Sunteți pe pagina 1din 113

Agatha Christie Crima din Mesopotamia Prefa

de Dr. Giles Reilly ntmplrile istorisite aici au avut loc acum vreo patru ani. Date fiind mprejurrile, este necesar, dup prerea mea, ca o relatare corect s fie adus la cunotina publicului. Au existat tot felul de zvonuri, care de care mai prosteti i mai ridicole, care sugerau c ar fi fost ascunse dovezi importante i alte lucruri de genul acesta. Astfel de interpretri eronate au aprut mai ales n presa american. Firete, era de dorit ca relatarea s nu aparin vreunuia dintre membrii expediiei, cci sar fi putut crede, pe drept cuvnt, c nu este obiectiv. Prin urmare, i-am propus domnioarei Amy Leatheran s preia aceast sarcin. Este cu certitudine persoana potrivit. Are o reputaie profesional impecabil, nu a avut nici un fel de legturi anterioare cu expediia n Irak a Universitii Pittstown, aa c, prin urmare, nu este prtinitoare, i a fost un martor ocular raional i cu spirit de observaie. Nu mi-a fost uor s o conving pe domnioara Amy Leatheran s preia aceast sarcin de fapt, a fost unul dintre cele mai dificile lucruri pe care le-am fcut n cariera mea i, chiar i dup ce a terminat, a fost ciudat de reticent s mi arate manuscrisul. Am aflat c aceasta se datora n parte unor remarci critice pe care le fcuse cu privire la fiica mea, Sheila. I-am alungat aceast ngrijorare, asigurnd-o c, ntruct, n zilele noastre, copiii i critic n mod liber prinii n scris, prinii sunt de-a dreptul ncntai cnd i odraslele lor au parte de mustrri! Cealalt obiecie era legat de extrema modestie pe care o arta n privina stilului su literar. Spera ca eu s fac corecturile de gramatic i toate cele necesare. Eu ns m-am mpotrivit s schimb pn i cel mai mic cuvnt. Dup prerea mea, stilul domnioarei Leatheran este viguros, aparte i ct se poate de adecvat. Dac l numete pe Hercule Poirot Poirot ntr-un paragraf i domnul Poirot n cellalt, aceast variaie este deopotriv interesant i sugestiv. La un moment dat i aduce aminte de buna-cuviin, ca s spun aa (iar surorile medicale in foarte mult la etichet), iar n clipa urmtoare povestete cu interesul unui om obinuit fr bonet i manete albe! Singurul lucru pe care l-am fcut a fost s mi iau libertatea de a scrie un prim capitol ajutat de o scrisoare pe care una dintre prietenele domnioarei Leatheran a avut gentileea de a mi-o pune la dispoziie. Acest capitol se vrea un fel de frontispiciu cu alte cuvinte, schieaz caracterul naratorului.

Capitolul 1 Frontispiciu
n holul hotelului Tigris Pilace din Bagdad, o sor medical ncheia o scrisoare. Stiloul i aluneca repede pe hrtie. ... Draga mea, cred c asta este tot. Trebuie s recunosc c a fost interesant s vd puin lumea dei eu, una, nu a da niciodat Anglia pe alt ar. Nu i-ar veni s crezi ce murdrie i ce mbulzeal e n Bagdad i defel romantic, cum ai putea crede citind O mie i una de nopi! E drept c pe malul fluviului e foarte frumos, ns oraul n sine este ngrozitor i nu gseti nici un magazin decent. Maiorul Kelsey m-a dus prin bazare, care, firete, sunt foarte pitoreti -, dar sunt attea gunoaie i atta zgomot de la tigile de aram n care tot bat, nct te apuc durerea de cap -, i nu am vzut nimic ce a putea folosi, afar doar dac a fi convins c sunt perfect curate. Cnd e vorba despre tigi de aram, trebuie s fii cu mare bgare de seam la cocleal. O s-i scriu s i dau de veste dac iese ceva cu serviciul acela despre care vorbea doctorul Reilly. Spunea c domnul acela american este acum n Bagdad i c s-ar putea s vin s m vad n dup-amiaza aceasta. E pentru soia lui are halucinaii, cel puin aa s-a exprimat doctorul Reilly. Nu mi-a spus nimic altceva, i firete c toat lumea tie ce nseamn de obicei asta (sper totui c nu e vorba despre droguri!) Bineneles c doctorul Reilly nu a zis nimic, dar avea aa o privire tii la ce m refer. Profesorul Leidner este arheolog i face spturi undeva n deert pentru un muzeu american. Draga mea, o s m opresc aici. Iar ceea ce mi-ai povestit despre micua Stubbins a fost absolut senzaional! Ce a zis sora-ef? Gata pentru acum. A ta pentru totdeauna, Amy Leatheran Puse scrisoarea ntr-un plic i o adres sorei Curshaw, de la spitalul St Cristophers, Londra. Tocmai cnd punea capacul la stilou, unul dintre bieii de serviciu se apropie de ea. A venit un domn s v vad. Profesorul Leidner. Sora Leatheran se ntoarse. Observ un brbat de nlime mijlocie, cu umerii uor lsai, cu barb brun i ochi blnzi i obosii. Profesorul Leidner zri n faa lui o femeie de treizeci i cinci de ani, cu o inut dreapt, ncreztoare. Vzu un chip prietenos, cu ochi albatri uor ieii din orbite i cu pr aten, lucios. Arta, constat el, exact aa cum trebuia s arate o sor care se ocupa de cazuri de boli nervoase. Vesel, robust, perspicace i cu picioarele pe pmnt. Sora Leatheran, i spuse, este nimerit.

Capitolul 2 Facem cunotin cu Amy Leatheran


Nu pretind c sunt scriitoare i nici c tiu ceva despre scris. Fac asta doar pentru c m-a rugat doctorul Reilly, iar cnd doctorul Reilly te roag ceva, parc nu-i vine s-l refuzi. O, dar, domnule doctor, am spus eu, nu am talent la scris absolut deloc. Prostii, a rspuns el. Dac te ajut, gndete-te la asta ca la nite fie ale pacienilor. El, firete, se poate gndi aa. Doctorul Reilly a continuat. A spus c e neaprat nevoie de o relatare simpl, fr nflorituri, a afacerii de la Tell Yarimjah. Dac o va scrie cineva direct interesat, nu va fi convingtoare. Lumea o s cread c e de partea unuia sau a altuia. i, firete, avea dreptate i n privina asta. Eu eram din afar, ca s zic aa. De ce n-o scriei dumneavoastr, domnule doctor? am ntrebat. Eu nu am fost la faa locului, dar dumneata ai fost. n plus, a adugat el cu un oftat, no s m lase fiica mea. Felul n care se supune nprstocului luia de fat a lui este de-a dreptul ruinos. Mai c mi sttea pe limb s i spun asta, cnd i-am vzut licrirea din privire. Asta era cel mai suprtor la doctorul Reilly. Nu tiai niciodat dac glumea sau nu. ntotdeauna vorbea rar i pe un ton melancolic, dar jumtate din timp era o not de amuzament n ceea ce spunea. Ei bine, am zis eu cam cu ezitare, cred c a putea face asta. Firete c poi. Doar c nu tiu de unde s pornesc. Exist un precedent foarte bun. ncepe cu nceputul, mergi pn la sfrit, apoi ncheie. Nici mcar nu tiu cnd i unde a nceput totul, am spus eu ovitoare. Crede-m, sor, nceputul nici nu se compar cu ct de greu i va fi s te opreti. Cel puin aa mi se ntmpl mie ori de cte ori trebuie s in un discurs. Trebuie s m apuce cineva de pulpana hainei i s m sileasc s m dau jos de la tribun. O, glumii, domnule doctor. Sunt ct se poate de serios. Deci cum rmne? Mai era ceva care m frmnta. Dup ce am ezitat cteva clipe, am zis: tii, domnule doctor, m tem c s-ar putea s fac pe alocuri nite comentarii destul de personale. Dumnezeu s te binecuvnteze, femeie, cu ct mai personal, cu att mai bine! Doar e o poveste despre oameni vii, nu despre manechine! F comentarii personale, fii prtinitoare, fii rutcioas, fii cum vrei! Scrie cum i vine! Dup aceea, vei putea scoate bucile care sun a calomnie. ncepe s scrii. Eti o femeie cu capul pe umeri, iar relatarea dumitale va fi fr doar i poate una de bun-sim. Asta a fost tot, iar eu am promis c mi voi da toat silina. i ncep, dar, cum i ziceam i domnului doctor, nu prea tiu de unde s o apuc. Pesemne c ar trebui s spun cteva vorbe despre mine. Am treizeci i doi de ani i m numesc Amy Leatheran. Mi-am fcut ucenicia la spitalul St Christopher, i dup aceea am fost doi ani la maternitate. Am lucrat i n particular timp de patru ani am muncit la sanatoriul domnioarei Bendix din Devonshire Place. Am venit n Irak cu doamna Kelsey. Avusesem grij de ea cnd se nscuse copilul. Acum venea la Bagdad cu soul ei i angajaser deja o doic pentru copil, o femeie care lucrase civa ani aici, la nite prieteni deai lor. Copiii se ntorceau acas pentru a merge la coal, iar doica se nvoise s intre n serviciul doamnei Kelsey dup plecarea lor. Doamna Kelsey avea o sntate delicat i era foarte ngrijorat de perspectiva unei cltorii aa de lungi cu un copil att de mic, aa c maiorul Kelsey mi-a propus s o s nsoesc i s m ocup de ea i de copil. Urma s mi plteasc drumul napoi dac nu gseam pe nimeni care s se ntoarc n Anglia i s aib nevoie de o sor medical.

Ei, nu cred c e nevoie s i descriu pe cei din familia Kelsey copilul era adorabil, iar doamna Kelsey, foarte drgu, dei mai degrab genul agitat. Mi-a plcut foarte mult cltoria. Nu mai mersesem niciodat att de mult cu vaporul. Printre pasageri era i domnul Reilly. Un brbat cu prul negru, cu faa prelung, care zicea tot soiul de lucruri amuzante cu glas sczut i trist. Cred c i plcea s m ia peste picior, i fcea cele mai incredibile afirmaii doar ca s vad dac le nghit. Era chirurg civil ntr-un loc numit Hassanieh la o zi i jumtate deprtare de Bagdad. Eram n Bagdad de vreo sptmn, cnd m-am ntlnit din ntmplare cu el i m-a ntrebat cnd aveam s plec de la familia Kelsey. I-am rspuns c era o coinciden ciudat s m ntrebe tocmai asta, cci familia Wright (prietenii pe care i-am pomenit mai devreme) urma s plece napoi n Anglia mai devreme dect fusese plnuit, iar doica lor putea intra imediat n serviciul doamnei Kelsey. Mi-a spus c auzise despre familia Wright i de aceea m ntrebase. De fapt, sor, s-ar putea s am o slujb pentru dumneata. Un caz? Nu prea poate fi numit caz. E vorba despre o doamn care are cum s spun halucinaii... O! am exclamat eu. (Se tie ndeobte ce nseamn asta alcool sau droguri!) Doctorul Reilly nu mi-a dat alte explicaii. A fost foarte discret. Da, a spus el. O anume doamn Leidner. Soul ei e american mai precis, american de origine suedez. Conduce o mare expediie arheologic american. i mi-a povestit cum membrii acestei expediii fceau spturi n locul unde fusese un mare ora asirian, cam ca Nineveh. Casa n care stteau nu era de fapt departe de Hassanieh, ns era o zon izolat, iar profesorul Leidner i fcea de ceva vreme griji n privina sntii soiei sale. Nu a fost foarte explicit, dar se pare c are atacuri repetate de panic. Rmne cumva singur peste zi cu localnicii? am ntrebat. A, nu, e mult lume n jur vreo apte sau opt persoane. Nu cred s fi stat vreodat singur n cas. Dar, dup cte se pare, a intrat ntr-o stare ciudat. Leidner are o mulime de treburi pe cap, ns e nebun dup soia lui i e ngrijorat din pricina strii n care se afl. S-ar simi mai bine dac ar ti c e cineva responsabil i cu bune cunotine n domeniu care o supravegheaz. i ce crede doamna Leidner despre toate acestea? Doctorul Reilly a rspuns pe un ton grav: Doamna Leidner este o femeie ncnttoare. Rareori are aceeai prere despre ceva dou zile la rnd. Dar, una peste alta, este de acord. Este o femeie bizar, a adugat el. Plin de afeciune i, din cte cred eu, o mincinoas de prim clas ns Leidner pare ntradevr convins c e ceva care o sperie de moarte! i dumneavoastr ce v-a spus doamna Leidner, domnule doctor? A, pi nici nu m-a consultat! Oricum nu-i place de mine din mai multe motive. Leidner e cel care a venit la mine cu aceast propunere. Ei bine, sor, ce zici de planul sta? O s mai vezi cte ceva din ara asta nainte s te ntorci acas spturile vor dura nc vreo dou luni. Iar excavaiile sunt o treab foarte interesant. Am ezitat cteva clipe, ntorcnd problema pe toate feele. Pi, am zis, cred c o s ncerc. Splendid, a spus doctorul Reilly, ridicndu-se. Leidner e n Bagdad acum. O s-i dau de veste s vin i s vad dac poate aranja lucrurile cu dumneata. Profesorul Leidner a venit la hotel n aceeai dup-amiaz. Era un brbat de vrst mijlocie, genul destul de agitat i de ovitor. Avea un aer blnd, amabil i cumva neajutorat. Prea foarte devotat soiei lui, dar a fost foarte vag cu privire la problemele pe care le avea aceasta. Vezi dumneata, a zis el, trgndu-se de barb, ca i cum ar fi fost ncurcat, ntr-un mod care, aveam s descopr mai trziu, i era caracteristic, soia mea are o puternic stare de nelinite. Sunt... sunt foarte ngrijorat din pricina ei. Este sntoas fizic? am ntrebat.

Da a, da, cred c da. Nu, nu cred c e vreo problem din punct de vedere fizic. ns... ns... i imagineaz tot felul de lucruri. Ce fel de lucruri? m-am interesat eu. Dar nu mi-a rspuns la ntrebare, ci s-a mulumit s murmure, confuz: Se ambaleaz din orice... temerile ei nu au nici un temei. Temeri privitoare la ce, profesore Leidner? A zis vag: A, sunt doar... nite atacuri de panic. Zece la unu c e vorba despre droguri, mi-am spus n sinea mea. Iar el nici nu-i d seama! O mulime de brbai pesc aa. Doar se ntreab de ce nevestele lor sunt att de agitate i i schimb att de brusc dispoziia. L-am ntrebat dac doamna Leidner era de acord cu venirea mea. S-a luminat la fa. Da. Am fost surprins. Foarte plcut surprins. Mi-a spus c este o idee foarte bun. C se va simi mai n siguran. Aceast exprimare mi s-a prut ciudat. Mai n siguran. O exprimare ct se poate de stranie. Am nceput s m gndesc c doamna Leidner ar putea reprezenta totui un caz de boal mental. Profesorul Leidner a continuat, cu un soi de entuziasm copilresc: Sunt convins c o s te nelegi foarte bine cu ea. Este ntr-adevr o femeie absolut fermectoare. A zmbit dezarmant. Simte c dumneata i vei fi de mare ajutor. Am simit i eu acelai lucru de ndat ce te-am vzut. Ari, dac mi permii ndrzneala, att de minunat de sntoas i de plin de bun-sim. Sunt convins c eti persoana potrivit pentru Louise. Nu putem dect s ncercm, profesore Leidner, am zis eu, plin de voioie. Sper s i pot fi de ajutor soiei dumneavoastr. Poate c o nelinitete prezena localnicilor i a negrilor? O, nu, nicidecum. Scutur din cap, amuzat de o astfel de presupunere. Soiei mele i plac foarte mult arabii apreciaz simplitatea i simul umorului pe care acetia le vdesc. E a doua campanie la care ia parte suntem cstorii de mai puin de doi ani, dar deja vorbete destul de bine araba. O vreme n-am mai spus nimic, apoi am ncercat din nou. Nu-mi putei spune absolut nimic despre ceea ce o nspimnt pe soia dumneavoastr, profesore Leidner? l-am ntrebat. S-a codit. Apoi a zis ncet: Sper, cred... c i va spune singur. Altceva n-am mai izbutit s scot de la el.

Capitolul 3 Brfe
A rmas stabilit s merg la Tell Yarimjah sptmna urmtoare. Doamna Kelsey tocmai se instala n casa de la Alwiyah, i m-am bucurat c o pot ajuta. Ct am stat acolo, am auzit una sau dou aluzii la expediia condus de profesorul Leidner. Un prieten de-al doamnei Kelsey, un tnr comandant de escadron, i-a uguiat buzele, surprins, i a exclamat: Frumoasa Louise. Deci asta e ultima! S-a ntors spre mine. Aa i spunem noi pe aici. E cunoscut ca Frumoasa Louise. Asta nseamn c e chiar att de atrgtoare? am ntrebat. Dac e s i dai crezare. Ea crede c e ntr-adevr aa! Nu fi rutcios, John, a zis doamna Kelsey. tii prea bine c nu e singura care crede asta! O mulime de oameni s-au ndrgostit pur i simplu de ea. Poate c ai dreptate. E trecut de prima tineree, dar este destul de seductoare. i tu ai fost nnebunit dup ea la un moment dat, a spus doamna Kelsey, rznd. Comandantul de escadron a roit i a recunoscut, cumva ruinat: Pi tie cum s se fac plcut. Ct despre Leidner, el venereaz i pmntul pe care calc -, iar restul membrilor expediiei trebuie s fac la fel! Asta ateapt de la ei! Ci sunt n total? m-am interesat eu. De toate felurile i de toate naiile, a rspuns comandantul de escadron, vesel. Un arhitect englez, un printe francez din Cartagina el se ocup de inscripii, tblie i alte lucruri din astea. i apoi mai e domnioara Johnson. i ea e englezoaic; e, ca s zic aa, omul bun la toate. i un brbat mic i ndesat care se ocup de fotografii el e american. i familia Mercado. Dumnezeu tie ce naie sunt: italieni sau spanioli, ceva! Ea e destul de tnr o creatur perfid i, vai, ct o urte pe Frumoasa Louise! i mai sunt i vreo doi tineri. Asta-i tot. O aduntur de ciudai, dar, una peste alta, nite oameni drgui nu-i aa, Pennyman? Se adresa unui brbat n vrst, care sttea cufundat n gnduri i nvrtea n mn un pince-nez. Acesta a tresrit i a ridicat privirea. Da, da, foarte drgui. Asta dac i iei unul cte unul. Firete, Mercado e puin excentric... Are o barb aa stranie, a adugat doamna Kelsey. Genul acela de barb firav i parc mototolit. Maiorul Pennyman a continuat fr s o bage n seam: Tinerii sunt amndoi de treab. Americanul e destul de tcut, iar englezul vorbete puin cam mult. Curios, de obicei e exact pe dos. Leidner nsui e un brbat minunat aa de modest i de rezervat. Da, luai unul cte unul, sunt toi nite oameni foarte drgui. Dar, dintr-un motiv sau altul, sau poate c e doar nchipuirea mea, ultima dat cnd am trecut pe acolo am avut impresia c era ceva n neregul. Nu tiu precis ce anume... Parc nimeni nu se purta firesc. Atmosfera era tensionat. Ca s nelegei mai bine erau cam prea politicoi cnd i ddeau unul celuilalt untul. nroindu-m puin, pentru c nu-mi prea place s mi expun prerile, am spus: Cnd oamenii stau nchii ntr-un loc prea mult timp, ncep s se calce pe nervi. tiu asta din spital. E adevrat, a zis maiorul Kelsey, ns campania de-abia a nceput, e prea devreme ca s se fi creat deja animoziti. O asemenea expediie este, probabil, ca viaa real, numai c n miniatur, a intervenit maiorul Pennyman. Are propriile bisericue, rivaliti i invidii. Pare c sunt muli nou-venii anul acesta, a spus maiorul Kelsey. S vedem. Comandantul de escadron i-a numrat pe degete. Tnrul Coleman e nou, la fel i Reiter. Emmott a fost i anul trecut, la fel i familia Mercado. Printele Lavigny este nou-venit. II nlocuiete pe profesorul Byrd, care e bolnav i nu a putut ajunge. Carey, firete,

e dintre cei vechi. E parte din expediie de la bun nceput, de acum cinci ani. Domnioara Johnson e aproape la fel de veche ca i Carey. ntotdeauna am crezut c la Tell Yarimjah oamenii se neleg att de bine, a remarcat maiorul Kelsey. Parc erau o familie fericit ceea ce e cu adevrat surprinztor, dac stai s te gndeti la natura uman! Sunt sigur c sora Leatheran e de acord cu mine. Pi, am zis eu, nu tiu s nu avei dreptate! Am vzut attea certuri n spital, i adesea izbucneau de la lucruri mrunte, de la o disput pentru o ceac de ceai. Da, oamenii tind s devin foarte meschini n astfel de mprejurri, a spus maiorul Pennyman. Totui, mie mi se pare c n acest caz e vorba despre altceva. Leidner este un om att de blnd i de modest, cu un tact remarcabil. ntotdeauna a reuit s pstreze veselia printre oamenii lui i s i fac s se neleag bine ntre ei. i, cu toate acestea, i eu am simit deunzi acea tensiune. Doamna Kelsey a rs. i nu v dai seama de explicaie? Sare n ochi! Ce vrei s spunei? Doamna Leidner, de bun seam. Ei, hai, Mary, a zis soul ei, e o femeie fermectoare, nu e defel genul care s se certe. N-am spus c ar fi certrea. Doar provoac certe! n ce fel? i de ce ar face-o? De ce? De ce? Pentru c se plictisete. Nu e arheolog, e doar nevast de arheolog. Se plictisete din cauz c nu gsete nimic s o intereseze, i atunci i creeaz propriile evenimente dramatice. Se amuz fcndu-i pe ceilali s se dondneasc. Mary, habar nu ai despre ce vorbeti. Doar i imaginezi ce se ntmpl. Bineneles c doar mi imaginez! Dar o s descoperi c am dreptate. Nu degeaba Frumoasa Louise arat ca Mona Lisa! Poate c nu vrea s fac nici un ru, ns i place s vad ce se ntmpl. i este devotat lui Leidner. O! Nu m refeream la intrigi vulgare. Dar femeia asta este o allumeuse. Femeile sunt att de drgue unele cu altele, a spus maiorul Kelsey. tiu. Scorpie, scorpie, scorpie, asta zicei voi, brbaii, ns de cele mai multe avem dreptate n privina semenilor de acelai sex. Chiar i aa fiind, a intervenit maiorul Pennyman, gnditor, presupunnd c toate bnuielile rutcioase ale doamnei Kelsey sunt adevrate, nu cred c asta ar putea justifica acea ciudat senzaie de tensiune, de calm dinaintea furtunii. Am avut impresia c furtuna poate izbucni n orice moment. S n-o speriem pe sor, a zis doamna Kelsey. Urmeaz s se duc acolo peste trei zile, iar ce spunei dumneavoastr o s-o fac s se rzgndeasc. A, nicidecum, nu m sperii dintr-att, am replicat eu, rznd. Cu toate acestea, m-am gndit mult la ceea ce auzisem. Mi-am adus aminte de acele cuvinte ciudate ale profesorului Leidner mai n siguran. Oare teama secret a soiei sale, nemrturisit sau poate exprimat, producea aceast reacie asupra celorlali? Sau tensiunea (ori poate cauza necunoscut a acesteia) producea aceast reacie asupra nervilor ei? Am cutat n dicionar cuvntul allumeuse, pe care l folosise doamna Kelsey, dar nu am neles la ce se referea. Ei bine, mi-am zis n sinea mea, trebuie s atept i s m lmuresc singur.

Capitolul 4 Sosesc n Hassanieh


Trei zile mai trziu plecam din Bagdad. mi prea ru s m despart de doamna Kelsey i de feti, care era adorabil i se dezvolta de minune, lund n greutate n fiecare sptmn exact att ct trebuia. Maiorul Kelsey m-a condus la gar. Urma s ajung la Kirkuk a doua zi, i acolo avea s m atepte cineva. Am dormit prost niciodat nu dorm bine n tren -, i somnul mi-a fost tulburat de vise. Totui, cnd m-am uitat de diminea pe fereastr i am vzut c este o zi splendid, am devenit curioas cu privire la oamenii pe care aveam s i cunosc. Cum stteam pe peron, ovitoare i tot uitndu-m n jur, am vzut un tnr care se ndrepta spre mine. Avea faa rotund i rozalie i, pe cuvnt, n viaa mea nu am vzut pe cineva care s semene att de bine cu tinerii din crile lui P.G. Wodehouse. Salutare, salutare, salutare, a spus. Dumneata eti sora Leatheran? Vreau s zic, firete c dumneata eti, se vede. Ha ha! M cheam Coleman. M-a trimis profesorul Leidner. Cum te simi? Cltoria a fost ngrozitoare? Ah, ce bine cunosc trenurile astea! Ei, am ajuns. Ai luat micul dejun? sta e tot bagajul dumitale? Eti teribil de modest, nu-i aa? Doamna Leidner avea patru valize i un cufr ca s nu mai pomenesc de cutia de plrii, i de perna special, i de tot felul de mruniuri. Vorbesc prea mult? Hai s mergem la btrnul autobuz. Afar era ceea ce am auzit mai apoi c se numea un vagon militar. Aducea un pic a trsur, un pic a camion i un pic a automobil. Domnul Coleman m-a ajutat s m urc, explicndu-mi c ar fi mai bine s stau lng ofer, ca s nu simt att de tare zdruncinturile. Zdruncinturi! M mir c hrbul la nu s-a fcut buci! i nici mcar nu era o osea ca lumea doar o potec plin de gropi i de urme de roi! Minunatul Orient, n-am ce spune! Cnd m gndeam la nemaipomenitele noastre artere de circulaie din Anglia, m cuprindea dorul de cas. Domnul Coleman, care sttea n spatele meu, s-a aplecat n fa i mi-a ipat n ureche mare parte din drum. Drumul e n stare foarte bun, a strigat el chiar dup ce fusesem aruncai n sus din scaun de aproape atinsesem plafonul. i prea c vorbete serios. i face foarte bine, i pune n micare ficatul. Ar trebui s tii asta, sor. Faptul c mi stimuleaz ficatul n-o s-mi prea fie de folos dac m aleg cu capul spart, am remarcat eu, acr. Ar trebui s treci pe aici dup ce plou! Se derapeaz splendid. Cel mai adesea o iei piezi. La asta nici nu m-am obosit s rspund. Puin dup aceea a trebuit s traversm fluviul, pe cel mai ubred feribot imaginabil. A fost un miracol c am ajuns pe malul cellalt, dar toat lumea prea s fie de prere c e un lucru ct se poate de firesc. Ne-a luat cam patru ore s ajungem la Hassanieh, care, spre surprinderea mea, era un loc destul de mare. Arta i foarte drgu, nainte s ajungem acolo de cealalt parte a fluviului se nla alb, ca de poveste, cu minarete. ns, odat ce traversai podul, era puin altfel. Aa o duhoare, totul drpnat, noroi i mizerie pretutindeni. Domnul Coleman m-a condus la casa doctorului Reilly, unde, zicea el, eram ateptat la prnz. Doctorul Reilly a fost la fel de amabil ca ntotdeauna, iar casa era i ea frumoas avea baie, i totul era curat i dichisit. Am fcut o baie bun, i, cnd am cobort, mbrcat din nou n uniform, m simeam foarte bine. Masa era pregtit, i am nceput s mncm; doctorul i-a cerut scuze pentru fiica sa, care, spunea el, mereu ntrzia. Tocmai terminasem o porie delicioas de ou n sos, cnd a intrat; doctorul Reilly mi-a prezentat-o: Sor, ea este fiica mea, Sheila.

A dat mna cu mine, mi-a zis c sper c am cltorit bine, i-a aruncat plria, a dat din cap a salut nspre domnul Coleman i s-a aezat. Ei, Bill, a spus ea, cum merg lucrurile? El a nceput s vorbeasc despre tot felul de oameni care urmau s vin la club, iar eu am avut vreme s mi fac o prere despre ea. Nu pot spune c mi-a plcut foarte mult. Puin prea rece pentru gustul meu. O fat degajat, dei frumoas. Pr negru i ochi albatri un chip palid i buzele date cu ruj. Avea un fel rece, sarcastic de a vorbi, care m cam enerva. Am avut o stagiar odat care semna cu ea o fat care lucra bine, recunosc, ns al crei fel de a fi m exaspera. Mi s-a prut c domnul Coleman era cucerit de ea. Se cam blbia, iar conversaia pe care o fcea era nc i mai idioat dect nainte, dac aa ceva e cu putin! Mi-aducea aminte de un cine mare i prost care d din coad i ncearc s fie pe placul stpnului. Dup mas, doctorul Reilly a plecat la spital, domnul Coleman avea treburi n ora, i domnioara Reilly m-a ntrebat dac a vrea s merg puin prin ora sau dac prefer s rmn acolo. Domnul Coleman, mi-a zis ea, avea s se ntoarc s m ia cam ntr-o or. E ceva de vzut? m-am interesat eu. Sunt nite locuri pitoreti, a rspuns domnioara Reilly. Dar nu tiu dac o s v plac. E foarte mult mizerie. Felul n care a spus-o m-a iritat. N-am neles niciodat de ce pitorescul unui loc ar trebui s scuze murdria. n cele din urm m-a dus la club, care era destul de plcut, cu vedere spre fluviu, i unde gseai o mulime de ziare i de reviste englezeti. Cnd ne-am ntors, domnul Coleman nu sosise nc, aa c ne-am aezat i am stat puin de vorb. Conversaia parc nu se lega. M-a ntrebat dac fcusem deja cunotin cu doamna Leidner. Nu, am rspuns. Doar cu soul ei. O, a zis ea. M ntreb ce impresie o s v fac. Nu am replicat nimic. Apoi a continuat: mi place foarte mult profesorul Leidner. Toat lumea l place. E ca i cum ai spune, mi-am zis n sinea mea, c nu-i place de soia lui. Nici de data asta nu am rspuns; imediat dup aceea m-a ntrebat: Ce are? V-a spus cumva profesorul Leidner? Nu aveam de gnd s m apuc s brfesc despre un pacient nainte s apuc s l vd mcar, aa c m-am mulumit s spun vag: neleg c e puin obosit i are nevoie s fie ngrijit. A rs un rs neplcut, strident i sacadat. Doamne Dumnezeule, a zis, nu-i ajung cei nou oameni care au grij de ea? Pesemne c fiecare are treburile lui. Treburi? Firete c au treburi. Dar Louise are prioritate face tot ce trebuie ca s fie aa. Nu, mi-am spus n sinea mea. Nu-i place de ea. Totui, a continuat domnioara Reilly, nu neleg de ce vrea o sor medical. A fi zis c prefer un ajutor mai puin profesionist, nu cineva care s i vre termometrul n gur, s i ia pulsul i care s vorbeasc doar despre fapte incontestabile. Trebuie s recunosc c mi-a strnit interesul. Credei c nu are nimic? am ntrebat-o. Bineneles c nu are nimic! Femeia e sntoas tun. Draga de Louise n-a dormit! Are cearcne. Da, fcute cu dermatograf! Orice ca s atrag atenia, ca s se nvrt toi n jurul ei, s fac toat lumea caz de ea! Putea fi un smbure de adevr n ce spunea, de bun seam, ntlnisem (ce sor nu a ntlnit?) multe cazuri de ipohondri a cror plcere era s i fac pe toi din cas s stea la dispoziia lor. i dac vreo sor sau un doctor le spunea: Nu avei nimic!, nu credeau, iar indignarea lor era ct se poate de autentic. Era posibil ca i doamna Leidner s fie un astfel de caz. Soul, firete, ar fi fost primul pclit. Soii, am descoperit, sunt nite oameni foarte creduli cnd vine vorba despre boal.

Dar, chiar i aa, nu prea se potrivea cu ceea ce auzisem. Nu justifica, de exemplu, folosirea acelor cuvinte: mai n siguran. Ciudat cum mi rmseser vorbele acelea n minte. Dup ce am reflectat puin, am ntrebat: Doamna Leidner e o persoan nelinitit? O nelinitete, de pild, faptul c triete departe de orice aezare omeneasc? De ce ar neliniti-o? Pentru numele lui Dumnezeu, sunt zece! i au i paznici, pentru antichiti. O, nu, nu e nelinitit, cel puin... Prea c i trecuse ceva prin cap, i s-a oprit; a continuat ncet, dup un minut sau dou: Curios c ai pomenit de asta. De ce? Eu i cpitanul de aviaie Jervis am fost acolo deunzi. Era diminea. Cei mai muli erau la spturi. Ea scria o scrisoare, i bnuiesc c nu ne-a auzit venind. Biatul care poftete oaspeii nu era acolo de data aceea, aa c am mers direct pe verand. Dup toate aparenele, a vzut umbra cpitanului Jervis pe zid i pur i simplu a nceput s ipe! i-a cerut scuze, firete. A zis c i s-a prut c era un brbat ciudat. Cam bizar ntmplarea. Vreau s zic, chiar dac ar fi fost un brbat ciudat, de ce s se sperie aa? Am dat din cap, gnditoare. Domnioara Reilly a tcut, apoi, deodat, a nceput s vorbeasc din nou: Nu tiu ce-i cu ei anul sta. Toi sunt tulburai. Johnson e att de nnegurat, c nici nu mai deschide gura. David nu vorbete dect dac e absolut nevoie. Bill nu se oprete din vorbit, ca de obicei, dar plvrgeala lui nu face dect s atrag atenia asupra celorlali. Carey d impresia c poate s i piard cumptul n orice clip. i se uit unii la alii de parc, de parc... O, nu tiu, dar e foarte ciudat. Era curios ca doi oameni att de diferii ca domnioara Reilly i maiorul Pennyman s fi avut aceeai senzaie. Exact n acel moment, domnul Coleman a dat buzna n ncpere. A dat buzna aceasta e expresia potrivit. Dac ar fi scos i limba i i-ar fi crescut pe loc o coad din care s dea, nu ar fi fost deloc surprinztor. Salutare, salutare, a spus. Cel mai bun cumprtor din lume, sta sunt eu. I-ai artat sorei Leatheran toate frumuseile oraului? N-a fost impresionat, a replicat domnioara Reilly sec. Nu o condamn, a zis domnul Coleman plin de nsufleire. Un orel aa de srccios, de drpnat i de plicticos! Nu prea apreciezi pitorescul i antichitile, nu-i aa, Bill? Nu-mi pot imagina cum de eti arheolog. Nu e vina mea. E vina tutorelui meu. El e un nvat, membru al Societii de Cercetri tiinifice de la universitatea lui, genul care se apuc s citeasc imediat ce se d jos din pat. A fost un mare oc pentru el s se trezeasc pe cap cu un astfel de pupil. Cred c a fost o neghiobie din partea ta s accepi s faci cu de-a sila o meserie care nu i place, a remarcat fata tios. Nu cu de-a sila, Sheila, nu cu de-a sila. Btrnul m-a ntrebat dac m gndesc la vreo meserie anume, iar eu am zis c nu, aa c mi-a aranjat s vin aici anul sta. Dar n-ai nici cea mai mic idee ce i-ar plcea s faci? Nu e cu putin! Firete c am. Dac ar fi dup mine, a renuna cu totul la munc. Ce mi-ar plcea mie ar fi s am o groaz de bani i s m apuc de curse de automobile. Eti absurd! a spus domnioara Reilly. Prea destul de mnioas. O, mi dau i eu seama c nici nu intr n discuie, a zis atunci domnul Coleman, pe un ton vesel. Deci, dac tot trebuie s fac ceva, nu-mi prea pas ce anume fac atta vreme ct nu sunt nevoit s zac toat ziua ntr-un birou. Chiar mi-a plcut s vd puin lumea. Asta e, mi-am zis, i am venit aici. mi nchipui c le eti de mare ajutor! Aici n-ai dreptate. Pot s stau i eu s strig I Allah, laolalt cu toat lumea! i, la drept vorbind, sunt destul de bun la desen! La coal eram specialist n imitarea scrisurilor. A fi putut deveni un plastograf de prima mn. Ei, cine tie, poate chiar o s se ntmple

asta. Dac ntr-o bun zi, cnd atepi autobuzul, Rolls-Royce-ul meu o s te mproate cu noroi, s tii c am intrat n lumea infractorilor. Domnioara Reilly a zis rece: Nu crezi c ar fi mai bine s pornii la drum n loc s vorbeti aa de mult? Ct ospitalitate, nu-i aa, sor? Sunt sigur c sora Leatheran de-abia ateapt s se instaleze. Eti ntotdeauna sigur de toate, a ripostat domnul Coleman, rnjind. Asta cam e adevrat, mi-am spus n sinea mea. Un drac de fat cochet i plin de sine. Am spus sec: Poate c ar trebui s mergem, domnul Coleman. Ai dreptate, sor. Am dat mna cu domnioara Reilly, i-am mulumit pentru tot i am plecat. A naibii de atrgtoare fat, Sheila asta, a zis domnul Coleman. ns i pune mereu la punct pe brbai. Am ieit din ora, i am intrat pe un soi de crare ntre dou lanuri. Era plin de hrtoape i de urme de roi. Dup vreo jumtate de or, domnul Coleman a artat cu degetul spre o movil mare pe malul fluviului i a spus: Tell Yarimjah. Se vedeau nite siluete mici i negre care umblau de colo pn colo ca nite furnici. Deodat s-au repezit toate s coboare pe o parte a movilei. Fidos, mi-a explicat domnul Coleman. Ora nchiderii, ncetm lucrul cu un ceas nainte de apusul soarelui. Casa n care stteau membrii expediiei se afla nu departe de fluviu. oferul a virat, a intrat printr-o arcad extrem de ngust i iat-ne ajuni. Casa era construit n jurul unei curi interioare. Iniial, ocupase doar latura dinspre sud a curii, iar spre est erau cteva acareturi lipsite de importan. Membrii expediiei continuaser construcia i pe celelalte dou laturi. Cum planul casei se va dovedi mai trziu de mare interes, anexez aici o schi.

Toate camerele aveau ua spre curte, iar majoritatea ferestrelor ddeau i ele n curte excepie fcnd partea dinspre sud a casei, unde ferestrele ddeau i spre cmp. Totui, aceste ferestre aveau zbrele. n colul din sud-vest era o scar care ducea pn la acoperiul lung i plat, cu un parapet de-a lungul laturii dinspre sud a casei, care era mai nalt dect celelalte trei laturi. Domnul Coleman m-a condus de-a lungul laturii dinspre est a curii interioare, spre o verand mare, neacoperit, care ocupa partea central a laturii dinspre sud. A deschis ua de la captul verandei i am intrat ntr-o ncpere n care mai muli oameni erau aezai n jurul unei mese de ceai. Salutare! a spus domnul Coleman. Iat-o pe Sairey Gamp.1 Doamna care sttea n capul mesei s-a ridicat i a venit s m ntmpine. Atunci am vzut-o prima dat pe Louise Leidner.

Personaj din romanul Martin Chuzzlewit de Charles Dickens (n.tr.)

Capitolul 5 Tell Yarimjah


Nu m deranjeaz s recunosc c prima impresie pe care mi-a lsat-o doamna Leidner a fost de surprindere absolut. Cnd tot auzi vorbindu-se despre o persoan, ncepi s i imaginezi cum e. Mie mi intrase n cap c doamna Leidner era o femeie brunet i nemulumit. Genul de persoan uor iritabil, mereu cu nervii ntini la maximum. i m ateptam, de asemenea, s fie ca s zic lucrurilor pe nume puin vulgar. Nu era defel cum mi-o nchipuisem! nti de toate, avea pielea foarte deschis la culoare. Nu era suedez, ca soul ei, dar ar fi putut foarte bine trece drept una, dac te luai numai dup cum arta. Avea acel ten alb, scandinav, pe care nu l vezi prea des. Nu era foarte tnr. Undeva ntre treizeci i patruzeci de ani, dup prerea mea. Era tras la fa, i am zrit i nite fire albe prin prul ei blond. Cu toate acestea, ochii i erau minunai. Singurii ochi, din cei pe care iam vzut vreodat, despre care se poate spune, fr teama de a grei, c erau violei. Erau foarte mari, cu nite cearcne palide dedesubt. Era foarte slab i prea plpnd; tiu c, dac o s zic c ddea impresia de istovire i, n acelai timp, de energie nestvilit, o s par o prostie -, dar asta a fost senzaia pe care am avut-o. Mi s-a prut, de asemenea, o adevrat doamn. Iar asta nu e puin lucru, chiar i n zilele noastre. Mi-a ntins mna i a zmbit. Glasul i era jos i blnd, uor trgnat, ca al americanilor. mi pare aa de bine c ai venit, sor. Vrei nite ceai? Sau preferi s mergi mai nti n camera dumitale? Am spus c a vrea nite ceai, iar ea m-a prezentat celor din jurul mesei. Domnioara Johnson i domnul Reiter. Doamna Mercado. Domnul Emmott. Printele Lavigny. Soul meu va sosi imediat. Ia loc aici, ntre printele Lavigny i domnioara Johnson. Am fcut ntocmai, iar domnioara Johnson a nceput s stea de vorb cu mine, ntrebndu-m cum a fost drumul, i aa mai departe. Mi-a plcut de ea. mi amintea de sora-ef pe care am avut-o pe cnd fceam practica, o femeie pe care o admiram toate i de dragul creia munceam din greu. Se apropia de cincizeci de ani, dup judecata mea, i era destul de masculin, cu prul crunt tuns scurt. Avea o voce plcut, destul de grav, i vorbea neceremonios. Era urt la fa, cu trsturi aspre i un nas aproape ridicol de crn pe care avea obiceiul s i-l tot scarpine cnd o tulbura sau o mira ceva. Purta o hain i o fust de tweed, cu o croial mai degrab brbteasc. Mi-a zis numaidect c e de loc din Yorkshire. Printele Lavigny mi s-a prut puin nfricotor. Era un brbat nalt, cu barb lung, neagr i cu pince-nez. O auzisem pe doamna Kelsey spunnd c era i un clugr francez printre ei, iar acum am remarcat c printele Lavigny purta o ras clugreasc dintr-un soi de estur alb de ln. Am rmas cam surprins, pentru c, din cte tiam eu, clugrii se duceau la mnstire i nu mai ieeau de acolo. Cu doamna Leidner folosea cu precdere franceza, dar cu mine a vorbit ntr-o englez destul de bun. Am observat c avea ochi vicleni, ptrunztori, pe care i plimba de la un chip la altul. n faa mea stteau ceilali trei. Domnul Reiter era un tnr blond, bine fcut, cu ochelari. Avea prul crlionat, destul de lung, i nite ochi albatri foarte rotunzi. Cred c fusese foarte drgla cnd era copil, ns acum nu mai era cine tie ce! De fapt, semna oarecum cu un porc. Cellalt tnr avea prul tuns foarte scurt. Avea faa prelung, vesel i dini foarte sntoi i era foarte atrgtor cnd zmbea. Cu toate acestea, vorbea foarte puin se mulumea s dea din cap cnd i se spunea cte ceva sau rspundea monosilabic. Era, ca i domnul Reiter, american. Cea de-a treia persoan era doamna Mercado; nu m-am putut uita prea bine la ea, pentru c, de fiecare dat cnd aruncam o privire nspre ea, vedeam c se zgiete la mine cu o cuttur nesioas, cel puin deconcertant. Dup cum se holba la mine, ai fi zis c surorile medicale sunt nite lighioane ciudate. Total lipsit de maniere! Era destul de tnr nu avea mai mult de douzeci i cinci de ani i era smead i graioas, dac nelegei ce vreau s spun. Era drgu, ntr-un fel, dar m fcea s m gndesc c i curge ceva snge negru n vine. Era mbrcat cu un pulover de culoare foarte

aprins, iar unghiile i erau date cu o oj de aceeai nuan. Avea faa ascuit, tioas, cu ochi mari i buze subiri, parc bnuitoare. Ceaiul era foarte bun tare i plcut la gust -, total diferit de chestia aia chinezeasc pe care o servea mereu doamna Kelsey i care fusese o grea ncercare pentru mine. Era i pine prjit cu dulcea, precum i o farfurie de fursecuri cu fructe confiate i prjituri. Domnul Emmott se purta foarte politicos i mi tot ddea diverse lucruri. Dei tcut, era foarte atent cnd mi se golea farfuria. Deodat, domnul Coleman a dat buzna nuntru i s-a aezat lng domnioara Johnson. El nu prea defel nelinitit. Nu-i mai tcea gura. Doamna Leidner a oftat o dat i i-a aruncat o privire plictisit, ns fr nici un efect. Tot aa cum nu l-a domolit nici faptul c doamna Mercado, creia i se adresa cel mai mult, era prea ocupat s m intuiasc pe mine cu privirea ca s aib chef s i rspund altfel dect de form. Tocmai cnd terminam de luat ceaiul, au intrat profesorul Leidner i domnul Mercado, care veneau de la spturi. Profesorul Leidner m-a salutat n felul su amabil. L-am vzut grbindu-se s se uite, ngrijorat, la soia sa i prnd dup aceea uurat. S-a aezat la cellalt capt al mesei, iar domnul Mercado a luat loc pe scaunul liber de lng doamna Leidner. Era un brbat nalt, subire, melancolic, cu mult mai n vrst dect nevasta lui, cu tenul palid i cu o barb ciudat, moale i fr form. M-am bucurat cnd a intrat, cci soia lui a ncetat s m mai fixeze i i-a ndreptat atenia asupra lui, privindu-l cu un fel de febrilitate alarmat, pe care am gsit-o cam stranie. El nvrtea absent n ceai, fr s scoat o vorb. Nici nu s-a atins de prjitura din farfurie. Mai era un loc liber; brusc, ua s-a deschis i a intrat un brbat. n momentul n care l-am zrit pe Richard Carey, mi-am zis c este unul dintre cei mai chipei brbai pe care i-am vzut vreodat i, cu toate acestea, m ndoiesc c era chiar aa. S spui c un brbat este chipe i, n acelai timp, c arat precum un cadavru pare o contradicie grosolan, dar este ct se poate de adevrat. Dac te uitai la capul lui, aveai impresia c pielea este prea ntins pe oase -, ns avea oase frumoase. Linia maxilarului i a frunii era att de precis conturat, nct mi amintea de statuile de bronz. Faa i era usciv i mslinie, iar ochii dintre cei mai strlucitori i mai albatri pe care i-am vzut n viaa mea. Msura cam un metru optzeci i cred c avea puin sub patruzeci de ani. Profesorul Leidner a spus: Sor, acesta este domnul Carey, arhitectul nostru. El a murmurat ceva cu vocea lui plcut, sczut, cu accent britanic i s-a aezat lng doamna Mercado. Doamna Leidner i-a zis: M tem c s-a cam rcit ceaiul, domnule Carey. O, nu face nimic, doamn Leidner, a rspuns el. E vina mea c am ntrziat. Voiam s termin schiele. Doamna Mercado a intervenit: Dulcea, domnule Carey? Domnul Reiter a mpins spre el farfuria cu pine prjit. i mi-am adus aminte de Maiorul Pennyman care remarcase: Ca s nelegei mai bine, erau cam prea politicoi cnd i ddeau unul celuilalt untul. Da, era ceva curios n toat povestea asta... Puin prea ceremonioi... Ai fi zis c e grup de strini, nu de oameni care se cunosc unii dintre ei de muli ani.

Capitolul 6 Prima sear


Dup ceai, doamna Leidner m-a condus n camera mea. Poate c ar fi bine s descriu pe scurt cum erau dispuse camerele. E foarte simplu i uor de neles dac privii planul. De o parte i de alta a verandei neacoperite erau ui care duceau n cele dou ncperi principale. Ua din dreapta ddea n sufragerie, unde am luat ceaiul. Cea de pe partea cealalt ducea ntr-o camer identic (am numit-o camer de zi) care era folosit drept salon i camer de lucru neoficial locul unde se fceau multe desene (altele dect cele care ineau strict de arhitectur) i unde erau aduse bucile cele mai delicate de ceramic pentru a fi lipite. Din camera de zi se trecea n camera antichitilor, unde erau aduse toate obiectele gsite n timpul spturilor, care erau apoi depozitate pe etajere i n diferite compartimente, precum i ntinse pe bncile i mesele dinuntru. Singura ieire din aceast ncpere era prin camera de zi. Lng camera antichitilor, dar cu intrarea printr-o u care ddea n curtea interioar, era dormitorul doamnei Leidner. Acesta, ca i celelalte camere de pe aceast latur a casei, avea dou ferestre zbrelite cu vedere spre cmp. Dup col, lipit de dormitorul doamnei Leidner, ns fr s comunice cu acesta, era camera profesorului Leidner. Era prima dintre ncperile de pe latura dinspre rsrit. Alturi era camera care mi fusese rezervat. Lng camera mea era cea a domnioarei Johnson, urmat de cea a doamnei i de a domnului Mercado. Dup aceea veneau dou aa-zise bi. (Cnd m-am exprimat odat astfel de fa cu doctorul Reilly, a izbucnit n rs i mi-a spus c o baie ori este baie, ori nu este baie! n orice caz, dac eti obinuit cu robinete i cu evi, i se pare ciudat s spui c dou camere cu pmnt pe jos, cu cte o cad de cositor care i ajunge pn la bru i cu ap mloas adus n canistre de kerosen merit numele de bi!) Toat aceast parte fusese construit de profesorul Leidner. Dormitoarele erau identice, avnd toate cte o fereastr i o u care ddeau spre curtea interioar. De-a lungul laturii dinspre nord erau sala de desen, laboratorul i camera de fotografii. Dar s m ntorc la verand: de cealalt parte, dispunerea camerelor era foarte similar. Prin sufragerie se ajungea n biroul unde erau inute dosarele, se fcea catalogarea i se bteau la main documentele. Pe col era camera printelui Lavigny, cruia i se dduse dormitorul cel mai mare; aici se ocupa i de decodarea sau care o fi cuvntul potrivit tblielor. In colul dinspre sud-vest era scara care ajungea pe acoperi. Pe latura dinspre apus erau buctria i patru dormitoare folosite de tineri Carey, Emmott, Reiter i Coleman. In colul dinspre nord-vest era camera de fotografii, din care se trecea n camera obscur. Lng laborator. Apoi venea singura intrare arcada prin care ptrunsesem n cas. n exterior erau dormitoarele servitorilor, localul de paz pentru soldai, grajdurile pentru cai i restul. Sala de desen era n dreapta arcadei i ocupa restul laturii dinspre nord. Am descris n detaliu felul n care arta casa pentru c nu vreau s m ntorc la asta mai trziu. Dup cum spuneam, doamna Leidner nsi m-a nsoit n turul casei i, n cele din urm, m-a lsat n camera mea, exprimndu-i sperana c m voi simi bine i c am tot ce mi trebuie. ncperea era mobilat drgu, dei foarte simplu un pat, o comod, un lavoar i un scaun. Bieii i vor aduce ap cald nainte de prnz i de cin i dimineaa, firete. Dac vrei i n alt moment al zilei, iei afar i bate din palme, iar cnd apare biatul, spune-i jib mai har. Crezi c o s ii minte? Am rspuns c da i am repetat cuvintele, puin ovitoare. Foarte bine. Fii sigur pe dumneata i strig. Arabii nu neleg nimic spus cu voce obinuit, britanic. Limbile astea sunt surprinztoare, am zis eu. Pare att de ciudat c sunt aa de multe i de diferite. Doamna Leidner a zmbit.

n Palestina e o biseric n care Rugciunea Domnului este scris n nouzeci dac nu m-nel de limbi. Ia te uit! am exclamat eu. Trebuie s i scriu mtuii, s i povestesc. O s-o intereseze. Doamna Leidner a atins urciorul i ligheanul, cu un aer absent, i a mutat savoniera civa centimetri mai ncolo. Sper din tot sufletul c vei fi mulumit aici, a adugat ea, i nu o s te plictiseti prea tare. Nu m plictisesc aproape niciodat, am asigurat-o eu. Viaa nu e destul de lung. Nu mi-a rspuns. A continuat s se joace cu obiectele de pe lavoar, dus pe gnduri. Deodat, i-a aintit ochii violei asupra mea. Ce anume i-a spus soul meu, sor? De obicei, la astfel de ntrebri se d acelai rspuns. Am neles c suntei puin cam obosit, doamn Leidner, am zis eu pe un ton ct se poate de veridic. i c dorii pe cineva care s aib grij de dumneavoastr i s v mai scape de griji. i-a nclinat ncet capul, vistoare. Da, a replicat. Da, aa e foarte bine. Era puin cam enigmatic, dar nu aveam de gnd s i pun alte ntrebri. M-am mulumit s continui: Sper s m lsai s v dau o mn de ajutor la ce e de fcut prin cas. Nu trebuie s m lsai s trndvesc. A surs slab. Mulumesc, sor. Apoi s-a aezat pe pat i, spre marea mea surpriz, a nceput s m chestioneze. Spun c am fost mirat, pentru c, din clipa n care am vzut-o prima oar, am fost sigur c doamna Leidner era o adevrat doamn. i o doamn, din experiena mea, nu i manifest dect arareori curiozitate cu privire la problemele personale ale altora. Doamna Leidner ns prea nerbdtoare s afle totul despre mine. Unde mi fcusem ucenicia i cu ct timp n urm. Ce m fcuse s vin n Orient. Cum de se ntmplase c primisem recomandarea doctorului Reilly. M-a ntrebat pn i dac fusesem vreodat n America sau dac aveam rude n America. Vreo dou dintre ntrebrile pe care mi le-a pus mi-au prut pe moment lipsite de sens, dar, mai trziu, mi-am dat seama de semnificaia lor. Dup aceea, dintr-odat, atitudinea ei s-a schimbat. A zmbit un zmbet cald, luminos i mi-a zis, cu dulcea n glas, c era foarte bucuroas c venisem i c era sigur c aveam s i fiu de mare ajutor. S-a ridicat de pe pat i a spus: Vrei s urci pe acoperi ca s vezi apusul? E foarte frumos la ora asta. Am ncuviinat din toat inima. Pe cnd ieeam din camer, m-a ntrebat: Erau muli oameni n trenul dinspre Bagdad? Brbai? I-am rspuns c nu remarcasem pe nimeni. Fuseser doi francezi n vagonul-restaurant cu o sear nainte. i un grup de trei brbai care, din cte nelesesem din discuia lor, se ocupau de conducta de iei. A dat din cap i i-a scpat un sunet. Ca un mic oftat de uurare. Am urcat mpreun pe acoperi. Acolo am gsit-o pe doamna Mercado, aezat pe parapet, i pe profesorul Leidner, aplecat, uitndu-se la o mulime de pietre i cioburi de ceramic aezate rnduri-rnduri. Erau nite chestii mari, crora el le spunea rnie, pislogi, topoare de piatr i topoare perforate, precum i o sumedenie de bucele de ceramic, mpodobite cu tot felul de motive bizare. Venii ncoace, ne-a strigat doamna Mercado. Nu-i aa c e nemaipomenit de frumos? Era, nendoielnic, un apus splendid. Hassanieh-ul prea desprins din crile cu poveti, iar fluviul Tigru, cu malurile sale late, ddea impresia de ireal. Nu-i aa c e minunat, Eric? a zis doamna Leidner. Profesorul Leidner a ridicat privirea, distrat, a murmurat Minunat, minunat, cam fr chef, dup care s-a ntors la sortarea hrburilor.

Doamna Leidner a zmbit. Arheologii se uit numai la ce e la picioarelor lor. Pentru ei, cerul i raiul nici nu exist. Doamna Mercado a chicotit. O, sunt nite oameni foarte ciudai. O s-i dai curnd seama de asta, sor, a adugat ea. A fcut o pauz, apoi a continuat: Suntem cu toii aa de bucuroi c ai venit. Am fost att de ngrijorai din pricina doamnei Leidner, nu-i aa, Louise? ntr-adevr? Vocea nu i era ncurajatoare. O, da, bineneles. A fost ngrozitoare, sor. Tot felul de atacuri de panic, de temeri. Cnd mi se spune despre cineva E doar din cauza nervilor, ntotdeauna m ntreb ce poate fi mai ru de att. Nervii sunt nsi esena fpturii umane, n-am dreptate? Gura, gura, mi-am zis n sinea mea. Doamna Leidner a replicat sec: Ei bine, nu trebuie s i mai faci griji din pricina mea, Mrie. Sora o s aib grij de mine. Cu siguran, am asigurat-o eu, plin de voioie. Sunt convins c asta va schimba complet lucrurile, a rspuns doamna Mercado. Eram toi de prere c ar trebui s consulte un doctor sau s fac neaprat ceva. Are nervii distrui, nu-i aa, drag Louise? ntr-att de distrui, nct se pare c i-am distrus i pe-ai votri, a zis doamna Leidner. Ce-ar fi s vorbim despre ceva mai interesant dect starea mea lamentabil? Am neles n clipa aceea c doamna Leidner era genul de femeie care i face cu uurin dumani. Era o und de grosolnie n vocea ei (nu c a fi condamnat-o pentru asta), iar obrajii palizi ai doamnei Mercado s-au mbujorat. A bolborosit ceva, ns doamna Leidner se ridicase deja i se dusese lng soul ei, n cellalt capt al acoperiului. M ndoiesc c a remarcat apropierea ei pn cnd nu i-a pus mna pe umr; atunci i-a ridicat repede ochii spre ea. Pe chip i se citea afeciunea; privirea i era ntrebtoare. Doamna Leidner a ncuviinat, dnd ncet din cap. Bra la bra, au mers pn la marginea parapetului i au cobort mpreun treptele. i este foarte devotat, nu? a spus doamna Mercado. Da, am rspuns eu. E foarte plcut s vezi asta. Se uita la mine cu o cuttur piezi, stranie, oarecum nerbdtoare. Care crezi c e problema cu ea, sor? m-a ntrebat, cu glasul ceva mai sczut. O, nu cred c e ceva grav, am zis eu, calm. Pesemne c e doar puin obosit. M-a sfredelit cu privirea, aa cum fcuse i cnd luasem ceaiul. Brusc, m-a ntrebat: Dumneata te ocupi de cazuri de boli mentale? O, nu, Doamne ferete! Cum de v putei gndi la aa ceva? A tcut cteva clipe, apoi a continuat: tii ce ciudat s-a purtat n ultima vreme? i-a spus profesorul Leidner? Nu sunt de acord cu brfele despre pacieni. Pe de alt parte ns, tiu din proprie experien c, adesea, este foarte dificil s afli adevrul de la rude i, pn nu tii exact despre ce este vorba, orbeci i nu eti de mare folos. Firete, lucrurile stau complet altfel cnd eti n subordinea unui medic. El i spune ceea ce ai nevoie s tii. Dar, n cazul acesta, nu era nici un doctor care s mi dea sfaturi. Doctorul Reilly nu fusese niciodat chemat n calitate de medic. Iar eu nu eram defel ncredinat c profesorul Leidner mi zisese tot ce tia. De cele mai multe ori, soii sunt reticeni din instinct ceea ce le face cinste, dup prerea mea. Cu toate acestea, cu ct aflam mai multe, cu att avea s mi fie mai uor s mi dau seama ce msuri trebuie s iau. Doamna Mercado (pe care am catalogat-o drept o ca veninoas) murea de nerbdare s mi se destinuie. i, sincer vorbind, att omenete, ct i din punct de vedere profesional, voiam s aud ce are de spus. Dac vrei, putei considera c eram pur i simplu curioas. Am zis: neleg c doamna Leidner nu s-a prea purtat normal n ultima vreme? Doamna Mercado a rs ntr-un fel neplcut.

Normal? N-a prea crede. Ne-a nspimntat de moarte, ntr-o noapte degete care i bteau n geam. Alt dat o mn fr bra. Dar cnd s-a ajuns la un chip galben lipit de fereastr iar cnd s-a npustit la geam nu era nimic -, ei bine, a spune c a fost cam nfiortor pentru toat lumea. Poate e cineva care se ine de farse, am sugerat eu. A, nu, nici pomeneal, e doar nchipuirea ei. Acum trei zile, la cin, am auzit focuri de arm n sat, la aproape o mil deprtare, iar ea a tresrit de spaim i a nceput s ipe ne-a nfricoat pe toi. Ct despre profesorul Leidner, s-a repezit la ea i s-a purtat n cel mai ridicol mod cu putin. Nu e nimic, draga mea, nu e nimic, tot repeta el. Cred c tii prea bine, sor, c uneori brbaii ncurajeaz nchipuirile astea isterice ale femeilor. E pcat, pentru c e un lucru ru. Maniile nu ar trebui ncurajate. Dac e ntr-adevr vorba despre manii, am replicat eu sec. Despre ce altceva ar putea fi vorba? Nu am rspuns, pentru c nu tiam ce s spun. Era o afacere curioas. mpucturile i ipetele erau destul de fireti pentru cineva aflat ntr-o stare de nervi, vreau s spun. Dar povestea cu mna i cu chipul fantomatic era altceva. Dup prerea mea, existau dou alternative fie doamna Leidner inventase totul (tot aa cum copiii obinuiesc s nscoceasc tot felul de minciuni ca s atrag atenia asupra lor), fie, aa cum sugerasem deja, era o fars pus la cale de cineva. Era genul de lucru, am cugetat eu, pe care un individ lipsit de imaginaie, cum era domnul Coleman, l-ar fi putut gsi amuzant. M-am hotrt s stau cu ochii pe el. Pacienii cu tulburri nervoase pot fi ngrozii pn i de o glum stupid. Doamna Mercado a continuat, aruncndu-mi o privire piezi: Pare un personaj romantic, sor, nu crezi? Tipul de femeie creia i se ntmpl tot felul de lucruri. I s-au ntmplat multe lucruri? m-am interesat eu. Pi, primul ei so a fost ucis n rzboi, pe cnd avea doar douzeci de ani. E foarte patetic i romantic, nu? Dac inei s nfrumuseai realitatea, am rspuns eu aspru. O, sor! Ce observaie neobinuit! E ct se poate de adevrat. Cnd te gndeti la toate femeile pe care le auzi zicnd: Dac Donald, sau Arthur, sau cum l-o fi chemat, ar fi trit... i, cteodat, mi spun n sinea mea c, dac ar fi trit, ar fi fost acum de vrst mijlocie, gras, argos i lipsit de romantism. Se ntuneca, aa c am propus s coborm. Doamna Mercado a ncuviinat i m-a ntrebat dac a vrea s vd laboratorul. Soul meu e probabil acolo lucreaz. I-am rspuns c mi-ar face plcere, i ne-am ndreptat spre laborator. ncperea era luminat de o lamp, dar era goal. Doamna Mercado mi-a artat o parte dintre aparate i nite ornamente de cupru care tocmai erau tratate, precum i nite oase acoperite cu un strat de cear. Pe unde o fi Joseph? s-a ntrebat doamna Mercado. S-a uitat n sala de desen, unde lucra Carey. Acesta abia dac a ridicat privirea cnd am intrat, iar eu am fost surprins de istovirea care i se citea pe chip. Mi-am zis: Omul acesta e la captul puterilor. Foarte curnd va ceda. i mi-am adus aminte c mai remarcase cineva aceast ncordare la el. Cnd am ieit, am ntors capul ca s m mai uit o dat la el. Sttea aplecat deasupra unei foi de hrtie, cu buzele strnse, iar aspectul de cadavru era i mai accentuat. Poate c era doar imaginaia mea, ns mi s-a prut c aduce cu un cavaler din vechime care se pregtete s plece la lupt i tie c va fi ucis. i, din nou, am simit extraordinara i aproape incontienta atracie pe care o exercita. L-am gsit pe domnul Mercado n camera de zi. Ii explica doamnei Leidner un nou proces. Ea era aezat pe un scaun de lemn i broda nite flori pe o mtase fin; am fost din nou mirat de nfiarea ei ciudat, fragil, nepmntean. Prea ireal, nu o fiin n carne i oase. Doamna Mercado a exclamat, cu vocea ei nalt i ascuit: A, aici erai, Joseph! Te-am cutat n laborator. A tresrit; prea uimit i derutat, ca i cum apariia ei ar fi rupt o vraj. A zis poticnit:

Eu... trebuie s plec acum. Sunt n mijlocul... n mijlocul... Nu i-a ncheiat propoziia, dar s-a ntors spre u. Doamna Leidner a rspuns, cu glasul ei sczut i trgnat: Trebuie s mi povesteti cndva i sfritul. Era foarte interesant. A ridicat privirea spre noi, ne-a zmbit dulce, dar cumva distant, i s-a aplecat din nou asupra broderiei. Peste vreo dou minute a spus: Sunt nite cri acolo, sor. Bine alese. Ia una i stai jos. M-am dus la etajer. Doamna Mercado a mai rmas cteva minute, apoi, rsucindu-se brusc, a ieit din camer. Cnd a trecut pe lng mine, i-am vzut chipul, i nu mi-a plcut defel expresia pe care o avea. Prea nnebunit de furie. Mi-am adus aminte, fr s vreau, de cteva dintre lucrurile pe care doamna Kelsey le spusese sau lsase s se neleag despre doamna Leidner. Nu voiam s m gndesc c sunt adevrate, pentru c o plceam pe doamna Leidner, ns m-am ntrebat totui dac nu era cu putin s fie un smbure de adevr n ele. Nendoielnic c nu era doar vina ei, dar era limpede c urica domnioar Johnson i att de banala doamn Mercado nu i ajungeau nici pn la degetul mic cnd venea vorba de frumusee sau de farmec. i, la urma urmei, brbaii sunt tot brbai, indiferent n ce col de lume te afli. Dac ai meseria mea, i dai repede seama de asta. Mercado nu era un tip sclipitor, i bnuiesc c doamna Leidner nu ddea doi bani pe admiraia lui, ns soiei lui i psa. Dac nu care cumva m nelam, i psa chiar foarte mult, i, dac ar fi avut ocazia, cred c nu ar fi ezitat s i-o plteasc. M-am uitat la doamna Leidner, care sttea i cosea la frumoasele ei flori, aa de intangibil, de departe i de retras. Mi-a trecut prin cap c poate ar trebui s o avertizez. C poate nu tie ct de stupide, de nebuneti, de violente pot fi gelozia i ura i de ct de puin este nevoie ca s nceap s mocneasc. Apoi mi-am zis:Amy Leatheran, eti o proast. Doamna Leidner nu e o fetican naiv. Se apropie binior de patruzeci de ani i nendoielnic tie tot ce trebuie despre via. ns tot aveam impresia c nu e chiar aa. Avea o nfiare ciudat de ingenu. Am pornit s m ntreb ce fel de via dusese pn atunci. tiam doar c se cstorise cu profesorul Leidner cu doi ani n urm. i, potrivit spuselor doamnei Mercado, primul ei so murise cu vreo cincisprezece ani nainte. M-am aezat lng ea cu o carte, i, curnd dup aceea, am mers s m spl pe mini pentru cin. Am mncat bine un curry cu adevrat excelent. Eram obosit, aa c m-am bucurat cnd toat lumea s-a dus devreme la culcare. Profesorul Leidner m-a condus pn n camer ca s se asigure c am tot ce mi trebuie. Mi-a strns clduros mna i mi-a spus, plin de entuziasm: Te place, sor. Te-a plcut din prima clip. Sunt att de fericit. De-acum sunt convins c totul va fi bine. Vorbea cu o nsufleire aproape copilreasc. i eu eram de prere c doamna Leidner m simpatiza i eram mulumit c se ntmplase aa. Cu toate acestea, nu eram la fel de ncreztoare ca el. Mi se prea c situaia era mult mai complicat dect i ddea el seama. Era ceva ceva ce nu reueam s definesc. Dar plutea n aer. Patul era foarte comod, ns nu am dormit bine. Am visat prea mult. Mi se tot nvrteau prin minte cuvintele dintr-un poem de Keats, pe care l nvasem n copilrie. Le tot ncurcam, i asta m ngrijora. Era un poem pe care l urasem dintotdeauna pesemne pentru c fusesem obligat s l nv. Dar, cnd m-am trezit n miez de noapte, am descoperit pentru prima dat o anume frumusee n acele versuri. O, oare ce te mhnete, cavaler sub arme, singur i (cum mai era?) palid cutreiernd...?1 Am vzut pentru prima dat faa cavalerului era faa domnului Carey -, un chip nenduplecat, ncordat, bronzat, care mi aducea aminte de acei biei tineri din vremea
1

John Keats, La Belle Dame sans Merci: A Balad (1819), n Scrisori, Editura Univers, Bucureti, 1974, traducere de Cecilia Melinescu Burcescu (n.tr.)

rzboiului... i mi-a prut ru pentru el; apoi am adormit din nou i am vzut c La Belle Dame sans Merci era doamna Leidner, care se apleca ntr-o parte pe cal, cu o broderie de flori n mn, iar calul s-a mpiedicat, i peste tot erau oase acoperite cu cear, i m-am trezit cu pielea de gin, tremurnd, i mi-am zis c nu mi picase deloc bine mncarea din seara aceea.

Capitolul 7 Brbatul de la fereastr


Cred c ar trebui s spun limpede nc de pe acum c nu va exista nici un fel de culoare local n povestirea mea. Nu tiu nimic despre arheologie i nici nu a vrea s aflu. Nu vd ce rost are s pierzi vremea cu oameni care sunt de mult oale i ulcele i cu locuri care nu mai exist. Domnul Carey mi tot spunea c mi lipsete temperamentul de arheolog, i avea nendoielnic dreptate. Chiar n prima diminea dup sosirea mea, domnul Carey m-a ntrebat dac a vrea s merg s vd palatul pe care l proiecta, cred c sta a fost cuvntul pe care l-a folosit. Cu toate c habar nu am cum poi proiecta un lucru care s-a ntmplat cu att de mult timp n urm. Am zis c a vrea, i, ca s fiu sincer, eram destul de entuziasmat. Din cte nelesesem, palatul acela era vechi de aproape trei mii de ani. M ntrebam ce fel de palate existau pe atunci i dac avea s semene cu fotografiile pe care le vzusem cu mobila din mormntul lui Tutankhamon. Dar, v vine s credei, nu era dect noroi! Perei murdari din argil de vreo jumtate de metru i atta tot. Domnul Carey m-a dus de colo-colo, povestindu-mi tot soiul de lucruri asta era curtea mare, acolo erau nite apartamente i un alt cat i alte ncperi care nu ddeau n curtea central. Iar eu m tot ntrebam: Cum de tie toate astea?, dei, firete, eram prea politicoas ca s rostesc astfel de gnduri cu voce tare. A fost o teribil dezamgire! Mi se prea c pe ntregul sit arheologic nu e dect nmol nu marmur, sau aur, sau ceva frumos -, pn i casa mtuii mele din Cricklewood ar fi fost o ruin mai impresionant! i vechii asirieni, sau ce-or fi fost ei, i ziceau regi. Dup ce a terminat cu palatele, domnul Carey m-a dat pe mna printelui Lavigny, care mi-a artat restul. Mi-era puin team de printele Lavigny, cci era clugr, strin i, n plus, avea i o voce grav, ns a fost foarte amabil, dei cam vag. Cteodat aveam impresia c nici el nu gsea c lucrurile acelea aveau substan. Doamna Leidner mi-a explicat mai trziu c printele Lavigny nu era interesat dect de documentele scrise, cum le numea ea. Oamenii tia scriau totul pe argil, cu nite semne ciudate, grosolane, dar destul de inteligente. Erau chiar i nite tblie de coal leciile dasclului pe o parte i strdaniile nvcelului pe cealalt. Recunosc c acestea mi-au strnit curiozitatea preau att de omeneti, dac nelegei ce vreau s spun. Printele Lavigny m-a nsoit n jurul sitului arheologic, lmurindu-m care erau templele sau palatele i care locuinele particulare, ba mi-a artat pn i, zicea el, un cimitir de la nceputul epocii sumeriene. Srea de la una la alta, dndu-mi cte o frntur de informaie, apoi revenind la alte subiecte. E bizar c ai venit aici, mi-a spus. nseamn c doamna Leidner e cu adevrat bolnav? Nu sta e cuvntul potrivit, am rspuns eu, cu pruden. E o femeie stranie. O femeie primejdioas, dup prerea mea. Ce vrei s spunei cu asta? Primejdioas? Cum adic primejdioas? Cltin din cap, ngndurat. Cred c e nemiloas. Da, cred c poate fi absolut nemiloas. V cer iertare, dar vorbii prostii. Ddu iar din cap. Dumneata nu cunoti femeile aa cum le cunosc eu. Iar asta mi s-a prut o replic foarte curioas, venind din partea unui clugr. Pesemne c auzise ns multe la spovedanie. Dar i asta m-a cam nedumerit, pentru c nu tiam precis dac i clugrii ascult spovedanii sau doar preoii. Iar eu presupusesem c e clugr cu rasa lui lung de ln, cu care mtura pe jos, cu mtniile i tot restul! Da, ar putea fi nemiloas, relu el, dus pe gnduri. Sunt aproape convins. i totui, dei e o persoan att de tare, ca piatra, ca marmura, i este fric. De ce se teme? Asta, mi-am zis, vrem cu toii s aflm! Era posibil ca soul ei s tie, dar, n afar de el, m ndoiam c mai tia cineva. E neobinuit aici? Gseti c e neobinuit? Sau i se pare firesc?

Nu foarte firesc, am zis, reflectnd puin. Este destul de confortabil, n ceea ce privete casa i restul, dar nu pot spuse c mi d un sentiment plcut. Eu nu m simt deloc n largul meu. Am impresia deveni dintr-odat ceva mai puin strin c se pregtete ceva. Nici profesorul Leidner nu e el nsui. i pe el l preocup ceva. Sntatea soiei? Poate. ns nu numai att. Cum s zic e o stare de nelinite. Pusese punctul pe i era ntr-adevr o stare de nelinite. Nu ne-am mai continuat discuia, pentru c profesorul Leidner s-a apropiat de noi. Mi-a artat un mormnt de copil, pe care abia l descoperiser. Era destul de nduiotor: nite oscioare i vreo dou oale i nite bobi, care, mi-a explicat profesorul Leidner, reprezentau de fapt un colier de mrgele. Muncitorii m-au fcut s rd. Nu vezi prea des o asemenea aduntur de sperietori toi n fuste lungi i peticii, cu capetele nfurate n nite buci de pnz, de parc i dureau mselele. i, uneori, pe cnd crau dintr-o parte ntr-alta couri cu pmnt, ncepeau s cnte cel puin cred c era vorba despre un cntec un soi de murmur monoton, nentrerupt. Am observat c ochii le erau nfricotori la toi supurau, i unul sau doi dintre ei preau pe jumtate orbi. Tocmai m gndeam ce oameni nefericii trebuie c erau, cnd profesorul Leidner a spus: Nite brbai foarte chipei, nu-i aa?, iar eu mi-am dat seama, nc o dat, c lumea asta e un loc tare ciudat i c doi oameni pot avea preri opuse cu privire la unul i acelai lucru. Nu m-am exprimat prea bine, dar cred c nelegei la ce vreau s m refer. La scurt timp dup aceea, profesorul Leidner a zis s se duce acas pentru o ceac de ceai nainte de prnz. Aa c am plecat mpreun, i, pe drum, mi-a povestit tot felul de lucruri. Era cu totul altceva. Era ca i cum a fi vzut cu ochii mei cum era pe vremuri drumurile, casele -, i mi-a artat i nite cuptoare n care coceau pine i mi-a spus c arabii folosesc cam acelai tip de cuptoare i n zilele noastre. Cnd am ajuns la cas, doamna Leidner se sculase. Arta mai bine astzi, nu mai era la fel de tras la fa i de obosit. Ceaiul ne-a fost servit aproape imediat, iar profesorul Leidner i-a istorisit ce apruse de diminea la spturi. Apoi s-a ntors la lucru, iar doamna Leidner m-a ntrebat dac a vrea s vd cteva dintre obiectele pe care le descoperiser pn atunci. Bineneles c am fost de acord, aa c am pornit mpreun spre camera antichitilor. Erau o groaz de lucruri acolo n mare parte oale sparte, dup prerea mea, sau unele care fuseser reparate i lipite la loc. Eu, una, mi-am zis c s-ar cuveni s fie aruncate cu toatele. O, Doamne, am exclamat, e pcat c sunt aa sparte, nu-i aa? Chiar merit pstrate? Doamna Leidner a schiat un zmbet i mi-a spus: S nu te aud Eric vorbind aa. Nimic nu-l intereseaz mai mult dect vasele, iar unele dintre acestea simt cele mai vechi pe care le avem s-ar putea s aib chiar i apte mii de ani. i mi-a explicat cum unele dintre ele proveneau dintr-o excavaie foarte adnc i cum, cu mii de ani n urm, se sprseser i fuseser lipite cu bitum, ceea ce dovedete c oamenii i preuiau lucrurile i pe vremea aceea, cum o fac i astzi. i acum, o s-i art ceva mult mai atrgtor. A dat jos o cutie de pe etajer i a scos din ea un minunat pumnal din aur, cu plselele btute n pietre albastre. Am rmas cu gura cscat. Doamna Leidner a rs. Da, toat lumea iubete aurul! Mai puin soul meu. De ce nu-i place profesorului Leidner? n primul rnd, pentru c e scump. Trebuie s plteti lucrtorilor care gsesc obiectul greutatea lui n aur. Doamne Dumnezeule! am exclamat eu. Dar de ce? A, aa e obiceiul. Asta i mpiedic s fure. nelegi dumneata, dac ar fura un asemenea obiect, ar face-o pentru valoarea lui intrinsec, nu pentru valoarea arheologic. Lar putea topi. Aa c i ajutm s fie cinstii. A dat jos o alt tav i mi-a artat un pocal din aur cu capete de berbec pe el. Din nou am rmas cu gura cscat.

Da, e frumos, nu-i aa? Au fost gsite n mormntul unui prin. Am mai gsit i alte morminte de regi, dar cele mai multe fuseser jefuite. Pocalul sta este cea mai mare descoperire pe care am fcut-o. Este unul dintre cele mai frumoase gsite vreodat. nceputul epocii sumeriene. Unic. Deodat, ncruntndu-se, doamna Leidner a apropiat pocalul de ochi i l-a rcit delicat cu unghia. Ce ciudat! E cear pe el. Pesemne a intrat cineva aici cu o lumnare. A desprins bucica de cear i a pus pocalul la locul lui. Dup aceea mi-a artat nite figurine bizare de teracot cele mai multe erau ns pur i simplu vulgare. Oamenii tia din vechime aveau nite mini tare murdare, dac m ntrebai pe mine. Cnd ne-am ntors pe verand, am gsit-o acolo pe doamna Mercado, care i fcea unghiile. Se uita la ele, admirndu-i opera. Iar eu mi-am spus n sinea mea c era greu de imaginat ceva mai hidos dect acel rou-portocaliu. Doamna Leidner adusese din camera antichitilor o farfurioar foarte fin, spart n mai multe buci, pe care s-a apucat s le lipeasc la loc. Am privit-o vreo dou minute, dup care m-am oferit s o ajut. O, da, mai sunt o mulime. A venit cu alte vase sparte, i ne-am pus pe treab. Am neles curnd ce trebuie fcut exact, iar doamna Leidner m-a ludat pentru ndemnarea mea. Presupun c surorile medicale sunt foarte ndemnatice. Ce ocupat e toat lumea! a zis doamna Mercado. M simt teribil de lene. Firete, sunt lene. De ce nu ai fi, dac i place aa? replic doamna Leidner. Nu era nici urm de interes n vocea ei. La ora dousprezece am luat prnzul. Dup aceea, profesorul Leidner i domnul Mercado au curat nite vase, turnnd peste ele o soluie de acid hidrocloric. Unul dintre vase a dobndit o frumoas culoare violet, iar pe altul a ieit la iveal un model cu coarne de taur. Parc era o vraj. Tot noroiul la ntrit pe care nu-l puteai ndeprta orict ai fi splat vasele a fcut spum i a disprut ca prin minune. Domnul Carey i domnul Coleman s-au dus la situl arheologic, iar domnul Reiter s-a ndreptat spre camera de fotografii. Tu ce vrei s faci, Louise? a ntrebat-o profesoral Leidner pe soia lui. Bnuiesc c vrei s te odihneti puin, nu-i aa? Am neles c doamna Leidner obinuia s se culce puin dup mas. O s m ntind vreo or. Apoi poate o s ies s m plimb puin. Foarte bine. Sora o s te nsoeasc, nu-i aa? De bun seam, am ncuviinat eu. Nu, nu, s-a mpotrivit doamna Leidner. mi place s merg singur. Sora nu trebuie s simt c nu poate s m scape din ochi. O, dar mi-ar face plcere s merg. Nu, a prefera s nu vii. Era destul de hotrt, aproape imperativ. Trebuie s fiu singur din cnd n cnd. Am nevoie de asta. Bineneles, nu am insistat. Dar, cnd m-am dus la rndul meu s trag un pui de somn, mi s-a prut ciudat c doamna Leidner, cu atacurile ei de panic, era dornic s ias de una singur, fr nici un fel de protecie. Cnd am ieit din camer la trei i jumtate, nu era nimeni n curte n afar de un biea cu un lighean mare de aram, care spla nite buci de ceramic, i de domnul Emmott, care le sorta i le aranja. n momentul n care m-am ndreptat spre ei, doamna Leidner a intrat prin arcad. Prea mult mai n form dect o vzusem pn atunci. Ochii i strluceau, iar ea prea bine-dispus, aproape vesel. Profesorul Leidner a ieit din laborator i i-a venit n ntmpinare. I-a artat o farfurie mare cu coarne de taur pe ea. Nivelurile preistorice sunt extraordinar de productive, a zis el. Pn acum o ducem foarte bine. Am avut noroc c am dat peste mormntul la exact la nceput. Singurul care s-ar putea plnge este printele Lavigny. N-am gsit aproape nici o tablet.

Nu pare c ar fi fcut prea multe nici cu cele pe care le are, a rspuns doamna Leidner sec. Poate c este ntr-adevr un excelent epigrafist, ns este remarcabil de lene. i petrece toate dup-amiezile dormind. i ducem dorul lui Byrd. Omul sta mi se pare cumva neortodox dei, firete, nu e de competena mea s l judec. Doar c una sau dou traduceri au fost cel puin surprinztoare. Nu-mi prea vine s cred, de pild, c are dreptate cu privire la crmida aceea inscripionat, i totui trebuie c tie el ce tie. Dup ceai, doamna Leidner m-a ntrebat dac a vrea s fac o plimbare pn la fluviu. Mam gndit c pesemne se temea c m jignise, refuznd s m lase s o nsoesc dup prnz. Voiam s i dau de neles c nu sunt genul foarte sensibil, aa c m-am nvoit numaidect. Era o sear minunat. O crare ducea printre cmpurile de orz, i apoi printre nite pomi n floare. n cele din urm am ajuns pe malul Tigrului. La stnga noastr era Tell 1, cu muncitorii care cntau, cu murmurul lor monoton. Un pic mai la dreapta noastr era o roat mare de ap, care scotea un scrit ciudat. La nceput m-a iritat. ns apoi a nceput s mi plac, ba chiar, ntr-un mod straniu, a avut un efect linititor asupra mea. Dincolo de roata de ap se ntindea satul de unde proveneau majoritatea lucrtorilor. E frumos, nu-i aa? a zis doamna Leidner. E foarte tihnit. Mi se pare de necrezut c suntem att de departe de orice. Departe de orice, a repetat doamna Leidner. Da. Mcar aici ar trebui s fim n siguran. I-am aruncat o privire ptrunztoare, dar cred c vorbise mai mult pentru sine, i probabil c nu i dduse seama ce scoseser la iveal cuvintele ei. Am pornit napoi spre cas. Deodat, doamna Leidner m-a prins att de strns de mn, nct aproape mi-a venit s ip. Cine e acolo, sor? Ce face? Ceva mai departe de noi, chiar n locul unde crarea trecea pe lng cas, sttea un brbat. Purta haine europene i prea c se ridicase n vrful picioarelor ca s ncerce s se uite printr-una dintre ferestre. La un moment dat, a privit n jur, ne-a zrit i a apucat imediat pe crare, nspre noi. Am simit cum doamna Leidner m strnge i mai tare de mn. Sor, a optit. Sor... E totul n regul, e totul n regul, am ncercat eu s o calmez. Brbatul s-a apropiat, apoi a trecut pe lng noi. Era un irakian, i, de ndat ce l-a vzut limpede, doamna Leidner s-a relaxat, scond un oftat de uurare. E doar un irakian, a spus. Ne-am continuat drumul. Am privit ferestrele. Nu numai c erau zbrelite, dar erau i prea sus ca s vad cineva nuntru, cci afar nivelul solului era mai jos dect n curtea interioar. Probabil c era doar curios, am zis eu. Doamna Leidner ddu din cap. Probabil. ns pentru o clip am crezut c... S-a oprit brusc. Iar eu m-am ntrebat n sinea mea: Ce ai crezut? Asta a vrea s aflu. Ce ai crezut? Dar acum tiam un lucru doamnei Leidner i era team de un om n carne i oase.

Tell deal sau movil; tip de sit arheologic n form de movil de pmnt (n.tr.)

Capitolul 8 Alarm n miez de noapte


E destul de dificil s mi dau seama ce trebuie notat din sptmna care a urmat sosirii mele la Tell Yarimjah. Privind acum napoi, tiind ceea ce tiu, mi dau seama de o mulime de mici semne i indicii care mi-au scpat la momentul respectiv. Totui, pentru a pstra acurateea istorisirii, cred c ar trebui s ncerc s adopt punctul de vedere pe care l aveam atunci cnd eram nedumerit, nelinitit i din ce n ce mai contient c e ceva n neregul. Un lucru era cert, acea senzaie curioas de ncordare i de constrngere nu era o nchipuire. Era ct se poate de real. Pn i insensibilul Bill Coleman a fcut comentarii n aceast privin. Locul sta m irit, l-am auzit spunnd. Sunt ntotdeauna aa ursuzi? Vorbea cu David Emmott, cellalt asistent. ncepuse s mi plac domnul Emmott; eram convins c, n pofida faptului c era taciturn, nu era neprietenos. Ddea o impresie de constan i de linite ntr-o atmosfer n care nu tiai niciodat ce gndesc sau simt ceilali. Nu, i-a rspuns el domnului Coleman. Anul trecut nu era aa. Dar nu a dezvoltat subiectul i nici nu a mai spus altceva. Ce nu pricep e despre ce este vorba de fapt, a continuat domnul Coleman pe un ton mhnit. Emmott a ridicat din umeri, fr s zic nimic. Eu am avut o conversaie destul de lmuritoare cu domnioara Johnson. O simpatizam foarte mult. Era o persoan capabil, inteligent i cu picioarele pe pmnt. Nutrea, era destul de limpede, o admiraie profund pentru profesorul Leidner. De data aceasta mi-a povestit viaa lui nc din tineree. tia fiecare sit arheologic unde fusese, precum i rezultatele spturilor. Aproape c a ndrzni s bag mna n foc c ar fi putut cita din toate prelegerile pe care le inuse vreodat, l considera, mi-a mrturisit, cel mai bun arheolog n via. i e att de modest. Att de naiv. Nu cunoate sensul cuvntului ngmfare. Numai un mare om poate fi att de modest. E-adevrat, am rspuns eu. Oamenii de seam nu trebuie s fac uz de puterea lor. i, n plus, e o persoan aa de jovial. Nici nu-i poi imagina ct de bine ne distram eu, el i Richard Carey n primii ani cnd am venit aici. Eram un grup aa de vesel! Richard Carey a lucrat cu el n Palestina, firete. Sunt prieteni de vreo zece ani. Eu l tiu de vreo apte. Domnul Carey e un brbat att de chipe! Da, probabil c da. A rostit aceste cuvinte destul de tios. Dar puin cam tcut, nu? Nu era aa, s-a grbit domnioara Johnson s zic. Doar de cnd... S-a oprit brusc. Doar de cnd...? am mboldit-o eu. Pi... Domnioara Johnson ddu din umeri, n felul ei caracteristic. S-au schimbat multe. Nu am spus nimic. Speram c va continua; i, ntr-adevr, a fcut-o, prefandu-i spusele cu un scurt hohot de rs, ca i cum voia s le micoreze importana. M tem c sunt o fat btrn cu idei nvechite. Cteodat m gndesc c, dac nevasta unui arheolog nu e interesat de genul sta de munc, nu ar trebui s nsoeasc expediia. Altminteri, se ajunge adesea la nenelegeri. Doamna Mercado... am sugerat eu. A, ea! Domnioara Johnson nltur aceast sugestie. M refeream de fapt la doamna Leidner. Este o femeie fermectoare, i oricine poate nelege de ce i-a czut cu tronc domnului Leidner, ca s folosesc o expresie mai familiar. Dar tot am senzaia c nu e la locul ei aici. Ea... asta tulbur lucrurile.

Aadar, domnioara Johnson, ca i doamna Kelsey, era de prere c doamna Leidner era rspunztoare de atmosfera tensionat. ns, n cazul acesta, unde intrau n joc temerile doamnei Leidner? l tulbur, a reluat domnioara Johnson, serioas. Bineneles, eu sunt, m rog, eu sunt ca un cine btrn, credincios, dar gelos. Nu mi place s l vd aa de obosit i de ngrijorat. Ar trebui s se preocupe numai de munc, nu s fie acaparat de nevast i de temerile ei prosteti! Dac nu i convine s triasc n locuri ndeprtate i izolate, ar fi trebuit s rmn n America. Nu suport oamenii care vin ntr-un loc, i apoi nu fac dect s se plng. Apoi, ca i cum s-ar fi temut c a spus mai multe dect intenionase, a urmat: Firete c o admir foarte mult. E o femeie ncnttoare i se poart att de fermector cnd vrea. Dup care am abandonat subiectul. Mi-am zis n sinea mea c mereu se ntmpl aa cnd sunt mai multe femei la un loc, precis se isc gelozii. n mod evident, domnioara Johnson nu o plcea pe soia efului ei (i pesemne c era normal), i, dac nu m nelam amarnic, doamna Mercado o ura pur i simplu. O alt persoan care nu o agrea pe doamna Leidner era Sheila Reilly. A venit de cteva ori la sit, o dat cu maina i de dou ori cu cte un tnr pe un cal pe doi cai, vreau s zic, bineneles. Bnuiam c are o slbiciune pentru americanul cel tcut, Emmott. Cnd era de serviciu la sit, sttea de vorb cu el, i mi se prea c i el o preuia. ntr-o zi, dnd, dup prerea mea, dovad de nesbuin, doamna Leidner a comentat aceast problem la prnz. Fata aceea, Reilly, tot l mai vneaz pe David, a spus ea, rznd. Bietul de tine, te urmrete i la spturi! Ct de prostue sunt fetele! Domnul Emmott nu a rspuns, dar chipul lui bronzat s-a cam nroit. A ridicat capul i a privit-o n ochi cu o expresie foarte ciudat o cuttur direct, neovitoare, cumva sfidtoare. Doamna Leidner a zmbit slab i a ntors privirea. L-am auzit pe printele Lavigny murmurnd ceva, ns cnd am spus: Pardon?, doar a scuturat din cap i nu a mai repetat ce zisese. n dup-amiaza aceea domnul Coleman mi-a spus: De fapt, nici mie nu prea mi-a plcut de doamna L. la nceput. mi srea la beregat de fiecare dat cnd deschideam gura. Ins acum o neleg mai bine. E una dintre cele mai cumsecade femei pe care le cunosc. Te trezeti c ncepi din senin s i spui toate problemele pe care le ai. E drept c are ceva mpotriva Sheilei Reilly, dar i Sheila a fost teribil de grosolan cu ea o dat sau de dou ori. Asta este cel mai neplcut la Sheila nu are deloc maniere. i, n plus, se nfurie aa de uor! Asta nu era greu de crezut. Doctorul Reilly o rsfase. Firete c, fiind singura tnr de aici, e normal s fie puin cam prea plin de sine. ns asta nu scuz ntru totul felul n care i vorbete doamnei Leidner de parc ar fi sor cu bunica ei. Doamna L. e trecut de prima tineree, dar arat al naibii de bine. Parc e una dintre znele acelea care ies din mlatini i te ademenesc s mergi cu ele. Sheila ns nu ademenete pe nimeni. Ea doar te pune la punct, a adugat el cu amrciune. Nu mi amintesc dect dou alte incidente cu o oarecare nsemntate. Primul cnd m-am dus n laborator s iau nite aceton ca s-mi cur degetele, lipicioase de la reparatul vaselor. Domnul Mercado sttea ntr-un col, cu capul sprijinit pe brae, i mi-am imaginat c doarme. Am apucat sticla pe care o voiam i am plecat cu ea. n aceeai sear, spre marea mea surprindere, doamna Mercado s-a legat de mine: Ai luat dumneata o sticl de aceton din laborator? Da, am zis. Am luat. tii foarte bine c inem mereu o sticlu n camera antichitilor. Era destul de mnioas. Da? Nu tiam. Eu cred c tiai. Ai vrut doar s spionezi un pic. tiu eu cum sunt surorile medicale. M-am zgit la ea. Nu neleg despre ce vorbii, doamn Mercado, am spus eu pe un ton demn. Cu siguran nu am vrut s spionez pe nimeni.

A, nu! Firete c nu. Crezi nu mi dau seama de ce eti aici?Serios, vreme de cteva clipe m-am gndit c a but. Am plecat fr s mai adaug nimic. Dar tot am rmas cu impresia c era foarte straniu. Cellalt incident nu a fost mare lucru. ncercam s momesc un celu cu o bucat de pine. Era foarte sfios, ca toi cinii de pe acolo, i era convins c nu i vreau binele. S-a ndeprtat, iar eu m-am luat dup el am ieit pe arcad i am cotit pe lng cas. Am dat colul att de brusc, nct, fr s vreau, m-am ciocnit de printele Lavigny i de un alt brbat care era cu el, i mi-am dat numaidect seama c al doilea brbat era acelai pe care eu i doamna Leidner l vzusem ncercnd s trag cu ochiul pe fereastr. Mi-am cerut scuze, iar printele Lavigny a zmbit, i-a luat rmas-bun de la cellalt brbat i s-a ntors cu mine n cas. tii, mi-a spus, mi-e foarte ruine. nv limbile orientale, i nici unul dintre oamenii de la sit nu m nelege! E umilitor, nu crezi? mi ncercam araba pe brbatul acela, care e orean, s vd dac reuete s m priceap mai bine, dar tot nu am avut prea mult succes. Leidner e de prere c araba mea e prea pur. Asta a fost tot. ns mi-a trecut prin cap c era bizar c acelai brbat ddea trcoale casei. n noaptea aceea am avut parte de o sperietur. Trebuie c era cam dou dimineaa. Eu dorm uor, aa cum se cuvine s fac surorile medicale. Eram deja treaz i n capul oaselor, cnd s-a deschis ua de la camera mea. Sor, sor! Era doamna Leidner, care vorbea cu glas sczut i struitor. Am aprins un chibrit, i apoi o lumnare. Sttea lng u, mbrcat ntr-un halat lung, de culoare albastr. Prea nmrmurit de groaz. E cineva cineva n camera de lng mine... L-am auzit... rcind pe perete. Am srit din pat i m-am apropiat de ea. E n regul, i-am spus. Sunt aici. Nu-i fie team, draga mea. Cheam-l pe Eric, mi-a optit. Am ncuviinat i am btut la ua profesorului Leidner. A venit imediat. Doamna Leidner sttea pe patul meu, rsuflnd ntretiat. L-am auzit, a zis ea. L-am auzit rcind pe perete. Cineva n camera antichitilor? a exclamat profesoral Leidner. A ieit n fug din camer, i mi-a trecut brusc prin cap ct de diferit reacionau cei doi. Temerile doamnei Leidner erau strict personale, iar profesoral Leidner se gndea ndat la preioasele lui obiecte. Camera antichitilor! murmur doamna Leidner. De bun seam! Ce proast am fost! S-a ridicat, i-a nfurat strns halatul n jurul trupului i mi-a fcut semn s vin cu ea. Toate urmele de panic se terseser. Cnd am intrat n camera antichitilor, i-am gsit acolo pe profesoral Leidner i pe printele Lavigny. Cel din urm auzise i el un zgomot, se sculase s cerceteze ce se ntmpl i i se pruse c vzuse o lumin n camera antichitilor, ntrziase cu pusul papucilor i cu nfcatul unei tore, aa c nu mai gsise pe nimeni cnd ajunsese acolo. n plus, ua era ncuiat, aa cum trebuia s fie noaptea. n timp ce se asigura c nu se furase nimic, venise i profesorul Leidner. Nu am aflat nimic altceva. Poarta de la intrare era ncuiat. Paznicul ajurat c nimeni nu ar fi putut ptrunde din afar, ns, cum pesemne dormea dus la momentul respectiv, spusele lui nu erau deloc concludente. Nu erau urme sau semne lsate de vreun intrus i nu dispruse nimic. Era posibil ca doamna Leidner s se fi speriat de zgomotul pe care l fcuse printele Lavigny cnd dduse jos cutiile de pe etajere ca s fie sigur c era totul n ordine. Pe de alt parte, printele Lavigny era convins c (a) auzise pai pe lng fereastra lui i (b) vzuse o licrire de lumin, poate de la o tor, n camera antichitilor. Nimeni altcineva nu auzise i nu vzuse nimic. Acest incident este important pentru povestirea mea, cci, a doua zi, doamna Leidner mia dezvluit ce avea pe suflet.

Capitolul 9 Povestea doamnei Leidner


Tocmai terminasem de luat prnzul. Ca de obicei, doamna Leidner s-a dus n camera ei s se odihneasc. Am instalat-o n pat, cu o carte i o mulime de perne, i, tocmai cnd m pregteam s ies din ncpere, m-a chemat napoi. Nu pleca, sor, vreau s i spun ceva. M-am ntors. nchide ua! I-am dat ascultare. S-a ridicat din pat i a nceput s se nvrt prin odaie. Mi-am dat seama c ncearc s ia o decizie cu privire la ceva, i nu am vrut s o ntrerup. Era vdit foarte nehotrt. n cele din urm, i-a luat inima n dini. S-a rsucit spre mine i mi-a zis brusc: Ia loc! M-am aezat fr zgomot la mas. A nceput s vorbeasc, agitat: Pesemne c te ntrebi despre ce e vorba aici, nu-i aa? Am dat din cap, fr s zic nimic. M-am hotrt s i spun... totul! Trebuie s spun cuiva, altminteri o s nnebunesc! Cred c aa ar fi cel mai bine. Ct vreme nu eti lmurit ce se petrece, e greu s tii ce ar trebui s faci. S-a oprit din mers i s-a ntors cu faa spre mine. tii de ce m tem? De cineva. Da, dar nu am ntrebat de cine, am ntrebat de ce. Am ateptat. M tem c o s fiu ucis! Ei, ieise i adevrul la iveal. Nu aveam de gnd s m art ngrijorat. i aa era n pragul isteriei. O, Doamne! Deci despre asta e vorba? Atunci a nceput s rd. Nu mai contenea, iar lacrimile i curgeau pe obraji. Tonul pe care ai spus-o! a optit, rsuflnd ntretiat. Tonul pe care ai spus-o... Gata, gata. ncetai! Glasul mi era tios. Am obligat-o s se aeze pe scaun, m-am dus la lavoar, am udat un burete cu ap rece i i-am frecionat fruntea i ncheieturile. Gata cu prostiile! Povestii-mi calm i precis! S-a potolit. S-a ndreptat n scaun i a nceput s vorbeasc pe o voce normal. Eti o comoar, sor. M faci s m simt de parc a avea ase ani. O s-i povestesc. Aa... Nu v grbii, avem tot timpul. A pornit s istoriseasc, ncet i pe-ndelete. M-am mritat cnd aveam douzeci de ani. Cu un tnr dintr-unul dintre departamentele noastre de stat. Era n 1918. tiu. Mi-a zis doamna Mercado. A fost ucis n rzboi. ns doamna Leidner a cltinat din cap. Asta crede ea. Asta crede toat lumea. Dar adevrul e puin altfel. Pe vremea aceea eram o fat plin de patriotism, de entuziasm, de idealism. Eram cstorit doar de cteva luni, cnd am aflat printr-o ntmplare neprevzut c soul meu era spion n slujba nemilor. Am mai aflat i c informaiile pe care le dduse conduseser n mod direct la scufundarea unui vapor american i la pierderea a sute de viei omeneti. Nu tiu ce ar fi fcut alii n locul meu... Dar o s-i spun ce am fcut eu. Am mers la tatl meu, care era n Departamentul de Rzboi, i i-am dezvluit adevrul. Frederick a fost ucis n rzboi, ns a fost ucis n America, mpucat ca spion. O, Doamne, Doamne! am exclamat. Ce cumplit! Da. A fost cumplit. Era att de cumsecade, att de bun... i, n tot acest timp... Dar nu am ovit nici o clip. Poate c am greit. E greu de spus. Eu, una, nu tiu ce ar trebui fcut ntr-o astfel de situaie.

Ceea ce i mrturisesc acum nu a fost niciodat cunoscut n afara Departamentului de Stat. n aparen, soul meu plecase pe front i fusese omort. Am avut parte de mult compasiune i de bunvoin ca vduv de rzboi. Se ghicea amrciune n glasul ei, aa c am ncuviinat din cap, nelegtoare. O mulime de brbai au vrut s se cstoreasc cu mine, dar mereu am refuzat. ocul fusese prea mare. Nu credeam c o s pot avea vreodat ncredere n cineva. Da, mi dau seama c aa trebuie s v fi simit. i apoi m-am ndrgostit de un tnr. Am ezitat. Dup care s-a petrecut un lucru nemaipomenit! Am primit o scrisoare anonim de la Frederick -, n care spunea c, dac m cstoream vreodat cu alt brbat, avea s m omoare! De la Frederick? De la soul dumneavoastr mort? Da. Firete, la nceput mi-am zis c sunt nebun sau c visez... In cele din urm, m-am dus la tatl meu. Mi-a spus adevrul. Soul meu nu fusese de fapt mpucat. Scpase, dar evadarea nu l ajutase prea mult. Cteva sptmni mai trziu, fusese implicat ntr-un accident feroviar, i cadavrul lui fusese gsit zcnd printre celelalte. Tatl meu mi ascunsese episodul cu evadarea, i, ntruct oricum murise, nu mai considerase de cuviin s mi povesteasc i restul. ns scrisoarea pe care o primisem deschidea noi perspective. Era oare cu putin ca soul meu s fie nc n via? Tatl meu a investigat problema cu toat atenia cuvenit. i mi-a spus c era sigur, att ct este omenete posibil, c acel cadavru fusese ntr-adevr al lui Frederick. Trupul fusese desfigurat ntr-o oarecare msur, aa c nu putea fi absolut convins, ns i-a reiterat prerea ferm c Frederick murise i c acea scrisoare nu era dect o fars crud i rutcioas. Acelai lucru s-a ntmplat de mai multe ori. De fiecare dat cnd deveneam apropiat de un brbat, primeam o scrisoare de ameninare. Cu scrisul soului dumneavoastr? Asta e greu de spus, a zis doamna Leidner ncet. Nu aveam scrisori de la el. Nu m puteam baza dect pe memoria mea. Nu era nici o aluzie sau vreo expresie particular care s v ncredineze c e vorba despre soul dumneavoastr? Nu. Erau anumite cuvinte porecle, de exemplu, pe care le foloseam ntre noi -, i dac vreunul dintre acestea ar fi fost folosit sau citat, atunci a fi fost ct se poate de sigur. Da, am zis eu, gnditoare. Asta e ciudat. Din cte se pare, nu era vorba despre soul dumneavoastr. Dar cine altcineva ar fi putut fi? Mai exist o posibilitate. Frederick avea un frate mai mic un biat care avea zece sau doisprezece ani cnd ne-am cstorit. l venera pe Frederick, iar Frederick i era devotat. Ce s-a ntmplat cu acest biat William l chema nu tiu. Se prea poate ca, adorndu-i att de mult fratele, s m fi considerat direct rspunztoare de moartea lui. ntotdeauna fusese gelos pe mine, i poate c a inventat aceast stratagem ca s m pedepseasc. Tot ce se poate. Copiii au un mod ciudat de a-i aminti lucrurile care i-au traumatizat. tiu. Poate c biatul sta i-a dedicat viaa rzbunrii. V rog, continuai! Nu mai sunt multe de spus. L-am cunoscut pe Eric n urm cu trei ani. Eu nu voiam s m recstoresc. Eric m-a fcut s m rzgndesc. Pn n ziua nunii am ateptat o alt scrisoare de ameninare, dar nu a mai sosit nici una. Mi-am spus c autorul lor fie murise, fie se plictisise de acest sport nemilos. La dou zile dup cstorie, am primit asta. A tras spre ea o serviet care era pe mas, a deschis-o, a scos o scrisoare i mi-a ntins-o. Cerneala era puin decolorat. Scrisul era mai curnd de femeie, aplecat spre dreapta. Nu m-ai ascultat. Acum nu mai ai scpare. Trebuie s fii doar soia lui Frederick Bosner! Trebuie s mori. Mi s-a fcut fric, dar nu la fel cum mi-ar fi fost la nceput. Cu Eric m simeam n siguran. Apoi, o lun mai trziu, am primit o a doua scrisoare. Nu am uitat. mi pun la punct planul. Trebuie s mori. De ce nu mi-ai dat ascultare?

Soul dumneavoastr tie de aceste scrisori? tie c sunt ameninat. I le-am artat pe amndou cnd a sosit a doua. Era nclinat s cread c totul este o pcleal. Sau c era cineva care voia s m antajeze, pretinznd c primul meu so era nc n via. A fcut o pauz, dup care a continuat: La cteva zile dup ce am primit ce-a de-a doua scrisoare am scpat ca prin urechile acului de la moarte prin otrvire cu gaz. Cineva intrase n apartamentul nostru dup ce ne culcaserm i dduse drumul la gaz. Din fericire, m-am trezit i am simit mirosul. Atunci mi-am pierdut curajul. Iam destinuit lui Eric c eram persecutat de ani de zile i i-am zis c sunt sigur c acest nebun, oricine ar fi fost el, chiar avea de gnd s m omoare. Cred c, pentru prima dat, chiar credeam c era vorba despre Frederick nsui. n spatele buntii lui fusese ntotdeauna puin cruzime. Eric era ns, dup prerea mea, mai puin ngrijorat dect mine. A propus s mergem la poliie. Bineneles, nici nu am vrut s aud de aa ceva. n cele din urm, am czut de acord s l nsoesc la spturi i s nu m ntorc vara n America, ci s rmn la Londra i Paris prea o idee neleapt. Ne-am dus planul la bun sfrit, i totul a mers bine. Eram convins ca nu va mai fi nici o problem. n definitiv, ne desprea jumtate de glob de dumanul nostru. Apoi ns acum vreo trei sptmni am primit o scrisoare, cu timbru irakian pe ea. Mi-a ntins o a treia scrisoare. Ai crezut c poi scpa. Te-ai nelat. Nu este cu putin s m duci de nas i s continui s trieti. i-am spus mereu asta. Moartea va veni foarte curnd. i acum o sptmn, asta! Am gsit-o pe mas. Nici mcar nu a fost trimis prin pot. Am luat bucata de hrtie. Pe ea era mzglita o singur propoziie: Am sosit. Doamna Leidner m-a privit int. Vezi? nelegi? Are de gnd s m ucid. Poate c e Frederick, poate c e micul William orice ar fi, are de gnd s m ucid. Glasul a nceput s i tremure. Gata, gata, am zis eu prevenitoare. Nu v lsai. O s avem grij de dumneavoastr. Avei cumva nite sruri? A artat cu capul nspre lavoar. Le-am adus i i-am dat s miroas. Acum e mai bine, am spus, vznd c i revine culoarea n obraji. Da, m simt mai bine. Dar, sor, nelegi acum de ce sunt n starea asta? Cnd l-am vzut pe brbatul acela uitndu-se pe fereastra de la camera mea, mi-am zis: A venit... Chiar i cnd ai sosit dumneata, am fost bnuitoare. M gndeam c ai putea fi un brbat deghizat... Ce idee! O, tiu c pare absurd. ns ai fi putut s fii complicea lui, i nu o simpl sor medical. Dar asta-i o prostie! Da, pesemne. Dar nu mai gndesc limpede. Brusc, mi-a venit o idee i am ntrebat: L-ai recunoate pe fostul dumneavoastr so, nu? Nici nu tiu, a rspuns doamna Leidner ncet. Au trecut peste cincisprezece ani de atunci. S-ar putea s nu-i mai recunosc chipul. Apoi s-a nfiorat. L-am vzut ntr-o noapte dar era un chip de mort. Am auzit un rpit la fereastr. Dup care am vzut la geam o fa, o fa de mort, fantomatic i rnjind. Am ipat, i am tot ipat... Iar ei mi-au spus c nu era nimic! Mi-am adus aminte de povestea doamnei Mercado. Credei cumva, am zis eu ovielnic, c ai visat? Sunt convins c nu a fost un vis! Eu nu eram aa convins. Era genul de comar care ar fi putut aprea ntr-o astfel de situaie i care ar fi putut fi luat cu uurin drept o ntmplare real. Dar eu nu mi contrazic

niciodat pacienii. Am ncercat s o linitesc pe doamna Leidner i i-am explicat c, dac vreun strin ar veni pe acolo, sigur n-ar trece neobservat. Cnd am plecat, era, cred, ceva mai calm. M-am dus s l caut pe profesorul Leidner i iam povestit cum a decurs conversaia noastr. M bucur c i-a spus. Toate astea m tulbur nespus. Sunt sigur c istoria cu chipul i btile la fereastr au fost doar nite nchipuiri. Nu mai tiu ce s fac. Dumneata ce prere ai? Nu prea i-am neles tonul, dar am rspuns destul de prompt: Este posibil ca aceste scrisori s nu fie dect o fars crud i rutcioas. Da, este posibil. Dar ce ar trebui s facem? Scrisorile astea o nnebunesc. Nu mai tiu ce s cred. Nici eu nu tiam. Mi-a trecut prin cap c ar putea fi vorba despre o femeie. Scrisorile aveau ceva feminin n ele. M-am gndit la doamna Mercado. Dac aflase cumva ce se ntmplase n timpul primei cstorii a doamnei Leidner? Poate c i nghiea veninul teroriznd-o pe cealalt femeie. Nu mi-a venit s i sugerez profesorului Leidner aa ceva. E greu s i dai seama cum reacioneaz oamenii. Ei, am zis eu cu voioie, s sperm c va fi bine. Cred c doamna Leidner se simte deja mai linitit acum, c mi-a spus ce are pe suflet. Dac ii totul n tine, te afecteaz mai mult. M bucur c i-a spus, a repetat el. E semn bun. nseamn c te place i c are ncredere n dumneata. Nu mai tiu ce s fac ca s fie bine. Mi-a stat pe limb s l ntreb dac s-a gndit s dea ceva de neles poliiei, ns dup aceea mi-a prut bine c nu am fcut-o. Iat ce s-a ntmplat. A doua zi domnul Coleman mergea la Hassanieh ca s ia lefurile muncitorilor. Avea s duc i scrisorile noastre, ca s plece cu avionul. Scrisorile, odat terminate, erau puse ntr-o cutie de lemn pe pervazul din sufragerie. n seara aceea, nainte de culcare, domnul Coleman le-a scos i a nceput s le sorteze i s le lege cu elastice. Deodat a scos un ipt. Ce este? l-am descusut. A ridicat scrisoarea, rnjind. Frumoasa Louise s-a prostit de tot. Vrea s expedieze o scrisoare ctre cineva de pe 42nd Street, Paris, Frana. Nu cred c exist aa ceva, nu? Eti bun s i-o duci i s-o ntrebi ce a vrut s scrie de fapt? Tocmai ce s-a retras n camera ei. Am luat scrisoarea de la el i m-am dus la doamna Leidner, care a modificat adresa. Era prima dat cnd vedeam scrisul doamnei Leidner, i m-am ntrebat ntr-o prere unde l mai zrisem, pentru c mi prea destul de cunoscut. Abia la miezul nopii mi-am dat seama. Era mai mare i ceva mai lbrat, dar, n afar de asta, semna extraordinar de mult cu cel de pe scrisorile anonime. Mi-au trecut prin cap tot felul de idei. Oare doamna Leidner chiar scrisese ea nsi acele misive? i profesorul Leidner s fi avut oareice bnuieli n aceast privin?

Capitolul 10 Smbt dup-amiaza


Doamna Leidner mi-a spus povestea ei ntr-o vineri. Smbt dimineaa atmosfera era uor schimbat. Doamna Leidner, mai ales, mi se adresa destul de tios i evita n mod vdit posibilitatea unui tete--tete. Asta nu m-a surprins ctui de puin! Mi s-a ntmplat de nenumrate ori. Doamnele se confeseaz surorilor ntr-un acces de sinceritate, i, dup aceea, se simt stingherite i i doresc s nu o fi fcut! Aa e firea omului. M-am ferit s fac vreo aluzie sau s i aduc aminte n vreun fel de ceea ce mi povestise. M-am mrginit n mod voit s vorbesc doar despre lucruri banale. Domnul Coleman pornise de diminea cu camionul spre Hassanieh, cu scrisorile ntr-o rani. Mai avea de fcut i vreo dou comisioane pentru membrii expediiei. Era ziua de leaf pentru brbai, i trebuia s se duc la banc i s ia banii n monede mici. Toate astea aveau s-i ocupe mult timp, aa c nu ne ateptam s se ntoarc dect dup-amiaz. Eu, una, bnuiam c s-ar putea s ia masa cu Sheila Reilly. La sit nu se lucra foarte intens n dup-amiaza cnd se ddeau lefurile, cci la trei i jumtate ncepea mprirea banilor. Bieelul, Abdullah, a crui treab era s spele vasele, era postat ca de obicei n mijlocul curii i, tot ca de obicei, i ngna cntecul nazal i monoton. Profesorul Leidner i domnul Emmott intenionau s lucreze la vase pn la ntoarcerea domnului Coleman, iar domnul Carey s-a dus la sit. Doamna Leidner a plecat n camera ei s se odihneasc. Am instalat-o n pat, ca de obicei, i am mers i eu n camera mea, lund o carte cu mine, pentru c nu-mi era somn. Era cam unu fr un sfert, i am petrecut vreo dou ceasuri n chip foarte plcut. Citeam Death in a Nursing Home1 ntr-adevr o carte captivant, dei m ndoiesc c autorul tia prea multe despre cum se petrec lucrurile n aceste sanatorii. Eu cel puin n-am vzut niciodat un asemenea sanatoriu! Chiar m gndeam c ar trebui s i scriu autorului i s l lmuresc n unele privine. Cnd, n cele din urm, am lsat jos cartea (criminala era slujnica rocat, pe care nu o suspectasem nici o clip!) i m-am uitat la ceas, am fost foarte surprins s constat c era trei fr douzeci! M-am ridicat, mi-am ndreptat uniforma i am ieit n curte. Abdullah nc mai cura i ngna cntecul lui trist, iar David Emmott sttea n picioare lng el, sortnd vasele splate i punndu-le pe cele sparte n nite cutii, ca s fie reparate mai trziu. Tocmai m ndreptam spre ei, cnd profesorul Leidner a cobort scara care ducea la acoperi. Am lucrat bine n dup-masa asta, a zis el vesel. Am fcut puin curenie sus. Louise o s se bucure. Se tot plngea c nu ai unde s pui piciorul. M duc s i dau vestea cea bun. A ajuns la ua camerei soiei lui, a btut i a intrat. Cam un minut i jumtate mai trziu, a ieit din nou. Din ntmplare, exact n momentul acela m uitam spre u. A fost ca un comar. Intrase n ncpere vioi i vesel. A ieit ca un om beat, cltinndu-se pe picioare i cu o expresie buimac pe chip. Sor, m-a strigat cu o voce ciudat, rguit. Sor...Mi-am dat imediat seama c e ceva n neregul i am fugit spre el. Arta groaznic faa i era cenuie i contorsionat i sttea s se prbueasc. Soia mea... Soia mea... O, Doamne... M-am repezit n camer. Apoi m-am oprit brusc. Doamna Leidner zcea grmad lng pat. M-am aplecat asupra ei. Era moart de cel puin o or. Cauza morii era mai mult dect evident o lovitur cumplit chiar deasupra tmplei drepte. Probabil se ridicase din pat i fusese dobort la pmnt. Nu am micat-o mai mult dect era nevoie.

Moarte la sanatoriu

M-am uitat n jur s vd dac era ceva care mi-ar fi putut oferi un indiciu, ns nimic nu prea nelalocul lui sau n dezordine. Ferestrele erau nchise i ferecate i nu era nici un colior n care criminalul s se fi putut ascunde. n mod limpede, plecase de mult vreme. Am ieit, nchiznd ua n urma mea. Profesorul Leidner leinase. David Emmott era cu el, i, cnd m-am apropiat, s-a ntors spre mine, ntrebtor. Sngele i fugise din obraji. I-am spus n cteva cuvinte, cu glas sczut, ce se petrecuse. Dup cum bnuisem ntotdeauna, era o persoan pe care te puteai baza n situaii de criz. Era perfect linitit i stpn pe sine. Ochii lui albatri erau mrii de uimire, ns n afar de asta nu ddea nici un semn de panic. A stat cteva clipe pe gnduri, apoi a spus: Cred c ar trebui s anunm ct mai repede poliia. Bill trebuie s se ntoarc dintr-un moment ntr-altul. Ce facem cu Leidner? Ajutai-m s l duc n camera lui. A dat din cap. Ar fi bine s ncuiem mai nti ua asta, a zis. A ntors cheia n broasca de la ua doamnei Leidner, apoi a scos-o i mi-a ntins-o. Mai bine o ii dumneata, sor. Aa... L-am ridicat mpreun pe profesorul Leidner, l-am dus n camera lui i l-am ntins n pat. Domnul Emmott a plecat s caute nite coniac. S-a ntors nsoit de domnioara Johnson. Era tras la fa i tulburat, dar era calm i priceput, aa c l-am lsat pe profesorul Leidner n grija ei. Am ieit grbit n curte. Vagonul militar tocmai intra prin arcad. Cred c toi am fost ocai s l vedem pe Bill, cu faa lui vesel i rozalie, srind jos i zicndu-ne: Salutare, saltare, saltare! Iat-m-s! A continuat voios: Fr bandii la drumul mare... S-a oprit dintr-odat. S-a ntmplat ceva? Ce-avei cu toii? Artai de parc pisica ar fi mncat canarul. Domnul Emmott a rspuns scurt: Doamna Leidner a murit... a fost ucis. Ce? Chipul jovial al lui Bill se schimonosise n mod grotesc. Sttea i se zgia la noi, cu ochii ieii din orbite. Mama Leidner moart! V batei joc de mine! Moart? Era un strigt ascuit. Cnd m-am ntors, am vzut-o pe doamna Mercado n spatele meu. Am auzit bine, doamna Leidner a fost omort? Da. A fost ucis. Nu! opti ea. O, nu! Nu-mi vine s cred. Poate s-a sinucis. Sinucigaii nu se lovesc singuri n cap, am rspuns eu sec. E vorba despre crim aici, doamn Mercado. S-a aezat pe un cufr rsturnat. Vai, ce cumplit... ce cumplit... Firete c era cumplit. Nu aveam nevoie s ne spun ea! M-am ntrebat dac nu cumva avea remucri pentru dumnia pe care o nutrise fa de doamna Leidner i pentru toate lucrurile pline de ur pe care le spusese. Dup cteva clipe, a ntrebat, cu rsuflarea ntretiat: Ce facem acum? Domnul Emmott a preluat controlul. Bill, ai face bine s te ntorci ct mai repede la Hassanieh. Nu tiu care este procedura. Caut-l pe cpitanul Maitland, cred c el se ocup de poliitii de aici. Dar mai nti adu-l pe doctorul Reilly! El o s tie ce e de fcut. Domnul Coleman a dat din cap. Toat veselia lui se dusese. Era doar tnr i speriat. Fr s scoat o vorb, a srit n camion i a plecat. Cred c ar trebui s dm o tur prin preajm, a propus domnul Emmott, ovitor. A ridicat vocea i a strigat: Ibrahim! Naam. Biatul n cas s-a apropiat alergnd. Domnul Emmott i-a vorbit n arab. Au purtat o conversaie aprins. Biatul prea c tgduiete cu putere ceva. n cele din urm, domnul Emmott a zis, uluit:

Susine c nu a fost nimeni aici dup-amiaz. Nici un strin. Pesemne c tipul s-a strecurat nuntru fr s fie vzut. De bun seam, a intervenit doamna Mercado. S-a furiat cnd bieii nu erau ateni. Da, a ncuviinat domnul Emmott. Uoara ezitare din glasul lui m-a fcut s-l privesc ntrebtor. S-a ntors i a vorbit cu biatul care se ocupa de vase, Abdullah, cruia i-a pus o ntrebare. Biatul a rspuns vehement. Chipul domnului Emmott era acum i mai ncruntat. Nu neleg, a murmurat el n barb. Nu neleg nimic. Dar nu mi-a spus ce nu nelegea.

Capitolul 11 O afacere curioas


ncerc pe ct posibil s povestesc doar ceea ce am trit n mod direct. Sar peste ceea ce sa ntmplat n urmtoarele dou ore sosirea cpitanului Maitland, a poliiei i a doctorului Reilly. A fost mare vnzoleal, interogatorii, tot ce se cade n asemenea situaii, bnuiesc. Dup prerea mea, am nceput s ajungem la lucrurile eseniale pe la ora cinci, cnd doctorul Reilly m-a rugat s merg cu el n birou. A nchis ua, s-a aezat pe scaunul profesorului Leidner, mi-a fcut semn s m aez n faa lui i mi-a zis scurt: Ei, bine, sor, hai s discutm! E ceva al naibii de ciudat n toat istoria asta. Mi-am aranjat manetele i m-am uitat ntrebtor la el. A scos un carneel. Pentru curiozitatea mea. Ct era exact ceasul cnd profesorul Leidner a gsit cadavrul soiei sale? A spune c era aproximativ trei fr un sfert. i de unde tii? Pi m-am uitat la ceas cnd m-am ridicat din pat. Era trei fr douzeci. D-mi voie s studiez puin ceasul dumitale. Mi l-am dat jos de la mn i i l-am ntins. E potrivit la secund. Minunat. Bine, am rezolvat problema asta. Ia s vedem... Dup prerea dumitale, de ct timp murise? O, domnule doctor, nu a vrea s m hazardez... Nu am nevoie de o opinie de expert. Vreau doar s vd dac estimarea dumitale se potrivete cu a mea. Pi, dup prerea mea, murise de cel puin o or. Da, ntr-adevr. Eu am examinat cadavrul la patru i jumtate i nclin s cred c a murit ntre 1.15 i 1.45. Hai s zicem 1.30. Cam aa. S-a oprit i a nceput s bat darabana n mas. Al naibii de ciudat istoria asta. Ce-mi mai poi spune, te odihneai, nu? Ai auzit ceva? La unu i jumtate? Nu, domnule doctor. Nu am auzit nimic, nici la unu i jumtate, nici altcndva. Am stat n pat de la unu fr un sfert pn la trei fr douzeci, dar nu am auzit nimic altceva dect cntecul monoton al bieelului arab i, uneori, pe domnul Emmott strignd la profesorul Leidner, care era pe acoperi. Bieelul arab, da. S-a ncruntat. In acea clip s-a deschis ua i au intrat profesorul Leidner i cpitanul Maitland. Cpitanul Maitland era un brbat mic de nlime i plin de ifose, cu ochi cenuii vicleni. Doctorul Reilly s-a ridicat i l-a aezat pe profesorul Leidner pe scaun. Stai jos, omule. mi pare bine c ai venit. O s avem nevoie de tine. E ceva foarte bizar n afacerea asta. Profesorul Leidner a nclinat din cap. Da, tiu. S-a uitat la mine. Soia mea i-a dezvluit adevrul sorei Leatheran. n acest moment nu trebuie s ascundem nimic, sor, aa c fii bun i povestete-le cpitanului Maitland i doctorului Reilly ce ai discutat cu soia mea ieri. Am ncercat s reproduc conversaia cuvnt cu cuvnt. Cpitanul Maitland a scos din cnd n cnd o exclamaie. Dup ce am terminat, s-a ntors spre profesorul Leidner. i toate astea sunt adevrate, Leidner? Fiecare cuvnt. Ce poveste extraordinar! a spus doctorul Reilly. Ne poi arta scrisorile astea? Sunt de bun seam printre lucrurile soiei mele. Le-a scos dintr-o serviet care era pe mas, am intervenit eu. Atunci nseamn c sunt tot acolo. Profesorul Leidner s-a rsucit spre cpitanul Maitland, iar chipul lui, de obicei att de blnd, a devenit aspru i ncremenit. Nu trebuie s trecem aceast poveste sub tcere, cpitane Maitland. Singurul lucru care m intereseaz este ca vinovatul s fie prins i pedepsit.

Chiar credei c este vorba despre primul so al doamnei Leidner? am ntrebat eu. Dumneata nu eti de aceeai prere, sor? m-a chestionat cpitanul Maitland. Pi, eu cred c e loc de ndoial, am rspuns ovitor. n orice caz, a continuat profesorul Leidner, omul este un criminal i, a zice eu, i un nebun periculos. Trebuie gsit, cpitane Maitland. Trebuie. Nu ar trebui s fie prea greu. S-ar putea s fie mai dificil dect i nchipui, a spus doctorul Reilly. Nu-i aa, Maitland? Cpitanul Maitland i-a mngiat mustaa, fr s scoat o vorb. Deodat am tresrit. M scuzai, am zis, dar mai e ceva ce poate merit menionat. Le-am povestit despre irakianul pe care l zrisem ncercnd s trag cu ochiul pe fereastr i cum l vzusem prin preajm cu dou zile n urm, iscodindu-l pe printele Lavigny. Bun, a spus cpitanul Maitland, o s-mi notez. Va fi un punct de pornire pentru poliie. S-ar putea ca brbatul sta s aib legtur cu cazul. Poate c a fost pltit s spioneze, am sugerat eu. S afle cnd e terenul liber. Doctorul Reilly i-a frecat nasul cu un aer obosit. Aici e problema. i dac terenul nu era liber, ei? M-am uitat int la el, nedumerit. Cpitanul Maitland s-a ntors spre profesorul Leidner. Vreau s m asculi cu luare aminte, Leidner. Astea sunt toate datele pe care le-am adunat pn acum. Dup prnz, care a fost servit la ora dousprezece i s-a terminat la unu fr douzeci i cinci, soia dumitale s-a dus n camera ei nsoit de sora Leatheran, care a ajutat-o s se instaleze comod. Dumneata ai mers direct pe acoperi, unde i-ai petrecut urmtoarele dou ore, corect? Da. Ai cobort vreodat de pe acoperi n acest interval? Nu. A urcat cineva la dumneata? Da, Emmott, de cteva ori. Fcea ture ntre mine i biatul care spla vasele n curte. Dumneata ai aruncat vreo privire n curte? O dat sau de dou ori ca s-l strig pe Emmott. i de fiecare dat biatul era n mijlocul curii, splnd vase? Da. i care a fost cea mai lung perioad pe care Emmott a petrecut-o cu dumneata, lipsind din curte? Profesorul Leidner a stat puin pe gnduri. Greu de spus exact probabil zece minute. Eu, unul, a nclina s zic dou sau trei minute, dar tiu din proprie experien c pierd noiunea timpului cnd sunt absorbit i interesat de ceea ce fac. Cpitanul Maitland s-a uitat la doctorul Reilly. Cel din urm a dat din cap a ncuviinare. S ne apucm de treab, a spus. Cpitanul Maitland a scos un carneel pe care l-a deschis. Fii atent, Leidner. O s-i citesc ce fcea fiecare membru al expediiei ntre orele unu i dou dup-amiaz. Dar firete c... O s nelegi imediat unde vreau s ajung. Mai nti domnul i doamna Mercado. Domnul Mercado susine c lucra n laborator. Doamna Mercado spune c era n camera ei, splndu-i prul. Domnioara Johnson zice c era n camera de zi, fcnd impresiuni dup sigilii cilindru. Domnul Reiter afum c era n camera obscur, developnd plci. Printele Lavigny spune c lucra n camera lui. Ct despre ceilali doi membri ai expediiei, Carey i Coleman, primul era la sit, iar cel de-al doilea, la Hassanieh. Asta pe de o parte. Acum slujitorii. Buctarul indianul pe care l avei aici sttea chiar lng arcad, plvrgind cu paznicul i jumulind vreo dou psri. Ibrahim i Mansur, bieii n cas, s-au dus lng el pe la 1.15. Au rmas acolo, rznd i vorbind, pn la 2.30 or la care soia dumitale era deja moart. Profesorul Leidner s-a aplecat n fa.

Nu neleg. Unde bai? Se poate intra n camera soiei dumitale altfel dect pe ua dinspre curte? Nu. Camera are dou ferestre, dar au zbrele, i, n plus, cred c erau nchise. M-a privit ntrebtor. Erau nchise i zvorte pe dinuntru, am ncuviinat eu prompt. n orice caz, a continuat cpitanul Maitland, chiar de ar fi fost deschise, nimeni nu ar fi putut intra i iei aa din camer. Oamenii mei au verificat. La fel stau lucrurile i cu ferestrele care dau spre cmp. Toate au zbrele de fier, care sunt n stare bun. Ca s ptrund n camera soiei dumitale, un strin ar fi trebuit s intre n curte prin arcad. ns paznicul, buctarul i bieii n cas ne asigur c nu s-a ntmplat aa ceva. Profesorul Leidner a srit n picioare. Ce vrei s spui? Ce vrei s spui? Stpnete-te, omule, a zis doctorul Reilly ncetior. tiu c este un mare oc, ns trebuie s faci fa situaiei. Criminalul nu a venit de afar... aa c trebuie c a venit din interior. Se pare c doamna Leidner a fost ucis de un membru al expediiei tale.

Capitolul 12 Nu am crezut...
Nu. Nu! Profesorul Leidner a nceput s umble agitat prin camer. Este imposibil ce spui, Reilly. Absolut imposibil. Unul dintre noi? Fiecare membru al expediiei i era devotat lui Louise! Pe chipul doctorului Reilly a aprut o expresie ciudat. Dat fiind situaia, nu i permitea s zic nimic, dar tcerea lui a fost ct se poate de elocvent. Absolut imposibil, a repetat profesorul Leidner. Toi i erau devotai, Louise era att de fermectoare! Toat lumea o plcea. Doctorul Reilly a tuit scurt. Scuz-m, Leidner, dar asta e doar prerea ta. Dac vreunul dintre membrii expediiei nu ar fi plcut-o pe soia ta, nu ar fi venit la tine s i spun. Profesorul Leidner prea mhnit. E adevrat, e foarte adevrat. Totui, Reilly, cred c te neli. Sunt convins c toi ineau la Louise. A tcut cteva clipe, dup care a izbucnit: E revolttor ce spui. E... e pur i simplu incredibil. Nu poi nega... ... realitatea, a intervenit cpitanul Maitland. Realitatea? Realitatea? Minciuni rostite de un buctar indian i de doi biei arabi. i cunoti pe cei de teapa lor la fel de bine ca mine, Reilly, la fel i dumneata, Maitland. Adevrul n sine nu nseamn nimic pentru ei. Ei zic ceea ce vrei s auzi din politee. n acest caz, a continuat doctorul Reilly sec, zic exact ceea ce nu vrem s auzim. n plus, cunosc destul de bine obiceiurile casei. Chiar lng poart e un soi de club. Ori de cte ori am venit aici dup-amiaza, i-am gsit pe cei mai muli dintre oamenii ti acolo. Este locul unde le place s i petreac timpul. Eu tot cred c faci prea multe presupuneri. De ce nu ar fi posibil ca brbatul sta dracul sta s fi intrat mai devreme n curte i s se fi ascuns undeva? Sunt de acord c nu este cu neputin, a spus doctorul Reilly cu rceal. S presupunem c un strin a reuit totui s ptrund aici fr s fie zrit. Atunci ar fi trebuit s rmn ascuns pn la momentul potrivit (i cu siguran nu ar fi putut atepta n camera doamnei Leidner, cci acolo nu e nici un ungher unde s se fi putut piti) i s i asume riscul de a fi vzut intrnd i ieind din camer, cci Emmott i biatul au stat n curte cea mai mare parte a timpului. Biatul. Uitasem de biat. Un puti iste. Dar, Maitland, biatul trebuie s-l fi vzut pe uciga intrnd n camera soiei mele. Am lmurit i acest aspect. Biatul a splat vase toat dup-amiaza, cu o singur excepie. Undeva n jur de unu i jumtate Emmott nu poate oferi o informaie exact a urcat pe acoperi i a stat cu dumneata zece minute. Aa-i, nu? Da. Nu tiu precis cnd s-a ntmplat asta, dar trebuie s fi fost cam n jurul acelei ore. Prea bine. In timpul celor zece minute, biatul, profitnd de ocazie, a ieit i s-a dus s discute cu ceilali, n faa porii. Cnd Emmott a cobort din nou n curte, biatul nu era acolo. Furios, l-a strigat i l-a ntrebat de ce se oprise din lucru. Din cte mi dau eu seama, soia dumitale a fost ucis n aceste zece minute. Profesorul Leidner a scos un geamt i s-a aezat, ascunzndu-i faa n mini. Doctorul Reilly a continuat povestea, cu glas sczut. Ora corespunde cu observaiile mele. Murise de aproximativ trei ore cnd am examinat-o. Singura ntrebare este cine e criminalul. S-a lsat tcerea. Profesorul Leidner s-a ndreptat n scaun i i-a trecut mna peste frunte. i neleg raionamentul, Reilly. Pare ntr-adevr c a fost o treab fcut de cineva din interior. ns sunt sigur c s-a strecurat o greeal pe undeva. E plauzibil ce spui, dar trebuie s existe un punct slab. Mai nti de toate, porneti de la ideea c a fost vorba despre o coinciden uluitoare. E ciudat c foloseti acest cuvnt, a remarcat doctorul Reilly.

Fr s i dea atenie, profesorul Leidner a urmat: Soia mea primete scrisori de ameninare. Are motive s se team de o anumit persoan. Apoi este... ucis. i tu mi ceri s cred c a fost omort nu de acea persoan, ci de cu totul altcineva. Dup prerea mea, e ridicol. Aa pare, ntr-adevr, a zis Reilly, gnditor. S-a uitat apoi la cpitanul Maitland. Coinciden? Dumneata ce spui, Maitland? Susii ideea? S i-o propunem i lui Leidner? Cpitanul Maitland ddu din cap. D-i drumul, a spus el scurt. Ai auzit de un brbat pe nume Hercule Poirot, Leidner? Profesorul Leidner l-a privit int, nedumerit. Cred c am auzit numele, da. L-am auzit odat pe un anume domn Van Aldin pomenindu-l n termeni foarte elogioi. E detectiv particular, nu? Da, despre el e vorba. Dar pesemne locuiete la Londra, aa c nu are cum s ne ajute. Locuiete la Londra, e adevrat, a zis doctorul Reilly, ns aici intervine coincidena. Acum e aici, nu n Londra, ci n Siria, iar mine va trece prin Hassanieh n drum spre Bagdad. De unde tii? De la Jean Berat, consulul francez. A luat masa cu noi asear i ne-a vorbit despre el. Se pare c a desclcit un scandal militar n Siria. Trece pe aici n drum spre Bagdad, dup care se va ntoarce la Londra prin Siria. Ce spui de aceast coinciden? Profesorul Leidner a ovit un moment i s-a uitat la cpitanul Maitland, cerndu-i parc iertare. Ce prere ai, cpitane Maitland? Sunt ntru totul de acord s cooperm, a rspuns cpitanul prompt. Bieii mei se pricep s mearg pe teren i s se ocupe de nenelegerile dintre familiile de arabi, dar, sincer, Leidner, afacerea asta cu soia dumitale nu e de nasul meu. Toat povestea pare ngrozitor de dubioas. A fi foarte bucuros s arunce i individul sta o privire la caz. Sugerezi c ar trebui s i cer sprijinul acestui Poirot? l-a ntrebat profesorul Leidner. i dac refuz? Nu va refuza, i-a replicat doctorul Reilly. Cum de eti aa convins? Pentru c sunt i eu un profesionist. Dac mi iese n cale un caz de meningit cerebrospinal i sunt poftit s dau o mn de ajutor, nu refuz. Asta nu e o crim obinuit, Leidner. Ai dreptate, a ncuviinat profesorul Leidner. A strns din buze, ndurerat. Reilly, eti bun s iei legtura cu acest Hercule Poirot n numele meu? Firete. Profesorul Leidner a fcut un gest de mulumire. Chiar i acum, a spus ncetior, nu-mi vine s cred... c Louise e moart. Nu mai puteam suporta. O, profesore Leidner, am izbucnit, nu... nu am cuvinte s v spun ct de ru mi pare. Nu mi-am fcut datoria. Trebuia s veghez asupra doamnei Leidner, s nu las s i se ntmple nimic. Profesorul Leidner a cltinat grav din cap. Nu, nu, sor, dumneata nu ai nimic s-i reproezi. Eu sunt vinovat... Nu am crezut... nu am crezut nici o clip... Nu mi-am imaginat c primejdia era real... S-a ridicat. Chipul i sa contorsionat. Am lsat-o s moar... Da, am lsat-o s moar... pentru c nu am crezut... A ieit mpleticindu-se din camer. Doctorul Reilly i-a ntors privirea spre mine. i eu m simt vinovat, a zis. Am crezut c doar i btea joc de el. Nici eu nu am prea luat-o n serios, am mrturisit. Ne-am nelat toi trei, a conchis doctoral Reilly, pe un ton serios. Aa se pare, a spus cpitanul Maitland.

Capitolul 13 Sosete Hercule Poirot


Nu cred c o s uit vreodat prima impresie pe care mi-a fcut-o Hercule Poirot. Bineneles, mai trziu m-am obinuit cu el, dar la nceput a fost un oc, i cred c toi ceilali au fost de aceeai prere! Nu tiu ce mi imaginasem, ceva n genul lui Sherlock Holmes, pesemne: un individ nalt i slab, cu o fa inteligent, pe care s se citeasc entuziasmul. tiam, firete, c era strin, dar nu m ateptasem s fie chiar att de strin, dac nelegei ce vreau s spun. Cnd l vedeai, i venea s rzi! Parc era un personaj dintr-o pies de teatru sau dintr-un film. n primul rnd, nu avea mai mult de 1,65 m era un brbat ciudat, bondoc, destul de n vrst, cu o musta enorm i cu un cap ca un ou. Semna cu un brbier dintr-o comedie! i sta era omul care avea s descopere cine o ucisese pe doamna Leidner! Presupun c mi s-a citit oarece dezgust pe fa, cci, aproape imediat, mi-a zis, cu o sclipire ciudat n privire: Nu-i place de mine, sor? Nu uita, budinca i arat valoarea doar cnd o mnnci. Pentru a ti cum e budinca trebuie s o mnnci probabil c la asta se referea. Cu asta sunt de acord, ns nu pot spune c eram foarte ncreztoare! Doctorul Reilly l-a adus cu maina duminic, puin dup prnz, i primul lucru pe care l-a fcut a fost s ne adune pe toi. Ne-am strns n camera de zi i ne-am aezat n jurul mesei. Domnul Poirot a luat loc n capul mesei, ntre profesorul Leidner i doctorul Reilly. Dup aceea, profesorul Leidner i-a dres glasul i a nceput s vorbeasc, blnd i ovitor, ca de obicei. ndrznesc s cred c ai auzit cu toii de domnul Hercule Poirot. Trecea astzi prin Hassanieh i a avut amabilitatea s i ntrerup cltoria ca s ne ajute. Sunt convins c poliia irakian i cpitanul Maitland i dau toat silina, dar... dar sunt anumite circumstane n acest caz... s-a ncurcat i a aruncat o privire rugtoare spre doctorul Reilly -, se pare c ar exista unele dificulti... Nu e totul limpede ca sticla, nu-i aa? a intervenit brbatul cel mrunt din capul mesei. Nici mcar nu vorbea corect englezete! O, trebuie s fie prins! a exclamat doamna Mercado. Nu este cu putin s scape nepedepsit! Am remarcat c strinul nostru o cntrea din ochi. El? Despre cine vorbii, doamn? a ntrebat-o. Pi, criminalul, firete. A, criminalul, a repetat Hercule Poirot. Vorbea ca i cum criminalul nu avea nici cea mai mic importan! Ne-am uitat toi la el. Iar el ne-a cercetat pe toi cu privirea, rnd pe rnd. Bnuiesc c nimeni dintre dumneavoastr nu a mai avut vreodat de-a face cu o crim, nu-i aa? Toat lumea a ncuviinat. Hercule Poirot a zmbit. Este limpede, prin urmare, c nu nelegei elementele de baz ale unui astfel de caz. Sunt aspecte neplcute! Da, sunt o mulime de aspecte neplcute! Mai nti de toate, suspiciunea. Suspiciunea? Era domnioara Johnson. Domnul Poirot a privit-o gnditor i, dup prerea mea, aprobator. Prea c i spune: Iat o persoan inteligent i cu picioarele pe pmnt! Da, mademoiselle. Suspiciunea! S nu ne ascundem dup deget. Suntei cu toi suspeci. Buctarul, biatul n cas, servitorul de la buctrie, biatul cu vasele da, i toi membrii expediiei. Doamna Mercado s-a ridicat n picioare, foarte agitat. Cum ndrznii? Cum ndrznii s zicei aa ceva? E odios insuportabil! Profesore Leidner, nu poi permite ca acest om s... ca acest om s...

ncearc s te calmezi, Mrie, a spus profesorul Leidner, cu o voce obosit. Domnul Mercado s-a ridicat i el n picioare. Minile i tremurau, iar ochii i erau injectai. Sunt de acord. Este ofensator... este o insult... Nu, nu, s-a mpotrivit domnul Poirot. Nu vreau s v insult. Nu v cer dect s privii lucrurile cu obiectivitate, ntr-o cas unde s-a comis o crim, asupra fiecrui locatar planeaz o umbr de suspiciune. V ntreb ce dovezi exist c ntr-adevr criminalul a venit din exterior? Doamna Mercado a scos un ipt: Dar firete c aa s-a ntmplat! Este evident! De ce... S-a oprit i a continuat, cu glas mai sczut: E de neconceput s se fi ntmplat altfel! Avei fr ndoial dreptate, madame, a rspuns Poirot, nclinndu-se uor. Eu vreau s v explic cum trebuie abordat aceast situaie. Mai nti, trebuie s m asigur c toi cei din aceast ncpere sunt nevinovai. Dup aceea voi cuta criminalul n alt parte. Nu credei c orele sunt puin cam naintate? a ntrebat printele Lavigny suav. estoasa, mon pre, a ntrecut iepurele. Printele Lavigny a ridicat din umeri. Suntem n minile dumneavoastr, a zis el, resemnat. Convingei-v ct mai curnd de nevinovia noastr n aceast afacere ngrozitoare! Ct mai repede cu putin. Era de datoria mea s v lmuresc cum stau lucrurile, ca nu cumva s v simii ofensai de impertinena cu care v voi pune unele ntrebri. Poate c, mon pre, Biserica vrea s dea un exemplu? ntrebai-m tot ce vrei, a spus printele Lavigny pe un ton grav. E prima dat cnd suntei aici? Da. i ai sosit... cnd? n urm cu fix trei sptmni fr o zi. Adic pe 27 februarie. Venind de unde? Ordinul Pres Blancs,1 din Cartagina. Mulumesc, mon pre. O cunoteai dinainte pe doamna Leidner? Nu, nu o vzusem niciodat. Am ntlnit-o aici. Suntei bun s mi spunei ce fceai cnd s-a petrecut tragedia? Lucram la nite tablete cu cuneiforme n camera mea. Am remarcat c Poirot avea alturi un plan sumar al cldirii. Adic n camera din colul dinspre sud-vest, asemntoare cu cea a doamnei Leidner, din colul opus? Da. La ce or v-ai dus n camer? Imediat dup ce am luat prnzul. n jur de unu fr douzeci. i ai rmas n camer pn cnd? Pn aproape de ora trei. Am auzit camionul ntorcndu-se, i apoi l-am auzit plecnd din nou. M-am ntrebat de ce, i am ieit s vd ce se ntmplase. n tot acest timp nu ai prsit deloc ncperea? Nu, nici mcar o singur dat. i nu ai auzit sau vzut nimic care s fi avut legtur cu tragedia? Nu. Nu avei nici o fereastr n camer care s dea spre ciute? Nu, ambele ferestre dau spre cmp. Ai auzit ceva din ce se petrecea n curte? Nu prea multe. L-am auzit pe domnul Emmott trecnd prin faa camerei mele i urcnd pe acoperi. Asta s-a ntmplat o dat sau de dou ori. V amintii cumva la ce or? Nu, m tem c nu. Eram cufundat n lucru. Dup un moment de tcere, Poirot a continuat:

Fraii Albi - societate de misionari ntemeiat la Maison Carree (Algeria) n anul 1868 de cardinalul Charles Martial Lavigerie. (n.tr.)

Mi-ai putea spune sau sugera ceva care s arunce puin lumin asupra acestui caz? De exemplu, ai remarcat ceva anume n zilele de dinaintea crimei? Printele Lavigny a prut uor stnjenit. I-a aruncat o privire ntrebtoare profesorului Leidner. Este o ntrebare dificil, monsieur, a zis el grav. Trebuie s v rspund cinstit c, dup prerea mea, doamna Leidner era n mod limpede ngrozit de cineva sau de ceva. O tulbura prezena strinilor. mi imaginez c exista o explicaie pentru aceast nervozitate, ns nu o cunosc. Nu mi-a fcut nici un fel de confidene. Poirot i-a dres glasul i a consultat nite notie pe care le avea n mn. neleg c acum dou nopi a existat bnuiala unui jaf. Printele Lavigny a ncuviinat i i-a povestit despre lumina zrit n camera antichitilor i despre cercetrile pe care le fcuserm ulterior, fr nici un rezultat. Credei, nu-i aa, c a fost vorba despre cineva din afar? Nu tiu ce s cred, a spus printele Lavigny sincer. Nu a fost nimic furat sau micat din loc. Se prea poate s fi fost unul dintre bieii n cas... Sau un membru al expediiei? Sau un membru al expediiei. ns, n cazul acesta, persoana respectiv nu ar fi avut nici un motiv s nu i recunoasc fapta. Dar e la fel de posibil s fi fost cineva din exterior, nu? Pesemne c da. S presupunem c a ptruns un strin aici; ar fi avut unde s se ascund pe parcursul zilei urmtoare i pn n dup-amiaza zilei de dup? Aceast ntrebare era adresat pe jumtate printelui Lavigny, pe jumtate profesorului Leidner. Amndoi au chibzuit bine. Nu prea cred c aa ceva ar fi fost cu putin, a spus n cele din urm profesorul Leidner, fr tragere de inim. Nu vd unde s-ar fi putut dosi, nu eti de aceeai prere, printe Lavigny? Da... da... aa e. Nici unul nu era dornic s renune la aceast supoziie. Poirot s-a ntors spre domnioara Johnson. i dumneavoastr, mademoiselle? Vi se pare o ipotez credibil? Nu, a rspuns ea. Deloc. Unde s-ar fi putut ascunde? Toate dormitoarele sunt ocupate i, oricum, sunt mobilate simplu. Camera obscur, camera de zi i laboratorul au fost toate folosite a doua zi ca toate ncperile, de altfel. Nu exist dulapuri sau coluri. Poate c, dac servitorii au luat parte la complot... E o posibilitate, dar cam greu de crezut, a replicat Poirot. S-a ntors din nou spre printele Lavigny. Mai este o problem. Deunzi sora Leatheran aici de fa v-a vzut vorbind cu un brbat afar. l zrise anterior pe acelai brbat ncercnd s trag cu ochiul pe una dintre ferestrele care dau spre cmp. Se pare c brbatul acesta avea anumite motive ca s dea trcoale casei. Se prea poate, firete, a zis printele Lavigny meditativ. Dumneavoastr i v-ai adresat prima dat sau v-a abordat el primul? Printele Lavigny a stat puin pe gnduri. Cred... da, sunt sigur c el a nceput discuia. i ce a spus? Printele Lavigny a fcut un efort de memorie. A ntrebat, mi se pare, ceva de genul dac aici este casa expediiei americane. i apoi a mai adugat ceva despre americanii care angajeaz muli muncitori. Nu pricepeam foarte bine ce spune, ns m-am strduit s susin conversaia ca s mi mbuntesc araba. Mi-am zis c, fiind orean, o s m neleag mai bine dect oamenii care lucreaz la spturi. Ai mai vorbit i despre altceva? Din cte mi amintesc, am spus c Hassanieh este un ora mare, i apoi am fost amndoi de acord c Bagdadul este i mai mare, i cred c m-a ntrebat dac sunt armean sau catolic sirian, ceva de felul sta. Poirot a dat din cap.

l putei descrie? Din nou, printele Lavigny s-a ncruntat, gnditor. Era un brbat destul de scund, a zis el ntr-un sfrit, i bine legat. Era saiu i avea pielea deschis la culoare. Domnul Poirot s-a rsucit spre mine. Se potrivete cu descrierea pe care i-ai face-o dumneata? m-a ntrebat. Nu tocmai, am rspuns eu, ovind. Eu a spune c era mai degrab nalt dect scund i cu tenul foarte nchis. Mi s-a prut destul de slab. i nu am observat c era saiu. Domnul Poirot a ridicat din umeri a disperare. ntotdeauna se ntmpl aa! Dac ai lucra la poliie, ai ti prea bine acest lucru. Dou persoane diferite nu descriu niciodat la fel acelai om. Se contrazic cu privire la fiecare amnunt. Nu am nici o ndoial c era saiu, a intervenit printele Lavigny. Poate c sora Leatheran are dreptate n celelalte privine. Apropo, cnd am spus c avea pielea deschis la culoare, am vrut s spun c era deschis pentru un irakian. Pentru sora Leatheran s-ar putea ca asta s nsemne c avea tenul nchis. Foarte nchis, am repetat eu cu ncpnare. Cenuiu-glbui. L-am vzut pe doctorul Reilly mucndu-i buzele i zmbind. Poirot a ridicat minile n sus. Passons! a zis el. Strinul sta care ddea trcoale s-ar putea s fie important sau s-ar putea s nu fie. n orice caz, trebuie s l gsim. S continum! A ezitat cteva clipe, studiind cu atenie chipurile din jurul mesei, apoi, cu o cltinare a capului, i s-a adresat domnului Reiter. Hai, prietene, a nceput. Povestii-ne cum a decurs dup-amiaza de ieri. Faa rozalie i dolofan a domnului Reiter s-a fcut de-a dreptul stacojie. Eu? Da, dumneavoastr. Mai nti, numele i vrsta. Carl Reiter, douzeci i opt de ani. American, nu? Da, sunt din Chicago. Sunt primele spturi arheologice la care luai parte? Da. M ocup de fotografii. A, da. i ce ai fcut ieri dup-amiaz? Pi.... am stat mai tot timpul n camera obscur. Mai tot timpul? Da. Am developat nite plci. Dup aceea am fotografiat nite obiecte. Afar? Nu, n camera de fotografii. Camera obscur d n camera de fotografii? Da. Prin urmare, nu ai prsit deloc camera de fotografii? Nu. Ai remarcat ceva din ceea ce se petrecea n curte? Tnrul a scuturat din cap. Nu am observat nimic, a explicat el. Eram ocupat. Am auzit maina ntorcndu-se, i, de ndat de ce am putut s m ntrerup din treab, am ieit s vd dac primisem vreo scrisoare. Atunci am auzit... i la ce or ai nceput s lucrai n camera de fotografii? La unu fr zece. O cunoteai pe doamna Leidner dinainte de a v altura expediiei? Tnrul a cltinat din cap. Nu, domnule. Am vzut-o prima oar cnd am ajuns aici. E ceva vreun incident, orict de nensemnat de care s v amintii i care s ne fie de folos? Carl Reiter a cltinat din nou din cap. Cred c nu tiu absolut nimic, domnule, a zis el neputincios. Domnule Emmott?

David Emmott a vorbit clar i concis, cu accentul lui plcut de american. Am lucrat la vase de la unu fr un sfert pn la trei fr un sfert, supraveghindu-l pe biat, pe Abdullah, sortnd bucile de ceramic i, din cnd n cnd, urcnd pe acoperi ca s i dau o mn de ajutor profesorului Leidner. De cte ori ai urcat pe acoperi? De patru ori, cred. i ct ai stat? De obicei cteva minute, nu mai mult. Dar o dat, dup ce lucrasem peste o jumtate de or, am stat zece minute, discutnd ce s pstrm i ce s aruncm. i neleg c, n momentul n care ai cobort, ai descoperit c biatul plecase de la locul lui? Da. L-am strigat, furios, i a aprut de dincolo de arcad. Ieise s stea la palavre cu ceilali. E singura oar cnd a plecat? L-am mai trimis o dat sau de dou ori pe acoperi, cu nite ceramic. Poirot a continuat, grav: Bnuiesc c nu mai e nevoie s v ntreb, domnule Emmott, dac ai vzut pe cineva intrnd sau ieind din camera doamnei Leidner n acest interval... Domnul Emmott a rspuns prompt: Nu am vzut pe absolut nimeni. Nici mcar n-a ieit cineva n curte n cele dou ore ct am lucrat acolo. i credei c era unu jumtate cnd att dumneavoastr, ct i biatul ai lipsit, iar curtea a rmas goal? Cam aa. Firete, nu pot spune precis. Poirot s-a ntors spre doctorul Reilly. Corespunde estimrii dumneavoastr cu privire la ora decesului? Da, a ncuviinat doctorul Reilly. Domnul Poirot i-a mngiat mustile mari i rsucite. Cred c putem accepta ideea, a rostit el pe un ton grav, c doamna Leidner i-a gsit moartea n acele zece minute.

Capitolul 14 Unul dintre noi?


Cteva clipe s-a lsat tcerea... i un val de oroare a prut s cuprind ntreaga ncpere. Bnuiesc c n acel moment am nceput pentru prima oar s cred c teoria doctorului Reilly era corect. Am simit c ucigaul era n camer. Sttea lng noi, ascultnd. Unul dintre noi... Poate c i doamna Mercado a simit acelai lucru, cci a scos dintr-odat un ipt ascuit. Nu m pot abine, a zis ea printre suspine. E... att de ngrozitor! Curaj, Mrie, a mbrbtat-o soul ei. S-a uitat la noi, ca i cum voia s-i cear scuze. E foarte sensibil. Resimte totul cu foarte mare intensitate. ineam aa de mult la Louise, a oftat doamna Mercado. Nu tiu dac mi s-a citit pe chip ceva din ceea ce mi trecea prin minte, dar m-am trezit brusc c domnul Poirot m cerceta cu privirea, cu un zmbet uor fluturndu-i pe buze. I-am aruncat o cuttur rece, i i-a reluat ntrebrile. Spunei-mi, madame, cum v-ai petrecut dup-amiaza de ieri? Mi-am splat prul, a explicat plngnd doamna Mercado. E cumplit c nu mi-am dat seama de nimic. Eram vesel i ocupat. Erai n camera dumneavoastr? Da. i nu ai ieit deloc? Nu. Doar cnd am auzit maina. Atunci am ieit i am aflat ce se ntmplase. O, a fost oribil! V-a surprins? Doamna Mercado s-a oprit din plns. A deschis ochii, plin de indignare. Ce vrei s spunei, domnule Poirot? Sugerai cumva c...? La ce-a putea s m refer, madame? Tocmai ne-ai zis ct de mult ineai la doamna Leidner. Poate c vi s-a confesat. A, neleg... Nu, nu, draga de Louise nu mi-a spus niciodat nimic, nimic exact, adic. Bineneles, mi-am dat seama c era teribil de ngrijorat i de nelinitit. i au mai fost i toate incidentele acelea ciudate, mini btnd la geam i tot restul. mi aduc aminte c ziceai c sunt doar nite nchipuiri, am intervenit eu, nereuind s mi in gura. M-am bucurat s vd c a rmas pentru o clip descumpnit. Din nou am remarcat privirea amuzat a domnului Poirot aintit asupra mea. A ncheiat sec: Aadar, madame, v splai prul, nu ai auzit nimic i nu ai vzut nimic. Mai putei aduga ceva care s ne fie de folos n vreun fel? Doamna Mercado a rspuns numaidect: Nu, nimic. E o enigm! ns, dup prerea mea, e nendoielnic, absolut nendoielnic, c ucigaul a venit din exterior. E limpede pentru toat lumea. Poirot s-a ntors spre soul ei. i dumneavoastr, monsieur, ce ne putei spune?Domnul Mercado a nceput s vorbeasc agitat, trgndu-se mecanic de barb. Aa trebuie s se fi ntmplat. Aa trebuie s se fi ntmplat. Totui, cum ar fi putut cineva s i vrea rul? Era att de bun, att de drgu... A cltinat din cap. Cine a omort-o trebuie c era un demon, da, un demon! i dumneavoastr, monsieur, cum v-ai petrecut dup-amiaza de ieri? Eu? a ntrebat el nedumerit. Erai n laborator, Joseph, i-a suflat soia lui. A, da, aa e, aa e. Treburile mele obinuite. i la ce or v-ai dus n laborator? Din nou s-a uitat neputincios i ntrebtor la doamna Mercado.

La unu fr zece, Joseph. A, da, la unu fr zece. Ai ieit la vreun moment dat n ciute? Nu, nu cred. A stat puin pe gnduri. Nu, sunt sigur c n-am ieit. Cnd ai auzit de tragedie? Soia mea a venit i mi-a spus. A fost groaznic... ocant. Nu-mi venea s cred. Chiar i acum, parc e de necrezut. Deodat, a nceput s tremure. E groaznic... groaznic... Doamna Mercado a venit repede lng el. Da, da, Joseph, toi simim asta. Dar nu trebuie s cedezi. Nu ai face dect s nruteti situaia pentru profesorul Leidner. Am vzut o strmbtur de durere pe chipul profesorului Leidner i mi-am dat seama c nu i era uor s suporte aceast atmosfer emoional. I-a aruncat o privire furi lui Poirot, ca i cum i-ar fi cerut ajutorul. Poirot a rspuns numaidect. Domnioar Johnson? a zis el. M tem c nu v pot spune prea multe. Glasul ei de persoan educat i bine-crescut era linititor dup vocea ascuit, de sopran, a doamnei Mercado. A continuat: Lucram n camera de zi, fceam impresiuni n plastilin dup sigilii cilindru. i ai vzut sau ai observat ceva? Nu. Poirot s-a uitat la ea. Sesizase, ca i mine, o umbr de ezitare n rspunsul ei. Suntei convins, domnioar? Nu v amintii nimic, nici mcar vag? Nu, nu tocmai... Ceva ce ai zrit, s zicem, cu colul ochiului, aproape fr s v dai seama c ai vzut. Nu, cu siguran nu, a replicat ea hotrt. Atunci ceva ce ai auzit. A, da, ceva ce nu tii precis dac ai auzit sau nu. Domnioara Johnson a rs scurt, puin iritat. M presai prea mult, domnule Poirot. M tem c m ncurajai s v spun ceva ce, probabil, nu a existat dect n imaginaia mea. nseamn deci c a fost ceva ce, s zicem, v-ai nchipuit? Domnioara Johnson a rspuns rar, cntrindu-i cu detaare vorbele: Mi s-a prut c, la un moment dat n dup-amiaza aceea, am auzit un ipt slab... ndrznesc s afirm c ntr-adevr am auzit un ipt. Toate ferestrele din camera de zi erau deschise, i se aud tot soiul de zgomote de la oamenii care muncesc pe cmpul de orz. ns, vedei dumneavoastr, de atunci mi-a intrat n cap c am auzit-o de fapt pe doamna Leidner. i asta m ntristeaz teribil. Pentru c, dac m-a fi ridicat i a fi alergat n camera ei... ei bine, cine tie? A fi putut ajunge la timp... Doctoral Reilly a intervenit, autoritar: Nu v gndii la astfel de lucruri. Nu am nici o ndoial c doamna Leidner (iart-m, Leidner) a fost dobort la pmnt de ndat ce brbatul a intrat n ncpere, iar lovitura a ucis-o pe loc. Nu a existat o a doua lovitur. Altminteri ar fi avut timp s strige dup ajutor i s strneasc larm. Dar tot a fi putut s l prind pe uciga, a spus domnioara Johnson. Ce or era, mademoiselle? s-a interesat Poirot. n jur de unu jumtate? Cam aa, da. A reflectat puin. Se potrivete, a zis Poirot gnditor. Nu ai auzit nimic altceva... de pild, o u deschizndu-se sau nchizndu-se? Domnioara Johnson a cltinat din cap. Nu, nu-mi aduc aminte de aa ceva. Bnuiesc c stteai la mas. Erai cu faa la ce? La curte? La camera antichitilor? La verand? Sau la cmp? Eram cu faa la curte. Din locul unde stteai l vedeai pe biatul Abdullah splnd vasele de lut?

Da, dac ridicam privirea, ns firete c eram foarte preocupat de ceea ce fceam. Eram concentrat asupra lucrului. Dac ar fi trecut cineva prin faa ferestrei care ddea n curte, ai fi remarcat? Da, sunt aproape convins. i nu s-a ntmplat aa ceva? Nu. Dar dac ar fi traversat cineva curtea pe la mijloc, s zicem, ai fi remarcat? Probabil c nu, afar doar, cum spuneam i mai nainte, dac s-ar fi ntmplat s ridic privirea i s m uit pe fereastr. Ai observat c biatul Abdullah i-a lsat treburile i a ieit s stea de vorb cu ceilali servitori? Nu. Zece minute, a rostit Poirot meditativ. Zece minute fatale. Pre de o clip s-a aternut tcerea. Deodat, domnioara Johnson i-a nlat capul i a spus: tii, domnule Poirot, cred c, fr s vreau, v-am indus n eroare. Dac stau s m gndesc mai bine, e cu neputin ca, din locul unde m gseam, s fi auzit vreun ipt scos n odaia doamnei Leidner. ntre noi era camera antichitilor i neleg c toate ferestrele de la ea din ncpere erau nchise. n orice caz, nu v facei inim rea, mademoiselle, a zis Poirot cu blndee. Nu are prea mare importana. Nu, firete c nu. neleg. ns, vedei dumneavoastr, este important pentru mine, pentru c am senzaia c a fi putut face ceva. Nu te chinui singur, drag Anne, a spus profesorul Leidner afectuos. Trebuie s rmi cu picioarele pe pmnt. Ce-ai auzit era probabil vreun arab care zbiera la un altul pe cmp. Domnioara Johnson s-a nroit puin din pricina buntii pe care brbatul i-o arta. Chiar i s-au umplut ochii de lacrimi. A ntors capul i a adugat, cu un glas i mai rguit ca de obicei: Pesemne c aa a fost. E normal ca, dup o tragedie, s ncepi s i imaginezi lucruri inexistente. Poirot i consulta din nou carneelul. Nu cred c mai e ceva de adugat. Domnule Carey? Richard Carey a vorbit rar, scoros i mecanic: M tem c nu pot spune nimic care s v fie de folos. Lucram la spturi. Acolo am primit vestea. i nu tii sau nu v amintii nimic important care s se fi petrecut n zilele de dinaintea crimei? Absolut nimic. Domnule Coleman? Eu nu am fost de fa la nimic, a zis domnul Coleman, vocea trdndu-i... o umbr de regret oare? Am plecat la Hassanieh ieri-diminea ca s aduc banii pentru salariile muncitorilor. Cnd m-am ntors, Emmott mi-a povestit ce s-a ntmplat, i am plecat din nou dup poliie i dup doctorul Reilly. i nainte? Pi, atmosfera era cam tensionat dar deja tii asta. Am tras o sperietur atunci, cu camera antichitilor i nc o dat sau de dou ori nainte: mini i chipuri la ferestre, v aducei aminte, domnule, i s-a adresat el profesorului Leidner, care a nclinat din cap n semn de ncuviinare. Eu unul sunt de prere c o s descoperii c n cas a ptruns cineva din exterior. Trebuie c a fost vreun ceretor dibaci. Poirot l-a cercetat n tcere, pre de un minut sau dou. Suntei englez, domnule Coleman? l-a ntrebat n cele din urm. ntocmai, domnule. Sut la sut britanic. Uitai eticheta. Englez veritabil. Luai pentru prima dat parte la spturi? Da. i suntei pasionat de arheologie?

Aceast replic a prut s l cam stnjeneasc pe domnul Coleman. S-a cam mbujorat i i-a aruncat profesorului Leidner o privire de colar prins cu ma-n sac. Firete... e foarte interesant, s-a blbit el. Vreau s zic... nu sunt un tip foarte detept... S-a oprit, ntr-un mod cam penibil. Poirot nu a insistat. A btut gnditor n mas cu captul creionului i a ndreptat cu grij climara din faa lui. Se pare deci c astea sunt toate informaiile pe care le putem aduna pentru moment. Dac vreunul dintre dumneavoastr i mai aduce aminte de ceva, nu ezitai s venii la mine. Acum cred c ar fi bine s discut ntre patru ochi cu profesorul Leidner i cu doctorul Reilly. Era momentul s ne retragem. Ne-am ridicat cu toii i am ieit n ir indian pe u. Tocmai cnd pusesem piciorul afar, o voce m-a chemat napoi. Poate c, a spus domnul Poirot, sora Leatheran va avea amabilitatea s rmn. Consider c ne poate fi de mare ajutor. M-am ntors i m-am aezat din nou la mas.

Capitolul 15 Poirot face o sugestie


Doctorul Reilly se ridicase de pe scaun. Dup ce a ieit toat lumea, a nchis cu luareaminte ua. Apoi, cu o cuttur ntrebtoare ctre Poirot, s-a apucat s nchid fereastra care ddea n curte. Celelalte erau deja nchise. Apoi s-a aezat i el din nou la mas. Bien! a nceput Poirot. Acum am rmas ntre noi i nu vom fi tulburai. Putem vorbi deschis. Am auzit cu toii ce au avut de spus membrii expediiei i... Da, ma soeur, ce prere ai? M-am nroit. Nu ncpea ndoial c omuleul acela ciudat avea privirea foarte ptrunztoare. i dduse seama de gndul care mi trecuse prin cap cred c s-a citit puin prea clar pe chipul meu ceea ce gndeam! O, nimic, am zis eu ovitor. Hai, sor, a intervenit doctorul Reilly. Nu-l face pe specialist s atepte! Nu e mare lucru, m-am grbit eu s explic. Mi-a trecut doar prin cap, ca s spun aa, c, dac ar ti sau ar bnui cineva ceva, nu i-ar fi prea uor s aduc vorba despre asta n faa tuturor sau, probabil, n faa profesorului Leidner. Spre uimirea mea, domnul Poirot a dat din cap, ncuviinnd. Exact. Exact Ai foarte mare dreptate. Dar v voi lmuri. Aceast mic adunare pe care tocmai am avut-o... a servit unui scop. n Anglia, nainte de nceperea cursei exist o parad a cailor, nu-i aa? Caii merg n faa tribunelor pentru ca toat lumea s aib ocazia s i vad i s i judece. Acesta a fost i scopul acestei adunri. Cu alte cuvinte, am cntrit concurenii. Profesorul Leidner a strigat indignat: Nu cred nici o clip c vreun membru al expediiei mele ar putea fi implicat n acest omor! Apoi, ntorcndu-se spre mine, mi-a zis, pe un ton autoritar: Sor, i-a fi ndatorat dac i-ai mprti numaidect domnului Poirot ce anume s-a petrecut ntre dumneata i soia mea n urm cu dou zile. mboldit astfel, am nceput de ndat s povestesc, ncercnd pe ct posibil s mi amintesc ntocmai cuvintele i sintagmele pe care le folosise doamna Leidner. Dup ce am isprvit, domnul Poirot a exclamat: Foarte bine. Foarte bine. Ai mintea limpede i ordonat, mi vei fi de mare folos. S-a ntors apoi ctre profesorul Leidner. Avei scrisorile acelea? Le am aici. Am presupus c vei dori s le vedei. Poirot le-a luat i le-a citit, examinndu-le n acelai timp ndeaproape. Am fost cam dezamgit c nu a presrat nici un fel de praf peste ele i c nu le-a analizat la microscop, sau ceva de genul sta, ns mi-am dat seama c nu era foarte tnr i c metodele lui nu erau pesemne aduse la zi. S-a mulumit doar s le citeasc, aa cum citete oricine o scrisoare. Dup aceea, le-a pus pe mas i i-a dres glasul. Acum haidei s clarificm lucrurile i s le punem n ordine. Soia dumneavoastr a primit prima dintre aceste scrisori la puin timp dup ce s-a cstorit cu dumneavoastr n America. Mai existaser i altele nainte, dar pe acelea le-a distrus. Prima scrisoare a fost urmat de o a doua. La foarte puin vreme dup a doua, ai scpat amndoi ca prin urechile acului de la o otrvire cu gaz. Apoi ai plecat n strintate, i timp de aproape doi ani nu a mai primit nici o scrisoare. Scrisorile au nceput din nou s soseasc la nceputul sezonului de spturi de anul acesta, adic n ultimele trei sptmni. Corect? Da, aa e. Soia dumneavoastr a intrat ntr-o stare de panic i, dup ce v-ai consultat cu doctorul Reilly, ai angajat-o pe sora Leatheran s i in companie i s i domoleasc temerile. Da. Au avut loc mai multe incidente mini care au btut la fereastra, un chip spectral, zgomote n camera antichitilor. Nu ai asistat la nici unul dintre ele? Nu. De fapt, singurul martor a fost doamna Leidner?

Printele Lavigny a vzut lumin n camera antichitilor. Da, nu am uitat. A tcut pre de cteva clipe, dup care a continuat: Soia dumneavoastr i fcuse testamentul? Nu, nu cred. De ce nu? Nu era de prere c merit osteneala. Nu era o femeie bogat? Ba da, ns doar pe durata vieii. Tatl ei i lsase o sum considerabil de bani pe care s o administreze. Nu se putea atinge de capital. La moartea ei, urma s fie transmis copiilor pe care i-ar fi avut sau, n caz contrar, Muzeului Pittstown. Poirot a btut darabana n mas, cufundat n gnduri. Atunci putem elimina un motiv de crim. nelegei c asta caut s aflu n primul rnd. Cine beneficiaz de pe urma decesului? n acest caz, un muzeu. Dac lucrurile ar fi stat altfel, dac doamna Leidner ar fi murit fr s lase testament, dar fiind posesoarea unei averi importante, ntrebarea cine urma s moteneasc banii s-ar fi putut dovedi foarte interesant: dumneavoastr sau fostul so? ns atunci ar fi existat o dificultate, cci fostul so ar fi trebuit s revin la via ca s reclame banii, i bnuiesc c atunci ar fi fost n pericol s fie arestat, cu toate c nu cred c pedeapsa cu moartea ar mai fi fost pus n aplicare la atta vreme dup sfritul rzboiului. Aceste speculaii nu i au, aadar, locul. Dup cum spuneam, prima dat elucidez problema banilor. Apoi ncep ntotdeauna prin a suspecta pe soul sau pe soia persoanei decedate! n cazul de fa, unu la mn, s-a dovedit c ieri dup-amiaz nu v-ai apropiat deloc de camera soiei dumneavoastr, doi la mn, mai curnd pierdei dect ctigai n urma decesului soiei, i, trei la mn... A fcut o pauz. Da? a intervenit profesorul Leidner. Trei la mn, a reluat Poirot ncet, cred c sunt n stare s apreciez devotamentul atunci cnd l ntlnesc. Profesore Leider, dac nu m nel, dragostea pentru soie a fost pasiunea dominant a vieii dumneavoastr. Am dreptate? Profesorul Leidner a rspuns simplu: Da. Poirot a dat din cap. Prin urmare, putem ncepe. Da, da, hai s ne apucm, a zis doctorul Reilly, oarecum nerbdtor. Poirot i-a aruncat o privire mustrtoare. Prietene, nu trebuie s v pierdei rbdarea. n astfel de situaii trebuie s analizat totul cu disciplin i metodic. De fapt, asta e regula dup care m cluzesc de fiecare dat. Cum am nlturat un numr de posibiliti, putem acum aborda un aspect foarte important. Este vital, dup cum spunei, ca toate crile s fie puse pe mas, s nu fie ascuns nici un amnunt. ntr-adevr, a ncuviinat doctorul Reilly. De aceea v cer s mi spunei tot adevrul, a continuat Poirot. Profesorul Leidner s-a uitat la el mirat. V asigur, domnule Poirot, c nu v-am ascuns nimic. V-am zis tot ce tiu. Fr rezerve. Tout de meme, nu mi-ai spus totul. Ba da. Nu mi-a scpat nimic. Prea cam abtut. Poirot a cltinat uurel din cap. Nu. Nu mi-ai spus, de pild, de ce ai adus-o pe sora Leatheran n cas. Profesorul Leidner a rmas complet nedumerit. Dar v-am explicat. Este limpede. Starea de agitaie a soiei mele, temerile ei... Poirot s-a aplecat n fa. ncet, subliniindu-i spusele, i-a micat arttorul n sus i n jos. Nu, nu, nu. E ceva care nu e limpede. Soia dumneavoastr e n primejdie, da; e ameninat cu moartea, da. Iar dumneavoastr trimitei... nu dup poliie, nici mcar dup un detectiv particular, ci dup o sor medical! Asta nu are noim! Eu, eu... Profesorul Leidner s-a oprit. Obrajii i s-au colorat. Am crezut... Nu a mai scos nici un cuvnt.

Mai departe, l-a ncurajat Poirot. Ce ai crezut? Profesorul Leidner tcea n continuare. Arta chinuit i nedornic s mai adauge ceva. Vedei dumneavoastr tonul lui Poirot devenea cuceritor i rugtor deopotriv -, tot ce mi-ai povestit are o logic, mai puin asta. De ce o sor medical? Exist un rspuns, da. De fapt, nu poate exista dect un singur rspuns. Dumneavoastr nu socoteai c primejdia era real. n momentul acela, profesorul Leidner a cedat. Doamne ajut-m, a gemut el. Aa e. Aa e. Poirot l-a privit ca un motan care st la pnd lng gaura oarecelui: gata s sar cnd se ivete oarecele. Ce credeai? l-a descusut el. Nu tiu. Nu tiu... Ba da, tii. tii foarte bine. S ncerc s v ajut. Bnuiai cumva, profesore Leidner, c acele scrisori fuseser scrise de chiar soia dumneavoastr? Nu a fost nevoie s mai rspund. Adevrul vorbelor lui Poirot era ct se poate de evident. Mna pe care a ridicat-o, ngrozit, ca i cum cerea ndurare, era dovada cea mai elocvent. Am tras adnc aer n piept. Deci avusesem dreptate n presupunerea pe care o fcusem, fr a o duce pn la capt! Mi-am amintit de tonul ciudat pe care l avusese profesorul Leidner atunci cnd m ntrebase ce prere aveam despre toat povestea. Am dat din cap, gnditoare, i dintr-odat mi-am dat seama c domnul Poirot avea ochii aintii asupra mea. i dumneata ai bnuit la fel? Mi-a trecut asta prin cap, am replicat eu sincer. Din ce motiv? I-am explicat c scrisul semna cu cel de pe scrisoarea pe care mi-o artase domnul Coleman. Poirot s-a ntors spre profesorul Leidner. i dumneavoastr ai remarcat aceast asemnare? Profesoral Leidner i-a plecat capul. Da. Scrisul era mic i nghesuit nu mare i lbrat ca al lui Louise -, dar unele litere erau scrise n acelai fel. S v art! A scos nite scrisori din buzunarul interior al hainei i a ales o pagin dintr-una, pe care ia nmnat-o lui Poirot. Era dintr-o scrisoare pe care i-o scrisese soia lui. Poirot a comparat-o cu mare atenie cu scrisorile anonime. Da, a murmurat. Da. Exist nite asemnri felul curios n care este scris litera s, litera e foarte deosebit. Nu sunt expert n grafologie, aa c nu m pot pronuna cu certitudine (de altfel, n-am ntlnit niciodat doi grafologi care s fie de acord asupra vreunui lucra), ns cel puin este clar c similitudinea dintre cele dou scrisuri este foarte puternic. Pare foarte probabil ca scrisorile s fi fost scrise de aceeai persoan. Dar nu e sigur. Trebuie s inem seama de toate eventualitile. S-a sprijinit de sptarul scaunului i a adugat, meditativ: Exist trei posibiliti. Una, asemnarea scrisurilor este pur coinciden. Doi, aceste scrisori de ameninare au fost scrise, dintr-un motiv necunoscut, de doamna Leidner. Trei, au fost scrise de cineva care i-a imitat intenionat scrisul. De ce? Nu pare a avea sens. Una dintre cele trei posibiliti trebuie s fie cea corect. A reflectat cteva minute, dup care, ntorcndu-se spre profesorul Leidner, a ntrebat, abrupt: Cnd v-ai gndit prima dat c exist posibilitatea ca doamna Leidner nsi s fi fost autoarea acestor scrisori i ce explicaie ai gsit? Profesorul Leidner a scuturat din cap. Mi-am alungat acest gnd din minte ct de repede am putut. Mi se prea c e monstruos. Nu ai cutat nici o explicaie? Pi, a ezitat el, mi-am pus problema dac nu cumva grijile pe care i le fcea cu privire la trecut i afectaser puin mintea. M-am gndit c este posibil s i fi scris singur acele scrisori fr s fie contient. E posibil, nu? a adugat, uitndu-se la doctorul Reilly. Doctorul Reilly i-a uguiat buzele. Creierul omului e capabil de aproape orice, a rspuns el vag.

Ins i-a aruncat lui Poirot o privire sfredelitoare i, ca i cum i-ar fi dat ascultare, acesta a abandonat subiectul. Scrisorile sunt un aspect interesant, a reluat el. Dar trebuie s ne concentrm asupra cazului ca ntreg. Exist, din cte neleg eu, trei soluii posibile. Trei? Da. Soluia unu: cea mai simpl. Primul so al soiei dumneavoastr este nc n via. Mai nti o amenin, i apoi i duce la ndeplinire ameninrile. Dac acceptm aceast soluie, problema noastr este s aflm cum a intrat i cum a ieit fr s fie vzut. Soluia doi: doamna Leidner, din motive numai de ea tiute (motive care pot fi pesemne mai uor de desluit de ctre un medic) i scrie singur scrisori de ameninare. Povestea cu gazul este pus la cale tot de ea (aducei-v aminte c ea v-a trezit ca s v spun c miroase a gaz). Dar, dac scrisorile au fost scrise de doamna Leidner, nseamn c nu exista nici un fel de pericol din partea presupusului autor. Trebuie, aadar, s cutm ucigaul n alt parte. Trebuie, de fapt, s cutm printre membrii personalului dumneavoastr. Da, a continuat el, ca rspuns la un murmur de protest din partea profesorului Leidner, aceasta este singura concluzie logic. Unul dintre ei a omort-o din cauza unei ranchiuni personale. Acel om tia probabil de existena scrisorilor sau, n orice caz, tia c doamna Leidner se teme sau pretinde c se teme de cineva. Din punctul de vedere al ucigaul, acest lucru era foarte convenabil. Era convins c omorul va fi pus pe seama unui strin misterios autorul scrisorilor de ameninare. O variant la aceast soluie este c ucigaul a scris el nsui scrisorile, ntruct cunotea trecutul doamnei Leidner. ns, n acest caz, nu e limpede de ce criminalul ar fi imitat scrisul doamnei Leidner, ntruct, din cte pricep eu, ar fi fost n avantajul lui ca scrisorile s par scrise de un strin. A treia soluie este, dup prerea mea, cea mai interesant. Sugerez c scrisorile sunt autentice. Ele sunt scrise de primul so al doamnei Leidner (sau de fratele mai mic al acestuia), care este unul dintre membrii expediiei.

Capitolul 16 Suspecii
Profesorul Leidner a srit n picioare. Imposibil! Absolut imposibil! E o idee absurd! Domnul Poirot l-a privit calm, dar nu a scos nici un cuvnt. Adic sugerai c fostul so al soiei mele face parte din expediie i c ea nu l-a recunoscut? ntocmai. Reflectai puin asupra faptelor. Cu aproximativ cincisprezece ani n urm, soia dumneavoastr a trit cu acest brbat vreme de cteva luni. L-ar fi recunoscut oare dac l-ar fi ntlnit dup atta timp? Cred c nu. Trsturile feei i s-ar fi schimbat, constituia i sar fi schimbat doar vocea pesemne c i-ar fi rmas aceeai, ns acesta e un detaliu de care s-ar fi putut ocupa fr probleme. i, nu uitai, ea nu se ateapt s l gseasc printre cei din cas. Ea l vede ca fiind undeva n exterior, un strin. Nu, nu cred c l-ar fi recunoscut. i mai exist o posibilitate. Fratele mai mic, care era copil atunci cnd doamna Leidner s-a cstorit prima oar i care i era att de devotat fratelui mai mare. Acum este brbat n toata firea. Credei c ar recunoate un copil de zece sau doisprezece ani ntr-un brbat care se apropie de treizeci? Da, trebuie s l punem la socoteal pe tnrul William Bosner. Aduceiv aminte, n ochii lui fratele su nu este un trdtor, ci un patriot, un martir pentru patria lui, Germania. n ochii lui, doamna Leidner este trdtoarea, monstrul care l-a trimis pe fratele su iubit la moarte! Un copil susceptibil este capabil de o adevrat idolatrie, iar o minte tnr poate deveni cu uurin obsedat de o idee care persist i la maturitate. E adevrat, a intervenit doctorul Reilly. Concepia foarte rspndit potrivit creia copiii uit uor nu este deloc corect. Muli oameni i petrec toat viaa urmrii de o idee care li s-a ntiprit n minte din fraged copilrie. Bien. Avem aceste dou posibiliti. Frederick Bosner, un brbat acum de vreo cincizeci de ani, i William Bosner, care are probabil puin sub treizeci. S-i examinm deci pe membrii expediiei din aceste dou puncte de vedere. Asta este nemaipomenit! a optit profesorul Leidner. Oamenii mei! Membrii expediiei mele! i, prin urmare, deasupra oricror bnuieli, a replicat Poirot sec. Un punct de vedere foarte util. Commenons! Cine nu ar putea fi cu nici un chip Frederick sau William? Femeile. Firete. Domnioara Johnson i doamna Mercado ies din discuie. Cine altcineva? Carey. Am lucrat mpreun ani de zile nainte s-o cunosc pe Louise... i nici nu are vrsta potrivit. Are, a zice, treizeci i opt sau treizeci i nou de ani, prea tnr pentru Frederick i prea mare pentru William. Acum restul. Printele Lavigny i domnul Mercado. Oricare dintre ei ar putea fi Frederick Bosner. Dar, drag domnule, a exclamat profesorul Leidner cu iritare i amuzament n glas, printele Lavigny este cunoscut n ntreaga lume ca epigrafist, iar Mercado a lucrat ani ntregi ntr-un celebru muzeu din New York. E imposibil ca vreunul dintre ei s fie brbatul la care v gndii! Poirot a dat nepstor din mn. Imposibil, imposibil... nu iau n seam acest cuvnt! ntotdeauna examinez imposibilul ndeaproape! Dar s mergem mai departe! Cine mai e? Carl Reiter, un tnr cu nume german, David Emmott... E al treilea an cnd lucrm mpreun, nu uitai. Este un tnr nzestrat cu darul rbdrii. Dac ar comite o crim, nu ar face-o n grab. Totul ar fi foarte bine pus la punct. Profesorul Leidner a fcut un gest ce i arta disperarea. i, n sfrit, William Coleman, a continuat Poirot. E englez. Pourquoi pas? Doar doamna Leidner a spus c biatul a plecat din America i i s-a pierdut urma. Ar fi putut fi crescut n Anglia. Avei rspuns la orice, a zis profesorul Leidner.

Eu czusem pe gnduri. nc de la nceput mi se pruse c domnul Coleman aducea mai mult a personaj din romanele lui P.G. Wodehouse dect a tnr n carne i oase. Jucase oare un rol n tot acest timp? Poirot nota ceva n carneel. Haidei s procedm metodic, a propus el. n prima categorie avem dou nume: printele Lavigny i domnul Mercado. n a doua, i avem pe Coleman, Emmott i Reiter. Acum s trecem la cellalt aspect al problemei mijlocul i ocazia. Care dintre membrii expediiei a avut mijlocul i ocazia de a comite crima? Carey era la spturi, Coleman, la Hassanieh, dumneavoastr, pe acoperi. Mai rmn deci printele Lavigny, domnul Mercado, doamna Mercado, David Emmott, Carl Reiter, domnioara Johnson i sora Leatheran. O! am exclamat, tresrind n scaun. Domnul Poirot s-a uitat la mine cu o sclipire n ochi. Da, m tem, ma soeur, c trebuie s te includ i pe dumneata. Ar fi fost foarte simplu s o ucizi pe doamna Leidner cnd nu era nimeni n ciute. Ai muchi i for, iar ea nu ar fi bnuit nimic pn cnd nu ar fi venit lovitura. Eram att de suprat, nct nu reueam s rostesc nici o vorb. Am remarcat ns c doctorul Reilly se distra teribil pe seama mea. Cazul interesant al sorei care i-a ucis pacienii unul cte imul, a murmurat el. I-am aruncat aa o privire! Profesorul Leidner medita la cu totul altceva. Nu Emmott, domnule Poirot, a obiectat el. Nu l putei include printre suspeci. Aducei-v aminte c a stat cu mine pe acoperi n timpul acelor zece minute. Cu toate acestea, nu l putem exclude. Ar fi putut s coboare, s mearg direct n camera doamnei Leidner, s o omoare i apoi s l cheme pe biat napoi. Sau ar fi putut s o omoare n una din dile cnd a trimis biatul sus la dumneavoastr. Profesorul Leidner a cltinat din cap, optind: Ce comar! Totul e aa de... bizar. Spre surprinderea mea, Poirot a ncuviinat. Da, e adevrat. E un omor bizar. Nu te ntlneti adesea cu aa ceva. De obicei, crimele sunt foarte sordide i foarte simple. Dar asta e o crim neobinuit... Bnuiesc, profesore Leidner, c soia dumneavoastr era o femeie neobinuit. Pusese att de precis punctul pe i, nct am tresrit. E adevrat, sor? m-a ntrebat. Profesorul Leidner m-a ndemnat blnd: Spune-i cum era Louise, sor. Dumneata nu eti prtinitoare. Am vorbit foarte deschis. Era o persoan ncnttoare. Nu puteai s nu o admiri i s nu vrei s faci tot felul de lucruri pentru ea. Nu am cunoscut niciodat pe cineva ca ea. Mulumesc, mi-a zis profesorul Leidner, zmbindu-mi. Este o mrturie valoroas, venind din partea unei persoane din afar, a intervenit Poirot politicos. Ei bine, haidei s continum. La capitolul mijloc i ocazie avem apte nume. Sora Leatheran, domnioara Johnson, doamna Mercado, domnul Mercado, domnul Reiter, domnul Emmott i printele Lavigny. i-a dres din nou glasul. Am remarcat mereu c strinii scot tot soiul de zgomote ciudate. Haidei s presupunem pentru o clip c teoria numrul trei este cea corect. Cu alte cuvinte, c ucigaul este Frederick sau William Bosner i c Frederick sau William Bosner este unul dintre membrii expediiei. Comparnd ambele liste, putem reduce numrul suspecilor la patra. Printele Lavigny, domnul Mercado, Carl Reiter i David Emmott. Printele Lavigny iese din discuie, s-a mpotrivit profesoral Leidner foarte hotrt. Este unul dintre Pres Blancs din Cartagina. Iar barba lui este ct se poate de real, am adugat eu. Ma soeur, a spus Poirot, un uciga de prima clas nu poart niciodat barb fals! De unde tii c e vorba de un uciga de prima clas? am ntrebat eu, rzvrtindu-m. Pentru c altminteri adevrul mi-ar fi clar n clipa asta i nu-mi este. Asta e pur ngmfare, mi-am zis n sinea mea.

n orice caz, am reluat eu, revenind la barb, ar fi avut nevoie de mult timp ca s o lase s creasc. Asta este o observaie bun, a spus Poirot. Dar e ridicol, absolut ridicol, s-a opus iritat profesoral Leidner. Att el, ct i Mercado sunt nite oameni bine-cunoscui. Sunt renumii de ani de zile. Poirot s-a ntors spre el. Nu avei versiunea corect. Nu luai n consideraie un aspect important. Dac Frederick Bosner nu e mort, ce a fcut n toi anii tia? Trebuie c i-a luat alt nume. Trebuie c i-a fcut o carier. Ca Pre Blanc? a ntrebat doctorul Reilly sceptic. E o idee cam nstrunic, e adevrat, a mrturisit Poirot. ns nu o putem elimina. n plus, mai exist i alte posibiliti. Tinerii? a zis Reilly. Dac vrei prerea mea, la prima vedere doar unul dintre suspecii dumneavoastr poate fi acceptat ca atare. i anume? Tnrul Carl Reiter. Nu exist nimic concret mpotriva lui, dar, dac stai s te gndeti puin, sunt anumite lucruri care i sar n ochi are vrsta potrivit, are nume german, este primul lui an aici i ar fi avut i ocazia s acioneze. N-ar fi trebuit dect s lase puin fotografiile, s traverseze curtea, s comit mrvia i s se furieze napoi cnd nu era nimeni prin preajm. Dac ar fi intrat cineva n camera de fotografii cnd era plecat, ar fi putut spune oricnd c era n camera obscur. Nu zic c el e vinovatul, ns, dac vrei s suspectai pe cineva, el este de departe persoana cea mai plauzibil. Domnul Poirot nu a prut prea receptiv. A dat grav din cap, dar a nencredere. Da, a spus el. Este persoana cea mai plauzibil, ns s-ar putea ca lucrurile s nu fie chiar aa de simple. Apoi a adugat: Haidei s ne oprim aici! A vrea, dac se poate, s examinez camera n care a avut loc crima. Bineneles. Profesorul Leidner s-a scotocit n buzunar, dup care s-a uitat la doctorul Reilly. A luat-o cpitanul Maitland. Maitland mi-a dat-o mie, a zis Reilly. El a trebuit s plece ca s se ocupe de afacerea aia legat de kurzi. A scos cheia. Profesorul Leidner a nceput ovitor: V suprai... dac eu... Poate sora... Firete, firete, a spus Poirot. neleg foarte bine. Nu a vrea s v pricinuiesc o suferin inutil. Dac eti bun s m nsoeti, ma soeur. Cum s nu.

Capitolul 17 Pata de lng lavoar


Trupul doamnei Leidner fusese dus la Hassanieh pentru autopsie, dar, n afar de asta, camera era neschimbat. Erau att de puine n ea, nct poliia terminase repede cercetrile. n dreapta uii, cum intrai, era patul. Fa n fa cu ua, de partea cealalt a camerei, erau dou ferestre cu gratii care ddeau spre cmp. ntre ele, o mas simpl de stejar, cu dou sertare, care servea drept msu de toalet. Pe peretele dinspre est era un ir de crlige pe care erau agate rochii nvelite n nite pungi de bumbac i o comod de lemn. Chiar n stnga uii se afla lavoarul. In mijlocul ncperii era o mas mare de stejar, pe care se gseau o sugativ, o climar i o serviet. n aceasta din urm inea doamna Leidner scrisorile anonime. Perdelele erau nite buci scurte de material indigen albe cu dungi portocalii. Podeaua era de piatr, cu nite carpete din piele de ap rsfirate ici i colo, trei mai nguste, maro cu dungi albe, n faa celor dou ferestre i a lavoarului, i una mai mare, de calitate mai bun, alb cu dungi maro, ntre pat i masa de scris. Nu erau dulapuri, sau nie, sau draperii lungi de fapt, nu exista nici un loc n care s se fi putut ascunde cineva. Patul era simplu, de fier, acoperit cu o cuvertur de bumbac, cu imprimeu. Singura urm de lux din camer erau trei perne de puf, moi i umflate. Doar doamna Leidner avea asemenea perne. Doctorul Reilly a explicat n cteva vorbe unde fusese gsit cadavrul doamnei Leidner grmad pe carpeta de lng pat. Pentru a-i ilustra spusele, mi-a fcut semn s m ofer voluntar. Dac nu te superi, sor? mi-a spus. Nu am fcut mofturi. M-am pus pe podea i am ncercat s reconstitui ct mai precis poziia n care fusese descoperit doamna Leidner. Leidner i-a ridicat capul cnd a gsit-o, a zis doctorul. Dar l-am chestionat ndeaproape, i e clar c nu i-a schimbat locul. Pare destul de limpede, a rspuns Poirot. Era ntins pe pat, dormind sau odihnindu-se, cineva deschide ua, ea ridic privirea, se scoal n picioare... Iar el o doboar la pmnt, a ncheiat doctorul. Lovitura provoac o stare de incontien, iar moartea survine la foarte puin timp dup aceea. Vedei... A fcut nite precizri despre ran n limbaj medical. Deci fr prea mult snge, nu? s-a interesat Poirot. Nu, sngele a ptruns n creier. Eh bien, a spus Poirot, totul pare limpede, cu excepia unui singur lucru. Dac brbatul care a intrat era un strin, de ce doamna Leidner nu a strigat imediat dup ajutor? Dac ar fi ipat, ar fi auzit-o cineva. Sora Leatheran ar fi auzit-o, la fel i Emmott i biatul. E uor de rspuns la aceast ntrebare, a replicat doctorul Reilly sec. Pentru c nu era un strin. Poirot a dat din cap, ncuviinnd. Da, a zis el gnditor. Poate c a fost surprins s vad persoana respectiv ns nu i-a fost team. Apoi, cnd a lovit-o, poate c scos un ipt slab, dar prea trziu. iptul despre care a pomenit domnioara Johnson? Da, dac ntr-adevr l-a auzit. Una peste alta, m ndoiesc. Pereii tia de lut sunt groi, iar ferestrele erau nchise. A mers pn la pat. Cnd ai plecat dumneata din camer sttea ntins? m-a ntrebat. Am explicat ce anume fcusem. Avea de gnd s doarm sau s citeasc? I-am dat dou cri una uoar i un volum de memorii. De regul citea o vreme, i cteodat aipea puin. i era, cum s m exprim, ca de obicei? Am cntrit niel lucrurile. Da. Se purta destul de normal i era bine-dispus. O idee cam distant, poate, dar am pus asta pe seama faptului c mi se confesase cu o zi nainte. Uneori oamenii se simt puin stnjenii dup aceea.

Lui Poirot i licrir ochii. A, da, ntr-adevr, cunosc prea bine acest lucru. A aruncat o privire n jur. i, cnd ai intrat aici dup svrirea crimei, erau toate la locul lor? Am aruncat i eu o privire n jur. Da, aa cred. Nu mi amintesc s fi fost ceva schimbat. Nu ai vzut arma cu care a fost lovit? Nu. Poirot s-a uitat la doctorul Reilly. Dup prerea dumneavoastr, despre ce fel de arm e vorba? Doctorul a rspuns prompt. Ceva destul de greu, destul de mare i fr coluri sau muchii ascuite. Baza rotunjit a unei statui, s zicem ceva de genul sta. Dar, atenie, nu vreau s sugerez c aceasta a fost arma crimei. Dar ceva asemntor. Lovitura a fost dat cu mare putere. Dat de un bra puternic? Braul unui brbat? Da... doar dac nu cumva... Doar dac nu cumva... ce? Doctorul Reilly a continuat ncet: Exist posibilitatea ca doamna Leidner s fi fost n genunchi i, n acest caz, lovitura fiind aplicat de sus cu un obiect greu, nu ar mai fi fost nevoie de o for prea mare. n genunchi, a repetat Poirot, meditativ. Este i asta o idee. Este doar o idee, s-a grbit doctorul s sublinieze. Nu e absolut nimic care s indice aa ceva. Dar este o posibilitate. Da. i, la urma urmei, dac inem cont de circumstane, nici nu e o idee prea nstrunic. Teama ar fi putut-o face s ngenuncheze ca s cear ndurare n loc s ipe, atunci cnd instinctul i-a spus c e prea trziu, c nimeni nu putea ajunge la timp ca s-o salveze. Da, a zis Poirot, cufundat n gnduri. Este o idee... Era complet neinspirat, dup prerea mea. Nu mi-o puteam cu nici un chip imagina pe doamna Leidner n genunchi n faa cuiva. Poirot a fcut lent turul camerei. A deschis ferestrele, a ncercat gratiile, i-a trecut capul printre ele i s-a ncredinat c nu putea n nici un fel s i strecoare umerii printre zbrele. Ferestrele erau nchise cnd ai gsit-o? mi s-a adresat. Erau nchise i cnd ai plecat din ncpere, la unu fr un sfert? Da, stteau mereu nchise dup-amiaza. Aici nu e plas, ca n camera de zi i n sufragerie. Sunt inute nchise, ca s nu intre mutele. i, n orice caz, nimeni nu putea intra pe acolo, a spus Poirot, ngndurat. Iar pereii sunt ct se poate de solizi crmizi din argil -, i nu exist nici trape, nici luminatoare. Nu, exist o singur posibilitate de a intra n aceast camer: pe u. i la u nu se poate ajunge dect prin curte. Iar n curte nu se poate intra dect printr-un singur loc: prin arcad. i n faa arcadei erau cinci oameni, i toi spun aceeai poveste, iar eu, unul, nu cred c mint... Nu, nu mint. Nu li s-a cumprat tcerea. Ucigaul era aici... Nu am scos nici un cuvnt. Oare nu simisem i eu acelai lucru cnd ne adunaserm cu toii n jurul mesei? Poirot s-a mai plimbat puin prin camer. A scos o fotografie din comod. Era fotografia unui brbat n vrst, cu barbion alb. S-a uitat ntrebtor la mine. Tatl doamnei Leidner. Aa mi-a zis. A pus-o la loc i aruncat o privire la obiectele de pe msua de toalet toate din carapace de broasc estoas, simple, dar de bun calitate. A ridicat privirea spre un rnd de cri de pe etajer i a citit titlurile cu glas tare.

Cine erau grecii? Introducere n teoria relativitii. Viaa lui Lady Hester Stanhope. 1 Crewe Train.2 napoi la Matusalem?3 Linda Condon.4 Da, poate c asta ne spune ceva. Doamna Leidner nu era deloc proast. Avea minte. O, era o femeie foarte inteligent, am zis eu nflcrat. Foarte citit i la curent cu tot. Nu era nicidecum o femeie obinuit. A zmbit cnd s-a uitat la mine. Nu, a spus. Mi-am dat deja seama de acest lucru. A mers mai departe. A rmas cteva momente lng lavoar, unde erau tot felul de sticlue i de creme. Apoi, dintr-odat, s-a lsat n genunchi i a examinat carpeta. Eu i doctorul Reilly ne-am apropiat repede de el. Cerceta o pat mic, de culoare cafeniu-nchis, aproape invizibil pe maroniul carpetei. De fapt, nu se vedea dect acolo unde atingea una dintre dungile albe. Ce prere avei, doctore? E snge? Doctorul Reilly s-a lsat i el n genunchi. Posibil. Pot s verific, dac vrei. Dac suntei att de amabil... Domnul Poirot a examinat apoi urciorul i ligheanul. Urciorul era pus pe marginea lavoarului. Ligheanul era gol, dar lng lavoar era o canistr goal de petrol lampant n care erau lturi. S-a ntors spre mine. i aduci cumva aminte, sor, dac, atunci cnd ai plecat din camer, la unu fr un sfert, urciorul era n lighean sau afar? Nu tiu precis, am rspuns dup vreo dou minute. Cred mai degrab c era n lighean. Da? Dar, vedei dumneavoastr, m-am grbit s adaug, cred asta doar pentru c acolo sttea de obicei. Aa l las bieii dup prnz. Bnuiesc c, dac ar fi fost afar, a fi bgat de seam. A dat din cap, apreciativ. Da, neleg. E vorba despre obiceiurile pe care le-ai dobndit n spital. Dac lucrurile din camer ar fi fost micate, le-ai fi pus automat la locul lor, aproape fr s i dai seama ce faci. i dup crim? Erau toate ca acum? Am cltinat din cap. Nu am fost atent. Nu m-a interesat dect s vd dac e vreun loc n care s-ar fi putut ascunde cineva sau dac ucigaul lsase ceva n urma lui. Da, e snge, a zis doctorul Reilly, ridicndu-se n picioare. Are importan? Poirot se ncrunta, nedumerit. i-a desfcut larg braele, iritat. Nu tiu. De unde s tiu? S-ar putea s nu nsemne absolut nimic. Pot spune, dac vrei, c ucigaul a atins-o, c avea snge pe mn foarte puin, dar totui snge aa c a venit aici i s-a splat. Da, se poate ca aa s se fi petrecut lucrurile. Ins nu pot s m pripesc i s spun c ntr-adevr aa a fost. Pata s-ar putea s nu aib nici cea mai mic importan. Nu a fost mult snge, a zis doctorul Reilly ovielnic. n nici un caz nu a nit, cel mult s-a prelins puin din ran. Firete, dac a vrut s se asigure c a murit... M-am nfiorat. O imagine dezgusttoare mi-a venit n minte. Imaginea cuiva poate chiar biatul acela drgu cu fa de porcuor care se ocupa de fotografii care o lovea pe acea femeie ncnttoare i apoi se apleca asupra ei, atingndu-i rana cu degetele, cu o bucurie rutcioas i cu chipul schimonosit... de cruzime i de nebunie...
Lady Hester Stanhope (1776-1839) prsete Anglia n 1810 i cltorete n Levant, adoptnd stilul masculin de mbrcminte din rile Mediteranei rsritene i o religie care combin cretinismul i islamismul. (n.tr.) 2 Roman de Emilie Rose Macauley, publicat n 1926. Eroina acestui roman este tipic pentru personajele feminine zugrvite de autoare, fete care i doresc s creasc i s intre n marin, s i petreac viaa explornd i care nu vd rostul crilor, al picturii i al conversaiei. (n.tr.) 3 Serie de cinci piese de George Bernard Show, publicat n 1921, tema principal fiind nemurirea (n.tr.) 4 Roman de Joseph Hergesheimer, publicat n 1919. Eroina eponim este o femeie bogat, care nu reuete s nvee s i dea fru liber sentimentelor. (n.tr.)
1

Doctorul Reilly mi-a remarcat tulburarea. Ce s-a ntmplat, sor? Nimic. Mi s-a fcut pielea de gin. Domnul Poirot s-a rsucit i s-a uitat la mine. tiu de ce avei nevoie. Dup ce terminm aici, m ntorc la Hassanieh cu domnul doctor, i v lum cu noi. Suntei de acord s i oferii o ceac de ceai sorei Leatheran, nu-i aa, domnule doctor? ncntat. O, nu, domnule doctor, m-am mpotrivit eu. Nu se poate aa ceva. Domnul Poirot m-a btut uurel i prietenete pe umr. Ca un adevrat englez, nu ca un strin. Ma soeur, o s faci cum spun. n plus, mie mi va fi de mare folos. Mai sunt multe lucruri despre care vreau s discutm, i aici nu se poate, cci trebuie pstrat buna-cuviin. Profesorul Leidner i-a venerat soia i e convins att de convins c toat lumea o adora! Dar, dup prerea mea, aa ceva contravine naturii umane! Nu, vreau s vorbim despre doamna Leidner cum se spune? cu mnuile scoase. Bun, deci rmne stabilit. Dup ce terminm aici, te lum cu noi la Hassanieh. Presupun, am zis eu nesigur, c ar trebui s plec oricum. M simt cam stnjenit aici. Mai rmi aici o zi sau dou, m-a ndemnat doctorul Reilly. Nu poi pleca nainte de nmormntare. Nemaipomenit. i dac m omoar i pe mine, domnule doctor? Spusesem asta pe jumtate n glum, iar doctorul Reilly o nelesese ca atare, i cred c mi-ar fi rspuns tot n glum. ns domnul Poirot, spre uimirea mea, a rmas ncremenit n mijlocul camerei i i-a prins capul n mini. A, dac s-ar ntmpla aa ceva, a murmurat el. Este un pericol, da, un mare pericol, i ce poi face? Cum te poi feri? Vai, domnule Poirot, dar glumeam! Cine ar putea s vrea s m omoare pe mine? Pe dumneata sau pe altcineva, a rspuns el, pe un ton care nu mi-a plcut deloc. Pur i simplu i ddea fiori. Dar de ce? am struit. M-a privit drept n ochi. Mademoiselle, fac i eu glume i rd. ns unele lucruri nu sunt deloc de luat n glum. Meseria m-a nvat cte ceva. i unul dintre aceste lucruri, cel mai ngrozitor dintre toate, este urmtorul: crima e un obicei...

Capitolul 18 Ceaiul la doctorul Reilly


nainte s plecm, Poirot a fcut turul casei i al acareturilor. A pus cteva ntrebri i servitorilor, n mod indirect doctorul Reilly a tradus ntrebrile i rspunsurile din englez n arab i invers. ntrebrile au fost legate mai mult de nfiarea strinului pe care eu i doamna Leidner l vzuserm uitndu-se pe fereastr i cu care printele Lavigny vorbise a doua zi. Chiar credei c individul acela a avut ceva de-a face cu toat povestea asta? a ntrebat doctorul Reilly pe cnd ne ndreptam hurducndu-ne cu maina spre Hassanieh. mi place s strng toate informaiile posibile, a replicat Poirot. Era o foarte bun descriere a metodelor pe care le folosea. Am aflat mai trziu c nu exista nici un lucru nici cea mai mic frm de brf lipsit de importan care s nu-l intereseze. De obicei, brbaii nu sunt aa de clevetitori. Trebuie s recunosc c mi-am but cu plcere ceaiul cnd am ajuns acas la doctorul Reilly. Domnul Poirot, am remarcat, i-a pus cinci bucele de zahr n ceac. Amestecnd cu grij cu linguria, a spus: Acum putem vorbi, nu-i aa? Putem s ne gndim n linite la cine ar fi putut comite crima. Lavigny, Mercado, Emmott sau Reiter? a ntrebat doctorul Reilly. Nu, nu, aceasta era teoria numrul trei. Vreau s ne concentrm acum asupra teoriei numrul doi i s lsm deoparte chestiunea soului sau a cumnatului misterios care se ntoarce din trecut. S discutm pur i simplu ce membri ai expediiei au avut mijlocul i ocazia de a o ucide pe doamna Leidner i care dintre ei ar fi putut cu adevrat svri omorul. Credeam c nu vi se pare o teorie prea plauzibil. Dimpotriv. Dar sunt o persoan delicat, a rspuns Poirot pe un ton de repro. A fi putut, oare, discuta n prezena profesorului Leidner motivele care ar fi putut conduce la uciderea soiei lui de ctre un membru al propriei expediii? Ar fi fost complet lipsit de delicatee. A trebuit s susin ideea mincinoas c soia lui era adorabil i c toat lumea o adora! Dar firete c nu era deloc aa. Acum putem fi brutal de sinceri i impersonali i s spunem exact ce gndim. Nu trebuie s mai inem seam de sentimentele oamenilor. Iar sora Leatheran are s ne ajute. Sunt convins c este o persoan cu un foarte bun spirit de observaie. O, nu tiu dac avei dreptate, am zis eu. Doctorul Reilly mi-a ntins o farfurie cu biscuii fierbini. Ca s prinzi puteri, mi-a spus. Erau delicioi. Aadar, a zis Poirot, pe un ton prietenos. Spune-mi, ma soeur, ce simea fiecare membru al expediiei pentru doamna Leidner. Nu sunt aici dect de-o sptmn, domnule Poirot. Este suficient pentru o persoan cu inteligena dumitale. O sor medical i d repede seama de cum stau lucrurile. i formeaz propriile opinii i se poart n consecin. Haide, s ncepem! Printele Lavigny, de pild? Pi, chiar nu tiu. Din cte mi-am dat seama, lui i doamnei Leidner le plcea s discute. Dar de obicei vorbeau n francez, iar eu nu prea sunt bun la francez, dei am nvat la coal cnd eram mic. Cred c vorbeau mai ales despre cri. Erau deci n relaii amicale? Da, s-ar putea spune i aa. Dar, n acelai timp, cred c l intriga, iar printele Lavigny era aproape iritat de faptul c l intriga, dac nelegei ce vreau s spun. I-am povestit conversaia pe care o avusesem cu el la spturi n prima zi, cnd o numise pe doamna Leidner o femeie primejdioas. Foarte interesant, a zis domnul Poirot. i ce prere crezi c avea doamna Leidner despre el? E greu de spus. Nu era deloc simplu s i dai seama ce credea doamna Leidner despre ceilali. Cteodat mi nchipui c o nedumerea. mi amintesc c i-a spus odat profesorului Leidner c era cu totul altfel dect preoii pe care i cunoscuse pn atunci.

Un treang pentru printele Lavigny, a zis doctorul Reilly, pus pe otii. Drag prietene, i s-a adresat Poirot, nu avei cumva nite pacieni de care trebuie s v ngrijii? Nu a vrea pentru nimic n lume s v rein de la ndeplinirea obligaiilor profesionale. Am un spital ntreg de pacieni. Dup care s-a ridicat, a spus c a neles c prezena lui nu mai este dorit i a plecat rznd. Aa e mai bine, a zis Poirot. Acum putem avea o conversaie interesant ntre patru ochi. Dar nu uita de ceai! Mi-a ntins o farfurie Cu sandviuri i mi-a sugerat s mai beau o ceac de ceai. Era foarte atent i avea nite maniere ncnttoare. i acum, s continum! Cine, dup prerea dumitale, nu o plcea pe doamna Leidner? Pi... e doar impresia mea, i nu a vrea s fie repetat n faa celorlali. Firete c nu. Dar, dup prerea mea, doamna Mercado pur i simplu o ura! A! i domnul Mercado? Avea o slbiciune pentru ea. Nu cred c femeile l bgau prea mult n seam cu excepia soiei lui. Iar doamna Leidner avea un fel agreabil de a se interesa de oameni i de lucrurile pe care le povesteau acetia. mi nchipui c asta l-a fcut pe bietul om s-i cam piard minile. i doamna Mercado... era nemulumit? Era efectiv geloas, sta-i adevrul. Trebuie s fii cu mare luare-aminte cnd e un cuplu cstorit prin preajm. Aa este. V-a putea istorisi nite lucruri de-a dreptul surprinztoare. Nici n-avei habar la ce se pot gndi femeile cnd vine vorba despre brbaii lor. Nu m ndoiesc c ai dreptate. Deci doamna Mercado era geloas? i o ura pe doamna Leidner? Am vzut-o uitndu-se la ea de parc avea de gnd s o ucid o, Doamne! M-am ridicat. V rog s m credei, domnule Poirot, nu am vrut s spun c... Adic, n-am vrut nici o clip s... Nu, nu. neleg. i-a scpat. O exprimare foarte potrivit. i doamna Leidner nu i fcea griji din pricina ostilitii pe care i-o arta doamna Mercado? Pi... am zis eu, reflectnd, nu cred c i fcea griji deloc. De fapt, nici nu tiu dac a bgat de seam. M-am gndit la un moment dat s i pomenesc despre asta, dar n-am fcut-o. Cu ct spui mai puine, cu att trece mai repede. Aa zic eu. Eti, nendoielnic, foarte neleapt. mi poi da nite exemple de situaii cnd doamna Mercado i-a artat adevratele sentimente? I-am povestit despre conversaia de pe acoperi. Deci a pomenit de prima cstorie a doamnei Leidner, a spus Poirot gnditor. i aminteti cumva... te privea de parc se ntreba dac nu auzisei o alt versiune? Credei c s-ar fi putut s tie adevrul? Este o posibilitate. S-ar putea s fi scris chiar ea acele scrisori i s fi pus la cale toate cele mna care a btut la fereastr i restul. Mi-a trecut i mie prin cap ceva asemntor. Prea genul de rzbunare pe care ar fi putut s o pun la cale. Da. Cu o urm de cruzime, a spune. ns nu e prea e tipul de temperament care s conduc la o crim brutal, svrit cu snge-rece. A fcut o pauz, apoi a continuat: Este ciudat ce i-a spus: tiu de ce eti aici. Ce-a vrut s zic? Nu am nici cea mai vag idee, am rspuns eu cinstit. Credea, de bun seam, c erai acolo dintr-un alt motiv dect cel mrturisit. Ce alt motiv? i de ce ar fi fost att de preocupat de aceast chestiune? E ciudat i felul n care miai spus c te-a sfredelit cu privirea n timpul ceaiului, n ziua n care ai sosit. Ei bine, nu este o doamn adevrat, domnule Poirot, am replicat eu nepat. Ma soeur, asta este o scuz, nu o explicaie. Nu am neles pe loc ce voia s spun. Dar a continuat repede: i ceilali membri ai expediiei? Am stat puin pe gnduri.

Nu cred c domnioara Johnson o plcea prea mult pe doamna Leidner. ns era destul de sincer i de deschis n privina asta. Recunotea c avea prejudeci. Vedei dumneavoastr, i este foarte devotat profesorului Leidner i lucreaz cu el de ani de zile. i, bineneles, o cstorie schimb lucrurile este de netgduit. Da.. i, din punctul de vedere al domnioarei Johnson, era o cstorie nepotrivit. Ar fi fost mult mai potrivit dac profesorul Leidner s-ar fi nsurat cu ea. ntr-adevr, am ncuviinat eu. Dar asta nu arat dect c profesorul Leidner este un brbat tipic. Nici mcar unul dintr-o sut nu se gndete dac se cstorete cu persoana potrivit. Iar profesorul Leidner nu prea poate fi condamnat. Domnioara Johnson, biata de ea, nu arat nemaipomenit. Doamna Leidner, pe de alt parte, era foarte frumoas chiar dac nu foarte tnr, firete -, dar, o! mi-ar fi plcut s o cunoatei. Avea ceva... Miamintesc c domnul Coleman a zis odat c era ca acele zne care te ademenesc s le urmezi n mlatin. Nu este o formulare prea inspirat, ns... ei bine, o s rdei de mine, dar avea ceva... nepmntean. Te vrjea... da, neleg. Apoi, nici cu domnul Carey nu se mpca foarte bine, am continuat eu. Cred c i el era gelos, ca domnioara Johnson. Era ntotdeauna foarte rece n prezena ei, i ea la fel. tii... ea i ddea tot felul de lucruri la mas, i era foarte politicoas, i i spunea domnul Carey, n chip foarte ceremonios. El era un vechi prieten de-al soului ei, iar unele femei nu-i suport pe vechii prieteni ai brbatului lor. Nu le place s tie c e cineva care le cunoate soul de mai mult timp dect ele n fine, m-am exprimat cam nclcit. Cred c pricep ce vrei s spui. i cei trei tineri? Coleman, din cte zici, avea o atitudine destul de romantic n ceea ce o privea. Nu mi-am putut stpni rsul. Era foarte amuzant, domnule Poirot. E un tnr aa de prozaic. i ceilali doi? Despre domnul Emmott nu tiu ce s spun. E mereu foarte tcut. Doamna Leidner se purta ntotdeauna drgu cu el. Prietenos, adic i spunea David i l tachina n legtur cu domnioara Reilly i lucruri de felul sta. A, da? i lui i fcea plcere? Nu tiu, am rspuns eu, ovitor. Se mulumea s se uite la ea. ntr-un mod cam straniu. Nu-i puteai da seama ce gndete. i domnul Reiter? Nu era ntotdeauna foarte amabil cu el, am zis ncet. Cred c o clca pe nervi. De obicei era destul de sarcastic la adresa lui. i el se supra? Se nroea ca racul, bietul biat. Desigur, doamna Leidner nu o fcea intenionat. Apoi, dintr-odat, prndu-mi ru pentru biat, mi-a trecut prin minte c era posibil s fie un uciga cu snge-rece, care tot timpul jucase un rol. O, domnule Poirot, am srit eu, ce credei c s-a ntmplat de fapt? A cltinat uurel din cap, dus pe gnduri. Spune-mi, nu i e fric s te ntorci acolo ast-sear? O, nu. Firete, mi aduc aminte de cuvintele dumneavoastr, dar cine ar putea vrea s m omoare pe mine? Nu cred c aa ceva ar fi cu putin, a rspuns. n parte, tocmai de aceea am fost aa de nerbdtor s aflu tot ce tii. Nu, cred... sunt convins c vei fi n siguran. Dac mi-ar fi spus cineva la Bagdad... am nceput, dup care m-am oprit. Ai auzit ceva brfe despre soii Leidner i despre expediie nainte s vii aici? m-a descusut. I-am povestit despre porecla doamnei Leidner i puin din ceea ce spusese doamna Kelsey despre ea. Tocmai ajunsesem la mijlocul istorisirii, cnd a intrat domnioara Reilly. Jucase tenis i avea racheta n mn. Am dedus c Poirot fcuse deja cunotin cu ea cnd sosise la Hassanieh. Mi-a spus ce mai facei n felul ei dezinvolt i a luat un sandvi.

Ei bine, domnule Poirot, cum merge cu enigma local? Nu prea repede, mademoiselle. Vd c ai salvat-o pe sora Leatheran de la locul dezastrului. Sora Leatheran mi-a dat informaii preioase despre diferii membri ai expediiei. In mod indirect, am aflat foarte multe despre victim. Iar victima, mademoiselle, este foarte adesea cheia dezlegrii misterului. Foarte inteligent din partea dumneavoastr, domnule Poirot. Este ct se poate de adevrat c, dac vreo femeie a meritat vreodat s moar, aceea este doamna Leidner! Domnioar Reilly! am ipat eu, scandalizat. A scos un hohot de rs rutcios. A! a spus. M-am gndit eu c nu ai aflat tot adevrul. M tem c sora Leatheran s-a lsat pclit, ca muli alii. tii, domnule Poirot, aproape c sper s nu reuii s rezolvai acest caz. Mi-ar plcea ca ucigaul lui Louise Leidner s scape nepedepsit. De fapt, nu m-ar fi deranjat nici s o omor cu mna mea. Eram pur i simplu dezgustat. Domnul Poirot, trebuie s remarc, nu a prut deloc impresionat. S-a nclinat uor i a spus, pe un ton ct se poate de plcut: Ndjduiesc c avei un alibi pentru ieri dup-amiaz. S-a lsat tcerea, iar racheta domnioarei Reilly a czut pe podea. Nu s-a obosit s o ridice. Indolent i dezordonat, ca toi cei de felul ei! A rspuns, aproape optit: O, da, am jucat tenis la club. Dar, serios, domnule Poirot, m ntreb dac tii realmente ceva despre doamna Leidner i ce fel de femeie era. Din nou, Poirot a fcut o plecciune caraghioas i a zis: Sper c vei avea amabilitatea s m informai, mademoiselle. Domnioara Reilly a ezitat pre de cteva clipe, apoi a nceput s vorbeasc, cu o asprime i cu o lips de decen care efectiv m-au ngreoat. Se spune c nu trebuie s vorbeti morii de ru. Eu cred c e o prostie. Adevrul e adevr. n general, e mai bine s-i ii gura cnd e vorba despre oameni vii. Lor chiar le-ai putea face ru. Morii nu mai simt nimic. Cteodat ns, rul pe care l-au fcut dinuiete dincolo de moarte. Nu e chiar un citat din Shakespeare, dar pe aproape. V-a povestit sora Leatheran despre atmosfera ciudat care domnea la Tell Yarimjah? V-a spus ct de agitai erau cu toii? i cum se uitau amenintor unii la alii, de parc erau dumani de moarte? Asta numai din pricina lui Louise Leidner. Cu trei ani n urm, erau grozav de fericii i de veseli. Chiar i anul trecut o duceau destul de bine. ns anul sta erau toi nenorocii i numai din cauza ei. Era genul de femeie care nu vrea s lase pe nimeni altcineva s fie fericit! Exist femei de felul sta, iar ea era una dintre ele! Mereu voia s strice lucrurile. Doar aa, ca s se amuze sau ca s aib impresia c deine puterea... sau poate pur i simplu pentru c aa era fcut. i era genul de femeie care trebuie s pun mna pe toi brbaii din preajm! Domnioar Reilly, am strigat, nu cred c este adevrat. De fapt, tiu c nu este. A continuat, fr s m bage n seam. Nu-i era de ajuns c soul ei o adora. Trebuia s i bat joc de idiotul la cu picioare lungi i mers trit, Mercado. Apoi s-a luat de Bill. Bill e un tip cu capul pe umeri, dar a reuit s-l zpceasc. Pe Carl Reiter se amuza s-l chinuiasc. Nici nu era greu. E un biat sensibil. i nu l-a lsat n pace nici pe David. David era mai pe gustul ei, pentru c se mpotrivea. i-a dat seama de atracia pe care o exercita, ns nu a picat n curs. Pesemne pentru c a avut destul minte ca s neleag c de fapt nu i psa de nimeni. i de asta o ursc att de tare. Nu e o persoan senzual. Nu vrea aventuri amoroase. Pentru ea, totul este un experiment fcut cu snge-rece, se distreaz tulburnd minile oamenilor i andu-i unul mpotriva celuilalt. S-a ocupat i de asta. E genul de femeie care nu s-a certat cu nimeni n viaa ei, ns, unde apare ea, se isc i certuri. Ea le provoac. E un soi de Iago n veminte de femeie. Are nevoie de evenimente dramatice. ns nu vrea s se implice. Ea st mereu la o parte, trgnd sforile, privind i dis trndu-se. nelegei mcar puin ce vreau s spun? neleg, poate, mai mult dect v nchipuii, mademoiselle, a replicat Poirot. Nu am reuit s mi dau seama pe ce ton spusese asta. Nu era indignat. Era... o, nu tiu cum s explic.

Sheila Reilly a prut s priceap, cci s-a nroit toat. Putei crede ce vrei, a zis. Dar am dreptate n privina ei. Era o femeie inteligent i se plictisea, aa c fcea experimente pe oameni, aa cum alii fac experimente cu substane chimice. i plcea s se joace cu sentimentele domnioarei Johnson i s o vad c strnge din dini i se stpnete, ca o fat de treab ce e. li plcea s o scoat din srite pe micua Mercado, pn cnd aceasta turba de furie. i plcea s mi pun pn i mie sare pe ran i chiar izbutea, de fiecare dat! Ii plcea s afle tot felul de lucruri despre oameni, i apoi s le fluture prin faa lor. O, nu m refer la antaj ordinar. Doar le ddea de neles c tie i i lsa s se ntrebe cum avea de gnd s foloseasc informaiile respective. Doamne, femeia era o adevrat artist! Metodele ei nu aveau nimic grosolan! i soul? a ntrebat Poirot. Nu voia s i fac ru, a rspuns domnioara Reilly ncet. Tot timpul se purta frumos cu el. Bnuiesc c inea la el. E un scump triete n propria lume, preocupat numai de spturi i de teorii arheologice. i o adora, o considera perfeciunea ntruchipat. Pe alte femei le-ar fi deranjat acest lucru. Pe ea ns nu. ntr-un fel, profesorul Leidner tria ntr-o fericire iluzorie, i totui nu era o fericire iluzorie, cci, pentru el, ea era aa cum i-o imagina el. Dei e greu s mpaci asta cu... S-a oprit. Continuai, domnioar, a ndemnat-o Poirot. Domnioara Reilly s-a ntors brusc spre mine. Ce i-ai spus despre Richard Carey? Despre domnul Carey? am ntrebat eu, uluit. Despre ea i Carey? Ei bine, am menionat faptul c nu se nelegeau foarte bine! Spre uimirea mea, a izbucnit ntr-un hohot de rs. Nu se nelegeau foarte bine! Ce prostie! El era ndrgostit pn peste urechi de ea. i asta l distrugea, pentru c l venereaz pe profesorul Leidner. E prietenul lui de ani de zile. Firete, asta era un motiv suficient pentru ea. S-a apucat s se vre ntre ei. Totui, cred... Eh bien? Domnioara Reilly se ncrunta, cufundat n gnduri. Cred c de data asta a mers prea departe s-a ars i ea! Carey este foarte atrgtor. Este al naibii de atrgtor... Ea era rece ca gheaa... dar se poate s nu se fi artat la fel de rece i cu el... E scandalos ce spunei! am exclamat. Abia dac i adresau dou cuvinte. O, nu-i aa? S-a ntors spre mine. Habar nu avei. n cas i vorbeau cu domnul Carey i doamna Leidner, ns se ntlneau afar. Ea se plimba pn la fluviu. Iar el pleca de la spturi cte o or. Se ntlneau printre copaci. L-am vzut o dat, imediat ce se desprise de ea, cnd se ntorcea cu pai mari spre sit, iar ea sttea n picioare, urmrindu-l cu privirea. M-am purtat ca o ticloas, recunosc. Aveam un binoclu la mine, pe care l-am scos i m-am uitat bine la chipul ei. Dac m ntrebai pe mine, cred c inea grozav de mult la Richard Carey... S-a ntrerupt i i s-a adresat lui Poirot. V rog s m scuzai c m-am amestecat n ancheta dumneavoastr, a zis, cu un rnjet cam strmb pe fa, dar mi-am imaginat c v-ar prinde bine s cunoatei exact cum stteau lucrurile. i a ieit din camer. Domnule Poirot, am strigat eu. Nu cred nici un cuvinel din ce a spus! S-a uitat la mine i a zmbit, dup care a fcut un comentariu foarte straniu, dup prerea mea: Nu poi tgdui, sor, c domnioara Reilly a adus ceva lumin n cazul sta.

Capitolul 19 O nou bnuial


Nu am mai putut continua, cci tocmai atunci a intrat doctorul Reilly, spunnd n glum c i-a omort pe pacienii cei mai nesuferii. El i domnul Poirot au nceput o discuie mai mult sau mai puin medical despre psihologia i starea mental a autorului scrisorilor anonime. Doctorul a citat cazuri cu care avusese de-a face ca medic, iar domnul Poirot a povestit nite ntmplri din propria experien. Nu e aa de simplu pe ct pare, a ncheiat el. Exist o dorin de putere i, foarte adesea, un puternic complex de inferioritate. Domnul Reilly a ncuviinat, dnd din cap. De aceea, de cele mai multe ori, se dovedete c autorul scrisorilor anonime e ultima persoan pe care ai fi bnuit-o. Cineva tcut i inofensiv, care aparent nu poate omor nici o musc numai buntate i umilin cretineasc pe dinafar, iar pe dinuntru, furie clocotitoare! Poirot a zis gnditor: Dup prerea dumneavoastr, doamna Leidner suferea de vreun complex de inferioritate? Doctorul Reilly i-a curat pipa, chicotind. E ultima femeie din lume pe care a descrie-o n acest fel. Nu avea nici un fel de sentimente refulate. Nu voia dect s-i triasc viaa la maximum i asta i fcea! Considerai c este posibil, din punct de vedere psihologic, s fi scris ea nsi acele scrisori? Da. Dar, dac ntr-adevr aa a fost, a fcut-o din cauza dorinei de a se prezenta ntr-o situaie dramatic. Doamna Leidner era ca o stea de cinema n viaa privat. Trebuia s fie n centrul ateniei, n lumina reflectoarelor. Demonstrnd teoria conform creia contrariile se atrag, s-a cstorit cu Leidner, care este cel mai retras i mai modest brbat pe care l cunosc. O adora, ns adoraia casnic nu era ndeajuns pentru ea. Trebuia s joace i rolul eroinei persecutate. De fapt, a spus Poirot, zmbind, nu suntei de acord cu teoria c a scris scrisorile fr s pstreze nici o amintire a acestei aciuni, nu-i aa? Nu, nu sunt. Nu am vrut s resping ideea de fa cu el. Nu poi s i zici unui brbat care tocmai i-a pierdut iubita soie c doamna cu pricina era o exhibiionist neruinat i c l nnebunea de ngrijorare doar ca s i satisfac nevoia de dramatism. De fapt, nu a ndrzni s spun nici unui brbat adevrul despre nevasta lui. n mod ciudat, mi se pare c majoritatea femeilor ar fi n stare s suporte adevrul despre soii lor. O femeie poate accepta faptul c brbatul ei este un neisprvit, un escroc, un drogat, un mincinos sau un porc ordinar fr s clipeasc i fr ca asta s i slbeasc ntru nimic afeciunea pentru el. Femeile sunt ncnttor de realiste. Cinstit, domnule doctor, care era prerea dumneavoastr despre doamna Leidner? Doctorul Reilly s-a sprijinit de sptarul scaunului i a tras ncet din pip. Cinstit... e greu de zis! Nu am cunoscut-o prea bine. Era fermectoare... nespus de fermectoare. Era deteapt, nelegtoare... Ce altceva? Nu avea nici unul dintre viciile neplcute pe care le ntlneti ndeobte la oameni. Nu era nici senzual, nici lene, nici mcar prea orgolioas. Mi s-a prut ntotdeauna c era (dei nu am dovezi) o mincinoas desvrit. Ceea ce nu tiu (i ceea ce mi-ar plcea s tiu) este dac se minea doar pe sine sau i minea i pe ceilali. Eu, unul, sunt subiectiv n privina mincinoilor. O femeie care nu minte este o femeie fr imaginaie i lipsit de buntate. Nu cred c alerga dup brbai pur i simplu i plcea s i doboare, cu arcul i sgeata. Dac ascultai ce are fiica mea de spus despre acest subiect... Am avut deja plcerea, a rspuns Poirot, zmbind vag. Hmm. N-a pierdut deloc vremea! mi imaginez c a desfiinat-o! Generaia tnr nu are nici un fel de respect pentru mori. E pcat c toi tinerii sunt nite ngmfai! Condamn vechea moral, i apoi se apuc s instaureze un cod propriu, mult mai rigid. Dac doamna

Leidner ar fi avut vreo zece aventuri, Sheila probabil c ar fi fost de prere c i triete viaa din plin sau c i urmeaz instinctele. Ceea ce nu nelege ea este c doamna Leidner se comporta tipic tipic pentru femeile de genul ei. Pisica i urmeaz instinctul atunci cnd se joac cu oarecele! Aa e ea fcut. Brbaii nu sunt nite copilai care s fie aprai, protejai. Trebuie s ntlneasc femei-pisic i femei credincioase ca un prepelicar, din acelea care te iubesc pn la moarte, i femei care te ciclesc ca nite gini... de toate felurile! Viaa e un cmp de lupt, nu un picnic! Mi-ar plcea ca Sheila s fie sincer, i s nu mai fac pe grozava, i s recunoasc faptul c o ura pe doamna Leidner din motive personale, aceleai de cnd lumea. Sheila e cam singura fat tnr de pe aici i crede, n mod firesc, c ar trebui ca toate creaturile tinere n pantaloni s fie la cheremul ei. Bineneles c s-a enervat cnd a aprut o femeie, dup prerea ei btrn i, n plus, cu doi soi la activ, care o nvinge pe propriul teren. Sheila e o fat bun, sntoas i potrivit de frumoas, pe care sexul opus o gsete destul de atrgtoare. ns doamna Leidner era o prezen neobinuit din acest punct de vedere. Avea genul acela de farmec funest, irezistibil un fel de Belle Dame sans Merci. Am tresrit. Ce coinciden s spun aa ceva! Fiica dumneavoastr, dac nu sunt indiscret, nutrea, poate, o anumit afeciune fa de unul dintre tinerii de aici? O, nu cred. Emmott i Coleman i tot fceau curte, de bun seam. Nu tiu dac l place pe unul mai mult dect pe cellalt. Mai simt i nite tineri din forele aeriene. Cred c i cad toi n plas. Dup prerea mea, ce o enerveaz cel mai mult este faptul c vrsta poate nvinge tinereea. Ea nu cunoate lumea la fel de bine ca mine. Doar cnd ajungi la vrsta mea apreciezi cu adevrat tenul de colri, privirea limpede i trupul tnr i viguros. Dar o femeie de peste treizeci de ani ascult absorbit ce i povesteti, mai arunc un cuvnt ici i colo ca s i arate ce persoan nemaipomenit eti i puini tineri rezist la aa ceva! Sheila e o fat drgu, ns Louise Leidner era frumoas. Avea nite ochi uluitori i un pr blond extraordinar, ca aurul. Da, era o femeie frumoas. Da, mi-am zis n sinea mea, are dreptate. Frumuseea e un lucru minunat. Iar ea fusese cu adevrat frumoas. Nu era genul de frumusee care i-ar fi putut strni gelozia pur i simplu i venea s stai i s o admiri. n prima zi cnd o ntlnisem pe doamna Leidner, simisem c a face orice pentru ea! Cu toate acestea, n seara aceea, cnd m ntorceam la Tell Yarimjah (domnul Reilly m convinsese s rmn la o cin luat mai devreme), mi-am adus aminte de vreo doua lucruri care m-au tulburat. Nu crezusem o iot din toate povetile ndrugate de Sheila Reilly. Crezusem c o fcuse din pur rutate. Dar acum, dintr-odat, mi-am amintit cum doamna Leidner insistase s mearg singur la plimbare n dup-amiaza aceea i refuzase categoric s o nsoesc. Nu puteam s nu m ntreb dac nu cumva se dusese s l ntlneasc pe domnul Carey... i, firete, era puin ciudat felul n care i vorbeau, att de ceremonios. Celorlali doamna Leidner le spunea de obicei pe numele mic. Mi-am adus aminte i c domnul Carey nu se uita niciodat la ea. Putea fi din cauz c nu o nghiea, dar putea la fel de bine fi exact contrariul... M-am mustrat singur. Stteam i mi imaginam tot felul de lucruri, i asta doar din cauza vorbelor rutcioase ale unei fete! Asta arta ct de urt i de primejdios era s rspndeti astfel de zvonuri. Doamna Leidner nu fusese deloc aa... E drept, nu o plcuse pe Sheila Reilly. Fusese efectiv... aproape veninoas n ziua aceea, la prnz, cnd pomenise de ea de fa cu domnul Emmott. Iar el o privise ntr-un mod ciudat. Genul de privire care nu te lsa s ghiceti la ce se gndete. Niciodat nu tiai ce i trece prin minte domnului Emmott. Era att de tcut. Dar foarte amabil. O persoan cumsecade, pe care te puteai baza. Ct despre domnul Coleman, era un nesbuit! Cam la astfel de lucruri m gndeam cnd am ajuns. Era aproape de ora nou, iar poarta cea mare era nchis i zvort. Ibrahim a sosit n fug cu cheia lui mare ca s m lase s intru.

La Tell Yarimjah toat lumea se culca devreme. Nu se vedea nici o gean de lumin n camera de zi. Era o lumin n sala de desen i una n biroul profesorului Leidner, dar aproape toate celelalte ferestre erau ntunecate. Se pare c toi se duseser la culcare chiar mai devreme dect de obicei. Cnd am trecut pe lng sala de desen n drum spre camera mea, am aruncat o privire nuntru. Domnul Carey, mbrcat doar n cma, lucra la un plan. Mi s-a prut c arta foarte ru. Att de ncordat i de obosit. Am simit un junghi n inim. Era ceva la domnul Carey... nu ceea ce zicea, pentru c aproape c nu vorbea, iar atunci cnd spunea ceva, erau lucruri foarte banale; nici ceea ce fcea, pentru c nu fcea mare lucru totui, nu puteai s nu l remarci, i la el totul prea s conteze mai mult dect la oricine altcineva. Era un om pe care pur i simplu nu l puteai ignora, dac nelegei la ce m refer. A ntors capul i m-a vzut. i-a scos pipa din gur i a zis: Ei bine, sor, te-ai ntors de la Hassanieh? Da, domnule Carey. Lucrai pn trziu. Ceilali se pare c s-au dus la culcare. M-am gndit c ar fi bine s continui ce am de fcut. Rmsesem puin n urm. Iar mine o s fiu toat ziua la sit. ncepem din nou spturile. Deja? am ntrebat, ocat. M-a privit cumva bizar. Cred c aa e cel mai bine. I-am spus i lui Leidner. El va fi n Hassanieh mine, s se ocupe de tot felul de lucruri. Dar noi, restul, ne vom continua treaba aici. Dumneata tii prea bine, nu e deloc simplu s stm toi degeaba i s ne uitm unii la alii n situaia asta. Avea dreptate, firete. Mai ales innd cont de starea de nervozitate i de iritare n care era toat lumea. Da, bineneles c avei dreptate ntr-un fel. E bine s ai ceva de fcut, aa mai uii de probleme. tiam c nmormntarea urma s aib loc peste dou zile. S-a aplecat din nou asupra planului la care lucra. Nu tiu de ce, dar m durea sufletul pentru el. Eram convins c n-avea s nchid ochii toat noaptea. Vrei un somnifer, domnule Carey? am ntrebat eu ovitoare. A scuturat din cap, zmbind. O s mai lucrez, sor. Somniferele sunt un obicei periculos. Bine, atunci noapte bun, domnule Carey. Dac pot s v ajut cu ceva... Nu cred, dar mulumesc oricum, sor. Noapte bun. mi pare foarte ru, am zis, prea impulsiv, probabil. Cum adic? Prea surprins. Pentru... pentru toat lumea. E att de ngrozitor. ns mai ales pentru dumneavoastr. Pentru mine? De ce? Pi, suntei prieten cu amndoi de mult vreme. Sunt vechi prieten cu Leidner. Nu au fost prieten cu ea n mod special. Vorbea de parc efectiv nu o simpatizase. Serios, a fi vrut s-l aud i domnioara Reilly! Bine, noapte bun, am spus i am plecat grbit spre camera mea. M-am mai fit puin nainte s m schimb. Am splat nite batiste i o pereche de mnui din piele lavabil i am scris n jurnal. Am mai aruncat o privire pe u nainte s m pregtesc de culcare. Era lumin n sala de desen i n cldirea dinspre sud. Bnuiesc c profesorul Leidner era nc treaz i lucra n biroul su. M-am ntrebat dac nu s-ar cuveni s merg i s i urez noapte bun. Am ezitat nu voiam s par c mi bag nasul unde nu trebuie. Poate c era ocupat i nu voia s fie deranjat. Totui, n cele din urm, un soi de nelinitite m-a mpins s m duc. N-aveam ce ru s i fac. i spuneam noapte bun, l ntrebam dac l pot ajuta cu ceva i m ntorceam. ns profesorul Leidner nu era acolo. n birou era lumin, dar nu am gsit-o dect pe domnioara Johnson. Sttea cu capul pe mas i plngea n hohote. Ce s-a ntmplat, draga mea? Am luat-o de dup umeri i am mngiat-o uor pe spate. Haide, haide, nu se cade... Nu trebuie s stai aici singur i s plngi. Nu a rspuns. Am simit cum i se cutremura tot trupul.

Nu, draga mea, nu. Stpnete-te! M duc s i fac o can fierbinte de ceai. A ridicat capul i mi-a spus: Nu, nu, nu e nevoie, sor. M port ca o neghioab. Ce te-a suprat, draga mea? am ntrebat-o. Nu mi-a rspuns imediat, dar, dup o vreme, a zis: E totul aa de cumplit... Nu te mai gndi la asta! Ce s-a petrecut s-a petrecut i nu se mai poate face nimic. Nu are sens s te frmni. i-a luat capul de pe mas, i am nceput s o mngi pe pr. M fac de rs, a spus, cu vocea ei rguit. Am fcut ordine n birou. Mi-am zis c e mai bine s mi gsesc o ocupaie. i apoi... m-a lovit dintr-odat... Da, da, m-am grbit eu s intervin. tiu. Ai nevoie de o ceac de ceai tare i de o buiot n pat. i asta i-am i oferit. Nu m-am lsat nduplecat de protestele ei. Mulumesc, sor, mi-a spus, sorbind din ceai, dup ce o instalasem n pat, aducndu-i i buiota. Eti o femeie de treaba, amabil i cu capul pe umeri. De obicei nu m port aa de ridicol. O, i se poate ntmpla oricui ntr-o astfel de situaie. La cte au avut loc... Tensiunea, ocul, poliia... Pn i eu sunt cam agitat. E adevrat ce ai zis dumneata, a replicat pe un ton ciudat. Ce s-a petrecut s-a petrecut i nu se mai poate face nimic. A tcut pre de cteva minute, apoi a continuat bizar, dup prerea mea: N-a fost niciodat o femeie cumsecade! Nu am contrazis-o. Mi se pruse ntotdeauna c era foarte firesc ca domnioara Johnson i doamna Leidner s nu se neleag. M-am ntrebat dac nu cumva domnioarei Johnson i trecuse prin minte c de fapt o bucura moartea doamnei Leidner, i dup aceea i se fcuse ruine pentru c avusese astfel de gnduri. Haide, culc-te i nu te mai gndi la nimic, am ndemnat-o. Am ridicat nite lucruri de pe jos i am aranjat puin prin camer. Am pus ciorapii pe speteaza scaunului, iar haina i fusta pe un umera. Pe podea era un ghemotoc de hrtie mototolit, care czuse pesemne dintr-un buzunar. Tocmai netezeam hrtia ca s vd dac pot s o arunc, cnd domnioara Johnson m-a fcut s tresar. D-mi-o! I-am dat-o, surprins. Mi-o ceruse att de poruncitor. Mi-a nfcat-o din mn efectiv mi-a nfcat-o -, i apoi a inut-o deasupra lumnrii pn cnd s-a preschimbat n cenu. Eram teribil de nedumerit... nu am fcut dect s m uit la ea. Nu avusesem timp s vd ce era cu hrtia aceea, pentru c o nhase numaidect. Dar, n timp ce ardea, s-a rsucit i am zrit nite cuvinte scrise cu cerneal. Abia cnd m bgm la rndul meu n pat mi-am dat seama de ce mi pruser cunoscute. Era acelai scris ca n scrisorile anonime. Oare domnioara Johnson era cuprins de remucri? Oare ea fusese autoarea acelor scrisori anonime?

Capitolul 20 Domnioara Mercado, domnul Reiter

Johnson,

doamna

Recunosc c aceast idee m-a contrariat. Nu m gndisem niciodat c domnioara Johnson ar fi putut avea vreo legtur cu scrisorile. Doamna Mercado, poate. Dar domnioara Johnson era o adevrat doamn, i, n plus, stpn pe sine i cu bun judecat. ns, aducndu-mi aminte de conversaia pe care o auzisem n seara aceea ntre domnul Poirot i doctorul Reilly, mi-am zis c exact acela ar fi putut fi motivul. Dac domnioara Johnson era cea care scrisese scrisorile, asta explica multe. Nu mi-a trecut nici o clip prin minte c domnioara Johnson ar fi putut avea ceva de-a face cu crima. Ins antipatia fa de doamna Leidner ar fi putut-o face s cedeze tentaiei de a... de a-i bga frica n oase, ca s m exprim aa. Poate c sperase c aa doamna Leidner va pleca de acolo. Dar apoi intervenise omorul, iar domnioara Johnson avusese mustrri de contiin n primul rnd pentru farsa crud pe care i-o jucase, ns, poate, i pentru faptul c i dduse seama c acele scrisori l protejau pe adevratul criminal. Nu era deloc de mirare c era aa de distrus. n adncul sufletului, domnioara Johnson era, nendoielnic, o persoan bun. Iar asta explica i de ce se agase cu atta nflcrare de vorbele pe care i le spusesem ca s o consolez: Ce s-a petrecut s-a petrecut i nu se mai poate face nimic. i apoi remarca aceea criptic, prin care se dezvinovea fa de ea nsi: N-a fost niciodat o femeie cumsecade! ntrebarea era cum trebuia s acionez. M-am sucit i m-am tot rsucit n pat i, n cele din urm, am hotrt c i voi povesti domnului Poirot cu prima ocazie. Domnul Poirot a venit a doua zi, dar nu am avut cum s vorbim n particular. Am fost singur cu el doar cteva clipe, i, nainte s apuc s m adun, ca s tiu de unde s ncep, s-a apropiat de mine i mi-a dat nite instruciuni la ureche. Eu m duc s stau de vorb cu domnioara Johnson i, probabil, i cu alii, n camera de zi. Mai ai cheia de la camera doamnei Leidner? Da, am rspuns. Trs bien. Du-te acolo, nchide ua i scoate un ipt nu un urlet, un ipt. nelegi la ce m refer... ceva care s exprime team, surpriza, nu groaz. Iar dac vei fi auzit, gsete o scuz oarecare c te-ai izbit la picior sau orice altceva. n acel moment domnioara Johnson a ieit n curte, i a trebuit s ne oprim. mi ddeam foarte bine seama ce urmrea domnul Poirot. De ndat ce el i domnioara Johnson au intrat n camera de zi, m-am ndreptat spre odaia doamnei Leidner, am descuiat ua, am intrat i am tras-o dup mine. Trebuie s admit c m simeam cam ca o imbecil stnd ntr-o camer goal i ipnd fr motiv. n plus, nu tiam ct de tare trebuia s ip. Am scos un O destul de tare, apoi am ncercat de dou ori, o dat mai tare i o dat mai ncet. Dup aceea am ieit, pregtit s spun c m izbisem la picior (bnuiesc c voise s spun lovit la picior). S-a dovedit ns c nu era nevoie de nici o scuz. Poirot i domnioara Johnson stteau serioi de vorb, i n mod limpede nu auziser nimic. Ei bine, mi-am spus n sinea mea, asta lmurete lucrurile. Fie domnioara Johnson doar i-a nchipuit c a auzit acel ipt, fie a fost vorba de cu totul altceva. Nu am vrut s intru i s i ntrerup. Era un ezlong pe verand, aa c m-am aezat acolo. Vocile lor ajungeau pn la mine. Vedei dumneavoastr, este o situaie delicat, zicea Poirot. Este evident c profesorul Leidner i adora soia... O venera, a intervenit domnioara Johnson. Profesorul Leidner, firete, mi spune c toi oamenii lui ineau foarte mult la ea! Iar ei ce ar putea zice? Bineneles, ncuviineaz. Din politee. Din decen. S-ar putea s fie chiar adevrul! Dar la fel de bine s-ar putea s nu! i sunt convins, mademoiselle, c nelegerea

deplin a caracterului doamnei Leidner reprezint cheia acestei enigme. Dac a putea obine prerea prerea sincer a tuturor membrilor expediiei, a putea s mi construiesc o imagine. Sincer, de aceea am venit astzi aici. tiam c profesorul Leidner avea s fie plecat la Hassanieh. Aa mi este mai uor s vorbesc cu fiecare dintre dumneavoastr n parte, pe rnd, i s v cer s m ajutai. Toate bune, dar... a nceput domnioara Johnson i s-a oprit. V rog s nu m luai cu tot felul de cliee britanice. Nu mi spunei c nu se cade, c despre mori numai de bine, c... enfin... este vorba despre loialitate! Loialitatea este un lucru foarte primejdios n caz de crim. Ascunde mereu adevrul. Nu i sunt loial doamnei Leidner, a replicat sec domnioara Johnson, pe un ton ntradevr tios i acid. Dar cu profesorul Leidner e alt poveste. i, la urma urmei, era soia lui. ntocmai... ntocmai. neleg c nu vrei s spunei nimic de ru despre soia efului dumneavoastr. ns acum nu este cazul s o prezentai neaprat n culori plcute. Avem de-a face cu o moarte subit i misterioas. Iar dac eu trebuie s cred c a fost ucis un nger martirizat, asta nu mi va nlesni defel misiunea. Cu siguran nu a numi-o un nger, a zis domnioara Johnson, pe un ton nc i mai acid. Spunei-mi prerea dumneavoastr sincer despre doamna Leidner ca femeie. Hmm. Trebuie s v atenionez de la bun nceput, domnule Poirot, c sunt subiectiv. Sunt cu toii eram devotat profesorului Leidner. i, cnd a venit doamna Leidner, am fost cu toii geloi. Ne deranja faptul c i cerea timp i atenie. Devotamentul pe care i-l arta el ne irita. Sunt sincer, domnule Poirot, i nu-mi este deloc uor. Prezena ei aici mi displcea, dei, desigur, am ncercat s n-o art niciodat. Pentru noi, era cu totul altceva. Pentru noi? Ai zis noi? Pentru mine i pentru domnul Carey. Noi suntem veterani aici. i nu prea ne-a convenit noua stare de lucruri. Cred c este firesc, cu toate c a fost pesemne cam meschin din partea noastr. Dar pentru noi era ntr-adevr altceva. n ce sens? O, n toate sensurile. nainte ne simeam cu toii att de bine. Ne distram de minune, fceam tot felul de glume prosteti, ca oamenii care lucreaz mpreun. Iar profesorul Leidner era vesel i lipsit de griji, ca un bieandru. i, cnd a venit doamna Leidner, a schimbat toate astea? Probabil c n-a fost vina ei. Anul trecut n-a fost aa de ru. i, v rog s m credei, domnule Poirot, c nu era din cauza a ceea ce fcea. ntotdeauna s-a purtat frumos cu mine... foarte frumos. De asta mi-era i ruine de mine cteodat. Nu era vina ei c fleacurile pe care le spunea i le fcea m scoteau din mini. Era ct se poate de amabil. Totui, lucrurile s-au schimbat anul acesta? Atmosfera era diferit. O, complet diferit. Nu tiu din ce pricin. Totul prea s mearg prost nu n privina spturilor, ci n privina noastr, a strii noastre de spirit. Eram cu nervii ntini la maximum. Genul de senzaie pe care o ai cnd tii c se apropie furtuna. i ai pus asta pe seama influenei doamnei Leidner? Pi, nainte s vin ea, nu era aa, a replicat domnioara Johnson sec. O! sunt o bab ndrtnic i mereu nemulumit. Conservatoare... mi place ca lucrurile s rmn tot timpul la fel. Nu luai aminte la ce spun, domnule Poirot! Cum ai descrie caracterul doamnei Leidner? Domnioara Johnson a ovit pre de o clip. Apoi a rspuns ncet: Pi, bineneles, era temperamental. Avea tot felul de toane. ntr-o zi era drgu cu oamenii, iar a doua zi nu le mai adresa nici un cuvnt. Cred c era foarte binevoitoare. i foarte grijulie cu ceilali. Cu toate acestea, se vedea c fusese rsfat toat viaa. I se prea perfect normal ca profesorul Leidner s fie mereu la cheremul ei. i nu cred c a apreciat vreodat cu ce om remarcabil, cu ce brbat de seam se cstorise. Asta m enerva uneori. i, firete, era ntr-o stare permanent de nervozitate, de agitaie. i ce lucruri i nchipuia, ce izbucniri avea cteodat! Mi-a prut bine cnd profesorul Leidner a adus-o pe sora Leatheran aici. Nu mai putea face fa singur i treburilor de aici, i temerilor soiei lui. Ce prere avei despre scrisorile anonime pe care le-a primit?

N-am putut s m abin. M-am aplecat n fa pn am reuit s zresc profilul domnioarei Johnson, ntoars spre Poirot ca s i rspund. Prea perfect calm i stpn pe sine. Cred c cineva din America i purta pic i ncerca s o sperie sau s o hruiasc. Pas plus srieux que a? Asta e prerea mea. Era o femeie foarte frumoas i i-ar fi putut face cu uurin dumani. Eu cred c scrisorile acelea au fost scrise de o femeie care o dumnea. Iar doamna Leidner, avnd nervii slabi, le-a luat n serios. Cu siguran. Dar, nu uitai, ultima nu a fost trimis prin pot. Bnuiesc c nu era un lucru cu neputin de nfptuit, dac persoana respectiv chiar i btea capul. Femeile sunt n stare de multe ca s-i satisfac pornirile rzbuntoare. ntr-adevr! mi-am zis n sinea mea. Poate c avei dreptate, mademoiselle. Dup cum spunei, doamna Leidner era frumoas. Apropo, o cunoatei pe domnioara Reilly, fiica doctorului? Sheila Reilly? Da, de bun seam. Poirot a adoptat atunci un ton confidenial, de brf. Am auzit un zvon (Firete, nu vreau s l ntreb pe doctorul Reilly) c exista o anumit afeciune ntre ea i unul dintre membrii expediiei profesorului Leidner. tii ceva despre asta? Domnioara Johnson a prut mai degrab amuzat. O, tnrul Coleman i David Emmott i tot fceau curte. Cred c exista o anumit rivalitate ntre ei, cine s i fie partener la vreo petrecere de la club. Amndoi bieii mergeau de obicei la club smbt seara. ns nu tiu dac ea nutrea ceva sentimente pentru ei. E singura tnr de pe aici, aa c are toate ansele s fie considerat frumoasa locului. Mai sunt i nite tineri din forele aeriene care i tot dau trcoale. Deci dumneavoastr credei c nu e nimic? Ei bine... nu tiu. Domnioara Johnson a czut pe gnduri. E drept c vine destul de des pe aici. La locul unde se fac spturile... De fapt, mai deunzi doamna Leidner l tachina pe David Emmott pe tema asta zicea c fata alearg dup el. Ceea ce a fost cam rutcios din partea ei, i nu cred c lui i-a prea convenit... Da, sttea mult pe aici. Am vzut-o ndreptndu-se clare spre sit n dup-amiaza aceea ngrozitoare. Richard Carey era de serviciu atunci. Da, poate c este atras de unul dintre biei ns e o fat aa de modern i de nesentimental, nct nu tii dac s-o iei n serios sau nu. Nu tiu despre care dintre ei este vorba. Bill e un biat de treab i nici pe departe aa de prost pe ct se preface. David Emmott e un scump i nu e defel o persoan superficial. E genul tcut i profund. Dup aceea s-a uitat ntrebtor la Poirot i a spus: ns are vreo legtur cu crima, domnule Poirot? Domnul Poirot a ridicat minile n aer, ntr-un fel foarte franuzesc. M facei s roesc, mademoiselle. M-ai dat de gol: sunt un brfitor. Dar ce s fac, m intereseaz ntotdeauna povetile de dragoste ale tinerilor. Da, a zis domnioara Johnson cu un oftat. E plcut cnd dragostea nu cunoate piedici. Drept rspuns, Poirot a oftat la rndul lui. M-am ntrebat dac domnioara Johnson se gndea la vreo poveste de dragoste pe care o trise ea nsi n tineree. i m-am ntrebat dac domnul Poirot era cstorit i dac se purta aa cum se vorbete c fac strinii amante i lucruri de soiul acesta. Arta aa de caraghios, nct nu mi puteam imagina aa ceva. Sheila Reilly este o persoan de caracter, a spus domnioara Johnson. E tnr i nc nelefuit, dar este un om bun. V cred pe cuvnt, mademoiselle. Poirot s-a ridicat n picioare i a ntrebat: Mai sunt i ali membri ai expediiei n cas? Doamna Mercado e pe undeva pe aici. Toi brbaii au plecat azi la spturi. Cred c voiau s ias din cas. Nu-i condamn. Dac vrei s mergei pn acolo... A ieit pe verand i a continuat, zmbindu-mi: ndrznesc s spun c sora Leatheran va fi de acord s v nsoeasc. Bineneles, domnioar Johnson, am zis eu. V ntoarcei s luai prnzul cu noi, nu-i aa, domnule Poirot? Cu mare plcere, mademoiselle.

Domnioara Johnson s-a ntors n camera de zi, unde s-a apucat de catalogat. Doamna Mercado e pe acoperi, l-am informat. Vrei s vorbii mai nti cu dumneaei? Ar fi foarte bine, cred. Haide s urcm! Pe scri, i-am spus: Am fcut ce mi-ai cerut. Ai auzit ceva? Nici cel mai mic sunet. Asta o s-i ia o piatr de pe inim domnioarei Johnson, i tot face griji c ar fi pututo ajuta cumva pe doamna Leidner. Doamna Mercado sttea pe parapet, cu capul n jos, i era aa de cufundat n gnduri, nct nu ne-a auzit pn cnd Poirot s-a oprit n faa ei i i-a zis bun dimineaa. Atunci a ridicat privirea, tresrind. Arta ru n dimineaa aceea; era palid i tras la fa i avea cearcne mari. Encore moi, a spus Poirot. Am venit astzi cu un scop special. i a procedat cam tot aa cum fcuse i cu domnioara Johnson, explicndu-i ct de necesar era s obin imaginea real a caracterului doamnei Leidner. Totui, doamna Mercado nu a fost la fel de sincer ca domnioara Johnson. A dat drumul unui ir de laude prefcute, care, eram convins, erau departe de adevratele ei sentimente. Draga, draga de Louise! E aa de greu s explici cuiva care n-a cunoscut-o ce fel de persoan era. Era o fiin aa de exotic! Altfel dect restul lumii. Ai simit i dumneata asta, nu-i aa, sor? Chinuit de stri de nervozitate, desigur, i plin de toane, dar ei i treceai cu vederea lucruri pe care nu le-ai fi tolerat la alii. i era aa de drgu cu noi toi, nu-i aa, sor? i att de modest... nu tia nimic despre arheologie, i era att de dornic s nvee. Mereu i punea ntrebri soului meu despre procesele chimice pentru tratarea obiectelor de metal i o ajuta pe domnioara Johnson s repare vasele de lut. O, toi i eram devotai. Atunci nu e adevrat, madame, ce am auzit, anume, c exista o anumit tensiune, ceva neplcut n atmosfer? Doamna Mercado i-a deschis larg ochii negri i opaci. O, cine v-a spus aa ceva? Sora? Profesorul Leidner? Sunt sigur c el nu bag nimic de seam, bietul de el. i mi-a aruncat o privire de-a dreptul dumnoas. Poirot a surs nonalant. Am spionii mei, madame, a declarat vesel. i, pre de cteva clipe, pleoapele doamnei Mercado au tremurat, iar ea a clipit des. Nu credei, a reluat doamna Mercado pe un ton ct se poate de dulce, c dup un astfel de episod toat lumea pomenete de o seam de lucruri care nu au existat niciodat? tii la ce m refer tensiune, atmosfer, sentimentul c urmeaz s se ntmple ceva? Cred c oamenii inventeaz aceste lucruri dup aceea. Nu v nelai, madame. i chiar nu este adevrat! Eram ca o familie fericit. Femeia asta este cea mai mare mincinoas pe care am vzut-o vreodat, am zis eu indignat dup ce eu i domnul Poirot ne ndeprtaserm de cas i apucaserm pe crarea care ducea la sit. Sunt convins c efectiv o ura pe doamna Leidner! Nu este genul de persoan de la care s poi spera s afli adevrul, a ncuviinat Poirot. E o pierdere de vreme s stai de vorb cu ea, am replicat eu rstit. Nicidecum, nicidecum. Dac gura spune minciuni, uneori ochii spun adevrul. De ce anume i este fric doamnei Mercado? Am zrit team n ochii ei. Da, n mod limpede se teme de ceva. E foarte interesant. Am ceva s v zic, domnule Poirot. i i-am povestit despre seara dinainte i despre prerea mea ferm c domnioara Johnson era autoarea scrisorilor anonime. Deci i ea minte! am spus. Cu ct calm v-a rspuns de dimineaa cnd ai ntrebat-o despre scrisori! Da. A fost interesant. Pentru c mi-a dezvluit faptul c tia de existena scrisorilor. Pn acum nu au fost menionate n prezena membrilor expediiei. Desigur, este foarte posibil ca profesorul Leidner s-i fi zis despre ele ieri. Sunt prieteni vechi. Dar, dac nu a fost aa... ei bine, e curios i interesant, nu?

Mi-a crescut respectul pentru el. Inteligent modul n care o fcuse s aminteasc de scrisori. Avei de gnd s o chestionai cu privire la scrisori? am ntrebat. Domnul Poirot a prut absolut ocat de aceast idee. Nu, nu, defel. Nu e bine s faci parad de ceea ce tii. in totul aici pn n ultima clip, a adugat, btndu-se uor cu degetul peste frunte. La momentul potrivit, sar, ca o panter, i, mon Dieu! ce consternare! N-am putut s nu m amuz n sinea mea gndindu-m la micuul domn Poirot n rolul de panter. Tocmai ajunsesem la sit. Prima persoan pe care am vzut-o a fost domnul Reiter, care era ocupat cu fotografierea unor ziduri. Dup prerea mea, brbaii care spau scoteau la iveal ziduri unde aveau chef. Cel puin aa aveam impresia. Domnul Carey mi explicase c se simte imediat diferena, ba chiar a ncercat s mi arate, dar nu am reuit niciodat s pricep. Cnd omul zicea libn crmid de argil -, mie mi se prea c e doar rn i noroi. Domnul Reiter a terminat de fotografiat i i-a dat aparatul i placa biatului de serviciu, spunndu-i s le duc napoi n cas. Poirot i-a pus vreo dou ntrebri despre expunere, filmpacuri i altele asemenea, la care domnul Reiter a rspuns cu drag inim. Prea ncntat s i se pun ntrebri despre munca lui. Exact cnd se scuza c trebuia s ne prseasc, Poirot i-a nceput din nou discursul stabilit dinainte. De fapt, nu era chiar acelai discurs, pentru c l modifica puin n funcie de persoana creia i se adresa. Dar nu am de gnd s l scriu de fiecare dat. Cu oameni cu picioarele pe pmnt, ca domnioara Johnson, trecea direct la subiect, iar cu alii trebuia s bat puin cmpii. Ins, n cele din urm, tot acolo ajungea. Da, da, neleg ce vrei s spunei, a zis domnul Reiter. Dar chiar nu vd cum v-a putea ajuta. Am venit de-abia anul acesta, i nu am vorbit prea mult cu doamna Leidner. mi pare ru, ns efectiv nu am ce s v spun. Era ceva puin rigid i strin n felul n care vorbea, dei, bineneles, nu avea accent n afar de cel american, adic. Mi-ai putea cel puin zice dac o simpatizai sau nu? l-a ntrebat Poirot cu un zmbet. Domnul Reiter s-a nroit la fa i a blbit: Era o persoan fermectoare... ct se poate de fermectoare. i intelectual. Avea o minte ptrunztoare... da. Bien. Deci o simpatizai. i ea? Domnul Reiter s-a nroit i mai tare. O... nu cred c m bga prea mult n seam. i, de vreo dou ori, am avut ghinion. Naveam niciodat noroc cnd ncercam s fac ceva pentru ea. M tem c o enervam cu stngcia mea. Nu era intenionat... A fi dat orice... Lui Poirot i s-a fcut mil de blbielile lui. Perfect... perfect. S trecem la altceva. n cas era o atmosfer vesel? Poftim? Erai fericii mpreun? Rdeai i vorbeai? Nu, nu tocmai. Era o anumit... rceal. A fcut o pauz, luptndu-se cu el nsui, dup care a continuat: Vedei dumneavoastr, eu nu m simt n largul meu printre oameni. Nam tact. Sunt timid. Doamna Leidner s-a purtat ntotdeauna foarte frumos cu mine. Dar... e stupid... nu pot s scap de timiditate. Mereu zic ce nu trebuie. Mereu stric ceva. N-am noroc. Arta ntr-adevr ca un copil mare i nendemnatic. Toi facem aa cnd suntem tineri, a replicat Poirot, surznd. Calmul, savoir-faire, toate astea vin mai trziu. Apoi, lundu-ne rmas-bun, am pornit mai departe. Ma soeur, fie e un tnr extrem de cinstit, fie e un actor remarcabil. Nu am rspuns. Eram preocupat din nou de ideea incredibil c unul dintre aceti oameni era un criminal periculos i cu snge-rece. ntr-o astfel de diminea frumoas i nsorit prea imposibil.

Capitolul 21 Domnul Mercado, Richard Carey


Vd c lucreaz n dou locuri separate, a spus Poirot, oprindu-se. Domnul Reiter fotografiase pe o poriune periferic a excavaiei principale. Puin mai ncolo, un alt grup de oameni umblau de colo-colo crnd couri. Aici se fac spturile adnci, am explicat. Nu gsesc mare lucru, doar nite vase sparte de ceramic, fr nici o valoare, dar profesorul Leidner zice mereu foarte interesant, aa c bnuiesc c e adevrat. S mergem acolo! Am pornit amndoi ncet, cci dogorea soarele. Domnul Mercado conducea lucrrile. L-am vzut undeva sub noi, stnd de vorb cu eful de echip, un brbat n vrst, cu un aspect de estoas, care purta o hain de tweed peste cmaa lung de bumbac, n dungi. Era destul de greu s ajungem la ei, deoarece nu era dect o crare ngust sau o scar, iar bieii care purtau courile tot urcau i coborau pe acolo, i parc erau orbi ca noaptea nu se gndeau nici o clip s se dea din drum. n timp ce l urmam pe Poirot, m-a ntrebat brusc peste umr: Domnul Mercado este dreptaci sau stngaci? Asta da, ntrebare neobinuit!Am cugetat puin. Dreptaci, am rspuns eu categoric. Poirot nu a binevoit s mi dea vreo lmurire. A mers mai departe, iar eu l-am urmat. Domnul Mercado a prut bucuros s ne vad. Faa lui prelung i melancolic s-a luminat. Domnul Poirot a simulat un interes pentru arheologie pe care sunt sigur c nu l avea cu adevrat, ns domnul Mercado a rspuns pe dat. A explicat c spaser deja prin dousprezece niveluri de ocupare a casei. Acum suntem precis n mileniul al patrulea, a zis el cu entuziasm. ntotdeauna am crezut c mileniul aparine viitorului momentul cnd totul se va ndrepta. Domnul Mercado ne-a artat straturi de cenu (Cum i tremura mna! M-am ntrebat dac nu cumva avea malarie) i ne-a explicat despre cum se schimbase tipul de ceramic, i despre ngroparea cadavrelor, i despre cum identificaser un nivel constituit aproape n ntregime din trupuri de copii srmanii de ei -, i despre poziia ghemuit i despre orientare, ceea ce se pare c se referea la felul n care erau dispuse oasele. i apoi, dintr-odat, tocmai cnd se aplecase s ridice un soi de cuit de cremene care era ntr-un col, alturi de nite vase, a srit n sus, scond un urlet nnebunit. S-a rsucit spre noi; eu i Poirot ne uitam la el uluii. i-a dus mna la braul stng. M-a nepat ceva, ca un ac nroit n foc. Poirot s-a nviorat imediat. Repede, mon cher, d-ne voie. Sor Leatheran! M-am apropiat. A apucat braul domnului Mercado i a suflecat cu ndemnare mneca de la cmaa kaki a acestuia, pn la umr. Uitai, a zis domnul Mercado. La vreo zece centimetri sub umr era o mpunstur minuscul din care se prelingea snge. Ciudat, a spus Poirot. S-a uitat cu luare-aminte la mneca suflecat. Nu vd nimic. O fi fost vreo furnic? Ar fi bine s punem nite iod pe ran, am zis eu. Am ntotdeauna la mine o fiol, aa c am agitat-o i am aplicat iodul. Ins am fcut toate astea puin cam absent, pentru c atenia mi fusese atras de cu totul altceva. Braul domnului Mercado, de la antebra pn la umr, era plin de nepturi foarte mici. tiam prea bine ce sunt urme de ace hipodermice.

Domnul Mercado i-a dat mneca n jos i i-a continuat explicaiile. Domnul Poirot a ascultat, dar nu a ncercat s schimbe subiectul i s pun ntrebri despre familia Leidner. De fapt, nu l-a ntrebat absolut nimic pe domnul Mercado. Curnd dup aceea ne-am luat rmas-bun de la domnul Mercado i am urcat din nou pe crare. Dibace micare, nu crezi? a zis nsoitorul meu. Dibace? Domnul Poirot a scos un obiect de sub reverul hainei i l-a cercetat afectuos. Spre uimirea mea, am vzut c era un ac de stopat, lung i ascuit, cu o pictur de cear de sigiliu la capt, care l transforma ntr-un bold. Domnule Poirot, am exclamat eu, dumneavoastr ai fcut asta? Eu am fost insecta care l-a nepat, da. i m-am descurcat de minune, nu crezi? Nici nu m-ai vzut. Era adevrat. Nu bgasem de seam. i sunt convins c nici domnul Mercado nu bnuise nimic. Trebuie c fusese iute ca sgeata. Dar de ce, domnule Poirot? l-am ntrebat. Mi-a rspuns printr-o alt ntrebare. Nu ai remarcat nimic, sor? Am dat ncet din cap. Urme de ace hipodermice. Deci acum tim ceva despre domnul Mercado. Bnuiam dar nu tiam sigur. Trebuie s fii mereu sigur. i nu v pas cum procedai! mi-am zis, dar am pstrat aceast observaie pentru mine. Poirot i-a dus brusc mna la buzunar. Din pcate, mi-a czut batista acolo. Ascunsesem boldul n ea. M duc s-o iau, am zis i am pornit-o grbit napoi. Aveam deja sentimentul c eu i domnul Poirot eram ca un doctor i o asistent care se ocup de un caz. Semna mai mult cu o operaie, iar el era chirurgul. Poate c nu se cuvine s spun asta, dar, ntr-un mod ciudat, ncepea s mi plac. mi aduc aminte c, la foarte puin timp dup ce mi terminasem ucenicia, am fost trimis ntr-o cas particular pentru a ngriji o bolnav. Era nevoie urgent de o intervenie chirurgical, iar soul pacientei nu era de acord cu sanatoriile. Nici nu voia s aud ca soia lui s fie dus ntr-un asemenea loc. Spunea c operaia trebuia fcut n cas. Firete c pentru mine a fost o ocazie minunat! Fr nimeni altcineva prin preajm! Eu m ocupam de tot. Desigur, am avut grozav de multe emoii m-am gndit la toate lucrurile de care ar putea avea nevoie doctorul, dar, chiar i aa, mi-era team s nu fi uitat ceva. Cu doctorii nu tii niciodat. Uneori i cer tot felul de ciudenii! ns a mers excelent! Aveam fiecare lucru pregtit cnd mi-l cerea i, la sfrit, mi-a zis chiar c fcusem o treab admirabil -, iar cei mai muli doctori nu se obosesc s i spun aa ceva. i generalistul a fost foarte amabil. i am dirijat totul singur! Pacienta i-a revenit, aa c toat lumea a fost fericit. Ei bine, i acum aveam aproape acelai sentiment. Intr-un fel, domnul Poirot mi amintea de acel chirurg. i el era un brbat mic de statur. Un brbat mic de statur i urt, cu o fa ca de maimu, dar un chirurg extraordinar. tia instinctiv ce s fac. Am vzut o mulime de chirurgi i tiu ce diferene uriae sunt ntre ei. Treptat, cptasem ncredere n domnul Poirot. Simeam c i el tia exact ce face. i ncepusem s am impresia c e de datoria mea s l ajut, s am forcepsul i buretele la ndemn pentru cnd mi le cere, ca s m exprim aa. Din acest motiv mi se pruse c a m duce s i caut batista era la fel de firesc ca a ridica un prosop pe care doctorul l aruncase pe podea. Am gsit-o, i m-am ntors. La nceput, nu l-am vzut, ns, n cele din urm, l-am zrit. Sttea lng movil i vorbea cu domnul Carey. Biatul de serviciu al domnului Carey era n picioare, cu tija aceea mare i lung pe care e marcat lungimea, dar chiar n clipa aceea i-a spus ceva biatului, iar acesta a plecat. Se pare c pentru moment terminase ce avea de fcut. A vrea s clarific acest episod. Nu tiam precis ce anume voia domnul Poirot s fac. Era posibil s m fi trimis intenionat dup batist. Ca s scape de mine.

Era ca la operaie. Trebuie s fii atent s i dai doctorului ceea ce vrea, nu ceea ce nu vrea. Cu alte cuvinte, cum ar fi s i ntinzi pensa pentru artere la momentul nepotrivit, iar, atunci cnd trebuie, s nu o ai gata? Slav Domnului c tiu s m descurc bine ntr-o sal de operaie! Acolo nu fac greeli, ns n aceast afacere eram ct se poate de nceptoare. i, prin urmare, trebuia s fiu cu mare bgare de seam ca s nu fac greeli prosteti. Desigur, nu mi-am imaginat nici o clip c domnul Poirot nu voia s aud ce discuta cu domnul Carey. Dar poate c fusese de prere c domnul Carey avea s se simt mai n largul lui dac nu eram de fa. Nu vreau s aib cineva impresia c sunt genul acela de femeie care tot trage cu urechea la conversaii private. Nu a face niciodat aa ceva. n nici o situaie. Indiferent ct de tentat a fi. Ce vreau s spun este c, dac ar fi fost o conversaie privat, nu a fi fcut cu nici un chip ceea ce, de fapt, am fcut. Din punctul meu de vedere, m aflam ntr-o poziie privilegiat. La urma urmei, auzi o mulime de lucruri cnd un pacient i revine dup anestezie. Pacientul nu ar vrea s le auzi i adesea habar nu are c le-ai auzit -, dar, cu toate acestea, le auzi. Am considerat c domnul Carey era pacientul. Nu avea s se simt mai ru, atta vreme ct nu afla c ascultasem. i, dac v gndii cumva c eram curioas, ei bine, recunosc c eram. Nu voiam s ratez nimic, dac puteam. Aa se face c m-am ntors i am apucat pe un drum lturalnic pn n spatele movilei, pn am ajuns la un metru de locul unde se aflau, dar ascuns vederii lor. Dac va spune cineva c era un gest mrav, voi fi obligat s nu fiu de acord. Sora care se ocup de caz trebuie s aib toate informaiile, dei, bineneles, doctorul este cel care decide ce trebuie fcut. Nu tiu cum abordase domnul Poirot problema, dar, cnd am ajuns eu acolo, trgea direct la int, ca s zic aa. Nimeni nu apreciaz devotamentul profesorului Leidner pentru soia lui mai mult dect mine, spunea. ns adesea afli mai multe despre cineva de la dumani, nu de la prieteni. Sugerai cumva c defectele oamenilor sunt mai importante dect calitile lor? a replicat domnul Carey, pe un ton sec i ironic. Nendoielnic, cnd e vorba despre crim. Pare ciudat, dar, din cte tiu, pn acum nimeni nu a fost ucis pentru c avea un caracter perfect! i totui, perfeciunea este categoric un lucru foarte enervant. M tem c nu prea v pot fi de folos. Ca s fiu sincer pn la capt, eu i doamna Leidner nu ne mpcm nemaipomenit. Nu vreau s nelegei c eram dumani n vreun fel... doar c nu eram prieteni. Doamna Leidner era, poate, puin geloas pe vechea prietenie dintre mine i soul ei. Iar eu, dei o admiram foarte mult i eram de prere c este o femeie foarte atrgtoare, o ineam oarecum de ru pentru influena pe care o avea asupra lui Leidner. n consecin, eram foarte politicoi unul cu cellalt, dar nu apropiai. Admirabil explicaie, a spus Poirot. Le vedeam capetele, i am remarcat cum domnul Carey s-a ntors brusc, ca i cum ceva din tonul degajat al domnului Poirot l surprinsese n mod neplcut. Domnul Poirot a continuat: Profesorul Leidner nu era mhnit c dumneavoastr i soia dumneavoastr nu v nelegeai prea bine? Carey a ovit o clip nainte s rspund: Pi... nu tiu. N-a zis niciodat nimic. ntotdeauna am sperat c nu bag de seam. Era foarte preocupat de munca lui. Deci adevrul, n opinia dumneavoastr, este c nu o simpatizai foarte mult pe doamna Leidner? Carey a ridicat din umeri. Probabil c mi-ar fi plcut foarte mult de ea dac nu ar fi fost soia lui Leidner. A rs, de parc l-ar fi amuzat propria afirmaie. Poirot aranja o grmjoar de cioburi. A reluat, cu o voce vistoare i pierdut:

Am stat de vorb cu domnioara Johnson diminea. A recunoscut c avusese prejudeci fa de doamna Leidner i c nu prea o simpatizase, dei s-a grbit s adauge c doamna Leidner se purtase ntotdeauna foarte frumos cu ea. E ct se poate de adevrat, dup prerea mea. Aa am crezut i eu. Dup aceea, am avut o discuie cu doamna Mercado. Mi-a povestit pe larg ct de devotat i fusese doamnei Leidner i ct de mult o admirase. Carey nu a rspuns nimic, i, dup cteva minute, Poirot a continuat: Asta... n-am crezut! Apoi am venit aici, i ceea ce mi spunei.... ei bine, din nou... nu cred... Carey s-a ncordat. I-am auzit furia furia reprimat din glas. Nu am ce face n privina a ceea ce credei sau nu credei, domnule Poirot. V-am spus adevrul. Nu-mi pas dac l acceptai sau nu. Poirot nu s-a suprat. Dimpotriv, tonul lui a fost blnd i abtut. Este vina mea ce cred sau ce nu cred? Am urechea sensibil. i circul attea poveti... zvonuri care plutesc n aer. Asculi i, poate, afli ceva. Da, sunt poveti... Carey a srit n picioare. Vedeam desluit cum i zvcnea o ven de la tmpl. Arta absolut splendid! Aa de zvelt i de bronzat i cu maxilarul acela minunat, ptrat i hotrt. Nu era de mirare c femeile se ndrgosteau de el. Ce poveti? a ntrebat ndrjit. Poirot l-a privit piezi. Probabil c v nchipuii. Povetile obinuite despre dumneavoastr i doamna Leidner. Ce mini murdare au oamenii! Nest-ce pas? Sunt precum cinii. Orict de adnc ngropi o scrnvie, cinele tot o scoate la suprafa. i dumneavoastr dai crezare acestor poveti? Vreau s m conving de adevr, a replicat Poirot grav. M ndoiesc c v-ai da seama care este adevrul, chiar dac l-ai auzi, a rs Carey cu grosolnie. Punei-m la ncercare! a zis Poirot, cu ochii la el. Foarte bine! O s v spun adevrul! O uram pe Louise Leidner acesta e adevrul! O uram din tot sufletul!

Capitolul 22 David Emmott, printele Lavigny i o descoperire


ntorcndu-se brusc, Carey s-a ndeprtat cu pai mari i furioi. Poirot a rmas uitndu-se dup el i a murmurat: Da, neleg... Fr s se rsuceasc, a spus, ceva mai tare: Mai stai cteva clipe acolo, sor. n caz c ntoarce capul. Acum e n regul. Mi-ai gsit batista? i mulumesc foarte mult. Eti foarte amabil. Nu a zis nimic despre faptul c le ascultasem conversaia i habar nu am cum de tiuse c ascult. Nu aruncase nici mcar o privire n direcia aceea. A fost o uurare c nu a pomenit despre asta. Adic, eu nu m simeam vinovat cu nimic, dar ar fi fost puin jenant s i explic. A fost foarte bine c nu a vrut nici un fel de lmuriri. Credei c o ura cu adevrat, domnule Poirot? l-am ntrebat. Dnd uor din cap, cu o expresie ciudat pe chip, Poirot a rspuns: Da. Cred c da. Apoi s-a ridicat brusc i s-a ndreptat spre locul unde lucrau brbaii, n vrful movilei. Lam urmat. La nceput nu am vzut dect arabi, ns, n cele din urm, am dat peste domnul Emmott, care era ntins pe burt i sufla praful de pe un schelet care tocmai fusese scos din pmnt. Ne-a ntmpinat cu zmbetul su plcut i grav. Ai trecut pe la noi? Termin imediat. S-a sculat n genunchi, i-a luat cuitul i a nceput s taie cu delicatee de jur mprejurul oaselor, oprindu-se din cnd n cnd ca s foloseasc fie nite foaie, fie propria respiraie. Ultima fiind o procedur foarte neigienic, dup prerea mea. O s v intre tot felul de microbi dezgusttori n gur, domnule Emmott, am protestat. Microbii dezgusttori simt hrana mea zilnic, sor, a replicat el, pe un ton serios. Microbii nu pot face ru arheologilor pur i simplu se descurajeaz ncercnd. A mai rzuit puin n jurul femurului. Dup aceea a vorbit cu eful de echip de lng el, dndu-i instruciuni cu privire la ce anume voia s fac. Gata, a zis, ridicndu-se n picioare. Reiter poate s-o fotografieze dup prnz. I-au pus nite lucruri foarte frumoase n mormnt. Ne-a artat un bol de aram coclit i nite ace. i o mulime de chestii aurii i albastre, care fuseser un colier de mrgele. Oasele i toate obiectele gsite erau periate i curate cu un cuit i lsate n poziia iniial pentru a fi fotografiate. Cine e? s-a interesat Poirot. Primul mileniu. Probabil o doamn important. Craniul arat cam bizar trebuie s l chem pe Mercado s se uite. Sugereaz c a fost omort. O doamn Leidner de acum vreo dou mii de ani? a zis Poirot. Poate, a replicat domnul Emmott. Bill Coleman avea o cazma n mn i muncea la un zid. David Emmott i-a strigat ceva ce n-am neles, i apoi s-a apucat s i arate domnului Poirot ce era pe acolo. Dup ce turul explicativ a luat sfrit, Emmott s-a uitat la ceas. ntrerupem lucrul peste zece minute. Vrei s mergem pe jos pn la cas? mi convine de minune, a spus Poirot. Am pornit ncet pe crarea bttorit. Bnuiesc c suntei cu toii bucuroi c v-ai reluat treburile, a zis Poirot. Da, este cel mai bun lucru, a rspuns Emmott grav. Nu a fost deloc uor s pierdem vremea prin cas i s facem conversaie. Fiind tot timpul contieni c unul dintre dumneavoastr este ucigaul. Emmott nu a spus nimic. Nu a fcut nici un gest de dezacord. tiam c bnuise adevrul de la bun nceput, de cnd i chestionase pe bieii n cas.

Dup cteva minute, a ntrebat cu glas sczut: Ai fcut ceva progrese, domnule Poirot? Vrei s m ajutai s fac progrese? a zis Poirot solemn. Da, firete. Privindu-l cu atenie, Poirot a continuat: Cheia acestui caz este doamna Leidner. Vreau s tiu despre doamna Leidner. Cum adic vrei s tii despre doamna Leidner? a spus David Emmott ncet. Nu de unde era de loc sau care i era numele de fat. Nu forma feei sau culoarea ochilor. Vreau s aflu mai multe despre firea ei. Credei c este relevant pentru caz? Sunt convins. Emmott a tcut pre de cteva clipe, apoi a zis: Poate c avei dreptate. Iar dumneavoastr m putei ajuta. mi putei spune ce fel de femeie era. Eu? Mi-am pus i eu adesea aceeai ntrebare. i nu v-ai format o opinie n legtur cu asta? La sfrit, cred c da. Eh bien? Domnul Emmott nu a scos o vorb vreme de mai multe minute, dup care a reluat: Ce prere avea sora despre ea? Se spune c femeile se pricep s cntreasc foarte repede felul de a fi al altor femei, iar sora are o mare experien n privina tipurilor umane. Poirot nu mi-a dat ocazia s vorbesc chiar dac a fi vrut. S-a grbit s zic: Pe mine m intereseaz prerea unui brbat. Emmott a zmbit uor. Cred c toi brbaii ar spune cam acelai lucru. A fcut o pauz, apoi a continuat: Nu era tnr, ns era cea mai frumoas femeie pe care am ntlnit-o vreodat. Nu e rspunsul la ntrebarea mea, domnule Emmott. Nu este nici departe, domnule Poirot. A mai tcut vreo dou minute, dup care a urmat: Era o poveste pe care am citit-o cnd eram copil. O poveste nordic despre Criasa Zpezii i micuul Karl. Cred c aa era i doamna Leidner ntotdeauna l pclea pe micuul Karl. A, da, o poveste de Hans Christian Andersen, nu-i aa? i parc era i o feti n poveste. Micua Gretchen, aa o chema, nu? Poate. Nu-mi mai aduc aminte. Nu-mi mai putei spune i altceva, domnule Emmott? David Emmott a scuturat din cap. Nici nu tiu dac mi-am format o prere corect despre ea. Nu era o femeie uor de neles. ntr-o zi fcea un lucru diabolic, iar a doua zi, unul absolut extraordinar. Cred ns c avei dreptate cnd spunei c este cheia acestui caz. Aa i-a dorit ntotdeauna s fie n centrul ateniei. i i plcea s-i controleze pe ceilali adic, nu se mulumea s i se dea pinea prjit i untul de arahide, voia s i pui pe mas mintea i sufletul ca s se poat uita la ele. i dac nu i se ddea satisfacie? Atunci fcea urt! L-am vzut cum strnge din buze i i ncleteaz maxilarul. Domnule Emmott, ai vrea s exprimai o prere neoficial cu privire la cine a ucis-o? Nu tiu. Nu am nici cea mai vag idee. Cred c, dac a fi fost n locul lui Cari Carl Reiter a fi ncercat s o omor. Se purta oribil cu el. Firete, el fiind aa de sensibil, o cam cuta cu lumnarea. Parc te poftete s i dai uturi. i doamna Leidner i... ddea uturi? l-a descusut Poirot. Emmott a rnjit. Nu. nepturi mici i delicate cu un ac de broderie, asta era metoda ei. Bineneles, i el era enervant. Ca un copil smiorcit i fricos. Dar acele sunt arme care provoac mult durere. Am aruncat o privire furi spre Poirot, i mi s-a prut c zresc un tremur pe buzele lui. ns nu credei cu adevrat c a ucis-o Carl Reiter?

Nu, nu cred c ai omor o femeie doar pentru c i bate joc de tine la fiecare mas. Poirot a cltinat din cap, gnditor. Desigur, domnul Emmott o fcea pe doamna Leidner s par aproape inuman. Erau cteva lucruri de spus i n aprarea ei. Era ceva extrem de agasant n atitudinea domnului Reiter. Tresrea cnd vorbea cu el i fcea lucruri stupide, de pild i tot ddea marmelada, cnd tia foarte bine c nu mnnc aa ceva. i eu fusesem tentat s m rstesc niel la el. Brbaii nu neleg cum afectarea lor poate clca o femeie pe nervi ntr-o asemenea msur nct aceasta s simt c trebuie s i bruftuluiasc. Mi-am zis c o s i pomenesc domnului Poirot despre asta la un moment dat. Ajunsesem la cas, i domnul Emmott i-a propus lui Poirot s mearg n camera lui i s se spele. Au pornit mpreun ntr-acolo. Eu am traversat grbit curtea, spre odaia mea. Am ieit cam n acelai timp cu ei, i ne ndreptam cu toii spre sufragerie, cnd printele Lavigny a aprut n ua camerei lui i l-a poftit pe Poirot nuntru. Eu i domnul Emmott am intrat n sufragerie mpreun. Domnioara Johnson i doamna Mercado erau deja acolo, i dup cteva minute au sosit i domnul Mercado, domnul Reiter i Bill Coleman. Tocmai ne aezam la mas, iar Mercado i spusese biatului arab s i transmit printelui Lavigny c prnzul era gata, cnd am tresrit la auzul unui ipt slab, nbuit. Cred c nici unul dintre noi nu o ducea prea bine cu nervii, cci ne-am speriat cu toii, iar domnioara Johnson s-a fcut palid la fa i a ntrebat: Ce-a fost asta? Ce s-a ntmplat? Doamna Mercado s-a uitat fix la ea i a spus: Draga mea, ce-i cu tine? A fost doar un zgomot pe cmp. Exact n acea clip au intrat Poirot i printele Lavigny. Am crezut c a fost cineva rnit, a zis domnioara Johnson. Mii de scuze, mademoiselle, a exclamat Poirot. E vina mea. Printele Lavigny mi ddea explicaii cu privire la nite tablete, i m-am dus cu una la fereastr ca s vd mai bine i, ma foi, neuitndu-m pe unde merg, m-am ciocnit la picior, i durerea a fost aa de ascuit, nct am scos un ipt. Am crezut c s-a mai petrecut o crim, a spus doamna Mercado, rznd. Marie! a strigat soul ei. Tonul i era plin de repro, iar doamna Mercado s-a nroit i i-a mucat buzele. Domnioara Johnson s-a grbit s schimbe subiectul, ncepnd s vorbeasc despre spturi i despre ce obiecte interesante descoperiser de diminea. Tot prnzul s-a discutat numai despre arheologie. Bnuiesc c toat lumea era de prere c e mai sigur aa. Dup ce ne-am but cafeaua, ne-am retras n camera de zi. Apoi brbaii, cu excepia printelui Lavigny, s-au ntors la sit. Printele Lavigny l-a condus pe Poirot n camera antichitilor, iar eu i-am nsoit. Ajunsesem deja s cunosc destul de bine lucrurile de acolo, i am simit un fior de mndrie ca i cum mi-ar fi aparinut cnd printele Lavigny a dat jos pocalul de aur i am auzit exclamaiile admirative ale lui Poirot. Ce minunat! Ce capodoper! Printele Lavigny a ncuviinat i a nceput s i sublinieze calitile cu real entuziasm i cu erudiie. Astzi nu mai e cear pe el, am observat eu. Cear? Poirot m-a privit int. Cear? La fel a fcut i printele Lavigny. Le-am dat lmuriri. Ah, je comprends, a spus printele Lavigny. Da, da, grsime de la lumnare. Asta a ndreptat conversaia spre vizitatorul nocturn. Uitnd de prezena mea, s-au apucat s vorbeasc n francez, aa c i-am lsat singuri i m-am ntors n camera de zi.

Doamna Mercado crpea ciorapii soului ei, iar domnioara Johnson citea o carte. Lucru destul de neobinuit pentru ea. De obicei avea mereu ceva de fcut. Dup un timp, Poirot i printele Lavigny au ieit din camera antichitilor, cel din urm scuzndu-se i spunnd c trebuie s se ntoarc la treburi. Poirot s-a aezat lng noi. Un brbat foarte interesant, a zis, i a ntrebat ct avusese printele Lavigny de lucru pn atunci. Domnioara Johnson i-a explicat c gsiser foarte puine tablete i doar cteva crmizi sau sigilii cilindru cu inscripii. Totui, printele Lavigny luase parte la spturi i prindea foarte repede araba colocvial. S-a trecut apoi la o discuie despre sigilii cilindru, iar domnioara Johnson a scos numaidect dintr-un dulap o coal cu impresiuni fcute prin rularea acestor sigilii pe plastilin. Cnd ne-am aplecat asupra lor, admirnd desenele pline de via, mi-am dat seama c la asta trebuie c lucra n acea dup-amiaz fatal. n timp ce stteam de vorb, am remarcat c Poirot nvrtea i frmnta ntre degete o bilu de plastilin. Folosii mult plastilin, mademoiselle? s-a interesat. Destul de mult. Se pare c deja am consumat o mulime anul acesta, dei nu-mi dau seama. Dar jumtate din rezervele noastre s-a epuizat. Unde o inei, mademoiselle? Aici... n dulapul acesta. Cnd a pus la loc coala cu impresiuni, i-a artat raftul cu batoane de plastilin, Durofix, emulsie fotografic i alte articole de papetrie. Poirot s-a aplecat. i asta... ce este asta, mademoiselle? i bgase mna pn n spate i scosese un obiect curios, mototolit. Cnd l-a netezit, am vzut c era un fel de masc, cu ochii i cu gura desenate grosolan cu tu i mnjit cu plastilin. Ce straniu! a exclamat domnioara Johnson. N-am mai vzut-o pn acum. Cum de a ajuns aici? i ce e? n privina modului n care a ajuns aici... ei bine, toate ascunztorile sunt la fel de bune, i presupun c dulapul nu ar fi fost golit pn la sfritul anului. Ct despre ce este... nici asta nu e greu de spus. Avem aici chipul descris de doamna Leidner. Chipul fantomatic zrit n semintuneric, la fereastr faa fr corp. Doamna Mercado a scos un mic ipt ascuit. Domnioara Johnson se albise. A murmurat: Deci nu a fost o nchipuire. A fost o fars, o fars crud! Dar cine a fcut-o? Da, a strigat doamna Mercado. Cine ar fi putut face un lucru att de crud? Poirot nu a ncercat s rspund. Posomort, a mers n camera de alturi, de unde s-a ntors cu o cutie de carton n care a pus masca mototolit. Trebuie s ajung la poliie, a explicat. E oribil, a spus domnioara Johnson cu glas sczut. Oribil! Credei c toate sunt ascunse pe aici pe undeva? a ipat doamna Mercado strident. Credei c arma, bta cu care a fost ucis... poate nc plin de snge... O! Mi-e fric... mi-e fric... Domnioara Johnson a apucat-o de umr. Taci, i-a zis poruncitoare. Uite-l pe profesorul Leidner. Nu trebuie s-l tulburm. ntr-adevr, chiar n acel moment maina intra n curte. Profesorul Leidner s-a dat jos, a traversat curtea i ni s-a alturat n camera de zi. Pe chip i se citea oboseala, i prea de dou ori mai btrn dect n urm cu trei zile. A spus ncet: nmormntarea e mine la ora unsprezece. Slujba va fi inut de maiorul Deane. Doamna Mercado a ngimat ceva, dup care a ieit din ncpere. Profesorul Leidner i s-a adresat domnioarei Johnson: O s vii, Anne? Iar ea a rspuns: Desigur, dragul meu, o s venim cu toii. Firete.

Nu a mai adugat nimic, ns chipul ei trebuie c a exprimat ceea ce gura ei nu era n stare s rosteasc, pentru c profesorul Leidner s-a luminat la fa de afeciune i, o clip, a prut mai n largul su. Draga mea Anne, a spus. Eti o alinare i un sprijin pentru mine. Draga i vechea mea prieten. i-a pus mna pe braul ei, i am vzut cum domnioara Johnson se nroete, n timp ce mormia, cu glasul ei rguit dintotdeauna: Sigur, nici o problem. Dar i-am zrit expresia de pe chip i mi-am dat seama c, vreme de cteva momente, Anne Johnson a fost o femeie pe deplin fericit. i o alt idee mi-a trecut prin cap. Poate c, nu peste mult timp, lucrurile urmndu-i fgaul normal, iar profesorul Leidner cutnd nelegere i compasiune la vechea sa prieten, aveam s asistm la un eveniment fericit. Nu c mi-ar plcea s fac pe peitoarea, i, bineneles, era un gnd indecent nainte de nmormntare. ns, la urma urmei, ar fi fost o soluie excelent. El inea foarte mult la ea i nu exista nici o ndoial c ea i era complet devotat i ar fi fost perfect fericit s i se dedice pentru tot restul vieii. Asta dac putea s suporte s aud tot timpul laude la adresa perfeciunii lui Louise. Dar femeile sunt n stare s ndure multe cnd obin ceea ce vor. Dup aceea, profesorul Leidner l-a salutat pe Poirot i l-a ntrebat dac a progresat cu investigaia. Domnioara Johnson sttea n spatele profesorului Leidner i se uita struitor la cutia din mna lui Poirot, scuturnd din cap, i mi-am dat seama c l ruga pe Poirot s nu pomeneasc de masc. Probabil c era de prere c avusese destul de ptimit pentru o singur zi. Poirot i-a fcut pe plac. Astfel de lucruri merg ncet, monsieur. Apoi, dup ce a mai spus cteva cuvinte fr importan, i-a luat rmas-bun. L-am nsoit pn la main. Voiam s i pun o mulime de ntrebri, dar, cnd s-a ntors i s-a uitat la mine, nu l-am mai ntrebat nimic. Era ca i cum a fi ntrebat un chirurg dac fcuse treab bun la o operaie. Am ateptat instruciuni, sfioas. Spre uimirea mea, a spus: Ai grij de dumneata, copil. Dup care a adugat: Nu tiu dac este bine s rmi aici. Trebuie s vorbesc cu profesorul Leidner despre plecare. Dar m-am gndit s atept pn dup nmormntare. A dat din cap n semn de ncuviinare. ntre timp, nu ncerca s afli prea multe. nelegi, nu vreau s i pui mintea la contribuie! Apoi, cu un zmbet, spuse: Datoria dumitale este s ii buretele, iar a mea, s fac operaia. Nu-i aa c e ciudat c a spus asta? Dup care a continuat, pe un ton nonalant: Interesant brbat, printele Lavigny. Un clugr care e n acelai timp arheolog mi se pare un lucra foarte curios, am spus. A, da, dumneata eti protestant. Eu sunt un bun catolic. tiu cte ceva despre preoi i clugri. S-a ncruntat, a prut s ezite, apoi a reluat: Nu uita, e suficient de detept ca s te ntoarc pe toate prile! Dac m ateniona cumva s nu brfesc, nu aveam nevoie de nici un avertisment! M irita i, dei nu voiam s l ntreb nimic din ceea ce voiam cu adevrat s aflu, nu vedeam de ce nu i-a putea spune cel puin un lucra. M scuzai, domnule Poirot. Dar se zice m-am lovit la picior, nu m-am izbit sau ciocnit. A! Mulumesc, ma soeur. Pentru puin. Dar e mai bine s v exprimai corect. Voi ine minte, a spus, pe un ton umil. S-a urcat n main i a plecat, iar eu am traversat ncet curtea, punndu-mi ntrebri despre o mulime de lucruri.

Despre urmele de ace hipodermice de pe braul domnului Mercado i ce droguri lua. Despre acea masc nfiortoare, mnjit cu galben. i ce bizar era c, n acea diminea, din camera de zi, Poirot i domnioara Johnson nu auziser iptul meu, n vreme ce, la prnz, din sufragerie, l auzisem cu toii perfect pe Poirot i totui, camera printelui Lavigny i camera doamnei Leidner erau la aceeai distan de camera de zi, respectiv de sufragerie. i eram mulumit c l nvasem pe domnul Poirot o expresie corect! Chiar dac era un mare detectiv, trebuia s i dea seama c nu tia totul!

Capitolul 23 M transform n mediu


nmormntarea a fost, dup prerea mea, foarte mictoare. n afar de noi, la slujb au mai luat parte toi englezii de prin partea locului. Chiar i Sheila Reilly a fost prezent, tcut i trist, mbrcat ntr-o hain i o fust de culoare nchis. Speram s aib ceva mustrri de contiin pentru toate lucrurile rutcioase pe care le spusese. Cnd ne-am ntors, l-am urmat pe profesorul Leidner n birou i am abordat subiectul plecrii. A fost foarte drgu, mi-a mulumit pentru ceea ce fcusem (Ceea ce fcusem! Fusesem mai mult dect inutil) i a insistat s accept plata pentru nc o sptmn. Am protestat, pentru c ntr-adevr simeam c nu fcusem nimic ca s merit aa ceva. Profesore Leidner, prefer s nu primesc nici un fel de salariu. Dac suntei bun s mi rambursai cheltuielile de cltorie... asta e tot ce mi doresc. Dar nici n-a vrut s aud. Vedei dumneavoastr, am continuat, simt c nu merit salariul, profesore Leidner. Adic, eu... ei bine, am dat gre. Venirea mea aici nu a salvat-o. Nu-i bga asta n cap, sor, a replicat el, grav. La urma urmei, nu te-am angajat ca detectiv. Nici nu mi-a imaginat c viaa soiei mele era n pericol. Eram convins c era doar din pricina nervilor i c starea ei de ngrijorare nu era ntemeiat. Dumneata ai fcut tot ce se putea. Te-a simpatizat i a avut ncredere n dumneata. i cred c n ultimele zile s-a simit mai fericit i mai n siguran pentru c ai fost aici. Nu ai nimic s i reproezi. Vocea i-a tremurat puin, i tiam la ce se gndea. El era vinovat, pentru c nu luase temerile doamnei Leidner n serios. Profesore Leidner, am zis eu, curioas, ai ajuns la vreo concluzie cu privire la scrisorile acelea anonime? A rspuns cu un oftat: Nu tiu ce s cred. Domnul Poirot a ajuns la vreo concluzie clar? Ieri nu ajunsese, am spus, gsind abil o cale de mijloc ntre adevr i minciun. De fapt, era adevrat c nu ajunsese la nici o concluzie nainte s i povestesc despre domnioara Johnson. M-am gndit s fac o aluzie i s vd dac profesorul Leidner reaciona. mi fcuse atta plcere s l vd mpreun cu domnioara Johnson cu o zi nainte i s vd ct afeciune i poart i ct de mult conteaz pe ea, nct uitasem cu totul de scrisori. Pn i acum mi se prea c e cam urt din partea mea s aduc n discuie aceast problem. Chiar dac domnioara Johnson fusese cea care le scrisese, se simise ngrozitor dup moartea doamnei Leidner. Cu toate acestea, voiam s mi dau seama dac profesorul Leidner se gndise la aceast posibilitate. Scrisorile anonime sunt de obicei opera unei femei, am zis. Voiam s vd cum va rspunde. Bnuiesc c ai dreptate, a replicat, oftnd. Dar se pare c scapi din vedere faptul c acestea ar putea fi autentice. S-ar putea s fi fost ntr-adevr scrise de Frederick Bosner. Nu, nu am uitat. ns nu-mi vine s cred c aceasta este explicaia. Mie da. Toat povestea asta cu ucigaul care face parte din expediie e o prostie. E doar o teorie ingenioas a domnului Poirot. Eu, unul, cred c adevrul e mult mai simplu. Omul e nebun, firete. A dat trcoale casei, pesemne deghizat. i, ntr-un fel sau altul, n acea dup-amiaz fatal a izbutit s intre. S-ar putea ca servitorii s mint, s fi fost mituii. Bnuiesc c este posibil, am spus eu, nencreztoare. Profesorul Leidner a continuat, uor iritat: Domnul Poirot n-are dect s i suspecteze pe membrii expediiei mele. Sunt absolut convins c nici unul dintre ei nu are nimic de-a face cu crima! Am lucrat cu ei. i cunosc! S-a oprit brusc, apoi a zis: tii asta din experien, sor? C scrisorile anonime simt de obicei scrise de femei? Nu ntotdeauna. Dar exist un anumit gen de dumnie feminin care i gsete alinarea n acest mod. Presupun c te referi la doamna Mercado?

A cltinat din cap. Chiar de ar fi fost att de rzbuntoare nct s vrea rul lui Louise, nu ar fi avut cunotinele necesare. Mi-am adus aminte de scrisorile anterioare din serviet. Dac doamna Leidner o lsase deschis, iar ntr-o zi doamna Mercado rmsese singur i se nvrtise prin cas, ar fi putut s le gseasc i s le citeasc. Brbaii par c nu se gndesc niciodat la posibilitile cele mai simple! i, n afar de doamna Mercado, mai este i domnioara Johnson, am zis, uitndu-m int la el. Asta e absolut ridicol! Zmbetul uor cu care rostise aceste cuvinte era elocvent. Ideea c domnioara Johnson ar fi putut fi autoarea scrisorilor nici nu-i trecuse prin minte. Am ovit cteva clipe, dar nu am adugat nimic. Femeilor nu le place s i trdeze semenele, i, n plus, fusesem martor la remucrile sincere i emoionante ale domnioarei Johnson. Ce se ntmplase se ntmplase. De ce s l supun pe profesorul Leidner unei noi deziluzii, dup cte ndurase deja? Am stabilit c voi pleca a doua zi, i am aranjat prin doctorul Reilly s mai rmn o zi sau dou la sora-ef de la spital ct timp fceam pregtirile pentru a m ntoarce n Anglia, fie prin Bagdad, fie direct prin Nissibin, cu maina i cu trenul. Profesorul Leidner a avut amabilitatea de a-mi spune c ar vrea s aleg un suvenir dintre lucrurile soiei sale. O, nu, domnule Leidner. Nu se poate. Este foarte amabil din partea dumneavoastr. A insistat. Dar vreau s pstrezi ceva. i sunt convins c i Louise i-ar fi dorit acelai lucru. Apoi a sugerat c ar trebui s ia setul de toalet din carapace de estoas. O, nu, profesore Leidner. Este un set foarte scump. Nu se poate. Nu avea surori, nu e nimeni care s vrea lucrurile astea. Nu am cui altcuiva s le dau. mi nchipuiam c nu voia s cad n minile lacome ale doamnei Mercado. i nu cred c voia nici s le dea cadou domnioarei Johnson. A continuat cu blndee: Mai gndete-te. Apropo, asta e cheia de la cutia de bijuterii a lui Louise. Poate gseti acolo ceva ce i place. i i-a fi foarte recunosctor dac i-ai mpacheta toate hainele. Cred c Reilly le poate da unor familii cretine srace din Hassanieh. Eram bucuroas c pot face ceva pentru el i m-am artat de acord. M-am apucat imediat. Doamna Leidner i adusese o garderob foarte simpl, i nu mi-a luat mult timp s sortez i s pun totul n valize. Toate hrtiile ei fuseser n acea serviet micu. Cutia de bijuterii coninea cteva bijuterii fr mare valoare: un inel cu perl, o bro cu diamante, un irag mic de perle i una sau dou broe simple de aur, de genul ac de siguran, precum i un irag de mrgele mari din chihlimbar. Bineneles c nu intenionam s iau perlele sau diamantele, ns am ezitat puin ntre mrgelele de chihlimbar i setul de toalet. n cele din urm, mi-am zis c nu am de ce s nu iau setul. Profesorul Leidner se artase foarte binevoitor, i eram sigur c nu o fcuse din condescenden. Aveam s l iau n spiritul n care mi fusese oferit, fr fals mndrie. n ultim instan, inusem la doamna Leidner. Ei bine, totul era gata. Valizele pregtite, cutia de bijuterii ncuiat la loc i pus deoparte ca s i-o dau profesorului Leidner mpreun cu fotografia tatlui doamnei Leidner i cu nc vreo dou mruniuri personale. Acum, c terminasem, camera, golit de toate obiectele, prea pustie i prsit. Nu mai aveam nimic de fcut, i, cu toate acestea, nu mi venea s plec de acolo. Mi se prea c mai era ceva de fcut, ceva ce ar trebui s vd sau s tiu. Nu sunt superstiioas, dar mi-a trecut prin cap c poate sufletul doamnei Leidner rmsese n ncpere i ncerca s ia legtura cu mine. mi aduc aminte c, odat, la spital, eu i nite fete am adus o planet, i au aprut pe ea nite lucruri absolut remarcabile. Poate c, dei nu m gndisem niciodat la aa ceva, aveam caliti de mediu. Dup cum spuneam, cteodat i imaginezi singur tot felul de prostii.

Am umblat ncoace i ncolo prin camer, atingnd ba una, ba alta, nesimindu-m defel n largul meu. Dar, firete, nu era nimic n camer n afar de mobil. Nimic strecurat n spatele sertarelor sau ascuns pe undeva. Nu puteam spera la nimic de genul acesta. ntr-un sfrit (pare o cneal, ns, cum ziceam, uneori te ambalezi singur), am fcut un lucru bizar. M-am dus i m-am ntins n pat i am nchis ochii. Am ncercat cu bun tiin s uit cine i ce eram. Am ncercat s m gndesc la acea dup-amiaz fatal. Era doamna Leidner care se odihnea, linitit i fr s bnuiasc nimic. E extraordinar cum reuete cineva s i bage tot felul de idei n cap. Sunt o persoan perfect normal i prozaic, nicidecum uor impresionabil, ns recunosc c, dup vreo cinci minute, a nceput s mi fie team. Nu am ncercat s m mpotrivesc. Am ncurajat n mod deliberat aceast senzaie. Mi-am spus: Sunt doamna Leidner. Sunt doamna Leidner. Stau aici ntins... pe jumtate adormit. Imediat... foarte curnd... se va deschide ua. Am tot repetat asta, de parc m hipnotizam singur. Este aproape unu jumtate... E vremea... Ua are s se deschid... ua are s se deschid... Voi vedea cine intr.... Stteam cu ochii aintii asupra uii. Avea s se deschid imediat. Aveam s-o vd deschizndu-se. i aveam s vd persoana care o deschidea. Probabil c eram peste msur de agitat n dup-amiaza aceea de mi-am nchipuit c a putea rezolva enigma n acest fel. Dar aa credeam. Un fior m-a strbtut de sus pn jos. mi simeam picioarele amorite, paralizate. Intri n trans, mi-am zis. i n trans vei vedea... i am repetat monoton, nc o dat: Ua are s se deschid... ua are s se deschid... M simeam din ce n ce mai nfrigurat i mai amorit. i apoi, ncet, am vzut ua ncepnd s se deschid. A fost oribil. Nu mai trisem i nu am mai trit niciodat de atunci ceva att de oribil. Eram paralizat, mi nghease sngele n vine. Nu m puteam mica. Nu m-a fi putut mica pentru nimic n lume. i eram ngrozit. Eram ncremenit de spaim. Ua aceea care se deschidea ncet. Fr zgomot. Peste o clip aveam s vd... ncet... ncet... din ce n ce mai larg. Bill Coleman a intrat pe tcute n camer. Probabil c a tras o sperietur teribil! Am srit din pat ipnd de groaz i m-am repezit spre u. Sttea nemicat, cu faa lui rozalie i tmp mai aprins dect de obicei i cu gura cscat de mirare. Salutare, salutare! Ce s-a ntmplat, sor? Am revenit brusc la realitate. Doamne, domnule Coleman. Ce m-ai speriat! mi pare ru, a zis, rnjind. Am vzut atunci c avea n mn un mnunchi de piciorul cocoului. Erau nite floricele frumoase i stacojii care creteau slbatic pe marginile movilei. Doamnei Leidner i plcuser foarte mult. Obrajii i ardeau ca focul cnd a spus: n Hassanieh nu gseti nici un fel de flori. Mi sa prut urt s nu fie flori la mormnt. M-am gndit s m furiez aici i s pun un bucheel n vaza aceea n care inea mereu flori pe mas. Ca s art c nu am uitat-o. Un pic cam neghiob din partea mea, tiu... dar... ei bine... Mi s-a prut foarte frumos din partea lui. Era rou la fa de stinghereal, cum se ntmpl cu englezii cnd fac ceva sentimental. M-am gndit c a fost un gest nespus de drgu.

Cred c este o idee foarte bun, domnule Coleman. i am ridicat vaza, am pus nite ap n ea i am aezat florile n ea. Prerea mea despre domnul Coleman era acum mai bun. Ideea pe care o avuse demonstrase c avea inim i sentimente gingae. Nu m-a mai ntrebat ce m fcuse s scot un asemenea urlet, i i-am fost recunosctoare. M-a fi simit ca o idioat explicndu-i. Alt dat s rmi cu picioarele pe pmnt, femeie, mi-am spus n sinea mea n timp ce mi aranjam manetele i mi netezeam orul. Nu eti fcut pentru chestii astea de spiritism. M-am agitat s mi fac bagajele i m-am inut ocupat tot restul zilei. Printele Lavigny s-a artat foarte mhnit cnd a auzit c plec. A spus c veselia i judecata mea sntoas au fost tuturor de mare ajutor. Judecat sntoas! M-am bucurat c nu tia de comportamentul meu stupid din camera doamnei Leidner. Nu l-am vzut pe domnul Poirot astzi, a remarcat. I-am zis c Poirot anunase c va fi prins toat ziua cu trimisul de telegrame. Printele Lavigny a ridicat din sprncene. Telegrame? n America? Presupun. n toat lumea! a spus, dar bnuiesc c era doar o exagerare tipic pentru un strin. n clipa aceea m-am nroit, aducndu-mi aminte c i printele Lavigny era strin. Totui, nu a prut jignit; a rs destul de prietenos i m-a ntrebat dac erau nouti cu privire la brbatul saiu. I-am rspuns c nu tiam, pentru c nu auzisem nimic despre asta. Printele Lavigny mi-a pus din nou ntrebri despre momentul n care eu i doamna Leidner l zrisem pe acel brbat i despre cum pruse s stea n vrful picioarelor i s trag cu ochiul pe fereastr. Este, cred, limpede c omul era nemaipomenit de interesat de doamna Leidner, a zis el, gnditor. M-am tot ntrebat de atunci dac e cu putin ca brbatul s fi fost un european care a vrut s treac drept irakian. Era o idee nou pentru mine, i am analizat-o cu luare-amin te. Considerasem de la sine neles c brbatul respectiv fusese un btina, ns, dac stteam bine s m gndesc, m bazasem doar pe croiala hainelor i pe culoarea tenului. Printele Lavigny i-a declarat intenia de a merge afar, n locul unde eu i doamna Leidner l vzusem pe acel brbat. Nu se tie niciodat, poate i-a czut ceva. Aa se ntmpl ntotdeauna n romanele poliiste. Bnuiesc c n viaa real criminalii sunt mai ateni, am replicat eu. Am luat nite ciorapi pe care tocmai i isprvisem de crpit i i-am pus pe masa din camera de zi pentru ca brbaii s i-i sorteze la ntoarcere, i dup aceea, cum nu mai aveam nimic de fcut, am urcat pe acoperi. Domnioara Johnson era acolo, dar nu m-a auzit. M-a observat abia cnd m-am apropiat de ea. ns mi ddusem seama cu mult nainte c era ceva n neregul. Sttea n picioare n mijlocul acoperiului, privind int n fa, cu o expresie ngrozitoare ntiprit pe fa. Ca i cum ar fi vzut ceva i nu i venea s i cread ochilor. Am fost de-a dreptul ocat. O mai vzusem tulburat i mai deunzi, dar acum era cu totul altceva. Draga mea, am spus, grbindu-m spre ea, ce s-a ntmplat? A ntors capul i s-a uitat la mine aproape prin mine. Ce s-a ntmplat? am struit. A fcut un soi de grimas, de parc ncerca s nghit i gtul i era prea uscat. A zis rguit: Tocmai am vzut ceva. Ce ai vzut? Spune-mi! Ce poate fi? Pari zguduit. A fcut un efort s i revin, ns tot arta nfiortor. A zis, cu aceeai voce groaznic i sugrumat: Am vzut cum ar fi putut intra cineva din exterior... fr s i dea nimeni seama.

Am privit n direcia n care se uita, dar nu am vzut nimic. Domnul Reiter sttea n ua camerei de fotografii, iar printele Lavigny traversa curtea n rest, nimic. M-am ntors nedumerit spre ea. Avea ochii aintii asupra mea i o expresie foarte ciudat. Sincer, nu neleg la ce te referi. Nu vrei s mi explici? A scuturat din cap. Nu acum. Mai trziu. Ar fi trebuit s ne dm seama. O, ar fi trebuit s ne dm seama! Dac mi-ai spune... A cltinat iar din cap. Trebuie s reflectez mai nti. i, fcndu-i loc pe lng mine, a cobort scrile poticnindu-se. Nu am pornit dup ea, cci n mod evident nu voia s i fiu n preajm. M-am aezat pe parapet i am ncercat s m lmuresc. Dar nu am ajuns la nici o concluzie. Era o singur cale de a ptrunde n curte prin arcad. Lng arcad i vedeam pe biatul cu apa i calul lui i pe buctarul indian, care sttea de vorb cu el. Nimeni nu putea s treac pe lng ei i s intre fr s fie vzut. Am scuturat din cap, nedumerit, i am cobort.

Capitolul 24 Crima e un obicei


Ne-am culcat cu toii devreme n seara aceea. Domnioara Johnson venise la cin i se purtase mai mult sau mai puin ca de obicei. Avea totui un soi de privire buimac, i de vreo dou ori nu a reuit s priceap ce i se zicea. Nu a fost o mas foarte plcut. Presupun c vei spune c era firesc, ntr-o cas n care tocmai avusese loc o nmormntare. Dar eu tiu la ce m refer. In ultimul timp mesele noastre fuseser tcute i triste, ns existase ntotdeauna un sentiment de camaraderie. Compasiune pentru suferina profesorului Leidner i senzaia c eram cu toii n aceeai barc. Dar n seara aceea mi-am adus aminte de prima mas luat acolo cnd doamna Mercado fusese cu ochii pe mine i avusesem acea impresie ciudat c urmeaz s se ntmple ceva. Simisem acelai lucru doar c mult mai intens cnd ne adunaserm n jurul mesei din sufragerie, n capul creia sttea Poirot. Acum senzaia era deosebit de puternic. Toat lumea avea nervii ncordai, era agitat, ca pe ghimpi. Sunt convins c, dac vreunul dintre noi ar fi scpat ceva din mn, cineva ar fi nceput s ipe. Dup cum spuneam, ne-am desprit devreme. Eu m-am dus la culcare aproape imediat. Ultimul lucru pe care l-am auzit nainte s adorm a fost vocea doamnei Mercado care i ura noapte bun domnioarei Johnson chiar n faa uii mele. Am adormit numaidect, obosit de eforturile fcute i nc i mai mult de experiena stupid din camera doamnei Leidner. Am dormit profund i fr vise timp de cteva ore. M-am trezit brusc i cu sentimentul c e pe cale s se produc o catastrof. M trezise un zgomot, i, cum stteam n capul oaselor, ascultnd, l-am auzit din nou. Un fel de geamt nbuit, agonizant. Intr-o clipit, am aprins lumnarea i m-am dat jos din pat. Am nhat i o tor, n caz c lumnarea avea s se sting. Am ieit din camer i am ascultat. tiam c sunetul nu venea de departe. L-am auzit din nou, din ncperea de alturi odaia domnioarei Johnson. Am dat nval nuntru. Domnioara Johnson era ntins pe pat, cu trupul contorsionat n agonie. Cnd am pus jos lumnarea i m-am aplecat asupra ei, buzele i s-au micat i a ncercat s vorbeasc, dar nu a ieit dect o oapt rguit. Am vzut c pielea de pe brbie i colurile gurii erau arse i aveau o culoare alb-cenuie. Privirea i s-a mutat de la mine la un pahar care zcea pe podea, unde i czuse din mn. Carpeta deschis avea o pat roie n acel loc. L-am ridicat i am atins cu degetul buza paharului; mi-am tras mna napoi, scond o exclamaie de uimire. Apoi am examinat interiorul gurii bietei femei. Nu exista nici o ndoial cu privire la ce se petrecuse. Intr-un fel sau altul, intenionat sau nu, nghiise o cantitate de acid coroziv oxalic sau clorhidric, dup prerea mea. Am fugit afar i l-am strigat pe profesorul Leidner, care i-a trezit pe ceilali, i ne-am ocupat de ea ct de bine am putut, ns tot timpul am avut senzaia cumplit c nu servea la nimic. Am ncercat o soluie puternic de carbonat de sodiu, dup aceea ulei de msline. Ca s i alin durerea, i-am fcut o injecie cu sulfat de morfin. David Emmott plecase la Hassanieh ca s-l aduc pe doctorul Reilly, dar pn a venit totul se terminase. Nu voi zbovi asupra detaliilor. Otrvirea cu o soluie puternic de acid clorhidric (ceea ce s-a dovedit a fi) este una dintre cele mai chinuitoare mori cu putin. Cnd m-am aplecat asupra ei ca s i administrez morfina, a fcut un efort teribil s vorbeasc. Nu s-a auzit dect o oapt nfiortoare, gtuit. Fereastra... Sor... fereastra... Asta a fost tot, nu a mai putut continua. i-a pierdut cunotina. N-o s uit niciodat noaptea aceea. Sosirea doctorului Reilly. Sosirea cpitanului Maitland. i, n cele din urm, la ivirea zorilor, sosirea lui Hercule Poirot.

El a fost cel care m-a luat cu blndee de bra i m-a dus n sufragerie, unde m-a pus s m aez i s beau o can de ceai tare. Aa, mon enfant, e mai bine acum. Eti extenuat. La aceste vorbe, am izbucnit n plns. E ngrozitor, am zis printre suspine. A fost ca un comar. O asemenea suferin. i ochii ei... O, domnule Poirot, ochii... M-a btut uurel pe umr. Nici o femeie nu s-ar fi purtat cu mai mult buntate. Da, da, nu te mai gndi la asta. Ai fcut tot ce i-a stat n puteri. A fost un acid coroziv. O soluie puternic de acid clorhidric. Ceea ce folosesc pentru vasele de lut? Da. Probabil c domnioara Johnson a but-o nainte s fie cu totul treaz. Asta dac nu cumva a luat-o intenionat. O, domnule Poirot, ce idee nspimnttoare! E o posibilitate, nu? Ce crezi? Am rmas puin pe gnduri, dup care am scuturat cu trie din cap. Nu cred. Nu, nu cred nici o clip c aa a fost. Am ovit pre de o clip, apoi am continuat: Cred c descoperise ceva ieri dup-amiaz. Ce spui? Descoperise ceva? I-am redat curioasa conversaie pe care o avusesem cu domnioara Johnson. Poirot a fluierat ncet. La pauvre femme! A zis c vrea mai nti s reflecteze? i-a semnat singur condamnarea la moarte. Dac ar fi vorbit atunci... pe loc. Mai spune-mi o dat, te rog, exact cuvintele ei. Am repetat ntocmai. A vzut cum ar fi putut intra cineva din exterior fr ca nimeni de aici s i dea seama? Haide, ma soeur, s urcm pe acoperi i s mi ari unde anume sttea n momentul acela! Am mers mpreun pe acoperi i i-am artat lui Poirot locul unde se aflase domnioara Johnson. Aa? a ntrebat Poirot. Deci ce vd? Vd jumtate de curte... i arcada, i uile de la sala de desen, i camera de fotografii, i laboratorul. Era cineva n curte? Printele Lavigny tocmai se ndrepta spre arcad, iar domnul Reiter sttea n ua camerei de fotografii. i totui, nu pricep deloc cum ar fi putut intra cineva din exterior, fr tirea nimnui... Dar ea a vzut... n cele din urm, s-a dat btut, cltinnd din cap. Sacre nom dun chien, va! Ce a vzut? Soarele tocmai rsrea. La est, cerul era un amestec spectaculos de trandafiriu, de portocaliu i de gri palid, perlat. Ce rsrit frumos! a zis Poirot cu gingie. Rul erpuia n stnga noastr, iar Tell se proiecta pe culoarea aurie. Spre sud erau copaci n floare i culturi panice. Roata de ap scrnea n deprtare, cu un zgomot surd, nepmntesc. La nord se zreau minaretele zvelte i albeaa ca de poveste a oraului Hassanieh. Era incredibil de frumos. n clipa aceea, lng mine, l-am auzit pe Poirot oftnd adnc. Ce prost am fost, a murmurat. Cnd adevrul este att de limpede... att de limpede.

Capitolul 25 Sinucidere sau crim?


Nu am avut timp s l ntreb pe Poirot la ce se referea, pentru c ne-a strigat cpitanul Maitland i ne-a rugat s coborm. Am mers repede jos. Uite, Poirot, a zis. Mai e o complicaie. Clugrul a disprut. Printele Lavigny? Da. Nimeni n-a observat pn acum. Apoi i-a dat cineva seama c e singurul care lipsete, i am intrat n camera lui. Patul era nedesfcut, iar el nu e de gsit. Totul era ca un vis urt. Mai nti moartea domnioarei Johnson, apoi dispariia printelui Lavigny. Servitorii au fost chemai i interogai, ns nu au putut da nici o lmurire. Ultima dat fusese vzut pe la ora opt, cu o sear nainte. Atunci spusese c se duce s fac o plimbare nainte de culcare. Nimeni nu-l vzuse ntorcndu-se de la plimbare. Poarta mare de la intrare fusese nchis i zvort la ora nou, ca de obicei. Cu toate acestea, nimeni nu i amintea s o fi deschis diminea. Cei doi biei n cas crezuser, fiecare, c o descuiase cellalt. Oare printele Lavigny se ntorsese? Oare, n timpul plimbrii de mai devreme, descoperise ceva suspect, ieise mai trziu s investigheze i czuse victim criminalului? Doctorul Reilly s-a apropiat, cu domnul Mercado n spatele lui, iar cpitanul Maitland s-a rsucit spre ei. Bun, Reilly. Ai aflat ceva? Da. Substana provine de la laboratorul de aici. Tocmai ce am verificat cantitile cu Mercado. E acid clorhidric din laborator. Din laborator? Era inut sub cheie? Domnul Mercado a scuturat din cap. Minile i tremurau i muchii feei i zvcneau. Arta distrus. Nu obinuiam, a ngimat. Vedei dumneavoastr... l folosim tot timpul. Eu... nimeni nu i-ar fi nchipuit... Noaptea laboratorul e ncuiat? Da, toate camerele sunt ncuiate. Cheile sunt agate n camera de zi. Deci, dac avea cineva cheia, putea lua acidul. Da. i bnuiesc c este o cheie absolut normal, nu? O, da. Nimic care s arate c a luat singur acidul din laborator? a ntrebat cpitanul Maitland. Nu a fcut asta, am zis eu, tare i hotrt. Am simit o atingere pe bra, ca un avertisment. Poirot sttea chiar n spatele meu. n clipa aceea s-a ntmplat ceva nspimnttor. Nu nspimnttor n sine, ci prin contrast. n curte a intrat o main, din care a srit un brbat mic de statur. Purta o caschet colonial i un impermeabil lung i gros. S-a ndreptat direct spre profesorul Leidner, care sttea lng doctorul Reilly, i i-a strns clduros mna. Vous voila, mon cher, a exclamat. Sunt ncntat s te revd. Am trecut pe aici smbt dup-amiaz n drum spre italieni, la Fugima. Am mers la sit, dar nu era nici un european pe acolo, i, din nefericire, nu vorbesc arab. Nu am avut timp s vin pn la cas. n dimineaa asta am plecat din Fugima la cinci dou ore aici cu dumneata -, dup care o s prind convoiul din urm. Eh bien, cum merg lucrurile? A fost groaznic.

Vocea vesel, atitudinea fireasc, plcuta normalitate a vieii cotidiene acum lsate cu totul n urm. Dduse buzna peste noi, fr s tie nimic, fr s i dea seama de nimic plin de bonomie i de bun dispoziie. Nu e de mirare c profesorul Leidner n-a izbutit s articuleze nici un cuvnt i s-a uitat rugtor la doctorul Reilly. Acesta s-a ridicat la nlimea situaiei. L-a luat deoparte pe brbatul cel scund (mai trziu am aflat c era un arheolog francez, pe nume Verrier, care fcea spturi n insulele greceti) i i-a explicat ce se ntmplase. Verrier a fost oripilat. n ultimele zile sttuse la un sit italian, departe de civilizaie, i nu auzise nimic. Ce tragedie! Doamne, ce tragedie! Am rmas fr grai. Mon pauvre collgue. i, cltind din cap, ntr-un ultim efort zadarnic de a-i exprima sentimentele, brbatul s-a urcat n main i a plecat. Dup cum spuneam, acest interludiu comic n contextul tragediei pe care o triam a prut mult mai nfiortor dect tot ce se petrecuse. Acum, micul dejun, a zis doctorul Reilly pe un ton ferm. Hai, Leidner, trebuie s mnnci. Bietul profesor Leidner era aproape o epav. A venit cu noi n sufragerie, i am luat masa ntr-o atmosfer lugubr. Cred c oule prjite i cafeaua fierbinte ne-au fcut tuturor bine, dei nimeni nu avea chef s mnnce. Profesorul Leidner a but nite cafea i s-a tot jucat cu pinea. Era tras la fa din pricina suferinei i a strii de tulburare. Dup micul dejun, cpitanul Maitland s-a apucat de treab. I-am explicat c m trezisem din cauza unui zgomot ciudat i m dusesem n camera domnioarei Johnson. Dumneata ai spus c era un pahar pe jos? Da. Probabil l scpase din mn dup ce buse. Era spart? Nu. Czuse pe carpet. Apropo, m tem c acidul a distrus carpeta. Am ridicat paharul i l-am pus la loc pe mas. M bucur c ne-ai zis asta. Erau doar dou seturi de amprente pe el, iar unele sunt cu certitudine ale domnioarei Johnson. Celelalte trebuie c sunt ale dumitale. A rmas tcut pre de cteva momente, apoi a spus: Te rog, continu. Am descris amnunit ce fcusem i ce metode ncercasem, uitndu-m nelinitit la doctorul Reilly, ca s vd dac aprob. A dat din cap. Ai ncercat tot ce ar fi putut fi de folos, a zis. i, dei eram sigur c aa fusese, tot mam simit uurat cnd am primit confirmarea. tiai exact ce luase? s-a interesat cpitanul Maitland. Nu, ns mi-am dat seama, bineneles, c era un acid coroziv. Cpitanul Maitland m-a ntrebat grav: Dup prerea dumitale, sor, domnioara Johnson i-a administrat singur i cu bun tiin aceast substan? O, nu, am exclamat. Nu m-am gndit niciodat la aa ceva! Nu tiu de ce eram aa de convins. Probabil c, n parte, din pricina aluziilor domnului Poirot. mi rmseser ntiprite n minte cuvintele pe care le rostise: Crima e un obicei. i, n plus, nu i vine s crezi c s-ar putea cineva sinucide ntr-un mod att de dureros. Am zis asta, iar cpitanul Maidand a dat din cap, meditativ. Sunt de acord c nu este calea pe care ar alege-o cineva care vrea s se sinucid. Dar, dac era foarte ndurerat i suferea, iar substana asta era uor de obinut, poate c a recurs la ea din acest motiv. Era foarte ndurerat? am ntrebat nencreztoare. Aa spune doamna Mercado. Mi-a spus c asear, la cin, domnioara Johnson nu era deloc n apele ei i c abia dac rspundea la ce i se zicea. Doamna Mercado e foarte sigur c pe domnioara Johnson o chinuia ceva i c se gndise deja la sinucidere. Ei bine, eu nu cred nici o clip aa ceva, am replicat eu tios. Doamna Mercado! Vulpe viclean i rutcioas!

Atunci, dumneata ce crezi? Cred c a fost ucis, am rspuns sincer. Urmtoarea ntrebare a rostit-o pe un ton foarte aspru. Parc m aflam n faa unui tribunal militar. Vreun motiv? Pare de departe soluia cea mai probabil. Asta e doar opinia dumitale. Nu e nici un motiv pentru care s fi fost ucis? M scuzai, exist un motiv. Descoperise ceva. Descoperise ceva? Ce anume? Am repetat cuvnt cu cuvnt discuia pe care o avusesem pe acoperi. A refuzat s i spun ce aflase? Da. A zis c are nevoie de timp ca s reflecteze. Dar era foarte agitat? Da. Un mod de a intra din exterior. ncruntat, cpitanul Maitland i-a btut capul s neleag ce nsemna asta. Nu tii la ce se referea? Habar nu am. Mi-am stors creierii, dar nu am ajuns la nici o concluzie. Cpitanul a spus apoi: Dumneavoastr ce credei, domnule Poirot? Cred c avem de-a face cu un posibil motiv. Pentru crim? Pentru crim. Cpitanul Maitland s-a posomort. Nu a fost n stare s zic nimic nainte s moar? Ba da, a reuit s scoat un cuvnt. Care anume? Fereastra... Fereastra? a repetat cpitanul Maitland. Dumneata ai neles la ce se referea? Am scuturat din cap. Cte ferestre erau n dormitorul ei? Una singur. i ddea n curte? Da. Era nchis sau deschis? Deschis, parc mi aduc aminte. Dar poate o deschisese cineva de aici... Nu, a fost deschis tot timpul. M-am ntrebat... M-am oprit. Continu, sor! Am cercetat fereastra, firete, ns nu am remarcat nimic neobinuit. M-am ntrebat dac nu cumva schimbase cineva paharele. Schimbase paharele? Da. Vedei dumneavoastr, domnioara Johnson lua mereu un pahar de ap cu ea n camer nainte de culcare. M gndesc c e posibil ca apa din pahar s fi fost nlocuit intenionat cu acid. Ce prere ai, Reilly? Dac este ntr-adevr crim, probabil c aa s-au petrecut lucrurile, a rspuns Reilly prompt. Nici o fiin omeneasc obinuit, cu un minim sim de observaie, nu ar bea un pahar de acid lundu-l drept un pahar de ap dac ar fi treaz i n deplintatea facultilor mintale. Ins o persoan care are obiceiul de a bea un pahar de ap n mijlocul nopii ar putea cu uurin s ntind o mn, s gseasc paharul la locul normal i, pe jumtate adormit, s nghit destul ct s i fie fatal, fr ca mcar s i dea seama ce s-a ntmplat. Cpitanul Maitland a reflectat cteva clipe. Va trebui s m ntorc i s m uit la fereastra aceea. Ct de departe e de capul patului? Am stat puin pe gnduri. Dac te ntinzi foarte mult, poi atinge msua de lng capul patului.

Msua pe care se afla paharul cu ap? Da. Ua era ncuiat? Nu. Deci oricine ar fi putut intra i nlocui paharele? A, da. Aa ar fi fost mai riscant, a intervenit doctorul Reilly. Chiar i o persoan care doarme destul de profund se trezete la auzul zgomotului de pai. Dac la msu se putea ajunge i pe fereastr, aceasta era o modalitate mai sigur. Nu m gndesc doar la pahar, a replicat cpitanul Maitland, absent. Dezmeticindu-se, mi s-a adresat din nou. Dup prerea dumitale, cnd biata domnioar Johnson a simit c e pe moarte, a ncercat s i spun c a nlocuit cineva apa din pahar cu acid, prin fereastra deschis? Nu ar fi fost mai potrivit s i zic numele celui care fcuse acest lucru? Poate c nu i cunotea numele, am sugerat eu. Sau ar fi fost mai util dac ar fi izbutit s i dea un indiciu cu privire la ce descoperise cu o zi nainte. Doctorul Reilly a zis: Cnd tragi s mori, Maitland, nu mai ai ntotdeauna simul msurii. Eti obsedat de un lucru anume. Faptul c o mn criminal se strecurase pe fereastr se poate s fi fost principalul lucru care o obseda n acel moment. Poate c i se pruse att de important nct a vrut s tie i ceilali. i, n opinia mea, nu s-a nelat foarte mult. Era ntr-adevr important! Probabil c se temea s nu se cread c a fost sinucidere. Dac ar fi putut s vorbeasc liber, pesemne c ar fi spus: Nu e sinucidere. Nu am but cu bun tiin. Altcineva trebuie c l-a pus lng patul meu, prin fereastr. Cpitanul Maitland a btut darabana vreo dou minute, fr s rspund. Apoi a spus: Moartea domnioarei Johnson poate fi privit din dou perspective. Sinucidere sau crim. Ce zici, profesore Leidner? Profesorul Leidner a rmas tcut pre de cteva clipe, dup care a spus, ncet i hotrt: Crim. Anne Johnson nu era genul de femeie care s-i ia viaa. Nu, a ncuviinat cpitanul Maitland. Nu n condiii normale. Dar poate c, n anumite circumstane, i s-ar fi prut c este un lucru firesc. Ce fel de circumstane? Cpitanul Maitland s-a aplecat spre o legturic pe care vzusem mai devreme c o pusese lng scaunul pe care sttea. A aruncat-o pe mas, nu fr un anumit efort. Aici e ceva despre care nimeni nu are cunotin. Am gsit acest obiect sub pat. A desfcut nodul, apoi a dat nveliul la o parte, scond la iveal o tocil mare i grea. Nu era nimic deosebit n timpul excavaiilor fuseser deja gsite vreo dousprezece. Ceea ce ne-a atras atenia la acest obiect anume a fost pata mat, nchis la culoare i un fragment din ceva ce aducea a pr. Asta o s fie sarcina ta, Reilly, a zis cpitanul Maitland. ns, din cte mi dau eu seama, e destul de limpede c acesta este instrumentul cu care a fost omort doamna Leidner!

Capitolul 26 Data viitoare va fi rndul meu!


A fost ngrozitor. Profesorul Leidner prea gata s leine, iar mie mi s-a fcut puin ru. Doctorul Reilly l-a examinat cu interes profesional. Nici un fel de amprente, bnuiesc, a spus. Nici un fel de amprente. Doctorul Reilly a scos un clete i a cercetat cu delicatee obiectul. Hmm... un fragment de esut uman... i pr... pr blond. Acesta e verdictul neoficial. Bineneles, va trebui s fac analizele corespunztoare, grupa de snge etc., dar nu prea exist ndoieli. Ai gsit asta sub patul domnioarei Johnson? Aa deci. A comis crima, i apoi, Dumnezeu s-o odihneasc, a fost cuprins de remucri i i-a pus capt zilelor. Este o teorie, o teorie interesant. Profesorul Leidner a cltinat din cap, dezndjduit. Nu Anne... nu Anne, a murmurat. Nu tiu unde a ascuns tocila la nceput, a zis cpitanul Maitland. Toate camerele au fost percheziionate dup prima crim. M-a strfulgerat o idee, i m-am gndit: n dulapul cu obiecte de papetrie, ns nu am spus nimic. Oriunde ar fi fost, ascunztoarea nu a mai mulumit-o, aa c a dus-o n propria camer, care fusese percheziionat, la fel ca toate celelalte. Sau poate c a fcut asta dup ce s-a hotrt s se sinucid. Nu cred aa ceva, am rostit cu voce tare. ntr-adevr, nu mi venea s cred c domnioara Johnson, att de amabil i de drgu, i zdrobise capul doamnei Leidner. Nu vedeam cum s-ar fi putut ntmpla aa ceva! Totui, era n concordan cu anumite lucruri de exemplu, accesul de plns din acea sear. La urma urmei, i eu m gndisem la remucri, doar c m gndisem ntotdeauna c era vorba despre remucri cu privire la o fapt mult mai mrunt i mai lipsit de importan. Nu tiu ce s mai cred, a spus cpitanul Maitland. Mai trebuie s lmurim i chestiunea dispariiei printelui francez. Oamenii mei caut pe afar, n caz c a primit o lovitur n cap i s-a rostogolit ntr-un an de irigaii. O! Mi-am adus aminte... am nceput. Toat lumea s-a uitat ntrebtor la mine. A fost ieri dup-amiaz. Tocmai m interoga cu privire la brbatul saiu care privise pe fereastr n acea zi. M-a ntrebat n ce loc de pe crare sttea, i apoi mi-a spus c se duce afar s cerceteze prin jiu1. A zis c, n romanele poliiste, criminalul las ntotdeauna n urm un indiciu care se dovedete util. S fiu al naibii dac aa fac i criminalii mei, a exclamat cpitanul Maitland. Deci asta cuta, nu-i aa? M ntreb dac a gsit ceva. Ce coinciden dac att el, ct i domnioara Johnson au gsit un indiciu cu privire la identitatea criminalului n acelai timp. A adugat iritat: Un brbat saiu? Un brbat saiu? Trebuie c aici se ascund mai multe. Nu pricep de ce naiba oamenii mei nu reuesc s pun mna pe el! Probabil pentru c nu e saiu, a spus Poirot ncet. Adic s-a prefcut? Nu tiam c poi s te prefaci c eti saiu. O privire saie poate fi de mare folos, s-a mulumit Poirot s rspund. Aa e! Tare a vrea s aflu unde e individul la acum, cu sau fr privire saie! Dup presupunerea mea, a zis Poirot, a traversat deja frontiera sirian. Am trimis atenionri ctre Tell Kotchek i Abu Kemal ctre toate punctele de frontier, de fapt. Bnuiesc c a apucat pe drumul care taie dealurile. Pe unde o iau de obicei camioanele atunci cnd fac contraband. Deci ar trebui sa telegrafiem la Deir ez Zor? Am telegrafiat eu ieri, prevenindu-i s fie cu bgare de seam la o main cu doi brbai, ale cror paapoarte simt perfect n regul. Cpitanul Maitland s-a zgit la el. Aa ai fcut? Doi brbai?

Poirot a dat din cap. Sunt doi brbai implicai. Mi se pare, domnule Poirot, c ai trecut destule lucruri sub tcere. Poirot a scuturat din cap. Nu. Nu chiar. Mi-am dat seama de adevr de-abia azi-diminea, cnd m uitam la rsritul soarelui. Un rsrit foarte frumos. Nu cred c vreunul dintre noi observase c doamna Mercado era n ncpere. Probabil c se furiase nuntru cnd fusesem cu toii uluii la vederea acelei pietre mari i oribile, ptate de snge. Dar acum, fr de veste, a scos un sunet ca de porc njunghiat. O, Doamne! a exclamat. neleg totul. Acum neleg totul. Printele Lavigny e ucigaul. E nebun... manie religioas. Crede c femeile sunt pctoase. Le ucide pe toate. Mai nti pe doamna Leidner, dup aceea pe domnioara Johnson. Iar data viitoare va fi rndul meu... ipnd nnebunit, s-a repezit n cellalt col al camerei i l-a apucat pe doctorul Reilly de hain. Nu vreau s mai rmn aici! Nu mai stau aici nici mcar o singur zi. E periculos. Peste tot e periculos. n tot timpul sta el se ascunde... ateapt. Va sri asupra mea! A deschis gura i a nceput din nou s ipe. M-am ndreptat grbit spre doctorul Reilly, care o prinsese de ncheieturi. I-am dat cte o palm puternic peste fiecare obraz i, cu ajutorul doctorului Reilly, am aezat-o pe un scaun. Nu o s v omoare nimeni, am spus. Vom avea noi grij. Stai jos i purtai-v cum se cuvine! Nu a mai ipat. A nchis gura i s-a uitat la mine cu o cuttur tmp, mirat. Apoi am mai fost ntrerupi o dat. Ua s-a deschis i a intrat Sheila Reilly. Era palid i serioas. S-a dus drept la Poirot. Am fost la pot de diminea, domnule Poirot, i era o telegram pentru dumneavoastr, aa c v-am adus-o. Mulumesc, mademoiselle. A luat telegrama i a desfcut-o, n timp ce ea i cerceta cu atenie chipul. Pe fa nu i-a aprut nici o expresie. A citit telegrama, a netezit-o, a mpturit-o frumos i a bgat-o n buzunar. Doamna Mercado l urmrea cu privirea. A ntrebat cu voce ntretiat: E... din America? Nu, madame. E din Tunis. S-a uitat lung la el pre de cteva clipe, ca i cum nu nelegea, dup care, oftnd adnc, sa sprijinit de sptarul scaunului. Printele Lavigny, a spus ea. Am avut dreptate. ntotdeauna mi s-a prut c avea ceva straniu. Mi-a zis odat nite lucruri... presupun c e nebun... A fcut o pauz, apoi a continuat: N-o s spun nimic. Dar trebuie s plec de aici. Eu i Joseph putem merge s dormim la han. Rbdare, madame. V voi explica totul. Cpitanul l-a privit curios. Considerai c ai dat de captul acestei afaceri? s-a interesat el. Poirot a fcut o plecciune. O plecciune ct se poate de teatral. Cred c l-a cam enervat pe cpitanul Maitland. Ei bine, s-a rstit el, d-i drumul, omule! ns Hercule Poirot nu proceda aa. Mi-am dat seama c voia s fac asta cu tot dichisul. M-am ntrebat dac ntr-adevr tia adevrul sau doar fcea pe grozavul. S-a ntors spre doctorul Reilly. Fii bun, domnule doctor, i chemai-i i pe ceilali! Binevoitor, doctorul Reilly a srit n picioare i a plecat. Peste vreo dou minute, ceilali membri ai expediiei au nceput s intre, rnd pe rnd, n camer. Mai nti Reiter i Emmott. Dup aceea Bill Coleman. Apoi Richard Carey i, n sfrit, domnul Mercado.

Bietul de el, arta absolut groaznic. Pesemne c i era groaz c va fi luat n focuri pentru c fusese neglijent i lsase substane chimice periculoase la ndemn. Toat lumea s-a aezat n jurul mesei, aproape ca n ziua sosirii domnului Poirot. Att Bill Coleman, ct i David Emmott au ezitat nainte s ia loc, aruncnd priviri furie spre Sheila Reilly. Aceasta era n picioare, cu spatele la ei, i se uita pe fereastr. Un scaun, Sheila? a zis Bill. David Emmott a spus cu vocea lui joas, plcut i trgnat: Nu vrei s iei loc? Atunci Sheila s-a ntors i, pre de cteva clipe, a rmas cu ochii aintii asupra lor. Fiecare i arta un scaun, oferindu-i-1. M-am ntrebat pe al cui l va accepta. n cele din urm nu l-a acceptat pe al nici unuia. O s stau aici, a zis cu asprime. i s-a aezat pe marginea unei mese, lng geam. A adugat: Asta dac prezena mea nu l incomodeaz pe cpitanul Maitland. Nu sunt sigur ce ar fi replicat cpitanul Maitland. Poirot i-a luat-o nainte. Rmnei, mademoiselle. E chiar necesar s fii de fa. Sheila a ridicat din sprncene. Necesar? Acesta este cuvntul pe care l-am folosit, mademoiselle. Sunt unele ntrebri pe care trebuie s vi le pun. Din nou a ridicat din sprncene, dar nu a mai zis nimic. S-a ntors cu faa spre fereastr, ca i cum era hotrt s ignore tot ce se petrecea n spatele ei n camer. i acum, a spus cpitanul Maitland, poate c vom ajunge i la adevr! Prea nerbdtor. Era un om de aciune. Eram convins c n clipa aceea ar fi preferat s fie afar i s se ocupe de alte treburi s supravegheze cutarea cadavrului printelui Lavigny sau s trimit echipe care s-l prind i s-l aresteze. S-a uitat la Poirot aproape cu antipatie. Dac individul sta are ceva de zis, de ce nu zice odat? acestea erau cuvintele care i stteau pe limb. Poirot ne-a cntrit pe toi din priviri, ncet, apoi s-a ridicat n picioare. Nu tiu ce m ateptam s spun cu certitudine ceva dramatic. Era genul acela de persoan. ns cu siguran nu m ateptam s nceap cu o expresie n arab. Totui, exact asta s-a ntmplat. A rostit cuvintele ncet i solemn, aproape cu religiozitate, dac nelegei la ce m refer. Bismillahi arrahman ar rahim. Dup care a tradus n englez. n numele lui Allah cel milostiv i ndurtor.

Capitolul 27 nceputul unei cltorii


Bismillahi ar rahman ar rahim. Aa se spune n arab nainte de a pleca ntr-o cltorie. Eh bien, i noi plecm ntr-o cltorie. O cltorie n trecut. O cltorie n cotloanele ciudate ale sufletului omenesc. Nu cred c pn n acel moment simisem ceva din aa-numita splendoare a Orientului. Sincer, ce m impresionase fusese mizeria ntlnit peste tot. Dar, dintr-odat, auzind vorbele domnului Poirot, o viziune stranie a nceput s prind contur n faa ochilor mei. M-am gndit la cuvinte ca Samarkand i Ispahan, i la negustori cu brbi lungi, i la cmile ngenuncheate, i la hamali cu mers cltinat, crnd n spate baloturi uriae, legate cu o funie petrecut peste frunte, i la femei cu prul vopsit cu henna i cu fee tatuate stnd n genunchi lng Tigru i splnd haine, i am auzit cntecele ciudate i triste pe care le cntau i scrnetul ndeprtat al roii de ap. Erau n general lucruri pe care le vzusem i le auzisem, dar crora nu le ddusem atenie. ns acum preau diferite ca o bucat de pnz veche i mucegit pe care o duci la lumin i deodat i apar n faa ochilor culorile vii ale unei vechi broderii... Am aruncat o privire de jur mprejurul camerei n care ne aflam i am avut senzaia c era adevrat ceea ce spusese domnul Poirot porneam cu toii ntr-o cltorie. Acum eram mpreuna, dar fiecare se ndrepta n alt direcie. i m-am uitat la toi ca i cum, ntr-un fel, i vedeam pentru prima oar i pentru ultima -, ceea ce pare stupid, ns asta am simit. Domnul Mercado i nvrtea degetele nelinitit, iar ochii lui stranii, deschii la culoare, cu pupilele dilatate, erau aintii asupra lui Poirot. Doamna Mercado i privea soul. Avea o expresie stranie, de parc sttea la pnd, ca o tigroaic pe cale s se npusteasc asupra przii. Profesorul Leidner parc intrase la ap. Ultima lovitur l drmase. Aproape c nu i ddeai seama c era n camer. Era undeva departe, ntr-o lume a lui. Domnul Coleman se uita fix la Poirot. Avea gura ntredeschis i ochii ieii n afar. Aducea cu un idiot. Domnul Emmott se uita la picioare, i nu i vedeam prea bine faa. Domnul Reiter arta complet nedumerit. Sttea cu buzele uguiate, iar asta l fcea s semene i mai mult cu un purcel. Domnioara Reilly se uita pe geam. Nu tiu la ce se gndea sau ce simea. Dup aceea mi-am ndreptat privirea spre domnul Carey, ns vederea chipului su mi-a provocat o durere ciudat, aa c am ntors capul. Iat-ne deci pe toi! i, cumva, am avut impresia c, dup ce domnul Poirot avea s termine, aveam s fim cu toii puin diferii... Era un sentiment curios... Poirot a continuat, cu glas sczut. Ca un ru care curge molcom n albie... ndreptndu-se ctre mare... De la bun nceput am simit c, pentru a nelege acest caz, trebuiau cutate nu semne sau indicii exterioare, ci adevratele indicii personalitile contrare i secretele inimii. i trebuie s spun c, dei am ajuns la ceea ce cred c este adevrata soluie a cazului, nu am nici un fel de dovezi materiale. tiu c acesta este adevrul, pentru c aa este logic, pentru c nu exist nici o alt modalitate de a pune fiecare lucru la locul lui i de a-l face s se potriveasc perfect cu restul. Iar aceasta, dup prerea mea, este ce mai satisfctoare soluie posibil. A fcut o pauz, apoi a urmat: mi voi ncepe cltoria din momentul n care am fost implicat n acest caz, cnd mi-a fost prezentat ca un fapt mplinit. In opinia mea, fiecare caz are o form i un stil bine stabilite. n acest caz, dup prerea mea, totul se nvrtea n jurul personalitii doamnei Leidner. Pn cnd nu aflam ce fel de femeie fusese doamna Leidner, nu aveam cum s tiu de ce fusese ucis i de ctre cine. Acesta a fost deci punctul de plecare personalitatea doamnei Leidner. Mai era i un alt aspect psihologic interesant ciudata stare de tensiune care mi s-a spus c exista ntre membrii expediiei. Aceasta a fost confirmat de mai muli martori unii dintre ei nefcnd parte din acest cerc i mi-am zis c, dei nu putea constitui un punct de plecare, nu trebuia s o scap din vedere pe parcursul investigaiei.

Ideea general acceptat prea a fi c aceast tensiune era consecina direct a influenei doamnei Leidner asupra membrilor expediiei, dar, din motive pe care vi le voi nfia mai trziu, aceast idee nu mi se prea pe deplin acceptabil. La nceput, dup cum spuneam, m-am concentrat exclusiv i pe de-a-ntregul asupra personalitii doamnei Leidner. Am avut la dispoziie mai multe mijloace care s m ajute s i stabilesc caracterul: reaciile pe care le produsese asupra unui numr de oameni, foarte diferii ca fire i temperament, precum i ceea ce am putut aduna prin propriile observaii. Firete, cele din urm au fost foarte limitate. ns am aflat anumite lucruri. Doamna Leidner avea gusturi simple, aproape austere. In mod cert nu era o femeie creia s i plac luxul. Pe de alt parte, broderiile pe care le lucra erau de o finee i de o frumusee extreme. Era, prin urmare, o femeie pretenioas i cu nclinaii artistice. Pornind de la crile din camera sa, am tras i alte concluzii. Avea minte i era, probabil, o fiin funciar egoist. Mi s-a sugerat c doamna Leidner era o femeie a crei preocupare principal era atragerea sexului opus... c era, de fapt, o femeie senzual. Nu am fost de acord cu aceast sugestie. n dormitorul ei, pe o etajer, am remarcat urmtoarele cri: Cine erau grecii? Introducere n teoria relativitii. Viaa lui Lady Hester Stanhope. napoi la Matusalem. Linda Condon. Crewe Train. Era deci interesat de cultur i de tiina modern cu alte cuvinte, avea o parte intelectual distinct. Ct despre romane, Linda Condon i ntr-o mai mic msur Crewe Train preau s indice faptul c doamna Leidner aprecia i se interesa de femeia independenta nestnjenit de prezena brbatului, nesupus acestuia. Era, de asemenea, interesat, n mod limpede, de personalitatea lui Lady Hester Stanhope. Linda Condon este un studiu splendid al femeii care i venereaz propria frumusee. Crewe Train este un studiu al individualistei ptimae, iar napoi la Matusalem privilegiaz o atitudine mai degrab intelectual dect emoional fa de via. Simeam c ncep s o neleg pe femeia moart. Dup aceea am studiat reaciile celor care formaser cercul de apropiai ai doamnei Leidner, iar imaginea asupra moartei a devenit din ce n ce mai precis. Mi-era clar, din relatrile doctorului Reilly i ale altora, c doamna Leidner era una dintre acele femei nzestrate de natur nu numai cu frumusee, ci i cu un soi de vraj funest, care nsoete uneori frumuseea, dar poate exista i independent de ea. Asemenea femei las de obicei n urma lor o serie de ntmplri violente. Pricinuiesc nenorociri cteodat altora, alteori lor nsei. Eram convins c doamna Leidner era o femeie care se venera pe sine i creia, mai mult dect orice, i plcea s dein puterea. Indiferent unde se afla, trebuia s fie centrul universului. i toat lumea din jurul ei, brbai sau femei, trebuia s i recunoasc dominaia. Cu unii oameni era uor. Sora Leatheran, de pild, o femeie cu o fire generoas i cu o imaginaie romantic, a fost cucerit imediat i a apreciat-o din toat inima. Dar mai era o modalitate prin care doamna Leidner i exercita puterea prin team. Cnd victoria venea prea uor, i permitea puin cruzime -, ns vreau s reiterez emfatic c nu era ceea ce s-ar putea numi o cruzime contient. Era la fel de fireasc i de instinctiv precum este comportamentul unei pisici cu un oarece. Cnd intra n joc contiina, era eminamente amabil i se ddea adesea peste cap ca s fac gesturi frumoase pentru alii. Desigur, prima i cea mai important problem care trebuia rezolvat era chestiunea scrisorilor anonime. Cine le scrisese i de ce. M-am ntrebat: Oare le scrisese chiar doamna Leidner? Pentru a da un rspuns la aceast problem era nevoie s m ntorc cu mult timp n urm, s m ntorc, de fapt, la momentul primei cstorii a doamnei Leidner. Acolo ncepe propriuzis cltoria noastr. Cltoria vieii doamnei Leidner. Mai nti de toate, trebuie s fim contieni de faptul c Louise Leidner din acea vreme este esenialmente aceeai Louise Leidner. Pe atunci era tnr, remarcabil de frumoas aceeai frumusee obsedant care afecteaz spiritul i simurile brbatului aa cum nici o frumusee material nu o poate face i era deja, funciarmente, o persoan egoist. Asemenea femei se rzvrtesc n mod natural mpotriva ideii de cstorie. Se ntmpl s fie atrase de brbai, dar prefer s i aparin doar lor nsei. Sunt cu adevrat La Belle Dame sans Merci din legend. Cu toate

acestea, doamna Leidner s-a cstorit i cred c putem presupune c soul ei a fost un brbat cu o anumit for de caracter. Dup aceea intervine dezvluirea activitilor sale trdtoare, iar doamna Leidner acioneaz aa cum i-a spus sorei Leatheran. D informaii guvernului. Eu afirm c felul n care a reacionat are i o semnificaie psihologic. I-a povestit sorei Leatheran c era o fat idealist i foarte patriot i c acest sentiment a stat la baza faptei sale. ns este bine cunoscut faptul c avem cu toii tendina de a ne amgi singuri cu privire la motivele propriilor aciuni. Alegem instinctiv motivul care sun cel mai bine! Poate c doamna Leidner chiar credea c fapta sa a fost inspirat de patriotism, dar eu, unul, cred c, n realitate, a fost rezultatul unei dorine nemrturisite de a se debarasa de soul ei! i displcea s fie dominat, i displcea sentimentul c aparine altcuiva, n esen, i displcea s fie vioara a doua. A ales calea patriotismului pentru a-i redobndi libertatea. ns, n subcontient, exista un sentiment chinuitor de vinovie care avea s joace un rol important n destinul su. Ajungem acum la chestiunea scrisorilor. Brbaii o gseau pe doamna Leidner foarte atrgtoare. De cteva ori fusese i ea atras de ei, ns de fiecare dat apruse o scrisoare de ameninare, iar povestea se sfrise. Cine scrisese aceste scrisori? Frederick Bosner, sau fratele lui, William, sau doamna Leidner nsi? Exist argumente foarte solide pentru fiecare teorie. Mi se pare evident c doamna Leidner era una dintre acele femei care inspir brbailor devoiuni devoratoare, tipul de devoiune care se poate transforma n obsesie. Eu gsesc c este cu putin s credem ntr-un Frederick Bosner pentru care Louise, soia sa, era mai important dect orice pe lume! II trdase o dat, i nu ndrznea s o abordeze direct, ns era hotrt ca mcar s nu fie a nimnui altcuiva, dac nu putea fi a lui. Mai degrab ar fi vrut s o vad moart dect s aparin altui brbat. Pe de alt parte, dac doamna Leidner nutrea, n adncul sufletului, o repulsie pentru ideea de cstorie, este posibil s fi ales aceast soluie pentru a scpa din situaii dificile. Era o vntori care, odat prada prins, nu mai avea ce face cu ea! Tnjind dup puin dramatism n viaa ei, a nscocit o dram foarte mulumitoare un so nviat din mori care i interzicea s i pun pirostriile. Aceasta i satisfcea instinctele cele mai tainice. O preschimba ntr-o figur romantic, o eroin tragic, i i permitea s nu se mai cstoreasc. Aceast stare de lucruri a continuat ani la rnd. De fiecare dat cnd se ivea probabilitatea unui mariaj, sosea o scrisoare de ameninare. ns acum ajungem la un aspect deosebit de interesant. Intrarea n scen a profesorului Leidner nu a fost nsoit de nici o scrisoare! Nimic nu a mpiedicat-o s devin doamna Leidner. Scrisoarea a sosit abia dup cstorie. Imediat ne punem ntrebarea: De ce? S examinm pe rnd teoriile! ... Dac doamna Leidner a scris ea nsi scrisorile, e uor de gsit o explicaie. Doamna Leidner chiar voia s se cstoreasc cu profesorul Leidner. Aa c s-a mritat cu el. Ins, n acest caz, de ce a mai scris o scrisoare dup aceea? Oare dorina de dramatism era att de puternic nct nu putea fi reprimata? i de ce doar acele dou scrisori? Dup aceea, timp de un i jumtate, nu a mai primit nici o scrisoare. S ne gndim acum la cealalt teorie, potrivit creia scrisorile au fost scrise de primul ei so, Frederick Bosner (sau de fratele acestuia). De ce scrisoarea de ameninare a sosit dup cstorie? Presupunem c nu era cu putin ca Frederick Bosner s fi vrut ca ea s se mrite cu Leidner. Atunci de ce nu a mpiedicat cstoria? O fcuse cu succes de attea ori. i de ce, dup ce ateptase ncheierea cstoriei, a reluat ameninrile? Rspunsul unul nesatisfctor este c, din diferite motive, a fost incapabil s protesteze mai devreme. Poate c fusese n nchisoare sau n strintate. Dup aceea, trebuie luat n consideraie tentativa de otrvire cu gaz. Pare foarte neverosimil ca aceasta s fi fost opera cuiva din exterior. Persoanele care ar fi putut nscena aceast aciune sunt profesorul Leidner i doamna Leidner nii. Nu pare a exista nici un motiv pentru care profesorul Leidner s fac aa ceva, prin urmare, trebuie s tragem concluzia c doamna Leidner a plnuit i a dus singur la ndeplinire aceast fapt.

De ce? Mai mult dramatism? Ulterior, profesorul Leidner i doamna Leidner pleac n strintate i, timp de optsprezece luni, duc o via fericit i tihnit, netulburat de ameninri cu moartea. Ei pun acest lucru pe seama faptului c i-au acoperit cu succes urmele, ns o asemenea explicaie este absurd. n zilele noastre, plecatul n strintate este inadecvat ntr-o asemenea situaie. Cu precdere n cazul soilor Leidner. El conducea o expediie a unui muzeu. ntrebnd la muzeu, Frederick Bosner ar fi putut obine imediat adresa corect. Chiar acceptnd faptul c nu putea pleca pe urmele cuplului, nimic nu l-ar fi mpiedicat s trimit n continuare scrisori de ameninare. i, dup prerea mea, un brbat obsedat ar fi fcut cu siguran asta. Nu se aude ns nimic despre el pn n urm cu aproape doi ani, cnd ncep s soseasc din nou scrisori. De ce au fost reluate scrisorile? O ntrebare foarte dificil un rspuns simplu ar fi fost c doamna Leidner se plictisea i voia mai mult dramatism. Dar nu am fost mulumit cu aceast explicaie. Aceast form de dramatism mi se prea un pic prea vulgar, prea grosolan n raport cu personalitatea sa pretenioas. Singurul lucru de fcut era s privesc aceast chestiune fr prejudeci. Erau trei posibiliti clare: (1) scrisorile fuseser scrise de doamna Leidner nsi; (2) fuseser scrise de Frederick Bosner (sau de tnrul William Bosner); (3) fuseser scrise iniial fie de doamna Leidner, fie de primul su so, dar acum erau nite falsuri cu alte cuvinte, fuseser scrise de o ter persoan care avea cunotin de scrisorile anterioare. Acum ajung la trecerea n revist a anturajului doamnei Leidner. Am examinat mai nti ocaziile pe care le-ar fi avut fiecare pentru a comite crima. n linii mari, din cte se prea, crima ar fi putut fi comis de oricine (n ceea ce privete ocazia), cu excepia a trei persoane. Profesorul Leidner, potrivit mai multor mrturii, nu plecase nici o clip de pe acoperi. Domnul Carey era de serviciu la sit. Domnul Coleman era la Hassanieh. ns aceste alibiuri, dragi prieteni, nu erau aa de solide pe ct preau. n afar de al profesorului Leidner. Nu exista absolut nici o ndoial c a fost tot timpul pe acoperi i c nu a cobort dect la o or i un sfert dup svrirea omorului. Dar era la fel de cert c domnul Carey fusese tot timpul la sit? Iar domnul Coleman se afla ntr-adevr la Hassanieh cnd a avut loc crima? Bill Coleman s-a nroit, a deschis gura, a nchis-o la loc i s-a uitat n jur, stingherit. Expresia de pe chipul domnului Carey nu s-a schimbat. Poirot a continuat linitit: Am luat n consideraie i o alt persoan care, m-am convins, ar fi fost perfect capabil s comit o crim dac era suficient de nverunat. Domnioara Reilly avea curaj i minte i o anumit doz de cruzime. Cnd domnioara Reilly mi-a vorbit despre doamna Leidner, i-am spus, n glum, c sper c are un alibi. Cred c domnioara Reilly i-a dat seama n acea clip c avea n suflet cel puin dorina de a ucide. In orice caz, mi-a oferit numaidect o minciun prosteasc i fr rost. Mi-a zis c jucase tenis n dup-amiaza aceea. A doua zi am aflat, dintr-o conversaie ntmpltoare cu domnioara Johnson, c, departe de a fi jucat tenis, domnioara Reilly se aflase de fapt n preajma casei la momentul crimei. Mi-a trecut prin cap c domnioara Reilly, chiar dac nu era vinovat de crim, ar fi putut s mi spun ceva folositor. S-a oprit i a zis ncetior: Vrei s ne spunei, domnioar Reilly, ce ai vzut n dup-amiaza aceea? Fata nu a rspuns pe loc. nc se mai uita pe fereastr, cu spatele la noi, iar cnd a nceput s vorbeasc, a fcut-o cu o voce detaat i msurat. Am mers clare pn la sit dup prnz. Trebuie c era cam dou fr un sfert cnd am ajuns acolo. V-ai gsit prietenii la spturi? Nu, nu prea s fie nimeni acolo n afar de eful de echip arab. Nu l-ai vzut pe domnul Carey? Nu. Ciudat, a spus Poirot. Nici domnul Verrier nu l-a vzut cnd a trecut pe acolo n aceeai dup-amiaz.

L-a privit pe Carey, poftindu-l s rspund, ns acesta nu s-a micat i nu a scos nici un cuvnt. Avei vreo explicaie, domnule Carey? Am fcut o plimbare. Nu se ntmpla nimic interesant. n ce direcie v-ai dus? Pe malul rului. Nu nspre cas? Nu. Bnuiesc, a intervenit domnioara Reilly, c ateptai pe cineva care nu a venit. S-a uitat la ea, dar nu zis nimic. Poirot nu a mai insistat. I s-a adresat din nou fetei: Ai mai vzut ceva, mademoiselle? Da. Nu eram departe de casa expediiei cnd am observat camionul expediiei tras ntr-o vale. Mi s-a prut curios. Atunci l-am zrit pe domnul Coleman. Se plimba de colocolo, cu capul n pmnt, ca i cum cuta ceva. Stai puin, a izbucnit domnul Coleman, eu... Poirot l-a oprit cu un gest autoritar. Ateptai. Ai vorbit cu el, domnioar Reilly? Nu. Nu am vorbit. De ce? Fata a rspuns ncet: Pentru c, din cnd n cnd, tresrea i se uita mprejur cu o cuttur furi. Mi-a dat o senzaie neplcut. Am ntors calul i am plecat. Nu cred c m-a vzut. Nu eram foarte aproape, iar el era absorbit de ceea ce fcea. Stai puin. Domnul Coleman nu mai putea fi fcut s tac. Am o explicaie foarte bun pentru aceast situaie, care, recunosc, pare puin cam suspect. Cu o zi nainte bgasem un sigiliu cilindru nespus de frumos n buzunarul hainei n loc s l duc n camera antichitilor i uitasem cu totul de el. Apoi am descoperit c mi dispruse din buzunar mi czuse. Nu voiam s strnesc o discuie pe aceast tem, aa c am hotrt s pornesc, o cercetare pe cont propriu. Eram sigur c l pierdusem pe drumul nspre sau dinspre sit. Am terminat repede treburile pe care le aveam la Hassanieh. Am trimis un biat s fac o parte din cumprturi i m-am ntors devreme. Am oprit camionul ntr-un loc unde nu era vizibil i am cutat mai bine de un ceas. i nici nu am gsit nenorocitul de sigiliu! Apoi m-am urcat din nou n camion i m-am ndreptat spre cas. Firete, toat lumea a crezut c de-abia m ntorsesem. i nu le-ai spus adevrul? a ntrebat Poirot cu dulcea n glas. Pi, mi se pare firesc, date fiind circumstanele, nu credei? Nu sunt de acord. O, fii serios! Nu o cuta cu lumnarea sta e mottoul meu! Dar nu m putei acuza de nimic. Nu am intrat n curte i nu vei gsi pe nimeni care s susin contrarul. Aceasta a fost partea dificil, a zis Poirot. Declaraiile servitorilor c nimeni nu a intrat n curte din exterior. ns mi-am dat seama, reflectnd la acest aspect, c nu spuseser exact asta. Juraser c nici un strin nu intrase n curte. Nu fuseser ntrebai despre membrii expediiei. Atunci ntrebai-i, a replicat Coleman. Pun mna n foc c nu ne-au vzut nici pe mine, nici pe Carey. A! Dar asta ridic o problem interesant. Nendoielnic c ar observa un strin -, dar ar remarca oare un membru al expediiei? Oamenii de aici intr i ies tot timpul. Servitorii nu bag de seam cine vine i cine pleac. Este deci posibil ca fie domnul Carey, fie domnul Coleman s fi intrat n curte, iar servitorii s nu-i aminteasc nimic. Aiurea! a exclamat domnul Coleman. Poirot a continuat calm: Dintre cei doi, cred c domnul Carey ar fi avut mai puine anse s fie observat venind sau plecnd. Domnul Coleman pornise de diminea cu maina spre Hassanieh i toat lumea s-ar fi ateptat s se ntoarc tot cu maina. Dac ar fi venit pe jos, ar fi btut la ochi. Bineneles! a zis Coleman.

Richard Carey a ridicat capul i s-a uitat la Poirot cu ochii lui albastru-nchis. M acuzai de crim, domnule Poirot? a ntrebat. A spus asta linitit, ns cu o not tioas n glas. Poirot a fcut o plecciune n faa lui. Deocamdat v duc pe toi n cltorie cltoria mea spre adevr. Am stabilit un lucru: c toi membrii expediiei i, de asemenea, sora Leatheran, ar fi putut comite crima. C era puin posibil ca unii dintre ei chiar s o fi fcut era o chestiune secundar. Am examinat mijlocul i ocazia. Dup care am trecut la motiv. Am descoperit c fiecare ar fi putut avea un motiv! O, domnule Poirot! am strigat. Eu nu! Eu eram o necunoscut. Tocmai sosisem. Eh bien, ma soeur, nu de asta se temea doamna Leidner? De o persoan necunoscut din afar? Dar... dar... Doctorul Reilly tia totul despre mine! Dumnealui mi-a sugerat s vin aici! Ct de bine te cunotea de fapt? In mare parte era vorba despre lucruri pe care i le povestisei chiar dumneata. Au mai existat impostoare care s-au dat drept surori medicale. Putei scrie la spitalul St. Cristophers, am spus. Pentru moment, fii bun i nu mai continua! Nu pot merge mai departe dac dumneata m tot contrazici. Nu am zis c te suspectez acum. Tot ce am spus este c, privind lucrurile fr prejudeci, dumneata ai putea cu uurin fi altcineva dect pretinzi c eti. Sunt foarte multe impostoare de succes, s tii. Tnrul William Bosner ar putea fi ceva de genul acesta. Tocmai m pregteam s-i spun cteva de la obraz. Impostoare, n-am ce zice! Dar a ridicat vocea i a mers mai departe att de hotrt, nct m-am rzgndit. Voi fi sincer, brutal de sincer. Este absolut necesar. Voi dezvlui structura ascuns a acestui loc. Am luat n consideraie fiecare persoan. Ca s ncep cu profesorul Leidner, m-am ncredinat curnd c dragostea pentru soia sa era resortul principal al existenei lui. Era un brbat devastat de durere. Pe sora Leatheran am menionat-o deja. Dac era o impostoare, era una absolut uluitoare. Eu am nclinat s cred c era exact ceea ce spunea c este o sor medical extrem de competent. Mulumesc pentru nimic, am strecurat eu. Atenia mi-a fost imediat atras de domnul i doamna Mercado, ntruct amndoi se aflau ntr-o stare de mare agitaie i de tulburare. M-am gndit mai nti la doamna Mercado. Era capabil de crim, i, dac da, ce ar fi putut-o mpinge la un asemenea gest? Doamna Mercado are un fizic fragil. La prima vedere nu prea cu putin s fi avut fora fizic necesar pentru a lovi o femeie ca doamna Leidner cu o unealt grea de piatr. Dac totui doamna Leidner era n genunchi n acel moment, fizic, cel puin, ar fi fost posibil. Sunt moduri n care o femeie o poate convinge pe alta s se lase n genunchi. O, nu m refer la sentimente! De exemplu, o femeie vrea s scurteze o fust i o roag pe alta s i prind tivul cu ace. A doua femeie se va lsa n genunchi fr s bnuiasc nimic. Dar motivul? Sora Leatheran mi povestise de cutturile furioase pe care doamna Mercado i le aruncase doamnei Leidner. Domnul Mercado czuse cu uurin prad farmecului doamnei Leidner. ns, dup prerea mea, motivul nu l putea constitui simpla gelozie. Eram sigur c doamna Leidner nu era ctui de puin interesat de domnul Mercado i nendoielnic c doamna Mercado era contient de acest lucru. Poate c pe moment era mnioas pe ea, dar ar fi fost nevoie de mult mai mult ca s comit o crim. Doamna Mer cado era ns tipul matern, teribil de protectoare. Din felul n care i privea soul mi-am dat seama nu numai c l iubea, ci c s-ar fi luptat pentru el din toate puterile i, mai mult dect att, c prevedea c va fi silit s fac acest lucru. Era mereu cu ochii-n patru i alarmat. Alarmat din pricina lui. i, cnd l-am cercetat pe domnul Mercado, am bnuit care era problema. Am luat msuri ca s m asigur de veridicitatea bnuielilor mele. Domnul Mercado era dependent de droguri, ntrun stadiu avansat de dependen. Probabil c nu trebuie s v mai spun c un consum ndelungat de droguri are ca rezultat tocirea considerabil a simului moral. Sub influena drogurilor un om poate comite fapte pe care nu i le-ar fi imaginat posibile cu civa ani n urm, nainte s nceap s se drogheze. n unele cazuri, astfel de oameni au comis crime i a fost dificil de stabilit dac persoana respectiv era pe deplin

rspunztoare pentru aciunile sale. Legile naionale difer puin cu privire la acest aspect. Principala caracteristic a criminalului dependent de droguri este ncrederea exacerbat n propria inteligen. M-am gndit c era posibil s fi existat n trecutul domnului Mercado un incident compromitor, poate chiar un incident de natur penal, pe care soia sa izbutise cumva s l treac sub tcere. Cu toate acestea, cariera lui atrna de un fir de pr. Dac acest incident din trecut era scos la suprafa, domnul Mercado ar fi fost distrus. Soia lui era mereu vigilent. Ins mai era i doamna Leidner de luat n calcul. Era o femeie inteligent i i plcea s aib putere asupra celorlali. L-ar fi putut chiar determina pe srmanul brbat s i fac la un moment dat confidene. I-ar fi plcut s aib sentimentul c tie un secret pe care l-ar fi putut face public n orice moment, cu consecine dezastruoase s-ar fi potrivit cu temperamentul ei. Iat deci un posibil motiv de crim al soilor Mercado. Eram convins c doamna Mercado nu s-ar fi dat la o parte de la nimic ca s-i protejeze partenerul! Att ea, ct i soul ei avuseser ocazia n timpul celor zece minute cnd curtea fusese goal. Doamna Mercado a ipat: Nu este adevrat! Poirot nu a bgat-o n seam. Dup aceea m-am ocupat de domnioara Johnson. Era capabil de crim? Dup prerea mea, da. Era o persoan cu voin puternic i cu o stpnire de oel. Asemenea oameni i nbu constant sentimentele i, ntr-o bun zi, zgazul cedeaz! Dac domnioara Johnson ar fi comis crima, motivul ar fi fost ceva legat de profesorul Leidner. Dac era cumva convins c doamna Leidner i stric viaa soului ei, atunci gelozia profund, nemrturisit din sufletul ei ar fi gsit n asta un motiv plauzibil i s-ar fi dezlnuit. Da, domnioara Johnson era o posibilitate. Apoi mai erau i cei trei tineri. Mai nti, Carl Reiter. Dac, din ntmplare, unul dintre membrii expediiei era William Bosner, atunci Reiter era persoana cea mai plauzibil. Ins, dac era William Bosner, era cu certitudine un actor desvrit! Iar dac era el nsui, ar fi avut vreun motiv de crim? Privind lucrurile din punctul de vedere al doamnei Leidner, Carl Reiter era o victim prea uoar. Era gata s ating pmntul cu fruntea i s o venereze. Doamna Leidner dispreuia adoraia fr discernmnt -, iar atitudinea aceasta de pre de ters la u scoate la iveal tot ce e mai ru ntr-o femeie. Prin felul n care l trata pe Carl Reiter doamna Leidner ddea dovad de cruzime deliberat. O zeflemea aici, o mpunstur acolo. I-a fcut viaa un iad. Poirot s-a ntrerupt brusc i s-a adresat tnrului pe un ton personal i foarte confidenial. Mon ami, s i fie nvtur de minte! Eti brbat. Atunci poart-te ca un brbat! E mpotriva naturii ca un brbat s se trasc. Femeile i natura au aproape aceleai reacii! Nu uita c e mai bine s iei cea mai mare farfurie la ndemn i s i-o arunci femeii n cap dect s zvrcoleti ca un vierme de fiecare dat cnd se uit la tine! A renunat la tonul personal i s-a ntors la stilul de prelegere. Ar fi putut Carl Reiter s fie ntrtat ntr-o asemenea msur nct s se fi ntors mpotriva celei care l chinuia i s o fi ucis? Suferina poate conduce la lucruri necugetate. Nu eram sigur c nu se ntmplase exact aa! Dup aceea William Coleman. Comportamentul lui, din cte am aflat de la domnioara Reilly, era nendoielnic suspect. Dac el era criminalul, singurul motiv ar fi putut fi faptul c personalitatea lui vesel o ascundea pe cea sumbr a lui William Bosner. Nu cred c William Coleman, n calitate de William Coleman, are temperamentul unui uciga. Altele sunt defectele sale. A! poate c sora Leatheran tie care sunt acestea? Cum de reuea? Sunt convins c nu mi se citea nimic pe fa. Nu e mare lucru, am zis, ovitoare. Dar, ca adevrul s fie complet, domnul Coleman a spus el nsui odat c ar fi fost un bun plastograf. O remarc important. Prin urmare, dac ar fi dat peste vechile scrisori de ameninare, le-ar fi putut copia fr greutate. Hei, hei, hei! a strigat domnul Coleman. Asta se cheam nscenare. Poirot a trecut mai departe.

Ct despre ntrebarea dac era sau nu William Bosner, o asemenea chestiune este dificil de verificat. ns domnul Coleman a vorbit despre un tutore, nu despre tat, aa c nimic nu exclude aceast idee. Baliverne! a exclamat domnul Coleman. Nu pot nelege de ce l ascultai cu toii pe individul sta. Dintre cei trei tineri mai rmne domnul Emmott, a continuat Poirot. i el ar putea fi de fapt William Bosner. Orice motive ar fi avut pentru ndeprtarea doamnei Leidner, mi-am dat seama curnd c nu aveam cum s le aflu de la el. i inea prerile doar pentru el i nu era nici cea mai mic ans s l provoc sau s l fac s se dea de gol. Dintre toi membrii expediiei, prea cel mai bun i mai imparial judector al personalitii doamnei Leidner. Cred c a tiut dintotdeauna ce fel de femeie era, ns ce efect a avut personalitatea ei asupra lui mi-a fost imposibil s aflu. mi nchipui c aceast atitudine a provocat-o i a nfuriat-o pe nsi doamna Leidner. Trebuie s spun c, dintre toi membrii expediiei, domnul Emmott mi se prea, n privina caracterului i a abilitii, cel mai potrivit pentru a duce la bun sfrit, n mod satisfctor, o crim inteligent i oportun. Domnul Emmott a ridicat pentru prima dat ochii de pe vrfurile pantofilor. Mulumesc. Prea s se simt o und de amuzament n vocea sa. Ultimii doi oameni de pe lista mea erau Richard Carey i printele Lavigny. Potrivit mrturiei sorei Leatheran i a altora, domnul Carey i doamna Leidner se antipatizau reciproc. Se strduiau s se poarte politicos. O alt persoan, domnioara Reilly, a emis o cu totul alt teorie care s explice atitudinea aceasta de politee rece. Curnd mi-a fost limpede c explicaia domnioarei Reilly era cea corect. Am dobndit aceast certitudine pur i simplu provocndu-l pe domnul Carey s vorbeasc fr a mai ine cont de pruden. Nu a fost greu. Dup cum am vzut, era ntr-o stare de mare tensiune nervoas. De fapt era i este n pragul unei cderi nervoase. Un om care sufer pn aproape de limita suportabilitii rareori mai poate s opun o rezisten ndrjit. Domnul Carey a renunat aproape imediat la rezerve. Mi-a mrturisit, cu o sinceritate pe care nu am pus-o nici o clip la ndoial, c o ura pe doamna Leidner. i, indubitabil, spunea adevrul. Chiar o ura pe doamna Leidner. Dar de ce? Am vorbit despre femei nzestrate cu o vraj funest. ns i brbaii pot exercita acest gen de farmec. Exist brbai care pot atrage femei fr nici cel mai mic efort. Ceea ce se numete acum sex-appeal! Domnul Carey avea aceast calitate. Era devotat prietenului i efului su i indiferent fa de soia acestuia. Doamnei Leidner nu i-a convenit acest lucru. Trebuia s domine, aa c i-a propus s l cucereasc pe Richard Carey. Cred ns c n acest moment a avut loc ceva cu totul neprevzut. Ea nsi, poate pentru prima dat n via, a czut prad unei pasiuni irezistibile. S-a ndrgostit, s-a ndrgostit cu adevrat de Richard Carey. Iar el... nu i-a putut rezista. Acesta este adevrul cu privire la teribila stare de tensiune nervoas pe care o ndura. Era un om sfiat ntre dou pasiuni contrare. O iubea pe Louise Leidner, dar n acelai timp o ura. O ura pentru c i submina loialitatea fa de prietenul su. Nu exist ur mai mare dect cea a brbatului care a ajuns s iubeasc o femeie mpotriva voinei lui. Gsisem deci motivul. Eram sigur c, n anumite momente, cel mai firesc lucru pe care l-ar fi putut face Richard Carey ar fi fost s loveasc cu toat puterea braului frumosul chip care l vrjise. Am fost tot timpul ncredinat c omorrea lui Louise Leidner a fost o crim pasional. Domnul Carey era ucigaul ideal pentru o asemenea crim. Mai rmne un singur candidat la titlul de uciga printele Lavigny. Printele mi-a atras numaidect atenia din cauza unei anume discrepane ntre felul n care l descrisese el pe brbatul care trsese cu ochiul pe fereastr i descrierea fcut de sora Leatheran. De obicei, cnd acelai episod este relatat de mai muli martori, apar nite nepotriviri, ns aici erau flagrante. n plus, printele Lavigny insista asupra unei caracteristici o privire saie care ar fi trebuit s nlesneasc identificarea.

Foarte repede s-a dovedit c, n vreme ce descrierea sorei Leatheran era foarte precis, cea a printelui Lavigny era departe de aa ceva. Aproape aveam impresia c printele Lavigny ne inducea cu bun tiin n eroare, ca i cum nu voia ca brbatul acela s fie prins. Dar, n cazul acesta, trebuia c tia ceva despre acest curios personaj. Fusese vzut vorbind cu el, ns nu aveam dect versiunea lui asupra celor discutate. Ce fcea irakianul n momentul n care fusese surprins de sora Leatheran i de doamna Leidner? ncerca s trag cu ochiul pe fereastr fereastra doamnei Leidner. Asta au crezut, ns, cnd am mers i am stat exact n locul unde l vzuser pe el, mi-am dat seama c ar fi putut la fel de bine s fie vorba despre fereastra de la camera antichitilor. O noapte mai trziu s-a dat alarma. Era cineva n camera antichitilor. Totui, nu a disprut nimic. Aspectul important, din punctul meu de vedere, este c printele Lavigny a ajuns acolo naintea profesorului Leidner. Printele Lavigny spune povestea cu lumina pe care o zrise n camer. ns, din nou, nu ne putem baza dect pe afirmaiile sale. ncep s m interesez de printele Lavigny. Deunzi, cnd am sugerat c printele Lavigny ar putea fi Frederick Bosner, profesorul Leidner a respins aceast idee. A spus c printele Lavigny este o persoan bine-cunoscut. Avansez ipoteza c Frederick Bosner, care a avut douzeci de ani la dispoziie ca s-i construiasc o carier, sub un alt nume, ar putea s fie i el acum o persoan bine-cunoscut. Cu toate acestea, m ndoiesc c i-a petrecut aceti ani ntr-o comunitate religioas. Se poate imagina o soluie mult mai simpl. nainte de sosirea printelui Lavigny, tia vreunul dintre membrii expediiei cum arat? Aparent nu. Atunci de ce s nu presupunem c era cineva care juca rolul bunului printe? Am aflat c fusese trimis o telegram n Cartagina prin care se anuna mbolnvirea subit a profesorului Byrd, cel care ar fi trebuit s nsoeasc expediia. Ce poate fi mai uor dect interceptarea unei telegrame? Ct despre munca n sine, nu mai era nici un epigrafist aici. Prin urmare, un om inteligent care dispunea de nite cunotine superficiale ar fi putut s se descurce. Pn acum fuseser descoperite puine tablete i inscripii, i am neles c interpretrile printelui Lavigny fuseser deja considerate puin neobinuite. Printele Lavigny prea s fie un impostor. Dar era oare Frederick Bosner? Lucrurile nu preau s stea aa. Era mai posibil ca adevrul s fie altundeva. Am avut o conversaie ndelungat cu printele Lavigny. Sunt catolic practicant i tiu muli preoi i membri ai comunitilor religioase. Printele Lavigny nu suna sincer n acest rol. Ins, pe de alt parte, mi-am dat seama c avea alte abiliti pe care le cunoteam foarte bine. ntlnisem oameni de tipul lui destul de frecvent numai c nu erau membrii unei comuniti religioase. Departe de asta! Am nceput s trimit telegrame. i atunci, neintenionat, sora Leatheran mi-a dat un indiciu preios. Examinam ornamentele de aur din camera antichitilor, i a pomenit de o urm de cear care fusese gsit pe un pocal de aur. Eu ntreb Cear?, iar printele Lavigny zice la rndul su Cear?, pe un ton care mi-a desluit totul! Am neles ntr-o clip cu ce se ocupa. Poirot a fcut o pauz i s-a adresat direct profesorului Leidner. Regret s v informez, monsieur, c pocalul de aur din camera antichitilor, pumnalul de aur, ornamentele de pr i alte cteva lucruri nu sunt articolele autentice descoperite de dumneavoastr. Sunt nite mulaje galvanice foarte iscusit realizate. Printele Lavigny, tocmai am aflat ca rspuns la telegramele pe care le-am trimis, nu e nimeni altul dect Raoul Menier, unul dintre cei mai inteligeni hoi cunoscui de poliia francez. Este specializat n furturi din muzee de obiecte de art. Asociatul lui este Ali Yusuf, pe jumtate turc, care este un bijutier de prima clas. Am aflat prima oar de existena lui Menier n momentul n care s-a stabilit c unele obiecte de la Luvru nu sunt autentice n fiecare caz s-a descoperit c un distins arheolog pe care directorul nu l cunotea personal umblase recent cu articolele falsificate, n momentul n care fcuse o vizit la Luvru. Chestionai, toi aceti distini domni au negat c ar fi vizitat muzeul Luvru la momentul respectiv! Am aflat c Menier se afla n Tunis, pregtind un furt de la Sfinii Prini, cnd a sosit telegrama dumneavoastr. Printele Lavigny, care era bolnav, a fost silit s refuze, ns Menier a izbutit s pun mna pe telegram i s o substituie cu una de acceptare. Nu i asuma prea multe riscuri. Chiar dac vreun clugr ar fi citit ntr-un ziar (lucru n sine

improbabil) c printele Lavigny era n Irak, i-ar fi imaginat c n ziar nu a aprut dect jumtate de adevr, aa cum se ntmpl adesea. Menier a sosit aici mpreun cu complicele su. Cel din urm a fost surprins afar, uitndu-se n camera antichitilor. Planul era ca printele Lavigny s fac mulaje de cear, dup care Aii s fac duplicate. Se gsesc ntotdeauna colecionari care sunt gata s plteasc bine pentru o antichitate autentic i care nu pun ntrebri stnjenitoare. Printele Lavigny urma s substituie articolul autentic cu cel fals de preferin n timpul nopii. i nendoielnic c asta fcea cnd l-a auzit doamna Leidner i a dat alarma. Ce explicaie putea s gseasc? A nscocit la repezeal povestea cu lumina pe care o vzuse n camera antichitilor. Asta a mers, cum spunei dumneavoastr, foarte bine. Dar doamna Leidner nu era proast. Ar fi putut s i aminteasc de urma de cear pe care o observase i apoi s deduc adevrul. i, dac se ntmpla aa, cum avea s reacioneze? Oare n-ar fi fost dans son caractre s nu fac nimic pe moment, ci s se amuze fcnd aluzii, spre nelinitea printelui Lavigny? L-ar fi lsat s vad c bnuiete, dar nu c tie. Ar fi fost, poate, un joc periculos, dar ei i plceau jocurile periculoase. i poate c a jucat acest joc prea mult timp. Printele Lavigny nelege adevrul i lovete nainte ca ea s i dea seama ce are de gnd s fac. Printele Lavigny este Raoul Menier, ho. Este el i criminal? Poirot a nceput s se plimbe prin camer. A scos o batist, i-a ters fruntea i continuat: Aceasta era poziia mea azi-diminea. Erau opt posibiliti distincte, i nu tiam care dintre ele era cea corect. nc nu tiam cine e criminalul. ns crima e un obicei. Brbatul sau femeia care ucide o dat va ucide din nou. i, prin a doua crim, ucigaul mi-a czut singur n mn. Tot timpul am trit cu impresia c unul dintre aceti oameni ar putea avea informaii pe care le-a inut secrete, informaii care s l incrimineze pe uciga. Dac era aa, persoana respectiv era n primejdie. Grija mea era mai ales sora Leatheran. Era energic, avea mintea ager i mi-era team c ar putea descoperi lucruri care s o pun n pericol. Dup cum tii cu toii, a avut ntr-adevr loc o a doua crim. Ins victima nu a fost sora Leatheran, ci domnioara Johnson. mi place s cred c a fi ajuns oricum la soluia corect, prin raionamente, dar e cert c uciderea domnioarei Johnson m-a ajutat s dezleg enigma mult mai repede. n primul rnd, un suspect era eliminat domnioara Johnson nsi -, cci nu am acceptat nici o clip teoria sinuciderii. Haidei s examinm aceast a doua crim! Episodul unu: smbt seara sora Leatheran o gsete pe domnioara Johnson plngnd, i, n aceeai sear, domnioara Johnson arde un fragment dintr-o scrisoare care, crede sora, era scris de aceeai mn ca scrisorile anonime. Episodul doi: n seara de dinaintea morii, sora Leatheran o gsete pe domnioara Johnson pe acoperi, ntr-o stare pe care sora o descrie drept groaz nencreztoare. Cnd sora i pune ntrebri, spune: Am vzut cum ar fi putut intra cineva din exterior, fr s i dea nimeni seama. Refuz s mai adauge ceva. Printele Lavigny traverseaz curtea, iar domnul Reiter e n ua camerei de fotografii. Episodul trei: domnioara Johnson este pe moarte. Singurele cuvinte pe care reuete s le articuleze sunt fereastra... fereastra... Acestea sunt faptele, iar acestea sunt problemele cu care ne confruntm. Care este adevrul cu privire la scrisori? Ce a vzut domnioara Johnson de pe acoperi? Ce a vrut s spun cu fereastra... fereastra? Eh bien, s ncepem cu a doua problem, pentru c este cel mai uor de soluionat. Am urcat cu sora Leatheran pe acoperi i am stat n locul unde sttuse domnioara Johnson. De acolo vzuse curtea, i arcada, i partea de nord a cldirii, i doi membri ai expediiei. Oare cuvintele ei avuseser legtur cu domnul Reiter sau cu printele Lavigny? Brusc mi-a trecut prin cap o posibil explicaie. Un strin n-ar fi putut intra din exterior dect deghizat. i era o singur persoan a crei nfiare se preta la aa ceva. Printele

Lavigny! Cu caschet colonial, ochelari de soare, barb neagr i ras lung de clugr, un strin ar fi putut ptrunde n curte fr ca servitorii s observe. La asta se referise domnioara Johnson? Sau mersese mai departe? i dduse seama c ntreaga personalitate a printelui Lavigny era o deghizare? C era altcineva dect pretindea c este? Date fiind lucrurile pe care le tiam despre printele Lavigny, eram nclinat s consider misterul rezolvat. Raoul Menier era ucigaul. O ucisese pe doamna Leidner ca s o reduc la tcere nainte s l dea de gol. Acum o alt persoan i descoper secretul. i ea trebuie nlturat. Deci se explica totul! A doua crim. Fuga printelui Lavigny fr ras i barb. (El i prietenul su gonesc nendoielnic prin Siria, cu paapoarte n bun regul, ca doi comisvoiajori.) Gestul de a ascunde tocila murdar de snge sub patul domnioarei Johnson. Dup cum spuneam, eram aproape mulumit, dar nu n totalitate. Pentru c soluia perfect trebuia s explice totul, iar aceasta nu fcea acest lucru. Nu explica, de pild, de ce, pe patul de moarte, domnioara Johnson zisese fereastra. Nu explica de ce plnsese atunci cu scrisoarea. Nu explica atitudinea sa de pe acoperi groaza nencreztoare i refuzul de a-i povesti sorei Leatheran ce bnuia sau ce tia. Era o soluie care corespundea faptelor exterioare, ns nu satisfcea cerinele psihologice. i, n timp ce stteam pe acoperi, gndindu-m la aceste trei aspecte: scrisorile, acoperiul, fereastra, am vzut... ceea ce vzuse i domnioara Johnson! i ce am vzut de data aceasta explica totul!

Capitolul 28 Sfritul cltoriei


Poirot s-a uitat n jur. Toi ochii erau aintii asupra lui. Fusese o anumit relaxare, o scdere a tensiunii. Acum tensiunea revenise brusc. Urma s se ntmple ceva... ceva... Poirot a continuat, ncet i impasibil: Scrisorile, acoperiul, fereastra.... Da, totul era limpede, ncepea s se aeze. Am spus mai devreme c trei brbai aveau alibi pentru momentul crimei. Dou dintre aceste alibiuri se dovediser false. mi ddeam acum seama de uriaa, de uimitoarea mea greeal. i al treilea alibi era fals. Nu numai c profesorul Leidner ar fi putut comite crima, ci eram convins c o svrise. S-a lsat tcerea; toat lumea era nedumerit, nu pricepea. Profesorul Leidner nu a scos nici un cuvnt. Prea nc pierdut n lumea lui. David Emmott s-a foit stingherit i a vorbit: Nu tiu ce vrei s spunei, domnule Poirot. V-am zis c profesorul Leidner nu a cobort de pe acoperi dect la trei fr un sfert, cel mai devreme. Acesta e adevrul. Jur solemn. Nu mint. i ar fi fost imposibil s coboare fr s l vd. Poirot a ncuviinat dnd din cap. O, v cred. Profesorul Leidner nu a prsit acoperiul. Este indiscutabil. Dar ceea ce am vzut ceea ce vzuse domnioara Johnson a fost c profesorul Leidner i-a putut omor soia de pe acoperi. L-am privit cu toii fix. Fereastra! a strigat Poirot. Fereastra ei. De asta mi-am dat seama exact cum i dduse seama i domnioara Johnson. Fereastra ei era dedesubt, iar profesorul Leidner era singur acolo sus, fr nici un fel de martori. Iar toate acele tocile mari de piatr i erau la ndemn. Att de simplu, att de simplu, cu o condiie ca ucigaul s aib ocazia s mute cadavrul nainte s l vad cineva... O, este frumos, de o simplitate incredibil! Ascultai cum s-au petrecut lucrurile! Profesorul Leidner este pe acoperi, lucrnd la vase. V cheam pe dumneavoastr sus, domnule Emmott, i, n timp ce discutai, observ c, aa cum se ntmpl de obicei, bieelul profit de absena dumneavoastr, las balt treaba i iese din curte. V ine cu el zece minute, apoi v las s plecai i, de ndat ce ajungei jos i l strigai pe biat, trece la aciune. Scoate din buzunar masca mnjit cu plastilin cu care i-a mai speriat soia i nainte i o leagn peste marginea parapetului, pn cnd lovete fereastra soiei sale. Nu uitai c fereastra d spre cmp, n direcie opus fa de curte. Doamna Leidner e ntins n pat, pe jumtate adormit. E linitit i fericit. Deodat masca ncepe s se loveasc de fereastr i i atrage atenia. ns acum nu e sear e miezul zilei -, aa c nu e deloc nfricotoare. i d seama ce este o pcleal grosolan! Nu se sperie, ci este indignat. Face ce ar face orice femeie n locul ei. Sare din pat, deschide fereastra, i trece capul printre zbrele i se ntoarce cu faa n sus, ca s vad cine i bate joc de ea. Profesorul Leidner ateapt. ine n mini o tocil grea. La momentul psihologic i d drumul... Cu un ipt slab (auzit de domnioara Johnson) doamna Leidner se prbuete pe carpeta de sub fereastr. Tocila are o gaur, prin care profesorul Leidner a bgat mai devreme o sfoar. Trebuie doar s trag de sfoar i s ridice tocila. O pune la locul ei, cu partea ptat de snge n jos, printre alte obiecte de genul acesta de pe acoperi. Apoi continu s lucreze nc vreo or, pn cnd socotete c a venit momentul pentru actul doi. Coboar scrile, vorbete cu domnul Emmott i cu sora Leatheran, traverseaz curtea i intr n camera soiei sale. Iat explicaia pe care o d cu privire la ce a fcut acolo: Am vzut trupul soiei mele fcut grmad lng pat. Pre de cteva clipe am fost paralizat, n-am putut s m mic. n cele din urm, m-am dus i am ngenuncheat lng ea i i-am ridicat capul. Am vzut c era moart... Intr-un sfrit m-am sculat n picioare. Eram ameit, de parc busem. Am izbutit s ajung pn la u i s strig.

O relatare perfect verosimil a aciunilor unui om orbit de durere. Ascultai acum ce cred eu c s-a petrecut de fapt. Profesorul Leidner intr n camer, se repede la fereastr i, dup ce i pune o pereche de mnui, o nchide i o zvorte, dup care ridic trupul soiei sale i l pune ntre pat i u. Observ o mic pat pe carpeta de lng fereastr. Nu o poate schimba cu cealalt carpet, pentru c sunt de mrimi diferite, dar face altceva. Pune carpeta ptat n faa lavoarului i carpeta de la lavoar sub fereastr. Dac pata va fi remarcat, va fi fcut legtura cu lavoarul, nu cu fereastra un aspect foarte important. Nu trebuie s se sugereze n nici un fel c fereastra a jucat vreun rol n aceast poveste. Dup aceea vine la u i joac rolul soului copleit de durere, ceea ce bnuiesc c nu e greu. Cci i iubea cu adevrat soia. Omule drag, a intervenit doctorul Reilly nerbdtor, dac o iubea, de ce a ucis-o? Care e motivul? Nu poi s vorbeti, Leidner? Spune-i c e nebun. Profesorul Leidner nu a scos nici un cuvnt i nu a schiat nici un gest. Poirot a rspuns: Nu am spus tot timpul c avem de-a face cu o crim pasional? De ce primul ei so, Frederick Bosner, a ameninat c o omoar? Pentru c o iubea... i, n cele din urm, s-a inut de cuvnt... Mais oui... mais oui... odat ce mi-am dat seama c profesorul Leidner este vinovatul, totul s-a clarificat... Reiau cltoria de la nceput... prima cstorie a doamnei Leidner... scrisorile de ameninare... a doua cstorie. Scrisorile au mpiedicat-o s se mrite cu ali brbai, dar nu au mpiedicat-o s se mrite cu profesorul Leidner. Ce simplu este... dac profesorul Leidner este de fapt Frederick Bosner. S ncepem din nou cltoria, de data aceasta din punctul de vedere al tnrului Frederick Bosner. Mai nti de toate, i iubete soia cu o pasiune nimicitoare, cum numai o femeie de genul ei poate strni. Ea l trdeaz. Este condamnat la moarte. Evadeaz. Este implicat ntrun accident feroviar, ns izbutete s scape, lundu-i o alt identitate cea a unui tnr arheolog suedez, Eric Leidner, al crui cadavru este desfigurat i care va fi ngropat drept Frederick Bosner. Care este atitudinea lui Eric Leidner fa de femeia care l-a trimis la moarte? In primul i n primul rnd, nc o iubete. Se apuc s i cldeasc o nou via. Este un om talentat, profesia i se potrivete i are succes. Ins nu uit nici o clip de pasiunea vieii lui. Un lucru este stabilit cu snge-rece (aducei-v aminte de felul n care i-l descrie doamna Leidner sorei Leatheran blnd i bun, dar crud): nu va aparine nici unui alt brbat. Cnd socotete necesar, expediaz o scrisoare. Imit unele trsturi specifice ale scrisului ei, n caz c se va gndi s le duc la poliie. Femeile care i scriu singure scrisori anonime senzaionale sunt un fenomen curent, iar poliia va trage nendoielnic aceast concluzie dat fiind asemnarea scrisului. n acelai timp, o las s se ntrebe dac chiar este n via sau nu. n cele din urm, dup muli ani, consider c a venit vremea; reintr n viaa ei. Totul merge bine. Soia lui nici nu viseaz cine e de fapt. Este un brbat bine-cunoscut. Tnrul chipe este acum un brbat de vrst mijlocie, cu barb i cu umerii uor lsai. Iar istoria se repet. Ca i mai nainte, Frederick reuete s o domine pe Louise. Aceasta consimte s se mrite cu el. i nici o scrisoare nu mpiedic de aceast dat cstoria. ns, dup un timp, sosete o scrisoare. De ce? Cred c profesorul Leidner nu voia s i asume nici un risc. Intimitatea cstoriei ar fi putut readuce la via anumite amintiri. Vrea s o fac s neleag o dat pentru totdeauna c Eric Leidner i Frederick Bosner sunt dou persoane diferite. Astfel nct sosete o scrisoare de ameninare referitoare la aceast cstorie. Urmeaz afacerea destul de pueril cu otrvirea cu gaz nscenat de profesorul Leidner, firete. Cu acelai scop. Dup aceea este mulumit. Nu mai e nevoie de alte scrisori. i pot vedea linitii de via mpreun. Apoi, dup aproape doi ani, ncep s soseasc din nou scrisori. De ce? Eh bien, cred c tiu. Pentru c ameninarea din scrisori a fost ntotdeauna real. (De aceea era aa de nspimntat doamna Leidner. Cunotea firea blnd, dar crud a lui

Frederick.) Dac aparine unui alt brbat, o omoar. Ori ea s-a druit lui Richard Carey. Descoperind acest lucru, profesorul Leidner pregtete cu snge-rece scena crimei. nelegei acum ce rol important a jucat sora Leatheran? Gestul destul de ciudat (m-a nedumerit la nceput) de a angaja o sor medical pentru soia sa se explic acum. Era vital ca un martor de ncredere s poat declara n mod irefutabil c doamna Leidner era moart de mai bine de o or n momentul n care i-a fost descoperit cadavrul cu alte cuvinte, c fusese ucis ntr-un moment n care toat lumea putea jura c soul ei era pe acoperi. Ar fi putut aprea bnuiala c o ucisese chiar el cnd intrase n camer -, ns aa ceva era cu neputin dac o sor medical susinea c era moart de peste o or. Un alt aspect care i gsete explicaia este starea curioas de tensiune i de nelinite care s-a abtut peste expediie anul acesta. De la nceput nu am crezut c putea fi pus doar pe seama influenei doamnei Leidner. Timp de civa ani, oamenii din aceast expediie s-au simit bine mpreun. Dup prerea mea, starea de spirit a unei comuniti depinde ntotdeauna de influena celui aflat n vrf. Profesorul Leidner, aa tcut cum era, era un brbat cu o personalitate puternic. Atmosfera fusese mereu plcut datorit tactului, judecii sale, felului nelegtor n care manipula fiinele omeneti. Prin urmare, dac lucrurile se schimbaser, schimbarea fusese provocat de cel aflat n vrf cu alte cuvinte, de profesorul Leidner. Profesorul Leidner, nu doamna Leidner, era rspunztor de tensiunea i de stinghereala dintre membrii expediiei. Nu e de mirare c oamenii au simit schimbarea, fr s o priceap. Profesorul Leidner, cel amabil i vesel, dei rmsese acelai la exterior, juca un rol. Adevratul Eric Leidner era un fanatic obsedat, care complota s ucid. i acum trecem la a doua crim cea a domnioarei Johnson. Fcnd ordine printre hrtiile din biroul profesorului Leidner (sarcin pe care i-o ia singur, din dorina de a face ceva), trebuie c a dat peste ciorna uneia dintre scrisorile anonime. Trebuie c i s-a prut deopotriv tulburtor i de neneles! Profesorul Leidner i teroriza cu bun tiin soia! Nu pricepe, ns o rvete. n aceast stare o gsete sora Leatheran plngnd. Nu cred c n clipa aceea l-a bnuit pe profesorul Leidner de crim, ns experimentele mele cu zgomote n camera doamnei Leidner i n cea a printelui Lavigny nu trec neobservate. i d seama c, dac a auzit iptul doamnei Leidner, nseamn c fereastra din camera acesteia era deschis, nu nchis. Pentru moment, asta nu i spune nimic esenial, dar ine minte. Mintea i lucreaz, dibuind drumul spre adevr. Poate c face vreo meniune la scrisori pe care profesorul Leidner o nelege, iar atitudinea lui se schimb. Poate c domnioara Johnson remarc faptul c profesorului i este brusc team. Dar profesorul Leidner nu i-ar fi putut omor soia! A fost tot timpul pe acoperi. ntr-o sear ns, stnd pe acoperi i ntorcnd povestea pe toate prile, i d seama de adevr. Doamna Leidner a fost ucis de sus, prin fereastra deschis. n acea clip o gsete sora Leatheran. Imediat, vechea afeciune ieind din nou la suprafa, se grbete s ascund totul. Sora Leatheran nu trebuie s bnuiasc descoperirea nfiortoare pe care tocmai a fcut-o. Se uit n mod deliberat n direcia opus (spre ciute) i face o remarc legat de apariia printelui Lavigny, care traverseaz curtea. Refuz s mai spun ceva. Trebuie s reflecteze. Iar profesorul Leidner, care o urmrete nelinitit, nelege c tie adevrul. Nu este genul de femeie care s-i ascund groaza i mhnirea. Este adevrat c nc nu l-a dat de gol, dar ct poate s conteze pe ea? Crima e un obicei. n noaptea aceea substituie paharul de ap cu un pahar cu acid. Exist o ans s se cread c s-a sinucis. Exist chiar o ans s se cread c ea a comis prima crim i a fost cuprins de remucri. Pentru a ntri aceast ultim idee, ia tocila de pe acoperi i o pune sub patul ei. Nu e de mirare c biata domnioar Johnson, n agonia dinaintea morii, a ncercat cu disperare s transmit informaia obinut cu greu. Fereastra se referea la cum fusese ucis doamna Leidner nu pe u, ci pe fereastr.

i astfel, totul se explic... Psihologic perfect. Dar nu am nici o dovad... Nici o dovad... Nimeni nu a scos nici o vorb. Eram pierdui ntr-o mare de oroare... Da, i nu numai oroare. i mil. Profesorul Leidner nu vorbise i nu se micase. Rmsese ncremenit tot acest timp. Un brbat istovit, n vrst. n cele din urm s-a clintit puin i s-a uitat la Poirot cu ochi blnzi i obosii. Nu, a spus, nu exist dovezi. Dar nu conteaz. tiai c nu voi tgdui adevrul... Nu am tgduit niciodat adevrul... Cred c... de fapt... mi pare bine... Sunt att de obosit... Dup care a zis simplu: mi pare ru pentru Anne. A fost o fapt rea necugetat -, nu am fost eu nsumi! i ea a suferit atta, biata de ea. Da, nu am fost eu nsumi. A fost frica... Un zmbet slab i-a fluturat o clip pe buzele strnse de durere. Ai fi fost un bun arheolog, domnule Poirot. Avei darul reconstituirii trecutului. Totul a fost aa cum ai spus. Am iubit-o pe Louise i am ucis-o... dac ai fi cunoscut-o pe Louise, ai fi neles... Nu, cred c nelegei oricum...

Capitolul 29 Post-scriptum
Nu mai sunt multe de adugat. L-au prins pe printele Lavigny mpreun cu complicele su pe cnd urcau la bordul unui vapor cu aburi la Beirut. Sheila Reilly s-a cstorit cu tnrul Emmott. Cred c asta i va face bine. El nu e genul pre de ters pe picioare o s-o in la locul ei. L-a clcat destul n picioare pe bietul Bill Coleman. L-am ngrijit, apropo, cnd a avut apendicit, acum un an. A nceput s mi fie drag. Ai lui urmau s-l trimit s lucreze pmntul n Africa de Sud. Nu am mai fost niciodat n Orient. E ciudat, cteodat mi-a dori s m pot ntoarce. M gndesc la zgomotul pe care l fcea roata de ap, i la femeile care splau, i la privirea aceea stranie i superioar pe care i-o aruncau cmilele... i m cuprinde dorul. La urma urmei, poate c murdria nu este att de nesntoas pe ct suntem nvai s credem! Doctorul Reilly m caut de obicei cnd vine n Anglia i, dup cum spuneam, din cauza lui m-am apucat de scris. Luai-l sau aruncai-1, i-am spus. tiu c am fcut greeli de gramatic i c nu e scris cum trebuie, dar iat ce a ieit. i a luat manuscrisul. i-a exprimat limpede prerea. O s am o senzaie ciudat dac va fi vreodat publicat. Domnul Poirot a plecat n Siria i, o sptmn mai trziu, s-a ntors acas cu Orient Expresul i a fost implicat ntr-o alt crim. Este inteligent, nu neg, ns nu o s-l iert niciodat pentru c i-a btut aa joc de mine. S pretind c este de prere c a fi implicat n crim i c sunt o impostoare! Aa sunt doctorii cteodat. Glumesc i nu se gndesc nici o clip la sentimentele tale! M-am tot gndit la doamna Leidner i la ce fel de persoan era... Cteodat mi se pare c era o persoan ngrozitoare, alt dat mi aduc aminte ce drgu a fost cu mine, i ce voce blnd avea, i prul ei blond, i restul... i mi dau seama c, poate, trebuia mai mult comptimit dect nvinovit... Nu pot simi pentru profesorul Leidner altceva dect mil. tiu c a svrit dou crime, dar asta nu pare s schimbe lucrurile. inea att de mult la ea! E groaznic s ii att de mult la cineva. Pe msur ce mbtrnesc i vd mai muli oameni, mai multe boli, mi pare parc mai ru pentru toat lumea. Cteodat recunosc c nu tiu ce se alege de principiile bune i severe pe care mi le-a insuflat mtua mea. Era o femeie foarte credincioas i cu totul special. Nu era vecin cruia s nu i cunoasc toate defectele, de la primul la ultimul. O, Doamne, e adevrat ce spunea doctorul Reilly! Cum te opreti din scris? Dac a gsi o fraz expresiv... Trebuie s i cer doctorului Reilly una n arab. Precum cea pe care a folosit-o domnul Poirot. In numele lui Allah cel milostiv i ndurtor... Ceva de genul acesta.