Sunteți pe pagina 1din 361

0

Restitutio Daciae

TUDOR POPESCU

Un dac la ROMA

Dupa romanul aparut la EDITURA MILITAR 1967

CUPRINS
ntlnirea .............................................................. 3 Acas ................................................................. 39 Ceti Ceti ................................................. 62 S mori ca un viteaz! .......................................... 93 Vulturul pleac din cuib ................................... 135 ncletarea ....................................................... 167 A sosit timpul rspunsului ............................... 190 Timocles, negustorul de papirus ....................... 223 n cele mai nalte cercuri ale Romei ................... 282 Fortuna are ochii legai ..................................... 305 Urmele focului .................................................. 322

Fiului meu, Tudor Vlad


ntlnirea
umina este nc cenuie. Casele, pomii nu au cptat culoare, par pete ntunecate. Dinspre pdure se las aer tare i rece. La porile oraului, strjile picotesc ateptnd schimburile. Oamenii, ca i ziua, snt mahmuri acum, stau anevoie n picioare. Numai cu un brnci poi culca la pmnt oteanul cel mai ncercat. Nimic nu tulbur linitea fr cusur. i asculi i gndurile. Ca s nu cazi n braele lui Morpheus stai i te gndeti la cte toate. Iar dac nu te gndeti la nimic, zngni din cnd n cnd spada, faci doi, trei pai ntr-o parte, ali doi-trei n cealalt parte, i umpli pieptul cu aerul rece i te uii n lungul drumului, doar vei zri irul celor care vin s te schimbe. Toat noaptea ai stat cu ochii n patru, s nu se strecoare cineva pe lng tine, iar acum ai impresia c nimic nu se mai poate ntmpla: s-a fcut ziu. Dar nc nu e. La vremea asta apar olitores
3

grdinarii i gallinarii vnztorii de pasri i fructuarii vnztorii de fructe i vinarii vnztorii de vin grbindu-se s intre n ora cu mrfurile. Cruele lor ncrcate nu au voie s circule dect noaptea. Cnd soarele ajunge s dea culoare lucrurilor, trebuie s fi ajuns n macellum, piaa cu tarabele nirate una dup alta, la care fiecare i strig marfa ntr-un vacarm asurzitor. Cnd s-a luminat, ei au de acum desfurate produsele ct mai la vedere, ca s-i ispiteasc pe cumprtori. Plecau cu noaptea-n cap de-acas, pentru c mai pierdeau o groaz de timp i aici, la poarta oraului, s plteasc portarium. Aceast vam, strns n folosul oraului, e luat cu strnicie de funcionari mereu ncruntai. E adevrat c, dac eti negustor cunoscut, te mai nelegi cu ei i nchid ochii la o parte din mrfuri, lsndu-le nevmuite, dar atunci trebuie s ai grij ca dup ce treci de poart, s-l tragi mai la o parte i s-i lai n palm o parte din plata scutit. Ca s ajung aici cnd lumina este nc tulbure, negustorii i ncarc marfa n crue nainte de miezul nopii, nham catrii sau mgarii i pornesc la drum cu sufletul ndoit, pn cnd ajung n drum vicinal1, unde ntlnesc ali negustori i pornesc n grup spre Aquileia. Dei duumvirul Pacuvius magistratul luase msuri drastice pentru paza drumurilor, tot nu erai sigur c ajungi cu punga plin n ora, dac te ncumetai s strbai pdurile de unul singur. i, de la cel mai apropiat vicus sat de unde cumprau marfa, i pn n ora, negustorii strbteau adesea 1015 mile2, prin pduri pline cu primejdii. De aceea, dac nu se nelegeau mai muli s strbat drumul mpreun, veneau spre ora ziua-n amiaza mare i stteau la pori pn se nnopta, cnd aveau voie s strbat oraul cu cruele ncrcate. Astzi ns se grbeau s ajung mai repede, pentru c se inea trgul de a noua zi nundinae i muteriii apreau n zori. Pe drumul care ducea spre Aquileia, stpnul unei crue cu dou roi i ndemna de zor mgarul, cam lene. Din cnd n cnd srea jos, s uureze sarcina animalului, pentru c drumul urca o
1 2

Drum public secundar roman, cu calea consolidat printr-un strat de piatr spart. Mila roman era mprit n 1000 pai, msurnd cea 1,5 km.

pant scurt, dar piepti. Tot alergnd pe lng mgar, potrivea din cnd n cnd grmezile de ceap, varz, napi, lptuci i castravei, gata s alunece jos, din cauza zdruncinturilor. Grdina o avea pe malul rului Gavus i, spre toamn, culegea roadele muncii de-o var, pe care le ducea la ora. Nu era negustor. Fiind cam scptat, nu se prea speria de tlharii de drumul mare. Chiar dac ar fi aprut vreunul din desiul pdurii, s-ar fi dumerit repede cu cine are de-a face i l-ar fi lsat n pace. Iar dac nu l-ar fi lsat, s-ar fi tnguit atta, pn cnd i-ar fi nduplecat s nu-i ia un as1 mcar. Nu era dect un biet libert, care robise pn n urm cu civa ani i hoii s-ar fi mulumit cu vreo civa castravei i doi trei napi, ca s aib ce roni, ct ateptau un altul. Tlharii cam nmulii prin aceast parte a locului, pndeau vreo carruca, trsur elegant, mpodobit cu sculpturi n filde i bronz, n care s dormiteze vreun pretor, sau magistratus, sau censor i pe care s-l ia pe neateptate, s-i alunge soldaii din escort i s se aleag cu ceva. Sau mcar s dea nas n nas cu un cisium, aret uoar, condus de vreun anularius2 ncrcat cu aur rocat, adus tocmai din Viminacium, pe malul marelui Danuvius3. Se zice c anularii duceau acolo amfore i obiecte de podoab din sticl, pe care le cumprau ieftin, din Aquileia scldat de apele ntinsei Mare Hadriaticum unde se aflau sticlari nenumrai i le vindeau la pre mare brboilor daci pentru aur i argint. El, dei se statornicise prin partea locului de curnd, tia c dincolo de apa larg a Danuviusului se gsete aur mult, pe care l capei uor i pe te miri ce, pentru c dacii nu tiu preul podoabelor din sticl i pltesc ct nu face. Iar dac eti curajos i te avni pn n inima cetilor lor cu cteva cuite bune, sau mrgele frumoase, capei aur pe care iei denari mai muli dect dac ai munci o var s cultivi zarzavaturi. Dar prin cte primejdii trebuie s te strecori ca s ajungi la brboi? El, unul, socotete c e mai bine s stea linitit i s cultive linte, i bob, i dovleci pe care s le vnd toamna cu un pre ct mai bun i s cumpere pentru iarn cteva turte fcute
1 2 3

Moned de valoare mic. Bijutier Dunrea

numai din pulp de msline, bine amestecate cu sare, chimen, anason i mrar. Cu toate c orenii zgrcesc nasul orenii nu mai pot acum de lux i subirime! zicnd c turta miroase a rnced, el e om de la ar i o mnnc cu poft. Salve, ranule! se auzi strigat de un brbat care sttea pe o piatr, la marginea drumului, prnd c se odihnete. Heu mihi! Vai mie! sri el speriat de neateptatul salut. Salve! i rspunse cu glas nesigur, bnuitor. ncotro, drumeule? Ia, pn aici, la Aquileia. i de ce ai pornit pe jos? Dac n-am i eu catrul meu. Nu eti cumva fugit de la stpn? ntreb ranul ngrijorat, cercetndu-l cu privirea. Snt om liber. De la un timp se aude din ce n ce mai des c sclavii i prsesc stpnii i fug s-i capete libertatea. Unde o s ajungem? Tu ai fost sclav? Am fost. Dar mi-am ascultat stpnul. i dac astzi am grdina mea, nseamn c m-am rscumprat cu bani grei, pe care numai eu tiu cum i-am strns. Bine ai fcut! Ne duce mgarul tu pe amndoi, sau l mping eu de la spate. Urc-te lng mine! Au mers mult vreme n tcere, ranul tot cercetndu-l cu coada ochiului pe tnrul de lng el. Acum l vedea bine. Nu era de mirare c l primise alturi mai mult de fric. Cmaa din cnep albit plesnea pe pieptul lui bombat, pe care nu l-ar fi putut cuprinde cu amndou braele. Ceafa i braele arse de soare trdau o sntate fr margini, ca a oamenilor de la munte. Prul l avea retezat scurt la ceaf, barba i cretea mare i deas. Mgruul abia urni din loc crua, deodat ngreunat. Se ncruciar cu un grup de pedestrai care zoreau n sens invers. Sbiile scurte zorniau izbite de picior, din pricina grabei. Trecur pe lng ei fr s-i bage n seam. Zice c ieri ar fi fugit la Decebalus trei veterani, cu nevestele lor cu tot, spuse ranul privind dup plcul de soldai. i-au ncrcat avutul ntr-o cru i pe-aici i-e drumul!
6

Ce s fac acolo, c doar nu-i ateapt cu plcint de lptuci i pui n proap. S-au dus s-l slujeasc pe Decebalus. S-a zvonit c d salariu bun militarilor pricepui. Pe unul dintre fugari l cunosc i eu. A fost n Legiunea III-a i era un om destoinic. Cnd s-a liberat, a primit un petic de pmnt n satul vecin, dar nu era dedat cu munca la cmp. S-a dus la Decebalus s se fac instructor. Mutruluiete civa tineri i primete denari buni, fr alt btaie de cap. E mai bine s comanzi dect s ari i s semeni. ranul nu-i ddu seama dac cuvintele lui fcuser vreo impresie tnrului, pentru c nu primi nici un rspuns. Se hotr s tac i el. Mai mult ca s-i fac de lucru, dect de foame, scoase din traista pe care o purta pe umr cteva nuci i le sfarm n palm. i ntinse i lui dou, spunndu-i: Am ieit la drumul mare. ntr-adevr, se zrea de acum drumul pietruit. Nu mai aveau mult pn la Aquileia. ntlnir i ali negustori care zoreau s nu-i prind ziua departe de poarta oraului. ranul era un om iret, care cunotea bine obiceiurile locului. Cnd funcionarul se apropie s-i vmuiasc marfa, el i strecur civa sesteri1 de aram n palm i mboldi mgarul. Tot omul e necinstit, bombni suprat ctre tnrul care i fcuse de treab, potrivind marfa. Nu-i dduse seama c atunci cnd trecuser poarta, tnrul brbos voise s par c snt mpreun, c e sclavul lui. Cum intrar, ns, n ora, se desprir, tnrul urndu-i s-i vnd marfa cu pre ct mai bun. Se luminase bine. Casele cptaser conturul i culoarea lor. Dup ce sttu cteva clipe n cumpn, de parc nu s-ar fi hotrt ncotro s se ndrepte, tnrul porni pe un iter strad ngust, pavat cu bolovani mari de piatr. n scurt timp se gsi n dreptul unei taberna cu zidul ieit mai spre mijlocul strzii. O firm nu prea mare, din lemn, prins de-a curmeziul n perete, vestea trectorul c acolo este taberna Ad aqua mulsa La apa ndulcit. Era un local ieftin, pentru srcimea din cartier. De
1

Sester = moned care valora 2,5 ai, 4 sesteri fceau un denar.

jur-mprejurul pereilor, mese i scaune vechi i murdare, nghesuite unele n altele, ca s ncap ct mai multe. n fundul ncperii era tejgheaua, cam joas, care lsa s se vad aproape n ntregime pntecele uria al proprietarului. La ora aceea muteriii nc nu sosiser. Dup ce salut, tnrul i lu o can din stativul de lng tejghea i trecu n cea de a doua ncpere, desprit printr-o arcad de prima. Aici, pe lng perei, erau bnci i mese lungi. nc nu e cald apa, i spuse un sclav care sufla ct putea n cuptorul din col, ncercnd s nteeasc focul. E chiar rece? Abia s-a dezmorit. Eu nu beau vinul dect dac e apa cald i bine ndulcit. Stpnul apru i-l zori pe sclav, apoi l ntreb pe muteriu ce vrea s bea. Adu-mi un vin mai bun, din prima stoarcere. Dup cum arta taberna, tnrul bnuia c aici se servesc mai ales vinuri fcute din tescovina rmas dup prima stoarcere, la care se aduga apa i se lsa iar la fermentat. Vinul stors a doua oar ieea apos. Stpnul era un om orgolios, aa c precizarea muteriului, care dovedea prerea lui despre tabern, l nfurie de-a binelea: Hei, unde crezi c te afli? N-ai mai trecut prin Aquileia? La mine n-ai s gseti vin pentru sclavi. Dac vrei, i dau i vin de Falern i de Cecub. Coboar n crama mea s te convingi. i mulsum1 am ntr-un vas mare s te neci n el. Negustorul minea i tnrul mustci un zmbet, gndindu-se c trebuie s fie grec. Numai grecii erau att de orgolioi. n timp ce vorbea, grecul pentru c grec era se duse n colul ncperii i scoase o can mare de vin dintr-un dolium smolit pn la jumtate, pe care o trnti apoi pe mas: Soarbe din sta! S-mi spui pe urm dac ai but vreodat un vin mai bun. Simi de la o mil parfumul petalelor de trandafir, pe care le-am pus cu mna mea n el. Aa e? ntre timp sclavul ncinsese focul i apa se nclzise, aa c muteriul i amestec vinul cu ea. Sorbi de cteva ori zgomotos,
1

Vin dulce obinut prin adaos de miere, socotit de cea mai bun calitate

pocnind din limb, apoi recunoscu, mai mult ca s-l potoleasc pe stpn: Ai dreptate, de mult vreme n-am mai sorbit o butur mai bun ca asta. De unde vii? se interes negustorul, privind spre nclmintea colbuit a muteriului. Avea labe mari, bine strnse n opinci din piele netbcit, legate de glezne cu curele late de un deget. nclmintea era clduroas i stpnul se gndi c trebuie s fi sosit dinspre munte, unde auzise c se rcise vremea. De dincolo de Emona. n dreptul ei, pe malurile rului Savus1, tatl meu are o stn. I-a prins turma o ploaie rece i au pierit mai bine de jumtate dintre oi. n timp ce vorbea, tnrul i privea picioarele, ca i cnd ar fi fost martorele cuvintelor lui. i erau, pentru c dovedeau c umblaser drum lung. Piciorul i era nfurat n obiele de pnz alb, ptate de noroi. Murdar era i tunica, din ln alb, cam scurt, nct prea c nu fusese lucrat pe msura lui. Partea din fa nu-i ajungea pn la genunchi, iar cea din spate se lsa dou degete sub ncheietura piciorului. La bru, tunica era strns pe corp cu o curea nu prea lat, subliniind ngustimea oldului, aproape nefireasc n raport cu limea deosebit a umerilor. Stpnul ar fi plvrgit mai mult despre ploile din ultimul timp, dar aprur ali muterii i se duse s-i vad de meserie. Curnd, prima ncpere se umplu de tot felul de oameni, venii s soarb n fug o can cu vin, nainte de a se duce la alte treburi. Fiecare vorbea despre altceva, mai tare dect vecinul. Tnrul i tot ndrepta mereu ochii albatri spre intrare, de parc ar fi ateptat, din clip n clip, s soseasc cineva. Mai avu ns mult de ateptat, pn cnd s apar n deschiztura uii un tnr nalt i subire ca un tipar. Cum pi n ncpere, cut i el grbit cu privirea printre muterii. Dates! se auzi strigat. Dup o clip de nedumerire, se repezi spre primul client. Ziper! Ziper i lu prietenul n brae i-l slt de cteva ori de la
1

Sava de azi

pmnt, fcnd s-i prie oasele, nct acesta, cu toat bucuria, se strmb de durere. Las-m, nebunule! Vrei s m trimei n dar lui Hades? Prietenia lor putea s te mire, pentru c n timp ce Ziper prea un muntean, cam din topor, Dates putea fi socotit un tnr foarte elegant, sosit de curnd chiar din strlucitoarea Rom. El purta prul scurt, pieptnat pe frunte i barba ras ca-n palm. Piciorul i era legat de cureluele unui calceus din piele neagr cu talpa groas, care l fcea s par i mai nalt. Cputa ce urca de la clci, pn la pulpa piciorului, avea o tietur nou, fiind mult mai ngust dect de obicei, parc intenionnd s sublinieze astfel subirimea gleznei. Lacerna haina de ploaie, bun n cltorii, cu glug i fr mneci cdea bine pe trupul lui subire, iar culoarea ei albastr nviora i mai mult albastrul ochilor. Dup prima izbucnire de bucurie, Ziper se ddu un pas napoi, s-l priveasc mai bine pe prietenul ateptat, i abia acum, cercetndu-l, pru c observ mari schimbri. Se scarpin n cretetul capului, nedumerit, i spuse, dup ce uier lung: Dar tiu c i-a priit statul la Roma! Poate c nici nu mai eti aa cum te tiu eu. Ia nu mai vorbi prostii! l repezi prietenul. Doar nu te-ai speriat de prul meu scurt. Ha, ha! izbucni prietenul, pipindu-i obrazul alb. i tu eti unul dintre cei care se vicresc de dou ori pe sptmn n braele brbierului. O, ai smuls-o! fcu el, plimbndu-i dosul palmei pe obrazul tnrului elegant, amuzat de gestul lui. ntr-adevr, i smulsese barba numai cu trei zile mai nainte, ca s fie brbierit pe drum. tia c o dat plecat din Roma, i va fi greu s gseasc pe drum un brbier att de ndemnatic ca cel cu care se obinuise timp de trei ani: un libert renumit, priceput s ntind pe obraz o alifie numai de el preparat, dar n care clienii bnuiau c amestec grsime de mgar i fiere de capr. Smulsul brbii nu mai era, dup aceea, att de dureros. Ziper, rznd de el, i amintea c de acum ncolo va ncpea pe minile sclavului care l atepta afar, i pe care l pusese s stea zile ntregi pe lng brbier, s-i prind meteugul. Pentru c nu avea pomda brbierului de la Roma, i cumprase un brici bun, greu, pe care l pltise foarte scump.
10

Ieir n faa prvliei i Ziper zri un sclav ateptnd rezemat de zidul casei vecine. n faa lui avea doi desagi att de mari, nct chiar el, uriaul, se ntreba cum de i-o fi purtnd. Spre marea lui mirare, sclavul ridic desagii cu o uurin neateptat, punndu-i pe umr, Dar ce ai n desagii tia? l ntreb pe Dates. nelepciunea lumii, Ziper! Nu e prea grea, dup cte vd. E grea, sau uoar, dup cum i convine sau nu. De multe ori nelepciunea asta ne sftuiete s renunm sau s primim i atunci ni se pare ntr-un fel sau altul. Vorbeti de parc vii din nlimea Cogaionului. Doar n-ai stat acolo n tovria preasfinilor prini. mi pare ru c nu te prea neleg. Nici nu e timp, Ziper, trebuie s ne grbim. Am de gnd s cumpr trei cai, cu care s pornim la drum. Astzi e zi de trg. De grbit, i eu m grbesc, dar mai nti s ne terminm treburile. Crezi c am venit tocmai aici, n Aquileia, numai ca s te ntmpin? Mi-ai trimis vorb c m atepi. E adevrat c Decebal m-a trimis s-i ies n cale. Drumul de-a lungul Savusului e plin de primejdii. Dar mai snt i altele treburile mele. Am aranjat totul, nu a rmas dect s m duc s-i iau. Se apropie de urechea prietenului i-i vorbi tot privind n jur. Desigur, i mprtea o tain. Atunci, spune-mi ce s fac? ntreb Dates, lmurit. S cumperi cai buni i o cru i mai bun, care s in la drum lung. Apoi s ne atepi lng poarta oraului, dup ce s-o ntuneca. Pentru tine caut i o a, s nu te doar S-au desprit. Ziper a plecat grbit, srind peste bltoacele strnse n mijlocul drumului de la ploaia din ajun. n graba lui, era gata s striveasc o ra dintr-un crd mnat de la spate de o sclav pricjit. Curnd ajunse n cealalt parte a oraului i apuc iar pe un iter pietruit n dale mari, de la un perete pn la cellalt, dar att de ngust nct puteai pune palmele pe dou case deodat. Gndurile i se nvrteau n cap cu repeziciune. i struia n minte nfiarea lui Dates. Dei nu-i putea reproa nimic n
11

purtarea fa de el, i se prea schimbat. Se despriser cu patru ani n urm, dup ce, de mici copii fuseser mereu mpreun. Dates era fiul surorii lui Decebal i regele l iubea ca pe propriul lui copil. Tatl lui Ziper fusese mult timp n fruntea cetii Germisara. Se trgeau dintr-o cunoscut familie de tarabostes i cnd Decebal a schimbat conductorii cetilor, punnd n fruntea lor oameni de ndejde, tatl lui plecase acolo. El, Ziper, nici atunci nu se desprise de Dates, pentru c Decebal l inuse pe lng palat, ca s se joace mpreun. Cnd Domitianus i-a trimis oastea n Dacia, i Fuscus, orgoliosul comandant, a trecut Donarisul 1 cei doi prieteni fuseser trimii la Germisara, s stea la adpost, dei ei ar fi vrut s pun mna pe scut i s se avnte n lupt. Pe atunci numrau fiecare cte paisprezece primveri, i se credeau buni de lupt, pentru c nu era zi n care s nu in scuturile n dreptul piepturilor i s nu se atace unul pe cellalt. Mare le-a fost prerea de ru c nu snt ostai de-adevratelea, atunci cnd a sosit vestea c aquila2 Legiunii a V-a Alaude este n minile dacilor i c nsui Fuscus zace fr via pe pmntul rece. A fost o bucurie de nedescris n cetate, fiecare om fiind pe buze cu numele lui Decebal, marele nvingtor. n anul urmtor, cnd romanul se apropiase iar amenintor de inima Daciei, nimeni n-a mai putut s-l in locului. Amndoi prietenii s-au dus s-l nfrunte pe Tettius Iulianus. Niciodat nu s-au mai ters din mintea lor imaginile luptei de la Tapae. Se inuser tot timpul n preajma lui Decebal, avnd credina c l apr, c-i snt cele mai credincioase strji. l vzuser atunci pe marele conductor suprat c prudentul Tettius nu se avnt n strmtoare, ca orgoliosul Fuscus. Lupta fusese crunt i romanii naintaser pas cu pas. Apoi trseser noaptea de spaim n care Vezina, Marele Preot, lupttor ncercat, nu se mai napoiase n tabr. Cu toii crezuser c l chemase Zamolxis n mpria lui. Dar cnd luna ncepuse s se tearg de pe cer, el apruse viu i nevtmat, n mijlocul alor lui, povestind c se furiase cu greu
1 2

Dunrea, aa cum o numeau dacii! Steag reprezentnd un vultur.

12

printre strjile romane. Avntndu-se prea n mijlocul luptei, se trezise nconjurat din toate prile de soldaii legionari i viaa lui n-ar mai fi atrnat dect de un fir de pr, dac nu s-ar fi lungit la pmnt s fac pe mortul. Numai dup ce se lsase ntunericul, se ridicase i pornise spre ai lui. Decebal, i Vezina, i Diegis fratele regelui au rmas la sfat, i n zori, Reiciper, btrnul tarabostes, prefectul de la Appulum, se ndreptase spre tabra roman, ducnd cu el cuvntul de pace. Decebal, stnd pe un dmb, proptit n sabie l-a urmrit cu privirea pn departe. Vntul btea din spate i barba lui deas tremura, zbtndu-se. S-a urcat mereu pe movila aceea, pn cnd Reiciper a aprut iar n vale, pind greoi, c avea de acum o vrst naintat. Venea cu capul plecat, i Decebal a neles rspunsul romanului nc nainte s-l aud rostit. Nici pace n-a vrut romanul, nici n-a pornit spre Sarmizegetusa, aa cum se ateptaser ei. S-au trezit, mai trziu, cu solii care primeau pacea pe care o respinseser cu puin mai nainte. De data asta Diegis, fratele lui Decebal, pornise spre tabra dumanului, s-l ntlneasc pe mpratul Domitianus. El plecase nsoit de o coloan de captivi romani, pe care i eliberaser, ca s ctige bunvoina mpratului, i se napoiase cu o diadem pe cap, semn c, din ziua aceea, Decebal era supus i client al Romei. Diadema era pentru Decebal, dar marele rege n-a pus-o pe cap. A rmas cu ea n mn, privind-o lung, cu ochii lui albatri, tioi. Ziper i amintea bine clipa aceea, pentru c n jur domnea o linite de sanctuar. Vezina a fost cel care a citit papirusul adus de Diegis. Dup ce l-a terminat, s-a ndreptat ctre rege i i-a spus c nici o clip de linite nu-i mai ateapt. i aa a fost. Toate cetile au prins de atunci s se ntreasc. De la Roma au sosit meteri pricepui, care i sftuiau cum s trag conductele de ap sau cum s nale valuri cu pmnt i zidurile de piatr. Trecuser civa ani de cnd toat Dacia muncea cu rvn, cnd Dates a venit la Decebal i i-a spus, cu faa ud de lacrimi, c nu vrea s plece la Roma. Decebal l trimitea acolo s nvee arta marilor maetri de a ntri ceti, a ntinde drumuri trainice i a face baliste i catapulte. A trebuit s-l asculte. Trecuser de
13

atunci patru primveri i, iat, Ziper se trezise n fa cu un tnr roman elegant, n care cu greu l recunotea pe prietenul Dates, cruia, la desprire, abia i mijise barba blond, rar ca un lan semnat fr pricepere. Oare i s-o fi schimbat i sufletul? sta era gndul ce nu-i ddea pace. Nu cumva s-o fi lsat i el furat de viaa uoar a Romei? Nu cumva o fi punnd i el, mai presus de orice, frumuseea togii? n tot acest timp, de multe ori iscodise negutori venii tocmai din inima Forumului, pn la Sarmizegetusa, cu ncrctur de vase subiri sau podoabe alese, pentru fiicele de tarabostes, i aflase veti care l cutremuraser. La Roma domnea desfrul! El, Ziper, nu sttuse o clip n toi aceti ani. Decebal i ncredinase misiuni de cea mai mare tain, pe care le ndeplinise, strnindu-i admiraia. i acum venise tocmai aici, la Aquileia, cu o treab deosebit. Ar fi pit mai departe, rscolit de gnduri, dac nu l-ar fi trezit zgomotele cnd subiri, cnd groase, ale unor ciocane btnd nicovala. Se opri locului, pe gnduri, apoi porni iar, ferindu-se n dreptul caselor. Chiar la captul acelui ngust iter, era o construcie nu prea mare, de fapt un acoperi susinut de patru stlpi de piatr. De unde era acum, vedea ce se petrece sub el. ntr-un col, un sclav ntreinea o vlvtaie de foc pe o vatr, n timp ce un altul, cu nite cleti foarte lungi, tot mica barele de fier puse la nroit. Ali doi, subiau un cuit de plug, rou, pe care un al treilea l inea n clete i-l aeza, cnd mai ntr-o parte, cnd mai n alta, pentru a-l lovi unde trebuie. Munca era n toi. Toi cei ase sclavi aveau n fa cte un or lung pn n dreptul genunchilor, n sus fiind n pielea goal. Dar i aa, transpiraia iroia pe pielea lucioas, nnegrit de fum. Ziper tia c meterul, care nvrtea cuitul lovit de ceilali doi sclavi, era unul dintre cei mai pricepui din toat Aquileia. Stpnul se mndrea cu el, pentru c l adusese tocmai din atelierele renumite de la Puteoli, aezat pe coast, la Mare Tyrrhenum. Oricine tia c acolo, n regiunea Campania, snt cei mai buni fabri ferrarii fierari strni n ateliere mari care se ntreceau n pricepere cu meterii din Mantua, din Brundisium, sau din Capua. Acest Plautius l costase pe proprietarul fierriei mai mult dect toi ceilali sclavi la un loc i, dei Ziper ncercase
14

s se neleag cu el i s-i ofere un pre aproape dublu, tot nu se nvoiser. Aa a ajuns s se neleag direct cu Plautius, cruia i fgduise libertatea, dac l urmeaz la Sarmizegetusa. Fierarul primise trgul, dar pusese condiia ca o dat cu el s vin i Marcus, un tnr la care inea mult. Ziper s-a bucurat cnd a auzit c n loc de un meter, va avea doi, cu att mai mult cu ct btrnul Plautius l ncredinase c i tnrul meterise, pn la venirea lor n Aquileia, lnci i spade din fier tare, la care era priceput ca oricare altul. Cu att mai bine! Decebal aflase c meterii din Puteoli tiu s prepare n aa fel fierul, nct poi lovi cu toat puterea spad de spad, fr s se ndoaie. Nu auzi dect un sunet plcut, ca un istuit de pasre, iar dac e noapte, i lovitura e bun, vezi cum sar scntei din ele. Aa meteri s-mi aduci, Ziper! i ceruse Decebal, cnd pornise la drum, cu snul plin de aur. tia c la romani totul se putea cumpra cu aur. Decebal ceruse de mai multe ori Romei s-i trimit meteri fierari, dar nici unul dintre cei sosii nu tiau pregti acel fier tare, aa c atelierele din Appulum i din Potaissa modelau nc vrfurile de lance, i topoarele, i pumnalele, i zbalele, i pintenii, i vrfurile de sgei, i securile de lupt din fier moale. Ziper fcu aa fel nct s fie vzut de Plautius. Fierarul privise tot timpul ntr-acolo: l atepta. El fcu semn unuia dintre cei doi sclavi, care loveau cu barosul, s mai in puin cuitul de plug n foc, apoi se apropie de Ziper, tergndu-i fruntea cu dosul palmei. Se traser amndoi n dreptul casei, ferindu-se de privirile celorlali sclavi. Am venit, spuse Ziper. i eu snt pregtit. Ai adus mbrcminte pentru amndoi? N-ai nici o grij. Noi sntem trei. Te ateptm disear lng poarta oraului. Arme avei? Numai eu. Aduc trei sbii. Bine te-ai gndit. Ziper i prinse braul, aproape de cot, n semn de salut, i Plautius fcu la fel. Meterul i reinu braul, spunndu-i, destul de ncurcat:
15

Stai! Mai e ceva. Trebuie s mai iau pe cineva cu noi. Un meter? Fata mea. Ce spui? sri Ziper, nemulumit. De femei avem nevoie?! Uii ce drum trebuie s strbatem? Fr ea nu plec, spuse meterul att de hotrt, nct Ziper rmase cu gura cscat, nemaindrznind s rosteasc o vorb. Trebuie s o iau i pe ea, continu btrnul, i glasul lui i pierdu asprimea. E frumoas, Ziper! Cea mai frumoas fata pe care al vzut-o n viaa ta! Pentru ea fug de aici. Mi-ai fgduit libertatea. Btrnul i strnse braul cu putere, de parc ncerca s-l conving i prin acest gest. Ziper sttea n faa unui tat dezndjduit care l privea rugtor, cu ochii umezii. Stpnul a luat-o n cas, abia ateapt s se coac. Nu are dect cincisprezece ani. E nc o copil. i s tii c nu s-a nscut sclav. Ne-a luat din ndeprtata Aquitania. Sntem gali. Marcus a fost cumprat o dat cu mine i adus n atelierele de la Puteoli. Ziper nelese c n-are ncotro i primi s-o ia i pe Livia, fiica lui Plautius. O, Ziper, s-i dea bunul Dumnezeu via lung i sntate! Cine s-mi dea sntate?! Btrnul tcu ncurcat. l luase gura pe dinainte i rostise vorbele fr s se gndeasc, iar tnrul l vzu nlndu-i privirea spre cer i optind ceva, neneles pentru el. Spune-mi i mie, Plautius, cine este Dumnezeu sta, al crui nume l-ai rostit? E un zeu n puterea cruia am nceput s cred de cnd am fost adus la Puteoli. n toat Campania snt muli care cred n el. Mai ales ranii. Cei care se nchin lui i spun cretini. S-au nmulit i n Latium, i n Apulia, i n Lucania, dei Nero i-a dezlnuit furia asupra lor. I-a vorbit despre noul zeu, pn cnd Ziper, lmurit, i-a spus: Tu crezi n Zamolxis, ca i noi. Zamolxis e n cer. Cnd e cerul limpede, ca acum, el ne privete, iar cnd norii i astup faa, i gonim cu sgei. Nu e Zamolxis. E un alt zeu, mai bun. El nu cere viei omeneti. El e zeul celor srmani, pe care cerul i ateapt. Fericii cei sraci, c a lor este mpria cerului! Aa spune zeul cel nou,
16

singurul adevrat, pentru c el le-a fcut pe toate cte ne nconjoar. Nu i-am spus eu c tu crezi n Zamolxis? El este unul singur. Tu i spui Dumnezeu. Cnd ai s ajungi n Dacia, s nu vorbeti nimnui de noul zeu, dac vrei s n-o peti. Nimeni nu vrea s-i dea alt nume lui Zamolxis. Nu-l pomenesc nimnui, Ziper. Am s m nchin lui numai eu i Livia. Aquileia are cinci pori. Cea mai mare este aceea dinspre apus, pe care intr Via Postumia, lat i pietruit, i pe care ajungi n apte-opt ceasuri tocmai la Opitergium. Via Postumia e dreapt ca n palm i acoperit cu lespezi mari de piatr, ntre rosturile creia constructori pricepui turnaser var hidraulic tare, nct era o plcere s cltoreti dintr-un loc n altul. Pe celelalte patru pori ieeau drumuri vicinale, consolidate numai cu un strat de piatr spart i bttorit, dar pline de gropi. Ziper i Dates ateptau n faa porii pe care porneau cei care voiau s ajung la Ocra, la Naupartus, sau mai departe, la Emona. Ei ndjduiau ca n zori s vad Emona, dei pn acolo erau vreo 60 de mile. Trebuiau s se grbeasc, pentru c n mod obinuit nu se parcurgeau mai mult de 4050 mile pe zi. Toat noaptea trebuiau s ndemne caii, dac voiau s ajung. Pn acolo Ziper tia ca snt patru mutationes unde ar fi putut s-i schimbe caii obosii pe alii dar ei le vor ocoli. Vor dormi cteva ceasuri, apoi se vor grbi iar spre Neviodunum. Numai acolo vor ndrzni s poposeasc ceva mai mult. Se nnoptase. Dates i Ziper se nvrteau n jurul cruei, nerbdtori. Doi cai negri, nu prea mari, dar nervoi, fichiuiau din cozi. Gsise cai buni, iui, potrivii pentru ce le trebuia. Alturi, un al treilea cal, pe care urma s cltoreasc Dates. Din cnd n cnd Ziper privea luna i ofta vznd c cei ateptai nu sosesc. Oare s-o fi ntmplat ceva? Dac i-a prins, nseamn c i ei snt n primejdie. Ziper se temea mai mult de fat, c nu-i va ine gura, cnd o va amenina stpnul. n sfrit, trei umbre, fiecare cu cte o boccelu n mn, se apropiar. Ziper l recunoscu pe btrnul meter, dup mersul cam greoi i legnat. O ducea pe fat de mn.
17

Haidei mai repede! Ce ai ntrziat atta? Am ateptat s adoarm stpnul, opti sclavul. Pn mine, n zori, n-o s afle nimeni c am fugit. Nelinitea l cuprinse cu adevrat pe Ziper abia cnd o privi, foarte de aproape, pe Livia. n clipa cnd i vzu mai bine ovalul lunguie al feei, ochii negri ca tciunele i prul spic, mpletit ntr-o coad bogat, rotat n vrful capului, pricepu c-i pate o mare primejdie. Stpnul avea s fac totul ca s-o aduc iar s-i nfrumuseeze casa. Tatl simi tulburarea tnrului i o prinse iar pe fat de mn, nspimntat, presimind o ameninare. Oare unde se ducea? n minile cui avea s ajung? Cine era acest tnr n care avusese atta ncredere? Toate aceste ntrebri i le punea prea trziu. Dacul i i dduse n mn o laena manta fcut dintr-o estur groas, strmt pentru umerii fierarului, dar bun pe rcoare, dimineaa. l fcea de nerecunoscut. Pentru fat pregtise o paenula, din estur fin, pe care aceasta o trase peste mbrcmintea n care venise. Paenula era nimerit la drum lung, pentru c oricnd te putea apuca o ploaie sau o vreme rea. Fata primi i o glug, puin cam mare, dar care i ascundea n ntregime faa. Ziper i sclavul care l nsoea pe Dates se aezar n fa, iar fata, Plautius i tnrul Marcus, n spate. n dreptul porii, Ziper strig strjii: Salut Macrolius! Dac treburile merg bine, mine snt napoi cu zarzavat proaspt. Cel care pzea nu prea avea chef de vorb, aa c nu-l nvrednici cu nici un rspuns. Dar nici nu s-a mirat c negustorul i tie numele, pentru c fcea de mult timp serviciul aici i era cunoscut de cei care ieeau i intrau toat ziua bun ziua. Cum se deprtar, Ziper ddu bici cailor, s-l ajung pe Dates, pornit cu puin timp mai nainte. Curnd intrar n pdure, i zgomotul roilor se auzi i mai tare. ntunericul devenea de neptruns, cnd crengile arborilor se uneau deasupra capetelor, formnd un tunel. Din cnd n cnd Ziper lsa caii la pas, i atunci auzeau trapul celui din fa. Din pdure nu venea nici un zgomot, i linitea asta desvrit mrea teama din sufletul fetei. Se cuibri la pieptul tatlui, oftnd uor,
18

dar nu att de ncet nct s n-o aud Ziper. De cteva ori tnrul trsese cu coada ochiului spre ea, i singurul care l vzuse fusese tatl, din ce n ce mai ngrijorat. Dates clrea la civa zeci de metri n fa. El trebuia s fie cu ochii n patru, s prind de veste orice curs ce li s-ar fi ntins. tiau ct e de primejdios s umbli noaptea prin inima pdurii. Numai c gndurile lui Dates de mult fugiser aiurea. Era a patra noapte de cnd n-o mai vzuse pe Arria. La desprire, ea plnsese pe umrul lui, optindu-i: Tu mori pentru mine, Dates! Niciodat n-am s te mai vd! i l plnsese ca pe un plecat dintre cei vii. Ci brbai de seam din Roma n-ar fi dat orice numai pentru o privire a Arriei, iar ea plnsese la pieptul lui, mrturisindu-i c-l iubete. Aproape patru ani l-a iubit din tot sufletul, dei el, Dates, suferise de multe ori n acest lung timp. l durea sufletul c Arria l iubea ferindu-se de ceilali. Era convins c se ruina de sentimentele ei. Se ndrgostise de un barbar, cnd n jurul ei roiau cpeteniile de oti, i feciori de pretori, i consuli, i guvernatori al provinciilor ndeprtate. Toi veneau zi de zi s-o aplaude, i trimiteau sclavi ncrcai cu flori, i pndeau lectica, s-o ntmpine. Iar ea nu mai primea de la o vreme pe nimeni, strnind i mai mult curiozitatea acestor tineri elegani. Nici unul nu bnuia c, o dat cu lsarea serii, prin grdina din fundul curii, intra la ea tnrul barbar. Trecuser patru ani de cnd ochii lui curioi se plimbaser pe zidurile Colosseum-ului, de cnd privise, pentru prima dat, mut de uimire, la o lupt n Circus Maximus, de cnd i plimbase paii ovitori n Forum sau de cnd intrase n Termele lui Diocletianus, pentru a face o baie roman. ntr-o zi, Apollodorus din Damasc, al crui elev devenise, l-a invitat la Arria. Din prima clip privirile lor parc s-au lipit, i cnd Apollodorus l-a prezentat ca pe un tnr barbar venit s nvee arta construciilor la Roma, iar ea s-a apropiat de el, s-a simit att de nesigur pe picioare, nct s-a temut s nu cad. Tulburat de privirea lui speriat, Arria a avut mai mult grij de el dect de ceilali. Pn n ziua aceea, Dates nu-l mai nsoise niciodat pe Apollodorus ntr-o vizit. n sfrit magister socotise c inteligentul barbar, care l uimise prin repeziciunea cu care nva totul, se
19

cizelase ndeajuns, nct putea s se lase nsoit de el. Dac n-ar fi tiut cine este, l-ai fi crezut unul dintre acei tineri nobili care se nvrt toat ziua prin Forum, ca s-l ntmpine clienii. Dragostea Arriei fu pentru Dates cea mai mare bucurie, dar i cea mai mare durere. Fusese fericit tiindu-se iubit de ea. i dduse nenumrate dovezi. De cnd l cunoscuse, nici un alt brbat nu se mai putuse luda c a luat masa numai cu ea: n acelai timp Dates suferise pentru c Arria i ascunsese fa de ceilali sentimentele. Orgoliul lui se zvrcolise ori de cte ori, fiind i ali invitai de fa, trebuise s fac pe nepstorul, s n-o soarb cu privirea i atrsese atenia s n-o mai priveasc att de flmnd s asiste nepstor cum ceilali se nvrt n jurul ei, copleind-o cu complimente. Degeaba i explicase ea c dac Roma ar fi aflat c marea Arria s-a ndrgostit de un barbar, ar fi prsit-o cu toii, c nici unul n-ar mai fi venit s-i arunce flori la spectacol, iar casa ei n-ar mai fi fost locul de ntlnire al celor mai subtile mini. Dar ce nsemnau toate aceste argumente pentru orgoliul unui ndrgostit? El ar fi vrut s-o vad lipsindu-se de toate i pornind cu el de mn departe, n cetatea de dincolo de Danuvius, n mijlocul poporului su, popor de oameni aspri i drepi, cu brbile mari, fr urm de fric n ochii lor albatri ca cerul Romei. El nu-i ddea seama sau nu voia s neleag c Arria nu putea tri fr spectacolele ei, fr adoratori, fr flori, departe de viaa tumultuoas a Romei. Ce s fac ea n mijlocul acelor oameni despre care chiar el i spusese c iarna umbl mbrcai n piei cu miros nu prea plcut? Despre toate astea vorbeau n lungile lor plimbri, cnd ea i lsa lectica acas i, cu faa acoperit, pentru a nu fi recunoscut, porneau s se plimbe spre marginea oraului. Dei locuia n cartierul Quirinalis, de multe ori treceau apa Tibrisului pe podul Aelius, ajungnd pn la Circus Neronianus. Altdat porneau pe Via Salaria, ieeau pe Porta Salaria, i se pierdeau n cmpul verde, odihnitor. Ajunsese s cunoasc Roma pn n cele mai ndeprtate coluri. O strbtuse i singur, cu sulul de papirus sub bra, schind marile edificii care fceau faima acestui Centru al lumii. Astzi era convins c i el ar putea s nale asemenea ziduri, dei se simea chemat spre altceva. O dat cu Arria, descoperise poezia. La ea gsise zeci, sute
20

de suluri de versuri, tragedii i comedii. i era recunosctor c-i pusese n mn opera tradus a marelui Homer sau pe aceea a lui Plautus i Terentius. Prin ea i cunoscuse mai ales pe Vergilius i Ovidius. Nopi ntregi citiser amndoi, Arria recita att de frumos, nct mult timp dup aceea glasul ei i struia n gnd. ntr-o zi a simit nevoia s-i atearn pe papirus propriile-i gnduri, i Arria i-a jurat c niciodat nu i-au fost adresate versuri att de mictoare. De atunci n biblioteca ei se strnseser, sul lng sul, versurile lui. Scrisese i ntmplrile hazlii ale unui spectacol de inimi, pe care Arria le jucase, mpreun cu el, i care se bucurase de un mare succes. Ar fi ajuns un mim cunoscut, dac ntr-o zi n-ar fi aprut sclavul care i-a cerut s se napoieze acas. Decebal avea nevoie de el. Iat, acum cltorea spre Donaris, nsoit de inimosul Ziper, de care i fusese de attea ori dor. Dar ce era el de vin c n clipa ntlnirii lor inima i s-a strns? n amintirea lui, Ziper se pstrase altfel dect era. Fusese idealul pe care nu spera s-l ajung vreodat. Era cel mai drept, cel mai puternic, cel mai iscusit tnr pe care l cunoscuse n viaa lui. Nici unul nu reuea s alerge att de repede ca el, s taie dintr-o dat cu securea un arbore att de gros, s se care att de repede pn n vrful celui mai nalt stejar. n taberna din Aquileia i apruse n fa un alt om. Se dezobinuise s vad atta barb pe obrazul unui brbat. nclmintea i era simpl, iar cnd i strnseser braele, simise mirosul neptor al transpiraiei. i el nu voia s fie nedrept cu acest prieten al copilriei lui, pe care l iubea ca pe un frate. Iat, chiar acum, ct de bine pusese totul la cale i aducea acas un meter priceput n prepararea fierului tare, care i trebuia att de mult lui Decebal. Dates bnuia de ce avea nevoie regele de acest fier, i de ce i trimisese vorb s se napoieze n grab la Sarmizegetusa. Cetile rii trebuiau ntrite, pentru c Roma rvnea cmpiile Daciei, i aurul ei, i tinerii ei, pe care s-i prind i s-i duc n sclavie. Crua l ajunse din urm i Ziper i strig: Mai avem o mil sau dou i ieim din pdure. Parc cerul se albete. I se prea, dar mergeau de cteva ceasuri bune i ziua nu era att de departe, ct ar fi dorit. Ziper, care cunotea drumul, tia c
21

pn n zori vor ajunge abia la Longaticum. De acolo i pn la Emona mai erau vreo 25 de mile. i drumul urca mereu n pant, pentru c Emona era n munte. Ziper ntorcea capul spre Livia, s vad dac nu-i este frig. Pe msur ce naintau, aerul de munte era mai rece i mai umed. Aquileia este scldat de Mare Hadriaticum, clima ei este dulce, din cauza apei calde. Drumul lor se strecura de acum de-a lungul malurilor Savusului, pn la Neviodunum, ora mare, declarat municipiu, iar de acolo tot aa, pe apa rului, vor trece de Siscia, de Sirmium, de Viminacium, pe malul lui Donaris sau Danuvius, cum i spun romanii. La Viminacium vor trece peste apa lui tulbure i, de acolo, nu vor mai slbi caii pn la Arcidava, Berzobis, Aizis, Tibiscum. Aici vor poposi iar, vor trece apa rului Tibiscus, apoi nu se vor odihni pn ce n faa ochilor nu vor vedea sus, pe vrful de munte, Sarmizegetusa. Ziper fcuse drumul acesta de multe ori, de fiecare dat cu o treab anume. Fric nu-i era dect pn ajungea n mijlocul triburilor scordiscilor, unde avea prieteni de ndejde, care l ajutau s scape de strji. n ultimii ani momise n Sarmizegetusa meteri constructori, sau foti militari, dup care se dusese cnd spre Neviodunum, cnd spre tribalii de dincolo de Donaris. Ajunsese pn la Naissus sau i mai departe, pn la Pautalia. De multe ori se trezise n mijlocul triburilor trace, freti, care vorbeau aceeai limb. La Durostorum, la Tropaeum, la Ulmetum sau la Troesmis, centrul trupelor din Moesia Inferior, peste tot erau castre romane ntrite. n jurul lor se ntindeau sate de veterani, care, la eliberarea din armat se nsuraser i rmseser s cultive pmntul, sau s creasc turme de oi. Din aceste sate momise Ziper instructori care astzi i mutruluiau pe daci, nvndu-i arta rzboiului. Muli dintre acetia erau de fel tocmai de prin Asia Minor. Convinsese s vin cu el un bithynian, doi carieni, unul tocmai din Lycaonia. Ziper tia c toate aceste inuturi snt foarte departe, c trebuie s mergi de-a lungul lui Donaris pn la vrsarea lui n mare, apoi s te mbarci pe o corabie i s treci Pontus Euxinus, ca s ajungi, de exemplu, pe malul Bithyniei. Acum, toi aceti rezerviti fceau armata n Legiunea XI Claudia i fuseser de muli ani adui aici, n Moesia
22

Inferior. Peste tot, pe unde umblase Ziper, dar mai ales prin Moesia Inferior, fusese bine primit, pentru c ntlnise sate ntregi de daci de-ai lui, crai cu fora, n urm cu 3040 de ani de ctre Plautius Silvanus. Rmnea nopile prin bordeiele lor i le asculta plnsul i dorul de ara de dincolo de Donaris. Toi blestemau romanul care i aruncase pe pmnt strin. i nc ei erau cei mai norocoi, pentru c muli alii zceau robi sau luptau prin circurile Romei. Povesteau btrnii cum fuseser mnai de la spate, iruri ntregi de crue numai cu cteva lucruri aruncate n grab n ele. I-au adus ntr-un loc potrivit pe malul rului Oescus, sau Asamus sau Timacus i le-a spus: Aici s rmnei i s lucrai pmntul pe care l vedei cu ochii, i s v patei turmele. i adusese de prin satele nirate de-a lungul Rhabon-ului1 sau al Alutus-ului2, ca s le slbeasc fora. Roma tia c are n ei un duman i i-a mprtiat prin toat Moesia, dincolo de apa Donarisului. Toi, cnd l vedeau pe Ziper, plngeau i oftau, i nu vorbeau dect de ntoarcerea acas cu toate c, muli dintre ei, veniser aici n braele mamelor. Voiau s mai aud o dat curgerea molcom a apei, s mai miroas o dat fnul proaspt cosit, s mai priveasc o dat soarele abia sltat deasupra pdurii. Plngeau btrnii c nu le va primi cenua pmntul strmoesc. Merseser toat noaptea. Fata dormise n braele tatlui ei, dar brbaii nu nchiseser ochii o clip. A doua zi, n zori, au oprit la un izvor, i-au splat feele cu ap rece, apoi au pornit mai departe. Dates, care clrea naintea cruei, se apropie n grab. Mai muli soldai din legiuni cu o signa! anun el. Ca s fie mai siguri c nu li se ntmpl nimic, btrnul Plautius i Marcus srir din cru i se ascunser n pdure. Crua porni mai departe. n curnd, se ncruciar cu un ir destul de mare de soldai din legiuni care mergeau n rnduri strnse. Cei din cru trecur pe lng ei privind drept n fa, de parc nu i-ar fi vzut. Livia i trsese gluga pn Ia brbie, nct era cu
1 2

Jiul. Oltul.

23

neputin s-i dai seama c sub ea se ascunde o fat. Cnd soldaii se pierdur dup un cot al drumului, Dates porni napoi clare, s-i aduc pe cei doi. Mncar n ziua aceea mergnd. Oprir numai n dreptul unui izvor s soarb cte o gur de ap limpede. Ziper o ajut pe fat s coboare, apoi i lu ap cu ceaca de lut, pe care o avea la ea. Bunvoina lui l ngrijora din ce n ce mai mult pe btrnul tat, dei tnrul inimos i era, fr s vrea, simpatic. n timpul zilei, Ziper, obinuindu-se cu primejdia care-i pndea sau uitnd de ea, glumise i rsese zgomotos pe seama stpnului Liviei, imaginndu-i cum se trezise n zori i n-o mai gsise. Dduse un adevrat spectacol. Livia l descrisese pe stpn gras, i greoi, i cu glasul piigiat. Prinzndu-se n joc, fata povestise cum se rupsese ntr-o zi lectica n clipa cnd sclavii se opintiser s-o ridice. Se rostogolise pe jos, ca un butoi. De ruine, biciuite chiar el sclavii, pn la snge. Pe sear ajunser la un han cunoscut de Ziper. Era cu neputin s mai continue drumul, nainte de a se odihni. Livia, dei cuta s nu arate ct este de obosit, se vedea c abia se mai inea dreapt. Caii se mpleticeau. Nu voiser s-i schimbe, ca s nu atrag luarea aminte asupra lor. Urmritorii vor ncerca s afle mai nti unde au schimbat caii. Ziper nu ar fi vrut s rmn peste noapte la acest han, a crui reputaie nu era deloc bun, dar nu aveau ncotro. Dates! i strig prietenul. Rmnem aici? Livia trebuie s se odihneasc, dar s fim cu ochii n patru. Hangiul e un punga cunoscut i va ncerca s ne trag pe sfoar. De asta nu mi-e team! l asigur Dates, dnd pinteni calului. Hanul prea o construcie solid, din crmid bine ars, cu dou caturi i ferestrele una lng alta, artnd cte camere erau de nchiriat. Pe pereii dinspre drum erau pictate dou butoaie enorme, iar lng ele cte patru clieni fericii beau cu capetele lsate mult pe spate. Feele mesenilor erau pictate n rou aprins, nct preau dogorite de un foc viu. Pe unul dintre butoaie erau scrise, destul de stngaci, urmtoarele versuri de reclam: Cine bea aceast licoare Niciodat nu mai moare.
24

n faa hanului, mbulzeal. Tocmai sosiser civa cltori care se ndreptau spre Aquileia, aproape toi negustori. Cruele lor erau acoperite cu coviltire, nelsnd privirile curioilor s vad cu ce snt ncrcate. Fiecare negustor era nsoit de doi, trei sclavi. La una dintre mesele aezate afar, mncau patru muterii, cam prea veseli, ceea ce dovedea c goliser multe cni de vin. Glgia pe care o fceau era cu att mai mare cu ct jucau zaruri i fiecare nou arunctur era nsoit de vociferri, njurturi sau strigte de satisfacie. Ziper privi toate astea nemulumit, apoi trase crua mai ntr-o parte, aproape n spatele hanului, ca s nu atrag luarea aminte a celorlali. Hangiul i ntmpin fcndu-le temenele de bun venit, dar Ziper nu se art deloc dispus s se lungeasc la vorb cu el. Privirea negustorului trda o iretenie care nu-i plcea. i nici mutra lui de mistre nu-i inspira prea mult ncredere. Prul negru, stufos i aspru pornea chiar de deasupra ochilor, ca o coam. Fruntea ngust de un lat de deget era tiat n dou de o adncitur care se prelungea ca un an de la o tmpl la alta. Barba i nea n toate prile, din flcile mari. Strdania lui de a fi ct mai binevoitor era de prisos, cel care l vedea pentru prima dat tot rmnea cu inima strns ct un purice i cu ochii pe braele lui proase i puternice. Degetele scurte, boante, cu unghiile rsfrnte n sus, trdau o for cu totul deosebit. Ai o camer pe care s-o putem ncuia? l ntreb Ziper, grijuliu s asigure mai nti un loc pentru Livia. Am, sigur c da, spuse hangiul privind spre fat. Vei fi foarte mulumii. Dates i Ziper luar camera din faa aceleia n care urma s doarm fata. La intrare nu aveau u, ci o simpl pnz, cam soioas. nuntru erau dou paturi destul de ncptoare. Camera de alturi fu nchiriat pentru tatl Liviei, Marcus i sclavul lui Dates. Ziper fu de prere ca Livia s nu mai coboare n han, ci s-i aduc tatl ei mncarea sus. n gndul lui i spunea c frumuseea fetei va atrage luarea aminte a celorlali muterii i de aici s-ar putea nate o ncierare neateptat i nedorit. Pentru aprarea ei ar fi fost gata la orice. i art Liviei cum s ncuie ua pe dinuntru era un drug care
25

se punea de-a curmeziul apoi tatl i aduse un vas cu ap, s se spele. Ziper pipi patul, i salteaua de paie foni sub apsarea lui. Voia s vad dac nu este plin de plonie i, cnd ridic aternutul, fluier uor, a pagub. Dac te culci n patul sta, nu tiu ce-o s mai rmn din tine pn mine diminea! Fata se apropie s priveasc i rmase cu ochii mari, speriai, de ce vzu. M culc n cru. Nu! nu! Las c vedem noi ce facem. i aduc paie curate de jos i le aternem n colul cellalt. Iar plonielor le vin eu de hac, n-o s porneasc nici una spre tine. Fcu rost de un bra de paie, pe care l aternu pe podea, apoi arunc peste ele pelerina Liviei. Se duse s-l caute pe hangiu. D-mi o bucat de carne crud, i ceru. Hangiul nu se mir, bnuind ce vrea s fac. Ziper puse bucata de carne sub saltea. n noaptea asta vor avea de lucru, nu se vor atinge de tine. Cobor apoi bucuros, pentru c surprinsese licrul de recunotin din privirea fetei. nainte s ajung n han, auzi sub scar doi indivizi care i uoteau ceva. Se opri o clip, apoi cobor nc dou, trei trepte, s asculte mai bine. Ai vzut ce bibilic au urcat? Bune laude am fi cptat pentru ea. Ce s caute cu tia? Mi s-a prut c se cam feresc. Sau o pzesc de fric s nu cad cuiva cu tronc. i mie mi se pare c se feresc. Ai vzut ce traist duce sclavul? Hangiul ce zice? S-l vestim pe Caius. Va s zic i el a mirosit ceva. Atunci ce mai stai? Du-te i vestete c a picat ceva gras. Ziper, lipit de perete, privi dup ei, s tie de cine trebuie s se pzeasc. l gsi pe Dates aezat la o mas, cu o can de vin n fa i un papirus n mn. Prea cu totul absorbit de lectur. Chipul lui Dates era rvit de suferin i Ziper, nelegtor, se aez tcut
26

la masa lui, privindu-l ndelung, fr ca prietenul s-l fi simit. Sttea cu ochii pe jumtate nchii i citea versuri de pe sulul de papirus. Buzele i se micau uor Ziper se aplec ntr-o parte i silabisi i el, destul de greu, urmtoarele versuri: De-aici i trage numele i Amor, De-aici nti i-a picurat n inim A dragostei dulcea, dup care Te-a fi cuprins ngheul suferinei: Cci dac n-ai iubita lng tine, Icoana ei o vezi mereu, i-ntruna, Ai n ureche dulcele ei nume. Numai cu o zi sau dou mai nainte, Ziper n-ar fi priceput aceste versuri, l-ar fi privit mustrtor pe Dates, dar de cnd o cunoscuse pe Livia, cptase o neateptat nelegere pentru ceea ce spuneau ele. Prietenul lui era ndrgostit, i lsase sufletul la Roma. Cine tie n mrejele cui ncpuse inima lui curat. l comptimea pentru c Roma era, dup prerea lui, oraul pierzaniei, iar femeile de acolo nu puteau s-i aduc dect nenorociri cu dezmul lor. Nu-i nchipuia c n toat Roma ar fi putut ntlni o singur femeie de puritatea Liviei. n sufletul lui i cina sincer prietenul. Era sigur c o dat napoiat acas, Dates o va uita pe femeia aceea. Mai nti deprtarea, apoi treburile multe care l ateptau i care nu-i vor da rgaz s se mai gndeasc la ea, l vor vindeca. i punea el sperana i n Curta, fata cu ochii mari care l atepta de ani i ani, suferind n tcere. Ziper tia c, n ajunul plecrii lui Dates spre Roma, cei doi se ntlniser pe furi i rmseser mult timp mbriai, jurndu-i credin. Fata l atepta, dar iat c inima lui Dates era acum rece pentru ea. De masa lor se apropie unul dintre cei doi, pe care Ziper i prinsese uotindu-se. Dates l simi i, cnd i ridic privirea, l vzu i pe Ziper, alturi. De cnd sttea lng el? i nfur stingherit papirusul i l aez n traist, alturi de celelalte. Vrei s jucm n zaruri? li se adres cel care se apropiase. Nu! rspunse Ziper, dar n aa fel nct strinul rmase
27

locului. Nemaindrznind s rosteasc un cuvnt, el se ntoarse pe loc i plec. Ce ai cu el? l ntreb Dates, simind c prietenul e mai pornit dect s-ar fi cuvenit. Trebuie s fim cu ochii n patru. L-am auzit tinuind ceva mpreun cu un altul. M tem c vor ncerca la noapte s ne prade. N-au ce s ne ia. Toate aceste suluri nu cred s-i intereseze, pungile noastre snt goale. Iar dac, totui, vor ndrzni, cu att mai ru pentru ei. Sntem patru i mi se pare c nu dintre cei mai nepricepui. Oare ai mai inut vreodat sabia n mn, de cnd ai plecat de acas? Ba bine c nu, dei m-am ndeletnicit cu alte treburi. Nu cumva te ndoieti de priceperea mea? Hei, ai uitat c i-am fost un bun prieten de joac? Cum s uit? A fi tare bucuros s te tiu la fel de destoinic. Bine, bine, mcar de s-ar ivi prilejul s-i dovedesc c nu m-am moleit. Se trezir c-i amintesc timpul de odinioar, cnd i petreceau mpreun toat ziua, i se simir iar ca fraii. Pe msur ce Ziper i regsea prietenul era cuprins de o bucurie pe care de mult o atepta. Dates, nclzit i el de vinul bun, i ddu drumul la limb i i povesti prietenului despre viaa lui la Roma. Dar nu o zugrvi n culori att de negre, cum se atepta Ziper. i vorbi despre statuile, i pieele, i palatele, i bazilicele Romei. i descrise Colosseumul i i povesti cum se desfoar o lupt de gladiatori. i vorbi mai ales despre spectacolele de mimi i despre cea mai mare actri a Romei, despre Arria. I-o nfi n astfel de culori i i evoc att de ptima chipul i jocul i tot ce o nconjura, nct Ziper nu se mai ndoi c inima prietenului su plnge cu adevrat dup ea. Dates i vorbi apoi plin de admiraie despre Vergilius, i despre Lucretius, i despre Ovidius, i despre Martialis i despre muli ali poei pentru care se prea c tnrul prieten avea o mare admiraie. El, Ziper, nu auzise niciodat despre nici unul, i entuziasmul lui Dates i se prea cam nelalocul lui.
28

Se ntunecase i hangiul aduse la fiecare mas cte un mic vas din care ieea o fetil de cnep, arznd. O dat cu el, se apropie de masa celor doi prieteni i un sclav, cu o frigare ncins, pe care erau nirate buci de carne fumegnde. Mirosul ispititor le aminti c erau cam de mult nemncai, aa c se apucar s nfulece, cu toat convingerea. La o mas vecin, Plautius, Marcus i sclavul lui Dates fceau acelai lucru. Tatl Liviei dispru pentru puin timp, i Ziper care l urmrea bnuia c a plecat s-i duc fetei de mncare. Pdurea din jur nu se mai vedea, i simeau numai rcoarea. tiau ns c hanul este nconjurat din toate prile de fagi groi. Locul pe care se nla localul fusese anume defriat. Era al unui pretor a crui moie se ntindea ct vedeai cu ochii n jur. Lsase hanul pe seama mistreului care i ntmpinase, pentru c l tia descurcre i lipsit de orice scrupule, cnd era vorba s strng avere. i nu se nelase. Hanul ajunsese cunoscut pn departe, iar hangiul tiut de fric de toi cei care poposeau acolo. Se dusese vestea c hangiul nu e strin de unele nelegiuiri care se petreceau n mprejurimi, dar nimeni nu putea s spun ceva sigur. Poate c numai figura lui fioroas fcuse s se cread c este un om ru, gata la orice i, desigur, n legtur cu hoii de drumul mare care cutreierau acele locuri. i, de fapt, acesta era adevrul. De cte ori oprea la han cineva care prea s aib ceva n pung de data asta Dates era cel care i trezise interesul unul dintre cei doi oameni ai bandei, care pndeau, era trimis s dea de veste c a czut n plas un vnat ales. Noaptea, hanul era atacat i cltorul jefuit. Dac nu nelegea s-i goleasc de bun voie punga, era n primejdie s-i lase acolo i viaa. Pungaul care se apropiase mai nainte de masa celor doi prieteni, arunca acum zarurile pe o mas vecin, nconjurat de ali civa, cam de aceeai teap cu el. Din cnd n cnd privea plin de ur spre Ziper, fgduindu-i n gnd tot felul de cazne. Pe msur ce golea cnile de vin, ura lui cretea, o dat cu nerbdarea de a se rzbuna. De aceea i tot aa pe ceilali mpotriva lui Ziper, punnd cu oricare prinsoare c nu are curaj s se duc la acesta, s-l cheme s joace. n cele din urma, o namil ct toate zilele, negustor de cai, de fapt mai mult ho, se ridic i, proptindu-se n clcie, ca sa nu vin pe spate, de but ce era, se
29

ncumet s se apropie de masa lui Ziper, cerndu-i s joace cu el. Primi un rspuns la fel de scurt, ca i primul, dar geambaul nu se sperie. i-e fric s joci, sau n-ai ce pierde? l ntreb el i rse hrit, n timp ce juca zarurile n palm. Vru s ia un scaun i s-l aduc la masa tinerilor, dar n clipa cnd l aez, Ziper, cu o lovitur de picior, l arunc departe. Gestul neateptat l descumpni o clip pe geamba, dar nu mai mult. Se porni s njure i, fcnd semn i celorlali s se apropie, se repezi la btaie. Dates ntinse piciorul i geambaul se mpiedic, gata s cad. Cnd ajunse n dreptul lui Ziper, tot mpleticindu-se, primi o lovitur nprasnic n ceaf i se lungi cu gura n praf, rmnnd lat. Ceilali vzndu-l cu nasul n rn, i uitndu-se la custura scurt pe care o trsese Ziper de la bru, se linitir ca prin farmec. Cu att mai mult cu ct btrnul fierar i smulsese frigarea de fier din mna sclavului care tocmai le aducea s mnnce, i o inea ca pe o arm de temut. Dinuntru apru hangiul, strigat de slugi, i se repezi njurnd la cel czut n rn, dndu-i cteva picioare n coaste. Geambaul se ridic greoi i se ndeprt mpleticindu-se. Primise lovitura chiar n ceaf i era buimac. N-ar fi mai bine s plecm de aici? i ntreb Plautius, gndindu-se la fat. La noapte n-o s stm prea linitii. Mi-e fric de tia. Drumurile snt i mai primejdioase noaptea, Plautius. Dac ne vor ataca, n camere ne aprm mai bine dect n loc deschis. O s dormim iepurete, cu armele sub cap. Aa s-au i culcat. Plautius s-a lungit pe snopul de paie jurndu-i s nu nchid ochii o clip. Mna lui strngea mnerul sbiei. Marcus, alturi, dormea senin, somn de om tnr, care cnd pune capul jos i nchide ochii, poi s tai i lemne pe el. Avea ns arma aproape, i Plautius tia c se poate bizui pe ndemnarea lui la nevoie. Dei tnr, fierarul avea muchii ntrii de barosul pe care de dimineaa pn seara l ridica i l repezea n fierul nroit. Ziper nu se culc n pat, mai de frica plonielor, mai de frica dumanilor. Bnuia c, dac-i vor ataca, cu siguran c se vor
30

repezi cu cuitele spre pat. l chem i pe Dates lng el, sub masa lung, pe care o aez cam n col. ntinse o bund de ln i se lungir amndoi, fiecare simindu-se bine i n siguran lng cellalt. Dates strmb un timp din nas, din cauza mirosului cam tare de blan ncins, care venea dinspre cojoc, dar se obinui curnd i adormi. Ziper i auzi prietenul rsuflnd adnc, a om obosit, i zmbi binevoitor. El rmase ns cu urechea treaz. Un coco cnt miezul nopii i, tocmai cnd ncepuse s cread c n-o s fie nimic, prinse zgomotul unui pas uor, care se furia pe scar. Se ridic pe jumtate i ciuli urechea, s prind orice micare Cineva pea cu mare grij. Un pas nc unul Nu se grbea. Mai nti i nti voia s nu fie auzit. De fiecare dat, dup ce clca, asculta. n prima clip, Ziper vru s-l trezeasc i pe Dates, dar se rzgndi. Cu att mai n siguran se va simi cel care urc, dac l va auzi sforind. Ziper era ncredinat c n-are nevoie de ajutor ca s-l pun pe fug. O fi cel care i ceruse prima dat s joace zaruri? Luna se vedea pe fereastr. Lumina ei alb lsa o dr pn la intrare. Numai patul i masa erau n ntuneric deplin Pnza de la intrarea camerei se mic i din spatele ei apru mutra urt a celui ateptat. Chiar el era. Ziper se bucur ca un copil, gndindu-se c va avea prilejul s i-o plteasc aa cum merita. Pungaul i plimb n grab privirea prin camer, apoi ddu drumul perdelei, grbindu-se s plece. Se ducea, desigur, s dea de tire c totul este n regul. Abia acum Ziper i lovi prietenul uor cu cotul, i-l trezi. Ce-i? sri el. Sssst! n oapt, i spuse ce se ntmplase. Hotrr s stea n colul lor i s atepte linitii. Auzir iar pai pe scar. De data asta mai muli. Urechile lor ncordate prinser i zgomotul uor al unor sbii izbindu-se de zid. Atunci Ziper fcu cel mai neateptat lucru: ncepu s sforie, ca un om care doarme adnc. Cei de afar se apropiar i mai siguri pe ei. Ajunser n spatele pnzei de la intrarea camerei. O traser
31

deodat ntr-o parte, apoi trei pungai se repezir spre pat cu sbiile ridicate. Le nfipser cu sete n salteaua de paie i n clipa aceea neleser c fuseser trai pe sfoar. Prea trziu, pentru c se trezir cu masa n cap i auzir un urlet care fcu s le nghee sngele n vine. Ziper ipase de bucurie, dar i ca s dea astfel de veste lui Plautius i lui Marcus c a nceput lupta. Nici nu mai era nevoie, pentru c cei doi i apruser cu armele pregtite i se repeziser spre pungaii care rmseser afar i tot momondeau pe la ua Liviei. Cei din camer, dup ce s-au trezit cu masa n cap, n-au tiut ncotro s se repead, pentru c Ziper i Dates stteau n ntuneric, n timp ce ei erau n btaia lunii. Se ridicar de jos, tot mpiedicndu-se n mas, se repezir orbete nainte. Atunci sclipi sabia scurt din mna lui Dates, i primul punga se trezi la pmnt cu obrazul iroind de snge i urlnd de durere. Ziper l zrise pe cel cu zarurile i se aruncase pe el. Se strecurase pe la umbra zidului, pe sub fereastr i i czuse n spate, prinzndu-l n brae. Banditul rmsese cu spada n aer, nu avea cum s-l loveasc. Url din toate bierile cnd se simi smucit de la pmnt, pricepnd ce avea s urmeze. Cu mare uurin, Ziper l duse la fereastr i, fcndu-i vnt, l arunc. Un ipt scurt, o bufnitur nfundat i linitea se ls deplin. Pe scri alergar ceilali, nfricoai, unul inndu-se de falc, altul de fund, pentru ca tocmai acolo se nimerise s taie sabia btrnului Plautius. Dup ndeprtarea atacului, Dates, furios, ar fi vrut s-l pedepseasc pe hangiu, dar Ziper socoti c e mai nelept s-i vad de drum cum s-o lumina de ziu, fr s se mai ia la har cu cineva. Aa i fcur. Soarele nc nu albise bine rsritul, cnd ei erau n cru, cu caii nhmai. Tot ateptndu-se s le sar cineva n fa, plecar cu inimile strnse. Ziper i ncurajase spunndu-le c nu mai aveau mult de mers prin pdure, iar la loc deschis nu se mai temeau. Erau patru brbai narmai, toi unul i unul, n afar de sclavul lui Dates, cam slbnog i bolnvicios, care inea sabia n mn ca pe un ciomag. Dar pentru c fusese mult timp din via negustor i pstrase ceva din iretenia meseriei, sperau s le fie de folos cu vreun sfat. Singur Livia prea c e cu totul linitit. Nu dormise aproape
32

toat noaptea i acum aipise n braele tatlui ei. Ctre ora a treia din zi1, ajunser la marginea pdurii i rsuflar uurai. Scpai de sub coviltirul copacilor seculari, se trezir ntr-o baie de lumin care le nep ochii. Ziper i vr capul adnc n ap i sufl zgomotos. Livia rdea. Apoi se aezar amndoi pe un trunchi de copac nfipt n mal. Apa sczuse i rdcinile rmseser pe uscat, ca nite erpi mpletii, n lumina vnt. Se pregteau s porneasc iar la drum, dup o noapte de popas. Pe msur ce se apropiau de cas, se grbeau, dei puterile le erau mpuinate. Dormiser chiar pe malul lui Donaris. De cnd auzise murmurul apei n apropiere, Ziper se linitise. Parc erau acas. Chiar n ziua aceea aveau s ajung la Viminacium i de acolo, n dou zile zreau zidurile Sarmizegetusei. Ziper se bg din nou n ap. Picturile alergau pe pieptul lui bombat, pe pielea-i ca de femeie. Livia i arunc i ea ap pe fa, apoi i vr picioarele n ru. Ziper i spusese c e bine s te speli cu apa lui Donaris, pentru c te ntrete, iar dac pleci n lupt, te apr. Livia nu credea toate astea, dar i plcea s-i in picioarele n ap, nainte de a porni la drum. Veniser aici, pe mal, i ca s fie singuri, dei n-ar fi recunoscut asta nici n faa celorlali, nici n faa cugetului lor. Se cunoteau de aproape o sptmn i, cu toate c nu-i vorbiser mai deloc, fiecare zi i gsise mai apropiai unul de cellalt. El i spunea totul prin mici gesturi, care trdau o grij deosebit, i ea i mulumea din privire, aa c btrnul fierar, dei simea ce se petrece n sufletul fetei, nu-i putea spune nimic. Ar fi sftuit-o s se fereasc de un brbat pe care nc nu-l cunoate, s nu se ncread n el. Dar cum s-i spun, cnd ei nu-i vorbeau, nu plecau mpreun, nu fceau nimic care s-i ndrepteasc sfaturile? i, totui, el simea c cei doi copii snt din ce n ce mai apropiai unul de cellalt. Citea asta n privirea Liviei, pentru c mai ales pe ea o pndea. Acum btrnul sttea rezemat de scoara aspr a unui stejar i nu-i scpa din ochi. Jocul lor nevinovat l mai liniti. Ziper, omul
1

La romani ziua ncepea la ora 6 dimineaa.

33

sta mare ct doi, parc era un copil, nu-l credea n stare de vreo rutate. Frica btrnului fusese aceea ca Ziper s nu se schimbe, odat ajuni acas. Acum, pe drum, cum s se poarte altfel dect bine? Ce va fi ns atunci cnd ei vor fi n minile lui, acolo, departe, la Sarmizegetusa? Ziper izbutise n aceste zile s-i mprtie tocmai aceste gnduri negre. Nu prea n stare s fie ru, s se schimbe peste noapte. Chiar joaca de acum l linitea pe btrn, i orict ncerca el s pun stavil simmintelor care l apropiau de tnr, nu reuea. i plcea s-l priveasc. Un brbat att de falnic nu ntlnise nc n viaa lui. Nici el nu l-ar fi putut cuprinde pe la umeri, cu amndou minile. Fierar fiind, i plcea s vad muchii ncordai bombndu-se sub piele, rotunjindu-se. Se uita lung la Ziper, mare i ager, cu fa de copil, cu mersul puin legnat, cu barba cnepie i cu ochii lui albatri. Se auzi iar bolboroseala apei i rsul Liviei. n colul ochilor btrnului miji un zmbet, i el ddu din cap, ntr-un gest care spunea c n-are ce face, snt tare frumoi amndoi, iar joaca lor e nevinovat ca i a copiilor. Plautius auzi fonet de frunze i din spate se apropie Dates, cu privirea obosit, cu obrazul nnegrit de barba abia crescut. Trecu pe lng el fr s-l zreasc i se ndrept spre ap, s-i limpezeasc ochii nroii de nesomn. Fierarul avea un respect deosebit pentru acest tnr, dar nu pornit din dragoste. Un respect nscut din distana mare care i desprea: era un adevrat tarabostes. inuta dacului impunea respect. Pe btrn l nduioa tristeea lui din ce n ce mai adnc. Pe msur ce se ndeprtau de Roma, Dates i simea inima mai grea. Se convingea, o dat cu creterea deprtrii, c n-are s-o mai vad niciodat pe Arria. De cteva ori l prinsese Ziper cu papirusul n fa, scriind ceva. Sufletul i se revrsa n elegii, pe care spera s i le trimit printr-un negustor. Cteodat i se prea c versurile lui o vor aduce n Sarmizegetusa, i atunci mai nflcrate i erau cuvintele. Prietenul ofta i l lsa n pace. Bnuia ce suflet greu are. i nchipuia cum s-ar fi simit el, dac ar fi fost nevoit s n-o mai vad niciodat pe Livia, cnd simea dorina s-o priveasc n orice clip. Dates i opri paii aproape de cei doi i ascult bolboroseala apei. Zmbi i se duse mai la vale, s-i spele faa.
34

Soarele ddu adevrata culoare lucrurilor, i ei se urcar iar n cru i pornir. Dar nu ieiser bine la drum, cnd, de departe, i ntmpinar strigte i larm. Dates, care mergea n fa, le fcu semn s opreasc, iar el i ndemn calul s mearg la pas. Ca s nu fie auzit, prsi drumul i se apropie de locul glgiei furindu-se pe lng pdure. Cnd fu destul de aproape, desclec i leg calul de trunchiul unui arbore. Se temea s nu fi ntlnit militari, scoi acum la instrucia de diminea. Asta ar fi complicat lucrurile, pentru c ar fi trebuit s atepte sau s ocoleasc cine tie pe unde. n dreapta auzi zngnit de fier i se piti la rdcina unor tufe. Zri, destul de aproape, cteva bordeie acoperite cu frunze i crengi, din care ieeau sclavi, cu minile nlnuite. Sclavi i rufctori care i ispeau pedepsele muncind. Paznici nar mai i suduiau i i mboldeau s se grbeasc. Odat nirai unul n spatele celuilalt, ei ncepur s-i trasc picioarele spre osea, urmrii de pocnetul unui bici amenintor i de n demnuri glgioase. ncepea o zi de munc. Trecur pe aproape de el, dar nu-l zrir. Ca s se conving c pot s mearg mai departe, Dates i urmri, s se lmureasc despre ce este vorba. Strni n grupe de cte cinci, ase, sclavii se chinuiau s mping blocuri mari de piatr, pe care le fceau s alunece pe buteni rotunzi. Alii, la margine de drum, izbeau cu barosul pietroaiele i le frmiau tocmai bune pentru a fi bttorite cu maiul. n couri de nuiele, piatra sfrmat era crat ceva mai departe i rsturnat ntr-un loc unde drumul fusese rupt de o scufundtur de pmnt. Deasupra acestei pietre sfrmate i bttorite erau aezate lespezile cioplite, mpinse pe buteni scuri i nu prea groi. Toat aceast munc se desfura n ndemnuri scurte, venite din toate prile, care se ncruciau ntr-o hrmlaie din care nu se mai nelegea nimic. Pe Dates l interes toat aceast treab. Aadar, era adevrat c Traian poruncise repararea drumurilor care duceau spre Dacia. De doi ani, de cnd se urcase pe tronul mprtesc, multe ncepuser s se schimbe la Roma, i el simise pe pielea lui vrjmia care cretea mpotriva dacilor. Noul mprat fcuse n aa fel ca meterii buni s se napoieze de la Sarmizegetusa, iar alii nu mai porniser s le ia locul. Nici instructori militari nu
35

mai veniser s-i nvee pe daci tehnica aruncrii cu balista, cu catapulta sau cea a luptei cu spada. n schimb se reparau drumurile i asta nu prevestea nimic bun. Auzise zvonuri la Roma c garnizoanele de la Viminacium, i de la Ratiaria, i de la Oescus, i Durostorum primiser cohorte noi. n ara geilor frai de aceeai limb, Traian ntrise Troesmis-ul cu noi oameni i maini de rzboi, iar flota de la Aegyssus patrula n sus, ajungnd pn la Oescus, i mai departe, la Drobeta privea n toate prile s simt o micare de nesupunere. Spre apus, triburile iazige stteau gata s fie asmuite de romani i s se strecoare pe malurile Marisului1, spre Germisara2, ca s ajung la Sarmizegetusa. Oare se apropie rzboiul? Dates i umfl pieptul ntr-un oftat adnc. Cine tie ce timpuri vin pentru fraii lui! Se napoie la cal i, n pas liber, ajunse lng cru. l ateptau nerbdtori. Ocolim locul! Cu o zi mai nainte avuseser o dovad sigur c erau cutai. Norocul lor fusese acela c soldatul, care i ntrebase chiar pe ei dac nu ntlniser un btrn i un tnr ntovrii de o fat frumoas, se dovedise un mare prost, pentru c altfel cine tie ce s-ar mai fi ntmplat. i spuseser c nu, i el i mboldise calul la galop, ndeprtndu-se. Hotrser s mearg cu i mai mare bgare de seam. Cutar un drum de leau, care s duc spre vreun sat ascuns n inima pdurii. l gsir i ocolir locul n care de diminea i pn seara se auzeau ndemnurile i strigtele celor care crau blocurile de piatr. Ziper hotrse s nu mai treac prin Viminacium, unde puteau fi ateptai, ci s lungeasc puin drumul, pn la Dierna3, ca s urce apoi drept spre Tibiscum, fr a mai fi nevoii s treac prin ceti n care ntlneai la doi pai un soldat roman. n apropiere de Viminacium, pe un platou larg, nconjurat de pdure deas, fcea instrucie o cohort, pe care o privir lung, deoarece nu era prea departe de drum. Arcaii trgeau la semn,
1 2 3

Mureul. Geoagiul de azi. Orova de azi.

36

prtiaii ncercau s loveasc o momie de crp, de statura unui om, aruncnd din mers, pedestraii propriu-zis alergau gladio stricto, cu sabia scoas din teac repezindu-se unii la alii. Erau mprii n dou tabere, fiecare susinut de un numr oarecare de soldai clri. Cei mai solizi se antrenau aruncnd temutul pilum, sulia scurt de nlimea unui om, dar att de grea nct strpungea scutul. i fceau vnt i o azvrleau de la 15 pai. Bufnind scurt, sulia se nfigea ntr-un perete nalt, ridicat din brne groase. Ziper privea mai ales spre aceti hastari arunctori cu sulia subiri i vnjoi. tia c scuturile dacilor, din piele sau blan de lemn nu rezistau acestui pilum nprasnic. Chiar dac nu strpungea scutul, cnd se nfigea n el, nu-l mai puteai ine n dreptul pieptului, fiind tras n jos de greutatea suliei. Atunci rmneai descoperit n faa arcailor i a prtiailor, care te mprocau cu sgei de la mai bine de 130 de pai. Privete, Plautius! strig Ziper btrnului fierar. Iat arma care ne sperie. Tu tii s bai aa sulie grele, care s treac prin scut? Poate c multe dintre cele pe care le vezi au ieit de sub ciocanul meu. S te apuci, Plautius, s ciocneti i pentru noi. S-i nvei i pe ai notri cum s fac fierul i mai tare. N-o s se rceasc o clip spinarea nicovalei tale. N-a mai rostit nici o vorb, dar ochii au continuat s-i scapere, privind lung la instrucia soldailor. Treceau acum pe lng corpul triorilor, soldaii veterani, hrii prin multe lupte, mbtrnit fiecare cu sabia n mn. Ei alctuiau linia a doua a cohortei, adesea fiind mai ndrtnici n lupte dect cei din frunte. Pentru ei moartea nu mai era o nenorocire att de mare, tinereea trecuse de mult. Unii nu ateptau dect o sgeat bun care s le curme viaa de vntur lume, dintr-un castru n altul, dintr-o cohort n alta, de pe un front pe altul. Muli ns, visau de pe acuma la viaa linitit pe care o vor duce ntr-o canabe, lipsit de orice ameninare, la o margine de castru, bine aprat. Cei mai muli doreau s porneasc spre Moesia Inferior, unde se tia c primesc mai uor un petic bun de pmnt, poate chiar n apropierea Danuviusului. Se ineau lan castrele i cetile ntrite aici, la marginea imperiului, toate ndreptate spre
37

nord, de unde apreau, clrind cai iui, cetele barbare s jefuiasc. Pe lng Durostorum sau Sucidava, sau Capidava, sau Carsium sau Troesmis, locuri bine ntrite i pline de armat, n orice clip pe picior de rzboi, puteai s te simi n linite, chiar dac, din cnd n cnd, i se mai cerea sprijinul s liniteti rzmeriele btinailor gei, alungai de pe pmnturi. Dar cine i-a pus s se mpotriveasc att de ndrjit? Roma nu are o clip de linite n aceast parte a imperiului, nct a trebuit s aduc aici sate ntregi de traci besi i lai din sudul Danuviusului, pe care s-i mproprietreasc i s-i nvrjbeasc cu geii rmai fr ogor. n marginea pdurii ntlnir mainile de rzboi, cteva zeci, nirate una dup alta. Pe Ziper l interesau mai ales arunctoarele de bolovani balistele pe care le construiau inginerii Romei i la Sarmizegetusa, dar fr prea mult suflet. De cte ar fi avut Decebal nevoie! Fiecare cetate ar fi trebuit s aib zeci de arunctoare, dar mai ales cele care pzeau trectorile. Ar fi mpnzit Buridava, ca dumanul s nu poat urca pe Alutus n sus, i Cumidava, ca s nu se strecoare spre izvoarele Naparisului, s cad prin spate spre Sarmizegetusa, i Germisara, i Potaissa, i Napoca, s nu se lase din sus iazigii dumani, la chemarea Romei. Oft iar, nct fu gata s crape pieptarul de piele pe pieptul lui. Multe erau de fcut i toate n grab. Pe tronul mprailor Romei se suise om ambiios, i Decebal tia c nu mai are mult a se gndi. Ar fi vorbit despre toate astea cu Dates, dar l simea mereu departe de gndurile i grijile lui. El, de cte ori fceau un popas, i nfunda nasul n sulurile de papirus i bombnea ca babele, citind. fichiui spinarea cailor i crua se smuci deodat, speriind-o pe Livia.

38

Acas
oarele aluneca uor n spatele dealurilor blnde, desennd umbre din ce n ce mai lungi. Odat cu coborrea lui, linitea punea stpnire pe ntinsul vilor: puteai s-i asculi inima. Nici paii nu mai aveau sunet. Clcai pe iarba gras de parc pluteai. Nu-i venea s vorbeti, erai numai ochi. Departe, unduirile dealurilor se pierdeau ntr-o cea subire, pe care soarele n-o mai usca. Aerul l simeai deodat rece, venind din pdurea deas, dar primitoare. Pdure de arbori cu frunza cztoare, luminoas, spart de poieni n care descoperi covoare ntinse de albstrele. Mergeau cu toii pe jos. Caii i crua rmseser n urm, veneau la pas. Coborser s-i dezmoreasc picioarele, dup o zi de stat chircit. Ziper privea fericit chipurile ncntate ale fierarilor i al Liviei. Ceea ce vedeau n jur ndrepteau cuvintele dacului. Le vorbise despre frumuseea dulce a Daciei, cnd ncercase s-i conving s-l urmeze. Btrnul fierar trise n clima cald din sud i era speriat de gerurile care mpietreau apa Danuviusului. Nici vara nu i-o nchipuia prea cald, dac iarna era att de aspr. i iat c
39

treceau prin locuri minunate! i ntmpin o turm de oi, mnat de ciobani tineri, cu brbile abia mijite i pletele revrsate pe umeri. Copii frumoi, cu ochi albatri, care se oprir s-i priveasc i i salutar plecndu-se, cnd ajunser n dreptul lor. Erau mbrcai ca i oamenii mari, n cmi largi, lsate peste ndragii nguti pe picior, despicate n pri, pn aproape de old. Mijlocul l aveau strns n curea lat de piele, de care atrna cte un corn scurt. Ia cntai, mi copii! i ndemn Ziper, oprindu-se lng ei. Ciobneii se privir mai nti sfioi, apoi i desprinser cornurile, pentru c nu-l puteau refuza pe acest tarabostes tnr. Sunetul cald i molcolm, ca dealurile din jur, se pierdea departe, spre alte turme, de unde se napoia ca un rspuns. Ali ciobnei i puser cornurile la gur i suflar sunet dulce i linitit spre cei care i chemau. Curnd, vile se umplur de cntec de ciobnei, pn departe, n plin munte. Cei doi ascultar rspunsurile, apoi ncepur s rd spre Ziper, mndri de isprava lor. Oile se fcur roat, ascultau cornul, behiau scurt, le era sete. Hai, mnai-le la ap! i ndemn Ziper. Copiii ddur iar binee, apoi i ridicar ciomegele pe umr, ndemnnd turma s se urneasc din loc. Cnd se ndeprtar, ncepur a cnta legnat, tot privind pe sub sprncene napoi. La drum! hotr Ziper. Munii erau aproape. erpuir pe vi nguste, din ce n ce mai ntunecoase. Aerul era acum tare i rece, i clocot de ap i urmrea. Pornir pe apa Sargeiei strecurndu-se printre muni falnici. Se trezir n stnga cu coama lung a Luncanilor, munte ca un zid, iar n dreapta le apru vrful pe care se ridicau zidurile Sarmizegetusei. Soarele nc mai prindea vrful turnului din mijlocul cetii, luminndu-l de parc era poleit cu aur. Sarmizegetusa! opti Ziper, Liviei. Fata privi lung i ntrebtor nainte. Viaa ei avea s nceap cu adevrat acolo, ntre zidurile acelea. Se ntoarse apoi spre Ziper, de parc ar fi vrut s afle de la el ce o va atepta, oare, acolo? El i zmbi cu tot chipul, linitind-o. Decebal tocmai spunea scribului cum s ticluiasc o scrisoare
40

ctre cpetenia roxolanilor, de care l lega o veche prietenie. Voia s-i spun c se anunau timpuri grele, i c Traian nu avea de gnd s mai pstreze nelegerea fcut cu Domitianus. Noul mprat era ambiios i pornit pe fapte mari. De aceea, el, Decebal, nu-i odihnea poporul o clip, se grbea s ridice ziduri noi sau s le ntreasc pe cele vechi. Ar fi vrut s tie ce va face el, dac romanii vor trece apa Donarisului i-i vor cotropi ara? Va veni alturi de daci, cu cavaleria lui? La nevoie el, Decebal, i va trimite arme s-i narmeze triburile i s fie gata de drum. Putea s-i trimit sbii, i lnci, i vrfuri de sgei, pe care le fac acum meterii din Germisara, i Appulum, i Sarmizegetusa. n rest i dorea sntate i via lung, ca unui frate. Scribul nir toate aceste vorbe pe papirusul ntins ct masa, peste care sttea aplecat, scriind frumos liter cu liter. Nu mai era el prea tnr, barba i se rrise, dar mna i era sigur. n cancelarie nvli o slug cu ochii sclipind de bucurie i i spuse lui Decebal: Stpne, nepotul tu, Dates, s-a ntors de la Roma, i e nerbdtor s te vad. S vin la mine! Glasul lui gros cptase deodat cldur i vioiciune. nc nu-l atepta, dar iat c sosise mai devreme. l bucura graba cu care se ntorsese acas. Decebal nu avea copii, i dragostea lui toat o dduse acestui nepot de sor, pe care l crescuse sub ochii lui, spernd s fac din el un urma demn de tronul pe care i-l lsa. Nu mai avea ali nepoi, pentru c Diegis, fratele de curnd plecat lng Zamolxis, nu avusese nici el copii. Acum era nc n putere, inea bine n mini grijile rii, dar n curnd prul i va albi i un alt brbat va trebui s-i urmeze dup cum el i luase locul lui Duras. Dates i se prea a fi un copil ager la minte, i dac l trimisese la Roma nu o fcuse numai ca s nvee arta romanilor de a nla ceti i aterne viaducte, ct mai ales ca s priceap mai bine lumea. Roma era locul spre care trgeau toate triburile nomade, dorind s prade, i s drme, i s jefuiasc, pentru c avea ce. Decebal l trimisese pe Dates s-i cunoasc edificiile, i legile, i colile, i statuile, i circurile, i oamenii luminai, ca alturi de ei s nvee a preui nelepciunea. Voia ca Dacia s aib n fruntea ei un rege
41

destoinic i nelept, pe care s-l respecte i prietenii i dumanii. Nepotul apru n u i se opri plin de respect. Am venit, unchiule! Decebal l mbri i-l inu lipit de piept o clip, de parc ar fi vrut s se conving c este, ntr-adevr, acolo, apoi l ndeprt s-l priveasc mai bine. l simise crescut subire i vnjos, i se bucura c se nlase nct el nu-i mai ajungea dect ceva mai sus de umr. Regele era un brbat nici prea nalt, nici prea scund, dar cu oasele mari, de om obinuit cu mnuitul armelor grele. l cercet cu ochiul ncruntat, ndelung, apoi izbucni ntr-un hohot puternic de rs. Ari ca un adevrat roman! Da, da un roman i jumtate! Parc ai fi nobil crescut n Forum. Uite c un fiu al Daciei arat mndru ca un roman. Cred c s-a i zvonit n cetate c am primit solie de la Traian, i izbucni iar n rs. Dei mai scund, i trecu braul pe dup umrul tnrului. i plcea s-l simt aproape, s-i pipie muchii tari i s se bucure cum numai cei n vrst tiu s se bucure de tineree. Da sufletul? Sufletul i-a rmas dac? l iscodi privindu-l zmbind. S alerge o solie la Sargedava! porunci. Mama ta e acolo, te ateapt cu nerbdare. S-o cheme aici, pe Sinna, sora mea, mai spuse celui care se pregtea s-i ndeplineasc porunca. Dates l tia pe unchiul su cam tcut, i l gsea pus pe vorb. Pstrase imaginea lui Decebal de pe timpul cnd abia trecuse de vrsta copilriei. Se gndise mult la aceast revedere i altfel i-o nchipuise. Dac Decebal l-ar fi privit grav i l-ar fi ntrebat: Ei, ai nvat ceva la Roma? ar fi fost mai aproape de ceea ce se ateptase. Iat ns c unchiul att de respectat l prinsese pe dup umeri i-i spunea c arat ca un adevrat nobil roman, fr s surprind la el urma de repro din privirea lui Ziper. Dates, biatule, nu m mai satur privindu-te! Buna ta mam va lcrima ca toate femeile. i va fi mndr, iar tatl tu se va speria. l tii ct e de ciclitor. Cnd i va vedea mbrcmintea, va sri n sus! Ha, ha, parc-l vd. Mai bine s te schimbi pn nu vine el. Rdea scurt, ca un om nu prea nvat cu astfel de izbucniri, gndindu-se la cumnatul su, om aspru i drept, cruia nu-i plcea s-i ias nimeni din cuvnt.
42

Ai nvat s scrii i s citeti slovele romanilor? Da, unchiule. Bravo! Am avut ntotdeauna pe lng mine nvai care tiau limba Romei, dar n cine pot s am atta ncredere ca n tine? Gndurile mele cele mai ascunse i le pot mprti, fr teama c ajung la urechile dumanului. Dac vreau s scriu o depe tainic, e ca i cnd a ti-o numai eu, dac o aterni tu pe papirus. Am cumprat de la un grec din Tomis o grmad de suluri, gndindu-m c i vor trebui. Dar, ia spune-mi, ce ai vzut mai frumos pe unde ai umblat? E, ntr-adevr, att de strlucitor totul? Ai vzut tu palate att de mndre cum se laud mercatores tia, cum i spun negustorii de tot felul care vin tocmai de pe acolo, sau snt vorbe n vnt. E mndr, unchiule, i frumoas Roma. i puternic. i-a ntins stpnirea ct hotarele lumii. E o grdin n care nu tii ce s admiri mai nti palatele i bile lor, circurile i pieele, vasele de aur din care mnnc, cupele din care sorb vinul snt minunate. Aur, da are Roma aur. l rvnete de peste tot. Pe unde au trecut legiunile ei, au jefuit totul i acum sorb vinurile de Falern din ele. Dar ia spune-mi, vinul lor de Falern e tot att de bun ca al nostru? Am but puin, unchiule. Altele dac m-ai ntreba, poate c i-a spune mai multe. Trebuia s fi but din vinul lor de Falern! Dar tii, Falern de-acolo, nu din sta din care aduc negustorii pe-aici. Cer o groaz de bani pe el i tot miroase a smoal. Dar osele ca ale lor poi s faci? Dac a avea meterii de acolo Meteri avem. A adus Ziper. Snt i de-ai notri muli pricepui, i mai muli harnici i dornici s nvee. i trimit i pe ei la Roma, s le fure meteugul. Traian n-o s-i mai primeasc. Aceste din urm vorbe umbrir bucuria cu care Decebal i ntmpinase nepotul. Dates rostise numele aceluia care i furase multe nopi de somn, ntotdeauna socotise c n rzboiul trecut nu-i nvinsese pe romani, ci pe Domitianus, mpratul dedat plcerilor mai mult dect rvnei de a lupta. Lui Domitianus i
43

ghicise repede firea. l bnuise uuratic i ambiios. Iscoadele l vesteau c mpratul are mai mult chef de femei frumoase i biei tineri, dect de praful drumurilor i viitoarea luptei. De aceea i zgndrise firea trimindu-i vorb s-i dea cte doi oboli de aur pentru fiecare roman, dac vrea s ncheie pacea. Mndrul mprat a vzut negru naintea ochilor, s-a gndit la ocara Senatului cu care i aa nu se avea bine i i-a poruncit n prip lui Fuscus s loveasc n trufia dacului. Aa l-a atras n strmtoarea de la Tapae i i-a nimicit mult oaste. Cu Traian simea Decebal c nu mai merg lucrurile la fel. Iscoadele veneau acum cu alte veti. Noul mprat are tmplele crunte, tie s-i stpneasc pornirile, iar visul lui cel mare se zice c este acela de a pune piciorul la Sarmizegetusa, s spele ruinea pcii ncheiate de Domitianus. Traian are 44 de ani i o fire neastmprat i drz. Se zice c niciodat nu d napoi, cnd i pune ceva n cap. Pentru Decebal era limpede ca lumina zilei c acesta se pregtea temeinic pentru rzboi. De-a lungul lui Donaris ntrise cetile i castrele, adusese legiuni noi sau le ntrise cu noi cohorte pe cele vechi. La Viminacium, la Ratiaria, la Oescus, la Novae, la Durostorum se nla piatr peste piatr, ntocmind ziduri trainice. Decebal mai tia c n curnd romanul i va cere s se supun cu adevrat, i el va trebui s ridice sabia, s-i apere libertatea. De ani de zile se pregtea fr o clip de rgaz, pentru c nu se putea altfel, cnd avea n coast un mare imperiu. Cei plini de putere i simt sabia tare i snt gata s o ridice n orice clip, pentru a se face dreptatea dup dorina lor. Acum Roma trece prin clipe grele. Domitianus i-a cheltuit n lux i desfru tezaurul, i-a golit hambarele. Foamea a nceput s dea trcoale strlucitei ceti. Rurile de aur care se scurgeau spre ea au secat. Numai o nou ntindere ar putea s-i aduc aurul de care are nevoie, ca s-i duc mai departe traiul desfrnat. Ochii lor se ndreapt rvnitori spre Sarmizegetusa, unde tiu c vor gsi averi fr seam. Privesc lanurile ntinse unduindu-se n soare, i gurile nghit n sec. Burta Romei ghiorie de foame i grul Daciei ar putea s-o sature. L-ai vzut vreodat pe Traian? ntreb unchiul cu glasul lui obinuit, grav i aezat.
44

De mai multe ori. Se zice c e un om de isprav. Este, unchiule. Roma i pune speranele n el. Nu seamn deloc cu Domitianus. E cumptat i destoinic. Cnd l priveti, i dai seama de asta. E omul care, cnd ia o hotrre, n-o mai calc. Poart prul scurt, adus pe frunte, i nu-i dai vrsta pe care o are, dei tmplele i snt ncrunite. Nepotul trase cu coada ochiului spre unchi i bg de seam c i el are tmplele nflorite cu cteva fire albe. Ochii i erau ngndurai. Nepotul se trezi c-l privete lung, de parc acum voia s-l cunoasc. Din cauza brbii i a cciuliei de ln, capul i prea prea mare fa de trup. Pomeii obrajilor proemineni i leau faa, dndu-i nfiare de om cu o mare putere. n timp ce Dates i vorbea despre Traian, ajunser ntr-o ncpere mare, n mijlocul creia era o mas lung, mprejmuit de scaune cu sptar rotund. Trecur apoi ntr-o camer alturat, micu, n care regele obinuia s stea de vorb cu cei apropiai. Cnd s intre, spuse unui sclav care atepta cu fruntea plecat s treac cei doi: Vestete-l pe Vezina s pofteasc pn la mine. Ascultndu-l pe nepot vorbind despre Roma, Decebal i ncruntase din ce n ce sprncenele stufoase. Numai o dat l fulgerase cu privirea, dar nepotul nu-l vzuse i povestise mai departe. E puternic Roma, spui? ntreb regele, artnd nepotului un scaun cu picioare scurte i cu o pern umflat deasupra, pe care s se aeze. Legiunile ei snt peste tot, din Hispania i Gallia pn pe coastele Asiei Minor, din caldul Aegiptus, pn n inuturile ndeprtate ale Britaniei. Rnd pe rnd, ceti i popoare s-au plecat n faa armatelor ei. Gallia, i Macedonia, i Pergamul, i Syria, i Panonia. Tnrul se opri, deodat, speriat de propriile lui cuvinte. Niciodat nu se gndise ca acum ct de ntins este Imperiul Romei, i se ngrozise imaginndu-i nesfritele lui inuturi. Adug cu glasul sczut: Noi sntem o mn de oameni, i fr tiina rzboiului pe
45

care o au ei. Legiunile lor snt clite n lupte grele, soldaii lor au dibcie i drzenie. Decebal pea de colo-colo, ca un leu n aren ateptnd gladiatorul. Nepotul nu-i ddea seama c nfipsese un cuit n inima regelui. i spusese toate astea ca i cnd el nu le-ar fi tiut, i doar de aceea se zbtea s strng n jurul lui toate popoarele ameninate. Trimisese soli la roxolanii din stepa getic, la bastarnii de pe malul Pyretusului, la costobocii de dincolo de apa Samusului, la buri, i la marcomani, i la cvazi. Tot cutnd aliai cu care s in piept dumanului comun, trimisese scrisori pn i parilor, n ndeprtata Mesopotamia din Asia Minor, pe care i-a ndemnat s izbeasc legiunile romane prin Cappadocia i Calicia, ca s-i alunge n Mare Internum i apoi s scape de sub talpa lor Pergamul. El ar fi ncercat atunci s-i lase oastea dincolo de Donaris, s-i mping n afara Traciei i s ajung pn la Byzantium. Copilul din faa lui i vorbea despre puterea Romei ca i cnd el nu i-ar fi simit apsarea n spate. Parc el nu i-ar fi dat seama c dumanul caut s-l nconjoare din toate prile, iar unde nu are legiuni, Roma leag aliane. Dincolo de Pathissus1 ateapt clri iazigii, gata s dea pinteni cailor i s se repead s prade. Reuise n cteva lupte s-i ndeprteze i s-i fac s tie de frica sbiei, dar nu ateptau dect o clip de slbiciune ca s se repead. l nelinitea mai ales faptul c Roma i trecuse armata dincolo de Donaris. Nu-l mai desprea acum apa molcom a fluviului, care i ddea siguran. Ca s-i asigure stpnirea n stnga lui Donaris, trupele auxiliare spau ntr-una valuri de pmnt, n spatele crora se vor apra cnd va veni timpul ncletrii. i pentru acel timp se pregtea i el fr preget, ntrind cetile care s le stea n cale. Pe apa Alutusului ntrise Buridava, ca s in piept legiunii a VIII-a din Oescus, iar mpotriva celor care ar vrea s urce pe ngusta cale a Rhabonului, ridicase noi ziduri cetii de la izvorul rului, att de bine aezat chiar n mijlocul munilor. Decebal se oprise n faa ferestrei i privea departe, n afara cetii. De aici, privirea cuprindea locul pn departe. Vrfurile
1

Tisa.

46

munilor din jur se pierdeau n ceaa uoar. Pdurile dese odihneau ochiul cu verdele lor dulce. Erau pduri de stejar, i fag, i mesteacn, i Decebal le auzi fonetul molcom, i plcea s se plimbe prin desiul lor, cu arcul pregtit s sgeteze lupul care ddea trcoale turmelor risipite prin luminiuri. Se ducea adesea la o stn mai ndeprtat, s mnnce jinti fcut de un baci btrn i cam htru, care tia a cnta frumos dintr-un fluier fcut de mna lui. Baciul era cunoscut de toi ca fiind cel mai priceput n alegerea lemnului potrivit, iar fluierele lui aveau sunet cald, de l-ai fi ascultat orict. Din turnul cetii se vedeau, dincolo de ziduri, casele comailor, rnduite pe poalele muntelui pn jos, n apa Sargeiei. n ultimul timp casele se nmuliser spre soare-apune, ngrmdindu-se una n alta. Oamenii veniser aici de prin sate ndeprtate, ca s fie mai aproape de zidurile protectoare ale cetii. Timpurile erau tulburi. Sttea rezemat cu mna de zid i privea lung, apsat de gnduri. Oare fcuse bine c-i trimisese nepotul n brlogul dumanului? Fcuse bine? Nu cumva o s se nfrunte i cu el? Nu-i erau de ajuns mpotrivirile unor cpetenii din ceti, care cutau s se pun bine cu Traian, speriai de faima noului mprat i nelegnd c neaprat se apropia clipa ncletrii? Muli erau gata s-i plece fruntea. Prinsese un astfel de sol pornit din cetatea Pelendava, i-l scurtase cu un cap. l chemase i pe Siroles, cpetenia, la Sarmizegetusa, i-l pedepsise n acelai fel, ca s fie de exemplu. Pe Siroles l apucase frica, cetatea Pelendavei fiind aproape de duman, n plin cmpie, pe apa repede a Rhabonului. Trimisese apoi acolo un om de ncredere care i se plnsese c nu numai Siroles fusese gata s se nchine Romei, ci i ceilali tarabostes din cetate. Mai ales ei se temeau de sabia romanului. i dac la Pelendava avea acum om de ncredere, n Ramidava, i la Tibiscum simea c lucrurile nu stteau prea bine, dei nu avea nici o dovad. n fruntea Tibiscumului era acum ambiiosul Bicilis, cruia i plcea viaa dulce i vinul vechi, dar priceput i destoinic n treburile cetii. Mult timp Decebal l inuse n preajma lui, ca om de ncredere, iar cnd l trimisese la Tibiscum o fcuse cu convingerea c va avea acolo conductor destoinic. Curnd aflase c pornirile rele nbuite atta timp ct fusese sub
47

ochiul lui l duseser din nou pe Bicilis spre o via uoar. Dates l privea cum st cu ochii pe jumtate nchii, cu buza de jos urcat peste cea de sus, ca un om dus pe gnduri, dar nu-i nchipuia ct de multe se mbulzeau n mintea unchiului. Desigur cuvintele lui l tulburaser pe Decebal, dar nu putuse s tac. Admira Roma i n-ar fi fost cinstit s n-o spun. n tcerea care se aternu, fiecruia i plecase gndul la altceva: lui Decebal la grijile mari, care se apropiau, lui Dates la Arria, la palatul ei, la luxul care o nconjura, la viaa ei rafinat, i nu se putu stpni s nu compare totul cu ceea ce vedea n jur. Regele se ntoarse spre el i-l surprinse cercetnd camera simpl. i ghici gndurile i se posomor i mai tare. Btu pe neateptate din palme. Un sclav apru i se opri n apropierea intrrii. Aducei prnzul! Ne-am luat cu vorba i am uitat c e vremea mesei. Trecu dincolo de o arcad n dreptul creia era o pnz esut din in, i prin care se intra ntr-o ncpere nu prea mare. Un sclav i turn ap dintr-un vas de lut i regele i spl minile. Se napoie tergndu-se cu un tergar de in, alb ca laptele. i ce vrei tu s fac, s m plec Romei? ntreb regele tot uscndu-i palmele. S-i cutm prietenia. Snt clientul ei, i snt supus. N-a pus Domitianus diadema supunerii pe fruntea lui Diegis, s mi-o aduc? Nepotului nu-i scp ironia cuvintelor lui Decebal. Cine nu tia c aceast diadem o pusese Domitianus pe fruntea lui Diegis fratele lui Decebal pentru c regele nu primise s se duc s se ntlneasc cu el.1 Prin Diegis napoiase o parte din prizonieri i ceva arme capturate, cea mai mare parte pstrndu-le pentru el. ncolit, Domitianus s-a prefcut a nu-i da seama c nu i-au fost napoiai toi prizonierii i toate armele i, dimpotriv, l-a primit pe Diegis ca pe un supus, pentru ca Senatul s nu-i reproeze c a pierdut rzboiul din Dacia. l declarase pe Decebal client i primise s-i trimit meteri i bani, ca oricrui alt rege supus. Numai c Decebal nu se socotea cu adevrat sub steagul Romei. El nu voise dect banii i meterii romanului, ca s se poat ntri
1

E vorba de rzboiul din 8689 purtat de Decebal cu Domitianus.

48

cu ajutorul lor. Dar toate astea fuseser cu muli ani n urm, cnd Dates era copil. Acum Traian fcea totul ca meterii i banii Romei s nu mai ia drumul Sarmizegetusei. Diadema o ai, unchiule, dar n-ai pus-o niciodat pe cap. Poate c nici nu mai tii prin ce col ai aruncat-o. Decebal izbucni n rs. Chiar aa voise s fac, n urm cu muli ani, dar se rzgndise. O inea n sala mare, unde se strngeau adunrile fruntailor, ca s-o vad fiecare i s nu uite ce vrea romanul. O pstrez la loc de cinste, spuse Decebal, cu obrazul nc ncreit de rs. Am s i-o art, s vezi ce frumoas e. Pcat c e cam mic i nu-mi st pe cap. Li se aduse de mncare. Lui Decebal i plcea s stea pe scaunul jos, cu trei picioare, n faa msuei la fel de scunde, fcute din scnduri tiate rotund. Picioarele msuei erau frumos ornamentate cu fierul nroit. Cnd se splase pe mini, regele spusese celui care i turnase apa cum s serveasc masa. n camer ptrunser doi sclavi, fiecare aducnd alte bucate. Dou sclave intrar pe urma lor i le aez n fa vase n care s pun mncarea. Dinaintea lui Decebal lsar o strachin de lut ars, frumos ornamentat n linii i puncte i cu marginea de sus ncreit. Dates se trezi cu un vas minunat de aur, i un pahar tot de aur, care sclipeau n lumina ferestrei. Tnrul nelese tlcul acestui fel de a-l servi i i ls fruntea, ruinat. Fr prea multe vorbe, unchiul i dduse de neles c a priceput ce-i n sufletul lui i l dojenea. Tnjea dup luxul Romei, iat c i-l ddea i aici, acas. Mnc fr nici o poft, dar nu ceru nici o lmurire. Nici Decebal nu-i spuse nimic. tia c nepotul pricepuse ceea ce voise el s priceap, i orice cuvnt ar fi fost de prisos. Or el, Decebal, nu rostea niciodat vorbe de prisos. Cnd terminar de mncat i ciocnir cnile de vin, unchiul vorbi ca pentru el, de parc ar fi gndit cu glas tare: Roma e suprat c pe la noi se furieaz spre ea neamurile fr vatr ce vin din negura deprtrilor. Unul pe altul se alung i se mping spre marea cald, cutnd pune pentru caii i vitele lor. Sarmaii, iazigii, roxolanii, neamurile cu limba aspr a bastarnilor, crobizilor i marcomanilor rtcesc toate spre cldura
49

mrii din miazzi. Toate cer Romei pmnt s se aeze i aprare mpotriva altor neamuri care se scurg din ndeprtatul es de dincolo de Tyras1. Toi i fac drum prin locurile noastre ca s ajung n imperiu. Cutnd vatr, calc n picioare vatra noastr strmoeasc, a neamului lui Burebista i a urmailor lui. E greu s-i opreti pe toi, c vin ca frunza, nrii de foame, cu sabia ridicat i n goana calului. Am stat i noi cu sabia n mn ateptndu-i, dar vlaga i se duce dac trebuie s veghezi zi de zi, fr rgaz pentru coarnele plugului. Bunicii ne-au lsat plugul i pmntul gras i mnos, ei n-au colindat lumea. Eram tnr cnd btrnul Duras m-a chemat rege n locul lui, fiind nevoie de bra vnjos i minte tnr pentru a ine piept dumanilor. Tot poporul dac a venit atunci, de la munte sau din cmpie i m-a recunoscut rege. Roma ar vrea s ne punem de-a curmeziul neamurilor care trec spre ea, s ne nimiceasc pe noi! Pentru Roma s ne ardem cetile! nelept este s-i lsm s treac Donarisul, s-i vad de drumul lor. Dincolo de apa lui i gsesc pmnturi. Roma e departe, de ce vrea s-i in legiunile pe tot locul? I-am i ajutat s treac dincolo. Aa au fcut strmoii, aa vom face i noi, chiar dac Roma vrea s-i fac din munii notri o cetate care s-o apere. Alturi de Roma am putea ine mai bine piept neamurilor care trec spre ea. Ca aliai am avea ce nva, lucrurile ei minunate ar ajunge pn la noi. S nu crezi una ca asta! Dates S nu crezi! Cuceritorul nu vine s te nvee, vine s-i ia. Ce e frumos pstreaz pentru el, ie i las necazul i srcia. Dac n-ar fi aa, n-ar strluci att de tare. Nu ca s ne aduc binele sap ei stnca lng Dierna i taie drum spre Ratiaria. Ascult cum bat ciocanele lor piatra i ai s nelegi ce gnduri au. De cnd a venit Traian la Roma, sclavii au i nceput s ciopleasc din munte, chiar pe malul apei. Nici legiunile clite n rzboi, tocmai din Macedonia, nu le aduce pentru c ne vrea binele. Dac i-am lsa s pun piciorul aici, n-ar mai pleca, ar face totul dup cum le e pofta, c aa a fcut de cnd e lumea cel mai tare. Dac snt mai tari, cum s le inem piept? De ce?
1

Nistru.

50

Pentru c e mai bine s pieri cu sabia n mn, dect cu gtul n jug strin Decebal ridicase fr s vrea glasul i se opri mirat. Se apropie de nepot, l prinse de umeri i urm cutndu-i privirea: Crezi c nu tiu puterea lor? l ntreb cu o linite n glas care atrgea cu att mai mult luarea aminte. O tiu prea bine. De cte ori mi scot cmaa, mi amintesc de ea. mi privesc umrul strpuns de sgeat i nu uit. i vorbea blajin, ca siei. Parc i ddea nepotului un sfat, i mprtea un gnd, i mrturisea o credin. De ce crezi c am ntrit cetile? Pentru c tiu c snt mai tari dect noi? Dar cnd eti n fruntea poporului tu, i i tii dorina, poi chiar tu s dai un pas napoi? Va s zic Decebal i ddea seama c romanul e mai tare, i nu se clintea pentru c datoria i cerea s nu se clinteasc. Datoria fa de al si l oprea. Din acest imbold lupta el, ca s ntmpine rul. Bine, unchiule, pe ce te ntemeiezi tu cnd vrei s ii piept unei oti mai numeroase i mai bine nzestrate? Pe poporul meu! Romanul calc locul nostru fr dragoste. Sub steagul lui snt ncolonate popoare multe, din toate colurile imperiului. De aceea snt muli. Dar n-au cenua prinilor spulberat n acest pmnt. Sabia din mna celui cu dreptate e de dou ori mai tare. Aa e! Bine ai vorbit, Decebal. Se apropiase pe nesimite Vezina, viceregele i Marele Preot, n faa cruia toi i plecau frunile, din mare respect. Singur Decebal n-o fcea. Dates i ls i el capul, n semn de respect, i nu-i ridic privirea pn nu simi pe umr mna uoar a lui Vezina. Atunci se trezi n faa ochilor lui vii i iscoditori, galnici i ptrunztori. Vezina slbise i mbtrnise ntre timp. Obrajii i se supseser, iar buzele i se ngustaser atta nct locul gurii era aproape ascuns de musta i barb. Sbiile noastre snt mai iui, Dates. Ostaii notri mai vnjoi. i pe deasupra cunosc bine tainele locurilor. Cuvintele lui dovedeau c ascultase o parte dintre vorbele
51

schimbate de unchi i nepot. E greu s umbli ntr-o pdure creia nu-i cunoti potecile, sau s treci o ap ale crei ochiuri nu le tii. Uor poi fi tras la fund de vrtej. Dates nu ndrznea s scoat o vorb n faa lui Vezina. Decebal era unchiul lui, cu el se nvase de mic. Marele Preot era un nelept ale crui sfaturi erau ascultate de toi, chiar i de Decebal. n tineree umblase prin lume, vznd multe. Cunotea limba grecilor, i a romanilor, i a bastarnilor. Scria i citea limba grecilor i pe a romanilor, strngnd nelepciune mult din papirusurile filozofilor. De aceea judecile lui aveau adncime, gsind ntotdeauna dreptatea. Iar cnd era vesel, povestea tot felul de ntmplri i ciudenii de prin locurile umblate. i acum i amintea Dates o poveste petrecut la bastarnii care dup cum spunea Vezina umblau cu prul nnodat n dreptul tmplei drepte. Cele mai vii imagini din copilrie erau legate de numele Marelui Preot. i amintea i acum ct de tulburat rmsese n clipa cnd l vzuse pentru prima dat pe Vezina intrnd n sanctuar, nconjurat de pustnicii de la Cogaion, cobori din vrful muntelui numai ca s slujeasc la altarul lui Zamolxis, ntr-o zi de srbtoare. Pe vatr ardea un foc molcom care i albea faa, dndu-i umbre puternice i fcnd s par c nu mai este el. Lumina focului, venind de jos, i lsa ochii n umbr, i copilului i se pruse c Vezina nu mai are ochi. Era ntuneric n jur, stelele licreau nalt i strlucitor, pentru c luna nc nu apruse. Singura lumin venea de la focul mocnit de pe altarul lui Vezina, care l implora pe Zamolxis. Nici un fir de vnt, cea mai mica adiere nu cltina frunzele i tcerea era att de mare, c fiecare vorb de-a Marelui Preot ajungea pn la ultimii credincioi. Vezina luase atunci civa pumni de smn de cnep i mac, pe care i aruncase pe piatra ncins, din care se ridicase un fum albicios. i el, care era aproape de altar i-l privea pe Vezina cu ochii larg deschii, a simit o moliciune plcut, i totul parc fugea departe, i apoi a nceput s pluteasc Simea i acum plcerea acelui plutit, dovad c sufletul lui se nla spre Zamolxis, i ce bine era Macul este floarea lui Zamolxis, prin smna lui sufletul i zboar n mpria zeului, s afle cte ceva din fericirea pe care o vei tri
52

dup ce trupul i va pieri n flcrile rugului. Spune-mi, fiule, ci daci ai ntlnit pe Via Flaminia, cnd erai la Roma? Cred c nici unul, slvite Vezina. Nici romani mbrcai ca noi? Dates pricepu unde btea neleptul, dar nu avu ncotro i rspunse: Nici. Dar ce naii ai vzut n Forum, dac daci nu erau? Snt acolo venii din toat lumea. Din Macedonia, din Aegiptus, din Gallia, din Asia Minor i fiecare i purta portul, c altfel n-ai fi putut s-i recunoti. Pcat c n-au vzut i ei un dac Un tnr tarabostes mndru de cciulia lui, subire ca un ipar i cu pasul uor. S-l fi vzut i s-i fi spus mpratului: Privete-l, Traian, i vezi ce greu va fi s ntindem mna asupra Sarmizegetusei. Era uor s nelegi tlcul vorbelor lui. Era greu s rabzi ascuiul ochilor i dispreul zmbetului pierdut n barba rrit. Dup obiceiul lui, Vezina nu vorbi mai mult dect trebuia i-l ntreb: Ce vrea Traian? Rzboi. Se pregtete? Ct poate. Am aflat c a i chemat pe lng el cpeteniile pe care le crede a fi mai destoinice. Ai aflat cumva n cine se ncrede? Mai nti n ncercatul Lucinius Sura. Aha! N-a ales ru. Iscoadele m-au ntiinat c snt vechi prieteni, de pe cmpul de lupt. Chiar aa e. Un altul mai tii? Claudius Livianus a fost chemat din tabra de la Viminacium. Traian ascult sfatul lui, pentru c Livianus cunoate bine locurile noastre. i de data asta a ales bine, recunoscu Vezina, oftnd. E nelept mpratul. Tocmai cnd plecam, se auzise c Manius Laberius Maximus, guvernator n Moesia Inferior, e la Roma, chemat i el de Traian.
53

O s trimit noi ntriri. De la Apollodorus am aflat c Balbus i Celsus, renumii n tiina de a arunca puni peste ap, vor porni la Viminacium, s cunoasc locurile. Vezina rmase pe gnduri. Primea veti rele, pentru c din tot ce spunea nepotul lui Decebal reieea c Traian e grbit. Pentru c se apropia toamna, nu credea c se va avnta acum spre Dacia, dar o dat cu sosirea primverii va ncleca i va da pinteni calului spre Donaris. Drumurile erau reparate, armatele ntrite n primvar, Traian i va mpinge legiunile spre noi! spuse el, privindu-l pe Decebal. Cum am putea s-l mai inem pe loc? ntreb regele, spernd ntr-o manevr cu ajutorul creia s mai pstreze pacea. Avem nevoie de timp. nc dou veri de-am mai putea amna. Orice vicleug se va izbi de hotrrea lui. Oameni ca Traian nu tiu s atepte. Se grbesc ncet, dar cnd se pornesc, nimic nu le mai st n cale. Vezina rostise att de hotrt aceste vorbe, nct Decebal fu sigur c nu mai putea s-l amne pe Traian. Va s zic, n primvar! opti Decebal, dus pe gnduri. Dates! Da, unchiule! Bnuiesc pe unde va ncerca romanul s vin. Ca i Iulianus, n urm cu dousprezece veri, va apuca drumul lesnicios de la Viminacium, Arcidava, Tibiscum Va ncerca s se strecoare i el prin strmtoarea de la Tapae. Snt sigur c aa va face, dac spui c Balbus i Celsus au plecat spre Viminacium. Aceast tire e preioas, pentru c tim pe unde vom fi lovii. La Lederata este Legiunea V-a Macedonica, n care i pune multe sperane. Trebuie s ntrim mai ales Sargedava i Piatra Roie. Ce spui, Dates? Cred c ai dreptate, unchiule. Mine chiar, pleci cu Ziper la Piatra Roie. Mi se pare mai lipsit de aprare. Trebuie s nlm n prip un zid, i tu vei hotr cum. Sub ochii lui Dates, Decebal devenise ntr-o clip altul. Abia acum recunoscu nepotul imaginea lui din copilrie. Pn la Piatra Roie nu snt dect vreo cincisprezece mile. Pn
54

se urc soarele bine deasupra cetii, sntei acolo. Da, unchiule! Du-te i te odihnete! Cnd o veni Sinna, s nu-i mai vad ochii obosii. tii cum snt mamele Apoi stai nc puin. Caut mai nti un mijloc de a strnge ap n cetate. Nu poi s stai n spatele zidurilor, dac nu-i potoleti aria. Nici Sargedava nu are ap. Am s m strduiesc s asigur ap cetii. Aa, fiul meu! Vreau s fiu mndru de tine, iar dacii s nvee s-i rosteasc numele cu respect. Du-te i culc-te! Dates plec, gndindu-se c lui Decebal nimeni nu i se putea mpotrivi. Avea un fel de a vorbi care nu mai ddea loc la ndoieli. Unchiul privi lung dup nepot, apoi se ntoarse spre Vezina, ateptnd ca acesta s-i spun ceva. Marele Preot nu voia s se pripeasc, i cntrea ntotdeauna bine vorbele nainte de a le rosti. El nelegea ce se petrece n sufletul regelui, cunoscnd sentimentele pe care le purta nepotului. Ce s-i spun? C nici el nu era prea mulumit? La prima vedere nu, dar nici nu se grbea s rosteasc vorbe prea aspre. Aa e tineretul, se las mai uor nelat de strlucirea lucrurilor, fr s le ptrund miezul. De ce nu-mi spui nimic, Vezina? E uor s rosteti cuvntul pe care nu-l cntreti, Decebal. Dar ct greutate are? Dates a venit tocmai la timp. tii ct e de inimos la treab. Abia ateapt s ne arate ce-a nvat acolo. Decebal nu voia s umbreasc numele lui Dates n faa lui Vezina, i n faa nimnui. Marele Preot, nelegndu-i tlcul cuvintelor, se gndea c mare trebuie s fie dragostea regelui pentru acest nepot, dac se purta ca nicicnd altdat. Obrazul lui posomort vorbea mai mult dect cuvintele: Decebal era mhnit. Mine, cnd se va napoia de la Piatra Roie, voi sta de vorb cu el, s vd ce gnduri are, zise Vezina. Hotrrea trebuie s-o lum n prip. Da, Vezina, s stai de vorb cu el S stai de vorb Marele Preot plec, i nici nu ieise bine cnd Decebal strig: Aducei-l la mine pe Micheas, sclavul lui Dates! L-au gsit curnd, sttea nc lng traista cu papirusuri. Tremura pind n faa regelui.
55

Micheas! Da, stpne! Spune, Micheas! Spune-mi ce ai vzut la Roma. Spune-mi tot ce tii! Stpne, nu tiu cu ce s-ncep. Cu Dates. Ce fcea acolo? Vorbete odat! se rsti la el, vznd c se codete. Stpne, cum s-ncep? Parc ocoleti s-mi mrturiseti ceva. Nu, stpne! Dar dac-i spun, nu mai dau doi ai de aram pe pielea mea. De ce i-e fric? Eu i cer! Stpne, vroiam s m rscumpr, s m apuc iar de negoul meu. Cnd m-a cumprat Ziper la Tomis, pentru c vorbesc limba romanilor, strnsesem ceva denari. Acum i am pe toi i a fi vrut s ajung iar om liber. Vei fi liber! Ochii irei ai sclavului plpir plini de speran. nc nu pierduse iretenia negustorului de miere i cear. i astzi ar fi vndut cu pre ndoit, dac n-ar fi avut ghinionul s cad prizonier. Se trezise sclav, vndut n trg. Visul lui era s se rscumpere, apoi s nceap iar negoul, de la un vas cu miere, apoi cu dou, pn cnd va trimite corbii n Thessalonic i chiar n Ephesus din Asia Minor. Se mndrea c odat ncrcase o corabie cu cear tocmai pentru Tarentum. Sclavul simise c Decebal a aflat n purtarea nepotului ceva care nu-i convenea, bnuia c se atepta s aud lucruri neplcute, i de aceea i vorbi n aa fel nct s nu-i nele ateptrile. Despre Dates ar fi putut s-i vorbeasc oricum: fie s-l laude, fie s-l ponegreasc. Ar fi putut s-i spun lui Decebal c Apollodorus inea la el, socotindu-l unul dintre discipolii talentai i destoinici. Ca o dovad a preuirii l lsa s-l nsoeasc pretutindeni i vorbea cu plcere despre planurile dacului. Dar mai putea spune i altceva despre el; s aminteasc attea i attea ntmplri legate de numele Arriei. Se pare c Decebal aa ceva atepta, fiind suprat pe nepot. i ddea el bine seama c regele era suprat. Stpne, ncepu el cu glas mieros, uor tnguit, vrnd s par
56

mhnit de ceea ce trebuie s rosteasc, stpne, totul ar fi fost bine, dac n-ar fi cunoscut-o pe Arria. Arria? Cine e Arria asta? E mim, stpne. Mim?! Un fel de mscrici de trg. O palm dac i-ar fi dat lui Decebal i nu i-ar fi fost mai mare uimirea. Din toat Roma, nepotul lui se oprise la o astfel de femeie? Cum de a uitat pn ntr-atta cine este? Nu-i ddea seama c se njosete n ochii romanilor? Acest ultim gnd rmase nfipt n mintea regelui. i simea deodat demnitatea clcat n picioare. La Roma se tia c Dates este nepotul lui. Spune, Micheas! i ceru sclavului, cu voce tremurnd de mnie. S-a ndrgostit nebunete de ea. O femeie foarte frumoas, rvnit de muli tineri nobili. n fiecare noapte ne furiam prin fundul grdinii, s ajungem n camera ei de dormit. De ce v ascundeai? Sclavul i cntri bine vorbele. tia c avea s dea lovitura cea mai grea. Pentru c femeii i era ruine de dragostea ei cu Dates, barbarul. tii cu ct dispre vorbesc romanii despre cei de dincolo de zidurile Romei Dates e nobil! strig Decebal. Dar barbar. Dac tinerii spilcuii ai Romei ar fi aflat c n patul Arriei s-a strecurat un dac, ar fi hulit-o, nu i-ar mai fi trecut pragul. Dragostea lor a rmas deci o tain. i el a primit s rmn n umbr? Sclavul tcu. Regele se cltin de indignare i furie. Cum de a putut Dates s sufere o astfel de insult, de dragul unei femei? A stat lng o femeie care nu era mndr de el? Primind aceast umilin, nsemna c nsui el se simea mic n faa lor. Viitorul rege al Dacie, s-a strecurat n patul unei femei, care l dispreuia pentru c era dac! Demnitatea lui Decebal fusese lovit. Dac n-ar fi nvat n lunga lui via s-i pun fru pornirilor, chiar acum i-ar fi chemat
57

n faa lui pe Dates i l-ar fi nvat ce-i mndria. Spune, Micheas! Sear de sear ne duceam la spectacol, apoi Dates a scris chiar el un mim, pe care Arria i l-a jucat. Mai mult, stpne, s-a urcat i el pe scen, n vzul lumii i s-a strmbat jucnd cu ea Nu mai putu s continue, pentru c Decebal s-a repezit i l-a zglit cu atta putere, nct sclavul a amuit, tremurnd tot. O vorb dac spui fr rost. Jur, stpne! Cu capul meu jur! A fcut Dates pe mscriciul? Toat Roma privea i rdea. Dates, Dates! strig regele, de se cutremurar pereii. Chemai-l aici! Cel care auzi fu Vezina. Trecea prin apropiere, ndreptndu-se spre cancelarie, s citeasc ultimele scrisori. Se grbi s vin n faa lui Decebal. Regele rmase descumpnit de neateptata lui apariie. N-ar fi vrut ca asprul Vezina s fie primul cruia s-i mprteasc durerea lui. Socotea c era mai bine s stea nti de vorb cu Dates, s-i cear socoteal pentru purtarea de la Roma. Nu voia ca toi ceilali s afle ce s-a ntmplat. Vezina ar fi putut rosti cuvinte care s-i frig sufletul, i ar fi trebuit s-i dea dreptate, orict de mult l-ar fi durut. Marele Preot, vzndu-l tulburat pe rege, atept s i se spun ce s-a ntmplat. Du-te Micheas! Decebal l-a ndeprtat pe sclav, s nu mai adauge cine tie ce n faa lui Vezina. Era i pentru el un rgaz s se gndeasc n ce fel s ocoleasc adevrul. tia c nu-i uor s-l neli pe Vezina i cu att mai greu i venea lui, prea puin nvat s nu-i spun deschis gndurile. Ce te-a tulburat pn-ntr-atta, Decebal? Ce veti ai aflat de la Micheas? Sclavul, desigur, tie mai puine despre inteniile lui Traian. Marele Preot i-a i dat de neles c bnuiete de unde veniser vetile rele. Putea s mai ascund? Cel puin o jumtate din adevr nu-l mai putea ocoli. Aa e, Vezina, am aflat veti rele despre nepotul meu. L-am trimis s nvee arta de a ridica ceti, de a ntinde drumuri i a
58

construi catapulte, iar el s-a napoiat cu o traist de suluri de papirus. Regele lovi cu dispre desaga plin cu suluri, lsate de sclav n mijlocul ncperii. Vezina se apropie de ele, trase unul afar i-l desfur, plimbndu-i ndelung privirea pe el Apoi scoase un altul, pe care l cercet cu aceeai luare aminte. Pe primul erau copiate cteva epigrame de Martialis, pe al doilea, un fragment din opera lui Tacitus De origine, situ, moribus, ac populis Germanorum, n care se vorbea i despre viaa triburilor marcomane. Vezina fusese de cteva ori n mijlocul lor i gsea ntemeiate vorbele lui Tacitus. Marcomanii erau aliai ai dacilor, i ei luptnd din tat n fiu s in piept legiunilor romane. Tot ce scria Tacitus era att de interesant, nct Vezina desfcu tot papirusul, citindu-l. Iat, acum vorbea despre moravurile sntoase ale germanilor, despre cstoria lor. Vezina i ddea dreptate lui Tacitus i se gndea c acelai lucru ar fi putut spune istoricul i despre moravurile dacilor, dac le-ar fi cunoscut. Citi i reciti de cteva ori vorbele adevrate i pentru poporul dac: Plusque ibi boni mores valent quam alibi leges1. Legile dacilor erau tradiia lor, i Vezina recunotea c e mai bine aa. Legea trebuie impus, moravurile bune le moteneti. Cnd moravurile se stric, degeaba toate legile. La Roma snt legi bune, dar moravuri rele, i Tacitus tia asta. De aceea scria doar aceste cuvinte adevrate. Moravurile dacilor l fceau pe Vezina mndru de poporul lui, pe care l socotea mai presus celui roman. Roma i pierduse virtutea i se neca n propriile ei vicii. nelegea bine Vezina pe Tacitus, cnd descria vigoarea fizic a germanilor. Decebal l urmrea ncruntat, ateptnd din ce n ce mai curios un rspuns. Oare ce descifra Vezina n papirusul la, de nu-i mai ridica ochii din el? Pe msur ce tcerea Marelui Preot se prelungea, Decebal se atepta s aud grozvii i mai mari. n sfrit, Vezina rsuci papirusul la loc i l vr cu grij n traist, apoi se ntoarse spre rege. Vzndu-l ncruntat, i spuse: Nu fi suprat, Decebal. Cel care se ntoarce de la Roma cu o astfel de traist merit s fie ludat.
1

Mai mult putere au acolo bunele moravuri, dect n alt parte legile bune.

59

Ce vorbeti, Vezina? Vrei doar s-mi alungi gndurile negre. Nu, Decebal. Dac el a preuit ntr-att aceste suluri, nct le-a adus acas, e un semn bun. Cine-l citete pe Tacitus i pe Martialis, pe Juvenalis i pe Seneca nu st degeaba n cetatea Romei. E o dovad c s-a apropiat de fiii ei cei mai buni. Pentru c, Decebal, s tii, snt multe perle n noroiul Romei, trebuie numai s tii s le alegi. Cu aceste cuvinte Vezina plec, lsndu-l pe rege nedumerit, dar i mulumit c n-a priceput adevrata lui suprare. Bine c nu l-a auzit pe sclav povestind. El ns, care-l ascultase, i simea sufletul bolnav. Nepotul lui, mscrici de blci! l i vedea strmbndu-se n fel i chip, spre plcerea nobililor venii anume s-l vad pe nepotul lui Decebal! Ce vor spune mine, poimine, cnd el nu-i va mai simi braul att de tare nct s nvrt sabia t i va spune lui Dates vorbele auzite de el de la Duras, n urm cu multe primveri: Dacia are nevoie de un bra tnr, care s poat ine piept romanului. Tu eti cel mai destoinic fiu al ei, ie i se cuvine s stai n fruntea triburilor. Cui va spune el, Decebal, aceste cuvinte? La Roma va izbucni atunci un hohot de rs care va rzbate pn aici, cnd se va auzi c Mscriciul a luat n mini sabia i se crede rege. Gndurile i fur frnte de hrmlaia care venea din curtea cetii. Se duse la fereastr i privi o aduntur de oameni strni nu prea departe. Erau cu toii adunai n jurul cuiva, care parc le vorbea. Ce putea s fie? Andus! l chem pe sclavul lui cel mai apropiat. Poruncete, stpne. Du-te i vezi ce se petrece acolo. Lui Decebal i plcea s se retrag n aceast parte a locuinei-palat. Era cea mai linitit. Printr-un culoar ajungea n camera lui de culcare, la fel de simpl ca i cea de primire. Avea un pat masiv, din lemnul lustruit la flacr, acoperit cu esturi din ln roie. Pe jos, trunchiurile de lemn, bine prinse una de alta, erau ascunse de blnuri mari de urs, unii vnai chiar de el. Pn la ntoarcerea sclavului, trecu n camera de dormit i i schimb mbrcmintea. l auzi pe Andus apropiindu-se i iei s-l ntmpine. Stpne, Micheas a fost omort!
60

Cine l-a omort? se rsti Decebal, nevenindu-i s cread. Zace cu o sgeat nfipt n gt. Era ultima veste la care se atepta. Oare Dates i pngrise pn ntr-atta cugetul, nct ndrznise s-i omoare sclavul? i nc pe la spate, mielete? Dintr-o dat Decebal vzu Dacia fr rege. Nu, orice ar fi fost, nu putea s lase tronul n mna lui Dates cel de acum. Dar cui? Cine putea fi demn de asta? Fcu semn sclavului c poate s plece, iar el se napoie n camera de dormit i se lungi pe pat. nchise ochii, ca s-i poat aduna mai bine gndurile. Trebuia s dea o crunt sentin i n-o putea rosti. Trebuia s-i nbue sentimentele, i nc nu reuea. n prima clip fusese gata-gata s-l cheme la el i s-l pedepseasc pe loc: ar fi pus s-l biciuiasc. I-a aprut naintea ochilor chipul Sinnei, sora lui, mama lui Dates. tia ct de mult i ateptase fiul, ct plnsese tiindu-l printre strini. Pentru Sinna i pentru numele familiei lor, nu-l putea pedepsi oricum. Dates trebuia s piar, dar nu oricum. Trebuia s piar pentru c altfel, tiindu-i-se dorina, dac lui i s-ar fi ntmplat ceva, sfatul efilor de triburi l-ar fi ales rege. i el, Decebal, avea datoria s opreasc aceast greeal! Dates trebuia s moar! Se va ngriji s piar astfel, nct s fie plns ca un adevrat fiu al familiei lui Decebal.

61

Ceti Ceti
ates a pornit la drum n zori, petrecut de Sinna cu vorbele dintotdeauna ale mamelor: S te-ntorci sntos! Nu l-a mai luat pe Ziper cu el, l-a lsat s-i ajute lui Plautius s-i ridice o cas. Nici nu avea nevoie de tovria lui, deoarece treaba pentru care se ducea la Piatra Roie nu putea s-o fac dect el. Decebal i poruncise s treac prin cele mai apropiate ceti, unde lucrul la ntrirea zidurilor era n toi, i s vad dac totul e n ordine. Vezina venise la el i-i spusese din partea lui Decebal ce are de controlat. Mai ales trebuia s vad dac lucrul era bine fcut. Dac nu, s le arate el. Decebal nu avea destul ncredere n inginerii romani. Dates studiase mult viaductele romane, bazinele lor cu ap, iar cetile dace mai ales de ap duceau lips. i luase la el papirusuri, s deseneze planurile ntriturilor. Pn la Piatra Roie avea de mers cteva ceasuri, pentru c nu voia s se grbeasc. Simea nevoia s umble singur prin pdure, s guste rcoarea umbrei, s asculte psrelele ciripind, s se abat chiar pe la o stn i s se lase ltrat de liota de cini. Parc aa s-ar fi apropiat mai repede de locurile copilriei, dup care tnjise, acolo, departe, aa cum tnjea acum dup Quirinal.
62

ntr-adevr, locurile minunate prin care trecea i abtur curnd gndurile de la preocuprile de pn atunci. Uit de Roma, de Arria, de vorbele schimbate cu Decebal. Asculta numai pasul calului, n iarba gras. Era un sfrit de var frumos. Plouase bine i la timp, aa c iarba era deas ca prul, frunza stejarilor de un verde sntos, aproape negru. Apropierea de cetate i-o anun scritul unui car, ncrcat cu trunchiuri de copac abia uurate de crengi. Cnd cei care ndemnau boii l vzur, i plecar capetele, salutndu-l. Bun vreme! le rspunse, oprindu-se, dorind s intre n vorb, ca s afle mai repede cte ceva despre lucrri. Tocmai de aici crai trunchiurile? Avem nevoie la o podic lung i nu gseam pe aproape unul mai sntos ca sta. Cred c l-a vzut i pe mndrul Burebista clrind. Abia l cuprindea un om cu braele. n jurul carului peau ase comai zdraveni, cu cmile desfcute la piept i pielea ars de soare. Unul dintre ei era aproape ct Dates clare i mergea blbnindu-i minile lungi de care atrnau pumni grei de mrimea unui cap de copil. El era cel care ndemna boii, suduindu-i din cnd n cnd cu glasul att de molcom, de parc le-ar fi optit vorbe frumoase. Alturi de el mergea fcnd cte trei pai, la unul de-al vecinului un brbat mai n vrst, mic i slab, dar cu ochi de viezure. Trunchiul sta ne-a trebuit ca s ajung de-un pat pentru Durdan, spuse el, artndu-l pe cel de-alturi, cruia abia i trecea de brul strns pe old. Durdan i umfl pieptul cu aer i izbucni ntr-un hohot de rs de fremtar copacii din jur, iar calul lui Dates ddu semne de nelinite. Ha, ha, ha! Ct e de mic i ce limb rea are! se minun namila de om cu o sinceritate cuceritoare. ntotdeauna rde c snt mare, da la Tapae i-a prins bine. Dac nu-l prindeam de iari se ducea de-a berbeleacul la vale dup pietroi. Voia bun a voinicului l cuceri pe Dates. Erau tocmai oamenii de care avea nevoie, aa c se prinse la sporovit cu ei. Mai una, mai alta, ajunser, bineneles, s vorbeasc i despre rzboi. Pe-aici, pe la noi, se-aude c Traian i ascute sabia, o fi
63

adevrat? ntreb Seder, cel mic i iute n micri. Tu tii mai bine, Dates, dac este aa, c doar vii de acolo. Tnrul rmase mirat, vzndu-se cunoscut. Se simise bine ct timp crezuse c pentru ei este un oarecare, dar iat c Seder i spusese pe nume. De unde m tii? Eu?! Pi nici nu stteai bine pe picioare, cnd te-am vzut prima dat. Apoi s-a nimerit s fiu la Sarmizegetusa cnd te petrecea cu ochii n lacrimi buna ta mam. Plecai la Roma. Cine nu tia atunci c nepotul marelui Decebal ia calea deprtrilor? Acum bnuiesc c te-ai napoiat cu tiin mult i ai venit s ne vezi la treab. Cred c munca e n toi. Piatra e crat, am spart i stnc pentru umplutur, numai c merge greu. E nevoie de timp ca s ciopleti bine piatra zidului i umbl vorba c Traian ar vrea s ncalece i s porneasc ncoace. Asta e cam adevrat, Seder. mpratul trage cu coada ochiului spre Donaris, i noi trebuie s ne grbim. Las-l s vie! Dac nu i-o place l punem pe Duran n frunte, i-i speriem calul, de-o cdea mpratul n praf. S nu-mi spunei pe nume, de nu l-o speria! Durdan izbucni iar n rs. Se prea c tot ce se referea la mrimea lui nefireasc l nveselea. Am speriat eu muli cai n viaa mea, mai ales cnd am o sica la ndemn. Rostind aceste vorbe, muntele de om i art sabia scurt i ncovoiat spre vrf, pe care o purta la bru. Cu ea retezase crengile mai subiri. Abia cnd ieir de sub pdure i ddu seama Dates c se fcuse trziu. Soarele era acum sus i frigea ca un fier rou. Cetatea se ridica foarte aproape, dar n-o vzuser, fiind ascuns de pdurea deas. Dates rmase locului, s-o priveasc. Erau n apropierea unui rule zglobiu i limpede, pe vrful uguiat al unui munte din stnga apei, care i dezvelea ici-colo piatra roie. Privit de jos, prea destul de greu s ptrunzi n cetate dinspre aceast parte. Ca s cerceteze mai bine locul i mprejurimile, i ls pe cei cu
64

trunchiul s-i vad de drum, iar el i mboldi calul i urc pe coasta muntelui vecin, de dincoace de firul apei. De sus, cetatea i apru ca ridicat pe vrful unei cciuli. n trei pri, zidurile cetii prelungeau prpastia natural a muntelui. Era peste poate s te caeri pe acolo, s-o ataci. Dates studiase mainile de rzboi romane i i ddea seama c nici una n-ar fi putut fi folosit aici. Nici musculus-ul nu putea fi apropiat de ziduri, nici turnurile nu erau att de nalte, nici scrile att de lungi. Cetatea nu putea fi ameninat dect dintr-o singur latur, unde panta muntelui se prelungea lin, legndu-se cu cel din faa lui. Pn la orizont se vedeau valurile vrfurilor, cree din cauza pdurilor dese de stejar i fag. Cetatea era dreptunghiular, cu ase turnuri, iar pe sub dou se intra. De jur-mprejur, zidurile erau bine ntrite cu palisade de pari groi aezai cu ascuiul n sus, n spatele crora stteau pitii lupttorii. Aceste palisade nu-l prea mulumeau, n concepia lui, zidul de cetate nu trebuia s aib lemn pe el, deoarece putea fi uor incendiat. Ar fi prelungit zidul de piatr cu un altul, mai subire, de crmid ars; la nlimea de ase-apte pai nimeni nu mai putea s drme zidul, iar ca s stai ascuns n spatele lui i s ntinzi arcul ar fi fost de ajuns de solid. Jos, la baz, da, trebuia zid puternic de piatr. Ddu pinteni calului i cobor pe valea care erpuia chiar pe sub zidul cetii, ca s ajung n partea lin, s poat intra. De jos, nlimea peretelui de piatr i se pru i mai impuntoare. Socoti din ochi c are cel puin dou sute de pai. Cnd se apropie de cetate, se trezi ntr-un furnicar de oameni, fiecare avnd o alt treab, dar toi zorii. Cei mai muli crau piatr n couri mari de nuiele, pe care le purtau n spate. Unul dup altul, ntr-o lung coloan, ei veneau i se duceau n pas msurat. Alii ciopleau blocurile de piatr, ndreptndu-le marginile. Trebuia cioplit pn cnd, aezndu-l unul peste altul, s nu poi privi n cealalt parte. Apoi urma treaba i mai grea a sprii anului n coad de rndunic, n care intrau capetele parilor ari n foc, ca sa nu putrezeasc prea curnd. Blocurile de piatr cioplite erau crate pe trgi pn n faa meterilor care artau unde, cum i care dintre ele s fie aezate pe zid. Fu repede recunoscut i comandantul cetii veni s-l ntmpine.
65

Piatra Roie nu era nconjurat de sate, ca alte ceti, fiind un punct militar, aa c, la tot pasul, ntlneau un tnr cu arcul sau cu scutul pe umr, venind sau ducndu-se la instrucie. n cetate era o forfot i mai mare. Abia te strecurai printre sclavii care duceau n spate courile de nuiele pline cu grohoti de ru i pmnt, pe care le rsturnau ca umplutur, ntre cei doi perei formai de blocurile de piatr cioplit, aezai la mai bine de un pas deprtare unul de cellalt, unindu-i ntr-un zid foarte gros. Dates tia ct e de trainic acest zid, pe care dacii nvau din tat n fiu s-l ridice, dar se lucra greu. De aceea i tot btea capul cum s-ar putea grbi ridicarea ntriturilor. Trebuia s gseasc ceva. Lucrrile erau supravegheate de un constructor roman, trimis de Domitianus. Un om plin de el, care privea de sus la toi cei ce-l nconjurau. Comandantul cetii i atrsese luarea aminte lui Dates c n-o s poat sta prea mult de vorb cu el, i c fcea numai ceea ce voia. Obinuia s dea ordine i s spun: Aa trebuie. Nu suferea s i se discute poruncile. Mai afl c n ultimul timp se fcuse i mai de nesuferit, de cnd veneau zvonuri rele de la Roma. nvase bine limba dacilor i, cnd se mbta, vorbea vrute i nevrute, chiar amenina c o s le arate el, Traian, ce nseamn s fii cu adevrat supus Romei. Armer, comandantul cetii, era un brbat trecut de patruzeci de ani, dar nc falnic. Umbla mbrcat ntr-o cma lung pn la genunchi, iar mijlocul l avea prins ntr-o curea lat ct palma, att de strns, nct credeai c-l frnge n dou. i puteai prinde talia n palme. Peste cma purta o vest din piele de cprioar. Dates l admira pe acest brbat sobru, sigur pe el, care povestea despre inginerul roman cu o linite surprinztoare, de parc nu i-ar fi psat de toate mofturile lui. Pea rar i moia din cap ori de cte ori era salutat. Dei nu ddea mare atenie celor din jur, se vedea c nu o fcea dintr-o mndrie exagerat, ci pentru c era preocupat de altceva. Dates i ceru s urce mai nti ntr-unul din turnuri. Privi ndelung dreptunghiul cetii, nu prea mare. nuntrul lui mai erau cteva turnuri locuin, aezate n jurul unei cldiri lungi, reedina comandantului. De aici, de sus, i ddeai i mai bine seama de munca din jur. ntr-o parte se vedeau cioplitorii nivelnd
66

blocurile de piatr, i izbiturile ciocanelor se amestecau ntr-un rpit ascuit, n cealalt parte se tiau i se ascueau pari pentru palisad. Foarte aproape de zid, dar n afara cetii, era nteit un foc zdravn, la care se afumau capetele parilor. ntr-un alt loc, civa sclavi clcau pmntul, iar alii aruncau ap, pentru a-l face clis bun pentru lipit acoperiurile turnurilor. Fiind din lemn, puteau fi uor incendiate, iar stratul de pmnt le apra. l zrir i pe inginerul roman, artnd meterilor cum s aeze bucile mozaicului de la bazinul de ap. Cea mai grea problem a cetii putea fi apa, n timpul unui asediu mai ndelungat. Acest vrf de piatr, pe care era nlat cetatea, nu putea fi sfredelit pentru a face fntni. Apa trebuia adus din afar i nimeni nu tia mai bine dect romanii s construiasc bazine. Cnd era la Roma, se gndea c la ntoarcere va imagina cele mai frumoase bazine i bi, va nla un minunat templu lui Zamolxis, va face pentru Decebal un palat mai impuntor dect al lui Augustus. Odat ndrznise s-i spun Arriei c de va ajunge el regele dacilor, va face din Sarmizegetusa o a doua Rom. Visa s fie un rege luminat, care s duc faima Sarmizegetusei peste mri i ri, s vin pelerini din toat lumea s-i vad frumuseea. Pe drumurile deschise de el vedea naintnd care cu tot felul de minunii ctre cetatea din mijlocul munilor. Aur avea, bogii erau n Dacia, oameni harnici destui. Iat c rzboiul care se apropia i tia tot elanul. Putea s-i vorbeasc despre construcii frumoase lui Decebal, cnd el nu se gndea dect la zidurile cetilor? Dates era convins c, dac Decebal ar fi fost un adevrat rege client al Romei, ar fi avut timp pentru toate astea. Dar regele se pregtea s in piept Romei, nu s i se supun. Oft adnc i se rupse din gndurile nelalocul lor care l furaser o clip; lng el atepta comandantul cetii s-i spun prerea despre felul cum merge construcia zidului. i ntoarse spatele, prefcndu-se c se uit ntr-o parte. Dup felul cum l privea, parc i ghicise gndurile. Observ un fapt ciudat, asupra cruia se cdea s gndeasc. Cei mai muli meteri i oameni ntreau zidurile dinspre prpastie, nu spre partea lin, de acces. De ce se zideau mai nti tocmai acele laturi bine aprate de prpastie? Mai curnd s-ar fi nlat nc un zid aici, spre intrare, care s fie un prim obstacol
67

n calea dumanului! Hai s vorbim cu romanul. Numele lui este Sartus. Inginerul i-a primit cu nepsarea lui obinuit, mai ales c golise cteva cni bune de vin. Era, sau fcea pe furiosul, ca s se poat preface c nici nu i-a vzut. Se rstea la cei doi sclavi care pregteau varul pentru mortarul ce urma s fie ntins pe fundul bazinului. Deasupra lui veneau aezate, una lng alta, dalele mozaicului, de diferite culori. ipa i la meterul roman care potrivea, cu mare grij, o dal lng alta, pe fundul bazinului. Dates l ascult un timp, apoi se duse s priveasc un alt bazin, mai mic, din apropiere. Se socotise c nu era de ajuns i de aceea i ceruser romanului s mai fac unul. Cel mic era plin ochi cu ap adus din ruleul care se furia prin fundul vii. Dates recunoscu n sinea lui c bazinul era frumos, la fel de bine executat ca oricare altul din Roma. Se napoie lng bazinul mare. Cteva trepte de marmur coborau pn la jumtatea bazinului, iar fundul n partea terminat era minunat. Din dalele colorate se nscuser modele geometrice foarte frumoase, iar culorile erau fr cusur apropiate una de cealalt. La coluri fcuser cte un ptrat mare, care se continua n linii frnte fr de sfrit. Culoarea dominant era albastrul i Dates i imagin ct de frumos va fi plin cu ap. Frumoas mbinare de culori, spuse el n limba romanului, trezind deodat interesul inginerului. tii limba Romei? Nu snt nici dou nopi de cnd am sosit de acolo. Inginerul l privi nedumerit. Se atepta s-l vad n haine romane, pentru c nu-i putea imagina c este altceva dect un negotiatores mai ndrzne, care s-a hazardat s ajung pn aici. Tnrul din faa lui prea totui dac, dei lipsa brbii i ddea de gndit. Ce negustoreti printre barbari? Ai adus podoabe de sticl colorat sau vase cu untdelemn? ntreb el i Dates fu izbit de tonul su ironic. Ce merg mai bine, brrile de aram sau mrgelele de lut smluit? Dates tia c negustorii de la Roma puneau n cru ce aveau mai prost pentru a vinde dacilor. Aduceau aici podoabe ieftine
68

care furau ochii barbarilor. La Roma nu purtau dect sclavii i liberii sraci astfel de podoabe. Vorbele inginerului l nfuriar pe Dates, aducndu-i tot sngele n obraz. Trufia acestuia l jigni pn ntr-att, nct fu gata s trag sabia de la bru i s-l nvee minte. Dar nu aa trebuia s-i rspund, ci altfel: Nu snt negustor, romanule, snt dac. Ce-ai cutat la Roma? M-am dus s vd ceretorii din Forum ateptnd pomana protectorilor. Am vrut s m plimb printre miile de liberi i plebei care n-au ce face i bat pietrele ateptnd ospeele publice, ca s-i potoleasc foamea. Se zice c mnnc din ce n ce mai rar, de cnd Domitianus a cheltuit aurul pe lux i jocuri, i palate, i rzboaie nefericite. n cuvintele lui Dates rsuflase toat obida strns ndelung n suflet, ct sttuse la Roma. Trufia acestor romani orict de netoi, de nenorocii sau de flmnzi, l scotea din srite. Putea s moar de foame la Roma, dar privea de sus pe oricare altul, dac nu era din Latium sau din Athena. Era un dispre de nimic justificat, pentru c nu locul d omului glorie, ci omul trebuie s dea locului nume. Ca oameni, muli dintre ei nu aveau nici un motiv s priveasc de sus spre barbari, pentru c nimic din ceea ce fcea faima Romei nu le aparinea. Dimpotriv, tocmai prostia le ddea aerul de mrire la care nu tiau i nu voiau s renune. Un dram de minte, dac ar fi avut, ar fi neles de ce aici, la Sarmizegetusa, oamenii mai cumprau nc mrgele de cioburi. S fii nelept, nu nseamn mai nti s nelegi? Acest schimb de vorbe a trezit n Dates i mai mult dorina de a face s strluceasc Sarmizegetusa. S te aliezi Romei, s-i nvei meteugurile, ca s faci i mai frumoase lucruri dect ea. Atunci mai n lumin s-ar pune virtuile morale ale dacilor, fa de plebeii Romei, lenevii de lipsa treburilor. Sartus simi furia din cuvintele dacului i, cunoscndu-le mndria, ls balt ciondneala i se ntoarse spre meter s-i mai dea un sfat. De ce ntrii mai nti zidurile acelea? ntreb Dates cu glas mai aspru dect ar fi vrut. Erau mai vechi i crpaser n multe locuri.
69

Dar ce nevoie aveam de ele? Nimeni n-ar putea zbura din vale pn sus. Zidul trebuie s fie ntrit din toate prile, explic romanul, cu o bunvoin neateptat. Degeaba e tare ntr-un loc, dac poate fi spart n altul. Bine spui. Dar ce rost are trinicia zidului de-acolo, dac cel din panta lin e slab? De ce n-ai nceput cu el? Nimeni nu mi-a spus cu ce s ncep. Mi s-a cerut s-l termin, de jur-mprejur. Sau poate e vreo grab? ntreb romanul cu neles. Nu e vorba de grab, ci de o lege a construciei. S fie lsate zidurile dinspre prpastie! hotr Dates. Mai nti s terminm zidul din pant. n ct timp crezi c va fi gata? n vara viitoare. Cioplitorii n piatr snt puini. Peste tot snt cutai, spuse romanul, lsnd s se neleag c snt rari pentru c peste tot se refac zidurile cetilor. Trebuie terminat acest zid! Uor de spus, greu de fcut. Dac tii ce nseamn s construieti o cetate, nu cere lucru n prip. Pn la var abia terminm cioplitul. Iarna bate la u. Era limpede reaua lui credin i n-avea rost s se prind ntr-o lung ciondneal cu el. Va susine mai departe c nu se poate, cu att mai mult cu ct, ntr-adevr, erau cioplitori puini. De ce nu nali un altfel de zid? De ce acesta din piatr cioplit? Aa ridicai voi zidurile cetilor. Trebuia s-i nvei s fac i altfel. Dac ar lega pietrele cu mortar, n-ar mai trebui s le ciopleasc. N-am tiut c e graba att de mare! Dates se convinse c trebuie s fac el ceva. Se duse pe terenul din afara cetii, s-i dea seama pe loc dac aprarea nu se putea rezolva ntr-altfel. Despre roman o s-i vorbeasc el lui Decebal. Era sigur c de la Roma i se ceruse s pun bee n roate, i poate c nu numai lui. Platoul dinspre partea lin era destul de ntins. De la turnul pe sub care se intra i pn cnd dealul ncepea s coboare mai era o bucat bun de loc. Lui Dates i veni ideea de a trage un zid de cetate dintr-o parte n alta, de la o prpastie la alta, care s
70

opreasc trecerea spre adevrata cetate. Armer, a nla aici un zid. Spm mai nti un an adnc i lat de apte-opt picioare. Vezi, sub iarb e pmnt moale. Pe malul anului ridicm un nou zid. Cnd s cioplim piatra? Nu cioplim nimic. Aducem piatr spart din stnc i o zidim cu mortar de pmnt. Va fi destui de tare. Cheam efii de cete la mine! Armer ddu mai departe porunca i cornul din vrful turnului de la intrare prinse s se aud. Curnd, nu numai efii de cete, dar i meterii, i ceilali oameni se adunar pe platou. Numai inginerul i cei doi mozaicari rmseser pe marginea bazinului. Asta miroase a grab mare! bombni mozaicarul cel tnr. Nu poi s ai niciodat ncredere n barbarii tia, oft inginerul. Eu nu le mai ajut! se hotr mozaicarul. Ca mine vor bea ap din acest bazin i vor arunca pietre n romani. Ce ai de gnd s faci? Plec! Vezi mai bine s nu te aud careva, c atunci nu de voie ai s termini totul. Cine s m aud? Mine, cnd se vor trezi, s-mi ia urma. Dac gsesc un cal bun, voi fi atunci dincolo de Tibiscum. S plecm toi trei! propuse mozaicarul mai btrn, care pn atunci i ascultase, fr s intre n vorb. S plecm! se hotr i inginerul. ntre timp, dacii se strnseser n jurul lui Dates, care, urcat pe o grmad de pietri, le vorbea: Dintr-o parte n alta nu snt mai mult de patruzeci i cinci de pai. Unii vor spa anul, alii vor nla zidul. Frmntm pmntul i legm cu el o piatr de alta. Primii fulgi de zpad s-l gseasc nlat, pn la palisad. i noaptea s muncim! Dumanul ne amenin! n mulime se produse un murmur aprobator, apoi vorbi Armer. De mine loptaii s treac la an! n zori Dates va trage linia i ncepem spatul. Pentru partea de jos o s facem mortar adevrat, din var, care se ntrete ca piatra. Am s v art eu cum s-l pregtii. n sus
71

zidim cu pmnt. Facem! strigar cei din primele rnduri. Iar anul l ncepem chiar de astzi. Ia dai-mi o sfoar de cnep. Avem destul. Aducei un fir i ntindei-l de colo pn colo. Bgai hrleul n lungul ei i nsemnai locul. Fusese hotrt s plece n aceeai zi spre Sargedava, dar nnopt acolo. ntr-o zi, dou, putea s organizeze lucrul, i apoi putea s-i vad de drum. Cnd i-au cutat a doua zi pe inginer i pe cei doi mozaicari, n-au mai avut de unde-i lua. De cum se ntunecase, nclecaser pe cai i dispruser. Dates i-a dat primul seama c au fugit, dar n-a trimes pe nimeni dup ei. Dac aveau o noapte nainte, era greu s-i mai ajung pn la Lederata, cetatea de pe malul Donarisului, n care strjuia legiunea V-a Macedonica. Nu mai avea cine s termine bazinul de ap. Ct timp lucraser meterii, nu lsaser pe nimeni s nvee cum se pregtete mortarul, cum trebuie ntins, cum se lipete o dal de alta. Treaba asta o fceau numai meterii romani. Dacii doar crau materialele. A trebuit Dates s le arate, mai bine zis s pregteasc el mortarul. nvase de la Apollodorus cum s sting varul, ct timp s-l lase apoi, ca s nu rbufneasc, ce s pun n el ca s se ntreasc. Dac nu-l lsai s se dizolve bine, bucelele mici rmase ncepeau s se sting n zid, sfrmndu-l. De aceea, Apollodorus obinuia s fac mortarul numai cu var vechi, adesea de un an. Iat c ei nu aveau timp de ateptat. Ce putea s fac? Nu gsi dect o cale, aceea de a stinge varul, apoi s pun sclavii s-l ntind n palm, cte un pic, pentru a sfrma cea mai mic prticic nedizolvat. Dup aceea s-l ndoaie cu ap i s-l treac printr-o pnz groas de cnep. Era sigur c astfel pregtit, varul era bun pentru construcie. Ddu ndrumrile necesare, apoi se duse s supravegheze spatul anului. Toat dimineaa se nvrti prin forfota de oameni, i mai mare acum, cnd erau cu toii strni pe micul platou. Dar i anul se adncea vznd cu ochii. Cnd soarele ajunsese n cretetul
72

capului, cei care spau erau aproape pn la mijloc n an. Tot pmntul l aruncau pe malul dimpotriv cetii. ntre timp se ncepuse lucrul i la patului sau temelia zidului. Primul rnd l fcur din pietre mai mari, lefuite. Aveau pentru primele dou rnduri. Spre prnz, treaba fu ntrerupt de strigtele i vicrelile cuiva. Dates se grbi s vad ce s-a ntmplat. Un tnr sclav ipa i i vntura braele, de parc inea fier nroit n palme. Minile! Mi-au luat foc minile! striga ct l inea gura. Minile mele! Dates i prinse un bra i-i privi palma. Spal-te! l sftui i-l trimise la bazinul mic, din apropiere. Turnai-i s se spele. Bietul sclav nu-i putea apropia o mn de alta, ca s dea jos varul. l prinser i i inur minile. Apa rece l mai liniti, dar o dat cu varul, de pe mni i se duse i pielea. Pentru c nu tcea dect atunci cnd simea rece, Dates porunci s i se pun ap ntr-un vas i el s stea cu minile nuntru. nhmai caii la o cru i ducei-l la Vezina. Numai el tie s-l vindece. Palmele, carne vie, i se umflaser ca dou pini. i ceilali doi sclavi ncepur s se vaiete c-i ustur minile. i rzbise varul mai greu, aveau palmele mai bttorite, i trimise i pe ei la Vezina. Ali trei sclavi se apucar s pregteasc varul, mestecndu-l mult n vase de lut ars, smluite. Cu cel pe care l avea de acum stins, Dates se apuc s pregteasc mortarul pentru bazin. Pisai nite crmizi, porunci el. Ca fina pentru pine s le facei! Spargei i bucele ceva mai mari, de mrimea alunei Romanul nu v-a pus s pisai crmid? Ba da. Facei dar cum v-a nvat el. Ne punea s pism i crbune. Avei crbuni? Am fcut destui. Pisai-i bine.
73

Cnd avu toate astea, el porunci s se amestece varul cu nisip aspru: pentru o parte de var, dou de nisip. Mestecai bine! Mulumit de mortar, porunci s se arunce n el praful de crmid, pn cnd cpt o culoare roietic. tia c e de mare importan s tii ct praf de crmid adaugi i numai ochiul te putea sftui. Trebuia s cunoti ct de rou s fie mortarul. Punei i bucelele de crmid. La urm de tot turn i praful de crbune. Acest mortar era bun i pentru zidurile cetilor; se ntrea ca o piatr. Apollodorus l pregtea dup prescripiile lui Vitruvius i Pliniu. Sub privirea lui, mortarul fu ntins pe fundul bazinului, apoi ncepur s rnduiasc pietrele mozaicului. Trecur nc dou zile pn cnd socoti c treburile stau att de bine, nct poate s plece la Sargedava. ntre timp dduse sfaturi amnunite cum s se continue lucrul att la zid, ct i la bazin. Descoperise un tnr comat cu minte ager, care se tot nvrtise pe lng meterii romani i le furase cte ceva din meserie. Dates i dduse seama c sfaturile lui nu zburau n vnt. Tnrul nva totul cu mare uurin i, mai ales, se dovedea foarte ndemnatic la treab. l sftuise s nu mai continue ornamentele, care cereau o lefuire special a fiecrei dale n parte. Important era ca bazinul s in bine apa. Abia pe drum avu rgazul s-i aduc aminte c mama l atepta, ngrijorat, la Sargedava. Sinna se napoiase acas dup ce i vzuse biatul, i l atepta, pentru c el i fgduise c cel mai trziu a doua zi, sosete la Sargedava. Trecuser cteva zile, timp destul ca s se ngrijoreze. Dar, odat cu asta, i mai aminti ceva: c la Sargedava l atepta i Curta. Cu ct rceal se putea gndi la ea! Ar mai fi trecut nc mult timp fr s simt nevoia s-o vad, dei n urm cu cteva veri, la plecare, i jurase s n-o uite. Nopi n ir i struise atunci n minte, iar acum bnuia c-l va plictisi, dei o tia fat frumoas. Dar era att de netiutoare! Oare ce ar putea vorbi cu ea? S-i povesteasc viaa de la Roma? Ar fi nceput cu Arria. S-i spun despre Virgilius? Nu l-ar nelege. S-i descrie Colosseumul? S-ar mira i nu l-ar crede. S-i
74

povesteasc o lupt de gladiatori? i-ar scuipa n sn i nu l-ar mai asculta. S-i descarce sufletul i s-i mrturiseasc ce s-a petrecut cu el acolo? Ce ar pricepe? Cum s neleag ea ce s-a ntmplat n sufletul lui, dup ce a plecat de acas s nvee meteugul romanilor de a ntinde drumuri i a construi maini de rzboi, iar acolo a descoperit poezia, sculptura, dansul? Decebal i ceruse s nvee cum se ridic un zid trainic de cetate, iar el se cufundase n odele lui Ovidius, n meditaiile lui Seneca, n epistolele lui Vergilius. Descoperise toate astea, i sufletul lui se deschisese deodat ca o floare la lumina soarelui, de parc anume le ateptase. Crezuse adesea c fuseser n el, netiute, i c la Roma doar le aflase. i plcuse, ct fusese acas, s asculte cntecele din fluier, din cimpoi sau cele zise de biei cnd apsau pe coarnele plugului. Dar erau altceva. La Roma descoperise poezia altor idei, altor sentimente, altor fapte. Deodat lumea i se lrgise i ceea ce mai nainte fusese tulbure n mintea lui i se termina la cuvintele: Cei de dincolo de Donaris devenise deodat aievea i precis. nvase s-i cuprind adevratele dimensiuni i se speriase. Lumea aceea pe care doar o bnuise altfel dect a lui i care i trimitea emisari n persoana nenumrailor negotiatores se dovedise i mai deosebit dect i-o nchipuise. Din uimire, trecuse n admiraie. Apoi o cunoscuse pe Arria i, prin ea, arta, rafinamentul, viaa ntr-un alt fel dect o tia el. Curta rmsese undeva departe, ca un ecou slab, pierdut n amintiri Dar ce se ntmplase cu ea, care rmsese acas i pentru care lumea de azi este la fel cu aceea de atunci? Ea l ateptase, desigur, aa cum i fgduise, i de aceea lui Dates i era ruine i ar fi ocolit-o bucuros, dac ar fi putut. Inima ncepu s-i bat mai tare cnd i aprur n fa zidurile Sargedavei, cetatea n care se nscuse i n care trise. Tatl lui se afla n fruntea ei. Valea Gradis-ului era aici de o frumusee cum rar puteai vedea n alt parte. De ctva timp mergea ntovrit de acelai fonet de ap, doar ici i colo mai vioi, din cauza unor nvolburri pricinuite de un trunchi czut de-a curmeziul sau de un bolovan rostogolit de pe coastele care urcau chiar din mal. Pe msur ce se apropia de Sargedava, valea se ngusta, nchiznd zarea i ndreptndu-i privirea spre cetate. ntlni primele case,
75

agate pe cte o mic platform spat n coasta muntelui. Apreau cnd te ateptai mai puin, cu acoperiurile lor uguiate, din indril frumos btut. Grajdurile, acoperite cu o cpi de paie nnegrite de vreme, preau glugi de uria. De cele mai multe ori, cnd te apropiai, te lua n primire un dulu los care ltra furios. Cum se nmuliser casele! Dup cte tia el, pe aici nu fusese nici una. Vnase prin partea locului, mpreun cu Ziper, oprindu-se adesea la un btrn dulgher cunoscut pentru frumoasele figuri pe care le cioplea. Fcea psri pentru creasta acoperiurilor sau cioplea popii din faa prispelor. l cuprinse dorina de a-l vedea, cu att mai mult cu ct acesta era un bun motiv ca s ajung mai trziu acas. Abia nu-l mai ntmpinau prea muli. La Sargedava era cunoscut de toat lumea. ndemn calul s urce un drum de pdure tiut i, n scurt timp, ajunse n poiana dulgherului. Lng casa btrneasc mai vzu una, nou-nou, ceva mai mare, pe care tocmai o terminau. Btrnul i nc un brbat tnr trebluiau pe lng ea. Din urm l ajunse o femeie tnr, cu obraji roii, plesnind de sntate, cam trupe ce-i drept i cu brae vnjoase. Venea de la ru, purtnd vasul cu ap pe cretetul capului, aezat pe un mic colac de cnep, anume mpletit. Cnd ddu cu ochii de el, se mir att de tare, nct fu gata-gata s scape vasul de pe cap. Dates! exclam i-i duse mna la gur, dup obiceiul femeilor sfioase. De unde l cunotea? El nu-i amintea s-o mai fi vzut vreodat. Se lmuri repede, cnd o auzi strignd spre btrnul dulgher: Bunicule! Bunicule, a venit Dates! Da, da, ea trebuie s fie! Btrnul avea o nepoic, dar o tia mic i Nimic nu msoar mai bine trecerea timpului ca omul. Era pe atunci o feti i iat c de pe prispa casei btrnului se auzea acum scncetul unui copil. Al cui putea s fie, dac nu al ei? Fetia era mam, iar brbatul de lng btrn, tatl copilului ei. Dates?! se mir bucuros bunicul, grbindu-se s-l ntmpine. Ia uit-te! se mir el. Ce brbat te-ai fcut, Dates! i rse fericit. Ia, ia, c ieri se temea s nnopteze n pdure. Sssst! fcu el, trecndu-i o glum prin minte, pentru c btrnul era cam htru. S nu ne-aud btrna. S-i apari deodat n fa i s-o auzim ipnd. tii cum ip ea din te miri ce.
76

Nevasta btrnului Dudas era n cea de a doua camer a casei. esea. Dates o privi mai nti pe fereastr, fr s se fac simit. Btrna rmsese neschimbat i o bnuia tot aa de iute n tot ce fcea. Micrile ei erau pripite, dar sigure. Arunca suveica, schimba piciorul i trgea vtala cu o repeziciune care te uimea. i aminti c n copilrie, el i btrnul Dudas i fcuser cteva greuti pentru rzboiul de esut, ca nite pere mari, cu o ureche la captul subire. Btrnul le modelase, dar ca s-i lase i lui Dates bucuria c a lucrat la ele, l pusese s le dea ultima netezeal, apoi le puseser la uscat, pn a doua zi, cnd le-au ars. Oare mai avea cuptorul de ars oale i crmizi? Btrnul obinuia din cnd n cnd s ard cte un cuptor de crmid sau de igle, pe care le vindea cu pre bun tarabosesilor nstrii din cetate. Nu se tia de cnd, dar nvase s smluiasc igla n cteva culori i de aceea o vindea mai repede ca alii. Zgomotul vatalei i ngdui lui Dates s-o priveasc lung pe btrn, fr ca ea s-l simt. esea pnz plin, dintr-un fir de cnep tors gros. Din ea urma s croiasc pentru brbai iari de var strni pe picior. Btrna torcea firul, esea pnza, croia iarii. Nepoata se ndeletnicea cu celelalte treburi ale gospodriei, att de multe pe capul unei femei. Brbaii nu se amestecau n treburile lor. Ele mcinau meiul pentru pine, ele aduceau ap, ele ncingeau cuptorul, ele eseau, ele torceau, ele mulgeau vaca, ele creteau copiii.. Cnd comatul avea ceva mai mult pmnt sau o turm mai mare i putea ine un sclav, atunci treaba era mprit. De obicei ns brbatul i nevasta i fceau singuri treburile i i creteau copiii. Cnd ddu cu ochii de Dates, btrna fcu ntocmai cum bnuise brbat-su: ddu un ipt i i lovi palmele a mirare: A, ia te uit cine a venit la noi! Sri apoi ca un prsnel i veni la fereastr s-l srute pe amndoi obrajii. Mndru flcu te-ai mai fcut! i frumos. i n-are barb ntocmai ca negustorii de la Roma. Maic, s-i lai barba s creasc. Aa, fr nici o tuleie, parc eti o fat. Ce barb frumoas aveai! Btrna plec de la fereastr, s ias din cas. Apru n pridvorul din fa. Ca toate casele, i a lor era ridicat pe patru stlpi de piatr, nali de un stat de om. Att aveau cei doi din fa,
77

din cauza pantei locului. n spate ajungeau doar de cteva palme de la pmnt. n locul de sub locuin i inea gospodarul tot felul de unelte: plugul de lemn, sapele, un butoi, dou, secerile, o roat sau dou de cru, un vas mare de pmnt ars, n care strngea apa de ploaie bun de splat, hamurile cailor i alte lucruri trebuitoare ntr-o gospodrie ntemeiat. Tot ncurcndu-se n fusta lung i crea, btrna cobor treptele scrii i veni lng el, minunndu-se i bucurndu-se. l duser s vad noua construcie. Dedar, brbatul Finiei, nepoata btrnului Dudas, era tocmai din Cumidava. Mai nti voise s-o ia pe Finia n cetatea lui, dar pn la urm se hotrse s se aciueze pe lng btrni. Mult nu mai aveau de trit i locul cu cas era frumos. Mai era i aproape de Sarmizegetusa, pe unde se duceau din cnd n cnd, de srbtori. Dudas le fgduise o cas frumoas, dac vin s aib grij de btrneile lui, i le rmnea i toat gospodria. Btrnul avea ptul sntos, n care strngeau toamna fn pentru vite, avea cuptor de ars igle, tia s rotunjeasc i oale, dar nu-i plcea. Tot cu barda n mn l vedeai, cioplind. nlase casa nepoatei att de frumos, nct se mndrea cu ea. De aceea, l i pofti pe Dates s-o vad mai de-aproape. O ridicase pe ase stlpi, deoarece camerele erau mai mari i dulapii s-ar fi arcuit, dac n-ar fi fost sprijinii i la mijloc. Spre deosebire de locuina btrneasc, avea n fa un cerdac lat ct deschideai braele, deasupra cruia se prelungea acoperiul. Din acest cerdac, n care mncau vara, se intra n prima camer, apoi n a doua, ceva mai mic, unde urma s aeze paturile. Pereii din afar i fcuse din brne groase, mbucate una n alta la coluri i ntrite cu piroane mari, de fier, cumprate anume de btrn tocmai din Potaissa, o dat cu balamalele solide de la u. Pe dinuntru lipiser un strat bun de pmnt, pe care l neteziser ca n palm. Peretele dintre camere era uor, din civa pari, de care prinseser nuiele, pe care apoi le mbulgriser. Podeaua era din dulapi acoperii, ca i pereii, cu un strat de pmnt bine netezit. Btrnul lucrase mult la stlpii din faa cerdacului, care propteau acoperiul ieit mult n afara camerelor. Pe toate feele erau cioplite romburi, i linii frnte, i ptrate frumos mbinate. Pe u, desenase cu fierul nroit flori de cmp i frunze de stejar. n
78

cerdac mai era o mas scund, cu trei picioare. Scunelele din jur aveau adncit scndura groas de deasupra, n care erau nfipte cte trei picioare scurte. Masa i scunelele erau rotunde. Adevrata mndrie a dulgherului era un fel de copi, lung de doi coi, fcut dintr-un trunchi scobit. La capete lsase cte dou urechi, prin care se putea trece o funie subire, care venea apoi legat n grinda camerei. Era leagnul i ptuul copilului, i btrnul i pusese toat arta lui, ca s-l fac nespus de frumos. i era, ntr-adevr, frumos. Lemnul netezit ca pielea, iar mieii i iezii ncrustai cu fierul ars erau att de bine fcui nct preau c snt gata, gata s fug, i te mirai c-i vezi mereu acolo, nemicai, dei btrnul i desenase n plin zbeang i hrjoan. Cnd coborr n bttura curii, auzir hritul rniei. Finia nvrtea de zor piatra, s fac pine proaspt, n cinstea oaspetelui; tia ea c nu-l va lsa Dudas s plece, pn cnd nu va mbuca ceva cu ei. Btrna i dduse foc cuptorului. Pentru Dates arsul cuptorului fusese n copilrie una dintre cele mai frumoase ndeletniciri. i plcea s stea cu picioarele cruci sub el i s nfunde cuptorul cu paie sau vreascuri. Se duse i acum s priveasc, rugnd-o pe btrna s-l lase s-o ajute. Rser de plcerea lui, apoi Dedar mai aduse un bra de paie, s-l aib aproape. Dates i amintea c nu trebuie s bagi prea multe o dat, ci cte puine. Aez paiele n gura cuptorului, apoi, cu o stinghie anume fcut, le mpinse nuntru. Cuptorul nu era prea mare, dac te ntindeai puin, ajungeai cu mna n fundul lui. Nici bolta nu era prea nalt, ca s nu se rceasc repede. Avu grij s dea mereu cenua la o parte, pentru ca focul s ard pe crmida vetrei, s-o ncing. Tri din plin aceast bucurie a copilriei. nfundnd cuptorul uit de toate gndurile lui triste mai ales c vorbir n acest timp despre tot felul de treburi gospodreti. Se apropia toamna i erau attea de fcut. Btrnul se gndea c o s se strice vremea i el nc nu avea opinci. Toat vara umbla cu picioarele goale, dar cnd se rcea vremea, opincile erau bune. Avea o piele pregtit, trebuia numai s-i gseasc timpul s-o taie i s-o coas. Btrna le pregtise cojoacele din piei cu blana mrunt, de la miei abia nscui. Ceea ce nu fcuser nc, era groapa pentru cereale. Cea veche nu mai putea fi folosit, pentru c se mncaser pereii, i
79

oarecii crau cam multe boabe. Se hotrser s sape una nou, sub ptul, s-o ard bine cteva zile, pn cnd pereii se fceau ca din crmid. E mare lucru s ai o groap bun de boabe, pentru c altfel i poate mucegi munca unei veri ntregi. Btrna i fata strnseser de acum poamele, le tiaser, le uscaser i le niraser gata pentru agat de grind. Mncau mere uscate spre primvar, sau le fierbeau i le mncau cu pine de mei. Se isc o adevrat ceart ntre btrn i Dudas, cu privire la un ap, pe care ea voia s-l taie n toamna asta i s-l pun la sare, iar el inea mori c nu, fiind cel mai bun de prsil din ci avuseser. Cpriele lui ddeau lapte ct o vac, aproape toat iarna. Dates vzuse pscnd prin marginea pdurii o cpri neagr, cu ugerul pn aproape de pmnt. Toate aceste mici ciondneli, preocuprile lor mrunte de fiecare zi, izbutir s-i creeze o nou stare sufleteasc. De undeva, din adncurile lui, sau din pmntul sta pe care sta cu picioarele ncruciate sub el, se ridic n toat fiina lui o linite pe care de mult o dorea. Se trezi deodat departe de ncordarea pe care i-o dduse Roma, i aa cum nu se ateptase, gsi mai fericit viaa acestor oameni care nu trebuiau s ias n fiecare zi n Forum s aud ce s-a mai ntmplat. Cum merg luptele cu germanii? Nu cumva s-au mai rsculat Iudeii? n Aegiptus e linite? Galii mai ascult porunca guvernatorului? Unde s-a mai legat pnza alb, de doliu? Traian are s dea serbri anul acesta? Ce gladiatori snt mai renumii? Cine a mai srcit, cine s-a mai rscumprat din sclavie? Ce libert plin de bani s-a mai nsurat cu fiica unui nobil scptat? Se ntmplau i din acestea, parc din ce n ce mai des, mai ales n regiunile mai ndeprtate de Roma. Ce epigram circul i cine s-a mai rzbunat noaptea trecut? Ce guvernator a fost numit, i ce pretor, i ce conductor de legiune? S-au trimis noi ntriri n Moesia? Tracii tot mai trec Danuviusul ngheat, ca s prade? Roxolanii mai apar pe caii lor iui pe podul de ghea al apei i se mai reped pn la Troesmis, i chiar pn la Histria i Tomis? Dac voiai s afli ultimele nouti, trebuia s pierzi timpul prin Forum, s asculi plvrgeala tuturor, sau s intri ntr-o taberna i s trncneti cu cana de vin n fa, pentru c altceva nu aveai
80

ce face. Cei sraci abia ateptau lectica protectorului, s i se plece i s-i cereasc sportula civa bani pe care i ddea patronul clienilor; ateptau serbrile, s-i mai umple burta lipit de ira spinrii. Singurul lucru care i interesa era dac se dau serbri i cte zile vor ine. Da, era obositoare viaa la Roma, i simi asta mai ales acum, cnd vra paie n cuptor i asculta ciondneala btrnilor privitoare la ap. Dac s-ar putea nla frumuseile Romei, fr viciile ei! Asta ar vrea el s ncerce, dar pentru asta trebuia pace. Ajunser s vorbeasc i despre ameninarea Romei. Va fi rzboi, nu va fi? Linitea btrnului era deplin: chiar de va fi, n fruntea dacilor e iscusitul Decebal, i atta timp ct el ine sus sabia, romanul nu va clca la Sarmi. ncrederea lui n Decebal era nermurit, i fiecare i-ar fi dat bucuros sufletul n minile lui Zamolxis, dac regele i-ar fi cerut-o. Ar fi strns un pumn de rn n mn i ar fi murit zmbind. ncerc s le clatine aceast ncredere, mai mult ca s aud rspunsul lor: mpria Romei e fr de sfrit, Dudas. ine de la soare-rsare pn la soare-apune. Aa e, Dates, dar cu ct e mai mare, cu att mai greu va trece strmtoarea de la Tapae. Orici or fi, tot n ir ngust vor nainta. Iar dac vin pe malul Marisului, pe la Germisare, trebuie s treac pe-aici, unde valea se ngusteaz ca i la Tapae. Pe oriunde vor ncerca, munii i pdurea ne apr, iar noi am strns mult rin, pe care o inem gata. Toi credeau n Decebal, i n muni, i n pduri, i n pmntul Daciei, i n sbiile lor ncovoiate la capt, pe care le numeau sica. n timpul mesei i-au amintit ntmplri de cnd era el mic i venea cu Ziper pe-aici. Nici n-au simit cnd s-a furiat soarele dincolo de coama pdurii. Dates plec apoi spre cetate, s nu-l prind ntunericul pe drum. Poteca erpuia pe valea dintre muni, pe unde curgea Gradisul. La primul turn de paz se salut cu oteanul de veghe. Turnul era ridicat pe patru stlpi de brad, nali de ase-apte pai. De pe platforma lor se nla turnul propriu-zis, din lemn, cu acoperiul din indril. mprejur avea o balustrad pe care te puteai plimba i privi n toate prile. Ajunse i la Sargedava. Jos, n vale, era
81

valul de pmnt, peste care treceai pe o punte solid, din lemn. Dincolo de valul de pmnt ncepeau s se nire casele, pe mai multe terase, de jur-mprejurul cetii, ca nite cercuri. Zri, foarte aproape de zidul cetii, dar nuntru, turnul n care locuia Curta. Dup acela n care locuiau prinii lui, era cel mai artos, deoarece tatl Curtei era nobil de seam. Cnd ajunse sus, la cel de al doilea val de pmnt, vzu ceva mai n vale, n afara cetii, bastionul de aprare, ridicat din piatr cioplit, iar partea de sus din crmid ars. Zidul cetii era n apropierea celui de al doilea val de pmnt, la vreo douzeci de pai, fiind ntrit, la intrare, cu dou turnuri de aprare. Dac ar fi luat-o n stnga, ar fi ajuns la Curta, dac pornea spre dreapta, ajungea acas. Turnul locuinei lor era cel mai impuntor, fiind singurul care avea dou caturi, la primul locuiau prinii lui, iar la cel de al doilea oamenii de munc. Sclavii i aveau camerele n partea de jos, unde erau i uneltele, i vasele cu provizii. La primul cat ieea n afara zidului un pridvor, unde obinuia mama lui s stea i s priveasc pn departe valea Sargeiei. Ultimul val de pmnt era mai ntrit dect cel de jos. Pe coama lui fuseser nfipi, din loc n loc, stlpi groi de lemn, iar ntre ei mpletite nuiele mbulgrite cu pmnt. n spatele acestei palisade se ascundeau lupttorii, pe o platform nu prea lat. n cetate nu mai ntlni dect strjile. Se nnoptase i locuitorii erau pe la casele lor, n jurul opaielor. Se culcau devreme, pentru c a doua zi treaba ncepea n zori. Nici nu aveau prea multe s-i spun, nainte de a se lungi n paturile nirate de-a lungul pereilor. Se jucau un timp cu copiii, vreunul povestea cine tie ce amintire, din cine tie ce lupt, apoi cscau de-i rupeau flcile i-i trnteau capetele pe perne. Pn a doua zi puteai asculta pe la ferestre sforitul gros al brbailor. Scara din exterior a locuinei era de piatr, aa c reui s urce tiptil, fr s fie auzit. Celui care pzea intrarea i fcu semn s tac din gur. Mama tocmai se pregtea de culcare, cnd se pomeni cu el n cas. Tatl fcea nite socoteli, grupnd beioare vopsite n culori diferite. Cnd a ridicat privirea i a vzut cine a intrat, faa i s-a deschis ntr-un zmbet pe care Dates nu-l tia. Pstrase amintirea unui om aspru, cruia nu era bine s-i iei din
82

cuvnt. n aceti ani ns, dorul i rosese din asprime, pentru c nu mai avea alt copil. Ct fusese Dates mic, se purtase cu el fr nici o ngduin, gata s-l pedepseasc pentru cea mai mic greeal. De aceea biatul se bucurase cnd Decebal l luase pe lng el. Dates simea c btrnului i srise n ochi faptul c nu avea barb, dar, dect s-l certe din prima clip, se prefcu c n-a bgat de seam. l mbri, l ntreb ce-a vzut i ce-a nvat la Roma, iar el le povesti n cteva cuvinte ceea ce tia c voiau s afle. Ajunse i la ntmplarea de la Piatra Roie, i le spuse c inginerul Sartus fugise mpreun cu doi meteri. tirea l fcu pe Duras s sar n sus i s strige: De mult l bnuiesc eu! De mult! I-am spus i lui Decebal c de la urcarea lui Traian pe tronul mprailor la Roma, nu te mai poi nelege cu oamenii venii de-acolo. Snt sigur c le-a trimis vorb s nu mai asculte, sau s fac ru, dac pot. Mocnesc i abia ateapt s plece, dei primesc aur pentru treaba lor. Numai pofta de aur i ine. De ce n-ai pus s le ia urma? I-a fi lsat fr capete, s afle toi c nu e de joac. Au venit aici s fac treab. Au vzut c zidurile snt ndreptate spre Roma. Pentru c de acolo o s vin dumanul. Nu ne-ar mai privi ca pe dumani, dac ne-ar simi cu adevrat prieteni. Vrei s ne plecm capetele? S fim prieteni adevrai. Prieteni? Prieteni pe holdele noastre, i pe minele noastre de aur? Asta e prietenia pe care o vrea Roma. Dac aici n-ar fi cmpii mnoase i aur, nu i-ar mai psa de prietenia noastr! Dates vzu c tatl lui se nfuria din ce n ce mai tare i nu-i mai ntoarse vorba. ntreb de oamenii din cas, de prieteni i de cunotine. Btrnului i se pru c pricepe unde vrea s ajung i i-o lu nainte, greind bineneles: Despre Curta nu ntrebi nimic? Chiar nu vrei s tii ce face? ntreb el mustcind. Dates tcu i tatl i nchipui c l-a prins cu ma-n sac. La chemarea lui Duras, o sclav, apru i aprinse toate lumnrile. Tnrul se trezi fa n fa cu lucrurile obinuite lui, pe care le tia dintotdeauna n acelai loc. Prin ele i retria
83

copilria. Duras, om aspru i la prima vedere lipsit de gingie, era un mare iubitor de obiecte de art. Avea un negustor grec care de cte ori trecea prin Dacia, trgea mai nti la el i-i desfura marfa. Pnzeturi fine, n culorile vii ale Orientului, arme cu mnerele sculptate, vase de aur i argint mbogeau ncperile locuinei sale. Dar mai ales, statuetele i vasele mari de ceramic greceasc i plceau btrnului. Colurile camerei erau nviorate de piedestale mpodobite cu statui ale zeilor n care Duras de fapt nu credea, dar pe care le privea cu plcere, pentru perfeciunea cu care erau lucrate. i plimba palma aspr pe marmura lucioas, lefuit cu migal. n vasele mari, smluite n rou i galben, i plcea s vad ciulini, spre nemulumirea mamei care strngea n vase gingae flori cu miros dulce. Lui Duras i plcea floarea de ciulin, brbteasc i viguroas, chiar dac nu avea miros. Trimitea un sclav anume la es, s-i culeag ciulini. Dates, ct fusese mic, crezuse i el, ca i mama lui, c aceast preferin e cu totul ciudat, dar acum, cnd ddu cu ochii de vasul cu ciulini, l nelese. ntr-adevr erau viguroi. Acum pricepea i alte ciudenii de-ale lui. Toi tarabosteii se ntreceau mai ales de cnd Roma trimitea meteri n Dacia s plteasc zugravi i constructori care s le nale case noi, sau s le mreasc pe cele vechi. Meterii veniser de la Roma cu o nou mod, i nobilii plteau aur mult pentru o tencuial frumoas a pereilor, pe care erau apoi zugrvite scene din viaa de fiecare zi, sau priveliti ncnttoare. Duras se mpotrivise s primeasc n cas un astfel de meter. El a chemat lemnari i le-a desenat ceea ce a vrut s-i lucreze. A adus din pdure trunchiuri groase de brad, pe care le-a pus piloni, dar cu partea mai groas n sus, stlpul cptnd astfel o elegan neateptat. A prins de tavan traverse arse la foc, iar pe jos, ca s in cald, a lipit una de alta crmizi bine arse. Iarna se fcea focul ntr-o vatr aezat n colul camerelor, care se prelungea cu un co pn pe acoperi. Era o bucurie s stai seara, lungit pe o blan de urs, i s priveti la lumina jucu a focului care croia umbre pe perei. i lui Duras i plcea s le priveasc, iar biatul gndea atunci c e singurul punct comun pe care l avea cu tatl su. Abia acum nelegea c ncruntatul Duras avea o fire de artist. Mnuise toat
84

viaa lui armele, dar biatul era ncredinat c dac i-ar fi trecut prin cap s prind o pensul ntre degete, ar fi fost un pictor. i amintea i acum ct de bine desenase stlpii, i camera, i vatra focului, cnd le artase meterilor cum s lucreze. Dates se gndea c i el, dac nu s-ar fi dus la Roma, poate c nu i-ar fi descoperit niciodat iscusina de a nira versurile unei ode, nici nu i-ar fi dat seama c poate s ia chipul i felul de a se mica al altui om, cum fcuse pe scen, n tovria Arriei. Pn cnd plecase la Roma, un sentiment de team l inuse departe de tatl su. Btrnul se purtase prea sever cu el i de aceea biatul nu simise niciodat nevoia de a-l vedea, dimpotriv, ar fi stat tot timpul la Sarmizegetusa, lng Decebal. Dar iat c nelegea acum altfel lucrurile, descoperise c n adncul sufletului lor semnau mult unul cu cellalt. Foarte mult. Emoia pe care o descoperise pe faa lui, n clipa revederii, i ntrise acest simmnt de apropiere dintre ei. Se aezar amndoi la mas, cu cte o can de vin n fa i vorbir multe despre treburile cetii. Dates nu tia de zidul aflat n spatele ultimului val de pmnt care apra construciile din vrful dealului. Pantele erau att de abrupte nct nimeni nu s-ar fi putut apropia, dect dintr-o direcie. Toate cetile erau aezate n astfel de locuri, bucurndu-se de o bun aprare natural. Cele mai multe fuseser nlate pe cte un pinten de munte, cu neputin de urcat dect prin mari sforri. Duras i explic nevoia zidului n aceast parte, pe o lungime de aproape dou sute cincizeci de pai, ntrit cu trei turnuri de aprare, dou mai mari i unul mai mic. Acesta fusese sfatul inginerului roman i el l gsise ntemeiat. Dac dumanul reuea s treac de valul de pmnt ntrit cu palisad, se trezea n faa zidului, ntr-o strmtoare de numai opt pai unde nu avea loc s se desfoare i putea fi mprocat de pe zid. Tatl i desen zidul i valul de pmnt, i locul unde vor fi aezate arunctoarele de pietre, i oalele cu rin ncins, cu care s-ar face baie dumanilor. Am aflat c Ziper a mai adus doi meteri la Sarmi. Au venit o dat cu mine. tiu s pregteasc un fier tare i s-l lucreze n fel i chip. S fac ndeosebi coase i securi.
85

De ce? La cmp e mare nevoie de coase. Grul, dac nu e cosit la timp, se scutur i se pierd boabe multe. Nu toi comaii au unelte, trebuie s i le mprumute unul altuia. Snt scumpe, cnd le cumpr de la negustorii venii de dincolo de Donaris. Iar la o adic snt arme mai de speriat dect sabia. Ca s mnui sabia trebuie s fi fcut instrucie, pe cnd cu secera toi tiu s taie. Duras era mndru de biat i greu i stpnea dorina de a-i mngia prul, ca n copilrie. I-ar fi fost ruine acum de acest gest femeiesc. O bun parte din asprimea lui i avea izvorul n credina c numai femeile au voie s mngie i s se nduioeze. Brbatul, dac i simte ochii nduioai, s ntoarc spatele i s plece. De aceea nici cel mai mic gest nu-i arta biatului bucuria fr seamn a printelui care a descoperit deodat c are un fiu cu care se poate mndri. Vorbea cu el ca niciodat nainte, ca de la brbat la brbat, despre treburile grave ale cetii i primise rspunsuri cu miez, care dovedeau o judecat matur. Ajunser s vorbeasc despre recolt. Am avut un an bun, spuse Duras. Ar fi nevoie s mai spm cteva gropi pentru pstratul bucatelor. n orice clip s avem n cetate hran pentru mai mult timp. La asediu s ai ap i mncare. Ap avei? Tatl i desen conductele care strbteau cetatea, apoi, locul unde se mai spase un bazin pentru strns apa de ploaie. Dates desen i el partea unde socotea c ar fi bine s fie spate gropile, i cum s fie fcute. Nici n-au tiut cnd s-a scurs timpul. Mama dormea de mult. Duras i ntoarse privirea spre ceasul cu nisip din colul camerei i bg de seam c trecuse noaptea jumtate. Simi deodat oboseala zilei i l ndemn pe Dates s se culce. A doua zi, dimineaa, hotrser s mearg la zid. n camera lui, biatul gsi trofeele de care era att de mndru btrnul Duras, pentru c el le capturase: un vexillium i trei signe romane. Erau prinse de peretele de deasupra patului. La nimic nu inea Duras ca la aceste dovezi c odat legiunile romane se plecaser n faa avntului lupttorilor daci. Cnd au ajuns la zid, treaba era n toi. i aici, ca n attea alte
86

pri n Dacia, gsir oamenii sub conducerea unui roman. Un brbat sptos, cu figur de gladiator ncercat, deoarece obrazul i era crestat n trei locuri, iar braul stng, aproape de umr, avea lips carnea ct s bagi pumnul. Se luda, cui l ntreba, c rnile le cptase la Tapae, pe timpul cnd l slujea pe Fuscus. Povestea cum zburase cu o singur lovitur de gladie (sabie dreapt), scfrlia celui care l rnise, un dac cu barba rocat. Nu se supra nimeni pe el, pentru c nu se simea nici un pic de pornire sau ur n vorbele lui. Ce-a fost, s-a dus ncheia, golind cana cu vin, pentru c inginerul era cam petrecre. Avea un glas frumos, i dup ce lua puin rachiu, nu-l mai putea opri nimeni s nu urle. Dacii fceau mare haz ascultndu-l cum se vait. Cnd a aflat c Dates s-a napoiat de curnd de la Roma, mai mai s-l ia n brae de bucurie. Ah, Roma! Mi-e dor de ea! strig el, cltinndu-i capul cu ochii nchii pe jumtate. Poate vrei s pleci s-o vezi? interveni repede Duras, creznd c e gata s fac ceea ce fcuse inginerul de la Piatra Roie. A pleca i mine, dar aurul vostru nu m las, Duras. Pltii att de bine! i vinul vostru e un adevrat falern, i jur. i femeile Pocni din limb ncntat, i cei doi ajutori al lui, doi tineri, hohotir deodat, tiind ei de ce. Tirenus ofta ct putea dup o dac iute pe la care trecea cte puin: intra seara i ieea dimineaa. n ziua asta romanul era de-a dreptul fericit, i nc nimeni nu tia adevrata pricin. l credeau guraliv ca de obicei, fr s deosebeasc o alt bucurie anume, mai adnc. Tirenus era un brbat care apropia patruzeci de ani i nc nu reuise s-i ntemeieze o familie. Dup ce nvase cum se nal un zid, fusese luat pe lng legiunile care venic erau pornite ntr-o alt parte a lumii. l tot trimiteau cnd ntr-un castru, cnd n altul, s cerceteze, s ntreasc zidurile vechi sau s ridice altele noi, aa c umblase tot imperiul, fr s se lipeasc undeva. Cel mai mult rmsese aici, n Dacia. Trise trei toamne i trei primveri, tremurase trei ierni i picotise n cas trei toamne ploioase. Se cam nvase s rmn locului undeva, i pesemne c vrsta era i ea de vin. I se lipise apoi sufletul de Sarda, femeie frumoas i
87

vrednic, de lng care nu-i venea s mai plece. n sfrit, aflase de la ea c vor avea un copil. Acesta era motivul undei de fericire din privirea romanului. Dup cum i era firea, nu putu s-i in taina fa de Dates i de Duras: M bucur, Duras, c ai venit chiar azi s vezi cum merge treaba. De ce spui chiar azi? Duras l tot privea bnuitor, ateptndu-se s-l aud c vrea s plece. Pentru c aveam nevoie de sprijinul tu. Eti mai marele cetii i poi s-mi dai un pic de pmnt, dar aici, n cetate. M priveti mirat, dar ascult ce-i spun, vreau s-mi ridic o cas. Dar o cas frumoas, ca la Roma. M bucur, Tirenus, c vrei s-i nali aici o cas. S cred c vrei s rmi la noi? Ai ghicit ce voiam s-i spun. Am s m nsor cu Sarda i am s rmn aici, la Sargedava, s-mi cresc biatul, n primvar voi fi tat. Duras i Dates i urar s aib, ntr-adevr, un biat, apoi btrnul spuse, rznd: A trebuit s vii de la Roma, ca s se nasc un dac la Sargedava. Se va nate un roman! sri Tirenus mndru. Tu ai s spui c s-a nscut un roman, Sarda c s-a nscut un dac. Om vedea noi ce-o s fie dup ce o mnca pinea dacilor Pentru c Tirenus nu era omul care s ia lucrurile n ru, ncepu i el s mustceasc un zmbet, ntrebndu-se n sinea lui: Oare ce va fi? Nu, trebuie s fie roman, dup mine. Dac n nici un caz! Dates recunoscu c Tirenus gndise bine sistemul de aprare. ntr-adevr, atacatorul care ar fi reuit s treac de valul de pmnt s-ar fi trezit, dup civa pai, n faa unui zid i mai greu de cucerit i lng care nu puteai aduce nici turnurile de asediu, nici alte maini. Lui Dates i veni o idee care complica i mai mult situaia dumanului. Ce-ar fi fost ca aceste dou ziduri paralele, valul de pmnt i zidul de piatr, s fie unite la unul dintre capete, printr-un alt zid? Dumanul, trecut de valul de pmnt,
88

s-ar fi rspndit ntr-o parte i alta, s ocoleasc zidul de piatr. Cei care ar fi apucat spre dreapta s-ar fi trezit deodat ntr-o fundtur, fr ieire, i s-ar fi napoiat, s intre pe la cellalt capt. Era uor de nchipuit ce mbulzeal grozav va produce aceast ntoarcere, n ce panic vor intra soldaii ncercuii de zid. Tirenus recunoscu foloasele mari ale acestei fundturi i fgdui s nceap ridicarea noului zid chiar de a doua zi. Pn la vremea prnzului, Dates i Duras rmaser lng constructori, apoi se ndreptar spre cas, rupi de foame. Dup amiaz nu avu ncotro i, la dorina mamei, se duser la Curta. Nu avea nici un motiv s amne aceast ntlnire, iar mamei i-ar fi prut foarte ru s nu se poat mndri cu el. Sosirea fu srbtorit din plin. Dates i ddu seama c mama lui vestise gazdele cu mult nainte, pentru c gsir pregtiri deosebite. Se trezise n fa cu o nou Curta: mai crescut, mai mplinit, mai frumoas. De emoie i se nroise parc i marama subire de borangic, prins n cretetul capului, fcut dintr-o estur subire ca pnza de pianjen, care i cdea pe umeri. Mama spunea c era esut chiar de mna ei. Curta i simea ochii arznd ca atunci cnd era bolnav. Asta fcea s luceasc i mai viu albastrul lor. Pe Dates l plictisi curnd vorbria zgomotoas a gazdelor care se minunau privindu-l. l scia faptul c nu gseau i altceva de vorbit. Mai ales tatl ei l tot btea brbtete pe umr i-i repeta: Stranic brbat te-ai fcut! Ca s scape mai repede de aceti oameni binevoitori, pe care-i simea sinceri, i spuse Curtei c ar vrea s vad locurile pe unde copilrise i o ndemn s-l nsoeasc ntr-o plimbare pe drumul spre Germisara sau Sarmizegetusa. S nu v prind ntunericul pe drum, i povui mama. Doar n-o s ajung la Germisara, interveni tatl. Sargedava era cam la aceeai deprtare de Sarmizegetusa i Germisara: aproape dou sute de stadii o despreau de fiecare. Mergeau de o bun bucat de vreme unul lng altul i nc nu rostiser un singur cuvnt mcar. Pe Dates l copleise amintirea Arriei, iar Curta socotea c nu este ea cea care ar fi trebuit s vorbeasc. Credea c el are s-o ntrebe dac l-a ateptat, aa cum
89

i-a promis n clipa plecrii. El ns pea ncruntat. Poate c era, ca i ea, stpnit de emoie! Ca s nu mai mearg prin praf, trecur pe poteca din marginea drumului. O ajut s sar un pria i abia acum li se ntlnir privirile. Curta se fcuse frumoas. Poate c era chiar mai frumoas dect Arria. Chipul ei strlucea de sntate, n timp ce al Arriei era dres cu multe pomezi, i desenat la sprncene. Dates simi n nri parfumul oriental pe care l respirase n jurul Arriei. Fata din faa lui era frumoas, dar simpl. Nu tia nici s citeasc. Sau poate c o nvase vreun magister roman? Merita s-o ntrebe. Rmase dezamgit. Tatl ei socotea c o fat nu trebuia s piard timpul cu nvatul scrisului, care nu era necesar nici brbailor. Ce putea s-i spun? C mpreun cu Arria fcuse nopi albe citind i comentnd De rerum natura, a filozofului Lucretius? C i el tia acum pe dinafar sute de versuri, nvate n acele nopi de neuitat? Cum ar putea petrece o noapte n tovria Curtei? Era sigur c ea nu-i pusese niciodat ntrebarea cum este alctuit lumea, i nici despre atomi nu auzise. i amintea o dup amiaz cnd mpreun cu Arria i ali doi prieteni vorbiser ndelung despre structura atomilor. Arria cunotea prerea lui Heraclit, a lui Democrit, a lui Epicur, a lui Lucretius. ncercaser s-i imagineze cum cad atomii n vid, cum se abat din drumul lor, cum se nasc vrtejurile. n mintea Curtei probabil c totul era sigur i simplu: toate cele cte ne nconjoar snt fcute de Zamolxis. Oare ce ar spune ea, dac i-ar mrturisi c el nu crede n Zamolxis? El nu credea c lumea a fost fcut de zei. Atomii snt venici, ei au fost dintotdeauna, nu snt opera vreunui zeu. Curta l-ar numi nebun, dac i-ar spune toate astea. Oare ce ar zice Vezina, dac ar afla c el nu crede c sufletul i se va urca n mpria lui Zamolxis, dup ce trupul i va fi ars? i aminti versurile lui Lucretius: Aceia de-i nchipuie c zeii Fcur lumea asta pentru oameni, Din calea judecii celei drepte S-au abtut cu totul, cum se vede. Mergeau alturi, dar fiecare gndea la cu totul altceva.
90

Fata atepta ca el s-i vorbeasc. Dates tia c ar fi trebuit s-i spun c o iubete ca i mai nainte, dar nu mai putea rosti vorbele de-atunci. Oare n-ar fi fost mai cinstit s-i mrturiseasc deschis c nu s-a mai gndit la ea? Dar nu putea. Fata atepta altceva i, oricum, durerea ei l-ar fi mhnit. Cel mai bine ar fi fost ca ea s-i dea seama c nu mai snt potrivii unul pentru cellalt. S-i arate c ntre ei este acum o mare deosebire. Poate c nici nu i-ar place s-l aud aiurnd. Da, va crede c aiureaz. Nu-i va spune c nu mai crede n Zamolxis, dar i va vorbi despre lume altfel dect tie ea. Curta, tu te-ai gndit vreodat cum e alctuit lumea? tii ce e sufletul nostru? Cum se face c ochii notri vd culoarea stejarului i a florii de mac? Fata l privi cu nencredere. Oare de ce i punea astfel de ntrebri? Ca s-i arate c e proast? Sau ca s-i dovedeasc deteptciunea lui? Altceva nu mai gsea s-o ntrebe? Inima i spunea c el urmrete ceva. Pentru c altfel de ce ar fi ntrebat-o, cnd tia bine c ea nu are habar de felul cum este alctuit lumea? Nu se gndise niciodat la ntrebarea asta. Poate Vezina i-ar fi rspuns, dac l-ar fi ntrebat. Poate c i-ar fi spus cum a fcut Zamolxis lumea i de ce vedem macul rou i frunza verde. Nu tii? Nu, opti Curta ruinat, pind cu capul n jos. Lumea e fcut din atomi, Curta. Al auzit vreodat ceva despre atomi? Fata i cltin capul. Se gndea c a doua zi chiar, se va duce la Vezina, pentru c tatl ei cu siguran c nu tia nimic din toate astea. Orict de multe lucruri vezi tu n jurul tu i orict de diferite ar prea unele de altele, toate snt fcute din aceiai atomi, sau primordii, cum le spune Lucretius. Cnd auzi prima dat ceea ce-i spun, te miri i nu-i vine s crezi. Cum se poate ca pomul, i piatra, i pmntul, i apa, s fie fcute din aceiai atomi? Dac tai un lucru, i iar l tai, i iar l tai, ajungi odat s nu mai poi mpri ultima parte n dou. Atunci ai un atom. nelegi, Curta? Da. Dup cum e lucrul pe care ai nceput s-l mpri, capei un
91

atom de o form sau alta, pentru c singura lor deosebire este forma. Iar dac i-ai putea cntri, ai vedea c unul e mai greu dect altul. Cu ochiul n-ai cum s-l deosebeti, c n-are culoare, cum n-are vntul pe care doar l simim n fa. Nici s-l prindem n palm i s-l privim nu putem, pentru c atomii tot cad n vidul dintre ei. i cznd, se ciocnesc i se nvrtesc, i tot ntr-un alt fel se adun la loc. Cnd se strng din nou ntr-un anume fel, se nate din ei un lucru cunoscut de noi. O piatr, s zicem. Numai ordinea i forma atomilor fac lucrurile att de felurite. Dar cum se poate ca din atomi fr culoare s apar lucrul colorat? Dates uitase motivul pentru care ncepuse s vorbeasc, i plcea s-i aminteasc toate astea, att de obinuite la Roma. Aici nu avea cu cine s schimbe astfel de idei, i se asculta cu plcere. Ar fi dorit chiar ca fata s-l neleag. Foarte mult s-ar fi bucurat ca ea s priceap ce-i spunea. Ce faci, Curta, plngi? Abia acum i ddu seama ct de ru fusese cu ea. Cu att mai ru cu ct o fcuse cu voie. Curta, nu fi suprat. Dac nu pricepi ce-i spun, am s te nv O s gsim un sclav care tie s scrie i s citeasc limba romanilor. Vreau s mergem acas! Eti suprat pe mine? Nu. Hai s ne mai plimbm. Vreau s mergem acas! ndrtnicia cu care cerea acest lucru l supr i nu mai strui. Tocmai pentru c i ddea seama c greise, se nfurie i mai ru, dar pe fat. I se prea c s-a suprat pentru c ea se ncpnase s-i cear s mearg acas. Se napoiar tcui. Nepsarea l inea departe de durerea fetei. Se ncpna s mearg alturi de ea tcut i mbufnat.

92

S mori ca un viteaz!
doua zi, un clre l vesti pe Dates c Decebal vrea s-i vorbeasc. Nici c se putea o veste mai bun. i convenea s plece departe de Curta, pe care altfel ar fi ntlnit-o aproape n fiecare zi, dei era sigur c fata avea s-l ocoleasc. Prinii i-ar fi pus ns mereu fa n fa. nclec bucuros i porni spre Sarmi. Decebal se afla n sala mare a palatului, mpreun cu efii triburilor, chemai ntr-un mare sfat de ctre rege. Din Appulum, de dincolo de Maris, venise Sialtes, cpetenia apulilor, din Buridava, cetatea de pe Alutus, venise Tutas, cpetenia burilor, din Sucidava, de pe malul lui Donaris, venise Remes, cpetenia sucilor, din Malva, venise Vever, cpetenia malvenilor, din Alboca venise Almos, cpetenia albilor, din Potula venise Limonis, cpetenia potulasensilor. Acetia erau efii celor mai mari triburi care stteau la locuri de cinste, mai aproape de Decebal. Trimiii triburilor mai mici se nirau de-a lungul mesei, pn n cellalt capt. Cnd sosi Dates, sfatul era n toi, dar el intr, deoarece regele lsase vorb s nu atepte afar. Decebal tocmai le vorbea,
93

artndu-le motivul pentru care i chemase la acest sfat grabnic. Iscoadele mi-au adus vestea c Traian ntrete mereu castrele i cetile de pe malul lui Donaris. Legiunile I Italica i IX Claudia au fost i ele aduse n coasta noastr. Nu erau de ajuns cele de la Lederata, de la Ratiaria, de la Oescus. O alt iscoad, venit de la Troesmis, mi-a adus tirea c la Carsium, aproape de locul unde Naparis i vars apele n Donaris, tocmai a sosit un escadron de cavalerie, cu caii obosii de drum. De ce are nevoie Traian de cavalerie, dac nu vrea s izbeasc repede i pe neateptate? i la Oescus romanii pregtesc rzboiul! l ntrerupse Remes, cpetenia sucilor, a crui cetate era fa-n fa cu castrul roman. Veteranii din trupele auxiliare nal turnuri de asediu. Toat ziua se aud ciocanele izbind. La Dierna au i nlat trei turnuri! E timpul s ne pregtim mai temeinic. S strngem bucatele n hambare i n chiupuri noi, bine arse, c cine tie cnd vom mai avea rgaz s ngropm altele. S ne ngrijim de ap, s avem pline vasele cu rin, s pregtim bolovani grei Ct putem, s lsm alte treburi, care snt destule, i s croim scuturi i sbii. Am trimis n toate cetile veterani romani s-i nvee pe daci mnuirea mainilor de rzboi. S nu le dai o clip de rgaz. n privina asta nici o grij, ntri Tutas, burul, brbat aprig, pe care toi l respectau pentru destoinicia cu care conducea cetatea. E vremea s ne vestim prietenii s fie i ei gata la semnul nostru. Dac nu vor veni alturi de noi, romanul ne va nghii pe rnd. Roxolanii ateapt un sol, ca s porneasc pe caii lor iui. Bastarnii i ascut sbiile lungi. Ne-au cerut arme i trebuie s le dm. n atelierele din Potaissa, i Appulum, i n cele de aici nu se mai stinge focul. Fierarii bat sbii i vrfuri de sgeat. Am hotrt s trimitem o solie pn la ndeprtaii marcomani i cvazi. i ei ne-au cerut arme cu care s nfrunte romanul. Chiar mine le voi trimite. Am hotrt ca nepotul meu, Dates, s duc armele pregtite. Decebal se ntoarse spre tnrul care i plec fruntea n semn de supunere. Vestea neateptat i nedumeri pe efii triburilor, dar numai Vezina, viceregele, care sttea chiar n dreapta lui
94

Decebal, ndrzni s vorbeasc: Decebal, ai gndit bine cnd ai hotrt ca nepotul tu s plece? Da, Vezina, am gndit bine! Rspunsul fu att de aspru, c cei de fa rmaser i mai uimii. Regele vorbise cu glasul tiut din lupte, cnd ddea porunci. Viaa lui va atrna de un fir de pr, Decebal, ndrzni Vezina s-i aminteasc primejdiile prin care avea s treac tnrul, strbtnd locurile iazigilor. Nu cumva, vzndu-i nfiarea, crezi c la Roma i-a pierdut i curajul? De vitejia lui nu m-ndoiesc, Decebal. Pe noi nimic nu ne sperie mai puin dect moartea, care ne duce alturi de Zamolxis. Eu m gndesc la daci. Cine va ridica spada, cnd braul tu n-are s-o mai poat face? Din nou se fcu linite n sala mare. Avea dreptate Vezina, la marcomani putea fi trimis oricare alt tnr. Decebal rmase n picioare, ca o stan, privind spre soarele desenat pe peretele din faa lui, apoi rosti rspicat: El trebuie s plece! Altfel cum s se nvee cu greul? Tu spui, Vezina, c drumul e plin de primejdii. Cine vrei s le nfrunte, dac nu un tnr destoinic? Iar dac Zamolxis l va chema la el, vom plnge nenorocirea dacilor de a nu-l mai avea n frunte. Cei de fa tiau c nimic nu l-ar mai fi clintit pe rege din hotrrea lui. Du-te, Dates, i pregtete-te de drum! l ndemn Decebal, ntorcndu-se spre nepot. Toi crezur c regele vrea, ntr-adevr, s-i nvee nepotul cu greul, n afar de Vezina, care bnuia ce s-a petrecut. De aceea i ncercase s-l fac s-i schimbe hotrrea, de fa fiind i ceilali. Acum tia c dac n-a izbutit aici, n sfat, nu mai era nici o ndejde. Vezina simea c regele, de cnd se napoiase Dates, era tulburat. Urmase apoi moartea sclavului Micheas, i regele devenise furios. Marele Preot ncepuse s bnuiasc cele petrecute. Nu cumva Micheas i mrturisise ceva grav regelui? Dac era aa, nsemna c cel care-i fcuse de petrecanie sclavului fusese chiar Dates. A ncercat de cteva ori s aduc vorba despre Roma i despre
95

nepotul lui, dar regele a ocolit rspunsul. Tocmai aceast muenie i ntrea cugetul c s-a petrecut ceva. ndat dup sfatul cpeteniilor de trib, Vezina l chem pe Dates la el. Tnrul intr n sanctuar, copleit de aduceri aminte. Retri emoiile copilriei, cnd pea pe lespezile de piatr cu sufletul tremurnd de spaim. Emoia de acum era pricinuit de sentimentele de atunci, nu de credin i fric. Privea coloanele cu ochi de constructor i nu era mulumit. Le-ar fi dorit de marmur alb i roie. Erau i prea aproape una de cealalt, nepunndu-se n valoare. Cnd va construi el un sanctuar le va ndeprta mult, ca s aeriseasc spaiul. Se rezem de o coloan din apropierea altarului de sacrificii, n spatele creia, cteva trepte duceau spre sanctuarul mic, n care nu avea voie s intre dect Vezina sau ceilali preoi, cnd coborau din muntele Cogaion. Nu l-a simit pe Marele Preot cnd a ajuns lng el. Priveti coloanele, Dates? Da, printe Vezina. i nu-i prea plac. Ai vzut altele mai frumoase la Roma. Templele lui Zeus sau ale Venerei snt mai impuntoare. Este adevrat, dar nici lng ele nu m-am simit prea bine. Te strivesc prin mrime, te nfricoeaz, nu mai eti nimic. Sanctuarul nostru e prea mic. ntr-o clip de rgaz, vom nla altul. Trebuie, printe Vezina. Dates se grbise s-i dea dreptate, pentru c acesta era visul lui, s fac un sanctuar cum nu mai era altul n Dacia. i-l nchipuia pn n amnunt cum o s fie. Voia s fac din el o oper de art care s rmn ct o fi neamul dacilor. O oper de art despre care s vorbeasc negustorii care veneau de la Roma Nimeni nu avea s ghiceasc adevrul c l-a nlat pentru Arria! n naivitatea lui de tnr abia srit de douzeci de primveri, visa c odat i odat Arria o s vin la Sarmizegetusa. Mcar n treact. Nu putea s-i arate ziduri de cetate, n-ar fi neles mare lucru, dar un sanctuar era altceva. Aici putea s dea msura talentului su. O s nlm, printe Vezina, cel mai minunat sanctuar pe care l-au avut vreodat dacii, cu coloanele din marmur sculptat
96

n frunze de acant. Numrul lor va aminti zilele anului i ale ptratelor de lun. Vreau ca sanctuarul asta s fie mndria noastr. mi place avntul tu, Dates. Credina te ndeamn s-l ridici? Sau trufia? Roma o s ne copleeasc ntotdeauna prin templele ei. Orict de departe ar fi, romanul se simte ceteanul Romei pline de statui, i temple, i terme, i circuri minunate. Frumuseea Romei i d mndria de care are nevoie ca s nfrunte lumea. Cnd i este greu, se gndete c apr basilica Aemilia, i Colosseumul i Arcus Hadriani, i templele lui Aesculap sau Neptun sau Vespasian. Chiar dac numai o singur dat le-a vzut, sau doar a auzit cum snt, tot pentru ele ridic sabia i privete de sus neamurile care nu au asemenea frumusei. Ei nu-i respect dect pe greci, pentru c au statuile Acropolei, i pentru c din rndurile lor s-a ridicat Phideas, i Praxiteles, i Homer, i Sofocle, i Aristofan i Menandru. Dac grecii nu s-ar fi mndrit cu Pericle i cu Socrate, i cu Aristotel, romanii i-ar fi numit i pe ei barbari, ca i pe noi Ca s ne ridicm n ochii lor trebuie s nlm i noi sanctuarele noastre, s cioplim statuile noastre, s nvm a scrie i a citi. De la Roma putem nva. Vezina l asculta n mare linite. i plceau gndurile tnrului. Se dovedea ambiios i plin de dragoste pentru dacii lui. Numai c tinereea nu tia nc attea i attea! Mai ales nu tia c toate cte le spusese el nu se fceau cu gnduri bune, ci cu fapte mari. Iar pentru fapte trebuia linite. O linite pe care poporul dac n-a avut-o niciodat. Frumos ai vorbit, Dates. La un singur lucru nu te-ai gndit tu, biatule. C Roma nu-i trimite ncoace filozofii i poeii, ci legiunile. neleg ce se petrece n sufletul tu. Ai suflet de artist, Dates. Dai uor spada pe pana de scris, lai zidul cetii pentru a nla un sanctuar. Aa e? Da, printe Vezina. Bine ar fi ca filozofii s stea n fruntea popoarelor. Ei ar lsa spada i ar ridica temple minunate. Dar pn i nelepii, cnd ajung pe scaunul domniei, uit de nelepciune. Roma a avut n fruntea ei pe Caesar. Puine scrieri am citit mai pline de miez dect ale lui. I le cunoti?
97

Pe toate. Numai un nelept putea aterne acele rnduri. Cu toate astea, se aeza mereu n fruntea legiunilor i prda, iar dac viaa nu i-ar fi fost retezat, poate c l-ar fi vzut i munii notri. Pentru el a nlat ziduri strbunul Burebista, care era gata-gata s se-nfrunte cu romanul. Mereu am nlat ziduri, i iar ziduri. Cnd o s avem rgaz i pentru altele? Cnd vor sta vnturile, Dates. Pn atunci, ne vom ascui ntr-una spadele. Asta e soarta noastr, s stm la rscrucea lor i s le inem piept. N-am s apuc niciodat s-nal sanctuarul! Ba da. Tu sau cei care vor veni dup tine. Deseneaz-l mai nti. Locul este pregtit, n-ateptm dect clipa de rgaz Spune-mi, Dates, ai vorbit despre toate astea i cu Decebal? nc din prima zi, cnd i-am povestit ce am fcut i ce am vzut la Roma. Vezina ncepu s se plimbe prin sanctuar, inndu-i minile la spate, n timp ce Dates se ntreba de ce i-o fi pus astfel de ntrebare. Bine, biatule! i spuse el, dup o lung tcere, oprindu-se. Du-te i mbrieaz-l pe rege nainte de a porni la drum. Nu mi-a spus s trec pe la el. Te trimit eu. Spune-i c porunca lui va fi ndeplinit. M-asculi ce-i spun? Da, printe Vezina. Mai stai puin. Era s uit un lucru de seam. tii ce s-a ntmplat cu Micheas? Sclavul meu? Da, cu el. Nu tiu. Cineva i-a trimis o sgeat drept n gt. Vezina l scruta cu privirea lui ascuit. Nu att vestea, ct aceast privire l fcu s-i plece capul. Oare ce voia Marele Preot de la el? De ce l scruta aa? Cine l-a omort, i de ce? ntreb Dates cu glas ovitor. Poate c a vorbit prea mult. Ce putea s tie un sclav abia napoiat la Sarmizegetusa?
98

O fi vorbit prea multe din cele ce-a vzut pe la Roma. Dates se sperie de felul cum i vorbea Marele Preot. Fr s rosteasc cuvntul, i spusese c-l bnuiete vinovat. Oare asta o fi creznd i Decebal? Printe Vezina, nu tiu nimic. Micheas era un bicisnic iret, dar Spui adevrul, biatule? Adevrul, printe Vezina. Eu cred n cuvntul tu. Du-te i mbrieaz-l pe Decebal. Dates plec tulburat. Acum era sigur c Marele Preot nu-l chemase la el fr nici un rost. nelegea i purtarea regelui. Nu-l mai mbriase, ca altdat, iar ochii i erau posomori cnd l privea. Dac Vezina l-a trimis la el, tia bine de ce. Marele Preot era un nelept; nu fcea i nu rostea nici o vorb fr un scop anume. Oare acum, nu-i dduse de neles s se duc la Decebal i s-i spun c nu el l-a omort pe Micheas? Poate c sclavul i mrturisise ceva regelui nainte s moar. Ceva care l privea pe el. Poate c i vorbise despre Arria i cine tie n ce fel Nu cumva ponegrise sentimentele lui? O, dac ar ti c aa este, i-ar mrturisi lui Decebal c l-a omort chiar el, cu mna lui. Se opri la jumtatea drumului. Nu, nu se va mai duce la rege. i va vedea a doua zi, cu puin naintea plecrii, cnd va lua scrisoarea pentru Ruru, regele marcomanilor. Ca i Decebal, i marcomanul era clientul Romei, i la fel de credincios ei Simea nevoia s stea de vorb cu Ziper. Trecuser cteva zile de cnd sosiser i nu-l mai vzuse. ntreb unde poate s-l gseasc i afl c i face cas. Zmbi. tia pentru cine o ridic. L-a gsit supraveghind dulgherii care bteau indrila acoperiului. Plautius i Marcus trebluiau pe lng u, i prindeau balamalele, iar Livia nteea un foc, ntr-o mic groap. Deasupra era o oal, n care fierbea ceva. i-ai adus aminte de mine? l ntmpin Ziper. mi pare bine c te mai vd. Pe unde ai umblat? La Piatra Roie i Sargedava. M pregtesc iar de drum. ncotro? La marcomani. Undeee?! se minun Ziper, nevenindu-i s cread c a auzit
99

bine. Le duci arme? O cru. Cine te ntovrete? Numai doi oameni. Trebuie s ne furim. tii c iazigii ne-ar cspi pe toi. Trecem noi. Cine te nsoete? M-am gndit la doi pe care i-am cunoscut cnd m duceam spre Piatra Roie. Unul Durdan, o namil, i prietenul lui, Seder. Mi-au rmas n minte ca doi oameni de isprav. Am i trimis s-i cheme. Pe Durdan l tiu. Pot s-i spun c ai ales bine. Cellalt Unul mic, prieten cu el. A, mi se pare c-l tiu i pe el. Pi amndoi snt ca oarecele cu pisica. Altfel, de isprav brbai. i cum trecei? Ca negustori de stofe. Ne nsoete un fugar roman, Silvanus. S fii cu ochii-n patru. Mergei pe rul Maris, pn la Pathissus1. Chiar n locul unde se-ntlnesc, e un pod, dac o mai fi. Pe cellalt mal trece un drum bun care te duce pn la Annamatia, pe malul lui Donaris. Cel mai bine e s mergei din cetate n cetate i mai mult ziua. Eu am fost o dat pn la Carnuntum. Am trecut prin Inercisa, Vetus Salina, Aquincum 2, Brigetio i Gerulata ca s ajung la Carnuntum. De acolo mai e puin pn la Vindobona. Acolo treci iar Donarisul i dai de locurile cvazilor i marcomanilor. O s se ntunece de douzeci de ori pn cnd o s-i apar moaii n fa. De ce le spui aa? Pentru c poart prul lung i strns la tmpla dreapt. Cnd pornesc la lupt l strng n mijlocul capului, ca s par i mai fioroi. Ai s ntlneti mult armat roman, n fiecare aezare, pentru c tot drumul l strbai pe hotarul imperiului. Le vorbesc bine limba. Cnd ai s ajungi la Annamatia, s nu-i mai fie fric. De iazigi s te fereti. Dincolo de Pathissus se ntind pmnturile triburilor lor. Nimic nu e mai pe placul unui iazig dect s reteze un cap de dac. Mai ales de cnd Decebal i-a alungat de pe
1 2

Tisa. Lng Budapesta de azi.

100

pmntul nostru, unde se cuibriser, la adpostul legiunilor romane. De la Annamatia n sus, drumurile snt bttorite de negustori care urc spre marcomani. Tare te-a mai fi nsoit i eu. Dac Decebal ar fi vrut, mi-ar fi spus. i eu m-a fi bucurat s fim mpreun. Dar nici prea ru nu cred s-i par, spuse Dates mustcind i artnd spre Livia. Ei, a fi plecat cu tine Mai ales c a fi vrut s stm de vorb. Despre ce, Ziper? Prietenul se asigur c nimeni nu-i aude, apoi i mrturisi gndurile: Am ncredere n prietenia noastr, Dates. Nu tiu dac e ru sau bine ceea ce am s-i spun. E vorba de Livia. N-am ntlnit niciodat o fat pentru care sufletul meu s se aprind att de tare ca pentru ea. M tii cum eram. Aa am rmas pn cnd am vzut-o pe ea. Acum Tot mi caut de lucru n preajma ei, tot ntorc capul s-o zresc, tot n-a mai pleca. Privirea ei parc m mngie O, prietene, dac ai ti ct m bucur vorbele tale. Nimeni pe lumea asta nu te-ar nelege mai bine dect mine, pentru c i eu, Ziper, nu triesc dect cu visul c odat i-odat m va dezmierda privirea unei femei. E att de frumos s iubeti i s opteti versuri de dragoste. n mintea ta rsar mereu ode pe care simi nevoie s le ncredinezi papirusului. Ziper nu nelegea cuvintele prietenului, pentru c nu citise niciodat o poezie. El voia s-o vad pe Livia, s-i vorbeasc, s o dezmierde. Se plimbaser amndoi prin pdure i simise deodat c i se umple sufletul de atta bucurie, nct i venise s smulg un arbore din rdcin i s-l fac vreascuri de foc. Dar, prietene, pari ngrijorat, de ce? Snt, Dates, pentru c nu tiu ce s cred. Romanii se nchin lui Zeus, dup cum tii i tu. Lui i aduc jertfe i i ascult poruncile trimise prin gura preoilor. Livia spune c nu trebuie s ne nchinm lui Zeus, dar nici lui Zamolxis. Ea crede c n cer exist un zeu, cruia i spune Dumnezeu, i care i-a trimis fiul pe pmnt. Zice c n Iudeea s-ar fi nscut i tot acolo ar fi fost omort. Auzi tu, Dates, ea jur c dup ce a fost ngropat, ar fi
101

nviat i l-ar fi vzut paznicii zburnd spre cer. Tu ce crezi despre toate astea? La Roma am auzit adesea vorbindu-se despre aceti cretini. Aa i spun ei. Snt mai muli n partea de rsrit a imperiului. n Latium s-au cretinat sclavii i liberii. Se nchin cu toii lui Christos, creznd c dup moarte cei sraci vor fi mai aproape de Dumnezeu, marele zeu. nvtura lor am auzit c spune: Fericii cei sraci, c a lor va fi mpria cerului. De aceea, mai mult sclavii i sracii se nchin lui. Nero i-a pedepsit i i-a pus s se lupte n circuri, dar nu se luptau. Se lsau omori, dect s ridice spada asupra altui sclav. Nu se luptau? Credina lor i nva c oamenii i vietile toate snt ale lui Dumnezeu, i nu trebuie s le omori. De aceea fug din armat, nu pun mna pe arme Da, da tii c ai dreptate, Dates. Livia nu strivete o musculi. Spune c e pcat s-i iei viaa. La Roma snt socotii foarte periculoi. i nchipui ce s-ar ntmpla dac toi romanii ar crede n acest nou zeu? Cine s-ar mai nrola n legiuni, cine ar mai pzi imperiul? Aleg mai degrab moartea, dect s poarte sabia i arcul. Ce ciudat credin, Dates! n loc s mori rznd i s te duci n mpria lui Zamolxis, ca un erou! S nu spui nimnui, Dates, ce am vorbit noi. Fii sigur, Ziper, dar vezi, ncearc s-i scoi din minte toate astea. Ziper tcu. Nu i se prea prea uor. tii ceva, Dates! Mi se pare c i credina asta a lor i-a fcut s vin la noi. Zice c la Roma snt pedepsii, pe cnd aici aici nu-i tie nimeni. Nici n-o s afle, Ziper. Acum trebuie s plec, prietene. Du-te, Dates, i fii cu ochii n patru! i mai spun o dat. Ferete-te mai ales de romanul acela. Eu tare nu am ncredere n el. E de mult la noi. Cunoate bine drumurile, pentru c a stat un timp la Vindobona. A doua zi Decebal i-a dat scrisoarea ctre Ruru, apoi l-a mbriat lung, ca niciodat. Dates a simit atta cldur n
102

mbriarea regelui, nct i s-au spulberat toate temerile. Du-te, Dates! l-a ndemnat, ntorcnd capul, s nu-l priveasc. Spune-i din partea mea lui Ruru c Roma va porni rzboi n primvar. S-mi rspund ce vor face clreii lui, cnd legiunile se vor urni spre Sarmizegetusa. Mai spune-i, Dates, c singur unirea ne poate scpa de robia Romei. S nu se culce nimeni pe-o ureche, c numai dacii vor fi clcai de legiunile lui Traian. Dac ne va prsi, vor fi i ei n mare primejdie. i vor pstra mai sigur libertatea venind alturi de noi n lupt. S nu ne lase n nenorocire, c ei nii vor ajunge robi, cnd nu vor mai avea aliai Am s-i spun, unchiule. Orice-ar fi, Dates, s te pori ca un adevrat dac. Iar dac o fi ca numai numele tu s se ntoarc, n mare cinste o s fie slvit. M voi purta ca un dac, unchiule! Ai stat la Roma, n plin desfru Prea tnr te-am trimis acolo, s le nvei obiceiurile! Dar poate c braul tu nu s-a moleit de tot. Dates tia unde bate unchiul i ce credea despre el. Avea s-i dea rspuns n ultima clip a plecrii. Sau poate c nici atunci, ci la ntoarcere, cnd regele va afla cum s-a purtat n ara iazigilor. Du-te, Dates! Regele l privea cu ochi nspimnttori, aspri i ndurerai totodat, iar pleoapele i se bteau repede. Du-te! l ndemn iar, de parc nu s-ar mai fi simit n stare s stea fa n fa cu el. Crua cu arme, acoperit cu coviltir, trsese aproape de ei. Dates i vr sulul de papirus sub cma, apoi i spuse regelui: S tii, unchiule c eu m voi ntoarce cu veti bune de la marcomani. Voise s-i spun c el n-ar fi trimis niciodat o sgeat pe la spate, n gtul unui sclav, dar nu putu s se dezvinoveasc. Uriaul Durdan sttea sub coviltirul cruei i inea hurile. Seder se nvrtea pe lng cai, potrivindu-le cpestrele. Silvanus se urcase n cru i-i fcea loc lui Dates s se aeze alturi. Ls ca faptele s vorbeasc n locul lui. Durdan ndemn caii i plecar urmrii de privirea crunt, trist i dezndjduit a regelui.
103

n seara din ajunul plecrii lui Dates, n cetate se petrecu un fapt de care nimeni nu afl, dar care era de mare nsemntate. Dup ce Decebal dictase scribului papirusul pentru regele marcomanilor, cel care l scrisese miglos, desennd liter dup liter, se grbi sa ajung la ua unei case de dincolo de poarta cetii. Iudenus putea intra i iei oricnd din cetate, fiind cunoscut pn i de copiii care se zbenguiau n praful ulielor. Toi i ddeau ziua bun cu respectul pe care l merita ndeletnicirea lui. Despre el se tia c se poate nelege cu toate seminiile pmntului. Vorbea limba germanilor, a ndeprtailor gali, trise un timp i prin Aegiptus, descurcndu-se i n graiul faraonilor. Era de la sine neles c tia s scrie i s citeasc limba Romei i a grecilor din cetile de la Pontus Euxinus. De aceea, ori de cte ori sosea un sol al marcomanilor, al romanilor sau din oricare alt parte, el era de fa, ntre Decebal i trimii, ajutndu-i s se neleag. tia ntotdeauna ce face sau ce are de gnd s fac regele, ce solii trimitea i ce veti duceau n papirusurile ascunse cu grij. Mai nti fusese n slujba lui Domitianus. Cnd Fuscus a pornit rzboiul mpotriva dacilor, l-a luat cu el, ca s se poat nelege cu cei pe care credea c-i va nvinge, deoarece Iudenus, care locuise n Tomis, rupea binior i limba barbarilor de dincolo de Danuvius. nvase limba geilor, aceeai cu a dacilor de dincolo de crestele munilor. n timpul luptei, Iudenus se trezise n rndurile dacilor, prizonier i puin a lipsit s nu-i cad capul de pe umeri. Poate c numai curiozitatea i-a fcut pe cei care au pus mna pe el s nu-l cspeasc. Spre deosebire de ceilali romani, acesta nu avea deloc nfiarea unui soldat. Purta un fel de anteriu lung pn la clcie, de culoare neagr, legat la bru cu un nur rou. Cnd i ddur poalele anteriului ntr-o parte, s vad ce arme i umfl mbrcmintea, descoperir c nu avea nici sabie, nici pumnal, ci doar cteva sticlue mici prinse de o curea de piele. Ce o mai fi i asta!? Prea multe nu pricepur dacii, dei prizonierului i mergea gura ca o meli, lmurind c el tie s scrie, i s citeasc, i s se neleag n toate graiurile pmntului. i pentru c tot cerea s fie dus n faa lui Decebal, i-au fcut hatrul i l-au nfiat regelui. De atunci a rmas pe lng locuina-palat.
104

Acum i lipia sandalele spre Arinius, prietenul lui cel mai bun, cu care adesea era vzut golind cte o can mare de vin, stnd la o mas n faa casei acestuia. Iudenus ciocni grbit n ua de lemn i trecu destul timp pn cnd i se rspunse. Arinius abia se culcase i se trezise suprat: Cine bate acolo? ntreb el cu glas aspru i mahmur. Arinius, eu snt, Iudenus. Pe Jupiter, ce caui la timpul sta pe drum? M faci s cred c s-a ntmplat ceva grav, dac n-ai avut rbdare pn mine diminea. n timp ce bombnea toate astea, trgea de zvoarele uii, trei la numr, ca s-i poat primi prietenul. Arinius sttea zvort din pricina bogiilor pe care le avea la el. Fusese adus la Sarmizegetusa pentru priceperea lui n a prelucra aurul i argintul. Decebal trebuia s-i plteasc pe romanii venii s construiasc ceti i nu avea atia denari ci i trebuiau. Mai avea nevoie de bani i pentru tot felul de materiale pe care le cumpra din imperiu. Deoarece i mai lipseau bani, regele s-a gndit la o treab foarte ndrznea, cu care a ieit din ncurctur. A chemat la el pe Arinius s-i fac forme pentru btut bani romani, i nu numai de-ai lor. Erau un fel de bani fali, dar la fel de valoroi, dac te luai dup cantitatea i calitatea aurului din ei. Singura deosebire era aceea c nu i reueau la fel de bine ca cei adevrai. Deosebirile erau ntr-att de mici, nct nu se bga de seam, iar Decebal i fcea treburile cu ei. Arinius modelase forme pentru btut monede thasiene, pentru lysimachi vechi, macedoneni, pentru kosoni sau pentru stateri de argint, cu chipul lui Filip al II-lea. Btuser dacii chiar i tetradrahme cu Alexandru cel Mare pe ele. Fceau monede vechi, pentru c adesea erau mai cutate n nego. Dar Arinius nu se ndeletnicea aici numai cu baterea banilor. Ajunsese repede cunoscut ca cel mai priceput meter n arta de a lucra cercei i brri frumoase, aa c femeile nobililor au dat buzna la el. i aduceau aur mult din care aveau destul i plecau acas cu o brar care nu cntrea nici un sfert din ct aduseser. Brrile erau ns minunate: erpi ncolcii, mici ptrate legate ntre ele printr-un lnior fin, plci mai mari pe care erau gravate animalele pdurii, mai ales cprioare. Cerceii
105

reprezentau, de cele mai multe ori, soarele modelul cel mai cutat de tinerele dace. n scurt timp faima lui Arinius ajunsese att de mare, nct veneau pileaii tocmai din Cumidava sau Potaissa s-i lucreze podoabe la el. Mai fcea Arinius piepteni de aur sau de bronz, mnere frumos cizelate pentru oglinzi, terminate cu cap de berbec sau de lup. I se cereau chiutori pentru ie, pe care tia s le fac mici i uoare, ca s nu atrne greu pe pnza subire. Arinius ptrundea n casele celor mai de seam tarabostes, fiind primit n cinste. Cei mai sobri brbai erau i ei simitori la frumuseile care ieeau din minile meterului. Toi doreau s aib pe hamurile cailor sau pe scut frumoase aplice de aur. Adesea mantia de vreme rea, care cdea pe spate, era prins la gt cu o fibul de aur, lucrat ct mai meteugit. Iat de ce Arinius se ngrijea s nu uite ua casei deschis. Avea la el aur mult i pietre scumpe, pentru care era pizmuit, nu att de dacii de rnd, ct de pleava venit din imperiu ca s se cptuiasc pe aici. Pe lng meterii i instructorii militari, de dincolo de Donaris, fugiser n Dacia tot felul de certai cu legea, atrai de faima bogiilor de aici. Unii lucrau la construcii, alii ncercau s ncropeasc, un nego oarecare, fie ct de mic. Erau i dintre aceia care se nsuraser i i ridicaser ziduri de cas. Nu mai era ceva rar s auzi vorbindu-se limba Romei ntr-o cetate dac. Nevestele nvau de la brbai limba aleas a romanilor. n ultimul timp devenise o mod s tii s niri mcar cteva vorbe strine. Bineneles c mai ales n cetile mari erau aciuai aceti romani. La ar sau n cetile mai mici i mai ndeprtate nu se prea auzea de aa ceva. Arinius nchise ua n urma prietenului i l ntreb curios: Ce s-a ntmplat, Iudenus? Vorbete odat! Mi se pare c am ajuns s aflm ceea ce de mult ne cere marele Traian, spuse scribul optit, privind spre fereastr, de parc tot s-ar fi temut s nu fie dincolo de ea o ureche vrjma. mpratul ne-a cerut s-i dm dovada c Decebal uneltete mpotriva Romei. ntotdeauna am spus trimiilor lui Traian c aici zace necredina. Decebal s-a declarat clientul Romei, dar uneltete mpotriva ei.
106

Traian vrea o dovad a necredinei lui, pe care s-o arate Senatului. tii c Senatul se opune nceperii rzboiului cu dacii, dar ar ncuviina de ndat pornirea legiunilor spre Danuvius, dac Traian ar dovedi c Decebal uneltete mpotriva Romei. Ei bine, Arinius, exist aceast dovad, de care are atta nevoie mpratul. Am scris-o chiar eu, cu mna mea. Ce spui? Mine diminea, n zori, Dates pornete spre marcomani, ducnd scrisoarea i un car cu arme. n scrisoare, Decebal i cere lui Ruru s-i pregteasc armele, pentru a lovi mpreun cu dacii legiunile romane. Dar ce dovad mai bun vrei, dect armele din carul lui Dates? mpratul n-are dect s le nfieze n Senat, i dovada vinoviei lui Decebal va fi fcut. Veste mare, Iudenus! Veste mare! Ce trebuie s fac, ca s punem mna pe aceste arme? Chiar n noaptea asta s porneti spre Lederata. Vestete c a pornit solia dacilor. Se prefac a fi negustori de stofe. Pn cnd ajung ei la vrsarea lui Maris n Pathissus, soldaii din Lederata pot s le ias nainte. Dac nu, s pun mna pe ei cnd trec prin inuturile iazige. Iudenus, dac ne cad n mn, Traian ne umple de aur! Parc te vd n preajma lui, tlmcindu-i limba barbarilor. Scpm amndoi din aceast margine de lume, ne gsim iar un culcu bun lng zidurile Colosseumului! Scpm de iarna dacic, Arinius. Am vzut lumina zilei n clduroasa Misia, din Asia Minor, care nu cunoate albul zpezii. Nu mai vreau s port cinci rnduri de cmi, s-mi tot nfor picioarele n blan de iepure, i tot s-mi nghee degetele. Nu pot s umblu ca barbarii tia cu pieptul gol cnd crivul bate de-i taie rsuflarea. Hai, prietene, s lsm vorbele. Acum s griasc faptele. mi pare ru de Dates c va pieri. Dac ar fi urcat n scaunul regelui, Roma ar fi avut n el un client credincios. Asta ar trebui s-i spunem lui Traian. mpratul s caute s-l nlture pe Decebal i s-l pstreze pe nepot. N-am ncredere n nici unul. Dates a trit la Roma. Am auzit cu urechile mele cnd l sftuia pe Decebal s fie credincios lui Traian. Atunci ar trebui s-l prindem viu, dect s-i lum capul de pe
107

umeri. Am s-i spun comandantului din Lederata cine este i de ce ar fi mai bine s ajung nevtmat la Roma. Mine, poimine poate c ne ntoarcem cu el aici, ca s-l punem rege. Iat c snt gata de drum. ntre timp Arinius se mbrcase i acum luase din cui aua, s-o arunce pe spatele calului. Grajdul l avea chiar sub locuin. n afar de cal, Arinius nu mai inea nici un alt animal pe lng cas. Singur calul i era de folos, pentru c se putea duce uor, cnd avea nevoie, dintr-un loc n altul. Ca s nu atrag nimnui luarea-aminte, Iudenus se napoie ct mai curnd n cetate, n timp ce Arinius ddea pinteni calului i se ndeprta pe drumul ctre Aizis i Lederata. Din turnul locuinei sale, Vezina l vzuse pe Dates ieind de la rege. Tnrul urma s plece departe, s nfrunte mari primejdii, el care avea s fie urmaul lui Decebal. i dac el nu va mai fi, cine s-i ia locul acestui uria, trimis de Zamolxis dacilor? Greu s-ar fi gsit un altul cu nelepciunea i hotrrea lui, care s stea n fruntea acestui neam ameninat cu pieirea! Marele Preot era i vicerege, lui i s-ar fi cuvenit s-l urmeze pe Decebal, dar nu se simea n stare. naintase n vrst, iar Dacia avea nevoie de bra tnr i nelept. Dates i se prea cel mai potrivit. Vzuse multe, tia multe, va fi un rege luminat. Avea n el i dorina de a scoate pe daci din ntunericul netiinei. Visa s nale coli, s fac din fiecare dac un tiutor de carte. Iubea filozofia i poezia, dar mnuia curajos i sabia. Ce putea dori mai mult pentru Dacia? Fusese linitit n privina urmaului, dar dintr-o dat totul se tulburase, iar Decebal devenise de neneles. Oare ce se ntmplase? Regele ocolea s vorbeasc despre nepot. Dei Vezina a ncercat de mai multe ori s aduc vorba, Decebal s-a nchis ntr-o muenie care i-a dat de gndit. Faa i se ntuneca, privirea i se ascuea i nimeni n-ar mai fi ndrznit s-i vorbeasc despre Dates. Cu ce l suprase? Se convinsese c nepotul nu se tia vinovat fa de rege. Atunci? Se gndea mereu la sclavul Micheas. S-l fi suprat chiar att de mult pe rege moartea lui? Dac da, Vezina nu reuea totui s neleag de ce. Se hotrse s mai ncerce nc o dat s stea de vorb cu Decebal. Poate c-l va convinge s-l trimit pe Ziper dup Dates.
108

Amndoi s-ar fi descurcat mai uor. Vezina avea deplin ncredere n Ziper, pe care-l socotea un tnr de isprav. Ascuns n camera lui, regele se perpelea ca pe jar. i nu putea spune nimnui ce avea pe suflet. Numai el trebuia s tie ce pusese la cale. Se ascunsese, ca s nu scape o vorb pe care n-ar fi vrut n ruptul capului s-o rosteasc: Oprii-l! Se urcase n foiorul locuinei-palat i privise de sus, pn cnd crua se pierduse n deprtare. Abia atunci cerbicia lui se frnsese, gheaa din suflet i se topise, i ar fi vrut s strige primei strji: Oprii-l! Dar ca s n-o fac, i-a plimbat privirile roat peste munii i cmpiile din zare, peste casele risipite pe coaste i-n poiene, peste stncile pe care le tia n luminiurile de pdure. Peste toate a trecut ochiul lui ndurerat i pieptul i s-a umflat ntr-un oftat greu, i limba n-a mai rostit acel cuvnt, care l-ar fi salvat pe nepot. Mscrici! Un mscrici! Cuvntul sta i se nfipsese prea adnc n suflet. Auzea Roma rznd n hohote i pe Traian strignd: M voi lupta cu un mscrici! Iat cine se ridic mpotriva Romei! Cum putuse s-i piard pn ntr-atta capul acest biat? Numai femeia aceea a fost de vin! Numai ea! i dovada cea mai bun c sufletul lui este acum stricat, o avusese n clipa cnd aflase c Micheas zace mort. l omorse ca un mrav, din umbr, aruncnd sgeata. Omorse un sclav ca s nu-l dea de gol, n loc s vin n faa lui i s-i taie capul ca unui mincinos. Dac i-ar fi retezat capul, n timp ce sttea de vorb cu el, nc l-ar fi neles. Ai sufletul greu, Decebal, auzi deodat n spate glasul lui Vezina. Ochii ti snt nc ndreptai pe urmele lui Dates. Ai gndit bine la ceea ce ai fcut? Vezina, cine crezi tu c trebuia s stea n fruntea dacilor? strig regele de parc acesta i-ar fi fost rspunsul la ntrebarea pus de Marele Preot. n nici un caz unul mai puin nelept dect Decebal. Timpurile se vestesc tulburi. Aa e, ne ateapt timpuri grele. i n-am cui s las Dacia. Barba mi-e aproape alb i gndul mi se ndreapt tot mai des ctre cel care trebuie s-mi urmeze. De ce l-ai trimis aa departe, Decebal? Ca s se nvee cu greul. N-o s se mai ntoarc!
109

l vom plnge cu toii. Asta vrei, Decebal, s-l plngem? n sufletul tu crezi c n-ar merita s-i urmeze, dar te neli. Este un tnr de isprav. Trimite, Decebal, s-l cheme napoi la Sarmizegetusa! Regele prinse s se plimbe prin camer, suflnd ca un zimbru ncolit de vntori. Nu-i rspunse. Trimite-l pe Ziper s-l nsoeasc. Au copilrit mpreun, snt ca fraii. Pentru c n-a mai putut smulge un cuvnt de la el, Vezina se hotr s-i vorbeasc n alt fel: Ai aflat, Decebal, cine l-a rpus pe Micheas? N-am avut ce afla. Nu neleg vorbele tale. tiai? Cu puin nainte de a muri, Micheas a fost aici. L-am ntrebat ce a fost la Roma i ce i-a rspuns, Decebal? El i-a ctrnit aa sufletul? Ce i-a spus? Tot ce tiam i eu. Apollodorus era mulumit de Dates. Se zice c romanul e un mare constructor. Este, Decebal. Traian l ia dup el oriunde se duce i-i ascult sfaturile. mi pare cu att mai bine c Dates nu ne-a fcut de rs. Snt mndru de el. Cu att mi pare mai ru c Micheas nu mai poate vorbi. Multe lucruri am fi aflat de la el, pe care Dates n-o s ni le spun. tiu c nu-i place s se laude. i mie-mi pare ru! Ai pus s-l caute pe vinovat? Decebal tcu. Nu ceruse nimnui s-i aduc vinovatul, temndu-se de cele ce ar fi putut afla. O s-l dm n vileag, i nu-i va fi uor. Chiar eu voi ncerca s-l aflu. ncearc, spuse Decebal, fr nici o tragere de inim, ncearc, Vezina! Viceregele se inu de cuvnt. l chem la el pe Ziper. Tnrul se nfi cu fruntea senin. Ziper, regele este ndurerat c Micheas a murit, dar fptaul a rmas necunoscut. Vrei s m ajui s-l aflu?
110

Am s ncerc, printe Vezina. Trebuie, Ziper, s-l gsim. Ascult bine ce-i spun, este o tain mare. Regele l-a trimis pe Dates la marcomani ca s-l pedepseasc pentru omorrea lui Micheas. S-l pedepseasc? Da, Ziper. Dintre cei trimii la marcomani, puini au reuit s treac prin inuturile iazigilor, i nu duceau o cru plin cu arme. Decebal l-a trimis, dar nu-l mai ateapt Ultimele cuvinte fur ca o lovitur de mciuc pentru Ziper. Prietenul lui fusese deci trimis s moar! Trimis chiar de Decebal, care l iubea ca pe ochii din cap. Printe Vezina, vorbi el, cu glasul gtuit de emoie, Dates nu trebuie s moar! Decebal l voia urma. De ce i-a ntors faa de la el? Pentru c l-a rpus pe Micheas. Sclavul i spusese ceva despre Dates, i el i-a trimis sgeata n gt. Aa, cel puin, crede regele. Nu putea s fac Dates una ca asta! Altcineva l-a omort pe Micheas Cine, Ziper? Regele trebuie s-l tie pe fpta. Numai aa salvm viaa lui Dates. Stai, unde te duci? La Decebal. De ce? S-l rog s m trimit dup Dates. Decebal nu mai este n Sarmizegetusa. E puin timp de cnd l-am vzut plecnd spre Sargedava. S-a dus la Sinna, la mama lui Dates. Alerg dup el! Ateapt-l aici. Nimic nu-i poi spune n faa mamei lui Dates. Las-l pe Decebal s-i vorbeasc ce-o crede el de cuviin. Dar cnd se napoiaz, printe Vezina? Mine diminea. Decebal nu-i mai putuse nbui durerea i pornise spre Sargedava, s-i vad sora. Voia chiar el s-i spun c l-a trimis pe Dates la marcomani. Poate c ea nu va simi dect durerea despririi, dar tatl lui va ti ce primejdii l pasc pe biat. Era hotrt ca lui Duras s-i mrturiseasc adevrul. Acest om aspru i drept i va nelege i durerea, i fapta. Cu Sinna nu putea vorbi
111

deschis, nu-i putea spune c fiul ei se ticloise la Roma. Ea va rbda mai uor moartea lui ca erou, va fi mndr s-i tie fiul alturi de Zamolxis, n rndul vitejilor. Dar n-ar putea tri o clip, dac ar afla c i-a fcut neamul de rs. Pentru ea, ca i pentru ceilali, Dates trebuia s piar vitejete. Aa cum se ateptase de altfel regele, cnd Duras afl, rmase ca de piatr, cu ochii nchii. Obrajii i se nvpiaser, de parc primise palme, i regele ar fi putut jura c niciodat nu-i fusese att de ruine. Duras i amintea acum fiecare cuvnt schimbat cu fiul lui, n ziua sosirii la Sargedava. Tatl i nl greu fruntea, apoi se apropie de rege i-l mbri: i mulumesc, Decebal, c n-ai lsat ruinea s cad asupra familiei mele! Fur singurele lui vorbe. A doua zi, Decebal se napoie la Sarmizegetusa. n faa locuinei-palat l gsi pe Ziper, ateptndu-l. El era acum singura lui bucurie i-l prinse cu dragoste de umeri, privindu-l lung. Ce vrei, Ziper, de la mine? Mi se pare c m ateptai sau m nel? Te ateptam, Decebal. Bine ai fcut, biete. Pe nimeni n-a fi vrut att de mult s-l vd, ca pe tine. Spune-mi ce vrei. ndrznesc s-i cer ceva, Decebal. E singura dat cnd te aud c ai o dorin. Cu att mai mult a vrea s mi-o ndeplineti. Hai, vorbete! Decebal, vreau s plec pe urmele lui Dates. Snt prea mari primejdiile, ca s le nfrunte singur. Braul meu i va fi de ajutor. Vorbele tnrului l ptrunser pe rege. Minunat om acest Ziper! Oare de ce nu avusese norocul s fie i Dates la fel ca el? Cte porunci i ncredinase, pe toate le dusese pn la capt. Iat c tia s fie i prieten de credin. Am fost ca fraii, urm Ziper. De ce s nu nfruntm amndoi primejdia? Frumoase vorbe mi-ai spus, Ziper, fiule, dar ce rost are s pleci dup el? S v pierd pe amndoi deodat? Ar fi prea mult pentru mine.
112

Trebuie s-l urmez, Decebal. Trebuie?! tresri regele. Decebal eu l-am omort pe Micheas! Regele pli. Mrturisirea lui Ziper l sperie. Oare s fie adevrul? Tnrul l privea drept n fa, fr urm de team, dar ntr-un fel care l ncredina c nu-l minte. O furie oarb ntunec mintea regelui. O furie care i duse mna pe mnerul cuitului scurt pe care-l purta la bru. l cuprinsese dezndejdea! n clipa mrturisirii lui Ziper, simise c a rmas fr aceti copii, pe care i iubea ca i cnd ar fi fost al lui. Tinereea lui o vedea n tinereile lor. Ct timp fuseser ai lui, aa cum i credea el, privise linitit viitorul. Urmaii se dovedeau demni de prinii lor. i iat c biatul acesta venea acum s-i sfie sufletul printr-o mrturisire neroad. Pumnul i se ncorda pe mnerul cuitului. Vinele groase se ntinser sub piele, gata s plesneasc. Ziper simi ncordarea din pumnul regelui i i nl capul, ca s-i dezveleasc grumazul. Ar fi primit bucuros moartea din mna lui Decebal. Spune-mi c m ieri, Decebal, opti el privindu-l fr s clipeasc. Nu pot s m duc n mpria lui Zamolxis fr iertarea ta. Vorbele lui l copleir pe rege. Mnerul cuitului l simi deodat rece n palma-i ncletat Pleac, fiule! Du-te din faa mea! Tinereea tinereea asta fr minte! Numai la ea se gndete. Du-te din faa mea! Ziper nu se putea urni din loc. Abia acum i ddea seama c greise mai mult dect crezuse el. Dac greise att de greu, de ce-l ierta? De mil? El, Ziper, iertat de mil? Pedepsete-m, Decebal! Eu l-am omort pe Micheas. Cere sgeata care l-a rpus i pune-o lng ale mele. De ce, Ziper? L-am auzit vorbindu-i. l trda pe cel cruia trebuia s-i fie credincios. Nu din dragoste i spunea toate acelea, ci ca s-i capete libertatea. Exist vreo pedeaps prea mare pentru linguire? i pe deasupra minea! Minea? Ziper simi unda de speran din ntrebarea regelui.
113

Minea, Decebal! De ce s priveti cu ochi ri dragostea lui pentru femeia aceea. i eu iubesc o strin. Pe cine, Ziper? Pe Livia, fiica lui Plautius, meterul pe care l-am adus s ne bat arme din fier tare. Las-m, Decebal, s m duc dup Dates. Am fost ca fraii. l mai poi prinde? Am s ncerc. Plec chiar n clipa asta. Du-te, Ziper. De acum s-au apropiat de locurile iazigilor dumani. Rul Maris i lise apele, de parc se ntinsese la soare. Murmura lene, ca un om care merge fr grab, ngnnd un cntec. Drumul se desfura chiar pe malul lui, inndu-i tovrie. Dates sttea rsturnat pe baloturile de stofe, cu ochii aintii la mpletitura coviltirului de deasupra. Asculta pasul egal al cailor care mergeau de parc ar fi tiut drumul de cnd lumea. Nimeni nu-i ndemnase de cnd plecaser de-acas. Pdurea se rrise i Durdan spunea c nu e departe locul unde Marisul i vars apele n Pathissus. Dincolo de Pathissus aveau s fac pe negustorii de pnzeturi. Romanul picotea lng Dates, pentru c toat noaptea nu nchisese ochii. Se culcaser ntr-un lumini, chiar pe malul apei, dar i pusese capul lng un muuroi de furnici, care-i fcuser pielea tot o blnd. Mai ales pe chelie tbrser. n loc s doarm se scrpinase tot timpul i omorse furnici, chinuindu-se noaptea ntreag. Dimineaa se vicrise ntr-una, artnd blndele lui Durdan, care rdea de se prpdea. Pe mine de ce nu m-au ciupit? Puteau s ciupeasc pielea ta de opinci? se rsti Silvanus, fr chef de glum, mngindu-i pleuvia. i-ar fi rupt dinii bietele vieti. Ha, ha, ha! sri Durdan. Tu ai piele fin, de roman, uns cu tot soiul de alifii. Ai vzut Seder, ce piele frumoas are romanul? Cam tbcit de anii muli, da parc-i fiart n ofran. De ce taci, Seder, i nu spui nimic? i pe mine m-au ciupit, rspunse morocnos micul Seder.
114

i-oi fi cumprat i tu pielea de la vreun roman venetic. Acum e la mod s cumperi de la negotiatores, rosti Durdan plin de ironie, cuvntul latin. n trgul cetii s-au nmulit tarabele lor. Toi se laud c-i bine i frumos la Roma, dar vin i vnd la Sarmizegetusa i se tocmesc cu femeile noastre pentru fiecare sester. Tu tot de bine ai venit, Silvanus? Am auzit c aveai un domus de toat frumuseea, cu multe ncperi i cu bazin pentru scldat. E adevrat, Silvanus? Toi negotiatores se laud c au scldtoare acas i strmb din nas la mirosul cojocului nostru de miel. Dates se amuza auzindu-l pe Durdan. Nu alesese ru cnd l luase la drum. De cnd plecase de-acas, melia tot timpul din gur, i ntotdeauna cu haz. Erau de toat nostimada ciocnirile lui cu Seder, prietenul care abia i ajungea la subsuoar. Chiar aa, Silvanus, de ce ai fugit de la romani? se bg n vorb i Dates. Tu eti chiar din Latium, dup cum spui? Parc tu nu tii de ce sufer un biet militar? Ajungi deodat s nu mai poi rbda. Nedreptatea te-mpinge la multe. Dup ce nduri corvezile serviciului militar treizeci, patruzeci de ani, nu scapi de ele nici dup ce mplineti termenul. Te in mai departe sub arme, nu-i schimb dect numele. Te numesc veteranus, dar n lupte eti trimis s mori ca cei tineri, cu toate c tu ai pielea plin de urmele rnilor. Cnd ceri dreptul tu n pmnt i bani, trec ani i ani pn s-l primeti. Iar cnd, n sfrit, se ndur i te las acas, ce primeti sub numele de ogor? Noroaie, sau smrcuri, sau coclauri de munte. Ce s v mai spun, e grea viaa de soldat. i pentru ce? Ct face sufletul i trupul unui soldat? Zece ai pe zi, adic un denar mare i lat! Din ei trebuie s-i cumperi mbrcminte, arme, corturi i s mai dai ceva i centurionului, ca s nu te mutruluiasc fr nici o mil i s te mai scuteasc de corvezi. n schimb, pe Hercules, mereu bti i rni, mereu vitregia iernii i cldura istovitoare a verii Vai de cei din legiuni! Numai pretorienii o duc bine. Ei primesc doi denari pe zi i snt trimii la vatr dup aisprezece ani de serviciu. E drept asta? Se zice c s-au dat pmnturi bune n Moesia Minor, pe lng castrele care pzesc Istrul. Donaris, s-i spui, Silvanus, aa cum i zicem noi. Voi i zicei Donaris, romanii i spun Danuvius, iar acolo, n
115

jos, pe la gei, i se zice Istru. Acum s-i spui Donaris, ca noi, i ceru din nou Durdan, autoritar. Dac eti la noi, s-i spui ca noi. Totuna mi-e. Doar rmn aici pentru totdeauna. Aa de bine pltit n-ai fost tu niciodat. i pe deasupra, tu eti cel care comanzi. Aa e, dar i eu slujesc cu credin. Ia uitai-v colo, nu cumva se zrete turnul de paz? Durdan avea dreptate. Se zrea naintea lor turnul ntrit de la vrsarea rului Maris n Pathissus. Dincolo de el erau iazigii. i ntmpin un otean clare. Ce-i cu voi i ncotro mergei? Am o fat frumoas dincolo, i m duc la ea. Tu eti, Durdane? Ce vnt te aduce pe-aici? O s tii ndat. Cheam-l pe comandant s vin la noi. n faa ta se afl nepotul lui Decebal. Oteanul se grbi s-l asculte. Nu era un turn prea ntrit, folosea mai mult ca s se poat vedea pn departe, dincolo de Pathissus. Partea de jos era ridicat din piatr, iar catul de sus din brne de lemn. Cu toii erau vreo zece oameni. n cerdacul turnului apru cel chemat. Dates i spuse despre ce este vorba i se nvoir s treac dincolo crua. Nu era o treab uoar, dar cei de la turn aveau dou luntre mari, n care ndjduiau s-o poat urca, lund-o pe sus i punnd-o cu dou roi ntr-o luntre i cu dou n cealalt. Dincolo de mal, de-a lungul apei, se desfura un drum de crue, pe marginea unei pduri dese care ncepea chiar n apropiere. Ateptar ntunericul, apoi traser cele dou luntre pe mal, una lng alta. Ridicar crua i o aezar n ele: dou roi ntr-una, dou n cealalt, i le mpinser ncet n ap. Fu ct pe ce s se rstoarne, cnd una dintre luntre ncepu s pluteasc naintea celeilalte i toat greutatea aps n ea. ntr-o luntre sttea Durdan, n cealalt Seder, aplecai n afar, loptnd cu grij. Curentul i prinse i luntrile traser una ntr-o parte, alta n cealalt, ameninnd s se pun cruci. Cu greu ajunser pe cellalt mal, dar cu mult mai n josul apei. Dates, Silvanus i un otean trecur cu o alt luntre. Acum erau numai cinci i le venea i mai greu s scoat crua pe uscat. Traser luntrile pe prundi,
116

apoi Durdan i Silvanus se vrr sub osie i, proptindu-i picioarele zdravn n pmnt, o ridicar puin, cte puin. Pornir la pas uor, ca s nu fie auzii. Erau n locurile iazigilor, i de acum viaa lor atrna de priceperea cu care tiau s par negustori de stofe venii din Aquileia. Merser toat noaptea, ca s se deprteze ct mai mult de apa rului, spre Annamatia. Se culcar pe rnd, mai mult moir. Dates era negustorul. mbrcat ntr-o tog din stof bun i o pelerin prins ntr-o fibul de aur n dreptul umrului, puteai s juri c e un tnr negustor curajos care pornise cu marf spre nord, s ctige mai bine. Ceilali trei erau sclavii lui. Aveau n cru i stofe alese, scumpe, i mai proaste, pentru cumprtorii nevoiai, dar erau hotri s cear preuri mari, ca s nu vnd nimic. Rnduir baloturile pe o bucat mare de pnz, care acoperea armele, bine ascunse n fn, ca s nu se loveasc una de alta. Prima spaim o traser n zori. Erau n vrful unui mic deal, cnd zrir departe, n urm, ridicndu-se praful drumului. Seder sri din cru i i lipi urechea de pmnt. Clrei. Vin la aruncatelea! S ne ascundem n pdure! porunci Dates. Doar ce se pitiser, c pe drum trecur, n galop, vreo zece soldai din legiuni, cutnd cu privirile n toate prile. N-aveau nici un motiv Dates i al lui, s cread c pe ei vor s-i ajung, i, totui Altfel ce s caute aici aceti romani? Iazigii erau supui Romei i trupele legiunilor treceau cnd voiau dintr-o parte n alta, dar ce cuta aceast mn de clrei aa de grbii? Dac ar fi fost o cohort sau mcar o centurie, ar fi putut crede c fac un exerciiu sau se duc dintr-un castru n altul. Oricare ar fi fost adevrul, ei tot trebuia s mearg mai departe. Dup ce cobora dealul, drumul se pierdea iar n pdure, apoi ocolea un mic lac, strns din apa ploilor i intra ntr-o aezare iazig. Cnd romanii ajunser n sat, cel care clrea n frunte sri din a i se grbi spre cpetenia care venea n ntmpinarea lui. Vreau s tiu dac a trecut pe aici un negustor de pnzeturi ntr-o cru acoperit. De mult n-am mai vzut vreunul prin partea locului. Dac trece pe aici, oprii-l i trimitei un clre s ne dea de
117

tire. Mai e nsoit de doi sau trei sclavi. Nu i-a pltit, cumva, datoriile, de alergi aa dup el, romanule? Iazigul l iscodea cu ochii lui negri i deprtai de nas, ca la oamenii ri. Romanul i-ar fi spus despre ce este vorba, dar dac iazigul ar fi aflat c n cru snt daci, i-ar fi cspit ntr-o clip, or el avea porunc s-l prind viu pe cel cutat. Ai bnuit chiar adevrul, iazigule. Pune mna pe el i trimite un clre spre castru, s ne dea de tire. Noi ne ducem mai departe, poate c au trecut fr s prindei de veste. Nu prea cred, dar, mai tii? N-o fi vrut s vnd nimic n aezarea noastr. Cnd au ajuns n marginea aezrii iazige, Dates i-a cerut lui Durdan s opreasc. Trebuia s cumpneasc bine situaia. S treac acum, pe lumin, sau s atepte noaptea? Nu se putea s ocoleasc aezarea. Nici un drum nu trecea prin pdure. Ce facem? ntreb Durdan. Parc ar fi mai nelept s ateptm ntunericul. De acum o s ntlnim multe aezri iazige. Dac o s ateptm pentru fiecare noaptea, abia n primvar o s ajungem la marcomani. Avea dreptate i Durdan. S trecem! hotr Dates. Dar s fim cu bgare de seam. Seder, rmi n urma noastr. Dup ce ajungem dincolo de aezare, vii i tu. Uite scrisoarea asta, ine-o la tine. Dac s-o ntmpla ceva, pleci pe jos, ocoleti prin pdure i te duci mai departe. Trebuie s ajungi la Ruru. Seder vr n sn sulul, apoi se ascunse n marginea pdurii. Ceilali pornir mai departe. Aezarea iazig nu era prea mare, casele din lut, unele pe jumtate spate n pmnt i acoperite cu paie, se nirau la distan apropiata una de alta, ntr-o poian ntins. Un fir de ap se furia chiar prin marginea caselor. Copiii erau la scald, pe malul apei i, cnd vzur crua, se repezir spre ea, strignd bucuroi. Rar se ntmpla s treac pe acolo cte un negustor. Cltorii observar n mijlocul aezrii civa brbai stnd chiar n drum t privind spre ei. Parc ne ateapt, spuse Durdan.
118

S nu cread c ne este fric! inei-v armele la ndemn. Bine-ar fi s nu le ridicm, fu de prere Silvanus. Ce putem face noi trei, n mijlocul lor? S-o inem una i bun c sntem romani. n dreptul celor care i ateptau, Durdan opri crua i Silvanus ncepu s nire ce aveau de vnzare, dup obiceiul tuturor negustorilor care colindau cu marfa din loc n loc. Pnz de cnep, stofe de ln pentru vremea zpezilor, mtsuri fine, din Asia Minor, pentru femeile nobile. Stofe albastre, i roii, i galbene n timp ce Silvanus trncnea, Durdan desfurase dou baloturi, pe care le arta mai marelui dintre iazigi. Se prea c nu-l prea ispitete marfa. l vzur ntorcndu-se ctre un iazig i spunndu-i ceva. Acesta din urm se dovedi a cunoate limba Romei. Nu avei voie s vindei nimic, pn cnd nu se ntorc romanii care v caut, le spuse el. Pe noi? sri mirat i suprat Dates. Ce poate s aib cu un negustor cinstit ca mine? Rmnei aici pn cnd se duce un clre sa-i vesteasc. Am s m plng mpotriva voastr, se rsti Dates. Nici un negustor n-o s mai ndrzneasc s treac pe aici. N-am de gnd s rmn nici o clip, iar dac nu vrei s cumprai, cu att mai bine. ndeamn caii! i spuse lui Durdan care i i lovi cu joarda. La un semn abia schiat al cpeteniei, doi iazigi srir i apucar cpestrele cailor. Atunci Durdan fichiui spre ei biciul, fcndu-i s-i plece capetele. Caii, speriai, pornir la aruncatelea. Totul se petrecu att de repede, c iazigii nici nu se dezmeticiser, cnd ei se i ndeprtaser ca la o arunctur de piatr. Durdan fichiuia caii fr ncetare, nnebunindu-i. Aveau la cru doi cai murgi, lungi n picioare i iui, care se aternur cu burile de pmnt. Iazigii se repezir care-ncotro, dup fugari. Unul dintre ei i ncorda arcul i ochi. Dates, care era n spate, l vzu i trase n grab scutul; nici nu-l ridicase bine, c sgeata se i nfipse n el, zbrnind. Grbete, Durdane! ndemn Dates. S ajungem n pdure.
119

Ct erau la loc deschis, puteau primi o ploaie de sgei, i se temeau mai ales pentru cai. Ei se fereau, orict, cu scuturile. Zgomotul roilor i al copitelor scoaser afar pe iazigii care i aveau casele n apropierea drumului. Unul ndrzni s sar naintea lor, dar Durdan se repezi pe oite, i cnd iazigul ntise minile spre cpestre, l lovi cu codiritea, de-l auzi gemnd de durere. Se nscu o mare hrmlaie n toat aezarea. Iazigii ipau, ndemnndu-se s sar ct mai repede pe cai i s le ia urma. Curnd, cinci clrei se adunar dintre case i pornir dup ei. Ieiser din aezare i intraser n pdure. Clreii, narmai cu sbii pe care le fluturau amenintor, n timp ce nfigeau pintenii n burile cailor, se apropiau cu repeziciune. Dac n-ar mai veni i alii, mormi Dates. Cu tia ne-am descurca noi! Silvanus, trage arcurile de sub pturi! Dates i Silvanus ateptar cu arcurile pregtite ca urmritorii s ajung la o distan potrivit. Treci n locul meu, Silvanus! spuse Durdan romanului. Mai bine m descurc eu. Fcur schimb de locuri. Uriaul se uita la iazigi, de parc ar fi fost gata s-i mnnce. i muca buza pn la snge, ateptndu-i, cu arcul gata s sloboade sgeata. Ochiul lui msur distana. Socoti c poate ntinde coarda. Avea un arc pe msura lui: nu oricine l-ar fi putut folosi. Dates auzi zumzetul corzii i iazigul din frunte se plec n fa, ncercnd s-i trag din piept sgeata. Rmase aa, aplecat, apoi ncepu s se lase ncet ntr-o parte, pn cnd alunec n praful drumului. Calul celui din spate se sperie i cambr scurt, srind peste el. Bravo, Durdane! Ia-l i pe cellalt n primire! Din nou zbrni coarda arcului, dar crua tocmai atunci slt ntr-o groap i sgeata trecu pe deasupra celor ce veneau clri. Dates i ncord i el arcul. n zdruncintura cruei nu era deloc sigur c sgeata va ajunge acolo unde o trimitea el. Era un bun arca, sau aa tia c fusese. Ochi fr grab i slobozi coarda. Urmri sgeata ducndu-se drept spre iazig, dar i acesta o vzuse. Se lungi, fcndu-se una cu calul, i scp teafr. n dreapta se desprindea o crare i cei din cru vzur cum clreii pornesc pe ea. Desigur, aveau s se trezeasc cu ei n
120

fa. Mai repede, Silvanus! Biciuiau ntr-una caii numai spume. Crua nu era prea uoar i, orict de buni ar fi fost caii, mult n-o mai puteau ine ntr-o asemenea goan. Priveau n toate prile, s-i descopere pe urmritori. Nu-i vzur dect atunci cnd o sgeat venit din pdure se nfipse n burta unui cal. Fur gata s se rstoarne, deoarece calul rmas n picioare, nclzit i speriat, se smucea n ham. Iazigii aprur cu sbiile ridicate i cei trei srir din cru s primeasc lupta. Doi dintre iazigi se npustir asupra lui Durdan, pe care-l vzuser mai mare. Cel care se aruncase asupra lui Dates urla ca ieit din mini, de cte ori lovea cu sabia. Luat pe neateptate, Dates abia avu vreme s sar ntr-o parte cnd auzi uierndu-i fierul pe la ureche. Lama sbiei i prinse umrul mantiei i i-l retez de parc n-ar fi ntlnit nimic n cale. Din avnt, iazigul trecu pe lng Dates, fiind pentru o clip cu spatele. Atunci zvcni i Dates sabia, dar fr s-l ajung. Se trezi c cineva se lipete de el; l recunoscu pe Silvanus, care se apropiase ca s nu poat fi atacat prin spate. Durdan rmsese singur n faa celor doi, i ca s-i loveasc pe rnd, se ddea napoi pas cu pas, srea peste cru, ocolea calul, tot pndind un prilej bun ca s atace. Se trezi fa-n fa numai cu unul dintre ei; i desprea calul. Al doilea ncerc s-i cad n spate. Durdan lovi crupa calului cu latul sbiei, i animalul zvcni nainte, repezindu-se n iazigul care ncerca s-l ocoleasc, doborndu-l. Cel de dincolo de cal se pomeni cu sabia lui Durdan sub nas. Se feri i lovi, dar sabia lui o ntlni pe a dacului, inut curmezi deasupra capului. Izbise cu sete, innd arma cu amndou minile. Durdan i inea sabia numai cu o mn. Cu cealalt i trase cuitul de la bru i-l nfipse jos, sub coaste. Auzi un icnet nbuit i iazigul se prvli la picioarele lui. Sri spre cel care tocmai reuise s scape din picioarele calului, dar care sngera la bra i fa. Termin uor i cu el. Dates i Silvanus se luptau spate n spate, iazigii dndu-le roat. Sbiile se ncruciau, se retrgeau, apoi iar se izbeau n sunet de fier. Dates sngera la braul stng, dar i iazigul din faa lui avea o dung roie care i mprea obrazul n dou, de la nas pn la ureche. Cnd fu iar atacat, Dates se prefcu a ridica arma
121

deasupra capului, s pareze lovitura, dar n-o fcu. Sri un pas ntr-o parte, i izbitura dat cu sete de ctre iazig se duse n gol. Dumanul czu aproape cu nasul n pmnt, dezvelindu-i ceafa. Dates lovi i el. Iazigul nu se mai ridic de jos. Cel cu care se lupta Silvanus, cnd se vzu singur, fcu un gest de ameninare, dar n loc s loveasc, ntoarse spatele i o lu la fug, pierzndu-se n pdure. Dup el! strig Durdan. Iazigul era iute de picior, cunotea bine pdurea i se strecura ca arpele printre trunchiurile copacilor. Nu-l mai putur ajunge. Gsir n schimb caii. l nlocuir pe cel mort i pornir n mare grab. Pierduser ns mult timp, i pe urmele lor plecase un alt plc de iazigi. Curnd, asupra lor se abtu o ploaie de sgei i calul abia nlocuit czu i el. Se vzur nconjurai de mai bine de douzeci de clrei, cu sbiile ridicate amenintor, n frunte cu cpetenia ntlnit n sat. Nu se mai mpotrivir. i legar fedele pe toi trei i i urcar pe cai, napoindu-se n aezare. Nu le era greu s ghiceasc ce voiau iazigii strni n juru-le. i priveau plini de ur, amenintori. Cereau moartea lor. Cpetenia ns i tot linitea, artnd n direcia n care dispruse plcul de clrei romani. De data asta, romanii erau salvarea lor. Un iazig nclec i plec s-i cheme pe romani. Fur legai de trei stlpi nfipi n mijlocul aezrii, ntr-un loc deschis, unde se strngeau de obicei iazigii la jocuri de trnt. Statur n jurul lor pn se nnopt. Vorbeau tare i rdeau, iar din cnd n cnd aruncau cte un cotor de mr, sau cte un bulgre de pmnt, mai ales n Durdan. Fur gonii de ntuneric i de primele picturi de ploaie. Cerul se ntunecase i o ploaie repede i rece se porni Rmaser singuri n locul deschis, pzii numai de un iazig care i pusese pe cap o glug lung i se adpostise sub un stejar btrn. Se lsase un ntuneric de nu-i vedeai vrful degetelor. De cum rmsese singur, Seder se crase ca o pisic n cel mai nalt stejar, ca s-i poat vedea pn departe. Urmrise tot ce se ntmplase n sat, apoi czuse pe gnduri, ntrebndu-se ce-ar fi mai bine s fac. S plece singur spre marcomani? Dac totui
122

ceilali au scpat, acum erau departe, nu-i mai putea ajunge. Dac nu, era mai bine s vad ce se va ntmpla cu ei. Se hotr s atepte. Chiar dac va porni singur la drum, tot era mai bine s stea ascuns pn cnd se vor mai liniti lucrurile i vzuse apoi pe cei trei adui legai, i inima i se strnsese de necaz. Pipise papirusul pstrat sub cma, jurndu-i s-l duc el regelui marcoman. Privise nciudat la iazigii care se strnseser n jurul celor trei, la copiii mai mriori care se duceau s-l trag pe Durdan de barb, spre hazul btrnilor. Luarea aminte i fusese atras deodat de tropotul unui cal care se apropia din partea de unde veniser i ei. Micul Seder se gndise c are norocul s fac rost de un cal, cu care s ajung mai repede la marcomani. Srise din copac i se pitise n spatele unui trunchi mai gros dect el, pregtindu-i arcul. Clreul avea s treac pe la civa pai, nu putea s-i scape, i ncordase arcul i n loc s arunce sgeata, strigase: Ziper! Ziper! Clreul trsese de zbale i calul se nvrtise n loc de durere. Ce-i cu tine aici? Seder i fcuse semn s se ascund, ca i el, apoi i povesti totul. Acum stteau amndoi n marginea pdurii i ncercau s deslueasc ceva n ntuneric. Ploaia se nteise i le iroia pe obraji i n barb. Picturi mari loveau frunzele aspre ntr-un rpit fr sfrit; parc sfria o oal cu untur pe foc. Un fulger sfie cerul n dou i, la lumina lui i vzur pe cei trei stnd zgribulii, cu capetele plecate. Fulgerele i ajutau s vad ce face iazigul de sub stejar, dar totodat erau i o primejdie: la lumina lor puteau fi zrii. Paznicul, aciuit sub copac, se gndea c n-are nici un rost s rabde ploaia stnd lng prizonieri. Cum s fug? Picotea cu ochii nchii, nclzit sub glug. Ziper i trase cuitul de la bru i, lsndu-se n genunchi, se apropie de iazig, venind din spate. Cteva tufe de soc l ascundeau de privirile celor din aezare. Seder rmsese la marginea pdurii, cu arcul pregtit, gata s-i sar n ajutor. Rpitul ploii era att de tare, nct iazigul nu-l putea auzi apropiindu-se. Un fulger scpr i Ziper vzu c era la numai
123

civa pai n spatele lui. Fix bine locul, ca s se arunce drept spre el. Cumpni o clip cu mnerul cuitului strns n palm, apoi se avnt. Din dou-trei salturi fu lng paznic i repezi lama armei n glug. Un horcit scurt i dovedi c nu dduse gre. Nici nu se mai plec s vad dac iazigul e mort, i se grbi spre cei trei. Dates! opti Ziper, cuprins de o bucurie fr margini. Ziper, prietene! ntr-o clip legturile fur tiate i cei doi prieteni se mbriar. n pdure! i ndemn Ziper, artndu-le ncotro s-o apuce. Unde e Seder? vru s afle Durdan, ngrijorat de soarta prietenului. Acolo! Te-ateapt! Se regsir toi cinci n marginea pdurii. Ce era mai bine s fac? Unde este crua? ntreb Ziper. Au trt-o pn n faa casei de-acolo, n care locuiete cpetenia iazig. Cred c au luat tot dinuntru. Poate c-i este fric de roman i nu v-a jefuit. Snt doar supui Romei. S ne ncredinm c este aa. i dup aceea? ntreb Seder. Facem rost de doi cai. Noaptea e mare acum, pn n zori sntem departe. O s ne ntlnim cu romanii chemai de iazigi. Le venim noi de hac! Furindu-se cu mare grij, ajunser lng cru. Coviltirul era att de bun nct nici o pictur de ap nu ptrunsese nuntru. Era un adpost de care aveau nevoie, acum cnd erau cu toii ciuciulete. S-o mpingem! opti Dates. Fiecare la cte o roat i o urnir din loc. Nu era uor, pmntul se nmuiase i se scufundau pn la glezne n noroi. i poate c nici n-ar fi reuit fr Durdan i Ziper care n cele din urm prinser oitea i traser ca doi cai. Rpitul nesfrit al ploii i ocrotea. Ajunser cu crua aproape de marginea aezrii apoi Ziper i Durdan se napoiar s fac
124

rost de cai. Lng casa cpeteniei era un grajd. Abia acum primejdia era cu adevrat mare. Un nechezat de cal ar fi fost de ajuns ca s-i dea de gol. Pasul calului se auzea i el, chiar pe un timp ca sta. n ua grajdului, Ziper l prinse pe Durdan de mn, oprindu-l i fcndu-i semn s asculte. Dinuntru se auzea sforind grjdarul. O fi numai unul? Un fulger i ajut s vad mai bine: da, era unul singur. Durdan lu cuitul lui Ziper i se furi spre iesle. Sforiturile i artau unde s se ndrepte. Ca s fie sigur c nu greete, l pipi n grab, oprindu-i palma pe faa grjdarului, care sri din somn, sufocat. Dou lovituri de cuit l domolir pentru totdeauna. Pe pipite gsir i hamurile. Pn ieir din aezare, merser la pas, apoi ndemnar caii vrtos. Durdan inea hurile, iar ceilali se dezbrcar la piele, s-i stoarc mbrcmintea. Ploaia parc se nteise i mai tare acum. Era frig i s-ar fi nfurat n stofele pe care le aveau de vnzare, dac ar mai fi gsit vreuna. Pe toate le crase ns iazigul n cas. Lcomia lui nu se oprise dect cnd dduse de paie; armele erau nc acolo. mbrcar cmile ude i i ddur pumni n spate, unul altuia, s se mai nclzeasc. Mari negustori, zise Ziper, fr nici o palm de stof. Ce mai vindem acum? S ne facem negustori de arme! fu de prere Durdan, i izbucnir cu toii n rs. Trebuia s intrm la iazig i s-i lum napoi pnzeturile furate. De asta ne mai ardea? Ziper a rmas i fr calul cu care a venit. l gsesc eu n pdure, la ntoarcere. ncet, ncet i regsir voia bun, pn cnd Durdan oft, lovindu-i pntecele. Of, c tare a mai rupe dintr-o pulp de miel nvrtit pe deasupra jarului. Ca la un semnal, tuturor le fu foame. A fost de ajuns ca Durdan s le aminteasc de aceasta i burile ncepur s le chiorie. Cel mai ru de foame se dovedi micul Seder. Ce v tot mirai? ntreb Durdan. Se vede c nu-l cunoatei.
125

sta nghite i un viel mai mare dect el, c te i miri unde-l bag. Mine, n zori, vnm noi ceva, i liniti Dates. De acum mergem noaptea i stm pitii ziua. Noaptea e mai lung dect ziua, avem timp mult de mers. Noaptea cealalt ajungem la Donaris. La Danuvius, Durdane. Nu vrei s te obinuieti de loc, se rsti la el Silvanus. Donaris, romanule! i-am mai spus o dat Dup miezul nopii ploaia conteni i, parc trai de o mn, norii descoperir cerul btut n cuie de argint strlucitor. Aa i se prea lui Ziper. Cmile de pe ei ncepuser s se usuce, nu mai simeau att de tare rcoarea. Se lungir pe paie, picotind. i pentru c aa i este dat omului, ca n clipele cele mai grele s-i aminteasc ce a fost mai frumos n viaa lui, n mintea lui Dates apru Arria. Nu ea, locuina ei. n timp ce crua l slta prin hrtoapele drumului, i aminti de serile i nopile petrecute n camera ei de dormit, cnd se rsfa n patul din lemn de paltin. Toat mobila era din paltin glbui, odihnitor pentru ochi. Msua din mijlocul camerei o vedea i acum, n toate amnuntele: suprafaa ncrustat cu solzi de filde cu migal aezai, ca s dea impresia unei mri nvolburate, pe care pluteau trireme. Cnd se rsturna cu faa n sus, privea tavanul albastru, pictat n stele de aur care prindeau cea mai mic raz de lumin strlucind ca cele de pe cer. n colul din dreapta, jos, lng coloana care susinea arcul ce se deschidea dintr-o parte n alta a cubiculum1-ului, era statuia unui amor cu tolba plin de sgei, ce privea spre pat. ntre aceste dou coloane se ntindea o draperie grea, din stof de Persia. Atunci, cnd deschidea ochii, tia c ncepe o lepida dies zi fericit. Sclava intra n vrful picioarelor i-l ntiina c n balneum apa a fost pregtit. i plcea s prelungeasc tepidarium-ul baia cald cu miros de trandafiri. n apa cldu sclavele aruncau frunze tocate de trandafiri s parfumeze apa. Roata cruei izbi o piatr i Dates se trezi din visare. Durdan strnse hurile i caii rrir pasul. Ne oprim puin, s se odihneasc i caii tia. Le e greu prin noroi.
1

Camera de dormit.

126

Sri jos i se duse de-i frec pe spate cu un omoiog de paie, s-i tearg de ap. Abia acum i ddeau seama de linitea din jur. Nici o vietate nu se simea n pdure. i nconjura o tcere fr cusur, pe care n-o speriar cu nici o vorb. Nici nu aveau ce s-i spun de altfel. Silvanus se gndea c n curnd vor trece prin Annamatia, pe care n-o mai vzuse de civa ani. Cunoscuse acolo o femeie la care ar fi putut trage pentru o zi, ca s cumpere cteva baloturi de pnz, s par negustori. Dar putea s tie dac Aelia mai este singur? Era o femeie cu destui nuri ca s-i dea trcoale brbaii. Lucra la un mcelar, prepara crnai i caltaboi, pe care i atrna deasupra uii, s-i vad cumprtorii. Numai c, tocnd carnea i slnina i tot gustnd s vad dac are mirodenii destule, ajunsese pntecoas ca o amfor. Luarea aminte le fu atras de un zgomot ndeprtat, care aci se auzea, aci se pierdea. Ciulir urechile. Erau clrei ce goneau de mama focului. Romanii! opti Ziper. Se-ntorc! n pdure! porunci Dates. Traser crua din drum i ateptar. Nu trebuie s-i lsm s treac, spuse Ziper. De ce? Ne vd i se iau dup noi. Ce vrei s facem? ntreb Dates. S ne msurm puterile cu ei. Sntem cinci oameni zdraveni, narmai pn n dini. Ei erau zece. Cu toate astea, trebuie s le venim de hac! Durdane, vino cu mine! Se repezir la cru i scoaser funia de cnep cu care era legat coviltirul. La un capt l tiar, ca s-o trag mai repede. Nu mai era att de ntuneric, puteai zri la civa pai n jur. Cutar doi copaci aezai fa n fa. Leag de-acolo, Durdane! Durdan nnod un capt al frnghiei de trunchiul unui copac, Ziper de cellalt, ceva mai sus de nlimea unui om. ntre timp tropitul clreilor se apropiase att de mult, nct l simeau. Tremura pmntul, att veneau de tare.
127

Se aezar doi ntr-o parte a drumului, trei n cealalt, toi cu armele gata de atac. Zrir petele negre ale clreilor aprnd de dup un cot al drumului. Ziper bnuia ce se va petrece. ntr-adevr, nici unul nu scp. Clreau n grup strns, i funia aezat de-a curmeziul dramului i lovi n dreptul pieptului, rsturnndu-i pe toi. Caii mai alergar o bucat de drum, apoi simindu-se singuri, se oprir. Iazigul care i chemase fu gata-gata s scape, dar degeaba a tras de fru, c tot l-a lovit funia. Acum, frailor! strig Ziper. Nu le-a fost prea greu s termine cu ei, pentru c cei mai muli nc zceau la pmnt, ameii, netiind ce s cread. Pe unul funia l atinsese chiar la gt, retezndu-i aproape beregata. Celorlali le fcur de petrecanie sbiile dacilor. Cuitul lui Durdan se furia printre zale nfigndu-se adnc. Doi srir, totui, n picioare, ncercnd s le in piept, dar unul chiopta de un picior i abia se putea mica, iar altuia, braul stng, rupt, i blbnea ntr-o parte i n alta. Silvanus i Seder avur grij de el. n timpul cel mai scurt se trezir c au cai, arme i mbrcminte de soldai din legiuni, cu care se puteau strecura mai uor prin locurile iazigilor. Dates fu cel care hotr drumul mai departe. Romanii vor cuta trei negustori ntr-o cru cu coviltir, tras de doi cai murgi. S caute mult i bine. Avem doi cai blani? Snt i trei, rspunse Seder, care strnsese ntr-un singur loc caii romanilor. nhmai doi cai blani. Seder, mergi numai tu cu crua. Mai avem puin pn la Annamatia. Dac te ntreab cineva, spui c te duci la sora ta din Intercisa, iar cnd ajungi la Intercisa, spui c te duci la Brigetio. i tot aa, pn la Vindobona. Nu mai eti negustor, c nu mai ai ce vinde. i noi? ntreb Durdan. Noi vom fi soldai din Legiunea a V-a Macedonica i venim din Lederata. Avem o misiune ctre comandantul din Carnuntum. Eu v-a spune ceva, zise Silvanus. Vorbete, Silvanus. S plec eu cu crua. Seder nu cunoate nici limba, nici locurile. Eu am mai fost pe-acolo, i dac vor, le i spun c m
128

duc s-o vd pe mnccioasa Aelia, care lucreaz la cel mai cunoscut crnar din Annamatia. Ai gndit bine, Silvanus. Dup ce trecem apa, te urci tu n cru. Bine, bine, mormi Durdan, dar s vd dac m ncape mbrcmintea vreunuia dintre tia, art el spre romani. Fcur haz de necazul lui Durdan i se puser pe treab, i traser pe romani n pdure, le luar mbrcmintea i zalele, apoi nclecar. Caii care le prisosir i mai duser o bucat de drum, apoi le traser cte o palm pe crup i i alungar n pdure. Treceau acum printr-o cmpie ca-n palm, de pe care se strnseser bucatele. Pdurea se sfrise i ncepuse cmpia mnoas, cu pmnt gras, negru ca tciunele. Nu slbeau deloc caii. Voiau ca pn n ceasul al treilea, cel mai trziu, s ajung la Annamatia, mai nainte ca iazigii s-i poat prinde din urm. Pn la ziu mai erau cteva ceasuri bune, dar iazigii au cai iui. Nu tiau c romanii pe care i cspiser ajunseser pn la Danuvius i lsaser trei soldai s pzeasc podul de vase care lega Annamatia de malul iazigilor. Seder, care clrea naintea lor cu trei-patru stadii, trecu podul fr ca cineva s-l descoas cu vreo vorb. Pe ceilali, soldaii i ntmpinar. Hei, n-ai vzut un plc de clrei nsoii de un iazig? N-am ntlnit pe nimeni. Dar o cru cu coviltir, a unui negustor de pnzeturi? Negustor? N-am ntlnit nici o cru. Cei trei stteau pe o brn, chiar la captul podului. Cnd dacii trecur pe sub nasul lor, unul dintre ei sri ca ars. sta-i calul lui Sertorius! Hei, ia stai, de unde ai calul sta? Recunoscuse calul pe care era Silvanus. Ce tot trncneti? strig Silvanus, mbrncindu-l. E calul lui Sertorius! l cunosc bine! intele astea de la a le are de la mine. Sri, Lentulus, pune mna pe el! Silvanus ddu pinteni, dar se mpiedic de calul lui Durdan. Podul era ngust i nu puteau trece doi deodat. Mn, Durdane! strig Silvanus. Romanii traser sbiile i alergar dup ei. Ultimul rmsese Dates, care nu reuise s-i scoat arma. Calul lui, speriat de
129

mbulzeal, smucise n fru nainte s porneasc n galop dup ceilali. Dates i simi pulpa piciorului strpuns de sabie. Calul galop, ferindu-l de a doua lovitur, care doar i zgrie coapsa. inndu-se cu mna de old, i ajunse pe cei dinainte. Romanii fcur mare glgie n urma lor, dar la cellalt capt nu mai avea cine s-i ntmpine. n stnga, frailor! strig Ziper la Durdan, din frunte. Annamatia era n dreapta, dar n stnga se ntindea o pdurice de slcii, n care se puteau pierde. Seder vzuse, de departe, tot ce se petrecuse. i auzise pe romani strignd. Prima lui grij fusese s dea bice cailor i s se ndeprteze. Cnd ajunser ntr-un loc ferit din mijlocul pdurii, Dates abia se mai inea pe cal. Tietura era adnc pn la os, sngele i iroia de-a lungul piciorului. Ziper l lu n crc i-l cobor, lungindu-l pe cteva crengi nfrunzite rupte n prip de Durdan i Silvanus. Locul era smrcos i trecuser prin ap pn la genunchii cailor, ca s ajung aici. Le convenea pentru c era greu s le dea de urm. n partea asta de pdure i revrsa Donaris apele n fiecare toamn i primvar. Silvanus gsi ntr-un buzunar al mbrcminii sale romane o batist, cu care mai ales nobilii se tergeau de transpiraie. Fcur din ea un pansament, apoi Durdan i rupse din cma o fie cu care i legar piciorul, s opreasc scurgerea sngelui. Ce facem, Ziper? ntreb Silvanus, gndindu-se la drumul pe care l mai aveau de strbtut. M duc singur dup Seder. O s ne fie mai uor s ajungem la marcomani. Ce a fost greu, a trecut. i cu el? l ducei voi la Sarmi. Decebal l ateapt. Nu se poate urca pe cal. Gsim noi o luntre. l culcai pe o cerg de crengi i ieii la mijlocul curentului, s v duc apa mai repede. Dates deschise ochii mpienjenii i ceru ap. i simea urechile pocnind, i totul se nvrtea n jurul lui. Trupul parc-i luase foc i o mare sete i uscase gtul. Ziper i privi obrazul scurs de via i se nfiora. Ap Ziper!
130

S se ntunece, Dates. Peste puin i putem aduce. M strecor eu pn la Donaris, se oferi Durdan. n ce s aduci? De eaua calului meu e atrnat un corn. Aduse, ntr-adevr, ap. Dup ce bu, Dates i mai veni n fire. Ochii i se limpezir i putu opti: Ziper, lsai-m aici. Ducei-v la marcomani. Eu m duc la Zamolxis Vorbele i pierir pe buze, i capul i czu ntr-o parte, fr nici o putere. Ziper i ndemn pe Durdan: Caut o luntre. Trebuie s fie vreun pescar pe-aproape. Uite aici denarii tia. i ntinse o pung n care sunau atia denari, nct ar fi putut cumpra zece luntre. Durdan lu punga i-i fcu semn lui Silvanus s-l urmeze. Donaris era aici larg i curgea lene; apa i era tulburat de ploaia din noaptea trecut. Zrir dou luntre trase pe mal i legate de rui nfipi n pmnt, iar lng ele doi pescari, aau focul sub un vas cu smoal. Pescarii nu primir s-i dea luntrile, aa c Durdan i Silvanus fur nevoii s goleasc muli denari din pung, pentru a-i convinge. Se ntunecase bine cnd Durdan i Silvanus ajunser cu barca la edec, pn n dreptul locului unde era Dates. Tiar apoi dou crengi groase, ca pe mna, puser altele de-a curmeziul i fcur un pat pe care l urcar pe Dates. Durdan i Silvanus se aezar fiecare la cte un capt al luntrii i Ziper se opinti de-i ddu la ap. Peste puin erau n mijlocul curentului i lunecau repede la vale. Vsleau i ei din toate puterile. Ziper plec spre marcomani. Crua n care era ntins Dates urca ncet drumul erpuit de la poalele Sarmizegetusei. Toi cei care i aveau casele la drum ieir s-l vad. Cnd ajunser sus i intrar pe poarta mare a cetii, deasupra creia erau sculptai doi cerbi fa n fa, desprii de un snop de gru, crua abia i mai croia loc prin mulime. Toi voiau s-l vad pe nepotul lui Decebal. Cnd ajungea n dreptul lor, murmurau: Zamolxis, primete-l lng tine! Unii credeau c tnrul Dates e mort, dup cum arta. Obrajii i se
131

scoflciser de suferin, ochii i se duseser n fundul orbitelor, piciorul i era umflat, negru i abia l inea rezemat pe o grmad de boarfe. Durdan i Silvanus se chinuiser cu el pn aici, ngrijindu-l cum se pricepuser, dar nimic nu-i alinase durerea, iar rana artase din zi n zi mai ru. De dou zile Dates nu mai scosese o vorb, zcea cu ochii nroii de fierbineal i aiura, strignd un nume pe care ei nu-l tiau: Arria. Cnd vedeau c fierbineala i ia minile, udau o bucat de pnz i i-o puneau pe frunte i pe piept. Rnii nu tiau ce s-i fac. Piciorul se umflase ct dou i, ici, colo se nvineise. Singura lor ndejde era Vezina, Marele Preot. Numai el tia s tmduiasc bolile. Decebal, auzind cum i se napoiaz nepotul, rmase o clip locului, cu buzele deodat arse, apoi opti, ca toi ceilali: Zamolxis, primete-l lng tine. S-a repezit pe scri s ntmpine crua. Cei adunai se fereau din calea lui, fcndu-i loc s treac. E mort? ntreb, cnd ddu cu ochii de el. Triete, Decebal, dar nu tie de el. Regele ntinse mna, prinse braul fierbinte al nepotului i opti, destul de tare ca s fie auzit de cei din jur: Se va duce alturi de Zamolxis, ca toi vitejii pierii n lupt. Izbucnir strigte care salutau plecarea lui Dates n mpria vitejilor. Se ntmplase ceea ce dorise regele, nepotul lui era salutat ca un viteaz, i aa avea s rmn n amintirea poporului dac. i trase mna de pe braul tnrului i le spuse celor din jur: Dac Zamolxis l va chema la el, vom srbtori aa cum se cuvine fericirea de a-l fi gsit pe Dates vrednic s-i stea n dreapta. Izbucnir iar strigte. Poporul dac se bucura c nc un fiu de-al lui pleca de pe pmnt ca un viteaz. Ce i putea dori mai mult un brbat? Ducei-l n sanctuar! porunci regele. Crua se urni ncet. Din cetate, un drum de lespezi ducea pn la sanctuarele din afara zidurilor. Dates fu luat pe sus de civa brbai i aezat pe masa din faa sanctuarului mare, rotund. Aici veni Vezina s-l vad. Marele Preot l privi lung i porunci: Ducei-l n sanctuar!
132

Porni el mai nainte, trecnd printre coloanele de bazalt, cu o palm mai nalte dect capul su. Se opri n faa unei lespezi mari, artnd c acolo trebuia aezat tnrul, apoi cobor grbit cteva trepte i dispru n incinta sacr, de sub pmnt. Treptele pe care se cobora erau din marmur alb, iar jos, pardoseala, din lespezi de granit, ca i stlpii sanctuarului. Aici, n sanctuarul mare, rotund, unde era i incinta sacr, se fceau sacrificii numai la anumite srbtori. Alturi de el, la numai civa pai, era sanctuarul lung, format din patru rnduri de coloane, n care Vezina oficia mai ales slujbele de nmormntare. n faa lui se nlau rugurile pe care erau ari nobilii cei mai de seam, a cror cenu, adunat ntr-o urn, era pstrat ntr-o cript de la captul sanctuarului. Vezina se napoie cu o amfor al crei gt se prelungea mult i se subia ct grosimea degetului mic, cu un vas de aram n care ardea o flacr mic, i un cuit cu lama scurt i subire. Puse toate astea alturi de Dates, pe lespedea mare ct un pat, apoi cobor iar i aduse un scule plin cu ceva. Fcu semn unui tnr s se apropie i, dup ce trecu lama cuitului de cteva ori prin flcri, i-l ddu s-l in. Sufl apoi n flacr. n vasul de aram rmase numai jarul rou, dogoritor. Lu un pumn de smn de cnep i mac din scule i l risipi peste jar. Un fum neccios se ridic, n timp ce boabele pocneau, arznd. Marele Preot mpinse n aa fel vasul, ca fumul s se ridice spre faa lui Dates. Vezina cobor iar n incinta sacr i se napoie cu o oal de lut smluit, n care era miere de toate florile. ntre timp fumul l ameise pe rnit i czuse ntr-un somn adnc. Vezina art celorlali brbai c e timpul s-l prind bine de mini i de picioare. El turn din amfora cu gt lung ap binefctoare peste piciorul umflat. Era ap fiart, n care pusese tot felul de buruieni, printre care mueel, coada oricelului i suntoare. I se turn i-i spl minile cu aceeai ap binefctoare. n sfrit, ntinse pe ntreaga ran un strat de miere. Cei care l ajutau, tiau c acum sosise clipa cea grea i strnser tare. Vezina lu cuitul i, cu o micare repede, spintec piciorul de sus n jos, pn la os. Bolnavul avu o mic tresrire. Din ran ni rul greu mirositor. Marele Preot stoarse bine rana, apoi turn din belug ap binefctoare, pn cnd rmase carnea
133

curat. Cnd socoti c totul e bine, scurse n ran miere i deasupra cear cald, apoi leg piciorul. l duser ntr-una din odile locuinei-palat i l lungir n pat. Cnd Vezina iei de la el, se ntlni cu regele. Cum e, Vezina? ntreb el, trdndu-i simmintele. Are s scape, Decebal. Vorbele lui Vezina luar o piatr de pe sufletul regelui.

134

Vulturul pleac din cuib


alul se poticnea, se mpleticea, gata s se lungeasc pe pmnt, i clreul tot i mai nfigea pintenii n burt, zorindu-l. Srea peste hrtoape, trecea prin blile ploii din ajun, mprocnd noroiul, i alerga mai departe. Clreul trebuie c ducea o veste de seam, dac nu se gndea c n orice clip calul putea s crape sub el. n sfrit, trase frul scurt i cut cu privirea un loc tiut, pe care parc nu-l mai gsea. Dar nu se nelase, foarte aproape de el se fcea n pdure un drum de picior, pe care apuc, dovedindu-se bun cunosctor al locurilor. Primvara se grbise, adus parc mai devreme n anul acela de cntecul nentrerupt al psrelelor. Vntul scuturase uor crengile, sprgnd mugurii umflai, i numai n dou, trei zile pdurea neagr i trist prinsese culoarea verii. Clreul alerga acum pe valea unui ru tulbure, care amenina s ias din albie, i chiar izbutise n multe locuri, silind calul s galopeze prin apa ce-i ajungea mai sus de genunchi. n deprtare i apru n fa un turn de piatr care strjuia valea. Din vrful lui un otean l zri. Se grbi s bat ntr-o bucat de fier atrnat de
135

grind, anume pentru a da alarma, i pe dat din spatele zidului se ivir civa oteni. Un clre! L-ar fi ntmpinat, dac ar fi simit la el dorina de a-i ocoli, dar calul nspumat ncepu s urce costia, apropiindu-se. Cal de schimb! strig clreul, cnd ajunse destul de aproape ca s fie auzit. Un cal! Un cal! se grbir i ceilali s cear, recunoscndu-l. Veti de seam, Roder? ntreb comandantul postului de paz pe curier. O s aflai curnd. Voi s fii aici cu ochii n patru. Un alt cal, neuat, i fu adus i clreul se arunc grbit pe el, lovindu-l cu o curea scurt. Mai schimb doi cai pn cnd ajunse s vad din vale coloanele sanctuarelor de la Sarmizegetusa. n faa locuinei-palat sri din a i alerg pe treptele de piatr vnt, de andezit, ce duceau n sala mare. Nu-l oprea nimeni, pentru c toi cei care pzeau tiau c este solia care aducea veti de seam. Abia trgndu-i sufletul, cnd ajunse n faa regelui se plec plin de respect i spuse, n timp ce ntindea un sul de papirus: Traian a pornit spre Donaris. Cutai-l pe Vezina! fur primele vorbe ale lui Decebal. Regele era nconjurat de cpeteniile militare i tocmai puneau la cale o nou mprire a forelor n ceti. Vezina era n sanctuarul rotund, mpreun cu ali preoi sosii din celelalte ceti. Vezina veni n grab i Decebal i ntinse papirusul s-l citeasc. Marele Preot spuse: Preoii Arvali s-au rugat lui Jupiter pentru izbnda romanului. Solii au pornit n toate prile s vesteasc legiunilor rzboiul. Din Pannonia se vor ndrepta spre noi patru legiuni, din Moesia Inferior i Moesia Superior alte cinci. Tocmai de la Rin s-au urnit cteva legiuni spre Viminacium. Cohorte pretoriene i trupe auxiliare au fost mpinse ncoace. De la marginile imperiului Traian a chemat germani, sarmai, mauri, sirieni s se arunce asupra noastr. Asta scrie aici, Decebal. S fie aprinse focurile i s sune buciumele. n noaptea asta trimitem un sol lui Zamolxis. Platoul pe care se ridicau zidurile Sarmizegetusei era mai scund dect vrfurile munilor din jur. nconjurat din trei pri de pante
136

abrupte, n cea de a patra latur se nvecina cu o alt creast, a crei coast urca din apropierea cetii. Sus, pe aceast coast, fusese nlat un puternic turn de aprare, din vrful cruia vedeai pn departe, la Sargedava, la Blidaru, peste vrfurile munilor, pn la Piatra Roie. Toate cetile i bastioanele din jur se vedeau de pe culmea de lng Sarmizegetusa. Din acest turn se vesti prin foc primejdia, i toate strjile din jur l vzur i ddur i ele alarma, mai departe. Vestitorii sriser pe cai i porniser s colinde aezrile mai ndeprtate, pierdute n cutele munilor, unde nu ajungea lumina focului. La Sargedava ardea vlvtaia i chema poporul din cmpia neted care se deschidea de acolo pn departe, ct vedeai cu ochii. Clreii se opreau n mijlocul aezrilor, suflau ct puteau n cornurile pe care le purtau agate de gt, i strigau: Toi brbaii s-i ia armele i s se strng n cete. Romanul vine s ne calce locurile. Cine are sica sau sabie s vin cu ele. Cine are coas, sau furc, sau par afumat, s vin cu ele. Pornii fr zbav spre cetile de care inei. De jos, de pe coastele Sarmizegetusei, tot poporul dac, brbai i femei, btrni i copilandri, urcaser n faa marelui sanctuar rotund. Coloanele aezate n cerc aveau n capt cte un vas de piatr n care ardea rin frumos mirositoare. Pe drumul spre sanctuare nc mai urcau oameni, venii de prin mprejurimi, cu torele aprinse. De departe privit, spectacolul era mre. Flcrile vaselor de pe coloane fceau s joace umbre pe feele brboase ale dacilor. Sanctuarul mare avea n mijloc o incint sacr, nconjurat de coloane subiri i albe. Din spatele lor apreau Vezina i ali preoi, Marele Preot innd n mn un vas de aram prelungit cu un picior lung, n care ardea foc de rin. La ivirea lui, poporul izbucnea n urale. n urm pea un tnr frumos, cu ochii albatri i barba blaie numai inele. El avea n mn un vas asemntor cu al Marelui Preot, dar mai mic, din care se nla un fum subire de smn de cnep i mac. Tnrul pea de parc plutea, i pe faa lui struia un zmbet fericit. Uralele zgomotoase n care fuseser primii nu-l micaser. Se prea c nimic nu-i poate tulbura zmbetul. Fumul din vas i nvluia capul, iar flcrile i luminau straniu, de jos n sus, chipul, lsndu-i pe
137

obraz umbre care i schimbau nfiarea. n faa mulimii sttea Decebal, nconjurat de nobilii de seam, iar n spatele lui cei doi tineri, Dates i Ziper. Lng altarul de sacrificiu, din apropierea sanctuarului, erau nfipte pn la jumtate trei sulie, cu vrfurile n sus. Marele Preot i tnrul care l urma se suir pe cercul mare de piatr al altarului de sacrificiu. Zamolxis, l trimitem la tine pe cel mai curat dintre daci! Primete solia noastr, Zamolxis! El i cere s ne ajui n lupta care se apropie i s primeti la tine sufletele vitejilor. El i cere ca triburile dace s rmn credincioase Sarmizegetusei. El i cere s trimii ploaie i fulger cnd n lupt vom avea nevoie de ploaie i fulger, i s faci s strluceasc chipul tu, cnd vom simi nevoia cldurii lui. Primete, Zamolxis, pe trimisul nostru! Vezina se plec smerit, apoi lu vasul de aram din mna tnrului. Din rndul celor care stteau n spatele lui Decebal se desprinse un brbat i o femeie, prinii tnrului sol. Mndru de alegerea pe care o fcuse Marele Preot, tatl i mbria biatul i i spuse: Venas, fiule, te voi urma curnd. Eti singurul meu copil i vom sta mpreun n dreapta lui Zamolxis. l mbri i se napoie, lsnd-o pe mam s se apropie. Ochii ei jucau n lacrimi. Nu o mai linitea dect zmbetul lui fericit. Venas, ne vom ntlni toi trei. i femeile pot pieri vitejete. Mera, mama tnrului, era o femeie nc frumoas, nalt, trupe, prea mndr, dei sufletul i era speriat de ceea ce avea s urmeze. Durerea ei de mam i-o molcomise gndul c n curnd se vor revedea; era hotrt s piar luptnd n rzboiul care ncepea. Cnd i ea se ndeprt de lng altar, din miile de piepturi izbucnir strigte care se pierdur departe printre vile munilor. Fiecare dintre cei care erau de fa i strigau lui Venas ce s-i spun lui Zamolxis din partea lui. Se ivea rar prilejul ca cineva s fie trimis la Zamolxis, numai n cazuri grele, ca cel de acum, i fiecare voia ca tnrul s-i spun zeului i dorinele sale. Patru tineri l prinser pe Venas de mini i de picioare, l vnturar de cteva ori ntr-o parte i n alta, l aruncar n suliele nfipte n pmnt. Toate trei l strpunser, una trecndu-i chiar prin piept. Pe chipul lui struia acelai zmbet fericit de mai
138

nainte. Zamolxis l-a primit pe trimisul nostru! vesti Vezina, dup ce se ncredin c sufletul tnrului s-a nlat la cer. Urale i mai zgomotoase izbucnir, fr de sfrit. Zamolxis le fgduise ajutor n lupta cu romanul. Zamolxis le fgduise s-i primeasc la el pe viteji! Pe altarul de sacrificiu fur apoi aduse sarcini de nuiele uscate, dinainte pregtite. Trupul tnrului Venas fu aezat pe ele, i Vezina turn rin pe vreascuri. n strigtele mulimii, apropie fclia de rug i focul crescu repede, rspndind n noapte ploaie de scntei. Din piepturile tuturor celor de fa izbucni un cntec de lupt, n care era vorba despre hotrrea lor de a-i apra locurile strbunilor, despre bucuria cu care i vor da viaa n nfruntarea cu dumanul. Corul acoperea toat valea, dnd mreie spectacolului. Cntau din tot sufletul btrni cu brbile albe ca lna, cu glasurile tremurtoare, brbai n floarea vrstei, cu glasurile ngroate de emoie, copii cu voci subiri ca firul de tort i cu ochii sclipind n lumina flcrilor jucue. Cntau bunicile cu nepoi n brae, mamele privindu-i brbaii i copiii, fetele cutnd ochii flcilor. Cntecul era un jurmnt c niciodat dumanul nu va clca pmntul strmoesc, un jurmnt prin care i druiau viaa. Numai cnd flcrile se molcomir i cnd doar cenua mai rmsese pe piatra rotund a altarului, plecar spre casele lor, la lumina torelor aprinse din vlvtaia rugului. A doua zi, n zori, trebuia s se prezinte fiecare brbat la ceata i la plcul lui. Instrucia fcut se dovedea bun acum, pentru c totul se petrecea cu rnduial. Oastea poporului narmat urma s fie condus n lupt de militari de profesie, cei cu gradele mai mari fcnd parte din rndul nobilimii. Armata, instruit de militari romani, mprumutase chiar numirile din legiuni. Cetele ntocmite din cte zece oteni erau ncredinate unor comai destoinici, militari ncercai. Cinci cete fceau un plc care avea n frunte tot un comat, iar dou plcuri alctuiau o centurie, condus de un tarabostes. Cei mai muli erau pedestrai, numai o mic parte, cei din garda regelui, aveau cai. Din gard fceau parte mai ales tinerii nobili, n fruntea fiecrui plc mergea un purttor de draco, steagul dacilor, care bga spaima n dumani. El nfia un cap
139

de lup cu gura deschis, i cu trup de arpe de grosimea unei mneci, dar mai lung, fcut din piele. Cnd purttorul de draco alerga, aerul trecea prin gura lupului i umfla corpul prelung, scond un sunet asemntor cu urletul lupului flmnd. Fiecare plc cuprindea arcai, prtiai, suliai, lupttori cu secera de rzboi, cu pari afumai, cu sabie dreapt sau cu sica, sabie ncovoiat la capt. n ceti fiecare tia rostul lui. Unii pregteau pietrele pentru mainile de aruncat, alii le adunau grmad pe coamele zidului, ei fiind cei care aveau s le arunce n capul dumanilor; un numr mai mic se pregteau s ntrein focul vaselor cu rin. Cei care fuseser anume instruii cunoteau mainile de rzboi romane, tiind i cum s lupte mpotriva lor: cum se ndeprteaz o scar de la zid, cum se aprinde un turn, cum se rstoarn un musculus, cnd s tai funia de la crligul cu trei coli pe care l arunca de jos dumanul, l prindea de palisad i se cra spre culme. Trebuia s atepi pitit pn cnd se agau doi, trei, apoi, cu o singur lovitur de spad, s tai funia i s-i vezi rostogolindu-se n anul din jurul zidului, rmnnd la pmnt cu picioarele rupte. Acum, n ceasul acesta, fiecare tia ce rost va avea n viitoarea ncierare. Decebal opri n sala mare a locuinei-palat toate cpeteniile militare. La lumina torelor nfipte n suporturi de fier, prinse de perei, puser la cale amnuntele rzboiului. Hotr atunci care dintre ei aveau s rmn n cetile de aprare, care vor merge n fruntea otilor s ntmpine dumanul. Tot n noaptea aceea fur hotri cei care a doua zi aveau s plece la costoboci, la bastarni, la roxolani, pentru a-i chema n ajutor. Trebuiau vestii mai ales geii, s vin pe caii lor iui i s se ia la har cu cavaleria maurului Lucius Qietus, despre care Decebal auzise c d trcoale pe malul lui Donaris. Marcomanii i cvazii, i osii, i burii, i boii germani, toi aveau s fie vestii c Traian i-a urnit legiunile. Toate aceste seminii germane din ramura suebilor: marcomanii, osii i cvazii erau aliaii dacilor, pentru c toi se temeau de legiunile oprite de Danuvius, dar care ameninau n orice clip s treac dincolo apa, cum ncercase, n urm cu doisprezece ani, Domitianus, dar care plecase cu coada ntre picioare i cu rndurile rrite.
140

n sfrit Decebal hotr care dintre tarabostes avea s se ngrijeasc mai departe de lucrrile cmpului. Era primvar i muncile abia ncepeau. Cine s are, cine s semene, dac brbaii erau cu armele n mini? Btrnii s-i dezmoreasc oasele, femeile s apese cu o mn pe cornul plugului, iar cu cealalt s ndemne boii Copiii s umble desculi pe brazda proaspt i s arunce smna Dar pentru ca toate astea s se fac, trebuia ca cineva s se ngrijeasc de ele. Decebal nu putea uita nimic, pentru c el nvase pe propria lui piele c rzboiul se ctig numai atunci cnd ai ngropat n pmnt gru bun i destul, cu care s saturi otenii de veghe la creneluri. n spatele armatei trebuie s struie ordinea. Zorile ddur contur lucrurilor i flcrile faclelor ncepur s sfrie, gata s se sting, dar regele tot mai era la sfat cu cpeteniile. Vardar, se adres el celui care i trimisese fiul la Zamolxis, ia o ceat, dou dintre tinerii cei mai destoinici i vezi ce gnduri are mpratul. Eti otean ncercat, ai mai dat piept cu legiunile Romei. Gndesc c Traian va apuca tot pe drumul lui Iulianus de acum dousprezece primveri, i atunci ne vom msura puterile tot n locul pe care ei l numesc Tapae. S-i ntmpinm, Decebal, spuse un brbat ntre dou vrste, care nu era altul dect comandantul cetii de la Piatra Roie, ridicndu-se i proptindu-se n mnerul sbiei. S nu-i lsm s vin att de aproape de Sarmi. Nicieri, Armer, nu-i putem prinde bine, ca-ntr-un clete, cum putem acolo, dar nici nu-nseamn c n-o s-i izbim de cte ori vom avea prilejul. Munii i pdurile snt ale noastre, ne ascund de ochii dumanului. La fiecare trectoare vom prvli bolovani i le vom trimite sgei. Dar s fim cu bgare de seam i s nu uitm c avem de luptat cu puterea Romei i cu nelepciunea lui Traian. Va fi greu s-l momim acolo unde o s ne convin nou, ca pe uuraticul Fuscus. Ne vom repezi n naintaii lor i-i vom secera, vom turna cucut n ape, vom arde grul S nu rmn urm de mncare pentru legiunile lui. Un sclav intr n sal i stinse fcliile, care mai mult fumegau. Afar se albise de ziu. Cpeteniile se ridicar, sfatul luase sfrit. n sala mare a locuinei-palat rmase numai regele. Sttea cu
141

coatele pe mas i cu obrajii sprijinii n podul palmelor. Nu mai era chiar tnr regele, trecuse de patruzeci de primveri, i o noapte alb lsa urme. Era obinuit s se culce devreme, i s-l trezeasc mugetele vitelor pornite spre pune. Aa l gsi Vezina, care se plimbase pe afar cteva clipe, s-i limpezeasc mintea n aerul tare de diminea. Se napoiase fiind sigur c regele nu se culcase nc. Ce gnduri te frmnt, Decebal? Pomii au dat n floare, Vezina n cmpie abia a cntat cucul. Mai e pn cnd vom vedea cocorii plecnd. O var i-o toamn, Decebal. Trebuie s-i inem n loc, Vezina S le lovim naintaii, s le astupm drumurile, s facem totul pentru a ctiga timp. Ploile toamnei, noroaiele, frigul snt dumanii romanului S ctigm timp, Vezina i aliai. A vrea ca Traian s afle c toate popoarele barbare l vor ncoli. Atunci o s fie mai prevztor, i timpul va zbura Ce te gndeti s faci? Am s-i trimit pe Dates i pe Ziper la romani, s afle ce au de gnd. Decebal, de ce i trimii nepotul acolo unde este mai mare primejdia? Ca s-l cunoasc romanii, Vezina S-l cunoasc i s nvee s-l preuiasc. S nu-l cread un un mscrici, ci un brbat de isprav. Am s-l trimit unde va fi mai greu, ca romanii s afle cu cine au avut de-a face. Numai aa vor nva s-l respecte. Trimise un sclav s-i cheme la el, i tinerii venir att de repede, ca i cnd ar fi ateptat mbrcai. Decebal le puse palmele pe umeri, sprijinindu-se parc pe ei. Amndoi erau frumoi i drepi ca bradul. Dates purta acum o barb scurt, rotunjit cu grij i subiat n dreptul obrajilor. A lui Ziper nea n toate prile i greu puteai s crezi c nfipsese mcar o dat pieptenul n ea. Peste cmaa alb, nepotul regelui purta acum, dimineaa, cnd era mai rcoare, un fel de pieptar fcut din piele subire de viel abia nscut, fr mneci. Ziper avea peste cmaa alb, de tort, un cojocel pe care l purta descheiat. Cnd le vorbi, Decebal prinse s se plimbe n jurul mesei lungi. Tinerii l urmau. Dates chiopta puin de piciorul stng.
142

Feciorii mei, v ncredinez o tain mare n nimeni n-am atta ncredere ca n voi. nclecai degrab i mergei mai nti la Buridava i ntiinai-l pe Tutas c romanul i-a urnit legiunile. Apoi dai o fug pn la Donaris i pndii ce se mai petrece pe cellalt mal. ntr-un suflet s venii s-mi spunei ce-ai vzut. Vreau s tiu dac la Dierna i Drobeta e micare ca i la Lederata. De dou zile, tinerii i ndemnau caii la galop. Nu le inea tovrie dect apa repede a rului Alutus. De la Sarmizegetusa schimbaser caii din cetate n cetate, iar acum se apropiau de Buridava, aezat pe un pinten de deal care se ridica n apropierea rului. Fur oprii de strji. Vrem s ne nfim lui Tutas, spuse Dates cpitanului care i ntmpin la chemarea strjii. Sntem trimiii marelui Decebal. Cei doi tineri n-au rmas la Buridava dect atta ct a fost trebuin. Galopar apoi pe drumul cunoscut care ducea drept de la Buridava spre Drobeta, pe malul Donarisului. Dincoace de coamele munilor, spre cmpie, primvara sosise mai din timp. Pdurea avea frunza mare, iar pomii se rupeau de floare, nmiresmnd aerul. Opreau la malul vreunei ape, sub coroana unui alun i ascultau cntecul cucului i ciocnitul ciocnitoarei. Stteau cu faa n sus, pe cte o piatr cald, i ascultau cum rupeau caii iarba tnr. Cnd ajunser la apa Rhabonului, abia-l trecur de repede ce venea. Era umflat i i udar amndoi opincile i ndragii, aa c lsar caii s pasc i ei i ntinser obielele la soare. Se nviorar splndu-i faa i gtul de praf. Se simeau amndoi fericii mpreun, i-i mulumeau n gnd lui Decebal c i trimisese pe amndoi la buri. Toat iarna Ziper venise la cptiul lui Dates, bolnav, i prietenia lor i nnodase iar firul. Piciorul se vindecase greu, i abia acum putea spune c e pe deplin nsntoit, cu toate c mai chiopta. Cum stteau ei aa lungii, cu cmile scoase i n picioarele goale, prjindu-se la soare, Ziper i spuse fr nici o legtur cu ceea ce vorbiser mai nainte:
143

Dates, tu tii c eu l-am omort pe Micheas? Niciodat pn n clipa asta nu mai vorbiser despre ntmplarea aceea, iar Dates o uitase de mult. Nu nelesese niciodat ce nsemntate avusese pentru el moartea sclavului, n faa mrturisirii neateptate, nu tia ce s cread. De ce Ziper i fcuse aceast mrturisire att de trziu? Nu m ntrebi de ce-i spun? De ce? Pentru c era un ticlos i un linguitor. I-a spus lui Decebal c ai fost mscrici la Roma. Dac l-ar fi atins cu un fier nroit n foc, tot n-ar fi fost att de tulburat Dates. ntr-o clip nelese purtarea regelui fa de el, schimbarea lui, dragostea pe care i-o nbuea i pe care nu mai voia s i-o arate. Nepotul l cunotea bine pe rege, bnuia ce trebuie s fi nsemnat pentru el mrturisirea lui Micheas. Orice ar fi neles unchiul, numai c s-a urcat pe scen, nu. Pentru el fusese un mscrici i se fcuse de rs la Roma! Era cu att mai trist, cu ct nu-l putea lmuri. S-i spun c i el, Dates, nainte de a pleca la Roma, ar fi rs n hohote, dac ar fi auzit c un dac a fcut o asemenea fapt? Cum s-l fac s neleag ce art minunat este mimul? Decebal era militar i pentru el poezia nu avea nici un rost. i plceau numai cntecele vechi, ciobneti cntate cu glasul, cu fluierul, cu cornul, cu frunza aezat ntre buze, sau cu solzul de pete pus pe limb Cuvintele cntecelor despre faptele marelui Burebista, sau despre luptele strmoilor cu Alexandru cel Mare i plcea s asculte povetile rmase din btrni despre luptele din trecut, ale cror fapte trecuser de la tat la fiu i pe care mai ales ciobanii le tiau i le spuneau la smbr, srbtoarea ntoarcerii turmelor, cea mai frumoas dintre srbtori. Era ultima srbtoare dinaintea iernii. Ciobanii coborau din coclauri, pui pe chiot i petrecere. Veneau cu brnza aezat n putini pline ochi, sau frmntat i ndesat n coaj de copac, sau n burduf, i afumat la lemn de brad, ca s capete un miros i un gust anume. Atunci chiar regele ddea semnalul de petrecere, jucnd primul cu cea mai frumoas fat de nobil, care rmnea srbtorit n iarna aceea. n toamna care trecuse, cu toate necazurile, regele tot dduse semnal de petrecere
144

i o prinsese de mijloc pe Curta, dansnd-o. O nvrtise ca un tnr, i fata nu se dduse btut. Dates privise petrecerea din pat, nc nu putea mergea, i Curta i se pruse frumoas. Avea pe ea numai ia esut din fir subire de borangic, iar pe cap o coroni de aur btut n pietre scumpe, la care i atrnase n spate o earf lung ce-i trecea de mijloc. Piciorul i era strns ntr-o opincu din piele de viel abia nscut, moale i frumoas la culoare. Numai acum, dup ce aflase de la Ziper ce se ntmplase, nelegea de ce regele venise dup serbare la el i-i spusese: Ce spui de Curta, Dates? Aa o nevast ar trebui s-i gseti. Dup un timp sosise i Duras. La primvar te nsori cu Curta, hotrse el. E cea mai frumoas fat din Sargedava, i nici la Sarmi nu cred s-i stea multe n fa. Acum tia c regele aflase de Arria i de dragostea lui de la Roma. Pentru Decebal, Arria era de vin c se fcuse de rs acolo. Nu putea pricepe regele c el, tnrul, era recunosctor acelei femei, tocmai pentru c prin ea cunoscuse ce era mai de pre n viaa lui: poezia, sculptura, frumosul. Prin ea i descoperise sufletul de poet i dorina de a-i aterne pe papirus, n imagini ct mai frumoase, sentimentele. Nimeni nu va ti niciodat cte versuri ncredinase papirusului n iarna care trecuse. Aa i mai potolise dorul de-a o vedea pe Arria. Nimeni n-avea s tie vreodat c-i trimisese la Roma o scrisoare de zece suluri, n versuri, printr-un negustor de miere, i c primise rspuns c nc mai struie n amintirea ei. Cea mai rvnit femeie din Roma l iubea i l chema la ea! Dup aceast scrisoare, n el crescuse ndejdea nebuneasc de-a o aduce pe Arria la Sarmi. ncepuse s cread c o va hotr s rmn aici. Nopi n ir gndise la ridicarea unui edificiu cu care s se mndreasc. l convinsese iar pe Vezina c Sarmizegetusa trebuie s aib un nou sanctuar, dar nu dup modelul celorlalte, rotund, ci ca un templu roman, dreptunghiular. Frumuseea lui avea s stea n frumuseea coloanelor i a lespezilor. n stnga sanctuarelor se afla un loc destul de ntins, pe care s-ar fi putut nla noul templu. Acest platou era mai ridicat cu un stat de om dect vechile sanctuare,
145

dar destul pentru a face ca noul lca s le domine pe toate. Locul era liber, numai ntr-o parte erau spate cteva gropi n care se pstra grul n vase de lut. Ele puteau fi mutate de acolo. Din ziua cnd Vezina i fgduise c o s nale un nou sanctuar, Dates i vedea n locul acela un adevrat Acropole al Daciei. Nu se gndea s nale un templu roman. Nu. Pe daci i-ar fi strivit nlimea prea mare a coloanei. Le-ar fi lungit numai puin, dar le-ar fi subiat, le-ar fi fcut mai zvelte, dei le-ar fi aezat pe o baz trainic. Desenase mai multe feluri de coloane i se oprise asupra unei forme asemntoare stlpilor cioplii de btrnul Dudas, pentru casa nepoatei Finia. Din orice parte i priveai porneau nite romburi retezate, puse cap la cap, iar cnd te uitai de jos, i se preau zveli i ochiul parc fugea n sus, pe buclele stlpului. n captul de sus, n loc de capitel, chibzuise s aeze un vas de aceeai form n care s ard focul. Era convins c focul, prin jocul lui, va nchipui i mai bine imaginea nemrginitului. Pentru lespezile care urmau s paveze sanctuarul, imaginase jocul de piatr alb i granit care s duc spre altarul din captul opus intrrii. ntr-o zi, Curta a venit s vad ce mai face, dar a inut s-i spun din prag: M-a trimis regele. Nu putuse s treac peste cuvntul lui. Lui Dates i plcuse atitudinea ei mndr i l bucurase prezena ei. O fat are mldieri care lipsesc unui brbat. Se nflcrase vorbindu-i despre viitorul sanctuar i fata l ascultase cu atta luare-aminte, nct Dates fu uimit de uurina cu care l nelegea. Trecuse ceva timp de cnd n-o mai vzuse, i fata se schimbase mult. Nu mai era nici mcar aceea care jucase cu regele la srbtoarea ntoarcerii ciobanilor. Din fiecare micare, din ceea ce spunea, se desprindea o gravitate pe care n-ar fi putut-o bnui la ea. Aceasta l fcuse s-i par i mai ru de purtarea lui din ziua rentlnirii. De nenumrate ori se dojenise n gnd. Dup ce i artase planurile sanctuarului, Dates o mbiase s-l asculte citindu-i versuri. De data asta cu dorina curat de a trezi n ea gustul poeziei. Nu-i ddea seama c se purta cu ea, aa cum Arria se purtase cu el la Roma. Dar avea s triasc o mare uimire. i czuse n mn papirusul n care i transcrisese versuri
146

de-ale lui Ovidius: Ne-nduplecat am cerut unei tinere s m-ndrgeasc. Ea m alung, dar eu voi ndrgi-o mereu. Totui, e-att de puin s trieti cu ndejdea i dorul Venus asculte-aadar plnsu-mi prelung i amar. Nu-mi place! l ntrerupse Curta. Mai nti n-o nelesese. Crezuse c n-a priceput versurile. Dar ea a urmat: Parc nu snt scrise de un brbat. De ce se jeluiete ca o femeie? Venus asculte-aadar plnsu-mi prelung i amar. Un brbat care plnge i se vait! i cnd e vorba de moartea cuiva tot aa se vait, ca cel mai netrebnic dintre oameni, ncheiase ea nemulumit. Cuvintele ei l tulburaser cu att mai mult, cu ct gsea c au un miez de adevr. De atunci, lucru foarte ciudat, nu-l mai citea pe Ovidius cu aceeai plcere. ntr-adevr, unele versuri preau adesea scrise de o femeie. Curta nu tiuse s spun ntocmai ceea ce simise, dar el i lmurise pentru sine: Ovidius nu avea demnitate Iar Curtei i plceau brbaii care priveau moartea n fa Nu-mi spui nimic? l ntreb Ziper, trezindu-l din gnduri. i mrturisise ceva i prietenul tcea ca o piatr, nu-l dojenea, nu-l ierta. Greise oare, c-l omorse pe Micheas? Dates ridic spre el privirea ncrcat de gnduri i amintiri. N-avea nici un rost s-i mai vorbeasc despre toate astea. Bine c tia ce s-a ntmplat. Decebal l crezuse un mscrici. Poate c-i fusese ruine pentru el. Regele l dorea viteaz, nu putea s stimeze dect un astfel de brbat, ca i Curta. Ziper, mergem la romani! hotr. Prietenul fu cu att mai mirat, cu ct nu se ateptase la acest rspuns. Ce s facem la ei? Decebal vrea s tie ce au de gnd, pe unde ne vor ataca i ci snt. Mergem s aflm dac vor trece Donarisul i pe la Dierna, ca s tim unde s-i ateptm. Mergem! se altur bucuros Ziper, bnuind viitoare fapte cu care s se mndreasc mai trziu.
147

Pe cai, Ziper! Pe sear zrir Drobeta, ntins pe costia care cobora linitit spre ap. Erau pe culmea unui deal din apropiere, peste care trecea calea roman. Se vedea valul de pmnt care ncercuia aezarea i palisada de trunchiuri din coama lui. n spatele valului erau casele btinailor, iar n mijloc un fort de piatr. Mai departe, afar din Drobeta, vedeau bine un alt turn de aprare, din piatr masiv. Din vrful lui se putea privi, de-a lungul apei, pn departe, ntr-o parte i n alta, pentru c se nla pe o ridictur de pmnt, nu prea departe de castrul roman. Tinerii cercetar ndelung i castrul roman, lung de cel puin aptezeci i cinci de pai i lat de douzeci, cu zidurile crenelate, unde, strjuiau ziua i noaptea santinelele. Calea roman trecea prin Drobeta, pe lng turnul de piatr, i prin castru, pierzndu-se spre soare-apune, pn la Dierna. Tot pe malul apei ajungea apoi la Lederata. Pe malul cellalt, dinspre tribali, era o alt cale, i mai bun, care erpuia de-a lungul lui Donaris, tocmai din Moesia Inferior, de la Durostorum, i mai departe, de la Troesmis i Noviodumum. Pe aceast cale, pe care de ani de zile o tot repara Traian, se ajungea pn n inima Romei. Ea l adusese pe mprat pn aici, la malul Donarisului. Peste apa fluviului se zreau alte dou castre, ceva mai mici, dar destul de puternice. Apreau ca nite dreptunghiuri de piatr crenelat, cu un turn nalt n mijloc. Ziper le cunotea bine, pentru c i iarna trecut le dduse trcoale, cnd nvlise dincolo de Donaris cu apele ngheate i bgase spaima n romani. Decebal spunea c e bine ca romanii s tie de frica dacilor. Coborr n Drobeta i lsar caii la un prieten de-al lui Ziper, iar ei se duser s pndeasc pe malul apei. Chiar pe malul cellalt, era locul ntrit pe care romanii l numeau Pontes. Cum s ajung acolo? Asta era ntrebarea care i frmnta pe cei doi tineri. Bnuiau c tabra principal o aveau romanii n cetuia Zanes, mai n sus pe firul apei, dar era bine s afle i ce armat era aici. i, mai ales, de aici puteau ajunge mai uor la Zanes. n dreptul cetuii, la mijlocul Donarisului, erau trei insulie, dou mai mici i una mai lung, ca o limb de pmnt pe care s poi poposi, trecnd dintr-o parte n alta. Ca s ajung la Zanes, pornind de la Pontes, trebuia s treac prin trei castre ntrite, i
148

n-ar fi fost deloc uor. i fcu s-i ciuleasc urechile plescitul apei lovit de vsle puternice. O trirem, cu puntea nesat de soldai din legiuni, urca n susul apei. Vslele lungi vreo douzeci n ir se afundau toate odat n ap. Dup cum vsleau, cei din ea preau foarte grbii i, ntr-adevr, trirema nainta destul de repede. n urma ei apru o alta. Vin de la Drobeta. Urc spre Zanes, spune Ziper. Din toate prile strng armat, oft Dates, privind dup trirem. Cred c snt genitii care vor lega malurile prin pod de brci. Acolo, la Zanes, e prielnic locul pentru ntins un pod. Dup cele dou trireme vzur urcnd pe firul apei brci la care vsleau doi, trei soldai. Mai nti trecur dou, apoi vreo cinci, una dup alta. Au nevoie de brci pentru pod, gndi Ziper cu glas tare. Erau brci lungi, grele, cu capetele mult prelungite n sus. La unul dintre ele aveau o banchet nalt, ca un scaun, pe care sttea cel care inea crma cu o vsl. Trecu un alt ir de brci, fiecare cu cte trei butoaie de-a curmeziul, urmat de alte dou n care erau cte patru butoaie mari. Cred c snt cu carne srat, spuse Ziper, artnd spre brcile ncrcate. Ziper! Ce i-a trecut prin cap? tiu cum o s ajungem n Zanes, dac tu mi spui cum punem mna pe o barc. Ziper fluier admirativ. Era o idee minunat i poate c nu tocmai greu de mplinit. S ateptm un rzle. La lumina lunii, brcile urcau una dup alta spre Dierna. ntre timp Ziper i Dates prinseser un butean, cu care s-i dea drumul la vale, pn la ntlnirea cu barca pe care urma s pun mna. Dei noapte, luna plin i ajuta s vad pn departe pe luciul apei. Se apropiau trei brci, dar ultima se rupsese de primele dou i rmsese n urm, la vreo sut de pai. Bteau uor apa cu picioarele i mpingeau cu minile, innd mereu
149

buteanul ntre ei i brci. Grija lor cea mare era s ajung ntre primele dou din fa i cea de-a treia. Urcau pe lng mal, ca s nu fie inute n loc de curentul iute din mijloc. Lsar s treac primele dou brci, apoi lovir puternic apa i traser buteanul n faa celei de a treia. n ea se aflau doi romani din legiuni. Fiind cu spatele spre direcia de naintare, nu observar la timp primejdia. Cei doi inur trunchiul de-a curmeziul brcii, nct era cu neputin s n-o loveasc n plin, chiar dac vreunul dintre vslai l-ar fi vzut n ultima clip. Stteau pitii n spatele buteanului, dar gata s se repead. Distana dintre ei i barc se micora vznd cu ochii nu-i mai despreau nici douzeci de pai nici zece nici trei. Izbitura fu puternic, i cei din barc i pierdur echilibrul. Nu neleser imediat ce s-a ntmplat, unul dintre ei fiind gata s blesteme buteanul. Ziper i Dates se aruncar n acelai timp asupra lor i romanii se simir prini de mini vnjoase i trai din barc. Unul czu ntr-o parte, altul n cealalt. Se zbteau degeaba, pentru c minile puternice care i smulseser din barc i ineau bine apsai la fundul apei. Cnd simir c snt pe duc, i traser deasupra. Unul dintre ei i reveni, cellalt pornise pe drumul care ducea spre apa Stixului. Din ce legiune eti? ntreb Dates. A patra Scytica Venii din Ratiaria? Da ducem brcile pentru pod. Romanul respira horcit, abia mai trgea aer n pieptul plin cu ap. Lui Ziper i era team s nu moar i el, mai nainte de a afla tot ce-l interesa. Din ce manipul faci parte? Al treilea Centuria a cincea Spune-mi numele centurionului tu. Pa tro bas Sin Sin Izbucni ntr-o tuse zgomotoas, horci zbtndu-se disperat i ncremeni cu minile ncletate de marginea brcii. Primete-l, Zeus, la tine, c a murit ca un viteaz! rse Ziper! Le lu mbrcmintea, apoi le ddu drumul n ap. Rmseser mult n urma celorlali, aa c n timp ce Ziper se mbrca, Dates trgea vrtos la vsle. Fcur mare haz de felul cum arta Ziper n pantaloni scuri. Nu mai purtase niciodat n viaa lui, i i se
150

prea c e n pielea goal. i tot privea picioarele proase i rdea din toat inima. Iarna ar fi buni ndragii tia! Romanii le spun bracae, l lmuri Dates. S tii c numai soldaii din corpul auxiliar poart astfel de pantaloni, fr uvie de piele peste ei. Auxiliarii i centurionii. De acum te numeti bracatus miles. Pantalonii erau croii s stea strni pe picior, dar pe pulpele lui Ziper crpau, ameninnd n orice clip s se descoas. Romanii aveau la ei ntregul echipament de rzboi; l-au gsit strns la capetele brcii, aa c Ziper ncerc tunica lung cu plato, pentru el cam scurt, earfa pe care trebuia s-o roteasc n jurul gtului i pelerina care i atrna de umeri. Nu tiu de ce mai au nevoie de crpa asta, art el spre earfa de la gt. Nici eu nu tiu. Ziper se descurca, dac sttea de vorb cu un roman, dar nu tia prea multe cuvinte. nelegea ce i se spunea, putea s rspund ce mai face i unde se duce, adic atta ct furase n lungile lui drumuri, de ici, colo. Pe msur ce se apropiau de Zanes, forfota pe calea roman cretea, dei trecuse de miezul nopii. La lumina lunii, crue ncrcate cu saci, cu butoaie, cu baloturi se scurgeau spre cetuie. Baliste i catapulte, trase de cai puternici, turnuri de asediu, chiar un enorm musculus se vedea trecnd, scrindu-i roile pline, fr spie. Clreii cu porunci galopau n sus i n jos, iar pe ap brcile erau din ce n ce mai multe, o parte dintre ele ncrcate de credeai c, la cea mai mic micare, apa va nvli n ele. Treceau i care cu fn pentru caii vreunei cohorte de cavalerie. De departe, Zanes aprea luminat de parc ar fi luat foc. iruri lungi de tore, artnd drumul sutelor de auxiliari care crau din cetuie drugi de lemn i scnduri la malul apei. Se auzeau de departe malurile izbind butucii pe care genitii i nfigeau n mlul moale, prinznd prin lantei scuri barc de barc. Dup ce lipeau cinci, ase una de alta, deasupra lor aezau primele traverse lungi ct trei staturi de om. Pe cellalt mal se fcea aceeai treab. Una dintre cele mai grele lucrri fusese aceea de a ntinde o funie
151

groas dintr-un mal n altul. Dup ce fusese bine ntins, fiecare barc era prins de ea, ca s nu fie dus la vale de ap i s se alinieze cu celelalte. Din trei n trei brci una era ancorat cu un pietroi greu, legat cu o funie. Podul se lucra din dou pri, fiecare urmnd s ajung pn la insula mare, din mijlocul apei. Zidurile cetuii meritau s fie admirate, i cei doi tineri se gndir ct de greu ar fi s intri n ea, fr vrerea celor care o aprau. Era cel mai puternic castru pe care l vzuse Ziper pe malul Donarisului, de la Ratiaria ncoace, i poate chiar de la Oescus. Prea un dreptunghi de piatr lung de vreo sut de pai i lat de cel puin aizeci. Numrar apte turnuri de aprare, unele rotunde altele ptrate, care sprijineau zidul mprejmuitor. Ar fi bine s putem intra n castru, opti Ziper. Cine tie cnd mai ajungem pe-aici, i nu stric s cunoatem locurile. M gndesc c vom fi silii s intrm. Parc vrnd s-i dea dreptate, de pe mal cineva strig la ei: Hei, voi de-acolo, ai adormit? Ce mai ateptai? Aici, aici! le arta el spre captul podului care nainta o dat cu fiecare nou barc sosit. Cel care i strigase era un pislog de centurion, cruia nu-i mai tcea gura. Tot timpul, ct au lucrat genitii s le prind barca de celelalte, a meliat ntr-una. Mari netoi mi-a fost dat s vd n noaptea asta! Vin ei n barc pn aici i apoi stau ca protii. Nu v-a spus nimeni de ce venii aici? Hei, tu, de ce nu rspunzi? l ntrebase pe Ziper, dar rspunse Dates, primul prefcndu-se c tocmai strnge un nod la sfoara ce lega barca de funia tras de-a curmeziul apei. Ba ne-a spus dar nu tiam dac trebuie s tragem aici sau pe cellalt mal. Halal proti! sri centurionul, i mai furios. Cine e centurionul vostru? Patrobas. Patrobas, de la al cincilea?! Las c i spun eu s v mutruluiasc. i ce tot momondii acolo? Legai odat i plecai dup scnduri! Nu nelegi, m, mutule, s termini nodul? strig la Ziper. Plecai dup scnduri.
152

Lsar totul balt i se ncolonar n rndul acelor care crau din cetuie scnduri i trunchiuri pentru pod. Totul fusese pregtit dinainte, trunchiurile erau tiate i aezate stiv, scndurile la fel. De mult tiau cei din cetuie c aici va fi fcut podul! Trecur peste o punte ntins deasupra unui an, de aproape zece pai i cam tot att de adnc, ce nconjura zidurile. Bnuiau c anul se ntindea de jur-mprejurul cetuii, lipsind numai spre ap. Zidurile nu erau mai nalte de dou staturi de om, dar cnd intrar, i ddur seama c snt foarte solide: aveau o grosime de cel puin un pas. Drumul pn la cetuie urca panta unui deal nu prea nalt. Li se pru bine fcut intrarea. La jumtatea laturii dinspre soare-rsare, zidul se ascuea ca o plnie. n cetate se intra printre dou ziduri paralele, fiind uor de aprat. La al doilea transport se fofilar i rmaser n cetuie, amestecndu-se printre cei care se ndeletniceau cu tot felul de alte treburi. n turnul din apropierea porii aprur trei corniciens care vestir, prin sunet de trompet, ncetarea lucrului. Sosise timpul cnd soldaii puteau s se lungeasc pe cte un mnunchi de paie, ca s-i odihneasc oasele dup o zi de trud. Venise att de mult armat, nct nu puteau dormi cu toii n dormitoarele cetuii, dar nici corturi nu ntinseser, din prea mare grab. Dates i Ziper se culcar ntre doi auxiliari care oftau tot timpul, vitndu-se de ale. Cnd s mai dormim? bombni unul dintre ei. Ziua a crescut, acum se lumineaz. Mine vine Traian s vad podul. Pn spre prnz l terminm. Vestea c a doua zi avea s-l vad pe Traian, fcu s-i sar inima lui Ziper. Va fi aproape de omul pe care l ura din tot sufletul; poate c l va auzi i vorbind. De ce crezi c alerga Balbus de colo-colo? Dar l-a i fcut! spuse, plin de admiraie, al doilea auxiliar. Mare inginer Balbus sta! Altfel nu-l purta dup el mpratul. Am auzit c podul de lng Viminacium l ntinde Celsus. Se-ntrece care s-l fac mai repede i mai bine. Dup graba cu care am venit, se vede c mpratul n-are de gnd s piard
153

timpul. O s fie greu, Remmias. Eu am fost pe-aici cu Domitianus. mpratul se grbete ca s nu ne-apuce toamna. Tu ce zici, terminm pn-n toamn? Se zice c mpratul aa a fgduit Senatului. Rspunsul fu un oftat. Nu prea credea auxiliarul c o s mearg att de uor. Aa zice i nepotul meu, dar poi s tii ce-o s mai fie? L-ai vzut de diminea? Centurionul era nepotul tu? Te cred. El a adus vestea c mine sosete mpratul. N-ai vzut ce bine l-a primit praefectus castrorum? Cnd vd un pretorian ntotdeauna cei din legiuni invidiau pe pretorienii din garda mpratului. Pretorienii se socoteau armat de elit i i priveau de sus pe ceilali. Toi erau nali ca brazii i vnjoi; numai tineri unul i unul erau alei ca s fac parte din gard. Visul oricrui tnr era acela de a ajunge pretorian, s nu mai fie mutat de colo-colo, pe la marginile imperiului, ci s stea n cazarma din apropierea porii Nomentana. Numai cnd mpratul pleca undeva, se urneau i ei. De aceea era att de mndru auxiliarul de nepotul lui, fiul fratelui mai mare. Dup un timp n care nu se auzi dect sforitul celor tolnii prin apropiere, schimbul de cuvinte dintre cei doi continu, mai n oapt: Ascult, Remmius, altceva nu i-a mai spus nepotul? Mine i ine mpratul alocuia, dup care pornim. Ai vzut c Surgius, nepotu-meu era nsoit de nc trei soldai din legiuni i un vexilar? De aceea i-am spus c pare s aib o misiune de seam. Chiar are. Mine, dup alocuia lui Traian, pornete tocmai la Novae, cu porunc pentru comandantul Legiunii I-a Italica i la Durostorum, unde staioneaz legiunile Xl-a Claudia i XIV-a Geminae Martia Victrix. Nici mie n-a vrut s-mi spun despre ce este vorba, dar s-a ludat artndu-mi nvelit bine un sul de papirus, pe care l poart ntr-o aprtoare de piele atrnat de umr. Dates i simi braul strns cu putere, i nelese gestul
154

prietenului. Ce putea fi mai de seam pentru ei dect un astfel de papirus? n dimineaa urmtoare n-aveau dect s intre n vorb cu auxiliarul, pentru a ajunge s-l cunoasc pe nepotul lui. A doua zi s-au mprietenit cu Remmius, au lucrat mpreun la tribunal-ul pe care urma s se suie mpratul, pentru a ine alocuia ctre trupe. Ziper s-a trezit ludat pentru destoinicia cu care btea cu maiul parii n pmnt. Ctre ceasul al treilea, nepotul a venit s-i vad unchiul. Era un roman falnic, echipat ca de lupt, pentru c se ducea s-l ntmpine pe Traian. Pieptul i era acoperit cu zale de fier n form de solzi de pete, care l deosebeau de ceilali pretorieni fr grad. Zalele se prelungeau pe old i nu mai avea de la mijloc n jos cunoscutele uvie de piele, care atrnau pn la genunchi la soldaii din legiuni. Clca mndru de statura lui, pe care o sublinia i coiful rond, puin prelungit pe ceaf. Mijlocul i era strns cu un balteues lat de-o palm, de care atrna o sabie dreapt, cu lama scurt. Trgea dup el calul, care avea agat la oblnc scutul oval, cu umbo-ul, din mijloc ptrat. Pe el puteai vedea un vultur cu aripile deschise. Ochii celor doi daci rmaser aintii pe sulul de piele, prins cu o curelu pe dup gt, care i atrna n spate. n el avea papirusul cu porunci pentru legiunile din Moesia Minor. Au ciulit urechile i au aflat c nc n noaptea aceea nepotul va porni spre Oescus, nsoit de ali trei pretorieni. Ctre ceasul al aselea urma s plece s-l ntmpine pe Traian, mpreun cu praefectus castrorum i Balbus, inginerul, care trebuia s raporteze c podul a fost terminat. La ceasul al aselea soarele btea chiar n cretet, i era o zi din cale-afar de clduroas. Cu toate astea, treaba nu a ncetat o clip. Pe la ceasul al zecelea izbucni deodat forfota i cei doi tineri auzir din castru strigte puternice: Ave Caesar! Ave Caesar! l salutau pe Traian. Se grbir cu toii s ias din cetuie i s-l ntmpine. Printre ei se aflau i cei doi daci. Ziper, care nu ajunsese niciodat pn la Roma, era curios s vad cum este primit mpratul. Trebui s-l prind Dates de bra, ca s nu se nfig n primul rnd, acolo unde stteau cei din garda pretorian i n nici un caz un auxiliar oarecare.
155

mpratul ls o impresie deosebit. Clrea un cal alb ca laptele, care juca n fru, nrva. Zalele i acopereau numai pieptul i spatele, lsndu-i braele libere, chiar de la umr. Peste ele avea prins o pelerin albastr, care se lsa bogat pe crupa calului. De la bru n jos i atrnau fii de piele, late de dou degete, pe fiecare fiind prinse inte de aur. Pe msur ce se apropia de cetuie, era primit de urale i mai puternice, care se auzeau pn dincolo de apa Donarisului. De pe cellalt mal izbucnir de asemenea uralele: Ave Caesar! n dreapta mpratului clrea Lucinius Sura, iar n stnga lui Claudius Livianus, amndoi militari ncercai, dei nu prea n vrst. Sura era mai tnr dect mpratul. Oache, cu prul numai inele czut pe frunte, prietenul cel mai apropiat al lui Traian avea o nfiare deschis, nct privindu-l nu l-ai fi bnuit un militar att de sever cum era. Claudius Livianus era de statur potrivit, sobru i la nfiare i la port. Puteai s juri pe numele lui Zeus c nu zmbise niciodat n viaa lui. Chiar n spatele lor i urmau, clri, zece praefectus cohortis i praefectus alae dintre cei preuii de mprat pentru destoinicia lor. Cortegiul era ncheiat de un centurion pretorian alctuit din brbai tot unul i unul. n faa podului se oprir. Balbus naint doi pai, s-i ntmpine, apoi ddu raportul, artndu-i podul, drept ca o linie, de la un mal la cellalt. Traian l privi cu ochii unui cunosctor, apoi, spuse cteva vorbe de laud la adresa genistului, dup care pi pe pod. Trecu pe cellalt mal unde fu primit cu vii urale. Lui Ziper i scprau ochii uitndu-se dup mprat, i Dates l auzi optind: Dac a fi avut un arc la mine! Un ghiont n coaste l fcu s tac. Ura lui Ziper izvora acum i din gelozie: nu se putuse stpni s nu-l admire pe Traian i-i era necaz. l izbise mai ales nfiarea-i mndr i drz. i-l amintise pe Decebal, att de apropiat, i att de simplu, care pleca singur, clare, la stnele de pe coasta muntelui din faa Sarmizegetusei, rmnnd adesea cte dou-trei zile printre oieri. Acest mprat mndru venea tocmai de la cellalt capt al lumii s-i supun ara, ca s-o prade i s-i stoarc vlaga. Traian se ntoarse i intr n cetuie, unde totul era pregtit pentru sacrificiu.
156

n apropierea tribunalului se ridica altarul de piatr alb pe care avea s se aduc jertfe lui Marte, zeul rzboiului, i Minervei, care s-l sftuiasc pe zeu n lupte, s fie de partea romanilor, precum i Bellonei, sora lui, care ncuraja pe rzboinici. Lng altar, un taur, o oaie i un purcel, animalele cele mai plcute lui Marte i ntotdeauna jertfite lui. Suovetaurilia, sacrificiul de izbvire, ncepu prin njunghierea oii, apoi a porcului i a taurului ale crui coarne fuseser gtite cu cordelue colorate. Totul se petrecu n prezena mpratului, care, la urm, simbolic, lovi i el animalele cu sabia, nchinndu-le zeilor. n acelai timp rosti urmtoarele vorbe: Primete, Mars, zeu al vitejilor, libaia noastr, i condu n lupt pe urmaii fiilor ti Romulus i Remus. Tu, Mars ultor rzbuntor ajut-ne s plecm trufia barbarului i s rspltim frdelegile lui. ie i trimitem acest taur, Mars Onirius protectorul Romei. Primete-ne ofranda i tu, Bellona, sora lui, i insufl romanilor curaj i dragoste de patrie, f-i s dispreuiasc moartea n vrtejul luptei. Tu, Bellona pulvinensis napoi mpunge fr mil cu lancea ta pe soldatul fricos i trimite-l n lupt. Lovete-l cu biciul tu muiat n snge pe cel care ovie. Primete-ne libaia i tu, Minerva, cea dinti n lupt, cluz neleapt, furitoare a planurilor noastre. n timp ce Traian rostea aceste vorbe ctre zei, lng altar se ncinsese focul rugului. n jur se rspndi miros de carne ars, semn c ofranda se nla la cer. Suovetaurilia se termin printr-o invocare n cor a lui Marte i a zeielor Minerva i Bellona. Ziper, care privea totul fr credin, numai cu mult curiozitate, rmase cu o impresie foarte ciudat. Rdea n sinea lui de un zeu pe care l mbunau trimindu-i o oaie! Ce putea s spun oaia zeului? Un brbat e ntr-adevr un trimis adevrat, dar ce sol putea fi taurul? Imaginaia lui merse pn acolo nct l vzu pe Mars cel invocat, nconjurat de tot felul de animale, soli ai romanilor. Ha, ha, ha! Putea s nu te mire credina asta ciudat? Nu mai asistase niciodat la o lustratio exercitus sacrificiu militar i tot ceea ce vzuse i se pruse fr noim i i dduse o ncredere nou c n lupta care ncepea, dacii vor iei nvingtori. Alturi de ei va fi Zamolxis, care l primise binevoitor pe tnrul
157

Venas. mpratul urc apoi cele apte, opt trepte ale tribunalului i se adres armatei, care se nesase n castru. Cnd i ridic mna dreapt, ntr-un gest de luare-aminte, se fcu o linite desvrit. n jurul mpratului erau aezai pretorienii, nali i sptoi, cu scuturile pe bra i feele grave. n alocuia sa, Traian vorbi mai nti despre faima armatelor imperiului, despre vitejia lor, i-i ndemn s fie i de data aceasta la nlime. mpratul aminti apoi pacea nefericit ncheiat de Domitianus i sumele de bani pe care Decebal le primea ca client al Romei. Aurul i inginerii Romei i nal ceti ndreptate mpotriva imperiului. Puterea i ngmfarea lor au sporit necontenit, ameninnd hotarele noastre. De cum nghea apele Danuviusului, nvlesc i prad castrele noastre. Roma este ameninat! Senatul l-a declarat pe Decebal duman al Romei! Izbucnir din nou uralele Ave Caesar!, Ave Caesar!. Soldaii erau entuziasmai de cuvintele mpratului. n Ziper clocotea o mnie fr margini. El socotea c mpratul i minea armata. Cum putea s spun c dacii ameninau Roma? Nici nu-i interesau unde este. Ei treceau Donarisul i se duceau la tribalii i la scordiscii care gemeau sub clciul Romei i care ar fi pus n orice clip mna pe arme, ca s-i dobndeasc libertatea. S-i asculte mpratul pe tribali, i dup aceea s vorbeasc despre obrznicia dacilor. Traian iei din castru i privi, clare, la trecerea primelor trupe peste podul de vase. Rzboiul ncepuse! Legiunile clcau pe pmntul dac. Dates i Ziper nu se mai duser s vad trecerea trupelor. Profitar de nvlmeala iscat i de faptul c soldaii curioi se ngrmdeau la captul podului, i fcur rost de doi cai. Nu era prea greu s gseti un cal sau doi, pentru c erau destui legai de copaci, cu tot echipamentul pe ei. Ateptnd s vin rndul manipulului lor la trecere, cavaleritii fie c se nghesuiser la captul podului, fie c se strnseser n grupuri i vorbeau despre alocuia mpratului. Dezlegar aadar doi cai i, dup ce-i purtar o bucat de drum
158

de cpstru, i nclecar i-i vzur de drum. ntunericul i prinse dincolo de Drobeta. Lsar caii la pas, ca s poat auzi dac se apropie cineva. l ateptau pe nepotul lui Remmius. S ne oprim, Ziper. Desclecar i se aezar pe marginea drumului, lsnd caii s rscoleasc n voie frunziul uscat din marginea pdurii. Ziper avea o mutr posomort, nc nu uitase cuvintele mpratului, iar Dates, care tia ce se petrece n capul lui, l lsa n pace, s-i macine singur suprarea. El era obinuit cu acest fel al romanilor de a privi lucrurile; l auzise exprimat de multe ori la Roma, adesea intenionat n apropierea lui. Roma se temea de ameninarea dacilor! Cine putea crede? Roma avea nevoie de grul i aurul Daciei, pentru c fluiera vntul n vistieria lsat goal de nesbuitul Domitianus. Cine risipea aurul public dnd naumachii extraordinare? Cnd se dusese el la Roma, nc se mai vorbea de o btlie naval, la care luaser parte mii de lupttori i zeci de corbii anume construite pentru bazinul naumachiei, ca s se poat desfura sub ochii plebei din Roma o lupt adevrat. Se ngrozise cnd vizitase pentru prima dat Naumachia i calculase n gnd aurul care se dusese n vnt ca s se sape i s se zideasc acel bazin lung de trei sute i ceva de picioare i lat de aproape dou sute. Cine risipise aurul n zecile de zile de srbtoare i n organizarea luptelor de gladiatori? Traian spusese acum soldailor c pornise rzboiul, ca s nu mai fie nevoit Roma s-i goleasc vistieria, dnd bani dacilor. Traian nu spunea adevrul Dates fusese i el tulburat de cuvintele mpratului, pe care ns nu le gsise adevrate din alte puncte de vedere dect Ziper. Cei patru pretorieni se ivir tocmai trziu, noaptea, i tinerii daci se grbir s ncalece. Pornir la pas, ca s fie ajuni. Nepotul lui Remmius l recunoscu pe sptosul Ziper, dei l revedea la lumina lunii. ncotro, auxiliarule? ntreb el, lsnd puin calul la pas, s se mai odihneasc. Spre garnizoan. V-a prins noaptea pe drum. Mine n zori trebuie s fim la Ratiaria. Tocmai am fcut un popas, ca s rsufle puin caii, intr i
159

Dates n vorb. Dac n-o s v grbii prea tare, v ntovrim. Haidei! i ndemn centurionul, lovind cu o curelu spinarea calului. ntre Drobeta i Ratiaria, i chiar mai departe, nu erau fixate locuri de popas unde s poi schimba caii, i de aceea, dup vreun ceas, centurionul ridic braul, dnd semnalul de oprire. Caii erau o ap. Hei, voi nu v oprii? strig el celor doi auxiliari, care treceau pe lng el. Ne-am fcut popasul, i rspunse Dates. Sntem ateptai la manipul cu veti. Bine, v-ajungem din urm. De cum se pierdur n ntuneric, Dates i Ziper oprir caii i desclecar. Sosise timpul cnd trebuiau s atace. Chibzuir cum ar fi fost mai bine s acioneze, deoarece ntr-o lupt deschis cu cei patru pretorieni nu aveau prea multe anse. Toi erau nite zdragoni vnjoi, nzuai i cu scuturile la oblnc. Leag bine caii! i ndemn Dates prietenul, dndu-i i frul calului su. Se napoiar tiptil la locul unde i lsaser pe romani. Se strecurar pas cu pas, avnd grij s nu fie frunzele uscate pe care clcau. Stteau toi patru pe un trunchi de copac rsturnat i mncau. Centurionul le spunea ceva i pretorienii izbucneau n rs nfundat din pricina gurilor pline. Caii erau legai la civa pai de ei Uite! opti Ziper, artnd spre caii care erau oarecum ferii de pretorieni. Se lungir i, trndu-se pe coate, ajunser lng cai, fr s se fi auzit nici cel mai mic zgomot. La orice s-ar fi ateptat romanii, numai la o panie ca asta, nu. Rdeau mai departe i nfulecau de zor. Ziper se ridic ncet i dezleg un cal, iar Dates un altul. Totul era s se ndeprteze puin, fr s fie auzii. i ndemnar uor, trgnd de cpestre, i caii i urmar asculttori. O creang uscat se rupse i ei rmaser pe loc, mpietrii. Se linitir ascultnd glasul centurionului care tot sporovia. Nu auziser nimic. La vreo sut de pai cei doi tineri nclecar i, tot la pas, se pierdur n pdure
160

Luar i caii lor, apoi gonir ct putur, ca s pun o distan ct mai mare ntre ei i romani. Un drum de cru se fcea spre dreapta i ei apucar pe el, dar nu naintar mai mult dect era necesar ca s ascund caii furai. i legar de un copac, i se napoiar, continundu-i drumul spre Ratiaria. Mergeau la pas, ca s fie ajuni din urm. Voi sntei, auxiliarilor? strig centurionul, pe cnd se afla nc departe. Noi. Ne-ai ajuns, centurionule. V-ai ntlnit cu cineva n drum, dup ce v-ai desprit de noi? Cu nimeni. La ceasul sta pe cine s-ntlneti? Dar unde snt ceilali pretorieni? ntreb Dates, cnd fur lng ei. i-au pierdut caii n pdure. Aa le trebuie, dac nu-s n stare s-i lege ca lumea. i acum ce fac? Au rmas s i-i caute. Eu nu puteam s mai ntrzii. Pn la Ratiaria mergem mpreun. Acolo vrem i noi s ajungem. Pretorienii clreau n fa, Dates i Ziper n urma lor. Se priveau ncordai, ateptnd fiecare ca cellalt s hotrasc clipa de atac. Centurionul era la vreo zece pai naintea pretorianului, iar imediat n spatele acestuia clreau cei doi. Ziper fu cel care se hotr deodat i se repezi la pretorian. i trsese sabia din teac i pndise. l lovi peste fa, apoi l apuc de umr i-l smulse de pe cal, trntindu-l la pmnt. Dates izbi nprasnic calul, ca s nu se opreasc, simindu-se deodat fr stpn. Lovitura de sabie l orbise pe pretorian, i surpriza fusese att de mare, nct nu apucase s ipe. Doar gemuse scurt i i dusese minile la fa. n cderea de pe cal, se rostogolise de cteva ori, dar nu se lovise prea ru. nelegnd primejdia, n care se afla centurionul cu papirusul agat de gt, prima lui grij fu s strige la el. Url att de tare, nct centurionul, cu tot zgomotul copitelor, l auzi. Vzu calul fr clre alergnd n urma lui, i pe cei doi cu sbiile trase din teac. Se fcu lumin n mintea lui! tia acum cine le furaser cei doi cai, ca s aib de-a face cu mai puini lupttori. Rmsese singur n faa dumanului, pentru c nu se mai putea ntoarce la cel czut de pe cal, s lupte mpreun.
161

Singura lui scpare era fuga. i nfipse pintenii n burta calului i ncepu s-l loveasc fr mil. Acelai lucru fcur i urmritorii. Se porni o goan nebun. Calul centurionului era de prima mn i distana dintre ei se mri. Tinerii i nfipser i mai vrtos pintenii n burile cailor, speriai de gndul c nu-l vor ajunge. Ziper se lungi pe coama calului i-l muc de gt. Url apoi att de tare la urechea bietului animal, nct alerg ca urmrit de erinii dezlnuite. n orice clip se puteau ntlni cu un centurion sau chiar cu un manipul care s se ntoarc din misiune i atunci totul ar fi luat o ntorstur nefericit. De aceea ipa att de nprasnic Ziper la urechea calului, trgndu-l de coam. Ca s uureze sarcina animalului, arunc scutul de la oblnc, apoi o traist de merinde. Rezultatul fu c distana dintre el i centurion ncepu s scad. Dates rmsese douzeci de pai n urma lor. l vzu pe Ziper ridicndu-se n scrile eii i innd ceva deasupra capului. Nu putea deslui ce anume. Ziper, simind c nu-l poate ajunge pe roman, i cuprins de o furie oarb, i trsese de la old sabia scurt i, innd-o de lam, o arunc spre centurion. Palma i rmase nsngerat, dar sabia se nfipse n crupa calului, care chiopt, deodat, mpleticindu-se, apoi zvrli cu picioarele dinapoi, nct pretorianul abia se mai putu ine n a. ntr-o clip Ziper fu lng el, dar nu mai avea arm cu care s-l atace. nainte ca romanul s apuce s-i trag sabia, el se repezi i-l lu n brae, rostogolindu-se cu el la pmnt. Caii fugir ngrozii unul de nechezatul celuilalt. ncepu o lupt pe via i pe moarte, fiecare cutnd gtul celuilalt. Se descletar o clip i romanul fu gata s-i trag sabia din teac, dar Ziper se arunc iar i-l prinse de bra. Romanul i propti genunchiul n burt, ncercnd s-l ndeprteze, dar dacul parc se lipise de el. Atunci pretorianul l lovi cu marginea coifului n obraz, rupndu-i carnea. Dates ajunse i el la locul luptei i-i puse centurionului ascuiul sbiei n fa. Nu voia s-l omoare. Romanul se feri scurt i l mbrnci pe Ziper spre el, gsind astfel rgazul de a-i trage sabia. Ziper l prinse iar n brae i, dei avea arma n mn, fiind lipii unul de altul, romanul nu-l putea strpunge. Dates i nfipse vrful sbiei n braul pretorianului care i scp arma.
162

Ziper se grbi s-i smulg cilindrul de piele de la gt. Sntei daci! opti centurionul, plin de ur, scrnind din dini. Te cunosc dup cum te bai. Asta nseamn c ai mai pit-o i altdat, romanule. Nu cumva erai i tu printre soldaii lui Fuscus care i-au pierdut sngele pe la noi? Romanul l scuip, tremurnd de ciud i neputin: dacul avea dreptate, luptase n legiunile lui Fuscus. L-au legat de primul copac din marginea drumului. Omoar-m! se rug centurionul. Nu te omor, romanule. Dac te-a omor, nu i-ai mai aduce aminte de mine. Omori-m! se tngui el din nou. S te vad mine pretorienii ti i s ia aminte c cine calc pmntul Daciei va fi pedepsit aa cum merit. Dates nclec i se duse s-i aduc lui Ziper calul. Tot timpul centurionul se ruga de Ziper s-l omoare. Cred c i-e ruine, centurionule, dar eti rnit i asta-i o dovad c nu i-ai dat uor pielea. Dates sosi cu al doilea cal i-i vzur de drum, mergnd tot spre Ratiaria, dar numai pn i pierdu din ochi centurionul. Apoi prsir drumul i se cufundar n apa Donarisului. Dates se inea cu o mn de aua calului, iar cu cealalt inea papirusul deasupra capului. Cnd se vzur pe cellalt mal, izbucnir n rs i se mbriar. Cunoteau un drum de cru ctre Pelendava, pe malul Rhabonului, iar de acolo aveau s dea pinteni n susul apei pn la Bania i mai departe la Piatra Roie, apoi acas, la Sarmi. Rsul lui Decebal rsun pn afar, n piaa cetii. Regele rdea cu ochii n lacrimi, sprijinindu-se cu braele de umerii celor doi tineri. Aa a fost, Dates, sau glumete Ziper? Ai intrat voi n castru i l-ai vzut pe Traian? Am intrat, unchiule, i l-am ascultat vorbind. De la el am aflat c legiunile Romei se vor scurge pe dou drumuri spre noi. Unele trec Donarisul pe la Dierna i urc pe valea Cernesiei i a Tibiscusului, ca s ajung la Tibiscum, altele vor trece podul de la
163

Viminacium la Lederata i vor urca prin Arcidava i Berzobis, ca s se ntlneasc cu toii la Tibiscum. Am bnuit eu c vor apuca pe drumul lui Iulianus. Bieii mei, ce veti de seam mi-ai adus! i papirusul sta ctre cine spuneai c a fost scris? Ctre legiunile din Durostorum. S-i rupem peceile i s-l citeasc Vezina. Trimiseser dup el i Marele Preot sosi n grab, bucuros de vestea c cei doi tineri s-au napoiat. Scoaser papirusul din nvelitoarea de piele, l dezvelir din pnza sigilat i cnd l privir, constatar uimii c nu era scris nimic pe el. Ai czut n curs, bieii mei, spuse Decebal, dezamgit. Altul trebuie s fi fost curierul lui Traian. Centurionul a fost o momeal! Bucuria pieri de pe feele tinerilor, obrajii rumenindu-li-se de ruine. Ce crezuser ei i ce Nu se poate, unchiule, sta a fost curierul! rosti Dates. Altceva trebuie s fie. Trimite dup Iudenus. Chemar scribul. Iudenus, descifreaz scrisoarea asta! i ceru Dates, ntinzndu-i papirusul, fr s-i mai spun i altceva. Scribul suci papirusul cnd pe o parte, cnd pe alta, apoi se adres tnrului: i rzi de mine, tinere tarabostes. Nu rd, Iudenus, i spun s citeti aceast scrisoare! Dar nu vd nimic scris. Este, i tu nu vrei s descoperi ce! Te prefaci c nu nelegi. Ochii pleotii ai scribului se plimbar de la unul la cellalt. Decebal nu nelegea vorbele nepotului. Dac nu descifrezi, vei pieri! rosti rspicat Dates, uimindu-l i mai mult pe rege. Am am s ncerc dei nu cred c este ceea ce spui tu i nici nu tiu cu ce a fost scris. Caut s afli, dac i-e scump viaa. tiu c celor ca tine le este scump. Du-te i adu-i tot ce tii c trebuie i citete-l. Iudenus plec trndu-i picioarele, mbtrnit deodat i tremurnd de fric. tia c nu trebuie s pun la ndoial
164

cuvintele tnrului. i, dac, totui, nu va reui s citeasc scrierea? i pierdea capul tocmai cnd se atepta mai puin. Ct umblase n viaa lui, nvase multe, tia s descifreze i astfel de papirusuri. Se napoie cu mai multe vase mici de sticl, n fiecare avnd cte ceva. Lu papirusul i, sub privirile curioase ale celor patru brbai, l trecu mai nti pe deasupra unei flcri, nclzindu-l. Privea mereu, dar nu aprea nici un scris. Trecu la a doua ncercare, nmuind ntr-unul dintre vase un mic tampon de mtase, apoi terse cu el papirusul ntr-un col, unde bnuia c trebuie s fie ceva scris. Rmase i de ast dat dezamgit. Se uit ngrijorat spre cei care ateptau, dar feele lor erau de piatr. Lu dintr-un borcan un praf negru, care nu era altceva dect praf de crbune, i-l presr pe papirus, apoi l plimb de acolo-colo Spre uimirea regelui, de sub praful de crbune aprur cuvinte scrise ngrijit de un caligraf de meserie. Merii cuvinte de laud, Iudenus! l felicit Dates. ntinde pe toat foaia. Cu ce a fost scris? Cu lapte, tinere tarabostes Scrisul cu lapte se citete numai cnd torni peste el praf de crbune Citete! Traian Imperator Ctre Manius Laberius Maximus. guvernator n Moesia Inferior, descifr scrisul i tcu speriat, pentru c nu se ateptase s aib n mn un papirus att de nsemnat. Citete! l ndemn Decebal. Alege din rndurile Legiunii a XIV-a Geminae Martia Victrix i a Legiunii a XI-a Claudia pe cei mai destoinici soldai i, n fruntea a 16 cohorte, vino n mare grab la Dierna. n castrele din Moesia Inferior s rmn 4 cohorte, cte 2 n fiecare legiune, precum i cohortele auxiliare. Fiecare cohort, pe care o aduci s aib cte 4 catapulte i 30 de prtiai. Scribul termin de citit. Regele l ascultase cu mare luare-aminte i rmsese pe gnduri. Papirusul i aducea veti de o mare nsemntate. Du-te, Iudenus! i spuse scribului. Ai s fii rspltit aa cum se cuvine. Vezina tia ce gndete regele, i-i spuse, vorbind rar i apsnd
165

pe fiecare cuvnt: Moesia Inferior rmne fr aprare Numai auxiliarii apr cetatea Durostorum. Asta zic i eu veste, feciorii mei! Cnd Traian va fi aici, noi o s izbim n Moesia Inferior.

166

ncletarea
ara nvlise deodat, parc vrnd s nclzeasc inimile oamenilor, care n anul acela nu se mai bucurau de frumuseile din jurul lor. Florile i deschideau petalele i le nchideau fr s le bage nimeni n seam, psrelele ciripeau fr s fie auzite, parfumul salcmului i al teiului nmiresma degeaba vzduhul. Oamenii triau ncordat, ateptnd de la o zi la alta s se abat o nenorocire asupra capetelor lor. Dinspre Donaris nainta dumanul, pas cu pas, fr grab, dar i fr a poposi n vreun loc dect atta timp ct i trebuia ca s taie pdurea i s nale n locul ei un val de pmnt sau ziduri groase de castru nainta pas cu pas, lsnd n urma lui ntrituri care i trdau gndul de a nu mai pleca de pe-acolo, de a cuceri i a rmne stpn nainta pas cu pas, ca o omid care distruge totul n cale: pdurile, aezrile, micile ceti nainta pas cu pas, hruit doar de apariia fulgertoare a cetelor de daci, care-l sgetau din ascunziuri, rostogoleau pietre pe povrniuri, mistuindu-se apoi n adncurile codrilor
167

nainta pas cu pas, urmrit de ochi plini de ur i pndit de braele narmate i hotrte ale celor care nu mai ascultau glasul psrelelor i nu mai respirau parfumul florilor Nici o lupt hotrtoare nu-i ncletase nc, dar amndou taberele tiau c se apropie clipa. Traian ajunsese la Tibiscum, lsnd n urma lui numai castre ntrite care s-i asigure spatele. Legiunile de la Dierna, n frunte cu Claudius Livianus, Longinus i Hadrian, poposiser i ele pe locul ntins de la Tibiscum. ntlnirea lor avu loc pe vremea cnd dau merele-n prg. De la Aizis la Tibiscum, dup cum arta Tabela Peutingerian, erau 13.000 de pai, i mpratul i fcuse ntr-o singur zi. Trupele trimise s cucereasc aezarea o gsir goal i fumegnd. Dacii se retrseser pn la unul, s nu cad n minile trupelor venite unele dinspre Aizis, altele pe valea Tibiscusului. Turnurile-locuin cu dou coturi i cerdac nu erau aprate de nici un otean, pentru c Tibiscum nu era o aezare militar, ci una civil, n care erau mai mult negustori. Cetuia era urcat pe o coam de deal, avnd o form triunghiular, ca i locul pe care fusese construit. De la Aizis la Tibiscum drumul de piatr trecea pe culmea dealului Cozlarus, apoi se continua pe platou, pn spre apus, n Valea Boului. Venind vestea c Tibiscum e pustiu, mpratul nclecase i n cteva ceasuri ajunsese n aezarea dac. Vrnd s-i fac un punct de sprijin, poruncise s fie nlat n apropiere un castru, la cteva sute de pai de aezarea btinailor, dar n vale, la es, ca s poat fi terminat mai repede. Tot pe acest drum, de la Aizis la Tibiscum, trecuser printr-un vechi castru roman, Caput Bubali, construit de Domitianus, dar prsit n retragere. i la el lucrau de zor trupele auxiliare, reconstruindu-l. Caput Bubali era la vreo 3.000 de pai de Aizis, dup cum arta Tabela Peutingeriana i distana putea fi parcurs repede, pentru c drumul se desfura pe loc drept. Dup Caput Bubali ncepea urcuul pe culmea Coslarus. Locul pentru castrul de la Tibiscum fusese bine ales de Traian, chiar acolo unde se ntlneau drumurile venind din rsrit cu cele dinspre sud i apus.
168

Dei grbit, mpratul nu socotea c e timp pierdut cel petrecut cu nlarea castrului. Cohortele fceau exerciii militare, nchipuiau viitoare lupte, pentru c Traian nu se ndoia c tot la Tapae va avea loc ncletarea cea mare. Se sftuia mereu cu Laberius Maximus i Longinus, comandantul legiunii a V-a Macedonica, pe care l preuia mult i care cunotea bine locurile. Pn acum, dei el ncercase de cteva ori s-i prind pe daci ntr-o lupt mai mare, nu reuise. Dup ce atacau cu arcaii i prtiaii, se ascundeau n pdurea deas astfel c greu te mai puteai strecura dup ei. De cteva ori le luase urma, dar pierderile pe care le avusese i dduser de gndit. Cum s prinzi un duman care st ascuns dup fiecare tuf de ferig, dup fiecare trunchi de copac i adesea chiar sus, printre crengi, i te sgeteaz? Muli soldai din legiuni czuser n anuri astupate cu frunze i fuseser mcelrii, dup ce li se aruncaser pietroaie n cap. n acelai timp, mpratul nu se ndoia c dacii se pregtesc, totui, de lupt. Se apropiase prea mult de Sarmizegetusa, ca s-l mai lase s nainteze fr s i se mpotriveasc. Mai ales c, de acum ncolo, natura i toate acele puncte ntrite, pe care le tia, pentru c multe fuseser ridicate de inginerii romani, i ajutau. Iscoadele i nsemnaser pe Tabela Peutingeriana toate cetile i turnurile de aprare dace. Domitianus nlase n locul numit Tapae un castru bun, care i el rmsese n prsire, dup retragere, dar pe care avea de gnd s-l recldeasc. tia c e chiar pe malul ruleului Bistras, care i vrsa apa n Tibiscus. Aici, n jurul acestui castru, se dduse marea btlie, n urm cu dousprezece veri. i acum, mpratul era sigur c tot aici se va nfrunta cu dacii. Dup terminarea castrului de la Tibiscum, pornise spre Tapae i, dei grosul armatei se urnea greu, ajunser n aceeai zi. Nu erau mai mult de 13 mile. Se prea c trec prin locuri pustii, nici urm de dac nu vzu n tot drumul. Era o zi frumoas de toamn timpurie, cu un soare blnd care parc te dezmierda. Castrul de la Tapae era aproape un ptrat cu latura de o sut i ceva de pai. Locul era nchis de un val de pmnt nalt de trei pai, fiind nconjurat i de un an destul de lat i att de adnc ct
169

ieise prin scoaterea pmntului pentru nlarea valului. Castrul i atepta prsit. n faa lui, spre sud, se ntindea o cmpie dreapt ca-n palm, care se ngusta din ce n ce, pn o nchideau cele dou iruri de dealuri din dreapta i din stnga castrului. Din calea principal care se desfura de-a lungul rului Bistras, se desprindea un drum bine ntreinut care tia cmpul n dou i se ducea chiar spre dealurile din fa unde mpratul i bnuia ascuni pe daci. Ca s fie sigur, trimise iscoade. Locul era att de propice dacilor, nct nu-i nchipuia c iscusitul Decebal l-ar fi pierdut fr lupt. Triunghiul cmpiei se termina n dou masivuri nalte i mpdurite, ntre ele fiind o vale foarte strmt prin care se furia un mic ruor ce-i vrsa apele n Bistras, foarte aproape de castru. Dac porneai spre sud, trebuia s treci prin acea vale ngust dintre dealuri. Dac porneai spre rsrit, de asemenea dealurile se apropiau pn n malul rului Bistras. Da, aici trebuie s fie Decebal! i nu se nela. Regele i urmrise fiecare micare, pas cu pas. Toate dealurile care nconjurau cmpia miunau de oaste dac. La trectori erau aezate arunctoarele de pietre, iar la poale, lupttorii cu sica. n primele rnduri era oastea organizat, cu scuturi i sbii, apoi prtiaii i arcaii, iar n spatele lor gloata narmat cu unelte de cmp: coase, furci, securi cu mnerul lung, o arm de temut. Erau unii i cu pari groi ca pe mn, care nu voiau s renune la aceast arm pentru nici o alta. Mai toi erau brbai solizi, care nvrteau parul pe deasupra capului i nimic nu le sttea n cale. Din gur n gur se dusese vestea ca nimeni s nu mite ca i copacul lng care pndea. Dumanul trebuia s se cread de capul lui. Decebal era pe culmea dealului din faa castrului; ntre el i romani se desfura cmpia neted. Crengile fuseser retezate i regele privea drept la duman. n stnga lui erau cei doi tineri, iar n dreapta cpeteniile armatei. Tatl lui Dates, asprul Duras, se afla n fruntea oastei de pe dealurile din soare-rsare, iar pe dealurile dinspre soare-apune era oastea comandat de Vezina. Decebal i aminti c n lupta trecut, oastea de pe dealurile dinspre soare-rsare fusese sub comanda lui Diegis, fratele su,
170

care se urcase la Zamolxis cu patru primveri n urm. n spatele lui Decebal mai era acum i Sialtes, venit cu oastea tribului Apulilor, bine narmai cu scuturi i sbii. Ochii regelui scnteiau privind spre castru. Numai cu puin nainte de sosirea romanilor, pe drumul dinspre Tibiscus trecuse ir nesfrit de crue ncrcate cu copii i femei fugii din faa primejdiei. Btrnii i copiii n crue, brbaii i femeile pe jos, ndemnnd caii sau boii s mearg mai repede. Struia nc n mintea regelui jalea din ochii lor, iar acum i tia aproape, pe vi, adpostii n bordeie, ateptnd ca dumanul s fie alungat i s se napoieze acas. Se aciuaser pe malul priaului, ntr-un loc unde s-i poat fierbe ciorba sau laptele. Dou zile se scurseser de cnd dacii i mnaser vitele din spate, s le fereasc de foamea dumanului. Din castru se ivir cinci clrei i apucar pe drumul care ducea chiar spre locul unde era Decebal. Se apropiau la pas, cu caii bine inui n pinteni i cu friele ntinse. Cinci clrei cu scuturile ovale n afar, ca o jumtate de scoar de copac, retezate drept n partea de sus i de jos. Era spre prnz i totul prea copleit de cldur. n vale nu sufla o vietate, nu se mica o frunz. Nu se auzea dect pasul cailor pe drumul de piatr. Trop, trop-trop, trop-trop, trop! Mii de ochi i urmreau n aceast linite desvrit. Pumnii se strnseser pe mnerele sbiilor, pe cozile furcilor, pe parii afumai. Trop, trop-trop, trop-trop, trop! Oare nu era nimeni? Traian privea din vrful valului de pmnt. Decebal de pe coasta dealului din fa. n ncordarea aceea oricare otean ar fi fost gata s scoat un urlet i s sar la vale, dar porunca era dat: s stea fiecare la locul lui, nemicat. Trop, trop-trop, trop-trop, trop! Clreii ajunseser aproape de poalele dealului. ineau scuturile unul lng altul, formnd un adevrat zid. Coifurile erau ndesate pe frunte, zalele porneau de la gt pn aproape de genunchi. Decebal i fcu un semn lui Ziper, i tnrul l nelese, i trase arcul de la piept i, pe o crare bine bttorit, cobor. Se opri n
171

dreptul unui stejar btrn i i puse sgeata n coard. Romanii erau la vreo cincizeci de pai i veneau i mai ncet; caii parc bteau pasul pe loc. Trop, trop-trop, trop-trop, trop! Tnrul ntinse arcul i inima i se opri. Nu avea voie s dea gre, pentru c nu ntmpltor l trimisese pe el Decebal s fac ceea ce avea de fcut. Mna i tremur uor, ochiul i se ngust, apoi coarda zbrni scurt. Sgeata plec cu atta putere, nct nici el n-o mai putu urmri. O vzu nfipt n gtul romanului care se agase cu amndou minile de ea, scpnd scutul. Se zbtu o dat, ca un pui, apoi se prvli la pmnt, lsnd calul speriat. Ceilali patru se strnser unul n altul, oprindu-se. Caii, presimind primejdia, sau simind ncordarea minilor care strngeau friele, ncepur s joace n loc. Romanii ineau scuturile n dreptul piepturilor i numai ochii li se vedeau din spatele lor. Li se poruncise s treac prin strmtoare, dar i ddeau seama c asta ar fi nsemnat moartea lor. Traian voia s tie ct oaste au dacii aici, i ar fi aflat numai dac ei ar mai fi naintat. O sgeat putea fi trimis de un soldat rtcit. Ei voiau s tie dac acolo era o armat. i nspimntase precizia cu care fusese trimis sgeata, de la o deprtare att de mare. Dup cteva clipe de ezitare, caii pornir mai departe. Cu toat primejdia, romanii nu voiau s triasc ruinea de a li se spune c au tremurat de fric. Traian i trimisese n aceast misiune, socotindu-i dintre cei mai viteji. Trop trop trop trop! Ziper privi spre Decebal i primi ncuviinarea de a slobozi o nou sgeat. ntre casc i scut nu erau mai mult de dou degete, i acolo trebuia s nimereasc. Romanii ajunseser acum la patruzeci de pai. Ca s fie mai sigur, se ls n genunchi, i rezem cotul stng de scoara copacului i ntinse coarda. Dintre frunzele ferigilor ni a doua sgeat, i cei care priveau vzur un alt roman srind de pe cal. Primul murise fr s scoat cel mai mic sunet, al doilea scp un ipt de durere, nainte de a se prbui. Sgeata i strpunsese ochiul i venise cu atta putere nct i ieise prin cealalt parte. Mndria romanilor era ns prea mare, aa c nu se oprir. tiau c merg la moarte sigur, dar trebuia s-i nspimnte pe daci prin
172

nepsarea lor. i romanii tiau ca i dacii s nu se team de moarte. Odat frica nfrnt, ddur toi trei pinteni cailor i pornir n galop spre trectoare. Ziper nu mai avu vreme s-i pun o nou sgeat n arc. Romanii trecur prin apropierea lui, pierzndu-se pe drumul care erpuia chiar pe la poalele dealurilor. S nu se-ntoarc nici unul! porunci Decebal. Traian vrea s tie ci sntem, dar n-o s aib cine s-i mai spun! Decebal i vorbise lui Dates, i tnrul fcu la rndul lui semn altor trei oteni, plecnd de lng rege. N-au putut s-i ia prizonieri, pentru c ultimul roman, cnd s-a vzut ncolit, i-a tiat singur gtul. Traian hotr atacul. Din nlimea castrului domina toata valea. Era sigur c nu va mai ctiga o palm de pmnt fr lupt. Dacii trebuiau impresionai prin ordine, atacul avea s nceap dup regulile cunoscute. Cornicines i tubicines sunar din goarne i din trmbie! Vestea atacului ajunse astfel pn n tabra dacilor, care ridicar deasupra capetelor temutul draco, drapelul lor. n sunetele de lupt din spatele valului de pmnt, aprur doi vexilari, artnd numrul legiunilor care i trimiseser cohortele la atac. Ei ineau deasupra capetelor vexiliumurile steagurile legiunilor fiecare fcut dintr-o bucat de pnz ptrat, una albastr, cealalt galben, avnd ciucuri pe marginile laterale. Pe pnz erau cusute fii de alt culoare care artau numrul legiunii. Pe speteaza de sus, de care era prins pnza, stteau cte o acvil: una cu aripile ntinse i cu fulgere n gheare, alta cu aripile lipite n sus i cu o coroan n jurul lor. n spatele vexilarilor aprur cteva iruri de antesignani, cu ctile prelungite mult pe ceaf i cu zalele pn aproape de genunchi. Ei aveau scuturile ovale i din mijlocul mai bombat, numit umbo, porneau spre margini fulgere ca nite sgei frnte de trei ori. Veneau cu sbiile n mini, gata de lupt. ntre ei i signiferi, soldaii care purtau signele cohortelor, nu erau mai mult de cinci pai. Fiecare signifer avea o altfel de sign, indicnd numrul cohortei din legiunea respectiv. Signa era drapelul cohortei i nimic mai ru nu li se putea ntmpla celor care luptau sub semnul ei, dect s-o piard n minile dumanului.
173

Pe un piedestal de lemn, lung de dou picioare, erau nirate de sus n jos: o cunun de lauri, o lun n ptrar, ca un corn, apoi dou, trei, patru sau mai multe talere, care artau numrul cohortei. n sfrit urma o mic stinghie pus de-a curmeziul, n capetele creia fluturau earfe albastre sau galbene. n vrf, toate piedestalele aveau cte un vultur cu aripile desfcute sau strnse ntr-o coroan. Din cealalt parte a castrului aprur comandanii legiunilor, clri pe cai murgi. Ei se aezar n fruntea antesignanilor. Cavaleria, cu tropotul de copite, acoperi sunetele trmbielor. Ea se desfur n linie, att ct i permitea locul ngust. Fiecare cavalerist avea n mn o suli lung, iar la old sabia cu lam dreapt. Cunoscnd semnalul trmbielor, caii jucau nervos, gata, gata s se avnte. n spatele cavaleriei se nirar cohortele de pedestrai, stnd unul lng altul i fcnd din scuturi un zid fr ntrerupere. Zalele lor aveau mnecile scurte, ca s se poat folosi nestingherii de brae, numai la mna dreapt, mai jos de cot, purtau cte o brar de zale, lat de dou palme, care i apra de tiul sbiei dumanului. n mini ineau cte un pilum, suli grea i scurt, pe care n-o puteau arunca dect de la cel mult zece, cincisprezece pai, apoi trgeau de la old sbiile cu lama dreapt. De la mijloc pn la genunchi aveau fii de piele pe care erau btute plci de metal. Rndurile fur ncheiate de arcai i prtiai, care atacau de la o distan mare. Prtiaii aruncau piatra de la dou sute de pai, iar arcaii sgeile de la mai bine de aptezeci de pai. Traian hotrse ca trupele auxiliare s ias din castru i s se nire spre dealurile dinspre rsritul cmpiei. Spre dealurile dinspre apusul cmpiei fu rnduit cavaleria i celelalte trupe. Mergnd pe sub coastele dealurilor, ele aveau s se ntlneasc acolo unde triunghiul se ngusta, fiind nchis de dealurile din fa. Acolo bnuia mpratul c trebuie s fie grosul armatei dace. Pe drumul din mijlocul cmpiei triunghiulare, se nirar trupele de soldai din legiuni, care aveau s atace mai la urm. Dup ce cavaleria i auxiliarii vor produce nvlmeal n rndul dumanilor, atacau temuii pedestrai. n ei i punea Traian toat ndejdea, deoarece locul ngust nu ddea voie cavaleriei s se
174

desfoare. Deodat trmbiele tcur i totul rmase ntr-o nemicare de tablou. Nemicai statur caii cavaleritilor, cnd nu mai auzir trompetele, nemicai soldaii lipii cot lng cot, nemicai auxiliarii, cu minile pe mnerele sbiilor. Din aceast nemicare avea s se ite n clipa urmtoare cea mai cumplit nvlmeal, pentru c la un semn al mpratului goarnele i trmbiele ncepur s se aud iar, dar ntr-un ritm viu i n sunete ascuite. Orice soldat cunotea acest semnal: Atacul! Primele rnduri ale cavaleriei se avntar ntr-un galop mrunt care cutremur pmntul. Auxiliarii se puser i ei n micare, strignd din toat inima ndemnuri de atac. Tropotul cailor i strigtele lor umplur cmpia de un haos care furnic pielea pedestrailor din mijloc, insuflndu-le dorina de a porni i ei la lupt. Comandanii ateptau ordinul mpratului. Cnd cavaleria fu destul de aproape de dealul din fa, de undeva, din mijlocul pdurii, veni un urlet care nu prea s ias din gtlejul unui om, un urlet care umplu cmpia, i pdurile, i vzduhul tot, acoperind tropotul cailor, i ndemnurile auxiliarilor, i pierzndu-se prin vi pn la captul pmntului: P eeeiii! Ochii regelui erau roii, vinele gtului i se umflaser sub pielea boit de vrst i ars de soare, nrile lui mari, brbteti, fremtau, iar pumnii se ncletaser att de tare pe mnerul i teaca sbiei pe care o inea deasupra capului, nct se prea c o va frnge-n dou. P eeei! P eeei! se auzir deodat mii de glasuri, nmnunchindu-se ntr-un vaiet de furtun. Din spatele fiecrui stejar, fiecrui fag, fiecrui frasin, fiecrui corn, fiecrui alun, din spatele fiecrui tufi, fiecrei ferigi, fiecrui soc apru cte un dac cu cmaa desfcut la gt i legat la bru cu o curea sau cu o sfoar, care se repezi la vale ipnd din tot sufletul: P eeei! Primii aprur purttorii de draco, drapelul pe care toi l urmau fr fric de moarte, pentru c toi credeau ca nici o fericire nu putea fi mai mare pentru un brbat, dect s piar vitejete. Cei care alergau cu draco, l nvrteau pe deasupra capului, pentru ca
175

aerul s ptrund prin gura lupului i s scoat sunetul cunoscut ce ndemna la lupt. Cavaleria fu atacat din coast de ctre oastea care cobora de pe culmile lungi care ncepeau aproape de apa lui Bistras i se ntindeau ca un zid pn n dreptul dealului lui Decebal. Chiar pe la poalele lor curgea ruleul care se vrsa n Bistras. Din cauza lui cavaleria nu putea ataca spre dreapta, ci numai n fa. Vezina i pornise oastea repezindu-se chiar el n lupt, dei la vrsta lui ar fi putut rmne pe culme. Cavaleria i arunc suliele grele. Venind din goana calului, strpunser multe scuturi de lemn i de piele, i chiar pe cele de metal. Fu ns surprins de otenii care treceau acum apa ruleului i se repezeau cu coasele i sbiile la picioarele cailor. De pe deal pornir roi sgeile arcailor, care tot n cai se oprir. Un cal care cdea mpiedica ali doi care se rostogoleau odat cu clreii. Dacii se piteau sub scuturi, ca s se fereasc de sabia cavaleristului, i cnd calul trecea prin dreptul lui, cu o lovitur scurt de secure i despica burta, sau i tiau chiiele, fcndu-l s se mpleticeasc i s cad. Prima arj trecu, veni a doua, apoi a treia, pentru c trei rnduri de clrei ateptau gata de atac. De pe malurile din fa cobor oastea cea mai bine echipat cu scuturi i sbii sica. n locul ngust se nscu o nvlmeal n care nu se putea ti cine este mai tare. Cavaleritii, de la nlimea cailor, tiau n stnga i-n dreapta, nroind cmile albe de cnep. Strigtele rniilor ncepur s se aud din toate prile. Caii sfrtecai scoteau cumplite gemete de durere i spaim. n toat aceast nvlmeal, se auzea strigtul de ncurajare al celor care veneau la lupt: P eeei! Cei mai de temut erau lupttorii cu furca. Ei propteau coarnele furcii n burta clreului i, gemnd scurt, l smulgeau din a, ridicndu-l deasupra capului, ca s-l trnteasc apoi la pmnt. Rar scpa cte unul nestrpuns. Loveau nprasnic i cei cu parii lungi, mai lungi dect sabia, pe care i nvrteau pe deasupra capetelor, lsnd gol n juru-le. Romanii crora le cdeau caii luptau ca adevrai pedestrai; tiau lovi, tiau s se apere. Capetele cdeau dintr-o singur lovitur. Braele care ridicau parul erau tiate i mna cdea odat
176

cu arma, rmnnd n sus numai ciotul din care nea snge cald. Arcaii nu mai aruncau sgei, pentru c prea greu era s loveti numai n duman n acest clocot fr de sfrit. Auxiliarii primir i ei lupta din fa i din coast, i nu era deloc lesne s treci de aceti ncercai lupttori, care mai toi ridicaser sbiile i-n alte rzboaie. Ei naintau pas cu pas, scut lng scut, umr lng umr, nct primul roi de sgei se lovi de acest zid de fier, rar ntmplndu-se s rmn un rnit n loc, i atunci altul aprea i-i punea scutul lng celelalte. naintarea lor msurat nspimnt mai mult dect galopul cavaleriei. Se prea c nimic nu va putea opri acest zid viu, de fier. Pietrele prtiailor loveau ca o grindin n el, i cdeau la picioarele ncercailor lupttori. Atunci Dudas i aminti c romanii i nvaser pe daci s foloseasc arunctoarele de pietre. Numai cu ele puteau sparge zidul, prin care s se strecoare apoi lupttorii cu sica. Pietroaie ct capul unui om pornir din baliste i izbir scuturile. Minile care le ineau se rupser de puterea izbiturii, i auxiliarii rmaser n loc gemnd. Ploaie de bolovani se abtu asupra zidului, sfrmndu-l n cele din urm, apoi izbucni din nou ndemnul la lupt i dumanii se trezir faa n fa. De pe deal, Decebal arunca priviri fioroase n toate prile. Lng el, cei doi tineri, pe care abia i mai inea. Las-ne, Decebal! se tnguia Ziper. Las-ne, unchiule! cerea i Dates. Lupta abia a nceput, feciorii mei. Mai e timp pentru vitejie! Vedei cum i ine Traian pedestraii? n mijlocul cmpului! Cu ei o s v msurai voi. Traian, vznd c lupta se d n acelai loc, c auxiliarii nu pot nainta spre culmile din fa, primind atacul din coast, ddu porunca s fie cucerite mai nti coastele dinspre rsrit, pentru a captura balistele. Numrul mare de arunctoare de pietre fusese o surpriz pentru el. Se ntoarse spre Maximus Loberius, spunndu-i: Balistele cu care ne mproac snt fcute de inginerii notri, Loberius. Acum trebuie s le lum prin sabie. Porni o nou cohort de auxiliari, care se repezi n pas alergtor pe coastele dealurilor dinspre rsrit. Se grupar cte doi, trei i
177

fcur zid de scuturi, s-i fereasc de sgei, naintau plecai de mijloc, furindu-se pe dup fiecare cut de pmnt, pe dup trunchiuri de copac, pe dup tufe de soc. Urcau n grupuri de cte doi, trei, unul n spatele altuia, ca s se nfig n rndurile dacilor, s ajung pe culme, i de acolo s le cad n spate. ncercatul Dudas pricepu ce voiau i trimise dou plcuri s-i opreasc. Dacii se crar n stejari btrni i rmaser nemicai, ateptndu-i. Cei care i nfruntau pe romani ncepur s se retrag, pn i aduser sub copacii plini de lupttori. Atunci izbucni iar ndemnul la lupt i toi i ddur drumul n spatele lor, zpcindu-i ntr-atta, nct nu mai tiau n ce parte s lupte. Dacii i ddeau drumul n capul romanilor, i dup ce-i lungeau la pmnt, le nfigeau n gt, sau n burt, locurile fr zale, cuitele scoase de la cingtoare. Alii, n cdere, i scpau armele i se mbriau cu dumanul, mucndu-l de beregat, dac nu putea s-i nfig mna. Se repezir iar n atac i cei din fa, care pn atunci se retrseser, i o grindin de pietre czu n capul romanilor. Puini dintre ei fur cei care, vznd c nu mai e nici o alt scpare, dect fuga, i ddur drumul la vale, prsind lupta. Un strigt de bucurie izbucni din piepturile dacilor i se avntar pe urmele lor, nfigndu-le n spate sbiile. n tot acest timp, trmbiele i goarnele sunau ncurajator, insuflnd noi fore auxiliarilor i cavaleritilor. Btlia inea de mai bine de dou ceasuri, cnd Traian porunci intrarea n lupt a pedestrailor din mijlocul cmpiei. Strigtele lor de lupt se adugar celor de mai nainte. Primul rnd alerg spre locul btliei, n timp ce prtiaii trimiser pietrele pe deasupra capetelor lor. Loveau n plin, pentru c dacii nu aveau coifuri i nici zale. Numai efii plcurilor purtau vest de piele, dar i ea uor de strpuns cu sabia. Luptau cu capetele descoperite, doar nobilii purtau o cciuli nu prea mare, de ln alb, ca semn al rangului lor. Ca s nu-i mai ncurce ndragii largi, muli dintre ei aveau legate, sub genunchi, cte o curelu. De cea din dreapta era prins o teac de cuit cu lama scurt. Muli dintre ei luau dumanul n brae i l mpungeau cu cuitul n spate. Decebal vzu pedestraii urnindu-se, i se ntoarse spre Dates: A sosit i rndul vostru! Amndoi tinerii aveau n urma lor cte ase plcuri de oteni, tot
178

unul i unul, narmai cu scuturi i sbii. Chiar n spatele lui Dates era plcul lui Durdan uriaul, care tot timpul luptei mestecase o crengu amruie de stejar. Plcurile lui Ziper erau n dreapta lui Decebal, ale lui Dates n stnga, i pornir pe dou ci, ca s-i prind la mijloc pe pedestrai. Romanii auzir i ei noile strigte, care veneau dinspre pdure, i avur o clip de ezitare cnd i vzur aprnd. Ziper i Dates erau n frunte. Scuturile se izbir i sbiile fluturar pe deasupra capetelor. Vnjoii daci mpinser napoi primul rnd de romani, pas cu pas, opintindu-se n opinci. Dates se trezi fa n fa cu un centurion i se npusti spre el. Primi lovitura romanului n scut, apoi se rsuci i mpunse drept n fa. Dar centurionul era iute i sri n lturi. Ajunser scut n scut, obraz lng obraz. Dates rmase o clip cu privirea pe faa nnegrit, tiat sub ochi, a romanului. Nu-l putea mpinge, i atunci fcu o nou micare: sri n lturi lsndu-l s treac pe lng el, gata-gata s cad n nas. Atunci l lovi i-l dobor. Privea nc la el, cnd fu smuls din gnduri de un urlet fr asemnare. Durdan rcnea nvrtind deasupra capului un par pe msura lui. Un roman ncerc s-i pun scutul n fa, dar i zbur cu bra cu tot. Un altul, care tocmai voia s se retrag, fu lovit n coif i drmat drept n cap, de parc cineva l-ar fi ridicat cu picioarele n sus. Vznd prpdul pe care l face uriaul, romanii se strnser n jurul lui, s-i vin de hac. Un soldat se trnti la pmnt i, cu scutul tr, se furi de-a builea, s ajung la el. Durdane! strig Dates, vzndu-l pe roman i nemaiavnd timp s-i sar n ajutor. Uriaul l cut din ochi, crezndu-l n primejdie, dar Dates i art jos. Se dumeri despre ce este vorba i se arunc cu toat puterea pe spatele romanului i-i simi coastele plesnind sub talpa opincii. Vzndu-l ncolit, Dates strig celorlali: La Durdan, biei! l despresurar cu greu, pentru c uriaul, n loc s se fereasc i s ncerce s scape din mijlocul lor, mai ru se arunca spre ei, nvrtind parul. Sabia lui Ziper era roie pn la mner. O nfipsese cu atta sete nct, dei cu lama lat, strbtuse zalele unui pedestra, ieindu-i
179

prin spate. A trebuit s-i propteasc zdravn piciorul n piept i s-l mping, ca s i-o poat scoate. Mnerul se udase i el de snge i l terse cu poala cmii. Urla, i izbea, i mpungea, i para o lovitur, nvrtindu-se n jurul lui, s nu fie atacat prin spate. Se izbi scut n scut cu un roman vnjos. Era prima dat cnd Ziper simea c nu poate arunca pe spate un adversar. S-au privit crunt, de la numai un lat de palm. i simeau rsuflarea iute, gfit. ineau armele deasupra capului i mpingeau. Romanul rnji ru i i ls deodat fruntea, lovindu-l cu vrful coifului n fa. Ziper simi sngele cald alunecndu-i pe obraz, dar nu-l durea lovitura. Romanul ncerc s-l izbeasc iar; dacul i trase ns capul ntr-o parte i coiful i trecu pe la ureche. Se trezi cu gtul romanului n apropierea gurii i i nfipse dinii n el cu atta sete, nct simi cum se rupe carnea. Romanul zvcni napoi i-i ls capul n partea cu durere, dezvelindu-i fr voie cealalt parte. Dintr-o singur lovitur Ziper i retez capul. Prin apa ruleului care curgea de-a lungul cmpiei ncepur s se strecoare, ntr-o parte i n alta, rniii. Apa era o potec mai linitit prin care-i puteau tr picioarele rupte n cderea calului, sau braele tiate de sabie. Dar i aici, n albia rului, cnd se ntlneau fa n fa cei care se retrgeau spre castru, cu cei care se furiau spre pdure, se pornea o ultim lupt, disperat, pn cnd unul dintre ei era vrt cu capul n ap. Chiar cu o singur mn, sau trndu-i un picior, se bteau pn n ultima clip. Ctre ceasul al doisprezecelea din zi, cnd soarele mai era ridicat numai cu dou sulie deasupra dealurilor, lupta se ddea n acelai loc. Nici unii, nici ceilali nu reuiser s dobndeasc o victorie. Traian trecea prin castru, printre sutele de rnii care veniser sau fuseser adui de cei care aveau aceast datorie, cutnd un centurion pe care l preuia foarte mult, dar care nu se mai napoiase din lupt. l trimisese mpreun cu civa pedestrai ncercai s prind un dac sau doi, pe care s-i fac s vorbeasc. Niciodat nu mai vzuse atia rnii ntr-o singur lupt. Se hotr s arunce i ultima rezerv, o cohort de cavalerie ce atepta n spatele valului de pmnt, ca s nu fie vzut de daci. i ceru lui Laberius Maximus, care l urma ca o umbr, s porunceasc retragerea primei serii de cavalerie i aruncarea n
180

lupt a cohortei odihnite. Trmbiele i goarnele tcur o clip, apoi sunar ntr-un anume fel, vestind porunca mpratului. Cavaleria care luptase pn atunci se retrase. Dar fiecare clre ncerc s reteze un cap de dac, nainte de a prsi lupta. Cohorta care abia acum intra n vrtej avea porunca s se nfig n rndurile dacilor, s-i fac loc pe malul ruleului i s scape n spatele dealului pe care era Decebal, pentru a ataca apoi din spate. De aceea nu se angajar n btlia propriu-zis ci, n frunte cu praefectus cohortis, galopar drept spre ngusta trectoare. Dacii erau cu toii prini n lupt, nu mai puteau opune rezisten acestei armate odihnite care venea ntr-o goan nebun.. Decebal pricepu intenia lor, dar nu avu pe cine s trimit n ntmpinare. Chem n grab cteva plcuri care luptau pe aripa auxiliarilor, dar nu ajunser la timp. Caii cavaleriei striveau sub copite totul, i nimic nu i-ar mai fi putut opri. Cnd ajunser n strmtoare, o parte dintre ei urcar coastele i ncepur lupta cu cei care o pzeau, iar alta se strecur nainte, galopnd. Scpaser n spatele dealurilor fiind acum o mare ameninare pentru Decebal. Regele se putea trezi nconjurat de romani. Abia cnd vzu c i-a reuit acest atac, Traian fu sigur c sorii izbnzii nclin de partea lui. Bucuria i-o manifest prin felul cum i primi pe cavaleritii ntori din lupt. Ei trecur prin faa mpratului, aproape toi avnd n mn cte un cap de dac, pe care l artau inndu-l de chic. Traian i salut ridicnd mna dreapt spre ei, i toi strigar: Ave Caesar! Simind primejdia mare n care se afla, Decebal chem din lupt plcurile lui Dates i le trimise n spate. Romanii nu trebuie s urce dealul! i spuse nepotului, privindu-l cu dragostea de alt dat, pentru c-l vedea cu umrul sngernd i vesta de piele sfrtecat n cteva locuri, dovad a vitejiei. Nu vor urca, unchiule! Coborr n cealalt parte a dealului, furindu-se printr-o pdure deas i slbatic prin care nu mai trecuse niciodat picior de om. Dintr-un lumini vzur cavaleria roman dezlnuit spre cruele celor care fugiser din Tibiscum, pline de femei i btrni. Romanii i ajungeau din urm i cu o lovitur de
181

sabie le reteza capetele. Nu erau cruate nici femeile, nici copiii, peste care treceau cu caii n goan. Toat valea era un urlet de jale ce-i ridica prul n cap. Decebal venise chiar el s vad ce se petrece acolo, fiind urmat de garda personal cinci plcuri de lupttori unul i unul. Aici era primejdia cea mare. Ajunse lng nepot i privi i el mcelul din vale. O femeie fugea spre ei, iar un roman nfigea pintenii n burta calului, s-o ajung. n cele din urm, o prinse de pr i-i retez capul. S-i ncolim, copii! strig regele. n spatele cruelor! Alergar cu scuturile n fa, ca s-i fac loc prin tufiurile dese i prin lstri, iar cnd ieir la lumin, arcaii zvrlir primele sgei, ngenunchind caii din fa. Vzndu-se atacai, romanii lsar cruele n pace i se ndreptar spre deal, izbind piepti. Muli cai fur sgetai i clreii, aruncndu-se de pe ei, primir lupta de jos. Decebal i croi drumul cu sabia spre crue i se feri, cu un plc de oteni, n spatele lor. Nici c se putea o poziie mai bun. Cavaleritii nu izbuteau s treac de cruele lipite una de alta. Aruncau cel mult suliele, dar nu puteau tia cu sabia. n schimb arcaii le mpuinaser bine caii, aa c lupta se porni de la pedestra la pedestra. Fiind i regele n mijlocul lor, otenii se aruncau cu i mai mare curaj asupra dumanului. Decebal nsui, cu scutul lui greu, era un exemplu, artndu-le cum trebuie s se apere i s atace. Simind c el e cpetenia, romanii se repezir s-i vin de hac. Un clre i fcu vnt i sri peste oitea cruei, intrnd n arc. Cnd trecu pe lng Decebal, s-l taie, regele se ls n genunchi i scutul i veni deasupra capului, primind lovitura. Sabia lui retez picioarele dinapoi ale calului i romanul sri jos. Se npusti iar, dar Decebal i ridicase sabia deasupra capului, ateptndu-l. Armele se izbir scond scntei. Romanul se ateptase la o ncletare piept la piept, dar btrnul lupttor avea loviturile lui. i izbi sabia de jos n sus, i romanul se trezi fr arm n mn. Vru s-l ia n brae, dar se izbi de scut. Cu o ntoarcere scurt, de lupttor tnr, Decebal i retez capul. Dates urmrise lupta cu sufletul la gur. Cnd vzu romanul la pmnt rsufl uurat. Dndu-i seama c dacii snt bine aezai n spatele cruelor,
182

cavaleritii se ndeprtar, regrupndu-se la vreo sut de pai de locul ncierrii. Pe deal nu mai puteau porni, ntunericul ncepuse s se lase. De departe, se auzeau trompetele sunnd ncetarea luptei. Hotrr s rmn acolo pn a doua zi. Noaptea linitete cmpul de lupt. ntunericul este des ca o pnz neagr i nu tii n cine loveti. n cmpia dintre dealuri romanii se retraser spre castru, iar dacii urcar spre taberele lor. Mergeau unul lng altul, flmnzi, nsetai i nsngerai. Din cnd n cnd, auzeai: Tu eti, Tiras? Eu Ai scpat? Am scpat. Tu eti Brithus? Eu. Leag-mi mna asta. Se auzea cum sfie poala cmii. De pe crestele dealurilor chemar dulce tulnicele, ogoind sufletele cu unduirile lor blnde. Venea din toate prile, din ntuneric, acoperind valea, i dealurile, i mngind rnile oamenilor, i ale animalelor care nc se mai zbteau, i ale naturii trezite din nemicare. n vale se vitau rniii, rmai pe locul luptei. Se trau cu ultimele puteri spre ai lor. Printre ei clcau cei trimii s-i strng i s-i aduc n tabr. Se ntlneau dacii cu romanii, dar se fceau c nu se vd. Nu erau lupttori, cutau rnii. Apoi venir cei care trau morii ntr-un loc anume. O regul a luptei era s-i strngi morii, s nu se rspndeasc molima. Unii i trau de picioare spre rugurile nlate n prip, alii i aruncau sus pe vreascuri. n tabra roman, Traian porunci i el s se nale un altar i s se jertfeasc un taur. Rugurile se aprinser i ntr-o parte i n alta i vlvtile lor se vedeau n cealalt tabr. Fumul lor se ridica molcom i se mpreuna undeva deasupra capetelor celor care priveau cu ur dintr-o parte n alta. Decebal porunci retragerea de pe dealurile din jurul vii. Poziia lui slbise. A doua zi cavaleria din spate avea s-i pricinuiasc mari pierderi. Socoti mai nelept s-i ntreasc taberele pe alte
183

dealuri dinainte pregtite. De acum ncolo nu mai lsa dumanului nici o palm de pmnt fr lupt. Retragerea se fcu n mare linite, nct romanii nici nu prinser de veste. Ca umbrele se strecurau pe potecile bine tiute, trgnd dup ei arunctoarele de pietre. La lumina vie a rugului, Traian porunci s i se nfieze cei doi daci prini de centurionul trimis anume ca s aduc prizonieri. Unul era mai zdravn, cellalt abia se inea pe picioare. Unde i-ai prins, Certius? Pe dealul dinspre soare-rsare, mprate. Luptau cu auxiliarii. Traian i privi lung, gndindu-se c snt att de prpdii, nct pot pieri n orice clip. Puteai s-i prinzi altfel, Curtius. Ce s fac cu umbrele astea? Cinci pedestrai am pierdut, Traiane, pn am pus mna pe ei. Se luptau ca doi disperai, c nu ne puteam apropia, n jurul lor toi morii notri aveau gurile pline de pmnt. Ca un militar ncercat, Traian aprecie cele spuse de centurion i i privi cu admiraie. De ce ai umplut gura morilor notri cu pmnt, dacilor? ntreb mpratul. Au vrut pmntul Daciei, Traiane, i le-am dat pmnt, rspunse cel mai tnr i mai n putere. Eti curajos, dacule, dar am s-i nfrng obrznicia, se repezi Curtius spre el, ameninnd. Dac i-e drag lumina zilei, spune dac Decebal este aici. Decebal e peste tot, romanule, acolo unde este un dac. n toi munii, i n toate vile, i n toate cetile noastre. S-mi spui dac este aici i ci soldai are n garda lui. Tnrul privi sfidtor, cu ochii lui albatri, i nu-i ddu nici un rspuns. Romanul nu suport privirea batjocoritoare i se apropie hotrt s-i vin de hac. Rspunde-mi, dacule! ceru ameninnd cu vrful sbiei spre pieptul lui. Cnd fu la un pas naintea lui, dacul se arunc pe neateptate nainte, strpungndu-i pieptul. Speriat, romanul i trase arma, dar era prea trziu Dacul murea, zmbindu-i batjocoritor. Eti un prost, romanule dac crezi c poi speria un dac cu
184

moartea Luai-l de-aici! porunci mpratul. i pe sta! tia c nu va afla nimic. Cerul se hotr s tearg urmele luptei i spre ziu se porni o ploaie mrunt i rece de toamn. Romanii ntinser corturile i ziua a doua trecu fr nici o ntmplare. Cinci zile plou i Traian devenea tot mai nerbdtor. Iarna btea la u i rzboiul abia ncepuse. La acelai lucru se gndea i Decebal. Pentru el ploaia era trimis de Zamolxis. Privind ploaia rpind pe frunze, i spuse lui Vezina: A mai trecut o zi i o s mai treac una. Zamolxis i ine n loc. tii ce m-am gndit, Vezina? Bnuiesc, Decebal, dar spune-mi i tu. Rzboiul nu se ctig numai cu sabia. Trebuie s fii iret, s-l mometi pe duman n locurile care i convin, s faci n aa fel nct s piard timp. Iarna e aproape, i tare greu i va fi romanului pe meleagurile noastre. Vor nghea n bordeie ascultnd cum sufl Crivul. Vile vor fi troienite, drumurile ascunse Iarna este dumanul lui Traian. E toamn, Decebal. Mine poate iei iar soarele. Cnd va rsri voi trimite soli de pace la Traian. Vezina zmbi subire, n colul gurii. i cunotea ireteniile. Nu te-ai gndit ru, Decebal, dar s tii c Traian nu este Domitianus. Vezina tia de cte ori l oprise din atac pe Domitianus trimindu-i soli de pace, sau chemnd la el soli, cu care ocolea apoi s stea de vorb, pn cnd i strngea iar forele acolo unde le voia el. Tot printr-o iretenie nfrnsese ostile fostului mprat, nfuriindu-l i fcndu-l s porneasc orbete la lupt. Traian e cumptat la fapt i ager la minte, greu poi s-l prinzi n curs. Dovada cea mai bun fusese c degeaba i mboldise Decebal pe buri i pe cvazi i pe celelalte triburi aliate s-i trimit soli, cerndu-i s nu poarte rzboi cu dacii, c mpratul pornise mai departe, aruncnd ct colo ciuperca pe care erau scrise ameninrile lor. n prima zi de timp senin, Decebal l chem la el pe Duras, i pe
185

Bicilis, i pe Ziper, i ali trei nobili, toi cu capetele acoperite cu cciuli alb de ln. Regele era nelinitit i bnuiau c i-a chemat la sfat de seam, dar vorbele fur cu totul neateptate pentru cei mai muli. Tarabostes le spuse el voi sntei cei oare vei merge la Traian s v supunei i s cerei pace Vorbele i fur ntrerupte de un nu nbuit, scpat printre dini de Ziper. Regele l privi mustrtor, i tnrul se ls n genunchi i se rug: Nu, Decebal nu m trimite pe mine ntr-o solie ca asta! Trimite-m la moarte i plec bucuros. Iart-m, Decebal, c ndrznesc s-i spun aceste vorbe! La vrsta ta, le-a fi rostit i eu, Ziper. nelepciunea vine mai trziu Du-te, fiule, acolo unde i poruncesc. nfiai-v lui Traian i cerei-i pace i privii n jurul vostru cte arunctoare de pietre are i ci pedestrai. i mai ales vedei dac snt semne c vrea s porneasc repede spre noi. ntrebai-l n ce mprejurri ar primi pacea. Ducei-v smerii, nct s cread c sntem gata s ne-nchinm. Solia porni a doua zi, cnd soarele abia se ivise deasupra pdurii. Erau ase nobili, fr scuturi, pentru ca gndurile lor panice s nu fie puse la ndoial. Fur nfiai lui Traian i cinci dintre ei i aruncar armele la picioarele mpratului, n semn de supunere. Numai al aselea rmsese mai n urm i sttea cu capul plecat, sabia la old i ochii n lacrimi de ruine. Decebal i cere pace, rosti unul dintre tarabostes, ridicndu-se, i i se supune, Traian! El este clientul supus al Romei i nu nelege de ce i-ai urnit legiunile spre Sarmizegetusa, c nu a clcat nici una din nelegerile fcute cu Domitianus. Decebal e gata s ncheie pace cu tine, numai s-i cunoasc gndurile! Decebal nu e clientul Romei, ci dumanul ei, rspunse Traian, fcnd un pas spre cei cu capetele plecate. De ani de zile nu face altceva dect sbii ca s m nfrunte. Niciodat n-ar fi pornit spre Roma. Iazigii ne amenin mereu hotarele, sbiile snt pentru ei. i turnurile de aprare?
186

i ele. Atunci de ce-mi momete inginerii i centurionii chemndu-i i pltindu-i cu aur mult? Nu snt muli cei care au venit la noi. Civa care i-au luat neveste dintre femeile noastre. i i vom trimite napoi, dincolo de Donaris, dac asta va fi voia ta. Spune ce rspuns s-i ducem lui Decebal? Pacea se va ncheia numai atunci cnd vei napoia toate armele, toate mainile de rzboi i pe toi constructorii care le-au furit. S fie predai toi dezertorii pe care i-ai aciuat pe lng voi i pe care-i folosii acum ca lupttori n cetele voastre. S drmai toate ntriturile, pentru c toate snt ndreptate spre Roma. S v retragei din locurile cucerite de romani, i s nu atacai castrele i ntriturile noastre. S nu mai primii la voi fugari din imperiu i nici s nu mai luai n slujb soldai de-ai legiunilor. S socotii dumani pe dumanii Romei i prieteni pe prietenii ei. Astea snt condiiile pcii, dacilor! Auzindu-le, Ziper simea c se nbue de furie. Traian cerea Daciei s nu mai existe. S aib prieteni, prietenii Romei. Dar prietenii Romei erau dumanii dacilor! Privi pe sub sprncene n lagr. Auxiliarii spau gropi de bordeie, pe coasta dealului din spatele castrului, tiau copaci i ciopleau lntei de grind. Se bucur: romanii se pregteau de iernat. Se temeau s se avnte n inima Daciei acum n toamn. i pregteau culcuurile. Iat vestea cea mai bun pe care i-o va duce lui Decebal. i, ntr-adevr, dup ce Decebal ascult ncruntat ceea ce i cerea mpratul, i descrei fruntea auzind c n castru se fac pregtiri pentru iernat. Cinci zile atept Traian rspunsul, i cnd veni, nu era cel ateptat. Afl c Decebal i-a strns cpeteniile de vaz, ca s se neleag cu ele, dar nc nu au ajuns s se neleag, l ruga pe mprat s trimit o solie care s vorbeasc n adunarea cpeteniilor dace. Traian crezu c ntre tarabostes s-a ivit discordia i se bucur. Oare nu tocmai discordia ar fi fost cel mai bun aliat al su? Spernd c unii efi de triburi vor s ncheie pace, iar alii nu, socoti c prezena soliei romane n rndul dacilor ar putea fi
187

hotrtoare. Alese comandanii n care avea cea mai deplin ncredere i i trimise n tabra dac. Nu lipseau Lucinius Sura i Claudius Livianus, urmai de zece pretorieni, tot unul i unul, ca s fac o impresie deosebit regelui dac. Fur ntmpinai de Vezina, care le spuse c regele nu li se nfieaz, dar c prin el vor afla hotrrea sfatului nobililor, care ntre timp s-au neles. Decebal ar fi gata s socoteasc duman al lui pe dumanul Romei i prieten pe prietenul ei, ar napoia i prizonierii pe care i-a luat cu doisprezece ani n urm de la Fuscus, i steagurile legiunii, care acum mpodobesc pereii palatului, ar promite s nu mai primeasc la el pe fugarii din imperiu i pe dezertori, dar cum s drme zidurile cetilor, pe care cu atta trud le-a ridicat? Dumanii Romei se vor izbi de ele, cnd vor fi puse n slujba imperiului. Dimpotriv, Traian ar trebui s le ntreasc i mai mult, pentru c i mai de folos vor fi mpotriva dumanului comun. n privina mainilor de rzboi, Sura i Claudius auzir acelai rspuns: Oare mpratul nu tie, vorbi mai departe Vezina, cu glasul su domol, c o ar fr ziduri de aprare i fr maini de rzboi este a oricui vrea s-o calce? Mai este acel popor stpn pe locurile lui, dac nu are o sabie s-o ridice n calea vrjmaului? Cum s apere dacii limita de nord a imperiului, dac nu vor avea cu ce? Cum s fie client credincios Decebal, dac nu va avea cu ce s-i apere credina? Nevoia l v face s se plece n faa oricrui nvlitor, neavnd cu ce s-i stea n cale. Sura i Livianus simeau iretenia cuvintelor, dar cum s le ntoarc? Tot ceea ce spunea Vezina era firesc, numai c nu era adevrat. Cine nu tia c lui Decebal nu-i trebuiau armele ca s se apere de dumanii Romei, ci de prietenii ei? Solii lui Traian se napoiar n castru pe o vreme ticloas, rece i umed, care i tia orice avnt. Ploaia cnd ncepea, cnd se oprea, iar norii coborser pn deasupra capetelor, colindnd printre crestele dealurilor i ale munilor. Dei purtau pelerine groase, romanii ajunser zgribulii n tabr. Nu vi s-a artat? ntreb mirat Traian. Cred c i este fric s vin n faa noastr, spuse Livianus. Fric, Livianus? Unde ai vzut tu fric n tot ce a fcut pn
188

acum? mpratul nelesese mai bine jocul lui Decebal, dar nu mai avea ce face. Pierduse aproape dou sptmni tocmindu-se cu el. Nu mai putea s nainteze n toamna asta. Locul de aici era propice pentru iernat. Decebal ateapt rspunsul tu, spuse Sura. Trebuie s-l hotrti. L-am i hotrt, Sura l trimit la primvar cu arcurile i cu pratiile. Pn atunci s ridicm n grab tabra pentru iernat.

189

A sosit timpul rspunsului


treinile ncepuser s plng, o iarn crunt trecuse ca niciodat de greu. O primvar i mai crunt se apropia pentru poporul dacilor. Nu se bucuraser de nici una dintre srbtorile iernii, cnd adunai pe la case, dup strnsul grului i meiului, poporul se deda jocurilor i petrecerilor. Iarna era ntotdeauna anotimpul odihnei. Oierii erau iar printre ei, plini de poveti i ntmplri cu lupi i cu uri, i cu zimbri, cu fluierele n sn, din care cntau dulce sau sltre. Tinerele fete se prindeau n dans. Nu se mai bucuraser nici de marea srbtoare a mieilor, cnd petreceau la o vlvtaie de foc ce se vedea de la captul lumii, iar pe marginea lui se perpeleau n frigare hlci de carne mustoas. Iarna care trecuse n-adusese bucurii. Povetile nu mai vorbeau despre lupi i uri, ci despre ntmplri din lupte. Oierii i muncitorii cmpului se ncolonaser n spatele lui Decebal i trecuser munii prin viforni, ajungnd tocmai n Moesia Inferior, unde tiaser i prdaser pe roman. Nu uitase regele scrisoarea lui Traian ctre Laberius Maximus din care aflase c romanul a
190

rmas slbit n partea aceea, i acolo a atacat. Erau poveti nfiortoare, pe care femeile le ascultau cu mna la gur, nspimntate. Unii povesteau cum se rupsese gheaa lui Donaris sub copite i cum apa rece nghiise cai i clrei, cum cei care scpaser din bulboan ngheaser sub ochii lor, rmnnd ca pietrele, n picioare, cu cojoacele scoar. Povesteau cum mpresuraser castrele i strnseser n crue provizii i arme, i cum veniser n prip legiunile lui Traian, ncingnd o lupt pe via i pe moarte. Povesteau despre vitejia lui Coter, i a lui Didor, i a lui Andre, i a multora care acum stteau linitii la masa lui Zamolxis, ca orice dac care a avut norocul s piar n lupt cu dumanul. Cumplit iarn trecuse! Cumplit primvar ncepea! Dates i Ziper nu se odihniser o clip. Fuseser n toate luptele, vzuser cu ochii lor toate povetile. Acum stteau amndoi n casa Liviei i priveau plnsul streinilor. tiau ce nseamn topirea zpezii. Luptele din iarn nu fuseser prea fericite, dei i bgaser n speriei pe romani. Traian, tiindu-i slbite locurile din Moesia Inferior, cnd auzise c Decebal a izbit tocmai acolo, se grbise s plece n ajutor, urmat de trupele pretoriene. Nu se puteau terge din mintea nimnui luptele de la Axiopolis! tiindu-l pe Traian n Moesia, Decebal alergase iar n apus i luase prizonieri, i multe arme, dar nu reuise s-i mping dincolo de Tapae. Iat, sosise primvara i Traian avea s ncalece iar spre Sarmizegetusa! Iscoadele i aduseser vestea c Maximus Laberius se pregtea s urce spre Maris, ca s coboare apoi pe apa Gradisului, spre Sargedava. De afar se auzeau ritmic ciocanele fierriilor, nu prea departe de locul pe care i cldise Plautius casa. Pe coasta dinspre soare-rsare, pe un platou anume spat, se rnduiau atelierele pe vetrele crora nu se mai stinseser focurile de cnd ncepuse rzboiul. Plautius era acum ef peste toate, trecea de la unul la altul, ddea sfaturi, mai ales cnd ajungeau n ultima faz a lucrului, la coacere, cum spunea el. Paloul odat fcut i ascuit pe piatr, era nroit din nou i vrt repede ntr-un vas cu ap, ca
191

s se ntreasc. Plautius tia cnd trebuie scos din foc, dup o anumit culoare roie pe care o avea fierul. Dac l scoteai mai devreme sau mai trziu, nu se ntrea la fel. Tot el se ducea i la topitoriile care erau aezate mai jos, pe panta dealului. Acolo Plautius era ascultat ca nimeni altul, pentru c numai el tia ct crbune sfrmat s arunce n fierul clocotind i ct s-l mai lase dup aceea, pn cnd s fie vrsat n formele de pmnt. Pregtit de el, fierul se ndoia ca o fric de alun i lua forma de la nceput cnd nu-l mai apsai. Din el se bteau lamele sbiilor i cine avea o astfel de arm n mn, se putea bizui pe ea. Livia fusese fericit toat iarna. Nu mai era sclav, ca la Aquileia, tatl ei era bine pltit i ea se putea duce n piaa cetii s-i cumpere tot ce voia. Rzboiul l simise doar prin lipsa lui Ziper; dar el i trimitea cte o veste de cte ori putea, i asta o linitea. Abia acum ncepuse s fie nelinitit. Veneau romanii! Ea va ajunge iar sclav. Gndul sta o nspimnta att de tare, nct era hotrt s-i pun capt zilelor, dei ar fi pctuit fa de Cristos, zeul ei, care i nva pe oameni s nu-i curme viaa dat omului ca s-i ispeasc pn la capt pcatul primilor oameni. Oare ce va mai avea de ispit i ea? Se ncuia n camera din fundul casei, ngenunchea, i fcea semnul crucii i se ruga pentru toi cei dragi, dar mai ales pentru Ziper, pe care l tia n primejdie, promindu-i lui Dumnezeu c l va aduce i pe el la credina adevrat. Livia crezuse c e singura cretin n Sarmizegetusa, dar mai erau doi la fierrie, foti sclavi fugii de la stpni i refugiai aici. Se ntlnea cu ei seara i se nchinau, rugndu-se s nu ajung niciodat romanii n cetatea dacilor. Tinerii se mprieteniser cu mai muli romani fugii din imperiu. Cel mai cunoscut i cel mai temut era Lotrinius, ho de codru prins, care i omorse supraveghetorul lovindu-l n cap cu lanul ce-i lega minile. Aa nlnuit se furiase prin pduri i coclauri, mncnd poame verzi i ciuperci, i ajunsese la Donaris, pe care-l trecuse agat de-un butean. Nu scpase de lanuri dect la Sarmizegetusa, unde i se scosese ctuele i i se dduse de lucru la fierrie. Lui Lotrinius ns nu-i plcea munca i pn acum ceruse de mai multe ori s fie nrolat n armat, s lupte. Cu o zi n urm venise bucuros la Plautius s-i spun c pleac la
192

Sargedava, otean. Printre cei care aprau cetile erau muli dezertori de prin legiunile romane, ca Silvanus, sau dintre aceia care, dovedii de ur, ridicaser cuitul sau sapa i-i loviser stpnul. Erau lupttori buni, disperai, care mai bine-i ddeau viaa dect s ajung s-i vad un roman semnul de sclav de pe spate, pentru c muli erau nsemnai. Dates privea pe fereastr n timp ce Ziper sttea lng Livia. Fata picta un vas de flori. Cumpra vasele de la un vecin, meter olar, care i le modela aa cum i cerea. Le picta n maro, n galben rocat, n rou i verde i le ducea iar olarului, s le ard. El nu avea rbdare i nici nu tia s deseneze att de frumos ca ea; turna smalul n oal, o rotea pn se ntindea pe toat suprafaa, apoi o punea la foc. Pn nu de mult nici nu le smluia, dar furase meteugul de la un roman pripit pe la Sarmi, care lucrase ntr-un atelier mare, la Roma. Fcea dolii mari, pntecoase, pentru ngropat n pmnt i pstrat meiul n ele, de te minunai cum de poate s le modeleze. Cineva i nvrtea roata i el aproape c se vra cu totul n vas, ca s-i netezeasc pereii. Livia desena att de frumos cprioare, i cerbi, i uri, i lupi, i veverie, nct Ziper ar fi fost n stare s-o priveasc la nesfrit lucrnd. Vasele ei nici nu sufereau comparaie cu acelea ale olarului, care le orna doar ciupindu-le buza cu vrful degetelor, sau lipind pe ele fii de pmnt pe care le apsa din loc n loc. Cei doi ndrgostii i vorbeau n oapt, ca s nu-l tulbure pe Dates, plecat departe cu gndurile. Ziper bnuia ncotro. Tocmai el care vorbise atta despre Roma i despre frumuseile ei, despre luxul i viaa romanilor, de cte ori avea ocazia, i spunea lui Ziper: Nu romanii tia au sculptat statuile Romei! Nu ei au ridicat palatele cele mndre i nu ei au esut covoarele ca de vis i au ntins mozaicuri nenchipuit de frumoase! Rostise vorbele astea ntr-o zi, cnd era i Vezina de fa, i Marele Preot adugase: Ei au adus aurul cu care au fost pltite, Dates. Fr sabia lor, Roma nu ar avea strlucirea pe care ai vzut-o. Acum au venit dup aurul Daciei, ca s aib cu ce da serbri care s uimeasc lumea! Pe Ziper nu-l interesau astfel de vorbe. El i ura pe romani pentru c aa se pomenise, urndu-i. i ura pentru c voiau s cotropeasc Dacia. i ura pentru c alergau clare i tiau capete,
193

sau legau iruri de oameni i-i trimiteau sclavi la Roma. Ca s-i fac de lucru, Ziper iei n cerdacul casei i ncepu s macine fin pentru pine. ntinse o pnz alb i puse deasupra ci rjnia de mcinat gru: o piatr rotund, ascuit n partea de deasupra, peste care se punea o alt piatr, ca un cilindru gol pe dinuntru, n care intra capul ascuit al primei. Boabele se turnau n piatra cilindru, pe care apoi o nvrtea cu ajutorul unui lemn prins ntr-o scobitur. Fina curgea pe pnza de jos. Mcinatul era o ocupaie femeiasc, dar lui Ziper i plcea s-o scuteasc pe Livia de muncile mai grele, i n acelai timp se distra. nvrtind rnia, Ziper i privea prietenul, i-l compara n gnd cu cel care se napoiase de la Roma. Trecuse de atunci o primvar i, iat, ncepea a doua, i vremea care se scursese schimbase mult nfiarea lui Dates. Venise un tinerel i acum era un adevrat brbat. Pielea feei i se nnegrise de vnt i soare, fruntea i era tiat de-a lungul de cute adnci. Minile i se bttoriser pe mnerul sbiei, cptnd o asprime brbteasc, iar sub cma se rotunjeau muchi puternici. Ziper se avntase de multe ori n lupt lng el, tia ct era de primejdios s-i stai n cale. Acum, privindu-l lung, descoperi deodat ceva cu totul nou, c Dates semna cu Decebal. Cptase ceva din neamul lor, care i lipsise pn atunci. Da, da, ce bine semnau n ndrtnicie, n cuttura ochilor, i n felul cum i ncruntau sprncenele, cnd nu le convenea ceva. n Dates se petrecuse o schimbare hotrtoare: nu mai era mndru de dragostea Arriei. Acest sentiment i se prea vinovat acum. Cnd se napoiase de la Roma i mrturisise uor dragostea, dar acum n-ar mai fi fcut-o. Ceva aruncase o umbr peste sentimentele lui i l fcea s le simt ca pe o durere, nu ca pe o bucurie. Peste chipul Arriei i al rafinailor care o nconjurau se suprapunea imaginea cavaleritilor care vnau femeile refugiate din Tibiscum. Ziper nu fusese la fel de tulburat de ceea ce vzuse. El se gndea numai la rzbunare i atta. Pentru Dates ns, aceasta era o dezamgire, dup ce ani de zile i hrnise sufletul cu idei filozofice nalte. Ceea ce se petrecuse sub ochii lui nu era o pedeaps aplicat unui sclav, nu era nici o lupt deschis, ci un mcel pe care nu-l nelegea.
194

Privea picturile de ap care se scurgeau din streain i se gndea c la Roma e cald, pomii snt nverzii i Arria i ndeamn sear de sear lecticarii s-o plimbe pe Via Sacra. i lui i plcuse s priveasc lumea pestri care se vntura de colo-colo, fr alt preocupare dect de a fi vzut i admirat. i plcuse s vad tineri oprindu-se i plecndu-se elegant la trecerea Arriei, precum i femei invidiind-o pentru renumele i frumuseea ei. Se scutur de toate gndurile ca de un comar i plec din dreptul geamului, venind lng Ziper. Eti cea mai nendemnatic femeie pe care am vzut-o vreodat mcinnd, i spuse prietenului. Ia privete ce fin bun, art Ziper ctre grmada alb de lng piatr. Livia ne-a promis patina calda. Livia venise cu nouti n privina gtitului i rdea de cte ori Ziper mnca plin de nencredere din bucatele pregtite de ea. Recunotea ns c erau bune i, n afar de obiceiul ei de a fierbe mai nti carnea t apoi s-o pun la fript, obicei cu care nu se mpca n nici un fel, n rest i plceau mncrurile romane dei multe, fiind gtite cu miere, cptau un gust dulceag, care mai mult te leina dect te stura. Ziper era nvat cu carnea fript i bine srat, dup care s trag dou cni cu ap i s-i simt burta plin. Patina i plcea, i Ziper se amuza rostind acest cuvnt nou, care nsemna o plcint cu brnz coapt n tigaie. i dup patina? ntreb Dates, hotrt s mnnce mpreun cu ei. Pete fiert, pe care mi l-a adus chiar astzi de la Maris i pe care Livia l-a pregtit tot ca la Aquileia. De sus, din turnul mare al cetii, se auzi sunnd cornul. La chemarea lui, toi locuitorii alergau n piaa mare s asculte vetile. De data asta, n sunetul cornului dinuia o nelinite care se furi i n sufletele lor. Un clre cu calul spume trecuse spre locuina-palat i, la puin timp dup aceea, se auzise chemarea cornului. Vestea se rspndi ca fulgerul printre oameni: cavaleria roman apruse pe neateptate n cmpia Sargedavei i se apropia de cetate n mare grab. Prima vorb pe care a rostit-o Dates, cnd a auzit vestea, a fost: Mama. Era singur. Tatl lui nu era acas, inspecta otile din
195

cetile i turnurile de aprare dinspre soare-apune, care stteau fa-n fa cu legiunile lui Traian. mpratul gndise bine cnd hotrse s nceap ofensiva de primvar cu atacul Sargedavei, cea mai mare aezare dup Sarmizegetusa i important centru administrativ. De prefectul Sargedavei ineau toate inuturile esului dinspre Maris, i cucerirea ei ar fi nsemnat nfometarea dacilor. Cmpiile ncepeau de la ea i treceau dincolo de Maris. La apariia romanilor, toi cei care erau pe cmp, cu cornul plugului n mn, fugiser spre cetate, dar mai toi fuseser ajuni din urm i cspii pe brazda abia ntoars. Venind dinspre Maris, cmpia se ngusta, strjuit ntr-o parte i alta de dealuri care, pe msur ce se apropiau de Sargedava, deveneau muni mpdurii cu stejari, frasini i brazi, spre vrfuri. Munii se apropiau dintr-o parte i alta, pn cnd se mpreunau pe malul Sargeiei, lsnd ntre ei o ngust trecere spre Sarmizegetusa. De aici, din locul ntlnirii lor, i pn la Sarmi cum spuneau dacii n vorbirea zilnic Sarmizegetusei erau vreo douzeci de mile romane. i chiar n locul mpreunrii munilor, pe o coam aezat ntre cele dou iruri, de pe care se veghea trectoarea, era cetatea Sargedavei. n faa ei se nla o alt coam, i ea ntrit, dincolo de care ncepea un masiv lung de multe mile, coama luncanilor, strjuit de cetatea militar Blidaru. Traian trimisese iscoade n timpul iernii i tia ct de bine este aprat trecerea spre Sarmizegetusa prin aceast parte, i de aceea hotrse acest atac neateptat. Surpriza putea s ncline de partea lui sorii luptei i s salveze multe viei de romani. Planul era vast, nu se reducea numai la acest atac. n acelai timp se urniser i legiunile rmase la Tapae, ncolind Sarmizegetusa dinspre soare-apune. i poate cel mai neateptat atac pentru daci era acela al cavaleriei maure, n frunte cu Lucius Quietus, care urcase pe apa Rhabonului. Maurul se cra pe coastele cele mai abrupte, se strecura prin vi nguste, fcea prpd n calea lui. Toate aceste veti sosir odat la Sarmizegetusa i Decebal mpri n prip sarcini noi nobililor i cpeteniilor militare. Nepotul veni ntr-un suflet la rege. Decebal, vreau s alerg pn la Sargedava. Mama este
196

singur. Ia-l i pe Ziper cu tine! Sinna era sora la care Decebal inea cel mai mult, pentru c era o femeie linitit i duioas, care nu putea s nu-i plac lui, nvalnicul. Prezena ei era linititoare pentru rege, aa fusese ntotdeauna, nc din copilrie. Apoi o iubise i mai mult, de cnd l adusese pe lume pe Dates. Drumul spre Sargedava se strecura printre muni, innd tovrie Sargeiei umflat i repede acum, dup topirea zpezilor. Aproape de Valea Rea, cum i spunea locului unde se ntlnea cu un alt ruor de munte, rupsese podul i tinerii i nfruntar furia trecnd prin apa rece ca gheaa. Urmrind erpuirile vii, drumul srea cnd ntr-o parte, cnd n alta a apei. Aici, la Valea Rea, se aflau pe coastele abrupte turnuri de paz ntrite, printre care greu s-ar fi strecurat un duman. ntre Sargedava i Sarmizegetusa, pe toat valea, erau presrate puncte ntrite, nconjurate de aezri de oieri care i pteau turmele pe platourile din vrful munilor. Privind pantele abrupte i valea ngust numai ct s arunci cu o piatr dintr-o parte n alta, n unele locuri nici atta, Dates se gndea c nu le va fi uor romanilor s strbat acest drum. tia c bolovani grei snt urcai n fiecare ntritur i c otenii nu ateptau dect ivirea dumanului ca s-i mping la vale. Cnd ajunser aproape de Blidaru, se ncruciar cu un otean care venea ntr-o goan, de credeai c o s crape calul sub el. i vzu i strnse frul. Dates, Sinna e n minile romanilor! Au cucerit cetatea? Nu. Cnd a auzit c romanii nconjoar Sargedava, s-a urcat n cru i a plecat spre Sarmi. Nici n-a ieit bine c romanii au i nconjurat-o. S-a ncins o lupt pe via i pe moarte, dar noi eram numai cinci, iar ei de multe ori mai muli. Mi-a fi dat i eu viaa, dar m-am gndit c n-are cine s dea vestea la Sarmi. Sargedava e mpresurat? Nu se mai poate intra. Au aprut pe neateptate. Cnd s-a sunat primejdia, muli rani de prin mprejurimi au pornit spre cetate, dar i-au ajuns romanii n afara zidurilor i i-au cspit. Toate drumurile dimprejur snt tot un chiot i o jale. Norocul a
197

fost c unii nu s-au mai dus la Sargedava i au urcat la Blidaru, scpnd cu via. Hai, Ziper! Toi trei se-ndreptar spre Sargedava. Romanii pricepnd c au prins o femeie din familia regelui, care ar fi putut mpodobi carul mpratului la Roma, o luar prizonier. Credina c femeia nu este oricine le fusese ntrit de disperarea cu care se aruncaser dacii n lupt, ca s-o scape. Dup ce mpresuraser garda care o nsoea, ali oteni i ntmpinaser cu sbiile ridicate, aa c drumul la ntoarcere se dovedise i mai anevoios. Erau un grup de clrei care se avntaser ca s cerceteze locurile i ntriturile dacilor. Prada pe care o aduceau cu ei picase cu totul pe neateptate i, desigur, aveau s capete o bun recompens de la Laberius Maximus. Acesta era motivul pentru care luptau cu atta ndrjire, fiind hotri s nu scape o ocazie att de bun de a se face cunoscui. Oteanul i duse pe cei doi tineri pe o potec ce scurta drumul, ca s cad n faa dumanului. Cnd ieir din pdure, i vzur apropiindu-se. Dates i Ziper erau pe coast, ferii de un col de piatr, i romanii aveau s treac pe lng ei. Desclecar i se pitir. Sinna era pzit de zece romani nzuai, cu care nu aveau nici o ans de izbnd, dac s-ar fi luat la har. n timp ce civa i-ar fi inut n loc, ceilali ar fi dat bice cailor. Trebuie s-o salvm, Ziper! scrni Dates. N-o putem lsa pe mama s-nfrunte ruinea asta! Sntem puini i grosul cavaleriei e aproape. Convoiul ajunsese n dreptul lor i ei priveau neputincioi. Atunci Dates se repezi, lu arcul oteanului care i nsoea i l ncord. inti cu mn sigur i sgeata porni zbrnind. n clipa aceea un roman l vzu i ntinse scutul n faa mamei, la timp ca s opreasc sgeata ce s-ar fi nfipt chiar n inima ei. Dates gemu neputincios. Pe ei, Ziper! Srir toi trei pe cai. Romanii i ntmpinar. Se prefcur a primi lupta, apoi smucir caii ntr-o parte, trecnd pe lng dumani i cobornd drept spre cru, cu sbiile ridicate. n clipa cnd Dates ajunse n apropierea cruei, mama sri n picioare,
198

strignd: Lovete-m, fiule! Lovitura fu oprit i de data asta de un scut roman, i lupta se ncinse ntre cavaleriti i cei doi tineri. Romanul din cru biciui caii, n timp ce armele lupttorilor se ncruciau. Mai ales dup aceast intervenie romanii neleser c au o prad pentru pstrarea creia merita s fac orice. i mai ales nu merita s moar tocmai acum, n ajunul acestei rsplate. De aceea, rnd pe rnd prsir lupta i se luar dup cru, rmnnd numai trei s-i in n loc pe daci. Dates se repezi n goana calului spre roman, cu sabia deasupra capului, i amenin c lovete, ca s-l fac s ridice scutul. Schimb ns, fulgertor direcia loviturii, i i strpunse pntecul. Ceilali romani, cnd se vzur rmai numai doi, ncercar s scape cu fuga, i reuir. Tinerii i fugrir un timp, apoi oprir caii, dndu-i seama c totul e pierdut. Crua nici nu se mai vedea, iar mai departe se zreau ali cavaleriti, apropiindu-se. Dates spumega de furie i durere. Ce ruine, Ziper, ce ruine! opti dobort de necaz i lovind cu pumnul n gtul eii. S-i spunem regelui. l trimitem pe Torder la el, iar noi ne ducem n Sargedava. E nconjurat. Trebuie s salvm vexilul i signele luate de la Fuscus. Romanii vor s-i spele ruinea nfrngerii de atunci. Vor napoi signele, de aceea au atacat Sargedava. Cum intrm, Dates? Ocolim prin spatele cetii i ne strecurm dup ce se ntunec. Oteanul plec spre Sarmizegetusa s duc vestea rpirii Sinnei, iar cei doi tineri urcar spre Blidaru, de unde urmau s porneasc, odat cu lsarea ntunericului, spre Sargedava. ntre timp, pe coastele muntelui, mcelul era n toi. Ca i la Sarmi, de sus, din vrful muntelui, de lng zidurile cetii i pn jos, la poale, se nirau casele dacilor care munceau cmpurile dinspre Maris. Pe coastele din faa cetii erau alte aezri, risipite ici i colo, prin luminiuri de pdure, pn sus, n vrful muntelui. Mai toi erau gospodari, aveau o mic turm de oi, i o vac sau
199

dou care le asigura traiul. Toamna coborau i schimbau brnza pe grul i meiul celor de la es. Cnd sunase primejdia, unii se mbulziser pe drumurile care duceau la cetate, alii se ascunseser mai n adncul pdurii, n locuri neumblate, i i spau bordeie, acoperindu-le cu frunze, ca s nu fie descoperite. n cetate era acum o mare ngrmdeal de oameni, fiecare avnd la el ceea ce i se pruse c merit s salveze. n lipsa lui Duras, cetatea era sub comanda lui Butes, tatl Curtei. Luptele se ddeau n jurul bastionului de aprare din afara zidurilor. Romanii urcau panta sub acoperi de scuturi. Bastionul era o construcie ptrat din piatr, nalt de cinci staturi de om, care se continua cu un foior din brne de lemn, cu un mic platou deasupra, de pe care se putea ine sub privire toat valea Sargeiei. Unde se termina zidul de piatr, de jur-mprejur, era un cerdac, din care otenii aruncau pietre i sgei. n zidul de piatr se deschideau din loc, n loc, mici ferestre prin care se trgea cu arcul. Scara pe care se urca n vrful bastionului era n interior i ddea roat zidurilor, pn sus, la foiorul de lemn. Aprai de scuturi, romanii ajunser la poarta de jos a bastionului i ncepur s sparg cu toporitile. Nu era deloc uor s ciopleasc brnele de stejar prinse n drugi de fier, mai ales c de sus cdeau n capul lor bolovani i sgei. Totui, rezistar, ferii sub scuturi. Atunci cei din bastion aduser pe cerdac un pietroi enorm. l rostogoleau cu greu, vrnd sub el pari i mpingnd. Bolovanul fu rostogolit i romanii, dei auzir strigtele celor rmai mai departe, nu mai avur timp s se ndeprteze. Se auzi o bufnitur surd i un zgomot de fier ndoit; muli dintre cei care izbeau cu toporitile fur strivii sub scuturi. Ceilali, speriai, fugir i primir n spate sgeile arcailor. Era nevoie de maini mari de asediu i de aceea ateptau un musculus greu, pe care ase cai abia l urneau pe drumul cnd n pant, cnd n urcu. Dacii din cetate se nelegeau prin semne de fum cu cei din Cetuia, ntritura din vrful de munte vecin cu Sargedava. Era un pinten de munte, ca o cciuli de pielat, nit din pmnt. Coastele foarte abrupte i lipsite de drumuri fceau s se ajung greu la ntritura din vrf, prin pdurea deas. De sus, se zrea Blidaru, iar de acolo zidurile de pe coama luncanilor, i aa mai
200

departe, din ntritur, n ntritur, ajungeau la Sarmizegetusa. n valea dintre Sargedava i Cetuia miunau romanii. ntunericul liniti cmpul de lupt. Departe, spre cmpie, se aprinser focuri i n jurul lor se strnser cavaleritii romani, s-i povesteasc isprvile. Dates i Ziper ieir din Blidaru t pornir nspre soare-apune. Ocolind, voiau s se apropie de Sargedava prin spate. Ziper cunotea bine locurile i chiar dac nu le-ar fi tiut, tot s-ar fi descurcat uor, pentru c n pdure ntlneau la tot pasul oameni fugii care se speriau auzind copitele cailor lor. Mai toi aveau o boccelu, copiii i vitele cu ei, unii cte o vac sau capr. Copiii dormeau pe aternuturile din boccea, dup ce beau i mncau cte o bucat de turt cu brnz. Rar ntlneai un brbat tnr, i acela betegit de vreo boal sau alt meteahn care l mpiedicase s ia sabia n mn. Era mult jale n pdurea plin de oameni culcuii ca vai de ei, speriai, gata s fug la cel mai mic zgomot, dezarmai i neputincioi n faa dumanului crud. Toi voiau s se furieze ct mai repede, dar i dduser de gol copiii, scncind i cernd snul mamelor. S-ar fi dus i mai departe, n inima pdurilor ntinse, dar nu aveau ap, i atunci se nirau n preajma unui izvor. Ajunser pe coama de deal care se prelungea de la cetate. ntr-o parte i alta, n vale, erau romanii. Oare nu se craser pn aici, s-o nconjoare din toate prile? Lsar caii legai i merser pe jos, clcnd cu mare atenie i ascultnd la fiecare civa pai. Deodat li se pru c n faa lor licrete ceva. Era un foc, ntr-o groap fcut n prip, la care romanii frigeau halci de carne dintr-o capr pe care o prinseser n pdure. Fceau mare haz de ceva i rdeau zgomotos. Pe marginea gropii mai erau ali trei, sprijinii n sbii, care se tot boldeau ntr-o parte i n alta, pndind. Cnd hazul lor era mai mare, cei doi se strecurar pe lng ei, ocolindu-i. Nu se ateptau s mai ntlneasc i alii, dar se izbir, aproape piept n piept, cu un roman care venea legndu-i pantalonii. Voi sntei? ntreb el, convins c snt dintre cei lsai n jurul focului.
201

Da, rspunse Dates. Romanului i se pru c ceva nu este n regul i ntreb iar: Care eti? Eu, nu m mai cunoti? Aprur din umbra deas i, pn cnd s se lmureasc romanul cine e, se npustir asupra lui. Prin ntuneric nu-l izbir bine de prima dat, i romanul avu timpul s strige ctre ceilali. Abia dup aceea Ziper i gsi gtul cu jungherul. Dinspre groap se auzir apropiindu-se n fug cei care pndeau. Sus, Ziper! opti Dates. Se crar ntr-un fag rmuros i rmaser nemicai, ateptnd s se liniteasc cei care i cutau. Era cu neputin s-i poat descoperi prin frunziul des. Romanii rscolir n toate prile, trecur pe sub cei doi tineri, dar nu ddur nici de romanul cspit. Silenus! Hei, Silenus! l chemau ei nu prea tare, pentru c strigtul de ajutor nu venise de departe. L-o fi furat n cetate? Ce s-l fure? Doar tii ce om e. Trebuie s fie pe aici cu un cuit ntre coaste. Pn mine, pe lumin, nu dm de el. Stinge focul i arunc pmnt pe jar. Dac afl centurionul c am stat de friptur, e jale. S minim la fel. Eram de veghe i Silenus s-a dus i el, ca omul! S nu suflm o vorb despre capr. Dac am fi avut i o amfor cu vin De mult nu mai mncasem o friptur proaspt. M-am sturat toat iarna de carne srat. Se ndeprtar. De unde se termina pdurea, i pn sub ziduri, era un loc gol, pe care nu-l puteai strbate uor. Te vedeai din toate prile, mai ales c luna apruse rotund, ca un denar de argint. Tinerii daci trebuiau s ajung n partea umbrit a zidurilor, fr ca s fie vzui nici de cei din afar, nici de cei dinuntru. i unii, i ceilali ar fi tras n ei. ncepur s se furieze pe coate, folosind orice ridictur de pmnt, cel mai mic tufi. Din pdure, ochi vegheau int spre ziduri, de pe crenelele cetii, ochi i mai treji scrutau spre pdure. Aveau scuturile n spate i se trau ca oprlele, fr nici
202

un zgomot. nspre pdure, valul de pmnt din jurul cetii continua n jos cu un an adnc ct un stat de om i de dou ori mai lat. Cnd ajunser aproape de buza anului, o sgeat venind din cetate sfri pe la urechea lui Dates i se nfipse n pmnt, chiar lng picior. Ne-au vzut! Se aezar chircit i inur scuturile n fa. Dou sgei se rupser n scutul lui Dates, zbrnind de puterea cu care veniser. Se strivi una i n scutul lui Ziper. intesc bine otenii notri, opti Ziper, gndindu-se c dac n-ar fi fost scutul, sgeata i-ar fi trecut prin piept. Stteau ghemuii i auzeau sgeile uierndu-le pe la urechi i nfigndu-se lng ei, sau izbindu-se de scuturi i czndu-le la picioare. tia ne vin de hac! spuse Ziper cu necaz. S strigm. Dac ne-ar auzi numai ei, am face-o! Cnd om fi chiar la buza anului, strigm. Mai aveau puin, dar naintau n salturi scurte, de-a builea, n timp ce sgeile se nmuleau. La un semn al lui Dates, alergar civa pai i strigar: Nu tragei, frailor! Nu mai tragei! Se trntir pe burt i ateptar un semn c fuseser auzii. Nici o sgeat nu mai veni. Aruncai o frnghie! strig Ziper. Cine e acolo? ntreb cineva din spatele palisadei. Ziper i Dates. Venim n cetate. Se fcu linite deplin, i tinerii tiur c s-au dus s ntrebe pe comandant ce s fac. ntre timp, izbir pmntul primele sgei ale romanilor. Trgeau din dou pri, nct era cu neputin s se fereasc numai cu scuturile. Se rostogolir n an, cznd de-a berbeleacul. Sgeile treceau acum pe deasupra capetelor lor. Cei din cetate se convinser c cei doi erau de-ai lor i le aruncar funii groase. Dates prinse primul o funie, apoi i Ziper. Cnd s se ridice, cineva de sus le strig: Rmnei acolo! Un snop de sgei se nfipse n pmntul moale de deasupra capetelor lor.
203

Bnuind c fugarii aduc cine tie ce veti celor din cetate, romanii fceau totul ca s le vin de hac. Atacar dinspre pdure, la adpostul scuturilor. Cei de pe palisad i primir cu sgei i pietre. Venii n partea cealalt! le strig cineva. Fugir prin an spre cealalt latur a valului de pmnt, unde era linite. Le aruncar frnghiile i, proptindu-se cu picioarele n zid, urcar. Abia acum se trezir i romanii din aceast parte s trimit sgei, dar ele se nfipser n trunchiurile palisadei. Butes, tatl Curtei, fusese ntiinat c cei doi tineri au adus veti de la Sarmi i i ntmpin bucuros. Am venit s dm ajutor cetii, spuse Dates. Aici snt signele romane luate de la Fuscus. Le-ar place s pun mna pe ele. O s fii de mare folos cetii, copiii mei! Romanul ne-a nconjurat. N-ar putea ptrunde dect dinspre pdure, pe coama pe care am venit i noi. n partea aceea s ne ntrim. Valul de pmnt are n spatele lui zidul. S astupm poarta zidului! Romanul trecut de palisad s se trezeasc ntre ea i peretele de piatr. Zidul i palisada erau fa n fa. Cu ce s nchidem intrarea, Dates? Cu piatr! Nu avem n cetate. Ne-ar trebui pietroaie mari, pe care s nu le poat urni n grab. De unde s le lum? Dates i aminti c n cetate era pe terminate sanctuarul cel mare. Coloanele lui masive, din bazalt, erau tocmai ceea ce le trebuia. Coloanele sanctuarului! Btrnul Butes se sperie! Cum putea mcar s se gndeasc la una ca asta? Zamolxis i-ar fi pedepsit pentru asemenea ndrzneal. Dates! Zamolxis i aude vorbele ndrznee! Tnrul roman fu o clip descumpnit, gndindu-se c teama s-ar putea s pun stpnire pe sufletele dacilor, dac vor ti c Zamolxis e suprat pe ei. Cu toate astea, numai coloanele masive, nalte de un stat de om i groase de nu le puteai cuprinde cu braele, erau singurele care ar fi putut astupa intrarea din zid.
204

Te neli, Butes! spuse tnrul. Zamolxis nu se va mnia pe noi. El l-a primit pe Venas la masa lui, promindu-ne ajutor. El mi-a trimis acest gnd. Ne d propriul su lca ca s ne aprm de duman. Chemar otenii lng sanctuar i Dates le vorbi: Zamolxis cel drept ne ajut n lupta noastr! El ne d sanctuarul, s ne aprm cetatea cu piatra lui sfnt. S lum coloanele i s astupm intrarea zidului! Brbaii ovir, femeile i ridicar privirile Spre cer. Dates i lu rspunderea de a-i mini: Am venit n toiul nopii trimis de printele Vezina. Prin el, Zamolxis ne-a ngduit s-i folosim coloanele. Marele Preot ar fi venit chiar el s aduc vestea, dac romanii n-ar fi nconjurat cetatea. Numele lui Vezina era sfnt, cuvntul lui ascultat. Se apro-piar de coloane. Cum s le ducem, Dates, pn acolo? Le rostogolim pe funii groase. Aducei funii! n apropierea porii care trebuia astupat, nfipser rui la un pas unul de cellalt i legar de ei dou funii trainice pe care le ntinser pe pmnt, pn n faa sanctuarului. Rostogolii coloana! porunci Dates. O rsturnar la pmnt i o mpinser deasupra funiilor. Civa brbai vnjoi luar apoi capetele, le trecur pe deasupra coloanei i pornir cu ele spre poart. Cilindrul de piatr se rostogoli destul de uor pe funiile ntinse pe pmnt. n timp ce unii mpingeau a doua coloan, alii o ridicau pe prima n picioare. Pn a doua zi, dou rnduri erau aezate n dreptul intrrii, iar deasupra lor un alt rnd nla zidul de bazalt ct dou staturi de om. n zori romanii ddur atacul asupra bastionului. Un musculus nainta greoi pe panta muntelui. Semna cu o enorm broasc estoas, cu partea de deasupra acoperit cu saci de nisip. Toat aceast carapace era aezat pe patru roi solide, pline, din lemn de stejar. Sub ea intraser douzeci de soldai auxiliari, i mpingeau din rsputeri s-o urce pe panta muntelui. Asupra musculusului se abtu o ploaie de pietre, dar toate izbeau fr putere n sacii de nisip de deasupra, bufnind nfundat. Greoaia main de rzboi, numit n glum oricel musculus ,
205

fu lipit de poarta masiv. Sub ea ncepu o munc grea i grbit: auxiliarii ciopleau drugii de lemn cu toporitile. Cnd vzur c de sus nu mai puteau face nimic, dacii coborr, nirndu-se pe scara lipit de zid, innd arcurile i sbiile pregtite de lupt. Romanii cioplir drugii balamalelor, apoi izbir cu un berbec, drmnd poarta. Nvlir n interiorul bastionului. i primi o ploaie de sgei. Se auzir ipetele celor care ncercau s le scoat din ochi, din gt, din piept sau din picioare, pentru c n nvlmeala intrrii nu mai putur ine sus scuturile. De afar mpingeau s intre tot alii i alii. Veneau cu scuturile n cap pn la musculus, apoi treceau pe sub el i se aruncau n lupt. Sbiile se ncruciau pe fiecare treapt. Romanii, protejai de zale, naintau pas cu pas, fiecare pas cucerindu-l prin lupt. De sus ncepur s cad pietre, strivind umeri i frngnd spinri. Vznd ct de drz este rezistena dacilor, romanii chemar arcaii, foarte de folos n aceast mprejurare, pentru c muli aprtori nu aveau zale, piepturile lor fiind deschise sgeilor. Arcaii fcur mari goluri printre daci. Cel care primea sgeata n piept i-i simea aproape sfritul, se arunca de sus n capul dumanilor, urlnd nfiortor. Urlau cei care piereau, urlau cei care se zvrleau n duman, urlau cei care se ncurajau. i la acest vacarm se adugau izbiturile sbiei de sabie i scutului de scut. Cnd romanii fur aproape n vrful bastionului, la o porunc anume, toi dacii fugir n sus, i un pietroi rotund, greu i mare ct limea scrii, fu rostogolit la vale. Tvlugul trecu peste romani, fcnd s trosneasc scuturile, i sbiile, i oasele sub greutatea lui. Unii scpar lipindu-se de perete, alii srind n gol, dar cei mai muli fur mturai i strivii de trepte. nainte! url un centurion, cnd vzu pietroiul jos, i alii se avntar pe scar, ncini de cruzimea luptei. Nu-i mai ntmpin nimeni i romanii se vzur n cerdacul de lemn de deasupra. Ddur un chiot de bucurie i se aruncar cu mai mult avnt asupra ultimilor daci, care rezistau fr nici o speran. Nu mai erau dect vreo zece i toi czur cu sabia n mn. Din cerdac se auzir strigtele de bucurie ale romanilor care fceau semne bucuroase ctre cei din vale. Cuceriser bastionul, dar pieriser de dou ori mai muli dect aprtorii lui.
206

Laberius Maximus veni chiar el n bastion i felicit trupele care l cuceriser. Rmase ns pe gnduri cnd afl ci lupttori din legiuni i auxiliari czuser n lupt. Oare mai snt multe astfel de bastioane n drumul spre Sarmizegetusa? se ntreb. Privi spre valul de pmnt i palisada cetii i oft gndindu-se la btlia care se apropia. Trebuia folosit din plin aceast victorie. Chem la el un centurion: Vreau s-i speriem pe cei din cetate! S tie ce-i ateapt dac nu se predau. E greu, Laberius, s-i sperii cu moartea pe cei care abia o ateapt! Cu nimic nu-i nfricoezi mai puin, dect cu moartea prin lupt. Dac i-ai fi vzut cum se aruncau cu pieptul n sabie! Cu toate astea, Laberius lu hotrrile pe care le crezu de cuviin. Dacii din cetate vzur apropiindu-se de valul de pmnt soldai din legiuni cu scuturile lipite unul de altul. naintau fr grab, ca un cerc care se strnge ncet, dar sigur. Fur lsai s nainteze ct mai mult. Dates fusese cel care poruncise s nu se mai trag oricnd, pentru c sgeile se mpuinaser. Cercul romanilor ajunse pn aproape de anul din jurul cetii i, la un semn de trompet din turnul bastionului cucerit, rndul se stric din loc n loc, pentru ca din spatele lui s apar auxiliari, innd fiecare de chic un cap de dac, pe care l nvrtir i-l aruncar n cetate. Erau capetele tuturor celor care apraser bastionul. Rezultatul acestui gest fu cu totul altul dect cel ateptat de romani. Ura dacilor se nzeci i fiecare jur n sufletul su s in i el n mn un cap de roman. Ne-au aruncat capetele vitejilor care au murit aprnd bastionul, vorbi Dates celor strni n jurul rugului. Romanii vor s ne sperie, nu tiu c moartea e cea mai mare cinste a viteazului! Primete-i, Zamolxis, la tine! rosti el rspicat ultimele cuvinte i fcliile fur apropiate de vreascuri. Procesiunea fu ntrerupt de cornul din turnul cel mare al zidului, care vestea atacul romanilor. Fiecare se grbi ctre locul tiut dinainte. Romanii se apropiau sub scuturi, pregtii s se caere pe valul de pmnt.
207

Arcaii fcuser cerc la vreo sut de pai de palisad i trgeau n fiecare cap ce aprea deasupra trunchiurilor. Ocheau pe ndelete i trimiteau sgeata numai cnd erau siguri c n-o arunc n gol. n spatele lor, la vreo zece pai, era un ir de prtiai, care i ei zvrleau fr grab, mai mult ca s-i fac pe dacii din cetate s stea ascuni, sau s nu trag nestingherii. n acest timp, cei de sub scuturi naintau n grupuri de zece. Cnd ajunser pn sub palisad, din spatele prtiailor i arcailor ni grosul trupei, strignd din toate puterile. Apariia soldailor strignd, produse panic n cetate. Cei de sub scuturi aruncar spre palisad crlige legate cu funii groase, care se prinser sau se nfipser n trunchiuri. Tocmai atunci ajunser sub ziduri i cei din legiuni care se agar de funii, se crar spre culme. Fur primii cu roi de sgei, iar cnd aprea cte unul pe culme, trei, patru l ntmpinau, venindu-i de hac. Cu o mn inndu-se de funie, romanii ncercau cu cealalt s nvrt sabia, ameninnd. Tiai funiile! Tiai funiile! se auzi strigtul lui Dates. Tnrul alerga dintr-un loc n altul, unde i se prea c e mai greu, dnd sfaturi i porunci. Ziper tia o funie dintr-o singur lovitur. El l ntmpina pe roman i, dup ce reuea s-l mping n afar cu vrful sbiei, reteza dintr-o dat funia, chiar de lng crlig. Ali trei, patru romani, agai mai jos, se rostogoleau unul peste altul, cei mai muli rupndu-i picioarele i minile sau nepndu-se n propriile lor arme. Numai civa dintre ei reuir s sar peste palisad de trunchiuri, dar fur cspii pe loc. n mai puin de un ceas, romanii auzir trompetele din turnul bastionului chemndu-i s se retrag. Dei bine pus la cale, atacul fusese respins. De data aceasta dacii scoaser strigtele de bucurie i romanii scrnir din dini. Furia lui Laberius Maximus ajunse la culme cnd din turn i vzu pe daci aruncnd dincolo de palisad capetele celor puini care ptrunseser n cetate. n furia lui oarb porunci un al doilea asalt, la numai trei ceasuri dup primul, dar i acesta avu aceeai soart, cu att mai mult cu ct dacii prinseser curaj, vzndu-se aprai n spatele ntriturilor. Se nnoptase. Laberius spumega de furie. Pierduse muli oameni
208

i nu se putea luda cu nimic. Ardei tot ce este n jurul cetii! porunci el, simind nevoia s se rcoreasc ntr-un fel. De la valul de pmnt al cetii i pn la primele case era un loc pe care nu cretea dect iarba gras, apoi ncepea aezarea comat a Sargedavei. Turnurile-locuin n care erau adpostii cei cu diferite funcii administrative sau militare erau n cetate. Pe panta muntelui, dincolo de valul de pmnt, erau casele comailor, oameni liberi, agricultori, pstori, meseriai, care acum i prsiser avutul fugind n cetate sau spre pdure, ncercnd s se piard n desiul neumblat de picior de om. Purtnd fclii de rin, soldaii din trupele auxiliare trecur de la o cas la alta, dndu-i foc. Mai toate erau din brne de lemn, n mare parte acoperite cu indril sau clop de paie, Vlvtaia se ncinse repede, trecu de la cas la grajd, de la grajd la ira de fn cocoat pe patru pari. Aprinser i casele de pe coasta vecin, ca s se vad pn departe nenorocirea. n scurt timp, cetatea era nconjurat de flcri nalte, care dogoreau pn la palisad. Oriunde i ndreptai privirea nu vedeai dect flcri i fum negru. De sus ncepu s plou cu funingine, i totul n cetate se acoperi de un strat de negreal: zidurile, casele, feele oamenilor. O noapte fr ntuneric! Cei fugii n pduri lcrimau gndindu-se c lumina care joac departe le nghiea munca; la ntoarcere trebuia s pun iar brn lng brn, s calce iar pmntul amestecat cu balig, cu care s tencuiasc pereii pe dinuntru, s ciopleasc iar ui i ferestre, grajduri i cotinee, s-i eas iar aternuturi. Copiii mai mari se craser n vrfuri de copac s priveasc, i n ochii lor speriai jucar luminile flcrilor mistuitoare. n sufletele lor tinere jurar s urasc pn la moarte pe romani. Dimineaa, de sus, din cetate, nu se vedeau dect grmezile de cenu fumegnd. Pn jos, n vale, pmntul era negru, fr via. Nu cruaser nici casele n care i ntinseser aternuturile, s aib adpost. Porunca fusese crunt: nici un par s nu mai rmn n picioare! ntr-o rait prin pdure, auxiliarii prinser un btrn care n tineree fusese pescar la Drobeta, i le pricepea destul de bine
209

limba. l aduser n faa cetii. Dac nu se predau, toat cetatea va fi dat focului! Nici copiii, nici femeile nu vor scpa de sabie! Strig-le ce i-am spus! l ndemn centurionul. Dacii vzuser btrnul mpins de la spate de romani i se strnseser pe palisad, netiind ce vor cu el. Spune-le! l ndemn romanul, mboldindu-l cu teaca sbiei. Btrnul i lsase privirea n pmnt, ruinat. Ce or fi creznd veneticii tia despre el? C e btrn i bicisnic, c nu mai poate ridica sabia i c de aceea fugise n pduri. Dar de ce s-l cread trdtor? Numai pentru c s-a ascuns n pdure? Nu vd c e btrn? i deodat btrnul i ridic privirea grea spre el, iar romanul citi atta dispre n ochii lui, i buzele i erau att de strnse, nct nelese c nici moartea nu i le-ar fi putut dezlipi. Strig-le! url centurionul, lovindu-l cu latul sbiei. Strig-le! Striga-le! Strig-le! Strig-le! zbiera de cte ori l izbea. Btrnul nu-i dezlipi buzele. Centurionul veni n faa lui, desfigurat de furie. Strig-le! Am s le strig rosti el trgnat, privindu-l piezi. Aa am s le strig, spuse, i l scuip n fa. Cu un singur gest, centurionul i retez capul, apoi l cspi mpungndu-i de nenumrate ori pieptul, rcnind: Barbarule. Barbarule! Barbarule! Laberius Maximus i ddea seama c de victoria n aceast lupt depindea mersul de mai trziu al rzboiului. Moralul trupelor sale depindea de repeziciunea cu care cucerea aceast cetate. Totul trebuia jucat pe o singur arunctur de zar. i i promisese lui Traian c o s coboare primul spre Sarmizegetusa. Chem cpeteniile ntr-un sfat ce inu pn trziu, apoi lu hotrri de seam. Atacul trebuia dat noaptea. Ferii de ntuneric, vor gsi mai uor un col prin care s se strecoare nuntru. Cu toat graba lui Laberius, trecur totui dou nopi n care nu se ntmpl nimic, i cei din cetate crezur c s-au hotrt pentru un asediu ndelungat. Primul lucru la care s-a gndit Dates a fost apa. Bazinele erau mici pentru numrul mare de oameni care dduser nval n
210

cetate i ncepu s mpart apa, drmuind-o. Singura lor salvare ar fi fost o ploaie bun. De diminea pn seara oamenii stteau la rnd n faa bazinului, pentru a primi o anume msur de ap. n a treia noapte romanii tulburar linitea vremelnic. Pe cer aprur deodat primele sgei de foc, care se nfipser n stlpii palisadei i n acoperiurile de indril. Sgeile aveau n vrf omoioage de cli mbibate cu rin. n prima clip cei din cetate srir s ia ap s sting focul, dar Dates i opri. Ce vrei s facei? Romanii asta vor, s ne terminm bazinele cu ap. Lsai casele s ard. Putem sta i fr ele. Scoatei tot ce este de mncare i lsai-le prad focului. Ard palisadele! strig cineva din mulime. Pentru palisade cheltuii ap. Nu lsai s se ntind focul. Smulgei sgeile nainte ca lemnul s ia foc. n scurt timp, cetatea era roat o vlvtaie, iar oamenii fugeau nnebunii de colo-colo, unii s mai salveze cte ceva, alii s se fereasc de acoperiurile care ameninau s se prbueasc. Lu foc i foiorul de lemn al locuinei lui Dates. Primul gnd fu s salveze signele romane. Trimise un otean dup ele. Atta foc i atta cldur nfricoa. Copiii ipau speriai, ascunzndu-i capetele la pieptul mamelor. Pe casele care nc nu luaser foc se urcaser brbaii i pndeau sgeile, s le trag repede din lemn i s le arunce. Se ntmplar, acolo la palisade, lucruri ngrozitoare. Sgeile erau smulse cu minile i carnea sfria adesea, ars de flcri. Scrnind din dini, otenii trgeau de ele, neinnd seama c le luau foc mnecile. Alii rupseser poalele cmilor i-i nfuraser cu ele palmele, ca s nu se ard. Grosul trupelor romane atac apoi pe poarta dinspre pdure. n ntuneric se auzir mai nti strigtele lor, apoi aprur ca nite umbre vii. Aruncar iar funii cu crlige, dar ridicar i scri pe valul de pmnt. Cnd ajungeau pe creasta dealului, se lipeau de palisad, celor din cetate fiindu-le greu s loveasc drept n jos. Cei care reuir s se piteasc sub palisad ncepur s taie cu toporitile. Unii ciopleau, n timp ce alii ineau scuturile deasupra, ca s primeasc n ele pietrele. n cealalt parte, n linitea cea mai mare, se apropiau dou
211

centurii, anume pregtite pentru a trece de valul de pmnt. Ascuni de ntuneric i de hrmlaia luptei, ei ajunser chiar sub palisad i ridicar scri. Atunci fur vzui i izbucnir primele strigte de spaim. Dacii nu se ateptau la un atac din aceast parte, unde peretele muntelui se continua cu valul de pmnt, urcnd amndou drept n sus. Romanii nfipseser rui n pmnt, proptiser treptele scrilor n ei, ca s nu alunece, i aa, din scar n scar, ajunseser sus. Pn cnd s vin lupttorii i n partea asta, mai bine de treizeci de romani sriser dincolo de palisad i, scut lng scut, rezistar atacurilor, n timp ce alii i alii urcau ntr-una. Vestea c romanii snt n cetate strni o mare panic, mai, ales n rndurile femeilor i copiilor, care ncepur s ipe, nfricondu-se i mai ru. Cnd lui Laberius i se aduse tirea c primii soldai din legiuni trecuser palisad, ddu un strigt de bucurie i porunci ca alte centurii s se avnte prin acel loc. Atacul la intrarea valului de pmnt continua i el. Poarta intrrii era fcut din trunchiuri groase ca mijlocul unui om, prinse n centuri late de fier. Ca s poat fi deschise, ele aveau n partea opus balamalelor o roat cu spie solide, pe care alunecau. O brn aproape la fel de groas era prins de-a curmeziul lor, sprijinit pe dou urechi. Dup ce btur cu berbecele n ele, romanii aduser un vas cu rin i unser trunchiurile, apoi se retraser i aruncar sgei cu foc. Flcrile se ntinser repede i nimic nu le-ar fi putut liniti. Poarta era un rug care peste puin timp avea s se prbueasc. De data asta cavaleria, care producea mare spaim, sttea gata s se repead. Poarta czu mprtiind milioane de scntei. Flcrile nc mai jucau pe trunchiuri cnd cavaleria se arunc nainte. Dar clreii se trezir n culoarul ngust dintre valul de pmnt i peretele de zid, nscndu-se o mare nvlmeal. De pe zid i din cele trei turnuri de straj ncepu a ploua cu bolovani asupra cailor i clreilor, care noapte fiind se mbulzir unii peste alii, clcndu-se n picioare. Cei care o luar spre dreapta se trezir n faa intrrii astupate cu coloanele sanctuarului, iar alii din spate i mpingeau nainte, strivindu-i n zid. Caii se mpiedicau i-i
212

aruncau stpnii din a, i clcau cu copitele, strivindu-i. Se nscu un vaier i un ipt fr margini, n care rzbteau strigtele dezndjduite ale celor mpini spre perete: napoi! napoi! Unde napoi? De ce napoi, cnd ncolo era intrarea? napoi, adic afar din cetate? Unii strigau napoi, centurionii, dimpotriv, cu sbiile sus, porunceau nainte! Ei nu tiau de zidul care se unea printr-un perete cu valul de pmnt, nchiznd drumul. Muli pierir strivii de cai, sau lovii de pietroaiele aruncate din turnul aezat chiar n colul zidului de piatr. Cei care scpar spre stnga i reuir s se strecoare printre bolovani, se trezir n cetate i pornir n galop s semene moartea, tind n dreapta i-n stnga pe oricine ntlneau n cale. La lumina flcrilor care mistuiau casele, clreii fugreau femeile i btrnii, i pn nu le aruncau capetele de pe umeri nu se lsau. Otenii ncercau s-i ntmpine, reteznd picioarele cailor, sau speriindu-i i fcndu-i s sar n foc cu stpn cu tot. mpingeau cu furcile n crupe, dndu-i spre flcri. Lotrinius, fugarul roman, era aprig i necrutor. Gsise o furc zdravn pe care o proptea n gtul clreilor, rsturnndu-i, apoi le nfigea colii n cap. mbrcmintea lui l ajuta; romanii nu se ateptau s fie izbii de el, deoarece mai purta nc mbrcmintea de-acas. Dates poruncea otenilor cum i unde s lupte, dar acum nu-l mai asculta nimeni. Lupta se ddea peste tot unde se ntlneau un roman i un dac: printre case, n case, pe scrile locuinelor-turnuri, pe palisade. Vznd c cetatea va cdea n mna dumanului, Dates chem civa oteni i i puse s drme o parte a palisadei, ct s se strecoare prin ea femeile i copiii. Le-a dat drumul mai mult rostogolindu-se, dar pdurea era aproape i alt scpare pentru ei nu era. Romanii treceau prin sabie tot ce se ivea n cale. De aceea fu nevoie s organizeze o aprare n partea aceea, ca s le dea rgaz fugarilor s prseasc cetatea. Ziper ncrucia sabia cu cte doi-trei dumani deodat, nvrtindu-se printre ei ca o zvrlug. Scpase doar fichiuit de vrfurile sbiilor dumane. Era zgriat n cinci-ase locuri i cmaa i se nroise la piept, dar nu se lsa. Un centurion, vzndu-l cum lupt i plcndu-i nfiarea lui,
213

porunci celor care l atacau: Prindei-l viu! Viu l vreau! Se gndea c un dac aa de falnic era darul cel mai potrivit pe care putea s-l duc lui Laberius. Auzind porunca, un soldat se trnti pe burt i se furi prin spatele lui Ziper, prinzndu-i picioarele n brae i rsucindu-i-le. Alii doi srir i-i apucar braele. Ziper urla i se zbtea cu atta furie, nct cei care i ineau braele l scpar. Totui nu putu face nici un pas, pentru c romanul care i prinsese picioarele parc se lipise de el. Se repezir patru la braele lui, i furia i deveni neputincioas. Reuir s-i lege minile i picioarele, trndu-l spre palisad, ntr-un loc mai ferit. La Dates veni alergnd un otean: Ziper a czut n mna romanilor. Unde e? L-au legat i l-au dus spre palisad. Dates nu mai inu seam de nimic i se avnt ntr-acolo, urmat de patru oteni, care se nimeriser lng el. Izbeau n stnga i-n dreapta cu o putere pe care numai furia i dezndejdea o pot da. Dar era cu neputin s se apropie, pentru c de afar nvleau alii i alii, pe jos sau clri, strivindu-i sub greutatea numrului mare. Se trezir i ei aproape nconjurai, i n-ar fi scpat, dac n-ar fi fost n apropierea palisadei. Cercul se strngea n jur, forndu-i s se arunce n afar. Czur pe peretele abrupt al valului de pmnt i se rostogolir pn jos, n vale, izbindu-se de bolovanii aruncai din cetate sau trecnd prin cenua caselor ce arseser cu doua nopi n urm. Dates rmase cu faa n sus, cu braele rstignite, ameit i att de slbit, nct i era cu neputin s-i ridice mcar capul. Sttea cu ochii nchii, cu sufletul sfiat de necaz, sleit de ultima pictur de putere; i toat aceast neputin fizic, i durerea pierderii mamei, i a prietenului, i nenorocirea de a ti cetatea n minile dumanului, i amintirea femeilor cspite, toate se strnser n pieptul lui ntr-un cocolo fierbinte care i se ridic n gt, fcndu-l s izbucneasc ntr-un plns de copil, disperat i neputincios. optea ntr-una, cu nemsurat pornire: i ursc! i ursc! Trebuia s se duc s moar n lupta asta! Trebuia! i poruncea
214

s se ridice i s porneasc ntr-acolo, dar nu se putea urni din locul acela, i era cu neputin s-i mite braele i picioarele, pe care le simea ca de plumb. Ultima pictur de vlag se scursese din ele. Dates! Dates! se auzi el chemat. l gsir i-l ridicar n picioare. napoi, n lupt! porunci el. Trebuie s-i spunem lui Decebal! Vino! Se lu dup ei, mpleticindu-se, fr putina de a se mai mpotrivi. n vale se lsase linitea. Romanii urcaser toi n cetate. Gsir un cal rtcit, ce-i pierduse stpnul i cei care-l ridicaser pe Dates, l aruncar n a, i lovir cu latul sbiilor crupa animalului. Calul porni n galop spre Sarmi. Tnrul dac nu-i ddea seama de unde-i vine sfreala pe care n-o putea nvinge, dei lupta cu ea din rsputeri. n focul btliei nici nu simise sabia care i se nfipsese n spate, alunecnd pe osul coastei. Cmaa i era roie, i pantalonul, i aua calului Simind cum l prsesc puterile i temndu-se s nu cad din a, se ag cu amndou minile de gtul calului i aa ajunse la Sarmi. Opri chiar la ua locuinei-palat, dar cnd vru s descalece, se prbui cu faa n jos i rmase nemicat. Din toate prile srir ajutoare, iar strigtele de mirare i spaim ajunser la urechile lui Decebal, care cobor n grab. Dates, biatul meu! opti regele, vzndu-l. Cmaa avea piepii ari i spatele rou de snge; faa i era nnegrit de funinginea tears o dat cu ndueala, chiar prul i mirosea a prlit. Unchiule Sargedava e n minile dumanului Regele primi vestea ca pe o lovitur in piept. i muc buzele i ntreb: i Ziper? L-au legat i l-au luat cu ei. Cum de s-a lsat prins? strig regele. Trebuie s fi fost greu lovit, dac n-a mai avut putere s-i strpung pieptul. Dates se mpletici, gata s cad din nou, i cei din jur l prinser la timp. l duser pe brae pn sus. Chemai-l pe Vezina! porunci regele.
215

Marele Preot i leg rnile, apoi se aez i el pe un scaun, lng pat. Decebal sttea cu coatele pe mas i cu capul n palme, dup vechiul lui obicei, cnd rmnea dus pe gnduri. Rmaser mult timp fr s schimbe o vorb. Regele se gndea la Sargedava la Sinna, acum prizonier la nenorocirile pe care tia c le aduce cavaleria lui Quietus n muni la naintarea lui Traian dinspre soare-apune la nepotul lungit lng el. i ridic privirea grea de gnduri, i aintindu-l cu ochii si roii de suprare pe Vezina, i spuse abia auzit: Vezina, trebuie s trimitem soli de pace! Marele Preot i ls capul, n semn de aprobare. De aproape zece zile ciocanele i cazmalele nu conteneau n toate cetile dacilor. Zidurile trainice erau desfcute piatr cu piatr, sub privirile grijulii ale militarilor din legiuni sau din trupele auxiliare. Dacii lucrau n tcere, nbuind n piept durerea nfrngerii. Prin toate locurile umblau nvingtorii, cutnd prizonieri chiar i pe aceia luai cu ani n urm de la Fuscus i care lucrau acum la minele din Appulum sau sclavi fugii de la stpni, sau fugari care aveau s-i ispeasc pedepsele. Prima grij a lui Dates, cnd se putu da jos din pat, fu s se duc la Livia i s-o pun la adpost, mpreun cu tatl ei. Pe fat a dat-o n grija Curtei, dup ce au mbrcat-o n straie de femeie dac. Btrnul Plautius tremura doar pentru ea; lui nu-i mai trebuiau de mult zile Pe Dates l nduioa resemnarea cu care suferea Livia. n clipa n care aflase nenorocirea, ridicase ochii la cer i murmurase: Aa a vrut Domnul. Cnd au rmas numai ei doi, Dates i-a promis c va face orice pentru a-l gsi pe Ziper, dac mai era n viaa, c-l va rscumpra cu tot aurul Daciei. Ochii fetei lucir pentru o clip, apoi se plecar, iar buzele murmurar ceva de neneles pentru el. Rostea ncet, dar din tot sufletul, o rugciune, cernd lui Dumnezeu s ndeplineasc voina lui Dates. De data asta Curta nu se mai ndeprtase de patul n care zcuse Dates. Din porunca lui Decebal, dar i din dorina ei de a fi ct mai mult n preajma lui, ea i ngriji rnile. Vorbir puin, ca doi oameni care de curnd s-au cunoscut. Niciodat nu-i amintir
216

ceea ce fusese n trecut, de parc el n-ar fi strns-o nicicnd n brae i ea nu i-ar fi promis c-l ateapt, singurul prilej de a schimba cteva vorbe erau Ziper i Livia: fceau planuri cum s-i scape prietenul din robie. Acum rzboiul se terminase, Dates i mbrcase iar vesta de piele i se tot gndea ce ar fi mai bine s fac pentru Ziper. Un otean l vesti c Decebal vrea s-i vorbeasc i se grbi s i se nfieze. Regele nu era singur, ci mpreun cu Vezina, Butes, Duras i Bicilis, care acum era mai tot timpul n preajma lui Decebal. Dates bnui c era vorba despre un sfat de seam, i primele cuvinte rostite de rege i artar c nu se nelase. Dar nu numai Dates bnuise c este vorba despre un sfat deosebit, ci i Iudenus, al crui rol era tocmai acela de a trage cu urechea i de a afla ce anume se punea la cale. Mai ales acum, dup ncheierea pcii, primise prin Arinius porunc, chiar de la Traian, s fie cu ochii n patru i s afle dac Decebal are de gnd s calce condiiile pe care i le pusese. El i Arinius erau oamenii de ncredere ai mpratului la Sarmizegetusa, de la care primea veti sigure i la termene stabilite printr-o iscoad care venea aici ca negustor de vase de sticl. Poate c celor de la Sarmi ar fi trebuit s li se par ciudat c romanii, care cutau cu fetila orice venetic fugit din imperiu, de Arinius nu se legaser niciodat, dei toat lumea tia c venise chiar din inima Latiumului. Dar cine s mai gndeasc la asemenea fapte n focul acelei nenorociri? n urechile dacilor nu rsunau, de diminea pn seara, dect bocnitul ciocanelor i icniturile oamenilor care se opinteau s drme pietrele zidurilor. Loviturile ciocanelor erau ca o venic aducere aminte a celor ntmplate, mai ales c la tot pasul te ntlneai cu soldai din legiuni care se plimbau de colo-colo zngnind sabia la old. Iudenus, ca cel mai de seam scrib, se bucura de mult respect i se putea furia oriunde, dar mai ales spre sala mare, n care se ineau sfaturile, i unde adesea era chemat s ntocmeasc tot felul de scrisori. Camera scribilor era desprit de sala mare printr-un coridor lat de numai o jumtate de pas. Cnd scribul ajunse s-i lipeasc urechea de u l auzi pe Decebal, care era chiar n apropiere, spunnd celorlali: Traian trebuie s moar!
217

Iudenus se cutremur la auzul acestor vorbe i mai ales a felului cum fuseser rostite. Niciodat nu mai rspicase cineva vorbele cu atta patim. El e dumanul nostru cel mai mare. Fr el, Roma nu i-ar fi pornit legiunile ncoace. El a jurat s supun Dacia. Nu vom fi linitii, atta timp ct Traian va fi n via! Ce s facem, Decebal? l ntreb Vezina. Crezi c e uor s-l trimii pe Traian dincolo de apa Stixului? Tu ai s ne ajui, Vezina, cu buturile tale. Numai tu tii s fierbi buruieni i s pregteti licori din care doar cteva picturi scurteaz viaa. Da, pot s pregtesc o asemenea licoare. S hotrm cine s plece la Roma, s-o toarne n cupa de aur a mpratului. Poate un dezertor din legiuni, pe care s-l umplem de aur. Am auzit de unul, Lotrinus, condamnat s moar, care ar fi bun pentru aceast treab, mai ales c e iubitor de aur, ca orice roman. Lotrinus i-ar putea veni de hac lui Traian. S-i cumprm sufletul! La aceste vorbe ale regelui, Dates fcu un pas n faa i spuse: Decebal, mare greeal faci, cnd crezi c o fapt ca asta poate fi ncredinat unui suflet cumprat. Sufletul cumprat e la, l copleete frica, cel care se las cumprat iubete prea mult viaa. Cum crezi c i-ar da-o, cnd el abia ateapt rsplata? Adevrat vorbete! l ntrerupse Vezina. Plec eu la Roma, unchiule! ceru Dates, cu o hotrre care greu putea fi clintit. O atept pe Sinna din zi n zi. Romanii au promis s-i dea libertatea. Mai nti de tine va ntreba. Dac i spui c m-am dus s-o rzbun, ai s-i uurezi ateptarea. i apoi, tii ct ine la Ziper M duc la Roma i dup el, unchiule! tiam c mai nti la el te-ai gndit. Bine, Dates, du-te i scap-i prietenul dac-l mai gseti cu zile. Oare o fi rbdat el lanul robiei? M ateapt, unchiule! Du-te, Dates, dac asta este credina ta. Dup ce a ascultat totul, Iudenus s-a grbit spre Arinius. Veste mare, Arinius! i-a strigat, de cum a dat cu ochii de el.
218

O, Arinius, iat c a sosit i ceasul nostru! Bucur-te, prietene! Nu i se ntmpl de dou ori n via s dea peste tine un noroc ca sta. Numai s ne dea zeii gndurile bune ca s scoatem ct mai bun ctig din vestea aflat. Chiar mpratul o s ne cheme la el i o s ne umple de aur din cretet pn n tlpi. Acum chiar termin cu surghiunul de aici, plecm din mijlocul barbarilor tia ce duhnesc a blan de miel de la zece pai. Pe Aventin mi voi ridica palatul, sau pe Via Sacra, s privesc seara plimbarea lecticilor. Niciodat nu-l mai vzuse Arinius att de tulburat pe tcutul su prieten. Pentru un om de vrsta lui, trncneala de pn acum era mai mult dect ciudat. Nu cumva, aflase cu adevrat o veste mare? Atunci de ce nu i-o spunea i aiura tot felul de alte prostii, descoperindu-i cele mai ascunse dorine? Iudenus nu-i mrturisise niciodat pn acum visul lui de a se napoia la Roma, cnd i va putea cumpra un domus. Prea un btrn resemnat cu viaa lui de acum, fr visuri de trai nobil. Arinius nu bnuia c Iudenus mai visa s-i cumpere sclave frumoase! Oprete-te din trncneal i spune-mi odat despre ce este vorba? Ne-am mai fcut odat planuri pe degeaba. Decebal vrea s-l omoare pe Traian! trnti el vestea, ntr-adevr demn de luat n seam. Cum s-l omoare? Dates, nepotul lui, va pleca n cel mai scurt timp la Roma, ducnd cu el o sticlu din licorile lui Vezina. Numai dou, trei picturi din ea, dac vor ajunge n cupa lui Traian, Roma va trebui s-i gseasc un alt mprat. Vestea era mare, avea dreptate scribul, mai ales c era vorba chiar de viaa mpratului. i cum crede el c se va apropia de Traian? N-am aflat nc, dar bnuiesc c se va duce cu o solie din partea lui Decebal. Dac i va trimite o scrisoare, primul care va afla vei fi tu. Doar mna mea o va aterne pe papirus. Arinius rmase pe gnduri, apoi murmur cu o bucurie mocnit: Da, da, prietene, mi se pare c ai dreptate. Vestea asta o s ne duc pe amndoi la Roma. A doua zi, Vezina l lu pe Dates n sanctuarul mare, unde i avea borcanele, amforele, i vasele n care fierbea ierburile i i
219

ddu un mic vas de argint, nu mai nalt de o jumtate de deget, i nici mai lat, dar turtit. O mic amfor. ndesa n faa tnrului un mic dop de lemn, apoi prinse deasupra capacul de argint, care se prindea n dou cheutori, fcute de un adevrat maistru giuvaergiu. S te fereti de licoarea dinuntru, Dates, fiule. Nici pe mn s nu-i cad. Iar cnd o fi s-o foloseti, rstoarn din ea cteva picturi, c snt de ajuns pentru ceea ce vrei tu. Ascunde-o n locul cel mai tainic. n aceeai zi, Decebal l duse n tezaur, o ncpere cu pereii din marmur cumprat de la greci, alb-vineie, spat chiar sub locuina-palat, i n care se cobora pe o scar tiut numai de puini oameni. Scara ncepea chiar n camera regelui i pe nicieri nu se mai putea ptrunde n tezaur. Dates nu intrase niciodat aici, i se mir cnd vzu unde l duce regele. Uite, Dates, aici este aurul rvnit de Roma. Tnrul rmase uluit n faa minuniilor pe care le vedea. Nu vzuse nc la Roma cupe att de mari, din aur greu, btute n perle, nicicnd nu admirase vase att de strlucitoare, nu bnuise niciodat c aici snt atia bani, de toate felurile i din toate prile lumii: thasieni, macedoneni, pontici, celtici, romani, cnidieni, lysimachi, kosoni, i denari, i tetradrahme, i stateri de argint, cea mai mare parte btui n Dacia i imitnd destul de bine pe cei strini. De unde atta bnet, unchiule?! se mir tnrul. Toate acestea snt aici dinaintea noastr, Dates. Muli bani au fost btui chiar de marele Burebista, de care vorbesc cntecele noastre. Alii de Coryllus, sau de cel care mi-a ncredinat toate astea, unchiul meu, iscusitul Durbaneus. Asta este averea dacilor, cu care putem cumpra multe de la Roma. Te-am trimis acolo, ca s tii mai bine dect mine ce s faci cu acest tezaur, cnd mi vei lua locul. Unchiule! opti tnrul, nfiorat, de gndul c ntr-o zi numai el va putea intra aici. Cu aurul sta, la Roma se cumpr i suflete. Ia, Dates, du romanilor aur, i adu-l napoi pe Ziper! Roma vrea aur, du-i aur! Dac ai s poi, cumpr cu el i pacea, avem nevoie de rgaz,
220

pn s ridicm iar zidurile pe care le prvlim acum sub ochii romanilor. Drumul s-l faci n cea mai mare tain. Au stat mult de vorb, acolo, lng tezaur, departe de orice ureche vrjma. Decebal i-a ascultat nepotul, uimit i ncntat de ceea ce-i spunea. Multe din temerile care i rscoliser pn de curnd sunetul se spulberaser. Avea un urma aa cum l dorise: luminat, viteaz i plin de dragoste pentru pmntul Daciei. Iudenus a tot ateptat ca regele s-i cear s ticluiasc scrisoarea pentru Traian, dar n zadar. Iar Arinius nu-l mai slbea deloc cu ntrebrile: Pleac sau nu pleac? Dates va fi iscoada? Pe ce drum o s apuce? Cine are s-l nsoeasc pn la Roma? Scribul ridica din umeri i cuta s-i liniteasc prietenul nerbdtor: Ateapt, Arinius. Un drum ca sta se pune greu la cale i, mai ales, e nvluit n tain. De unde vrei s aflu toate astea? Trage i tu cu urechea, ntreab pe departe, doar eti acolo. Uor de zis, greu de fcut! Dac vrei s tii, am tras de limb chiar pe cei care i vor pregti bocceaua de drum, dar nc n-au primit porunc s-o fac. mbrcmintea cu care a venit de la Roma este nc n lada ei. Poi s-mi spui cum va ncerca s ajung la Roma, dac nu folosindu-se de ea? Ai i tu dreptate, dar asigur-te c vei afla la timp cnd i va scoate toga din lad. Stai linitit n privina asta. Ai ntiinat la Lederata? i la Lederata, i la Dierna i la Drobeta e pndit de oameni anume pui ca s-l prind. Mare jale o s fie la Sarmi, cnd s-o afla. Decebal va fi n stare s dea tot tezaurul numai s-l capete napoi. S fii sigur de asta. Arinius i frec palmele mulumit. Stranic afacere se ivise t trebuia s trag ct mai multe foloase de pe urma ei. Dup dou zile de la acest schimb de vorbe, Arinius se trezi cu Iudenus n puterea nopii. Ce s-a ntmplat, Iudenus? O, Arinius, cu ce am mniat-o noi pe Fortuna, de nu ne-a aruncat din cornul ei dect sperane dearte! Vorbete odat, nu te mai tngui atta! I-a fi trimis libaii din toate cele douzeci i ase de temple
221

pe care le are la Roma! Arinius, Fortuna N-ai de gnd s-mi spui o dat ce s-a ntmplat sau am s-i ascult tnguirile pn n zori? Dates a plecat! M ateptam la asta. Dar a plecat nc de acum trei zile. Credeam c e la Sargedava, sau n alt parte, pentru c toate togile snt n lad. Am cumprat cu bani grei omul care a pndit tot timpul Cel puin al aflat ncotro a apucat-o? Nimic nu mai tiu peste ceea ce i-am spus. A plecat, a plecat i noi n-am vestit la Lederata. Acum trebuie s fie departe, i cum s-l mai gsim? Afl cel puin de cine este nsoit. Asta tiu. De fugarul Silvanus. Trimite nc n noaptea asta veste la Lederata i la Dierna, poate c, cine tie, o mai fi poposit pe undeva. Alerg la centurionul care supravegheaz cetatea. Iar tu, f orice ca s afli ceva care ne-ar putea pune pe urmele lui. O, Fortuna, Fortuna! Degeaba e plin cornul tu cu toate buntile lumii

222

Timocles, negustorul de papirus


e cheiul portului din Tomis stteau de vorb doi brbai, privind spre o corabie pe care o descrcau sclavi musculoi, nirai unul n spatele celuilalt. Corabia adusese vin de Chios i Falern, foarte cutat aici, dar i n alte ceti din Moesia Inferior. Unul dintre cei doi brbai era un grec pntecos, care sufla ca un cal dup ce i-a terminat cursa ntr-o ntrecere de circ, al doilea era tnr i elegant, dovedind prin fiecare gest, i prin felul cum vorbea, originea lui nobil. Grecul gras era un armator care aducea butur aleas i vindea prin oamenii lui, tocmai la Axiopolis, Ulmetum, Carsum i chiar la Troesmis, acolo unde erau castre romane i vaduri bune pentru negustorul de vinuri. Pentru c, tiut este, tot militarul, de la soldatul de legiune i pn la centurion, n timpul liber, mai ales n zilele de dup sold, golete cu plcere o can de vin bun. Grecul tnr i elegant, dei nobil de origine, se apucase de negustorie, deoarece tatl lui aa i mrturisise armatorului vnduse cea mai mare parte din pmnt i o pierduse la jocurile de
223

noroc. Nu-i prea deloc ru, pentru c negoul i mergea bine. Legase multe prietenii n Aegiptus i Pergam i ducea la Roma, i n alte pri ale lumii, papirus i piei de miel tbcite, cutate i ele pentru scris. Ajunsese pn la Tomis, auzind c aici ar putea gsi piei de miel mai ieftine, pe care s le prelucreze apoi n atelierele pe care le avea la Roma, undeva la margine, spre Porta Flaminia, n apropierea Tiberisului, pentru c la tbcit ai mare nevoie de ap. Tnrul grec gsise ceva piei, era mulumit de rezultatele cltoriei pe aceste meleaguri, necunoscute lui pn acum, dar avusese un ghinion care l fcuse s intre n legtur cu armatorul Polluces, acesta fiind numele grasului. Corabia care venea s ncarce pieile se sprsese de stnci n apropiere de Bizantium i nu-i sosi dect numele. Aa se fcea c acum tocmea una dintre corbiile lui Polluces, de care acesta s-ar fi desprit. Nu era un vas prea mare, dar prea solid i n stare s nfrunte o furtun, adic nu-i era team s-i ncarci marfa pe ea. Veniser amndoi pe chei, pentru ca tnrul Timocles s se conving nc o dat c armatorul nu-i ludase degeaba corabia pe care o avea de vnzare. Mine e goal i dac ne-nelegem, i nchiriez i sclavii, s-i ncarce pieile, se oferi grasul suflndu-i nasul cu toat puterea ntr-un sudariu pe msura lui. Cred c e tocmai ce-mi trebuie, spuse Timocles, mngindu-i brbia scurt, neagr ca pana corbului, dei avea ochii albatri ca cerul. Acest contrast i ddea ns un farmec deosebit, pentru c att barba, ct i sprncenele i prul, la fel de negre, scoteau i mai bine n eviden albastrul dulce al ochilor. Preul este acela pe care i l-am spus, i s tii c nu e deloc mare. Eu am pltit-o de dou ori pe-atta, dar pentru c nu mai e nou Dei vezi ct e de solid. Grecul tnr zmbi subire i fcu un gest care l opri pe gras din vorb. Ce rost mai aveau toate minciunile pe care le nira, dac se prinsese la nvoial? Era sigur c nu dduse pe ea nici jumtate din preul pe care l cerea, nu de dou ori mai mult. i mai ales grasul uitase c tnrul fusese cel care i oferise preul. Poate c era att de mare, nct Polluces se simea obligat s-l justifice. Tnrul i spusese pe leau c avea nevoie, n timpul cel
224

mai scurt, de o corabie, deoarece se stricau pieile cumprate i ar fi fost n pagub i mai mare. Atunci tocmeala e fcut! Nu mi-am dezminit niciodat numele, i n-am s-o fac nici de data asta, l asigur tnrul. Timocles1 m cheam, dup cum ai auzit. Am auzit eu, dar tii c pn nu vezi aurul n pung, tot nu eti sigur. Disear ai s-l primeti. Poruncete sclavilor s termine mai curnd descrcatul i spune celor de la vsle c de astzi eu snt stpnul lor. Corabia avea un singur rnd de vsle, format din cte cincisprezece vslai pe fiecare parte. Ca orice vas de transport, nu era prea lung, dar pntecoas. Sub acoperiul boltit de la pupa erau dou mici ncperi, fiecare cu cte dou paturi suprapuse, n care locuiau eful echipajului i, cnd era cazul, stpnul. n mijloc era nfipt un catarg zdravn de care atrna o pnz ptrat, folositoare cnd vntul btea din spate. Timocles plti corabia pn la ultimul denar i Polluces abia dup aceea se art pornit pe stat la taclale, n faa unei sticle de vin pstrat anume pentru sufletul su. Eti un adevrat grec, i spuse el tnrului, gndindu-se la afacerea bun ncheiat. Simpatic i de treab. Ce pcat c i-ai uitat limba trind printre romani. E singurul lucru care nu-mi place la tine. Tatl meu s-a mutat la Ostia cnd eu nc nu rostisem nici o vorb. Pe mama am pierdut-o curnd, i cea de a doua era fiica unui negustor roman, care nu tia o boab grecete. Va s zic eti din Ostia? Frumos port! Am trecut de multe ori pe-acolo, i dac afacerile m vor duce iar, am s te caut. E de ajuns s ntrebi de Timocles, negustorul de papirus, c m cunoate oricine. Dar uite c sclavul mi aduce lucrurile. Stai aici, Callistos! strig spre cel care mna un cal nhmat la o cru nu prea mare. Cnd a auzit numele sclavului, armatorul, puin ameit de tria vinului i bine dispus de afacerea ncheiat, izbucni ntr-un rs
1

Cel cu faim bun (n limba greac).

225

zgomotos care-l fcu pe tnr s-l priveasc de sus, plin de dispre. Callistos! Ha, ha, ha! Iat numele care se potrivea acestei mutre. Vino mai aproape prea frumosule, s te vd mai bine. Ha, ha, ha!! De ce rzi, stpne? i se adres sclavul. Cnd m-am nscut eram un copil ca toi ceilali i mamei i-am prut frumos ca un zeu. De unde s tie c necazurile mi vor pleuvi cretetul i-mi vor boi faa? Acum trebuie s-mi port numele, dei numai frumos nu snt. Nu fi suprat, Callistos! interveni tnrul Timocles.. Urc lucrurile pe corabie i s ne vedem de drum. Unde zici c duci pieile? La Sais. Acolo ncarc apoi mai multe suluri de charta cmporetica cerut de mai muli negustori din Roma. Unul dintre ei este mcelar cunoscut care vinde numai nobililor, i are nevoie de mult papirus. Am i o comand fcut de un librar de lng templul lui Vertumnium, care vrea s copieze pe cteva sute de suluri epigramele lui Martialis. A ctigat bine vnzndu-i epigramele i acum, n semn de recunotin, vrea s i le copieze pe charta claudiana, lat de 17 degete. Ce i mai poate dori un poet, dect s-i citeasc opera pe un papirus att de fin i de elegant? Polluces ddu din cap a ndoial, ca un om a crui minte nu fusese niciodat preocupat de astfel de nimicuri. N-a vrut s-i mrturiseasc, dar el nici nu auzise pn astzi despre acest Martialis, al crui nume tnrul l rostea cu respect. Culmea era c nava acestui grec pntecos purta numele zeiei poeziei, Caliope. Avea ns scuza c o cumprase cu acest nume scris pe ea. De la plecarea din Tomis trecuse aproape aizeci de zile, pn cnd Caliope a acostat la cheiul Ostiei. Erau la captul unei lungi cltorii, dup ce trecuser prin peripeii destule, pentru c nu era de loc uor s porneti de la Tomis i s ajungi n ndeprtatul Aegiptus, s urci apa Nilului, pn la Sais, locul marilor meteri n pregtirea papirusului de cea mai bun calitate, apoi s iei iar drumul mrii i s ajungi la Ostia. Fcuser dousprezece zile numai din Alexandria pn la Brundisium, iar de acolo aproape
226

nc pe atta, ocolind pintenul Calabriei ca s se strecoare n sus. Tnrul grec inuse s fac el acest drum pn la Sais, deoarece voise s comande un anume papirus meterilor de acolo. Din Sais, din Alexandria, din Taenea se aduceau la Roma sorturile cunoscute de papirus: charta Augusta, de 13 degete lime, cel mai bun pentru scris, avnd faa neted i alb, charta Liviana, folosit mai mult pentru nsemnri zilnice, i socotit de calitatea a doua i, mai ales, charta Claudiana, mai lat cu 4 degete dect primele, cel mai fin i cel mai cutat, att de nobilii care trimiteau scrisori de dragoste ct i de poeii care voiau s dea o inut ct mai aleas operei lor. Pentru plebeii care aveau i ei cteodat nevoie de papirus se aducea charta plebeia, gros i plin de scame, n care pana se mpiedica mereu. Negustorii cereau charta emporetica, bun numai pentru mpachetat. Orice cumprtor de papirus, ca s se conving c primete ceea ce voia, cerea librarului s-i arate protocolul de pe sulul respectiv, o tampila pe care o puneau meterii din Aegiptus ca s arate din ce sort este papirusul respectiv. Acest protocol era motivul care l fcuse pe tnrul negustor grec s fac drumul pn n Sais, i nu se dusese degeaba. Acosta acum la cheiul Ostiei avnd n corabie suluri dintr-un nou papirus, de care nimeni nu mai auzise pn atunci. Pltise bani buni meterilor din Sais, ca s scoat aceste cteva papirusuri de o calitate excepional, fcut, de fapt, din dou foi de charta Augusta lipite una de alta, nct se remediase principala lips a sortului cunoscut, nu se mai vedea de pe o fa pe alta, i avnd amndou prile netede i bune de scris. Chiar albul papirusului parc era mai viu. Pentru prima dat la Roma se putea citi pe un sul de papirus urmtorul protocol: Charta Traiani. A doua zi dup ce Caliope fusese legat de cheiul Ostiei, Timocles porunci sclavului su preferat s caute un essedum cu care s plece n grab la Roma. Callistos nu trebui s umble prea mult, pentru c la prima taberna vzu moind un essedarius care golise cam multe ulcele cu vin, dei era doar al patrulea ceas din zi. Hei, scoal, netrebnicule, nu mai bate cu nasul scndura mesei, c n-ai s ctigi nimic din treaba asta, l zgli Callistos, ca s-l trezeasc.
227

Vizitiul ridic spre el nasul nroit mai mult de vin dect de loviturile scndurii i vznd c cel care l-a luat peste picior este un nefericit de sclav, ncepu s-l blesteme, ameninndu-l cu btaia. Era el vizitiu, dar om liber. Te nfurii degeaba, netrebnicule! continu sclavul, deloc speriat de vorbele beivului. Stpnul meu te-ateapt s-l duci ct mai repede la Roma. Hai, mic-te o dat, puturosule, i nu mai mormi n barb. Nu avea el un essedum prea grozav, dar era solid i bun la drum lung. Callistos cercet cu ochi de cunosctor cele dou roi ale vehiculului i se convinse c nu era nici o primejdie s rmn la jumtatea drumului. Calul nu era prea de soi. Dect s-i nroeti nasul cu sesterii pe care-i ctigi, mai bine cumprai puin orz pentru mroaga asta, c e gata s-i dea sufletul. O, pe nemuritorul Zeus, eu i crap cpna asta pleuv dac mai scoi o vorb! Dei nu pierduse prea mult timp, l-au gsit pe Timocles suprat, cnd au ajuns la corabie. Callistos a crat la essedum cele dou ldie ale stpnului. Cnd vizitiul se opinti s ridice a doua lad, abia o urni de la pmnt, fiindu-i cu neputin s-o aeze la locul ei. Da ce are stpnul tu n ldia asta? ntreb mirat, privind chiondor spre ea. Ce s fie, dou pietre de rni! Dup ce al golit n capul la attea oale cu vin, m mir c-l mai poi ridica i fr s al ceva n mini. Ia las-m pe mine, s vd i eu ct e de grea. Se opinti zdravn, dar nu art c abia o ridic. Al vzut c s-a putut? La Roma i ntmpin hrmlaia obinuit a oraului, ameitoare, dac nu erai nvat cu ea. Intrar n ora pe Via Portuensis, care mergea de-a lungul Tibrisului, dar pe cellalt mal de ora, fiind mai puin aglomerat. Se nserase cnd ajunser s treac apa rului pe Pons Sublicius. Cnd trecur pe lng templul Fortunei, aezat chiar pe mal, se socotir ajuni n ora. nc nu se ntunecase de tot. Tnrul Timocles se prea c plecase de mult din Roma, pentru c ochii i fugeau lacom de
228

colo-colo, dornici s vad, s-i reaminteasc, s afle ce s-a schimbat prin locurile cunoscute. Sttea chiar lng vizitiu i-i poruncea pe unde s mne. Micul essedum se strecur prin aglomeraia care nu contenea ziua i noaptea n jurul lui Circus Maximus, trecu chiar de-a lungul zidurilor lui i, apucnd la stnga, ajunse la Arcus Neronis. Timocles aflase nc la Ostia c n apropierea lui era de nchiriat un domus pe msura rangului i averii sale. Tnrul se bucurase, pentru c asta ar fi nsemnat c locuiete n apropierea Palatinus-ului, inima Romei. Cnd ajunser n faa locuinei, se ntunecase bine i Timocles trebui s loveasc de cteva ori ciocanul de u, pentru a fi auzit de ostiarius portar. Stpna era o femeie ntre dou vrste, nc foarte frumoas, cu o nfiare de o demnitate rar ntlnit. l ntreb mai mult din privire ce dorete la o or att de nepotrivit i Timocles i vorbi, dup ce se plec mai nti ntr-un salut plin de respect: Iertai-mi ndrzneala de a fi cutezat s vin la un ceas att de trziu, dar sosesc de departe i nu puteam nnopta oriunde. Am sosit din Ostia, i am ajuns n aceast cas trimis de pretorul Pandarus. nfiarea gazdei se schimb dintr-o dat la auzul numelui celui care l ndrumase pe tnr spre ea, cu att mai mult cu ct ncepuse s bnuiasc despre ce este vorba. l pofti n atrium i i art s se aeze pe un foarte frumos scaun din lemn de trandafir, cu picioarele sculptate, care se afla n faa unei msue de marmur alb de Luna. Fii binevenit n casa mea! i ur stpna binevoitoare. Prietenii lui Pandarus nu pot fi dect prietenii casei mele. Spune-mi i motivul pentru care a binevoit s te ndrepte spre mine. Grija pe care mi-o poart i respectul pentru aceast cas, onorabil matroan. Snt negustor de papirus i corabia mea a acostat de curnd n Ostia, venind tocmai din ndeprtatul Aegiptus. Negoul m-a purtat prin toat lumea, uitnd aproape locurile natale, pentru c tatl meu triete nc n Aulis, din ndeprtata Beoie, altdat n mare nflorire. Acum e btrn i puterile i-au slbit, aa c am luat n grija mea negoul cu care ne ndeletnicim din tat-n fiu. Ajuns la Roma, a vrea s rmn un
229

timp n oraul lumii, i Pandarus mi-a mrturisit c ai vrea s v odihnii n vila rustica pentru un timp mai ndelungat, fiind gata s nchiriai aceast frumoas locuin unui om care s-ar ngriji s-o pstreze aa cum o primete. Am auzit de nenorocirea care s-a abtut asupra voastr. La ultimele cuvinte rostite de tnr, femeia i ndrept privirea spre o panoplie pe care era prins o phalera, colan de aur, i un inel, tot de aur, distinciile de cavaler ale fostului stpn al casei. Panoul era nvelit ntr-o pnz fin de culoare roie i aezat chiar n locul unde cavalerul czuse pe neateptate fr simire. Nenorocirea de care ai amintit m-a fcut s iau hotrrea de a m retrage la ar, pentru un an sau doi, timp n care locuina de aici a putea s-o ncredinez cuiva. Iar dac n acest timp voi trece din cnd n cnd prin Roma, a dormi n cubiculumul de deasupra, fr s supr pe cineva, explic ea, artnd o scar interioar care pornea din colul atriumului i urca spre catul de sus. Restul domusului l-a nchiria. mi place nespus de mult, mai ales c locul e retras i nici unul din zgomotele strzii nu ajung pn aici. A putea s rmn chiar din aceast sear? Desigur, dar s vi se arate mai nti locuina. Snt att de obosit, nct a fi mulumit s vd numai patul n care pot s m culc. Tnrul ntreb ce chirie va plti i stpna spuse cu nepsare o sum pe care cnd o auzi, Callistos fu gata s scape din mn lada cu mbrcminte. Tocmai l ntovrea un sclav spre cubiculumul stpnului su. Tnrul primi nvoiala i, dup ce i ur stpnei noapte bun, se ls condus de sclavul care mergea nainte, innd n mn un sfenic n care ardeau trei lumnri. n cubiculum era aprins un opai de argint cu trei fetile, care ddeau o lumin destul de bun. Timocles constat c fusese comandat special, deoarece pereii bazinului n care se punea untdelemnul erau mpodobii cu figura unui brbat cu colan de aur i inel de cavaler n degetul mic al minii stngi, probabil stpnul casei. De mult nu se mai lungise ntr-un pat att de moale, cu saltea umplut cu fulgi. Pe corabie dormise pe una plin cu iarb de mare, tare i ndesat. i aminti ns c mai avea de fcut o treab care nu putea fi amnat. Stpna casei i spusese c poate
230

folosi orice obiect, menionnd c n camera de dormit e un cufr cam vechi, dar nc bun pentru a-i pune n el obiectele de pre i apoi s-l ncuie. l vzu n colul opus patului, ferecat cu benzi de fier i l descuie. ntr-adevr, era un cufr bun. Apoi deschise ldia grea, pe care n-o putuse ridica vizitiul beat, i lumina opaiului fcu s strluceasc sutele, miile de bani de aur cu care era plin ochi. Goli ldia n cufr i numai dup aceea sufl n opai i se culc. nc nu-i potrivise bine capul pe pern, c i adormi. A doua zi vzu cu adevrat locuina pe care o nchiriase. l trezir psrelele care ciripeau n faa ferestrelor; soarele se strecura pe lng obloane, ptnd cu lumin mozaicul cubiculumului. Cum deschisese ochii, vzuse deasupra lui pe Amor cu tolba de sgei pe umr, privind drept spre patul lui. n fiecare col al tavanului era cte unul, lucrat cu mare meteug. Pe peretele din faa patului o vzu pictat pe Venus ieind din baie, i scena i trezi deodat dorina de a intra i el n balneum, s se blceasc un ceas n apa cald. i chem sclavul i afl c totul fusese pregtit pentru baie. Era din ce n ce mai mulumit de locuina nchiriat. Din camera de dormit trecu n atrium, apoi n tablinum, n care erau dou mese din lemn de paltin, avnd n jurul lor cte dou scaune. Pe peretele opus intrrii era un pat din lemnul cel mai fin, ngust, cu un capt mai nlat pe care s-i sprijini cotul, cnd stai lungit i citeti. Picioarele lui erau din bronz cizelat, iar lemnul mbrcat n fii de filde, de dou nuane. Pe peretele din stnga intrrii era un armariu dulap plin cu suluri de papirus. Printr-un coridor ajungeai n peristylium, grdina mprejmuit din toate prile cu portic sprijinit n coloane corintice. Chiar n fa i apreau statuile a trei zeie: Flora, cu cununa de flori pe cap, Ceres, cu snopul de gru ntr-o mn i secera n cealalt i Pomone, ncrcat cu fructe de tot felul. Bazinul din mijlocul peristylium-ului era mbrcat n mozaic albastru i alb. n dreapta era balneumul, care primea apa cald sau rece din buctrie, printr-o conduct de piatr scobit i mbrcat n mozaic. Ca s nu mai fii deranjat de sclavii care aduceau vasele cu ap, turnau apa prin conduct.
231

Baia l nvior cu adevrat i se simi plin de vigoare i n stare s gndeasc la multele treburi pe care le avea. Primul drum pe care i-l propuse fu la cunoscutul librar Tryphon, cu care avea de aranjat o afacere deosebit de important. Cartierul Argiletum era n apropierea Palatinus-ului i destul de aproape de locuina lui Timocles, aa c porni pe jos, urmat de Callistos care ducea n brae cteva suluri de papirus. Librarul nc nu sosise n ziua aceea i fu invitat s-l atepte puin, deoarece stpnul venea n jurul ceasului al cincilea din zi. Timocles privi spre clepsidra de ap din perete: arta c trecuser patru ceasuri i jumtate din zi. Aadar, mai avea de ateptat nc un ceas bun pn s vin Tryphon. Ca s-i treac timpul, privi clepsidra de un tip perfecionat, deosebit de interesant, deoarece arta i ziua sptmnii. Cadranul era mprit n 24 de diviziuni, numerotate prima jumtate de la I la XII apoi iar se continua de la I la XII pentru a arta timpul dup-amiezii. Atelierul librarului avea nevoie de o astfel de clepsidr foarte bun, pe care puteai vedea i subdiviziunile ceasului mprit n 60 de prime. Scribii pe care i avea angajai Tryphon veneau la lucru la ceasul al doilea din zi i orice ntrziere era notat de un ef care dup aceea le ddea de lucru. Timocles trecu n spatele casei, unde tia c se copiau lucrrile. ntr-un peristylium nu prea mare erau vreo douzeci de mese, la care stteau douzeci de scribi, fiecare cu cte un mnunchi de penna n fa, aezate ntr-un vas. Cnd se tocea vrful celei cu care lucra, lua o alta ascuit bine, cu care continua s scrie. Nu avea timp s taie un nou vrf penei tocite, pentru c cel care dicta trecea mai departe i rmnea n urm, inndu-i i pe ceilali n loc. Stpnul fixase un anume numr de rnduri care trebuiau copiate pe zi. Tnrul grec ascult atent versurile, s le recunoasc. Da, erau din Martialis, cunoscuta satir Un om lacom. Calic e Santra i e hmesit, Un om mai lacom nici n-am pomenit. Pndete zi i noapte s-l invii, i-alearg la osp cu pai grbii. De patru ori, lihnit i hrpre, i cere fudulii de porc mistre. Muchi de trei ori i iepure, de dou:
232

Spinarea-ntreag, pulpele-amndou. Cel care dicta rostea vorbele rar, fr nici o intonaie, semnalnd fiecare semn ce trebuia pus. n curnd, douzeci de noi suluri aveau s ia loc n rafturile librriei, sporind faima poetului. Sub porticul din dreapta erau alte patru mese, i ali patru scribi, care ascultau dictarea unui al cincilea. Timocles admir mai nti statuile aezate pe acelai piedestal pe care se nlau coloanele porticului: cele noua muze. Clio, muza istoriei innd n mn trompeta cu care proclama marile victorii, Euterpe, muza dansului, cu cele dou flaute i fruntea ncununat cu lauri, vesela Thalia, cu masca comediei, posomorta Melpomene, innd n mn masca tragic a lui Hercules i mciuca sa, Tepsichore, muza poeziei lirice, cntnd dintr-o lir cu patru corzi, Erato, muza cstoriei i a dragostei linitite, Polymeia, muza imnurilor i a artei mimului, Urania, muza astronomiei, gnditoare, n mn cu un compas i Caliope, cea care inspir poeilor marile epopei. Timocles le privi ca dup o lung desprire, pentru c, ntr-adevr, de mult timp nu mai admirase o statuie bine cioplit. Ca s simt luciul marmurei, mngie faldurile togei lui Melpomene, n faa creia se oprise. Sufletul su avea n el o durere pe care numai ea ar fi putut s-o exprime. Fu smuls din aceste gnduri de versurile pe care le transcriau cei patru scribi din portic: Meedea De vrei s tii, srmano, msura urii tale Aseamn-o iubirii. S-ndur nerzbunat Regeti fclii de nunt? S irosesc eu ziua Nespus de mult cerut, nespus de greu primit? Atta ct pmntul st cumpn-n vzduhuri, i ct rosti-va cerul tiutul ir de zodii; Nenumrat ct fi-va nisipul; dup soare Ct va s zboare ziua, ca, dup stele, noaptea; Ct va rmne Ursa deasupra mrii-n care Curg fluvii tot atta vpaia rzbunrii Va crete-n loc s scad. La ultimele versuri Timocles tresri i privi n jur, de parc
233

cineva i-ar fi putut citi gndul care repeta ntr-una: tot atta vpaia rzbunrii va crete-n loc s scad. i duse mna la piept i simi sub tog un mic vas de argint, pe care l strnse n palm, ca pe o speran. Vznd c-l copleesc gnduri de care trebuia nc s stea departe, i simminte la care nu mai avea dreptul, se smulse din loc i plec din peristylium. S-a ntmplat ceva, stpne? l ntmpin ngrijorat Callistos, vzndu-i faa rvit. Ce s se ntmple, mai mult dect faptul c m-am plictisit peste poate, ateptnd? Chiar atunci apru n u i Tryphon, care abia cobora din lectica purtat de patru arapi cu pielea lucioas de sudoare. Cunoscutul librar nu era o fericire pentru lecticari, deoarece cntrea ct doi brbai zdraveni. n schimb, cu toat grsimea lui, pea zvelt i purta toga cu o elegan cum rar ntlneai la un om de dimensiunile lui. Rafinamentul i bunul gust i atrgeau imediat luarea-aminte, prin felul cum avea aranjate cutele togii, prin frumuseea fibulei de pe umr, n care era ncrustat cea mai mare perl pe care o vzuse Timocles cndva, prin cizelarea fina a inelului singurul pe care-l purta n degetul mic al minii stngi, ca i cei din ordinul cavalerilor. Cnd se apropie de el, tnrul simi un uor parfum de cuioare, dovad c punea n apa bii mirodenii orientale, foarte costisitoare. Timocles i spuse c ar vrea s i se copieze un text, i i art cele trei suluri de papirus pe care le inea Callistos n brae. Cunosctor al sorturilor de papirus, Tryphon se art deodat interesat de calitatea celui pe care l avea n mn. O! se minun el. O, ce minunie! Spune-mi ce calitate de papirus este sta i de unde l-ai cumprat? Snt negustor de papirus i ai n mn un papirus fcut anume pentru opera pe care vreau s-o copiez. Snt cu att mai curios s aflu care este poetul sau istoricul prea fericit, care o s-i vad opera aternut pe acest papirus? l vei afla n curnd. Deocamdat m bucur ca ai timpul necesar copierii ei. n cteva zile v aduc i opera. Tryphon nu se mai stura pipind papirusul, netezindu-l cu palma, privindu-l n zare.
234

Ce netezime! Ce albea! Ceru o penna i scrise ceva, apoi privi pe cealalt fa, dar nu se vedea nimic. Aternu i pe aceast parte cteva rnduri i papirusul nu supse cerneala. O calitate nemaintlnit! Snt gata s cumpr oricte suluri ai din acest papirus. Spune-mi numai de unde s-l iau. Dup ce voi avea scris opera de care am pomenit, taina mea nu va mai fi o tain pentru cel mai cunoscut librar din Roma. Tryphon se plec mgulit de apreciere i bucuros de promisiune, fgduind i el c cei mai buni scribi al librriei lui i vor copia opera. Nu-i descususe clientul cu ntrebri, dar era convins c cel care i pusese sub ochi un astfel de papirus nu putea fi un oarecare. De altfel tnrul grec i inspira cea mai mare stim, prndu-i un nobil cu gusturi alese. Era cu att mai curios, s tie ce lucrare i va aduce la copiat. Cnd plecar de la Tryphon, abia i putur face loc prin mulimea de gura casc, negustori cu buturi rcoritoare, sclavi cu greuti n crc i tot felul de ali oameni ai strzii. Lng Circus Maximus aproape c nu mai putur nainta: sute i sute de plebei discutau ptima ansele carelor care urmau s alerge a doua zi. Senatul decretase treizeci de zile de supplicationes rugciuni publice n cinstea victoriei mpotriva dacilor. Ct durase campania, zilele de circ se mpuinaser i plebeii tnjeau dup distraciile favorite: alergrile de cai, luptele de gladiatori i aa-numitele venationes, spectacole cu animale care se luptau ntre ele, sau erau vnate de clrei narmai. Aceste supplicationes fcur s izbucneasc i mai furios patima ntrecerilor, atta timp nesatisfcut. Dup rugciunea de mulumire adresat zeilor, care i ajutase pe romani n rzboi, ncepeau zilele de srbtoare. Pentru a doua zi i anunaser participarea cei mai cunoscui auriga conductori de care al celor patru factii. De-a lungul zidurilor lui Circus Maximus se fceau pariuri n care muli plebei i ddeau cei din urm sesteri, fr s se gndeasc dac a doua zi vor mai avea sau nu ce s mnnce. Acum se ncheiau pariuri i forfota din jurul circului era de nenchipuit. Fiecare striga ct l inea gura, cutnd un partener cu care s parieze. Alii se ntovreau cte doi, trei i pariau
235

mpreun, dar pn se gseau, mreau i ei hrmlaia cu strigtele lor. i, pentru c oriunde este nghesuial apar i negustorii, printre cei adunai s-i ncerce norocul se strecurau vnztorii de rcoritoare, plcintarii, mbiind cu plcinta de nut, crnarii care strigau i ei c marfa e abia luat de pe foc. Cei care vindeau vin stteau pe-aproape, tiut fiind c dup ce mnnci un crnat usturoiat, goleti i o can cu vin. Plebeii cheltuiau, beau, mncau i pariau, pentru c toi tiau de acum c Traian va da un congiarium de 650 de denari pentru fiecare cap de familie, din przile dacice. De mult nu se mai fcuse un dar att de mare pentru ctigarea bunvoinei plebei, dovad c przile fuseser peste ateptri. Timocles se gndi c nicieri n alt parte, nu puteai ntlni o amestectur att de mare de oameni ca aici, lng zidurile circului. Prin faa lui treceau cruai care tot nu aveau ce face pn se lsa ntunericul, brutari cu miros de aluat copt n penula, zarafi i vnztori de chibrituri, mcelari i tot felul de negustori mruni din pia, acrobai, buctari. Zri i toga elegant a unui nobil, pasionat i el de curse. Pe urma lui se ineau puzderie de clieni, care n-aveau ce face, nu tiau nici o meserie, nu aveau nici un mijloc de trai, i duceau zilele de azi pe mine nvrtindu-se n jurul patronului care i arunca n palm civa sesteri pe care i paria repede. Timocles se opri pe panta care urca de la circ i privi mreul edificiu. A doua zi va avea ocazia s-l vad aici pe mprat. Dac aceste zile de supplicationes fuseser votate de Senat n cinstea victoriei, era sigur c Traian va deschide ntrecerile. Trebuia neaprat s vin i el, s gseasc un loc ct mai n apropierea mpratului. Se ndrept spre cas cu mers agale, gndindu-se c muli soldai romani i lsaser capetele, pentru ca aceast pleav de oameni s se bucure i s tremure de emoie n timp ce alearg calul pe care au pariat. Mai trist i se prea c mpratul nsui nclecase i trsese sabia, ca s fac rost de pine pentru toi aceti pierde-var venii la Roma s huzureasc i s cereasc panem et circenses. Mai fusese la Roma, dar atunci privise cu ali ochi, trecuse timpul peste vrsta lui tnr, i mintea de acum nelegea altfel totul
236

Se rzgndi i n loc s se duc acas, ocoli Palatinul i se ndrept spre Forum Romanum. Avea destul timp, aa c se ducea s mai vad o dat nghesuiala de construcii din Forum i s le priveasc pe acelea care i plcuser mai mult. Poposi ctva timp lng basilica Iulia, rmase mai mult n faa templului lui Vespasian, apoi i ndrept paii spre Tibris, ajungnd n Forum Holitorium. Abia acum i mrturisi c, de fapt, voia s ajung n faa Teatrului lui Marcellus, aezat aproape de malul apei n faa insulei pe care se nal Templul lui Aeculap. Fcu nconjurul semicercului de coloane suprapuse pe trei rnduri i n urechi i rsunar strigtele i glgia unui spectacol. Dup Odeon, era construcia care i plcea cel mai mult din Roma. Nici impuntorul Colosseum nu-l impresiona att de mult. Voi s tie dac a doua zi era spectacol i nu vzu nici un anun, dovad sigur c nu era. Porni mai departe. tia unde se duce. Foarte aproape de Teatrul lui Marcellus, dup ce treci de templul lui Neptun, te trezeti n faa Teatrului lui Balbus. Abia acum i simi inima zvcnind cu adevrat, pentru c aici vzuse prima reprezentaie de mimi. Teatrul lui Balbus era cel mai mic dintre cele trei teatre ale Romei, toate aezate n aceeai parte a oraului, nspre Cmpul lui Marte. Cel mai impuntor fusese teatrul lui Pompei, pn cnd Caesar, gelos pe rivalul su, a nceput construcia Teatrului lui Marcellus, dar pe care n-a apucat s-o vad terminat. August a fost cel care i-a continuat opera, dndu-i numele lui Marculus, fiul surorii sale Octavia. Decoraiunile, statuile din interior i culorile marmorei cu care erau placai pereii au fcut ca acest teatru s fie socotit cel mai frumos din Roma. ntre aceste dou mari teatre, tot n apropierea Tibrisului, se nla Teatrul lui Balbus, mai mic, dar poate mai cu gust ornamentat dect celelalte. Fiind mai puin ncptor, locurile rezervate nobililor i cavalerilor ocupau o mare parte a teatrului, aa c i spectacolele de mimi de aici ineau seama de gusturile acestui public. Ele erau de o alt calitate dect cele din Teatrul lui Marcellus sau al lui Pompei. n aceste mari teatre se jucau spectacole care de regul aveau la baz peripeiile prin care o femeie i un amant duceau de nas un so prost, publicul izbucnind n hohote i strigte vesele de cte ori celor doi le izbutea un nou renghi jucat brbatului. Lui Timocles nu-i plceau astfel de spectacole. El venea dintr-o ar cu moravuri
237

sobre, n care oamenii aproape c-i ascundeau sentimentele i n care nimeni n-ar fi primit s vad pe scen cum este nelat un brbat i cum amantul i pune iubitei fusta n cap, n vzul miilor de spectatori. Ba i amintea c vzuse un mim n care doi mergeau i mai departe cu mngierile. i plcuser n schimb spectacolele de la Teatrul lui Balbus, unde se pstra buna cuviin i unde subiectele aveau adesea aluzii strvezii tocmai la moravurile corupte ale unor nobili binecunoscui. Subiectele acestor mimi erau inspirate de cele mai multe ori din viaa Romei i muli i vedeau nravurile satirizate pe scen. Cel mai renumit mim de la Teatrul lui Balbus era Arria, pe care nu exista nobil sau plebeu s n-o cunoasc. Se auzea chiar c nsui Traian o invita adesea la ospeele lui, cerndu-i s joace, mpreun cu ceilali mimi ai trupei, diferite subiecte care avuseser succes la public. Toat Roma tia c mpratul are o deosebit slbiciune pentru tnrul mim Pylades. Timocles se convinse c nici la Teatrul lui Balbus nu era anunat vreun spectacol. Serbrile care ncepeau a doua zi atrseser ntreg publicul spre Circus Maximus. n faa teatrului era aezat un cadran solar. Arta ceasul al optulea din zi. Acum cldura era cea mai iute, toi cei care treceau pe lng el i tergeau faa iroind de transpiraie. Oraul prea pustiu, numai n jurul circului forfota nu nceta. Cum trecu poarta locuinei, Timocles simi un alt aer. n atrium era rcoare i o lumin mat care linitea ochii nepai de soarele strlucitor de afar. n compluvium, era ap puin, dar i fcu plcere s se aeze pe marginea lui i s-i blceasc palmele. Stpna casei l ntmpin, ntiinndu-l c n dup amiaza acelei zile pleac la ar, i Timocles i ur drum bun. Simi apoi, deodat, toat oboseala plimbrii prin vpaia de afar, i nu voi altceva dect s se lungeasc n pat i s nchid ochii pentru un ceas sau dou. Callistos abia acum, cnd ajunser acas, ndrzni s se plng: Jur pe numele marelui Joe c nu mai aveam mult i capul meu pleuv se prjea. Stpne, nu puteam msura drumurile i dup ce Apollo i ducea caii la culcare? ncepusem s aud copitele celor patru cai btndu-mi n tmple i Era bine dac te bteau, ntr-adevr, Callistos, pentru c n-ai
238

mai fi trncnit fr rost. Du-te i mbuc ceva, c asta trebuie s fie pricina adevrat a suprrii tale. Ea vine mai mult de la burt dect de la capul ncins. E adevrat, stpne, c te-ai fi putut ndura s-mi cumperi o plcint cu nut, dar m-am gndit c n-o faci ca s-mi poi da mine civa denari, s-mi ncerc i eu norocul la curse. S tii, stpne, c snt un bun cunosctor al cailor i dintr-o ochire pot s-i spun care va trece primul linia de sosire. Mare hahaler eti, Callistos! l cert stpnul, dar i arunc n palm denarii cerui. Snt sigur c mine ai s ajungi cel mai bogat om din Roma. Cel puin cinci curse o s ghicesc! promise Callistos, grbindu-se spre cella servorum camerele sclavilor situate n rnd cu buctria, n partea stnga a peristyliumului. Hei, cine mi d i mie s mnnc? strig el. N-ai auzit c stpnul a poruncit s fiu servit cu cele mai bune bucate, dup cum se cuvine unui adevrat nobil? Sclavele din buctrie pufnir n rs. Se i obinuiser cu acest frumos guraliv, lng care nu te plictiseai. Ia nu mai face atta glgie m, Momus, mscriciul zeilor. Ce-ai spus? se burzului Callistos. Las c-i art eu ie, furie dezlnuit! Auzi, s-mi spui mie Momus! amenin i zvrli dup ea propria-i sanda, pe care tocmai o desclase ca s-i rcoreasc picioarele. Pe Timocles l fcu s zmbeasc aceast aprig disput, uitnd pentru o clip gndurile grave de care nu putuse scpa toat dimineaa. Pentru c Timocles avea treburi mari i primejdioase aici la Roma, i trebuia s gndeasc de zece ori pn cnd s fac un singur pas. n mintea lui avea un plan care i se prea bun i pe care l ticluise ndelung, dar iat c aici i veniser i alte gnduri de care trebuia s in seama. Cnd plecase din Aegiptus, era sigur c o s-i dea lui Tryphon s copieze Eneida, dar iat c altceva i trecuse prin minte, n ultima clipa, chiar cnd era la librar i asculta dictarea scribului. O alt carte trebuia s-i duc la copiat i pentru asta Emoia lui cretea pe msur ce soarele lungea umbra cadranului. Se urcase n pat cu gndul s doarm, dar nu putu nchide ochii, dei dorea s se odihneasc. Vznd c tot se
239

zvrcolete degeaba, chem o sclav i porunci o baie cald. Era tot ce i trebuia, i cnd socoti c apa s-a nfierbntat ndeajuns, se duse n balneum. Sttu mult timp n apa care-l frigea aproape, i se simi din ce n ce mai bine. Ceru apoi ap rece, ct mai rece, i cnd i puse toga pe el, parc era altul. n cubiculum se ndeletnici apoi cu o treab neateptat pentru un brbat ca el: i nnegri la rdcin barba crescut, apoi fcu acelai lucru cu sprncenele i prul capului. N-ar fi crezut nimeni c un brbat ca el are de-a face cu pigmentarii i c frumoasa lui barb neagr era cnit cu risc. Numai dup ce termin aceast treab, l strig pe Callistos i plec de-acas. Se oprir n faa unui domus care arta de-afar att de bine, nct sclavul fluier plin de admiraie. n vestibulum i ntmpin un btrn ostarius care se mir c-i vede la o or att de devreme. Stpna nc nu primete pe nimeni, la timpul acesta, spuse el cu glasul dogit. Timocles tia c e nepotrivit vizita, dar tocmai de aceea venise, ca s-o ia naintea altora i s-o gseasc singur pe stpna. Du-te i spune-i c o caut un vechi prieten, care i-a adus din ndeprtatul Aegiptus cel mai bun papirus pe care s-a scris vreodat. Btrnul sttu n cumpn, pentru c de multe ori veneau tineri care ineau mori s vorbeasc stpnei i ndrugau verzi i uscate, ca pn la urm s cad la picioarele ei i s-i spun c snt nebuni de dragoste. Timocles i puse n palm civa sesteri i btrnul se mbun, cu att mai mult cu ct puini erau cei care aveau grij i de el. Hai, grbete-te! l ndemn Callistos, bgndu-se unde nu-i fierbea oala, mai mult din gelozie c portarul primise un dar. Jur pe apa Styx-ului c un ntru mai mare n-am vzut n viaa mea. St cu sesterii n palm i nu alearg s fac o treab de nimica. Stpnul meu e ateptat nceteaz, Callistos! l cert Timocles, cunoscndu-i sclavul i tiind c dac s-a pornit, greu se oprete. ine i tu, s al mine la ntrecerile de care. Bnuind de unde vine mnia lui, i arunc n palm civa denari.
240

i care este numele frumosului nobil pe care trebuie s-l anun stpnei mele? ntreb sclavul. Timocles. Btrnul plec i cei doi se luar dup el, ptrunznd n atrium mai nainte de a veni rspunsul stpnei. Callistos se minun iar de ceea ce vedea. Privi ndelung frumoasele capete de lei prin gura crora se scurgea apa de pe acoperi n compluviumul din mijlocul atriumului. Deschiztura de deasupra bazinului era mai mare dect de obicei i de aceea atriumul era bine luminat. La amiaz, soarele se oglindea n apa compluviumului placat cu marmur roie i la acelai nivel cu pardoseala. Prin conducte de plumb apa de ploaie se scurgea cnd trecea de o anume limit n bazine anume fcute, de unde era luat i folosit, mai ales pentru splatul rufelor. Btrnul sclav se napoie i le fcu semn s se aeze, grbindu-se s-i ia locul n cmrua lui i s atepte o nou ciocnitur n poart. Stpna apru urmat de o sclav tnr, de fapt un copil, i cnd ddu cu ochii de frumosul grec rmase locului, cu un picior pe o treapt i cu altul pe cealalt. Snt n trecere prin cetatea lumii i n-am putut pleca mai nainte de a-mi depune omagiile la picioarele tale! vorbi Timocles cu glas nesigur, apropiindu-se. Dates! opti stpna mai tulburat dect se ateptase el. Dates este numele tu! Tnrul era n umbr i sttea cu faa plecat, nct nu-i putea privi ochii, care l-ar fi dat de gol. Fusese ns de ajuns i glasul, pentru a-l recunoate. Snt fericit c te aud rostind acel nume, prea frumoas Arria, nchipuindu-mi c i-a fost cndva drag. i chiar dac snt numai asemnat acelui brbat, e de ajuns pentru mine. Oare pot spera s rmn puin timp n preajma ta? Poftete, tinere! Fii binevenit n casa mea. Mi s-a prut c aud un vechi prieten. Arria a neles c Dates nu juca acest spectacol fr un motiv anume, i pentru c nu erau singuri, i-a rspuns aa cum atepta el. Spre mirarea tinerei fete, Arria nu l-a poftit n exedra, salonul n care stpna obinuia s-i primeasc musafirii, pentru a purta
241

lungi convorbiri, ci n cubiculum, camera de dormit. Rmaser singuri. Dates, a fi crezut c mai repede se va prbui cerul, dect s te vd aici. Mai ales acum cnd Tcu stnjenit. Cnd Roma srbtorete nfrngerea dacilor, continu el, zmbind cu prere de ru. Da, mai ales acum i de aceea nu te poi bucura c m vezi, sau altele snt motivele? O, m bucur nespus de mult, dragul meu, dar snt att de uimit, nct nu tiu ce s rostesc i ce s fac. Atunci las-m s te sftuiesc eu. Bine ar fi s m mbriezi i s-mi doreti bun venit. Parc Arria nu ateptase dect acest ndemn pentru a-l mbria ptima, ca n urm cu dou primveri. Nu se obinuia deloc cu noua lui nfiare i se ndeprt un pas s-l priveasc, apoi iar se lipi de pieptul lui. Parc eti cu adevrat grec. Brbua asta te prinde foarte bine, i prul negru te maturizeaz. Pi snt chiar un tnr nobil beoian din Aulis, i m ndeletnicesc cu negoul de papirus. Pot oricnd s-i dovedesc adevrul vorbelor. O, Dates, ct de mult schimb timpul un om! Eti cu totul altul i nu-mi vine s cred c eti tu. Chiar te rog s crezi c nu snt. Prima ta grij s fie pstrarea acestei taine. tii ce mi s-ar ntmpla dac a fi recunoscut Vorbele lui o trezir deodat i o fcur s gndeasc mai adnc la aceast ntmplare. Dates, e adevrat Te rog, Arria, nu mai rosti acest nume, nici cnd sntem numai noi, pentru c ai s te obinuieti i nu tii cnd te dai de gol. Bine, iubitule, n-am s-l mai rostesc, dei mi-e att de drag. Numele sta de grec nu i se potrivete deloc, nu are brbia adevratului tu nume. Nici n gnd s nu-l mai rosteti pe cellalt. O, neleapt Minerva, ajut-m s nu greesc!
242

Dup prima bucurie a revederii, pe Arria o cuprinse nelinitea i spaima. Mai ales dup ce nelese c Timocles va fi tot timpul ntr-o mare primejdie i c aflarea adevratului su nume l-ar aduce n situaia de sclav, dac nu cumva nsi viaa lui s-ar sfri. Era o mod n ultimul timp s ai civa sclavi daci, renumii pentru robustee i vrednicie. Traian adusese atia cu el, nct preurile sclavilor sczuser la aproape jumtate. Trgul era plin de daci brboi, n cmile lor lungi, ateptnd s capete un stpn. Cei mai muli erau cumprai pentru muncile de la ar, deoarece se pricepeau la treburile de acolo, n ara lor cei mai muli fiind rani sau ciobani. Se zicea c antrenorii gladiatorilor gsiser printre ei brbai att de puternici, nct se luptaser de la egal la egal cu ceilali, de luni de zile, i chiar de ani, antrenai i hrnii anume. Despre daci se vorbea la ordinea zilei, fie despre felul lor de a fi, fie despre hrnicia lor, fie despre ndrtnicia, lor muli i puneau capt zilelor, dup ce bietul stpn pltise denarii i-i cumprase. Dat Timocles, spune-mi ce caui aici? Ce te-a fcut s vii la Roma, unde te pndesc attea primejdii? Arria, draga mea, iat ntrebarea cea mai fr de rost, dac o pui tu. Cum poate o femeie s-i ntrebe iubitul de ce a nfruntat primejdii ca s ajung pn la ea? Puteam s-i dau o dovad mai mare a dragostei mele? Vorbele lui fur un balsam pentru inima Arriei. Muli brbai aruncau vorbe mari cu care ncercau s-o cucereasc, dar ci erau gata la o fapt pe msura acesteia? Oare exist pe lume o femeie care s nu freamte de fericire, auzind astfel de vorbe i tiindu-le adevrate? Iat, nici nu se ncheiase bine rzboiul i el venise chemat de dragostea ei, nfruntnd orice, schimbndu-i numele, poate lsndu-se blestemat de cei de-acas! l mbri i mai ptima, murmurnd: Dragul meu dragul meu barbar! Din prima clip am simit c tu eti singurul brbat adevrat! Te-am iubit din seara aceea cnd ai pit timid n urma lui Apollodorus. Te vedeam stingher, dar ceva mi spunea c eti altfel dect ceilali. n tot acest timp am tnjit dup ochii ti albatri, i dup braele tale, i nici un altul nu m-a putut face s te uit o singur clip. Femeia izbucnise ptima, copleindu-l, bucurndu-l i
243

ndurerndu-l n acelai timp. Pe msur ce o asculta, i se bucura de izbucnirea ei, se gndea c el e sincer i nesincer n acelai timp. Spunea adevrul cnd i mrturisea c s-a gndit la ea, i c venise s-o vad, i c dorise mai mult ca orice s-i mngie odat parul negru i lucios, dar nu era adevrat c de aceea luase calea Romei, ca numai pentru ea nfrunta primejdii. La Roma venise pentru altceva sau, mai bine zis, i pentru altceva, care putea s atrne mai mult n balan dect dragostea lor, dect ei doi. Era trimis de Decebal s rzbune suferinele dacilor! i asta nu avea dreptul s uite nici o clip, orict de greu i-ar fi fost! Vorbir ndelung despre felul cum o s apar el n lumea roman. Timocles i spuse povestea vieii lui, pe care de mult o ticluise, i din care reieea c se trage dintr-o familie nobil din Beoia i c tatl lui, srcind, s-a apucat de negoul cu papirus. Arria nu avea dect s recunoasc n faa celorlali c tatl ei fusese bun prieten cu btrnul Timocles. Hotrr ca a doua zi s mearg mpreun la cursele de care. Arria avea un loc n apropierea mpratului. A vrea s-l cunosc pe tnrul Pylades, despre care tiu c este n graiile lui Traian. Sau de cnd am plecat s-au schimbat sentimentele mpratului pentru frumosul mim? Nici gnd, ai s-l vezi mine n loja mpratului. M voi strdui s gsesc prilejul s-l chem la mine, s-l cunoti. Rmaser mpreun pn cnd Apollo i duse caii la culcare, dup cum spunea Callistos. Cum ieir n strad, sclavul i spuse lui Timocles, rznd ugub: Ei, stpne, cnd am vzut ochii stpnei, am fost sigur c voi dormi pe masa din atrium. Iar trncneti, Callistos? Ce s fac, stpne? Dac nici gura n-o mai deschid din cnd n cnd, care ar fi deosebirea dintre mine i unul trecut de apa Styxului? De but, n-am but nimic, de mncat, nici att, ochii frumoi nu se uit la mine, c snt pleuv i crunt, atunci ce s fac? Norocul este c gura i rmne omului pn n ultima clip i tot vorbind se convinge c n-a murit i mai Destul, Callistos! Vrei s bei ceva?
244

Atunci de ce-a mai vorbi atta, stpne? Ar mai avea vreun rost s te scot din srite? Dar i-am dat mai adineauri destui denari. Mi-ai dat, stpne, dar nu mi-ai spus chiar tu c snt pentru pariu? Cum a putea s nu te ascult i s-i cheltuiesc pe vin, ca ultimul netrebnic? Timocles nu se putu stpni i izbucni n rs, ntinzndu-i ali denari, dar i i atrase luarea aminte: Vezi, Callistos, n ce taberna intri, s nu te recunoasc cineva. Ai destui prieteni la Roma. Nici o grij, stpne! Pentru ei Silvanus este mort de mult, n-a mai rmas nici amintirea lui. Cine s m mai recunoasc, btrn i urt, mbrcat ca un sclav? Toi m tiu n haine militare. i dac ai s bei mai mult dect trebuie, i ai s trncneti vrute i nevrute, dup cum i-e obiceiul? Nu tii, stpne, c la beie omul e tocmai pe dos dect l cunosc ceilali? Mutul vorbete i guralivul nva limba petilor! Dar ce tot vorbim atta, stpne, cnd sufletul meu e gata s ard i cere s fie stins. Ascult glgia care m cheam. Tocmai treceau pe lng o taberna i Callistos dispru ct ai bate din palme. Timocles grbi i el pasul, pentru c nu voia s se fac prea trziu, i mai avea o treab de dus la capt. Acas era ntuneric. Stpna plecase la ar, iar sclavii rmai se culcaser devreme, lsai n pace de supraveghetorul care nu avea ce s le mai porunceasc. Cum ajunse n cubiculum, Timocles i dezbrc n grab toga i lu din ldi o penula grosolan, pe care o trase pe cap. Se simea bine n acest sac cu trei guri, prin care intrau capul i braele, fcut din cea mai proast pnz, pe care o purtau plebeii cei mai sraci i negustorii ambulani care i strigau marfa prin piee. A doua lui grij fu s se strecoare din cas fr ca s fie zrit de cineva. Se ndrept spre poarta de serviciu, care ddea ntr-o strdu pe care abia trecea o singur cru. Se grbea, avnd de mers o bucat bun de drum pn n Aventinus, cartierul plebeu. Trebuia s ajung n partea de sud a oraului, pe unde intra calea ce venea dinspre Ostia. Cum trecu de Clivus Publicius, unde ngustele strdue urcau n pant lin, se trezi n plin cartier mrgina i ncepu s se team.
245

Rar ajungea n strad o lumin palid din vreo cas, ntunericul era des ca o pnz neagr, la orice pas puteai s te izbeti nas n nas cu cineva, sau te putea strivi o cru venind n goan pe strzile nclinate. Trecur pe lng el cteva gemnd de ncrcate, multe dintre ele cu crmizi. Vizitiul sttea n faa cailor ncercnd s-i in la pas, dei crua i mpingea de la spate. Caii erau gata s treac i peste stpnul care njura n gura mare, de l-ai fi auzit de la apte stadii. Alii, care urcau, njurau, biciuiau i mpingeau i ei la roat. Dintr-o taberna ieir patru cheflii, trei brbai care cntau de mama focului un cntec deochiat, despre o femeie creia nu-i plcea nimic pe lume dect dragostea. Cntau i izbucneau n rs cnd rosteau prile mai vulgare. Era un cntec pe care nu-l puteai auzi dect aici, n cartierul mrgina. Timocles se orienta dup taberna din care apruser liberii ameii i apuc pe strada care se fcea pe lng ea. Taberna era la parterul unei insula cu patru caturi, iar ngusta strdu care ncepea aici era strjuit ntr-o parte i n alta numai de asemenea blocuri nalte. Balcoanele de la catul nti i al doilea erau ieite att n afar, nct aproape c se uneau pe deasupra. ntre dou balcoane aezate fa n fa gospodinele ntinseser frnghii pline de rufe. Timocles trebuia s ajung la cea de a treia insula, i s-l gseasc pe un oarecare Gt Strmb, care locuia chiar jos, n rnd cu o potcovrie. Nu mai fusese niciodat pe aici i mergea prin mijlocul strduei, s nu se trezeasc cu cineva srindu-i n spate, de dup vreun zid, i s-i nfig un cuit ntre umeri. tia c asemenea ntmplri se petreceau destul de des nu numai aici, n marginea Romei, ci chiar nspre Palatinus. Trecea prin dreptul ferestrelor deschise i auzea, fr s vrea, ceea ce se petrece nuntru. Toate ferestrele ddeau n strdu i, de la una la alta, se vedea n cas. Fu ajuns din urm de ali doi cheflii care se mpleticeau inndu-se de gtul unor femei uoare, ceva mai treze dect ei, care tot ncercau s-i liniteasc. Dar tocmai aceste ncercri aau i mai mult pofta lor de scandal, dei ele se strduiau s le explice c snt aproape de cas i c trezesc vecinii. i aa se i ntmpl. La o fereastr de la catul al doilea apru un cap de femeie care
246

ncepu s-i ocrasc. Brbaii srir i ei, aa c n curnd tot cartierul se trezi. Se ivir i la celelalte ferestre capete somnoroase i lui Timocles i fu dat s aud njurturi i blesteme pe care niciodat n-ar fi crezut c o s le asculte strigate n gura mare i nc de femei. Totul se termin cnd prima femeie care apruse la geam i vrs oala de noapte n capul chefliilor. Na, trf, s te nvei minte! strig ea, plin de nduf. Aa am s-i fac de fiecare dat. Bine zici, vecin! strig o alta. Stai acum c le art i eu ce merit! Ameninai astfel, se urnir din loc, trai de femeile speriate i se ndeprtar huiduii de cei de la ferestre. Mult timp vecinii vorbir despre aceast ntmplare. Pentru Timocles pania fu binevenit, deoarece ajungnd n dreptul casei cutate, vzu la fereastr un brbat privind n urma celor patru. l caut pe Gt Strmb, s-i transmit salutri de la un vechi prieten. Dac te uii la mine de ce spui c-l caui, cnd l-ai i gsit? Sau nu m vezi bine? Timocles i ddu seama c ntr-adevr cel care i vorbise i justifica porecla. n partea dreapt a gtului avea o cicatrice adnc i capul i era puin aplecat spre umr. Hai, spune odat cine te-a trimis la mine? Vreo pulama care cltorete tot pmntul cu o corabie, fcnd-o s nainteze? Altfel de prieteni n-ai? Nu prea, dar poate c i-am uitat. M-a trimis la tine unul care mi-a spus s-i amintesc povestea cailor murgi din Perientus. Lotrinus! scp de pe buzele lui Gt Strmb numele celui care, ntr-adevr, l trimisese la el. Lotrinus! Asta nseamn c vii de pe cellalt rm, prietene, pentru c sufletul lui l tiam trecut de apa Styxului. Doar nu vrei s spui c prea iubitul Caron nici nu i-a vzut sufletul? Sufletul lui Lotrinus e bine, Gt Strmb. Mai bine i mai n siguran dect sufletul tu. Dac e aa, vino s stm de vorb. Nu-mi nchipui c ai venit
247

doar ca s-mi spui c e sntos. Gt Strmb vru s aprind opaiul, dar Timocles l opri: Vorbim mai bine pe ntuneric. A, nu prea vrei s-mi ari mutra, se dumiri gazda. i sta era adevrul, pentru c altfel n-ar fi nfruntat primejdiile nopii ca s-l caute. Am faa ciupit de vrsat i nu-mi prea place s-o art, spuse Timocles. Gluma i se pru reuit lui Gt Strmb, i rse din toat inima. Atunci d-i drumul! n locuina vecin se auzir deodat chiote nfundate, i smucituri, i izbituri care l fcur pe Timocles s sar ntr-o parte i s-i duc mna la bru, pentru c sub penula avea o sabie scurt. Stai, stai, nu te speria! Vecinul e un libert de curnd eliberat. A mncat odat o btaie aa de stranic, nct o viseaz n fiecare noapte. Se duse i btu cu pumnul n peretele de scndur care desprea cele dou locuine. Hei, Rostatus, iar mnnci btaie? Trezete-te i fii cuminte, c eti liber! Se auzir mormituri de om somnoros, dovad c loviturile n perete l treziser. Ar fi putut trezi i un mort. Nu te culca iar cu faa-n sus c sfori i nu m odihnesc toat noaptea, strig Gt Strmb vecinului, apoi se aez pe un scunel n faa musafirului, invitndu-l. Stai colea, nu te speria de orice. Dar parc mai nti ar trebui s-mi spui unde e Lotrinus. M-a rugat s-l las pe el s-i spun, cnd s-o ntoarce acas. Gt Strmb rse iar, plcndu-i rspunsul tnrului. Da tii s-i ii gura, biatule! Ai nvat repede c cine nu trncnete, triete mult. Ce mi-ar mai fi folosit dac a fi nvat prea trziu? Gt Strmb se dovedea sensibil la fiecare vorb de duh pe care o saluta prin hohote nereinute. Timocles ns nu avea de gnd s petreac noaptea mpreun cu el, aa c-i spuse ce vrea: Lotrinus mi-a jurat c eti singurul om din Roma care poate s gseasc un sclav. N-o s-i spun dect c l cheam Ziper. De ce, neam e?
248

Dac. Dac?! se mir sincer Gt Strmb. Pi cnd a fost fcut sclav? n rzboiul care s-a terminat. i ce te intereseaz pe tine sclavul sta? Lotrinus mi-a spus c tii s ntrebi numai ceea ce trebuie. Aha! Gt Strmb rmase pe gnduri, pentru c musafirul nu-i cerea un lucru prea uor. i se prea c vrea s afle ct mai repede. Eti sigur c face s-mi bat capul cu afacerea asta? S tii c te cost ceva denari Trebuie s umblu, s ntreb, s dau multe cni de vin, s Timocles i arunc pe mas o pung plin i ochii lui Gt Strmb sclipir avizi, dndu-i seama dintr-o ochire c nu erau prea puini. E numai o arvun, s tii, Gt Strmb! D-i toat osteneala s afli ct mai repede ce i-am cerut i ai s fii mulumit. Gt Strmb i frec barba crescut de zece zile, fcndu-i gura pung, semn c gndete. Cine o fi tinerelul sta? se ntreba el, privindu-l piezi, dar nu-i vedea dect conturul feei. Oare merit s-i fac de petrecanie? Nu cred s mai aib ceva la el. i, la urma-urmei, o s mai vin. Un cuit ntre coaste pot s-i vr i dup ce-i fac treaba i vine s-mi plteasc. Timocles credea c Gt Strmb se gndete n acest timp la ceea ce ar trebui s fac pentru a-l gsi mai repede pe Ziper. S-a fcut! primi Gt Strmb trgul. Chiar de mine mi pun oamenii la treab. Dac zici c e? Dac. i cum arat? O fi vreunul mic i pricjit, pe care l-o fi trimis stpnul la ar, sau e solid, s-l caut pe la gladiatori? Mai nalt i mai solid dect mine. Biat frumos i puternic. Ziper e numele lui. Bine c tiu toate astea. Vd eu ce fac. Unde s te mai ntlnesc? Nu vii aici? E cam departe Aha! M gseti n fiecare zi n forum boarium, c acum m ndeletnicesc cu negoul de vite. Cum cobori panta Capitoliumului, dai de mine n primul ir de negustori.
249

Timocles, dup cele aflate de la Lotrinus, bnuia ce fel de negustor era Gt Strmb. Oamenii lui furau vitele de prin mprejurimi i el le vindea. Privindu-i mutra, Timocles se gndi c astfel de oameni ddeau de lucru celor din Cohorta a IV-a Vigilum, care i avea sediul n apropiere. Socotind c treaba era aranjat, i ur noapte bun lui Gt Strmb. Noapte bun? fcu pungaul. Acum e timpul cnd pot s-mi gsesc oamenii n paturi, ca s stau de vorb cu ei i de mine s porneasc la scotocit oraul. Abia dup tertia vigilia1 ajung s-mi pun capul pe pern. Crezi c uor o s ctig denarii tia? Cum ai spus c-l cheam? Ziper. Dau eu de el, fii linitit. Timocles i vzu de drum. A doua zi, se duse la Arria cu puin timp nainte ca ea s plece spre Circus Maximus. Mai mult ca s scape de nghesuiala din ora, dar i pentru c tia c ea nu poate merge altfel, se urcase n lectic. Callistos abia se inuse dup lecticari, i nu era de mirare, pentru c era obosit deoarece chefuise pn noaptea trziu. Arria i se nfi att de frumoas, cum n-o vzuse niciodat. Era mai mult dect o femeie frumoas, era o femeie frumoas i fericit. i strluceau ochii, obrajii, prul n care i prinsese o mic diadem de aur btut n smaralde. Prul negru prea i mai negru, mpodobindu-i faa ca laptele, dat cu past de ceruza adus tocmai din Rodhos, singurul loc unde se prepara bine aceast pomad de albit. Dinii, frecai cu petale de trandafiri, strluceau i ei. Timocles rmase mut de admiraie, i uimirea lui o fcu i mai fericit. Am vrut s fiu att de frumoas, nct s-i rspltesc toate necazurile prin care ai trecut ca s vii la mine. Dar tocmai aceste cuvinte care ar fi trebuit s-l bucure, l ntristar. Arria era ns prea fericit ca s zreasc umbra ce trecu peste faa lui. Lecticarii venir n faa vestibulului. Timocles i recunoscu
1

Una dintre cele patru subdiviziuni ale nopii: miezul nopii.

250

lectica din lemn de lmi de Mauritania, ncrustat cu filde i aur, nct jucau lumini pe ea la fiecare pas al celor ce o purtau. Se urc i el n lectica lsat de stpna casei luat cu chirie i se ndreptar spre circ. Prin cine tie ce apropiere de gnduri, n mintea lui Timocles apru chipul Curtei, mbrcat n ia ei esut din fir subire de cnep. Butes nu-i lsa fata s se poarte dup ultima mod venit de la Roma, nu-i cumpra mtsuri aduse de negustorii romani i greci tocmai din orient. El inea la portul strbun, dei, mai ales dup pacea cu Domitianus, trgurile fuseser umplute de lucruri alese care puteau lua ochii oricrei femei. Nu-l smulse din aceste gnduri dect hrmlaia din ce n ce mai mare a oraului i strigtele lui Callistos care fcea loc lecticei. Se putea spune fr nici o greeal c toat Roma se ndrepta spre Circus Maximus. Aproape nu-i venea s crezi c aceste ruri nesfrite de oameni vor ncpea toate n tribunele circului. Peste puin timp, 150.000 de oameni aveau s strige i s se zbat, i s vocifereze n fel i chip. Rumoarea care izbucnea n anumite momente ale ntrecerii se auzea pn departe n cele mai deprtate cartiere, dar cine s-o asculte, cnd aproape toat suflarea Romei era aici? Arria avea locul chiar n apropierea tribunei strjuite de coloane zvelte de marmur roie, n vrful crora vegheau doi vulturi cu aripile ntinse, gata de zbor. Aici lua loc nsui mpratul. Loja era conturat ctre aren de un parapet rotund din marmur alb. Ghirlande de flori se arcuiau n jos iar n partea central un covor oriental, esut n minunate culori vii, arta chiar locul unde urma s se aeze mpratul. n spatele acestei loji se deschidea o intrare larg, marcat de cte dou coloane de-o parte i de alta, n care se termina parapetul n semicerc. Coloanele corintice se continuau printr-un masiv bloc de marmur, deasupra cruia strjuiau statuile a doi gladiatori. O prelat apra de soare aceast loj imperial. De la ea, ntr-o parte i n alta porneau tribunele spectatorilor, pe trei nivele: n primele dou se sttea pe bnci, n cea de a treia n picioare. Dates privi circul pe care nu-l mai vzuse de atta timp. I se pru fr de sfrit arena, lung de aproape 400 de pai; n
251

mijlocul ei se nla spina platforma placat cu marmur de culoare nchis nalt de un stat de om, n jurul creia erau pistele de alergare. ntre tribune i piste se nla zidul de siguran, dincolo de care se adncea un an lat, care nconjura arena i n care se ddea drumul la ap n zilele luptelor cu animale slbatice. La capetele acestei spina se nlau trei stlpi masivi, uguiai ca o cciul, lipsii de ornamente i cioplii din piatr comun. Cnd ajungeau la ele, carele trebuiau s ocoleasc, i miestria celui care conducea era tocmai aceea de a trece ct mai aproape de ele, pentru a scurta drumul. Cu mare greutate Arria reui s-i fac i lui Timocles loc lng ea, apoi se bucur ca un copil privind circul gemnd de oameni. E o mare srbtoare! spuse ea, dnd glas bucuriei, dar uitnd ce se srbtorea. Cnd nu e srbtoare la Roma? ntreb Timocles, cu o ironie n glas care o trezi. Rare snt zilele fr srbtoare. Dac nu e Saturnalia, e Vinalia, dac nu e Vinalia, e Lupercalia, i dac nu e nici una dintre ele, e Pasilia sau Gerialia. ntre ele, bineneles c nimeni nu se plictisete, pentru c au destui grij s organizeze nite robigalia1 caraghioase sau consualia2, la fel de caraghioase. Arria l privi aproape speriat de mnia pe care o simea sub fiecare vorb. O mnie surd, reinut, care i tie toat bucuria. El i prinse privirea i continu: Nu am dreptate? Roma nu duce lips de srbtori. Are mprai, a repurtat victorii, trebuie s le srbtoreasc Dies natalis3, Dies imperii4, Victoriae Sullanae, Ludi victoriae Caesaris Timocles! opti ea, nemaisuportnd. Vrei s plecm? Nu, dimpotriv! tii c mi plac cursele de cai. Eti att de trist i att de furios mi ceri s fiu vesel la serbarea nfrngerii mele? Schimbul lor de cuvinte fu ntrerupt de sunetul nalt al trompetelor, care anunau sosirea mpratului i nceperea curselor. Izbucnir strigte de Ave Caesar! care se schimbar ntr-un vacarm. Mulimea i exprima astfel recunotina fa de cel care i
1 2 3 4

Curse de saci. Curse de mgari. Ziua naterii mpratului. Ziua urcrii pe tron.

252

procurase aceast distracie. Poporul Romei avea ceea ce dorea: panem et circenses. Pine i circ se strduiau i mpraii s-i dea, ca s-l ctige de partea lui, s-i mreasc popularitatea. Se strduia s dea mulimii iluzia fericirii. Srbtoarea ntrea fiecrui plebeu sentimentul c e cetean al unui popor mare, puternic, nvingtor, care avea ntreaga lume la picioarele lui. O victorie srbtoreau i astzi, ca de attea alte ori. O victorie care i ntrea acest sentiment de superioritate. Uralele contenir greu, cnd n aren aprur atelajele. n ziua aceea se anunaser 50 de ntreceri, fiecare din cte 5 tururi de pist. De obicei aveau loc 75, i chiar 100 de ntreceri, dar astzi programul era completat cu o mulime de alte jocuri i exerciii, care luau din timp. Defilau mai nti carele cu doi cai, apoi cele cu trei i patru. Fiecare auriga vizitiu de care se strduia s stea ct mai demn, ct mai sigur pe el, s in hurile ct mai strns, iar caii s-l asculte i s-i priceap cea mai mic intenie. Luni de zile n ir munciser mpreun cu antrenorii ca s nvee caii s calce nervos, n rnd, s nu depeasc nici cu un deget n dreapta sau n stnga. Harnaamentul fiecruia era n culoarea grajdului pe care l reprezenta. Erau patru factiones n ntrecere, fiecare bucurndu-se de popularitatea ei. n turul de onoare aprur mai nti cei din factio albata facia alb cu harnaamentul i mbrcmintea vizitiului albe. Biga, carul cu doi cai, era urmat de triga, carul cu trei cai, i de cvadriga, carul cu patru cai. Defilau n rnduri de cte patru nfiornd asistena, mai ales c cei din factio albata, ca s impresioneze i mai mult spectatorii, puseser s defileze numai cai albi, la toate atelajele. Fur, ntr-adevr, primite cu deosebite strigte de bucurie. Vizitiii fascinau zecile de mii de oameni, stnd mndri n picioare, cu biciul rezemat de umrul stng i cu dreapta innd hurile. Voiau s par adevrai Apollo n ochii asistenei. Figurile energice, mndre, sigure, nu ateptau dect ovaiile celor din tribune. Se auzir de altfel strigtele celor care i cunoteau: Hai, Sertorius! Hai, Decidius! Hai, Iolaus!
253

Iolaus era auriga unei cvadriga i prea cel mai cunoscut, pentru c la apariia lui vacarmul crescu deodat, ca la un semn. nsi porecla lui pentru c era o porecl arta ca e un conductor de prima mn, cunoscut fiind c Iolaus a fost nepotul lui Hercules, care l-a ajutat pe erou s omoare Hidra. Legenda spunea c Iolaus a ctigat ntrecerile olimpice cu ajutorul cailor primii n dar de la Hercules. Urmar apoi cei din factio prasina, cu harnaamentul i mbrcmintea vizitiilor de culoare verde i dup ei carele din factio russata, cu mbrcmintea n rou. Ultimii aprur cei cu harnaamentul i mbrcmintea albastr factio venata. Fiecare facie era primit cu urale de un alt public, unul mai zgomotos dect cellalt. n aer se simea de pe acum o tensiune, de parc ceva avea s se sparg i s cutremure totul. Fiecare spectator era stpnit de o nerbdare pe care nu i-o putea ascunde, i nici nu voia. Era cu neputin s nu te cuprind nelinitea, orict de nepstor ai fi fost din fire, i orict de puin pasionat. Exaltarea general te fura i te trezeai ca toi ceilali. Arria se schimb ca prin farmec n clipa apariiei atelajelor. Czu repede prad tensiunii generale, tri emoia apariiei fiecrui nou rnd de patru care. Cunotea i ea o bun parte dintre auriga i, de cteva ori, chiar i strig ntr-un elan nestpnit. Pe acelai rnd cu Arria i Dates mai erau dou femei elegante, alturi de doi patricieni cu prul crunt. n faa lor, civa tineri excentrici vociferau mai tare dect toi ceilali, mai mult ca s fie vzui i auzii, dect din entuziasm. Toata mnia lui Timocles se ndrept mpotriva acestui grup da snobi glgioi. Dar iat c trompetele care anunaser parada carelor tcur i atelajele se retraser, rmnnd numai patru biga, cte una pentru fiecare culoare. Se aliniar i ateptar semnalul de ncepere. Hrmlaia de nedescris de pn atunci se molcomi deodat, ca o furtun de primvar. Era linitea dinaintea unei noi furtuni, de parc toi cei care aveau s se dezlnuie i pstrau forele pentru o nou izbucnire furioas. Singuri snobii din faa lui Timocles continuau s plvrgeasc despre ansele fiecrui atelaj, ncheind noi pariuri. Trompetele rsunar iar, fcnd s treac un fior prin ntreaga asisten. Un murmur surd se rspndi n aren i privirile
254

tuturor se ndreptar spre tribuna mpratului, alturi de care era pretorul organizator al ntrecerilor. El inea n mn nframa alb, creia urma s-i dea drumul n aren, anunnd nceperea cursei. De data asta ns, pentru c era mpratul de fa, pretorul i ddu lui nframa. Traian se plec puin deasupra balustradei acoperit cu covor scump, i arunc bucata de mtase alb. n aceeai clip pocnir bicele vizitiilor i caii smucir hurile, azvrlindu-se nainte. Nframa dezlnui i strigtele, ncurajrile, urletele celor din tribune. Se prea c cel care conducea carul rou nise mai bine i luase un avans de civa pai. Fiind al treilea pe pist, el ncerc s taie calea celorlali, pentru a trece pe culoarul mai apropiat de cele trei meta, stlpii rotunzi din piatr masiv, care trebuiau ocolii. Reui s depeasc atelajul albastru, dar caii ajunser bot lng bot cu cei al atelajului alb, pe care nu-l putu depi. La al treilea tur, situaia se pstra aceeai, dei spectatorii ncurajau frenetic atelajul rou. Ohe Tivo! Ohe Tivo! Carele treceau ntr-un zgomot asurzitor de roi, ridicnd praful n urma lor. Caii alergau cu nrile n vnt, aternndu-se pe pmnt, i mai ales la ntoarcere era o minune c vizitiul rmnea n picioare. Ohe Tivo! Ohe Tivo! Al patrulea tur dezlnui tribunele ntr-un strigt uria de entuziasm, cnd, n sfrit, biciuind disperat caii, Tivo ni civa pai n faa atelajului alb i trecu primul chiar pe lng cele trei meta, aproape lovindu-le. Nimeni nu se mai ndoia c el este nvingtorul, i aa fu. Tivo! Tivo! Tivo! scandau mii de glasuri n timp ce biga trecea la pas, fcnd turul de onoare. Celebrul auriga ridica mna dreapta, salutndu-i entuziatii susintori. Timocles observ c n tribuna mpratului era un brbat ce depise de puin vrsta de patruzeci de ani, care tria exagerat, pentru rangul lui, bucuria cursei. Alturi de el sttea un senator crunt, i el nefiresc de zgomotos n bucuria de a-l fi vzut pe Tivo nvingtor. Cnd Tivo ajunse iar n dreptul tribunei, fu ntmpinat de un trimis al prefectului care i nmn o tav de argint pe care se afla
255

o grmad de monezi de aur. Darul fu salutat de o nou explozie de bucurie n tribune. Cine este brbatul din spatele mpratului, care salut att de exagerat victoria lui Tivo? o ntreb Timocles. Nu-l cunoti? se mir ea, apoi i ddu scama c rspunsul n-o s-l bucure. ncerc s par furat de altceva, dar tocmai aceast ovial l fcu s insiste: Ar trebui s-mi spui cine este, altfel n-am s ajung s cunosc oamenii de seam al Romei. N-ai s-l mai ntlneti mult prin Roma. Cred c a venit anume pentru aceste srbtori. E Longinus, comandantul Legiunii a VII-a Claudia. Timocles a neles oviala ei. Legiunea a VII-a Claudia i avea taberele la Viminacium i fusese una dintre acelea care se btuse cel mai hotrt n rzboiul abia ncheiat. De aceea era Longinus aici. i cel de lng el? E Silius, senatorul. Se bucur din plin c poate e ultima dat cnd privete alergrile din locul acela. De ce? Se aude c va fi ters de pe lista senatorilor. Pasiunea lui pentru curse i pentru pariuri l-a adus pn acolo nct i-a vndut aproape toat averea. E mbrcat n mtasea cea mai fin. Tot ce i-a mai rmas dintr-o mare avere. Numai ntr-o singur zi de curse a pierdut cinci sute de mii de denari. ntre timp, n locul de pornire se aliniat carele cu trei cai, ateptnd, ntr-o perfect aliniere, semnalul de pornire. El fu dat i iar ncepur strigtele asurzitoare, i iar huruitul i mai puternic al roilor, i iar dudui pmntul sub copitele cailor. Vizitiii i biciuiau fr mil cu vergi lungi, visnd numai gloria i ovaiile mulimii. De data asta atelajul alb fu cel care reui s se strecoare primul i nu mai fu ajuns de nici un altul. Se prea c pentru toi victoria lui era cu totul neateptat, deoarece ncurajrile erau rzlee. Puini pariaser pe el, iar ceilali nu mai aveau nici o speran ca s-i ndemne atelajul n care crezuser.
256

Timocles, care nu urmrea numai cursa, ci mai mult privea spre tribuna mpratului, vzu o scen mai mult dect neateptat. Btrnul Silius i smulgea prul din cap de necaz. Timocles parc l auzea tnguindu-se: Oi mihi! Oi mihi! Vai mie! Pariase mult i pierduse. Nici Longinus nu prea mulumit de sfritul alergrii, dar atitudinea lui era demn. i muca buzele, n timp ce urmrea ncruntat turul de onoare al nvingtorului. Arria se bucura c nvinsese Pyranus, acesta fiind numele necunoscutului auriga. Pyranus nu mai reuise niciodat s ctige o curs, steaua lui se prea ca abia acum ncepe s urce, dovedind c dei era tnr se pricepea s struneasc bine caii. Puinii care l tiau, strigaser Ohe Pyranus!, n timpul cursei, fcndu-i numele cunoscut. De ce te bucuri c a nvins? ntreb Timocles, gelos pe tinereea vizitiului. ntotdeauna mi pare bine cnd nvinge un necunoscut. Eu nu pariez niciodat i pot s m bucur n voie. Izbucnir urlete care te puteau face s crezi c undeva, ntr-un col oarecare al circului, se ntmplase o mare nenorocire. Apruse Iolanus innd patru cai de fru. Era, ntr-adevr, frumos ca un Apollo i mai mndru chiar dect zeul. Cvadriga lui lucea de-i lua ochii n btaia soarelui. Aprtoarea rotund a carului era acoperit cu o foaie subire de aur. Harnaamentul era i el btut n inte de aur, iar Iolanus apruse cu un coif cu creast nalt, de la jumtatea frunii pn la ceaf, tot de aur. Caii, albi ca spuma laptelui, jucau nervos i bnuiai c numai o mn sigur i inea asculttori. Din vuietul asurzitor al urletelor se form un cor care scanda numele vizitiului: Io-la-nus! Io-la-nus! Pornirea fu anunat de o izbucnire i mai mare a patimilor, dei nu-i puteai nchipui pn atunci c s-ar putea o glgie mai puternic. Cvadriga de aur reui s se smuceasc prima din loc i s le depeasc pe celelalte, mai ales c era pe culoarul cel mai apropiat de meta. Iolanus ndemna caii cu elegan, nu-i cravaa cu disperarea celorlali, animalele simind fiecare intenie a conductorului. Cu nrile n vnt, cu coamele tremurnd, cei patru cai purtau carul cu uurin. Se ntmpl ns o manevr neprevzut. Vrnd s ntoarc foarte scurt, roata izbi stlpul i
257

cvadriga fu azvrlit ntr-o parte, gata-gata s se rstoarne. Iolanus se cltin de pe un picior pe altul, fiind n primejdie s ajung sub roile carului din urm. Caii simir deodat struna frului i ncetinir. Totul n-a durat prea mult, pentru c vizitiul i-a ndemnat iar la galop, dar a fost destul ca alt car, cel albastru, s se repead n frunte. Nu mai aveau de alergat dect dou tururi i era greu s mai poat fi ajuns. Un vaier izbucni din mii, din zeci de mii de piepturi, apoi sperana puse iar stpnire pe admiratori, vznd c Iolanus se apropia de cel din fa. ncepur ncurajri dezndjduite! Carele treceau ntr-un galop nebun, nvluindu-se unul pe altul n praful ridicat de copite i roi. Tribunele tremurau sub picioare. Totul fu de prisos. Primul iei Decidius, rsturnnd cele mai sigure pariuri! Timocles nu-l scp din ochi pe Silius i nelese c i de data asta pierduse. i el, i Longinus, care prea s-i fie prieten. Dup cea de a zecea curs, trompeii anunar pauza. Urmau s apar cei care distrau publicul prin miestria lor de acrobai i clrei. Aceste pauze erau binevenite, liniteau delirul arenei. Dup exaltarea din timpul cursei, toi se simeau sleii de puteri, doreau cteva momente de linite. Continuau ns ncheierea pariurilor pentru cursele urmtoare, i chiar dac nu mai asistai la dezlnuirea de patimi din timpul alergrii, ascultai certuri, i vociferri, i ameninri. Alii fugeau spre carceres, incintele de unde ieeau i unde se duceau carele, ca s-i mbrieze sau s-l poarte pe brae pe auriga nvingtor, care le adusese cine tie ce ctig. Muli ineau s-i mpart ctigurile cu aceti mari favorii i le ndesau n palm mici averi. Femeile nu lipseau nici ele. Adesea i smulgeau un frumos colier pentru a-l prinde de gtul vizitiului care de a doua zi era zeul lor. n aren aprur patru clrei, fiecare cu cte doi cai. Alergau n galop stnd n picioare pe amndoi caii deodat. Dup ce fcur o curs aa, ncepur s sar de pe spinarea unui cal pe a celuilalt, dei erau la oarecare distan i galopau. Primir ovaiile publicului i n locul lor venir alii, cu un singur cal. i ei clreau n picioare. La un strigt al unuia dintre ei, toi patru fceau un salt, se ddeau peste cap n aer i cdeau tot pe cal.
258

Clrir ntr-un picior, apoi cu capul n jos, stnd n mini. n spatele tribunei se niruiau ntotdeauna mese la care cei apropiai mpratului beau sucuri rcoritoare, acrioare, n care se storceau lmi de Corcyra, i mncau bunti rar ntlnite, sau obinuite, dar pregtite ntr-un fel deosebit. Alturi de stridii de Burdigala, gseai mrean umplut cu alune, iar lng friptura de pasre ngrat cu smochine erau limbi de fazan pregtite ntr-un sos dulce-acrior. Vase mari cu fructe pstrate la rece te mbiau cu aroma lor. Pere aurii, aduse din Aricia, sat aproape de Roma, renumit pentru livezile lui, smochine sau struguri timpurii din Chios. Erau mncruri i buturi alese, dar uoare. n timpul exerciiilor de clrie, Traian se retrase s soarb o butur rcoritoare, fiind urmat de cei mai apropiai prieteni, printre care i de mimul Pylades. O gard numeroas fcea un adevrat zid n jurul lui. Treceau prin apropierea Arriei i a lui Timocles. A vrea s-l cunosc pe Pylades, opti Timocles. E un tnr frumos i pare s aib i ceva minte n capul lui. Pylades scrie versuri de o mare delicatee. Arria l strig pe tnrul mim. Cu ajutorul lui, cei doi fur lsai i ei s treac spre mesele ncrcate cu bunti. Prietenul meu Timocles a inut s-i spun ct de mult te preuiete. Cei doi tineri statur ndelung de vorb i mimul i ddu seama c are n fa un brbat care a cltorit foarte mult. Timocles fcu n aa fel nct aduse vorba despre Aegiptus, povestindu-i cteva lucruri demne de vzut, apoi i mrturisi motivul pentru care fcuse drumul pn la Roma: Cnd am aflat vestea victoriei, m-am grbit s ajung la srbtorile care tiam c se vor da. Mai mult dect atta, m-am gndit s-i trimit mpratului un nensemnat dar. Am comandat meterilor o Charta Traiana, pe care n-au mai fcut-o niciodat. Tryphon librarul a rmas entuziasmat cnd a vzut acel papirus, spunnd c n viaa lui n-a pus mna pe un altul de aceeai calitate. Pylades l asculta nedumerit. Oare cum voia acest grec s-i aduc mpratului un omagiu? Timocles rspunse nedumeririi lui, mrturisindu-i o tain:
259

Am auzit c mpratul a scris n aceast campanie un jurnal, dup modelul marelui Julius Caesar, n timpul luptelor cu galii. Este adevrat. Chiar mi l-a artat ntr-una din zile, citindu-mi multe pri din De bello Dacico. M-am cutremurat ct de grele au fost btliile. Dacii snt cumplii n lupt. Legiunile au cucerit pas cu pas fiecare aezare a lor. De ai putea s citeti, de exemplu, ce scrie despre lupta de la Tapae! O, asta ar fi cea mai mare dorin a mea! Dar nu numai curiozitatea m ndeamn. Dac a putea face rost de acest jurnal, l-a da lui Tryphon s-l copieze pe papirusul de care i-am vorbit, fcndu-i o mare bucurie mpratului. Spune-mi, n-ai putea s-l iei pentru un timp foarte scurt? Doar ce l-a terminat de scris. Cu att mai bine. Cere-i-l s-l citeti i i vom face mpreun bucuria de a-i napoia jurnalul copiat pe cel mai fin papirus din lume. Pe Pylades l cuceri ideea tnrului grec i i promise c, n aceeai zi chiar, i va cere mpratului jurnalul de campanie. Ca orice militar fr vocaie literar, Traian inea mult la jurnalul su. ncepuse s-l scrie gndindu-se la Iulius Caesar, dar i lipsea talentul marelui nainta, aa c opera lui nu era dect un ir de nsemnri seci despre lupte i locuri. Timocles se trezi att de aproape de Traian, nct i trecu prin minte gndul nebunesc c dac s-ar repezi pe neateptate, l-ar rpune mai nainte ca cei din gard s poat mica un deget. Dar ceea ce avea el de fcut era prea de seam ca s rite mai nainte de a avea sigurana c totul va merge aa cum dorea el. Avea un plan bun, ndrzne, de care trebuia s se in. Iat c Fortuna era de partea lui. Dac totul se va desfura bine, va ptrunde n cele mai nobile case din Roma, i de acolo la Traian. ntrecerile din ziua aceea nu-l mai interesar ctui de puin, gndurile fugindu-i la cu totul altceva. Arria era cu adevrat fericit; nu se mai ferea de ochii lumii, aprnd cu Timocles peste tot. n timpul cel mai scurt, dragostea lor fu cunoscut de toat Roma. Se tia c actria s-a ndrgostit de un nobil grec, putred de bogat, ceea ce se vedea uor din viaa pe care o ducea. Arunca att de uor aurul n stnga i-n dreapta, nct Timocles cuceri lesne prieteniile celor mai de seam nobili de
260

vrsta lui. n curnd, el i Arria erau nelipsii de la petrecerile cele mai alese. Nu a doua zi, dar trei zile mai trziu, mimul i aduse Arriei jurnalul lui Traian. Citindu-l, Timocles simise de multe ori dorina de a striga: Nu e adevrat! i de mai multe ori pe aceea de a-l rupe. Plec n grab la Tryphon i i-l ncredin n mare tain, spunndu-i c are nevoie de el ntr-un timp ct mai scurt. Librarul rmase cu gura cscat, cnd vzu ce i-a adus i iar i-a pus aceeai ntrebare din ziua cnd l-a cunoscut: Cine o fi acest tnr, care a putut face rost de jurnalul lui Traian? De bun seam merita tot respectul, n privina tainei nici o grij, toat Roma tia a doua zi c Timocles este att de apropiat mpratului, nct i ncredinase jurnalul campaniei din Dacia. Acest zvon l fcu i mai cutat pe tnrul grec. O dat cu De bello Dacico Timocles i-a adus spre copiere i De bello Gallico, a lui Iulius Caesar, voind s sublinieze apropierea dintre faptele mree ale lui Traian i acelea ale ilustrului nainta. Sosise i ziua cnd trebuia s se duc dup ele i hotrse ca Pylades s-l nsoeasc la Tryphon. Se mprietenise ntr-atta cu tnrul mim, nct erau aproape nedesprii. Se convinser amndoi c Tryphon i dduse toat osteneala s scoat o adevrat oper de art. Jur pe numele Minervei c o oper mai frumos scris nc n-am vzut! se minun mimul. Tryphon, cartea asta o s-i aduc renume ct toate celelalte la un loc din rafturile tale. Snt fericit c am putut s-mi art astfel recunotina fa de mprat. Pylades lu cele dou papirusuri i se duse s le ofere mpratului, n timp ce Timocles, cu inima zvcnind de emoie i team, se ndrept spre locuina Arriei. N-ar fi putut sta singur, i pe deasupra simea nevoia s vorbeasc despre cele dou cri. Pylades i promisese c va trece i el pe la Arria, s-i spun cum a decurs ntlnirea cu mpratul. Traian l primi pe tnrul Pylades, ntrebndu-se ce s-o fi ntmplat de a venit nechemat, pentru c mimul nu urca n Palatinus dect la invitaia mpratului. Ce te aduce Pylades la mine, la un timp att de nepotrivit? l
261

ntmpin Traian. Nerbdarea, mrite Caesar! Nerbdarea?! Numai ea. n clipa cnd am avut n mn aceste dou suluri de papirus, n-am mai putut atepta ca tu s m chemi i am ndrznit s m nfiez. i ntinse cele dou papirusuri. Traian a rmas surprins cnd a citit protocolul atelierelor din Sais. Charta Traiani?! se mir el, i Pylades descifra pe faa mpratului o und de mulumire. Cine a fcut acest papirus, Pylades? Un tnr entuziasmat de vestea victoriilor tale, Caesar. Tu eti acela? Nu, Traian, eu doar l-am ajutat s-i ndeplineasc visul. Vorbete-mi mai limpede. Este vorba de bunul meu prieten Timocles, ce se trage dintr-o veche i nobil familie din Beoia. Cnd s-a rspndit n toat lumea vestea victoriei tale, se afla n Aegiptus, unde ncrca o corabie cu papirus. Entuziasmul lui a fost att de mare, nct a comandat meterilor s fac un papirus cum nu mai e altul. Iat, l ai n fa, i uor poi s-i dai seama c, ntr-adevr, nu exist un altul mai bun. Visul lui era s-i scrie opera pe acest papirus care-i poart numele. Eu l-am ajutat s-o fac. Oare cum de ghicise acest tnr grec c n adncul sufletului lui Traian zcea dorina de a fi ca Iulius Caesar? Cum de ghicise c acest jurnal l scrisese cu gndul ascuns de a rmne urmailor ca i De bello gallico? Entuziasmul tnrului negustor l bucur pe sobrul Traian ca cel mai sincer omagiu care se putea aduce faptelor lui de arme. Spune acestui tnr c vreau s-l cunosc, Pylades. Plec din Roma pentru un timp scurt. La ntoarcere vino cu el. Bnuiesc c trebuie s fie un spirit ales. O, Traian, un mare iubitor de poezie i filozofie. Spune-i c m-am bucurat citindu-mi opera pe acest papirus. n curnd toat Roma va scrie pe Charta Traiani, pentru ca n Aegiptus se lucreaz alte suluri de papirus cu acest protocol pe ele. El s-a grbit s le ia pe primele i s le aduc la Roma. Pylades alerg ntr-un suflet la Timocles, s-i dea vestea mare c
262

Traian vrea s-l cunoasc. Pe tnrul grec l speriar vorbele mimului! Se apropia clipa cea grea! Nu te bucuri? se mir Pylades, pierzndu-i entuziasmul n faa aparentei rceli cu care a primit prietenul marea veste. Cum poi rosti aceste vorbe, Pylades? Snt ntr-atta de uimit i de bucuros, nct am rmas ca o marmur. Zicnd acestea, l mbri pe mim, gndindu-se mereu c a sosit clipa i cum nimic din viaa modern a Romei nu rmne o tain, se afl i vestea c Arria i Timocles fuseser invitai de Traian la primul osp pe care-l va organiza mpratul. Tnrul grec cucerea repede lumea aristocraiei romane. Tryphon, de altfel, omul cel mai frecventat de nalta societate, sporea zilnic popularitatea lui Timocles, povestind ce sum pltise pentru copierea operei lui Traian. Se prea c are un venit de senator, nu numai de cavaler. Un alt fapt care fcea s se vorbeasc mult despre Timocles era, desigur, dragostea Arriei, femeia care respinsese de cteva ori cele mai nobile prietenii. i, cum ndeobte este cunoscut c preuieti mai uor un om care ajunge acolo unde tu nu reueti, tinerii elegani al Romei se uitau cu pizm la el, dar i cu respect. Se ajunse pn acolo nct fiecare socotea o cinste s aib printre invitaii si pe frumoasa Arria i pe elegantul ei prieten. La bunul gust al Lui Timocles se aduga acela al femeii, astfel c tnrul grec fu curnd recunoscut ca unul dintre cei mai elegani brbai din Roma. Cei care l simpatizau mai sincer l numeau Petronius, asemuindu-l cu celebrul autor al Satyriconului, la timpul su arbitrum elegantiorum al Romei. Zilele treceau ntr-o fug ameitoare cum nu mai trise Timocles niciodat n viaa lui. Se trezea dimineaa, i lua baia i micul dejun, format mai ales dintr-o bucat de brnz i fructe, pentru c ncepuse s se ngrae, apoi se urca n litier i se ndrepta spre Arria. Dac nu se ducea el, sosea actria, ctre ceasul al cincilea, i rmneau mpreun pn spre sear, cnd se pregteau s plece ntr-o vizit. Fericirea Arriei ar fi fost deplin, dac nu l-ar fi gsit din cnd n cnd abtut sau dac nu l-ar fi furat gndurile chiar stnd lng ea. Bnuia ce se petrece cu el, dar nu ndrznea s-l ntrebe. Odat, totui, se ncumet s-i vorbeasc:
263

Uneori mi se pare c nu eti fericit la Roma, i spuse ea. Te gsesc trist i ngndurat, dei ar trebui s fii cel mai fericit muritor. Ai venit aici chemat de dragostea mea, i ea este pe deplin a ta. Ai ajuns att de cunoscut la Roma nct adesea mi simt inima mucat de gelozie, privind spre femeile care te sorb din ochi. Sntem poftii n cele mai alese familii, iar n curnd chiar mpratul va sta de vorb cu tine. La ai ti trebuie s fie greu acum, i dac ai fi rmas acolo, ai fi suferit urmrile nfrngerii. O, Timocles, tu eti o fire prea aleas ca s trieti printre barbarii mirosind a blan de oaie. Aceste cuvinte fcur din el un arc ntins, gata s sloboade sgeata. Te neli, Arria, eu am firea obinuit a poporului din care m trag, nu snt mai altfel dect ceilali. Oare poi cunoate firea omului doar privindu-l? i pare ru c ai venit? Nu e ce-i nchipui! o liniti el, mbrind-o. Tu eti cea care mi rscolete sufletul. Te vd pe gnduri. Nu din motivele pe care le crezi. Atunci, spune-mi de ce rmi cu ochii int n tavan? Poate c m gndesc la fericirea mea, Arria! Nu am dobndit ceea ce am dorit mai mult? Tu tii c prea mult fericire copleete pe om. Cum s nu te liniteasc asemenea vorbe? Adevrul era c Timocles ncepuse s se team c Ziper nu mai este n via. De cnd se dusese n noaptea aceea la Gt Strmb, trecuser multe alte nopi i pungaul nu-i dduse nc nici o veste. La fiecare dou zile Callistos lua drumul spre Forum boarium, dar nu primea nici un rspuns. Gt Strmb se jura c n-a rmas cas din Roma n care s nu-i fi trimis oamenii s ntrebe de acest Ziper, dar nimeni nu tia de el. Chiar n clipa de fa, Callistos se dusese s-l ntlneasc pe punga, n timp ce Timocles i Arria plnuiau cum s se mbrace pentru ospul din seara aceea. n sfrit, reuiser s fac n aa fel nct s fie invitai de Longinus, cunoscutul comandant al legiunii de la Viminacium, i el unul dintre srbtoriii acestor zile. Toi cei invitai se ateptau la o primire fastuoas din partea
264

gazdei, bnuind c Longinus vrea s arate c s-a nfruptat bine din przile rzboiului. Ct fuseser de mari aceste przi nu tia nimeni precis, dar se credea c au fost nsemnate, dac mpratul dduse plebeilor un congiarium de 650 de denari. Despre Cassius Longinus se tia c nu este prea bogat i c se ridicase n ranguri militare mai ales prin meritele pe care nimeni nu i le punea la ndoial. Dar mai puini tiau c n acel timp comandantul era un om srac. Crezuse i el, ca i ceilali, c przile acestui rzboi vor fi pe msura legendelor care se spuneau despre Dacia, dar se nelase. Nu att n privina aurului care era ntr-adevr n Dacia, ci n privina prii care i se cuvenise lui. Rzboiul nefiind dus pn la capt, comoara, sau comorile lui Decebalus, rmseser la Sarmizegetusa. De aceea, primul care se opusese din rsputeri ca rzboiul s nceteze, i l sftuise pe Traian s continue lupta pn la cucerirea total a Daciei, fusese Longinus. Timocles tia asta de la Butes tatl Curtei, care se dusese n solie la Traian s cear pacea, i l auzise pe Longinus ndemnndu-l pe mprat s nu primeasc. Priceputul comandant de oti fcuse mari datorii nainte de a porni n campanie, fiind convins i el, i creditorii, c la napoiere va achita totul cu vrf i ndesat. Traian, care l preuia ca militar i inea mult la el, nu l-a ascultat n privina pcii, bnuind din ce motive este att de pornit mpotriva dacilor. i promisese o parte mai mare de prad, fr s se gndeasc mcar c ea era departe de a-i acoperi datoriile. Pe de alt parte, Longinus nu voia s renune la nimic din ceea ce avea, continua s ntrein o cas deschis, tocmai pentru a nu da de bnuit c a ajuns fr nici un denar i c triete numai de pe urma ctorva cunoscui feneratores cmtari care mai aveau ncredere nc n steaua lui i l mai mprumutau, bineneles, lundu-i dobnzi att de mari, c n timp scurt datoriile lui Longinus se dublaser. Unchiul su, senatorul Silius, alturi de care-l vzuse Timocles n ziua curselor de care, era n aceeai situaie, fiindu-i cu neputin s-i ajute nepotul de sor. Amndoi pariaser nebunete, spernd ntr-o redresare a situaiei lor, dar, la sfritul curselor, se treziser i fr ceea ce avuseser mai nainte. Cel care umbla disperat s fac rost de noi mprumuturi, era Silius, deoarece Longinus nu voia s-i umbreasc gloria de care se bucura acum la Roma. Btrnul senator nu avea prea mare
265

succes, pentru c toi cmtarii cunoteau acum sfritul rzboiului i rezultatele lui pentru Longinus. De unde s mai fac rost de aur acest priceput comandant, dac nu din przi? Se auzea, e adevrat, c Traian i-a fgduit s-l numeasc comandant peste toate teritoriile care rmseser cucerite de legiuni n Dacia, i, desigur, va avea un frumos ctig de pe urma acestei nalte funcii, dar pn atunci creditele erau nchise. Pentru c Longinus voia cu orice chip ca srcia lui s rmn o tain, pregtise o mas mprteasc. Nu bnuia, c muli dintre cei care aveau s bea i s mnnce tiau c petrecerea era dat pe bani de mprumut, i c el nu se napoiase din Dacia cu mare lucru. Arria, tocmai pentru c mergea la un asemenea mare osp, despre care avea s vorbeasc toat Roma, i unde ntlneai toat aristocraia oraului, voia s fie mai frumoas dect oricnd. Sttea tolnit n pat i, mncnd o banan, i explica lui Timocles cu ce bijuterii se va mpodobi. mi pun o pereche de cercei pe care n-am mai purtat-o niciodat pn acum. Vreau s am cele mai frumoase i mai mari perle. Fiecare cercel are cte dou, ncrustate n aur rocat, de aceeai culoare cu colierul. tii colierul meu din aisprezece perle? Nu l-am vzut niciodat. Snt sigur c n-o s fie nici unul mai frumos. E lung pn la bru i l rotesc de dou ori n jurul gtului. Un ho care i l-ar smulge de la gt ar tri o via ntreag de pe urma lui. Trei din cele aisprezece perle snt uniones, mai mari dect unghia. Am i trei brri pe care le voi nira pe bra, iar n toate degetele cte un inel. Vrei s-i dau i ie? Nu snt obinuit. Cel mai elegant brbat al Romei s nu poarte n degetul mic un inel? i druiesc unul. Bijutierul l-a modelat pe Hercules luptnd cu leul din Nemeea. Convorbirea lor fu ntrerupt de strigtele disperate ale lui Callistos, care amenina s intre pn n cubiculum. Auzindu-l, Timocles se grbi s-l ntmpine, tiind de unde vine. Stpne, Gt Strmb zice c a dat de un sclav care tie unde este Ziper.
266

Unde? O, stpne, l crezi att de prost pe cel mai mare punga al Romei? Atunci cum s-l cred? Trebuie s-l crezi, stpne, pentru c din ceea ce mi-a povestit, mi-am dat seama c despre el este vorba. Mai exist un ndrtnic ca el n toat Dacia? De dou ori a ncercat s fug, ct a fost la Roma, i dac de capul stpnului nu s-ar fi inut cei mai de seam laniti, gata s-l plteasc cu denari grei, trecea de mult apa Styxului. Lanitii cred c dac l vor avea n colile lor de gladiatori, n scurt timp n-ar mai exista un altul care s-i stea n fa. i prostul de Ziper n loc s se pregteasc pentru faim, d bir cu fugiii. El trebuie s fie, stpne, ntrul de care-i vorbesc. i ce vrea Gt Strmb? Asta mai ntrebi, stpne? Ce poate s vrea un punga dect bani? Dar cnd a auzit cte parale vor s dea lanitii pe Ziper, s vezi ce pre s-a trezit s cear! M ateapt, stpne, cu cincizeci de taleri. Dar a zis s m duc n clipa asta, pentru c altfel se rzgndete i se duce la un alt lanist ca s-i vorbeasc despre acest grozav dac. S tii, stpne, c Gt Strmb te crede lanist. Foarte bine, Callistos. Alearg la el. i aduc chiar acum talerii. Se napoie n cubiculum i deschise cufrul, n care avea denarii, i talerii, i cosonii, i arunc ntr-o pung preul cerut de punga. Arria nu-l ntreb nimic, dei era tare curioas s tie ce face cu atta aur. Timocles prsi camera fr s-i dea vreo lmurire i ea se apropie de lad, pentru c zrise ceva care nu putea dect s trezeasc interesul unei femei. Un mic vas de argint, pe care-l bnuia plin cu cel mai ales parfum. Socotind c i-ar face plcere lui Timocles s o gseasc parfumat, ridic cu greu capacul lzii i lu micul vas, fr a se uita mcar la aur. Capacul micii amfore era att de bine strns, nct se chinui n zadar s-l deschid. Ca orice femeie, l prinse n cele din urm cu dinii i ncerc s-l ridice. n clipa aceea Timocles intr n cubiculum i Arria auzi un ipt nfiortor. Nu, Arria, nu! l privi ngrozit, netiind ce fcuse att de ru nct s ndrepteasc strigtul lui nefiresc, ca n faa unei mari primejdii.
267

Timocles rmase n prag, tremurnd tot, neputnd s fac mcar un pas spre ea. Ce ce-am greit dragul meu? ngim ea, vrnd s-l liniteasc. N-am vrut s te supr. Sttea cu mica amfor n mn, fr s-i dea seama c el se atepta s-o vad cznd din clip n clip. La ce altceva s-ar fi putut gndi, cnd o vzuse trgnd cu dinii de capac, iar Vezina i spusese c licoarea dinuntru pus pe piele scurteaz zilele unui om. Te rog d-mi asta! i ceru el micul vas. Am vrut s m parfumez Nu e parfum n ea? Ba da parfum dar Ar fi dat toat lada de aur pentru o minciun bun, dar nu-i venea nimic n minte, att de repede nct s-o fac sa nu bnuiasc adevrul. Dar ce Timocles. Vezi Arria tu nu ne cunoti La noi, n Dacia, exist un cult al strmoilor Cnd i moare o rud apropiat mama, tatl pui ntr-un mic vas cteva picturi din sngele lui, pe care-l pori la tine, s te ajute n orice mprejurare Cnd i este mai greu, iei n palme vasul i-i rogi strmoul s fie alturi de tine. Pn am ajuns aici, l-am purtat la gt, legat cu lniorul pe care vezi c-l are Ooo?! se mir Arria, nfiorat de ceea ce auzea. i al cui snge este? Minciuna o dat gsit, lui Timocles i veni uor s urmeze cu altele. Tatl meu! Cnd am vzut cum ii micul vas era ca i cum i-ai fi but sngele. Arria se cutremur i ncepu s neleag spaima lui. i ea avea amulete la care inea, i de care nu se desprea. Dar ceea ce purta Timocles n acel mic vas era cu totul altceva, inea de o credin a lui, a poporului lui. Iart-m, am crezut c e parfum. Vasul e att de frumos cizelat tiu, draga mea, neleg ce ai vrut. S nu ne mai gndim la aceast ntmplare. Spune-mi mai bine cum i faci cocul la ospul de azi?
268

Iat un subiect care nu se putea s n-o fac pe Arria s uite de toate celelalte. Era fericit c-i gsise o ornatrice nou, care se pricepea s fac cele mai neateptate cocuri. Ca s vad cum o s fie al ei, o pusese s-o pieptene mai nti pe sclava preferat i rmsese ncntat. De jur-mprejurul cocului, i prelungindu-se pn pe frunte, va purta un colier din cinci rnduri de perle. Se fcuse ceasul al aptelea i Arria se hotr s plece acas, ca s aib timp s-i ia baia i s se mbrace. La osp trebuia s ajung pe la ceasul al noulea. Cum i vzu lectica ndeprtndu-se, Timocles fu npdit de gndurile care i pn atunci nu-i dduser pace. l atepta cu cea mai mare nerbdare pe Callistos. Stpne! Stpne! strig el din atrium. Timocles vzu pe faa lui c totul mersese bine. Stpne, tiu unde-l vom gsi pe nebunul de Ziper. Oi, mihi, ce de talani ne-a mai costat! se tngui el, neputnd uita aurul pe care l dusese lui Gt Strmb. Crezi c asta m intereseaz s-mi spui mai nti? Unde pot s-l vd pe Ziper? Nu mai este n Roma! Stpnul pe care l are a vrut s-l in aici, dar pentru c nebunul a ncercat s fug, i chiar s-i pun capt zilelor, l-a trimis la ar. Ateapt s se liniteasc, s-l hrneasc bine i s-l vnd apoi lanistului Bartalus. Al auzit, stpne, Bartalus! Cei mai renumii gladiatori au ieit din coala lui. Ai aflat unde e? Dar cum crezi, stpne? O fi el Gt Strmb mare punga, dar nu i-am pus talerii n palm pn cnd nu mi-a spus. I-am plimbat numai punga pe la nas, ca s-l fac s nnebuneasc mirosind-o. Unde e? se rsti Timocles. Aproape, stpne. Dac mergi clare pe Via Appia, n trei ceasuri ai i ajuns n livezile din jurul Ariciei. Treci din Aricia, mai clreti cel mult trei mile, i te abai apoi de la calea principal spre stnga. O mil mai ai i ajungi la Lanuvium. Oi, stpne, dac ai ti ce vii snt pe-acolo! Cunosc bine locurile! Toamna s te abai prin partea aceea, cnd se culeg viile Eti sigur c Ziper e acolo? Un om de-al lui Gt Strmb tocmai se napoiase cu vestea
269

sigur. E de speriat, stpne, ce de hndrli are pe lng el Gt Strmb. tia fur din tot Latiumul i cunosc toate locurile. Cum i-a mirosit a talani grai, i-a i pus pungaii pe drumuri. Care e numele stpnului? Nu-l tiu, pentru c Gt Strmb a zis c merge el pn acolo, ca s mai ciupeasc ceva. O s primeasc mai mult dect se ateapt. tii ce a spus Gt Strmb, stpne? C n-o s putem s-l scpm altfel dect furndu-l. Gt Strmb zice c dac l plteti bine, i-l aduce pe tav, unde vrei tu. Mai nti s-mi spun numele stpnului! De ce s fac atta zarv, cnd pot s-l cumpr? Am s dau mai mult dect lanistul Bartalus. Spune-i lui Gt Strmb c i pltesc s-mi spun numele stpnului, care, dup cte bnuiesc, locuiete aici, la Roma. Iar s-i mai dai talani? se cina Callistos, nnebunit de aurul pe care vzuse c-l ia pungaul. Asta nu te privete pe tine! Du-te i spune-i ceea ce ai auzit. M duc, stpne, dar nu pot s nu m gndesc c tare e ru fcut lumea asta. Pungaul sta ctig atia talani, iar eu care alerg de-mi tocesc picioarele pn la clcie Ai s primeti i tu, dac totul o s se termine cu bine. O, stpne, ce vorbe mari ai spus! Poate c nu tii c peste dou zile au loc ntreceri grozave Du-te, Callistos! Ai s ctigi la curse ca i data trecut. Era ct pe-aci stpne. tiu, tiu Mi-ai mai povestit de zece ori. Du-te unde te-am trimis! ncepu a se pregti i el pentru osp. Din clip n clip se putea trezi cu lectica Arriei la poart. ntr-adevr, tocmai i punea n picioare sandalele uoare, pentru cena, fr clci i numai cu dou barete n fa i una la spate, cnd i se spuse c Arria l ateapt. Degeaba alergase ntr-un suflet Callistos pn la Gt Strmb, pentru c tot nu l-a mai prins acas pe Timocles, dei acesta i promisese c-l ia i pe el la osp. Callistos tia c dup ce trecea miezul nopii, cnd se auzeau cocoii i stpnii erau n cel de al doilea triclinium, golind cupele cu vin, sclavii triclinari se nfruptau serios din rmiele mesei.
270

Cnd au ajuns la osp, mesenii erau lungii pe paturile din jurul mesei ntinse de jur-mprejurul tricliniumului. Sclavi cu prul lung i ondulat, mbrcai cu toii n haine de un albastru viu ca floarea de cicoare, ncepuser s aeze pe mas primele bunti. Oaspeii erau la gustatio aperitivul astfel alctuit nct s strneasc pofta de mncare. Sosirea celor doi tineri fu ntmpinat cu un murmur de simpatie i nsui Silius, unchiul marelui comandant, i ntmpin, artndu-le locurile pstrate. Timocles i Arria se duser apoi la Longinus, s-l salute i s-i spun cteva cuvinte. Gazda voia s-l cunoasc pe tnrul grec. Snt fericit, spuse Timocles lui Longinus, c am fost poftit n casa unui mare comandant de oti. Despre faptele de arme ale lui Longinus am aflat chiar din nsemnrile mpratului. Vorbise destul de tare, ca s aud ct mai muli dintre meseni. Cum, se mir sincer Longinus, emoionat i fericit, chiar mpratul m laud n scrierea lui? Rnduri pline de avnt snt scrise despre luptele pe care le-ai dus. tiu c ai adus un papirus pe care ai copiat De bello Dacico t ceea ce-mi spui m umple de bucurie. Acest schimb de vorbe fcu s creasc simpatia mesenilor pentru tnrul grec, iar el se bucur de o atenie cu totul deosebit din partea lui Longinus. Dei mpratul nu era n Roma, se i zvonise c-l primise pe Timocles, c sttuse ndelung de vorb cu el i c l invitase la viitorul osp. Longinus ar fi fost bucuros s se mprieteneasc mai bine cu tnrul grec. Arria i Timocles aveau pstrat un mic pat, pe care se lungir i sclavii se grbir s le scoat sandalele. Tricliniumul era deosebit de frumos ornat, ghirlande de flori viu colorate treceau dintr-o parte n alta, arcuindu-se pe deasupra meselor. Fiecare oaspete era mbrcat ntr-o vestis cenatoria n culori foarte vii, predominant fiind roul i albastrul. mbrcmintea Arriei era roie ca focul, scond i mai bine n relief albeaa perlelor. Prima surpriza a ospului fur oule, astfel ornate nct preau nite pui vii. Buctari ncercai fcuser din felii de msline
271

ciocuri i ochi, iar din mici ciuperci aripi, nct fiecare ou prea c e gata s ciuguleasc foaia de nalb pe care era aezat. Gazda fu mulumit de murmurul de surpriz i fcu semn spre triclinarcha supraveghetorul s-i grbeasc pe sclavii care serveau, nct, n cea mai marc grab, fiecare mesean s aib dinainte-i acest prim fel de mncare. Mesele erau aezate roat, de-a lungul pereilor, pe trei laturi, iar n mijlocul acestei potcoave sclavii mpinser trei vase mari de lut ars, dar puse n altele mai mari nct abia puteau fi mpinse, dei erau aezate pe platforme joase, cu roi. Primul era cu vin, al doilea cu ap cldu, iar cel de al treilea ceva mai mic, numit crater era gol. Un sclav lu cu un mic vas cu toart vin din primul butoi i l vrs n crater, apoi turn peste el i dou msuri de ap cldu, din cel de al doilea vas. Ali sclavi, fiecare cu cte un cyathus vas cu coad mai lung luau vinul amestecat cu ap i-l turnau n cupele oaspeilor. Longinus fu cel care ridic primul cupa i se adres invitailor: Oaspei dragi, s sorbim prima cup a acestei mese n cinstea celui care prin curajul su ne-a adus pacea hotarelor: n cinstea lui Traian. Obrznicia barbarilor a fost nfrnt! Solii lor s-au aruncat la picioarele mpratului biruitor cerind pacea! Muli i-au vzut n Forum, lipsii de arme i cu capetele plecate. Dac rzboiul l-am terminat nainte de vreme, numai datorit buntii lui Traian l-am terminat. Eu n-a fi lsat scutul, pn cnd ultimul barbar n-ar fi fost rpus, chiar n brlogul lui. Sorbir toi cupele pn la ultima pictur, i numai sclavul care sttea la picioarele lui Timocles nu trebui s toarne alt vin n cup. Cuvintele toastului lui Longinus l nfuriaser pe Timocles i, cu orice risc, nu puse mna pe cup. Norocul era c toi priveau spre comandant. Toastul ns i spori i mai mult sentimentul c se afl ntr-o ar vrjma, sentiment pe care n urm cu civa ani nu-l avusese. Pentru el multe nu mai erau ca atunci cnd totul l entuziasmase, l copleise. Acum, dimpotriv, totul l nfuria. i amintea c la primul osp se uitase ndelung, pe furi, la solnia de argint din faa farfuriei, netiind ce are n ea, i turnase oet din acetabulum, pentru c i ceilali picaser pe bucatele din faa lor, pipise ndelung mantela aezat pe mas i se folosise cu stngcie de cele dou mappae, cu care descoperise c se putea
272

terge pe mini, dar care erau n aa fel mpturite, ca nite conuri, nct nu bnuise pentru ce snt. i acum totul era de argint sau de aur: i cupele, i farfuriile, i lingurile, dar nu-l mai impresionau. La sfritul unui gustatio suculent, triclinarcha anun cena propriu-zis, enumernd de pe o list prima cena, altera cena, tertia cena, n sfrit, toate felurile de mncare ce urmau a fi servite, fiecare fiind primite printr-un murmur aprobator. Gazda se ngrijise ca nc de la prima cena musafirii s aib o surpriz, i de aceea i invit n peristylium. Toi se ridicar mirai, deoarece niciodat nu se mai ntmplase ca musafirii s fie deranjai de la mas. Bnuiau c trebuie s fie vorba de o surpriz i, ntr-adevr, era. n peristylium fuseser ntinse plci de marmur pe care ardea un foc puternic. Privir mirai vlvtile ntreinute de doi sclavi pe care i recunoscur imediat: erau doi daci. Toi i tiau la Roma pe brboi, cu cmile lor lungi, despicate ntr-o parte, pn spre old i legate la mijloc cu o curelu lat de un deget. La un semn al celui care dirija buna desfurare a ospului, aprur ali zece sclavi daci, fiecare avnd n brae cte o mieluic. Triclinarcha anun: Onorabilii oaspei vor servi la prima cena friptur fcut ca la barbari, pregtit chiar de ciobanii adui la Roma cu turmele lor cu tot. Dacii stteau cu feele n pmnt i cu mieluelele n brae. Printre cei care ntreineau focul era un tarabostes i triclinarcha anun asta ca pe ceva deosebit. Cciulia din ln alb este dovada originii sale nobile, explic eful sclavilor, mesenilor. Dacul i vedea mai departe de treab, zgndrind focul, fr ca s neleag ce se spusese despre el. Dar invitaii ateptau s se mai ntmple ceva, i se ntmpl. Dacii primir porunc s-i fac datoria. Ei tiat gturile mieilor i i nfipse n prjini lungi, cu mnere de argint. Flcrile molcomiser, dar rmsese pe plcile de marmur o spuz care dogorea la zece pai. Spre mirarea oaspeilor, dacii bgar mieluele n jar, cu blan cu tot, trgnd deasupra alt spuz. Nu se mai vedea dect grmada mare de jar, din care ncepu s vin
273

mai nti un miros neccios de ln ars, care-i fcu pe unii s strmbe din nas. Oare asta era surpriza? Fur invitai iar n triclinium, s continue cena, pn cnd va fi gata friptura. Arria nu se putu stpni i, lipindu-i gura de urechea lui Timocles, i opti: E adevrat c aa pregtii voi friptura? El cltin capul n semn c da, i ei nu-i veni s cread, avnd nc n nas mirosul lnii arse. i e bun? Ai s mnnci. Abudius Cestius, care fcea parte din ordinul cavalerilor, ridic i el cupa i toast n cinstea gazdei, elogiind calitile de comandant ale lui Longinus i evocnd luptele la care luase parte i din care ieise victorios. Vanius, cel mai bun prieten al lui Longinus, ridic i el cupa, amintind alte fapte i merite, iar mesenii golir i de data asta vinul din cupe. Lng Timocles erau doi tineri care l priveau cu invidie, att pentru c el era cel care o nsoea pe Arria, ct i pentru succesele lui. Ce n-ar fi dat ei s poat fi primii de mprat i s capete popularitate cu repeziciunea cu care o cptase acest grec. Amndoi se pregteau pentru nalte funcii i aveau planuri bune pentru a ctiga bunvoina plebei. Unul dintre ei observase c Timocles nu prea bea i se gndi c grecul nu vrea s se mbete. Se socoti cu prietenul su i i puser n gnd s nu-l lase n pace. De aceea, unul dintre ei, Vatinius, nl cupa i, adresndu-se lui Timocles, i spuse: Bene tibi, bene te, vivat! Timocles nu avu ncotro i i rspunse, golind cupa toat, dup cum era obiceiul. Al doilea ridic i el cupa, dup ce fcuse semn sclavului lui Timocles s umple paharul stpnului. Urndu-i sntate, l oblig s goleasc a doua cup. Pe mari tvi de argint, sclavii aduser mieii scoi din spuz. Dacii dezghiocaser carnea din crusta tare, i un miros neateptat de plcut se rspndi n triclinium. Fur tiate buci nu tocmai mici, mustoase, i puse n faa oaspeilor, care dup ce adulmecar carnea cu ochii pe jumtate nchii, se repezir s mute din hartane. nc nu mncaser ceva mai bun! ntre dou
274

nghiituri, ludau ideea grozav a amfitrionului. Cel mai zgomotos era Caesius Nasica, cunoscutul petrecre, despre care unii spuneau c a mbtrnit n triclinium. Era nelipsit de la orice osp. tia multe glume deochiate, le povestea cu haz, era la zi cu tot ce se ntmpla la Roma i comenta n gura mare, mai ales spre sfritul chefului, dup ce golea numeroase cupe de vin. Dac te luda Caesius Nasica, era dovada cea mai bun c ai reuit ceea ce ai vrut. Iat, strig Caesius cu gura plin, aruncnd la fiecare vorb stropi spre mas, acum neleg mai bine de ce Traian, ca i btrnul Cato, i sfrete toate hotrrile cu cuvintele Aa precum voi preface eu Dacia n provincie roman!. Pot s jur c mpratul a mncat o astfel de friptur. Gluma lui Caesius fu salutat prin hohote nestvilite de rs. Ce pcat, Caesius, c Traian s-a lsat nduplecat de rugminile barbarilor! i rspunse Longinus. Nu mai era nevoie dect de o sforare, ca totul s se termine pentru totdeauna. S spun Timocles dac nu este aa, c el cunoate jurnalul mpratului. Acum, ce am fcut? Nici n-am terminat srbtorile victoriei, c au i nceput s vin veti de nesupunere. S-au ntmplat acolo fapte care ndreptesc vorbele mele, i abia atept sosirea mpratului ca s i le spun. Jur pe numele lui Marte c rzboiul trebuie nceput i dus pn la capt. Comorile Daciei vor ajunge la Roma, i eu le voi aduce! Oaspeii cerur gazdei s nu mai fie aduse la mas alte bunti, ci s mai porunceasc aruncarea sub spuz a altor miei. Am pregtit pentru voi prepelie fripte i stropite cu sirop de miere i cprioar vnat anume, care azi diminea nc mai alergau prin pduri, pstrvi i mrean aruncate de vii pe plita ncins, stridii Fu ntrerupt de vociferrile mesenilor care, unul cte unul, se prinser ntr-un cor, condus de Caesius, care cerea friptur dacic. Gazda nu avu altceva de fcut dect s se lase nduplecat. Ospul se schimba ntr-un adevrat chef abia cnd trecur n cel de al doilea triclinium, pentru a lua secundae mensae desertul unde i atepta grmezi de fructe, iar n farfurii brnz de oi bine srat, s ae pofta de but. Sclavii aduser i
275

prjituri, de asemenea pictoare la limb, ca s poi bea dup ele. Pe o estrad erau cinci cntrei din flaut, alei dintre cei mai buni din collegium i din bucium, care i primi cu o melodie de sunete nalte, parc cereti. Toi cei ce intrau erau ntmpinai de un sclav care le punea pe cap o coroni din flori roii i galbene, ca i cele din ghirlandele de deasupra meselor. Civa petrecrei cerur s se aleag magister bibendi, conductorul chefului, i cnd Longinus socoti c a sosit momentul, toi strigar numele lui Caesius Nasica. tiau c el este cel mai priceput n a amesteca vinurile i nu uita niciodat s ridice cupa, dnd semnalul buturii. Fu ales i i se ddu, drept distincie, o cup de dou ori mai mare, pe care erau gravate capete de mort, s-i aminteasc celui care bea c trebuie s se veseleasc, pentru c moartea pune repede capt vieii, lipsindu-te de tot ce i-a plcut. De perei erau atrnate opaie mari, cu cinci fitiluri i cu bazinul din sticl scump care imita rubinul. Cum trecu miezul nopii, luarea-aminte a mesenilor ameii fu atras de sunete de chitar. Doi sclavi se apropiau innd o pnz de mtase ntins ntre dou bee, ca o cortin. n faa acesteia pea chitaristul, care cnta o melodie necunoscut celor de fa. El se aez pe marginea unui scaun de piatr i atunci sclavii lsar cortina, n spatele creia aprur trei dansatoare egiptene. Nu aveau dect pe olduri o fa de mtase, care se nnoda n fa i atrna apoi spre genunchi. Prul negru, retezat pe frunte, i mrgelele tiate n form de piramid, pe care le aveau la gt, spuneau imediat de unde snt dansatoarele. Dansul lor era lene, lasciv, cu unduiri de olduri i fremtri de nri. La un semn al lui Longinus, sclavii suflar n jumtate din opaiele agate de perei, i ncperea rmase ntr-o lumin nesigur. n colul lor, dansatoarele preau umbre care se zvrcoleau, sufereau i explodau n gesturi de fericire. Arta de bun petrecre a lui Caesius abia acum se dovedea. El se urc alturi de ele i, cu paii ovielnici din cauza buturii, repet gesturile dansatoarelor, dnd rspuns micrilor lor. Un hohot de rs acoperi sunetele chitarei. Dar asistena izbucni n adevrate strigte de plcere cnd Caesius, printr-un gest neprevzut, trase de nodul earfei din jurul oldului, unei dansatoare desfcndu-l. Dansatoarea i continu micrile, iar
276

Caesius flutur tulpanul n jurul lui, imitnd aceleai gesturi lascive. Timocles profit de hazul general i se ridic de lng Arria, apropiindu-se de Silius, care tocmai se napoia la locul su. Btrnul senator rdea cu lacrimi de gesturile lui Caesius. E plin de haz Caesius Nasica, i spuse Timocles senatorului. Este sufletul ospului. M mir de unde mai scornete attea glume. El s-a ngrijit de dansatoare. Snt chiar din Aegiptus, aduse pentru acest osp? Sigur c da, se fli senatorul, ncntat de mirarea din glasul lui Timocles. Trebuie s fi costat foarte mult. Mai mult dect i nchipui. n schimb snt pline de graie. Au un farmec nou, cu totul altul dect cel al dansatoarelor cu castagnete din Hispania. Am sa le chem i la ospul meu. Trebuie s-l gsesc n toane foarte bune pe cmtar, pn cnd mi sosesc din Grecia talanii pe care i atept. Am avut noroc s ntlnesc un cmtar de treab, care nu mi-a cerut dobnd dect trei la sut. Silius tresri, aa cum se ateptase Timocles. Vorbele lui loviser drept la int. Numai trei la sut?! se mir, uitnd deodat de dansatoare i de tot. Cine e nebunul sta? Un grec, abia sosit la Roma, pe care-l cunosc din Piraeus. Lui Silius tot nu-i venea s cread, dei Timocles i vorbea pe un ton nepstor, fr s dea mcar o clip impresia c ceea ce spune merit toat atenia. Oare grecul sta s nu tie ct de mari snt dobnzile la Roma, de spune att de simplu c va lua bani cu numai trei la sut? El pltise treizeci, chiar mai mult. Pentru acest osp Longinus promisese unuia patruzeci la sut, ca s-i mai mprumute, asigurndu-l c chiar n aceast toamn rzboiul cu dacii va ncepe iar i przile vor fi att de mari, nct el, Longinus, va putea cumpra toat Roma. Nepotul lui abia l atepta pe Traian s se napoieze din Gallia, pentru a-i arta dovezile scrise primite de la oamenii lui lsai n Dacia, care-l vesteau c Decebal se pregtete iar de rzboi. Longinus nu pusese niciodat baz pe aceast pace i nu
277

crezuse n supunerea acestui barbar ndrtnic. Vetile de acum erau limpezi: Decebal ncepuse s nale iar cetile. Eti sigur c numai cu trei la sut?! Am vorbit foarte clar. i poate mprumuta mai mult? Orict. E putred de bogat. Face nego n toat lumea. Corbiile lui le gseti la Tomis sau la Piraeus, la Brundisium sau la Ostia, la Alexandria sau Sorgiatium, din ndeprtata Hispania. Ce spui? E chiar att de bogat? i ce negustorete? Orice vrei, aduce i duce n toat lumea. Triremele lui urc apele Nilului sau ale Danuviusului, iar dac atepi tocmai n Tyros, de pe cellalt mal al lui Pontus Euxinus, ai s-i ntlneti i acolo sclavii ridicnd pnzele corbiilor lui. Cum de nu-l tiu eu?! Cum spui c-l cheam? Callistos, dei nu este att de artos cum l arat numele. Ca orice om putred de bogat, nu pune pre pe toga cu care se mbrac. E un libert mbogit. Silius l lu de bra pe Timocles, cu cel mai prietenos gest i l trase afar din triclinium. Senatorul simise un chilipir nemaipomenit pe care nu voia s-l scape. Se gndea c i Longinus se va bucura auzind de acest cmtar cumsecade. Spune-mi, prietene, grecul sta mprumut i pe un timp mai ndelungat? tiu eu?! Cred c da, mai ales dac cei care mprumut snt demni de ncredere. E vorba despre mine. O, atunci e sigur c da. i dac, totui numele senatorului Silius i este necunoscut, ceea ce ar fi posibil, dat fiind faptul c a sosit de curnd la Roma, snt gata s te nsoesc i s garantez cu numele i averea mea mprumutul pe care-l ceri. Ai face una ca asta pentru mine?! se entuziasm senatorul, gata s-l mbrieze. De ce nu? Longinus este eroul pe care l preuiesc cel mai mult dintre comandanii mpratului. Da, e un mare comandant. Am citit chiar n De bello Dacico. i unde crezi c l putem ntlni? Aproape c nu exist zi s nu-l vezi n Forum, n jurul statuii
278

lui Venus, creia el nu vrea s-i spun dect Aphrodita Anadiomena, al crei protejat se consider. Silius intr n panic. I se prea c, ntrziind, bogatul grec va afla care snt dobnzile la Roma i le va urca i el, mai nainte de a ajunge s-i mprumute. Timocles, prietene, cnd mergem s-l cutm pe acest Callistos. Cred c ar fi mai bine s m nsoeti. n afacerile astea nu stric niciodat s ai cu tine un cunoscut. Silius se mai temea ca grecul cmtar s nu aud c e lefter cmtarii aveau legturi ntre ei, tiau cum st fiecare nobil din Roma. Despre Silius se tia c a srcit i btrnul ar fi vrut s profite de garania pe care i-o promisese Timocles. Mergi cu mine? aproape l rug. Sigur c da. Cnd? ntr-una din zilele viitoare. Nu, nu aa! Hai chiar mine de diminea. Ne ntlnim ctre ceasul al cincilea din zi. Dup o noapte alb ca asta? Dormim cteva ore i dup o baie bun, putem iei n Forum. Timocles nu voia s-i lase impresia c primete imediat, de aceea l mai las s atepte cu gura cscat rspunsul lui. M trezesc att de greu dimineaa La ceasul al aselea eti treaz, desigur, dar l mai gsim oare pe Callistos? Aproape sigur. Atunci de ce ezii? Vai de mine, s nu crezi una ca asta! Am prea mult simpatie pentru Longinus. i lui i-a fi cluz, arunc el momeala, n treact. Da, i lui? S vedem nu tiu dac el are nevoie s mprumute. Btrnul tia c da i se gndise c dup ce va ncasa el denarii, o s-l trimit pe nepot. Era bun de stors grecul sta simpatic. Ce bine c se ndrgostise de Arria i c rmsese la Roma. Atunci ne ntlnim la ceasul al aselea. Bine o s ne vedem lng statuia lui Venus. Lui Silius nu-i mai trebui nimic altceva. Se despri ndat de
279

Timocles, dar l mnca pur i simplu limba, nu putea s nu-i spun i lui Longinus. Se duse i-l lu de-o parte pe nepot, povestindu-i ce vorbise cu tnrul grec. Timocles, de la locul lui, n timp ce sporovia cu Arria, nu-i scpa o clip din ochi. Bnuise c btrnul nu va avea rbdare s tac pn a doua zi. Cnd Longinus se napoie la masa lui, l cuta cu privirea pe Timocles, dar el se fcea c vorbete cu Arria. ntre timp, cheful se desfurase dup obiceiul cunoscut al mesenilor. De acum, muli dintre ei erau ameii de butur i minile lor cutau apropierea sclavelor. Pe Timocles l scrbea dragostea fr de nici o ruine. Cei care nu mai puteau rbda se trgeau sub mese i, acoperii de mantela, lung pn la pmnt, se zvrcoleau n plceri. Alii i luaser sclavele pe paturi i n timp ce beau i mncau se lsau mngiai. Dansatoarele, rmase toate trei fr mtsurile de pe olduri, dansau i mai ator, n potcoava din mijlocul meselor. Una dintre ele sri chiar deasupra i pi n ritm printre cupe i farfurii, ferindu-se de palmele care o cutau. Caesius i arunc cupa de vin pe ea, dnd aceast idee i altora. Pn cnd trecu pe deasupra tuturor meselor, egipteana fcu o adevrat baie de vin. Se auzi un ipt scurt de femeie speriat. Toate capetele se ndreptar ntr-acolo. n spatele ei apruse deodat un schelet de om, dansnd. Era un sclav cu o glug alb pe cap i cu un fel de penula foarte strmt pe el, din pnz alb. Pe ea erau desenate, cu culoare neagr, oasele scheletului, dar att de (bine fcute, nct n lumina aceea nesigur chiar te puteai speria. Dup prima clip de surpriz, toi izbucnir n rsete. Da, gazda le amintea de moarte, ndemnndu-i s bea i s petreac. Scheletul dans n ritm de chitar, fcnd gesturi spre meseni, ca i cnd ar fi vrut s-i ia cu el. Mai ales femeile scoteau ipete scurte, ferindu-se nfiorate. Arunci se ridic n picioare Caesius, inndu-i cupa deasupra capului. S bem prieteni, moartea este aproape! Golir cu toii cupele pn la ultimul strop, dar nritul magister bibendi ridica iar cupa. Moartea l speria cel mai ru. S mai golim o cup, prieteni! Astzi sntem toi aici, fericii, cine tie ce va fi mine? Golind cupele, nfruntm moartea! Zicnd aceste cuvinte, el ncepu s alerge dup schelet, cu o
280

frigare pe care o smulsese din mna unui sclav, i-l lovi nprasnic, furios, disperat. Toi se bucurau de victoria lui Caesius asupra morii. Btrnul petrecre, ngrozit de spectrul de dinaintea ochilor lui i ameit de butur, nfipse frigarea n nenorocitul schelet, care gemnd scurt, se prbui la pmnt. Gestul fu salutat cu o explozie de bucurie, care cretea pe msur ce nenorocitul sclav se zvrcolea, iar pnza alb n care era nfurat se nroea. La un semn al triclinarchei, ali doi sclavi traser de picioare cadavrul, scondu-l din sal. Cupele se ridicar i fur pentru a treia oar golite, pn la cel din urm strop.

281

n cele mai nalte cercuri ale Romei


doua zi, dup ospul de la Longinus, o ploaie de mustrri se abtu asupra capului lui Timocles. Callistos era suprat foc Bine, stpne, cnd e vorba de corvoad m gseti ntotdeauna, iar la chiolhan dai tot de altul! Nu e prost Callistos c i tocete picioarele umblnd dup toi pungaii Romei, cu frica-n sn? Crezi c e uor s ai la tine atia talani i s te duci n mijlocul pungailor? Parc tot simeam un cuit ncercndu-mi tria pielii. S-ar fi convins c-ncearc degeaba, Callistos. Cel mult ar fi rmas cu cuitele rupte. i vine s rzi, stpne, dar mie nu, dei m bucur ca te mai vd luminat la fa. Spune, nu puteai s m iei i pe mine s-i port sandalele i s-i umplu cupa? Sau pentru treburi uoare nu
282

snt bun? Cum era s te iau cu mine, Callistos, cel mai bogat armator al Greciei, omul cu o mie i una de trireme care strbat toate mrile pmntului! S-mi umpli cupa, tu, cel mai generos fenerator, care nu iei dobnd dect trei la sut, n timp ce alii jumulesc patruzeci? Tu, suflet bun, care ai grij de toi btrnii dezmai, dup ce i-au cheltuit averile la cursele de care? Puteam s fac una ca asta? Stpne, i rzi de mine! Rzi, dac asta te nveselete. Cum poi s rosteti asemenea vorbe, Callistos? Triremele tale taie valurile n Mare Ibericum, i n Mare Ligosticum, i n Mare Tyrrenum, i n Mare Adriaticum, i n Mare Aegeum, i n Pontus Euxinus, i n Stpne! Nu-i bate joc de firele mele de pr alb, dac ar fi fost pe cretetul pleuv. tiu c chelia face s nu mi se vad vrsta, dar tmplele mele snt crunte. Oare asta e tot ce merit Callistos? sta e cel mai bun rspuns pe care l dai suprrii mele? Altul, mai fericit, Callistos. Stpne, ngduie-mi s m duc la treburile mele Aici snt treburile tale, Callistos. Ascult mai nti ce am s-i spun, i numai dup aceea s faci pe bosumflatul. Aeaz-te pe scaunul de colo. Callistos l privi cu ochii i mai mrii de surpriz. Un sclav invitat s stea pe scaunul din piatr sculptat, n faa stpnului rmas n picioare? S nu vad ceilali sclavi, stpne! i aa m invidiaz c snt n graiile tale. Stai, cnd i poruncesc! Se aez. Afl pe ndelete tot ceea ce vorbise Timocles cu btrnul senator. i eu stpne s m dau drept cmtar? Dup cum foarte bine ai auzit. Ai venit de curnd la Roma i nu cunoti dobnzile. N-o s cread asta, stpne, ascult-m pe mine. Asear era but, dar azi, cnd o s se gndeasc mai bine, n-o s cread. i dac o s se conving c este adevrat, ceea ce asear a crezut pe jumtate, o s se gndeasc la ceva necurat. i dac n-o s se gndeasc btrnul Silius, o s se gndeasc Longinus, pe care l
283

tiu, stpne, i snt sigur c are minte cu carul. Vorbele lui Callistos l puser pe gnduri. Nu cumva o dobnd att de mic o s dea ntr-adevr de bnuit? Tu abia ai venit la Roma i nu tii cum merge piaa. Un om care e att de prost nct s arunce denarii mai nainte s se intereseze ct poate s ia dobnd, nu ajunge s aib atta avere. Ce face mai nti un cmtar dect s ntrebe de dobnzi? Trebuie s cread, pentru c altceva nu avem de fcut dect s-l convingem. Numai s fii tu cu bgare de seam, s nu te dai de gol. Tu trebuie s-l convingi. Am s-l conving, stpne, pentru c n capul meu pleuv e mult minte. Am i gsit ce s-i spun, mai bine-zis ce s-i spui tu, nct s cread totul. La ce te-ai gndit? i spun eu ndat, dar cum pot s-i spun, cnd n buzunar nu am nici un denar? Pungaule! Pi, stpne, de cnd m-ai tot trimis la Gt Strmb, oi fi nvat i eu ceva, c de aceea am capul att de mare. Ai s-i pierzi i pe tia la curse. Dup ct snt de ghinionist, nu m-ar mira. Lu punga cu denari, o cntri i, dup ce o ascunse bine, vorbi: Stpne, tii de ce nu iau dobnd mai mare de la aceti toctori de averi? De ce? Pentru c nu m las bunul Dumnezeu, cel care a fcut cerul i pmntul, i pe noi, oamenii! Eti nebun, Callistos? Ce bine ar fi, stpne, s fie aa! Cine e mai fericit dect un nebun, dar din pcate snt un biet fugit dintr-o legiune, care a ajuns pe meleagurile Nu mai vorbi despre altceva i lmurete ce vrei s spui. Stpne, eu am avut un prieten, care n cele din urm a ajuns s se nchine noului zeu. Din ziua aceea n-a mai pus mna pe cuit sau pe arm i n-a mai vorbit dect despre iubirea aproapelui. Auzi, prostie, stpne, s vorbeti de dragostea dintre oameni tocmai n ziua de azi, cnd unul l trage pe sfoar pe cellalt mai ru ca niciodat! n sfrit, stpne, din toat prostia
284

lui, am neles c cretinii tia nu vor s mpileze pe nimeni, nu se bucur de avere, nu le pas dac au la mas un fazan fript sau cteva ciuperci perpelite pe jar. Silius i Longinus nu se poate s nu tie ce credin au cretinii, c doar se vorbete din ce n ce mai mult despre catacombele lor, din afara zidurilor cetii. Cnd stai de vorb cu ei, d-le de neles c a fi czut n aceast nou credin i c nu mai jecmnesc oamenii de frica lui Dumnezeu. O, punga btrn, nici c se putea ceva mai bun! sri fericit Timocles, aruncndu-i o nou pung cu denari, pentru c n sinea lui fusese ngrijorat. Aa e, stpne, c m-am gndit bine? Triasc Gt Strmb, care a reuit ntr-un timp att de scurt s fac dintr-un punga prost, unul detept! Callistos se bucur i el de bucuria lui Timocles i puser amndoi la cale ntlnirea cu Silius, de lng statuia zeiei Venus. Dup figura pe care a fcut-o Silius n clipa ntlnirii, Timocles i-a dat seama c btrnul cavaler nu se prea atepta s-l vad. L-o fi crezut but cnd i-a vorbit despre acel chilipir. Senatorul venise mult mai devreme la locul hotrt, fiind mboldit i de Longinus. Comandantul, dup ce i limpezise capul de butur, i dup ce i asigurase faima de om cu avere aa credea el, pentru c invitaii tiau, mai toi adevrul se trezise n minte cu noianul de gnduri deloc vesele, ale situaiei lui materiale disperate. Costase ospul, costaser dansatoarele despre care se i vorbea n toat Roma costase vinul i vnatul pe care-l devoraser spre ziu, dup ce mesenilor le trecuse pofta de friptur dacic. De aceea primul lui gnd fu la ceea ce i spusese senatorul n toiul petrecerii. Oare s fi fost adevrat, sau grecul sta despre care se vorbea atta, era un fanfaron care nu tia ce vorbete dup ce bea o cup de vin? Unchiul plecase de-acas mult mai devreme i se plimbase de colo-colo prin Roma, tot scrutnd mutrele celor care i se prea c ar putea da ceva denari cu dobnd. Timocles aranjase cu Callistos s nu apar prea repede. Dup ce se va ntlni el cu Silius, s mai atepte ca la o jumtate de ceas, s-l fiarb bine pe senator, i apoi s le ias n cale. Simea o mare plcere s-l icaneze din cnd n cnd, spunndu-i c o fi plecat cmtarul din Roma. Voia s-l vad perpelindu-se. i aa
285

se i ntmpla. Silius l ntreba la fiecare cinci pai: Nu-l vezi? nc nu-l vezi? S nu fie pe undeva pe-aproape. Hai i mai ncolo, c doar n-o sta lipit de statuie. Vine el, c doar n-o fi plecat din Roma! Era vorba s plece? ntreb pierit senatorul. Nu, dar parc nu tii cum snt oamenii tia? Afacerile i cheam de colo-colo, nct nu stau ntr-un loc dect atta timp ct nu snt chemai n alt parte. Poate c nu a plecat Sau o fi chemat Dar asta nu tiu dac se cade s i-o spun. Spune, nu m face curios!! Numai dac mi juri c n-ai s mai vorbeti nimnui ceea ce auzi de la mine. Jur. De altfel nici nu snt att de sigur. Spune, spune! Se apropie de urechea lui i-i vorbi n oapt. tii de ce cred c nu ia dobnd prea mare acest btrn grec? Nu pot s-mi nchipui. Timocles se uit n jur, ca i cnd urma s-i mrturiseasc o mare tain: Mi se pare c e cretin. El n-ar mrturisi-o nimnui, dar am auzit de la altcineva. Ai aflat ce-i nva noua credin pe adepii ei Am auzit eu ceva! S se umileasc, s nu mpileze alt om, s nu nele, s nu se bucure de nenorocirile altuia. De aceea d banii aproape fr dobnzi, convins c aa i slujete zeul. Eee?! Auzi prostie?! Dar ce-mi pas de motivele lui? S nu cumva s-i dai de neles c ai aflat ceva. tii ct snt de prigonii i Pe marele Joe, am vreun interes s m port ca un ntru? Uite-l! Silius tresri de parc ar fi primit un picior n spate. Unde? Care-i? Cel de colo, mbrcat modest. De lng statuie? Cel pleuv? Da. tii c ei nu pun pre pe ceea ce mbrac. Privete-l! Poi
286

s spui c arat ca un om care nu poate trage cu propriul lui trup atta aur ct are? Nu arat, jur pe tot Olimpul c nu! Pe Timocles l bufnea rsul. Callistos avea o mutr att de caraghioas, n chip de cmtar, c puteai s te prpdeti de rs. Se tot fcea c nu-l vede pe Timocles, pn cnd acesta l strig, bucuros: Hei, Callistos, snt fericit c te vd sntos! i eu m bucur, tinere Timocles, i i invidiez anii puini. Singura avere pe care n-o putem pstra De ce te plngi? Pe msur ce ai pierdut din ani, ai ctigat atta avere, nct poi dormi n pat de aur. Omul trebuie s fie modest, Timocles! S nu rvneasc mai mult dect are! Cnd ne urcm la cer, lum ceva cu noi? Timocles i fcu pe ascuns un semn lui Silius, care voia s-i sublinieze senatorului prerea c btrnul cmtar e cretin. Ai mare dreptate, Callistos, aceast nelepciune de multe necazuri ne-ar scuti, dar omul este numai dorine i greeli, iar viaa noastr i d attea prilejuri s nu le poat ocoli. Aa este, Timocles, aa este, omul uit msura raiunii, lsndu-se prad simurilor. Dar ce te-aduce pe aici, frumosule tnr. Chiar pe tine te cutam. M-ar bucura s tiu c i-ai amintit de mine, fr s ai nevoie de mine. O, Callistos, cum ghiceti gndurile oamenilor. tii de acum c o nevoie m-a fcut s te caut. M cunoti de muli ani i tii cine snt. Mai ales l cunosc pe nobilul tu tat. M strdui s fiu demn de numele lui, prin tot ceea ce fac. Am venit aici adus de afacerile pe care le tii. Mai cari papirus peste mri i ri? Asta tiu. Nobil nego. Eu duc i aduc tot ce este pe lumea asta. Nu cumva ai pierdut vreo trirem ncrcat pe care o atepi aici? Nu, Callistos. Neptun mi-a fost ntotdeauna prielnic. Dar am nevoie, totui, s mprumut ceva denari de la tine. Nu cumva te-a furat viaa destrblat?
287

Fii linitit, prieten al tatlui meu! Nevoile negoului meu m fac s-i cer acest mprumut. Atunci i voi da ct mi ceri. i snt recunosctor, Callistos, i am s-i spun tatei ct ai fost de mrinimos. Dobnda e aceeai? Niciodat n-am luat mai mult de trei la sut. Atunci, pot s fiu linitit. Dar iat c mai am o rugminte. n faa ta este senatorul Silius, de care poate c ai auzit. Senatorul, tiindu-i faima, se rug n gnd s nu fi auzit, i Callistos mrturisi, spre ruinea lui, c nu-i cunoate numele. Eu am sosit de curnd la Roma i duc o via att de retras. Snt fericit c am prilejul s stau de vorb cu un nobil senator. Btrne Callistos, am venit mpreun, ca s garantez cu propriul meu nume un mprumut pe care nobilul Silius vrea s-l ia de la tine. O, Timocles, cuvintele tale snt pentru mine cea mai bun garanie, dei ntr-o afacere ca asta numai ceea ce este scris rmne de cpetenie. Timocles l lud apoi pe Silius, spunndu-i c e unul dintre cei mai respectai nobili al Romei, c n Senat cuvntul lui are o mare greutate, ajungnd, n sfrit, s-l aminteasc i cel mai de seam lucru, c este unchiul marelui comandant Longinus. Aceast din urm veste prea c-l intereseaz n cel mai nalt grad pe cmtar. O, marele Longinus? tiu, tiu! Corbiile mele au urcat Danuviusul pn la Viminacium. Numele lui Longinus este pe buzele tuturor acolo. Pentru c grecul avea talani de aur, Silius ceru un mprumut de 100, ceea ce nsemna 600.000 de drahme, o sum respectabil. Callistos se nvoi i rmase ca a doua zi senatorul s vie cu un papirus scris, iar el s aduc talanii. De bucurie, Silius i pofti la el, dar grecul se scuz, spunnd c nu poate s-i lase unele treburi. i apoi era o zi n care el nu mnca i nu bea pn nu apunea soarele. Senatorul nu insist i plec fericit, nsoit de Timocles, cruia i mulumi din tot sufletul. Tnrul i spuse c trebuie s se ntlneasc peste o jumtate de or cu Arria i i lu i el ziua bun de la senator. Silius att atepta, ca s dea o fug la Longinus, s-i spun vestea cea mare.
288

Timocles avea ns altele de fcut, nainte de a se lsa ntunericul. Bietul Callistos nici nu-i terminase bine rolul de cmtar, c trebuia s nceap un altul. Cu denarii n mn, el urma s se duc la stpnul lui Ziper s ncerce, oferind orict, s-l cumpere. S dai ndoit de ct au dat cei doi laniti. O s se sperie. Nu-i nimic! O s m ntrebe de ce vreau neaprat s-l cumpr. O s se mire c pe sclavul sta se bat atia s-l aib. Spune-i c eti i tu lanist, sau c vrei s deschizi o coal de gladiatori i s te faci lanist. Spune-i orice vezi c e gata s cread. Stpne, de ce nu te duci tu i m bagi pe mine, un btrn pctos, care m apropii de cincizeci de toamne? Nu te gndeti la picioarele mele? Ct crezi c m vor mai colinda pe caldarmul ncins? Callistos, ai nceput s m jupoi! Nu mai faci cea mai mic treab fr rsplat. Stpne, Gt Strmb e de vin. Ultima dat mi-a spus c numai nebunii alearg pe degeaba i de aceea te-a jecmnit el aa. Acum m jecmneti i tu. O, stpne, este adevrat, dar de unde din alt parte s storc i eu civa sesteri? Acum e timpul s strng ceva mrturisi cu mare sinceritate btrnul sclav c dup ce ne-om ntoarce la Sarmi, n-ai s te mai uii la mine i am s primesc doar o lefoar amrt de instructor. Mcar de i-ai pstra, numai c-i prpdeti pe toi la curse. Ci i-au mai rmas din cei cptai pn acuma? Nu tiu, stpne, nu i-am numrat. Nu mai ai ce numra, mai bine spune aa. Poftim, i acum terge-o din faa ochilor mei! Peste dou ceasuri, Callistos se napoie cu buzele umflate. Nu fcuse nimic. N-am putut s-l hotrsc, stpne. I-am dat ct mi-ai spus adevrul era c ncercase s opreasc ceva i pentru el din aceti bani i-am spus c snt lanist, c n sfrit, degeaba, pentru c el a i semnat vnzarea. Mine diminea, cel mai trziu poimine,
289

Ziper o s ajung n coala gladiatorilor. Stpnul abia atepta s scape de el, zicea c l ine n lanuri, ca s nu-l piard. E adevrat ce ne-a spus Gt Strmb. Dac aa n-a mers, o s-l lum altfel. Alearg la Iar, stpne? Alearg la Gt Strmb i spune-i c la noapte s ne atepte cu civa oameni de-ai lui n afara oraului, dincolo de Porta Appia. S aduc i doi cai n plus. Nu te tocmi cu el. Ct cere, atta s-i promii. De data asta Timocles vorbise att de serios, nct Callistos nu mai ncerc s-l stoarc de un singur as mcar. Timocles i Callistos, fiecare cu cte o penula ieftin, se furiar pe poarta din spate a casei i pornir grbii. Trecur Rivus Herculaneus i apucar pe Via Appia, pn la poarta oraului. n afar, spre Ancia, la o mil deprtare, trebuia s-l ntlneasc pe Gt Strmb i oamenii lui. Pungaii i ateptau nerbdtori, creznd c s-a ntmplat ceva i nu mai vin. sta a fost la Ziper i l-a vzut n lanuri, art Gt Strmb spre un punga cu mutra cruia puteai s sperii copiii i ziua. Haidei, c avem mult de mers. Pungaii clreau foarte bine, aa c se aternur pe o goan nebun. Pe la ceasul al aselea din noapte trecur prin Aricia, dar nu toi o dat, ci cte doi, doi, s nu trezeasc bnuiala cuiva. O jumtate de ceas dup aceea erau n apropierea locului, i puin mai trziu, cel care cunotea drumul, ridic braul, fcndu-le semn s opreasc. Acolo! art el spre o villa rustica aezat pe o coast de deal i nconjurat din trei pri de o pdurice deas, dar tnr. Desclecar. Gt Strmb se nelegea cu hoii lui numai din semne scurte i precise. Un singur deget ndreptat ntr-o anumit parte era de ajuns ca cei crora li se adresa s tie ce au de fcut. Se mprir n dou cete i se apropiar de villa. Timocles pea alturi de Gt Strmb, i cnd vru s-l ntrebe ceva, pungaul l sget cu o privire care i nghe vorbele pe buze. La furat nu se vorbete, gndi el, ascultnd de porunca din privirea efului. Ar fi vrut s-l ntrebe cine locuiete n villa aceea,
290

dac nu-i vor ntmpina cei dinuntru, dar se prea c pungaul care fusese n recunoatere i cunotea bine meseria i adusese toate tirile de care aveau nevoie, pentru c Gt Strmb mergea la sigur. Dei nu vzuse aceste locuri n viaa lui, se descurca de parc pe aici ar fi copilrit, dovad c i se descrisese totul cu multe amnunte. n fa era cldirea propriu-zis, n care locuiau stpnii, cnd veneau s petreac n aer liber un timp oarecare, iar n spate, dincolo de peristylium, ncepeau camerele sclavilor, care i ele ddeau spre o curte interioar, pe care o nchideau din trei pri. n aceast curte a sclavilor se putea intra i printr-o poart din spate, att de mare nct iei uor un car ncrcat cu marfa pe care stpnul o trimetea la pia. Gt Strmb art spre acea poart i coborr n pas repede. Ascultar dac dincolo de ea se aude ceva, apoi doi pungai se aplecar, iar al treilea se urc pe spinarea lor. Al patrulea se car pe spinarea celui de al treilea i ajunse pn deasupra porii. Nu i-a fost deloc greu s coboare dincolo i, puin dup aceea, brna groas care sttea de-a curmeziul fu dat fr zgomot la o parte. Intrar i se strecurar pe lng ziduri, aproape lungii pe burt, ca s nu fie zrii din camere. La a treia fereastr, houl care fusese n recunoatere se opri i se chiondr nuntru, ncercnd s vad prin ntuneric. l cunoti? i se adres Gt Strmb lui Timocles. Sigur c da. Strig ncet, s nu se sperie. De aici, din fereastr. Cu glasul nesigur de emoie, Timocles i chem optit prietenul. O data, de dou ori! La a treia strigtur auzir zgomotul unui lan, apoi glasul lui Ziper care ntreb, n limba dac: E cineva? Eu snt. Nu scoate o vorb! i rspunse Timocles. Hai, vino! Snt nlnuit! Ia-i greutatea n brae i vino! Snt prins de perete. Timocles crezuse c de lanurile lui atrn greutatea care face ca sclavul s nu poat fugi. Stpnul fusese mai prevztor i-i legase lanurile picioarelor de un belciug zidit n perete. Gt Strmb tia asta, sau n orice caz fusese prevztor, deoarece
291

unul dintre pungai scoase din sn o rang scurt, de fier. Intr n camer urmat de un al doilea. Lui Timocles ncepur s i se obinuiasc ochii cu ntunericul i i vzu ce fac. Bgaser fierul n belciug i l rsuceau, slbindu-l. Mai repede! porunci Gt Strmb. Zgomotul fcut de rsucirea belciugului trezi din somn pe sclavii care dormeau alturi. Bnuir imediat c Ziper ncearc s fug i srir speriai. Stpnul ar fi fost necrutor cu o astfel de fapt, i ar fi ispit-o cu toii. Pentru c aa era legea, i pedepsea pe toi sclavii, pentru fapta unuia. De curnd se auzise c un sclav i njunghiate stpnul i ali douzeci fuseser omori, pentru c nu l-au spus. Degeaba au plns i s-au jurat cu toii c n-au tiut nimic, cei care i-au acuzat au susinut c nu se poate ca vreunul dintre ei s nu-l fi auzit vreodat pe fpta vorbind urt despre stpn. Fuga lui Ziper ar fi nsemnat pedepsirea lor crunt. Se repezir s vad ce se ntmpl. Primul care apru fu izbit n cap i czu la pmnt scond un geamt scurt. Al doilea nu mai iei, dar ncepu s strige, trezind ntreaga cas. Degeaba se grbi un punga s-l fac s tac, artndu-i vrful cuitului, c de prin toate camerele aprur mutre somnoroase i speriate. Mai repede, strig Gt Strmb la cei care ncercau s trag belciugul din perete. Acum e gata! Cnd sclavii vzur despre ce este vorba, nu ndrznir s se apropie de pungaii narmai, care ameninau cu cuitele i cu sbiile, dar ncepur s strige, i s ipe, nct ai fi crezut c se ntmpl ceva i mai ru. Administratorul acestei villa era un libert pus pe mbogit, hapsn i crud, care auzind glgia, i bnuind c Ziper vrea s fug, nfac sabia i apru. Dar Gt Strmb nu era degeaba unul dintre cei mai mari pungai de cai al Romei. El prevzuse apariia libertului i trimisese un om s-l atepte. ntre cei doi ncepu o lupt pe via i pe moarte, din care numai pungaul putea iei nvingtor, deoarece libertul demult nu mai mnuise sabia. Pentru c Timocles le ceruse s nu fac moarte de om, pungaul mai mult l hruia, ncercnd s-l dezarmeze, ceea ce reui.
292

Dac nu strigi sclavilor s intre n camere, te strpung! l amenin, proptindu-i vrful sbiei n piept. Intrai n camere! strig gfind libertul, fiindu-i scump viaa. ncercar degeaba s trag inelul din perete, pentru c se rsucea, dar nu ieea. nfuriat, Gt Strmb i porunci libertului s cear sclavilor o dalt i un ciocan, i cu ajutorul lor tiar lanul. Timocles i mbri prietenul, i se cutremur cnd l simi subire i slab; nu mai era flcul puternic pe care l vzuse la napoierea de la Roma. Se topise carnea pe el. Haide! l mpinse houl pe libert, ndemnndu-l s ncalece. Unde m ducei? Oi mihi! Nu m omori! Nu v fac nimic ru! ncepu el s se tnguiasc, mpotrivindu-se. Nu-i fie team! i spuse Gt Strmb. Te lum o bucat de drum, ca s nu trncneti prea repede i s pui pe cineva s ne ia urma. Jur c nu fac nimic! Gura! ncalec! Sau Timocles i trase pe ochi gluga care i atrna pe umeri i se apropie de libert. Las-l puin! Vreau s termin i eu o socoteal cu el. ine punga asta, i spuse, aruncndu-i preul pe care urma s-l ia stpnul lui Ziper de la lanist. Att a vrut stpnul pe el, atta i dau. S nu cumva s opreti o parte c Nu Jur pe numele lui Joe c nu! S tii c am s aflu. Acum ncalec i hai cu noi, c nu peti nimic. Poruncete sclavilor s stea linitii n camere, pn la napoierea ta. Libertul ddu poruncile cerute i nclec, pentru c ceva din glasul celui care i se adresase la urm l linitise. Era convins c el nu este de teapa pungailor i c se slujete numai de ei. Cine tie ce o mai fi i cu sclavul sta! Cnd ajunser n Via Appia, Gt Strmb, care mergea n frunte, nu o apuc spre Roma, ci n partea opus. Dup ce mai merser vreo jumtate de mil, i porunci prizonierului: Du-te acas i stat linitit! Dac aflu c ai dat de veste pn mine n zori, s tii c ne mai vedem noi. Mine s te duci s te plngi stpnului. Ai auzit? Da m duc acas
293

terge-o. N-a ateptat s-i spun de dou ori. Dup ce nu se mai vzu, Gt Strmb porunci ntoarcerea spre Roma. Numai Timocles, Ziper i Callistos intrar n ora pe poarta pe care ieiser, pungaii rmaser s dea un ocol i s se strecoare cte doi-doi, pe alt poart, prin Piaa Praenestina. Se desprir, dup ce Gt Strmb primi i el o pung de aur, preul tocmit pentru treaba fcut. Numai cnd ajunser acas, ferii de ochi strini, prietenii se mbriar i i povestir prin cte trecuser. Vorbeau pe optite, n camera ntunecoas, i Timocles vedea din cnd n cnd sclipind, umezii de ciud, ochii prietenului. S-l ucizi, Dates! S-l ucizi! gemu el scrnind din dini, cnd prietenul i mrturisi c o s fie primit de Traian. O pictur din licoarea lui Vezina i taie zilele! Pn atunci mai avem nc multe de fcut! Cnd am venit aici, primul meu gnd era s te gsesc, i te-am aflat. Acum vin altele la rnd. Eu ce s fac? Nimic, frate Ziper, nimic. Stai ascuns n camera asta, s nu te vad nici un sclav. Voi da porunc aspr ca nimeni s nu ptrund aici. Din sclav n sclav, nici nu tii cum umbl vorba la Roma, i mine chiar, ne-am trezi cu pretorienii n poart. Mnnc i prinde putere, c nu se tie dac nu vom avea nevoie de ea. Sntem n inima dumanilor i n orice clip putem fi dai de gol. S stau aici, fr s fac nimic? Pn cnd am s pun la cale fuga ta spre Sarmi. Poate c am s te trimit la Ostia, pe corabia cumprat, dup cum i-am spus. Nu te speria, c n-ai s te ngrai prea mult stnd degeaba. Cel mai de seam lucru este ca nimeni s nu te bnuiasc aici, c totul s-ar duce de rp. i acum, hai, lungete-te i trage-i un pui de somn, c i-o fi ajungnd pentru ziua de astzi. Chiar a doua zi ns, era s se ntmple ceva cu totul neprevzut, care ar fi schimbat dintr-o dat soarta celor doi prieteni. Timocles i Ziper nc mai dormeau, dup noaptea alb, cnd n vestibulum apru Silius, trimis cu noaptea-n cap de Longinus. Comandantul nc se mai ndoise de vorbele unchiului, dar cnd acesta venise
294

i-i spusese c a aranjat totul i c va primi un mprumut cu o dobnd att de mic, srise n sus c vrea s-l cunoasc pe grec. l trimisese la Timocles att de diminea cu rugmintea ca acesta s se duc i s aranjeze s primeasc amndoi mprumuturile, n aceeai zi. Un senator s strbat Roma nainte de ceasul al treilea, era un fapt cu totul neateptat, i lecticarii se ntrebau ce i s-o fi ntmplat stpnului lor. Degeaba ncerc portarul s-l opreasc, pentru c Silius, dup ce i spuse cine este, porni spre atrium, innd-o ntr-una: Anun-l pe stpnul tu c-l caut senatorul Silius! Grbete-te, dac vrei s nu pun lecticarii s te cravaeze chiar aici! Tot scandalul fu auzit mai nti de Callistos, care ddu fuga s vad ce se ntmpl. Cnd ddu cu ochii de Silius, rmase mai nti mut i prost, apoi, pentru c senatorul nu-l zrise nc, se grbi s se ascund. l vzuse ns portarul, care-l strig, dar spre norocul lui, nu pe nume. Hei, tu! Trezete-l pe stpn, s primeti tu btaia c i-ai stricat somnul. Fugind, Callistos i rspunse c se duce, dar cu glasul schimbat, ca s nu-l recunoasc Silius. Portarul nu-l auzi i se ndrept el spre cubiculum, s-l trezeasc pe Timocles. Cnd fu aproape de u, btrnul portar se pomeni apucat de umeri i smucit napoi. Unde te duci, btrn neghiob? Nu i-am spus c-l scol eu? Ai fugit ca un nebun, n loc s asculi ce te-am rugat. Pleac de-aici i las-m pe mine! Nu trebuia s-l roage, pentru c btrnul se temea de btaie. tia c nimic nu putea face mai ru stpnului dect s-l trezeasc din somn. Cel puin aa fusese fostul stpn. Dac ar fi intrat n cubiculum, ar fi dat acolo de Ziper, dormind. Cnd Timocles auzi cine l caut, sri ca ars: Ce vrea la ceasul sta? Ce s vrea, stpne? I-a mirosit a aur bun i ieftin, i se grbete s nu scape pleaca. Poate crezi c e un gogoman acest btrn petrecre? Callistos ghicise motivul pentru care Silius se trezise att de devreme.
295

O, prietene drag, l ntmpin senatorul, tiu c ceasul e nepotrivit, dar Longinus m-a trimis cu o mare rugminte la tine. Timocles se gndi c senatorul avea mare nevoie de el, dac l numea prieten drag. Era mai bine, pentru c planul lui pe asta se baza. Te-am smuls din braele vreunei frumoase? chicoti btrnul, btndu-l prietenete pe umr. Ei, ei, dac eti tnr nici nu tii cnd se face ziu! Pari nedormit, dar vesel, ceea ce m face s cred c n-ai pierdut noaptea fr folos. E chiar aa, dar cine poate pune stavil tinereii? Viaa trebuie trit, s tii de la mine, Timocles! Las stoicilor filozofia, iar nou viaa, ncheie, rznd pozna. Dup acest nceput, pe care Silius l fcuse cu gndul ascuns de a ctiga bunvoina lui Timocles, i mrturisi de ce a venit cu noaptea-n cap. Tnrul grec se art att de binevoitor, nct btrnul fu gata s-l mbrieze, jurnd n acelai timp c de mult nu mai ntlnise un om de isprav ca el. Timocles i promise c-l va aduce pe Callistos la Longinus, ctre ora a asea din zi. mi aduce i mprumutul despre care am vorbit? O, snt sigur c va veni cu el! Aceast ultim asigurare l liniti pe deplin i senatorul porunci lecticarilor s alerge ct pot de repede. Se grbea s duc aceast veste nepotului su. Dup ce fcur haz pe seama senatorului, Timocles i spuse lui Ziper: Prietene, toat ntmplarea asta te las fr barb. Ziper sri cu adevrat speriat. Orice ar fi fost gata s fac, numai s-i taie barba, nu. I se prea c rmne n pielea goal. Din moi strmoi se pomenise aa, i tocmai asta i reproase mai nti lui Dates, n ziua ntlnirii lui din Aquileia. De ce s-mi tai barba? E primejdios s mai rmi o clip cu nfiarea asta de dac. Tot o s te vad cineva pn n cele din urm, i dm de bnuit. Venirea pe neateptate a lui Silius mi-a dat de gndit. Trebuie, neaprat? Trebuie, Ziper! Ai nevoie de o alt nfiare. Uit-te la mine. M-ai fi recunoscut, dac nu m-ai fi tiut att de bine? Dintr-o povar, pe care nu tiu cum s-o ascund, ai s ajungi un ajutor de
296

care am mare nevoie. O tog elegant are s fac din tine un prieten cu care s pot iei n lume. Am nevoie de tine, Ziper. Ne apropiem de clipa cea mare i neprevzutul ne poate ntmpina la tot pasul. Dac Decebal ar fi aici, i-ar cere s faci acest sacrificiu. tiu tiu c ai fi n stare de multe, numai s poi pstra barba asta frumoas, dar o s creasc ea, cnd vom ajunge acas. l brbieri Callistos, iar Timocles i pregti o tog elegant, din stof fin, albastr ca i ochii lui. Cnd Ziper se privi n oglind, nu se mai recunoscu. Nu tiu cum s m port, cnd art aa. Ca i mai nainte, Ziper, prietene. Nu te gndi nici o clip c eti altul. Dar ca s fii, ntr-adevr, altul, i mai trebui ceva. Ce? Spune, Callistos, de ce mai are nevoie? De un nume, stpne! Ai auzit? i trebuie un nume, i dup aceea mergi cu noi la cel mai bun prieten al tu. Prieten? Cu cine? Longinus, comandantul de la Viminacium. Nu-i vine s crezi, dar tu eti asociatul lui Callistos la negoul pe care l face n Dacia, i ai venit cu vestea trist c afacerile nu mai merg. Dar am s-i mai spun eu amnunte. Callistos le tie pe ale lui. Cum s-l cheme, grecoteiule, pe Ziper al nostru? Tot grec, stpne? Se nelege. Sau poate fi i altceva, un nubian, un ilir sau un celt. Atunci s-i spun Synda, stpne, c e frumos. Cunosc eu unul cu numele sta i e din Iliria. Synda s fie! hotr Timocles. Dar s nu-l uii. i s tii c din clipa asta, n-ai voie s mai pomeneti vreun nume adevrat, c nu tii cnd te dai de gol. Nu-l auzi pe Callistos cum mi spune stpne din dou n dou vorbe? Acas e sclavul meu, iar la Longinus un mare cmtar i negustor. O, Synda, prietene se minun Timocles privindu-l cine o s-i mai reziste n aceast Rom? Arta ca un tnr roman energic, clit pe cmpul de lupt, ars de soare i btut de vnt. Ochii lui albatri i aprinseser culoarea dup a togii. Obrazul, mai palid din cauza brbii, i dduse o
297

nfiare i mai ciudat. S ne grbim, c Longinus e nerbdtor. Comandanii nu tiu s atepte. i mai ales cnd e vorba de aur! adug Callistos. Timocles lu din cufr pungile cu bani de aur dinainte numrai i i ddu lui Callistos, care i i vr n sn, ca un adevrat cmtar iubitor de aur. Gestul lui nu trebuia s mire, pentru c el iubea cu adevrat aurul, i dac l arunca, totui, era numai pentru c erau altele pe lume, pe care le iubea i mai mult. ine i acest papirus, pentru act, i s fii cu bgare de seam ce scrii. Las, stpne, dac i Callistos o mai fi prost! i chiar prost dac ar fi, cnd ai n sn atta aur, simi cum te detepi. Aurul poleiete i prostia, de o face s strluceasc mai abitir ca soarele. Las nelepciunile i hai s mergem! Din clipa n care se ntlnir, Longinus l scrut cu atenie deosebit pe Callistos. Nu i se prea demn de numele lui s stea mult de vorb cu un cmtar, dar nici afar nu putea s-l dea, mai nainte de a termina treaba. Callistos, vzndu-se privit att de fix, intr la idei, dnd semne de nelinite. El nu tia c gndurile marelui comandant erau cu totul altele dect credea el. Se gndea c Roma s-a umplut de liberi i plebei navuiri, c un nobil nu mai are cu ce s-i duc viaa pe care o merit, pentru c tia nvrt tot felul de afaceri i storc aur i din piatr seac, de multe ori de pe spinarea celor din rndul cavalerilor sau chiar al senatorilor. Callistos nu descifra pe faa comandantului dispreul dinuntru, se credea scrutat pentru c nu arta a om att de avut. Nu cumva comandantul are un ochi mai bun dect prostnacul de Silius? Mai ales c el, Callistos, urma s-i ndruge o poveste destul de ncurcat, care trebuia s se termine ntr-un anume fel. Neaprat ntr-un anume fel! Situaia grea pentru cmtarul de ocazie fu nlturat de apariia unchiului, a lui Silius, care ntrziase puin i venise ntr-un suflet. Senatorul nu avea stpnirea lui Longinus, iar renumele nu-i mai da btaie de cap, nemaitrebuind s salveze aparenele. Longinus era cel care avea nevoie de bani, dar i de renume, ceea ce unchiului i se prea cu neputin de pstrat. Callistos numr btrnului senator mprumutul promis. Apoi
298

semn actul prin care se stabilea data pn cnd trebuia s fie napoiat. Abia acum se dovedi c grecul Callistos este un om bun, care nu jecmnete prin dobnzi, dar nici prost nu era, pentru c actul fu ncheiat astfel nct senatorul garanta cu propria lui cas mprumutul. Silius ns era convins c pn la data aceea va avea cu ce s scape de datorii. Am s-i napoiez mai devreme dect crezi, onorabile Callistos. Uite, pentru c e i nepotul meu de fa, i ncredinez o tain. n curnd vom porni iar rzboiul cu dacii. Longinus are dovezi c Decebalus nu ine seama de condiiile pcii. Chiar ieri a primit o nou tire care dovedete reaua lui credin. Cum se ntoarce mpratul la Roma, Longinus l convinge. Cunoti Dacia, dac spui c ai fost pe acolo, tii ce przi ne ateapt Aa s fie oare? ntreb Callistos cu glasul schimbat. Longinus, prndu-i-se c unchiul nu este pe deplin crezut, interveni i el, adugnd: Cred c i mpratul a aflat ceva. Am auzit c la napoiere o s cear Senatului consimmntul pentru construirea unui pod peste Danuvius. Vrea s-l trimit pe Apollodorus s cerceteze bine locurile unde l-ar putea ridica. Spre marea uimire a celor doi nobili, tocmai vetile care credeau ei c-l fac pe grec s le mprumute bani cu mai mult uurin preau c-l sperie. Vorbele lui Longinus l fcur n cele din urm s se tnguie, ca de o mare nenorocire: Oi, oi! fcu grecul vnturndu-i capul dezndjduit. Oi mihi! Ce aud, nobile Longinus? Ce-mi aud urechile astea btrne? Crezi cu adevrat c nc n toamna asta ncepe iar rzboiul? Fii sigur! Vrei s ateptm ca dacii s-i ridice iar zidurile, cnd acum le au culcate la pmnt? Dar sntem n pragul iernii! tii doar ce iarn este acolo i c e cu neputin de naintat prin omtul pn la bru! Tocmai de aceea trebuie s ne grbim. O mare greeal a fcut mpratul cnd s-a lsat nduplecat i a primit pacea. Dac pornim chiar acum, cea dinti zpad ne prinde la Sarmizegetusa. Oi mihi! Tot ce aud, nobile Longinus, m ngrozete. Mai bine nu veneam, mai bine nu tiam toate astea! S fi venit totul ca un trsnet i s m fi culcat la pmnt. Toat averea mea se va spulbera n vnt, toat agoniseala de-o via!
299

Ce vrei s spui? se rsti Longinus, auzindu-l. C mai bine mi cdea mna, dect s fi scris numele meu pe acest papirus, nobile Longinus. S-l rupem! Senatorul tresri speriat, cnd auzi ce-i cere cmtarul. Pipi repede pungile cu aur i se jur n gnd s nu le mai napoieze, orice ar fi fost. Cum poi rosti asemenea vorbe nesbuite?! se rsti Silius la grec. Pe papirus am scris limpede cnd trebuie s-i napoiez datoria i cnd dobnda. Da, dar nu tiam toate cte a avut buntatea s mi le spun nobilul Longinus. Vorbete o dat mai pe nelesul meu! Nobile senator, n-a putea s vorbesc dect atunci cnd numai eu i cu Longinus am fi de fa. l cunosc de mic copil pe Timocles, i-am cunoscut tatl i m ncred n cuvntul lui, dar nu pot s vorbesc de fa cu el. Nici mcar Synda, care este tovarul meu la multe din negourile pe care le fac, nu vreau s asculte. Dac afacerile i cer s rmi numai tu, Callistos, n aceast nobil cas, noi te lsm. Cum se vzu numai cu Longinus, cmtarul ncepu iar s se tnguie i mai ru: Oi, mihi! Ce mi-a fost dat s aud! ntreaga mea avere se va duce de rp! Vorbete, omule, o dat! i iei comandantul din srite. Spune de ce i-e fric? Callistos atepta s se napoieze i Silius, care ieise cu Timocles i Synda, i apoi s vorbeasc. Acest tnr pe care l-ai vzut, Synda e numele lui, a sosit chiar azi din Dacia cu vestea c a cumprat mii i mii de piei de miel, pe care s le ducem n primvar tocmai n Asia Minor, n atelierele de fcut pergament. Am pltit dinainte mieii care vor fi ftai la primvar. Snt muli greci care din Histria, din Callatis i din alte orae se duc s cumpere miei din Dacia. Ca s fiu sigur, am pltit nainte. Am pltit i mierea pe care o vor strnge albinele abia la var. tiam c rzboiul s-a terminat, i nimic n-o s fac s-mi pierd averea. i acum ce aud? C am rmas srac, c am pierdut toi denarii dai, c i-am aruncat pe apa Danuviusului. Oi, mihi! Oi! Cum s mai mprumut un as mcar, de unde? Synda a
300

venit la Roma s ia denari cu care s plteasc i alte turme. De unde s-i mai dau? Nobile Silius, s rupem acest pergament! Cum s-l rupem?! Eti nebun de legat, dac rosteti asemenea vorbe! Ai venit aici ca s tocmeti un alt mprumut, nu ca s-l iei napoi pe primul. De unde s tiu c rzboiul bate la u? O, nobile Longinus, f ca rzboiul sta s nu nceap i recunotina mea va lua forma grmezilor de aur. Ai dovezi c Decebalus este necredincios? Las-l n plata lui Joe atotputernicul! Acum sau alt dat, tot va plti neobrzarea de a fi nfruntat legiunile Romei. Nobile Silius, ajut-m s-l conving. Snt gata s dau mprumutul fr nici o dobnd i pe un termen lung Nu vreau nici o dobnd, pentru c nu din ea mi scot ctigul. Eu nu snt cmtar care triete din bani mprumutai, eu snt negustor. Longinus fu gata s-i trag sabia i s-i zboare capul de pe umeri, dar Silius holb ochii, momit de ceea ce auzea. n capul lui i ncepuser s ncoleasc planuri mari, pentru c, din tot ce spunea grecul sta, se desprindea c e rost de stors aur bun, fr prea mare osteneal. D-l afar, Silius! porunci Longinus. Oi, mihi! Jur pe numele sfnt al lui Venus, protectoarea mea, c n-am vrut s-l supr pe nobilul Longinus. Nobile Silius, ajut-m s-mi recapt averea! De ce s nceap acum un rzboi, care poate s nceap oricnd alt dat? Stai, stai, Callistos, nimeni nu i-a spus c rzboiul a nceput. Dac Longinus vrea, mpratul vrea i el. tiu c prietenia mpratului pentru Longinus izvorte din preuirea lui. Pe cine s cread c e nevoie de pornit rzboiul, dac nu pe comandantul legiunilor din Dacia? D-l afar, Silius! Stai, Longinus, nu lsa mnia s pun stpnire pe tine. Omul din faa ta nu-i cere nimic, i plnge numai nenorocirea. Cine s-ar trezi peste noapte srac i ar dnui de bucurie? Las-l s se vaite; i dac vom putea s-i micorm nenorocirea, de ce s nu ncercm? Senatul n-a fost niciodat prea bucuros c legiunile au trecut Danuviusul. Crezi c acum, cnd pacea abia s-a ncheiat, o s fie mai binevoitor? De unde atta siguran c rzboiul va ncepe chiar acum?
301

Cel mai trziu n primvar! O, Longinus, cte rzboaie n-a vzut ncepnd prul meu alb, fr ca ele s fi pornit vreodat. tiu sigur c mpratul vrea s fac din Dacia o provincie roman. Nu ntmpltor am naintat pas cu pas, ntrind spatele cu zeci de castre i ceti. Dacia va fi provincie roman! S fie, dar nu acum. Dup ce Decebalus i ridic iar zidurile? Cte mii de viei va costa fiecare piatr zidit iar? Dac ai ti, Silius, ct s-ar bucura barbarul ascultndu-te. Crezi c el ar cere altceva, dect timp ca s se narmeze i mai bine, s cheme la el noi fugari i s nvee i mai bine mnuirea catapultelor i a balistelor? Suliele i pietrele lor le vom primi n piepturile noastre. O, Silius, dac ai fi fost la Tapae, m-ai fi neles. Dac ai fi vzut cum se arunc n lupt barbarii tia, crora mai nti i mai nti de moarte nu le este fric. Mai poi nspimnta cu ceva un om care nu se sperie de moarte, ci o caut? Bine, Longinus, ce pot face pn la var? Ct se pot narma? Nu-i cunoti! Zidurile cresc de parc au rdcini n pmnt! i femeile, i copiii, i btrnii car piatr! i toi snt lupttori, cnd te prind la strmtoare. Callistos, degeaba vorbim acum Fii linitit i las n grija mea unele treburi. Du-te acas i vino mine la mine. Vino cu Timocles. O, nobile Silius, n-a vrea s afle nimeni c voi fi srac. Timocles ar putea s-mi fie copil, s-l lsm departe de treburile noastre. Cu att mai bine! Vino mine, Callistos. Cmtarul nu mai zbovi o clip, pentru c tia c nimeni pe lumea asta nu-i va pleda mai bine cauza pe lng Longinus dect senatorul. Nobile Silius, mai nainte s prsesc aceast cas a vrea s-i spun o vorb. Silius l urm pn n vestibulum, curios. Dup ce se mai asigur nc o dat c nu-i poate auzi nimeni, Callistos i vorbi n oapt, ca unui aliat cu care comploteaz ceva: Nobile Silius, pierderea mea ar fi att de mare, nct dac tu ai reui s-l convingi pe Longinus rupem papirusul pe care ne-am
302

scris amndoi numele. ntr-adevr, la orice s-ar fi ateptat Silius, numai ca acest grec s-i poat da o mit att de mare, nu. Callistos renuna la mprumut, dac el l va convinge pe Longinus s nu-l sftuiasc pe mprat s porneasc rzboiul. Nu am dect rugmintea ca n Senat s pui o vorb bun pentru pace. Negoul tu n Dacia este att de mare? Ct nici nu gndeti, nobile Silius. Toat averea mea este acolo. n przile legiunilor ar fi i tot avutul meu. i dac Longinus l va sftui pe mprat s pstreze pacea i ar ascunde dovezile de necredin ale lui Decebalus, poi s-l mprumui i pe el? Cu orict, nobile Silius, pentru ca negoul mi aduce ctig. n fiecare primvar, dup ce vnd pieile de miel tocmai n Pergam, pot s rennoiesc mprumutul meu, fr nici o dobnd i pentru un termen Ce termen? N-am s cer napoierea lui dect n ziua cnd rzboiul va porni. Atunci voi fi srac i voi avea nevoie de el. Altfel, i zece ani n-am s-mi amintesc de el. Bine trebuie c-i merg treburile pe acolo! E adevrat c foarte bine, nobile Silius, i ar fi pcat s le pun capt. Cumpr ieftin n Asia Minor, vnd scump n Dacia. Cumpr ieftin n Dacia, vnd scump n Asia Minor. Ctig de dou ori. Bine, am s vorbesc cu Longinus, i am s-l conving. Toat ndejdea mea este n nelepciunea vrstei noastre. tii cum este tnrul, plin de foc, dar nu-i stric s asculte de prul albit de griji. Vino mine, Callistos! Voi fi acolo unde-mi spui. i dac l convingi, adu i papirusul cu numele lui. Am s-l aduc. mprumutul s fie garantat prin averea pe care o are, precum i prin frumosul domus n care locuiete. Ct despre termen lsm timpul s treac. Poate c rzboiul n-o s nceap niciodat. Timocles, Synda i Callistos ateptar cu sufletul la gur vestea
303

de a doua zi. Oare btrnul senator l va convinge pe trufaul comandant, care sigur era la mare ananghie sau, dimpotriv, propunerea i va da de bnuit i se vor trezi cu pretorienii n atrium? Ateptar toat noaptea cu sbiile lng ei, gata s loveasc i s fug. Callistos neuase trei cai care ateptau doar s ncalece pe ei. Trimiseser n urm cu mai multe zile un sclav s-l vesteasc pe eful echipajului de pe Caliope s ridice ancora i s porneasc spre sud i s se duc la Brundisium unde s atepte. Oare o fi ajuns? Timocles se gndise c, dac vor fi nevoii s fug, l vor cuta mai nti spre Ostia, unde tiau c are ancorat corabia, iar dac vor bnui mai multe, aveau s-i ia urma spre nord. Nimeni nu se va gndi c el se va ndrepta spre sud, la Brundisium, i de acolo va trece uor peste Mare Adriaticum i va ajunge n Dolinatio. Peste muni, nu era greu s treac n Moesia i apoi acas. Dar nu se ntmpl nimic, i a doua zi Callistos, cu sufletul nc ndoit, se duse la Silius.

304

Fortuna are ochii legai


e mult nu se mai ntmplase ca Senatul s fie plin pn la ultimul loc din cele 300. De multe ori se ntmpla ca trimiii Senatului s fac dou i trei drumuri pn la senatori acas, pentru a-i invita s vin s asculte sau s ia cuvntul ntr-o dezbatere. Unii erau btrni i bolnavi i se urneau greu din pat, alii nu vroiau s ia parte la discuiile care se ncingeau acolo. De data asta, ns, locurile erau ocupate de senatori, toi brbai n vrst i cu figurile grave. Chiar mpratul luase loc n scaunul su, ca simplu senator, pentru c aici nu era dect atta, ca oricare altul. Desigur, se bucura de o cinste n plus i cuvntul su era ascultat cu mai mult luare-aminte. Semicercul amfiteatrului n care aveau loc dezbaterile de azi era plin, pentru c ceea ce urma s se discute era de o mare importan. mpratul anunase c ar dori s vorbeasc el primul i senatorii veniser s-l asculte. n Senat fuseser poftii, de asemenea, civa comandani de legiuni i ali oameni de seam,
305

printre care i Apollodorus, arhitectul de care Traian nu se desprea n nici o campanie. Toi cei de fa se ntrebau de ce invitase Traian pe Hadrian, pe Licinius, pe Sura, pe Claudius Livianus, pe Longinus s ia cuvntul n Senat. La ceasul stabilit, mpratul se sui pe tribunalul din faa amfiteatrului i se adres senatorilor: Patres conscripti prini conscrii senatori snt bucuros de fiecare dat cnd treburile nu m cheam departe de Roma i pot veni n mijlocul vostru, s-mi spun prerea cu privire la mersul treburilor statului. tii ct pre pun pe prerea oamenilor destoinici i c niciodat nu mi-a plcut s iau hotrri fr a consulta adunarea Senatului, fr a m sftui cu voi, cei mai de seam brbai ai Romei. Iat, patres conscripti, care snt grijile ce-mi apas umerii i pe care le aduc n faa voastr. tii c zeii au vrut ca eu s spl ruinea pcii ncheiate cu ani n urm de Domitianus. Prin tria armelor, am nfrnt obrznicia barbarilor, aducnd la Roma vexilium-urile i prizonierii pierdui de Fuscus. Chiar aici, n faa voastr, aruncnd armele, solii lui Decebalus au ngenuncheat cerndu-v pace. Victoria grea pe care am ctigat-o cu preul multor jertfe este astzi, la numai puin timp, pus n cumpn de obrznicia barbarilor. Iscoadele mi-aduc veti care m fac s cred c am greit ncheind pacea, nainte de a fi terminat rzboiul. C nu trebuia s punem capt luptei dect atunci cnd legiunile noastre ar fi stpnit Sarmizegetusa. Dacia trebuie fcut provincie roman, pentru c numai aa vom avea linite la grania dinspre Danuvius. Decebalus e prea puternic, prea cuteztor, prea iret i se bucur de prea mult trecere printre barbari, ca s nu fie o vie ameninare pentru Roma. Nici un duman nu este mai aproape de Latium ca el, i nici un altul nu ar putea strnge sub acelai steag o armat att de numeroas. M gndesc, patres conscripti, c s-ar putea ca odat s ne trezim n faa armatelor unite ale tuturor barbarilor strni n jurul acestui Decebalus, priceput n arta rzboiului i n arta de a-i gsi aliai. Greu a fost rzboiul cu dacii. Dei numai bastarnii i-au ajutat cu cavalerie, mi-am sfiat vemintele ca s leg cu ele rnile soldailor n luptele de lng Durostorum. Pe locul acela am pus s se ridice un altar n memoria celor czui vitejete, i un monument care s in vie n amintirea noastr acea btlie
306

cumplit. Decebalus a tiut c am adus o bun parte din cohortele legiunilor din Moesia Inferior nspre Viminacium, i ne-a lovit spatele, dovedindu-se un bun militar. Dac apele Danuviusului nu-i mpuinau cavaleria, cnd s-a spart gheaa sub copitele cailor, nu tiu cum s-ar fi terminat acea lupt. Dar ce va fi cnd alturi de daci vor lupta i triburile costobocilor, i triburile din nord ale burilor, care au i trimis o ciuperc scris, n care m ameninau, sftuindu-m s-i las n pace pe daci i s m napoiez la Roma. Ce se va ntmpl cnd marcomanii, i cvazii, i burii, i alte triburi sarmatice, buni clrei, se vor uni mpotriva imperiului? Un murmur strbtu asistena, tcut pn atunci, a senatorilor. Traian nu mai vorbise att de convingtor i de mult, de cnd ceruse Senatului ncuviinarea de a porni legiunile spre Sarmizegetusa. Oare acum voia s ncalece iar i s porneasc rzboiul, cnd nici nu se terminaser zilele de srbtoare ale primei victorii? n orice caz, ceea ce spunea el era adevrat, iar senatorii i aminteau c aproape aceleai cuvinte le rostise i atunci, naintea rzboiului. Tot cu aceast coaliie barbar speriase Senatul, de cptase ncuviinarea de a porni la lupt. Patres conscripti veti din ce n ce mai rele mi vin din Dacia. Decebalus, care a implorat pacea, promind s drme zidurile cetilor i s napoieze fugiii din imperiu, dup ce a stricat cteva din ele, le ridic iar, n mare grab, mai trainice dect au fost. Dezertorii din legiuni tiu c gsesc la el cas i plat bun. Toi cei care ursc Roma fug la Sarmizegetusa i se altur lui. Atelierele au nceput iar s bat scuturi i sbii, iar meterii lui au nvat de la inginerii notri s fac baliste i catapulte. Am ajuns astzi s m ciesc c n-am ascultat sfatul lui Longinus, s nu opresc elanul legiunilor i s le las s-i urmeze drumul pn n cuibul barbarilor. Iat, m vd nevoit s iau cuvntul n faa voastr, brbai destoinici i cumptai, i s cer o nou campanie de pedepsire. Voi face din Dacia o provincie roman! Aurul barbarilor va umple Roma, grul ei va stura plebea Romei. Bogii nebnuite zac n tezaurul lui Decebalus i vor rsplti din plin strdania noastr. Rzboiul trebuie s nceap chiar acum! Fiecare zi pierdut l ajut pe barbar. Legiunile snt aproape de cuibul lui ntrit; pn la cderea primei zpezi, l voi aduce aici
307

legat de carul meu. Apollodorus s plece chiar mine la Danuvius, s aleag locul trecerii, iar n urma noastr s nceap construcia unui pod de piatr. Ct timp am fost mpreun, Apollodorus a i nchipuit pe papirus cum va arta. Un pod de piatr peste Danuvius?! se auzi un glas mirat din mijlocul senatorilor. Da, patres conscripti, un pod de piatr care s lege provincia Dacia de imperiu. Dac rbdarea voastr nu a fost pus prea mult la ncercare de cuvntul meu, dai-i voie s ne spun el dac e sau nu posibil s nale aceast mare construcie. Senatul aprob ca Apollodorus s vorbeasc i marele arhitect lu locul mpratului, care se aez pe scaunul lui. Prini conscrii, de curnd am umblat pe malurile Danuviusului, cutnd locul cel mai potrivit pentru aezarea unui pod trainic. Cred c l-am gsit n apropiere de Drobeta, unde albia apei nu e prea lat. Am i desenat un pod de douzeci picioare, pe care ar putea trece nestingherit o legiune, cu mainile ei de rzboi, numai ntr-o diminea. Va fi o mndrie a Romei acest pod. i urmaii notri se vor minuna de el. ncredei-v n cuvntul lui Apollodorus i dai-mi consimmntul ca mine chiar s pornesc ntr-acolo. Marele arhitect cobor grbit spre locul su. Nu-i plcea s stea n faa attor oameni ilutri. Vorbise puin pentru c ntotdeauna fusese convins c era un mare arhitect, dar un prost orator. Spre mirarea unora, cel care ceru cuvntul fu Silius, pe care de mult nu-l mai auziser vorbind. Crezur c se grbete s-l lingueasc pe mprat, dar mare fu mirarea lor, ca i a mpratului, cnd l auzi vorbind. El nu numai c nu se gndi s se dea bine pe lng mprat, i i nfrunt vorbele, ntrebnd: Oare pe podul construit n mare grab nu se va putea merge dect ntr-o singur parte? Nu va fi el la fel de bun i pentru barbari, care i mai uor vor trece apa i vor prda, tiind c repede se vor putea retrage? S gndim bine, patres conscripti, cnd vom lua aceast hotrre. Toat primvara, i vara, i toamna, oare nu apa Danuviusului ne apr de invazia barbarilor, i numai iarna, cnd gheaa leag cele dou maluri, nu ne putem apra de ei i ne prad, ajungnd cteodat pn la Naissus i Montonensium? S nu aruncm banii vistieriei ca s facem drum
308

barbarilor spre noi! Puinele vorbe rostite de Silius fur primite cu un murmur prelung de aprobare. Senatorii tiau c vistieria fusese goal, pn la ncheierea pcii, i ea nu trebuia golit n cheltuieli nesbuite. l tiau pe Traian aplecat spre astfel de construcii, i ei nu luau uor o hotrre care avea s coste muli, foarte muli taleri. De aceea ntmpinaser binevoitor vorbele lui Silius, i de aceea se ridic Trotinos, btrn stimat pentru cuvntrile lui pline de miez, i se urc greoi pe tribunalul din faa amfiteatrului. Vorbele lui erau ateptate cu interes chiar de ctre mprat. Patres conscripti, ascultndu-l pe Silius, mi-am amintit c n urm cu puini ani, ne-am strns n acest nalt sfat, ca s gsim mijloacele cele mai bune de a scpa imperiul de la foamete. Cu toii ncercam atunci s punem stavil unor vicii att de adnc nrdcinate n viaa noastr, nct nici nu ne mai dm seama c ar trebui s ne ruinm de ele. Am cutat atunci s gsim mijloacele de ntoarcere la strvechile datini, care fceau viaa noastr mai sobr, mai plin de virtute. Aurul care a curs n ruri spre Roma, tot aa a i pornit mai departe, pentru c edilii, pretorii, consulii, senatorii, comandanii legiunilor, liberii mbogii peste noapte au aruncat aurul cu uurin, nlnd la ar locuine lucrate n marmur scump, au cumprat pe preuri care ne sperie cteodat vase minunate de aur i bronz, sau minunate picturi, au cerut negustorilor cele mai fine mtsuri, ca s le poarte i brbaii, s-au lsat prad dorinelor femeilor, mpodobindu-le cu gteli btute n nestemate, aduse din ndeprtatul Orient, iar banul nostru s-a dus pe toate astea la neamurile strine sau chiar la dumanii notri. Ospee care nu cunosc nici o msur, cheltuiesc din veniturile noastre pentru c nu putem scpa de moda care face ca fiecare oaspete s se atepte s mnnce numai bunti aduse cu greu, de la mari deprtri. Toate astea, la care am adugat plata legiunilor i cheltuielile rzboaielor, au fcut ca imperiul s rmn cu vistieria goal i s ne dea mult btaie de cap. V amintii, patres conscripti, c am numit atunci o comisie de oameni destoinici, care s hotrasc msurile necesare n cheltuielile publice, ca s trecem de criza grea de atunci Dar astzi, stm noi mai bine cu veniturile? Vistieria e att de plin nct s nu mai avem grijile de acum civa
309

ani? Din fericire putem rspunde c nu mai stm att de ru ca atunci, c przile Daciei ne-au scos din ncurctur, c mpratul a putut drui fiecrui plebeu un congiarium de 650 denari. Rmne s chibzuim ndelung, patres conscripti, ce ar fi mai bine s facem pentru a nu ajunge iar ca atunci? S socotim. Traian, cnd a pornit rzboiul acum un an, a amintit pe bun dreptate de pacea ruinoas ncheiat de Domitianus. Astzi, dimpotriv, avem o pace dictat de noi. Pe care dumanul n-o respect! strig cineva. Pe care, se zice c dumanul n-o respect. Rmne s vedem n ce msur nu ine seama de ea, i dac nerespectnd-o va ajunge mai puternic dect a fost, nct s nsemne o ameninare pentru noi. Eu nu m pronun n nici un fel, dar propun s ascultm prerea unui conductor militar. Dup aceea, am s vorbesc nc o dat. Urm la cuvnt Longinus, cunoscutul comandant, care se urc pe tribunal la un gest al mpratului. Pentru c fusese cel mai nfocat duman al pcii ncheiate, Traian se bizuia pe cuvntul lui, ca s schimbe prerile senatorilor. Patres conscripti, ce greu i vine unui militar, obinuit mai mult cu mnuirea sbiei dect cu rostirea vorbelor, s-i spun prerea n faa voastr, ntr-o privin att de grav. Am ascultat cu mult luare-aminte ceea ce s-a spus aici i am ncercat s-mi rspund cu toat dreptatea care este adevrul. Oare Decebalus, nerespectnd pacea, o s ajung att de puternic, nct s fie o ameninare pentru imperiu? Trebuie s ne temem att de mult de el, nct s punem mna pe sabie mai nainte de a fi petrecut srbtorile victoriei? Patres conscripti, poate c rspunsul meu o s v mire, dar aici, n faa voastr, trebuie s vorbesc cu mna pe inim i s rostesc numai ceea ce cred cu adevrat. Ca militar, mi dau seama c Decebalus nu mai este o ameninare pentru imperiu! Cel care tresri cu adevrat fu mpratul! Murmurul de voci care aprobau vorbele lui Longinus i spunea c Senatul se va pronuna mpotriva rzboiului. Dar ce se ntmplase cu Longinus? Nu cumva primise veti noi, linititoare, despre care nc nu apucaser s vorbeasc? Longinus era un comandant n cuvntul cruia trebuia s se ncread. Ascult cu mare ncordare:
310

Mai nti am fost i eu nelinitit de unele veti primite, dar altele au venit s m conving apoi c am exagerat primejdia. Decebalus este nc nfricoat, i ceea ce face el acum pornete mai ales din ngrijorarea c noi vom porni iar rzboiul. De aceea, patres conscripti, cred c mai nti trebuie s-l linitim, artndu-i gndurile noastre panice. Pentru c altfel, ar nsemna s pornim iar spre Sarmizegetusa, i n-ar fi deloc uor acum, n prag de iarn. Cei din legiuni snt dornici de odihn meritat, ceea ce ar face ca s porneasc la lupt fr elan. n privina podului, a zice c e bine s mai gndim, i iar s gndim, pn la primvar. Pn atunci s mai ateptm, pentru c i mie mi se pare c mai uor vor veni pe el barbarii spre Roma, dect ne vom duce noi spre inuturile lor. Cel care sri n picioare i se repezi s vorbeasc fu Lucinius Sura. El nici nu se mai urc pe tribunal, ci vorbi de la locul lui: O, patres conscripti, ce repede am ajuns s ne linitim i s nu mai credem n ameninarea celui mai mare duman al Romei. Mare greeal facem, dac credem o clip mcar c el i-a tiat singur ghearele, pentru c noi nc n-am fcut-o. S tie Senatul c nsi viaa mpratului este n primejdie. Am inut aceast tain, pe care Traian a aflat-o la timp, creznd c mai uor l vom prinde pe vinovat. Acum, chiar dac greesc, spun Senatului adevrul, care trebuie s rmn o tain. nsui nepotul lui Decebalus a pornit ncoace, cu o licoare otrvitoare, ca s pun capt vieii celui mai de seam dintre noi. A trecut mult timp de cnd am primit aceast veste, i nc n-am reuit s-l dibuim pe acest nepot, mpratul fiind ameninat n orice clip cu moartea! Atta rosti i se trnti mnios pe scaun, ntr-un murmur general. Oare era adevrat ceea ce spunea Lucinius? Cel care se ridic s-i rspund fu Silius. El se ndrept cu pai mruni spre locul de unde urma s vorbeasc. Prea indignat de ceea ce auzise. O, Lucinius, revolta pe care ai artat-o e o cinste pentru tine! Cine dintre noi nu s-ar indigna aflnd aceast veste, pe care nu o pun la ndoial. Dar m ntreb, oare este cu adevrat n primejdie acela dintre noi pe care l iubim cel mai mult? Viaa lui este cu adevrat ameninat? Dac da, chiar eu, la vrsta mea, nu a pregeta s-mi prind sabia la old i s pornesc la lupt. Dar dup
311

prima clip de indignare, raiunea a venit i mi-a spus: Cum o s fie n primejdie Traian? Cum o s ajung pn la el acel duman, i cum s-i toarne n cup licoarea otrvitoare? Chiar dac am primit aceast veste de la iscoade, nu merit s-i dm mai mult greutate dect unui zvon. A, pe cmpul de lupt, n plin campanie, parc a mai crede c a tocmit un dezertor care s ridice sabia criminal, dar altfel? Eu, unul, nu cred, Lucinius, c primejdia este att de mare mai ales acum, cnd o cunoatem nct s ne ndrepteasc a porni un rzboi foarte costisitor i al crui sfrit nu-l putem prevedea. Pentru c cei care au luptat n Dacia tiu ct de greu se ctig acolo fiecare palm de pmnt, de la barbarii care mor cu atta uurin n lupt. Dar rosti deodat Silius vorbele pe un alt ton, ca s atrag luarea-aminte celor care l ascultau nu cumva s ne ispiteasc mai mult pofta noastr de avere, dect frica pentru viaa mpratului. Aceste ultime vorbe aminteau Senatului ceea ce tia oricine, c Lucinius Sura adusese la Roma cele mai mari przi de rzboi, mbogindu-se. ncercatul i viteazul comandant de legiuni era cam hrpre, pentru c el fusese cel care cucerise cteva ceti bogate i i nsuise cea mai mare parte din przi. Desigur, Roma tia toate astea, i Lucinius era la acel timp unul dintre cei mai invidiai oameni. De aceea Silius aruncase ultimele vorbe, discreditnd toat mnia lui, de altfel adevrat. Silius l pizmuia pentru c se napoiase din rzboi mbogit, n timp ce Longinus trebuie s mprumute bani de la cmtari. Silius care lupta i el cu dezndejde s-i apere prada de rzboi nu tia ns ceva Ceea ce nu tia Silius se petrecea chiar n timpul cnd el vorbea, ptima, n Senat. Pylades pe care Traian, cum se napoiase din Gallia, l chemase la el se grbea acum s ajung mai degrab la Timocles, s-i dea vestea pe care tnrul grec o atepta de mult. A doua zi chiar, mpratul i atepta la el. Lui Pylades i plcuse de Timocles de cnd l cunoscuse, i acum voia s-i dea aceast dovad de prietenie. i vorbise att de entuziast despre el mpratului, i l descrisese ntr-o lumin att de favorabil, nct acesta primise s-l vad. A doua zi urma s ia toi trei cena ntr-un triclinium mic, n care
312

mpratul i primea numai prietenii foarte apropiai, cnd voia s petreac o sear plcut i fr prea multa glgie. De obicei nu era de fa dect un cntre cu flautul, care unduia o melodie legntoare. Timocles, mine vei sta n faa mpratului Nu te bucuri? N-a uitat c i-ai trimis De bello Dacico pe cel mai nobil papirus. Pot s-i spun i mai multe, c Traian a luat cu el n cltorie papirusul i l-a citit nc o dat. Mi-a mrturisit c scris aa, i s-a prut c nici nu este al lui. L-a citit ca pe o carte scris de altcineva. Timocles rmsese uluit, ca de fiecare dat cnd doreti cu ardoare ceva i te trezeti deodat c i s-a ndeplinit visul. Dup prima clip de uimire, gndurile nvlir grmad n mintea lui. n acelai timp, teama ascuns atta timp n sufletul su l cuprinse deodat, fcndu-l nerbdtor. Ar fi vrut s treac mai repede timpul, s se vad n acel mic triclinium, numai Traian, Pylades i el. Oare s fie att de aproape de izbnd? La nelinitea de pn atunci tia c Senatul dezbate problema rzboiului cu dacii se adug nerbdarea de a ajunge ct mai curnd la Traian. Nu vrei s facem o plimbare n Forum? l ndemn Pylades. Poate mai auzim un zvon din Senat. Chiar voiam s plec de-acas, mrturisi Timocles. Un prieten din copilrie m-a rugat i el s trecem prin Forum. Vreau s-l cunoti i tu pe Synda. Pylades rmase uimit n faa colosului care rspndea n jur numai for i brbie. Stngcia pe care i-o trda curnd i ddea un farmec deosebit, pentru c toate gesturile lui timide nu se potriveau nfirii sale impuntoare. Pornir toi trei spre Forum, numai la puin timp dup terminarea edinei Senatului, aa c gsir agitaia cunoscut, cnd fiecare ncerca s afle ct mai curnd hotrrile luate. Timocles cut cu privirea n toate prile, doar l-o zri pe Silius, s aud chiar din gura lui vetile. Dar btrnul nu era nicieri. El se i urcase n lectic i poruncise s fie dus la Timocles. Era nerbdtor s-i povesteasc tnrului grec ce se petrecuse i s-l roage s-i nlesneasc foarte curnd o ntlnire cu cmtarul Callistos.
313

Cnd afl c Timocles nu este acas, bnui c trebuie s fie la Arria, i ceru s fie dus la ea. Nu era nici acolo. Arria l invit s bea puin ap rece. Spune-mi, Silius, parc astzi s-a ntrunit Senatul. Cum de nu eti acolo? l iscodi ea, ncercnd s afle ce s-a ntmplat de-l caut att de nerbdtor pe Timocles. De acolo viu, Arria. Senatul a reuit s salveze pacea ameninat. S-a ivit cumva vreo rzmeri pe undeva? Tot dacii snt cei care nu se supun. Traian a primit veti proaste i e suprat. Era gata s porneasc iar legiunile spre Sarmizegetusa. Dar abia au ncheiat pacea! Asta am spus i eu, i ceilali ca mine, dar Traian i mai ales ceilali comandani de legiuni snt furioi. Lucinius Sura era gata-gata s ctige Senatul de partea lui, i de mine chiar ne-am fi putut socoti n rzboi. Sura mai caut przi! Nu-i ajung cte i-a nsuit? Toat Roma tie ct de ncrcat s-a napoiat. Asta l-am ntrebat i eu. Vorbele mele l-au nfuriat ntr-atta, nct ne-a mrturisit un fapt ngrijortor. Iscoadele au adus vestea c nsui nepotul lui Decebalus a venit spre Roma, s-l omoare pe Traian. Noi habar n-avem c pretorienii snt n mare spaim i caut ngrijorai s afle unde s-o fi ascuns acest nepot. Se tie sigur c a venit cu o licoare otrvitoare, pregtit de nsui Vezina, viceregele i Marele Preot. Tu tii ct de pricepui snt dacii n fierberea buruienilor tmduitoare sau otrvitoare Dar nu mai atept, Arria! M-am rcorit destul, acum pot s-l caut linitit pe Timocles. Trebuie s fie n Forum, m duc acolo. Plec fr s bnuiasc furtuna pe care o lsa n urma lui. Nu observase c Arria nu mai rostise o vorb de cnd i mrturisise cele discutate n Senat. Nu observase nici paloarea ei, nici c-i tremurau minile. Vetile o copleiser pe tnra actri. Durerea e mai mare cnd o primeti n culmea fericirii. n sufletul ei se prbuise deodat totul, aflnd un adevr pe care nici o clip mcar nu-l bnuise. Timocles, omul pe care-l iubea, alturi de care apruse n Roma, nu o iubea. Nu pentru ea venise aici, ci trimis de Decebalus cu o
314

misiune anume. Ea, Arria, nu era dect unealta prin care ajunsese n cele mai nalte familii, cu ajutorul creia urma s intre la Traian. Altfel cum l-ar fi cunoscut pe Pylades? Acest barbar, de care se ndrgostise tocmai pentru c-l simea curat n dragostea lui, i btea joc de ea, minind-o c de dragul ei a fugit din Dacia. O femeie urt, cnd afl o astfel de veste, se las copleit de disperare, o femeie frumoas i simte orgoliul rnit i urte. Pe Arria o nbui ura, cu att mai mult cu ct i se prea c Timocles nu numai c ar fi trebuit s-o iubeasc, dar ar fi trebuit s-i fie i recunosctor. Barbarul rmsese tot barbar. n Arria se trezi un sentiment ascuns, uitat, dar care nvli cu att mai viu n sufletul ei, cu ct fusese mai rnit. Se simi roman. La ura pentru Timocles se adug dispreul ei de cetean al Romei pentru un barbar. De dragul lui fusese gata s-i trdeze mpratul Toate aceste schimbri se produser n sufletul Arriei numai n cteva clipe, ndrjind-o. Porunci s i se aduc lectica. Aa cum era, i lu celua preferat n brae i spuse lecticarilor s-o duc la Timocles. n urma lecticii alerga un sclav fierar, pe care anume l luase cu ea. i revenise n minte o scen petrecut cu mai mult timp n urm, dar pe care acum o nelegea altfel. Se ducea s se conving c este aa cum gndete ea Ca un rspuns la gndurile ei, mngie celua alb, pe care o avea n poal. Pn s ajung la Timocles, gndurile ncepur s i se schimbe. Din ce n ce voia s se conving c nu era adevrat c Timocles venise la Roma cu gndul ascuns de a-l omor pe Traian, c acesta fusese numai motivul cu care plecase de-acas. Mndria i cerea s gndeasc aa. Mndria i sentimentele ei rnite. n curnd avea s afle care este adevrul. Ce noroc c atunci se petrecuse ntmplarea aceea, iar acum i-o amintea, amnunt cu amnunt. O trecur fiori, gndindu-se c fusese la un pas de moarte Timocles nu era acas. Sclavii de cas o cunoteau ns i ascultau de poruncile ei, ca i de cele ale stpnului. Nu era prima dat cnd actria venea n lipsa lui i l atepta. Arria porunci fierarului s-o urmeze i, dup ce rmase numai cu el n cubiculum, i art cufrul, n care i pstra Timocles aurul: Deschide aceast capsa.
315

Nu era prea greu pentru un fierar de meserie, care nu trebuia s-o deschid pe furi. n cteva minute, sclavul rmase cu ochii holbai la aurul dinuntru. Pleac acas! i porunci stpna i el se ndeprt ca i cnd nu ar fi vzut nimic. Bibi, vino la mine! chem ea celua, care i se arunc n brae, gudurndu-se. Cu mna tremurnd de fric i emoie, Arria lu din lad mica amfor de argint i, inndu-i mna nfurat n mtasea togii, o destup. Puse apoi mica amfor la gura celuei. Netiind ce o ateapt, ea linse de cteva ori lichidul dulce-amrui. Fu de ajuns. n aceeai clip ncepu s se zbat att de tare, nct stpna o scp din brae. Biata celu ncerc s se ridice i s fug, dar picioarele nu o mai ajutar. Muri privindu-i lung stpna speriat i ndurerat. Arria avea n faa ei dovada vinoviei lui Timocles. Ura puse din nou stpnire pe ea. Atunci o minise c nuntru este sngele strmoilor lui. Blestemat snge trebuie s mai fie, dac omoar att de repede! Se gndi apoi c, fr voia ei, era s-i dea ajutor ca s-l omoare pe Traian, mpratul iubit, de care poporul roman era att de mndru. Cilus! strig. Unul dintre lecticari apru. Arria i ddu seama c era mai bine s atearn pe hrtie ceea ce hotrse. Gsi uor cele necesare scrisului, apoi i spuse sclavului: Alearg ntr-un suflet la prefectul pretorienilor i du-i aceast scrisoare! Cnd rmase singur, simi c nu-i mai poate stpni lacrimile. Iat se sfrise ceea ce socotise c este marea ei dragoste! Ar fi trebuit ca acum s plece spre cas, dar nu se putea hotr s se despart de aceast ncpere n care fusese cu adevrat fericit, poate singurele clipe cu adevrat fericite pe care le trise. Nu putea pleca i pentru c i ddea sau nu seama dorea s-l mai vad o dat pe Timocles, chiar dac i va arunca n fa toat nerecunotina lui. Voia s-i mai priveasc o dat ochii albatri, adnci i blnzi. Cum de putuse s-i vad att de blnzi? Se aez pe marginea patului i rmase nemicat pn cnd l auzi apropiindu-se. Vorbea cu cineva.
316

Cum ddu cu ochii de ea, Timocles nelese c s-a petrecut ceva deosebit. Chipul ei rvit, privirea speriat i ncruntat, urmele lacrimilor pe obraz l fcur s rmn n u, descumpnit. Fcu semn celui care l nsoea s-i lase singuri i se apropie privind-o ntrebtor. Se mpiedic de trupul celuei moarte i se uit spre cufrul n care tia c pstreaz licoarea otrvitoare. Capacul era deschis! Nu mai era nevoie de nici o explicaie. Pricepuse c Arria tie totul. De ce m-ai minit, Timocles? ntreb ea mai mult ndurerat, dect pornit. Nu putea s-l urasc, dac l privea. n faa lui nu se mai simi n stare s-i arunce vorbele pe care le gndise pn atunci. O sfreal pe care n-o putea nvinge puse stpnire pe ea, i ncepu s tremure toat, gata-gata s izbucneasc n plns. De ce m-ai minit? Tot ce i-am spus este adevrat. N-ai venit la Roma ca s m vezi ci ca s-l omori pe Traian. N-avea nici un rost s mai tgduiasc. E adevrat, am venit cu acest gnd, dar tot aa de adevrat este c am venit la tine Ct timp am fost departe de Roma, nu mi-ai lipsit o clip din gnd. M mini, Timocles, l nfrunt ea slab, pentru c n adncul sufletului ei voia s-l cread. i nu putea s nu-l cread, cnd i vorbea cu glasul lui aezat i sigur. i ridic privirea i toat nesigurana i se risipi. Nu se putea s n-o iubeasc, pentru c simea dragostea n toat fiina lui. Ochii care o intuiau acum erau calzi, nu puteau fi prefcui. El i vorbi mai departe, linitit, de parc nu s-ar fi ntmplat nimic ngrozitor, cu glasul cu care i optise altdat vorbe de dragoste. Tot timpul am vrut s te chem la mine, s nal un sanctuar de care s fiu mndru i pe care s i-l art. Te iubeam att de mult, nct visam c ntr-o zi ai s primeti s rmi la noi. Cnd eu m-a fi urcat pe tronul Daciei, ai fi fost lng mine. Cu destoinicia, hrnicia i bogia poporului meu am fi ridicat palate i am fi adus civilizaia Romei la Sarmizegetusa n locul tu au venit legiunile i au drmat totul, i au vrut s ne distrug, i s ne
317

spulbere, i s ne asupreasc. Bogiile Daciei n-ar mai fi fost ale ei, s-ar fi scurs, ca i celelalte averi ale lumii, spre Roma. Au venit s fac din Dacia o provincie roman, i atunci am neles c visurile mele erau copilreti. Mai nti trebuia aprat Dacia de un duman mai civilizat, dar mai ru. De aceea am venit aici, s-l opresc pe Traian s porneasc iar rzboiul, s fac totul ca s-l opresc! Pe tine te iubesc ca i atunci cnd am venit pentru prima dat la Roma Hai, vino cu mine, i am s-i dovedesc ce mult in la tine Am s Arria se trnti cu faa n pat, plngnd i strignd: Fugi, Timocles! Fugi! De ce s fug? Doar n-ai s spui nimnui! Mcar pn mine sear. Fugi! Fugi. Am am trimis dup pretorieni! Ultimele vorbe le ipase aproape, dezndjduit. Abia acum i dduse seama c se grbise s fac un gest de la care nu putea da napoi. i prea ru. Trebuia s ia licoarea otrvitoare, s-i spun c tie ce urmrete i s-l opreasc. Fugi, Timocles! Acum sosesc pretorienii! n clipa aceea se auzir bti puternice n poart. Cei ateptai loveau cu toat puterea ciocanul n placa de bronz, de la intrare. Timocles nu mai avu timp s strige portarului s nu deschid, pentru c, speriat de graba cu care era chemat, el i trsese zvorul. Cinci pretorieni nvlir n atrium. Timocles i trase sabia i strig, ntmpinndu-i: Ziper! Era prima dat cnd i rostea adevratul nume. Prietenul ns nu mai trebuia chemat, deoarece se i grbea s-i sar n ajutor. Callistos, auzind zarva, apruse dinspre peristylium i, cnd vzu despre ce este vorba, intr n lupt. Ziper, venind pe scara care urca spre camerele de sus, sri drept n spatele unui pretorian, lungindu-l i strivindu-l de marmura pardoselei. Greutatea care picase n spatele romanului fusese att de mare, nct toi auzir cum i plesnise ira spinrii. Unul era terminat. Vzndu-se atacai din spate, doi pretorieni se ntoarser spre Ziper, ceilali doi ncercnd s-l ncoleasc pe Timocles. i ar fi reuit, dac din stnga atriumului n-ar fi nit Callistos. n graba
318

lui, se mpiedic i se rostogoli ca un prost, dar avu norocul s izbeasc picioarele unui pretorian, trntindu-l pe spate i mpingndu-l n compluvium, bazinul de ap din mijlocul atriumului. Se trezir amndoi n ap, cu armele scpate din mini, unul peste altul, att de nvlmii c nu tiau cum s se desprind i s se loveasc. Romanul, nc buimcit, se ntinse pe marginea compluviumului, s-i ia sabia. Arma lui Callistos se rupsese n cztur i pretorianul vzuse acest lucru. Callistos ns avu o idee grozav: nu-i mai cut ciotul de sabie, ci se npusti asupra romanului ntins spre sabie, i smulse cuitul de la bru i-l strpunse cu, propria lui arm. Terminase tocmai la timp ca s vad c unul dintre cei doi, care sriser la Ziper i schimbase gndurile, ncercnd s-l loveasc pe Timocles prin spate. Cnd ridic arma i fu gata s se arunce, Arria ip ngrozitor: Timocles! Tnrul bnui c e n primejdie i se rsuci pe un picior, aplecndu-se. Sabia fichiui pe la urechea lui, iar pretorianul, n plin avnt, trecu de el, artndu-i spatele. Primi un vrf de sabie ntre coaste i gemu scurt, cznd. Al doilea, ns, tocmai atunci se repezi, fiind gata s-l strpung i el pe Timocles. Norocul fu c i Callistos terminase cu pretorianul lui. Fr s stea o clip pe gnduri, i fcu vnt pe marmura lucioas, cu picioarele nainte. Alunecnd, izbi glezna pretorianului, care-i pierdu echilibrul i, btnd aerul ca o pasre cu aripile tiate, czu n zngnit de oel izbindu-se de piatr. Timocles i veni i lui de hac. Haidei pe cai! strig Ziper, care ntre timp terminase cu pretorianul lui. Sclavii casei se nghesuiser n culoarele care ddeau spre peristylium i priveau ngrozii. Timocles socoti c acum nu mai avea de ce s se grbeasc. Ali pretorieni nu aveau s vin curnd, i nimeni nu se putea duce s spun ce se petrecuse aici. Trecei n camere! porunci el sclavilor, care se fcur ntr-o clip nevzui. Callistos, nchide zvorul porii! Ziper, dezbrac trei pretorieni, fugim pe caii lor. Arria rmase nmrmurit, privindu-l. N-ar fi bnuit atta energie i siguran n poruncile lui. i, ca orice femeie, fu fermecat de autoritatea pe care o avea asupra celorlali.
319

Timocles trecu n cubiculum i ea l urm. ine! i ceru el, ntinzndu-i traista din pnz tare, n care fuseser adui banii din cufr. Arria l ascult fr uimire. Ar fi ndeplinit orice altceva n clipa aceea, poate c l-ar fi urmat, dac lui i-ar fi trecut prin minte s-i cear aa ceva. Timocles goli aurul n scule, apoi l lu la subsuoar. Chiar atunci intrar Ziper i Callistos cu hainele pretorienilor. mbrcai-v! Nu inur seama de prezena Arriei i se mbrcar, n timp ce ea privea pe fereastr n grdina numai floare, care trimitea spre ea o boare cald i parfumat. Sntem gata. Plecm chiar acum Cei doi ieir grbii, iar Timocles se apropie de ea, prinznd-o de umeri. Atepta acest gest. Se rsuci spre el, implorndu-l: Iart-m! Mi-ai salvat viaa i ce s-i iert? Nimic nu se mai poate ndrepta O, Arria, dac ai ti ct ru mi-ai fcut! Iart-m! N-am s le spun cine eti Cum poi s-i mini? i ce rost mai are? Am s le spun c tiai unde este nepotul lui Decebalus, dar n-ai vrut s-l trdezi. Ce rost mai are? Poate Poate c ai s te mai ntorci vreodat. Timocles o privi lung, nelegtor, dar parc de undeva, de departe Mi-ai fcut un mare ru, dar nu pot s te ursc Fii fericit! i strnse umerii ntre palmele nesigure i se smuci din loc, alergnd spre poart. Cei doi l ateptau nerbdtori. Ziper avea sculeul cu aur pe oblncul eii. nfipser pintenii n burile cailor i se ndeprtar zorii de acel loc. Dei vroiau s ajung la Brundisium, n Calabria, adic tocmai n partea cea mai de sud a rii, ieir din Roma prin poarta Nomentana, gndindu-se c aici ar fi fost mai nti adui, dac ar fi fost prini. Apucar pe Via Nomentana, dup ce fcur puin zarv la poart, ca s atrag atenia asupra lor, dar dup ce galopar aproape o mil, cotir la dreapta, pe un drum vicinal, care
320

nconjura Roma pe departe, printre frumoase villa rustica i ieea tocmai n Via Tibertina, care pornea spre sudul rii. Se oprir ntr-un loc singuratic, unde ngropar sacul cu aur, apoi galopar mai departe, pe caii odihnii.

321

Urmele focului

vreme: Stpne, cmtarul Callistos i-a luat tlpia din Roma, dei nimeni nu-l caut. Pe Timocles l vor pretorienii. Mai nti, Callistos, cred c e timpul s devii Silvanus, pentru c, i eu, tare m-am plictisit de Timocles al meu. Ce spui? O, stp o, Dates, ai dreptate, nu-i mai spun stpne. Tare mi era dor s-mi amintesc c snt om liber! Acum vei uita c ai fost sclav. Stp Izbucniser toi trei n rs. Mare lucru obinuina. Apoi Silvanus rmsese pe gnduri, pn cnd Dates l iscodise s spun de ce s-a posomorit. Vrei s tii ce-i cu mine? ntrebase el oftnd, de credeai c i se rup bierile sufletului. M gndesc c ru era ca sclav, cnd m luai cu toii peste picior, dar tare bine era cnd am fost cmtar.
322

u trecut patru ani de la fuga din Roma a celor trei. Cnd ajunseser la Brundisium, Callistos vrusese s-i spun ceva lui Dates i ncepuse aa cum se obinuise n ultima

Mare lucru s fii plin de aur! filozofase el pe marginea propriei experiene de via. Acas rdeau slugile de mine c snt urt i pleuv, iar cnd eram n Forum cmtar, i Longinus ar fi jurat c pleuvia mi vine de minune i cum m-a primit el, i cum m mai cocoloea Silius Uitaser pentru o clip c nc nu se urcaser pe Caliope, dar nici urmrii nu se simeau. Pretorienii clreau, nnebunii, spre Aquileia. Toate astea se petrecuser n anul pe care Silvanus nu avea s-l uite pn la sfritul vieii lui, 802 de la fondarea Romei. *** Iat ns c trecuser cteva veri, i ierni, i rzboiul amnat atunci, ncepuse acum. Era n anul 806 de la fondarea Romei, i n primvara lui continuar luptele ncepute n vara trecut. Focul, prjolul fuseser atunci numai amnate. Traian nu renunase nici o clip la planurile lui. Dusese o adevrat lupt n Senat, pn cnd Decebalus fusese declarat, pentru a doua oar, duman al Romei. Silius btuse n retragere, cnd simise c totul este pierdut. Longinus, n fruntea legiunii a VII-a Claudia, pornise din Viminacium i se aruncase n lupt cu o furie pe care numai disperarea i-o poate da. Ani de zile se zbtuse ntre dorina lui de a porni rzboiul i neputina de a face ct de ct ceva pentru nceperea lui. De fiecare dat l sftuise pe Traian s mai atepte, s mai atepte, fiind mpins de la spate de Silius, care i amintea c a doua zi dup pornirea legiunilor spre Sarmizegetusa, Callistos va veni dup mprumut. mpreun cu dobnda acestor ani, el se ridica la o sum foarte mare. Cnd rzboiul a nceput, dorina lui cea mai mare a fost s se termine ct mai repede, s-i ia partea de prad i s aib cu ce plti datoria. De aceea dacii simiser c cel mat greu era frontul n care lupta legiunea lui Longinus. Comandantul ndemna mereu la lupt: atacurile veneau unul dup altul, naintau ziua i noaptea, duceau lupte de hruial, erau necrutori cu cei prini. Ca un om care are un gnd fix, Longinus nu visa dect s ajung la Sarmizegetusa, i ct mai repede. Iat, ajunseser la numai cteva mile de capitala dacilor.
323

Traian, care n ultimii ani nu-i mai nelesese prietenul, l vedea, n sfrit, aa cum l-ar fi dorit ntotdeauna. Dintre toi comandanii, Longinus fusese cel mai la nlime, ctigase btliile cele mai grele. Decebal trimisese de dou ori soli la Longinus cu rugmintea de a pune o vorb bun pe lng Traian, s ncheie pacea, dar comandantul nici nu voise s aud de aa ceva. Respinsese i propunerea de a veni n tabra dacilor, pentru tratative. Decebal se hotr s-i trimit n tabr ceea ce i-ar fi artat, dac ar fi primit s vin la el. Ziper, nsoit de ali doi comandani de oaste, se nfiar lui Longinus. Un sol dac vrea s-i vorbeasc. Iari?! Poate c cer pace! Lupta de ieri a fost grea i Sarmizegetusa e dincolo de creasta muntelui din fa. De ce nu se duc la Traian? Longinus este prietenul lui Traian i cel mai aproape de Sarmizegetusa. Bine, d-le voie s intre. Dup felul cum pir n cort cei trei daci, Longinus pricepu c nu era vorba de cerut pace. Unul dintre ei, cel mai nalt, l privea n aa fel, nct comandantul se uit dup soldatul care sttea de paz. El nu era narmat, sttea lungit pe patul de campanie. i primise aa, ca s le arate tot dispreul lui. Dup ce se nfruntar din priviri, dacul cel mai solid, care nu era altul dect Ziper, i vorbi neateptat de rspicat: Ceea ce am de spus, trebuie s auzi numai tu, Longinus. Comandantul se ridic pe jumtate i l privi nedumerit. Ce putea s-i spun acest dac, nct s fie nevoie s rmn singuri? Nu cumva ncerca s-l omoare? Se ncredin iar c paznicii snt acolo. Nu-i fie team, snt fr nici o arm la mine. N-am venit s te omor. Lui Longinus i fu necaz c solul i-a ghicit gndurile, i de aceea, aproape pripit, fcu semn s fie lsat numai cu dacul seme. Vorbete! Decebal te cheam la Sarmizegetusa. Vino n tabra noastr i stai de vorb cu el.
324

mi cere ceea ce n-am vrut s fac de dou ori?! se rsti Longinus. Voi sta de vorb cu el la Sarmizegetusa, dar nconjurat de legiunea mea. Mai e mult pn acolo, Longinus! Vrful muntelui din fa ne desparte. l voi ocoli pe firul apei i voi ajunge. La noi e o vorb, Longinus: s nu spui hop, pn cnd n-ai srit. Dar poate c asta ai s-o nvei alt dat. Citete acest papirus! i ntinse el un sul pe care l scoase din sn. Mai nainte s-l desfoare, Longinus l recunoscu. De acest papirus se temea de mult vreme, i multe din cele fcute n timpul din urm fuseser determinate de acest sul, pe care tia c i va vedea scris numele. Era actul prin care mprumutase bani de la Callistos. Mai bine-zis, unul dintre ele, pentru c grecul fcuse cteva, fiecare avnd pe el o parte a sumei. i lmuri i trufia dacului. Dar ce putea face! Desigur, mai nti trebuia s nu-i arate c d prea mare importan acestui papirus. De ce mi l-ai dat s-l citesc, dac tiai c nu voi afla nimic nou? l tiu prea bine. Trebuie s napoiezi datoria. O voi napoia din prada care m ateapt. Am auzit c Decebal are vistieria plin cu vase de aur i pietre nestemate. Din ea i voi plti! Mi se pare, Longinus, c eti ca aceia care nti fac focul i apoi se duc n pdure dup vnat. S nu rmi i flmnd i cu lemnele arse. Barbarul se dovedea o minte ager i Longinus ncet s-l mai sfideze. Desigur, dacul nu venise s-i spun vorbe cu tlc, ci s-l amenine. Ea treia oar cnd Decebal trimite dup mine. ine s-i napoieze chiar el papirusurile cu numele tu. Dac nu vii, le va trimite lui Traian, ca s afle i el de ce ai vorbit n Senat mpotriva rzboiului. Cel care i-a dat mprumutul ne-a mrturisit c te-a cumprat ca s amni rzboiul. Un alt papirus l-ar trimite Decebal la Roma, s-l citeasc Senatul. De unde are Decebalus aceste papirusuri? se rsti Longinus, punnd ntrebarea care l frmnta din clipa cnd aflase de ce venise dacul.
325

ntrebarea nu avea nici o legtur cu ceea ce i spusese solul lui Decebal, dar Longinus voia s capete timp de gndire. Dacul l antaja Le-a rscumprat de la un grec, al crui nume nu-l tiu. E sigur ns c grecul se va putea duce la Roma, ca s cear despgubiri, i s-i vnd casa i pmntul. Decebalus tie unde se afl acum grecul? Rzboiul l-a prins la noi, cumprnd miei. Dac primesc s viu la Decebalus, pot s vorbesc cu el? Nimica mai uor dect s-l vezi. Bine, am s te nsoesc. Dorina de a-i vorbi grecului fusese un motiv, ca s nu cread dacul c vine forat de papirus. Dar acesta era adevrul. Longinus i ddea seama c n urm cu patru ani fcuse o mare prostie primind mprumutul acela, mai bine-zis lsndu-se cumprat de grec. Dup aceea i dduse seama c ajunsese unealta grecului, i de multe ori se certase cu Silius din cauza lui. Avea dreptate dacul, aprinsese focul i plecase la vntoare. Se temea c dac Decebalus va trimite acum o solie de pace la Traian, mpratul s-ar putea s primeasc s pun capt rzboiului. Luptele din ultimele zile fuseser deosebit de grele i se terminaser cu mari pierderi. Ce va face el atunci? Mai ales la asta se gndea Longinus. Ce se va ntmpla cu el dac Traian va ncheia o nou pace, mai nainte de a cuceri Sarmizegetusa? Cu dou zile n urm, l gsise pe mprat foarte abtut, dup o lupt nimicitoare, care i njumtise pretorienii. Ieise nvingtor, dar cnd Longinus se artase entuziasmat de victoria repurtat, mpratul zmbise obosit i fr elan: O, Longinus, grea victorie am ctigat i att de scump am pltit-o, nct vreau s-o uit ct mai repede! Pe msur ce se apropia de Sarmizegetusa, luptele deveneau mai dure, mai disperate, barbarii se aruncau i mai furioi n btlii. Chiar el, Longinus, se convinsese de asta. Cucerise o fortrea n care gsise zeci de prizonieri romani ari de vii Numai unul reuise s rosteasc dou-trei vorbe: Ne-au ars femeile dacilor! optise, nainte de a nchide pentru totdeauna gura. Lui Longinus i era fric de pace. Cu att mai fric cu ct aflase c marcomanii i cvazii trimiseser iar solii la Traian, de data asta
326

ameninndu-l c-i vor trimite cavaleria n lupt, dac nu va ncheia pacea cu Decebalus. O dat pacea ncheiat, lui nu-i mai rmnea dect s-i pun capt zilelor. Toate acestea l fcur pe Longinus s primeasc s mearg n tabra dacilor. Cel puin avea s tie ce are de gnd Decebalus. Poate c n schimbul unui serviciu i va rscumpra papirusurile. Blestem n gnd ziua cnd i scrisese numele pe ele i chem un centurion voinic. Trimite pe cineva la Traian s-l ntiineze c am plecat n tabra dacilor. Decebalus vrea s-mi spun condiiile n care ar ncheia pace. Ar fi trebuit s-l ntrebe mai nti pe Traian dac trebuie s se duc sau nu, dar se temea c mpratul l va opri. De aceea trimise s-l ntiineze i plec mai nainte de a primi rspunsul. mpratul l preuia prea mult, ca s-l mai mustre pentru o astfel de fapt. Cine s te urmeze, Longinus? ntreb centurionul, sub mna cruia era paza comandantului. Numai tu, Cilicius. Centurionul nclec i, pstrnd civa pai ntre el i Longinus, mboldi calul. Pn n clipa cnd ajunser n faa lui Decebalus, Longinus crezuse c ntmplarea fcuse ca grecul Callistos s fie la Sarmizegetusa i, plngndu-se c rzboiul i-a stricat negustoria, regele a aflat c are papirusuri cu isclitura lui i le-a rscumprat, ca s-l aib la mn. Cnd ns a dat cu ochii de Timocles n dreapta lui Decebalus, a neles cu adevrat ce s-a petrecut n urm cu civa ani. Nu fcuse pe voia dacilor, pentru c grecului Callistos i convenea pacea, ci pentru c ei, dacii, l cumpraser printr-o iscoad. Acum i ddu seama c cel care se dduse atunci drept Timocles nu era altul dect Dates, nepotul regelui dac. Dar Arria? Chiar el vorbise cu ea i actria se jurase c a chemat pretorienii cnd a aflat c Timocles tie unde este nepotul lui Decebalus. Pentru c a refuzat s-i mrturiseasc unde st ascuns, a trecut peste sentimentele ei i l-a trdat. Traian ludase n faa multora purtarea ei de adevrat roman, care a pus mai presus de dragoste viaa mpratului. ncrcat cu daruri, Arria trise de atunci i mai n cinstea celor care o
327

nconjurau Zmbetul lui Timocles l orbi de furie pe Longinus. Se simi mic i la, tocmai el, militarul pe care toi l socoteau viteaz i demn. Mai nainte de a rosti o vorb, i smulse cuitul de la bru i vru s i-l nfig n piept, dar gestul lui parc era ateptat, deoarece doi oteni din garda lui Decebal se repezir i-i prinser braul. Se zbtu degeaba, l ineau de parc ar fi fost legat. Cel mai uimit de purtarea lui Longinus fu centurionul care l nsoea. Nu putea s neleag ce s-a ntmplat cu comandantul lui, de vrea s-i curme zilele, cnd venise aici ca un nvingtor? Socoti ns c, dac Longinus vrea s-i curme zilele, onoarea i cinstea lui i cer s fac aceasta. i trase sabia i se repezi s-o nfig n spatele comandantului. Vrful se propti ns ntr-o zal i se ndoi. Simindu-l, Longinus se ntoarse spre el, plin de speran, dar sabia nu apuc s se nfig a doua oar. Un otean din gard, cu o singur lovitur, arunc de pe umr capul centurionului. Longinus i plec, ncet capul, nvins. Trebuia s asculte ce voia s-i cear Decebalus. Longinus, ai s rmi ostatec la Sarmizegetusa. Un sol de-al meu se va duce la Traian s-i ncerce sentimentele. Scrie-i cteva rnduri i cere-i s te salveze. Dac mi cedeaz ara pn la Donaris, i dac mi pltete ceea ce am cheltuit cu acest rzboi, te voi elibera. Romanul se smuci din braele celor care l ineau i strig, bolborosind de furie: Tu, Decebalus, poi s-i ceri aa ceva lui Longinus? Ptiu! rcni el, sufocat de indignare. Ia-mi zilele de pe acum, nu mai atepta alt rspuns. Viaa mea nu merit un pre att de mare! Vorbeti ca un adevrat brbat, i te pori ca un dac, Longinus. Ca un roman, Decebalus! Romanul iubete prea mult viaa. De aceea vrea s supun lumea, ca s-i triasc viaa n ct mai mult avuie i plcere. Faptele tale de vitejie nu le-ai fcut gndindu-te la comorile mele? Vitejia voastr nu pornete din suflet i din credin, ci din dorina de a lua przi. D-mi sabia i ai s vezi ct de drag mi este viaa! i-ai scurta viaa, Longinus, ca un brbat adevrat. Cred
328

asta. E uor s ne scpm de via, cnd n urma noastr lsm un nume curat. Ai pieri uor, dac ai ti c Traian va spune: A murit ca un erou! Dar ai muri la fel de linitit, dac ai ti c n urma ta numele i va fi blestemat? Dac tu mori, voi trimite papirusurile lui Traian, i tot poporul roman i va scuipa numele, n vecii vecilor! Vor afla c te-am cumprat i c ai luptat patru ani n Senat, ca s opreti rzboiul, dei tiai c mi ntresc cetile. Citind papirusurile, Traian va nelege de ce ai fcut toate astea! Longinus rmase uimit n faa judecii acestui barbar, despre care auzise c e viteaz i nelept, dar pe care nu-l bnuise att de viclean. Vorbele lui l doborr, pentru c erau adevrate. Ce soldat ar primi s-i pngreasc numele? Moartea i-ar fi fost senin, dac n urma lui ar fi rmas un nume demn. Avea dreptate Decebalus. Ce s fac? S-i scrie lui Traian? mpratul inea la el, i poate c ar fi ncheiat pace, ca s-i salveze viaa. Cum s se poarte demn, ntr-o mprejurare ca asta? i era cu neputin s ia o hotrre. Decebalus, mi ceri s-mi calc n picioare cinstea de soldat. Nu pot s-o fac. Dar las-mi timp s m gndesc n ce fel a putea s te ajut, fr a-mi pta numele. Decebal primi s mai atepte pn a doua zi. Porunci s fie dus ntr-o ncpere a locuinei-palat i inut sub paz. Nu-l tratar ca pe un prizonier, ci ca pe un oaspete. Dup ce Longinus iei, Dates i spuse lui Decebal: Nu are s primeasc, unchiule. A cerut timp de gndire ca s gseasc un mijloc de a ne nela. S fim cu ochii pe el. Altceva tot nu puteam face. Ba cred c da. Longinus este aici. Scrisoarea ctre Traian ar fi bun, dar de ce nu trimitem un sol care s-i spun mpratului c numai dndu-ne napoi ara, l poate salva? tiu c ine mult la Longinus, i va fi pus n grea cumpn. Decebal gsi bun gndul lui Dates i hotr pe loc cine s plece n solie. Primul pe care l numi fu Ziper. Mai nti i mai nti, cere-i ca luptele s nceteze n orice loc. F-l, Ziper, s trimit un sol la Quietus maurul, s-l opreasc s mai cutreiere munii cu clreii lui i s semene moarte. E
329

dumanul cel mai de temut i cel mai cinos. Mai spune-i c Longinus ateapt ca mpratul s-i aminteasc de cel mai credincios supus al su. Traian fu tulburat de vestea primit, dei se ateptase la ea. Cum primise solul prin care Longinus l ntiina c se duce la Decebal, trimisese n mare grab un altul, ca s-l opreasc, dar ajunsese prea trziu. Acum se dovedea nc o dat iretenia acestui rege barbar, care tia att de bine unde s loveasc. S-l piard pe Longinus? Pe eroul care ctigase cele mai grele btlii, uimindu-l i pe el, Traian, cu vitejia lui? S-l piard pe prietenul, alturi de care luptase n attea campanii? Dar i pacea, n condiiile cerute de acest sol era o ruine. De ce pieriser atia soldai, dac trebuia s se retrag la Danuvius, s lase n mna barbarilor castrele i cetile ntrite, pe care i mai greu le-ar cuceri a doua oar, dumanul cunoscndu-i felul de a lupta n fiecare loc? Pe faa mpratului se citea lupta din sufletul lui, i ca s nu dea fru liber furiei sale neputincioase, i s reteze capul acestui dac falnic, care l privea sfidtor, Traian i ntoarse spatele. Nu putea iei din aceast ncurctur dect dnd un rspuns n doi peri, care s nu-l piard nici pe Longinus, s nu-i dea curaj nici barbarului. Apoi apoi va mai vedea, se va mai sftui i cu Laberius Maximus, i cu Hadrian, i cu Sura. S tii, dacule, c de multe ori salvezi un militar pstrndu-i numele. Oare ce ar vrea mai mult Longinus, s moar ca un erou, sau Roma s piard un rzboi ctigat? Longinus nu crede c rzboiul e ctigat i de aceea vrea ca mpratul s-i aminteasc de meritele lui. A rostit Longinus aceste vorbe? N-am fcut dect s le aduc. mpratul se zvrcolea ca iepurele n la, sub privirea rece a dacului. Nu tia cum s-i rosteasc mai bine gndurile. O, Longinus, gndea el, cum ai putut s te lai nelat pn ntr-atta, nct s te duci cu minile legate n vizuina lupului? Spune-i lui Decebalus c nu-i dau un rspuns rspicat, pn cnd nu m sftuiesc cu ceilali comandani. in la viaa lui Longinus, dar dac o s-l salvm cu un pre prea mare, o s fie chiar mpotriva voinei lui. Adu-mi pe papirus vorbele lui
330

Longinus. Numai aa voi cunoate cu adevrat ce m ndeamn s fac Pn la napoierea mea, Decebalus i cere s-i opreti legiunile i s trimii lui Quietus vorb s nu mai prind robi pentru Roma. Decebal se bucur c dobndise i atta. Nu avea de gnd s-i trimit prea curnd rspunsul lui Longinus, tiind c mpratul, dac nu se va retrage, ca s-l salveze, nici nu va nainta, ca s-l condamne astfel la moarte. Fiecare zi era preioas pentru Decebal. Fiecare zi apropia timpul ru al toamnei ploioase i al iernii geroase. Era convins c soldaii lui Traian nu ar mai rezista nc o iarn n munii Daciei, n adposturile spate la repezeal. n noaptea aceea, Decebal l-a chemat la el pe Dates i pe Ziper. Tinerii doar ce se lungiser n paturi cnd trimisul regelui i fcu s sar iar n straie i s se grbeasc s i se nfieze. L-au gsit stnd cu fruntea rezemat de rama ferestrei i privind cerul fr pic de nor, spuzit de stele. Rmaser lng u, n picioare, respectndu-i tcerea. Dates vzu, pentru prima dat, la lumina plpitoare a lumnrilor, c Decebal mbtrnise, dei era nc n puterea vrstei. ntmplrile din ultimii ani nu trecuser peste el fr s lase urme. Prul i lucea argintiu i cutele obrazului prelungeau umbre tremurtoare, schimbndu-i nfiarea. Tnrul nchise ochii. Nu putea s i-l nchipuie pe Decebal btrn i copleit de griji. ntotdeauna fusese un stlp de granit, care dduse siguran celor din jurul su. Iat-l acum rezemat de marginea ferestrei, ca un ostenit, privind cerul cu ochii ngrijorai i umezi. Dates nu tia c numai cu puin timp n urm venise la rege un sol care i dduse o veste trist. nc o veste dureros de trist. Nobilii din Potaissa i din Appulum se nchinaser lui Traian. ngenuncheaser n faa mpratului cerndu-i ndurare, dup ce deschiseser porile cetilor. Nu mai credeau n puterea lor i i plecaser capetele, trdndu-l pe Decebal. Nu erau primii. Mai primise asemenea veti de la Ramidava, de la Cumidava, de la Napoca. Toi l trdau, speriai de puterea Romei. i rmseser credincioi numai cei de aici, din inima munilor. Tresri cnd i ddu seama c nu mai e singur. Fusese prins ntr-o clip de singurtate, cnd i trdase grijile i vrsta.
331

ntreaga nfiare i se schimb pe dat, devenind iar regele din totdeauna. Dar pentru Dates el nu mai redeveni ceea ce fusese cndva. n mintea tnrului struia figura lui obosit i mbtrnit. Ce-i Dates, fiule, eti nc somnoros? l ntreb regele btndu-l brbtete pe umr. Ochii tnrului se tulburaser, dar nu de nesomn. Pentru el vulturul coborse ostenit din vzduh i se aezase pe clonul de piatr. Copiii mei, n noaptea asta ne ateapt mult treab, i pentru ce avem de fcut nu am ncredere dect n voi. Unchiule, snt fericit c ai rostit aceste vorbe. Oare merit s ai mai mult ncredere n mine, dect n atia alii? Din fericire, da, copilul meu! Pe amndoi m sprijin fr fric de trdare. Mai ales c ce vei vedea voi n noaptea asta, pe muli cinstii i-ar mpinge la trdare. Dar unde mergem, unchiule? S salvm averea Daciei! Vou v-o las motenire, numai n voi am ncredere c o vei cheltui cu folos. Trebuie s mai ateptm. Peste puin timp, Bicilis, acum rspunztor de cancelaria regelui, veni i-i spuse c a adus prizonierii cerui. Coborr. n faa locuinei-palat erau zece prizonieri romani, fiecare purtnd pe umr cte o lopat, un ciocan sau innd de mnerul unui co de nuiele. Toi erau ferecai n lanuri i asta i mira i mai mult pe tineri. Aflar curnd c regele poruncise s-i ferece cu greuti mari. Acum, Bicilis, du-te i odihnete-te! l ndemn regele pe mai marele cancelariei. E trziu i mine vom avea mult de lucru. Bicilis se ateptase s-l nsoeasc i el pe rege. Bnuia c este vorba despre o treab tainic i nencrederea artat l nfurie. De ce i lua cu el numai pe aceti doi tineri?! i puse n gnd s se in pe urmele lor. n faa prizonierilor mergea Ziper, cu sabia n mn, gata n orice clip s atace, iar n spate, regele i Dates. Ieir pe poarta dinspre valea Sargeiei i coborr panta abrupt a drumului. n toate casele era ntuneric. Femeile i copiii, singurii care mai rmseser prin case, dormeau, aa c nimeni nu se uit dup grupul care cobora n zgomot de lanuri. Prizonierii abia i
332

duceau greutatea mare de care erau legai. Sargeia parc avea solzi, aa sclipea n btaia lunii aproape plin. Totul tcea n jur, n afar de ea: susura, i rdea, i se juca nepstoare, srind din piatr n piatr. Nu plouase cam de mult i apele se strnseser n albie, nct puteai s-o treci uor cu piciorul, fr s te uzi mai sus de genunchi. n unele locuri, din civa pai erai pe cellalt mal, i de mai multe ori, prizonierii i cei care i pzeau fur nevoii s mearg cnd pe un mal, cnd pe cellalt. Prsiser drumul de cru i naintau n codru, pe malul apei, furindu-se pe o potec de picior, slbticit i ea n ultimul timp. Lsar n urm mica aezare de ciobani, turnul de veghe din care nu lipsea ziua i noaptea un otean ce scruta zarea. Prizonierii ncepur s dea semne de oboseal. Cu toate ndemnurile celor doi tineri, peau din ce n ce mai greu. Se grbiser, urcnd i cobornd, fr o clip de rgaz. Decebal voia s ajung ntr-un loc tiut numai de el. Bicilis, n urma lor, sufla obosit i din ce n ce mai nedumerit. Unde se ducea regele? n sfrit, se oprir! n locul acela apa Sargeiei fcea un cot scurt, pe lng un perete de piatr, apoi scpa jos pe trei trepte care i zbuciuma unda. Drmai acest pinten n ap! porunci regele, prizonierilor. Pe zidul de piatr se nla un vrf, care putea fi mpins n ru. Se apucar s sape sub el, ca s-l rostogoleasc. Bicilis, care se furiase n spatele unei tufe nalte de cucut, se lungi, ateptnd s vad ce o s se mai ntmple. Cnd vzu ce fac prizonierii, fu i mai nedumerit. Nici Dates i Ziper nu erau altfel, dar nu ndrzneau s-l descoas pe rege, ascultau tot ce le poruncea el. Aveau misiunea s fie cu ochii n patru, ca nu cumva vreunul dintre prizonieri s scape cu fuga. Aproape se lumina de ziu cnd valea rsun de zgomotul pintenului prbuit. De la un mal la altul Sargeia se lovea de grmada de piatr. Apa ei i gsi loc s curg printr-o veche albie, pe care o prsise cu sute de ani mai nainte. Spai aici! porunci Decebal. Arta locul pe unde pn atunci trecuser apele Sargeiei, n apropiere de cea de a treia treapt. La ziu, groapa era att de adnc, nct cel care spa nu se mai
333

vedea. Alungat de lumin, Bicilis se furi n adncul pdurii. De ajuns! porunci regele, dup ce se ndeprtase de la urechea lui Ziper, cruia i optise ceva. Prizonierii fur ncolonai i li se art poteca pe care s-o apuce. Nu tocmai departe de locul unde munciser, n apropierea unei prpstii, cei doi tineri i traser sbiile i le nfipser n coastele prizonierilor. Nimeni nu avea s afle de aceast groap! Nu tiau c Bicilis i pndise tot timpul. Noaptea urmtoare, douzeci de cai fur ncrcai fiecare cu cte doi saci grei, pe care abia i ridica de jos un om voinic. Cinci prizonieri ineau cpestrele, dup ce se munciser s urce sacii pe cai. Cnd toat cetatea dormea, coloana porni pe drumul strbtut cu o noapte n urm de cei care abtuser apa Sargeiei din albia ei. Sacii fur descrcai n groapa adnc, iar prizonierii avur aceeai soart. Cinci drumuri fcur caii, de fiecare dat cte cinci prizonieri pierir, pentru ca nimeni s nu afle taina comorii lui Decebal. Sacii erau plini cu bani de aur, i vase de aur, i potire de aur, btute n pietre nestemate. Bicilis, nchipuindu-i ce se afl n saci, fu apucat de o lcomie bolnvicioas. Gndul c numai el cunoate taina tezaurului, n afar de cei doi tineri, l nnebunea. Se i vedea dezgropnd-o i pstrnd-o pentru el. Va veni cu robi, i va pune s abat rul i s scoat comoara, apoi le va veni de petrecanie. Nu se mai gndea la lupt, ci l cuprinse frica de moarte, pe care niciodat nu o mai ncercase pn atunci. Acum voia s triasc, s poat lua comoara. Ar fi fugit oriunde, s-ar fi ascuns i n gaur de arpe pn la terminarea rzboiului, ca dup aceea Da, apoi, chiar dac romanii i vor aduce legiunile n Dacia, el tot se va napoia i va dezgropa comoara, i se va rscumpra de la Traian! Ultimii sclavi crar n couri de nuiele piatra care oprise apa Sargeiei s curg n albia ei. n zori, zgomotul apei srind pe cele trei trepte se auzea iar. Cine s bnuiasc mcar, c sub undele ei zcea comoara dacilor, pentru care Traian i urnise n rzboi legiunile? Toi cei care o ascunseser erau acum mori, i Decebal era ncredinat c n afar de el, numai cei doi tineri tiu aceast
334

mare tain. l lsase anume pe Longinus s se gndeasc. Decebal tia c Traian ateapt cu nerbdare rspunsul comandantului su de oti. n acest timp, Longinus se frmnta cum s-i scrie lui Traian, n aa fel nct s neleag altceva dect spuneau vorbele pe papirus. C nu era uor s-l neli pe acest rece barbar, se convinsese pe propria lui piele. Nu ajunsese el, Longinus, comandantul cunoscut, unealta barbarului?! Trimise vorb lui Decebal c vrea s i se dea cele trebuincioase scrisului, i regele i porunci lui Iudenus s-i duc ce a cerut. Longinus, regele mi-a spus c te-ai hotrt s-i scrii lui Traian, i vorbi Iudenus, privindu-l cu ochii ngustai. Pe roman l surprinse reproul simit n glasul celui care i aducea uneltele de scris. Tresri ntrezrind o speran de scpare. Nu cumva scribul era nfricoat c dacii vor pierde rzboiul i voia s se vnd? Era mai bine s lege vorba cu el. Trebuie s-i scriu! l rogi s te scape, Longinus? i aminteti mpratului c ai luptat alturi de el? Ce ciudat acest scrib. Parc l amenina. Se hotr s ncerce o nelegere cu el. Nu pot s-i spun c snt gata s mor, scribule. Cine i-ar duce o astfel de veste, chiar tiind c va fi rspltit n aur? Se zice c ai vrut s-i strpungi pieptul, Longinus. N-am fost lsat. Ai mai face-o? Bucuros, dar cine-mi d o sabie? Iudenus i roti privirea. Paznicul de la u era un otean care n-avea habar de limba romanului. Longinus i opti n climara pe care i-am lsat-o snt dou vase. Unul cu cerneal, cellalt cu otrav. Cine eti? Nu e nevoie s tii mai multe. Ai n climar ceea ce-i trebuie ca s mori demn. i mulumesc, oricine ai fi. Snt prietenul tu, Longinus. Traian mi va rsplti fapta,
335

dup cum ai spus tu. Cum o s afle Traian c nu mai triesc? Mi-e fric s nu primeasc pacea, dorind s m vad N-ai nici o grij, va afla la timpul potrivit c Longinus nu mai poate fi salvat. Acum scrie ce i-a poruncit Decebalus! Longinus tresri. Nu cumva n faa lui era o iscoad? Ce vrei s scriu? Ce i-a poruncit Decebal. Roag-l pe Traian s-i scape viaa, chiar ncheind pacea. Pleac de-aici, iscoad! strig. Crezi c a mai putea s cad nc o dat n curs? Cu scrisoarea mea Decebal capt pacea, iar eu mor degeaba, dac n climara asta o fi ceea ce spui. Nu te sftuiesc s-i vri degetul n ea i apoi n gur. Ascult, Longinus, ai dreptate s te ndoieti de vorbele mele. S tii c eu l-am vestit pe Traian c nepotul lui Decebalus a plecat la Roma, s-i vin de hac. i dac de mine n-ai auzit, pe Arinius l tii, desigur. n sfrit, rostise vorbele care l linitir pe Longinus. Arinius era iscoada pe care o tia i el; adesea lui i adusese vetile. Arinius te-a trimis? Da. nva-m ce s fac. S scrii ce i-am spus. Cere-i lui Decebalus s m trimit pe mine la Traian. Decebal ntoarse pe toate prile papirusul, fericit c Longinus scrisese mai mult dect se ateptase. l implora pe Traian s-l salveze, primind propunerile de pace. i amintea mpratului toate meritele cptate de-a lungul anilor, i n numele lor cerea s triasc. Decebal se gndi cu dispre la Longinus. Nu se ateptase ca un comandant s se umileasc ntr-atta, numai ca s-i scape viaa. Dar nc nu i-a scris numele, spuse Dates care primise papirusul de la rege, s-l citeasc. Nu? sri Decebal. De ce nu i-a scris numele? l ntreb pe Iudenus. Asta este scrisoarea, Decebal. Ca s-i scrie numele pe ea, trebuie s-i ndeplineti o dorin.
336

Care? N-a vrut s mi-o spun. l ateapt pe Dates la el. Dates se nfi lui Longinus. Cei doi brbai se nfruntar. Romanul l ura pe acest tinerel care i distrusese cariera militar, i zdrobise viaa, reuind s-l cumpere; dacul l dispreuia pentru rndurile prin care i cerea viaa de la Traian. i amintea ct de falnic i pruse Longinus la ntrecerea de care din Circus Maximus, i cum l vedea acum. Vrei s-mi vorbeti, Longinus? Am scris ce mi-a cerut Decebal. Snt ncredinat c Traian o s-mi salveze viaa. Cunoti condiiile noastre. Ca s ajung la Traian scrisoarea, trebuie s-mi napoiai papirusurile pe care le-am dat grecului Callistos. Altfel nu-mi pun numele pe ea E singura ta dorin? Mai vreau ca scrisoarea s-o duc cel care mi-a dat uneltele de scris. Numele meu va rmne curat n amintirea romanilor, dac voi rupe acele papirusuri. Altfel m tem c i n alte mprejurri o s mi le artai. nvoiala noastr cere s i le napoiem n clipa cnd i scrii lui Traian. Pune-i numele pe acest papirus i le vei primi. Trimise dup papirusuri. Primete-le, Longinus. Romanul le lu cu un gest care trda nerbdarea greu de ascuns. Cte nopi nu se gndise la ele, cte fapte nu fcuse mpotriva voinei lui! Viaa lui, n anii din urm, depinsese de ele. i scrise numele pe papirusul pentru Traian, apoi, cu o ur fr margini, rupse chitanele lui Callistos n zeci, n sute de bucele. S le ard! ceru. S-mi aduc foc i s le ard sub ochii mei! Aducei foc! porunci Dates, nelegnd izbucnirea lui de furie oarb. Tnrul dac bnui ceva ru abia cnd l auzi pe Longinus izbucnind n rs, privind flcrile care i reddeau linitea pierdut. Acum snt liber! rsufl el, cu ochii ngustai de bucurie, umflndu-i pieptul. Snt liber, dacule! Nu-i mai trebuie dect s pleci de aici!
337

Dates nu simi zmbetul abia schiat din coada ochilor lui Longinus, i nici nu nelese vorbele lui n doi peri! Ai dreptate, dacule Asta mai atept, s plec de la voi Am s plec n curnd, s tii. S tii mai ales tu, dacule. Tu care i-ai btut joc de mine! Singurul om care i-a btut joc de minei i de aceea te admir. Ai fcut totul pentru poporul tu, i te admir, barbarule, dei tu nu ai nevoie de admiraia unui netrebnic care se jeluiete i cerete viaa nedemn pe care o are. Nu-i aa c m dispreuieti? Acum poi s-mi spui pentru c ai n mn scrisoarea cu numele meu. Te dispreuiesc! Eti un brbat aa cum a fi vrut s rmn eu. Chiar dac m dispreuieti acum, voi face totul mai trziu, ca s-i recapt stima, pentru c m-ai admirat odat, nu-i aa? Te-am admirat. Am s fac totul ca s m nal iar n ochii ti. D scribului scrisoarea. De ce ii s-o duc el? I-am spus cum s-i vorbeasc mpratului, ca s-l nduplece. Trimetei-l pe el, dac vrei pacea. Eu am dobndit ceea ce am vrut, spuse artnd grmada de cenu. Dac vrei pacea, trimitei-l pe scrib. Bine, Longinus, el se va duce. Se apropie solia ateptat, Traian. mpratul iei din cort, nerbdtor. Fu mirat c nu se napoiau aceiai soli. n fruntea dacilor clrea acum un nendemnatic ce se inea greu n a. Dup mbrcminte prea un scrib. De ce i trimisese Decebalus un scrib? Te salut, Traian! i se adres scribul, cu glasul voit vioi, dar dogit de anii muli. mi aduci scrisoarea lui Longinus? E la mine, Traian, dar nainte de a o citi, pune-i n lanuri sau scurteaz-i cu un cap pe aceti nsoitori ai mei. La orice s-ar fi ateptat mpratul, numai la astfel de vorbe, nu. Pe scrib l nsoeau Butes i Armer. Dup prima clip de nedumerire, Butes, care nc nu apucase s descalece, vru s-i smuceasc napoi calul, dar, n fa i i sriser civa pretorieni.
338

Atunci i nfipse pintenii n burta calului i-l fcu s se ridice n dou picioare i s se npusteasc asupra scribului, doborndu-l la pmnt. L-ar fi clcat bine cu copitele, dac nu ar fi srit pretorienii, unii s-l trag ntr-o parte, alii s-l doboare. Btrnul icni o dat scurt, cnd l strpunse sabia, apoi se cltin i se prvli, tot privind fioros spre Iudenus, pe care l-ar fi mucat. Cu obrazul plin de snge i chioptnd, scribul se repezi la Butes i-i ddu un picior, cu o ur veche, inut n fru de fric. Cine! Cine barbar! i rcori el sufletul, scuipnd pe trupul btrnului mort cu ochii deschii. Armer czuse i el rpus de sabie. Toate acestea se petrecuser att de repede, nct Traian nu apucase s fac o micare. Rmsese cu sabia n mn, privind nedumerit cnd la cei doi mori, cnd la scribul care i vorbi: O, Traian, ai s nelegi ce s-a ntmplat, cnd ai s afli cine snt i de ce am venit. Snt o iscoad de-a ta, care am dat tiri lui Arinius. De Arinius auzise mpratul i pricepu c scribul i jucase un renghi lui Decebalus. D-mi scrisoarea, scribule! Primete-o, Traian, i rupe-o mai nainte s-o citeti. Vorbeti ciudat. Vd numele lui Longinus pe ea. Este numele lui, Traian. Dac nu-l scria, nu ajungeam pn la tine, s-i spun cele din urm vorbe pe care le-a rostit. Cele din urm?! Cnd citeti papirusul sta, Longinus nu mai este printre cei vii. tia c Decebalus pune condiii grele ca s-l elibereze. Un soldat nu putea face altceva Chiar eu i-am dat licoarea otrvitoare cu care s-i pun capt zilelor. O, Longinus! opti mpratul, cu glas tremurat. Comandantul i splase astfel numele. Traian nu mai avea niciodat s afle slbiciunea de acum patru ani, care l costase att de mult. n Senat avea s fie pomenit ca un erou al acestui rzboi. Mine, strig Traian, ca s-i ascund emoia pricinuit de veste, toate legiunile pornesc la atac. Decebal a priceput sfritul soliei, cnd din toate prile i s-a
339

vestit c romanii s-au aruncat iar n lupt. L-a trimis pe Dates la Longinus. Romanul sttea cu faa la perete, nemicat. Cnd a pus mna pe el, era rece. Trdare! opti, nspimntat. Ultima speran a pcii se spulberase. Armele aveau s-i spun cuvntul. i aminti vorbele cu dou nelesuri ale lui Longinus, i acum le nelese deplin. Se uit lung la el i-i rspunse: Acum te stimez iar Longinus, murmur. Cred c ai murit linitit Luptele ncepuser cu o furie nemaivzut. Cinci zile mai trziu, romanii, strecurndu-se pe valea Sargeiei, se trezir n fa cu zidurile Sarmizegetusei i ddur un chiot de bucurie, dei frica le pic inimile. Cetatea era cocoat n vrful unui munte nu tocmai uor de suit. Pn la zidurile ei, dou valuri de pmnt, ridicate n prip, ddeau de gndit celor care trebuiau s ajung pn sus. Casele de pe coast nc mai fumegau. Dacii le dduser foc, i panta gola se vedea neagr i urt: mormane de cenu i lemne nnegrite, pe jumtate mistuite de flcri. Drumul era acum liber, i pietroaiele care porneau s se rostogoleasc din vrf, pn jos, multe oase aveau s frng. Traian i opri calul i privi ndelung zidurile Sarmizegetusei. De ani de zile visa aceast clip, i, iat, dorina i se mplinise. i simi sufletul cuprins de o bucurie nemaincercat. Era n pragul nfptuirii celei mai mari victorii din viaa lui. i ddea seama c nici un alt rzboi nu-i va aduce atta glorie ca acesta: Dacia este Gallia mea! gndi el. De multe ori, n faa unei mari fapte, se gndea la Iulius Caesar, dorind s-l ajung. Nu-i plcea s fie comparat dect cu el, i se strduia n tot ce fcea, s fie la nlimea marelui nainta. Dacia l va ridica pn la Iulius Caesar! Apoi i va termina De bello Dacico i va nla construcii mree. l avea lng el pe Apollodorus n stare s realizeze cele mai ndrznee edificii. De multe ori vorbise cu marele arhitect despre ridicarea unui Forum mai mre dect toate celelalte, i Apollodorus l asigurase c, dac i se vor da bani, va nla o construcie nemaivzut pn atunci. Podul de la Drobeta era o dovad c avea n slujba sa pe cel mai mare arhitect al lumii.
340

Cei din jurul mpratului i respectar tcerea, creznd c n mintea lui se es planuri de atac. Traian ns se lsase furat de visuri. Acum era sigur de victorie. Singura problem pentru el era aceea de a face totul ca s termine lupta ct mai repede i cu pierderi ct mai mici. Mai mult dect att, n sinea lui recunotea c, dac n-ar fi fost nerbdarea care s-l road i s-l mping la fapte, cea din urm btlie ar ctiga-o cu pierderile cele mai mici. Pentru asta ar fi trebuit s aib rbdarea necesar unui asediu ndelungat. Era sigur c, mai devreme sau mai trziu, setea i va scoate pe daci din cetate sau le va scurta zilele. Dar cine mai putea s-i in n fru pe comandani? Sura, Laberius, Hadrian i toi ceilali ar fi pornit n aceast clip spre cetate. i simea nerbdtori. Traian privi cu coada ochiului spre ei i se convinse c aa era. Nu ateptau dect o vorb. Ca s aib timp de gndire, i ndemn calul s porneasc la pas. Dup ce va nconjura cetatea, va ti mai bine ce are de fcut. Comandanii l urmar. Cetatea era din trei pri aprat de panta repede a muntelui, pe care urcau dou drumuri. La jumtatea coastei, dacii ridicaser dou valuri de aprare, n care nfipseser, n grab, trunchiuri de copaci. Pe muli nc nu se vetejiser bine frunzele. Cnd priveai spre cetate, ntlneai o privelite dezamgitoare: mormane de scnduri i dulapi carbonizai, mormane de cenu fumegnd n care mai plpia focul, la adierea vntului. ncolo nimic, nimic! Totul fusese dat focului. mpratul se napoie la apa Sargeiei i privi iar zidurile. n faa zidurilor, spre dreapta, cu puin mai jos de cetate, se ntindea un platou destul de mare, pe care se vedeau mai multe construcii. Cetatea era chiar n vrful muntelui, platoul cu construcii zece pai mai n jos. Traian tia c irurile de coloane de bazalt vineiu erau sanctuarele dacilor. Valurile de pmnt, ridicate n prip, opreau drumul spre ele. Bnuia c dacii se vor arunca orbete n lupt, ca s le apere, toi vor apra lcaurile lui Zamolxis! n acelai timp Traian i ddea seama c dac le va cuceri, dacii nu vor mai lupta cu aceeai ardoare, simindu-se prsii de marele zeu. Acolo trebuia s dea atacul! Era i mai uor s ajung la sanctuare, dar nu pe acolo pe unde
341

se ateptau dacii. Muntele n vrful cruia se ridica cetatea era nconjurat din trei pri de valea repede, dar ntr-o parte se lipea de o alt creast, mai nalt, care pornea din apropierea sanctuarelor. Coasta muntelui vecin pornea n sus, cam piepti, i se nla mult deasupra cetii, fiind bine mpdurit. Traian presimea c dacii nu se ateptau s fie atacai din partea aceea, socotind c muntele este un zid de netrecut. Lucinius! Atept porunca de a porni, Traian! Trimite civa soldai s iscodeasc muntele de colo. Am neles! Lucinius Sura nu ndrznise s-i spun c nu pe acolo vor ataca cetatea. Cum s treac de vrful acela de munte? Dau foc cetii! spuse Maximus Laberius, privind cele trei coloane de fum care ncepuser s se ridice n cetate. Nu cetatea arde, Laberius. Snt focurile vaselor cu smoal, i cu plumb, i cu rin, pregtite pentru noi. S ne strngem ntr-un sfat. Nu termin bine vorba, cnd mpratul simi prvlindu-se calul sub el. Abia avu timp s sar ntr-o parte, ca s nu fie prins dedesubt. O sgeat lung, de catapult, se nfipsese n pieptul calului. O a doua vji pe la urechea lui Sura i se opri n copacul din spate. napoi! porunci mpratul, ferindu-se chiar el n spatele unui stejar btrn. Czur i alte sgei de catapult, lungi ct o suli, dar numai una gsi pieptul unui centurion i l strpunse, trecndu-i prin zale i intuindu-l de un copac. l vzur zbtndu-se neputincios, ca o gnganie nfipt cu un ac. Sgeata se nfipsese att de tare n trunchiul arborelui, nct i dup ce muri centurionul rmase n picioare. Au fost bine instruii, opti Sura printre dini, gndindu-se la instructorii romani folosii de Decebal. ntmplarea avu un ecou puternic n sufletele celor care l nconjurau pe mprat. Era ca o prevestire rea i arta hotrrea dacilor de a-i vinde greu pielea. n prima clip furia era gata s-l mping pe Traian s porunceasc atacul, dar reui s se stpneasc i spuse cu glasul
342

de mai nainte: S ne strngem ntr-un sfat. n acest timp, Decebal l felicit pe intaul catapultei care ochise att de bine. Numai cu trei palme mai sus dac nimereai, ctigam pacea, spuse Dates, i el de fa. Landes, tu s-l pndeti pe Traian. Stai cu sgeata pregtit i nu tragi dect atunci cnd i apare el n fa. Seara se ls fr nici o alt ntmplare. Cei doi dumani stteau fa-n fa, se pndeau, gata s se loveasc. n cetate nu dormeau dect copiii. Prinii erau prea npdii de griji, ca s-i atearn gean peste gean. Era att de mult popor ntre ziduri, nct era greu, acum noaptea, s treci dintr-un loc n altul, fr s calci pe trupurile ntinse. Cei care nu dormeau, stteau lungii, ca s-i odihneasc oasele chinuite. Toi pn la unul spaser ziua i noaptea la valurile de pmnt de pe coast. Dates avea o camer a lui n locuina-palat, n care sttea mpreun cu Ziper. n noaptea asta erau la ei i cele dou fete rmase fr adpost. Curta nu mai avea prini. Mama ei murise n vara trecut, iar tatl, n urm cu cteva zile, cnd se dusese mpreun cu Iudenus la Traian. Era nedesprit de Livia, i pn ieri dormiser amndou n casa Curtei, iubita lui Ziper. Btrnul Plautius era att de fericit c fiica lui ajunsese prietena unei nobile, nct nici nu mai ddea prin cas. Dormea cu Marcus, tnrul fierar, care se obinuise s-l asculte, pn noaptea trziu, fcndu-i planuri. Plautius era cu adevrat mulumit de situaia lui de aici. Era liber, era bine pltit, fiica lui era iubit de cel mai destoinic tnr din Sarmizegetusa. Ce i putea dori mai mult un tat? Singur rzboiul l nelinitea. Pe msur ce romanii se apropiaser de Sarmi, fusese mai ngrijorat, iar acum spaima pusese stpnire pe el. Fcuse tot ce era omenete s fac. Muncise ziua i noaptea furind zale i vrfuri de sgei, i sbii, i tot ce trebuia pentru noile catapulte i baliste. Fiecare sabie care ieea din atelierele lui parc i apra fata. Cnd Decebal poruncise ca tuturor caselor de pe coast s li se dea foc, fierarul se retrsese n cetate, i Livia fusese luat de Curta, ca i n urm cu civa ani, dup terminarea primului rzboi. Curta sttea i ea n locuina-palat, ca i Dates.
343

Dup napoierea tinerilor de la Roma, trecuser doi ani linitii, dar plini de treburi, apoi ncepuse iar rzboiul. n cei doi ani de pace nu sttuser o clip. Decebal se slujise de ei ca de cei mai credincioi supui, trimindu-i peste tot acolo unde avea nevoie de oameni de ncredere. Dates umblase prin ar, din cetate n cetate, ca s vad cum stau cu pregtirile de aprare, se dusese la triburile vecine, dup ajutoare, dduse sfaturi constructorilor de ceti. Alergase n toate prile, sftuind i controlnd. Ziper adusese la Sarmizegetusa meteri i militari. Primeau din ce n ce mai greu s vin n Dacia. Le era fric de Traian. Se nvoiau numai cei crora le ajunsese cuitul la os. n tot acest timp Dates i Curta se ntlniser de puine ori i de fiecare dat fata aproape c nu vorbise. Aflase de la Ziper tot ce se petrecuse la Roma, tia cine este Arria i ce sentimente i purta Dates. Ziper i povestise totul la ndemnul prietenului, care voia astfel s-o ndeprteze pe fat de el. N-o putea uita pe Arria, i ar fi fost bucuros s aud ntr-o zi c s-a mritat. Fata ns suferea n tcere i ndeprta pe orice tnr care ncerca s se apropie de ea. Dragostea ei nu sczuse nici dup cele aflate despre Arria, ci dimpotriv. Era hotrt s nu se mrite niciodat, dei tatl, mai ales, o ndemnase s se hotrasc, pentru c naintase cam mult n vrst. Curta se mulumea s fie un adevrat zeu bun pentru dragostea Liviei. Fata fierarului i mprtea tot ce plnuia mpreun cu Ziper sau i aducea veti despre Dates, mai tot timpul plecat. Retragerea n cetate i adunase pe toi patru n locuina-palat. Acum ateptau tcui s treac noaptea. Simiser nevoia s nu se despart, presimind c niciodat nu se vor mai ntlni cu toii n acest loc. Primejdia i apropiase. Dates o privea pe Curta cu o neateptat nelegere. Romanii erau dincolo de zidurile cetii, se pregteau de atac, i acest lucru l determinase s-i priveasc faptele ntr-o alt lumin. Crezuse ntr-o speran deart. Arria nu putea fi niciodat a lui. Arria era o roman, mai nti o roman, dup cum el va fi ntotdeauna mai nti un dac. Dumnia dintre popoarele lor i ndeprta, fiecare simindu-se parte din poporul lui. Curta sttea pe marginea patului cu picioarele sub ea. Ochii obosii nu-i pierduser strlucirea albastr, curat. Oboseala i
344

mbujorase obrajii. Oare ce-o fi gndind despre mine? se ntreba Dates. n clipa aceea Arria i apru ca un ghinion n viaa lui. Era departe de el, i n-o dorea aproape. Ce ciudat, s n-o doreasc pe Arria. Nu se mai gndise de mult la ea i, fr s-i dea seama, o uitase. Murise n sufletul lui fr ca el s tie. Plecase pentru totdeauna, lsnd n urm numai amintirea ei tulbure. Ce schimbtor e sufletul omului! Poate uita ceea ce pare de neuitat! Oft s-i sparg pieptul, atrgnd luarea-aminte a celorlali. Trebuie s plecai din cetate, spuse Ziper, rspunznd propriilor lui gnduri. Dac v prinde romanul aici? Eu nu plec! rspunse Curta cu o neateptat hotrre n glas. Nici eu. n noaptea asta se mai poate iei prin ascunztoare. Dates, sftuiete-le s plece. E prea trziu, Ziper. Romanii pot s le ajung din urm. O s fie greu aici. Peste tot e greu, cnd aici e greu. Fr nici o legtur cu ceea ce vorbiser, Dates se aez pe pat, lng Curta i o ntreb: Mai eti suprat pe mine? Nu, rspunse fata ntr-un oftat. Auzir paii oteanului care venea s-l ia pe Dates. Urmau s treac mpreun de-a lungul valului de pmnt, s vad dac fiecare otean este la locul lui. Merg i eu! Ziper se ridic, gata s-i nsoeasc. Cu greu se strecurar prin cetate. Peste tot brbai, i copii, i femei lungii cu cte o boccelu sub cap. n tot timpul Dates se gndea: Ce vor bea toi aceti oameni? Ce vor bea? Apa era drmuit, muli i potoleau setea de la firul de ap care trecea prin mijlocul cetii. Dar ce vor face cnd Traian l va opri s mai intre n cetate? Dates era sigur c ncercatul Traian o s tie ce are de fcut. Santinelele moiau, culcate cu burta pe valul de pmnt i cu arcurile gata de tras. Zorile nu erau departe. ntunericul ncepuse s se rreasc. Jos, n vale, se zrea Sargeia. Casele arse preau montri ciudai,
345

negri, nfiortori. Dates, Ziper i oteanul treceau din santinel n santinel, ntrebnd: Dormi? Nu dorm. S nu se furieze careva prin pdure. Aud i iarba cnd crete Erau la cel de al doilea val de pmnt, care se termina n panta muntelui, mai nalt dect vrful pe care era cetatea. Pdurea se prelungea pn la primele case vecine, arse. Toate santinelele priveau spre vale, unde l tiau pe Traian i legiunile lui. Dar primul semn c dumanul se apropie nu veni dintr-acolo. Sssst! fcu deodat oteanul care se ludase c aude iarba crescnd. Fonete ceva! Amuir. N-aud nimic, zise Ziper. Taci, Ziper! Eu snt vntor, urechea mea prinde pasul cprioarei de la cinci aruncturi cu piatra. Ascultar toi patru, dar numai vntorul se prea c aude ceva. El ridic mna i art spre pdure: De-acolo! S-apropie cineva. De oriunde s-ar fi ateptat, numai dintr-acolo, nu. Art spre coasta mpdurit a muntelui nalt, care se continua din apropierea sanctuarelor i urca piepti. Pe Dates l strbtu un fior cnd i ddu seama c Traian va ataca din acea parte, de unde nimeni nu-l atepta. Dar cum de reuise s ajung n vrful muntelui prin vgunile de pe coasta opus cetii, numai ntr-o noapte? Orict de ncercai erau pedestraii lui, nu era deloc uor s te caeri, cu armele la tine, peste muntele cu piatra dezvelit n partea aceea. Gndurile i fur curmate de un strigt repede nbuit. O santinel gtuit, care apucase s scoat doar un horcit. Romanii! opti Ziper, acum sigur c vntorul nu se nelase. Romanii! strig Dates. Se vedea ca prin cea, i tot cei care sriser speriai, priveau n vale spre Sargeia, dar nu vedeau nimic. Spre turn! Spre turn! se auzir i alte strigte, mai
346

ndeprtate, ale celor care pzeau dincolo de sanctuare. Toi se ndreptar ntr-acolo, cu att mai nedumerii, cu ct nu vedeau i nu auzeau nimic. Romanii, cnd vzur c au fost simii, ddur drumul cailor s alerge, tiind c galopul i va nspimnta i mai mult pe daci. Cavaleria?!! Cum de ajunseser aceti cavaleriti n vrful muntelui? La orice se ateptau dacii, numai la asta, nu. i, cu adevrat, se nspimntar. Din rritura pdurii aprur clri maurii lui Quietus, strignd i ndemnndu-se ntr-o limb care i ea speria, prin sunetele cu totul noi. Dacii cunoteau ndemnurile romanilor. Nvlir n clipa n care era atta lumin nct s se poat vedea duman cu duman. Cei mai muli dintre daci nu mai vzuser oameni cu pielea tuciurie, care s clreasc fr s in frul, n fiecare mn avnd cte o arm. n clipa cnd maurii i ddur drumul la vale, mboldind caii din clcie, dinspre Sargeia se repezir pedestraii, urlnd. Dacii se ndreptar mai nti spre mauri, dar, auzind strigtele pedestrimii, se ntoarser, nemaitiind ncotro s ridice nti sabia. Cei din valul al doilea, spre mauri! strig Dates, i porunca lui fu repetat de altul i de altul. Cei din primul val s ain calea pedestrailor! Calea pedestrailor! Calea pedestrailor! fu repetat porunca, de zeci, de sute de ori. Dup primele clipe de spaim, fiecare dac i pstr locul, dar era trziu, pentru c maurii i ajunseser n mijlocul lor. Din goana calului, dumanul tia deodat n dreapta i-n stnga, cu amndou minile, innd friele n gur. Caii! Rpunei caii! se auzi porunca unui comandant. Arcaii s trag n cai! Nu puteau azvrli sgeile dect cei care erau foarte aproape i inteau la sigur. Ceilali stteau degeaba cu sgeile n coard, puteau lovi i de-ai lor. Maurii galopar de-a lungul valului de pmnt, apoi se repezir n sus, spre platoul sanctuarelor. Aici erau cteva plcuri de oteni daci, toi hotri s piar dect s lase n mna dumanului
347

lcaurile lui Zamolxis. Ei luptau chiar sub conducerea lui Vezina, prins de nval n afara zidurilor, n sanctuarul mic. Clreii ddur buzna n sanctuare. Coloanele se nlau pn deasupra cailor, dar maurii se vedeau luptnd, de la bru n sus. Copitele cailor bocneau sec pe lespezile de bazalt. Pitii n spatele coloanelor, dacii tiau cu vrfurile sbiilor curbate burile cailor ca s doboare clreul nzuat, apoi se repezeau i-l luau n brae, cutndu-i beregata cu cuitul. Muli mureau cu braele ncletate de maur, nct cu greu mai puteau fi desprini. Din cetate se auzi cornul sunnd primejdia, i poarta dinspre sanctuare se deschise, lsnd s ias cetele de lupttori, care se aruncar n btlie urlnd ca ntotdeauna: P eeeiii! Se iviser tocmai la timp, pentru c maurii reuiser s-i mping pe daci spre sanctuarul subteran, nconjurndu-i. Vezina, cu sabia n mn, uitase de btrnee i lupta cot la cot cu ceilali. Maurii pricepur c el este cpetenia i i fcur loc ntr-acolo. nsui comandantul maurilor, Lucius Quietus, era aici. El porunci ctorva clrei s se retrag puin, ca s porneasc apoi n galop, printre coloane, drept spre Vezina. Caii lor aveau piepturile nzuate. Ceilali mauri, la un strigt al lui Quietus, se ddur n lturi; printre coloane galopar caii orbii de oboseal i hrmlaia din jur. Ei culcar sub copite tot ce le iei n fa. Dacii din jurul lui Vezina se trezir sub burile lor. i sfrtecau i piereau strivii de greutatea animalului czut peste ei. Vezina ncerc s se fereasc de un maur, dar o copit l lovi n cap, doborndu-l. Altul czu cu copitele pe pieptul lui, strivindu-l. Un ipt de groaz izbucni din piepturile celor care l aprau. Moartea Marelui Preot i nspimnt ntr-att, nct btur n retragere. Fugeau din sanctuarul n care pierise Vezina. Maurii ptrunseser n spaiul dintre valurile de pmnt, cznd n spatele celor care trimiteau sgei spre pedestrai. Dates i ddu seama c de nu se retrgeau n cetate, piereau pn la unul. n cetate! n cetateee! porunci el. Luptnd, se retrgeau spre poart. Rmseser pe valurile de pmnt doar ici i colo civa oteni, care s in piept pedestrailor. Pierir cu toii, dar salvar grosul lupttorilor.
348

Civa mauri, urmrindu-i, ptrunser pn dincolo de pori, o dat cu ultimii oteni, i ura din piepturile dacilor se revrs n ntregime asupra lor, nimicindu-i. Cetatea era salvat! Clreii mauri mai galopar de-a lungul zidului, dnd chiote nspimnttoare, vrnd s bage groaz n cei dinuntru. Fur primii cu o grindin de pietre i sgei i se retraser spre vale. nsui Traian inu s elogieze n faa comandanilor atacul lui Quietus. mpratul recunoscu meritele maurului, socotind c luptele pentru cucerirea Sarmizegetusei fuseser astfel scurtate cu multe zile, salvnd nenumrate viei de soldai din legiuni. n faa lor se ridicau ns zidurile cetii! Copiii mai mriori intrau n case, n locuinele-turnuri ale tarabostesilor, chiar n locuina-palat aa poruncise Decebal i ieeau din ele crnd n spate scaune, mese, paturi i orice alte lucruri din lemn, pe care le aduceau n mijlocul cetii. Scoteau fiecare scndur, fiecare oblon de geam, i le crau la focul cel mare. Mamele erau cele care le aruncau n flcri, nteindu-le ca brbaii s poat pune deasupra lor trupurile lupttorilor strpuni de sgeile romane. Era noapte, i focul din mijlocul cetii lumina pn departe, iar fumul purta pn n tabra dumanilor mirosul de carne ars. Dacii i trimiteau otenii la masa lui Zamolxis, pentru c toi pieriser vitejete, dup dorina marelui zeu. Jos, n vale, un rug la fel de nalt, trimitea lui Joe soldaii izbii de pietrele pratiilor, rnii de sgeile arcurilor sau stropii de uvoiul de smoal ncins. i Joe i primea la el, pentru c toi pieriser vitejete Nici un mort nu trebuia s rmn pe cmpul de lupt. Romanii aveau pdurile la ndemn, pentru a-i arde morii, dacii nu le mai aveau. Ei i trimiteau vitejii la Zamolxis arzndu-i cu mesele i scaunele din case. Muriser muli. Se terminaser paturile, i obloanele, i mesele, i fur desprinse brne din case i indrila de pe acoperiuri. n fiecare noapte rugul se nla s schimbe n cenu trupurile care cu puin mai nainte apraser cetatea.
349

Trecuser multe zile de cnd piereau, unul cte unul, rrindu-se numrul celor care pndeau pe ziduri. i omorau sgeile, i sbiile n atacuri, i mai ales setea i lipsa mncrii. Flcrile rugului fceau s sclipeasc i mai tare ochii ieii din orbite de sete. Traian abtuse priaul care trecea prin cetate i ateptase ca lipsa apei s ngenunche cerbicia dacilor. tia ct de mari snt bazinele, ct timp vor avea de but din ele. i dac pornise iar atacurile, era din cauza bnuielii c cei din cetate au vreo fntn sau bazine mai mari dect tia el. Altfel cum s rabde atta? Nu tia c muli dintre cei care se zreau pe ziduri mureau cu ochii spre el i cu buzele ncletate, ca s nu cear ap. Rmneau epeni i, numai cnd le venea schimbul i-i mica, se prvleau jos. Noaptea otenii se lungeau s se odihneasc puin, ca s fie buni a doua zi s in sbiile n mini, n timp ce femeile i copiii nteeau focul sub cazanele cu smoal i plumb, ncinse n tot timpul. Dumanul ataca mereu, cnd ntr-o parte, cnd n alta, hruind i spernd s fac o sprtur, prin care s se strecoare. n cetate se fcea economie la smoal, la pietre, la sgei. Dac fiecare piatr i fiecare sgeat ar fi rpus un duman, tot nu ar fi fost de ajuns. Dar cum s loveasc ntotdeauna, cnd romanii se apropiau ocrotii de scuturi, pe cap cu coifuri lucioase, cu pieptul nzuat? Nu mai aruncau dect atunci cnd i prindeau crndu-se pe ziduri. Atunci tiau funiile, rsturnau scrile, rostogoleau bolovanii, vrsau smoala i plumbul din oalele luate de pe foc. Privite din afar, zidurile artau jalnic. Dre de smoal ntrit se scurgeau de la metereze spre pmnt, pete de snge nvineit artau locul unde cu o zi, sau dou, sau trei n urm fusese proptit o scar pe care se avntaser din afar soldaii din legiune. Fumul nnegrise i el piatra, acolo unde arseser turnurile de asediu, dup ce din cetate se aruncaser n ele cli mbibai cu rin. Romanii simeau c dinuntru rezistena e din ce n ce mai slab i mai disperat. Muli oteni erau att de slbii, nct nu mai puteau ridica sbiile, i atunci, cu ultima licrire de putere, mbriau romanul ajuns pe culmea zidului i se aruncau n gol cu el, frngndu-i amndoi oasele. Tot ar fi murit de sete.
350

Se lumina de ziu. Dates i Ziper treceau din om n om, s se asigure dac mai pot lupta sau dac nu, s trimit pe altcineva n loc. Romanii obinuiau s dea atacul n zori. Patru oteni crau un vas mare de smoal, abia luat de pe foc. Bgaser doi pari prin urechile vasului i-abia l duceau. Otenii care se ndeletniceau cu aprovizionarea celor de pe ziduri erau cei mai drmai. Unul dintre ei mai ales, clca de parc mergea cu ochii nchii, ovind la fiecare pas. N-avea cine s fac aceast treab n locul lui. Dates i Ziper se privir ngrijorai. n fiecare diminea i gseau mai lipsii de puteri. Numai el, dintre cei patru, i salut. Dates l recunoscu i tresri speriat. Oare el s fie?! Din uriaul Durdan nu mai rmsese dect glasul lui gros, dar i el stins. De sete parc se mpuinase i oasele i se scurtaser, prea un om obinuit, adus de spate, cu obrajii scoflcii i ochii sticloi ieii din orbite. Privirea lui Dates rmase pe minile lui, pe care le tia mari i puternice. l purtaser pe sus, cnd fusese rnit la picior. Acum captul parului l ineau dou palme uscate, cu pielea nnegrit i zbrcit ca scoara stejarului. Umerii i se ngustaser, iar ndragii erau petrecui n fa i legai strns cu cureaua, s nu cad de pe el. Seder unde e? ntreb Dates. Se ateptase ca unul dintre cei patru s fie prietenul nedesprit. Durdan art cu capul spre grmada de cenu din mijlocul cetii, unde erau ari morii. Micul Seder era acum la masa lui Zamolxis. Ridicar vasul i, cnd s porneasc, cel mai slab dintre ei se mpletici i czu. Smoala se vrs peste el. ncercnd s se ridice, mai ru se tvli n lichidul ncins. Se zbtu, gemnd nbuit, i unde l ardea mai tare acolo punea palma, i cnd o trgea rmnea carnea sngernd pe care se scurgea smoala. Dates vru s se arunce spre el, dar Ziper ip, prinzndu-l de bra: Nimic nu-l mai scp! De smoal nu scapi. Se lipete de tine i te arde. Privir neputincioi la zvrcolirile din ce n ce mai slabe ale oteanului oprit. Smoala i acoperise faa i ochii; se zbtea orb,
351

cutnd un sprijin. Apoi, gemnd o dat lung, de parc s-ar fi eliberat dintr-o strnsoare ngrozitoare, el se lungi linitit la pmnt i rmase nemicat. Aceast ntmplare mrunt n mijlocul luptelor de fiecare zi, cnd zeci i zeci de ali lupttori piereau, ddu de gndit celor doi tineri. Vzuser amndoi deodat slbiciunea celor care mai rmseser n via i i trau paii de ici, colo. Cine s mai lupte pe ziduri, dac toi otenii se mpleticeau pe picioare? Curtea cetii, pn deunzi nesat de oameni, era goal. Focul i trimisese pe cei mai muli la Zamolxis. Trecur mai departe. n dreptul bazinelor vzur irul celor care i ateptau poria de ap pe ziua aceea: mai mult femei. Unele luau cana i o ddeau copiilor, s-o soarb, iar ele doar i umezeau buzele. De a doua zi, nu vor mai avea nici cnia pe care o primeau dimineaa. Copiii plnseser zile ntregi cernd ap. Acum se nvaser, tiau c tot nu primesc i tceau rbdtori. Nu mai aveau nici putere s plng. Ateptau cu buzele arse i pielea uscat s nghit de cteva ori din cni, apoi plecau inndu-se de poalele mamelor i se lungeau ntr-un col, pe cte o blan de oaie, s moie pn spre sear, cnd se aprindea focul pentru ars morii. Atunci se ridicau i crau scnduri. Trecnd dintr-un loc ntr-altul, Dates i Ziper se convinser n ziua aceea c nu mai puteau rezista, dar nu ndrzneau s rosteasc acest gnd. S prseasc Sarmizegetusa? Dar ce le mai rmnea? Cu toate astea, gndul retragerii revenea mereu n mintea lor. Piereau cu toii de sete, pe cnd n afara zidurilor se puteau nzdrveni i porni mai departe lupta, din spatele altei ceti. Cnd aproape dduser roat zidurilor, auzir cornul din vrful locuinei-palat vestind apropierea romanilor. O nou lupt ncepea. Dates i Ziper alergar spre partea unde romanii ridicaser un turn de asediu. Cornul suna din ce n ce mai grbit, mai rscolitor. Lng cornist apruse i Decebal, s priveasc ce se ntmpla i s dea poruncile necesare. El fu cel care, dndu-i seama c dumanii atac numai n partea turnului, porunci ca otenii de pe celelalte ziduri s vin n partea aceea.
352

Turnul prinse a se mica pe roile lui grele, fr spie, mpins de vreo douzeci de soldai auxiliari. n spatele lui venea grosul pedestrimii. Cnd turnul era lipit de zid, soldaii se crau pe scara dinuntru i apreau n cerdacul fcut la o nlime mai mare dect zidul cetii, ca s poat sgeta n jos. Balbul fusese cel care poruncise construcia acestui turn foarte nalt, de pe care se putea sri pe zid sau n cetate, dup ce arcaii trgeau i fceau gol n jur. Mai avuseser trei turnuri nalte ct zidul. n clipa apropierii, din cerdacul lor ajungeau doar la nivelul zidului; nu puteai s ptrunzi nuntrul cetii. Mai mult, dacii de pe ziduri se avntaser n turn, reuind s-i azvrle jos pe romanii puini la numr din cauza locului strmt. Dates trimisese s atace turnul oteni unul i unul, cu plato luat de la prizonierii romani. Balbus nchipuise acest nou turn, nalt, n care nu puteau nvli dacii, i nici nu puteau sgeta prea bine de jos n sus, soldaii fiind aprai de podeaua cerdacului. Cnd turnul fu aproape de ziduri, Dates nelese primejdia cu att mai mare cu ct se ivir i auxiliari purtnd scri lungi, n timp ce soldaii din turn sgetau, ca s fac loc gol n jur, auxiliarii propteau scrile de zid i urcau. Fu imposibil ca cineva s rmn n apropierea turnului. Otenii daci se ferir n spatele caselor, ateptnd ca dumanul s vin spre ei. Ziper i ddu seama de primejdia de a-i lsa pe romani s ptrund n cetate i apoi s se lupte cu ei. Era mai uor s rpui dumanul la ziduri, unde soldatul urca scara i-l puteai da peste cap. Dincoace de zid, lupta nu mai era egal, romanii fiind n zale de fier i cu scuturi greu de rzbit, iar dacii luptnd cu cmaa descheiat la gt. Dup mine! strig el, alergnd spre turn, dar lipit de zid. Zece, cincisprezece pai se aflau sub btaia sgeilor romane, apoi intrau chiar sub cerdacul turnului. Dates, din cealalt parte, strig i el celor din jur: Dup mine! Pierir civa, dar se trezir un grup de oteni hotri sub cerdacul turnului, cu arcurile i sbiile gata de lupt. Romanii sreau nu prea departe, i cum picau, cum erau luai n primire de cei care pndeau. Arcaii! Arcaii! strig Ziper. Stteau cu arcurile pregtite i, mai nainte ca romanul s
353

ajung jos, l sgetau. Cei care ajungeau teferi, primeau sgeata n bra, sau n cap, sau n picior, i chiar dac nu mureau, nici buni de lupt nu mai erau. Dates vzu capul unei scri aprnd chiar lng umrul lui. Se mica la fiecare pas al celor care urcau. Pitindu-se sub zid, atept cu vrful sbiei n sus. De cum apru romanul, l i mpunse, i urletul de durere i spuse c nimerise bine. Al doilea nu se mai avnt ca primul. Mai nti se ivi sabia lui, i intre Dates i el ncepu o lupt pe via i pe moarte. Era puternic i priceput, i nu-i fu uor s-l rzbeasc. i repezi sabia spre el, dar romanul se feri, i vrful de fier se propti n zid, rupndu-se. Rmnnd n mn cu un ciot, strig s i se dea o sabie. Pn s i se aduc, al treilea roman i apruse. Vznd soarta celor dinaintea lui, se trnti pe burt i se tr pe limea zidului, ca s nu poat fi mpuns. Dates se trezi cu coiful lui chiar deasupra capului. ncepu o lupt inegal. tiind c nu-l va putea strpunge cu sabia rupt, Dates se repezi i-i prinse coiful, rsucindu-l. i simi gtul trosnind. Un alt otean apruse lng el i Dates i fcu semn s-l prind pe roman de picioare. Se urcar amndoi pe zid i-i ddur drumul pe scar, de-a curmeziul ei. n cdere, i mtur pe toi cei care tocmai urcau. Sus! strig Dates. Prinser fiecare cte o parte i traser scara pe zid. ntre timp Ziper inuse piept celor care sreau din turn sau urcaser pe celelalte trei scri. Romanii prinseser curaj vznd c din acest turn pot sri n cetate i pot lupta deschis cu dacii. Dac nu reueau de data asta s pun stpnire pe o parte din cetate, era pentru c nu pregtiser destul de multe scri i cel puin dou turnuri de asediu. Auxiliarii lucrau n mare grab la altele. Aa se gndea i Traian care privea din apropiere lupta. Decebal, vznd desfurarea btliei, ddu o porunc scurt i un otean de lng el se grbi s-o duc mai departe. La puin timp, dou catapulte fur ndreptate spre turn i-i slobozir sgeile lor lungi ct o suli. Prima veni cu atta putere, nct trecu prin scndura groas. A doua trecu prin doi soldai deodat nirndu-i ca ntr-o frigare. Dacii scoaser strigte de atac i se avntar cu mai mult tragere de inim la lupt. Era ultimul lor avnt. Pe lng zid, doi oteni duceau un vas cu smoal, nu prea mare,
354

dar clocotind. l urcar pe zid. Cnd s-l rstoarne, unul dintre ei primi o sgeat drept n piept i se cocrj, prvlindu-se n afar. Cel rmas n via, vznd c pe scar urcau ali romani, se plec i lu singur oala n brae. Url de durere, simindu-i pieptul gol i palmele arse de vasul ncins, dar nu-i ddu drumul. ipnd, se ndrept cu el spre scar, i se plec peste romanii care urcau, arzndu-i. Cu braele arse, ncletate pe oal, se prbui. Ali doi, la ndemnul lui Dates, traser scara. Fcur i ei cele ce vedeau c fac Dates i ali trei oteni. Luar scara ca pe un berbece i o repezir n cerdacul turnului, n care acum erau nfipte opt sgei lungi. De la o distan ceva mai mare de locul luptei, copiii mai mriori aruncau cu toat puterea pietre. Traian nelese c nici de data asta nu ctigase btlia, dar tia ce are de fcut. Din pdure, trompetele sunar ncetarea atacului, i turnul greoi se ndeprt de zid. Lupta ncet tot att de brusc cum ncepuse. Dacii rmaser cu braele czute pe lng trupuri, simind deodat oboseala i lipsa de putere. ndrjirea din ei i ntrise, le dduse fore pe care nu bnuiau c le mai au. Acum iar erau nite biei oameni sleii de sete, cu ochii arznd, cu picioarele tremurnde, care se prvlir acolo unde erau, s-i trag sufletele. Nu mai avur putere nici s-i strige bucuria de a fi respins i acest atac. Decebal i chem la el pe cei doi tineri i privir mpreun, de sus, din cerdacul locuinei-palat, trupurile fr vlag, lungite pe pmnt. Femeile le aduceau cte o can de ap, le ridicau capetele i le ddeau s soarb. Regele oft adnc i, dup ce mai tcu un timp, mucndu-i buzele groase, spuse: La noapte plecm din Sarmi. Nici unul n-a mai ndrznit s rosteasc o vorb. Din cas n cas treceau oteni cu omoiogul de cli muiai n rin i ddeau foc. Nu trebuia s rmn nimic n urma lor, numai cenu s gseasc dumanul. De sub locuina-palat pornea un tunel care ieea tocmai n mijlocul pdurii, ntr-o grot bine ascuns. Mai nti fur trimise
355

femeile i copiii, nsoii de civa oteni cu porunca de a-i duce prin pdure, ocolind crestele munilor, pn la Capidava, nc necucerit de duman. Plecaser mai nainte civa oteni s vesteasc sosirea i s pregteasc ceva cai, pe care s clreasc acei tarabostes mai btrni i femeile lipsite de putere. Livia i Curta plecar o dat cu toate femeile. Cnd ntunericul nopii fu spart de primele flcri izbucnite n cetate, Traian rsufl uurat. Fu sigur c a nvins. Dacii i ardeau cetatea. A doua zi se vor preda, sau i va gsi pe toi mori. Nu s-ar fi mirat ca n zori s gseasc o cetate pustie i ars. Decebal hotrse ca o mn de oameni s mai rmn, s pstreze ct o putea cetatea, pentru ca ceilali s se poat ndeprta. Regele prsi cetatea printre ultimii. Dates i Ziper rmaser s nfrunte pentru ultima dat dumanul, a doua zi. Erau siguri c n zori Traian i va trimite trupele la atac. i aa fu. Cnd turnul se urni spre cetate, l primir cu sgei de catapult, mai mult pentru ca s-i fac simit prezena. i bine fcur, pentru c romanii, care se ateptau s gseasc o cetate goal sau cu oteni gata s se nchine, rmaser locului, ateptnd noi porunci. nfuriat, Traian trimise la atac toate trupele, s termine odat. Nu gsir o cetate goal, dar se convinser curnd c prea muli aprtori nu snt. Trecur uor de ziduri i lupta ncepu n cetate, pe dup fiecare cas i fiecare loc unde se putea ascunde un otean. Dates poruncise s se retrag pas cu pas spre locuina-palat, rmas n picioare i bine ntrit, n care aveau s se nchid. Romanii se trezir curnd stpni pe cetate, dar nu putur ptrunde n locuina-palat, nlat pe ziduri de piatr. Ua grea fusese nchis i de-a curmeziul ei pus un drug gros de stejar. Trecu destul timp pn cnd aduser un berbec, s-o sparg. Dacii nu aprar locuina-palat. Ct timp romanii sprgeau ua, ei se grbir s fug prin tunel. Cnd nu gsir pe nimeni, romanii bnuir c trebuie s fie vorba de o ascunztoare i o cutar. Clreii mauri pornir n goana calului dup ei, s-i caute. Cei doi tineri, pitii n pdure, sgetar civa rzlei, i, pe caii lor, l
356

ajunser din urm pe Decebal. Cnd i vzu, chipul regelui se lumin. Pn n clipa aceea fusese tare ngrijorat. Dar bucuria lui fu de scurt durat. Oteanul care mergea naintea lor, s pndeasc drumul, se napoie ntr-un suflet. n fa snt clrei romani! Se convinser c nu se mai puteau strecura mai departe. Romanii nconjuraser locul. inei-le piept! porunci Decebal oteanului, apoi se ntoarse spre acei tarabostes care l nsoeau i le spuse: Prieteni, a sosit timpul s plecm la Zamolxis. Romanul e n toate prile. Traian ne caut s-i mpodobeasc cu noi carul victoriei. Cine ar putea s rabde o asemenea ruine? Doar ce rostise aceste vorbe, c din vale se i auzir zgomotele luptei. Romanii ddeau nval, nerbdtori s ajung mai repede la Decebal. Din locul unde erau, se vedea, pn departe, valea erpuit a unui ruor i coamele dulci ale munilor mpdurii. Decebal privi lung n toate prile, de parc voia s-i umple sufletul cu imaginile acelui loc. Privirea ncordat de pn atunci a chipului i se topi. Luptase pn n ultima clip, i fcuse datoria. Se ntoarse spre un tarabostes din spatele lui i-i spuse: Zida, tu eti cel mai btrn. Cel numit i plec fruntea, n semn c a neles, i i trase cuitul de la bru. Fcu un pas n lturi i, cu un gest grbit, i tie gtul. Nici cel mai mic geamt nu-i scp de pe buze. Czu i se prinse cu palmele de pmnt, murind aa. Dup el, ali conductori de triburi, de ceti, de oaste, i ddur moartea, rmnnd cu degetele nfipte n pmnt. Voi, copiii mei, trebuie s scpai! Nu, unchiule! Ne-ar fi ruine! se tngui Dates, avnd pregtit cuitul cu care s-i scurteze zilele. Vrei s nsoim carul romanului? Nu, Dates, fiule! Trebuie s trieti! Spune dacilor c am hotrt ca tu s fii regele lor! Strnge-i de prin toate locurile i pornete iar lupta! Caut aliai printre barbari i lupt alturi de ei! Dates gemu neputincios. Regele i ncredina viitorul Daciei.
357

Nu-i putea da moartea pe care o dorea. Comoara de sub Sargeia Numai voi tii taina ei. Cu aurul de acolo putei cumpra sbii. E cea din urm ndejde a noastr Nimeni s nu afle taina ei. Lupta se auzea acum la civa pai. Decebal i ndemn: Hai, fugii! Fugii! Spunei copiilor votri c ne-am aprat pmntul pn la ultima suflare. Fugii! Nu uita, Dates, tu eti regele dacilor! Scap-i ara de dumani! Nu atept rspunsul lor. i nfipse cuitul n gt i rmase o clip drept, privind spre tineri, i amndoi i vzur ochii albatri zmbind. Auzir sbiile izbindu-se una de alta i se dezmeticir. Primiser porunca s se salveze i s cheme pe daci la lupt. Trebuiau s scape! Sus, Ziper! Erau n apropierea unui stejar gros de nu-l puteau cuprinde doi brbai vnjoi. Se crar pn n vrful lui i rmaser nemicai pn cnd linitea se aternu iar peste acel loc al durerilor. Coborr tiptil i pornir hotri la drum. Aveau de ndeplinit porunca lui Decebal

Sfrsit

358

Aceast carte n format electronic, face parte dintr-o serie de romane grupate sub genericul

Restitutio Daciae

359

360