Sunteți pe pagina 1din 373

O GUERREIRO - Nicole Jordan

Ela aceitou casar com o capitalista Drago Negro... At poderia apaixonar-se por ele... S desejava ser uma boa esposa e filha... Mas passaram cinco interminveis anos, sem notcias de seu prometido. Por que no viera reclam-la como sua esposa? Ento ele voltou para reclamar... No a ela mas sim o castelo de seu pai. Digitalizao: KARYNE NOBRE Reviso/Formatao: REGINA CELI

O Guerreiro - Nicole Jordan


Titulo: Dragon Negro Titulo Original: The Warrior Autora: Nicole Jordan Traduzido Por: Grupo Constanza English Gnero: Romance Histrico Contexto: A Inglaterra, poca Medieval, 1150 Protagonistas: Ranulf Do Vernay E Ariane Do Claredon

A novela abre com uma cena romntica do compromisso matrimonial entre a tmida adolescente Ariane do Claredon e o legendrio -Drago Negro-, Ranulf do Vernay. Mas esse compromisso no se concretiza em matrimnio. Passaram cinco anos nos quais Ariane se pergunta porque este poderoso Lorde no a veio reclamar como sua esposa. E cinco anos nos quais Ranulf encontrou desculpa atrs de desculpa para no casar-se, e apenas se atreve a reconhecer em si mesmo a verdadeira causa desta demora. Mas um pedido do rei o obriga a ir ao castelo de sua prometida. Mas as circunstncias mudaram radicalmente. Agora o pai do Ariane foi acusado de traio ao rei e Ranulf deve tomar o castelo firmemente custodiado por Ariane, na ausncia de seu pai. Por meio de um ardil, Ranulf toma posse do castelo e destitui a Ariane de sua posio de Lady. Suspeita de fazer parte de um compl de traio contra o rei Henry, Ariane passa a ter a posio de -refm poltica-, mas a rebelio que nasce entre a gente do castelo contra o novo Lorde faz que termine sendo a esposa do Drago Negro. Esposa para todo servio... Ariane impe uma srie de objetivos: limpar o nome de seu pai, recuperar a posse do castelo, obrigar - de qualquer modo - que Ranulf honre o compromisso matrimonial e a reconhea como sua esposa, e guardar - a qualquer custo - um segredo que defenderia com sua prpria vida. Ranulf, o Drago Negro, tem exatamente os objetivos opostos ao Ariane: provar que ela e seu pai so traidores ao rei, consolidar sua posio como novo Lorde, impedir - de qualquer modo - casar-se com uma mulher da nobreza, e descobrir o segredo detrs das escapadas de Ariane. Como sobrevivente de uma infncia cruel, Ranulf conhece bem da infidelidade das mulheres da nobreza e desconfia da desafiante beleza da que uma vez foi sua prometida. Seus sentimentos por ela se limitam a uma obsesso, a obsesso de provar sua traio e a obsesso de faz-la render-se em sua cama. Amor? Como poderia sentir amor algum que no tem corao? Uma novela romntica reveladora do tratamento das mulheres na Idade Mdia. Cheia de paixo e

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


sensualidade, a novela os desafiar a seguir uma trama onde as mudanas das posies de poder das e as mudanas de sentimentos dos protagonistas geram o desenvolvimento de um argumento atrativo. Para os amantes da novela histrica, imperdvel. Para os amantes do romance medieval, comece a l-lo j. Uma nota da autora Um reino em caos... Quando o rei Henry I da Inglaterra morreu em 1135, seu sobrinho, Stephen do Blois, usurpou o trono da filha de Henry, Matilda, e a Inglaterra se inundou em uma guerra civil que durou quase duas dcadas. Poderosos Lordes e bares escolheram lados e desenvolveram guerras pessoais pela posse de terras e por poder, at que os mesmo partidrios do rei Stephen criticavam e rechaavam a anarquia e a falta de autoridade de seu rainhado ineficaz. Finalmente derrotada por foras superiores, Matilda cruzou o canal que separa a Inglaterra da Frana e se instalou em Normandia, onde continuou fazendo planos para recuperar a coroa inglesa para seu filho maior, Henry Plantagenet do Anjo. O jovem Henry fez vrias tentativas sem xito para reclamar seu direito ao trono, mas no conseguiu at que em 1153 Stephen nomeou ao filho da Matilda como seu herdeiro ao trono, e um acordo da paz foi alcanado. Entretanto nem toda a nobreza da Inglaterra aprovou o plano. Embora a maioria prestasse juramento de fidelidade ao Henry, agora duque da Normandia, como seu futuro rei, alguns bares rebeldes apoiaram ao irmo de Stephen, enquanto outros pensavam em elevar ao filho bastardo de Stephen ao trono. Assim, depois da morte do rei Stephen no ano seguinte, a Inglaterra novamente entrou em um estado de caos...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Prefcio

Fortaleza De Claredon, Inglaterra: Junho, 1150 Seu presente, uma rosa a deslumbrou. De cor vermelha, totalmente aberta, a frgil flor do vero parecia muito delicada para a mo do guerreiro desumano, que podia exercer um efeito mortal com sua espada. O drago negro do Vernay tinha arrancado a flor para ela enquanto davam uma volta pelo jardim do castelo e agora estava oferecendo a ela com seus compridos e sinuosos dedos. Assombrada pelo gesto suave, Ariane olhou ao poderoso cavalheiro de rosto rude que se erguia diante dela. Penetrantes olhos ambarinos como os de um falco examinando-a atentamente por debaixo das densas sobrancelhas negras, traziam uma pergunta em suas profundidades douradas. - Deixei-te muda milady? Ela sentiu o rubor subir em suas bochechas, mas levantou seu queixo corajosamente. - Eu... eu somente estou surpreendida. Ela no aceitou imediatamente seu presente, ele sacudiu a cabea. - Ah, mas me esqueci dos espinhos, ele murmurou, sua voz profunda, masculina, calma e baixa. Ariane observou com assombro como Lorde Ranulf tirava a adaga da bainha e cortava os espinhos selvagens do caule da flor com concentrao silenciosa. Ela que apenas se atrevia a respirar, estudou ao homem que logo devia transformar-se em seu marido. Bronzeado pelo sol, suas feies orgulhosas eram atrativas e seu cabelo grosso, negro e rebelde lhe caa at quase os ombros. Mas algo sobressaa ante sua presena formidvel. Soberbo em sua condio fsica, incrvel em sua fora, Drago Negro possua um poder de liderana que alarmava e intimidava a seus inimigos e despertava respeito e confiana em seus aliados. Em seus quatorze anos, Ariane nunca conheceu um homem como ele. As damas e as criadas do Claredon a invejava e tremiam por ela, embora essa manh a inveja tinha comeado a prevalecer. Ariane estava inclinada a tremer e a lhe temer. Seria ela quem celebraria seu compromisso em somente algumas poucas horas. Era ela quem tomaria algum dia a esse

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


desconhecido escuro como seu marido legal. Seria ela quem o receberia em sua cama e seria seu corpo o que carregaria seus filhos. Quando Ranulf levantou a vista para encontrar seu olhar atento, o corao dela vibrou. -Teme-me, moa? Ele perguntou suavemente, como se estivesse lendo seus pensamentos. - Temer-te? Ariane se perguntou. At esse momento ela teria respondido que sim. Ranulf era um homem adulto, quase dez anos mais velho que ela. Sua altura imponente e seu corpo poderoso o faziam muito mais alto e maior que os outros mortais, alm disso, suas faanhas em batalha j eram legendrias. Mas era sua reputao de ferocidade. O que mais a alarmava? - dizia-se, em sussurros que o Drago Negro do Vernay era o protagonista de contos temerrios e de rumores escandalosos que o tinham seguido atravs do canal da Normandia. Ela preferia no ter deixado a segurana do grande salo do Claredon ou o grande nmero de convidados que se reuniram l para a celebrao do compromisso matrimonial. Mas quando o Lorde do Vernay a tinha convidado a caminhar com ele pelo jardim, ela no tinha se atrevido a recusar. Para seu desnimo, ela, quem frequentemente era desafiada por sua me por sua lngua afiada e sua sagacidade irreverente, agora no podia pensar em uma s palavra para dizer. Ou s estar perguntando? Iria pensar que estaria se casando com uma idiota se continuasse muda Ariane desafiou a si mesma enquanto o olhava. Para sua completa surpresa, Ranulf levantou a rosa para acariciar sua bochecha, roando as ptalas de veludo ao longo de sua pele com uma suavidade que parecia totalmente inocente para semelhante homem. - To inocente - ele murmurou quase ausente, seu olhar perdido. - Queria saber quanto tempo durar. No estava segura se ele falava da rosa ou dela, mas ento o poderoso cavalheiro pareceu voltar a si. - Acredito que no respondeste minha pergunta, moa. - O que... pergunta milorde? - Ela murmurou, apanhada pela intensidade silenciosa de seus olhos ambarinos. - Eu te assusto? Sim, ela quis responder. Compreendia por que os homens tremiam de medo ante ele. Nunca se esqueceria da primeira imagem de Lorde Ranulf no dia anterior enquanto ele se aproximava do Claredon. Montado em um cavalo macio, levando sua armadura completa, era uma figura imponente com seu estandarte e o escudo que levava seu emblema to temido, um drago negro desafiante sobre um fundo de cor escarlate. Desde sua chegada, seu trato tinha parecido distante e at desagradvel. At esse momento ela o tinha considerado frio, endurecido e perigoso. Mas ele no parecia to feroz ou desumano enquanto sustentava uma rosa em vez de uma espada.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No, milorde, no me assusta, Ariane replicou finalmente, e se deu conta, com surpresa, que era verdade. - Ento aceitar meu humilde presente, uma flor? Um sorriso dbil se curvou em seus lbios enquanto fazia uma reverncia. - Isso me proteger. - Proteger-te? - Sim. O roubo de uma rosa de um nobre considerado crime em muitas partes, mas se lhe dou isso no tenho por que temer ao castigo. Os olhos dela se alargaram com assombro. Ele estava brincando? Entretanto ela sorriu ao pensar quando um poderoso cavalheiro como ele necessitaria de seu amparo. -Assim est melhor, - ele disse com satisfao. Ela tomou a rosa dele e afundou seu nariz nas ptalas de veludo perfumadas para esconder o rubor de suas bochechas, agradecida pelo esforo do cavalheiro de aliviar seus medos. - Agradeo-te, milorde, - Ariane murmurou. - Estas rosas so o orgulho de minha me, mas estou segura que no se zangar por uma s flor, j que logo estaremos prometidos. Pareceu-lhe natural, ento, expressar a pergunta que tinha estado espreitando sua mente enquanto passeavam pelo jardim. - H alguma razo para que desejes minha companhia, meu Lorde? O homem pareceu vacilar antes de lhe lanar um breve e enigmtico olhar. - Moa. Tenho uma pergunta para te fazer. - uma unio entre ns o que deseja para seu futuro? - No estou segura de compreender o que quer dizer. - Est completamente de acordo com o compromisso matrimonial? Ela abriu os olhos ligeiramente. - Sim, milorde. Sei que meu dever. Estou preparada para obedecer a meu pai. Quando Ranulf franziu o cenho, Ariane se deu conta que aparentemente sua resposta no era a que ele procurava. Ela se apurou a adicionar: - Eu compreendo que Claredon necessita de um Lorde forte. E agora que meu irmo se foi, meu pai j no tem herdeiro, e ele deseja tomar medidas para quando j no puder governar... Para deixar suas terras em mos capazes, para me dar o amparo de um marido forte. - Isso no o que te perguntei moa. Eu compreendo as razes de Lorde Walter para incentivar este matrimnio. Ela olhou para Ranulf, no sabendo o que era que ele desejava ouvir dela. Havia sido criada para pr o dever e a responsabilidade acima das consideraes pessoais, e, devido a morte de seu irmo Juscelino esse ano, tinha se convertido na herdeira do

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Claredon, com todas as obrigaes que sua posio social envolvia. Se seu pai desejava fazer um matrimnio poltico para assegurar o futuro do Claredon, ento ela o faria. Mas no tinha pensado que Lorde Ranulf necessitava de uma explicao, j que seu matrimnio seria uma aliana poltica para ele tambm. Passou outro momento antes que ele falasse, e ento sua voz soou extremamente compungida. - No tenho desejo de forar a uma dama reticente a me aceitar. J vi mais de um matrimnio onde a mulher no desejava a unio e esses matrimnios terminam em uma calamidade. Escutando-o, Ariane observou a maneira em que sua mandbula forte endureceu, e ela tinha captado uma nota de amargura em seu tom de voz, e quis saber se ele falava por experincia prpria. Mas talvez ela tivesse confundido sua inteno. Talvez ele estava tentando renunciar ao compromisso e estava procurando a maneira mais amvel de dizer-lhe. Impulsivamente ela estendeu sua mo para tocar a manga do Ranulf, um gesto que pareceu sobressalt-lo e o fez deter-se abruptamente. - Desejas ser liberado do compromisso, milorde? Seu olhar ambarino estudou seu rosto atentamente, e por um momento lhe pareceu ver um brilho, algo como um tortura em seus olhos. Mas desapareceu em seguida. - Quero estar seguro de que no tem nenhuma objeo ao casamento comigo. Ia realmente lhe perguntar se ela consentia no matrimnio? Em sua experincia limitada, nenhum Lorde procuraria a aprovao de uma simples moa, mas sim unicamente estaria preocupado pelas terras e o poder que ganharia com o matrimnio. Certamente na Normandia assim como na Inglaterra, a terra era o que contava e o consentimento da mulher contava muito pouco, apesar dos esforos da Igreja para prover um amparo maior s noivas que no estavam de acordo com os matrimnios impostos. Lorde Ranulf pretendia casar-se com ela pelas vastas terras que ela traria para o matrimnio algum dia, ela sabia. Ariane no podia ler a pergunta em seus olhos. Ele estava tenso e em silncio, sua expresso sria, aguardando a resposta. Confiava nesses olhos, ela deu-se conta com uma convico repentina. Eram duros, intensos, mas no cruis. - No tenho nenhuma objeo, milorde. Aceito livremente o compromisso matrimonial. A expresso tensa desapareceu, suavizando a linha dura de sua boca, e seu corpo poderoso pareceu relaxar. S ento Ariane se deu conta que ela no tinha respondido a sua pergunta. Queria desesperadamente lhe perguntar se esse matrimnio era o que ele desejava, pois Ranulf era um cavalheiro proprietrio de

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


terras e podia dar-se ao luxo de escolher uma noiva. Mas se ele objetasse a unio, certamente nunca teria aceitado a proposio de seu pai em primeiro lugar. - isso o que desejas saber? - Ela perguntou insegura. - Moa, eu s estava interessado em ouvir sua opinio. Pareceu de repente incomodado com o tema, ou com ela, porque desviou o olhar para o muro do ptio. Ansiando tranquiliz-lo como ele tinha feito com ela, Ariane sorriu. - Meu pai diria que as filhas no tm nenhum direito a opinar, e que eu tenho muitos direitos para meu prprio bem. Atrever-me-ia a dizer que tem razo. Ranulf a olhou de esguelha como se estivesse surpreso. - Sempre est de acordo com seu pai, milady? - Ela enrugou seu nariz. - No, raramente, na verdade. Reivindicar minhas opinies meu maior defeito. Ranulf riu fracamente, um som spero, que deu ao Ariane a certeza que no era um homem que risse frequentemente. - Suspeito que meu pai est muito ansioso de ver-nos casados, e deve estar agradecido de que esteja aqui para me cortejar. - Cortejar? O cavalheiro alto fez uma careta ligeira. - Sou um soldado, moa, no um poeta. Sorriu desdenhosamente. - Sei pouco a respeito de cortejar a uma dama. Ela estava segura que ele estava equivocado. Se esse homem forte, carismtico pusesse esse objetivo em mente, poderia seduzir aos pssaros das rvores, Ariane suspeitou. - Bem, eu mesma sei menos a respeito de cortejar, - ela respondeu corajosamente. - Assim no deve temer que te julgue muito duramente. meu primeiro noivo. - Seu primeiro noivo? No posso acreditar. Todos os homens na Inglaterra so cegos? Agora ela soube que ele estava brincando e sendo amvel. Ela no podia afirmar que era uma beleza, com sua altura e as sardas que salpicavam sua pele e cabelo claros. Ela sabia muito bem que sua origem nobre e a riqueza do Claredon eram seus atrativos principais. - Bem, - ela respondeu com uma risada zombadora, - minha aparncia explica tudo. - Meu pai se negou idia de procurar candidatos para mim at que no estivesse seguro para onde giravam os ventos polticos. Ranulf a estudou especulativamente. - No teme expressar suas opinies, vejo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Querendo saber se sua observao era uma crtica, Ariane ruborizou. Sua me sempre lhe tinha advertido que sua lngua afiada a meteria em problemas algum dia. Talvez ela tivesse sido muito atrevida com Lorde Ranulf, mas sua intuio lhe disse que ele no queria uma noiva tmida. Seu queixo se levantou ligeiramente. - No, no tenho medo de me casar milorde. Ele sorriu ento. Completamente. Um sorriso lento, terno, sensual que suavizou suas feies duras e fez que o corao de Ariane de repente se sobressaltasse. Sem estar preparada para as quebras de onda de calor que de repente a invadiram, ela piscou como se olhasse o sol escondido detrs das nuvens. Era isso o que as mulheres da fortaleza tinham admirado e invejado, mais cedo? Esse atrativo masculino que tinha o efeito de um relmpago? Era possvel que um nico sorriso ganhasse o corao de uma dama? Ento Ranulf levantou uma mo para roar delicadamente seu lbio inferior com a ponta do dedo. Entretanto seu pulso se acelerou descontroladamente, enquanto um calor estranho florescia dentro dela, enviando suas emoes a um estado selvagem de confuso. Ariane o olhou fixamente com fascinao silenciosa, assombrada pelos sentimentos que ganhavam vida com sua carcia ligeira e as sensaes estranhas que invadiam seu corpo. Nunca havia se sentido to consciente de ser mulher que nesse momento. Nunca antes havia se sentido to agitada pelo contato de um homem. - Estamos de acordo ento, milady? O compromisso segue de p? - Sim, milorde, - murmurou ofegando. Quando Ranulf estendeu sua mo para ela, Ariane tremeu no com temor, a no ser com fascinao, com excitao e com antecipao. Queria a esse homem como marido, ela se deu conta. Queria casar-se com esse cavalheiro poderoso e magnfico a quem importava o suficiente para preocupar-se com seus sentimentos e seus medos. Um homem que podia faz-la tremer somente com um sorriso e uma carcia. Apesar dos terrveis rumores sobre seu passado, ela desejava ser parte de seu futuro. Essa esperana fez estremecer seu corao quando colocou seus dedos trementes na mo do Ranulf. Teriam um bom matrimnio, Ariane prometeu silenciosamente, recordando a reticncia que tinha detectado nele. Esforar-se-ia para ser uma boa esposa para Ranulf, esforar-se-ia para nunca lhe dar motivo para lamentar esse dia. Com um sorriso trmulo, Ariane apertou a rosa que lhe tinha dado e permitiu que o Drago Negro do Vernay a conduzisse de volta torre do Claredon e celebrao do compromisso que se desenvolvia dentro.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Captulo 1 Fortaleza Do Vernay, Normandia - Novembro 1154 Os lbios mornos que roaram sua pele nua j no tinham o poder de excit-lo, nem o fazia o cabelo sedoso que se arrastava provocantemente sobre suas costas nuas. Ranulf jazia deitado sobre seu estmago em cima dos lenis de linho midos e usados, seu corpo brilhava com suor pelo exerccio realizado. Satisfazer as mulheres luxuriosas desgastava a fora e a energia de um homem. Mas Layla continuou seu assalto impiedoso com sua boca e sua lngua, suas curvas voluptuosas se pressionavam eroticamente contra ele, suas unhas causavam-lhe calafrios enquanto ela as passava ao longo de sua espinha dorsal, seus dentes mordiscavam suas ndegas com um cuidado que lhe causava uma pequena dor. - Basta, - ele murmurou uma ordem para a qual tinha pouco energia para fazer cumprir. Quando ela se dobrou para lhe oferecer um peito torrente, estimulando seu mamilo escuro contra sua boca, Ranulf desviou pacientemente sua cabea. Quando enterrou seus dedos em seu cabelo escuro e o tirou insistentemente, somente tomou seu pulso e se livrou de seu carinho. Foi s quando Layla cravou suas unhas de maneira deliberada em suas costas cheia de cicatrizes que ele finalmente reagiu, ela sabia muito bem que tocar suas cicatrizes estava proibido, no tinha podido se livrar desse hbito. - Basta, moa. Ante seu tom de voz autoritrio, o corpo jovem do outro lado dele se moveu, e Ranulf teve que lhe murmurar gentilmente e acarici-la para que ela dormisse novamente. Por seu carter, ele preferia delicada Floresa que voluptuosa Layla, cujos cabelos cor de bano eram to escuros como os seus. Floresa era uma moa normanda doce, tranquila sempre ansiosa por satisfazer, enquanto que a estrangeira Layla tinha um carter rebelde e combativo. S devido a suas habilidades deliciosas ele mantinha rabe como amante. - Simplesmente procuro seu prazer, milorde, - ela disse petulantemente com acento rabe. - Sabe que Layla conhece melhor que ningum como te satisfazer. Ranulf no podia discutir essa afirmao.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Roubado de sua famlia e convertida em escrava em um bordel de ingleses, Layla tinha sido trainhada nas artes sexuais do oriente, e sabia muito bem como satisfazer a um homem e levar seu desejo a um passo da loucura. Causava-lhe uma amarga satisfao o fato de possuir sexualmente a extica amante que seu pai havia trazido da Terra Santa... Mas no tanto para privar do prazer que lhe brindava, embora isso requeria tolerar a lngua afiada e o cimes ferozes de Layla. Poderia ter escolhido duas moas de uma dzia de camponesas ansiosas por esquentar sua cama, entretanto essa noite havia necessitado da liberao que a luxuriosa rabe podia lhe dar. Precisava esquecer. T-la e a Floresa ao mesmo tempo s aumentava as probabilidades de conseguir aplacar aos demnios que o espreitavam. - cruel com a Layla, milorde, - ela se lamentou, passando sua lngua sobre seu lbio inferior. - Penso que trs vezes o bastante, - Ranulf replicou, em tom seco, - ainda para uma mulher de seu nvel de paixo. Com essa resposta, ela capturou sua mo e a colocou contra a carne de seu peito generoso. - Voc no gosta de minha paixo? J no deseja a Layla? Ranulf sorriu sem vontade enquanto dava a seu mamilo um belisco brincalho. - Teria que me esquartejar para extinguir meu desejo por voc, moa. - Mas j hora de que v para sua prpria cama. Quando Layla ia protestar, Ranulf levantou seu corpo poderoso apoiando-se em um cotovelo. - Sabe quais so meus desejos. Eu durmo sozinho. Na verdade, no a fazia retirar-se como castigo. Dormir sozinho era uma regra automtica imposta. Embora obtivesse grande prazer com o corpo feminino, raramente passava toda a noite com uma mulher. Muito indulgncia sensual produzia debilitao em um guerreiro. Quando Layla se recusou a obedecer, Ranulf lhe deu uma palmada nas ndegas, o qual a fez gritar em fingido protesto. Desafiante, ela permaneceu de barriga para cima sobre uma pilha de travesseiros desordenados, olhando-o com olhos sedutores. Provocativamente seus dedos jogavam com seus peitos volumosos, acariciando os mamilos avermelhados em uma convite ertico, e suas coxas se abriram para sua apreciao masculina. - Faamos uma vez, mas, milorde, imploro-lhe isso...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Apesar de sua desobedincia, Ranulf soltou uma risada spera. Nesse momento ele j estava suficientemente satisfeito sexualmente para ser seduzido por suas tticas, mas era sbio para saber quando era necessrio ceder algo. s vezes convinha a um homem deixar que uma mulher ganhasse pequenas vitrias de modo que ela se rendesse mais facilmente em assuntos mais importantes. - Uma vez mais, ento. Seus dedos se apoiaram sobre o pbis entre suas coxas, completamente raspado ao estilo rabe, separando os lbios j midos, procurando o boto de carne que era o centro de prazer feminino. Layla tomou uma respirao profunda e fechou os olhos, enquanto suas pernas se abriram amplamente, dando a seus dedos acesso completo a seu centro quente e lubrificado. Com habilidade, ele acariciou suas dobras, deslizando-se lentamente dentro do canal. Layla estremeceu com excitao. Em poucos momentos um gemido de xtase escapou de sua garganta, sua cabea caiu para trs com seu orgasmo e ela arqueou suas costas e seu voluptuoso corpo se ondulou luz das velas . Ranulf a observou ofegante e sexualmente satisfeita. Layla merecia ser recompensada pelas delicias e os cuidados que tinha tido com ele. Havia lhe dado prazer essa noite e era justo corresponder esse prazer. De fato, pelos ltimos quinze dias, desde que ele tinha voltado para sua casa desde o Vernay para aguardar ordens do Duque Henry, Layla o tinha satisfeito frequentemente. Deveria sentir mais remorso por ter quebrado sua estrita disciplina de ascetismo. Entretanto nessas duas semanas tinha satisfeito sua luxria mas frequentemente do estava acostumado a fazer e isso era porque o sexo o ajudava a manter afastadas as lembranas. Inquieto, Ranulf levantou seu olhar a mulher ofegante deitada em sua cama para olhar de esguelha alm das cortinas da cama abertas. O solar em Vernay, onde o Lorde dormia e passava seu tempo livre, continuava sendo uma habitao, fria e de aspecto espartana, que carecia de comodidades exceo de um fogo rugindo na chamin e de uma tapearia ocasional que pendurava nas paredes de pedra para diminuir o frio. Recusou-se a trocar a decorao do quarto, este estava igual a quando era ocupado por seu pai, perversamente determinado a preservar a evidncia amarga de seu passado. - Lorde agora- Ranulf se recordou. A honra do Vernay pertencia a ele, a propriedade lhe tinha sido dada pelo duque Henry, junto com uma carta de nobreza que o restabelecia e correspondia por nascimento. J no era um marginal deserdado e sem terras. Mas apesar do poder e sua riqueza atuais, no podia evitar a inquietao que o assaltava sempre que estava nessa

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


habitao onde seu pai tinha aoitado a carne de suas costas. Ainda agora, sua pele se cobria de um suor frio de medo cada vez que entrava nesses aposentos, porque no podia evitar recordar o terror e a dor de sua juventude. No tinha necessidade fechar seus olhos para recordar-se de ter estado agachado contra a parede distante sendo um menino nu e tremente, esperando para receber o castigo de um pai vingativo. Nem sequer o consolo atual da carne feminina quente podia apagar completamente os recordaes, embora o recompensassem em alguma medida pelas incontveis horas de medo e de tortura que tinha sofrido ali. O som distante do assobio de um guardio fez que Ranulf levantasse a cabea como um lobo que cheira o vento. Quando ele ficou rgido repentinamente, os olhos da Layla se abriram . - No milorde... No pode te deter... Seu tom de voz era agudo, demandante e ofegante tambm . Ele sorriu fracamente enquanto suas lembranas brutais se desvaneciam . - Temos tempo, no se preocupe. Cada pessoa que chegava fortaleza primeiro devia esperar que baixasse a ponte levadia, logo devia cavalgar os dois ptios externo e interno antes de procurar a entrada torre do Vernay. Tinha tempo de fazer amor com Layla. Mas antes que a mulher ofegante e satisfeita se desmoronasse sobre ele, os pensamentos do Ranulf se moveram para seus planos. Certamente a pessoa que chegava era um mensageiro do duque com uma intimao e significava que o rei Stephen tinha morrido e que Henry estava preparando para reivindicar seu direito ao trono como rei da Inglaterra. E como era certo que Henry encontraria resistncia, precisaria reunir foras adequadas para assegurar o acesso bem-sucedido ao poder. As expectativas do Ranulf cresceram com a perspectiva de uma promessa de conflito. No s estava disposto a cumprir com seus deveres de cavalheiro para o Lorde ao qual tinha jurado fidelidade, mas tambm estava impaciente para tomar as armas em favor do Henry. Tinha permanecido inativo por muito tempo, suas habilidades de batalha se oxidavam se no as usava. Nos trs meses passado, a paz tinha rainhado na Normandia. no tinha havido nenhuma rebelio, nenhuma escaramua, nem sequer um torneio prximo onde tivesse podido afiar suas habilidades e descarregar suas frustraes no campo de trainhamento ou aumentar sua riqueza capturando cavalheiros inimigos para pedir resgates.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Nas ltimas duas semanas tinha estado preparando-se para a viagem que viria: lustrado a armadura, afiado as armas e reunindo provises. Seus cavalheiros e soldados se uniram na prtica diria, trainhando com as espadas, disparando flechas ao alvo, e, entretanto, eles tambm estavam ansiosos por comear a campanha. E agora parecia que o momento estava prximo. Enquanto Ranulf esperava, um longo intervalo passou antes que um golpe soasse na porta, um tempo que ele aproveitou para poder agradar a Floresa em recompensa por sua doura e sua pacincia. Com a ordem de que entrasse, seu vassalo Payn Fitz Osbern entrou no solar, meio vestido, com a tnica sem atar. - O Duque Henry? Ranulf perguntou enquanto levantava seu corpo de cima da moa rabe para sentar-se na beira da cama macia. - Sim, o duque que logo ser rei da Inglaterra. Cavalga por volta da costa e chegar em dois dias e nos espera para acompanh-lo. - Payn continuou falando. - O mensageiro quer falar com voc. Mantendo seu sorriso, Ranulf colocou o lenol de linho em cima das duas mulheres nuas em sua cama. - Diga-lhe que entre. Obviamente o mensageiro tinha cavalgado duramente da corte do duque porque sua capa estava salpicada com barro e o cansao aprofundava as linhas em seu rosto. Ele confirmou o que Payn j tinha anunciado, adicionando mais detalhe sobre os planos da partida e a composio das foras do Henry, e o advertiu sobre a resistncia esperada entre os partidrios do rei Stephen na Inglaterra. Satisfeito, Ranulf dispensou o homem com ordens de procurar alimento e descanso no salo. A seguir ele caminhou nu at a mesa onde uma comida o esperava. Serviu vinho de um jarra em duas taas e entregou uma a Payn e tomou a sua prpria. - Pela Inglaterra, ento! - ele brindou . - Sim, pela Inglaterra! - Para encontremos uma grande quantidade de rebeldes ingleses a quem derrotar antes que sua impacincia faa seu humor mais negro do que esteve ultimamente. - Meu humor ? As sobrancelhas negras de Ranulf se levantaram com uma expresso divertida. - Meu carter doce como o mel. Seu vassalo quase lana uma gargalhada . - E os trs bonecos de palha do campo de trainhamento que destruiu ontem?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Se os bonecos fossem infiis muulmanos, teramos liberado a Terra Santa a esta altura! - Asseguro que conheci javalis selvagens menos perigosos quando passa alguns dias encerrados aqui no Vernay. A nica resposta de Ranulf era um encolhimento de ombros enquanto esvaziava sua taa . - Talvez. - Mas vejo que estiveste procurando um par para seu mau humor. - Payn sorriu maliciosamente enquanto , com um gesto de sua cabea, assinalava s mulheres na cama de seu Lorde. - Por Deus! , duas moas ao mesmo tempo Ranulf? - No Podia deixar alguma para ns ? Ranulf estudou a seu cavalheiro de cabelo castanho claro com um sorriso constante . -Duvido muito que a voc tenha faltado companhia feminina. - No, mas no compreendo porque as mulheres lhe preferem apesar de seu mal humor. - Simplesmente porque eu tomo um momento para lhes assegurar seu prazer em vez de s procurar o meu prprio. Ante a careta do Payn, foi a vez de Ranulf sorrir. - Menos egosmo te faria mais querido, amigo. -Sem dvida tem razo. Inclinando sua cabea para trs, Payn tragou o resto de seu vinho e, a seguir, olhou de esguelha para Ranulf com astcia. - sabido tambm, que tenha sua boa cota de amantes agora quando ainda pode faz-lo. - Sua futura esposa no ficar muito contente de ter que te compartilhar depois do casamento. - Uma dama de sua linhagem esperar que concentre todas seus cuidados nela, ao menos no incio. O bom humor de Ranulf se desvaneceu com esse comentrio. A sua prometida esperava-o na Inglaterra e essa era a nica razo pela qual no se achava esta campanha completamente a seu gosto . - Com a oposio que ns indubitavelmente enfrentaremos, - ele disse secamente, - poderia passar meses antes que eu possa encontrar um tempo livre para celebrar a cerimnia de casamento. - Provavelmente no poder adiar por muito tempo as bodas, - Payn observou, com humor em seu tom de voz.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Para esconder seus pensamentos, Ranulf girou abruptamente para voltar a encher sua taa de vinho. Seu amigo sabia a muito tempo de sua reticncia visitar a Inglaterra mas s ultimamente tinha comeado a suspeitar da causa : que o Drago Negro do Vernay carecia de coragem. Ranulf sacudiu a cabea aborrecido. Como era possvel? Ele era um guerreiro, um cavalheiro poderoso que ganhou suas esporas como cavalheiro aos dezessete anos. Onze anos aps, tinha provado seu valor incontveis vezes. Suas faanhas notveis em combate tinham lhe dado o apelido de -o drago negro,- um nome temido que fazia tremer a seus inimigos. Entretanto a idia do casamento com a herdeira do Claredon o inquietava . Temer a uma mera moa . Payn pensaria que isso era para morrer de rir. Seria objeto de brincadeiras, se no fosse pelas possveis repercusses, Ranulf admitiu amargamente. Se seus homens soubessem desse seu temor, no s sofreria brincadeiras, mas tambm o respeito para com ele diminuiria, uma consequncia que podia resultar prejudicial para sua liderana . Como se detectasse seu desconforto, Payn sorriu e lhe deu uma palmada nas costas . - Alegre- se, milorde. - Como disse, poder passar meses antes que deva enfrentar a sua noiva. - Com sorte, os defensores do Stephen no entregaro a Inglaterra facilmente, e seu tempo ser passado lutando e submetendo rebeldes. - Talvez possa conseguir atrasar sua visita ao Claredon at a prxima primavera ou possivelmente at o vero, - disse , tomando um gole longo de vinho . O que precisava era uma boa luta para tirar de sua mente as bodas. A guerra, a caa e os torneios, esses eram suas paixes. No as mulheres. No sua prometida. Estava ansioso por entrar em batalha, por confrontar, para poder escapar da aflio do matrimnio por um tempo mais. - Pode contar comigo para fiscalizar os acertos finais para a viagem, - Payn lhe assegurou. - Estaremos preparados para partir com a primeira luz do dia . Ranulf assentiu, mas logo atentou enquanto seu vassalo partia. Seus pensamentos estavam muito absorvidos no destino que o esperava do outro lado do canal. Enquanto, por um lado antecipava a campanha militar por vir com prazer, por outro lado no estava ansioso para chegar a Inglaterra. Mais de quatro anos tinham acontecido desde que assinou o contrato de compromisso matrimonial, um tempo que tinha lutado e servido a seu Lorde.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


As estaes dos anos se deslizaram uma atrs das outras, e ele tinha estado muito ocupado com seus deveres e obrigaes para ir a Inglaterra procurar a sua futura esposa. Nem sequer tinha acompanhado Henry a Inglaterra o ano passado quando o duque se encontrou com o rei Stephen para acordar a sucesso ao trono. Distraidamente Ranulf se moveu para parar diante do fogo na chamin, seu olhar fixo nas chamas. Todo tempo seu compromisso com o Ariane do Claredon tinha lhe parecido uma boa manobra poltica apoiada na idia de conseguir terras e herdeiros e cimentar uma aliana com uma famlia poderosa que tivesse poder na Inglaterra. Depois de ter passado muito tempo de sua vida sem terras e sem um ttulo, tinha aceito com entusiasmo a possibilidade de aumentar sua riqueza e de estender suas bases de poder a Inglaterra, onde s possua pequenas terras. Tinha estado ansioso por aceitar o que lhe oferecia, dirigindo sua determinao feroz a converter-se em um homem mais capitalista que seu desprezvel pai, a forjar-se para ser mesmo uma dinastia que rivalizasse com a dos Lordes mais capitalistas da Terra. Que uma esposa de origem nobre viesse como parte do transao no lhe tinha parecido um preo muito grande que pagar... Nesse momento. As razes de Lorde Walter, o pai da moa para querer a unio eram to mercenrias como as suas e talvez mais polticas. Lorde Walter apoiava ao rei Stephen sim mas sabia que Matilda e seu filho Henry algum dia podiam prevalecer no poder da Inglaterra. Abaixo dessa especulao, Lorde de Claredon tinha prometido sua filha de quatorze anos de idade a um lorde normando que apoiava a Henry, com a inteno de deix-la bem protegida por um marido poderoso se a coroa inglesa trocasse de mos. Para isso ento, Ranulf refletiu, o escndalo de seu nascimento e de sua duvidosa linhagem j no eram impedimentos porque lhe tinha sido restituda sua herana e a propriedade do Vernay que, somadas s quantias de lucros que lhe tinham deixado os torneios e as guerras, o fazia um dos cavalheiros mais ricos da Normandia. Tinha parecido um bom acordo para ambas as partes. Exceto ele desejou ser livre ainda, antes que a tinta secasse no pergaminho onde se assinou o acordo matrimonial . Nessas pocas incertas de rebelies, onde um pacto de compromisso sempre poderia ser quebrado, quem se ocuparia de fazer cumprir a lei ? O cumprimento da justia na Inglaterra era incerto pois o rei Stephen virtualmente tinha perdido o poder de dispensar justia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Entretanto enquanto os anos passaram, Ranulf no tinha encontrado nenhuma boa razo para dissolver o contrato. O que podia dizer? O que temia numa unio to vantajosa? Seus inimigos se deleitariam com sua debilidade e o considerariam um idiota. A morte de seu irmo mais velho tinha convertido a Ariane do Claredon em uma grande herdeira, um prmio que todo nobre lutaria por possuir. Distraidamente Ranulf friccionou seu peito nu enquanto olhava fixamente as chamas, vagamente consciente do calor que crescia em seu virilha nua. Quando tinha conhecido a sua futura esposa nas celebraes do compromisso, Ariane era s uma adolescente, mas ainda a recordava: Um corpo comprido, magro e gracioso, seu cabelo claro cor acobreada, feies angulosas, uma pele clara salpicada com sardas, enormes olhos cinzas que pareciam ver mais do que revelavam. Ranulf considerou sua juventude uma vantagem. Ele queria uma esposa mansa, algum jovem e malevel a quem ele pudesse moldar a seu gosto, algum a quem pudesse ensinar obedincia e at lealdade. Tomou o trabalho de assegurar-se que ela estava de acordo com o matrimnio pois no desejava repetir a falta de fidelidade de sua me para seu pai. Ariane lhe tinha parecido bastante inocente e possua o encanto das virgens, um encanto que lhe tinha surpreendido e gostado. O tempo poderia hav-la mudado, Ranulf suspeitou amargamente. Assim ela poderia ter aprendido os talentos que eram to tpicos de seu sexo: a crueldade, as mentiras e a traies. Sua condio de nascimento nobre j a marcavam como um possvel problema. Desde o bero, graves problemas com mulheres da nobreza tinham marcado a alma do Ranulf, assim como seu pai tinha marcado suas costas com chicotadas. Sua prpria me, adltera, tinha lhe condenado a uma vida de tortura, sentenciada-o ao inferno da raiva de seu pai. Devido a sua infidelidade, ele tinha sido forado a lutar por seus direitos de nascimento, sua identidade, e at sua prpria existncia. Na verdade, dava pouco valor s mulheres, mas para o prazer de seu corpo as procurava. Era um homem de apetites fortes, mas preferia uma camponesa simples a uma dama de alta linhagem. Uma moa luxuriosa cujas necessidades modestas fossem satisfeitas facilmente, que no tivessem pretenses de princpios como honra, perseverana ou fidelidade, que no o desprezassem por suas origens duvidosas. Ariane do Claredon no encaixava em nada com essa descrio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf exalou um suspiro, recordando a si mesmo que era muito tarde para retirar-se do acordo matrimonial. Honraria sua palavra em respeito ao contrato. Quando a Inglaterra ganhasse e o governo de Henry estivesse assegurado, viajaria ao Claredon e se submeteria bodas que tinha adiado por muito tempo. Embora preferisse lutar contra um exrcito inimigo inteiro antes que enfrentar a sua prometida. Dando-se conta do absurdo desse pensamento, Ranulf riu brandamente. Como tinha se metido nesse dilema? Sua coragem era refm de uma simples moa que pesava a metade que ele e que tinha um dcimo de sua fora? Que podia lhe acontecer, depois de tudo? Deliberadamente sacudiu a cabea, forando-se a liberar sua mente. Que necessidade tinha de preocupar-se com sua prometida ou com qualquer mulher? A nica coisa que ele sabia e conhecia era lutar. Tudo o que queria era uma boa batalha ou duas ou trs... Por ora... Entretanto seu futuro estava em jogo. No momento em que pusesse um p na Inglaterra, estaria selando seu destino. Sua nica esperana era que houvesse muitas revoltas contra o novo rei que precisassem ser sufocadas. Ranulf foi tirado de suas fantasias desagradveis por uns braos sedosos que entrelaaram sua cintura por atrs, um corpo feminino e familiar pressionava-se sugestivamente contra o seu.. Ranulf sentiu que seus msculos tensos se relaxavam. - Ela no te agradar como eu, -Layla ronronou, mordendo o msculo do ombro com seus dentes. - Quem? - Sua noiva inglesa. Ranulf fez uma careta. No desejava falar de sua noiva, ou discutir o tema de seu matrimnio com sua amante . - Ela no inglesa, e sim normanda, como o so todas as famlias que governam l. - Normanda, Inglesa. . . Ela no te far gozar como Layla. - Basta. Suas mos soltaram os braos de sua concubina. - No desejo falar dela. Movendo-se sinuosamente para estar diante dele, Layla disse: - Perdoe-me milorde. Layla no desejava te irritar.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua boca se curvou divertida . - No? - Voc gosta de me provocar, moa, como bem sabe. Ela se inclinou para mais perto e apoiou seus lbios contra seu peito, rodeando com sua lngua o mamilo masculino... Logo mais abaixo, atravs do arbusto de plo ondulado de seu peito... E mais abaixo ainda, ao longo de seu membro flcido... excitando-o expertamente enquanto mantinha-se em p no piso de pedra. - S eu sei como te satisfazer, meu magnfico garanho, - ela sussurrou roucamente contra seu membro inchado. - Sim, - ele concordou. J podia sentir suas genitlias agitar, seu rgo endurecendo. - Para que nos demorar? Satisfaz-nos agora. Pondo a mo sobre seu ombro, atraiu Layla para seu membro excitado. Sabia o que queria, o que necessitava dela. Sua boca se curvou em um sorriso felino quando ela fechou seus dedos acariciando a base de seu talo, agora erguido e grosso, e tomou em sua boca quente. Com um gesto de prazer Ranulf fechou seus olhos, suas ndegas se apertaram rigidamente enquanto penetrava lentamente sua boca, estremecendo com a carcia de sua lngua. Era sua ltima noite no Vernay e faria bom uso dela e das habilidades deliciosas de sua amante rabe. Sua mo apertou sua cabea escura enquanto tentava perder-se no prazer sensual que lhe provia, mas em vo tentou esquecer-se de seu cmico dilema: Um poderoso Lorde e um dos vassalos mais capazes do duque Henry, temeroso. Entretanto no era a seus inimigos capitalistas ou a seus exrcitos a quem temia a no ser a uma jovem nobre. Uma simples moa . Absurdo, cheio de razo, apesar de todos os argumentos racionais, temia a sua prpria prometida. Uma prometida que no podia evitar enfrentar por muito mas tempo .

Captulo 2 100 Fortaleza Do Claredon, Inglaterra: Abril 1155

O Guerreiro - Nicole Jordan


A primeira sensao que Ranulf teve quando viu sua prometida foi uma extrema inquietao, seguida rapidamente por surpresa indesejada. A criatura magra e chata que ele recordava ter conhecido cinco anos atrs guardava pouca semelhana com a beleza alta, estilizada e atrativa de agora. Por Deus! Os relatos recentes sobre a beleza impressionante de Ariane talvez eram exagerados, mas no muito, Ranulf admitiu ressentidamente. O sol poente dava a seu cabelo claro a cor de chama plida, enquanto que seu perfil parecia esculpido em alabastro. Sua virilha se apertou instintivamente agitando-o abruptamente. Ele no era invulnervel a uma mulher bela, mas esse no era momento para excitar-se com sua prometida, e muito menos se ela estava considerando uma traio contra a coroa. Ranulf murmurou um insulto entredentes enquanto observava a Ariane nas sombras. Tinha passado os meses enfrentando a resistncia ao novo rei todo o tempo atravs da Inglaterra, mas a rebelio deste lugar era completamente inesperada. O rei Henry tinha contado com Lorde Walter do Claredon como um de seus partidrios mais firmes, o qual fazia sua traio ainda mais grave. Walter se uniu revolta do Hugh Mortimer no Bridgenorth, e com isso havia ganhado a ira legendria de Henry. Ranulf tinha sido enviado a Claredon para tomar as propriedades do traidor e capturar filha de Walter. Nesse momento, ela estava de p, tranquila e desafiante, sobre o muro que dava aos portes de entrada, dirigindo as preparaes para a defesa do castelo. Tudo embaixo era um caos, os gritos das pessoas e os rebanhos mesclando-se com os rudos metlicos das armas, os golpes dos cascos dos animais, os gritos de quem empurrava seus animais para que cruzassem a ponte levadia para entrar no ptio exterior. Os granjeiros e os aldeos de Claredon procuravam refgio detrs dos grossos muros de pedra da fortaleza, fugindo da ira do Drago Negro. Nenhum deles sabia que o Drago Negro tinha transpassado os portes da fortaleza com a primeira quebra de onda de refugiados horas antes e agora se achava sombra de uma construo de pedra, a metros da Lady do castelo. - Milorde? - seu escudeiro, Burc, sussurrou sobre seu ombro. - Capturaremos moa agora ou esperaremos? - Esperaremos. Permitiria que sua prometida mostrasse suas intenes.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu pai estava em aberta rebelio contra o rei Henry, que tinha autorizado seu deteno como prisioneiro poltico, mas tudo seria mais fcil se ela denunciasse a traio de Lorde Walter e entregasse voluntariamente o castelo. Ainda era possvel que ela se rendesse, embora suas aes atuais sugerissem o contrrio. Julgando pelas aparncias, a herdeira do Claredon se preparava para a guerra. Ranulf preferiria interrog-la de uma vez por todas, mas no queria arriscar-se a aproximar-se de sua noiva ainda, no at que casse o entardecer lhe provendo sombras para seu disfarce. O hbito de monge escondia seu rosto e seu cabelo, mas sua grande altura e seu corpo poderoso eram difceis de esconder. Movia-se com os ombros cansados e tinha alargado seu ventre amarrando um almofado sobre seu estomago, pois preferia evitar ser reconhecido. Ter que lutar em meio dessa multido no serviria a seu propsito. Os cavalheiros e os arqueiros com armaduras j estavam a postos ao longo das alamedas e isso o fazia sentir-se vulnervel. Tinha entrado na fortaleza sem sua cota de malha e sem sua espada, somente levando o traje de monge e uma adaga como nica arma. Seu melhor escudeiro, um moo escolhido por sua mente rpida, no seria de muita ajuda se as foras do Claredon descobrissem que um inimigo estava infiltrado na fortaleza . Entretanto o hbito religioso era o que menos despertaria suspeitas, e Ranulf podia dar o luxo de observar de perto a sua prometida e o punha em uma posio melhor para atacar se ela desafiasse a ordem do rei e fechasse os portes ao ingresso do exrcito real. Um desenvolvimento que parecia iminente, julgando pelas preparaes frenticas que se levavam a cabo . A mandbula do Ranulf se apertou. Se sua noiva o obrigasse estabelecer um ataque ao castelo e a arriscar as vistas de seus homens, ela sentiria a vingana de sua espada. Estreitando seus olhos, Ranulf estudou Ariane com admirao involuntria. Seu corpo alto e gracioso vestido por uma tnica cor vermelha oxidada a faziam parecer to magra como um vime, muito delicada para conduzir um grupo de cavalheiros e soldados a desafiar ao novo rei Henry. No seria a primeira a tent-lo e tampouco a ltima. Henry tinha enfrentado bares ingleses rebeldes desde seu primeiro momento de sua chegada a Normandia quatro meses atrs.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Depois de ter sido coroado como rei, Henry tinha se movido rapidamente para restabelecer a ordem na Inglaterra, demolindo castelos ilegais construdos durante o rainhado do Stephen, sufocando revoltas e derrotando alguns dos partidrios de Stephen que se recusavam a jurar lealdade a seu novo soberano. A rebelio atual era conduzida pelo Hugh do Mortimer que desejava instalar o filho bastardo do Stephen, William, no trono, em vez do Henry. Nesse mesmo momento Henry estava sitiando os castelos do Mortimer em Shropshire. E Ranulf tinha sido enviado a Berkshire para tomar posse da propriedade de Lorde Walter de Claredon e sua filha. Nesse momento ela parecia estar em um estado de profunda contemplao , uma pose que s aumentava a irritao e a desconfiana do Ranulf. Em suas experincia, as mulheres da classe nobre que pensavam muito estavam inclinadas a tramar para fazer o que no era apropriado. Observou enquanto Ariane levantava uma mo para sua frente e inclinava sua cabea. Chorava? Rezava? No importava. Ele no ia ser manipulado ou comovido por lgrimas. E nem Deus a salvaria de sua ira se ela planejava uma traio. Se ela escolhesse apoiar a rebelio contra o rei legal da Inglaterra, pagaria muito caro sua traio. A escolha era dela. - Devemos levantar a ponte levadia, milady? - Simon Crecy perguntou delicadamente a sua ama. - A maioria dos aldeos j esto aqui. -Esperaremos um momento mais, - Ariane respondeu. - Ainda pode haver outros que desejem procurar refgio no Claredon. Sentiu que Simon se movia para parar ao lado dela. Como o vassalo principal de seu pai e comandante do guarnio do Claredon, Simon ficou na fortaleza com um grupo de cavalheiros e soldados enquanto Walter cavalgava para unir-se ao Hugh Mortimer. Ariane estava agradecida por sua companhia, porque a ajudava a aliviar a grande carga de responsabilidade que ela tinha. -Simon? - Sim , milady ? - Fez tudo muito bem . Contarei a meu pai de seus esforos. Ela o viu ruborizar-se com seu elogio. Eram da mesma altura, mas Simon era doze anos mais velho que ela e muito mas experiente em temas polticos e militares.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane confiava nele cegamente. Ela sempre tinha querido saber se ele teria pedido sua mo em matrimnio se no fosse pelo compromisso combinado. Meu compromisso eterno, ela pensou amargamente. Seus dedos se apertaram enquanto ela se forava em deixar esses pensamentos de lado. Prometeu a si mesma no pensar em suas esperanas perdidas, em seus sonhos desvanecidos. Levantando seu queixo, Ariane olhou dos muros os campos recentemente semeados de Claredon, o curso brilhante do rio sobre o horizonte, tinto de dourado pelos raios do sol poente. A cena parecia muito pacfica, para ser verdadeira. Nunca tinha visto uma paz verdadeira. Ela tinha crescido em um dos perodos mais turbulentos da histria da Inglaterra, embora seu pai houvesse obtido atravs de combates estratgicas e manobras polticas ardilosas, proteo de suas propriedades da devastao que tinha aoitado a Inglaterra durante o rainhado do Stephen. Nenhum aspecto de suas vidas tinha permanecido se alterado. Nos ltimos dez anos, Walter tinha gasto uma fortuna para erigir muros de pedra em torno de Claredon em lugar das paliadas de madeira, mas nenhuma parede podia isol-los o suficiente para proteger o campo circundante de um exrcito invasor. Se o Lorde de Vernay decidisse pr abaixo a fortaleza de Claredon, primeiro destruiria os campos e as cabanas toscas dos aldeos em uma tentativa de fazer passar fome os habitantes do castelo para obter sua rendio. E seu exrcito estava partindo. O mensageiro que havia cavalgado freneticamente desde Bridgenorth essa manh com a incrvel noticia sobre a traio de seu pai lhe tinha advertido tambm da aproximao das foras do Drago Negro. Me de Deus, como temia a possibilidade de guerra. Havia uma maneira de impedi-la que no fosse a rendio? Como podia salvar as vidas de sua gente e ao mesmo tempo permanecer leal a seu pai? Tinha prometido defender a fortaleza de Claredon em sua ausncia, e preferiria banhar-se em azeite quente que lhe falhar. No destruiria a pouca f que ele havia depositado nela. - Simon? - Ariane perguntou com voz preocupada. - Pensa que estamos fazendo o correto? Simon sacudiu sua cabea escura. - No sei, milady.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Mas acredito que isto o que milorde Walter desejaria. - Voc conhece seu prometido melhor que eu. - Duvido. - Eu estive com ele s uma vez, por um breve momento, e isso aconteceu quando eu era quase uma menina. Sua boca se torceu em um sorriso sem alegria enquanto recordava sua assombrosa reunio com o Ranulf de Vernay. Ento ele j era um homem completamente adulto, quase dez anos mais que ela. Quando a tinha convidado a caminhar a ss com ele pelo jardim do castelo, ela no se atreveu a recusar, mas sua mera presena a tinha deixado completamente muda. Aqueles olhos de falco cor ambarina a tinham esquadrinhado atentamente, como se ela fosse sua presa, enviando seu corao sua garganta. Entretanto, surpreendentemente, o Lorde de Vernay tinha parecido compreender sua inquietao e tomou um momento para aliviar seus medos, certamente para seduzi-la e para reduzir sua reticncia. Para sua perplexidade total, tinha lhe perguntado se ela estava de acordo com o compromisso. Ento, antes que ela tivesse superado seu assombro, Ranulf lhe iludiu com uma ternura que parecia ter derretido a dureza de seu rosto frio. Tinha perdido mas que o medo de Ranulf nesse momento. Tinha perdido seu corao. Tinha considerado Lorde de Vernay como um candidato magnfico, e a corporizao de seus sonhos de menina. E ela prometeu a si mesma ser uma esposa boa e fiel. Que sonho tinha sido! - Pensei que ele era amvel e gentil, - murmurou a Simon. - Pode acreditar quo pobre era meu julgamento? - Ouvi as coisas mas terrveis sobre ele. Ela tinha ouvido os contos tambm, sobre a fria e a fora do Drago Negro em combate e de sua vingana impiedosa. Seu mero nome, tirado da figura estampada em seu escudo e sua bandeira, despertava o medo nos coraes dos homens. - Alguns dizem que Vernay o melhor comandante de campo do Henry, - Simon murmurou. - E suas tticas de guerra so brilhantes. conhecido por ter desafiado e ter derrotado a seu prprio pai em uma batalha. - Um filho do mas antinatural.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane silenciou. Aqueles contos de Lorde Ranulf eram os mais chocantes. Diziam que a me tinha tomado um amante campons antes do nascimento de Ranulf, de modo que ele poderia ser filho de um homem sem linhagem. Certamente o pai nobre de Ranulf tinha duvidado de sua paternidade. Yves de Vernay se recusou, ainda depois que seus dois filhos mais velhos morreram, a reconhecer a Ranulf como seu herdeiro. O Drago Negro tinha reivindicado e recuperado sua herana a ponta de espada. - Estamos fazendo-o bastante bem, - Simon estava dizendo. Nossas foras esto em posio. - Temos as provises adequadas graas a seus prprios esforos, minha lady. - Poderemos aguentar um assdio fortaleza por algum tempo. - Enviou a mensagem a meu pai no Bridgenorth?. - Com dois mensageiros separados, milady, para melhorar as possibilidades de que a mensagem chegue. - Se Lorde Walter est livre para vir, f-lo- . Se estiver livre ... Ariane sacudiu a cabea . Seu choque ante o giro recente dos eventos no se tinha desvanecido ainda. Seu pai tinha sido acusado de traio e de conspirar com o Hugh Mortimer contra a coroa inglesa . Ela simplesmente no podia acreditar e culp-lo . Conhecia bem seu pai. - A ponte levadia, minha lady? Simon a apressou, interrompendo seus pensamentos preocupantes. - perigoso nos demorar mais. - Sim. Olhando aproximao ao Claredon, Ariane se deu conta que os ltimos aldeos tinham entrado no ptio do castelo. - Devemos nos apressar. Girando, Simon se dirigiu ao guardio do porto. Quase ao mesmo tempo o som ensurdecedor das correntes soaram enquanto a enorme ponte de madeira era levantada lentamente. A ao chegou logo, porque distncia se via um redemoinho dourado de p, o tipo de nuvem empoeirada que levantava um exrcito aproximando-se rapidamente. Ariane sentiu os msculos de seu estomago esticar-se com medo. O Drago Negro. Seu Prometido. O homem que deveria ser seu marido h muito tempo. O guerreiro que nunca veio reclam-la como sua esposa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seus nervos estavam desfeitos no momento em que a borda deteve-se a uma distncia em que ela podia ver uma fora de uns duzentos temveis cavalheiros normandos vestidos com cascos de ao cnicos e com tnicas largas de cota de malha, cavalgando em cavalos, com lanas brilhantes e escudos. O resto eram arqueiros e soldados a p que se vestiam com armaduras de couro. Uma bandeira se agitava com um drago negro feroz sobre um fundo cor escarlate. Em instantes um nico cavalheiro rompeu as filas dos cavaleiros e cavalgou lentamente para frente, carregando um estandarte branco, procurando conferenciar. Ariane estremeceu quando uma exploso curta soou de um trompetista inimigo, embora sabia que isso era de esperar. Estava agradecida de ter Simon Crecy a seu lado. O cavalheiro deteve seu cavalo a uma distncia prudente onde no podia ser alcanado pelas pedras ou flechas e se dirigiu para os defensores postados nas amenas: - Em nome de Henry, duque da Normandia e legtimo rei da Inglaterra, ordenolhes abrir os portes! Tomando uma respirao profunda, Ariane respondeu, embora sua voz no fosse nem to forte nem to clara como teria gostado. Diga-me bom homem, por que ns deveramos abrir nossos portes quando vocs claramente vm preparados para a guerra? Houve uma pausa, como se sua pergunta tivesse surpreendido ao cavalheiro. - Porque recusar-se traio . - O rei Henry requer a deteno de Walter de Claredon e lhe concedeu suas terras e suas posses ao Lorde de Vernay, quem exige sua rendio imediata. - Trago uma proclamao do rei. Sua mo enluvada levantou um cilindro de pergaminho para que o visse. Ariane forou afrouxar seus dedos, que tinham estado fechados em punhos. - Sou a Lady do Claredon. - Posso ter a honra de conversar com Lorde do Vernay ? - Sou vassalo do Lorde, meu nome Payn FitzOsbern, milady. Lorde Ranulf me encarregou de acertar a sua rendio. Ela sentiu que uma pequena parte da tenso de seu corpo a abandonava, este era s um emissrio do Drago Negro. Seu Lorde no dispe de um tempo livre para falar comigo? - Ela perguntou. - Pensei que a posse de Claredon fosse um tema importante para ele e que cavalgaria at aqui imediatamente. - Milady . . . Ele . . . Est atrasado.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sim? Seu tom estava carregado com ironia. - Se cinco anos for um tempo muito curto para esperar uma visita a sua prometida. FitzOsbern vacilou, obviamente procurando as palavras adequadas. - Milady, poderia abrir os portes? - Discutirei esse assunto com o Ranulf de Vernay e com nenhum outro. - Pode lhe dizer isso. - Uma pausa. - Ele no ficar satisfeito com sua resposta. Ariane se esforou para lhe devolver um sorriso frio. A negativa de seu prometido de vir a Claredon em pessoa era um insulto calculado, talvez, mas poderia us-lo para sua vantagem. - Essa a resposta que lhe dar. Quase podia sentir a frustrao do cavalheiro. - Ento recusa a render o castelo, minha lady? - Repito-lhe, discutirei esse assunto com Lorde Ranulf. - Por favor lhe faa saber sobre o meu pedido. - E tudo, cavalheiro. FitzOsbern sujeitou a haste de seu estandarte mais firmemente com seu punho enluvado, claramente reticente a aceitar ser despedido dessa maneira. Ariane continuava observando-o at que finalmente ele girou seu cavalo e cavalgou para unir-se s foras de seu Lorde . Lentamente ela exalou a respirao estava prendendo. Com sorte tinha conseguido ganhar algum tempo. Um dia ou dois at que o assdio ao castelo comeasse, e esse tempo podia resultar vital para as possibilidades de seu pai. Na medida que Walter continuasse em posse de Claredon, continuaria sendo uma fora que o rei Henry teria que reconhecer. Apesar de ser um traidor condenado poderia usar suas propriedades para negociar por sua vida. Sua resposta no tinha desafiado diretamente uma ordem do rei, Ariane se consolou. Mas logo estaria em problemas. O Drago negro sem dvida estaria furioso quando se inteirasse de sua negativa a render a fortaleza a seu emissrio, mas na verdade , ela no tinha escolha. Era imperativo que retivesse a posse de Claredon para ajudar a seu pai. E no o decepcionaria como o tinha feito tantas vezes antes. Embora tivesse que dar at seu ltimo flego, no lhe falharia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Suas aes sugerem que esto levantando um acampamento, milady, - Simon observou. Ariane assentiu com amargura. Com a escassa luz do entardecer, ela podia ver os cavalheiros desmontar, seus escudeiros apressarem-se para atender aos cavalos e as armas, enquanto que seus arqueiros se posicionavam em uma linha defensiva oposta ao castelo. Logo armariam barracas e acenderiam fogueiras e Payn FitzOsbern provavelmente enviaria um correio a seu Lorde . Ento Lorde Ranulf poderia apresentar-se em pessoa . Ariane tremeu com a brisa da noite. Preferiria tratar com cem de seus enviados que com Lorde do Vernay em pessoa. - Tem frio, minha lady? - Permita-me que envie algum torre para procurar sua capa. - Sim, obrigada, Simon. A primavera tinha chegado cedo a Inglaterra esse ano, entretanto o ar mido penetrava entre sua tnica de l fina e a camisa de linho. Sem dvida seu temor aumentava a sensao de frio. Enquanto Simon a deixava, ela se encontrou lamentando-se pelas fragilidades do corpo feminino. Se fosse um homem, poderia ter cavalgado fora para desafiar aos cavalheiros do Ranulf a um combate... Seus lbios se apertaram em um sorriso amargo. Se fosse um homem, nunca teria conhecido a Ranulf de Vernay em primeiro lugar. Certamente no seria sua prometida nem estaria obrigada a uma matrimnio para que seu pai pudesse ganhar um aliado para o Claredon. -Me de Deus , por que no poderia ter nascido varo? Quanto melhor seria ser um filho varo a quem seu pai poderia contar para herdar o ttulo e para proteger as terras que to duramente ele tinha ganho, muito melhor que uma filha mulher que decepcionava a cada passo-. -Que liberdade sentiria ao ser um cavalheiro que podia tomar as armas para defender-se, muito melhor que ser um peo nos jogos polticos dos homens!-Ou pior ainda , uma noiva esquecida submetida a tolerar os caprichos de um noivo reticente-. Involuntariamente , seus dedos se fecharam em punhos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane reconheceu para si mesma uma verdade muito profunda: que a total negligncia de Ranulf alm de hav-la ferido tambm podia ser fonte de sua resistncia. Feria-a porque sua conduta demonstrava que ela no era desejada. Pelos sussurros que ouvia no castelo, era a noiva esquecida, rechaada. -H algo to mau em mim que nem sequer a promessa de uma grande riqueza poderia superar seus defeitos?Por anos se fez essa pergunta, avaliando criticamente todos seus defeitos. Por cinco longos anos, havia esperado, se preocupado e se obstinado a uma fina esperana o que a deixou inundada na raiva, amargura e desespero. At que seu ressentimento contra Ranulf supurava como uma ferida infectada. Entretanto essa no era a razo bsica para desafi-lo agora. A vida de seu pai estava em jogo. Se rendesse suas terras, tudo pelo que seu pai tinha lutado seria confiscado. Pior ainda, ele ficaria em um estado de vulnerabilidade total, rendido merc da justia do rei. E em sua ausncia, ela era responsvel pelo Claredon e sua gente, suas vidas e seu bem-estar. Sobre seus ombros descansava seus destinos. Como em numerosas vezes durante o passado, o olhar de Ariane dirigiu-se para o este, focalizando em um profundo bosque a um quarto de milha dos muros do castelo. Diziam que o bosque era espreitado por espritos do mal e que era governado por um homem que se alimentava de lobos, mas ela sabia que no era assim. S um punhado de pessoas tinham acesso ao segredo desses bosques. Os habitantes dali estariam seguros do Drago negro? Ela se forou a apartar seu olhar, focalizando novamente nas foras inimigas. Ainda podia ver o feroz drago negro sobre o fundo de seda vermelho que se ondulava corajosamente em cima do exrcito invasor. O que teria feito sua me nessas circunstncias to difceis? -Por que, Ranulf? Por que nunca veio me buscar?Ela tragou em seco e secou ferozmente as lgrimas de raiva que ardiam em seus olhos. No podia dar-se ao luxo de chorar ou afundar-se na auto compaixo. Seus pesares teriam que ficar para outro momento. Agora, mais que nunca, tinha que ser forte. Desafiantemente Ariane levantou seu queixo . Ranulf de Vernay agora viria ao Claredon.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela estava preparada para defender o castelo e as pessoas contra seu vingativo prometido, se fosse necessrio. E permaneceria leal a seu pai, ainda que sua rebeldia lhe fizesse culpada de traio. Seguro detrs de suas vestimentas de monge, Ranulf observou a sua prometida com ira crescente e decepo amarga. Uma tocha tinha sido colocada em um suporte no parapeito, lanando um fulgor anglico sobre ela enquanto estava em um estado de reflexo profunda. Sem dvida sua imagem inocente era enganadora, ele pensou, assim como o cenho franzido em sua testa. No se tratava de uma moa doce, mansa e malevel. Seu plano ardiloso era mais caracterstico dos compls maliciosos perpetrados pelas damas da corte. Negou-se a render o castelo a FitzOsbern e ao mesmo tempo tinha declarado abertamente sua rebelio. Inteligente mas equivocada. No conseguiria evitar a ira do rei por tais tticas ou evitar o castigo por seu desafio, Ranulf se prometeu silenciosamente. Os olhos de Ranulf se estreitaram quando um cavalheiro chamado Simon lhe colocou solicitamente uma capa sobre seus ombros. Havia uma intimidade e um afeto evidente entre eles dois. Afeto de dois amantes? Uma quebra de onda irracional de cimes invadiu a Ranulf. Ariane do Claredon pertencia a ele, assim como o castelo de seu pai agora. Era sua prometida, logo passaria a ser sua refm poltica. Se fosse infiel a ele com um vassalo de seu pai, sofreria as consequncias. Ela pagaria se escolhesse desafiar sua autoridade. Tinha lhe sido dada a tarefa de lutar com a resistncia e impor a vontade do rei nessas terras, e no aceitaria ser contrafeito, muito menos por uma mulher. E muitssimo menos por sua prpria prometida. Se ela o forasse a recorrer violncia, esmag-la-ia sem piedade. Quase como se adivinhasse seus pensamentos, a cabea dela se levantou lentamente e girou pela metade, seu olhar preocupado procurando nas sombras onde ele estaria. Ranulf congelou e respirou profundamente ante a imagem da bela Ariane luz da tocha. -No, os relatos no exageravam-, ele pensou enquanto uma quebra de onda de desejo percorreu-o com uma intensidade assombrosa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Onde uma vez ela tinha sido todos ossos e olhos, agora havia curvas e olhos rasgados, com tranas de cor cobre brilhante. Uma combinao encantadora. Ranulf estava extremamente perturbado com a mudana dela. Poderia ter perdoado a uma menina com julgamento defeituoso, ou mau aconselhada por seus conselheiros, mas Ariane do Claredon j no era uma menina. Era uma mulher. Uma dama nobre completamente capaz de ajudar em uma rebelio e de apoiar a traio de seu pai. E era ele quem teria que tratar com essa mulher. Ranulf no pde controlar a resposta intensa de seu corpo ante o pensamento de ter a semelhante beleza desafiante sob seu poder e seu membro se inchou a propores incmodas. Ranulf apertou sua mandbula e baixou o capuz de seu hbito em torno de seu rosto. Ento deu um passo ao flanco, para permanecer fora do crculo de luz da tocha, mantendo seu olhar fixo em sua noiva e em seu protetor armado. - Um monge pede audincia, minha lady, - Simon lhe comunicou. Ariane se sobressaltou quando a voz de seu vassalo interrompeu suas reflexes. Com um suspiro, ela girou para saudar o intruso e parou abruptamente. Uma forma escura tinha aparecido fora das sombras... Alto, Poderoso... Detestvel. Sua mo foi garganta. Pelo espao de dois segundos ela permaneceu congelada, quando os sons da noite do castelo se desvaneceram. A presena de seus prprios soldados, as necessidades dos refugiados, a ameaa de um exrcito inimigo, foram esquecidos. S estava consciente desse corpo imponente vestido de roupagens escuras. Uma ponta de medo percorreu sua espinha dorsal com essa figura escura que parecia to ameaadoramente prxima. As sombras jogadas pela luz da tocha lhe davam uma sombra to estranha que ela quase podia imaginar a silhueta gigante de um drago ameaador. somente sua fantasia , ela se disse com calma desesperada. Um truque produzido pela luz. No querendo demonstrar medo, Ariane deu um passo vacilante para frente e a imagem temvel felizmente desapareceu. A luz iluminava suas vestimentas, mas Arian respirou aliviada quando reconheceu seu hbito. Era s um monge.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No havia perigo ali. Sua paralisia desapareceu, mas sua inquietao continuou. Um homem de semelhante altura e volume seria poderoso e forte, esse gigante facilmente poderia ser um guerreiro. Ainda atravs da distncia que os separava, ela podia sentir sua inegvel masculinidade. Ariane recordou a si mesma que tinha a seus prprios homens para proteg-la. -Boa noite, minha lady, - a sombra disse brandamente. Algo dentro dela se agitou com essa voz profunda. Teve uma sensao muito estranha de... Intimidade... De Familiaridade... Ela ficou rgida . - Conheo-o, pai? - Acredito que no, milady. Ela vacilou, entre o medo e a curiosidade. Era uma figura imponente. Suas mos, s parcialmente escondidas pelas mangas largas de seu hbito, eram grandes, fortes, de dedos largos... Capazes de grande violncia ou de grande ternura? Com esforo Ariane limpou suas fantasias. Deu outro passo mais perto, escrutinou a cara encapuzada ainda em sombras, querendo saber por que estava ali e o que queria dela. Ranulf imaginando incomodamente que ela podia ver alm de seu disfarce, curvou sua cabea com respeito fingido e levantando o tom de seu disse. - Desejo expressar minha gratido por dar refgio a um pobre monge. - Eu me dirigia ao monastrio no Frotham quando minha viagem foi interrompida pelos aldeos que fugiam. - Pensei que seria mais sbio segui-los segurana de sua fortaleza. - bem-vindo hospitalidade de Claredon, pai. Esperou educadamente que ela continuasse, mas lhe devolveu o olhar, ele notou, seus olhos cinzas claros atentos e alertas. - Queria saber, milady, se poderia ajud-la de algum jeito. - Como seu pai est ausente, voc pode desejar orientao de uma mente sbia. Viu sua boca curvar-se no mais fraco dos sorrisos. - As preces no seriam demasiadas, padre, mas a menos que voc seja versado em estratgias militares, confiarei no vassalo de meu pai a respeito de conselhos. - Isso significa que vai declarar sua oposio a Lorde de Vernay, ento? Sua expresso se fez fria, Ranulf observou, mas evitou lhe dar uma resposta direta.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Em troca ela disse: - Lamento que sua viagem tenha sido detida, j que temo que podemos estar em estado de assdio por um longo tempo. - No me atreveria a baixar a ponte levadia para que voc deixe Claredon, mas se o deseja, poderamos faz-lo descer pelos muros, assim voc pode escapar com segurana. -Em estado de assdio por um longo tempo?-Ento ela planejava lhe recusar a entrada?- Entendeu-me mal, milady. - Meu interesse no por minha prpria segurana, mas sim pela das boas pessoas neste lugar. - No seria mais sbio render o castelo a Lorde de Vernay de uma vez?-Mais sbio para quem? - Para voc. Para seus aldeos. Ante sua vacilao, Ranulf adicionou rapidamente: - Pode me confiar seus medos, milady. - Um pensamento reconfortante, - ela respondeu com sinceridade questionvel. - desafortunado pai pois eu j confiei meus medos a Deus. Tinha ultrapassado os limites permitidos inclusive para um homem da Igreja, Ranulf deu-se conta. Olhou de esguelha a Simon, notando o punho do cavalheiro que descansava cautelosamente no punho de sua espada. Perdoe-me, milady. - No quis ofend-la com minha curiosidade. - Simplesmente desejava oferecer minha ajuda. Ranulf sentiu seu olhar atento procurar entre as dobras do capuz de monge novamente, como se quisesse ler sua expresso sombria. - Estou agradecida por seu interesse, verdadeiramente. s que... - Sim, minha lady? S o que? Ariane deu a volta distanciando-se, olhando ao campo escurecido, iluminado fracamente pelas fogueiras do exrcito inimigo. - No estou acostumada a discutir meus problemas com qualquer um e nem sequer com nosso prprio sacerdote, - ela disse finalmente. - Passou por grandes problemas ultimamente, conforme parece. Era uma observao para faz-la falar ela soube, o sacerdote a estava sondando com delicadeza no. - No mais que a maioria das pessoas. - Mas esta crise atual... O exrcito de Lorde Ranulf em seus portes.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ele seu prometido, verdade? - Sim, ela respondeu, sua voz aguda com amargura. - Infelizmente. - Infelizmente? - No est ansiosa por casar-se com ele? Quando ela permaneceu em silncio, o monge adicionou especulativamente: - Suponho que voc ter aceito o compromisso. Embora uma noiva seja persuadida pela fora, a Igreja requer o consentimento da dama antes de santificar a unio. - Eu no tive nenhuma objeo a essa unio na poca, - Ariane disse . Ela tinha estado muito esperanosa ... Desde ento. - Lorde Ranulf foi a escolha de meu pai para meu marido, mas, na verdade, eu estava satisfeita de me casar com um cavalheiro com o poder necessrio para preservar as terras que um dia herdarei. - Uma mulher necessita de um marido capaz de manter a autoridade e de proteger as terras. - De outra maneira no pode haver segurana. - Uma filosofia muito sbia. E seu pai fez uma escolha correta. - Pensei isso uma vez. - Lorde de Vernay um dos bares mais capitalistas da Normandia, coisa que obteve por seus prprios esforos desumanos. - Voc o considera desumano? - Ele foi descorts com voc? - No... - Certamente ela recordava seu choque ao ver que um guerreiro feroz como Lorde Ranulf podia ser amvel e delicado com uma donzela jovem e nervosa. - Ento, por que lamenta seu compromisso? Porque por quase cinco anos ele no apareceu por aqui, - Ariane refletiu com angstia silenciosa. Cinco anos interminveis durante os quais ela tinha sido deixada para adoecer na casa de seu pai, sendo compadecida por seus amigos e conhecidos. Tinha quase vinte anos agora. A essa idade avanada outras mulheres j haviam casado e j tinham vrios filhos. Mas ela permanecia solteira, uma virgem ainda, inocente ao conhecimento da paixo e da vida. - Porque eu descobri a verdade sobre o pouco nobre Lorde do Vernay, - Ariane sussurrou amargamente. - Verdade? - No um verdadeiro cavalheiro, a no ser um tratante, algum cuja origem duvidosa e que pretende pertencer nobreza...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Um usurpador sem princpios ou honra, que recuperou a herana de seu pai a ponta de espada. - Desejaria nunca ter ouvido seu nome. Ficando rgido ante a fria denncia dela, Ranulf no notou a amargura em seu tom de voz e s ouviu desprezo, um desprezo que lhe doeu como cem navalhadas. Estava acostumado s damas que o desprezavam pelas circunstncias de seu nascimento, mas lhe doa mais vindo dessa mulher. Ranulf sentiu seus punhos apertarem-se com raiva. - Planeja lhe negar a entrada? - ele exigiu sumariamente, esquecendo-se de seu disfarce e sua atuao. Ariane franziu o cenho. -Por que um homem do clrigo se preocuparia com temas to mundanos?-E por que falava to francamente?Podia dizer-se que era um homem de Deus mas seguia sendo um desconhecido. Inquieta pela indiscrio do sacerdote, ela olhou de esguelha sobre seu ombro figura escura do monge, respondendo cautelosamente: - Meu pai me deixou o dever de defender Claredon em sua ausncia. - No posso entregar seu castelo sem primeiro saber quais so seus desejos. - Embora Claredon j no lhe pertena? - As propriedades de um rebele so confiscadas pela coroa, e Walter do Claredon est tomando parte na revolta dos bares em um ataque ao rei. - Suas costas ficaram perceptivelmente rgidas, - Ranulf notou. - As pessoas dizem muitas idiotices, pai. - Walter no se uniu revolta ento? - No sei o que ocorreu . Mas quando cavalgou para o Bridgenorth, no era sua inteno atuar contra o rei. - Talvez no lhe comunicado suas intenes. - Simplesmente porque sou mulher? Seu queixo se levantou. - Asseguro-lhe que meu pai me informaria de qualquer plano de semelhante consequncias. - No um traidor. - Mas Hugh Mortimer levantou uma rebelio, o que converte a seu pai, como vassalo do Mortimer e seu partidrio, culpado de traio a menos que ele haja repudiado seu juramento de lealdade para o rei. - Posso compreender bem a situao poltica, - Ariane respondeu secamente. - Apesar de pertencer ao gnero do sexo dbil, minha mente funciona perfeitamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Recordando com dificuldade o papel que tinha que atuar, Ranulf tragou a resposta que saltou a seus lbios. Pelo brilho de raiva em seus olhos cinzas, ele pensou que sua prometida se preparava para lanar outra observao, mas ela colocou suas mos dentro das mangas de seu vestido, e disse com calma admirvel: - Minha fidelidade bsica para meu pai. - No renderei seu castelo at que no tenha prova de sua culpa. - Agora se me perdoar meu pai, tenho muitas coisas que requerem minha ateno. Estava sendo despedido, Ranulf se deu conta com fria irracional. Queria tomar a sua noiva desafiante pelos ombros e sacudi-la, ou lev-la em seus braos e cometer algum outro ato mais apaixonado, menos violento em sua pessoa, mas toc-la traria imediatamente a todos os guardas do castelo em sua defesa. E atrasar-se nessa conversao s despertaria suspeitas. Teria que adiar a revelao de seu disfarce para mais tarde. Fez uma reverncia e lhe deu sua bno, a seguir deu volta abruptamente e partiu silenciosamente atravs do muro para desaparecer nas sombras. Ariane esteve parada ali por muito tempo depois que ele se foi, incapaz de ter uma sensao luminosa. O monge insistira em temas sensveis para que suas palavras fossem um consolo, suas perguntas atrevidas s tinham incrementado o caos e a incerteza em sua mente. -Tinha tomado o curso de ao equivocado?-Render-se ao Drago Negro seria a escolha mais sbia?Enquanto ela ponderava suas aes, Ranulf fez gestos a seu escudeiro para que o seguisse pelos degraus de pedra para o jardim aglomerado de gente. Uma vaca cruzou em seu caminho, mas Ranulf no vacilou enquanto caminhava para o porto distante que dava acesso ao ptio interno. Precisava assegurar-se que lhe permitiria estar na torre essa noite, dormiria no grande salo com os vassalos e os criados da casa. A moa o tinha esquecido. De seus prprios lbios Ranulf tinha ouvido Ariane declarar suas intenes. Ela tinha inteno de desafiar a ele e ao rei. Por Deus! - ele a esmagaria por esse desafio, Ranulf se prometeu, e lhe faria pagar por sua rebelio. Conquistaria a sua noiva rebelde e obteria muito prazer em faz-lo. Com esse pensamento, Ranulf amaldioou silenciosamente, provando o sabor amargo da blis em sua lngua.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Se deteve no porto para o ptio interno e ficou parado ali tremendo enquanto uma nuvem escura de raiva obscurecia sua viso. Essa fria lhe era familiar. Havia sentido essa nuvem negra de dio uma vez antes, quando seu pai lhe tinha negado a herana que lhe correspondia. A dor ainda estava crua e fresca, uma ferida sem sanar que o intoxicava interiormente, ao contrrio das cicatrizes das chicotadas em suas costas . Tinha lutado contra seu prprio pai e agora teria que lutar contra sua prometida. Deveria se sentir satisfeito. Sua noiva apresentou uma razo suficiente para romper o compromisso matrimonial, Ranulf se recordou grosseiramente. Sua rebelio era causa suficiente para repudiar o matrimnio. Entretanto em vez de satisfao, sentia uma decepo cida porque Ariane de Claredon tinha escolhido apoiar a seu pai traioeiro. Semelhante lealdade podia ser admirvel, se no fosse imprudente, ela se arriscava priso e a coisas piores se continuasse por esse caminho. Mas era a lealdade sua verdadeira motivao? Talvez ela meramente estava protegendo a si mesma ao tentar evitar ser presa. Ariane estava muito consciente de que como um prisioneiro poltico era tratado e que no teria nenhuma das liberdades ou privilgios que gozava agora. A filha de um traidor possuiria menos direitos que um servente. Mas seu desafio parecia idiota, Ranulf refletiu sobriamente. Se fosse verdadeiramente inteligente, esquecer-se-ia de seu pai e daria a bemvinda a ele como o novo Lorde de Claredon, com a esperana de ganhar seu favor e de evitar o castigo imposto pelo rei. Mas como Lorde Walter era culpado de traio, por lei todas essas propriedades seriam confiscadas, e sua filha, presa. E o Drago Negro de Vernay executaria uma justia rpida. Ariane de Claredon era agora sua inimiga, seu castelo e suas terras lhe pertenciam agora. Estabelecer um assdio fortaleza ou destruir Claredon e os campos circundantes ou arriscar as vidas de seus homens desnecessariamente no eram partes de seus planos. Podia triunfar usando medidas mais fceis. Estava preparado para tomar o castelo, mas em seus prprios termos. Claredon tinha muitos cavalheiros mas poderiam ser derrotados facilmente, mas no precisaria usar uma fora opressora se conseguisse trocar as circunstncias para sua prpria vantagem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


E nesse caso, a astcia lhe serviria muito melhor que a violncia aberta. Reprimindo qualquer inclinao piedade, Ranulf se forou a mover-se. Disfarado de monge, seguido por seu escudeiro, ganhou a entrada ao ptio interno e subiu as imensas escadas de pedra da fortaleza e foi ao segundo piso e ao grande salo, onde havia uma cena de caos enquanto serventes e homens armados se moviam de um lado ao outro. Ranulf sorriu sobriamente enquanto se mesclava na multido. A batalha estava por comear, uma batalha que ganharia em curto tempo.

Captulo 3

A alta vela de noite brilhou, seu fulgor alcanava alm dos cortinados abertos da cama, lanando sombras dbeis que danavam sobre a beleza plida deitada na cama. Ranulf conteve sua respirao enquanto olhava mulher dormindo pacificamente. Iluminada com essa meia luz dourada, era o mais encantador ser real. Seu cabelo cor cobre derramado sobre seus ombros nus, brilhante e glorioso, acariciando o incio de seu seio que aparecia debaixo da ponta do cobertor de l. Suas fossas nasais captaram a aroma sutil de mulher em seu corpo, uma fragrncia fascinante que despertava seus instintos primatas, e acendia um desejo to intenso como nenhum que tivesse conhecido. Um msculo se endureceu na mandbula de Ranulf com o esforo de manter-se afastado. Podia ver o pulso dbil pulsando em sua garganta branca enquanto ele absorvia a beleza de Ariane. Plida e perfeita. Delicada como uma rosa. Inocente e vulnervel como um beb... Porm ela no era um beb, nenhuma menina tampouco. Era uma mulher bonita, que despertava suas paixes como nenhuma mulher o tinha feito nunca. Quis toc-la.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sem pensar estendeu sua mo para sentir a pele suave de sua testa com seu polegar ento recuou abruptamente, amaldioando-se por sua fraqueza. Quando ela despertasse, o desprezo em seus olhos cinzas o aoitariam sem piedade. Entretanto no podia resistir a tentao. Involuntariamente passou seu polegar sobre a curva plida de sua bochecha, seguindo o osso frgil e a cavidade delicada. O suspiro suave dela quando ele continuou seu caminho foi um sussurro de prazer, o pedido de uma amante. Seu corpo ficou rgido enquanto imagens quentes passaram diante de seus olhos. ...Ariane estremecendo-se debaixo dele... Ariane disposta e ansiosa, lhe dando as boas-vindas sua cama, a seu corpo... A boca do Ranulf desenhou um sorriso amargo. Ela nunca estaria ansiosa por seu contato. Ela lamentava seu compromisso, lamentava ter ouvido seu nome alguma vez. Estaria contente de livrar-se dele. Ele no um verdadeiro cavalheiro, um farsante que pretende entrar para a nobreza. Deveria sentir alvio porque ela achava to repugnante o compromisso. Deveria estar satisfeito que as aes desafiantes dela o liberassem de toda obrigao para com ela. Tinha estado preparado para honrar sua palavra, mas agora no precisava sentir remorso por ter adiado sua chegada por tanto tempo, ou por ter rechaado esse matrimnio. Na verdade era afortunado por ter descoberto os verdadeiros sentimentos dela, o que realmente sentia por ele, e o tinha descoberto a tempo, antes de estar irrevogavelmente unido a ela. Entretanto existia uma dor funda inexplicvel, no centro do peito de Ranulf, junto com outros sentimentos menos precisos no caos de seu corao. A raiva selvagem que tinha sentido por ela mais cedo se desvaneceu, e s ficava um vazio familiar. Sua fria irracional, Ranulf dava-se conta em um ponto escuro de sua mente, no tinha sido dirigida a Ariane, mas sim a seu prprio pai, a quem desprezava, porque o havia feito lutar pelo que lhe correspondia legalmente. A batalha pelo Claredon seria similar a sua grande luta por obter Vernay, Ranulf reconheceu , entretanto no era a vingana o que o motivava esta vez, a no ser o dever.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sentiu um pouco de pesar ao ver-se obrigado a tomar como refm Ariane, mas no tinha culpa disso. As ordens de Henry eram claras. As terras de um traidor eram automaticamente confiscadas, e um castigo rpido contra Walter do Claredon serviria como uma lio para outros que se atrevessem a desafiar o governo do Henry, mas fora as prprias aes de Ariane que tinham selado seu destino, Ranulf se recordou. Recusar-se ordem do rei de render o castelo a convertia em uma traidora coroa. Talvez poderia compreender sua defesa do castelo e sua lealdade para seu pai, mas no podia desculp-la, nem podia permitir que seu desafio continuasse. Desejaria nunca ter ouvido seu nome. - Mas ouviu meu nome, moa, - Ranulf sussurrou obscuramente. Com um suspiro, ele se sentou na cama elevada, ao lado de onde sua prometida dormia. Com cuidado levantou as mechas de seu cabelo apartando-os de sua orelha e pressionou a linha delicada de sua mandbula, preparado para despert-la brandamente. Seu sonho parecia to real. Uma presso delicada sobre sua pele... O calor sedutor contra sua bochecha... O prazer sensual de uma carcia... A mo de um amante? Meu amado, veio por mim finalmente? Dentro da inconscincia de seu sonho, Ariane se arqueou contra esse calor estranho, ansiando algum tipo de prazer completamente desconhecido. Seu corpo parecia aceso de necessidade. Suas plpebras estavam to pesados. Entretanto quase podia v-lo... Seu amante ideal... alto e poderoso, como um deus. Sua paixo era justo como sempre tinha imaginado que seria: feroz... Terno... excessivo. Cegamente tentou alcan-lo , mas os braos permaneciam frustrados e paralisados em seus flancos. Quase podia sentir seu peso ao lado dela, sua voz um murmrio baixo, sua mo forte acariciando lentamente sua mandbula para logo roar delicadamente seus lbios... A presso sutil se tornou insistente. Fascinada, Ariane se forou a abrir seus olhos e pestanejou contra o fulgor de luz da vela.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Era de noite, mas os cortinados de sua cama tinham sido corridos a um lado para permitir passar a luz da grande vela de noite. Sobre ela aparecia uma forma escura, um rosto sombreado, as pontas de seus dedos pressionaram sobre seus lbios advertindo-a. - No grite, moa. - Compreende? Sua sonolncia fugiu com a conscincia aguda do perigo. Os olhos aumentaram-se enquanto olhava fixamente ao intruso. No era o amante ideal, nem era que uma das criadas que vinha despert-la. Este era um homem de carne e osso, cujos ombros largos e corpo poderoso pareciam-lhe intimamente familiares. - Compreende? - Ele repetiu mais urgentemente, seu polegar movendo-se sobre seu lbio inferior. A voz profunda e rouca lhe era familiar tambm. Quis saber se tinha ouvido esses tons speros recentemente. Uma figura escura lhe veio mente mas ele no era calvo como os monges. Seu cabelo era negro como a noite, com uma tendncia a ondular-se, mas no podia distinguir suas feies sombreadas. Seu aroma era uma mescla de aroma de cavalo, couro e especiarias. No respondendo a sua pergunta, ela se atreveu a baixar seu olhar, tentando ver mais dele. Ele j no usava um hbito com capuz, a no ser uma tnica de cor escura, com um adaga sujeita em sua cintura. - Pai? - ela sussurrou, sua voz quebrada com incerteza. - No sou um monge, milady. - Sou o Drago Negro de Vernay a seu servio. - No... Seu corao, que j pulsava ritmicamente em seu peito , saltou em alarme. Estava nua debaixo dos lenis, vulnervel e indefesa, enquanto seu vingativo prometido estava sentado descaradamente a seu lado, na cama. Apenas consciente de suas aes , Ariane correu freneticamente para o outro lado da cama , desesperada por escapar dele, mas isso foi impedido pelos lenis e pelos reflexos rpidos do Ranulf, que capturou seu ombro nu e a sujeitou velozmente. Quando ela gritou para alertar s mulheres, ele a empurrou para trs para baixo entre os travesseiros e lhe cobriu a boca com sua palma. - Calada. - No atue bobamente, - lhe pediu suavemente. - No te danificarei. No a menos que resista. - Compreende-me?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Quando ela assentiu com a cabea, ele tirou a palma de sua boca. Tentando acalmar seu pnico, Ariane tomou uma respirao para levar ar a seus pulmes apertados. - Render-te-, moa?... - Tenho outra opo? As linhas speras de suas feies se suavizaram com a luz e Ranulf sorriu brevemente. - Nenhuma outra. Sua hiptese de superioridade era mortificante porque era vlida. Podia ultrapass-la em fora com facilidade, ela sabia perfeitamente que o Drago Negro a esmagaria. Se escolhesse lutar, s ela sofreria por essa ao. Mas no podia simplesmente render-se mansamente... Seu brao direito tinha ficado livre no esforo, Ariane se deu conta. Sem dar-se tempo para pensar, procurou cegamente a adaga em sua cintura e milagrosamente conseguiu toc-la. Seus dedos se fecharam ao redor do punho, ela atirou para trs seu brao... O brilho do metal lustrado piscou a centmetros de seu rosto, porm ele era um cavalheiro trainhado na arte da guerra, com instintos muito afiados. Sua mo voou para capturar seu punho, detendo seu golpe. Com facilidade, lhe arrancou a arma de sua mo e a deitou na cama. Amaldioando em voz baixa, Ranulf lanou as mos de Ariane sobre sua cabea e a pressionou para baixo com seu corpo, deixando-a indefesa debaixo dele. Seu gemido de choque soou alto na habitao silenciosa. Seu corao estava pulsando rapidamente, mas no de fria e nem de medo, porque no podia mover um msculo. Seu rosto zangada estava to perto que ela podia sentir as ondas suaves de sua respirao contra seus lbios, podia detectar a tenso em sua mandbula se apertou. Ento seu olhar ardente se encontrou com a dela. Seus olhos se encontraram, e uma tenso estranha ocorreu entre eles. Por uns poucos segundos, o tempo pareceu parar... Um momento sensualmente carregado. Um momento cheio de tenso, perigo... e algo mais. Ariane se encontrou perdendo-se no brilho dos olhos do Ranulf. Eram inimigos, no amantes. No a beijaria? Seu olhar tinha recado em seus lbios e ele vacilou, como se estivesse considerando suas opes.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seus olhos se estreitaram, seu olhar se moveu mais abaixo ainda, percorrendo a coluna de seu pescoo, as clavculas, seu peito nu... Ela congelou, sua respirao contida porque sua expresso trocou sutilmente. Nunca antes se questionou seu costume de dormir sem roupa, uma prtica compartilhada por nobres e serventes igualmente, mas ela agora desejou fervorosamente ao menos ter sua camisa para cobrir sua nudez. Ranulf estava olhando fixamente seu seio direito que aparecia debaixo do cobertor de l, o montculo plido e nu que brilhava com a luz da vela. A especulao masculina brilhou em seus olhos, um brilho de admirao que tinha visto frequentemente nos rostos dos homens de seu pai quando desejavam uma moa disposta do castelo. Nervosamente Ariane tentou esconder seu corpo debaixo dos lenis em um esforo infrutfero de tampar sua nudez, mas Ranulf a impediu, pressionando para baixo seu corpo para travar seus movimentos. Quando seu olhar se levantou uma vez mais para encontrar-se com o dela, sua boca se curvou fracamente: - Esta a primeira vez, moa, que admito-o. - Nunca antes tive uma mulher debaixo que queira me cravar uma adaga... - Ou a algum que conseguisse tirar minha prpria adaga. - Uma mulher debaixo geralmente est interessada unicamente no prazer que lhe dou. O batimento de seu corao se acelerou com a promessa sedutora em seu tom de voz e Ariane tremeu incontrolavelmente. Se Ranulf desejasse t-la, se desejasse possu-la violentamente, ela poderia fazer pouco para impedi-lo. No atrevendo-se a respirar, Ariane olhou seu rosto sombreado, procurando as faces dura no rosto em cima dela. Seu cabelo escuro, brilhava intensamente, caa-lhe para frente roando suas mas do rosto proeminentes. - Render-te-? Ele repetiu , sua voz rouca novamente. - Sim. Seu sussurro era apenas um ofego no silncio tenso. Felizmente, para sua surpresa e alvio total, ele liberou seu brao e sentou-se. - Por que veio? Ela exigiu temerosamente, subindo os lenis para proteger seu corpo de seu olhar. - O que... Quer de mim?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


O brilho quente em seus olhos obscureceu , enquanto que seus lbios se curvaram outra vez em um meio sorriso. - Sua riqueza moa , simplesmente isso. - Devo reclamar as terras de seu pai, que agora so minhas. - Tuas? - Sim, minhas. - Me foram dadas por um decreto de Henry. - Isso um roubo! A impotncia a fez falar imprudentemente. - Um roubo. - Vieste ao Claredon como um ladro, disfarado como um homem de Deus, nada menos. - Isso uma blasfmia! Sua acusao furiosa foi respondida com um sorriso frio. - Talvez. - Mas eu no tomo pela fora o que posso tomar com astcia. - Ou traio. - Se te tivesse rendido a meu vassalo, FitzOsbern, no me teria visto obrigado a empregar esse truque. - desprezvel. Seu rosto escuro se tornou de repente desumano ao fulgor da luz da vela, fazendo que Ariane recordasse quo vulnervel era sua posio. - Voc pediu isso e me acusou de traio, moa, de atos desprezveis, e at quando voc pretende me negar o que meu por direito? Desesperadamente ela pensou na conversao que tinham tido nos muros do castelo. Que havia lhe disse exatamente? Meu pai me encarregou de proteger Claredon? E por isso atuou. Mas falhou terrivelmente em seu objetivo, verdade? - Agora minha prisioneira. A fria e o desespero lutavam em seus olhos. - O que pretende? - Em princpio obter a rendio da guarnio do castelo. - Duvido que seus homens desejem arriscar suas vidas. - Uma vez que se dem conta que tenho a sua ama em meu poder, eles se rendero rapidamente. - E voc to covarde que far guerra a uma mulher?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Tenha um cuidado, moa. -A voz dura tinha se tornado suave e ameaadora. - culpada do delito de traio. Eu poderia te pendurar e ningum poderia me questionar. Enquanto ela continuava silenciosa, ele estirou sua mo outra vez e sua mo se fechou delicadamente sobre sua garganta, forando seu queixo a elevar-se. Esses dedos longos e speros pelas batalhas podiam tirar a sua vida, Ariane se deu conta com medo renovado. Podia sentir seu corao martelar descontroladamente enquanto o olhar dourado de Ranulf se fundia no dela. - No me desafie mina lady porque no ganhar. Ariane mordeu o lbio to ferozmente que lhe doeu. Sabia que sua advertncia no era uma ameaa vazia. Ranulf soltou o aperto de sua garganta e se inclinou para trs, apoiando seu peso em uma mo. - Por que? - ela conseguiu perguntar com uma voz tremente. - Porque eu o ordeno. - E porque voc, sem dvida, no deseja andar nua pela casa para que todos lhe olhem. Ranulf elevou uma sobrancelha escura. - Semelhante tratamento s d a um traidor, mas te economizarei essa indignidade se aceitar a derrota com a mansido apropriada. - Mansido! - Ariane afogou a resposta que saltou a sua lngua . - Por que demora? - Dou-te uma ordem e espero obedincia imediata, - seu tom dizia claramente. No atrevendo a atrasar-se por mais tempo, ela tentou tomar o cobertor de l para cobrir sua nudez, mas a mo do Ranulf deteve a dela. Captando o olhar apreensivo dela, ele tirou deliberadamente o tecido que ela sustentava. - No h necessidade de vergonha entre ns. Os olhos dela aumentaram. - Pretende observar? - Ela perguntou incredulamente. - Sim, devo faz-lo. - No posso confiar em voc estando fora de minha vista. Ele deu um sorriso enfurecido novamente. - No que considere um dever desagradvel. - Sempre me causa grande prazer observar a uma moa bonita deixando sua cama, ruborizada pelo sonho ou por uma atividade mais ardorosa. Como ela permanecia imvel, ele adicionou:

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Devo te vestir eu mesmo, moa? - Te asseguro que voc no desejaria receber meus servios. Apertando seus dentes, Ariane se forou a correr as mantas, uma tarefa difcil com Ranulf sentado em cima delas. Ariane conseguiu deslizar atravs das cortinas da cama. Sua esperana de ter privacidade no durou muito, pois quase prazerosamente Ranulf se recostou para abrir os cortinados para ter uma imagem completa dela. Tremendo de ira e medo, Ariane lhe deu as costas enquanto ele permanecia recostado sobre a cama. Nunca antes ela havia se sentido to agradecida por ter o cabelo comprido at o quadril, pois este escondia grande parte de sua nudez. Ainda assim , ela podia ver o olhar atrevido de Ranulf percorrendo seu corpo enquanto ela procurava apressadamente a roupa que a criada tinha dobrado sobre o arca. Velozmente ela vestiu a camisa antes de arriscar-se a olh-lo por cima de seu ombro. O canalha estava rindo dela, Ariane se deu conta. A observava apreciativamente o que lhe fez ferver o sangue. Virgem Maria!, - como queria lhe arrancar as orelhas! - Suas curvas se encheram da ltima vez que te vi, - ele murmurou maliciosamente. - O efeito completamente atrativo. - Altamente excitante para um homem. A mandbula dela se apertou to fortemente que os msculos lhe doeram. No s sua provocao inflamava sua ira mas tambm recordava a Ariane do ressentimento feroz que alimentava contra o Lorde de Vernay por esquecer-se dela por tantos anos. Ela no se atreveu a lhe dar uma resposta, pois lhe responder da maneira que ela desejava fazer teria posto sua vida em risco. Ela calou ou os sapatos e deu a volta desafiantemente para encarar a Ranulf. - E agora o que?, - ela perguntou. - Ser minha refm, - Ranulf respondeu enquanto embainhava sua adaga. - Ser a garantia para que os cavalheiros de seu pai se comportem corretamente. Para o completo assombro dela, ele procurou a capa dela pendurada em um gancho e a colocou ao redor de seus ombros. - Vamos, milady? - Por que te incomoda em me perguntar? Ariane no pde evitar dizer.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- J me informaste que no tenho outra opo. - Que eu sou sua prisioneira. - Sim, . - Uma pena, - ele disse brandamente. Por um momento Ranulf a olhou com o cenho franzido. Ento lentamente, levantou sua mo para acariciar sua ma do rosto com uma suave presso, quase como se quisesse tranquiliz-la. Seu tom foi delicado quando murmurou: - Quando tiver tempo para refletir, concordar que este o melhor curso de ao. Essa voz terna e sedutora a fez recordar da traio do Ranulf, f-la recordar dos anos da misria e incerteza que ela tinha tido ao saber que a culpa era dele sim, como tinha que tolerar sua ternura fingida agora. - Melhor para quem? - Ariane replicou amargamente. - Para voc... - Para sua gente. - Para meus homens. - Haver menos derramamento de sangue dessa maneira. - E posso servir melhor a meu rei se no perco homens valiosos em batalhas desnecessrias. - E o que tem os homens de meu pai? - Qual ser seu destino? - Discutiremos em massa quando eu tomar posse do castelo. - Agora, onde dorme o chefe da guarnio? - O cavalheiro chamado Simon... - Voc... - No lhe causar dano? - No a menos que ele escolha resistir. - Ele um homem lgico, e acredito que se pode conseguir uma rendio. - Se ele o fizer, os outros o seguiro. - Me levem a ele moa e no faa rudo. - No desejo alertar casa. Com uma mo lhe agarrando levemente a parte superior do brao e a outro sobre o punho da adaga, Ranulf a guiou porta e a abriu lentamente. Enquanto passavam pelo dormitrio grande onde as mulheres dormiam, Ariane fez uma careta de desgosto. Nenhuma delas despertou quando Ranulf tinha entrado em seu dormitrio, com a inteno de faz-la sua prisioneira. Os aposentos dela estavam localizados no quarto piso da torre de pedra macia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Diretamente debaixo, no terceiro piso, estava o solar do Lorde e a grande habitao que serve como quarto de trabalho para as mulheres de Claredon, onde se costurava e se tecia. O segundo piso principal estava quase completamente ocupado pelo grande salo, o centro da atividade de todo o castelo, enquanto que a planta baixa estava ocupada pela tochas armazenadas. As tochas colocadas nos suportes da parede iluminaram o trajeto pelas escadas de pedra. Nenhum sentinela veio salv-la, um fato que Ariane considerou com raiva crescente, at que recordou que os homens que estavam acordados estariam custodiando os muros do castelo em caso que se iniciasse o assdio por parte do Drago Negro. Sacudiu a cabea com desnimo. O plano do Ranulf sem dvida era ardiloso. Ele tinha tirado vantagem de cada vulnerabilidade de Claredon, expondo vergonhosamente sua debilidade. Ela se sentiu enjoada, perplexa, pela mudana repentina dos eventos. Tudo estava em silencio no grande salo, Ariane descobriu com decepo. Depois da excitao desse dia, a gente do castelo estavam dormindo em suas mantas acomodadas ao longo das paredes. Quando uma sombra apareceu de uma arcada de pedra, ela quase gritou. Era um jovem, Ariane se deu conta, mas sustentava uma espada em sua mo. - Milorde, - o jovem sussurrou em tom conspiratrio. - Encontrei uma arma, como me ordenou. - Embainhando sua adaga, Ranulf aceitou a espada e provou seu peso. - Perfeito, Burc. Pode me acompanhar agora. - Necessito-te. - Sim, milorde. - Onde dorme o cavalheiro chamado Simon? - Ranulf perguntou a Ariane. - No estou segura, -ela disse , mentindo. - Te vou advertir uma s vez, milady: nunca minta pra mim. Sua expresso se tornou dura, seus olhos, frios. Embora tremendo internamente, Ariane levantou seu queixo orgulhosamente, olhou ao Ranulf sem pestanejar: - Pode encontr-lo voc mesmo. - Eu no te ajudarei. Ranulf devolveu seu olhar com irritao e escasso respeito. Tinha que admirar sua coragem, sem importar quanto o enfurecia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela no se aterrorizou quando ele a surpreendeu em sua cama, quando muitas outras moas se haveriam posto histricas de medo. Tampouco ela tinha recorrido aos rogos, ou havia tentado persuadi-lo com a estratgia das lgrimas. - Milorde, - Burc disse - esse homem chamado Simon no entrou no salo. - Mas o arsenal est abaixo no ptio, ao lado dos barracos dos soldados. - Talvez ele esteja dormindo l com seus homens. Ranulf assentiu. Vendo o desafio de Ariane como resposta, pediu a Burc que procurasse uma tocha. Ela exalou lentamente um alvio. Quando ele a guiou sala que conduzia porta de entrada principal, ela tentou soltar-se, mas Ranulf apertou seu brao, obrigando-a a manter o ritmo de seus passos compridos. A brisa fria da noite golpeou seu rosto enquanto descia a escada exterior da torre para o jardim, mas era o medo o que a fazia tremer incontrolavelmente. Muito em breve cruzariam o grande ptio interno e uma srie de edifcios de madeira que albergavam os estbulos e a guarnio para os soldados. Ariane se aproximou dos barracos com temor crescente, rezando para que Simon estivesse patrulhando as alamedas. Quando Ranulf golpeou a porta de madeira com o punho de sua espada, ela respirou profundamente para preparar-se. Quando a porta se abriu, ela deu um grito de advertncia: - Simon, foge! uma armadilha! Ela ouviu o insulto obsceno do Ranulf, que foi respondido imediatamente pelo rangido de armas e o som de botas. Rapidamente, o pequeno grupo foi rodeado pelos homens armados. Uma dzia de arqueiros tinham levantado seus arcos, apontando para as costas de Ranulf, pior, ele tinha colocado a lmina de sua espada na garganta de Ariane. - Baixem as armas se apreciam a vida de sua ama, - ele pediu. O principal cavalheiro de seu pai que no levava casco mas vestia cota de malha, veio lentamente atravs da porta, sua espada pendurada a um flanco. Seu olhar foi de Ariane a Ranulf. Evidentemente compreendeu a inteno mortal do captor, ento Simon exigiu: - Quais so os termos da negociao? - Permitirei que ela viva em troca da rendio completa do castelo. - Temos um exrcito instalado nos portes. - Por que deveria lhe entregar o castelo? - Porque esse exrcito meu. - Eu sou o Lorde de Vernay.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Um murmrio circulou entre a multido. Eram sussurros e palavras de assombro: - o Drago Negro. Simon o olhou fixamente enquanto compreendia a situao. - O monge. - Uma deduo sagaz. Mas desgraadamente para seu Claredon a percepo chega muito tarde. Ariane apertou seus dentes. Soube que a expresso de Simon de impotncia e frustrao estava refletida em suas prprias feies. E o viu vacilar. - Pedir a seus cavalheiros que se renda, - Ranulf repetiu mas determinadamente. - Permitir que vivam? - Simon perguntou. - Conceder-lhe-eis trminos honorveis. - Aqueles que obedecerem podero obter sua liberdade, fazendo o pagamento de seus resgates. - Aqueles que se recusarem... Deixou a ameaa sem completar. - E milady? - o cavalheiro pressionou. - O que acontecer a ela? - Se ela se submeter completamente a minha autoridade e me reconhecer como o Lorde, ento ela no sofrer nenhum dano. Ariane mordeu o lbio. No podia simplesmente trocar sua lealdade como Ranulf exigia, sua lealdade era para seu pai. - Simon, no oua o que ele diz, - ela pediu com desespero. - Eles so s dois. Podem ser derrotados. O cavalheiro sacudiu a cabea. - Me desculpe, milady. - No posso permitir que te danifique. Enquanto ele dizia essas palavras, o escudeiro de Ranulf deu um grito de advertncia: - Milorde, cuidado, atrs dele! Instintivamente, Ranulf deu meia volta levantando sua espada do pescoo de Ariane e levantando a lmina para desviar o golpe destinado a sua cabea. Ranulf conseguiu fazer retroceder a seu atacante, um cavalheiro que tinha entrado na guarnio superficialmente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Defender a si mesmo desse ataque surpresa era menos difcil que manter presa a Ariane e proteg-la do perigo. E entretanto suas habilidades lhe responderam perfeitamente. Uma investida oportuna, um golpe cortante, e conseguiu recuperar a ofensiva. Outro golpe e a lmina penetrou a cota de malha do cavalheiro. Dando um grito de dor, o homem deixou cair sua espada e apertou seu brao sangrando. Ranulf retomou seu abrao letal em Lady de Claredon e dirigiu um olhar feroz a Simon. - Pela ltima vez, rende-se? Simon, com um olhar de desculpas para Ariane, assentiu. Enquanto Simon ordenava a seus homens baixar suas armas, Ariane inclinou a cabea com angstia , incapaz de tolerar a vergonha da derrota. Quase como se estivesse fora da realidade, ela escutou as ordens do Ranulf em relao disposio das tropas da guarnio. Em um tempo muito curto, seu colaborador, Burc, reuniu-se a todos os homens de Claredon e os tinha conduzido a um quarto de armazenagem vazio, travando a porta para evitar fugas. - Agora a ponte levadia, - Ranulf pressionou Simon. - Ordene que a baixem para meu exrcito. Sem opor nenhum argumento, Simon se abriu caminho pelo ptio interno iluminado pelo luz de uma tocha, com Ariane e Ranulf seguindo-o, o escudeiro Burc vinha mas atrs. O guardio no porto resistiu inicialmente, mas capitulou depois de umas breves palavras de Simon a respeito da ameaa vida de sua ama. Passando atravs do porto, o pequeno grupo cruzou o ptio exterior, agora cheio de gente, enquanto os serventes e os animais se separavam do caminho do Drago. O medo estava instalado no ar e os rumores sobre o que viria corriam por toda a fortaleza. O som dos cascos dos cavalos ressoou sobre a ponte levadia, seguido pelos golpes dos ps partindo enquanto o exrcito se aproximava do castelo. Quando o ltimo homem entrou, Ranulf sentiu que a tenso rgida desaparecia na mulher em seus braos e sentiu como se a vida sasse dela enquanto inclinava a cabea derrotada. S ento Ranulf soltou a sua refm. Lady de Claredon tinha servido ao seu propsito. Ela estava consciente das lgrimas escorrendo silenciosamente por seu rosto. Ele as ignorou e assim a necessidade de consol-la.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No se podia permitir ceder s lgrimas de uma mulher. - O que pretende? - lhe perguntou em voz baixa. - Assegurar o controle do castelo. - E depois? - Manter sua promessa de permitir viver nossos soldados? Ranulf olhou a Simon, que observava tudo com uma expresso sombria. - Tenho palavra de honra. - Jurar-me- obedincia, minha lady? Ariane permaneceu em silncio. Ela nunca tinha prometido fazer tal juramento a Ranulf e no o faria. Entretanto no pareceu o melhor momento para comunicar-lhe. O lorde de Vernay a observava atentamente, com um olhar frio. - Sou o lorde agora, - lhe recordou. - Claredon meu. - Vem, - Ranulf adicionou, impacientemente. - Meus homens esto cansados. - Partiram por mais de vinte milhas hoje e merecem um descanso. A ponta de espada , ele ordenou a Ariane e a Simon a baixar os degraus do ptio e ordenou a um de seus homens que os vigiasse. Seus cavalheiros j tinham comeado a assumir o controle da fortaleza, mas Ranulf chamou Payn FitzOsbern para falar dos prisioneiros e como custodiar aos criados vares pelo resto da noite. - Payn, no os trate com rudeza , - Ranulf lhe advertiu em voz suficientemente alta como para que Ariane o ouvisse. - No quero nenhum problema com esta gente. Ela no se sentiu muito animada pela preocupao do Ranulf. Sua prpria culpa lhe pesava muito para pensar em algo mais. -Se no houvesse acreditado nesse monge maldito.-Se houvesse uma maneira de reparar os danos que ela tinha causado, ou uma maneira de desafiar a seu prometido traioeiro. - Mas embora as houvesse... Ela nunca poderia reparar a queda de Claredon, mas talvez poderia oferecer alguma forma de resistncia, muito melhor que simplesmente aceitar a derrota. Ainda havia uma possibilidade de conservar a honra de seu lar... Foi raciocinando lentamente. Um homem tinha sido designado para vigi-la, entretanto prestava mais ateno atividade no ptio que a seus prisioneiros.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mantendo um olho atento em seu guardio protetor e Ranulf, ela se aproximou de Simon. Inclinando sua cabea como se chorasse, fingiu procurar seu consolo, mas ela sussurrou urgentemente: - Simon? - Sim minha lady? - Ele respondeu. - Deveria tentar escapar de algum modo... - Ir para o norte para alertar a meu pai, procurar sua ajuda. Sua resposta foi de preocupao: - No... - No posso te abandonar aqui... - No com Lorde do Vernay. - Mas deve ir e rapidamente. - No temos muito tempo. - J ouviu Lorde Ranulf. - Seremos seus prisioneiros e estaremos sob esta vigilncia. - nossa nica chance. - V contar a meu pai o que ocorreu. - Talvez eventualmente possa reunir uma fora e voltar para nos salvar. - Mas... milady? - Por favor, Simon! - H cinquenta cavalos selados. - Possa tomar um e cruzar a ponte levadia neste momento, antes que os homens do Ranulf tenham a oportunidade de reagir. Quando ele vacilou, ela levantou sua cabea e lhe deu um olhar com um rogo. - Por favor, Simon, lhe imploro. - essa nossa nica oportunidade. - Muito bem, milady... mas me preocupa te deixar... - Vai agora! - Repetiu ela impacientemente, lutando por manter sua voz baixa. - Eu farei o que possa para criar um distrao. Simon desperdiou uns outros poucos momentos preciosos quando Ariane conteve sua respirao, mas ento comeou a retroceder lentamente, para os portes do castelo. Com o corao pulsando pesadamente, Ariane o seguiu, ao mesmo tempo procurando um broche com um alfinete com o que ela habitualmente prendia as bordas de sua capa. Viu com alvio que Ranulf estava compenetrado em uma conversao com seu vassalo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ao redor dele o tumulto rainhava enquanto seus homens tomavam posse da fortaleza. De longe viu Simon fazer uma pausa ante um par de cavalos, seguros por um pajem aborrecido. Ela se moveu com cuidado para mais perto enquanto Simon tomava brandamente as crinas do cavalo que se preparava para montar. Com seu assentimento, ela disse uma prece fervorosa e cravou a anca do cavalo mais prximo a ela com a ponta afiada do broche. Em resposta a sua prece, o caos se instalou. Com um chiado o animal cravado reagiu contra seus companheiros, levantou suas patas no ar, enquanto seu assombrado cavaleiro gritou em alarme. No mesmo momento Simon saltou na cadeira de montar. Girando o cavalo, ele cravou seus tales ferozmente e carregou para frente. Ariane conseguiu evitar os cascos do animal aterrorizado, mas olhou sobre seu ombro a tempo de ver um arqueiro levantar seu arco e disparar uma flecha. Com um grito de desespero, jogou-se no trajeto de seu alvo, levantando seus braos para converter-se no alvo, seu nico pensamento era proteger ao vassalo de seu pai e aumentar suas possibilidades de escapar. Ela ouviu o insulto violento do Ranulf em cima do tumulto e vislumbrou sua reao enquanto se lanava para frente e golpeou o arco do arqueiro. Liberando seu brao, a flecha voou em um trajeto desviado, cravando-se na terra, a uma jarda a sua direita. Com o corao na garganta, Ariane estada tremendo enquanto o Lorde de Vernay caminhava furiosamente para ela. Gritou ordens a uma meia dzia de seus homens para que cavalgassem atrs do prisioneiro que escapara e apanh-lo. Enquanto eles saltavam sobre seus cavalos para cumprir seu pedido, Ranulf se deteve abruptamente diante dela. Ariane o olhou fixamente enquanto se esforava por ouvir o som dos cascos do cavalo de Simon desvanecendo-se, rezando para que ele conseguisse escapar. - Por Cristo! Poderia ter sido morta! A expresso de Ranulf era to feroz que pensou que ele a golpearia. Ela fechou os olhos, sabendo que um golpe de seu punho seria o fim para ela, entretanto ele permaneceu de p sem toc-la . Podia sentir suas unhas dolorosamente cravando-se em suas palmas enquanto esperava seu julgamento, entretanto seu medo no era s por si mesma Encheu-se de temor enquanto ouvia os perseguidores do Simon cruzar a ponte. - Payn! - Ranulf gritou repentinamente, fazendo-a sobressaltar.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sim, milorde? - Prenda-a firmemente. Ariane sentiu um novo terror crescer em sua garganta quando o vassalo obedientemente parou ao lado dela e a agarrou pelos braos. Deus santo, Ranulf planejava aoit-la at a morte em castigo ? Ela apertou seus punhos, como se a fora de sua vontade, ele pudesse reprimir sua violncia. - Levar esta moa torre e a confinar em sua habitao. - Sua habitao, Ranulf? No no calabouo? A mandbula do Ranulf se apertou. Seria o castigo apropriado encerr-la no calabouo do castelo por sua traio. Ela tinha ajudado a um de seus prisioneiros mais valiosos a fugir rapidamente em um plano bvio de envi-lo a procurar ajuda. Esse nico ato podia ter consequncias mortais, podia por em perigo as vistas de seus homens e o xito de sua misso, permitindo que seu inimigo convocasse reforos e organizasse um ataque. Entretanto Ranulf no se permitiria ir to longe a respeito de encarcerar Ariane. No tomaria nenhuma deciso precipitada a respeito do seu destino ainda. Sua traio tinha reacendido sua fria, mas at que estivesse o suficientemente calmo para tratar com ela, seria melhor permitir que seus cavalheiros se ocupassem do assunto. - uma mulher, - ele disse sobriamente, como se isso explicasse sua motivao. - Prefiro no inflamar necessariamente a sua gente. - Ponha um guardio em sua porta e se assegure que ela no possa escapar. - No deve confiar nela nem por um instante. Payn levantou uma sobrancelha, mas assentiu ante a sua ordem. Fazendo um sinal a dois de seus homens a segui-lo, levou Ariane para frente com um empurro delicado, forando-a a caminhar diante dele. Ela tentou no tremer enquanto passavam ao lado de Lorde de Vernay. Ela levantou seu queixo orgulhosamente, mesmo ele sabendo que no seria enganado por sua fachada de valentia. Quando ela viu seu meio irmo, Gilbert, e ao sacerdote do Claredon, John, parados impotentemente entre a multido de espectadores, lhe deu um sorriso dbil para tranquiliz-los. Entretanto ela estava tremendo visivelmente no momento em que alcanaram o quarto piso da fortaleza, onde estavam as mulheres atemorizadas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela conseguiu lhes dizer algumas palavras tranquilizadoras, lhes pedindo que permanecessem em calma e que obedecessem aos invasores, mas a tenso e o medo da ltima hora a tinha deixado esgotada. Quase estava agradecida de ser confinada em seu prprio dormitrio, mesmo que o cavalheiro chamado Payn quisesse deitar se em sua cama e atava suas mos e os ps aos postes da cama. Ele a estudava pensativamente luz da vela enquanto trabalhava, ela deu-se conta depois de um momento. - Confesso-me absolutamente perplexo pela piedade do Ranulf, moa, - Payn lhe disse em um tom enigmtico que no expressava desprezo... - Piedade? - Sim. - Deveria te considerar afortunada. - Se fosse um homem, seria afortunada de sobreviver a sua violncia. - Ranulf teria aoitado por muito menos. - Se eu fosse um homem, - Ariane replicou amargamente, Claredon no haveria cado to facilmente. - Talvez te queira em sua cama. - Certamente voc no seria a primeira mulher que ele doma com sua paixo. O choque indesejado ante a observao do cavalheiro deixou Ariane sem flego. -Ranulf a queria? -Em sua cama?-Era por isso que se havia refreado em golpe-la?-Era para destin-la a uma violao?-Nunca!- Jurou-se silenciosamente, apertando suas mos. Lutaria contra ele at a ltima gota de suas foras. Payn a amarrou e provou a tenso das cordas e logo ficou de p. Depois de lhe advertir que no causasse mais problemas, deixou a habitao. Detrs dele, a chave girou na fechadura. Sozinha, Ariane fechou os olhos com desnimo, uma preocupao nova ocupava seus pensamentos atormentados. Seus sonhos de um amante terno tinham sido apagados pela vingana de um homem. Alm de perder a riqueza de seu pai, tinha que temer pela segurana de sua gente, mas era prisioneira do Ranulf, e provavelmente teria que resistir a seu ataque fsico.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 4

No foi at a noite seguinte que Ariane foi chamada pelo novo Lorde de Claredon. Passou todo o dia encerrada em seus aposentos, com uma mulher que a atendia e lhe trazia as refeies. Atravs de sua janela podia ouvir a atividade que se desenvolvia no ptio. Os som usuais tinham sido substitudos pelos sons das tropas partindo e os cavalos soprando enquanto o Drago Negro tomava posse completa da fortaleza e dos campos circundantes. O esprito do Ariane se afundava com cada hora que passava. Seu fracasso lhe pesava como uma pedra sobre seu corao, assim como o medo pela gente de Claredon. S podia rezar para que Lorde Ranulf no os tratasse duramente devido a sua prpria conduta desafiante. Quando a intimao veio finalmente, seu desespero tinha crescido a tal ponto que ela quase no tremia. Na verdade, quase estaria grata de comear com a odissia j. Ainda o castigo mais severo seria melhor que essa agonia de incerteza. Enquanto era guiada por um guardio, Ariane se deu conta que Ranulf se tinha apropriado do solar de seu pai. O fato que ele tivesse tomado o lugar de seu pai como o Lorde de Claredon lhe doa como uma ferida aberta e a enchia com uma fria renovada, mas no se atreveu a lhe demonstrar seus sentimentos. Ela permaneceu parada em silncio perto da fria parede de pedra, esperando sua palavra, mas, a sua vez, desejando poder fazer-se invisvel.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A habitao estava cheia de gente. Vrios dos vassalos de Ranulf ainda estavam ao seu redor vestindo suas cotas de malha, comendo pata de cordeiro e tomando vinho, enquanto uma meia dzia de serventes do Claredon enchiam uma enorme tina de madeira para preparar seu banho. Seu escudeiro, um homem jovem chamado Burc, estava ocupado lhe tirando a pesada cota de malha. Evidentemente Ranulf tinha realizado algum tipo de exerccio fsico, porque seu cabelo escuro estava umedecido com suor. No prestou nenhuma ateno, o qual causou alvio a Ariane. Enjoada pela fadiga e a tenso, levantou suas mos atadas para tocar a tmpora que lhe pulsava, tentando aliviar a dor de cabea. S tinha sua inteligncia como recurso e necessitaria cada grama da energia e da fora que possua para resistiria ao Drago Negro de Vernay. Foi at que seus cavalheiros comearam a retirar-se que o nervosismo de Ariane cresceu novamente . - E Payn, - Ranulf adicionou quando seu vassalo girava para ir-se, - no abuse das moas do castelo. Tm outros deveres a cumprir mas a de te emprestar seus servios. - No tema, milorde. - Somente lhes mostrarei a dureza de minha arma, no seu fio. - Uma risada masculina seguiu brincadeira obscena. Os olhares dos homens que passaram ao lado dela foram solenes e talvez um pouco luxuriosas. A diverso de Payn FitzOsbern se desvaneceu abruptamente quando a viu, sua expresso se fez sombria. Deixou a porta aberta detrs de si para os serventes que entravam e saam carregando a gua quente para o banho. O olhar de Ariane voltou para Drago Negro que estava sentado em um banco de madeira, permitindo que seu escudeiro o atendesse. Ranulf no tinha reconhecido sua presena ainda, felizmente. Sua tnica de l tinha sido tirada, e suas botas enlameadas tambm, suas calas de l sem atar, e sua roupa interior de linho cobriam sua virilha. Ariane respirou ofegantemente ante a vista do corpo poderoso do Ranulf. A nudez era uma ocorrncia comum na vida do castelo, e ela frequentemente tinha visto homens sem roupa antes. Seus deveres como lady do castelo requeria muitas vezes que ela fosse testemunha desse tipo de exposio , para ajudar a vestir Lordes, ajudar a banhar a

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


visitantes de alta fila, ou para usar seu conhecimento de ervas medicinais para tratar as feridas dos soldados e os serventes. Entretanto nenhum homem a tinha afetado to fortemente como o fazia este agora. Seus ombros eram amplos, seu peito macio e coberto por plo escuro, marcado com cicatrizes de combate. Seu estomago era plano, seus quadris estreitos, enquanto que suas panturrilhas e coxas mostravam um bom desenvolvimento muscular. Mas era a fora e a energia que ele irradiava o que chamou sua ateno. De algum modo Ranulf de Vernay dominava toda a habitao com a presena de seu corpo. Ainda tinha o poder deslumbr-la, Ariane reconheceu com pesar, entretanto ele era um adversrio muito mais temvel agora que nunca. Parecia supremamente perigoso nesse momento, com sua mandbula obscurecida pelo crescimento de uma barba de dois dias e seus olhos frios e impiedosos . . . J no era simplesmente seu prometido indiferente que a tinha deixado abandonada por tantos anos. Era seu inimigo. O ltimo dos criados terminou suas tarefas e se retirou, lhe dando um olhar cauteloso enquanto passava ao lado dela, para desculpar-se por deixar sozinha a sua ama com o Drago Negro. Ariane lhe devolveu um sorriso dbil para tranquiliz-lo, tentando fingir que sua coragem no lhe falhava. Quando o criado se retirou, ela permaneceu quieta perto da parede, no se atrevia a chamar a ateno sobre si mesma. Momentos mais tarde Ranulf despachou a seu escudeiro. Quando a porta fechou-se brandamente atrs do jovem, o corao de Ariane subiu a sua garganta. Teria preferido estar a ss com Ranulf quando infligisse seu castigo, mas agora que isso acontecia, encontrou-se esperando desesperada e bobamente que ele se esquecesse dela. Brincando com a adaga em sua mo enquanto permanecia sentado no banco, acariciando a lmina de ao afiada distraidamente. Ariane teve um pressentimento detestvel de que seu silncio era deliberado, uma tentativa calculada de lhe destroar ainda mais os nervos. Ento, de repente, ele a olhou e foi perfurada pelos olhos ambarinos. O impacto lhe cortou a respirao. Suas feies afiadas como as de um falco lanavam um olhar de raiva ardente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Evidentemente Ranulf no se esqueceu de suas aes da ltima noite nem as tinha perdoado. Reunindo toda a coragem que possua, Ariane levantou seu queixo e lhe devolveu o olhar. No se atemorizaria diante dele. A lady de Claredon tinha mais orgulho... - Vem aqui. Ariane estava cravada ao piso. - No repetirei, moa, - ele disse em advertncia. Endurecendo suas costas, ela forou seus ps a mover-se. Tinha dado alguns passos quando a porta se abriu uma vez mais. Uma criada entrou habitao trazendo uma pilha de toalhas de linho e uma caixa de madeira esculpida que Ariane sabia que continha os sabes caros. Embora agradecida por essa pausa, Ariane se encontrou apertando seus dedos em desaprovao. S o administrador do castelo tinha as chaves da guarda de armazenagem, onde estavam os sabes, as especiarias e as ervas medicinais. Que um servente tivesse invadido as provises do Claredon, agora que autoridade no existia para exercer o controle do castelo, despertou sua ira. E seus nervos a fizeram falar mais agudamente que o usual. -O que significa isto, Dena? - Foi ensinado a nunca entrar em uma habitao cujo acesso te est proibido. Ante a provocao, a moa baixou seus olhos marrons. - Imploro-lhe perdo, milady. - Pensei que para banhar ao novo Lorde ... - Bom, bata porta antes de entrar a prxima vez. - O que lhe disse? - Ranulf exigiu, interrompendo. Ariane se sobressaltou e o olhou de esguelha. - Tinha falado moa em Ingls, a lngua dos serventes do Claredon, em vez de falar em francs normando, lngua da classe governante da Inglaterra. Era possvel Ranulf no pudesse compreender essa lngua ? Se isso era assim, podia resultar-se uma vantagem... Ou simplesmente ele podia estar pondo-a a prova... - Recomendei-lhe, - Ariane respondeu com a verdade, que recordasse sua educao e que batesse antes de entrar em um quarto com a porta fechada. O olhar de Ranulf a fulminou. - Faria bem em recordar sua prpria posio precria. - J no mais a ama e no tem direito a dar ordens aos criados.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sua autoridade aqui no maior que a de qualquer servente.Ela se ruborizou ante a repreenso e silenciou. O olhar da Dena para o Ranulf implicava que ela ao menos compreendia a importncia de suas palavras speras e que desfrutava da humilhao de sua ama. - Diga-lhe que deixe as coisas e se v. Quando Ariane cumpriu a ordem reticentemente, Dena fez uma reverncia e apressou-se a obedecer, ao mesmo tempo que deixava que seu olhar vagasse sobre o corpo quase nu de Ranulf. Como se dobrou para deixar as toalhas e o sabo ao lado da tina, a ponta de sua tnica se deslizou parcialmente fora de um ombro, descobrindo uma grande poro de um peito generoso. E quando se retirava dedicou a Ranulf um balano sedutor de seus quadris, anunciando explicitamente sua disponibilidade ao novo Lorde e seu desejo de compartilhar sua cama. Ele pareceu no prestar ateno. Mantinha seu olhar fixo em Ariane at que a porta se fechou uma vez mais, deixando-os sozinhos. - Essa moa parece muito mais amigvel que minha prpria prometida, - ele disse secamente. - Talvez no te conhea tanto como eu , - Ariane replicou. - Ou talvez no objeta deitar-se com um traidor. Seu comentrio acertou a Ranulf cruamente. - Como ela se atrevia a falar de traio depois de sua prpria traio? Um msculo se esticou em sua mandbula, quando seu olhar encontrou a dela. - Tem uma lngua afiada, moa. - Te recomendo control-la . Ela se calou, mas um brilho de desprezo lhe cruzou o rosto. A mandbula do Ranulf se apertou. Ela deveria mostrar-se tmida e assustada, atemorizada ante sua irritao e implorando piedade, no trat-lo com esse desdm. - Disse-te que viesse aqui. Venha! Agora. Sua voz profunda e impaciente a cada palavra . Reunindo coragem, Ariane se forou a obedecer. Quando se deteve diante de Ranulf, olhando-o inquietamente, lhe ordenou que estendesse suas mos atadas, o que ela fez com vacilao . Ela sentiu um instante de alarme quando Ranulf levantou sua adaga, que se converteu em choque quando ele cortou as ataduras, liberando suas mos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane ficou olhando-o enquanto ele distraidamente friccionava suas bochechas e ela procurou sinais em seu rosto querendo saber qual era seu jogo. - Por que. . . Faz isso? - Fao o que? - Me liberando. - Mas eu no te liberei, moa. Sua boca se torceu em um sorriso sombrio. - Pelo contrrio. - Ainda minha refm. - Mas no vejo nenhuma necessidade de t-la atada. - Se tentasse escapar, no chegaria muito longe Ariane mordeu o lbio ante essa verdade intolervel. Estava completamente a merc de Ranulf. Estava vagamente consciente do aroma de suor masculino que emanava dele. No era desagradvel, era extremamente perturbador e excitante. Reunindo sua coragem vacilante, ela se animou a fazer a pergunta cuja resposta temia. - Ento... O que planeja fazer comigo? Seu olhar penetrante estudou seu rosto. - No sei ainda. O alvio de sua resposta foi somente momentneo. - Poderia haver perdoado que defendesse o castelo, mas ajudar a um prisioneiro a escapar? - Ele escapou? Ela no podia esconder a esperana em sua voz. - No foi encontrado, - Ranulf respondeu sucintamente. O guardio que falhou em sua responsabilidade est preso agora no calabouo de Claredon. Ante o dbil olhar de culpa dela, sua sobrancelha negra levantou-se. - O que planejava com sua traio, querida? - Que seu cavalheiro procurasse ajuda? - Que chame reforos para te salvar? - Para criar uma rebelio? Ela no respondeu, seus olhos se estreitaram . - Tem-me feito perder o dinheiro do resgate desse homem e sua fuga sem dvida causar muitos problemas no futuro. - Terei que considerar com muito cuidado o castigo merece. Levantando uma mo, Ranulf arranhou a mandbula pensativamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Se voc estivesse em minha posio, o que faria? Questionada de surpresa Ariane o olhou cautelosamente, querendo saber qual era sua inteno. - Suponho... que a teria como prisioneira... at que se rendesse. E voc renderia se moa ? - No. - ela respondeu duramente. - Ento o confinamento no serviria... - E se te encerrasse em uma habitao, te privando de comida at que te renda? No. Suspeito que no teria nenhum resultado exceto te reduzir a pele e ossos. Seu olhar atrevido percorreu lentamente seu corpo magro. - No tem tanta reserva para perder mais carne. - E logo no teria nenhum uso para mim. No lhe importou a ameaa implicada em suas palavras ou o sorriso mudo que se desenhou em sua ampla boca. Seu olhar era pensativo mas alerta, como se estivesse brincando com ela, do mesmo modo que um gato abandona a seu camundongo prisioneiro. Talvez esse seria seu castigo, ser atormentada pela incerteza . - No. - Ranulf disse lentamente. - Terei que pensar melhor em uma penitncia mais adequada. Embora consciente de que ele tentava intimid-la, Ariane no pde evitar olhar de esguelha a cama. -A conjetura de seu vassalo tinha sido correta?-Ranulf planejava viol-la?-Ou conquist-la com paixo?Tomou respirao para afirmar-se. - O que fez com os outros homens de meu pai? - Os machucou? - So meus prisioneiros, e no so de seu interesse. - Mas... O homem que feriu ontem noite? - Posso ao menos ver suas feridas? - No. - Sua resposta abrupta no dava lugar a nenhum argumento, entretanto no podia aceitar a derrota to facilmente. O tentou uma vez mais, lutando por manter controlada sua raiva no tom de sua voz. - Lorde Ranulf... - Por favor, poderia reconsiderara deciso? - Como ama da fortaleza, meu dever atender aos doentes e aos feridos. Devolveu seu olhar ferozmente, encontrando seus olhos dourados. - Se esquece?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- J no a ama aqui. -Mas ningum mais no Claredon tem conhecimento de ervas medicinais. - Meu prprio mdico vir. - Seu homem receber o cuidado adequado. Teria que estar satisfeita com isso, Ariane sabia . Ranulf ficou de p de repente, fazendo-a sobressaltar. Mas no a agarrou como ela esperava. Em troca comeou a tirar sua roupa interior. - O que faz? - ela exclamou, inquieta. Sua boca se curvou em um sorriso inocente enquanto expunha seu corpo. Vou me banhar, o que pensou? - Tirar esta imundcie que to desagradvel para milady. Deu a volta e caminhou energicamente para a tina, e para seu desnimo, ela no pde separar seu olhar da imagem de seu corpo poderoso e musculoso. Suas ndegas eram magras e firmes. De repente Ariane tomou uma respirao profunda enquanto seu olhar se fixou nas largas costas de Ranulf. Estava marcada com linhas de cor branca plida que ressaltavam em sua pele escura. Nenhuma espada tinha causado essas cicatrizes horrveis. Tinha visto cicatrizes de aoites antes, e tinha atendido as feridas causadas por chicotadas, mas nunca tinha visto umas to severas. Como tinha obtido Ranulf essas cicatrizes terrveis? Parecia indiferente a seu olhar. Deixando sua adaga no piso, ao alcance da mo, entrou na tina e se afundou lentamente na gua, enfrentando-a parcialmente. Depois de molhar sua cabea, tomou uma barra de sabo perfumado e comeou a esfregar vigorosamente os braos e o peito . Ariane ficou de p vacilante, querendo saber o que ele pretendia com ela. - Ajude-o. - Pedir-lhe-ia que lavasse as costas e ela teria que tocar essas cicatrizes terrveis? O silncio se estirou por muito tempo e ela pensou com otimismo que Ranulf poderia haver-se esquecido dela. Mas quando se lavou e enxaguou o cabelo negro, olhou de esguelha para ela. - Passei todo o dia assegurando o castelo e o campo circundante. - Amanh me ocuparei de ver a propriedade do Wyclif. - Thatis. esse o nome da propriedade de seu pai no norte, verdade?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sim. - Quero que ache uma transio para poder ficar tranquila. - E quero a sua completa cooperao. Os olhos dela aumentaram. - Esperas que eu te ajude a usurpar a riqueza de meu pai? - Usurpar? Sua seleo de palavras voltou a abrir uma ferida do Ranulf. Quantas vezes tinha ouvido o argumento que ele no merecia as riquezas ganhas com sua prpria espada? - Esquea moa. - Isto j no mas propriedade de seu pai. - O rei me deu suas terras. - A honra do Claredon me pertence. - Porque voc roubou isso enganando . - Roubou? A acusao dela fez que Ranulf estalasse. - Por Deus! Ele agarrou a beirada da tina, e tentou levantar-se. - No houve nenhum roubo aqui! - As terras e o castelo de seu pai foram confiscados devido a sua traio para o rei, esse o castigo para os traidores. - Meu pai no um traidor! - Estou disposta a apostar minha vida por ele! Ranulf apertou os dentes, lutando por conter-se. - Seria uma aposta estpida, moa. - Pretende negar que seu pai est nesse momento com o Mortimer no castelo do Bridgenorth, que est sendo assediado pelo rei Henry? A defesa acalorada de Ariane vacilou ante seu olhar feroz. - No, isso no o posso negar. - Mas meu pai foi chamado para ir l um ms atrs para prover servio como cavalheiro. - No podia recusar-se a um chamado de seu Lorde. - Entretanto, somente tinha levado um punhado de seus homens, apenas vinte cavalheiros. - Se tivesse querido participar de uma traio , porque contribuiria com to poucos homens? - Se fosse leal a Henry, por que no se retirou quando Mortimer declarou sua rebelio?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No sei! - Ariane gritou com angstia. - S sei que nunca tentara desafiar ao novo rei! - No quando a Inglaterra tem uma possibilidade de obter a paz! Por ouvir sua aflio genuna e ao ver o olhar de dor em seus olhos cinzas, Ranulf se afundou lentamente na gua. Sua convico realmente soava sincera. Talvez verdadeiramente ela acreditasse na inocncia de seu pai. Quase lhe invejava semelhante f. No podia recordar um momento em sua vida em que tinha acreditado em algum ou em algo. A vingana tinha sido o nico sentimento em sua vida. Mas ele estava determinado a reprimir sua fria agora. Se recusava a permitir que Ariane o fizesse perder o controle. Ela merecia um castigo por seu estado, sabia, mas sua conscincia j lhe pesava com culpa. Ver suas bochechas machucadas como resultado de sua ordem de impedir sua fuga, tinha-o perturbado agudamente. Certamente, tudo a respeito dessa mulher o perturbava. Quando ela tinha entrado na habitao um curto tempo atrs, ele imediatamente se tornou consciente de sua presena, tudo nele estava alerta ao corpo dela, seus nervos tensos, como um garanho que capta o aroma de uma gua disposta. Ranulf fez tudo o que pde por controlar seus impulsos nesse momento. Mas a estava ela, com seus olhos cinzas direcionados a seus peitos agitados por sua defesa apaixonada de seu pai, seu queixo to orgulhoso como o de uma rainha. Uma luxria, quente e doce percorreu suas veias at chegar a sua entreperna, e ao mesmo tempo uma fria, feroz e fervente, borbulhava ainda em seu pensamentos pela perfdia dela ao ajudar a escapar o vassalo. Ela o enfurecia tanto como excitava sua luxria. No podia mostrar-se suave com ela, Ranulf se recordou. Ela era sua inimiga, algum em quem no devia confiar. E sua rebelio merecia que ficasse de castigo. Ela tinha que aprender que no podia desafi-lo sem um castigo. Precisava esmagar imediatamente sua rebeldia , antes que crescesse. - Tanta nobreza e fidelidade... , - Ranulf disse, pondo uma nota de brincadeira em sua voz. - uma pena que eu no creia em suas motivaes, moa. - Naturalmente voc afirmaria a inocncia de seu pai at o final para impedir seu prprio confinamento.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Eu poderia ter acreditado em voc se tivesse aceito a ordem do rei e no te tivesse negado a render Claredon. - No tive nenhuma opo, - Ariane respondeu em voz baixa. - Tinha todas as opes, - ele replicou. - Ainda tem opes. - Certamente, seu destino depende bastante do caminho que escolha tomar agora. - O que. . . o que quer dizer? - Sua submisso, moa. - Eu gostaria de ter seu juramento de obedincia e fidelidade como seu lorde. - Eu... - ela mordeu seu lbio. - No posso d-lo. - Minha lealdade pertence a meu pai. Ranulf grunhiu com exasperao. - No pode desejar carregar as consequncias de estar aliada a um traidor. - Mas meu pai. - Semelhante capricho exigir um preo elevado. - Sei. - Sua resposta foi um mero sussurro . A mandbula de Ranulf se esticou quando viu seu olhar sombrio. Tinha lhe dado a oportunidade de salvar-se, mas ela pareceu determinada a resistir. Por Deus! Teria que usar medidas mais duras para forar sua obedincia. Mas, o que? Suspeitava que lhe requereria mais fora da que estava disposto a exercer para dobr-la. - Aprender que o desafio intil, moa, - ele disse brandamente. Aferrando-se amurada da tina, ele tomou a adaga que tinha apoiado no piso e teve a satisfao de ver um brilho de alarme que brotou nos olhos de sua noiva. Ranulf passou o bordo afiado da lmina por sua bochecha, barbeando o plo duro. Ele sentiu pouco remorso por suas tticas. Ela devia tem-lo depois pelo que tinha feito. E essa beleza merecia um castigo muito maior, Ranulf sabia, do que ele se atrevia a exercer . Perturbado por sua falta de resoluo, Ranulf deixou que sua cabea casse para trs, moveu-se para afrouxar a tenso em seu pescoo. Uma depresso estranha tinha descendido pesadamente sobre ele nas ltimas horas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Tinha ganho Claredon com facilidade, sem derramamento de sangue, entretanto a vitria lhe tinha deixado um gosto amargo na boca, lhe recordando de suas batalhas com seu desprezvel pai. Seu pai tinha lutado contra ele com uma determinao nascida do dio. E isso tinha forjado um destino para si mesmo, dirigindo-o para a vingana, e ele tinha triunfado finalmente. O tinha pensado e esperado que a aquisio do Claredon lhe daria a possibilidade de comear de novo, para prov-lo merecia a posse de uma propriedade to vasta como seus prprios mritos, apesar de suas origens escuras e dos escndalos que tinham rodeado sua vida... Ranulf saiu dessa reflexo desconcertante. Ele no era dado a esse tipo de reflexes profundas sobre seu passado, nem tinha tempo para elas no presente. Reticentemente voltou sua ateno a Ariane. Nesse momento simplesmente queria tirar-se de cima a essa moa que o enfurecia, e procurar alvio para seu cansao . Mas teria que tratar com ela. - Terei sua submisso, moa, de um modo ou de outro. - Sugiro que considere sua resposta com cuidado. - Sua posio como prisioneira poltica muito dbil . A filha de um traidor tem os mesmos direitos que um servo. Ariane o olhou com desdm. - No sou a filha de um traidor, milorde, nem um servente. - Sou sua prometida , ou talvez o tenha esquecido? - Sinto muito lhe ferir moa, - Ranulf respondeu com calma forada, ignorando o sarcasmo em seu tom de voz. - J no tem a posio de minha prometida. - Nosso compromisso j no est vigente. - No serei confinado a um matrimonio com uma traidora. Pelo assombro no olhar de seu rosto encantador, ele soube que a havia tomado der surpresa. - A lei est de meu lado, acredito. - Nenhuma corte eclesistica me foraria a honrar agora o contrato de matrimnio. - Quanto aos benefcios que me d o matrimnio, j no preciso me casar para possuir as terras que voc herdaria de seu pai. Elas j me pertencem. Observou as complexas emoes que emergiram em seus olhos expressivos, nenhuma que ele esperava. Se tivesse que adivinhar quase juraria que ela parecia machucada .

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua resposta demorou muito em chegar. - Depois todos estes anos, pretende me descartar como uma capa usada? - No podia compreender sua reao , a menos que ela tentasse ganhar sua simpatia. Ela tinha expresso claramente que lamentava seu compromisso . - Eu no te descartei, moa. - Suas prprias aes esto em falta. - Se voc tivesse rendido Claredon a mim , eu honraria o acordo de matrimnio. Ariane desviou o olhar, incapaz de tolerar esse comentrio desafiante. A feria que ele pudesse tratar to levianamente todos esses anos de angstia e de incerteza que lhe tinha feito passar. - Se voc tivesse vindo - ela disse brandamente, - em algum momento dos ltimos cinco passados anos... A boca do Ranulf se apertou. Ela estava comportando-se como se fosse ele o que se equivocou. Talvez ele tivesse falhado em no hav-la reclamado como sua esposa antes, mas o rechao e o desprezo que ela sentia por ele era razo suficiente para desejar terminar com o compromisso. E era ela quem tinha desafiado uma ordem real e logo tinha cometido um crime ajudando ao vassalo de seu pai a escapar. Ela mesma tinha declarado sua inimizade, e no deveria esperar nenhuma piedade. E entretanto, irracionalmente, Ranulf se encontrava querendo lhe oferecer explicaes por que no tinha obrigao de desculpar-se por repudiar o compromisso matrimonial . - Lamento nunca ter vindo por voc, - ele disse duramente. - Mas no podia desfazer o passado ou me opor aos desejos do Henry. - Minhas ordens so tomar como refm. Como ela ainda permanecia em silncio, olhando-o com um olhar ferida de acusao, Ranulf sentiu que uma raiva defensiva crescia nele. - No deveria ter nenhuma queixa sobre a dissoluo do nosso compromisso, querida . - A nossa era uma unio arrumada. - De fato , expressou claramente seu pesar ontem. - um traidor que pretende acessar nobreza, disse. - E assegurou lamentar ter conhecido meu nome. A lembrana de que ela tinha sido enganada para fazer semelhante declarao encheu Ariane de fria e desespero impotente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Queria golpe-lo, destroar o bonito rosto de Ranulf com suas unhas, queria gritar, machuc-lo como ele o tinha feito. E entretanto no se atrevia a desafi-lo abertamente, no quando ele tinha em suas mos o poder de matar ou deixar viver a sua gente e a ela mesma . - No protestarei sua deciso, milorde. Seu queixo se levantou orgulhosamente, enquanto que sua voz adotou um tom de desdm. - Com prazer lhe libero do compromisso. - De fato eu no poderia ser persuadida de aceit-lo. - Depois de sua traio, me recusaria a casar abaixo essas circunstncias. O alvio que Ranulf sentiu por essa aceitao to fcil foi contraposto pelo desprezo em seu tom orgulhoso. Com esforo reprimiu a ira que sua declarao despertou nele. No seria manipulado por essa mulher. Mas existia o dilema de como castig-la sem tornar-se cruel. No se atrevia a dar um sinal de debilidade, entretanto no queria a responsabilidade de tratar com Ariane. No s achava danificar fisicamente a algum to delicado e encantador como um ato supremamente desagradvel, mas sim alm jurou nunca submeter a uma mulher ao abuso que seu desprezvel pai tinha dado a sua me tortura que ele mesmo tinha sofrido. Recusava-se a afundar-se em tais profundidades de depravao, ou descarregar sua ira em pessoas mais frgeis ou mais fracos que ele . Seu olhar percorreu o solar, procurando uma resposta. Tendo estado ocupado em assegurar o castelo, no tinha tido tempo para inspecionar antes seus aposentos. A imagem era agradvel. A sociedade normanda era muito mais sofisticada que a da Inglaterra, mas as comodidades nessa habitao podiam comparar-se favoravelmente com os fortalezas mais ricas da Normandia. Era muito mais acolhedor que seu prprio solar no Vernay, e sem nenhuma lembrana perturbadora, provia luxo sem ostentao, provia comodidade adequada para um homem acostumado a viver em acampamentos. Uma enorme cama com postes e cortinados dominava a habitao, enquanto que os bas de madeira e os bancos com almofades estavam nos rinces e diante da tina havia uma chamin de bronze onde um fogo ardia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Havia tambm vrios biombos para prover privacidade , tapetes finamente tecidos no piso de madeira, tapearias penduradas para decorar as paredes brancas, e at um mural com flores brilhantemente pintadas sobre a cabeceira da cama. Lentamente o olhar do Ranulf voltou para a cama com seu cobertor de brocado e mantas de pele de marta. V-la recordou as circunstncias atuais e seu dilema. Estava sozinho com uma mulher bonita que era sua prisioneira, com nenhuma idia do que fazer com ela . Sabia o que gostaria de fazer. Queria v-la deitada e disposta na cama, suas pernas enlaadas ao redor de seus quadris enquanto ele satisfazia sua fome . Ranulf murmurou um insulto entredentes. A imagem de Ariane ficando debaixo dele, com seu corpo magro e sedoso aberto para seu prazer, fez que sua entreperna se apertasse dolorosamente e fez que seu corpo se esticasse. Mas ela no era uma qualquer para tomada como amante. E a existncia do contrato matrimonial restringia-o ainda mais, no podia tocar Ariane, no podia consumar a relao ao menos enquanto os documentos legais existissem, ou de outro modo seria o mesmo que estar casado com ela. No, teria que encontrar outra maneira de castig-la, muito a seu pesar. Mas, que? No desejava mant-la confinada, mas no se atrevia a deix-la livre na fortaleza , porque ela muito facilmente podia ajudar aos homens de seu pai a ganhar sua liberdade. Ainda que desse sua palavra solene, no podia confiar nela para manter essa palavra. As mulheres nobres, em sua experincia, tinham um instinto inato para a traio. Sua prpria me... A esposa do cavalheiro que o tinha trainhado... As damas da corte normanda... Todas tinham demonstrado sua duplicidade. E Ariane do Claredon lhe tinha provado o perigo de confiar nela. Ela teria que estar constantemente sob vigilncia. Seu olhar se estreitou e Ranulf olhou a cama especulativamente. Era uma pena que tivesse que manter suas mos fora dela. Uma noite em sua cama e ele poderia obter sua submisso sem recorrer a nenhum recurso da violncia. Sua habilidade como amante nenhuma vez tinha sido questionada.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sabia bem como dar prazer a uma moa e faz-la responder a suas persuases fsicas. Se essa dama fosse como as outras mulheres que ele conhecia, logo poderia t-la tremendo com uma mera carcia. Mas Ariane, ele estava comeando a suspeitar, talvez fosse uma mulher de um estilo diferente. Seu ar orgulhoso, seu aberto desdm, eram to ultrajantes porque ela era jovem e inexperiente . Lhe causava intriga ver se poderia faz-la render-se, se poderia derreter essa atitude altiva e converter seu desprezo em submisso. Provando a textura lisa de sua mandbula recm raspada com sua palma, Ranulf voltou sua ateno a ela, considerando-a com um olhar especulativo. - Est ficando tarde. - hora de recolher-se. Ela o olhou fixamente por um longo momento, antes de voltar-se silenciosamente para a porta . - Aonde vai, milady? - Ranulf perguntou. - Eu no te dei permisso para te retirar. - Mas disse... Queria me recolher. - certo. - Sugiro que te prepare para ir cama. - O que? - Pode comear a te despir. - Desejas que me dispa? Um sorriso curvou seus lbios. - Uma observao inteligente, minha querida. - Pode usar a gua da tina se o desejar. - Eu terminarei em um momento. Ariane ficou congelada, olhando-o fixamente como se tivesse perdido todos seus sentidos. - Permanecer aqui esta noite, - Ranulf lhe explicou vagamente. - Decidi te manter perto, j que no posso confiar em voc quando est fora de minha vista. - Sem dvida encontrar isto prefervel a ser encerrada no calabouo. - Preferiria o calabouo, - ela disse com mais calor do que era prudente. - No te estou dando opo. - Permanecer aqui onde eu possa vigiar. - Dormir nesta habitao, nessa cama, queira ou no...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seus olhares lutaram, mas Ranulf se negou a ceder. Ele queria que ela se preocupasse com suas intenes. Sem dvida que ela preferiria ser encerrada castamente em seus prprios aposentos em vez de ser obrigada a tolerar sua companhia. Devia ser uma experincia humilhante, ser forada a compartilhar uma cama com ele, um cavalheiro que ela desprezava por querer acessar nobreza . Ela no se moveu ainda, Ranulf notou enquanto se forava a apartar as imagens erticas. - Ser mas fcil para voc se submeter para mim de maneira voluntria, - ele advertiu , com seu tom informal. - No serei desonrada - Ariane respondeu finalmente e havia agitao em sua voz. - Desonrada ? E o que seria isso, moa? Se voc me tomasse sem a bno da Igreja. - Presume que ainda tem uma honra que perder. Deixando cair a adaga no piso com um rangido, Ranulf ficou de p abruptamente e saiu da tina . Com seu corpo nu brilhando, caminhou determinadamente para ela. Ariane tentou retroceder, mas ele estendeu sua mo para capturar sua larga trana e lentamente a enroscou ao redor de sua mo. Apanhada como estava, ela se moveu para mais perto dele. E estando assim , to perto, Ariane podia sentir o calor de sua pele, podia sentir seu aroma masculino. -Ainda virgem, querida? - Ou me enganaste nesse assunto tambm? - Naturalmente que sou virgem ... - ela replicou ofegando . - O vassalo de seu pai, esse que ajudou a escapar. - Afirma que nenhuma vez foram amantes?- Amantes? Simon? obvio que nunca fomos amantes. - Esperas que eu creia que nenhuma vez teve intimidade com um homem? Sim ... obvio. - muito mais velha que a maioria das criadas, quase uma solteirona. Doda pela injustia de sua acusao, Ariane sentiu uma nova quebra de onda de raiva crescer dentro dela. - Isso sua culpa, milorde. - Voc abandonou isso, deixou que passassem os anos e eu fiquei solteira. Sua sobrancelha se levantou enquanto estudava seu rosto. - Ter que perdoar meu cepticismo se duvidar de sua virtude.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Minhas experincias passadas com mulheres da nobreza no me levam a pr toda minha f nas afirmaes de inocncia e virgindade. Ela quis saber o que lhe tinha ocorrido para incitar semelhante amargura em seu tom de voz, enquanto se encontrava com o olhar cheio de desprezo de Ranulf. - No me importa se no me cr. - Ainda sou virgem. - H uma maneira segura de descobrir se est dizendo a verdade. Sua respirao se transformou num ofego enquanto a mo dele se levantou para rodear delicadamente seu pescoo. Ela levantou as mos para fre-lo mas ela descobriu que isso era um engano quando sua palmas se encontraram contra a parede de granito de seu peito nu. Foi um choque sentir a carne morna e mida produto de seu banho. Desesperadamente, Ariane tentou afastar-se. - Voc no... No tomar sem a bno da unio. - Tenho direito, - Ranulf disse com tranquilidade, determinado a faz-la compreender o poder que tinha sobre ela, e que ela apreciasse a piedade que lhe ia mostrar. - Eu poderia mant-la presa a minha cama, te forando a me prestar seus servios. - Poderia tom-la como um trofu de guerra, e ningum poderia me contradizer. - At o rei mesmo aceitaria. - Eu poderia tom-la agora mesmo e ningum me deteria. Ariane sentiu seu corao pulsar pesadamente em sua garganta enquanto o olhava fixamente. Seu rosto duro, bronzeado pelo sol estava to perto que ela podia sentir sua respirao suave em seus lbios. - Voc... violaria uma dama? Um sorriso brilhou atravs em sua boca quando pensou seriamente em sua pergunta. - Duvido muito que seria uma violao. - Nunca antes foi necessrio recorrer a tais tticas. - As moas s que necessitei domar eventualmente no ofereceram nenhuma resistncia. - Vieram dispostas a minha cama, at ansiosamente te diria.Os olhos dela aumentaram com incredulidade. - Atreve-te a te vangloriar de suas conquistas? - No me vanglorio, querida, so simplesmente os fatos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- As mulheres acham prazer em meus braos como certamente voc far isso, querida. Suas palavras arrogantes deixaram Ariane muda pelo ultraje. A idia de que ela realmente pudesse gozar sua violao a ofendeu . - Jamais compartilharei sua cama sem a bno do matrimnio. - Nunca iria a voc voluntariamente! - J veremos. Sua declarao continha uma ameaa, mas foi o olhar perigoso de Ranulf o que mas a perturbou. Seu rosto duro se suavizou, para ser substitudo por um brilho quente e intenso em seus olhos dourados. Ela nunca tinha estado mais consciente de um homem, de seu corpo, de sua nudez. Quando Ranulf se inclinou, pressionando-se contra ela, pde sentir seu desejo acelerar-se e seu membro endurecendo contra seu ventre. Com um gemido de alarme, ela tentou uma vez livrar-se de seu afeto, mas seus dedos em seu pescoo eram como tentculos de veludo. - Quanto mais cedo me aceite como seu Lorde e a autoridade neste castelo, mais facilmente ser a vida para voc. Ariane conteve a respirao, forando-se a permanecer quieta, tentando no demonstrar pnico, entretanto sabia que Ranulf podia sentir seu pulso pulsando descontroladamente debaixo de sua palma. Por um momento interminvel, ele a olhou fixamente... Mas logo sua mo caiu abruptamente enquanto sorria provocativamente. - afortunada porque estou muito cansado para te atender corretamente esta noite, moa. - uma regra minha nunca tomar a uma moa a menos que tenha a energia suficiente para lhe prover e agradar. - Mas depois que descanse, espero que o exerccio fsico na cama inclusive incremente minha energia. Dando um passo para trs, deixou Ariane tremendo enquanto dava volta para tomar uma toalha e comeou a secar-se. Para seu choque, sua ereo se mostrava to erguida e torcida que roava seu ventre. Depois que um olhar nervoso, ela no se atreveu a seguir olhando-o. Quando ele viu como ela desviava seu olhar, Ranulf riu divertido . Satisfazia-lhe ver a essa dama altiva to desconcertada. - Deveria te sentir honrada, querida, - ele a provocou. - Geralmente no permito que as mulheres permaneam comigo toda a noite. - Honrada!

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A audcia de sua afirmao lhe cortou a respirao. - No uma honra! - Eu no sou sua mulher! - Claro que , moa. - minha para que eu faa com voc o que tenha vontade. O impulso de esbofetear seu rosto arrogante fez que a palma da mo de Ariane ardesse, mas vendo a fasca de humor em seus olhos brilhantes, fez que ela pensasse melhor em suas aes. - um canalha, - ela murmurou entre dentes, palavras que infelizmente Ranulf ouviu . - Tanto orgulho ferido. Tanta indignao. Ela levantou seu queixo. - No te atreva a debochar de mim.- Sim, f-lo-ei, - ele respondeu com um sorriso. - Anseio ver- te irritada. - cruel. - Cruel? Uma sobrancelha negra se levantou, ao mesmo tempo que seu sorriso se desvanecia. - Pensa que merece bondade depois de seu desafio de ontem? - Quando suas aes s podem qualificar-se de traio? - Deveria te considerar afortunada, moa. - Qualquer outro lorde te teria aoitado at te matar, ou tivesse aberto suas pernas e tivesse usado seu corpo sem considerao a sua condio ou sua inocncia. - Eu no fiz nada para te danificar a propsito, verdade? - E no o far a menos que me d outra causa mais. Ariane se calou, seu olhar era uma mescla de frustrao, desespero e fria impotente. A reao dela perturbou a conscincia de Ranulf mais do que uma discusso acalorada poderia hav-lo feito. Decidindo que j era hora de terminar com sua tentativa deliberada de provocla, devolveu seu olhar firmemente, tentando dar a aparncia de indiferena. - Pode ficar tranquila, querida. - Tanto como apreciaria gozar de seu corpo, decidi me negar esse prazer. - Possuir-te daria lugar at reclamao de nosso contrato matrimonial e validaria nossa unio. - Deus no o permita.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Pois necessitaria de um decreto papal para anular esse matrimnio, e eu no gostaria de me colocar em semelhante problema. - Os olhos dela aumentaram com incredulidade, e Ranulf pde sentir seu olhar seguindo-o enquanto ele se movia pelo quarto, soprando as velas . - Havia dito a verdade. Estava muito cansado para lhe fazer justia a sua companheira de cama ou a sua natureza carnal, apesar do sangue que se acumulou em sua entreperna. Obteria que ela compartilhasse sua cama, mas nada ocorreria entre eles essa noite. Entretanto a evidente averso dela idia de aceitar seus cuidados sexuais feria seu orgulho masculino. Nunca antes lhe tinha sido negado ter uma mulher que ele quisesse. Na verdade, muitos de seus problemas provinham do fato que as moas se sentiam muito atradas para ele. As aldes reclamavam frequentemente seus favores, desejosas de lhe prover filhos que as elevaria em seu prprio status social e talvez lhes provesse uma vida melhor. Elas conheciam seus sentimentos sobre os filhos. Amava aos trs filhos que tinha concebido. Esses meninos eram sua debilidade, e estava resolvido a lhes prover uma vida melhor que a que ele tinha tido, uma vida sem vergonha, sem a dor ou a solido que ele tinha tido que sofrer. Ranulf deixou acesa uma nica vela grande para que durasse toda a noite e se meteu debaixo das mantas antes de olhar de esguelha sobre seu ombro a Ariane. - Por que te demora? Sua irritao havia tornado assim como tambm o desafio orgulhoso que despertava a raiva dele e sua admirao involuntria. - J te disse, no me deitarei com voc, - ela respondeu com valentia fingida . Ela nunca tinha visto ningum reagir to rapidamente. Em dois passos Ranulf tinha fechado a distncia entre eles e a tinha elevado em seus braos. Em trs passos, tinha-a carregado at a cama e a tinha deixado cair no colcho suave de plumas, logo se deitando travando-a com o peso de seu corpo. Sem piedade, ele capturou os braos dela sobre sua cabea. Atnita e ofegante, Ariane s podia olh-lo fixamente. - Deitar-te- comigo, minha lady, - ele disse com uma suavidade letal. - E esquentar minha cama eu o ordeno. - Limpar minhas botas se eu pedir.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- E por Deus, que aprender a controlar sua lngua desafiante em minha presena, entendeu? Ariane apertou seus dentes, olhando Ranulf com temor e fria. Sim, compreendo. - Sim, o que? - Sim, milorde. Seus olhos brilhantes se estreitaram enquanto se encontravam com os dela. De repente sentindo a suavidade de seu corpo debaixo dele, Ranulf amaldioou entre dentes... Por Deus!, necessitava de uma mulher. Tinha passado vrias semanas de celibato. E ter uma cativa to formosa to perto sem poder toc-la provaria ser uma prova dura para sua vontade. Mas o mmicos tinha criado esse dilema. Deus Santo! Essa proximidade se supunha que ia servir de castigo para ela, no para ele mesmo. Fechando seus olhos, Ranulf se forou a respirar lentamente. Jesus, estava cansado. Muito cansado; seu corpo tenso pelo cansao e a necessidade sexual. Abruptamente tirou seu peso de cima dela e estendeu sua mo para subir os lenis e o cobertor de pele para cobrir a ambos. Rodando sobre um lado para enfrentar a parede, fechou seus olhos e forou seu corpo a relaxar. Ariane no se atrevia a mover-se; olhou fixamente a nuca de Ranulf e uma sensao de alvio a invadiu. Parecia que Ranulf sustentaria o que havia dito sobre no viol-la... Ao menos no essa noite. Sua confrontao no tinha sado como ela esperava . Ranulf no a havia ferido fisicamente. Mas a tinha atormentado com ameaas. Sim, tinha despertado medos com suas provocaes. E entretanto, de algum jeito, ela ainda estava livre. No estava confinada no calabouo, e por isso estava agradecida. Sendo forada a dormir na habitao de Ranulf, inclusive em sua cama, era um castigo muito menor que ser encerrada, pois desse modo ela no poderia ser de nenhuma ajuda para os habitantes do Claredon, na tarefa de defend-los do Drago Negro. No tinha obtido muito essa noite.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas, ao menos, no se tinha rendido a Ranulf completamente... E ele no a havia violado. Agitada pela raiva e alvio, escutou com ressentimento crescente como a respirao do Ranulf adotava um ritmo estvel. Obviamente no tinha medo de lhe dar as costas. No tinha se incomodado em esconder suas armas, evidentemente acreditando que ela nunca teria a coragem de us-las contra ele. A coragem tinha pouco a ver com o assunto. No seria to estpida para tentar atentar contra sua vida. Ainda se conseguisse matar ao Lorde do Vernay, seus vassalos muito certamente vingariam sua morte, no s com ela mas tambm com as pessoas indefesas do Claredon. No, no momento teria que aceitar suas regras. Seu olhar se focalizou em seu cabelo, deu-se conta que suas mechas midas brilhavam brandamente com reflexos azuis. Por um instante, Ariane se encontrou perguntando-se se seu cabelo seria to sedoso como parecia, mas suprimiu o impulso de estender a mo para prov-lo. Seu olhar recaiu mais abaixo. Debaixo da borda do cobertor, podia ver o comeo de suas costas largas e as cicatrizes terrveis que cruzavam sua pele. Rapidamente reprimiu a quebra de onda involuntria de empatia que despertou dentro dela. O Lorde do Vernay era um diabo de corao negro, que no necessitava da compaixo ou piedade de ningum, e muito menos de uma prisioneira indefesa. Girando sua cabea, Ariane olhou cegamente em cima do dossel sobre sua cabea e uma dor aguda lhe apertou o peito. No, esse encontro com Ranulf no tinha sido nada como ela tinha esperado. Essa deveria ter sido sua noite de bodas. Tinha sonhado com sua primeira vez com Ranulf. Numerosas vezes tinha imaginado deitar-se com ele, entregar-se a seu marido com amor e em honra, abrindo seu corpo para ele, respondendo a suas carcias... Seus sonhos no tinham nenhuma semelhana com essa... essa brincadeira de um matrimnio srio. Compartilhava sua cama, sim, mas no com amor e honra. Agora eram inimigos. Lorde do Vernay tinha repudiado seu compromisso e tinha recusado toc-la, quando ela resistiu a ele por medo e dio...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Captulo 5

Sonhou novamente com seu amante. Uma fantasia ertica que se desvaneceu como anis de fumaa quando a luz do amanhecer se filtrou pelas janelas protegidas com portinhas. Ariane despertou sobressaltada de um sonho profundo, estava embargada por um sentimento de grande tristeza . Muito lentamente se tornou consciente de outras sensaes: um brao que tomava possessivamente sobre sua cintura... O calor fervente de um corpo duro e masculino grudado ao ela... Um desejo feroz dentro dela que crescia quente e poderosa. Ranulf. Virgem Maria... Ela congelou, consciente de seu abrao envolvente, de seu membro duro pressionando contra suas ndegas, ainda que atravs das diversas capas de roupas. Por uns segundos, Ariane permaneceu ali rgida, no se atrevia a mover-se. Podia ouvir a respirao do Ranulf, suave e rtmica, e podia sentir a posio de seu corpo. Deus Santo... Ele dormia ainda. Contendo sua respirao, Ariane escorregou por debaixo de seu brao e saiu da cama. Silenciosamente, fugiu ao refgio do assento da janela onde se assentou. Depois do calor da cama de Ranulf, esse lugar oferecia pouco amparo para o frio da manh. E nada podia proteg-la de seus pensamentos vergonhosos e traidores. Ainda podia sentir o corpo dele pressionando sua virilidade nela, ainda podia sentir o desejo quente que a tinha invadido por seu abrao. Me Maria!, O que lhe estava acontecendo? Sua nica desculpa era que suas defesas estavam muito debilitadas. Por uma segunda noite seguida, tinha dormido mal, e seus nervos estavam tensos pelo medo e pelo cansao. Ouvindo um rudo ligeiro, Ariane olhou de esguelha para Ranulf. Tinha trocado de posio para cruzar-se atravs da enorme cama, uma figura bronzeada contra o branco dos lenis.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua ateno se fixou ali e ela estudou seu corpo dormindo, perguntando-se como podia parecer to feroz e autoritrio ainda no sonho. Seu rosto estava desenhado em ngulos retos, duros, as feies sensualmente desumanas. Suas densas sobrancelhas eram negras como a noite, seu nariz forte e aquilino , o quadrado do queixo com uma covinha pequena. Grandes olhos rodeados por pestanas de cor bano. Quanto a seu corpo... Ariane mordeu o lbio com desnimo. Encontrar Ranulf atrativo fisicamente a mortificava tanto como a enfurecia. J no era uma adolescente tmida e nervosa mas no podia negar sua fascinao por ele. Tinha sonhado com esse homem como seu amante, alimentando suas fantasias de adolescente... Repentinamente ela sacudiu a cabea. Reprimiria sua atrao por ele embora isso levasse cada grama da fora que possua . Ranulf era um diabo frio, desumano, um homem que a tinha como sua refm. Tinha desperdiado cinco dos melhores anos de sua vida esperando-o e agora ele tinha quebrado cruelmente todos esses sonhos sem o menor remorso, repudiando o contrato matrimonial to facilmente como algum descartaria uma capa velha. Maldio, Ranulf do Vernay. No lhe importava nada dela. Pior ainda, considerava-a uma traidora por no lhe entregar o castelo e por ter ajudado a escapar o vassalo de seu pai. O homem que deveria ter sido seu Lorde e seu marido agora era seu inimigo. A nica sorte que tinha tido era que no tinha que temer sua violao. Como Ranulf seria famoso, se ele consumasse a unio, eles estariam casados aos olhos da Igreja . E essa idia era repugnante a ele . Ariane fechou os olhos , tentando tragar a amargura que a embargava, tentando bloquear as lgrimas que ameaavam cair. Lamentar seus sonhos perdidos no serviria a nenhuma finalidade til. Devia focalizar seus esforos no futuro, em proteger s pessoas e o lar que amava. Eles dependiam dela para proteg-los, para lutar por eles. Se o tentasse, talvez poderia reparar a sua incapacidade para defender Claredon, e de algum modo aliviar a culpa que sentia por haver falhando a seu pai.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Walter os tinha guiado com segurana atravs de anos de guerra civil e tumulto , s para que sua riqueza terminasse em mos de um lorde que deveria ter sido seu aliado. E para ser acusado de traio por ter tomado parte em uma revolta contra o novo rei... Ariane no poderia acreditar que seu pai era culpado de semelhante estupidez, especialmente porque ele queria a paz para a Inglaterra. Com segurana ele no planejava uma traio umas semanas atrs quando tinha deixado Claredon para ir fortaleza do Mortimer no Bridgenorth. Mas agora a vida de seu pai no valia nada. Tinha perdido sua riqueza, a nica coisa que poderia ter ajudado a defender sua causa e lhe teria permitido negociar sua vida. Ainda se por um milagre de Deus sua vida fosse perdoada, o castigo por uma traio era muito severo. A idia de seu pai cego, sem mos ou castrado fez que as lgrimas quentes se derramassem. Ariane pressionou uma mo contra sua boca para afogar o soluo , mas no pde impedir que as lgrimas rolassem por sua bochecha. Virgem Maria!, estava totalmente indefesa para ajud-lo. Nesse mesmo momento no podia encontrar fora para lutar contra a desolao que a invadiu... Enterrando seu rosto em suas mos, rendeu-se ao desespero e soluou brandamente. - No recordo te haver concedido permisso para deixar minha cama, moa . O som rouco da voz do Ranulf a sobressaltou . Afogando o soluo, Ariane girou para encontrar os olhos dourados em cima de um nariz aquilino que a examinava atentamente . Secou apressadamente os olhos. Sua humilhao pela derrota j era suficientemente grande para lhe adicionar a vergonha de chorar diante dele. - Vem aqui, ele ordenou. Por um momento ela vacilou, mas o olhar implacvel em seus olhos no deixava lugar a nenhum tipo de desafio e ela fechou a distncia que a separava da cama. Para seu choque e desnimo, Ranulf estendeu uma mo para agarrar seu vestido, e com um puxo delicado, empurrou-a para baixo para que se sentasse ao lado dele na cama.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf a estudou por um longo momento, tentando discernir se a emoo que brilhava em seus olhos era genuna ou fingida , se o som suave de seu pranto era desespero ou uma estratgia calculada para ganhar sua simpatia. Ele no queria ver a tristeza plasmada em seu rosto encantadora, mas tampouco podia confiar completamente nela. Na verdade, no confiava em nenhuma mulher e em muito poucos homens. E a beleza fascinante dessa dama em particular, com suas pestanas midas e sua boca tremente, o fazia pr duplamente em guarda. O impulso de toc-la era forte e desconcertante. Compreendia a necessidade que emanava de sua entreperna. A ereo habitual da manh o havia posto duro. Mas o fato de ter uma moa to mo no fazia nada para ajud-lo a esfriar seu sangue. Entretanto foram os sentimentos de ternura que cresciam dentro de si o que o assombraram. O impulso de tomar Ariane em seus braos, abra-la e confort-la para fazer desaparecer sua tristeza, era uma experincia assombrosa para ele. Nunca tinha abraado a uma mulher somente para lhe oferecer consolo, sem que houvesse luxria nesse gesto. Determinadamente Ranulf se defendeu contra a necessidade de consol-la. No queria que ela descobrisse quanto a desejava, ou que se desse conta de como suas lgrimas o afetavam. No lhe daria armas para que ela usasse contra ele, e no lhe permitiria que pensasse que podia empregar estratgias femininas para melhorar sua posio. No momento em que ela se sentou rigidamente ao lado dele, seu queixo delicado se levantou em um ngulo desafiante. - Por que chorava? - Eu no chorava, - ela respondeu, mas o tremor em sua voz traa suas palavras. - No? - Ele levantou uma mo para roar uma lgrima de sua bochecha com seu dedo maior. - O que esta umidade em seu rosto, ento? Quando ela permaneceu em silncio, Ranulf estreitou seu olhar. - No posso ser manipulado por lgrimas ou truques femininos, moa. O ultraje invadiu Ariane ante sua anlise sobre os motivos de seu pranto. Ela tinha muito orgulho para usar semelhantes truques, e alm disso lhe faltava talento para faz-lo. Nunca tinha sido cortejada e tinha pouca experincia nos truques para persuadir a um homem cumprir seus desejos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Alm disso, sua me lhe tinha ensinado a usar a honestidade como princpio para tratar com os outros. - Duvido que um homem como voc compreendesse por que uma mulher pode sucumbir ao desespero em um momento de debilidade, - ela murmurou. Ranulf amaldioou internamente o desprezo no tom de sua voz. -Um homem como voc.Ariane evidentemente sabia do escndalo que tinha rodeado seu nascimento. Sabia que ele tinha sido forado a recuperar sua posio nobre a ponta de espada. Uma dama da nobreza como ela no o consideraria suficientemente bom para aspirar a pedir sua mo. S sua posse da propriedade Vernay faria isso possvel. Ranulf a olhou agudamente, recusando-se a lhe deixar ver como ela o tinha ferido com suas palavras. - Fiz-te uma pergunta, milady, e espero uma resposta honesta. - Por que chorava? Ariane desviou seu olhar. - Meu pai est condenado por ser um traidor... - Eu carrego com a vergonha de ter perdido sua propriedade... - Sou sua prisioneira... - Voc repudiou nosso compromisso... - Acredito que tenho muitas causas para chorar. - No tem nada de que te envergonhar em relao queda desta fortaleza. - Sua derrota era inevitvel.- No assim! - Voc nunca teria tomado Claredon se no tivesse recorrido ao engano. Ranulf ignorou sua acusao, reprimindo seu ressentimento em favor da lgica. - O fato que eu tenha evitado um derramamento de sangue com meu engano no alivia seu conscincia? Ariane sacudiu a cabea. - Meu pai dependia de mim . - E meu rei dependia de mim, - Ranulf respondeu razoavelmente. - Eu s cumpri com as ordens de Henry. - Certamente pode compreender isso. - Nunca me convencer de que assegurar seus prprios interesses no era seu objetivo principal . - Certamente o era. - Mas considera minha posio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Eu no podia permitir que desafiasse minha autoridade. - Eu teria ficado como um idiota se no tivesse podido controlar a minha prpria prometida. Soava como um argumento razovel, mas antes que ela pudesse pensar em um resposta apropriada, ele a interrogou a respeito de outro tema. - Voc disse que estaria contente de dissolver nosso compromisso. - Dizia a verdade? O queixo dela se levantou com altivez. - Eu no minto, milorde. - Ento por que chorava por isso? - O fato de que j no deseje me casar com voc no significa que no deseje me casar. Ranulf a olhou pensativamente, perguntando-se o que era que a inquietava. Ela ainda era suficientemente jovem e muito bonita e certamente atrairia facilmente a outro candidato. - No entendo qual a razo pela qual no poderia se casar. - Uma donzela como voc... - seu olhar se voltou mais frio mesmo com a idade avanada ainda poderia atrair um marido. - Depois de seu rechao? - Sem um centmetro de terras para meu marido? - Duvido que o matrimnio seja impossvel para mim. - Ele tinha pouco a ver com a perda de sua herana, na verdade, tudo era culpa da traio do pai dela. - No impossvel. - Possivelmente seja injusto que o castelo de seu pai me tenha sido concedido... - Mas a falta de dote no um impedimento para um matrimnio. - No uma moa feia. - Sempre h um cavalheiro que possa estar procurando uma dama nobre que ainda virgem. - Possivelmente at alguns de seus prprios vassalos podem estar interessados. - Algum desejaria tomar seus restos? - Meus restos? - Quem acreditaria que ainda sou virgem quando me forou a dormir em sua cama? Ranulf riu confundindo-a completamente. - Quem acreditaria que eu permiti que uma moa passasse toda a noite comigo? - Especial uma de sua classe.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ningum que me conhea bem me acusar de te desflorar. - Minha averso para as mulheres da nobreza bem conhecida assim como tambm minha habilidade para encontrar moas desejosas de compartilhar minha cama. - No tenho nenhuma necessidade de recorrer violao, asseguro-lhe isso. - No, considerar-lhe-o minha refm, nada mais. - No preocupe muito por isso. Ela o olhou ctica. - Que fcil para voc brincar de minha dor. Seu olhar se suavizou. - Eu no brinco, milady. Fez uma pausa , procurando seu rosto. - O matrimnio muito importante para voc, ento? - para todas as mulheres. - Um homem pode lutar e competir em torneios e viajar. Uma mulher s tem seu lar e sua famlia como todo interesse. Mordendo o lbio, ela desviou o olhar. - E nem sequer j tenho isso. Ranulf se moveu incmodo. No estava acostumado a sentimento de culpa, mas agora o sentia. Nunca tinha considerado seu ponto de vista. Pensava que uma moa jovem preferia permanecer no castelo de seu pai, antes de ser arrastada por toda Normandia como a noiva do Drago Negro. Mas talvez ele mesmo se persuadisse disso para justificar sua reticncia e sua demora em vir busc-la. Deveria ter vindo por ela antes, certamente. Mas Ariane assegurava desprez-lo. Ela tinha menos desejos que ele de seguir adiante com o matrimnio . - Poderia entrar em um convento, - ele sugeriu enquanto ela continuava silenciosa. Ariane sacudiu a cabea. - No sou apropriada para a Igreja. - Minha me sempre me disse... - Ela vacilou, dando-se conta de que tinha entrado em terreno perigoso. - Sim? O que te dizia sua me? - Que minha lngua era muito afiada para a paz de um convento. A boca dura do Ranulf se curvou em um sorriso forado. - Uma mulher muito sbia, sua me.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Eu j experimentei essa lngua afiada. Ele notou uma fasca de fogo nos olhos de Ariane com satisfao, realmente preferia essa mostra do esprito rebelde dela a seu desespero. - Lady Constance... Conheci-a na cerimnia de compromisso, era muito corts. Ela morreu anos depois? Ariane ficou rgida com a lembrana. - Perdemo-la faz quatro primaveras atrs, - ela disse com cuidado, reticente a discutir a morte de sua amada me. - O que o mundo sabia no era a verdade, mas teria que bastar. - Sofreu muito sua perda? - Sim... muito. Isso era verdade. Ranulf ouviu a tristeza em sua voz, e viu a dor em seus olhos. Involuntariamente Ranulf levantou sua mo para acariciar sua ma do rosto, mas ela retrocedeu ante seu contato e se apartou. Ranulf se moveu, colocou os travesseiros detrs de suas costas e se sentou, atraindo o olhar de Ariane para seu poderoso torso nu e ao plo ondulando que cobria seu peito. Vendo-o, ela recordou a sensao desse peito a noite anterior quando tinha tentado afastar Ranulf, e havia sentido uma acelerao totalmente inesperada em seu corpo. - Eu no gostaria de estar condenada virgindade pelo resto de minha vida, ela murmurou em um intento de retornar a conversao a um assunto mais corriqueiro. - Condenada? - uma palavra muito forte para definir o celibato. Seu escrutnio revelou um brilho de picardia. - No me faa pensar que lamenta que no te tenha tomado. Um rubor se elevou nas bochechas de Ariane. - Est distorcendo minhas palavras, milorde. - Quero filhos. - Se tivesse que sofrer aos cuidados fsicos de um marido para obt-los, ento estou disposta a cumprir com meu dever. - Sofrer? Dever? Uma luz divertida brilhou em seus olhos. - Sua idia da cama matrimonial muito fria. - Sem dvida fala de sua inocncia. - Se tivesse mais experincia, saberia que muito prazer pode ser encontrado ainda nas obrigaes de um matrimnio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- E se voc tivesse menos experincia na cama, milorde, - Ariane disse secamente, poderia valorizar corretamente o compromisso solene da carne. - Ah , mas eu a valorizo, ele respondeu. - Valorizo muito para me arriscar a uma unio irrevogvel. - Desejaria provar seus encantos, mas no tenho nenhuma inteno de consolidar nosso contrato matrimonial. - Nunca provar meus encantos! - Ela replicou duramente. - No farei o papel de prostituta para voc! Um sorriso provocador se curvou em sua boca. - Eu no lhe pediria isso, moa. - Eu gosto das moas com mais mel e menos vinagre. - Prefiro ter uma moa totalmente em minha cama. Sua provocao fez mais que aviv-la, feriu-a. Ariane recorreu ao sarcasmo. - Como me encontra to pouco atrativa, pergunto-me por que aceitou o contrato de matrimnio. Ranulf se encolheu de ombros. - Aceitei pelas razes usuais. - Considerei que uma aliana com o Claredon era politicamente vantajoso. - E seu pai adoou o acordo com uma concesso de terras no sul. Intelectualmente, Ariane compreendia essas razes. Ranulf tinha sido subornado para casar-se . - Eu nunca desejei uma esposa, s suas terras, - ele adicionou com honestidade brutal. Ariane apertou seus dedos para evitar que tremessem. No deveria feri-la ouvir uma verdade de uma maneira to brutal. Ela olhou suas mos. - Foi por isso que ainda no tinha vindo a mim? - Porque meu pai estava vivo ainda, e eu no tinha herdado sua riqueza? A culpa castigou a conscincia de Ranulf. No podia lhe admitir a verdadeira razo de sua reticncia : que temia ser trado por qualquer mulher, que temia arriscar-se a repetir a infidelidade de sua me e a retribuio violenta de seu pai. - Sim, -ele mentiu. - Eu no podia ganhar o controle da herana do Claredon at que seu pai morresse, o que me parecia que ia acontecer em um futuro muito longnquo. - E no achei nenhuma razo para me apressar a vir.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ambas as partes do contrato gozaram das vantagens da aliana, sem sofrer as desvantagens. - E Walter no viu nenhuma urgncia em levar a cabo o contrato. - Mas agora tem a posse do Claredon, e j no necessita de mim. Ranulf apertou sua mandbula, perguntando-se como ela conseguia distorcer a verdade para faz-lo ficar como o vilo, quando ela mesma tinha causado este desenlace, desafiando o rei, liberando a um prisioneiro da coroa, e apoiando a rebelio de seu pai. - No tenho obrigao de honrar um pacto com um traidor do rei, - ele respondeu em sua prpria defesa. Ela levantou seu olhar. - Eu gostaria de conhecer suas intenes, meu senhor. - O que acontecer comigo? Ranulf franziu o cenho. - Se seu pai for culpado, voc ser tutelada pela coroa. - Seu matrimnio ser decidido pelo rei. - Mas por agora, eu devo te manter como uma prisioneira poltica. Fez uma pausa. - No pode ignorar seu valor para Henry como refm, ou o fato que sua deteno talvez far que a rebelio termine logo... A explicao de Ranulf ficou sem completar, medida que ele recordava qual a situao. Por que estava permitindo que lhe fizesse sentir culpa por executar seu dever ou piedade por sua situao? Deveria saber pelas recentes aes de traio que no podia permitir-se suavizar-se com ela. No podia baixar a guarda. - minha prisioneira, para fazer com voc o que queira, moa. Ante a dureza repentina de seu tom, Ariane cravou suas unhas nas palmas de suas mos. Como podia ser em um momento delicado e razovel, e frio e desumano ao seguinte? Mas ela no significava nada para Ranulf alm de uma inimiga. E quando ele tivesse terminado de satisfazer-se com ela, cas-la-ia com algum vassalo agradecido ou a despacharia a um convento. Virgem Maria!, - como tinha podido ter sonhos romnticos a respeito dele? - Se planeja me castigar, desejaria que o fizesse de uma vez. A observava atentamente, sua expresso era enigmtica.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No momento considero que deve pagar por sua rebeldia, - ele disse finalmente, - esse pagamento vir quando eu o ditar. - Como te informei ontem noite, no pode influenciar seu destino. - O que... quer dizer? Quo sincero devia mostrar-se ? Ranulf quis saber. Apesar da desconfiana justificvel contra ela, apesar de que era sabido ser precavido, a cooperao dela seria til em uma transio bem-sucedida de poder. Com o apoio da antiga ama, a gente do castelo o aceitaria como o Lorde mais rapidamente, talvez at mais pacificamente. Entretanto no desejava dar a Ariane a impresso de que ela podia explorar sua vulnerabilidade para sua vantagem. - Eu desejo sua cooperao em relao s pessoas do Claredon. - Eu gostaria de contar com a boa vontade deles. - Dos cavalheiros de seu pai espero que se rejam por um cdigo de honra, mas no espero o mesmo dos aldeos e os homens livres. - No quero que fiquem contra mim, no quero uma rebelio interna . - Uma guerra interna em uma fortaleza nunca benfica, e no tenho inteno de desgastar a meus homens em lutas desnecessrias. - Claredon no sua propriedade ainda. - Meu pai no foi condenado, nem sequer teve um julgamento. - No o Lorde aqui, ainda. Recorrendo controle que ele mesmo se ensinou to impiedosamente, Ranulf forou-se a moderar sua resposta. - Sou o Lorde aqui, por ordem de Henry. - Eu controlo este lugar, moa. - E o que meu , eu o conservo. - Ento pode conserv-lo sem minha ajuda. A raiva obscureceu seu rosto. Ela no se dobraria facilmente, Ranulf se deu conta. Sem advertncia, empurrou os lenis. Sobressaltada, Ariane saltou a seus ps, olhando-o alarmada. - Se desejas conservar sua virtude virginal, - ele disse ironicamente, - sugiro que te d volta. - Me vou vestir. Abruptamente, ela fugiu a um rinco distante do quarto. Sorrindo, Ranulf saiu da cama e caminhou nu para a porta. Abrindo-a, gritou a seu escudeiro.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Logo cruzou o quarto at o banco onde tinha sido despido a noite anterior, ele ficou com roupa interior e a amarrou cintura. - Tem dois dias para decidir sua postura, - disse a Ariane com calma forada. - Montarei ao Wyclif esta manh e devo permanecer l ao menos uma noite. - Em minha ausncia deixarei a meu vassalo Ivo do Ridefort, ao comando da fortaleza. - Voc permanecer confinada aqui at o momento em que tenha seu juramento solene de que me aceita como seu Lorde. - No lhe darei isso. Com esforo , Ranulf conseguiu entender que a moa necessitava com urgncia de uma mo forte que aplacasse seu desafio, e ele teria que ser essa mo. Estava determinado a conquistar sua vontade e o faria, uma vez que encontrasse um mtodo eficaz para tratar sem recorrer violncia fsica. At agora nada parecia ter funcionado. Mas dois dias lhe fariam ganhar tempo para decidir o mtodo. - Enquanto isso, - ele continuou como se no tivesse ouvido sua interrupo, pode gozar da liberdade dessa habitao. - No ordenarei que lhe amarrem, e sua criada poder te atender. - Sua generosidade me assombra, milorde. - Tome cuidado, moa. Minha pacincia est gastando. - Sim? Suponha que deveria estar tremendo de medo? - ela respondeu . Ranulf lhe lanou um olhar escuro. - Deveria ser mais sbia. Posso te infligir muita dor. - No tenho a menor dvida. - No esperaria outra coisa de um bruto. - Bruto? Ele levantou suas sobrancelhas negras ante a acusao injusta. Tinha tido grande cuidado em trat-la gentilmente, de fato com muito mias cortesia do que merecia. Entretanto era idiota ao deixar-se provocar, Ranulf se deu conta. Deixar que suas provocaes o fizessem perder o controle s lhe daria a vantagem na batalha. Sacudindo a cabea, Ranulf lanou uma risada spera e forou a relaxar seus msculos rgidos. - Feri-te, minha lady? - Conseguiu responder neutramente . - No . . . Mas tampouco me mostraste o mnimo respeito. - Perdeu esse direito com seu desafio. - Sua posio agora no mais alta que a de um servente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane lhe devolveu um olhar fulminante, mas teve que usar toda sua fora de vontade para no retroceder quando ele avanou para ela. Ele a olhou com seus olhos de falco muito inquietante com sua intensidade . -Submeter-te- para mim, moa, - ele prometeu. - Chamar-me- de meu amo e milorde. Reunindo cada grama de coragem que possua, Ariane levantou seu queixo desafiantemente. - Pode ser o Lorde aqui, Lorde Drago, mas nunca, nunca ser meu amo. Um sorriso lento de repente se desenhou em seus lbio , um perigoso sorriso de lobo que deu um mau pressgio a ela. - Tome cuidado , moa. Tenho muitas vontades de aceitar o desafio de te domar. - Penso que poderia encontrar prazer nessa tarefa. Ariane o observou com um olhar letal, que Ranulf decidiu ignorar enquanto dava volta para lavar-se com a gua da fonte. Quando seu escudeiro entrou carregando uma bandeja, ele tomou caf da manh que consistiu em um pedao de po e carne de veado fria e uma taa de vinho. Logo seu escudeiro o ajudou a colocar sua armadura. Finalmente Ranulf olhou de esguelha a Ariane. - Quando voltar, concluiremos nossa discusso. - Sugiro que considere com cuidado sua resposta. Sem outra palavra, colocou o elmo cnico que cobria grande parte de seu rosto. Logo girou e abandonou a habitao, seu escudeiro detrs dele. A porta de madeira se fechou detrs deles com uma golpe forte, e Ariane pde ouvir o som de uma barra de ferro travando a porta. Sozinha, olhou fixamente a porta. Tinha-a encerrado. Logo que podia conter sua frustrao. Podia ver rasgos de seu pai no Ranulf. Podia aceitar a ira legendria do Drago Negro mas no que a tratasse como a uma servente. Murmurando insultos entredentes, Ariane foi a uma das janelas e abriu o portinha. As janelas desse solar tinham vidros, e de sua posio ela podia ver as terras do castelo mais abaixo. Uma tropa de cavalheiros e de arqueiros usando cota de malha e escudos de couro esperavam ao Lorde do Vernay no ptio interno, enquanto seu estandarte de seda cor escarlate com um drago rampante flutuava como a brisa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Momentos mais tarde, viu Ranulf cruzando o ptio e dirigindo-se a seu grande cavalo negro. Depois que ele estava montado e tinha aceito as armas que lhe passou seu escudeiro, ele tinha uma aparncia letal. Ranulf esporeou seu cavalo, e sob a bandeira do drago, conduziu o grupo de homens atravs dos portes internos. Atravessaram o ptio exterior em um galope tranquilo e logo cruzaram a ponte levadia do castelo. Ariane os observou at que se perderam de vista. Finalmente os sons da vida diria do castelo tinham retornado normalidade. Os grunhidos dos animais em seus currais, o tangido do martelo do ferreiro, os gritos dos falces em suas jaulas, nada era diferente do castelo sendo regido por seu pai, antes da chegada do Drago Negro. A vida seguia sendo como a de antes, apesar da mudana de lorde. Para todos exceto para ela, pensou Ariane com desespero. Agora era refm de Ranulf, confinada a esses aposentos como qualquer criminoso nobre. Eles eram inimigos jurados, apanhados em uma batalha de vontades que no tinha que perder. Havia muitas coisas em jogo. Muitas vidas dependiam dela. Girando sua cabea para o este, viu o sol saindo. Ariane olhou os campos semeados e os prados verdes agora, seus olhos se perderam no bosque mas distante. -Me, desejaria que estivesse aqui para me guiar.Mas sua me no estava ali, Ariane se recordou . Nem seu pai. Devia resolver esse terrvel dilema com seus prprios recursos . De algum modo, de algum jeito, tinha que vencer ao Drago Negro e recuperar Claredon. Sendo uma mulher tinha que lutar com as poucas armas que tinha mo, mas derrotaria ao Ranulf do Vernay embora lhe custasse seu ltimo flego de vida .

100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 6

No meio da tarde do seguinte dia, Ranulf cavalgou com seus cavalheiros e seus soldados para o Claredon, muito satisfeito com seus lucros recentes. Os portes de madeira do Wyclif lhe tinham sido abertos sem uma batalha, e tinha tomado controle da propriedade do Walter com facilidade. Muitos dos vassalos tinham jurado fidelidade a seu Novo Lorde, e aqueles que se recusaram, agora deveriam ser resgatados por suas famlias atravs do pagamento. A submisso do Claredon estava desenvolvendo-se como tinha planejado. Exceto por um detalhe pequeno, Ranulf? Amargamente lady de Claredon. Sua ex-prometida. Como lutar com Ariane era seu dilema maior. Ainda sentia ressentimento pelo desafio dela, mas por outro lado involuntariamente tendia a suavizar-se com ela. Uma loucura total, Ranulf pensou com exasperao. Ariane no tinha mostrado arrependimento ou a mais ligeira submisso. Embora sua negativa a acovardar despertava sua admirao, no podia permitir que ela no fosse castigada, no se pretendia manter a disciplina entre a gente do castelo. Mas, como castig-la? Escolher um castigo proporcional a seus crimes no era o problema, mas encontrar um castigo que no lhe pesasse na conscincia, sim o era. Mas at, ele no desejava seguir brigando com ela.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Queria uma transio de autoridade pacfica, e para isso necessitava de Lady Ariane. Embora odiasse admiti-lo, ela esquentava seu sangue como nenhuma mulher o tinha feito em anos. um idiota por deix-la jogar com suas emoes. Agora mesmo ela devia estar tramando para obter sua queda. Mas Ranulf sentiu que seu pulso se acelerava com antecipao enquanto via os muros cinzas do Claredon distncia. Teve que controlar sua ansiedade mas seu cavalo detectou sua excitao. A boca de Ranulf se curvou com desdm para si mesmo. Estava muito ansioso por retornar a seu castelo e por enfrentar a jovem e desafiante beleza que o esperava. De fato ela tinha ocupado muito seus pensamentos esses dias. Quando ouviu uma garganta sendo esclarecida ao lado dele, Ranulf girou para achar Payn, um sorriso divertido se curvava em sua boca debaixo de seu elmo metlico. - Deveria ter provado as moas de l . - Havia uma ruiva mida que poderia ter tentado ao seu paladar delicioso. Ranulf deixou acontecer a observao. Payn sabia que ele mesclava prazer devendo. - Deitou-te com a lady? A cabea de Ranulf girou abruptamente. - Quem? - No me ocorre outra mulher que possa ter sua mente ocupada dessa maneira e fazer se esquecer de seus companheiros de armas. - No falou nenhuma palavra na ltima hora. - Refiro a sua prometida, naturalmente. - No a toquei, - Ranulf disse sombriamente. - o que pensei. Est de mau-humor. - Poucas pessoas podiam provocar ao Drago Negro sem temer sua retaliao. Mas Ranulf e Payn se criaram juntos desde meninos no mesmo castelo na Normandia. Payn conhecia seus segredos mais profundos e compreendia os demnios que dirigiam sua conduta . - No somente meu pnis o que me causa dor, - Ranulf replicou secamente. - a conduta dela . A moa continua me desafiando. - Se quiser, posso me encarregar dela.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Voc no seria o primeiro cavalheiro em reclamar a uma refm nobre como um trofu de guerra. A boca de Ranulf se curvou. - Obviamente no conhece bem as leis da Igreja, de outro modo saberia que se a tomo como voc aconselha isso, ela se converteria em minha esposa de verdade . - E te asseguro que ter uma esposa traidora meu desejo mais remoto. - Ela bonita, deve admiti-lo. Ranulf grunhiu. - H flores de uma beleza enganosa, pois pertencem a uma planta cujo veneno mortal. Fez uma careta. - Pensei que estava comprometido com uma moa doce e malevel, entretanto esta moa tem uma lngua como uma faca e to obcecada como uma mula. - No se render. - Alm disso perigosa, no se pode confiar nela. - Encerra-a no calabouo e te esquea do problema. - uma dama, - Ranulf respondeu com frustrao . Rindo por dentro, Payn sacudiu a cabea. - Que mau drago . - Vi-te tratar sem piedade aos inimigos, mas com uma moa no tem mais fora de vontade que um gato mulherengo. - Te aconselho endurecer seu corao, milorde, para que lady Ariane no confunda sua compaixo com debilidade. - Sim, - Ranulf concordou. - Devo lhe mostrar quem o amo e quem a refm. - Tambm poderia mandar trazer sua amante rabe da Normandia para te satisfazer e para manter a lady Ariane fora de sua mente. Ranulf riu ante essa sugesto to provocadora, seu bom humor tinha sido restaurado por Payn. Embora no era sua nica amante, Layla era a melhor de todas. Mas tinha que tomar cuidado de no lhe demonstrar o muito que gozava de seus servios, porque no queria que ela tomasse vantagem de sua debilidade. Por essa razo, no trazia Layla durante suas campanhas militares. - No poderia me dar o luxo de mandar cham-la, - Ranulf respondeu secamente. - Como tratar a sua ex-prometida, ento? - Payn perguntou. - No sei. Ranulf se calou, contemplando seu dilema.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A menos que encontrasse uma soluo eficaz, Ariane podia terminar sendo um espinho em seu flanco. Possessivamente Ranulf observou a fortaleza de pedra que se erguia distncia. Talvez tivesse se equivocado em no vir a Inglaterra antes... embora tivesse tido que casar-se com Ariane, embora era certo que ele no teria podido reclamar Claredon como dele, enquanto Lorde Walter estivesse vivo. O castelo era seu agora, por decreto do rei. A posse de Claredon significava muito mais do que ele queria admitir. Pela primeira vez em sua vida, seu futuro continha uma promessa de paz. Tinha a possibilidade de comear de novo aqui. Este lugar no era Vernay, com seu legado de dio e de tortura. Claredon era uma propriedade prdiga, digna de um grande lorde e ele queria ser digno dessa propriedade. Ranulf sentiu que a esperana crescia dentro dele enquanto contemplava os ricos campos. Nunca se permitiu ansiar semelhante providncia, exceto talvez nos rinces secretos de sua alma. Ainda agora sua boa sorte podia provar ser efmera. O rei Henry o favorecia agora porque tinha lutado incansavelmente para apoiar seu governo, mas em qualquer momento Henry podia lhe tirar as honras e retorn-lo ao status de bastardo . At ento ele planejava tomar posse da residncia em Claredon. Apropriar-se-ia do prmio que lhe tinha sido concedido. Queria ser um lorde justo, Ranulf pensou com um anseio estranho nele . Lady Ariane podia ter muita influncia em sua capacidade para governar essa fortaleza. Sem sua cooperao, podia ver-se forado a tratar duramente s pessoas do Claredon. Sua ex-prometida podia lhe causar inumerveis problemas. -Terei que ceder em algo,- Ranulf murmurou quase para si mesmo. - No perderei este lugar.- Talvez deveria considerar uma estratgia diferente, - Payn comentou. - Como disse, sua refm uma dama e membro do sexo dbil e portanto suscetvel de ser persuadida. - Por que no usa seus talentos legendrios? - Talentos? - Se algum pode seduzir a uma mulher para que se renda, esse seria voc, Ranulf.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- De fato, no precisa consumar o compromisso . - E sem dvida encontraria o desafio de dom-la altamente prazenteiro. - Seduo? De Ariane? Ranulf se calou ante a sugesto. Na verdade, j tinha considerado esse plano, embora no seriamente. Mas talvez ele deveria trocar sua estratgia para ganhar sua cooperao. Sabia como persuadir a uma mulher para que obedecesse a seus pedidos... Lady do Claredon podia provar ser um desafio muito maior do que ele podia dirigir. Ariane lhe tinha respondido com fria indiferena ou com desprezo. Na verdade, se seu desprezo no lhe doesse at poderia encontr-lo gracioso. No Vernay as moas brigavam por ocupar um lugar em sua cama, mas essa no era a atitude de Ariane. Ranulf riu internamente. Se ele tivesse alguma vaidade sobre seu xito com as mulheres, Ariane a faria desaparecer em segundo. Mas Ariane era sua refm, estava sob seu controle, o que lhe dava uma vantagem sobre ela. E sem planej-lo, ele tinha criado o cenrio ideal para um jogo de seduo. For-la a compartilhar sua cama no tinha que ser um castigo , a no ser um meio para ganhar sua rendio . Verdadeiramente ela poderia resistir seduo se ele se propunha ganhar dama? Sua boca se curvou em um sorriso. Como gostaria de derrubar essa fachada Gelada e desdenhosa dela. Como gostaria de provar que podia derreter seu desprezo altivo. E se tinha, os benefcios seriam imensos. - Claro que posso pr minhas habilidades a prova, - Ranulf respondeu pensativamente. Logo que havia dito essas palavras quando sua vista captou um movimento na vegetao. Tinham cavalgado ao longo de um caminho flanqueado por rvores, mas Ranulf tinha prestado pouca ateno aos arredores. De repente uma flecha assobiou passando ao lado de sua cabea, seguida por um guincho enquanto um de seus arqueiros era acertado em seu peito. - Por Cristo! uma emboscada! - Ranulf rugiu. Ranulf extraiu sua espada.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Com os reflexos aguados pelos anos de batalhas, deu volta seu cavalo e entrou no bosque onde os atacantes estavam escondidos, com o Payn galopando detrs dele. Uma chuva de flechas saram disparadas das rvores com inteno mortal, mas os homens do Ranulf entraram diretamente em batalha, contra uma horda de arqueiros e de camponeses liderados por cavalheiros que vestiam cotas de malha. O bosque se encheu de sons de flechas assobiando e rangidos de espadas intercambiando golpes . Ranulf despachou a um arqueiro, enquanto Payn baixava a um rebelde de uma rvore com sua lana. Captando a imagem de um cavalheiro a cavalo que gritava ordens aos rebeldes, Ranulf identificou ao inimigo que obviamente era o lder. Suas espadas se entrecruzaram, e Ranulf mostrou seus dentes com um sorriso de lobo, a sede de sangue rugia em suas veias. Estava encurralando o lder quando ouviu um grito rouco a sua direita. - Milorde, atrs de voc! Ele girou a cabea, mas no a tempo, um campons o atacou ferozmente, usando um tridente a modo de lana. Ranulf sentiu as pontas do tridente atravessar a cota de malha e enterrar-se entre suas costelas. Dando um grito de guerra se contorceu sobre os arreios, lanou sua espada para frente, quase partindo o homem em dois. Respirando com dificuldade, Ranulf se inclinou sobre o pescoo de seu cavalo. Quando olhou a seu redor, percebeu que a luta quase tinha cessado. Seus homens controlavam a situao, Ranulf notou com satisfao . Os rebeldes tinham sido vencidos, e um bom nmero deles jaziam no cho , mortos ou morrendo, mas o lder tinha escapado, levando o resto da fora rebelde com ele. Payn deu a ordem de perseguir o inimigo que fugia, e quando alguns dos homens do Ranulf galoparam para obedecer a ordem , ele incitou a seu cavalo a aproximar-se de seu lorde. O bosque estava harmoniosamente quieto, exceto pelas respiraes ofegantes dos cavalos e seus cavaleiros. - Est sangrando, - Payn observou. Ranulf sacudiu a cabea, suas feies se obscureceram com fria. - Viverei. - E isso mais do que posso dizer deste pobre companheiro. Um dos arqueiros jazia no cho do bosque, uma flecha tinha encontrado seu alvo mortal no centro de seu peito.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas logo viu outro corpo. - Burc... Ranulf desmontou rapidamente e se ajoelhou ao lado do moo, inspecionando com cuidado a flecha que sobressaa de seu ombro sangrando. Seu escudeiro gemeu outra vez, olhando-o com os olhos cheios de dor. - Imploro-lhe seu perdo, milorde. - Foi estpido de minha parte... - Silncio, moo. - No tente falar. - No deve se culpar. Ranulf amaldioou outra vez, esta vez para si mesmo. S devia culpar-se por sua prpria negligncia, por permitir que seus pensamentos se distrassem por uma moa de cabelo acobreado. Tinha conduzido a suas tropas diretamente a uma emboscada . Atormentando-se, embainhou sua espada. Ignorando suas prprias feridas menores, dobrou-se e levantou com cuidado a seu escudeiro em seus braos e deu a um vassalo cavalo a ordem de ir ao Claredon imediatamente e procurar a seu cirurgio . Felizmente o moo desmaiou e sentiria pouco o traslado . Ranulf s podia esperar que o moo permanecesse inconsciente quando a flecha fosse removida e que a cabea de ao envenenada pudesse ser extrada completamente. Tinha visto mais homens do que desejava contar morrer por feridas de flechas envenenadas. Sentiu um grande cansao descer sobre ele enquanto observava a seu escudeiro sendo carregado. Uma fria mortal o invadiu. Por Deus! Seu grupo tinha sido atacado por camponeses armados com tridentes e liderados por cavalheiros rebeldes. A imagem da cara do Simon veio a sua mente, seguida rapidamente por sua cmplice: Ariane do Claredon. - Matamos cinco e tomamos dois prisioneiros, ambos esto feridos, - Payn lhe informou. - O lder parece ser um cavalheiro. - Quantos escaparam? - Uma dzia, acredito. - Leva os prisioneiros ao Claredon, Ranulf requereu sombriamente, e prenda-os no calabouo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- E te ocupe de seus camaradas mortos tambm. - Sabe o que deve fazer. - Sim, milorde. - Os corpos dos rebeldes mortos seriam exibidos nos muros do castelo, para servir como exemplo a outros. Seus inimigos aprenderiam a futilidade de desafiar ao novo Lorde do Claredon. - Payn, quero patrulhas regulares vigiando o exterior do castelo. - Como queira. - No temas, milorde. - Apanharemos aos rebeldes. - O desafio no servir para ganhar nada. - Sim, descobriro o que uma rebelio traz, - Ranulf disse obscuramente enquanto ia para seu cavalo. O sino da capela logo que tinha anunciado a hora das preces matutinas quando a porta de madeira do solar foi aberta com um golpe. Ariane se sobressaltou com o rudo , embora tinha sido alertada antes da chegada do Ranulf pelo assobio do guardio do porto que assinalava a aproximao dos cavalheiros. Tinha observado com temor os corpos de vrios homens sendo puxados dos cavalos e sendo empilhados no cho. Um de seus piores medos aparentemente estava ocorrendo: as pessoas do Claredon estavam sofrendo a ira impiedosa do Drago Negro. Seu corao subiu a sua garganta enquanto observava a figura poderosa e ameaadora na entrada. O elmo cnico escondia a maior parte do rosto de Ranulf, entretanto o brilho feroz de seus olhos se cravou nela, enquanto sua boca dura apertava-se com fria. - Espero que esteja satisfeita com a rebelio que agitou, - ele disse firmemente enquanto fechava a porta detrs dele. - O que ... O que quer dizer? - Fomos apanhados em uma emboscada no caminho de volta do Wyclif. - Um de meus homens foi morto e meu melhor escudeiro foi ferido gravemente. - Tirou seu elmo que tinha um grande amassado no lado esquerdo, como se fora produto de uma pancada de espada. Um golpe to capitalista poderia hav-lo matado, pensou Ariane com horror. E havia restos de sangue na cota de malote. Evidentemente Ranulf tinha sido ferido na luta. Lanou o elmo sobre uma arca sem tirar seu olhar desumano dela. - Aconselho-te que no esteja muito satisfeita com seu trabalho, moa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Dois dos vassalos de seu pai esto no calabouo do Claredon, um deles tem a fila de cavalheiro. - E cinco de seus serventes jazem mortos no ptio. - Suas mortes pesam em sua conscincia. - Cinco? Me de Deus... Seu corao se apertou com horror. - Sim, cinco. - V agora o que sua traio causou? - Minha... Minha...? - Ajudou ao cavalheiro Simon a escapar, e ele atacou minhas tropas, o que resultou em uma massacre. Ariane levou uma mo a sua tmpora. Mais cedo tinha conseguido dormir depois de muitas noites em claro, e sentia sua cabea enjoada pela fadiga, logo que podia pensar. - Est seguro que era Simon? - O que importa quem conduzia o ataque? - Ranulf replicou. - Seu desafio incitou a seus seguidores a levantar-se contra mim. - Sinto-o... - Nunca quis que algum sasse ferido. Sua desculpa caiu em ouvidos surdos. As feies rgidas de Ranulf no mostraram nenhum sinal de perdo enquanto tirava a malha metlica de sua cabea, expondo seu cabelo escuro e mido de suor. - Sua tristeza no devolver a vida de meu arqueiro, nem ajudar a meu escudeiro a recuperar-se de suas feridas. Ariane tragou em seco. - Eu sei algo sobre a arte de curar. - Seu escudeiro... Permitir-me atend-lo? - Para reparar de algum jeito... ? - Ranulf sacudiu a cabea. - J tem feito bastante dano, minha lady. Ela mordeu o lbio, perguntando-se como podia esperar encontrar piedade nesse homem duro e desumano, particularmente quando estava ultrajado pelo massacre. Paralisada com temor, ela se moveu para parar diante dele. Reunindo sua coragem, colocou uma mo sobre sua cota de malha, embora ele se apartasse como se seu contato lhe queimasse. - Os homens que morreram... Poderiam lhes permitir um enterro apropriado? - No recebero essa honra. - Seus corpos permanecero vista como um exemplo para aqueles que se atrevam a levantar-se contra mim.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No, isso brbaro. - No pode... - No posso? Os olhos do Ranulf se estreitaram ferozmente. - No ponha a prova minha pacincia, mulher. - Eu poderia esmagar seu pescoo em um instante. Ela sabia que dizia a verdade. Podia lhe tirar a vida com facilidade. Mas no podia ceder sem tentar persuadi-lo a ter clemncia. - E os prisioneiros? - ela ofegou. - O que acontecer a eles? - Por sua traio, pagaro com suas vidas. Ela o olhou com angstia. - No... por favor... lorde Ranulf - No tem nada de compaixo? - No pode mostrar um pouco de piedade? - No tenho nenhuma piedade para os traidores. - Rogo-lhe isso ... - Basta de pedidos, mulher! - ele rugiu. - No serei manipulado! Apartando-se de sua fria violenta, Ariane inclinou sua cabea. - Imploro-te humildemente seu perdo, milorde. Um msculo na mandbula de Ranulf se esticou com sua clara tentativa de manipul-lo e isso estimulou sua raiva. Por Deus, ela parecia determinada a empurr-lo ao limite. Ainda agora se recusava a render-se. - No pode permitir-me pedir por suas vidas ao menos? Tinha estado a ponto de lhe responder violentamente, mas notou algo. Este era seu primeiro sinal de debilidade. Seria um idiota se no aproveitasse a oportunidade, Ranulf se deu conta. Necessitava de sua cooperao para conseguir seus objetivos. At esse momento Ariane tinha respondido com desafio e desprezo a todas seus pedidos de ajuda para assumir o controle da fortaleza, julgando-o como um usurpador. Se podia ganhar seu apoio, embora fosse de modo reticente, as pessoas do Claredon o aceitariam mas rapidamente como o lorde e ganharia sua lealdade mais cedo. - O que me oferece em troca?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Eu... No tenho nada para te dar, - Ariane respondeu. - Voc se apropriou das coisas que eram minhas quando tomou Claredon. - Seu juramento de fidelidade. - Ela o olhou com confuso. -Jurar lealdade a Henry? - Ranulf exigiu, - e me aceitar como seu Lorde? - Sabe que no posso. - Minha fidelidade para meu pai. Ranulf amaldioou entredentes por sua obsceo. - Sob as circunstncias atuais, no tem nenhuma razo para te considerar comprometida com seu pai. - Talvez... mas no o abandonarei. - Perderia as vidas de seus vassalos? Uma dor se instalou em sua garganta, e ela podia forar as palavras de negao pelo n de angstia. - No..., o que quer de mim? - Quero seu juramento solene, moa. - Jurar manter sua fidelidade para mim, e te submeter a minha autoridade sem questionamentos. - No machucar aos prisioneiros se me submeter? Ranulf olhou fixamente seu rosto bonito, seus olhos luminosos cheios de lgrimas, e algo dentro dele se abrandou , como a cera se derrete com uma chama. Tinha que admirar sua coragem. Ela no suplicava por si mesma nem agora nem em nenhum momento desde que a tinha tomado como refm, s pelos homens de seu pai. - No permitirei que saiam disto sem serem castigados, moa. - No s se atreveram a desafiar minha autoridade, mas tambm me custou a vida de um homem bom, e talvez a de outro. - Mas aceitarei perdoar as vidas seus homens. Ariane estudou as feies duras do Ranulf, e se deu conta que no ganharia nenhuma outra concesso; ele estava muito zangado pelo massacre sem sentido. No seria prudente pression-lo mais. Ela sabia o que sua me lhe aconselharia nesse caso: uma rvore que se dobrava com o vento sobrevivia tempestade, enquanto que uma rvore forte e rgida se quebrava. Por hora teria que dobrar-se, teria que ganhar tempo. No havia nenhuma vergonha em aceitar tal trato com o fim de impedir mais mortes. - Muito bem, - Ariane disse com tranquilidade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Eu te dou meu juramento solene de me submeter a seus desejos. Ranulf sacudiu a cabea. Ela parecia to inocente, seus olhos grandes e cheios de arrependimento. Entretanto no podia permitir que ela sasse totalmente impune. No lhe tinha dado outra coisa que traio. E tinha causado a morte, embora fosse indiretamente, de meia dzia de homens e quase tinha matado a seu escudeiro, um moo valente que s tinha demonstrado lealdade e devoo . - No to rpido, moa. - No permitirei que te escape do castigo to facilmente. - H outras circunstncias que considerar. - Outras circunstncias, milorde? - Dirigir aos aldeos seus vassalos, me proclamando como o Lorde do Claredon. - Oferecer-me- seu reconhecimento em pblico, aceitando claramente como seu Lorde. - Mas... As mulheres no podem fazer esse reconhecimento em pblico. - Ser um gesto simblico, somente isso. - Reunirei a sua gente para que sejam testemunhas de sua submisso, e voc vir mais que disposta. - Farei o que desejas. - Isso no tudo. Estar a meu servio daqui em diante. - Meu escudeiro foi ferido como consequncia de suas aes, ento voc assumir seus deveres. Atender-me- como meu criado pessoal, executar todas as tarefas que so requeridas a ele, at que ele esteja em condies de sade para retomar suas responsabilidades. Ariane assentiu lentamente. Sem dvida era inteno de Ranulf que ela demonstrasse sua submisso forando-a a jogar o papel de criada em pblico, mas no era um preo muito caro para pagar, no se com isso salvasse as vidas de sua gente. - Ainda h mais. - Exijo-te obedincia sem o menor questionamento. - Voc saltar para cumprir cada um de meus desejos, obedecer todas minhas ordens. Ariane sentiu seus dedos fechar-se involuntariamente, mas no se atreveu a mostrar o mais ligeiro sinal de rebelio. Ela assentiu. - Terei seu juramento, moa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sabendo que no tinha escolha, ela inclinou a cabea. - Ter, milorde, - ela respondeu solenemente. - Juro solenemente te obedecer em todas as coisas, te servir como seu criado, e procurar persuadir s pessoas do Claredon para que lhe aceitem como o legtimo Lorde. Ranulf olhou para Ariane, reticente a confiar nela, e ainda mais reticente a confiar em seus prprios sentidos. Sua voz tremeu, rouca pelo alvio ou pelas lgrimas no derramadas, ele no estava seguro. Era impossvel ignorar a compaixo que se agitou dentro dele ou negar o efeito despertado a cerca dela. Podia cheirar seu aroma, uma fragrncia sutil e doce, mistura de leo de rosas e de aroma de mulher. Estava muito consciente do calor de seu corpo, da tenso constante de atrao que flua entre eles, dos impulsos primatas que despertavam nele. Ranulf sentiu que seu membro se esticava, tornando-se duro e cheio e amaldioou entredentes . Deliberadamente deu um passo para trs para pr uma distncia mais segura entre eles. Entretanto, ele franziu o cenho. Tinha ganho a promessa de submisso do Ariane, seu juramento de obedincia. Ento, por que se sentia como se ela fosse a vencedora e ele, o vencido?

Captulo 7

O grande salo cheio de gente estava mortalmente silencioso, to silencioso que podia ouvir o sussurro de um camundongo deslizando pela palha do piso. S o chiado do fogo na chamin de pedra a um lado do salo quebrava o silncio. Todos os olhos estavam focalizados nos de Lady do Claredon enquanto ela fazia seu juramento de fidelidade ao Drago Negro do Vernay.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane se ajoelhou diante de Ranulf, com sua cabea inclinada, suas mos colocadas sobre as dele e jurou lhe servir fielmente. Quando se levantou e se encontrou com seu olhar frio, o queixo dela se erguia orgulhoso. - Milorde, ela disse e sentiu como a pior das traidoras. Tinha sido sua responsabilidade defender a propriedade de seu pai, e seu fracasso a afligia terrivelmente. Com sua viso imprecisa, ela girou para olhar multido, enfrentando a sua gente. Era a primeira vez que os via depois da queda do Claredon, trs dias atrs. Viu compreenso e tristeza nos rostos daqueles que a tinham servido durante toda sua vida: o Sacerdote do Claredon, o padre John, seu meio irmos, Gilbert; as damas e as costureiras; as criadas da cozinha e as outras criadas, incluindo a insolente Dena; os pajens e os servos. No viu o administrador do castelo ou outros altos oficiais. Sem dvida, Ranulf os tinha encarcerado por recusar-se a aceit-lo como o Lorde. - O novo Lorde do Claredon lhes pede que deponham suas armas e que voltem para seus deveres, - ela lhes disse em ingls, com uma voz que conseguiu manter firme. - Ele diz que no haver mais derramamento de sangue se ns no causarmos mais problemas e lhe servirmos bem. Repetiu a mensagem em francs para os normandos. Vacilando ento, olhou de esguelha para Ranulf, desejando que o vu azul de seda que cobria sua cabeleira fosse suficientemente grande para proteg-la de seu olhar penetrante. Seu rosto duro tinha permanecido frio e inexpressivo durante a cerimnia e agora a observava com um intensidade que a fazia estremecer. Nesse momento pde compreender como ele ganhou o nome e a reputao do Drago Negro. - suficiente, milorde ? - Por hora sim. - Amanh te dirigir os granjeiros e camponeses e lhe ordenar que retornem a trabalhar a terra. - Quero que minhas novas propriedades sejam prsperas. - Como desejar, milorde, - Ariane respondeu brandamente, fazendo um grande esforo por manter-se obediente, recusando-se a lhe dar alguma razo para repudiar o pacto que tinham feito. Ranulf pediu multido que se dispersasse para comear a refeio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seus vassalos encontraram seus lugares nas grandes mesas com cavaletes que armaram para as comidas, aqueles mais influentes compartilhavam a mesa do Lorde sobre o soalho de madeira. Sem que lhe dissesse nada, Ariane seguiu Ranulf a seu assento e esperou enquanto ele se acomodava em uma cadeira de madeira esculpida. Levantando uma garrafa, ela serviu o vinho em uma taa para ele, e logo permaneceu de p obedientemente detrs de sua cadeira, pronta para atend-lo. As tarefas que lhe tinha atribudo no eram to difceis, ela refletiu. Como sua criada pessoal, devia ocupar-se de sua roupa, ajud-lo a vestir-se, servi-lo na mesa, o qual inclua cortar a carne e manter a taa cheia de vinho, e executar as tarefas que geralmente um escudeiro desempenhava. Sabia precisamente o que esperava dela. Atravs dos anos tinha observado a seu pai fiscalizar o trainhamento dos pajens e os escudeiros, a maioria deles filhos de nobres que eram educados em seu castelo. Sua me tinha dirigido o pessoal do castelo com mo firme, e quando Ariane tinha assumido esses deveres quatro anos atrs, conhecia perfeitamente cada aspecto do servio em um castelo. Era tambm dever de um escudeiro ocupar-se da armadura e das armas de seu amo, mas Ranulf havia dito que no confiava nela para o manejo correto desses elementos. E ela era claramente inadequada para servi-lo em aspectos militares . Um sorriso dbil se curvou nos lbios de Ariane enquanto recordava a irritao de Ranulf um curto tempo atrs quando lhe tinha ordenado tirar sua armadura. A careta que ela fez quando desprendeu o cinturo onde se embainhava a espada lhe tinha ganho uma provocao, e ela tinha mostrado ter pouca pacincia para esse tipo de tarefas. Ranulf era to alto que ela tinha necessitado subir a um banquinho para lhe tirar a cota de malha pela cabea, e logo ela tinha cambaleado sob o peso da mesma e Ranulf tinha tido que sustent-la para que ela no casse. Ela tinha tomado uma respirao profunda quando se deu conta que sua tnica de l estava empapada com sangue. - No te alegre muito, moa, - Ranulf comentou secamente. - um simples arranho. Quando seu torso foi descoberto, Ariane pde ver que ele subestimava a seriedade de suas feridas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sem dvida esses cortes no eram mais que simples arranhes comparados com as feridas que tinha sofrido em batalhas precedentes, mas podiam ser perigosas se infectassem. Ela se ofereceu a atender suas feridas e aplicar uma compressa de ervas, mas Ranulf tinha declinado a oferta, dizendo que no confiava em qualquer remdio que ela provavelmente envenenasse; seu tom de voz irritado sugeria que ele j lamentava ter insistido em que lhe servisse em lugar de seu escudeiro ferido. - Encontra um pouco divertido, milady ? Imediatamente Ariane se deu conta que Ranulf a tinha olhado de esguelha sobre seu ombro e a reprovava com um olhar. Com cuidado colocou em seu rosto um olhar inexpressivo. - No, milorde. - No tenho nenhuma razo para estar divertida. - Minha taa est vazia; me sirva mais. Ela se apressou a obedecer apertando seus dentes ante seu tom autoritrio, embora de maneira reticente reconheceu a eficcia de seu estranho mtodo de justia. O papel que Ranulf a tinha forado a jogar no somente com o propsito de substituir a seu escudeiro ferido mas tambm mostrar sua submisso. Servindo-o publicamente, seu povo entenderia claramente seu poder, e talvez compreendessem a futilidade de desafi-lo. E embora detestasse admiti-lo, a forma de castigo que ele tinha escolhido era, sem dvida, piedosa, Ariane sabia. Depois que sua tropa tinha sido atacada, seus homens mortos ou feridos, o novo Lorde do Claredon teria direito a exigir um revanche devastadora. Outros lordes em circunstncias similares teriam incendiado vilas inteiras, torturando e matando mulheres e meninos em seu desejo de vingana. Podia ser humilhante para algum de sua alta linhagem no ser melhor tratada que um servente, na verdade era mortificante, mas Ariane estava agradecida pela sentena de Ranulf. Agradecida tambm porque lhe tinha dado a oportunidade de deixar sua priso. Mantendo sua cabea erguida e seu ressentimento escondido, Ariane esteve de p detrs do Ranulf durante toda a comida, determinada a antecipar cada uma de suas necessidades, e a no lhe dar nenhuma causa para que a admoestasse. Os serventes trouxeram bandejas para servir como fontes e pratos. Cada bandeja geralmente era compartilhada por duas pessoas, frequentemente uma dama e um cavalheiro, mas Ranulf comia sozinho em sua prpria bandeja, pois a cadeira prxima sua permanecia vazia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Conversava tranquilamente com seus cavalheiros enquanto comia, primeiro uma sopa densa, a seguir carne assada, e finalmente queijos e vinho doce. Ariane suspeitava que os pratos no estavam sendo preparados com o cuidado que seriam feitos sob seu controle, mas o alimento cheirava delicioso. Sua prpria fome a tomou por surpresa, porque tinha tido pouco apetite durante os ltimos quatro dias. Sentiu-se aliviada quando Ranulf finalmente lhe lanou um olhar. - Tem permisso para comer, moa. Fingindo indiferena, Ariane se retirou antes que ele pudesse trocar de idia, e procurou um lugar no extremo oposto do salo, to longe da mesa do Lorde como pde. Podia sentir o olhar de Ranulf cravado nela enquanto ela saudava ansiosamente ao padre John e ao Gilbert, e ambos ficaram de p para servi-la. Um moo de uns dezesseis anos, Gilbert realmente era filho de seu pai e uma camponesa. Por lei um bastardo, filho de um servente no podia herdar terras do patrimnio de um nobre, mas Gilbert nunca se mostrou ressentido pelas limitaes das condies de seu nascimento. Alto e magro, era obviamente inadequado para converter-se em cavalheiro, mas sua inteligncia rpida tinha chamado a ateno de seu pai e da esposa do Lorde, me de Ariane. Realmente tinha sido Lady Constance quem tinha tirado Gilbert da escurido e dos trabalhos brutais de um servente, e o tinha feito ser educado pela Igreja, que lhe tinha ensinado tudo o que sabia. Embora no fosse estranho que uma dama criasse os filhos bastardos de seu marido, Constance tinha sido excepcionalmente generosa no caso do Gilbert, pois ela tinha sido incapaz de dar a seu marido mais filhos. Claredon, assim como Gilbert, haviam ganhado. A contabilidade era uma ocupao honorvel e em alta demanda. Muitos nobres s podiam escrever um pouco, mas confiavam em seus contadores para manter a administrao. - Milady! - Gilbert exclamou em um tom de voz feroz que sobressaltou a Ariane enquanto se sentava ao lado dela no banco. Normalmente ele era um moo doce e de boas maneiras, mas seu rosto agora estava avermelhado pela emoo. - Ofende-me ver a vergonha a que esse diabo negro te submete. Ela tambm se sentia ofendida, mas pensou que era mais sbio no inflamar mais a irritao de seu meio irmo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No muito intolervel, - Ariane respondeu de maneira calma. - Ele te maltrata? - No me danificou, Gilbert. O padre John desafiou ao jovem para silenci-lo. Enquanto ela comia, o ancio sacerdote lhe relatou os eventos dos ltimos trs dias de seu encarceramento. Parecia que o novo Lorde estava em plena posse do Claredon. - Mas no devemos nos desesperar. - Sua coragem admirada por todos minha lady. - Minha coragem? - Sim, por enfrentar ao Drago Negro e por ajudar ao Sir Simon a escapar. 3 - Voc d a ns esperana. - Esperanas falsas, temo. Ela lanou um olhar ao extremo distante do salo, onde Ranulf estava sentado com seus homens. - Tudo o que fiz foi trazer sua vingana sobre nossas cabeas. - Dizem que um demnio, -padre John murmurou. - Ele no faz concesses, - Ariane concordou. - Nosso pai saberia como dirigi-lo, - Gilbert murmurou ao lado dela. Um ponto de remorso invadiu Ariane com a lembrana de seu fracasso. - Mas nosso pai no est aqui, assim que devo atuar como me parece mas adequado. - Seu irmo grunhiu. - Que mtodos perversos empregou para forar sua rendio? - Se pulverizou o rumor de que ameaou matando aos prisioneiros feridos, e que voc negociou suas vidas em troca de te converter em uma servente total, milady. - Ele estava muito zangado pelo ataque a seus homens, - ela murmurou. - Mas abusar de voc ... Diabo maldito! Deveria ser aoitado por abusar de voc. - Ele no abusou de mim. - S negou meu status de lady do castelo. - No te converteu em sua amante? Ariane sentiu um rubor esquentar suas bochechas, sabendo que a dvida de Gilbert era a mesma das demais pessoas do castelo. - No, no o fez. - No deseja validar o contrato de matrimnio. - Ele quer repudiar o contrato e a mim. Suas palavras no acalmaram a fria do jovem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- igual, ele te desonrou com esta humilhao pblica. - Se eu soubesse usar uma espada! - Juro-te que o mataria neste mesmo momento! - Gilbert! - Ela respondeu agudamente. - No deve considerar nenhum ato to impulsivo. - Desafiar ao novo Lorde equivaleria a perder sua vida. - No me importa! - No posso permitir que te trate com tanta falta de respeito. - Ajudar-lhe-emos para que escape abadia do Frothom, - o sacerdote sugeriu. - A Igreja te amparar. - Simplesmente me diga que isso o que desejas. Sim, - Gilbert o apoiou. - H muitos aqui que arriscariam suas vidas por voc. - No quero que ningum mais arrisque sua vida! - Ela disse enfaticamente. - Mas deveria procurar refgio, milady. Ariane sacudiu a cabea. - No posso abandonar Claredon. - Tenho uma responsabilidade para com as pessoas aqui. - Como poderia viver se fugisse segurana de uma abadia enquanto todos os que ficam aqui sofrem. Padre John assentiu solenemente. A nobreza gozava de uma vida de poder e de privilgio, mas muitos nobres, como Walter e sua filha, acreditavam que essa posio suporta obrigaes . - Quanto ao futuro, no oferecero resistncia alguma. - Lorde Ranulf matou e feriu a muitas pessoas j, e no quero mais mortes sem sentido. - Teremos que ganhar tempo at que meu pai retorne... Ariane vacilou, mas se forou a continuar. No desejava despertar falsas esperanas, entretanto era seu dever confortar a sua gente assim como proteg-los. - No devem perder a f. - Lorde Walter ainda pode ser declarado inocente. - Deve enviar alguma mensagem, padre John. - No devem ser feitas mais emboscada aos homens de Lorde Ranulf. - Ele o Lorde agora, e deve ser reconhecido como tal. - Sim, minha lady. Embora v contra o sentimento da gente aceitar a um Lorde to cruel. - Ele no foi cruel, - Ariane respondeu ressentidamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Seu castigo pela emboscada de hoje no foi excessivo. Pode ser barbaresco exibir os corpos de seus inimigos mortos, mas ele tem direito a isso. - Mas, milady, duvido que planeje fazer isso. - Lorde Ranulf me deu ordem de preparar um enterro. Ariane o olhou com alvio. Ranulf devia ter considerado seu pedido de dar a um cristo enterro digno. - V, Gilbert? - ela se dirigiu a seu irmo. - Pode-se dialogar racionalmente com o Drago Negro. O jovem apertou seus punhos. - Pode ser, mas me ofende ver como te trata, milady. - Sei. Mas no to terrvel, verdadeiramente. - Sob as circunstncias, ele atuou com certa moralidade. - Certamente, a maioria dos homens em sua posio nunca se incomodariam em ganhar o juramento de fidelidade de uma mulher, mas isso foi tudo o que ele me pediu. No podia acreditar que estivesse defendendo ao Drago Negro, mas no podia permitir que Gilbert empreendesse uma estpida campanha de desafio a um lorde poderoso. Ranulf o mataria sem piedade. No momento, s podia esperar que o novo Lorde do Claredon mantivesse sua palavra no acordo feito com ela. Lanando outro olhar a Ranulf, ela o encontrou olhando-a fixamente. Sua expresso era claramente desaprovadora. Ariane se silenciou e voltou sua ateno comida. Ela se sentiria ainda mais preocupada se tivesse escutado a conversa no extremo oposto do salo, onde Ranulf escutava uma reprimenda de seu vassalo principal, Payn FitzOsbern. - Deveria ter pendurado os culpados, - Payn comentou sombriamente, atrevendose a criticar a seu Lorde. - Seu castigo foi muito suave, milorde . - Assim posso ganhar a obedincia das pessoas daqui, - Ranulf respondeu brandamente. - Minha clemncia ter servido a um propsito til. Payn esvaziou sua taa de vinho. - Possivelmente, mas temo que voc est pensando com seu pnis e no com sua cabea. A cabea do Ranulf girou, seu olhar se fixou em seu vassalo. - O que quer dizer com isso?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Somente que parece enfeitiado por sua prometida. Ranulf ficou rgido. - J no minha prometida, e no vejo a lgica em sua acusao. - Voltou para o Claredon determinado a ter vingana, mas ela te persuadiu a mostrar clemncia. - Isso no assim. - Quer dizer que ela no acorda sua luxria? - No move nada em mim exceto minha fria, - Ranulf replicou . - No tenho interesse em uma vadia de lngua afiada, e muito menos se for uma dama de alta linhagem. As sobrancelhas do Payn se arquearam, do outro lado, Ivo do Ridefort grunhiu. - Esse nvel de desafio e rebeldia ter que saira golpes. A mandbula do Ranulf se esticou. Nunca se degradaria ao mesmo nvel animal de seu pai brutal. - Dirigir-lhe-ei como me parece apropriado. O primo do Ivo, Bertran, olhou de esguelha ao rinco do salo onde Ariane estava sentada comendo. - Invejo-te se a vais domar. - A verdade que uma beleza. - No me incomodaria de me ocupar dela. - D-me-a por uma semana e a lhe devolverei ronronando mimosamente ante cada uma de suas ordens. - Outro dos vassalos do Ranulf interveio. - Voc, Bertran? Ronronando? - melhor que controles sua luxria, Bertran, - outro cavalheiro disse ao ver o rosto srio do Ranulf, - antes de nosso Lorde lhe faa-o por voc. Forando-se a relaxar as faces faciais, Ranulf permitiu que sua boca se curvasse em um sorriso forado. No gostava de ouvir seus homens falarem de Ariane como se ela fosse uma moa qualquer do castelo, mas defende-la s adicionaria argumento acusao do Payn. Era Ariane uma bruxa que o tinha enfeitiado? Reticentemente, Ranulf encontrou seu olhar sendo atrado novamente para ela. Ela se comportava com a graa real de uma rainha, apesar da odissia humilhante a que tinha sido submetida pelo bem-estar de sua gente . Ranulf no poderia dizer por que queria proteg-la, especialmente quando ainda sentia desconfiana e ressentimento. Talvez houvesse um feitio que explicasse sua conduta.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu apoio incondicional a seu pai traioeiro o irritava, embora admirava a coragem e o esprito dela. E o calor que percorria em suas veias no se devia desobedincia da moa, Ranulf reconhecia. No, ele estava ferozmente atrado por ela, apesar de sua rebeldia e apesar de sua origem nobre. Ela era afortunada de que sua conexo com a emboscada no podia ser provada. De acordo com as confisses dos homens que tinham capturado, o cavalheiro que ela tinha ajudado a escapar, Simon Crecy, no tinha liderado o ataque dessa tarde. Os responsveis tinham sido outros cavalheiros leais e serventes que tinham inteno de recuperar a posse do Claredon. Mas Ariane tinha a carga de certa responsabilidade, Ranulf recordou a si mesmo, por negar-se a render o castelo em primeiro lugar, desafiando a ordem real. Agora sua fria tinha tido a oportunidade de esfriar-se, e ele estava disposto a admitiro que ele tinha gerado quando a tinha forado a servi-lo como seu escudeiro. Tinha estado muito zangado pelas mortes inteis de seu arqueiro, os camponeses rebeldes do Claredon, e tambm pela ferida do Burc. A servibilidade de Ariane podia servir a um propsito til, entretanto. Ela trocaria sua atitude bastante rpido aps passar por essa prova de humildade, ela logo estaria lhe rogando piedade. No tinha desejo de maltrat-la, mas estava determinado a faz-la render-se a sua autoridade. Momentos atrs o tinha surpreendido com a sinceridade de seu juramento diante de sua gente. Ningum suporia que seu juramento tinha sido forado. Um comediante que comeava a tocar um alade pediu permisso a Lorde para entreter multido com uma balada. Ranulf assentiu mas s o escutou com um ouvido pois esperava impacientemente o retorno do Ariane. No prestou ateno aos olhares insinuantes que a jovem loira voluptuosa sentada ao lado de Ariane lhe lanava insistentemente Na opinio de Ranulf passou muito tempo antes que ela terminasse sua comida e retornasse a cumprir seus deveres. A boca dele se torceu em uma careta quando ela chegou. - O que discutia com tanta energia? Planejavam minha morte? Ariane se ruborizou. - No, milorde, no estvamos tramando, - ela mentiu. - S discutamos o enterro dos mortos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Te agradeo a compaixo. Ranulf a olhou friamente, como se no confiasse em sua gratido. - Tambm discutimos o destino das famlias dos mortos, - ela adicionou. - Um assunto do qual voc deve se ocupar tambm, porque o Lorde do Claredon agora responsvel pelo bem-estar dessas famlias. - Eu estou muito consciente de minhas responsabilidades, moa. - Ento te ocupar de prov-los? - Estou segura que voc no permitiria que eles passassem fome. - Voc concordou em tratar s pessoas do Claredon com clemncia ou devo te recordar nosso pacto? Ranulf sorriu, um sorriso escuro, perigoso que fez que seu pulso de repente pulsasse mas rapidamente. - Talvez deveria ter memria, milady. - Se esta for uma amostra de sua obedincia sem questionamentos para mim, ento j violaste seu juramento. Querendo que os batimentos do corao de seu corao se normalizassem , Ariane tragou a resposta que desejava dar e suspirou internamente, preparando-se para resistir uma noite longa. Eventualmente se serviu o ltimo prato e as mesas foram limpas. O grupo de gente parecia pronta para comear um comprido interldio de vinho e bate-papo, porque a msica j tinha comeado a tocar. - D-me permisso para me retirar a meus aposentos, milorde? Ariane perguntou depois um momento. Ranulf sacudiu a cabea. - Seus deveres no terminaram. V pedir que preparem um banho para mim, e volta aqui. Ela fez o que foi pedido, encontrando-se com vrios dos criados mais confiveis do Claredon e requereu que preparassem um banho no solar para o novo Lorde. Quando voltou para salo, teve o choque de uma surpresa desagradvel. Vrias das moas do castelo estavam sobre a mesa principal, claramente procurando chamar a ateno do Lorde, e Ranulf lhes oferecia um sorriso aberto. Era um homem muito bonito quando sorria, Ariane pensou com raiva. Suas feies duras se suavizaram, enquanto que seu atrativo masculino de por si potente se multiplicou. Ele era seu amante ideal em carne e osso, ela pensou se desesperando, reconhecendo o encanto e a ternura que lhe tinham feito ganhar sua adorao quando era s uma adolescente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Como se tivesse detectado seu olhar, Ranulf girou sua cabea e seus olhos se encontraram com os dela. Abruptamente seu sorriso a desafiou, recordando claramente a Ariane o conflito entre eles. Logo que havia retornado a seu lugar ao lado de Ranulf uma comoo soou na entrada ao salo. Olhando de esguelha, Ariane viu um cavalheiro com armadura aproximar-se do salo, seguido por dois soldados que arrastavam a um homem. Ela reconheceu o prisioneiro como um dos jovens do mercado do Claredon. Quando foi solto, seus joelhos cederam sob seu peso e ele caiu de barriga para baixo sobre a palha do piso. Sua tnica estava rasgada altura da cintura, expondo uma srie de chicotadas ensanguentadas em seus ombros e em suas costas nuas. Claramente tinha sido aoitado. Imediatamente o salo se silenciou. Ivo do Ridefort, o cavalheiro que tinha sido deixado a cargo do castelo durante a ausncia do Lorde, levantou-se de seu assento na mesa principal para dirigir-se ao Ranulf. - Milorde, este o assunto do que te falei e requer seu julgamento. Este homem foi apanhado roubando armas do depsito. O olhar de Ranulf se estreitou ante o homem prostrado. - Quem ele? - O aprendiz de ferreiro, milorde. - Edric seu nome. - Tomou uma dzia de espadas e adagas, incluindo uma com punho com incrustaes de pedras preciosas. O que tem a dizer, Edric? Ranulf exigiu em um Ingls com acento marcado, danificando as esperanas de Ariane de que ele no pudesse compreender a lngua. Dbil e ferido, Edric se forou a ajoelhar-se, olhando a seus captores com um brilho feroz, antes de inclinar sua cabea. - Fiz-te uma pergunta, - Ranulf disse rudemente. - Me responda. - Eu... necessitava das armas, milorde, - Edric ofegou finalmente. - Para que? - Quer que lhe arranque uma confisso, meu Lorde? - um guarda perguntou quando o prisioneiro permaneceu em silncio. Observando a ao, Ariane no pde tolerar ficar imvel.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Milorde, posso falar? - Ranulf lanou-lhe um olhar penetrante. - Deve haver um engano. - Edric no desonesto. - Nunca roubaria, estou segura disso. - Ento, como se explica o roubo de armas? - Edric... - falou com o ferreiro em ingls. - Por que tomou as espadas? - Tinha que trabalh-las na forja? - No, minha lady. - No mentirei. Ele olhou a Ranulf. - Eu... Era s que... no queria que ningum a danificasse, minha lady. - Algum tinha que defend-la. - Queria defender a propriedade? - Sim, e a voc e a Lorde Walter. Ariane mordeu o lbio, enquanto uma raiva renovada crescia em Ranulf, uma ira dirigida a Ariane. Este novo incidente somado ao da emboscada era prova suficiente do problema que ela tinha causado. Ela tinha posto em perigo a seus homens e a toda a gente do castelo, com seu desafio. - Este o resultado de ser clemente, Ranulf, - Payn murmurou bastante alto para que Ariane o ouvisse. - Um simples ferreiro pensa em desafiar ao Lorde ... - J recebeu vinte aoites, milorde, - Ivo adicionou, -mas voc tem que decidir se ele merece um castigo adicional. - Deveria perder uma mo por roubar, - outro cavalheiro interveio . Ariane tomou uma respirao profunda. Cortar uma mo era o castigo usual para o roubo, mas este no era um roubo comum. - Milorde, - ela exclamou, dirigindo-se a Ranulf. - Imploro-te mostrar piedade. - Este homem roubou para defender o castelo. - Se deve castigar a algum, ento castigue a mim. A boca do Ranulf se apertou. Ariane estava rogando outra vez por sua merc? Deliberadamente endureceu seu corao, amaldioando seu impulso absurdo de ceder ao pedido em seus olhos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Se ele se suavizava cada vez que ela o olhava, podia desistir de ter alguma autoridade nesse castelo . Por outro lado esta era a primeira prova real de seu governo. - A clemncia servir-lhe-ia melhor que adotar uma poltica desumana. - Procurava defender o castelo? Ranulf repetiu em voz baixa cheia de desprezo. - Do que o defendia? - De meu governo? - Alguns considerariam seu crime mais que um simples roubo. - traio tramar para derrotar a um lorde. No houve nenhuma resposta. Seu olhar duro foi para ela. - V o que sua desobedincia causou, moa? - Se tivesse rendido o castelo em vez de resistir se tivesse obedecido a ordem do rei, eu agora no teria que estar me defendendo de mltiplos atos de desafios. - Sim, milorde, - ela sussurrou, seu olhar era de angstia. Sua amostra de remorso moderou a raiva do Ranulf. Olhava-a fixamente em silncio. Payn reagiu como se intuisse a resoluo vacilante de seu Lorde. - O culpado deve ser castigado severamente por seu crime, embora no perca uma mo. - Aoit-lo at a morte, - outra pessoa interveio. Ranulf vacilou. Odiava o chicote, decompunha-o esse tipo de castigo, embora ocasionalmente se forasse a us-lo. No podia no sentenciar a um criminoso simplesmente porque desaprovava os aoites. E depois de tudo, o chicote era o castigo mais suave, j que um ferreiro sem uma mo logo se converteria em um mendigo. Ainda mais, estabelecer semelhante exemplo para os rebeldes podia impedir mais mortes entre seus prprios homens no futuro. Mas os belos olhos cinzas de Ariane estavam fixos nele, lhe implorando piedade. Enquanto demorava sua deciso, uma discusso acalorada se desenvolveu entre seus cavalheiros, debatendo os mritos de diversos castigos. A discusso continuou at que Ranulf finalmente levantou uma mo. - Vinte aoites um castigo suficiente nesse caso. Estava consciente do olhar agudo de Payn, mas o ignorou e fez gestos a um de seus sargentos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Encerra o ladro no calabouo onde possa refletir sobre sua maldade e que considere as consequncias de seu ato impulsivo. Com seu pronunciamento Ariane suspirou com alvio e gratido. Compreendia a dificuldade da deciso de Ranulf. Um crime to srio contra um Lorde no podia ser ignorado ou a anarquia rainharia. Sua autoridade seria desafiada constantemente. Conhecia o custo elevado de uma governo dbil. O rei Stephen tinha sido um exemplo, e por vinte anos o reino esteve submerso em revoltas sangrentas. Desde cedo lorde devia estabelecer sua autoridade. Aqueles muito bons caminhavam sobre uma linha fina entre a debilidade e a piedade, entre compaixo e justia. Nesse caso ao menos, Ranulf tinha mostrado compaixo e justia . Ela no podia absolver a si mesma da culpa, qualquer que fosse, pelo papel que tinha jogado incitar aos seguidores leais de seu pai para desafiar a Ranulf. Seu prprio desafio para ele, ao menos indiretamente, havia trazido um castigo sobre Edric. Ariane mordeu o lbio duramente, sua culpa crescia enquanto observava ao ferreiro sendo arrastado por suas pernas. - Agradeo-te, milorde, por sua piedade, - ela disse com calma. - Permitir tambm que atenda as feridas de Edric? Ela ficou surpreendida quando Ranulf assentiu bruscamente, dando sua permisso. Ela no esperava que ele fosse to condescendente. Mas por outro lado ele no confiava nela, porque pediu ao Payn para acompanhla quando atendesse ao homem ferido. Ariane sentiu que Ranulf a observava enquanto ela pedia aos guardas que levassem a prisioneiro abaixo, s cozinhas. Edric era meio carregado, meio arrastado atravs do salo aglomerado de gente e logo pelas escadas de pedra da torre. Ariane os dirigiu a uma habitao pequena perto das cozinhas. Ento, sob a vigilncia de Payn, foi horta de ervas a procurar provises. Depois de compilar as ervas medicinais, entrou na habitao antes que Payn, e pediu aos guardas que esperassem fora. O ferreiro ferido estava deitado sobre seu estomago em uma manta, sua tnica tinha sido tirada.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


As feridas sangrando eram srias, mas uma mo cortada seria pior, Ariane refletiu enquanto se ajoelhava ao lado da manta. Embora Edric parecesse estar muito dolorido, tolerou o contato delicado de suas mos estoicamente quando ela comeou a lavar suas feridas com um azeite aromtico. Surpreendendo a ambos, Ranulf apareceu de repente na entrada. Payn esticou sua mandbula mas deu um passo ao flanco para permitir a entrada do Lorde. - Precisa de algo, milorde? - Ariane perguntou perplexa . - No. Pode prosseguir. Quando ela retomou a suas tarefas, Ranulf se moveu para mais perto, para observ-la. Embora no tivesse nenhuma explicao, desejava ver como Ariane curava ao ferido. Se ela fosse bastante hbil, seus servios podiam ser teis para seus prprios homens feridos, incluindo a seu escudeiro gravemente ferido. Mas no queria dar a Ariane a vantagem de saber que ela podia ser til a ele. Silenciosamente, olhou ao homem sobre a manta. As costas do ferreiro eram uma massa sangrenta em carne crua, entretanto Ranulf se negou a evitar a imagem, embora lhe trouxesse lembranas atormentadoras de sua prpria juventude. Quantas vezes se encontrou como esse homem, com suas costas em carne crua, sofrendo a agonia da dor? Mas o ferreiro tinha sido aoitado com um chicote de couro, enquanto que seu pai usava um aoite com correntes. Uma quebra de onda fria de nusea invadiu a Ranulf com a lembrana. Quase podia ver-se ajoelhado nu no piso de pedra fria no Vernay, petrificado, lutando desesperadamente por reprimir o grito de dor enquanto os aoites caam sobre suas costas, seu corao jovem cheio de dio de seu pai brutal e para sua me adltera que tinha causado sua tortura com sua traio ao Lorde . Semente do diabo! Filho do Inferno! Ainda agora os gritos de seu pai faziam ecos em seus ouvidos . Ranulf apertou seus dentes, esforando-se por respirar. Sua pele estava com um suor frio. Edric tinha desacordado quando Ariane comeou a aplicar um unguento nas feridas de suas costas. Ariane levantou o olhar e foi surpreendida pela imagem que encontrou. Ranulf estava de p, imvel, como se esperasse receber um golpe.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Instantaneamente recordou a um cachorrinho faminto que ela tinha salvado uma vez da crueldade de alguns jovens da vila. O pobre animal tinha sido golpeado at quase morrer, e retrocedia ante qualquer tento de acarici-lo. O cachorrinho quase lhe tinha quebrado o corao assim como o fazia o olhar na cara do Ranulf agora. Ele permaneceu rgido, quieto, por incontveis segundos. Logo lentamente girou sua cabea e se encontrou com o olhar preocupada dela. Seus olhos... Havia um pouco de tortura no fundo de seus olhos ambarinos. Podia ver sua dor crua. Estava em um momento profundamente vulnervel, - Ariane soube, sentindo que podia ver a alma de Ranulf. Este homem orgulhoso, forte, vital que carregava alguma ferida profunda, muito profunda... Ele a olhou fixamente por muito tempo, a tortura aparecia em seus olhos, um testemunho mudo de seu sofrimento. No sabia o que lhe dizer. Instintivamente, sabia que ele no queria seu consolo, nunca desejaria que ela notasse sua vulnerabilidade. Sua hiptese resultou ser verdadeira. Abruptamente os ombros do Ranulf se enquadraram, e seu olhar atormentado se desvaneceu, para ser substitudo por uma mscara escura e inexpressiva. - A responsabilidade do crime dele pesa sobre seus ombros, moa, - ele disse. Incapaz de refutar a verdade dessa acusao, no lhe respondeu . De repente, Ranulf deu a volta e deixou a habitao . Quando se foi, seu vassalo principal deu um passo para frente. - Espero que esteja satisfeita, milady, - Payn disse obscuramente. - Tem exposto a debilidade de Ranulf publicamente. - No, - ela murmurou. - Na verdade, nunca desejei que Edric desafiasse a Ranulf ou que sofresse este castigo duro por ir em minha defesa- Duro? - Isso a metade do que um ladro merece. - Mas Ranulf nunca pediria que um homem fosse aoitado at a morte. - Essa idia causaria a ele mais dor que ao culpado .- O que... quer dizer? - Ranulf conhece a dor do chicote. Seu pai lhe ensinou bem. - Seu pai?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sim, Yves, Lorde do Vernay. O tom de Payn era de desdm e olhou diretamente a ela. - Viu as costas de Ranulf, verdade? - Essas cicatrizes terrveis, - Ariane sussurrou, sua voz dbil pelo horror. - Sim, essas cicatrizes. Fechando seus punhos, Payn anunciou de repente que a esperaria no corredor, ento abandonou a habitao como se no confiasse em permanecer perto dela sem estalar. Com os dedos tremendo, Ariane terminou de aplicar o unguento, mas seus pensamentos estavam centrados em Ranulf. Quando eventualmente Edric recuperou a consciencia, ela o fez beber um ch de ervas, que tinha pedido que preparassem na cozinha. Expressou ento seu grande remorso por seu sofrimento mas lhe fez compreender que devia aceitar a Ranulf como o Lorde do Claredon, como ela o tinha feito. No estava sendo completamente honesta, Ariane refletiu mas no podia permitir que algum mais sofresse por sua causa. No futuro, todo desafio para o Ranulf viria somente dela. Quando suas tarefas foram terminadas, Edric foi levado ao calabouo pelos guardas, enquanto Payn acompanhava Ariane ao grande salo. Em sua ausncia, o entretenimento tinha recomeado, e ressoava no lugar uma cano e risadas joviais. Parecia como se a interrupo nunca tivesse ocorrido. Ela no podia esquecer o incidente to facilmente, ainda pensava na dor que tinha visto nos olhos de Ranulf, embora no houvesse nenhum resto dessa dor quando alcanou a mesa principal. A expresso de suas feies duras era fria e remota. Entretanto ele no estava emocionalmente isolado, ela podia jur-lo. Ariane no soube se se sentia aliviada ou ofendida quando Ranulf ignorou completamente sua presena, mas seu corao comeou a pulsar rapidamente quando uns momentos depois, ele se levantou, e com um gesto corts, requereu-lhe que o acompanha-se. Sem protestar, ela o seguiu para fora do grande salo, consciente dos incontveis pares de olhos que os observavam, consciente de que alguns suspeitavam que ela j compartilhava a cama do Drago Negro . Para sua surpresa, Ranulf no foi diretamente ao solar no piso superior, mas sim foram a uma pequena habitao prxima ao solar.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


O quarto estava fracamente iluminado por uma vela e brasas acesas em um braseiro de cobre. Um jovem jazia sobre uma manta, abafado com cobertores de l. Reconhecendo como o escudeiro de Ranulf, Burc, Ariane pde ver que o jovem ferido estava avermelhado e febril mas acordado. Ranulf se agachou ao lado de sua manta e tocou o ombro so do Burc. - Como est, moo? Ariane nunca o tinha ouvido falar em um tom to suave. Esse jovem lhe importava profundamente, ela estava segura. O jovem tragou e respondeu com uma voz dbil: - Bastante bem, milorde. - Disseram-me que a flecha foi atirada limpa. - Sim, milorde... fui afortunado. A mandbula de Ranulf se apertou, mas refreou a resposta enquanto levantou a cabea de Burc e aproximou uma taa a seus lbios. - Dorme agora, - lhe pediu. - Ver-teei amanh. No disse outra palavra, mas suas feies tinham adotado uma expresso escura que ela tanto temia. Ariane notou enquanto seguia a Ranulf com o passar do corredor para o solar. Para seu maior desnimo, encontraram criada, Dena, esperando-os ali, um brilho em seus olhos, um sorriso sedutor em seus lbios enquanto se ajoelhava ao lado da tina, obviamente preparada para atender ao Lorde em seu banho se ele o desejasse. Ariane ficou perplexa com os cimes ferozes que a invadiram. No deveria lhe importar a quem Ranulf dirigia seus cuidados. Podia deitar-se com uma dzia de moas pelo que lhe importava. Entretanto sentiu uma satisfao inexplicvel quando ele despachou moa. Um momento mais tarde, decepcionada Dena havia se retirado. Ariane se deu conta que seu triunfo era prematuro. Com seu escudeiro incapacitado e sem criados presentes, correspondia a ela ajudar a Ranulf com seu banho. - Estou esperando, moa, - ele comentou em um tom suave que fez acelerar o seu pulso. 100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 8

Compreendendo que ele pretendia que ela o despisse, Ariane apoiou a bolsa com ervas medicinais que havia trazido com ela. Lentamente se aproximou Ranulf, consciente do batimento errtico de seu corao. Silenciosamente, ele desatou sua tnica e a tiro , a seguir fez o mesmo com sua camisa. Os cortes no flanco do trax tinham cessado de sangrar, ela notou, e tinham formado uma crosta de sangue seco. Tentando em vo ignorar seu torso nu, totalmente musculoso, ela ajoelhou-se para desataras tiras de couro que sustentavam suas calas e sua roupa interior. Ariane sentiu uma quebra de onda de pudor e de calor em seu corpo. - Toda a roupa, moa, - Ranulf disse quando vacilou. - No me posso banhar ainda vestido. Ela desatou a fita e baixou as calas curtas para baixo, com mais fora do que era necessrio. - Devo te carregar at a tina tambm? - ela murmurou . Na boca de Ranulf se curvou um sorriso. - Eu no gostaria de ver-te tent-lo. - Seu corpo magro no podia carregar meu peso. - Se voc estivesse deitada debaixo talvez pudesse. - Se estivesse debaixo de mim na cama, aposto que acharia meu peso sobre seu corpo bastante estimulante.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua provocao era deliberada, ela sabia. Ele estava determinado a lhe demonstrar o poder que tinha sobre ela, lhe demonstrar que podia conseguir sua submisso completa. E estava conseguindo, seu pulso se acelerou. Para sua tristeza, sua mente se encheu com imagens de Ranulf com uma mulher na cama. Instintivamente ela soube que ele seria um amante magnfico. Ariane reprimiu um insulto, determinada a no lhe oferecer nenhuma resposta. Quando ele se virou para entrar na tina, ela ficou horrorizada novamente por essas cicatrizes terrveis em suas costas. Um torvelinho de emoes indesejveis cresceu dentro dela: compaixo, ternura e tristeza. O pai de Ranulf tinha causado essas cicatrizes selvagens em suas costas? Devia ser devastador para ele ter que carregar com essas marcas causadas por seu prprio pai. Seu pai frequentemente a tinha ignorado, nenhuma vez lhe tinha demonstrado seu afeto. Mas nunca lhe tinha levantado uma mo com violncia. Observou como Ranulf se sentava na gua quente, perguntando-se como ele tinha resistido semelhante sofrimento, perguntando-se se suas cicatrizes fsicas teriam um correlato emocional. A luz do fogo da chamin criava sombras em seu rosto, moldando os ngulos duros que demonstravam uma resoluo frrea. Entretanto ela pde detectar seu cansao na maneira em que ele deixou cair sua cabea para trs. Para seu desnimo, despertou nela um necessidade aguda de toc-lo, de lhe oferecer consolo. Se moveu para ele silenciosamente, reprimindo seus impulsos. Ranulf abriu os olhos abruptamente quando ouviu seus passos suaves ao lado da tina. Ariane estava ali, olhando-o, com uma expresso de tristeza que suavizava suas belas faces. Ranulf resistiu compaixo que viu em seus olhos. No queria sua piedade, recusava-se a aceit-la. S precisava usar a moa para esquecer-se das horas passadas entre a morte e a dor, para esquecer-se das lembranas atormentadoras . - Por que te demora, minha lady? - ele perguntou brandamente, seu tom era provocador.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane se endureceu. Toda a dor de seus olhos tinha desaparecido, para ser substitudo por um brilho dourado de desafio. Reticentemente ela se ajoelhou ao lado da tina, extremamente consciente da nudez de Ranulf. Com mos trementes ela pegou uma barra de sabo para lav-lo. Primeiro se ocupou de seu cabelo, massageou seu couro cabeludo com seus dedos e logo o enxaguou com gua de uma jarra. Logo veio seu magnfico corpo, comeando com seus braos musculosos e seus ombros poderosos. No importava quanto ela tentasse fingir que Ranulf era simplesmente um estranho mas que recebia a honra de ser banhado pela lady do castelo, ela no podia acredit-lo. Enquanto movia sua mo reticentemente por seu peito largo e musculoso, ela mordeu seu lbio inferior. Seu desconforto era ainda pior por saber que ele a observava atentamente. Quando ele levantou seus braos sobre sua cabea para lhe dar acesso a suas costelas, ela recordou os cortes, produto da emboscada, e se sentiu agradecida por ter uma desculpa para desviar sua ateno . - Deveria me permitir que cure estas feridas, - Ariane disse com interesse, delicadamente tocando com um dedo a carne inflamada coberta por uma crosta de sangue sec. - Trouxe os remdios. Ranulf se tornou para trs. - Est desfrutando muito com sua inspeo. Talvez estava desfrutando de muito, mas no eram suas feridas o que a fascinavam tanto. Era a sensao dele sob o contato de seus dedos msculos duros, o roce suave do plo e o calor de sua pele. Apenas se atrevia a respirar, e passou o sabo ao longo de suas costelas. Ranulf se esticou rigidamente, cauteloso pela maneira em que ela se ocupava de suas feridas. Foi muito delicada ao lavar o sangue seco e a carne, e ela tinha um olhar de aflio, quase como se no quisesse machuc-lo. Ele quase estava seguro de que seu interesse era fingido, no podia confiar nela para pensar de outra maneira. Muito possivelmente ela estava fingindo interesse para debilitar suas defesas. Logo ela se moveu para suas costas e comeou a tocar as cicatrizes.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela se sobressaltou quando sentiu os dedos dele aferrando-a como grilhes de ferro, enquanto seu cenho franzido se aprofundou. - No me toque ali. Seus olhos aumentaram. - Como posso lavar suas costas se no me permite te tocar? As sobrancelhas densas do Ranulf se franziram. - Pode lav-la, mas no te demorar nessa zona. - Como deseja, milorde, - ela respondeu com humildade forada. Ante sua resposta total, ele pde sentir suas defesas elevar-se. No se atrevia aceitar o consolo silencioso que lhe oferecia. Se o aceitasse, ficaria muito vulnervel a ela. J podia sentir-se debilitado com seu ternura. Sua cercania era sedativo. A curva delicada de sua bochecha... Ranulf fechou o punho enquanto lutava contra o impulso de toc-la. - Estou esperando, minha lady, - ele a apressou . Rapidamente ela terminou com suas costas, mas quando ele apoiou um p sobre o borda da tina para que ela pudesse lavar sua perna, Ariane se moveu mais lentamente. E quando chegou ao ponto de unio de suas coxas, Ariane diretamente vacilou em prosseguir. Ranulf sorriu. - Deu-me seu juramento de obedincia, lhe recordou. - Vais faltar a sua palavra logo agora? - No. Minha palavra minha honra. - Honra? - Ranulf sorriu ironicamente. - Conheo muito poucas mulheres da nobreza que possam sustentar esse valor. - No crr que uma mulher possa permanecer fiel a seu Lorde? - Fui testemunha de mais traies das mulheres da nobreza que de lealdades. Ariane estudou seu rosto, perguntando-se o que lhe tinha acontecido para fazlo julgar to amargamente assim mulheres de sua classe. - muito duro ao nos condenar a todas, - ela disse com tranquilidade. Ele fez um som como um grunhido. - Tenho amplas razes. Ento Ranulf lhe recordou seu dever. - Minha virilha, moa. Sua tarefa no terminou. Ela tinha esperado que ele se esquecesse dessa zona. Mordendo o lbio, Ariane se forou a atender a essa parte masculina com neutralidade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf ficou rgido quando ela passou o sabo sobre sua virilha, e de repente reconheceu o perigo de sua ttica. Essa mulher no s despertava lembranas dolorosas de seu passado, alm disso seus cuidados inocentes despertava uma excitao fsica que provavelmente permanecesse sem ser satisfeita. Estava ferozmente consciente de sua cercania... Do rubor de sua pele, de seus dentes brancos cravando-se em seu lbio inferior, de seu aroma doce. Quase podia sentir o corpo suave de uma mulher suave debaixo dele... Enfeitiado, isso era o que Ariane lhe tinha feito. Se fosse mais sbio, tentaria seriamente a seduo que Payn lhe tinha aconselhado. Tentar seduzi-la para obter sua rendio. O olhar de Ranulf se fixou na boca bonita do Ariane. Se aplicasse seus poderes de persuaso, ele apostaria todos os lucros de um torneio, a que ela no responderia com fria indiferena ou com o desprezo que tanto o ultrajava. Derrubaria essas barreiras de altivez e a teria ofegando e rogando por seu contato. Ela estaria muito ansiosa de receber seus favores ento... Ariane tinha terminado sua tarefa com incrvel rapidez, ele se deu conta, sentindo o sangue acumular-se em sua virilha. Exigindo-se pacincia, ele tomou o sabo de seus dedos trementes e comeou a fazer espuma em suas prprias mos. - Me d minha faca, - ele disse, suavizando seu tom que j era um murmrio rouco. Quando os olhos dela aumentaram com temor, Ranulf adicionou com um sorriso lento para tranquiliz-la: - Somente quero me barbear. Eu no gostaria de irritar sua pele suave. Com satisfao ele viu que Ariane franzia o cenho. Ela estava preocupada com o significado de suas palavras. Quando ela procurava sua faca, ela ficou olhando-o insegura. Ranulf manteve seu olhar fixo nela, enquanto ensaboava sua mandbula. - Solte o cabelo, - lhe pediu. - Por que? - Porque me satisfaz que faa isso. Ariane sentiu seu desejo de oposio crescer, mas no podia negar-se.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu cabelo estava sujeito em um cocuruto de tranas, e lhe levou alguns momentos tirar as fivelas e soltar as tranas. Finalmente uma nuvem de cabelo acobreado claro caiu ao redor de seus ombros e peitos. Ranulf tomou uma respirao profunda ante a imagem. A idia de ter esse cabelo sedoso estendido sobre o travesseiro enquanto ele afundava sua arma masculina dentro dela fez que o sangue inchasse seu membro. - E agora a roupa, moa. - Quer que me dispa? - Sua voz era um sussurro ofegante. - Sim. hora de deitar-se. Quando ela vacilou, ele adicionou: - Moa, no evitar seu juramento de obedincia to facilmente. Seu vestido... ou me obrigar a que lhe tire? Com um insulto silencioso de frustrao, Ariane girou para despir-se at que s ficou com sua camisa. O tecido fino de linho oferecia pouco amparo, tinha mangas largas e lhe chegava at os joelhos, mas o tecido fino revelava seus mamilos e o tringulo de plo de seu pbis e fazia pouco para proteg-la do escrutnio do Ranulf quando lhe ordenou dar-se volta. Seu olhar percorreu o corpo feminino, como se avaliasse o tamanho de seus seios e a maneira em que caberiam dentro de suas mos. Ruborizada e furiosa, Ariane cruzou seus braos sobre seu peito. - Deve me olhar como se eu fosse uma ovelha premiada no mercado? - mais bonita que qualquer ovelha. - Confesso que de meu gosto. Muito a meu gosto, Ranulf corrigiu a si mesmo. Era uma beleza que despertava seus sentidos e seus instintos primitivos. Seu corpo jovem, magro e proporcionado, seus ossos leves e frgeis, suas feies encantadoras. Alm disso, peitos cheios, e uma cintura que podia medir com sua mo.... No desejava nada mais que lan-la sobre a cama e enterrar-se profundamente dentro dela... Por Deus! - ela era um tentao que ameaava seu sentido comum. Estava louco por submeter-se a isto. Tinha querido forar sua submisso, seduzi-la at que se rendesse, mas tinha esquecido de que desses jogos ele sairia insatisfeito e sexualmente frustrado. Se colocou em uma armadilha que ele mesmo tinha criado. No podia tocar a Ariane sem pagar pelas consequncias, ainda se ele superasse a resistncia dela .

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas... por que devia negar o prazer de sua carne simplesmente porque ele no podia tom-la de uma forma aceitvel? A idia de ter seu corpo quente e ofegante debaixo dele, fez que seu membro se endurecesse em sua resoluo. Terminando a tarefa de barbear-se, Ranulf enxaguou seu rosto e levantou-se. Quando tinha sado ensopado da tina, ficou de p esperando com suas pernas separadas e seus braos estendidos para fora. - A toalha, milady, - ele disse, lanando um sorriso muito masculino. - Estou tendo frio. A mandbula de Ariane se fechou com fora ante essa bvia mentira. Ela havia despertado ao lado dele essa manh, e honestamente podia dizer que nunca tinha conhecido um homem com a pele to quente como a de Ranulf. Seria necessrio a tormenta de um inverno cru para esfriar seu sangue quente e baixar sua ereo. Seu corpo nu estava claramente excitado, ela viu ruborizando-se ferozmente. - Eu no vejo que tenha frio, - ela replicou. - E se o tem talvez esfrie sua luxria. Seu sorriso aumentou provocativamente, podia dizer pelo brilho em seus olhos ambarinos que ele no cederia. Teria que sec-lo. Tomando uma toalha de linho, Ariane se aproximou cautelosamente, tentando manter sua compostura. Ranulf media mas seis ps e era todo msculo, parecia supremamente perigoso com seu cabelo escuro molhado, seu olhar dourado focalizado unicamente nela. A fascinao por esse homem s aumentava seu ultraje, e ela usou mais fora da necessria para secar seu corpo. - Tome cuidado, moa. No me arranque a pele. Com esforo Ariane lentificou seus movimentos. Ento viu sanguefresco emanando dos cortes em seu flanco e suspirou com desnimo. Ela tinha aberto as feridas de Ranulf com sua rudeza. Imediatamente se sentiu culpada e o olhou. - Est sangrando novamente. - No nada. Ariane sacudiu a cabea, compungida pela culpa. Devia a Ranulf ao menos um mnimo de gratido por lhe haver perdoado as vidas seus atacantes e por lhe haver permitido enterrar aos mortos. - Devo curar estas feridas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Digo-te que no nada, moa. Seu queixo se levantou ternamente. - Eu estou atuando em substituio de seu escudeiro por tua ordem. - E me permitir que eu cumpra com meu juramento te servindo adequadamente. Ela falou com autoridade de uma lady acostumada a dirigir um grande grupo de criados em sua casa. Ranulf a olhou fixamente por um momento comprido. O olhar dela era cauteloso, como se temesse que ele pudesse lhe infligir um dano corporal. - Muito bem, - ele disse finalmente. Ariane compreendia sua desconfiana. Tinha lhe dado pouca razo para confiar nela, recordou-se a si mesma enquanto ia procurar os remdios. Ranulf permitiu reticentemente que ela aplicasse um unguento e que enfaixasse suas costelas com tiras de tecido de linho. Ele se disse que Ariane no podia lhe fazer nenhum dano, mas seus cuidados pareciam muito ntimos para a tarefa simples que ela executava. Ou talvez ele simplesmente se sentia muito vulnervel. Sua ex-prometida via muito com esses luminosos olhos cinzas, lhe dando a sensao de que sua alma estava nua vista dela . Quando Ariane fez uma pausa para olhar seu rosto, uma emoo mais terna, mais delicada despertou nele superficialmente. Ranulf amaldioou em silncio. Essa moa o estava enfeitiando. Apesarde seus melhores esforos, ele sentiu que seu sangue comeava a esquentar incontrolavelmente . Contra sua vontade, levantou uma mo para tocar sua bochecha. Quando Ariane tomou uma respirao profunda e tentou em vo apartar-se, Ranulf a acalmou. No queria que ela fugisse dele. Pondo um dedo debaixo de seu queixo, forou-a a encontrar seu olhar. - No deve me temer. - No sou um amor brutal. - Sou delicado com os cavalos, os falces... e as mulheres. - No temo, - Ariane mentiu, sentindo que seu pulso se acelerava. - Mas no vou escutar te vangloriar de suas conquistas. Ele sorriu. - Eu no seria to tolo, - ele respondeu inocentemente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua calma a inquietou. Quando ela tentou tornar-se para trs, ele capturou seu pulso. - Penso que poderia ganhar, se o tentasse.Sua audcia no tinha limite. Ela tirou sua bochecha do carinho dele mas no pde escapar. Velozmente seu brao se envolveu ao redor de sua cintura e a atraiu contra seu corpo, ela sentiu a fora quente de seu membro. Seu corpo imediatamente cobrou vida tremendo de excitao. Ariane pressionou as palmas de suas mos contra seu peito largo, apoiando-se para lutar, mas era como tentar mover uma parede de pedra. - Me solte! - Ela exclamou sem xito. - Por que deveria faz-lo? - Seu tom era sensual. - Antes estava disposta a trocar seu corpo pelas vidas de seus homens. - No meu corpo, - Ariane respondeu. S meus servios. - Quero seus servios ento. O olhar quente e faminto em seus olhos dourados a alarmou . - Voc foi..., - ela disse ofegando, quem se recusou a consumar nosso contrato de matrimnio. Sua voz foi ento um murmrio sedutor. - H diferentes maneiras de gozar do prazer carnal que no envolver perder sua virgindade, querida. Os olhos dela se aumentaram. Quando ele lentamente levantou sua mo, logo roando mal o montculo cheio de seu peito com a palma de sua mo, ela ofegou. Notando a resposta involuntria de seu corpo, ele sorriu brandamente . - Deseja-me, moa, bvio. - Seus mamilos se ergueram... - Seu corao est pulsando rapidamente... sua respirao se acelerou ... sua pele est ruborizada... - No te desejo! - Seu corpo me deseja . Est claro que uma virgem ansiando um homem. Ariane fechou os olhos, rezando para ser salva. Nunca deveria lhe haver permitido saber que ela ressentia sua condio de virgem. - No desejo a ningum, e muito menos a voc! - Quer dizer que nunca imaginou como seria ter um homem entre suas coxas ?- No... Sim... Eu nunca...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Me permita demonstrar isso - ele murmurou, sua voz at mais suave, mais profunda, acariciando seus sentidos como um veludo escuro. - Vejamos, podemos fazer que seu encantador corpo traia suas palavras... Apertou-a contra ele com uma suavidade que contrariava a determinao perigosa em seus olhos. Ento, para seu assombro e horror, ele se inclinou e a beijou, seus lbios quentes eram incrivelmente suaves. O choque lhe causou uma quebra de onda de calor que invadiu Ariane, um choque to real que a paralisou. No podia fazer nada para defender-se da carcia suave de sua boca enquanto a persuadia a abri-la e a receber sua lngua. Lentamente ele a explorou. Na verdade, em vez de resistir, ela s queria agarrar-se a Ranulf. Parecia-lhe que tinha esperado quase a metade de sua vida por isso, por conhecer o sabor de seu beijo. Tinha sonhado com ele, com esse homem como seu amante, como seu marido. Logo que podia acreditar que um guerreiro to capitalista pudesse ser to incrivelmente delicado. Involuntariamente os braos dela se levantaram para entrelaar-se ao redor de seu pescoo. Com um som de triunfo saindo profundamente de sua garganta, ele apertou seu corpo, envolvendo-a no calor e no aroma de seu corpo enquanto sua boca a assaltava brandamente. Era um fogo escuro que inflamava lentamente seus sentidos. Um momento mais tarde Ranulf se tornou para trs, mas s para sussurrar contra seus lbios: - Me deixe te mostrar o prazer, Ariane. - Me deixe te agradar como voc agradar isso... - Por um louco momento, ela quase sucumbiu as suas palavras doces. Ranulf sabia de mulheres, de paixo, e desejava desesperadamente lhe dar o que lhe tinha sido negado por tantos anos. Tantos anos... A lembrana a fez voltar para a realidade. Ela queria conhecer a paixo, mas este desgraado no seria quem a ensinaria! Com um grito repentino, ela empurrou duramente contra seu peito. Tomado por surpresa, ele a soltou de uma vez. Livre, ela fugi , suas mos fortes pressionadas contra suas bochechas ardentes, seu corpo ainda tremendo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Houve um silncio tenso. Quando ele no fez nenhum movimento para aproximar-se dela, finalmente Ariane arriscou um olhar a Ranulf. Ele continuava onde ela o tinha deixado, a luz do fogo se refletia em seu corpo nu. Ranulf a observava com uma expresso enigmtica em suas feies duras. Mas seu tom, quando falou, era calmo. - teimosa, mas eu tambm o sou. Ela se assombrou pelo sorriso preguioso que encheu seus olhos. Havia ali uma promessa nessas profundidades douradas, lhe advertindo que a batalha no tinha terminado. - hora de deitar-se, - Ranulf disse informalmente. Ariane tragou em seco, dando-se conta de que lhe tinha ordenado ir cama, ela se perguntava se ele planejava continuar o conflito l. Considerou a possibilidade de desobedecer, mas recordou como Ranulf a tinha carregado at a cama a ltima vez. Isso tinha acontecido somente duas noites atrs. Movendo-se para a cama, ela se meteu debaixo dos lenis. Ento girou sobre um flanco, lhe dando as costas e esperou tensamente que Ranulf lhe unisse. Ficou rgida quando sentiu seu peso afundar o colcho. Por um momento interminvel se inclinou sobre ela, e Ariane conteve a respirao. Podia sentir seu olhar ambarino acariciando-a, estudando-a, como se calibrasse a fora de sua resistncia. Entretanto -boa noite, moa,- foi tudo o que disse, antes de rodar a um flanco. Ariane queria que seu corao se aquietasse. Uma vez mais ela tinha escapado violao, mas estava ficando difcil manter suas defesas em alto. O sonho voltou, esta vez muito mais ertico que a realidade. Podia sentir o calor intenso de Ranulf contra suas costas, a dureza de seu membro pressionando debaixo dos lenis, suas pernas nuas entrelaadas com suas coxas musculosas entre seus joelhos. Atravs de uma neblina de sonho ela o sentiu acariciar lentamente seu ventre, deslizando para cima para cobrir seu peito. Ariane gemeu brandamente em seu sonho e se arqueou para trs contra a presso sensual de seu membro e a palma de sua mo acariciando-a sobre a fina barreira do tecido de linho.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu mamilo apertou contra sua mo, e ela se estremeceu de prazer. Seu contato era como a seda. As ndegas dela se aninharam contra os quadris masculino, criando uma tenso prazerosa em suas coxas. Ela murmurou algo em protesto quando seus dedos abandonaram a carcia ertica. Mas sua mo se moveu debaixo das mantas, para meter-se por debaixo da borda de sua camisa, subindo-a. Ela sentiu que seu corpo se acelerava quando a palma de sua mo a acariciava ao longo de sua coxa e de seu quadril. Quando seus dedos se deslizaram intimamente entre suas coxas, a milmetros do calor de seu sexo, excitou-a intolerantemente. Deveria despertar, Ariane disse a si mesma. Deveria abrir os olhos e terminar com esse sonho ertico, mas ento ela nunca conheceria como se podiam completar suas fantasias... E essa umidade lhe cobrava viva nesse lugar secreto entre suas coxas, as sensaes deliciosas que irradiavam atravs de seu corpo, no deveriam lhe ser negados. Seu corpo de mulher ansiava seu contato e sua virilidade. Suas coxas se abriram lhe permitindo o acesso. Seus dedos se abriram passo a passo entre as dobras que guardavam o centro de sua feminilidade. Ariane tomou uma respiraoofegante, seu corpo se endureceu. - Tranquila, querida. - No tem nada que temer. O sussurro rouco dele a acalmou, persuadindo a suas pernas a relaxar. Por Deus! seu sonho era to real, to pecador. Quase era como se Ranulf verdadeiramente estivesse aqui, deitado com ela, acariciando-a das maneiras mais proibidas. Deveria apart-lo, entretanto seu sangue demandante lhe impedia abandonar sua iluso deliciosa. Seu corpo estava aceso, ardendo sob seu contato, seus mamilos tensos empurrando o tecido da camisa. Seus quadris se arquearam em uma splica instintiva enquanto ele encontrava o caminho para o centro do prazer. - Sim, fala comigo, querida... me deixe entrar... me deixe saborear seus tesouros... Deus Santo, queria isso, essas carcias incrveis e mgicas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Os dedos eram mais atrevidos agora, explorando as dobras quentes, deslizandose dentro dela, provando . - Jesus, est to quente... mida para mim... suas palavras erticas lhe eram sussurradas em seu ouvido como um convite ao paraso. Ariane gemeu. Deus, era possvel morrer de tanto prazer? J no tinha vontade prpria. Os dedos dele lhe acariciava. Esses dedos descobriam os segredos midos dela, cada delicioso ponto de prazer, lhe causando pequenas reaes convulsivas que percorriam-lhe o corpo. Sim, me mostre sua paixo, minha beleza. Deixe ir... A respirao dela se agitou. Sua mente tinha fugido a um lugar escuro e quente cheio de sensaes, mas seu corpo permanecia centrado nas carcias cativantes de sua mo. - Deixe ir, querida. - D-me seu xtase. Sente-o... De repente ela estava ofegando com frentica necessidade, lutando por alcanar um frenesi ardente. Ela apertou suas coxas enquanto o mundo parecia estalar. Com um grito de xtase , ela se viu envolta em uma massa de chamas. O brao dele a rodeou sustentando seu corpo tremente pelas convulses posteriores ao orgasmo. Por um momento infinito, enquanto o fogo retrocedia e seu corpo se esfriava, Ariane jazeu languidamente, no querendo acreditar que tinha participado de um ato to libertino, retorcendo-se e gemendo sem que nada lhe importasse. Podia sentir a Ranulf contra ela, detrs dela, seu corpo duro contra o dela, pulsando com sua prpria necessidade masculina. Suas plpebras pesadas se abriram tornando-se gradualmente consciente da luz da vela, o fraco cinza do amanhecer se filtrava atravs dos portinhas. Ela piscou confundida, enquanto suas bochechas ardiam. Isto era real, no um sonho, seus sentidos lhe gritavam . Ranulf a tinha despertado de seu sonho e a tinha acariciado at lev-la ao xtase, sem seu conhecimento ou permisso. Tinha tomado o controle de seu corpo, lhe mostrando seu poder sobre ela. Ariane sentiu uma onda de desespero invadi-la. Ranulf tinha prometido for-la submisso, e esta era a prova.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Talvez, por estratgia, ele tinha deixado de for-la por um breve tempo, mas finalmente a tinha seduzido, lhe dando mais prazer do que jamais tinha sonhado fora possvel. -Jesus!, o que podia fazer? Podia sentir a fome masculina em seu corpo poderoso, podia sentir o calorpulsando de seu membro inchado pressionado contra suas ndegas. Com um puxo delicado em seu ombro, Ranulf a recostou para atrs. Viu que ela mantinha seus olhos fechados, recusando-se olh-lo, e um sorriso de satisfao se curvou na boca dele. O corpo dela havia se rendido, ele tinha obtido uma vitria. Invadido pela necessidade primria de montar mulher excitada que jazia em seus braos, Ranulf lentamente levantou as mantas, expondo o belo corpo dela a sua vista. Sua camisa se enroscou ao redor de seu quadril e o tringulo de plo acobreado entre suas coxas se via umedecido. Ele se inclinou sobre esse doce portal, captando a essncia da excitao feminina. No queria outra coisa que colocar-se sobre ela e afundar-se nela, e conquistar o tesouro de mel que estava escondido nesse portal, mas teria que encontrar seu prazer de um modo menos convencional. - Bela... ele murmurou roucamente. - Te abra para mim novamente, querida. - Me deixe te saborear... - Me d o sabor de seu xtase. - Me deixe te encher... Baixando sua cabea, ele beijou brandamente o oco mido entre as coxas femininas, sua lngua querendo descobrir o boto de prazer ali escondido. Ariane tinha jazido tensa e rgida debaixo do ardente escrutnio dele, mas ante sua conduta escandalosa, ela se sobressaltou e atirou de seu cabelo. Quando ele levantou sua cabea, seus olhos se encontraram com os dela. - No... no pode... - Sim pode, moa. - No...por favor... Imploro-lhe isso... Ele sorriu indulgentemente enquanto dizia: - Pode implorar tudo o que queira. - No! Ranulf! Dando-se conta de que seu choque era genuno, Ranulf abandonou sua tentativa de lhe mostrar a Ariane outros modos de alcanar o prazer.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Repentinamente lhe agarrou a bochecha. - Ento voc tocar isso. - Sente como estou duro, como me excitaste. Deliberadamente ele levou a mo dela contra seu ventre plano, pressionando seus dedos contra seu membro que pulsava. Podia senti-lo em sua mo, quente e enorme. Ranulf adotou uma expresso de prazer em seu rosto, enquanto os olhos de Ariane aumentavam alarmados. - No! Outra vez ela tentou em vo escapar de seu carinho. - Isso pecado! - ela exclamou, procurando uma desculpa que pudesse salv-la. Sua expresso ficou sria. - Negar-me-ia meu prazer depois de que eu te agradei? - Sim! OH, Deus o que o faria ceder em sua demanda? - um pecado, est contra a lei da Igreja . Quando ela conseguiu soltar sua mo, a mandbula de Ranulf ficou rgida pela frustrao sexual. Queria Ariane doce e disposta, no assustada e tremendo como um coelho. Tampouco podia se auto satisfazer sem despertar a averso nela. Mas a negao do prazer s o deixava faminto sexualmente e de mau humor. Tinha ganho uma vitria essa noite, ele se recordou. Ariane havia alcanado o xtase com suas carcias. E embora sentisse uma enorme gratificao por isso, no descansaria at que ela se rendesse completamente. - Duvido que temas te opor a Igreja tanto como teme o prazer que eu te posso fazer sentir, - Ranulf murmurou com uma obscenidade que no sentia. Ariane desviou seu rosto, dando-se conta da verdade de sua acusao. Ela haviaresultado ser uma conquista fcil. Ranulf no havia fanfarroneado o mnimo quando lhe tinha advertido que as mulheres encontravam prazer em seus braos, mas a seduo dele tinha sido muito fcil. Ela estava mortificada por sua resposta a suas carcias libidinosas, sua rendio tinha sido rpida, no tinha posto muita resistncia. Ela tinha desejado que ele a tocasse, que lhe fizesse o amor. Queria-o como amante, como seu marido e seu Lorde. Seu corao sofria com esse reconhecimento.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela no teria protestado a suas carcias luxuriosas se tivessem sido feitas com amor mas Ranulf no se importava o mnimo com ela. Ele a considerava sua inimiga, e este era seu mtodo de castigo, demonstrar seu poder sobre ela. Mas l em sua capitulao, seu prprio desejo descontrolado lhe causava desespero. Ranulf podia no ter tomado sua virgindade mas a tinha arruinado para qualquer outro homem e ela tinha gozado com sua prpria runa. Ariane fechou os olhos, desejando poder desaparecer. Ranulf tinha enredado seus dedos em seu cabelo e o tocava ausentemente, como se estivesse provando sua textura de seda. Quando ele levou uma mecha de cabelo para sua boca Ariane ofegou e se afastou. - Tenho sua permisso para me vestir? - ela perguntou, recusando-se a olh-lo. - Sim deve faz-lo... - Eu passaria alguma horas te ensinando o que uma verdadeira submisso. Seu tom era suave e seguro. Ante essas palavra Ariane lhe lanou um olhar que lamentou imediatamente. Ele parecia um rufio com cabelo escuro e revolto. Mas sua masculinidade flagrante era to bvia enquanto ele ficava apoiado sobre um cotovelo. Assim depravado ele parecia to poderoso, to masculino... Mas foi sua expresso o que fez martelar seu corao. Seus olhos ambarinos brilhavam sensualmente enquanto brincava com o cabelo dela, envolvendo-o lentamente em seu dedo. - Cr que pode resistir por muito tempo mais, moa? - ele perguntou em um murmrio baixo. No. E esse era justamente o problema. No podia resistir a esse homem devastador, no quando ele a olhava assim, com esses olhos quentes que comunicavam um desejo e uma promessa. Reunindo cada grama de sua fora de vontade, Ariane levantou seu queixo e lanou-lhe um olhar de desprezo. - Sentiu- se muito importante, milorde, sentiu que alguma vez me submeterei a voc voluntariamente. Os lbios do Ranulf se curvaram em um sorriso provocador e indulgente ao mesmo tempo. Embora no seja voluntariamente , na verdade, no importa, moa. Verdadeiramente, desfrutarei de poder domar seu desafio...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


E estou planejando uma penitncia que ambos possamos gozar. Ariane se estremeceu e fez um esforo por manter suas defesas em alto. - Sempre te desprezarei, - ela declarou febrilmente, sua voz, tremente. O sorriso dele no desapareceu enquanto se inclinava sobre ela para lhe beijar um seio, fazendo que uma quebra de onda de calor surgisse em seu mamilo sensvel. - No tome decises apressadas, moa , ou poder ser obrigada s trocar. Desprendendo sua mo de seu cabelo, ele levantou os lenis e ficou de p nu. Sem olhar a Ariane, ele procurou sua roupa interior e comeou a vestir-se .

Captulo 9

- Passou uma boa noite, milorde? - Payn perguntou quando Ranulf se uniu a ele no grande salo para tomar o caf da manh. Respondendo somente com uma careta, Ranulf aceitou uma taa de madeira cheia com mel que um jovem pajem lhe entregou. - Tomarei isso como uma negao, - seu vassalo disse comprensivamente. - Lady Ariane no foi muito amvel?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Se desejas conservar sua vida, te refreie de mencionar o nome dessa moa diante de mim. Irritado, Ranulf olhou de esguelha o salo. As ltimas mantas estavam sendo enroladas para dar lugar para armar as mesas de cavaletes. A mesa principal estava nua. - Onde est minha comida? - Um homem deve ser servido imediatamente em seu prprio salo. Reprimindo um sorriso , Payn enviou um pajem s cozinhas, antes de dizer a Ranulf em voz baixa: - Pensei que planejava dar a essa mulher uma lio de obedincia, mas parece que ela segue sendo desafiante como sempre. - A batalha s comeou, asseguro-lhe isso, - Ranulf prometeu obscuramente. Quando Payn riu, Ranulf sentiu que seu ultraje comeava a dissipar-se. Contra sua vontade, sorriu maliciosamente. - No tem nada melhor que fazer que falar sobre meus fracassos?- Claro, milorde, - Payn murmurou amigavelmente. - Sei muito bem que no sbio estar com voc quando est nesse humor to negro. - Deixarte-ei em paz para que avalie sua estratgia para domar dama. Aplaudindo as costas de Ranulf enquanto se levantava, ele abandonou a mesa para ir falar com dois cavalheiros que tinham entrado em salo . Aliviado por estar a ss, Ranulf olhou fixamente a taa de ch e considerou a experincia que tinha tido horas antes. No estava acostumado ser negado por qualquer moa que ele quisesse, e no estava acostumado a sofrer os efeitos da privao. Nunca tinha havido uma mulher que deixasse sua cama sem ser completamente satisfeita e nunca antes tinha permitido que uma mulher o deixasse sem ficar satisfeito. Entretanto isso era precisamente o que tinha ocorrido com Ariane. A dor e a tenso ainda no tinham desaparecido de seus genitais. A seduo que tinha planejado tinha sado mal, e ele tinha cado em sua prpria armadilha. Tinha despertado uma mulher sensualidade; mais tarde ele se encontrou queimando-se com o fogo. Quase havia valido a pena. Por alguns momentos deliciosos, tinha conseguido forar a desafiante moa esconder suas garras.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua altivez no era to poderosa quando ela estava ofegando e gemendo de prazer em seus braos. Mas a imagem de sua pele branca ruborizada pela paixo, seu cabelo glorioso caindo sobre seus peitos, seu corpo morno pressionando-se contra ele, tinha disparado seu prprio desejo a um nvel sem precedentes. E logo a moa se recusou a satisfaz-lo, e pior ainda com horror e averso! Sacudindo a cabea, Ranulf desafiou a si mesmo a omportar-se como um jovem adolescente, permitindo ser dirigido por suas necessidades carnais. Sabia que isso no era prudente. Tinha visto homens to obcecados por uma mulher que se esqueceram de cuidar suas prprias costas. E agora sabia qual era o perigo de subestimar a sua ex-prometida. Era uma inimizade digna de cuidado. Mas ele estava mais determinado do que nunca em obter a rendio de Ariane. Se usasse suas habilidades sabiamente, podia finalmente obter sua cooperao, e possivelmente sua lealdade. Usando a paixo como arma, fazendo que ela encontrasse o xtase em seus braos, podia conquistar a vontade de... Um sorriso perigoso curvou os lbios de Ranulf quando pensou nas batalhas por vir. Veriam quem seria o vencedor. Com esse pensamento, esvaziou a taa e pediu mais mesmo momento que Ariane subia o soalho aonde estava a mesa do Lorde. - Chega tarde a seu trabalho, - Ranulf observou, ultrajado pela maneira que seu corpo respondia somente vista dela. Seu membro se inflamou quase tanto como as costelas que tinham sido feridas na emboscada do dia anterior. - No dei permisso para que tenha preguia na cama todo o dia. - No estava com preguia, milorde. - Precisava me lavar, -Ariane replicou com altivez estudada. Na verdade, esfregou a pele at que lhe ardeu, entretanto no tinha conseguido apagar a lembrana de sua resposta desavergonhada e libidinosa s carcias de Ranulf, ou a sensao deliciosa de seu contato . Sentiu seu escrutnio. E levantou seu queixo quando seus olhos se estreitaram ante sua aparncia. Vestia uma camisa rosa, com uma tnica azul. Um quadrado de seda cobria seu cabelo, sujeito por um crculo de prata fino ao redor de sua testa, e um cinturo de prata rodeava seus quadris magros. - Est vestida muito elegantemente para um escudeiro, - ele refletiu, seu tom deliberadamente provocador.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Disse-me que queria que dirigisse aos servos esta amanh e que repetisse meu juramento. - Pensei que esta era a vestimenta apropriada. Se no fosse completamente verdadeiro, Ariane se sentiu justificada em sua mentira. Ps um de seus melhores vestidos, no para impressionar aos servos do Claredon, mas sim para levantar suas defesas e para ajudar a manter algo da imagem de sua antiga posio no castelo. O Drago Negro do Vernay podia mortific-la com suas carcias perversas, mas ela era ainda a lady dessa fortaleza tinha ainda uma medida de orgulho. Se ele esperava que ela se rendesse mansamente, estava completamente equivocado. Ela se recusava a cair de joelhos enquanto que Ranulf parecia pensar que esse era seu dever. Levantando a jarra, Ariane voltou a encher sua taa, satisfeita de que pudesse fazer isso sem tremer muito. Enquanto se inclinava sobre a mesa, sentiu uma mo roando fugazmente suas ndegas. Com um gemido, Ariane saltou e deu a volta, seu brao se levantou instintivamente. Sorrindo , Ranulf capturou sua mo antes que sua palma entrasse em contato com sua bochecha. - No te atreva! Olhou-a com desafio sensual, seus olhos cor mbar sorrindo. - Acredito que desfrutou de meu contato s uns momentos atrs. - Penso que superestima seu poder como amante, - Ariane replicou. - Na verdade, encontrei-te bastante deficiente. Por uns segundos, a diverso lutou com o orgulho do Ranulf... e ganhou. Embora amaldioando internamente por esse ataque a sua masculinidade, no pde evitar admirar a coragem da dama. Ela se atrevia a provocar ao Drago Negro, aparentemente sem temer por sua vida, enquanto seus olhos cinzas disparavam fascas de fogo. Riu lentamente, enquanto observava Ariane especulativamente. Nunca a havia visto to zangada, ou to acalorada . Gratificado pelo rubor intenso em suas bochechas, Ranulf perguntou se seria capaz de provoc-la para perder o controle completamente. Embora podia ser um desejo infantil, dar-lhe-ia uma medida pequena de satisfao que o compensaria minimamente pela frustrao sexual que sentia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sem dar tempo de pensar, Ranulf arrastou para trs sua cadeira e a sentou sobre suas coxas. Tomando uma respirao agitada, Ariane apoiou suas palmas contra seus ombros largos, sentindo os elos de sua cota de malha , a qual ela o tinha ajudado a colocar sobre sua tnica um tempo atrs. Ela usou toda sua fora para resistir, mas ele se recusou a solt-la. - No tem suficiente experincia para julgar corretamente minhas habilidades como amante, moa, - Ranulf disse. - Minha habilidade no foi provada completamente. - Cr que devemos retornar ao solar e retomar a experimentao? - Duvido que no possa te ter gemendo de paixo em uns minutos, como o fiz antes. Suas bochechas alagaram de um rubor escarlate. O desgraado estava gozando a sua custa. - um arrogante, me solte! Posso ser sua refm, mas no sou nenhuma mulher fcil a que possa insultar a seu desejo. - Seu olhar encontrou seus olhos que brilhavam com uma sensualidade perigosa. - No, no o milady. - algo menos que uma moa fcil que eu possa levar a cama quando desejar muito. Quando Ranulf levantou sua mo para beijar a pele suave no interior de sua bochecha, Ariane fechou os olhos com mortificao pelo torvelinho que ele causava a seus sentidos. Ele podia excit-la somente com uma carcia. - No fcil, - Ranulf disse. - E meu escudeiro tambm. - Ou te esqueceste disso? Suas palavras eram ligeiramente provocadoras , mas ela reprimiu sua resposta. - No, no me esqueci. - No, o que? - No, milorde. Quando um pajem trouxe uma fonte com papa de aveia, Ariane a arrebatou das mos do jovem e a colocou diante do Ranulf com fora contida, controlando o impulso de derrubar-lhe sobre a cabea. Ranulf a olhou desafiante, como se adivinhasse seus pensamentos. - Eu no faria , ou me foraria a tomar represlias mais duras. - Voc no gostaria de ser encadeada no calabouo, acredito.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Isso no ser necessrio, milorde,- ela respondeu duramente. - Tem-me encadeada com meu juramento. - Sim, moa ? - ele soprou duvidando. - Ento te sugiro que mostre uma docilidade apropriada. - V comer, e logo busca sua capa. - O ar da manh estar fresco, e no desejaria que minha refm tome um resfriado. Ariane deu a volta apartando-se. Ainda sentindo o calor de seus olhos cinzas ardendo, Ranulf decidiu alimentarse, mas seus pensamentos se centraram em sua inimizade acalorada e em sua prpria impotncia para lutar com ela. Cada encontro com essa beleza se transformava em uma batalha de vontades, uma batalha que era difcil de ganhar. Verdadeiramente suas rplicas temerrias eram uma provocao que exigiam uma resposta. Suas amostras pblicas de desafio o impactavam. Uma comoo repentina ao lado dele seguida por um pequeno grito de dor interrompeu seus pensamentos. Ranulf olhou a seu redor, como o fez Ariane. Ela no tinha visto o que aconteceu, mas simplesmente o sups. O jovem pajem, um menino ao redor de sete anos, tinha tropeado e cado ao lado da cadeira de Ranulf, deixando cair uma jarra com vinho. O vinho que levava se esparramou salpicando as botas de seu Lorde. Rapidamente Ariane se inclinou para ajudar criatura a levantar. Parecia que ele nem notava sua ajuda. Tremendo, o menino olhou Ranulf com terror, encolhendo-se para trs porqueseu temvel amo poderia golpe-lo com seu punho poderoso. Instintivamente Ariane parou diante do menino, protegendo-o detrs de suas saias. - Milorde... foi um acidente. Ranulf observou a expresso plida da criatura. - Vem aqui, moo, - ele disse brandamente. Mas o menino estava paralisado no piso, ento Ranulf adicionou ainda mais brandamente: - No te machucarei. No golpeio aos meninos pequenos. Lentamente o jovem pajem avanou, saiu de detrs de Ariane e se aproximou de Ranulf.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Imploro-lhe meu perdo, milorde, - ele balbuciou com voz assustada, enquanto as lgrimas enchiam seus olhos. - Como te chama, moo? - W-W-William. - Sua queda foi um acidente, verdade, William? - No me salpicou de propsito. - Sim, milorde. Quero dizer, no... no. - Ento no vejo nenhuma razo para te castigar. - Mas fui torpe, milorde. - Se te esforar em me servir bem no futuro , esquecerei este incidente. - Sim, meu lorde. A suavidade de Ranulf no surpreendeu Ariane, como alguma vez poderia hav-lo feito, embora sua bondade estivesse absolutamente oposta conhecida fama do temido Drago Negro. - o filho do Lorde Aubert, um amigo de meu pai, - ela ofereceu como explicao. - William est aqui trainhando como pajem. Ranulf sorriu, com esse estranho sorriso brilhante que cortava a respirao de Ariane. - Ento desejas ser um cavalheiro? A pequena cara de William se iluminou e perdeu a rigidez . - OH, sim, milorde! milorde Walter prometeu me trainhar... O menino se deteve bruscamente , como se recordasse que seu antigo Lorde j no estava mais no poder. - No vejo nenhuma razo para que seu trainhamento no possa continuar, Ranulf disse com tranquilidade. - Se for rpido em aprender seus deveres como pajem ento promoverei a escudeiro e te ensinarei como dirigir uma espada. - Ensinar-me-? - OH, milorde... A excitao do menino era reverencial, como se ser trainhado pelo Drago Negro fosse o ponto mais alto de sua ambio. Ariane podia ver que Ranulf ganhou um devoto a mais. E reconheceu o sentimento do menino. Ela mesma tinha visto uma vez Ranulf com essa mesma adorao, quando ela era uma adolescente terna e tmida. - Tenho um filho de sua idade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ela ficou surpreendida por ouvir as palavras do Ranulf, e mais surpreendida por seu olhar. Seu rosto se suavizou completamente, seus olhos que se encheram com um pouco de ternura. - No sabia que tinha um filho. Ele olhou de esguelha Ariane. - Tenho dois, uma filha tambm. Ela sentiu outra sacudida de surpresa com sua admisso. Muitos Lordes no conheciam o nmero de filhos que tinham procriado, geralmente ignoravam a seus filhos por ser uma consequncia lamentvel de sua luxria. Mas Ranulf no s os reconhecia como falava com orgulho deles. - So bastardos. Seu tom era afiado, quase desafiante. - imaginei, - Ariane replicou francamente, - como no tem esposa. Ela o viu refrear-se. Mas havia um sorriso de pouco humor em seus olhos. Ela estava intrigada pela expresso do Ranulf. Ele a contemplou minuciosamente, quase como se esperasse que ela respondesse com desprezo. - No esperaria que uma lady nobre como voc, - ele disse, - fosse indulgente em relao aos bastardos nascidos de serventes. - Reconheceste-os? - Sim. E me ocupo de seu bem-estar. - Ento no h nenhuma vergonha relacionada com a circunstncia de seu nascimento. - E se falarmos de indulgncia, tenho um exemplo em minha lady me. - Ela no s aceitou ao bastardo de meu pai, mas tambm o trouxe para viver aqui no castelo e o fez estudar administrao. - Oxal todos os nobres fossem to generosos. Sua amargura a confundiu, perturbou-a, mas antes que ela pudesse interrog-lo, Ranulf ficou rgido, como se recordasse repentinamente a quem lhe estava falando. - Pode te retirar, ele disse. Ela deu a volta apartando-se com brutalidade. A ss, Ranulf comeu seu alimento sem sabore-lo, seus pensamentos centrados uma vez mais em como lutar com Ariane. No acreditava completamente em sua opinio razovel em relao aos meninos bastardos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Tinha muitas experincias dolorosas de desprezo da classe nobre. Podia ter acontecido minutos ou horas antes que Ranulf ouvisse uma garganta sendo esclarecida nervosamente. Olhou a seu redor para encontrar ao sacerdote envelhecido, do Claredon que estava ao lado de sua cadeira, olhando-o com temor . - Posso falar uma palavra com voc? Ranulf assentiu cortesmente. - Padre John, verdade? - Sim, milorde. - No deveria estar dando missa, padre? - No havia ningum na capela. - Seus olhos marrons com uma dbil acusao. - Voc encarcerou a vrios homens de fila, e os aldeos esto temerosos de arriscar-se a sua ira, milorde. Ranulf franziu o cenho. - Pode reunir seu rebanho sem medo a um castigo, padre. - Eu no negaria s pessoas o refgio espiritual do Claredon. - Agradeo-lhe, milorde. - Isso tudo? - No, milorde. O sacerdote permaneceu de p por um momento, apertando suas mos nervosamente. - Temo que devo falar. - No posso permanecer por muito mais tempo em silncio. - Devo lhe fazer ver o engano que voc est cometendo. As sobrancelhas do Ranulf se levantaram. - Sim? - a respeito de lady Ariane, ... E seu... n ... seu tratamento respeito dela. - O que acontece com meu tratamento? O ancio vacilou responder - Voc a desonrou... Com esforo, Ranulf manteve seu tom suave. - Como o sabe, sacerdote? - Eu s lhe requeri que me sirva na mesa e que atue como meu escudeiro, nada mais. - Voc a teve como sua prisioneira em sua habitao nas trs ltimas noites. - Somente para vigi-la. - No posso confiar nela para que circule livremente, ela pode fazer que outros dos vassalos de seu pai escapem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Mas... voc... A impetuosidade que voc mostrou apenas uns momentos atrs... no deveria acariciar sua pele no salo, como se ela fosse uma faxineira. - A dama lhe pediu que falasse em seu interesse? - No, milorde! Nunca! - Mas eu tenho olhos para ver e ouvidos para escutar. - Ouvi... que quer repudiar o compromisso matrimonial. - J no estamos prometidos, retifico-lhe, - Ranulf respondeu defensivamente. - Ela minha refm. - No permitir que ela procure refgio em um convento? - A dama afirma que no deseja entrar em um convento. - No... E seu futuro? - Se no for entregue Igreja, ento deveria ter um marido. - Isso est alm de seu alcance, sacerdote, - Ranulf observou. - O rei Henry ocuparse- de seu futuro no tempo devido, dependendo do resultado da traio de seu pai. - Mas eu tenho um dever... Abruptamente Ranulf levantou uma mo, fazendo que o homem se calasse. - Seu dever guiar a seu rebanho, no questionar minhas aes. - Lady Ariane minha prisioneira, para trat-la como eu considere apropriado. - Agora , esta entrevista concluiu. - Estou seguro que tem assuntos que atender. - Sim, milorde... Com uma reverncia obsequiosa, o sacerdote se apartou. O pedido do sacerdote era vlido, Ranulf sabia. A gente do castelo como uma sociedade feudal, guiava-se por uma ordem. Por Deus. E ele havia alterado essa ordem fazendo que Ariane tomasse o lugar de seu escudeiro. Tinha planejado for-la a reconhecer publicamente sua autoridade e tambm para forar sua submisso, e a de seus seguidores leais. Mas nunca devia ter acariciado-a em pblico. Estava disposto admitir que tinha chegado muito longe nesse aspecto. E em sua prpria defesa, tinha atuado por raiva e frustrao sexual. No havia considerado que ela se sentiria envergonhada por essa exibio pblica. Poucas mulheres da nobreza de seu conhecimento possuam o mnimo sentido de pudor, e muito menos de honra. Enganavam a seus maridos, abandonavam a seus filhos, tramavam e conspiravam para aumentar suas prprias fortunas...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas a posio anterior de lady Ariane como a lady do castelo merecia ao menos uma medida de respeito. Ranulf olhou fixamente a fonte de papa de aveia. Ainda antes das palavras do sacerdote, tinha comeado ter dvidas em relao sabedoria de seu plano para ganhar sua cooperao atravs da seduo. Claramente, se queria ganhar o respeito da gente do Claredon, no podia tratar a sua ama como uma moa comum do castelo. Muito bem, Ranulf concluiu apertando os dentes. Se ela o obedecia, liberaria Ariane de seu juramento de servi-lo. Se ela estivesse disposta admitir sua derrota, ele estaria disposto a demonstrar sua clemncia, embora no fosse totalmente castigada. No piso superior do solar, Ariane experimentava sua prpria frustrao enquanto procurava sua capa por ordem de Ranulf. Enquanto a colocava nos ombros, no podia desviar o olhar da cama onde Ranulf a tinha levado ao prazer. Um rubor cobriu suas bochechas enquanto recordava o calor, o desejo, que ele tinha despertado nela com to pouco esforo. Me de Deus!, tinha encontrado essa experincia de paixo to incrivelmente agradvel, embora no estava disposta a admitir-lhe a Ranulf. Por um momento seus olhos se nublaram com tristeza. Por que ele no podia honrar o contrato? Ela seria uma esposa boa, mesmo nessas circunstncias. Se esforaria por assegurar sua felicidade. Poderiam ter compartilhado um propsito em comum, governar as terras e servir ao rei. Talvez at poderiam haver encontrado o amor, embora no podia ver como com um lorde duro e insensvel como o Drago Negro do Vernay. No podia haver espao em seu corao para sentir uma emoo como o amor. Era um demnio. Nunca encontrariam um propsito em comum agora, no com a animosidade e a desconfiana que rainhava entre eles. Ranulf nunca a honraria. Ela no era nada mais que uma posse para ele, um peo em seu jogo, um refm. Ele exigia sua submisso e no estaria satisfeito com nada menos que isso. Apartando seu olhar da cama, Ariane girou para a porta. Ranulf no a tinha vencido ainda, entretanto se estava tornando mais difcil aferrar-se esperana de que poderia ganhar uma vitria sobre ele. Quando deixou o solar, surpreendeu-se de encontrar a seu meio irmo Gilbert espreitando nas sombras.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Evidentemente a estava esperando , e pela cor subida em seu rosto justo, estava por estalar de fria. - Milady! Foi muito longe! - Isto est alm do que possvel! - Deve me permitir que vingue sua honra! Ariane suspirou cansadamente. Tanto como gostaria de ver o Drago Negro derrotado, Gilbert no era quem devia faz-lo. O jovem seria esmagado pelo hbil e poderoso guerreiro que era Ranulf. Como o filho de uma criada, Gilbert tinha proibido determinados direitos, tais como desafiar a um nobre a um combate. De acordo com as regras de conduta dos cavalheiros, s os pares podiam enfrentar-se em uma luta. E o jovem Gilbert tinha outra contra. No permitia aos jovens usar as armas de um cavalheiro. Inclusive os escudeiros s podiam usar lanas e espadas de madeira na prtica. - No posso tolerar ver Lady do Claredon assim degradada! - o moo gritou. Tratada ainda pior que uma faxineira! - Manuseada como se fosse sua amante. Ruborizou-se ela mesma. - No sou sua amante. - V! Tenho que vingar sua honra! - Gilbert repetiu ferozmente. - Desafiarei a Lorde Ranulf no campo de honra! Ariane sacudiu a cabea. Teria que persuadir ao jovem que seu plano no era somente estpido, a no ser suicida. - Gilbert, - ela disse delicadamente, - No est trainhado como guerreiro, no hbil com os braos. - Lorde Ranulf venceu at o mais capitalista de seus inimigos . - Matar-te-ia em segundos. - No me importa. - No posso estar perto e no fazer nada! - Tenho direito, milady. - Em ausncia de nosso pai, sou seu parente masculino mais prximo. - Cabe-me te proteger. Ariane deu um outro suspiro. - Gilbert, agradeo-te com todo meu corao por me defender, mas no poderia viver se voc sasse ferido.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Com meu pai sob suspeita de traio, minha me morta, perdi a todos os que quero. - No poderia suportar lhe perder. - Te necessito, Gilbert. Ele apertou seus punhos, mas a fria pareceu abandonar seus olhos azuis . - Se no me permite lutar, ento devemos procurar amparo nas cortes de justia. - As cortes? - Sim. - Sei um pouco de leis, milady. - Tem a lei de seu lado. - Poderamos levar a Lorde do Vernay a uma corte civil por romper o compromisso. Ariane o olhou fixamente por um momento comprido. Caso tivssemos um caso, poderamos persuadir s cortes do novo rei e ouvi-lo, o que ganharamos fazendo isso? - A fortuna e as terras, milady. - Lorde Ranulf tomou posse de todas as propriedades de nosso pai e o reduziu pobreza. - Se as cortes lhe derem razo, j no teria que depender da generosidade do novo Lorde, nem te veria forada a servi-lo. - E seria um modo de faz-lo pagar pelo mal que ele te fez. Ela assentiu lentamente. - Mas o caso poderia ser difcil de ganhar, especialmente pelo complicada situao de nosso pai. - Eu sou considerada uma refm poltica do rei Henry. - Mas devemos tent-lo. - Eu gostaria de ter um tempo para considerar sua proposta, Gilbert. - Mas, minha lady... - Pensarei, prometo. Suas palavras evidentemente no tranquilizaram a frustrao do jovem. - Se no levar Lorde Ranulf s cortes, ento devemos tomar algum outro curso de ao. - No mnimo , ele deve ser obrigado a honrar o contrato matrimonial. - S isso reparar o desonra que ele te causou . Na verdade, j est casada com ele ante os olhos da Igreja, salvo pelo fato que os votos no foram pronunciados e no houve consumao final.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Se tivesse prova de que ele te violou, ento nem o malvado Drago Negro poderia repudiar o matrimnio. Ariane franziu o cenho pensativamente. Solucionaria muitos de seus problemas se Ranulf fosse obrigado de algum modo a honrar o compromisso. Por que alguma vez antes no tinha considerado essa perspectiva? Porque tinha passado esses dias, obscura pela incerteza e pela irritao. No tinha pensado claramente ou objetivamente. E em seu desespero pela vitria fcil de Ranulf, em sua fria sobre os mtodos que ele tinha usado para ganhar a posse do Claredon, e em sua humilhao pelo repdio, ela havia sentido aliviada de ver que o compromisso era cancelado, e tinha mimado seus desejos sem lutar. Mas Gilbert tinha razo em um ponto. Ranulf deveria ser obrigado a recompens-la pelos anos perdidos de sua juventude, e por arruinar suas possibilidades de obter um casamento honorvel. Se Gilbert soubesse que Ranulf a tinha violado efetivamente, essa manh lhe tinha tirado sua inocncia, tinha-a introduzido ao mundo da paixo, a uma intimidade a que s um marido tinha direito. Mas suas razes para querer afianar uma unio agora foram muito mais alm da vingana. Como esposa do Lorde ela estaria em uma melhor posio para proteger ao Claredon e a sua gente, assim para proteger o segredo tinha pedido tempo, um segredo que guardaria por toda vida. Seus prprias direitos legais como uma esposa seriam maiores que aqueles de uma mera refm isso era verdade, mas importante, se sua posio de lady do castelo fosse restitudo, poderia atuar em nome de seu pai, e poderia refutar a acusao de traio. Ele no era culpado, sabia em seu corao, mas precisava estar em uma posio de poder para comear a provar sua inocncia. Como refm de Ranulf, no podia fazer nada, mas como sua esposa... Pela primeira vez desde que Ranulf tinha tomado posse do Claredon quatro dias atrs, Ariane sentiu uma quebra de onda de esperana. Seu corao se acelerou de repente, ela pressionou uma mo tremendo contra sua boca. Me de Deus ... tinha to pouco que perder e tanto que ganhar... - O que acontece , milady? - seu irmo perguntou ansiosamente. - Sim, me deixe pensar! Embora preferiria ser fervida em azeite antes que tomar Ranulf de Vernay como seu marido depois de tudo o que lhe tinha feito, tinha que tent-lo. 3

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas tentar o que? O contrato compromisso no estava em vigncia enquanto que a unio permanecesse sem consumar-se. E tinha que haver uma prova da consumao para que a Igreja benzesse a unio. Ento... Havia uma maneira de assegurar a consumao? Como? Ranulf tinha jurado que nunca a tocaria ao menos no lhe tiraria seu..., Ela se corrigiu, recordando seus avanos libidinosos dessa manh e que sua virgindade estava segura com ele. Poderia tentar ganhar sua ateno e fingir um afeto por ele, mas se ela se mostrasse mais carinhosa para ele, Ranulf descobriria a estratgia imediatamente. Ela no sabia nada das artes de seduo, da paquera e do cortejo. Seria uma pssima sedutora . Mas tinha que fazer algo. Gilbert tinha razo . Simplesmente rogando ou discutindo seus direitos no ganharia nada. De algum modo tinha que persuadir Ranulf para reconsiderar o matrimnio. Ao menos tinha que fazer o impossvel para que ele violasse o contrato de compromisso. Se pudesse obt-lo, poderia ganhar direitos como sua esposa, e ento poderia usar seu poder para ajudar s pessoas que dependiam dela. - Milady? - Gilbert perguntou com preocupao. Reunindo sua resoluo, Ariane levantou o queixo e endireitou os ombros. Tinha sido muito mansa e submissa. Tinha obedecido as demandas de Ranulf, tinha tolerado suas humilhaes sem protestar. J era tempo de atuar. - Te acalme, Gilbert. - Tudo sair bem, juro-lhe isso, - ela disse com confiana crescente . - Mas o que far? - Ainda no estou segura. Ela forou um sorriso enquanto olhava a seu ansioso meio irmo. - Mas te asseguro que eu seguirei seu conselho. - De algum modo Lorde Ranulf deve ser castigado pela injustia de repudiar nosso compromisso. - E logo... Deve ser persuadido de que me necessita como sua esposa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Captulo 10

Era uma Ariane calada e pensativa a que acompanhava Ranulf em sua viagem aos campos. Mais de uma vez lhe lanou um olhar preocupado enquanto ela cavalgava docilmente ao lado dele, at que finalmente ela se forou a lhe responder com sua altivez usual para desviar suas suspeitas. Quando ela foi obrigada uma e outra vez a dirigir-se aos serventes que encontravam trabalhando a terra, ela o fez com entusiasmo, lhes dizendo em um tom de voz delicado e sincero que se submetessem autoridade do novo Lorde e que ele seria um amo piedoso. Ariane rezava para que suas palavras fossem verdadeiras. No queria que os serventes do Claredon sofressem sob o governo do Drago Negro. Entretanto de algum modo duvidava que isso passasse. Ranulf podia amea-la e atuar como um ogro com ela, e at assust-la para obter sua submisso. E exibir essa submisso era uma estratgia inteligente para desmoralizar qualquer intento de resistncia. Mas claramente Ranulf no era o bruto que sua terrvel reputao sugeria. Na verdade, tinha mostrado a seus inimigos rebeldes mais piedade do que se podia esperar. Talvez havia sentimentos debaixo desse exterior duro, depois de tudo. Sentimentos que mantinha escondidos do mundo. -Podia possivelmente usar isso a sua vantagem?- - Ariane se perguntou. Poderia, de algum modo, persuadi-lo a casar-se como o tinha prometido anos antes? Era imperativo tent-lo. Nesse mesmo momento, o contingente de cavalheiros e os soldados passavam pelo lado leste do bosque oriental com suas densas rvores, os ramos a roavam muito perto.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Tinha que ter cuidado de manter seu olhar desviado, para no demonstrar nenhum interesse especial nessa zona em particular do bosque. Somente tinham acontecido quatro dias desde que Ranulf tinha tomado Claredon e que a tinha tomado como refm, e uma nica preocupao ocupava sua mente. Como poderia escapar do escrutnio do Drago Negro para escapar do castelo e para fazer uma visita breve a esses bosques? Era uma misso que no podia confiar a ningum, esse segredo nunca poderia ser compartilhado, mas se a situao se fazia desesperadora, ela teria que consider-lo. Furtivamente, Ariane lanou um olhar a Ranulf enquanto ele cavalgava para o lado dela. Como reagiria ele se descobrisse seu segredo? Como se sentiria ele respeito a ajudar s almas sofridas que Deus tinha abandonado? O via extremamente poderoso e completamente desumano nesse momento, com sua armadura completa, cavalgando em seu garanho negro. O protetor nasal de seu elmo de ao escondia grande parte de sua rosto, entretanto sua mandbula forte sugeria uma determinao inflexvel, e olhou tudo o que o rodeava, como se fosse o dono de tudo o que examinava. Ela ficou surpreendida, quando ele falou brandamente, quase reverentemente. - Esta terra tem corao . Ele estava olhando o campo que os rodeava, os pastos verdes e os bosques, Ariane notou. Seu tom de voz sussurrado transmitia uma possesividade que a fez endurecer. Esta riqueza ainda pertencia a seu pai. - Meu pai sempre pensou assim, - no pde refrear-se de responder. Quando Ranulf lhe deu um olhar agudo, Ariane mordeu a lngua e recordou seu juramento de aceit-lo como o Lorde. E ntretanto umas horas mais tarde, quando se preparavam para voltar para o castelo, a ordem do Ranulf a ultrajou novamente. - Espero ter uma comida esperando a meu retorno, moa, - ele disse usando um tom que empregava especificamente para provoc-la. Enquanto cavalgava de volta ao castelo , Ariane recordou seu plano para assegurar-se que Ranulf se casaria com ela. Era crtico obter a bno d Igreja se queria estabelecer uma base legal para um matrimnio. E primeiro teria que oferecer uma prova para respaldar sua reclamao, o qual no deveria ser muito difcil.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Podia contar com que padre John estava de seu lado, pensou Ariane, embora no estava segura de que o ancio pudesse suportar a tormenta que estava a ponto de criar. Ranulf se sentiria ultrajado quando descobrisse seu plano, e talvez at reagiria violentamente, mas tinha pouca escolha, ela recordou a si mesma. E s podia rogar para que o fim justificasse os meios. Quando chegaram fortaleza, Ariane se sentiu aliviada de ver que no teria necessidade de chamar o Gilbert, porque encontrou a seu meio irmo no grande salo. - Posso te confiar um segredo, Gilbert? - ela perguntou em um tom de voz baixo para que no a ouvissem os vassalos do Ranulf, que tinham retornado com ela. - Sim, milady! Sabe que pode. - Ento te peo sua ajuda. - V s cozinhas e busca-me um pedao de carne crua, no me importa o corte, o importante que seja carne sangrenta. Gilbert assentiu ansiosamente, sua lealdade fez que ele no questionasse esse estranho pedido. - Bem, traga-me isso ao solar e logo busca ao padre John e me envia isso. - Sim, milady.- O menino disse com um brilho nos seus olhos vidos. No poder abrir a boca seria uma tortura para esse demnio. - Gilbert, nenhuma palavra dita a ningum, especialmente Lorde Ranulf. - Confio em sua discrio. - Sim, milady, - o moo disse com um brilho ansioso em seus olhos. - Nem a tortura poderia me fazer abrir a boca ante esse demnio. Ariane desejou que as coisas no chegassem ao ponto da tortura. Estava esperando no salo com a comida do meio-dia de Ranulf, precisamente quando ele a chamou. Ele tirou o elmo , e seu cabelo estava mido e ondulado. Estava tendo com seus homens alguma brincadeira, foi s depois que alcanou a mesa que ele notou um silncio estranho no salo. Quase no mesmo momento, deu-se conta que Ariane estava sentada na cadeira esculpida que pertencia a lady do castelo. Seu bom humor se desvaneceu, Ranulf franziu o cenho. - Se esquece de sua posio, moa. - Acredito que no, milorde, - ela respondeu neutralmente, ela no se atrevia a encontrar seus olhos. - Acredito que tenho o direito de ocupar este assento, porque sou sua esposa, meu lugar est a seu lado. - Minha esposa? - suas sobrancelhas se arquearam.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No minha esposa. - Claro que sim, milorde. - Mas... Talvez preferiria uma audincia para discuti-lo. Com um gesto de impacincia, Ranulf despachou a seus homens, que se dispersaram pelo amplo salo. Seus vassalos, exceo do Payn e Ivo, retiraram-se a uma distncia prudente. - Agora, o que este absurdo sobre ser minha esposa? - Ranulf exigiu. - Acredito que esta toda a prova que necessito. - Ariane assinalou a mesa. Diante dela havia um lenol de linho cuja a superfcie limpa estava salpicada com manchas escuras. - Os lenis de nossa cama matrimonial est sendo exibida s pessoas do castelo tal como ocorreria em um cerimnia oficial de casamento, como se nos tivssemos casado formalmente. - J que nosso contrato matrimonial no foi anulado legalmente, e como esta a prova da unio consumada, sob a lei civil e a lei da Igreja, agora sou sua esposa. Ranulf olhou fixamente o lenol por uns segundos, antes de que seu olhar voltasse para Ariane. - Que canalhice esta? - ele perguntou. - Nenhuma canalhice, milorde. - O padre John inspecionou o lenol como costume e verificou que as manchas de sangue de minha virgindade estavam ali. - Certamente conhece como o costume. - As manchas de sangue so testemunho da pureza de uma donzela e confirmam sua virgindade. Uma fria escura ardeu nos olhos do Ranulf enquanto tomava o lenol em seu punho. - Esperas que essa gente acredite em suas mentiras? - Ariane assentiu. Ela no estava mentindo descaradamente. Tinha chegado pura cama de Ranulf. Talvez tinha disfarado a verdade manchando os lenis com o sangue da carne de carneiro e tinha permitido que padre John tirasse suas prprias concluses, mas, por outro lado tinha reivindicado a dvida legal e moral que Ranulf tinha com ela. - No minto, milorde. - Somente me asseguro de que voc cumpra com suas obrigaes e com a promessa de marcar a data de te casar comigo. Ranulf lanou o lenol a um lado, seu olhar ardia. - Chama a isto uma prova ? Isto no prova de nada!

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No? - Nega que eu tenha compartilhado de sua cama ontem noite, e a noite antes de ontem noite ? Um msculo se esticou em sua mandbula. Se j no for virgem, no minha responsabilidade. - No? Incomodarte-ia para lhe descrever ao padre como me violou esta manh? - Te violar? Eu no... - Ranulf se interrompeu, olhando de esguelha a seu redor, a maioria das pessoas estavam fingindo estar ocupadas com seus deveres. Certamente nenhum deles acreditaria que ele no havia possuido moa como ela alegava, no depois de hav-la acariciado em pblico no salo essa mesma manh. Na verdade, ele tinha estado perto de possuir Ariane mais cedo, ele tinha chegado a um ponto limite com suas carcias, tinha-a levado a clmax de uma maneira que a Igreja considerava pecaminoso e depravado. Mas no a tinha desflorado. Por Deus! , ele estaria verdadeiramente apanhado pela mentira dela a menos que pudesse provar a falsidade de sua acusao. Abruptamente ele convocou a um de seus homens. - Busca-me uma parteira imediatamente! Lanou um olhar feroz a Ariane. - Suponho que no te incomodar ser examinada para determinar sua nova condio. Ariane levantou seu queixo, olhando-o firmemente, embora suas mos tremessem com sua ameaa. - Como deseja, milorde... - Mas se ela encontra meu hmen quebrado, simplesmente provarei meu caso. Por um momento comprido, ela o olhou fixamente, seu rosto estava selvagem pela fria. Ariane conteve a respirao enquanto esperava sua resposta, rezando para que seu plano funcionasse. - Assim como mantm seu juramento? - ele disse finalmente. - Com armadilhas e mentiras? Ela tragou em seco. - No estou faltando com meu juramento, milorde. - Jurei te servir e continuarei fazendo isso como sua esposa, ocupar-me-ei dos quiseres do castelo e de sua comodidade e ... - Por Cristo!- Ranulf exclamou enfurecido Ariane se encolheu. Seu rosto era quase aterrador.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


O lorde do Vernay parecia um javali ferido que estava encurralado e sem escapamento. Mas um javali encurralado frequentemente atacava... Ranulf deu um passo em sua direo, sua mo aferrando o punho de sua espada. Foi Payn, quem rapidamente se adiantou para pr uma mo sobre seu brao. - Tome cuidado, milorde. No desejaria matar dama. - No? - Ranulf replicou, seus olhos, quase negros da raiva, sua boca apertada com fria. - Pode chegar a lament-lo mais tarde, - Payn advertiu. - Talvez fosse mais sbio que permitisse que eu trate com ela. As palavras acalmadas penetraram em sua fria cega. Seu vassalo tinha razo, Ranulf sabia. Estava muito zangado para pensar claramente. E tinha jurado nunca atuar como seu pai, para evitar afundar-se nesse nvel de brutalidade. - Ela pe a prova minha pacincia, - Ranulf disse apertando os dentes . - Sim, mas voc muito ardiloso para reagir com raiva cega, milorde. Sentia-se ultrajado mas se forou a tomar uma respirao profunda. Sua raiva era certamente cega. As mentiras da moa s tinham justificado sua desconfiana por ela, mas extremamente era o fato que ela assegurasse que j no era virgem o que mas o enfurecia. Algum outro homem tinha desfrutado desse belo corpo? Algum outro amante lhe tinha ensinado a responder com paixo? Era virgem ainda? No deveria lhe importar se ela se deitava com outros homens, mas o afetava. As mos do Ranulf tremiam com o impulso repentino de querer lhe arrancar a verdade, uma verdade que agora deveria descobrir em privado se queria evitar arriscar-se a uma confirmao pblica de seu plano. Por Deus! Tinha comeado a pensar que ela era diferente das outras mentirosas e manipuladoras da classe nobre, mas estava equivocado. Nunca deveria ter acreditado em Ariane, nunca deveria ter se mostrado vulnervel. A moa tinha exposto sua verdadeira natureza, suas ambies, sua falta de honra e seus planos de traio. Tinha deixado cair suas defesas por um nico momento, e este era o resultado. Uma punhalada pelas costas. Uma manobra enganosa que tinha a inteno de apanh-lo em um matrimnio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Que esperas ganhar com isto? - Ele exigiu a resposta de Ariane. Encontrando-se com seu olhar furioso , ela apertou seus dedos para evitar que tremessem. Tinha muito por ganhar naturalmente. Estava lutando por seu lar, que ela amava, a vida de seu pai. Como a esposa de Ranulf, poderia proteger melhor o castelo e os criados, e o mais importante, seus direitos seriam restaurados, podia solicitar ao rei pelo caso de seu pai. Era uma ironia adicional que Ranulf teria que suport-la como sua esposa. Mas pensou que ao Drago Negro do Vernay lhe interessaria ouvir justo nesse momento seu raciocnio . - Justia, milorde, - disse ela tranquilamente. - No permitirei que repudie nosso compromisso com impunidade. Ranulf a olhou fixamente, rgido, suas fossas nasais aumentaram. Compreendia bastante bem o que ela estava tentando: salvar-se da ira do rei. Como sua esposa, no seria considerada responsvel pelos atos de traio de seu pai. Mas que temer ao rei, ela deveria estar mais preocupada com a ira dele. Dizer que ele estava lvido e perplexo por sua traio era uma descrio muito superficial. Mas ela no conseguiria for-lo a levantar sua mo com violncia. - Seu plano no funcionar, - ele declarou, apertando os dentes. - O matrimnio no existir. - Lamento no concordar, milorde. - Como voc disse isso uma vez, nada pode dissolver nossa unio agora. - Ento enviarei um mensageiro a Roma imediatamente para solicitar ao Papa uma anulao. A cabea de Ranulf girou procurando a algum entre a gente no salo. - Padre John! - Sim, milorde? O ancio sacerdote deu um passo para frente reticentemente. - Quais so as bases para a dissoluo de um matrimnio? - A consanguinidade a justificao usual, milorde, mas suas linhas de sangue no esto relacionados com as de lady Ariane. - Seu pai, Lorde Walter, verificou isso particularmente antes de arrumar o compromisso. - O que outras apie? - Por... deformidade ou enfermidade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Muito bem, reclamarei pelas trs. - Pelas trs? - Consanguinidade, deformidade e enfermidade. - Acabo de descobrir que Lady Ariane minha prima em segundo grau. - Mas... No verdade, padre John disse. - No mais falso de que a acusao dela de violao. - Quanto deformidade, a moa tem membros disformes, coisa que no foi revelada no momento em que concordei com o compromisso. - Mas, milorde! Pode ver que lady Ariane est perfeitamente formada! - Roma no pode saber isso, - Ranulf replicou com escura satisfao . Na verdade, tais afirmaes podiam facilmente ser denegadas usando recursos e influncias polticas, mas Ariane no tinha a possibilidade de embarcar-se em uma custosa batalha na corte eclesistica. E talvez o matrimnio seria dissolvido. Estava o suficientemente frustrado para tentar algo, incluindo inventar evidncia contra ela. Entretanto a terceira justificao para a anulao seria a mais fcil de estabelecer e a mais difcil de refutar. - Determinou-se que ela est doente, - Ranulf adicionou com determinao inflexvel. O corao do Ariane se afundou como uma pedra. Tinha acreditado que fazia o impossvel para que Ranulf no repudiasse o matrimnio, mas parecia que ele lutaria com unhas e dentes. - E que classe de enfermidade se supe que contra, milorde? - ela exigiu secamente. - Varola... Lepra... Uma enfermidade mental, no me importa. - Naturalmente voc ser confinada a seus aposentos assim no poder contagiar aos outros. Ele sorriu sombriamente. - Suspeito que no lhe importaria tolerar esse castigo. - Enquanto isso no gozar de nenhum dos privilgios de ser a esposa de um Lorde , s de uma escrava. Seu olhar duro procurou a multido, e se enfocou em uma criada, Dena. - Voc moa, qual seu nome? - ele exigiu em ingls. A jovem criada de peito proeminente deu um passo para frente com vacilao . - Dena, milorde. - Quais so seus deveres usuais? - Eu sirvo nas cozinhas, milorde.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- J no. Daqui em diante est a cargo do salo. E assumir o lugar de milady nas comidas. Subindo ao soalho, ele deu a volta ao redor da grande mesa para ir ao lado do Ariane. Agarrando-a do brao, tirou-a da cadeira de madeira esculpida, apontando ento um dedo ao assento vazio. Um ofego coletivo percorreu a multido. Era um insulto grave elevar o status social de um criado, particularmente o de uma cabea-de-vento como Dena e tambm era ilegal. Se Ranulf tivesse estado pensando racionalmente, admitiria que, por lei, no podia arbitrariamente converter uma criada em uma nobre, ou elevar a uma faxineira posio de uma dama, mas seus pensamentos no eram de maneira nenhuma racionais. Ignorando a reao da multido , Ranulf girou para dirigir-se a eles. - No chamaro milady a esta moa. Ela minha escrava, nada mais que isso . - At que o matrimnio seja anulado, servir-me- como qualquer criada. - E vocs cessaro de honr-la. Ariane fechou os olhos com desnimo. Ranulf no s a tinha deixado a um lado , mas tambm estava determinado a envergonh-la. Mantendo o aperto de seu brao. - Vem, esposa, ele pediu com uma voz de ferro. - Vamos a seus aposentos. - No vejo nenhuma razo para continuar nossa disputa em pblico. Ariane apertou os dentes. Preferiria enfrentar Ranulf aqui, onde haveria mais testemunhas de sua violncia. - Mas, milorde, pensei que voc gostasse das exibies pblicas, - ela replicou com inocncia fingida. - Insistiu para que toda a gente do Claredon ouvisse minhas declaraes de fidelidade, e me manuseou em frente de todos nesse mesmo salo esta manh. - Moa... - Ele advertiu , sua voz soando como um trovo, - est-me pressionando muito. Ranulf a arrastou para a escada e a forou a partir diante dele. Payn os seguiu, at que alcanaram o primeiro degrau. - Milorde... Pensa com cuidado o que vais fazer. No a machuque muito. - Alguma vez levantei a mo a uma mulher? - Ranulf exigiu, grunhindo. - No, mas nunca te vi to zangado... - Acalme seus medos, Payn.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Deter-me-ei antes de cometer um assassinato. Ranulf prometeu enquanto incitava Ariane a caminhar diante dele, pois ele no ia tolerar o desafio dela por muito mais tempo. Provaria sua autoridade sobre ela embora isso lhe levasse o tempo a partir de agora at o fim da cristandade. Forando Ariane a subir escadas, partiram at dentro do dormitrio que ele alguma vez havia possudo. Ranulf golpeou a porta detrs deles, e logo girou para enfrentar a sua nova esposa... sua inimizade. Ariane esfregava o brao, observando-o com desconfiana. - No permitirei que voc repudie nosso compromisso, - ela repetiu, seu queixo levantado ternamente. - Permitir? - as sobrancelhas dele se arquearam. - Quantas vezes devo te recordar que j no tem autoridade nem direitos aqui? Ariane se calou ante seu escrutnio feroz. - Seu plano esteve esboado mal, - ele disse finalmente, seu tom era glacial. - Foi estpida ao pensar que poderia me forar a casar contra minha vontade , ou poderia conservar sua pele com uma mentira. - Que mentira milorde? - Nossa unio nunca foi consumada e sabe. - Nunca tomei sua virgindade. - O que me fez esta manh foi bastante prximo, no h nenhuma diferena. Ranulf lanou uma risada rouca. - Est muito confundida. - O que eu te fiz foi s uma amostra do que pretendia te fazer no futuro. O alarme brilhou em seus olhos quando ele comeou lentamente a desabotoar o cinturo de sua espada. - O que pretende fazer? - Somente provar sua veracidade. No necessitava de uma parteira para examin-la e determinar se ela ainda era virgem. Colocou a espada sobre uma arca e se moveu determinado para ela, dando passadas compridas. - Faz s dois dias atrs afirmou que ainda era uma donzela e que nunca tinha estado com um homem. - Ou te deitou com um homem aps, ou est mentindo. - Pretendo descobrir qual a verdade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Um secura repentina tomou sua garganta enquanto Ranulf vinha para ela. Se ele a desflorava agora, to zangado como estava, rasgaria-a cruelmente. - Seria uma violao. - Se o considerar assim. Seus olhos estavam ferozes de fria, de paixo, ele estendeu sua mo e a empurrou inexoravelmente em seus braos. - No! Ela exclamou um instante antes de que sua boca se esmagasse sobre a dela, afogando suas palavras de protesto. Ela lutou sem nenhum proveito. Sua lngua entrou em sua boca , calando-a, lhe tirando a respirao . Ela gemeu, mas Ranulf no prestou ateno a seus protestos. Seus braos se fecharam firmemente ao redor de seu corpo lhe impedindo de mover-se , suas coxas se apertaram contra os dela. No a golpearia, no a machucaria nem a torturaria, ele jurou. Somente a atemorizaria para que ela admitisse a verdade, foraria-a a deixar seu plano. Somente a abraaria e a deixaria imaginar pior... A maldita verdade era que no desejava amea-la com violncia fsica. Queria castig-la com prazer. A queria ofegando agradada debaixo dele. Queria saciar esse desejo feroz que tinha por ela, satisfazer sua necessidade primria de afundar-se em seu interior quente, e talvez finalmente apagar esse ardor que ela despertava nele. Por Deus!, como a desejava! A raiva e a excitao lhe faziam ferver o sangue. Incapaz de escapar, Ariane se abriu indefesa invaso masculina. Tratou de recordar as inumerveis idias pelas quais devia resistir, tratou de recordar as imagens de sua vergonhosa rendio dessa manh, e entretanto a razo pareceu desaparecer. Um calor estranho comeou a crescer nas profundidades de seu corpo, acelerando pulso, deixando-a dbil e enjoada. Ariane se encontrou obstinada a Ranulf, rendendo-se a seus beijos ardentes, embora o horror espreitava no borda de sua consciencia. Teria que lutar contra si mesma tanto como contra ele. Sentiu como se estivesse afogando em sua posse... Ouviu que Ranulf dar um grunhido, cru e primitivo, e ela quase gritou quando ele interrompeu seu beijo quente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seus joelhos teriam cedido se as grandes mos dele no estivessem apertando suas ndegas, mas ela se manteve de p enquanto sua boca se movia quente sobre sua garganta. Impotentemente Ariane gemeu, aferrando-se a seus ombros poderosos. - Ranulf... Ranulf congelou com seu pedido rouco. Ele apertou seus olhos com fora, desesperadamente lutando por manter o controle, para recuperar sua sanidade mental. Como tinha chegado to longe quando no tinha inteno de toc-la? Seu membro estava duro e pulsavam debaixo de sua tnica, seu corpo reclamando uma necessidade proibida. Esqueceu-se que essa moa mentirosa era sua inimiga. Este era precisamente o que ela necessitava dele, que consumasse o matrimnio. - No, pelos Santos! Que Deus seja minha testemunha, voc no ganhar... No permitiria que ela usasse seus encantos vis para ganhar sua rendio. Ficou olhando-a fixamente, respirando ardentemente enquanto lutava contra o impulso de tom-la novamente em seus braos. Nessa batalha de vontades, ele tinha perdido e essa ameaa de violncia fsica no tinha sido suficiente para assust-la. - Pagar por sua traio, moa. - Farei que sua vida seja miservel. Juro! - Daqui em diante todas as tarefas mais pesadas do castelo sero tuas. - Se pensava que me servir como meu escudeiro era humilhante, encontrar seus novos deveres trs vezes mais degradantes. J sem acreditar em sua prpria disciplina e controle, Ranulf a soltou e se forou a dar um passo atrs. Seus olhos a percorreram. - Deixar-te-ei sem tocar tal como te encontrei. - Se valorizar sua vida, manter-te-a fora de minha vista at que a anulao seja concedida e eu me libere de voc para sempre. Ranulf se deu volta e saiu da habitao, a porta foi fechada com um golpe. Ariane levou uma mo a seus lbios inchados, seus pensamentos era uma massa de confuso. Ela no queria que ele se fosse. Queria que ficasse com ela. Havia desejado seu contato, sua posse, queria que a tivesse tomado. Como era possvel? Ranulf era seu inimigo, o homem ao que tinha jurado odiar.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Entretanto tinha se derretido imediatamente com seu contato e os beijos ferozes lhetinham convertido o sangue em fogo. O que mais a assustava era como ele podia dirigir seu corpo a vontade.

Captulo 11

Ranulf tinha uma revolta frente a si. Comeou to sutilmente que a princpio no a notou, mas quando os acidentes frequentes e inexplicveis e os incidentes de subverso ocorriam em diferentes lugares da fortaleza, ele se deu conta que a gente do castelo do Claredon estava empreendendo uma batalha silenciosa contra ele, em defesa de lady Ariane. O primeiro incidente aconteceu dois dias depois de que designou Ariane as tarefas duras do castelo. Os pratos da comida do meio-dia estavam excessivamente salgadas e portanto estavam indigestas, o vinho estava azedo, at podia estar envenenado. Ranulf o cuspiu e gritou para que trouxessem o cozinheiro do castelo. O homem gordo veio das cozinhas, fez uma cara de humildade e expressou suas falsas desculpas ao Lorde. Sem lhe acreditar, Ranulf sugeriu diretamente que a antiga lady de Claredon podia ter estado envolvida em um intento de envenen-lo a acusao foi negada veementemente. Incapaz de provar o contrrio, Ranulf reprimiu o impulso de golpear ao idiota, mas como castigo, forou-o a beber a garrafa de vinho, obtendo uma escura satisfao quando o homem saiu correndo latrina para esvaziar os contedos de seu estomago.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua satisfao se desvaneceu essa tarde quando descobriu que as fitas de couro de uma dzia de cadeiras de montar tinham sido cortadas, no completamente, mas o suficiente para evitar ser detectado a simples vista e para causar que algum se machucasse se a usava. Rugindo sua contrariedade, Ranulf fez trazer todos os moos dos estbulos diante dele para question-los, mas nenhum admitiu ter cometido a ao. Os incidentes continuaram durante a seguinte semana, nenhum deles fatais, mas todos altamente irritantes e expor um desafio direto a sua autoridade. Primeiro tinha sido o sabo que cheirava mal e que encontrou suas vtimas nos barracos da guarnio, o mal cheiro perdurou no salo por dois dias. Em seguida lhe seguiu uma epidemia de urticria entre seus homens, causados pela presena de piolhos nas mantas de dormir. A tnica favorita de Ranulf foi rasgada ao ser lavada e no podia ser emendada. E quando o Lorde se ausentou de noite porque visitou outra das propriedades longnqua do Claredon, algum se infiltrou nos currais e liberou os falces de suas jaulas. A pequena rebelio incitou a fria de Ranulf, inflamando a ferida aberta que existia dentro dele depois de ter vivido uma vida de repudiado. Para sua frustrao, no podia descobrir os culpados. Os criados do castelo trabalhavam do modo usual, e tinham desculpas preparadas para -acidentes-, mas seus olhares hostis diziam-lhe claramente que estavam contra ele. Ranulf culpava diretamente Ariane. No tinha nenhuma prova, entretanto sentia que ela incentivava a sua gente insurreio e os incitava a esses atos de malcia. Ranulf quase diariamente encontrava um novo problema que despertava sua irritao. E se alguma vez lamentava o mtodo de castigar Ariane, ou sentia a mais ligeira compaixo por sua situao, ele a reprimia impiedosamente. No permitiria que ela o fizesse ficar como um idiota. Na verdade Ariane no era completamente inocente das acusaes, embora ao princpio ela estava muito cansada pelas tarefas pesadas impostas pelo Ranulf para contribuir rebelio: trabalhando no horta, limpando as cinzas da grande chamin das cozinhas, cozinhando os pes nos fornos ou revolvendo a roupa que se fervia nas caldeiras... As tarefas. Menos agradveis de um castelo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


E Ranulf tinha designado dois guardas para controlar cada um de seus movimentos e para impedir que sua gente viesse em sua ajuda e executar essas tarefas pesadas por ela como inicialmente tinham tentado fazer. Quando ela se inteirou dos primeiros dois episdios de desafio, Ariane queria rir e chorar ao mesmo tempo. No pde evitar sentir-se agradada porque os criados do Claredon permaneciam leais a ela, entretanto se sentiu horrorizada ao contemplar a vingana de Ranulf para os esforos dos criados por ajud-la. No desejava ver ningum mais sendo castigado por sua causa. Entretanto no temia verdadeiramente que Ranulf se vingaria com sua gente de seu intento desesperado de estabelecer-se como sua esposa. Tinha visto sua clemncia, tinha-o visto atuar com moderao para com sua gente, assim a menos que fossem apanhados cometendo uma sabotagem, no os castigaria injustamente. Ento ela comeou brandamente a incentivar seus pequenos atos de subverso, recordando a si mesma que Ranulf no lhe tinha dado nenhuma outra opo que desafi-lo veladamente. E na verdade, uma parte dela se sentia gratificada ao observar a frustrao e impotncia do Drago Negro, que realmente eram menores comparado com as suas prprias. Ele tinha mantido sua promessa de fazer sua vida miservel. Cada noite quando Ariane finalmente subia as escadas para ir a sua habitao, arrastava-se cansadamente a sua cama, seus msculos gemendo de dor porque no estavam acostumados a tanto trabalho. A precariedade de sua posio no castelo era mais difcil de aguentar que seu cansao fsico. Os guardas a vigiavam em todo momento, como se ela fosse uma criminosa. Sem dvida, Ariane suspeitava, porque Ranulf tinha ameaado se falhavam em seu deveres. No lhe era permitido falar com sua gente e andava vestida como uma escrava. Ranulf tinha confiscado todos seus vestidos mais finos, obrigando-a a vestir as tnicas de l mais toscas que lhe irritavam sua pele delicada. Uma de suas melhores tnicas tinha sido dada a Dena, que sentia grande prazer em ver-se to favorecida pelo novo Lorde e sua nova posio. Que Dena compartilhava a cama do Ranulf era um pouco assumido embora ningum tinha visto que ela passasse uma noite em seu solar. Nas comidas, ela se sentava ao lado dele na mesa principal, ocupando o lugar de honra: a cadeira que correspondia a lady do castelo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ainda vestida com tnicas finas, Dena parecia uma prostituta, e doa a Ariane ver que s vezes Ranulf oferecia moa um de seus lindos e radiantes sorrisos, embora nem abaixo de tortura ela tivesse admitido isso. Estava determinada a tolerar sua posio servil com dignidade. Ranulf no a derrotaria, Ariane prometeu. No a quebraria. Ela se dobraria como um junco mas permaneceria de p depois que a tormenta passasse. Pensando que era o mais sbio, ela se esforou por permanecer fora de seu caminho. Quando ela tinha a desgraa de atrair sua ateno, sua mscara de frieza gelada lhe dizia claramente que sua fria por ela no tinha diminudo. Os piores momentos ocorriam quando lhe era permitido retirar-se ao aposento cada noite, porque tinha que cruzar o salo acompanhada por seus guardas para alcanar a escada que estava detrs do soalho. Ranulf lhe lanava um olhar fixo e penetrante, seu rosto era uma mscara rgida, entretanto ela podia sentir os olhos dourados de um falco seguindo cada passo de sua caminhada, podia sentir seu corao acelerar-se sob seu escrutnio. Sempre era um alvio alcanar sua habitao, seu nico lugar de refgio, embora frequentemente o eco da risada de Dena a seguia at l. Em uma noite em particular, quando o som da risada da criada pareceu especialmente grosseiro e provocador, Ariane se sentiu gratificada ao saber que Ranulf compartilhava sua opinio. Abaixo no salo, Dena molhava os lbios e lanava sua cabea para trs sedutoramente. - Ela sempre se acreditou mais do que era, - a criada disse, referindo-se a Ariane. Ranulf lanou moa um olhar reprovador. - Se esquece, moa, que no sua posio criticar a sua antiga ama. Ela o olhou assombrada pela resposta. - Milorde, me perdoe, - Dena murmurou. - No quis causar ofensa. Inclinando-se perto dele para roar seu brao, pressionou seus peitos abundantes com uma sugesto ertica. - Diz-se que a antiga lady de Claredon evitava as tarefas que voc atribuiu em cada oportunidade. Seu cenho franzido se aprofundou enquanto rodeava com um abrao possessivo a Dena.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No desejo escutar as intrigas do castelo.Aparentemente no muito convencida disso, Dena lanou outra risada estridente. - No so intrigas, milorde. - Eu poderia te contar coisas que vi... - Lady Ariane no to pura como aparenta. - No passado ela frequentemente deixava o castelo sem companhia e ia aos bosques a encontrar-se com seu amante... As palavras maliciosas da criada golpearam Ranulf como se tivesse recebido um golpe em seus genitais, despertando lembranas de traio e enviando seus pensamentos ao passado. Em sua mente, no viu Ariane, a no ser a uma nobre que tinha sido sua me e a quem nunca tinha conhecido, escapando do castelo para encontrar-se com seu amante campons, para manter uma relao adltera. Com vvida intensidade recordou a dor que sua traio tinha causado a sua vida por muito tempo, como tinha destrudo sua possibilidade ter esperanas ou sonhos... Reagindo cegamente, Ranulf golpeou seu punho na mesa. - Basta! A ordem silenciou a risada grosseira da Dena. Logo que vendo-a, Ranulf lanou um olhar escuro criada. - Pode te retirar. - J no preciso de sua presena esta noite. - E no futuro , sugiro-te te refrear de discutir os temas que no so de seu interesse. Alarmada pelo brilho em seus olhos, Dena se levantou apressadamente da mesa e fez uma reverncia tremente. Quando ela se retirou, Ranulf se sentou e brincou com sua adaga, cravando-a nos restos de um pudim de carne. A seu lado, Payn o observou com um cenho franzido logo escondido. Eles dois estavam sentados sozinhos, pois a maioria dos homens do Ranulf estavam jogando dados perto da grande chamin, enquanto os serventes limpavam as mesas. - A moa sem dvida conhece intimidades, - Payn comentou cautelosamente, mas mente quando sugere que sua antiga ama falta a seus deveres. Ranulf grunhiu seu acordo. Os relatos que tinha obtido em relao s tarefas de Ariane sugeriam que tinha obedecido cada uma de suas ordens sem queixar-se. E para seu conhecimento, no tinha repetido sua afirmao ultrajante de ser sua esposa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No tinha nenhum motivo para desafi-la-o qual s tinha servido para aumentar sua fria. A suspeita que Dena tinha despertado em sua mente no fez nada para acalm-lo. A criada havia dito a verdade? Lady Ariane escapava frequentemente do castelo sem companhia para encontrarse com um amante no bosque? - Dena se est pondo muito atrevida, parece-me - Payn murmurou, -desde que voc concedeu-lhe a possibilidade de abandonar seus deveres. - Ela se considera sua favorita, mas me pergunto por que voc permite tal presuno? Suas tetas no so to espetaculares. Ranulf assentiu ausentemente. Desde o comeo tinha lamentado seu impulso precipitado que o tinha conduzido a elevar a Dena ao lugar da Lady, mas recusava-se a revogar suas ordens. Tinha atuado irracionalmente, movido pela raiva causada pela mentira de Ariane com os lenis, mas no podia retroceder agora, se tinha a esperana de ganhar o respeito das pessoas do Claredon. Nesse caso particularmente, era imperativo que ele provasse que estava determinado a manter o que havia dito, e que sua ira no devia ser tomada com leveza. Dentro de um curto prazo de tempo teria que considerar como fazer uma retirada ttica de sua ordem. O rei Henry sem dvida poria objees ao feito que uma de seus nobres, ainda a filha de um traidor, fosse forada a servir como uma escrava. Enquanto isso, Dena se estava voltando muito atrevida, Ranulf admitiu. Em verdade, Payn estava assombrado de inteirar-se que ele no se aproveitou do desejo bvio de Dena de compartilhar de sua cama. Mas essa moa grosseira, no despertava sua luxria. Se cansou de sua companhia em um s dia. Muito frequentemente se encontrava recordando a essa nobre enfurecedora e desafiante que alguma vez tinha sido sua prometida. Nenhuma camponesa, sem importar sua aparncia fsica, podia comparar-se favoravelmente com Ariane. Sua elegncia, sua graa, seu aroma, e at sua lngua afiada, fascinavam-no. Era absurdo. E por Deus que o tinha tentado. Mas no podia tir-la de sua mente... Ou de seu corpo. Cada vez que a via, sentia que sua luxria se agitava.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Somente olh-la despertava sua fome por ela. E seus instintos viris o faziam plenamente consciente que outros de seus homens sentiam o mesmo desejo que ele. Ela possua uma sensualidade fresca que todo homem de sangue quente encontraria desafiante . Os homens dela sem dvida tambm se sentiam assim. Especialmente esse moo de cabelo claro chamado Gilbert que a seguia como um co faminto. Ainda agora Gilbert lhe estava cravando o olhar do outro extremo do salo. Era ele um dos amantes que Dena tinha mencionado? O amante com quem Ariane se encontrava no bosque? Ao lado do jovem estava sentado o ancio sacerdote e o administrador do Claredon, o que recordou Ranulf de outro incidente que o havia zangado . - Sabia, - ele contou, -que o maldito administrador tentou me atribuir uma dzia de seus prprios enganos de clculo esta manh? - Sem dvida pensou que voc no o revisaria, - Payn disse comprensivamente. - Deveria designar seu prprio administrador, milorde. Ranulf assentiu e bebeu seu vinho, que por sorte no estava azedo. Ele podia calcular e ler suficientemente bem para dar-se conta quando algum o queria enganar. - Todas as pessoas daqui pensam que sou um estpido? No respondendo imediatamente, Payn tomou um alade e comeou a tocar umas notas. O cavalheiro era um msico decente, e possua uma voz melodiosa. - Eles pensam que est maltratando a sua lady, ele disse finalmente. - Maltratar? A expresso de Ranulf se obscureceu quando murmurou: - No a maltratei nem a metade do que deveria ter feito. - E ela afortunada de que no a tenha encadeado por sua traio. - Todos sofremos a traio de uma mulher cedo ou tarde. - A menos que lady Ariane sentisse que tinha alguma base para afirmar que era sua esposa. Ranulf estreitou seu olhar perigosamente. - Est defendendo-a? - No, milorde, - Payn afirmou. - Mas temo que no est ganhando a batalha. - Talvez seria mas sbio trocar sua estratgia. - No me fale em favor dela - Ranulf replicou.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No o digo pelo interesse dela milorde, a no ser no teu prprio. - Sabe que eu s sirvo a seus interesses. - Lady Ariane acorda um apoio incomum entre sua gente, e ali est sua fora. - Lady? - Disse-te que no a chame assim. Payn se encolheu de ombros. - Temo que o ttulo do Lady no algo que o possa tirar somente por decreto. Morosamente Ranulf olhou seu vinho, consciente de que seu vassalo tinha razo. A mulher que ele tinha degradado ilegalmente condio de escrava era dama nobre. Apesar dos farrapos que ela vestia agora seu sangue e sua linhagem eram evidentes. Ariane se movia como uma rainha... Orgulhosa, indomvel, bela. Com todas as ameaas e exibies de poder, no tinha sido incapaz de atemorzla. Sem dvida tinha ferido mais a ele por ver-se forado a usar esses mtodos com uma mulher, indo contra seus cdigos de cavalheiro. Mas ela merecia um castigo por seus crimes. Se ele sentia remorsos por ver Ariane trabalhar como uma escrava, tentava-os reprimir. Sempre tinha mantido um controle feroz sobre si mesmo, que no permitia nenhuma emoo, nada de brandura. Era um homem de disciplina, com a habilidade de exercer uma restrio sobre suas paixes. O problema era que Ariane provava seus prprios limites. Mais de uma vez tinha tido que refrear-se de ceder a seus impulsos protetores e cancelar a execuo estrita de sua sentena. Duas vezes nos quatro dias desde sua declarao pblica, viu-se assaltado por sentimentos de ternura. O esforo por reprimir sua atrao por ela era at menos bem-sucedido, Ranulf admitiu. Frequentemente se encontrava escutando os passos suaves do Ariane, ou o aroma no arde seu perfume, ou procurando-a entre a multido no salo durante as comidas. Desgostava-o e o enfurecia, seu desejo estpido de estar com ela.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Incrivelmente, tinha desfrutado tendo-a a seu lado durante as poucas noites nas que a tinha forado a compartilhar sua cama. Talvez tinha se equivocado ao tir-la de sua prpria habitao, mas sabia que no podia estar perto de Ariane e manter sua luxria sob controle. - O que me recomenda, ento? - ele perguntou seu vassalo. - A dama deve aprender que est sujeita a minha vontade. - No tenho nenhuma prova, mas sei que ela esteve incitado a seus serventes rebelio. - Eu no estou to seguro de que ela seja a culpada embora seja inegvel que ela a causa da rebelio. - Suspeito que a rebelio se apia na injustia que se comete contra ela. - Sem dvida eles consideram que ela foi privada ilegalmente de seus direitos, que lhe foram negados sua posio no castelo e seu lugar como a esposa do Lorde. - Talvez seu castigo muito visvel, Ranulf. - No Poderia idealizar um castigo mais privado? - Um que no a exiba como uma mrtir? Justo nesse momento, a enorme porta do salo se abriu para admitir dois sentinelas. Se aproximaram prontamente pelos corredores entre as mesas. - Milorde, - um homem disse urgentemente. - Temo que tenho ms notcias. - Ocorreu outro feito de destruio intencional. Ranulf lanou a Payn um olhar escuro antes de perguntar: - O que esta vez? - A casa de armas ... - Mas talvez voc deva v-la pessoalmente. Com uma fria silenciosa, o novo Lorde do Claredon e seu vassalo acompanharam aos sentinelas fora e foram a casa de armas, cuja porta agora estava aberta. Era no recinto que se armazenavam armas e armaduras usadoa pelo exrcito. Com a luz de uma tocha, podia ver uma substncia grossa e brilhante cobrindo quase toda a superfcie. Com um dedo, Ranulf tocou a substncia pegajosa. - Mel! Por Deus!... Algum tinha derramado mel sobre as cotas de malha, os cascos metlicos, as espadas, lanas e escudos. Necessitaria que cada escudeiro e cada pajem da guarnio trabalhasse por largas horas, limpando e esfregando o metal com areia e vinagre para tirar a substncia pegajosa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Voc falou de injustia? - Ranulf perguntou a Payn em um tom perigoso, antes de dar a volta e abandonar o recinto. Foi diretamente ao piso superior da torre, habitao de Ariane. Os guardas estavam diante de sua porta e observaram com ateno quando viram seu Lorde tirando uma chave. Abrindo a porta de um golpe, Ranulf entrou e a golpeou detrs dele. Tinha surpreendido Ariane no ato de preparar-se para ir cama. Ranulf lanou um olhar s ndegas e s magras pernas e ela lanou um gemido e agarrou a primeira coisa que tinha mo, uma tnica de l . Ariane deu a volta para enfrentar, apertando o objeto contra seus peitos em um intento de cobrir sua nudez. - Milorde... O que quer? - ela exigiu ofegando. Seus olhos ambarinos resplandeceram com fria e logo se obscureceram com alguma outra emoo enquanto a olhavam fixamente. - Desejava falar com voc. - Estive lavando imundcie todo o dia. - Pode me permitir um momento de privacidade? - Eu gostaria de poder me vestir. - No... Os olhos dela aumentaram. - No? - Um escravo no tem necessidade de privacidade. Sua provocao fez com que Ariane endurecesse suas costas. Eu no sou uma escrava, milorde, como tenho dito antes. - Sou sua esposa. O ultraje apareceu abruptamente nos olhos ambarinos do Ranulf. - minha posse, nada mais. Eu nunca reconheceria como esposa a uma mercenria mentirosa. - Nunca lucrar com minha riqueza e minha posio. - No me importa sua riqueza ou sua posio, - ela replicou, seu prprio desafio brilhava em seus olhos. Ranulf a olhou fixamente, a fria e a admirao lutando dentro de si. A fria ganhou. - Mais mentiras? Quando ela parou olhando-o com altivez real, ele apertou seus dentes. - No importa. O matrimnio logo ser anulado. - J enviei uma petio a Roma com um suborno volumoso, para encontrar uma soluo rpida.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Mas eu no devia discutir esse ponto. - Quero discutir os acidentes e os atos destruio que estiveram flagelando fortaleza. - Quero que os faa deter de uma vez. - Por que vieste a mim, milorde? Eu no tenho nada que ver com isso. - Eu fiz precisamente o que voc exigiu. - Eu considero que voc seja a responsvel por estes episdios de sabotagem. As sobrancelhas do Ariane se levantaram. - Como? Eu j no dirijo esta casa. - E no posso ser responsabilizada se as coisas saem mal. - Voc o Lorde agora, como me repetiste isso numerosas vezes. - E voc desperta a compaixo de sua gente para que fiquem contra mim, no o negue! - No tentarei te convencer do contrrio, milorde. - Voc no me acreditaria. - No, no o faria. Seu olhar frio se deteve nela. - Ser sua tarefa limpar as armaduras e as armas que voc e seus cmplices procuravam arruinar. - E falar com sua gente uma vez mais para exigir que cessem com sua sabotagem. - Ou o que acontecer, milorde? - Sua calma era enfurecedora. Ranulf apertou seus punhos para reprimir o impulso de sacudi-la. - Advirto-lhe isso, moa, est chegando ao final de minha pacincia. - Um incidente mais de subverso e castigarei a todos eles, sem considerar se for justo ou no! - Os oficiais do castelo sero jogados no calabouo. - Aos homens livres, exilar-los-ei para que morram de fome. - Os serventes sero enviados aos campos, onde sero usados para empurrar os arados em lugar dos bois. - Os culpados sofrero junto com os inocentes. Ariane tremeu internamente ante sua ameaa, mas encontrou seu olhar furioso com um olhar de fingida serenidade. - Falar-lhes-ei, milorde. - Mas no posso prometer xito nisto. - As pessoas do Claredon no so ovelhas que ofeream cegamente sua lealdade a um novo Lorde. - A lealdade deve ser ganha.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela sorriu. - E empreender uma guerra contra mim no a maneira de obt-la. - Sem dvida lhe aceitariam mais rapidamente se voc permitisse que eu dirija o castelo novamente. Suas sobrancelhas se arquearam. - Por Deus! Pensa que sou to estpido para te confiar semelhante autoridade? - Penso que seria um idiota se no confiasse em mim. Ranulf lhe lanou um olhar furioso. Seus olhos se encontraram em uma batalha silenciosa de vontades. Lentamente, sem falar, ele se moveu para ela, fechando a distncia entre eles, at que esteve diretamente frente a ela. Ariane levantou seu queixo, encontrando desafiantemente seu olhar ardente. Se negava a atemorizar-se diante dele, embora seu corao comeasse a martirizar pesadamente. A ordem que lhe seguiu a assombrou completamente . - Quero ver-te sem sua roupa. - Tire isso. - Est surda, querida? - Te digo que desejo que tire suas roupas. - O que? - Ariane o olhou com incredulidade , sua compostura se derrubava repentinamente . - surda, querida? Te disse o que desejo ver. - Tire a roupa. Como ela permanecia congelada, Ranulf sorriu provocativamente. - Um escravo no tem necessidade de modstia. O olhar dele a percorreu atrevidamente. Duvido muito que possua encantos que eu no tenha visto antes. Vi um grande nmero de mulheres nuas... incluindo a voc. - Ento por que quer ver-me outra vez? - Ariane exigiu ofegando. - Porque meu desejo. Ranulf queria provar seu poder sobre ela, Ariane se deu conta apertando os dentes. E havia pouco que ela pudesse fazer para impedir-lhe. Com teimosia e determinao, ela levantou seu queixo, fingindo indiferena. No o deixaria ver sua mortificao. Orgulhosamente, Ariane fez o que foi pedido e deixou cair a tnica. Para seu horror, sentiu o olhar quente de Ranulf avaliando seu corpo, medindo, tocando-a intimamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Movendo-se lentamente sobre cada centmetro dela, estudava-a a como um escravo. Era extremamente e inexplicavelmente excitante. Era igualmente excitante para Ranulf. Conteve a respirao ante a imagem de Ariane nua e vulnervel diante dele, deixando que seu olhar acariciasse os montes elevados de seus peitos... a cintura estreita e as quadris... atrasando-se no pbis acobreado entre suas coxas... suas pernas largas, magras... Sabia que devia sair imediatamente, antes que seu controle de ferro se perdesse irrevogavelmente, mas no podia dar o primeiro passo. Olhou mulher diante dele, absorvendo cada curva e cada detalhe de seu corpo delicioso. Era uma mulher feita para um homem, seus peitos coroados por mamilos delicados cor rosa e seus quadris deliciosamente arredondados. Seu prprio corpo se esticou com fome. Queria tocar sua pele de mrmore , sugar esses mamilos para provar seu aroma de mulher. Ansiava t-la nua debaixo dele, sentir o calor de sua vagem envolvendo-o enquanto ele a montava, suas pernas sujeitas ao redor de sua cintura enquanto ofegava sua paixo... Dando-se conta de onde seus impulsos o estavam conduzindo, Ranulf amaldioou silenciosamente. Zangado porque essa moa mentirosa podia faz-lo desej-la to poderosamente. Ariane tremeu enquanto o silncio tenso se prolongava. O olhar doeRanulf era ardente e agora parecia queim-la. - Milorde ? - ela disse ofegando, envergonhada pela debilidade em seu voz. A voz do Ranulf, quando respondeu, foi baixa, rouca e intensa. - Seu corpo agradvel para olhar. - Me pergunto por que voc no o usa para ganhar meu favor. Ela ficou rgida ante a implicao insultante de suas palavras, e abruptamente se cobriu com a tnica de l. - No sou uma prostituta, s sou sua esposa. - No? - Ela se preparou para um ataque, Ranulf estendeu sua mo e a deslizou por debaixo da tnica enrugada que a sustentava. A palma de sua mo tocou deliberadamente seu mamilo ereto. Seus peitos se incharam dolorosamente com esse contato. Ela ofegou e deu um passo para trs , embora no tinha a onde correr.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


gua. Suas ndegas se chocaram contra a mesa de madeira que continha a fonte com Ranulf sorriu maliciosamente. Com o polegar e o dedo indicador, capturou seu mamilo esquerdo. O choque resultante fez que Ariane sentisse que seus joelhos se debilitassem, mas apertou os dentes, recusando-se render-se. - Recorda o prazer que te dava quando acariciei seus mamilos? - Ranulf perguntou, com um murmrio rouco. - No... por favor... no... Seu rogo foi completamente ignorado. Estava sobre ela, encurralando-a com seu corpo poderoso, e arrancou a tnica de seu tremente abrao. - Recorda como lambi a pele mida entre suas coxas? Sustentando seu olhar, ele deslizou um dedo entre seus seios, para baixo, para sua cintura estreita. - Poderia te mostrar esse prazer outra vez, querida ... Incapaz de suportar o brilho provocador em seus olhos, a sensualidade em sua expresso, Ariane desviou o rosto. Mas no podia mover-se. Ela permaneceu de p impotentemente enquanto ele colocava seus dedos atravs do plo denso que custodiava sua feminilidade. Seu corpo ficou rgido sob suas hbeis carcias, suas bochechas se ruborizaram intensamente. Mas no podia resistir a ele como tampouco podia venc-lo. Insinuando sua mo entre as coxas dela, ele acariciou seu sexo, seu dedo jogando provocativamente. - Resulta-te excitante? O ofego dela se converteu em um gemido e um espasmo de desejo lhe percorreu o corpo. Seus quadris se arquearam instintivamente, suas coxas trementes se abriram para ele. - Acredito que se quisesse... - Ranulf riu brandamente - ganharia uma batalha decisiva , ele disse neutralmente. - Se tomasse aqui mesmo e te fizesse me rogar.... - Faria-o... milorde? - Tremendo, ela levantou seu olhar para ele. Ranulf vacilou. Agora viu o triunfo nos olhos cinzas de Ariane e se congelou. Ela se aproveitaria de sua debilidade se ele... Sua risada se fez spera . -Ah, no, escrava. - No ganhar to facilmente pois nosso matrimnio nunca ser consumado.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Antes que te desfrutar eu mesmo, lhe daria a um de meus vassalos. Era uma ameaa vazia, na verdade. Romperia seu cdigo de cavalheiro e a encerraria no calabouo antes de deixar que outro homem a possusse. Ariane nunca permitiria que outro homem a tocasse . Sua mo se apartou, sua boca se apertou enquanto dava um passo atrs, precisando pr distncia. Seus olhos se encontraram silenciosamente . - Eu ganharei, - ele repetiu com uma suavidade dominante, antes de dar a volta abruptamente e deixar a habitao. Querendo gritar seu ultraje, Ariane cravou as unhas na tnica que ainda apertava contra seu peito. Seu corao pulsando ferozmente, sua respirao muito acelerada. Agitada e enjoada, ela fechou os olhos e tomou uma respirao estremecendose. S agora depois que ele se foi, estava consciente de quanto tinha querido que Ranulf ficasse. S agora ela podia pensar claramente e pr em palavras a idia vaga que lhe tinha ocorrido enquanto recebia suas carcias sensuais: de algum modo tinha que usar a luxria dele para sua vantagem. Ela no era uma sedutora, mas de algum modo tinha que aprender a domar ao drago. Pois se Ranulf pudesse ser persuadido de deitar-se com ela, isso fortaleceria a afirmao de ser sua esposa. Recordando o calor intenso que tinha visto em seus olhos dourados momentos antes, Ariane desafiou a si mesmo por ser uma idiota. Tinha estado to perto da vitria sem dar-se conta e como uma estpida lhe tinha recordado seu conflito ao desafi-lo abertamente. Se s tivesse refreado sua lngua , Ranulf agora poderia estar tomando sua virgindade e poderia estar derramando sua semente dentro dela. Desafi-lo no era a maneira de ganhar sua considerao ou consumar o matrimnio. Deveria ter fingido docilidade embora no tivesse podido mostrar a graa e a equanimidade que sua me sempre lhe tinha aconselhado. Arrojando a tnica de l ao piso , Ariane observou a porta de madeira com suas pesadas barras de ferro. - Eu no cantaria vitria ainda, milorde, - ela murmurou. - No to desumano como a lenda sugere, nem to invencvel como te cr.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Captulo 12

Como se domava a um drago? Especialmente um to desumano e duro como o Drago Negro do Vernay? Ariane sups que aparentando obedincia e cumprindo com as demandas do Ranulf: tinha pedido uma e outra vez aos serventes do Claredon, aos homens livres e aos oficiais do castelo para que desistissem de sua sabotagem e para que servissem a seu novo Lorde obedientemente. Causava muito orgulho o apoio leal de sua gente para ela, mas no desejava vlos esmagados pelo punho do Drago Negro. Nem desejava ver lorde Ranulf cumprir sua ameaa de castigar tanto a inocentes como a culpados. At esse momento ele tinha tratado aos transgressores com justia, Ariane devia admitir. Ele era o conquistador e poderia abusar de sua posio. Tampouco a tinha machucado. A briga entre eles era pessoal. Ariane admitiu, e no seria solucionada rapidamente. A rebelio do castelo em nada a ajudaria. Mas bem lhe jogava contra. Se eles queriam apoi-la, ento deveriam obedecer a seu novo lorde e aceitar sua autoridade. Desse modo Ranulf faria um bom governo no Claredon. Esta ltima afirmao de Ariane surpreendeu a Ranulf e despertou suas suspeitas. Que a antiga ama do Claredon elogiasse seu governo f-lo perguntar-se se ela agora estava executando algum novo plano. Uma vez que os incidentes de subverso cessaram, o caminho estava livre para que ele assumisse os deveres de um Lorde. Ranulf comeou a julgar casos no grande salo cada manh, e a conceder entrevistas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A Ariane lhe tinha atribudo um novo trabalho no salo de modo que ele pudesse vigi-la de mais perto enquanto ela se ocupava de limpar as armaduras. Ela foi tomada de surpresa por essa nova ttica de Ranulf. No podia imaginar um Lorde to capitalista sentindo um interesse pelos casos dos camponeses. Inclusive seu pai tinha deixado tais assuntos em mos de seu administrador e seu conselheiro. Mas o Drago Negro escutava atentamente os casos dos serventes e de homens livres do Claredon, e embora Ariane era reticente a admiti-lo, frequentemente ficava impressionada com seus veredictos. Quando um campons tinha matado intencionalmente o boi de outro homem e no o recompensou, Ranulf o sentenciou a atirar do arado ele mesmo. A mesma gente que era julgada saa satisfeita com os veredictos do novo Lorde. - Daqui em diante ser conhecido como o Lorde da justia, Ranulf, - Payn declarou, rindo. Desde sua posio no salo, Ariane viu o bom humor que brilhou nos olhos do Ranulf ante esse comentrio. Lhe chamava a ateno que Ranulf tolerasse as brincadeiras de seu vassalos e era claro que sentia um afeto especial pelo Payn. E era bvio que desfrutava de seu papel de juiz e fazia um esforo por ser um Lorde justo. O julgamento que mais surpreendeu Ariane foi aquele no que Ranulf ajudou a dois jovens amantes a ganhar os desejos de seu corao. Eles procuravam a permisso do Lorde para casar-se por cima das objees de seus pai, que tinham arrumado matrimnios para seus filhos com pessoas proprietrias de terras, um prmio de muito alto valor. Quando os jovens confessaram seu amor mtuo e declararam sua vontade de viver na pobreza, Ranulf permitiu no s que se casassem , mas tambm lhes deu uma cabana e uma vaca para comear sua vida juntos. A alegria era to evidente em seus rostos radiantes e sua gratido to bvia na maneira em que caram de joelhos e beijaram a mo do Lorde. Payn pareceu no ver nada estranho no veredicto, mas Ariane olhou a Ranulf com incredulidade assombrada por essa ao to atpica. Por um momento fugaz, captou seu olhar atravs do salo, e o modo em que sua expresso se obscureceu ante a imagem dela, fez-lhe compreender que ele recordava seu prprio compromisso quebrado. Ento, para seu desnimo, a boca do Ranulf se curvou em um sorriso lento e ardente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Era um desafio silencioso, Ariane soube, um reconhecimento privado da batalha que se desenvolvia entre eles e de sua determinao para ganh-la. Ariane reprimiu o impulso de sacudir a cabea em uma amostra temerria de desafio. Pensando que no era prudente atrair mais a ateno de Ranulf, ela conseguiu controlar-se. Mas na seguinte oportunidade, quando lhe serviu a comida do meio-dia , abandonou sua pretenso de submisso e o interrogou sobre sua deciso. - Confesso que me surpreendeu, milorde, - ela disse em voz baixa para no ser escutada por seus vassalos: - Que apie uma causa de amor verdadeiro. Ranulf lhe deu um olhar cauteloso, como desconfiando da inteno de seu comentrio. - No vi nenhuma razo para for-los a um matrimnio s para satisfazer aos desejos mercenrios de seus pais. - Sua compaixo notvel. - Ariane no pde resistir adicionar mordazmente. - Todo mundo acredita que seu corao de ferro. Por um momento Ranulf se sentiu apanhado entre a raiva e a diverso por seu comentrio, e s respondeu com um sorriso zombador. - Est confundida, moa. - Eu no tenho corao. Talvez fosse assim, Ariane refletiu pensativamente enquanto o contemplava. Entretanto ela tinha visto brotos espontneos e breves de sua bondade , aes que sugeriam que Ranulf era mais vulnervel do que ele queria reconhecer. Ranulf de repente se sentiu incmodo com ela e desviou seu olhar, mas cometeu o engano de olhar de esguelha a sua mos. Sua condio o espantou pois estavam em carne crua. Uma quebra de onda de remorso o invadiu to rapidamente que no pde ignorla. Esquecendo-se da resposta que tinha estado a ponto de dar, Ranulf estendeu sua mo e tomou delicadamente a mo de Ariane. Viu-as cheias de bolhas. - Por Deus! , como te fez isto? - ele perguntou , embora temia saber a resposta. - Limpando armaduras, milorde. - Esfregar cotas de malha com areia e vinagre no tem um efeito muito saudvel. - Por que no disse nada? - Ranulf exigiu, seu tom brusco pela por sua prpria negligncia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No pensei que te importaria ouvir minha opinio, milorde, - ela respondeu secamente, incapaz de refrear-se. Ignorando seu sarcasmo, Ranulf franziu o cenho enquanto seus polegares roavam a carne empolada, cuidando de no tocar as reas mas sensveis. Contra sua vontade, sentiu respeito e admirao por sua fortaleza de esprito. Ariane no tinha se queixado de nenhuma das tarefas brutais que lhe tinha atribudo. - Vi feridas de batalhas to severas quanto estas. - Mas pensei que desejasse me fazer sofrer, - Ariane lhe recordou. - No desejava ver-te ferida, ele respondeu vagamente consciente das inconsistncias em sua lgica. - No tem uma poo que possa aplicar em suas mos? - Sim. - A palavra saiu ofegante. Ranulf acariciava sua palma quase ausentemente, despertando uma resposta sensual dentro dela. - Ento f-lo. Ele soltou sua mo, mas suas feies permaneceram perturbadas enquanto a estudava. Se Ariane no fosse to desconfiada realmente teria pensado que ele estava preocupado por seu bem-estar. - E pode deixar a tarefa das armaduras a meus escudeiros. - Ranulf vacilou. - Seu trabalho deixa muito a desejar, de todos os modos. Apesar de dar-se conta que Ranulf a estava provocando deliberadamente, Ariane lhe deu um olhar indignado por essa mentira. Tinha feito um trabalho to bom como o de qualquer escudeiro, porque se recusava a dar a Ranulf algum motivo para critic-la. Entretanto se sentia agradecida de ser relevada a tarefa de limpar as armaduras. A limpeza era uma tarefa fisicamente mais fcil que as outras tarefas que Ranulf lhe tinha atribudo, mas danificava insuportavelmente as mos. Ranulf a assombrou levantando-se repentinamente de sua cadeira. O roce delicado de seu dedo em sua bochecha a assombrou ainda mais. Ela no desviou o olhar. Ele estava tentando uma seduo aberta aqui no salo? Esteve segura disso quando a boca do Ranulf se curvou em um fascinante sorriso, que acelerou os batimentos do de seu corao. Ele estava muito seguro de seu poder sobre o sexo feminino, Ariane sabia. - Vai agora, e atende suas feridas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Mas. E meus deveres? - Ela balbuciou nervosa por sua proximidade e por suavidade repentina em seu tom de voz. - Amanh pode retornar a suas tarefas nas cozinhas e servindo as mesas, sempre e quando te mantiver vista para poder te vigiar. Pesando nas vantagens, Ariane assentiu lentamente. Se permanecia perto dele, seria vulnervel a suas tticas de seduo, mas teria melhores oportunidades para executar seu prprio plano de domar ao drago. E poderia vigiar Ranulf tambm , e estar pronta para intervir se ele tratava duramente a algum de sus gente. Ela o observou atentamente depois desse episdio. Ranulf no s fazia progresso na frwnte domstica, mas sim tambm obtinha xitos fora dos muros do castelo. Militarmente ele incrementou a defesa e amparo da fortaleza. Suas patrulhas faziam contnuos rastros no campo procurando rebeldes, e Ranulf em pessoa tomou posse de outras propriedades a um dia de viagem do castelo. Para o fim de sua segunda semana de governo no Claredon, seus homens comearam a ter uma rotina alternando entre patrulhar as reas rurais e praticar com as armas diariamente no campo de prtica. Era uma imagem familiar para Ariane, ver cavalheiros peritos trainhando-se em combates simulados exceto se estes eram cavalheiros equivocados. Seu pai Walter, deveria ser o Lorde ali. Vendo Ranulf consolidar-se em seu papel com semelhante facilidade a desanimou completamente, e um n de dor se instalava em sua garganta sempre que recordava o destino incerto de seu pai. S podia rezar para que seu vassalo, Simon, j o tivesse localizado, e que, por algum milagre, Walter seria liberado da acusao de traio. E talvez at descobririam um modo de liberar o Claredon do Drago Negro. Rezava tambm para os habitantes do bosque. Estando to vigiada, no tinha encontrado nenhuma oportunidade de escapar do castelo para visit-los, e o tempo se estava acabando. Seu prprio destino seguia incerto, embora suas circunstncias tinham melhorado minimamente depois que Ranulf tinha descoberto as consequncias de seu castigo Tivesse diminudo um pouco a quantidade de trabalho, lhe permitindo executar tarefas menos exigentes fisicamente, e suas mos estavam sarando. Mas ele no a tinha perdoado por sua acusao de violao. Uma tormenta se estava gerando entre eles, ela podia senti-lo. E suspeitava que um dia muito em breve a tempestade estalaria.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Quando o prximo problema se apresentou vindo de uma direo que Ariane no tinha previsto um dos vassalos de fila elevada de Ranulf. Logo que tinha subido as escadas das cozinhas com um prato de madeira contendo po, doces de mel para a sobremesa do jantar quando encontrou seu caminho obstrudo por um cavalheiro alto, de cabelo escuro, a quem reconheceu como Bertrand do Ridefort, primo do Ivo e um dos cavalheiros que se sentava regularmente mesa do Lorde. Lhe lanou um olhar interrogativo, que ele respondeu com um sorriso amigvel. - Feliz de encontr-la, minha bela lady. Suas palavras saram arrastadas, e ele se balanou em seus ps, obviamente estava embriagado. Ariane baixou seu olhar para esconder seu desprezo. - Por favor, cavalheiro. Me permita passar. - E se no o fao. bruxa? - Lorde Ranulf no estaria agradado se eu me demorasse. Bertrand lhe lanou um sorriso encantador que no era para nada desagradvel, ele era bastante atrativo quando sorria, apesar de sua estado de embriaguez. - Penso que a Lorde Ranulf no importar se te demora comigo. Ariane ficou incmoda sob seu escrutnio libidinoso, seus dedos se apertaram involuntariamente no prato. No temia por sua virtude. Havia outros homens perto, que sem dvida viria a resgat-la se era necessrio. Mas no queria converter primo do Ivo em um inimigo. Sepois do Payn FitzOsbern, Ivo do Ridefort era o vassalo mas confivel do Ranulf, era o cavalheiro que ficava encarregado do Claredon quando o Lorde se ausentava. Seu primo Bertran, embora no tinha uma fila to elevada, estava frequentemente em companhia do Ranulf e era altamente apreciado por seus conselhos. Seria melhor se ela pudesse dirigir a esse cavalheiro sozinha , sem parecer horrorizada por seus avanos amorosos. Certamente, o melhor mtodo seria reivindicar o amparo de Ranulf, ela decidiu. Ariane se forou a sorrir. - Temo que lhe importaria. Ante os olhos de Deus, sou a esposa de Lorde Ranulf e permanecerei fiel a ele. Bertran franziu o cenho , como se tivesse dificuldade para seguir seu raciocnio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No sua esposa... Ranulf se deita com... essa puta, Dena. - No sente saudades, querida. - Se cansou de seus encantos... - Mas te prometo que eu no. Ariane ficou rgida ante a meno da palavra puta , uma feroz quebra de onda de dor e cimes a invadiu. Dando um sorriso alegre, Bertran se inclinou mas perto dela , sua respirao cheirava a vinho. - Posso aliviar seu trabalho, querida. Uma beleza como voc no deve fazer o trabalho de uma camponesa. - Tenho uma ocupao mais agradvel e mais divertida. Para seu assombro, ele estendeu sua mo e lhe deu um puxo ao cordo do decote. Ariane ofegou alarmada. Tentou tornar-se para trs, mas a mo dele, seus dedos fortes se cravavam em sua carne quase dolorosamente, como se ela no fora consciente de sua fora. Ela se estremeceu de medo. Um cavalheiro podia tomar a uma moa camponesa sem pens-lo duas vezes, e embora um homem honorvel no abusaria de uma criada de seu Lorde dentro de sua prpria fortaleza, em sua estado de embriaguez Bertran podia facilmente haver-se esquecido de sua fila e domin-la facilmente, se assim o desejasse. Com um puxo desesperado de seu brao, Ariane conseguiu liberar seu pulso do abrao de Bertran. Aferrando o prato, ela quis passar pelo lado dele, pretendendo escapar mas Ariane chocou diretamente com um peito slido imposibilitada. O choque golpeou o prato dos po doces de seu abrao , que caiu ao piso. Reconheceu esse peito familiar, esse corpo duro e poderoso. Horrorizada, Ariane levantou o olhar aos olhos cor ambarina. - Meu... Milorde... - ela balbuciou. - Perdo ... O olhar de Ranulf foi dela a de seu vassalo. - Parece que perdeu seu caminho, Bertran. Procurava a latrina para aliviar suas necessidades, acredito. Bertran sacudiu a cabea escura. - Preferiria me aliviar com esta moa, Ranulf. Ranulf lhe lanou um olhar glido. Para choque de Ariane, Ranulf deslizou seu brao ao redor de sua cintura e a atraiu contra ele.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No, ela minha. E eu cuido bem do que meu. Ela ofegou enquanto sentia a mo de Ranulf roar seu peito ousadamente. Queria golpear e apartar sua mo, mas considerou que era mais prudente no protestar pois essa posesividade lhe oferecia amparo. A expresso do Bertran se fez sria. - Sim , milorde. - No sabia como eram as coisas entre vocs. - Encontrarei outra moa... Com um sorriso rpido, Bertran girou e se foi em busca de companhia feminina mais disposta. Para alvio de Ariane, Ranulf a soltou imediatamente. - Machucou-te? - Ele perguntou agudamente. - No. - respondeu ela , friccionando a bochecha dolorida. Seu alvio desvaneceu-se quando o olhar quente de Ranulf se fixou nela, com inteno acusadora. - No tolerarei que seduza a meus homens para ganhar sua simpatia, - ele disse com uma voz firme pela raiva. - Seduzir? - Ariane replicou. - No verdade. Eu no fiz nada para incentivar seu interesse. A boca de Ranulf se curvou e seu olhar recaiu em seus seios, onde a camisa debaixo do vestido de l estava aberta, expondo as redondezas superiores de seus seios. - Segura? - Permitiu somente que ele olhasse seus encantos e o provocou com a promessa de seu corpo? - te cubra, Ranulf exigiu enquanto ela abria a boca para negar a acusao. Ariane apertou os dentes com indignao, mas atou obedientemente sua camisa. Ranulf no acreditaria em suas reclamaes de inocncia. Ele estava determinado a pensar o pior dela. Um soluo a seus ps distraiu momentaneamente sua ateno. Os ces do castelo se reuniram a seus redor para mordiscar a palha. Com um gesto de desgosto, Ariane se agachou para recolher o prato que tinha deixado cair. A maioria dos po doces tinham cado ao cho, e ela os deixou ali para que os ces os comessem. Quando ela se endireitou, Ranulf ainda a olhava severamente. - Est advertida, moa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Pensa em aliviar seu castigo ganhando meus vassalos, mas eu estou muito familiarizado com esse tipo de mutretas. - No aceitarei esse tipo de manejos em minha fortaleza, compreende? - No terei a meus homens mordiscando seu mel do modo em que estes ces vo detrs dos doces. Ante a injustia da acusao, Ariane se sentiu muito zangada como para falar. Quase muito zangada. Compreendia por que Ranulf tomava partido por seu cavalheiro e contra ela, mas no aceitava que ele a responsabilizasse pela indignidade que ela acabava de sofrer. A degradao de sua posio no castelo lhe tinha feito ganhar a falta de respeito dos vassalos do Ranulf, e o prprio trato depreciativo dele por volta dela nas duas semanas passadas havia incentivado aos outros a tratar a de maneira similar. - Ento sugiro, milorde, ela replicou, - fascas de raiva saindo de seus olhos, que encerre a seus homens em um lugar onde possam estar protegidos de minha influncia maligna! Sem lhe dar a possibilidade de lhe responder ou desafi-la por sua insolncia, ela girou e partiu para a escada que conduzia s cozinhas, sentindo o olhar de Ranulf lhe perfurar as costas. Ele parecia observ-la mais atentamente depois desse episdio. Cada vez que Ranulf via Ariane com outro homem, fosse seu prprio homem ou algum do Claredon, ela sentia o impacto de seu escrutnio ardente. Se no o conhecesse melhor, ela pensaria que ele estava com cimes. Pior, estava segura que a Ranulf no lhe importava nada dela. S a observava para ver se ela fazia um movimento em falso. Essa observao contnua a irritou, at que recordou o desprezo que Ranulf tinha admitido pelas damas da nobreza. Por alguma razo , Ranulf no confiava na mulheres da nobreza e depois da tentativa dela de embarc-lo em um matrimnio confiava menos. Entretanto, sua vigilncia no se devia unicamente desconfiana, Ariane suspeitava, talvez fosse um desejo de vingana, ou a posessividade de um Lorde para sua propriedade. O calor selvagem em seus olhos no era mera suspeita, ou hostilidade, ou uma clara determinao de conquistar. O desejo tambm estava ali. Cada vez que se aproximava de Ranulf, o ar se enchia com uma tenso sexual das duas partes.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf estava ressentido com ela por despertar seu luxria, Ariane estava segura disso. Quase podia sentir o conflito dentro dele, um homem forte que lutava por controlar seus prprios instintos. Uma exploso entre eles parecia iminente. Entretanto Ariane se encontrava antecipando-a com uma mescla estranha de temor e excitao. A exploso quase ocorreu um dia depois do incidente com o Bertran, quando Gilbert cruzou com ela em seu caminho missa. Ranulf tinha suavizado o castigo suficiente para permitir que ela procurasse consolo para sua alma. Enquanto se preparava para entrar na capela no ptio interno, Gilbert se aproximou com o pretexto de lhe oferecer gua fresca do poo. A princpio ela o escutou sem lhe emprestar muita ateno, seu pensamento debatia a sabedoria de pedir a Gilbert que a acompanhasse a fazer uma visita aos bosques. Ranulf retornava de exercitar a seu cavalo pelo ptio exterior, e sentiu que seu corao se oprimia quando viu os dois parados to perto. A imagem do casal inflamou o cimes do Ranulf. Tinha pouca confiana na fidelidade das mulheres, e das nobres sobretudo. E desde que tinha ouvido os rumores sobre as escapadas libidinosas de Ariane da boca da Dena, tinha estado assediado por imagens de sua antiga prometida escapando s escondidas do castelo para encontrar-se com seu amante, e visualizava a esse moo em particular. Seu primeiro instinto foi esmagar ao jovem, mas o reprimiu. Mas que estar em uma entrevista amorosa, eles pareciam conspirar muito provavelmente contra ele. O jovem parecia discutir com Ariane, mas Ranulf no podia ouvir as palavras a essa distncia. O moo a olhava atentamente enquanto Ariane sacudia a cabea. Incitando seu cavalo a aproximar-se, Ranulf captou um fragmento da conversao: - ... esse Lorde diablico. Ranulf concluiu que ele era o tema da discusso, mas ouviu a resposta de Ariane: - Se continuas lutando contra ele, s voc sofrer por isso. - Se pudesse desafi-lo... - No, no pode. Seria morto...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela deve ter escutado os cascos de seu cavalo, porque se deteve de repente e girou imediatamente. Havia algo secreto em seus olhos, ele notou com uma tenso que apertava seu peito. Os segredos s faziam aumentar suas suspeitas de que eles estavam tramando contra ele. - Onde esto seus guardas? - Ranulf exigiu quando conseguiu deter o cavalo. Ariane o olhou atemorizada. - Na... capela, milorde, - ela balbuciou em resposta. Pior, Ranulf j no a escutava. Sua ateno estava completamente centrada no Gilbert, sua expresso dura e muito severa. Mantinha seu tom de voz controlado em um intento de esconder a ferocidade do cimes que sentia. - Conheo-te, moo? - Meu nome Gilbert, milorde, o jovem respondeu secamente. - Sirvo como oficial do Baldwin, o administrador do castelo. - Ah, administrador que comete enganos ao somar. Gilbert se ruborizou, estava incmodo, mas permaneceu em silncio. - No tem deveres que atender? - Meu dever servir a milady. Ariane ofegou ante a resposta insolente de seu irmo, enquanto Ranulf aferrava o punho de sua espada. Desejava esmagar a esse moo insolente contra o muro. J tinha suportado suficiente desprezo e desafios contnuos a sua autoridade. Alarmada, Ariane parou entre eles, no caminho do poderoso cavalo. - Milorde, ele no queria...! - No? Obviamente se esquece que a posio dela trocou. - Sim, estou segura que ele se esqueceu. Ela olhou Ranulf com preocupao, enquanto mantinha suas mos levantadas para atalhar um golpe. Ranulf apertou seus dentes, furioso porque Ariane defendia ao moo e porque a ele isso importava tanto. Nunca antes o cime o tinham atacado de maneira to irracional. Ranulf apertou sua mandbula para controlar as suspeitas irracionais que cresciam dentro dele.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua ira no s estava dirigida aos dois conspiradores que o olhavam boquiabertos; tambm sentiu uma quebra de onda de irritao por si mesmo por no poder dominar a violncia interna. - Rogo-lhe isso, milorde... No o escute. - s um moo. Um moo tolo, - Ariane adicionou com um olhar severo a Gilbert. Os olhos do Ranulf percorreram friamente ao moo, que estremeceu com justa razo. - Parece-me muito grande para te esconder detrs das saias de uma mulher. - Eu na sua idade quase tinha ganho o ttulo de cavalheiro. Gilbert ficou rgido e deu um passo adiante, endireitando seus ombros. - Eu no me escondo detrs de ningum. - Se quer pode provar minha coragem. Ranulf piscou, desenhando um sorriso duvidoso. - V-te muito terno, moo. - Penso que necessitaria um pouco de trainhamento antes de desafiar a combate a um cavalheiro. - Gilbert no um soldado, milorde, - Ariane interveio apressadamente. - um estudante. - Ento sugiro que vs ocupar-te com seus deveres de estudante, - Ranulf recomendou, sua voz perigosamente suave. Com um olhar frustrado para Ariane, Gilbert se curvou ante o Lorde simulando respeito, embora ele preferiria tomar veneno a reverenciar a esse homem. Quando o moo os deixou para entrar na capela, Ranulf olhou fixamente Ariane. Parecia extremamente poderoso, montado em seu cavalo enorme, apesar de sua falta de armadura ou elmo. Seu cabelo escuro brilhava com reflexos azuis ao sol, enquanto seus olhos resplandeciam como ouro frio. - Peo-te perdo por sua rabugice, milorde, - ela disse rapidamente, sabendo que Gilbert tinha ido muito longe. Nenhum Lorde toleraria tanta insolncia por parte de um servente, ou um desafio to flagrante a sua autoridade. - Aoitei a homens por ofensas menores. - Por favor... deixa-o em paz. - S queria me proteger. - Tem muitos protetores, parece-me, - Ranulf murmurou em resposta. - Por favor... - ela repetiu. - Pede clemncia outra vez? - Sim, peo-lhe isso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- E o que fica para negociar? Ariane baixou seu olhar ante o desafio em seus olhos ambarinos, recordando seu plano de ganhar Ranulf atravs da cooperao. - No tenho nada para te oferecer. - To tmida. To humilde. - Seu tom era ctico. - Asseguro-te que sua humildade soa to falsa como sua acusao de violao. Ariane mordeu a lngua. Sua humildade era falsa, mas no se permitiria responder provocao do Ranulf, nem lhe deixar saber quanto a feria. - O que? No h resposta, moa? De repente te voltou muda? Ele pigarreou: - Seria mais sbio se trocasse suas tticas. A docilidade no assenta bem em voc. Ele observou como ela levantava sua cabea e sentiu satisfao. Ela no se acovardou mas sim estava tentado esconder sua fria. Ranulf sorriu triunfalmente. Tinha querido provocar Ariane, na verdade, mas queria v-la defender-se com o mesmo esprito que tinha mostrado em suas confrontaes anteriores. Ela o olhou e sua raiva era maior que seu temor ou sua humildade. Agora seus olhos bonitos lanavam fascas e replicou entre dentes: - Entendi que havia dito que desejava a docilidade em seus refns, milorde. Seu sorriso aumentou ironicamente. - Eu no sabia que voc estava to ansiosa por cumprir meus desejos. Antes que ela pudesse responder a essa provocao, ele foi ao ataque novamente. Pensei que tinha dado bastante para te manter ocupada e para que no metesse-te em problemas. - Mas parece encontrar tempo livre para tramar e paquerar com os rebeldes. - Paquerar? - o olhar do Ariane se estreitou. - Do que me acusa esta vez, milorde? - Julgando pela discusso que interrompi, vocs dois planejavam me derrotar. - Ou vais negar que estava conspirando contra mim com seu amante? Seus olhos cinzas aumentaram com essa ltima palavra. - Amante? Est brincando? - Vais negar? Ranulf insistiu . - Naturalmente que o nego! - Ariane se defendeu ardentemente. - Gilbert meu irmo! Ranulf a olhou fixamente. - Irmo? - Meio irmo, realmente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- o filho bastardo de meu pai e seu amante. - Eu lhe dizia... - OH, voc... voc... Cheia de ultraje por sua insinuao ela gritou: - O incesto um pecado mortal! Ranulf olhou seus olhos chapeados com alvio. O moo era seu irmo. Um familiar prximo. O qual explicava semelhana fsica entre eles assim como o afeioado bvio entre eles. Tambm explicava a hostilidade. Gilbert tinha uma boa razo para ressentir ao Lorde que tinha tomado prisioneira a sua irm, que tinha tirado sua herana e que tinha repudiado o compromisso matrimonial. Ranulf arrojou para trs a cabea e riu ante seu engano. Ariane lhe deu um olhar de assombro, como se perguntasse se ele se tornou louco, mas Ranulf somente sacudiu sua cabea. Ainda estava irritado pelo desafio estpido do moo, mas ao menos agora compreendia tudo. At podia sentir uma certa simpatia pelo moo, um bastardo que sem dvida tinha sido feito pagar durante toda sua vida pelas circunstncias de seu nascimento. No ia tolerar irrespetuosidade flagrante do moo, ou lhe permitir que a conspirao continuasse, mas na verdade, quase podia admirar ao moo por mostrar semelhante lealdade a sua irm. Ranulf valorizava a lealdade em um homem tanto como o esprito em uma mulher. Preferia muito mais dama de lngua afiada e olhar quente que agora estava parada diante dele que deitar-se com a moa dcil que Ariane tinha pretendido ser durante a ltima semana. Sua defesa feroz de seu irmo fez que Ranulf se desse conta quanto a docilidade recente de Ariane o chateava. Preferiria que lhe gritasse honestamente que fingir ser um camundongo atemorizado. Na verdade, preferia ver honestidade abaixo dessas circunstncias que fingimento. A estudou com neutralidade, tentando medir a sinceridade de sua conduta. Talvez houvesse uma mentira detrs desses olhos brilhantes com seu olhar de virtude ferida, mas encontrou-se querendo acreditar em sua inocncia. Seria um idiota se a absolvesse completamente. Ariane era culpada. Com seus prprios ouvidos tinha escutado a discusso e que o chamavam demnio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sem dvida ela e seu irmo ainda planejavam derrot-lo, junto com todo o resto dos rebeldes. No podia dar o luxo de acreditar que os motivos do Ariane eram puros, confiar nela seria como buscar uma punhalada nas costas. - Gilbert muito inteligente, - Ariane replicou, - e um bom oficial, coisa que j deveria saber, se te tivesse incomodado em conhecer s pessoas que agora te serve. Um lorde deve familiarizar-se com as pessoas sobre as quais governa se quiser ser um governante justo. - Um discurso muito bonito, - Ranulf disse secamente, sentindo o insulto dela ao questionar seu desempenho como lorde, mas determinado a no revel-lo. - Mas meu governo no um tema de seu interesse. - Claredon um tema de meu interesse, bem como sua gente. -J no, querida. - Seu sorriso era zombador. - No tem direitos salvo aqueles que eu te permito. - Sugiro que v a Missa antes que te tire esse privilgio. Ariane observou impotente como Ranulf dava volta seu cavalo e cavalgava para os estbulos, uma raiva ardente percorreu suas veias. Jurou s lhe demonstrar cooperao e doura para domar ao drago selvagem, mas isso era tudo o que podia fazer para controlar seu carter . Como desejaria ser um homem que pudesse defender sua honra usando as armas! Mas s podia combater Ranulf com palavras, que eram armas lastimosas contra um guerreiro desumano e sem corao .

Captulo 13

A tormenta estalou na noite seguinte. Era tarde, mas o grande salo do Claredon soava com as risadas dos homens e a msica de um comediante. Ranulf tinha ficado para jogar dados com seus homens, e tinha terminado cantando as canes e observando-os danar com as moas do castelo. Agora a maioria de seus cavalheiros estavam embriagados. Por algum tempo eles haviam passado um odre com vinho e as prostitutas os entretinham, com o Bertran do Ridefort liderando o espetculo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A festa tinha comeado a fazer-se mais intensa, mas Ranulf era reticente a terminar com essa diverso incua . Seus homens necessitavam liberar energia depois dos meses de servio que tinham emprestado. Inexplicavelmente, toda essa diverso o deprimia mais que alegrava. Mas era difcil ignorar o clamor da festa. Quando uma moa de cabelo marrom, com enorme peitos nus levantou as saias para expor seu sexo e desafiou Bertran a mostrar sua virilidade, o cavalheiro arrojou para trs sua cabea e rugiu com muito bom humor causado pelo lcool. Entre gritos e risadas, ele deitou mulher sobre uma das largas mesas, levantou a tnica at a cintura, afrouxou sua roupa interior e afundou seu membro entre as coxas brancas da mulher grunhindo com prazer enquanto a penetrava. Cada uma de suas grandes mos sujeitou os peitos dela enquanto seus quadris se moviam ritmicamente, sua luxria foi incitada pelas brincadeiras obscenas e os gritos de flego dos espectadores. Sentando na mesa do Lorde, sobre o soalho, Ranulf olhou o fogo que crepitava na chamin. Ocasionalmente, no passado, ele compartilhava com seus homens s prostitutas, mas essa noite no estava de humor para desfrutar dessa atividade, ou para gozar as cuidados da criada, Dena. Quando ela caminhou at ele e baixou a camisa para pressionar seus peitos nus contra seu rosto, ele se tornou para atrs sem interesse. No desejava deitar-se com ela. Dena tinha sido usada sem dvida pela metade da guarnio de soldados da ocupao do Claredon, e emanava um aroma que era mescla de suor, sexo e cerveja, um aroma totalmente oposto ao aroma limpo e floral de sua antiga ama, que sem dvida estaria dormindo no piso superior em sua cama. - Posso te dar o prazer to doce como o vinho que bebe, milorde, - Dena ronronou em seu ouvido. Distrado com seus pensamentos, Ranulf olhou de esguelha para os casais que se acoplavam sobre a mesa, despertando os gritos da multido. - No esta noite, querida. - Temo que no te faria justia esta noite. - Sem dvida Bertran pode te dar mais diverso. Dena enrugou seus lbios. - Esse Bertran um caipira, no tem nem idia de como satisfazer a uma mulher. Ao lado dela, Payn riu e estendeu sua mo para lhe manusear as ndegas grosseiramente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Tome cuidado, que Bertran no oua que despreza suas habilidades, moa, ou seu orgulho se ofender. Com um sorriso ao vassalo principal do Ranulf, Dena voltou sua ateno de novo a seu amo. Aferrando a mo de Ranulf, ela a levou para baixo de suas saias, pressionando seus dedos contra seu sexo que estava molhado e quente. A excitao que lhe causou o gesto fez que Ranulf apertasse seus dentes. Depois da festa, a exibio de Bertran, ele estava ereto e ansioso por estar com uma mulher. E o sexo estava mo. S precisava afrouxar a roupa, liberar seu membro ereto e fazer agachar moa e aliviar sua necessidade. Quase lamentou quando Payn ficou de p e tomou a Dena pelo brao e a afastou dele. Ela se recusava ir-se . Para a surpresa de ambos os homens, ela se sentou sobre a mesa entre eles e ousadamente se atirou para trs. Levantou suas saias para lhes mostrar o pbis escuro entre suas coxas nuas, separou suas pernas longamente, com uma mo acariciou seu sexo em um convite carnal. A imagem dessa carne rosada e quente tentou Ranulf, na verdade. Seu membro j estava inchado e grosso, elevava-se dentro de sua cala. Realmente estava pensando em montar em cima dela quando o salo de repente tornou mortalmente silencioso, exceo das respiraes ofegantes do Bertran. Quando Ranulf se deu conta da mudana, todo seus homens estavam olhando a algo ou a algum detrs dele, ele olhou por cima de sobre seu ombro. Seus olhos aumentaram ao ver Ariane de p na escada de pedra, parecendo completamente perplexa pela cena. Por uns segundos, permaneceu rgida pelo choque ao encontrar Ranulf e a seus cavalheiros fornicando sobre as mesas do salo de seu pai, mas a raiva estalou se nela rapidamente. - Me de Deus! No tm vergonha? Nenhum homem respondeu, nem sequer os dois guardas que a tinham escoltado das cozinhas a sua habitao logo depois de um extenuante dia de trabalho . - No salo de meu pai... - sua voz tremia com raiva e desprezo. - E sobre as mesas. Vocs desonram Claredon desta maneira! Antes que algum pudesse responder, ela partiu determinada mesa do Lorde, onde tomou a primeira arma mo, um adaga.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf e Payn ficaram rgidos, seus instintos lhes falava de um perigo iminente, mas Ariane os ignorou enquanto brandia a adaga perto da cara da Dena. -Te levante! V continuar sua fornicao nos estbulos com as bestas e no te atreva a aparecer por aqui outra vez. - Dena choramingou de medo e se deslizou lentamente de mesa. Com a ajuda do Payn, ela ficou de p. Passando cautelosamente ao lado de Ariane, fugiu quase tropeando em seu apuro at alcanar a grande porta. Quando a aterrorizada Dena se foi, Ariane dirigiu seu ultraje multido. Em um estado no que poderia ter envenenado a todos eles, ela gritou cegamente, apontando a porta com a adaga. - Fora! Vocs, fora, agora! Retirem-se. Assombrados os cavalheiros olharam Ranulf, cujo rostose obscureceu para formar uma mscara enigmtica. Quando o Lorde no fez nenhum movimento para revogar a ordem, alguns comearam a ir para a entrada, apartando-se da fria da louca blindando a adaga. - Fora, repetia! Vrios soldados permaneceram quietos at que Ranulf fez um assentimento quase imperceptvel com a cabea, respaldando a ordem dela . Ento at Bertran se apressou a obedecer, subindo com um puxo a roupa interior e arrastando moa que estava com ele. - Me de Deus!,- Payn disse com um sorriso de admirao. - Nem sequer extraram suas espadas. - Minhas felicitaes, moa. - Nunca os tinha visto mover to rapidamente seus copos preguiosos. - Elas uma verdadeira guerreira, Ranulf, uma Valquria. - Certamente ela se assemelhava s legendrias donzelas guerreiras nrdicas, com a adaga em seu punho e o cabelo claro rodeando seu rosto como uma nuvem, Ranulf pensou. Luzia magnfica, uma mulher guerreira reclamando a posse de seu trono. Exceto se supunha que ela era sua esposa. Tinha ficado fascinado ao v-la dominar e jogar a seus valentes cavalheiros do salo. Ele tinha violado seu prprio cdigo de conduta permitindo semelhante fornicao no salo. Em sua prpria defesa podia assegurar que nunca tinha esperado que Ariane visse essa cena. E enquanto seu ultraje podia ser completamente justificado, no correspondia a ela dar ordens a seus homens.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane deu-se conta da extenso de sua transgresso, porque ficou rgida de repente, e olhou Ranulf que se sentou na cadeira do Lorde. Os olhos cinzas se chocaram com os de cor mbar. Ela ainda estava tremendo de raiva, mas quando ele se levantou e capturou seu pulso e delicadamente tomou a adaga entre seus dedos, ela no protestou. - No podia tolerar esta exibio to desgostosa, - ela disse defensivamente, justificando sua conduta precipitada. - Foi de mau gosto, - Ranulf concordou brandamente. Nunca tinha esperado respaldar Ariane contra seus homens. -Esses atos obscenos devem ser realizados em privado, - Ariane insistiu tercamente. Ela se assombrou com o sorriso do Ranulf. - No futuro verei que seja assim. Ainda sujeitando seu pulso, sentiu-se fascinado pela exploso dela, mas no podia permitir que seu estalo no fosse castigado. - Boa noite, Payn, - Ranulf disse sobre seu ombro enquanto levava Ariane para a escada. Payn riu. - Desejo-te o mesmo, milorde, mas no acredito que tenha em mente dormir esta noite. O corao de Ariane comeou a martelar ante o comentrio do cavalheiro. As feies de Ranulf era uma mscara rgida e enigmtica impossvel de interpretar. Seus olhos cor mbar brilhavam mas no com raiva, ela pensou com certa esperana. O brilho por uma batalha iminente estava em seus olhos, mas o calor parecia dever-se mais determinao que fria. Para seu desnimo, Ranulf despachou aos guardas e a conduzia diretamente a seu prprio solar. Quando a fez entrar, ele fechou a porta com cuidado estudado. Ariane observou-o cautelosamente enquanto ele girava para enfrent-la. Um fogo ardia na chamin, e sobre a mesa ao lado da cama havia uma vela acesa que iluminava a habitao. Sob a luz dourada, seus olhos brilhavam perigosamente. Ranulf se recostou contra a porta e cruzou os braos sobre seu peito poderoso. - O que... pretende, milorde? Seu sorriso lento fez os batimentos do corao de seu corao se acelerassem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Est de acordo que ganhou um castigo por sua conduta? Ariane ficou rgida. - No . No podia permanecer sem fazer nada enquanto voc tinha semelhante comportamento licencioso com sua amante. - Sua indignao est desconjurada, uma escrava. Ela podia sentir sua ira crescer novamente, embora tentasse controlar-se. - Me de Deus!, estava te preparando para fornicar sobre a mesa do Lorde com essa... essa prostituta! Os olhos do Ranulf se estreitaram pensativamente. - Poderia ser que estivesse com cimes, querida? - Cimes? Te superestima, milorde. Simplesmente me importa que o salo do Claredon no seja desonrado com semelhante... orgia. -Vem aqui, - ele disse. - Vais golpear-me? - Eu no golpeio mulheres. - Alm disso, eu gosto de sua pele tal como . - Por que quereria danific-la? - Vem aqui. Sabendo que ele foraria sua vontade se recusasse a obedecer, Ariane moveuse lentamente para parar diante dele. O brilho dourado em seus olhos pareceu suavizar-se. - Nunca tomei a essa moa. - Ariane olhou Ranulf assepticamente, reticente a acreditar em sua afirmao. -Tivesse-a tomado no fora por minha interveno. - Mas voc interveio. Ento.... - ele sorriu - ... corresponde a voc reparar essa situao. Quando ela o olhou perplexa, as sobrancelhas de Ranulf se levantaram. - Eu queria ter uma moa esta noite, mas voc assustou isso e a fez fugir. Ento servir como substituio da Dena. - Servir, milorde? Sua respirao pareceu agitar-se. - Se no desejar que as moas do castelo me agradem e me entretenham, ento voc deveria prover esse servio para minhas necessidades. Ariane deu um passo para trs, suas unhas se cravaram em suas palmas. - No tem direito a me pedir que te sirva dessa maneira. Um sorriso frio se desenhou em seus lbios.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Se esquece que meu direito como o Lorde tomar a qualquer servo de meu castelo. Seus olhares se encontraram. Ariane sentiu sua ira crescer, junto com seu ressentimento. Pelo choque ela se esqueceu momentaneamente de seu objetivo de consumar o matrimnio. Agora que Ranulf parecia estar disposto ela j no estava to ansiosa por consumar a unio. Tinha sonhado que esse homem a fizesse dela, tinha ansiado isso, mas no com raiva, nem por vingana ou como um castigo. Queria que Ranulf a tomasse com amor. No havia nenhum sinal de amor ou de ternura em sua expresso, agora. S uma perigosa arrogncia masculina e ele claramente havia dito que planejava cumprir sua vontade, sem importar quais fossem os desejos dela. Ariane levantou o queixo. - Eu no esqueci de nada, milorde. - Certamente recordo sua promessa de me desposar. - Lembro tambm que a Igreja me considera sua esposa. Ranulf no mordeu o anzol. - O matrimnio logo ser anulado. -Talvez sim. Ou talvez no. - Existe a possibilidade de que a Igreja tome partido por mim. Ranulf sorriu, quase prazerosamente. - A deciso est em mos do papa agora. - Assim parece. - Enquanto isso... - Estendeu sua mo e seu dedo se enredou em um cacho de cabelo de seu cabelo sedoso. - Como voc declarou falsamente ser minha esposa, no vejo nenhuma razo para que eu no possa gozar os privilgios de um marido. - Ningum poderia me dizer nada. - O que... Quer dizer? - parte de minha posse. Por que no tirar proveito de seu corpo encantador? Sua voz tinha sado em um tom sensual, fazendo que o insulto soasse como uma promessa de prazer. Ariane se sentiu ficar rgida enquanto tentava reprimir a emoo que a percorreu. - Converter-me-ia em uma prostituta? Imperturbvel, Ranulf sacudiu a cabea.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Contradiz-te, moa. No pode ser esposa e prostituta da mesma pessoa. - Isso possvel, se voc recusar a me reconhecer como sua esposa. - Nunca te reconhecerei como tal, - ele respondeu. - No serei uma puta para voc! - Mas e para outros homens. - O que diz? - Mentiu dizendo que te violei, no irracional supor que lembre sobre outras questes. Por tudo o que sei, pode ter compartilhado seus encantos com a metade dos homens da guarnio de seu pai. Ela o golpeou ento, levou seu brao para trs e lhe esbofeteou a cara com a palma aberta. Ariane olhou com horror a marca avermelhada de sua mo em sua bochecha. Para sua perplexidade, a boca de Ranulf se curvou em um sorriso lento enquanto friccionava a pele avermelhada. - Eu gosto mais quando briga. O esprito ardente de uma moa mais estimulante que um esprito dcil. - Estimulante! Os olhos dela piscaram com fria. - OH, ... ... um idiota arrogante! Quer estimulo, deveria voltar com sua amante! O brao dele saiu disparado para envolver-se ao redor a cintura de Ariane. Com insistncia inexorvel, Ranulf a atraiu, fazendo-a sentir o desejo inegvel que se avultava debaixo de sua tnica. - No quero nenhuma outra moa, - ele murmurou. - Quero voc. Ela comeou a lutar, mas seu abrao era de ferro. - Pretende me violar? - ela exigiu ofegando. -Violao ou seduo... pode escolher. A luz em seus olhos dizia claramente que sabia o que ela escolheria finalmente. Com firme determinao, Ranulf capturou sua boca sensualmente. Tinha esperado o suficiente para a rendio dela. Por muito tempo ele tinha tolerado seu desafio, tinha mantido um controle rgido sobre seus impulsos, quando no tinha nenhuma necessidade de faz-lo. Ela deveria compartilhar sua cama em vez de enlouquec-lo. Com matrimnio anulado ou no, satisfaria sua fome feroz por ela, no podia conter sua necessidade por mais tempo. Tinha sido um idiota por haver-se negado todo isso at agora. Por que no podia desfrutar do que era seu at que a anulao fosse concedida?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Havia resistido o momento da rendio por medo a expor sua debilidade, sua vulnerabilidade ante ela, no tinha querido revelar que ela conseguia controlar sua mente e seu corpo. Mas j no resistiria nem lutaria mais. Ante o som suave de protesto, Ranulf afrouxou a presso de sua boca, mas se recusou a liber-la. Podia sentir sua virilha apertar-se com uma dor impetuosa de antecipao. Em poucos minutos a teria debaixo dele, montaria e a penetraria. Se ela no fosse virgem, se tivesse tido outros amantes, no haveria nenhuma dvida a respeito a quem ela pertencia agora. Ento, se Deus quisesse, seu desejo ardente por ela terminaria. Uma vez que tomasse, finalmente se entregaria ao desejo insano que o havia atormentado por dias. Poderia ver-se livre de sua obsesso selvagem por ela. O tumulto de seus sentimentos se mostrou em sua paixo. Beijou-a posessivamente, sua lngua sondando as profundidades da boca doce. Ela resistiu a invaso de sua boca a princpio, pressionando sua palmas contra seu peito, mas ele a acalmou capturando seus pulsos e entrelaando seus braos ao redor de seu pescoo. Antes que ela pudesse escapar, uma de suas mos foi tom-la pelas ndegas, e a outra apertou sua cintura. Momentos mais tarde, sentiu um estremecimento percorrendo o corpo de Ariane, ouviu o gemido sair do profundo de sua garganta, um som encantador de rendio. Sua prpria paixo se viu incrementada por essa rendio, Ranulf aprofundou seu beijo, fazendo-o mais exigente e possessivo... quando os braos dela se fecharam ao redor dele por prpria vontade. Quando finalmente ele liberou sua boca e levantou a cabea, Ariane olhou fixamente seus olhos selvagens e triunfantes. Podia ler a verdade neles: o momento de esperar tinha acabado. Ela fechou seus prprios olhos e se apertou contra ele, sentindo a protuberncia dura de seu sexo pulsar contra sua virilha. O tinha ganho. Ela no lutaria com Ranulf, embora ele somente desejasse para saciar seus apetites luxuriosos. Ranulf se recusava a reconhec-la como sua esposa, ainda pretendia anular o matrimnio, mas ela no se conformaria com uma relao carnal sem a sano dos votos matrimoniais.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela queria consumar seu matrimnio, e no simplesmente para consolidar sua posio legal como sua esposa. Queria Ranulf, queria seus beijos, suas carcias, ser possuda por ele. E queria tentar conquistar sua simpatia. Talvez se ela se rendesse completamente, poderia persuadi-lo de trocar sua opinio sobre ela, podia faz-lo ver que ela no era a mulher traioeira que ele pensava. S podia rezar para no sair muito ferida da unio carnal. No tinha conhecido intimamente a nenhum homem. Ranulf era to poderoso, to forte, que podia esmag-la com uma s mo, ou rasgar o interior de seu ventre se a tomasse grosseiramente. Algum instinto lhe assegurou que ele no a danificaria. - Ranulf, - ela sussurrou, seus olhos implorando que fosse delicado. - No vou resistir. - Mostre o que quer de mim... Como te agradar. Os olhos do Ranulf se obscureceram com sua rendio. Tomou uma respirao profunda, tentando retardar a acelerao de seu sangue, agradecido porque ela estivesse disposta a render-se. Nunca tinha forado a uma mulher na cama. A idia de violao no o estimulava, especialmente no com esta mulher cuja beleza extraordinria e cujo esprito desafiante o tinham enfeitiado desde o comeo. Se ela soubesse o poder que tinha sobre ele... OH... Deus o ajudasse... Sua verdadeira necessidade era conquist-la com prazer, no se conformaria com nada menos. Sua experincia lhe dizia que no devia preocupar-se. Suas habilidades sensuais que eram apreciadas pelas moas de seu castelo agora lhe seriam de utilidade. E entretanto Ariane era como nenhuma mulher que ele tivesse conhecido. Sentiu-se perplexo ao notar que suas prprias mos tremiam. - Ser seduo, ento - ele disse com voz rouca, e a beijou para selar o pacto. Quase reverentemente ele desatou a fita de sua camisa, baixou o tecido, despindo seus belos seios que estavam ansiosos pela carcia de um homem . Seus mamilos rosados j estavam erguidos pela excitao, Ranulf notou com satisfao primitiva. Inclinando sua cabea, capturou um com sua boca. Em choque, Ariane tomou uma respirao profunda enquanto sentia o mamilo endurecer.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Uma incrvel quebra de onda de calor a invadiu sob o delicado mas intenso estmulo de sua lngua. O que lhe estava fazendo ele ? Era indecente que o sugasse como um beb. Mas no podia encontrar a fora para apart-lo . Seus dedos cravados em seus ombros enquanto seus joelhos se tornavam dbeis. Ranulf sujeitou o outro mamilo com a mesma paixo, estimulando-o deliciosamente com sua lngua. Para seu desnimo, ele deteve as carcias e comeou a despi-la. Em pouco tempo Ranulf lhe tinha tirado a roupa e ela estava nua diante dele, sua pele ruborizada pela vergonha e o desejo. Mas depois um lento escrutnio de seu corpo, ele j no pareceu fascinado por sua nudez. Ele estava olhando fixamente a pele irritada em seus ombros e seu pescoo produzido por tecido spero de sua tnica. - A roupa te fez isto? - Ele perguntou, estendendo sua mo para tocar a erupo com as pontas de seus dedos. Ariane assentiu causticamente. Precisava toc-la para acalmar sua dor, aproximou-se e se inclinou para colocar um beijo terno na linha de seus ombros. O contato delicado era incrivelmente leve, entretanto ela o sentiu intensamente, como se seus lbios fossem carves ardentes. Ariane o olhou confundida. No podia compreender por que Ranulf estava sendo to delicado com ela. Quando ia comear o castigo? No atuava como se queria tomar vingana, seu beijo destilava ternura e logo se tornou para trs para despir-se. De repente ofegando, Ariane o observou, incapaz de desviar o olhar. Afrouxando os laos que sujeitavam sua tnica a tirou pela cabea e a lanou a um lado. Seguiu-lhe sua camisa expondo os msculos marcados de seus braos, seus ombros e seu peito poderoso. Os olhos dela se obscureceram ao ver as feridas no flanco do Ranulf, as cicatrizes que lhe recordavam que tinha sido atacado por seus inimigos... Sua prpria gente . As botas e as calas vieram a seguir, descobrindo suas coxas e panturrilhas slidas. O olhar do Ranulf se encontrou com o dela enquanto suas mos foram ao cordo da cintura que sustentava sua roupa interior.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Quando ele baixou o objeto at seus quadris a respirao de Ariane ficou travada em sua garganta. Sua ereo levantando-se orgulhosamente sobre o plo escuro de sua virilha. Ela tremeu ante o enorme tamanho de seu membro, entretanto um estremecimento de excitao lhe percorreu a espinha dorsal ante a imagem do homem descaradamente exibido ante ela. Havia uma beleza nessa masculinidade nua o poder incrvel de seu corpo esculpido perfeio. Era o eptome das fantasias feminina. E ela o desejava. Ranulf a observava, seus olhos nublados pelo vu. Seu olhar ardente excitou Ariane, apesar de sua inocncia. - Teme-me? - Ele perguntou, sua voz era um sussurro spero. Ariane tragou em seco e se forou para sacudir a cabea em negao. No queria pensar em como Ranulf poderia machuc-la com seu tamanho e sua fora. S pensaria no prazer incrvel que suas carcias a tinham feito sentir uma vez. - Bem. - Seu sorriso lento emitiu o brilho de uma estranha jia, quando seus olhos faiscaram com sensualidade masculina. - Eu no gostaria que me temesse. Como ela poderia temer quando ele a olhava como se ela forsse a mulher mais bonita de toda a cristandade? Logo ele se uniu a ela na cama. Ainda mantendo seu olhar, Ranulf se sentou a seu lado e passou sua mo lentamente sobre seu corpo. Ela se esticou, tremendo ante essa carcia suave como uma pluma. Quando sua mo alcanou seu estomago liso, ela tomou uma respirao aguda. E quando abriu seus dedos largos no monte feminino, sua respirao foi contida completamente. Ranulf sorriu com satisfao ante sua resposta. Sua ereo se esticou quase dolorosamente. Mas no podia saciar sua fome ainda. Primeiro devia cumprir a deliciosa tarefa de lhe agradar. Ela se sobressaltou quando ele estirou um brao em cima de sua cabea para tomar um travesseiro e o colocou com cuidado debaixo de seus quadris. Suas bochechas se ruborizaram intensamente. - Me...Milorde Ranulf... o que faz?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sem responder, ele trocou de posio e se moveu sobre ela, para ajoelhar-se entre suas pernas. Ela sentiu o ar morno de sua respirao quando ele se dobrou para lhe beijar o estomago. - Fica quieta, - ordenou-lhe quando seus quadris se moveram nervosamente. Seus olhos quentes vagaram pela extenso de seu corpo, passou suas mos lentamente sobre a parte interna de suas coxas, fazendo que ela se abrisse para ele. Ariane tremeu pela mortificao e pela antecipao. Ranulf pareceu estudar o tringulo de plo acobreado entre suas coxas. Com determinao sensual, suas mos deslizaram por debaixo de seu corpo para tomar as esferas plidas de suas ndegas. Ariane mordeu o lbio inferior para evitar de protestar enquanto ele lentamente apertava e massageava suas ndegas, enquanto seus dedos acariciavam o caminho que dividia seu sexo. - Ranulf... - ela murmurou protestando. - No deve... pecado... - Sh, - ele pediu em um tom profundo. Abrindo as dobras lustrosas de seu sexo com seus polegares, ele colocou a gema do dedo indicador sobre o pequeno boto de prazer massageando-o lentamente. Ariane gemeu. Para seu choque, Ranulf se inclinou e ousadamente pressionou sua boca de contra seu sexo. Ariane se viu invadida por uma intolervel quebra de onda de prazer. - No! - ela ofegou , tentando apart-lo. Ranulf riu brandamente ante sua reao, ao tempo que capturava seus pulsos impedindo que se ela se movesse. Se inclinou sobre ela outra vez, lambeu sua essncia feminina com sua boca. Lambeu a carne quente, fazendo-a sentir o suave bater de sua lngua. Seus lbios mornos colocaram um beijo. Ariane tremeu abaixo desse assalto ertico. Os cuidados escandalosas desse homem deixaram-na atnita. Que loucura era essa? Entretanto no podia recorrer a sua vontade para protestar enquanto sua lngua trabalhava nela, percorrendo as dobras inchadas, estimulando sua carne. Seu beijo nessa zona to ntima lhe tirou a respirao. Sua pele ficou mais quente enquanto Ranulf a atacava sentindo seu gosto, mordiscando essa fruta suculenta, at faz-la gemer.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ento deliberadamente, com um cuidado delicioso, empurrou sua lngua dentro dela, um ato de posse primitiva. A quente invaso lhe causou um estremecimento. Ariane se arqueou e gritou sua negao, seus quadris se elevaram at reunir-se com a boca masculina. - Ranulf... Deus... Uma quebra de onda de luxria invadiu Ranulf. Ela estava quente e excitada. Seu grito rouco o excitou. O abrao em suas ndegas se apertou enquanto ela se retorcia contra a cara dele, ofegando. Ranulf manteve sua boca pressionada contra ela enquanto Ariane se agitava com convulses de prazer. Quando o ltimo espasmo tinha passado, sua boca se moveu rapidamente para seu corpo. Sem lhe dar tempo de recuperar-se, Ranulf se colocou em cima de Ariane e acomodou seus quadris entre suas coxa . No podia esperar por mais tempo. Nunca tinha estado to duro, to perto de estalar. Com a ponta quente de seu membro roou o centro dela, mas vacilou. Ela havia tido com outro homem dessa maneira? Ou ela era verdadeiramente inocente como parecia? Tentando deixar de lado seu cimes irracionais, concentrou-se na bela mulher debaixo dele. Necessitava isso, a necessitava, ansiava essa liberao feroz que s ela podia lhe dar... - Ranulf... por favor, - ela ofegou, sua voz trazia um pedido. -Sh,... querida , - murmurou roucamente em resposta . -Te abra para mim. Todos seus instintos naturais gritaram para que Ranulf tomasse rapidamente, para aliviar o anseio feroz, quase desesperador em seu ventre, mas ele se afundou lentamente nela, com extremo cuidado. Apesar do cuidado dele, suas coxas se apertaram ao redor dos quadris dele em um esforo ftil para repelir essa intruso. Quando sentiu que uma barreira frgil lhe negava a entrada, Ranulf quase se tornou atrs, temeroso de no poder controlar-se, temeroso de lhe causar dor, mas no podia deter-se agora... No podia deter-se... No podia...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane se estremeceu de dor quando sua carne virgem era rasgada, e gritou quando ele entrou completamente dentro dela. A presso era quase impossvel de tolerar. Seu membro rgido era uma lana enorme que empurrava dentro dela, uma arma poderosa que a rasgava. Ela escutou a si mesma soluar, sentiu o doce delicado de sua boca enquanto a beijava em um esforo por apaziguar a dor. Incapaz de fazer outra coisa, Ranulf se manteve completamente quieto enquanto ela estremecia-se debaixo dele, querendo amaldioar e ao mesmo tempo gritar seu triunfo. Uma virgem! Uma moa inocente e casta, nunca tocada por outro homem. No lhe tinha mentido! Ele era seu primeiro amante. Lhe pertencia agora. - Ariane, me olhe - Os olhos dela estavam cheios de lgrimas. Os olhos dele brilharam com fogo. - Sente-se melhor? - SIM... sim - ela respondeu honestamente , embora sua resposta ofegante transmitia pouca confiana. - Posso tomar mais profundamente, querida? Ela franziu o cenho pensativamente, olhando fixamente e perguntou com cepticismo. - H mais? Ranulf sorriu, lenta e sensualmente. -Temo que sim. - Mas posso desistir de entrar com todo meu membro. - No... por favor... O... Quero... Tudo. - Ainda enquanto falava, seus quadris se moveram tentativamente, inclinando-se um pouco para lhe dar melhor acesso. Ranulf tomou uma respirao profunda. O mnimo movimento dela estimulava-o para ir mais profundamente, mas com um esforo feroz, obrigou-se a controlar sua impacincia. Lentamente moveu seu peso em cima dela, roando seus seios com o plo de seu peito. Ariane ficou rgida, contendo sua respirao... Era estranho, mas a dor desvaneceu-se, deixando uma sensao que no era completamente dolorosa. Ento os lbios do Ranulf se apoiaram sobre os dela, e a beijou sensualmente. Ariane estremeceu enquanto sua lngua entrava em sua boca com surpreendente suavidade; por sua prpria vontade os quadris dela se balanaram contra as dele. Ela quase gemeu em protesto quando sentiu que ele se retirava de seu corpo .

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas Ranulf no tinha inteno de retirar-se completamente. Em troca, a mo dele se deslizou entre os corpos deles, seus dedos encontraram o boto quente e mido que era o centro do desejo dela. Assombrada pelo espasmo de prazer que percorreu seu corpo, Ariane ofegou e enlaou seus braos ao redor do pescoo do Ranulf. Cegamente ela murmurou seu nome em um pedido de piedade, mas ele continuou acariciando seu sexo, suas costas arqueadas e seus olhos semi-fechados. Indevidamente, Ariane alcanou o climax. O mundo desapareceu para ela. As mos dela se apertaram nos ombros do homem em cima dela, seus quadris arqueando-se incontrolavelmente. - Sim, querida, - Ranulf aprovou seus movimentos com voz rouca, respirando esse selvagem abandono. Reduzida a essa necessidade pag, ela se pegou a ele, gozando a liberao da tenso de seu corpo. Em poucos momentos se arqueou em um climax que a fez gritar levando Ranulf ao ncleo de seu ventre. - OH Deus! - Ranulf ficou rgido por um instante, seus olhos se fecharam com dor sensual. Ento j no pde conter-se mais, comeou a mover seus quadris, entrando e saindo a um ritmo urgente, tentando faz-lo delicadamente, mas Ariane o urgia a acelerar o ritmo. A exploso crua e primitiva do orgasmo do Ranulf foi to violenta que ele apertou os dentes e ento j no houve mais controle. Gritou sua prpria liberao selvagem enquanto se derramava nela. Por um comprido momento permaneceram fundidos e unidos, s se ouvindo o som ofegante de suas respiraes. Ranulf tentou levar ar a seus pulmes enquanto tentava focalizar seus pensamentos. Sua pele estava banhada em suor, seu corpo quente mas satisfeito. Seu corpo sentia lnguido mas ele ainda estava parcialmente ereto. No queria deixar esse paraso quente entre suas coxas, mas sabia que devia faz-lo. Lentamente, com esforo, Ranulf retirou seu corpo rodando a um lado. Tinha sido muito brutal com ela quando teria querido ser delicado e considerado por sua falta de experincia. - Me perdoe... - ele murmurou incorporando-se e olhando seu rosto maravilhosamente ruborizada e emoldurada por seu cabelo selvagem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu olhar percorreu seu corpo magro, mas fez uma pausa quando alcanou suas pernas. O sorriso do Ranulf se desvaneceu. Sangue misturava-se com o fluido de sua semente em suas coxas e no lenol. Seus olhos se obscureceram com uma sensao de triunfo. Ter tomado sua virgindade era uma vitria para ele. Tinha sido o primeiro homem a possu-la. O nico. - minha, - ele declarou em um sussurro baixo, enquanto acomodava um cacho sobre seu rosto. Estendeu o brao e cobriu a ambos com as mantas. Logo, com uma ternura que era quase estranha nele, Ranulf envolveu Ariane em seus braos, pressionando sua cabea contra seu ombro, e fechou os olhos. Despertando pela metade de seu sonho, ela suspirou e apertou seu rosto mais profundamente em sua pele clida. Ela tinha temido que Ranulf a tomasse com raiva, mas em vez de for-la, ele a tinha seduzido... Um amante sensual e considerado. A mudana nele a assombrava... De repente acordada, Ariane sentiu a presso das lgrimas em seus olhos. A ternura do Ranulf de momentos atrs, quando tinha tomado seu corpo e lhe tinha ensinado a maravilha de ser uma mulher, deu-lhe vontade de chorar. Se os eventos no se opusessem, esse homem fascinante seriaq seu marido. Essa seria sua cama matrimonial, e essa tinha sido sua noite de bodas. Ranulf tinha tomado seu corpo como o tivesse feito com qualquer outra, somente para provar sua autoridade. Lhe tinha tratado como a uma posse, um objeto para satisfazer sua luxria. Lhe tinha dado um prazer devastador, era verdade, mas s como um meio para forar sua rendio. A unio dos corpos tinha significado muito mais. A consumao tinha sido muito mais que um ato de paixo. Em seu corao, eles se tinham unido verdadeiramente. Ranulf tinha recusado veementemente a reconhec-la como sua esposa, mas ela se sentia unida agora. Pertencia somente a ele. Tragando o n em sua garganta, Ariane fechou os olhos, respirando seu aroma limpo e masculino.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


E como queria dormir, ela se aferrou esperana de que algum dia chegaria a sentir mais por ela que simplesmente o desejo carnal. Ranulf

Captulo 14

- Bom dia, doce. Ariane se moveu debaixo dos lenis quando uma voz masculina murmurou em seu ouvido. Quando sentiu os lbios mornos roar seu pescoo, forou-se a abrir os olhos e piscou para encontrar ao Ranulf inclinando-se sobre ela, seu peso apoiado sobre um cotovelo. Estava sorrindo, a transformao em seu rosto escuro era assombrosa. Na luz do amanhecer, parecia mais jovem e incrivelmente sedutor.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No tem nenhuma saudao apropriada para seu amante? Atordoada ainda pelo sonho, ela tirou seu olhardele e tentou focalizar-se em seus pensamentos. Os raios de luz que se filtravam atravs das portinhas a faziam dar-se conta que era bastante tarde. - Por que no despertamos mais cedo? - Estava muito cansado pelos exerccios de ontem noite. Ariane se ruborizou com a lembrana desses exerccios: a imagem ertica desse homem entre suas coxas, seu corpo estremecendo-se enquanto se movia dentro dela, seu imenso poder entretanto contido. Ranulf lhe tinha mostrado um xtase que ela no tinha sonhado que fosse possvel. Sem conhecer o tumulto de emoes que amotinavam dentro dela, Ranulf inclinou-se para cobrir sua boca com um beijo fugaz. - Satisfez-me bem ontem noite . - Seu bom humor afetou a sensibilidade do Ariane. No s a chocava ser acordada por um homem nu e receber seus cuidados, mas sim lhe recordava vividamente sua rendio e sua conduta libidinosa. - Devo me sentir honrada por seu elogio, milorde? - Ela respondeu amargamente em uma voz ainda rouca pelo sono. Para sua surpresa, Ranulf riu calidamente. - Claro que sim. - No brindo semelhante elogio to levianamente. Olhou-a nos olhos. - Pergunto-me se o prazer ser to grande agora que a novidade de sua condio virginal j passou. Com um dedo, ele seguiu o contorno de lbio. - Imagino quanto ser seu prazer. - Devo admitir que me tenta a responder essa pergunta, mas seu corpo deve estar sensvel depois de ter sido usado to duramente. Os olhos aumentaram ante sua sugesto de repetir o acoplamento pecaminoso luz do dia, mas a considerao do Ranulf a relaxou. Ariane moveu seus quadris despreocupadamente mas sentiu dor entre suas coxas. - Causei-te dor? Ressentidamente ela sacudiu a cabea. Os sintomas fsicos lhe causavam muito menos dor que sua prpria consciencia. - No muito.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Bem. - Ranulf sorriu indulgentemente. - Pode dormir pelo resto da manh, mas melhor que eu me levante. - H assuntos que necessitam minha ateno. Ariane fechou os olhos com mortificao. depois da cena que ela havia feito a noite anterior no salo seus homens saberiam precisamente o que se tinha passado entre eles durante a noite. Deitou-se com Ranulf, embora no com muito entusiasmo, mas tampouco sem protestar muito. - No desejo que me vejam aqui em sua habitao,- ela murmurou. - Muito menos em sua cama. - Nem pretendo ter folga todo o dia. - Faa o que te agrade. - Mas eu pretendo trocar seu castigo. - No vai seguir fazendo os mesmos trabalhos. - Sua generosidade emocionante. Ignorando sua resposta sarcstica, Ranulf procurou um objeto que tinha escondido entre os travesseiros e o levantou para que ela o visse. -Talvez encontrar isto mais a seu gosto. Ele sustentava uma espcie de colar de ouro, Ariane notou com surpresa. Um colar com figuras nrdicas de drages ornamentadas com pedras preciosas nos olhos. Deslizando sua mo debaixo de seu pescoo, Ranulf o colocou com cuidado ao redor de sua garganta, enquanto Ariane os olhava em choque. - ... para mim, milorde? -Tinha planejado que seria meu presente de bodas, - ele murmurou, - mas agora que no haver casamento, no vejo nenhuma razo para que no possa o ter. Considera-o um pagamento pelo que me deu a noite. - Minha virgindade, pensou Ariane com um ponto de desnimo, sentindo o frio do metal pressionando contra sua pele. Poderia ter amado Ranulf, mas no, ela no significava para ele nada mais que uma prostituta de seu castelo, ele tinha descarregado sua luxria nela e tinha pago o prazer com um belo colar, e o considerava um intercmbio justo. - Me perdoe se no conseguir expressar adequadamente minha gratido, milorde, - ela declarou com aspereza. A resposta seca dela tomou Ranulf por surpresa, igual dor em seus olhos. Nunca tinha dado um presente to caro a uma mulher e pensou que ela estaria agradada com esse gesto.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


As mulheres da corte ansiavam por presentes caros, mas os olhos de Ariane se iluminaram primeiro com suspeita mais que com cobia, e agora o estavam olhando com desdm e altivez, como se tivesse cometido uma ofensa grave. - Eu tinha pensado que podia servir para adoar seu carter, - ele disse tentativamente. - No h nada mau em meu carter, exceto talvez um rechao a seus cuidados lascivos. Sem compreend-la, Ranulf escolheu lutar contra sua raiva incompreensvel com persuaso. Prazerosamente retirou para baixo os lenis para expor um seio com seu mamilo rosado, e logo estirou sua mo at tomar os redondos plidos. Apesar do estremecimento dela , ele se inclinou e pressionou seus lbios contra seu pescoo. - Pode voltar a usar suas prprias roupas, querida. - No quero que esses vestidos toscos de camponesa lhe danifiquem a pele. Tentando reprimir a quebra de onda de tenso e excitao que seu mero contato despertava nela, Ariane levantou uma sobrancelha com desprezo. - Detecto um pouco de culpa, milorde , por seu trato desprezvel por mim? Ranulf sorriu. - Culpa no o que sinto por voc, moa. Assim que a trato... Algo de sua diverso se desvaneceu. - Depois de seu engano, merece algo muito pior que um simples prurido. - Eu no chamaria engano ao feito de reivindicar o que meu legalmente. Ranulf sacudiu a cabea, recusando-se a ser envolto em uma discusso. - No debaterei esse ponto com voc outra vez, minha doce. Sua mo lenta e deliberadamente percorreu seu corpo por debaixo dos lenis. Ariane tomou uma respirao profunda quando seus dedos se enterraram no pbis entre suas coxas. - No... no! indecente! - ? - Sabe que sim, - ela ofegou enquanto tentava evadir de seus dedos exploradores, embora sabia que deveria usar qualquer desculpa para evitar a repetir a rendio libidinosa da noite anterior. - A Igreja probe esse tipo de atos. - Ranulf grunhiu, mas removeu sua mo de entre suas coxas e a deixou descansar posesivamente sobre seu estomago. - No acredito que um pecado mais possa obscurecer ainda minha alma negra. - Gente de muita autoridade me ho dito que estou possudo por demnios.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane estava muito atnita por sua blasfmia para sondar na amargura que apareceu em seu tom de voz. - Sua alma pode estar mais a redeno, mas o que tem que a ver comigo ? - O olhar dele procurou no rosto dela atentamente. - to pura e inocente ento , moa? Como ela no tinha nenhuma resposta para isso, Ranulf se encolheu de ombros. - A corrupo da Igreja bem sabida. A metade do clero quebra suas prprias leis regularmente, participando de orgias que fazem a nossa festa no salo que parea a celebrao de Natal. - Ainda assim... No desejo... .que me toque dessa maneira... - Quer fingir que no te excito? - perguntou ele com um sorriso divertido. Ultrajava-a que ele descobrisse to abertamente a origem real de seu desconforto: a habilidade dele de despert-la sem esforo em suas paixes e convert-la em uma mulher libidinosa. -No me excita nem a metade do que sua vaidade te leva a acreditar,- ela replicou . - Vaidade? - ele perguntou. - Nenhuma moa se queixou de minha habilidade. Ariane levantou os olhos para o teto, rezando para ter pacincia. Ranulf do Vernay era um macho arrogante e vaidoso, muito seguro de sua habilidade com as mulheres que ela desejava lhe arrancar as orelhas. -Talvez nunca ouviu uma queixa porque voc nunca quis escut-la. Sua boca desenhou um sorriso forado que era ntimo, sensual totalmente enfurecedoro para o insulto bem calculado que ela tinha feito. Em uma resposta lenta, a mo dele percorreu perezosamente seu corpo at tomar seu seio outra vez. Com o polegar e o dedo indicador, apertou delicadamente o mamilo sensvel, fazendo-o erguer-se imediatamente, e fazendo que Ariane tomasse outra respirao aguda. -Talvez proteste porque teme o que te fao sentir. - No te temo, - Ariane grunhiu, desejando poder apagar esse sorriso superior de seu rosto. - Simplesmente no desejo escutar te vangloriar de suas conquistas. Antes que pudesse dizer algo mais, Ranulf suspendeu de repente sua carcia e se levantou. Despreocupado por sua nudez, ele caminhou atravs da habitao e se inclinou para procurar roupa de uma arca, deixando vista dela suas ndegas e suas pernas musculosas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane se encontrou olhando-o com admirao. Havia fora e poder em cada linha dura de seu corpo, uma beleza masculina que despertava toda a feminilidade dentro dela. Uma beleza que fazia com qua as cicatrizes espantosas em suas costas fossem mais incongruentes. Recordou haver sentido essas marcas nas pontas de seus dedos a noite anterior enquanto se unia a ele nos estremecimentos da paixo. Desanimada pela lembrana quente que despertou nela, Ariane desviou seu olhar enquanto Ranulf se lavava. Surpreendeu-lhe que no lhe requeresse atuar como seu escudeiro quando comeou a vestir-se, mas quando se ofereceu, ressentidamente, sua ajuda , Ranulf a rechaou. - Disse-te que suas tarefas de serva tinham terminado. - Por que suspendeu essas tarefas? - Ariane perguntou cautelosamente. - Porque o castigo era muito duro, admito-o. - Tenho um papel muito mais agradvel para voc em mente, o de amante. - Dormir aqui em minha habitao todas as noites e permanecer aqui durante o dia. Ariane se sentou abruptamente na cama, apertando os lenis contra seu seio. - Quer que todos pensem que sou sua amante? - No, no minha amante. - somente minha refm poltica uma vez mais. - Mas esperas que eu compartilhe sua cama? Ranulf levantou uma sobrancelha. -Acreditei que isso te agradaria. - Deixar de fazer os trabalhos brutais de uma escrava. - Enquanto voc recusar a me reconhecer como sua esposa e lady deste castelo, meu lugar no est em sua cama. - Est, Ariane, - respondeu Ranulf sucintamente. - Ns somos amantes agora. No pode neg-lo. Quando Ranulf observou o desnimo em seus olhos, sua expresso suavizou-se. - No encontrar o papel de amante to terrvel. - Me atrevo a dizer que chegar a desfrut-lo. - Preferia limpar os chiqueiros. Ranulf sorriu, esse sorriso to masculino como incomum. -Talvez, mas seria um desperdcio de sua beleza e seus outros talentos. As mos de Ariane se fecharam em punhos. - Por que? - ela exigiu.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Por que deve tomar como sua amante quando sem dvida h outras mulheres que estariam contentes de poder compartilhar sua cama? Surpreso por sua raiva, Ranulf a observou com curiosidade. No podia compreender sua resistncia a compartilhar sua cama. Na verdade, tinha esperado que Ariane se sentisse honrada com seu favor. Poderia nomear uma dzia de moas que tomariam seu lugar com muita alegria. Talvez ela no se desse conta do prazer que ele planejava lhe oferecer. Ou talvez simplesmente seguia estando ressentida porque j no tinha sua posio como lady do Claredon. Mas se ela tentava lhe fazer sentir culpado por no casar-se com ela, isso no aconteceria. Nem ela se inteiraria da verdadeira razo para tom-la como amante. Nunca admitiria que ter Ariane em sua cama era a nica maneira que lhe ocorria para acabar com sua obsesso por ela. - uma mulher desejvel, e eu te desejo. No necessito nenhuma outra razo. Com sua mandbula apertada, Ranulf se deu volta apartando-se para procurar sua camisa, sentindo extremamente ultrajado por sua resposta. Ariane tinha ganho uma vitria sobre ele, e ele sabia. Havia perdido uma batalha a noite anterior, finalmente se tinha rendido a seu desejo obsessivo por ela. At tinha trocado sua poltica com respeito a ela. Raramente no passado tinha permitido que uma mulher dormisse com ele. Entretanto estava disposto a fazer excees com Ariane. Na verdade, gostava de pensar nela despertando em sua cama cada manh, completamente nua, suas bochechas ruborizadas, e o aroma de sua pele sedosa. Desfrutaria tendo-a perto . Certamente desfrutaria beijando-a e tocando-a. Poucas vezes beijava a uma mulher nos lbios, mas ela tinha uma boca que o tinha enfeitiado. No queria outra coisa mais que voltar nesse momento a essa cama e saborear seu corpo, a enterrar-se profundamente dentro dela e a explorar as profundidades de sua paixo. Queria passar o dia inteiro com ela, lhe ensinando como gozar com seu corpo e lhe mostrando como satisfaz-lo. Mas recordou a condio virginal de Ariane e desprezou a idia. Um sentimento de ternura o invadiu quando recordou a dor dela, a noite anterior. Quo frgil e delicada a tinha sentido em seus braos. Quo inocente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Quo quente e selvagem ela se tornou, gemendo seu xtase debaixo dele. Dar-lhe-ia tempo para recuperar-se de seus cuidados sexuais, mas essa noite... A idia de fazer o amor fez Ranulf endurecer-se repentinamente. Deveria estar furioso consigo mesmo por haver-se rendido dessa maneira, Ranulf sabia. Com suas prprias aes tinha consumado seu contrato de compromisso. Mas no isso no importava. No retiraria sua petio apresentada em Roma. A anulao seguiria adiante como estava planejado. Dominaria de algum modo sua culpa, tambm. Ariane sabia que somente ela era a responsvel pelas consequncias de seu engano embora ela se recusasse a admiti-lo. Enquanto isso, ele gozaria. Ao menos satisfaria seu desejo feroz por ela. At que ela se rendesse completamente. Planejava mant-la desejosa e complacente para o ato sexual. Ariane era obcecada e determinada, mas que um desafio para um guerreiro. Necessitaria cada vantagem de seu lado para obter sua rendio. Tentando ignorar a raiva silenciosa dela, Ranulf terminou de vestir-se com uma tnica de veludo verde. Logo lanou sua capa sobre seus ombros e girou para lhe falar. -Aceita meus desejos, querida. - Daqui em diante compartilhar minha cama. - E quero ver-te me esperando em minha habitao quando eu retorne. Com isso, Ranulf saiu do quarto, terminando a discusso abruptamente, da mesma maneira que o fazia. Um insulto baixou lngua de Ariane enquanto ela olhava a porta. Sentiu-se zangada por sua prpria impotncia ante as ordens imperiosas do Ranulf. Ele tinha conquistado seu corpo to facilmente como tinha tomado o castelo de seu pai, e ele agora planejava continuar sua relao pecaminosa fazendo-a compartilhar sua cama sem a bno da Igreja. No trmino de semanas, ela tinha passado de ser uma noiva comprometida, a ser uma refm poltica, um escudeiro e logo uma escrava, e agora uma amante. Inquestionavelmente, voltar para papel de refm seria uma melhoria em relao semana passada, entretanto no desejava aceitar o papel de amante do Ranulf. Apesar da mortificao que lhe causava de ser considerada sua amante , ela teria muito tempo livre durante o dia, esperando a seu Lorde.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Estava acostumada a manter-se ocupada com os deveres de uma lady. Por quatro anos ela tinha comandado a vasta equipe da servido do castelo do Claredon, assim como tinha fiscalizado o trabalho dos servos de vrios manses e fortalezas menores de seu pai. As tarefas domsticas que tinha sido forada a fazer a semana passada ao menos tinham tido o benefcio de deix-la muito esgotada para pensar quando caa rendida na cama cada noite. Agora teria tempo livre, nada com que distrair-se, o aborrecimento levaria ao desespero. Certamente , ela merecia algum castigo por tentar for-lo a honrar o compromisso e por seu estalo no salo a noite anterior, mas o novo papel que lhe tinha atribudo era altamente desagradvel. Ranulf era um tirano insensvel e desumano. No, esse era o problema. Ranulf no era um tirano. Ranulf nunca a tinha prejudicado fisicamente ou lhe tinha levantado uma mo, embora tinha jogado sem piedade com seu corao. Por toda sua reputao selvagem e feroz, o Drago Negro do Vernay era um homem contido em relao s mulheres, inclusive ela, embora lhe tinha dado ampla causa para enfurec-la. Ainda seu castigo tinha sido medido. E a maneira de fazer o amor... Ariane fechou os olhos enquanto recordava o suave e terno assalto do Ranulf na noite anterior. Desejou que ele a tivesse maltratado, porque assim poderia dar rdea solta a sua raiva. Como poderia resistir quando ele estava sendo terno e considerado? Escutou-se suspirar. Tinha mentido a Ranulf mais cedo. Lhe Temia... Temia ao lorde frio e impiedoso conhecido como o Drago Negro, entretanto temia ainda mais ao amante sedutor no que ele se converteu a noite anterior. Desanimou-a dar-se conta to vulnervel era sua masculinidade. Potente, a sua paixo surpreendente. O perigo que Ranulf apresentava era muito real. A noite anterior ele tinha conquistado alguma parte secreta dela... E logo tinha convertido o ato sexual em algo que no era mais que um capricho prazeroso que podia ser pago com a mesma moeda. Desencorajada, ela tocou o colar de ouro em sua garganta, cujos pingentes em forma de drages a marcavam como a posse do Ranulf.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Queria arrancar-lhe entretanto desprendeu com cuidado a jia de de sua garganta. No poderia tolerar desprender-se dela. Ranulf alguma vez a tinha tido em mente para lhe trazer um presente custoso. O guardaria, mas no o teria vista, determinada a nunca us-lo at que Ranulf aceitasse-a como sua esposa. Um evento improvvel, ela admitiu. Desejou poder odi-lo, mas se deu conta que era muito tarde. Depois que todos os anos de esquecimento a que a tinha submetido e apesar de sua inflexibilidade atual, Ranulf ainda era o guerreiro fascinante que tinha capturado seu corao a tanto tempo. Ranulf no queria seu corao, Ariane sabia. A considerava uma refm. Uma traidora, nada mais, enquanto que ela estava mais indefesa que nunca. O pensamento a fez estremecer. Me de Deus, como poderia proteger-se da sensualidade dele se transformava em seu amante em tempo completo? S estaria segura enquanto pudesse manter-se a distncia. Entretanto agora seria requerido compartilhar a cama do Ranulf, para experimentar sua magnfica paixo, para submeter-se a seus deliciosos cuidados carnais. E que Deus a ajudasse, ela no podia com toda honestidade negar que isso era o que queria.

Captulo 15

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf tinha se retirado do salo no momento em que Ariane baixou para acalmar sua fome. Para sua surpresa, os sentinelas que geralmente a vigiavam no estavam vista. Ento se deu conta de algo que a encheu de esperana. Ser a amante do Lorde podia oferecer uma vantagem inesperada que no tinha considerado: Ranulf poderia eventualmente baixar a vigilncia em torno dela. Se no era vigiada de perto, talvez pudesse escapar da fortaleza e levar a cabo uma tarefa que a tinha desesperada. Para sua maior surpresa, encontrou ao Payn FitzOsbern sentado s na mesa do Lorde. Para sua perplexidade completa, ele a saudou imediatamente, como se tivesse estado esperando-a. - Senta-se na mesa para tomar o caf da manh, moa? Ariane o olhou cautelosamente, perguntando-se se ele planejava castig-la pela exploso da noite anterior . O cavalheiro sorriu, uma saudao amigvel e persuasiva. -Sentir-me-ia honrado, milady, se te unisse a mim na mesa. - Vem, no te morderei, - ele adicionou em um tom de voz baixo, enquanto parava para retirar a cadeira ao lado da cadeira do Lorde. - E sou to atrevido que me animo a lhe pedir isso e estou seguro que voc no me morder. Ariane no pde evitar responder a suas palavras com um sorriso tentativo. - Desejo oferecer uma desculpa para nosso comportamento inadequado e grosseiro de ontem noite, - ele disse enquanto que ela se sentava. -Tem toda a razo. - Foi uma indesculpvel desonra usar o salo do Claredon dessa maneira. Antes que ela pudesse responder, Payn levantou uma mo e chamou um servente. - Traga para milady um pouco de alimento imediatamente. - Minha lady? - Ariane perguntou quando ficaram sozinhos. - Se esquece que Lorde Ranulf decretou que j no h uma lady neste castelo. - No, no me esqueo. - Mas esta manh Ranulf me informou que voc j no deveria ser considerada uma escrava. - Devo confessar meu alvio. - E te expressar minha gratido, tambm.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Gratido? - Sim, estou agradecido porque suavizaste seu mau carter. - Como seu primeiro homem em comando, sou eu quem mais suporta seu pssimo humor. - Seu trato foi muito mais suave esta manh do que foi em meses. Ariane ficou rgida , mas Payn continuou alegremente enquanto lhe servia uma taa de vinho. O criado voltou com um prato de carne de carneiro e de po que colocou diante do Ariane. Despachando ao homem, Payn a olhou pensativamente. - O que sabe sobre Ranulf, moa? Ela tirou sua faca para cortar a carne de carneiro em resposta. - Sei que um cavalheiro desumano e frio que no honra de suas promessas. Payn piscou e sorriu. - No, quis dizer, o que sabe de seu passado? Ariane franziu o cenho. - Somente o que meu pai me disse. - E naturalmente, eu ouvi rumores. - Se diz que o Drago Negro invencvel nas batalhas e impiedoso com seus inimigos. - E dizem... Que lutou e derrotou a seu prprio pai, e que recuperou sua herana a ponta de espada. - Os rumores no exageram. - Ranulf foi forado a recuperar as terras do Vernay que tinha perdido quando seu pai duvidou de sua paternidade e o deserdou. - Ento verdade? o de sua me... - ela vacilou, insegura de como fazer essa delicada pergunta. - A respeito de seu adultrio? - Sim, verdade. - Antes de seu nascimento, sua me teve uma relao ilcita com um caador do castelo, um homem que no era da nobreza. At este dia, no se sabe de quem filho, embora eu tenho minha opinio. Ranulf se assemelha a Vernay muito na aparncia e em carter para ser filho de algum mais. - Parece conhecer bem Ranulf. - Melhor do que a maioria. - Nos criamos juntos no castelo do mesmo Lorde normando. Ariane assentiu ausentemente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Era comum que o filho de um Nobre fosse servir a outro Lorde como aprendiz de cavalheiro. - Desde o comeo, - Payn observou, - Ranulf se destacou no trainhamento rigoroso que nos davam. - Derrotava aos outros escudeiros, inclusive a mim. - Tinha um corpo grande para sua idade, e era muito alto , entretanto seu xito se devia a algo mais que a vantagem fsica. - Ele estava determinado a provar que era o melhor. - Mas no atuava desprezando ou ameaando aos outros, moa. - Payn sorriu pensativamente, como se recordasse. - Ranulf era o primeiro em defender aos menos poderosos entre ns. - Mas nenhum de ns o conhecia realmente bem. - Tinha poucos amigos, porque ele mesmo se isolava. - Passaram anos antes que me contasse a histria de seus pais, e somente aconteceu porque me considerava seu amigo e porque o excesso de vinho lhe tinha afrouxado a lngua. - No era um conto bonito. Com expresso pensativa, Payn sorveu seu vinho, enquanto Ariane esperava impacientemente para que continuasse. - Yves do Vernay era... Devemos admiti-lo... Um homem amargo, esfaqueou o amante de sua esposa e quase a esfaqueou. - Por sua transgresso, ele se confinou em uma torre pelo resto de sua vida. A Igreja, como deve saber, considera o adultrio como causa suficiente para terminar um matrimnio. - Quanto ao beb, Lorde Yves nunca pde olhar ao menino sem odi-lo, o que sem dvida foi uma bno para Ranulf. - Passou desapercebido at que foi um menino de quatro anos, quando teve a desgraa de chamar a ateno do Lorde Yves... - Resolveu castigar a seu filho pelos pecados de sua me. - Seu mtodo de castigo era aoitar o corpo para desencardir sua alma.- Payn olhou diretamente Ariane. - As costas do Ranulf a prova do dio de seu pai. - Me de Deus, essas cicatrizes terrveis...,- Ariane sussurrou, sua voz dbil pelo horror. - Que classe de homem faria isso a uma criatura? - Um monstro, o que mais? Seu pai procurava tirar o diabo dele, exorcizar os demnios de sua alma.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


-Demnios? Mas era s um menino! Um beb! Completamente inocente das transgresses de sua me. - Sim, um menino com uma sede de vingana de um homem adulto. Por dois anos Ranulf suportou o tortura, at que foi enviado pra longe para ser trainhado como cavalheiro. - Liberado da crueldade de seu pai nunca mas pde esquecer-se dele. - Suas cicatrizes so muito mais profundas que as que se vem em suas costas. Ariane o olhou com desespero e tambm com fascinao. - Sir Payn... Diz a verdade? - uma histria terrvel. Mas... por que me contas? - Desejo que saiba que classe de homem Ranulf, os fatores que o forjaram no homem que agora. A resposta do Payn explicava muito menos quando ele adicionou. - Desejo que voc compreenda por que Ranulf tem boas razes para desconfiar das mulheres da nobreza. Franzindo o cenho com perplexidade, ela assentiu. - Estou escutando. - Em minha opinio... A reticncia do Ranulf para casar-se sucede de sua profunda desconfiana para as damas de sua classe. - Nunca me disse isso com palavras claras, mas pressenti que ele te temia. -Temia-me...? - Por que me temeria? - Estou chegando a isso, milady. - Payn sorriu fracamente. - Ranulf aprendeu faz tempo que no poderia confiar nas mulheres. - Considera que a maioria delas no tm honra. - Primeiro o adultrio de sua me, que converteu sua vida em um inferno. - Ento suas prprias experincias como adulto... - Bem, suponho que eu devo lhe esclarecer o tema. - Viu o encanto do Ranulf. - Ele pode... - Lamento no concordar com isso, - Ariane o interrompeu. - Vi pouca evidncia do encanto de Lorde Ranulf. - Bem, talvez ele no tentou te seduzir, moa, sob as atuais circunstncias... - No, ele tentaria seduzir a qualquer mulher menos ela, Ariane pensou com um ponto de cimes, recordando como Ranulf sempre tinha um sorriso pronto para as moas do castelo. -Tem um encanto para as mulheres. - Elas parecem pegar-se o como moscas ao mel, apesar de seu rosto duro.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Nunca compreendi completamente seu encanto, admito-o, - Payn adicionou com um sorriso. - Ranulf no tem o que as damas considerariam beleza masculina. - No a beleza masculina do estilo tradicional, Ariane pensou. Mas possua uma masculinidade crua e magntica que o fazia bonito. Uma personalidade viril, dinmica, carismtica; era uma fora potente, que era impossvel ignorar. Qualquer mulher que quisesse domestic-lo, quem apaziguasse a besta dentro dele e quem lhe oferecesse alivio. Ela havia se sentido ansiosa por seu medo e sua fria. -Peo-te que continue, - Ariane murmurou indiferentemente. - Muito bem . Como te disse, Ranulf se destacou no trainhamento militar. - Foi nomeado Cavalheiro aos 17 anos por sua coragem em batalha, e permaneceu no castelo para servir ao Lorde que o tinha trainhado. - Ranulf era um terceiro filho, com nenhuma expectativa de poder herdar as propriedades vastas do Vernay. - E como sabe, um cavalheiro sem terra e sem dinheiro tem poucas opes. - Mas ento... Um escndalo ocorreu. - A esposa de seu Lorde tentou seduzi-lo. -A esposa do lorde? - Ariane o olhou em choque. - A ama do castelo? - Sim. Estive seguro que Ranulf era completamente inocente das acusaes. - Depois de seu prprio passado, estou seguro que ele se recusou enganar a um homem, especialmente seu prprio Lorde. - Seu lorde o desafiou a briga, mas Ranulf se recusou. - Deixou o servio ao Lorde com desonra. - Eu deixei minha prpria posio no castelo para segui-lo. - Deve ter um alto conceito para Ranulf. - No h nenhum outro Lorde ao qual serviria, - Payn disse simplesmente. - Como resultaram as coisas, a deciso foi boa para ambos. - Passamos dois anos nos circuitos dos torneios na Normandia e na Frana, nos enriquecendo com os prmios que ganhvamos, e logo vieram dois anos lutando como mercenrios para o Geoffrey de Anjo. - Ns ajudamos Geoffrey a liberar Normandia da Frana, e o ajudamos a converter a seu filho Henry em duque. Ariane tinha ouvido muito a respeito do Geoffrey Plantagenet, um governante sbio e poderoso que tinha conquistado Normandia e lhe tinha outorgado um poder que todos reconheciam.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Finalmente tinha deixado o ducado a seu jovem filho Henry, que agora era o novo rei da Inglaterra. - As excelentes habilidades do Ranulf chamaram a ateno do jovem Henry, e quando o seguinte escndalo estalou, Ranulf se incorporou ao servio de Henry. - O seguinte escndalo? O sorriso do Payn no tinha nada de diverso. - As mulheres nobres da corte do Geoffrey no provaram ser mais honorveis que as outras damas que Ranulf tinha conhecido. - Quando estava l, uma lady casada o perseguiu descaradamente. - Quando ele no correspondeu a seu ardor, ela afirmou falsamente que Ranulf a tinha violado. Ariane se sentiu desmoronar-se debaixodo olhar do Payn. Ela mesma havia denunciado uma falsa violao mos do Ranulf. Mas as circunstncias no eram as mesmas, ela pensou defendendo-se. Ranulf tinha prometido casar-se com ela e a tinha repudiado depois de cinco anos. - Assim , - Payn disse delicadamente. - A opinio do Ranulf sobre a infidelidade das mulheres da nobreza tem sua justificao. - J entendo por que desconfia das mulheres..., - Ariane respondeu calmamente. - Mas seu conto me inspira uma pergunta. - Se despreza tanto s mulheres nobres, por que aceitou nosso compromisso? - Pelas razes usuais. Herdeiros e terras. - Em minha opinio, isto ltimo era o mais importante para ele. - Mas Ranulf j possua vastas terras, verdade? - Sim, lhe tinham concedido vrios feudos ricos por seus servios a Geoffrey, e por sua lealdade ao Henry. - Primeiro ajudou ao Henry a consolidar seu governo na Normandia e mais tarde, ajudou-o a obter o trono ingls. - E por isso Ranulf recuperou a propriedade do Vernay. - Mas deve recordar o dio que sente por seu pai. - Esse dio influenciou cada uma de suas aes, sombreou cada um de seus pensamentos ao longo de sua vida por muito tempo. - Imagino que queria vingar-se de seu pai? - Depois de ter visto suas costas, pode culp-lo? Ariane sacudiu a cabea com tristeza. Podia compreender por que um homem estava determinado a procurar vingana por essas cicatrizes terrveis, ainda se no pudesse compreender como algum podia

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


ferir um menino to grosseiramente como Lorde Yves tinha machucado ao menino que muito provavelmente era seu prprio filho. - Pouco depois que Ranulf se converteu no vassalo de Henry, os dois irmos maiores do Ranulf morreram em um perodo de dois meses por umas feridas de batalha que se infectaram. - Ainda depois suas mortes, Lorde Yves se recusou a reconhecer Ranulf como seu filho ou nome-lo como seu herdeiro. - E foi quando a resistncia do Ranulf se quebrou. - Em nome do Henry, desafiou a seu pai a um combate mortal. - O que aconteceu? - perguntou Ariane seriamente. - Ranulf ganhou, naturalmente, mas se deteve antes de matar a seu atormentador, embora essa morte estivesse justificada. - Seu pai fugiu pra Frana, procurando refgio com o Rei Luis, onde vive atualmente. - Isso me contaram, Yves dedicou sua vida a Deus, embora um homem assim no pode esperar salvar sua alma negra. - Em penitncia, partiu em peregrinao a Terra Santa, e voltou como um homem trocado. - Mas Ranulf se recusou a perdo-lo. Ariane compreendia os sentimentos do Ranulf. - Em gratido por ter ganho terras to vastas, o duque Henry nomeou ao Ranulf como o Lorde do Vernay e assinou uma carta onde lhe retorna seu ttulo de nobreza, dando a Ranulf o direito de chamar-se filho de seu pai. - Finalmente foi concedida toda a riqueza do Vernay. - No satisfeito com isso, Ranulf continuou lutando at transformar-se em um dos bares mais capitalistas da Normandia. - Payn fez uma pausa para olh-la diretamente. - Ranulf sabia que voc, como herdeira, podia ajud-lo a alcanar esse objetivo. - Por isso aceitou casar-se comigo. - Sim, mas lamentou a ao do compromisso quase imediatamente, lhe posso assegurar isso. - Quando serves a um homem portanto tempo como eu servi ao Ranulf, aprende a detectar at seus sentimentos mais profundos. Ariane baixou o olhar para esconder a dor em seus olhos. - Eu tambm tenho sentimentos, sir Payn. - E uma vez prometi a meu Ranulf lealdade, honr-lo e servi-lo como sua esposa. - Eu lhe teria dado meu corao, mas ele me repudiou.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


-Eu no justifico suas aes, milady, - Payn disse com tranquilamente. - Eu s procuro faz-la compreender. - Ranulf um homem difcil mas um bom Lorde tambm, um que provou ser cuidadoso na administrao das propriedades. - Ranulf governa seus feudos com justia e compaixo. Ariane assentiu lentamente. Tinha visto por si mesmo os esforos do Ranulf para governar Claredon com justia. Ele tinha comutado as sentenas dos rebeldes e tinha mostrado um grau de clemncia que era uma qualidade muito estranha em um lorde, especialmente um que tinha razes para ser vingativo. No era o ogro que ela tinha temido. O Drago Negro, ela tinha comeado a dar-se conta , no era to terrvel como seu nome o implicava. - Esse era o pensamento de meu pai, - ela disse com tranquilidade. - Foi por isso que ele escolheu Ranulf como meu futuro marido. - Era uma eleio sbia. Ranulf no um homem sem corao moa. - s que o escondeu detrs de um escudo. - Ranulf um soldado. - A matana a tarefa que foi encarregado. - No sabe nada de amor ou de ternura, s de luta. - A violncia e o combate foram toda sua vida. - Bem, e as moas, tambm, mas que cavalheiro no teve uma etapa selvagem em sua vida? Ela curvou sua boca sarcasticamente. - Seguro - Payn esclareceu sua garganta. - A mulher correta poderia troc-lo. - Pensa que... Eu poderia ser essa mulher? - ela perguntou em voz baixa. - Espero que sim. - Mas no ter uma situao fcil. - Ranulf nunca se esquece algo mau, e voc j fez vrias: recusando-te a render Claredon, ajudando a escapar ao vassalo de seu pai, conduzir uma rebelio interna, declarar falsamente que o matrimnio tinha sido consumado. - Est consumado agora, - Ariane declarou, ainda enquanto se ruborizava ao admiti-lo. - Talvez seja assim, mas o modo em que comeou este matrimnio uma m base para uma boa relao. - E tambm est a traio de seu pai contra a coroa. - Por associao, suspeita de ser uma traidora.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu queixo se elevou abruptamente, seu corpo inteiro se endureceu. - Meu pai no um traidor, milorde, nem eu. - Quando o rei Stephen morreu, meu pai imediatamente declarou sua lealdade ao Henry e nada ocorreu no nterim para que ele troque de idia. - Quando partiu para o Bridgenorth, ele era homem do Henry. - Sua inocncia tem que ser provada, e ser. Payn a olhou por um momento comprido. - Penso que poderia acreditar moa, mas minha opinio no importante. - Ranulf quem deve ser convencido. - O que... Sugere-me? - Te dirija com cuidado a ele, moa. De algum modo deve ganhar sua confiana. - Sem confiana, Ranulf nunca superar seus medos to profundamente enraizados. Ela olhou para suas mos. - Estou honrada por sua f em mim, sir Payn. - S espero que possa provar ser digna dela. - Como disse, no ser fcil. Payn lhe lanou um sorriso de respeito e de simpatia. - Penso que se alguma dama pode faz-lo, essa voc. Levantando-se da mesa, Payn fez uma reverncia profunda. - Espero com ansiedade ver o dia no qual voc retome o lugar que te corresponde como Lady do Claredon, moa. Logo se deu volta e saiu do salo. Ariane o observou ir-se em silncio, sentindo-se mais esperanada do que tinha estado dentro de semanas. No Payn FitzOsbern, tinha descoberto um aliado completamente inesperado. Tinha-o escutado, primeiro porque estava ansiosa por conhecer mais sobre o Ranulf, mas tambm porque sabia que no causaria dano cultivar uma boa relao com um de seus principais vassalos. Ficou surpreendida ao descobrir a um cavalheiro considerado. Tinha sido um amigo leal e crdulo do Ranulf, e ela estaria verdadeiramente honrada de tambm poder cham-lo de amigo. Seu prato quase no tinha sido mexido; Ariane estava sentada ali, pensando em tudo o que Payn lhe havia dito sobre o passado terrvel do Ranulf, seu corao dodo por tudo o que ele tinha tido que suportar. Logo que podia comear a imaginar a magnitude de seu sofrimento. Seu pai tinha procurado exorcizar os demnios dele.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ento isso era o que Ranulf tinha querido dizer quando ela tinha afirmado que sua alma estava possuda por demnios. Ranulf tinha sido castigado pelos pecados de sua me, e lhe tinha negado sua herana por uma paternidade questionada. Ariane sacudiu a cabea, lutando contra uma quebra de onda de ternura feroz por ele. Embora agora compreendesse melhor as razes pelas quais no Ranulf confiava nela, isso ainda lhe doa. Entretanto ela nunca tinha considerado o compromisso entre eles da perspectiva dele. Ranulf realmente temia a dor que lhe poderia causar. Estava equivocado sobre isso, assim como era muito severo ao julg-la como uma traidora. Seria difcil provar ser digna de sua confiana. Ranulf j a considerava uma mulher muito ardilosa. Manchar os lenis tinha sido um engano crtico, ela se dava conta agora. Tentar forar Ranulf a reconhecer o matrimnio s tinha endurecido mais seu corao contra ela. Pior ainda , ela nunca poderia trat-lo com completa honestidade. Ela guardava um segredo que no se atreveria a revelar-lhe a ningum, e muito menos ao novo Lorde do Claredon. Um segredo que poderia determinar a vida e a morte daqueles que ela amava. No havia mentido a Ranulf a respeito, ao menos, por agora. E no o faria a menos que fosse necessrio. Desalentada por esse pensamento, Ariane deu um suspiro cansado. O desafio era temerrio. Fazia muito tempo e ela j no queria simplesmente ganhar seus direitos como esposa do Ranulf. Tambm queria ganhar seu corao. E essa tarefa seria mas difcil que qualquer outra coisa que ela jamais tivesse empreendido.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 16

Ranulf voltou torre para a comida do meio-dia mas cedo que o planejado. Tinha passado a manh inspecionando as terras com o Baldwin, administrador do castelo, e se sentia satisfeito com o progresso que tinha visto. No tinha havido mais sabotagens ou atos de subverso. Entretanto ele tinha estado equivocado, acreditava estar livre de Ariane. Ranulf tinha pensado que depois de haver-se deitado com ela poderia pr sua mente a disposio dos deveres administrativos como Lorde. Entretanto enquanto Ranulf visitava os estbulos, os postos do ferreiro e os guardies e os currais, seus pensamentos vagaram continuamente. Podia recordar o delicioso prazer que Ariane lhe tinha causado a noite anterior, e podia sentir o desejo feroz de possu-la novamente. O fogo ardia em sua virilha. Ainda tinha fome dela, sua obsesso estava mais forte que antes. Entretanto seu orgulho lhe exigia que controlasse sua luxria. Havia requerido que Ariane o esperasse no solar ao final do dia, e cumpriria com o plano que tinha em mente embora o matasse. Alm disso, tinha prometido a seus homens uma tarde a toa caando. E desejava ver em pessoa que tipo de presas podiam encontrar-se nos bosques. Disse-se a si mesmo que estaria satisfeito s em v-la, mas Ranulf sentiu uma grande decepo quando Ariane no apareceu no salo para a comida do meio-dia. A comida lhe pareceu interminvel e Ranulf se pressionou para manter um semblante de bom humor, para manter seu olhar fixo em vez de ficar vagando pelo salo em busca dela. Payn, extremamente, estava mais jovial que o costume. O cavalheiro concordou rapidamente quando Ranulf insistiu reunir aos caadores no ptio e esper-lo l.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Payn se refreou de comentar sobre a incomum desculpa do Lorde quando Ranulf disse que desejava procurar suas luvas no solar, pois qualquer dos numerosos pajens ou escudeiros poderiam realizar essa tarefa. Ela no estava no solar, Ranulf descobriu com irritao crescente, antes que sua busca o conduzisse ao quarto de tecer adjacente. Para sua surpresa, encontrou Ariane, rodeada de outras mulheres, bordando tapearias, estendendo tecidos, enrolando l e tecendo. As mulheres detiveram suas tarefas abruptamente quando sua presena foi detectada. Ante o silncio repentino, Ariane olhou e para seu assombro encontrou Ranulf na soleira. Seu corpo poderoso parecia estar fora do lugar em uma habitao unicamente ocupada por mulheres. Sentiu-se desanimada quando Ranulf lhe ordenou que sasse. Ruborizando-se, Ariane deixou de lado seu bordado e ficou de p, logo o seguiu. - Milorde? Como posso te servir? - Sua escolha de palavras foi desgraada, porque seus olhos ambarinos obscureceram-se. As mos dele se fecharam sobre os braos dela, como se quisesse aproxim-la dele mas ento Ranulf se deteve. Levou toda sua fora de vontade para deter-se. Seu libido se esquentou e seu membro se inchou ante a imagem dela, mas ele se recusou a ser distrado pela fascinao que lhe causava essa mulher. - O que faz aqui? - ele exigiu, seu tom mais duro do que planejava. Ariane o olhou causticamente. - Estava fiscalizando... - As malhas e os bordados tinham sido descuidados desde que voc... - Desde que tomou Claredon. - No acredito te haver concedida permisso para passar seu tempo em tais tarefas. - Disse-me que j no deveria trabalhar nas cozinhas. - J no precisa trabalhar em nada. - Te disse que me esperasse em minha habitao. Um rubor quente subiu a seu rosto, mas ela conseguiu dizer naturalmente: -No estou acostumada a no fazer nada, milorde. - No estar sem fazer nada, - Ranulf respondeu, sua voz se fez mais rouca. - Descida te manter ocupada em tarefas agradveis.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane apertou sua mandbula, querendo discutir com ele. Ainda se ele a mantinha ocupada todas noites e em parte do dia, ela ainda teria muitas horas livres que encher, assim como tambm haviam tarefas que exigiam a ateno de uma mulher. No desejava ver seu lar decair pela falta de uma lady. Certamente sua me se sentiria ofendida ao ver a condio deplorvel em que a fortaleza tinha ficado depois de ser ocupada pelas foras do Ranulf. Recordando-se seu juramento recente de procurar a forma de conquistar o corao do Ranulf, ela baixou o olhar e murmurou: - Como o deseje, milorde. Sua resposta dcil despertou a irritao do Ranulf mas no podia encontrar nada em sua resposta ou em sua atitude algo que lhe permitisse descarregar sua ira. -No futuro estar presente nas comidas, - ele disse friamente. - Comeando esta noite mesmo. - Espero uma grande comida esta noite. - Desperta muito apetite sair a caa. - Vai caar? - foi sua desanimada pergunta. - Sim. Acha isso surpreendente? Seu olhar se moveu inquieto. Ela no tinha notado anteriormente os sons que entravam atravs das janelas dos homens e os ces que se reuniam no ptio em preparao para sair de caa... - No, no me surpreende, - Ariane mentiu. - Aonde vo caar, milorde? - O que importa? - O lado sul do bosque est cheio de animais. - Sim? Acho muito curioso que queira me aconselhar sobre caa. - Vendo o interesse nos olhos penetrantes do Ranulf, Ariane se forou para no mostrar nenhuma expresso em seu rosto. - Eu somente desejo que a caa seja bem-sucedida. - Todos ns desfrutaremos do produto da caa esta noite e desejo que tenha essa grande comida..., - ela disse. Sua boca se curvou em um sorriso, mas seu rosto s transmitia uma dbil diverso. - Nunca te vi to ansiosa por satisfazer meus desejos antes, moa. - Poderia haver outra causa para seu repentino interesse? - ele disse lentamente, procurando seu rosto. - Quais rebeldes deseja ajudar, por exemplo? - Talvez seus seguidores se escondem na parte norte do bosque por isso quer que v ao sul.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela tentou permanecer calma quando respondeu iradamente: - Se houvesse rebeldes nas terras do Claredon, eu no saberia nada deles. - No bosque oriental, ento? - Ranulf insistiu, observando-a de perto. Ele viu o brilho de alarme em seus olhos, mas no pde determinar a causa. Ela procurava esconder a presena de foras rebeldes? Um calafrio percorreu o corpo de Ariane ante a meno dessa seo do bosque. Apressadamente baixou as plpebras, no queria que ele lesse seus olhos. No deveria ter mencionado nada respeito do bosque, mas agora ela o tinha feito e teria que enfrentar as consequncias. - Comenta-se que o setor leste do bosque est povoado por espritos do mal, meu Lorde. Os serventes e os aldeos o evitam , e os ces no caaro ali. - Espritos do mal? - A voz dura se fez brandamente ameaadora. - uma sorte afortunada que eu no creia em tais supersties. Detectando a suspeita crescente do Ranulf, Ariane deixou de lado explicao obviamente falsa. - Naturalmente eu tampouco acredito nesses contos de velhas, - ela assegurou, mantendo seus olhos baixos. - Mas verdade que os lobos vagam por esse lugar do bosque. - A melhor razo para caar l. Penso que te agradar que eu livre o bosque de lobos. - Sim... Mas... - Ariane vacilou, sabendo que se estava afundando mais e mais. -Talvez ,- Ranulf disse perigosamente, -buscas proteger a alguma outra pessoa. ali, onde vais em contrar-te com seu amante? Ela levantou a vista com assombro. - Sabe bem que eu nunca tive um amante at.... - Os rumores que circulam pelo castelo dizem outra coisa. Ela ficou rgida. -Voc... voc mesmo viu a prova de minha inocncia, milorde. - H diferentes maneiras de gozar a paixo sem perder a virgindade, eu lhe o demonstrei. - Eu nunca tive um amante, - Ariane repetiu com indignao. O olhar do Ranulf se obscureceu. - E o vassalo de seu pai? O prisioneiro que voc liberou, Simon? Ariane devolveu seu olhar com feroz firmeza. - Nem Simon, nem nenhum outro homem. - E permanecer dessa maneira, - Ranulf disse, sua voz era tensa. - Daqui em diante, eu serei seu nico amante.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Matarei a qualquer homem que se atreva a te tocar. - Entendeu ? - Ariane o observou cautelosamente. - No podia compreender sua fria ou seu cimes at que recordou as experincias que Ranulf havia passado na mos de outras mulheres da nobreza. Ranulf pensava que ela era to adltera como qualquer mulher da nobreza que tinham enchido sua vida com dor e escndalo. - Eu no tenho nenhum amante,- ela disse com tranquilidade, - em nenhum setor bosque ou em outra parte. - S queria te aconselhar. No podia lhe acreditar completamente. Tinha visto culpa em seus olhos cinzas. Ela no dizia toda a verdade. Que ela tentasse engan-lo o enchia de amargura, mas isso no faria nenhuma diferena ao final. Ele estava acostumado a lutar contra insurgentes e contra aqueles que formavam a rebelio. Se ela estava protegendo Simon Crecy ou a qualquer outro traidor, ele os descobriria rapidamente. Ranulf apartou seu olhar de Ariane. No queria ouvir mais mentiras desses lbios doces. - Pe-te em uma posio muito perigosa - ele replicou duramente, antes de ir para as escadas. - melhor que reze para que no encontre nenhum rastro de seus cmplices traidores. Ariane pressionou uma mo contra sua boca. Por Deus!, o que havia feito? Despertar as suspeitas do Ranulf tinha sido uma coisa incrivelmente estpida. Ranulf no era um idiota e sim um cavalheiro perito em lutar com a resistncia do inimigo. Procuraria os rebeldes no setor leste do bosque e talvez tropeasse com o segredo pelo qual ela daria sua vida por manter escondido. O temor lhe atou o estomago quando ela pensou no que Ranulf poderia encontrar. Apesar de sua clemncia no passado, nesse caso em particular ele no estaria disposto a mostrar merc e compaixo, disso estava segura. -No ,- Ariane sussurrou , tentando acalmar sua agitao, assim para reunir sua coragem. No Tudo estava perdido. Talvez at era uma bno que as suspeitas do Ranulf se centrassem em quo rebeldes s existiam em sua fantasia . Enquanto ele estivesse procurando rebeldes, talvez poderia no chegar a ver o problema que ela levava quatro anos tratando de esconder. forou-se para liberar a respirao que tinha

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


estado contendo. No perderia as esperanas . Muito em breve teria que encontrar um modo de prover aos habitantes do bosque , antes que sua situao se fizesse desesperador , mas tinha tempo suficiente para planejar como escapar da vigilncia do Ranulf. Ela rezaria , como ele tinha sugerido, mas rezaria para que o segredo do bosque do Claredon estivesse seguro por muito tempo. Ranulf no encontrou rastros de lobos ou de rebeldes , ou alguma outro sinal de rebelio na extenso do bosque que confinava com o lado leste dos muros do castelo, embora , mas para irritao de seus guardies, os ces parecia lhe temer a essa rea. Lamentavam-se e ladravam quando entraram nas sombras, at que finalmente eles escolheram um caminho que conduzia ao setor norte. A caa foi bem-sucedida e o grupo matou dois javalis e cinco veados mas Ranulf se sentiu aliviado ao encontrar que suas suspeitas sobre a presena de rebeldes eram , aparentemente , infundadas . Se tivesse encontrado Simon Crecy escondido no bosque, o teria matado com sua espada sem a menor duvida. Sentia um cimes completamente irracionais, Ranulf sabia, mas no podia domin-los. Ele se tornava irracional quando pensava em Ariane com um outro homem. Na verdade , seu sentimento selvagem de posesividade para ela era profundamente perturbador. Nenhuma moa tinha conseguido despertar tanto cimes. Foi essa fascinao e obsesso que o fez cavalgar apressadamente de volta ao castelo, entregar as rdeas de seu cavalo a um pajem e correr as escadas da torre. Seu pulso se acelerou quando viu o Ariane no salo, fiscalizando os serventes que acendiam as tochas colocadas ao longo das paredes e arrumavam as mesas de cavaletes no centro. A luz de um comprido vu de seda, um grande aro dourado que sujeitava o vu brilhou luz das tochas, enquanto seu cabelo acobreado solto captava os reflexos dourados. Ela no tinha posto seu presente, notou Ranulf com grande decepo, e entretanto estava preciosa sem ele. A imagem cortou a respirao de Ranulf. Reprimiu o impulso de tom-la em seus braos nesse mesmo momento, e somente fez um assentimento com a movimento de cabea. Mas como um jovem adolescente ansioso para impressionar a uma moa, Ranulf se apressou a ir ao piso superior para lavar-se afastado e tirar a sujeira e o sangue da caa, e logo se apressou a voltar abaixo novamente. Ariane estava de p ao lado do asoalho, esperando sua chegada.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Payn, que tinha estado rindo-se jovialmente com alguns dos homens, caminhava para a mesa justo nesse momento, e chegou primeiro. O cavalheiro se curvou sobre a mo dela e lhe deu um sorriso de aprovao masculina que fez Ranulf apertar os dentes. - Nos honras com sua presena, milady, - Payn disse admirativamente quando correu a cadeira de lady. - Verdade , Ranulf? Ranulf, irritado porque o cavalheirismo de seu vassalo lhe tinha impedido de demonstrar a sua prpria, grunhiu seu acordo. - Esse vestido te assenta bem, - ele adicionou em uma voz muito suave. Ariane baixou os olhos modestamente. - Obrigado, milorde. - Foi generoso de sua parte devolver minha roupa. - Seu comentrio delicado irritou e ultrajou Ranulf ainda mais. Ao menos a comida, embora no era um banquete, era muito melhor que comidas que lhe tinham servido desde que tinha tomado posse de Claredon. Os animais que tinham sido caados esse dia seriam preparados at a manh seguinte, mas havia porco, faiso assado e truta defumada, preparados com especiarias e molhos deliciosos. Durante o primeiro prato, Ranulf descobriu atravs das perguntas do Payn que Ariane em pessoa se ocupou das preparaes. No estava seguro se gostava que ela assumisse essas tarefas, entretanto no podia questionar o excelente resultado. Os elogios efusivos do Payn comearam a irritar Ranulf logo que provou o segundo e terceiro prato. A conversao flua a seu redor enquanto que ele permanecia silencioso, agudamente consciente da mulher bela sentada ao lado dele, e de sua prpria nsia por possu-la. Queria que essa comida interminvel acabasse de uma vez de modo de poder tla para ele sozinho, em seus braos. Seu plano de fazer com que Ariane compartilhasse sua cama era estpido, talvez. Precisava resistir a tentao de seu corpo, embora s para provar que no estava reduzido submisso e a obsesso, para provar que no lhe importava nada dela. Mas no podia negar-se a essa mulher a noite porque sua prpria vida estava em jogo . O entretenimento planejado para essa noite era um grupo de comediantes, mas Ranulf no tinha nenhuma inteno de lhes prestar ateno.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


E quando ele cruzou seu olhar, Ariane soube tambm. Sentiu que seu pulso se acelerava com a luz escura em seus olhos. Ranulf logo que tinha provado os pratos, sua mente estava na noite por diante. Sua pele estava quente, e ela sentiu um estremecimento da antecipao dentro dela, uma excitao sensual que lhe causou o conhecimento do que aconteceria ente eles. -V e me prepare um banho, - Ranulf murmurou a seu ouvido no momento em que a msica comeou. Quando Ariane assentiu e se levantou, ele a acautelou colocando uma mo em seu brao. - Permanecer l para me atender, - ele adicionou em voz baixa, deixando clara sua inteno. Lhe proveria um servio que ia muito mais do que somente lhe lavar as costas. Os serventes se apressaram a cumprir o pedido do Ariane, e em pouco tempo, ela estava de p ao lado de um banho perfumado no solar, esperando ao Lorde. O ltimo dos criados apenas tinha se retirado quando ele chegou. Com seus olhos brilhantes, Ranulf tomou Ariane entre os seus braos no momento em que a porta se fechou. Sua boca cobriu a dela em uma feroz posse, demonstrando a extenso de sua necessidade. Ela podia senti-lo engrossando-se, inchando-se contra ela, e quando finalmente levantou sua cabea, ela estava tremendo. Ranulf esboou um sorriso picante enquanto sua mo ousadamente explorava debaixo de suas saias. - Desejei fazer isto desde esta manh. Para sua surpresa e sua vergonha, Ranulf a despiu primeiro, mostrando tanto cuidado como uma criada. Mas ele usou sua boca e suas mos para acariciar a pele que despia... explorando seu corpo... tocando seu cabelo sedoso. No momento em que ela estave nua de p diante dele, ela se estremecia de desejo. - Tenta-me impiedosamente, bruxa, - ele murmurou com uma voz aguda enquanto se inclinava para provar seu mamilo. - Sua frieza faz que um homem morra de desejo por voc. Frieza? Como poderia ser fria com o calor que queimava dentro dela? Afogando um gemido, Ariane quase se derreteu contra ele. A desanimou comprovar a pouca resistncia que podia lhe opor.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Se seguisse respondendo paixo do Ranulf como todas as vezes anteriores, renderia-se facilmente, e no teria nenhuma esperana de manter suas defesas em alto. Fazendo um ltimo esforo desesperado por endurecer sua resoluo, ela empurrou seus ombros largos, tentando faz-lo levantar sua cabea de seu peito. - Milorde... no... - Sim, - Ranulf insistiu enquanto sua mo se deslizava entre suas pernas nuas. Roou seu dedo contra o boto quente protegido pelos lbios vaginais. - Deseja-me. V, seus fluxos de mel so por mim. Que Deus a ajudasse. Ranulf possua o poder de faz-la esquecer-se de tudo exceto seu contato sensual. seus dedos que abriam caminho lentamente, procurando e encontrando. A respirao de Ariane travou em sua garganta e ela estremeceu enquanto seu dedo penetrava lentamente dentro dela. Os olhos do Ranulf flamejaram com triunfo enquanto sentia sua rendio. Capturou a mo dela e a levou debaixo de sua tnica, fazendo-a tocar no seu sexo. -V como te desejo? - Dispa-me, - ordenou roucamente. Com agitao em suas mos, obedeceu. Ranulf a ajudou, ele estava muito impaciente para esperar. No tempo que ela levou para lhe tirar e dobrar sua tnica, ele tinha tirado suas botas, calas e a roupa interior. Quando ela virou, Ranulf estava diante dela, seu magnfico corpo nu. Ariane no podia lhe tirar os olhos, ou manter seu olhar baixo... percorreu o plo que lhe cobria o peito, o plo que se estreitava sobre seu abdmen. Seu membro enorme se sobressaindo do arbusto de plo negro entre suas coxas, avermelhado e inchado pela luxria j no a assustava, pois agora ela sabia que tipo de prazer ele podia lhe proporcionar. Ranulf a observava, Ariane notou. Seus olhos olhavam com fome seus seios plidos. Sem uma palavra, Ranulf se aproximou dela e os tomou em suas mos, estimulando seus mamilos com as pontas de seus polegares. Ela respirou agudamente enquanto uma quebra de onda de desejo invadia seu corpo. Ranulf sorriu com um sorriso lento, carnal e masculino. - Vem, me atenda.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Tomando sua mo, conduziu-a banheira. Entrou na tina e se inundou na gua quente at seus joelhos. Ariane deveria haver-se ajoelhado ao lado dele, mas Ranulf a deteve estendendo seu brao para agarrar seus quadris nus... Inclinando-se para frente, Ranulf depositou um beijo sobre o monte entre suas coxas. Ariane ofegou pelo choque, estendeu as mos para agarrar-se pelos ombros masculinos para manter o equilbrio. - No... Ranulf... no correto... Ignorando seu pedido, Ranulf a empurrou contra sua boca para saborear sua essncia doce de mulher que enchia suas fossas nasais. -Desejo prov-lo, - ele murmurou roucamente enquanto sua lngua entrava na carne feminina. Ela se tornou para trs com um puxo mas no pde escapar completamente. Ranulf a apanhou e a fez ajoelhar-se a lado da tina. - Mostre como pode me agradar,- ele ordenou, pressionando a palma da mo dela contra seu peito para que Ariane pudesse sentir seu corao pulsar descompasadamente. Obrigou-a a lav-lo. Ensaboou a palma de sua mo e a guiou a percorrer todo seu corpo, at a primitiva necessidade de tocar o domnio de Ariane. Seus dedos trementes se deslizaram sobre o plo do peito indo debaixo da gua quente para tocar seu estomago. Quando ela vacilou sobre seu estomago plano, Ranulf se inclinou para diante para roar o rosto ruborizado dela. -Tudo. Estou ereto e ansioso. Tome em sua mo. Ariane obedeceu, encontrando seu membro endurecido e mais quente que a temperatura da gua. - Mais forte, aperte-o... No me machuca. Ela apertou com suavidade, e a paixo que brilhou nos olhos dele a estremeceu intensamente. - Ah... sim... Me agrada... Com um gemido baixo, Ranulf fechou seus olhos e gozou. Seus quadris se moveram, empurrando seu membro dentro de sua mo, uma vez, duas vezes... e ento de repente ele se tornou para trs, recusando-se a encontrar seu xtase sozinho. Levantando-se parcialmente fora da gua, Ranulf deslizou seus braos poderosos ao redor dela e a levantou para p-la na tina, f-la sentar-se cavalgando-o, seus joelhos a cada lado dos quadris dele, suas coxas abertas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane ofegou protestando mas os braos do Ranulf se fecharam ao redor dela sujeitando-a. - Sh...,- ele disse, - nunca montou em um homem. - No algo natural . . . -OH... mas o , querida, - seus olhos brilharam. - a coisa mais natural do mundo. Suas mos se fecharam sobre suas ndegas e a levantou ligeiramente, para baix-la sobre seu membro. Sentada sobre ele, Ariane se arqueou para trs e se balanou sobre ele, seus seios molhados pressionados contra a dureza de seu peito. Sua resposta foi um som gutural e uma presso mais profunda. Logo que Pode tolerar a tenso deliciosa que essa penetrao lhe causou, Ranulf estremeceu convulsivamente, apertando os dentes para conter-se, um som primal rugiu em seu peito. A ondulao lenta e instintiva dos quadris dela o enlouqueceu. Sua garganta se esticou com a fora da negao, Ranulf entrou ainda mais profundamente, enterrando seu membro no ventre feminino. Deu um grito incoerente de prazer, enquanto ela afundava seus dentes em seu ombro. Ranulf riu, era uma risada masculina de triunfo, e apertou suas ndegas com mais fora, fazendo-a ascender e descender ao ritmo de suas investidas, at que o corpo do Ariane se ardeu como fogo, ardendo fora de controle. Sua respirao ofegante soou ruidosamente em seus ouvidos enquanto ela sacudia seus quadris descontroladamente e lanava gua fora da borda da tina. Com a cabea arrojada para trs, ela cravou suas unhas em sua carne. S ento Ranulf abandonou seu prprio controle rgido e se derramou profundamente dentro dela. - Deus!... - Atravs da neblina que cobria sua consciencia, Ariane sentiu o corpo poderoso estremecer-se, e ouviu um gemido ininteligvel e rouco. Finalmente recuperando os seus sentidos, Ariane se deu conta que se encontrava jazendo nos braos do Ranulf, seu rosto enterrado na curva mida de seu ombro. Ele lhe acariciava as costas nuas e o cabelo. Com um suspiro suave de satisfao, ela se curvou contra ele, no querendo mover-se novamente. Assombro-se quando sentiu Ranulf inchar-se e ficar rgido dentro dela. Seus olhos adormecidos se abriram amplamente enquanto ele a levantava em seus braos e ficava de p na gua.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- O banho pode esperar, - ele murmurou. - Eu no posso. Saindo da tina, ele a carregou para a cama e a colocou sobre o colcho em um nico movimento, sem nunca romper a unio de seus sexos. Afundando-se mais profundamente entre suas pernas, cobriu-a com seu corpo molhado... Sua necessidade urgente de possu-la era como uma febre indomvel, embora s uns momentos atrs tinha experimentado o prazer mais delicioso de sua vida. Apertou seus dentes enquanto entrava em sua passagem quente. Ela estremeceu e se arqueou para trs em resposta sensual. - No, abre os olhos, querida, - Ranulf ordenou. - Me olhe enquanto te tomo. Ariane abriu os olhos para olh-lo fixamente. - Olhe como estamos unidos. - Retirando seu membro, ele se incorporou sustentando-se com suas mos, deixando um espao entre seus corpos. - Ariane... - ele disse persuasivamente. Forando-se a olhar para baixo , ela fez o que foi pedido , observando a unio de seus sexos. Seu rgo era enorme e vermelho, esperando na entrada de seu centro feminino. A imagem era ertica e incrivelmente excitante mas no tanto como a sensao impetuosa que lhe causou quando entrou lentamente dentro dela, penetrando-a profundamente. Ela gemeu e se aferrou a seus ombros, ignorando sua ordem de manter os olhos abertos enquanto ofegava seu nome. Pulsando dentro dela, exigindo sua resposta sensual. Ela o escutou gemer e soube que estava ondulando seus quadris desengonsadamente. - Assim como quero que seja, - Ranulf murmurou com voz rouca. - Quente e selvagem debaixo de mim. Assim era como ela o queria, Ariane se deu conta, enquanto o sentia estremecer. Perdendo o controle, tremendo de desejo. Teve uma imagem imprecisa de seu rosto, enquanto se afundava poderosamente dentro dela. Ranulf j no era um inimigo amargo. Eles somente eram dois corpos que se uniam para transformar-se em um. E dois coraes que coincidiam na paixo . Ela tomou todo seu peso, seu desejo escalou ao bordo de outro climax, e quando a exploso chegou finalmente, nenhum deles soube quem era o conquistador e quem era o vencido.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 17

Por dois dias completos Ranulf permaneceu encerrado em sua habitao com Ariane. Passou esse tempo agradando-a e lhe ensinando como agrad-lo. Os serventes entregavam as comidas diretamente no solar, junto com gua para a tina e lenha para alimentar o fogo da chamin. Ningum mais se atreveu a desafiar as ordens do Lorde de respeitar sua privacidade. Payn foi o nico que foi permitido uma audincia com Ranulf meia hora cada manh e cada tarde, e logo se esperava que ele lutasse com problemas dos vassalos e dos oficiais da fortaleza que exigiam a ateno do Lorde.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Todos os outros no eram admitidos no solar do Drago Negro. Ranulf no se cansava de Ariane, do prazer incrvel que lhe dava. No podia recordar uma experincia to satisfatria com outra mulher. Ariane era uma aluna rpida e cada vez que ele tomava em seus braos, ela se derretia depois dos primeiros beijos ardentes. Ranulf gozava vendo-a derreter-se em seus braos. Saboreava observando cada detalhe de sua expresso quando ela alcanava o clmax debaixo dele. Gozava vendo seus olhos lnguidos depois de fazer amor. Como agora. Eles acabaram de fazer amor, quando uma chuva inesperada da primavera salpicava os painis das janelas e ela jazia satisfeita e ofegante no crculo de seus braos na grande cama. Seu cabelo era uma massa selvagem espalhada atravs de seus seios. Seus membros magros entrelaados com os dele. As mos grandes do Ranulf acariciavam suas costas nuas enquanto procurava normalizar sua prpria respirao. A tormenta de paixo que tinham atravessado alguns minutos atrs na cama tinha sido to feroz como a tormenta que rugia fora da torre. Ranulf estava assombrado. No estava acostumado a atrasar-se na cama com uma amante em seus braos, entretanto no sentia desejo de abandonar Ariane. Nunca permitiria que ela soubesse quo profundamente a afetava. - Como pode ver, a amante, - ele disse roucamente quando pde falar, retomando seu papel de tutor carnal. - Sua capacidade de resistncia maior do que imaginava. Sentindo falta de energia para abrir os olhos, Ariane murmurou algo que era um acordo reticente. - O que disse, querida? - E claro que... suas tticas no so justas. Ranulf riu brandamente. - Est zangada porque j no tem controle sobre seu corpo traidor. Ariane no podia disput-lo as carcias deliciosas do Ranulf levavam-na mas pra l de toda razo, fazendo-a responder com uma urgncia libidinosa que a deixava perplexa. - Talvez. Mas malvado o que voc faz. E delicioso. - Delicioso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Aprendi estas habilidades de uma cortes rabe, que, a sua vez, aprendeu-as em um bordel em Terra Santa. As artes sexuais do Oriente so muito recomendveis, no gosta? - Depravadas diria eu,- ela insistiu . - Mas eficazes , admite-o. Me de Deus!, claro que eram eficazes, Ariane pensou adormecida, recordando as coisas escandalosas que tinham feito. - Eu no admito nada, exceto que seus caprichos no tm limite. - Fere-me mortalmente, moa, - Ranulf respondeu divertido. Ariane despertou de sua letargia o suficiente para levantar a cabea de seu ombro para observ-lo, a luz danando em seus olhos tomados por surpresa. Essa no era a primeira vez que o drago a tinha provocado, entretanto nunca tinha-o visto de to bom humor. - No parece ferido, milorde. Parece... satisfeito. -Tenho razo para estar ou no? Eu predisse que te submeteria para mim de prpria vontade, e aqui est. Irritada, ela o beliscou. Capturando sua mo, Ranulf sorriu e levou seus dedos a seus lbios. - Voc gosta de jogar rudemente, moa? - No... sabe que eu prefiro a suavidade. Seus olhos se obscureceram. - Eu tambm. Eu aprendi faz muito tempo que a suavidade pode fazer ganhar em moa de um modo que a fora no pode. Estremecendo-se por sua arrogncia impossvel, ela tirou sua mo de seu abrao. - Pensa que as mulheres so dbeis, simplesmente porque nossos corpos so mais frgeis que os dos homens. Ranulf grunhiu, seu bom humor se desvaneceu. -Tenho uma boa causa para conhecer a malcia e a fora que uma mulher pode exercer. - O sexo feminino tem armas que nenhum homem pensaria em usar. Ariane vacilou para ouvir o spero desprezo em sua voz, recordando os contos do Payn sobre os escndalos que tinham acontecido na vida do Ranulf. - Alguma mulher usou armas contra voc? - ela perguntou brandamente. Um relmpago de dor se mostrou em seus olhos que morreu to rapidamente como apareceu. Franzindo o cenho, Ranulf jogou ausentemente com um cacho de seu cabelo. - No desejo falar disso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Alguns dias atrs, Ariane poderia ter replicado uma resposta mas isso tinha sido antes que ela se inteirasse de sua tortura. Agora , ela pressionou sua boca contra uma velha cicatriz de batalha em seu peito, sentindo os batimentos de seu corao debaixo de seus lbios. InexplicavelmenteAriane sentiu uma quebra de onda feroz de ternura assaltla, um impulso quase desesperado de ter a esse homem forte em seus braos, sustent-lo e protege-lo de qualquer dano. Ela se incorporou sobre um cotovelo, procurando seu rosto duro, tentando ler algo em suas faces. Ela reconheceu essa expresso escura, a expresso de seus apetites luxuriosos, entretanto desta vez havia algo mais. Havia cautela nas profundidades de seus olhos ambarinos, como se Ranulf tivesse recordado de repente quem era ela, uma mulher da nobreza em quem no se podia confiar. Ela quis desesperadamente apagar essa dvida de seus olhos. No mesmo momento em que tinha esse pensamento, a mo do Ranulf se levantou para capturar sua nuca, seus dedos se enterraram em seu cabelo para atra-la para sua boca . A debilidade e o calor alagaram Ariane ante a presso suave de seus lbios. - Milorde... no tiveste suficiente? - Suficiente? No. Nunca terei suficiente de voc. Quando ela ainda vacilou, ele levantou uma sobrancelha. - Nega que me deseja, querida? Ranulf exigiu brandamente, j conhecendo sua resposta . No podia negar nada. Sua necessidade por ele durante os dois ltimos dias tinha crescido at converter-se em um clamor urgente que s podia ser satisfeito quando faziam amor. Ainda agora, depois do excesso de paixo, seu corpo se estremecia, a caverna mida entre suas coxas desejavam a ele , ao xtase que s Ranulf podia lhe dar. Ranulf a tinha marcado nesses poucos dias, tinha-a marcado para sempre. Todas suas fantasias trenas da adolescncia a respeito do Ranulf, converteramse em realidade. O Drago Negro tinha seduzido muito mais que seu corpo. Entretanto ela no podia permitir que Ranulf soubesse quo profundamente a afetava. Seria sua escrava literalmente, se isso acontecesse. Ousadamente, Ariane estendeu sua mo para baixo para tomar seu membro.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf sorriu enquanto ela tomava seu membro inchado em sua mo, seus dedos magros se fechando ao redor dele. - Nega que me deseja, drago arrogante? Seus olhos flamejaram com fogo. Para seu assombro, Ranulf rodou sobre ela, aprisionando-a com seu peso. Ajoelhando-se entre suas pernas, ele deslizou seus braos abaixo de suas coxas, as levantando at quase seus ombros; ela estava completamente aberta a sua vista. S eus olhos dourados brilharam enquanto estudava sua suculenta carne rosa, ainda mida com sua semente. - Ranulf... no precisa me provar suas habilidades. - Ela agitou sua cabea como negando sua prpria necessidade, mas sua prpria voz a traiu e palavras se converteram em um gemido quando ele baixou sua cabea para lamb-la. Ariane no se atrevia a olhar para baixo , onde a coroa escura de sua cabea estava se movendo entre suas coxas. Pecaminosa, Ariane pensou enquanto se estremecia com as carcias sensuais de sua boca. Completamente pecaminoso. E ali ela deixou de lado qualquer pensamento e seu orgulho, e rendeu-se ao assalto pecaminoso do Lorde Drago. Quando Ranulf finalmente e reticentemente, abandonou o solar a manh seguinte, deixou Ariane dormindo. Ranulf retomou a seus deveres como Lorde. Para compensar sua ausncia dos dias anteriores, passou tempo com seus homens em uma prtica rdua no campo de trainhamento. - Eu esperava que tivesse satisfeito sua febre com a dama, - Payn ofegou enquanto se dobrava sobre sua espada, -Mas posso ver que sua luxria est to quente como sempre. - Sua virilha ainda governa sua cabea. Ranulf sorriu, recusando-se a ser provocado, e limpou sua espada com sua luva de couro. - Minha luxria no desculpa para que estes bastardos fiquem gordos e preguiosos. - O rei Henry pode mandar cham-los em qualquer momento. -Estaremos preparados, a menos que voc mate a todos primeiro, - Bertran grunhiu. - Talvez ns devemos implorar dama que se ocupe de voc assim mostra um pouco de piedade, - outra pessoa adicionou e seu comentrio causou risadas .

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sim, um passatempo muito mais prazeroso te aguarda em seu solar, milorde. - ... Onde poder dar a sua espada um melhor uso. Ranulf aceitou as brincadeiras de seu vassalo com equanimidade at que mais tarde, quando ele e Payn saciavam sua sede com cerveja na mesa principal . - Ento... - Payn perguntou quase descuidadamente, - Honrar o compromisso? - Honrar? - Casar-te- com lady Ariane agora? Ranulf franziu o cenho. - No... - No...? A boca do Payn se curvou em sorriso provocador. - No cabe duvidar que o matrimnio se consumou. - Todo o castelo foi testemunha de que esteve encerrado com ela estes dois ltimos dias. - improvvel que Roma te conceda uma anulao depois que provaste os encantos de lady Ariane. - Roma no tem que saber nada disso. O sorriso se desvaneceu das feies do cavalheiro. -Tenho sua permisso para falar livremente, meu Lorde? Ranulf o olhou cautelosamente. -Sabe que sim. - Bem ento... No est sendo muito duro com a dama? - Duro? Ranulf respondeu defensivamente. - Uma e outra vez tive que atar as mos para mostrar clemncia para seus partidrios rebeldes e agora me acusa de ser duro? - Eu falo do contrato de matrimnio. - Um contrato que foi dissolvido. Payn se calou, quando Ranulf grunhiu. - Enquanto eu estiver vivo, ela no saciar sua ambio com minha fortuna. - Est seguro que ela ambiciosa, Ranulf? - o cavalheiro perguntou brandamente . No, j no estava seguro. Havia momentos em que se perguntava se podia haver-se equivocado ao julgar ao Ariane, e que os motivos de sua conduta fossem to inocentes como ela afirmava. - Voc foi testemunha presencial de sua traio. - Ela inventou a evidncia de nosso acoplamento, me acusando de hav-la violado quando eu me tinha forado por manter minhas mos fora dessa moa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


-Talvez ela pensou que tinha direito a requerer que se honrasse o contrato. - Ela me disse que... - O que te disse? - Ranulf exigiu quando Payn vacilou. - Que ela te teria dado seu corao. - Eu acredito que ela queira um matrimnio verdadeiro. Ranulf o olhou fixamente por um momento, logo sacudiu a cabea. No podia acreditar que o truque do Ariane com os lenis tivesse algo a ver com o desejo de um matrimnio verdadeiro. Ela no podia haver se esquecido to facilmente do desprezo que sentia por ele. - Ela est defendendo seus prprios interesses mercenrios, - Ranulf respondeu, mantendo seu tom curto para que Payn nunca suspeitasse das dvidas que ele abrigava, ou descobrisse o poder que Ariane tinha comeado a ter sobre ele. - Como minha esposa, estando sob meu amparo, ela poderia escapar s consequncias da traio de seu pai. - Eu seria o responsvel por seus atos ento. - Ela assegura que seu pai inocente. As sobrancelhas do Ranulf se arquearam. - Ela est tentando salvar sua prpria vida. -Talvez, mas ela poderia renegar a fidelidade seu pai muito facilmente. - Muito facilmente, na verdade. - A lealdade que demonstra por ele admirvel, deve admiti-lo. Ranulf sacudiu a cabea ternamente. - Sua amostra de lealdade para seu pai poderia ser to falsa e oportunista como as mentiras que inventou para reclamar nosso matrimnio; o apoio que demonstra ao Walter e a sua rebelio somente o desejo de manter o controle do Claredon e para evitar ser confinada como uma refm poltica. - Se ela for igual s outras damas da nobreza que conheci, Ariane venderia sua alma ao mais alto posto. - E no vacilaria em trair seu pai para encontrar seu prprio benefcio. - Sim, mas se ela fosse diferente? Os olhos do Ranulf se estreitaram com reprovao. No se permitiria considerar essa possibilidade, ou terminaria acreditando na inocncia de Ariane. Entretanto no estava surpreso de ouvir Payn defender sua causa. Ela enfeitiava a todos a seu redor, por que no tambm a seu leal vassalo? -Ela no diferente das outras. - Faz trs semanas que a conheo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- E se eu desejasse uma esposa, coisa que no desejo, jamais escolheria a uma mulher com a lngua afiada como ela, uma moa provocadora que pensa que pode me derrotar a cada segundo. - Voc concordou em casar com ela uma vez. - Sim, quando pensei que ela era uma grande herdeira, uma moa tmida, criada para submeter-se a um marido, que se entregaria para mim sem uma batalha no meio. - Payn riu. -Vamos, Ranulf. Conheo-te muito bem. - Como se voc tivesse aborrecido at as lgrimas com uma moa tmida. - A voc gosta do desafio de dom-la, admite-o. - Isso era verdade. Gostava do desafio que Ariane apresentava, muito. Em sua companhia ele nunca se aborrecia e frequentemente encontrou-se divertindo-se com as fascas que voavam entre eles, e ansiosamente a desejava mais. Com ela, precisava estar sempre alerta, e os reflexos afiados. Era to tempestuosa e imprevisvel como uma batalha, e isso a fazia ainda mais agradvel. -Nunca tive tanta dificuldade para domar a uma moa, - Ranulf murmurou. - Ou tanto prazer. - Muito bem! Ou tanto prazer. Seus lbios se apertaram, Payn voltou a encher os jarros com cerveja. - Existem vantagens sucedidas de um casamento com ela, embora voc j possua castelo e terras... - Que vantagens? -Poderia te dar filhos. - Poderia me dar filhos agora, - Ranulf pensou com uma quebra de onda estranha de prazer. - Mas seriam bastardos. E se os dias passados servem de prova, no encontrar aborrecimento na cama matrimonial. Seu membro se agitou com as lembranas desses dias passados, mas Ranulf no respondeu. - No te machucaria pensar nisso, Ranulf. - Ganhou o direito de te estabelecer depois todos estes anos de luta. - Poderia te estabelecer em algumas de suas propriedades, ter herdeiros , gozar dos frutos de seu trabalho por uma vez. - Me estabelecer? - Sim. Ainda deveria o servio militar ao Henry, mas quarenta dias ao ano no muito. - OH Deus, diz que devo deixar os campos de batalha?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Payn sorriu. - o que digo, administra suas propriedades. A boca de seu Lorde se curvou com averso. - Quer dizer que nunca considerou ter outro tipo de vida em todos estes anos? - Nunca at pouco tempo. - Estranha vez. - Ranulf franziu o cenho em resposta. - E voc? - Sim. s vezes... Confesso que h momentos em que me encontro cansado de lutar em guerras e das moas. - Das Moas? - Ranulf replicou com incredulidade. - O dia que voc canse das moas, meu amigo, ser quando seu corpo esteja na hora de te enterrar. - Verdade, - Payn disse pensativamente. - Mas andar com moas no o mesmo que ter uma esposa. - Ultimamente tenho descoberto que desejo algo mais, uma mulher terna despertando a meu lado a cada manh. - Terna. - Uma mulher a seu lado cada manh. Involuntariamente Ranulf visualizou Ariane. A ternura conduzia debilidade, a debilidade derrota. Seus dias estavam cheios de lutas e batalhas, tal como gostava. Se s vezes ele ansiava uma vida mais estvel, algo mais que o conflito e as lutas para encher as longas horas de cada dia, para aliviar a solido das noite longas, ele as reprimia sem piedade e desejo. No necessitava da ternura de nenhuma mulher. No cessitava de nenhuma mulher. - Sei o que te est passando, - ele observou cinicamente. - Est te abrandando. - Ou talvez o trainhamento desta manh te afetou a mente. Payn lanou um olhar penetrante a seu Lorde. - Nunca h sentido necessidade de que uma mulher especial para compartilhar seus sonhos, seus momentos de solido e tristeza? Incapaz de reprimir uma quebra de onda repentina de amargura, Ranulf desviou a vista. Tinha muito poucos sonhos para oferecer a uma mulher, e muito tristeza. A voz do Payn continuou inflexvel. - Alguma vez havia sentido uma profunda solido em sua alma? Ranulf grunhiu em sua cerveja.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Havia sentido a dor da solido toda sua vida, embora nunca se permitiu reconhecer a escurido que tinha invadido sua alma e tinha deixado vazio, oco, frio como o gelo por dentro. Nenhuma mulher poderia enfraquec-lo, ou apagar a negrume de sua alma. E muito menos uma mulher de sangue nobre. Ranulf deu uma risada curta. - Falas como um comediante que canta baladas. -Sim? - Payn repetiu insistentemente. - Faz muito tempo aprendi no sonhar em nada mais que a vingana. - A vingana uma companheira de cama fria, meu bom amigo. - E uma vez que a consiga, o que te deixar? -O que? - ele se perguntou. Talvez estivesse comeando a ficar velho. Ultimamente, muito frequentemente, havia sentido um cansao profundo em sua alma, seu esprito drenado pelo esforo constante de provar-se. Muito frequentemente se encontrava questionando o fato que as batalhas tinham perdido todo seu significado. Havia pocas que invejava aos camponeses, cuja a nica ambio era possuir um porco ou uma vaca. Pareciam gente satisfeita com suas vidas. De algum modo tinham encontrado a felicidade em seus estgio simples... Dando-se conta de to morosos seus pensamentos se fazia, Ranulf fez som de frustrao. - Por Deus, se eu queria descobrir minha alma, iria ter com um sacerdote! Payn exalou um suspiro suave. - Bem, ento... Se recusa a te casar com lady Ariane, o mas honorvel lhe dar a liberdade e permitir que case com outro. - No, - Ranulf pensou com uma quebra de onda feroz de cimes. Ariane o pertencia. Ele a tinha feito dele, e assim se manteria. - Ela sua refm e uma beleza. Ela poderia te reportar uma soma importante, embora esteja ligeiramente usada. Ranulf franziu o cenho, no gostava de considerar o que seu uso tinha feito ao futuro de Ariane. Mas sua falta de virgindade no diminuiria seu valor. Ela ainda possua seu orgulho, uma graa e uma beleza que fariam o prazer de qualquer Lorde, e um poder de fascinao que faria que qualquer homem ardesse de desejo por t-la.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Um homem com um pouco de sentido comum tomaria como esposa, ainda sem riqueza ou terras. Ariane apareceu justo nesse momento no salo, e Ranulf conteve sua respirao ante sua imagem. Sua tnica de seda azul moldava seu corpo esbelto, definindo cada curva e enfatizando seus seios firmes. Seu cabelo estava trancado e acomodado como uma coroa ao redor de sua cabea, e isso o fazia desejar soltar o cabelo e enterrar suas mos nessa massa sedosa. Ento ela girou sua cabea, e seus olhos se encontraram em um momento silencioso. Fascas de desejo saltaram entre eles e isso fez que todo o corpo do Ranulf se esticasse. Ultrajava-o que ela pudesse faz-lo desej-la to poderosamente, que ela pudesse seduzi-lo com sua mera presena. Ele tinha pensado que uma vez que tivesse satisfeito sua luxria, no teria nenhum problema em tirar Ariane de sua mente, entretanto seu maldito desejo por ela se triplicou. Ele tinha tomado seu corpo como um privilgio ao que tinha direito, sem considerao por seu orgulho ou seus sentimentos, simplesmente para provar a ela e a si mesmo que ela no significava nada. Mas seu plano estava falhando. Ranulf amaldioou entredentes, desprezando-se por sua debilidade . Era loucura sentir-se to faminto e obcecado como ele se sentia. No podia permitir sentir-se assim. Render-se ao poder dela podia resultar to perigo como dar as costas a um inimigo em um campo de batalha. Forando-se a desviar seu olhar, Ranulf tomou um gole comprido de cerveja, observando a seu vassalo. - Ela minha refm, nada mais. E nada mais, Ranulf jurou a si mesmo. Podia gozar seu corpo delicioso, mas no se casaria com ela. Podia desej-la, mas no se permitiria cair mais profundamente em seu feitio. No se atrevia a enfrentar o risco das consequncias. Nunca daria a uma mulher o poder de destrui-lo, do modo que seu desprezvel pai o tinha destrudo. Sua conduta fascinava Ariane.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


De noite Ranulf jogava a ser um amante sensual e apaixonado, de dia, era um estranho. Ela o observava continuamente tentado descobrir os segredos de sua alma. Com seus homens Ranulf era bem humorado e equilibrado e frequentemente mostrava o encanto do qual Payn lhe tinha falado. Ela podia entender claramente por que sua liderana despertava obedincia e estima, e por que seu magnetismo atraa a ateno de tantas mulheres casadas ou solteiras. Era um guerreiro carismtico, com a capacidade de inspirar admirao. Seu modo de governar justo e sua administrao hbil tinha comeado a despertar o respeito at de seus caluniadores mais acerrados. William, o jovem pajem a quem Ranulf tinha prometido trainhar, francamente o adorava, mas um a um seguiam seu caminho. Seu meio irmo Gilbert continuava criticando Ranulf por seu vergonhoso papel que ele forava a cumprir, e ainda falava de lev-lo a uma corte civil, mas os aldeos do Claredon tinham aceito a autoridade do novo Lorde, enquanto que os vassalos de seu pai tinham vindo oferecer a Ranulf uma espcie de respeito e at deferncia. Com respeito a ela, Ranulf permanecia frio e distante, exceto quando compartilhava sua cama. Ainda no confiava nela, isso era claro. Ranulf se entregava fisicamente, mas parecia determinado a no entregar-se a outro tipo de intimidade . Sua frieza parecia um modo calculado de manter uma distncia emocional entre eles. Era com um intento de manter seu corao protegido dela? Para defender-se de mais dor? Ela pensava que a hiptese do Payn podia ser exata: Ranulf tinha protegido seu corao com armadura inexpugnvel para manter-se invulnervel. E ela ainda no tinha descoberto nenhum modo de perfurar essa armadura. Observando-o trainhar com seus homens ou descansando no grande salo, Ariane se encontrou invejando a camaradagem que eles compartilhavam. Quando Ranulf ria em voz alta, os tons profundos e ricos ressonavam com alegria e lhe causavam dor porque ela se dava conta do enorme abismo que existia entre eles. Ainda eram inimigos, apesar da proximidade fsica. Ela entesourava esses momentos de intimidade, de ternura reticente, quando estavam a ss. No era que ela objetasse o aspecto fsico de sua relao. Longe disso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ultimamente parecia que em tudo o que ela podia pensar era em ter Ranulf entre suas coxas. E ele sabia, diabo arrogante... A primeira vez que o tinha apanhado espiando, Ariane ruborizou-se intensamente. Quando seu olhar atrevido se encontrou com a dela, uma lembrana ardente a assaltou imediatamente: Ranulf possuindo-a na noite anterior, seus quadris empurrando ritmicamente. Pelo olhar quente que deu, ela pde saber que Ranulf recordava esse mesmo momento. Os pensamentos dele frequentemente estavam ocupados com essas imagens, ela estava segura. Quando Ariane tentava lev-lo a uma conversao, Ranulf evitava lhe dar respostas diretas e obtinha de algum modo trocaro tema, distraindo-a com seu desejo carnal. Sua Frieza e distncia se quebrava ento, para sua mtua satisfao. E logo havia vezes em que ele tentava deliberadamente provoc-la para que perdesse seu controle. Ela suspeitava que Ranulf gozava ao por a prova o limite de seu controle, assim depois ele podia usar seu formidvel poder de persuaso para acalm-la. Somente tinha que tocar seu corpo para que ela se acendesse. Suas carcias a deixavam gemendo e rogando para que a tomasse. Assustava Ariane descobrir quo vulnervel ela se tornou. Ranulf a tinha reduzido a ser uma criatura indefesa, libidinosa, faminta pelo contato de seu Lorde. A fome que tinha a assustava. Esta necessidade de estar com ele era uma dor estranha e constante dentro dela. Sua prpria vulnerabilidade a perturbava quase tanto quanto como a frieza determinada do Ranulf. Ela tinha jurado que o ia ter de joelhos, e cada vez estava mais longe desse objetivo. Com a intuio como nica guia, ela sabia que no devia negar ao Ranulf nada. O que ele desejava era t-la em sua cama, disposta e ansiosa. A nica vez que lhe deu um descanso foi durante seu fluxo mensal, que veio a seguinte semana. Sua luxria era insacivel, e seu poder de resistncia, incrvel. Ariane encontrava impossvel distra-lo com outros passatempos. Desesperada, essa noite Ariane tirou o jogo de xadrez de seu pai.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sabe jogar? - perguntou Ranulf. -Tenho certa habilidade. Jogo bastante com meu pai. E assim comearam um novo passatempo todas as noites depois do jantar. Ranulf ganhava quatro de cinco partidas, mas Ariane conseguia derrot-lo de vez em quando, o que para entreter o jogo. Na verdade, essas batalhas mentais lhe adicionavam pimenta aos encontros sexuais. E ela o desejava tanto. No era s desejo fsico o que sentia por ele... Absurdamente ela desejava agradar ao Ranulf, converter-se em um instrumento de sua felicidade. Ansiava seu respeito e sua confiana mas que qualquer outra coisa . Desesperadamente queria que ele a olhasse com os olhos do amor . Queria confort-lo, queria lhe provar que podia ser uma boa esposa . Havia sido trainhada da infncia para dirigir um grande castelo e sabia como fazer que sua vida fosse mas confortvel, se s ele o permitisse. Entretanto Ranulf resistia a todas as tentativas servi-lo e de Ocupar-se de suas necessidades. Ela tinha que esforar-se para ganhar cada vez, tambm tinha tido que lutar para ganhar considerao de seu pai. Mas Ranulf era ainda pior que Lorde Walter. Ranulf via suas motivaes com desconfiana quando simplesmente lhe pediu permisso para fazer limpar o grande salo. - Por que? - ele exigiu. - Por que ? - Ariane repetiu com assombro. Percorreu com seu olhar o salo sujo, recordando como tinha sido brilhante o lugar quando sua me dirigia a casa. Lady Constance nunca teria tolerado semelhante sujeira nem por um instante. - Porque precisa ser limpo. A palha no foi trocada desde antes de sua chegada. E a chuva a umedeceu e cheira mal. -Alguma outra pessoa pode ocupar-se disso. - Ningum ser to exigente como eu. - Os serventes frequentemente realizam seus deveres de uma forma torpe, e no limpam toda a sujeira. - Ah , um crime certamente,- Ranulf comentou, seus olhos cor mbar esquentando-se enquanto a empurrava contra ele. Ariane sentiu seu membro erguer-se de modo evidente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A ultrajava que ele sempre estava tentando evitar reconhecer sua competncia, como seu pai sempre tinha feito. As mos dela se pressionaram contra o peito do Ranulf e lhe apresentou um intimato. - Se desejas que compartilhe sua cama, milorde, permitir que eu ponha o salo em ordem. - No tolerarei esta sujeira. O brilho em seus olhos lhe disse claramente que ele via sua ameaa como um desafio, e seus lbios reivindicaram essa vitria. Entretanto mais tarde Ranulf se rendeu a seu pedido. Com sua permisso, Ariane organizou os serventes do castelo para retirar a palha suja ao ptio para ser queimada e para que colocassem palha limpa. O piso de madeira foi varrido e esfregado com vinagre, logo polvilhado com uma erva especial para erradicar as pulgas e com camomila e lavanda para perfumar o ambiente. Quando terminou a limpeza do cho, ela arriscou a sugerir algo mas ambicioso: branquear as paredes do grande salo para eliminar as manchas de fuligem do inverno passado. - Eu no vejo a necessidade, - Ranulf respondeu , observando as paredes obscurecidas. - Os homens no notam essas coisas, - Ariane replicou. - Mas quando o salo estiver mais iluminado, apreciar os resultados, prometolhe isso. - Se eu tivesse tido um pouco de f em suas promessas, - Ranulf murmurou cinicamente, - no teria necessitado permanecer no Claredon para me assegurar de sua submisso e obedincia. - Minhas promessas? Quem faltou palavra de nosso comprido compromisso? - Essas so as palavras de quem se voltou uma traidora e fechou os portes desafiando as ordens do rei, e de quem se recusou a me jurar sua fidelidade. Ariane se irritou ao ser considerada como a nica em falta quando Ranulf era quem tinha a maior culpa. - O que tem feito para ganhar minha fidelidade, milorde, mais que te apropriar da riqueza de meu pai e para me converter em sua prostituta? Ranulf franziu o cenho ante o trmino. - No minha prostituta.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sua amante, ento, que a mesma coisa. - Interromperam a discusso, ambos zangados, e com Ranulf afastando-se e recusando-se a considerar seu pedido de pintar as paredes. Quando ao dia seguinte Ariane sugeriu que lhe permitisse dirigir os aspectos domsticos do castelo, sua disputa se converteu em uma grande discusso. -Seria mais prtico se eu tivesse as chaves do castelo, - ela afirmou essa manh em que Ranulf grunhiu que ela estava muito preocupada com os temas do castelo. - Eu poderia pr este lugar em ordem sem ter que te pedir permisso para cada pequena tarefa. As sobrancelhas do Ranulf se levantaram com incredulidade. - Pensa por um momento que daria as chaves a uma refm? -Talvez pretenda ter o papel de uma lady aqui, milorde? Ariane respondeu secamente. - No posso imaginar nesse papel. Seus lbios se apertaram, mas Ranulf lutou por manter sua expresso fria. - No necessito que nenhuma mulher dirija meu castelo. - Para isso tenho um administrador. - Que precisa ser fiscalizado. - Necessita a superviso de uma mulher. Ranulf franziu o cenho com desconfiana. Por acaso estar tentando ganhar minha confiana? - Esta uma tentativa para me persuadir a que case com voc? Ranulf tinha estado muito perto da verdade, mas Ariane conseguiu encolher de ombros com indiferena. - Claredon foi meu lar toda minha vida, milorde. - No queria v-la cair na runa. - Alm disso, preciso trabalhar. - Estou muito aborrecida durante as horas em que est ausente da fortaleza. Sua boca se curvou lenta e sugestivamente. - Ento terei que diminuir as horas que estou longe e te manter mais ocupada. - Isso no o que quis dizer, e sabe! Quando Ranulf se inclinou para beijar sua boca, Ariane se apartou rapidamente. A expresso do Ranulf se esticou. - Me rechaar uma m maneira de me persuadir, moa. - Talvez esteja de melhor humor quando voltar.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane tentou pentear seu cabelo selvagem depois de uma sesso particularmente apaixonada como Ranulf, e os dentes do pente de marfim enredaramse na massa de cabelo com tal fora que trouxe lgrimas a seus olhos. Tinha muitas vontades de arrojar o pente cabea do Ranulf, mas se refreou, obrigando-se a ter pacincia. Sabia que Ranulf no cedia facilmente. Entretanto essa mesma tarde lhe enviou um comerciante de tecidos para que ela pudesse escolher fios de seda para os bordados das mulheres. Ela se sentiu comovida por esse gesto, e pensou que talvez finalmente ela poderia ter xito em derrubar suas formidveis defesas, se s o seguia tentando sem desmoralizar-se. Ainda no tinha chegado a uma resoluo a respeito de seu dilema mais crucial: as visitas de duas vezes ao ms ao bosque. Estado demorando a viagem e agora tinha vrias semanas de atraso. Sabia que a essa altura a situao dos habitantes do setor do bosque estava fazendo-se sombria, e que estariam desesperados por comida. No havia ningum a quem pudesse lhe confiar essa misso, ningum, exceto talvez Gilbert, mas no podia estar segura disso. S ela e outras duas pessoas estavam inteiradas do segredo do bosque encantado: seu pai e seu vassalo, Simon Crecy, e ambos os homens se foram . Correspondia a ela assumir essa tarefa e j no podia esperar mais tempo. A soluo lhe ocorreu uma tarde, por volta do final do primeiro ms da chegada do Ranulf ao Claredon, quando ela visitou seu escudeiro ferido para assegurar-se que a ferida do ombro do Burc estava sarando. O moo ainda estava dbil e febril e ainda tinha dor. A ferida mostrava sinais de putrefao, a carne estava avermelhada e um pus amarelo drenava por entre os pontos. Ariane passou a tarde preparando poes e pomadas feitas com ervas. Preparou uma poo para reduzir a febre e mesclou um unguento para extrair o veneno da ferida. Mas logo teve que procurar a permisso do Ranulf para administrar-lhe. Apertando sua mandbula, Ariane falou timidamente. - Milorde! Ranulf franziu o cenho quando descobriu que ela tinha visitado seu escudeiro, e seu tom se voltou intimidador. - Est desafiando minhas ordens ? - Somente desejava ver como estava a ferida do Burc. - Me sinto um tanto responsvel por sua ferida...

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Assim deve ser. - a responsvel por essa ferida. Apertando sua mandbula, Ariane baixou seu olhar timidamente. - Meu nico desejo era ajud-lo. - Meu doutor pode se ocupar do moo. - Seu doutor j teve oportunidade de faz-lo, - Ariane replicou com desprezo. - Burc necessita desesperadamente de uma cura eficaz. - Seu brao est apodrecendo, vai perde-lo se no morrer primeiro! Ela colocou as mos nos quadris. - E eu no tenho nenhuma inteno de deix-lo morrer e de te dar um motivo a mais para que me culpe de tudo. Vendo Ranulf visivelmente perturbado, ela suavizou seu tom. - No pode confiar em mim por uma vez, Ranulf? - O moo est sofrendo desnecessariamente. - No pretendo lhe causar nenhum dano, juro-lhe isso. - Muito bem, - Ranulf murmurou. Mas ele fiscalizou seu trabalho, observando-a de perto enquanto ela limpava a ferida e aplicava o unguento, e enfaixava o ombro do moo. -Muito bem. Deve dormir agora, - Ariane disse com tranquilidade quando terminou. Levantou a vista para achar Ranulf observando-a com uma expresso estranha em seus olhos. -Tem um manejo muito delicado com as mos, - ele murmurou. Entretanto seu humor trocou quando saram da habitao e entraram no solar. - Eu gostaria de sentir o contato de suas mos. Ranulf levou a mo dela para a protuberncia em sua tnica. - Baixa minha febre, Ariane... - Ento a beijou e como sempre ela conseguiu esquecer-se dos pensamentos que tinham preocupado sua mente... Entretanto quando o momento da paixo passou, a misso vital voltou para sua mente para perturb-la. Tinha que encontrar uma maneira visitar o bosque. As provises de ervas medicinais estavam diminuindo. A maioria das plantas que necessitava no brotariam at o vero, mas havia um nmero de arbustos e flores selvagens que podiam ser recolhidos agora. Pediria permisso a Ranulf para liderar a coleta de erva da primavera, o que lhe daria uma desculpa legitima para sair dos muros do castelo. At ofereceria levar seus guardas. Certamente poderia escapar de sua vigilncia para cumprir com sua misso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Essa noite, quando se sentou do outro lado do tabuleiro de xadrez, ela fez uma respirao profunda, e se arriscou. - Se ganhar esta noite, milorde, posso te fazer um pedido? - Pode pedir agora mesmo, - ele respondeu, estudando as peas de marfim. -No, esperarei. - Levou toda sua concentrao e sua habilidade, mas ela ganhou a partida. To informalmente como foi possvel, lhe pediu permisso compilar ervas no bosque. - Desejas abandonar os muros do castelo? - foi a primeira pergunta de Ranulf. - No tentarei escapar, dou-te minha palavra. Sua expresso se transformou numa mscara enigmtica, como se uma portinha se tivesse fechado de repente. - Quer ir ao setor do bosque que os serventes do Claredon acreditam que est enfeitiado com espritos e onde habitam lobos? Abruptamente Ariane baixou seu olhar, no desejando que ele visse a mentira em seus olhos. - Sim, milorde. Ranulf se refreou em responder imediatamente, emoes contraditrias que lutavam dentro dele enquanto estudava o sereno rosto dela. Tinha sido muito duro com Ariane? Era o momento de lhe dar a possibilidade de provar-se? Podia confiar nela o suficiente para que abandonasse os muros do castelo para cumprir uma tarefa to incua? Ou ela tinha alguma outra finalidade mais secreta? - Eu estarei ausente do castelo pela manh, - ele disse finalmente. - Se no chover, pode ir. - Levar uma escolta armada para sua segurana. Ela estava surpreendida porque Ranulf tinha cedido com tanta facilidade, e que no tivesse feito nenhuma meno dos rebeldes ou dos amantes. Pelo resto da noite, ele pareceu mais silencioso que o usual, e ocasionalmente o apanhou olhando-a de relance. Ariane disse que era pura imaginao dela. A seguinte manh ela observou, com alvio, como cavalgava em companhia de seus cavalheiros. Estava agradecida por sua ausncia, embora agora teria que escapar de suas escoltas. Ela colocou um de seus vestidos e a capa de l e fez selar seu cavalo, assim como duas mulas para duas de suas criadas e a parteira do castelo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Enquanto as mulheres carregavam os lombos dos animais com cestas e sacos de gros, Ariane preparou duas cestas com po e queijo, carne assada, vegetais e frutas secas. Vrios odres de vinho complementaram as provises, e ela incluiu outro odre para sua escolta. O grupo se deteve a bordo deste bosque. or grande parte da manh, Ariane fingiu participar da coleta de ervas, mas enquanto a outras mulheres trabalhavam, ela se foi afastando, arriscando-se a entrar no bosque. O corao do Ariane estava martelando para o momento em que pde afastar do grupo. Ningum a seguiu, estava segura, mas no obstante apressou-se, seus passos eram quase silenciosos enquanto pisava em um tapete de musgo e hmus. Quando chegou a uma cabana de madeira de pinheiro escondida entre uma massa de arbustos, deteve-se e sua viso ficou imprecisa com lgrimas. Os raios solares iluminavam um claro do bosque com um fulgor dourado, lhe dando um aura quase celestial , entretanto ela conhecia a grande tristeza dos habitantes afligidos por uma maldio de Satans. Secando as lgrimas de seus olhos, Ariane se forou a avanar, sabendo que no podia dar o luxo de dar rdea solta a sua prpria angstia. Executou sua misso. Ela emergiu do bosque um quarto de hora mais tarde e seu corao lhe pesava como sempre que fazia essas visitas, entretanto mais aliviada desde que Ranulf tinha capturado Claredon. O silncio repentino que a saudou quando alcanou o prado a perturbou. No havia nenhum sinal de suas mulheres, ou da escolta que havia trazido. Todos se tinham ido. Em seu lugar, no extremo mas distante do prado, havia um cavalheiro com sua armadura completa silenciosamente sentado sobre seu cavalo. Ariane se deteve abruptamente, olhando-o com horror. O Drago Negro a esperava, seu olhar penetrante fixo nela. Seu elmo cobria grande parte de seu rosto, escondendo sua expresso, entretanto , ainda a essa distncia , ela podia detectar sua fria. 100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 18

-Me de Deus!, - Ariane ofegou, empalidecendo. Ranulf estava sentado imvel sobre seu garanho negro, sua mo direita descansando no punho de sua espada. A imagem lhe deu a idia de um homem vingativo e desumano. O grito de um falco selvagem sobrevoou o prado, mas Ariane apenas o notou. Ela permaneceu congelada enquanto Ranulf esporeava seu cavalo e cavalgava lentamente para ela. Um sentimento opressivo de terror lhe fechou o peito enquanto ele se detinha diante dela e levantava o elmo . - O que faz aqui, moa? - ele exigiu, a ameaa em seu tom lhe causou um calafrio. Ela forou uma resposta atravs de sua garganta seca. - Re... Recolhendo ervas, milorde. - Estiveste ausente por um comprido momento. - Deve ter compilado uma grande quantidade de ervas. - Mostre as cestas. Muito paralisada para mover-se, ela simplesmente o olhou fixamente. - Faz o que te digo! - Com mos trementes, ela correu os tecidos que cobriam as duas cestas que carregava. Salvo por algumas flores e folhas, estavam vazias. A expresso do Ranulf se endureceu ainda mais, se isso era possvel. - Meus homens dizem que suas cestas estavam cheias com mantimentos. - Talvez os entregastes a meus inimigos? - No... claro que no... -No me minta, moa! - Ariane retrocedeu com medo. Seu rosto se obscureceu enquanto que seus olhos pareciam feitos de gelo. Tinha sido muito idiota pensar que ele acreditaria em uma desculpa to ruim, criticou-se por no ter pensado nisso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No tinha preparado um libi apropriado. Ao menos deveria ter enchido as cestas com plantas depois de ter deixado o alimento na cabana. - Conhece o castigo por ajudar a uma rebelio? - Eu no ajudei... - Ento que fazia to longe do prado? No planejava uma traio ? - No te encontrou com outros traidores? - Se eu cavalgasse dentro do bosque, encontraria Simon Crecy? Ela olhou fixamente Ranulf, procurando desesperadamente em sua mente uma resposta. - Juro por minha vida, que no tenho nada que ver com a rebelio. - Um encontro amoroso , ento? A criada Dena disse-me que vai frequentemente ao bosque a te encontrar com seu amante. Sua voz era amargamente rouca . Ariane conteve sua respirao ante essa calnia. - uma mentira! Eu no tenho nenhum amante! Sua expresso permaneceu fria. - Eu te dava minha confiana e veja como me paga. - Com engano e traio. Ela sacudiu a cabea freneticamente. Suas acusaes eram errneas, entretanto estava aterrada de que Ranulf descobrisse a verdade. Que descobrisse o segredo que ela tinha jurado manter com sua vida. Estpida! Sabia quo pouco Ranulf confiava nela, e entretanto havia cado em sua armadilha como uma idiota. - No, Ranulf... no o que voc pensa... - No? - repetiu em uma risada spera. No queria ouvir as mentiras dela. No queria pensar na imensa amargura que enchia seu corao com a dor de sua traio. Tinha estado disposto a confiar nela, a lhe dar a possibilidade de provar suas boas intenes, mas ela tinha planejado engan-lo desde o comeo para levar a cabo sua misso furtiva. Deveria ter acreditado em sua primeira intuio. - Juro que no h nenhuma rebelio e nenhum amante. Ranulf se recusou a acreditar em suas negaes. Seu medo era muito real, sua reao muito forada. E sua prpria fria muito forte.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Lutou desesperadamente, esforando-se por superar os golpes sufocantes de seu corao. Ela protegia algo ou a algum? Simon Crecy, o mais provvel. Por Deus que descobriria seu segredo embora tivesse que percorrer cada centmetro desse bosque . - Vem aqui. - A voz de ao no transmitia nenhum desafio, entretanto Ariane s pde olh-lo fixamente. Quando ela vacilou, os olhos do Ranulf se estreitaram como lanas. -Agora, moa. - No me obrigue a te perseguir. Ela Deu um passo vacilante para trs, sua garganta se fechou com medo. Com sua fria estalando, Ranulf desmontou e baixou a terra. Com dois passos, tinha-a alcanado e a tinha apanhado , fazendo-a atirar as cestas. Suas luvas de couro se apertaram nos braos dela, desejando sacudi-la para extrair a verdade dela. - No me desafie, moa! Estou a ponto de te golpear. Ariane o olhou fixamente. -O que... pretende fazer? - Decidi revistar este bosque, cada centmetro dele, at que encontre a seus cmplices. Por Deus!, ela pensou enquanto o pnico a invadia. Tinha que fazer algo para det-lo! Resistiu com toda sua fora enquanto Ranulf a aferrava por seus braos. De repente uma idia. Enquanto Ranulf a colocava sobre o lombo do cavalo uma idia desesperada lhe ocorreu. Sem pensar duas vezes, sem tempo para considerar as consequncias, Ariane reagiu. Capturou as rdeas e fez girar ao garanho em direo ao castelo e ela cravou seus tales nos flancos do cavalo ferozmente. -Demnios! Ela ouviu o insulto violento do Ranulf, mas no se deteve, nem se atreveu a olhar por cima de seu ombro para ver se ele a seguia. Ariane sabia que no poderia esperar escapar ao castigo do Ranulf por muito tempo, mas essa louca ao serviria para distra-lo e talvez lhe fizesse ganhar um pouco de tempo. Tendo ficado a p ele no poderia revistar o bosque to facilmente. De algum modo ela procuraria o modo de advertir aos habitantes do bosque para que fugissem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Galopou de volta ao Claredon como se mil diabos a perseguissem. Quando finalmente se deteve no ptio interno, uma dzia de homens a rodearam imediatamente, todos lhe exigindo respostas ao mesmo tempo . -Foi atacada? -E o Lorde? O que passou com ele? -Quantos assaltantes eram ? -Ainda est onde deixamos voc , milady? Ariane no se atreveu a admitir que tinha roubado o cavalo de Ranulf. Isso o converteria no bobo do castelo. Mas tinha que dar alguma explicao para sua chegada frentica e sua aparncia desgrenhada. -No, No... Nada disso, - ela murmurou ofegando. - Somente houve um acidente. Ca e enganchei minha tnica em um ramo... - Lorde Ranulf me enviou de volta ao castelo para me trocar. - Ele vir logo. Ela viu a descrena em seus rostos, no se atreveram a questionar sua histria, mas se perguntaram se o Lorde estava a p. - Sim, - ela respondeu reticentemente. - Algum deve lhe levar seu cavalo. Vrios dos homens se adiantaram imediatamente. Ariane no esperou nenhuma outra pergunta, e aceitou ajuda para desmontar do enorme cavalo. Com um tremor lhe apertando o estomago, ela foi para dentro procurar Gilbert. Esperava desesperadamente que seu meio irmo pudesse ser crdulo para cumprir seu pedido e levar sua advertncia ao bosque. Ele iria jurar silncio como ela tinha jurado. Para seu desnimo, no pde encontrar Gilbert. Buscou-o em toda a fortaleza, mas no pde encontrar nenhum sinal dele. Disseram-lhe que podia estar com o administrador, ela correu novamente ao ptio para procurar nos armazns, a capela , os estbulos, na casinha do ferreiro, em qualquer lugar onde podia encontrar-se. Tinha perdido as esperanas e estava a ponto de voltar para a torre e implorar a alguma das mulheres mais confiveis a tarefa de levar a advertncia, quando viu o Payn FitzOsbern caminhado atravs do jardim, para ela. Ariane se deteve abruptamente, seu corao se afundou com desespero a expresso severa em suas feies. O cavalheiro se deteve diante dela, estudando seu rosto atentamente. - O que isso que ouvi de um acidente? Ela odiava mentir a esse homem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No foi um acidente, exatamente. - Ranulf... Eu tomei seu cavalo, - Ariane disse. - Um grave engano, milady. -Sei, mas tinha que... - A expresso nos olhos do Payn era sria e de uma vez confundida. - Eu conheo Ranulf. Nunca te teria prejudicado sem uma sria provocao. Deve haver mais coisas nesta histria. Esperou pacientemente por uma explicao. Ariane no tinha tempo para lhe dar. Ela retorceu suas mos com agitao. Necessitava desesperadamente encontrar a algum para levar sua mensagem de advertncia. O trompetista do guardio do porto anunciou a aproximao de algum nesse momento, fazendo que o corao do Ariane se apertasse. Ranulf havia tornado to logo? - Devo ir... - ela exclamou e comeou a apartar-se, mas a mo do Payn se estendeu para impedir-lhe. Momentos depois Dragon Negro cruzou os portes do ptio interno ante a uma silenciosa multido que se havia reunido. - Acredito que no, milady. - Ariane empalideceu. - Sir Payn, imploro-lhe isso, eu... - Meu juramento para o Ranulf. No tomarei partido em seu favor e contra ele. - De qualquer modo, pode esper-lo aqui. - No escapar dele, sabe. Incapaz de escapar do abrao do Payn em seu brao, Ariane ficou de p, tremendo, ao lado dele. Momentos depois o Drago Negro cruzou os portes do ptio interno ante uma silenciosa multido que se reuniu. Detendo-se ao lado de Ariane, Ranulf desmontou lentamente, mantendo o olhar fixo nela. Sua expresso era fria e impiedosa, enquanto parava diante dela. Ariane tremeu, sabendo que estava em perigo iminente de morte. Seus olhos eram selvagens e muito escuros. - Perguntarei isto s uma vez mais, - Ranulf disse com suavidade letal. - Com quem pensava te encontrar no bosque? - No te posso dizer,- Ariane replicou em uma voz tremente pela angstia. Uma vida estava em jogo, a vida de algum a quem ela queria mas que a si mesma.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No podia confiar na piedade do Ranulfo suficiente para arriscar-se a divulgar esse segredo. - Fiz um juramento formal ao respeito. - Pode me golpear, me encerrar, me ameaar matar, mas no posso te dizer. Ante as alternativas que apresentava, uma pequena fasca de dor cruzou os olhos do Ranulf por um breve instante, mas desapareceu quando a marca da frieza cobriu seu rosto. Seu dever como Lorde, repentinamente, era espantoso, mas j no podia permitir que semelhante desafio a sua autoridade seguisse sem ser castigado. - Sua desobedincia, sua teima, deve ser castigada ento. - Payn, escoltar a esta refm at o calabouo, onde permanecer encerrada at que faa confisso verdadeira e entregue a que rebeldes pretende proteger. - No! No pode! - O grito veio de um jovem que abriu caminho entre a multido. Gilbert, Ariane descobriu com desespero. Se o tivesse podido achar uns momentos antes. O jovem estava determinado a sair em defesa de sua irm. - No pode encarcerar a milady. - O desafio, milorde! O desafio a um nico combate! - Brigar comigo? A boca do Ranulf se curvou com incredulidade enquanto olhava ao moo magro. - Serei obrigado a matar a um moo que ainda no tem barba. - Covarde! Miservel covarde! Ranulf paralisou, enquanto um ofego coletivo saiu da multido. Ranulf fez gestos a um de seus sargentos. - Busca minha espada. E um elmo e um escudo. - Se estiver to ansioso por uma briga, dar-lhe-ei uma. - Por Deus, no! O rogo do Ariane no foi escutado enquanto Ranulf observava que sua ordem fosse cumprida. Ela tentou outra vez, esta vez com mais desespero. - Milorde... Lhe rogo isso. A briga comigo , no com o Gilbert. - Por que te demora? - Ranulf perguntou ao Payn friamente. - Leva-a ao calabouo. - Sim, meu lorde, - o vassalo respondeu. O abrao em seu brao se apertou, Payn levou Ariane para a torre enquanto seu desafiante irmo recebia uma pesada tnica de cota de malha.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela foi forada a subir os degraus externos da fortaleza, porque tentava olhar por cima de seu ombro enquanto Gilbert colocava o elmo e aceitava a espada . Quando Payn a guiou dentro do salo, Ariane ps uma mo sobre sua boca para afogar um soluo. - Ranulf o matar... - No, s lhe ensinar uma lio. Ela sacudiu a cabea. - Era sua culpa que a vida do Gilbert estivesse em risco. - Sim, - Ariane sussurrou roncamente. - Mas mim a quem Ranulf deve castigar. - E espero que ele o faa, - Payn admitiu em um tom incomodo. - Nenhuma vez vi Ranulf de um humor to perigoso. - Quando est irritado grita e amaldioa. - Mas quando est furioso tem uma calma mortal. Ela no necessitava que Payn lhe dissesse que sua situao era extrema. Ele deteve ao p da escada, olhando-a sombriamente. - No posso te ajudar, milady. - O melhor dizer a Ranulf toda a verdade. - Ele despreza a falta de honestidade, sobretudo nas mulheres. - Eu no lhe menti, - ela disse fracamente. - No, milady? - Payn respondeu em tom frio. Tomou uma tocha acesa da parede e a usou para iluminar a descida. O calabouo do Claredon era pouco mais que um poo escuro debaixo das cozinhas, frio, mido e cheio de insetos. Ariane estremeceu enquanto Payn dava um passo ao flanco para lhe permitir entrar na cela minscula. Ela teve que inclinar-se para evitar que sua cabea de roasse o teto. Ela ficou de joelhos e fechou as pontas de sua capa para proteger-se, observando agradecida como ele acendia uma tocha para ela. Ao menos no estaria encerrada na escurido. - Sinto verdadeiramente que tenhamos chegado a este ponto. - Eu tinha muita f em voc. Ela ouviu a decepo no tom do Payn, e uma censura silenciosa, quando girou para ir. Ariane deixou cair sua cabea com desespero, no podia lhe responder. Pesada, a porta fechou lentamente, deixando-a como uma prisioneira, s com o eco dos batimentos de seu prprio corao e de suas preces por seu irmo estupidamente leal.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Na parte externa no ptio, Ranulf se forou para ldar um castigo oo jovem. Gilbert se recusou a retirar seu desafio, ainda quando lhe tinha devotado uma oportunidade de reconsiderar sua pressa. Ranulf tinha que dar crdito ao moo por sua coragem. Gilbert lutava como um possudo, embora sua falta de habilidade era lamentvel. Sustentando a espada estranha com as duas mos, o jovem se balanava descontroladamente, a maioria dos golpes foram ao ar em vez de encontrar a espada do Lorde. Desacostumado peso da cota de malha ele logo parecia incapaz de manter seu prprio equilbrio. Ranulf no teve nenhuma dificuldade em defender-se, facilmente evitava os golpes torpes de seu oponente. Respondia-lhe os golpes, sem cort-lo, s lhe tocando as coxas e o torso e obrigando-o a ir para trs rapidamente. O corpo do jovem estaria com machucados dolorosos ao dia seguinte, mas viveria para cont-lo. Esse jovem merecia que lhe dessem uma lio em relao obedincia para seu lorde. A confrontao no durou muito mais tempo. A superioridade do Ranulf s parecia aumentar a fria do jovem , mas ele s se permitiu uma concesso para expressar a dor quando a espada do Ranulf o golpeou nas costelas. Logo entretanto Gilbert estava cambaleando pelo cansao. Finalmente caiu de joelhos, permitindo que Ranulf atuasse. Em um instante, Gilbert encontrou a ponta da espada pressionando debaixo de seu queixo. Sem desanimar pela lmina afiada apoiada em sua garganta, o jovem o olhou com os olhos cheios de dio enquanto estava ajoelhado no barro, logo fazendo recordar ao Ranulf seu prprio desprezo para seu pai. - Se a danificar, - Gilbert jurou roucamente, - matar-te-ei! - Juro que te farei pagar! - um imbecil - Ranulf respondeu em um tom gelado. Ou talvez simplesmente deseja sua prpria morte. - Desejo a morte, sim. Desejo v-lo morto! - Um dos vassalos do Ranulf deu um passo para frente com os punhos fechados, para golpear ao jovem. - Controla sua lngua idiota insolente! Ranulf pressionou a ponta da espada mais duramente contra a carne do moo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Gilbert fez uma careta de dor, mas manteve seus olhos focalizados no Ranulf, sua angstia e sua fria eram evidentes. - Que classe de cavalheiro o que briga com mulheres? Um covarde! Tenho direito a defender a minha irm! - Voc forou isso e a desonrou e agora a encerrou no calabouo , e tudo para nada! O jovem virtualmente cuspiu as palavras, ignorando a quietude perigosa do Lorde. Apertando o punho de sua espada, Ranulf tomou uma respirao profunda, sabendo que tinha que silenciar ao moo ou entreg-lo para receber uma castigo mais severo para poder manter sua autoridade, se no terminava matando-o primeiro. Antes que pudesse decidir como atuar, Gilbert continuou com seu discurso. -Ela inocente! Ela no protege aos rebeldes! - Ranulf ficou rgido, seu olhar se centrou na cara do Gilbert. Perguntando-se o que sabia o moo, olhou de esguelha s pessoas ao redor disso. - Nos deixe. - Ranulf despachou multido de observadores. Baixando a ponta de sua espada da garganta do Gilbert, agarrou um punhado do cabelo loiro do jovem e o forou a levantar a cabea. - Sabe o que acontece no bosque? - Sim . . . mas nunca o direi! As ameaas fsicas no quebrariam ao moo, Ranulf sabia. - Talvez sua lngua se afrouxar se aoitar a sua irm diante de seus olhos. Suas ameaas de causar machucados a Ariane eram falsas, mas se o jovem as acreditava, divulgaria mais rapidamente o segredo dela. Gilbert tragou em seco, seus olhos mostraram medo pela primeira vez. Depois de uma larga vacilao, ele perguntou: - Se eu falasse... a salvaria dos aoites? - A tiraria do calabouo? - No pense em negociar comigo! Diga o que sabe j veremos. - Posso tomar a palavra, - Gilbert murmurou, baixando seu olhar. - Com quem se encontra? Com os Rebeldes ou com seu amante?. - Ela no sabe nada dos rebeldes e voc seu nico amante. - Por Deus, como pode fazer tal afirmao? - Fui eu quem levou o fgado para manchar os lenis com sangue de virgem. Ranulf o olhou fixamente por um momento longo, sabendo instintivamente que o jovem dizia a verdade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Com quem se encontra, ento? Ranulf repetiu sucintamente. - No sei, mas com os rebeldes no. - Por vrios anos tem feito essas visitas. - Como sabe isso? - Eu... a segui um dia. - Espiou a sua lady? - Eu estava... preocupado por sua segurana. Fui sozinho... esse dia. Geralmente nosso pai, Lorde Walter, acompanhava-a. - Estou esperando..., - Ranulf advertiu ao jovem que se silenciou . - Eu mantive seu segredo todos estes anos. Gilbert deixou cair seu cabea. -Ela nunca me perdoar se o digo. - Eu nunca perdoarei a voc se no o fizer, - Ranulf lhe respondeu sombriamente . Uma pausa larga seguiu. - Ela Vai... h uma cabana no bosque... para encontrar-se com algum, - Ranulf completou . Gilbert assentiu lentamente. - So mulheres... Duas delas, acredito. - S pude v-las brevemente. - Suas caras estavam tampadas, suas mos, enfaixadas. - Milorde, temo que... - sua voz se baixou com horror. -Temo que so leprosas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan

Captulo 19

As passados fora da porta da cela despertaram Ariane de seu estupor. Sua cabea se elevou agudamente enquanto a barra pesada foi levantada. Parecia-lhe que tinha passado uma eternidade desde que Payn a tinha deixado nessa fria priso, mas provavelmente que tinha passado uma hora. Com suas costas pressionada rigidamente contra a parede fria, ela se envolveu com seus braos ao redor de seus joelhos, e olhou com temor enquanto a porta se abria lentamente. O jovem que apareceu na entrada era um escudeiro de Ranulf, Ariane notou com alvio. - Lorde Ranulf me pediu que a levasse a ele. - O que... - Ela comeou a dizer com uma voz rouca. Deteve-se, tragou em seco e tentou novamente. - O que quer comigo? - No sei, minha lady. - S sei o que me ordenou que fizesse. - Vir comigo? - Por favor... Poderia me dizer algo de meu irmo Gilbert. - Sabe algo de seu destino? - No acredito que esteja machucado, mas milorde o tem confinado. Muito aliviada, Ariane ficou de p e seguiu ao homem jovem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Precedendo-a nas escadas de pedra estreitas, o escudeiro no a conduziu ao solar, como Ariane esperava, a no ser atravs do salo parte externa do ptio. Ranulf a esperava ao p dos degraus da torre, montado em seu cavalo. Ela piscou ante a imagem dele luz do sol da tarde, mas se forou a descer os degraus. Parecia preparado para uma batalha. Ainda vestia sua armadura de cota de malha, a espada pendurada de sua cintura e o escudo apoiado sobre a cadeira. Debaixo de seu elmo, suas feies permaneciam inexpressivas, enigmticas, quando Ranulf se inclinou silenciosamente para baixo. Ofereceu sua mo, evidentemente esperando que ela montasse diante dele. Ariane tremeu, e apesar do calor de sua capa e de que era uma tarde clida da primavera, mas obedeceu. Ela no se atreveu a falar. Ranulf no lhe ofereceu nenhuma explicao enquanto cavalgaram atravs dos portes nem enquanto cruzaram a ponte levadia, mas quando ele girou o cavalo para o este, seu temor se converteu em terror. O bosque! Lev-la-ia, ela soube. A foraria a trair seu segredo mais prezado. - Deus, no... - Milorde... Por favor... Imploro-lhe isso, voltemos para a fortaleza. No houve nenhuma resposta. - Por favor, Ranulf... Rogo-lhe isso. -Implora-me ? - Ele repetiu brandamente, sua voz fria com o gelo. - Por que deveria escutar seus rogos depois de toda a traio que mostrou? - No houve traio, juro! - Farei algo que me pea, algo se no obrigar a isto - O que fica para negociar, moa? Sua riqueza j minha, voc j minha. Sua resposta spera no permitiu nenhum argumento. Seus dedos se apertaram s crinas do cavalo, Ariane caiu em um silncio impotente, sabendo que qualquer palavra adicional seria intil. Podia sentir o frio do metal de sua cota de malha em suas costas, to frio e rgido como o homem mesmo. As lgrimas de angstia se deslizaram livremente de seu rosto, lgrimas s que Ranulf no lhe prestou nenhuma ateno. Odiava o olhar agonizante dela e se forou a ignor-la. A bruxa o tinha trado e enganado e provavelmente poderia estar procurando destrui-lo. No se deixaria abrandar ou ela exploraria sua debilidade por ela.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No necessitava que ela o guiasse, Ranulf parecia saber precisamente aonde se dirigiam. Cruzaram o prado onde Ranulf a tinha descoberto essa amanh, e por onde ela tinha entrado no bosque. O terror do Ariane cresceu com cada passo que avanavam, um terror a ela comunicava-lhe ao cavalo. O cavalo resistiu, requerendo que Ranulf recorresse a disciplina para obter obedincia. A folhagem se fez mais densa medida que entravam no bosque, at que finalmente a vegetao pareceu fechar-se ao redor deles. Quando a cabana apareceu ante sua viso, ele deteve o cavalo. A choa era velha e tinha sido construda grosseiramente, o teto de palha precisava ser reparado. - O que este lugar? - Ranulf exigiu. Ariane no podia falar. Sua respirao estava contida em seus pulmes por uma terrvel contrio. Ariane estava soluando silenciosamente agora, entretanto Ranulf endureceu seu corao contra essas lgrimas. Ranulf extraiu sua espada . - Quem est dentro da choa! Dem a cara os ordena o lorde de Claredon! Sua demanda foi respondida com silencio ao princpio. Momentos depois, entretanto, a porta rangeu e se abriu. A mo de Ranulf pressionou o punho de sua espada enquanto uma figura escura caminhou para a luz . Era alta para ser mulher e seu corpo magro se movia com certa graa. Seu rosto estava coberta por um vu, suas mos envoltas em vendagens escuras. - Meu lorde Ranulf, - ela disse em voz suave e doce, fazendo uma breve cortesia. - Como posso servi-lo? - Ariane afogou um soluo e inclinou sua cabea. - Deus, me perdoe, - ela sussurrou. - No te culpe, filha . Era s uma questo de tempo para que fssemos descobertas. A mulher levantou seu vu para expor seu rosto. As feies envelhecidas deviam ter sido bonitas alguma vez, em sua juventude. Entretanto a pele mostrava os sinais inequvocos de lepra. Ranulf retrocedeu ante a imagem, sentindo como se um punho o tivesse golpeado no estomago. Com toda a experincia em batalhas que tinha, no podia ser imune a essa enfermidade que he atemorizava.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Entretanto no era a enfermidade o que o comoveu profundamente, a no ser a identidade da mulher. Ela tinha estado presente cinco anos atrs na celebrao do compromisso, sentada em um lugar de honra sobre o soalho. A tinha conhecido como a Lady do Claredon, ento. A esposa de Lorde Walter, a me de sua prometida. - Lady Constance? - ele respondeu quando pde encontrar sua voz. A me de Ariane sorriu fracamente. - Como v, milorde. Lamento no poder saud-lo devido as circunstncias mais felizes. - Disseram-me... Que estava morta. - Estou, para o mundo. Vivo escondida aqui no bosque, com minha criada. - Mas... por que? - foi tudo o que Ranulf pde pensar para dizer. Estava em choque, no s por essa verdade assombrosa, mas tambm por suas implicaes. Esse era o segredo do Ariane? Outro sorriso se desenhou nos lbios de Lady Constance. - Porque eu no seria bem-vinda em outra parte. - Voc conhece, aqui estou segura. O tratamento que os leprosos recebem de mos de quem no est doente. - Sim, sabia que a enfermidade era to temida, que as desgraadas vtimas frequentemente eram jogadas de seus lares e eram obrigadas a viver fora da civilizao, algumas, inclusive eram apedrejadas at a morte. Ela assinalou a cabana detrs dela. -Convid-lo-ia a minha casa humilde para compartilhar uma taa de vinho, milorde, mas um contato to prximo no seria recomendvel. - Na verdade, eu geralmente no permito que Ariane se aproxime tanto, por medo ao contgio. Ranulf sacudiu a cabea silenciosamente em um esforo de esclarecer sua mente. Tudo o que podia pensar era em Ariane e o que sua conduta significava. Olhou-a com a cabea inclinada. - Este seu segredo? - Tragando um soluo, ela assentiu, tentando conter o pranto. Sim, esse era seu terrvel secredo: que sua me no tinha morrido anos atrs como o mundo acreditava, ela sofria uma enfermidade que despertava o horror dos aldeos e dos nobres igualmente. - Eu tinha que vir. Necessitavam de comida ... Tinha passado tanto tempo. - Sua necessidade era extrema. Uma constrio enorme se apertou no peito do Ranulf.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Pensando quo diferente sua vida podia ter sido se sua prpria me infiel se parecesse a Lady Constance. - Como se contagiou? -ele perguntou. - Atendendo a meu filho, milorde. - Jocelin havia tornado da Terra Santa com a enfermidade, mas eu no podia abandon-lo. - O amor de uma me no tem nenhuma sabedoria, temo. - Amor de uma me? Ele nunca tinha conhecido uma coisa assim. - Alguns dizem que a lepra o castigo de Deus para um pecado mortal. Ariane fez um som de protesto. - Ento Deus cego e cruel! - ela replicou apaixonadamente, sem se importar se suas palavras eram uma blasfmia. - Minha me s culpada de amar muito. - E meu irmo. . . tinha ido em uma peregrinao a Terra Santa como um bom cristo. - esse um pecado? -Ariane, - Lady Constance disse delicadamente. - Jocelin morreu dessa enfermidade? - Ranulf perguntou. - Entendi que tinha morrido em batalha. A dor brilhou nos olhos cinzas de Lady Constance , assim como nos de sua filha. - Sim, na batalha. Era um soldado, como bom filho de seu pai, ele escolheu terminar sua vida de maneira honorvel, em um combate antes de resistir a degradao de seu corpo. Eu teria feito o mesmo se tivesse tido opo. - No, Me! - Os lbios de Constance se curvaram em um sorriso triste. - Bendita , filha, voc foste minha fora. - Se no tivesse sido por voc, eu no teria podido toler-lo.- ela disse com voz doce, sem amargura. - Na verdade, mais duro perder um filho que ter que enfrentar a prpria morte de um. - Tive uma boa vida. Estou preparada para o reino de Deus. - A voz de Ariane se afogou em um soluo. - Faz quanto que vivem aqui? - Ranulf perguntou. - Minha criada, Hertha, ela uma criada leal. - Outra bno em minha vida. - Se no fosse por ela, minha vida seria muito mais dura certamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Hertha? - uma anci, de cabelo cinza emergiu da choa apoiando-se em um cajado, e fez um reverencia profunda ante o novo Lorde do Claredon. No parecia sofrer de lepra, Ranulf notou. Constance explicou. - Meu marido, Walter odiava me condenar a vida de um leproso. - Ento permitiu que eu tomasse refgio aqui, e disse a todos que eu tinha sido assassinada por foragidos durante uma viagem. - E comearam a fazer contos sobre o bosque encantado para me proteger dos aldeos. - Eles tivessem jogado a qualquer suspeita de ser uma leprosa, ainda se tratava de sua lady. Ranulf recordou que o conto que Ariane lhe tinha relatado sobre o bosque espreitado por maus espritos, uma histria que ele tinha considerado falsa. Entretanto a ameaa desses espritos era altamente eficaz para manter longe aos serventes supersticiosos. - E assim... - Lady Constance murmurou, - agora que sabe do nosso segredo, milorde, jogar-nos- de sua propriedade? Lentamente, Ranulf embainhou sua espada, enquanto Ariane o olhava com olhos suplicantes. - Ranulf, por favor... Imploro-lhe tenha piedade. - Ela morrer se a joga daqui! Farei qualquer coisa que voc pea se lhe permite ficar. Sua boca se apertou momentaneamente. Como ela podia acreditar que ele condenaria a essa pobre alma a um destino to cruel? A vida em uma vila para leprosos seria muito mais cruel que a existncia miservel que agora levava. Seu marido e sua filha tinham feito grandes esforos para proteg-la, e no seria ele quem destrura esses esforos. - No lhe desejo nenhum mal, milady, - Ranulf respondeu. - No vejo nenhuma razo para que o segredo seja revelado. - Ou uma razo pelo qual no possam continuar vivendo como antes. Com sua resposta, ele sentiu que o corpo tenso do Ariane se afrouxava contra o seu, com alvio, logo ela enterrou seu rosto em suas mos. Tentando ignorar seu estalo emocional, Ranulf olhou me sobriamente. - Sua filha pode lhe trazer alimento, sempre e quando vier com uma escolta apropriada at a borda do bosque.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Eu no gosto da idia de que ela vagueie livremente, porque poderia sofrer algum dano. - Ns estaramos agradecidas, milorde. Nossas provises diminuram desde... desde sua chegada, - Lady Constance concluiu com tato. - Desde que ele tinha tomado ao Claredon, ela tinha querido dizer Ranulf. - Lamento que possa fazer to pouco por vocs, - ele comentou honestamente. Gostaria de poder ajudar a essa mulher em seu valente esforo. Era uma mulher valente que enfrenta um destino terrvel, no s contra o mundo, com a ajuda de uma criada leal e uma filha devota. - Ser suficiente que permita que minha filha nos visite ocasionalmente. - Nas outras vezes temos companhia. A expresso de agradecimento de Ariane era mais que fervente. - Ranulf... - Ela murmurou, - Milorde, agradeo-lhe isso. Sua voz rouca se agitou com alvio, mas foi seu gesto o que mais o assombrou: ela tomou sua mo enluvada e a levou a seus lbios. Ranulf liberou sua mo. Essa gratido extrema o perturbava. Se sentiu agradecido quando Lady Constance falou. - Ariane me disse que voc tem o controle de Claredon, - ela disse brandamente. - Pode me dizer, milorde... Houve alguma novidade de meu marido? - Ranulf no queria revelar a dura verdade, entretanto no tinha nenhum sentido lhe criar falsas esperanas. - Lamento-o, minha lady, Lorde Walter foi acusado de traio e de conspirar com o Hugh Mortimer e neste momento est no castelo do Bridgenorth e est sendo assediado pelo rei Henry. Ela mordeu o lbio. -Sei pouco da poltica, temo, mas no acredito meu marido seja um traidor. Ariane havia dito precisamente a mesma coisa sobre o homem, Ranulf refletiu, sentindo um ponto de inveja. Duas mulheres to leais eram uma novidade em sua experincia. - Henry um rei justo. No atuar sem prova razovel de sua culpa. Lady Constance assentiu e o surpreendeu com suas palavras seguintes. - Lamento que as circunstncias requeiram o cancelamento de seu compromisso com minha filha. - Eu estaria honrada de cham-lo genro. Ela Parecia sincera, Ranulf notou Ela o Via de maneira to favorvel se soubesse como ele tinha tratado a sua filha Ariane forando-a a servi-lo como sua esposa e sua amante.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Devemos voltar, - ele disse, mais secamente do que planejava. Lady Constance sorriu. - Como digo, milorde, aceite por favor minha gratido sincera. - Adeus, filha. Ranulf deu volta o cavalo para retornar fortaleza do Claredon. Ele estava muito consciente de que Ariane olhava para trs, por sobre seu ombro at que passaram atravs da folhagem densa e tivesse perdido de vista a sua me. Ento , com um suspiro, ela secou os olhos midos em sua luva e se sentou olhando para frente. Montaram em silencio por um momento, os cascos do cavalo golpeando brandamente no cho do bosque, enquanto os pensamentos de Ranulf giravam. Estava consciente de um grande erro dentro dele. No havia nenhum grupo de rebeldes planejando sua queda. Ariane no tinha nenhum amante secreto. Seu pecado era uma devoo a lealdade, no a traio. Compreendia agora porque tinha permanecido calada, recusando-se a revelar seu segredo ainda abaixo da ameaa de ser encarcerada. No tinha sido honesta, entretanto tampouco tinha mentido. Havia dito que no podia quebrar um juramento sagrado. A boca do Ranulf torceu amargamente. Se Ariane considerava os juramentos sagrados inviolveis, seria a primeira mulher nobre a ser assim. Em sua experincia, a maioria no pensaria duas vezes antes de sacrificar seus parentes maos queridos para obter um ganho poltica ou pessoal. Passou bastante tempo antes que ouvisse sua voz suave: - Milorde , quer dizer que ela verdadeiramente ficar? - No a jogar? Ariane girou na cadeira para olh-lo. Ranulf tinha concordado manter esse terrvel segredo, mas ela precisava ouvir sua garantia uma vez mais, assim todos seus temores a deixariam. Assim poderia estar livre do medo contnuo e corrosivo das semanas passadas. Ela poderia tolerar algo s se tivesse a certeza que sua me estava segura. Ranulf deteve o cavalo. Tinham alcanado a borda do bosque. Mais adiante, um prado verde forrado com flores selvagens. Seus olhos dourados se suavizaram quando a olhou. - Por que me ocultou a verdade? Por que no confiou? - Eu te mostrei clemncia no passado, quando me pediu isso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No me atrevi a correr o risco. No podia estar segura... Poderia ter desejado v-la morta. A boca do Ranulf se curvou fracamente. - Ouviste os contos sobre o terrvel Drago Negro? Ariane baixou sua cabea. - No podia correr o risco milorde. Eu tinha prestado um juramento... - No podia confiar em mim? -No, milorde. - As palavras eram um mero sussurro. Ranulf reprimiu uma resposta. Pareceu-lhe um castigo irnico pela falta de confiana que ele mesmo tinha mostrado. Seus dedos se apertaram em sua tnica de l . - Deus cruel. Minha me no merecia um destino to terrvel. Ela uma mulher amvel, afetuosa... A voz do Ariane se quebrou em um soluo. Girando seu rosto contra seu peito macio, ela pressionou sua testa contra a tnica cota de malha. Ranulf no podia responder. Por muito tempo tinha aprendido a no lutar contra o capricho desumano do destino. Ariane chorava outra vez, brandamente. Seus braos rodearam seu corpo tentativamente. Se sentiu invadido pela ternura, a piedade e o desespero. Sua dor lhe tocou o corao como nada em muitos anos. No compreendeu o que o levava a tentativa de confort-la. Tinha acreditado que qualquer rasgo de ternura nele tinha sido exorcizado pelos anos de raiva e de amargura. Mas talvez estivesse equivocado. O estalo de emoo em seu interior era to forte que lhe cortou a respirao. Por um momento longo, simplesmente a abraou, at que os soluos dela se acalmaram, at que seu corpo se aquietou. Lentamente ento tirou a luva esquerda. Sua mo se levantou para sua bochecha, acariciando-a delicadamente, seu polegar roando seu lbio inferior tremente. Inspirando profundamente, Ariane levantou seu olhar para a dele. Seus olhos brilhantes estavam cheios de lgrimas, cheios de dvida. E de dor. Logo queria aliviar essa dor, apaziguar essas dvidas, para confort-la. Ranulf nunca acalentou uma mulher somente para lhe oferecer consolo, sem luxria. No sabia faz-lo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Mas gostaria de tentar. Apesar da limitao de seu elmo, ele inclinou sua cabea. Seus lbios eram como ptalas suaves, trementes e quentes. - Ranulf... - ela ofegou. Ariane fechou os olhos. Estava to agradecida. Precisava lhe demonstrar essa gratido. Necessitava que ele a abraasse, para afastar esse vazio da dor. Necessitava. Estendendo sua mo, ela capturou a mo dele e a levou a seu peito. Ranulf inspirou profundamente com sua ao. Ariane tinha tomado a iniciativa no sexo. Ele sempre se viu forado a usar sua sensualidade para forar a rendio dela. Entretanto agora ela no necessitaria nada de persuaso. Podia sentir seus mamilos debaixo do tecido de l de sua tnica, podia ver o calor da necessidade em seus olhos brilhantes, podia detectar a urgncia repentina que percorria seu corpo enquanto ela levantava seu elmo. Com mos ansiosas tentou tirar de sua cabea, mas s obteve golpe-lo na tmpora. Sua estupidez comoveu Ranulf inesperadamente, e sorriu. - Me permita, querida. - Ranulf disse. Tirando ele mesmo o elmo. Imediatamente, Ariane levantou sua boca para a dele, ansiosa por seu beijo. Uma assombrosa quebra de onda de ternura o assaltou, um blsamo doce depois da raiva, da fria amarga e da dvida agonizante. No negaria sua necessidade ou a dele. A queria mais do que tinha querido a qualquer outra mulher. Queria senti-la em seus braos e queria faz-la lhe responder com paixo. Ansiava toc-la. Entretanto desejava prolongar esse momento. Ariane se oferecia completamente a ele, e Ranulf queria saborear sua vitria. -Ranulf... - ela murmurou de modo mais urgente. Sua mo roou sua bochecha enquanto ele inclinava sua cabea novamente.. Seu corpo rendendo-se em seus braos, cheia de desejo. Ariane deu um gemido dbil de frustrao, impaciente com suas tticas lentas de seduo. Ela se pressionou contra ele, abrindo sua boca procurando, procurando cegamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Foi s quando ela colocou sua mo debaixo de sua tnica que Ranulf interrompeu o abrao. - Ranulf... por favor... tome... aqui... agora... - Sim, querida... j. Incitando a seu cavalo para frente , ele encontrou uma rea do prado rodeado parcialmente por um grupo de matos, que os protegeriam dos olhos curiosos. Pareceu um lugar idlico para o encontro de dois amantes. Sobre eles, o cu azul, as nuvens viajando lentamente e a doce melodia de um pssaro. Desmontando, Ranulf colocou seu elmo na terra. Logo deu volta para ajudar Ariane. Ela veio disposta e ansiosa a seus braos, sua boca encontrando a dele enquanto seus braos rodeavam seu pescoo. Ranulf sussurrou contra seus lbios, - vamos lentamente, querida... - Temos tempo... Todo o tempo que necessitamos. Ariane tomou uma respirao profunda. No pensava que podia esperar encontrar um modo de ir lentamente com esse desejo feroz dentro dela, mas tentaria. Controlar sua necessidade e suas emoes turbulentas, com esforo supremo, forou-se a concentrar-se na tarefa difcil de despir Ranulf, ajudando-o tirar a armadura pesada, e logo sua roupa. Entretanto quando sua tnica de l tinha sido arrojado a um lado, no pde negar o prazer de pressionar seus lbios contra seu peito, deleitando-se na extenso poderosa de sua carne nua. Com dedos trementes ela afrouxou sua roupa interior e a desceu para seus quadris estreitos e suas coxas fortes. Finalmente, ele estava nu diante dela. Bonito e poderoso. Sua ereo torcida. Ariane tomou uma respirao profunda ante sua imagem. Ranulf estendeu suas mos para ela ento. - meu turno agora , - ele murmurou roucamente . Entretanto, para sua frustrao e desnimo, Ranulf parecia satisfeito com prolongar o processo. Primeiro lhe tirou a capa e a colocou sobre o pasto como manta. Logo, lentamente, sensualmente , ocupou-se de sua roupa, para s deix-la vestida com sua camisa fina. Ranulf voltou sua ateno a seu cabelo, desarmando as tranas. Seus dedos lentamente pentearam a massa de cabelo cor cobre plido que caia alm de seus ombros em uma desordem encantadora e libidinosa.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Como podia um homem to duro, to desumano, ser to gentil? Ariane se perguntou subestimada. Por um momento Ranulf simplesmente se dedicou a cheirar a fragrncia de seu cabelo, seus dedos continuavam acariciando. Finalmente, ele se inclinou para tomar a ponta inferior de sua camisa e lhe tirou o objeto, deixando-a completamente nua. Ranulf comeou a toc-la por toda parte, acariciando sua pele... As curvas e as cavidades de seu rosto... As linhas delicadas de seu corpo... Os membros trementes... levantando em suas mos seus seios. Quase reverentemente Ranulf tomou os seios em suas palmas. Perfeitos, feitos para caber na mo de um homem. Seus polegares esfregando em crculos sobre seus mamilos. Ariane perdeu o ritmo de sua respirao. Cegamente suas mos capturaram o cabelo do Ranulf, empurrando sua cabea para ela. - Me beije. - Por favor, por favor... Ranulf obedeceu... Mas s por um instante. Sua boca roou a dela fugazmente e ele se tornou para trs... enquanto sua palma percorria seu ventre liso. Sua mo alcanou o pbis sedoso, seus dedos descobriram calor ali abaixo. Ariane gemeu. Logo que seu sexo estava meio dolorido, logo que tinha roado sua carne mida, entretanto o efeito foi como a sacudida de um relmpago. Ariane acomodou seus quadris contra sua mo, procurando a liberao das sensaes impetuosas que dominavam seu corpo. Desta vez Ranulf lhe permitiu um beijo urgente. Entretanto ele se negou a ceder a suas demandas. Mantinha o controle, definindo a presso e o ritmo de seus dedos. Seu controle era tortura pura. Os dedos do Ariane apertaram os cabelos de Ranulf at que finalmente ele aprofundou seu beijo. - Desejo-te... Quando ele disse as palavras contra seus lbios, lhe respondeu urgentemente. - Sim... sim... Com uma graa sem pressa , Ranulf a conduziu cama que tinha feito com sua capa, ele se deitou ali, e logo estendeu sua mo para ela. Agitada pelo prazer que prometiam seus olhos dourados, Ariane se afundou ao lado dele.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Fechando seus olhos, Ranulf deixou cair sua cabea para trs. Em toda sua vida nunca tinha feito amor dessa maneira. Fazia possuindo a moas nos campos, um acoplamento frentico e rpido, o acoplamento dos animais. Mas nunca havia conhecido uma coisa semelhante... Essa doura, essa suave necessidade quase dolorosa. Essa unio de desejo entre duas pessoas. A ternura era to grande que sentia dor em seu peito. O cabelo dela para frente, sobre ele. Ariane sentiu sua rendio, sentiu a martelada de seu corao debaixo de seus lbios enquanto os pressionava contra uma das cicatrizes de batalha. O aroma de sua pele era intoxicante, seu calor, um vcio. Ariane tocou sua virilha, seus dedos se fecharam ousadamente ao redor de seu membro rgido. Ela apenas se atrevia a respirar, inclinou-se mais perto e tocou a coluna grossa delicadamente com seus lbios. Sua lngua brandamente desenhou crculos sobre sua carne . A respirao dele se acelerou. Ela se transformou na agressora, a atormentadora, usando seus lbios e lngua. Ranulf apertou seus punhos e arqueou suas costas, seus quadris se moviam impotentemente contra o tortura de sua boca. Precisava unir-se a ela. - Me monte, - ele sussurrou roucamente aferrando-se a seu cabelo. Urgentemente, com paixo logo que controlada, colocou-a em cima dele, seus peitos excitados descansavam sobre o peito. Ariane montou, baixando sobre seu membro inchado. Com ele dentro dela, Ariane o cavalgou impetuosamente. Ela se arqueou para trs, montou-o como lhe tinha ensinado. Com seus dentes vista, Ranulf perdeu seu legendrio controle. Cegamente, suas mos foram de seus peitos para sujeitar suas ndegas, para mov-la para cima e para baixo no ritmo com suas investidas, sua virilidade entrando profundamente em sua vagem quente. - Ranullllf... - O nome saiu numa srie de ofegos quebrados quando ele se enterrou at o fundo, empalando-a. S em momentos as convulses comearam quando o xtase selou a unio entre eles. Quando a tormenta finalmente passou, ela caiu fracamente em seus braos. Sua mo foi para sua garganta, tentando acalmar o pulso acelerado, enquanto tentava procurar sentido s emoes estranhas que se amotinava em seu interior.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sentia uma tranquilidade , um sentido de paz total, que era completamente alheio a ele. Nunca tinha conhecido a paz. Entretanto, ali , em um dia morno da primavera, com essa mulher em seus braos, quase podia esquecer-se de seu passado cruel, quase podia acreditar que seu futuro seria menos duro. Delicadamente, reverentemente, Ranulf tirou os cabelos midos aderidos curva de sua mandbula, seus lbios se pressionaram contra sua tmpora. Ouviu seu suspiro suave em resposta, Ranulf acariciou suas costas, sua pele sedosa, lentamente para cima e para baixo. O que tinha essa mulher? Despertava essa estranha nsia dentro dele; despertava uma esperana para um futuro... Ranulf exalou brandamente, em um suspiro profundo. Talvez sonhasse com coisas impossveis, mas por agora queria acreditar que a paz desse momento podia durar.

Captulo 20

A paz perdurou enquanto o dia se acabava. Seu corpo acurrucado contra o dele, os corpos de Ariane e de Ranulf entrelaados, ambos odiavam perturbar esse momento encantador. - Poderamos permanecer aqui para sempre, - ela murmurou com um suspiro, tirando Ranulf de seus prprios pensamentos. Ela no queria que nada danificasse essa frouxido que a tinha invadido, que nada a tirasse dessa cpsula de calor envolvente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Acurrucada em seus braos, ela quase podia fingir que no eram inimigos. Que Ranulf no era seu lorde vingativo e que ela no era sua refm sem poder. Que estranho era pensar que ela alguma vez tinha temido essas mos de guerreiro forte, essas mos que eram capazes de lhe dar tanto prazer. Ela no podia compreender a ternura do Ranulf nesse momento, embora, tampouco podia descobrir exatamente qual era o humor do Ranulf nesse momento. Mantinha-a abraada como se a amasse, como se seu nico pensamento fosse lhe oferecer consolo. Ariane aceitou seu consolo agradecida. Nunca tinha sonhado que podia ser to maravilhoso apoiar-se na fora de outra pessoa. Sua gratido para o Ranulf por sua clemncia era muito profunda, Ariane suspirou outra vez, sabendo ele estava pensando na enfermidade de sua me. - Tentamos com ervas e inumerveis poes ao longo destes anos. Minha me muito hbil na arte de sarar, e me ensinou algo do que sabe, mas esta enfermidade est muito mais alm de nossas habilidades. Mas temo que impossvel cur-la. Cansadamente ela fechou os olhos. No havia nenhuma remdio conhecido para a lepra. s vezes a enfermidade melhorava por prpria evoluo ou pela graa de Deus. Mas frequentemente, a carne da vtima terminava apodrecendo e caindo, e eventualmente terminava com sua morte. - Ns tnhamos esperado... Rezado... Para que aqui no bosque, protegida das presses da vida diria , ela pudesse se recuperar, mas no houve nenhuma melhoria. O nico sinal prometedor que sua condio no piorou. Mas meu pai... - O que tem seu pai? - Perdeu a f faz muito tempo. Tornando-se... Muito amargo depois de ter perdido a seu filho e a sua esposa. - E medida que foram passando os anos, pareceu que no lhe importava mais... Ariane vacilou, mordendo o lbio. - Como desejaria ter nascido varo em vez de ser uma filha decepcionante. - Decepcionante? Ela assentiu silenciosamente, roou sua bochecha contra o brao do Ranulf. Ela nunca tinha significado muito para seu pai, nem sequer uma dcima parte do que seu nico filho tinha significado.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Duvidava que Walter estivesse consciente de que a fazia sentir inferior por ter nascido mulher, entretanto isso tinha afetado cada esforo de sua vida por muito tempo. Tinha tentado desesperadamente ser uma boa filha em todas as coisas, incluindo seu compromisso com o Ranulf. - Falhei a meu pai, - ela disse em voz baixa. - Como eu no era um filho varo, no podia pensar em assumir o controle de suas propriedades, no sem um marido a meu lado. - Ariane deu uma risada seca. - No pude conservar seu castelo em sua ausncia. - Nem sequer pude preservar o compromisso de matrimnio que ele tinha arrumado. Ranulf sentiu um breve ponto de culpa em seus lamentos, mas no desejava falar de sua posse do Claredon de seu repudio ao compromisso. - Parece-me que o fez muito bem em sua ausncia, os confinamentos de seu gnero. - Sim, suponho que sim. - Me esforcei por fazer o melhor. - Mas este um mundo de homens, governado por homens. - E desejaria ter sido homem. Ouviu a dor e o pesar em sua voz. E tinha podido ouvir o que ela no havia dito: que ela tinha tentado ser a filha perfeita para que seu pai notasse sua presena. Se incorporou apoiando sobre um cotovelo. - Me alegra que no tenha sido varo. O sol estava descendendo e Ariane teve um calafrio. Amavelmente Ranulf ps uma ponta da manta sobre seu corpo. - Alguma vez desejei no ser quem sou - Ranulf disse com voz montona. - Ser qualquer menos o filho de uma adltera, infiel... Sua voz era baixa, desprovida de emoo e ainda assim Ariane podia sentir a dor das coisas que no tivera sorte. Detectou nele uma solido ainda maior que a sua prpria, um desespero imenso residindo dentro em sua alma. Ela ficou calada, perguntando-se se ele diria mais. O silncio se estirou. Quando Ranulf no falou, ela disse suave. - Me conte. Saindo de seu abrao, Ranulf se apartou, rodando sobre suas costas. - Eu no era filho de nenhum homem - ele disse finalmente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A angstia em sua voz a fez desejar enterrar seus dedos em seu cabelo e apertar sua cabea contra seu peito protetor. Entretanto ela estava segura que ele no aceitaria o consolo dela. Tentativamente ela estirou seus dedos para acariciar seu rosto, seguindo seus ngulos duros. O Sentiu tenso por um instante, mas Ranulf no rechaou seu contato. - Nasceu no Vernay? - ela perguntou delicadamente. - Sim. Nunca conheci minha me. Esteve morta para mim. - Fui separado dela e fui dado para ser cuidado por uma criada depois de meu nascimento. - Foi ento que seu pai a confinou? Os ngulos de sua boca se torceram. - Quem te disse isso? - Sir Payn. Ele disse... Que seu pai abusou terrivelmente de voc quando foi um menino, em retribuio pelos pecados de sua me. - Eu... Eu vi as cicatrizes... - Ah, sim, as cicatrizes. O sinal de minha purificao. Seu peito se moveu com risada quieta e amarga. Podia recordar-se imobilizado pelo terror enquanto estava ajoelhado tremendo diante de seu pai, enquanto lutava por reprimir os gritos de dor. - Minhas lembranas mais antigas so dos golpes de meu pai. Eram para castigar a minha me por seu adultrio, para exorcizar o diabo dentro mim, seu prprio filho. Os aoites, Ariane pensou com angstia silenciosa, que tinham deixado cicatrizes cruis na alma do Ranulf assim como em seu corpo. - Pensei que era correto que ele queria tirar o diabo de mim. - No! - Ariane gritou. - No foi mais que uma criatura , um inocente indefeso merc de um monstro cruel! - Sim, eu estava indefeso. Meu pai era um ser amargo e cheio de dio, enlouquecido de Raiva. Ele olhou fixamente a luz desvanecendo-se em cima de sua cabea. - Fui enviado a me formar como cavalheiro com um outro Lorde quando tinha seis anos. - Por Deus!, que contente devia estar por poder escapar de meu pai! O odiava. - No posso contar a quantidade de vezes que desejei v-lo morto. - Mas... Voc no o matou quando teve a possibilidade.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A mandbula do Ranulf ficou rgida enquanto recordava os anos em que tinha vivido e vivido respirado s para cumprir sua vingana. - No, embora o desejasse. - Se recusou a me dar o que me correspondia, me jogando de seu castelo. - Ento jurei o uso de minha espada ao Henry e ganhei o direito de recuperar o que tinha sido tirado de mim. Lutei por meus direitos, e derrotei a meu prprio pai em combate. Ranulf riu suavemente, sem humor. - Fingi no sentir nenhuma culpa por minha vingana, mas no pude escapar culpa . No podia mat-lo . Detive minha mo. - Depois de tudo o que me tinha feito, no pude lhe dar o golpe final. A garganta de Ariane se apertou com uma dor feroz. - Meu pai sempre disse... que s um homem valente mostrava piedade por seus inimigos. - Valente? valente desejar ver morto a seu pai? - Tinha uma boa causa!- Ariane observou Ranulf com tristeza e desespero impotente, s podia imaginar o que ele tinha passado, a culpa que tinha sido obrigado a sentir pelos pecados de sua me, a solido desesperadora de sua vida como um bastardo odiado. Mas ele no tinha necessidade de lhe contar; a impotncia e a dor que havia dentro dele, ela podia senti-los. Ela se sentiu invadida por uma grande ternura e enterrou seu rosto em seu pescoo, seus braos apertando-se firmemente porque pensava que poderia chorar. Era um homem cheio de dor e ela s queria ajud-lo a sarar. - No deveria te culpar pelos pecados de sua me ,- ela sussurrou roucamente, - Ou pela loucura de seu pai. - Separando do abrao dela, Ranulf se sentou abruptamente, dando as costas a ela. Seu peito estava oprimido pelo excesso de emoo. Por que lhe tinha confessado sua angstia mais privada? Porque talves ela compreendesse, uma voz zombadora que lhe sussurrou em sua mente. Queria que ela conhecesse os demnios que deram forma ao homem que agora, duro, desumano, desprovido de ternura. Sentiu seus braos magros rode-lo brandamente, sentiu o contato da bochecha contra suas cicatrizes nas costas. Odiava que doesse ali. Queria sair de seu abrao, mas no conseguia recusar-se a seu calor, a sua ternura, ou ao consolo que lhe oferecia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu corpo rgido conteve a respirao. - No deve te culpar! - Ariane repetiu ferozmente, sua voz afogada em um soluo. Ranulf sentiu o roar suave de seus lbios contra suas costas nuas, sentiu a umidade de seus olhos. Lgrimas. Seu peito se apertou intoleravelmente. Ela chorava... chorava por ele. Girou-a em seus braos. - Ariane... - ele sussurrou, revelando por um momento o anseio mais secreto de sua alma. - Te necessito. Em resposta, os lbios dela se elevaram para encontrar-se com os dele, lhe oferecendo consolo, ternura e paixo. Ranulf gemeu, um som de paixo e de rendio, um reconhecimento de sua prpria solido. Sentiu uma necessidade desesperada de aceitar seu consolo, de afundar-se nessa mulher e esquecer-se de tudo exceto dela. Urgentemente a colocou sobre a manta , cobrindo com seu corpo nu o dela. Com um gemido suave, Ariane se abriu a ele, enlaando suas pernas ao redor de suas coxas, atraindo-o a seu corpo. Ranulf sujeitou suas ndegas ferozmente, em sua violenta necessidade, entretanto lhe deu a bem vinda a sua selvageria. Ela o conteve projetivamente e aceitou seus arremessos ferozes e primitivos, deixando-o usar seu corpo como um recipiente para sua liberao, enquanto ele se convulsionava dentro dela. Ranulf enterrou sua boca em seu cabelo, reticente a enfrentar o que tinha feito. Sentia-se muito vulnervel, muito em carne crua para falar. Inexplicavelmente tinha posto sua alma ao descoberto diante dessa mulher que devia ser sua inimiga. Perturbava-o a debilidade que tinha demonstrado. S tinha pretendido consolar a ela e no amaldioar por seu prprio destino, no que ela indagasse em seu passado e na escurido que tinham ganho sua alma. No tinha planejado lhe dar tantas vantagens sobre ele. Entretanto, ela acariciava seu cabelo agora, acariciando sua nuca delicadamente, como se ele fosse um beb. Como se ela soubesse da devastao que existia dentro dele, como se compreendesse o que dirigia em sua conduta. Mas sua prpria debilidade o desanimava, assim como esse descontrole. Ariane no havia sentido nenhum prazer nesse acoplamento feroz, ele sabia. Tinha-a usado, como se ela no fosse mais que sua posse.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- melhor que voltemos, - ele murmurou sucintamente, sua voz entretanto estava rouca pelo climax. Ante sua mudana abrupta de humor, a mo de Ariane se paralisou sobre seu cabelo. Ranulf levantou a cabea, olhando a seu redor, olhando a qualquer lugar menos a seus olhos. - Acompanhar-te-ei at aqui amanh com pretexto de um encontro de amantes . Assim poder visitar sua me. - Ningum questionar essa deciso. Ariane suspirou internamente. Ranulf era uma vez mais o desconhecido frio e distante, um guerreiro endurecido que no se permitia um momento de ternura. Ele lamentava sua confisso, lamentava haver-se aberto a ela, Ariane sabia. Entretanto ela sentiu uma nova esperana, embora fraca. Ele tinha comeado a abrir-se a ela. Era excessivamente precavido em dar seu amor ou sua confiana a qualquer mulher, especialmente a ela, mas tinha dado um primeiro passo... Ariane friccionou sua pele enquanto Ranulf ficava de p. Estava equivocada, ela refletiu. Ranulf possua um corao , enterrado em algum lugar debaixo de uma carga terrvel de raiva e de dio. O Drago Negro do Vernay podia ser um guerreiro poderoso, mas no fundo s era um homem e era vulnervel tambm... Um homem que a necessitava, embora ele no sabia ainda.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Captulo 21

O interldio no prado tinha afetado Ranulf mais do que ele queria admitir pois foi ento que as dvidas comearam a espreit-lo: Comeava a questionar-se seriamente sua opinio de que Ariane era ou no melhor que as mulheres nobres infiis que ele tinha conhecido. Lutava por manter sua guarda em alto. Seu alvio porque Ariane no o tinha trado era profundo, mas no podia baixar suas defesas. Entretanto, se tinha tratado injustamente a Ariane uma vez, existia a possibilidade de que pudesse confundir outra vez suas aes inocentes por uma traio. Seu julgamento em relao s damas de sua classe estava claramente em contra. Ento Ranulf a observou de perto, notando pequenas coisas que se tinha recusado a reconhecer antes. Ariane era exigente mas era querida por sua gente, ele admitiu reticentemente enquanto a observava atuar. Ela ganhou sua lealdade com o tratamento bem-sucedido de suas feridas e enfermidades. E tambm ganhou o respeito e admirao de alguns de seus prprios vassalos, mas especificamente os de Payn FitzOsbern, Ranulf observou com inquietao. Ela tinha coragem, sem dvida. Tinha tolerado as indignidades com um graa real, sem pedir clemncia. Uma vez, quando Ranulf a apanhou olhando pela janela do solar viu seu olhar cheio de saudade, como se ela desejasse voltar para pocas mais felizes, logo ela encolheu de ombros como recusando-se a desfrutar da tristeza. Na verdade, Ranulf no podia encontrar muitos enguio em sua conduta. Sua natureza prtica e perceptiva era muito feminina e agradvel, embora o desafio de sua lngua afiada o enfurecia s vezes. Sua resposta fsica para ele era muito agradvel, tambm. Incrivelmente agradvel.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Nunca tinha tido uma mulher que satisfizesse to completamente suas necessidades carnais. Em sua cama, a dama se convertia em uma moa luxuriosa, saciando ainda suas mais exigentes paixes, ao ponto que Ranulf no desejava ter outra amante. Entretanto ele no podia explicar sua fome por ela nos simples termos de luxria. Sentia uma posessividade feroz para Ariane, era verdade, mas ele no podia negar que havia algo mais. Sua presena enchia seus sentidos, ela era seu primeiro pensamento ao despertar. Estou completamente enfeitiado Ranulf concluiu com desnimo. Nos momentos mais inoportunos, encontrava-se pensando nela, recordando a doura de seu sabor, a suavidade sedosa de seu corpo: durante as aborrecidas discusses sobre os impostos dos vassalos, quando atuava como rbitro nas disputas dos aldeos, ainda em meio das prticas quando enfrentava um perigoso oponente armado. No podia explicar o sentimento terno que o invadia nos momentos mas inesperados. No tinha nenhuma defesa contra ela... Uma emoo nova e estranha que se recusava a analisar. Um sentimento que o ameaava e que sabia que precisava combater com todo seu poder. No podia permitir que Ariane cruzasse as barreiras que o protegiam. No podia permitir eliminar completamente suas suspeitas. Por tudo o que ele sabia, ela estava determinada a apanh-lo, usando suas armas de mulher contra um frio clculo. Em relao me de Ariane, Ranulf manteve sua palavra, escoltando a sua filha at a cabana ao dia seguinte com abundantes provises para a mulher doente. Lamentava no poder fazer algo mais para ajudar a Lady Constance. Em um impulso de compaixo, Ranulf despachou um de seus mas confiveis cavalheiros ao Vernay na Normandia , com a intimao urgente de que trouxesse sua concubina rabe, Layla, que possua conhecimento nas artes orientais de cura. No disse nada de seu plano a Ariane, por medo de que ela se esperanasse desnecesariamente. Tambm tinha tirado a criada Dena do Claredon, enviando-a a outra de suas casas. No gostava do dio e mentira que Dena tinha mostrado, e no toleraria que uma faxineira tivesse to pouca lealdade por sua antiga ama.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


O meio irmo de Ariane, Gilbert, tinha sido liberado, aps severa advertncia de controlar seu desafio temerrio. Quando Gilbert tinha implorado perdo a Ariane por divulgar seu segredo, Ariane o tinha perdoado . Foram dois dias depois do descobrimento de Lady Constance que ele recebeu uma missiva com o selo do rei Henry. - Uma intimao? - Payn perguntou, enquanto Ranulf desenrolava o pergaminho e lia os contedos. - No, uma misso, - ele respondeu quase sombriamente, entregando o pergaminho a seu vassalo para que o lesse. - Lady Eleanor requer uma escolta para chegar ao acampamento do rei no Bridgenorth. -E solicita a seu cavalheiro favorito como escolta, - Payn resumiu divertido. Ranulf fez uma careta. - Exageras o caso. - Longe de me favorecer, a rainha sem dvida me despreza. - Nunca me perdoou por rechaar a uma de suas damas na corte dois invernos atrs, e ela sabe que eu preferiria estar em uma batalha no fim do mundo antes que assistir a uma de suas gapes. - Mas a gente no questiona a ordem do rei. - Diga aos homens que cavalgaremos para Londres em trs dias. - Essa noite Ranulf ficou acordado por muito tempo lamentando a tarefa desagradvel que tinha ante ele, recordando quanto odiava maioria das mulheres da nobreza . A rainha Eleanor era uma especialista em manipular homens, levando-os a cumprir seus desejos e forando-os a cumprir seus pedidos, mas lhe devia lealdade. Ela tinha obtido uma anulao de seu matrimnio com o Louis da Frana depois de lhe haver dado dois filhos, e logo se casou com o jovem Henry da Normandia em sua busca de poder. Eleanor tinha a metade dou mundo civilizado a seus ps, atraindo a poetas e comediantes estpidos como moscas ao mel com sua beleza e sagacidade, que eram extraordinrios. Sua corte era um ninho de intrigas e compls, e a rainha encantada no s os incentivava mas tambm os liderava. Podia pensar em misses que preferiria ante que essa, Ranulf refletiu. E para sua surpresa, calculava e lamentava o tempo que passaria longe do Claredon.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seria sua primeira ausncia prolongada desde sua chegada por volta de quase cinco semanas atrs, sua primeira vez longe de Ariane. No queria deix-la. O pensamento o assombrou. Ela murmurou um protesto suave quando ele despertou de um sonho profundo, mas ele o ignorou, apertando-a contra ele, aninhando seu membro contra as ndegas dela. Sua respirao se acelerou quando seu brao se envolveu ao redor de seus quadris, e seus dedos procuraram o centro de prazer entre as pernas dela. E quando ele explorou dentro dela, persuadindo a seu corpo para receb-lo, logo ela estava ofegando de prazer. Ranulf se levantou cedo a seguinte manh, antes que Ariane despertasse, e se apressou a ir ao campo de trainhamento, onde treinou at o ponto do cansao fsico em um esforo deliberado de apagar a maldita obsesso por essa moa. Depois de cavalgar em uma patrulha na propriedade por incontveis horas, Ranulf voltou tarde essa noite para encontrar a Ariane esperando-o no solar enquanto trabalhou em uma costura, com vinho e comida para aliviar sua fome e um fogo ardendo na chamin. Ante sua entrada, ela deixou de lado a costura imediatamente e lhe deu um sorriso terno de boas vindas. Ranulf ficou rgido ante a imagem dela. Seu cabelo plido brilhava como cobre derretido luz do fogo, sua pele cor marfim irradiava uma beleza sobrenatural. Se lembrou de um mural que tinha visto uma vez: a Virgem Maria antes do nascimento de seu filho. Uma imagem perigosa tomou forma em sua mente, um retrato de Ariane arredondada com seu filho. O encheu de tanto desejo... Teve que dar volta afastado para evitar revelar sua debilidade. Com tudo o que ele jurou para proteger seu corao, sentiu as formidveis defesas de gelo e de ao sendo ameaadas. Ariane no podia carregar seu filho...? Ela cuidaria meigamente de um beb dele, alimentando-o com o afeto que tanto tinha ansiado em sua vida mais que alguma vez tinha conhecido? Tinha ouvido muitos contos sobre o amor entre uma me nobre e seus filhos, mas ele os tinha menosprezado como uma mera fantasia romntica, acreditando que s as camponesas eram capazes demonstrar tal afeto a seus filhos. Entretanto a me do Ariane tinha demonstrado um exemplo de amor generoso que existia entre mulheres nobres.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Lady Constance tinha arriscado sua prpria vida s para cuidar de seu filho. E ela tambm tinha aceito ao bastardo de seu Lorde , Gilbert, para lhe dar uma vida melhor. Ariane estaria disposta a fazer o mesmo com os bastardos dele? Ranulf perguntou-se. Criaria a seus filhos no Claredon se ele o pedisse? No era que ele o pediria. No separaria seus filhos de suas mes e no os traria para um pas estrangeiro, expondo-os solido e ao desprezo, simplesmente para gratificar sua prpria necessidade de sua companhia. Seus filhos tinham seus futuros assegurados. Eles estariam melhor onde eles estavam vivendo. - Como foi seu dia, milorde? - Ariane perguntou, interrompendo seus pensamentos enquanto se levantava para ajud-lo a tir-la armadura. Estranha a seus filhos, recordou-lhe da necessidade de resistir o calor em seus olhos cinzas, Ranulf respondeu sucintamente, seu tom foi quase spero. - Bastante bem. Quando viu o olhar ansioso do Ariane, ele renovou seu voto de fechar seu corao e sua mente ao afeto dela. Ariane se mostrou considerada com respeito a seu mau humor. Desde que tinha sido liberada do medo pelo destino de sua me, ela havia se sentido muito agradecida para ofender-se com suas ocasionais maneiras bruscoa ou o usual isolamento afetivo do Ranulf. E com a falta de medo vinha a esperana. A esperana que Ranulf cessasse de consider-la como uma adversria amarga e que ela passasse a ser considerada como algum significativo e importante para sua felicidade. Aquele dia no prado, ela tinha vislumbrado o que existia alm da barreira inexpugnvel que Ranulf tinha ereto entre ele e todos outros. Ela havia ido meio de um ncleo vulnervel nele, o centro terno que sempre mantinha guardado e isolado. Lhe tinha mostrado o aspecto mais vulnervel de sua natureza, descobrindo seu corao sem as defesas de ao por um fugaz momento, e ela no descansaria at que derrubasse todas essas defesas. Ela queria liber-lo dessas defesas inexpugnveis e queria aliviar essa dor constante em seu corao. Foi a seguinte manh, quando Ariane se deu conta de quo longe estava de poder ganhar a confiana do Ranulf.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


O dia comeou mal, porque teve que ouvir da boca do Payn que Ranulf que iam partir em uma misso para o rei, e que nada menos que um personagem como a rainha da Inglaterra, Eleanor, poderia fazer uma visita ao Claredon. Desgostada pela falta de considerao do Ranulf, Ariane se apressou inspecionar a fortaleza, tanto a torre como as terras circundantes do castelo, fazendo listas mentais das incontveis tarefas que eram necessrias. Tinha milhares de detalhes de que ocupar-se, embora Ranulf lhe tinha proibido meter-se no manejo do castelo. Sob nenhuma circunstncia, ela permitiria que a rainha da Inglaterra visse o Claredon nesse estado. Quando Ranulf chegou para a comida do meio-dia, a fortaleza era um centro de atividade enquanto a gente do castelo preparava sua partida e a possvel chegada da Lady Eleanor. Ranulf franziu o cenho ante toda essa atividade e subiu os degraus para o solar, lamentando-se por quo incmodo era ter que preparar-se para a visita da realeza, assim como preocupado pelo gasto de dinheiro que isso implicava. As visitas reais tinham empobrecido a muitos Lordes anfitries.... Quando entrou na hall do solar, deteve-se abruptamente, sentindo como se tivesse recebido um golpe. Ariane e Payn estavam com suas cabeas juntas na porta do solar, ambos riam . A imagem de Ariane divertindo-se com seu vassalo, causou uma quebra de onda de cimes. Seus olhos cinzas brilhavam divertidos e havia mais: havia admirao para o cavalheiro . - O que to gracioso? - Ranulf exigiu, fazendo sobressaltar a ambos com sua dureza. Ficando srios, Payn e Ariane se olharam momentaneamente. - Nada, Ranulf, - Payn disse naturalmente. - Lady Ariane estava me dizendo que o rei Stephen faz tempo que fez uma visita ao Claredon. - No pode no encontrar uma atividade mais til que estar perdendo o tempo aqui escutando contos? Ficando rgido, Payn pareceu a ponto de refutar sua observao, mas somente fez uma breve reverncia. - Como deseja, milorde. Quando ele se foi, Ranulf voltou sua ateno a Ariane, um msculo em sua mandbula se esticou. - No procure ganhar Payn com seus truques.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No ter xito. Os olhos dela aumentaram ante seu tom sombrio e sua implicao. Ranulf aparentemente tinha confundido sua amizade crescente com o Payn FitzOsbern com um flerte e tinha reagido com cimes irracionais. - Somente tnhamos uma conversao incua, milorde, s isso. O olhar fixo do Ranulf nunca vacilou. Seu corao martelava contra suas costelas, seu peito invadido por emoes devastadoras. - Pertence-me, Ariane, - ele disse bruscamente. - Faria bem em aceit-lo. - Eu o aceito, Ranulf, - ela respondeu com convico, necessitando acalmar suas dvidas e suas suspeitas. - Eu no quero a nenhum outro homem... amante ou marido. Ranulf a olhou cautelosamente por um momento longo, antes de apartar-se. Pelo resto do dia e da tarde, a raiva irracional pareceu hav-lo abandonado, mas a frieza permaneceu em suas feies. Logo no final da noite passaram momentos estranhos e ao amanhecer do dia seguinte, com o silncio reinando entre Ariane e Ranulf. Ele lhe fez amor uma vez mais antes de chamar a seu escudeiro para que o ajudasse a vestir-se, e logo s falou para lhe dar ordens. Respondeu com um sentimento breve aos desejos dela de que tivesse uma viagem segura, desconfiando de que ela realmente desejasse isso. Entretanto, finalmente, ele cedeu, incapaz de partir sem sentir seu sabor doce uma vez que mais, sem ter um beijo final para sustent-lo durante a viagem. Ariane viu o desejo nos olhos ambarinos do Ranulf enquanto ele a tomava entre seus braos, sentiu a necessidade ardente em seu corpo poderoso, em seus lbios febris. Mas sua mscara de frieza tinha descido outra vez quando ele a soltou. E Ranulf no teve nenhuma palavra amvel de despedida para ela. Assim foi com o corao oprimido Ariane o viu partir. Observou-o da janela do solar enquanto Ranulf, com sua armadura completa, cavalgava seu poderoso cavalo e cruzava a ponte levadia cabea de seu grupo, e detrs dele flutuava um estandarte de seda cor escarlate com o temido drago Negro. Quando estiveram fora de vista, Ariane deixou escapar um suspiro. J sentia saudades ao Ranulf. Logicamente, preocupava-se com ele. Havia incontveis perigos em seu caminho mas era absurdo preocupar-se.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf era um guerreiro perito que tinha sobrevivido a quase duas dcadas de guerras sem sua ajuda. Ariane suspirou novamente. Sabia que contaria os dias at que Ranulf voltasse seguro. Apesar da indiferena fria que ele continuava demonstrando, ela ainda tinha esperanas de que algum dia o domesticaria.

Captulo 22

O som distante do corno do guarda fez que Ariane ficasse tensa enquanto estava sentada bordando com suas damas. Ranulf! Havia retornado? Tentando em vo dominar sua excitao, seguiu s mulheres para a janela para ver o que tinha causado essa comoo. Um solitrio cavalheiro se aproximava dos portes do castelo, carregando um estandarte com as cores do rei Henry. - Rainha! - Gleda gritou, mostrando a emoo que todas sentiam. - No h necessidade de gritar como uma galinha, - Maud a desafiou. -Talvez seja s um mensageiro. - Entretanto o cavalheiro parecia ser um arauto que anunciava a chegada do squito da rainha, porque levava sua prpria trombeta, que fazia soar frequentemente. O guarda na torre de entrada o olhou como um amigo mais que como um inimigo, porque fez soar o corno para que a ponte levadia fosse baixada lentamente sobre o fosso. Chamando uma de suas criadas, Ariane se apressou a ir a sua prpria habitao e trocar rapidamente sua velha tnica de l por uma mais fina de cor vermelha. Ela tinha movido seus pertences e as do Ranulf a esse quarto, de modo que o solar pudesse ser liberado para a rainha Eleanor e suas damas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela sentiu seu estomago atado enquanto alisava as rugas de seu vestido uma ltima vez e fez sua entrada torre. Como refm do Ranulf, ultrapassou excessivamente em sua autoridade para fazer preparaes para a visita da rainha, embora no tinha feito outra coisa mais que o que qualquer lady tivesse feito. E Payn lhe tinha dado carta livre para atuar, confiando em seu julgamento a respeito de temas femininos, acreditando que ela no faria nada que envergonhasse ao Claredon. A tenso de Ariane cresceu enquanto deixava a torre para esperar com Payn no alto dos degraus da entrada exterior. O visitante certamente era um arauto da rainha, e agora alm dos muros do castelo, Ariane podia ver um grupo de cavalheiros de avanada aproximando-se dos portes, suas armaduras brilhando com o sol da tarde. A bandeira escarlate que flutuava cabea da tropa parecia ter o drago do Ranulf. - Ranulf, milady, - Payn murmurou a seu lado. Um s cavalheiro se separou do grupo e se aproximou. Ariane sentiu uma quebra de onda de antecipao dentro dela. Ranulf se havia ido por volta de uma semana, e ela tinha sentido saudades intensamente. Ela ansiava seu contato e a sensao de seu feroz abrao. Ela se perguntava se ele a trataria outra vez com a ternura que lhe tinha mostrado naquela tarde mgica no prado. No estava surpreendida de encontrar-se tremendo, enquanto Payn descia voando os degraus indo esperar ao Lorde que retornava. Uns momentos depois, Ranulf entrou em ptio interno, os cascos de seu cavalo golpeando a um ritmo compassado com as pulsaes do Ariane. Ranulf saudou seu vassalo com informalidade que Payn devolveu com o mesmo tenor enquanto Ariane continha a respirao. O elmo cnico do Ranulf escondia grande parte de seu rosto, mas podia sentir seu olhar dourado. Seus olhos pareceram escuros e intensos enquanto ele procurava seu rosto. Ento, tirou o elmo e jogando-o para trs para revelar seu cabelo escuro empapado pelo suor e uma barba de vrios dias. A alegria a alagou ante a imagem de suas feies duras. Alegria e uma quebra de onda feroz de excitao. Nem o suor nem a sujeira no podiam diminuir o aura de um animal masculino e poderoso, e de intensa energia sexual.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Emulando a graa de sua me, Ariane fez uma reverncia. - Milorde , bem-vindo. A surpresa brilhou nos olhos do Ranulf ante a calidez de sua saudao, entretanto ele se forou para responder naturalmente, no desejando criar uma cena para a multido que se reuniu no ptio. Era tudo o que podia fazer para refrear-se de saltar de seu cavalo e tomar a Ariane em seus braos. Somente assentiu com a cabea, reconhecendo suas boas vindas, logo voltou sua ateno a seu vassalo, tentando ignorar dama que tinha espreitado sua mente incessantemente durante a interminvel semana passada. - Como foi a viagem? - Payn perguntou enquanto um pajem se fazia encarregado do cavalo do Lorde. - Tive melhores, - Ranulf respondeu. - Lady Eleanor possui a teima de uma mula. Ariane ficou surpreendida para ouvi-lo desprezar a sua rainha. Para sua surpresa adicional, ele no disse nada sobre hav-la encontrado fazendo o papel da Lady do castelo , nem lhe tinha exigido que se retirasse. Em troca Ranulf pareceu ignor-la completamente enquanto interrogava ao Payn sobre os eventos no Claredon durante sua ausncia. Momentos mais tarde, uma tropa de cavalheiros atravessou os portes internas, liderados por uma dama de cabelo claro que montava um cavalo branco como a neve e cuja cadeira de montar tinha adornos de prata. Ariane tinha ouvido muitos contos sobre a duquesa teimosa que agora era a rainha da Inglaterra. Diziam que Eleanor possua beleza extraordinria, assim como sua inteligncia. Diziam tambm que era uma excelente amazona. Ariane acreditou instantaneamente todos esses rumores enquanto observava ao Ranulf ajudar dama a descer de seu cavalo. -Deus ! Pensei que nunca chegaramos, - Eleanor disse com uma risada informal. - Bem vinda ao Claredon, milady, - Ranulf respondeu to duramente que Ariane pde detectar a discrdia entre eles. Payn deu um passo para frente justo nesse momento e se inclinou sobre a mo da rainha. - A sado, milady. - FitzOsbern! Justo o homem necessrio para apaziguar meus nervos. - Seu Lorde tem as maneiras de um boi de campo. -Talvez, sua graa, - Payn respondeu com um sorriso. - mas um boi em quem algum pode confiar para servi-la bem.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Abruptamente, seus olhos azuis se moveram para o Ariane, examinando-a com curiosidade . -A sim esta a herdeira de quem ouvi falar? Ariane se curvou em um reverencia profunda. -Honra-nos com sua presena, sua graa. - Eu? Uma recepo estranha da filha de um homem que est acusado de traio contra meu marido o rei. Foi a vez de Ariane ficar rgida. - Acusado de traio, minha lady. No sentenciado por traio. - Felizmente para meu pai, diz-se que o rei Henry um governante justo, que julga culpado ou inocente a um homem apoiando-se em provas e no em meros rumores. Os olhos da Eleanor brilharam com novo respeito, enquanto seus lbios curvaram-se. - Assim . - Fizemos um grande esforo para que encontre comodidade nesta fortaleza, Ariane continuou. - Espero que encontre tudo a seu gosto. - Veremos, - rainha Eleanor respondeu, girando para o Ranulf, esta vez lhe lanando um sorriso malicioso e desafiante. - Dou-me conta que esteve muito ocupado obtendo a rendio de Claredon. Sem esperar uma resposta ou sua ajuda, a rainha subiu os degraus de pedra, deixando a seus cavalheiros e a suas damas. Ariane acreditou ouvir o suspiro cansado do Ranulf, e se encontrou compartilhando seus sentimentos. Levantando a bainha de sua saia, precedeu a subir a escada para o grande salo, onde os criados ofereciam taas de prata com vinho temperado com cravo da ndia. - Milorde, - Ariane murmurou ao Ranulf, - Dava-lhe rainha e a suas criadas seu solar, e mudei seus pertences a minha antiga habitao. - Espero que o passe? Ranulf inclinou sua cabea para ela, estava to perto que podia sentir o calor de sua respirao em sua bochecha. - Qualquer habitao servir, enquanto a compartilhe comigo, querida. Ariane no podia conter a excitao ante a promessa quente em seu tom de voz. Por sua conversao prvia com o Payn, ela se tinha informado que Ranulf s permaneceria uma noite, e na manh ele continuaria viagem escoltando rainha. Mas ao menos ele passaria tempo com ela essa noite, se a convidada o permitisse.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Sentar-se- na mesa principal esta noite - Ranulf lhe anunciou. Depois disso ela no viu Ranulf outra vez at que ele voltou para salo para o banquete da rainha. Eleanor tomou o lugar de honra na mesa elevada ao lado do Lorde, compartilhando a mesma taa de vinho e a mesma bandeja que Ranulf. Ariane se tinha colocado do outro lado do Ranulf, e ao lado do Payn. As tentadoras comidas foram servidas em pratos sucessivos: carne de Veado e de javali, cisnes e pombas assados, uma massa feita com carne picada, miolo de po e ervas aromticas acompanhadas de todo tipo de molhos temperados com pimenta e mostarda, queijos e frutas para o final. Um comediante com sua harpa comeou o entretenimento logo quando uma ronda de vinho adoado com mel foi servido. Rainha Eleanor se mostrou alegre durante toda a comida, de modo que parecia que a festa estava progredindo bem. Assim Ariane ficou assombrada quando durante a terceira cano, a rainha se levantou e se dirigiu a ela. - Eu gostaria de ter uma palavra com voc, lady Ariane. Ariane lanou um olhar preocupado para o Ranulf, que franzia o cenho em sua taa, mas no se atreveu a recusar a uma ordem direta. Quando Eleanor saiu do salo com duas de suas damas, Ariane a seguiu reticentemente. Observou silenciosamente enquanto a rainha era despida at ficar com sua camisa e quando seu cabelo comprido foi solto. - Me deixe, - Eleanor disse ento a suas damas. Quando elas se foram, tirou de um espelho de mo e um pente e se sentou em um banquinho, e estendeu os objetos a Ariane. - Ajuda-me? Dando-se conta do que se esperava dela, Ariane se colocou detrs da rainha. Aceitando o pente, comeou a pente-la brandamente. -Entendo que te acha em uma posio difcil, - Eleanor disse pensativamente, observando Ariane no espelho. - Primeiro a traio de seu pai, logo o repdio do compromisso de Lorde Ranulf. Ariane continuava silenciosa. - Confesso que me senti perturbada por ouvir sobre o tratamento que te d Lorde Ranulf. - Te forar a compartilhar sua cama sem o benefcio da unio matrimonial... bem, encontro-o repreensvel.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ariane no tinha necessidade de perguntar como a rainha se havia informado de suas dificuldades. Os rumores corriam rapidamente e eram brutalmente explcitos. Eleanor tinha descoberto tudo o que desejava saber pouco depois de sua chegada. Um rubor se levantou nas bochechas de Ariane ante tal discurso franco, mas se recusou a entrar em uma discusso dos enguios do Ranulf. - Eu no gosto de ver nenhuma mulher ser maltratada, - Eleanor adicionou. - Os homens tm muito poder neste mundo, e frequentemente o empregam mal. - Eu no tenho nenhuma queixa respeito a Lorde Ranulf, minha lady. - Tem afeto por esse homem, verdade? - No pude evitar observar como o olha. - to evidente? - Ariane perguntou com desnimo. - Para alguns, e para mim, sim. - Me intrigam muitos os assuntos do corao, assim que lhe empresto mais ateno que a maioria. - Quando voc o mira, seu rosto mostra ternura, desejo... Ariane sabia que era verdade; o que sentia pelo Ranulf era o suficientemente forte para mostrar-se em seu rosto. - Acredito que posso compreender a atrao. - Conheci o Ranulf na corte, e vrias de minhas damas estavam enlouquecidas com ele, embora ele no queria ter nada que ver com elas. - Apesar de suas maneiras atrozes, sempre se desempenhava habilmente nos torneios e as batalhas. - Um cavalheiro renomado que serve bem a meu marido como Lorde... - Um Lorde poderoso e com terras... uma pena que no se case. Em um acordo completo com os pensamentos da rainha, Ariane fez um murmrio. - Mas penso que posso prover uma maneira de eliminar voc dessa dificuldade... - Te oferecendo uma posio a meu servio como uma de minhas damas. - Se unir a minha corte, posso te oferecer meu amparo, o que no pouca coisa. - O pente se deteve na mo de Ariane, enquanto seus olhos aumentavam com a oferta generosa de um refgio. Como dama de companhia da rainha, Ariane sabia que estaria segura em relao s repercusses que as aes de seu pai gerassem. Eleanor lhe deu uma esperana. - O rei Henry ainda est assediando o Castelo do Mortimer no Bridgenorth. - Quando o assdio terminar com xito, voc e seu pai sero julgados por traio por ter apoiado a rebelio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane mordeu os lbios, pensando que Eleanor seria uma benfeitora poltica e uma adversria ardilosa. Se aceitava o amparo da rainha.. Mas ento ela sacudiu a cabea lentamente. Nunca poderia abandonar a seu pai, ou a sua me, ou s pessoas do Claredon, somente para salvar-se. E logo estava Ranulf... - muito amvel, sua graa. Aceite por favor minha gratido sincera, mas devo declinar a oferta. - Claredon meu lar, e eu tenho esperana que... Quando ela vacilou, Eleanor atacou: - Sim, tem esperana... - Que um dia Ranulf chegar a ver-me como... algum em quem possa confiar. - Sabe que ele no d sua confiana rapidamente. - Apaixonou-te por ele. - No era uma pergunta. - Sim, - Ariane admitiu pela primeira vez. Contra sua vontade, contra toda razo e julgamento, apaixonou-se pelo Ranulf. Sofria de um amor desesperado digno de uma donzela lnguida. Ranulf possua seu corao. Na verdade ele o tinha conquistado anos atrs com seu sorriso terno, quando ela no era mais que uma moa tmida e atemorizada. Nesse ento ela se apaixonou pelo Ranulf, possivelmente porque tinha vislumbrado o interior vulnervel detrs da mscara do guerreiro poderoso. -Tentei no am-lo - Ariane murmurou - mas foi impossvel. Era uma loucura seu amor pelo Ranulf. Ele no a tinha tratado melhor que a um servente, ela era sua posse pessoal. Era improvvel que alguma vez a reconhecesse como sua esposa, e muito menos seu amor. Entretanto ela tinha a esperana que um dia superaria sua desconfiana cega, e a deixasse penetrar em seu corao protegido com uma armadura inexpugnvel. - Que assim seja ento, - Eleanor disse bruscamente, seu tom um tanto seco. - Mas no pense em recorrer para mim se seus problemas se aprofundarem. Seus olhos encontraram com a superfcie do espelho de mo, e Ariane soube que a conversao tinha terminado. - Sim, sua graa. Tinha rechaado a oferta de apoio da rainha, e agora devia viver com as consequncias.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane lamentou profundamente sua confisso rainha respeito a seus sentimentos para com o Ranulf, porque suspeitava que Eleanor possivelmente tentaria usar sua confisso. Mas no tinha sentido lamentar-se pelo que j tinha feito. Depois de deixar a habitao da rainha, Ariane voltou para grande salo para encontrar a muitos dos convidados bbados. O Lorde, enquanto isso, parecia estar bastante sbrio embora sombrio . - O que queria Lady Eleanor com voc? - Ranulf exigiu quando ela se deslizou em seu assento. Ela encontrou seu olhar severo com um sorriso forado. -Requereu-me para pentear seu cabelo. - Ranulf a olhou fixamente por um momento comprido, mas felizmente no a pressionou a expor sua conversao com a rainha. - Com sua permisso, milorde eu gostaria de me hospedar. - Te hospedar, sim?,- ele disse com sua voz era rouca, - mas no para dormir. Espero uma boas vindas doce, moa. Uma quebra de onda feroz de calor e de excitao invadiu a Ariane com a promessa de paixo em seu olhar. - Como desejar milorde. - Te esperarei na cama. - Eu vou logo, como se fosse incapaz de conter sua impacincia. Ariane mal teve tempo para despir-se antes que Ranulf aparecesse. Um fogo baixo ardia na chamin, e com o fulgor dbil das brasas, ela podia ver seus olhos brilhantes e famintos. No a tocou imediatamente , embora lhe tirasse o pente da mo e o deixou de lado. Colocou um dedo debaixo de seu queixo, inclinou-se para seu rosto, deixando que seu olhar acariciasse suas feies encantadoras e sua cabeleira magnfica caindo gloriosamente sobre seus ombros. Ansiosamente Ranulf afundou seus dedos na suave massa de cabelo enquanto procurava sua boca . Ele poderia ter escolhido qualquer das mulheres essa noite. A metade das moas do castelo compartilhariam as camas dos cavalheiros visitantes, enquanto seus prprios homens teriam outra metade, mas como Lorde, ele poderia ter escolhido primeiro. E a maioria das mulheres estavam ansiosas por compartilhar sua cama. Mas havia uma s mulher que ele queria, a quem precisava. Desejava a companhia de Ariane.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


No podia explicar a ansiedade que havia sentido quando tinha estado longe dela, nem podia compreender a fascinao que sentia quando estava perto dela. Capturando sua boca em um beijo, bebeu sua doura, introduzindo sua lngua profundamente em seu calor lhe mostrando uma imitao atrevida do que seria o ato carnal. Em breves momentos Ariane estava arqueando-se contra ele, as pontas de seus seios duros sob seu contato. Com as mos tremendo, Ariane despiu ao Ranulf, no detendo-se at que ele esteve diante dela nu e magnfico, parecendo um escuro deus pago. Quando ela ousadamente fechou seus dedos ao redor de seu membro, pde ouvir sua respirao acelerar-se em seu ouvido. Ariane o levou para a cama e se deitou sobre os lenis em um convite sensual, separando suas pernas para lhe mostrar o que desejava dele. Unindo-se a ela no colcho suave, Ranulf se colocou entre suas coxas e se enterrou profundamente, capturando seu grito de prazer com sua boca. Sem falar, levou seu corpo a novas alturas de prazer, levando a ambos ao climax do xtase. Ranulf se recuperou primeiro do prazer arrasador. Jazia sobre Ariane, os braos dela abraando-o. Sua conscincia lhe seguiu mais lentamente, gradualmente se fez consciente do calor mido de sua pele, e de que a estava esmagando com seu corpo poderoso. Mas no lhe preocupava seu peso, ela suspirou e o abraou com mais fora. Ranulf se tinha ido ao amanhecer, e escoltava o squito da rainha. Se afastaram vrias milhas do Claredon quando a rainha se dignou a lhe falar pela primeira vez depois da partida. Cavalgando ao lado do Ranulf em seu cavalo, Eleanor abordou o tema de Ariane de uma maneira que o sacudiu. - Devo confessar que fui agradavelmente surpreendida por lady Ariane. - Falei com ela ontem noite. - No pude evitar me sentir afetaao por sua condio. - Sua condio, sua Graa? - Ranulf perguntou cautelosamente. - Lorde Ranulf, no demos voltas com as palavras, - a rainha disse. - Tomaste posse completamente da moa, quando sua fila requeria que fosse protegida. - Um cavalheiro honorvel faria a reparao necessria. - Seus olhos se estreitaram e se obscureceram. - Acusa-me de desonr-la? - A risada musical da Eleanor soou como um sino de cristal.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No, ela no diria nada contra voc. - Me inteirei disso atravs minhas damas. - Causa-me dor ver uma dama nobre sendo tratada dessa maneira, por isso lhe ofereci refgio na corte como dama de companhia. Ranulf sentiu uma quebra de onda de pnico como uma faca enfiada em seu estomago. - Ariane lhe pediu seu amparo? - No, mas eu a ofereci. - A dama a rechaou. - Rechaou-a?... - Ranulf olhou fixamente a Eleanor. - Sim,. me assegurou que no desejava abandonar seu lar, apesar das terrveis dificuldades que enfrenta. - Tal devoo admirvel, no o cr? Ranulf se sentiu alagado de alvio. No Sabia por que Ariane tinha decidido permanecer no Claredon mas sabia que ela no o abandonaria. - Encontraste um prmio nessa moa, embora no possa v-lo - disse a rainha. Ranulf olhou fixamente a Eleanor. - No pode fazer menos que te casar com ela. Ranulf se esticou: - Parece ter um extremo interesse em meus assuntos - a rainha sorriu docemente, com o sorriso que tinha posto um reino a seus ps. - um homem com suas prprias regras, milorde. - Eu nunca me atreveria a te aconselhar. - Somente te direi algo que muitos de meus cavalheiros tm descoberto para sua tristeza: - Uma espada fria faz que uma esposa seja fria. Com essas palavras, a rainha Eleanor atirou das rdeas e girou seu cavalo para voltar com seus prprios cavalheiros, deixando Ranulf a ss para ponderar seus pensamentos. S queria saber por que Ariane tinha rechaado a oferta da rainha. Com escasso xito, Ranulf tentou afastar de sua mente a sugesto de que deveria casar-se com o Ariane. Somente a si mesmo estava disposto a admitir a verdadeira causa de sua reticncia a considerar essa proposio: seu medo. Por toda a coragem que mostrava nas batalhas , Ranulf tinha medo... medo da dor que Ariane poderia lhe causar, medo a ser ferido outra vez, que essa sedutora tivesse ainda mais poder sobre ele do que j tinha.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A fora de seus sentimentos para Ariane perturbava ao Ranulf, assim como sua reticncia a deix-la. Nunca antes tinha lamentado afastar-se de uma moa, nem nunca tinha ansiado a presena de uma mulher. Por Deus, deveria sentir-se ansioso por participar do assdio do rei Henry. A guerra era o sangue de sua vida, a razo de sua existncia. Era um guerreiro, um soldado profissional, um cavalheiro de vida militar. A habilidade de Ariane de desvi-lo de seu objetivo deveria lhe servir como advertncia . Entretanto teria que ter sido um idiota se pensasse que podia compartilhar seus segredos mas ntimos e no pagar um preo por isso. Convert-la em sua amante no tinha sido a ao mais sbia de todas. Se tivesse sido s seu corpo o que desejava, poder-se-ia ter satisfeito e ter terminado com o assunto. Mas havia algo mais. Ela havia despertado uma debilidade em seu esprito, ele reconheceu com desnimo. E agora ameaava quebrar as barreiras que ele tinha ereto ao longo de uma vida. No planejava negar o prazer do corpo dela. Simplesmente tinha que resguardar-se com mais cuidado. Tinha que renovar sua resistncia, endurecer suas defesas, para provar a si mesmo que Ariane no se converteu em algum vital para ele .

Captulo 23

Ranulf examinava o grande salo do Claredon com o cenho franzido uma semana mais tarde, de sua posio na mesa principal. Suas bem-vindas ao lar essa manh tinham sido quase to elaboradas como o que tinha honrado rainha Eleanor em sua visita, mas esta vez no havia nenhuma rainha para justificar tantos preparativos, ou para justificar o banquete que estava a ponto de desfrutar. Obviamente tinham trabalhado muito. As paredes estavam branqueadas, a palhas do piso cheiravam a ervas frescas, e a prataria estava brilhante.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Em todas partes a limpeza e a ordem reinavam. Podia ver a mo fina de Ariane no trabalho aqui. - Ela ultrapassou os limites,- Ranulf murmurou em um tom de voz baixo mas o suficientemente forte como para que Payn o ouvisse. - Na verdade me tinha esquecido que de como era ter um castelo bem dirigido. Ranulf grunhiu. - Essa dama tomou vantagem de minha ausncia e de sua debilidade para se impor. - Falhou em no lhe proibir o pior de seus excessos. - Sabe bem que eu preferiria gastar dinheiro em armaduras que na tnica que ela me deu de presente. Essa manh Ariane o tinha encontrado no ptio e lhe havia presenteado uma tnica fina de seda negra feita com suas prprias mos, as mangas e o pescoo lindamente bordados com um fio de ouro para combinar com seu cabelo e seus olhos. 3 A alegria e o prazer que lhe causou seu presente estalaram no Ranulf antes que pudesse armar-se contra ela. Tinha gostado muito o que no lhe caiu bem eram os motivos pelos que lhe dava o presente. Ariane procurava derrubar suas defesas para forar o matrimnio. Era habitual queuma esposa recebesse ao Lorde com um presente de bemvinda depois de uma viagem, e Ariane se comportou como se ela fora sua esposa, uma posio que Ranulf nunca lhe tinha prometido que a ocuparia. Contra seu julgamento melhor, vestia essa tnica agora. No teria podido negar-se sem parecer o pior dos canalhas. At seu escudeiro conspirou contra ele para assegurar-se que usasse o presente . Burc se recuperou muito da ferida do ombro para ajudar a seu Lorde a vestirse, e o moo tolo no tinha cessado de mencionar elogios sobre Ariane como curadora e no se refreou de defender sua causa. - O tecido estava disponvel, - Payn disse agora em sua defesa. - Ela o comprou trs invernos atrs como o presente de matrimnio para voc. - E o fio o que voc mesmo recentemente lhe deu permisso para comprar. Ranulf ficou rgido ante a lembrana do compromisso quebrado. - Recorda minhas palavras, ela est por fazer alguma travessura, se no se tratar de algo mas sinistro. Seu vassalo riu. - No muito sinistro desejar que o Lorde esteja bem vestido.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf sacudiu a cabea, recusando-se a ser demovido de sua opinio. Mas ainda mais perturbador que o que ela planejava era a aparente conspirao que os outros pareciam ter contra ele. Burc, Payn, rainha Eleanor, mesmo o rei, todos pareciam ansiosos de que ele se casasse com o Ariane. Ranulf tinha entregue Eleanor no acampamento do Henry como lhe tinha sido ordenado, ficou dois dias l para discutir seus planos futuros. O rei Henry, um homem conhecido por sua disposio violenta, estava raivoso pelo progresso lento do assdio ao castelo do Mortimer, mas a chegada da rainha acalmou um tanto o mau humor real. Por pedido da Eleanor e para satisfaz-la Henry tinha proposto a restabelecer o compromisso matrimonial do Ranulf. A tentativa da rainha de forar o casamento irritou Ranulf, e o fez endurecer sua resoluo a resistir. Desde sua posio um rei podia forar a um homem a casar-se contra sua vontade, mas Henry teria escolhido fazer sua vida miservel. E seria um suicdio poltico e talvez econmico desafiar os desejos do rei. O aspecto perturbador do assunto era o profundo alvio do Ranulf ante a deciso do Ariane de permanecer no Claredon. Ela tinha rechaado a oferta de amparo da Eleanor, e tinha decidido permanecer em suas mos, sob seu controle. Em realidade , no deveria lhe importar se Ariane ficava ou se ia. - Quer dizer, - Payn comentou casualmente, - Que no aprecia as comodidades que lady Ariane prov como Lorde? O cenho franzido do Ranulf se aprofundou. Apreciava muito as comodidades , esse era o problema. Poderia voltar-se viciado em seus cuidados se no cuidava. Pela primeira vez na vida tinha visto que o prazer da guerra e da luta se obscureceram. Depois de viver no luxo do Claredon por algumas semanas j no estava muito ansioso por voltar para a existncia dura sempre tinha tido. Sua estadia no acampamento do Henry tinha sido um exemplo disso. Dormir nos barracos, sobre a terra dura, aguentar o aborrecimento e a chuva nos dias de rodeio, tinha perdido seu atrativo o que era a consequncia direta de permitir-se a comodidade e o luxo em sua vida. - Penso que subestima os benefcios que uma esposa pode te oferecer, - Payn sugeriu com sorriso forado. - Por Deus, sonhas como a rainha Eleanor.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ela te pressiona para que te case com Ariane? - Sugeriu-o fortemente e incitou o rei a apoiar seu ponto de vista. -Talvez deveria ouvi-la . Ranulf lanou a seu vassalo um olhar que o perfurou como uma lana mortal. -Talvez deveria lhe dar uma oportunidade felicidade matrimonial, - Payn o provocou. - Se os deveres maritais se voltarem muito pesados para voc sempre pode envi-la a outros de seus castelos. Ranulf empurrou involuntariamente sua taa de vinho e derrubou o lquido escuro. - No me casaria, s para logo apartar a minha esposa! - Ento... - As feies de Payn de repente se voltaram sombrias: - No deixaria que Ariane se v? - Eu cuido do que meu, - Ranulf murmurou defensivamente. - Penso que no precisa preocupar-se por que ela possa te enganar com outro homem, Ranulf. Ela somente tem os olhos para voc. Ranulf desviou o olhar. Eles nunca tinham falado de suas suspeitas falsas em relao a Ariane com seu vassalo. - Acredito que pode confiar nela, - Payn afirmou. - A virtude dela est por cima qualquer questionamento. Forando-se por controlar seu mau humor, Ranulf se encolheu de ombros. A discusso foi encerrada. No reconheceria Ariane como sua esposa. Estava satisfeito com o estado atual das coisas. Ariane no tinha escapado do castelo quando tinha tido a oportunidade, e enquanto ela permanecesse ocuparia a posio de refm. At que a situao de seu pai no estivesse estabelecida, no a deixaria ir. No podia deix-la ir. Com toda sua fora Ariane desejava que Ranulf chegasse a confiar nela. Parecia-lhe improvvel. Desde sua chegada trs dias atrs casa ele tinha mostrado poucos sinais de baixar suas defesas sempre vigilantes. Entretanto, inexplicavelmente, estava cheia de esperanas. Talvez seu otimismo se devia mudana no clima. A primavera havia chegado a Inglaterra com toda sua fora. As rvores floresciam.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


O sol esquentava a terra durante o dia, as chuvas alimentavam os campos durante a noite, criando as condies para uma colheita generosa. Era uma estao de renovao, de paz e de promessas. Um momento ideal para que os amantes desfrutassem da beleza da vida. Seu amante, entretanto, parecia determinado a manter nuvens escuras sobre seu horizonte. A reao do Ranulf ante seu presente, por exemplo, havia desmotivado-a profundamente. O prazer que ela tinha visto em seus olhos tinha sido um momento muito fugaz. A surpresa e alegria em seu rosto tinham desaparecido abruptamente, para serem substitudas por um olhar de suspeita e desconfiana que ela, estava comeando a reconhecer e a detestar. Na verdade, estava chegando a compreender muito melhor Ranulf. Ela j no reagia ante seus olhares escuros ou seus comentrios speros, mas lhe doa saber que ele ainda a considerava como sua inimiga. Fazia tudo o que estava em seu poder lhe provar seu valor, tinha lhe demonstrado que ela seria uma lady capaz e uma boa esposa. Esforou-se para fazer que a vida do Ranulf fosse mais agradvel, para fazerse indispensvel para o bem-estar de seu Lorde. Com esforo tinha mantido sob controle sua lngua afiada, recordando o conselho sua me lhe tinha dado. Infelizmente Ariane s podia medir seu progresso em olhadas fugazes, em um sorriso de vez em quando; as manifestaes afetivas que Ranulf lhe dedicava eram escassas. Isso no era justo! Ranulf se recusava a lhe reconhecer seus esforos ou seus mritos. Mas ela recusava a abandonar a esperana. Ranulf necessitava uma esposa, necessitava-a. E ela ficaria ali para convence-lo disso. Uma noite quando ela o desafiava no tabuleiro de xadrez, Ariane tentou falar de sua situao e outra vez se encontrou discutindo imprudentemente pela posse das chaves do castelo. - No posso entender por que objetas que retome os deveres que tive a meu cargo durante os ltimos quatro anos, - ela observou secamente. -Talvez tema que essa responsabilidade esteja acima de minha inteligncia. - Na verdade, - Ranulf replicou com mau humor, - temo que essa tarefa esteja no juramento que me fez.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Se te desse as chaves, poderia sentir-se incentivada a deixar escapar a maioria de meus prisioneiros, como fez com Simon Crecy. Ariane ficou surpreendida por seu tom provocador, e lhe respondeu no mesmo tenor. - Pensei que minha ao estava completamente justificada aquela noite. - Atrever-me-ia a dizer que voc faria o mesmo se estivesse em minha posio. - E eu fora o invasor. - Eu nunca estaria em sua posio porque eu no trairia a meu rei. - Eu no tra ao o rei Henry. - Seu pai, que a mesma coisa. A seriedade da acusao, embora fosse expressa levianamente, fe-la endurecer. - No verdade. Meu pai inocente. - Lorde Hugh se uniu ao Walter Mortimer com uma tropa de cavalheiros e soldados somente para sentar-se a falar do clima? - Era seu dever prover cavalheiros ao Lorde ao qual lhe tinha emprestado um juramento de fidelidade. - Era seu dever apoiar a seu rei, assim como era seu dever obedecer as ordens do rei e render Claredon a meu controle. - Suas aes nesse momento foram prova suficiente de sua deslealdade. Ariane apertou os dentes. - A lealdade deve ser ganha, milorde . - O que tem feito voc para me ganhar? Ranulf moveu um cavalheiro de madeira atravs do tabuleiro para tomar um de seus pees, recusando-se a ser provocado nessa discusso. - Eu no tenho nenhuma necessidade de ganh-la como seu lorde, sua lealdade minha por direito. Ariane sacudiu a cabea. - Provaste quo rapidamente pode te apropriar de qualquer de minhas posses: meu corpo, meu juramento de obedincia mas minha lealdade no pode ser ordenada. - meu direito dar-lhe a quem eu escolha. Ranulf ps sua ateno nas peas de xadrez mas as palavras dela o estavam golpeando. Se ganhasse completamente sua lealdade, no precisaria temer sua traio. Com o cenho franzido ele curvou sua boca. Enquanto ele pensava, Ariane o pressionou. - No posso compreender sua obstinao.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Talvez superestimei sua inteligncia. - Tive a absurda idia de que voc estaria satisfeito de ter o castelo posto em ordem. Ranulf fez um som seco com sua garganta. - Me perdoe se me mostrei desconfiado de seus esforos por me agradar. - Por que? O que tenho feito eu para merecer suas suspeitas? Seu olhar se levantou para procurar seu rosto. -Se esquece do escapamento do prisioneir? - Manchou os lenis com sangue falso de virgem e tentou me forar a me casar com voc, por exemplo. Ariane se ruborizou, desejando no ter despertado essas lembranas. - Foi um engano, admito-o. - Desejava te fazer honrar a promessa de matrimnio, mas escolhi o caminho equivocado. Ranulf a estudou. - E agora pensa que assumindo as tarefas de uma esposa, pode me persuadir de te converter em minha esposa, e melhorar desse modo sua posio. Ariane baixou o olhar para esconder sua dor. Essa tinha sido, na verdade, sua estratgia ao princpio, mas no tinha contado com a possibilidade de apaixonar-se por esse canalha teimoso e de corao de pedra. Ela sacudiu a cabea. - No s minha posio o que me preocupa, a no ser a das pessoas do Claredon e a tua tambm. Ranulf levantou as sobrancelhas com descrena de que Ariane importasse um pouquinho com o seu bem-estar. - Um castelo necessita de uma lady, - ela insistiu. - E um Lorde necessita uma esposa. - Eu me dirigi bastante bem at agora. -Tem-no feito? - Seu tom era de dvida. - Ouvi dizer que Vernay um lugar frio, hostil que oferece to pouca calidez, que voc recusa isso a viver l. Foi o turno do Ranulf de endurecer-se. - Assumo que Payn te encheu a cabea com contos absurdos. - So absurdos, milorde? - Ou voc simplesmente te recusa ver a realidade? - Uma esposa poderia te beneficiar muito. Intencionalmente Ranulf voltou sua ateno ao tabuleiro de xadrez.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Os criados eficientes se ocupam de minha comodidade, e qualquer das moas satisfar minhas necessidades carnais. - Que necessidade tenho de uma esposa? - Para te prover de filhos, por exemplo. - J tenho filhos na Normandia. - Filhos legtimos, que no pertenam a servido. - Que sejam membros da nobreza. - O que h com isso? Nunca desejaste ter herdeiros? Ranulf se moveu inquietamente em seu banco. Tinha havido pocas no passado em que tinha pensado em ter filhos nobres que pudessem converter-se em cavalheiros como ele. Ensinar-lhes-ia as coisas com pacincia e afeto, no com a fora do chicote. Mas os filhos nobres s podiam provir do ventre de uma mulher nobre, e nunca tinha encontrado a uma dama a quem lhe confiaria a tarefa de ser me de seus filhos... no at que tinha conhecido Ariane. Sua mente quis afastar-se desse pensamento perturbador. - Meus desejos no so de seu interesse, - ele murmurou. - E acredito que seu turno de jogar. - Um minuto antes, exigiu minha lealdade, - Ariane replicou com frustrao, mas quando lhe ofereo isso, diz-me que me ocupe de meus prprios assuntos!3 Ranulf podia detectar sua irritao crescente. Em silncio jurou considerar ao menos as demandas dela a respeito ao manejo domstico do castelo. Em voz alta, Ranulf disse: - Sei que pode dirigir bem o castelo, mas essa no razo suficiente para casar-me. - Preciso aliviar minhas noites solitrias... E os dias. - Lanou a Ariane um sorriso malicioso. - Confesso que me agrada bem. - Encontro-te entretida. - Entretida! - Sim . divertido observar seu carter. - Sua lngua afiada me excita - Ranulf a percorreu com seu olhar, detendo-se em seus seios. - Assim como seu corpo encantador. Eu gosto do desafio de um moa bonita. - Voc... ... - ela balbuciou. Sua ira estava a ponto de estalar, Ariane escolheu uma pea de madeira e a jogou no peito largo do Ranulf.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


A pea ricocheteou e caiu ao cho. Ranulf estalou em risadas, o som rico de sua voz encheu a habitao. Muito canalha tinha a audcia de rir! Os olhos dela lanavam fascas enquanto procurava outra pea de xadrez, mas Ranulf foi mais rpido. Com um salto repentino, ele se moveu indo ao redor da mesa e a apanhou em seu abrao, travando os braos dela . Em um nico movimento, levou-a s peles diante da chamin. Ariane lutou entre seus braos, mas Ranulf a conteve com facilidade. Quando finalmente ela cessou de mover-se, lhe sorriu com seus olhos brilhante. - Desafiou-me e perdeu, moa. - Agora deve pagar sua dvida. Antes que ela pudesse protestar, ele cobriu sua boca com a sua. Seu beijo foi faminto e luxurioso, e quando ele levantou finalmente a cabea, seus olhos ardiam com necessidade. -Ah, o que faz, moa... Olhou-a em silencio por um momento antes de sacudir a cabea. - Mas seus mtodos de persuaso me causam risada. - Por que no tenta usar seus encantos femininos para despertar minha paixo, e trocar meus julgamentos em vez de lutar contra mim? - Uma amante sbia dobra a um homem usando mel, no vinagre. - Eu no sou como suas outras amantes, - Ariane disse, recusando-se a ser provocada. Na verdade, ela no era como nenhuma outra moa que ele tivesse conhecido, Ranulf refletiu. Seus lbios se curvaram com antecipao. Tinha desfrutado de sua luta, mas desfrutaria mais de sua rendio. Inclinou-se para mordiscar seus lbios, murmurando com voz rouca: - E eu no sou como outros Lordes. - De fato, sinto-me inclinado a te mostrar clemncia e expor uma penitncia que desfrutar. Ariane lutou ftilmente contra seus ombros largos. - Eu no desfrutarei de nada teu, idiota arrogante! - No encontro nenhum prazer em seu contato. - Nenhum? Seu sorriso era como uma carcia sensual. - Penso que no honesta, moa. Provar-lhe-ei isso.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ranulf no tinha necessidade de provar suas habilidades amorosas, Ariane pensou com desespero. Ranulf sabia bem como despertar cada resposta de seu corpo. Ela se retorceu debaixo dele, mas com o peso dele ela no podia livrar-se. Ranulf no se incomodou em despi-la, somente lhe baixou a camisa descobrindo sua beleza a seu olhar. Seus olhos dourados brilharam. Por um segundo, ele enterrou seu rosto entre seus seios, bebendo a fragrncia doce de sua pele. - Pergunto-me se posso te excitar para mim. Em resposta a sua prpria pergunta, sua boca se afundou para beijar seus mamilos eretos... at faz-la gemer. Sorriu contra sua pele. - Assim como te quero, querida... rogando por mim... Estirando sua mo para baixo, ele levantou suas saias e deslizou uma mo entre suas coxas . - Me mostre onde quer que te acaricie. Ela tentou em vo evitar seus dedos exploradores. - Ranulf, por favor... - Por favor? Seu sorriso tinha uma intimidade que fez que o corao dela se oprimisse. - Verdadeiramente eu gosto dessas palavras em seus lbios. - No, Ranulf! No quero. Riu. - Seu corpo me quer, - ele murmurou roicamente contra seu pescoo. - No... Em resposta, ele friccionou seu polegar ao longo dos lbios molhados e inchados de seu sexo, encontrando o centro do prazer. - Este boto inchado evidncia de seu desejo, querida. - Pode honestamente assegurar que desagrada que te acaricie aqui? Seu ofego o fez sorrir. Tentativamente, ele deslizou dois dedos em sua passagem lubrificada, fazendo que Ariane respirasse profundamente. - Sim, no sente prazer com minhas carcias , ser que quer ter minha carne enterrada dentro de voc? Emprurrou seus dedos mais profundamente, enquanto seu polegar a acariciava. Seu gemido afogado foi a nica resposta que necessitava. - Eu o desejo tanto como voc, - ele anunciou com satisfao.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Movendo seu peso, Ranulf correu sua boca para baixo por seu corpo, at seu sexo, suas mos fortes separarando suas coxas. Quando ele baixou a cabea, Ariane apertou os dentes, tentando desesperadamente no responder a cada presso delicada e provocadora de sua lngua, mas era muita agonia para suportar. Em silncio seus quadris se arquearam contra sua boca involuntariamente. Quando um gemido escapou de sua garganta, Ranulf elevou seu rosto para olhar seu triunfo. Seus lbios estavam molhados com o mel feminino. Sem pressa ele levantou sua tnica e desceu sua roupa interior. Ento se colocou lentamente em cima dela, suspirando com prazer enquanto a penetrava. - No te deixarei descansar at o amanhecer, - ele sussurrou quando comeou a mover-se urgentemente dentro dela. Com um gemido suave, Ariane fechou os olhos rendendo-se. E quando o xtase chegou momentos mais tarde, o prazer foi mais intenso que qualquer outra coisa que ela tivesse conhecido em sua vida, e a dor de seu corao se fez intolervel. Ranulf s desejava seu corpo, do mesmo modo desesperado em que ela ansiava seu amor. Ela sentiu as lgrimas encher em seus olhos. Uma se derramou , apesar de seu esforo por reprimi-la. - Ariane? - Ranulf se incorporou sobre um cotovelo. - Machuquei-te? - Sim, queria gritar, mas ela secou a lgrima , determinada a no lhe dar nenhuma motivo para que ele pensasse que ela empregava truques femininos. - No, no nada. Com o cenho franzido ele roou sua bochecha mida com seu polegar, seguindo at sua boca tremente. - S me abrace... - Ariane sussurrou, pressionando seu rosto contra seu peito. Incerto Ranulf a envolveu em seus braos silenciosamente lhe oferecendo o nico tipo de ternura que conhecia. 100 Captulo 24

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane suspirou enquanto observava a exibio da prtica dos cavalheiros no jardim. Da sua posio na janela do solar, podia distinguir Ranulf do resto dos cavaleiros com elmos. Era o mas capitalista de todos. Apaixonou-se por um canalha insensvel. Algo umilhante, enfurecedor e completamente injusto. Sempre que recordava a risada provocadora do Ranulf, seu sangue fervia. E ele assegurava que ela era um entretenimento!, s isso. Ranulf a usava somente para saciar sua luxria e aliviar seu aborrecimento. No podia perdo-lo por sua insensibilidade , apesar da ternura que tinha mostrado em seu encontro carnal recente. Nas duas semanas desde seu retorno do acampamento do rei Henry, Ranulf lhe tinha mostrado uma paixo que a deixava estupefata. Mas a paixo no alcanava. Ariane queria muito mais dele. Ela aspirava transformar-se em sua esposa. De algum modo, de alguma maldita maneira, ela jurou fazer que Ranulf a amasse. Infelizmente no tinha dado com nenhuma estratgia apropriada para ajud-la a conseguir esse objetivo. Enquanto maio se convertia em junho, ela notava pouco progresso em suas tentativas de ganhar seu amor. Ranulf continuava invulnervel, invencvel, e tinha o poder do seu corao se secasse. s vezes, principalmente quando ela estava em seus braos, ele parecia terno com ela, fazendo crescer suas esperanas. Mas frequentemente ele a tratava com fria indiferena. No podia contar mais que com as concesses menores que ele tinha feito respeito ao salo do castelo. Ranulf lhe tinha encarregado vrias tarefas domsticas, pondo aos servos da cozinha e da torre sob seu controle, mas no lhe tinha dado as chaves do castelo ou o acesso s contas do castelo. No estava nem perto de honr-la e convert-la em sua esposa, nem exibido a menor inclinao de retornar seu amor.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Considera-me com todo o afeto do que um boi capaz, - Ariane murmurou para si mesma, olhando a figura distante do Ranulf com frustrao. Ainda sua ternura ocasional era suspeita. Trs dias atrs lhe havia agradado com uma jia cara, o tipo do presente que um Lorde entregava a sua esposa. O broche de pedras preciosas com o que sujeitava a frente de uma capa, tinha a forma de um drago arreganhado, com rubis em seus olhos e adornado com gemas. Quando Ranulf o tinha entregue, uma quebra de onda de esperana tinha invadido Ariane at que se deu conta do significado do presente: marcava-a como sua propriedade. - Voc no gosta? - Ranulf perguntou. - No... Quer dizer... encantador. - Estou muito satisfeita, meu Lorde. Mas ela tinha sido desonesta. Ela preferiria ter um sinal de afeto dele que todas as jias do reino. Estava preparando-se para apartar-se da janela quando o corno do guarda anunciou a chegada de algum aos portes do castelo. Ariane esperou enquanto um grupo pequeno cavalgava atravs da ponte levadia e o ptio exterior. Um mau pressgio apertou seu estomago quando se deu conta que um dos visitantes era uma mulher. Com um vu e uma capa, a mulher incitou seu cavalo para os cavalheiros que estavam treinando. Quando Ranulf a viu, separou-se de seus homens e cavalgou para ela. Se deteve seu lado, aparentemente lhe oferecendo saudaes. Ariane teria dado um ano de sua vida por ouvir o intercmbio entre eles. A mulher se inclinou para beijar sua mo enluvada. Uma quebra de onda de dor percorreu o corpo de Ariane, to forte que lhe cortou a respirao, mas ela se forou a mover-se longe da janela. No permitir-se-ia tirar concluses apressadas e estpidas. Sem dvida havia uma explicao razovel. Muitas pessoas beijavam as mos de um Lorde, lhe suplicando um favor, por exemplo. Tentando em vo reprimir o n de temor dentro dela, Ariane foi ao grande salo, onde as visitas estavam entrando . Um de cavalheiros mais jovens do Ranulf, Richard do Lorde, se aproximou imediatamente, escoltando a mulher. - Permite-me lhe apresentar a Layla de Acre, milady, vem do Vernay por ordem do Lorde.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Lorde Ranulf lhe pede que encontre uma habitao privada para ela. - Acre? Em Terra Santa? Vernay da Normandia? Privada? Essas idias sem lgica cruzaram a mente de Ariane, mas no podia focalizarse em uma delas. Era estranho. S os convidados de alta fila obtinham habitaes privadas, porque em um castelo havia poucas habitaes e centenas de pessoas que albergar. Justo nesse momento, Layla levantou seu vu e Ariane conteve sua respirao ante a beleza impressionante da mulher. Obviamente vinha do Oriente, Layla tinha densas pestanas e sobrancelhas negras, os lbios vermelhos carnudos e a pele cor oliva. Possua uma figura sensual que seduziria a qualquer homem especialmente a um homem luxurioso como Ranulf. Essa beleza era a amante Ranulf? A rabe? A havia trazido de Vernay ... com que finalidade? Tudo o que Ariane pde fazer foi assentir educadamente ante a ordem dada. A idia do Ranulf excitando a outra mulher adoeceu-a de cimes mas o dar-se conta que ele tinha chamado a sua amante a fez sentir como se seu corao fosse arrancado lentamente de seu peito. Fez o que foi pedido sem falar, no confiava em poder dizer uma palavra sem perder sua dignidade ou seu controle. Conduziu Layla a um quarto fora do dormitrio das mulheres, uma habitao pequena com uma cama construda diretamente na parede, rodeada de cortinas e com finas tapearias. Quando Layla expressou seu agradecimento em um francs com muito acento, Ariane assentiu, ainda se recuperando do golpe recebido. Desesperada pela dor, ela voltou para o solar para cuidar de seu corao que sangrava. Quando, algum tempo mais tarde Ranulf entrou com seu escudeiro Burc, vindo diretamente do campo de treinamento, Ariane estava na janela, e ela girou para ele. Sentia-se frgil, muito frgil, perigosamente instvel: se ele a tocava , ela se quebraria, se lhe falasse, ela estalaria. - Deu as boas vindas a Layla? - Ranulf perguntou enquanto desatava a correia de sua espada, apenas consciente da tenso que emanava de Ariane. - Fiz o que me pediu, milorde, - ela respondeu brandamente, com cuidado, esforando-se por evitar qualquer emoo em sua voz. - sua amante, verdade?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Foi . Sua histria muito complicada e penosa. Meu pai o Lorde a trouxe de um bordel em Acre. - Tinha sido separada de sua famlia e tinha sido vendida ali como escrava. - Meu pai a trouxe para o Vernay, e eu a herdei junto com a propriedade. Ariane sentiu que seu corao se oprimia um pouco mais com a explicao do Ranulf. J no abrigava mais dvidas de que ele tinha mandado trazer sua bela concubina rabe aqui para que lhe prestasse seus servios. Se Ranulf pensava que ela consentiria mansamente seus planos, estava muito equivocado . Seus dedos de repente se apertaram em punhos, ela girou para confront-lo. A dor em seu rosto e o brilho em seus olhos eram inequvocos. Observando-a, Ranulf fez uma pausa no processo de tirrar a tnica, logo lanou um olhar decisivo a seu escudeiro. - Desejo um momento sozinho. Quando Burc se foi, Ranulf levantou uma sobrancelha interrogativamente. - O que acontece, querida? - Querida? Traz sua puta para minha casa, me substitui na cama e me diz querida? A voz do Ariane tremia com desprezo e fria, de dio; olhou em volta para ver se podia arrojar algo nele outra vez. Viu o tabuleiro de xadrez. Ranulf deu um passo cauteloso para trs. - Est confundida. - Eu no tenho nenhuma inteno de te substituir por Layla. - -Pretende te agradar com as duas ao mesmo tempo, ento? Sua voz perdeu o controle cuidadoso. - Planeja praticar alguma de suas perverses com ns duas na cama? Lhe oferecendo um sorriso, Ranulf sacudiu a cabea. No, no passado ele tinha desfrutado de tais indulgncias, mas lhe pedir Ariane que participe de um ato to licencioso com Layla era a coisa mais longnqua de sua mente. No desejava deitar-se com Layla ou com nenhuma outra moa mais que com Ariane. Esperando acalm-la, levantou suas mos com as palmas para cima , mas ela estava muito zangada e ferida para observ-lo. Seus olhos olhavam para a porta. - No te compartilharei, ouve-me?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- E muito menos com essa... Essa criatura... pag! O sorriso conciliatrio do Ranulf se desvaneceu, seus olhos se estreitaram. Uma coisa era que lhe perdoasse sua lngua afiada porque se divertia com seu sarcasmo. Mas era outra coisa deixar-se dirigir com os ultimatos dela. Ariane ignorou seu olhar de advertncia. - No tolerarei esse tratamento desprezvel de sua parte! - Ariane declarou. - No te compartilharei! - O que acontece, querida? - ele disse lentamente. - Por sua irritao, quase poderia supor que est ciumenta. - Ciumenta! No me importa quantas mulheres tenha! - Pode levar sua luxria a qualquer outro lado. - Mas no serei submetida ao ridculo diante de todos nesta fortaleza. - Esta fortaleza e tudo o que h nela so minhas, incluindo voc. - Pensa que pode me dizer a quem posso ou no posso alojar? - No me atreveria a te privar de seus prazeres, milorde, - ela replicou amargamente. - Na verdade, sentir-me-ia encantada de ver-me aliviada de seus cuidados lascivos. Ranulf a olhou fixamente por um momento longo, vendo a dor em seus olhos, ouvindo as lgrimas a ponto de cair no tom histrico de seu voz. Ariane possua um grande orgulho, ele sempre o tinha sabido, mas esse estalo era mais que orgulho ferido, ele apostaria sua vida a isso. No podia acreditar em outra coisa que no fosse que ela estava ciumenta. Estava com cimes de uma moa que no significava nada para ele. Um sorriso de triunfo masculino se curvou nos lbios do Ranulf ante o curso dos eventos. Ariane estava em falta esta vez. Ela estava tendo um ataque de cimes, enquanto ele tinha mantido a calma. Ela estava ciumenta! Seu sorriso de satisfao se alargou. Gostava da idia que Ariane fosse to possessiva. Mas seu bom humor, infelizmente, teve o mesmo efeito que o azeite derramando sobre um fogo aceso. - Atreve-te a rir? Com um grito, Ariane apertou seus punhos com fria impotente, desejando que pudesse golpe-lo. - Oooh, ... um ... !

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Tremendo de Raiva, ela tomou a nica arma mo. - Deveria te recordar que a Igreja considera o adultrio um pecado? - Adultrio! - O sorriso se desvaneceu da cara do Ranulf. - Sim, adultrio! Quando um homem fornica com algum que no sua esposa, eles o consideram um pecado! Ranulf cruzou seus braos sobre seu peito. - No minha esposa. - Posso te recordar que nenhum voto foi jurado entre ns? - A Igreja pode ver este assunto de maneira diferente! - Ariane replicou. - Sua petio de anulao pode no ser concedida. -Sua boca se torceu com ironia. - Penso que sua denncia de adultrio soa muito falsa, minha querida. - Nunca conheci uma dama de sua fila pr os princpios por cima da ambio pessoal. Sua fria estalou. - Eu no tenho nada que ver com as mulheres da nobreza que conheceu, cego e estpido! - Minha honra e o valor da lealdade significam tudo para mim! - Sempre foi assim! - E no tolerarei seus valores hipcritas nem um minuto mais. - Se desejas te deitar com sua puta, no te deitar mais comigo! Determinado a estabelecer quem dos dois era o lorde e determinado a extrair uma admisso de seu cimes Ranulf lhe lanou um olhar ameaador. - Que direito tem a me dar ordens? - ele exigiu. - Talvez tem uma razo para semelhante posesividade? - Desejas uma razo? Porque sou uma estpida! Porque te amo, porque amo a um maldito canalha! Por um momento longo, um silncio total reinou. Ranulf podia ouvir os batimentos entos de seu corao enquanto olhava fixamente a Ariane com assombro e incredulidade. Ela o amava? Amor no sentido de afeto? Como ternura? Como uma obsesso enlouquecedora? Ranulf sacudiu a cabea enjoado, duvidando de sua afirmao, recusando-se a acreditar nesse amor. Durante toda sua vida tinha sido trado e manipulado por mulheres nobres como ela.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Embora ele tinha comeado a esperar que Ariane fosse diferente, no podia evitar perguntar-se se o motivo dela s era um motivo mercenrio. Ela tinha tentado engan-lo para formalizar o matrimnio uma vez antes. Talvez essa somente era outra tentativa de forar a unio. Deliberadamente tentando manter seu rosto em branco, Ranulf apoiou um ombro contra o poste da cama. - J terminou? Ariane sentiu como se ele a tivesse golpeado. Tinha descoberto sua alma ante o Ranulf, declarado seu amor por ele, mas sua expresso continuava sendo fria, seus olhos neutros. No, eram neutros. Havia uma dvida ou uma suspeita. E ele parecia determinado a ignorar sua declarao e estava trocando de tema. - Guarda suas garras, - Ranulf disse abruptamente. - Mandei procurar Layla, no para ser minha amante, mas sim por suas habilidades para curar. O desnimo foi substitudo pela confuso. - Por... curar? - Sim, porque ela hbil nas artes da curar do oriente; provm de uma famlia de mdicos cujos conhecimentos so mais avanados que todos os dos mdicos da Europa. - Tinha a esperana de que Layla pudesse ajudar a sua me doente. Foi o jeito de Ariane olhar fixamente, estava em choque. - Trouxe-a ... aqui. ... para curar a minha me? - Para tentar uma chance, sim. - Voc mesma me disse que um tratamento bem-sucedido para a lepra desconhecido aqui. - No se pode esperar que Layla faa milagres, mas se pudesse aliviar a enfermidade de sua me, ento sua vinda ter sentido. Como Ariane permanecia muda, Ranulf continuou. - Pedi a Layla que trouxesse as cestas de remdios que ela tem, da Normandia, sem lhe revelar o porque de sua viagem. - Burc ainda est recuperando-se de suas feridas, assim que todos tero suposto que a mandei chamar para atend-lo. - Ningum mais saber a verdadeira razo. - E espero que a maioria pense que Layla minha amante, como voc.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Seria muito sbio promover esse rumor se desejamos manter o segredo de sua me. Atnita, Ariane s podia olh-lo em silncio . - Eu tinha pensado que estaria grata, - Ranulf disse secamente, - mas tivesse sido prefervel que me golpeasse com um sabre. - Estou agradecida, - Ariane balbuciou. - E agradecida, imensamente agradecida, milorde. Envergonhada ela se apressou e curvou sua cabea. - Me perdoe milorde... por meu estalo. - Me desculpo... Humildemente peo perdo. Descruzando os braos, ele caminhou para ela e colocou um dedo debaixo do seu queixo, forando-a a encontrar seu olhar. Seus olhos ambarinos brilharam com um calor que ela conhecia to bem... e havia algo mais que ela no poderia nomear. - Guarda sua gratido para a Layla. - A mim pode me pagar com seus servios. - Agora sugiro que ns falemos com ela para ver o que o melhor para sua me. - Mas... ela atender a uma leprosa? - No tenho dvida que uma moa muito ambiciosa, - Ranulf disse cinicamente. -Decidi recompens-la com sua liberdade e financiar sua viagem de volta a Terra Santa. - Ranulf... Um n bloqueou a garganta de Ariane, fazendo tremer sua voz. Incapaz de falar, ela tomou suas mos e se inclinou para as beijar, como tinha visto que Layla fazia. Ranulf retirou suas mos abruptamente. - Vem, me ajude a me lavar e logo chamaremos a Layla. - Layla no mostrou nenhuma surpresa ao ser chamada pelo Lorde a seu solar em presena de outra mulher bonita, embora fora a antiga lady do castelo e uma dama muito por cima de sua fila. A sensual Layla sorriu quando olhou de esguelha a cama, mas com desejosa antecipao que com desnimo. Evidentemente a rabe tinha tirado a mesma concluso que Ariane a respeito do motivo de sua presena no Claredon: que seriam rivais pelas cuidados carnais do Lorde. Ranulf entretanto, rapidamente lhe tirou essa idia, e lhe explicou sua proposio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sua resposta podia ser lida nas emoes que cruzaram seu rosto extico: decepo, temor e finalmente um enorme prazer. Pareceu lamentar a indiferena do Ranulf a seus encantos, mas estava verdadeiramente ansiosa por ganhar a viagem de volta a sua ptria. Com apenas um momento de vacilao, ela prometeu tentar com seus melhores esforos ajudar a pobre mulher doente. Ariane se sentiu esperanada pois Layla ao menos faria um intento sincero. Foi horas mais tarde, depois de viajarem ao setor leste do bosque de modo que Layla pudesse examinar a Lady Constance, quando Ariane permitiu que sua esperana crescesse incontrolavelmente. Layla parecia confiar em poder dar um tratamento que ao menos retardasse os efeitos demolidores da enfermidade. Ariane tentou no deixar que suas esperanas crescessem muito. Desesperadamente ansiava acreditar que uma cura para sua amada me era possvel. Estava genuinamente agradecida pela presena da rabe, e realmente surpreendida por sentir simpatia por uma mulher bela que era uma rival potencial. Layla tinha tido sem dvida uma vida muito complicada e dolorosa, deveria ter sido terrvel ser vendida como escrava em uma terra estrangeira. Entretanto, essa noite, estando deitada na cama junto ao Ranulf, suas preocupaes a respeito de Layla voltaram com toda sua fora. Ranulf lhe tinha assegurado que no pretendia substitu-la com sua antiga amante, mas escassamente lhe tinha dirigido a palavra durante a comida da noite. E quando se retiraram ao solar, no lhe tinha feito amor. Deu volta na cama, lhe dando as costas. Ariane sentia que a distncia dele no era mera indiferena, de fato, ele parecia sentir-se incomodado com ela. Se ela no o tivesse conhecido melhor, pensaria que ele estava nervoso. Talvez sua declarao de amor o tivesse perturbado. Agora lamentava ter vomitado dessa maneira sua verdade. Teria que lhe admitir seus sentimentos, mas no gritando com raiva. - Preferiria ter a sua amante rabe em sua cama? - Ariane lhe perguntou brandamente, e conteve a respirao, esperando sua resposta. - Disse-te que no tenho nenhum interesse nela. - Ela muito bonita,- Ariane murmurou. - Os encantos da Layla no podem comparar-se a seus atrativos, se isso for o que perguntas. - Ento por que te separa de mim?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Fiz algo que te desagradou? Com um suspiro Ranulf deu volta e tomou Ariane entre seus braos. Abraada contra seu peito nu, ela encontrou que ainda assim era reconfortante e satisfatrio. Ranulf acariciava ausentemente seu cabelo, mas continuava silencioso, sem comunicar-se. Parecia distrado, submerso em seus pensamentos, apenas consciente de sua presena. Na verdade Ranulf estava atnito com sua confisso de amor. A admisso de Ariane o tinha aterrorizado. Podia ser verdade? Podia acreditar que ela estava apaixonada por ele? Ou isso somente era outro truque dela para obter uma vitria? Ele queria lhe acreditar. Um cacho cor cobre de seu cabelo se curvou ao redor de seus dedos. Ranulf o olhou fixamente por um momento, logo o levou para seus lbios. , - Ranulf? - ela murmurou. - Disse srio o mais cedo... Eu te amo. - Abruptamente o sentiu endurecer-se contra ela. - Sim? - O cinismo em seu tom lhe fez saber que ele duvidada. Ariane se tornou para trs, tentando ver seu rosto. - Por que no pode acreditar? - ela perguntou. - Devido traio de sua me tanto tempo atrs? Refletindo sobre seu passado amargo, Ranulf levantou seu olhar, sua boca se apertou em uma linha rgida . - Sim... Suponho... que em parte. - Eu a odiei... A nobre que deu a luz. - Tomou como amante a um campons, e destruiu a honra do varo. - Por ela, minha vida se transformou em um inferno em vida. - Talvez ela permitiu que seu corao governasse sua cabea. - Acontece, s vezes, quando os sentimentos se tornam to fortes que nada mas importa. - O amor nos faz idiotas s vezes. Curvando seus lbios lhe disse claramente quanto desprezava a idia do amor. -Amor? - Ranulf murmurou. - Essa palavra no tem nenhum significado para mim. - Nunca conheci o amor de uma mulher, nunca o desejei... Com tristeza, com seu corao dodo, Ariane procurou seu rosto.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Depois dessas experincias, ela podia compreender por que Ranulf desdenhava o amor. Por que tinha uma pobre opinio sobre seu poder? Por que no podia acreditar que uma nobre poderia ser fiel a seus votos? - Milorde, condenaste a todas ns pelos pecados de algumas? Ele permaneceu silencioso. - Tem meu amor e minha lealdade, - Ariane jurou brandamente. - Com Deus como minha testemunha, entrego a voc livremente, e com todo meu corao. Querendo desesperadamente lhe acreditar, Ranulf procurou seu olhar. luz da vela, seus olhos cinzas pareciam completamente honestos. Quase podia lhe acreditar. Entretanto as lies duras de uma vida no podiam ser esquecidas. Ele havia dito a verdade. Ele no sabia nada do amor. Depois que tantos anos de dio, duvidada que fosse capaz de amar. Sua boca se torceu com uma amargura que no podia esconder. - Eu no posso retribuir seu amor. - Eu no tenho corao. Ela colocou sua mo sobre seu peito nu, sentindo os batimentos do corao constantes, rtmicos debaixo de sua palma. - Penso que tem um, milorde. - S precisa ser sacado de seu escudo de amparo. - Seu prprio corao pareceu romper-se quando ele capturou seu pulso e lhe fez tirar a mo. - O que vou fazer com voc? - ele murmurou quase para si mesmo. - No pode simplesmente confiar em mim, Ranulf? Ranulf fechou seus olhos. Confiar nela seria como despir seu peito para que algum cravasse uma espada. A profundidade de sua desconfiana para as mulheres de sua classe s era excedida pelo dio para seu pai. Sentindo-se de algum modo frgil, ela baixou sua cabea, pressionando seu rosto em seu peito, como se procurasse refgio. No podia render-se. Sabia que seria difcil ganhar seu corao, Ranulf era algum que temia profundamente amar ou confiar. Silenciosamente, ela inclinou sua cabea para depositar um beijo, renovando seu voto de faz-lo am-la.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Se s pudesse lhe provar sua lealdade, se pudesse faz-lo superar seu medo traio. De algum modo, de algum jeito planejava sarar esse homem . Se s lhe pudesse acreditar, Ranulf pensou manh seguinte enquanto observava Ariane falar com os serventes no outro extremo do salo. Algo de seus sentimentos por ela deve haver-se mostrado em seu rosto, pois seu vassalo comentou. - Est apaixonado por ela, admite-o, - Payn murmurou. Ranulf tirou seu olhar de Ariane. Apaixonado. A moa tinha-o amarrado de ps e mos. Ela tinha tomado o controle dele. Surpreso por seus sentimentos, espreitado pelas dvidas , Ranulf soube que era intil tentar esconder sua confuso de seu amigo mais prximo. - a Lady de Claredon em tudo com exceo no ttulo, milorde, -Payn observou. -A verdade que poderia convert-la em sua esposa de uma vez. Ranulf olhou fixamente em sua taa de vinho. J finha feito muitas concesses a Ariane que virtualmente dirigia a fortaleza. Contra julgamento melhor, rendeu-se a seus pedidos, embora soubesse que se arriscava traio. Traio, essa era a questo . - Como posso saber se posso confiar nela? A frustrao marcou suas palavras, enquanto seus punhos apertavam a taa. -No pode, Ranulf, - Payn respondeu solenemente. - Ssimplesmente deve ter f que ela ser leal a voc. - Eu penso que com lady Ariane esse risco no ser muito grande. Mas, e se o fora? Ranulf refletiu. Se conhecia bastante bem para poder predizer qual seria sua reao ante uma esposa infiel. Aoit-la-ia dominado pelo cimes e a encarceraria. Poderia fazer isso a Ariane? Que tipo de marido seria um homem com seu passado brutal? No sabia nada de amor ou de ternura, no tinha nada para entregar a ela. Entretanto com a luz do dia, suas dvidas retornaram como um tortura. Poderia chegar a esquecer-se de seu passado amargo? Seria possvel comear novamente... um novo comeo... Com Ariane a seu lado? Ela lutaria com ele contra o resto do mundo se fosse necessrio. E a respeito de Ariane?

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela assegurava am-lo agora, mas se ela estava confundida em seu corao? Poderia tolerar que ela sentisse indiferena ou desprezo em algum momento? Ranulf a buscou com o olhar e franziu o cenho com o que viu. O moo, Gilbert, acompanhava Ariane fora do salo . Reprimindo o impulso de cimes de segui-los e descobrir suas intenes, Ranulf se forou por voltar para sua comida. No questionaria sua lealdade. Ela tinha pedido sua confiana, e a daria... Esta vez. Mas era difcil. Junto ao salo, em um quarto escuro, Ariane olhou a seu meio irmo interrogativamente. Embora surpreendida, havia se sentido aliviada de que Gilbert a tivesse tirado do salo. O tinha visto pouco nas ltimas semanas. - Minha lady, tenho uma missiva para voc. - Um servo a trouxe para o castelo e me encomendou para que eu lhe entregasse exclusivamente a voc. Gilbert tirou um pedao de pergaminho que tinha dobrado em seu cinto. Ariane leu velozmente as linhas da nota. - Me de Deus, - ela sussurrou seu corao martelando de repente. - O que , milady? - Gilbert perguntou ansiosamente. - Simon do Crecy voltou. Ela olhou a seu irmo com desnimo. - Deseja que o encontre no bosque.

Captulo 25

Por grande parte do dia riane agonizou considerando suas lealdades divididas: entre sua fidelidade para seu pai e Claredon e o juramento que tinha feito ao Ranulf. Ela queria desesperadamente provar sua lealdade ao Ranulf. Se ela fosse verdadeiramente leal ao novo Lorde, entregaria a missiva do Simon e permitiria que Ranulf tratasse com ele.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Que melhor prova de lealdade que lhe entregar a seu inimigo? Entretanto ela estaria muito perto de trair ao Simon e poderia enviar a um homem bom morte. Ranulf havia ficado furioso com seus escapamento e com a emboscada subsequente. Muito pior seria, se ela fosse descoberta ajudando a um fugitivo, Ranulf veria sua ao como um ato a mais de traio de sua parte. Mas Simon poderia ter notcias de seu pai. Ou poderia haver retornado ao Claredon para procurar ajuda para a causa do Walter. E Ranulf poria um fim rpido a qualquer esperana que ela tivesse de salvar a seu pai. OH Deus!, Ranulf era um Lorde justo e piedoso. Certamente no condenaria Simon sem uma audincia. Ranulf lhe daria a oportunidade de saber do destino de seu pai e de ajud-lo se ela podia? Me de Deus, o que devia fazer? A angstia se mostrou nos olhos do Ariane quando finalmente se aproximou do Ranulf enquanto saa do salo. - O que acontece? - ele exigiu, preocupado por sua bvia agitao. Ela se forou para encontrar a coragem para responder. - Queria falar com voc, milorde... de um assunto muito urgente. - Sim? - Em particular, pode ser. Assentindo Ranulf a conduziu ao solar. Quando estiveram sozinhos com a porta fechada, ele girou para Ariane e se sentiu assombrado ao ver as lgrimas que brilhavam em seus olhos. - H algo que quero te dizer, - ela murmurou, sua voz tremendo - tem que ver com meu pai. - Mas primeiro... Uma lagrima rodou por sua bochecha. - Eu desejo saber, Ranulf... minha fidelidade te pertence agora... - Embora isso possa significar a morte de meu pai por traio. - Eu ponho seu destino em suas mos. Confundido por essa declarao, Ranulf a estudou atentamente, esperando. Ariane tragou em seco. - O vassalo de meu pai , Simon Crecy, voltou para o Claredon e... pediu para encontrar-se comigo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela pde ver a expresso do Ranulf obscurecer-se. - Ranulf, lhe rogo isso! - Me Oua. Por um momento longo Ranulf a olhou fixamente, no falou enquanto tentava acalmar-se. Tomando uma respirao lenta, procurou a cara agitada de Ariane, calibrando seu olhar. Seus olhos cinzas no guardavam nenhum segredo, nenhum engano, s angustia. - Muito bem. Tem toda minha ateno moa. - O que passa? Me diga, Simon planeja um assalto fortaleza do Claredon? Ela Sacudiu a cabea. - Eu no tenho nenhum conhecimento de suas intenes. Ante o olhar ctico do Ranulf, Ariane lhe entregou o pergaminho que tinha recebido de seu irmo. - Digo-te a verdade, Ranulf... - No tive nenhuma comunicao com o Simon, exceto esta mensagem. Ranulf leu rapidamente a nota. Ariane pensou que ele parecia querer lhe acreditar, ou , ao menos, lhe dar u benefcio da dvida. Certamente ele entenderia que ela tinha corrido um srio risco recorrendo a Ranulf. Ele podia ordenar que Simon fosse capturado e encarcerado sem justia ou sem compaixo. - Que desejas de mim? - Ranulf perguntou finalmente. A esperana cresceu dentro dela com seu tom racional. - Que me acompanhe para me encontrar com o Simon... - Eu poderia descobrir que notcias tem sobre meu pai. - Por que devo fazer algo assim, moa? - Como posso saber que voc e esse vassalo no me preparam uma emboscada? Ariane sacudiu a cabea outra vez, suas lgrimas rolavam . - Simon um cavalheiro valente e leal, milorde, qualidades que voc muito estima. - Quando ele escapou do Claredon, planejava cavalgar para o norte, ao castelo do Mortimer, com a inteno de procurar por meu pai. - No posso acreditar que ele tenha participado do ataque a suas tropas. - Tinha outros homens com ele? - -No sei. Esta mensagem tudo o que foi dado.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Dado por seu irmo, Gilbert? Ela assentiu reticentemente, no gostava de implicar seu irmo em um conspirao. Mas os olhos agudos do Ranulf no omitiam nada, sem dvida porque ele sempre estava preparado para descobrir a traio. Ranulf esteve silencioso por um momento longo, e finalmente disse: -Muito bem, acompanhar-te-ei. Mas levarei uma tropa de cavalheiros equipados para qualquer eventualidade. - Agradeo-lhe isso, milorde, - Ariane disse com gratido fervente. - Mas... Simon podia fugir se te visse. - Ento ser aoitado e capturado, - Ranulf respondeu. - Dever te conformar com isso, moa. Sua voz era firme, mas ela tinha aprendido a reconhecer a nota de autoridade nesse tom. Assentindo, Ariane tragou suas lgrimas e procurou uma capa para proteger-se da umidade do dia. Ranulf a seguiu abaixo inquieto. Na verdade, desconfiava de seus motivos, sabendo que Ariane poderia ter planejado uma armadilha para atra-lo s garras de seu inimigo. Mas por outro lado, ela poderia estar dizendo a verdade, ele a tinha julgado mal previamente. Se era assim, ela o estava pondo em um dilema: lhe tinha posto em suas mos as vistas daqueles a quem ela amava e contava com ele para lhes demonstrar piedade. E se visse forado a atuar de modo contrrio? No podia permitir que um traidor fugisse. E se via obrigado a matar Simon? Podia causar essa dor a Ariane? Poderia trair a confiana dela? O dia estava caindo para o momento em que ele tinha reunido a seus homens. As sombras que se alargavam ajudariam a que seu inimigo montasse uma emboscada, Ranulf notou sombriamente. Ariane, montada ao lado dele em seu prprio cavalo, estava agudamente consciente do silncio do Ranulf. Com a armadura e o elmo, ele parecia a incorporao de um guerreiro invencvel. Cavalgaram para o este, ao bosque onde estava escondida a cabana de sua me. - No muito mais para l, milorde, - ela murmurou enquanto alcanavam o prado onde ela e Ranulf fizeram o amor aquele dia da primavera. Ranulf levantou sua mo e ordenou que as tropas esperassem ali.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sozinho, ele e Ariane entraram no bosque. Depois de um momento longo, perto de um grupo denso de lamos, ele deteve seu cavalo. - Simon? - ela falou. - Vim como me pediu. O som inconfundvel do sussurro do ao respondeu suas palavras. Em um instante, Ranulf extraa sua espada preparado para a batalha, preparado para lutar. - No, Simon! - Ariane gritou. - Simon! Detenha! No pretendemos te fazer mal! No silncio resultante, podia ouvir seu corao pulsando pesadamente. - Jurando sua inocncia ao novo Lorde de Claredon, se levantar sua espada contra ele, declara-te como seu inimigo. Quando nenhuma resposta veio, Ranulf adicionou: -Te mostre, Simon Crecy. - Nenhum homem de honra se esconde nas sombras. Com a cara sombria, sua mo apoiada no punho de sua espada desembainhada, o cavalheiro alto saiu de trs do tronco grosso de uma rvore. Cada um de seus passos falava de sua irritao e sua desconfiana, mas ele enfrentou ao poderoso lorde normando sem vacilar . Tirando seu olhar do Ranulf, Simon lanou a Ariane um olhar de recriminao. - Milady, esperava mais discrio de voc. - Eu no escondo nenhum segredo de milorde Ranulf,- ela respondeu. - Ele aceitou te ouvir. - Como est, Simon? - Bastante bem, milady. - Pode falar livremente, - Ariane lhe assegurou. - Tem notcias de meu pai? - Notcias? Sim. - Mas nenhum xito para reportar. - No ganhei acesso ao castelo do Bridgenorth, assim s posso contar rumores. - O que soube? - No tenho nenhuma prova, milady . Somente suspeita. - Nos diga, - ela o incitou. - O assdio do Bridgenorth est desgastando aos defensores, - Simon respondeu, mantendo sua ateno no Ranulf. - O rei Henry estava preparando-se para mover as mquinas de guerra perto dos muros quando Hugh Mortimer enviou uma comisso para acordar os trminos.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Quando os representantes do Mortimer se encontraram com o rei, pude interrogar brevemente a um pajem . O moo disse que Lorde Walter prisioneiro e est no calabouo da torre porque se recusa a declarar-se contra o rei Henry. - Prisioneiro? Recusa-se? - Uma quebra de onda feroz de esperana cresceu dentro de Ariane. Se fosse verdade, isso significava que seu pai no era um traidor! Excitada com essa possibilidade, comeou a questionar mais e mais a Simon, mas ele a advertiu. - Diz-se que Walter est doente, milady. - Se ele se ops ao Mortimer, h muitas probabilidades de que est sendo castigado por seu desafio... - Que o privem de comida, ou que o torturem. - Mortimer conhecido por ser desumano em sua raiva. Ela girou para implorar a Ranulf. - Ranulf... por favor, deve permitir que eu v l. - Sua condio pode ser muito grave. Os olhos ambarinos do Ranulf no mostraram nenhum sinal de que sua resoluo se debilitasse. - Seu pai foi acusado de alta traio. - Espera que creia em sua inocncia sem provas? - Juro-o, - Ariane prometeu com angstia, - quando ele partiu para Bridgenorth, ele no planejava nenhuma traio. - Voc ouviu Simon. - Meu pai homem do Henry. - verdade, - Simon adicionou solenemente. - Walter considerou alguma vez declarar sua lealdade ao filho bastardo do Stephen, Willian. - Mas se deu conta de seu engano quando conheceu o jovem. - Sabia que a Inglaterra necessitava de um governante forte e estava completamente decidido a apoiar ao novo rei. - Sim - Ariane disse seriamente. - Meu pai estava torturado pelas lutas internas que tinham separado a Inglaterra, e dava bem-vinda a um governante que pudesse nos dar paz. - Entretanto Walter provia ao Mortimer com seus cavalheiros para ajudar rebelio, - Ranulf lhe recordou. - Nega a verdade disso? Ela sacudiu a cabea.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


-S levou esses cavalheiros porque tem um juramento de lealdade com o Mortimer, porque estava obrigado pela honra a cumprir com o pedido. - Ante sua defesa apaixonada, Ranulf franziu o cenho em contemplao. Ariane sempre havia sustentado a inocncia de seu pai, e na verdade, tinha pouco sentido que Walter se unisse rebelio contra Henry quando tinha tentado manter uma neutralidade no tumultuoso mar da poltica durante duas dcadas. Seria uma estupidez declarar-se contra um novo rei poderoso que j tinha o apoio de grandes Lordes da Inglaterra e Walter no parecia ser um idiota. Longe disso. O Lorde do Claredon tinha sido muito ardiloso. Reticentemente Ranulf se encontrou sacudido pela defesa fervente de Ariane a respeito de seu pai. O ambicioso Hugh Mortimer tinha motivos para rebelar-se contra Henry, era um poderoso Lorde e tinha sido partidrio do Stephen; Mortimer, sem dvida, abrigava a iluso de poder sair vitorioso nessa batalha de vontades. Mas cabia possibilidade de que seu vassalo Walter fosse inocente de traio e que fosse retido como refm do Mortimer. Enquanto Ranulf deliberava, Ariane cravou as unhas em suas palmas, esperando ansiosamente uma deciso. - Meu pai no culpado, - ela repetiu finalmente em um tom baixo e implorante. - E de algum modo eu devo prov-lo. Ranulf levantou seu olhar para ela, mas ela no podia ler sua expresso. - Poderia ir-me encontrar Henry e lhe expor o caso de meu pai. - No... - Ranulf sacudiu a cabea lentamente. - Conheo bem ao Henry. - No te ouviria. - Tem a inteno de extinguir completamente a rebelio e estabelecer um exemplo para os Lordes que desafiem seu reinado. Ariane mordeu os lbios. No podia permanecer passiva quando existisse uma possibilidade de poder salvar a seu pai. - Ranulf, por favor, rogo-lhe isso, me permite que v. - Tomando-se seu tempo, Ranulf embainhou lentamente sua espada, antes de responder. - No...- No...! Mas... - Levantando sua mo, ele cortou seu grito de protesto. - Eu irei ao norte ao acampamento do rei e falarei diretamente com o Henry. Ao menos me ouvir.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane o olhou fixamente, apenas se atrevia a acreditar que Ranulf se incomodaria tanto por sua causa. - Mas se Walter for culpado... - adicionou em advertncia. Seus olhos ambarinos a olhavam atentamente. - No haver nada que eu pudesse fazer por ele, mas pedirei ao rei clemncia. Sua esperana uivou, seu amor por ele cresceu tanto que ela pensou que seu corao estalaria. - Faria isso por mim? - Abruptamente Ranulf respondeu desonestamente. - Fao-o pela justia. - Eu no gosto de ver um inocente condenado. Ansioso por trocar de tema, Ranulf se dirigiu ao Simon. - Entregue sua espada, e me d seu juramento de lealdade. Simon curvou sua cabea. - Entregarei minha espada, milorde, e prometo nunca levantar uma mo contra voc, mas no posso fazer tal juramento. As sobrancelhas do Ranulf se elevaram. - Nega sua lealdade a seu Lorde? - No nego que o Lorde aqui, - Simon respondeu. - Tem o controle do Claredon. - Mas no te jurarei lealdade, milorde. - Sou homem de Walter, sou seu vassalo jurado e meu juramento sagrado. Ranulf assentiu, respeitando a um homem que mantinha seus princpios ainda a risco de sua prpria vida. Ele faria o mesmo no lugar do Simon. - Milorde, - o cavalheiro adicionou, - se me permitisse manter minha espada, poderia us-la para proteger o interesse de Lorde Walter. - Tinha a esperana de reunir uma fora para ajudar a sua defesa, mas se voc me permitir cavalgar sob sua bandeira. - Sim, - Ranulf concordou. - Ser bem-vindo. - Seria melhor retornar ao Bridgenorth quanto antes. - O tempo pode ser essencial. - Partiremos amanh,- Ranulf lhe assegurou. - Agora vem, retorna conosco ao Claredon de modo que possa instruir a meus homens do respeito ao estado de assdio. Ranulf e Ariane esperaram enquanto Simon procurava seu cavalo escondido, e logo os trs montaram juntos para o Claredon. Todos viajaram em silncio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Os pensamentos de Ariane giravam em torno das esperanas a respeito de seu pai, enquanto Ranulf avaliava um curso de ao possvel. Tinha prometido ajudar a seu pai, mas havia poucas probabilidades de xito em sua misso, possivelmente Walter no fosse exonerado como Ariane desejadv to desesperadamente, e era possvel que seu prprio destino fosse selado pela sentena de seu pai. Como a filha de um traidor sentenciado, Ariane sofreria indignidades impensveis, perderia todos os direitos s propriedades, ficaria em condio de destituda, sem dote nem o mais pobre dos conventos a aceitaria. A menos que ele interviesse. Havia uma maneira de proteg-la. Ranulf tomou uma respirao profunda. Se convertesse Ariane em sua esposa, poderia protege-la das consequncias da traio de seu pai. Na verdade, sua prpria honra exigia que ele fizesse alguma espcie de reparao, Ranulf admitiu com um ponto de culpa. Havia empreendido uma guerra impiedosa contra ela em sua determinao de livrar se do compromisso matrimonial , tratando Ariane como uma inimiga que deveria ser esmagada. Tinha sido uma luta desigual, e ela, uma oponente muito mais dbil, apesar de sua coragem, de sua teima e do apoio de sua gente. Nenhum cavalheiro digno desse titulo violaria os cdigos do cavalheirismo como ele o tinha feito. Pior ainda, ele tinha usado seu corpo para seu prprio prazer e como uma arma contra ela. Tinha desonrado Ariane forando-a a compartilhar sua cama. E ao final, tinha obtido sua rendio, lhe tinha prometido sua lealdade como seu Lorde, e fazendo isso , tinha-o feito responsvel por seu bem-estar. Estaria partindo pela manh. Teria que atuar agora, essa mesma noite, se decidia proteg-la. Ranulf podia sentir seu corao pulsando pesadamente enquanto tomava uma deciso. Tomaria Ariane como sua esposa. Agora , essa noite, antes que pudesse trocar de idia. Se essa ao os unisse irrevogavelmente, era uma considerao que se recusou a examinar em profundidade. Seu corao ainda pulsava irregularmente quando alcanaram o salo onde muitas pessoas do castelo estavam jantando.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane partiu para as escadas, dizendo que o deixava para consultar com seus homens, mas Ranulf a deteve com uma mo em seu brao. - Fica, milady. Girando para chamar um servente, ordenou ao homem que procurasse um sacerdote. Ela deu ao Ranulf um olhar interrogativo. - Passa algo, milorde? - No... voc finalmente far realidade seu desejo, moa, - ele respondeu criticamente. Sua confuso aumentou. - Meu desejo? - Procurava te transformar em minha esposa. - Antes de partir, descidi me casar formalmente. Com a boca aberta, Ariane olhou fixamente Ranulf, estava em choque. - Por que? - ela perguntou finalmente. - Por que? - Por que voc aceitaria uma unio formal entre ns depois de todo este tempo? - Depois de te haver oposto to firmemente ao matrimnio, e a mim. Ranulf desviou o olhar, reticente em encontrar com os olhos dela. - Porque o rei Henry o deseja. - Quando o vi por ltima vez, incitou-me a aceitar a idia do matrimnio. - Se quero procurar seu favor, prefiro no faz-lo de uma posio de debilidade. - Isso tudo? - ela perguntou. - Essa a nica razo? No era a nica razo, nem sequer a mais importante, embora era verdade que ele poderia fortalecer sua posio aceitando os desejos do Henry a respeito do matrimnio. Mas Ranulf no estava disposto a confessar seus sentimentos a respeito de Ariane, ou divulgar sua necessidade de proteg-la, ou expor sua debilidade por ela, ou que seu desejo se transformou em uma obsesso. - Essa razo suficiente, - Ranulf respondeu secamente. - No, milorde, - Ariane disse finalmente, sacudindo a cabea . - No suficiente. No para mim. Ela tomou uma respirao profunda. - Voc poder escolher te casar por questes polticas, Ranulf, mas eu no posso. No pronunciarei os votos para ser sua esposa. No me casarei.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Captulo 26

Foi o turno do Ranulf de olh-la fixamente. Havia dio? - Disse que te nega? - Sim , milorde, - Ariane respondeu brandamente. - No me casarei. Nunca tinha considerado possvel que ela se recusasse. Mas talvez Ariane estivesse fingindo acanhamento por sua oferta magnnima para poder ganhar mais concesses dele. Irritado por seu plano, lanou-lhe um olhar fulminante, um olhar que fazia tremer at os homens mais valentes. Mas ela no se alterou. Ariane lhe devolveu um olhar sombrio, sua expresso era de uma tristeza incrvel. - Voc alguma vez pensou que uma razo poltica era adequada para te casar, Ranulf assinalou razoavelmente. - Isso... isso foi antes que chegasse a te conhecer. O cenho franzido se desvaneceu, para ser substitudo pela incerteza verdadeira. - O que quer dizer com antes que chegasse a te conhecer? - Conheo-te muito melhor agora, Ranulf. - E isso pesa muito mais que qualquer motivo poltico. Ela desviou o olhar. - O motivo original para uma aliana entre ns j no existe. - Aceitei um matrimnio arrumado para agradar a meu pai, e para lhe dar ao Claredon um Lorde forte quando meu pai morresse. - Mas como voc recorda disso frequentemente, j o Lorde do Claredon. - E meu pai, na sua situao atual, sem dvida, tem coisas mais importantes para preocupar-se que com quem me caso ou no. Uma sensao de desespero assaltou ao Ranulf. As circunstncias entre eles tinham trocado radicalmente mas ainda existiam razes vitais para o matrimnio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ele tinha aceito inicialmente o compromisso para aumentar suas propriedades, e essa justificativa ainda tinha sentido. Queria herdeiros de Ariane. E a questo poltica tambm era importante, especialmente porque o rei o pressionava ao matrimnio. Ambos tinham boas razes para casar-se, assim Ranulf tentou convencer-se. No queria examinar a profundidade de seu desejo em casar-se com Ariane agora. Era suficiente com que estivesse disposto a honr-la como sua esposa. - Os trminos do contrato sero generosos, se isso a preocupa, - ele disse finalmente. - No me preocupa. Ariane tomou uma respirao profunda, reunindo cada grama de coragem que possua, sabendo que estava fazendo a aposta maior de sua vida. Agradeo-lhe isso milorde, mas devo declinar sua proposta. Ele ainda no podia acreditar que ela se recusasse. Tinha esperado que ela aceitasse imediatamente a oferta. Sentia-se irracionalmente trado por seu rechao. No podia identificar a dor dela. Ento se refugiou na irritao. No foi consciente da gente que se reunia ao redor deles, esperando suas ordens. - Vamos discutir isto em particular. - Vamos ao solar. - J - ele ordenou. Subiram as escadas sem falar. Uma vez no solar, Ranulf disparou: - O que todo este absurdo? - Por semanas me estiveste perseguindo para que te fizesse minha esposa. - No te persegui, - Ariane respondeu brandamente. - Nem um absurdo minha posio. - que j no espero me casar. - Por que no? - Ranulf exclamou, tiroteado entre a frustrao, a dor e a raiva. Seu prprio olhar transmitia angstia. - Porque vais acreditar que eu te forcei ao matrimnio para salvar minha prpria vida e minha herana. - Que eu o forcei a um matrimnio que te desgosta. - Nunca obrigaria a algo que desagradvel para voc, milorde. Ranulf a olhou fixamente por um momento longo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No seria desagradvel para mim, - ele admitiu finalmente, ressentidamente. - No te forarei a te casar contra seus desejos. - Ranulf sacudiu a cabea. - Embora tentasse me forar com cavalos selvagens no poderia me forar a me casar. - Mas esse no o caso. - Eu aceito a unio. - E estarei atuando de acordo com os desejos de meu rei... - Os desejos do rei Henry no so uma razo suficiente para mim, - Ariane repetiu ternamente. Murmurando um insulto, Ranulf sacudiu a cabea outra vez com incredulidade. - Aceito te honrar e te fazer minha esposa, e voc recusa isso? - No, no posso acredit-lo, moa. - Casa-te comigo esta noite de acordo com o planejado, de modo que eu possa partir amanh com a conscincia limpa. Seu queixo se levantou. - V, Ranulf? Chama-me moa com esse tom de desprezo, como se eu fosse sujeira sob suas botas. Surpreso Ranulf respondeu. - No minha inteno. - Eu chamo moa a todas as mulheres. - Sim. - o n em sua garganta fez tremer sua voz. - Mas eu desejo significar mais que as outras mulheres. - Quero ser mais, muito mais, milorde. - Quero ser aceita como sua companheira na vida, a me de seus filhos, seu amor verdadeiro, no sua amante ou sua escrava. - Pede muito, moa. - Nem tanto, milorde. Seus lbios se apertaram. - Quer-me ver de joelhos? - isso o que quer de mim? Ariane sacudiu a cabea com tristeza. -Ento, que diabos quer? - Quero um marido que possa confiar em mim, por exemplo. - Confiana? - a fronte do Ranulf se enrugou. - O que tem que ver com este tema? -Tudo, milorde.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Voc acredita que as mulheres da nobreza no podem ser fiis a seus votos de honra e at agora te recusava considerar uma unio com uma nobre devido a essa idia irracional. Tomando uma respirao profunda para controlar a tenso que crescia dentro dele, Ranulf decidiu enfatizar mais as vantagens da unio. - Devo enumerar quais sero seus direitos como esposa, moa? - No, no me importam. - No lhe importam? Sua boca se curvou escpticamente. - E se eu morresse? - Estarei cavalgando para um acampamento armado, a um castelo de baixo assdio. - Poderia ser morto por uma flecha ou ser atacado por bandoleiros no caminho. Como minha viva teria direitos determinados a minhas propriedades. Comoveu-se ante a idia de que Ranulf morresse, mas se recusou a ceder. - Julga mal meu carter, - Ariane disse com tranquilidade. - Sim, acreditas que as consideraes da riqueza e do poder so o desejo para ser sua esposa. - Bem, ento... Como minha esposa teria mais influncia sobre seu amado Claredon, - ele indicou. - Talvez... Mas Claredon sobreviver sem mim. - Voc a governaria bem sem mim, no tenho dvidas. Seus olhos se estreitaram. - Se consigo liberar a seu pai, ento reconsidera a proposta? - Minha deciso no tem nada que ver com meu pai. - Estou profundamente agradecida por tudo o que faz por mim e por minha famlia, Ranulf. - Mas sua generosidade para com meus pais no determinar minha deciso neste tema. Uma estranha sensao de pnico cresceu em Ranulf, mas conseguiu controllo com uma nova quebra de onda de raiva. -Talvez se esquece de um detalhe importante, milady,- ele disse firmemente. - Ns podemos j estar casados. - Seu truque do sangue nos lenis poderia ser a causa de nossa unio, queira-o ou no. - Roma poderia recusar-se a dissolver o matrimnio. - Existe a mesma probabilidade de que a anulao seja concedida, - Ariane ops. - Sim a petio no se expediu ainda, retirarei minha petio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- J no solicitarei a anulao. Ela no respondeu. Sua mandbula se apertou, Ranulf tinha um bom argumento. - J considerou as consequncias se te recusar a casar? - Se seu pai fosse culpado, seria destituda de sua fila e de vocs e de suas posses, te vendo forada a implorar para conseguir o po de todos os dias. - Provavelmente o rei te foraria a casar com um homem que ele exigiria. - Isso uma alternativa prefervel. - O rei Henry me entregar a um homem que no posso amar ou nem sequer respeitar... - Mas prefiro isso a que voc chegue a me desprezar. Ante sua declarao, Ranulf de repente se sentiu dbil, paralisado, como se lhe tivesse perecido uma espada no estomago e entretanto ele ainda no podia sentir a dor. O golpe que tinha recebido se mostrou em suas feies . Desanimado por sua reao, Ariane se moveu para ele, estendendo uma mo implorante. Tinha que fazer que Ranulf compreendesse que no estava rechaando-o. Mas sim o deixava livre para escolher, lhe dando a possibilidade de decidir o que verdadeiramente queria. - Ainda no compreende, Ranulf? - Quero ser sua esposa. - Mas se no puder admitir seus sentimentos mais profundos, se no me deixa saber o que h em seu corao, nossos coraes nunca podero ser um, e por isso devo declinar sua oferta de matrimnio. Ranulf desviou o olhar. - Quer que te convena com palavras doces, mas sou um soldado, no um poeta. - No. - Ela respondeu seriamente. - No me importa as palavras que usa, embora se me amasse verdadeiramente, no vacilaria em grit-lo o que importa o que sente por mim. - Se no pode confiar em mim, se pensa que estou forando este casamento, chegaria a me odiar. - Ranulf... Eu no poderia tolerar que isso acontecesse. - Eu nunca poderia te odiar, - ele disse rigidamente. - Mas no me ama. Houve um silncio comprido, tenso. Ariane o olhou com tristeza. - Bom, ao menos deseja meu corpo.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Mas quando te cansar de mim, o que acontecer? - Me deixar de lado? - Recorrer a outra mulher como consolo? - No poderia tolerar te perder dessa maneira. - Meu corao no poderia suport-lo. - melhor no me casar. Ranulf a olhou fixamente, ansiando poder negar sua acusao. Ela estava equivocada. Ele queria mais que o corpo de Ariane. Queria estar unido a ela. E a queria. Ansiava desesperadamente poder confiar nela, saber que no o trairia. Queria que ela descobrisse seu corao, que o liberasse do medo dentro dele. Queria am-la. Mas no podia forar essas palavras pela tenso em sua garganta. A dor fez dura sua voz. - Tem a oferta de minha mo. Quer minha alma tambm? - No, Ranulf, - Ariane disse com tranquilidade. - No sua alma. Seu corao. - Quero seu amor. Nada mais e nada menos. - Quando puder dizer livremente que me ama, ento eu proclamarei meus votos diante de Deus com todo o amor de meu corao. Como podia admitir amor quando no tinha corao? Ranulf queria gritar. Como podia dar o que no possua? Ele permaneceu em silncio, Ariane sorriu com tristeza. - um homem, Ranulf, um homem digno de meu amor e minha devoo. - Mas voc no pode acreditar ser digno disso. - No pode confiar em mim. - E at que no possa dizer verdadeiramente que me ama, eu no posso ser sua esposa. Lendo sua resposta no vazio de seus olhos. - Acredito que no..., - ela murmurou, com dor em seu corao. As pontas de seus dedos roaram sua bochecha. Ranulf se moveu como se o tivesse queimado. - Pede-me muito, - ele disse quase amargamente. -Talvez. Espero que no. Apertando os dentes, Ranulf deu volta apartando-se e foi para a porta .

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Este tema no est fechado entre ns, - ele disse falando sobre seu ombro, antes de deixar o quarto, fechando a porta com fora. - Rogo que no, - Ariane sussurrou, perguntando se no tinha cometido um engano terrvel. Tomaria ao Ranulf sob qualquer condio, se s pudesse acreditar que casandose com ele no o sentenciava a uma vida de misria. O amor no podia sobreviver sem confiana. Sou uma idiota por querer ter sua confiana, meu amor Suspirou, sabendo que no podia permitir-se perder a esperana. Algum dia, se Deus quisesse, ela penetraria a armadura ao redor do corao do Drago Negro. Enjoado, sentindo como se tivesse recebido um golpe de lana diretamente sobre seu peito, Ranulf baixou ao salo e tomou seu lugar na mesa principal. - Passa algo? - Payn perguntou. - Ela rechaou minha oferta de matrimnio, - ele disse. Payn estava assombrado. - Rechaou-a? - Sim, ela no quer casar-se, pode acredit-lo? - Diz que eu no confio nela o suficiente. Seu vassalo o observou em silncio, finalmente diss: - Confia nela, milorde? - O suficiente para me casar com ela. - O que mais pode pedir de mim? Payn demorou para responder. - Suponho que posso compreender sua posio. - Pode? - Ranulf sacudiu a cabea amargamente, tentando negar a emoo que lutava dentro de sua alma. Deveria estar agradado pois Ariane o tinha rechaado. Por semanas tinha tentado evitar um matrimnio. Por que ento sentia essa dor em seu estomago , e em seu peito? Por que sentia medo? No era medo de comprometer-se com Ariane, mas sim de perd-la. - Ento talvez pode me explicar sua resposta, - ele replicou sombriamente. - Nunca vou compreender o funcionamento da mente de uma mulher. - Temo que esse seu dilema, milorde. - Lady Ariane no como as outras mulheres. - Ela disse o mesmo, - Ranulf respondeu. A expresso do Payn se fez grave.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No pode lhe dar a confiana que ela pede, Ranulf? - Ela olhou a mesa. - O que importa se o fao ou no? - Penso que bastante importante para ela. - Vrias vezes tinha suspeitado que lady Ariane fazia algo mau entretanto cada vez que duvidou, ela provou que suas suspeitas eram falsas. - Mas voc no aperdoa de sua traio e seu engano. - ela quem tem motivos para duvidar de pr sua vida em suas mos. Era verdade, Ranulf admitiu. - A amas? Ranulf se sobressaltou. No podia responder a isso com certeza. - Honestamente... no sei. - Ento te aconselho que revise o que sente por ela, milorde. - Procura em seu corao, sua conscincia. - Se sentir algo mais que paixo por ela, ento diz. - A mulher gosta de ouvir isso. O padre John se aproximou apressadamente. - Mandou me chamar, milorde? - Parece que j no tenho nenhuma necessidade de seus servios depois de tudo. - Nenhum cerimnia de casamento se celebraria essa noite. - Absorvido em suas prprias reflexes escuras, Ranulf apenas no lhe disse mais que duas palavras a Ariane durante o jantar, e logo permaneceu no salo com seus homens at bem passada a meia-noite, retardando o momento em que teria que confront-la outra vez. Quando finalmente ele se aproximou dela, perturbando seu corpo morno pelo sonho, ele no fez nenhuma meno da tempestade que reinava em seu corao. Mas lhe fez amor com uma urgncia feroz, bordeando seu desespero. Mas no importava to mal as coisas estivessem entre eles, seu desejo por ela no tinha diminudo. Sua paixo era indisputvel. Ela o acompanhou ao ptio manh seguinte enquanto Ranulf se preparava para partir para o acampamento de Henry. Seu garanho chutava a terra impacientemente enquanto ele dava as instrues finais a seus vassalos que permaneceriam no castelo, incluindo Payn. Deixou a despedida de Ariane por ltimo. Quando finalmente Ranulf girou para ela, no podia expressar as palavras que ela ansiava ouvir.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Farei tudo o que possa por seu pai, - ele disse duramente enquanto colocava suas luvas de couro. Ela estudou o rosto duro e impasivo do Ranulf, ansiando estar em seus braos, desejando poder pr as coisas em ordem entre eles. Sua distncia lhe doeu. -Agradeo-lhe isso, milorde. No a tocou, no lhe deu um abrao nem a beijou que era o que Ariane ansiava que ele fizesse. Seu corao sangrou, enquanto ele montava seu cavalo sem falar. Mas enquanto tomava as rdeas, Ranulf fez outra concesso para a ela. Em uma voz forte bastante alta para que todos ouvissem, dirigiu-se claramente a ela. - Milady, encarrego-te de manter este castelo seguro para mim. - Cuida-o bem at meu retorno. Ariane sentiu um n em sua garganta. Ranulf lhe tinha feito saber que ele deixava seu castelo em suas mos. Confiava nela muito. S podia esperar que algum dia chegasse a confiar nela com seu corao. Com um sorriso trmulo, ela assentiu solenemente, aceitando o encargo. - Como diz, milorde. Ela pensou que ele partiria sem outra palavra, mas estava errada . Sem nenhuma advertncia, Ranulf murmurou um insulto e se inclinou para baixo para captur-la pela cintura. Levantando-a, cobriu sua boca ferozmente com a sua. To abruptamente como tudo tinha comeado, Ranulf a soltou. Seus olhos ambarinos eram enigmticos, sem outra palavra girou seu cavalo e encabeou a coluna de cavalheiros e de soldados. Atravs de um borro das lgrimas Ariane observou como ele cavalgava sem olhar pra trs, a bandeira com seu drago flutuando provocativamente com a brisa da primavera .

Captulo 27

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Foi um rodeio perturbador para Ranulf. Seus pensamentos o espreitaram durante toda a viagem ao norte, enquanto os conselhos de seu vassalo ecoavam em sua mente a procura em seu corao... O que sentia por Ariane? O que, alm da paixo, jazia escondido nas profundidades de seu corao? Sua natureza generosa, sua defesa incondicional de sua gente, sua devoo para quem amava, sua mente apaixonada , toda apontavam a algum que era confivel. As mulheres frequentemente no se destacavam por sua fidelidade ou seus princpios elevados, mas dentro do peito de Ariane havia um corao com honra, com coragem e honestidade prprias de um cavalheiro valente. Era mulher para um guerreiro, digna de ser a esposa de um Lorde. Muito mais que digna, Ranulf concluiu sombriamente. Tinha estado to cego por seus prejuzos, por suas experincias amargas, que se tinha recusado a ver e a admitir que estava perdendo seu corao para ela. No podia resguardar e proteger seu corao do mesmo modo em que podia fazer com uma armadura, ele tinha descoberto dolorosamente. E agora apanhado por laos de seda. Por Deus! Esperava que Roma no concedesse a anulao. Se assim o fizesse, no teria nenhuma forma de reivindicao legal sobre Ariane. Poderia renunciar? A pergunta era absurda. No poderia enfrentar o vazio de uma vida sem ela. No, no poderia perd-la. Entretanto o preo de sua aceitao era seu corao. Ranulf tomou uma respirao profunda, apertando seus olhos contra as imagens que o atormentavam: Ariane desafiando-o a olhar a vida de sua amargura e de seu dio. Ariane rindo, Ariane fazendo amor com ele... seus seios suaves descansando sobre seu peito, suas mos frescas rodeando-o, acariciando-o. Ariane rechaando sua oferta. Sim. Podia lhe dar seu corao. J o tinha dado. Queria-a desesperadamente, amava-a. E ela o amava. Seu desejo ia alm do sangue, da febre da carne. Vinha de um lugar profundo dentro dele. Ele Havia ficado perdido, algo nele que no sabia que possua. Amor! Abrindo seus olhos ao dia cinza, Ranulf olhou a campina inglesa diante de si, saboreando as palavras em sua lngua. A amo. Arrojando sua cabea para trs riu, assombrando a seus homens.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Pela primeira vez em sua vida se sentia liberado da carga de amargura que sempre tinha carregado. Sentia-se como um beb recm-nascido, indefeso, inocente, maravilhado com mundo a seu redor. Amava Ariane, sua necessidade dela era to pura e forte como sua necessidade pelo ar. Se finalmente lhe pertencia, no pediria nada mais da vida, limitar-se-ia a ficar entre ela e o mundo, protegendo-a de qualquer tristeza ou perigo... Recordou sua tristeza ao despedir-se. Mas no haveria mais tristeza. Ele tinha quebrado as cadeias de seu passado, e a honraria como ela merecia. Entretanto havia um trabalho que tinha que ser feito, Ranulf se recordou de repente. Tinha jurado ajudar a seu pai. Pela felicidade de Ariane, rezava que Walter fosse inocente. No podia tolerar a idia dela sofrendo por ver seu pai sendo pendurado por traio. Mas no chegaria a isso, Ranulf prometeu. Era um homem do rei, mas estava preparado para chegar a qualquer extremo pela mulher que amava. Se fosse necessrio, estava preparado para lutar mesmo contra seu rei pela vida de seu pai. O acampamento do Henry era uma vista familiar, organizado com uma finalidade militar. Os barracos e as lojas espalhadas sobre um terreno vasto, com as bandeiras indicando cada entrada e os cavalos atados perto das lojas. Em toda partes havia grupos de cavalheiros e arqueiros, escudeiros e pajens, cozinheiros, ferreiros e armeiros, assim como os mensageiros de correio. Ranulf olhou a comoo com pouco entusiasmo. Como tinha trocado nos meses passados o guerreiro ansioso que tinha ido alguma vez a batalhas, e mulheres era tudo para ele, mas agora tudo o que desejava era voltar para seu lar no Claredon, com Ariane. A loja real era a maior de todas, mas ainda Ranulf, um cavalheiro de alta fila como era, no podia ter uma entrada imediata a ela. Teve que esperar fora mas de dez minutos para poder ver o rei. Nesse tempo se inteirou dos eventos que tinham acontecido em sua ausncia desde que tinha escoltado rainha Eleanor at ali.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Parecia que os esforos de Henry por submeter aos bares rebeldes estavam perto de ter xito. - Solicitaram o perdo real, - um companheiro Ranulf lhe informou jovialmente . - Seus recursos e provises quase esto esgotados, fariam um trato com o diabo, se fosse necessrio. Ranulf assentiu. Henry tinha sido reticente a tomar por assalto o castelo do Mortimer e perder valiosos homens necessrios para derrubar os muros, e por isso tinha escolhido matar de fome os habitantes do castelo com um assdio longo. Mas estava claro que a campanha para esmagar aos rebeldes se aproximava de seu fim. Nesse mesmo momento Henry estava reunido com o conselho de bares que tinham conduzido a negociao e os trminos de rendio. Quando finalmente pde entrar, Ranulf encontrou Henry caminhando impacientemente, rodeado por cavalheiros de alta fila. Pressionando seu passo atravs d multido, Ranulf apoiou um joelho em terra e beijou a mo do rei. - Meu rei e Lorde, felicito-o por sua vitria. - Ah , Ranulf, o melhor de meus cavalheiros! - Chega bem a tempo para saborear o mel da vitria. O jovem rei da Inglaterra e da Normandia no era muito alto, mas transmitia uma energia feroz que seus ombros largos e sua voz poderosa davam-lhe uma presena de comandante. Henry possua tambm um carter impetuoso que era material de muitas lendas, entretanto nesse momento seus famosos ataques de raiva estavam ausentes. Em troca, ele sorria ampliamente. Ranulf suspirou com alivio. Em um humor to expansivo, Henry seria mais amigvel em um assunto que, sem dvida, encontraria desagradvel. Ranulf beijou a mo do rei. - No preciso compartilhar o mel da vitria - ele disse cautelosamente. - De fato tenho um pedido a fazer. - Que empreste seu ouvido e atue como um juiz imparcial. - Tenho boas razes para acreditar que Walter do Claredon foi acusado falsamente de traio. Essa noite os trminos da rendio foram aceitos e o castelo de Mortimer finalmente caiu ao assdio.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Ranulf foi um dos primeiros em acessar ao interior da fortaleza, mas enquanto outros foram direto torre a capturar os rebeldes dispersos, ele e seus homens foram diretamente aos calabouos. No recebeu nenhum protesto quando exigiu as chaves do carcereiro. Abrindo a pesada porta, indicou a seu escudeiro, Burc, que o seguisse com uma tocha, e Simon Crecy para que o acompanhasse. Ento se agachou para entrar em um poo. O fedor era insuportvel. Dentro no havia lugar para estar de p. Ranulf conteve a respirao enquanto procurava com a vista. Uma dzia de figuras magras, sujas e vestidas com farrapos estavam encadeadas s paredes. A garganta de Ranulf se apertou com piedade por essas pobres almas que alguma vez tinham sido homens. No desejaria esse destino nem para seu pior inimigo, entretanto rezava para que o pai do Ariane estivesse entre eles. - Procuro o Walter do Claredon, - Ranulf disse com tranquilidade. Uma cabea de homem se levantou lentamente, suas cadeias soaram enquanto levantava seu brao e tentava proteger seus olhos da enceguecedora luz da tocha. - Sou Walter, - ele sussurrou roucamente. Se esticou orgulhosamente, apesar de seu sofrimento, um cavalheiro valente ainda na tortura. Ranulf tragou em seco. - Sou Ranulf do Vernay. - Recorda-me, milorde? - Eu estou aqui em nome de sua filha. -Ariane? - disse com voz rouca. - Sim, Ariane, - Ranulf disse humildemente quandp se movia para liberar a Walter de suas cadeias. - Sua filha, que nunca deixou de pensar em voc, que nunca abandonou a f em sua inocncia. Walter do Claredon era um homem livre. Tinha sido encontrado encarcerado no calabouo do Bridgenorth. Sua condio fsica testemunhava as torturas que tinha sofrido. E com uma dzia de cavalheiros dispostos a jurar que ele se recusou a unir-se rebelio em aberto desafio a Mortimer, Walter recebeu o perdo do rei. Walter no tinha sofrido nenhuma ferida que o debilitasse mas tinha passado fome, e se Deus quisesse com tempo e alimento, recuperaria-se completamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Passaram duas semanas antes que ele recuperasse suficiente fora para estar diante do rei e lhe jurar fidelidade. J no era considerado um traidor e foram restabelecidas suas terras e direitos como Lorde. - Serviste-me bem, Walter do Claredon, - Henry declarou antes de outorgar a Walter uma nova baronia. Hugh Mortimer foi pendurado por sua traio, como um exemplo para os futuros insurgentes, e muitos de seus seguidores foram encarcerados por toda vida. Muito fraco para viajar, Walter permaneceu em Bridgenorth por outras duas semanas. Ranulf ficou tambm, recusando-se a voltar para Claredon sem o pai de Ariane. No se atrevia a enfrent-la de outra maneira. Tinha despachado mensageiros regularmente com relatos do progresso de seu pai, e ele tinha recebido duas respostas, expressando sua gratido. Mas a gratido no era substituto do amor. J era vero na Inglaterra para o tempo em que finalmente as preparaes foram feitas para voltar para o Claredon. Fizeram a viagem a cavalo, em etapas curtas. Debilitado como estava, o cavalheiro possua um esprito que se assemelhava ao carter decidido de sua bela filha.

A espera foi o mias difcil.

100

Captulo 28

O Guerreiro - Nicole Jordan


s vezes Ariane queria gritar de impacincia enquanto esperava o resultado dos eventos no Bridgenorth. O destino dos dois homens que mais amava no mundo estava em jogo,como o seu prprio fracasso da rebelio, ao menos seus medos por esse lado diminuam. Com a liberao de seu pai e o perdo e exonerao do rei, Ariane chorou de alvio. Podia esperar o retorno do Walter a Claredon com alegria e antecipao. A situao de sua me tambm era causa de sua crescente esperana. Layla tinha comeado a ministrar os tratamentos pele de Lady Constance, embora fosse muito cedo para poder predizer o resultado. Gilbert, que tinha ficado atnito e aflito ao inteirar-se da identidade das pessoas que viviam nos bosques, servia fielmente como escolta para as viagens da Layla, ansioso para ajudar mulher generosa que o tinha tirado de sua posio de servido. Era sua relao com Ranulf o que ainda atemorizava Ariane. Teria um futuro com ele? Chegaria a am-la? Confiaria nela? Quando uma tarde de vero, a corneta do guarda de entrada anunciou a chegada de visitas, ela correu para a janela e embora no pudesse distinguir as figuras, s pde ver a bandeira com o drago negro. Alegria e medo. Seu pai estava vivo e seguro? E Ranulf tinha morrido? Ela tinha temido que ele no voltasse nunca, Claredon lhe tinha sido restitudo a seu pai. Meu amado, vieste pra mim finalmente? Trocou-se e colocou seu melhor vestido. Seu corao pulsava furiosamente quando ela desceu as escadas. Logo que pde recuperar sua respirao, quando os cavalos cruzaram os portes do ptio interno com esforo apartou seu olhar de Ranulf, enquanto Lorde Walter era ajudado a descer de seu cavalo por seu escudeiro e seu elmo lhe era tirado. - Pai,- ela murmurou, as lgrimas encheram seus olhos enquanto estendia suas mos. Ele parecia ter envelhecido dez anos nos meses em que havia estado ausente. - Bem vindo a casa. Para sua surpresa, seu pai a abraou firmemente, quase esmagando-a contra seu corpo, como se estivesse desesperado por sujeit-la. - Pensei que no te veria outra vez, - ele sussurrou roucamente.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Abraou-a por um momento longo e quando finalmente deu um passo atrs, Walter lhe sorriu. - Fez tudo muito bem, filha. Lorde Ranulf me disse que defendeste Claredon corajosamente e que me defendeu quando todo mundo falava contra mim. Esse elogio de seu pai a deixou atnita, fazendo que suas lgrimas de orgulho e de felicidade rodassem livremente por suas bochechas. Ranulf esperou por sua ateno e sentiu um ponto de inveja pelo carinho entre pai e filha. Desejava poder compartilhar esse carinho. Queria ter o direito de abraar Ariane, ser esse a quem ela saudasse com amor e devoo. Na verdade, no podia tirar seus olhos dela. Ela era uma imagem preciosa com seu cabelo cor cobre caindo livremente de um aro de ouro, parecia uma rainha. Ansiava tom-la em seus braos, para aliviar os batimentos do corao furioso e o enorme medo dentro dele. Sem o Claredon em sua posse, j no tinha nenhum poder sobre Ariane. Tanto seu pai como sua herana estavam seguros, e ela poderia recha-lo facilmente. Quando finalmente Ariane o olhou de esguelha, seus olhos se encontraram e formularam uma pergunta. Sua expresso transmitia incerteza enquanto procurava ler seu rosto. - Ranulf... milorde. - Como poderei te retribuir por ajudar a meu pai? Seu sorriso transmitia neutralidade que ele no podia esconder. - No procuro sua gratido, moa. O que ele queria, o que precisava era de seu amor. Payn tomou a oportunidade de romper a tenso aplaudindo as costas do Ranulf e fazendo uma reverncia ante o Walter. - Meus Lordes, entremos na torre para celebrar este dia feliz com vinho. Lady Ariane esteve preparado tudo para sua chegada, e planeja uma festa para esta noite. Walter assentiu e aplaudiu a cota de malha sobre seu estomago. - Uma idia esplndida, filha. - Necessito uma boa comida para pr um pouco de carne nestes ossos. Ariane aceitou a mo estendida de seu pai e liderou a entrada ao grande salo, onde muito dos habitantes do castelo esperavam ansiosamente para saudar o Lorde. A celebrao que seguiu durou at bem entrada a noite.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Os deveres de uma lady ocuparam muito da ateno de Ariane, sem lhe dar nenhuma oportunidade de falar em particular com Ranulf, que era o que queria fazer. Ranulf, tambm irritado por todo esse atraso, observava-a com olhos possessivos enquanto ela estava sentada ao lado de seu pai e longe dele. Ranulf comeu frugalmente e bebeu muito pouco, no lhe importava a comida. S queria levar pra acima Ariane, para coloc-la sobre a cama e cobri-la com seu corpo, capturar sua boca e beber sua doura. Ardentemente olhou essa boca tentadora, e recordou sua teimosa negativa a casar-se com ele, sem saber o que sente em seu corao... Sabia, e estava preparado para admiti-lo, para lhe revelar sua alma se isso era o que ela queria, embora fosse uma das coisas mais difceis que jamais tivesse feito. Inclusive nesse momento no podia estar seguro de que Ariane o aceitaria. Talvez poderia forar o matrimnio, Ranulf sabia que seu pai daria a mo de sua filha ao homem que o tinha ajudado a demonstrar sua inocncia e o tinha ajudado a ganhar o perdo do rei. Entretanto ele nunca faria essa demanda, Ranulf prometeu. No foraria Ariane a casar-se. Tinha-lhe tratado muito duramente no passado para exercer semelhante coero. Na verdade, no queria for-la nunca mais. Queria que Ariane viesse a ele livremente, de prpria vontade, porque o amava. Teria que cortej-la desta vez, Ranulf se deu conta, entretanto ainda com esse todo esforo podia falhar. Ranulf pensou na arca que havia feito pra colocar na habitao dela pouco depois que obanquete tinha comeado. Um cavalheiro que procurava ganhar a mo de uma dama devia lhe dar presentes para ganhar seu favor e para adoar sua considerao. Tinha gasto uma pequena fortuna comprando objetos dos mercados de tecidos e joalheiros, rezando para que esses tesouros pudessem convencer Ariane. Agora tudo o que ficava era pr suas esperanas mais ferventes nessa arca. A noite estava muito avanada, um entretenimento realizado por comediantes tinha comeado, antes que Ranulf reunisse a coragem de levantar-se da cadeira e se aproximasse do Ariane. Inclinando-se, murmurou algo em seu ouvido: - Posso ter uma palavra em particular com voc, moa? - Em sua habitao? - Sim, milorde, como deseja, - ela disse quase ofegando.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Desculpando-se com seu pai e companheiros de mesa, Ariane se dirigiu ao piso superior, a sua habitao. Ranulf a seguiu, sua conduta era extremamente humilde, seu corao martelando novamente. Seu otimismo momentneo tinha desaparecido para o momento em que fechou a porta pesada detrs deles. No a tomou em seus braos como desejava. Em troca, ficou de p observando-a silenciosamente luz das velas. - Desejas me falar? - ela perguntou incertamente. - Trago-te um presente, - ele finalmente disse, assinalando o arca que seu escudeiro tinha colocado detrs da porta. Confundida, Ariane foi ajoelhar-se diante do arca e levantou a tampa. Sua respirao saiu ofegante devido os tesouros que resplandeceram luz das velas. Com mos trementes ela retirou um pendente de ouro com incrustaes de rubis. Debaixo havia sedas custosas e peles de arminho. Levantou seus olhos questionando Ranulf. - O que isto, meu Lorde? - No podia pensar em nada mais para te dar, - ele respondeu com uma voz baixa, apenas audvel. - A riqueza e propriedade de seu pai foi restaurada. - Sua herana est intacta. - Seu amado Claredon j no me pertence. Ariane conteve a respirao, sem esperar explicao adicional. - No necessito riquezas de voc, Ranulf. - Sei, - ele disse amargamente. - No tem nenhuma necessidade de mim para nada. Ela no podia compreender o que ele estava tentando lhe dizer. Mas havia outro tema crucial que clamava por sua ateno. Lentamente Ariane se levantou e se dirigiu para outra arca, de onde retirou um pergaminho enrolado com o selo papal intacto. - Isto veio de Roma em sua ausncia. Um medo gelado alagou Ranulf enquanto olhava as letras em Latim diante de seus olhos. Mas no havia nenhum engano. Era a confirmao de seus piores medos. Seus ombros caram, sua cabea se curvou. A deciso j tinha sido tomada.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- A anulao foi concedida, - ele sussurrou . - Assim... agora est livre de mim, - ela disse neutralmente depois de um momento. - No, est equivocada, Ariane. -Eu nunca poderia estar livre de voc. Depois de um silncio longo, Ranulf a olhou de esguelha sobre seu ombro. Seu rosto era plido, seus olhos, inchados com angstia . Sua boca se torceu com amargura. - Est satisfeita, moa? - Agora ter a oportunidade de fazer outra aliana para seu matrimnio. - Com o Claredon restaurado, sua mo ser desejada por Lordes muito ricos, mais capitalistas que eu, est livre do saqueador que pretende entrar na nobreza e que manchou sua honra. Ela sacudiu a cabea. - No quero a nenhum outro Lorde que no seja voc. Ranulf ficou rgido, muito temeroso para mover-se , temeroso de ter ouvido mal. - No est satisfeito, milorde? - No era uma anulao o que desejava to fervorosamente? - No...- Ento... Ela Procurou em seu rosto. - O que quer? Ranulf desviou seu olhar, incapaz de encontrar seus olhos. - Eu te quero, Ariane... E quero que seja minha esposa de verdade. - Quero um futuro com voc a meu lado. - Quero me estabelecer em uma de minhas propriedades e criar bem a meus filhos. - Quero ver crescer as minhas filhas para que se convertam em belezas como a de sua me. Sua respirao se travou. Ela no podia acreditar no que ouvia. - Quer te estabelecer, acreditei que queria seguir lutando... - Alguma vez o quis, mas me cansei disso. - Logo que conheo minhas propriedades, vou trocar isso. - Voltar para Vernay? - No, odeio Vernay. - Decidi ficar na Inglaterra.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- Aqui, em Claredon? - No. No perteno a este lugar. - Onde ento? - Henry me cedeu uma terra no oeste. - Devo construir um castelo l. Vou comear novamente. - Quero pr um fim ao dio, solido, s batalhas... - E quero uma vida com voc... se estiver disposta a me aceitar. - E a confiana, milorde? - No tolerarei que meu matrimnio seja destrudo pela desconfiana e suspeitas. -Confio em voc ... tanto como em qualquer outra pessoa. - E o amor? Girando sua cabea, ele a olhou de esguelha sobre seu ombro, forando-se a encontrar seu olhar. - Meu amor teu, o que tenho para dar. Se o que sinto pode ser chamado amor, ento , amo-te. -O que sente, milorde ? - Sinto-me desamparado, ele disse roucamente. - Tenho medo de te haver perdido por minha prpria cegueira. A dor em seus olhos lhe causou uma quebra de onda de ternura, doa-lhe ver sofrer seu amado drago. Com a garganta apertada, Ariane moveu-se at ele. Por trs abraou-o, pressionado sua bochecha contra suas costas. - No me perdeste, Ranulf. Lentamente deu volta entre seus braos. - No te pressionarei se rechaas minha oferta de matrimnio. - No milorde, essa opo foi tomada faz muito tempo. - A minha tambm, - ele disse. - Enfeitiou-me no primeiro momento. - Eu tambm estou enfeitiada - ela disse brandamente. -Eu no sei como amar, Ariane. - Me ensina? - Sim... Com prazer. Uma alegria imensurvel a invadiu. - Mas... est seguro, Ranulf? - Verdadeiramente seguro? - Mais seguro que de qualquer outra coisa em minha vida. s minha vida. Ests em meu sangue. - Eu no sou a esposa que desejava.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Sacudiu a cabea. - Eu s peo que minha esposa tenha coragem, honestidade e lealdade. - Voc provou ampliamente possuir todos esses valores. - No deseja obedincia e docilidade, milorde? Sua boca se torceu num sorriso. - O que desejo uma moa atrevida que me desafie e me torture para am-la. - Eu no te torturei! - Ariane exclamou indignada. 3 Com uma risada rouca, Ranulf a atraiu mais para perto. - No me importa se o fez. - Eu te quero como . Ela pressionou sua palma contra seu peito largo. - No to rapidamente, milorde. - Pea meu corao. - Muito bem. Sua expresso ficou sria de repente. -Milady... Meu amor... Ariane... poderia entregar seu corao a este guerreiro? Seu olhar se suavizou. - teu, Ranulf. Entrego-lhe isso e meu amor, para sempre. Um sorriso iluminou seu rosto. - E sua mo? Casa-te comigo, milady? - Sim, meu amor. Desejo me casar com voc. Ela olhou de esguelha ao pergaminho que ele ainda sustentava. - Esta concesso de anulao... No tenho nenhuma necessidade dela, verdade? Para seu choque, ele lanou o pergaminho ao braseiro, observando como as chamas o devoravam lentamente. - E a palavra de Roma? - Ela perguntou . - No me importa o que Roma diz. Ranulf arrojou sua cabea para trs e riu com prazer. Era essa risada que soava com tanta felicidade, foi o que a convenceu. Ranulf verdadeiramente a queria como sua esposa. Quase tinha esperado a metade de sua vida por esse momento. Para que seu amante ideal viesse a ela com ternura e amor. Impulsivamente Ranulf fez girar Ariane em seus braos, at que ela estava rindo. - Ranulf, detenha! Faz-me enjoar! - To enjoado como eu me sinto! - Ariane, solicitarei uma petio de matrimnio imediatamente, de modo que no possa retirar voc da aceitao. Suas sobrancelhas se levantaram divertidas.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


- No fui eu quem atrasou o matrimnio durante cinco anos, milorde. - No fui eu quem repudiou nosso compromisso. Seu sorriso se desvaneceu. - No, fui eu devido a minha estupidez, minha cegueira, minha compulso a acreditar o pior de todos. - Poder me perdoar alguma vez ?Ela podia ver a incerteza em seus olhos, a vulnerabilidade doce de seus sentimentos recentemente reconhecidos. Em resposta, Ariane ficou em pontas dos ps e apoiou seus lbios brandamente contra os dele. Ranulf nunca mais teria motivos para duvidar de seu amor.

Captulo 29

O casamento entre Ariane de Claredon e Ranulf do Vernay foi motivo de grande alegria. A cerimnia do matrimnio foi realizada na porta de entrada da Igreja, de modo que todas as pessoas do Claredon pudessem participar da celebrao. O cu dessa manh de vero era profundamente azul. Ariane luzia o colar de ouro que Ranulf lhe tinha dado semanas atrs, a manh depois de ter tomado sua virgindade. O trajeto Igreja onde ele a esperava com os camponeses e os convidados nobres Ranulf estava resplandecente usando as cores escarlate, negro e o ouro em sua vestimenta. Mesmo sem armadura, parecia um guerreiro poderoso. Observou com olhos possessivos enquanto sua bela noiva se aproximava. Era estranho para que um homem quisesse mulher que ia ser sua esposa, mas ele queria Ariane com uma paixo que lhe sacudia a alma. Amava-a e pretendia passar o resto de sua vida honrando esse matrimnio. Ranulf se aproximou de sua noiva para ajud-la a descer de seu cavalo. -Milady, - ele murmurou s para os ouvidos do Ariane. - Este meu juramento para voc: - Nunca ter motivo para lamentar este dia.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela lhe deu um sorriso radiante, cheia de alegria por sua promessa. - Sei , milorde Ranulf. - Te prometo o mesmo. O amor e o orgulho incharam o peito do Ranulf, antes de girar para a conduzir para os degraus de pedra da porta da Igreja. Ali pararam diante do sacerdote, o padre John. Quando Ranulf e Ariane expressaram seus votos, o sacerdote leu os direitos de propriedade de ambas as partes. O Lorde de Vernay cedeu a sua esposa um tero de suas terras arrendadas depois de sua morte, enquanto que o pai do noiva, o Lorde do Claredon, entregou-lhe seu dote, roupa de linho, utenslios de prata, mveis e terras. Ariane logo que ouviu as palavras sentiu-se enjoada, envolta em uma nuvem de alegria, muito distrada para se concentrar em assuntos materiais. Seguiu-se um rito em latim, a entrega da noiva por parte do pai e da me. Ariane sentiu uma dor agridoce em sua garganta porque sua amada me no podia estar presente nesse momento, entretanto se sentia confortada pelo conhecimento de que Lady Constance a esperava dentro da Igreja , escondida na galeria da capela. O progresso de sua me era outro motivo de sua alegria. O remdio estranho de Layla parecia ter ao menos um modesto efeito na pele de Constance e a rabe era otimista a respeito a sua recuperao eventual. Ariane orgulhou de seu pai quando este a apresentou ao Ranulf. - A voc confio minha filha Ariane. - Cuida bem dela. - Diante de Deus, prometo proteg-la, - Ranulf respondeu, apertando as mos dela e olhando-a profundamente aos olhos. Quando o padre John benzeu o anel, Ranulf deslizou a pequena banda de ouro em seu dedo, onde permaneceria at sua morte. - Com este anel te desposo, - Ranulf lhe prometeu solenemente em latim. S ento entraram na Igreja, onde o matrimnio seria consagrado diante de Deus. Ajoelhada ao lado do Ranulf, Ariane sentiu o amor de sua me envolv-la. Oculta detrs de um vu e de uma cortina, Lady Constance observava a cerimnia da galeria da capela. Ela lhes tinha dado sua bno antes. Uma missa seguiu cerimnia, e depois a noiva e o noivo se ajoelharam para receber a beno solene do sacerdote. Finalmente, Ariane foi conduzida fora da Igreja por seu marido, onde um coro de sinos e de gritos os saudou.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ela pde ver seu meio irmo, Gilbert, entre a multido, assim como ao vassalo e amigo do Ranulf, Payn, seus sorrisos amplos refletiam sua alegria. Elevada nos braos de seu marido, Ariane se inclinou para trs sobre o peito do Ranulf, gozando da sensao de seus braos poderosos rodeando-a. -Ento?... Est satisfeita, moa? - Ranulf perguntou. - Conseguiu finalmente os seus objetivos. -Pode te dirigir a mim como milady meu marido. - Eu j no sou sua moa, nem sequer uma moa. - Sou sua esposa. - Esposa, - Ranulf murmurou pensativamente. - Eu gosto como fala. Quando Ariane girou sua cabea para olh-lo, viu em seus olhos o mesmo amor que sabia que brilhava nos seus, e soube que tinha sido abenoada. As festividades seguiram pelo resto do dia e at a noite. Lorde Walter havia provido uma festa de casamento que rivalizava com a de um rei. A cerveja e o vinho corriam livremente, e pela tarde todos participaram de jogos, danas e torneios de habilidades . Ranulf fez seu papel de Lorde generoso, dispensando presentes para os convidados do casamento, mas primeiro observou a sua bela noiva gozar das festividades e pensou impacientemente na noite em diante. Essa noite Ariane viria a ele de prpria vontade, com amor, como sua amada. Na Igreja essa manh, tinham intercambiado votos sagrados, mas s a unio carnal na cama selaria esses votos. Lhe pertenceria completamente ento. Sentiu o calor em sua virilha combinar-se com o fogo em seu corao. S queria estar com Ariane, a ss, na cama. Era habitual que os convidados do casamento assistissem ao rito que se realizava na habitao nupcial. Ento a habitao estava aglomerada e cheia de risadas e brincadeiras. Ariane foi surpreendida de encontrar-se tremendo. Tinha ansiado por esse momento sempre e agora lhe parecia como um sonho. Seu amante ideal ter vindo para ela finalmente. - Ariane? - Ranulf murmurou no silncio solene. - Estou aqui, - respondeu nervosa. Seus lbios se curvaram em um sorriso. Ranulf fechou a distncia at a cama.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Seu corao pulsava ferozmente, abriu as cortinas para encontrar a sua noiva jazendo em sua espera, seu cabelo cor cobre estendido como uma cascata sobre os travesseiros, os lenis abertas convidando-o. Ela no usava nada mais que uma grinalda de rosas do casamento, e Ranulf inalou profundamente ao ver seu corpo branco brilhando ao fulgor da luz das velas. A excitao cresceu dentro dele, insistente e urgente. Controlando sua necessidade feroz com fora de vontade, ele girou para servir uma taa de vinho. Retornando cama, sentou-se ao lado dela. Ariane se lembrou da primeira noite em que Ranulf a tinha assustado invadindo seu dormitrio, mas esta vez, no lhe temia. - Quase no bebi todo o dia, - Ranulf lhe explicou, - e tenho sede. - Talvez pretende me seduzir e me dobrar com vinho, - Ariane sugeriu provocativamente, - para me fazer render com mais facilidade. - Ah, no, nunca, minha lady. - Desejo que esteja em posse de todos seus sentidos esta noite. - Pretendo que sinta cada coisa de tudo o que te vou fazer. Seu tom era sensual e provocador. Olhou de esguelha para seus lbios. - Pensei que poderamos comear com uma lio sobre a conduta apropriada de uma esposa. - Seguro? - ela sorriu incerta. - Que classe de lio? - Uma sobre como satisfazer a um marido. - Sou seu marido agora, verdade? - Sim... - Ariane respondeu ofegando. A mo de Ranulf se levantou lentamente para tocar sua bochecha, seguiu a linha delicada de sua mandbula, a coluna de sua garganta. Ariane respondeu a seu contato como uma flor que se abre ao sol e sentiu que seu sangue corria mais velozmente em suas veias. - Te deite e fica aquieta, - ele a incitou enquanto seus dedos acariciavam delicadamente sua garganta. Ela assentiu, preparada para dar gosto a Ranulf, ao menos at que o prazer se tornasse muito intolervel. Os dedos dele se arrastaram indolentemente por seu pescoo, seu seio esquerdo, fazendo que o mamilo se erguesse. Ento, com cuidado delicioso, inclinou-se a lamber a ponta rosada com sua lngua.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Ariane ofegou, seus dedos se enterraram em seu cabelo cor bano para atra-lo para mais perto dela e se arqueou para trs, oferecendo seus seios. Mas Ranulf no apressaria o momento. Sua boca quente e sua lngua dura e molhada se atrasaram prazerosamente em seus mamilos. Quase tiritando, Ariane apertou seus dentes e moveu sua cabea sobre o travesseiro. Suas bochechas ruborizadas, sua respirao agitada, para o momento em que Ranulf finalmente abandonou seus seios. Com um sorriso que trazia uma promessa, Ranulf afundou seu dedo outra vez e ela veio. Ela soube que tipo de prazer viria em seguida, ainda antes que ele procurasse a cova escondida entre suas coxas. Com essa carcia deliciosa, seus sentidos se fizeram selvagens. Seus quadris se arquearam impotentemente. Ranulf estudou a carne feminina exposta a seu olhar. Friccionando o boto mido com vinho, e logo abrindo as dobras trementes de seu sexo... deslizando seus dedos profundamente, to profundamente dentro dela, lhe causando gemidos de paixo. Finalmente, como se ele detectasse to perto ela estava do xtase, Ranulf colocou a taa sobre a mesa e se inclinou sobre ela. - Ranulf... por favor... - ela implorou enquanto seus quadris procuravam sua posse. Abrindo suas pernas mais amplamente, ele a beijou ali, inalando sua fragrncia, deixando que sua lngua a acariciasse e a explorasse at a loucura. - Amor e prazer, - Ranulf sussurrou contra sua carne mida. - Amo-te, Ariane... - Ela no podia responder. Sua necessidade era muito feroz para ser tolerada. Sentindo que seu controle se atenuava, Ranulf se incorporou e estirou seu corpo sobre ela e se afundou lentamente entre suas coxas. Ariane ofegou de prazer enquanto o sentia penetr-la profundamente dentro de sua carne e a enchia, possessivo e demandante. Quando finalmente Ariane sussurrou: - Ranulf... meu amor, - contra seus lbios, obteve que as arremetidas aumentassem seu ritmo. Momentos mais tarde, Ranulf recuperou a conscincia. Movendo-se tentou aliviar seu peso de Ariane, mas ela murmurou um protesto e apertou seus braos ao redor dele.

100

O Guerreiro - Nicole Jordan


Por um outro momento, ele permaneceu onde estava, escutando seu corao pulsando at voltar para a normalidade. - Ariane, meu amor, - ele sussurrou em seu cabelo. estou te esmagando. - Mmmmm... - Sua boca se curvou em um sorriso. - Sou verdadeiramente seu amor? - Sim, para sempre. - Diga-o outra vez. - Meu amor... minha amada... meu corao... Em resposta, ela levantou seus lbios para beij-lo. O olhar do Ranulf foi para baixo, aos ps entrelaados. Essa era sua cama matrimonial. Esperava que Ariane concebesse um filho ali. Queria um filho dela. Mas se ela provasse ser estril, sentir-se-ia decepcionado mas no desesperado. Ariane significava muito mais que uma produtora de filhos. Queria-a , necessitava-a com um desespero que nunca havia sentido. Em algum lugar de sua alma, sempre o tinha sabido. Ela tinha sido feita para ele, sua companheira da alma. Lhe pertencia. Ranulf fechou seus olhos, assustado pela profundidade do amor que sentia por essa mulher. Perderia sua vida por ela sem pesar ou duvidar. Daria todas suas posses por ela. E lhe daria seu corao. Para que lhe ensinasse a amar.

100

Interese conexe