Sunteți pe pagina 1din 229

Arthur Hailey

Ultima ans
Final Diagnosis, 1959

UNU La jumtatea unei diminei strlucitoare de var, viaa spitalului Trei Comitate clocotea precum curenii marini n jurul unei insule izolate. n afara spitalului, locuitorii oraului Burlington, din Pennsylvania, transpirau n aerul dogortor. Erau patruzeci de grade la umbr i umiditatea atingea aptezeci i opt la sut. n afara oraului, n zona industrial, n jurul mastodonilor metalici, acolo unde nu era nici un strop de umbr, dac cineva s-ar fi deranjat s citeasc termometrul, ar fi constatat c temperatura era de-a dreptul sufocant. n spital, ns, era mai rcoare dect afar, dei nu cu mult. Numai cei mai norocoi dintre pacieni i cei mai influeni membri ai personalului i gseau refugiul n camerele dotate cu instalaii de aer condiionat. La parter, la secia internri, nu era aer condiionat i Madge Reynolds desfcu al cincisprezecelea erveel de hrtie cu care i tampon faa transpirat, hotrnd c trebuie neaprat s-i mprospteze deodorantul. La treizeci i opt de ani, domnioara Reynolds era asistenta ef a seciei internri i, n plus, o asidu cititoare a reclamelor pentru produsele de igien feminin. i respecta cu sfinenie igiena trupului i, n zilele fierbini ca aceasta, btea cu stoicism drumul ntre birou i toalet. Mai nti, gndi ea, trebuie s iau legtura cu patru pacieni programai pentru internare astzi dup-amiaz. De cteva minute primise din secii fiele de externare i constatase c fuseser trimii acas douzeci i ase de pacieni, n loc de douzeci i patru, cum se ateptase ea. Adugnd i cele dou decese din timpul nopii, nsemna c trebuia s anune pentru internare patru persoane de pe lunga list de ateptare. Undeva, n Burlington, patru familii ateptau acest telefon pline de speran sau de team, iar n momentul n care l vor primi, vor mpacheta repede cteva obiecte de strict necesitate i i vor pune soarta n minile renumiilor medici de la acest spital. Lund din pachet al aisprezecelea erveel de hrtie, domnioara Reynolds deschise dosarul i ridic receptorul telefonului de pe birou. *

Mai norocoi dect cei de la secia internri erau cei care lucrau la tratamente cu pacienii externi, secie aflat tot la parterul spitalului, dar n cealalt arip a cldirii. Ei, cel puin, se bucurau de aerul condiionat, ca i pacienii care stteau cumini n sala de ateptare. n cele ase cabinete de aici, specialitii acordau asisten medical gratuit pacienilor care nu-i puteau permite, sau nu doreau, s plteasc taxele fixate de Societatea Medicilor din ora. Btrnul Rudy Hermant, care la viaa lui muncise din cnd n cnd, mpins de la spate de familie, sttea relaxat n fotoliu, n timp ce doctorul McEwan, specialist ORL, ncerca s descopere cauza hipoacuziei evolutive de care suferea Rudy. De fapt, pe Rudy nu-l deranja prea mult faptul c nu aude, ci dimpotriv, uneori, cnd i se cerea s fac lucruri pe care nu dorea s le fac, sau s lucreze mai repede, i convenea de minune. Dar fiul lui mai mare hotrse c btrnul ar trebui s se trateze, i de aceea se afla acum, aici. Doctorul McEwan pufni iritat cnd scoase otoscopul din urechea lui Rudy. Ne-ar fi la toi mai uor dac i-ai da silina s te mai speli din cnd n cnd, spuse el tios. Nu-i sttea n fire doctorului McEwan s fie nervos. Totui, n dimineaa aceea, la micul dejun, soia sa gsise de cuviin s continue cearta despre cheltuielile casei, pe care o ncepuse cu o sear nainte. Aa nct doctorul plecase furios de acas. Pentru ca totul s fie perfect, n timp ce scotea maina din garaj, fcuse o micare brusc napoi i sprsese semnalizarea pe spate. De aceea, acum, era iritat. Rudy privi opac spre doctorul morocnos. Poftim? Ce ai spus? Am spus c nu ar strica... dar nu mai conteaz. McEwan era n dilem, dac surzenia btrnului putea fi cauzat de senilitate, sau de o tumoare. Era un caz interesant, i interesul profesional l fcea s uite starea de nervozitate. Nu v-am auzit! repet btrnul. McEwan rspunse ridicnd glasul: Am spus c nu mai conteaz! n acel moment se bucur c Rudy nu-l auzise i i se fcu ruine de ieirea lui necontrolat. * n secia de medicin general, doctorul Toynbee, masivul medic internist, i aprinse o alt igar de la cea veche i studie pacientul din faa sa. n timp ce cumpnea n gnd boala pacientului, se simi puin balonat i hotr s renune la mncarea chinezeasc mcar pentru o sptmn sau dou; oricum, cu dou dineuri planificate sptmn aceasta i cina rezervat la Clubul Gurmanzilor pentru marea viitoare, suferina provocat de renunare nu mai era chiar aa de mare.

Hotrnd n sfrit diagnosticul, i fix ochii asupra pacientului i spuse cu severitate: Suntei supraponderal i va trebui s inei regim. Ar fi bine s renunai i la fumat. * La civa metri de careul specialitilor, domnioara Mildred, secretara ef a spitalului, transpira abundent i traversa grbit culoarul aglomerat. Ignornd toate senzaiile neplcute, grbi pasul dup o siluet care tocmai disprea dup un col. Doctore Pearson! Doctore Pearson! Cnd femeia reui s-l ajung din urm, btrnul medic patolog se opri. Mut trabucul n cellalt col al gurii i spuse iritat: Ce este? Ce s-a ntmplat? Mrunta domnioar Mildred, domnioar btrn la cincizeci i doi de ani, abia atingnd un metru cincizeci cu tot cu tocuri, tresri speriat. Dar hrtiile oficiale, registrele, fiele de observaie i dosarele erau viaa ei. i adun tot curajul. Trebuie s semnai protocolul autopsiilor, domnule doctor. Comisia pentru sntate ne cere copiile. Alt dat. Acum m grbesc. Joe Pearson era suprat i avea un ton imperios. Domnioara Mildred insist eroic. V rog, domnule doctor. Nu dureaz dect o secund. De trei zile ncerc s v gsesc. Pearson mormi nemulumit, lu pixul pe care i-l oferi domnioara Mildred, se apropie de o mas i mzgli semntura pe documente. Nici mcar nu tiu ce semnez. Ce-i asta? Cazul Howden, domnule doctor. Am att de multe cazuri, continu Pearson suprat. Nu mi-l amintesc. Domnioara Mildred i-l aminti rbdtoare: Este muncitorul care a czut de pe schel i a murit. Dac v amintii, patronii au spus c omul trebuie s fi avut un atac de cord, altfel nu ar fi czut, pentru c msurile lor de siguran sunt bune. Mda! mormi Pearson. n timp ce el se pregtea s semneze hrtiile, domnioara Mildred continua s povesteasc. i plcea s termine dac ncepea ceva, i plcea ca totul s fie limpede. Totui, autopsia a artat c inima omului era sntoas, i nu suferea de nici o alt boal ce i-ar fi putut provoca prbuirea. tiu toate astea, i-o tie doctorul Pearson, scurt. Scuzai-m, domnule doctor. Am crezut c... A fost un accident. Compania va trebui s acorde o pensie vduvei.

Pearson o opri cu un gest, mut trabucul n cellalt col al gurii i mai mzgli o semntur ifonnd foaia. Are mai mult ou pe cravat dect de obicei, observ n gnd domnioara Mildred, apoi se ntreb de cte zile nu s-a pieptnat oare. nfiarea lui Joe Pearson era motiv de glume i de scandal la spitalul Trei Comitate. De cnd i murise soia, cu zece ani n urm, trise singur i hainele i se ponosiser treptat. Acum, la aizeci i ase de ani, arta mai degrab ca un vagabond, dect ca medic ef al unei secii importante din spital. Sub halatul alb de laborator, domnioara Mildred vzu vesta de ln destrmat, ars probabil cu acid. Pantalonii gri, murdari i ifonai, cdeau neglijent peste pantofii murdari i sclciai. Joe Pearson semn i ultima hrtie, apoi se rsti aproape slbatic la micua domnioar Mildred: i acum s fac i eu o munc util, nu? Trabucul care atrna neglijent n colul gurii se scutura pe halatul alb i pe linoleumul lustruit. Pearson se afla la acest spital de mult timp, de aceea i permitea lucruri care nu ar fi fost niciodat permise unui tnr. Din acelai motiv ignora cu bun tiin cartoanele cu Fumatul interzis" de pe culoarele spitalului. Mulumesc, domnule doctor. Mulumesc foarte mult. Doctorul salut scurt i porni spre lifturi pentru a cobor la secia sa. Dar ambele lifturi erau ocupate. Cu o exclamaie de nemulumire, doctorul ncepu s coboare scara care ducea la secia lui. * La secia chirurgie, ce se afla la etajul trei, atmosfera era mult mai relaxat. Aici temperatura i umiditatea erau atent controlate, iar personalul, asistente i chirurgi, mbrcai doar cu halatele bine apretate, se bucurau de mai mult confort. Unii dintre chirurgi terminaser operaiile programate pentru diminea i stteau la o cafea nainte de a intra pentru alte operaii. Asistentele aduceau n cele dou saloane de reanimare pacienii operai, aflai nc sub anestezie. Aici urmau s rmn sub observaie pn cnd se simeau destul de bine ca s se ntoarc n saloanele lor. Sorbind din cafea, Lucy Grainger, chirurg ortoped, argumenta de ce cumprase un Volkswagen cu o zi nainte. Iart-m, Lucy, o tachin doctorul Bartlett, cred c am trecut peste ea azi diminea cnd am parcat maina. Nu-i nimic, Gil, rspunse ea. Ai nevoie de exerciiu ca s-i poi manevra monstrul din Detroit. Gil Bartlett, chirurg i el, avea un Cadillac crem, care era ntotdeauna bine lustruit. De fapt, maina reflecta trstura caracteristic a stpnului, unul dintre cei mai elegani medici ai spitalului. Bartlett era singurul din spital care avea barb, gen Van Dyke, mereu tuns i bine ngrijit. Cnd Bartlett vorbea, barba se

scutura ritmic, iar Lucy o privea fascinat. Kent O'Donnell travers camera i li se altur. O'Donnell era eful seciei chirurgie i Preedinte al Consiliului de conducere al spitalului. Bartlett l salut, bucuros c l vede. Kent, te-am cutat. Sptmna viitoare am programat pentru asistente un curs despre tonsilectomie la aduli. Ai vreun diapozitiv cu cile respiratorii i pneumonia? O'Donnell revzu n minte filmele color din colecia sa. tia la ce se refer Bartlett era unul din efectele secundare mai puin cunoscute dup operarea amigdalelor la aduli. Ca toi chirurgii, O'Donnell tia foarte bine c orict ar fi fost de atent un medic, uneori putea scpa din forceps o bucic de amigdal care era absorbit de plmn, unde se forma un abces. Acum i amintea c are cteva imagini ale traseului trahee-plmn, artnd exact aceast situaie. Le fcuse n timpul unei autopsii. Cred c am, i spuse lui Bartlett. Le caut disear. Dac nu ai o fotografie a traheii, adu-i una a rectului, interveni Lucy Grainger. Tot nu tie diferena. Un hohot de rs umplu careul medicilor. O'Donnell zmbi i el. El i Lucy erau vechi prieteni; de fapt se ntreba uneori dac n alte condiii, dac ar fi avut mai mult timp, legtura lor nu ar fi putut deveni mai serioas. O ndrgea pe Lucy din multe motive, dar cel mai mult o ndrgea pentru faptul c era brbtoas i inea piept lumii masculine n care tria. i totui, nu-i pierdea feminitatea. Halatul bine apretat, n care prea lipsit de forme, aproape anonim, ascundea de fapt o siluet supl, bine fcut, de obicei mbrcat n costume clasice, dar elegante. Gndurile brbatului au fost ntrerupte de o asistent care i s-a adresat discret. Domnule doctor O'Donnell, familia pacientului dumneavoastr ateapt afar. Spune-le c vin imediat. Plec n vestiar i se mbrc n hainele de strad. Pentru astzi avusese o singur operaie programat. O terminase i acum se adres membrilor familiei care ateptau ngrijorai, asigurndu-i c operaia a fost reuit i pacientul se simte bine. Mai trebuia s treac doar pe la administratorul spitalului. * La etajul de deasupra seciei chirurgie, n rezerva numrul 48, George Andrew Dunton nu mai simea nici cldura, nici rceala. Se afla la cincisprezece secunde de moarte. n timp ce doctorul MacMahon lua pulsul pacientului, ateptnd ca inima s se opreasc din moment n moment, sora Penfield regla aparatul de aer condiionat pe maxim" pentru c prezena familiei fces aerul de nerespirat. Era o familie

bun, gndi asistenta soia, fiul mai mare i fetia mai mic. Soia plngea ncet, fetia era tcut, dar lacrimi mari i brzdau obrajii, biatul sttea cu spatele la ele, dar i tremurau umerii. Sper s plng i pentru mine cineva cnd voi muri, gndi Elaine Penfield. Este cea mai mare dovad de dragoste. Doctorul MacMahon ls mna pacientului i privi spre membrii familiei. Cuvintele nu-i aveau rostul. Metodic, sora Penfield not ora decesului 10,52 am. * n celelalte secii ale spitalului, mai ales n zona rezervelor pltite de pacienii bogai, acesta era momentul cel mai linitit al zilei. Se terminase de administrat medicaia de diminea, medicii terminaser vizita i pn la ora prnzului totul era linitit. Cteva asistente coborser la cofetrie la o cafea; celelalte i completau fiele de observaii. Se plnge de dureri abdominale", scrise pe foaia de observaie a unei paciente sora Wilding. Trebuia s mai adauge cteva cuvinte, dar se opri. Pentru a doua oar n dimineaa aceea, asistenta Wilding, cu prul alb i, la cei cincizeci i ase de ani ai si, cea mai btrn din personalul spitalului, scoase din buzunarul uniformei scrisoarea pe care o citise deja de dou ori pn acum. Din foaia mpturit alunec i czu pe duumea fotografia unui tnr locotenent de marin mbrind o fat drgu. Btrna ridic poza i o privi ndelung, apoi reciti scrisoarea. Drag mam, o s fii surprins, dar am ntlnit aici, la San Francisco, o fat, cu care m-am cstorit ieri. tiu c vei fi foarte dezamgit, pentru c mi-ai spus de multe ori c vrei s fii prezent la nunta mea, dar sunt sigur c vei nelege cnd i voi povesti..." Sora Wilding ridic ochii de pe scrisoare i se ls n voia gndurilor, amintindu-i de biatul pe care-l vzuse att de puin n ultima vreme. Dup divor avusese grij de Adam pn la colegiu; apoi se mutase la coal la Annapolis, se vzuser n cteva weekend-uri i, dup aceea, biatul plecase la coala de marin. Acum era brbat i aparinea altei femei. Astzi trebuia neaprat s le trimit o telegram, s i asigure c i iubete i s le ureze fericire. Cu ani n urm spusese c imediat ce Adam va fi n stare s se ntrein singur ea i va prsi munca, dar nu o fcuse, i acum, cnd se apropia pensionarea, simea c va fi foarte singur. Puse fotografia i scrisoarea napoi n buzunarul uniformei, lu stiloul i continu s scrie pe fia de observaie: senzaie uoar de vom i diaree. A fost anunat doctorul Reubens". La etajul al patrulea, la secia obstretic, practic n nici un moment al zilei nu era linite. Copiii, gndi doctorul Charles Dornberger, mzglind cteva foi de observaie, au obiceiul obositor de a veni pe lume toi odat. Uneori, treceau ore, zile chiar i n secie era linite, copiii se nteau ordonat, unul dup altul. Apoi, deodat, parc era iadul pe pmnt, ateptau cu zecile s vin pe lume toi odat. Acum

era unul din acele momente. Pacienta lui, o negres plinu, mereu vesel, era pe punctul de a nate al zecelea copil. Pentru c venise la spital n ultimul moment fusese dus direct la sala de urgene. n timp ce scria, Dornberger auzea discuia dintre ea i internul care o adusese n secie. Aa cum era normal n cazurile de urgen, internul rugase politicos pacienii din lift s coboare i o transportase numai pe negres. Ce oameni drgui! S plece ei din lift numai pentru mine, spunea femeia. Pi eu nu m-am simit aa de important niciodat pn acum. n acel moment Dornberger i auzi pe intern spunndu-i pacientei s se relaxeze. Rspunsul femeii veni instantaneu: S m relaxez, mi biete? Pi, eu sunt relaxat. Eu m relaxez ntotdeauna cnd fac un copil. Este singura perioad din viaa mea cnd nu spl vase i rufe i nu fac mncare. Of, of, abia atept s ajung aici. Pentru mine-i ca o vacan. Se opri un moment din cauza durerii. Murmur printre dini: Am nou copii i sta e al zecelea. Cel mare este de vrsta ta. tii ce, s m atepi i la anu' pe vremea asta. i spun eu, m ntorc. Dornberger o auzi chicotind, apoi femeia tcu pentru c era preluat de asistente i dus n sala de nateri. Doctorul, foarte apretat, foarte dezinfectat i foarte transpirat din cauza cldurii, i urm pacienta. * n buctria spitalului, unde cldura nu era o problem pentru c oamenii care lucrau aici erau obinuii cu ea, Hilda Straughan, asistenta care se ocupa de dieta pacienilor, muc dintr-o plcint cu struguri i ddu din cap aprobator spre buctarul ef. Caloriile se vor arta cu siguran peste o sptmn, pe cntarul din baie, dar ea i linitea contiina scuzndu-se c era de datoria ei s guste pe ct se poate din toate reetele spitalului. Pe urm; era cam trziu pentru doamna Straughan s-i fac probleme n privina caloriilor i a greutii. Rezultatul acumulat al multelor degustri anterioare era un trup de vreo sut de kilograme, cu doi sni imeni, ca stncile gemene ale Gibraltarului, renumii n tot spitalul i care, cnd mergea, i ddeau nfiarea unui portavion maiestuos, precedat de dou nave mai mici de escort. Dar, pe ct era de ndrgostit de mncare, doamna Straughan era ndrgostit i de munca ei. Privi n jurul su i i admir cu satisfacie imperiul: oalele strlucitoare de inox, toate ustensilele de buctrie, fr pat, orurile albe i apretate ale buctarilor. Inima i se umplu de cldur la vederea acestora. La buctrie, n perioada aceasta a zilei era foarte mult de lucru.

Prnzul era cea mai dificil mas a zilei, pentru c n afar de pacieni trebuiau s fie hrnii i doctorii i asistentele i tot personalul care lucra n spital. Peste douzeci de minute vor ncepe s fie duse tvile cu mncare n rezerve i camerele de gard, activitate care nu se va termina mai devreme de dou ore. Dup aceea, n timp ce ajutoarele vor spla vasele, buctarii se vor ocupa de masa de sear. Gndul la farfurii o fcu pe doamna Straughan s se ncrunte i s se ndrepte mecanic spre locul din buctrie unde erau instalate cele dou maini automate de splat vase. Era locul cel mai puin strlucitor din regatul ei i mai puin modern dect alte sectoare, i se gndi c va fi mai fericit cnd i acest sector va fi modernizat ca restul buctriei. nelegea c nu se putea face totul deodat i recunotea cu onestitate c de doi ani de cnd deinea aceast funcie la spital, obligase administraia s fac multe cheltuieli. Totui, n timp ce se ndrepta s controleze sala de mese se hotr s discute din nou cu administratorul despre cele doua maini de splat vase ce trebuiau s fie cumprate. *** efa seciei de nutriie nu era singura persoan din spital ale crei gnduri se concentrau n mod preponderent asupra mncrii. La secia radiologie de la etajul al doilea, un pacient extern, domnul James Bladwick, vicepreedinte al uneia dintre cele trei mari companii care se ocupau cu vnzarea de automobile n Burlington, era, dup cum spunea singur, flmnd ca un lup". Avea i motive. La recomandarea medicului, James Bladwick nu mncase de ieri, iar acum se afla n cabinet, pregtit pentru o analiz gastric. Analiza radiologic urma s confirme sau s infirme ulcerul duodenal de care era suspectat. James Bladwick spera s nu fie confirmat. De fapt, dorea cu disperare ca nici ulcerul i nici alt boal s nu fie confirmate, pentru c se afla dup o perioad de trei ani de sacrificii, n care dduse dovad de mai mult voin ca niciodat, trei ani dup care, n sfrit, afacerile ncepuser s mearg, iar pentru asta primea bani. Sigur, era ngrijorat. Cum s nu fi fost ngrijorat, cnd n fiecare lun trebuia respectat un grafic de vnzri? Nu era posibil s aib ulcer, trebuia s fie altceva, ceva uor, care se putea vindeca imediat. Era vicepreedinte al companiei doar de ase sptmni i tia bine c meninerea n aceast funcie depindea de capacitatea continu de a produce. Iar pentru asta, trebuia s fie sntos i apt pentru munc. Nici un certificat medical nu putea compensa scderea vnzrilor. James Bladwick amnase mult vreme acest moment. De vreo dou luni devenise contient de durerea permanent din stomac. O vreme ncercase s se mint c nu era nimic neobinuit, n cele din urm ns, trebuise s apeleze la medic. Spera totui c nu va dura

prea mult. Afacerea cu Fowler, pentru ase camionete era grozav i trebuia finalizat imediat. Dumnezeule, ct i era de foame! Pentru doctorul Ralph Bell, btrnul radiolog, Ding-Dong" cum era numit de personalul spitalului, era doar o analiz de rutin. i permise un joc n gnd i hotr c n cazul acesta rspunsul trebuia s fie da". Pacientul era genul predispus la ulcer. l privise pe brbatul din faa sa, l studiase prin lentilele groase i realizase c era tipul de om alarmist; uite, i acum se frmnta. l aez pe Bladwick n faa aparatului i i ntinse paharul cu bariu. Cnd i spun eu, l bei tot. i pregti aparatul, apoi comand: Acum! Urmri traseul bariului prin esofag, apoi prin stomac, spre duoden. Scoase n eviden de lichidul opac, organele erau delimitate limpede, i din cnd n cnd Bell apsa pe un buton pentru a nregistra rezultatele pe film. Se apropie de pacient i-i mas abdomenul pentru a mprtia bariul. Atunci vzu o urm pe duoden. Ulcer, limpede, fr nici o urm de ndoial. Ctigase pariul pe care-l fcuse cu sine nsui. Asta este tot, domnule Bladwick, mulumesc. Ei bine, doctore, care este verdictul? Mai triesc? Vei supravieui. Toi doreau s tie ce vedea el pe ecran. Oglind, oglinjoar, cine-i cel mai sntos dintre noi toi? Nu era treaba lui s le spun. Medicul dumneavoastr curant va primi filmele mine. Cred c va vorbi el cu dumneavoastr. Ghinion, prietene, gndi doctorul. Sper s-i plac regimul cu lapte i ou fierte." La dou sute de metri de cldirea central a spitalului, ntr-o cldire veche, ce fusese odat fabric de mobil, iar acum servea de adpost pentru asistentele care nu aveau unde locui, eleva asistent Vivian Loburton se chinuia cu un fermoar care refuza s se nchid. Luate-ar naiba! se rsti ea la fermoar cu o expresie mult ndrgit de tatl su, om care-i agonisise averea confortabil din tierea copacilor i care nu vedea nici un motiv de a folosi n pdure un limbaj i acas cu totul altul. La nousprezece ani, Vivian era combinaia izbitoare ntre robusteea tatlui su i delicateea nnscut a mamei sale, pe care viaa din Oregon nu o influenase niciodat. Acum, n cea de-a patra lun de coal, Vivian descoperise unele trsturi ale prinilor si n propriile sale reacii fa de spital i munca de aici. Era i speriat i fascinat, i n acelai timp era dezgustat. Contactul nemijlocit cu boala era ntotdeauna un oc pentru noii sosii. Chiar dac tiai acest lucru, nu i servea la nimic, cnd stomacul i se ntorcea pe dos i aveai nevoie de mult voin pentru a nu fugi din acest loc. Dup asemenea momente Vivian simea nevoia s schimbe atmosfera, s se dezinfecteze; n mare msur i gsise antidotul n muzic, dragostea ei dintotdeauna. Surprinztor pentru mrimea lui,

oraul Burlington avea o excelent orchestr simfonic i, dup ce descoperise acest lucru, Vivian devenise o fervent admiratoare a ei. Balsamul muzicii o ajuta s-i pstreze echilibrul. I-a prut ru cnd s-a terminat stagiunea, i n ultima vreme simise nevoia s pun altceva n locul muzicii. Totui, acum nu avea timp pentru asemenea gnduri, pauza dintre orele de diminea i raportul de gard era scurt. i fermoarul sta!... Trase mai tare de el i reui s-l nchid. Uurat, iei n fug pe u. Dumnezeule, ce cald e! Din cauza efortului era transpirat toat. * Aa era n dimineaa aceea, ca n fiecare diminea. La Neurologie, Psihiatrie, Pediatrie, Dermatologie, Ortopedie, Oftalmologie, Ginecologie, Urologie, n slile de operaie, n pavilioanele cu plat, n toate departamentele, la toate cele cinci etaje i la subsolul spitalului Trei Comitate, forfota oamenilor i medicilor cretea i descretea, ntocmai ca fluxul i refluxul mrii. Era ora unsprezece, n ziua de cincisprezece iulie.

DOI La dou blocuri deprtare de spitalul Trei Comitate, ceasul din turnul bisericii Redeemer btea ora, n timp ce Kent O'Donnell pleca de la Chirurgie spre Administraie. Btaia clopotului, ca ntotdeauna fals, inunda spitalul prin ferestrele deschise. O'Donnell i verific ceasul de mn cu un gest mecanic. Trecu pe lng un grup de interni care l salutar respectuos. La etajul al doilea O'Donnell se opri i fcu loc unei asistente care mpingea un scaun cu rotile. n scaun era o feti de zece ani cu un ochi bandajat. O femeie, evident mama copilului, se agita protector n jurul ei. Asistenta, creia i zmbi, l recunoscu i rspunse la salut. mplinise patruzeci de ani dar era nc admirat de femei. Avea o statur masiv care l fcuse renumit i n tineree nalt, drept, lat n umeri, cu brae musculoase. n ciuda acestei siluete impuntoare O'Donnell se mica agil, iar tenisul i schiul l ajutaser s-i pstreze robusteea. Nu fusese niciodat frumos n sensul propriu al cuvntului, dar avea un chip cu trsturi neregulate (nasul su nc mai purta urma unei ncierri de la fotbal) pe care femeile l gseau atrgtor. Numai prul i trda vrsta; nu cu mult timp n urm fusese negru ca pana corbului, acum ns ncrunea cu iueal. Se auzi strigat de cineva, din spate se opri i l vzu pe Bill Rufus,

un medic chirurg. Ce mai faci Bill? i plcea Rufus. Era contiincios, devotat i un bun chirurg, cu mult experien. Pacienii aveau ncredere n el pentru c i el emana ncredere atunci cnd le vorbea. Era respectat de personalul auxiliar pentru c se purta frumos, i trata ca pe nite egali, trstur pe care nu o aveau ntotdeauna ceilali chirurgi. Singura lui ciudenie, dac i se putea spune aa, era obiceiul de a purta cravate ngrozitoare. O'Donnell se cutremur cnd vzu noua achiziie a colegului su, o cravat mov cu picele galbene ca lmia peste care era un desen cu cercuri turcoaz i zigzaguri verzi. Bill Rufus i consuma mult timp cutndu-i cravatele. Unul dintre medicii psihiatri sugerase, recent, c aceste cravate reprezentau "craterul de puroi de pe suprafaa conservatoare a omului". Dar Rufus rsese doar, ncntat la culme de glum. Dar astzi prea tulburat. Kent, vreau s stm de vorb. Mergem la mine n birou? O'Donnell era curios. Rufus nu era genul de om care s se agite dac nu era vorba de o problem important. Nu, putem vorbi i aici. Este vorba despre rapoartele chirurgicale care vin de la Patologie. Se apropiar de o fereastr pentru a evita aglomeraia de pe culoar. Mi-a fost team de asta, gndi O'Donnell". La ce te gndeti, Bill? l ntreb pe Rufus. Dureaz prea mult. Mult prea mult. O'Donnell cunotea foarte bine problema. Ca i ali chirurgi, Rufus opera foarte des pacieni cu tumori. Dup ce se scotea, tumoarea era trimis la laboratorul patologic al doctorului Joseph Pearson. Patologul fcea dou analize de esut. Prima, ntr-un mic laborator de lng sala de operaie. n timp ce pacientul era sub anestezie, el examina esutul la microscop. Procedura putea duce doar la dou verdicte: ,,malign", ceea ce nsemna prezena cancerului i necesitatea unei intervenii chirurgicale pe pacient, sau benign", ceea ce nsemna c totul va fi bine imediat ce va fi extirpat tumoarea. Dac era vorba de o tumoare malign, operaia se fcea imediat. Pe de alt parte, verdictul benign, venit de la patolog, era pentru chirurg semnalul c trebuie s-i termine munca i s-i trimit pacientul la recuperare. La sala de operaii nu sunt ntrzieri, nu? O'Donnell nu auzise c ar fi, dar trebuia s se conving. Nu, rspunse Rufus. Ai fi primit plngeri dac ar fi fost. Dar este vorba despre raportul complet al analizei de esut, acesta dureaz prea mult. neleg. O'Donnell ncerca s ctige timp ca s-i limpezeasc gndurile. Mintea lui trecea febril n revist toate procedurile. Dup ce se ndeprta esutul orice tumoare era trimis la laboratorul patologic, unde tehnicienii preparau mai multe lame cu mai mult atenie i

lucrnd n condiii mai bune. Mai trziu, patologul le studia i ddea concluzia final. Uneori, o tumoare care prea benign la prima analiz se dovedea malign la examinarea mai atent, i nimnui nu i se prea normal c patologul i schimba prerea. n aceste situaii se fcea din nou operaia chirurgical. Evident ns, era foarte important ca al doilea raport al patologului s fie prompt. O'Donnell nelesese imediat c acesta era miezul problemei care l frmnta pe Rufus. Dac s-ar fi ntmplat doar o dat, continu Rufus, mu m-a plnge acum. tiu c Patologia este aglomerat i nu ncerc s-i fac necazuri lui Joe Pearson. Dar s-a ntmplat de mai multe ori, Kent. Se ntmpl mereu. Fii mai concret, Bill, l ntrerupe O'Donnell. Era foarte convins c Rufus avea dovezi care s-i sprijine argumentele. Bine. Sptmna trecut am avut o pacient, doamna Mason, cu tumoare la sn. Am extirpat tumoarea i la prima analiz Joe Pearson a spus benign. Dup aceea, totui, pe raportul final a scris malign. Rufus ridic din umeri. Nu reclam acest lucru, nu le poi gsi pe toate de prima dat. Dar? Acum c tia despre ce este vorba, O'Donnell dorea s termine discuia. Lui Pearson i-au trebuit opt zile s fac raportul final. Cnd l-am primit, pacienta era externat. neleg. Nu era bine. Nu este bine deloc, gndi O'Donnell". Nu este uor, continu Rufus calm, s chemi o femeie napoi i s-i spui c ai greit, c la urma urmei are cancer i trebuie s o operezi din nou. Nu, nu era uor i O'Donnell tia prea bine asta. nainte de a veni la Trei Comitate trecuse i el prin asemenea situaii. Spera s nu mai treac niciodat. Bill, las-m te rog s rezolv n felul meu aceast problem, vrei? Lui O'Donnell i prea bine c cel care-i ridicase problema era Rufus. Ali chirurgi ar fi putut ngreuna situaia. Bineneles, atta timp ct vei face ceva concret. Rufus avea dreptate s fie vehement. tii, acesta nu este un caz izolat. Din ntmplare este unul grav. Din nou O'Donnell i ddu seama c acest fapt era adevrat. Problema cu Rufus era ns c acesta nu-i ddea seama de urmrile acestei situaii. Voi vorbi cu Joe Pearson astzi dup-amiaz. Dup conferina privind mortalitatea chirurgical. Vii i tu? Vin i eu. Bine, Bill, ne vedem atunci. i mulumesc c m-ai informat. i promit c voi rezolva problema. Voi rezolva, reflect O'Donnell ndeprtndu-se. Ce anume? nc se mai gndea la asta cnd ajunse n aripa administrativ i deschise

ua biroului lui Harry Tomaselli. La nceput nu-l vzu pe Tomaselli, apoi administratorul l strig: Aici, Kent. n captul ndeprtat al camerei, Tomaselli sttea aplecat deasupra unei mese la care-i petrecea cea mai mare parte din timpul de lucru. Studia nite schie. O'Donnell travers camera i le privi. Visezi cu ochii deschii, Harry? Art spre una din schie: tii ce, sunt sigur c poi s faci o ser acolo, n aripa estic. Tomaselli zmbi. De acord, cu condiia ca tu s convingi consiliul c este necesar. i scoase ochelarii fr rame i ncepu s-i tearg mecanic. Uite-l, este aici, Noul Ierusalim. O'Donnell studie profilul spitalului Trei Comitate aa cum arta n planul de extindere i renovare. Noua cldire includea o arip nou i locuine noi pentru asistente. Nouti? Administratorul i puse la loc ochelarii pe nas. Astzi am vorbit din nou cu Orden. Orden Brown, preedintele celei de-a doua mari oelrii din Burlington era preedintele consiliului de administraie al spitalului. i? El este convins c putem conta pe jumtate de milion de dolari pn n ianuarie. Asta nseamn c putem ncepe fundaia n martie. i cealalt jumtate de milion? Sptmna trecut Orden mi-a spus c o va strnge pn n decembrie. Atunci O'Donnell l considerase cam naiv pe preedinte, prea optimist. tiu, spuse Tomaselli. Dar mi-a spus s-i comunic c s-a rzgndit. Ieri s-a ntlnit din nou cu primarul. Sunt convini c pot obine a doua jumtate de milion pn n vara viitoare i c pot ncheia campania pn n toamn. Asta este o veste bun. O'Donnell hotr s-i alunge temerile. Dac Orden Brown spusese asta, nsemna c se va ine de cuvnt. Oh, apropo, continu Tomaselli cu un gest studiat. Orden i primarul au ntlnire cu guvernatorul miercurea viitoare. Se pare c pn la urm vom obine suplimentul din partea statului. i altceva? O'Donnell se rsti ironic la administrator. Credeam c o s fii ncntat. Mai mult dect ncntat, reflect O'Donnell. ntr-un fel ai putea spune c este primul pas spre realizarea unui vis. Era un vis care i avea originea din primele zile de cnd sosise la Trei Comitate, acum trei ani i jumtate. Ciudat, ct de repede te obinuieti cu un loc, gndi O'Donnell. Dac i-ar fi spus cineva cnd se afla la Facultatea de medicin din Harvard, sau mai trziu, cnd era chirurg ef la Columbia Presbyterian, c va sfri prin a ajunge ntr-un spital prpdit ca acesta, ar fi refuzat ideea, plin de dispre. Chiar i cnd fusese la Londra pentru a-i perfeciona experiena n chirugie, fusese convins

c se va altura personalului unora dintre cele mai mari clinici, Johns Hopkins sau Massachusetts General. Cu pregtirea pe care o avea, ar fi putut alege. Dar nainte de a se hotr, Orden Brown venise la New York i-l convinsese s viziteze spitalul din Burlington. Ceea ce a vzut l-a ngrozit. Spitalul era aproape demolat, organizarea lipsea cu desvrire, standardele medicale, cu cteva excepii, erau la pmnt. efii de la seciile de chirurgie i medicin intern inuser de posturi ani de zile. O'Donnell simise c obiectivul lor n via fusese de a pstra un status quo prietenos. Administratorul, omul cheie n legtura dintre consiliul de conducere i personalul medical, era un incompetent. Programul internilor era inexistent. Nu existau fonduri pentru cercetare. Condiiile n care triau asistentele i condiiile de munc erau aproape medievale. Orden Brown i artase totul, nu-i ascunsese nimic. Apoi, merseser mpreun acas la preedintele consiliului. O'Donnell acceptase s rmn la cin, dar dup aceea dorise s prind primul avion spre New York. Dezgustat, nu mai vroia s vad niciodat oraul Burlington i spitalul Trei Comitate. La cin, care fusese servit n linite, ntr-o sufragerie ce arta plcut, i s-a spus istoria. Nu era ceva nou. Spitalul Trei Comitate, altdat modern i bine apreciat, czuse prad delsrii i neglijenei. Preedintele consiliului fusese un industria btrn, care de cele mai multe ori pasa responsabilitile lui unei alte persoane i venea la spital numai pentru a face fa unor obligaii sociale deosebite. Lipsa de autoritate provocase decderea. efii de secii ineau cu dinii de posturi i erau refractari la orice schimbri. Tinerii fuseser la nceput revoltai, apoi se simiser frustrai, apoi se mutaser n alte pri. n cele din urm, reputaia spitalului devenise att de proast nct nici un tnr cu studii superioare nu i mai dorea s se alture acestui personal. Din aceast cauz, fuseser primii alii, cu calificare mai slab. Aceasta era situaia cnd venise O'Donnell n vizit. Singura schimbare fusese numirea lui Orden Brown n funcia de preedinte. Btrnul industria care ocupase aceast funcie, murise cu trei luni n urm. Un grup de ceteni influeni l convinseser pe Brown s accepte. Alegerea sa nu fusese unanim. O parte din vechea gard a conducerii spitalului dorea scaunul pentru unul din ei, ce fusese mult timp membru al consiliului de administraie, pe nume Eustace Swayne. Dar Brown fusese ales de majoritate i acum ncerca s-i conving pe membrii consiliului s accepte ideea modernizrii spitalului. Era o lupt aproape inutil. Elementele conservatoare din consiliu se aliaser cu o parte dintre medici i l desemnaser pe Eustace Swayne drept purttorul lor de cuvnt. Rezistau tuturor schimbrilor. Brown trebuia s fie foarte diplomat i foarte precaut. i dorea s obin autoritatea de a spori numrul membrilor din consiliul de conducere, pentru a coopta ali membri mai activi. Dar,

pentru moment, prerile nu erau unanime i, temporar, planul fusese amnat. Dac el ar fi vrut, i explicase Orden Brown, le-ar fi putut fora mna ca s-i impun punctul de vedere. Ar fi putut, dac ar fi dorit, s-i foloseasc influena ca s-i determine pe unii membri mai inactivi din consiliu s se retrag, dar asta ar fi nsemnat lips de prevedere, pentru c cea mai mare parte dintre ei erau oameni bogai, iar spitalul avea nevoie de motenirile pe care acetia i le lsau de obicei prin testament. Dac i ddea afar acum, unii dintre ei puteau foarte bine s-i modifice testamentul i s scoat spitalul din el. Eustace Swayne, care era proprietarul unei reele de magazine, dduse de neles c lucrurile se puteau petrece astfel. De aceea avea nevoie de foarte mult tact i diplomaie. Fcuse ceva progrese totui, i un pas nainte fusese c obinuse majoritatea pentru a numi un nou ef la chirurgie. De aceea dorise s-l ntlneasc neaprat pe O'Donnell. M tem c nu este de mine, spusese O'Donnell dup cin, cltinnd din cap. Poate c nu, dar a dori s m asculi pn la capt. Era convingtor acest btrn industria, urma al unei familii bogate, care-i alesese singur drumul n via i, din muncitor la oelrie, ajunsese n birourile conducerii, urmnd s obin, poate, scaunul de preedinte. i i simea pe oameni, din anii cnd lucrase umr la umr cu muncitorii din oelrie. Poate c de aceea acceptase povara de a scoate spitalul din mocirl. Dintr-un motiv pe care nici el nu i-l putea explica, n scurtul timp pe care-l petrecuser mpreun, O'Donnell simise druirea btrnului. Dac vii aici, i-a spus lui O'Donnell la sfritul mesei, nu-i pot promite nimic. Mi-ar place s-i pot spune c vei avea mn liber, dar mai degrab cred c va trebui s lupi pentru fiecare lucru pe care l doreti. Vei ntlni opoziie, resentimente i piedici n orice vei face. Vor fi situaii n care nu te voi putea ajuta i momente pe care va trebui s le depeti singur. Dup un moment de tcere Brown adugase optit: Cred c singurul lucru bun pe care l poi spune despre aceast situaie, din punctul tu de vedere, este c ea reprezint cea mai mare confruntare din viaa unui brbat. Acestea fuseser ultimele cuvinte pe care le spusese n seara aceea despre spital, Orden Brown. Dup aceea vorbiser despre cu totul alte lucruri: despre Europa, despre alegeri, despre agravarea naionalismului n Orientul Mijlociu. Brown cltorise mult i era un om bine informat. Mai trziu, l condusese pe O'Donnell la aeroport. Mi-a fcut plcere c te-am ntlnit, i-a spus Orden, strngndu-i mna. Dup aceea, O'Donnell se mbarcase cu gndul sincer de a-i terge din minte experiena trit la Burlington. n timpul zborului ncercase s citeasc o revist. Era un articol

care-l interesa, despre campionatul de tenis, dar nu reinea cuvintele. Se tot gndea la spitalul Trei Comitate, la ceea ce vzuse acolo i la ceea ce trebuia fcut acolo. Apoi, brusc, pentru prima dat, ncepuse s-i analizeze propriile concepte despre medicin. Ce nseamn toate astea?" se ntrebase atunci. Ce vreau eu pentru mine? Ce fel de realizare mi doresc? Ce am de oferit? Ce voi lsa n urma mea, la sfrit?" Nu era cstorit; probabil c n-o va face niciodat. Avusese aventuri, dar nimic serios. Unde ducea acest drum, nceput la Harvard, Presbyterian Bart...? i, deodat, tiuse rspunsul, tiuse c destinul l ducea la Burlington i la Trei Comitate. Hotrrea fusese ferm i irevocabil. Cnd a aterizat pe La Guardia, i-a trimis o telegram lui Orden Brown. Dou cuvinte: Am acceptat". Acum, privind planurile cldirii pe care administratorul o numea n glum Noul Ierusalim", O'Donnell se gndi la cei trei ani i jumtate de cnd era aici. Orden Brown avusese dreptate cnd i spuse c nu-i va fi uor. Toate obstacolele pe care i le-a prezis, existaser. Totui, treptat, ce fusese mai greu se rezolvase. Dup sosirea lui O'Donnell, fostul chirurg ef s-a retras n tcere. O'Donnell i-a atras de partea sa chirurgii care doreau ridicarea nivelului activitii profesionale. Au stabilit ntre ei un regulament foarte sever i au format o comisie puternic pentru a impune respectarea lui. Comisia pentru analizarea esuturilor, aproape defunct, a fost reactivat. Sarcina ei era de a ajuta la evitarea greelilor chirurgicale. Chirurgii mai puin competeni fuseser avertizai politicos, dar ferm, s lucreze n limitele competenei lor. Ctorva crpaci, dintre cei care abia erau n stare s fac operaii de apendice, nite incompeteni, li se dduse ansa de a alege ntre a pleca singuri i a fi dai afar n mod oficial. ntruct pentru unii aceasta ar fi nsemnat pierderea mijloacelor de existen, majoritatea aleseser s plece fr scandal. Printre ei fusese i un chirurg care extirpase un rinichi unui pacient, fr s se asigure dac pacientul nu mai fusese supus unei astfel de operaii. Greeala fatal fusese observat la autopsie. ndeprtarea acestui chirurg de la spital se fcuse uor. A altora ns, decursese mult mai dificil. Fuseser i certuri, la comisia disciplinar, i doi dintre fotii chirurgi intentaser proces spitalului. O'Donnell tia c va fi o disput urt, n public, i ura publicitatea ce avea s se fac. n ciuda acestor probleme, O'Donnell i cei care l susineau i realizaser planurile i umpluser golurile cu oameni calificai, ce fuseser convini cu mare greutate s accepte spitalul din Burlington. ntre timp, se schimbase i eful Comisiei de disciplin medical, n locul cruia fusese numit doctorul Chandler, specialist n medicin intern. Dei fcuse parte din echipa veche de conducere, luase adesea atitudine mpotriva ei. Nu era ntotdeauna de acord cu O'Donnell, dar era unul dintre oamenii care nu acceptau compromisuri cnd era vorba de activitatea profesional.

n cei trei ani i jumtate se schimbaser i metodele de administrare a spitalului. La cteva luni dup sosire, O'Donnell i povestise lui Orden Brown despre un tnr administrator, unul dintre cei mai buni pe care-i cunoscuse. Preedintele luase avionul i dup dou zile se ntorsese cu un contract semnat. Dup nc o lun, btrnul administrator fusese pensionat i Harry Tomaselli instalat n locul su. Acum, latura administrativ reflecta n ntregime eficiena metodic a lui Tomaselli. Cu un an n urm O'Donnell fusese ales preedinte al corpului medical. De atunci, el, Tomaselli i doctorul Chandler lrgiser considerabil programul de pregtire pentru interni i numrul asistentelor. Mai aveau nc multe de fcut, O'Donnell tia c erau abia la nceputul unui program ndelungat, care se baza pe trei componente: serviciul medical, instruirea, cercetarea. El avea acum patruzeci i doi de ani i peste cteva luni urma s mplineasc patruzeci i trei. Se ndoia c n cei civa ani de activitate care i mai rmneau va reui s termine ceea ce-i planificase. Dar nceputul era bun; mcar atta mulumire avea, i mai tia c hotrrea luat n avion acum trei ani i jumtate fusese corect. Mai existau puncte slabe, sigur, era foarte contient de asta. Era normal. Nici un plan de o asemenea anvergur nu se putea rezolva uor, sau repede. Unii medici btrni se opuneau schimbrilor i aveau o puternic influen asupra membrilor mai btrni ai consiliului de conducere, n frunte cu Eustace Swayne, mai ncpnat ca niciodat. Poate c era un lucru bun, reflect O'Donnell i poate c exista un adevr uneori n afirmaia tinerii fac prea multe schimbri, prea repede". Dar, din pricina acestui grup i a influenei pe care o avea, trebuia destul de des s-i tempereze planurile, s fie prudent. El, O'Donnell, accepta faptul n sine, dar avea greuti n a tempera cei mai tineri dintre colegii si. Printr-o asemenea situaie trecea acum, dup discuia cu Bill Rufus. Secia Patologie din spitalul Trei Comitate era nc plin de prejudecile vechiului sistem de conducere. Doctorul Joseph Pearson, care conducea secia ca pe un domeniu personal, era n spital de treizeci i doi de ani. Era intim cu cei mai muli dintre membrii consiliului de conducere, era prieten apropiat i juca des ah cu Eustace Swayne. Mai mult dect att, Joe Pearson nu era un incompetent; dosarul lui era perfect. n tineree fusese recunoscut ca unul dintre cei mai activi cercettori n domeniu i fusese numit preedinte al Asociaiei medicilor patologi. Adevrata problem consta n faptul c munca la secia Patologie devenise prea complex pentru a fi dirijat de un singur om. O'Donnell intuia c unele laboratoare din secie trebuiau modernizate. Dar, era necesar, ca la toate schimbrile, s se mai gndeasc. Trebuia luat n considerare strngerea de fonduri pentru extinderea spitalului.

Dac se iscau discuii ntre O'Donnell i Joe Pearson, cum va afecta influena lui Pearson asupra lui Eustace Swayne strngerea de fonduri pentru reconstrucia spitalului? Donaia pe care urma s-o fac Swayne era probabil substanial, deci pierderea ei era de luat n seam. La fel de serioas era influena lui Swayne asupra unora dintre locuitorii oraului; ntr-un fel sau altul, btrnul avea puterea de a le realiza, sau distruge planurile. Cu o asemenea miz n joc, O'Donnell spera c problema seciei Patologie putea fi lsat o vreme n suspans. Totui, trebuia s fac ceva n legtur cu plngerea lui Bill Rufus, i repede. Ridic privirea de pe proiecte i i spuse administratorului: Harry, cred c s-ar putea s intrm n rzboi cu Joe Pearson.

TREI n contrast cu cldura i activitatea febril de la etajele superioare ale spitalului, n subsolul mbrcat n faian alb era linite i rcoare. Linitea fusese tulburat de mica procesiune care venea pe culoar sora Penfield i o ordonan care mpingea o mas cu rotile. De cte ori fcuse oare acest drum? se ntreab sora Penfield privind trupul acoperit de pe mas. Probabil c de vreo cincizeci de ori n ultimii unsprezece ani. Poate de mai multe ori, pentru c unor asemenea situaii nu le reii exact numrul; acest ultim drum ntre salon i morga spitalului, grania dintre via i moarte. O lege nescris era respectat cu sfinenie; acest ultim drum al pacientului care murise era trasat cu discreie, erau alese coridoarele nepopulate, liftul de marf pentru a cobor la subsol aa nct cei vii s nu fie zguduii sau deprimai de spectrul morii ce li se nfia att de aproape. Era ultima sarcin pe care trebuia s o ndeplineasc sora Penfield, pentru c, dei n aceste cazuri medicina euase, fostul pacient nu era tratat cu dispre; grija, ultimele servicii care i se acordau, erau semne c se depea grania dintre via i moarte. Ultimul semn de respect. Coridorul alb se bifurca. Dinspre dreapta se auzea un zumzet de motor. Acolo era departamentul mecanic al spitalului centrala termic, sistemul de ap cald, generatoarele electrice. n direcia opus era o plcu pe care scria: SECIA PATOLOGIE. MORG". n timp ce Weidman, ordonana, ndrept msua cu rotile spre stnga, portarul lu o atitudine respectuoas, ncercnd s ascund sticla de Coca-Cola cu care i trecuse timpul. Se terse la gur cu dosul mnecii, dup care ntreb: Nu a reuit s triasc, nu? Remarca i era adresat lui Weidman; era un fel de glum, un joc pe care l jucaser de multe ori. Ordonana nu era la primul drum n

subsol. I-au tras clapa, Jack. Portarul ddu din cap i mai lu o gur din sticla de Cola. Ce scurt este timpul ntre via i sala de autopsie, gndi sora Penfield. Cu mai puin de o or n urm, trupul de sub cearaf era George Andrew Dunton trind, n vrst de cincizeci i trei de ani, inginer. i amintea detaliile din fia pacientului, pe care o avea n dosarul de sub bra. Familia lui se purtase la fel de frumos i nainte de a muri i dup ce murise, unii, distrui emoional, dar fr reacii isterice. Pentru doctorul MacMahon fusese mai uor s le cear permisiunea de autopsie. Doamn Dunton, ncepuse el blnd, tiu c v este greu s v gndii la asta acum, dar trebuie s v rog ceva. V rog s-mi dai permisiunea de autopsie pentru soul dumneavoastr. Continuase cu frazele de rutin cum ncearc spitalul s menin standardele medicale pentru binele tuturor, cum se poate verifica diagnosticul medicului i cte se pot nva, ct bine le pot face altor familii cercetnd o anumit boal. Nimic din toate acestea nu se poate realiza fr permisiunea... Fiul lui Dunton l-a ntrerupt cu blndee: nelegem. Dac vei completa actele, mama le va semna. i aa a ajuns sora Penfield s completeze formalitile de autopsiere, aa ajunsese George Andrew Dunton, de cincizeci i trei de ani, mort, la dispoziia patologului. Uile slii de autopsie se ddur la perete. George Rinne, administratorul seciei, urmri cu privirea masa cu rotile care intra n sal. Privi apoi spre masa de autopsie. Strlucea de curenie. Weidman l salut cu una din glumele de rutin. Am un pacient pentru tine. Politicos, de parc nu auzise aceste cuvinte de sute de ori, Rinne i zmbi i-i fcu semn s se apropie de mas. Du-l acolo. Weidman mpinse masa cu rotile iar Rinne lu cearaful care acoperea trupul nensufleit al lui George Andrew Dunton. l mpachet i i-l ntinse lui Weidman fcea parte din inventar. Folosind cearaful de dedesubt, cei doi brbai rostogolir cadavrul pe masa de autopsie. George Rinne icni cnd ridic corpul. A fost un om solid, s-a ngrat pn n ultima secund a vieii. Weidman zmbi. mbtrneti, George. Parc vd c i vine i ie rndul. Rinne cltin din cap. O s fiu aici s te aez pe tine pe masa asta. Scena se desfura fr grab. O jucaser de multe ori. Poate c, n timp, cei doi acceptaser jocul glumelor macabre din instinctul de a crea o barier ntre ei i atmosfera morii n care triau zilnic. De fapt

totul era acum o formalitate. Se obinuiser cu moartea i nu mai simeau team sau tulburare n faa ei. n cellalt capt al slii de autopsie era patologul practicant, doctorul McNeil. Se mbrcase n halatul alb, apretat impecabil, i acum rsfoia dosarul cazului primit de la sora Penfield, deplin contient de apropierea i cldura femeii. i simea halatul apretat, parfumul discret, uvia de pr alunecat de sub bonet; i-ar fi plcut s o mngie. Fcu un efort s se concentreze asupra hrtiilor. Se pare c totul e n ordine. S ncerce oare cu sora Penfield? Trecuser deja ase sptmni, i la vrsta de douzeci i apte de ani ase sptmni de celibat erau greu de suportat. Sora Penfield era atrgtoare, avea probabil treizeci i doi de ani, destul de tnr pentru a fi interesant, destul de btrn pentru a mai fi inocent. Era inteligent, prietenoas i arta i bine. ncerc s vad dincolo de uniforma alb; pe cldura asta probabil c nu avea prea multe dedesubt. Roger McNeil calcul. Probabil c va trebui s o invite la mas de cteva ori. Da, e clar; asta ar nsemna ceva bani, i luna asta nu i-ar ajunge. Pstreaz-te pentru mine, Penfield. Ai s mai vii pe aici; vor mai muri pacieni, i tu i vei aduce aici. Mulumesc, doctore. Femeia i zmbi i se ntoarse s plece. Da, cu ea se putea aranja, era convins de asta. i strig: Poi s mai aduci! Avem nevoie de practic. O glum prfuit n ncercarea de a te apra n faa morii. Elaine Penfield iei. Sarcina ei fusese ndeplinit , tradiia fusese onorat, legea nescris fusese respectat. Datoria ei era acum s se ntoarc la cei bolnavi, dar vii. i totui avea sentimentul c doctorul McNeil i sugerase ceva. Dar mai avea ocazii ca s afle. n timp ce George Rinne strecura o bucat de lemn sub gtul cadavrului, McNeil aranja instrumentele necesare pentru autopsie. Cuite, freze, un fierstru pentru oase... toate foarte curate. Rinne era un om contiincios, dar nici un instrument nu era steril aa cum trebuia s fie n slile de operaie. Aici nu-i fceai griji de infecii pentru pacientul de pe mas, aici numai patologii trebuiau s fie ateni cu propria lor persoan. George Rinne l privi ntrebtor pe McNeil care i ghici gndul. Poi s suni la asistente, George. Spune-le c elevele asistente pot cobor, i anun-l pe doctorul Pearson c suntem gata. Da doctore. Rinne iei asculttor. McNeil ca patolog practicant, avea autoritate, chiar dac salariul pe care-l primea era puin mai mare dect al portarului. Nu va trece mult i distana dintre ei se va mri. Cu trei ani i jumtate de practic n spate mai avea acum doar ase luni pn va putea ocupa un post permanent de patolog. Atunci se va putea gndi la o slujb pltit cu douzeci de mii de dolari pe an, pentru c din fericire, cererea de medici patologi era foarte mare, iar

specialiti erau puini. Atunci nu-i va mai face griji n privina banilor, i va putea permite s-i fac avansuri asistentei Penfield, sau altora. Roger McNeil zmbi ncntat, dei nu trd nimic n exterior. Oamenii care avuseser de-a face cu McNeil l credeau un dur, i era uneori, l credeau lipsit de simul umorului, dar nu era. De fapt, cu brbaii el nu se mprietenea uor, n schimb femeile l gseau atrgtor, lucru pe care-l descoperise devreme i-l folosise n avantajul su. Cnd era stagiar, colegii lui erau uimii. McNeil, mohortul, morocnosul, avea un succes nebun printre elevele asistente, reuind acolo unde unii dintre ei nu aveau succes, adic n pat. Ua slii de autopsie se deschise i Mike Seddons i fcu apariia, ca de obicei, plin de verv. Seddons era chirurg practicant, temporar trimis la patologie. ntotdeauna aducea cu el bun dispoziie. Avea prul rou, mereu ciufulit, i nu putuse fi niciodat disciplinat de un pieptene. Chipul deschis i copilresc era ntotdeauna luminat de un zmbet plcut. McNeil l considera pe Seddons un mscrici, dei, spre lauda lui, tnrul se adaptase la patologie mult mai repede dect ali chirurgi. Seddons privi cadavrul de pe mas. Aha, iar avem treab! McNeil i art dosarul de pe mas i Seddons l deschise. De ce a murit? apoi citind n dosar coment: stop cardiac, hm? Aa scrie acolo, spuse McNeil. Te ocupi tu de el? Practicantul cltin din cap. Vine Pearson. Seddons l privi ciudat. Marele boss n persoan? Ce are att de deosebit cazul acesta? Nimic deosebit. McNeil prinse formularul de autopsie ntr-un dosar. Vor asista elevele asistente. Cred c vrea s le impresioneze. Spectacol la comand! rse Seddons. Trebuie s vd i eu. n cazul sta, poi s i faci ceva. McNeil i ntinse formularele. Completeaz-le, vrei? Sigur c da. Seddons ncepu s noteze informaiile despre starea cadavrului. n timp ce scria comenta ca pentru sine. O cicatrice curat de la operaia de apendicit. Aluni pe braul stng. Scuz-m, btrne, spuse i rsuci mna. Uor rigor mortis. Ridicnd o pleoap, not pe hrtie pupila de 0,3 cm n diametru". ncerc s deschid gura nepenit. Ia s vedem puin dinii! De pe culoar se auzir zgomote de pai. Ua slii se deschise i o asistent pe care McNeil o recunoscu intr nsoit de cteva eleve asistente. Bun dimineaa, doctore McNeil. Buna dimineaa. Intrai. Erau ase eleve, i pe msur ce intrau n sal aruncau priviri nelinitite spre cadavrul de pe mas. Mike Seddons zmbi ironic.

Grbii-v, fetelor. Dac vrei locuri n fa, putei alege. Seddons cercet admirativ grupul de fete. Erau cteva noi, pe care nu le mai vzuse, inclusiv bruneta. O mai privi o dat. Da, chiar dac erau ascunse de uniforma spartan de elev, formele acesteia aveau ceva deosebit. Cu gesturi voit neglijente, travers sala de autopsie i se aez lng fata pe care tocmai o remarcase. i zmbi larg i-i spuse cu blndee: Nu-mi amintesc s te fi vzut. Sunt aici de cnd au venit i celelalte. l privi cu un amestec de naivitate i curiozitate, apoi adug ironic: Mi s-a spus c doctorii nu iau n seam elevele asistente din anul nti. Pi, este o regul general, dar uneori facem excepii. Depinde de eleve, desigur. Apropo, eu sunt Mike Seddons. Eu sunt Vivian Loburton. Fata ncepu s rd, dar se opri brusc cnd vzu privirea sever a asistentei efe. Lui Vivian i plcea tnrul doctor rocat, dar prea necuviincios s glumeti n aceast atmosfer. La urma urmei, omul de pe mas era mort. Murise de puin timp, aa i se spusese, de aceea grupul lor fusese chemat s priveasc autopsia. Autopsia". Cuvntul o aduse la realitate. Se ntreb cum va reaciona, cci deja era nelinitit. Ca asistent bnuia c se va obinui cu moartea, dar acum totul i se prea nou i nspimnttor. Se auzir pai pe coridor. Seddons i ntinse mna i i opti la ureche: Mai vorbim, ct de curnd. Ua se deschise i elevele i fcur loc, cu respect, doctorului Joseph Pearson. Btrnul le salut scurt, apoi, fr s atepte rspunsul la salut se ndrept spre un dulap, dezbrc halatul alb i mbrc halatul pentru autopsie. Fcu un gest spre Seddons, care se grbi s-i ncheie ireturile la spate. Apoi, ca o echipa bine antrenat, cei doi se ndreptar spre chiuvet, unde Seddons i pudr minile i apoi l ajut s mbrace mnuile de cauciuc. Au fcut totul n tcere. Cnd terminar, Pearson i scoase igara din gur i mormi un Mulumesc" indiferent. Se apropie de masa de autopsie i lu fiele ntinse de McNeil. Pn n acest moment Pearson nu aruncase nici o privire spre cadavrul de pe mas. Privind spectacolul, Seddons avu impresia c btrnul se comport ca un dirijor n faa unei orchestre simfonice. Lipseau doar aplauzele. Dup ce se familiariz cu istoria cazului, Pearson cercet cadavrul, comparnd constatrile personale cu notele din fie. Apoi ls igara i se ntoarse spre eleve: Cred c aceasta este prima autopsie la care asistai. Fetele murmurar n cor: Da, domnule. Atunci s v explic. Eu sunt doctorul Pearson, patologul acestui

spital. Domnii de lng mine sunt doctorul McNeil, patolog practicant i doctorul Seddons, chirurg practicant n anul al treilea... Se ntoarse spre Seddons: Am dreptate? Da, doctore Pearson. Pearson continu: ...n anul al treilea de specialitate i care ne face onoarea s lucreze temporar la Patologie. Doctorul Seddons va termina n curnd perioada de specializare dup care va practica chirurgia pe oameni nevinovai. Dou fete chicotir, celelalte zmbir. Seddons zmbea deschis, gusta glumele. Pearson nu pierdea niciodat ocazia s-i nepe pe chirurgi i probabil avea motive. n patruzeci de ani de patologie btrnul vzuse probabil muli nechemai. Acum l privi pe McNeil. Acesta era ncruntat. Nu este de acord, gndi Seddons. Patologul este medicul pe oare pacientul nu l vede. i totui, munca lui are o influena enorm asupra sntii pacientului. ncepe spectacolul, gndi Seddons i cuvintele lui Pearson demonstrar c avea dreptate. Patologia face testele de snge ale pacientului, i studiaz excrementele, i depisteaz bolile, hotrte dac are o tumoare malign sau benign. Patologia l sftuiete pe medicul pacientului i ajut acolo unde medicina general nu poate ptrunde. Pearson se opri i privi semnificativ spre trupul lui George Andrew Dunton. Patologul este omul care pune diagnosticul final. Pearson se opri din nou. Ce actor superb este btrinul, gndi Seddons. Ct naturalee! V atrag atenia, continu Pearson, asupra acelor cuvinte scrise pe peretele slilor de autopsie. Ochii fetelor urmrir degetul doctorului. Mortul vivos docent. Pearson citi maxima n latin apoi o traduse: Cei mori i nva pe cei vii. Aa se va ntmpla i acum. Brbatul acesta, aparent sublinie cuvntul aparent a murit de tromboz coronarian. Prin autopsie vom descoperi dac este adevrat. Seddons, care tia ce se va ntmpla mai departe, se apropie de mas. Era un actor mrunt n aceast scen dar nu dorea s o piard. Pearson mprtie n jurul su un nor de fum dup care i ntinse igara lui Seddons. Studie instrumentele de pe mas i alese un cuit. Calcul din privire unde va tia, apoi cu micri iui i sigure tie adnc. McNeil le privea atent pe fete. Autopsia, gndi el, nu era recomandat celor slabi de nger, dar uneori i pentru cei cu experien prima incizie era greu de fcut. Pn n acest moment trupul de pe mas semnase fizic cu unul viu. n urma lamei de cuit imaginea se spulbera. Pe mas nu se mai afla un brbat, o femeie sau un copil, ci materie, carne i oase, semna cu viaa dar nu era via. Acesta era adevrul suprem, sfritul la care trebuiau s ajung toi

oamenii. Aceasta era starea final descris de vechiul testament, Din rn te nati, n rn te ntorci". Folosindu-i ndemnarea acumulat n lunga-i experien, Pearson ncepu autopsia cu o incizie n form de Y". Cele dou brae ale y-ului porneau de la umeri i se ntlneau sub piept. De aici cuitul tie n jos abdomenul la glandele genitale. Lama cuitului mplntat n carne fia lugubru. McNeil vzu ntre fete dou chipuri albe ca varul, o a treia se ntoarse cu spatele, celelalte trei priveau cu stoicism. Continua s le priveasc atent pe cele palide; era un lucru normal ca femeile s cedeze la prima autopsie. Acestea ns preau c vor rezista. Celor dou le reveni culoarea n obraji, a treia se ntoarse, dei avea batista la gur. McNeil le spuse cu nelegere: Putei iei afar, dac dorii. Prima dat este ntotdeauna greu de suportat. Toate l privir cu recunotin dar nici una nu se mic. McNeil tia c unii patologi nici nu le primesc pe asistente la autopsie pn nu se fcea prima incizie. Pearson ns nu era omul care s menajeze pe cineva. El considera c ele trebuie s vad totul de la nceput pn la sfrit. Cu asta McNeil era de acord. O asistent trebuia s fac fa multor situaii membre rupte, infecii, operaii; cu ct accepta mai repede realitatea, cu att era mai bine pentru toi, inclusiv pentru ea. Era rndul lui McNeil s-i pun mnuile i s lucreze alturi de Pearson. Tie coastele i ddu la iveal inima i plmnii. Mnuile, instrumentele i masa ncepuser acum s se umple de snge. Seddons, nmnuat i el, tia acum partea inferioar a corpului pentru a deschide abdomenul. Travers camera i lu o gleat, dup care scoase stomacul i intestinele i dup ce le cercet puin, le puse n gleat. Mirosul ncepuse s fie insuportabil. Lund un tub de pe raftul de lng mas, Seddons ncepu s absoarb cu pompa sngele din abdomen i din torace. ntre timp, McNeil lucra la cap. Fcuse cte o incizie ncepnd din spatele fiecrei urechi, spre ceaf, urmnd linia prului, astfel ca tietura s nu fie vizibil n cazul n care familia ar fi dorit s expun corpul defunctului. Folosindu-i toat fora degetelor, trase scalpul spre frunte, lsndu-l s acopere ochii i faa, astfel c acum toat easta era dezvelit. Lu un fierstru electric i nainte s nceap s taie privi din nou spre elevele asistente: n ochii lor era un amestec de groaz i uimire ncet fetelor, gndi el, nc nu ai vzut totul". Pearson scotea cu atenie inima i plmnii. McNeil tie craniul. Scrnetul lamei pe os tulbur tcerea din camer. McNeil se uit din nou la fete; spera ca fata ce-i inea batista la gur s nu vomite. Termin. Se vedea membrana subire ce acoperea creierul. Fetele rezistau bine. Dac rezistaser pn acum, vor putea privi pn la capt. Terminnd cu craniul, McNeil lu o foarfec ascuit i fcu o incizie n vena jugular, din care ni un jet de snge. Este fluid,

gndi el, nici un semn de tromboz". Apoi, scoase cu atenie creierul. Seddons aduse repede un vas de sticl plin cu formol i McNeil puse cu grij creierul n el. Privind micrile sigure ale lui McNeil, Seddons se trezi gndindu-se ce naiba era n mintea patologului. l tia pe acesta de doi ani, dar l cunotea mai bine de cnd lucra la patologie. Pe Seddons l interesa patologia, dei era convins c hotrrea lui de a face chirurgie era definitiv i irevocabil. n contrast cu acest trm al morii, sala de operaii era un domeniu al vieii; avea o poezie a micrii, un sentiment al mplinirii pe care nu-l putea gsi aici, n zona morii. Ei bine, gndi el, fiecare cu ce-i place". Dar mai era ceva straniu n legtur cu patologia. Aici i puteai pierde simul realitii, convingerea c medicina era fcut de oameni i pentru oameni. De exemplu, creierul acesta... acum cteva ore era centrul de gndire al unui om, era coordonatorul simurilor lui. Adpostise gnduri, cunoscuse sentimentele de dragoste, team i triumf. Ieri, poate chiar astzi, comandase ochilor s plng. Omul acesta fusese inginer constructor. nsemna c acest creier tiuse matematic, raionase, poate construise case, poate o autostrad, poate o catedral; acest creier lsase ceva motenire fiinelor vii ce rmseser n urma lui. i ce devenise acum? O mas de esut, care va fi tiat, examinat i incinerat. Seddons nu credea n Dumnezeu i-i venea greu s neleag de ce credeau oamenii educai. Cunoaterea, tiina, gndirea, fceau ca religia s devin o improbabilitate. Dar el, n ce credea? Negsind ceva mai bun, se mulumi s formuleze: n strlucirea oamenilor, n credina n om". Ca chirurg, va avea de-a face ntotdeauna doar cu indivizi singuri. Nu-i va cunoate ntotdeauna pacienii, i chiar dac i va cunoate va uita c ei sunt oameni, concentrat fiind asupra problemelor tehnice. Cu mult timp n urm i jurase s nu uite niciodat c dincolo de orice exist un pacient un individ. n timpul specializri Seddons cunoscuse izolarea personal scutul de aprare ntre el i pacient. Uneori era o msur de aprare, dorea s evite implicarea emoional. Poate c dac prietenii lui ar cunoate aceste gnduri, ar fi uimii ei care l credeau pe Mike Seddons un extrovertit jovial. Dar McNeil? Oare el simea ceva, sau se apra i el cu o plato protectoare? Seddons nu tia sigur, dar bnuia c aceasta exist. Dar Pearson? Ei, aici nu avea ndoieli. Joe Pearson era rece, rece i dur. Anii de patologie l ncrncenaser. l privi atent pe btrn. Scosese inima i o studia atent. Le vorbea fetelor: Istoria medical a acestui om ne arat c acum trei ani a suferit de un prim atac de cord i la nceputul acestei sptmni a avut al doilea atac. S examinm mai nti arterele coronare. Asistentele priveau ncordate n timp ce Pearson fcea o incizie delicat n arterele cordului... undeva aici ar trebui s descoperim tromboza... da, uite-o. Pe artera coronar stng se putea vedea un cheag de un

centimetru. i acum s examinm inima. Pearson aez organul pe masa de disecie i l tie in dou. Le fcu semn fetelor s se apropie. Vedei zona aceasta a muchiului? Pearson le arta un esut fibros, albicios. Aceasta este dovada atacului suferit acum trei ani, un vechi infarct care s-a vindecat. Semnele ultimului infarct sunt aici, n ventricolul stng. Observai c zona din mijloc este mai deschis la culoare i este nconjurat de o zon hemoragic. Pearson se ntoarse spre chirurg. Doctore Seddons, eti de acord cu mine c diagnosticul de moarte cauzat de tromboz coronarian a fost corect? Da, rspunse Seddons politicos. Nu-i nici o ndoial, continu n gnd. Un cheag minuscul, ct un bob de mutar, atta a trebuit pentru a tia firul vieii. Btrnul patolog puse organul de o parte. Vivian i mai revenise. Credea c se poate controla acum. La nceput, cnd vzuse cum fierstrul tia easta cadavrului, simise c lein. Hotrse s se controleze. Nu-i explica de ce, dar deodat i amintise un incident din copilrie. ntr-o vacan, ntr-o pdure din Oregon, tatl ei czuse pe un cuit de vntoare i se tiase foarte ru la un picior. Surprinztor, dei era un brbat puternic, se pierduse cu firea cnd vzuse att de mult snge, iar mama ei, att de fragil de obicei, se dovedise brusc foarte tare. l legase deasupra rnii cu un garou improvizat ca s opreasc sngele i o trimisese pe Vivian dup ajutor. Apoi, ct timp merseser prin pdure, ducndu-l pe o targ improvizat, la fiecare jumtate de or dezlegase garoul pentru a reactiva circulaia sngelui, apoi l lega la loc, pentru a opri din nou sngerarea. Mai trziu, doctorii i-au spus c acest lucru salvase piciorul de la amputare. Vivian uitase de mult acest incident, dar amintindu-i-l acum i recptase puterea. tia c niciodat nu va mai avea probleme cnd va participa la o autopsie. Avei ntrebri? spuse doctorul Pearson. Da! Vivian avea una. Organele, cele pe care le-ai scos, ce se va ntmpla cu ele? Probabil c le vom pstra o sptmn. Adic, inima, plmnii, stomacul, rinichii, ficatul, pancreasul, splina i creierul. Vom face o examinare amnunit a lor i vom nregistra datele. Probabil c vom mai avea i alte cazuri, deci le vom putea compara. Totul suna att de rece i impersonal, gndi Vivian. Dar probabil aa ajungi dac faci astfel de lucruri zilnic. Se nfior fr s vrea. Mike Seddons o vzu i i zmbi. Vivian se ntreb dac-i zmbea amuzat sau comptimitor. De lng ea, o coleg puse timid o alt ntrebare. i atunci... trupul, este ngropat fr nimic? Era o ntrebare frecvent. Totui, Pearson rspunse cu rbdare. Depinde. Clinicile cu laboratoare de cercetare, ca aceasta, fac de obicei mai multe studii dup autopsie dect celelalte spitale. Din

spitalul nostru, cadavrul pleac fr organele interne. Altfel, cei care se ocup de mblsmare nu ne-ar fi recunosctori, pentru c ar avea mai multe probleme dac le-am pune napoi. Lucrul acesta era adevrat, gndi McNeil. Poate c nu era modul cel mai plcut de a-l spune, dar era adevrat. Se ntrebase i el uneori, dac familia i ceilali vizitatori ai camerei mortuare tiau ce puin mai rmnea ntr-un corp cruia i se fcuse autopsie. Dup o autopsie ca aceasta, n funcie de ct era de ocupat secia de patologie, puteau trece sptmni ntregi pn cnd nu mai era nevoie de organe, ba chiar unele puteau fi pstrate pe perioade nedefinite. Niciodat nu facei excepii? insist tnra. Ba da. nainte de a face o autopsie trebuie s obinem acordul familiei. Uneori, acordul este total, ca n cazul acesta. Alteori, primim doar o permisiune limitat. De exemplu, o familie ne poate cere n mod deosebit s nu ne atingem de cutia cranian. Noi respectm aceste dorine. Mulumesc, domnule doctor. Aparent, fata era mulumit, dar Pearson nu terminase. Avem i cazuri n care, din motive religioase, trupul nu poate fi ngropat fr organele interne. Trebuie s respectm dorina. i catolicii? ntreb o alt tnr. Ei insist? Cei mai muli dintre ei, nu. Dar, n general, cererile de felul acesta fac munca patologului foarte dificil. n timp ce spunea ultimele cuvinte, Pearson l privea ironic pe McNeil. Amndoi tiau c un spital catolic din ora insista exasperant ca trupurile autopsiate s fie returnate pentru nmormntare cu organele intacte. Uneori, recurgeau la un truc. ntotdeauna se gsea un set de organe la ndemn. Dup ce se fcea autopsia, organele scoase erau nlocuite cu cele existente i astfel patologii aveau un punct ctigat n acest joc macabru. McNeil tia c Pearson, dei nu era catolic, nu aproba aceast practic. Insista cu obstinaie s se primeasc permisiunea de autopsie. n formulare exista o fraz, limitat la incizia abdominal"; tia c unii patologi reuesc cu aceast singur incizie s fac totul. Auzise un patolog spunnd: cu o incizie abdominal, dac eti inteligent, reueti s scoi totul, chiar i limba". Pearson nu ar fi permis niciodat aa ceva. La Trei Comitate o incizie abdominal" nsemna att i nimic altceva. Pearson i ntoarse din nou atenia asupra cadavrului. Vom continua acum s examinm... se opri. Lu un cuit i fcu o incizie. McNeil, Seddons, privii aici. Amndoi cercetar zona artat. Pleura, de obicei o membran transparent, era ngroat, dens, acoperit cu un esut fibros alb. Semn clar de tuberculoz; dac era veche sau recent vor descoperi imediat.

Palpeaz plmnii Seddons, i ceru Pearson. Cred c dovada este acolo. Chirurgul prinse organele ntre degete i ncepu s caute. Descoperi imediat cavernele. i fcu semn lui Pearson c are dreptate. McNeil studia dosarul. S-a fcut radiografia la internare? ntreb Pearson. Doctorul neg din cap. Pacientul era n criz. Aici scrie c nu i s-a fcut. Vom face o incizie vertical s vedem. Pearson vorbea asistentelor. Tie uor. Tuberculoza fibroas era evident i foarte avansat. Plmnul avea o structur de fagure, parc erau mingi de ping-pong, lipite unele de altele, iar n mijlocul lor era rul care oricum ar fi dus la moarte, chiar dac nu ar fi cedat inima. Vedei? Se pare c oricum era condamnat, problema era doar care l va ngenunchia primul, rspunse Seddons la ntrebarea lui Pearson. Aa cum spune doctorul Seddons, omul suferea de tuberculoz n stare avansat care oricum l-ar fi omort. Se pare, totui c nici el, nici medicul curant nu tiau de existena bolii. Pearson i scosese mnuile i ncepuse s-i dea jos halatul. Spectacolul s-a ncheiat, gndi Seddons. Este rndul negriorilor s spele. McNeil urma s pun organele principale ntr-o gleat i s-o eticheteze cu numrul cazului. Rmiele vor fi puse napoi, apoi incizia va fi cusut pentru c zona n care a fost fcut va fi oricum acoperit de haine cnd trupul se va afla n sicriu. Cnd totul va fi terminat, trupul va intra la frigider i i va atepta nmormntarea. Pearson mbrc din nou halatul alb de laborator cu care intrase i aprinse o igar. i era caracteristic s lase n urma lui un nor de fum i mucuri de igar pe care i le strngeau alii. Le vorbi asistentelor: n meseria voastr vor fi momente cnd pacienii vor muri. Atunci trebuie s obinei permisiunea pentru autopsie de la ruda cea mai apropiat. Uneori o va cere un medic, de multe ori va trebui s o cerei voi. Uneori vei ntmpina rezisten. Pentru orice om este greu s accepte mutilarea unei persoane iubite, chiar i moart. Este de neles. Pearson tcu. Timp de o secund Seddons se trezi ntrebndu-se dac nu cumva l judecase greit pe btrn. Simise oare un strop de cldur i omenie la el acum? Cnd va trebui s aducei argumente pentru a-i convinge pe oameni de necesitatea autopsiei, sper s v amintii ceea ce ai vzut astzi i s folosii acest lucru ca exemplu. Omul acesta a suferit de tuberculoz timp de mai multe luni. Este posibil s-i fi infectat pe cei din jurul su familia, oamenii cu care a muncit, chiar i personalul spitalului. Dac nu s-ar fi fcut autopsia unele din aceste persoane s-ar fi mbolnvit de tuberculoz, care ar fi rmas nedepistat pn n

ultimul moment. Dou fete se ndeprtar instinctiv de mas. Pearson ddu din cap. Aici nu exist pericol de infecie. Tuberculoza este o boal respiratorie. Dar pentru c astzi am aflat acest lucru, cei care i-au fost apropiai acestui om vor fi inui sub observaie i examinai periodic timp de mai muli ani. Spre surprinderea lui, Seddons constat c este impresionat de cuvintele btrnului. Vorbete frumos, gndi el; mai mult chiar, crede n ceea ce spune. n acel moment l ndrgea pe btrn. Parc citind gndurile lui Seddons, Pearson l privi cu un zmbet ironic. i patologia are victoriile ei, doctore Seddons. i salut scurt i plec, lsnd n urma lui un nor de fum.

PATRU edina lunar privind mortalitatea la secia Chirurgie era programat pentru ora 14,30. Cu trei minute nainte de ora nceperii, doctoria Lucy Grainger, agitat de parc timpul lucra mpotriva ei, intr n anticamera slii de edine. Am ntrziat? ntreb n grab o asistent. Nu cred c au nceput. Abia au intrat. Fata i art spre ua dubl de stejar a slii de edine din care se auzea un zumzet de voci. Dup ce intr n ncperea mare cu covor gros, cu o mas lung din lemn de nuc i cu scaune curbate, Lucy se trezi fa n fa cu Kent O'Donnell i cu un tnr pe care nu-l recunoscu. Aerul era mbibat de fum de igar, i n jurul lor toat lumea vorbea. edina lunar privind mortalitatea era considerat de toi ca un spectacol fcut la comand. Lucy! Le zmbi altor doi chirurgi, care o salutar, apoi se ntoarse spre O'Donnell. Lucy, i-l prezint pe doctorul Roger Hilton. Este proaspt sosit. Poate i aminteti, i-am pomenit de cteva ori numele. Da, mi amintesc. Se ntoarse i-i zmbi deschis lui Hilton. i-o prezint pe doctoria Grainger. Lucy este chirurg ortoped. O'Donnell era foarte meticulos cnd trebuia s prezinte o nou achiziie. Lucy ntinse mna, iar Hilton i-o strnse cu un zmbet copilresc. Avea n jur de douzeci i apte de ani. Dac nu ai obosit s tot auzi asta, bine ai venit n rndul nostru, spuse ea, zmbind plcut. De fapt mi face mare plcere. Este primul spital n care lucrezi ca titular? Da. Am fost chirurg practicant la Michael Reese.

Acum Lucy i amintea mai clar. Acesta era omul pe care Kent O'Donndl dorise cu tot dinadinsul s l aduc la Burlington. Asta nsemna c avea referine foarte bune.. Vrei s vii puin, Lucy? Kent O'Donneli era n spatele ei i o mpingea uor. Ea se scuz fa de Hilton i se retraser lng o fereastr, mai departe de restul lumii. Este puin mai bine aici, ne putem auzi, zmbi O'Donnell. Ce mai faci tu, Lucy? Nu te-am vzut n ultima vreme dect foarte puin, la serviciu. Femeia rmase puin pe gnduri. Ei bine, am pulsul normal, temperatura n jur de 36,5, dar nu mi-am luat tensiunea de curnd. Nu m lai s i-o iau eu? De exemplu, la cin, disear. Crezi c este nelept? Ai putea scpa aparatul n sup. Atunci s ne mulumim doar cu cina i s uitm de tensiune. Mi-ar face mare plcere, Kent, dar trebuie s m uit n carnetul de ntlniri. Te rog, am s te sun mai trziu. Dac nu se poate acum, amnm pe sptmna viitoare. O atinse pe umr i se ntoarse s plece. Trebuie s ncep odat spectacolul. Privindu-l cum i face loc printre grupurile de oameni, Lucy gndi, nu pentru prima dat, ct de mult l admira pe Kent O'Donnell, att ca om ct i ca specialist. Invitaia la cin nu era ceva nou. Petrecuser multe seri mpreun i fusese o vreme cnd se gndise c alunec ncet spre o legtur tacit. Amndoi erau necstorii, dar Lucy, la treizeci i cinci de ani era cu apte ani mai tnr dect chirurgul. ns n atitudinea lui O'Donnell nu existase nici un semn care s i arate c el o privete altfel dect ca pe o companie plcut. Lucy tia c dac se lsa purtat de val, admiraia ei pentru Kent O'Donnell se putea transforma n ceva mult mai profund i mai personal. Nu fcuse o ncercare s foreze limitele, simind c lucrurile trebuie s curg n matca lor fireasc. Acesta era mcar avantajul maturitii dup zbuciumul tinereii. nvei c nu trebuie s te grbeti pentru a descoperi capetele curcubeului, nvei c ele se afl mult mai departe de blocul urmtor. ncepem, domnilor? O'Donnell se afla la masa prezidiului, iar vocea lui reui s acopere rumoarea din sal. i el era ncntat de scurtul moment petrecut cu Lucy i se gndea cu plcere c o va ntlni curnd. De fapt ar fi sunat-o de mult vreme dar exista un motiv pentru care ezitase. Adevrul era c Kent O'Donnell se simea foarte atras de Lucy Grainger i nu era sigur dac acest lucru era bun pentru ei. Dar acum, viaa lui avea un curs liniar. Cnd trieti singur i eti independent, acest lucru te marcheaz dup o vreme i i se pare greu s te adaptezi unei situaii noi. Bnuia c acelai lucru se ntmpla i

cu Lucy. Puteau avea probleme chiar i pe plan profesional. Cu toate acestea, n prezena ei se simea mai bine dect cu alte femei. Avea o cldur a spiritului care l stimula. tia c i ceilali oameni, mai ales pacienii ei, simeau efectul acestei clduri. Lucy era atrgtoare; era de o frumusee matur. O privea acum ncetase s mai vorbeasc cu un intern i o vzu aranjndu-i o uvi de pr. ntotdeauna i purta prul scurt, bucle aurii care i ncadrau faa. Observ i cteva fire albe. Ei, dar acesta era efectul medicinii asupra tuturor i constatarea aminti c anii trec. Greise oare cnd ateptase att de mult? Ei bine, va vedea cnd vor servi cina mpreun. Pentru c rumoarea din sal nu ncetase, repet rugmintea ca edina s nceap. Nu cred c Joe Pearson a venit, i strig Bill Rufus. Cravata ciudat pe care i-o vzuse mai devreme l scotea n eviden fa de cei din jurul su. Nu a venit Joe? ntreb O'Donnell surprins, cutndu-l din priviri. L-a vzut cineva pe Joe Pearson? Pentru un scurt moment chipul lui O'Donnell reflect enervarea, apoi se control. Se ndrept spre u. Nu putem s ncepem o edin despre mortalitate fr prezena patologului. Am s vd de ce nu vine. Dar cnd deschise ua se lovi de Pearson. Plecam s te caut, Joe. Salutul lui O'Donnell era prietenos, i Lucy se ntreb dac nu cumva i se pruse c este nervos, dup expresia de iritare de mai nainte. Am avut o autopsie. A durat mai mult dect a fi crezut. Apoi m-am oprit s mnnc un sandvi. Molfia cuvintele pentru c nu terminase nc de mncat. Lucy vzu erveelul ascuns printre hrtii i fie i zmbi; numai Joe Pearson i putea permite s mnnce n timpul unei edine despre mortalitate. O'Donnell l prezent pe Pearson lui Hilton. n timp ce acetia i strngeau minile Pearson scp dosarele de sub bra i hrtiile se mprtiar pe duumea. Zmbind ncordat, Bill Rufus le strnse i le puse sub braul lui Pearson. Acesta i mulumi distrat i continu s i vorbeasc lui Hilton. Chirurg? Da, domnule, rspunse Hilton politicos. Un tnr bine-crescut, gndi Lucy, politicos cu cei mai n vrst. Aadar, un alt recrut pentru atelierul mecanic, coment Pearson. Vorbise tare i tios i n camer se ls brusc linitea. n alte condiii, remarca ar fi trecut neobservat, dar acum fusese rostit cu dispre. Hilton ns rdea. Cred c putem spune i aa. ns Lucy vzuse c tnrul fusese surprins de tonul lui Pearson.

Nu-l lua n seam pe Joe, interveni O'Donnell mpciuitor. Are ceva" cu chirurgii. Ei, ncepem? Se ndreptar cu toii spre masa imens. O'Donnell se aeaz n capul mesei iar Pearson la stnga lui. n vreme ce ceilali se aezau, Pearson mai muc o dat din sandvi, fr s-o fac deloc pe furi. Undeva, aezat la o mas, Lucy l observ pe Charlie Dornberger. Era foarte preocupat s i umple pipa. De cte ori l priveai pe doctorul Dornberger, acesta era ocupat ori s-i umple, ori s-i goleasc pipa; prea c niciodat nu o fumeaz. Dornberger era obstetrician la acest spital. Lng el sttea Gil Bartlett iar n faa lui stteau Ding-Dong Bell de la Radiologie i John McEwan. Probabil c McEwan era interesat de vreun caz prezentat astzi; specialistul orelist nu participa de obicei la astfel de edine. Bun ziua, domnilor. Conversaia din jurul mesei ncet. Primul caz: Samuel Lobitz, brbat, alb, cinzeci i trei de ani. Doctor Bartlett. Gil Bartlett, ca ntotdeauna mbrcat impecabil, deschise un carnet de notie. Instinctiv, Lucy i privi barba, ateptnd ca aceasta s se mite. Aproape instantaneu barba ncepu s se mite n sus i n jos. Bartlett vorbea linitit. Pacientul mi-a fost ncredinat pe 12 mai. Puin mai tare Gil, se auzi dintr-un col ndeprtat al mesei. Voi ncerca. Dar poate c nu i-ar strica un control la McEwan. Toat lumea gust gluma. Lucy i invidia pe cei care puteau fi relaxai n astfel de edine. Ea nu era niciodat mai ales atunci cnd se discuta un caz de-al ei. Era un chin s descrii diagnosticul i tratamentul unui pacient care a murit i apoi s-i asculi pe alii dndu-i cu prerea i n cele din urm s asculi raportul patologului cu rezultatele autopsiei. Joe Pearson nu ierta pe nimeni. Erau greeli pe care le putea face oricine n medicin, uneori erau chiar greeli care costau viaa pacienilor. Puini erau medicii care nu fceau astfel de greeli n decursul ntregii lor cariere. Important era s nvei din ele i s nu le repei. De aceea se fceau edinele despre mortalitate, pentru ca cei prezeni s nvee. Uneori greelile erau de neiertat i simeai ntotdeauna dac edina lunar avea n program un asemenea caz. Era o linite apstoare i toi evitau s se priveasc n ochi. Foarte rar, criticile erau deschise, n primul rnd pentru c nu mai erau necesare, n al doilea rnd pentru c nu tiai niciodat cnd tu nsui puteai fi subiectul unei critici. Lucy i aminti un incident legat de un chirurg renumit de la un alt spital n care lucrase. Chirurgul operase un suspect de cancer pe intestin. Cnd ajunsese n zona afectat, hotrse c pacientul este inoperabil i n loc s ncerce eliminarea poriunii afectate, nchisese operaia. Dup trei zile pacientul murise i fusese autopsiat. Raportul artase c de fapt nu existase cancer. n realitate, apendicele

pacientului se rupsese i formase un abces. Chirurgul nu descoperise acest lucru i, prin urmare, l condamnase pe om la moarte. Lucy i amintea cu ct groaz a fost ascultat atunci raportul patologului. n astfel de cazuri bineneles c nimic nu se fcea public, totul era doar pentru urechile medicilor. Dar ntr-un spital bun lucrurile nu se opreau aici. De exemplu, O'Donnell discuta ntotdeauna ntre patru ochi cu medicul n cauz i, apoi, o vreme l urmrea foarte atent. Lucy nu trecuse niciodat prin asemenea situaii, dar auzise c eful era extrem de dur n spatele uilor nchise. Cazul mi-a fost ncredinat de doctorul Cymbalist, continu Bartlett. Lucy l cunotea. Cymbalist era medic generalist. i ea primise cteva cazuri de la el. Am fost sunat acas. Doctorul Cymbalist mi-a spus c bnuiete un ulcer perforat. Simptomele pe care mi le-a descris corespundeau diagnosticului. Pacientul era deja n salvare, n drum spre spital. Am sunat chirurgul de gard i l-am anunat de sosirea cazului. Bartlett i privi notiele. Eu am examinat pacientul dup aproximativ o jumtate de or. Avea dureri abdominale puternice i era n stare de criz. Era cenuiu la fa i avea o transpiraie rece. Am prescris transfuzie i morfin. Fizic, abdomenul era rigid i sensibilizat. I-ai fcut o radiografie? ntreb Bill Rufus. Nu. Mi s-a prut c pacientul este prea grav bolnav pentru a-l transporta la Radiologie. Am fost de acord cu diagnosticul de ulcer perforat i am hotrt s operez imediat. Fr s-i pui alte ntrebri, doctore? De data aceasta ntreruperea era a lui Pearson. Tot timpul patologul i studiase hrtiile. Acum l privea direct pe Bartlett. Bartlett ezit un moment i Lucy gndi: Ceva nu este n regul; diagnosticul a fost greit i Joe Pearson ateapt s i ntind capcana. Apoi i aminti c tot ce tia Pearson tia i Bartlett i pentru el nimic nu mai era o surpriz. Probabil c Bartlett participase la autopsie. Cei mai contiincioi dintre chirurgi participau cnd le murea un pacient. Dup o pauz de cteva momente, tnrul continu foarte degajat: ntotdeauna i pui ntrebri n cazurile urgente, doctore Pearson. Dar eu am hotrt c simptomele justificau intervenia chirurgical imediat. i totui, nu era un ulcer perforat pacientul a fost trimis n salon. L-am chemat pe doctorul Toynbee pentru consultaie, dar pn s vin el pacientul a murit. Gil Bartlett nchisese carneelul i i privi colegii. Aadar, diagnosticul fusese greit, i n ciuda nfirii lui calme Lucy tia c sufletul colegului su este tulburat de furtunile autocriticii. Totui, pe baza simptomelor se putea argumenta c el avusese dreptate s opereze. O'Donnell l invit pe Joe Pearson s vorbeasc. V rog s ne dai datele rezultate din autopsie.

Fr ndoial cu eful tia ce urmeaz, reflect Lucy. Toi efii de secii primeau rapoartele de autopsie ce implicau seciile lor. Pearson rsfoi printre hrtii i alese una. Privi n jurul mesei. Dup cum v-a spus doctorul Bartlett, nu a fost ulcer perforat. De fapt abdomenul era perfect normal. Btrnul se opri pentru a crea un efect dramatic. Ceea ce exista ns era un nceput de pneumonie. Fr ndoial c aceasta a cauzat durerea. Deci asta era. Lucy relu mintal argumentele pe care le auzise. Este adevrat, ca manifestare extern, simptomele celor dou boli sunt identice. Dorete cineva s discute cazul? ntreb O'Donnell. Urm o tcere tensionat. Se fcuse o greeal i totui nu una de neiertat. Cei prezeni erau nelinitii pentru c erau contieni de faptul c acelai lucru se putea ntmpla fiecruia dintre ei. Primul care ndrzni fu Bill Rufus: Dup simptomele descrise, a spune c intervenia chirurgical a fost justificat. Pearson abia atepta. tiu i eu? Apoi, ncet, aruncnd parc o grenad, continu: tim cu toii c doctorul Bartlett foarte rar vede dincolo de abdomen. n uluiala care se ls, Pearson i se adres direct lui Bartlett: Ai examinat pieptul? Remarca i ntrebarea erau jignitoare. Chiar dac Bartlett trebuia criticat, aceasta trebuia s o fac O'Donnell i nu Pearson, ntre patru ochi i nu n public. Bartlett nu era neglijent. Cei care lucraser cu el tiau c era meticulos, aproape mult prea meticulos. n situaia dat, evident c trebuia s ia o hotrre rapid. Bartlett era deja n picioare, rou de mnie. Bineneles c am examinat pieptul. Am spus deja c pacientul nu era n stare s suporte o radiografie, i chiar dac i s-ar fi fcut... Domnilor! Domnilor! interveni O'Donnell, dar Bartlett refuz s se opreasc. Este foarte uor s fii aluziv, i doctorul Pearson nu pierde nici o ocazie. Charlie Dornberger fcu un semn cu pipa n mn. Nu cred c doctorul Pearson a avut intenia s... Cum s crezi? Doar suntei prieteni. Iar el cu obstetricienii nu are nici o vendet personal. Nu permit aa ceva! O'Donnell era n picioare. Domin masa cu inuta-i atletic. Ce brbat este, gndi Lucy. Doctore Bartlett, v rog s luai loc. Manifestarea lui O'Donnell era completat n sufletul lui de o mnie profund. Joe Pearson nu avea nici un drept s tronsforme edinele n certuri. Acum, n loc s discute obiectiv i linitit cazurile, O'Donnell tia c nu are de ales i trebuie s nchid edina. i trebuia un mare efort de voin s nu-l pun la punct pe Joe Pearson aici i

acum. tia c dac o va face va ngreuna i mai mult situaia. O'Donnell nu mprtea prerea lui Bill Rufus c Gil Bartlett era nevinovat n situaia dat. Era nclinat s fie mai critic. Punctul cheie al cazului era absena radiografiei. Dac Bartlett ar fi cerut-o la internare, ar fi vzut, ar fi schimbat diagnosticul, iar ansele pacientului de a tri ar fi fost mai mari. Bine, reflect O'Donnell, Bartlett a pretins c pacientul era prea bolnav pentru radiografie. Dar dac omul era att de bolnav Bartlett trebuia neaprat s fac operaia? Dup prerea lui O'Donnell nu. O'Donnell tia c o operaie de ulcer perforat trebuie fcut n douzeci i patru de ore de la declanarea crizei. Dup aceast perioad, ansele de a muri erau mai mari cu operaie dect fr, pentru c primele douzeci i patru de ore erau cele mai grele; dup aceea, dac pacientul supravieuia, intra n aciune sistemul de autoaprare i perforaia se nchidea. n cazul acesta, chiar O'Donnell ar fi acionat pentru ameliorarea strii pacientului, fr s-l opereze, n intenia de a stabili un diagnostic mai precis, mai trziu. Din simptomele descrise de Bartlett pacientul era aproape la limita de douzeci i patru de ore, sau poate trecuse de ea. Pe de alt parte, O'Donnell era contient c n medicin era uor s dai sfaturi, i cu totul altfel acionai ntr-o situaie de urgen care implica viaa pacientului. Toate aceste lucruri ar fi dorit s le discute n mod normal, n linite i cu obiectivitate. Probabil c unele clarificri ar fi fost aduse chiar de Bartlett care era un om cinstit i nu se temea de critic. Nu ar fi fost o experien plcut pentru el, dar nici nu ar fi fost umilit n faa colegilor. Mai mult dect att, O'Donnell i-ar fi ndeplinit scopul, i o lecie practic ntr-un diagnostic difereniat ar fi fcut impresie asupra ntregii echipe de chirurgi. Acum nu mai putea face nimic din toate acestea. Dac ar fi abordat acum aceste probleme ar fi dat impresia c l susine pe Pearson i c l condamn pe Bartlett. Pentru moralul lui Bartlett, acest lucru nu trebuia s se ntmple. Va vorbi cu el ntre patru ochi, dar ansa unei discuii deschise, folositoare, era compromis. Graie lui Joe Pearson! Discuiile contradictorii se potoliser. O'Donnell ddea rar cu pumnul n mas dar acum o fcu i aceasta avu efect. Bartlett se aezase, nc rou de furie. Pearson ntorcea nite hrtii, aparent absorbit de ele. Domnilor. O'Donnell se opri. tia ce trebuie s spun, repede i la obiect. Nu cred c trebuie s mai spun c un asemenea incident nu trebuie s se repete. O edin n privina mortalitii are scopul de a nva ceva i nu de a ne scoate n eviden personalitile. Doctor Pearson, doctor Bartlett, cred c m-am exprimat limpede. i privi pe rnd, semnificativ. Trecem la cazul urmtor. Au urmat alte patru cazuri, dar nici unul deosebit, i discuiile au

fost linitite. Mai bine aa, reflect Lucy; astfel de controverse nu ne ajut moralul. Erau situaii cnd i trebuia mult curaj s pui un diagnostic n cazuri de urgen i dac aveai nefericirea s greeti trebuia s dai socoteal. Dar critica abuziv la persoan era cu totul altceva; nici un chirurg nu trebuia s o suporte, dect dac era incompetent i de o neglijen cras. Lucy se ntreba, nu pentru prima dat, cte din asemenea critici fcute de Joe Pearson erau fondate i cte se bazau pe sentimente personale. Astzi, cu Gil Bartlett, Pearson fusese mai dur dect n alte situaii. i totui, acesta nu era un caz flagrant, iar Bartlett nu era un incompetent. Avea n spate o munc apreciat la Trei Comitate, i n mod deosebit cteva tipuri de cancer operate reuit, dei erau considerate inoperabile. Pearson tia aceste lucruri, i atunci, de unde aceast dumnie? Oare pentru c Gil Bartlett reprezenta n medicin ceva ce Pearson invidia i nu atinsese niciodat? Privi n jurul mesei i se opri la Bartlett. Acum era calm, dar nc ncordat. n mod normal era un om linitit i prietenos, era aa cum trebuia s fie un om de succes. Alturi de soia lui, Gil Bartlett era o figur proeminent n societatea oraului Burlington. Era un om apreciat. Probabil c venitul lui anual era n jur de cincizeci de mii de dolari. Asta l deranja pe Pearson? Joe Pearson, care nu putuse niciodat concura cu victoriile strlucitoare ale chirurgiei, omul a crui munc era esenial dar lipsit de dramatism, care alesese o ramur a medicinei ascuns de ochii lumii. Lucy auzise des oamenii ntrebnd: De fapt, ce face un patolog? Nu auzise pe nimeni ntrebnd: Ce face un chirurg? tia c erau oameni care i considerau pe patologi un fel de tehnicieni de laborator, ignornd faptul c un patolog trebuia nti de toate s fie un medic cu toate gradele medicale luate, cu ani de zile de studiu, un specialist de nalt clas. Uneori banii erau motiv de invidie. ntre medicii spitalului Trei Comitate, Gil Bartlett era unul dintre chirurgii cutai de pacieni i nu era pltit de administraia spitalului ci numai de ctre pacieni. i Lucy, i ali civa colegi practicau aici n aceleai condiii. n comparaie cu ei, Joe Pearson era angajat al spitalului, primea un salariu de douzeci i cinci de mii de dolari pe un an, cam jumtate din ceea ce ctiga un chirurg bun, poate muli ani nvcel al lui. Lucy citise odat un articol cinic referitor la diferena dintre un chirurg i un patolog: un chirurg primete cinci sute de dolari pentru extirparea unei tumori, un patolog primete cinci dolari pentru a o examina, a da un diagnostic de caz i a preciza viitorul pacientului. Ea, Lucy, se nelesese destul de bine cu Pearson. Dintr-un motiv obscur pe care nu l cunotea, Pearson prea c o agreeaz, i de multe ori ea i rspunsese cu aceeai simpatie. Uneori aceast amiciie i-a fost de folos, cnd trebuise s discute cu el un diagnostic. edina era pe sfrite. O'Donnell trgea concluziile. Lucy reveni

la realitate. Nu fusese atent la ultimul caz i nu era bine, trebuia s se mai struneasc puin. Medicii se ridicau. Joe Pearson i strnsese hrtiile i ddea s plece. O'Donnell l opri: S intrm aici puin, Joe i O'Donnell deschise ua unui mic birou. Joe, cred c trebuie s renuni la metoda asta de a te purta cu oamenii astfel n timpul acestor edine. De ce? ntreb Pearson direct. Bine, gndi O'Donnell, dac asta vrei?! Pentru c nu ajungem nicieri, spuse cu vocea ridicat. i-a permis s ridice puin glasul. De obicei, cnd vorbea cu btrnul, respecta diferena de ani dintre ei. Dar acum trebuia s-i exercite autoritatea. Dei era ef la secia Chirurgie, O'Donnell nu avea control direct asupra activitii lui Pearson, avea ns anumite prerogative fa de munca seciei Patologie cnd activitatea acesteia avea puncte comune cu chirurgia. Nu am fcut dect s subliniez un diagnostic greit, att. i Pearson era agresiv. Sugerezi cumva c ar trebui s trecem sub tcere asemenea lucruri? tii foarte bine c nu asta am vrut s spun, veni rspunsul cu o voce ngheat, pe care O'Donnell nu se mai strdui s o mblnzeasc. l vzu pe btrn ezitnd i avu impresia c acesta realizase c mersese prea departe. Pearson mormi nemulumit: Nu asta am vrut s spun, adic nu aa. Dei era furios, O'Donnell zmbi. Scuzele nu se auzeau des de pe buzele lui Joe Pearson. Fcuse cu siguran un efort ca s le rosteasc. O'Donnell continu pe un ton mai rezonabil: Cred c exist metode mai bune de a face acest lucru, Joe. Te rog s nu te superi, dar la aceste edine a dori ca tu s ne dai doar raportul autopsiei i s m lai pe mine s conduc edina. Cred c vom reui mai multe lucruri dac nu strnim inutil furiile. Nu neleg de ce trebuie s se nfurie cineva, mormi iar Pearson, dar O'Donnell l simi c ddea napoi. Totui, Joe, a dori s fac aceste lucruri aa cum tiu eu. Nu vreau s l oblig, gndi O'Donnell, dar vreau s fiu limpede neles. Dac aa vrei tu, spuse Pearson moale i ridic din umeri. Mulumesc, Joe. O'Donnell tia c a ctigat. Fusese mult mai uor dect se ateptase. Poate c era momentul s abordeze i cealalt problem. Joe, dac tot suntem aici, a dori s-i mai spun ceva. Am mult treab. Nu mai poi atepta? n timp ce vorbea, Pearson transmitea foarte limpede mesajul, iar O'Donnell l nelegea perfect dei cedase ntr-o problem, nu dorea s renune la independena lui. Nu cred c mai putem atepta. Este vorba despre rapoartele chirurgicale.

Ce-i cu rapoartele? Reacia era n mod agresiv defensiv. Am primit plngeri. Unele rapoarte au venit foarte trziu de la Patologie. Cred c de la Rufus, spuse Pearson cu amrciune. Aproape c l auzeai spunnd: altul care o caut cu lumnarea. O'Donnell era hotrt s nu se lase provocat. Continu linitit: Bill Rufus a fost doar unul, dar mi s-au plns i alii. Tu tii foarte bine asta, Joe. Timp de cteva momente, Pearson nu rspunse i, ntr-un fel, lui O'Donnell i se fcu mil de btrn. Anii treceau i lsau urme. Pearson avea acum aizeci i unu de ani; n cel mai bun caz, mai avea cinci-ase ani de via activ. Unii oameni se obinuiau cu gndul, i lsau pe tineri s peasc n fa i s preia conducerea. Pearson nu, i artase limpede c nu dorete asta. O'Donnell se ntrebase de multe ori ce anume se ascundea n spatele acestei atitudini. Simea c alunec, c nu mai este n stare s in pasul cu noutile din medicin? Dac era aa, Pearson n-ar fi fost primul care ar fi avut aceast senzaie. i totui, modul dezagreabil n care se comporta Pearson putea ascunde multe motive. De aceea O'Donnell tatona circumspect terenul. Da, tiu, spuse resemnat Pearson. Totui, a recunoscut faptul. Este tipic pentru el, gndi O'Donnell. De la bun nceput i plcuse francheea lui Pearson i de multe ori se folosise de ea pentru a mbunti nivelul profesional la chirurgie. i aminti c una dintre problemele creia trebuise s-i fac fa n primele sale luni de activitate la spital, fusese eliminarea operaiilor chirurgicale inutile. De exemplu, avuseser loc un numr anormal de mare de operaii ale uterului, i n prea multe cazuri utere sntoase fuseser extirpate de unii chirurgi. Acetia erau oameni ce considerau c operaia era cel mai bun remediu pentru orice problem a femeilor, chiar i pentru cele care se puteau rezolva pe baz de medicamentaie. n astfel de cazuri era trecut ca diagnostic: miometrit cronic" sau fibrom al uterului", pentru a da o acoperire raportului patologic al extirprii. O'Donnell i aminti c-i spusese lui Pearson: Cnd vom face analiza motivelor extirprii unui organ, trebuie s spunem lucrurilor pe nume: un uter sntos nu trebuie s fie extirpat. Pearson l aprobase i cooperase pe deplin. Rezultatul fusese c majoritatea interveniilor chirurgicale ce nu erau necesare, ncetaser. Pentru chirurgi era stnjenitor acum s opereze organe pe care toi colegii lor le considerau sntoase. Uite, Kent. Pearson era conciliant acum. n ultima vreme am fost extrem de ocupat. tii ct este de munc. tiu, Joe. Pentru O'Donnell era o ocazie nesperat. Unii dintre noi credem c ai prea mult munc pe cap. Nu este corect. Se simi

tentat s adauge la vrsta ta", dar se opri la timp. Ce-ar fi s-i aducem un ajutor? Reacia fu instantanee. Pearson aproape ip. mi spui mie c am nevoie de ajutor? Dumnezeule, omule! De luni de zile cer tehnicieni pentru laboratoare! Avem nevoie de cel puin trei i ce mi s-a spus? Unul! i dactilografe! Am rapoarte care zac grmad de sptmni ntregi i cine o s le dactilografieze? Eu? Dac administraia ar iei puin din amoreal, s-ar putea rezolva cteva probleme, inclusiv rapoartele mai rapide pentru operaii. Dumnezeule! E o chestie s te aud spunndu-mi c am nevoie de ajutoare! O'Donnell l ascult calm. Ai terminat, Joe? Mda. Pearson prea ruinat de ieirea nervoas. Nu m refeream la tehnicieni sau la personal de birou, cnd am spus ajutor. M-am gndit la un alt patolog. Cineva care s te ajute s conduci bine secia, poate s o i modernizezi pe ici, pe colo. Ia te uit! La cuvntul modernizare", Pearson se pornise s argumenteze, dar O'Donnell l opri ferm. Eu te-am ascultat pe tine, Joe. Acum, te rog s m asculi i tu pe mine. M gndeam la un tnr inteligent, care te-ar putea elibera de unele din multele obligaii pe care le ai de ndeplinit. Nu am nevoie de un alt patolog. Era o afirmaie vehement i categoric. De ce, Joe? Pentru c nu este suficient munc pentru doi specialiti. M descurc singur cu problemele de patologie, nu am nevoie de ajutor. Doar un stagiar n secie. O'Donnell insist calm: Un stagiar vine pentru a-i desvri instruirea i, de obicei, st puin la noi. Sigur, un stagiar ar putea prelua o parte din munc, dar nu-i poi pune pe umeri responsabiliti, nu-l poi folosi n munca administrativ. i tu exact n aceste puncte ai nevoie acum de ajutor. Las-m pe mine s hotrsc asta. D-mi cteva zile i vom fi la zi cu rapoartele. Era evident c Joe Pearson nu inteniona s cedeze. O'Donnell se ateptase s i opun rezisten, dar nu-i imaginase c o va face att de categoric. Oare pentru c nu dorea s mpart cu nimeni imperiul su, sau pur i simplu i proteja munca, temndu-se c un tnr l-ar putea submina? De fapt, lui O'Donnell nici nu-i trecuse prin minte s scape de Pearson. n domeniul anatomiei patologice, Pearson, cu experiena lui ndelungat, era greu de nlocuit. Scopul lui O'Donnel era s ntreasc secia i, de aici, bunul mers al spitalului. Poate c trebuia s explice mai clar. Joe, nu se pune problema unor schimbri majore. Nu a sugerat nimeni acest lucru. Tot tu vei conduce...

n cazul acesta, las-m s conduc singur secia, aa cum tiu. O'Donnell simi c-i pierde rbdarea. Poate c insistase prea mult acum. O s renune pentru o zi sau dou i apoi va ncerca din nou. Dorea s evite pe ct posibil o ceart. Dac a fi n locul tu, eu a mai reflecta. Nu am la ce reflecta. Pearson salut scurt i iei. Aadar, asta este, gndi O'Donnell. Am delimitat cmpul de btaie. Rmase gnditor care va fi urmtoarea micare?

CINCI Bufetul spitalului Trei Comitete era locul tradiional de ntlnire al personalului medical i al celorlali angajai. Prea o rdcin din care se ramificau toate seciile i departamentele spitalului. Puine evenimente se petreceau n spital avansri, scandaluri, demiteri, angajri care s nu fie aflate i discutate la bufet, cu mult nainte de anunul oficial. Medicii foloseau n mod frecvent bufetul pentru consultaii interdisciplinare" cu colegii cu care se ntlneau rar, la cte o cafea. Acolo aveau loc discuii febrile; probleme serioase se tratau n timpul mesei, urmate de cele mai multe ori de note de plat ncrcate pentru pacieni, sau de consultaii oferite gratuit, dup care pacienii se vindecau i nici prin gnd nu le ddea prin ce canale ciudate li se stabilise tratamentul. Existau i excepii. Civa medici titulari, care nu acceptau aceste relaii formale i rezistau eroic eforturilor unor colegi de a-i atrage n discuii de caz. n asemenea situaii, rspunsul clasic era Cred c ar fi bine s discutm acest caz n cabinetul meu". Gil Burtlett era unul dintre cei care refuzau aceste metode i, uneori, refuzul su era chiar brutal. O istorie spunea c metodele sale personale de rezisten i aveau originea nu la bufet, ci la o petrecere. Gazda sa, o persoan important din Burlington, l bombardase pe Burtlett cu ntrebri despre bolile, reale i imaginare. Burtlett ascultase o vreme, apoi anunase cu o voce puternic, ce acoperise conversaiile din camer: Doamn, din ceea ce spunei, cred c avei probleme cu menstruaia. Dac vrei s v dezbrcai acum, v voi examina chiar aici. Muli considerau ns c, dei puteau s refuze s acorde consultaii n afara cabinetului, schimburile de informaii de la bufet reprezentau un echilibru ntre ceea ce ddeau i ce primeau, aa c o bun parte dintre medici foloseau o cale de mijloc pentru a pune capt unei solicitri:

Dac dorii s aflai mai mult, m putei gsi la cabinetul meu particular. De obicei, sala de mese era o zon democratic, unde erau uitate sau ignorate gradele de specialitate. O excepie era poate practica de a aeza ntr-un col mesele medicilor. Doamna Strughan, efa seciei de nutriie, trecea periodic prin acel loc, tiind c cea mai mrunt plngere mpotriva igienei ar fi adus cu sine o mulime de necazuri. Cu cteva excepii, medicii mncau la aceste mese. Ceilali ns, adic practicanii i internii, i afiau cu arogan independena, alturndu-se asistentelor sau personalului administrativ. Prin urmare, nu era un lucru neobinuit cu Mike Seddons s se aeze la masa lui Vivian Loburton, care terminndu-i mai repede timpul de practic, servea acum singur masa. De la autopsia la care se ntlniser cu zece zile n urm, Vivian l mai vzuse de cteva ori pe Mike Seddons i ncepuse s-i plac prul rocat i mereu ciufulit al acestuia. Intuia c n foarte scurt timp i va propune o ntlnire i, iat-l, acum era lng ea. Bun! Bun! l salut stnjenit, pentru c tocmai mucase cu poft dintr-un picior de pui. Se terse la gur i murmur ruinat: Scuz-m. Nu-i nimic, nu te grbi. Am venit s-i fac o propunere. Vivian termin de mestecat. Credeam c propunerile vin dup mai mult timp. Mike Seddons zmbi iret. Cum, n-ai auzit? Suntem n secolul vitezei. Nu avem timp pentru formalisme. Uite ce-i propun: teatru poimine, precedat de cin la Cuban Grill. Vivian nu se putu abine: Ai bani? Tot personalul auxiliar tia situaia medicilor practicani. Seddons opti teatral: S nu spui nimnui, dar am dat lovitura. Pacienii care ne vin la autopsie, toi au dini de aur n gur. Este o chestie simpl... Of, taci din gur, mi strici prnzul. Vivian muc din nou din copan, iar Seddons lu doi cartofi din farfuria ei. Mmm! Nu-i ru deloc! Ar trebui s mnnc mai des. i acum, s-i spun povestea. Scoase din buzunar dou bilete. Privete-le bine, le-am primit mpreun cu complimente de la un pacient. Un bilet m anuna c este inclus i cina la Cuban Grill. Ce ai fcut? Vivian era sincer curioas. Operaie pe cord? Nu. Sptmna trecut am lucrat la urgene. Am completat o jumtate de or fie n locul lui Frank Worth. A fost adus un tip cu o ran urt la mn i eu l-am cusut. Cu astea m-am trezit n cutia potal. Rdea cu hohote. Worth este nebun de furie. A spus c nu mai pleac niciodat din gard. Ei, ce zici? Vii?

Cu plcere, spuse Vivian; i era sincer. Grozav! Te iau din cmin la ora apte. Bine? n timp ce vorbea, Mike Seddons se trezi privind-o pe fat cu foarte mult interes. Brusc i dduse seama c ea era mult mai mult dect o mutrioar nostim i nite forme rotunde. Cnd l privea i i zmbea, i ddea sentimentul c ascunde o cldur delicat. Gndi: a fi vrut s ne ntlnim chiar de astzi, prea mult am de ateptat. Apoi, de undeva din strfundurile sufletului, auzi voci precaute: Ferete-te de ncurcturi! Amintete-i politica, Seddons: iubete-le i las-le; fii fericit cu amintirile. Desprirea este att de trist, dar att de practic pentru a rmne liber. Bine, accept Vivian. Poate c o s ntrzii puin, dar nu mult. * Trecuse o sptmn i jumtate de cnd Harry Tomaselli i spusese lui O'Donnell c noua construcie a spitalului va ncepe n primvar. Se aflau n biroul administratorului, el, Kent O'Donnell, i Orden Brown, preedintele consiliului de administraie. Discutau probleme de interes imediat. Cu cteva luni n urm, cu un arhitect lng ei, cei trei discutaser planurile detaliate pentru fiecare secie care i avea locul ei n noua cldire. Dorinele efilor de secie trebuiau analizate n funcie de bani i de posibiliti. Orden Brown a fost arbitrul, iar O'Donnell a fost legtura cu medicina. Ca de obicei, preedintele fusese rigid i incisiv, dar cu un umor care-i mai ndulcise atitudinea. Uneori reuiser s accepte n ntregime cererile, alteori, cnd suspectaser intenia de a cldi un imperiu personal, ntrebrile au fost profunde i revelatoare. Un ef de secie, farmacistul ef, fcuse presiuni c dorete o toalet personal, inclus n proiectul biroului su. Cnd arhitectul i-a spus c toate grupurile sociale erau proiectate pe culoar, la zece metri de biroul lui, farmacistul a rspuns c zece metri sunt foarte muli cnd suferi de o criz de diaree. Orden Brown i-a recomandat sec secia de medicin intern. Cteva proiecte trebuiau refcute din motive pur financiare. Ding-Dong Bell, radiologul ef, argumentase convingtor realizarea unei sli cine-radiografice, cu ajutorul creia se putea mbunti diagnosticul i tratamentul bolilor de inim. Dar cnd au aflat c numai echipamentul cost cincizeci de mii de dolari, planul a fost respins, dei cu mult regret. Dar acum, dup ce se terminaser proiectele generale, atenia era concentrat asupra unei probleme practice: de unde se puteau lua bani? Era responsabilitatea strict a consiliului de directori, dar se atepta ajutor i de la personalul medical. Noi sugerm i o sum fix de bani pe care s o dea medicii,

spuse Brown ase mii de dolari de la medicii primari, patru mii de la asociai i dou mii de la medicii asisteni. O'Donnell fluier uor. M tem c vom avea cteva plngeri. Brown zmbi. Atunci, trebuie s ne strduim s le facem fa. Banii pot fi dai n decurs de patru ani, Kent, interveni Tomaselli. Atta timp ct vom avea nite angajamente scrise, vom putea mprumuta de la banc. Mai este ceva, spuse Brown. Cnd se va afla n ora c doctorii contribuie cu bani, vom primi mai mult i n fondul de donaii. i crezi c se va afla? Bineneles, zmbi Brown. O'Donnell se gndi c lui i va reveni sarcina de a anuna personalul medical asupra hotrrii luate. i i imagina expresiile gritoare de pe chipurile oamenilor. Cei mai muli dintre medici, ca majoritatea oamenilor din zilele noastre, triau numai din salarii. Sigur, nu vor fi obligai s dea contribuia, dar le va fi greu s refuze, mai ales cnd tiau c tot ei vor avea multe de ctigat din rennoirea spitalului. O mare parte dintre ei vor da ntreaga sum cerut i, aa cum este firea omului, vor face presiuni asupra celorlali s participe i ei, s sufere cu toii. Un spital era un viespar de subtiliti i se gseau mii de posibiliti pentru a face de nesuportat viaa pentru un nonconformist. Intuitiv ca ntotdeauna, Harry Tomaselli i ntrerupse irul gndurilor: Nu-i face griji, Kent. O s-i dau toate datele nainte de ntlnirea cu personalul. Or s ne fie foarte clare toate punctele care ar trebui argumentate. De fapt, i garantez c dup ce vei termina, muli vor fi aceia care vor dori s depeasc suma de contribuie. Nu te baza prea mult pe asta, zmbi O'Donnell .Tocmai suntem pe punctul de a-i atinge pe doctori n punctul cel mai sensibil buzunarul. Tomaselli zmbi. tia c atunci cnd eful chirurgiei apela n acest sens n faa personalului, el va fi incisiv i ferm ca ntotdeauna. Se gndi, nu pentru prima dat, ce bine era s lucrezi cu o persoan ca O'Donnell. n ultimul spital unde lucrase, unde fusese administrator adjunct, preedintele corpului medical era un om care se credea popular i i impunea opiniile n orice domeniu. Drept rezultat, n spital nu exista o conducere real, iar standardele profesionale sufereau foarte mult. Harry Tomaselli admira francheea i iueala deciziilor, pentru c acestea erau metodele pe care le aplica el nsui la spitalul Trei Comitate. Lund decizii rapide puteai uneori s greeti, dar, n general, rezolvai mult mai multe probleme i situaia se mbuntea pe msur ce trecea timpul. Rapiditatea de decizie i de aciune erau lucruri nvate de Tomaselli cu mult timp n urm, n slile de tribunal,

cnd nici prin cap nu-i trecea c destinul lui se va mplini ntr-un spital. De la colegiu intrase direct la coala de drept i abia ncepuse practica cnd izbucnise rzboiul. Anticipnd nrolarea, el se nscrisese n Marin i primise funcia de administrator medical. Mai trziu, cnd spitalele Marinei ncepuser s se umple cu rnii, locotenentul Tomaselli s-a dovedit a fi un bun administrator, simind din instinct grania nevzut dintre practica medical i problemele administrative ale unui spital. Dup rzboi, pus n situaia de a alege ntre viaa de barou i munca de spital, a ales-o pe aceasta din urm, nscriindu-se la coala pentru administrarea spitalelor, de la Universitatea Columbia. A terminat coala tocmai n momentul n care lumea ncepea s neleag importana muncii de administrare a unui spital, ca o specialitate n sine, n care nu aveai nevoie de grade medicale. Din acel moment crescuse brusc cererea de administratori competeni, i dup doi ani de cnd devenise asistent, acceptase oferta lui Orden Brown. Acum Harry Tomaselli era ndrgostit de munca lui. mprtea opiniile lui O'Donnell n privina standardelor profesionale i l respecta pe preedintele Orden Brown. Ca administrator, era datoria lui s se ocupe de toate serviciile spitalului asistente, aripa cu camere de locuit, compartimentul mecanic, cldiri, anexe i toate celelalte i s le aduc la standardele cerute de cei doi oameni pe care i respecta. i o fcea cu devotament, o fcea cu fler i cunoscnd amnunit tot ce se petrecea n spital. Aproape nimic nu-i scpa lui Tomaselli. n fiecare zi, silueta bondoac i ndesat putea fi vzut n toate cotloanele, vorbea cu asistentele, cu pacienii, cu portarii, cu funcionarii i buctarii, de fapt vorbea cu toi care i puteau spune ceva despre spital, i puteau da sugestii. Ideile noi i provocau o stare de frenezie; entuziasmul lui era transmis i celorlali. Uneori, cu capul aruncat nainte, cu ochii strlucind n spatele lentilelor, vorbea degajat, mergea agitat i numra pe degete avantajele unei idei, pe msur ce le enumera. n toate aceste drumuri Harry Tomaselli nu scria niciodat nimic. Educaia lui juridic l nvase s adune toate faptele n minte i s le aib pregtite. Dar dup fiecare drum, avea imediat imaginea exact a tuturor situaiilor i tia unde trebuie s acioneze administraia spitalului Trei Comitate. ntotdeauna avea tact, i limbajul su nu supra niciodat pe nimeni. Certa ntotdeauna vehement, apoi vorbea vesel despre cu totul alte lucruri. Dei nu fcea risip de cuvinte, referatele lui erau ntotdeauna complete. Nu-i plcea s dea afar angajaii, i o fcea numai dac era ntr-adevr necesar. Spunea adesea efilor de departamente: Dac cineva a lucrat la noi mai mult de o lun, avem o investiie n experiena lui. Este de datoria noastr s-l modelm dac putem, nu s aducem un alt om, care va face alte greeli, la care nici

nu ne-am gndit." Pentru c aceast politic era cunoscut i respectat, moralul angajailor era ridicat. i totui, n sistemul de organizare erau puncte slabe care l ngrijorau. tia c unele departamente puteau fi mai eficiente. Erau secii unde ngrijirea pacienilor putea fi mbuntit. O mare parte din echipamentul nvechit trebuia nlocuit. Existau echipamente noi de exemplu blocul radiocinegrafic, cu care un spital trebuia n mod normal s fie dotat. Proiectul noii cldiri a spitalului urma s elimine unele din aceste deficiene, dar nu pe toate. Ca i O'Donnell, tia i el c au n fa ani de munc i c unele obiective nu vor putea fi atinse. Omul ncearc ntotdeauna puin mai mult dect poate realiza. Gndurile i-au fost ntrerupte de Orden Brown. Preedintele i spunea lui O'Donnell: Bineneles c va trebui s iniiem un program de activiti sociale, imediat ce vom ncepe campania de strngere de fonduri. Cred c ar fi un lucru bun, Kent, dac te vom numi pe tine purttor de cuvnt la Clubul Rotary. Le putem spune ce vom realiza cu noua cldire, ce planuri de viitor avem i tot ce gndim. O'Donnell, care nu putea suferi ntrunirile publice, mai ales ntrunirile pline de bonomie de la cluburi, era pe punctul de a face o grimas, dar se control la timp. Dac tu crezi c ne va fi de ajutor... Unul din oamenii mei face parte din consiliul directorilor executivi ai clubului, spuse Orden Brown. Am s-i spun s se ocupe de asta. Ar fi bine ca acest discurs s marcheze nceperea campaniei sptmnale. n sptmna urmtoare am putea face acelai lucru la Kiwanis. O'Donnell ar fi vrut s-i spun c are nevoie de timp i pentru chirurgie, altfel ar putea avea necazuri cu pacienii lui. Dar renun. Apropo, continu Orden Brown, eti liber la cin poimine? Da, sunt, rspunse O'Donnell prompt. i plceau cinele linitite, de o demnitate formal, din casa preedintelui. A dori s vii cu mine la Eustace Swayne. Vzndu-l surprins, preedintele continu: Nu-i face probleme, eti invitat. El m-a rugat s te anun. Da, mi va face plcere s vin. i totui, invitaia fcut de cel mai ncpnat membru al consiliului de conducere era neateptat. Bineneles c-l ntlnise pe Swayne de cteva ori, dar nu l cunotea foarte bine. De fapt, sugestia a venit din partea mea spuse Brown. A vrea s vorbeti cu el despre spital. S-l faci s-i neleag unele idei, dac va fi posibil. S v spun drept, uneori, el este o adevrat pacoste n cadrul consiliului. Bine, dar asta o tii i voi. Am s fac tot posibilul. Acum, cnd tia despre ce este vorba, lui O'Donnell nu-i fcea plcere s se amestece n politica consiliului de conducere. Pn acum

reuise s se in departe de ei. Dar nu-l putea refuza pe Orden. Preedintele i lu servieta i se pregti de plecare. Tomaselli i O'Donnell se ridicar odat cu el. Nu va fi dect o mic ntrunire, spuse Orden pe neateptate. Vreo ase persoane. Ce-ar fi s te lum noi din ora? Te sun eu nainte de a pleca de acas. O'Donnell murmur un mulumesc ncurcat i preedintele plec. Imediat dup ce se nchise ua n urma lui Orden Brown, frumoasa Kathy Cohen, secretara lui Tomaseili, intr agitat: V rog s m scuzai c v ntrerup! Ce s-a ntmplat, Kathy? Ateapt la telefon un domn, care insist s discute cu tine, i spuse ea administratorului. Un domn Bryan. Acum sunt ocupat cu domnul O'Donnell. l sun eu mai trziu. Tomaselli era surprins. De obicei nu trebuia s-i spun lui Kathy lucruri att de elementare. i eu i-am spus la fel, domnule Tomaselli. Fata era stnjenit. Dar este foarte insistent. Spune c este soul unei paciente. M-am gndit c ar trebui s v anun. Poate c ar trebui s vorbeti eu el, Harry. O'Donnell i zmbi fetei. Scap-o pe Kathy de insistenele lui. Eu mai atept puin. Bine, ced administratorul i ridic receptorul. Este pe linia patru. Kathy mai atept puin, pn se fcu legtura, apoi iei. Da, administratorul spitalului. Tomaselli vorbea prietenos. Apoi se ncrunt ascultnd ce i se spunea de la cellalt capt al firului. O'Donnell auzea cum trosnete membrana telefonului. Auzi cteva cuvinte: Situaie neplcut... greuti pentru familie... ar trebui fcut o anchet". Tomaselli acoperi receptorul cu mna i ncerc s mimeze cteva explicaii pentru O'Donnell; Fierbe de furie. Ceva n legtur cu soia lui. Nu neleg nimic..." Mai ascult cteva minute, apoi spuse: Domnule Bryan, ce-ar fi s ncepei cu nceputul. Spunei-mi absolut totul. Lu un creion i o hrtie i continu: Da, domnule. Acum v rog s-mi spunei cnd a fost internat soia dumneavoastr? Membrana trosni din nou, iar administratorul lu notie. i cine a fost doctorul care a preluat-o? Din nou not. i data externrii? Pauz. Da, neleg. O'Donnell auzi: Nu am nici o satisfacie"; apoi Tomaselli vorbi din nou: Domnule Bryan, eu nu-mi amintesc acest caz, dar voi cerceta amnunit. V promit. Ascult un moment, apoi rspunse: Da, domnule, tiu ce nseamn o tax de spitalizare pentru o familie. Dar, tii, spitalul nu obine profituri. O'Donnell auzi din nou vocea din telefon, dar era mai calm, fusese receptiv la tonul conciliant folosit de Tomaiselli.

tii, domnule, medicul este cel care hotrte ct timp st un pacient n spital. Cred c ar trebui s mai vorbii o dat cu medicul soiei dumneavoastr, iar eu l voi ruga pe casier s controleze amnunit fiecare articol scris pe nota de plat. Mai ascult puin, apoi nchise: Mulumesc, domnule Bryan. La revedere. nchise telefonul, rupse din carnet pagina cu notie i o aez pe o map pe care scria Dictare". Care-i necazul? ntreb O'Donnell indiferent. ntr-un spital mare, plngerile privind taxele nu erau o noutate. Pretinde c soia lui a fost inut prea mult n spital. Acum, pentru a plti nota de plat trebuie s fac datorii. De unde tie el c a fost inut prea mult? se rsti O'Donnell. Spune c a verificat. Ce naiba o fi nsemnnd asta? rspunse Tomaselli gnditor. Poate c a fost absolut necesar, dar femeia a stat ntr-adevr aici trei sptmni. i? n mod normal nu m-ar preocupa problema. Dar n ultima vreme am avut un numr neateptat de mare de astfel de plngeri. Nu toate au fost att de vehemente ca aceasta, dar toate s-au referit la aceeai problem. Un gnd l fulger pe O'Donnell: Patologia. Cine a fost medicul curant? Tomaselli i privi notiele. Reubens. S ncercm s-l gsim i s rezolvm problema, acum. Tomaselli aps butonul interfonului: Kathy, ncearc s-l localizezi pe doctorul Reubens. Ateptar n tcere. Pe coridor se auzea vocea blnd a fetei Doctor Reubens. Doctor Reubens". Dup un moment, telefonul sun i Tomaselli ridic receptorul. Ascult puin, apoi i-l ntinse lui O'Donnell. Reub? Sunt Kent O'Donnell. Cu ce te pot ajuta, Kent? ntreb vocea precis i disciplinat a lui Reubens, unul dintre medicii primari ai spitalului. Ai o pacient... privi notiele lui Tomaselli... doamna Bryan? Da. Ce s-a ntmplat? Iar s-a plns soul ei? tii? Sigur c tiu. Reubens era enervat. Personal, eu cred c are motive s se plng. Care-i povestea Reub? Povestea? Am internat-o pe doamna Bryan pentru c era suspect de cancer la sn. I-am extirpat tumoarea. A reieit c este benign. i atunci, de ce ai inut-o aici trei sptmni? n timp ce punea ntrebarea, O'Donnell se gndi la chinul prin care trebuia s treac cu Reubens, cruia i scotea cuvintele cu cletele. Pi, ntreab-l pe Joe Pearson!

Ar fi mai simplu dac mi-ai spune tu, Reub. La urma urmei, femeia este pacienta ta. Dup un moment de tcere, vocea se auzi iar: Bine. i-am spus c tumoarea era benign. Dar am descoperit asta dup dou sptmni i jumtate. Att timp i-a trebuit lui Pearson s o pun la microscop. I-ai amintit c trebuie s fac analiza? Dac nu l-am cutat de douzeci de ori, nu l-am cutat niciodat. Probabil c m inea i mai mult, dac nu-l bteam la cap. i de aceea ai inut-o pe doamna Bryan trei sptmni? Normal. Vocea din receptor avea o not de sarcasm. Sau crezi cumva c ar fi trebuit s o externez? Reubens are motive s se poarte aa, gndi O'Donnell. Evident a fost pus ntr-o situaie jenant. Dac externa pacient, era posibil s o cheme napoi pentru o alt operaie, aa cum i se ntmplase lui Bill Rufus. Pe de alt parte, orice zi n spital nsemna o greutate financiar pentru familie. Rspunse echilibrat: Nu cred nimic, Reub. Fac doar o anchet. Evident situaia i-a dat multe bti de cap lui Reubens: Atunci vorbete i cu ceilali medici. Nu sunt eu singurul. tii ce a pit Bill Rufus? tiu. S-i spun drept, m gndeam c n ultima vreme lucrurile s-au mai mbuntit. Chiar dac ar fi aa, este imperceptibil. Ce propui s facem cu nota de plat a lui Bryan? M tem c nu putem face nimic. La urma urmei, soia lui a stat aici trei sptmni. Bugetul spitalului este foarte restrns, tii i tu. O'Donnell se ntreb care va fi reacia lui Reubens cnd va auzi c va trebui s contribuie cu ase mii de dolari la cldirea nou a spitalului. Pcat. Soul are posibiliti modeste, este dulgher, sau cam aa ceva, muncete mult. Nu are asigurare social. Banii tia i vor ngloda n datorii pentru mult timp. O'Donnell nu rspunse, se gndea deja la ce l atepta. Ei? Asta-i tot? Da, Reub, asta-i tot. i ntinse receptorul lui Tomaselli. Harry, vreau s convoci o edin astzi dupamiaz. O'Donnell era hotrt. S ncercm s aducem medicii primari. Ne ntlnim aici. A dori s participi i tu. Se rezolv. O'Donnell enumera n gnd numele medicilor. S vin neaprat Harvey Chandler, este bine s vin i Bill Rufus i Reubens. Ah, da, i Charlie Dornberger ne-ar putea fi de folos. Ci sunt? Administratorul numr: ase, inclusiv tu i eu. Nu o chemi i pe Lucy Grainger?

O'Donnell ezit, apoi accept. Bine, s fim apte. Ordinea de zi? ntreb Tomaselli. Nu avem nevoie. Discutm o singur problem : schimbri la Patologie. * Cnd administratorul menionase numele lui Lucy Grainger, O'Donnell ezitase dintr-un singur motiv: i reamintise ntlnirea cu Lucy, cu o sear n urm. Se ntlniser s serveasc cina el o invitase n ziua edinei despre mortalitate la Grdina cu palmieri, din hotelul Roosevelt. A fost o sear plcut i relaxant, au vorbit despre viaa lor, prietenii comuni i experiene din i n afara medicinii. Dup aceea, O'Donnell o condusese pe Lucy acas. Lucy se mutase de curnd ntr-un apartament spaios din cartierul Benvenuto Grange. Cred c nu refuzi un pahar, nu? A lsat maina portarului i l-a rugat s o parcheze, apoi au urcat mpreun. Ea a deschis ua i a aprins lumina. Era un interior plcut, mobilat cu gust. S pregtesc un cocktail. Sttea cu spatele la el. Lucy, nu te-ai cstorit niciodat? Nu, rspunse ea fr s se ntoarc. M-am ntrebat uneori de ce. Simplu. Nu prea m-a cerut nimeni n cstorie. Se ntoarse i-i ntinse paharul. Dac m gndesc bine, continu ea, am avut de fapt o singur cerere adic, una mai important. Eram mult, mult mai tnr atunci. i rspunsul tu a fost nu"? Doream s fac o carier strlucit n medicin. La vremea aceea mi se prea o problem extrem de important. Nu prea fcea cas bun cu csnicia. i pare ru? Nu, nu chiar. Am realizat ceea ce mi-am dorit i am avut multe satisfacii. Uneori oamenii se ntreab cum le-ar fi decurs viaa dac ar fi luat alte hotrri, dar, la urma urmei, asta st n firea omului, nu? Cred c da. O'Donnell se simea impresionat ntr-un mod foarte ciudat. Avea un sentiment profund de tandree fa de Lucy, o senzaie de linite sufleteasc i duioie. Se gndea c ar fi trebuit s fie nconjurat de copii. Acum, ntreb el, ai aceleai preri despre csnicie i medicin? Acum nu mai sunt dogmatic. Mcar atta lucru am nvat de la via.

O'Donnell se ntreb n gnd care-ar fi punctul lui de vedere asupra cstoriei sale cu Lucy. Ar putea exista dragoste i mplinire? Sau, fiecare dintre ei aveau acum propria carier i era prea trziu pentru o schimbare? Dac ar fi cstorii, cum i-ar petrece ei doi timpul liber? Ar discuta despre lucruri intime i casnice, sau despre problemele spitalului, servind n loc de desert fie de observaii i diagnostice? El, de exemplu, n loc s-i cldeasc un sanctuar al linitii, ar prefera o continuare a problemelor sale profesionale zilnice? ntotdeauna am fost convins c avem multe lucruri n comun, spuse O'Donnell cu voce tare. Da, Kent. i eu. i-a terminat paharul i se ridicase s plece. tia c amndoi spuseser mai mult dect ar fi vrut, nu cuvinte simple i banale. Acum, el avea nevoie de timp s reflecteze i s-i limpezeasc gndurile. Erau prea multe n joc pentru a lua o hotrre pripit. tii, Kent, nu trebuie neaprat s pleci. Dac vrei, rmi, i spusese atunci Lucy, simplu, iar el tiuse c dac va rmne, ce se va ntmpla dup aceea va depinde numai de el. O parte din el i optea s rmn, dar obinuina i prudena au ctigat. I-a luat minile i i le-a strns cu blndee. Noapte bun, Lucy. Hai s ne mai gndim la toate astea. Cnd uile liftului s-au nchis, Lucy nc mai sttea n pragul apartamentului ei.

ASE V-am rugat s venii aici, spuse O'Donnell colegilor aezai n jurul mesei, pentru c am nevoie de ajutorul vostru ntr-o problem pe care doresc s o rezolv. Dintre cei invitai, numai Reubens lipsea pentru c era n operaie. Cred c tim cu toii c lucrurile nu merg bine la Patologie. Cred, de asemenea, c vei fi de acord cu mine cnd spun c este att o problem personal, ct i una medical. Ce fel de problem? ntreb Charlie Dornberger. n timp ce vorbea, btrnul obstetrician i umplea pipa. Nu sunt sigur c neleg ce vrei s spui, Kent. O'Donnell se ateptase la o asemenea reacie. tia c Dornberger i Pearson erau prieteni buni. Rspunse politicos: A dori s m asculi pn la capt, Charlie. Voi ncerca s fiu foarte explicit. Metodic, aborda toate aspectele problemei ntrzierea rapoartelor chirurgicale, presiunea cresend pe care o fcea spitalul asupra laboratorului patologic, ndoielile sale c Joe Pearson putea face fa singur unui asemenea volum de munc. Relat incidentul cu pacientul lui Bill Rufus, ntorcndu-se spre acesta pentru confirmare i

apoi reclamaia pe care o primise Reubens. Le povesti discuia pe care o avusese personal cu Pearson i refuzul btrnului de a accepta un al doilea medic patolog n secie. ncheie spunnd: Sunt convins c avem nevoie de un patolog care s-l ajute pe Joe. Am nevoie de sprijinul vostru pentru a-l coopta. i pe mine m ngrijoreaz situaia de la Patologie, coment prompt Harvey Chandler, eful seciei Medicin intern. Ca de obicei, cele mai simple afirmaii fcute de el erau rostite cu pomp. Dar situaia ar putea deveni delicat, dac Joe Pearson se poart aa. La urma urmei el este eful seciei i noi trebuie s evitm orice sugestie care i-ar putea submina autoritatea. De acord cu tine, spuse O'Donnell, de aceea am nevoie de ajutorul vostru. Btu cu degetele n mas. Am nevoie de ajutor s-l convingem pe Joe c sunt necesare cteva schimbri. Nu sunt sigur c-mi place felul n care o facem, interveni Bill Rufus. De ce Bill? O'Donnell observ c astzi Bill purta o cravat de-a dreptul decent. Avea numai trei culori n loc de patru. Nu cred c un numr restrns de oameni, cum suntem noi acum, avem dreptul s ne ntlnim i s discutm despre schimbri la Patologie. Rufus i privi pe rnd colegii. Bineneles c i eu am avut nenelegeri cu Joe Pearson. Cred c toi am avut. Dar asta nu nseamn c voi accepta s fac parte dintr-o conspiraie fcut pe la coluri pentru a-l elimina. O'Donnell era bucuros c se ivise aceast ocazie, era pregtit. Dai-mi voie s v spun n mod categoric c nu am intenia nici eu, nici altcineva s-l elimin pe doctorul Pearson, aa cum ai spus tu, i l privi pe Rufus. Urm un murmur aprobator. S punem; problema altfel. Se pare c exist ideea, n opinia general, c o schimbare la Patologie este necesar. S ne gndim numai la rapoartele chirurgicale. Orice zi de ntrziere nseamn pericol pentru viaa pacientului. Nu trebuie s mai spun asta. i s nu uitm, interveni Tomaselli, c fiecare zi de ntrziere ne ocup un pat de spital, de care avem foarte mare nevoie. Lista de ateptare pentru internri este extrem de lung. O'Donnell prelu ideea din zbor i continu: Sigur, n loc s procedez aa, a fi putut s convoc consiliul executiv. l voi convoca, dac va fi nevoie, dar cred c tii ce s-ar putea ntmpla. Joe este membru al acestui consiliu i, cunoscndu-l pe Joe, orice discuie se va transforma ntr-o ceart. n aceast situaie, presupunnd c form nota, ce vom avea de ctigat? I-am demonstra lui Joe Pearson c nu mai este eful seciei. Iar medical i din orice alt punct de vedere aa cum a spus i Harvey ne vom submina pe noi nine i activitatea spitalului. O'Donnell se gndi i la ceea ce nu le putea spune celorlali, c Pearson avea influen asupra membrilor consiliului i c vor putea

exista repercursiuni dac s-ar isca o ceart. Nu spun c sunt de acord cu tine, dar ce ne propui? ntrebarea veni de la Charlie Dornberger, care puncta cuvintele cu cte un inel de fum. Rufus se enerv. S ne grbim puin, peste scurt timp nici nu vom mai putea respira aici. Ai importat baleg de cmil, Charlie? n timp ce brbaii zmbeau, O'Donnell se hotr s atace problema direct: Sugestia mea este, Charlie, ca tu s-l abordezi pe Joe, n numele nostru. Ah, nu! Reacia lui Dornberger fusese anticipat de O'Donnell, care continu persuasiv: Charlie, tim c eti prieten apropiat cu Joe, i la asta m-am gndit cnd te-am invitat aici. Tu l-ai putea convinge. Cu alte cuvinte, vrei ca eu s dezgrep securea de rzboi, spuse Dornberger amrt. Charlie, nu este o secure de rzboi, crede-m. Charles Dornberger ezit. Observ c toi ceilali l priveau, ateptndu-i rspunsul. Cumpnea n sinea lui: s fac sau nu ceea ce-i cerea O'Donnell? Era sfiat de sentimente conflictuale preocuparea pentru bunul mers al spitalului i prietenia lui cu Joe Pearson. ntr-un fel, ceea ce auzise despre starea de lucruri de la Patologie nu era chiar o noutate; era un lucru pe care-l bnuia de mult timp. Totui, cele dou incidente cu Rufus i Reubens pe care le povestise O'Donnell l ocaser efectiv. Dornberger mai tia c O'Donnell nu ar fi convocat aceast edin, dac nu ar fi fost foarte ngrijorat, i avea ncredere n discernmntul lui. n acelai timp, ns, Dornberger ar fi vrut s-l ajute pe Joe Pearson, dac ar fi putut, i exact n acele momente ura succesiunea de evenimente care preau c l acuz pe btrnul patolog. Totui, O'Donnell pruse sincer cnd spusese c nu avea intenia s-l elimine pe Pearson, iar ceilali fuseser de acord cu el. Poate c ar putea fi el intermediar. Poate c aa l-ar putea ajuta mai bine pe Joe. Dornberger i privi pe rnd colegii. Cererea voastr este unanim? Eu in foarte mult la Joe, interveni Lucy Grainger. Cred c toi inem la el. Dar sunt convins c trebuie s schimbm ceva la Patologie. Era prima dat cnd vorbea Lucy. i ea se gndise mult la ntlnirea cu Kent O'Donnell. Ceea ce se ntmplase ntre ei o tulburase profund, lucru care nu i se mai ntmplase de ani de zile. Se ntrebase dac nu cumva se ndrgostise, apoi i spusese, convins doar pe jumtate, c acele cuvinte frumoase se potriveau foarte bine cu tinerii

nfocai, dar la vrsta ei, avnd independen, maturitate i practic profesional, trebuia s-i controleze asemenea emoii. Totui, acum, n acest moment, Lucy se simea n stare s separe sentimentele personale de cele profesionale i s se gndeasc la problema laboratorului patologic. n medicin nvei repede s faci asemenea distincii: s nu te mai gndeti la unele lucruri atunci cnd trebuie s iei hotrri importante. O'Donnel l privi pe Rufus. Ei, Bill? Bine, dac Charlie accept s discute personal cu Pearson, sunt de acord. Urma Harvey Chandler. Dup prerea mea, aceasta este cea mai bun soluie pentru a rezolva problema. Charlie, faci un adevrat serviciu i nou i spitalului. Bine, e n regul, spuse Dornberger, s vd ce pot face. Urm un moment de linite i O'Donnel simi uurarea din sufletele celorlali. tia c toi au neles bine problema i, mcar acum, vor face cu toii ceva. Apoi, dac acum nu vor reui, va trebui s recurg la metode mai directe. Uneori, reflect el, ar fi mai simplu dac protocolul medical nu ar fi att de complicat. n industrie, dac un om nu-i face bine meseria, l dai afar. Dac vrei ca el s-i ia un ajutor, i spui s-o fac i att. Dar n medicin i ntr-un spital, nu poi fi att de direct. Limitele autoritii sunt rareori foarte bine delimitate. Mai important, ns, este faptul c ezii s iei msuri drastice, pentru c aici nu este vorba doar de o slujb, este ceva mai mult. Pui sub semnul ntrebrii capacitatea unui om care, ca i tine, depinde de reputaia lui profesional. Problem delicat, n care o singur decizie poate afecta viitorul i viaa unui coleg medic. De aceea procedezi cu pruden, pstrezi limitele i ascunzi ochiului public astfel de lucruri. Harry Tomaselli rupse tcerea: S neleg c trebuie s caut un medic patolog? Cred c trebuie s ncepem s cutm, rspunse O'Donnell, apoi privi pe ceilali: Cred c cei mai muli dintre noi avem contacte cu anumite persoane. Dac auzii de cineva, un medic bun, care i-a terminat stagiul, a dori s m anunai. Nu prea sunt patologi pe toate drumurile, coment Rufus. tiu. Nu va fi uor. Un motiv n plus s-l abordm pe Joe cu foarte mult tact. Harry Tomaselli deschise un sertar, din care scoase un dosar. Poate c v intereseaz ce am eu aici. Ce ai tu acolo? ntreb Harvey Chandler. Am primit de curnd lista deschis" cu medici patologi. S v spun drept, am anticipat ceva i am cerut-o. Este un nume care a aprut de o sptmn, sau dou.

Pot s vd? ntreb O'Donnell. tia c aa numita list deschis" circula periodic prin spitale, la cerere. Coninea informaii asupra patologilor disponibili i a persoanelor autorizate s le reprezinte. Exista i o aa-zis list nchis", dar era confidenial, deinut de Societatea Medicilor Patologi. Pe lista nchis" erau nume de medici nemulumii de angajamentele pe care le aveau i care ncercau discret s fac o schimbare. n astfel de cazuri, un spital anuna Societatea c are nevoie de patologi i persoanele de pe lista nchis" erau anunate. Dac dorea, un medic putea lua direct legtura cu spitalul. Cu toate acestea, O'Donnell tia c numirile de medici patologi se fceau pe baz de contact personal i recomandri. Privi lista primit de la administrator. Cel vizat se numea David Coleman, de treizeci i unu de ani. O'Donnell ridic o sprncean cnd citi recomandarea lui Coleman. Absolvent Magna Cum Laude la NYU. Intern la Bellevue. Doi ani n armat, la Patologie. Cinci ani de specializare n Patologie la trei dintre cele mai bune spitale. Iat un om care avea o foarte bun pregtire. i ddu hrtia lui Rufus. M ndoiesc sincer c ne-ar accepta pe noi, i spuse lui Tomaselli. Dac ne gndim numai la ce salariu i putem plti, fa de ce calificare are el. O'Donnell tia dintr-o discuie anterioar cu administratorul c salariul nu va fi mai mare de zece mii de dolari pe an. Rufus i privi. Sunt de acord. Omul sta poate alege spitale n oraele mari. Rufus i ntinse hrtia lui Harvey Chandler. De fapt... Tomaselli se opri; era neobinuit de precaut, cutnd cuvintele potrivite. O'Donnell l privi curios. Ce s-a ntmplat, Harry? Pi, de fapt, a vrea s v spun c doctorul Coleman este interesat de spitalul nostru. Tomaselli se opri din nou. Cred c a auzit de planurile noastre de dezvoltare. O'Donnell sparse tcerea de ghea. De unde tii tu? tiu pentru c am corespondat cu el. Nu este puin cam neobinuit, Harvey? Poate c a fost prematur, dar dup ce a venit asta... i art lista care acum era la Lucy, i-am scris eu doctorului Coleman. Bineneles c nu am spus nimic definitiv. A fost doar o tentativ de cunoatere, l-am testat. l privi pe O'Donnell. Am fcut-o dup discuia noastr de acum cteva sptmni, i aminteti, Kent? Da, mi amintesc. Ar fi vrut ca Harry s-l fi informat despre acest demers. Sigur, ca administrator, Tomaselli putea coresponda cu oricine dorea. Nu angajase spitalul n nici un fel. Corespondena fusese confidenial. Poate c fusese o mutare bun din partea lui.

Spui c este interesat? Da, ar dori s vin s ne cunoasc. Dac nu se ivea discuia de astzi, oricum intenionam s-i spun. Dornberger avea din nou lista i o btea cu arttorul. n legtur cu asta, ce ai vrea s fac eu? O'Donnell i privi pe ceilali, ateptnd de la ei o confirmare. Cred c ar trebui s iei hrtia cu tine, Charlie. i te sftuiesc s i-o ari i lui Joe Pearson.

APTE ntr-o anexa a slii de autopsie, Roger McNeil, patologul stagiar, era aproape pregtit pentru analiza comparativ. Pentru a ncepe, nu mai lipsea dect doctorul Joseph Pearson. La Trei Comitate, ca n multe alte spitale, analiza comparativ era a doua treapt dup autopsie. Cu o jumtate de or n urm, George Rinne, administratorul morgii, adusese organele luate de la cele trei autopsii care se fcuser la nceputul acelei sptmni. Dou seturi de organe stteau acum n vasele de email, iar lng ele, n vase de sticl, erau creierele umane. Analiza comparativ se fcea ntotdeauna pe masa din piatr, pe care era fixat o chiuvet i deasupra creia era un furtun cu ap. Acum, apa curgea peste cele dou seturi de organe, splnd formolul n care fuseser conservate. McNeil privi n jurul su, fcnd o ultim verificare. Pearson era irascibil dac nu avea totul la ndemn. i trecu prin minte c sala n care i desfurau munca era macabr, mai ales acum, cu aceste organe nirate, dar mai ales dup cum vor arta ele peste cteva minute, mai ru ca ntr-un abator. Fusese n sli de disecie unde totul strlucea i era fr pat, dar acesta era un mod de lucru modern, care nu ajunsese pn la Trei Comitate, cel puin nu aici, la secia de patologie. Auzea zgomotul familiar de pai trii i l vzu pe Pearson intrnd, nvluit ca de obicei ntr-un nor de fum. Nu am timp de pierdut. Pearson nu se pierdea niciodat n introduceri. A trecut o sptmn i jumtate de la discuia cu O'Donnell i tot suntem n urm cu rapoartele. Dup ce terminm aici, doresc o informare asupra rapoartelor chirurgicale nerezolvate. Care este primul caz? n timp ce vorbea, i leg orul de cauciuc i i puse mnuile de cauciuc. Cnd termin, se apropie de mijlocul mesei i se aez. McNeil se aez pe un scaun de partea cealalt a mesei i privi prin dosare. Femeie, cincizeci i cinci de ani. Cauza decesului anunat de medic, carcinom la sn. S vd i eu, i Pearson ntinse mna dup dosar. Uneori sttea cuminte i asculta linitit, n timp ce stagiarul i descria cazul; alteori,

dorea s citeasc singur. n asemenea situaii era imprevizibil. Hmm! Ls din mn dosarul i ddu drumul la ap. Apoi cut n grmada de organe i scoase inima. O deschise, folosindu-se de amndou minile. Tu ai tiat-o? Stagiarul neg din cap. Te cred. Pearson privi din nou organul. Seddons? Fr tragere de inim, McNeil aprob. Observase i el c inima era tiat urt. Parc este semnul lui Zorro. Pearson rnji iritat. Parc s-a luptat cu ea. Apropo, unde este Seddons? Cred c la chirurgie. O operaie la care vrea s asiste. Spune-i din partea mea c atta timp ct un stagiar este numit s lucreze la Patologie, doresc s participe la toate analizele comparative. Bine, hai s ncepem. McNeil i fix carneelul pe genunchi i se pregti de scris. Pearson dicta: Inima arat o uoar deformare i o ngroare a valvei mitrale. O vezi? Ridic organul i i-l art. Da, vd, spuse McNeil aplecndu-se peste mas. Arterele sunt scurte i ngroate. Pare s fi avut reumatism. Totui nu aceasta este cauza decesului. Tie o bucic de organ i o aez ntr-un borcan cu etichet, de mrimea unei climri cu cerneal. Va fi examinat la microscop, mai trziu. Apoi, cu uurina unei ndelungate experiene, arunc organul ntr-un vas de sub mas. Mai trziu, n aceeai zi, acesta va fi curat, iar coninutul lui va fi incinerat. Acum Pearson cerceta plmnii. Deschise primul plmn ca pe coperile unei cri i ncepu s-i dicteze lui McNeil: Plmnul prezint multe nodule metastazice. i art din nou i stagiarului. Tocmai se ocupa de al doilea plmn, cnd ua se deschise brusc. Suntei ocupat, domnule doctor? Pearson se ntoarse iritat. Era Carl Bannister, tehnician primar la laboratorul patologic. n spatele lui, pe coridor, se vedea o alt siluet. Bineneles c sunt ocupat. Ce doreti? i vorbea pe un ton certre, pe care l folosea de obicei n relaiile cu Bannister. De-a lungul anilor se obinuiser amndoi cu el; o atitudine cordial ar fi strnit suspiciuni acum. Bannister nu se ls impresionat. Se ntoarse spre silueta din spatele lui. Intr. Apoi Pearson auzi: Acesta este John Alexander. V amintii de el, noul nostru laborant. L-ai angajat acum o sptmn. ncepe lucrul astzi. Ah, da, uitasem c astzi ncepe. Intr. Pearson era mai prietenos cu el dect cu Bannister.

Poate c nu vrea s-l sperie pe proasptul angajat chiar din prima zi, gndi McNeil. l privi curios pe noul sosit. Cam douzeci i doi de ani, i ddu n gnd cu prerea. Mai trziu avea s afle c ghicise perfect. Auzise c Alexander abia terminase colegiul i avea o diplom n tehnologie medical de laborator. Ei bine, le trebuia o asemenea persoan aici. Bannister nu era Louis Pasteur. McNeil l privi pe laborantul n vrst. Ca de obicei, avu impresia c era un Pearson n miniatur. Trupul adus de spate era acoperit parial cu un halat ptat. Halatul nu era ncheiat i hainele de dedesubt erau ifonate i uzate. Bannister era aproape chel, iar firele de pr care mai rezistaser, erau ignorate complet. McNeil cunotea povestea lui Bannister. Venise la Trei Comitate cu un an, sau doi dup Pearson. Era specialist, dar Pearson i dduse tot felul de munci funcionar la registratur, curier, om de serviciu. Cu timpul, Bannister nvase multe i devenise practic mna dreapt a lui Pearson. Oficial, Bannister se ocupa de serologie i biochimie. Dar era n secie de att de mult timp, nct putea face orice i fcea de cele mai multe ori, ajutndu-i pe tehnicienii din laborator. Din aceast cauz, Pearson l nsrcinase cu multe probleme administrative, lsndu-i practic n grij toi tehnicienii laboratorului. McNeil gndi c dac Bannister ar fi avut posibilitatea s nvee, ar fi ajuns mult mai bine. Aa cum stteau lucrurile, ns, McNeil l considera pe Bannister un om cu mult experien practic, dar total lipsit de educaie teoretic. Din cte observase stagiarul, munca lui Bannister era mai mult intuitiv. Fcea teste chimice dar nu le nelegea suportul tiinific. McNeil se gndise de multe ori c acest lucru putea deveni periculos ntr-o zi. Alexander era bineneles ntr-o cu totul alt poziie. Avea trei ani de colegiu, ca toi tehnicienii din ziua de azi. Cuvntul tehnician" era sensibilitatea oamenilor de tipul lui Bannister. Pearson i fcu semn lui Alexander s se aeze pe scaunul de lng el. Ia loc, John! Mulumesc domnule doctor. n halatul de un alb strlucitor, cu hainele curate i perfect clcate, tnrul forma un contrast izbitor cu Pearson i Bannister. Crezi c o s-i plac aici? Pearson studia plmnul pe care l inea n mn. Sunt sigur, domnule. Drgu copil, gndi McNeil. Pare cinstit. Ei bine, John, vei descoperi c noi avem anumite metode de a rezolva anumite lucruri. Poate c nu vor semna cu felul n care ai fost obinuit tu, dar pentru noi sunt eficiente. neleg, domnule doctor. Oare? gndi McNeil. Oare chiar nelegi ce vrea s-i comunice btrnul? c nu dorete schimbri, c nu vrea s ne pierdem timpul

cu idei noi luate din coli, c nimic din aceast secie nu se va schimba fr binecuvntarea lui. Unii spun c suntem demodai, continu Pearson. n felul lui era destul de prietenos. Dar eu cred n metodele deja testate, sigure. Ce zici, Carl? Chemat la apel, Bannister se grbi s rspund. Aa este, domnule doctor. Pearson termin de examinat plmnul i l arunc n vasul de sub mas. Ca la loterie, scoase dintre organe un stomac. Mormi ceva, apoi i-l art lui McNeil. l vezi? L-am mai vzut. l avem notat. Bine, i Pearson ncepu s dicteze: Prezint ulcer peptic, exact sub inelul piloric, n duoden. Alexander se aplec puin, s vad mai bine. Pearson vzu micarea i-i art organul. Te intereseaz disecia, John? ntotdeauna m-a interesat anatomia, domnule doctor, rspunse tnrul cu respect. i munca de laborator. McNeil simi c btrnul este ncntat. Anatomia patologic fusese prima lui dragoste. Da, domnule. Ei bine, acestea sunt organele unei femei de cincizeci i cinci de ani. Pearson i art paginile cu istoria cazului, Alexander citi atent. Interesant caz. Pacienta era vduv, iar cauza decesului fusese cancer la sn. Cu doi ani nainte de a muri, copiii si vzuser c este bolnav, dar nu reuiser s o conving s consulte un medic. Se pare c avea ceva mpotriva lor. Unii oameni au, chicoti Bannister, dar rsul i nghe cnd vzu privirea lui Pearson. Fr asemenea comentarii! Nu fac dect s-i dau cteva informaii lui John. Oricine n situaia lui Bannister s-ar fi simit strivit de duritatea lui Pearson, dar acesta zmbi i tcu. Ce s-a ntmplat, domnule doctor? ntreb Alexander. Scrie aici: Fiica afirm c n ultimii doi ani familia a observat supuraie la snul stng al mamei. Cu paisprezece luni nainte de internare, aceeai zon a nceput s sngereze. Altfel, prea s aib o sntate normal. Se pare c femeia s-a dus la un vraci, fctor de minuni. Se mai pare c nu era suficient de credincioas, pentru c a fcut o criz i a fost adus la acest spital. i presupun c era prea trziu. Asta nu mai este din politee, gndi McNeil. Putiul este cu adevrat interesat. Mda, spuse Pearson. Dar dac ar fi mers de prima dat la un

medic, i s-ar fi fcut o mastectomie asta nseamn extirparea snului. Da, domnule, tiu. Dac fcea aceast operaie, poate tria i astzi. Pearson arunc i stomacul n vasul de sub mas. Ceva l preocupa pe Alexander i ntreb: Parc ai spus c avea ulcer peptic...? Bravo ie, gndi McNeil. Se pare c Pearson a avut aceeai reacie, pentru c s-a ntors brusc spre Bannister. Ai vzut, Carl. Iat un biat care aude totul. Ai grij, o s te depeasc. Bannister zmbea, dar McNeil vzu puin tristee. Cuvintele spuse puteau fi un adevr incomod. John, poate c a deranjat-o, poate c nu. Pearson jubila. Vrei s spunei c nu a tiut de existena lui? McNeil gndi c venise vremea s spun i el ceva: Este surprinztor de cte boli sufer un om, n afar de cea care i cauzeaz moartea. Lucruri pe care nu le afl niciodat. Ai aici numai un exemplu. Aa este, aprob Pearson. tii, John, cel mai remarcabil lucru n privina corpului uman nu este ceea ce ne ucide, ci ceea ce avem bolnav n noi i continum s ducem pe picioare. Se opri i schimb pe neateptate subiectul. Eti cstorit? Da, domnule. Soia ta este aici cu tine? nc nu, domnule. Vine sptmna viitoare. Trebuie s gsesc mai nti o cas. McNeil i aminti c Alexander fusese unul dintre candidaii la slujb din afara oraului. Parc i amintea ceva de Chicago. Alexander ezit nainte de a continua: A dori s v rog ceva, domnule doctor Pearson. Ce anume? Btrnul prea ngrijorat. Soia mea este nsrcinat, domnule, i venind ntr-un ora complet necunoscut, nu avem pe nimeni. Copilul acesta este foarte important pentru noi. tii, am pierdut primul nostru copil, la o lun dup ce s-a nscut. neleg. Pearson se oprise din lucru i asculta atent. M gndeam, domnule, dac nu ne putei recomanda un obstetrician. Asta este foarte uor. Pearson prea uurat. i fcuse probleme. Doctorul Dornberger este foarte bun. Are cabinet aici in spital. Vrei s iau legtura cu el? Dac nu v deranjez prea mult. Pearson se ntoarse spre Bannister. Vezi dac este n cabinetul su. Bannister ridic telefonul i ceru un interior. Dup un moment i

ntinse receptorul lui Pearson: Este n cabinet. Avnd mnuile ude, btrnul se rsti iritat: ine-l tu! ine-l tu! Bannister apropie receptorul de urechea lui Pearson. Alo, Charlie? Am un pacient pentru tine. n cabinetul aflat cu trei etaje mai sus, doctorul Charles Dornberger zmbi. Ce ar putea face un obstetrician pentru pacienii ti? n acelai timp reflect c acest telefon venise la momentul potrivit. De la edina cu O'Donnell, Charles Dornberger speculase n toate modurile cum l-ar putea aborda pe Joe Pearson. Acum se prea c situaia se rezolva de la sine. La subsol, n sala de disecie, Pearson mut trabucul n cellalt col al gurii. i plcea s glumeasc cu Dornberger. Nu este un pacient decedat, btrn nebun ce eti. Este soia unui biat de-al meu de la laborator, doamna John Alexander. Abia au sosit n ora. Nu cunosc pe nimeni. n timp ce Pearson vorbea, Dornberger scoase din sertar o fi alb i lu stiloul. Stai un minut. Puse telefonul pe umr i scrise pe fi, Doamna John Alexander". Era tipic pentru felul meticulos n care Dornberger aborda problemele practice, ca acesta s fie primul lucru pe care-l fcea. M bucur s te pot servi, Joe. Spune-le s m sune, s fixm o or de consultaie. Bine. Sptmna viitoare. Abia atunci vine doamna Alexander. i zmbi tnrului i adug aproape ipnd: i dac vor gemeni, Charlie, ai grij s i faci. Ascultnd rspunsul lui Dornberger, Pearson chicoti. i trecu prin minte un gnd. Hei, tii ceva? Pentru treaba asta nu ncasezi bani, ne-am neles? Nu vreau ca biatul s cear mrire de salariu, pentru c nu poate plti doctorul. Nu-i face griji. Pe fi Dornberger not, angajat al spitalului". Pentru el era un indiciu c nu trebuia s cear onorariul. Joe, vreau s discutm ceva. Cnd am putea s ne ntlnim? Astzi nu pot, Charlie. Am un program foarte ncrcat. Mine este bine? Dornberger consult agenda. Mine sunt eu ocupat. S-o lsm pe poimine. La zece dimineaa e bine? Vin la tine. Perfect. Dar poate vrei s-mi spui acum, la telefon. Pearson era curios. Nu, Joe, prefer s vorbim ntre patru ochi. E n regul Charlie. La revedere i te atept. Se ntoarse spre Alexander. Am rezolvat. Soia ta va putea fi internat aici. Pentru c

eti angajat al spitalului, vei plti cu douzeci la sut mai puin. Alexander radia de fericire. McNeil coment n gnd: Ai prins unul dintre momentele bune ale btrnului. Dar nu te amgi, vor fi i altele care nu-i vor face deloc plcere. * Termin imediat. Dornberger i zmbi elevei asistente care intrase n cabinet. i fcu semn s se aeze, pn cnd termin el de vorbit la telefon. Vivian Loburton venise cu fia de observaie a unei paciente pe care o ceruse Dornberger mai devreme. De obicei medicii nu beneficiau de astfel de servicii, trebuiau s mearg singuri la fiier s-i caute fiele. Dar Dornberger era rsfatul asistentelor; i fceau ntotdeauna mici servicii i, dup ce telefonase acum cteva minute, sora ef o trimise prompt pe Vivian. mi place s fac numai cte un lucru odat, cnd pot. Dornberger scria cu creionul, notnd pe o fi cele cteva date pe care i le furnizase Joe Pearson. Mai trziu, dup ce obinea mai multe informaii de la pacient, urma s tearg cele notate cu creionul i s completeze fia cu cerneal. Eti nou pe-aici? Destul de nou, domnule doctor, rspunse Vivian. Am intrat n a patra lun de practic. Doctorul remarc vocea blnd i felul de a vorbi modulat. Era i drgu. Se ntreb dac se culcase oare cu vreun intern sau cu vreun stagiar, sau poate c se schimbaser lucrurile, poate c era altfel dect n tinereea lui. Uneori i suspecta pe interni i pe stagiari c sunt mai conservatori dect fusese el n tineree. Pcat. Dac era adevrat, pierdeau cei mai frumoi ani din via. Am vorbit cu doctorul Pearson, patologul nostru. L-ai cunoscut? Da, rspunse Vivian. Grupa noastr a participat la o autopsie. Dumnezeule! Cum i-a... era s spun cum i-a plcut", dar se rzgndi. Ce impresie i-a fcut? La nceput am fost ocat, dar dup aceea nu i-am mai dat importan. Doctorul o privi cu simpatie. Lu fia de pe mas i o aranj la locul ei. Avusese o zi mai linitit ca de obicei. Era un lux s poi trece de la o treab la alta, terminnd-o complet pe prima. ntinse mna dup dosar. Mulumesc. Termin imediat cu el. Te rog s atepi. Bine, domnule doctor. n sinea ei, Vivian se gndi c aceste cteva momente de odihn erau binevenite. Aici era rcoare, aveau aer condiionat. n aripa asistentelor nu exista un asemenea lux. l privi pe doctorul Dornberger studiind fia de observaii. Pare s fie de vrsta doctorului Pearson, gndi ea, dar arat cu totul altfel. Patologul era rotund la fa, cu trsturi masive, doctorul Dornberger

era suplu i avea trsturi coluroase. i nfiarea lor contrasta. Medicul acesta avea prul pieptnat ngrijit, minile curate i halatul alb bine clcat i fr nici o pat. Dornberger i ntinse dosarul: Mulumesc foarte mult. Ai fost drgu c ai venit. Parc eman lumin n jurul lui, gndi Vivian. Auzise c era foarte iubit de paciente. Nu era de mirare. Cred c o s ne mai vedem. Noroc la examene. La revedere, domnule doctor. Ce parfum discret are, gndi Dornberger. Nu era prima dat cnd dup ntlnirea cu cineva tnr se gndea melancolic la el nsui. Se ntoarse pe scaunul rotitor i se aez dus pe gnduri, apoi, aproape reflex, i scoase pipa i ncepu s o umple cu tutun. Practica medicina de aproape treizeci i doi de ani; peste o sptmn, dou, mplinea treizeci i trei. Fuseser ani plini de realizri. Financiar nu avea probleme. Cei patru copii ai si erau cstorii, iar el i soia triau confortabil din plasamentele pe care le fcuse cu nelepciune. Dar va fi oare mulumit s se retrag din activitate? Aici era punctul sensibil. n toi aceti ani de practic medical, Charles Dornberger se mndrise c se meninea la zi cu toate noutile. De la bun nceput i pusese n minte s nu lase nici un tnr s l depeasc n practic sau n cunotine teoretice. Citise cu aviditate i continua s o fac. Era abonat la toate revistele medicale pe care le citea n ntregime i la care scria uneori articole. Participa contiincios la conveniile medicale i la sesiunile tiinifice. Din primele zile de carier i dduse seama ct de important este specializarea. A ales obstetrica i ginecologia i nu a regretat niciodat de multe ori a simit c l-a ajutat s-i menin spiritul tnr. Din aceast cauz, cnd trecuse de treizeci de ani i n America abia se delimitau specialitile, Dornberger era un om deja specialist n domeniul su de activitate. I s-a dat certificatul de calificare fr examinare. S-a mndrit ntotdeauna cu asta. Simea c i se ascute mintea dac este la zi cu noutile. i totui, nu a avut niciodat resentimente fa de tineri. Cnd a simit c unul din ei este bun i contiincios, l-a ajutat. l admira i l respecta pe O'Donnell. Considera c tnrul ef al chirurgiei era cea mai bun achiziie a spitalului. Chiar i moralul su s-a ridicat cnd O'Donnell a fcut schimbri i s-a simit progresul n spital. Avea muli prieteni, chiar dintre colegi. Joe Pearson putea fi numit un prieten ciudat. Profesional, cei doi brbai aveau multe opinii diferite. De exemplu, Dornberger tia c Joe nu citete noutile. Bnuia c btrnului patolog i-au scpat cteva zone ale cunoaterii iar administrativ aflase la edina de ieri c lucrurile nu merg bine. i totui de-a lungul anilor legtura dintre cei doi devenise stabil. Spre surprinderea sa, uneori se trezea lundu-i partea lui Pearson n

edinele medicale i aprndu-l cnd secia de patologie era criticat. Exclamaia lui Dornberger cu zece zile n urm la edina despre mortalitate reprezentase una dintre aceste aciuni. tia c oamenii cunosc aliana dintre el i Joe. Cum a spus Gil Bartlett? Eti prietenul lui; i pe urm el nu are nimic cu obstetricienii". Abia acum i ddea seama ct de amar a fost aceast remarc, i-i prea ru. Bartlett era un medic bun, i Dornberger i not n gnd s se poarte mai cordial cu el. Ce va face cu problema lui? S se retrag sau nu? i dac da, cnd? n ultima vreme, dei era atent cu fizicul su, vedea c obosete repede. Dei toat viaa plecase n toiul nopii cnd era chemat la urgene, n ultima vreme i se prea din ce n ce mai greu. Ieri la prnz l-a auzit pe Karsh, dermatologul, spunnd unui intern, Ar trebui s intri n jocul nostru, biete. Eu, de exemplu, nu vin noaptea la urgene, de cincisprezece ani". Dornberger rsese mpreun cu ceilali colegi, dar l invidiase n secret. De un singur lucru ns era foarte sigur. Va renuna dac va descoperi c nu mai face fa. Acum, de exemplu, tia c rezist. Avea mintea limpede, minile sigure i ochii buni. Se studia ntotdeauna cu atenie pentru c tia c la prima ezitare venea i greeala. Atunci va pleca. Va lsa locul altuia. Vzuse prea muli din cei care ncercaser s continue cursa peste puterile lor. El nu va face niciodat aa. Ei bine, poate c va mai sta trei luni i apoi se va hotr. Cu gesturi mecanice i umpluse pipa i se pregtea s aprind un chibrit. Tocmai atunci sun telefonul. Ls pipa i chibriturile pe birou i rspunse. Doctor Dornberger. Era o pacient. De o or avea dureri. I se rupsese membrana i pierduse lichidul. Era o tnr de douzeci de ani, la primul copil. Vorbea agitat dei ncerca s se controleze. Cum fcuse de attea ori pn acum, Dornberger o instrui calm: Soul tu este acas? Da, domnule doctor. Atunci, mpacheteaz-i cteva lucruri i s te aduc la spital. Te consult imediat ce ajungi. Bine, domnule doctor. Spune-i soului tu s conduc atent i s opreasc la semafoare. Avem timp suficient. Ai s vezi. Chiar i prin telefon simea c o ajutase s se relaxeze. Fcuse de multe ori aa i considera aceasta ca parte intrinsec a tratamentului su. i totui, simurile lui devenir alerte. Un caz nou avea asemenea efecte asupra lui. Logic, ar fi trebuit s-i piard aceste sentimente cu mult timp n urm. Pe msur ce mbtrneti, medic fiind, ar trebui s devii insensibil i s-i faci meseria mecanic. Cu el, ns, lucrurile nu s-au ntmplat niciodat aa, poate pentru c, chiar i acum fcea ceea ce i plcea s fac mai mult meseria.

Lu pipa de pe birou dar se rzgndi i ridic din nou telefonul. Trebuia s anune c sosete pacienta.

OPT Nu sunt convins c descoperirea tratamentului poliomielitei a fost un lucru bun sau necesar. Vorbitorul era Eustace Swayne, fondatorul imperiului comercial din ora, milionar filantrop i membru n consiliul de conducere al spitalului Trei Comitate. Se aflau n salonul rcoros, lambrisat n lemn de stejar, din locuina lui impuntoare, ridicat n mijlocul unui parc de cincizeci de acri, la periferia estic a oraului Burlington. Haide, haide, nu poi vorbi serios, coment Orden Brown. Preedintele consiliului zmbi amabil celor dou femei din camer, soia lui, Amelia i Denise Quantz, fiica lui Swayne. Kent O'Donnell sorbi din coniacul pe care i-l adusese cu pai tcui un servitor i se afund n fotoliul adnc de piele pe care i-l alesese cnd intrase n camer, mpreun cu ceilali, dup cin. i trecu prin minte c are n fa o scen medieval. Privi n jurul camerei discret luminate, la rafturile pe care se nghesuiau volumele legate n piele, la tavanul placat cu lemn, la mobila masiv, nchis la culoare, din stejar, la cminul ca o peter n care stteau ngrmdite cteva buturugi, care acum nu ardeau, n aceast sear clduroas de iulie, dar erau pregtite s se aprind la prima atingere a flcrii unui chibrit. Vorbesc foarte serios. Swayne ls din mn paharul cu coniac i se aplec nainte spre a fi mai convingtor. Oh, recunosc, arat-mi un copil mutilat, cu membrele deformate i m voi nfiora, la fel ca ceilali, apoi voi scoate carnetul de cecuri. Dar acum discut despre principii. Adevrul este i sfidez pe oricine ar nega asta c suntem angajai orbete ntr-o activitate care slbete calitile rasei umane. Era o disput obinuit. O'Donnell intr politicos n vorb: Sugerai deci c ar trebui s oprim cercetarea medical, s nghem cunotinele i tehnica, s nu mai ncercm s nfrngem i alte boli? Nu ar fi posibil, rspunse Swayne. Nu s-ar putea face asta aa cum nimeni nu ar putea opri dezlnuirea furioas a unui torent. O'Donnell ncepu s rd. Nu cred c ar fi o comparaie nimerit. Dar dac este aa, de ce mai discutm? De ce? Swayne lovi cu pumnul n braul fotoliului. Pentru c nc mai poi s deplngi ceva, chiar dac nu poi faci nimic pentru a impune o schimbare. neleg.

O'Donnell nu era convins c dorea s contribuie discuia. n fond, nu i-ar fi fost de folos nici lui, nici lui Orden Brown n relaiile cu Swayne, nici motivului pentru care veniser aici. Privi n jur, la ceilali din ncpere. Amelia Brown, pe care o cunotea destul de bine n urma vizitelor fcute n casa preedintelui, i surprinse privirea i i zmbi. Ca soie, se implicase n toate activitile soului su i era pus la curent cu tot ce se ntmpla n spital. Fiica mritat a lui Swayne, Denise Quantz, asculta totul cu mult atenie. n timpul cinei, O'Donnell se trezise de cteva ori privind involuntar n direcia doamnei Quantz. Cu greu reuea s o asocieze ca fiica acestui om aspru, greu ncercat, care stea n capul mesei. La aptezeci i opt de ani, Eustace Swayne nc mai manifesta duritatea cu care i construise imperiul. Uneori profita de avantajul vrstei pentru a-i ironiza oaspeii, dei O'Donnell l suspecta c dorete mai degrab s ite discuii din orice. Btrnului i place nc lupta, gndi O'Donnell, chiar dac numai prin cuvinte". Instinctul i spunea c Swayne exagera n ceea ce spunea despre medicin, probabil numai din plcerea de a fi rutcios. Cercetndu-i nfiarea, O'Donnell presupuse c suferea de reumatism. n contrast cu el, Denise Quantz era blnd i conciliant n vorbire. Avea darul s preia ironiile tatlui su i s le mblnzeasc, adugnd un cuvnt sau dou. Era i frumoas, gndi O'Donnell, frumuseea matur, rar, care nvluie uneori femeile de patruzeci de ani. Bnuia c l vizita pe Eustace Swayne i c venea la Burlington destul de des. Motivul era probabil acela de a-l supraveghea pe tatl su. tia c soia lui Swayne murise cu muli ani n urm. Din conversaie reieise c cea mai mare parte a timpului, Denise locuia la New York. Amintise de cteva ori de copii, dar de so nu pomenise nimic. Bnuia c era desprit, sau divorat de soul ei. Se trezi comparndu-le n gnd pe Denise Quantz i Lucy Grainger. Diferen ca de la cer la pmnt, i spuse el. Lucy, dedicat carierei sale profesionale, simindu-se n largul su n lumea medical i n spital, capabil s in piept oricui, de exemplu chiar i lui, n domeniul familiar amndurora. Denise Quantz, femeia independent i plcut, fr ndoial o femeie de lume, capabil s fac dintr-un cmin un cuib cald i linitit. Se ntreb care ar fi fost mai bun pentru un brbat: cea apropiat de munca lui, sau cealalt, detaat i cu interese mai apropiate de viaa de zi cu zi. irul gndurilor i fu ntrerupt de Denise. Aplecndu-se spre el, i spuse: Sunt convins c nu renuni att de uor, doctore O'Donnell. Te rog, nu-l lsa pe tata s scape att de uor. Btrnul mormi nemulumit: Nu am de ce s scap. Situaia este foarte clar. De mii de ani, balana naturii a pstrat proporiile ntre fiinele umane. Cnd numrul ridicat de nateri a suprapopulat planeta, a intervenit foametea i a

rezolvat echilibrul. Uneori au fost i intervenii voite. Nu natura a fcut singur totul, interveni Orden Brown. Sunt de acord cu tine n unele cazuri, dar nu a fost nimic voit cnd au fost eliminate specimenele neadaptabile. Te gndeti la cei slabi sau la cei nenorocii? Foarte bine, gndi O'Donnell, dac vrei argumente, i dau eu". La cei slabi. Btrnul ridic vocea, dar O'Donnell simi c i face plcere s l contrazic. Cnd a fost o epidemie, cei slabi au fost eliminai, iar cei puternici au supravieuit. ntotdeauna s-a pstrat echilibrul echilibrul natural. i din aceast cauz numai cei puternici s-au perpetuat. Ei au dat natere generaiei urmtoare. Eti ntr-adevr convins, Eustace, c omenirea este att de degenerat acum? ntreb Amelia Brown, iar O'Donnell o vzu zmbind. Ne ndreptm cu repeziciune spre degenerarea speciei, rspunse btrnul, cel puin n lumea vestic. i meninem n via pe mutilai, pe debili, pe cei afectai de boli. Acumulm poveri pentru societate, oameni neproductivi, inapi, incapabili s contribuie n vreun fel la producerea bunurilor comune. Spune-mi i mie, la ce folosete un sanatoriu pentru boli incurabile? i spun eu, medicina de astzi pstreaz n via oamenii care ar trebui s fie lsai s moar n pace. i ajutm s triasc, i lsm s se nmuleasc i transmitem slbiciunile lor copiilor lor i copiilor copiilor lor. Legtura dintre boal i ereditate este departe de a fi clarificat, spuse O'Donnell. Vigoarea este dat att de minte, ct i de trup! se rsti Swayne. Nu copiii sunt aceia care motenesc caracteristicile psihice ale prinilor i slbiciunile lor? Nu ntotdeauna. Argumentarea continua ntre ei doi acum. Ceilali ascultau. Dar de cele mai multe ori, da. Nu-i aa? O'Donnell zmbi. Exist unele dovezi c da. Este unul din motivele pentru care avem att de multe spitale psihiatrice, pline cu pacieni. Acum toi oamenii fug repede la psihiatru. Ar putea fi o dovad c sunt mai contieni de importana sntii mentale. Swayne l imit comic. Dar ar putea fi i o dovad c perpetum oameni slabi, slabi, slabi! Btrnul tun ultimele cuvinte. Acum, avea un acces de tuse. S-l las mai ncet, gndi O'Donnell. Probabil c are tensiune. Ca i cum O'Donnell ar fi spus cu voce tare ce gndea, Eustace Swayne l privi furios. Btrnul lu o nghiitur de coniac. Apoi, rutcios, spuse:

Nu ncerca s m crui, tinere. Pot face fa tuturor argumentelor tale, ba chiar i la mai multe. O'Donnell hotr c va continua, dar mai moderat. Spuse cu voce linitit: Cred c trecei cu vederea un lucru, domnule Swayne. Spunei c bolile sunt generate de natur. Dar multe dintre ele nu ne-au venit n mod natural. Ele sunt rezultatul mediului n care triete omul, a condiiilor pe care i le creeaz. Lipsa de igien, srcia, poluarea acestea nu sunt cauze naturale, sunt create de om. Fac parte din evoluie, iar evoluia este o parte a naturii. Toate converg spre echilibru. O'Donnell gndi admirativ: nu-l poi scutura uor pe btrn. Dar vzu fisura din argumentaia acestuia. Dac avei dreptate, nseamn c i medicina este o latur a echilibrului. Cum ai ajuns la concluzia asta? Ce argumente ai? Medicina este o parte a evoluiei. Dei era hotrt s se controleze, O'Donnell simi cum se nfierbnt. Fiecare schimbare a mediului creat de mna omului a produs probleme pe care medicina a ncercat s le rezolve. Niciodat nu le-a rezolvat n ntregime. Medicina este ntotdeauna cu un pas n urm, i orict de repede am rezolva noi o problem, apare imediat alta. Dar acestea sunt problemele medicinei, nu ale naturii. Ochii lui Swayne strluceau maliios. Dac natura ar fi lsat n pace, ea i-ar rezolva problemele nainte ca ele s se manifeste prin selecie natural. Greii, i am s v spun de ce. O'Donnell nu se mai gndea la efectul cuvintelor sale. Simea doar c avea ceva de spus att siei ct i celorlali. Medicina are o singur problem adevrat. ntotdeauna a fost i va fi aceeai. Este problema supravieuirii individului. Supravieuirea este cea mai veche lege a naturii. Bravo! Amelia Brown btu din palme impulsiv. Dar O'Donnell nu terminase. De aceea am luptat cu poliomielita, domnule Swayne, i cu ciuma neagr, i pojarul, i tifosul, i sifilisul. De aceea luptm n continuare cu cancerul, tuberculoza i celelalte. De aceea avem acele locuri despre care ai vorbit sanatorii, spitale pentru boli incurabile. De aceea i ajutm pe oameni s triasc pe toi oamenii pe care putem, n egal msur, pe cei slabi i pe cei puternici. Pentru c totul nseamn un singur lucru supravieuire. Acesta este scopul medicinii, singurul pe care putem s-l avem. Pentru moment se atepta ca Swayne s rspund cu un torent de argumente, aa cum fcuse mai nainte. Dar btrnul tcu. Apoi se ntoarse spre fiica sa. Mai toarn-i coniac domnului O'Donnell, Denise. Cnd ea se apropie cu sticla, O'Donnell ridic paharul. Rochia i

fonea discret, i cnd se aplec spre el i simi parfumul. Pentru o clip simi un impuls absurd i copilresc s i mngie prul negru i mtsos. n secunda urmtoare ea nu mai era lng el. Turna butur n paharul tatlui su. Dac ai ntr-adevr aceste convingeri, tat, ce caui n consiliul de conducere al unui spital? Eustace chicoti. Pentru c Orden i alii civa sper s nu mi schimb testamentul. l privi rutcios pe Orden Brown. Oricum, nu mai au mult de ateptat. Eti nedrept cu prietenii, Eustace, spuse Orden. Tonul su era jumtate n zeflemea, jumtate serios. i tu eti un mincinos. Btrnul se distra copios. Ai pus o ntrebare, Denise. Am s-i rspund. Sunt n consiliul spitalului pentru c sunt un om practic. Lumea este aa cum este i nu pot eu s o schimb, chiar dac i vd greelile. Dar oamenii ca mine pot fi o for de contraechilibru. Oh, tiu ce cred unii dintre voi c eu sunt un obstrucionist. Orden Brown l ntrerupse repede: A spus cineva aa ceva vreodat? Nici nu trebuie s spunei. Swayne i arunc preedintelui consiliului o privire maliioas pe jumtate amuzat. Fiecare activitate are nevoie i de o for de frnare uneori. Asta am fost eu o frn, o for de echilibru. i dup ce nu voi mai fi eu, tu i prietenii ti vei descoperi c avei nevoie de alta. Spui prostii, Eustace. i ne faci o mare nedreptate. Orden Brown se hotrse s fie direct. Ai fcut la Burlington o mulime de lucruri bune. Btrinul pru s se micoreze n fotoliu. De unde tim noi care sunt adevratele motivaii ale aciunilor noastre? Presupun c ateptai de la mine o mare donaie pentru extinderea spitalului. Orden Brown rspunse cinstit: Adevrul este c sperm c vei gsi de cuviin s-i faci obinuita contribuie generoas. Pe neateptate, plin de blndee, Eustace Swayne spuse: Cred c un sfert de milion de dolari este o sum acceptabil. O'Donnell l auzi pe Orden inspirnd adnc. Era un dar de o generozitate neateptat. Nici n cele mai frumoase vise nu speraser la att. Brown spuse: Eustace, nu-i pot cere aa ceva. Sunt de-a dreptul copleit. Nu trebuie s fii. Btrnul fcu o pauz, nvrtind paharul de coniac de picior. nc nu m-am hotrt, dei m-am gndit la asta. V spun peste o sptmn sau dou. Se ntoarse brusc spre O'Donnell. Joci ah? O'Donnell scutur din cap.

Nu mai joc de cnd am terminat colegiul. Eu joc mult cu doctorul Pearson. l privi scruttor pe O'Donnell. l cunoti pe Joe Pearson, nu? Da, foarte bine. Eu l cunosc pe doctorul Pearson de foarte muli ani. n spital i n afara lui. Vorbea rar cu cuvinte gndite dinainte. Era oare un avertisment? O'Donnell nu era sigur. Swayne continu: Dup prerea mea, doctorul Pearson este unul dintre cei mai buni specialiti ai spitalului. Sper s rmn n fruntea seciei pe care o conduce, muli ani de acum nainte. i respect abilitatea i inteligena n totalitate. Ei, am ajuns i la asta, gndi O'Donnell direct i deschis. Un ultimatum pentru preedintele consiliului de conducere i pentru preedintele corpului medical. Cu alte cuvinte: Eustace Swayne spusese dac vrei sfertul meu de milion de dolari, jos minile de pe Joe Pearson! * Mai trziu, Orden Brown, Amelia i O'Donnell stteau mpreun pe scaunele din fa ale Lincolnului decapotabil al lui Brown, ntorcndu-se spre cas. O vreme au mers n tcere. Chiar crezi? Un sfert de milion? ntreb Amelia. Este n stare s l dea dac are chef, rspunse soul ei. Cred c ai primit mesajul? spuse O'Donnell. Da. Brown era calm i arta c nu dorete s continue subiectul. O'Donnell i mulumi n gnd pentru asta. tia c problema este a lui i nu a preedintelui. L-au lsat n faa hotelului n care locuia. n timp ce i urau noapte bun, Amelia spuse sugestiv: Apropo, Kent, Denise este desprit de so dar nu divorat. Cred c au o problem, dei nu am discutat-o niciodat. Are doi copii la liceu. i are treizeci i nou de ani. Ce i-a venit? o ntreb Brown. Pentru c vrea s tie, zmbi Amelia i i atinse braul soului ei. Dragul meu, tu nu ai fi putut fi femeie. Nici chiar dup cea mai delicat operaie chirurgical. Privind cum se ndeprteaz Lincolnul, O'Donnell se ntreba de unde tiuse ea. Poate c-i auzise pe el i pe Denise Quantz cnd i luaser rmas bun. El i spusese politicos c sper s o mai vad. Ea i rspunsese. Locuiesc la New York, mpreun cu copiii. Sun-m cnd ajungi pe acolo. Acum, O'Donnell se ntreba dac nu va merge la Congresul de chirurgie de la New York de luna viitoare, la care hotrse, cu o sptmn n urm, s nu mearg. Brusc, gndurile lui se ntoarser la Lucy Grainger i n mod inexplicabil avu un sentiment de vinovie. Intr n holul cldirii i fu

smuls din gnduri de o voce care i spuse: Noapte bun, doctore O'Donnel! Privi n jur i l recunoscu pe chirurgul stagiar Se-ddons. Lng el era o brunet drgu, care i se prea cunoscut. Probabil o elev asistent, aa prea, dup cum o arta vrsta. Noapte bun, le spuse zmbind. Apoi, folosindu-i cartela de acces, ptrunse prin uile de sticl n lift. Pare ngrijorat de ceva, coment Vivian. M ndoiesc, ochi frumoi. Cnd ajungi acolo unde a ajuns el, toate grijile rmn n urma ta. Spectacolul se terminase i cei doi se ntorceau agale spre spital. Fusese un spectacol bun, un muzical zgomotos i picant, la care amndoi rseser cu poft i se inuser de mn, iar de cteva ori Mike i sprijinise braul pe sptarul scaunului ei, ceea ce-i permisese s-i lase mna s alunece uor n jos, mngindu-i umrul, iar ea nu fcuse nici o micare de protest. La cin, nainte de spectacol, vorbiser despre ei. Vivian l ntrebase despre planurile lui de a practica chirurgia, iar el o ntrebase de ce dorise s se fac asistent. Nu cred c pot s explic, Mike. De cnd m tiu am vrut acest lucru. i povestise apoi c prinii ei se opuseser la nceput, apoi, vznd ct de mult i dorea acest lucru, acceptaser. Cred c am vrut s fac ceva cu adevrat pentru mine, i aceast meserie mi-a plcut cel mai mult. i acum crezi la fel? Da. Ei, din cnd n cnd, cnd eti obosit i vezi unele lucruri urte la spital i te gndeti acas, te ntrebi dac merit, dac nu ai putea face o munc mai uoar. Dar cred c asta li se ntmpl tuturor oamenilor. Sunt o persoan foarte ncpnat, Mike, i mi-am pus n gnd s fiu asistent. Da, gndi el, eti ncpnat, cred asta". Studiind-o pe ascuns n timp ce vorbea, i simea fora interioar, tria de caracter ascuns sub o nfiare blnd i feminin. nc o dat, la fel ca acum o zi sau dou nainte, Mike Seddons simi cum l cuprinde pasiunea, dar se atenion singur: Fr complicaii! Amintete-i, tot ce simi, este pur biologic!" Era aproape de miezul nopii, dar Vivian anunase c va ntrzia, deci nu avea motive s se grbeasc. Unele asistente mai n vrst, care-i fcuser studiile ntr-un regim spartan, spuneau c tinerelor din ziua de astzi li se permite prea mult libertate. Dar, n realitate, acestea rareori abuzau de libertate. Hai s mergem n parc, spuse Mike i o lu de mn. Vivian zise: Cunosc povestea asta, am mai auzit-o i altdat. Dar nu opuse nici o rezisten cnd el o trase spre poarta ce ddea spre parc. Cu tot ntunericul putu s disting o alee mrginit de

plopi i simi sub picioare iarba moale. Am o ntreag colecie de poveti. Este specialitatea mea. i cut mna i i-o lu. S-i mai spun? Care, de exemplu? Dei prea foarte calm, vocea ei ascundea un tremur uor. Uite, asta: Mike se opri, o prinse de umeri i o ntoarse cu faa spre el. Apoi o srut pe buze. Vivian simea c inima i bate mai puternic, dar nu att de tare nct s nu poat judeca situaia. Trebuia s se opreasc imediat sau s continue? Era contienta c dac acum nu se hotra, mai trziu avea s-i fie mai greu. Vivian tia deja c i place de Mike Seddons i c dac se lsa n voia sentimentelor, o s-i plac i mai mult. Era atrgtor i erau amndoi tineri. Simea n ea valuri de dorine. Se srutar din nou i ea i rspunse la srutare. Vrful limbii lui ptrunse uor n gura ei i ea l ntmpin cu propria ei limb, iar cnd se atinser simi o furnictur plcut. Mike o strnse mai tare n brae i prin rochia subire de var i simi coapsele apsnd-o puternic. Minile sale se micau, mngind-o pe spate. Mna dreapt cobor mai jos, trecu uor peste fust, apoi reveni, apsnd mai tare, cu fiecare mngiere lipind-o mai puternic de el. i era necaz pe propriul ei corp, pe care acum l simea cuprins de o ameeal i o tulburare divine. Realiz, parc cu o a doua minte c dac vroia s termine, acum era momentul. nc puin, gndi ea, nc puin!" Deodat simi o uurare imens, o detaare de toate problemele pe care le avea. nchise ochii i savur secundele de cldur i tandree care fuseser att de rare n ultimele luni. De attea ori de cnd venise la spital trebuise s-i impun o disciplin sever, s-i ncuie emoiile ntr-un col din suflet i s-i stpneasc lacrimile. Cnd eti tnr i lipsit de experien i i este puin team, lucrul acesta nu este uor. Au fost attea lucruri, ocurile de la urgene, durerea, boala, moartea, autopsia, i nu avusese nc nici o supap prin care s elimine presiunea acumulat n interior. O asistent vede att de mult suferin i trebuie s dea altora att de mult din grija i emoiile sale, aa c, era oare greit s se bucure de acest moment de tandree care era numai al ei? Pentru o clip, acum, n braele lui Mike, simea aceeai eliberare pe care o simise cu ani n urm, cnd, copil fiind, i gsea refugiul n braele mamei sale. Mike slbise acum puin strnsoarea, dar continua s-o in lipit de el. Eti frumoas! Impulsiv, ea i lipi faa de umrul lui. El i ridic brbia cu mna i buzele lor se ntlnir din nou. i simea din nou mna mngind-o pe umeri, pe spate, pe sni. Din fiecare prticic a trupului ei nea dorina de a iubi i de a fi iubit, nebunete, nestpnit. Mna lui Mike ajunsese la gulerul rochiei. Era fcut s se

deschid n fa i, n partea de sus, era prins cu o agraf. Mike bjbia s-o desfac. Ea i strig, cu rsuflarea tiat: Nu, Mike! Te rog! Nu! Nu se convinse nici pe ea. Braele ei l strngeau cu putere. Reuise s-i desfac rochia puin i-i simi mna ptrunzndu-i dedesubtul ei, iar n clipa n care-i cuprinse snul delicat, simi c i se taie respiraia. i prinse uor sfrcul ntre degete i valuri senzuale de extaz o cutremurar. Acum tia c era prea trziu s se mai opreasc. l dorea cu ardoare. Buzele ei i optir la ureche: Ba da! Oh, da! Draga mea Vivian! Putu s-i dea seama dup vocea lui ntretiat c i el era excitat. Pudoarea o fcu s aib o clip de bun sim. Nu aici, Mike. Trec oameni pe aici. S mergem ntre copaci. O prinse de mn i pornir mbriai. Vivian simea c tremur de emoie, cuprins de curiozitatea de a afla cum va fi. Alung imediat din minte consecinele; nu i se preau importante. Mike era doctor, tia s fie atent. Ajunser ntr-un lumini nconjurat de copaci i tufiuri. Mike o srut din nou cu pasiune i ea i rspunse la fel. Aadar, aici era dat s se ntmple, gndi ea. Vivian nu era virgin. Nu mai era din liceu i mai avusese o legtur n primul an de colegiu, dar nimic nu o satisfcuse. Intuia ns c acum va fi satisfcut. Grbete-te, Mike, te rog, grbete-te. Simea c excitarea ei i se transmitea i lui. Aici, draga mea, spuse el i se ndrept spre marginea poieniei. Deodat Vivian simi o durere sfietoare. Era att de intens, nct la nceput nici nu tiu ce o doare. Apoi i ddu seama c era la genunchiul stng. ip fr s vrea. Ce este Vivian, ce s-a ntmplat? Vedea c Mike era uimit, c nu tia ce s fac. Probabil crede c este un truc, gndi ea. Fetele fac astfel de lucruri pentru a iei din situaii de felul sta. Primul val de durere o ls puin, apoi durerea reveni din ce n ce mai intens. Mike, m doare genunchiul. Pot s m aez undeva? Vivian, nu trebuie s joci teatru. Dac vrei s mergi acas spune i te duc. Te rog s m crezi, Mike! l lu de bra. M doare genunchiul. M doare ngrozitor, trebuie s m aez. S mergem pe aici. i ddea seama c era nc sceptic, dar o conducea napoi, printre copaci, spre o banc. mi pare ru, spuse Vivian dup ce se aez. Nu am fcut-o intenionat.

Eti sigur? ntreb Mike cu o und de ndoial. Ea i cut mna. Mike, aici m doare. Am vrut i eu la fel de mult ca i tine. Pe urm a aprut durerea... tresri din nou. mi pare ru, Vivian. Am crezut... tiu ce ai crezut, dar nu este aa. Pe cuvnt! Bine. Spune-mi ce te doare. Mike era acum doctorul. Genunchiul. Aa, deodat. O durere ascuit. S vd. Se ls ntr-un genunchi n faa ei. Care? Vivian ridic fusta i i art genunchiul stng. El l pipi uor. Pe moment, Mike Seddons nu se mai gndi c aceasta era o fat cu care acum cteva minute era gata s fac dragoste. Acum aciona ca un profesionist. Aa cum fusese instruit, mintea lui analiza metodic posibilitile. Ciorapii de nailon l mpiedicau s palpeze genunchiul. D-i jos ciorapul, Vivian. Dup ce-l ddu, i pipi din nou genunchiul. Vivian l privea gnditoare. Este priceput, va fi un medic bun. Oamenii i vor cere ajutorul i el va face tot ce va putea ca s i ajute. Se ntreb cum ar fi dac ar rmne amndoi mpreun pentru totdeauna? Ca sor medical l putea ajuta foarte mult i i putea nelege munca. Eti ridicol, se cert; abia dac ne cunoatem". Apoi durerea reveni i ea tresri. i s-a mai ntmplat i altdat? ntreb Mike. Pe moment, Vivian realiz absurdul situaiei i ncepu s chicoteasc. Ce s-a ntmplat? Mike era uimit. M gndeam i eu. Acum cteva minute... i acum, uite, parc am fi ntr-un cabinet medical. Ascult, fetio, rspunde. i s-a mai ntmplat? Mike era foarte serios. O singur dat. Dar nu a fost att de ru ca acum. Cu ct timp n urm? Cam o lun. Ai consultat un medic? Acum vorbea numai medicul. Nu. Trebuia? Poate. Oricum, mine trebuie s mergi la un doctor. Cred c doctorul Grainger este cel mai bun. Mike, este ceva ru? Acum era i ea alarmat. Poate c nu, o liniti el. Dar este aici o mic umfltur care nu ar trebui s existe. O s ne spun Lucy Grainger. Vorbesc eu cu ea mine diminea. Acum trebuie sa mergem acas. Vraja se destrmase. Nu mai putea fi refcut; oricum, nu n noaptea aceasta. Amndoi tiau. Mike o ajut s se ridice i o sprijini. Simi deodat c vrea s o protejeze. Poi s mergi? Da. Nu m mai doare.

Numai s ajungem la poart i de acolo putem lua un taxi. Pentru cu o vzu suprat, ncerc s o nveseleasc. Pacientul acela care mi-a trimis biletele este un zgrcit. Nu mi-a pltit i taxiul.

NOU D-mi detalii. Aplecat deasupra microscopului, doctorul Joseph Pearson mormi cuvintele spre Roger McNeil. Medicul stagiar citi din dosar. Cazul a fost un brbat de patruzeci de ani, internat pentru apendicit. McNeil era aezat de cealalt parte a biroului la care sttea Pearson. Cum a ieit organul la analiza comparativ? McNeil, care examinase apendicele operat dup ce acesta-i fusese adus de la sala de operaie, spuse: Mie mi s-a prut normal. Hm. Pearson mut puin lama. Ia stai puin, e ceva aici. Dup cteva secunde, scoase i a doua lam i o introduse pe a treia. Iat, aici este apendicit acut. Abia aici se vede. Cine a operat? Doctorul Bartlett. A operat bine i la timp. Privete i tu. Se ddu la o parte i i fcu loc lui McNeil la microscop. Pearson lucra acum mpreun cu stagiarul, aa cum cerea regulamentul spitalului, pentru a aduce la zi rapoartele chirurgicale. Dei fceau eforturi serioase, cei doi tiau c volumul de munc este prea mare. Lamele studiate acum conineau seciuni din apendicele unui pacient operat cu cteva sptmni n urm. Pacientul fusese externat de mult i, n cazul acesta, raportul nu fcea dect s confirme corectitudinea diagnosticului pus de medicul chirurg. n acest caz, Gil Bartlett avusese dreptate, mai ales c depistase boala n primul stadiu de evoluie i nainte ca pacientul s sufere. Urmtorul. Pearson i relu locul la microscop, iar McNeil se aez din nou de cealalt parte a biroului. Stagiarul i mpinse o lam mpachetat i, ntruct Pearson se apuc s-o desfac, el ncepu s consulte nite notie luate de curnd. n timp ce lucrau, Bannister intr pe tcute n sal i ncepu s aranjeze hrtiile n fiet. Acesta este un caz recent, spuse McNeil. A venit acum cinci zile. Ateapt s le trimitem concluziile. Mai bine mi le-ai da pe acestea mai nti, spuse Pearson acru, altfel iar m cert cu ceilali. McNeil era pe punctul s spun c acum cteva sptmni el

sugerase schimbarea modului lor de lucru n acest fel, dar Pearson insistase ca dosarele s fie luate n ordinea n care veniser. Stagiarul renun ns. De ce s-mi bat gura degeaba?" gndi el. i spuse lui Pearson: Este o femeie de cincizeci i ase de ani. Leziune a epidermei. O aluni mic. ntrebarea este: e de natur malign? Pearson introduse prima lam la microscop, apoi regl lentilele. Ar putea fi. Lu a doua lam i apoi nc dou. Pe de alt parte, ar putea fi un neg albastru. Ia s vedem, tu ce zici? McNeil se apropie de microscop. tia c de data aceasta era o problem important. Un melanom era o tumoare inevitabil malign. Celulele sale se puteau rspndi cu iueal i ucigtor n tot corpul. Dac la analiz se confirma, pentru femeie acest lucru nsemna operaie urgent. Dar, o tumoare de tip neg albastru era inofensiv. Putea rmne pe corp i nu fcea nici un ru. Din propriile sale studii, McNeil tia c un melanom nu se ntlnea des, dar i c un neg albastru era extrem de rar. Matematic vorbind, tia c probabilitatea era mai mare ca diagnosticul s fie tumoare malign. Dar treaba asta nu era matematic. Era patologie, n cel mai pur neles al cuvntului. Aa cum nvase s fac, McNeil trecu mental n revist datele comparative ale celor dou tipuri de tumori. Erau chinuitor de asemntoare. Amndou erau parial celulare, cu o pigmentaie foarte puternic. Se mai gndi c trebuia s fie corect. Dup ce privi toate lamele, i spuse lui Pearson: Nu tiu. Am putea face o comparaie cu celelalte cazuri, mai vechi. Nu putem aduce unul de la arhiv? Ne-ar trebui un an ca s gsim vreunul. Nu mai in minte de cnd nu am mai ntlnit un neg albastru. Pearson se ncrunt suprat. Va trebui s punem la punct arhiva, ntr-o zi. Altfel nu vom putea face comparaii cnd se va ivi un caz neclar ca acesta. De cinci ani spunei asta, se auzi vocea uscat a lui Bannister din spatele lui Perason. Pearson se ntoarse suprat. Tu ce faci aici? Completez fie, rspunse tehnicianul laconic. Treab pe care ar trebui s-o fac o secretar, dac am avea i noi un ajutor. i probabil s-o fac mult mai bine dect tine", gndi McNeil. tia foarte bine ct nevoie avea secia de personal auxiliar. Acum foloseau metode de completare a fielor de-a dreptul arhaice. Discuia despre arhiv i reaminti de asemenea ce gol administrativ aveau n aceast privin. Existau puine spitale bune acum, care s nu aib o arhiv bine pus la punct la patologie. Unii o numeau arhiv de organe lezate" dar, oricum ar fi fost numit, unul din scopurile acesteia era de a ajuta la rezolvarea problemelor de genul aceleia cu care se confruntau acum.

Pearson studie din nou lamele. optea constatrile numai pentru sine, aa cum obinuiau mai toi patologii: Este mic... absena hemoragiei... nici o necroz pe esut... negativ, dar nici un indiciu... da, sunt mulumit. Se ndrept de spate i i dict stagiarului: Diagnostic neg albastru". Graie generozitii seciei patologie, femeia scpase de operaie. Metodic, pentru instruirea lui McNeil, Pearson repet motivele ce l conduseser la luarea deciziei. Ar trebui s le studiezi i tu, spuse artndu-i lamele. Este un caz pe care nu-l ntlneti n fiecare zi. McNeil nu se ndoia c diagnosticul btrnului era corect. Erau ntr-o secie n care anii de experien te rsplteau din plin. Iar el ncepuse s respecte raionamentele lui Pearson n materie de patologie. Dar dup ce vei pleca, i spuse n gnd privindu-l pe btrn, secia aceasta va avea nevoie de arhiv, ca de aer. Mai examinar nc dou cazuri foarte simple, dup care Pearson introduse o lam din seria urmtoare sub lentila microscopului. Arunc o privire n ocular, se ndrept de spate i spuse exploziv: Cheam-l pe Bannister! Sunt aici, n-am plecat. Privete aici! tun btrnul. De cte ori trebuie s-i spun cum vreau s pregtesc lamele i eantioanele? Ce naiba se ntmpl cu tehnicienii de la histologie? Sunt surzi, sau idioi? McNeil mai auzise astfel de ieiri mnioase. Acum l studia pe Bannister. Care-i necazul? ntreb acesta. i spun eu care-i necazul. Pearson scoase lama de sub microscop i o arunc pe mas. Cum s dai un diagnostic corect pe un asemenea esut? Btrnul tehnician lu lama i o studie n lumin. Prea gros, mm? Bineneles c este prea gros. Pearson lu i a doua lam din acelai set. Uite i asta! Dac a avea o felie de pine, a putea face un sandvi. Am s verific microtomul, spuse Bannister calm. Am avut probleme cu el. Vrei s le duc napoi n laborator? Nu, va trebui s m descurc cu ele aa cum sunt. Nervii dispruser. Vreau doar s-i faci treaba i s supraveghezi mai bine Histologia. Poate c dac nu a avea attea pe cap... i Bannister plec. Da, am mai auzit placa, strig Pearson dup el. n timp ce Bannister ieea, Charles Dornberger intr pe u. Pot s intru, Joe? ntreb el. Sigur. Poate c mai nvei cte ceva, Charlie. Obstetricianul l salut din cap pe McNeil, apoi i spuse lui Pearson: Ne-am neles s vin astzi la tine. Ai uitat?

Da, am uitat. Pearson mpinse teancul de lame i i se adres stagiarului: Cte mai avem n seria asta? Opt, rspunse McNeil dup ce numr lamele rmase. Terminm mai trziu. Stagiarul ncepu s-i strng hrtiile cu cazul respectiv. Dornberger i umplea pipa, ca de obicei. Privind n jurul su se nfior. Este umezeal aici, Joe. De cte ori vin la tine am impresia c am s m aleg cu o rceal. Pearson chicoti rutcios. tii, noi nu facem altceva dect s mprtiem n jur virui de grip n fiecare diminea. Numai aa descurajm vizitele inoportune. l urmri cu privirea pe McNeil, pn l vzu ieind din sal. Ce vrei s-mi spui? l ntreb pe Dornberger. Dornberger intr direct n subiect. Am fost delegat s-mi folosesc tactul pentru a discuta cu tine. i bg pipa n gur i pufi din ea. Pearson l privi tios. Ce-nseamn asta? Alte necazuri? Ochii celor doi medici se ntlnir. Depinde, spuse Dornberger calm. Se pare c vei primi un medic patolog asistent, relu el dup o pauz. Dornberger se ateptase la o izbucnire furioas, dar Pearson reaciona ciudat de linitit. Fie c doresc sau nu? Da, Joe. Dornberger hotr s discute franc. Nu mai era loc de ntoarcere. Se gndise o grmad la modul de abordare, de la edina de acum cteva zile. Presupun c este ideea lui O'Donnell, spuse Pearson cu amrciune, dar nc linitit. Ca de obicei, btrnul era imprevizibil. n parte. Dar nu n totalitate. Ce crezi tu c ar trebui s fac? Din nou o reacie surprinztoare. Era o ntrebare ca ntre prieteni. Dornberger i ls pipa stins ntr-o scrumier de pe birou. M bucur c reacioneaz aa, gndi el. nseamn c eu am avut dreptate. Pot s-l ajut s accepte lucrul sta i s se obinuiasc cu ideea. Nu cred c ai de ales, Joe. AI RMAS N URM cu rapoartele pentru chirurgie, nu-i aa? i cu multe alte lucrri. Un moment avu impresia c mersese prea departe. Intrase ntr-o zon sensibil. Se atepta s nceap furtuna. Dar, din nou, reacia a fost imprevizibil. Pearson i vorbi pe un ton mai ridicat, dar rezonabil: Sigur, simt cteva lucruri pe care trebuie s le pun la punct. Recunosc. Dar nu exist nimic s nu pot face singur. Dac a avea numai destul timp... Acceptase, gndi Dornberger. ncearc s se apere, dar a

acceptat. Poate c aa, cu nc un patolog, vei avea timpul necesar. Cu o nonalan studiat, Dornberger scoase din buzunar hrtia primit de la administrator. Ce-i asta? ntreb Pearson. Nu s-a luat nici o hotrre, Joe. Este un nume pe care-l avea Harry Tomaselli un tnr aparent interesat s vin aici. Pearson lu foaia de hrtie. Mda! Nu-i pierd timpul bieii. Administratorul nostru este un om de aciune, spuse ncet Dornberger. Citind hrtia, Pearson spuse cu voce tare: Doctor David Coleman. Cu amrciune, frustrare i invidie, continu: Vrsta, treizeci i unu de ani. * Trecuser douzeci de minute dup ora dousprezece i bufetul spitalului forfotea. Majoritatea medicilor, asistentelor i funcionarilor spitalului i luau de obicei masa la ora asta i ncepuse s se formeze coad la locul n care noii venii i luau tvile, nainte de a trece prin faa tejghelei unde se servea mncarea. Ca de obicei, la aceast or doamna Straughan privea n jurul su cu ochi de vultur, asigurndu-se c imediat ce se termina un fel de mncare era adus altul de la buctrie, pentru ca servirea s nu se ntrerup. Astzi se servea friptur irlandez, pulp de miel i mazre fiart. efa seciei de nutriie observ c oamenii nu prea alegeau pulpa de miel i hotr s-o guste i ea, s vad dac fusese bine pregtit. Poate c nu era destul de suculent. De obicei oamenii vorbeau ntre ei despre calitatea meniului, se anunau dac un fel de mncare nu era suficient de gustos. Ochii doamnei Straughan se oprir pe o farfurie din vrful unui vraf de farfurii, ce prea s aib ceva pe ea. O lu repede. Avea urme de grsime pe ea. Din nou afurisitele alea de maini de splat vase. Se hotr s-l abordeze din nou pe administrator. Prea se repeta i nu era n regul. La mesele rezervate personalului medical se auzeau rsete zgomotoase. n centrul ateniei unui grup era doctorul Ralph Bell, radiologul. Gil Bartlett, care venise cu tava, o aez pe mas i i ntinse mna cordial. Felicitri, Ding-Dong. Am auzit. Ce ai auzit? ntreb Lewis Toynbee, internistul, care tocmai sosise i el cu o tav. n timp ce Bell, radios, l servea pe Bartlett cu o igar, Toynbee exclam uluit: Dumnezeule! Nu cumva, iar?

Bineneles. De ce nu? Radiologul i ntinse i lui o igar. Eti invitatul meu, Lewis. Este exact al optulea Bell. Al optulea? Cnd s-a ntmplat evenimentul? Azi-diminea, rspunse Bell linitit. nc un biat pentru echipa de fotbal. Lewis, nu-l privi att de critic, interveni Bill Rufus i d toat silina. Doar este nsurat numai de opt ani. Lewis Toynbee i ntinse mna. Nu m strnge prea tare, Ding-Dong, s nu-i pierzi cumva din fertilitate. Eu nu sunt gelos, spuse Bell cu bonomie. Mai trecuse prin astfel de scene. Cum se simte soia ta? ntreb Lucy Grainger. Bine, mulumesc, rspunse Bell. Cum te simi ca as al sexului? ntreb Harvey Chandler, eful seciei de medicin intern. Nu sunt un as al sexului. La noi acas, relaiile sexuale au loc o dat pe an. Dar sunt un trgtor al naibii de bun. Lucy Grainger se altur grupului bine dispus i spuse: Ralph, i trimit o pacient astzi dup-amiaz. Este una din elevele asistente, Vivian Loburton. Rsetele se potolir. Ce vrei s afli, Lucy? ntreb Bell, serios. Te rog s-i faci o radiografie la genunchiul stng. Are acolo o umfltur care nu-mi place deloc cum arat. * Dup ce se ntoarse n cabinetul su, doctorul Dornberger i sun pe Kent O'Donnell s-i povesteasc ntlnirea cu Pearson. I-am spus lui Joe despre medicul pe care dorii s-l aducei. O'Donnell ntreb: Cum a reacionat? N-a putea spune c a fost entuziasmat, rspunse Dornberger. Dar cred c dac vrei s-l aducei pe tipul la... cum l cheam?... Coleman? Dac vrei s-l chemai pentru o discuie preliminar, Joe nu va pune probleme. Dar te sftuiesc s-l ii pe Joe la curent cu tot ce ai de gnd s faci de acum nainte. Poi fi sigur de asta. Mulumesc, Charlie. Mulumesc foarte mult. Dup aceea, Dornberger mai dduse un telefon. Era pentru doamna John Alexander, care sunase mai devreme i i lsase un mesaj. nainte de a suna i consultase fia i i amintise c era soia unui tehnician de la patologie, recomandat de Joe Pearson. Vorbind cu doamna Alexander, Dornberger afl c tocmai sosise n ora, venind dup soul su. Stabilir s se ntlneasc sptmna urmtoare, la cabinetul particular al lui Dornberger din ora.

n timp ce soia sa vorbea cu doctorul Dornberger, John Alexander fcea cunotin cu biciul verbal al lui Pearson. Dup furia de diminea mpotriva proastei caliti a lamelor, Bannister se ntoarse n laboratorul de serologie, unde lucra John Alexander, i-i povestise toat ntmplarea. Btrnul tehnician spumega de furie i, mai trziu, i vrsase nervii pe dou laborante care lucrau la histologie. Alexander auzise totul prin ua deschis dintre cele dou laboratoare. tia c laboranii de la histologie nu erau vinovai n ntregime de cele ntmplate. Dei era de puin timp n spital, i dduse seama unde era adevrata cauz a problemelor. Mai trziu, i spusese lui Bannister: tii, Carl, eu nu cred c este numai vina lor. Cred c au prea mult de munc. Toi avem prea mult de munc, i rspunsese Bannister acru. Poate c, dac te crezi att de iste, dup ce i vei termina treaba o s-o faci i pe-a lor, adugase btrnul cu sarcasm. Alexander refuzase s se lase provocat. Nu cred c e chiar aa. Dar sunt convins c s-ar descurca mult mai bine cu un procesor de esut, n loc s pregteasc totul cu mna, aa cum se fcea pe vremuri. Las-o balt, biete. Nu-i treaba ta. tii c tot ce nseamn bani, aici moare din fa? Alexander nu continuase, dar se hotrse s abordeze problema cu prima ocazie pe care o va avea ca s discute cu Pearson. n dup-amiaza aceea, trebui s mearg la cabinetul lui Pearson cu cteva rapoarte de laborator pentru semnat. Btrnul patolog era ngropat ntr-un munte de coresponden, pe care o rsfoia iritat. Aruncndu-i o privire lui Alexander, i fcu semn s le lase pe birou i continuase s citeasc. Vznd c tnrul ezit, Pearson l ntrebase rstit: Ce-i? Ce s-a ntmplat? Domnule doctor Pearson, a putea face o propunere? Acum? Un angajat cu mai mult experien ar fi neles c tonul efului nsemna Las-m-n pace!" Nu i Alexander. Da, domnule. Ei? ntrebase btrnul, resemnat. Tnrul ncepuse puin emoionat: Este n legtur cu rezolvarea mai rapid a rapoartelor pentru chirurgie. Cum auzi de rapoarte pentru chirurgie, Pearson ls scrisoarea din mn i l privi tios. Alexander continuase: M gndeam c am putea cumpra un procesor de esut. Ce tii tu despre procesorul de esut? Vocea lui Pearson suna amenintor. i pe urm, tu parc lucrezi la serologie.

Alexander i reaminti: Am fcut un curs ntreg de histologie la coala tehnic, domnule doctor. Urm o pauz n care Pearson nu spuse nimic, aa c Alexander continu. Am lucrat cu procesorul de esut i este un aparat bun, domnule. Ar economisi cel puin o zi n pregtirea lamelor pentru microscop. n loc s pregteti esuturile cu mna, maina, peste noapte i automat poate s... tiu cum funcioneaz, l ntrerupse Pearson brutal. Am vzut i eu. Pi, atunci, nu credei c... Am spus c am vzut, dar nu m-a impresionat deloc. Nu exist calitate mai bun ca la lamele pregtite manual. n plus, aparatul este foarte scump. Vezi astea? i Pearson art spre un teanc de hrtii galbene, btute la main, aezate ntr-o tav de pe birou. Da, domnule doctor. Sunt listele de cumprturi pentru tot ce este absolut necesar acestei secii. De fiecare dat cnd dau de ele m cert cu administratorul. mi spune mereu c cheltuim prea muli bani. Alexander fcuse prima greeal abordnd un subiect cnd Pearson n-avea chef s-l asculte. Acum o fcu i pe a doua, lund cuvintele lui Pearson drept o invitaie de a continua discuia. Spuse mpciuitor: Dar dac am economisi o zi, sau dou... Deveni mai insistent. Domnule doctor, eu am vzut lame fcute cu procesorul i sunt bune. Poate c aparatul pe care l-ai vzut dumneavoastr nu era folosit cum trebuie. Btrnul se ridicase de pe scaun. Alexander depise graniele dintre medic i tehnician. Cu capul aplecat nainte, Pearson tun: Destul! Am spus c nu m intereseaz procesorul de esut i nu mai vreau s discut despre asta!! Ocoli biroul pn cnd ajunse chiar n faa lui Alexander, i i apropie faa de a lui. i mai doresc s-i reamintesc ceva: eu sunt ef aici i eu conduc aceast secie. Nu m deranjeaz sugestiile, dac sunt rezonabile, dar nu depi limitele. Ai neles? Da, domnule, am neles. Uluit i nefericit, nenelegnd ce se ntmplase de fapt, Alexander se ntoarse la lucru, n laboratorul su. * Mike Seddons fusese preocupat toat ziua: de mai multe ori trebuise s fac un efort pentru a se concentra la ceea ce fcea. O dat, n timpul unei autopsii, McNeil fusese nevoit s-l avertizeze: Ai un deget sub bucata pe care vrei s-o tai. Nou ne place ca oamenii care vin aici s plece cu minile ntregi.

Seddons i trsese repede mna. N-ar fi fost pentru prima dat cnd un nvcel neexperimentat i-a fi retezat degetul la patologie, cu un bisturiu tios ca briciul. Cu toate acestea, gndurile nu-i ddeau pace. ntrebarea i revenea n minte din nou i din nou. Cum de reuise Vivian s-l tulbure att de mult? Era atrgtoare i dorea s-o aib-n pat ct mai repede. Nu se amgea deloc n legtur cu dorina asta. I se pruse c durerea de la genunchi fusese adevrat, noaptea trecut, i era convins c nu-l minise. Spera ca i ea s aib aceleai sentimente fa de el, dei nu putea fi sigur. Unele fete erau imprevizibile n astfel de cazuri. Puteai s ai cu ele cele mai extravagante intimiti ntr-o zi, dup care, n ziua urmtoare i respingeau i cel mai mic avans, pretinznd c ceea ce fusese mai nainte, nu se ntmplase de fapt niciodat. Dar ntre el i Vivian era ceva mai mult dect dorin sexual. ncepea i el s se ntrebe ce. Categoric, cele cteva legturi pe care le avusese nainte i fuseser mai multe nu-i provocaser nici jumtate din gndurile pe care i le fcea acum. i trecu prin minte un gnd: poate c dac i-ar scoate din cap obsesia sexului, celelalte lucruri ar deveni mai clare. Hotr s-i propun o alt ntlnire lui Vivian, dac va fi liber, chiar n seara aceea. * Vivian gsise biletul lsat de Mike, dup ce terminase ultima or de curs i se ntoarse la cmin. Era scris de mn i o atepta n cutia potal, la litera L". O ruga s vin la etajul al patrulea, la pediatrie, n seara aceea, la ora 9,45. La nceput nu intenionase s mearg acolo, tiind c oficial nu avea nici un motiv s se afle n acea arip de spital i la ora aceea. Dar, pe msur ce trecea timpul se trezise c era nerbdtoare s plece i, la ora 9,40 traversa aleea dintre cmin i cldirea spitalului. Mike o atepta aparent gnditor, dar, cnd o vzu, i art repede o u i o mpinse nuntru. Ua ddea spre o scar de metal. La ora aceea era linite i pustiu i s-ar fi putut uor auzi paii vreunei persoane care ar fi trecut pe acolo. Mike coborse cu ea un etaj, innd-o de mn. Apoi, se ntoarse cu faa spre ea i, de parc fcea cel mai firesc lucru din lume, Vivian se prbuise n braele lui. Srutndu-se, simi braele lui Mike strngnd-o i toat vraja nopii trecute nvli napoi. n clipa aceea, Vivian tiu de ce dorise att de mult s vin aici. Brbatul acesta cu prul rou, zbrlit, i devenise brusc indispensabil ,l dorea n toate chipurile. Dorea s-i fie aproape, s-i vorbeasc, s fac dragoste cu el. Era un sentiment electrizant, excitant, pe care nu-l mai cunoscuse pn atunci. El i sruta obrajii, ochii, urechile. nfundndu-i faa n prul ei, i opti: Draga mea Vivian. Toat ziua m-am gndit la tine. Nu am reuit s mi te scot din minte. i prinse faa n palme i o privi n ochi. tii

ce-mi faci? M ntorci pe dos! Oh, dragul meu Mike! Era cald pe scri. Vivian putuse s discearn cldura trupului lui de focul ce-o mistuia pe ea. Acum, minile lui cutau, explorau. Ea opti tremurnd: Mike, nu am putea merge n alt parte? Simi c minile lui se oprir i tiu c se gndea la asta. Stau n camer cu Frank Worth, dar n seara asta e plecat. Vine trziu. Vrei s profitm de ans i s mergem la mine? Vivian ezit. i dac ne prinde cineva, ce se va ntmpla? O s fim amndoi dai afar din spital. O srut din nou. n clipa asta nu-mi pas de nimic. O lu de mn. Hai! Coborr un rnd de scri i o luar de-a lungul unui coridor. Trecur pe lng un stagiar ce rnji cnd i vzu, dar nu fcu nici o remarc. Apoi, alte scri, alt coridor. De data asta, chiar la ua din fa apru cineva nvemntat n alb. Inima lui Vivian, tresri cnd o vzu pe sora ef care era de gard. Dar aceasta nu se ntoarse i se ndrept spre alt u, nainte ca ei s treac. Apoi ajunser ntr-un coridor mai ngust, linitit, cu ui nchise de fiecare parte a lui. Unele ui erau slab luminate, iar de la una se auzea muzica. Vivian recunoscu Preludiul n re minor de Chopin; l cntase i orchestra simfonic din Burlington cu o lun sau dou n urm. Aici. Mike deschise o u i ptrunser repede nuntru. Auzi n spatele ei clinchetul zvorului pe care Mike se grbise s-l pun. Era ntuneric, dar Vivian putu s disting umbra unor paturi nguste i a unui dulap. Se cutar cu nfrigurare unul pe altul. Degetele lui se ncurcau n nasturii uniformei ei. Cnd se ncurcau, ea le ajuta. Acum rmsese n chiloi. Pentru o clip o strnse tare, savurnd amndoi tortura amnrii. Apoi, minile lui se micar tandru, cu gingie i ntr-o promisiune abia ateptat i scoase chiloii i-i arunc n spate. ndreptndu-se spre pat, Vivian i arunc pantofii din picioare. Acestea se petrecur foarte repede i dup aceea erau din nou mbriai, minile lui mngind-o din nou. Vivian, draga mea Vivian! De-abia l auzi. Mike, nu mai atepta, te rog nu mai atepta! i simi consistena trupului apsnd-o, ptrunznd n ea. i rspunse cu slbticie, micndu-se violent ca s-l simt mai aproape, mai strns, mai adnc. Apoi, dintr-o dat, nu mai fu nimic n jur, nimic n afara punctului culminant al unui extaz furtunos, ce se apropia nvalnic, prjolitor, ca un val uria... mai aproape, mai aproape, mai aproape... ntr-un trziu, stnd linitii unul lng altul, Vivian auzi din nou acordurile muzicii ce ptrundeau de pe coridor. Era tot Chopin, de data

asta Studiul n re major. I se prea ciudat c n asemenea momente putea s identifice muzica, dar sunetele melodiei ce picurau mtsos n ntuneric se potriveau perfect cu starea ei de spirit. Mike o cut i o srut cu gingie, apoi spuse: Vivian, cea mai drag fiin, vreau s m nsor cu tine. Eti sigur, Mike? Impetuozitatea propriilor sale cuvinte l surprinsese chiar i pe el. Mike vorbise ca urmare a unui impuls, dar, deodat, n adncul fiinei sale simi c ceea ce spusese era adevrat. Dorina lui de a evita ncurcturile prea dintr-o dat lipsit de sens; aceasta era o ncurctur pe care, spre deosebire de altele, i-o dorea. Acum tia ce-l tulburase toat ziua; acum nu mai simea nici o tulburare. Dup cum i sttea n fire, rspunse la ntrebarea lui Vivian cu o not de ironie. Sigur c sunt sigur. Tu nu eti? Braele ei l cuprinser, i-i opti: Niciodat n-am fost mai sigur de ceva. Hei! Mike se sprijini ntr-un cot n faa ei. Am uitat cu totul. Ce-i mai face genunchiul? Vivian zmbi obraznic. n seara asta nu ne-a mai ncurcat, aa-i? Dup ce-o mai srut o dat, Mike o ntreb: Spune-mi ce-a zis Lucy Grainger. N-a spus. L-a rugat pe doctorul Bell s-mi fac o radiografie astzi dup-amiaz. Mi-a spus c o s m anune peste cteva zile. Am s m linitesc numai dup ce toate astea se vor lmuri. Nu fi caraghios, dragule. Cum ar putea o mic umfltur ca asta s fie ceva serios?

ZECE Domnul H. N. Tomaselli, Administrator, Spitalul Trei Comitate, Burlington, Pa.

Boston, Mass. 7 August

Drag domnule Tomaselli, De la vizita mea n Burlington, de acum o sptmn, m-am gndit foarte mult la propunerea de a lucra la Secia de Patologie din spitalul dumneavoastr. Scriu aceast scrisoare pentru a v comunica, dac v mai meninei propunerea, hotrrea mea de a accepta postul, n termenii discutai. Ai menionat c dorii ca persoana care va accepta postul s nceap imediat munca. Pe mine nu m mai reine nimic aici, n afar

de cteva probleme mrunte. A putea veni la Burlington i s ncep munca pe 15 august adic exact peste o sptmn. Cred c este bine. Vorbind cu doctorul O'Donnell, am aflat c se vor da n folosin cteva garsoniere, destul de aproape de spital. M ntreb dac avei cumva mai multe date n legtur cu acest subiect i dac mi le putei comunica. ntre timp, v-a fi recunosctor dac mi-ai rezerva o camer la un hotel, ncepnd cu ziua de 14 august. n privina muncii pe care o voi desfura la spital, nu sunt pe deplin lmurit ntr-o problem i o voi meniona, n sperana c o vei putea discuta cu doctorul Pearson, nainte de sosirea mea. Simt c va fi spre avantajul spitalului i al meu personal, dac vor exista clar delimitate sferele de responsabilitate n care eu voi avea mn liber de aciune, att n activitatea de zi cu zi, ct i n privina schimbrilor modului de organizare i a aparaturii tehnice, schimbri oricum necesare din cnd n cnd. Dorina mea ar fi s am responsabiliti directe n cadrul seciei de patologie, la serologie, hematologie i biochimie, dei, bineneles c l voi asista pe doctorul Pearson la anatomie patologic i n alte probleme. Dup cum v-am spus, am ridicat acum aceast problem n sperana c va fi posibil s o discutai cu doctorul Pearson nainte de 15 august. V rog n acelai timp s fii convins c m voi strdui tot timpul s cooperez cu doctorul Pearson, pentru binele spitalului. Al dumneavoastr, David Coleman, MD. Coleman citi nc o dat scrisoarea ngrijit btut la main, o puse n plic i l sigil. Apoi se ntoarse la maina sa de scris portabil i scrisese o scrisoare asemntoare, dar puin mai scurt, pentru doctorul Joseph Pearson. * Doctorul Coleman prsi apartamentul mobilat pe care-l nchiriase pe termen scurt, pentru puinele luni ct sttuse n Boston, pentru a pune la pot amndou scrisorile. Trecnd n revist cele scrise, se ntreb de ce oare fa de alte apte posturi ce-i fuseser oferite n ultimele sptmni preferase spitalul Trei Comitate. Cu siguran nu era cel mai bine pltit. n termeni financiari acest post era la jumtatea ofertelor pe care le primise. Nici mcar nu era un spital "de renume". Alte dou centre medicale care-i oferiser post erau foarte cunoscute, cu renume internaional, iar spitalul Trei Comitate abia dac era cunoscut n zona pe care o deservea. i atunci, de ce? Oare i era team c se va pierde i va fi nghiit de un mare spital? Nu, lucrase n astfel de locuri i demonstrase c

fcea fa unui astfel de mediu. Oare pentru c ar fi vrut s aib libertatea s fac cercetare ntr-un spital mai mic? Da, spera s fac i munc de cercetare, dar dac asta i-ar fi dorit cel mai mult, ar fi putut alege un institut de cercetri medicale. Fusese unul pe list i nu i-ar mai fi btut capul. Oare alesese pentru c aceast slujb era o provocare? Poate c da. La acest spital, cu siguran c multe lucruri nu mergeau cum trebuie la secia patologie. Vzuse acest lucru n doar cele dou zile pe care le petrecuse acolo cu o sptmn n urm, dnd curs invitaiei telefonice fcut de administrator de a vizita spitalul, ca s vad situaia la faa locului. Munca alturi de doctorul Pearson nu avea s fie uoar. Simise resentimentele btrnului cnd se ntlniser, iar administratorul l avertizase c Pearson avea reputaia de a fi un om dificil. Aadar, alesese pentru c i se pruse o provocare? De aceea, sau era altceva, cu totul altceva? Nu cumva vroia s-i provoace singur suferine? Nu cumva era acel spectru care-l chinuise att de mult timp? Dintre toate trsturile sale de caracter, doctorul Coleman bnuise ntotdeauna c mndria era cea mai puternic i aceasta era un defect de care se temea i pe care l ura cel mai mult. Dup prerea sa, el nu reuise niciodat s-i domine mndria. O alunga, i se mpotrivea i, totui, revenea ntotdeauna, prnd puternic i indestructibil. Aceast mdrie i avea rdcinile n contiina faptului c era superior din punct de vedere intelectual, i tot ceea ce realizase n via dovedea c era adevrat. n compania altor oameni, simea adesea c le e superior. De cnd se tia, i fusese foarte uor s nvee. nva tot att de uor precum respira. n coala primar, n liceu, la facultate, reuise cu uurin s se ridice deasupra celorlali, obinnd cele mai nalte distincii. Avea o minte receptiv, analitic i eficient. i mndr. Sesizase primele semne de mndrie la nceputul liceului. Ca toi elevii strlucii, iniial fusese privit cu suspiciune de ctre colegi. Mai trziu, pentru c nu ncercase s-i ascund orgoliul, suspiciunea colegilor se transformase n lips de prietenie i, apoi, n ur. La vremea aceea simise acest lucru, dar nu-i dduse atenie n mod contient pn ntr-o zi, cnd directorul colii, el nsui un om foarte inteligent i nelegtor l chemase s-i vorbeasc. Coleman i mai amintea i acum vorbele lui: Cred c eti destul de matur s nelegi ce-i voi spune. ntre pereii acestei coli, n afar de mine, nu ai nici un prieten. La nceput nu-l crezuse. Apoi, pentru c mai presus de orice era cinstit, trebuise s admit c acesta era adevrul. Eti un elev strlucit, i spusese directorul. tii acest lucru i este foarte bine. Poi deveni orice, ai o minte remarcabil, Coleman. A putea spune unic, dup experiena mea. Dar te previn: dac vrei s trieti printre ceilali oameni, uneori trebuie s pari c eti mai puin

inteligent dect eti cu adevrat. Era riscant s-i spui aa ceva unui tnr cu caracterul nc n formare. Dar maestrul nu-i subestimase discipolul. Coleman i-a nsuit sfatul, l-a digerat, l-a analizat i a sfrit prin a se dispreui. Dup aceea, muncise mai mult ca oricnd pentru a se reabilita, dorind parc, printr-un program bine pus la punct s se autopedepseasc. ncepuse cu sportul. De cnd se tia, lui David nu-i plcuse nici un fel de sport. La coal, i amintea foarte bine c nu participase la nici un joc i avea convingerea c att oamenii care fceau sport ct i spectatorii erau nite tmpii. Dar acum, ncepuse s practice sportul: fotbal iarna i baseball vara. n ciuda sentimentelor sale iniiale, devenise un juctor foarte bun. La colegiu, se trezise n echipele reprezentative ale acestuia. nc nu era n stare, atunci cnd juca, s-i ascund indiferena fa de joc, dei se strduia, i niciodat nu strigase de la galerie fr s aib un sentiment luntric de stnjeneal c se prostete. Aceasta-l fcea s cread c dei reuise s-i umileasc mndria, de fapt n-o blamase niciodat. i relaiile sale cu oamenii decurseser tot cam n acelai fel. Mai demult, cnd ntlnea pe cineva pe care-l considera din punct de vedere intelectual inferior, nu-i dduse niciodat silina s-i ascund plictiseala sau lipsa de interes. Dar acum, aa cum i planificase, abandonase acest mod de comportare i se purta cordial cu astfel de oameni. Ca urmare, la facultate cptase reputaia unui om inteligent i foarte prietenos. Acolo, printre cei care nu nelegeau cte ceva din cursuri devenise un cuvnt de ordine Hai s-l ntrebm pe David Coleman. El o s ne lmureasc n mod sigur." i invariabil, aa era. n mod normal, evoluia sa ar fi trebuit s-i aeze sentimentele fa de oameni ntr-o form mai binevoitoare. Timpul i experiena sa ar fi trebuit s-l fac mai simpatic celor mai puin dotai dect el. Dar nu a fost niciodat sigur c aa era. n adncul sufletului su, Coleman regsea ntotdeauna vechiul su dispre pentru incompeten intelectual. Lupta cu el, l combtea cu o disciplin de fier, dar sentimentul de dispre nu disprea. Alesese medicina pe de o parte din cauza tatlui su, acum mort, care fusese medic la ar, i pe de alt parte pentru c aa i dorise ntotdeauna. Dar cnd a trebuit s-i aleag o specialitate a ales patologia, pentru c, n general, era considerat specialitatea cea mai puin strlucit din medicin. Aceast alegere fcea parte din propriul su program de a-i nfrnge inevitabila mndrie. ntr-o vreme a crezut c a reuit. Patologia este o specialitate singuratic, te izoleaz de frmntrile i presiunea provocate de contactul direct cu pacienii din spital. Dar mai trziu, cnd i crescuse interesul pentru cunoatere, a simit c i se ntoarce i vechiul dispre fa de cei ce cunoteau mai puine lucruri din misterele dezvluite de microscop. Nu cu aceeai intensitate, pentru c n cariera medical ntlnise destul de multe mini strlucite, ca i a lui. Mai trziu, i-a zis

c se poate relaxa, diminund puin din disciplina de fier pe care i-o autoimpusese. nc mai ntlnea oameni pe care-i considera tmpii. Chiar i printre medici erau unii. Dar nu arta niciodat ce credea despre ei i cteodat i se prea c ntlnirea unor astfel de oameni l supr mai puin. Cu acest sentiment de relaxare se ntreba dac mcar reuise s-i nving vechiul duman. Totui, nc mai era ngrijorat! Un program deliberat de autoeducare ce dura de cincisprezece ani nu era uor de abandonat brusc. i, n acelai timp, i era greu s discearn dac motivele din care fcuse alegerea fuseser ntmpltoare sau datorate obinuinei cptate n att timp de a se poci. Aceasta era ntrebarea pe care i-o punea asupra alegerii spitalului Trei Comitate. l alesese pentru c aa ceva i dorea cu adevrat? Mrime mijlocie, spital de mna a doua, fr renume i fr faim? Sau fusese un sentiment vechi n subcontient c acesta era locul n care mndria lui urma s sufere cel mai mult? Punnd cele dou scrisori la cutie fu contient c la aceste ntrebri numai timpul putea s-i rspund. * La etajul al aptelea al spitalului din Burlington, Elisabeth Alexander se mbrca n cmrua alturat cabinetului medical al doctorului Dornberger. Medicul o examinase timp de o jumtate de or i acum se ntorsese la birou. l auzi prin ua ntredeschis: Cnd eti gata, s vii aici, doamn Alexander. ntr-o secund, domnule doctor. Aezat la birou, Dornberger zmbea. i plceau pacientele care purtau cu bucurie sarcina, iar Elizabeth era una dintre acestea. Va fi o mam bun. Era o fat atrgtoare, nu foarte drgu, n sensul obinuit al cuvntului, dar cu o personalitate plcut, care compensa lipsa frumuseii. Privi nsemnrile pe care le fcuse mai devreme. Avea douzeci i trei de ani. Cnd era mai tnr, avea ntotdeauna grij ca atunci cnd consulta s participe i o asistent. Auzise despre medici care nu procedaser aa i dup aceea fuseser acuzai de femei dezechilibrate. Acum nu-i mai fcea probleme. Mcar sta era unul dintre avantajele date de btrnee. A zice c vei avea un copil normal, perfect sntos. Nu par a fi complicaii. Aa mi-a spus i doctorul Crossan, spuse Elizabeth ieind din camer i legndu-i cordonul la rochia de var din material imprimat, verde. Se aez pe un scaun de lng birou. A fost medicul de la Chicago. Corect? ntreb Dornberger, verificndu-i nsemnrile. Da.

Cu el ai nscut primul copil? Da. Elizabeth deschise poeta i-i ntinse o bucic de hrtie. Am aici adresa lui, domnule doctor. Mulumesc. Am s-i scriu s vd evoluia sarcinii. Dornberger prinsese hrtiua de celelalte nsemnri. De ce a murit primul copil, doamn Alexander? Bronit. Avea doar o lun. Vorbea normal. Acum un an i-ar fi fost greu s vorbeasc despre asta i ar fi trebuit s se lupte cu lacrimile. Dar acum, ateptnd alt copil, i era mai uor s accepte pierderea. ns de data aceasta, copilul ei va tri. Era hotrt. Doctorul se ntoarse la nsemnrile lui. Parc spre a alunga orice stnjeneal pe care ar fi putut-o provoca ntrebarea, schimb subiectul. Am neles c ai venit de puin timp n Burlington. Da, spuse tnra ncntat. Soul meu lucreaz la spital. tiu, mi-a spus doctorul Pearson. Continund s scrie, ntreb: i place munca de la patologie? John nu mi-a povestit prea mult, dar cred c i place. l intereseaz foarte mult ceea ce face acolo. Este bine. Un mare ctig pentru patologie. Noi toi depindem foarte mult de munca lor. Urm o pauz, timp n care medicul cut ceva ntr-un sertar al biroului. Apoi, scond de acolo un teanc de formulare, spuse: Pentru c tot veni vorba de laborator, trebuie s faci o analiz a sngelui. n timp ce el completa formularele, Elizabeth i rspunse: Am vrut s v spun de la nceput, domnule doctor. Eu am Rh negativ, iar soul meu are Rh pozitiv. Trebuia s-mi amintesc c eti soie de laborant, rse doctorul. Vom face o analiz amnunit. Rupse formularul din carnet. O vei face la cabinetul pentru pacienii externi din spital, oricnd doreti. Mulumesc, domnule doctor. Lu formularul i-l bg n poet. n momentul n care trebuia s ncheie discuia, Dornberger ezita. tia, la fel ca toi medicii, c pacienii aveau frecvent idei greite sau incomplete despre anumite boli. Cnd i se ntmpla aa ceva cu un pacient de-al su i plcea s lmureasc lucrurile, chiar dac asta i lua timp. n cazul acesta, fata pierduse primul copil i de aceea, cea de-a doua sarcin era foarte important pentru ea. Era de datoria lui s-i alunge nelinitile. Menionase factorul Rh i era evident c subiectul o preocupa. Totui, el se ndoia c ea va nelege cu adevrat implicaiile. Hotr totui s o liniteasc. Doamn Alexander, vreau s i spun limpede c, dei dumneata i soul dumitale avei grupe de snge diferite, asta nu nseamn c obligatoriu vor fi probleme cu copilul. nelegi?

Cred c da. i ddu seama c avusese dreptate, cci n vocea tinerei era o urm de ndoial. Continu cu infinit rbdare: nelegi exact ce nseamn termenii Rh pozitiv i Rh negativ? Elizabeth ezit. Cred c nu. Oricum, nu foarte exact. Asta ateptase de la ea. Se gndi o clip, apoi spuse: S-i explic n termeni ct mai simpli. Noi, toi, avem n snge anumii factori. Cnd spun factor, m gndesc la un alt nume dat termenului ingredient". Elizabeth ddu din cap. Se concentra pentru a nelege foarte exact ceea ce dorea s-i explice doctorul. Pe moment, se gndi aproape cu nostalgie la orele de coal. Atunci era mndr de capacitatea ei de a nelege explicaiile, de a se concentra asupra unei anumite probleme, de a asimila rapid datele, excluznd din minte orice altceva. Aceasta fcuse din ea una dintre cele mai bune eleve. Acum era curioas s afle dac-i meninuse aceast capacitate. Dornberger continu: Oamenii fiind diferii, au n snge elemente diferite. Ultima dat cnd au fost numrate au ieit patruzeci i nou. Dumneata i cu mine, de exemplu, ca majoritatea oamenilor, avem n snge ntre cincisprezece i douzeci de asemenea elemente. Mintea lui Elizabeth lucra intens. ntrebarea numrul unu: Care sunt cauzele care fac ca aceste elemente s fie diferite de la natere? De cele mai multe ori, la natere le motenim, dar nu acest lucru este important acum. Acum este important s tii c anumite elemente sunt compatibile, iar altele, nu. Adic... Adic, atunci cnd aceste elemente se amestec, unele dintre ele se mpac ntre ele, altele sunt incompatibile i lupt unele cu altele. De aceea suntem foarte ateni la grupa de snge cnd facem transfuzii. Trebuie s fim foarte siguri c pacientul primete grupa sanguin corect. ncruntndu-se gnditoare, Elizabeth ntreb: i aceste elemente, adic cele care lupt ntre ele, acestea ne fac probleme? Adic, atunci cnd femeile fac copii? Aciona din nou propria ei formul de la coal. Clarific-i fiecare punct, nainte de a merge mai departe". Uneori da, dar de cele mai multe ori, nu. S lum cazul tu i al soului tu. Spui c are Rh pozitiv? Da! Ei bine, asta nseamn c sngele lui conine un element care se numete D mare". i pentru c dumneata ai Rh negativ, sngele dumitale nu conine acest D mare". Elizabeth aproba uor. Mintea ei nregistra: Rh negativ fr D

mare". Dintr-un reflex de memorie, mintea ei compuse imediat un vers. Dac n-ai marele D, Incomplet i-e sngele. Totul este att de interesant. Nimeni nu mi-a explicat acest lucru aa de clar, spuse ea. Bine. i acum, s vorbim despre copil. Nu tim nc dac juniorul de colo, spuse Dornberger artnd spre burta ei mare, are Rh pozitiv sau negativ. Cu alte cuvinte, nu tim dac are pe D mare". Pe moment, Elizabeth uit jocul mental i ntreb nelinitit: Ce se ntmpl dac l are? Sngele lui va lupta cu sngele meu ? Exist aceast posibilitate, rspunse Dornberger calm. Dar, ascult-m cu foarte mult atenie. Ea ncuviin i-i concentr din nou atenia la explicaii. Sngele copilului este separat de cel al mamei, spuse doctorul cu precauie. Totui, n timpul sarcinii, mici cantiti din sngele copilului scap des n sistemul circulator al mamei. nelegi? Da. Bine. Dac sngele mamei este Rh negativ, iar sngele copilului este din ntmplare Rh pozitiv, nseamn c prietenul nostru, marele D", alunec n sngele mamei, unde nu este binevenit. nelegi? Da. Cnd se ntmpl acest lucru, sngele mamei creaz ceva ce noi numim anticorpi, iar acetia lupt cu "marele D" i eventual l distrug. Elizabeth era uluit. i atunci, unde este problema? Dar nu exist nici o problem pentru mam. Problema, dac exist una, ncepe atunci cnd anticorpii, lupttorii mpotriva marelui D" creai de mam, traverseaz bariera impus de placent i intr n fluxul sanguin al copilului. Dei nu exist interferen ntre sngele mamei i al copilului, anticorpii pot trece dincolo, i o i fac destul de frecvent. neleg, spuse Elizabeth ncet. Vrei s spunei c anticorpii vor ncepe s lupte cu sngele copilului. i l vor distruge. Acum avea totul foarte limpede n minte. Dornberger o privi admirativ. Este o fat istea, gndi el. Nu pierduse nici un amnunt. Spuse cu voce tare: Anticorpii ar putea distruge sngele copilului, sau o parte din el, dac noi i lsm. Este o boal pe care noi o numim Eritroblastoz fetal. Dar cum o putei mpiedica s se produc? Dac acest lucru se ntmpl, n-o putem opri. Dar o putem

combate. n primul rnd, imediat ce am constatat c sunt anticorpi n sngele mamei, facem un test de sensibilitate a sngelui. Acest test l faci dumneata acum, i mai trziu, pe parcursul evoluiei sarcinii. Cum se face testul? Da' tii s pui ntrebri, nu glum! Btrnul medic zmbi. Nu i pot spune procedura de laborator. Dar soul dumitale cu siguran c tie mai multe despre aceast analiz. i ce altceva se mai face? Vreau s spun, pentru copil? Cel mai important lucru este s-i facem copilului o transfuzie cu un snge adecvat, imediat dup natere. De obicei nu avem probleme. ns doctorul evit n mod deliberat s i spun despre pericolul potenial ca un copil suferind de eritroblastoz s se nasc mort, sau despre practica medical de a fora naterea cu cteva sptmni, pentru a da o ans de via copilului. Oricum, simea c discuia mersese destul de departe. Hotr s o ncheie. i-am spus toate aceste lucruri, doamn Alexander, pentru c am avut impresia c te preocup faptul c ai Rh negativ. Eti o tnr inteligent, iar eu consider c este mai bine ca pacienii s cunoasc adevrul ntreg, nu jumti din el. Elizabeth zmbi. Bnuia i ea c este inteligent. Chiar i acum i dovedise vechea capacitate de la coal de nelegere i memorare. Apoi se cert n gnd: nu fi nfumurat, doar eti pe cale de a avea un copil, nu de a lua un examen. Dar vreau s ii minte lucrurile eseniale, continu doctorul. Punctul unu: este posibil s nu pori un copil cu Rh pozitiv nici acum, nici mai trziu. n acest caz, nu vor fi probleme. Punctul doi: dac din ntmplare copilul are Rh pozitiv, poi s nu fii sensibilizat. Punctul trei: chiar dac acest copil ar suferi de eritroblastoz, ansele de a fi tratat i de a se nsntoi sunt reale. Acum o privi direct n ochi. Ei? Cum te simi tiind toate aceste lucruri? Elizabeth radia de fericire. Se simea bine, fusese tratat ca un om adult. Doctore Dornberger, cred c suntei un om minunat. Amuzat, Dornberger ntinse mna dup pip i ncepu s o umple. Da, uneori i eu cred tot aa. * Joe, putem vorbi puin? Lucy Grainger era n drum spre patologie, cnd silueta mthloas a lui Pearson apru la captul coridorului. El se opri imediat. Ai vreo problem, Lucy? Ca de obicei vorbea pe nas, tuntor, dar Lucy se bucur cnd nu sesiz iritarea obinuit. Spera n sinea ei s nu se confrunte cu bdrnia lui.

Da, Joe. Te-as ruga s consuli o pacient de-a mea. El era preocupat s-i aprind inevitabilul trabuc. Dup ce reui, i urmri captul rou de jar. Care-i necazul? Este una din elevele noastre asistente. Se numete Vivian Loburton. Are nousprezece ani. O cunoti? Pearson neg din cap. Lucy continu: Cazul acesta m ngrijoreaz puin. Suspectez o tumoare osoas i am programat o biopsie pentru poimine. esutul va ajunge la tine, bineneles, dar m-am gndit c poate ai dori s examinezi i tu pacienta. S-a fcut. Unde este? Am internat-o pentru observare. Este la etajul al doilea. Poi veni acum? Pearson accept. Este bine i acum. Pornir mpreun spre holul principal unde era liftul: cererea lui Lucy nu era neobinuit. n astfel de cazuri n care tumoarea se putea dovedi a fi malign, medicul patolog era acela care ddea diagnosticul final. La diagnosticarea oricrei tumori contribuiau muli factori, uneori conflictuali, pe care patologul trebuia s-i analizeze foarte bine. Dar analiza unei tumori osoase era i mai dificil i Lucy era contient de acest lucru. Pentru patolog era un avantaj s fie implicat ntr-un caz, de la bun nceput. Astfel, el putea cunoate pacientul, putea discuta simptomele i putea auzi opinia radiologului, toate acestea, adugndu-se cunotinelor lui, ajutau diagnosticarea. n drum spre lift, Pearson se opri i gemu. Duse o mn la spate. Lucy aps pe butonul de la etajul doi i ntreb: Te supr spatele? Uneori. Fcu un efort i se ndrept. Poate c stau aplecat la microscop prea mult timp. Lucy l privi ngrijorat. De ce nu vii la mine la cabinet s te consult? El pufi din trabuc i i zmbi. i spun eu de ce, Lucy. Nu-mi pot permite onorariul tu piperat. Uile liftului se deschiser i amndoi pornir pe coridorul de la etajul doi. O iau ca un compliment, doar tii c nu ncasez onorarii de la colegi! Btrnul o privi din nou, amuzat. Aha, tu nu eti ca psihiatrii, nu? Nu, nu sunt! ncepur s rd. Am auzit c tia i trimit nota de plat, chiar dac lucrezi cu ei, n acelai cabinet. Aa este. Spun c face parte din tratament. Foarte rar l vzuse ea att de relaxat. Lucy deschise ua salonului i l ls s intre primul, apoi intr i ea i nchise ua.

Era o cmru intim, cu doi pacieni. Lucy o salut pe femeia de lng u, apoi se apropie de cellalt pat, unde Vivian citea o revist. Vivian, i-l prezint pe doctorul Pearson. Bun, Vivian, salut Pearson absent, deja absorbit de fia de observaii pe care i-o dduse Lucy. Bun ziua, domnule doctor, rspunse politicoas Vivian. Vivian era uimit. De ce se afla ea aici? O mai duruse genunchiul, era adevrat, dar i se prea incredibil c trebuia s stea n pat pentru un asemenea fleac. Pe de alt parte, acest lucru nu o deranja prea mult. O pauz de la coal era binevenit, era plcut s mai leneveti puin. Mike tocmai o sunase. Prea ngrijorat i-i promisese s vin s o vad imediat ce va avea timp. Lucy trase draperia dintre cele dou paturi. Vreau s vd ambii genunchi, spuse Pearson. Vivian trase cmaa de noapte. Lucy privea degetele, scurte i butucnoase ale patologului ce palpau cu grij genunchii lui Vivian. Gndea: Pentru cineva care este att de dur cu oamenii, acum se poart surprinztor de blnd. Vivian tresri de durere la atingerea unui deget. Te doare acolo? ntreb el. Vd n raportul doctoriei Grainger c te-ai lovit la genunchi acum cinci luni. Da, domnule doctor. La nceput nu mi-am amintit dar m-am gndit mult. M-am lovit de fundul piscinei. Cred c am srit prea tare de la trambulin. Atunci te-a durut tare? o ntreb Pearson. Da, pe moment. Apoi durerea a disprut i nu m-am mai gndit la genunchi, pn acum. Bine, Vivian. Pearson i fcu un semn lui Lucy s trag cearaful. Ai fcut o radiografie? o ntreb el pe Lucy. Le am aici pe toate. Sunt dou seturi. Prima radiografie nu a artat nimic. Apoi am mrit s putem vedea muchii i atunci am vzut neregularitatea osului. Vivian asculta interesat schimbul de cuvinte dintre cei doi. Simi deodat c este un om plin de importan, dac cei doi discutau aa despre ea. Acum, Pearson i Lucy se duseser la fereastr i examinau la lumin clieele radiologice. Uite, aici, i art Lucy. Vezi? Privir mpreun. Mda. Pearson mpachet i-i restitui negativele. Atitudinea sa fa de razele X era aceea a unui om ce bjbie pe un teren nefamiliar. Umbre din trmul umbrelor. Ce spune specialistul radiolog? Ralph Bell confirm iregularitatea osoas. Dar nu i se pare suficient pentru un diagnostic definitiv. Este de acord c ar trebui s facem o biopsie. tii ce este o biopsie, Vivian? ntreb Pearson, ntorcndu-se

spre pat. Am idee. Fata ezit puin. Dar nu sunt foarte sigur. Nu ai nvat nc la coal? Ei, s-i explic: doctoria Grainger i va lua o bucic de esut de la genunchi, exact de acolo de unde se pare c te doare. Apoi, va veni la mine i... i eu l voi studia. i din asta v putei da seama ce se ntmpl? De cele mai multe ori da. Vru s plece, apoi se opri. Vivian, tu practici sportul? Ah, da, domnule, doctor. Tenis, notul, schiul, mi place i echitaia. mi plcea mult s clresc n Oregon. Oregon? Bine, Vivian, pentru astzi ajunge. Lucy i zmbi fetei. M ntorc mai trziu. Dup ce se nchise ua, pentru prima dat Vivian avu un sentiment de nelinite. Teama i se strecura ngheat n suflet. Cnd ajunser pe coridor, Lucy l ntreb pe Pearson: Ce prere ai, Joe? Ar putea fi o tumoare osoas, rspunse acesta ncet, gnditor. Malign? Posibil. Ajunser la lift i se oprir. Dac este malign, va trebui s-i amputez piciorul. Pearson ddu din cap. Deodat, lui Lucy i se pru c este foarte btrn. Da, m-am gndit i eu la asta.

UNSPREZECE Turboreactorul Viscount vir strns i ncepu s coboare. Cu trenul de aterizare scos i cu flapsurile lsate n jos, se ndrepta spre pista numrul unu a aeroportului municipal din Burlington. Privind aproperea avionului de pe terasa destinat publicului, aflat sub turnul de control, doctorul Kent O'Donnell se gndi c aviaia i medicina au multe trsturi comune. Ambele erau rezultatele tiinei, amndou schimbau viaa oamenilor i distrugeau vechile concepte, amndou vizau orizonturi necunoscute i pentru amndou viitorul abia se ntrezrea. Mai exista o paralel ntre ele. n prezent, aviaia nu reuea s in pasul cu propriile descoperiri n domeniu. Un proiectant de avioane i spusese de curnd: Dac un avion zboar, este deja nvechit". i cu practicarea medicinei, gndi O'Donnell, ferindu-i ochii de soarele strlucitor de august, se ntmpla la fel. Spitalele, clinicile, chiar i medicii, nu reueau s in niciodat pasul cu cercetarea tiinific. Orict de mult se strduiau, noile descoperiri erau

ntotdeauna nainte cu un pas, uneori cu ani ntregi. Astzi un om putea s moar cnd medicamentul ce-i putea salva viaa fusese deja inventat, sau poate chiar avea o rspndire restrns pe pia. Dar era nevoie de timp, pentru ca noile cercetri s fie cunoscute i acceptate. i n chirurgie era tot aa. Un chirurg, un grup de chirurgi, puteau descoperi o nou tehnic ce putea salva viaa oamenilor. Dar nainte ca aceasta s se generalizeze, ceilali trebuiau s se specializeze i s-o stpneasc la perfecie. Uneori, acesta era un proces ndelungat. De exemplu, operaia pe cord. n general este cunoscut i acceptat procedeul. Dar, de foarte mult timp, numai o mn de chirurgi se specializaser i riscau s-o fac. ntotdeauna se punea problema noutii. Este bun? Este nelept s-o foloseti? Nu toate schimbrile nseamn progres. De multe ori n medicin sunt alarme false, teorii n neconcordan cu faptele, indivizi entuziati i obsedai ce fac lucrurile numai pe jumtate i care i duc pe alii n eroare. Uneori era foarte greu s delimitezi astfel de situaii. La Spitalul Trei Comitate, unde erau i conservatori i oameni deschii progresului i oameni capabili n ambele tabere pentru cineva ca O'Donnell era o problem permanent s tie n orice clip, exact, ct i pe cine putea s conteze. Gndurile i fur ntrerupte de uierul ascuit al motoarelor aparatului Viscount ce rula pe pist, acoperind vocile celorlali oameni din jurul su. O'Donnell atept pn cnd motoarele se oprir i pasagerii ncepur s coboare. Apoi, vzndu-l pe Coleman printre ei, O'Donnell porni spre scara avionului s-l ntmpine pe noul medic patolog al spitalului. David Coleman rmase surprins s-l vad pe eful corpului medical, ateptndu-l la aeroport, cu mna ntins. mi pare bine c ai venit. Joe Pearson nu a putut s vin i ne-am gndit c trebuie s fie cineva aici care s i ureze bun venit. Ceea ce O'Donnell nu-i mai spuse era c de fapt Joe Pearson refuzase s vin, la modul cel mai grosolan, Harry Tomaselli nu era n ora, aa c i fcuse el timp s vin s-l ntmpine. Au pornit mpreun prin holul aglomerat, lovindu-se de mulime. Coleman privea curios n jur. O'Donnell avu impresia c mai tnrul su coleg fcea o rapid evaluare a mediului n care intrase. Poate c o face din obinuin, gndi O'Donnell i dac este aa, este un obicei bun". Categoric, acest tnr fcea o impresie bun i la cea mai sever analiz. Dei cltorise timp de trei ore, costumul lui arta impecabil, pantalonul nu avea nici o cut, prul era ngrijit pieptnat i era proaspt ras. Nu purta nimic pe cap, ceea ce l fcea s par mai tnr dect cei treizeci i unu de ani pe care-i avea. Dei era mai subire dect O'Donnell, era bine cldit i avea trsturile foarte bine conturate, o fa prelung i flci ascuite. Servieta pe care o purta i aduga o not profesional, imaginea vie a omului de tiin. l conduse pe Coleman la banda rulant care aducea bagajele.

Erau acum descrcate dintr-un camion i ei ateptau mpreun cu ceilali pasageri s apar pe band. Asta-i partea care nu-mi place deloc ntr-o cltorie cu avionul, spuse O'Donnell. Tnrul ncuviin i-i zmbi condescendent, transmind parc: Hai s nu ne pierdem timpul cu discuii inutile". Este un om rece, gndi O'Donnell." Remarc, la fel ca la ntlnirea precedent c ochii si erau gri ca oelul i se ntreb cum ar putea s ptrund dincolo de ei. Coleman atepta nemicat lng band, uitndu-se n jur. De parc ar fi fost chemat, ignorndu-i pe ceilali, un hamal se ndrept spre ei. Dup zece minute, Buickul lui O'Donnell intra n traficul dintre aeroport i ora. i-am rezervat camer la hotelul Roosevelt. Este la fel de confortabil ca oricare altul, dar e linitit. Cred c administratorul nostru te-a pus la curent cu situaia locuinelor. Da, mi-a scris, rspunse Coleman. A dori s se rezolve ct mai repede. Nu vei avea nici o problem atunci cnd vor fi terminate. Apoi adug: Poate ai nevoie de o zi, sau dou, s te instalezi nainte de a veni la spital. Nu, mulumesc. Vreau s ncep s lucrez de mine-diminea. Coleman era politicos, dar foarte categoric. "sta-i un om care-i pune mintea la treab nainte de a lua o hotrre, gndi O'Donnell. Nici nu cred c poate fi uor manevrat. Oare cum se va nelege cu Joe Pearson? La prima vedere se pare c se vor nfrunta. Dar nu poi niciodat s tii. Uneori, la spital, oameni care nu se plac deloc se poart de parc-ar fi prieteni de o via". Privind n jurul su la oraul de care se apropiau, David Coleman simi o oarecare emoie, gndindu-se la planurile de viitor. Era un lucru neobinuit pentru el, pentru c, de obicei, accepta orice situaie cu mult snge rece. i spuse n gnd: O urm de emoie pmnteasc nu nseamn nimic ru, nu trebuie s-i fie ruine, prietene". Apoi, zmbi interior, gndindu-se la autocritica sa tcut. Vechiul obicei de a se gndi la toate era greu de nvins. l studie pe O'Donnell. Tot ce auzise despre eful chirurgiei i al consiliului de conducere era excelent. Ce motive avusese un om cu pregtirea lui s aleag oraul Burlington? Oare avusese i el emoii ascunse? Sau poate, i plcea aici. Existau i oameni ale cror preferine erau simple, necomplicate. O'Donnell tocmai depea un camion, dup care spuse: A dori, dac-mi permii, s-i spun cteva lucruri. V rog, spuse Coleman politicos. Am fcut unele schimbri la Trei Comitete n ultimii civa ani. Harry Tomaselli mi-a spus c te-a pus la curent cu unele dintre ele i cu planurile noastre de viitor, continu O'Donnell mai ncet,

alegndu-i cuvintele. Da, tiu, zmbi Coleman. O'Donnell claxon, i maina din fa le fcu loc s depeasc. Faptul c te afli aici, reprezint o schimbare major i presupun c n momentul n care te vei instala vei dori s faci singur anumite schimbri. Coleman se gndi la laboratorul de patologie, aa cum l vzuse n timpul primei sale scurte vizite i spuse: Da, sunt sigur c trebuie s facem schimbri. O'Donnell tcu un timp, apoi spuse i mai ncet: De fiecare dat cnd s-a putut, am ncercat s facem aceste schimbri. Uneori am reuit, alteori nu a fost posibil. Eu nu cred n sacrificarea principiilor numai de dragul de a fi linite. Trebuie s vorbim foarte limpede n legtur cu acest lucru. Coleman ncuviin, dar nu rspunse. O'Donnell continu: Totui, dac poi, te rog s fii discret. S faci ct mai mult prin metoda convingerii i s pstrezi artileria grea pentru problemele cu adevrat importante. neleg, rspunse scurt Coleman. Nu era sigur c nelesese bine ceea ce i se spusese. Ar fi avut nevoie s-l tie mai bine pe O'Donnell ca s poat hotr. i fcuse o prere greit despre el? Era oare eful seciei de chirurgie un vulpoi? I se spunea oare aici i acum, ca unui nou venit, c nu trebuie s scuture barca? Dac aa stteau lucrurile, vor afla foarte curnd c-i aleseser greit omul. Coleman i not mental c trebuie s nchirieze pe termen lung orice apartament pe care-l putea gsi n Burlington. O'Donnell se ntreba dac procedase nelept spunnd ceea ce spusese. Avuseser noroc cnd l gsiser pe Coleman i nu dorea s-l marginalizeze de la nceput. Dar nu-i putea scoate din cap gndurile la Pearson i la influena acestuia asupra btrnului Eustace Swayne. Dorea s fie ct mai corect fa de Orden Brown. Mai demult, preedintele consiliului nu fusese dezamgit sprijinindu-l pe eful seciei de chirurgie. tia c acesta dorete sfertul de milion de dolari al lui Swayne, de care spitalul avea o nevoie vital. Dac pentru asta trebuia s-l mai tolereze pe Pearson, O'Donnell era dispus s o fac. Dar unde se termina politica spitalului i unde ncepea responsabilitatea lui ca medic? Aceasta era o ntrebare care l tulbura. ntr-o zi tot va trebui s hotrasc unde s trag aceast linie de democraie. Ce fcea el acum era politic? Bnuia c da. Dac nu era, ar fi preferat s nu-i fi spus ceea ce-i spusese doctorului Coleman. Puterea corupe. Nu poi scpa de lucrul sta, oricine ai fi. Se gndi s dezvolte puin mai mult subiectul cu Coleman, poate fcndu-i unele confidene acestuia, dar apoi renun. La urma urmei, Coleman era un nou venit, i O'Donnell era convins c nu ptrunsese dincolo de ochii acetia gri i reci. Intrar n centrul oraului. Strzile erau prfuite i dogoreau de

cldur, trotuarele strluceau, iar asfaltul era lipicios. Parc maina n faa hotelului Roosevelt. Portarul deschise imediat portiera i ncepu s scoat bagajele de pe bancheta din spate. Vrei s vin i eu? S vd dac totul este n ordine? ntreb O'Donnell. Dar nu este nevoie, rspunse Coleman de pe trotuar. Aceeai hotrre, fr echivoc. Bine, atunci ne vedem mine la spital. Mult noroc! Mulumesc. Portarul trnti portiera i O'Donnell intr cu maina n trafic. i privi ceasul. Dou dup-amiaz. Hotr s mearg mai nti la cabinetul su particular i s se duc mai trziu la spital. * Stnd pe canapeaua de piele din sala de ateptare a laboratorului de analize de la Trei Comitete, Elizabeth Alexander se ntreb de ce fuseser vopsii pereii coridorului n dou nuane de maro nchis, n loc s aib o culoare deschis, vesel. Oricum, partea aceasta din spital era foarte ntunecat. Puin galben, sau chiar verde deschis, ar fi fcut locul mult mai plcut. De cnd se tia, Elizabeth iubise culorile deschise. i aminti, de cnd era feti, de prima draperie pe care o alesese pentru camera ei. Era bleu pal, cu stelue argintii i luni, cusute de mna ei. Acum bnuia c broderia fusese foarte stngace, dar la vremea aceea i se pruse minunat. Ca s-o agae, coborse n magazinul tatlui su i acesta i cutase rbdtor lucrurile de care avea nevoie: o vergea tiat la dimensiune, crlige de metal, uruburi, o urubelni. i amintea ct bjbise acesta ca s gseasc ceea ce-i trebuia printre celelalte articole de fierrie, aruncate ntotdeauna la ntmplare, aa nct cel mai adesea trebuia s caute mult dup ceea ce-i cereau clienii. Asta se ntmpla la New Richmond, Indiana. Acum doi ani tatl ei murise n accident. Sau acum trei ani? Nu era sigur. Timpul zboar aa de repede. Cu ase luni nainte de a muri tatl ei, i aminti c l ntlnise pe John. i ntlnirea lor avusese ntr-un fel legtur cu culorile. El era n vacan i venise la magazin s cumpere vopsea roie. Elizabeth i ajuta prinii la magazin pe vremea aceea. l convinsese pn la urm s cumpere vopsea verde, pentru c roie nu aveau. Sau poate c fusese invers? Nici asta nu-i mai amintea acum. tia ns c se ndrgostise chiar din prima clip de John. Probabil c tocmai pentru a-l reine n magazin sugerase schimbarea culorilor. Privind acum retrospectiv, se prea c nc de atunci nu fusese nici o ndoial asupra sentimentelor pe care le nutreau unul fa de altul. ntre liceu i colegiu fuseser prieteni, apoi, dup ase ani de la prima lor ntlnire se cstoriser. Ciudat, dar dei nu aveau bani, iar John nc mai era la colegiu, nimeni nu-i ndemnase s mai atepte. Toi

cunoscuii acceptaser cstoria lor ca pe un lucru normal i inevitabil. Pentru unii tineri primul an de cstorie poate prea foarte greu. Pentru Elizabeth i John fusese frumos i fericit. n anul urmtor, Elizabeth urmase o coal de dactilografie, iar la Indianopolis, unde John urma colegiul ea i gsise o slujb de dactilograf, datorit creia triser amndoi. n anul acela discutaser foarte serios viitorul lui John: dac intea departe, s continue studiile medicale sau s se mulumeasc doar cu o coal tehnic medical. Elizabeth ar fi preferat facultatea de medicin, dei asta ar fi nsemnat civa ani de studiu n plus. Ea era dispus s munceasc pentru amndoi. John era mai puin hotrt. tia ct de mult i dorise s ajung medic i rezultatele lui la nvtur erau bune, ns devenise nerbdtor s contribuie cu ceva la existena lor. Apoi descoperiser c Elizabeth era nsrcinat i acesta fusese factorul hotrtor pentru John. Dei ea protestase, se nscrisese la coala tehnic medical i se mutaser la Chicago. Acolo li se nscuse fetia, creia i dduser numele Pamela. Dup patru sptmni fetia murise din cauza unei bronite i, pentru o vreme, tot echilibrul interior al lui Elizabeth se prbuise. John, fcuse tot ce putuse, niciodat nu fusese mai drgu i mai prevenitor, dar aceasta n-o ajutase. Ea simise nevoia s fug i plecase acas la mama ei, la New Richmond. Dar, dup o sptmn i se fcuse dor de John i se ntorsese la Chicago. Din momentul n care se ntorsese, revenirea sa la normal se fcuse treptat, dar sigur. Cu ase sptmni nainte de absolvirea colii, l anunase pe John c era din nou nsrcinat. Era singurul lucru de care mai avea nevoie pentru restabilirea echilibrului. Acum se simea sntoas, vesel i emoia i cretea la gndul copilului pe care-l purta. n Burlington gsiser un apartament micu dar plcut. Chiria era rezonabil. Din economiile strnse cu grij pltiser prima rat pentru mobil, iar acum, din banii ctigai de John la spital puteau s plteasc ratele lunare. Aa c, acum totul era bine. n afar de, i spuse Elizabeth, aceast culoare ngrozitoare de pe pereii coridorului. Ua laboratorului se deschise i o femeie ce intrase naintea ei iei. n spatele ei era o asistent mbrcat n halat alb, care-i consulta agenda. Doamna Alexander? Eu sunt. Vrei, v rog, s intrai? Intrar mpreun n cabinet. Luai loc, doamn Alexander, nu dureaz mult. Mulumesc. Aezat la birou, asistenta consult notiele doctorului Dornberger: Verificarea Rh-ului i analiza de sensibilitate a sngelui". Bine. V rog s aezai mna aici i s strngei pumnul.

i lu braul lui Elizabeth i l terse cu un dezinfectant, apoi l leg cu ndemnare cu un garou de cauciuc. De pe o tav alese o sering, rupse nveliul unui pachet cu ace sterile i puse unul la sering. Gsind repede vena din braul lui Elizabeth, fata introduse acul, cu o micare scurt i sigur, i trase napoi, uor, pistonul seringii. Trase snge pn cnd acesta atinse marcajul de pe sering ce indica apte centimetri cubi, apoi trase acul afar i puse un tampon de vat pe locul nepturii. Toat procedura dur mai puin de cincisprezece secunde. Cred c ai fcut asta de multe ori, spuse Elizabeth. De cteva sute de ori, zmbi fata. Elizabeth o privi pe asistent cum etichet eprubeta i apoi transfer n ea proba de snge. Dup ce termin, puse eprubeta ntr-un stelaj i anun: Gata, doamn Alexander. Ce urmeaz acum, ntreb ea, artnd spre eprubet. Flaconul pleac la laboratorul de serologie, i acolo cineva va face analiza sngelui. Elizabeth se gndi c i-ar fi plcut s-o fac John. * Mike Seddons, singur n camer, era profund tulburat. Dac cineva i-ar fi spus acum o lun c va fi att de preocupat de o fat, l-ar fi crezut nebun. Totui, de patruzeci i opt de ore de cnd citise fia de observaie a lui Vivian, ngrijorarea sa crescuse continuu. Noaptea trecut abia dac nchisese ochii. Sttuse patru ore ntins pe spate, ntorcnd pe toate prile sensul cuvintelor scrise pe fi de mna doctoriei Lucy Grainger: Vivian Loburton suspect de sarcom osos pregtire pentru biopsie". Prima dat cnd o vzuse pe Vivian, la autopsie, aceasta era doar o elev oarecare, drgu. Chiar i la a doua ntlnire, naintea incidentului din parc, o considerare o aventur interesant, excitant, de o noapte. Mike Seddons nu se amgea nici cu vorbe; nici cu inteniile pe care le avea. Nici acum nu se minea. Pentru prima dat n viaa lui, Mike era ndrgostit profund, de-adevrat. i era torturat de o team nfiortoare. n noaptea n care-i spusese lui Vivian c vrea s se nsoare cu ea, nu avusese cnd s se gndeasc la implicaii. Pn atunci, Mike Seddons i tot spusese c nici nu se punea problema cstoriei pn cnd nu va deveni medic cu adevrat, pn cnd nu va considera c a profitat din plin de tineree i pn cnd nu va avea o situaie financiar sigur. Dar, dup ce rostise cuvintele, realizase c nu minise. Le repetase n gnd de sute de ori dup aceea, fr nici o urm de regret c le spusese.

Apoi, iat, s-a ivit asta! Spre deosebire de Vivian, care o considera o problem minor, o mic umfltur la genunchi, ceva scitor, dar care printr-un tratament sau altul se putea rezolva, Mike Seddons tia foarte bine ce nseamn suspect de sarcom osos". tia c dac diagnosticul va fi confirmat, nsemna c Vivian avea o tumoare malign virulent, care se putea rspndi cu repeziciune, i poate o i fcuse, n tot corpul. Fr o intervenie chirurgical rapid, ansele ei de via scdeau sub un an. Iar intervenia chirurgical n cazul acesta nsemna amputarea piciorului, fr nici o urm de ndoial, imediat ce diagnosticul urma s fie confirmat, n sperana mpiedicrii rspndirii celulelor bolnave. Chiar i dup aceea, statistic vorbind, numai douzeci la sut din pacienii bolnavi de cancer osos nu mai aveau probleme dup amputare. La ceilali aprea o deteriorare constant a strii sntii i mai supravieuiau doar cteva luni. Dar poate c nu era sarcom osos, poate c era o tumoare inofensiv. ansele erau cincizeci la sut pentru amndou situaiile. Sau, poate c nu, poate c era aceeai probabilitate ca atunci cnd se ddea cu banul. Mike transpir cnd se gndi cte lucruri atrnau, att pentru el ct i pentru Vivian, de rezultatul biopsiei. Se gndi s discute deschis cu Lucy Grainger, dar apoi se hotr s renune. Probabil c putea afla mai multe lucruri dac nu-i spunea nimic. Dac declara c problema l interesa personal, unele surse de informaii puteau s i se nchid. Pentru a-i crua sentimentele, ceilali puteau s se pzeasc i s nu-i spun totul. Nu dorea asta. Indiferent care era adevrul, el trebuia s-l tie. Nu i-a fost deloc uor s discute cu Vivian i, n acelai timp, s-i in gndurile ascunse. Seara trecut, cnd sttuse singur cu ea n camera de spital, ntruct cealalt femeie fusese externat i acum patul ei era gol, l tachinase c era morocnos. Meterind nite boabe de struguri pe care el i adusese mai devreme, i spusese: tiu ce ai. i-e team c o s te in legat, c nu o s mai poi sri de la o fat la alta, dintr-un pat n altul. Nu am srit niciodat dintr-un pat n altul, ncercase el s-i intre n joc. S tii c nu-i uor. i trebuie mult antrenament. Cu mine nu prea te-ai antrenat. Tu eti altfel. Cu tine mi s-a nfundat. Ea se oprise aici. Da. tiu. Apoi, din nou vesel, i spusese: Ei, oricum, nu e bine s te gndeti c n-o s te mai ntlneti cu aa ceva, doctore Michael Seddons. Nu am deloc intenia s te pierd vreodat. Dup aceste cuvinte, el o srutase, strngnd-o puternic, fiind mai emoionat dect crezuse c ar putea fi. Ea i frecase nasul de urechea

lui. i simea pe obraz prul mtsos i parfumat. Apoi, i optise. i nc ceva, doctore. Stai departe de elevele asistente, nu au pic de moral. Nu zu! Vorbea din nou cu o veselie pe care nu o simea. De ce nu mi-a spus nimeni asta pn acum? zise ndeprtnd-o de el. Vivian era mbrcat cu un neglige albastru, subire, deschis n fa. Dedesubt avea o cma de noapte de aceeai transparen albastr. Abia acum realiz Mike ct era de tnr i frumoas. Ea privi spre u. Era nchis. Sunt ocupai n seara asta. tiu pentru c mi-au spus. Probabil c va trece mai mult de o or pn s mai treac cineva pe aici. Pe moment, Mike o privi ocat. Apoi ncepu s rd i se simi din nou cucerit de sinceritatea ei. Vrei s spui, aici? Acum? De ce nu? Dac m gsete cineva, voi fi dat afar din spital. n noaptea aceea nu preai att de ngrijorat, spuse ea ncet. Degetele sale i mngiau uor faa. O aplec brusc i o srut pe ceaf. Buzele sale coborr mai jos i o auzi respirnd mai repede, iar pe coaps simi mngierea minii sale. Pentru o secund, Mike fu tentat, apoi bunul sim nvinse. O mbri i murmur tandru: Draga mea Vivian, dup ce se va termina totul, atunci vom fi numai noi doi. Ba mai mult, vom avea tot timpul din lume. Toate acestea se ntmplaser ieri. Astzi dup-amiaz, n blocul operator, Lucy Grainger urma s fac biopsia. Mike Seddons i privi ceasul: era 14,30. Trebuia s nceap. Dac patologia lucra repede, mine vor avea rspunsul. Se trezi rugndu-se cu ardoare: Dumnezeule! Doamne Dumnezeule, f s fie benign! * Anestezistul fcu semn cu capul. Noi suntem gata, Lucy. Lucy Grainger ocoli masa de operaie. Zmbi spre Vivian i o ncuraj: Nu dureaz mult i nu vei simi nimic. Vivian se strdui s zmbeasc ncreztor. tia c nu prea reuete. Poate pentru c se simea puin ameit; tia c-i dduser un sedativ i-i fcuser i anestezie spinal, aa nct nu-i mai simea deloc partea inferioar a corpului. Lucy i fcu semn asistentului ei. Acesta ridic piciorul stng al lui Vivian i ncepu s desfac bandajele cu care era nfurat. De diminea, nainte ca Vivian s fie adus la etajul la care se afla sala de operaii, piciorul i fusese ras, splat i dat cu dezinfectant. Acum Lucy repet procedura de dezinfectare i puse bandaje noi, sterile, dedesubtul i n jurul genunchiului. n partea cealalt a mesei de operaie, o asistent inea un

cearaf verde, mpturit. Cu ajutorul lui Lucy, care-l apuc de partea cealalt , l ntinser peste mas n aa fel nct gaura din cearaf s fie exact deasupra genunchiului. Anestezistul apuc de cearaf i-i trase captul peste o bar de metal de deasupra capului ei, aa nct Vivian nu mai vedea nimic din restul slii de operaie. Stai relaxat, domnioar Loburton, o ndemn anestezistul. Este ca o extracie de msea, doar c este ceva mai confortabil. Bisturiul, te rog! Lucy ntinse mna spre asistent i aceasta i-l ddu. Folosind poriunea de mijloc a lamei, fcu repede i cu siguran o incizie sub genunchi, cam de patru centimetri lungime. Imediat, apru sngele. Pense hemostatice. Asistenta era pregtit i Lucy pens dou puncte prin care se scurgea snge. Vrei, te rog, s legi? Se ddu napoi pentru a-i permite stagiarului s fac legturile n jurul celor dou pense hemostatice. Vom face incizia n periost. Stagiarul ncuviin din cap, iar Lucy folosi acelai bisturiu de mai nainte pentru a tia esutul fibros din jurul genunchiului. Pregtirea pentru fierstru e fcut. Asistenta i ntinse lui Lucy un fierstru oscilant Stryker. n spatele ei, alt asistent inea de cablul electric, ca acesta s nu ating masa de operaie. Lucy i se adres din nou stagiarului: Vom extrage o bucic de os. Cam un centimetru va fi suficient. Privi radiografia pe un ecran luminat, n captul camerei. Bineneles c trebuie s fim siguri c am luat din poriunea bolnav. Lucy puse n funciune fierstrul i-l apropie de dou ori de os. Se auzi un uierat uor, de fiecare dat cnd fierstrul tie din os. Dup aceea l opri i-l ddu napoi asistentei. Gata, cred c ajunge. Acum s-l scoatem! Scoase cu pruden bucica de os i o introduse ntr-un borcna cu formol. Acum, proba de os, identificat i nsoit de un raport chirurgical, urma s mearg la secia de patologie. Anestezistul o ntreb pe Vivian: Te simi bine? Fata nu vorbi, dar ncuviin din cap. Nu mai dureaz mult. Au scos esutul osos. Nu mai trebuie dect s-i trag fermoarul la genunchi. Lucy cosea deja periostul. Gndea: Dac numai asta ar fi totul, ce simplu ar fi. Dar asta era numai pentru analiz. Urmtoarea micare depindea n ntregime de verdictul lui Joe Pearson, dup analiza probei de os pe care i-o trimisese.

Gndindu-se la Joe Pearson i aminti ce aflase mai devreme de la Kent O'Donnell: astzi se prezenta la post noul medic patolog. Spera ca noul sosit s se acomodeze uor. Dorea acest lucru att de dragul lui O'Donnell, ct i pentru bunul mers al spitalului. Lucy l respecta pe medicul ef pentru eforturile pe care le fcea s mbunteasc situaia din spital, fr ca prin aceasta s se produc zguduiri puternice. Observase c O'Donnell nu ar fi adoptat n nici un caz soluii categorice, dac n-ar fi fost absolut necesar s se pun capt unei situaii. Iat, reflect ea din nou, iar m gndesc la Kent. n ultima vreme era ciudat cum gndurile i alunecau spre el, fr s vrea. Poate din cauz c lucrau aproape unul de altul, dei erau puine zile n care ei doi apucau s se ntlneasc n secia chirurgie. Lucy ar fi vrut acum s tie ct timp oare mai avea s se scurg nainte ca el s-o invite din nou la cin. Sau poate c era mai bine s dea o mic petrecere n apartamentul ei. Erau puini oameni pe care dorea s-i invite, i Kent O'Donnell putea s fie printre ei. Lucy l ls pe stagiar s coase esutul subcutanat. i spuse: Folosete custura prin puncte. Trei vor fi suficiente. l privea cu atenie. Se mica ncet, dar cu mult grij. tia c unii dintre chirurgii de la acest spital nu aveau ncredere n stagiari i nu-i lsau s fac mare lucru. Dar i amintea mereu de cte ori ar fi vrut ea, cnd era stagiar ,s fac efectiv ceva ntr-o operaie, n sperana c va cpta puin experien. Asta fusese la Montreal, cu treisprezece ani n urm, cnd i fcuse stagiatura acolo. Dup aceea se specializase n ortopedie. Se gndise adesea ct de mult noroc i trebuia fiecruia n specialitatea pe care vroia s-o aleag. Adesea asta depindea foarte mult de cazurile pe care le ntlneai ca medic stagiar. Chiar n cazul su, la nceputul facultii fusese interesat de un domeniu, iar mai trziu de altul, i chiar cnd ajunsese la Montreal nu era hotrt dac s fac specializare sau s devin medic generalist. Dar avusese norocul s lucreze o vreme sub supravegherea unui chirurg, poreclit n spital Os Btrn", deoarece se ocupa de ortopedie. Cnd l ntlnise Lucy, Os Btrn avea cam aizeci de ani. Ca mod de a se comporta i ca personalitate, prea unul dintre cei mai insuportabili oameni pe care-i ntlnise. Majoritatea centrelor de nvmnt aveau nite prima donne". La Os Btrn preau s se fi strns toate obiceiurile proaste ale acestora. Insulta n mod regulat pe oricine din spital, stagiari, medici, colegi, pacieni, pe toi cu imparialitate. n sala de operaii ipa la asistente i la asisteni, folosind un limbaj ce se ntlnea numai prin baruri i n docuri. Dac i se ddea greit un instrument, n zilele sale normale ddea cu el n cel care i-l dduse. n zilele mai bune, l arunca de perei. Dar Os Btrn era un artist n chirurgie. Lucrase mai ales la corectarea deformrilor osoase la copii. Succesele sale spectaculoase l fcur faimos i cunoscut peste tot. Nu-i modificase niciodat

comportamentul i chiar i copiii pe care-i opera erau supui aceluiai tratament ca i ceilali. Dar, cteodat, copiii preau c-l inhib. Lucy se ntrebase adesea dac instinctele copiilor nu erau un barometru mai bun dect logica adulilor. ns influena lui Os Btrn hotrse viitorul lui Lucy. Cnd vzuse la prima operaie cu ce miestrie putuse acesta s lucreze, i dorise i ea s fie n stare s fac acelai lucru. Rmsese la spitalul din Montreal ca stagiar trei ani, asistndu-l pe Os Btrn ori de cte ori era posibil. Copiase totul de la el, cu excepia modului de a se purta. Chiar i fa de Lucy btrnul nu se comportase altfel, chiar dac spre sfritul perioadei la ea ipa mai puin dect la ceilali. Chiar de atunci, de cnd era stagiar, Lucy avusese succes i cnd lucrase singur. Referinele ei erau excelente i aceasta o fcuse s fie unul dintre cei mai solicitai medici din spital. Se ntorsese la Montreal numai o singur dat, cu doi ani n urm, s participe la funeraliile lui Os Btrn. Oamenii spuneau c fusese una dintre cele mai mari ceremonii de nmormntare a unui medic pe care o vzuse oraul vreodat. Practic, fiecare om pe care btrnul l insultase vreodat fusese prezent la biseric. Gndurile i revenir la prezent. Biopsia era terminat. Aa dup cum i indicase Lucy, stagiarul cosea pielea, folosind tot procedeul custurilor prin puncte. Acum fcea ultima custur. Lucy privi ceasul de pe perete. Toat operaia durase jumtate de or. Era ora trei dup-amiaz. * La ora cinci fr apte minute, un curier al spitalului, un tnr de aisprezece ani, intr tropind i fluiernd tare n laboratorul de serologie. De obicei intra aa pentru c tia c l nfuria pe Bannister, cu care se meninea ntr-o stare de rfuial perpetu. Ca de obicei, btrnul tehnician l privi i url la el: i spun pentru ultima dat s nu mai faci zgomotul sta infernal de fiecare dat cnd intri aici. M bucur c este pentru ultima dat. Tnrul era insolent. S-i spun drept, plngerile tale m cam calc pe nervi. Continu s fluiere i ntinse tava cu probele de snge pe care le adusese. Unde vrei s-i pun sngele, domnule Dracula? John Alexander zmbi, dar Bannister nu era deloc ncntat. tii unde s le pui, deteptule. Arat spre un raft. Pune-le acolo. Da, domnule cpitan! Cu un gest studiat, tnrul ls tava i salut n btaie de joc. Apoi se ntoarse pe clcie i iei pe u cntnd: Oh, dai-mi o cas n care viruii s cutreiere, n care ploniele i microbii mpreun se joac,

Unde se aude des vorbind o lipitoare Iar eprubetele put toat ziua. Ua se trnti i vocea i se auzea rsunnd pe coridor. Alexander rdea. Nu mai rde, se stropi Bannisier. I se urc la cap. Lu probele de snge i citi ca de obicei foaia care le nsoea. La jumtatea drumului spre masa de laborator se opri. Hei, este aici o prob de snge a doamnei Alexander. Este cumva soia ta? Alexander ls din mn pipeta i se apropie. Probabil c este a ei. Doctorul Dornberger a trimis-o ieri s-i fac un test de sensibilitate. Citi hrtia i continu. Da, este Elizabeth. Scrie s-i facem i Rh-ul i sensibilitatea, spuse Bannister. Cred c doctorul Dornberger vrea s fie sigur. Elizabeth are Rh negativ. Al meu este pozitiv. Cu preiozitate i cu un aer atottiutor, Bannister spuse: De cele mai multe ori, chestia asta nu creeaz nici o problem. Da, tiu, dar tot vreau s fiu sigur. Ei, atunci, iat proba. i ntinse eprubeta. Vrei s-i faci tu testul? Da, a vrea, dac nu te superi. Bannister nu obiecta niciodat cnd era vorba ca altcineva s-i fac munca. Eu nu am nimic mpotriv. Apoi, privind la ceas, adug: Dar nu poi s-o faci acum. E timpul s plecm. Mai bine o lsm pe mine diminea. Alexander lu toate probele de snge i le bg la frigider. Carl, am vrut de mult s te ntreb ceva. Bannister i cur masa de lucru. i plcea s plece la ora cinci fix. Fr s se ntoarc, ntreb: n legtur cu ce? n legtur cu testul de sensibilitate al sngelui pe care-l facem. A vrea s tiu mai multe despre el. Ce-ai vrea s tii? Alexander i alese cu grij cuvintele. De la bun nceput i dduse seama c putea strni resentimente printre colegi i mai ales lui Bannister, din cauza faptului c studiase la colegiu. Acum, ca i n alte ocazii, ncerca s nu-l supere. Am observat c facem numai dou teste de sensibilitate aici, unul n mediu salin i unul n mediu de proteine. i? Pi,... tnrul ezit. Nu suntem cam... demodai... numai cu aceste dou teste? Bannister terminase curenia. Se ntoarse tergndu-i minile cu un erveel de hrtie i rspunse tios: i de ce, m rog?

Alexander ignor tonul vocii. Era o problem important. Cele mai multe laboratoare fac i un al treilea test, testul Coombs, dup testul n mediu salin. Testul cum? Testul indirect Coombs. Ce nseamn asta? Glumeti? Chiar n momentul n care rostise cuvintele i dduse seama c fcuse o greeal tactic, dar i scpar involuntar, gndind c orice laborant de la serologie trebuia s tie ce nseamn un test Coombs. Nu trebuie s faci pe deteptul cu mine, se rsti btrnul. ncercnd s repare ce se mai putea, Alexander spuse repede: Scuz-m, Carl. N-am vrut s fiu arogant. Bannister mototoli erveelul de hrtie cu care se tersese i-l arunc la co. Aa ai fost. Se aplec n fa, agresiv. tii ceva, tipule? i spun pentru binele tu. Abia ai ieit din coal i nu ai aflat c nu toate chestiile teoretice care se nva acolo se i aplic n practic. Dar asta nu este teoretic, Carl. Alexander devenise nerbdtor acum, iar greeala de mai nainte nu i se mai prea important. S-a dovedit c anumii anticorpi din sngele femeii gravide nu pot fi detectai numai prin cele dou teste. i ct de des se ntmpl asta? ntreb Bannister ironic, de parc ar fi tiut rspunsul dinainte. Foarte rar, este adevrat. Ei, vezi? Dar este suficient s tii c trebuie s faci i al treilea test, insist John Alexander, ncercnd s strpung lipsa dorinei de cunoatere a lui Bannister. De fapt, este un test simplu. Dup ce ai terminat testul din mediul salin, iei aceeai eprubet i... Pstreaz-te pentru ocazii festive, i-o tie Bannister i se duse s-i ia haina din cuier. Dei i ddea seama c vorbete degeaba, Alexander continu: Nu este mai mult de lucru. Mi-ar place s-l fac eu. Nu avem nevoie dect de nite ser Coombs. Este adevrat c face ca testul s fie ceva mai scump... Intrase pe un teren familiar lui Bannister, care acum nelegea mai bine despre ce-i vorba. Nu mai spune! Grozav! exclam btrnul sarcastic. O s fie al naibii de frumos cnd o s-i spui lui Pearson. Tot ce este mai scump este o nou lovitur. Dar nu vrei s nelegi? Altfel, nu exist nici o dovad. Alexander vorbea ncordat. Nu-i dduse seama cnd ridicase glasul. Cu cele dou teste pe care le facem noi aici, putem obine un rezultat negativ i, totui, sngele mamei ar putea fi sensibilizat i

periculos pentru copil. Poi ucide un copil n felul sta! Nu-i treaba ta s-i faci asemenea griji. Bannister era n culmea cruzimii i aproape strigase. Dar... Nici un dar! Lui Pearson nu-i plac deloc noutile, mai ales atunci cnd cost bani. Bannister ezit puin, apoi, realiznd cum vorbete, deveni mai puin agresiv. Era ngrijorat c era cinci fr un minut i ardea de nerbdare ca acesta s treac mai repede i s plece. tii ce, biete? Noi nu suntem doctori i te sftuiesc s nu te joci de-a doctorul. Noi, laboranii, facem ce ni se spune s facem. Asta nu nseamn c nu am voie s gndesc. Nu tiu dect c a vrea ca soiei mele s i se fac toate testele, inclusiv acesta. Poate c pe tine nu te intereseaz, dar pentru noi, acest copil este foarte important. Cnd ajunse la u, btrnul se ntoarse i l privi. Acum vedea limpede ceea ce nu vzuse de la nceput. Tnrul sta era aductor de necazuri, iar aductorii de necazuri i vrau i pe ceilali n situaii stnjenitoare. i-am spus ce cred eu. Dac nu-i place, n-ai dect s mergi la Pearson. Spune-i c nu eti mulumit cu modul n care se fac treburile la noi. Alexander l privi drept n ochi, apoi spuse linitit: Poate c am s-i spun. Cum vrei, dar s nu spui c nu te-am prevenit. Btrnul mai arunc o privire la ceas, apoi iei, lsndu-l pe John Alexander singur n laborator.

DOISPREZECE n faa intrrii principale a spitalului Trei Comitate David Coleman se opri i privi n jurul su. Era ntr-o diminea cald de august, cu cteva minute dup ora opt. n afara spitalului nu era agitaie. n afar de el, singurii oameni pe care i vzu erau un portar, mturnd o alee, i o asistent de vrst mijlocie care tocmai coborse din autobuzul oprit n faa spitalului. Agitaia va ncepe abia peste o or sau dou. David Coleman studie cldirea spitalului. n mod sigur arhitecii nu puteau fi acuzai c risipiser bani pentru realizarea unei cldiri estetice. Totul era strict utilitar, o succesiune de linii drepte i unghiuri. Numai la intrarea principal modelul era puin schimbat. Pe o dal de piatr sttea scris: Fondat de Excelena sa maiorul Hugo Stouting, aprilie 1918". Intrnd n holul principal, David Coleman se trezi ntrebndu-se ce mare demnitar fusese oare acesta. Carl Bannister sorta hrtii n cabinetul doctorului Pearson, cnd Coleman btu la u i intr.

Bun dimineaa. Surprins, btrnul tehnician ridic privirea. Era un lucru neobinuit s aib vizitatori aa devreme. Cei din spital tiau c doctorul Pearson venea rareori nainte de ora zece. Bun dimineaa, spuse el la salut, cam indispus. ntotdeauna era indispus dimineaa. l cutai pe doctorul Pearson? ntr-un fel, da. ncepnd de astzi, voi lucra aici. Sunt doctorul Coleman. Efectul a fost de parc ar fi pus un artificiu sub fundul unei gini. Bannister scp din mn hrtiile i se grbi s dea ocol biroului. Oh, scuzai-m, domnule doctor. Nu mi-am dat seama. Am auzit c vei veni, dar nu am tiut c att de repede. Doctorul Pearson tia c vin, spuse Coleman calm. Apropo, a venit? Bannister l privi ocat. Este mult prea devreme pentru el. Vine peste vreo dou ore. Cu un zmbet care i ncrei obrajii, adug cu falsitate: Cred c i dumneavoastr vei respecta aceeai or, dup ce v mai obinuii aici. Aha! Apropo, doctore Coleman, eu sunt Carl Bannister, tehnician laborant principal. Cred c vom lucra mult mpreun spuse, de parc ar fi fost un geniu. Da, cred c da. Nu era sigur dac l ncnta perspectiva, dar ddu mna cu Bannister, apoi se uit n jur, cutnd un loc n care s-i agae haina subire, pe care o purta. S v ajut s v dezbrcai haina, se grbi tehnicianul servil. Mulumesc. Dorii s vedei laboratoarele? Coleman ezit. Poate c ar fi trebuit s-l atepte pe doctorul Pearson, dar dou ore treceau greu cnd trebuia s stai degeaba. Oricum, laboratoarele urmau s fie n responsabilitatea lui. Ce rost avea s atepte? Am vzut o parte din laboratoare mpreun cu doctorul Pearson, cnd am venit prima dat, acum cteva sptmni. Dar a vrea s le vd din nou, dac nu eti prea ocupat. Ei, sigur c suntem ocupai, dar mi va face plcere s vi le prezint. Pe aici, v rog. Bannister deschise ua laboratorului de serologie i-i fcu loc lui Coleman s intre. John Alexander, care nu dduse ochii cu Bannister dup discuia din seara trecut, ridic ochii de la centrifuga n care pusese o prob de snge. Doctore, vi-l prezint pe John Alexander. Lucreaz de puin timp la noi. nc ai ca la gur, John, nu-i aa?

Dac spui tu, rspunse John, stnjenit de aerele colegului su. Coleman i ntinse mna. Sunt doctorul Coleman. Adic noul medic patolog? Exact. Coleman privi n jurul su. Ca i la prima vizit, gndi c trebuiau fcute multe schimbri. Domnule doctor, v rog s cercetai tot ce dorii, spuse Bannister cu condescenden. Mulumesc. ntorcndu-i spatele lui Bannister, Coleman i se adres lui Alexander. La ce lucrezi? Fac o analiz de sensibilitate a sngelui. Proba aceasta este a soiei mele. Adevrat? Pe Coleman tnrul l impresionase mult mai plcut dect Bannister. Cnd va nate soia dumitale? Peste patru luni, domnule doctor. Coleman observ c toate micrile tnrului erau eficiente i sigure. Tnrul acesta i folosea minile ntr-o micare fluid. Alexander nclin centrifuga, o porni i regl timpul de funcionare. Suntei cstorit, domnule doctor? Nu. Alexander pru c este pe punctul s pun o alt ntrebare, dar se rzgndi. Doreti s m ntrebi ceva? Urm o pauz stnjenitoare, apoi John Alexander se hotr. Da, domnule doctor, doresc s v ntreb ceva. Fie c va avea necazuri sau nu, Alexander gndi c tot mai bine este s spun deschis ce gndete. Dup disputa cu Bannister fusese tentat s lase totul balt. i amintea foarte bine duul pe care l primise de la Pearson cu ocazia ncercrii sale de a propune ceva. Totui, doctorul acesta nou prea mai deschis. Chiar dac ar fi considerat c el greete, nu prea genul de om care s se ofenseze. Este n legtur cu testele care se fac pentru a stabili sensibilitatea sngelui. n timp ce vorbea, l simea pe Bannister n spatele lui micndu-i dezaprobator chelia dintr-o parte n alta. La un moment dat, acesta se deplas n fa, hotrt s-l pun la locul su pe Alexander. Ascult, biete! Dac este vorba despre ce am discutat asear, las-o balt! Despre ce ai discutat asear? ntreb Coleman curios. Ignornd ntrebarea, Bannister continu s-i fac moral tnrului. Nu vreau s-l deranjezi pe doctorul Coleman cu prostii, la cinci minute dup ce a intrat n laborator. Termin! Ai neles? Apoi se

ntoarse brusc spre Coleman. Are un fluture n cap, domnule doctor. V rog s venii cu mine, vreau s v art laboratorul de histologie. Timp de cteva secunde Coleman rmase nemicat. Apoi, cu o micare brusc, ndeprt mna lui Bannister de pe braul su. Este o problem medical? l ntreb pe Alexander. Are legtur cu analiza de laborator? Da, rspunse timid tnrul, evitnd privirea lui Bannister. Bine. S auzim. A aprut doar pentru c aceste teste de sensibilitate sunt pentru soia mea. Ea are Rh negativ, iar eu pozitiv. Ei, dar asta se ntmpl la muli oameni, spuse Coleman zmbind. Nu este nici o problem, adic atta timp ct testul de sensibilitate are rezultat negativ. Dar tocmai aici este problema, domnule doctor, testul. Ce-i cu testul? Coleman era uimit. Nu nelegea prea bine ce dorea s-i spun acest tnr laborant. Eu cred c ar trebui s facem i un test Coombs, dup ce s-a fcut testul n mediu salin i de proteine. Bineneles. Tcerea care urm fu ntrerupt de Alexander. Nu v suprai, vrei s repetai? Am spus bineneles". Este normal s se fac i un test Coombs. Coleman tot nu nelegea care era problema. Pentru un laborator de serologie, astfel de lucruri erau elementare. Dar aici noi nu facem testul Coombs. Alexander l privi triumftor pe Bannister. Domnule doctor, testele de sensibilitate se fac aici numai n soluii saline i de proteine. Nu se folosete deloc ser Coombs. La nceput, Coleman fu convins c tnrul greete. Se prea c lucra de prea puin timp n laborator. Categoric, fcea o confuzie. Dar i aminti convingerea cu care vorbise. Se ntoarse spre Bannister. Este adevrat? Noi facem testele dup instruciunile doctorului Pearson. Btrnul le comunica foarte clar c dup prerea sa, discuia era o pierdere de timp. Poate c doctorul Pearson nu tie c facei testele astfel. Ba tie foarte bine. De data asta, Bannister deveni ursuz. Aa se ntmpla cu nou veniii. Nu intrau de cinci minute ntr-o ncpere i gata, erau croii s fac necazuri. i el, care ncercase s se poarte frumos cu doctorul sta nou, i uite ce-a ieit. Ei bine, un lucru era sigur. Joe Pearson l va pune la punct. Bannister i-ar fi dorit s fie acolo, s vad ce se ntmpl. Coleman hotr s-l ignore pe Bannister pentru moment. Fie c i

plcea sau nu, era hotrt s lucreze cu omul acesta o vreme. Totui, lucrurile trebuiau clarificate acum. Cred c nu neleg prea bine. Sunt convins c tii c unii anticorpi din sngele femeii gravide pot s nu fie detectai prin testele n mediu salin i de proteine, dar nu i prin testul cu serul Coombs. Asta spuneam i eu, l ntrerupse Alexander. Bannister nu zise nimic. Voi discuta problema cu doctorul Pearson, continu Coleman. Sunt convins c nu tie. Ce s facem cu testul sta? ntreb Alexander. i cu celelalte, de acum nainte? Facei toate cele trei teste. Dar nu avem ser Coombs n laborator. Alexander era foarte mulumit c abordase problema. i plcea noul patolog. Numai Dumnezeu tia cte erau de schimbat! Atunci s aducem. Oricum, nu avem de ales. Nu putem s plecm la plimbare i s facem cumprturi pentru laborator, interveni Bannister acru. Trebuie s facem un necesar de materiale. Erau lucruri pe care John sta nu le tia nc. Coleman se stpni cu atenie, i inu n fru pornirile. Foarte curnd trebuia s aib o discuie cu omul acesta, Bannister. Categoric, nu inteniona s-i suporte comportamentul. Dar prima zi de munc nu era tocmai momentul potrivit. Atunci, d-mi s completez un formular, spuse el politicos, dar ferm. mi imaginez c-l pot semna. Este unul dintre motivele pentru care m aflu aici. Btrnul laborant ezit, apoi deschise un sertar i-i ntinse un formular. Un stilou, te rog. Bannister avu din nou o scurt ezitare, apoi i ntinse un stilou. Doctorului Pearson i place s comande singur substanele de laborator. Eu presupun c voi avea mult mai multe responsabiliti aici, dect s completez formulare pentru necesarul de materiale. Gata, am terminat. n timp ce ntindea hrtia i stiloul, sun telefonul. A fost o scuz pentru Bannister, care le-a ntors spatele. Era rou de furie. Rspunse scurt, apoi trnti telefonul. Trebuie s merg la laboratorul de colectare. Cuvintele, mormite, i erau adresate lui Coleman. Poi pleca i rspunse acesta cu rceal. Dup ce se nchise incidentul, Coleman constat c era mai furios dect se ateptase. Cu o asemenea disciplin, care permitea insolena, cum s mearg bine laboratorul? Destul c procedurile de lucru erau inadecvate. Dar s te trezeti nfruntat de un om ca Bannister cnd doreai s le corectezi, era prea mult. Dac aceasta era starea normal

de lucruri, nsemna c departamentul de patologie mergea mult mai prost dect se ateptase. Dup ce plec Bannister, tnrul medic mai privi o dat n jurul su, cu mai mult atenie. Echipamentul era uzat, depit. Acum vedea ct era de dezorganizat totul. Mesele de lucru i rafturile erau dezordonate, vzu o mas plin cu creuzete murdare, pe alta se afla o grmad de hrtie nglbenit, mototolit. Alexander l privea nelinitit. Aa arat de obicei laboratorul? ntreb Coleman. Nu este prea curat, nu-i aa? Alexander se simi ruinat; n sfrit se gsise cineva s vad cum arta ntr-adevr locul lor de munc. Dar nu putea spune c el se oferise s reorganizeze cte ceva i Bannister i-a spus emfatic s lase totul aa cum este. A spune c este mult mai ru. Coleman trecu un deget peste un raft. Ls n urm o dr de praf. Gndi dezgustat: toate acestea trebuie s se schimbe, dei, pentru moment, va trebui s mai atepte. tia c trebuie s fie atent n relaiile cu aceti oameni, iar experiena proprie l nvase c exist limite cnd doreti s faci ceva foarte repede. Cu toate acestea, tia c va trebui s-i struneasc nerbdarea. John Alexander l privea cu atenie pe Coleman de cteva minute. Din momentul n care intrase nsoit de Bannister, i se pruse vag cunoscut. Era tnr, probabil cam de vrsta lui. Dar nu era numai att. Domnule doctor, v rog s m scuzai, dar am sentimentul c ne-am mai ntlnit. Este posibil. Coleman vorbea cu indiferen. Numai pentru c-l susinuse ntr-un incident, nu dorea s-i lase impresia c ntre ei se stabilise o alian. Apoi, se gndi c poate a fost prea dur. Am fost stagiar la Bellevue, apoi la Walter Reed i Massachusetts General. Nu, cred c ne-am vzut mai devreme. Ai fost vreodat n Indiana? La New Richmond? Da. Coleman era uimit. M-am nscut acolo. John Alexander radia. Bineneles c trebuia s-mi amintesc numele. Tatl dumnevoastr era... doctorul Byron Coleman? De unde tii? De mult vreme nu mai rostise cineva numele tatlui su. i eu sunt din New Richmond. i soia mea. Adevrat? Ne-am ntlnit acolo? Nu cred, dar mi amintesc c v-am vzut de cteva ori. Tatl meu era ofer de camion. Locuiam la cteva mile de ora. Totui, s-ar putea s v-o amintii pe soia mea. Familia ei avea un magazin de fierrie. Se numea atunci Elizabeth Johnson. Da, cred c da. Memoria ncepu s lucreze. Nu s-a ntmplat

ceva cu ea... un accident? Ba da. Tatl ei a murit cnd trecea cu maina peste calea ferat. Elizabeth era cu el. mi amintesc ceva. Gndurile lui Coleman srir peste ani, la vremea cnd, n cabinetul de provincie, tatl su tratase atia oameni, pn cnd propria sa sntate se ubrezise. Pe vremea aceea eram la colegiu, dar mi-a povestit tata. Elizabeth era aproape moart. I-au fcut transfuzie i a supravieuit. Cred c atunci am intrat prima dat ntr-un spital. Am stat acolo aproape o sptmn. Alexander fcu o pauz. Dac suntei cumva liber ntr-o sear, sunt sigur c soiei mele i va face plcere s v cunoasc. Avem un apartament mic... tnrul ezit, intuind adevrul; dei amndoi erau din acelai loc, ntre ei exista o mare diferen social. Coleman tia foarte bine acest lucru. Mintea l avertiz: fii atent cu asemenea aliane, chiar dac i fac plcere, mai ales printre subordonai. Raion: nu este snobism, este doar o problem de disciplin profesional. Ei bine, cred c o vreme voi avea foarte mult de munc. S vedem cum vor evolua lucrurile. Cuvintele sunau fals. Puteai s-l refuzi mai frumos, se cert n gnd. Nu te-ai schimbat, prietene, nu te-ai schimbat deloc. * n acel moment, Harry Tomaselli ar fi dorit ca doamna Straughan s se ntoarc la buctriile ei i s-l lase n pace. Apoi se control avea o excelent ef a seciei de nutriie, trebuia s o aprecieze. Existau ns momente cnd se ntreba dac Hildei Straughan i trece vreodat prin minte c spitalul Trei Comitate este un tot unitar. De cte ori vorbea cu ea, avea impresia c inima spitalului este de fapt n buctrii. Totui Harry Tomaselli raion obiectiv, aceast atitudine este specific oamenilor care-i iau munca foarte n serios. Categoric prefera asta n locul indiferenei i lenei. O secie bun i cerea sus i tare drepturile, se lupta s le obin, iar doamna Straughan era o lupttoare. Chiar n acel moment, ea lupta cu fiecare fibr a fiinei sale. M ntreb dac v dai seama, domnule T., ct de serioas este aceast problem. Cred c da. Domnule T. (doamna Straughan se referea ntotdeauna la persoane cu iniiala numelui, chiar i cnd era vorba de soul ei), mainile de splat vase sunt vechi, sunt depite de cel puin cinci ani. De atunci mi se spune n fiecare an: anul viitor vom cumpra altele noi. i cnd vine anul viitor, unde sunt mainile mele? Aflu c sunt amnate pentru alte dousprezece luni. Nu mai merge, domnule T, pur i simplu

nu mai merge aa! Administratorul se pregti s reia argumentele pe care le folosise pn atunci. V spun categoric, mainile de splat vase vor fi nlocuite. tiu ce probleme avei la buctrie, dar ele sunt foarte costisitoare; dac v amintii, ultima estimare a fost cam de unsprezece mii de dolari, cu condiia s schimbm i sistemul de distribuie al apei calde. Cu ct o s amnai mai mult, cu att vor costa mai mult! Din fericire, sunt contient i de acest lucru. Dar n acest moment, capitalul spitalului pentru extindere este foarte bine chibzuit. Noua cldire nseamn o cheltuial mare. Este o problem de prioriti; unele echipamente medicale trebuie s fie pe primul plan. La ce este bun echipamentul medical, dac pacienii nu au farfurii curate din care s mnnce? Doamn Straughan, situaia nu st chiar att de ru i noi doi tim asta. Dar nu este departe, se ncpn masiva doamn. n ultima vreme o grmad de farfurii care trecuser prin mainile de splat au fost splate manual pentru c erau murdare. ncercm s fim foarte ateni, dar n orele de vrf... Da. neleg foarte bine. Exist pericol de infecie i sunt ngrijorat, domnule T. n ultima vreme s-au semnalat infecii intestinale printre membrii personalului. n asemenea situaii, toat lumea d vina pe mncare. Dar nu m-ar surprinde ca mainile s fie cauza. Avem nevoie de dovezi susinute n aceast presupunere. Rbdarea lui Tomaselli ajungea la capt. Doamna Straughan venise ntr-o zi extrem de aglomerat pentru el. n sperana c va ncheia discuia, administratorul ntreb: Cnd a fcut Patologia ultima analiz de bacterii la mainile de splat vase? Cred c acum ase luni, a putea verifica. Trebuie s le cerem s fac imediat alta. Aa vom ti exact cum stm. Foarte bine, domnule T., oft doamna Straughan resemnat. S-i spun eu doctorului Pearson? Nu, l anun eu. Continu n gnd: mcar l scutesc pe Joe Pearson de o asemenea edin. Mulumesc, domnule T., i doamna se ridic greoi de pe scaun. Administratorul atept ca ea s plece, apoi ncerc s revin la problemele zilei. * David Coleman se ntorcea de la mas. Trecnd prin coridoarele ntunecoase de la subsol, se gndea la timpul petrecut pn acum n compania doctorului Pearson. Nesatisfctor, hotr el, i

neconcludent. Pearson a fost destul de cordial mai trziu, nu chiar de la nceput. n prima zi l-a gsit pe Coleman n biroul lui, ateptndu-l. Aadar, nu ai glumit cnd ai spus c vrei s ncepi imediat. Nu avea rost s mai atept. Am vzut laboratoarele, sper c nu v suprai. Este dreptul dumitale, spuse Pearson neprietenos. nelegnd c a fost nepoliticos, continuase mai blnd: Cred c trebuia s te ntmpin, s-i urez bun sosit. Art apoi spre maldrul de hrtii de pe birou: Uite, trebuie mai nti s fac ordine aici. Dup aceea poate hotrm care-i vor fi responsabilitile aici. Pearson s-a cufundat n hrtii, iar Coleman neavnd altceva de fcut a nceput s citeasc o revist. Mai trziu a fost chemat o fat pentru dictare i dup aceea l asistase pe Pearson la o analiz comparativ, n sala de autopsie. Aezat lng McNeil i Seddons, se simea i el ca un nvcel. Mai trziu, serviser prnzul mpreun i Pearson l prezentase unor colegi, dup care, btrnul se scuzase c are de lucru i plecase. Acum, Coleman se ntorcea singur n secie i cumpnea n gnd ce avea de fcut. Anticipase o oarecare rezisten din partea btrnului. Din cteva discuii, intuise c Pearson nu dorise un alt medic patolog n secie, dar, categoric, nu se ateptase la aa ceva. Se ateptase s i se pregteasc mcar un birou de lucru i s i se atribuie cteva responsabiliti foarte clare. Bineneles c nu se ateptase s i se atribuie rspunderi majore imediat. Nu avea nimic mpotriv ca btrnul s-l studieze o vreme. De fapt, n locul lui Pearson i el ar fi procedat la fel cu un nou venit. Dar situaia se dovedea a fi mult mai complicat. Ei bine, dac aa stteau lucrurile, va trebui s-i schimbe btrnului unele idei i repede. Coleman i cunotea foarte bine defectele, dar i tia i calitile. Poate c cea mai important era buna sa pregtire ca medic i patolog. Kent O'Donrtell nu spusese dect adevrul cnd afirmase c era un specialist de clas. Dei era tnr, avea pregtirea i experiena pe care muli medici o cptau dup ani ndelungai. Nu avea motive s-i fie team de Pearson i nici nu dorea s stea n umbra lui. Mai era ceva care-l susinea, un sentiment ce se ridica deasupra tuturor considerentelor, indiferent la caracter, ateptri, toleran, sau orice altceva. Luase hotrrea s practice medicina fr compromisuri, curat, cinstit i chiar exact, att ct era posibil exactitatea n medicin. Fa de oricine fcea mai puin, i vzuse i cunoscuse astfel de oameni, fa de cei care fceau compromisuri, fa de politicieni, lenei, ambiioi, ambiioi fr scrupule, simea dispre i dezgust. Dac i s-ar fi cerut s explice de unde i veneau asemenea sentimente, n-ar fi reuit s spun. n mod sigur nu era sentimental, dei unul dintre motivele pentru care fcuse medicina fusese de a-i ajuta pe

oameni. Era posibil ca i tatl su s-l fi influenat, dar David credea c nu prea mult. Acum realiza c tatl su fusese un medic bun, dar nu de excepie, i existau diferene izbitoare ntre firile lor. Btrnul Coleman fusese un om cald cu muli prieteni. Fiul su era rece, greu de ghicit i, adesea, respingtor. Tatl glumea cu pacienii i fcea tot ce putea pentru ei. Fiul le-o tia scurt, nu glumea niciodat cu ei, dar i trata cu corectitudine i fcea pentru ei ceva mai mult dect muli alii. Uneori, n momentele sale de autoanaliz, David Coleman bnuia c s-ar fi comportat la fel chiar dac profesia sa ar fi fost alta i nu medicina. Bnuia c una dintre calitile sale de baz era exactitatea, combinat cu intolerana la greeli sau nereuite, i sentimentul c pe oricine te-ai fi hotrt s serveti, acesta era ndreptit s primeasc de drept maximul din ceea ce trebuia s dai. Poate c cele dou sentimente erau ntr-un fel contradictorii. Sau poate c fuseser evideniate corect de un coleg de coal, care-i nchinase odat un toast ironic: Lui David Coleman, omul cu inim antiseptic". Acum, trecnd pe coridor, gndurile i se ntoarser n prezent i instinctul i spuse c era la un pas de conflict. Intr n birou i l gsi pe Pearson aplecat deasupra microscopului. Btrnul l privi. Vino s vezi lama asta. Vreau s-i cunosc prerea. Din punct de vedere clinic, ce caz este? ntreb Coleman, aranjnd prima lam sub microscop. Este o pacient a lui Lucy Grainger. Lucy este chirurg ortoped aici, o s-o cunoti. E vorba despre o tnr de nousprezece ani, Vivian Loburton, elev asistent la noi. Are o umfltur la genunchiul stng. Durere persistent. Radiografia arat o neregularitate osoas. Acestea sunt lamele de la biopsie. Erau opt lame i Coleman le studie pe rnd. nelese imediat de ce dorea Pearson s-i cunoasc prerea. Era un caz dubios, foarte dificil, ca toate cazurile de acest gen. Eu a spune benign. Eu cred c este malign, spuse Pearson linitit, Sarcom osos. Fr alte cuvinte, Coleman lu din nou prima lam. O cercet cu foarte mult atenie i la fel proced i cu celelalte apte. Studie petele roii-albastre, transparente i, mental, cut argumente pro i contra. Toate lamele artau un proces de generare a unei formaiuni osoase noi, activitate osteoblastic n cartilagiu... Trebuia s ia n consideraie traumatismul. Traumatismul cauzase o fractur? Noua formaie osoas era rezultatul regenerrii, propriului efort al corpului de nsntoire? Dac era aa, concrescena era cu siguran benign... Era osteomielit? La microscop putea confunda uor osteomielita cu necrutorul sarcom osos. Dar nu, nu era invazie de vase de snge... Patologul se confrunta cu perena ntrebare creia trebuiau s-i fac fa toi patologii: Era oare un proces natural n cadrul sistemului de aprare al organismului? Sau prolifera pentru c era un neoplasm i,

prin urmare, era de natur malign? Malign, sau benign? Puteai att de uor s greeti... i tot ce puteai face era s cntreti probele i s acionezi n consecin. mi pare ru, dar nu sunt de acord cu dumneavoastr, i spuse lui Pearson. Cred c este benign. Dar eti de acord c putem avea ndoieli, nu? Amndou sunt posibile. Da. n astfel de cazuri existau ntotdeauna ndoieli. Patologia nu era o tiin exact, nu existau formule matematice care s-i arate c ai greit sau ai gndit bine. nelegea ezitarea lui Pearson. Btrnul purta responsabilitatea diagnosticului final. Dar asta fcea parte din munca paologului, trebuia s nfruni i s accepi acest risc. Dac avei dreptate i este sarcom osos, asta nseamn amputare. tiu asta! Rspunsul era vehement, dar tonul nu era iritat. Coleman simi c, oricte nereguli existau n aceast secie, Pearson era un medic cu prea mult experien ca s obiecteze n faa unei diferene de opinie. Pe lng aceasta, amndoi tiau ct de delicate erau punctele de plecare n stabilirea unui diagnostic. S le ia dracu de cazuri limit! exclam btrnul suprat. Le ursc. Trebuie s iei o hotrre, tiind c este posibil s greeti. Este un adevr valabil pentru ntreaga activitate a patologului, spuse Coleman blnd. Dar cine tie asta? Oamenii nu tiu. Ei i vd pe patologi doar n filme sau la televizor! El este omul de tiin mbrcat n halat alb, i att. Se uit la microscop i spune benign sau malign, uite-aa! Ei nu tiu c noi suntem uneori la limita de a nu fi siguri de nimic. David Coleman gndise de multe ori la fel, fr s-o spun att de expresiv. Avea convingerea c pe btrn ideea aceasta l obseda de mult timp. n fond, era un punct de vedere pe care numai un alt patolog l putea nelege. Nu credei ns, c de cele mai multe ori avem dreptate? Ei, da, avem dreptate! Pearson se nvrtea agitat prin camer. Dar ce facem atunci cnd nu avem dreptate? Ce facem n cazul acesta? Dac eu spun malign, Lucy Grainger va trebui s-i amputeze piciorul, nu va avea de ales. Iar dac eu greesc, o tnr de nousprezece ani i va pierde un picior degeaba. i dac este malign i nu se va face amputarea, probabil c n doi ani fata va muri. Poate c oricum va muri, spuse btrnul cu tristee. Nu ntotdeauna amputarea salveaz viaa. Era o fa pe care Coleman nu o bnuise la Pearson, implicarea raional profund, ntr-un caz anume. Desigur, nu era nimic greit n asta. Ca patolog era bine s te gndeti c mai tot timpul nu aveai a face cu buci de esut, ci cu vieile oamenilor, i decizia ta putea fi crucial pentru ei. Acest lucru i inea treaz n contiin faptul c nu

trebuie s permii sentimentelor s afecteze raionamentul tiinific. Coleman, dei mult mai tnr, cunotea ndoielile cu care se confrunta Pearson. ncerc s susin raionamentul btrnului. Dac este malign, nu avem timp de pierdut. tiu! Pearson gndea profund. A sugera s studiem cteva cazuri asemntoare, cazuri cu aceleai simptome. Btrnul cltin din cap. Nu putem. Ar dura prea mult. Dar dac am cuta la arhiv... insist Coleman. Nu avem arhiv. Cuvintele fuseser rostite att de ncet, nct Coleman se ntreb la nceput dac auzise bine. Parc pentru a-i spori starea de uluire, Pearson continu: De mult vreme am vrut s fac ordine n arhiv. Niciodat nu am avut timp. Nevenindu-i s cread, Coleman ntreb: Vrei s spunei... c nu putem studia cazurile anterioare? Ar dura o sptmn s gsim dosarele. Nu sunt prea multe cazuri asemntoare, iar noi nu avem att de mult timp. Nimic nu-l putea oca pe Coleman att de mult ca aceast mrturisire. Arhiva i studiul comparativ erau componente eseniale pentru munca patologului. Era o surs de referine, un mijloc de a nva, o unealt ce completa cunotinele i experiena patologului. Mai mult dect att, era semnul c secia patologie i fcea munca n mod eficient. Era o garanie c viitorii pacieni ai spitalului vor beneficia de ceea ce se nvase de-a lungul timpului. Pentru David Coleman absena arhivei pentru studii comparate nu putea fi calificat dect cu un singur cuvnt: criminal. Pn n acest moment ncercase s nu-l nfrunte direct pe Joseph Pearson. Btrnul lucra de muli ani n spital singur, investise munc mult aici. Dup prerea lui Coleman, buna administrare i buna pregtire profesional erau complementare. Dar, din cele dou, n cazul patologiei partea medical era mai important. tia destule cazuri nefericite datorate faptului c hrtiile o luaser naintea tiinei. Crezuse c aici situaia se putea prezenta invers. O administrare slab, dar o bun pregtire medical. Acesta era motivul ce-i atenuase tendina fireasc de a-l judeca pe btrnul patolog pe baza evidenelor. Dar acum, i era imposibil s se mai abin. Doctorul Pearson era un incompetent i un delstor. ncerc, s atenueze dispreul din glas: Ce credei c am putea face? Nu pot s fac dect un singur lucru. Pearson se ntoarse la birou, aps butonul interfonului i spuse: S vin Bannister. Se ntoarse apoi spre Coleman. Exist doi oameni experi n acest domeniu, Chollingham, la Boston i Earnhart la

New York. Da, am auzit de ei. M-ai chemat? ntreb Bannister intrnd. Ia lamele. Faci dou seturi i le trimii cu un curier special, de urgen. Un set pentru Chollingham la Boston i cellalt pentru Earnhart la New York. Pui i cte o copie a dosarului. Amndoi s ne trimit concluziile lor, telegrafic, ct mai curnd posibil. Mcar, gndi Coleman, a gsit o rezolvare eficient".. Opinia celor doi experi, da, era o idee bun. Ar trebui s primim rspunsul n dou sau trei; zile. Pn atunci ar fi bine s discut cu Lucy Grainger. N-o s-i spun prea multe, o s-i spun doar c am avut unele ndoieli i ateptm o confirmare de la un expert. n timp ce vorbea, l privea tios pe Coleman.

TREISPREZECE Vivian sttea nemicat. Era uluit. Nu nelegea. Nu i se puteau ntmpla ei toate aceste lucruri; nu, doctoria Grainger vorbea despre altcineva. Gndurile i alergau haotic. Asta era! Dintr-o greeal, se inversaser radiografiile a doi pacieni. Se mai ntmplase n spital. Doctoria Grainger era foarte ocupat. Putea face uor aceast greeal. Poate c, chiar n acest moment, celuilalt pacient i se spunea... i opri brusc gndurile i se concentr s-i limpezeasc mintea. Nu era o greeal. tia limpede dup expresiile de pe chipul doctoriei Grainger i al lui Mike. Amndoi erau acum n faa ei i o priveau. Cnd vei...? Cnd vei ti exact? o ntreb pe doctori. Peste dou zile. Ne va spune sigur doctorul Pearson. i el nu tie... n acest moment, nu, Vivian. Nu tie nimic sigur. Oh, Mike! i ntinse mna, disperat. mi pare ru... dar... cred c o s plng. Lucy se ridic s plece. Mai stai puin? l ntreb ea pe Seddons. Da. Ai grij s o convingi c pentru moment nimic nu este sigur. A vrea s fie pregtit... n cazul n care... neleg. Traversnd coridorul, Lucy gndi: Sunt sigur c nelegi. Ieri dup-amiaz, vorbise cu Pearson i nu era hotrt nc dac s o anune pe Vivian. Dac atepta, i raportul de la patologie al biopsiei spunea benign", Vivian nu va ti niciodat despre aceast umbr de ndoial care planase asupra ei. Dar, pe de alt parte, dac peste dou zile, raportul spunea "malign", amputarea devenea o

problem vital. n cazul acesta Vivian trebuia pregtit, altfel, impactul psihologic ar fi fost prea mare. ocul produs brusc tinerei ce nu bnuise c ceva e n neregul putea fi traumatizant. Puteau trece zile ntregi pn cnd Vivian putea fi pregtit psihologic s accepte amputarea, zile pe care nu-i putea permite s le piard. Mai era ceva ce cntrise n luarea deciziei, faptul c Joe Pearson atepta o opinie din afara spitalului. Lucrul acesta era semnificativ pentru Lucy. Dac ar fi fost un caz clar, el i-ar fi dat rezultatul imediat. Faptul c nu dorea s se pronune acum, nclina substanial n favoarea unei tumori maligne. Gndindu-se la toate aceste posibiliti, Lucy hotrse c Vivian trebuia s tie situaia. Dac mai trziu verdictul era benign", e adevrat c ar fi fost nfricoat degeaba, dar era preferabil unui oc puternic, pentru care era complet nepregtit. Problema fusese oarecum simplificat de apariia lui Seddons. Cu o sear n urm, tnrul stagiar venise la Lucy i-i spusese intenia sa de a se cstori cu Vivian. Recunoscuse c la nceput avusese intenia s stea deoparte, dar acum se rzgndise. Lucy se bucurase. Mcar Vivian nu era singur, avea unde gsi sprijin moral i ncurajare. Fr ndoial, avea nevoie de amndou. Lucy i spusese c este suspect de sarcom osos, ct putuse de blnd, dar indiferent ct de blnd vorbeai, nu puteai atenua lovitura. Acum, Lucy i aminti c urmtorul lucru ce trebuia fcut era s-i anune pe prinii fetei. Avea deja aprobarea ei ca prinii s-i fie anunai. Acum, ea trebuia s le dea vestea cea rea prin telefon. Bnuia ce urma. Vivian era minor. Conform legii, trebuia obinut consimmntul prinilor pentru amputare. Dac prinii veneau cu avionul, puteau s-i dea consimmntul imediat. Dac nu, trebuia s-i foloseasc toat puterea de convingere pentru ca ei s trimit consimmntul printr-o telegram. i privi ceasul. Avea o zi aglomerat. Mai bine ddea telefonul acum. Intr n cabinetul pe care-l mprea cu Gil Bartlett, la etajul doi. Era att de mic, nct arareori l foloseau mpreun. Colegul su sttea de vorb cu Kent O'Donnell, aa c n birou era mare ngrmdeal. Scuz-m, Lucy, ncepu O'Donnell. Plec imediat. Camera asta nu a fost proiectat pentru trei persoane. Nu-i nevoie s pleci. Am de rezolvat cteva probleme, apoi trebuie s plec eu. Ar fi bine s rmi, interveni Bartlett. Eu i Kent suntem foarte serioi n dimineaa asta. Discutm viitorul chirurgiei. Unii or s v spun c nu are nici un viitor, intr Lucy n jocul colegului su. Se spune c chirurgii sunt pe cale de dispariie. Peste civa ani vom fi demodai precum vracii. Nimic nu-i fcea mai mult plcere lui Bartlett dect acest schimb de cuvinte. i cine, te ntreb eu, va mai tia i coase trupurile oamenilor?

Nu vor mai trebui tiate. Totul se va reduce la diagnostic. Medicina va folosi forele naturii pentru a lupta cu relele. Vei preveni cancerul cu metode psihiatrice, iar guta prin psihologie aplicat. Citez, bineneles. Abia atept ziua aceea. Ca ntotdeauna cnd se afla alturi de Lucy se simea bine. Ce prost fusese, ba chiar ridicol, pentru c nu permisese relaiei dintre ei s devin mai intim. La urma urmei, de ce i era fric? Poate c ar trebui s mai petreac o sear cu Lucy i apoi s lase lucrurile s-i urmeze cursul. Dar nu era acum momentul s-i spun. M ndoiesc profund c vom tri att de mult. n timp ce Lucy vorbea, sun telefonul. Rspunse ea, apoi i ntinse receptorul lui Bartlett. Este pentru tine. Da? Doctor Bartlett? se auzi o voce de femeie. La telefon. Sunt domnioara Rawson de la urgene. Am un mesaj de la doctorul Clifford. Spune. V roag s cobori. i repede, dac putei. A fost un accident de circulaie la o barier i sunt muli rnii. Este i un caz grav, la care doctorul Clifford v roag s-l asistai. Spune-i c vin imediat. mi pare ru, Lucy. Terminm altdat. Totui, vreau s tii c eu nu-mi fac griji c voi rmne omer. Atta timp ct se vor fabrica motoare de maini mai mari i mai rapide, va fi mereu nevoie de chirurgi. Bartlett iei salutndu-i prietenos. O'Donnell l urm. Rmas singur, Lucy ridic receptorul. Vreau o convorbire interurban, te rog. Salem, Oregon. * Kent O'Donnell se strecur cu abilitate prin coridorul aglomerat, spre propriul su birou. i el avea o zi plin. n mai puin de o jumtate de or trebuia s se duc la sala de operaii. Mai trziu, avea o edin cu consiliul de conducere, apoi mai avea de consultat i civa pacieni. Precis termina seara, trziu. Din nou i veni n minte Lucy. Privind-o i stnd att de aproape de ea, aa cum sttuse cu cteva clipe mai nainte, se gndise din nou la relaia dintre ei. Dar acum, i revenise o mai veche convingere, i anume c aveau suficiente puncte comune pentru a crea o relaie permanent. Se ntreb de ce se gndise att de mult la Lucy n ultima vreme. Poate pentru c patruzeci de ani era o vrst critic pentru brbai. Apoi zmbi, amintindu-i c avusese nite perioade scurte, cu cteva ntlniri amoroase, dar acestea nu i se pruser fireti. Acum aceste perioade erau mult mai rare. Oricum, era obligat s fie mult mai

discret dect n tineree. De la Lucy, gndurile i alunecar la Denise Quantz. De cnd l invitase s o viziteze, n seara cnd se ntlniser n casa lui Eustace Swayne, O'Donnell confirmase participarea sa la un congres al chirurgilor la New York, ce urma s se in sptmna urmtoare. Dac dorea s-o ntlneasc pe doamna Quantz, trebuia s-o anune ct mai repede. Cnd intr n birou, ceasul de pe mas i art c mai avea douzeci de minute pn la operaie. Ridic receptorul, spunndu-i n gnd c lucrurile trebuiesc rezolvate atunci cnd te gndeti la ele. Ceru numrul din New York. Auzi un clic i apoi o voce: Casa doamnei Quantz. Am o convorbire pentru doamna Quantz, spuse vocea centralistei. Doamna Quantz nu este acum acas. tii unde poate fi gsit? Doamna Quantz este la Burlington, Pennsylvania. Dorii numrul de acolo? V rog. Numrul este: Hunter, 6-5735. Mulumesc. Din nou se auzi un clic. Ai notat numrul? ntreb centralista. Da, mulumesc, rspunse O'Donnell i nchise. Cu cealalt mn apucase cartea de telefon a Burlingtonului. Cut n ea pn cnd ajunse la Swayne, Eustace R." Dup cum se ateptase, numrul care i se dduse era acelai cu cel din carte. Ridic din nou receptorul i form numrul lui Swayne. Casa Swayne, i rspunse vocea unui brbat. A dori s vorbesc cu doamna Quantz. Un moment, v rog. Alo? Denise Quantz la telefon. Uitase ct de atrgtoare i se pruse vocea ei. Era puin rguit i rostea graios chiar cele mai simple cuvinte. M ntreb dac m mai ii minte. Sunt Kent O'Donnell: Sigur c da! Doctore O'Donnell, mi face plcere s te aud! i-o imagin lng telefon, cu prul negru revrsat peste umeri. Am sunat la New York. Mi-au dat numrul de aici. Am venit asear. Tata are bronit i m-am gndit s stau cu el o zi sau dou. Sper c nu este nimic serios, nu? Nu tocmai. Tata are o constituie de asin. i ncpnare la fel. tiu asta, gndi el, dup care spuse cu voce tare. Doream s te invit s cinm mpreun la New York. Voi merge acolo sptmna viitoare. Invit-m. Rspunsul veni prompt i fr echivoc. Pn atunci m ntorc acas.

Poate c a putea anticipa. Ai o sear liber ct timp stai la Burlington? Seara asta ar fi singura, spuse ea dup un moment de gndire. O'Donnell calcul repede. Avea treab pn n jur de ora apte, dac nu intervenea altceva... Oh, stai puin! i ntrerupse gndurile Denise Quantz. Am uitat. n seara asta doctorul Pearson servete cina cu tata. Cred c trebuie s stau i eu. Poate vrei s vii aici? Joe Pearson ar fi fost surprins s-l vad acolo. tia din instinct c nu era o idee bun. Mulumesc, cred c este mai bine s amnm. Of, Doamne! Prea dezamgit. Apoi se nsenin: Dar ne putem ntlni dup cin. Doctorul Pearson i tata sigur vor ncepe o partid de ah. Ar fi minunat! La ce or vei fi liber? n jur de nou i jumtate. S trec s te iau? Poate economisim timp dac vin eu n ora. Spune-mi unde. La Regency Room? Bine. La nou i jumtate. La revedere. O'Donnell ls receptorul n furc, simind deodat c are emoii. Apoi privi spre ceas. Trebuia s se grbeasc dac vroia s ajung la timp n sala de operaie. * Partida de ah de dup cin dintre doctorul Pearson i Eustace Swayne ncepuse de patruzeci de minute. Cei doi btrni se aflau fa n fa, avnd ntre ei o mas de ah din lemn de trandafir. Se gseau n aceeai sufragerie n care cu trei sptmni mai devreme O'Donnell i Swayne avuseser nfruntarea verbal. Numai dou becuri erau aprinse n camer. Feele amndurora erau n umbr. Lumina dintre ei cdea chiar pe centrul mesei de ah. Numai atunci cnd fceau cte o mutare le erau luminate feele. Amndoi erau tcui i linitea ce-i nvluia ca o mantie groas era ntrerupt doar de scritul scaunelor stil Ludovic al XV-lea pe care stteau. Eustace Swayne se ls pe spate, innd n mn un pahar de cristal cu coniac i se uit la piesele de pe tabla de ah. Urma s mute Pearson. Aud c s-au fcut schimbri la spital. Joe Pearson studia tabla de ah. Apoi se ntinse i mut un pion pe partea stng. Dup ce termin, mormi un singur cuvnt: Cteva. Din nou tcere, nemicare, nct curgerea timpului prea c se oprise.

Eti de acord cu ele? Se aplec i mut nebunul n diagonal, dou ptrate spre dreapta. Privi peste tabla de ah pe jumtate amuzat. Atitudinea sa spunea: strpunge linia asta, dac poi. De data aceasta Joe rspunse nainte de a muta. Nu cu toate. Rmase n umbr, studiind poziia pieselor i cntrind variantele pe care le avea. Apoi, ncet, mut o tur spre dreapta. Eustace Swayne atepta. Trecu un minut. Dou. Trei. ntr-un trziu ntinse mna dup tura sa i o mut, ca s contracareze mutarea partenerului su. Ai putea s-mi ceri un veto, pe viitor, dac doreti. Oh? Ce fel de veto? ntrebarea fusese rostit ncet, dar micarea care o nsoise fusese rapid. Le-am spus lui Orden Brown i efului consiliului de conducere c sunt dispus s dau un sfert de milion de dolari pentru cldirea noului spital. De data aceasta tcerea dur mai mult. ntr-un trziu, btrnul patolog mut nebunul i captur un pion. ah! Sunt o groaz de bani. Am pus o condiie. Swayne mut s-i apere regele. Dau banii cu condiia ca tu s ai libertatea de a-i conduce secia aa cum doreti i atta timp ct doreti. De data aceasta Joe Pearson nu mai mut. Prea s mediteze, privind n ntuneric pe deasupra capului celuilalt. Sunt impresionat. Privi din nou tabla de ah. Dup puin, mut calul, atacnd din nou regele. Eustace Swayne privi cu atenie mutarea patologului. nainte de a muta el, se ridic, lu de la bar sticla cu coniac i umplu paharele. Trim ntr-o lume a tinerilor. Cred c ntotdeauna a fost aa. Doar c, uneori, cei btrni sunt cei care au puterea... i capacitatea de a o folosi. Apoi, se aez i mut pionul din faa regelui, capturnd calul ce-i punea probleme. Pearson i mngia gnditor brbia. Hotr s mute regina i captur pionul din faa regelui. Spui c... Orden Brown, O'Donnell... tiu acest lucru? Am fost foarte explicit. Swayne lu la rndul su nebunul cu calul. Deodat, Pearson ncepu s rd. Nu se putea spune de unde i venea amuzamentul, de la joc, sau de la ceea ce discutau. Mut regina n faa regelui adversarului. ah mat! Dei nfrnt, Eustace Swayne l privea admirativ. Joe, nu am nici o ndoial, eti la fel de bun ca n tineree! *

Muzica se opri i perechile de pe ringul de dans ale micului, dar foarte frecventatului club, ncepur s se mprtie pe la mese. Spune-mi la ce te gndeti? l ntreb Denise zmbindu-i peste masa micu ce i desprea. S fiu sincer, m gndeam ce plcut ar fi dac am putea repeta ntlnirea. Denise ridic paharul. Pentru gnduri asemntoare, toasta ea. Beau pentru asta. i termin butura din pahar i i fcu semn unui chelner s repete comanda. Mai dansm? Muzica ncepuse din nou. Mi-ar face mare plcere! Se ridic, ntorcndu-se pe jumtate spre el i pornir spre micul ring de dans, luminat discret. El ntinse braele, iar ea se cuibri ntre ele. Dansar lipii unul de altul. O'Donnell nu era un dansator bun. Medicina nu-i lsase prea mult timp s se perfecioneze. Dar Denise i potrivea fiecare micare cu a lui. i simea trupul nalt, unduitor, micndu-se cu plcere, anticipnd muzica i propriile lui micri. Simea parfumul discret pe care-l remarcase de la prima ntlnire. Cei cinci membri ai orchestrei cntau n surdin, crend o atmosfer intim, un cntec ce fusese la mod cu civa ani mai nainte: Privete piramidele de pe malul Nilului, Admir rsritul soarelui pe o insul, la tropice, Dar amintete-i, iubito, c tot timpul mi este dor de tine. Pe moment i se pru c era n alt timp, c tria ntr-un vid, izolat de problemele medicale, de spital i de toate ntmplrile zilnice. Apoi, melodia se schimb ntr-una cu ritm mai rapid i zmbi din cauza sentimentalismului ce-l cuprinsese. Vii des aici? Adic la Burlington? Nu chiar. Din cnd n cnd l vizitez pe tata. S-i spun drept, nu-mi place deloc oraul. Sper s nu-i ofensez mndria civic. Nu, uneori i eu gndesc la fel. Dar nu te-ai nscut aici? mi dai voie s-i spun Denise? Bineneles. S nu fim convenionali. l privi drept n fa i schi un zmbet. Da, m-am nscut aici. Am fost la coal aici i locuiam acas. Atunci tria mama. i acum, de ce stai la New York? Cred c sunt new-yorkez din instinct. i apoi, soul meu locuiete acolo. Era prima dat cnd meniona ceva despre csnicia ei. Dup ce ne-am desprit, am simit c nu pot pleca. Nu-mi place alt ora. Da, cred c aa este. Se gndea din nou ct era de frumoas aceast femeie. Nu era

deloc artificial, era extrem de feminin. Kent O'Donnell, innd-o acum n brae, simindu-i cldura corpului, tia c o dorete. Bnuia c era i extrem de senzual. Deliberat, alung aceste gnduri. Erau premature. Remarc din nou rochia de mtase, foarte elegant, cu care era mbrcat. i amintea un alt gnd ce-i trecuse prin minte n seara aceea: Denise era o femeie bogat. Ajunseser la locul ntlnirii aproape simultan. El i parcase maina i se ndreptase pe jos spre intrarea clubului, cnd un Cadillac strlucitor se oprise i un ofer n uniform se repezise s-i deschid portiera Denisei. Se salutaser, apoi ea se ntorsese spre oferul ce rmsese discret n spate. Mulumesc, Tom, i spusese ea. Cred c nu trebuie s te mai ntorci. Bnuiesc c domnul O'Donnell m va conduce acas. Mulumesc, doamn. Bun seara, domnule. Dac s-ar fi gndit mai bine, i-ar fi dat seama c fiica lui Eustace Swayne nu putea fi dect o femeie foarte bogat. Ea era motenitoarea. Nu c l-ar fi preocupat prea mult; veniturile sale de acum i permiteau s duc o via confortabil i s-i satisfac toate nevoile. Totui, o femeie extrem de bogat n existena lui, era un lucru nou, total neateptat. Se trezi iar la realitate, fcnd comparaie ntre Denise i Lucy Grainger. Cu un uor crescendo, orchestra termin melodia. O'Donnell i Denise aplaudar puin i, apoi, prsir ringul de dans. Lund-o uor de bra, o conduse spre masa lor. Un chelner se repezi s le in scaunele i le servi buturile pe care le comandase O'Donnell. Acum, stnd fa-n fa i savurnd butura, Denise i spuse tandru: Am vorbit despre mine. Acum, spune-mi ceva despre tine. Mai puse sifon n whiskyul su. i plcea ca butura s fie diluat, un fapt pe care majoritatea chelnerilor l ignorau. E o chestie de obinuin. tiu s ascult, Kent. Jumtate din gndurile ei opteau: acesta este un brbat, un brbat n toat fiina lui. Lat n umeri, cu chip hotrt, personalitate puternic. Se ntreb dac o va sruta n seara aceasta i ce se va ntmpla dup aceea. Credea c se deschideau posibiliti interesante cu Kent O'Donnell. Kent i povesti despre spital, despre munca lui, despre speranele pe care le avea. Ea l ntrebase despre trecutul lui, despre oamenii pe care-i cunoscuse, admirndu-i profunzimea gndirii i sensibilitatea cu care vorbea despre orice lucru. Apoi dansar din nou. Chelnerul le umplu paharele. Povestir, dansar, chelnerul se ntoarse i secvena se repet. Denise i povesti despre csnicia ei. Avusese loc cu optsprezece ani n urm i durase zece. Soul ei era jurist la o firm din New York. Aveau doi copii gemeni, Alex i Philippa, care rmseser n grija ei. Peste cteva sptmni mplineau aptesprezece ani. Soul meu este un om perfect raional. Ne-am dat seama c

suntem incompatibili i c am pierdut destul timpul ca s ajungem la aceast concluzie. V mai vedei? Da, des. La dineurile din ora. Din cnd n cnd lum masa mpreun. ntr-un anume fel, Geoffrey este un brbat ncnttor. Sunt sigur c i-ar plcea. Amndoi erau foarte relaxai. Fr s atepte s fie chemat, chelnerul le umplu din nou paharele. O'Donnell o ntreb despre divor. Ai probleme cu obinerea divorului? Nu tocmai. Geoffrey dorete s divoreze, dar insist ca eu s-i furnizez probele. n statul New York trebuie neaprat s fie adulter. Pn acum nu am mers att de departe. Soul tu nu a vrut niciodat s se recstoreasc? Geoffrey? Pru surprins. Nu-mi pot imagina aa ceva. El este nsurat cu legea. neleg. Geoffrey a considerat ntotdeauna c patul era un loc foarte nimerit ca s-i citeasc dosarele. O spusese blnd, aproape cu intimitate. O'Donnell nelegea de ce euase csnicia lor. Gndul acesta l excita. Scuzai-m, domnule, dorii s mai comandai ceva? Barul se nchide. Surprins, O'Donnell i privi ceasul. Era aproape unu dimineaa. Nu-i venea s cread c petrecuser mpreun trei ore i jumtate. O privi pe Denise. Aceasta scutur din cap. Nu, mulumesc, i spuse chelnerului, i-i plti nota pe care acesta i-o prezentase. Terminar ce aveau n pahare i plecar. n timp ce ateptau s le fie adus maina Denise l lu de bra i-i spuse: Ce pcat c plecm! Nu trebuia s refuzm ultimul pahar. Kent ezit puin, apoi ncerc: Putem merge la mine, dac vrei. Am un bar foarte bine asortat i este n drum. Se ntreb dac procedase bine. I se pru c observ n atitudinea ei o rceal, o urm de surprindere neplcut. Apoi, aceasta trecu. Da, de ce nu? Buickul i atepta afar, cu portierele deschise i motorul pornit. Traversnd oraul, Kent conducea mai ncet ca de obicei, ntruct buse cam mult. Era o noapte clduroas i ferestrele mainii erau coborte. Dinspre scaunul cellalt, simi nc o dat o und discret de parfum. Cnd ajunser la blocul n care locuia, parc maina n strad i urcar n lift. Ajuni sus, n apartament, el ncepu s prepare buturile. Denise sttea n faa unei ferestre deschise din sufragerie, privind luminile Burlingtonului. Rul ce traversa oraul tia o brazd adnc de ntuneric ntre malurile sale. Stnd n spatele ei, i spuse ncet:

De mult timp n-am mai pregtit un cocktail. Sper s nu fie prea dulce. Denise sorbi din pahar, apoi opti: Ca tot ce faci tu, Kent, este perfect! Privirile li se ntlnir i el i lu paharul din mn. Dup ce-l puse jos, ea se lipi de el cu naturalee. O strnse n brae i o srut. n acel moment, ncepu s sune, strident, telefonul n camera alturat. Nu puteau s nu-l ia n seam. Denise se desprinse blnd din mbriare. Dragul meu, cred c trebuie s rspunzi. Traversnd camera spre telefon, Kent o vzu lundu-i poeta i mnuile. Evident, seara era compromis. Ridic aproape furios receptorul, apoi furia i se dizolv. Era spitalul, medicul de gard. Unul din pacienii lui fcuse febr i avea simptome foarte serioase. i puse cteva ntrebri scurte, apoi spuse: Bine, vin imediat. ntre timp anun blocul de transfuzii, s fie pregtii. ntrerupse legtura i apoi l sun pe portar s cheme un taxi pentru Denise.

PAISPREZECE De cele mai multe ori, doctorul Joseph Pearson obinuia s se culce devreme. n mod deosebit, ns, n serile n care juca ah cu btrnul Swayne, se culca foarte trziu, ceea ce fcea ca n dimineaa urmtoare s fie obosit i iritat. Dup partida de noaptea trecut, acum se afla ntr-o asemenea stare de indispoziie. Citind necesarul de materiale pentru uzul laboratorului, lucru pe care l detesta de obicei, cu att mai mult acum, pufni nemulumit. Mzgli cteva semnturi, apoi citi o alt foaie. De data asta pufni i mri extrem de nemulumit. Un avizat ar fi tiut ce urmeaz: doctorul Pearson era gata s explodeze. Momentul exploziei se ivi odat cu a treia foaie de hrtie. Btrnul arunc stiloul din mn, lu hrtiile grmad i porni spre u. Intr furtunos n laboratorul de serologie, cutndu-l pe Bannister. Tehnicianul pregtea o cultur ntr-un col al laboratorului. Las totul i vino aici! tun Pearson, aruncnd hrtiile n mijlocul mesei. Cteva foi se mprtiar pe jos i John Alexander se grbi s le adune. Instinctiv, se simi uurat c Bannister, i nu el, era inta acestei furii. Ce s-a ntmplat? ntreb tehnicianul apropiindu-se. Era obinuit cu accesele de furie ale doctorului i nu era deloc impresionat. i spun eu ce s-a ntmplat! Este vorba de lista asta de

materiale. Uneori cred c ai impresia c ne aflm n Clinica Mayo. Tot ne trebuie substane de laborator, nu? Pearson l ignor. Uneori am impresia c le mnnci pe pine! Nu i-am spus s explici de fiecare dat cnd ceri o substan neobinuit? Cred c am uitat. Bannister prea resemnat. Ei bine, este cazul s ncepi s-i aminteti. Pentru ce ne trebuie oxid de calciu? Nu am folosit niciodat aici aa ceva. Faa lui Bannister se ncrei ntr-un zmbet maliios. Dumneavoastr mi-ai spus s-l cumpr. Nu este pentru grdina dumneavoastr? Tehnicianul se referea la un fapt cunoscut de amndoi, dar despre care vorbeau foarte rar. Joe Pearson n calitatea de lider al Societii horticole pentru cultura trandafirilor, folosea o mare cantitate din substanele spitalului pentru a mbunti calitatea solului grdinii personale. Avu bunul sim s par stnjenit. Ah, da,... aa este... bine, hai s-o lsm pe asta. Dar asta? De ce avem dintr-o dat nevoie de ser Coombs? Aa, din senin? Cine l-a comandat? Doctorul Coleman. Rspunsul veni prompt. Spera de mult s se iveasc ocazia s se discute acest subiect. Lng el, John Alexander fu cuprins de un sentiment de team. Cnd? Ieri. Doctorul Coleman a semnat, oricum, nota de comand. Acolo unde de obicei semnai dumneavoastr, adug Bannister rutcios. Pearson privi din nou hrtia. Pn acum nu observase c era semnat. Pentru ce i trebuie serul? tii? Btrnul laborant se relax. Rotiele rzbunrii fuseser puse n micare, iar acum se putea bucura, ca simplu spectator. Se ntoarse spre John Alexander. D-i drumul! Spune! Pentru un test de sensibilitate a sngelui, domnule doctor Pearson, explic nelinitit Alexander. Pentru soia mea. L-a cerut doctorul Dornberger. Cu ser Coombs? Este pentru un test indirect, domnule doctor. Spune-mi, are ceva deosebit soia dumitale? Vocea lui Pearson avea o urm de sarcasm. De ce nu sunt suficiente testele n mediu salin i de proteine? Aa cum facem pentru toat lumea? Alexander nghii n sec. Urm o perioad de tcere. Ei bine, atept un rspuns! tii, domnule doctor, eu i-am sugerat doctorului Coleman, iar dnsul a fost de acord c ar fi mai complet dac...

Tu ai sugerat doctorului Coleman? Tonul ntrebrii nu lsa nici o urm de ndoial asupra a ceea ce urma s se ntmple. Da, domnule, se blbi Alexander, simind pericolul. Din moment ce unii anticorpi nu pot fi detectai prin testele n mediu salin i de proteine, am crezut c un test suplimentar de... Gata! ini cuvntul brutal, slbatic. n acelai timp, Pearson izbi cu pumnul n teancul de formulare aflate pe mas. n laborator se ls linitea. Respirnd agitat, btrnul nu-i lua ochii de la tnrul tehnician. Cu tine este o mare problem, spuse ntr-un trziu. Eti cam prea libertin din cauza ideilor care i s-au bgat in cap la coala tehnic. n timp ce vorbea, n tonul vocii se strecura amrciunea, amrciunea mpotriva tuturor celor care erau mai tineri, care se amestecau n treburile lui, ncercnd s-i submineze autoritatea, care, n mod indiscutabil i absolut, pn acum fusese a lui i numai a lui. Cu o alt stare de spirit, i altdat, ar fi tratat problema mai tolerant. Dar acum se hotr s-l pun imediat la punct pe acest mucos de laborant. Ascult-m i nelege bine ce-i spun! i-am mai spus o dat i nu vreau s-i mai repet. Era vocea autoritii, vorbea eful de secie, i explica limpede unui subordonat mrunt c nu vor mai fi alte avertismente, c se va trece direct la fapte. Btrnul i apropie mult faa de a lui Alexander i-i spuse: Eu conduc aceast secie i dac tu sau altcineva avei vreo nelmurire, s venii la mine. Ai neles? Da, domnule. n acel moment Alexander nu dorea dect ca totul s se termine. tia c fcuse ultima propunere din viaa lui. Dac aa erai rspltit pentru c i foloseai mintea, de acum nainte el i va face treaba i i va pstra ideile pentru sine. Las' pe alii s-i fac griji, i tot ei s poarte i responsabilitatea actelor lor. Dar Pearson nu terminase. Nu aciona pe la spatele meu i nu profita de doctorul Coleman pentru c este nou aici. Mndria lui Alexander l fcu s izbucneasc. Nu am profitat... Ba, eu spun c da! i i spun s termini, se rsti btrnul, nervos, iar ochii i aruncau flcri. Alexander se fcuse mic, era strivit i nu mai zicea nimic. Pearson urmri cteva clipe reacia tnrului, apoi, prnd satisfcut c-l ngenunchease, continu s vorbeasc. Acum, am s-i mai spun ceva. De data asta tonul, dac nu era cordial, era ceva mai blnd. n privina testelor, cele dou teste ne vor

da toate informaiile de care avem nevoie. i reamintesc c eu sunt patolog i tiu ce vorbesc. Ai neles? Da, domnule doctor. Bine. i voi spune ce voi face. Vocea lui Pearson devenise mai calm, suna de parc dorea un armistiiu. Pentru c eti att de nelinitit i doreti ca testele s fie bine fcute, le voi face chiar eu. Aici i acum. Unde este proba de snge? n frigider, se grbi s rspund Bannister. Adu-o. Traversnd camera, Bannister se gndi c scena nu ieise tocmai pe placul lui. Putiul trebuia pus la punct, totui btrnul fusese prea dur. Lui i-ar fi plcut ca furtuna s se ndrepte spre doctorul cel tnr. Dar poate c btrnul o avea n cap i pe asta, pentru mai trziu. Alese proba de snge etichetat D-na Alexander" i nchise ua frigiderului. Pearson lu flaconul cu snge. ntre timp, Bannister i aminti de comanda de materiale ce fusese cauza scandalului. Czuse pe jos i el se aplec i o ridic. Cu asta ce fac? l ntreb pe doctor. Acesta luase o eprubet curat i pregtea serul. Fr s-i ridice ochii, ntreb iritat: Cu ce anume? Cu comanda de ser Coombs. Nu vom avea nevoie de ser. Rupe-o. Bannister ezit. Orict de nesuferit i era Coleman, tia c este o problem de protocol medical. Ar trebui anunat doctorul Coleman. Dorii s-i spun eu? Pearson, care se chinuia s scoat capacul unei sticle, spuse nerbdtor: Nu, i spun eu. Bannister ridic din umeri. Oricum, i avertizase. Dac ieea scandal, nu era el vinovat. Lu comanda pentru ser i o rupse, aruncnd fluturaii de hrtie n coul de gunoi. * Roger McNeil, medic patolog, gndea c orict de muli ani de practic medical ar avea, tot nu s-ar imuniza i nu s-ar putea obinui s fac autopsii la copii. Tocmai terminase una, i acum, n sala de autopsie, trupul unui bieel de patru ani zcea deschis pe mas, oferind un spectacol sfietor. Vederea acestuia l tulbura mai mult ca oricnd. McNeil tia deja c n noaptea aceea nu va putea dormi. Scena aceasta urma s i se ntipreasc n minte mai ales datorit faptului c moartea acestui copil fusese absurd. Ridic privirea i vzu c Seddons l studia. Bietul de el. Ce proti pot fi oamenii uneori! Mai ateapt poliistul?

Da. i ceilali. Mai bine cheam-l pe Pearson. Bine. McNeil se ntreb dac nu cumva era la i aceast cauz nu dorea s-i asume responsabilitatea. Dar acesta era un caz pe care btrnul trebuia s-l afle neaprat. Apoi, putea hotr cine-i va informa pe cei de afar. Seddons se ntoarse de la telefon. Pearson era la serologie. Vine imediat. Ateptar n tcere. ntr-un trziu, auzir paii trii ai lui Pearsn, intrnd n sal. n timp ce McNeil i ddea detalii, btrnul studia cadavrul. Cu o or n urm, copilul fusese lovit de o main n faa casei sale. Fusese adus la spital de o ambulan, dar murise pe drum. Anunat, procurorul ceruse autopsia. McNeil i spuse lui Person ce descoperiser. Vrei s spui c asta e cauza? Btrnului nu-i venea s cread. Asta l-a ucis, nu altceva, rspunse McNeil. l cunotea pe McNeil destul de bine ca s tie c acesta nu greete. nseamn c... n timp ce ei stteau i se uitau... Cred c nimeni nu i-a dat seama ce se ntmpl, interveni Seddons. Ci ani avea copilul? Patru. i era un copil tare drgla. Privir cu toii spre masa de autopsie, la trupul mrunt. Bine. Merg eu s le spun, hotr Pearson. Cei trei brbai din sala de ateptare l privir nelinitii cnd l vzur ieind din sala de autopsie. Unul era mbrcat n uniform de poliist Lng el sttea un brbat nalt, cu ochii nroii. Al treilea brbat, stnd singur ntr-un col, era un om mrunel, cu musta. Pearson se prezent. Eu sunt Stevens, domnule, se prezent i poliistul. Secia numrul cinci. Scoase imediat din buzunar un carneel i un creion. Ai vzut cnd s-a ntmplat accidentul? l ntreb Pearson. Eu am sosit la scurt timp dup ce s-a produs. Art spre brbatul nalt. Dnsul este tatl copilului, iar domul acela este conductorul mainii. Mi-a ieit direct n fa, dintr-o parte lateral a casei, spuse brbatul cel mrunt, cu o voce rugtoare. Eu nu sunt un ofer neglijent. i eu am copii acas. Nu mergeam repede, eram aproape oprit cnd s-a ntmplat. Iar eu spun c eti un mare mincinos. Vorbea tatl. Vocea i era sugrumat de emoie i amrciune. L-ai omort i sper c vei ajunge la nchisoare pentru asta.

Un moment, v rog, interveni Pearson. Tcur toi i se uitar la el. Vom trimite un raport complet procurorului, dar v pot spune datele preliminare. Cei trei l priveau n tcere. Autopsia ne-a artat c nu maina l-a omort pe biat. Poliistul privi uluit. Dar eu am fost acolo! exclam tatl. V spun eu c... A dori s existe o alt modalitate de a v spune acest lucru, dar nu exist. Se adres tatlui. Lovitura pe care a primit-o copilul l-a dobort i i-a provocat o uoar contuzie. A leinat. A avut de asemenea i o mic fractur la nas, foarte nensemnat, care din nefericire a sngerat abundent. Pearson se ntoarse spre poliist. Cred c biatul a fost ntins pe spate, exact pe locul pe care a czut. Da, domnule, aa este. Nu am vrut s-l micm pn cnd a venit ambulana. i ct timp ai ateptat? Cam zece minute. Pearson cltin uor din cap. Era mai mult dect suficient. Cinci minute erau de ajuns. M tem c asta a fost cauza morii copilului. Sngele de la rana de la nas s-a scurs pe cile respiratorii. Nu a mai putut respira i a aspirat snge n plmni A murit asfixiat. Pe chipul tatlui se citea groaza i uluirea. Vrei s spunei... dac l-am fi ntors... Vreau s spun exact ceea ce am spus. A fi vrut s v pot spune altfel. Dar nu pot spune dect adevrul. Leziunea iniial a fost minor. i atunci, impactul cu maina...? ntreb poliistul. Nu poi fi niciodat sigur, dar eu cred c a fost uor. Pearson art spre omul cel mrunel, care acum se apropiase de ei. Cred c omul acesta spune adevrul. Maina se deplasa ncet. Sfnt Fecioar! Tatl i prinse faa n mini i ncepu s plng de disperare. Brbatul cel mrunt se apropie, i puse o mn pe umr i-l conduse spre un scaun. Poliistul era alb ca varul. Doctore, eu am fost acolo. A fi putut ntoarce copilul... Dar nu am tiut. Nu cred c trebuie s te nvinoveti. Brbatul pru c nu auzise. Continu ca un somnambul. Am fcut un curs de prim ajutor. Tot timpul ne-au spus s nu micm pe nimeni. Facei orice, dar nu micai pe nimeni! Aa ne spuneau tot timpul. tiu. Din nefericire, sunt cteva excepii. Una dintre ele este atunci cnd un om sngereaz pe gur. *

La jumtatea culoarului de la etajul nti, n drum spre sala de mese, doctorul Coleman l vzu pe Pearson ieind dintr-un cabinet. La nceput se gndi c acesta ar putea fi bolnav. Prea preocupat, distrat, nu vedea nimic n jurul su. n ultima clip l vzu pe Coleman i se ndrept spre el. Ah, da... doctore Coleman... a fi vrut s-i spun ceva. Coleman simi c btrnul nu-i putea aduna gndurile. Vzu c i tremurau minile. Ce este domnule doctor Pearson? Era... ceva n legtur cu laboratorul... Pearson i scutur capul. Nu mai tiu... o s-mi amintesc mai trziu. Ddu s se ntoarc, dar i veni un gnd n minte. Da, cred c ar trebui s preiei sala de autopsie ncepnd de mine.. Fii cu ochii pe ei, ai grij s fac treab bun. Foarte bine. Voi fi bucuros s-o fac. David Coleman avea idei foarte clare despre cum trebuie s se fac autopsiile, i acum avea ocazia s le pun n practic. Se gndi c ar putea aborda acum subiectul care-i sttea n minte. A putea s v spun ceva, n legtur cu laboratoarele? Laboratoarele? Btrnului nu-i sttea mintea la aa ceva. V amintii c n scrisoarea mea v-am sugerat s v gndii la posibilitatea de a-mi ncredina conducerea unor laboratoare? Prea ciudat s abordeze aceast problem atunci i acolo. Dar Coleman simea c acum avea o ocazie pe care s-ar fi putut s n-o mai aib curnd. Da, da, mi amintesc. Pearson prea preocupat s priveasc un grup de trei persoane ce mergeau n faa lor: un poliist i un om micu ce-l sprijineau pe unul mai nalt. M gndeam c a putea ncepe cu serologia. A dori s fac nite verificri ale modului de lucru. Verificri obinuite. Hm? Ce ai spus? Era enervant c trebuie s repete, dar repet. Am spus c a dori s fac unele schimbri la serologie. Ah, da. da... e n regul. Pearson era totui absent. Continu s priveasc pe coridor n clipa n care Coleman se despri de el. * Elizabeth Alexander se simea bine. Acum, cnd era pe cale s serveasc masa la bufetul spitalului realiza c se simea bine de cteva zile bune, dar astzi se simea mai bine dect oricnd. Copilul tria i mica, chiar i acum ii simea micrile. Abia venise de la un magazin de unde cumprase cteva lucruri pentru cas, inclusiv o bucat de material pentru camera copilului. Acum se ntlnise cu John

pentru a servi masa. Era prima dat cnd mncau mpreun la spital. Folosirea bufetului era un privilegiu acordat membrilor familiilor angajailor spitalului, iar John aflase acest lucru doar de cteva zile. Elizabeth alesese o salat, sup, friptur de miel cu cartofi i varz i budinc cu brnz i lapte. John o ntrebase amuzat: Sigur ai luat suficient mncare? Elizabeth rspunse mucnd dintr-un baton de pine. Am un copil flmnd. John zmbi. Cu cteva minute n urm se simea deprimat, din cauza confruntrii cu doctorul Pearson. Dar buna dispoziie contagioas a lui Elizabeth l fcuse s uite pentru moment de ea. Oricum, el era hotrt s fie foarte atent, ca s nu mai aib necazuri. Doctorul Pearson reuise s fac testele de sensibilitate i-i spusese c rezultatul era negativ la amndou. Nu trebuie s v facei nici o problem, i spusese el, cu foarte mult blndee, ncercnd parc s atenueze izbucnirea de diminea. Mai era un lucru de care trebuia s in seam: Pearson era medic, iar el, nu. Poate c Pearson avea dreptate, poate c el a dat prea mult importan unor lucruri nvte la coal. Doar era un lucru bine cunoscut c coala te nva o grmad de teorie ce nu-i folosea n practic. Numai bunul Dumnezeu tie cte teorii trebuie s nvei la colegiu i la facultate, cu care, dup examene, nu te mai ntlneti niciodat. Aa putea fi i n cazul sta. Poate c John luase prea n serios teoria nvat la coal despre necesitatea efecturii unui l treilea test de sensibilitate, n vreme ce Pearson, cu bogata sa experien tia c nu este necesar. Ce spusese el azi-diminea? Dac am schimba metodele de lucru n laborator de fiecare dat cnd apare ceva nou, nu am mai termina niciodat. n medicin, idei noi apar n fiecare zii. Dar ntr-un spital, trebuie s ne asigurm de corectitudinea i valabilitatea lor nainte de a fi aplicate. Aici avem de-a face cu vieile oamenilor, i nu putem risca. John nu prea i ddea seama cum ar fi putut pune n pericol viaa cuiva un test suplimentar, dar observase c Pearson era refractar la ideile noi. Sigur, doctorul Coleman artase limpede necesitatea unui al treilea test. Dar el era mult mai tnr dect Pearson i nu avea att de mult experien... i se rcete supa, i ntrerupse Elizabeth gndurile. La ce te gndeti? La nimic, scumpo. Hotr s alunge totul din minte. Am vrut s te ntreb sptmna trecut, cum stai cu greutatea? Aproape normal, rspunse Elizabeth vesel. Dar doctorul Dornberger mi-a spus c trebuie s mnnc foarte bine. Terminase supa i se pregtea s atace friptura de miel. Ridicnd privirea, John l vzu pe doctorul Coleman apropiindu-se. Noul patolog se ndrepta spre locul unde luau masa, de obicei, medicii.

Domnule doctor Coleman! Da? Domnule doctor, a dori s v-o prezint pe soia mea. Scumpo, dnsul este domnul doctor Coleman, despre care i-am povestit. mi pare bine, doamn Alexander. Cum v simii? Coleman fcu o pauz, innd n mini tava cu mncare. i aminteti, scumpo? ntreb John, puin stnjenit de situaie. i-am spus c i domnul doctor este din New Richmond. Da, desigur. Bun ziua, domnule doctor. Eu v in foarte bine minte. Nu veneai uneori la magazinul tatlui meu? Aa este. Da, acum i-o amintea foarte bine. O fat vesel, cu picioare lungi, care te servea politicos n magazinul nvechit, gsind lucruri care se pierduser n nghesuiala aceea. Nu prea s se fi schimbat prea mult. Cred c am cumprat o dat nite umerae de la dumneata. Da, mi amintesc, spuse fata vesel. V-au folosit? Acum, dac m gndesc bine, cred c s-au rupt. Elizabeth ncepu s rd. Dac le ducei napoi, sunt sigur c mama vi le schimb. Acum ea conduce magazinul. Este mai dezordonat ca niciodat. Buna ei dispoziie era contagioas. Coleman zmbea. John trase un scaun liber. Nu stai cu noi, domnule doctor? Un moment, Coleman ezit. Apoi, realiznd c ar fi nepotrivit s refuze, spuse: De acord. Puse jos tava ce coninea un dejun spartan, o salat de fructe i un pahar cu lapte i se aez. O privi din nou pe Elizabeth. Dac-mi amintesc bine, nu cumva aveai coad de cal pe vremea aceea? Ba da. i protez la dini. i plcea fata asta. ntlnirea de astzi prea s-i reaminteasc o pagin din trecut, i amintea de anii adolescenei. Se simise bine n Indiana. i aminti vacanele de var petrecute acolo, conducnd mpreun cu tatl su btrnul i hodorogitul Chevrolet al acestuia. De mult vreme nu am mai fost n New Richmond. tii, tatl meu a murit, iar mama s-a mutat pe coasta de vest. Nu m mai atrage nimic acolo. Spune-mi, cum i se pare csnicia cu un om ce face parte din corpul medical? Nu din corpul medical, nu sunt dect tehnician laborant, interveni repede John Alexander. Imediat se ntreb de ce fcuse aceast precizare. Poate dintr-un gest reflex, cauzat de scena de diminea. Cu cteva minute n urm, John se gndise s-i spun lui Coleman despre incident, dar imediat se hotrse s tac. Avusese deja destule necazuri pentru c vorbise deschis cu Coleman. Nu te subaprecia, spuse Coleman. Tehnologia medical este un

domeniu important. Nu se subapreciaz, spuse Elizabeth. Uneori i pare ru c nu a continuat studiile ca s devin doctor. Adevrat? Alexander ar fi vrut ca Elizabeth s nu fi adus vorba despre asta. Rspunse fr tragere de inim: La un moment dat am avut asemenea idei. De ce nu ai continuat? Din motive banale. n special din cauza banilor. Nu aveam bani i trebuia s ncep s muncesc. Mai poi nc s o faci. Ci ani ai? Rspunse Elizabeth pentru el: mplinete douzeci i trei de ani, peste dou luni. Mmm! Ce btrn eti! ncepur toi s rd. S tii c mai ai timp, continu Coleman. Oh, tiu, spuse Alexander ncet i gnditor, dar tiind c argumentul nu este convingtor. Necazul este c asta ar implica un mare efort financiar, tocmai acum, cnd am nceput s ne aranjm. i pe urm... vine copilul... Ls propoziia neterminat. Coleman lu paharul cu lapte i bu cu sete. Muli oameni au fcut facultatea de medicin, avnd copii. i muli au avut probleme financiare. Asta i-am spus i eu, interveni Elizabeth agitat. mi pare bine c mai sunt i alii care gndesc ca mine. Coleman se terse la gur cu erveelul i l privi fix pe Alexander. Avea impresia c avusese dreptate n privina tnrului. Prea inteligent i contiincios; se vedea c l intereseaz munca lui. tii ce cred eu, John? Cred c dac gndeti aa i nu mergi s-i continui studiile ct mai ai timp, poate vei regreta tot restul vieii. Alexander privea n jos absent, mutnd cuitul i furculia. nc este mare nevoie de medici patologi, nu-i aa? ntreb Elizabeth. Ah, da. Poate n patologie mai mult dect n alte domenii. De ce? Din nevoia de a face cercetare de a face ca medicina s progreseze; s umple golurile. Cum adic, s umple golurile? Lui Coleman i trecu prin minte c vorbete mai deschis dect ar fi vrut. Tocmai era pe punctul de a exprima idei care de obicei stteau ferecate n mintea lui. Dar compania celor doi tineri era stimulativ, poate pentru c simea nevoia de a fi n compania cuiva mai tnr dup discuia cu Pearson. ntr-un fel, medicina este ca un rzboi. i la fel ca ntr-un rzboi, se ntmpl naintri spectaculoase. Atunci, oamenii, medicii ,se reped pe noua linie a frontului i las n urm o grmad de goluri ce trebuiesc completate.

i asta este sarcina patologului, s umple golurile? Este sarcina tuturor ramurilor medicinii. Dar n patologie, uneori posibilitile sunt mai mari. i mai este ceva cercetarea medical seamn cu ridicarea unui zid. Cine adaug o informaie, pune o crmid peste alta, altcineva mai adaug una i astfel zidul crete. n cele din urm, vine cineva i pune crmida din vrf. Nu le este dat multora s fac lucruri spectaculoase. Patologii de obicei i aduc o modest contribuie la cunoaterea medical, ceva din propria lor experien, din timpul lor propriu. Dar fiecare patolog trebuie s fac asta. John Alexander asculta foarte atent. Dumneavoastr vei face cercetare aici? Sper. n ce domeniu? Coleman ezit. Era un subiect despre care nu mai vorbise pn acum. Dar deja spusese prea multe, aa c ce mai conta un mic amnunt? Am s ncep pe lipomaze, tumori benigne ale esutului gras. tim foarte puine lucruri despre ele. tii... doamn Alexander, s-a ntmplat ceva? Nu v simii bine? Elizabeth gemuse uor. Acum sttea cu faa n palme i ddea din cap. Elizabeth, ce se ntmpl? Alarmat, John Alexander srise de pe scaun i acum se nvrtea n jurul mesei. Este... este bine acum. Gata. O secund... o durere mare... ameeal. Gata, mi-a trecut. Bu o gur de ap. Trecuse, dar fusese ca o neptur cu un vrf de ac, apoi ameise i totul se nvrtea n jurul ei. S-a mai ntmplat i alt dat? ntreb Coleman. Nu. Eti sigur, draga mea? Ei, nu te ngrijora. Este prea devreme pentru copil. Mai am cel puin dou luni. Totui, spuse Coleman serios, v sftuiesc s mergei la obstetrician s-i spunei ce s-a ntmplat. S-ar putea s v consulte din nou. Am s-i spun. Promit. n momentul acela Elizabeth era convins c va merge. Dar mai trziu, departe de spital, i se pruse caraghios s fac o problem dintr-o durere trectoare, care venise i dispruse att de repede. Dac urma s se mai ntmple, atunci avea s se duc, dar nu acum. Hotr s mai atepte.

CINCISPREZECE

Vreo veste? Din scaunul cu rotile, Vivian o privea pe doctoria Lucy Grainger, care intrase n camera ei. Trecuser patru zile de la biopsie, trei zile de cnd doctorul Pearson trimisese lamele la New York i Boston. Lucy ddu din cap. i-am spus, Vivian, tu vei fi prima care vei ti, imediat ce vom avea rezultatul. Cnd... cnd vei ti... sigur? Probabil astzi. Lucy vorbea detaat. Nu dorea s arate c i pe ea o tulbura ateptarea. Vorbise din nou cu Joe Pearson, asear; el i spusese c dac cele dou rezultate nu veneau pn la amiaz, va suna la clinici pe cei doi consultani, s-i grbeasc puin. Ateptarea era grea pentru toi. Inclusiv pentru prinii lui Vivian, care veniser din Oregon cu o zi n urm. Lucy scoase bandajul de la genunchiul lui Vivian; rana de la biopsie prea s se vindece bine. Punnd la loc bandajul, spuse: tiu c este greu, dar ncearc s te gndeti la altceva. Fata zmbi trist. Nu-i uor. Poate c te va ajuta un vizitator. Ai unul foarte matinal. Lucy deschise ua i-i fcu semn lui Mike Seddons s intre, apoi plec. Mike era mbrcat n halatul de spital. Am furat zece minute. Sunt ale tale. Se aplec i o srut. Ea nchise ochii i se strnse tare lng el. Mike i vorbea cu blndee i-i mngia prul. Este greu, nu? Ateptarea este grea. Oh, Mike, dac a ti mcar ce se va ntmpla cu mine! Nu cred c m-ar supra... dar s nu tii... Vivian, draga mea, a vrea s pot face ceva pentru tine. Ai fcut deja foarte multe, doar prin prezena ta aici. Nu tiu cum ar fi fost fr tine... Nu vorbi aa. Trebuia s fiu aici. Mi-a fost predestinat, totul este dirijat de ordinea cosmic. i zmbi dar tia c sub acest zmbet se ascunde goliciunea. Ca i Lucy, Mike era contient de implicaiile ntrzierii rapoartelor. Reuise totui s o fac pe Vivian s rd. Prostii! Dac eu nu mergeam la autopsia aceea, alt elev ar fi ajuns prima la tine... Poate s par aa, dar nu poi scpa de destin. De pe vremea cnd strmoii notri sreau prin copaci i se scrpinau sub bra, genele noastre s-au apropiat pe nisipurile mictoare ale Timpului, Vieii i Norocului. Vorbea ca s se afle n treab, spunnd primele cuvinte ce-i veniser n minte, dar asupra lui Vivian aceasta avea efectul dorit.

Oh, Mike, spui att de frumos prostioarele astea. i te iubesc att de mult. Aa mai merge. O srut din nou. Cred c i mama ta m place. Vezi ce-mi faci? Vivian i duse o mn la gur. Trebuia s ntreb mai nti dac totul a fost bine dup ce ai plecat de aici asear. Sigur c a fost bine. I-am condus la hotel. Am mai stat puin de vorb. Mama ta nu a spus prea multe, dar am observat c tatl tu m-a studiat bine, spunnd n sinea lui: Ce fel de brbat este acesta care crede c se va nsura cu frumoasa mea feti? Astzi am s-i spun. Ce ai s-i spui? Nu tiu. l trase de ureche. A putea s-i spun: Are cel mai frumos pr rou, cel mai dezordonat, dar i cel mai mtsos. Ei, ne va fi de mare ajutor. Nici o csnicie nu este complet fr o claie de pr rou. i altceva? Am s-i spun: Nu prea ai ce vedea la el. Dar are o inim de aur i va fi un chirurg strlucit". N-ai putea s spui, excepional de strlucit"? A putea, dac... Dac ce? Dac m mai srui o dat acum. * La etajul al doilea al spitalului Lucy Grainger btu uor la ua efului corpului medical i intr. Kent O'Donnell ridic ochii din hrtii. Bun, Lucy, ia loc, te rog. Odihnete-i puin oasele obosite. Acum c veni vorba, chiar cred c sunt obosite. Se afund n fotoliul de piele din faa biroului lui O'Donnell. Am stat de vorb cu domnul Loburton, azi-diminea. O'Donnell ocoli masa i se coco pe colul care era mai apropiat de scaunul lui Lucy. O igar? Mulumesc. Lu igara. Da, cu tatl lui Vivian. i aprinse igara de la bricheta pe care i-o ntinse O'Donnell i inhal adnc. Amndoi prinii au ajuns aici ieri. Bineneles c sunt foarte ngrijorai i nu tiu nimic despre mine. I-am sugerat domnului Loburton s stea de vorb cu tine. A vorbit. I-am spus, c dup prerea mea, fiica lui nu putea fi pe mini mai bune. Nu exist om n spital n care s am mai mult ncredere dect n tine. Pot s-i spun c a prut foarte uurat. Mulumesc. Lucy simea o imens recunotin pentru ceea ce spusese O'Donnell. Nu-mi mulumi mie, spuse el zmbind. Este o opinie foarte bine susinut de argumente. Ce-i cu fata, Lucy? Cum evolueaz?

n cteva cuvinte, Lucy i povesti cazul, tentativa ei de diagnosticare i biopsia. Ai vreo problem cu patologia? Nu a lucrat prompt Joe Pearson? Lucy i povesti despre motivele ntrzierii. Cred c este plauzibil, spune Kent gnditor. Nu cred c putem face un caz din asta, dar ine-te de Joe. Cred c n-ar trebui s-l slbeti astzi. Nici nu intenionez. Lucy i privi ceasul. Vreau s-l vd din nou pe Joe, dup masa de prnz. i el crede c pn atunci va avea un rspuns sigur. Ct de sigur poate fi un rspuns ntr-un asemenea caz? Biata fat! Ci ani spuneai c are? Nousprezece. Lucy privea faa lui O'Donnell. Pe ea se oglindea inteligen, caracter i nelegere. Avea un aer de mreie, pe care-l purta cu naturalee. Ceea ce-i spusese mai nainte despre capacitatea sa profesional i fcuse plcere. Apoi, deodat, exploziv, Lucy avu revelaia faptului pe care-l negase n lunile din urm. l iubea pe omul acesta, profund i cu pasiune, realiza cu claritate c se minise singur, c nu dorise s recunoasc acest adevr, poate instinctiv, din teama de a nu suferi. Dar acum nu se mai putea ascunde. Pentru o secund simi o stare de slbiciune; se ntreb dac nu cumva o trdeaz chipul. Trebuie s te prsesc, Lucy, spuse el scuzndu-se. Iar am o zi plin. De fapt, nu sunt toate la fel? coment zmbind. Inima i btea repede i emoiile o invadau. Se ridic i porni spre u. Cnd o deschise, O'Donnell i puse o mn pe umr. Era un gest nevinovat, prietenesc, dar n acel moment efectul a fost electrizant i a simit c i se oprete respiraia. Lucy, dac ai probleme, anun-m. i, dac nu te supr, a vrea s trec i eu s-i vd pacienta. ncercnd s se stpneasc, ea i rspunse stngaci: i ei i mie o s ne fac plcere. nchise ua n urma ei i pentru cteva secunde nchise ochii, ncercnd s-i stpneasc gndurile tumultuoase. * Chinul ateptrii diagnosticului lui Vivian avusese un efect ngrozitor asupra lui Mike Seddons. Avea de la natur o personalitate foarte puternic i, n mod obinuit, era considerat ca unul dintre cei mai de via i mai spirituali medici de la Trei Comitate. Nu era ceva neobinuit ca el s fie inima grupurilor vesele i glgioase din aripa de locuine. Totui, n ultimele cteva zile evitase sistematic compania colegilor, profund preocupat de efectul pe care l-ar fi putut avea diagnosticul asupra lui Vivian i al lui nsui.

Sentimentele lui fa de Vivian nu se schimbaser, dimpotriv, deveniser mai intense. Spera c reuise s-i conving i pe prinii ei, seara trecut. La nceput, dup cum era i de ateptat, domnul i doamna Loburton, Vivian i chiar el fuseser stingheri, vorbiser despre fleacuri i uneori formal. ntr-un fel, Mike Seddons simea c fusese acceptat de ctre ei pentru c nu se putuse altfel. Cnd i condusese la hotel vorbiser puin despre el i Vivian. Henry Loburton l ntrebase despre perspectivele sale, dar Seddons bnuia c mai mult din politee dect pentru c l-ar fi interesat cu adevrat. i mrturisise intenia lui de a practica chirurgia la Philadelphia, dup ce va termina stagiul la Trei Comitate. Loburton ncuviinase politicos i discuia se oprise aici. n privina cstoriei, se prea c nu va fi nici o obiecie. Vivian a tiut ntotdeauna foarte bine ce dorete, spuse Henry Loburton. A fost foarte hotrt i cnd a spus c vrea s devin asistent medical. Noi am avut ezitri, dar ea a fost foarte categoric i n-am mai avut ce s facem. Mike Seddons i exprimase atunci sperana c nu o vor considera prea tnr pentru a se cstori. Atunci intervenise Angela Loburton, zmbind: Cred c va fi foarte greu s ne opunem. Eu m-am cstorit la aptesprezece ani i am fugit de acas ca s-o fac. Nu aveam bani, dar am reuit s ne descurcm. Ei bine, mcar atta lucru avem i noi n comun. Cel puin pn cnd ncep s muncesc, spuse Seddons zmbind. Toate acestea se petrecuser noaptea trecut. Astzi de diminea, dup ce o vizitase pe Vivian, avusese un sentiment de uurare. Poate din cauz c fusese deprimat o perioad anormal de lung, i spiritul su strlucitor cutase o supap de descrcare. Dar, oricare ar fi fost cauza, avea convingerea ferm c lucrurile se vor termina cu bine. Se afla acum n sala de autopsie, mpreun cu Roger McNeil, pe care-l asista la autopsia unei femei n vrst, care murise peste noapte la spital. l ntreinea pe McNeil cu tot felul de glume; avea reputaia c tie o mulime. Se opri n mijlocul uneia i-l ntreb: Ai o igar? Patologul stagiar ncuviin, dnd din cap. Tocmai seciona inima pe care o scosese din corp. Seddons travers camera, gsi igrile n haina de la costumul lui McNeil i aprinse una. Se ntoarse la mas i continu gluma: i atunci i-a spus antreprenorului de pompe funebre, i mulumesc, domnule, c ai fcut aa, dei cred c ai avut o grmad de necazuri". i antreprenorul a rspuns, Oh, nu a fost nici o problem, nu am fcut dect s schimb capetele ntre ele". Dei gluma era macabr, McNeil ncepu s rd tare. nc mai rdea cnd ua se deschise i n sala de autopsie intr David Coleman. Doctore Seddons, te rog s stingi igara. Vocea lui Coleman era

calm, dar hotrt. Seddons se ntoarse i l privi bine dispus. O, bun dimineaa, domnule doctor. Nu v-am vzut. igara, doctore Seddons! Vocea-i era ngheat, iar ochii i luceau metalic. Seddons prea c nu nelege prea bine. Ah... da. Privi n jurul su, dup un loc unde s-i sting igara i negsind, ntinse mna cu mucul spre masa de autopsie. Nu acolo! spuse Coleman sever, oprindu-i micarea. Dup o clip, Seddons travers sala, gsi o scrumier i stinse igara. Doctore McNeil. Da, domnule doctor Coleman, rspunse acesta linitit. Vrei... s acoperi faa, te rog? Stnjenit, tiind ce se petrece n mintea lui Coleman, McNeil ntinse mna dup un prosop. Era unul deja folosit, ptat cu snge. Un prosop curat, te rog. i f la fel i cu organele genitale. McNeil i fcu semn lui Seddons, care aduse dou prosoape curate. Folosi unul acoperind cu grij faa moartei, iar pe cellalt l ntinse peste organele genitale. Stteau acum unul lng altul, stnjenii, n faa lui Coleman. Amndoi tiau ce urmeaz. Domnilor, cred c trebuie s v reamintesc ceva. De cnd intrase n camer Coleman nu ridicase vocea, dar tonul autoritar era evident. Domnilor, cnd facem o autopsie, o facem cu permisiunea familiei celui care a murit. Fr aceast permisiune nu se va face nici o autopsie. Este clar, presupun. Foarte clar, spuse Seddons, iar McNeil ncuviin din cap. Bine. Continum. Scopul nostru este de a avansa n cunoaterea medical. Familia decedatului ne ncredineaz trupul lui, ateptnd ca noi s l tratm cu grij i respect, dar mai ales cu demnitate. Se opri o clip i n sal se las linitea. McNeil i Seddons erau foarte potolii. i aa vom proceda, domnilor. Cu grij, respect i demnitate. La toate autopsiile, de acum nainte vei acoperi faa i organele genitale, i nu vei fuma n sal. Ct despre simul umorului, i se adres lui Seddons, te las pe dumneata s hotrti. Mulumesc, domnilor. Acum, v rog s continuai. Timp de cteva secunde dup ce ua se nchise, nici unul din ei nu vorbi. Se pare c am cam fost pui la col, observ Seddons. Pe bun dreptate, spuse McNeil mhnit. Tu ce zici? * Imediat ce i vor putea permite, hotr n sinea ei Elizabeth Alexander, vor cumpra un aspirator. Mtura nu reuea dect s strng superficial praful de deasupra. Privi critic covorul. Nu-i prea

curat, dar o s fie. n seara asta trebuia s discute cu John. Aspiratoarele nu erau prea scumpe i i puteau permite unul. Necazul ns era c aveau nevoie de foarte multe lucruri i trebuiau s se hotrasc ce s cumpere mai nti. ntr-un fel, bnuia c John avea dreptate. Era foarte comod s vorbeti despre sacrificii i chiar s le faci, cnd n-ai nimic, pentru ca John s mearg la facultate. Dar cnd te izbeti de ele, i venea foarte greu s renuni la cel mai mic lucru care ar fi diminuat standardul cu care te obinuisei. Uite, de exemplu, salariul lui John de la spital. Era clar c nu le umpluse minile de bijuterii, dar le fcuse totui viaa plcut i i puteau permite mici plceri care pn nu de mult le erau interzise. Erau acum n stare s fac acest sacrificiu? Elizabeth bnuia c da, dar le va fi foarte greu. Facultatea nsemna nc patru ani de munc, i chiar mai mult dac dup aceea urma stagiatura i internatul, dac John se hotra s se specializeze. Oare merita? Oare nu era mai bine s-i accepte fericirea pe care o gsiser n acest moment, aici? ntr-un fel, ar fi trebuit. i totui, Elizabeth nu era sigur. Ar fi trebuit s-l mboldeasc pe John s se ridice mai sus, s intre la facultate cu orice pre? Doctorul Coleman credea c ar fi trebuit s urmeze facultatea. Cum i spusese el lui John? Dac ai asemenea intenii i nu continui coala ct timp ai ocazia, ai putea regreta toat viaa. Atunci cuvintele o impresionaser profund pe Elizabeth, i bnuia c i pe John. Acum i se preau i mai semnificative. Poate c ar fi trebuit s discute din nou n seara asta. Dac ea se convingea, dac afla cu adevrat ce dorea John, poate c l-ar fi obligat s ia o hotrre. N-ar fi fost prima dat cnd ar fi procedat astfel pentru rezolvarea unei probleme ce-i privea pe amndoi. Ls mtura din mn i ncepu s tearg praful. Alung din minte gndurile serioase i ncepu s fredoneze un cntec. Era o diminea frumoas, soarele de august strlucea prin draperiile salonaului micu, dar cochet. Elizabeth se opri lng mas i aranj florile din vaz. Tocmai scosese dou flori ce se ofiliser i se ndrepta spre buctrie, cnd durerea o cuprinse din nou. Veni deodat, fr nici un avertisment, ca o limb de foc, ca o lam de cuit, mai puternic, mult mai profund dect n ziua aceea, cnd luaser masa la spital. i inu respiraia, i muc buza, ncercnd s nu ipe i se prbui pe un scaun. Pentru o clip durerea dispru, dar reveni mult mai intens. Prea c revine ciclic. nelegnd deodat cauza, Elizabeth exclam: Oh, nu, Dumnezeule, nu! Buimcit de durere, tia totui c trebuie s acioneze repede. Numrul spitalului era notat ntr-o agend, lng telefon. Dintr-o dat, aparatul din cellalt capt al camerei deveni singurul su obiectiv. Se tr spre el, ateptnd scurtele perioade cnd durerea o mai lsa i se ag de piciorul msuei pe care era telefonul. Dup ce form i-i

rspunse cineva, spuse gfind: Cu doctorul Dornberger... Este urgent. Urm o pauz, dup care l auzi pe doctor. Sunt Elizabeth Alexander. Am nceput... eu... nasc acum. * David Coleman mai btu odat la ua doctorului Pearson i intr. l gsi pe btrnul patolog aezat la birou. Carl Bannister sttea lng el, cu o expresie chinuit pe fa. Dup ce-i arunc o privire, ncepu s-l priveasc curios. Ai dorit s-mi vorbii? Coleman vizita nite saloane de la chirurgie i-i auzise numele strigat n interfon. Da. Pearson era distant i formal. Doctore Coleman, am primit o plngere mpotriva dumitale de la un membru al personalului, aici de fa, Carl Bannister. Da? Coleman ridic o sprncean. Bannister i evit privirea. Am auzit c ai avut o nenelegere azi-diminea. Eu nu i-a spune chiar aa, spuse Coleman calm. Dar cum i-ai spune dumneata? Nu exista dubiu, vocea btrnului era acid. La drept vorbind mi-am pus n gnd s nu discut problema cu dumneavoastr, dar pentru c domnul Bannister a ales aceast cale este bine s auzii totul. Dac nu te deranjeaz. Ignornd sarcasmul, Coleman continu: Ieri dup-amiaz am spus celor doi tehnicieni de la serologie c doresc s fac unele verificri ale muncii de laborator. Astzi de diminea am fcut o astfel de verificare. Coleman l privi direct pe Bannister. Am luat probele unui pacient nainte ca acestea s ajung la serologie. Am mprit cantitatea n dou i am trimis flacoanele n laborator. Mai trziu, cnd am verificat, am descoperit c domnul Bannister nregistrase dou rezultate diferite, dei rezultatele trebuiau s fie identice. Dac dorii, putem obine detaliile din registrul laboratorului. Pearson cltin din cap. Se ridic din scaun i se ntoarse cu spatele la ei gndea. Coleman se ntreb curios ce va urma. tia c el este pe un teren perfect solid. Folosise o procedur standard acceptat n toate spitalele care aveau laboratoare bune. Proteja pacienii i era o arm mpotriva neglijenei. Tehnicienii contiincioi acceptau verificarea fr resentimente considernd-o ca fcnd parte din munca lor. Mai mult chiar, el i anunase pe amndoi tehnicienii c va face aceast verificare. Pearson se ntoarse brusc spre Bannister: Tu ce ai de spus? Nu-mi place s fiu spionat. Rspunsul era agresiv. Nu am lucrat niciodat aa i nu vreau s ncep acum s lucrez astfel.

Iar eu i spun c eti un tmpit! url Pearson. Eti un idiot c ai fcut o greeal att de prosteasc; de dou ori idiot pentru c ai venit la mine cnd tiai c ai greit. Btrnul se opri respirnd greu. Coleman simi c o parte din aceast mnie izvora din propria-i frustrare, c nu avea de ales i trebuia s-l susin pe tnrul medic chiar dac acest lucru nu-i plcea. Ce credeai c o s fac eu? se rsti el la Bannister. S te mngi pe spate i s-i dau o medalie? Chipul lui Bannister era rvit. Nu avea rspuns. Cercetndu-l cu atenie, Pearson pru s continue, dar se opri brusc. ntorcndu-se ntr-o parte, ncepu s dea din mini. Iei afar! Iei afar! Fr s scoat o vorb, privind fix nainte, Bannister iei din camer i nchise ua. Pearson se ntoarse spre spre Coleman. Ce naiba vrei s ari cu asta? Coleman observ furia din privirea btrnului. nelegea c ntmplarea cu Bannister era nceputul furtunii. Hotrt s nu se piard cu firea, ntreb pe un ton normal: Cu ce anume, doctore Pearson? tii al dracu de bine ce vreau s-i spun! M refer la controalele fcute fr aprobarea mea. Chiar am nevoie de aprobarea dumitale? ntreb Coleman cu rceal. Pentru un lucru de rutin ca sta? Pearson btu cu pumnul n mas. Dac vreau verificri la laborator, eu le ordon! Dac asta intereseaz pe cineva, spuse Coleman calm nc, v reamintesc c am primit aprobarea dumneavoastr. Din politee v-am adus la cunotin ieri intenia mea de a face verificri uzuale n laboratoare i ai fost de acord. Btrinul era descumpnit. Nu-mi amintesc. V asigur c aceast discuie a avut loc. Oricum, nu-mi st n fire s mint. Coleman simea c se nfurie. i venea greu s-i ascund dispreui fa de acest btrn incompetent. A putea spune c ieri preai totui preocupat de o problem. Se prea c ncepuse s-l domine pe Pearson, chiar dac ntr-o mic msur. Dac spui dumneata, te cred, mormi btrnul. Dar va fi ultima dat cnd faci ceva din proprie iniiativ. M nelegi? Dac nu v deranjeaz, l ntrerupse Coleman cu rceal, tiind c se afl ntr-un moment critic att el ct i Pearson, mi spunei i mie care-mi sunt atribuiile n cadrul seciei? Ai s faci ceea ce vreau eu s faci! M tem c nu este satisfctor pentru mine. Nu este? Pearson era rutcios. Din ntmplare, sunt cteva lucruri care nici pe mine nu m satisfac. De exemplu? Coleman nu avea intenia s se lase intimidat, i

dac btrnul avea de gnd s discute cu crile pe fa i el avea de gnd s fac acelai lucru, chiar acum. De exemplu, am auzit c i faci legi proprii n sala de autopsie. Mi-ai cerut s m ocup de ea. i-am cerut s supervizezi autopsiile, nu s faci dumneata nite reguli caraghioase. Fr fumat, ha? Sunt i eu inclus? Depinde numai de dumneavoastr, domnule doctor. Calmul celuilalt prea s-l nfurie pe Pearson. Cred i eu. Ascult-m bine. Poi s ai dumneata cine tie ce calificri, domnule, dar ai nc foarte multe lucruri de nvat, iar eu sunt eful acestei secii, nc. Ba mai mult, am de gnd s mai stau muli ani aici. Aa c, hotrte-te. Dac nu-i place cum conduc eu secia, tii ce ai de fcut. nainte ca doctorul Coleman s poat rspunde, se auzi o btaie n u. Da, strig Pearson, impacientat. Secretara intr i i privi nedumerit. Probabil c, gndi Coleman, l auzise pe Pearson strignd. V rog s m scuzai, domnule doctor Pearson. Au sosit dou telegrame pentru dumneavoastr. Pearson lu plicurile. Coleman tocmai inteniona s rspund, dar btrnul l opri cu un gest autoritar i ncepu s desfac primul plic. Trebuie s fie rezultatele fetei, pacienta lui Lucy Grainger. Tonul vocii i se schimbase complet. Le-a luat cam mult timp. Imediat, David Coleman simi c devine interesat. Tacit, accept s ncheie cearta cu Pearson, pentru c problema aceasta era mai important. Tocmai cnd deschisese primul plic, telefonul ncepu s sune ascuit. Cu o exclamaie de nemulumire, Pearson puse plicurile jos i rspunse. Da? Doctore Pearson, suntem obstetrica. Doctorul Dornberger dorete s v vorbeasc. Ateptai un moment, v rog. Urm o pauz, dup care se auzi vocea lui Dornberger. Joe, ce naiba se ntmpl cu oamenii ti la patologie? Continu fr s atepte rspunsul. Soia tehnicianului tu, doamna Alexander, este n ambulan, n drum spre noi. Copilul se va nate prematur, trebuie s rezolv problema i nc n-am primit testul de sensibilitate. Trimite-mi-l imediat! Bine, Charlie. Pearson trnti telefonul i lu de pe o tvi de pe mas, pe care scria Semntura", un teanc de formulare. Ochii i czur pe cele dou telegrame. I le ntinse lui Coleman. Ia-le. Vezi ce spun. Pearson ncepu s rsfoiasc formularele. Prima dat, din cauza grabei, nu gsi ceea ce cuta, aa c, trebui s mai caute o dat. De data asta gsi. Ridic din nou receptorul, ascult, apoi spuse brusc: Trimite-l pe Bannister la mine. Puse receptorul la loc i semn formularul pe care-l scosese.

Bannister intr imediat. Avei treab cu mine? Tonul i figura tehnicianului artau limpede c nc mai era afectat de felul n care fusese tratat mai devreme. Bineneles c am treab cu tine! Pearson i ntinse formularul pe care-l semnase. Du asta doctorului Dornberger, repede. Soia lui John Alexander are necazuri, nate prematur. Expresia lui Bannister se schimb imediat. Putiul tie? Este jos, la... Pearson l ntrerupse nervos. D-i drumul, n-ai plecat? Bannister se repezi afar cu formularul. Vag, Coleman era contient de ceea ce se ntmpla n jurul lui. Mintea lui nu nregistra ns toate detaliile. Era preocupat de ciudata semnificaie a celor dou telegrame pe care le inea deschise n mn. Pearson se ntoarse spre el. Ei? i pierde fata piciorul, sau nu? Rspunsurile sunt categorice? Coleman gndi: Aici este grania unde ncepe i se termin patologia, aici este grania unde trebuie s nfruntm adevrul c ceea ce tim este foarte puin. Aceasta este limita cunoaterii, de aici ncepe ntunericul i apa nvolburat a necunoaterii." Vorbi linitit. Da, rspunsurile sunt categorice. Doctorul Chollingtam din Boston spune, Prob categoric malign". Doctorul Earnhart din New York spune, "esut benign. Nici urm de celul canceroas." Urm o tcere semnificativ. ntr-un trziu, Pearson spuse optit: Cei mai buni specialiti din ar, i unul spune pentru, iar cellalt spune mpotriv. l privi pe Coleman, i cnd vorbi spuse ironic, dar nu dumnos: Ei bine, tnrul meu prieten patolog, Lucy Grainger ateapt un rspuns astzi. Va trebui s i-l dm i va trebui s fie cel corect. Te simi n stare s fii Dumnezeu? ntreb cu o urm de zmbet.

AISPREZECE Poliistul de la intersecia strzii Main cu Liberty auzi sirena ambulanei de departe. Intr n trafic i, cu ndemnarea cptat de-a lungul timpului, ncepu s dirijeze circulaia, ca s lase intersecia liber. ntruct sirena se auzea mai tare, iar girofarul ncepuse deja s se vad croindu-i drum spre el, poliistul i umfl obrajii i sufl de dou ori n fluier. Apoi fcu semn ca toate mainile s se opreasc i permise conductorului ambulanei s treac pe lumina roie a semaforului. Pietonii i ntoarser curioi capetele i prin geamul

mainii zrir faa alb a unei tinere. n ambulan, Elizabeth era vag contient c se afl pe strzile aglomerate ale oraului. Simea c maina merge cu vitez, dar oamnii i cldirile se derulau prin fereastra de lng capul su ca la o curs de automobile. Pe moment, ntre fiecare acces de durere putea s-l vad pe ofer mnuind volanul cnd spre dreapta, cnd spre stnga, profitnd de fiecare culoar ce i se deschidea. Durerea-i reveni i nu mai dori dect s plng i ca totul s se termine. ine-m de ncheietura minilor i strnge ct poi! Era asistentul de pe salvare, un brbat solid cu barb i, pe moment, Elizabeth avu impresia c se afl lng tatl ei, care venise s-o susin. Dar tatl ei murise. Nu murise n accidentul de cale ferat? Sau poate c nu murise, poate c era aici, lng ea, n ambulana care-i ducea pe amndoi ntr-un loc unde s fie ngrijii. Apoi gndurile i se limpezir i vzu c nu era tatl su ci un strin ce avea ncheieturile minilor roii din cauza zgrieturilor pe care i le fcuse cu unghiile. Avu vreme, nainte ca durerea s-o apuce din nou, s mngie zgrieturile. Gestul acesta era singurul lucru pe care-l putea face. Omul scutur din cap i spuse: Nu-i face probleme. Ajungem imediat. Btrnul nostru ofer este cel mai bun din ora. Izbucni din nou durerea, mai ascuit ca nainte, intervalele cnd o las fiind tot mai scurte. n plus, fa de chinul ce-i cuprinsese spatele, i se prea c toate oasele i se scutur i tortura pe care-o ndura o fcu s-i apar n faa ochilor flcri roii, galbene, purpurii. i mplnt unghiile n minile brbatului i gemu. Simi c vine copilul? Cred... cred c da. Bine. i ddu cu delicatee minile la o parte. Mai atept un minut. ddu un prosop pe care-l rulase strns i apoi ncepu s-i descheie rochia. i vorbea cu blndee. Dac trebuie, o s facem tot ce este nevoie. Nu e prima dat cnd s-au nscut copii aici, n main. tii, eu sunt bunic deja i tiu cum trebuie s se fac totul. Ultimele cuvinte fur acoperite de strigtele ei. nc o dat durerea i cuprinse mijlocul, radiind de acolo mai departe, orbind-o, sectuind-o, paraliznd-o. Te rog! Te rog! l strnse din nou cu putere de ncheietura minii. Ct mai avem pn la spital, Joe? Am trecut de Main. Era un poliist acolo i ne-a scos din ncurctur. Am economisit cteva minute bune. Ce, eti na? nc nu, Joe. Dar se apropie. Am ajuns, biete. ncearc s mai ii dopul un minut. n valurile succesive de durere Elizabeth nu reuea dect s i

spun: Copilul meu se va nate prea repede! Va muri! Dumnezeule, ajut-l s nu moar! Nu i de data asta! Nu din nou! * La obstetric, doctorul Dornberger se pregtea de intervenie. Ieind din sala de sterilizare privi n jurul su. Prin geamul de sticl o vzu pe doamna Yeo, sora ef, artndu-i o hrtie. Este rezultatul analizei de sensibilitate a pacientei dumneavoastr, domnule doctor. Am venit de la patologie. inu hrtia ridicat pentru ca doctorul s o poat citi fr s pun mna pe ea. Era i timpul! Nu-i sttea n fire, dar acum era suprat. Sensibilitate negativ? nseamn c nu vom avea probleme. Este pregtit totul? Da, domnule doctor. Doamna Yeo zmbi. Era o femeie tolerant, care gndea c fiecare brbat putea s aib toane din cnd n cnd. i incubatorul? L-am adus. n sal intr o asistent mpingnd masa pe care sa afla incubatorul. Privi ntrebtoare spre doamna Yeo. La numrul doi, te rog. Asistenta mpinse masa cu rotile spre ua din fa. Imediat ce ua se nchise, n sal intr o tnr. Doamna Yeo. Da? A sunat urgena. Fata se ntoarse spre Dornberger. Pacienta dumneavoastr a sosit i va fi adus aici. Travaliul este n stadiu avansat. * De pe targa pe care era transportat, Elizabeth arunc o privire spre tnrul intern care o luase n primire. Acesta nainta hotrt, dar fr s se grbeasc i fcea loc calm, printre grupurile de oameni ce se ngrmdeau pe coridor. Urgen... urgen, v rog. Cuvintele erau simple i pronunate pe un ton linitit, dar efectul lor era imediat. Toat lumea se oprea i fcea loc, deplasndu-se spre perei, pentru a permite micii procesiuni s treac: medic, targ, asistent. La captul coridorului se afla un liftier, care-i vzuse deja i golea cabina; La urmtoarea curs, v rog. Aceasta este pentru o urgen. Asculttori, pasagerii ieir afar i targa fu introdus n lift. Internarea unui pacient n spital, datorit practicii ndelungate, mergea de la sine, cu calm, fr nici un fel de efort. Ceva din acest

calm i se transmise i lui Elizabeth. Dei durerea era acum continu i simea o apsare crescnd n uter, i se pru c o poate suporta mai bine dect mai nainte. Acum erau n lift, iar asistenta ce sttea lng ea o lu de mn i-i spuse: Un minut sau dou, att mai dureaz. Cnd uile liftului se deschiser, Elizabeth vzu c doctorul Dornberger o atepta pregtit. * Spernd parc s se fi nelat, doctorul Pearson citi din nou telegramele, dup care le puse jos, pe rnd. Malign! Benign! Nici o urm de ndoial, pentru nici unul. Suntem napoi de unde-am plecat. Nu tocmai, spuse Coleman linitit. Am pierdut aproape trei zile. tiu! tiu! Dac este malign, piciorul trebuie amputat imediat, altfel va fi prea trziu. Ridic privirea spre Coleman. Dar fata asta nu are dect nousprezece ani. Dac ar avea cincizeci, a spune, malign fr nici o ezitare. Dar nousprezece! i cu posibilitatea de a-i pierde piciorul fr ca de fapt s fie necesar. n ciuda sentimentelor sale fa de Pearson, n ciuda convingerii personale c tumoarea era benign, Coleman simi un val de simpatie pentru btrn. A lui era responsabilitatea final n acest caz, aa c tulburarea lui era de neles. Hotrrea era dur. i trebuie mult curaj s pui un asemenea diagnostic, spuse el mpciuitor. De parc ar fi aprins butoiul cu pulbere, Pearson izbucni: Nu-mi servi mie cliee de la facultate! Fac munca asta de treizeci de ani! l privi furios pe Coleman, cu aceeai dumnie ca mai nainte. n acel moment, sun telefonul. Alo? Pearson ascult ncordat, apoi expresia de pe chipul su se mblnzi. Bine, Lucy. Cred c ar fi mai bine s cobori. Te atept aici. Dup ce ls telefonul rmase nemicat, privind fix ntr-un punct din centrul biroului, apoi, fr s ntoarc capul, i se adres lui Coleman. Vine Lucy Grainger. Poi s rmi, dac doreti. Coleman abia l auzi. Spuse gnditor, cu jumtate de glas: tii, am mai avea o soluie. Poate ne-ar putea da o informaie mai exact. Ce anume? Radiografia. Coleman vorbea rar, ordonndu-i cuvintele dup gnduri. A fost fcut acum dou sptmni. Dac exist o tumoare i este n dezvoltare, o alt radiografie ne-o poate arta clar. Fr alte cuvinte, Pearson ridic din nou telefonul. D-mi-l pe doctorul Bell de la radiologie. Ateptnd legtura,

btrnul i arunc o privire ciudat. Apoi acoperi receptorul cu mna i spuse admirativ: i spun doar pentru urechile tale, gndeti tot timpul. n camera numit de personalul spitalului, sala n care transpir taii", John Alexander stinse ntr-o scrumier igara pe jumtate fumat. Se ridic de pe scaunul de piele unde sttuse intuit mai bine de o or i jumtate, privind de fiecare dat cnd se deschidea ua i cineva ieea afar. De fiecare dat vetile erau pentru altcineva i acum, din cei cinci brbai care intraser n camer cu nouzeci de minute mai devreme, numai el i nc unul mai rmseser. Se apropie de fereastra care ddea spre curtea interioar a spitalului. n deprtare se vedea zona industrial. Strzile i acoperiurile erau ude. Probabil c de cnd intrase aici, plouase, fr ca el s bage de seam. Acum, zona dimprejurul spitalului, mizer i deprimant, i arta din plin urenia. Acoperiurile caselor se ntindeau n faa fabricilor, i dre cenuii de fum se ridicau de pe ambele maluri ale rului. Privind n jos, la strada din faa spitalului, vzu un grup de copii ce ieeau n fug de pe o alee, ocolind cu agilitate bltoacele rmase dup ploaie. Uitndu-se la ei, l vzu pe unul dintre bieii mai mari din grup c se opri i-i puse piedic unui copil din spatele su. Era o feti de patru sau cinci ani, care czu n una dintre cele mai mari bltoace, mprocnd apa murdar n jurul ei. ncepu s plng, tergndu-i stropii de noroi de pe fa. Se oprir i ceilali i fcur cerc n jurul ei, dansnd, iar dup feele lor se vedea c se distrau copios. Copii. Vocea dezgustat venea de undeva dintr-o parte i, la nceput John crezu c cellalt individ din camer venise lng el s priveasc pe fereastr. Era un brbat nalt, cu sprncene stufoase. Obrajii scoflcii l fceau s par slab i nu i-ar fi stricat s se brbiereasc. Era probabil cu douzeci de ani mai n vrst dect John. mprtia n jurul su un miros de prjeal i de bere sttut. Copii. Sunt toi la fel. ncepu s se caute prin buzunare, de unde scoase foi i tutun i ncepu s-i fac o igar. l ntreb pe John, privindu-l tios: Este primul? Nu, este al doilea, dar primul copil a murit. i noi am pierdut un copil, ntre al patrulea i al cincilea. i sta-i un lucru bun. Ai un chibrit? John scoase bricheta i i aprinse igara. Vrei s spunei c l ateptai pe al aselea? Nu, al optulea. Uneori m gndesc c sunt de opt ori prea muli. Cred c dumneata i-l doreti. Copilul? Mda. Bineneles. John era surprins. Noi nu i-am dorit niciodat. Dup primul nu am mai vrut nici unul.

i atunci, de ce ai fcut opt? Nevast-mea i poate explica mai bine, ea este cea mai nfierbntat. D-i dou beri, du-o la un dans i vrea s-o faci atunci i acolo, nu mai are rbdare pn acas. Copiii notri au fost concepui n locurile cele mai ciudate. O dat fceam cumprturi la Macy i am fcut-o n closetul de la subsol. Cred c acolo l-am fcut pe al patrulea. Lui John i veni s rd, dar i aminti pentru ce se afla acolo i rsul i se opri n gt. Sper s v mearg bine; adic naterea asta. ntotdeauna ne merge bine, sta e necazul cu noi, spuse brbatul, mohort. Apoi se aez i ncepu s citeasc un ziar. Rmas singur, John i privi din nou ceasul. Constat c se afla acolo de o or i trei sferturi. Cu siguran trebuia s primeasc n curnd o veste. i-ar fi dorit s o vad pe Elizabeth nainte de a intra n sala de nateri, dar totul se petrecuse att de rapid, nct nu mai fusese timp. Era la buctria spitalului, unde-l trimisese Pearson, cnd venise Carl Bannister s-i aduc vestea. Pearson i ceruse s ia probe de pe farfuriile ce fuseser splate cu maina. John bnuia c mainile de splat vase nu erau igienice, dar lsase totul balt i fugise la urgen, spernd s-o vad pe Elizabeth. Ea sosise ns cu ambulana cam n acelai timp i fusese dus direct la obstetric, aa c el venise aici s atepte. Ua se deschise din nou i l vzu pe doctorul Dornberger. John ncerc s afle noutile de pe faa lui, dar fr succes. Eti John Alexander? Da, domnule doctor. Dei l vzuse pe obstetrician de mai multe ori prin spital, era prima dat cnd vorbea cu el. Soia dumitate va fi bine. Dornberger prefera s renune la introduceri. John simi o imens uurare. i copilul? Ai un biat. Este prematur i trebuie s-i spun, John, este foarte firav. Va tri? Abia dup ce a pus ntrebarea i-a dat seama ct de multe lucruri depindeau de acest, rspuns. S spunem doar c ansele lui nu sunt la fel de mari ca atunci cnd s-ar fi nscut la termen. Nu mai era nimic de spus, nimic nu mai avea importan. Btrnul medic fcu o pauz i-i puse la loc punga cu tutun din care-i umpluse pipa, apoi continu pe acelai ton linitit. A putea s i spun cu exactitate c ai un copil de treizeci i dou de sptmni i asta nseamn c s-a nscut cu opt sptmni mai devreme. Nu a fost pregtit pentru aceast lume, John, spuse medicul cu blndee. Nimeni nu ar fi, att de repede. Cred c nu. John nu era contient c vorbete. Se gndea la Elizabeth i la ce nsemna acest copil pentru ei doi.

Dornberger i aprinse pipa. Greutatea copilului la natere a fost de dou kilograme i apte sute de grame. Poate c i-ar fi de ajutor s i spunem c noi considerm prematur orice copil care are sub trei kilograme. Bineneles c l vom menine n incubator i vom face tot ce este posibil pentru el. nseamn c exist o speran. ntotdeauna exist speran, tinere. Cnd nu mai avem altceva, ntotdeauna ne rmne sperana. Pot s-o vd pe soia mea? Da, vin i eu cu tine. n timp ce ieeau, John l vzu pe brbatul cellalt privindu-l curios. * Vivian nu era prea sigur de ceea ce se ntmpla cu ea. tia numai c sora ef vensie n salon i-i spusese c trebuie s plece imediat la radiologie. Ajutat de o elev asistent o aezase pe o targ cu rotile i acum era purtat pe coridorul pe care nu demult l strbtuse pe picioarele ei.. Avea impresia c triete un vis; totul era ireal. Pe moment nu mai simi teama, ca i cum orice ar fi urmat n-ar mai fi putut s-o afecteze, cci ceea ce-i era scris nu putea fi schimbat. Se ntreb dac senzaia a-ceasta i era dat de starea depresiv, de faptul c speranele o prsiser. tia deja c aceasta era ziua care i va aduce verdictul de care se temea, verdict ce putea face din ea o infirm, lipsind-o de libertatea de a se mica, ndeprtnd-o cu o singur lovitur de att de multe lucruri pe care i le dorise. i dorea cu disperare ca Mike s fie cu ea, acum. La secia de radiologie o ntmpin Lucy Grainger. Vivian, am hotrt s facem o alt radiografie. Nu va dura mult.. i-l prezint pe doctorul Bell. Buna, Vivian. Brbatul i zmbi i apoi i spuse unei asistente: Pot s vd dosarul? n timp ce doctorul l studia, ntorcnd repede paginile, Vivian privi n jurul su. Erau ntr-o camer de primire, mic. Lng un perete ateptau ali pacieni: doi brbai n scaune pe rotile, ce purtau pijamale i halate de spital, i o femeie i un brbat, mbrcai n haine de strad, brbatul avnd mna n ghips. Bnuia c acetia din urm erau fie pacieni externi, fie primii de la urgen. Brbatul cu mna n ghips nu se simea n largul su i nu-i gsea locul. n mna valid inea strns un formular, de parc ar fi fost un paaport care s-i permit s ias din situaia aceasta neplcut. Bell termin de citit dosarul i-l napoie. M-a sunat Joe Pearson. Am neles c dorii o nou radiografie ca s v putei da seama de schimbrile intervenite n structura

oaselor. Da. Joe crede c ntre timp ar fi putut aprea ceva vizibil. Este posibil. Bell ntreb o asistent: Ce tehnicieni sunt liberi? Jane, sau domnul Firban. Vom lucra cu Firban de data asta. Vrei, te rog, s-l caui? Apoi se ntoarse spre Lucy. Firban este unul dintre cei mai buni tehnicieni ai notri, i dorim filme bune, nu? i zmbi lui Vivian: Doctorul Pearson m-a rugat s-mi dau tot interesul n acest caz, aa c, asta ncerc s fac. S intrm n camera de acolo. Ajutat de Bell, asistenta mpinse targa ntr-o camer mai mare, de lng camera de primire. Cea mai mare parte din camer era ocupat de masa de la aparatul cu raxe X i de ecranul acestuia. Lng el, n spatele unui geam gros, se zrea pupitrul de comand. Aproape n acelai timp au fost urmai n ncpere de un brbat scund, tnr, cu prul scurt, ce purta un halat alb. Micrile sale erau rapide i sigure, de parc-ar fi vrut ca orice fcea s se termine ct mai repede, dar cu un ct mai mic consum de energie. Se uit la Vivian, apoi se ntoarse spre Bell. Da, domnule doctor Bell? Ei, Karl, a dori s rezolvi cazul acesta pentru mine. Apropo, o cunoti pe doamna doctor Grainger? El este Firban, i spuse lui Lucy. Nu cred c ne-am ntlnit, spuse Lucy i i ntinse mna. mi pare bine, doamn doctor. Iar pacienta noastr este Vivian Loburton, spuse Bell zmbind spre fat. Este elev asistent la noi. De asta ne agitm cu toii pe lng ea. Bun, Vivian. Salutul lui Firban fu tot att de scurt ca i micrile lui. Acum, ntorcnd masa aparatului din poziia vertical pe orizontal, spuse pe un ton glume: Pentru spectatorii de vaz, oferim posibilitatea de a alege ntre ecran panoramic i ecran lat, cu toate imaginile n glorioasele culori alb-negru. Genunchiul stng, da? Dorii ceva n mod deosebit, domnule doctor? Dorim nite imagini din lateral, oblic i apoi o imagine frontal a zonei genunchiului. Cam cinci sau ase poziii... Dorii cumva o imagine care s includ tibia i peroneul? Ar fi o idee bun. Dac este ostiomelit, ar putea fi o reacie periosteal mai departe, n josul osului. Bine, domnule doctor. Vei avea clieele ntr-o jumtate de or. Era o invitaie politicoas de a fi lsat singur, cci aa i plcea s lucreze. Radiologul o accept. Noi mergem s bem o cafea i ne ntoarcem mai trziu. i zmbi lui Vivian. Eti n mini bune. i fcu semn lui Lucy i ieir. Gata, s trecem la treab. Tehnicianul chem o asistent i, mpreun, o aezar pe Vivian pe masa de radiografie. n comparaie cu moliciunea trgii, era tare i neprietenoas.

Nu-i prea confortabil, nu? Firban o aez cu grij pe Vivian n poziia pe care o dorea, ca s lase genunchiul stng expus la aparat. Ea ncuviin din cap i el continu: O s te obinuieti. Eu am dormit de multe ori pe masa asta cnd eram de serviciu noaptea i nu aveam urgene. i fcu semn asistentei i aceasta se duse s atepte n spatele ecranului de sticl. Vivian l privi pe tehnician cum execut manevrele de rutin pentru radiografie. Cu aceleai micri rapide, acesta lu o caset cu filme dintr-un container zidit n perete i o introduse ntr-o tav de sub masa aparatului. Apoi fix tava sub zona n care era genunchiul Vivianei. Dup aceea, cu ajutorul butoanelor de comand deplas emitorul de raze X pe lateral i n sus i n jos, pn cnd ajunse chiar deasupra genunchiului. n contrast cu restul spitalului, gndi Vivian, camera aceasta prea nepmntean. Aparatul care strlucea era ca un monstru care se mica ncet, bzind grav. Locul acesta avea un iz de tiin i neutralitate. Aici, cu toate aceste instrumente, se fcea o adevrat munc de detectiv medical. Pe moment, gndul o nspimnt. Totul era att de impersonal, era att de puin via pe lng aceste maini. Tot ceea ce descoperea era raportat fr suflet, fr plcere, fr tristee sau regret. Bine sau ru, era tot una. Pentru o clip, vzu n ecranul aparatului, suspendat deasupra ei, ochiul judecii, inflexibil, imparial. Oare cum judec acum? Exist speran, sau chiar o amnare... sau o sentin definitiv urma s fie dat, fr drept de apel? Din nou i dori ca Mike s fie lng ea. Tehnicianul terminase pregtirile. Gata. Am s-i spun cnd s stai perfect nemicat. tii ceva? Acesta este singurul loc din spital unde poi s spui c nu simi nimic fr s mini. La panoul de comand, n spatele ecranului gros de sticl ce-l proteja de radiaii, Firban gndea: Ce fat drgu. Oare ce are? Trebuie s fie ceva serios dac l intereseaz aa de mult pe Bell. De obicei, eful nu-i bag n seam pe pacieni pn cnd vede filmul final". Mai control o dat comenzile. n munca lui nu avea dreptul s fie neglijent. Reglajul era corect: 84 kilovoli, 200 miliamperi, timpul de expunere cincisprezece sutimi de secund. Apoi, strig formula familiar: Nu mica! Stai cuminte! i, apsnd pe buton tiu c tot ceea ce trebuia vzut de ochiul ca raze X fusese nregistrat deja, pentru ca alii s fac aprecierile. * ntori n cabinetul radiologie, unde perdelele groase nu lsau s ptrund nici o gean da lumin din afar, doctorii Bell i Grainger ateptau. n cteva minute clieele fcute de Firban urmau s fie gata

pentru a fi comparate cu cele de acum dou sptmni. Tehnicianul bgase deja negativele n maina automat de developat, iar acum, filmele ncepuser s cad unul cte unul pe un suport fixat n faa mainii. De fiecare dat cnd ieea un clieu, Bell l prindea cu o clem pe un ecran luminat din spate de tuburi fluorescente. Pe un alt ecran, alturat, fixase deja filmele mai vechi. Nu-i aa c sunt bune? ntreb tehnicianul cu mndrie. Foarte bune, ntr-adevr. Era un rspuns reflex. Bell studia deja negativele i compara zonele corespondente din cele dou seturi de cliee. Folosea un creion ascuit ca s urmreasc detaliile i pentru ca Lucy s poat observa mai uor. Vezi vreo diferen? ntreb Lucy. M tem c eu nu vd. Radiologul cltin din cap. Este o reacie periosteal mic aici, i art cu vrful creionului locul. Dar, probabil c este rezultatul operaiei tale de biopsie. Altfel, nu sunt schimbri concludente. Bell i scoase ochelarii i se frec la ochiul drept. mi pare ru. Lucy. Cred c trebuie s arunc mingea napoi la patologie. i spui tu lui Joe Pearson, sau i spun eu? i spun eu, spuse Lucy gnditoare. Merg chiar acum la el s-i spun.

APTESPREZECE Sora Wilding i mpinse sub bonet o uvi de pr crunt, n timp ce l conducea pe John Alexander. La cea de-a cincea u se oprir i privir nuntru, apoi anun vesel: Avei un vizitator, doamn Alexander. Johnny, dragul meu! Elizabeth ntinse amndou minile i se crisp uor, ntruct micarea o fcuse s-i schimbe poziia n pat. John o mbri strns i o srut tandru. i simi cldura corpului, iar sub mn simi cmaa de noapte primit de la spital, curat i apretat. Prul i degaja un miros amestecat, o combinaie de transpiraie cu eter. Prea s-i aminteasc de un lucru la care el nu fusese n stare s participe, ca i cum ea ar fi fost ntr-un loc foarte ndeprtat, iar acum se ntorsese, aducnd o und de nstrinare cu ea. Pentru o clip simi c ntre ei apruse un moment de stinghereal, ca i cum dup desprire ar fi fost nevoie s se regseasc i s se cunoasc din nou. Apoi, Elizabeth se ls ncet, napoi, pe spate. Probabil c art ngrozitor. Eti foarte frumoas. tii, nu am avut timp s-mi aduc nimic. Nici mcar o cma de noapte sau un ruj. tiu.

Am s fac o list. Mi le aduci tu. n spatele lor, doamna Wilding trase perdelele care-i separau de cellalt pat din mica ncpere. Gata, acum suntei singuri. Am s vin puin mai trziu, domnule Alexander, i dup aceea, v vei putea vedea copilul. Mulumesc. Amndoi zmbir recunosctori. Dup ce se nchise ua, Elizabeth se ntoarse spre John cu ochi cercettori. Dragul meu, vreau s tiu. Care sunt ansele copilului? tii, scumpo... Ezita. Johnny, vreau adevrul. Asistentele nu vor s-mi spun. Trebuie s aud de la tine. Vocea i tremura. John simi c lacrimile erau pe aproape. Rspunse cu blndee. ansele sunt egale. Continu, alegndu-i cu grij cuvintele. Aa mi-a spus doctorul Dornberger. Copilul poate tri sau... John ls propoziia neterminat. Elizabeth se prbui pe pern. Privind n tavan, spuse abia auzit: Nu avem prea multe sperane, nu-i aa? John cntrea cu grij urmarea cuvintelor pe care trebuia s le rosteasc. Poate c n cazul n care copilul avea s moar, era mai bine pentru amndoi s nfrunte adevrul acum, dect ca Elizabeth s-i fac sperane i apoi, ntr-o zi sau dou, acestea s-i fie spulberate. tii... este tare mic. S-a nscut cu dou luni mai devreme. Orice mic infecie... nu prea are for. Mulumesc, John. Elizabeth sttea acum linitit, nu l privea, dar l inea strns de mn. Avea lacrimi pe obraji i John i simi i el ochii umezi. ncerc s vorbeasc normal. Draga mea... orice s-ar ntmpla... suntem tineri. Avem mult timp n faa noastr. tiu. Cuvintele abia se auzeau i el o lu din nou n brae. Ea i lipi capul de pieptul lui i spuse printre suspine: Dar... Doi copii... Aa... ncepu s plng cu disperare. Nu este cinstit. Simi c i lui i dau lacrimile. i mie mi este greu... dar ne avem unul pe altul. Elizabeth plngea n tcere. D-mi, te rog, batista. Gata, acum e n regul. Uneori... Dac te ajut cu ceva, draga mea, plngi. Orict doreti. Am stricat totul. Johnny... Stnd aici... m-am gndit. La ce? Vreau s mergi la facultate. Scumpo, nu este cazul s discutm asta acum... Nu. Elizabeth l opri. Vocea i era slab, dar hotrt. Eu am vrut ntotdeauna s-i termini coala. i doctorul Coleman a spus c ar trebui. Nu-i dai seama ct cost?

Ba da. Dar eu mi pot lua o slujb. i copilul? ntreb el cu blndee. Urm un moment de linite. S-ar putea s nu mai avem alt copil. Ua se deschise fr zgomot i sora Wilding intr discret. Se uit la Elizabeth, apoi i spuse lui John: Domnule Alexander, dac dorii, putei vedea copilul. * Secia de nou-nscui ncepea la captul unui coridor puternic iluminat, pictat n culori vesele, pastelate. Se gsea ntr-o arip a cldirii ce fusese renovat cu doi ani nainte i purta amprenta noului, fiind spaioas i bine luminat. Dup ce-l lsase pe John Alexander la etajul cinci, doctorul Dornberger plecase la secia nou-nscui. Apropiindu-se, auzi ipetele copiilor, pe toate tonurile posibile. Mai mult din obinuin se opri i privi prin peretele gros de sticl ce mprejmuia pe trei laturi secia. Bun treab, i spuse, observnd mulimea ptuurilor ocupate, mai numeroase ca oricnd. Acestea sunt animalele normale i sntoase care au nvins n lupta lor pentru existen i, dup ceva zile, vor intra n lumea care i ateapt. Destinul lor era cas, coal, lupta pentru existen, competiia pentru faim i avere. Dintre acetia, unii vor gusta succesul, alii vor simi eecul. Acetia erau cei pentru care urmau s fie proiectate automobile mai puternice i mai sofisticate, cei pentru care avioanele vor zbura mai repede i mai departe, cei ale cror gusturi i pofte vor fi satisfcute de alii, la fel ca ei, ce vor avea nclinaii pentru afaceri. Dintre ei, unii vor nfrunta un viitor necunoscut, alii vor avea totul la picioare. Poate c unii dintre acetia vor rupe barierele spaiului cosmic. Alii, cu darul vorbirii, i vor impresiona sau enerva semenii. Cei mai muli dintre ei vor ajunge la maturitate fizic peste douzeci de ani i vor implanta smna altor copii. Acum ns, ei erau victorioi. Trecuser prima i cea mai mare barier. Celelalte urmau s vin." Pe partea cealalt a holului se gsea o sal mai mic. n ea, linitii, separai fiecare n incubatorul su, se gseau copiii nscui prematur. Acetia erau cei care avuseser un start nesigur, care nu nvinseser nc la prima lor ieire n lume. Dornberger intr aici. Dup ce-i vzu cel mai nou pacient, o frm minuscul de fiin uman nesigur, i strnse buzele i scutur cu ndoial din cap. ncepu s scrie, metodic ca ntodeauna, instruciunile pentru tratamentul ce trebuia urmat. Doctorul Dornberger iei pe u, n timp ce pe o alta intrar sora Wilding i John Alexander. Ca toi cei care intrau n secia de prematuri, i ei i puser mti i mnui sterile, dei erau desprii de incubatoare printr-un perete

gros de sticl. Sora Wilding btu uor n geam. Asistenta din interior se apropie de ei. Copilul Alexander. Fata ddu din cap i le fcu semn s se deplaseze de-a lungul peretelui de sticl. Le art un incubator pe care l ntoarse ca s se poat vedea mai bine nuntru. Dumnezeule! Asta este tot? Cuvintele i scpaser fr s vrea. Asistenta l privi cu simpatie. Este tare mititel. John privea, parc nevenindu-i s cread. Nu am vzut niciodat un copil att de... incredibil de mic. Copilul sttea nemicat, cu ochii nchii i numai o uoar micare regulat a pieptului arta c respira. Chiar i n incubatorul proiectat pentru copii mai mici, trupuorul acesta neajutorat prea pierdut. Prea incredibil c un fir de via att de fragil rezista. Asistenta mai tnr iei afar i veni lng ei. Ce greutate a avut? Dou kilograme apte sute. nelegei ce se ntmpl aici, domnule Alexander? Cum este ngrijit copilul dumneavoastr? John ddu din cap. Nu-i putea dezlipi nici o clip ochii de la copilaul acela mic. Unii prini doresc s tie detalii. Cred c asta i ajut. Da, te rog. Temperatura nuntru este de treizeci i apte de grade. Se adaug aerului cu patruzeci la sut mai mult oxigen. Ajut copilului la respiraie. Plmnii lui sunt att de mici! Erau foarte nedezvoltai cnd s-a nscut. Da, neleg. Privi din nou micarea regulat a pieptului copilului. Atta timp ct continua, nsemna c triete, c inima micu bate i c mai existau anse de supravieuire. Copilul dumneavoastr nu are putere nici s sug, aa c l hrnim artificial. Vedei tubul acela mic? i art un tub de plastic ce pornea din partea superioar a incubatorului i intra n gura copilului. Intr direct n stomac. Primete dextroz i ap prin tub o dat la o or i jumtate. Ai vzut multe cazuri ca acesta? ntreb John nesigur. Da. Asistenta vorbea mai grav, parc presimind urmtoarea ntrebare. Remarc faptul c era micu i drgu. Prul rocat i ieea de sub bonet. Era surprinztor de tnr, probabil c avea cam douzeci de ani, n mod sigur nu mai mult. Dar ddea dovad de mult experien. Credei c va tri? Privi din nou prin peretele de sticl. Nu se tie niciodat. Femeia i urmri privirea spre incubator. ncerca s fie onest, s nu-i distrug speranele, dar nici s nu-l ncurajeze inutil. Unii triesc, alii nu. Uneori, ai impresia c aceti copii

au o dorin de via imens. Lupt pentru via. i acesta lupt? E prea devreme s ne dm seama. Cele opt sptmni ar fi nsemnat foarte mult. Va avea o lupt grea. Pentru prima dat, John gndi: Acesta este fiul meu. Al meu, o parte din viaa mea." Se simi copleit de o dragoste imens pentru aceast frm de om ce lupta singur nuntrul cutiei cldue din faa sa. Avu un impuls absurd de a-i striga prin peretele de sticl: Nu eti singur, fiule. Eu am venit s te ajut. Acestea sunt minile mele; ia din ele puterea de care ai nevoie. Acetia sunt plmnii mei; folosete-i i las-m s respir pentru tine. Numai nu renuna, fiule. Nu renuna! Avem att de multe lucruri de fcut mpreun, numai s trieti! Ascult-m i lupt! Eu sunt tatl tu i te iubesc. Simi mna asistentei pe braul su. Trebuie s plecm. ncuviin, incapabil s vorbeasc. Arunc o ultim privire prin peretele de sticl i plecar. * Lucy Grainger btu la ua cabinetului de patologie i intr. Joe Pearson sttea la mas. David Coleman era ntr-un col al camerei i studia un dosar. Se ntoarse cnd intr Lucy. Am noile radiografii ale lui Vivian Loburton. Ce arat? Pearson mpinse imediat hrtiile din fa sa i se ridic. M tem c foarte puin. Lucy se apropie de ecranul fluorescent ce spnzura pe un zid al cabinetului i cei doi brbai o urmar. Coleman aps un comutator i dup o secund sau dou, lmpile fluorescente din spatele ecranului se aprinser. Studiar mpreun clieele, comparativ. Lucy le art, aa cum fcuse i doctorul Bell la radiologie, zona reaciei periosteale cauzat de biopsie. Alte schimbri nu erau. Privindu-l pe Coleman, Pearson spuse: Se pare c ideea dumitale nu a dat rezultate. Aparent, nu, spuse Coleman pe un ton neutru. n ciuda a tot ce se ntmpla, mai rmnea o problem ntre ei: divergena de opinii. Coleman se ntreb ce va face btrnul. Oricum, trebuia s ncercm. Pearson avea un fel de a vorbi, nct i cea mai banal afirmaie suna dumnos, dar Coleman bnuia c vorbete ca s ctige timp i s-i mascheze nehotrrea. Se ntoarse spre Lucy i spuse sarcastic: Se pare c radiologia a plecat steagul. Cred c poi spune i aa. i las totul pe mine, adic pe patologie. Da, Joe, spuse ea linitit, ateptnd.

Urmar zece secunde de linite, apoi Pearson spuse limpede i hotrt: Diagnosticul meu este: Pacientul sufer de sarcom osos, tumoare malign. Sigur? ntreb Lucy, privindu-l n ochi. Sigur. n vocea patologului nu era nici urm de ndoial sau de ezitare. Oricum, eu am fost sigur de la bun nceput. Am crezut c astea, art spre cliee, ne vor da o confirmare n plus. Bine, confirm Lucy c acceptase diagnosticul. Acum se gndea la ce avea de fcut. Pearson ntreb neutru: Cnd faci amputarea? Cred c mine diminea. Strnse clieele i se ndrept spre u. Va trebui s i anun, i sta va fi lucrul cel mai greu. Dup ce se nchise ua, Pearson l privi pe Coleman i-i spuse cu o politee surprinztoare: Cineva trebuie s hotrasc. Nu i-am cerut prerea pentru c nu doream s se afle c exist dubii. Dac Lucy Grainger ar fi tiut, oricum n-ar fi avut de ales, dar ar fi trebuit s le comunice fetei i prinilor ei. Acetia, cnd ar fi auzit, ar fi dorit s amne. Aa fac ntotdeauna oamenii. Nu poi s-i condamni. Nu trebuie s-i spun eu ce nseamn amnarea n cazul sarcomului osos. Coleman aprob. Nu avea de gnd s se certe cu Pearson din cauza hotrrii pe care o luase. Aa cum spusese btrnul, cineva trebuia s o fac. Totui, se ntreba dac amputarea era necesar sau nu. Sigur, n timp vor afla. i apoi, membrul amputat va veni la laborator, iar disecia va arta dac diagnosticul a fost corect, sau nu. Din nefericire, dac exista o eroare, pentru pacient era prea trziu. Chirurgia i nsuise multe tehnici eficiente de amputare a membrelor, dar nu tia nici un procedeu de a le pune napoi. * Avionul de dup amiaz de la Burlington ateriza pe aeroportul La Guardia cu puin dup ora patru, iar de la aeroport, Kent lu un taxi ca s ajung n Manhattan. Pe drum, pentru prima dat dup att de multe zile, i permise s se relaxeze. ntotdeauna ncerca s se relaxaze n taxiurile newyorkeze, n special din cauza faptului c orice ncercare de a privi traficul precum i naintarea lent, de regul i provoca o stare de tensiune nervoas. Hotrse cu mult timp n urm c trebuia s se resemneze n faa acestei fataliti i s atepte rbdtor s se termine. Un alt motiv al acestei relaxri era faptul c n ultima sptmn lucrase sub tensiune i la spital, i n afara lui. mprise sarcini celor din secia sa precum i altora, din alte secii, pentru ca activitatea s

poat continua normal n timpul celor patru zile ct urma s lipseasc din spital. Astfel, cu dou zile n urm prezidase o ntrunire a personalului medical, pe baza datelor furnizate de Harry Tomaselli, n care artase sumele ce trebuiau donate de ctre medici pentru noua cldire a spitalului. Dup cum se ateptase, fuseser o mulime de proteste, dar nu avea nici o ndoial ca pn la urm toi vor da banii. n ciuda relaxrii mentale, O'Donnell simea febrilitatea oraului. De fiecare dat cnd vedea New Yorkul, prea c este mai urt, dezordinea i mohorala preau mai apstoare. Dar, dup puin timp, chiar i pentru cei din afara oraului, aceste lucruri deveneau obinuite i confortabile, prnd s spun bun venit cltorului. Intrar pe strada aizeci, virar spre Central Park i dup ce mai traversar cteva strzi se oprir n faa hotelului Park Sheraton. Dup cteva minute era n camera sa, fcu un du i se schimb. Scoase din geant programul congresului de chirurgie, pretextul prezenei sale la New York. Erau trei teme pe care ar fi dorit s le audieze: dou despre operaii pe cord deschis, a treia grefa de artere. Dar prima ncepea abia a doua zi dimineaa, la unsprezece, ceea ce-i lsa o grmad de timp liber. Se uit la ceas. Era cu puin nainte de apte. Avea mai mult de o or pn cnd trebuia s se ntlneasc cu Denise. Lu liftul i cobor, apoi travers holul spre bar. Era ora cocktailului i holul era plin de oameni ce veniser nainte de cin, bnuia, ca i el, din afara oraului. Un chelner l conduse la o mas. n drum remarc o femeie atrgtoare, singur la mas, care l privea intens. N-ar fi fost o experien nou. i n trecut, incidente asemntoare duseser la rezultate interesante. Dar n seara aceasta, mi pare ru, am alte planuri." Un chelner i lu comanda de whiski cu sifon i cnd i fu adus butura, sorbi ncet i se ls n voia gndurilor. Astfel de momente erau foarte rare la Burlington. De aceea i fcea bine s plece din cnd n cnd, i ascuea simul perspectivei i l fcea s realizeze c anumite lucruri care i se preau extrem de importante cnd era acas, pleau cnd le privea de la distan. n ultima vreme se suspecta c se implicase prea mult n problemele spitalului i-i pierduse echilibrul personal. Privi n jurul su. Ci dintre oamenii acetia auziser de spitalul Trei Comitate i, dac ar fi auzit, ci ar fi fost interesai s tie ce se petrece acolo? i totui, pentru el problemele spitalului deveniser ca aerul pe care l respira. Era oare un simptom sntos? Din punct de vedere profesional era un lucru bun? O'Donnell nu avea ncredere n oamenii ce-i nchinau viaa unei idei. Acetia aveau tendina s devin obsedai i felul lor de a gndi s fie subminat de entuziasmul cauzei pentru care luptau. Acesta era pericolul care-l ptea? De exemplu, problema lui Joe Pearson. Faptul c el, O'Donnell, fusese n miezul lucrurilor l fcuse s-l judece greit? Era convins c spitalul avea nevoie de un al doilea patolog. Dar el fusese tentat s critice slbiciunile btrnului, ca s amplifice necesitatea schimbrilor.

Oare nu exagerase? Un timp fusese tentat s-i cear lui Pearson s se pensioneze. Oare acesta nu fusese simptomul unei judeci dezechilibrate, o condamnare pripit a unui om n vrst, de ctre unul mai tnr? Sigur, asta se ntmplase nainte ca Eustace Swayne s spun clar c d un sfert de milion de dolari, cu condiia ca Pearson s rmn eful patologiei. nc nu confirmase donaia. Dar O'Donnell simea c judecata sa este deasupra unor astfel de fapte, orict de important ar fi putut prea. Oricum, Joe Pearson mai putea s fac multe pentru spital. Trebuia s se in cont de experiena lui. Da, este adevrat, hotr el, modul de gndire i se mbuntete cnd eti departe, chiar dac pentru a gndi n linite trebuie s caui un bar." nc un pahar, domnule? Nu, nu, mulumesc. Era apte i jumtate cnd plec de la hotel. nc mai avea timp, i o lu pe jos, pe strada cincizeci i cinci. Apoi, opri un taxi i-i continu drumul cu maina spre adresa pe care i-o dduse Denise. oferul opri n faa unei cldiri din piatr, de pe strada optzeci i ase. O'Donnell plti i intr. Fu ntmpinat cu mult respect de un portar mbrcat n uniform. Acesta i ceru numele, apoi consult o list. Doamna Quantz v ateapt, domnule. i art un lift, unde atepta un liftier ce purta o uniform identic. O anun c urcai. La etajul douzeci liftul se opri i uile se deschiser silenios, spre un hol mochetat. Aproape pe un perete ntreg se ntindea o tapiserie reprezentnd o scen de vntoare. n faa acestui perete erau dou ui curbate de stejar care se deschiser i un servitor iei afar i spuse: Bun seara, domnule. Doamna Quantz mi-a ceru s v conduc n salon. Va veni i dnsa imediat. l urm ntr-un salon, aproape ct apartamentul lui din Burlington. Era decorat n nuane de bej i maro, cu msue din lemn de nuc i fotolii grupate n jurul lor. Salonul se deschidea spre o teras luminat acum de ultimele raze ale soarelui. Dorii s bei ceva, domnule? ntreb servitorul Nu, mulumesc. O atept pe doamna Quantz. Nu ai prea mult de ateptat, se auzi vocea Denisei. Se apropie de el cu minile ntinse. Kent, dragul meu, mi pare att de bine c te vd. O privi o clip i apoi spuse ncet. i mie. Pn n acest moment, nu mi-am dat seama ct de mult. Denise i zmbi i l srut uor pe obraz. Kent avu un impuls de moment s o ia n brae i s o strng la piept, dar se abinu. Era i mai frumoas dect o tia i zmbetul ei parc i tie respiraia. Era mbrcat cu o rochie scurt de sear din dantel neagr, care contrasta puternic cu albul umerilor. Denise l lu de mn i l conduse pe

teras. Servitorul i precedase cu o tav de argint pe care erau aezate paharele i butura. Dup aceea se retrase discret. Martini-ul este deja pregtit, spuse Denise, dar, dac vrei, pot s-i ofer altceva. Martini este foarte bun. Denise turn n pahare, i ntinse unul i-i zmbi afectuos. Bine ai venit la New York. Kent savur butura rece. Ochii lor se ntlnir pentru o clip, apoi ea se apropie de balustrada terasei. Ce face tatl tu, Denise? Bine, mulumesc. ncpnat ca un adevrat asin, dar sntos. Uneori am impresia c o s triasc mai mult dect noi. in foarte mult la el. Se lsase seara, o sear cald i plcut de var trzie, iar luminile oraului ncepuser s se aprind. Priveau amndoi oraul. Dedesubt circulaia era intens, puncte de lumin se micau agitate. Peste drum cu contururile cuprinse de ntuneric, se vedea Central Park, luminat doar de cteva lmpi. Spre vest se zreau, ntunecate, apele rului Hudson. Mrgele de lumin alunecau n uvoaie multicolore pe podul George Washington. Oamenii merg acas, gndi O'Donnell. l nvluia o briz uoar iar el era contient de prezena Denisei. Ea i spusese ncet: Este frumos, nu-i aa? Chiar dac tii c undeva, dincolo de aceste lumini, se petrec lucruri ngrozitoare i urte, tot este frumos. l iubesc, mai ales la vremea asta de sear. Te-ai gndit vreodat s te ntorci la Burlington? S triesc acolo? Da. Niciodat nu te poi ntoarce, spuse Denise linitit. Mcar atta lucru m-a nvat viaa! i nu m refer numai la Burlington ci la oameni, locuri, timp. Poi vizita, i poi face noi prieteni dar niciodat nu este la fel; eti detaat; nu te atinge nimic; nu este locul tu acolo, pentru c ai plecat. De exemplu, locul meu este aici, acum. Nu cred c voi putea prsi vreodat New York-ul. i par cumva lipsit de realism? Nu. mi pari extraordinar de neleapt. i simi mna pe braul su. Hai s mai bem un cocktail, spuse ea, i apoi poi s m duci la mas. Au servit masa la Maisonette, un club de noapte discret i plcut pe Fifth Avenue. Dansaser i acum se ntorceau la mas. Ct timp stai? ntreb Denise. Peste trei zile plec. De ce att de repede? Eu sunt un om care muncete. M ateapt pacienii i spitalul. Cred c o s-mi fie dor de tine.

Kent rmase pe gnduri, apoi se ntoarse brusc spre ea i spuse pe neateptate: tii c nu am fost cstorit niciodat? Da. Am patruzeci i doi de ani. Cnd trieti att de mult timp singur i formezi tabieturi care cu greu se pot schimba sau pot fi acceptate de altcineva. ncerc s i spun, de fapt, c a putea fi un om dificil. Denise i cuprinse cu tandree minile. Kent, dragul meu, mi dai voie s ntreb ceva? Din ntmplare, este aceasta o cerere n cstorie? Kent zmbi copilrete. Acum, c ai spus-o tu, a zice c este. Urm un minut de tcere, nainte ca Denise s rspund, i Kent simi c ea trage de timp. Sunt flatat, dar nu cumva te grbeti puin? La urma urmei abia ne cunoatem. Te iubesc, Denise, spuse el cu simplitate. i simi privirea cercettoare. i eu te-a putea iubi. n acest moment totul n mine mi spune s-i rspund da i s te apuc cu amndou minile, flmnde de tine. Dar ceva mi optete s fiu prudent. Cnd ai fcut o greeal simi nevoia s fii foarte atent i s nu o repei. Da, eu pot nelege asta. Niciodat nu m-am obinuit cu ideea prostimii c poi schimba partenerii repede, aa cum ai lua o pastil, fr s simi diferena. Poate din cauza aceasta nu am cerut divorul pn acum. Crezi c divorul va fi dificil? Nu chiar. A putea merge n Nevada, sau n alt stat. Dar mai exist o problem. Tu eti la Burlington, eu la New York. Aadar, ai vorbit serios cnd ai spus c nu te ntorci la Burlington? Se gndi puin nainte s rspund. Cred c da. Nu a mai putea tri acolo. Ce rost are s m prefac, Kent? M cunosc foarte bine. Apru un chelner i le umplu cetile cu cafea. Simt nevoia s fim singuri. Atunci, de ce nu plecm? Chem chelnerul i plti. Afar opri un taxi i i ddu adresa ei. Dup ce se instalar, Denise spuse: Asta este o ntrebare foarte egoist, Kent, dar te-ai gndit vreodat s practici medicina la New York? Da, m gndesc acum. nc se mai gndea cnd intrar n lift. De cnd Denise i pusese ntrebarea, se tot gndise: De ce nu a veni la New York? Aici sunt spitale mari, acesta este un ora cu tradiie medical". Cu experiena i

prietenii pe care-i avea aici nu-i era greu s-i gseasc un spital n care s lucreze. Ce naiba m ine legat de Burlington? Acolo trebuie s triesc toat viaa? Oare nu a venit timpul s schimb mediul? Doar nu sunt nsurat cu Trei Comitate, i nici nu sunt de nenlocuit. Este adevrat c a simi lipsa anumitor lucruri; sentimentul de a crea ceva i oamenii cu care lucrez. Dar pn acum am realizat foarte multe lucruri acolo, nimeni nu poate nega asta. Iar New Yorkul nseamn Denise. Oare nu merit?" La etajul douzeci Denise deschise ua apartamentului. Nu era nici un semn c servitorul ar fi fost acolo. Au ieit mpreun pe teras. Kent, vrei s bei ceva? Poate mai trziu. O mbri i buzele lor se ntlnir ntr-un srut languros. Simea cum i rspunde cu fiecare fibr a trupului ei. Apoi, cu blndee, se desprinse din mbriare. ntoars pe jumtate, i spuse cu vocea tremurnd: Sunt att de multe lucruri la care trebuie s ne gndim. Chiar sunt? Tonul su era nencreztor. Tu nu tii foarte multe lucruri despre mine. Uite, de exemplu, eu sunt ngrozitor de posesiv. Ai tiut asta? Nu mi se pare chiar ngrozitor. Dac am fi cstorii, ar trebui s te am n ntregime, nu doar o parte din tine. i nu te-a putea mpri, nici chiar cu un spital. Am putea ajunge la un compromis. Ali oameni reuesc, rspunse Kent rznd. Ascultndu-te, aproape te cred. Mai vii, curnd, la New York? Da. Ct de repede? Oricnd ai s m chemi. Instinctiv se ndrept spre el i se srutar din nou, cu i mai mult pasiune. Apoi se auzi ceva n spatele lor i n salon ptrunse o dr de lumin de la o u ce se deschise. Denise se desprinse din mbriare i, o clip mai trziu, pe teras apru o siluet mbrcat n pijama. Parc am auzit voci. Credeam c dormi, spuse Denise. i-l prezint pe doctorul O'Donnell. Kent, aceasta este fiica mea, Philippa. O jumtate din gemenii mei imposibili, adug ea cu afeciune. Fata l studie pe O'Donnell cu o curiozitate nedisimulat. Bun! Am auzit despre dumneata. O'Donnell i aminti c Denise i spusese c are doi copii de aptesprezece ani. Fata prea mai mic dect vrsta, cu un trup ce abia ncepea s se mplineasc, dar avea micrile i graia mamei sale. Bun, Philippa. Scuz-ne dac te-am deranjat. Nu puteam dormi i citeam. Le art cartea din mn. Este

Herrick. L-ai citit? Nu cred. De fapt, la facultate nu ai prea mult timp pentru poezie, iar dup aceea nu m-a prea interesat. Am ceva aici pentru tine, mam. Citea plcut, simind cuvintele i sensul lor, cu o und de duioie n glas. Cea mai bun vrst este prima, Dar dup ce a trecut i timpul te grbete, Cnd tii c trebuie s te cstoreti Dei ai trecut de prima tineree, Nu stric niciodat s ncerci." Cnd eti tnr i ai sngele fierbinte. Am neles, spuse Denise. Kent, vreau s-i spun c cei doi copii ai mei m preseaz s m recstoresc. Pur i simplu, credem c este mai bine pentru tine, interveni Philippa. Sunt nite copii foarte practici i revolttor de sentimentali. Ce-ai spune tu, Philippa, dac m-a cstori cu doctorul O'Donnell? Te-a cerut? ntreb fata prompt. Fr s atepte un rspuns, exclam plin de entuziasm: Pi ce s faci, accepi. Depinde, draga mea. Mai exist i acea problem mrunt a divorului, care trebuie rezolvat. Of! Tata a fost att de puin nelegtor. Nu tiu de ce ai ateptat. Se ntoarse spre O'Donnell. De ce nu trii voi doi mpreun? Aa o s avei probe i mama poate obine divorul fr s caute locuri de alea ca Reno. Sunt momente cnd m ndoiesc profund de valoarea educaiei moderne. Cred c ajunge, Philippa. Noapte bun, draga mea. Of, mam! Uneori eti antidiluvian. Noapte bun, drag, repet Denise ferm. Philippa se ntoarse spre O'Donnell. Cred c trebuie s plec. Mi-a fcut plcere, Philippa. Fata se apropie de el i-i spuse fr prefctorie: Dac tot o s fii tatl meu vitreg, cred c pot s te srut. Putem ncerca, nu? El se aplec i fata l srut pe buze, apoi se trase napoi i i zmbi. tii c eti drgu? Mam, orice s-ar ntmpla, pe el s nu-l scapi. Philippa! De data aceasta, nota de autoritate era foarte ferm. Tnra rse, i srut mama, apoi i lu cartea de poezii i plec. O'Donnell rdea n hohote, sprijinit de zidul terasei. n acel moment, burlcia lui din Burlington i se prea incredibil de plictisitoare

i goal, iar perspectiva de a tri mpreun cu Denise la New York, mult mai strlucitoare i atrgtoare.

OPTSPREZECE Amputarea piciorului lui Vivian a nceput la ora 8: 30 fix. Punctualitatea la sala de operaie era o problem de principiu, asupra creia doctorul O'Donnell insistase de la nceput, de cnd ajunsese eful seciei de chirurgie, i majoritatea chirurgilor erau de acord cu aceast regul. Procedura nu era foarte complicat i Lucy Grainger tia c nu va avea dect probleme de rutin. Hotrse s amputeze piciorul ct mai de sus, mult deasupra genunchiului, n partea superioar a femurului. La un moment dat se gndise s-l taie din coaps, n sperana c ansele ca tumoarea s nu se poat rspndi n corp erau mai mari. ns dezavantajul era c, mai trziu, fixarea unei proteze ar fi fost extrem de dificil. De aceea fcuse un compromis i se hotrse s lase intact o poriune din femur. Noaptea trecut revzuse n minte toate etapele pe care trebuia s le parcurg. O consultase pe Vivian, lsndu-i impresia c era doar un examen de rutin. Asta se ntmplase dup ce-i spusese vestea; ntlnire trist i ncordat, n care fata fusese reinut la nceput, apoi, cednd nervos, se aruncase de gtul ei i plnsese cu disperare, realiznd faptul c ultima ei speran dispruse. Lucy, dei obinuit din practic cu astfel de momente, de data asta se simise deosebit de emoionat. ntlnirea cu prinii fetei i, mai trziu, cu tnrul doctor Seddons fusese mai impersonal, dar la fel de tulburtoare. Lucy tia c nu-i va putea stpni niciodat n ntregime sentimentele fa de pacieni, aa cum reueau ali medici, i trebuia s recunoasc fa de sine nsi c aparenta sa detaare era numai o poz, totui necesar. n sala de operaii ns, nu se mai punea problema de a poza sau de a fi detaat. Era locul unde era esenial, i era convins de acest lucru, s acioneze la rece, fr sentimente personale, pentru rezolvarea imediat a necesitilor chirurgicale. Anestezistul, aflat la captul mesei de operaie raport c el i-a terminat treaba. Internul care o asista pe Lucy inea piciorul ce trebuia amputat ridicat de cteva minute, pentru a nu permite sngelui s circule din abunden prin el. Lucy ncepu s pun un garou pneumatic ct mai sus, pe coaps. Fr s i se cear, asistenta i ntinse o foarfec i Lucy ncepu s taie bandajele care acopereau piciorul. Bandajele czur, iar asistenta le adun de pe jos. Privi ceasul. Piciorul era n poziie vertical de cinci minute i carnea se albise. Internul schimb minile i Lucy l ntreb: i-au obosit minile?

Ce m-a fi fcut dac trebuia s stau aa o or? Anestezistul se apropie de garou i o privi pe Lucy ntrebtor. Ea ncuviin. Da, te rog. Anestezistul ncepu s pompeze aer n garoul de cauciuc pentru a bloca circulaia sngelui din picior. Cnd termin, ntinse piciorul pn cnd l aez n poziie orizontal pe masa de operaie. Internul i asistenta acoperir pacienta cu un cearaf verde, steril, lsnd descoperit doar poriunea pe care urma s se fac intervenia. Astzi aveau asisten doi studeni la medicin de la universitate. Lucy le fcu semn s se apropie. Asistenta i ntinse bisturiul i Lucy ncepu s zgrie cu vrful carnea piciorului, vorbind n timp ce lucra. Observai c mai nti marchez lungimea bucii ce va acoperi osul. Asta o facem ca s tim pn unde ne ntindem. Apoi, ncepu s taie mai adnc, dezvelind stratul de sub piele, ce coninea un esut gras, galben. Este foarte important ca fia din fa s fie mai lung dect cea din spate, astfel ca linia de sutur s fie puin n spate. n felul acesta pacientul nu va avea cicatricea chiar n dreptul osului. Dac nu am proceda aa, orice apsare i-ar putea provoca dureri mari. Tietura ncepuse s se adnceasc acum, marginile celor dou fii fiind marcate de sngele ce ncepuse s se preling. Acestea artau acum, i cea din fa i cea din spate, ca dou cozi scurte una mai lung, alta mai scurt ce puteau fi mpreunate i cusute. Folosind bisturiul i lucrnd cu micri scurte i precise, Lucy ncepu s rsfrng carnea, descoperind esutul nsngerat de dedesubt. Tampon, te rog! Asistenta i-l ddu i Lucy curi esutul de dedesubt. i fcu semn internului s in tamponul i ncepu s taie mai adnc, ptrunznd n primul strat, al muchiului cvadriceps. Imediat o s dm de arterele principale. Da, iat-o pe prima: artera femural. Lucy o localiz, iar cei doi studeni se aplecar mult nainte ca s o vad. Continu s vorbeasc n timp ce lucra: Vom ncerca s descoperim vasele de snge, ct mai sus posibil, apoi le vom trage n jos i le vom lega, astfel nct s se retracteze de pe ciot. Acul pe care i-l dduse asistenta slta n mna ei n sus i-n jos. Lucy leg vasele de snge de dou ori, pentru mai mult siguran. Orice hemoragie n aceast zon putea s nsemne o catastrof pentru pacient. Apoi, lu foarfec i retez artera principal. Primul pas ireversibil spre amputare fusese fcut. Proced la fel cu celelalte artere i vene. Apoi, continund s taie muchiul, ajunse la nerv. i trecu mna nmnuat peste el, ntr-o micare exploratorie, i atunci Vivian tresri i toate privirile se ndreptar spre anestezist.

Acesta i liniti. Totul este n regul, nu sunt probleme. inea mna pe obrazul lui Vivian. Era palid, dar respira profund i regulat. inea ochii deschii fr s vad, i erau plini de lacrimi, lacrimi plnse incontient. Vom proceda i cu nervul la fel cum am fcut cu arterele i venele. l vom ntinde n jos, l vom lega ct mai sus posibil i apoi l vom seciona i-i vom permite s se contracteze. Lucy vorbea ca un automat, cuvintele i nsoeau micarea mnilor. ntotdeauna au existat discuii ntre chirurgi despre cum trebuie procedat cu terminaiile nervoase n timpul amputrii. Obiectivul este, bineneles, acela de a evita durerile pacientului. S-au ncercat cteva metode: injectarea de alcool, cauterizarea, dar metoda pe care o vom folosi acum este nc cea mai simpl i cea mai rspndit. Privi ceasul de pe peretele slii de operaie. Arta nou i cincisprezece minute. Trecuser patruzeci i cinci de minute de cnd ncepuse. Se uit la anestezist. E bine? Nici c se poate mai bine, Lucy. Este o fat sntoas. ncerc s glumeasc. Eti sigur c-i amputezi piciorul care trebuie? Lui Lucy nu-i plcuser niciodat glumele fcute n sala de operaie pe seama pacienilor care erau pe mas, dei tia c unii chirurgi le aceptau. Oricum, prefera s schimbe subiectul. Ce-i mai face familia! l ntreb pe anestezist, n timp ce tia muchiul de la spatele piciorului. Bine. Sptmna viitoare ne mutm n cas nou. Da? Unde? Puin mai sus tamponul, te rog, i spuse internului. n Somerset Heights, ntr-un cartier nou din partea de nord a oraului. Muchiul era tiat aproape complet. Cred c am auzit de cartierul sta. Presupun c soia ta este foarte mulumit. Se vedea osul, acum. Este n al noulea cer. Cumpr covoare, alege perdele, chestii de astea. Exist ns o problem. Degetele lui Lucy se micau uor n jurul osului, eliberndu-l de muchii din jur. Vorbi pentru studeni: Observai c mping muchii ct se poate de sus, pentru ca dup aceea s acopere n ntregime osul care mai rmne. Internului i era greu s rein muchii cu cele dou tampoane. Lucy l ajut s-i prind mai bine, dup care acesta mormi: Data viitoare o s-mi aduc i a treia mn. Fierstrul, v rog. Asistenta fu din nou prezent la datorie i puse mnerul fierstrului n mna deschis a lui Lucy.

l nteb pe anestezist: Care-i problema? Fix lama fierstrului ct putu de sus i ncepu s taie. Pe msur ce dinii fierstrului mucau din os, zgomotul pe care-l fcea devenea sumbru i ptrunztor. S pltesc toate astea, rspunse internul. Lucy ncepu s rd. Va trebui s-i dm mai mult de lucru. Tiase mai mult de jumtate din os. Era destul de tare, dar aa erau oasele tinere. Deodat i trecu prin minte un gnd. Suntem n faa unei tragedii i totui, noi vorbim, normal, aproape glumind, despre lucruri obinuite. n cteva secunde piciorul acesta va fi tiat i o tnr, aproape un copil, i va pierde pentru totdeauna o parte din via. Niciodat nu va mai putea alerga cu naturalee ca ceilali oameni, nu va mai dansa, nu va mai nota, nu va mai face dragoste fr s aib complexe. Unele dintre aceste lucruri poate c ar mai fi putut s le fac, iar altele numai ajutat i cu protez, dar nimic nu mai avea s fie ca nainte. Niciodat nu mai putea fi att de vesel, de liber i de lipsit de griji ca atunci cnd se bucurase de tinereea ntregului corp. Acesta era miezul tragediei: se ntmplase prea devreme." Lucy se opri. Degetele sale sensibile i spuneau c tietura era aproape gata. Apoi, brusc se auzi un scrnet, urmat de o plesnitur ascuit. n ultimul moment, sub greutatea membrului aproape tiat, ultimul fragment de os plesni. Piciorul czu pe mas. Pentru prima dat Lucy ridic glasul: Prinde-l! Repede! Dar graba fu n zadar. Internul nu reui s-l prind i piciorul alunec de pe masa de operaie i czu pe duumea cu un zgomot nbuit. Las-l acolo! Vocea lui Lucy era tioas, pentru c internul, uitnd c era sterilizat se aplecase s ridice piciorul. Realiznd n ultimul moment acest lucru, tnrul se ridic stnjenit. Asistenta care strngea instrumentarul folosit se aplec, ridic piciorul i l mpachet ntr-o folie de plastic. Mai trziu, urma s fie dus la secia patologie. Cur ciotul de pe mas, te rog. Lucy i fcu semn internului i acesta ncepu s fac ceea ce i se ceruse. Asistenta avea o pil pregtit i Lucy o lu i ncepu s netezeasc captul ciotului, care, din cauza rupturii, avea marginile neregulate. S inei minte tot timpul, captul osului trebuie s fie curat i neted. Orice achie are tendina s creasc i devine extrem de dureroas. Cum stm cu timpul? Au trecut aptezeci de minute, rspunse anestezistul. Lucy napoie pila.

Gata, putem ncepe s coasem. Vznd c se apropia de sfrit, se gndi recunosctoare la cafeaua care o atepta n cabinet. * Mike Seddons transpirase abundent tot timpul ct Vivian fusese n operaie. mpreun cu prinii lui Vivian se afla ntr-o sal de ateptare rezervat rudelor apropiate ale pacienilor. n dimineaa aceea, devreme, cnd personalul medical abia ncepuse s vin la serviciu, o vizitaser pe Vivian. Erau foarte puine de spus i, ntruct Vivian era sub efectul sedativelor, realiza cu greu c ei erau lng ea. Apoi, dup cteva minute dup ce veniser, fusese dus la secia chirurgie. Acum, nelinitii, n salonaul mobilat modest, cu canapele inconfortabile de piele i mese lcuite, cei trei nu mai aveau putere nici s vorbeasc. Henri Loburton, nalt i solid, cu prul argintiu i faa crestat de timpul petrecut n aer liber, sttea lng fereastr i privea n strad. Mike putea s jure c dup cteva minute tatl lui Vivian se va ntoarce de la fereastr i se va aeza pe un scaun, apoi se va ridica i va merge din nou la geam. Btrnul fcea aceast micare de peste o or. O nervozitate care l ardea ca un foc l fcea pe Seddons s-i doreasc cu disperare ca micarea btrnului s varieze puin. Mcar s-ar mica mai repede, sau dac-ar schimba intervalele de timp dintre cele dou poziii. n schimb, mama lui Vivian sttea nemicat. Se aezase pe un scaun cu sptar, preferndu-l celorlalte, ce preau mai confortabile, i rmsese ntr-o poziie ce sugera obinuina unei discipline autoimpuse. Angela Loburton privea drept n fa, parc spre infinit, cu minile mpreunate n poal. Azi era mai palid dect de obicei, dar pomeii nali, ce-i accentuau demnitatea natural i prestana, erau mai proemineni ca niciodat. n acelai timp prea o femeie fragil, dar indestructibil. Dup ce se cunoscuser, Mike Seddons se gndise de mai multe ori la doamna Loburton. Emoiile i grijile ei n privina lui Vivian fuseser mult mai vizibile dect ale soului. i totui, pe msur ce treceau zilele, Seddons simea c ele sunt tot att de mari, poate chiar mai mari. n ciuda nfirii foarte brbteti a tatlui lui Vivian, bnuia c mama era aceea care avea un caracter mai puternic, ea fusese n aceast csnicie stnca pe care, de-a lungul anilor, venea s-i depun obolul. Seddons se ntreb cum vor fi relaiile ntre el i Vivian. Care dintre ei se va dovedi mai hotrt i mai rezistent? tia c doi oameni nu sunt niciodat egali, nici ca putere, nici ca trie de caracter, nici ca intensitate a dragostei. Mai tia c diferena de sex nu prea avea legtur cu aceste lucruri, i c adeseori femeile se dovedeau mult mai puternice dect brbaii, att ca judecat, ct i n privina

caracterului, iar aparenta brbie putea s fie o poz care s camufleze lipsurile. Oare Vivian era mai puternic dect el, era mai hotrt, avea mai mult curaj? ncepuse s se gndeasc la asta noaptea trecut i nc se mai gndea. O vizitase dup ce aflase c fusese luat hotrrea s i se amputeze piciorul i era ngrijorat c Vivian tia. O gsise zmbind, nu plngnd. Intr, Mike drag, i, te rog, nu fi att de posomort. Doctoria Grainger mi-a spus i mi-am luat poria de plns. Acum, gata, s-a terminat, sau se va termina mine diminea. n acel moment simise c o iubete profund, o luase n brae i o srutase ptima. Dup aceea, ea i rvise prul cu afeciune i, inndu-i capul ntre palme, l privise drept n ochi. Mike, voi rmne cu un singur picior pentru tot restul vieii. Nu voi mai fi fata pe care ai ntlnit-o, nu aa cum m-ai cunoscut i nici aa cum sunt acum. Dac te rzgndeti, voi nelege. Nu vorbi aa! De ce? i-e team s vorbeti despre asta? Nu! Protestase ferm, dar tia c minte. i era team, aa cum tia c lui Vivian nu-i este team. Nu-i mai era. Nu acum. Era o trstur a lui Vivian, pe care Mike acum o descoperea la mama ei. Amndou aveau trie de caracter. El va fi n stare s se poarte pe msur? Pentru prima dat l asalta ndoiala i avu un sentiment de stnjeneal. Domnul Loburton i schimb traseul, oprindu-se n faa lui. Michael, a trecut o or i jumtate. Mai poate s dureze mult? Seddons simi i privirea mamei aintit asupra lui. Nu cred. Doctoria Grainger a spus c va veni aici... imediat dup... Vom avea veti foarte curnd.

NOUSPREZECE Doctorul Dornberger bg minile prin cele dou orificii cu mnui sterile ale incubatorului i examin cu atenie copilul Alexander. Trecuser trei zile i jumtate de la natere, fapt care, n mod normal, putea fi considerat ncurajator. Dar mai erau i alte simptome, din ce n ce mai evidente, care l neliniteau pe doctorul Dornberger. Termin consultaia, apoi rmase gnditor lng incubator, cumpnind n minte faptele, filtrndu-le prin prisma anilor ndelungai de experien, comparndu-le cu alte cazuri pe care le mai avusese. Raionamentul i confirm ceea ce tiuse din instinct: ansele erau extrem de slabe. tii, i se adres el asistentei, o vreme am crezut c o s reueasc.

Tnra asistent din secia de prematuri, aceeai cu care vorbise John Alexander, l privi ntrebtoare. A respirat normal pn acum o or, apoi din ce n ce mai slab, spuse ea, vznd c doctorul tace. Atunci v-am sunat. O elev asistent urmrea cu atenie conversaia. Da, nu respir cum trebuie, spuse Dornberger ncet i continu, gndind cu glas tare, ncercnd s se asigure c nu greete. Este mai palid dect ar trebui i picioruele parc sunt umflate. Spune-mi nc o dat, ce zice analiza sngelui? Asistenta consult fia. apte nuclee de celule roii la o sut albe. Urm o pauz n care doctorul judec informaia. Anemia era prea mare. tii ceva? Dac nu ar fi analiza aceea de sensibilitate, eu a suspecta copilul de eritroblastoz. Asistenta l privi surprins. Dar, domnule doctor... tiu... Nu se poate. Art spre fi. Totui, vreau s mai vd o dat analiza, rezultatul probei de snge al mamei. Rsfoind hrtiile, asistenta gsi analiza i o scoase. Era raportul semnat de doctorul Pearson, dup altercaia cu David Coleman. Dornberger l citi cu atenie i i-l ddu napoi. Mda, este foarte clar. Sensibilitate negativ. Trebuia s fie clar, bineneles, dar undeva, ntr-un col al minii, l scia un gnd. Putea fi greit raportul? Imposibil, i spuse singur. Patologia nu ar face niciodat asemenea greeal. Hotr totui s stea de vorb cu Joe Pearson. Pe moment nu mai putem face nimic, i spuse asistentei. Cheam-m dac observi vreo schimbare. Da, domnule doctor. Dup ce Dornberger plec, eleva asistent ntreb: Ce era aia ce-a spus doctorul, eritro...? Eritroblastoz este o boal de snge care se manifest la copii. Apare uneori, cnd sngele mamei are Rh negativ, iar al tatlui Rh pozitiv. Tnra asitent cu prul rou i formul cu grij rspunsul, aa cum fcea ntotdeauna. Elevelor le fcea plcere s stea cu ea, pentru c avea reputaia de a fi una dintre cele mai capabile asistente, precum i pentru c numai dousprezece luni o despreau de vremea cnd ea nsi fusese elev. Terminase coala ca ef de promoie doar cu un an n urm. tiind acestea, elevele profitau, bombardnd-o cu ntrebri. Eu tiam c n astfel de situaii se schimb total sngele copilului, imediat dup natere. Vrei s spui c schimbarea i se face prin transfuzie? Da.

Asta se ntmpl numai n unele cazuri. Depinde de analiza de sensibilitate a sngelui mamei. Dac rezultatul este pozitiv, nseamn c nou-nscutul are eritroblastoz i i se face imediat transfuzie. n cazul acesta rezultatul este negativ, deci transfuzia nu a fost necesar. Asistenta tcu gnditoare, apoi murmur pentru sine: Ciudat, totui... simptomele astea... * Dup cearta de acum cteva zile n legtur cu controalele activitii de laborator, btrnul patolog nu-i mai spusese nimic lui David Coleman despre implicarea lui n activitatea laboratorului de serologie. Coleman nu tia ce nsemna aceast tcere: ori i impusese punctul de vedere i prelua conducerea laboratorului, ori Pearson inteniona s reia atacul mai trziu. ntre timp, tnrul patolog i fcuse obiceiul de a intra regulat n laborator i de a controla cum se lucreaz. Avea deja cteva idei de schimbare a modului de lucru, i pe unele, de mai mic importan, chiar le pusese n aplicare. ntre el i Carl Bannister, btrnul tehnician, prea s existe un fel de armistiiu temporar. Pe de alt parte, John Alexander artase limpede c era ncntat de atenia pe care o acorda Coleman laboratorului i fcuse chiar cteva sugestii pe care Coleman le aprobase. Dup ce fusese adus la spital soia sa, Alexander venise s lucreze n laborator, dei Pearson i permisese s stea cu ea orict ar fi considerat c era necesar. Coleman l auzise rspunznd: V mulumesc, domnule doctor, dar dac nu lucrez, situaia o s m frmnte foarte mult i asta nu va folosi nimnui. Pearson i spusese c nu avea nimic mpotriv i c putea merge s-i vad soia oricnd dorea. David Coleman intr n laboratorul de serologie. l gsi pe John Alexander la masa din centrul laboratorului, privind la microscop, iar n faa lui se gsea o femeie mbrcat n halat alb, cu nite sni imeni, pe care Coleman i amintea vag c-i mai vzuse de cteva ori prin spital. Cnd intr, Alexander spunea: Poate c ar trebui s vorbii cu doctorul Pearson sau cu doctorul Coleman. Oricum, eu o s le trimit rezultatul. Ce rezultat? ntreb Coleman, i capetele celor doi se ntoarser spre el. Oh, domnule doctor! Suntei doctorul Coleman, nu-i aa? Da, eu sunt. Eu sunt Hilda Straughan. i ntinse mna i adug: efa seciei de nutriie. Observ fascinat, n timp ce ea i scutura mna, c snii ei magnifici se micau n ritmul minii, unduindu-se ca o balen ce se rostogolete. nfrngndu-i gndurile, i spuse:

mi pare bine. V putem ajuta cu ceva? tia din experien c patologii i cei ce se ocupau de hran colaborau strns n probleme de igiena nutriiei. n ultimele sptmni au fost cam multe cazuri de infecii intestinale, spuse femeia. Mai ales printre angajaii spitalului. Arat-mi i mie spitalul unde nu se ntmpl asemenea lucruri, rse Coleman. Oh, tiu, dar dac mncarea este cauza, i de regul este, vreau s aflu motivul. Numai astfel pot preveni ca aa ceva s nu se mai ntmple. Femeia aceasta vorbea cu atta druire, nct Coleman simi c ncepe s o respecte. ntreb politicos: Avei vreo bnuial? Foarte precis. Bnuiesc c totul pornete de la mainile de splat vasele, doctore C. Pe moment, Coleman rmase uimit de acest fel de adresare. i reveni i ntreb: Da? De ce? Cu colul ochiului l zri intrnd pe Bannister. Amndoi tehnicienii ascultau conversaia. Sistemul de nclzire al apei este ineficient. Felul n care se exprima i strnea rsul, dar se stpni i ntreb: A anunat cineva acest lucru? Bineneles c am anunat, doctore C. Am discutat cu administratorul, domnul Tomaselli, de mai multe ori. De fapt, ultima mea discuie cu domnul T. l-a determinat pe acesta s solicite doctorului Pearson s fac analize noi la mainile de splat. John, ai fcut vreo analiz? Da, domnule doctor. Ce ai gsit? Temperatura apei nu este suficient de mare. Alexander consult nite fie. Am fcut trei teste, n trei momente diferite ale zilei, i temperatura era ntre 45 i 55 de grade. Vedei? i femeia ridic minile exasperat. Da, mult prea puin. i asta nu este tot, domnule doctor. John Alexander puse jos fiele i lu o lam. Am descoperit bacterii pe farfurii, dup ce au trecut prin minile de splat. S vd i eu. Coleman lu lama i o aez la microscop. Dup ce regl lentilele, formele caracteristice ale bacteriilor i srir imediat n ochi. Ce-i asta? Ce-nseamn? ntreb doamna Straughan. Doctorul spuse gnditor: Lama arat existena bacteriilor. n mod normal, apa fierbinte ar trebui s le distrug. Se pare ns c reuesc s reziste la temperatura apei din mainile de splat i aa ajung pe farfuriile

splate. Este grav? Da i nu. Poate fi cauza unor infecii intestinale de care vorbeai, dar acest lucru n-ar fi foarte periculos. Ar putea deveni periculos ns, dac din ntmplare apare n spital purttorul unei boli. Un purttor de boal? O persoan care poart germenii unei boli, fr s sufere de acea boal. Un purttor poate s par perfect normal i sntos. Sunt cazuri foarte dese. neleg. Doamna Straughn czu pe gnduri. Coleman se ntoarse spre cei doi tehniceni. Presupun c facem n mod regulat analize la tot personalul care vehiculeaz mncarea n spital, nu? Bannister rspunse plin de importan. Ah, da, bineneles. Doctorul Pearson este foarte sever n privina asta. Suntem la zi? Da. Dup un moment de gndire tehnicianul adaug: Nu le-am fcut, totui, de o bucat de vreme. Cnd a fost fcut ultima verificare? O secund, v rog, s caut n registru. Ateptnd, David Coleman cntrea implicaiile descoperirii. Dac mainile de splat vase nu erau eficiente, i se pare c nu erau, trebuia s se fac ceva foarte repede, nu ncpea discuie. Pe de alt parte, atta timp ct distribuitorii de hran erau verificai cu atenie nu existau motive de alarm. Ar fi bine s i dai raportul asupra analizei doctorului Pearson, ct mai repede, John. Bine, domnule doctor. Din cellalt capt al camerei, Bannister le strig: Douzeci i patru februarie. Ai spus februarie? ntreb surprins Coleman. Da. Asta nseamn acum ase luni. Se adres femeii: Se pare c nu au existat schimbri n personalul de la buctrie. Ah, ba da, din nefericire. Din februarie am angajat o grmad de oameni noi, doctore C. Coleman nu nelegea i-l ntreb pe Bannister: Eti sigur n privina datei? Atunci a fost ultima verificare. Bannister era foarte sigur de el. Era foarte plcut s-i poi da o informaie foarte exact acestui doctor tie-tot". Venii s vedei, dac nu credei. Ignornd invitaia, Coleman spuse: Bine, dar ce s-a ntmplat cu noii angajai? Ei nu au fcut analize? Aici nu scrie nimic altceva. Dac biroul pentru sntate nu ni-i

trimite la analiz, noi nu avem de unde s tim c exist noi angajai. Atitudinea lui Bannister era de indiferen total. Coleman simi cum se nfurie. Controlndu-se, i spuse femeii: Cred c este o problem n care ar trebui s v implicai. Pentru prima dat ncepu s realizeze c ceva, undeva, era fundamental greit. O voi face imediat. Mulumesc, doctore C. Femeia prsi laboratorul, fiecare pas fcnd s i se mite snii impuntori. Urmar cteva momente de tcere. Coleman simea c Bannister este nelinitit. Cnd ochii li se ntlnir, l ntreb cu rceal: Te-ai gndit vreodat s te ntrebi de ce nu se trimit analizele noilor angajai? Pi... cred c m-a fi ntrebat, mai devreme sau mai trziu, rspunse Bannister, simind cum sigurana pe care o avusese mai devreme ncepe s se evapore. Coleman l msur cu dispre i spuse, nervos: Eu a spune c mai trziu. Mai ales dac asta implica s mai i gndeti. La u se ntoarse. M gseti n biroul doctorului Pearson. Btrnul tehnician era palid. Buzele i tremurau. tie tot, nu? Cum scrie la carte. n acel moment, n jurul lui Bannister plutea atmosfera eecului. Lumea lui, pe care o credea inviolabil i pentru care nu fcuse nimic s o protejeze, se demola bucat cu bucat. O nou ordine i fcea loc, iar el nu-i gsea locul n ea. Era doar o figur jalnic, pe lng care timpul trecuse. * Cnd intr Colemian, Joe Pearson ridic privirea din hrtii. Fr alt introducere, tnrul patolog anun: John Alexander a gsit bacterii pe farfuriile splate, ce trecuser prin mainile de splat. Pearson nu pru surprins. Sistemul de nclzire al apei e de vin. tiu. Coleman ncerc, dar nu reui s-i ascund sarcasmul. A ncercat vreodat cineva s fac ceva ca s rezolve problema asta? Btrnul l privi curios. Vorbi cu un calm surprinztor: Cred c ai impresia c lucrurile sunt foarte prost conduse aici. Da, dac tot ai spus-o. Coleman i strnse buzele i se ntreb ct vor putea continua s lucreze ntr-o asemenea atmosfer. Pearson deschise un sertar i ncepu s caute printre dosare i hrtii, vorbind n timp ce cuta. Scoase un dosar i l arunc pe birou. Vorbi cu un amestec ciudat de mnie i tristee. Eti att de tnr, puternic i plin de idealuri nalte. Vii aici i, din ntmplare, administraia este nou iar banii se duc mai repede dect acum civa ani. i atunci, ce-i imaginezi? C dac nu merge

ceva, nseamn c nimeni nu s-a gndit s schimbe ceva, c nimeni nu a ncercat. Nu am spus asta, zise Coleman ncet, pe un ton aproape defensiv. Pearson mpinse spre el dosarul. Acesta este dosarul de coresponden pentru cumprarea boilerului la buctrie. Dac-i vei da silina s-l citeti, vei descoperi c cer schimbarea lui de ani de zile. Hai, citete! Coleman deschise dosarul i ncepu s ntoarc paginile. nelese imediat ct de mult greise. Hrtiile includeau critici aspre ale lui Pearson la adresa igienei din buctria spitalului, n termeni chiar mai tari dect ar fi folosit el. Corespondena dura de mai muli ani. Ei bine? ntreb Pearson, care-l privise n timp ce citea. Coleman rspunse fr ezitare: mi pare ru. V datorez nite scuze. Oricum, n aceast privin. Vrei s spui c mai sunt i altele? Am descoperit c nu s-au fcut analizele noilor angajai de peste ase luni. De ce? ntrebarea tun exploziv. Se pare c nu au fost trimise de la biroul de sntate. efa seciei de nutriie verific acum. i vrei s spui c noi nici mcar nu ne-am pus problema, nu? Nimeni de la patologie nu s-a ntrebat de ce? Se pare c nu. Tmpitul sta de Bannister! Este un lucru foarte grav. i eu m-am gndit c trebuie s tii. Pearson ridic receptorul telefonului. Vreau cu administratorul. Conversaia care a urmat a fost scurt i la obiect. Cnd termin, Pearson puse receptorul n furc, se ridic i spuse: Tomaselli coboar imediat. l ateptm n laborator. * Doar cteva minute au fost necesare pentru a reface testele i a demonstra ceea ce aflase David Coleman. n timp ce John Alexander recitea notiele i Pearson cerceta lamele la microscop, efa seciei de nutriie intr n laborator. Ce ai aflat? o ntreb administratorul, ntorcndu-se spre ea. Este incredibil, dar adevrat. La nceputul acestui an a fost angajat o nou persoan la biroul de sntate. Nimeni nu i-a spus c personalul care distribuie mncarea trebuie s-i fac analizele. De aceea nu le-a trimis. Deci, de ct vreme nu s-au fcut analizele? ntreb Tomaselli. De aproximativ ase luni i jumtate.

Coleman l observ pe Bannister stnd mai departe de grup, aparent preocupat de ceva, dar simi c btrnulul tehnician nu-i scpa nimic din ce se vorbea. Ce propunei, doctore Pearson? ntreb Tomaselli. O verificare ct mai rapid a tuturor angajailor i n primul rnd a celor noi. De data asta, btrnul patolog era energic i hotrt. Dup aceea, vor trebui i ceilali reexaminai. Asta nseamn analize de laborator, radiografii i examinri fizice. Trebuie s se nceap cu angajaii de la buctrii i cu toi cei care au tangene cu hrana. Vrei s v ocupai de asta, doamn Straughan? ntreb Tomaselli. Colaborai ca biroul de sntate. Ei or s stabileasc detaliile... Da, domnule T., ncep imediat. Mai avei nevoie i de altceva? ntreb Tomaselli, ntorcndu-se spre Pearson. Ori cumprm un boiler nou, ori alte maini de splat vase. Pearson ridic tonul. De ani de zile v spun asta! tiu. Am motenit dosarul i este pe lista de prioriti. Necazul e c nu prea avem bani. Oare ct cost? De unde naiba s tiu eu ct cost? Pearson era iritat la culme. Ce sunt eu? Instalator? tiu eu cte ceva despre instalaiile sanitare. Poate c v pot ajuta. Toat lumea ntoarse privirea spre u. Era doctorul Dornberger, inevitabil ocupat cu umplerea pipei. Intrase n tcere n laborator, fr s fie observat. V ntrerup? Nu. Am terminat. Dornberger l vzu pe John Alexander privindu-l cu intensitate. i-am vzut copilul acum cteva minute, tinere. M tem c nu evolueaz prea bine. Exist vreo speran, domnule doctor? M tem c nu prea mare. Dornberger vorbea ncet. n laborator se ls tcerea, apoi, ca i cnd i-ar fi amintit ceva, se ntoarse spre Pearson. tii, Joe, m ntrebam dac ar putea exista vreo ndoial n privina testului de sensibilitate al doamnei Alexander? ndoial? Vreau s spun, ar putea fi greit? Absolut nici o greeal, Charlie. L-am fcut eu nsumi, cu foarte mare atenie. De ce m ntrebi? Verific. Azi-diminea, pe moment, am suspectat c ar putea fi eritroblastoz. A fost doar o bnuial. Foarte improbabil, spuse Pearson emfatic. Da, aa m-am gndit i eu. Tcerea se ls din nou i toi ochii se ntoarser spre Alexander. Coleman simi c ar fi trebuit s spun ceva, orice, ca s-i distrag

atenia i, astfel, tnrului laborant s-i fie mai uor. i spuse lui Dornberger aproape fr s se gndeasc: Au existat unele dubii n privina testelor de sensibilitate, cnd laboratoarele foloseau doar testele n mediu salin i de proteine. Pe vremea aceea, se mai ntmpla ca unele cazuri, puine, ce erau pozitive, s fie catalogate drept negative. Astzi ns, cu testul Coombs, aproape c nu mai exist ndoieli. Cnd termin de vorbit i ddu seama c laboratorul acesta ncepuse s se schimbe numai de la venirea sa. Nu avusese intenia s fac vreo aluzie la Pearson, ba chiar spera ca acum acesta s nu dea importan vorbelor sale. Fuseser destule certuri ntre ei, ca s mai fie nevoie de nc una. Dar, domnule doctor Coleman... Alexander l privea alarmat. Da, ce s-a ntmplat? Coleman era uimit. Nu spusese nimic care s produc o asemenea reacie. Noi nu am fcut testul Coombs. Dei l ngrijora Alexander, Coleman simea c se enerveaz. Din cauza lui Pearson ar fi vrut s evite subiectul. Iat cum nu mai avea de ales. Ba da, l-ai fcut. mi amintesc c am semnat chiar eu formularul pentru cumprarea serului. Dar domnul doctor Pearson a spus c nu este necesar. Testul acesta nu s-a fcut. Lui Coleman i trebuir cteva secunde s neleag ceea ce se spusese. Harry Tomaselli, care nu nelegea despre ce-i vorba, privea scena cu curiozitate. Dornberger deveni deodat foarte atent. Pearson prea stnjenit. Am vrut s-i spun atunci, se scuz btrnul. Dar am uitat. Mintea lui Coleman era acum n alert. nainte de a continua discuia dorea s-i clarifice foarte bine ceva. Am neles eu bine c nu s-a fcut testul Coombs? l ntreb pe Alexander. Alexander ncuviin, iar Dornberger interveni brusc: Ia stai puin! Vreau s m lmuresc. Vrei s spunei c mama ar putea s aib sngele sensibilizat? Bineneles, spuse Coleman, nemaipsndu-i, pe un ton ridicat. Testele n medii saline i de proteine sunt bune n unele cazuri, dar nu n toate. Oricine este ct de ct la curent cu noutile n hematologie tie acest lucru. l privi pe Pearson, ce prea c nu este afectat i continu. De aceea am comandat testul Coombs. Administratorul i privea pe rnd, ncercnd s neleag despre ce este vorba. i testul acesta, dac l-ai comandat, de ce nu a fost fcut? Coleman se ntoarse ncet spre Bannister. Ce s-a ntmplat cu formularul de cumprare a serului? Ei? adug, ntruct tehnicianul ezita s rspund.

Bannister tremura. Abia auzit, murmur: L-am rupt. Dornberger era uluit. Ai rupt o hrtie semnat de un medic, fr s l anuni? Din ordinul cui l-ai rupt? ntreb Coleman necrutor. Bannister privea n pmnt. Din ordinul doctorului Pearson, rspunse acesta n sil. Dornberger ncepu s gndeascs febril. i spuse lui Coleman: nseamn c acest copil ar putea avea totui eritroblastoz. De fapt, toate simptomele o arat. i, n cazul acesta vei face transfuzie? Dac era necesar transfuzia, trebuia s o facem imediat dup natere. Dornberger vorbea cu amrciune. Ar putea totui exista o ans, chiar dac este cam trziu. Dar a vrea s fiu foarte sigur. Copilul nu are for s lupte. Avem nevoie de un test Coombs pe sngele copilului. Reacia lui Coleman fu rapid i competent. Totul se desfura acum ntre el i Dornberger. Pearson sttea nemicat, ameit de repeziciunea cu care se petreceau lucrurile. Exist ser Coombs n spital? l ntreb pe Bannister. Nu. Acum, totul era de competena administratorului, i el reacion prompt: De unde l putem obine? Nu mai avem timp. Va trebui s facem testul n alt parte. Unde s-ar putea face? La Universitate. Au un laborator mai mare dect al nostru. Tomaselli era deja la telefon. D-mi, te rog, Spitalul universitar. Cine este eful patologiei acolo? Doctorul Franz, rspunse Dornberger. Cu doctorul Franz, v rog, ceru Tomaselli. Cine vrea s vorbeasc cu el? Eu. Coleman lu telefonul. Doctore Franz? Sunt doctorul Coleman, patolog la Trei Comitate. Ai putea face urgent un test Coombs? Da, v trimitem imediat probele. Mulumesc, domnule doctor. La revedere. Apoi se adres celor din camer: Ne trebuie probe de snge. Le fac eu, domnule doctor. Bannister era deja cu instrumentele n mn. Coleman era pe punctul de a refuza oferta, dar vzu privirea rugtoare din ochii btrnului. Ezit, apoi spuse: Bine, vino cu mine. n urma lor, administratorul strig: Am s cer un echipaj de poliie. Ei vor putea duce probele mai repede. V rog, a vrea s le duc eu! spuse John Alexander.

E n regul. Administratorul era la telefon. Vreau secia de poliie. Lui Alexander i spuse: Mergi cu ceilali i adu proba de snge n holul de la urgen. Echipajul te va atepta acolo. Da, domnule, rspunse Alexander i iei n grab. Aici este administratorul spitalului Trei Comitate. Am vrea s ne ajute un echipaj de poliie ca s transportm urgent o prob de snge. Ascult i rspunse. Da, oamenii notri vor atepta la intrarea de la urgene. Bine. Puse telefonul n furc i spuse: M duc s m asigur c totul se desfoar bine. Iei, lsndu-i singuri pe Pearson i pe Dornberger. n ultimele cteva minute, prin mintea obstetricianului alergaser o grmad de gnduri. Inevitabil, n lunga sa perioad de practic medical, Charles Dornberger vzuse pacieni murind. Uneori prea c moarte le era predestinat, dar el luptase ntotdeauna s le salveze viaa i nu renunase niciodat, pn n ultimul moment. n toate situaiile, fie c reuise sau nu, putea spune cu mna pe inim c fcuse tot ce se putuse, c nu lsase nimic la voia ntmplrii. tia c ali medici, uneori, nu erau att de insisteni, dar el, dup tiina i credina lui, niciodat nu avusese vreun pacient care s se sfreasc din cauza neglijenei sale sau a unui tratament necorespunztor. Pn n acest moment. Acum, aproape la sfritul carierei, avea s mpart din plin tristeea i amrciunea datorate incompetenei altui om; mai ru dect att, un om care-i era prieten. Joe, a vrea s-i spun ceva. Pearson, care se prbuise pe un scaun de laborator, livid la fa i privind n gol, i ridic ncet ochii. Acesta a fost un copil prematur, Joe, dar era normal i puteam s-i facem transfuzie imediat dup natere. Joe, noi suntem prieteni de foarte muli ani i uneori i-am luat aprarea i te-am ajutat n disputele tale, dar de data asta, dac acest copil moare, s m ierte Dumnezeu, te aduc n faa consiliului medical i te sfrm n dou.

DOUZECI Pentru Dumnezeu, ce naiba fac ia acolo? De ce nu ne anun rezultatul? Degetele doctorului Joseph Pearson bteau nervoase n mas. Trecuse o or i un sfert de cnd fusese trimis la analiz sngele copilului Alexander. Acum, btrnul patolog i Coleman erau singuri n birou. L-am sunat a doua oar pe doctorul Franz, spuse Coleman linitit. Mi-a spus c ne sun imediat ce obine rezultatul. Pearson ddu din cap mohort.

Unde este putiul? Alexander? L-a adus napoi echipajul de poliie. Este la soia lui. Coleman ezit puin. Dac tot ateptm, nu crezi c ar trebui s verificm situaia de la buctrie? S ne asigurm c analizele personalului au nceput s fie fcute. Mai trziu, dup ce se termin asta. Pn atunci nu m pot gndi la nimic altceva. Pentru prima dat n dimineaa aceea, dup ce evenimentele irupseser att de exploziv n laborator, David Coleman se gndi la Pearson i la ce simea acesta. Nu exista nici un argument care s contracareze cele spuse de Coleman despre testul de sensibilitate i tcerea lui Pearson prea o recunoatere tacit a faptului c tnrul su coleg era mai bine informat dect el. Era un lucru foarte amar, cruia trebuia s-i fac fa, gndi Coleman i, pentru prima dat simi o und de simpatie pentru btrn. Pearson lovi puternic cu mna n mas. Pentru Dumnezeu, de ce nu sun? * E vreo veste de la patologie? Doctorul Charles Dornberger care se sterilizase i atepta ntr-o mic sal de operaie, de la secia de obstetric, puse ntrebarea asistentei care era de serviciu. Nu, domnule doctor. Mai avem mult pn cnd vom putea ncepe? Asistenta umplu dou recipiente de cauciuc cu ap fierbinte i le aez sub cearaful mesei de operaie. Mai dureaz doar cteva minute. n sala de operaii intr un intern, care ntreb: Intenionai s facei transfuzia chiar dac nu avem rezultatul testului Coombs? Da, rspunse Dornberger. Am pierdut deja prea mult timp i nu vreau s mai pierdem. Oricum, anemia copilului este destul de avansat pentru a justifica transfuzia chiar i fr rezultatul testului. Apropo, domnule doctor, cordonul ombilical al copilului a fost tiat foarte scurt. tiai? Da, mulumesc. tiam. Se adres internului: Cnd tim dinainte c este necesar o transfuzie, lsm cordonul ombilical mai lung. Aceasta face ca punctul de legtur s se realizeze mai uor. Din nefericire, n cazul acesta nu am tiut i a fost tiat prea scurt. Cum vei proceda? Voi folosi un anestezic local i voi face o incizie chiar deasupra cordonului ombilical. S-a nclzit sngele? o ntreb pe asistent. Da, domnule doctor. Este important ca temperatura sngelui s se apropie de

temperatura corpului. Altfel, crete pericolul de oc, i spuse Dornberger internului. Undeva, ntr-un col al minii sale, Dornberger era contient c vorbete att mai mult pentru a se verifica pe sine dect pentru a-l nva pe intern. Cel puin, faptul c vorbea l mpiedica c se gndeasc prea mult i, pe moment, nu dorea s-o fac. Dup ce-l prsise pe Pearson, mintea lui fusese antrenat de un vrtej de nelinite i de nvinuire. Faptul c, din punct de vedere profesional, nu avea nici o vin pentru ceea ce se ntmplase i se prea lipsit de importan. Dar pacientul lui era n pericol, pacientul lui, care putea s moar din cauza celei mai mici neglijene, iar n final, el se simea singurul responsabil. Ar fi vrut s vorbeasc, dar se control brusc. Ceva nu era bine, se simea ameit, l durea capul i camera se nvrtea cu el. nchise ochii i apoi i deschise. Gata, ameeala trecuse, dar cnd i privi minile vzu c acestea tremurau. ncerc s-i controleze micrile, dar nu reui. Incubatorul cu copilul fu adus nuntru. n aceeai clip l auzi pe intern ntrebnd: Doctore Dornberger, v simii bine? i veni pe vrful limbii s spun da". tia c dac o fcea va putea continua i nimeni nu-i putea da seama de ce se ntmpl, n afar de el. i, poate c, datorit experienei i cunotinelor ce le avea putea salva acest copil i, n cele din urm, mcar n parte i putea salva contiina i integritatea. n acelai timp ns, i aminti de ceea ce spusese i crezuse ani de zile, despre btrnii care se aga prea mult de putere. Se ludase c atunci cnd i va veni vremea, el va recunoate i se va retrage, c era convins c niciodat nu va ncerca s rezolve un caz cnd nu va mai fi n stare. La aceste gnduri se gndea acum, privindu-i minile ce tremurau. Nu, cred c nu m simt bine. Pentru prima dat simi o emoie profund, datorit creia i controla cu greu vocea cnd spuse: V rog, s-l cheme cineva pe doctorul O'Donnell. Spunei-i c nu m simt n stare s fac transfuzia i l rog s m nlocuiasc. n acel moment, n sufletul lui, doctorul Charles Dornberger se retrgea din practica medical. * Cnd sun telefonul, Pearson smuci receptorul. Da? Sunt doctorul Pearson. Ascult cteva momente. Foarte bine, mulumesc. Fr s lase receptorul n furc, ceru centralistei un numr interior. Dai-mi-l pe doctorul Dornberger. Sunt Pearson. Bine, atunci

transmitei-i un mesaj. Am primit rezultatul testului. Este pozitiv. Copilul are eritroblastoz. Ls receptorul n furc. Cnd ridc privirea, l vzu pe doctorul Coleman cu ochii fixai asupra lui. * Doctorul Kent O'Donnell era n drum spre neurologie. Aranjase o consultaie pentru a discuta despre o paralizie parial a unuia dintre pacienii si. Era prima zi de spital dup ntoarcerea de la New York. nc mai simea starea de bun dispoziie i prospeime. O schimbare de atmosfer, i spunea singur, de asta are nevoie orice medic din cnd n cnd. Uneori, contactul zilnic cu boala te poate deprima, te uzeaz fr s-i dai seama. ntr-un sens mai larg, o schimbare mprospta mintea i lrgea viziunea asupra lucrurilor. i, plecnd de la aceasta, de cnd se ntlnise la New York cu Denise i pusese din ce n ce mai mult problema s-o termine cu Trei Comitate i s plece din Burlington definitiv. Ideea aceasta ncepuse s-l obsedeze i, de fiecare dat cnd se gndea, argumentele n favoarea mutrii deveneau tot mai convingtoare. tia desigur c era influenat de sentimentele sale fa de Denise i c pn la ultima lor ntlnire nu-i trecuse prin minte s prseasc Burlingtonul. Dar era ceva greit ca cineva s aleag un loc de munc ce cntrea mai mult n favoarea fericirii personale? Doar nu era ca i cum ar fi trdat medicina. i schimba doar locul de munc i ddea tot ce era mai bun din el n alt parte. La urma urmei, viaa unui om era suma componentelor sale. Fr dragoste, dac ai dat de ea o dat, restul prea lipsit de valoare. Dragostea putea s-l fac un om mai bun, pentru c viaa sa se mplinea. Gndul la Denise l umplu din nou de emoie. Doctor O'Donnell! Doctor O'Donnell! Auzindu-se strigat la interfonul spitalului, reveni brusc la realitate. Cut n jur un telefon i zri unul ntr-un birou mprejmuit cu sticl. I se transmisese mesajul lui Dornberger. Reacion prompt, schimb direcia i porni spre liftul care ducea la obstetric, la etajul patru. n timp ce Kent O'Donnell se steriliza, Dornberger, stnd lng el, i povestea cazul i motivele personale pentru care-l chemase. Nu dramatiza i nu ascundea nimic. Povesti scena din laboratorul de patologie i evenimentele ce o provocaser, clar i fr patim. O'Donnell l ntrerupse numai de dou ori ca s-i pun nite ntrebri scurte, restul timpului l ascult cu atenie, posomorndu-se pe msur ce faptele erau enunate. Starea de bun dispoziie i dispruse, fiind zguduit de ceea ce aflase: neglijen i incompeten, pentru care, la drept vorbind, i el era responsabil, pentru c era vorba de viaa unui pacient. O'Donnell gndi cu amrciune: L-a fi putut da afar pe Joe Pearson, aveam suficiente motive. Dar nu! Am amnat, am fcut politica spitalului,

convingndu-m c reacionez rezonabil, n timp ce, de fapt, trdam medicina". Bine, i spuse lui Dornberger. S mergem nuntru. Intrnd n mica sal de operaii, O'Donnell studie echipamentul ce fusese pregtit. Era familiarizat cu tehnica transfuziilor totale, motiv pentru care-l chemase Dornberger, ntruct colaborase cu medicii de la pediatrie i obstetric pentru stabilirea metodelor de lucru la Trei Comitate, pe baza experienei acumulate de alte spitale. Micuul i plpndul copil Alexander fusese luat din incubator i aezat pe masa nclzit de operaii. Asistenta, ajutat de intern, legase copilul de mas, folosind fii de pnz, cte una n jurul fiecrui bra i picior, pe care le prinsese cu ace de siguran de pnza cu care era acoperit masa. O'Donnell observ c bieelul era foarte linitit, reacionnd foarte slab la ceea ce se ntmpla. La un copil att de mic nu era nici un semn de speran. Asistenta despturi un cearceaf cu care acoperi copilul, lsnd s se vad doar capul i pntecul, i anume partea asupra creia urma s se intervin datorit faptului c cordonul ombilical fusese tiat prea scurt la natere. i fusese administrat un anestezic local. O'Donnell era pregtit s nceap. Internul luase un carnet i un creion, pregtit s scrie. Dumneata notezi cantitatea de snge? Da, domnule doctor. O'Donnell remarc tonul foarte respectuos i, n alte circumstane ar fi zmbit. Internii i stagiarii erau un soi aparte de medici, prompi n a observa greelile celorlali medici i dornici ca oricine nu era de-al lor s li se adreseze cu domnule". Cu cteva minute mai nainte, dou eleve asistente intraser n sal i acum urmnd un obicei, O'Donnell ncepu s comenteze ceea ce fcea. O transfuzie total dup cum tii, este de fapt un proces de schimbare a sngelui. Mai nti scoatem o cantitate de snge, apoi o nlocuim cu o cantitate echivalent. Continum procedeul pn cnd sngele nesntos este schimbat n ntregime. Este foarte important verificarea sngelui din banca de snge, pentru ca acesta s fie compatibil cu sngele pacientului. Trebuie s ne asigurm de asemenea i c nlocuim exact aceeai cantitate de snge, Acesta-i motivul pentru care notm cantitile. Art spre carnetul internului. Bisturiul v rog! Folosi cu delicatee bisturiul i nltur poriunea uscat din cordonul ombilical. Puse jos bisturiul i spuse ncet: Hemostat. Am dat la o parte cordonul ombilical. Acum o s secionez n interior i o s scot cheagul de snge. ntinse mna i asistenta-i ddu foarfeca. Cheagul era minuscul, abia vizibil i l scoase afar cu foarte mult bgare de seam. S operezi un copil att de mic era extraordinar de greu. Oare care erau

ansele copilului de supravieuire? n mod obinuit ar fi trebuit s fie destul de mari. Dar acum, cu ntrzierea aceasta de mai multe zile, sperana de reuit sczuse catastrofal. Se uit la faa copilului. Ciudat, dar nu era urt, aa cum erau de obicei feele copiilor nscui prematur. Ba chiar era frumuic. Pe moment se minun, lucru ce nu-i sttea n fire: Ce ruinos este s se poat ntmpla aa ceva! S te nati i att de multe s fie mpotriva ta!" Asistenta inea n mn un cateter de plastic, prevzut cu un ac. Prin intermediul acestuia, sngele urma s fie nlocuit. O'Donnell lu cateterul i cu aceeai grij deosebit introduse acul n vena ombilical. Verificai, V rog, presiunea venoas. ntruct inea cateterul vertical, asistenta folosi o rigl pentru a msura nlimea coloanei de snge, dup care anun: aizeci de milimetri. Internul not pe carnet. Un al doilea tub de plastic era legat de o sticlu de snge ce era fixat deasupra lor. Al treilea ducea la unul din cele dou bazine de metal de la piciorul mesei. Adunnd toate cele trei tuburi, O'Donnell le conect la o sering de douzeci de mililitri, prevzut cu un robinet cu trei ci. nvrti robinetul pe o poziie. Acum, spuse el, o s ncepem s extragem sngele. Trase cu degetele pistonul seringii uor, spre el. Acesta era un moment critic ntr-o transfuzie total. Dac sngele ncepea s curg liber, era necesar s se schimbe poziia cateterului i, toate pregtirile trebuiau reluate. O'Donnell era convins c n spatele su, Dornberger l urmrea cu cea mai mare atenie. Apoi, ncet, sngele ncepu s curg, umplu tubul cateterului i intr n sering. Observai c trag cu foarte mult atenie. Vom scoate foarte puin odat, pentru c acest copil este extrem de mic. n mod normal, cu un copil nscut la termen, putem extrage douzeci de mililitri odat, dar acum voi lua numai zece, pentru a preveni o variaie prea mare a presiunii venoase. Pe foaia sa, internul scrise: Scos zece mililitri''. O'Donnell mai ntoarse o dat robinetul de la sering, apoi aps tare pe piston. Astfel, sngele extras din corpul copilului fu expulzat ntr-unul din bazinele de metal. ntoarse nc o dat robinetul i trase n sering sngele ce trebuia introdus, apoi l injecta ncet n corpul copilului. Pe foaia sa, internul not: Introdus zece mililitri". O'Donnell continu cu mult atenie. Fiecare extragere i fiecare introducere dura mai bine de cinci minute. Era tentat s se grbeasc, mai ales n cazuri critice ca acesta, dar tia c graba nu este bun. Corpul micu de pe mas era deja foarte puin rezistent; orice oc putea fi fatal.

La douzeci i cinci de minute dup ce ncepuser, copilul se mic i ncepu s plng. Un scncet slab, un protest abia auzit, care se termin imediat ce ncepu. Dar era un semn de via i ochii celor din sala de operaie zmbeau n spatele mtilor i o mic speran apru. O'Donnell tia ns c nu trebuie s trag concluzii pripite. Peste umr, i spuse lui Dornberger: Se pare c e suprat pe noi. Ar putea fi un semn bun. Dornberger reaciona i el. Se ntinse s vad cantitile de snge notate de intern, apoi, contient de faptul c el nu era implicat n aciune, spuse cu timiditate: Nu crezi c ar trebui s-i dai puin gluconat de calciu? Ba da. O'Donnell deurub seringa de la robinet i o nlocui cu una de zece c.c. cu gluconat de calciu, pe care i-o dduse asistenta. Inject un centimetru cub, apoi i-o ddu napoi. ncepuse s cread c, la urma urmei, copilul ar putea s scape. Vzuse ntmplndu-se lucruri ciudate, cu mult timp n urm nvase c nimic nu era imposibil i c n medicin neprevzutul este tot att de des de partea la ca i mpotriv. Bine, spuse el, s continum. Scoase zece mililitri de snge i-i nlocui. Apoi, repet iar i iar, operaia. Dup cincizeci de minute de cnd ncepuser, asistenta anun pe un ton linitit: Temperatura scade, domnule doctor. Treizeci i patru virgul ase grade. Verificai presiunea venoas, spuse el repede. Era treizeci i cinci, mult prea sczut. Nu respir bine, anun internul. Nici culoarea nu e bun. Verific pulsul, i ceru O'Donnell. Oxigen, i spuse asistentei. Aceasta lu o masc de cauciuc i o aplic pe faa copilului. O clip mai trziu se auzi uieratul oxigenului. Pulsul este foarte slab, spuse internul. Temperatura a sczut sub treizeci i patru de grade, adug asistenta. Internul asculta cu stetoscopul. i ridic privirea. Respiraia slbete. Acum nu mai respir. O'Donnell lu stetoscopul i ascult. Auzi btaia inimii, dar era foarte slab. Spuse grbit: Coramin, un centimetru cub. Internul plec de lng mas, iar O'Donnell ddu la o parte cearaful i ncepu s fac respiraie artificial. Internul se ntoarse ntr-o clip. Nu-i pierduse timpul, cci n mn avea o sering. Direct n inim, spuse O'Donnell. Este singura noastr ans.

* n biroul de la patologie, doctorul David Coleman era tot mai nelinitit. Rmsese cu Pearson, chiar i dup ce telefonul i anunase rezultatul analizei sngelui. Discutaser ntre ei cteva rapoarte chirurgicale restante, dar treaba mergea ncet, fiecare gndindu-se la altceva. Trecuse aproape o or i nu primiser nici o veste. Cu un sfert de or n urm, Coleman fcuse o tentativ: Poate c ar trebui s merg n laborator, s vd dac... Btrnul l privise rugtor. Te superi dac te rog s rmi? Nu, dac dorii, rspunse Coleman surprins. i pentru David Coleman ateptarea era grea. Era aproape la fel de ncordat ca i Pearson, dei numai btrnul se manifesta. Pentru prima dat, Coleman realiza ct era de implicat emoional n acest caz. Nu simea nici o satisfacie pentru c el avusese dreptate i Pearson greise n ceea ce privea analiza sngelui. Tot ceea ce i dorea acum, cu ardoare, de dragul celor doi Alexander, era ca acest copil s triasc. Intensitatea acestui sentiment l uimi. De obicei, nimic nu-l afecta att de mult. i aminti c-i plcuse de John Alexander de prima dat cnd l ntlnise n spital. Apoi, dup ce-i cunoscuse i soia, aflnd c toi trei erau din acelai orel, avea senzaia c i apropia o legtur de rudenie. Timpul se scurgea ncet, fiecare minut de ateptare prndu-i mai lung ca precedentul. ncerc s se gndeasc la o problem, ca s-i fac o ocupaie. Asta l ajuta ntotdeauna cnd n-avea nimic de fcut. Hotr s se concentreze asupra unor aspecte ale cazului Alexander. Sngele mamei, Elizabeth Alexander, putea deveni sensibil n timpul primei sarcini. Poate c nu acesta a fost motivul care a cauzat moartea primului copil. Acesta murise de... Ce spusese ea? Da, bronit. Era mult mai normal ca efectul sensibilizrii Rh s fi avut loc n timpul celei de-a doua sarcini. Exista i posibilitatea ca lui Elizabeth s-i fi fost fcut o transfuzie cu snge cu Rh pozitiv. l scia o idee ce nu se putea materializa i senzaia c era foarte aproape de ceva, ce nu putea s apuce. Se concentr, ncruntat. Apoi, deodat, piesele jocului se aezar la locul lor: Transfuzie! Accidentul de la New Richmond! Accidentul n care tatl ei murise i ea nsi fusese rnit, dar scpase cu via. Coleman se mai concentra o dat. ncerca s-i aminteasc ce spusese n ziua aceea John Alexander despre Elizabeth. Reui. Elizabeth aproape murise, dar i-au fcut transfuzie i au salvat-o. Cred c atunci am fost pentru prima dat ntr-un spital. Aproape c am trit acolo timp de o sptmn. Sigur, acest lucru nu putea fi dovedit acum, dup atta vreme, dar era convins c aa se ntmplase. Existena factorului Rh devenise

cunoscut n 1940. Mai trecuser zece ani pentru ca aceste teste s fie generalizate de ctre toate spitalele i toi medicii. ntre timp, n foarte multe spitale, transfuziile se fcuser fr verificarea Rh-ului; probabil c i n New Richmond se ntmplase la fel. Accidentul avusese loc n 1949; i amintea c-i povestise tatl su. Tatl su! Tatl su, doctorul Byron Coleman, avusese grij de familia Alexander i probabil c el dispusese s i se fac trasfuzie lui Elizabeth. Dac i se fcuser mai multe transfuzii, nsemna c sngele provenea de la mai muli donatori. ansele de a fi fost folosit snge cu Rh pozitiv erau aproape inevitabile. Atunci fusese sensibilizat sngele Elizabethei. La vremea aceea, bineneles c acest lucru nu avusese nici o urmare. Nici una, doar c sngele ei ncepuse s fabrice anticorpi, anticorpi care ascuni i nebnuii de nimeni, nou ani mai trziu, cuprini de furie, viruleni i puternici i distruseser copilul. Natural, tatl su nu putea fi condamnat, chiar dac aceast ipotez era adevrat. El fcuse transfuzia cu bun credin, aa cum se proceda atunci. Este adevrat c la vremea aceea factorul Rh era cunoscut i erau unele spitale n care se inea cont de el. Dar putea un medic generalist de ar, foarte ocupat, s se in la curent cu toate noutile? Unii medici erau contieni de orizonturile deschise de noile cercetri privind grupele sanguine. Poate c erau mai tineri, raion David Coleman. La vremea aceea, tatl su era btrn i lucra prea mult ca s mai poat i citi ndeajuns. Dar era asta o scuz? Era asta o scuz pe care el ar fi acceptat-o de la alii? David Coleman i dorea s nu se fi gndit la acest lucru. l fcea s se ndoiasc i s nu mai fie sigur de nimic. Pearson l privea. Ct timp a trecut? Mai mult de o or, rspunse Coleman, dup ce i consult ceasul. Am s-i sun eu. Pearson ntinse mna hotrt spre telefon, apoi ezit i o retrase. Nu. Poate e mai bine s nu sun. * n laboratorul de serologie, i John Alexander era contient de trecerea timpului. Cu o or n urm o vivizitase pe Elizabeth i dup aceea se strduise s lucreze, dar nu reuise. Era contient c nu se putea concentra asupra a ceea ce fcea, i se gndea c era mai bine s renune dect s fac vreo greeal. Lu o eprubet, pregtindu-se s mai ncerce, dar Bannister i-o lu din mn. Fac eu analizele. Protest cu jumtate de gur, dar Bannister insist. Hai, putiule, las-m pe mine. De ce nu mergi sus, la soia ta? Mulumesc, dar cred c am s rmn. Doctorul Coleman mi-a promis c imediat ce afl... vine i mi spune. i ntoarse privirea spre

ceasul de pe perete. Nu mai poate dura mult. Nu, spuse Bannister ncet, cred c nu. * Elizabeth Alexander era singur n camera ei de spital. Sttea rezemat de perne, cu ochii fixai n tavan, cnd intr sora Wilding. Sunt nouti? Femeia cu prul crunt ddu din cap. Te anun imediat ce aflm. Puse jos paharul cu suc de portocale i continu. Pot s stau cu tine, dac vrei. Da, te rog. Elizabeth zmbi recunosctoare, iar asistenta i trase un scaun lng pat i se aez. Se simi uurat c i poate odihni picioarele. n ultima vreme i se dduse foarte mult de lucru i bnuia c vroiau s-o foreze s ias la pensie, indiferent dac ea dorea sau nu. Ei bine, avea senzaia c era gata s accepte. Ar fi vrut s poat face ceva pentru tinerii acetia. i fuseser dragi de la nceput. Erau ca nite copii. ntr-un fel, ngrijind-o pe fata asta, avusese impresia c o ngrijete pe fiica sa, pe care ar fi vrut s-o aib, dar n-o avusese. Ce caraghioas sunt!" se certa ea n gnd. La ce te gndeai cnd am intrat? M gndeam la copii: Copii grsui i glgioi, jucndu-se pe iarb, n soarele dup-amiezii. Ca n Indiana, vara, pe vremea cnd eram i eu copil. Atunci m gndeam c o s am i eu copii i o s m joc cu ei n iarb. Ciudat lucru cu copiii tia. Uneori lucrurile iau cu totul alt ntorstur dect ai fi vrut. tii, i eu am un biat. Este brbat, acum. Nu, nu tiam. S nu m nelegi greit. Este un biat bun, ofier de marin. nsurat acum o lun sau dou. Mi-a scris o scrisoare. Elizabeth se ntreb ce simi cnd creti un copil i apoi el te anun printr-o scrisoare c s-a nsurat. tii, niciodat nu am reuit s ne cunoatem prea bine, continu btrna. Cred c a fost greeala mea, ntr-un fel. Am divorat i nu i-am oferit niciodat un cmin adevrat. Dar ai s mergi s-l vezi uneori, nu? Mai ales cnd vei avea i nepoi. M-am gndit foarte mult la asta. mi imaginam ce bine o s fie, s ai nepoi, s stai undeva aproape de ei i s i ajui. i nu ai de gnd s o faci? Am senzaia c a merge n vizit la nite strini. Fiul meu este staionat acum n Hawaii. Trebuia s vin cu soia lui s m vad, dar a intervenit ceva n ultimul moment i nu au mai venit. Ei, acum trebuie s plec. Bea sucul sta, doamn Alexander. Am s vin s-i spun imediat ce vom afla ceva.

* Kent O'Donnell transpira, i asistenta i tampon fruntea. Trecuser cinci minute de cnd ncepuse respiraia artificial i nu primea nici un rspuns de la trupuorul din minile sale. Cu degetele mari i apsa pieptul, iar celelalte le avea ncruciate pe spatele su. Copilul era att de mic nct O'Donnell putea s-l cuprind cu amndou minile. Trebuia s acioneze cu grij, s nu apese prea tare, cci altfel, oasele fragile s-ar fi frnt ca nite rmurele. i dorea ca acest copil s triasc. tia c dac murea, spitalul eua ruinos ntr-una din sarcinile sale fundamentale, grija fa de bolnavi. Copilul acesta nu fusese bine ngrijit, i se dduse cel mai puin, cnd el avusese nevoie de tot ce era mai bun. Se trezi ncercnd s-i insufle propriile sale gnduri, cu fiecare micare a degetelor fcut pentru a-i pune inima n micare. Tu ai avut nevoie de noi i noi te-am prsit: tu ne-ai artat slbiciunile noastre, dar, te rog, hai s ncercm mpreun. Uneori ne facem datoria mai bine. Nu ne judeca la o singur greeal. n lumea aceasta exist ignoran i nebunie, prejudeci i orbire; noi i le-am artat deja. Dar exist i altfel de lucruri, buntate i cldur, pentru care merit s trieti. Respir! Este un lucru att de simplu, dar att de important. Se scurser alte cinci minute. Internul asculta atent cu stetoscopul. l privi pe O'Donnell i cltin din cap. O'Donnell se opri; tia c era inutil s mai continue. Se ntoarse spre Dornberger i spuse linitit: M tem c l-am pierdut. Cei doi brbai se privir i i ddur seama c sunt tulburai de aceleai sentimente. O'Donnell se simi cuprins de o furie de nestpnit, i smulse masca i arunc mnuile de cauciuc pe podea. S mergem. Dac m caut cineva, sunt la doctorul Pearson.

DOUZECI I UNU n cabinetul de patologie telefonul sun strident. Doctorul Pearson ntinse mna, apoi, emoionat, i spuse lui Coleman: Rspunde dumneata. Pn cnd Coleman ajunse la telefon, acesta mai sun o dat. Sunt doctorul Coleman. O vreme ascult cu o figur inexpresiv. Da, mulumesc, apoi nchise. Privi spre Pearson. Copilul a murit. Btrnul nu spuse nimic. Ghemuit n fotoliu, era o umbr mbtrnit i nfrnt.

M duc n laborator, spuse Coleman. Cineva trebuie s-i spun lui John. Nu primi nici un rspuns. Cnd iei din cabinet, Pearson era tot nemicat, privind n gol, gndindu-se la lucruri numai de el tiute. Carl Bannister ieea cnd doctorul Coleman intr n laborator. John Alexander sttea nemicat pe scaun. Cnd l simi pe doctor apropiindu-se nu fcu nici o micare s se ntoarc. S-a... s-a terminat? ntreb tot fr s se ntoarc. Coleman i puse o mn pe umr, fr s-i rspund. A murit, nu-i aa? Da, John, a murit. mi pare ru. Tnrul se ntoarse. Avea faa brzdat de lacrimi. De ce, domnule doctor? De ce? Copilul tu era... prematur, John, ncerc s rspund Coleman, abia gsindu-i cuvintele. Nu avea anse mari nici dac... nu s-ar fi ntmplat... cu analiza. Alexander l privi ptrunztor. Dar ar fi putut tri. Era momentul adevrului, ce nu mai putea fi evitat. Da, ar fi putut tri. Cum s-a putut ntmpla...ntr-un spital... cu atia doctori? John, n acest moment nu pot s-i dau nici un rspuns. n acest moment nici pentru mine nu am nici un rspuns. Alexander ddu din cap, buimcit. Lu un erveel de hrtie i-i terse ochii, apoi spuse linitit: V mulumesc c ai venit s-mi spunei. Acum plec la Elizabeth. * Ct timp au mers prin spital, Kent O'Donnell nu vorbise cu doctorul Dornberger. Marea furie i sentimentul de neputin ce-l nvluiser n clipa n care vzuse copilaul mort l fcuser s rmn cu gura ncletat, fr s scoat o vorb. Revedea cu amrciune propria sa lips de fermitate fa de Pearson i de secia patologie. Numai Dumnezeu tia c avusese suficiente semnale: Rufus i Reubens l preveniser i vzuse cu ochii lui c o dat cu naintarea n vrst, neglijena lui Pearson cretea, n vreme ce responsabilitile sale deveneau mai mari. Dar nu! El, Kent O'Donnell, eful seciei chirurgie, preedintele consiliului de conducere, i scosese plria n faa marelui, minunatului om! Fusese prea ocupat ca s rezolve singur toate problemele, s foloseasc nelepciunea pe care o implica funcia sa ca s fac fa neplcerilor ce se iveau n urma unor msuri neplcute. Aa acionase, i se prefcuse c totul mergea bine, cnd de fapt experiena i instinctul i spuneau c asta nu era dect o speran de-a sa. i el,

unde fusese el n tot acest timp? El, marele doctor? Servise interesele spitalului, luase masa cu Orden Brown, se gudurase pe lng Eustace Swayne spernd c neintervenind, permind un status quo, lsndu-l pe Joe Pearson, prietenul lui Swayne s-i fac de cap, btrnul magnat ar fi adus binevoitor banii pentru cldirea aia caraghioas a noului spital, visul imperiului lui O'Donnell, cu el nsui ca rege. Ei bine, acum spitalul poate c primea banii, dar poate c nu. Oricum, preul fusese pltit. Gndi cu amrciune: "Vei gsi recipisa la etaj, n sala de operaie; un bieel mort." Ajungnd la ua lui Pearson simi c tristeea luase locul mniei. Btu la u i intr, urmat de Dornberger. Pearson sttea exact unde-l lsase Coleman. i privi, dar nu pru s-i vad. Dornberger vorbi primul. Vorbi linitit, fr dumnie, ca i cum ar fi vrut ca aceast discuie s fie un serviciu adus unui vechi prieten. Copilul a murit, Joe. Cred c ai auzit. Da, am auzit. I-am spus doctorului O'Donnell tot ce s-a ntmplat. mi pare ru Joe, nu am putut face altfel. Pearson fcu un gest de om neajutorat cu minile. Nu mai era nici urm din vechea sa agresivitate. E n regul. Vrei s mai spui ceva, Joe? ntreb O'Donnell. Pearson cltin din cap ncet, de dou ori. Joe, dac ar fi fost numai att... O'Donnel se trezi cutndu-i cuvintele, tiind c de fapt nu avea cum s le gseasc. Toi facem greeli. Poate c a fi putut... Nu asta dorise s spun. Ridic tonul i continu cu mai mult fermitate. Dar s-au adunat multe... Joe, dac va trebui s aduc acest caz n faa comisiei medicale, cred c tii ce va urma. Ar fi mai puin dureros pentru tine i pentru noi toi dac i vei prezenta demisia la administraie pn mine diminea la ora zece. Pearson l privi pe O'Donnell. Ora zece, spuse el. O vei avea. Urm o pauz. O'Donnell ddu s plece, apoi se ntoarse. Joe, mi pare ru, dar cred c tii c nu am de ales. Da. Cuvntul fu doar o oapt i l ntri, ncuviinnd din cap. Bineneles, te poi pensiona. Este dreptul tu, dup treizeci i doi de ani. Cuvintele acestea atinseser o coard sensibil. Pentru prima dat de cnd intraser n camer, expresia lui Pearson se schimb. l privi pe O'Donnell cu un zmbet sarcastic. Mulumesc. Treizeci i doi de ani! gndi O'Donnell. Este o via de om, Dumnezeule! i s o termini n felul acesta!" Ar fi vrut s mai spun ceva, s fac lucrurile mai uoare pentru toi, s gseasc nite fraze

prin care s laude lucrurile bune fcute de Pearson; probabil c erau i din acestea, destul de multe. nc se mai gndea ce s spun, cnd Harry Tomaselli intr grbit, fr s mai bat la u. Se uit mai nti la Pearson i abia dup aceea i privi i pe ceilali doi. Kent, spuse el grbit, m bucur c eti aici. Apoi, nainte ca O'Donnell s poat rspunde, se ntoarse spre Pearson. Joe, poi veni la mine n birou chiar acum? Avem o edin urgent cu personalul peste o or. Dar mai nti, vreau s vorbesc cu tine. O edin urgent? ntreb O'Donnell tios. Pentru ce? Tomaselli i privi, expresia sa fiind foarte grav. S-au semnalat cazuri de febr tifoid n spital. Doctorul Chandler a raportat cazuri i sunt nc patru suspeci. Este o epidemie i trebuie s aflm sursa. * Elizabeth privi spre u i l vzu pe John intrnd. Acesta nchise ua i rmase cteva clipe cu spatele lipit de ea. Nu mai era nimic de spus; doar ochii lor, marcai de durere confirmar dragostea ce-i lega. Johnny, dragul meu! Att putu opti i ncepu s plng ncet. Dup o vreme, John i terse lacrimile cu acelai erveel cu care i le tersese pe ale lui. Elizabeth, dac i tu mai eti de acord, a vrea s ncerc ceva. Orice ar fi, rspunsul este da. Cred c tu ai vrut ntotdeauna. Acum vreau i eu. Mine voi completa hrtiile. ncerc s merg la facultate. * Mike Seddons se ridic de pe scaun i ncepu s umble n jurul camerei micue de spital. Dar este ridicol, spuse el nfierbntat. Este absurd i nu este necesar, i nu o voi face. De dragul meu, te rog! Dar nu este de dragul tu, Vivian. Este doar o idee stupid pe care ai luat-o din vreun roman sentimental. Mike, te iubesc att de mult cnd te nfurii. Te asortezi cu prul. i zmbi cu afeciune. Promite-mi ceva. Ce? nc era nervos i ntrebarea sun tios. Promite-mi c dac ne vom cstori vreodat i ai s te nfurii, o s ne certm la cuite, ca s ne putem mpca. O idee la fel de prosteasc, spuse el indignat. i oricum, ce rost are s vorbim despre cstorie, cnd tu vrei s nu mai vin pe la tine? Numai o sptmn, Mike. Att, numai o sptmn. Nu!

Ascult-m, dragul meu. Vino i stai lng mine i ascult-m, te rog. El ezit, apoi se aez pe scaunul de lng pat. Vivian i ls capul s cad pe pern cu faa ntoars spre el. i zmbi i-i cut mna. El i lu mna cu blndee i mnia i dispru. Rmase doar un nelinititor sentiment de ndoial. Trecuser patru zile de la operaie i starea sntii lui Vivian evolua bine. Rana se vindeca, dar existau durerile, inevitabile. Ieri, doctoria Grainger, cu acceptul lui Vivian, anulase injeciile de calmare a durerilor. Un singur lucru o ntrista pe Vivian, un lucru ciudat, la care nu se gndise. Laba piciorului amputat, adic ceva ce nu mai exista, o mnca, cu o intensitate suprtoare. Era enervant c nu se putea scrpina. Prima dat cnd avusese senzaia de mncrime ncercase s se scarpine cu piciorul sntos n talpa celuilalt. Pentru o clip avusese impresia c amputarea nu mai fusese fcut. Oricum, era un sentiment ciudat, de care vroia s scape ct mai repede. Numai cnd doctoria Grainger i spusese c reacia era normal i c li se ntmpla i altor oameni cu membre amputate, Vivian realizase c sperana sa fusese iluzorie. i din punct de vedete psihologic, Vivian evolua bine. Cu o zi nainte de operaie, acceptase inevitabilul cu atta curaj, nct i influenase i lui Mike Seddons moralul i faptul acesta l ajutase s-o ncurajeze. Mai avea momente de disperare, cnd era singur, sau cnd se trezea noaptea i n jurul ei era pustiu i linite. Atunci plngea n tcere. Dar de cele mai multe ori alunga aceste gnduri, sau le fcea fa cu mult for sufleteasc. Lucy Grainger i era recunosctoare; fata i uurase sarcina. Dar Lucy tia c Vivian nc nu trecuse adevratul test. Acesta urma s vin dup ocul iniial, cnd mintea ei va nelege semnificaia real i implicaiile n viitor. Poate c acest moment avea s vin peste ase luni, sau chiar un an. Dar, mai curnd sau mai trziu, Lucy tia c Vivian va trece de la cea mai adnc disperare la o atitudine de permanent resemnare. Oricum, pn atunci mai era. Pe moment, lucrrile preau s mearg foarte bine. Lucy tia, bineneles, i-i era team c i Vivian tia c nu fusese nlturat posibilitatea ca sarcomul osos diagnosticat de Pearson s fi produs metastaza nainte de amputare, rspndind rul n tot corpul lui Vivian; n cazul acesta, spitalul i, n general medicina, nu mai puteau face nimic pentru ea. Dar, asta urma s se vad n timp. Acum, de dragul pacientei, trebuia s se gndeasc la felul n care putea s-o ajute ca s se adapteze mai uor. Procesul de nsntoire al lui Vivian se reflecta i n nfiarea ei. Pentru prima dat dup operaie se machiase i-i dduse cu puin culoare n obraji. Mama sa o ajutase s-i aranjeze prul, mai devreme, iar acum, n faa lui Mike, i recptase drglenia. Cnd Mike o lu de mn, i spuse:

Tu nu nelegi, dragul meu? Eu vreau s fiu sigur, de dragul meu i de dragul tu. Sigur de ce? Pe obrajii lui Mike apruser dou pete roii. Sigur c m iubeti cu adevrat. Bineneles c te iubesc, spuse el vehement. Nu asta i spun de o jumtate de or? Nu i-am spus c vreau s ne cstorim aa cum am hotrt nainte... nainte ca... asta s se ntmple. Chiar i tatl i mama ta sunt de acord. Ei m accept. Tu de ce nu m accepi? Dar te accept, Mike. ns, orice va fi ntre noi, nu cred c va mai fi ca nainte; cel puin... nu i pentru mine. Pi, de ce...? Te rog, Mike, ascult-m pn la capt. Orice ai spune tu, eu nu mai sunt fata pe care ai ntlnit-o atunci cnd ne-am vzut prima dat. Niciodat nu voi mai fi aa. De aceea trebuie s fiu sigur... sigur c m iubeti aa cum sunt, nu pentru cum am fost. Tu nu nelegi dragul meu, c dac va fi s ne petrecem restul zilelor mpreun nu a putea suporta gndul c te-ai cstorit cu mine... din mil? Nu, nu m ntrerupe, ascult! tiu c tu crezi c nu este adevrat i poate c nu este; eu sper din inim s nu fie. Dar, Mike; tu eti blnd, i bun, i generos, i poate c o faci fr s-i dai seama. Crezi oare c nu m cunosc? Ne cunoatem oare fiecare, cu adevrat? Eu m cunosc. tiu c te iubesc, ntreag sau nu, ieri, astzi i mine, i tiu c vreau s m nsor cu tine, fr ovial, fr mil, fr s mai atept. Atunci, f asta pentru mine, pentru c m iubeti. Pleac acum, i chiar dac vei fi n spital, nu veni s m vezi o sptmn. Adic, numai apte zile. n timpul acesta gndete-te la orice. La mine, la cum ar fi viaa noastr mpreun, la cum va fi pentru tine s trieti cu o infirm, la copiii notri, la cum i va afecta lucrul acesta pe ei i, prin ei, pe tine, Mike. Dup ce te vei gndi la toate acestea, vino i spune-mi dac mai eti nc sigur, i i promit c nu-i voi mai pune niciodat aceast ntrebare. Doar apte zile, dragul meu. apte zile din viaa noastr. Nu este prea mult. La naiba, ce ncpnat eti! tiu, zmbi Vivian. O faci? O fac patru zile, nici una n plus. ase, nici una n minus. Hai cinci i am fcut trgul. Vivian ezit i Mike continu. E cea mai bun ofert a mea. Vivian rse. Era prima dat cnd o fcea. Bine, cinci zile din acest moment. Pe naiba, din acest moment! Poate peste zece minute. Mai am cteva chestii de aranjat. Pentru un tip cu sngele fierbinte, cinci zile nseamn al naibii de mult. Se aplec i o srut tandru. Vivian fcu o mic grimas i se

ndeprt de el. S-a ntmplat ceva? ntreb Mike ngrijorat. Nu, nu chiar. Mike, unde mi-au dus piciorul? La patologie, cred... ntr-un frigider, rspunse el surprins. Vivian inspir adnc. Mike, te rog eu foarte mult, du-te acolo i scarpin-i puin talpa. * Sala de edine forfotea de lume. Vestea edinei urgente fcuse nconjurul spitalului, i medicii care nu erau prezeni la spital fuseser chemai de acas. i vestea cderii lui Joe Pearson i pensionarea sa iminent circulase cu rapiditate, iar acum era pricina rumorii din sal, care ncet n momentul n care Pearson intr urmat de administrator i David Coleman. Kent O'Donnell sttea n capul mesei lungi de nuc. Vedea n jurul lui chipuri familiare. Gil Bartlett, cu brbua tremurnd, vorbea cu Roger Hilton, tnrul chirurg venit de o lun sau dou la Trei Comitate. Bill Rufus, cu cravata de un verde iptor, cu desene galbene, ieea imediat n eviden, n rndul al doilea de scaune. l observ i pe McNeil, patologul stagiar. Lng administrator era doamna Straughan. Cu gndurile undeva, departe, se vedea figura familiar a lui Charlie Dornberger, care i anunase deja intenia de a se pensiona. n acel moment intr pe u i Lucy Grainger. i cut privirea i-i zmbi uor. Vznd-o pe Lucy, i aminti de hotrrea pe care o luase n privina propriului su viitor, de care, cnd toate acestea urmau s se termine trebuia s se ocupe. Deodat, realiz c n dimineaa aceea nu se gndise deloc la Denise. Toate gndurile sale fuseser acaparate de ntmplrile din spital i era convins c i n zilele urmtoare urma s se ntmple acelai lucru. Se ntreb cum ar fi reacionat Denise, aflnd c-n mintea sa trecuse pe planul doi, dup activitatea medical. Ar fi nelegtoare? Tot aa de nelegtoare ca Lucy? Comparaia l fcu s se simt stnjenit. Hotr c era vremea s nceap edina. Ceru s se fac linite i apoi atept pn cnd vorbele ncetar i cei care stteau n picioare se aezar pe scaune. ncepu calm: Doamnelor i domnilor, cred c tim cu toii c epidemiile din spitale nu sunt rare, de fapt sunt mai frecvente dect realizeaz publicul. Am putea spune c sunt ntmplri ce fac parte din existena noastr. Dac cineva ar ti cte focare de infecie adpostesc aceste ziduri, s-ar mira c nu sunt i mai multe epidemii. Nu doresc s minimalizez ceea ce s-a ntmplat, dar trebuie s ne pstrm simul proporiei. Doctore Chandler, poate e bine s ne informai dumneavoastr. Pentru nceput, s rezumm. Harvey Chandler i inea agenda n mn i-i arunc teatral privirea peste asisten. i plcea s fac asta, dar apoi i plcea s fie ascultat cu atenie. Problema este c

pn n prezent avem dou cazuri clare de febr tifoid i patru suspeci. Toi sunt angajai ai spitalului i ne putem considera norocoi c nu este afectat nici un pacient. nc. Datorit numrului de cazuri mi se pare limpede c avem un purttor de virus n spital. Pot s spun c sunt la fel de ocat ca i dumneavoastr c analizele angajailor ce distribuie hrana nu s-au mai fcut de... V rog s m scuzai, domnule doctor, l ntrerupse O'Donnell. Ne vom ocupa de asta mai trziu. Pentru moment, s ne rezumm la aspectele clinice. Simi resentimentul colegului su. Harvey Chandler era egal cu O'Donnell n ierarhia spitalului i nu-i plcea deloc aceast ntrerupere. Cu att mai mult cu ct lui Chandler i plcea s vorbeasc pe ndelete. Avea reputaia c nu folosea niciodat acelai cuvnt acolo unde era posibil s se foloseasc i altele. Aa c, mormi: Ei bine, dac dorii, dar... Mulumesc. Chandler i arunc o privire furioas, ce spunea: Vom discuta despre asta mai trziu, ntre patru ochi". Apoi, dup o pauz imperceptibil, continu: Pentru tiina celor care nu sunt familiarizai cu febra tifoid, i cred c sunt unii, pentru c n zilele noastre nu se mai prea ntlnete, o s-i descriu principalele simpotome: febr, frisoane, puls slab, circulaie sczut a sngelui, pete roz, uneori moleeal i o uoar inflamare a splinei. Avei ntrebri? spuse O'Donnell. Presupun c au fost pregtite vaccinurile, zise Lucy Grainger. Da, rspunse Chandler. Pentru tot personalul i pentru pacienii care ar putea fi afectai. Ce ai rezolvat cu buctria? ntreb Bill Rufus. O s v explic puin mai trziu. Mai exist probleme medicale? Bine. S auzim ce spune patologia. Domnule doctor Pearson? Pn n acel moment n sal fusese rumoare. Acum se ls o linite profund, i toi ochii se ntoarser curioi spre locul unde sttea Pearson, pe la mijlocul mesei. De cnd intrase n sal, Joe Pearson nu scosese o vorb i privise fix nainte. De data asta nu avea trabucul aprins, lucru nemaivzut pn atunci. Chiar i acum, cnd i fusese rostit numele, sttea nemicat. O'Donnell atepta, apoi cnd se pregtea s repete invitaia, foarte ncet, btrnul se ridic. Aceast epidemie nu trebuia s se ntmple. n nici un caz nu se ntmpla dac patologia ar fi controlat igiena. Este responsabilitatea seciei mele, prin urmare i a mea, pentru aceast neglijen. Se ls din nou tcerea. Parc se scria istoria. n aceast sal, unde Joe Pearson i acuzase de attea ori pe alii de greeli, sttea nemicat i se acuza singur. O'Donnell se gndea dac era bine s-l ntrerup. Se hotr s n-o fac. Acum, c tim cine este vinovat, trebuie s vedem cum vom

preveni epidemia. Administratorul, efii de secii i cu mine am stabilit o procedur de urgen. Problema imediat este s localizm sursa infeciei. Pentru c nu s-au fcut analizele personalului care distribuie hrana, de peste ase luni, logic este s suspectm hrana ca mijloc de contaminare i s ncepem verificrile acolo. Din acest motiv va trebui s controlm toi distribuitorii, naintea primei mese care se va servi astzi. Scoase un ceas dintr-un buzunar al vestei de ln i l puse pe mas. Este 2,15. Avem la dispoziie dou ore i trei sferturi. Fiecare angajat care particip la pregtirea i servirea mesei va trebui s accepte un consult fizic. Am neles c nainte de nceperea acestei ntlniri au fost anunai toi medicii interni. Imediat ce vom termina edina, doctorul Coleman v va anuna cabinetele n care vei face consultaiile. Doamna Strughan va anua personalul. Asta nseamn c nouzeci i cinci de oameni vor trebui examinai n timpul pe care-l avem la dispoziie. Cnd vei face aceste consultaii, amintii-v c pornim de la premisa c exist un purttor de virus, care probabil nu are simptomele bolii. Ceea ce trebuie s urmrii n mod deosebit este orice caren de igien a personalului i, oricine asupra cruia avei ndoieli, trebuie oprit imediat de la lucru. Bineneles, tim c examenul fizic nu va rezolva problemele. Putem s ne considerm norocoi dac vom gsi persoana n acest mod, dar nu cred. Munca cea mai important va fi a laboratorului. Recoltrile de la toi angajaii vor trebui aduse la laborator pn mine diminea. Laboratoarele sunt pregtite i vom ncepe imediat analizele. Vor dura, desigur, cteva zile, dou sau trei cel puin, pn cnd vor fi examinate toate. Se auzi o voce i O'Donnell avu impresia c este a lui Gil Bartlett. Nouzeci i cinci de oameni! O s avei cam mult rahat. n jurul mesei se ridic un hohot de rs. Da, dar o s ne strduim s dm tot ce avem mai bun. Lucy fcu semn c vrea s vorbeasc. Dac sursa de infecie nu va fi descoperit imediat, vom continua s folosim buctria spitalului i s servim masa aici? Pe moment, da, rspunse O'Donnell. Cutm acum o soluie n exterior, interveni administratorul. S aducem mncarea din afar, dar m ndoiesc ca cineva din ora s aib aceast posibilitate ntr-un timp att de scurt. Ce facem cu internrile? ntreb Bill Rufus. Da, trebuia s precizez asta. Din acest moment sistm internrile. Am anunat deja biroul de internri. Dar, desigur, sperm ca patologia s descopere ct mai repede, sursa de infecie, i atunci vom relua imediat internrile. Altceva? Nu mai erau alte nterbri. O'Donnell privi n jurul su. Doctore Coleman, vrei s mai spui ceva? Nu. Foarte bine. Doamnelor i domnilor, eu zic s trecem la treab. Apoi, cnd scaunele ncepur s scrie i lumea ncepu s

vorbeasc, l ntreb pe Pearson. Joe, putem sta de vorb? Se retraser lng o fereastr, mai departe de ceilali, care prseau sala. Joe, vei continua s conduci patologia pn cnd rezolvm aceast situaie, dar cred c trebuie s-i spun limpede c n privina celorlalte probleme, nimic nu s-a schimbat. Da, mi-am nchipuit asta.

DOUZECI I DOI Joseph Pearson supraveghea laboratorul patologic ca un general ce-i evalueaz forele naintea btliei. mpreun cu el se aflau David Coleman, stagiarul McNeil, Carl Bannister i John Alexander. Pearson, Coleman i McNeil veniser acolo direct de la edina personalului medical. Ceilali doi, acionnd conform instruciunilor primite dinainte, pregtiser laboratorul pentru ceea ce urma s fie fcut. Dup ce Pearson l inspect, se adres celorlali patru. Problema noastr este una de depistare. Din cei nouzeci i cinci de oameni, noi trebuie s depistm un singur individ, care rspndete germenii de tifoid n spital. Aici este i o problem de rapiditate; cu ct dureaz mai mult, cu att se vor mbolnvi mai muli oameni. Alte mijloace de lucru nu avem, dect probele recoltate, ce vor ncepe s soseasc de azi i vor continua mine. Doctore McNeil, sarcina dumitale va fi s ne eliberezi de celelalte probleme ale laboratorului. Verific toate analizele ce trebuiesc fcute n mod obinuit i hotrte care dintre ele sunt prioritare i care pot fi amnate o zi, dou. Problemele care dup prerea dumitale sunt urgente, vor fi rezolvate de Carl Bannister. Lucreaz cu el ct poi de mult, dar nu-l aglomera cu treburi inutile. Dumneata te vei ocupa personal de rapoartele chirurgicale. F-le pe cele care sunt urgente i ine-le pe cele care mai pot s atepte. Dac exist diagnostice n privina crora nu eti absolut sigur, vorbeti cu mine sau cu doctorul Coleman. Am neles, ncep imediat. Pentru fiecare prob vom folosi platouri separate. Nu trebuie s ne asumm riscul de a pune mai multe probe mpreun. Asta ar nsemna s ne pierdem timpul i ar trebui s-o lum de la nceput. Avem reactivi suficieni pentru circa o sut de probe? John Alexander era palid i avea ochii ncercnai. Venise de la Elizabeth doar de o jumtate de or, totui rspunse prompt: Nu. Cred c avem numai pentru cteva zeci de probe. n mod normal, rezerva pentru cteva zile. Cnd rspunse, realiz c o fcuse din obinuin i se ntreb ce

sentimente l animau acum fa de Pearson. Nu putea s i le precizeze, dar credea c ar fi trebuit s-l urasc pe btrnul sta, a crui neglijen pricinuise moartea fiului su. Deocamdat simea numai o adnc durere sufleteasc i o stare de tristee melancolic. Poate c era bine c acum aveam mult treab, cci aa putea s ncerce s nu se mai gndeasc. Am neles, spuse Pearson. Asta nseamn c trebuie s-i obinem pn la sfritul zilei. n cazul acesta va trebui s ncepei cu recoltarea probelor de la buctrie. Am plecat. Alexander iei n urma lui McNeil. Pearson gndea cu voce tare. Vom avea nouzeci i cinci de probe, s zicem o sut. Dac presupunem c cincizeci la sut vor avea lactoz pozitiv, mai rmn cincizeci la sut pentru analize. Nu vor fi mai multe. l privi pe Coleman, ateptnd ca acesta s-i confirme spusele. De acord cu dumneavoastr. Bine. Asta nseamn c pentru o prob avem nevoie de zece eprubete cu zahr. Cincizeci de probe nseamn cinci sute de subculturi. Cte eprubete sunt curate i sterilizate? l ntreb pe Bannister. Vreo dou sute, rspunse acesta. Eti sigur? Pearson l privea cercettor. Bannister roi, apoi spuse: Oricum, o sut cincizeci sunt. Atunci comand nc trei sute cincizeci. Sun-l pe furnizor i spune-i s ni le aduc astzi, fr nici o ntrziere. Spune-le c hrtiile le rezolvm mai trziu. Dup ce-ai fcut asta, s ncepi s pregteti eprubetele n seturi de cte zece. Folosete-le mai nti pe cele pe care le ai i, cnd le vei primi, continui cu celelalte. Verific i furnitura de zahr. ine minte c ai nevoie i de: glucoz, lactoz, sucroz, manitol, maltoz, xiloz, etc. Pearson enumerase toate substanele fr s ezite. Termin, zmbindu-i trist lui Bannister. Gseti lista i tabelul cu reacii pentru Salmonella Typhi la pagina aizeci i ase din lucrrile de laborator. Gata, domnilor. S ncepem. Crezi c am uitat ceva? l ntreb pe Coleman. Coleman i scutur capul. Btrnul stpnea situaia cu atta siguran, nct Coleman era surprins i impresionat. Nu, nu cred. Un moment, Pearson l studie pe tnrul su coleg. n cazul acesta, hai s bem o cafea. Poate c nu vom mai avea ocazia cteva zile de acum nainte. *

Acum, dup ce Mike Seddons plecase, Vivian realiza ct de mult i lipsea acesta i ct de lungi i vor prea zilele cnd nu l va vedea. ns era convins c avusese dreptate cnd i ceruse s nu mai vin la ea o vreme. Aceasta le va permite amndurora s-i limpezeasc gndurile despre viitor. Nu pentru c ea ar fi avut nevoie s se mai gndeasc; era sigur de sentimentele ei, dar era mai cinstit fa de Mike. Oare chiar era? i trecu prin minte pentru prima dat c purtndu-se aa, i cerea de fapt lui Mike s-i dovedeasc dragostea fa de ea, acceptnd-o pe a ei fr obiecii. Vivian se ntreba ngrijorat dac Mike aa-i nelesese spusele, pentru c dac era aa, ar fi prut c n-are ncredere n el i c este incapabil s rspund sentimentelor lui. Nu pruse s-o interpreteze astfel, era adevrat, dar poate c dup ce avea s se mai gndeasc, aa cum fcea i ea acum, avea s hotrasc drumul ce trebuia urmat. Se gndea dac n-ar fi nimerit s-l cheme, sau s-i trimit un bileel ca s-i explice ceea ce intenionase cu adevrat. Dar, chiar i acum, tia oare cu certitudine care-i fuseser inteniile? Atunci i fusese foarte greu s gndeasc limpede. ncepuse cu ceea ce i se pruse foarte clar, apoi se ntrebase dac acestea nu se puteau interpreta greit, sau s aib nelesuri ascunse, la care nu se gndise niciodat. Cum puteai oare s-i dai seama cum era cel mai bine s acionezi, n locul i la timpul cel mai nimerit? Se auzi o btaie uoar n u i doamna Loburton intr. Vznd-o, Vivian uit c era o tnr de nousprezece ani, capabil s ia hotrri singur, i ntinse minile spre mama ei. Ah, mam, sunt att de rvit! * Examinarea fizic a personalului spitalului se desfura ntr-un tempo febril, ntr-o camer mic de consultaii, doctorul Harvey Chandler tocmai terminase de examinat un buctar. Gata, poi s te mbraci. La nceput, eful seciei de medicin intern se ntrebase dac era de demnitatea lui s participe la aceste examinri fizice. n cele din urm hotrse c da, i se comport ca un comandant care se simte obligat moral s stea n fruntea trupelor n timpul asaltului. De fapt, era gelos pe felul n care situaia fusese stpnit pn acum de doctorii O'Donnell i Pearson. La urma urmei, O'Donnell era preedintele consiliului de conducere i era rspunztor de bunul mers al treburilor n spital. n acelai timp ns, era chirurg, iar febra tifoid era o boal care inea strict de medicina intern. ntr-un fel, eful seciei de medicin intern se simea deposedat de rolul principal n criza care se declanase. Uneori se imagina ca o persoan providenial, dar ocaziile care ar fi putut susine acest punct de vedere se dovedeau a fi mult prea rare. Acum, cnd avusese o

astfel de ocazie n mn, se trezise c i se atribuise un rol de mna a doua, dac nu chiar unul fr nici o importan. Oricum, trebuia s recunoasc faptul c msurile luate de O'Donnell i Pearson se dovedeau bune i c, cel puin, aveau cu toii dorina de a pune capt acestei situaii deplorabile. Se ncrunt uor i-i spuse buctarului: S fii extrem de atent n privina igienei. Curenie absolut la buctrie. Da, domnule doctor. Kent O'Donnell intr cnd buctarul ieea din cabinet. Bun. Cum merge? Chandler vru s rspund la nceput n doi peri, dar se hotr c nu merit s acorde atta importan faptului. n afara defectului minor c O'Donnell era puin cam prea democratic pentru gusturile lui, era un om foarte potrivit n fruntea spitalului, categoric mult mai bun dect predecesorii si. Aa c rspunse destul de amabil. Nu mai tiu ci am consultat. Cred c am reuit s vd destui, dar nc nu am descoperit nimic. Cum se simt bolnavii de tifoid i cei patru suspeci? i poi considera deja patru cazuri clare, la care se mai adaug doi suspeci. Este vreunul n pericol? Nu cred. Slav domnului c s-au descoperit antibioticele. Acum cincisprezece ani am fi avut mare btaie de cap. Da, aa este. Dou paciente sunt asistente, spuse Chandler. Una este de la psihiatrie, alta de la urologie. Ceilali doi sunt brbai. Unul este muncitor la centrala termic, iar cellalt este funcionar la registratur. Toi din sectoare cu totul diferite, spuse O'Donnell ca pentru sine. Exact. Nu exist nici un alt numitor comun, dect mncarea de la spital. Toi cei afectai au luat masa la bufetul spitalului. Nu este nici o urm de ndoial c de acolo pleac totul. Bine, nu te mai rein. Mai ateapt doi oameni afar, dar sunt medici care au prea muli i va trebui s-i mai mprtiem. Da, eu am s consult pn cnd o s termin. Nimic nu trebuie s ne opreasc, indiferent ct dureaz. Ai dreptate. Te las. Puin iritat, Chandler spuse cam nepat: Spune-i, te rog, asistentei s-l trimit pe urmtorul. Sigur. O'Donnell iei i, cteva clipe mai trziu, o tnr lucrtoare de la buctrie intr, innd n mn o fi. D-mi mie asta. Ia loc te rog. Puse fia n faa lui i lu un formular ce trebuia completat n timpul consultaiei.

Da, domnule doctor. Mai nti, s-mi spui de ce boli ai suferit tu i familia ta, ct poi s-i aminteti. S ncepem cu prinii. Fata rspundea la ntrebrile lui Chandler i acesta ncepu s completeze formularul. Ca ntotdeauna, dup ce termina, rezultatul putea fi dat ca model i putea fi inclus n orice manual de medicin. Unul din motivele pentru care Chandler era eful seciei de medicin intern era faptul c era un specialist meticulos i contiincios. * ndeprtndu-se de cabinetele organizate ad-hoc, O'Donnell i propuse s analizeze implicaiile evenimentelor ce se succedaser att de rapid n ziua aceea. Era amiaza i, ncepnd cu dimineaa aceea, se ntmplaser att de multe lucruri, nct i fusese imposibil s-o fac. ntr-o succesiune rapid i neateptat, la nceput fusese diagnosticarea greit a bolii copilului i, la puin timp dup aceea, moartea lui. Apoi urmaser demiterea lui Pearson, retragerea din activitate a lui Charles Dornberger, descoperirea faptului c o regul de igien elementar nu fusese respectat mai mult de ase luni i, ca urmare, epidemia de febr tifoid ce, mai grav, amenina s se rspndeasc n afara spitalului, ca o sabie a rzbunrii. Parc toate ncazurile ncepuser s curg dintr-o dat. De ce? Cum se ntmplase? Era cumva un simptom al unui ru care, nedetectat pn acum pusese stpnire pe ntregul spital? Oare mai urmau i altele? Oare era semnalul unei prbuiri rapide care avea s urmeze? Fuseser vinovai cu toii de comoditate, n frunte cu el, O'Donnell? Eram toi siguri, att de siguri, c aceast administraie este mai bun dect cea precedent, gndi el. Am muncit s o facem aa. Aveam de gnd s construim un templu al sntii, unde s se nvee i s se practice medicin de calitate. Am euat oare n cele mai bune intenii ale noastre? Am fost orbii? Am ridicat ochii prea sus, spre idealuri prea nalte, ignornd realitatea de fiecare zi? Ce am reuit s realizm aici? Este cu adevrat un loc pentru sntate? Sau n nebunia noastr, am fcut un mormnt vopsit n alb, dezinfectat i gol?" Preocupat de gndurile intense ce-i ardeau mintea, O'Donnell trecea pe culoarele spitalului nevznd nimic n jurul lui. Ajunse la biroul su. Se duse direct la fereastr i privi n curtea spitalului. Ca ntotdeauna, acolo era un furnicar de oameni care veneau i plecau. Un brbat chiopta, susinut de o femeie. Intr o main. Din ea sri un brbat, care ajut apoi o femeie s coboare. Apru apoi o asistent, care-i ncredin femeii un bebelu. Uile se trntir i maina plec. Un biat cu crje i intr n raza vizual. Se mica repede; probabil se obinuise. Un btrn n hain de ploaie l opri. Prea nehotrt unde s mearg. Biatul i art cu degetul ntr-o direcie i, apoi, pornir

amndoi spre intrarea spitalului. Vin la noi cu credina c i putem ajuta, gndi O'Donnell. Suntem demni de ei? Reuitele noastre pot compensa eecurile? Vom fi vreodat iertai, datorit druirii noastre, pentru greelile pe care le facem? Vom ti vreodat dac am fost iertai? n secunda urmtoare gndi mai practic: Dup ziua de azi, trebuie s aib loc multe schimbri. Acestea trebuie s acopere golurile, nu numai cele tiute deja, dar i cele pe care nc nu le cunoatem. Trebuie s existe mai mult autocritic, mai mult autocunoatere. Fie ca ziua de azi s rmn ca un semn luminos i strlucitor, o cruce a regretelor, semnul unui nou nceput." Erau foarte multe lucruri de fcut de acum nainte. Trebuia nceput cu patologia. Slbiciunile de acolo ncepuser s-i fac simite efectele. Dup aceea, reorganizarea trebuia s se extind i la alte sectoare, unde bnuia c era necesar. Era hotrt acum c lucrrile la noua cldire a spitalului s nceap n primvar, iar cele dou programe puteau s se desfoare n paralel. O'Donnell ncepu s-i fac planuri. Telefonul porni s sune. Domnule doctor O'Donnell, avei un telefon interurban. Era Denise. Vocea ei avea aceeai tonalitate care-l atrsese de prima dat. Kent, dragul meu, vreau s vii la New York la sfritul sptmnii. Am oaspei vineri seara i intenionez s te prezint. Kent ezit cteva secunde. mi pare ru, Denise, nu voi reui s vin. Dar trebuie s vii, Kent. Vocea ei era insistent. Am trimis deja invitaiile i nu le mai pot contramanda. Cred c nu nelegi. Kent reuea cu greu s-i gseasc cuvintele potrivite. Avem o epidemie n spital. Trebuie s fiu aici pn cnd se rezolv situaia, iar dup aceea vor mai fi multe lucruri de fcut. Dar, dragul meu, mi-ai spus c ai s vii oricnd o sa te chem. Vocea ei ascundea o urm imperceptibil de iritare. i dorea s fie cu Denise. Dac ar fi fost lng ea, ar fi reuit s-o fac s neleag. Ar fi reuit oare? Din pcate, nu tiam ce se va ntmpla. Tu rspunzi de spital, dar cu siguran cineva va putea s-i in locul. Era evident c Denise nu avea nici cea mai mic intenie s neleag. M tem c nu se poate... La cellalt capt al firului se ls linitea pentru o clip. Apoi, o auzi pe Denise spunndu-i ncet: Te-am prevenit, Kent, eu sunt o femeie foarte posesiv. Denise, drag, te rog s nelegi... Este ultimul tu rspuns? Vocea ei era nc blnd, aproape

mngietoare. Trebuie. mi pare ru. Te sun eu, Denise, imediat ce voi avea timp. Da, chiar te rog, Kent. La revedere. La revedere, spuse el i ls telefonul n furc, privind gnditor nainte. * Era dimineaa celei de-a doua zile de cnd se declanase epidemia de febr tifoid. Aa cum prezisese doctorul Pearson, cteva probe veniser la laborator de ieri dup-mas, dar majoritatea ajunseser n primele ore ale dimineii. Probele, puse n phrele de carton, erau aezate pe masa din centrul laboratorului de patologie. Fiecare era etichetat pentru a-i fi identificat proveniena. Pearson sttea pe un scaun de lemn n captul mesei i le aduga cte o etichet cu seria de laborator i pregtea fiele pe care mai trziu urmau s fie trecute rezultatele. Dup ce termina pregtirea preliminar, trecea fiecare prob n spatele su, unde David Coleman i John Alexander lucrau cot la cot pentru pregtirea culturilor. Bannister, singur pe o latur a mesei, se ocupa de alte probleme, pe care McNeil, instalat acum n biroul lui Pearson, hotrse c nu sufereau amnare. Laboratorul puea ngrozitor. Cu excepia lui Coleman, toi cei din camer fumau. Pearson scotea nori groi de fum ca s combat mirosul ce se nla din phrelele cu probe. Mai devreme, i oferise un trabuc lui Coleman i tnrul patolog l aprinsese, dar la scurt timp dup aceea l stinsese. I se pruse aproape la fel de neplcut ca i mirosul din laborator. Tnrul curier al spitalului, dumanul declarat al lui Bannister, se distra de minune cnd aducea probele pentru analiz i, la fiecare deplasare gsea o nou melodie. Cnd venise prima dat, l privise pe Bannister i spusese obraznic: Au gsit cel mai potrivit loc s depoziteze rahatul. Mai trziu, i spusese lui Coleman: Mai am ase arome pentru dumneavoastr, domnule doctor. Acum, aeznd o serie de probe n faa lui Pearson, l ntreb: Dorii s punei frica i zahr n ale dumneavoastr, domnule doctor? Pearson mormi i continu s scrie. John Alexander lucra metodic, concentrndu-se la ceea ce avea de fcut. Cu aceeai uurin a micrilor, pe care Coleman o remarcase de la prima lor ntlnire, Alexander lu o prob i scoase capacul phrelului de carton, apoi ncepu s fac analiza. Dup ce termina, ducea culturile la incubator, unde ncepeau s se dezvolte subculturile.

Era un proces care nu putea fi grbit. Cnd se ntoarse de la incubator, l vzu pe Coleman lng el. Vorbi ncet, contient de prezena lui Pearson n ncpere. Domnule doctor, a vrea s v spun ceva... Ce este? Coleman duse i el o cultur la incubator. Eu... adic noi... am hotrt s v urmm sfatul. Voi ncerca s fac facultatea de medicin. M bucur foarte mult, spuse Coleman cu sinceritate. Sunt convins c faci un lucru bun. Ce lucru bun face? ntreb Pearson privindu-i. Coleman se ntoarse la masa de lucru, se aez, deschise capacul unei probe noi i rspunse pe un ton neutru. John tocmai mi-a spus c s-a hotrt s urmeze facultatea de medicin. L-am sftuit i eu s o fac, cu ctva timp n urm. Da? Pearson l privi tios pe Alexander. i cum ai s te descurci? Soia mea va munci pentru asta, domnule doctor. Apoi, m-am gndit c i eu a putea munci cteva ore la laborator, n afara orelor de coal. Foarte muli studeni procedeaz aa. Nu-mi fac iluzii c va fi uor, dar noi credem c merit efortul. Mda! Pearson arunc un nor de fum i-i puse jos trabucul. Prea c dorete s spun ceva, dar ezita. ntr-un trziu, ntreb: Cum se simte soia dumitale? Alexander rspunse linitit: O s se simt bine, mulumesc, domnule doctor. Cteva momente se ls o linite stnjenitoare, apoi Pearson spuse ncet: A fi vrut s-i spun ceva, dar nu cred c vorbele ar putea schimba ceva. Nu, domnule doctor, spuse Alexander privindu-l fix, nu cred c ar putea. * Singur n camera de spital, Vivian se strduia s citeasc un roman pe care i-l adusese mama ei, dar mintea sa nu reuea s rein cuvintele. Oft i ls cartea din mn. n acel moment i-ar fi dorit cu disperare s nu-i fi cerut lui Mike s stea departe de ea. S trimit oare dup el?" se ntreb. Privirea i se ndrept spre telefon; dac l suna, probabil c ar fi venit imediat. Oare chiar avea importan ideea aceasta caraghioas a ei, s stea desprii cteva zile, ca s se gndeasc la ceea ce va urma? Doar se iubeau, asta nu era suficient? S sune? Mna i tremur. Era ct pe ce s ridice receptorul, dar gndindu-se la scopul final, i domin impulsul de moment. Nu! Va atepta. Era deja a doua zi. Celelalte trei vor trece repede, apoi l va avea pe Mike numai pentru ea, pentru totdeauna.

ntr-o camer destinat personalului medical, liber pentru o jumtate de or, Mike Seddons sttea ntins ntr-un fotoliu adnc de piele. Fcea exact ceea ce i rugase Vivian: se gndea cum va fi s stai lng o soie care are un singur picior.

DOUZECI I TREI Era puin dup prnz. Trecuser patru zile de la declanarea primelor cazuri de febr tifoid. Spitalul era n carantin. n biroul administratorului, cu chipurile ngrijorate, i fr s scoat o vorb, Orden Brown i Kent O'Donnell l ascultau pe Harry Tomaselli vorbind la telefon. Da...neleg... dac va fi necesar vom face tot ce trebuie. Ne vedem la ora cinci. La revedere. Ei? ntreb Orden Brown nerbdtor. Comisia sanitar a oraului ne d un ultimatum pn disear, rspunse Tomaselli calm. Dac nu reuim s localizm purttorul de tifoid pn atunci, va trebui s nchidem buctriile. Dar ei i dau seama ce nsemneaz asta? O'Donnell se ridicase n picioare i vorbea agitat. Nu tiu c acest lucru nseamn practic nchiderea spitalului? Cred c le-ai spus c nu ne putem permite s cumprm mncarea din exterior. Le-am spus, dar pentru ei nu conteaz. Se tem ca epidemia s nu se rspndeasc n ora. Nu avem veti de la patologie? ntreb Orden Brown. Nu, rspunse O'Donnell. nc mai lucreaz. Am fost la ei acum o jumtate de or. Nu pot nelege! Preedintele consiliului de administraie era foarte tulburat. n patru zile, zece cazuri de febr tifoid, chiar aici n spital, patru dintre pacieni, i noi nu am reuit nc s localizm sursa! Fr discuie, pentru laborator munca este enorm i eu sunt convins c nu au pierdut timpul. Dar nu condamn pe nimeni, se rsti Orden Brown. Cel puin, nu acum. ns trebuiau s apar nite rezultate. Joe Pearson mi-a spus c se ateapt s termine mine diminea. Dac purttorul de tifoid este printre distribuitorii de hran, pn atunci vor afla cine este. O'Donnell se ntoarse spre Tomaselli. Poi s-i convingi pe cei de la Comisia de sntate s atepte mcar pn mine la amiaz? Am ncercat. Ne-au dat deja patru zile i nu vor s mai atepte. Reprezentantul lor a fost aici de diminea i se va ntoarce la ora cinci. Dac nu sunt nouti pn atunci, va trebui s le acceptm hotrrile. i ntre timp, ce naiba propui? ntreb Orden Brown. i noi muncim. Acionm, presupunnd c va trebui s

nchidem buctria. Kent, ai putea veni aici la ora cinci s te ntlnesti cu reprezentantul comisiei? Da, spuse O'Donnell morocnos. Cred c ar trebui s fiu aici. * Tensiunea din laborator era egalat doar de oboseala celor trei brbai care munceau acolo. Doctorul Joseph Pearson era tras la fa, avea ochii roii, ncercnai, iar oboseala i se citea n ncetineala micrilor. De patru zile i trei nopi de cnd sttea n spital, furase doar cteva ore de somn pe o canapea pe care o pusese n biroul de la patologie. Nu se brbierise de dou zile, hainele i erau ifonate i prul nclcit. n a doua zi lipsise o perioad de cteva ore, dar nimeni nu tiuse unde plecase, iar Coleman nu reuise s-i dea de urm, ntruct administratorul i Kent O'Donnell l cutaser de mai multe ori. Pearson apruse brusc, nu dduse nici o explicaie pentru absena sa i se apucase s analizeze culturile i subculturile. Cte am fcut? ntrebase el. Optzeci i nou, rspunse Coleman verificnd o list. Mai avem nc cinci n incubatoare, deci vor fi gata mine diminea. David Coleman, dei prea mai odihnit dect vrstnicul su coleg i, fr s afieze vreun semn de neglijen a inutei, ca Pearson, era contient de oboseala ce-l marca i se ntreb dac putea s reziste ct Pearson. Spre deosebire de acesta, Coleman dormise n toate cele trei nopi, plecnd de la laborator la miezul nopii i ntorcndu-se la ase, a doua zi. Dei venea foarte devreme, o singur dat venise naintea lui John Alexander, i atunci doar cu cteva minute. n rest l gsise ntotdeauna pe tehnician lucrnd, aa cum fcuse de la nceput, ca o main de precizie, cu micri scurte i sigure, iar rezultatele le trecea n fie cu un scris foarte cite. Alexander era competent i contiincios n ceea ce fcea, nct doctorul Pearson, dup ce verific ceea ce fcuse l ls s lucreze singur. ntorcndu-se de Ia Coleman spre Alexander, Pearson ntreb: Care e situaia cu subculturile? Din optzeci i nou de probe verificate, s-au separat pentru subculturi patruzeci i dou i s-au plantat dou sute optzeci de subculturi. nseamn c mai avem nc o sut zece subculturi de verificat, spuse Pearson pe jumtate pentru el, dup ce calcul n gnd. Privindu-l pe John Alexander, David Coleman se ntreb ce simea acest tnr acum i, dac nu cumva munca aceasta istovitoare o fcea pentru a scpa de durerea sa personal. Trecuser patru zile de cnd i murise copilul. n acest timp, starea de oc i deprimare ce putuser fi observate la tnrul laborant dispruser, sau nu mai puteau fi

remarcate. Coleman bnuia c nc mai suferea, chiar dac nu se manifesta i simise ceva din suferina lui chiar n anunarea inteniei de a urma facultatea de medicin. Era un subiect pe care Coleman nu-l aprofundase, dar i propuse ca imediat dup rezolvarea crizei prin care trecea spitalul s aib o discuie amnunit cu el. Putea s-i dea tnrului multe sfaturi folositoare, culese din propria sa experien. Bineneles, aa cum spusese i Alexander, nu-i va fi uor, n primul rnd din punct de vedere financiar, dar Coleman putea s-i traseze nite jaloane i s-i dezvluie unele capcane pe care trebuia s le evite. Al patrulea membru al echipei iniiale din laborator, Carl Bannister, era temporar scos din uz. Btrnul tehnician lucrase timp de trei zile i o bun parte din nopi, fcnd singur toat munca de rutin a laboratorului i ajutndu-i pe ceilali ct putea. n dimineaa asta, totui, epuizarea sa era att de evident, nct David Coleman, fr s-l mai consulte pe Pearson, i ordonase s plece acas. Bannister plecase recunosctor, fr s protesteze. Activitatea de pregtire a probelor ce soseau n laborator continuase fr ntrerupere. Din a doua zi, toate probele ce fuseser bgate la incubator cu o zi nainte erau gata s fie analizate. Doctorul Pearson i mprise forele astfel ca s dea continuitate activitii. El i cu John Alexander fceau analizele, iar Coleman continua pregtirea probelor ce mai rmseser. Acum, n a patra zi, toate probele fuseser strnse. Colectarea lor se fcuse de la tot personalul din spital implicat n vreun fel n primirea, pregtirea i distribuirea mncrii, iar pregtirea lor urma s continue pn n ziua urmtoare. n momentul acela, cele 280 de subculturi la care se referise John Alexander se gseau pe rafturile din jurul laboratorului i n incubatoare. Dar, dei aproape toate verificrile fuseser fcute, nici una nu-l dezvluise pe purttorul febrei tifoide, pe care-l cutaser cu atta perseveren, zi i noapte. Telefonul sun i, Pearson, care era mai aproape de el, rspunse. Da? Nu, nimic nc. V repet, am s sun imediat ce descopr ceva. John Alexander, dobort deodat de oboseal, se prbui pe un scaun i nchise ochii. De ce nu te odihneti o or sau dou, John? De ce nu mergi sus, la soia ta, s stai puin cu ea? Alexander se ridic n picioare. tia c dac rmnea aezat prea mult putea s adoarm foarte uor. Mai fac o serie i pe urm plec. Lu un stativ cu subculturi din incubator, scoase o fi necompletat i ncepu s niruie cele zece eprubete pe care se pregtea s le analizeze. Privind ceasul de pe peretele laboratorului, observ surprins c se mai dusese nc o zi. Era ora cinci fr zece minute.

* Kent O'Donnell puse telefonul n furc. Rspunse la ntrebarea nerostit a lui Tomaselli. Joe Pearson nu are nici o noutate. Tcerea care se ls n biroul administratorului arta c amndoi brbaii erau contieni de implicaiile acestei lipse de nouti. De asemenea, amndoi tiau c se apropiau de punctul n care activitatea n spital urma s fie oprit. nc de dup-amiaz, devreme, intrase n aciune planul lui Harry Tomaselli de a aduce hran din exterior. ncepnd cu micul dejun din ziua urmtoare, o sut de porii urmau s fie pregtite de dou restaurante locale pentru pacienii cu regim normal. Poriile acestea urmau s fie distribuite n spital numai pacienilor grav bolnavi, ce nu puteau fi deplasai. Din ceilali pacieni, unii, ct se putuse, fuseser externai i trimii la casele lor, alii, pentru care tratamentul n spital era foarte important, fuseser transferai la alte spitale din Burlington i din mprejurimi. Cu o or n urm, tiind c procesul de transferare trebuia s continue neaprat, pn noaptea trziu, Harry Tomaselli dduse ordin s nceap evacuarea. n fa la urgen ncepuse s se formeze o coloan de ambulane, ce fuseser adunate prin intervenii telefonice de peste tot de unde se putuse. n acelai timp, n saloane i n pavilioanele particulare, asistentele i medicii lucrau intens, mutnd pacienii din paturi pe trgi i n crucioare cu rotile, pregtindu-i pentru aceast cltorie neateptat. Era un moment trist i sumbru. Pentru prima dat n patruzeci de ani de existen, spitalul i alunga de la uile lui pe cei bolnavi. Se auzi o btaie n u i Orden Brown intr n biroul administratorului. Ascult cu atenie raportul lui Tomaselli despre ceea ce mai fusese ntreprins de la ntlnirea lor, cu patru ore n urm. Reprezentanii Comisiei pentru sntate au venit? nc nu, ateapt s vin. Atunci, dac nu deranjez, am s atept i eu cu voi. Dup o pauz, preedintele i spuse lui O'Donnell: Kent, lucrul acesta nu este important acum, dar am s i-l spun, pentru c acum mi-a venit n minte. Am primit un telefon de la Eustace Swayne. Dup ce se va termina odat nebunia asta, te roag s mergi s-l vezi. Pe moment, insolena acestei cereri l las pe O'Donnell fr grai. Era evident de ce dorea Eustace Swayne s vorbeasc cu el. Nu putea fi dect un motiv; btrnul inteniona s-i foloseasc banii i influena pentru a-i sprijini prietenul, pe doctorul Joseph Pearson. Dup toate cte se ntmplaser i se prea de necrezut s existe atta ngmfare i lips de bun sim. Izbucni furios:

S-l ia dracu pe Eustace Swayne i manevrele lui de culise. Permite-mi s-i amintesc, l ntrerupse Orden Brown cu rceal, c ntmpltor vorbeti despre un membru al consiliului de administraie. Orice nemulumire i-ar produce acest om, trateaz-l mcar politicos. O'Donnell l privi tios pe Brown. Foarte bine, gndi el. Dac-i vorba de scandal, scandal s fie. Am terminat pentru totdeauna cu manevrele de culise". n acel moment, sun interfonul de pe masa administratorului. Domnule Tomaselli, reprezentanii Comisiei pentru sntate au sosit. Era cinci fr trei minute. * Tot aa cum fcuser ntr-o diminea, cu ase sptmni nainte ziua n care, acum i ddea seama, primise primul avertisment al iminentei deteriorri a situaiei din spital clopotele bisericii Redeemer anunar ora pentru micul grup ce se deplasa pe culoarele spitalului. Condus de O'Donnell, grupul i includea pe Orden Brown, Harry Tomaselli i doctorul Norbert Ford, reprezentantul Comisiei pentru sntate din Burlington. n spatele lor venea doamna Straughan i un tnr asistent al reprezentantului Comisiei, al crui nume O'Donnell nu-l reinuse. Acum, cnd furia i se mai domolise, eful seciei de chirurgie i ddu seama c ntreruperea ce survenise cu cteva minute n urm prevenise izbucnirea unei certe teribile ntre el i Orden Brown. i ddea seama c de cteva zile toi erau marcai de o stare de tensiune anormal, iar n fond, Orden Brown nu fcuse dect s transmit un mesaj. Rfuiala lui era cu Eustace Swayne i era hotrt s-l ntlneasc pe btrn imediat ce va putea. Indiferent de ce va spune Swayne, O'Donnell era hotrt s l pun la punct, indiferent de consecine. La sugestia lui O'Donnell, grupul plec s viziteze secia de patologie. Mcar vei vedea cu ochii votri c facem tot posibilul s depistm sursa de infecie, i spuse reprezentantului Comisiei. La nceput, doctorul Ford ezitase. Nu a spus nimeni c nu facei, i nu cred c eu a putea s fac ceva n plus fa de ceea ce fac patologii dumneavoastr. La insistenele lui O'Donnell acceptase s mearg i, acum, se ndreptau spre laboratorul de patologie. John Alexander ridic privirea de la masa de lucra cnd grupul intr n laborator, apoi i vzu mai departe de treab. Pearson porni n ntmpinarea lor, tergndu-i minile de halatul murdar. O'Donnell fcu prezentrile i, dup ce Norbert Ford i Pearson i strnser

minile, reprezentantul Comisiei ntreb: Ai descoperit ceva? nc nu. Dup cum vedei, muncim. Joe, cred c ar trebui s afli, spuse O'Donnell. Doctorul Ford a ordonat nchiderea buctriilor. Astzi? ntreb Pearson uluit. M tem c da, spuse Ford. Dar nu putei face asta! Este ridicol! Era din nou agresivul Pearson, cu vocea certrea i ochii scprndu-i pe faa obosit. Omule, noi am muncit toat noaptea i vom termina totul pn mine la prnz. Dac exist un purttor, avem toate ansele s l descoperim. mi pare ru, spuse Ford, nu ne putem asuma acest risc. Dar nchiderea buctriilor nseamn nchiderea spitalului. Pearson spumega. n mod sigur mai putei atepta pn diminea. Mcar pn atunci. M tem c nu. Doctorul Ford era politicos, dar ferm. Oricum, hotrrea nu este n ntregime a mea. Nu putem risca o epidemie n ora. Pe moment o avei nuntru, dar oricnd se poate rspndi i n afar. La asta ne gndim. Joe, interveni Tomaselli, mai servim masa de sear i att. Trimitem acas toi pacienii care pot fi trimii, iar pe ceilali i transferm. Se ls tcerea. Faa lui Pearson se ncrei. Ochii si adnc ncercnai preau gata s plng. Mai mult optnd, spuse: Nu mi-am imaginat niciodat c voi tri ziua... Grupul se ntoarse, s plece i O'Donnell spuse linitit: S-i spun drept, Joe, nici eu. Erau la u cnd John Alexander strig: L-am gsit. Grupul se ntoarse ca la comand. Ce-ai gsit? ntreb Pearson agitat. Germene tifoid. S vd i eu! Pearson travers n fug laboratorul. Dac Alexander avea dreptate, nsemna c reuise. Urmrete-m dup list. John Alexander lu o carte i o deschise la graficul reaciilor biochimice ale bacteriilor n zahr. Punnd degetul pe tabelul intitulat Salmonella tiphi, se pregti s citeasc. Pearson lu prima din cele zece eprubete i strig: Glucoz. Formaie de acid, fr gaz, rspunse Alexander, verificnd tabelul. Pearson ncuviin. Puse eprubeta la loc i o lu pe a doua. Lactoz. Nu acid, nu gaz. Bine. Sucroz.

Nu acid, nu gaz. Tensiunea din camer cretea. Manitol. Mediu acid, fr gaz. Corect. Maltoz. Acid, fr gaz. Verificarea continu. Mai aveau una. Indol, citi Pearson de pe ultima eprubet. Negativ, rspunse Alexander i nchise cartea. Nu exist nici o ndoial. Acesta este purttorul. Cine? ntreb administratorul. Numrul aptezeci i doi. Coleman era deja cu registrul n mn. Charlotte Burges. O tiu! spuse doamna Straughan. Lucreaz la ghieu, servete. Toi ochii se ntoarser spre ceas. Era cinci i apte minute. Cina! Au nceput s serveasc masa de sear! S mergem! i Tomaselli fu primul la u. * La etajul al doilea al spitalului, asistenta ef intr n camera lui Vivian. Da, suntei domnioara Loburton. Vei fi transferat la clinica West Burlington. Cnd? Vivian aflase c transferul era iminent, precum i motivul. Ambulanele sunt foarte aglomerate acum. Cred c mai dureaz cteva ore. Vei pleca n jurul orei nou. O s v ajute asistenta de la salonul dumneavoastr. Mulumesc. Asistenta ef plec preocupat de problemele ei. n acel moment, Vivian se hotr s-l sune pe Mike. Cele cinci zile de desprire se terminau mine, dar nici unul nu se ateptase la o urgen de felul acesteia. Oricum, ea ncepuse s regrete ideea despririi temporare. Acum i se prea prosteasc i nefolositoare, i ar fi dorit s nu-i fi trecut niciodat prin cap. Lu telefonul de pe noptier i-l ceru pe doctorul Michael Seddons fr cea mai mic ezitare. Ateapt cteva minute. Doctorul Seddons este plecat din spital cu o ambulan ce face un transfer de pacieni, i spuse centralista. S v dau pe altcineva? Nu, mulumesc. A dori s las un mesaj. E o problem de serviciu? Nu, nu tocmai, rspunse Vivian ezitnd. Nu putem primi dect mesajele de serviciu urgente. V rugm s sunai mai trziu.

Se auzi un clic i legtura se ntrerupse. Pe hol era agitaie i se auzeau voci. Cineva ddea ordine, apoi un obiect czu pe ciment i cineva ncepu s rd. n sufletul ei ar fi vrut s participe la ceea ce se ntmpla acum. Ochii i czur pe lenjeria de pat, spre locul unde ptura devenea neted, marcnd punctul unde se termina piciorul ei stng. Pentru prima dat Vivian se simi nspimntat i ngrozitor de singur. Oh, Mike! suspin ea. Dragul meu Mike, oriunde ai fi, te rog vino la mine, repede. * Sora Penfield tocmai intra n bufet i remarc grupul din faa sa. i recunoscu pe administrator i pe eful chirurgiei. n spatele lor se cltinau snii imeni ai doamnei Straughan, din cauza efortului pe care-l fcea de a ine pasul cu ei. n faa intrrii, Tomaselli ncetini pasul i i spuse doamnei Straughan: Vreau s se acioneze repede i cu discreie. Intrar cu toii pe ua de serviciu a buctriei. O'Donnell i fcu semn asistentei Penfield. Vino cu mine, te rog. A vrea s ne ajui. Ceea ce a urmat s-a petrecut cu repeziciune i precizie. n prima faz, o femeie de vrst mijlocie servea la ghieu. n clipa imediat urmtoare, doamna Straughan a luat-o de mn i a condus-o spre un birou. Ateapt un moment, i spuse O'Donnell femeii uluite i-i fcu semn asistentei Penfield s rmn cu ea. Toat mncarea pe care a servit-o ea trebuie incinerat, o instrui pe doamna Straughan. Recuperai tot ce se poate din ce a servit pn acum. Fierbei toate farfuriile pe care a pus mna. n cteva minute, instruciunile lui O'Donnell au fost ndeplinite i servirea a continuat n mod normal. Doar civa oameni ce erau mai apropiai de locul scenei i-au dat seama de ceea ce s-a ntmplat. Doamn Burgess, ncepuse O'Donnell s-i spun femeii ce lucra la buctrie, trebuie s v anun c din acest moment suntei pacienta spitalului. Nu v alarmai. O s v explicm totul. Doamn Penfield, du pacienta la izolare. Nu va intra n contact cu nimeni. O s-l sun pe doctorul Chandler s v spun ce avei de fcut. Dup ce femeia nspimntat plec, nsoit de asistent, doamna Straughan ntreb curioas. Ce se va ntmpla cu ea acum, doctore? Va fi tratat. Va sta la izolare, sub supraveghere medical. Uneori, purttorul de tifoid poate s aib o infecie la vezica biliar i, dac este aa, i se va aplica un tratament corespunztor. Vor fi examinai toi cei cu care a intrat n contact. Chandler se va ocupa de asta.

Din acelai birou, Tomaselli vorbea la telefon. Ai auzit bine. Se anuleaz totul, transferri, externri, mncare adus din exterior, totul. Cnd vei termina, s m anuni. Spune la toat lumea c spitalul Trei Comitate i face din nou datoria. nchise telefonul i accept bucuros cana de cafea pe care i-o ntinse doamna Straughan. Apropo, doamn Straughan, nu am avut cnd s v anun. Vei primi dou maini noi de splat. Au fost aprobate de consiliu, au fost comandate i vor sosi sptmna viitoare. Femeia ddu din cap. Era un lucru la care se ateptase. Dac tot suntei aici, domnule T, vreau s v mai spun ceva. Am nevoie de nite frigidere. Sper c nu va mai fi nevoie de o epidemie ca s le pot primi. Administratorul oft i se ridic n picioare. l ntreb pe O'Donnell: Mai avei vreo problem de rezolvat astzi? Nu, astzi nu. Dar mine intenionez s rezolv o problem foarte important. Se gndea la Eustace Swayne.

DOUZECI I PATRU David Coleman nu dormise bine. Toat noaptea se gndise la spitalul Trei Comitate, la secia patologie i la doctorul Pearson. Nici unul din evenimentele ultimelor zile nu diminuase gradul de culpabilitate al lui Pearson pentru moartea copilului Alexander. Vinovia lui era aceeai. Coleman nu-i schimbase nici prerea c secia de patologie era prost condus, nchistat din cauza unor idei demodate i handicapat de metode de lucru antice i de aparatur ce trebuia de mult aruncat la gunoi. i totui, n ultimele patru zile, David Coleman descoperise c sentimentele sale fa de Pearson se mai schimbaser, se mai mblnziser. De ce? Cu o sptmn n urm l considerase pe Pearson un btrn aproape senil, incompetent, care se aga de putere. De atunci nu apruse nici o schimbare concret, care s-i modifice prerea. i atunci, care erau motivele de se simea acum att de stnjenit? Era adevrat c btrnul acionase cu competen n problema febrei tifoide, poate cu mult mai bine dect ar fi fcut-o el nsui. Dar era acesta un lucru surprinztor? La urma urmei, avea experien, iar n situaia sa era de neles ca Pearson s fi dorit ca totul s ias bine. Oricum, prerea sa despre Pearson devenise confuz, mai puin categoric. Cu o sptmn n urm l-ar fi categorisit, indiferent de rezultatele sale din trecut, ca nefcnd parte dintre intelectuali. Acum, Coleman nu mai era sigur.

Lipsa de somn l adusese devreme la spital. Era puin dup ora opt cnd intrase n birou. Roger McNeil lucra la biroul lui Pearson. Bun dimineaa, l salut McNeil. Suntei primul. Cum stm cu celelalte probleme? Nu-i ru deloc. Sunt cteva probleme, nu foarte urgente, dar inem pasul. Seddons m-a ajutat foarte mult. I-am spus c mai bine ar rmne la patologie dect s se ntoarc la chirurgie. Un gnd l tulbur pe Coleman. Eleva asistent... cea cu amputarea... ai fcut disecia piciorului? i amintise c el i Pearson avuseser puncte de vedere diferite n privina diagnosticului. Nu. McNeil alese un dosar dintre cele care se aflau pe mas. Vivian Loburton, citi el. sta-i numele fetei. Nu era urgent i l-am lsat. Piciorul este nc la frigider. Vrei s facei disecia dumneavoastr? Da, o s-o fac eu. Coleman lu dosarul i se duse n sala de autopsie. I se aduse piciorul din frigiderul de la morg i ncepu s l despacheteze. Pipi zona cu tumoarea de sub genunchi. Lu cuitul, tie adnc i deveni foarte interesat de ceea ce vzu. * Servitorul lu plria i pardesiul lui Kent O'Donnell i le puse ntr-un dulap ncastrat n zidul holului ntunecos i extrem de nalt. Privind n jurul su, O'Donnell se ntreb de ce i-ar fi plcut cuiva, bogat sau nu, s triasc ntr-o astfel de cas. Apoi se gndi c poate cuiva ca Eustace Swayne, pustietatea dat de spaiul supradimensionat, opulena dat de grinzile i lambriurile de lemn, pereii reci din piatr lefuit, i confereau un simmnt feudal al puterii, l legau n timp de zile i locuri mai vechi. Se trezi fcnd presupuneri n legtur cu ce se va ntmpla cu aceast cas dup ce va muri btrnul. Mai mult ca sigur c va deveni muzeu sau galerie de art. I se prea de neconceput ca cineva s accepte s triasc aici. Acesta era un loc care, logic vorbind, ar fi trebuit s-i nchid uile de la ora cinci dup masa pn dimineaa urmtoare. Apoi i aminti c ntre aceti perei austeri i petrecuse Denise copilria. Se ntreb dac fusese oare fericit aici. Domnul Swayne este puin obosit astzi, domnule, spuse servitorul. V roag s nu v suprai dac v primete n dormitor. Nu m supr deloc. i trecu prin minte c dormitorul era un loc mai potrivit pentru ce avea el de spus. Dac Swayne fcea o criz de apoplexie, mcar se gsea n pat. l urm pe servitor pe o scar larg, n spiral, apoi pe un culoar pe care o mochet groas nbuea zgomotul pailor. Se oprir n faa unei ui masive i omul i fcu semn s ntre, dup ce btu

ncetior. La nceput nu-l vzu pe Eustace Swayne. Ochii i-au fost atrai de cminul masiv, n care ardea un foc sntos. Cldura de la foc era de nesuportat n mijlocul lunii august. Apoi l zri pe btrn sprijinit de perne, ntr-un pat enorm. Observ uimit ct de slbit arta de la ultima lor ntlnire. i mulumesc c ai venit. Vocea btrnului era mai slab ca nainte. i art vizitatorului su un scaun, lng pat. Am neles c dorii s mi vorbii. n mintea sa, O'Donnell i revizuia deja cteva preri pe care inteniona s i le comunice. Nimic nu-i schimba hotrrea n privina lui Joe Pearson, desigur, dar mcar putea s fie amabil. Nu mai simea nici o dorin s se certe cu acest btrn suferind. Orice disput ntre ei ar fi fost inegal. M-a vizitat Joe Pearson, spuse Swayne. Cred c acum trei zile. Aadar, aici fusese cnd dispruse fr urm. Da, mi-am nchipuit c a fcut-o. Mi-a spus c vrea s plece de la spital. Vocea btrnului era obosit. Nu suna deloc acuzator la adresa lui, aa cum se ateptase. Da, este adevrat, rspunse, curios s afle ce avea s urmeze. Cred c sunt anumite lucruri pe care nimeni nu le poate controla. Acum, n glasul su era o urm de amrciune. Sau, cumva, resemnare? Era greu de stabilit. Cred c da, rspunse O'Donnell politicos. Cnd a venit Joe Pearson, m-a rugat dou lucruri. Ca donaia mea pentru cldirea spitalului s nu fie condiionat, i eu am fost de acord. A doua rugminte era de ordin personal. La spital avei un angajat, parc se numete Alexander. Da. O'Donnell era uimit. John Alexander este tehnician la laborator. Au pierdut un copil? O'Donnell ncuviin. Joe Pearson m-a rugat s-i pltesc biatului colarizarea la facultate. Bineneles c pot s o fac, cu mare uurin. n fond, banii sunt fcui pentru a fi cheltuii. Swayne lu un plic gros de pe ptur. Mi-am anunat deja avocaii. Vor primi o burs suficient pentru taxe i pentru a duce o via confortabil, amndoi. Mai trziu, dac dorete s se specializeze, vor fi bani i pentru asta. Dar eu m gndesc la ceva permanent. S mai fie i alii, mai trziu. A vrea s institui un fond de colarizare care s fie administrat de consiliul de conducere al spitalului. Pun doar o singur condiie. Fondul s se numeasc Bursa medical Joseph Pearson. Ai ceva mpotriv? Domnule, departe de a avea ceva mpotriva, prerea mea este c vei face unul dintre cele mai frumoase lucruri din viaa dumneavoastr, rspunse O'Donnell, impresionat i ruinat.

* Spune-mi adevrul, Mike. Vreau s tiu Vivian i Mike stteau fa n fa, Vivian n patul din rezerva sa, iar Mike, aezat lng ea. Era prima lor ntlnire dup perioada de gndire. Noaptea trecut, dup anularea dispoziiei de transfer, Vivian ncercase s l sune din nou, dar fr succes. n dimineaa aceasta, venise fr s-l fi chemat, aa cum stabiliser cu ase zile nainte. Vivian i cerceta faa, simind cum o cuprinde teama, cci instinctul i spunea ceea ce mintea refuza s cread. Vivian, ncepu el, tremurnd. Vivian, trebuie s-i vorbesc. Nu primi nici un rspuns, dar ochii ei l priveau int. i simea buzele uscate i le umezi trecndu-i limba peste ele. tia c este rou la fa i i simea inima btnd puternic. Ar fi vrut s se ntoarc i s-o rup la fug, dar rmase intuit, cutnd cuvinte ce refuzau s fie gsite. Cred c tiu ce vrei s spui, Mike. Vocea lui Vivian era tears, goal de emoie. Nu vrei s te cstoreti cu mine. A fi o povar pentru tine, acum, c sunt aa. Vivian, draga mea... Nu, Mike, te rog! Te rog ascult-m! Nu este uor... Iar nu-i mai gsi cuvintele. Timp de trei zile i cutase cuvintele i frazele cu care s poat depi acest moment, tiind totui c orice form le-ar fi dat, efectul lor va fi acelai. n aceast perioad Mike Seddons i cercetase fisurile din suflet i contiin. Ceea ce descoperise acolo l dezgustase, dar l fcuse s vad adevrul. Acum tia cu siguran c o cstorie ntre el i Vivian nu va fi reuit, nu din cauza ei, ci n ntregime din cauza lui. Lsndu-se purtat de imaginaie, i nchipuise tot felul de situaii n care ar fi fost pui amndoi. Se vzuse intrnd cu ea ntr-o camer aglomerat, el ntreg, tnr, viril, dar la bra cu Vivian, micndu-se ncet, stngaci, poate ajutndu-se de un baston. Se vzuse plonjnd cu surful, sau bronzndu-se aproape n pielea goal pe plaj, dar avnd-o pe Vivian lng el, mbrcat decent, ntruct nu-i putea expune proteza i, oricum, dac ar fi fcut-o ar fi artat grotesc, strnind mila sau fcnd lumea s-i ntoarc ochii. Ba mai mult dect att. Uitnd de decen, se gndise la sex. i imaginase scena dinainte de culcare. Vivian i va desface singur proteza, sau o va ajuta el? Putea exista intimitate cnd tia ce se afl sub rochia ei? i cum vor face dragoste, cu, sau fr protez? Cum ar fi fost cu, simind plasticul lipit de corpul su? Cum ar fi fost fr, simind ciotul? Putea s existe mplinire alturi de un corp ce nu era ntreg? Mike Seddons transpira. i gsise propria imagine n adncurile subcontientului. Nu trebuie s te explici, Mike! De data aceasta Vivian abia vorbea.

Dar vreau s m explic! Trebuie! Sunt att de multe lucruri la care trebuie s ne gndim amndoi. Acum cuvintele i veneau repede, rostogolindu-se afar nverunate n a face pe Vivian s neleag zbuciumul sufletesc prin care trecuse nainte de a veni la ea. Chiar i n acest moment avea nevoie s fie neles. tii, Vivian. M-am gndit bine i cred c i va fi mai bine fr... Privirea ei l nnebunea. Te rog s nu mini, Mike. Cred c ar fi mai bine s pleci. El tia c nu mai avea rost s insiste. Nu-i dorea dect s fug de acolo, s fug de privirea ei. Dar, totui mai ezita. Ce ai s faci? Nu tiu. S-i spun drept, nu prea m-am gndit la asta. Poate am s continui coala, dac m mai primesc. nc nu tiu dac sunt sntoas, i dac nu, ct timp mai am de trit. Nu-i aa, Mike? El avu bunul sim s-i plece privirea. La u se ntoarse pentru ultima dat. La revedere, Vivian. ncerc s-i rspund, dar i solicitase deja prea mult voina i nu reui. * De la etajul al doilea. Mike Seddons cobor la patologie. Intr n sala de autopsie i l gsi pe David Coleman fcnd disecia unui picior. Privindu-l cum arta, alb, lipsit de via, cu sngele picurnd sub cuitul lui Coleman, trecu printr-un moment de groaz. Apoi, parc fascinat, travers camera i citi numele de pe dosar. Cnd vzu al cui era, iei pe coridor i vomit. * Oh, doctore Coleman! intr te rog. Kent O'Donnell l ntmpin prietenos. Dup disecie, Coleman se spla cnd fusese anunat c era cutat de eful consiliului de conducere. Ia loc, te rog. O igar? Mulumesc. Lu igara i o aprinse de la bricheta lui O'Donnell. Apoi se sprijini relaxat de un bra al fotoliului. Instinctul i optea c ceea ce va urma va nsemna o cotitur n viaa lui. Cred c ai auzit c doctorul Pearson i-a dat demisia. Da, am auzit, rspunse Coleman linitit, apoi, spre propria sa surprindere se pomeni spunnd: Cred c tii, n ultimele zile nu s-a cruat deloc. A fost aici zi i noapte. Da, tiu. Dar asta nu schimb nimic. nelegei, nu? Da, nu cred c schimb nimic.

Joe i-a exprimat dorina de a pleca imediat. nseamn c vom avea un loc vacant, ca ef de secie la patologie. Acceptai? Coleman ezit o clip. Asta fusese dorina lui, s conduc o secie, s aib libertatea de a reorganiza, de a folosi ultimele descoperiri, de a fi un medic bun, de a practica patologia aa cum tia el. sta era paharul pe care dorise s-l bea. Kent O'Donnell i-l apropiase de buze. Apoi, l cuprinse teama. Realiz brusc responsabilitatea apstoare pe care urma s-o aib. Nu va mai exista nici un btrn care s ia hotrri decisive n locul su; ultimul cuvnt, ultimul diagnostic trebuia s-l pun singur. Era n stare? Era pregtit? Era nc tnr. Dac dorea, putea s continue s fie mna a doua la patologie civa ani nc. Dup aceea ar putea avea alte deschideri i timp suficient ca s avanseze. i ddu ns seama c nu trebuia s scape momentul acesta, care se tot apropiase de el din ziua n care sosise la acest spital. Da, dac mi se ofer postul, voi accepta. V pot asigura c vi se va oferi. A dori s-mi spunei ceva. Numai s pot. eful consiliului de conducere i cuta cuvintele ca s formuleze ntrebarea. tia c rspunsul pe care urma s-l primeasc era important pentru amndoi. Vrei s-mi spunei cum vedei dumneavoastr medicina i acest spital? Este greu de exprimat. Vrei s ncercai? Coleman cumpni. Era adevrat c existau lucruri n care credea, dar chiar fa de sine nsui nu i le precizase ntotdeauna. Poate c acum venise timpul s i le defineasc. Cred c cel mai important lucru este ca noi toi, medici, spital, tehnic medical, s existm pentru un singur scop: pentru pacieni, pentru vindecarea bolilor. Cred c uneori uitm asta, cred c ne lsam subjugai de teorie, sperm spitale mai bune i uitm c aceste lucruri au o singur raiune de a fi: oamenii. Oamenii care vin la noi i care au nevoie de noi pentru ajutor. M-am exprimat stngaci. Deloc, ai vorbit foarte frumos O'Donnell simi c i revine sperana. Instinctul nu-l nelase. Fcuse o alegere bun. ntrevedea faptul c ei doi, unul ca ef al chirurgiei i cellalt ca ef al patologiei, vor colabora bine. Prin prisma activitii lor, spitalul putea s progreseze. i nc ceva. Ce simii fa de Joe Pearson i de felul n care pleac? Nu sunt sigur. i eu a vrea s tiu. Uneori nu este ru s nu fim siguri. Asta ne ferete s fim rigizi. Sunt cteva lucruri pe care ar trebui s le afli. Am stat de vorb cu unii medici mai n vrst. Mi-au relatat unele lucruri pe care nu le tiam. Pearson a fcut foarte multe pentru acest spital n treizeci i doi de ani, lucruri care n bun parte au fost uitate, sau de care oameni ca

dumneata i ca mine nu am aflat. tiai c el a fcut banca de snge? Acum pare ciudat, dar la vremea aceea muli s-au opus. Tot el a format comisia de studiere a esuturilor: mi s-a spus c muli medici i s-au opus vehement, dar el a format comisia i, prin studiile acesteia, a ridicat calitatea activitii la chirurgie. A fcut i ceva cercetare, despre apariia cancerului tiroidian. Acum teoria este general acceptat, dar puini oameni i amintesc c de la el a pornit. Nu tiam. mi pare bine c mi-ai spus. Ei, astfel de lucruri se uit. Joe a fcut o grmad de lucruri i pentru laborator: teste noi, aparate noi. Din nefericire a venit o vreme cnd n-a mai fcut nimic. A stat s vegeteze fr s fac nimic. Se mai ntmpl cteodat. Deodat, Coleman se gndi la tatl su, la bnuiala sa c sngele care omorse copilul lui Alexander provenea dintr-o transfuzie fcut de el. Da, din nefericire se uit. Se ridicar i pornir mpreun spre u. Uneori este bine s simi i puin compasiune, spuse O'Donnell. Nu tii niciodat cnd vei avea nevoie de ea. * Kent, pari obosit, spuse Lucy Grainger. Era dup-amiaz i O'Donnell sttea pe gnduri, n mijlocul unui coridor. Neobservat, Lucy se oprise lng el. Draga de Lucy, neschimbat, mereu cald i tandr. Oare trecuse o sptmn de cnd se gndise s plece din Burlington i s se cstoreasc cu Denise? I se prea att de mult timp de atunci, un interludiu nostalgic, care acum nu mai nsemna nimic. Locul lui era aici, pentru totdeauna. O lu de mn pe Lucy. Ce-ar fi s ne ntlnim? Avem att de multe de vorbit. S-a fcut. Putem lua masa mine. Pornir unul lng altul, de-a lungul coridorului, i se simea linitit tiind-o lng el. O privi i avea acum certitudinea c pe ei doi i ateptau numai lucruri bune. Poate c le va trebui timp s se acomodeze, dar viitorul lor era mpreun. Uneori, visele se mplinesc, se gndi Lucy. Poate c i al meu se va mplini n curnd. * La patologie se ntuneca repede. Era preul pe care-l plteau pentru c lucrau la subsol. Aprinznd luminile, David Coleman hotr c prima sa iniiativ va fi s mute secia ntr-un loc mai bun. Venise ziua cnd patologii trebuiau s ias la lumin. Aerul i lumina erau la fel de importante pentru ei ca pentru orice alt secie a medicinei.

Intr n birou i l gsi pe Pearson la mas. Btrnul golea sertarele. Cte prostii poi aduna n treizeci i doi de ani. David Coleman l privi ndelung. mi pare ru. De ce s-i par ru? nchise ultimul sertar i puse hrtiile ntr-o serviet. Am auzit c ai primit o funcie nou. Felicitri. A fi vrut s se petreac n altfel de condiii. Nu-i face probleme. Ei, cred c am terminat. Dac mai gseti ceva, mi trimii dumneata. Vreau s v spun ceva. Ce anume? Eleva aceea, cea cu piciorul amputat. Am studiat piciorul azi diminea. Ai avut dreptate. Eu am greit. Era malign. Sarcom osos, fr nici o urm de ndoial. M bucur c nu am greit, mcar n acest caz. i lu haina i se ndrept spre u. Se rzgndi i se ntoarse. Te superi dac i dau un sfat? V rog. Eti tnr. Eti plin de energie i asta e bine. i cunoti meseria, eti pus la punct cu noutile, tii lucruri pe care eu nu le-am tiut i nu le voi ti niciodat. Ascult-mi sfatul i ncearc s te menii aa. Va fi greu, dar nu trebuie s dai gre. Vei sta pe scaunul acela i va suna telefonul i va fi administratorul, care-i va spune despre buget. n minutul urmtor, un laborant va veni s-i spun ceva. Vor veni doctori i vor dori fiecare altceva. Btrnul i zmbi. Apoi, vor fi pacieni, unul dup altul. Pn la sfritul unei zile vei ajunge s te ntrebi ce ai fcut n ziua aceea. i aa, va trece i ziua urmtoare, i urmtoarea. Va trece un an, i altul. i n timp ce tu te vei afunda n aceast munc, vei trimite oameni la cursuri, ca s afle ce mai e nou n medicin, pentru c tu nu vei avea timp. i vei renuna la cercetare i, pentru c vei munci mult i te vei simi obosit, nu vei avea chef nici mcar de o carte. Apoi, va veni o zi cnd vei descoperi c tot ce tii tu e depit, dar atunci va fi prea trziu s mai schimbi ceva. Emoia l sufoca. Continu implorator: Ascult un om btrn care a trecut prin toate astea i a fcut greeala de a rmne n urm. Nu lsa s i se ntmple i ie! Dac este nevoie, ncuie-te ntr-un dulap. Fugi de telefon i de dosare i de hrtii. Citete i nva i menine-te n pas cu vremea! Atunci, nimic nu te va atinge i nimeni nu va putea spune: Este un om terminat, aparine trecutului". Pentru c tu vei ti la fel de multe ca i ei, chiar mai mult. Pentru c vei avea experien... Vocea i se nec i Pearson se ntoarse s plece. Voi ncerca s nu uit asta. spuse Coleman cu blndee. V conduc. Urcar scrile de la patologie i ajunser n holul principal, unde

ncepuse agitaia de sear. Fcur loc s treac unei asistente care ducea un meniu dietetic, apoi lsar s treac un scaun cu rotile n care se afla un brbat de vrst mijlocie cu un picior n ghips. Apoi trecur pe lng un grup de asistente care rdeau, bine dispuse. Un brbat cu un buchet de flori se grbea spre lift. Undeva plngea un copil. Era lumea spitalului. Un organism viu, o oglind a lumii mai mari, din afar. Pearson privi n jurul su. Treizeci i doi de ani, gndi Coleman, i privete acum aceste lucruri poate pentru ultima dat. Cum va fi cnd mi va veni i mie vremea? O s-mi amintesc acest moment peste treizeci de ani? O s-l neleg mai bine atunci? Doctorul David Coleman, doctorul Coleman, la chirurgie" se auzi n interfonul spitalului. A nceput, spuse Pearson. Vei avea via grea! Mai bine mergi. i ntinse mna. Noroc! Lui Coleman i era greu s vorbeasc. Mulumesc! Btrnul ddu din cap i plec. Noapte bun, domnule doctor Pearson, i ur o asistent. Noapte bun, rspunse Pearson, apoi, n drum spre ieire, se opri sub un afi cu Fumatul interzis" i aprinse un trabuc. ----------------------