Sunteți pe pagina 1din 220

-1-

Agatha Christie Misterul crimelor nlnuite

Volumul - 1 Seria

Traducere: Simina Sprineroiu si Lidia Grdinaru Editura Excelsior - Multi Press, 1997

Agatha Christie Dead Man's Folly Dodd, Mead and Company, 1956

-2-

MISTERUL CRIMELOR NLNUITE

EXCELSIOR - MULTI PRESS

Numai n aceast formul grafic vei putea avea ntreaga creaie a reginei absolute a literaturii poliiste, aa cum a aprut ea n Colecia Christie, supervizat de autoare n timpul vieii sale. Vom pune, astfel, la dispoziia cititorilor notri cele 80 de volume ale Agathei Christie, traduse integral dup original.

AGATHA CHRISTIE

MISTERUL CRIMELOR NLNUITE


Traducerea SIMINA SPRINEROIU LIDIA GRDINARU Coordonatorul ediiei: CONSTANTIN TNASE CASA DE EDITURA

Consilier editorial: dr. Gheorghe Sprineroiu Coperta: Miruna - Luiza Sprineroiu Stilizare: Robert - Daniel Vasile

(Dei editura depune toate eforturile pentru a menine preurile ct mai sczute, cteodat se vede obligat s le majoreze fr a putea avertiza cititorul) Agatha Christie Mallowan 1958 Drepturile exclusive de traducere i tiprire n limba romn n ntreaga lume aparin Casei de editur MULTI PRESS ISBN 973 - 9086 - 40 - 9

B dul Tudor Vladimirescu. nr 31. sector 5. Bucureti. ROMNIA Telelon 335 93 18; 335.97 47 Fax 337.33.77

Capitolul I
1. Cea care prelu apelul telefonic fu eficienta secretar a lui Poirot, domnioara Lemon. Lsndu-i la o parte carnetul de stenografiat, ridic receptorul i spuse ferm: Trafalgar 8137. Hercule Poirot se rezem de speteaza dreapt a scaunului su i nchise ochii. Degetele lui tamburinau ncet meditativ marginea mesei. Mintea lui continua s compun frazele stilate ale scrisorii pe care o dicta. Astupnd receptorul cu mna domnioara Lemon ntreb cu glasul cobort: Acceptai o convorbire personal de la Nassecombe, Devon? Poirot se ncrunt. Locul nu i spunea nimic. Cine sun? ntreb el precaut. Domnioara Lemon vorbi n receptor. Air-raid1? ntreb ea cu ndoial. Oh, da... vrei s repetai al doilea nume? Se ntoarse din nou spre Hercule Poirot. Domna Ariadne Oliver. Sprncenele lui Poirot zvcnir n sus. n mintea lui ncoli o amintire: pr crunt, rvit... un profil vulturesc... Se ridic i lu receptorul de la domnioara Lemon. Hercule Poirot la telefon, anun el cu grandilocven.

Air-raid = Raid aerian (din lb. englez)

Domnul Hercule Poirot n persoan? ntreb bnuitor glasul centralistei. Poirot o asigur c era el nsui. Avei legtura cu domnul Poirot, spuse glasul. Notele subirele i ascuite fur nlocuite de un contraalto magnific i bubuitor care l facu pe Poirot s deprteze iute receptorul de la ureche cu civa centimetri. Monsieur Poirot, chiar dumneata eti? ntreb doamna Oliver. n persoan, madame. La telefon e doamna Oliver. Nu tiu dac i mai aminteti de mine... Dar firete c v in minte, madame. Cine v-ar putea uita? Oamenii o mai fac uneori, spuse doamna Oliver. Chiar foarte des, de fapt. Nu cred c am o personalitate foarte distinctiv. Sau o fi din cauz c mereu mi fac altceva la pr. Dar niciodat nu st cum trebuie. Sper c nu te-am ntrerupt din vreo activitate urgent? Nu, nu m-ai deranjat ctui de puin. Slav Domnului, nu vreau s te scot din mini. Realitatea este c am nevoie de dumneata. Avei nevoie de mine? Da, de ndat. Poi lua un avion? Eu nu zbor cu avionul. mi face ru. i mie. Oricum, nu cred c ar fi mai rapid dect trenul, pentru ca, pare-mi-se, singurul aeroport aproape de aici este Exeter, care e la mile deprtare. Aa c vino cu trenul. Pleac la dousprezece din gara Paddington spre Nassecombe. Ai destul timp. Trei sferturi de or, dac ceasul meu merge bine - dei nui st n obicei.
8

Dar unde suntei, madame? Despre ce este vorba? Nasse House, Nassecombe. n gar la Nassecombe te va atepta un taxiu sau o main. Dar de ce avei nevoie de mine? Despre ce e vorba? repet cu frenezie Poirot. Telefoanele se afl n locuri att de nepotrivite! spuse doamna Oliver. Acesta e n hol... lumea se perind pe aici i vorbete... Abia dac aud. Dar te atept. Toat lumea va fi foarte emoionat. La revedere. Se auzi un declic puternic, semn c receptorul fusese pus n furc. Linia zumzia blnd. Cu un aer uluit i nedumerit totodat, Poirot nchise telefonul i ngn ceva n surdin. Domnioara Lemon sttea cu creionul pregtit, lipsit de curiozitate. Repet cu glasul nbuit ultima fraz de dinaintea ntreruperii. ... permitei-mi s v asigur, stimate domn, c ipoteza pe care o avansai... Poirot desfiin cu o fluturare a minii ipoteza avansat. Era doamna Oliver. spuse el. Ariadne Oliver, scriitoarea de romane poliiste. Poate ai auzit... Dar se opri, amintindu-i c domnioara Lemon citea numai cri de dezvoltare a personalitii i privea cu dispre astfel de frivoliti precum crimele fictive. Vrea s m duc n Devonshire azi, imediat, n - se uita la ceas treizeci i cinci de minute. Domnioara Lemon nl din sprncene a dezaprobare. Va fi ceva alergtur, spuse ea. Pentru ce motiv? ntreab-m ca s te ntreb! Nu mi-a spus. Foarte ciudat. De ce nu?
9

Pentru c se temea s nu fie auzit, rspunse gnditor Poirot. Da mi-a dat clar de neles asta. Zu aa! spuse domnioara Lemon, srind n aprarea patronului sau: Ce pretenii au unii! i-o fi inchipuit c o s dai fuga dup cine stie ce cai verzi pe perei! Un om important ca dumneavoastr! Am observat mereu c scriitorii i artitii tia sunt foarte dezechilibrai - n-au deloc simul proprietilor. S trimit prin telefon o telegram: Regret, nu pot prsi Londra? Mna i plec spre telefon. Poirot opri gestul. Du tout! spuse el. Dimpotriv. Fii amabil i cheam imediat un taxiu. Ridic glasul. Georges! Pune-mi cteva articole de toalet n geamantanul mic. i repede, foarte repede, trebuie s prind un tren. 2. Trenul, dup ce parcursese o sut optzeci de mile din cele dou sute doisprezece cu vitez maxim, pufi blnd i a scuz pe parcursul ultimelor treizeci i trase n gara Nassecombe. Un singur pasager cobor Hercule Poirot. Ajuns pe peron, se uit n jur. n captul ndeprtat al trenului, un hamal avea treab n vagonul cu bagaje. Poirot i lu valiza i, ntorcnduse pe peron, porni ctre ieire. i pred tichetul i iei pe lng casa de bilete. Un Humber mare era oprit n faa grii, i un ofer n uniform i iei nainte. Lu valiza lui Poirot i deschise portiera mainii. Pornir i traversar podul ridicat peste calea ferat, apoi cotir ntr-un drum de ar strjuit pe ambele pri de garduri vii, nalte. La un moment dat, drumul fcu o curb la dreapta, expunnd privelitea minu10

nat a unui ru, cu nite dealuri pierdute ntr-o cea albstruie n deprtare. oferul opri i spuse: Rul Helm, domnule, iar n zare Dartmoor. Era limpede c admirarea se impunea n mod necesar. Poirot scoase sunetele corespunztoare, murmurnd de cteva ori magnifique. n realitate, natura l atrgea prea puin. O grdin de legume bine ntreinut i ordonat era mult mai capabil s aduc un murmur de admiraie pe buzele lui Poirot. Pe lng main trecur dou fete, care ncepur s urce opintit dealul. n spate aveau rucsacuri grele i purtau pantaloni scuri, iar pe cap aveau earfe viu colorate. Chiar lng noi exist un cmin al tineretului, explic oferul, care era limpede c i arogase rolul de ghid al lui Poirot. Hoodown Park. Pe vremuri era casa domnului Fletcher. Asociaia Tinerilor a cumprat-o, i pe timpul verii este foarte aglomerat. Cost peste o sut pe noapte. Tinerii n-au voie s stea mai mult de dou nopi, dup care trebuie s plece mai departe. Vin tineri de ambele sexe, n cea mai mare parte strini. Poirot ddu absent din cap. Se gndea, nu pentru prima dat, c vzui din spate, pantalonii scuri deveneau tot mai puin feminini. nchise ndurerat ochii. De ce, vai, de ce trebuiau tinerele s se mbrace aa? Coapsele acelea stacojii erau deosebit de neatrgtoare! Se pare c trag din greu, murmur el. Da, domnule, e drum lung de la gar sau de la staia de autobuz. Mai mult de dou mile pn la Hoodown Park. Ezit. Dac nu avei nimic mpotriv, domnule, le-am putea duce noi cu maina.
11

Absolut, absolut, spuse Poirot mrinimos. El se lfia n maina aproape goal, iar puin mai ncolo dou tinere se opinteau i transpirau cu rucsacurile grele i fr cea mai mic idee despre cum s se mbrace ca s fie atrgtoare pentru sexul opus. oferul porni maina i opri dup civa metri lng cele dou fete. Feele lor aprinse i transpirate se ridicar cu speran. Poirot deschise portiera i fetele urcar. Este foarte mult amabil, mulumim, spuse una din ele, o fat blond cu un accent strin. Drumul e mai lung dect cred, da. Cealalt fat, care avea o fa bronzat i foarte ncins i bucle castanii ieind de sub earf, se mulumi doar s dea de cteva ori din cap, s-i arate dinii i s ngne grazie. Fata blond continu s vorbeasc vioaie: Eu venit Anglia dou sptmni vacan. Eu vine din Olanda. Place foarte mult Anglia la mine. Eu fost Stratfort Avon, Shakespeare Theatre i Warwick Castle. Apoi eu fost Clovelly, acum vzut Exeter Cathedral i Torquay - foarte frumosc - i venit la un loc frumusee renumit aici i mine trec ru, s merge la Plymouth unde descoperirea Lumii Noi a fost fcut de la Plymouth Hoe. i dumneata, signorina! Poirot se ntoarse spre fata cealalt. Aceasta ns zmbi doar i i scutur buclele. Ea nu tie vorbete mult englezete, spuse cu amabilitate olandeza. Noi dou vorbete puin franceza, aa che vorbit n tren. Ea vine de lng Milano i are n Anglia rud mritat cu domn care ine prvlie multe alimente. Ea venit ieri cu prieten la Exter,
12

dar prietena mncat plcint cu carne de viel de la o prvlie nu bun n Exter i trebuit rmas acolo bolnav. Nu bun mnnci plcint cu carne viel pe cldura. n acest punct oferul ncetini unde drumul se bifurca. Fetele coborr, mulumir n dou limbi, i o apucar pe drumul din stnga. oferul renun momentan la izolarea lui olimpian i i spuse cu simire lui Poirot: Nu e numai plcinta cu carne de viel, trebuie s fii atent i la aluaturile din Cornwall. Pe timpul vacanei bag orice n aluat. Porni din nou maina i se angaj pe drumul din dreapta care, la scurt timp dup aceea, intr ntr-o pdure deas. Tinere destul de cumsecade, unele din ele, la cminul la, spuse oferul, dnd un verdict final privitor la ocupanii cminului tineretului Hoodown Park. Dar e greu s le faci s neleag cum e cu nclcarea proprietii private. E absolut ocant felul n care o ncalc. Nu neleg nicicum c aici domeniul unui domn e privat. ntotdeauna trec prin pdurile noastre i se prefac c nu neleg ce le spui. Cltin sumbru din cap. Coborr o pant abrupt prin pdure, apoi intrar pe nite pori mari de fier i i continuar drumul pe o alee erpuit, oprind n cele din urm n faa unei case mari, albe, n stil georgian, cu vederea spre ru. n timp ce oferul deschidea portiera, pe trepte apru un valet nalt, cu prul negru. Domnul Hercule Poirot? murmur el. Da.
13

Doamna Oliver v ateapt, domnule. O vei gsi jos, la Battery. Permitei-mi s v art drumul. Poirot fu ndrumat pe o potec erpuit care trecea prin pdure i de pe care se zrea ici i colo rul de dedesubt. Crarea cobora treptat ca n cele din urm s ias ntr-un cmp deschis, rotund ca form, cu un parapet din crmid, jos. Pe parapet edea doamna Oliver. Ea se ridic s l ntmpine, i din poal i czur cteva mere care se rostogolir n toate direciile. Se prea c merele erau un accesoriu nelipsit din ntlnirea cu doamna Oliver. Nu mi dau seama de ce ntotdeauna scap cte ceva, spuse doamna Oliver oarecum nedesluit, dat fiind c avea gura plin cu mr. Ce mai faci, monsieur Poirot? Trs bien, chre madame, rspunse politicos Poirot. Dumneavoastr? Doamna Oliver arta ntructva diferit de ultima dat cnd o vzuse Poirot, i motivul consta n faptul c, aa cum lsase deja s se neleag la telefon, experimentase o nou coafur. Cnd o vzuse Poirot ultima dat, adoptase un efect rvit. Astzi prul ei, puternic albastru, era ridicat spre cretetul capului ntr-o multitudine de buclioare destul de artificiale ntr-un pseudostil de marchiz. Efectul marchiz se sfrea la ceaf; restul fpturii ei ar fi putut fi etichetat drept inut practic de ar, constnd din taior i fust de tweed aspru de culoarea glbenuului de ou, dar mult mai strident, i un jerseu de un verde mutar. tiam eu c o s vii, spuse vesel doamna Oliver. Nu aveai cum s tii, spuse cu severitate Poirot.
14

Oh, ba da, tiam. Eu nsumi nc m ntreb de ce m aflu aici. Ei bine, eu cunosc rspunsul. Din curiozitate. Poirot se uit la ea i ochii lui licrir puin. Pentru prima dat, poate, renumita dumneavoastr intuiie feminin nu v-a dus prea mult n eroare. Ei, nu rde de intuiia mea feminin. Oare nu ntotdeauna am ghicit din capul locului criminalul? Poirot tcu din gentilee. Altfel ar fi putut replica: Poate din a cincea ncercare, i nici atunci mereu! n loc de asta spuse, uitndu-se njur: Avei cu adevrat o proprietate frumoas. Asta? Dar nu e a mea, monsieur Poirot. Credeai c e? Oh, nu, e a unora pe nume Stubbs. Cine sunt aceti oameni? Oh, nimeni deosebit, spuse vag doamna Oliver. Doar c sunt bogai. Nu, eu m aflu aici pe linie profesional, ndeplinesc o sarcin. Ah, prindei culoarea local pentru una din chefsdouevre pe care le scriei? Nu, nu. Exact ce am spus. ndeplinesc o sarcin. Am fost angajat s aranjez o crim. Poirot se holb la ea. Oh, nu una adevrat, l liniti doamna Oliver. Mine are loc o mare petrecere i, ca un fel de noutate, o s fie un joc Gsete criminalul. Aranjat de mine. Un fel de Gsete comoara, nelegi. Numai c Gsete comoara s-a jucat foarte des, i s-au gndit c Gsete criminalul ar fi o noutate. Aa c mi-au oferit o sum substanial ca s vin i s pun la punct totul. Foarte amuzant zu, o adevrat schimbare fa de obinuita rutin. Cum se joac?
15

Ei bine, va exista o Victim, firete. i Indicii. i Suspeci. Totul destul de convenional, tii dumneata - Vampa i antajistul i Tinerii ndrgostii i Sinistrul Valet i aa mai departe. Jumtate de coroan intrarea i primeti primul Indiciu i trebuie s gseti Victima i Arma i s spui cine e Fptaul i Motivul. i exist Premii. Formidabil! exclam Hercule Poirot. n realitate, spuse ntristat doamna Oliver, e mult mai greu de aranjat totul dect i-ai nchipui. Pentru c trebuie s ii cont c oamenii adevrai sunt foarte inteligeni, or n crile mele nu e nevoie s fie. i de asta ai trimis dup mine, s v ajut s aranjai toat povestea asta? Poirot nu cut s ascund revolta din glasul su. Oh, nu! spuse doamna Oliver. Bineneles c nu! Am fcut toate astea. Totul e stabilit pentru mine. Nu, te-am chemat din alt motiv. Care anume? Minile doamnei Oliver urcar spre cap. Tocmai era pe cale s i le nfig cu frenezie n pr n gestul de acum familiar cnd i aduse aminte de coafura complicat. Pentru a le da totui de lucru degetelor, ncepu s se trag de lobii urechilor. Poate c sunt proast, spuse ea. Dar cred c ceva e n neregul.

16

Capitolul II
Urm un moment de tcere, timp n care Poirot o privi lung. Apoi ntreb tios: Ceva n neregul? Cum? Nu tiu... Asta vreau eu s descoperi dumneata. Dar am simit din ce n ce mai mult c sunt dus de nas... manipulat... Poi s-mi spui c sunt proast, dac vrei, dar pot s zic doar c dac mine ar fi s existe o crim adevrat i nu una minunat nu m-ar mira! Poirot se holb la ea i susinu privirea, sfidtoare. Foarte interesant, spuse Poirot. Presupun c m consideri total cnit, spuse doamna Oliver. Niciodat nu v-am considerat cnit. i tiu ce spui mereu despre intuiie. Fiecare numete altfel lucrurile, spuse Poirot. Eu sunt gata s cred c ai observat ceva, sau ai auzit ceva, care a strnit nelinite n dumneavoastr. Cred c e posibil ca nici mcar dumneavoastr s nu tii ce anume ai vzut, sau ai observat, sau ai auzit. Dumneavoastr suntei contient doar de rezultat. Dac pot s m exprim aa, nu tii ce anume tii. Putei s-o numii intuiie, dac vrei. Faptul c nu eti n stare s defineti pe ce se bazeaz convingerea ta te simi ca un prost, spuse cu tristee doamna Oliver. O s ajungem noi i acolo, o ncuraj Poirot. Spunei c ai avut sentimentul c suntei - cum v-ai exprimat? - dus de nas? Putei s explicai puin mai clar ce nelegei prin asta?
17

Ei bine, e cam greu... Vezi dumneata, asta e crima mea, ca s spun aa. Am conceput-o i am plnuit-o i totul se mbin foarte bine. n fine, dac tii ct de ct ceva despre scriitori, tii i c ei nu suport sugestiile. Oamenii spun: Splendid, dar n-ar fi mai bine dac aa i pe dincolo? sau N-ar fi o idee minunat dac victima ar fi B i nu A? Sau criminalul s se dovedeasc a fi D n loc de C? Adic, i vine s spui: Foarte bine, atunci, dac vrei s fie aa, scrie tu nsui scenariul! Poirot ddu din cap. i despre asta e vorba? Nu ntru totul... Sugestii prosteti de genul sta sau fcut, eu am luat foc, ei au cedat, dar o sugestie foarte banal, minor, tot a scpat i, ntruct am obiectat i am tot obiectat, am acceptat banalitatea fr s-i dau prea mult atenie. neleg, spuse Poirot. Da, e i asta o metod... Se propune ceva destul de stupid i negndit bine, dar nu sta e scopul. Adevratul obiectiv este mica, minora modificare. Asta vrei s spunei? Exact. i, desigur, poate c e doar n imaginaia mea, dei nu cred, dar m ngrizoreaz. Asta i un fel de... ei bine, atmosfer. Cine v-a fcut propunerile de modificare? Diverse persoane. Dac ar fi fost una singur, a fi mai sigur de pmntul de sub picioarele mele. Dar nu e vorba de o singur persoan... cu toate c eu cred c n realitate este. Vreau s spun c exist o persoan ce lucreaz prin altele care nu bnuiesc absolut nimic. Avei vreo idee cine este acea unic persoan? Doamna Oliver cltin din cap.
18

Este cineva foarte detept i foarte grijuliu, spuse ea. Ar putea fi oricine. Cine ia parte la jocul sta? Distribuia personajelor trebuie s fie binior linitit? Pi, e sir George Stubbs, proprietarul acestui domeniu. Bogat i banal i nspimnttor de prost n afara afacerilor, a zice, dar probabil fantastic de iste n ele. i mai e lady Stubbs - Hattie - cu vreo douzeci de ani mai tnr ca el, destul de frumoas, dar tmpit ca un pete... de fapt, eu una cred c e clar imbecil. S-a mritat cu el pentru bani, firete, i nu se gndete dect la haine i bijuterii. Apoi mai e Michael Weyman - el e arhitect, foarte tnr i artos ntrun fel coluros, artistic. Proiecteaz pentru sir George un pavilion de tenis i repar Folia. Folia? Ce e asta - mascarad? Nu, e pe linie arhitectonic. Una din chestiile alea ca nite temple mici, alb, cu coloane. Apoi e domnioara Brewis, ea e un fel de secretar-menajer care are grij de toate n cas i scrie scrisori - foarte sever i eficient. i mai sunt i ali oameni de prinprejur care vin s dea o mn de ajutor. Un cuplu tnr cstorit care au luat o vilioar jos lng ru; Legge i soia lui, Sally. i cpitanul Warburton, care este agentul familiei Masterton. i familia Masterton, bineneles, i btrna doamn Folliat care locuiete n ceea ce era cndva csua portarului. Familia soului ei a stpnit iniial Nasse. Dar au murit toi, i cum au fost o grmad de cheltuieli de nmormntare i alte obligaii, ultimul motenitor a vndut domeniul. Poirot reflect asupra acestei liste de personaje dar, deocamdat, pentru el erau numai nume. Se ntoarse la subiectul principal.
19

A cui idee a fost Gsete criminalul? A doamnei Masterton, cred. E soia parlamentarului local, o foarte bun organizatoare. Ea a fost cea care l-a convins pe sir George s dea o petrecere aici. Vezi dumneata, domeniul sta a fost atta timp pustiu nct ea crede c lumea se va nghionti s plteasc pentru a-l vedea. Totul pare destul de cinstit, pe fa, spuse Poirot. Pare pe fa, spuse cu ncpnare doamna Oliver, dar nu este. i spun, monsieur Poirot, ceva e n neregul. Poirot se uit la doamna Oliver i doamna Oliver se uit la Poirot. Cum ai explicat prezena mea aici? Pentru ce leai spus c m-ai chemat? ntreb Poirot. Asta a fost uor. Dumneata vei nmna premiile pentru Gsete criminalul. Toat lumea este fantastic de emoionat. Le-am spus c te cunosc i c, probabil, am s pot s te conving s vii, i c sunt sigur c numele dumitale va atrage foarte mult lume - ceea ce, firete, se va i ntmpla, adug cu tact doamna Oliver. Iar sugestia a fost acceptat... fr obiecii? i spun, toat lumea a fost extaziat. Doamna Oliver consider c nu era necesar s menioneze c unul sau doi din generaia mai tnr ntrebaser: Cine este Hercule Poirot? Toat lumea? Nimeni nu s-a opus ideii? Doamna Oliver cltin din cap. Pcat! spuse Hercule Poirot. Vrei s spui c asta ne-ar fi putut da un indiciu? N-ar prea fi de ateptat ca un prezumtiv criminal s salute cu bucurie prezena mea.
20

mi nchipui c dumneata crezi c am nscocit toat treaba, spuse ntristat doamna Oliver. Trebuie s recunosc c pn n-am nceput s discut cu dumneata nu mi-am dat seama c nu prea am pe ce s m bazez cnd spun ce spun. Calmai-v, spuse amabil Poirot. M intrig i m intereseaz. Cu ce ncepem? Doamna Oliver se uit la ceas. E vremea ceaiului. Ne vom ntoarce n cas i atunci o s poi s-i cunoti pe toi. O lu pe o potec diferit de cea pe care venise Poirot, i care prea s duc n direcia opus. Pe aici o s trecem pe lng hangarul cu brci, explic ea. n timp ce vorbea, hangarul apru n zare. Era ieit n afar spre ru, i era o chestie pitoreasc, acoperit cu stuf. Acolo o s fie Cadavrul, spuse doamna Oliver. Cadavrul pentru Gsete criminalul, vreau s spun. i cine o s fie omort? Oh, o autostopist, care este chiar prima soie, iugoslav, a unui tnr Savant Atom, spuse voioas doamna Oliver. Poirot clipi des. Bineneles c pare c Savantul Atom a omort-o, dar, firete, nu e chiar att de simplu. Firete c nu... din moment ce are legtur cu dumneavoastr... Doamna Oliver accept complimentul cu o fluturare a minii. De fapt, spuse ea, e omort de Boiernaul de la ar - iar motivul este ntr-adevr ingenios i nu cred
21

c muli oameni l vor ghici, dei exist un indiciu foarte limpede n acest sens. Poirot abandon subtilitile complotului doamnei Oliver pentru a pune o ntrebare practic: Dar cum facei sa avei un cadavru convenabil? Am apelat la Fetele ghizi. Sally Legge urma s fie cadavrul, dar acum ei vor s-i pun turban i s fac pe ghicitoarea. Aa c am ales alta, Marlene Tucker. Cam prostnac i fonfit. Treaba e foarte simpl doar un batic rnesc i un rucsac i tot ce are ea de fcut este s se ntind pe jos cnd aude pe cineva venind i s i pun de gjftt frnghia. Este destul de plictisitor pentru biata copil, dar ani aranjat s aib un numr de comicsuri - pe unul din ele este inscris un indiciu privitor la criminal - aa c totul e rezolvat. O s se amuze. Ingeniozitatea dumneavoastr m uimete! Ce v trece prin cap! Niciodat nu e greu s imaginezi diverse lucruri, spuse doamna Oliver. Necazul este c i imaginezi prea multe, i atunci treaba devine prea complicat, i trebuie s renuni la unele din ele i abia aici intervine chinul. Acum o s o lum pe aici. ncepur s urce o potec abrupt n zigzag, care i duse iar de-a lungul rului, la un nivel mai nalt. La o curb printre copaci, ieir n spaiu deschis, n faa unui mic templu alb cu colonade. Lng templu, retras puin i ncruntndu-se la el, se afla un tnr mbrcat n pantaloni de flanel jerpelii i o cma de un verde iptor. Tnrul se rsuci ctre ei. Domnul Michael Weyman, monsieur Hercule Poirot, spuse doamna Oliver. Tnrul ddu din cap neglijent.
22

Extraordinar n ce locuri pun oamenii lucrurile! spuse el cu amrciune. Chestia asta, de exemplu. E ridicat de numai un an - foarte drgu i absolut n pas cu perioada casei. Dar de ce aici? Treburile astea erau menite s fie vzute - situate pe o nlime, aa era formulat - ntr-un frumos decor de iarb i narcise galbene, et caetera. Dar iat-l pe amrtul sta, nfipt departe n mijlocul copacilor, far s se vad din vreun loc, i ca s-l vezi mcar de la ru ar trebui s dobori vreo douzeci de copaci. Poate nu a existat nici un alt loc, spuse doamna Oliver. Michael Weyman pufni. Partea de sus a acelui taluz nverzit de lng cas ar fi fost un cadru perfect natural. Dar nu, magnaii tia sunt toi la fel - n-au pic de sim artistic. I s-a nzrit s aib o Fofie aa i spune el, i a comandat-o. S-a uitat n jur, pe unde s o pun. Apoi, am neles eu, o furtun a dobort un stejar mare, lsnd un gol urt. Oh, vom dichisi locul punnd acolo o Folie, a spus prostovanul. Asta e tot ce i intereseaz pe bogtanii tia oreni - s dichiseasc! M mir c nu a pus straturi de mucate roii i calceolarii de jur mprejurul casei! Unui om ca sta n-ar trebui s i se permit s stpneasc un domeniu ca acesta! Tnrul sta, i spuse Poirot, n mod sigur nu-l place pe sir George Stubbs. E aezat pe o fundaie de beton, spuse Weyman. Iar dedesubt terenul e alunecos - aa c este nclinat. Aici e crpat de sus pn jos i n curnd va fi periculos... Ar fi mai bine s-l drme i s-l reconstruiasc pe taluzul de lng cas. sta e sfatul meu, dar prostul ncpnat nu vrea s in cont de el.
23

Cum e cu pavilionul de tenis? ntreb doamna Oliver. Chipul tnrului deveni i mai ntunecat. El vrea un fel de pagod chinezeasc, spuse el mrind. Dragoni, dac vrei! Doar pentru c lady Stubbs are damblaua s poarte plrii chinezeti. La ce s mai fii arhitect? Cei care vor s construiasc ceva decent nu au bani, iar cei care au bani vor ceva absolut ngrozitor! Avei toat nelegerea mea, spuse Poirot cu gravitate. George Stubbs! rosti cu dispre arhitectul. Cine se crede? A stat frumuel la adpost ntr-o slujb la Amiralitate n timpul rzboiului, i i-a lsat barb ca s sugereze c a fost n serviciul activ n marin, pe vas - sau aa spune. Pute de bani - pur i simplu pute! Ei bine, voi arhitecii trebuie s avei pe cineva care are bani de cheltuit, altfel n-ai avea de lucru, sublinie doamna Oliver destul de rezonabil. Porni nspre casA i Poirot i deprimatul arhitect o urmar. Magnaii tia nu pot pricepe principiile elementare, spuse cu amrciune tnrul. Dac fundaia e putred - toat treaba e putred. Ai spus un lucru profund, spuse Poirot. Da, e profund. Poteca pe care mergeau iei dintre copaci i n faa lor apru casa alb i frumoas pe fundal ntunecat al copacilor din spatele ei. Este de o frumusee veritabil, da, murmur Poirot. Vrea s construiasc o sal de biliard, spuse cu venin domnul Weyman.
24

Pe malul de sub ei, o doamn mrunic, n vrst, i fcea de lucru cu o foarfec pe un plc de tufe. Le iei n ntmpinare, gfind uor. Totul a fost neglijat ani de zile, spuse ea. i n ziua de azi e att de greu s gseti un om care se pricepe la tufiuri. Coama asta a dealului ar trebui s fie o strlucire de culoare n martie i aprilie, dar anul sta este foarte dezamagitoare... toi pomii tia uscai trebuiau s fie tiai ast toamn... Monsieur Hercuie Poirot, doamna Folliat, spuse doamna Oliver. Doamna n vrst zmbi larg. Aadar acesta este marele monsieur Poirot! Este foarte amabil din partea dumneavoastr c ai venit s ne dai o mn de ajutor mine. Aceast doamn deteapt, aici de fa, a nscocit o afacere extrem de palpitant - va fi o noutate absolut. Poirot fu uor uimit de manierele plcute ale micuei doamne. Spuse politicos: Doamna Oliver este o veche prieten a mea. Am fost ncntat c am putut s rspund solicitrii ei. Locul acesta este cu adevrat frumos, iar conacul este de-a dreptul superb i nobil. Doamna Folliot ddu din cap ntr-un gest nonalant. Da. A fost construit de strbunicul soului meu n 1790. Anterior a fost o cas elizabetan. Aceasta a czut n ruin i a ars pe la 1700. Familia noastr a trit aici nc de la 1598. Glasul ei era calm i dezinvolt. Poirot se uit mai atent la ea. Vzu o persoan foarte mic i compact, mbrcat n haine de tweed ponosite. Cea mai remarcabil trstur a ei erau ochii de un albastru
25

limpede de porelan. Prul crunt era prins ntr-un fileu. n ciuda aspectului ei nepstor, avea acel aer de nedefinit al cuiva care era foarte greu de explicat. n timp ce mergeau mpreun spre cas, Poirot spuse cu timiditate: Trebuie s va fie greu s avei strini care locuiesc aici. Doamna Folliat nu rspunse imediat. Cnd vorbi, glasul ei fu limpede i sigur i ciudat de lipsit de emoie. Attea lucruri sunt grele, monsieur Poirot! spuse ea.

26

Capitolul III
Doamna Folliat intr n cas i Poirot o urm. Era o cas graioas, frumos proporionat. Doamna Folliot intr pe o u din stnga ntr-o camer de zi micu, elegant mobilat, i din ea ntr-un salon mare, plin de oameni care, n acel moment, prea s vorbeasc toi de-o dat. George, spuse doamna Folliat, acesta este monsieur Poirot care a avut amabilitatea s vin i s ne ajute. Sir George Stubbs. Sir George, care vorbea zgomotos, se rsuci ctre ei. Era un brbat masiv cu o fa cam roie i nfloritoare i o barb uor neateptat. Aceasta i ddea aerul deconcertant al unui actor care nu se hotrse dac juca rolul unui boiena de ar, sau pe cel al unui diamant brut din Dominioane. Barba nu sugera nicicum marina, n ciuda remarcilor lui Michael Weyman. Purtarea i glasul lui erau joviale, dar ochii lui erau nite istei, de un albastru deschis deosebit de ptrunztor. l salut cu entuziasm pe Poirot. Suntem foarte bucuroi c prietena dumneavoastr, doamna Oliver, a reuit s v conving s venii, spuse el. O dovad de deteptciune din partea ei. Vei fi o uria atracie. Se uit njur puin nehotrt. Hattie? Repet numele pe un ton uor tios. Hattie! Lady Stubbs sttea tolnit ntr-un fotoliu mare la o oarecare distan de ceilali. Prea s nu acorde nici o atenie celor ce se petreceau n jurul ei. n schimb, zmbea privindu-i mna ntins pe braul fotoliului.
27

O rsucea de la stnga la dreapta, admirnd reflecia luminii n smaraldul mare de pe al treilea deget. Acum ridic privirea, tresrind uor, ca un copil, i spuse: mi pare bine. Ce mai facei? Poirot se aplec asupra minii ei. Sir George continu prezentrile. Doamna Masterton. Doamna Masterton era o femeie oarecare monumental care i aminti vag lui Poirot de un copoi. Avea o brbie plin, care atrna i ochi mari, triti, uor injectai. Se nclin i i relu discursul cu un glas profund care l facu pe Poirot s se gndeasc la ltratul unui copoi. Disputa asta prosteasc privitoare la cortul pentru ceai trebuie rezolvat, Jim, spuse ea cu for. Trebuie s i se neleag rostul. Nu putem s admitem ca ntregul spectacol s fie un fiasco din cauza dezbinrii acestor localnice tmpite. Corect, spuse brbatul cruia i se adresase. Cpitanul Warburton, spuse sir George. Cpitanul Warburton, care purta o hain sport, n carouri, i avea o nfiare vag cabalin, i art dinii albi ntr-un zmbet cam ca de lup, apoi i continu conversaia. Nici o grij, rezolv eu, spuse el. Am s m duc s vorbesc cu ele. Cum e cu cortul pentru ghicit? Rmne n spaiul de lng magnolie? Sau n cellalt capt al peluzei, lng rododendroni? Sir George continu prezentrile. Domnul i doamna Legge.
28

Un tnr nalt, cu faa care se cojea ru din pricina soarelui, rnji plcut. Soia lui, o rocat pistruiat, atrgtoare, ddu din cap ntr-un mod prietenos, apoi se lans ntr-o conversaie cu doamna Masterton, glasul ei nalt de sopran fcnd un fel de duet cu ltratul profund al doamnei Masterton. Nu lng magnolie - ncurc circulaia.. E bine s dispersezi lucrurile, dar dac se face coada... Mult mai rcoare. Vreau s spun, cu soarele cznd din plin pe cas... i aruncarea cu nuci de cocos nu poate fi prea aproape de cas bieii sunt att de slbatici cnd arunc... Iar aceasta este domnioara Brewis, care ne conduce pe noi toi, spuse sir George. Domnioara Brewis sttea lng tava mare de argint pentru ceai. Era o femeie cu aspect eficient, la patruzeci de ani, cu un fel de a fi vioi i plcut. mi pare bine de cunotin monsieur Poirot. Sper c nu ai cltorit n aglomeraie. Uneori, n perioada asta a anului, trenurile sunt cumplite. Dai-mi voie s v servesc cu o ceac de ceai. Lapte? Zahr? Foarte puin lapte, mademoiselle, i patru cuburi de zahr. i adug, n timp ce domnioara Brewis i turna ceaiul: Vd c suntei antrenai cu toii ntr-o activitate febrila. Da, ntr-adevr. ntotdeauna rmn attea lucruri de fcut n ultima clip! i n ziua de azi lumea te las balt cnd nu te atepi Cu corturile scaunele i vesela. Trebuie s te ii de capul lor Jumtate din diminea mi-am petre cut-o la telefon.
29

Cum a rmas cu ruii aceia Amanda' ntreb sir George i cu hamalii suplimentari pentru golf' Totul e aranjat, sir George. Domnul Benson de la clubul de golf a fost extrem de amabil i nmn ceaca lui Poirot Un sandvi, monsieur Poirot? Sau, poate, ai prefera o prjitur cu fric? Poirot prefer o prjitur cu fric i se servi cu una deosebit de dulce i insiropat. Apoi, innd cu girj farfurioara, se duse i se aez lng gazda lui. Ea inc mai admira jocul luminii pe bijuteria de la mna ei, i ridic ochii spre el cu un zmbit ncntat, de copil. Privii, spuse ea. E drgu, nu-i aa? Poirot o studia cu atenie. Purta o plrie de pai mare, comic, n stil asiatic, de un rou aprins. Sub ea, faa ei i arta reflexele rozalii pe albul mat al pielii. Era strident machiat ntr-un stil exotic, neenglezesc. Pielea de un alb palid i mat, buzele ciclamen viu, genele abundent date cu rimei. Sub plrie, prul negru i lins i se lipea de cap ca o casc de catifea. Chipul ei avea o frumusee languroas, neeglezeasc. Dar ceea ce l uimea pe Poirot erau ochii. Ei aveau o privire de copil, aproape distrat, lipsit de expresie. Puse ntrebarea ntr-un fel copilresc, iar Poirot i rspunse ca un copil. Este un inel fermector. Ea pru ncntat. Mi l-a dat George, ieri, spuse ea coborndu-i glasul de parc i-ar fi mprtit un secret. mi d o mulime de lucruri. Este foarte bun.

30

Poirot se uit din nou la inel i la mna ntins pe braul fotoliului. Unghiile erau foarte lungi i lcuite ntr-un rou-brun puternic. n minte i veni un citat: Ele nu trudesc, nici nu torc... n mod sigur nu i-o imagina pe lady Stubbs trudind sau torcnd. i totui, cu greu ar fi descris-o ca un crin de cmp. Era un produs mult mai artificial. Camera asta este foarte frumoas, madame, spuse cu admiraie Poirot, uitndu-se n jur. Presupun c este, spuse lady Strubbs. Atenia ei era concentrat tot pe inel; cu capul pe o parte, urmrea sclipirea verde a pietrei n timp ce i mica mna. Spuse cu o oapt confidenial: Vedei? mi face cu ochiul. Izbucni n rs, i Poirot avu senzaia unui oc. Era un rs necontrolat. Din cealalt parte a camerei, sir George spuse: Hattie. Glasul lui era foarte blnd, dar coninea o uoar admonestare. Lady Stubbs se opri din rs. Poirot spuse pe un ton convenional. Devonshire este un comitat fermector. Nu credei? E drgu, pe timpul zilei, spuse lady Stubbs. Cnd nu plou, adug ea ntristat. Dar nu exist nici un club de noapte. Ah, neleg. V plac cluburile de noapte? Da! spuse cu aprindere lady Stubbs. i de ce v plac att de mult cluburile de noapte? Acolo e muzic i poi s dansezi. i pot s port hainele frumoase i brrile i inelele. Toate celelalte
31

femei au i ele haine frumoase i bijuterii, dar nu att de frumoase ca ale mele. Zmbi cu o satisfacie uria. Poirot simi un uor sentiment de mil. i toate astea v ncnt foarte mult? Da. mi place i cazinoul. De ce n Anglia nu sunt cazinouri? i eu m-am ntrebat adesea, spuse Poirot cu un oftat. Cred c nu sunt n concordan cu caracterul englezesc. Ea l privi nedumerit. Apoi se aplec uor nspre el. Odat am ctigat la Monte Carlo aizeci de mii de franci. Am mizat pe numrul douzeci i apte i a ieit. Trebuie s fi fost foarte palpitant, madame. Oh, a fost. George mi d bani s joc, dar de obicei i pierd. Arta amrt. Asta e trist. Oh, nu prea conteaz. George e foarte bogat. E drgu s fii bogat, nu credei? Foarte drgu, spuse Poirot cu blndee. Poate, dac nu eram bogat, a fi artat ca Amanda. Privirea ei se ndrept spre domnioara Brewis i o studie cu imparialitate. E foarte urt, nu credei? n acea clip domnioara Brewis ridic privirea i se uit spre ei. Lady Stubbs nu vorbise tare, dar Poirot se ntreb dac nu cumva domnioara Brewis auzise. n timp ce i abtu privirea, ochii lui i ntlnir pe cei ai cpitanului Warburton. Privirea cpitanului era ironic i amuzat. Poirot schimb subiectul.
32

Ai fost foarte ocupat cu pregtirea petrecerii? Oh, nu, prerea mea este c totul e foarte plictisitor, foarte stupid. Exist servitori i grdinari. De ce s nu fac ei pregtirile? Oh, vai de mine! Cea care vorbi era doamna Folliat. Venise s se aeze pe canapeaua de alturi. Astea sunt ideile cu care ai fost crescui pe domeniile de pe insula voastr. Dar n vremurile astea viaa n Anglia nu e aa. A vrea eu s fie! Oft. n ziua de azi trebuie s faci aproape totul singur. Lady Stubbs ridic din umeri. Mie mi se pare stupid. La ce bun s fii bogat dac trebuie s faci totul singur? Unii gsesc c e amuzant, spuse doamna Folliat, zmbindu-i. Chiar i eu. Nu toate lucrurile, dar unele da. mi place s m ocup personal cu grdinritul i mi place s pregtesc o srbtoare ca cea de mine. Va fi ca o petrecere? ntreb cu speran lady Stubbs. Exact ca o petrecere - cu muli, foarte muli oameni. Va fi ca la Ascot? Cu plrii mari i toat lumea foarte elegant? Ei bine, nu chiar ca la Ascot, spuse doamna Folliat. i adug cu blndee: Dar trebuie s strduieti s te bucuri de lucrurile de la ar, Hattie. Azi diminea ar fi trebuit s ne ajui n loc s stai n pat i s nu te scoli pn la vremea ceaiului. M-a durut capul, spuse mbufnat lady Stubbs. Apoi starea de spirit i se schimb i i zmbi cu cldur doamnei Folliat. Dar mine am s fiu cuminte. Am s fac tot ce mi spui. Asta e foarte frumos din partea ta, drag.
33

Am s m mbrac cu o rochie nou. A sosit azi diminea. Vino sus cu mine s o vezi. Doamna Folliat ezit. Lady Stubbs se ridic i spuse cu insisten: Trebuie s vii. Te rog. E o rochie adorabil. Vino! Prea bine. Doamna Folliat rse cu jumtate de gur i se ridic. n timp ce ieea din camer, silueta ei micu urmnd-o pe cea nalt a lui Hattie, Poirot i vzu faa i fu uimit de expresia obosit care luase locul calmului zmbitor. Era ca i cum, relaxat i descoperit pre de o clip, nu se mai strduia s i pstreze masca prietenoas. i totui, prea mai mult de att. Poate c suferea de vreo boal despre care, asemenea multor femei, nu vorbea niciodat. Nu era genul de persoan care s in s inspire mil i comptimire. Cpitanul Warburton se trnti n fotoliul pe care lady Stubbs tocmai l eliberase. i el se uita la ua pe care numai ce ieiser cele dou femei, dar nu despre femeia mai n vrst vorbi el. Rosti trgnat, cu un uor rnjet: Frumoas fptur, nu-i aa? Observ cu coada ochiului ieirea lui sir George printr-un glazvand, urmat de doamna Masterton i doamna Oliver. l joac pe degete pe btrnul George Stubbs. Nimic nu e prea bine pentru ea! Bijuterii, nurci, tot tacmul. Niciodat n-am descoperit dac el i d seama c e cam srac cu duhul. La urma urmelor, tipii tia cu bani nu caut companie intelectual. De ce naionalitate este? ntreb curios Poirot. Mereu mi s-a prut c arat a sud-american. Dar cred c vine din Indiile de Vest. Una din insulele alea cu zahr i rom i toate astea. E dintr-o familie veche
34

de acolo - creol, nu vreau s spun metis. Cred c pe insulele astea se fac numai cstorii mixte. Asta explic deficiena mental. Tnra doamna Legge li se altur. Ascult, Jim, trebuie s fii de partea mea. Cortul acela trebuie s fie acolo unde am hotrt cu toii, n captul ndeprtat al peluzei, cu spatele la rododendroni. Este singurul loc posibil. Mmica Masterton nu e de aceeai prere. Ei bine, trebuie s o convingi s renune. Cpitanul i zmbi ca un vulpoi. Doamna Masterton e eful meu. Wilfred Masterton este eful tu. El este membru n parlament. Aa e, dar ar trebui s fie. Ea este cea care poart pantaloni. Sir George se ntoarse n camer. Aici erai, Sally, spuse el. Avem nevoie de tine. Nici nu-i vine s crezi din ce fleacuri se ia lumea la har. Unde este Amv Folliat? Ea se descurc n astfel de situaii, este cam singura care poate s se neleag cu oamenii tia. S-a dus sus cu Hattie. Oh, serios...? Sir George se uit n jur cu un aer descumpnit i neajutorat, i domnioara Brewis sri de la locul ei, unde se ocupa cu scrisul biletelor, i spuse: V-o aduc eu, sir George. Mulumesc, Amanda. Domnioara Brewis iei din camer. Trebuie s mai fac rost de nite plas de srm pentru gard, murmur sir George. Pentru srbtoarea de mine?
35

Nu, nu. Ca s-l ridicm n pdure, unde ne nvecinm cu Hoodown Park. vechiul gard a putrezit, i pe acolo intr ei. Cine? Infractorii! rbufni sir George. Cei care ncalc proprietatea privat. Sally Legge spuse amuzat: Vorbeti ca Betsy Trotwood cnd facea campanie mpotriva mgarilor. Betsy Trotwood? Cine mai e i asta? ntreb sir George. Din Dickens. Oh, Dickens! Am citit cndva Pickiuick Papers. Nu e rea. Nu e rea deloc - m-a surprins. Dar, serios vorbind, tinerii tia care trec pe oriunde sunt o ameninare de cnd s-a nfiinat prostia asta de Cmin al Tineretului. i ies n cale de oriunde purtnd cele mai incredibile cmi - un biat avea azi diminea una acoperit toat cu broate estoase i alte chestii, de m-a fcut s cred c nu vd bine sau c am tras prea mult la msea. Jumtate din ei nu tiu engleza, doar i bolborosesc: Oh, rog eu, spune la mine, este drum la feribot sta?. Le spun nu, nu este, mri la ei i i trimit napoi de unde au venit, dar n majoritatea dilor ei doar clipesc mrunt i se holbeaz i nu pricep. Iar fetele chicotesc. Sunt de toate naionalitile, italieni, iugoslavi, olandezi, finlandezi - nu m-ar mira s fie i eschimoi! Jumtate din ei sunt comuniti, aa cred, i nici asta nu-i de mirare, sfri el ntunecat. Ei, hai, George, nu te porni mpotriva comunitilor, spuse doamna Legge. Am s vin eu s te ajut s te descurci cu femeile turbate. l conduse spre glasvand
36

i strig peste umr: Vino, Jim. Vino i las-te fcut bucele pentru o cauz bun. n ordine, dar vreau s-l pun pe monsieur Poirot n tem cu Gsete criminalul, ntruct el o s nmneze premiile. Ai s-o faci la momentul potrivit. Am s v atept aici, spuse amabil Poirot. n tcerea care urm, Alec Legge se ntinse n scaunul su i oft. Femeile! spuse el. Ca un roi de albine. Numai forfot. i pentru ce toate astea? Pentru srbtoarea prosteasc n aer liber care nu conteaz pentru nimeni. Dar, evident, exist i oameni pentru care conteaz, spuse Poirot. De ce nu pot avea oamenii puin minte? De ce nu pot gndi? S se gndeasc la toat zpceala n care s-a vrt ntreaga lume. Nu i dau seama c locuitorii globului se ntrec n a se sinucide? Poirot decise s nu rspund la aceast ntrebare. Se mulumi doar s clatine din cap cu ndoial. Iar dac nu facem ceva nainte s fie prea trziu... Alec Legge se ntrerupse. Pe faa lui se aternu o expresie de mnie. Oh, da, tiu ce gndeti, spuse el. C sunt nervos, nevropat i tot tacmul. Ca afurisiii ia de doctori. i recomand odihn i schimbare i aer de mare. Foarte bine, Sally i eu am venit aici i am luat Mill Cottage pentru trei luni, i le-am urmat sfaturile. Am pescuit i m-am scldat i am fcut plimbri lungi i plaj. Am observat c suntei bronzat, spuse politicos Poirot. Asta? Mna lui Alec porni spre faa lui jupuit. sta e rezultatul unei frumoase veri englezeti din an n
37

Pate. Dar la ce bun toate astea? Nu poi scpa de la a privi adevrul n fa doar fugind de el. Nu, fuga nu ajut niciodat la nimic. Iar faptul c te afli ntr-un cadru rural ca acesta te face s percepi mai acut lucrurile i s i dai seama de incredibila apariie a poporului acestei ri. Chiar i Sally, care este destul de inteligent, este exact la fel. De ce s-i bai capul? Asta spune ea. Treaba asta m scoate din mini! De ce s-i bai capul? Din pur curiozitate, de ce vi-l bate-i? Doamne Dumnezeule, i dumneavoastr? Nu, sta nu e un sfat. Pur i simplu mi-ar plcea s cunosc rspunsul. Nu nelegei, cineva trebuie s fac ceva! Iar acel cineva suntei dumneavoastr? Nu, nu eu personal. n vremuri ca acestea nu poi fi personal. Nu vd de ce nu. Chiar i n vremurile astea, cum le numii, omul e tot o persoan. Dar n-ar trebui s fie! n vremuri de stres, cnd e o problem de via i de moarte, nu te poi gndi la propriile-i boli i preocupri lipsite de importan. V asigur c greii total. n ultimul rzboi, n timpul unui raid aerian nfricotor, eram mult mai puin preocupat de gndul morii dect de durerea pricinuit de o bttur de la degetul mic de la picior. La vremea respectiv eu nsumi am fost surprins de treaba asta. Dar insui faptul c s-ar fi putut s mor fcea ca fiecare problem mrunt din viaa mea s capete o importan sporit. Am vzut o femeie czut pe strad ca urmare a unui accident, cu un picior rupt, iar ea plngea n hohote pentru c a vzut c avea o gaur n ciorap.
38

Ceea ce dovedete ct de proaste sunt femeile! Asta arat cum sunt oamenii. Probabil tocmai faptul c omul este absorbit de viaa lui personal a fcut rasa uman s supravieuiasc. Alec Legge rse dispreuitor. Uneori m gndesc c e pcat c a facut-o, spuse el. Asta este, s tii, o form de smerenie. Iar smerenia este valoroas. Pe vremea rzboiului, n staiile de metrou de aici, din Anglia, mi amintesc c era scris o lozinc. Totul depinde de tine. A fost compus, cred, de un teolog eminent, dar dup prerea mea era o doctrin periculoas i de nedorit. Pentru c nu este adevrat. Totul nu depinde, s spunem, de doamna Blank din Little-Blank-in-the Marsh. Iar dac ea este fcut s cread asta, nu va fi bine pentru caracterul ei. n timp ce ea se gndete la rolul pe care l poate juca n problemele lumii, copilul rstoarn ceainicul peste el. Avei vederi cam demodate. S auzim care ar%fi sloganul dumneavoastr. Eu n-am nevoie s-mi formulez unul. Exist n ara asta unul mai vechi care m mulumete pe deplin. Care anume? Punei ndejdea n Dumnezeu, i fii pregtit pentru orice eventualitate. Mi, mi, mi... Alec Legge prea amuzat. Nu m ateptam deloc ca acest slogan s vin de la dumneavoastr. tii ce mi-ar plcea s vd c s-a fcut n ara asta? Fr doar i poate ceva plin de for i neplcut, rspunse zmbind Poirot. Alec Legge rmase serios.
39

Mi-ar plcea s vd toate persoanele debile mintal eliminate - pur i simplu eliminate! S nu fie lsate s se nmuleasc. Dac, timp de o generaie, doar celor inteligeni li se va permite s procreeze, imaginai-v care ar fi rezultatul. O cretere foarte mare de pacieni n seciile de psihiatrie, poate, spuse sec Poirot. Omul are nevoie de rdcini la fel cum au florile. Orict de frumoase ar fi florile, dac rdcinile lor din pmnt putrezesc, nu vor mai exista flori. Adug pe un ton degajat: Ai considera-o pe lady Stubbs o candidat pentru camera de gazare? Da, ntr-adevr. La ce e bun o femeie ca asta? Ce contribuie i-a adus ea vreodat la mersul societii? A avut ea vreo idee care s nu fie despre haine i bijuterii? Cum spuneam, la ce e bun ea? Dumneavoastr i eu suntem cu siguran mult mai inteligeni dect lady Stubbs, spuse dintr-o bucat Poirot. Dar, m tem, nu suntem nici pe departe la fel de ornamentali. Ornamentali... ncepu Alec cu un pufnet dispreuitor, dar fu ntrerupt de intrarea doamnei Oliver i a cpitanului Warburton.

40

Capitolul IV
Trebuie s vezi indiciile i aranjamentele pentru Gsete criminalul, monsieur Poirot, spuse pe nersuflate doamna Oliver. Poirot se ridic i i urm asculttor. Traversar toi trei holul i intrar ntr-o cmru mobilat simplu, ca birou de lucru. Armele mortale sunt n stnga dumitale, spuse cpitanul Warburton artnd spre o msu pentru jocul de cri, acoperit cu postav. Pe ea se aflau un pistol mic, o bucat de eav de plumb cu o pat ruginie, sinistr pe ea, o sticl albastr cu eticheta Otrav, o bucat de funie de rufe i o sering. Acelea sunt Armele, spuse doamna Oliver, iar acetia sunt Suspecii. i ddu o bucat dreptunghiular de carton, pe care Poirot o citi cu interes. SUSPECI Estelle Glynne o frumoas i misterioas tnr, musafira lui Colonelul Blunt boierna local Joan fiica colonelului Blunt, mritat cu Peter Gaye un tnr Savant Atom Domnioara Willing menajer Quiett valet Maya Stavisky autostopist Esteban Loyola un oaspete neinvitat

41

Poirot clipi de cteva ori i se uit ntrebtor la doamna Oliver. O distribuie magnific, spuse el politicos. Dar dai-mi voie s ntreb, madame, ce face Concurentul? ntoarce cartonul, spuse cpitanul Warburton. Poirot l ntoarse. Pe verso era tiprit: Numele i adresa....................................................... Soluia: ..................................................................... Numele criminalului.................................................. Arma......................................................................... Motivul...................................................................... Ora i locul................................................................ Motivele pentru care ai ajuns la concluzia dumneavoastr.......................................................... Toi care intr n joc primesc un astfel de carton, explica rapid cpitanul Warburton. Mai primesc i un carnet i un creion ca s copieze indiciile. Vor exista ase indicii. Treci de la unul la celalalt ca n Gsete comoara, iar armele sunt ascunse n locuri dubioase. Iat primul indiciu. O fotografie, un instantaneu. Toata lumea ncepe cu unul din acestea. Poirot lu mica poz i o studie ncruntat. Apoi o intoarse cu susul n jos. Arata tot nedumerit. Warburton rse. Ingenios truc fotografic, nu-i aa? ntreb el mulumit de sine. Foarte simplu o dat ce tii ce este. Poirot, care nu tia ce este, simi o suprare crescnd. Un fel de fereastr zbrelit? suger el.
42

Seamn puin, recunosc. Nu, este o poriune dintr-o plas de tenis. Ah! Poirot se uit din nou la poz. Da, e cum spui dumneata - e absolut evident dup ce i-a spus ce este! Foarte multe depind de felul n care te uii la un lucru, spuse rznd Warburton. Acesta este un adevr profund. Al doilea indiciu va fi gsit ntr-o cutie aflat sub plasa de tenis, la mijloc. n cutie se gsesc sticla aceasta de otrav, goal, i un dop lng ea. Un dop de plut. Numai c, vezi dumneata, spuse repede doamna Oliver, sticla are gtul filetat, aa c dopul este adevratul indiciu. tiu c dumneavoastr, madame, suntei mereu plin de ingeniozitate, dar eu nu prea neleg... Doamna Oliver l ntrerupse. Dar, firete, exist o poveste. Ca ntr-un serial dintr-o revist - un rezumat. Se ntoarse ctre cpitanul Warburton. Ai pliantele? N-au sosit nc de la tiprit. Dar au promis! tiu. tiu. Toat lumea promite. Vor fi gata n seara asta, la ase. Am s m duc cu maina s le aduc. Oh, bine. Doamna Oliver scoase un oflat adnc i se ntoarse spre Poirot. Atunci, am s-i povestesc. Numai c nu sunt buna la povestit. Adic, dac scriu nite lucruri, le prind foarte clar, dar cnd e s le povestesc sun ngrozitor de nclcit; de asta nu discut cu nimeni despre intrigile crilor inele. Ei bine, treaba st n felul urmtor.
43

Exist un Peter Gaye care e un tnr Savant Atom (nu i-am spus fizician, ca s sune mai impresionant) i el e bnuit de a fi n slujba comunitilor i e nsurat cu fata asta, Jane Blunt, i prima lui soie a murit, dar ea n-a murit, i ea apare pentru c e agent secret, sau poate nu, adic, s-ar putea de fapt s fie o autostopist - iar soia are o legtur amoroas, iar omul sta, Loyola, apare fie s se ntlneasc cu Maya, fie s-o spioneze, i exist o scrisoare de antaj care ar putea fi de la menajer, sau ar putea fi de la valet, i revolverul care lipsete, i nu tii ctre cine e scrisoarea de antaj, iar seringa a czut pe jos la cin, i dup aceea a disprut... Doamna Oliver ajunse la sfrit, estimnd corect reacia lui Poirot. tiu, spuse ea cu comptimire. Sun ca o aiureal nclcit, dar nu este - nu n capul meu - i dup ce ai s vezi pliantul cu rezumatul, totul o s-i fie foarte limpede. i, oricum, povestea nu conteaz, nu-i aa? Adic, nu pentru dumneata. Tot ce ai de fcut dumneata este s nmnezi premiile - premii foarte drgue, premiul nti este tabachera de argint n form de revolver - i s spui ct de formidabil de detept a fost ctigtorul. Poirot i zise c, ntr-adevr, ctigtorul trebuia s fie detept. De fapt, se ndoia foarte tare c avea s existe un ctigtor. Intriga i aciunea jocului i se preau nvluite ntr-o cea de neptruns. Ei bine, spuse vesel capitanul Warburton, uitndu-se la ceas, ar fi mai bine s m duc dup pliante. Doamna Oliver mri. Dac nu sunt fcute...
44

Oh, sunt fcute. Am telefonat. Pe curnd. Iei din camer. Doamna Oliver se ag imediat de braul lui Poirot i ntreb n oapt: Ei bine? Ei bine - ce? Ai descoperit ceva? Sau ai identificat pe cineva? Poirot rspunse cu un repro blajin: Toi i toate mi se par absolut normale. Normale? M rog, poate c nu e chiar cuvntul potrivit. Lady Stubbs, cum spuneai, este clar sub limita normal, iar domnul Legge s-ar prea c e destul de anormal. Oh, el e n regul, spuse nerbdtoare doamna Oliver. A avut o cdere nervoas. Poirot nu puse sub semnul ntrebrii formularea oarecum dubioas a propoziiei, ci o lu drept bun. Toat lumea pare s fie n ateptata stare de agitaie, emoie puternic, oboseal general i iritare, lucruri caracteristice pregtirilor pentru aceast form de distracie. Dac mcar mi-ai putea indica... ! Doamna Oliver i prinse din nou braul. Vine cineva. Poirot se simea exact ca ntr-o melodram proast, i propria-i iritare cretea. De dup u apru faa plcut i blajin a domnioarei Brewis. Oh, aici erai, monsieur Poirot. V cutam s v art camera dumneavoastr. l conduse la etaj, ntr-o camer mare i aerisit cu vedere spre ru. Exist o baie chiar peste drum. Sir George are de gnd s mai adauge cteva bi, dar asta ar afecta n
45

mod trist proporiile camerelor. Sper c vei gsi totul pe gustul dumneavoastr. Confortabil, adic. Da, ntr-adevr. Poirot i plimb mulumit privirea pe mica bibliotec, pe veioza de citit i pe cutia de biscuii de pe noptier. Se pare c n casa asta totul este organizat pn la perfeciune. i pe cine trebuie s felicit, pe dumneata, sau pe fermectoarea mea gazd? Timpul lui lady Stubbs este pe deplin ocupat de grija de a fi fermectoare, spuse domnioara Brewis, cu o not uor acid n glas. O tnra foarte decorativ, ingn Poirot. Cum spunei dumneavoastr. Dar n alte privine, nu este, poate... Se ntrerupse. Pardon. Sunt indiscret. Fac comentarii despre ceva pe care, probabil, n-ar trebui s-l menionez. Domnioara Brewis i adres o privire serioas. Rosti sec: Lady Stubbs tie perfect de bine ce face. Pe lng faptul c este, cum spuneai, foarte decorativ, este i foarte istea. Se ntoarse i iei din camer nainte ca Poirot s apuce s ridice foarte mirat din sprncene. Aadar asta gndea eficienta domnioar Brewis? Sau o spusese din motive numai de ea tiute? i de ce fcuse o astfel de afirmaie n faa lui, un nou venit? Pentru c era un nou venit, poate? i, n plus, pentru ca era strin? Dup cum descoperise din propria-i experien, existau muli englezi care considerau c ce le spuneai strinilor nu conta! Se ncrunt nedumerit, cu ochii aintii pe ua pe care ieise domnioara Brewis. Apoi se duse la fereastra i ramase acolo, uitndu-se afar. La un moment
46

dat le vzu ieind din cas pe lady Stubbs i doamna Folliat, care ramaser discutnd cteva clipe lng o magnolie mare. Apoi doamna Folliat i lu la revedere dnd d!n cap. ii culese de jos coul de grdin i mnuile i porni grbit i josul aleii. Lady Stubbs se uit dupa ea o clip, apoi smulse distrat o magnolie, o mirosi i ncepu s coboare agale poteca ce ducea la rau printre copaci Se uita o singur data peste umr, apoi dispru din vedere. Din spatele magnoliei apru n linite Michael Weyman, se opri nehotrt un moment, apoi porni dup silueta nalt i supl. Un tnr artos i dinamic, i zise Poirot. Fr ndoial, cu o persoanlitate mai atrgtoare dect cea a lui sir George Stubbs... Dar dac era aa, ce era cu asta? n via se formau venic astfel de modele. Un so bogat, ntre dou vrste i neatrgtori, o soie tnr i frumoas cu sau far suficient dezvoltare mintal, un tnr atrgtor i influenabil. Ce anume n povestea asta o fcuse pe doamna Oliver s lanseze o chemare poruncitoare prin telefon? Doamna Oliver avea, far ndoial, o imaginaie vie, dar... n definitiv, i spuse n oapt Hercule Poirot, nu sunt detectiv de adulter... sau de adulter incipient. Putea fi cu adevrat ceva n aceast ciudat impresie a doamnei Oliver c ceva era n neregul? Doamna Oliver era o femeie cu o minte deosebit de nclcit, i el unul pur i simplu nu nelegea cum reuea ea s scoat poveti poliiste coerente, i totui, cu toat zpceala ei, adesea l surprindea cu felul ei subit de a intui adevrul. Timpul e scurt - scurt, ngn pentru el. Oare chiar e ceva n neregul aici, aa cum crede doamna Oliver?
47

nclin s cred c este. Dar ce anume? Cine m-ar putea lumina? Am nevoie s tiu mai multe, mult mai multe despre cei din casa asta. Cine m-ar putea informa? Dup un moment de gndire i lu plria, iei n grab din camera sa i cobor scara. Auzi n deprtare ltratul dictatorial al glasului profund al doamnei Masterton. Mai aproape, vocea lui sir George se nl cu o intonaie drgstoas. Iamacul sta devine nesuferit. A dori s te fi avut n haremul meu, Sally. Mine am s vin foarte des smi ghiceti viitorul. Ce mi vei spune, 'ai? Se auzi o uoar hrjoan i glasul lui Sally Legge rosti gfit: Astmpr-te, George! Poirot ridic din sprncene, i se strecur pe o u alturat. Porni cu toat viteza pe o alee din spate despre care simul lui de orientare i spunea c trebuie s se ntlneasc ntr-un anumit punct cu aleea din fa. Manevra lui avu succes i i ddu posibilitatea s ajung lng doamna Folliat i s o scape, ntr-o manier cavalereasc, de coul de grdinrit. mi permitei, madame? Mulumesc, monsieur Poirot, suntei foarte amabil. Dar nu este greu. Dai-mi voie s l duc pn acas la dumneavoastr. Locuii aproape? Locuiesc n csua portarului de lng poarta din fa. Sir George a avut marea amabilitate s mi-o nchirieze. Csua de lng poarta fostei ei case... Oare ce simea era att de desvrit nct nu avea nici un indi48

ciu privitor la sentimentele ei. Schimb subiectul, spunnd: Lady Stubbs este mult mai tnr dect soul ei, nu-i aa? Cu douzeci i trei de ani mai tnr. Este foarte atrgtoare, fizic vorbind. Doamna Folliat spuse linitit: Hattie este un copil bun i drag. Nu era rspunsul la care se ateptase el. Doamna Folliat continu: Vedei dumneavoastr, o cunosc foarte bine. O perioad scurt a fost n grija mea. Nu tiam. Cum era s tii? ntr-un fel, e o poveste trist. Ai ei au avut plantaii de trestie de zahr n Indiile de Vest. n urma unui cutremur, casa de acolo a ars din temelii i prinii i fraii i surorile ei i-au pierdut cu toii viaa. Hattie era la o mnstire n Paris, i astfel s-a trezit brusc fr nici o rud apropiat. Executorii testamentari au considerat oportun ca Hattie s fie nsoit i introdus n societate, ntruct petrecuse un anumit timp n strintate. Am acceptat s o iau sub oblduirea mea. Doamna Folliat adug cu un zmbet uscat: Pot s m mbrac elegant la ocazii i, firete, aveam relaiile necesare - de fapt, fostul guvernator ne era prieten apropiat. De bun seam, madame, neleg toate astea. Mie mi convenea de minune, treceam printr-o perioad dificil. Soul meu murise chiar nainte de izbucnirea rzboiului. Fiul meu cel mare, care era n marin, s-a scufundat cu nava lui, fiul cel mic, care fusese n Kenya, s-a ntors, a intrat n trupele de comando i a murit n Italia. Asta a nsemnat trei chel49

tuieli de nmormntare, i casa asta a trebuit s fie scoas la vnzare. Eu personal stteam foarte prost cu banii, i m-am bucurat s am pe cineva tnr de care s am grij i cu care s cltoresc. Am devenit foarte ataat de Hattie, cu att mai mult cu ct miam dat seama curnd c nu era, s zicem, pe deplin capabil s se descurce singur. nelegei-m, monsieur Poirot, Hattie nu are deficien mental, dar este ceea ce lumea de la ar numete simpl. Eu personal cred c a fost o binecuvntare c, practic, nau existat bani. Dac ar fi fost o motenitoare bogat, situaia ei ar fi fost mult mai dificil. Era atrgtoare n ochii brbailor, i fiind o fire afectuas era uor de atras i influenat... categoric, trebuie ca cineva s aib grij de ea. Cnd, dup lichidarea plantaiei prinilor ci s-a descoperit c erau mai multe datorii dect bunuri, n-am putut dect s fiu recunosctoare c un brbat precum sir George Stubbs se ndrgostise de ea i voia s se nsoare cu ea. Poate c, da, asta a fost o soluie. Sir George, dei s-a ridicat prin fore proprii i este, hai s-o spunem pe fa, un parvenit, este amabil i cumsecade din fire, pe lng faptul ca este extrem de nstrit. Nu cred c ar cuta vreodat la soie companie mental, ceea ce este foarte bine. Hattie e tot ce vrea el. Ea tie s etaleze perfect haine i bijuterii, este afectuoas i binevoitoare, i este total fericit cu el. V mrturisesc c sunt foarte mulumit c este aa, cci recunosc c eu am influenat-o n mod deliberat s l accepte. Dac ieea ru - glasul i tremur puin - ar fi fost vina mea c am ndemnat-o s se mrite cu un brbat cu atia ani mai btrn dect ea. Vedei dumneavoastr, cum v spuneam, Hattie este foarte
50

influenabil. Orice este cu ea la momentul respectiv poate s o domine. Mi se pare c ai fcut pentru ea cel mai prudent aranjament, o aprob Poirot. Eu nu sunt ca englezii, romantic. Pentru a aranja o cstorie bun trebuie s iei n considerare mai mult dect romantismul. i adug: Ct despre domeniul acesta de aici, Nasse House, este un loc extrem de frumos. Parc e de pe alt trm. Cum Nasse House trebuia vndut, m bucur c a cumprat-o sir George, spuse cu glasul uor tremurat doamna Folliat. A fost rechiziionat n timpul rzboiului de armat, iar dup aceea ar fi putut fi cumprat i transformat n cas de oaspei sau coal, cu camerele mprite n mai multe spaii, rupte de frumuseea lor fireasc. Vecinii notri, familia Fletcher de la Hoodown, au trebuit s i vnd casa iar acum este un cmin pentru tineret. i pare bine c tinerii se distreaz i, din fericire, Hoodwon este din perioada victorian trzie i nu are un mare merit arhitectonic, aa c modificrile nu conteaz. M tem c unii din tineri trec pe pmnturile noastre. Asta l nfurie foarte tare pe sir George. E drept c din cnd n cnd au fcut stricciuni tufiurilor rare cioprindu-le - ei trec pe aici cutnd s scurteze drumul pn la feribot ca s traverseze rul. Acum steau lng poarta din fa. Csua portarului, o cldire mic, alb, cu un singur nivel, era puin retras de la alee i era nconjurat de o mic grdin. Doamna Folliat i lu coul de la Poirot, mulumindu-i. ntotdeauna am inut foarte mult la csua asta, spuse ea uitndu-se la ea cu afeciune. Pe vremuri
51

locuia aici Merdle, grdinarul nostru ef timp de treizeci de ani. O prefer vilioarei de sus, dei aceea a fost mrit i modernizat de sir George; acum avem un om foarte tnr ca grdinar ef, i el are o soie tnr, iar femeile astea tinere trebuie s aib fier de clcat electric i maini de gtit moderne i televizor, i toate celelalte. Trebuie s fii n pas cu vremea... Oft. Nu prea mai gseti pe domeniu vreo persoan de pe timpuri - toate sunt fee noi. M bucur c dumneavoastr, madame, mcar ai gsit un liman. Cunoatei versurile acelea ale lui Spencer? Somnul dup trud, portul dup mri furtunoase, pacea dup rzboi, moartea dup via fac marc plcere... Se opri i apoi spuse fr s schimbe tonul: E o lume foarte ticloas, monsieur Poirot i pe lume exist oameni foarte ticloi. Probabil tii asta la fpl de bine ca mine. Nu spun asta n faa celor mai tineri, s-ar putea s-i descurajeze, dar este adevrat.. Da, este o lume foarte ticloas. l salut scurt din cap. apoi se ntoarse i intr n cas. Poirot rmase pe loc. uitndii-se lung la ua nchis.

52

Capitolul V
1. ntr-o stare de spirit predispus la explorare, Poirot iei pe porile din fa i o lu pe drumul care cobora ntr-o serpentin abrupt i ajungea, la un moment dat, pe un mic chei. Un clopot mare atrnat de un lan avea un bilet pe el: Sunai pentru feribot. La chei erau ancorate diverse brci. Un brbat foarte btrn, cu ochi de reumatic, care sttuse rezemat de un bolard, veni spre Poirot trndu-i picioarele. Dorii bacul, domnule? Mulumesc, nu. Am venit doar ntr-o plimbare de la Nasse House. Ah, stai sus la Nasse? Am lucrat acolo cnd eram biat, i fiul meu a fost grdinar ef acolo. Dar eu aveam grij de brci. Btrnul cona Folliat era nebun dup brci. Pe maior, fiul lui, nu-l interesa canotajul. Pe el l interesau numai caii. i s-au dus bani frumoi pe ei. Asta i sticla - soia lui a dus-o greu cu el. Poate ai vzut-o, acum locuiete n csu. Da, tocmai m-am desprit de ea. i ea e o Folliat, verioar de-a doua de la Tiverton. E moart dup grdin, toate tufiurile nflorite sunt plantate de ea. Chiar i cnd casa a fost luat n timpul rzboiului i cei doi domni tineri au plecat pe front, ea a continuat s aib grij de tufele ei, le-a pzit s nu se prpdeasc. I-a fost greu s i vad ambii fii ucii n rzboi. Da, a avut o via grea. Necazuri cu brbatul, i necazuri i cu domnii cei tineri. Nu cu domnul Henry. El era un tnr cumsecade cum nu i-ai putea dori
53

altul mai bun, semna cu bunicul lui, i plcea canotajul i a i intrat n marin, dar domnul James i-a fcut mamei lui o mulime de probleme. Datorii i femei, i avea i o fire nestpnit. Era unul din aceia nscui s calce strmb. Dar rzboiul i se potrivea, cum s-ar spune, i-a oferit o ans. Ah! Exist muli care nu pot merge pe calea cea dreapt pe timp de pace dar care mor vitejete n rzboi. Aa c acum nu mai exist nici un brbat Folliat la Nasse. Vorbria btrnului se stinse brusc. Exact cum spunei, domnule. Poirot se uit curios la btrn. n schimb, l avei pe sir George Stubbs. Ce gndesc localnici despre el? Am neles c e foarte bogat, rspunse moneagul. Tonul lui era sec i aproape amuzat. i soia lui? Ah, ea e o doamn fin de la Londra. Nu e bun de grdinrit, nu ea. Se mai spune c e atins la mansard. Btrnul ii atinse semnificativ fruntea. Nu c n-ar fi mereu foarte blnd la vorb i prietenoas. Sunt aici doar de un an i ceva. Au cumprat locul i l-au fcut ca nou. mi aduc aminte cnd au sosit. Parc a fost ieri. Au sosit seara, a doua zi dup cea mai rea furtun din cte am vzut. Copaci drmai n stnga i n dreapta - unul czut de-a curmeziul aleii i a trebuit s-l dm repede la o parte ca s facem loc mainii s treac. A czut i stejarul acela mare i a drmat o mulime de ali copaci o dat cu el, a fcut mare prpd, da. Ah, da, acolo unde este acum Folia?
54

Btrnul se ntoarse ntr-o parte i scuip cu desgust. Folie i zice acum, o prostie la mod acum! Pe vremea vechilor Folliat nu exista nici o Folie. Folia asta a fost ideea tinerei stpne. Au construit-o la nici trei sptmni dup ce au sosit aici, i nu m ndoiesc c ea l-a convis pe sir George s o ridice. Arat anapoda nfipt acolo printre copaci, ca un templu pgn. S fi construit o cas drgu de var, n stil rustic, cu geamuri colorate. N-a fi avut nimic mpotriv. Poirot zmbi uor. Doamnele londoneze trebuie s aib capriciile lor, spuse el. E trist c vremea vechii familii Folliat s-a sfrit. S nu credei asta, domnule. Moneagul scoase un chicot uierat. ntotdeauna va fi un Folliat la Nasse. Dar casa i aparine lui sir George Stubbs. Se poate, dar inc mai exist un Foliat acolo. Ah! Ciudai i vicleni sunt cei din neamul Folliat! Ce vrei s spui? Btrnul i arunc o privire piezi, ireat. Doamna Folliat locuiete sus n csu, nu-i aa? ntreb el sentenios. Da, rspunse incetior Poirot. Doamna Folliat locuiete n csu i lumea este foarte ticloas, i toi oamenii din ea sunt foarte ticloi. Moneagul l privi lung. Ah, poate e ceva n cele ce spunei. Se ndeprt trndu-i picioarele. Dar ce anume? se ntreb iritat Poirot n timp ce incepu s urce dealul napoi spre cas.

55

2. Poirot i fcu meticulos toaleta, ungndu-i mustaa cu o pomad parfumat i rsucind-o la capete n dou vrfuri amenintoare. Se uit n oglind i se declar mulumit. Sunetul gongului rsun n toat casa, i el cobor scara. Valetul, dup ce terminase o interpretare ct se poate de artistic crescendo, foile, diminuendo, rallentando, tocmai aga la loc n crlig bul gongului. Faa lui brunet i melancolic arta ncntare. Poirot i zise: O scrisoare de antaj de la menajer sau poate de la valet... Valetul sta arta ca i cum scrisorile de antaj ar fi intrat foarte bine n domeniul lui. Poirot se ntreb dac doamna Oliver i luase personajele din via. Domnioara Brewis traversa holul ntr-o rochie indecent din ifon nfiorat, i el o prinse din urm. Avei aici o menajer? ntreb Poirot. Oh, nu, monsieur Poirot. M tem ca n ziua de azi casele nu mai sunt dotate cu personalul de alt dat, n afar de reedinele cu adevrat mari, bineneles. Nu, eu sunt menajera - mai mult menajer decr secretar, n aceast cas. Rse scurt i acid. Aadar dumneata eti menajera? Poirot o cntri cu atenie. Nu o vedea pe domnioara Brewis scriind o scrisoare de antaj. O scrisoare anonim, poate... Cum l cheam pe valet? Henden. Domnioara Brewis l privi uor uimit. Poirot se adun i explic repede:
56

ntreb pentru c am impresia ca l-am mai vzut undeva. Foarte posibil. Nici unul din oamenii tia nu par s stea ntr-un loc mai mult de patru luni. Parc ar vrea s fac turul tuturor posturilor libere din Anglia. La urma urmelor, n ziua de azi nu muli i permit s aib valei i buctrese. Intrar n salon unde sir George, artnd oarecum nefiresc ntr-o hain de sear, servea sherry. Doamna Oliver, n satin de un cenuiu metalic, arta ca un cuirasat demodat, iar lady Stubbs sttea cu capul plecat, studiind moda din Vogue. Mai erau prezeni Alec i Sally Legge, precum i Jim Warburton. Ne ateapt o sear grea, i avertiz el. Fr bridge. Toate minile pe pompe. Mai sunt de scris nite bilete i firma pentru ghicitoare. Ce nume s-i punem? Madame Zuleika? Esmeralda? Sau Romany Leigh, regina iganilor? Tenta oriental, spuse Sally. Toat lumea din districtele agricole i urte pe igani. Zuleika sun perfect. Mi-am adus un arpe ca s mpodobeasc firma. Atunci, mai degrab Cleopatra dect Zuleika. Henden apru n u. Cina este servit, doamn. Intrar n sufragerie. Pe masa lung erau lumnri. Camera era plin de umbre. Warburton i Alec Legge se aezar de o parte i de alta a gazdelor lor. Poirot sttea ntre doamna Oliver i domnioara Brewis. Aceasta din urm era prins ntr-o conversaie vioaie cu privire la detaliile pregtirilor pentru a doua zi.
57

Doamna Oliver era cufundat ntr-o tcere abstract i abia dac scoase un cuvnt. Cnd n cele din urm rupse tcerea, o fcu printr-o explicaie oarecum contradictorie. Nu-i bate capul n privina mea, i spuse ea lui Poirot. Doar stau i m gndesc dac nu cumva am uitat ceva. Sir George rse cu poft. Lacuna fatal, nu-i aa? ntreb el. Exact asta, spuse doamna Oliver. ntotdeauna exist una. Uneori nu i dai seama dect cnd cartea e sub tipar. i atunci ncepe chinul! Faa ei reflecta perfect acel chin. Oft. Treaba curioas este c majoritatea oamenilor nici nu observ. mi spun: Dar bineneles c buctreasa ar fi trebuit s bage de seam c nu s-au mncat dou cotlete. Dar nimeni nu se gndete la asta. M fascinai. Michael Weyman se aplec peste mas. Misterul celui de al doilea cotlet. V rog, v rog s ne explicai. Am s-mi pun ntrebri cu privire la asta n baie. Doamna Oliver i surse abstract i se ntoarse la gndurile ei. i lady Stubbs era tcut. Cnd i cnd csca. Warburton, Alec Legge i domnioara Brewis vorbeau peste ea. Cnd ieir din sufragerie, lady Stubbs se opri lng scar. M duc la culcare, anun ea. Mi-e tare somn. Oh, lady Stubbs, mai sunt attea de fcut! Exclam domnioara Brewis. Contam pe ajutorul dumneavoastr. Da, tiu. Dar am s m duc la culcare.
58

Lady Stubbs vorbea cu satisfacia unui copila, ntoarse capul spre sir George care ieea din sufragerie. Sunt obosit, George. M duc la culcare. Te superi? El veni spre ea i o btu cu afeciune pe umr. Du-te i f-i somnul de frumusee, Hattie. Fii proaspt pentru mine. O srut uor i ea urc scara, fcnd cu mna i strignd: Noapte bun tuturor. Sir George i zmbi. Domnioara Brewis inspir scurt i se ndeprt brusc. Toat lumea s vin dup mine, spuse ea cu o veselie forat. Avem treab. Dup un timp toi aveau sarcinile stabilite. Cum domnioara Brewis nu putea fi n acelai timp peste tot. curnd aprur civa chiulangii. Michael Weyman mpodobi o pancard cu un arpe magnific i feroce i cuvintele Madame Zuleika v va ghici viitorul, apoi dispru pe neobservate. Alec Legge ndeplinii cteva sarcini mrunte, dup care iei chipurile s msoare ringul de hoop-la i nu mai apru. Femeile, ca ntotdeauna, munceau contiincios i energic. Poirot urm exemplul gazdei sale i se duse devreme la culcare. 3. Dimineaa urmtoare, Poirot cobori la micul dejun la noua treizeci. Micul dejun era servit dup moda de dinainte de rzboi. Sir George mnca un mic dejun tipic englezesc format din omlet, unc i rinichi. Doamna Oliver i domnioara Brewis aveau o versiune modificat a aceluiai. Michael Weyman mnca o farfurie cu unc rece. Numai lady Stubbs facea not
59

discordant ronind o felie subire de pine prjit i sorbind cafea neagr. Purta o plrie mare de un roz deschis care arta ciudat la masa micului dejun. Pota tocmai sosise. Domnioara Brewis avea n fa un teanc enorm de scrisori, pe care le sorta n teancuri mai mici. Orice scrisoare adresat lui sir George cu nscrisul Personal i era trecut lui. Pe celelalte le deschidea ea i le sorta pe categorii. Lady Stubbs avea trei scrisori. Dou din ele erau note de plat, i le azvrli la o parte. O deschise pe a treia i rosti brusc i limpede: Oh! Exclamaia era att de uimit nct toate capetele se ntoarser ctre ea. Este de la Etienne, spuse ea. Vrul meu Etienne. Vine ncoace cu iahtul. D-mi s vd, Hattie. Sir George ntinse mna dup scrisoare. Netezi foaia i citi. Cine este acest Etienne de Sousa? Un vr, spui? Aa cred. Un vr de al doilea. Nu nn-l amintesc prea bine... aproape deloc. Era.. Da, draga mea? Ea ridic din umeri. Nu conteaz. A trecut mult timp de atunci. Eram feti. mi nchipui c nu-l ii minte prea bine. Dar, desigur, trebuie s-l primim cum se cuvine, spuse din inim sir Cleorge. ntr-un fel e pcat c srbtoarea e azi, dar l vom invita la cin. Poate o sa-l oprim o noapte sau dou, s-i artm mprejurimile, ce zici? Sir George era boiernaul de ar sufletist. Lady Stubbs nu spuse nimic. Se uita fix n ceaca de cafea.
60

Conversaia pe tema inevitabilului subiect al srbtorii deveni general. Numai Poirot rmase detaat, urmrind silueta subire i exotic din capul mesei. Tocmai se ntreba ce se petrecea n mintea ei, cnd ea ridic ochii i arunc o privire rapid spre locul n care sttea el. Era o privire att de ager i estimativ nct l uimi. Cnd ochii li se ntlnir, expresia istea dispru, nlocuit de pustiire. Dar acea cealalt privire fusese acolo - rece, calculat, atent... Sau aa i nchipuise el? n tot cazul, oare nu era adevrat c oamenii cu o uoar deficien mental aveau foarte adesea un gen de viclenie nativ care uneori i uimea chiar i pe cei care i cunoteau foarte bine? i zice c, n mod sigur, lady Stubbs era o enigm. Oamenii preau s aib preri diametral opuse despre ea. Domnioara Brewis sugerase c lady Stubbs tia foarte bine ce fcea. Doamna Oliver o considera hotrt cretin, iar doamna Folliat, care o cunotea de mult timp, vorbise despre ea ca despre cineva nu tocmai normal care avea nevoie s fie ngrijit i pzit. Probabil c domnioara Brewis avea prejudeci. O detest pe lady Stubbs pentru indolena i izolarea ei. Poirot se ntreb dac domnioara Brewis fusese secretara lui sir George i nainte de cstoria lui. Dac era aa, poate c ea avea resentimente fa de instaurarea noului regim. Poirot nsui ar fi fost de acord cu doamna Folliat i doamna Oliver... pn n dimineaa asta. i, n definitiv, se putea oare baza pe ceea ce fusese o impresie de moment? Lady Stubbs se ridic brusc de la mas.
61

M doare capul, spuse ea. M duc s m ntind n camera mea. Sir George sri nelinitit. Fata mea drag, te simi bine, nu-i aa? M doare capul, att. Ai s fii n form pentru dup-amiaz, nu? Da, aa cred. Luai cteva aspirine, lady Stubbs, spuse vioaie domnioara Brewis. Avei, sau s v aduc eu? Am. Lady Stubbs porni ctre u. n drum, scp batista pe care o frmntase ntre degete. Micndu-se discret, Poirot o ridic pe neobservate. Sir George fu pe cale s i urmeze soia, dar domnioara Brewis l opri. Privitor la parcarea mainilor de dup-amiaz, sir George. Tocmai i dau instruciuni lui Mitchell. Credei c cel mai bun plan ar fi, cum spuneai... Poirot nu mai auzi restul cci iei din camer. i prinse din urm gazda pe scri. V-a czut batista madame. i ntinse batista cu o plecciune. Ea o lu absent. Serios? Mulumesc. mi pare ct se poate de ru c nu v simii, bine, madame. Mai ales cnd sosete vrul dumneavoastr. Ea rspunse repede, aproape violent. Nu vreau s-l vd pe Etienne. Nu-mi place. E ru. ntotdeauna a fost ru. Mi-e fric de el. Face lucruri rele. Ua sufrageriei se deschise i sir George travers holul i urc scara.
62

Hattie, iubita mea, d-mi voie s vin cu tine s te nveselesc. Urcar mpreun; braul lui o nconjur cu tandree, faa lui era ngrijorat i preocupat. Poirot se uit dup ei, apoi se ntoarse i ddu de domnioara Brewis care se mica repede, innd n mn nite hrtii. Durerea de cap a lui lady Stubbs... ncepu el. Pe naiba durere de cap! spuse fnoas domnioara Brewis i dispru n birourile ei, nchiznd ua. Poirot oft i iei pe ua din fa pe teras. Doamna Masterton tocmai sosise cu o main micu i coordona nlarea cortului pentru ceai prin ordine ltrate. Se ntoarse s-l salute pe Poirot. Chestiile astea sunt aa o pacoste! remarc ea. i totdeauna pun totul unde nu trebuie. Nu, Rogers! Mai la stnga - stnga nu dreapta! Ce prere ai despre vreme. rnonsieur Poirot? Mie mi se pare dubioas. Ploaia ar strica totul firete. i anul sta am avut o var att de frumoas! Unde e sir George0 Vreau s discut cu el despre parcarea mainilor. Pe soia lui o doare capul i s-a dus s se ntind. Pn dup-amiaz o s-i treac, spuse ncreztoare doamna Masterton. i plac petrecerile, s tii. O s apar ntr-o toalet fantastic i va fi ncntat ca un copil. Adu-mi un mnunchi din ruii ia, te rog Vreau s marchez locurile pentru numerele ceasului de golf. Poirot, astfel intrat n subordine, fu muncit fr ncetare de doamna Masterton. ca un ucenic folositor. Din cnd n cnd, doamna Masterton catadixea s discute cu el.
63

Vd c eti nevoit s faci totul singur. Numai c... Apropo, eti prieten cu familia Eliot. dac nu m nel. Dup lunga lui edere n Anglia, Poirot nelese c asta era un indiciu al recunoaterii sociale. De fapt, doamna Masterton spunea: Cu toate c eti strin, am neles ca eti de-al nostru. Doamna Masterton continu s plvrgeasc ntr-o manier intim. E plcut c Nasse este iar locuit. Tuturor celor de aici ne era tare team s nu fie transformat ntr-un hotel tii cum e n ziua de azi, mergi cu maina prin ar i peste lot dai de inscripii Cas de oaspei sau Hotel particular sau Hotel pe deplin autorizat. Toate sunt case n care ai stat cnd erai fat sau n care te-ai dus la dans. Foarte trist. Da, m bucur pentru Nasse, i la fel i srmana Amy Folliat. A avut o viat tare grea, dar nu se plnge, trebuie s spun. Sir George a fcut minuni cu Nasse i nu a vulgarizat-o. Nu tiu dac este influena lui Amy Folliat, sau bunul gust nnscut al lui. Are mult bun gust, s tii. Foarte surprinztor la un om ca sta. Am neles c nu face parte din nobilimea latifundiar, spuse cu precauie Poirot. Nici mcar nu e sir George, s-a botezat aa, am neles. A luat ideea de la Circul lordului George Sanger, bnuiesc. Foarte amuzant. Firete, noi nu lsm niciodat s ne scape asta. Bogailor trebuie s li se permit micile lor snobisme, nu eti de acord? Treaba nostim este c George Stubbs ar face figur frumoas oriunde. Este genul pur al boiernaului de ar din secolul al optsprezecelea. Are snge bun n vine, a spune. Mama chelneri i tatl amant de profesie, bnuiesc.
64

Doamna Masterton se ntrerupse ca s ipe la grdinar. Nu lng rododendronul acela! Trebuie s lai loc n dreapta pentru popice. Dreapta, nu stnga! Continu: Extraordinar cum nu tiu ei care e stnga i care dreapta! Brewis e o femeie eficient. Totui, nu o place pe biata Hattie. Uneori se uit la ea de parc ar vrea s-o omoare. Attea secretare bune sunt ndrgostite de efii lor! i ce prere ai de Jim Warburton? Se ncpneaz prostete s-i spun cpitan. N-a fost militar adevrat, i nu s-a apropiat n viaa lui de un neam. Firete, n ziua de azi trebuie s te mpaci cu ce poi obine, i el muncete din greu, dar simt c e ceva dubios cu el. Ah! Iat-i pe soii Legge. Sally Legge, mbrcat n pantaloni largi i pulover galben, spuse cu voioie: Am venit s v dm o mn de ajutor. Sunt multe de fcut, bubui doamna Masterton. Stai s vd... Poirot profit de neatenia ei i o tuli. n timp ce ddea colul casei pe terasa din fa deveni spectatorul unei noi drame. Dou tinere n pantaloni scuri i bluza viu colorate ieiser din pdure i acum stteau nesigure i se uitau la cas. Poirot am impresia c una din ele era italianca pe care o luase ieri n main. De la fereastra dormitorului lui lady Stubbs sir George se aplec n afar i li se adres furios. Ai nclcat proprietatea! strig el. Poftim? rosti tnra cu batic verde. Nu putei trece pe aici. Proprietate privat.
65

Cealalt tnr, care avea un batic de un albastru regal, spuse senin: Poftim? Nassecombe Quay... E pe aici, v rog? Asta e infraciune! tun sir George. Poftim? Infraciune! Nu se trece pe aici. Trebuie s v ntoarcei. napoi! Pe unde ai venit. Ele se holbar la el cum gesticula, apoi se consultar ntr-o limb strin. n cele din urm, baticul albastru ntreb cu ndoial: napoi? La Cmin? Da. i o luai pe osea - pe oseaua care cotete acolo. Fetele se retraser fr chef. Sir George i terse fruntea i se uit la Poirot. mi petrec timpul ntorcnd lumea din drum, spuse el. nainte obinuiau s intre pe poarta de sus. Iam pus lact. Acum intr prin pdure, srind gardul. Cred c aa ajung mai uor la rm i la chei. Desigur, ajung mult mai repede. Dar n-au nici un drept de trecere, niciodat n-au avut. i, practic, sunt toi strini, nu neleg ce le spui, i i bolborosesc n olandez sau mai tiu eu ce. Din astea dou, una e nemoaic i cealalt italianc, cred. Pe italianc am vzut-o ieri. Vorbesc tot soiul de limbi... Da, Hattie? Ce-ai spus? Se retrase de la fereastr. Poirot se ntoarse i ddu cu ochii de doamna Oliver i o fat de paisprezece ani, bine dezvoltat, mbrcat n uniform de ghid. Aceasta este Marlene, spuse doamna Oliver. Marlene chicoti.
66

Eu sunt oribilul Cadavru, spuse ea. Dar n-am s am deloc snge pe mine. Tonul ei exprima dezamgire. Nu? Nu. Doar strangulat cu o funie, atta tot. Mi-ar fi plcut s fiu njunghiat i s zac ntr-o balt de vopsea roie. Cpitanul Warburton s-a gndit c asta ar putea arta prea real, spuse doamna Oliver. Eu cred c ntr-o crim ar trebui s fie snge, spuse bosumflat Marlene. Se uit la Poirot cu un interes flmnd. Ai vzut o mulime de crime, nu-i aa? Aa spune ea. Una sau dou, rspunse cu modestie Poirot. Observ alarmat c doamna Oliver i prsea. Vreun maniac sexual? ntreb cu aviditate Marlene. Categoric nu. mi plac maniacii sexuali, spuse cu plcere Marlent. S citesc despre ei, adic. Probabil c nu i-ar plcea s ntlneti unul. Oh, nu. tii ceva? Cred c avem pe aici un maniac sexual. Bunicul meu a vzut odat un cadavru n pdure. S-a speriat i a fugit, iar cnd s-a ntors cadavrul dispruse. Era cadavrul unei femei. Dar, firete, bunicul meu e dus cu sorcova, aa c nimeni nu ascult ce spune el. E cnit. Poirot reui s scape i, intrnd n cas pe o rut ocolit, se refugie n camera lui. Simea nevoia s se odihneasc.

67

Capitolul VI
Prnzul, servit devreme, const din hran rece i fu nghiit n repezeal. La dou i treizeci era ateptat o vedet minor de film ca s deschid srbtoare. Vremea, dup ce ameninase cu ploaia, ncepu s se mbunteasc. Oamenii veneau n numr mare i plteau taxa de intrare, iar mainile erau nirate pe o parte a aleii lungi. Studeni de la Cminul Tineretului veneau n grupuri, discutnd zgomotos n limbi strine. Conform previziunii doamnei Masterton, lady Stubbs ieise din dormitorul ei chiar nainte de dou i jumtate, mbrcat ntr-o rochie ciclamen i o enorm plrie neagr de pai n stil chinezesc. Purta diamante n cantiti mari. Domnioara Brewis murmur sardonic: Evident, se crede n loja regal de la Ascot. Dar Poirot o compliment cu gravitate. Purtai o creaie minunat, madame. E drgu, spuse fericit Hattie. O port la Ascot. Vedeta minor sosi la timp i Hattie i iei n ntmpinare. Poirot se retrase n fundal. Rtci primprejur cu un aer desumflat - totul prea s se desfoare dup moda normal a acestui gen de petreceri. Erau un concurs de aruncare cu uci de cocos, prezidat de sir George n stilul lui sufletist, o pist de popice i un ring de hoop-la. Existau diverse standuri etalnd produse locale constnd din fructe, legume, dulceuri i prjituri, iar altele cu obiecte lucrate de mn. Existau tombole cu ctiguri n prjituri i couri cu
68

fructe, ba chiar i un porc: i exista i un scrnciob pentru copii la dou pence runda. De acum se adunase o mulime de oameni i ncepu un scurt spectacol de dansuri ale copiilor. Poirot nu vzu nici urm de doamn Oliver, ci doar silueta roz ciclamen a lui lady Stubbs rtcind fr scop prin mulime. Totui, centrul ateniei prea s fie doamna Folliat. Era foarte transparent ca nfiare - purta o rochie albastru-hortensie din jerseu i o plrie gri, elegant i prea s prezideze manifestarea, ntmpinndu-i pe noii sosii i ndrumnd lumea spre diverse reprezentaii laterale. Poirot se furi n apropierea ei i trase cu urechea la cteva discuii. Amy, draga mea, ce mai faci? Oh, Pamela ce drgu din partea ta i a lui Edward c ai venit! E atta drum de la Tiverton! Vremea ine cu voi. Mai ii minte anul de dinainte de rzboi? A nceput s toarne cu gleata pe la patru. A distrus ntregul spectacol. Dar anul sta a fost o var minunat. Dorothy! Nu te-am mai vzut de secole! Am considerat c trebuie s venim s vedem Nasse n toat splendoarea lui. Vd c ai tiat tufele de pe mal. Da, aa se vd mai bine hortensiile, nu crezi? Ce minunate sunt! Ce albastru! Dar, draga mea, ai fcut minuni n ultimul an. Nasse ncepe s arate cu adevrat cum era odat. Soul lui Dorothy bubui cu un glas profund: Am venit aici s-l vd pe comandant n timpul rzboiului. Mai c mi-a zdrobit inima.
69

Doamna Folliat se ntoarse s salute o vizitatoare de condiie mai umil. Sunt ncntat s te vd, doamn Knaper. Aceasta e Lucy? Ct a crescut! Termin coala la anul. M bucur s v vd artnd att de bine, doamn. M simt foarte bine, mulumesc. Trebuie s te duci s-i ncerci norocul la hoop-la, Lucy. Ne vedem mai trziu n cortul pentru ceai, doamn Knaper. Un brbat mai n vrst, probabil domnul Knaper, rosti cu timiditate: Suntem ncntai c v avem din nou la Nasse, doamn. Parc e ca pe vremuri. Rspunsul doamnei Folliat se pierdu cci dou femei i un brbat masiv venir grbii spre ea i o asaltar. Amy, draga mea, ct timp a trecut! Treaba asta arat ca cel mai mare succes! Spune-mi ce ai fcut cu grdina de trandafiri. Muriel mi-a spus c ai rsdit n ea toate soiurile de fiori noi. Brbatul corpolent se bg n vorb. Unde este Marylin Gale? Reggie moare de nerbdare s-o cunoasc. A vzut ultimul ei film. E aceea cu plrie mare? Pe cuvntul meu, te scoal i din mori! Nu fi prost, iubitule. Aceea e Hattie Stubbs. S tii, Amy, n-ar trebui s o lai s umble pe aici aa, ca un manechin. Amy? O alt prieten i acapar atenia. Acesta este Roger biatul lui Edward. Draga mea, e att de bine c te-ai ntors la Nasse!

70

Poirot se ndeprt uurel i, absent, investi un iling ntr-un bilet care putea s-i aduc drept premiu porcul. nc mai auzea slab, n spatele lui, refrenul E att de drgu din partea voastr c ai venit! Se ntreb dac doamna Folliat i ddea seama c se strecurase complet n rolul de gazd, sau o facea n mod absolut incontient. n dup-amiaza asta era foarte hotrt doamna Folliat de la Nasse House. Stteau n picioare lng cortul pe care era prins biletul pe care scria Madame Zuleika v va ghici viitorul contra 2s. Ceaiul tocmai ncepuse s fie servit i nu mai era coad la ghicit. Poirot intr n cort i plti de bun voie o jumtate de coroan pentru privilegiul de a se cufunda ntr-un scaun ca s-i odihneasc picioarele care l njunghiau. Madame Zuleika purta o rochie neagr n falduri bogate, o earfa din paiete aurii n jurul capului i un vl peste partea de jos a feei, care i nbuea uor vorbele. O brar de aur de care atrnau amulete aductoare de noroc zorni cnd i lu mna lui Poirot i i ghici rapid n palm, prevestindu-i o grmad de bani, succes la o frumoas brunet i o scpare miraculoas dintr-un accident. E foarte plcut tot ce mi-ai spus, madame Legges. A vrea s poat fi adevrat. Aadar m cunoatei! spuse Sally. Am avut informaii prealabile. Doamna Oliver mi-a spus c iniial dumneavoastr urmai s fii victima, dar c apoi ai optat pentru cele oculte. N-am optat eu. A fi vrut s fi fost eu cadavrul. E mult mai odihnitor. A fost numai vina lui Jim
71

Warburton. S-a fcut deja patru? Vreau s-mi beau ceaiul. Sunt n pauz de la patru la patru i jumtate. Mai sunt zece minute, spuse Poirot consultndu-i ceasul mare i demodat. S v aduc eu o ceac de ceai aici? Nu. Vreau s fac pauz. n cortul sta e zpueal. E mult lume la coad? Nu. Cred c s-au aliniat pentru ceai. Bine. Ieind din cort. Poirot fu imediat luat n primire de o doamn corpolent cu aspect maternal i pus s i ncerce norocul la un stand unde, spre jena lui, ctig ct ai clipi o ppu mare. indeprtndu-se ruinat cu ppua, se intlni cu Michael Weyman care sttea ntunecat deoparte, n captul unei poteci care ducea n jos la chei. Se pare c v distrai, monsieur Poirot, spuse el cu un rnjet sardonic. Poirot i contempl premiul. Este cu adevrat oribil, nu-i aa? spuse el cu tristee. O feti de lng el ncepu brusc s plng. Poirot se aplec repede i ndes ppua n braele copilei. Voila, asta-i pentru tine. Lacrimile se oprir tot att de brusc. Balul mascat al copiilor! strig cpitanul Warburton printr-un megafon. Adunai-v, v rog. Poirot porni ctre cas i se ciocni de un tnr care se ddea n spate ca s inteasc mai bine ntr-o nuc de cocos. Tnrul se uit urt la el i Poirot se scuz mecanic, cu ochii fascinai de multitudinea de modele de pe cmaa tnrului. Recunoscu cmaa cu broate estoase descris de sir George. Tot felul de
72

broate estoase, crabi i montri masivi preau s forfoteasc i s se trasc pe ea. Poirot clipi mrunt i fu acostat de olandeza pe care o dusese cu maina n ziua precedent. Aadar ai venit la srbtoare, spuse el. i prietena dumitale? Da, i ea vine dup-masa asta aici. Nu vzut nc la ea, dar o s plecm mpreun cu autobuzul care merge de la pori la cinci-cincisprezece. Mergem la Torquai, iar eu schimb acolo alt autobuz pentru Plymouth. Asta explica ceea ce l nedumerise pe Poirot, i anume de ce transpira olandeza sub greutatea unui rucsac. Spuse: Am vzut-o pe prietena dumitale azi diminea. Oh, da, Elsa, nemoaic, fost cu ea i spus mie c au ncercat s mearg prin pdurea la ru i domn care e stpn casa asta nu dat voie la ele i pus s ntoarc. Dar acum vd acolo la el i e foarte politicos. Poirot se gndea dac s-i explice c una era s nclci proprietatea privat i alta s plteti o tax de intrare de doi ilingi i ase pence, cnd capitanul Warburton i megafonul lui picar pe capul lui. Cpitanul arta ncins i scit. Ai vzut-o pe lady Stubbs, Poirot? A vzut-o cineva pe lady Stubbs? Trebuia s jurizeze afacerea asta cu balul mascat i nu am gsit-o nicieri. Am vzut-o, stai s m gndesc... Oh, cam acum o jumtate de or. Dar pe urm m-am dus s-mi aflu viitorul. Blestemata de femeie! spuse mnios Warburton. Unde putea s dispar? Copiii ateapt i depim i timpul.
73

Se uit n jur. Unde e Amanda Brewis? Nici domnioara Brewis nu se zrea. Asta-i prea de tot! exclam Warburton. Cum s conduci un spectacol fr puin cooperare? Unde poate fi Hattie? Poate o fi intrat n cas. Se ndeprt rapid. Poirot i croi drum ctre spaiul ngrdit cu sfoar unde se servea ceaiul ntr-un cort mare, dar era prea mult lume la coad, aa c renun. Inspect standul cu obiecte lucrate de mn unde o doamn n vrst mai c reui s-i vnd o cutie cu gulere din plastic, i n cele din urm se duse mai la periferie, de unde putea contempla activitatea de la o distan sigur. Se ntreb unde era doamna Oliver. Auzi nite pai n spatele lui i ntoarse capul. Un tnr urca pe poteca dinspre chei; un tnr foarte brunet, imbrcat fr cusur ntr-un costum de iahting. Se opri parc derutat de scena din faa lui. Apoi i se adres ezitant lui Poirot. Scuzai-m, v rog. Aceasta e casa lui sir George Stubbs?' Exact. Poirot facu o pauz, apoi se hazard. Suntei, cumva, vrul lui lady Stubbs? Sunt Etienne de Sousa... Numele meu este Hercule Poirot. Se nclinar unul n faa celuilalt. Poirot explic ce era cu srbtoarea. Pe cnd termina, sir George se ndrepta ctre ei peste peluz. De Sousa? ncntat s te vd. Hattie a primit azi diminea scrisoarea ta. Unde i-e iahtul?
74

Este ancorat la Helmmouth. Am venit pn aici n susul rului cu barca. Trebuie s o gsim pe Hattie. E pe undeva pe aici... Sper c iei cina cu noi n seara asta? Eti foarte amabil. Te-am putea reine peste noapte? Mulumesc, dar am s dorm pe iahtul meu. E mai simplu aa. Ct stai aici? Dou sau trei zile, probabil. Depinde. De Sousa ridic din umeri cu elegan. Hattie va fi ncntat, sunt convins, spuse politicos sir George. Unde o fi? Am vzut-o nu de mult. Se uit nedumerit njur. Trebuia s jurizeze balul mascat al copiilor. Nu pot sa pricep. Scuz-m o clip. Am s-o ntreb pe domnioara Brewis. Plec n grab. De Sousa se uit dup el. Poirot se uit la De Sousa. A trecut ceva timp de cnd nu v-ai mai vzut verioara? ntreb el. Cellalt ridic din umeri. N-am mai vzut-o de cnd avea cincisprezece ani. Curnd dup aceea a fost trimis n strintate - la coal ntr-o mnstire din Frana. Cnd era copil promitea s arate bine. Se uit ntrebtor la Poirot. E o femeie frumoas, spuse Poirot. Iar acesta e soul ei? Pare a fi ceea ce se cheam un tip de treab, dar probabil, nu prea lefuit, nu-i aa? Dei s-ar putea ca pentru Hattie sa fie un pic cam greu s gseasc un so potrivit.
75

Poirot i pstr o expresie politicos ntrebtoare. Cellalt rse. Oh, nu-i nici un secret. La cincisprezece ani Hattie era nedezvoltat mintal. Slab de minte, nu se zice aa? A rmas la fel? Aa s-ar prea... da, spuse cu precauie Poirot. De Sousa ridic din umeri. n fine! De ce li s-ar cere femeilor s fie inteligente? Nu e nevoie de asta. Sir George se ntoarse spumegnd. Domnioara Brewis l nsoea, vorbind cam gfind. Habar n-am unde este, sir George. Ultima dat am vzut-o lng cortul ghicitoarei. Dar asta a fost acum cel puin douzeci de minute sau o jumatate de or. n cas nu e. Nu e posibil s se fi dus s se uite cum se desfoar jocul doamnei Oliver? ntreb Poirot. Fruntea lui sir George se nsenin. Probabil c asta e. Ascult, nu pot s las treburile de aici. Sunt n sarcina mea. i Amanda e ocupat pn peste cap. N-ai putea dumneta, Poirot, s arunci o privire? Cunoti terenul. Dar Poirot nu cunotea terenul. Domnioara Brewis l ndrum n mare. Poirot porni la drum, murmurnd pentru sine, ca o incantaie: Terenul de tenis, Grdina de camelii, Folia, Pepiniera de sus, Hangarul cu brci... n timp ce trecea pe lng locul de desfurare a concursului de aruncare n nuca de cocos, se amuz vzndu-l pe sir George dndu-i bile de lemn, cu un zmbet ameitor de bun venit, aceleai tinere italience pe care o gonise n acea diminea i care era clar nedumerit de schimbarea atitudinii lui.
76

i croi drum spre terenul de tenis. Dar acolo nu era nimeni n afara unui domn btrn cu aspect militros care adormise pe o banc de grdin cu plria tras pe ochi. Poirot i retrase paii spre cas i de acolo porni mai departe n jos, ctre grdina cu camelii. n grdina cu camelii o gsi pe doamna Oliver mbrcat n toat splendoarea n purpuriu, stnd pe o banc ntr-o atitudine meditativ. i fcu semn s ia loc lng ea. Acesta este abia al doilea indiciu, uoti ea. Cred c le-am fcut prea dificile. nc n-a venit nimeni. n acest moment, un tnr n pantaloni scuri i cu mrul lui Adam foarte proeminent intr n grdin. Cu un strigt de satisfacie se grbi spre un copac dintr-un col i cu un alt strigt de mulumire anuna descoperirea urmtorului indiciu. Trecnd pe lng ei, simi nevoia s i manifeste satisfacia. O mulime de oameni nu tiu despre plute, spuse el incntat de sine. Istea fotografie, primul indiciu, dar eu rn-am prins c era o poriune dintr-o plas de tenis. Apoi erau o sticl de otrav, goal, i un dop de plut. Majoritatea se vor lua dup indiciul sticl - eu am ghicit ca era o capcan. Foarte gingai, copacii de plut, numai c nu prea i gseti prin prile astea. M intereseaz arbutii i copacii rari. i acum, ncotro? Se uit ncruntat la nsemnarea din carnetul lui. Am copiat urmtorul indiciu dar pare s nu aib nici o logic. i msur bnuitor. Dumneavoastr concurai? Oh, nu, spuse repede doamna Oliver. Noi doar... ne uitm.
77

Bun. Indiciul zice: Fermectoarea doamn atras-i de folie... Parc au mai auzit asta undeva. Este un binecunoscut citat, spuse Poirot. O Folie poate fi i o cldire, spuse doamna Oliver, sritoare. Alb, cu piloni, adug ea. Asta-i o idee! Mulumesc mult. Se spune c doamna Oliver e pe aici pe undeva. Mi-ar plcea s obin un autograf. N-ai vzut-o prin preajm, nu-i aa? Nu, spuse cu fermitate doamna Oliver. Mi-ar plcea s-o cunosc. Scrie cri bune. i cobor glasul. Dar se spune c bea ca un pete. Plec n grab, iar doamna Oliver rosti indignat: I-auzi! Este ct se poate de nedrept cnd mie mi place numai limonada! i, oare, n-ai comis chiar acum cea mai mare nedreptate ajutndu-l pe acest tnr s se ndrepte spre urmtorul indiciu? Considernd c e singurul care a ajuns aici pn acum, m-am gndit c ar fi trebuit s fie ncurajat. Dar n-ai vrut s-i dai un autograf. Asta e altceva. t. Uite c vin mai muli. Dar acetia nu erau vntori de indicii. Erau dou femei care, dup ce pltiser taxa de intrare, erau hotrte s profite din plin de pe urma banilor dai i s viziteze n amnunime domeniul. Erau nfierbntate i nemulumite. Ai fi crezut c au pe aici nite straturi de fiori drgue, i spuse una celeilalte. Nu vezi dect copaci i iar copaci. Nu asta numesc eu o grdin. Doamna Oliver l nghionti pe Poirot, i se ndeprtar pe furi. Ce facem dac nimeni nu gsete cadavrul meu? ntreb gnditoare doamna Oliver?
78

Rbdare, madame, i curaj, spuse Poirot. Dup amiaza e nc Ia nceput. Asta e adevrat. Doamna Oliver se lumin. Iar dup patru i jumtate taxa de intrare e pe jumtate, aa c, probabil, vor nvli foarte muli. Hai s vedem ce face Marlene. Nu prea am ncredere n fata asta, s tii. Nu are simul responsabilitii. Nu m-ar mira dac, n loc s fie cadavru, s-ar furia n linite ca s se duc s bea ceai. tii cum sunt oamenii cnd e vorba de ceai. naintar pe poteca ce trecea prin pdure, iar Poirot coment geografia domeniului. O gsesc foarte derutant, spuse el. Sunt attea poteci, i de nici una nu eti sigur unde duce. i pretutindeni copaci i iar copaci. Vorbeti ca femeia nemulumit de adineaori. Trecur pe lng Folie i o luar pe poteca n zigzag ce cobora spre ru. Sub ei aprur contururile hangarului cu brci. Poirot opin c ar fi fost stnjenitor dac cei nscrii n concurs ar fi nimerit la hangar i ar fi descoperit cadavrul din ntmplare. Un fel de scurttur? M-am gndit la asta. De data asta ultimul indiciu este o cheie. Nu poi descuia ua fr ea. Este o ncuietoare tip yale. Se deschide numai din interior. O pant scurt i abrupt cobora spre ua hangarului, care era construit deasupra rului, cu un mic debarcader i un loc de depozitare a brcilor dedesubt. Doamna Oliver scoase din buzunar o cheie i descuie ua. Am venit s te nveselim, Marlene, spuse ea voioas n timp ce intra.
79

Avu uoare remucri din cauza bnuielilor ei nedrepte privitoare la loialitatea lui Marlene, cci Marlene, aranjat artistic pe post de cadavru, i juca magnific rolul, ntins pe podea, lng fereastr. Marlene nu rspunse. Zcea absolut nemicat. Vntul care sufla blnd prin fereastra deschis fonea un teanc de comicsuri mprtiate pe mas. E n ordine, spuse nerbdtoare doamna Oliver. Suntem numai eu i monsieur Poirot. Nimeni n-a ajuns pn acum att de departe cu indiciile. Poirot se ncrunta. O mpinse foarte blnd la o parte pe doamna Oliver, i se duse i se aplec asupra fetei de pe podea. O exclamaie nbuit i scap de pe buze. Ridic ochii spre doamna Oliver. Deci... La ceea ce v-ai ateptat s-a ntmplat. Doar nu vrei s spui c... Ochii doamnei Oliver se mrir de groaz. Se ag de un scaun de rchit i se aez. Nu poi s spui... Nu e moart, nu-i aa? Poirot ddu din cap. Ba da. E moart. Dei nu de prea mult timp. Dar cum...? Poirot ridic puin colul baticului n culori vesele cu care era legat capul fetei, astfel nct doamna Oliver putu s vad capetele frnghiei de rufe. Exact ca n crima mea, spuse cu glas ovitor doamna Oliver. Dar cine? i de ce? Asta-i ntrebarea, spuse Poirot. Se abinu s adauge c acestea fuseser, de asemenea, ntrebrile ei. i c rspunsurile la ele nu puteau fi rspunsurile ei ntruct victima nu era prima soie iugoslav a unui Savant Atom ci Marlen Tucker, o fat de paisprezece
80

ani din sat care, din cte se tia, nu avea nici un duman pe lume.

81

Capitolul VII
Inspectorul detectiv Bland sttea la masa din birou. Sir George l ntmpinase la sosire, l dusese jos la hambar iar acum se ntorsese cu el n cas. Hangarul era acum ocupat de fotografiile poliiei, i cei cu amprentele i medicul criminalist tocmai sosiser. V ajunge biroul sta? ntreb sir George. E numai bun, mulumesc, domnule. Ce trebuie s fac cu petrecerea care se desfoar? S le spun oamenilor ce s-a ntmplat, s-o opresc, sau ce? Inspectorul Bland se gndi cteva clipe. Ce ai fcut pna acum, sir George? ntreb el. N-am spus nimic. Plutete n jur o idee precum c a fost un accident. Nimic mai mult. Nu cred c cineva bnuiete deocamdat c este o... ... crim. Atunci s lsm pe moment lucrurile aa cum sunt, hotr Bland. Vestea se va rspndi destul de curnd, a spune, adug el, cinic. Se gndi iari cteva clipe, apoi ntreb: Ci oameni credei c particip la srbtoarea asta? Vreo dou sute, a spune, i cu fiece clip numrul lor sporete. Se pare c au venit oameni de la mare distan. De fapt, toat treaba este un succes rsuntor. Al naibii ghinion! Bland presupuse n mod corect c sir George se referea la crim i nu la succesul srbtorii. Dou sute, ngn el, i oricare din ei, presupun, ar fi putut s fac asta. Oft.
82

E dificil, spuse comptimitor sir George. Dar nu vd ce motiv ar fi putut avea vreunul din ei. Totul mi se pare absolut fantastic, nu vd cine s vrea s omoare o fat ca asta. Ce mi putei spune despre fat? Ani neles c era localnic. Da. Ai ei locuiesc ntr-o vilioar din apropierea cheiului. Tatl ei muncete la o ferm din localitate ferma lui Paterson, parc. Mama ei este aici, la petrecere. Domnioara Brewis - aceasta e secretara mea i ea v poate spune totul mai bine dect mine - domnioara Brewis i-a fcut semn i a dus-o undeva, dndu-i ceai dup ceai. Foarte bine, aprob inspectorul. nc nu mi-e foarte limpede, sir George, ce cuta fata n hangar. Am neles c avea loc un fel de concurs Gsete criminalul. Sir George ddu din cap. Da. Tuturor ni s-a prut o idee minunat. Acum nu mai pare chiar att de minunat. Cred c domnioara Brewis v poate explica mai bine ca mine. Am s-o trimit la dumneavoastr. Mai vrei s tii ceva? Deocamdat nu, sir George. S-ar putea s mai am ntrebri mai trziu. Am s vreau s stau de vorb cu nite persoane. Cu dumneavoastr, i cu lady Stubbs, i cu cei care au descoperit cadavrul. Una dintre persoane este, dac nu m nel, romanciera care a conceput acest joc - Gsete criminalul. Aa este. Doamna Oliver. Doamna Ariadne Oliver. Sprncenele inspectorului se nlar uor. Oh - ea! Foarte bun scriitoare. Eu nsumi am citit o mulime de cri scrise de ea.
83

n momentul de fa e un pic tulburat, ceva normal, presupun. S-i spun c o ateptai? Soia mea nu tiu unde este. Pare c a disprut complet din vedere. O fi undeva printre cele dou sau trei sute de persoane, dei nu o s poat s v spun prea multe. M refer la fat. Pe cine ai vrea s vedei mai nti? Poate pe secretara dumneavoastr, domnioar Brewis, iar apoi pe mama fetei. Sir George ddu din cap i iei din camer. Ofierul de poliie din localitate, Robert Hoskins, i deschise ua i o nchise dup ieirea lui. Se simi dator s fac un comentariu pe marginea unora din remarcile lui sir George. Lady Stubbs e un pic atins la bibilic, spus el, btndu-i uor fruntea cu degetele. De asta a spus el c nu o s ne fie de mare ajutor. E scrntit. S-a nsurat cu o localnic? Nu. E strin. De culoare, spun unii, dar eu unul nu cred asta. Inspectorul ddu din cap. Rmase tcut o clip, mzglind cu creionul hrtia din faa lui. Apoi puse o ntrebare care era clar neoficial. Cine a facut-o, Hoskins? Dac cineva avea vreo idee cu privire la ce se petrecea, i zise Bland, acela trebuia s fie poliistul Hoskins. Hoskins avea o minte foarte curioas i l interesau toi i toate. Avea o nevast brfitoare, iar lucrul acesta, corelat cu funcia lui de poliist local, i punea la dispoziie un bagaj vast de informaii de natur personal. Un strin, dup prerea mea. Nu poate fi cineva din localitate. Familia Tucker e o familie cumsecade. Respectabil. Nu s-a vorbit pe seama nici unuia din ei.
84

Dou din fetele mai mari sunt mritate, un biat e n marin, cellalt i satisface stagiul militar, alt fat e la un salon de coafur n Torquay. Trei mai mici sunt acas, doi biei i o fat. Hoskins se opri i reflect. Nici unul din ei nu e ceea ce s-ar numi strlucit, dar doamna Tucker ine casa curat ca un pahar - a fost cea mai mic din unsprezece copii. L-a luat la ea pe btrnul ei tat. Bland primi informaiile n tcere. De asta spun c a fost un strin, continu Hoskins. Unul din strinii ia care se opresc la Cmin n Hoodown, probabil. Printre ei exist unii foarte ciudai, i se petrec multe lucruri acolo. Dac ai ti ce iam vzut fcnd prin tufiuri i prin pdure! Ofierul de poliie Hoskins ajunsese deja specialist n materie de ntmplri sexuale. Acestea formau o mare parte din conversaia lui cnd era n timpul liber i i bea halba de bere la Bull and Bear. Bland spuse: Nu cred c a fost ceva de genul sta. Ne va spune doctorul cnd va termina. Da, domnule, e de competena lui, firete. Dar ce vreau eu s spun este c niciodat nu tii cum e cu strinii tia. i apuc pandaliile aa, din senin. Inspectorul Bland oft i i spuse c nu era chiar att de simplu. Pentru Hoskins era cum nu se putea mai convenabil s dea vina pe strini. Ua se deschise i intr doctorul. Mi-am fcut poria mea, spuse el. S o ia acum de acolo? Restul a fost strns. Se va ocupa de asta sergentul Cottrill, spuse Bland. Ei bine, doctore, ce ai descoperit?
85

Treaba e simpl ca bun ziua, spuse doctorul. Fr complicaii. A fost sugrumat cu o bucat de frnghie de rufe. Nimic mai simplu i mai uor. N-a existat vreo lupt anterioar. A spune c fata nici n-a tiut ce i se ntmpla. Vreun semn de agresare? Nici unul, nu e o crim sexual? Nu, n-a spune, cum n-a spune nici c fata era deosebit de atrgtoare. i plceau bieii? Bland i adres aceast ntrebare lui Hoskins. A zice c ei nu se prea omorau dup ea, dei ei iar fi plcut s fie invers. S-ar putea, spuse Bland. Mintea i se ntoarse la teancul de comicsuri din hangar i mzgliturile de pe marginea lor Johny merge cu Kate, Georgie Porgie srut excursionistele n pdure. i zise c exista acolo o minte uor obsedat. Pe total totui, prea puin probabil ca moartea lui Marlene Tuckers s aib o conotaie sexual. Cu toate c, desigur, nu se tie niciodat... ntotdeauna existau acei criminali ciudai, brbai care aveau o plcere secret de a ucide, i care erau specializai n victime femeieti imature. Unul dintre acetia putea s fie prezent prin prile astea n acest sezon de vacan. Aproape c era sigur c aa trebuia s fie, cci altfel nu vedea nici un motiv pentru o crim att de fr rost. Totui, i zise el, suntem abia la nceput. Mai bine s vd ce au de spus toi aceti oameni. Cum e cu ora decesului? ntreb el. Doctorul se uit la ceasul de perete i apoi la ceasul lui de mn.
86

Acum este cinci i jumtate, spuse el. Eu am vzut-o pe la cinci i douzeci... era moart de aproximativ o or. A zice c moartea a survenit ntre patru i cinci fr douzeci. Am s te anun dac mai apare ceva la autopsie. Ai s primeti raportul corespunztor la vremea potrivit. Acum plec. Am nite pacieni. Iei din camer i inspectorul Bland i ceru lui Hoskins s o aduc pe domnioara Brewis. Moralul i se ridic puin cnd o vzu pe domnioara Brewis intrnd n ncpere. Iat eficiena, i spuse el imediat. Avea s primeasc rspunsuri clare, ore precise, fr biguieli i brambureli. Doamna Tucker este n camera mea de zi, spuse domnioara Brewis i se aez. I-am dat vestea i am forat-o s bea un ceai. E foarte rvit, Firete. Voia s vad cadavrul, dar i-am spus c e bine s nu-l vad. Domnul Tucker termin lucruri la ase i vine i el aici. Le-am spus s se uite dup el i s-l aduc ncoace cnd sosete. Copiii cei mici sunt nc la srbtoare, i cineva st cu ochii pe ei. Excelent, spuse Bland. nainte de a o vedea pe doamna Tucker a vrea s aud ce mi putei spune dumneata i lady Brewis. mi nchipui ca s-a plictisit de petrecerea asta cmpeneasc i rtcete pe undeva, dar nu m atept s poat s v spun mai multe dect pot s v spun eu. Ce anume dorii s tii? Mai nti vreau s cunosc toate detaliile acestui joc de-a gsitul criminalului i cum a ajuns fata asta, Marlene Tucker, s ia parte la el. Asta-i simplu. Succint i limpede, domnioara Brewis explic ideea jocului ca fiind o atracie original a srbtorii, angajarea doamnei Oliver, bine cunoscuta scriitoare, pen87

tru a se ocupa de problem, i fcu o scurt expunere a intrigii. Iniial, explic domnioara Brewis, doamna Alec Legge primise rolul victimei. Doamna Alec Legge? Horkins se simi dator s intervin cu o explicaie. Ea i domnul Legge au nchiriat vilioara familiei Lawder cea roz de lng Mill Creek. Au venit aici acum o lun. Au luat-o pentru dou sau trei luni. neleg. i spui c doamna Legge trebuia s fie, iniial victima? De ce s-a schimbat treaba asta? Ei bine, ntr-o sear, doamna Legge ne-a ghicit tuturor viitorul i a fost att de bun nct s-a hotrt s avem la srbtoare i un cort pentru ghicit, iar doamna Legge s poarte o rochie oriental i s fie Madame Zuleika i s ghiceasc viitorul pentru o jumatate de coroan. Nu cred c este ilegal, nu-i aa, domnule inspector? Adic, la srbtori de genul sta se fac n mod obinuit astfel de lucruri. Inspectorul Bland zmbi. Ghicitul i tombolele nu se iau mereu n serios, domnioar Brewis. Cnd i cnd trebuie s... ... ddu un exemplu. Dar de regul lucrai, cu tact? Ei bine, aa a fost. Doamna Legge a fost de acord s ne ajute n felul sta, astfel c a trebuit s gsim pe altcineva s fac pe cadavrul. Ghidele localnice ne ajutau la srbtoare i cred c cineva a sugerat c una din ghide ar fi fost numai bun. Cine anume a sugerat asta, domnioar Brewis? Nu mai tiu bine... cred c doamna Masterton, soia parlamentarului. Nu, poate c a fost cpitanul
88

Warburton... Nu sunt sigur. Dar, oricum, asta s-a sugerat. Exist vreun motiv anume pentru care a fost aleas aceast fat? N-nu, nu cred. Ai ei stau cu chirie pe domeniu, iar doamna Tucker vine uneori i d o mn de ajutor la buctrie. Nu tiu de ce am stabilit s fie ea. Poate c numele ei ne-a venit primul n minte. Am ntrebat-o, i a prut foarte ncntat s fac asta. A vrut n mod hotrt s-o fac? Oh, da, cred c s-a simit flatat. Era genul de fat foarte napoiat, continu domnioara Brewis, n-ar fi putut interpreta un rol sau ceva n genul sta. Dar rolul sta era foarte simplu, iar ea s-a simit singularizat i a fost ncntat. Ce anume trebuia s fac? Trebuia s stea n hangar. Cnd auzea pe cineva apropiindu-se de u, urma s se ntind pe podea s-i pun funia n jurul gtului i s fac pe moarta. Tonul domnioarei Brewis era calm i practic. Faptul c fata care trebuia s fac pe moarta chiar fusese gsit moart nu prea s o afecteze emoional n momentul de fa. Un mod destul de plictisitor de a-i petrece dupamiaza cnd ar fi putut fi la petrecere, suger inspectorul Bland. ntr-un fel, da, dar nu le poi avea pe toate, nu-i aa? Iar lui Marlene chiar i plcea ideea de a fi cadavru. O fcea s se simt important. Avea un teanc de hrtii i alte treburi de citit ca s nu se plictiseasc. i ceva de mncat? ntreb inspectorul. Am observat acolo o tav cu o farfurie i un pahar.
89

Oh, da, a avut o farfurie plin cu dulciuri i suc de zmeur. Eu personal i le-am dus. Bland ridic iute privirea. Dumneata i le-ai dus? Cnd? Pe la mijlocul dup-amiezii. Ct era ceasul? Poi s i aminteti? Stai s vd. Se juriza balul mascat al copiilor... a fost o mic ntrziere, lady Stubbs n-a fost de gsit, dar i-a luat locul doamna Folliat, aa c totul a fost bine... Da, trebuie s fi fost cam patru i cinci cnd am luat prjiturile i sucul. i i le-ai dus dumneata personal n hangar. La ce or ai ajuns acolo? i ia cam cinci minute s ajungi jos la hangar... pe la patru i un sfert, a zice. i la patru i un sfert Marlene Tuker era n via i bine-mersi? Da, bineneles, i foarte nerbdtoare s tie cum se descurcau concurenii de la jocul sta. M tem c n-am putut s-i spun. Fusesem foarte ocupat cu jocurile de pe peluz, dar tiam c se nscriseser muli. Douzeci sau treizeci, dac nu i mai muli. Cum ai gsit-o pe Marlene cnd ai ajuns la hangar? Tocmai v-am spus. Nu, nu m refer la asta. Era ntins pe podea fcnd pe moarta cnd ai deschis ua? Oh, nu, pentru c am strigat nainte de a intra. Aa c a deschis ua i eu am intrat cu tava i am pus-o pe mas. La patru i un sfert Marlene Tucker era n via, spuse Bland, scriind acest lucru. Sunt convins c nelegi c este un aspect foarte important, domnioar Brewis. Eti sigur de orele pe care mi le-ai spus?
90

Nu pot fi absolut sigur, din cauz c nu m-am uitat la ceas, dar m uitasem la el cu puin mai nainte, i cred c orele sunt cam pe acolo. Ia stai, vrei s spunei c la scurt timp dup aceea...? Nu poate s fi trecut foarte mult, domnioar Brewis. Vai de mine! Era o expresie destul de nepotrivit, totui ilustra destul de bine spaima i ngrijorarea domnioarei Brewis. i-acum, domnioar Brewis, n drumul dumitale pana la hangar i napoi te-ai ntlnit cu cineva sau ai vzut pe cineva n apropierea hangarului? Domnioara Brewis se gndi. Nu, n-am ntlnit pe nimeni. Dei, firete, puteam s ntlnesc, pentru c n dup-amiaza aceasta domeniul e deschis tuturor. Dar pe total, oamenii au tendina s rmn n jurul peluzei i s urmreasc jocurile. Le place s se duc s vad grdina de legume i serele, dar nu se plimb prin pdure cum a fi crezut. La astfel de srbtori oamenii au tendina s se adune n crduri, nu credei, domnule inspector? Inspectorul spuse ca era posibil s fie aa. Dei, cred, era cineva n Folie, i aduse aminte brusc domnioara Brewis. Folie? Da. E un mic templu alb. A fost ridicat acum un an sau doi. E n dreapta potecii cum cobori spre hangar. Era cineva nuntru. Un cuplu de ndrgostii, presupun. Cineva rdea i apoi cineva a spus sst. Nu tii cine era acest cuplu? Habar n-am. De pe potec nu se vede faa Foliei. Spatele i prile laterale sunt nchise.
91

Inspectorul se gndi cteva clipe, dar i se pru puin probabil ca acel cuplu din Folie s fi fost important. Totui era bine s afle cine erau cei doi pentru c ei, la rndul loi ar fi putut s fi vzut pe cineva urcnd sau cobornd spre hangar. i nu mai era nimeni altcineva pe potec? Insist el. Absolut nimeni? neleg ncotro batei, spuse domnioara Brewis. Pot doar s v asigur c n-am ntlnit pe nimeni. Dar s nu uitm c dac pe potec ar fi fost cineva care nu voia s fie vzut de mine nimic nu ar fi fost mai simplu dect s se strecoare n spatele unor tufe de rododendroni. Poteca este strjuit pe ambele pri de arbuti i tufe de rododendroni. Dac cineva care nu avea ce cuta acolo auzea pe cineva venind pe potec, putea s dispar ntr-o clip din vedere. Inspectorul schimb pista. Cunoti ceva despre fata asta care ne-ar putea ajuta? ntreb el. Nu tiu nimic despre ea, rspunse domnioara Brewis. Nu cred s fi vorbit vreodat cu ea pn la povestea asta. O cunosc vag din vedere, att. i nu tii chiar nimic despre ea - nimic ce ne-ar putea fi de folos? Nu cunosc vreun motiv pentru care cineva ar vrea s o omoare, spuse domnioara Brewis. De fapt, ceea ce s-a ntmplat mi se pare un lucru absolut imposibil. Singurul lucru la care pot s m gndesc este faptul c ea juca rolul unei victime ar fi putut s induc ntr-o minte dezechilibrat dorina de a o face o victim adevrat. Dar chiar i asta sun foarte exagerat i prostesc. Bland oft.
92

n fine, spuse el, cred c ar fi bine s o vd pe mam. Doamna Tucker era o femeie slab, cu o fa coluroas, prul blond i aos, i nas ascuit. Avea ochii nroii de plns, dar acum era stpn pe ea i gata s rspund la ntrebrile inspectorului. Nu e drept s se ntmple un lucru ca sta, spuse ea. Citeti n ziare despre astfel de treburi, dar s i se ntmple lui Marlene a noastr... mi pare nespus de ru, spuse cu blndee inspectorul Bland. Vreau s v gndii foarte bine i s-mi spunei dac exist cineva care ar fi putut s aib vreun motiv s-i fac ru fetei. M-am gndit deja la asta, spuse doamna Tucker. M-am gndit i m-am tot gndit dar n-am ajuns nicieri. Se mai lua cnd i cnd la har cu profesoara la coal, i se certa din cnd n cnd cu o fat sau un biat, dar nimic serios. Nu exist nimeni care s fi avut cu adevrat pic pe ea, nimeni care s-i fi fcut o rutate. Nu v-a vorbit niciodat despre cineva care ar fi putut s-i fie duman n vreun fel? Deseori vorbea prostii, Marlene a noastr, dar nimic de genul sta. Numai despre machiaj i coafuri i ce i-ar plcea s-i fac la fa i tot aa. tii cum sunt fetele. Era mult prea tnr ca s se dea cu ruj i cu toate smacurile alea, i tatl ei i-a spus asta, i i-am spus i eu. Dar ea asta fcea cnd punea mna pe ceva bani. i cumpra parfum i ruj de buze i le ascundea. Bland ddu din cap. Nimic din astea nu-l putea ajuta. O adolescent, destul de prostu, cu gndul numai la vedete de film i lux - existau sute de Marlene.
93

Nu tiu ce-o s spun tatl ei, spuse doamna Tucker. Trebuie s pice dintr-o clip n alta, ateptndu-se s se distreze. E un bun inta n nuci de cocos. Se ntrerupse brusc i ncepu s hohoteasc. Dup prerea mea, e unul din strinii ia scrboi de la Cmin, spuse ea. Niciodat nu tii cum stai cu strinii. Poart nite cmi de nici nu-i vine s crezi! Cmi cu fete pe ele cu bikini din tia cum le spune. i toi fac plaj ici i colo fr cmi deloc, i toate astea duc la necaz. Eu asta spun! nc plngnd, doamna Tucker fu condus afar din camer de Horkins. Bland reflect c verdictul local prea s fie cel confortabil i probabil vechi de secole al atribuirii oricrei ntmplri tragice strinilor nespecificai.

94

Capitolul VIII
Are limba ascuit, spuse Hoskins cnd se ntoarse, l ciclete pe brbatu-su i l bruftuluiete pe btrnul ei tat. A zice c a vorbit tios cu fata de cteva ori i acum i pare ru. Nu c fetelor le-ar psa de ce spun mamele lor. Vorbele acestora se lipesc de ele ca apa de gsc. Inspectorul Bland retez aceste reflecii de ordin general spunndu-i lui Hoskins s o aduc pe doamna Oliver. Inspectorul fu uor uimit la vederea doamnei Oliver. Nu se ateptase deloc la ceva att de voluminos, att de purpuriu i ntr-un asemenea hal de tulburare. M simt ngrozitor, spuse doamna Oliver, cufundndu-se n scaunul din faa lui ca o gelatin purpurie. NGROZITOR, adug ea cu ceea ce erau limpede majuscule. Inspectorul scoase cteva sunete ambigue i doamna Oliver continu: Pentru c, vezi dumneata, e crima mea. Eu am facut-o! Pre de o clip inspectorul Bland crezu c doamna Oliver se acuza de crim. De ce-oi fi vrut eu ca soia iugoslav a unui Savant Atom s fie victima, nu-mi imaginez! spuse doamna Oliver, trecndu-i mna prin coafura sofisticat ntrun gest frenetic al crui rezultat o facu s arate uor beat. Absolut asasin din partea mea. Putea foarte bine s fi fost cel de al doilea grdinar care nu era ce prea, i asta n-ar fi contat nici pe jumtate pentru c, la urma urmelor, majoritatea brbailor pot s-i
95

poarte de grij i singuri. Dac nu-i pot purta singuri de grij, atunci nici nu mi-ar psa att de mult. Brbaii sunt omori i nimnui nu-i pas - adic, nimnui n afar de nevestele lor i de iubite i de copii i chestii din astea. n acest punct inspectorul ncepu s aib dubii cu privire la doamna Oliver. Acest lucru era ajutat de uorul damf de coniac ce adia nspre el. La ntoarcerea n cas, Hercule Poirot i administrase cu fermitate prietenei sale acest remediu suveran mpotriva ocurilor. Nu sunt nebun i nici beat, spuse doamna Oliver ghicindu-i gndurile, dei ndrznesc s spun c alturi de acel brbat care crede c beau ca un pete i zice c toat lumea spune asta i dumneata, probabil, aa crezi. Care brbat? ntreb inspectorul comutndu-i mintea de la neateptata ntoarcere n dram a celui de al doilea grdinar la urmtoarea introducere a unui brbat nespecificat. Pistrui i accent de Yorkshire, spuse doamna Oliver. Dar, cum spuneam, nu sunt beat i nici nebun. Sunt doar suprat. Cumplit de SUPRAT, repet ea, apelnd o dat n plus la majuscule. Sunt convins c trebuie s fi fost ct se poate de suprtor, doamn, spuse inspectorul. Iar treaba ngrozitoare este c ea voia s fie victima unui maniac sexual, i acum presupun c a fost... este... pe care din astea dou ar trebui s o spun? Nu se pune problema unui maniac sexual, spuse inspectorul. Nu? M rog, slav Domnului pentru asta. Sau, n sfrit, nu tiu. Poate c ea ar fi preferat s fi fost aa.
96

Dar dac n-a fost maniac sexual, de ce a omort-o, inspectore? Speram s m ajutai dumneavoastr aici, spuse inspectorul. Fr doar i poate, i zise inspectorul, doamna Oliver puse degetul pe ran. De ce s o fi omort cineva pe Marlene? Nu pot s te ajut, spuse doamna Oliver. Nu-mi imaginez cine a putut s o fac. Firete, pot s-mi imaginez - eu pot s-mi imaginez tot felul de lucruri acum - n clipa asta. A putea chiar s le fac s sune n regul, dar bineneles c nici unul nu ar fi adevrat. Adic, putea s fi fost omort de cineva cruia pur i simplu i place s omoare fete dar asta e prea simplu i, oricum, ar fi o coinciden prea mare ca la srbtoarea asta s se fi tiut vreun secret despre legtura amoroas a cuiva, sau poate c vzuse pe cineva ngropnd noaptea un cadavru, sau poate c recunoscuse pe cineva care i ascunde identitatea... sau poate tia locul secret n care a fost ngropat o comoar n timpul rzboiului. Sau poate c brbatul din barc a aruncat pe cineva n ru i ea l-a vzut de la fereastra hangarului, sau... V rog! Inspectorul ridic mna. Capul i se nvrtea ca un titirez. Doamna Oliver se opri asculttoare. Era limpede c ar fi putut s in tot aa nc un timp, cu toate c inspectorului i se prea c epuizase deja toate posibilitile, probabile sau nu. Ce-ai vrut s spunei, doamn Oliver, cu brbatul din barc? V imaginai, doar, un brbat ntr-o barc?
97

Cineva mi-a spus c ar fi venit ntr-o barc, spuse doamna Oliver. Nu mai in minte cine. Cel despre care am discutat la micul dejun, vreau s spun, adug ea. V rog. Tonul inspectorului era implorator. Habar nu avusese pn acum cum erau scriitorii de romane poliiste. tia c doamna Oliver scrisese patruzeci de cri. n momentul de fa i se prea uimitor c nu scrisese o sut patruzeci. Puse o ntrebare, cu glas poruncitor de data asta. Ce-i toat povestea asta cu un brbat la micul dejun care a venit cu o barc? N-a venit cu barca la micul dejun, era un iaht. Adic, nu exact asta vreau s spun. Era o scrisoare. Hotri-v, ce era - un iaht sau o scrisoare? Era o scrisoare ctre lady Stubbs. De la un vr de pe un iaht. i ea era nspimntat. nspimntat? De ce? De el, presupun, spuse doamna Oliver. Oricine putea s vad asta. Era ngrozit de el, i nu voia s vin, i cred c de asta se ascunde acum. Se ascunde? Pi, nu-i nicieri. Toat lumea o caut. Iar eu cred c se ascunde din cauz c se teme de el i nu vrea s l ntlneasc. Cine este acest brbat? ntreb rstit inspectorul. Mai bine l-ai ntreba pe monsieur Poirot, rspunse doamna Oliver. Pentru c el a vorbit cu el, iar eu nu. l cheam Esteban - nu, nu aa, asta era n scenariul meu. De Sousa, aa l cheam, Etienne De Sousa. Dar cellalt nume reinuse atenia inspectorului. Cum ai spus? Domnul Poirot? Da. Hercule Poirot. Era cu mine cnd am descoperit cadavrul.
98

Hercule Poirot... O fi acelai om, m ntreb? Un om micu, belgian, cu o musta mare? O musta enorm, aprob doamna Oliver. Da. l cunoatei? Au trecut muli ani de cnd l-am cunoscut. Pe vremea aceea eram tnr sergent. L-ai ntlnit cu ocazia anchetei unei crime? Da. Ce caut el aici? Trebuia s nmneze premiile, spuse doamna Oliver. i era cu dumneavoastr cnd ai descoperit cadavrul. Hm, mi-ar plcea s stau de vorb cu el. S i-l trimit? Doamna Oliver i adun faldurile purpurii, gata s plece. Nu mai putei s-mi spunei nimic, doamn? Nimic care credei c ne-ar putea ajuta n vreun fel? Nu cred. Nu tiu nimic. Cum spuneam, a putea s-mi imaginez motive... Inspectorul i-o retez. nc i mai vuia capul. V mulumesc foarte mult, doamn, spuse el vioi. V-a rmne ndatorat dac l-ai ruga pe monsieur Poirot s vin s stea de vorb cu mine aici. Doamna Oliver iei din camer. Hoskins ntreb cu interes: Cine este acest monsieur Poirot, domnule? Dumneata l-ai descris probabil ca pe-o persoan absolut comic. Un fel de francez dintr-o parodie muzical, sau mai bine zis o parodie de francez, dar n realitate e belgian, ns n ciuda absurditilor lui, are cap. Trebuie s fie tare btrn acum. Ce e cu acest De Sousa? ntreb Hoskins. Credei c e ceva n asta domnule?
99

Inspectorul Bland nu auzi ntrebarea. l izbise un fapt pe care, dei fusese spus de mai multe ori, abia ncepea s-l nregistreze. Mai nti fusese sir George, iritat i alarmat: Soia mea pare s fi disprut. Nu-mi dau seama unde poate s fie. Apoi domnioara Brewis, dispreuitoare: Lady Stubbs n-a fost de gsit. S-o fi plictisit de petrecere. Iar acum doamna Oliver cu teoria ei c lady Stubbs se ascundea. Poftim? ntreb el absent. V ntrebam, domnule, dac credei c e ceva n afacerea asta cu de Sousa, cine o mai fi i el. Poliistul Hoskins era clar ncntat n faa perspectivei de a fi introdus n caz un strin anume i nu strini n mas. Dar mintea inspectorului alerga pe alt pist. O vreau pe lady Stubbs, spuse el rstit. Adu-mi-o. Dac nu e pe aici, caut-o. Hoskins pru uor nedumerit, dar iei asculttor din camer. n prag se opri i se ddu puin napoi ca s-i dea voie lui Poirot s intre. Se uit peste umr cu un oarecare interes nainte de a nchide ua dup el. Bland se ridic i ntinse mna. Nu cred ca m mai inei minte, monsieur Poirot. Ba cum s nu! spuse Poirot. Eti... numai o clip... Eti tnrul sergent, da, sergentul Bland pe care l-am cunoscut acum paisprezece - nu, cincisprezece ani. Exact. Ce memorie! Deloc. De vreme ce dumneata m ii minte, de ce nu te-a ine minte i eu? Ar fi fost greu s-l uii pe Hercule Poirot, se gndi Bland.
100

Aadar iat-v aici, monsieur Poirot. Asistnd o dat n plus la o crim. Ai dreptate. Am fost chemat aici s asist. Ai fost chemat s asistai? Bland prea nedumerit. Poirot spuse repede: Vreau s spun c am fost chemat s asist la concursul Gsete criminalul i s decernez premiile. Aa mi-a spus i doamna Oliver. Nu i-a mai spus nimic altceva? ntreb Poirot cu un aer aparent neglijent. Era nerbdtor s afle dac doamna Oliver i dduse inspectorului vreun indiciu voalat privitor la adevratele motive care o fcuser s-l cheme insistent n Devon. Dac mi-a mai spus ceva? Nu se mai oprea din spus. Toate motivele posibile i imposibile care au dus la moartea fetei. Mi-a impuiat capul. Phiu! Ce imaginaie! i ctig existena de pe urma imaginaiei, mon ami, spuse sec Poirot. A pomenit de un brbat pe nume De Sousa - i pe el i l-a imaginat? Nu, e real. A mai spus ceva despre o scrisoare la micul dejun i un iaht i o barc ce a venit pe ru n sus. N-am neles nimic. Poirot ncepu s explice. Povesti scena de la micul dejun, vorbi de scrisoare i de durerea de cap a lui lady Stubbs. Doamna Oliver mi-a spus c lady Stubbs era nspimntat i dumneavoastr credei asta? Impresia asta mi-a creat-o. Se temea de vrul ei? De ce?
101

Poirot ridic din umeri. Habar n-am. Tot ce mi-a spus a fost c e ru - un om ru. Ea este, nelegi dumneata, puin redus mintal. Subnormal. Da, se pare c e ceva destul de cunoscut pe aici. Nu v-a spus de ce se temea de acest De Sousa? Nu. Dar credei c teama ei este real? Dac nu este, atunci nseamn c este o foarte bun actri, spuse sec Poirot. ncep s am nite idei ciudate privitor la acest caz, spuse Bland. Se ridic i ncepu s se plimbe fr astmpr prin camer. Cred c din cauza acestei blestemate de femei. Doamna Oliver? Da. I-a mi-a bgat n cap o mulime de idei melodramatice. i crezi ca ar putea fi adevrate? Nu toate, desigur - dar s-ar putea pe ct par. Totul depinde... Se ntrerupse c ua se deschise i intr Horkins. Doamna pare de negsit, domnule, spuse el. Nu este nicieri. Asta tiu deja, spuse iritat Bland. i-am spus s o gseti. Sergentul Farell i poliistul Lorimer cerceteaz domeniul, domnule. n cas nu este. ntreab-l pe cel care a distribuit la poart biletele de intrare dac n-a vzut-o plecnd, ori pe jos, ori cu maina. Da, domnule. Hoskins plec.
102

i afl unde a fost vzut ultima oar i cnd! strig Bland n urma lui. Aadar, mintea dumitale urmeaz pista asta, spuse Poirot. Nu lucreaz pe nici o pist deocamdat, dar m-a izbit faptul c o doamn care ar trebui s se afle pe domeniu, nu este pe domeniu! i vreau s tiu de ce. Povestii-mi ce mai tii despre acest De Sousa numai-tiu-cum. Poirot i descrise ntlnirea lui cu tnrul care venise pe potec dispre chei. Probabil c mai este nc aici la srbtoare, spuse el. S-i spun lui sir George c vrei s vorbeti cu el? Deocamdat, nu. Mai nti vreau s mai aflu cte ceva. Dumneavoastr cnd ai vzut-o ultima dat pe lady Stubbs? Poirot se gndi. i era greu s i aminteasc n mod exact cnd o vzuse ultima oar. i amintea vag c i zrise cnd i cnd silueta nalt rtcind prin mulime i c i auzise la rstimpuri rsul acela ciudat rzbtnd distinct dintre multe alte zgomote confuze. Cred c nu cu mult nainte de patru, spuse el cu ndoial. i unde se afla atunci, i cu cine? Era n mijlocul unui grup, n apropierea casei. Era acolo cnd a sosit De Sousa? Nu-mi amintesc. Nu cred, cel puin eu n-am vzuto. Sir George i-a spus lui De Sousa ca soia sa era pe undeva pe acolo. mi amintesc c era mirat c ea nu juriza balul mascat al copiilor, cum ar fi trebuit. Ce or era cnd a sosit De Sousa? Trebuie s fi fost patru i jumtate. Nu m-am uitat la ceas, aa c nu pot spune cu exactitate.
103

Iar lady Stubbs dispruse nainte de sosirea lui? Aa se pare. Poate c a fugit ca s nu-l ntlneasc, suger Bland. Posibil, aprob Poirot. Ei bine, n-a putut ajunge departe. Ar trebui s-o gsim uor, iar atunci... Se ntrerupse. i dac nu o gsii? Poirot puse ntrebarea cu o intonaie ciudat. Asta-i o prostie! spuse cu vigoare Bland. De ce? Ce credei c i s-a ntmplat? Poirot ridic din umeri. ntr-adevr, ce! Nu se tie. Tot ce se tie este c a... disprut! La naiba, monsieur Poirot, facei s sune absolut sinistru! Poate c chiar este sinistru. Noi investigm omorrea lui Marlene Tucker, spuse cu severitate inspectorul. Dar bineneles. Atunci... de ce acest interes pentru De Sousa? Crezi c el a omort-o pe Marlene Tuckere? Inspectorul Bland rspunse irelevant: Femeia aia! Poirot zmbi uor. Doamna Oliver, adic? Da. Vedei dumneavoastr, monsieur Poirot, omorrea lui Marlene Tucker nu are nici o logic. Absolut nici o logic. O putoaic insignifiant, cam prostnac, a fost strangulat i nu exist nici urm de motiv. i doamna Oliver i-a furnizat un motiv? O duzin, cel puin! Nu v mai spun care, dar printre ele se afla i cel conform cruia s-ar putea ca
104

fata s fi vzut pe fereastra hangarului ceva ce a fcut acest De Sousa n timp ce venea cu barca pe ru. Ah! i motivele furnizate de ea i dau de gndit? Care anume din ele? Nu tiu. Dar nu m pot mpiedica s nu m gndesc la ele. Gndii-v bine, monsieur Poirot. Din discuia dumneavoastr cu lady Stubbs ai rmas cu impresia c ea s-ar fi putut teme de venirea vrului ei din cauz c, poate, el tia ceva despre ea, ceva care ea nu voia s ajung la urechile soului ei, sau ai spune c era o team direct, personal de omul n sine? Poirot nu ezit s rspund. A spune c se temea de omul nsui. Hm! Cred c ar fi bine s am o mic discuie cu acest tnr, dac mai este pe aici.

105

Capitolul IX
1. Cu toate c nu avea nici una din prejudecile lui Hoskins privitoare la strini, inspectorul Bland l antipatiz pe loc pe Etienne De Sousa. Elegana stilat a tnrului, perfeciunea hainelor, mirosul puternic al prului dat cu briantin, toate laolalt l suprau pe inspector. De Sousa era foarte sigur pe el, foarte n largul lui, manifestnd, decorativ voalat, un anume amuzament. Trebuie s recunoatem c viaa e plin de surprize, spuse el. Sosesc aici ntr-o croazier de vacan, admir peisajul, vin s petrec o dup-amiaz cu o mic verioar pe care n-am mai vzut-o de ani de zile - i ce se ntmpl? n primul rnd sunt, m vd prins ntr-un soi de carnaval cu nuci de cocos vjind pe lng capul meu, i imediat dup aceea, trecnd de la comedie la tragedie, sunt trt ntr-o crim. i aprinse o igar, inhal adnc fumul i continu: Nu c m-ar privi n vreun fel crima asta. Zu c nu-mi dau seama de ce trebuie s m interoghezi, inspectore. Ai sosit aici ca strin, domnule De Sousa... De Sousa l ntrerupse. i strinii sunt neaprat suspeci, nu-i aa? Nu, deloc, domnule. Nu m-ai neles. Iahtul dumneavoastr, dac am priceput bine, este ancorat n Helmmouth, nu? Aa este, da. i ai venit n dup-amiaza asta pn aici cu o barc cu motor?
106

Iari corect. n timp ce veneai n susul rului, ai observat n dreapta dumneavoastr un mic hangar pentru brci cu acoperiul de stuf i un chei de ancorare sub el? De Sousa i arunc pe spate capul brunet i frumos i reflect. Stai s vd, era un golf i o csu cenuie, nchiriat. Puin mai n susul rului, domnule De Sousa. Aezat ntre copaci. Ah, da, acum mi amintesc. Un loc pitoresc. Nu tiam c la aceast cas este ataat un hangar pentru brci. Dac a fi tiut, mi-a fi ancorat barca acolo i a fi venit pe uscat. Cnd am ntrebat pe unde s-o iau mi s-a spus s vin pn la feribot i s merg pe uscat la cheiul de acolo. Chiar aa. i asta ai fcut? Asta am fcut. N-ai acostat la, sau n apropiere de, hangar? De Sousa cltin din cap. Cnd ai trecut pe lng hangar ai vzut pe cineva acolo? S vd pe cineva? Nu. Trebuia s vd pe cineva? Era o posibilitate. Vedei dumneavoastr, domnule De Sousa, fata omort era n hangar n dup-amiaza acesta. Acolo a fost ucis, i asta trebuie s se fi ntmplat cam n jurul orei cnd ai trecut dumneavoastr pe acolo. De Sousa ridic din sprncene. Crezi c s-ar putea s fi fost martor la aceast crim? Crima s-a comis n interiorul hangarului, dar se poate s-o fi vzut pe fat - poate c ea a ieit n bal107

con, sau s-a uitat pe fereastr. Dac ai fi vzut-o, asta ne-ar fi ngustat marja de timp. Dac atunci cnd ai trecut dumneavoastr, ea era nc n via... Ah, neleg. Da, neleg. Dar de ce m ntrebi pe mine anume? La i de la Halmmouth trec o mulime de brci, tot timpul. De ce nu-i ntrebi pe cei din acele brci? i vom ntreba spuse inspectorul. Nici o team i vom ntreba. S neleg, deci, c n-ai vzut nimic neobinuit la hangar? Absolut nimic. Nimic nu arta c era cineva acolo. Firete c nu m-am uitat foarte atent la el, i nici nam trecut prea aproape de el. Se poate c cineva s se fi uitat pe fereastr cum sugerezi dumneata, dar dac e aa n-a fi vzut acea persoan. Adug pe un ton politicos: mi pare foarte ru c nu te pot ajuta. n fine, spuse inspectorul Bland ntr-o manier prietenoas, nu putem spera s aflm prea multe. Mai sunt doar cteva lucruri pe care a vrea s le tiu domnule De Sousa. Da? Suntei singur aici sau ai venit n croazier i cu ali prieteni? Am fost cu nite prieteni pn de curnd, dar de trei zile sunt singur - n afar de echipaj, firete. Cum se numete iahtul dumneavoastr? Esprance. Lady Stubbs e verioara dumneavoastr? De Sousa ridic din umeri. Verioar de departe. Nu foarte apropiat. Trebuie s nelegei c pe insule familiile se cam cstoresc ntre ele. Toi suntem veri ntre noi. Hattie este verioara mea de-a doua sau de-a treia spi. N-am mai
108

vzut-o de cnd era practic o feti, paisprezececincisprezece ani s fi avut. i v-ai gndit s-i facei azi o vizit surpriz? Nu prea e vizit surpriz, inspectore. i scrisesem deja. tiu c a primit o scrisoare de la dumneavoastr azi diminea, dar pentru ea a fost o surpriz s afle c erai n aceast ar. Aici te neli, inspectore. I-am scris verioarei mele... stai s vd... acum trei sptmni. I-am scris din Frana chiar nainte de a veni n aceast ar. Inspectorul fu mirat. I-ai scris din Frana spunndu-i c v-ai propus s o vizitai? Da. I-am spus c plecam ntr-o croazier cu iahtul i c probabil vom ajunge la Torquay sau Helmmouth n jurul acestei date, i c am s-o anun mai trziu cnd anume voi sosi. Inspectorul Bland l privi lung. Declaraia asta diferea complet de ceea ce i se spuse despre sosirea scrisorii lui Etienne De Sousa la ora micului dejun. Mai muli martori depuseser mrturie despre faptul c lady Stubbs fusese alarmat i suprat i foarte clar mirat de coninutul scrisorii. De Sousa i susinu cu calm privire. V-a rspuns lady Stubbs la prima scrisoare? ntreb inspectorul. De Sousa ezit cteva clipe, apoi rspunse: Mi-e att de greu s-mi amintesc... Nu, nu cred c mi-a rspuns. Dar nici nu era nevoie. Cltoream, nu aveam o adres fix. n plus, nu cred c verioara mea, Hattie, e foarte bun la scris scrisori. tii, nu e
109

foarte inteligent, dei am neles c s-a fcut o femeie foarte frumos. N-ai vzut-o nc? De Sousa i art dinii ntr-un zmbet plcut. Se pare c a disprut n mod inexplicabil, spuse el. Fr ndoial c acest gen de gala o plictisete. Alegndu-i cuvintele cu grij, inspectorul Bland spuse: Domnule De Sousa, avei vreun motiv s credei c verioara dumneavoastr avea vreun motiv s doreasc s v evite? Hattie s doreasc s m evite? Zu c nu vd de ce. Ce motiv putea s aib? Asta v ntreb eu, domnule De Sousa. Crezi c Hattie s-a sustras de la aceast srbtoare pentru a m evita? Ce idee absurd! Din cte tii, nu avea nici un motiv s, s zicem, se temea de dumneavoastr n vreun fel? S se team de... mine? Glasul lui De Sousa era sceptic i amuzat. Asta e o idee fantastic, inspectore, d-mi voie s i-o spun! Relaiile dumneavoastr cu ea au fost ntotdeauna foarte amicale? Este cum i-am spus. N-am avut nici o relaie cu ea. N-am mai vzut-o de cnd era o copil de paisprezece ani. i totui venii s o vedei cnd suntei n Anglia? Oh, ct despre asta, am vzut un paragraf despre ea n unul din ziarele scoase de societate. n el este menionat numele ei de domnioar i faptul c e mritat cu englezul sta bogat i ce mi-am zis: Ia hai s vedem n ce s-a transformat micua Hattie, i dac mintea ei lucreaz mai bine acum dect lucra pe vre110

muri. Ridic din nou din umeri. A fost o pur politee de vr. O uoar curiozitate - nimic mai mult. Inspectorul se uit iari lung la De Sousa, ntrebndu-se ce se petrecea n spatele acestei faade ironice, linitite. Adopt un aer confidenial. M ntreb dac mi-ai putea spune ceva mai mult despre verioara dumneavoastr. Despre caracterul, despre reaiile ei. De Sousa pru politicos surprins. Oare asta are vreo legtur cu omorrea fetei din hangar, fapt care, am neles eu, este adevarata problem de care te ocupi dumneata? Ar putea exista o legtur, spuse inspectorul Bland. De Sousa l studie n tcere cteva clipe. Apoi spuse cu o uoar ridicare din umeri. N-am cunoscut-o pe verioara mea foarte bine. Fcea parte dintr-o familie numeroas i nu m interesa n mod deosebit. Dar ca s rspund la ntrebarea dumitale, a spune c dei era slab de minte, nu era posedat din cte tiu eu, de vreo tendin. Dar eu n-am sugerat asta, domnule De Sousa! Oare? Mira-m-a. Nu vd un alt motiv al ntrebrii dumitale. Nu, Hattie nu e genul de uciga! Se ridic. Sunt sigur c nu mai ai nici o ntrebare pentru mine, inspectore. Nu pot dect s-i urez succes n descoperirea criminalului. Sper c nu v gndii s prsii Hellmmouth ntro zi sau dou, domnule De Sousa? Te exprimi foarte politicos, inspectore. Asta-i un ordin? Doar o rugminte. Mulumesc. Mi-am propus s rmn n Helmmouth dou zile. Sir George a avut amabilitatea
111

s m invite s stau n casa lui, dar prefer s rmn pe Esparance. Dac vei dori s-mi mai pui i alte ntrebri, acolo m vei gsi. Se nclin politicos. Hoskins i deschise ua i De Sousa iei. Greos tip! ngn pentru sine inspectorul. Daa, aprob din toat inima Hoskins. S zicem c este genul de uciga, continu inspectorul tot pentru sine. De ce ar ataca o fat oarecare? N-ar avea nici o logic. Cu nebunii nu tii niciodat, spuse Hoskins. ntrebarea este, ct de nebun e? Hoskins cltin din cap cu nelepciune. Socot c are un coeficient de inteligen sczut. Inspectorul se uit suprat la el. Nu mai repeta termenii tia noi ca un papagal, Hoskins. Puin mi pas ce coeficient de inteligen are. Tot ce m intereseaz pe mine este s tiu dac e genul care consider c e amuzant, sau de dorit, sau necesar s pun o sfoar n jurul gtului unei fete i s-o stranguleze. i, oricum, unde dracu'e femeia asta? Du-te i vezi ce face Frank. Hoskins iei asculttor i se ntoarse cteva clipe mai trziu cu sergentul Cottrel, un tnr vioi cu o prere bun despre sine, care ntotdeauna reuea s i enerveze superiorul. Inspectorul Blajad prefera nelepciunea rural a lui Hoskins atitudinii atottiutoare a lui Frank Cottrell. nc se mai cerceteaz domeniul, domnule, spuse Cottrell. Doamna n-a ieit pe poart, suntem absolut siguri. Cel care a dat biletele de intrare este al doilea grdinar, i el jur ca ea n-a ieit.
112

Presupun c mai sunt i alte ci de ieire n afar de poarta principal. Da, domnule. Poteca ce coboar la feribot, dar btrnul de acolo - Merdell l cheam - este absolut sigur c nu a plecat pe acolo. Moul st s mplineasc suta, dar e de ndejde. A descris foarte limpede cum a sosit domnul strin cu barca i a ntrebat care e drumul ctre Nasse House. Moneagul i-a spus c trebuie s-o ia pe drumul de sus pn la poart i s plteasc intrarea. Dar domnul prea s nu tie nimic despre srbtoare i a spus c era o rud a familiei. Aa c btrnul l-a trimis pe potec n sus de la feribot, prin pdure. Merdel a blbnit pe chei toat dup-amiaza i este mai mult dect sigur c ar fi vzut-o pe Excelena sa dac ar fi plecat pe acolo. Apoi mai este poarta de sus care duce peste cmp la Hoodwon Park, dar aceea are lact din cauza celor care trec ilegal, aa c nici pe acolo nu a ieit, nseamn ca trebuie s fie tot aici, nu-i aa? Se poate, dar ce o putea mpiedica s se strecoare pe sub gard i s o ia peste cmp? nelege c sir George tot se mai plnge c tinerii de la cmin i ncalc proprietatea. Dac se poate intra pe acolo, presupun c se poate i iei, nu-i aa? Da, fr doar i poate, domnule. Dar am vorbit cu servitoarea ei. Mi-a spus c purta o rochie din crep ciclamen, o plrie neagr, mare, i pantofi negri cu tocuri nalte de zece centimetri. Nu e o inut n care s o iei la fug peste cmp. Nu i-a schimbat hainele? Nu. M-am uitat cu servitoarea n garderoba ei. Nu lipsete absolut nimic. Nu i-a fcut nici un bagaj.
113

Nici mcar pantofii nu i i-a schimbat. Toate perechile au ieit la numrtoare. Inspectorul Bland se ncrunt. n minte i se iveau posibiliti neplcute. Spuse repezit: Trimite-mi-o iar pe secretara aia - Bruce, sau cum o fi chemnd-o. 2. Domnioara Brewis intr artnd ceva mai agitat dect de obicei i puin gfind. Dorii s vorbii cu mine, domnule inspector? Dac nu e ceva urgent, sir George este ntr-o stare teribil i... De ce e ntr-o stare teribil? Abia acum i-a dat seama c lady Stubbs... ei bine, lipsete cu adevrat. I-am spus c, probabil, a plecat doar s se plimbe prin pdure, dar lui i-a intrat n cap c i s-a ntmplat ceva. Absolut absurd. S-ar putea s nu fie chiar att de absurd, dom.iioar Brewis. La urma urmelor, am avut aici o crim n dup-amiaza asta. Dar nu credei ca lady Stubbs...? Dar e caraghios! Lady Stubbs poate s-i poarte de grij. Oare? Bineneles ca poate! E femeie n toat firea, nu-i aa? Dar una destul de neajutorat, din ct se spune. Prostii. Lui lady Stubbs i convine s fac din cnd n cnd pe ntnga neajutorat dac i convine s fac ceva. Pe soul ei l pclete, dar nu i pe mine! Nu o placi prea mult, domnioar Brewis, nu-i aa? Domnioara Brewis i strnse buzele ntr-o dung subire.
114

Nu e treaba mea s o plac sau nu, spuse ea. Ua se deschise cu for i intr sir George. Ascult, spuse el cu violen, trebuie s faci ceva! Unde e Hattie? Trebuie s o gseti pe Hattie. Nu tiu ce naiba se petrece aici. Cu srbtoarea i vnzoleala asta nu m-ar mira s fi intrat vreun maniac sexual aici, pltindu-i taxa de jumtate de coroan i artnd ca oricare altul, i s-i petreac dup-amiaza omornd oameni. S nu exagerm, sir George. Dumitale i convine s stai la mas i s tot scrii. Dar eu mi vreau soia. Am pus s se cerceteze domeniul, sir George. De ce nu mi-a spus nimeni c a disprut? Se pare c lipsete de dou ore. Mi s-a prut mie ciudat ca na aprut lo balul mascat al copiilor, dar nimeni nu mi-a spus c, de fapt, dispruse. Nimeni n-a tiut, spuse inspectorul. Cineva trebuie s fi tiut. Cineva trebuie s fi observat. Se ntoarse ctre domnioara Brewis. Tu ar fi trebuit s tii, Amanda, stteai cu ochii pe toate. Nu pot s fiu peste tot, spuse domnioara Brewis, aproape nlcrimat. Am avut multe de fcut. Dac lady Stubbs a avut chef s-o tearg... S-o tearg, afar doar dac voia s-l evite pe tipul la. Bland profit de ocazie. Vreau s v ntreb ceva, sir George. Soia dumneavoastr a primit acum trei sptmni o scrisoare de la domnul De Sousa n care i spunea c urma s vin n ara asta? Sir George pru uluit. Nu, firete c nu a primit.
115

Suntei sigur? Foarte sigur. Hattie mi-ar fi spus. Vai, a fost foarte uimit i tulburat cnd a primit azi diminea scrisoarea de la el. A fost cam ca o lovitur pentru ea. A zcut majoritatea dimineii rpus de o durere de cap. Ce v-a spus n particular despre vizita vrului ei? De ce i era att de groaz s l ntlneasc? Sir George pru stnjenit. Al naibii s fiu dac tiu cu adevrat, spuse el. Doar o inea ntruna c e ticlos. Ticlos? n ce fel? N-a fost prea explicit n privina asta. Doar repeta ntruna; ca un copil, c e un om ru, ticlos, i c nu voia ca el s vin aici. Spunea c fcuse lucruri rele. Fcuse lucruri rele? Cnd? Oh, cu mult n urm. mi nchipui c acest Etienne De Sousa era oaia neagr a familiei i c Hattie a auzit cte ceva despre el n copilrie, fr s neleag prea bine despre ce era vorba. Ca urmare, a prins un fel de groaz de el. Eu unul am crezut c era doar o aiureal copilreasc. Soia mea este destul de copilroas uneori. Are simpatii i antipatii. dar nu le poate explica. Suntei sigur c nu a particularizat n vreun fel, sir George? Sir George pru nelinitit. N-a vrea s te iei dup... ... ce-a spus ea. Deci a spus ceva? n regul. Am s-i spun. Mi-a spus, i a repetat-o de cteva ori: El omoar oameni.

116

Capitolul X
1. El omoar oameni, repet inspectorul Bland. Nu cred c ar trebui s o luai prea n serios, spuse sir George. O inea ea ntruna spunnd El omoar oameni, dar n-a putut s-mi spun pe cine a omort sau cnd i de ce. M-am gndit c era vorba de cine tie ce amintire ciudat, de copil... necazuri cu indigenii... ceva n genul sta. Cnd spunei c nu v-a putut spune nimic clar, vrei s spunei c nu a putut sau n-a vrut? Nu cred... Sir George se ntrerupse. Nu tiu. M-ai zpcit. Cum spuneam, n-am luat-o n serios. M-am gndit ca poate vrul sta al ei o necjea cnd era copil... cam aa ceva. Este greu s-i explic pentru c dumneata nu o cunoti pe soia mea. i sunt devotat, dar nu ascult nici pe jumtate din ce spune pentru c nu are logic, pur i simplu, oricum, tipul sta, De Sousa, nu putea s aib nici o legtur cu toate astea - s nu-mi spui c a venit aici cu barca i s-a dus glon prin pdure ca s omoare o amrt de fat ntr-un hangar! De ce ar fi fcut-o? Nu sugerez c s-a ntmplat aa, sir George, dar trebuie s nelegei c n cautarea ucigaului lui Marlene Tucker domeniul este mai restrns dect s-ar fi putut crede la nceput. Restrns! Ai de ales din dou, trei sute de oameni care au venit la srbtoare, nu-i aa? Oricare din ei putea s-o fi fcut. Da, aa am crezut i eu la nceput, dar din cele ce am aflat acum nu prea este aa. Ua hangarului are o
117

nchiztoare de tip yale. Nimeni nu poate intra din afar far cheie. Pi, exist trei chei. Exact. O cheie era ultimul indiciu al jocului Gsete criminalul. nc mai este ascuns pe aleea cu hortensii din partea cea mai de sus a grdinii. A doua cheie era n posesia doamnei Oliver, organizatoare jocului. Unde este a treia cheie, sir George? Ar trebui s fle n sertarul biroului la care stai dumneata. Nu, cel din dreapat, n care se afl o mulime de alte duplicate de pe domeniu. Veni i trase sertarul. Da. Iat-o aici. Deci vedei, sir George, ce nseamn asta? Singurii care puteau s fi intrat n hangar erau, n primul rnd, persoana care a terminat jocul i a gsit cheia (ceea ce, din cte tiu pn acum, nu s-a ntmplat), n al doilea rnd, doamna Oliver sau cineva din cas cruia se poate s-i fi mprumutat cheia ei, i, n al treilea rnd, cineva cruia Marlene nsi i-a dat drumul n camer. Treaba asta din urm este valabil, practic, pentru toat lumea. Putea s fi fost oricine, nu-i aa? Nici pe departe, spuse inspectorul Bland. Dac am neles eu bine aranjamentele acestui joc, cnd fata auzea pe cineva apropiindu-se de u trebuia s se ntind pe jos i sa joace rolul Victimei, i s atepte s fie descoperit de persoana care gsise ultimul indiciu - cheia. De aceea, v dai seama, singurele persoane crora le-ar fi dat drumul nuntru, i care trebuiau s o strige din afar i s i-o cear, erau perso.inele care chiar puseser la cale acest joc Gsete criminalul. Oricare din cei ce se aflau n casa
118

asta, cu alte cuvinte, dumneavoastr, lady Stubbs, domnioara Brewis, doamna Oliver - posibil i monsieur Poirot, pe care l cunoscuse azi diminea. Mai e cineva, sir George? Sir George se gndi cteva clipe. Soii Legge, bineneles, spuse el. Alec i Sally Legge. Ei au fost dintr-un bun nceput la curent cu totul. i Michael Weyman, arhitectul care st la noi ca s proiecteze pavilionul de tenis. i Warburton, soii Masterston... Oh, i doamna Folliat desigur. Acetia sunt toi? Da. Aa c vedei, sir George, domeniul nu este foarte larg. Sir George se fcu stacojiu la fa. Cred c vorbeti prostii! Sugerezi c... ce sugerezi, de fapt? Sugerez doar c, mai sunt o mulime de lucuri pe care nc nu le cunoatem. De pild, e posibil ca, din anumite motive, Marlene s fi ieit din hangar. Se poate chiar s fi fost strangulat n alt parte, iar cadavrul ei dus napoi i aranjat pe podea. Dar chiar i aa, cel care a aranjat-o era pe deplin n tem cu detaliile jocului. Ne ntoarcem mereu la asta. Inspectorul adug cu un glas uor schimbat: V asigur, sir George, c facem tot ce putem s o gsim pe lady Stubbs. ntre timp, a vrea s schimb dou vorbe cu domnul i doamna Legge i cu domnul Michael Weyman. Amanda. Am s vd ce pot face n privina asta, domnule inspector, spuse domnioara Brewis. Cred c doamna Legge nc mai ghicete n cort. Dup cinci, cnd pre119

ul de intrare s-a redus la jumtate, a venit foarte mult lume. Cred c am s i gsesc i pe domnii Legge i Weyman. Pe care vrei s-l vedei mai nti? Nu conteaz ordinea, rspunse inspectorul Bland. Domnioara Brewis prsi camera. Sir George o urm, strignd dup ea: Ascult, Amanda, trebuie s... Inspectorul Bland i ddu seama c sir George depindea n mare msur de eficienta lui secretar. n clipa de fa, stpnul casei era ca un bieel. n timp ce atepta, inspectorul ridic receptorul telefonului, ceru s i se fac legtura cu secia de poliie din Helmmouth i fcu unele aranjamente privitoare la iahtul Esprance. Presupun c i dai seama, Hoskins, c exist un loc perfect posibil unde ar putea fi afurisita asta de femeie, i c locul sta este iahtul lui De Sousa?? De unde ai scos asta, domnule? Ei bine, femeia nu a fost vzut plecnd pe nici una din ieirile obinuite, dar este posibil ca s fi avut ntlnire cu De Sousa jos la hangar, iar acesta a duso cu barca la iaht i dup aceea s-a ntors la petrecere. i de ce ar fi fcut el asta, domnule? ntreb nedumerit Hoskins. Habar n-am, i e foarte puin probabil c a fcut-o. Dar este o posibilitate. Iar dac ea se afl la bordul lui Esprance, voi avea grij s nu o tearg de acolo fr s fie vzut. Dar dac ea nici nu voia s l vad... Tot ce tim noi este ce spunea ea. Femeile spun o grmad de minciuni, Hoskins. S nu uii niciodat asta.
120

Aha! exclam cu admiraie Hoskins. 2. Ua se deschise i intr un tnr nalt cu un aer distrat. Era mbrcat ntr-un costum elegant din flanel, dar gulerul cmii i era ifonat i cravata strmb, iar prul i sttea ridicat, ntr-un mod dezordonat. Domnul Alec Legge? ntreb inspectorul Bland. Nu, sunt Michael Weyman. Am neles c m-ai chemat. Foarte adevrat, domnule. Nu dorii s luai loc? Nu-mi place s stau, spuse Michael Weyman, mi place s umblu. Oricum, ce caut poliia aici? Ce s-a ntmplat? Inspectorul Bland l privi cu mirare. Nu v-a informat sir George? Nu m-a informat nimeni despre nimic. Nu stau tot timpul n buzunarul lui sir George. Ce s-a ntmplat? Am neles c stai n casa asta, aa e? Firete c stau n cas. Ce legtur are asta? Doar c mi-am nchipuit c toi cei care stau n casa asta au fost pn acum informai de tragedia din aceast dup-amiaz. Tragedie? Care tragedie? Fata care juca rolul victimei a fost omort. Nu! Michael Weyman era viu surprins. Vrei s spunei, cu adevrat omort? Fr goange? Nu tiu ce nelegei prin goange. Fata e moart. Cum a fost omort? A fost strangulat cu o furie. Michael Weyman scoase un fluierat.
121

Exact ca n scenariu? Mi s fie, asta chiar c i d idei. Se duse la fereastr, se rsuci rapid n loc i spuse: Aadar, toi suntem suspeci, nu? Sau a fost vreun biat din localitate? Nu vedem cum putea s fi fost un biat din localitate. De fapt, nici eu. Ei bine, domnule inspector, muli dintre prietenii mei m numesc nebun, dar nu sunt genul sta de nebun. Nu umblu pe coclauri strangulnd tinere subdezvoltate i pline de couri. Suntei aici pentru a proiecta pavilionul de tenis al lui sir George? O ocupaie nevinovat, spuse Michael. Criminalistic vorbind, adic. Arhitectonic, nu sunt prea sigur. Produsul final va reprezenta, probabil, o crim mpotriva bunului gust. Dar nu asta v intereseaz, domnule inspector. Ce v intereseaz, de fapt? Ei bine, domnule Weyman, a vrea s tiu unde ai fost exact ntre patru i un sfert i cinci. Cum ai obinut marja asta de timp? Pe cale medical? Nu ntru totul. Un martor a vzut-o pe fat n via la patru i un sfert. Care martor - sau n-am voie s ntreb? Domnioara Brewis. Lady Stubbs a rugat-o s-i duc fetei o tav cu prjituri i un suc. Hattie a noastr a rugat-o asta? Nu cred n ruptul capului. De ce nu credei, domnule Weyman? Nu-i st n fire. Nu e genul de lucru Ia care s-ar gndi ea. Mintea dragei lady Stubbs se nvrte numai n jurul persoanei sale. Atept, totui, s-mi rspundei la ntrebare.
122

Unde am fost ntre patru i un sfert i cinci? Zu, domnule inspector, nu pot spune aa, dintr-un foc. Am fost pe aici - dac nelegei ce vreau s spun. Unde pe aici? Oh, ici i colo. Am cscat puin gura, am schimbat cteva cuvinte cu zpcita aia de vedet de film. Pe urm, cnd mi s-a luat, m-am dus la terenul de tenis, i am meditat la pavilionul pe care trebuie s-l proiectez. De asemenea, m-am ntrebat ct de repede avea s i dea seama cineva c fotografia care constituia primul indiciu al doamnei Oliver reprezint o poriune dintr-un film de tenis. i i-a dat cineva seama? Da, cred c a venit cineva acolo, dar deja nu mai eram atent. Tocmai mi venise o idee despre pavilion. i dup aceea? Dup aceea? Ei bine, am plecat napoi spre cas. M-am dus jos la chei i am brfit puin cu btrnul Merdell, apoi m-am ntors. Nu pot spune cu precizie ct era ceasul. Asta e tot. Sper ca cineva s v poat confirma spusele, domnule Weyman. Merdell v poate spune c am stat de vorb cu el pe chei. Dar asta a fost mai trziu de ora care v intereseaz. Trebuie s fi fost trecut de cinci cnd am cobort acolo. Foarte nesatisfctor, nu-i aa? Sper c putem reduce marja de timp, domnule Weyman. Glasul inspectorului era plcut, dar avea o not de oel care nu-i scp arhitectului. Acesta se aez pe braul unui fotoliu. Serios, cine putea s vrea s-o omoare pe fata aia? Personal, nu avei nici o idee, domnule Weyman?
123

Ei bine, aa, dintr-un foc, a spune c prolifica noastr autoare, Pericolul purpuriu. I-ai vzut inuta imperial? Probabil s-a sonat i s-a gndit c Gsete criminalul ar fi mult mai interesant dac ar avea un cadavru real. Cum vi se pare? Este o sugestie serioas, domnule Weyman? Este singura probabilitate care mi vine n minte. A vrea s v mai ntreb ceva. Ai vzut-o pe lady Stubbs n cursul acestei dup-amieze? Bineneles c am vzut-o. Cui putea s-i scape? Era mbrcat ca un manechin al casei Jacques Fath sau Christian Dior. Cnd ai vzut-o ultima dat? Ultima dat? Nu tiu. Lua o poz marial pe peluz pe la trei i jumtate... sau poate patru far un sfert. i dup aceea n-ai mai vzut-o? Nu. De ce? Pentru c se pare c nimeni n-a vzut-o dup patru. Lady Stubbs s-a... evaporat, domnule Weyman. S-a evaporat! Hattie a noastr? V surprinde? Da, m cam surprinde... Ce-o pune la cale, m ntreb? O cunoatei bine pe lady Stubbs? N-am cunoscut-o pn acum patru sau cinci zile cnd am venit aici. V-ai format vreo prere despre ea? A spune c i cunoate mai bine dect muli interesul. O tnr foarte decorativ, care tie cum s profite din plin de acest lucru. Dar nu foarte activ mintal, aa-i?
124

Depinde de ce nelegei prin mintal. N-a descri-o ca intelectual. Dar dac credei c nu e istea, v nelai. n glas i apru o und de amrciune. A spune c e foarte istea. Mai istea ca toi. Sprncenele inspectorului se nlar. Nu e o prere unanim mprtit. Din anumite motive i place s fac pe neghioaba. Nu tiu de ce. Dar, cum v spuneam, prerea mea este c e foarte istea. Inspectorul l studie o clip, apoi spuse: i chiar nu putei s-mi spunei mai exact unde ai fost ntre orele pe care vi le-am menionat? mi pare ru. M tem c nu pot. Niciodat n-am avut memoria orelor pe care vi le-am menionat? mi pare ru. M tem c nu pot. Niciodat n-am avut memoria orelor. Ai terminat cu mine? Cum inspectorul ddu din cap, Weyman iei repede. A vrea s tiu ce este ntre el i lady Stubbs, spuse inspectorul, dus pe gnduri. Fie el s-a dat la ea i ea l-a respins, fie au avut vreo altercaie. Ascult, Hoskins, care e prerea general pe aici despre sir George i soia lui? C ea e sonat. tiu c asta crezi tu. Dar e o prere general acceptat? Aa a spune. Dar sir George? El este simpatizat? Este foarte simpatizat. E bun sportiv i se pricepe ceva la agricultur i vite. Btrna doamn a fcut multe ca s ajute. Care btrn doamn? Doamna Folliat, bineneles. Cea care locuiete aici, n csu.
125

Da, firete. Familia Folliat a stpnit nainte domeniul sta, nu-i aa? Da, i datorit btrnei doamne sir George i lady Stubbs s-au integrat att de bine aici. I-a pus n legtur cu toate familiile importante. Crezi c a fost pltit s fac asta? Oh, nu, nu doamna Folliat. Hoskins prea ocat. Am neles c o cunotea pe lady Stubbs dinainte de a se mrita, i ea l-a ndemnat pe sir George s cumpere locul sta. Va trebui s vorbesc i cu doamna Folliat, spuse inspectorul. Ah, e o doamn tare istea, domnule. Nu se ntmpl nimic fr ca ea s nu tie. Trebuie s discut cu ea. Pe unde o fi acum?

126

Capitolul XI
1. n acel moment doamna Folliat sttea de vorb cu Hercule Poirot n salonul cel mare. Acesta o gsise acolo, rezemat ntr-un scaun n colul camerei. La intrarea lui, ea tresri cu nervozitate i ngnase: Oh, dumneavoastr suntei, monsieur Poirot! V rog s m scuzai, madame. V-am deranjat. Nu, nu. Nu m-ai deranjat. M odihnesc, doar, atta tot. Nu mai sunt tnr cum eram. ocul a fost prea mare pentru mine. V neleg, spuse Poirot. Da, v neleg. Frmntnd o batist ntre degete, doamna Folliat se uita lung n tavan. Spuse cu un glas pe jumtate nbuit de emoie: Nici nu pot s suport s m gndesc la asta. Biata fat! Srcua, biata fat... tiu, spuse Poirot. tiu. Att de tnr, abia la nceputul vieii! Poirot se uit curios la ea. Prea s fi mbtrnit cu zece ani de cnd o vzuse el, la nceputul dupamiezii, cnd i primea cu graiozitate oaspeii. Acum avea faa tras i vizibil ridat. Nu mai departe dect ieri mi-ai spus, madame, c e o lume foarte ticloas. Am spus eu asta? Doamna Folliat prea uimit. Este adevrat... Oh, da, tocmai ncep s vd ct de adevrat este. Adug cu glas sczut: Dar nu m gndeam c o s se ntmple ceva de genul sta. Poirot o privi din nou curios. Atunci, ce ai crezut c o s se ntmple? Ceva?
127

Nu, nu m refeream la asta. Poirot insist. Dar v ateptai s se ntmple ceva - ceva ieit din comun. M-ai neles greit, monsieur Poirot. Vreau s spun doar c era ultimul lucru la care te-ai fi ateptat n toiul unei srbtori ca aceasta. i lady Stubbs a vorbit azi diminea de ticloie. Hattie? Oh, nu-mi vorbii de ea - nu-mi vorbii de ea. Nu vreau s m gndesc la ea. Rmase tcut cteva clipe, apoi ntreb: Ce a spus... despre ticloie? Vorbea despre vrul ei. Etienne De Sousa. Spunea c e ticlos, c e un om ru. Mai spunea i c se temea de el. Doamna Folliat cltin cu nencredere din cap. Cine este Etienne De Sousa? Desigur, dumneavoastr nu ai fost la micul dejun. Uitasem. Lady Stubbs a primit o scrisoare de la un vr pe care nu l mai vzuse de cnd avea cincisprezece ani. i scria c o s treac azi pe la ea, n dupamiaza asta. i a venit? Da. A sosit pe la patru i jumtate. De bun seam... v referii la tnrul acela brunet i chipe care a venit pe potec de la feribot? Chiar m ntrebam atunci cine e. Da, madame, acela e domnul De Sousa. Doamna Folliat spuse n mod energic: n locul dumneavoastr, n-a acorda atenie lucrurilor spuse de Hattie. Roi cnd Poirot o privi mirat i continu: Ea este ca un copil - adic, folosete termenii ca un copil - ticlos, bun. Fr nuane. Eu n-a
128

bga n seam ce povestete ea despre domnul De Sousa. Poirot se mir din nou. Spuse ncetior: O cunoatei foarte bine pe lady Stubbs, nu-i aa, doamn Folliat? Probabil la fel de bine ca oricare. Poate chiar mai bine dect o cunoate soul ei. i ce este cu asta? Cum este ea de fapt, madame? Ce ntrebare, monsieur Poirot! tii, nu-i aa, ca lady Stubbs nu este de gsit nicieri? Rspunsul ei l surprinse din nou. Ea nu manifest nici ngrijorare, nici uimire. Spuse: Aadar, a fugit, nu? neleg. Vi se pare un lucru absolut natural? Natural? Oh, nu tiu. Hattie este destul de greu de explicat. Credei c a fugit pentru c are contiina ncrcat? Ce vrei s spunei, monsieur Poirot? Vrul ei a vorbit despre ea pomenind n treact c ntotdeauna a fost subdezvoltat mental. Probabil tii, madame, c cei care sunt subdezvoltai mental nu ntotdeauna i pot justifica aciunile. Ce ncercai s spunei? Astfel de oameni sunt, cum spuneai, foarte simpli - precum copii. ntr-un acces de furie ar putea chiar ucide. Doamna Folliat se ntoarse spre el dintr-o dat mnioas. Hattie n-a fost niciodat aa! Nu v permit s spunei asemenea lucruri! Ea era o fat blnd i bun la
129

suflet, chiar dac era... puin mai simpl la minte. Hattie n-ar omor niciodat pe cineva. l privea cu indignare, gfind. Poirot se mir din nou. 2. Hoskins i fcu apariia n mijlocul acestei scene. Spuse pe un ton de scuz: V cutam, doamn. Bun seara, Hoskins. Doamna Folliat se adun, redevenind stpna de la Nasse House. Da, ce este? Inspectorul ar fi bucuros s schimbe cteva cuvinte cu dumneavoastr... dac dorii, adic, se grbi s adauge Hoskins. Poirot rmase cu ochii pironii n tavan, ncruntndu-se nedumerit. Inspectorul se ridic la intrarea doamnei Folliat i i oferi un scaun. mi pare ru pentru dumneavoastr, doamn Folliat, spuse Bland. Dar mi imaginez c i cunoatei pe toi oamenii din mprejurimi i m gndesc c neai putea ajuta. Doamna Folliat zmbi slab. Ce dorii s tii, domnule inspector? Cunoteai familia Tucker? Bineneles, ntotdeauna au locuit cu chirie pe domeniul acesta. Doamna Tucker era cea mai mic dintr-o familie numeroas. Fratele ei cel mai mare a fost grdinarul nostru ef. S-a mritat cu Alfred Tucker, care e lucrtor la ferm - un om prost, doar foarte cumsecade. Doamn Tucker e un pic scorpie, s tii. Bun gospodin i ine casa foarte curat, dar Tucker nu are voie s treac de sculrie cu bocancii lui norii. i ciclete i pe copii. Majoritatea
130

sunt cstorii acum i au slujbe. Acas au mai rmas doar aceast biat fat, Marlene, i trei copii mai mici. Doi biei i o fat merg nc la coal. Cunoscnd familia att de bine, mi putei, spune vreun motiv pentru care Marlene a fost omort azi? Nu, chiar c nu pot. Este absolut de necrezut, domnule inspector. Nu a exitat nici un iubit sau ceva n genul sta, cel puin eu una nu am auzit de aa ceva. Ce mi putei spune despre cei care au luat parte la jocul acesta, Gsete criminalul? Ei bine, pe doamna Oliver n-am cunoscut-o pn acum. Nu seamn deloc cu ideea mea despre un scriitor de romane poliiste. Draga de ea este foarte tulburat de ceea ce s-a ntmplat, i e firesc. Dar despre ceilali care au dat o mn de ajutor ce mi putei spune? Despre cpitanul Warburton, de exemplu. Nu vd ce motiv ar fi putut s aib ca s-o omoare pe Marlene Tucker, dac asta m ntrebai. Personal, nu-l plac foarte mult. Este genul de om iret ca un vulpoi, dar presupun c trebuie s te pricepi la toate trucurile politice i tot soiul de lucruri de genul sta dac eti consilier politic. Este energic i a muncit din greu pentru srbtoarea asta. Oricum, nu cred c el putea s-o omoare pe fat, pentru c toat dupamiaza a fost pe peluz. Inspectorul ddu din cap. i soii Legge? Ce tii despre soii Legge? Par un cuplu foarte cumsecade. El are tendina s fie ceea ce eu a numi capricios. Nu tiu prea multe despre el. Ea era o Carstairs nainte de a se mrita, i
131

cunosc foarte bine cteva din rudele ei. Au nchiriat Mill Cottage pentru dou luni, i sper c s-au simit bine n vacan aici. Ne-am neles foarte bine. Mi s-a spus c ea este o doamn atrgtoare. Oh, da, foarte atrgtoare. Sir George a simit la un moment dat aceast atracie? Doamna Folliat se art uimit. Oh, nu, sunt sigur ca nu a fost nimic de genul sta. Sir George este cu adevrat absorbit de afacerile sale, i foarte ataat de soia lui. Nu e deloc genul de craidon. i ai spune c nici ntre lady Stubbs i domnul Legge nu a fost nimic? Doamna Folliat cltin din cap. Oh, nu, categoric! Inspectorul insist. Din cte tii, n-a existat nici o problem ntre sir George i soia lui? Sunt sigur c nu, spuse cu trie doamna Folliat. i a fi tiut dac ar fi existat. Atunci, faptul ca lady Stubbs a plecat n-ar putea fi urmarea unei nenelegeri intre so i soie? Oh, nu. Am neles c prostua nu voia s-l ntlneasc pe vrul acesta al ei. Vreo fobie copilreasc. Aa c a fugit exact ca un copil. Asta e prerea dumneavoastr. Nu e vorba de ceva mai mult? Oh, nu. M atept s apar foarte curnd, ruinat. Adug neglijent: Apropo, ce s-a ntmplat cu acest vr? Mai e inc aici, n casa asta? Am neles ca s-a ntors pe iahtul lui. Iar acela e la Helmmouth, nu-i aa?
132

Da, la Helmmouth. neleg, spuse doamna Folliat. Ei bine, e destul de neplcut c Hattie st pe aici cteva zile, o puteau face s neleag c trebuie s se poarte cum se cuvine. Inspectorul i spuse c asta era o ntrebare i, cu toate c o sesizase, nu rspunse la ea. Dar despre domnioara Brewis ce tii, doamn Folliat? E o secretar excelent. Mai mult dect o secretar. Ea ine practic toat casa. De fapt, nu tiu ce s-ar face fr ea. Era secretara lui sir George i nainte de cstoria lui? Aa cred. Nu sunt absolut sigur. Eu am cunoscut-o dup ce a venit aici, cu ei. Nu o place prea mult pe lady Stubbs, nu-i aa? M tem c nu. Prerea mea este c secretarelor bune nu le plac niciodat soiile, dac nelegei ce vreau s spun. Poate c este firesc. Dumneavoastr sau lady Stubbs, care anume, ai rugat-o pe domnioara Brewis s-i duc fetei n hangar prjituri i limonad? Doamna Folliat pru uor uimit. mi amintesc c domnioara a luat nite prjituri i a spus c i le duce lui Marlene, dar nu tiu dac cineva a rugat-o anume s fac asta. Eu n nici un caz. neleg. Spunei c de la patru n sus ai fost n cortul de ceai. Cred c i doamna Legge i bea ceaiul la acea or. Doamna Legge? Nu, nu cred. Cel puin, nu-mi amintesc s-o fi vzut acolo. De fapt, sunt sigur c na fost. mi amintesc c am avut un aflux de vizitatori
133

venii cu autobuzul de la Torquai; m-am uitat njur i n-am vzut nici o fa cunoscut. Cred c doamna Legge trebuie s fi venit mai trziu la ceai. n fine, nu conteaz, spuse inspectorul. Cred c asta e tot. V mulumesc, doamn Folliat, ai fost foarte amabil. Nu ne rmne dect s sperm ca lady Stubbs se va ntoarce curnd. % i eu sper, spuse doamna Folliat. Mare necugetare din partea dragei copile s ne pun pe jar n felul sta. Vorbea cu vioiciune, dar nsufleirea din glasul ei nu era prea natural. Sunt sigur c nu a pit nimic. Absolut sigur. n acel moment ua se deschise i o doamn tnr i atrgtoare, cu prul rou i pistrui, intr i spuse: Am auzit c ai trimis dup mine. Aceasta este doamna Legge, domnule inspector, spuse doamna Folliat. Sally, drag, nu tiu dac ai auzit ce lucru ngrozitor s-a ntmplat. Oh, da! nfiortor, nu-i aa? Doamna Legge scoase un oftat i se aez pe un scaun, n timp ce doamna Folliat prsea camera. mi pare teribil de ru de ce s-a ntmplat, spuse ea. Pare absolut de necrezut. M tem c nu pot s v ajut n vreun fel. Vedei dumneavoastr, toat dupamiaza am ghicit, aa c n-am vzut nimic. tiu, doamn Legge. Dar vreau s le punem tuturor aceleai ntrebri de rutin. De pild, unde v aflai ntre patru i un sfert i cinci? La patru m-am dus s-mi beau ceaiul. n cortul de ceai? Da. Era aglomerat? Da, cumplit de aglomerat.
134

Ai vzut pe cineva cunoscut acolo? Cteva persoane btrne, da. Nimeni cu care s stau de vorb. Doamne, ce mult voiam ceaiul acela! Asta a fost la patru, cum spuneam. M-am ntors n cortul de ghicit la patru i jumtate i mi-am continuat treaba. Ce s-a ntmplat n jumtatea de or ct ai fost plecat - adic, dac erau oameni care voiau s le ghicii? Oh, am atrnat un carton pe care scria: M ntorc la patru i jumtate. Inspectorul i not asta n carnet. Cnd ai vzut-o ultima dat pe lady Stubbs? Pe Hattie? Chiar c nu tiu. Era prin apropiere cnd am ieit din cort s m duc la ceai, dar n-am vorbit cu ea. Nu mi amintesc s-o mai fi vzut dup aceea. Cineva tocmai mi-a spus acum c a disprut. Este adevrat? Da. Oh, n fine, spuse voioas doamna Legge, ea este niel cam srit de pe fix, s tii. A spune c faptul c s-a comis o crim aici a nspimntat-o. V mulumesc, doamn Legge. Doamna Legge accept prompt concedierea. Iei, trecnd n prag pe lng Hercule Poirot. 3. Uitndu-se n tavan, inspectorul vorbi. Doamna Legge spune c a fost n cortul de ceai ntre patru i patru i jumatate. Doamna Folliat spune c de la patru n sus a dat o mn de ajutor n cortul de ceai dar c doamna Legge nu era printre cei prezeni. Domnioara Brewis spune c lady Stubbs a ru135

gat-o s-i duc lui Marlene Tucker nite prjituri i un suc de fructe. Michael Weyman spune c este absolut imposibil ca lady Stubbs s fi fcut aa ceva nu-i sttea deloc n fire. Ah, nite declaraii care se bat cap n cap! Spuse Poirot. Da, ntotdeauna se ntmpl aa. i ce btaie de cap ca s le dai de capt! spuse inspectorul. Uneori conteaz, dar n nou cazuri din zece, nu. Ei bine, avem mult de lucru, asta-i clar. i ce ai de gnd s faci acum, mon cher? Care sunt ultimele idei? Inspectorul rspunse cu gravitate: Eu cred c Marlene Tucker a vzut ceva ce nu trebuia s vad. Cred c din cauza asta a fost omort. Nu te contrazic. Dar ntrebarea e, ce a vzut? Se poate s fi vzut o crim. Sau poate c a vzuto pe persoana care a comis crima. Crim? Cine a fost omort? Dumneavoastr ce credei, monsieur Poirot? Lady Stubbs este n via sau e moart? Poirot se gndi cteva clipe nainte de a rspunde, apoi spuse: Eu cred c lady Stubbs e moart, mon ami. i am s-i spun de ce cred asta. Pentru c doamna Folliat crede c e moart. Da, indiferent ce spune acum sau se preface a crede, doamna Folliat este convins c Hattie Stubbs e moart. Doamna Folliat cunoate multe lucruri pe care noi nu le cunoatem, adug el.

136

Capitolul XII
Cnd Hercule Poirot cobor n dimineaa urmtoare la micul dejun, gsi o mas descompletat. Doamna Oliver, suferind nc de pe urma ocului din ziua precedent, i lua micul dejun n pat. Michael Weyman buse o ceac de ceai i ieise devreme. Doar sir George i domnioara Brewis se aflau la mas. Sir George nu era n stare s mnnce nimic, fapt care oferea o dovad de necontestat a strii sale de spirit. Farfuria din faa lui era neatins. mpinse la o parte micul teanc de scrisori pe care, dup ce le deschisese, domnioara Brewis i le pusese n fa. i bea cafeaua cu aerul cuiva care nu tia ce facea. Spuse: Neaa, monsieur Poirot, apoi se cufund din nou n gndurile lui, scond la rstimpuri murmure nfundate. Afurisita asta de treab e absolut incredibil! Unde poate s fie? Ancheta se va ine joi la institut, spuse domnioara Brewis. Ne-au sunat s ne spun. Patronul ei se uit la ea ca i cum nu nelegea. Ancheta? ntreb el. Oh, da, desigur. Prea ameit i neinteresat. Lu nc o nghiitur de cafea i spuse: Femeile sunt imprevizibile. Ce crede ea c face? Domnioara Brewis i uguie buzele. Poirot observ c era ntr-o stare de ncordare. Hodgson vine n dimineaa asta la dumneavoastr n legtur cu electrificarea grajdurilor de la ferm, spuse ea. Iar la doisprezece... Sir George o ntrerupse.

137

Nu pot s primesc pe nimeni. Anuleaz ntlnirile! Cum dracu' crezi c un om poate s-i vad de afaceri cnd e nebun de ngrijorare din pricina soiei lui? Cum dorii, sir George, spuse domnioara Brewis evident nemulumit. Niciodat nu tii ce au femeile n cap, sau la ce prostii poi s te atepi din partea lor! spuse sir George. Suntei de acord, nu-i aa, monsieur Poirot? Les femmes? Sunt imprevizibile! Domnioara Brewis i sufl suprat nasul. Prea absolut n regul, spuse sir George. Al naibii de ncntat de noul ei inel, mbrcat elegant pentru petrecere. Totul era la fel ca de obicei. N-am avut nici o discuie, nu ne-am certat. A plecat fr un cuvnt! Privitor la acele scrisori, sir George, ncepu domnioara Brewis. Dracu' s le ia de scrisori! spuse sir George i i mpinse la o parte ceaca de cafea. Lu scrisorile de pe farfurie i le arunc spre ea. Poi s le rspunzi cum vrei! Nu m bate la cap! Continu ca pentru sine, pe un ton ndurerat: i eu nu pot s fac nimic... Nici mcar nu tiu dac tipul la de la poliie e n stare de ceva... Poliitii sunt foarte eficieni, spuse domnioara Brewis. Ei au mari posibiliti, de a da de urma persoanelor disprute. Uneori le ia zile ntregi sa gseasc un amrt de copil care s-a ascuns n claia de fn! spuse sir George. Nu cred c lady Stubbs s-ar putea afla ntr-o claie de fn, sir George. Mcar de-a putea face ceva! repet nefericit sir George. Cred c am s dau un anun la ziar. Ia scrie-l, Amanda. Se opri i se gndi o clip. Hattie. Te rog s
138

te ntorci acas. Sunt disperat din cauza ta. George. n toate ziarele, Amanda. Domnioara Brewis spuse neptor: Lady Stubbs nu prea citete ziarele, sir George. Pe ea nu o intereseaz deloc ce se petrece n lume. Firete, a putea s dau un anun n Vogue. Asta s-ar putea s-i rein atenia. Sir George nu sesiz nuana rutcioas. Spuse simplu: Oriunde crezi, dar d-i drumul! Se ridic i se duse spre u. Acolo se rzgndi i fcu doi pai napoi. I se adres direct lui Poirot. Ascultai, monsieur Poirot, dumneavoastr nu credei c e moart, nu-i aa? Poirot i ainti ochii n ceaca de cafea cnd rspunse: A spune c e mult prea devreme pentru a presupune aa ceva, sir George. Aadar, dumneavoastr credei c da, spuse cu amrciune sir George, apoi adug sfidtor: Ei bine, eu nu! Eu spun c e n siguran! Ddu de cteva ori din cap, apoi iei trntind ua dup el. Poirot i unse o felie de pine cu unt cu un aer ngndurat. Ori de cte ori aprea vreun caz de soie omort, el l bnuia automat pe so. Dar n cazul de fa nu-l bnuia pe sir George de a-i fi venit de hac lui lady Stubbs. Din cte observase el, era absolut convins c sir George i era devotat soiei sale. Mai mult, sir George fusese pe peluz toat dup-amiaza. Acolo l lsase cnd plecase cu doamna Oliver i descoperiser cadavrul, i tot acolo l gsiser cnd se ntorseser cu vestea. Nu, nu sir George era rspunztor de moartea lui lady Stubbs. Adic, dac lady Stubbs era
139

moart. n definitiv, nu exista nc nici un motiv de a se crede asta. Ceea ce tocmai i spusese lui sir George era adevrat. Dar n mintea lui, convingerea era de nestrmutat. ablonul era ablonul unei crime, a unei duble crime. Domnioara Brewis i ntrerupse gndurile, vorbind aproape nlcrimat, cu venin. Brbaii sunt att de proti! spuse ea. Sunt absolut proti! n majoritatea privinelor sunt foarte istei, dar cnd e vorba s se nsoare aleg femeia total nepotrivit. Poirot lsa ntotdeauna oamenii s vorbeasc. Cu ct vorbeau mai mult, cu att mai bine. Aproape ntotdeauna n pleav exist i un bob de ovz. Crezi c a fost un mariaj nefericit? ntreb el. Dezastruos - absolut dezastruos! Vrei s spui c nu sunt fericii mpreun? Ea a avut o influen extrem de proast asupra lui n toate privinele. Foarte interesant! Ce fel de influen proast? L-a fcut s fie la cheremul ei, i-a stors cadouri scumpe - bijuterii mult mai multe dect ar putea purta o femeie. i blnuri. Are dou haine de nurc i una de hermin ruseasc. La ce i-o fi trebuind unei femei dou haine de nurc? Poirot cltin din cap. Asta n-am de unde s tiu, spuse el. Viclean! continu domnioara Brewis. Mincinoas! Fcea mereu pe cretina, mai ales cnd erau oameni aici. Presupun c din cauz c credea c el o plcea aa! i o plcea aa?
140

Oh, brbaii! exclam domnioara Brewis n pragul isteriei. Ei nu apreciaz eficiena, sau altruismul, sau loialitatea, sau oricare din aceste caliti! Cu o soie deteapt i capabil, sir George ar fi ajuns departe. Unde? ntreb Poirot. Pi, ar fi putut s ocupe un loc important n afacerile locale. Sau ar fi putut candida pentru parlament. E mult mai capabil dect bietul domn Masterton. Nu tiu dac l-ai auzit vreodat pe domnul Masterton vorbind la tribun - e un orator neinspirat i cu ezitri. i datoreaz n ntregime poziia soiei lui. Doamna Masterton este puterea din spatele tronului. Ea are toat iniiativa i acuitatea politic. Poirot se cutremur n sine la gndul c ar fi putut fi nsurat cu doamna Masterton, dar era de acord cu cele spuse de domnioara Brewis. Da, ai dreptate. Une femme formidable. Sir George nu pare ambiios, continu domnioara Brewis; pare complet mulumit s triasc aici i c taie frunza la cini i s fac pe boiernaul de la ar, i s mearg la Londra doar din cnd n cnd, dar cu calitile lui ar putea ajunge mult mai departe. E un om cu adevrat remarcabil, monsieur Poirot. Femeia asta nu l-a neles niciodat. l consider doar ca pe un fel de mainrie de fcut haine de blan i bijuterii i rochii scumpe. Dac era nsurat cu cineva care i-ar fi apreciat cu adevrat calitile... Glasul domnioarei Brewis se frnse. Poirot se uit la ea cu compasiune. Domnioara Brewis era ndrgostit de patronul ei. i oferea un devotament ptima i constant de care, probabil, el habar nu avea i care, mai mult ca sigur, nu l-ar fi interesat. Poirot se ndoia c el se gndise vreodat la
141

ea ca la o femeie. Iar lucrul sta, reflect el, i avea pericolele lui. O pisic istea, ireat i intrigant, asta este! spuse nlcrimat domnioara Brewis. Vd c dumneata spui este, nu era, spuse Poirot. Bineneles ca nu e moart! spuse cu dispre domnioara Brewis. A fugit cu un brbat, asta a fcut! Asta e genul ei. E posibil, spuse Poirot. ntotdeauna e posibil. Este singura explicaie, spuse domnioara Brewis. Bineneles c el nu s-ar gndi la asta. A mai fost vreo... problem cu brbaii? ntreb Poirot cu delicatee? Oh, e foarte deteapt! Vrei s spui c n-ai observat nimic de felul sta? A avut ea grij s nu observ. Dar crezi c ar fi putut exista... cum s spun?... episoade tainice? i-a dat toat silina ca s-i suceasc minile lui Michael Weyman. L-a adus s vad grdina de camelii n perioada asta a anului! S-a prefcut att de interesat de pavilionul de tenis! n definitiv, el pentru asta este aici i am neles c sir George construiete pavilionul mai ales pentru a-i face pe plac soiei sale. Ea nu-i bun deloc la tenis, spuse domnioara Brewis. Nu-i bun la nici un joc. Vrea doar un decor atrgtor n care s stea, n timp ce alii alearg i se nfierbnt. Oh, da, i-a dat toat silina s-i suceasc minile lui Michael Weyman, i probabil c ar fi reuit dac el n-ar fi avut alt socoteal. Aadar monsieur Weyman are alt socoteal?
142

Doamna Legge a fost cea care l-a recomandat lui sir George. l cunotea dinainte de a se mrita. Pe vremuri ea picta, s tii. Pare o femeie foarte atrgtoare i inteligent. Oh, da, este foarte inteligent. Are o diplom universitar i a spune c i-ar fi putut face o carier dac nu s-ar fi mritat. E demult mritat? De vreo trei ani, cred. Dup prerea mea, nu e o csnicie foarte reuit. Exist... incompatibilitate? El e un tnr ciudat, foarte capricios. Hoinrete mult de unul singur i uneori l-am auzit vorbind foarte urt de ea. M rog, cercetrile i mpcrile fac parte din viaa unui cuplu. Fr ele viaa ar fi plicticoas. Ea i petrece mult timp cu Michael Weyman de la sosirea lui aici. Cred c el era ndrgostit de ea dinainte de cstoria ei cu Alec Legge. A spune c din partea ei este doar un flirt. Dar poate ca domnul legge nu e ncntat de asta, nu? Cu el nu se tie niciodat, e att de vag! Dar cred n ultimul timp e chiar mai morcnos dect de obicei. Poate c el o admir pe lady Stubbs? A spune c ea crede c da. Ea crede c e suficient s ridice un deget ca toi brbaii s se ndrgosteasc de ea! n orice caz, dac a fugit cu un brbat, aa cum sugerezi dumneata, acela nu este domnul Weyman, cci domnul Weyman este nc aici. Nu m ndoiesc c este cineva cu care se ntlnea pe furi, spuse domnioara Brewis. Adesea se stre143

coar n linite din cas i se duce singur n pdure. i acum dou nopi a ieit. Csca i spunea c se duce la culcare. Am zrit-o nici o jumtate de or mai trziu strecurndu-se pe ua lateral cu un al pe umeri. Poirot se uit gnditor la femeia din faa lui. Se ntreb dac se putea pune vreo baz pe afirmaiile ei privitoare la lady Stubbs. Era sigur c doamna Folliat nu mprtea prerile domnioarei Brewis, iar doamna Folliat o cunotea pe Hattie mult mai bine dect domnioara Brewis. Dac lady Stubbs fugise cu un iubit, asta i-ar fi convenit de minune domnioarei Brewis. Numai c, n qpea ce l privea, Poirot nu credea c lady Stubbs fugise cu un brbat. Domnioara Brewis adun corespondena mprtiat, pufnind. Dac sir George chiar vrea s dea anunul la, ar fi bine s m ocup de asta, spuse ea. O prostie i o pierdere de timp. Oh, bun dimineaa, doamn Masterton, adug ea n timp ce ua se deschise cu autoritate i doamna Masterton intr. Am auzit c ancheta este stabilit pentru joi, tun ea. 'Neaa, monsieur Poirot. Domnioara Brewis ntreb: Pot s v ajut cu ceva, doamn Masterton? Nu, mulumesc, domnioara Brewis. Cred c ai mult treab n dimineaa asta, dar in s-i mulumesc pentru excelentele eforturi de ieri. Eti o foarte bun organizatoare i tii s munceti. i suntem cu toii foarte recunosctori. V mulumesc, doamn Masterton. Ei bine, nu vreau s te rein. Am s iau loc i am s schimb cteva cuvinte cu monsieur Poirot.
144

ncntat, madame, spuse Poirot, nclinndu-se. Doamna Masterton trase un scaun i se aez, n timp ce domnioara Brewis iei din camer, revenit la obinuita-i eficien. Minunat femeie! spuse doamna Masterton. Nu tiu ce s-ar face far ea soii Stubbs. n ziua de azi i ia ceva efort s ii o cas. Biata Hattie nu s-ar fi putut descurca. Extraordinar poveste, afacerea asta, monsieur Poirot. Am venit s te ntreb ce prere ai despre ea. Dumneavoastr, personal, ce credei, madame? Ei bine, e un lucru neplcut, dar a spune c avem un personaj patologic prin prile astea. Sper c nu este un local mic. Poate i s-a dat drumul dintr-un ospiciu - ntotdeauna ospiciile le dau drumul pe jumtate vindecai. Ce vreau s spun eu este c nimeni nu avea de ce s vrea s-o omoare pe fata asta, Tucker. Nu putea exista vreun motiv, n afar de unul anormal. Iar dac acest brbat, oricine o fi el, este anormal, a spune c, probabil, a strangulat-o i pe srmana aia de fat, Hattie Stubbs. Biata copil, nu avea prea mult minte, s tii. Dac a ntlnit un brbat care arta obinuit i el i-a cerut s se duc n pdure s vad ceva, probabil c s-a dus ca un mieluel, fr s bnuiasc ceva. Cadavrul ei este undeva pe domeniu, credei? Da, monsieur Poirot. Asta cred. l vor gsi cnd vor scotoci peste tot. Dar cei aproximativ aizeci i cinci de acri de pdure o s le ia ceva timp ca s-l gseasc, dac a fost trt n tufe sau rostogolit pe o pant n pdure. Au nevoie de ogari, spuse doamna Masterton, artnd ea nsi ca un ogar. Ogari! Am s-l sun personal pe eful poliiei i am s i-o spun.
145

Este foarte posibil s avei dreptate, madame, spuse Poirot. sta era n mod evident singurul lucru care putea fi spus doamnei Masterton. Firete c am dreptate; dar trebuie s spun c nu m simt deloc n largul meu cnd tiu c tipul la este pe undeva pe aici. Cnd plec de aici am s m duc n sat s le spun mamelor s aib grij s nu-i lase fetele s umble singure. Un mic aspect, madame. Cum ar fi putut un strin s intre n hangar? I-ar fi trebuit o cheie. Oh, asta e ceva destul de simplu. A ieit ea, bineneles. A ieit din hangar? Da. M atept s se fi plictisit. Probabil a ieit i sa uitat njur. Este ct se poate de probabil, dup prerea mea, s fi vzut chiar cum a fost omort Hattie Stubbs. A auzit o lupt sau ceva, a ieit s vad, iar brbatul, dup ce a terminat cu lady Stubbs, firete c a trebuit s-o omoare i pe ea. I-a fost destul de uor s o duc inapoi n hangar, s-o trnteasc acolo i s ias, trgnd ua dup el. Era o ncuietoare tip yale. Poirot ddu din cap cu blndee. Nu avea de gnd s se certe cu doamna Masterton sau s-i atrag atenia asupra unui fapt pe care ea l trecuse total cu vederea, i anume c dac Marlene Tucker fusese omort n afara hangarului, cineva trebuie s fi tiut destul de multe despre jocul Gsete criminalul pentru a o pune n acelai loc i aceeai poziie n care trebuia s stea victima n cadrul jocului. n loc de asta, spuse cu blndee: Sir George este convins c soia lui este n via.
146

Spune asta, pentru c asta vrea s cread, bietul om. i era foarte devotat, s tii. Adug ntr-un mod destul de neateptat: mi place sir George n ciuda originii lui; s-a acomodat foarte bine la ar. Cel mai ru lucru care se poate spune despre el este c e un pic snob. i, la urma urmelor, snobismul social este destul de inofensiv. Poirot spuse cu un oarecare cinism: n ziua de azi, madame, banii au devenit la fel de acceptabili ca o natere ntr-o familie bun. Dragul meu domn. sunt ntru totul de acord cu dumneata. Dar omul sta este cu adevrat simpatizat, i nu numai pentru banii lui. Bineneles c Amy Folliat a avut o legtur cu asta. Ea i-a susinut i, reine, ea are mult influen prin prile astea. Vai, familia Folliat a fost aici nc din perioada Tudorilor. ntotdeauna a fost un Folliat la Nasse House, murmur pentru sine Poirot. Da. Doamna Masterton oft. E trist ce a fcut rzboiul. Cu attea cheltuieli de nmormntare, casa a trebuit s fie vndut... Dar doamna Folliat, dei i-a pierdut cminul, locuiete nc pe domeniu. Da. i-a aranjat ncnttor csua. Ai fost nuntru? Nu, ne-am desprit la u. Nu toat lumea ar fi suportat, spuse doamna Masterton. S trieti n csua portarului vechii tale case i s-o vezi n posesia strinilor! Dar ca s fiu dreapt cu Amy Folliat, nu cred c ea are resentimente pe tema asta. De fapt, ea a instrumentat ntreaga afacere. Nu exist nici o ndoial c ea i-a bgat lui Hattie n cap ideea de a locui aici, i a facut-o s-l
147

conving pe sir George s cumpere domeniul. Prerea mea este c Amy n-ar fi putut suporta s-i vad casa transformat n hotel sau cmin. Se ridic. Trebuie s plec. Sunt o femeie ocupat. Firete. Trebuie s vorbii cu eful poliiei despre ogari. Doamna Masterton scoase un hohot de rs neateptat. Pe vremuri am crescut i eu ogari, spuse ea. Oamenii mi spun c eu nsmi semn puin cu un ogar. Pun pariu c i dumneata crezi asta, monsieur Poirot.

148

Capitolul XIII
Dup plecarea doamnei Masterton, Poirot se duse n pdure. Nervii lui nu erau chiar cum trebuiau s fie. Simea dorina irezistibil de a se uita n spatele fiecrui tufi i s considere fiecare plc de rododendronii ca o posibil ascunztoare pentru un cadavru. n cele din urm ajunse la Folie i, intr nuntru, se aez pe o banc de piatr pentru a-i odihni picioarele. Printre copaci, putea zri blnda strlucire a rului i bancurile mpdurite de pe cealalt parte. Se pomeni aprobndu-l pe tnrul arhitect precum c acela nu era un loc n care s amplasezi o fantezie arhitectonic de genul sta. Desigur, copacii puteau fi rrii, dar chiar i aa, privelitea n-ar fi fost corespunztoare. n schimb, aa cum spusese Michael Weyman, pe dmbul nverzit din apropierea casei, Folia ar fi constituit o privelite minunat, vizibil n josul rului pn la Helmmouth. Gndurile lui Poirot zburar instantaneu la Helmmouth, la iahtul Espcrance i la Etienne De Sousa. Toat povestea trebuia s se nchege n vreun gen de ablon, dar nc nu putea vizualiza acel ablon. Ceva care licrea i atrase atenia i se aplec s-l ridice. Acel ceva czuse ntr-o mic crptur din centura de beton de la baza templului. l lu n palm i se uit la el, parc recunoscndu-l. Era o amulet micu de aur, reprezentnd un aeroplan. n timp ce o privea ncruntat, n minte i apru o imagine. O brar. O brar de aur de care lui Madame Zuleika, alias lady Legge, i vorbea despre femei brunete i c149

ltorii pe mare i noroc de la o scrisoare. Da, ea purtase o brar de care atrna o multitudine de obiecte micue de aur. Era de presupus c ntr-un anumit moment doamna Legge ezuse acolo, n Folie, i de la brar i se desprinsese o amulet i czuse. Poate c ea nici nu observase. Poate c asta se ntmplase n dup-amiaza de ieri. Poirot auzi pai i ridic repede privirea. O siluet apru de dup Folie i se opri, tresrind, la vederea lui Poirot. Acesta se uit lung la silueta subire a tnrului blond care purta o cma pe care erau imprimate o mulime de broate estoase. Cmaa era inconfundabil. O studiase cu atenie ieri cnd purttorul ei arunca cu nuci de cocos. Observ c tnrul era neobinuit de tulburat. Acesta spuse repede, cu un accent strin: V cer scuze... nu tiam... Poirot i zmbi blnd, cu un aer de repro. M tem c nclci proprietatea privat, spuse el. Da, mi pare ru. Vii de la cmin? Da. M gndeam c a putea trece prin pdure ca s ajung la chei mai repede. M tem c va trebui s te ntorci pe unde ai venit, spuse cu blndee Poirot. Nu exist nici un drum de trecere. Tnrul zmbi i spuse din nou: mi pare ru. mi pare foarte ru. Se nclin i se ndeprt. Poirot iei din Folie pe potec i se uit n urma tnrului. Ajungnd la captul potecii, acesta se uit peste umr. Apoi, vzndu-l pe Poirot uitndu-se dup el, grbi pasul i dispru dup curb.
150

Eh bien, i spuse Poirot, acesta pe care l-am vzut e un criminal, sau nu? Tnrul fusese n mod sigur la srbtoare, i se uitase urt cnd dduse de Poirot, i, prin urmare, aproape sigur trebuie s fi tiut c nu era nici un drum prin pdure caret duc la feribot. Dac ar fi cutat cu adevrat o potec pn la feribot, nu ar fi luat-o pe poteca asta de lng Folie, ci ar fi inut-o tot nainte pe poteca de mai jos care era mai aproape de ru. Mai mult, el ajunsese la Folie cu aerul cuiva care venise la o ntlnire, i care fusese foarte uimit s gseasc pe altcineva acolo. Aadar, aa st treaba, i spuse Poirot. A venit aici pentru a se ntlni cu cineva. Cu cine? i de ce? Cobori pn la curba potecii i se uit n direcia n care aceasta se pierdea ntre copaci. Tnrul nu se mai vedea. Probabil se gndise c era mai prudent s dispar ct mai repede. Poirot se ntoarse, cltinnd din cap. Pierdut n gnduri, veni n linite pe dup Folie i se opri n prag, uimit la rndul lui. Sally Legge sttea n genunchi, aplecat asupra crpturilor din pardoseal. Sri n picioare, tresrind. Oh, monsieur Poirot, ce m-ai speriat! Nu v-am auzit venind. Cutai ceva, madame? Eu... nu, nu chiar. Poate ai pierdut ceva. Poate v-a czut ceva. Sau poate... Adopt un aer htru, galant. Sau poate avei un rendezvous, madame. Din pcate, nu eu sunt persoana cu care ai venit s v ntlnii, nu-i aa? Ea i recptase ntre timp aplombul.
151

Oare i d cineva ntlnire n mijlocul dimineii? ntreb ea. Uneori eti nevoit s-i dai ntlnire cnd poi, rspunse Poirot i adug: Soii sunt cteodat geloi. M ndoiesc c al meu este, spuse Sally Legge. Vorbea cu destul nonalan, dar n spatele cuvintelor ei Poirot simi o und de amrciune. Este total absorbit de propriile lui afaceri. Toate femeile se plng de asta la soii lor. Mai ales la soii englezi. Dumneavoastr strinii suntei mai galani. Noi tim c este necesar s-i spui unei femei cel puin o dat pe sptmn, i preferabil de trei sau patru ori, c o iubeti; i c, de asemenea, este nelept s-i aduci cteva flori, s-i faci complimente, s-i spui c arat foarte bine n noua ei rochie sau cu noua ei plrie. Dumneavoastr asta facei? Eu nu sunt so, madame. Din nefericire. Sunt sigur c nu e vorba de nici o nefericire. Sunt convins c suntei absolut ncntat de statutul dumneavoastr de burlac far nici o grij. Nu, nu, madame, v nelai. Eu cred c e o prostie s te cstoreti, spuse Sally Legge. Regretai zilele cnd pictai n atelierul dumneavoastr din Chelsea? S-ar prea c tii totul despre mine, monsieur Poirot. Sunt un brfitor. mi place s aud totul despre oameni. Chiar regretai, madame? Nu tiu.
152

Se aez surescitat pe banc. Poirot se aez lng ea. Fu o dat n plus martorul fenomenului cu care ncepea s se obinuiasc. Aceast fat rocat, atrgtoare era pe cale s-i spun lucruri pe care s-ar fi codit s le spun unui englez. Atunci cnd am venit aici n vacan, departe de toate, speram c lucrurile vor fi iar ca nainte... Dar n-a fost s fie aa. Nu? Nu. Alec este la fel de morcnos i... Oh, nu tiu... nchis n el. Nu tiu ce se ntmpl cu el. E att de nervos! Oamenii l sun i i las mesaje ciudate i el nu vrea s-mi spun nimic! Asta m scoate din mini. Nu vrea s-mi spun nimic! La nceput m-am gndit c e vorba de alt femeie, dar nu cred c e asta. Nu chiar... n glasul ei se citea o anume ndoial care nu-i scp lui Poirot. V-ai savurat ceaiul ieri dup-amiaz, madame? Ceaiul? Se uit nedumerit la el, cu gndurile revenite de foarte departe. Apoi spuse repede: Oh, da. Nu avei idee ct de extenuant a fost s stau n cortul acela nfofolit n toate vlurile acelea. Era nbuitor. i n cortul de ceai trebuie s fi fost zpueal, nui aa? Da, era. Oricum, nimic nu e ca o ceac de ceai, nu credei? Puin mai nainte cutai ceva, madame, nu-i aa? Oare asta s fie? ntinse mna n care inea mica amulet de aur. Eu... Oh, da! V mulumesc, monsieur Poirot. Unde ai gsit-o?
153

Era aici pe pardoseal, n crptura de acolo. Trebuie s-mi fi czut cndva. Ieri? Oh, nu, nu ieri. Mai nainte. Dar, madame, mi amintesc c am vzut amuleta asta la ncheietura dumneavoastr cnd mi-ai ghicit viitorul. Nimeni n-ar fi putut mini mai convingtor ca Poirot. n faa siguranei lui, Sally Legge cobori pleoapele. Chiar c nu-mi amintesc, spuse ea. Abia azi diminea am observat c mi lipsea. Atunci, sunt fericit c am posibilitatea s v-o inapoiez, spuse galant Poirot. Ea rsucea cu nervozitate amuleta ntre degete. Acum se ridic. V mulumesc, monsieur Poirot, v mulumesc foarte mult, spuse ea pe nersuflate, evident nervoas, i iei repede din Folie. Poirot se sprijini de speteaza bncii i ddu gnditor din cap. Nu, spuse el n sinea lui, ieri dup mas nu te-ai dus n cortul de ceai. Nu pentru ceai erai att de nerbdtoare s tii dac era ora patru. Aici ai venit ieri dsup-amiaz. Aici, la Folie. La jumtatea drumului pn la hangar. Ai venit aici s te ntlneti cu cineva. Auzi din nou pai apropiindu-se. Pai repezi, nerbdtori. Iat c s-ar putea s apar cel cu care a venit doamna Legge pn aici s se ntlneasc i spuse n sinea lui Poirot. Dar cnd de dup colul Foliei apru Alec Legge, Poirot exclam: Iari greit! Ce? Ce e asta? Alec Legge prea uimit.
154

Spuneam c m-am nelat din nou, explic Poirot. Nu m nel des, i povestea de acum m exaspereaz. Nu pe dumneata m ateptam s te vd. Pe cine v ateptai s vedei? Un tnr, biat aproape, cu o cma din acelea viu colorate, cu broate estoase pe ea. Fu ncntat de efectul vorbelor lui. Alec Legge fcu un pas nainte i spuse destul de incoerent: De unde tii? De unde... ce vrei s spunei? Sunt medium, spuse Poirot i nchise ochii. Alec Legge fcu nc doi pai nainte. Poirot era contient c n faa lui sttea un tnr foarte mnios. Ce dracu' vrei s spunei? ntreb Legge. Cred c prietenul dumitale s-a ntors la Cminul Tineretului. Dac vrei s-l vezi, va trebui s te duci pn acolo. Deci asta e, ngn Alec Legge. Se ls s cad n cellalt capt al bncii de piatr. Deci de asta v aflai aici? N-a fost vorba de decernat premii. Trebuia s fi tiut. Se ntoarse ctre Poirot. Faa lui era tras i nefericit. tiu cum trebuie s par, spuse el. Dar nu e ceea ce gndii dumneavoastr. Sunt un om hruit. O dat ce ai czut n ghearele acestor oameni nu e att de simplu s scapi. Iar eu vreau s scap. Asta e treaba. Vreau s scap. Ajungi s fn disperat, s tii. i vine s iei msuri disperate. Te simi ca un oarece prins n curs s tii. V-ai primit dovada. Se ridic, mpleticindu-se puin ca i cum nu vedea pe unde clca, apoi se ndeprt cu pas hotrt (ar s se mai uite napoi. Hercule Poirot rmase pe loc cu ochii larg deschii i cu sprncenele ridicate.
155

Toate astea sunt foarte curioase, ngn el Curioase i interesante. Am dovada de care am nevoie, nu-i aa? Dovad privitoare la ce? La crim?

156

Capitolul XIV
1. Inspectorul Bland se afla n secia de poliie din Helmmouth. De partea cealalt a mesei edea superintendentul Baldwin, un brbat masiv, cu aspect plcut. ntre ei, pe mas, se afla o grmjoar neagr, pstoas. Inspectorul Bland o atinse precaut cu degetul. Asta e plria ei, spuse el. Sunt sigur de asta, dei n-a putea jura. Se pare c fcuse o pasiune pentru forma asta. Aa mi-a spus servitoarea ei. Avea cteva cu forma asta. Una roz deschis i una de un roubrun, dar ieri o purta pe cea neagr. Da, asta este. Ai pescuit-o din ru? Asta face ca treaba s arate cum ne gndim noi c este. Totui, nu avem nici o certitudine, spuse Baldwin. n definitiv, oricine putea arunca o plrie n ru. Da, putea s-o arunce din hangar, sau putea s-o arunce de pe iaht. Iahtul e pzit cu strnicie, spuse Baldwin. Dac e acolo, vie sau moart, tot acolo este. El n-a cobort azi pe rm? Nu nc. E pe punte. St ntr-un ezlong i fumeaz un trabuc. Inspectorul Bland se uit la ceas. S-a cam fcut timpul s urcm la bord, spuse el. Crezi c ai s-o gseti? ntreb Baldwin. N-a conta pe asta. Am sentimentul c tipul este al dracului de detept. Rmase o clip pe gnduri mpungnd din nou plria cu degetul, apoi ntreb:
157

Cum e cu cadavruL. dac a existat vreun cadavru? Exist vreo idee n privina asta? Da, rspunse Baldwin. Au discutat azi diminea cu Otterweight. E un fost salvamar. ntotdeauna l consult cnd e vorba de maree i cureni. n jurul orei cnd doamna a intrat n Helm, dac ntr-adevr a intrat n Helm, tocmai ncepuse refluxul. Acum e lun plin i apa se retrage rapid. A zice c a fost purtat ctre mare, iar curentul a dus-o spre coasta Cornwall-ului. Nu se tie sigur unde va aprea cadavrul, n cazul n care va aprea. Pe aici s-au necat civa oameni i nici n ziua de azi nu le-am recuperat cadavrele. Pe de alt parte, ar putea s apar oricnd. Dac nu apare, o s fie dificil, spuse Bland. Eti convins n inima dumitale c e n ru? Nu vd unde altundeva ar putea fi. Am verificat autobuzele i trenurile. Locul sta este o fundtur. Purta haine care sreau n ochi i nu i-a luat altele cu ea. Aa c a spune c nici n-a plecat de la Nasse. Fie cadavrul ei e n mare, fie este ascuns undeva pe domeniu. Iar ce vreau eu acum este motivul. i cadavrul, bineneles. Nu ajung nicieri pn nu gsesc cadavrul. Dar cu cealalt fat cum a fost? A vzut cineva... sau a vzut ceva. Pn la urm i dm noi de capt ntregii afaceri, dar nu va fi uor. Fu rndul lui Baldwin s se uite la ceas. E timpul s mergem, spuse el. Cei doi ofieri de poliie fur primii la bordul iahtului Esprance cu toat curtoazia feremectoare a lui De Sousa. El le oferi buturi, pe care ei le refuzar, i manifest un interes amabil fa de activitatea lor.
158

Ai mai naintat cu cercetrile privitor la moartea acelei fete? Progresm, rspunse inspectorul Bland. Superintendentul prelua iniiativa i i expuse cu mare delicatee scopul vizitei lor. Ai vrea s cercetai Esprance? De Sousa nu prea suprat. Dimpotriv, prea destul de amuzat. Dar de ce? Credei c l ascund pe criminal, sau poate credei c eu nsumi sunt criminalul? Este necesar, domnule De Sousa, i sunt convins c nelegei. Mandatul de percheziie... De Sousa ridic minile. Dar sunt dornic s cooperez! S procedm ca ntre prieteni. Suntei bine venii s cutai unde dorii. Ah, poate credei c o am aici pe verioara mea, lady Stubbs? Poate v nchipuii, probabil, c a fugit de la soul ei i i-a gsit adpost la mine? Dar cutai, domnilor, v rog s cutai. Se trecu la percheziionare. Fu o percheziie amnunit. La sfrit, reuind s i ascund dezamgirea, cei doi ofieri de poliie i luar la revedere de la domnul De Sousa. N-ai gsit nimic? Ce dezamgire! Dar v-am spus c aa o s fie. Poate c acum vei servi ceva rcoritor. Nu? i conduse pn n locul n care era legat barca lor. i cu mine cum rmne? ntreb el. Sunt liber s plec? V rog s nelegei c ncep s m cam plictisesc. Vremea e bun. Tare nii-ar plcea s-mi continui drumul spre Plymouth. V rugm s avei amabilitatea, domnule, s rmnei aici pentru anchet - aceasta e mine - n caz c procurorul ar dori s v ntrebe ceva.
159

Bineneles. Vreau s fac tot ce pot. Dar dup aceea? Dup aceea, domnule, suntei liber s plecai unde dorii, spuse superintendentul Baldwin, cu o fa de piatr. Ultimul lucru pe care l vzur n timp ce barca lor se ndeprta fu chipul zmbitor al lui De Sousa uitndu-se n jos la ei. 2. Ancheta fu aproape dureros de neinteresant. n afar de dovezile medicale i dovezile de identificare, nimic nu veni s alimenteze curiozitatea spectatorilor. Ancheta fu amnat. ntreaga procedur fusese pur formal. Totui, ceea ce urm dup anchet nu fii chiar att de formal. Inspectorul Bland i petrecu dup-amiaza fcnd o excursie pe acel bine cunoscut vapor de croazier, The Devon Belle. Plecnd din Brixwell n jur de ora trei, acesta ocolea promontoriul, nainta n jurul coastei i intra pe gura Helm-ului, apoi urca n susul rului. La bord erau n jur de dou sute treizeci de pasageri, pe lng inspectorul Bland. Acesta sttea la tribord, cu ochii pe rmul mpdurit. Vaporul trecu pe lng hangarul de brci care aparinea de Hoodown Park. Inspectorul se uit la ceas. Era exact patru i un sfert. Acum se apropia de hangarul de la Nasse. Acesta sttea izolat ntre copaci, cu balconaul lui i micul chei de dedesubt. Nu se zrea nici un semn c n hangar ar fi fost cineva, cu toate c, aa cum tia Bland, n hangar era cineva. Confrom ordinelor primite, poliistul Hoskins se afla acolo, la datorie.
160

Nu departe de treptele hangarului se afla o barc mic, iar n barc erau un brbat i o fat n echipament de vacan. Erau angrenai n ceea ce prea o hrjoan cam de prost gust. Fata ipa, brbatul se prefcea, n joac, c o arunc peste bord. n acel moment, n megafon se auzi un glas de stentor. Doamnelor i domnilor, ne apropiem acum de renumitul sat Gitcham unde vom rmne trei sferturi de or i unde putei servi un ceai cu crab sau homar, precum i smntn de Devonshire. n dreapta dumneavoastr se afl domeniul Nasse House. n dou sau trei minute vei trece pe lng cas, ce se va vedea printre copaci. Aparinnd iniial lui sir Gervase Folliat, un contemporan al lui sir Francis Drake care l-a nsoit pe acesta n cltoria lui spro lumea nou, casa este acum proprietatea lui sir George Stubbs. n stnga dumneavoastr se afl renumita Gooseacre Rock. Aici, doamnelor i domnilor, erau aduse soiile ciclitoare pe vreme de reflux i lsate pn cnd apa le ajungea pn la gt o dat cu venirea fluxului. Toat lumea de pe Devon Belle se uita fascinat la Gooseacre Rock. Se fceau glume i se auzeau chicote ascuite. n timp ce se ntmpla asta, tnrul din barc, dup o ultim lupt, i mpinse prietena peste bord. Aplecndu-se peste margine, o inu n ap, rznd i spunnd: Nu, n-am s te scot pn nu promii c ai s fii cuminte! Totui, nimeni nu observ aceast scen, cu excepia inspectorului Bland. Toi ascultau ce se spunea la megafon, i ntindeau gturile s zreasc Nasse House i se uitau fascinai la Gooseacre Rock.
161

Tnrul din barc i ddu drumul fetei, ea se cufund n ap i cteva clipe mai trziu apru n cellalt capt al brcii i trecu peste bord cu agilitate. Poliista Alice Jones era o nottoare de clas. Inspectorul Bland cobori pe rm la Gitcham o dat cu ceilali excursioniti i servi un ceai cu homar, smntn de Devonshire i plcint de ovz. i spuse n gnd:,Aadar, se putea face, i nimeni n-ar fi observat. 3. n timp ce inspectorul Bland i fcea experina pe Helm, Hercule Poirot fcea i el un experiment cu un cort pe peluza de la Nasse House. De fapt, era acelai cort n care ghicise Madame Zuleika, i care, la rugmintea lui Poirot, nu fusese strns o dat cu celelalte. Acum intr n el, nchise aripile de la intrare i se duse n partea din spate. Desfcu ndemnatic aripile de acolo i se strecur afar, le leg la loc i plonj n desiul de rododendroni aflat, chiar n spatele cortului. Strecurndu-se printre dou tufiuri, ajunse curnd la o csu rustic. Era un fel de cas de var cu o u nchis. Poirot deschise ua i intr. nuntru era foarte ntuneric din cauz c rododendronii din jurul csuei mpiedicau lumina zilei s ptrund prin ei. Acolo se aflau o cutie cu mingi de crichet i nitre cercuri ruginite. Se mai aflau i cteva crose de hochei rupte, o mulime de urechelnie i pianjeni, iar pe praful de pe podea un semn rotund, neregulat. Poirot se uit ctva timp la acesta. ngenunche i, scond din buzunar o rulet, i msur cu grij diametrul. Apoi ddu satisfcut din cap.
162

Se strecur n linite afar, nchiznd ua n urma lui. Apoi porni oblic printre tufe'le de rododendroni. Urc astfel dealul i n scurt timp ajunse la poteca ce ducea la Folie i de acolo n jos, la hangar. De data asta nu vizit Folia, ci cobor direct la hangar. Scoase cheia, descuie ua i intr. n afar de cadavrul i de tava cu farfuria i paharul care fuseser nlturate, totul era exact cum i-l amintea. Se duse la mas unde se afla teancul de comicsuri. Le rsfoi cam cu aceeai expresie pe care o avusese i inspectorul Bland cnd le citise. Jackie Blake umbl cu Susan Brown. Peter ciupete fetele la film. Georgie Porgie srut autostopistele n pdure. Lui Biddy Fox i plac bieii. Albert umbl cu Doreen. Remarcile i se preau patetice n inocena lor copilreasc. i aminti faa urt, cu couri a lui Marlene. Bnui c nici un biat nu o ciupise pe Marlene la film. Frustrat, Marlene i gsise plcerea n a-i spiona tinerii contemporani. Spionase, adulmecase, i vzuse anumite lucruri. Lucruri pe care nu trebuia s le vad, lucruri de mic importan, de obicei, dar poate c, ntr-o ocazie, ceva mai important? Ceva de a crui importan ea nsi habar nu avusese. Totul era o problem de conjunctur, i Poirot cltin din cap cu ndoial. Aranj cu grij teancul de comicsuri pe mas. n timp ce fcea asta, avu brusc sentimentul c lipsea ceva. Ceva... Ce anume? Ceva care ar fi trebuit s se afle acolo... Ceva... Cltin din cap, n timp ce impresia de moment dispru. Iei agale din hangar, amrt i nemulumit de sine. El, Hercule Poirot, fusese chemat s mpiedice o crim, i nu o mpiedicase. Crima fusese comis. Ce era
163

mai uluitor dect s nu aib nici o idee, nici chiar acum, de felul n care se petrecuse? Era ruinos. Iar mine trebu.a s se ntoarc la Londra mfrant. Orgoliul lui era serios desumflat - pn i mustaa i se pleotise.

164

Capitolul XV
Dou sptmni mai trziu inspectorul Bland avu o ntrevedere nesatisfctoare cu eful poliiei comitatului. Maiorul Merrall avea nite sprncene stufoase i semna destul de bine cu un terrier furios. Dar oamenii lui l iubeau i i respectau modul de a gndi. Mi s fie! spuse maiorul Merrall. Ce avem pn acum? Nimic n baza cruia s putem aciona. De pild tipul sta, De Sousa. Nu l putem asocia nicicum cu moartea fetei. Dac ar fi aprut cadavrul lui lady Stubbs, ar fi fost altceva, i adun sprncenele i se uit la Bland. Dumneata crezi c exist un cadavru, nu-i aa? Dumneavoastr ce credei, domnule? Oh, sunt de acord cu dumneata. Altfel i-am fi dat de urm pn acum. Afar dac, bineneles, nu i-a fcut cu grij planurile. Iar n privina asta n-am nici cel mai mic indiciu. Ea nu avea nici un ban, s tii. Ne-am interesat de latura financiar a problemei. Sir George era cu banii. i ddea o alocaie foarte generoas, dar ea nu avea un chior al ei. i nu exist nici o urm de amant. Nu sunt zvonuri, nu sunt brfe, or ntr-un district de ar ca acela ar fi existat. ncepu s bat podeaua n sus i n jos. Realitatea este c nu tim nimic. Noi doar credem c, dintr-un motiv necunoscut, De Sousa i-a lichidat verioara. Cel mai probabil, a convins-o s se ntlneasc cu el la hangar, a luat-o n barc i i-a dat brnci peste bord. Ai verificat dac se putea ntmpla asta?
165

Doamne Sfinte, domnule! Ai putea s neci o barc plin cu oameni n perioada vacanei i nimeni nu sar gndi la asta! Dar ce nu tia De Sousa a fost c fata era n hangar, se plictisea de moarte i, mai mult ca sigur, se uita pe fereastr. Hoskins se uita pe fereastr i urmrea spectacolul pe care l-ai pus n scen, i dumneata nu l-ai vzut? Nu, domnule. Nu aveai de unde s tii c era cineva n hangar, afar doar dac ieea n balcon i se arta... Poate c fata chiar a ieit n balcon. De Sousa i-a dat seama c l-a vzut ce fcea, aa c s-a ntors pe mal i s-a ocupat de ea, i a convins-o s-i dea drumul n hangar ntrebnd-o ce fcea acolo. Fata i-a povestit, ncntat de rolul ei, iar el i-a pus funia n jurul gtului n joac i... gata! Bine, Bland; bine. S spunem c aa s-a ntmplat. Dar e pur ghiceal. Nu avem nici o dovad. Nu avem cadavru, iar dac ncercm s-l reinem pe De Sousa n aceast ar o s strnim un viespar. Va trebui s-l lsm s plece. Pleac, domnule? Ridic ancora peste o sptmn. Se ntoarce n blestemata lui de insul. Deci nu avem mult timp, spuse ntunecat inspectorul Bland. Mai exist i alte posibiliti. Eu tot mai cred c lady Stubbs trebuie s fi fost omort de cineva care era la curent cu toate chiibuurile acestui joc, Gsete criminalul. Putem absolvi complet dou persoane. Pe sir George i pe cpitanul Warburton. Ei au fost toat dup-amiaza pe peluz ocupndu-se de tot felul de concursuri. Au fost vzui de zeci de oameni.
166

Acelai lucru este valabil i pentru doamna Masterton, dac putem s-o includem n povestea asta. Includem pe toat lumea, spuse maiorul Merrall. M sun ntruna n privina ogarilor. ntr-un roman poliist ea ar fi exact persoana care a ucis. Dar, la naiba, o cunosc de-o via pe Connie Masterton. Pur i simplu nu o vd umblnd de nebun strangulnd tinere fete, sau descotorosindu-se de frumusei exotice. Deci, cine mai e? Doamna Oliver, spuse Bland. Ea a conceput Gsete criminalul. E destul de excentric i a umblat de capul ei o bun-parte din dup-amiaz. Apoi mai este domnul Alec Legge. Tipul din vilioara roz? Da. A plecat destul de devreme de la srbtoare, cci n-a fost vzut acolo. El spune c s-a plictisit de petrecere i s-a ntors la vila lui. Pe de alt parte, btrnul Merdell - sta-i moneagul de la chei care are grij de brcile oamenilor - btrnul spune c Alec Legge a trecut pe lng el n drum spre vil n jur de ora cinci. Nu mai devreme. Asta face ca Legge s nu poat justifica o or din timpul Iui. Firete, el spune c Merdell nu are deloc noiunea timpului i se ineal privitor la cnd l-a vzut. i, l-a urma urmelor, moul are nouzeci i doi de ani. Destul de nesatisfctor, spuse maiorul Merrall. Nu-i putem gsi vreun motiv sau ceva? Se poate s fi avut o legtur amoroas cu lady Stubbs, spuse cu ndoial Bland. Iar ea, poate, l-a ameninat c o s-i spun soiei lui, i el i-a nchis definitiv gura, iar fata a vzut ce s-a ntmplat... i el a ascuns undeva cadavrul lui lady Stubbs?
167

Da. Dar al naibii s fiu dac tiu cum sau unde. Oamenii mei au scotocit tot domeniul, s-au uitat n fiecare tufi, i nici urm de sptur recent. Totui, s spunem c a reuit cu adevrat s ascund cadavrul i a aruncat plria n ru ca s ne pun pe o pist greit. Iar Marlene Tucker l-a vzut, aa c s-a descotorosit de ea. Partea asta este mereu aceeai. Inspectorul Bland fcu o pauz, apoi spuse: i mai e doamna Legge... Ce avem mpotriva ei? Nu a fost n cortul de ceai ntre patru i patru i jumtate cum spune ea. Mi-am dat seama de asta imediat ce am discutat cu ea i cu doamna Folliat. Dovezile susin declaraia doamnei Folliat. Iar aceasta este jumtate de or vital. Se opri din nou. i mai este arhitectul, tnrul Michael Weyman. E greu s-l legm n vreun fel de povestea asta. dar el este ce a numi eu criminal probabil - unul din tinerii ia impertineni, tupeiti. Ar omori pe oricine fr s clipeasc. La nervi, nu m-ar mira. Cum i justific el micrile? Foarte vag, domnule. Chiar foarte, foarte vag. Asta dovedete c e un arhitect autentic, spuse cu simire maiorul Merrall care de curnd i construise o cas n apropiere de mare. Sunt att de aerieni arhitecii tia c uneori chiar m ntreb dac sunt vii. Nu tie unde era sau cnd i se pare ca nu e nimeni care s-l fi vzut. Exist anumite dovezi c lady Stubbs avea o pasiune pentru el. i ar mai fi domnioara Brewis... Se opri. Urm o pauz lung. Asta-i secretara, nu-i aa? Da, domnule. O femeie foarte eficient.
168

Urm iari o pauz. Maiorul Merrall ii studie cu atenie subordonatul. Ai ceva n mintea dumitale privitor la ea, nu-i aa? Da, domnule, am. Vedei dumneavoastr, ea recunoate deschis c a fost n hangar n jurul orei la care trebuie s se fi comis crima. Ar face-o dac ar fi vinovat? Poate, rspunse ncetior inspectorul Bland. De fapt, este cel mai bun lucru pe care l poate face. Vedei, dac ia o tav cu prjituri i suc de fructe i spune tuturor c le duce fetei n hangar, atunci prezena ei acolo este justificat. Se duce acolo i vine napoi i spune c fata era n via la acea or. Avem cuvntul ei pentru asta. Dar dac v amintii, domnule, i v uitai din nou la dovezile medicale, ora morii aproximat de dr. Cook este ntre patru i cinci fr un sfert. Noi avem numai cuvntul domnioarei Brewis c Marlene era n via la patru i un sfert. i n mrturia ei apare un aspect curios. Ea mi-a spus c lady Stubbs a fost cea care a rugat-o s-i duc prjituri i suc lui Marlene. Dar un alt martor spune n mod categoric c nu era genul de lucru la care s-ar fi gndit lady Stubbs. i eu cred c aici are dreptate. Nu-i seamn lui lady Stubbs. Lady Stubbs era o frumusee tmp care se gndea numai la ea i la cum arat. Niciodat nu a comandat meniuri sau s-a interesat de problemele casnice, sau s-a gndit la altcineva n afar de preioasa ei persoan. Cu ct m gndesc mai mult, cu att mi se pare mai puin probabil ca ea s-i fi spus domnioarei Brewis s-i duc ceva fetei. E ceva n ceea ce spui, Bland. Dar dac e aa, care este motivul ei?
169

Nici un motiv pentru omorrea fetei, dar eu chiar cred, s tii, c putea s aib un motiv ca s-o omoare pe lady Stubbs. Conform spuselor domnului Poirot, despre, care v-am povestit, ea e ndrgostit pn peste urechi de patronul ei. Dac a urmrit-o pe lady Stubbs n pdure i a uciso i Marlene Tucker, plictisindu-se n hangar, a ieit i a vzut ce s-a ntmplat? Atunci firete c a trebuit s-o omoare i pe Marlene. Ce a fcut n continuare? A dus cadavrul fetei n hangar, s-a ntors n cas, a luat tava i a cobort din nou la hangar. Apoi i-a acoperit absena de la srbtoare, i noi avem mrturia ei, singura noastr mrturie demn de ncredere la suprafa, precum c Marlene Tucker era n via la patru i un sfert. Ei bine, spuse maiorul Merrall cu un oftat, dac ea e partea vinovat, ce crezi c a fcut cu cadavrul lui lady Stubbs? L-a ascuns n pdure, l-a ngropat sau l-a aruncat n ru. Aruncat n ru ar fi fost cam dificil, nu-i aa? Depinde unde a fost comis crima. Este o femeie foarte zdravn. Dac crima a fost comis nu departe de hangar, putea s care cadavrul pn la ru i s-l arunce peste marginea cheiului. Cu vaporul de croazier pe Helm? Ar fi fost o alt hrjoan. Riscant, dar posibil. Dar mie mi se pare mult mai probabil s fi ascuns cadavrul undeva i s fi aruncat n Helm numai plria. Cunoscnd casa i domeniul bine, ar fi putut ascunde un cadavru. Poate c a reuit s se descotoroseasc de el aruncndu-l n ru mai trziu. Cine tie? Asta, firete, dac ea e faptaa, adug inspectorul
170

dup ce se gndi mai bine. Dar, de fapt, domnule, eu rmn tot la De Sousa... Maiorul i fcuse nsemnrile n carnet. Acum ridic privirea i i drese glasul. Atunci, treaba st n felul urmtor: avem cinci sau ase persoane care puteau s-o omoare pe Marlene Tucker. Unele sunt mai probabile dect altele, dar numai pn aici putem merge. n linii mari, tim de ce a fost omort. A fost omort pentru c a vzut ceva. Dar pn nu tim precis ce anume a vzut, nu tim cine a omort-o. Expus n felul sta, afacerea pare niel cam dificil, domnule. Oh, chiar este dificil. Dar i dm noi de capt pn la urm. i ntre timp tipul va fi prsit Anglia, rzndu-i n barb, ieind basma curat n dou crime. Eti destul de sigur c este el, nu-i aa? Nu spun c te neli. n tot cazul... eful poliiei, rmase tcut cteva clipe, apoi ridic din umeri i spuse: Oricum, e mai bine dect s avem un criminal psihopat. Pn acum probabil c am fi avut i a treia crim pe cap. Chiar se spune c lucrurile merg ctetrele. Repet aceast remarc a doua zi diminea cnd auzi c btrnul Merdell, ntorcndu-se acas de la crciuma lui preferat din Giteham, de peste ru, trebuie s-i fi depit poria i czuse n ru cnd acostase la chei. Barca lui fu gsit plutind n deric, iar cadavrul btrnului fu recuperat n acea sear.

171

Ancheta fu scurt i simpl. Noaptea fusese ntunecoas i nnorat, iar btrnul buse trei halbe de bere i, la urma urmelor, avea nouzeci i doi de ani. Verdictul dat fu: Moarte accidental.

172

Capitolul XVI
1. Poirot edea ntr-un fotoliu ptrat n faa emineului ptrat din camera lui ptrat din apartamentul din Londra. n faa lui se aflau diverse obiecte care nu erau ptrate, n schimb erau violet i aproape imposibil curbate. Fiecare din ele, studiate separat, artau de parc nu puteau avea vreo utilitate ntr-o lume normal. Preau improbabile, iresponsabile i ntru totul ntmpltoare. n realitate, firete, nu erau deloc aa. Evaluate corect, fiecare i avea locul lui anume, ntr-un univers anume. Asamblate n locul lor corespunztor din universul lor corespunztor, ele nu numai c aveau logic, ci formau un tablou Cu alte cuvinte, Hercule Poirot alctuia un puzzle. Era o ocupaie pe care el o gsea linititoare i plcut. Ea transforma dezordinea n ordine i avea, dup prerea lui, o anumit asemnare cu profesia lui. i n aceasta te confruntai cu diferite fapte improbabile care, dei preau s nu aib nici o legtur ntre ele, aveau un rol corespunztor echilibrat n alctuirea ntregului. Degetele lui ridicar cu ndemnare o pies improbabil de un cenuiu nchis i o potrivir ntr-un cer albastru. Da. acum se vedea c fcea parte dintr-un aeroplan. Da, murmur Poirot, asta trebuie fcut. Piesa puin probabil aici, piesa improbabil acolo... toate au locul lor stabilit i, o dat potrivite n el, gata i afacerea! Totul e limpede. Totul se ncadreaz n tablou, cum se spune n ziua de azi.
173

Dac ai ti ce caui, totul ar fi att de uor! i spuse Poirot. Dar nu tii ce caui. Te uii n locuri greite, sau caui piese greite, tocmai pentru c nu tii ce caui. Oft, i ochii i fugir de la jocul de puzzle la scaunul din cealalt parte a emineului. Acolo, cu nici o jumtate de or n urm, inspectorul Bland i buse ceaiul i vorbise cu tristee. Venise la Londra cu probleme de serviciu i, dup ce i rezolvase treburile, trecuse pe la Poirot. Se ntreba, explicase el, dac monsieur Poirot avea vreo idee. Apoi i expuse propriile lui idei. Poirot fusese de acord cu el n privina tuturor aspectelor reliefate. Dup prerea lui, inspectorul Bland fcuse o trecere n revist a cazului foarte cinstit i lipsit de prejudeci. Se mplineau aproape cinci sptmni de la ntmplrile de la Nasse House. Fuseser cinci sptmni de stagnare. Cadavrul lui lady Stubbs nu fusese recuperat. n caz c ea tria, nu i se dduse de urm. Conform inspectorului Bland, ansele ca ea s fie n via erau minime. Poirot era de acord cu el. Cadavrul putea i s nu fie adus de ap la mal, firete, spuse Bland. Nu se poate spune ce se ntmpl cu un cadavru o dat ce e n ap. Mai poate nc s apar, dei, n cazul sta, ar fi cam greu de recunoscut. Exist o a treia posibilitate, spuse Poirot. Bland ddu din cap. Da, m-am gndit la asta. De fapt, m tot gndesc la asta. Vrei s spunei c acest cadavru este acolo, la Nasse, ascuns undeva unde nu ne-am gndit s cutm. Se poate, s tii. Da, se poate. Cu o cas veche i un domeniu ca acela, exist locuri la care nici nu te-ai gndi, de a cror existen habar nu ai.
174

Se opri o clip, gnditoare, apoi spuse: Nu mai departe dect zilele trecute am fost ntr-o cas. n timpul rzboiului, s-a construit acolo un adpost antiaerian. O chestie mai mult sau mai puin ubred riAcat n grdin, lng peretele casei, i din ea o cale de acces n pivnia casei. Ei bine, rzboiul s-a terminat, adpostul s-a drmat i a fost adunat ntr-un fel de movil neregulat. Dac treci acum prin grdin, nici nu te-ai gndi c a existat un adpost antiaerian acolo, cu o ncpere dedesubt. Asta vreau s spun. S-ar putea s existe o cale de acces spre un loc despre care nimeni din afar s nu tie. Oare n-ar putea s existe vreun fel de Grot a preotului?, sau ceva de genul sta? Nu prea - nu n acea perioad. Asta spune i domnul Weyman. Casa a fost construit pe la 1790, spune el. Preoii nu aveau nici un motiv la acea vreme s se ascund. Totui, s-ar putea s existe undeva o modificare a structurii casei despre care cineva din familie s tie. Ce prere avei, monsieur Poirot? E posibil, da. Mais oui, categoric este o idee. Dac acceptm posibilitatea, urmtorul lucru este: cine tie de existena acestei modificri? Cineva care locuiete n cas, probabil? Da. Bineneles c asta l-ar scoate din cauz pe De Sousa. Inspectorul prea nemulumit. De Sousa era nc suspectul lui preferat. Cum spuneai, oricine din cas ar putea s tie, adic, cineva care a trit n cas, nu venit n vizit. Persoana care cu siguran ar ti despre un astfel de lucru i care i-ar spune dac ai ntreba-o este doamna Folliat, spuse Poirot.
175

Doamna Folliat, se gndi el, tia tot ce era de tiut n legtur cu Nasse House. Doamna Folliat tia foarte multe... Doamna Folliat tiuse dintr-un foc c Hattie Stubbs era moart. Doamna Folliat tia, nainte ca Marlene i Hattie Stubbs s moar, c era o lume foarte ticloas i c n ea existau oameni foarte ticloi. Doamna Folliat era cheia ntregii afaceri, i spuse Poirot. Dar doamna Folliat era o cheie care nu avea s fie uor de rsucit n broasc. Am interogat-o de cteva ori pe aceast doamn, spuse inspectorul. A fost foarte amabil i a prut nefericit c nu ne poate furniza nici o informaie util. Nu poate sau nu vrea? se gndi Poirot. Probabil c i Bland se gndea la acelai lucru. E tipul de doamn pe care nu o poi fora. Nu poi s-o sperii, sau s-o convingi, sau s o duci preul. Nu, se gndi Poirot, pe doamna Folliat n-ai fi putut s-o forezi sau convinge sau pcli. Inspectorul i terminase ceaiul, oftase i plecase, iar Poirot scoase jocul de puzzle ca s-i aline exasperarea ce se acumula. Cci era exasperat. Att exasperat ct i umilit. Doamna Oliver l chemase pe el, Hercule Poirot, s elucideze un mister. Ea simise c ceva nu era n regul, i, ntr-adevr, ceva nu fusese n regul. i ea i pusese ncrederea n el, Hercule Poirot, mai nti c o s previn acel ceva - i el nu-l prevenise i apoi c o s-l descopere pe uciga - iar el nu-l descoperise pe uciga. Era n cea, n tipul de cea n care, din cnd n cnd, apreau frnturi derutante de lumin. Avusese tot timpul cte o frntur de adevr, dar nu reuise s o ptrund. Euase n a aprecia valoarea a ceea ce vzuse pre de o clipit.
176

Poirot se ridic, se duse n cealalt parte a emineului, aranja la loc al doilea fotoliu ptrat i se aez n el. Scoase din buzunar un carnet i scrise cu litere mici i ngrijite: Etienne De Sousa, Amanda Brewis, Alec Legge, Sally Legge, Michael Weyman. Din punct de vedere fizic, era imposibil ca sir George sau Jim Warburton s-o fi omort pe Marlene Tucker. Cum din punct de vedere fizic nu era imposibil ca s-o fi fcut doamna Oliver, o adug i pe ea pe list. O mai adug i pe doamna Masterton, ntruct nu-i amintea s-o fi vzut n mod constant pe peluz ntre patru i cinci fr un sfert: l adug i pe Henden, valetul; de asemenea, l trecu i pe Biatul cu cmaa cu broate estoase cu un semn de ntrebare dup el. Apoi zmbi, cltin din cap, scoase din reverul hainei un ac cu gmlie, nchise ochii i mpunse cu el. Era o metod la fel de bun ca oricare alta, i zise el. Fu pe drept suprat cnd vzu c acul strpunsese ultima nsemnare. Sunt un imbecil! Ce legtur are cu afacerea asta un biat cu o cama cu broate estoase? Dar, totodat, i ddu seama c trebuia s fi avut un motiv ca s-l treac pe list pe acest personaj enigmatic. i reaminti ziua cnd sttuse n Folie i surpriza de pe chipul biatului cnd l vzuse acolo. Un chip nu prea plcut, n ciuda frumuseii lui tinereti. Un chip arogant, nendurtor. Tnrul venise acolo cu un scop. Venise s se ntlneasc cu cineva, cu cineva cu care nu se putea ntlni, sau nu dorea s se ntlneasc, ntr-un mod obinuit. De fapt, era o
177

ntlnire care nu trebuia s atrag atenia. O ntlnire clandestin, vinovat. Ceva legat de crim? Poirot ii continu refleciile. Un biat care sttea la Cminul Tineretului - altfel spus, un biat care avea s fie n mprejurimi cel mult dup dou nopi. Venise ntmpltor acolo? Era unul din mulii studeni care vizitau Anglia? Sau venise acolo cu un scop anume, s se ntlneasc cu cineva? Cunosc o mulime de lucruri, i spuse Poirot. Am n mn multe, multe piese ale acestui puzzle. Am idee despre genul de crim care a fost - dar trebuie c nu m uit la ea corect. Ddu pagina i scrise: A rugat-o lady Stubbs pe domnioara Brewis s-i duc de mncare lui Marlene? Dac nu, de ce a spus domnioara Brewis asta? Reflect asupra acestui aspect. Domnioara Brewis putea foarte bine s se fi gndit ea nsi s i duc fetei o tav cu ceva. Dar dac era aa, de ce nu o spusese pur i simplu? De ce s mint c lady Stubbs a rugat-o s fac asta? Oare din cauz c domnioara Brewis s-a dus n hangar i a gsit-o pe Marlene moart? Afar doar dac domnioara Brewis nsi era vinovat de crim, lucrul acesta prea foarte puin probabil. Ea nu era o femeie nervoas sau cu imaginaie. Dac ar fi gsit-o pe fat moart, de bun seam c ar fi dat imediat alarma. Se uit lung la cele dou intrebri pe care le scrisese. Nu se putea mpiedica s simt c undeva n acele cuvinte exista un indicator vital ctre adevrul care lui i scpase. Dup cinci minute de gndire, mai scrise ceva.

178

Etienne De Sousa declar c i -a scris verioarei lui cu trei sptmni nainte de a sosi la Nasse House Aceast afirmaie este adevrat sau fals? Poirot era aproape sigur ca era fals. i aminti scena de la micul dejun. Prea s nu existe nici un motiv c sir George i lady Stubbs s fi simulat o mirare, iar n cazul acesteia din urm o spaim, pe care nu o simeau. Nu vedea la ce ar fi servit acest lucru. Dac Etienne De Sousa minise, de ce minise? Ca s dea impresia lui c vizita lui fusese anunat i binevenit? Putea s fie aa, dar prea un motiv foarte ndoielnic. Nu exista nici o dovad c o astfel de scrisoare fusese scris sau primit. Era o ncercare din partea lui De Sousa de a face s par c vizita lui era fireasc i chiar ateptat? Categoric, sir George l primise cu destul prietenie, cu toate c nu-l cunotea. Gndurile lui Poirot se oprir n acest punct. Sir George nu l cunotea pe De Sousa. Soia lui, care l cunotea, nu-l vzuse. S fi fost ceva aici? Era posibil ca De Sousa care sosise n ziua petrecerii cmpeneti s nu fi fost adevratul Etienne De Sousa? Rsuci ideea n minte, dar, iari, nu-i gsi nici un rost. Ce avea de ctigat De Sousa venind i prezentndu-se drept De Sousa dac nu era De Sousa? n orice caz, De Sousa nu beneficia nicicum de pe urma morii lui Hattie. Hattie nu avea nici un ban al ei. Poirot ncerc s i aminteasc exact ce i spusese ea n acea diminea. E un om ru. Face lucruri rele. i, conform spuselor inspectorului Bland, soului ei i spusese: El omoar oameni. Acum cnd examinai toate faptele, exista ceva destul de semnificativ n asta. El omoar oameni.
179

n ziua n care Etienne De Sousa sosise la Nasse House, o persosan fusese n mod sigur ucis, poate chiar dou. Doamna Folliat spusese c n-dr trebui s li se acorde nici o atenie remarcilor melodramatice ale lui Hattie. O spusese foarte insistent. Doamna Folliat... Poirot se ncrunt apoi btu cu pumnul n braul fotoliului. Mereu, mereu, m ntorc la doamna Folliat. Ea e cheia ntregii afaceri. Dac a ti ce tia ea... Nu mai pot s stau n fotoliu i s m gndesc doar. Nu, trebuie s iau trenul i s m duc din nou n Devon ca s-o vizitez pe doamna Folliat. 2. Poirot se opri o clip n faa porilor mari de la Nasse House. Se uit n faa lui, la aleea arcuit. Nu mai era var. Frunzele ruginii cdeau uor din copaci. Pantele terasate din apropiere erau acoperite cu mici ciclame mov. Poirot oft. Frumuseea lui Nasse House l atrgea mpotriva voinei lui. Nu era un mare admirator al naturii slbatice, lui i plceau bordurile i simetria, totui nu putea s nu admire frumuseea slbatic a plcurilor de arbuti i copaci. n stnga lui se afla csua alb cu portic. Era o dup-amiaz frumoas. Probabil c doamna Folliat nu era acas. Poate c i facea de lucru n grdin sau i vizita prietenii din vecintate. Avea muli prieteni. sta era cminul ei, i fusese cminul ei timp de foarte muli ani. Ce spusese btrnul de pe chei? ntotdeauna va fi un Folliat la Nasse House. Poirot btu uor n ua csuei. Dup cteva momente, auzi pai nuntru, i sunar n urechi ncei
180

i aproape ezitani. Apoi ua se deschise i n cadrul ei apru doamna Folliat. Poirot fu uimit s vad ct de btrn i fragil arta. Ea se uit la el mirat, apoi spuse: Monsieur Poirot? Dumneavoastr! El se gndi o clip c vzuse n ochii ei team, dar apoi i spuse c fusese doar o iluzie. Pot s intru, madame? ntreb el politicos. Desigur. Redevenise foarte calm, i l conduse n mica ei camer de zi. Pe o msu se afla un serviciu de ceai. Am s aduc nc o ceac. Poirot ncerc s protesteze, dar protestul nu-i fu luat n seam. Trebuie s bei un ceai. Doamna Folliat iei din camer. Poirot se uit n jur. Pe o mas se afla un lucru de mn cu o andrea ieind din el. Pe perete era o bibliotec. Pe alt perete se aflau un mnunchi de miniaturi i o fotografie decolorat n ram de argint reprezentnd un brbat n uniform, cu o musta n furculi i o brbie de om slab. Doamna Folliat se ntoarse cu o ceac i o farfurioar. Soul dumneavoastr, madame? ntreb Poirot. Da. Vznd c ochii lui Poirot se uitau pe perei n cutarea altor fotografii, doamna Folliat spuse cu blndee: Nu m omor dup fotografii. Ele te fac s trieti prea mult n trecut. Trebuie s nvei s uii. Trebuie s retezi uscturile.
181

Poirot o privi ngndurat, apreciindu-i caracterul. O femeie enigmatic, i zise el, o femeie care, n ciuda blndeii i fragilitii nfirii ei, avea o latur care putea fi nendurtoare. O femeie care putea reteza nu doar uscturile de pe plante ci i din propria-i via... Ea se aez i turn o ceac de ceai, ntrebnd: Lapte? Zahr? Trei cuburi de zahr, dac suntei amabil. Ea i nmn ceaca i rosti pe ton de conversaie: Am fost surprins s v vd. Nu tiu de ce, dar nu mi-am nchipuit c o s mai trecei prin prile astea. Nu sunt exact n trecere, madame. Nu? Vizita mea are un scop. Ea continu s l priveasc ntrebtor. Am venit aici n parte ca s v vd, madame. Serios? n primul rnd, nu avei nici o veste despre tnra lady Stubbs? Doamna Folliat cltin din cap. Zilele trecute apa a scos la mal un cadavru n Cornwall, spuse ea. George s-a dus s vad dac poate s-l identifice. Dar nu era ea. Adug: mi pare foarte ru pentru George, ncordarea a fost foarte mare. El nc mai crede c soia lui ar putea fi n via? Doamna Folliat cltin ncetior din cap. Cred c a renunat s mai spere. La urma urmelor, dac Hattie ar fi n via, n-ar putea s se ascund cu succes cu ntreaga pres i poliie pe urmele ei. Chiar dac, s zicem, i-ar fi pierdut memoria, poliia ar fi gsit-o pn acum, nu-i aa? Aa s-ar prea, da. Poliia nc mai cerceteaz? Presupun c da. Nu tiu precis.
182

Dar sir George a renunat s mai spere. El nu o spune. n ultimul timp nu l-am mai vzut. Este mai mult la Londra. i fata omort? S-a mai descoperit ceva? Din ce tiu eu, nu. Pare o crim fr nici o logic absolut fr rost. Biata copil... Vd c nc v tulbur cnd v gdii la ea, madame. Doamna Folliat rmase tcut cteva clipe. Apoi spuse: Cred c atunci cnd eti btrn, moartea cuiva tnr te tulbur mai mult dect s-ar cuveni. Noi, btrnii, ne ateptm s murim, dar copila aceea avea toat viaa naintea ei. S-ar fi putut s nu fi fost o via foarte interesant. Poate c din punctul nostru de vedere nu, dar pentru ea ar fi putut s fie interesant. i cu toate c, aa cum spunei, noi cei btrni trebuie s ne ateptm s murim, n realitate nu vrem s murim. Cel puin eu unul nu vreau. nc mai gsesc c viaa este foarte interesant. Eu nu cred c o gsesc aa. Doamna Folliat vorbea mai mult pentru ea, cu nervii i mai czui. Sunt foarte obosit, monsieur Poirot. Am s fiu nu doar pregtit, ci i recunosctoare, cnd mi-o sosi vremea. Poirot i arunc o privire rapid. Se ntreb dac femeia cu care sttea de vorb era o femeie bolnav, o femeie care, probabil, tia c i se apropie moartea. Altfel nu i putea explica oboseala intens i sfreala purtrii ei. Acea sfreal nu i era caracteristic. Amy Folliat era o fmeie de caracter, energic i hot183

rt. Trecuse prin multe necazuri - vieuise tuturor acestora. Retezase uscturile, dup cum ea nsi se exprimase. Dar exista acum n viaa ei ceva pe care nu-l putea reteza, pe care nimeni nu-l putea reteza n locul ei. Dac nu era vorba de boal fizic, el unul nu vedea ce putea fi. Ca i cum i-ar fi citit gndurile, doamna Folliat zmbi uor. Nu prea mai am pentru ce tri, monsieur Poirot, spuse ea. Am muli prieteni, dar nici o rud apropiat, nu am o familie. V referii la Nasse? Da... Este cminul dumneavoastr, nu-i aa, dei practic este proprietatea lui sir George Stubbs. Acum c sir George a plecat la Londra, dumneavoastr guvernai n locul lui. Vzu din nou n ochii ei teama ascuit. Cnd vorbi, glasul ei avea o not de ghea. Nu tiu ce vrei s spunei monsieur Poirot. i sunt recunosctoare lui sir George ca mi-a nchiriat csua asta, dar sunt doar o chiria. i pltesc o chirie anual. Poirot i ridic minile. mi cer scuze, madame. N-am intenionat s v jignesc. V-am neles greit, fr ndoial, spuse cu rceal doamna Folliat. E un loc frumos, spuse Poirot. O cas frumoas, un domeniu frumos. Are o atmosfer tihnit, senin. Da. Faa ei se lumin. ntotdeauna am simit asta. Am simit-o de copil, cnd am venit prima dat aici. Dar mai exist acum aceeai pace, aceeai senintate, madame?
184

De ce nu? O crim nerzbunat, spuse Poirot. Vrsare de snge nevinovat. Pn nu se ridic aceast umbr, nu va fi pace. Cred c tii asta la fel de bine ca mine madame. Doamna Folliat nu rspunse. Rmase foarte nemicat i Poirot nu avea nici o idee la ce se gndea. Vorbi din nou. Madame, dumneavoastr tii multe - probabil totul - despre aceast crim. tii cine a ucis-o pe acea fat, tii i de ce. tii cine a ucis-o pe Hattie Stubbs, tii, probabil, unde zace acum cadavrul ei. Doamna Folliat vorbi. Spuse tare, aproape rguit: Nu tiu nimic. Nimic. Poate c am folosit cuvntul greit. Nu tii, dar eu cred c ai ghicit. Sunt foarte sigur c ai ghicit. Scuzai-m c v spun, dar suntei absurd! Nu e vorba de ceva absurd, e vorba de ceva total diferit, ceva periculos. Periculos? Pentru cine? Pentru dumneavoastr, madame. Atta timp ct inei doar pentru dumneavoastr ceea ce tii, suntei n pericol. Eu i cunosc pe criminali mai bine dect dumneavoastr. V-am spus deja, nu tiu nimic. Atunci, avei bnuieli... N-am nici o bnuial. Scuzai-m, madame, asta nu e adevrat. S vorbeti dintr-o simpl bnuial ar fi greit, ar fi chiar ticlos. La fel de ticlos ca ceea ce s-a fptuit aici n urm cu o lun? Doamna Folliat se facu mic n scaun. opti:
185

Nu-mi vorbii despre asta. Apoi adug, cu un oftat prelung: n orice caz, acum s-a terminat. Definitiv. Cum putei spune asta, madame? V spun din proprie experien c atunci cnd e vorba de un criminal nu se termin niciodat. Ea cltin din cap. Nu. Nu, e sfritul. i, oricum, eu nu pot s fac nimic. Nimic. Poirot se ridic i rmase uitndu-se la ea. Ea spuse aproape nervoas: Vai, pn i poliia a renunat! Oh, nu, madame, aici v nelai. Poliia nu a renunat. i nici eu nu am renunat. inei minte, asta, madame. Eu, Hercule Poirot, nu renun. Era o ieire din scen foarte tipic.

186

Capitolul XVII
Dup ce plec de la Nasse, Poirot se duse n sat unde, ntrebnd diveri oameni, gsi csua locuit de familia Tucker. Btu la u dar nu primi nici un wspuns. Dinuntru se auzea glasul ascuit al doamnei Tucker. i la ce i-o fi gndul, Jim Tucker, de ai intrat cu bocancii ia pe linoleumul meu curat? Toat dimineaa am frecat la el, i acum uit-te cum arat! Un bombnit uor trd reacia domnului Tucker la aceste remarci. Pe total, era un bombnit mpciuitor. N-ai nici un motiv s uii. Toat nerbdarea asta e din cauz c vrei s prinzi tirile sportive de la radio. Nu-i lua nici un minut s-i scoi bocancii. i tu, Gary, fii atent ce faci cu acadeaua aia. S nu vd pe ceainicul meu de argint degete lipicioase. Marilyn, vezi c a btut cineva la u. Du-te i vezi cine e. Ua se deschise i o fat de unsprezece sau doisprezece ani se uit bnuitoare la Poirot. Un obraz era umflat de o bomboan. Era o fat gras, cu ochii mici, albatri, cu o drglenie cam ca de purcic. E un domn, mam! strig ea. Doamna Tucker i ddu la o parte prul de pe faa ncins i veni la u. Ce e? ntreb ea tios. Nu avem nevoie... Se opri, parc amintindu-i vag de ceva. Ia stai, nu v-am vzut n ziua aia cu poliia? Vai, madame, regret c i-am trezit amintiri dureroase, spuse Poirot pind cu fermitate nuntru.

187

Doamna Tucker arunc o privire chinuit nspre picioarele lui, dar pantofii de piele ai lui Poirot clcaser numai pe asfalt. V rog, domnule, intrai, spuse doamna Tucker deschiznd ua din dreapta ei. Poirot fu condus ntr-un salona devastator de curat care mirosea a lac de mobil i n care se aflau un scrin mare, o mas rotund cu scaune, dou glastre cu mucate, o galerie sofisticat din alam i o varietate de ornamente de porelan ieftin. Luai loc, domnule. Nu mi amintesc numele. Nici nu cred c l-am auzit vreodat. Numele meu e Hercule Poirot. M-am pomenit iari prin prile astea i m-am gndit s trec pe la dumneata s-i ofer condoleanele mele i s te ntreb ce s-a mai ntmplat. Nutresc convingerea c ucigaul fiicei dumitale a fost descoperit. Nici vorb! spuse cu amrciune doamna Tucker. i dac m ntrebai pe mine, asta e de-a dreptul o ruine. Prerea mea e c poliia nu se deranjeaz cnd e vorba de cineva ca noi. i, oricum, ce e poliia? Dac toi sunt ca Bob Hoskins, m mir c toat ara nu e o mas de crime. Tot ce face Bob Hoskins este s se uite n mainile parcate pe izlaz. n acest punct, pe u intr domnul Tucker, nclat doar n osete. Era un brbat masiv, rou la fa, cu o expresie panic. Poliia e n regul, spuse el cu un glas nbuit. Au i poliitii necazurile lor la fel ca fiecare. Maniacii tia nu sunt att de uor de gsit. Arat la fel ca dumneavoastr sau ca mine, dac nelegei ce vreau s spun.
188

Fetia care i deschisese ua lui Poirot apru n spatele tatlui ei, iar un biat de vreo opt ani scoase capul pe dup umrul ei. Amndoi se uitau cu viu interes la Poirot. Aceasta este fiica mai mic, presupun, spuse Poirot. Da, asta-i Marilyn, spuse doamna Tucker. Iar el e Gary. Vino i d bun ziua, Gary i fii atent cum te pori. Gary se ndeprt cu spatele. E timid, spuse mama lui. Suntei foarte amabil, domnule, c ai venit s ntrebai de Marlene, spuse domnul Tucker. A fost o poveste ngrozitoare! Tocmai am trecut pe la doamna Folliat, spuse Poirot. i ea pare s fie foarte afectat. Arat tare ru de atunci, spuse doamna Tucker. E o doamn btrn i pentru ea a fost un oc s se ntmple asta n propria-i cas. Poirot remarc o dat n plus c toat lumea considera n mod incontient c Nasse House i mai aparinea doamnei Folliat. O face s se simt rspunztoare ntr-un fel, spuse doamna Tucker. Nu c am avea ceva cu ea. Cine a sugerat de fapt, ca Marlene s joace rolul victimei? ntreb Poirot. Doamna de la Londra care scrie cri, rspunse prompt doamna Tucker. Poirot spuse moale: Dar ea era strin aici Nici mcar nu o cunotea pe Marlene. Doamna Masterton a fost cea care a strns fetele, i cred c ea a spus s fie Marlene, spuse doamna
189

Tucker. Iar Marlene, trebuie s spun, a fost foarte ncntat de idee. Poirot simi din nou c se izbea de un perete. Dar acum tia ce simea doamna Oliver cnd l chemase de la Londra. Cineva lucrase n ntuneric, cineva care i impusese dorinele prin intermediul altor persoane. Doamna Oliver, doamna Masterton. Acestea fuseser marionetele. Spuse: M ntrebam, doamn Tucker, dac Marlene l cunotea deja pe acest... ... criminal maniac. Ea nu avea de unde s cunoasc pe cineva de felul sta, spuse cu demnitate doamna Tucker. Da, dar cum tocmai a remarcat soul dumitale, aceti maniaci sunt foarte greu de identificat. Ei arat la fel ca... dumneata i ca mine. Poate c cineva a vorbit cu Marlene la srbtoare, sau chiar nainte. Sa mprietenit cu ea ntr-un mod cu totul inofensiv. Poate i-a dat cadouri. Oh, nu, domnule, nici vorb de aa ceva. Marlene n-ar fi luat cadouri de la un strin. Am crescut-o bine. Dar poate c ea n-a vzut nici un ru n asta, insist Poirot. Poate c cea care i-a oferit daruri a fost o doamn cumsecade. Vrei s spunei, cineva ca tnra doamn Legge de la Mill Cottage? Da. Cineva n genul sta. I-a dat odat un ruj de buze lui Marlene, spuse doamna Tucker. Ce suprat am fost! N-am s-i dau voie s-i dai cu murdria aia pe fa, Marlene, i-am spus. Gndete-te ce ar spune tatl tu. Ei bine, mi-a spus ea, nu e o murdrie din moment ce mi l-a dat doamna aia care st n vila lui Lawder. i mi-a spus c mi se potrivete. S nu asculi ce spun doamnele
190

de la Londra, i-am spus. Ele n-au dect s-i vopseasc feele i s-i negreasc ochii i toate celelalte. Dar tu eti o fat decent, i-am spus, i ai s te speli pe fa cu ap i spun pn cnd vei fi mare. Dar ea n-a fost de acord cu dumneata, bnuiesc, spuse Poirot, zmbind. Eu cnd spun un lucru, aa rmne! spuse doamna Tucker. Marilyn cea gras scoase brusc un chicotit amuzat. Poirot i arunc o privire ptrunztoare. I-a mai dat i altceva doamna Legge lui Marlene? ntreb el. Cred c i-a dat i o earf - una pe care nu o mai folosea. Albastr, dar nu de calitate. Eu recunosc calitatea atunci cnd o vd. Cnd eram fat, am lucrat la Nasse House. Pe vremea aceea doamnele purtau lucruri ca lumea. Nu culori iptoare i nylon i relon; numai mtase veritabil. Vai, unele din rochiile alea de tafta ar fi stat singure n picioare! Fetelor le place s se elegneasc, spuse indulgent domnul Tucker. Eu unul n-am nimic mpotriva culorilor vesele, dar mizeria asta de ruj de buze s n-o vd! Am fost cam aspr cu ea, spuse doamna Tucker cu ochii brusc mpienjenii, i ea a sfrit att de groaznic, srcua! Pe urm mi-a prut ru c am vorbit tios cu ea. Ah, se pare c n ultimul timp sunt numai necazuri i nmormntri. Se spune c nici un necaz nu vine niciodat singur, i aa e. Ai mai avut i alte pierderi? ntreb de politee Poirot. Tatl soiei, explic domnul Tucker. A venit noaptea trziu de peste ru de la Three Dogs i trebuie c a clcat alturi i a czut n ap. Firete c la vrsta
191

lui ar fi trebuit s stea linitit acas. Dar cu btrnii nu te nelegi. Toat ziua i gsesc de lucru pe chei. Tatei i plceau multe brcile, spuse doamna Tucker. Cu ani i ani n urm a avut grij de brcile domnului Folliat. Dar moartea tatei n-a fost o mare pierdere, cum s-ar spune. Era trecut de nouzeci de ani i obositor n multe privine. Totdeauna blmjea o prostie sau alta. Era vremea s se duc. Dar, firete, a trebuit s-l nmormntm ca lumea, i dou nmormntri una dup alta cost o groaz de bani. n timp ce aceste reflecii de ordin economic treceau pe lng Poirot, n gndurile lui ncoli o uoar aducere de minte. Un btrn... pe chei? mi amintesc c am stat de vorb cu el. Cum l chema, oare? Merdell, domnule. sta a fost numele meu nainte de a m mrita. Tatl dumitale, dac mi amintesc bine, a fost grdinar ef la Nasse? Nu, acela a fost fratele meu cel mai mare. Eu eram cea mai mic din familie - am fost unsprezece frai. Adug cu o anumit mndrie: Merdell-iii au fost ani de zile la Nasse, dar acum sunt toi mprtiai. Tata a fost ultimul. Poirot spuse moale: ntotdeauna va exista un Folliat la Nasse House. Poftim, domnule? Repetam ce mi-a spus pe chei btrnul dumitale tat. Ah, el spunea o groaz de prostii. Cnd i cnd trebuia s-l reped ca s tac. Aadar Marlene era nepoata lui Merdell, spuse Poirot. Da, ncep s neleg. Rmase tcut cteva clipe,
192

cuprins de o vie surescitare. Spui c tatl dumitale sa necat n ru? Da, domnule. A but prea mult. i de unde a avut bani, nu tiu. Bineneles c din cnd n cnd primea baciuri pe chei pzind brcile oamenilor sau parcndu-le mainile. Era foarte iret cnd era vorba s ascund bani de mine. Da, m tem c a but prea mult. I-a alunecat piciorul, a spune, cnd a ieit din barc pe chei. Aa c a czut n ap i s-a necat. Cadavrul lui a ieit la mal la Helmmouth n ziua urmtoare. A fost o minune c nu s-a ntmplat mai devreme, aa btrn cum era i pe jumtate orb. Dar realitatea e c nu s-a intmplat mai devreme... Ah, n fine, mai devreme sau mai trziu, accidente se ntmpl... Accident, ngn Poirot. Mira-m-a. Se ridic, murmurnd: Trebuia s fi ghicit. S fi ghicit de mult. Copila practic mi-a spus... Poftim, domnule? Nimic, spuse Poirot. nc o dat condoleane amndurora att pentru moartea fiicei ct i pentru cea a tatlui dumitale. Ddu mna cu amndoi i iei din cas. i spuse: Am fost prost - foarte prost. Am privit totul dintr-o perspectiv greit. Hei - domnule! Era o oapt precaut. Poirot se uit n jur. Marilyn cea gras sttea n umbra zidului casei. i fcu semn s vin la ea i vorbi n oapt. Mama nu tie tot. Marlene nu avea earfa aia de lu doamna de la vil. De unde o avea?
193

A cumprat-o n Torquai. A cumprat i ruj de buze. i nite parfum. i un borcnel cu fond de ten despre care a citit ntr-o reclam. Marilyn chicoti. Mama nu tie. Marlene le-a ascuns n fundul sertarului, sub vestele de iarn. Se ducea la toalet n staia de autobuz i se aranja cnd se ducea la film. Marilyn chicoti din nou. Mama nici nu tia. Dup ce sora ta a murit, mama ta n-a gsit lucrurile astea? Marilyn cltin din cap. Nu. Acum sunt ale mele - le-am pus n sertarul meu. Mama nu tie. Poirot o msur gnditor i spuse: Pari o fat foarte deteapt, Marlyn. Marlyn rnji intimidat. Domnioara Bird spune c nu sunt bun la gramatic. Gramatica nu e totul. Ia spune-mi, de unde a avut Marlene bani ca s-i cumpere lucrurile acelea? Marilyn se uit cu atenie la un burlan. Nu tiu, ngn ea. Ba eu cred c tii, spuse Poirot. Fr ruine, scoase din buzunar o jumtate de coroan i adun la ea nc o jumtate de coroan. Cred c exist o nuan nou, foarte atrgtoare, de ruj de buze numit Srutul carmin. Sun mortal! spuse Marilyn i ntinse mna spre cei cinci ilingi. Spuse n oapt, pe nersuflate: Marlenee obinuia s spioneze. Vedea multe lucruri... tii dumneavoastr ce. Marlene promitea c nu o s spun, i ei i ddeau un cadou, nelegei? Poirot i ddu banii.
194

neleg, spuse el i se ndeprt. Repet nc o dat n surdin, dar de data asta cu semnificaie sporit: neleg. Attea lucruri se mbinau acum! Nu toate i nu limpede nc, dar era pe drumul cel bun. Tot timpul existase o urm foarte clar, dar el nu avusese nelepciunea s o vad. Acea prim conversaie cu doamna Oliver, cteva vorbe ntmpltoare ale lui Michael Weyman, discuia semnificativ cu btrnul Merdell pe chei, o fraz lmuritoare a domnioarei Brewis... sosirea lui Etienne De Sousa. Lng oficiul potal din sat se afla o cabin telefonic. Intr i form un numr. Cteva minute mai trziu vorbea cu inspectorul Bland. Ei bine, monsieur Poirot, unde suntei? Sunt aici, n Nassecombe. Dar ieri erai la Londra. i ia doar trei ore i jumtate s ajungi aici. Am o ntrebare pentru dumneata. V ascult. Ce fel de iaht avea Etienne De Sousa? Cred ca tiu la ce v gndii, monsieur Poirot, dar v asigur c nu a fost nimic de genul sta. Nu era potrivit pentru contraband, dac asta vrei s spunei. Nu existau perei dubli sau trape secrete. Le-am fi gsit dac ar fi existat. Nu aveai unde s ascunzi un cadavru. Te neli, mon ami, nu la asta m gndeam. Te-am ntrebat doar ce fel de iaht era, mare sau mic? Oh, era foarte dichisit. Trebuie s fi costat o avere. Totul foarte elegant, proaspt vopsit, feronerie de lux.
195

Exact, spuse Poirot. Prea att de incntat nct inspectorul Bland fu foarte surprins. Unde vrei s ajungei, monsieur Poirot? Etienne De Sousa e un om bogat. Lucrul sta, prietene, este foarte semnificativ. De ce? Se potrivete cu ultima mea idee. Aadar, avei o idee? Da. n sfrit am o idee. Pn acum am fost foarte prost. Vrei s spunei c toi am fost foarte proti. Nu, m refer n special la mine. Am avut norocul s mi se prezinte o urm foarte clar, iar eu n-am vzut-o. Dar acum avei n mod sigur ceva? Aa cred, da. Ascultai, monsieur Poirot... Dar Poirot nchise. Dup ce se cut prin buzunare dup mruni, o sun pe doamna Oliver la locuina ei din Londra. Ce grozav c m-ai sunat! spuse ea. Tocmai ieeam s in o disertaie pe tema Cum mi scriu eu crile. Acum pot s-mi pun secretara s-i sune i s le spun ca sunt reinut. Dar, madame, nu vreau s v mpiedic... Nu e vorba de mpiedicat, spuse vesel doamna Oliver. M-a fi fcut groaznic de rs. Ce poi spune despre cum i scrii crile? Trebuie s te gndeti la ceva, i dup ce te-ai gndit trebuie s te forezi s te aezi i s scrii. Asta e tot. Mi-ar fi luat exact trei minute s explic asta. i apoi disertaia ar fi fost ncheiat i toat lumea ar fi fost stul. Nu neleg de ce se dau toi de ceasul morii s i aud pe scriitori vor196

bind despre scris. A fi zis c treaba scriitorului este s scrie, nu s vorbeasc. i, totui, despre cum scrii vreau eu s v ntreb. Dumneata poi s ntrebi, dar probabil ca n-am s tiu rspunsul. Adic, pur i simplu te aezi i scrii. Stai o clip, mi-am pus o plrie nspimnttor de prosteasc i trebuie s-o scot. M zgrie pe frunte. Urm o pauz i apoi doamna Oliver spuse cu un oftat de uurare: De fapt, n ziua de azi plriile sunt doar un simbol, nu-i aa? Adic, nu le mai pori ca s-i in de cald, sau s te apere de soare, sau s-i ascunzi faa de cineva cu care nu vrei s te ntlneti. Scuz-m, monsieur Poirot, ai spus ceva? A fost doar o exclamaie. Este extraordinar! spuse Poirot, uluit. ntotdeauna mi dai idei. La fel mi ddea i prietenul meu Hastings pe care nu l-am mai vzut de ani de zile. Acum mi-ai dat indiciul care s m duc la urmtorul punct al problemei mele. Dar att despre asta. Dai-mi voie s v pun ntrebarea. Cunoatei un fizician, madame? Dac cunosc un fizician? ntreb pe un ton mirat doamna Oliver. Nu tiu. S-ar putea. Adic, cunosc nite profesori, dar niciodat n-am tiut precis ce anume fac. i totui unul din suspecii dumneavoastr din Gsete criminalul era fizician. Sau Savant Atom, cum l-ai numit. Oh, asta! Asta doar ca s fiu la zi. Cnd m-am dus de ultimul Crciun s le cumpr cadouri nepoilor mei n-am gsit dect science fiction i jucrii supersonice, aa ca atunci cnd am nceput scenariul la Gsete criminalul mi-am zis: Ia s pun eu ca suspect principal un Savant Atom ca s fiu modern! n
197

definitiv, dac a fi avut nevoie de puin jargon tehnic pentru treaba asta, l-a fi putut lua oricnd de la Alec Legge. Alec Legge - soul lui Sally Legge? El e fizician? Da, este. Undeva n Wales. Cardiff. Sau Bristol? Vilioara de pe Helm au luat-o doar pentru vacan. Da, sigur, uite c ntr-adevr cunosc un fizician. i poate c faptul c l-ai ntlnit la Nasse House v-a dat ideea unui personaj fizician, nu? Dar soia lui nu e iugoslav. Oh, nu. Sally este englezoaic get-beget. Atunci cum de v-a venit ideea cu soia iugoslav? Zu c nu tiu... Refugiaii, poate? Studenii? Toate strinele alea care stteau la cmin i treceau prin pdure vorbind ntr-o englez stricat. neleg... Da, acum neleg o mulime de lucruri. Cam era timpul, spuse Oliver. Pardon? Am spus c era timpul s nelegi. Se pare c pn acum n-ai nimic. Glasul doamnei Oliver avea o not de repro. Nu poi ajunge n miezul lucrurilor ct ai bate din palme, se apr Poirot. Poliia e complet buimcit. Oh, poliia! Dac n fruntea Scotland Yard-ului ar fi fost o femeie... Recunoscnd binecunoscuta fraz, Poirot se grbi so ntrerup. Problema este complex, spuse el. Extrem de complex. Dar acum, v-o spun cu titlu confidenial, acum m apropii de rezolvarea ei? Doamna Oliver rmase neimpresionat. S zicem; numai c ntre timp s-au comis dou crime.
198

Trei, o corect Poirot. Trei crime? Cine e a treia victim? Un btrn pe nume Merdell, spuse Poirot. De sta n-am auzit. O s apar n ziare? Nu, pn acum nimic nu a bnuit c nu a fost un simplu accident. i n-a fost un accident? Nu. Ei bine, povestete-mi cine a comis crima asta sau nu poi la telefon? Lucrurile astea nu se spun la telefon, madame. Atunci am s nchid. Nu suport asta. Stai o clip, vreau s v mai ntreb ceva. Oare ce era? sta-i semn de btrnee, spuse doamna Oliver. i mie mi se ntmpl. Era ceva... un aspect mrunt, care m ngrijora. M aflam n hangar... Poirot se duse cu gndul n urm. Teancul acela de comicsuri. Propoziiile lui Marlene mzglite pe margine. Albert umbl cu Doreen. Avusese sentimentul c ceva lipsea... c era ceva despre care trebuia s-o ntrebe pe doamna Oliver. Mai eti pe fir, monsieur Poirot? ntreb doamna Oliver. Da. E vorba de ceva important. V mai amintii, madame, jocul dumneavoastr Gsete criminalul? Bineneles c mi-l amintesc. Practic despre asta discutm, nu-i aa? Am fcut o grav greeal, spuse Poirot. Nu am citit rezumatul pe care l-ai fcut pentru concureni. n gravitatea descoperirii unei crime, prea s nu conteze. M-am nelat. Conta. Suntei o persoan sensibil,
199

madame. Suntei afectat de atmosfera n care v aflai, de personalitatea celor pe care i ntlnii. i toate acestea se transpun n munca dumneavoastr. Nu att de recognoscibile, dar ele sunt sursa de inspiraie a creaiilor creierului dumneavoastr fertil. sta-i un limbaj foarte drgu i cu nflorituri, dar ce anume vrei s spunei mai exact? C mereu ai tiut despre aceast crim mai multe dect v-ai dat seama. i-acum vine ntrebarea - de fapt, sunt dou ntrebri, dar prima este foarte important. Cnd ai nceput s schiai planul jocului, vai gndit c victima, cadavrul, adic s fie descoperit n hangar? Nu. Unde ai vrut s l amplasai? n csua aceea de var nghesuit ntre rododendroni, n apropiere de cas. Dar pe urm cineva, nu mai in minte cine anume, a nceput s insiste s fie descoperit n Folie. Cadavrul, vreau s spun. Bineneles c era o idee absurd! Oricine putea s treac pe acolo absolut din ntmplare i s dea de el fr s urmeze nici mcar un indiciu. Eti de acord cu asta, nu? Aa c ai acceptat hangarul? Da, exact aa s-a ntmplat. Nu am nimic mpotriva hangarului, dei nc mai credeam c tot mai bine ar fi fost n csua de var, conform planului meu iniial. Mai e un lucru. V mai amintii c mi-ai spus c exist un indiciu final scris pe unul din conicsurile date lui Marlene n scopul de a o amuza? Da, bineneles.
200

Spunei-mi, era ceva de genul: Albert umbl cu Doreen; Georgie Porgie srut autostopistele n pdure. Peter ciupete fetele la film? Doamne Sfinte, nu! spuse doamna Oliver cu un glas uor ocat. Nu era att de prostesc. Nu, indiciul meu era absolut direct. i cobor vocea i rosti misterios: Uit-te n rucsacul excursionistei. Epatant! strig Poirot Epatant! Firete, comicsul cu asta pe el trebuia nlturat. Ar fi putut s-i dea cuiva idei! Rucsacul era pe podea lng cadavru i, bineneles... Ah, dar eu m gndesc la alt rucsac. M zpceti cu rucsacurile astea, se plnse doamna Oliver. n scenariul meu exist doar unul. Nu vrei s tii ce era n el? Ctui de puin, spuse Poirot. Adic, adug el politicos, a fi ncntat s aud, desigur, dar... Doamna Oliver sri peste dar. Foarte ingenios, dup prerea mea, spuse ea cu mndrie de scriitoare. Vezi dumneata, n rucsacul lui Marlene, care trebuia s fie rucsacul soiei iugoslave, dac nelegi ce vreau s spun... Da, da, spuse Poirot, pregtindu-se s se piard n cea o dat n plus. Ei bine, l el era sticlua de medicament coninnd otrava cu care boiernaul de ar i-a omort soia. Vezi dumneata, iugoslava fusese infirmier n casa colonelului Blunt cnd acesta i omorse soia pentru bani. iar ea, infirmiera pusese mna pe sticlu i plecase, iar apoi s-a ntors ca s-l antajeze. De asta a ucis-o, bineneles. Se potrivete, monsieur Poirot? Cu ce s se potriveasc?
201

Cu ideile dumitale. Deloc, spuse Poirot, dar adug repede: n tot cazul, felicitrile mele, madame. Sunt sigur c jocul dumneavoastr a fost att de ingenios nct nimeni nu a ctigat premiul. Dar a ctigat, spuse doamna Oliver. Foarte trziu, pe la apte. O btrn foarte tenace despre care ai fi zis c e dus ru cu sorcova. Ea a trecut prin toate indiciile i a ajuns triumftoare la hangar, dar bineneles c acolo era poliia. Aa c atunci a auzit de crim, i mi imaginez ca a fost ultima persoan din toat mulimea adunat la petrecere care a auzit de ea. Oricum, i s-a acordat premiul. Adug cu satisfacie: Tnrul acela oribil cu pistrui care spunea c beau ca un pete n-a trecut mai departe de grdina cu camelii. ntr-o bun zi s-mi povestii ntregul scenariu, madame. De fapt, m gndesc s-l transform ntr-o carte. Ar fi pcat s se iroseasc. Iar aici se poate meniona c trei ani mai trziu Poirot citi Femeia din pdure de Ariadne Oliver i se ntreb de ce unele personaje i incidente i se preau vag cunoscute.

202

Capitolul XVIII
Soarele apunea cnd Poirot ajunse la ceea ce se chema n mod oficial Mill Cottage i care, pe plan local, era numit Vila Roz. Btu la u i aceasta i fu deschis cu o bruschee care l fcu s dea napoi. Tnrul cu aspect furios din prag se holb o clip la el far a-l recunoate. Apoi scoase un hohot de rs. Hei, copoiul! spuse el. Intr, monsieur Poirot. mpachetm. Poirot accept invitaia i intr. Interiorul era anost, destul de srac mobilat. Obiectele personale ale domnului Legge ocupau n momentul de fa o mare parte a camerei. Cri, hrtii, articole de mbrcminte erau mprtiate peste tot, iar pe podea zcea un geamantan deschis. Ruptura final a menajului, spuse Alec Legge. Sally a ters-o. M atept s tii asta. Nu tiam, nu. Alec Legge rse scurt. M bucur c exist ceva ce nu tii. Da, s-a sturat de csnicie. A plecat s-i refac viaa cu nesratul la de arhitect. mi pare ru s aud asta. Nu vd de ce i-ar prea ru. Poirot ddu la o parte dou cri i o cama i se aez pe colul canapelei. Spuse: mi pare ru pentru c nu cred c va fi la fel de fericit cu el cum ar fi cu dumneata. n aceste ultime ase luni n-a fost deosebit de fericita cu mine.
203

ase luni nu sunt o via, spuse Poirot. E o perioad scurt din ceea ce ar putea fi o csnicie lung i fericit. Vorbeti cam ca un pop, nu-i aa? Posibil. D-mi voie s-i spun, domnule Legge, c dac soia dumitale n-a fost fericit cu dumneata asta e, probabil, mai mult vina dumitale dect a ei. n mod categoric ea asta crede. mi nchipui c totul e din vina mea. Nu totul, dar unele lucruri da. D toat vina pe mine, nici o problem. M-ai bine m-a arunca n afurisitul la de ru i a termina cu toate. Poirot l privi gnditor. M bucur s observ c acum te tulbur mai mult problemele dumitale dect ale lumii. Lumea poate s se duc la dracu'! spuse domnul Legge i adug cu amrciune: Se pare c m-am fcut de rs pe toat linia. Da, a spune c purtarea dumitale a fost mai mult de plns dect de condamnat. Alec Legge l privi lung. Cine te-a angajat s m spionezi? Sally? De ce ai crede asta? Ei bine, oficial nu s-a ntmplat nimic. Aa c am tras concluzia c trebuie s fi venit aici dup mine n calitate de angajat particular. Te neli, spuse Poirot. Nu te-am spionat nici un moment. Cnd am venit aici habar n-aveam c existai. Atunci de unde tii c purtarea mea a fost de plns sau mai tiu eu cum?

204

Ca urmarea a observaiilor i refleciilor, spuse Poirot. Pot s emit o mic ipotez i dumneata s-mi spui dac am dreptate? Poi s emii cte ipoteze vrei. Dar nu te atepta s-i fac jocul. Cred c n urm cu nite ani i-ai exprimat interesul i simpatia pentru un anumit partid politic. Ca muli ali tineri de formaiune tiinific. n profesia dumitale, astfel de simpatii i nclinaii sunt privite n mod normal cu suspiciune. Nu cred c te-ai angajat vreodat n mod serios s susii ideologia acelui partid, ins cred c asupra dumitale s-au fcut presiuni s-i consolidezi poziia ntr-un fel n care nu voiai s i-o consolidezi. Ai ncercat s te retragi i te-ai confruntat cu o ameninare. i s-a fixat o ntlnire cu cineva. M ndoiesc c am s cunosc vreodat numele tnrului. Pentru mine el va fi ntotdeauna tnrul cu camaa cu broate estoase. Alec Legge scoase un hohot de rs exploziv. Cmaa aia a fost, presupun, motiv de distracie. La vremea aceea nu vedeam lucrurile ntr-o lumin amuzant. Poirot continu. Grijile cu privire la soarta lumii i grijile cu privire la ncurctura n care te aflai au fcut din dumneata, dac mi dai voie s-i spun, un om cu care oricrei femei i-ar fi fost aproape imposibil s fie fericit. N-ai avut ncredere n soia dumitale i sta a fost un lucru nefericit cci soia dumitale era o femeie loial, a spune, i dac i-ar fi dat seama ct de nefericit i disperat erai, ar fi trecut din toat inima de partea dumitale. n loc de asta, ea a nceput doar s te compare cu un fost prieten al ei, Michael Weyman.
205

Poirot se ridic. Te-a sftui, domnule Legge, s termini ct mai repede cu mpachetatul, s te duci dup soia dumitale la Londra, s o rogi sa te ierte i s povesteti toate prin cte ai trecut. Deci sta e sfatul dumitale, spuse Alec Legge. i ce dracu' ai la afacerea asta? Nimic, spuse Hercule Poirot, retrgndu-se spre u. Dar eu am ntotdeauna dreptate. Urm un moment de tcere. Apoi Alec Legge izbucni ntr-un rs slbatic. S tii c am s-i urmez sfatul. Divorul este al naibii de costisitor. Oricum, dac ai pus mna pe femeia pe care o vrei i apoi nu eti n stare s o pstrezi, e un pic umilitor, nu crezi? Am s m duc n apartamentul ei din Chelsea, i dac l gsesc pe Michael acolo am s-l nha de cravata aia fistichie i am s-l sugrum pn i d duhul. O s-mi fac mare plcere. Un zmbet extrem de atrgtor i lumina faa. Scuze pentru temperamentul meu mpuit, i mii de mulumiri. i ddu lui Poirot o palm pe umr. Fora loviturii l fcu pe acesta s se mpleticeasc, mai s cad. Prietenia domnului Legge era n mod categoric mai dureroas dect animozitatea lui. i, acum, spuse Poirot prsind Mill Cottage i uitndu-se la cerul care se ntuneca, ncotro?

206

Capitolul XIX
eful poliiei i inspectorul Bland se uitar la Poirot cu o curiozitate vie cnd acesta fu introdus n birou. eful poliiei nu era n toane bune. Doar insistena lui Bland l fcuse s i amne ntlnirea la cin din seara aceea. tiu, Bland, tiu, spuse el nervos. O fi fost micul belgian zmeu cndva, dar, omule, i-a trecut vremea. Ci ani are? Bland ocoli cu tact rspunsul pe care, de fapt, nu l tia. Poirot era mereu reticent pe tema vrstei sale. Adevrul e, domnule, c el a fost acolo - la faa locului. Iar noi nu ajungem nicieri pe vreo alt cale. Ne izbim de un zid, asta facem. eful poliiei i sufl nervos nasul. tiu, tiu. ncep s cred c doamna Masterton s-a transformat ntr-o uciga. A fi folosit chiar i ogari, dac aveam unde s-i folosesc. Ogarii nu pot mirosi o urm peste ap. Da. tiu ce ai gndit mereu, Bland. i sunt nclinat s fiu de acord cu dumneata. Dar nu exist nici un motiv, s tii. Nici o frm de motiv. Motivul poate fi acolo, pe insule. Adic Hattie Stubbs tia ceva despre ce a fcut De Sousa acolo? Cred c e posibil, dat fiind mintea ei. Era srac cu duhul, toat lumea e de acord cu asta. Putea s spun oricnd i oricui ce tia. Aa vezi dumneata problema? Ceva n genul sta. Dac e aa, De Sousa a ateptat mult pn s traverseze marea i s fac ceva n privina asta.
207

E posibil, domnule, ca el s nu fi tiut exact ce se ntmplase cu ea. Conform povetii lui, a citit un articol despre Nasse House i frumoasa lui castelan, i aa a aflat ce s-a ales de ea. i cum a aflat, cum s-a suit pe iaht i a venit aici s o omoare, zici? E prea forat, Bland, prea nefiresc. Dar e posibil, domnule. i ce naiba putea s tie femeia aia? Nu uitai ce i-a spus soului ei. El omoar oameni. inea minte o crim? De pe vremea cnd avea cinsisprezece ani? i ce dovad avea? Numai cuvntul ei? De bun seam el i-ar fi rs n nas. Nu cunoatem faptele, spuse cu ncpnare Bland. tii i dumneavoastr, domnule, c o dat ce tii cine a fcut un lucru, poi s caui dovad i s o gseti. H'm. Am fcut cercetri cu privire la De Sousa, n mod discret, pe canalele obinuite, i n-am ajuns nicieri. Tocmai de asta, domnule, m gndesc c poate micul nostru belgian a dat de ceva. El era n cas sta-i un lucru foarte important. Lady Stubbs a stat de vorb cu el. Poate c unele lucruri pe care ea l-a spus alandala s-au mbinat n mintea lui i au cptat sens. i te-a sunat s te ntrebe ce fel de iaht avea De Sousa? Cnd m-a sunat prima dat, da. A doua oar m-a rugat s aranjez ntrevederea asta. Ei bine, dac nu apare n cinci minute... Dar chiar n acel moment Hercule Poirot intr pe u.
208

nfiarea lui nu era la fel de ireproabil ca de obicei. Mustaa i era pleotit, afectat de aerul umed din Devon, pantofii de piele i erau acoperii de noroi, prul rvit, i chiopta. Aadar, iat-te, monsieur Poirot, spuse eful poliiei dnd mna cu el. Suntem tare nerbdtori s auzim ce ai s ne spui. Cuvintele erau uor ironice, dar Hercule Poirot nu le bg n seam. Nu-mi imaginez cum de n-am vzut mai nainte adevrul, spuse el. eful poliiei primi cu rceal remarca. S nelegem c acum vezi adevrul? Da, exist detalii... dar conturul e limpede. Noi vrem mai mult dect un contur, spuse sec eful poliiei. Vrem dovezi. Ai dovezi, monsieur Poirot? Pot s v spun unde s gsii dovada. Inspectorul Bland ntreb: Ca de pild? Poirot se ntoarse spre el i i puse o ntrebare. Etienne De Sousa a prsit ara? Acum dou sptmni, rspunse Bland i adug cu amrciune: Nu ne va fi uor s-l aducem napoi. Ar putea fi convins. Convins? Deci nu exist suficiente dovezi pentru eliberarea unui mandat special de aducere? Sau pentru un ordin de extrdare? Nu se pune problema unui ordin de extrdare. Dac i sunt prezentate faptele... Dar care fapte, monsieur Poirot? eful poliiei vorbea cu o oarecare enervare. Care sunt faptele despre care vorbeti dumneata cu atta uurin?
209

Faptul c Etienne De Sousa a venit aici pe un iaht de un lux debordnd dovedind c familia lui e bogat, faptul c btrnul Merdell era bunicul lui Marlene Tucker (ceea ce eu n-am tiut pn azi), faptul c lady Stubbs avea o pasiune pentru plriile conice de tip chinezesc, faptul c doamna Oliver, n ciuda unei imaginaii nestrunite, este, fr s-i dea seama, o femeie care ntrunete foarte bine caracterele, faptul c Marlene Tucker avea rujuri de buze i sticle de parfum ascunse n fundul sertarului ei, faptul c domnioara Brewis continu s susin c lady Stubbs a fost cea care a rugat-o s-i duc o tav cu dulciuri lui Marlene, n hangar. Fapte? Dumneata numeti astea fapte? Dar aici nu-i nimic nou. Ai prefera dovezi - dovezi clare - ca de pild... cadavrul lui lady Stubbs? Fu rndul lui Bland s se holbeze la el. Ai gsit cadavrul lui lady Stubbs? Nu l-am gsit n realitate... dar tiu unde este ascuns. Trebuie s v ducei la faa locului, i dup ce l gsii, atunci vei avea dovada - toate dovezile de care avei nevoie. Cci o singur persoan putea s-l ascund acolo. i cine e asta? Hercule Poirot zmbi - zmbetul mulumit al unei pisici care a terminat o farfurioar cu smntn. Persoana este, ca de attea ori, soul. Sir George Stubbs i-a ucis soia. Dar e imposibil, monsieur Poirot! tim c e imposibil. Oh, nu-i deloc imposibil. Am s v povestesc.
210

Capitolul XX
Hercule Poirot se opri o clip n faa porilor mari de fier, i se uit n lungul aleii din faa lui. Din copaci cdeau plutind ultimele frunze nglbenite. Ciclamele se duseser. Poirot oft. Intr pe poart, coti, i btu uurel n ua csuei albe cu pilatri. Dup cteva momente, auzi nuntru pai, paii aceia ncei i ezitani. Ua i fu deschis de doamna Folliat. De data asta nu-l mai uimi s vad ct de btrn i firav arta. Monsieur Poirot? Iari? Pot s intru? Desigur. Poirot o urm. Ea i oferi ceai pe care el l refuz. Apoi ea ntreb cu un glas linitit: De ce ai venit? Cred c putei ghici, madame. Rspunsul ei fu evaziv. Sunt foarte obosit. tiu. Ai avut aici trei decese - Hattie Stubbs, Marlene Tucker, btrnul Merdell. Ea spuse iute: Merdell? Acela a fost un accident. A czut de pe chei. Era foarte btrn, pe jumtate orb, i buse la crcium. N-a fost un accident. Merdell tia prea multe. Ce tia? A recunoscut o fa, sau un mers, sau un glas ceva de genul sta. Am vorbit cu el n ziua n care am
211

venit prima dat aici. Atunci mi-a povestit totul despre familia Folliat - despre socrul i soul dumneavoastr, i fii dumneavoastr care au murit n rzboi. Numai c... nu amndoi au murit, nu-i aa? Fiul dumneavoastr Henry s-a scufundat cu nava lui, dar cellalt fiu, James, n-a murit pe front. A dezertat. Se poate ca la nceput s fi fost raportat Disprut, probabil ucis, iar mai trziu dumneavoastr ai spus tuturor c era mort. Nimeni nu avea interes s pun la ndoial aceast afirmaie. De ce ar fi pus-o? Poirot facu o pauz, apoi continu: S nu v nchipuii c nu am pic de nelegere pentru dumneavoastr, madame. Viaa dumneavoastr a fost grea, tiu. Poate c nu v fceai iluzii cu privire la fiul dumneavoastr mai mic, dar era fiul dumneavoastr i l iubeai. Ai fcut tot ce ai putut ca s-i oferii o via nou. Aveai n grij o fat, o fat subnormal dar bogat. Oh, da, era bogat. Ai rspndit zvonul c prinii ei i pierduser toi banii, c era srac, i c ai sftuit-o s se mrite cu un brbat bogat cu muli ani mai n vrst dect ea. De ce s-ar fi ndoit cineva de povestea dumneavoastr? Iari, nimeni nu avea nici un interes. Prinii i rudele ei apropiate muriser. O firm de avocai din Paris a acionat conform instruciunilor primite de la avocaii din San Miguel. La cstoria ei, i-a revenit controlul ntregii ei averi. Mi-ai spus c era docil, afectuoas, influenabil. Orice i cerea soul ei s semneze, semna. Probabil c titlurile de proprietate au fost schimbate i revndute de multe ori. dar pn la urm s-a obinut rezultatul financiar dorit. Sir George Stubbs, noua personalitate nsuit de fiul dumneavoastr, a devenit un om bogat iar soia lui a devenit pauper.
212

Un titlu ca acela ce sir d ncredere - el sugereaz, dac nu blazonul din natere, n mod sigur bogie. Aa c bogatul sir George, mai n vrst i schimbat ca nfiare (i-a mai lsat i barb, pentru mai mult siguran) a cumprat Nasse House i a venit s triasc unde i era locul, dei nu mai fusese aici de cnd era biat. Dup dezastrul provocat de rzboi nu mai rmsese nimeni care ar fi putut s-l recunoasc. Dar btrnul Merdell l-a recunoscut. El a pstrat pentru el ceea ce tia, dar cnd mi-a spus iret c ntotdeauna va exista un Folliat la Nasse, se amuza n sinea lui. Aa c totul a ieit bine, sau aa credeai dumneavoastr. Planul dumneavoastr, sunt pe deplin convins, s-a oprit aici. Fiul dumneavoastr avea bogii, i avea cminul strmoesc, i cu toate c soia lui era subnormal, era o fat frumoas i docil i ai sperat c el avea s fie bun cu ea i c ea avea s fie fericit. Doamna Folliat spuse cu glas sczut: Aa am crezut c o s fie - c am s am grij de Hattie i c am s veghez asupra ei. Nici prin cap nu mi-a trecut... Dumneavoastr nu v-a trecut prin cap, iar fiul dumneavoastr a avut grij s nu v spun c la vremea cstoriei lui el era deja nsurat. Oh, da, am cutat n arhive ceea ce tiam c trebuie s existe. Fiul dumneavoastr se nsurase cu o fat din Trieste, o fat din lumea interlop la care se ascunsese dup ce a dezertat. Ea n-a avut nimic mpotriv s fie desprit de el cci, de fapt, el nu avea nici o intenie s se despart de ea. A acceptat cstoria cu Hattie ca mijloc de a se mbogi, dar n mintea lui a tiut de la nceput ce urma s fac.
213

Nu, nu, nu cred asta! Nu pot s-o cred... A fost vina femeii aceleia - a acelei creaturi ticloase. Poirot continu nendurtor: Intenia lui era crima. Hattie nu avea rude, prieteni foarte puini. La ntoarcerea n Anglia, a adus-o imediat aici. Servitorii abia dac au vzut-o n acea prim sear, iar femeia pe care au vzut-o n dimineaa urmtoare nu era Hattie, ci soia italianc machiat ca Hattie i comportndu-se aproximativ ca ea. i iari povestea s-ar fi putut sfri aici. Falsa Hattie i-ar fi trit viaa drept adevrata Hattie, dei fr ndoial puterile ei mintale s-ar fi mbuntit n mod neateptat graie a ceea ce ar fi fost vag numit un nou tratament. Secretara, domnioara Legge, i dduse deja seama c procesul mental al lui lady Stubbs nu prea era n neregul. Dar atunci s-a petrecut un lucru total neprevzut. Un vr al lui Hattie a scris c vine cu iahtul n Anglia ntr-o croazier, i cu toate c nu i vzuse verioara de muli ani, era puin probabil s se lase nelat de o impostoare... E ciudat c dei mia trecut prin cap c De Sousa s-ar fi putut s nu fie De Sousa, nu m-am gndit o clip c adevrul sttea invers - altfel spus, c Hattie nu era Hattie... Existau cteva ci de a rezolva situaia. Lady Stubbs ar fi putut evita ntlnirea sub pretextul c era bolnav, dar dac De Sousa rmnea mult n Anglia, cu greu ar fi putut continua s evite s se ntlneasc cu el. i exista deja o alt complicaie. Btrnul Merdell, limbut la vrsta lui naintat obinuia s plvrgeasc cu nepoata lui. Ea era, probabil, singura persoan care catadixea s-l asculte, i pn i ea nu lua de bun majoritatea spuselor lui pentru c l considera cnit. Cu toate astea, unele lucruri pe care le-a spus el
214

despre faptul c vzuse cadavrul unei femei n pdure i c sir George Stubbs este n realitate domnul James au impresionat-o suficient ct s-i bat apropouri lui sir George. Fcnd lucrul sta, i-a semnat condamnarea la moarte. Sir George i soia lui nu puteau risca s lase s circule poveti, de genul sta. mi imaginez c el i-a dat n secret mici sume de bani i a continuat s-i pun la cale planul. i-au elaborat cu mare grij planul. tiau deja data fixat pentru srbtoare. i-au aranjat planul astfel nct moartea lui Marlene i dispariia lui lady Stubbs s arunce o umbr de suspiciune asupra lui De Sousa. De aici remarcile e un om ticlos i el ucide oameni. Lady Stubbs urma s dispar definitiv (probabil un cadavru convenabil de nerecunoscut avea s fie identificat cndva de sir George) i un nou personaj avea s-i ia locul. De fapt, Hattie i-ar fi reluat propria personalitate italian. De fapt, nu trebuia dect s joace dou roluri ceva mai mult de douzeci i patru de ore. Cu complicitatea lui sir George, asta a fost uor. n ziua n care am sosit eu, lady Stubbs trebuia s rmn n camera ei pn la ora ceaiului. Asta trebuia s se cread. n realitate, ea s-a strecurat afar, a luat un autobuz sau un tren pn la Exeter, i de acolo a cltorit cu prietena care mncase plcint cu carne de viel alterat. A sosit la cmin, i-a rezervat camera, i a plecat s exploreze. La ora ceaiului, lady Stubbs este n salon. Dup cin, lady Stubbs se duce devreme la culcare, dar la scurt timp dup aceea domnioara Brewis o zrete strecurndu-se din cas. i petrece noaptea la cmin, dar pleac devreme i se ntoarce la Nasse la micul dejun drept lady Stubbs. i petrece iari o diminea n camera ei cu o dure215

re de cap, i de data asta reuete s i ia nfiarea unei fete care ncalc domeniul privat luat la rost de sir George de la fereastra soiei sale cu care, chipurile, s-a ntors s stea de vorb. Schimbarea costumaiei nu a fost grea - pantaloni scuri i un tricou pe sub una din rochiile acelea sofisticate pe care le purta lady Stubbs. Un machiaj gros, alb, pentru lady Stubbs i o plrie conic, mare, ca s-i ascund faa; un batic rnesc n culori vii, un ten bronzat i bucle armii pentru fata italianc. Nimnui nu i-ar fi trecut prin cap c erau una i aceeai persoan. i astfel s-a pus n scen drama final. Chiar inainte de patru lady Stubbs i-a spus domnioarei Brewis s-i duc o tav cu dulciuri lui Marlene. Asta pentru c sa temut ca o astfel de idee s nu-i vin n mod independent domnioarei Brewis, i ar fi fost fatal dac domnioara Brewis ar fi aprut ntr-un moment nepotrivit. Probabil c a simit i o plcere rutcioas aranjnd ca domnioara Brewis s fie la locul crimei n jurul orei cnd a fost comis. Apoi, alegndu-i momentul, s-a strecurat n cortul de ghicit care era gol, a ieit prin spate i a intrat n csua de var dintre rododendroni unde i inea rucsacul cu hainele de schimb. S-a strecurat prin pdure, a strigat la Marlene s-i dea drumul nuntru i a strangulat-o pe loc. Plria mare a aruncat-o n ru, s-a schimbat i s-a machiat ca excursionist, i-a bgat n rucsac costumaia de lady Stubbs i la un moment dat o student italianc s-a alturat cunotinei sale olandeze la concursul de pe peluz, i a plecat cu ea cu autobuzul local aa cum era stabilit. Unde este acum, nu tiu. Bnuiesc c n Soho, unde conaionalii ei din lumea interlop i pot furniza documentele necesare.
216

n orice caz, poliia nu caut o italianc, ci pe Hattie Stubbs, o fat redus mental, exotic... Dar biata Hattie Stubbs e moart, dup cum dumneavoastr, madame, tii prea bine. Ai artat c tii acest lucru n ziua srbtorii cnd am vorbit cu dumneavoastr n salon. Moartea lui Marlene a fost un mare oc pentru dumneavoastr - dumneavoastr nu avuseseri nici cea mai mic idee de ce se pusese la cale; dar ai artat foarte clar, dei am fost destul de ntng s no neleg la vremea aceea, c atunci cnd vorbeai de Hattie, vorbeai de dou persoane diferite - una o femeie care v displcea i care mai bine s fie moart i despre care m-ai avertizat s nu cred o vorb din ce spunea, i cealalt o fat despre care vorbeai la trecut, i pe care o aprai cu cldur. Eu cred, madame, c ai inut foarte mult la srmana Hattie Stubbs... Urm o pauz lung. Doamna Folliat sttea nemicat n scaun. n cele din urm se ridic i vorbi. Glasul ei era rece ca gheaa. ntreaga dumneavoastr poveste este absolut fantastic, monsieur Poirot. Cred c trebuie s fii nebun... Toate acestea sunt n mintea dumneavoastr, nu avei nici o dovad. Poirot se duse la o fereastr i o deschise. Ascultai, madame. Ce auzii? Sunt puin surd... Ce ar trebui sa aud? Lovituri de trncop... Se sparge fundaia de beton a Foliei... Ce loc bun pentru a ngropa un cadavru un loc unde un copac a fost smuls din rdcini i pmntul e deja deranjat. Puin mai trziu, pentru siguran, s-a turnat beton peste locul unde zace ca217

davrul, i pe beton s-a ridicat o Folie... Adug cu blndee: Folia lui sir George... Folia stpnului lui Nasse House. Doamnei Folliat i scp un oftat. Un loc att de frumos! spuse Poirot. Un singur lucru ru... Omul care l stpnete... tiu. Cuvntul era rguit. Am tiut ntotdeauna... Chiar de copil m nspimnta... nendurtor... Fr mil... i fr contiin... Dar era fiul meu i l iubeam... Ar fi trebuit s vorbesc dup moartea lui Hattie... Dar era fiul meu. Cum puteam fi eu cea care l trda? i aa, din cauza tcerii mele, biata aceea fat prostu a fost omort... Iar dup ea, dragul de Medell... Unde s-ar fi sfrit? Cu o crim, nu se sfrete, spuse Poirot. Ea i ls capul n jos. O clip sau dou rmase aa, cu minile acoperindu-i ochii. Apoi doamna Folliat de la Nasse House, fiica unui lung ir de brbai viteji, i ndrept spatele. Se uit la Poirot, i glasul ei era formal i ndeprtat. V mulumesc, monsieur Poirot, c ai venit s-mi spunei personal asta. Vrei s plecai, acum? Exist unele lucruri cu care omul trebuie s se confrunte absolut singur... Sfrit

218

CUPRINS
CAPITOLUL I .......................................................................................7 1. .............................................................................................................7 2. .......................................................................................................... 10 CAPITOLUL II .................................................................................. 17 CAPITOLUL III ................................................................................. 27 CAPITOLUL IV ................................................................................. 41 1. .......................................................................................................... 53
2.................................................................................................................. 56 3.................................................................................................................. 59

CAPITOLUL VI ................................................................................. 68 CAPITOLUL VII ............................................................................... 82 CAPITOLUL VIII .............................................................................. 95 CAPITOLUL IX .............................................................................. 106
1................................................................................................................ 106 2................................................................................................................ 114

CAPITOLUL X................................................................................ 117


1................................................................................................................ 117 2................................................................................................................ 121

CAPITOLUL XI .............................................................................. 127


1................................................................................................................ 127 2................................................................................................................ 130 3................................................................................................................ 135

CAPITOLUL XII............................................................................. 137 CAPITOLUL XIII ........................................................................... 149 CAPITOLUL XIV ........................................................................... 157
1................................................................................................................ 157 2................................................................................................................ 160 3................................................................................................................ 162 219

CAPITOLUL XV ............................................................................. 165 CAPITOLUL XVI ........................................................................... 173


1................................................................................................................ 173 2................................................................................................................ 180

CAPITOLUL XVII .......................................................................... 187 CAPITOLUL XVIII ........................................................................ 203 CAPITOLUL XIX ........................................................................... 207 CAPITOLUL XX ............................................................................. 211

220