Sunteți pe pagina 1din 70

Cinchiz Aimatov

Vaporul alb
1970 I NU AVEA DECT DOU basme. Unul al su, netiut de nimeni, i altul... povestit de bunicul. Apoi n-a mai rmas nici unul. Asta-i-povestea. Pe vremea aceea mplinise apte ani, pornise pe opt. nti i-nti a fost cumprat ghiozdanul. Un ghiozdan negru, din pnz catifelat, cu ncuietoare metalic strlucitoare i cu buzunar pentru mruniuri. ntr-un cuvnt, cel mai grozav ghiozdan dintre cele mai obinuite ghiozdane de coal. Cu uceasta, dac vrei, a nceput totul. I l-a cumprat bunicul de la vnztorul cu autoduba, care, cutreiernd munii cu mrfuri pentru cresctorii de vite, se abtea cteodat i pe la ei, pe la pichetul silvic din defileul San-Ta. De aici, din defileu, printre vguni i povrniuri, se nla pn spre piscurile muntelui o rezervaie natural nesfrit. La pichet triau doar trei familii. Totui, din cnd n cnd, autoduba poposea i la pdurari. Vine! striga el, alergnd pe la ui i pe la ferestre. Vine mainamagazin! Drumul de maini rzbea aici tocmai de pe malul lacului Issk-Kul, mereu prin defileu, pe malul rului, mereu printre bolovani i prin hrtoape. Nu era de loc uor s mergi pe un asemenea drum. Ajungnd la Muntele Strjij, l urca de pe fundul trectorii n pant i apoi cobora o bucat bun pe povrniul stncos spre casele pdurarilor. Muntele Strjii e la doi pai. Vara, aproape zi de zi, biatul ddea o fug pn acolo, s priveasc lacul, prin binoclu. Drumul se vedea ca-n palm, cu tot ce era pe el i pedestru i clre fr s mai vorbim de maini. n acea zi clduroas de var, biatul se sclda la zgazul su. De aici a vzut maina cobornd panta, strnind n urm-i nori de praf. Zgazul se afla lng mal, ntr-un intrnd pe care rul l forma n prundi. l construise bunicul din bolovani. De n-ar fi avut zgazul, cine tie? poate de mult biatul n-ar mai fi fost printre cei vii. i, cum spunea bunica, rul i-ar fi splat oasele i le-ar fi dus taman n Issk-Kul, s se minuneze de ele petii i alte jivine ale apei. i nimeni nu s-ar fi ostenit s-l caute ori s-l jeleasc, pentru c n-avea ce cuta n ap i, de altfel, nici c-i pas cuiva de el. Deocamdat aa ceva nu s-a ntmplat. Dar dac s-ar ntmpla, cine tie? poate c bunica, ntr-adevr, n-ar alerga s-l scape. Barem de-ar fi snge din sngele ei, dar ea zice c e strin. Iar strinul, orict l-ai hrni i orict ai umbla s-l ngrijeti, tot strin rmne. Strin... Iar dac el nu vrea s fie strin? i de ce tocmai el trebuie s se socoteasc strin? Poate c nu eI, ci nsi bunica e o strin? Dar s lsm asta, deocamdat. i despre zgazul bunicului vom vorbi mai pe urm... Aadar, zrise atunci autoduba. Cobora din munte, iar n urma ei, pe drum, se nvolburau nori de praf. S-a bucurat att de mult, de parc ar fi vrut c o s i se cumpere ghiozdanul. A ieit degrab din ap, trgndu-i la iueal pantalonii pe coapsele subiri, i, nc ud i nvineit apa rului cam rece a luat-o pe potec spre cas pentru a vesti primul sosirea autodubei. Biatul fugea repede, srind peste tufiuri i ocolind bolovanii mai mari cnd nu putea sri peste ei, i nicieri nu s-a oprit nici o clip nici lng

ierburile nalte, nici lng pietre, dei tia c ele nu snt doar ierburi ori pietre simple. Ele ne puteau supra, ba chiar puteau s-i pun i piedic. Vine maina-magazin. M-ntorc pe urm" i opti din fug cmilei culcate": aa-i spunea el stncii rocate de granit, ngropat pe jumtate n pmnt. De obicei, nu trecea pe lng cmila" sa fr s nu-i mngie cocoaa. O mngia lovind-o uor, gospodrete, cum fcea i bunicul cu cluul su cu coada retezat, aa, n treact, neglijent, spunndu-i parc: Ateapt, am puin Ireab". Mai era i un pietroi botezat aua", blat alb i negru, n form de a, unde puteai sta clare ca pe cal. Era apoi piatra numit lupul" ce semna mult cu un lup sur-rocat, cu grumaz vnjos i cretet puternic. De lup" se apropia tr, lundu-l la ochi ca un vntor. Dar piatra cea mai ndrgit era tancul", o stan neclintit, aflat chiar pe malul splat de ape al rului, totdeauna gata-gata s neasc de pe mal i s-o ia de-a dreptul prin ru, fcnd apa s bolboroseasc i s clocoteasc n vrtejuri nspumate. Doar i la cinematograf tancurile merg la fel: de pe mal n ap i apoi se tot duc. Biatul vedea puine filme i de aceea le inea bine minte pe cele vzute. Bunicul l ducea uneori la cinematograful de la ferma de prsil a sovhozului, aflat de partea cealalt a muntelui. Astfel a aprut pe mal tancul", gata s se npusteasc peste ru. Mai erau i alte pietre rele" sau bune", ba chiar istee" sau proaste". Printre plante erau, de asemenea, unele ndrgite", curajoase", altele fricoase", nesuferite" i de tot soiul. Scaietele epos, bunoar, era vrjmaul lui principal. Biatul se lupta cu el de zeci de ori pe zi. Nu se putea ti ns cnd va lua sfrit acest rzboi: scaieii creteau i se nmuleau fr ncetare. n schimb, rochia-rndunicii, dei tot buruian, e cea mai neleapt i mai vesel. Dimineaa, ea ntmpin soarele mai frumos ca toate. Alte plante nu pricep nimic: diminea sau sear, pentru ele e totuna. Dar rochia-rndunicii, de ndat ce apar primele raze, deschide ochii i ncepe s rd. Mai nti deschide un ochi, apoi al doilea i una dup alta se desfac toate cupele florilor. Albe, albstrii, liliachii, fel de fel... Iar dac stai lng ele linitit, i se pare c, trezindu-se, ncep s-i opteasc ceva. i furnicile tiu asta. Dis-de-diminea, ele alearg pe rochia-rndunicii, se uit la soare mijindu-i ochii i ascult ce vorbesc florile ntre ele. Poate i povestesc visele? Ziua, mai ales la amiaz, biatului i plcea s se furieze n lstriul de iralgine. Zveltele iralgine nu au flori, dar snt mirositoare i cresc ca nite insulie, nengduind n jurul lor alte ierburi. iralginele snt prieteni credincioi. Dac ai vreo mhnire i vrei s plngi fr te vad cineva, ntre ele te poi ascunde mai bine ca oriunde. i parfumul lor aduce cu mireasma pudurilor de pin. E plcut s stai ntre ele: linite, calm. i, ce-i mai important, nu-i acoper cerul. Stai pe spate i priveti la cer. La nceput, printre lacrimi, nu deslueti mai nimic. Dar apoi se ivesc norii, alctuind acolo sus tot ce-i dorete nchipuirea. Norii tiu c nu te simi prea grozav, c ai dori s te duci oriunde sau s zbori s nu te mai gseasc nimeni i toi s ofteze pe urm i s se vaite: A disprut biatul, de unde s-l?"... Iar pentru ca aa ceva s nu se ntmple i tu s nu dispari nicieri, ci s stai linitit i s admiri norii, ei se vor preface n tot ce vrei tu. Unul i acelai nor se poate preface n fel de felul de lucruri. Trebuie numai s vezi ce anume nfieaz norii. Da, e plcut ntre iralgine, mai ales c ele nu i acoper cerul. Aa-s ele, iralginele, cu inim de pin... i cte i mai cte nu tia el despre plante. Fa de colilia ce cretea pe fia inundabil de pe malul riului se purta cu ngduin. Coliliile snt ierburi ciudate. Capete vnturatice. Mturicile lor moi, mtsoase nu pot tri fr vnt. ncotro bate vntul, ntr-acolo se pleac i ele. i se pleac

toate deodat, ca la comand. Iar dac plou ori se strnete furtun, coliliile nu tiu ce s se mai fac, unde s se aciueze. Se zbucium, cad, se lipesc de pmnt. Dac ar avea picioare, ar fugi pesemne unde ar vedea cu ochii... Dar se prefac numai. Cnd furtuna se potolete, uuraticele colilii flutur iari n vnt: ncotro bate vntul, ntr-acolo i ele... Singur, fr prieteni, biatul tria n mijlocul acelor lucruri nevinovate ce-l nconjurau i numai autoduba l putea face s uite de toate i s o rup la fug spre ea. Orice s-ar spune, dar autoduba n-o poi asemui cu pietrele i nici cu ierburile. Cte nu se gsesc ntr-nsa! Cnd biatul ajunse la pichet, autoduba tocmai oprea n spatele caselor, n dreptul curii. Casele stteau cu faa spre ru. Curtea cobora n pant spre mal, iar pe partea cealalt a rului, chiar de pe malul splat de ape, ncepea pdurea ce urca spre vrful muntelui, astfel nct nu exista dect o singur cale de acces spre pichet prin spatele caselor. De n-ar fi ajuns biatul la timp, nimeni n-ar fi tiut c autoduba sosise. La acea or, brbaii nu erau acas, plecaser cu toii din zorii zilei. Femeile trebluiau prin gospodrie i biatul strig ct putu de tare spre uile deschise: A sosit! A sosit maina-magazin! Femeile ncepur s se agite. Se apucar s caute banii pui bine, apoi ieir una mai zorit ca alta. Bunica i arunc chiar o vorb de laud: Ian te uit ce mai bieel ager avem! Biatulul se simi mgulit, de parc el ar fi adus autoduba. Era fericit c le dduse de veste, c se putea npusti, mpreun cu ele, ca o vijelie, spre ua din dos, c se putea nghesui alturi de ele lng ua deschis a autofurgonului. Dar aici, femeile l uitar numaidect. Nu le ardea de el. Ochii lor alergau peste mulimea de mrfuri. Erau trei cu toatele: bunica, mtua Bekei, sora mamei lui, nevasta celui mai important om de la pichet, pdurarul Oxozkul, i nevasta lui Seidahmat muncitor auxiliar tnra Gulgeamal, cu fetia n brae. Doar trei femei. Dar se agitau atta, tot pipind i rscolind mrfurile, nct vnztorul se vzu nevoit s le cear s respecte rndul i s nu mai trncneasc toate o dat. ns vorbele lui nu prea avur efect asupra lor. nti i-nti luar totul la rnd, apoi ncepur s aleag, pe urm s dea napoi ce aleseser. Puneau deoparte, msurau, se cioroviau, stteau la ndoial, de zeci de ori ntrebau unul i acelai lucru. Una nu le plcea, alta era prea scump, cealalt nu avea culoarea potrivit... Biatul sttea deoparte. Se plictisea. Dispruse farmecul acelei ateptri a ceva neobinuit, dispruse emoia ncercat n momentul cnd zrise duba suind muntele. Acum, acesta se transformase ntr-o main obinuit, plin cu tot felul de bunuri. Vnztorul sttea ncruntat: femeile astea nu ddeau semne c ar avea de gnd s cumpere De ce a mai fcut atta cale prin muni? Chiar aa era. Femeile bteau n retragere, le pieri avntul, parc obosiser. ncepur s se dezvinoveasc, ba una ctre alta, ba ctre vnztor. Bunica se vait cea dinti c n-are bani. Iar dac n-ai bani, poi s cumperi ceva? Mtua Bekei nu se hotra s cumpere prea multe n lipsa brbatului. Era cea mai nenorocit femeie de pe lume pentru c nu avea copii. De aceea o bate Orozkul i tot de aceea sufer i bunicul: mtua Bekei e a bunicului, e fata lui. Cumpr cteva fleacuri i dou sticle de vodc. Degeaba, fr nici un folos, tot ea o s aib de suferit! Bunica nu se putu abine: De ce-i chemi singur beleaua pe cap? uier btrna ca s n-o aud vnztorul. M privete! i-o retez scurt mtua Bekei. Eti o proast opti bunica i mai ncet, cu rutate.

De n-ar fi fost de fa vnztorul, ce-ar mai fi ocrt-o pe mtua Bekei! Ehei, cnd se ceart ele... Le potoli tnra Gulgeamal. Ea se apuc s explice vnztorului c Seidahmat al ei o s mearg curnd la ora, iar la ora o s aib nevoie de bani, aa c nu poate s desfac bierile pungii. Uite aa se ngrmdir lng autodub, cumprar mrfuri mai mult de o groaz", cum zise vnztorul, i o pornir spre cas. Halal vnzare! Scuipnd n urma muierilor, omul se apuc s-i strng mrfurile rscolite, ca apoi s treac la volan i s plece. Atunci l zri pe biat. Tu ce vrei, urechiatule? ntreb el. Biatul avea urechile clpuge, gtul subirel, iar capul mare i rotund. Vrei s cumperi ceva? Atunci grbete-te c nchid. Bani ai? Vnztorul ntrebase doar aa, ca s se afle n treab, dar biatul i rspunse cuviincios: Nu, nene, n-am bani i cltin din cap. Ba eu zic c ai spuse vnztorul, prefcndu-se nencreztor. Voi, tia de aici, sntei bogai, doar v facei c sntei sraci... Da-n buzunar n-ai bani? Nu, nene rspunse biatul ca i mai nainte, sincer i serios, ntorcndu-i pe dos buzunarul rupt. (Cellalt era cusut pe de-a-ntregul.) nseamn c i-ai pierdut pe undeva! Caut pe unde te-ai jucat, o s-i gseti. Tcur. Al cui eti? l ntreb iari vnztorul. Nu cumva al btrnului Momun? Biatul ddu din cap, ncuviinnd. i eti nepot? Da i biatul ddu iar din cap. Dar maic-ta unde e? Biatul nu rspunse. Nu-i venea s vorbeasc despre asta. N-avei nici o tire de la ea? Ori nici tu nu tii? Nu tiu. Dar taic-tu? Nici de el nu tii? Biatul tcu i de ast dat. Pi cum vine asta, drguule, s nu tii nimic?! l mustr vnztorul n glum. Bine, nu-i nimic. ine! i-i ntinse un pumn de bomboane. S fii sntos! Biatul se sfia. Ia-le, ia-le! Nu m ine-n loc. Trebuie s plec. Biatul bg bomboanele n buzunar, pregtindu-se s o rup la fug pe lng autodub, ca s-o nsoeasc pn iese n drum. l chem i pe Baltek, un cine nemaipomenit de lene i flocos. Orozkul amenina mereu c o s-l mpute: De ce s mai inem asemenea javr?" ns bunicul l tot ndupleca s mai amne: trebuie s fac rost de un cine ciobnesc, iar pe Baltek s-l duc undeva i s-l lase acolo. Lui Baltek nu-i psa de nimic: cnd era stul, dormea, dac era flmnd, se gudura, doar-doar i s-o arunca niscai resturi. Iat ce cine era Baltek. Cteodat, din plictiseal, alerga dup maini. E drept, nu prea departe. Abia pornea, c se i ntorcea spre cas cu coada ntre picioare. Un cine pe care nu te poi bizui. Totui e mai bine de o sut de ori s alergi cu un cine dect fr. Oricum ar fi, tot cine e... Pe furi, s nu-l vad vnztorul, biatul i arunc lui Baltek o bomboan. Ia seama l preveni el o s fugim mult." Baltek scheun, dnd din coad: ar mai fi vrut una. Dar biatul nu ndrznea s-i mai arunce o bomboan: ar putea s-l jigneasc pe vnztor, c doar nu pentru cine i-a dat un pumn ntreg. Tocmai atunci apru i bunicul. Fusese la stupin. De la stupin nu se

vede ce se petrece n curte. Dar se nimeri ca bunicul s ajung la timp, nainte de plecarea mainii. Din ntmplare. Altminteri, nepotul ar fi rmas fr ghiozdan. n ziua aceea i-a surs norocul. Btrnul Momun, pe care oameni preanelepi l porecliser Momun-Descurcreul, era cunoscut de toi locuitorii din district. i el i cunotea pe toi. Porecla aceasta se datora statornicei sale bunti fa de toi cei pe care i cunotea ct de ct i firii sale de a fi gata totdeauna s fac ceva pentru cineva, s serveasc pe oricine. Dar osrdia lui nu era preuit de nimeni, aa cum nu s-ar preui aurul dac s-ar da pe degeaba. Nimeni nu-i purta lui Momun respectul de care se bucur btrnii de vrsta lui. Cu el se purtau simplu, i se ntmpla uneori ca la praznicul vreunui btrn din seminia Bugu Momun era bughin prin obrie i, fiind foarte mndru de originea lui, niciodat s-i scape praznicele celor de un neam cu el s-l pun s taie vitele, s ntmpine oaspeii de seam i s-i ajute s descalece, sa fac ceaiul, ba chiar s sparg lemne sau s aduc ap. Parc-i puin alergtur la un praznic, cu oaspei de pretutindeni? i la orice l-ai fi pus pe Momun, fcea iute, cu uurin, nu se lsa pe tnjeal ca alii. Neamurile tinere, care trebuiau s primeasc i s hrneasc aceast liot de musafiri, vznd cum se descurc Momun cu treburile, spuneau: Ce ne-am fi fcut fr Momun Descurcri? i astfel, btrnul acesta, venit de departe pe cal, se pomenea n rolul unui ajutor de femei nsrcinat cu pregtirea samovarului. Oricine n locul lui Momun s-ar fi simit jignit de asta, dar lui nu-i psa. i nimeni nu se mira c Momun Descurcreul servea musafirii, de aceea a i rmas pentru toat viaa Momun Descurcreul. El singur este vinovat c-i privit astfel. Iar dac vreun strin i exprima mirarea de ce adic pe el, om btrn, l pun la corvoad femeile? Oare au disprut flcii din satul acesta? Momun rspundea: Rposatul a fost fratele meu. (Pe toi bughinii i socotea fraii lui. Dar n aceeai msur i erau frai" i ceilali oaspei.) Cine, dac nu eu, se cade s trebluiasc la praznicul lui? Asta, fiindc noi, bughinii, ne tragem de la strbuna noastr Maica Cerboaica cea Cornut. Iar ea, Maica Cerboaica, ne-a lsat porunc s trim n prietenie, i n via i dup moarte... Uite aa era el, Momun Descurcreul! Toi l tutuiau, i tineri, i btrni; pe seama lui puteai s faci glume fiindc era un btrn blajin ; puteai nici s nu-l iei n seam, fiindc era un btrn supus, smerit. Nu degeaba se spune c oamenii nu-l iart pe cel ce nu tie s se fac respectat. Iar el nu tia. Momun se pricepea la multe lucruri. Era dulgher, curelar i tia mai bine ca oricine s grmdeasc fnul n claie. Pe vremuri, cnd era mai tnr, ridica nite cli la colhoz, c iarna i prea ru s le desfaci. Ploaia aluneca de pe ele ca apa de pe gsc, iar omtul se aternea ca un acoperi uguiat. n timpul rzboiului, fiind mobilizat la munc, a lucrat la construcia uzinelor de la Magnitogorsk, unde-i mersese vestea de stahanovist. Cnd s-a ntors a cldit casele de la pichet, apoi a lucrat la pdure. Se ngrijea de pdure, dei era angajat ca muncitor auxiliar, iar Orozkul, ginerele lui, i petrecea cea mai mare parte din vreme n ospee. Numai cnd aveau inspecie de la centru, Orozkul le arta pdurea, organiza vntorile ca un adevrat stpn ce era!... Momun ngrijea de vite, vedea de stupin. Toat viaa, din zi pn-n noapte, i-o petrecuse muncind, dar nvase s se fac respectat. Momun nu avea nici mcar nfiare de aksakil. Nu era nici grav, nici impuntor, nici aspru. Era om bun i dintr-o ochire ghiceai la el aceast infinit nsuire

omeneasc. Totdeauna astfel de oameni snt dsclii: Nu fi bun, fii ru! Aa e bine. Fii ru!" Dar, spre nenorocirea lui, el a fost bun, cu neputin de ndreptat. Faa i era zmbitoare i zbrcit-zbrcit, iar n ochi venic struia ntrebarea: Doreti ceva? Vrei s fac ceva pentru tine? ndat! Spune-mi numai de ce ai nevoie..." Nasul lui era ca un cioc de ra, i moale, de parc nu avea zgrci, iar statura mic: ia, acolo, un btrnel sprinar, ct un copilandru. Nici mcar o barb ca lumea nu-i fusese dat. Dou-trei fire rocate pe brbia spn. Asta toat barba. Mai mare rsul! Nu-i acelai lucru cnd vezi pe drum un btrn cu barba ca un snop, purtnd ub larg, guler din blan de miel, i cciul scump. Ba clrete i pe un cal falnic, cu aua btut n argint. Ai zice c-i un proroc sau un nelept. Unuia ca el nu-i ruine s i te nchini. Unul ca acesta pretutindeni e respectat i cinstit! ns Momun s-a nscut s fie doar Momun Descurcreul. Singurul lui noroc consta, poate, n faptul c nu se sinchisea de impresia pe care o lsa i nu se temea c-i pierde prestigiul n ochii cuiva. (Nu m-am aezat cum se cuvine, n-am rspuns cum se cuvine, n-am fcut, n-am dres, n-am...) n aceast privin, fr mcar s bnuiasc, Momun era un om de-a dreptul fericit. Muli oameni mor nu att din pricina bolilor ct mai ales din pricina venicei, nepotolitei, mistuitoarei patimi de a prea mai mult dect ceea ce snt. (Cine nu dorete s par detept, merituos, frumos, iar pe deasupra, de temut, drept i hotrt?...) Dar Momun nu era astfel. Era un om ciudat i, cu el, oamenii se purtau ca atare. Numai ntr-un singur fel puteai s-l jigneti de moarte pe Momun: s nu-l fi chemat la sfat cnd se punea la cale praznicul cuiva. Atunci se supra ru i se simea nespus de obidit, nu pentru c-l ocoliser la asemenea adunri, el tot nu spunea mare lucru ci pentru c se nclca o datorie strmoeasc. Momun avea necazurile i durerile lui, din pricina crora se frmnta i plngea nopile. Strinii nu tiau acest lucru. Dar ai lui tiau. Cnd l vzu pe nepot lng autofurgon, nelese c biatul e amrt i-l frmnta ceva. Dar cum vnztorul era un strin, btrnul se ndrept mai nti spre el. Sri iute din a, ntinzndu-i amndou minile: Assalam aleikum, mrite negustor! rosti el jumtate n glum, jumtate n serios. Ajuns-a bine caravana? i merge bine negoul? Momun strnse bucuros mna vnztorului. Ct ap a mai curs de cnd nu ne-am vzut! Bine-ai venit! Vnztorul i rspunse, rznd cu ngduin de chipul lui i de nfiarea-i neartoas: purta nite cizme hrtnite din pnz cauciucat, aceiai pantaloni din pnz de cas cusui de bab, un surtuc jerpelit, aceeai plrie de psl, btut de ploaie i de soare. Caravana a sosit cu bine. Numai c nu tiu cum se ntmpl c negustorul vine i voi v-ascundei de el prin vi i prin pduri. Iar nevestelor le este n grij s in strns banul, cum ii sufletul de moarte. Aici, chiar de-ai aduce grmad de mrfuri, nu cumpr nimeni. Nu te supra, drguule se scuz Momun., Dac tiam c vii, nu plecam de acas. Ct despre bani, dac nu-s, nu-s. Cnd o s vindem cartofii, la toamn... Poveti! l ntrerupse vnztorul. Las' c v tiu pe voi, bai2 puturoi! Stai la munte, pmnt i fnee ct v poftete inima, iar pdurilor nici n trei zile nu le dai ocol. Vite i stupin avei? i dup bani vi se rupe inima. Hai, cumpr o plapum de mtase ori o main de cusut, mai am una... Doamne, da' n-am atia bani! se dezvinovi Momon. Vezi s nu te cred! Eti zgrcit, moule, strngi banii la ciorap. La ce bun?

Nu, zu, m jur pe Maica Cerboaica cea Cornut! Ia atunci nite velur s-i faci pantaloni. A lua, m jur pe Maica Cerboaica... E-e, mi pierd vremea de poman cu dumneata. Am venit degeaba pn aici. Da' Orozkul unde este? E plecat de azi-diminea. Mi se pare c s-a dus la Aksai. Are treburi pe la ciobani... S-a dus n ospeie, care va s zic preciz vnztorul cu tlc. Se ls o tcere stnjenitoare. Nu te supra, drguule vorbi iari Momun. La toamn, dac d Dumnezeu, vindem cartofii i... Pn' la toamn e mult. Dac-i aa, nu te supra. Hai, fii bun i vino s bei un ceai. Nu de-asta am venit refuz vnztorul. Era gata s nchid ua autodubei cnd l zri pe nepot lng btrn, innd cinele de ureche, gata s-o ia la goan dup main. Cumpr mcar un ghiozdan. Poate c e timpul ca biatul s mearg la coal. Ci ani are? Momun se ag numaidect de aceast idee: mcar ceva s cumpere de la acest vnztor argos i, ntr-adevr, nepotul are nevoie de ghiozdan, la toamn o s mearg la. coal. Aa e se agit Momun nici nu m-am gndit. Pi cum? Are apte ani, a pornit pe opt... Hai, vino ncoace i chem el nepotul. Bunicul i scotoci buzunarele, de unde scoase o hrtie de cinci ruble. O inea, desigur, ascuns de mult vreme, cci era cam roas. Poftim, urechiatule! Vnztorul i fcu iret cu ochiul i-i nmn ghiozdanul. Acum s te ii de nvtur! De n-o s te mpaci cu coala, vei rmne pentru totdeauna n muni cu bunicul. O s se mpace! E iste rspunse Momun, urmrind restul. Apoi i privi nepotul, care inea stngaci ghiozdanul cel nou, i-l trase spre dnsul. Las' c-i bine. La toamn te duci la coal spuse el ncetior. Palma grea, btucit a btrnului se ls blnd pe capul biatului. Acesta simi c i se ridic un nod n gt, simi trupul slab al bunicului, lipit de el, i mirosul obinuit al hainelor lui. Mirosea a fn uscat i a sudoare de om care muncete. Un om devotat, de ndejde i drag ; era poate singurul pe lume care-l iubea ca ochii din cap. Un btrnel blajin, simplu i cam ciudat, pe care cei ce se cred detepi l-au numit Momun Descurcreul... i ce dac? Oricum ar fi, e bine totui c are i el un bunic. Biatul nici nu bnuia c bucuria lui va fi att de mare. Pn acum nici nu se gndise la coal ; vzuse doar copiii mergnd la coal, tocmai dincolo de muni, n satele de lng Issk-Kul, unde se ducea cu bunicul la praznicele btrnilor de vaz din seminia Bugu. Din aceast clip nu se mai despri de ghiozdan. Bucuros, alerg degrab s se laude la toi locatarii pichetului. Mai nti i-l art bunicii uite, mi l-a cumprat bunicul! apoi mtuii Bekei. Se bucur i ea de ghiozdan, ludndu-l pe biat. Rar se ntmpla ca mtua Bekei s fie n toane bune. De cele mai multe ori, posomorit i ursuz, nici nu-l bga n seam pe nepotu-su. Nu-i ardea de el. Avea necazurile ei. Bunica zicea c, dac ar avea copii, ar fi cu totul alt femeie. i Orozkul, brbatul ei, ar fi alt om. Atunci i bunicul ar fi altul, nu aa cum este. Cu toate c avea dou fete pe mtua Bekei i pe mama biatului, sora cea mic tot nu era bine ; ru e cnd n-ai copii, dar i mai ru cnd copiii n-au copii! Aa zice bunica. Cine s-o neleag?... De la mtua Bekei, biatul ddu fuga s arate ghiozdanul tinerei Gulgeamal i fetiei ei. Iar de aici porni spre fnea, unde cosea Seidahmat. Trecu din nou n fug pe lng cmila" cea rocat i iar nu

avu timp s-o mngie pe cocoa pe lng a", pe lng lup" i pe lng tanc". Trecu mai departe, tot pe mal, pe poteca dintre tufiurile de ctin. Apoi, prin poloagele lungi de fn cosit din lunc, ajunse la Seidahmat. Azi, Seidahmat era singur la coas. Bunicul i cosise de mult parcela sa, ca i pe cea a lui Orozkul. Au crat i fnul. Bunica i mtua Bekei l strngeau cu grebla, Momun l fcea grmjoare, iar biatul l ducea la cru. i ajut bunicului. Au ridicat dou stoguri lng grajd. Bunicul le-a cldit att de bine, c n-o s le ptrund ploile. Nite stoguri netede, de-ai fi zis c-s pieptnate. Aa le face an de an. Orozkul nu cosete niciodat, las totul n spinarea socrului. Ce s-i faci, el e eful. Dac vreau, zice, v dau afar din slujb n doi timpi i trei micri". Asta le-o spune bunicului i lui Seidahmat. i numai cnd e but. Nu-l d el afar pe bunicul! Cine va mai munci n locul lui? Cum s-ar descurca fr el? S-ncerce numai! n pdure e mult de lucru, mai ales toamna. Bunicul zice c pdurea nu-i ca turma de oi, nu se rzleete. Dar nu nseamn c trebuie s-o veghezi mai puin, fiindc, de se ntmpl vreun incendiu sau de sus, din munte, se pornete vreo viitur, copacul nu se ferete, nu se mic din loc, ci piere acolo, n picioare. Pentru asta, vezi bine, exist pdurarul: s nu piar copacul. Pe Seidahmat, Orozkul nu-l alung pentru c e panic i supus. Nu se amestec n nimic i nu crtete. i vede de treab. Dar cu toate c e un flcu panic i zdravn, e tare lene, i cam place s doarm. De aceea s-a i angajat pdurar. Bunicul spune c flcii de-o seam cu el conduc mainile i ar cu tractoarele la sovhoz ; pe cnd Seidahmat i-a lsat cartofii din grdin s-i npdeasc loboda. A trebuit ca Gulgeamal, cu copilul n brae, s-o scoat singur la capt cu grdina. Seidahmat a lungit-o i cu cositul. Pn i bunicul l-a ocrt alaltieri. Iarna trecut, zice, mi-a fost mil de vite, nu de tine. De-aia i-am dat fn. Dac te gndeti iar la fnul cosit de braele astea btrne, spune limpede, o s cosesc eu i pentru line." Cuvintele bunicului l-au ptruns: azi-diminea, Seidahmat a luat coasa la spinare i s-a pus pe treab. Auzind n spatele su pai repezi, Seidahmat se ntoarse, tergndu-i sudoarea cu mneca: Ce-i cu tine? Te-au trimis s m chemi? Nu... Uite, am ghiozdan! Bunicul mi l-a cumprat. O s m duc la coal. De-asta ai venit? Seidahmat izbucni n rs. Mo Momun e cam... fcu el, rsucindu-i de degetul la tmpl. i tu la fel! Ia s vedem cum e ghiozdanul? i ncerc ncuietoarea, l ntoarse pe toate prile i i-l napoie biatului, cltinnd batjocoritor din cap. Ia stai! exclam el. La care coal o s te duci? Unde se afl coala asta a ta? Cum la care coal? La cea de la ferm. Adic cea din Geleai?! se minun Seidahmat. Pi pn acolo s nu mai puin de cinci kilometri peste munte. Bunicul a zis c-o s m duc pe cal. n fiece zi dus i-ntors? Ciudat btrn! Nu i-ar strica s mearg i el la coal. S stea cu tine n banc, iar cnd se termin leciile, napoi! Seidahmat ncepu s rd n hohote. Murea de rs nchipuindu-i-l pe mo Momun la coal, n aceeai banc cu nepotul su. Biatul tcea, descumpnit. Ei, am zis i eu aa, ca s mai rdem lmuri Seidahmat i-i ddu un bobrnac n nas, trgndu-i peste ochi chipiul bunicului. Momun nu purta chipiul de uniform al administraiei silvice, i era ruine. (Ce, eu mi-s ef? Nu schimb cciula mea de kirghiz cu nimic altceva!") Vara purta o plrie de psl, veche de cnd lumea, o fost" ak-kalpak o tichie alb, tivit pe mar gini cu aten negru, ros i iarna un tetebei de oaie, de pe timpuri i acesta. Chipiul verde de la uniforma de

pdurar l purta nepotul. Biatului nu-i plcu felul zeflemitor n care Seidahmat primi vestea. i ridic ncruntat chipiul de pe frunte, iar cnd Seidahmat vru s-i mai dea un bobrnac, i trase capul ntr-o parte, rstindu-se: Las-m-n pace! Ia te uit ce furios e! zmbi Seidahmat. Hai, nu te supra. Ai un ghiozdan cum nu se poate mai frumos. i-l btu uurel pe umr. Iar acum, frterge-o! Mai am de cosit o grmad... Scuipnd n palme, Seidahmat apuc iari coasa. Biatul o porni n fug spre cas, pe aceeai potec, pe lng aceleai pietre. Deocamdat n-avea vreme s se joace cu ele. S ai ghiozdan e o treab serioas! Lui i plcea s vorbeasc singur. Dar acum se adres ghiozdanului: S nu-l crezi, bunicul meu nu-i de loc aa. E om bun, nu e mecher i din pricina asta toi rd de el. Nu-i de loc mecher. O s ne duc pe amndoi, pe mine i pe tine, la coal. Tu zici c nu tii unde-i coala? Nu-i aa departe. O s-i art. Ne vom uita la ea cu binoclul, de pe Muntele Strjii. O s-i mai art i vaporul meu cel alb. Dar mai nti trebuie s tragem o fug pn-n opron. Acolo am ascuns binoclul. Ar trebui s am grij de viel, ns de fiecare dat m duc s privesc vaporul cel alb. Vielul nostru e mare acum, nu-l mai poi ine, te biruiete. i-a fcut obiceiul s sug tot laptele, iar vaca e mama lui i nu-i pare ru de lapte, nelegi? Mamelor niciodat nu le pare ru de nimic. Aa zice Gulgeamal, c are i ea o feti... Curnd or s mulg vaca i pe urm noi o s mnm vielul la pscut. Atunci o s ne urcm pe Muntele Strjii, s vedem vaporul alb. Eu stau de vorb i cu binoclul! Acum o s fim trei: eu, tu i binoclul." Astfel se ntorcea bieelul acas. i plcea nespus de mult s vorbeasc cu ghiozdanul. Avea de gnd s continue discuia, s-i povesteasc despre sine lucruri pe care ghiozdanul nu le tia nc. Dar fu ntrerupt. Undeva alturi rsun un tropot de cal. Dintre copaci apru un clre pe un cal sur. Era Orozkul. Se ntorcea i el acas. Calul sur Alaba, pe care nimeni n afar de Orozkul n-avea voie s ncalece, era gtit cu aua de srbtoare, cu sicari de aram, ham de piele peste piept i podoabe de argint. Lui Orozkul i alunecase plria pe ceaf, dezvelindu-i fruntea ngust i roie. l toropise cldura i picotea n a. Tunica de velur, croit cam stngaci dup modelul celor purtate de efii de la raion, era descheiat la toi nasturii. Cmaa alb i ieise de sub cingtoare.. Era ghiftuit i beat. Se ntorcea dintr-o vizit, unde buse kums i mncase carne pn nu mai putuse. Odat venii n muni la punatul de var, ciobanii i herghelegiii din mprejurimi l pofteau deseori pe Orozkul n vizit. Avea printre ei prieteni vechi. Dar l invitau i din interes. Orozkul era un om folositor. Mai cu seam pentru cei ce i fceau case, dar stteau mai mult la munte. Nu poi prsi turma ca s-i vezi de treburi. i de unde s-i procuri material de construcie, lemnul, mai ales? Dar de te ai bine cu Orozkul, poi face rost de doi-trei buteni din rezervaie, pe sprncean. Altfel, toat viaa cutreieri cu turma prin muni, iar casa n-o mai isprveti n vecii vecilor... Picotind n a, greoi i trufa, Orozkul clrea sprijinindu-i nepstor n scri vrful cizmelor de box. Mai c nu zbur de pe cal, de uimit ce fu cnd biatul i iei nainte, fluturndu-i ghiozdanul. Nene Orozkul, eu am ghiozdan! O s merg la coal. Uite ce ghiozdan am! Ptiu, lua-te-ar s te ia! sudui Orozkul, trgnd speriat de fru. l privi pe copil cu ochi de om beat, umflai i nroii de somn: Ce-i cu tine? De unde vii?

M duc acas. Eu am ghiozdan i am fost s i-l art lui Seidahmat rosti biatul, cu vocea stins. Bine, joac-te... mormi Orozkul i, cltinndu-se nesigur n a, porni mai departe. Ce-i psa lui de ghiozdanul sta idiot, de copilul sta prsit de prini, nepotul nevestei, cnd el a fost ntr-atta npstuit de soart, c Dumnezeu nu i-a druit nici un fiu, snge din sngele lui, pe ct vreme altora le d cu duiumul, fr numr... Orozkul se smiorci, suspinnd. Ura i prerea de ru l sufocau. i prea ru de el, c viaa trece fr urm, i n suflet i se aprindea ura mpotriva nevesti-si, care nu fcea copii. Numai ea e de vin, blestemata, au trecut atia ani i tot stearp a rmas... i-art eu ie!" o amenin Orozkul n gnd, strngndu-i pumnii crnoi, i gemu nbuit ca s nu izbucneasc n plns. tia c, ndat ce va ajunge acas, o va bate. Aa se ntmpla de fiecare dat cnd Orozkul se mbta. Acest om ct un taur i pierdea minile de necaz i de ur... Biatul mergea n urma lui pe crare i rmase uimit cnd, deodat, Orozkul dispru din faa lui. Acesta coti spre ru, sri de pe cal, arunc frul i o lu de-a dreptul prin iarba nalt. Mergea aplecat, cltinndu-se, cu capul ntre umeri, acoperindu-i obrazul cu minile. Lng mal, se ls pe vine i, lund ap n pumni, i-o arunc pe fa. Pesemne l doare capul de cldur" gndi biatul, vzndu-l ce face. El nu tia c Orozkul plngea i nu-i putea stpni hohotele. Plngea pentru c nu fiul lui i ieise n ntmpinare, pentru c nu gsise n el nimic care s-l ndemne s spun mcar cteva vorbe ca lumea acestui copil cu ghiozdan. II DE PE VRFUL MUNTELUI Strjii se deschidea n toate prile o privelite nesfrit. Culcat pe burt, biatul potrivea binoclul. Era un binoclu mare de cmip. l primise bunicul cndva, ca rsplat pentru anii ndelungai de slujb la pichet. Btrnului nu-i plcea s umble cu binoclul: Ochii mei snt la fel de buni" spunea el. n schimb, nepotul l ndrgise tare mult. De ast dat venise pe munte cu binoclul i cu ghiozdanul. La nceput, obiectele sreau i se amestecau n vizorul rotund, apoi cptau claritate i stabilitate. Asta era mai interesant ca orice. Biatul i inea rsuflarea, s nu scape centrul focarului, i admira privelitea de parc el nsui o zmislise. Apoi i muta privirea spre un alt punct, i din nou totul se nruia i se amesteca. Atunci ncepea s nvrt ocularele. De aici puteai s vezi totul de jur mprejur. Cele mai semee piscuri nzpezite, mai sus de care nu se mai afl dect cerul. Ele slluiau dincolo de toi munii, deasupra lor i chiar deasupra pmntului ntreg. Se vedeau i munii aflai mai jos dect cei acoperii de zpezi muni pduroi, mbrcai la poale cu desiuri de foioase, iar mai sus, cu codri ntunecoi de pin. i munii Kughei, aintii spre soare ; pe coastele Kugheilor nu cretea altceva dect iarb. Se vedeau i muni mai mici, de partea cealalt, unde era lacul nite povrniuri stncoase i golae. Aceste povrniuri se lsau spre vale, iar valea se unea cu lacul. n acea parte se ntindeau cmpii, grdini i aezri omeneti... Verdeaa semnturilor era ici-colo smlat cu ochiuri galbene. Se apropia vremea seceriului. Pe drumuri goneau maini minuscule, ca nite oareci, i n urma lor se nvolburau cozi lungi de praf. Iar la captul cel mai ndeprtat al pmntului, unde abia ajungeai cu privirea, dincolo de rmul nisipos, licrea linia bombat a lacului. Era Issk-Kul-ul. Acolo, apa i cerul alctuiau o singur linie. Mai departe nu mai era nimic. Lacul strlucea linitit i pustiu, doar lng mal, cu greu puteai zri cum se zbtea spuma talazurilor.

Biatul privi mult vreme ntr-aoolo. Vaporul alb nu s-a ivit nc spuse el ctre ghiozdan. Hai s ne mai uitm o dat la coal." De aici se vedea toat valea din spatele muntelui. Cu binoclul puteai s deslueti chiar i caierul din minile btrnei aezate lng o cas, sub fereastr. Depresiunea Gelesai era despdurit, dar ici-colo mai rmsese, dup tiere, cte un pin singuratic. Cndva aici fusese pdure. Acum se aflau adposturile vitelor, unul lng altul, cu acoperiurile de ardezie, i grmezi nalte de paie i blegar. Aici ineau vitele tinere, de prsil, de la ferma de lapte. Puin mai ncolo se afla o ulicioar scurt ntreg stucul cresctorilor de vite. Ulicioara cobora de pe un deluor. Taman n captul ei, chiar la margine, se gsea o csu ce nu prea locuit. Aceasta era coala de patru ani. Copiii din clasele mai mari nvau la coala-internat de la sovhoz. Aici nvau numai cei mici. Biatul se ducea n stuc la felcer cnd l durea n gt. Mergea cu bunicul. Acum privea ndelung; prin binoclu coala micu, acoperit cu igl roie, cu hornul strmb, cu inscripia scris pe o bucat de placaj: Mektep" (Mektep = coal). Nu tia s citeasc, dar ghicea c tocmai acest cuvnt era scris acolo. Prin binoclu se vedea totul ca-n palm, pn n cele mai mici amnunte: cuvinte zgriate pe tencuiala zidului, geamurile lipite cu chit n rama ferestrei, ipcile strmbe i zgrunuroase ale verandei. i nchipuia cum se va duce acolo cu ghiozdanul su i cum va intra pe ua de care acum atrna un lact greu. Dar acolo, ce o fi acolo, jiincolo de ua-aceea? Cnd nu mai rmase nimic de privit la coal, biatul ndrept iari binoclul spre lac, dar toate erau ca i mai-nainte. Vaporul alb nu apruse nc. Biatul se ntoarse cu spatele spre lac, ls binoclul deoparte, ndreptndu-i privirea ctre poalele muntelui. Jos de tot, pe fundul vii alungite, scnteia rul vijelios, nvolburndu-se pe la numeroasele-i praguri. Alturi de ru erpuia pe mal drumul i, o dat cu rul, drumul se pierdea la ntorsura defileului. Malul opus era abrupt i pduros. De acolo ncepea rezervaia din San-Ta, urcnd sus, n muni, pn la piscurile nzpezite. Cel mai departe se crau pinii. Printre stnci i zpezi, ei se zburleau ca nite perii negre pe crestele lanurilor muntoase. Biatul surse zeflemitor privind casele, magaziile i dependinele din curtea pichetului. De sus preau att de mici i de ubrede! Mai departe de pichet, pe mal n jos, zri pietrele sale dragi. Pe toate cmilaii, lupuli', aua" tancul" ntiai dat, de aici, de pe Muntele Strjii, le zrise prin binoclu i tot atunci le i botezase. Zmbi trengrete, se ridic n picioare i arunc o piatr n direcia pichetului. Piatra czu la civa pai de el. Se aez iar jos i se apuc s cerceteze pichetul prin binoclu. Mai nti privi prin lentilele cele mari casele fugir departe-departe, fcndu-se mici ca nite jucrii. Bolovanii se transformar n pietricele, iar zgazul bunicului de pe prundi prea i mai caraghios: numai bun s sa scalde vrbiile ntr-nsul. Zmbind, i roti capul i ntoarse binoclul, schimbnd ocularele. Pietrele sale dragi, acum uriae, preau c se sprijin cu fruntea de lentilele bmoclul'ui. Cmila", lupul", aua", tancul" erau foarte impuntoare cu tirbiturile i crpturile lor, cu petele de licheni ruginii pe margini, semnnd ntr-adevr cu imaginea pe care ele i-o sugeraser biatului. Uf, ce lup" grozav! Ehei, dar tancul" e i mai grozav!... Dincolo de pietroaie, n intrndul din prundi, se afla zgazul bunicului. n binoclu, acest loc de lng mal se vedea bine. Aici, apa se abtea parc n fug din firul repede al rului i, bolborosind printre praguri, se rentorcea n viitoare. n prundi, apa ajungea numai pn la genunchi, dar curentul era att de repede, nct putea destul de uor s trasc un bieel ca el n mijlocul torentului. Pentru a nu-l fura apa, biatul se aga de rchitele de pe mal. Tufiurile creteau chiar n margine, unele

ramuri aflndu-se pe uscat, celelalte fiind splate de ru. Astfel se cufunda n ap. Dar ce scldat mai era i sta? Ca un cal priponit! i cte neplceri avea, cte ocri! Bunica l mustra ntruna pe bunicul: O s se nece, treaba lui, eu n-o s mic un deget. Nu-mi pas! N-are dect s-i fac de cap! Taic-su i maic-sa l-au prsit. Mie mi-e de ajuns cte griji am pe cap, n-am nici o putere". Ce s-i rspunzi? N-ai ce s-i zici, c-i btrn i are dreptate. Dar i de flcia i prea ru. Rul curgea att de aproape, chiar pe sub poart. Orict l-ar fi ameninat btrna, el tot ar fi intrat n ap. Atunci Momun s-a gndit s construiasc n prundi un zgaz din piatr, s aib copilul unde s se scalde fr team. Btrnul a crat multe pietre, alegndu-le pe cele mai mari, s nu le ia curentul apei. Le cra inndu-le lipite de burt i, intrnd n ap, le aeza una peste alta, cu socoteal, ca apa s curg n voie printre ele. Caraghios, usciv, cu brbua sa rar, cu pantalonii uzi lipii de trup, a lucrat o zi ntreag la zgaz. Seara czuse lat, tuea, iar alele i nepeniser. Atunci, bunica s-a dezlnuit ca o furtun: l mic e prost fiindc-i mic, dar ce s mai zici de prostu' l btrin? La ce dracu te zbai atta? i dai s mnnce, s bea, ce mai vrei? i ngdui toate nebuniile! Oh, asta n-o s duc la nimic buin... Dar orice s-ar spune, zgazul ieise o minunie. De atunci, biatul se sclda fr team. inndu-se de o crengu, cobora de pe mal i se arunca n ap. i negreit cu ochii deschii pentru c i petii noat n ap cu ochii deschii. Avea o dorin ciudat: voia s se prefac n petior i s noate pe ru n jos... Privind zgazul prin binoclu, biatul i nchipuia cum i scoate cmaa, apoi pantalonii i, zgribulindu-se, se arunc gol n ap. Apa rurilor de munte e totdeauna rece, i taie rsuflarea, dar apoi te obinuieti. i nchipuia cum, inndu-se de ramura de rchit, se azvrle n uvoi cu faa n jos, cum apa se nchide deasupra lui plescind, cum l frige iroindu-i pe sub burt, pe spinare i de-a lungul coapselor. Zgomotele de afar amuesc sub ap, iar n urechi i dinuie doar un susur. i el, holbndu-i ochii, privete nesios tot ce se poate vedea sub ap. Ochii l ustur, l dor, dar el zmbete cu ifos, ba chiar scoate i limba. Asta pentru bunica. Aa, s tie c el n-o s se nece i c nu se teme de nimic. Apoi d drumul rchitei din mn, iar apa l trte i-l rostogolete pn cnd atinge cu picioarele pietrele zgazului. Atunci i se termin i respiraia. Brusc, nete din ap, se car pe mal i fuge din nou spre tufa de rchit. i aa de nenumrate ori. Chiar de o sut de ori ar fi putut s se scalde n zgazul bunicului. Pn ce, n sfrit, se va preface n petior. Iar el dorea negreit s devin petior, orice s-ar ntmpla... Cercetnd malul rului, biatul ndrept binoclul spre casa lui. Ginile i curcile cu puii lor, toporul rezemat lng butuc, samovarul fumegnd i alte felurite lucruri din curte devenir necrezut de mari. Se aflau att de aproape, nct biatul, fr s vrea, ntinse mna spre ele. Deodat, spre groaza lui, zri prin binoclu vielul rocat, mare ct un elefant, mestecnd linitit rufele agate pe sfoar. Vielul i mijea ochii de plcere i i curgeau balele, att de mult i plcea s mestece cu gura plin rochia bunicii. Uf, prqstule! Biatul se ridic dnd din mn: La o parte! Pleac de-acolo! Baltek! Baltek! (n obiectiv, cinele sttea, nepstor, ntins lng cas.) o pe el, muc-l! porunci el cu disperare cinelui. Dar Baltek nu se sinchisea. Sta lungit la umbr, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. Tocmai atunci iei bunica din cas. Vznd ce se petrece, btrna i plesni palmele de uimire, apuc mtura i se npusti spre viel. Vielul fugi,

bunica dup el. Fr s-o piard din obiectiv, biatul se piti pentru a nu fi vzut. Dup ce alung vielul, btrna se ntoarse spre cas ocrnd, sufocat de mnie i de alergtur. O vedea aa de bine, de parc era alturi de ea, ba chiar mai bine dect dac ar fi fost alturi. O inea n prim plan, ca la cinematograf cnd i arat pe tot ecranul chipul unui om. i vedea ochii galbeni ngustai de furie. Vedea cum i se nroise toat faa plin de zbrcituri adnci. Ca la cinematograf cnd dispare brusc sunetul, buzele bunicii se micau n binoclu, mute i cu repeziciune, dezgolindu-i dinii rari i stricai. De departe nu putea deslui ce strig btrna, dar biatul auzea cuvintele ntocmai i limpede, de parc i le-ar fi rostit la ureche. Uf! Cum l mai ocra! tia pe dinafar: Ehei, ateapt! Vii tu acas! i-art eu ie! i n-o s m mai uit n gura lui bunic-tu! De cte ori i-am spus s arunce ocheanu-acela pctos! Iar s-a suit pe munte, nghii-l-ar apele de vapor! Lua-l-ar dracu! Arz-l-ar focu! Scufunda-s-ar!"... Biatul oft din greu. Cum a putut s uite de viel tocmai astzi, cnd bunicul i-a cumprat ghiozdanul? Cnd i nchipuia cum se va duce la coal... Btrna nu mai contenea. i cerceta rochia roas de viel, ocrind ntruna. Gulgeamal, cu fetia n brae, se apropie de ea. Vitndu-se, bunica se dezlnui i mai tare, ameninnd cu pumnii ctre munte. Pumnul ei usciv i negru se mica dintr-o parte n alta prin faa ocularelor binoclului. i-a gsit distracie! Vaporul dracului! nghii-l-ar apele! Arz-l-ar focu! Scufunda-s-ar!..." Samovarul clocotea n curte. Prin binoclu se vedea cum de sub capac se strecurau uvie subiri de abur. Mtua Bekei iei s-l ia i s-l duc n cas. i iar ncepu trboiul. Boinica mai c nu-i vr n ochi rochia roas de viel. Na, zice, privete nazbtiile lui nepotu-tu!" Mtua Bekei ncerc s-o mpace, s-o potoleasc. Biatul ghicea cele ce-i spunea. Cam aceleai lucruri ea i alt dat: Linitete-te, eneke (Micu). E mic, nu tie, ce poi s-i ceri? E singur aici, n-are i el prieteni. De ce s strigi, s bagi frica n copil?" La care bunica, nici vorb, c rspundea: S nu m-nvei tu pe mine! ncearc i tu s faci copii i-o s vezi ce trebuie s le ceri. Ce pzete acolo pe munte? N-are timp s priponeasc vielul?! Dup ce se tot uit? Dup flututaticu' de tat-su i de m-sa, care l-au fcut i-apoi s-au dus ncotro au vzut cu ochii? ie i-e uor s vorbeti, femeie stearp ce eti..." Chiar de la o asemenea distan, biatul vedea prin binoclu cum obrajii scoflcii ai mtuii Bekei se fcur pmntii ca de moart i cum, gfind toat el tia negreit n ce fel o s-i plteasc ea ddu drumul la un potop de vorbe adresate mamei sale vitrege: Dar tu, cotoroan btrn, ci biei i cte fete ai crescut? Tu ce eti?" i se porni un trboi nemaipomenit! De obid, bunica scoase un ipt ascuit. Gulgeamal ncerc s le potoleasc. O mbri pe bunica, vrnd s-o nduplece s intre n cas. Dar bunica se aprindea din ce n ce mai tare, se vnzolea ncoace i-ncolo prin curte ca o nebun. Mtua Bekei apuc samovarul clocotind i, mai mult n fug, vrsnd apa fiart, l duse n cas. Iar bunica se ls obosit pe butucul de tiat lemne. Plngnd n hohote, i cina amar soarta. Biatul fusese dat uitrii. Dumnezeu i lumea mare i primeau acum partea de blesteme. Pe mine, hai? Pe mine m ntrebi ce snt? strig btrna n urma fiicei vitrege. De nu m-ar fi btut Dumnezeu, rpindu-mi pe cei cinci copii ai mei, dac fiul meu, singurul meu fiu, n-ar fi czut n rzboi ucis de glon la optsprezece ani, dac Taigara, moneagul meu iubit, n-ar fi ngheat cu turma de oi n timpul viscolului, a mai sta eu aici ou voi, n pdure? Ce, eu simt ca tine stearp? A mai fi trit eu acum la btrnee cu taic-tu', cu nerodul de Momun? Pentru ce pcate m-ai oropsit, Dumnezeule blestemat?"

Biatul lu binoclul de la ochi i ls trist capul n piept. Cum o s ne mai ntoarcem acum acas? rosti el ctre ghiozdan. Asta numai din vina mea i a prostului de viel. i dintr-a ta, binoclule. Mereu m chemi s m uit la vaporul alb. i tu eti vinovat." Biatul i roti privirea: de jur mprejur se nlau munii stnci, pietre i pduri. De pe vrfuri, din gheari, cdeau fr zgomot priae scnteietoare. i numai aici, jos, apa cpta parc, n sfrit, glas, ca s vuiasc necontenit, fr istov n albia rului. Iar munii strjuiau, uriai i nesfrii. n acea clip se simi foarte mic i tare singur, pierdut cu desvrire. Numai el i munii, pretutindeni muni nali. Ctre lac, soarele scobora spre asfinit. Cldura se mai domolise. Pe povrniurile de la soare-rsare se aterneau, scurte, primele umbre. Soarele se va lsa acum tot mai jos, iar umbrele se vor tr spre poalele munilor. La acest ceas din zi, pe Issk-Kul se ivea vaporul alb. Biatul ndrept binoclul spre cel mai deprtat punct ce se putea zri i i inu rsuflarea. Iat-l! i totul fu uitat ntr-o clip: acolo, nainte, n marginea albastr-albastr a Issk-Kul-ului, se arat vaporul alb. Ieea ncet din valuri. Iat-l! Lung, puternic i frumos, cu courile niruite unul dup altul. Plutea lin i drept, ca pe strun. Cu poala cmii, biatul terse n grab lentilele, potrivind nc o dat ocularele. Liniile vaporului devenir i mai limpezi. Acum puteai s vezi cum plutea pe valuri i cum n urma pupei se aternea o dung nspumat. Biatul nu-i mai lua ochii de la vaporul cel alb. Dac ar fi fost dup el, l-ar fi rugat s se apropie i mai mult, s poat vedea oamenii care cltoreau cu el. Dar vaporul n-avea de unde s tie aceasta, mergea pe drumul su, ncet i maiestuos. Cine putea ti de unde vine i ncotro se ndreapt? Mult vreme biatul l privi plutind i se gndi ndelung cum se va preface n petior i va nota pe ru spre vaporul cel-alb. n ziua cnd l zrise pentru ntia oar de pe Muntele Strjii, plutind pe albastrul lacului, de atta ncntare inima ncepuse s-i bat cu putere i se gndise de ndat c tatl su marinar pe Issk-Kul se afl tocmai pe acest vapor alb. i biatul a crezut toate astea pentru c dorea nespus de mult s fie aa. Nu-i amintea nici de tatl, nici de mama sa. Nu-i vzuse niciodat. Nici unul nu venise vreodat s-l vad. Dar el tia c tatl su era marinar pe Issk-Kul, iar mama, dup ce se despriser, i-a lsat copilul la bunicul i a plecat la ora. De cum a plecat, i s-a pierdut urma n acel ora, aflat departe, peste muni, peste lac i peste ali muni. Bunicul Momun s-a dus odat n acel ora s vnd cartofi. A stat o sptmn ntreag, iar cnd s-a ntors, a povestit la ceai mtuii Bekei i bunicii c i-a vzut fata, adic pe mama lui, a biatului. Lucra ntr-o fabric mare ca estoare. Are alt familie dou fetie, pe care le-a dat la grdini i le vede doar o dat pe sptmn. Locuiete ntr-o cas mare, ns are o cmru att de mic, nct n-ai unde s te nvri. n curte, oamenii nu se cunosc ntre ei, ca la pia. i toi, cum intr n cas, ncuie ua. Tot timpul stau ncuiai, ca la nchisoare. Brbatul ei cic ar fi ofer, duce oamenii cu autobuzul pe strzi. Pleac la patru dimineaa i vine trziu. Munc grea i asta. Fata, povestea el, a plns tot timpul i i cerea iertare. Cic snt pe list pentru locuin nou. Dar nu se tie cnd o vor primi. Atunci o s ia copilul la ei, dac o s-i ngduie brbatul. i l-a rugat pe btrn s mai atepte. Bunicul Momun i-a spus s nu fie mhnit. Important e s triasc n bun nelegere cu brbatul, restul se va aranja. Ct despre biat, s n-aib nici o grij: Ct voi tri eu, n-am s dau biatul nimnui, iar de-oi nchide ochii, Dumnezeu l va cluzi, omul i gsete norocul..." Ascultndu-l pe btrn, mtua Bekei i bunica au oftat ntruna, ba chiar au vrsat i cteva lacrimi.

Tot atunci a venit vorba i despre taic-su. Bunicul auzise c fostul lui ginere, tatl biatului, cic ar fi tot marinar pe un vapor, are i el alt familie i copii vreo doi-trei. Locuiesc lng debarcader. Cic s-ar fi lsat de butur, iar nevasta cea nou vine de fiecare dat pe chei cu copiii s-l ntmpine. Vaszic ei ntmpin tocmai vaporul meu, vaporul alb" gndea biatul. Vaporul plutea ndeprtndu-se ncet. Alb i lung, aluneca lin pe oglinda albastr a lacului, cu fumul courilor lui, i nu tia c spre el plutea un biat care se prefcuse ntr-un petior-biat. El visa s se prefac n petior, astfel nct s aib corp, coad, aripioare i solzi cum au petii, numai capul s-i rmn la fel: mare i rotund pe gtul subire, cu urechile clpuge i cu nasul zgriat. i ochii tot aa cum erau. Desigur, nu chiar aa, ci s poat vedea cum vd petii. Biatul are gene lungi ca ale vielului, i tot timpul se coboar i se ridic de la sine. Gulgeamal zice c, dac i fetia ei ar avea la fel, ce frumoas ar fi cnd va crete mare! Dar de ce s fie frumoas? Ori frumos? Mare lucru! Personal, el n-are nevoie de ochi frumoi, lui i trebuie unii ca s vad sub ap. Prefacerea trebuia s aib loc n zgazul bunicului. Hop i gata e petior! Apoi, din zgaz, ar sri numaidect n ru, drept n viitoarea nvolburat, i s-ar duce pe firul apei n jos. Din cnd n cnd va ni la suprafa i va privi ntr-o parte i n alta: e plicticos s noi numai sub ap. Rul repede l va purta de-a lungul marelui povrni de argil roie, peste praguri, peste valuri nspumate, printre muni i pduri. i va lua rmas bun de la bolovanii lui dragi: La revedere, cmil culcat", la revedere lupule", rmi cu bine a", rmi cu bine tancule"! Iar cnd va trece pe lng pichet, va ni din ap i va flutura din aripioar ctre bunicul: Rmi cu bine, ata (ata = Tat), m voi ntoarce curnd". Bunicul ar nlemni de uimire i n-ar ti ce s fac. i bunica, i mtua Bekei, i Gulgeamal cu fetia n brae toate ar rmne cu gura cscat. Unde s-a mai pomenit aa ceva? Cap de om i trup de pete! Iar el le va face semn din aripioar: La revedere, m duc spre Issk-Kul, la vaporul alb! Acolo se afl tatl meu, marinarul". Baltek va porni, pesemne, s alerge pe mal. Doar nici cinele nu mai vzuse vreodat aa ceva. Iar dac Baltek va avea de gnd s se arunce spre el n ap, i va striga: Nu, Baltek, nu se poate! O s te-neci!" Apoi va nota mai departe. Sltnd pe valuri, va trece pe sub cablurile podului suspendat, i tot aa, n jos, pe lng tufiurile de tugai, prin (trectoarea zgomotoas, ptn va ajunge drept n Issk-Kul. Issk-Kul-ul este o adevrat mare. Va pluti pe apele lui din val n val, din val n val pn ce, deodat, n ntmpinare i va iei vaporul alb. Bun gsit, vaporule alb, iat-m, eu snt! i va spune el vaporului. Eu snt biatul care te privea mereu prin binoclu." Oamenii de pe vapor se vor mira i vor alerga s vad minunia. Atunci el se va adresa tatlui su, marinarul: Bun ziua, tticule, eu snt fiul tu. Am venit la tine". Care fiu? Tu eti jumtate pete, jumtate om!" Ia-m la tine pe vapor i voi deveni fiul tu, un fiu ca oricare altul." Foarte bine. Hai s ncercm." Tatl va arunca nvodul, l va scoate din ap i-l va ridica pe punte. Apoi el se va preface numaidect n biatul de mai nainte. i pe urm... Pe urm, vaporul alb va pluti mai departe. Biatul i va povesti tatlui su toate cte le tie, toat viaa lui. Despre munii n mijlocul crora triete, despre pietrele lui, despre ru, despre rezervaie, despre zgazul bunicului, unde a nvat s noate ca petii, cu ochii deschii... i va povesti, desigur, cum o duce el la bunicul Momiun. S nu cread cumva tatl su, dac btrnul fusese poreclit Momun Descurcreul, asta nseamn c este om ru. Asemenea bunic nu gseti nicieri. E cel mai bun bunic. ns nu-i de loc mecher i de aceea toi rd de el. Pentru c nu-i

de loc mecher. Ct despre unchiul Orozkul, acesta se i rstete la el, la btrn! Uneori chiar i fa de oameni strig la bunicul. Iar bunicul, n loc s se supere, i iart totul unchiului Orozkul. i nu numai att: muncete n locul lui la pdure i acas. Ba, pe deasupra, cnd unchiul Orozkul vine beat, bunicul, n loc s-l scuipe ntre ochii-i neruinai, d fuga i-l coboar de pe cal, l duce n cas, l aaz n pat, l acoper cu uba s nu-i fie frig i s nu-l doar capul, apoi scoate aua de pe cal, l esal i-l hrnete. i toate astea numai pentru c mtua Bekei nu face copii. De 'ce e aa, tticule? Ar fi mai bine astfel: dac vrei, faci, dac nu vrei, nu faci. Mi-e mil de bunicul cnd unchiul Orozkul o bate pe mtua Bekei. Zice c mai bine l-ar bate pe el, ntr-att se chinuie cnd aude ipetele ei. Dar ce poate el s fac? Vrea s alerge n ajutorul fiicei, dar bunica l oprete: Nu te bga, zice, s se descurce singuri. Ce-i pas ie? Nu e nevasta ta, aa c vezi-i de treab." Dar e fata mea!" Iar bunica: Da' ce-ai fi fcut dac nu locuiai aici, alturi, cas lng cas, ci undeva departe? Ai fi venit de fiecare dat clare s-i despari? i dup asta, cine ar mai lua-o de nevast pe fiic-ta?" Bunica despre care vorbesc nu e cea care a fost. Tu, tticule, pesemne c n-o tii. Asta e alt bunic. Bunica cea bun a murit cnd eram mic. Pe urm a venit bunica aceasta. "La noi, deseori, vremea e de neneles cnd e senin, cnd nnorat, cnd ploaie i grindin. La fel de neneles e i bunica. Uneori e bun, uneori e rea, alteori nici aa, nici aa. Cnd se nfurie, te sfie. Eu i bunicul tcem. Ea zice c strinul, orict i-ai da s mnnce i s bea, de la el s n-atepi nici un bine. Dar eu, tticule, nu snt strin aici. Eu am locuit totdeauna cu bunicul. Ea e strin, ea a venit pe urm la noi. i-mi zice mie strin! Iarna, la noi, cade zpad mult, mi-ajunge pn' la gt. Tiii, i se fac nite troiene! De vrei s mergi n pdure, numai pe calul sur Alaba poi rzbate: el i croiete drum printre nmei cu pieptul. i vnturile snt foarte puternice: te sufl din picioare. Cnd pe lac snt valuri i vaporul tu e aruncat dintr-o parte n alta, s tii c vntul, nostru San-Ta clatin lacul. Bunicul mi-a povestit c, demult-demult, nite oti vrjmae au pornit s cotropeasc acest pmnt. Atunci, de pe muntele nostru San-Ta s-a strnit un vnt grozav, aa fel c dumanii nu se mai puteau ine n a. Au desclecat, dar nici pe jos nu puteau merge. Vntul le biciuia obrazul pn la snge. Atunci ei i-au ntors faa din btaia vntului, iar vntul i mpingea din spate, nu-i lsa s priveasc ndrt, nici s se opreasc i i-a alungat din inutul Issk-Kul-ului pe toi pn la unul. Uite aa a fost. Noi trim cu acest vnt. Aici, la noi, i are leagnul. Toat iarna, pdurea de peste ru trosnete, vuiete i geme n btaia vntului. Te-apuc i frica! Iarna, n pdure, nu snt prea multe de fcut. Iarna, la noi, e pustiu, tare pustiu, nu ca vara cnd sosesc taberele ciobanilor. mi place nespus de mult vara, cnd n lunca larg se opresc la popas de noapte oamenii cu hergheliile ori cu turmele. E drept, dimineaa pleac n muni, totui e plcut cu ei. Copiii i femeile vin cu camioanele. n camioane transport iurtele i tot felul de lucruri. Cnd se instaleaz ct de ct, m duc cu bunicul s le dm binee. Le dm binee strngnd mna fiecruia. Eu fac la fel. Bunicul zice c cel mai tnr trebuie totdeauna s ntind primul mna celui mai vrstnic. Cine nu ntinde mna acela n-are respect fa de oameni. Pe urm, bunicul mai zice c din apte oameni unul poate fi proroc. Prorocul e un om foarte bun i nelept. i cine i d binee strngndu-i mna va fi fericit toat viaa. Eu i zic: Dac-i aa, de ce prorocul sta nu spune c-i proroc? Atunci i-am da cu toii binee i i-am ntinde mna." Bunicul rde: Aici e aici, zice el, c nici prorocul nsui nu tie c e proroc. El e un om simplu. Numai tlharul tie despre el c-i tlhar". Nu prea neleg eu cum vine treaba asta, dar totdeauna dau binee oamenilor, dei mi-e cam

ruine. Dar cnd m duc cu bunicul n lunc, nu m ruinez. Bine ai venit la stnile de var ale bunilor i strbunilor! Sntoi, voinici cu toii? Sntoase vitele? Sntoi copiii?" Asta spune bunicul. Eu le strng numai mna. Pe bunicul l cunosc toi. i el i cunoate pe toi. Se simte foarte bine. El are felul lui de a vorbi: nti i descoase pe cei sosii, apoi le povestete cum o ducem noi. Dar eu nu tiu ce s vorbesc cu copiii, ns ne jucm de-a v-ai ascunselea, de-a rzboiul, i att de mult ne prinde jocul, c nu-i mai vine s pleci. Eh, dac-ar fi mereu var, s te joci mereu cu copiii n lunc! n timp ce noi ne jucm, se aprind focurile. Tu crezi, tticule, c de la focuri se face lumin n lunc c nicidecum! Numai lng foc e lumin, dincolo de foc e i mai ntuneric ca nainte. Noi ne jucm de-a rzboiul, ne-ascundem n bezna asta, atacm, i parc eti la cinematograf. Dac eti comandant, toi te-ascult. Desigur, comandantului i place s fie comandant... Apoi, de dup muni, rsare luna. La lumina lunii e i mai plcut s te joci, dar bunicul m ia acas. Plecm acas strbtnd lunca, tufiurile. Oile se odihnesc n tihn. Caii pasc de jur mprejur. Mergem. Deodat se aude cineva cntnd. Poate e un cioban tnr ori unul btrn. Bunicul m oprete: Ascult, asemenea cntece n-auzi oricnd". Stm i ascultm. Bunicul ofteaz. Ofteaz i d din cap spre locul de unde vine cntecul. Bunicul povestete c n vremurile de demult un han luase n robie un alt han. Hanul i zice hanului captiv: Dac vrei, vei tri la mine ca rob, iar de nu, i voi ndeplini cea mai scump dorin, dup care te voi ucide". Prizonierul se gndete i rspunde: Nu doresc s triesc ca rob. Mai bine ucide-m, dar mai nainte adu-mi din ara mea pe primul pstor ntlnit n cale". De ce?" nainte de moarte, vreau s-l aud cntnd." Bunicul spune c pentru un cntec drag unii oameni i dau i viaa. Ce fel de oameni or fi tia? Eh, dac i-a cunoate! Pesemne c triesc n marile orae. Dar e plcut s asculi. Bunicul zice c astea-s cntece vechi. Ce oameni erau, of! optete bunicul. Ce cntece cntau, Dumnezeule..." Nu tiu de ce, dar mi se face mil de bunicul meu, i eu l iubesc att de mult, c-mi vine s plng... Dis-de-diminea, n lunc nu mai e nimeni. Au mnat oile i caii mai departe n muni, pentru toat vara. n urm vin ali pstori din alte colhozuri. Ziua nu se opresc, trec mai departe. Dar noaptea fac popas n lunc. Iar eu i bunicul mergem s le dm binee. i place tare mult s dea binee oamenilor. Am nvat i eu de la el. Poate vreodat, n lunc, voi da mna cu un proroc adevrat... Iarna, unchiul Orozkul i mtua Bekei se duc la ora la doctor. Se zice c doctorul poate s ajute femeile, s le dea nite doctorii ca s poat rmne nsrcinate. Dar bunica spune c mai bine s-ar duce la locurile sfinte. Acestea se afl undeva peste muni, acolo unde pe cmpii crete bumbacul. Acolo, zice, ntr-un loc neted, att de neted, nct s-ar prea c munii n-au ce cuta, se afl un munte sfnt Muntele lui Suleiman. i dac tai o oaie neagr la poalele muntelui, i te rogi lui Dumnezeu, i urci pe munte, i la fiece pas te nchini i te rogi lui Dumnezeu, i-l rogi din tot sufletul, el, poate, se milostivete i-i druiete un copil. Mtua Bekei ar dori tare mult s mearg la Muntele lui Suleiman. Dar unchiul Orozkul nu prea vrea. E departe. Trebuie, zice, bani muli. Acolo poi ajunge doar cu avionul peste muni. Iar pn la avion ct trebuie s mai mergi, i ali bani... Cnd pleac ei la ora, noi rmnem la pichet singuri-singurei. Noi i vecinii notri nenea Seidahmat, Gulgeamal, nevasta lui, i fetia lor. Att. Seara, dup ce termin treburile, bunicul mi spune poveti. Eu tiu c afar e o noapte neagr-neagr i geroas. Sufl un vnt nprasnic. n

astfel de nopi, i munii cei nali se tem i se strng grmad, ct mai aproape de casa noastr, de lumina ferestrelor. Din aceast pricin mi-e i fric, dar m i bucur. Dac a fi un uria, a mbrca o ub de uria, apoi a iei din cas i le-a spune tare: Nu v temei, munilor! Snt aici. Ce dac-i vnt? Ce dac-i bezn? Ce dac-i viscol? Eu nu m tem de nimic. Nu v temei nici voi! Stai pe loc i nu v strngei grmad!" Apoi a porni printre nmei, a pi peste ru drept n pdure. i copacilor le e fric noaptea n pdure. Snt singuri i golai, nimeni nu le spune o vorb. nghea n ger i n-au unde s se adposteasc. A umbla prin pdure i a bate uurel fiece copac pe tulpin, s nu-i fie fric. Pesemne acei copaci care nu mai nverzesc primvara snt cei ce au ngheat de fric. Pe urm, uscai, i tiem pentru foc. La toate astea m gndesc cnd bunicul mi spune poveti. El tie multe, de tot felul. tie i poveti hazlii, mai ales cea cu bieelul ct un degeel, pe nume, Cipalak, pe care l-a nghiit lupul cel lacom, spre nenorocirea lui. Nu, mai nti l-a nghiit cmila. Cipalak adormise sub o frunz, iar cmila, trecnd pe-acolo, l-a nghiit, hap! o dat cu frunza. De aceea se spune: cmila nu tie ce mnnc, Cipalak ncepu s ipe, s strige dup ajutor. Btrnii au fost nevoii s taie cmila ca s-l scape pe Cipalak al lor. Dar cu lupul a fost i mai i. i lupul tot din prostia lui l-a nghiit pe Cipalak. Iar pe urm plngea cu lacrimi amare. Lupul d de Cipalak: Oare ce gnganie mi se ncurc printre picioare? Am s-o nghit ntr-o clip". Dar Cipalak zice: Nu m-atinge, lupule, c altfel te voi preface n cine". Ha-ha, rde lupul, unde s-a mai vzut ca un lup s devin cine? Pentru obrznicia ta am s te mnnc!" L-a nghiit i a uitat de el. Dar din acea zi n-a mai avut via de lup. De ndat ce lupul se furieaz la oi, Cipalak ncepe s strige din burta lupului: Hei, ciobanilor, nu dormii! Snt eu, lupul cel sur, am venit s v terpelesc oile!" Lupul nu tie ce s se mai fac. Se muc de coaste, se tvlete pe pmnt. Dar Cipalak nu se las. Hei, ciobanilor, venii ncoace, lovii-m, ciomgii-m, nu v fie mil!" Ciobanii se npustesc cu bzdoacele asupra lupului, lupul o ia la goan. Ciobanii alearg i se crucesc. Lupul s-a icnit, fuge i tot el strig: Prindei-m, frailor, lovii-m, n-avei mil!" Ciobanii se tvlesc de rs, iar lupul scap cu fuga. Dar asta nu-l ajut la nimic. Ori ncotro ar apuca-o, pretutindeni Cipalak i pune bee-n roate. Pretutindeni e alungat, pretutindeni i rd de el. Lupul a slbit de foame, doar pielea i osul au mai rmas de el. Se tnguie, iar dinii i clnne: Ce pedeaps o mai fi i asta pe mine? De ce oare mi chem singur nenorocirea? M-am prostit la btrnee, mi-am pierdut minile". Iar Cipalak i optete la ureche: Alearg la Tamat c are oi grase! Alearg la Baimat c are cini surzi! Alearg la Ermat c ciobanii lui dorm". Dar lupul st i scncete: Nu m duc nicieri, mai bine merg s m tocmesc cine la careva..." Nu-i aa, tticule, c-i o poveste hazlie? Bunicul tie i alte poveti, unele triste, altele nfricotoare. Dar mie mi place cel mai mult povestea despre Maica Cerboaica cea Cornut. Bunicul spune c toi cei ce triesc n inutul Issk-Kul-ului trebuie s tie povestea asta. E un pcat s n-o tii. Poate c i tu o tii, tticule? Bunicul zice c totul este adevrat. C aa a fost cndva. C noi toi sntem copiii Maicii Cerboaica cea Cornut. i eu, i tu, i toi ceilali... Uite aa trim noi iama. i iarna e lung. Dac n-ar fi povetile bunicului, tare m-a mai plictisi n timpul iernii. Primvara la noi e frumos. Cnd se nclzete bine, ciobanii vin iar la munte. Atunci nu mai sntem singuri n muni. Doar dincolo de ru, mai departe, nu triete nimeni. Acolo e numai pdure i tot ce se afl n pdure. De aceea stm noi la pichet: ca nimeni s nu pun piciorul acolo, i nimeni s nu se ating nici mcar de o rmuric. La noi au venit i nite

oameni nvai. Dou femei, amndou cu pantaloni, un btrnel i nc un flcu tnr. Acest flcu nva de la ei. Au stat o lun ntreag. Au adunat ierburi, frunze i crengue. Spuneau c asemenea pduri cum snt la noi n San-Ta au rmas foarte puine pe pmnt. Se poate spune c aproape nu mai exist. De aceea fiecare copac din pdure trebuie pzit. Eu credeam c bunicul nostru iubete fiece copac doar aa, c vrea el. Lui nu-i place de loc cnd unchiul Orozkul d pinii pentru a fi tiai i fcui buteni...

III VAPORUL ALB SE ndeprtase. Courile nu se mai deslueau prin binoclu. Curnd va disprea din vedere. Era timpul ca biatul s nscoceasc sfritul cltoriei pe vaporul tatlui su. Totul ieise frumos, dar nu izbutea s-o scoat la capt cu sfritul. Putea uor s-i imagineze cum se preface n petior, cum noat pe ru spre lac, cum i iese n cale vaporul cel alb, cum se ntlnete cu tatl su i tot ce-i istorisete. Dar mai departe povestea nu se nfiripa. Pentru c, iat, s zicem c se vede malul. Vaporul se ndreapt spre chei. Marinarii se pregtesc s coboare pe rm. Apoi se vor duce acas. Tata, de asemenea, trebuie s mearg acas. Pe chei l ateapt nevasta i cei doi copii. Ce s fac? Oare l va lua cu el? Dac l va lua, nevasta o s-l ntrebe: Cine este? De unde este? De ce l-ai adus?" Nu, mai bine s nu se duc... Vaporul alb se deprta tot mai mult, transformndu-se ntr-un punct care abia se mai zrea. Soarele se scufunda n ap. Prin binoclu se vedea ct de puternic strlucea suprafaa purpuriu-viorie a lacului. Vaporul s-a dus, a disprut. Povestea cu vaporul alb s-a terminat. Acum trebuie s mearg acas. Biatul ridic ghiozdanul de jos i puse binoclul sub bra. Cobor repede de pe munte, alergnd n zigzag pe coast. Cu ct se apropia de cas, sufletul i era din ce n ce mai npdit de team. Trebuia s dea seama pentru rochia roas de viel. Nu se mai gndea la nimic altceva, ci doar la pedeapsa care-l atepta. Pentru a nu-i pierde cu totul firea, biatul vorbi ghiozdanului: Nu-i fie team! Or s ne certe. Dar n-am fcut-o nadins. Pur i simplu n-am tiut c vielul a scpat. O s-mi dea cteva dup ceaf. Ei, i? O s rabd. Iar dac pe tine o s te-azvrle pe podea, s nu te sperii. N-o s te spargi c tu eti ghiozdan. Dar dac binoclul o s-ncap pe mna bunicii, n-o s fie bine de el. nti s-ascundem binoclul n opron, pe urm mergem acas..." Biatul fcu ntocmai. i era fric s treac pragul. ns n cas domnea o tcere care nu prevestea nimic bun. n curte, linite i pustiu, de parc oamenii plecaser cu toii. Pasmite, unchiul Orozkul iar i btuse nevasta. Din nou bunicul Momun fusese nevoit s-l potoleasc pe cpiatu' de giner-su. Din nou btrnul fusese nevoit s-l roage, s-l nduplece, s se agae de pumnii uriai ai lui Orozkul i s priveasc toat aceast ocar ; fata lui, btut, cu prul despletit, ipnd ca din gur de arpe. i s asculte cum fa de el, tatl ei bun, fata lui e mprocat cu cele mai urte cuvinte. Cum i se zice cea stearp, mgri stearp de trei ori blestemat, i alte asemenea vorbe. S-o aud pe fiic-sa cum i cineaz soarta, cu glas slbatic, nnebunit de durere: Snt eu oare vinovat c m-a lipsit Dumnezeu de rod?! Cte muieri pe lume nasc ca oile, iar pe mine m-a blestemat cerul. De ce, Doamne? De ce mi-ai dat o astfel de via? Mai bine omoar-m, fiar! Hai, d! Lovete-m!"... Btrnul Momun edea abtut ntr-un col, respirnd parc anevoie, nchiznd obosit ochii. Minile, sprijinite pe genunchi, i tremurau. Era foarte

palid. Momun i privi nepotul fr s rosteasc un cuvnt i nchise iari obosit ochii. Bunica nu era acas. Se dusese s-o mpace pe mtua Bekei cu brbatu-su, s pun rnduial n cas i s strng vasele sparte. Aa e bunica: cnd Orozkul i bate nevasta, ea nu se amestec i nici pe bunicul nu-l las. Dar dup btaie, se duce s-i potoleasc, s-i mpace. i-att e bine. Biatului i prea tare ru de btrn. De fiecare dat, n asemenea zile, btrnul parc sttea s moar. edea copleit ntr-un col fr a se arta la vedere. Nimnui, nici unei fiine nu spunea ceea ce gndea. i n aceste clipe Momun se gndea c e btrn, c a avut un fiu, dar i acela i-a murit n rzboi. Nimeni nu mai tie de el, nimeni nu i-l mai amintete. Dac i-ar fi trit biatul, poate c soarta lor ar fi fost alta. Momun tnjea i dup nevasta lui, moart, lng care trise toat viaa. Dar cea mai mare durere era c fetele lui n-au avut noroc n via. Cea mic i-a lsat nepotul i a plecat la ora, unde acum se chinuie cu o familie mare ntr-o singur cmru. Cealalt se chinuie aici cu Orozkul. i cu toate c el, btrnul, e lng ea i ndur orice pentru ea, fata lui nu se bucur de fericirea de a fi mam. Snt muli ani de cnd triete cu Orozkul. E stul de viaa asta alturi de el, dar ce poi face?... Ce va fi mai trziu? S-ar putea s vin ceasul l ru i s moar, doar e btrn! Ce-o s se fac atunci nefericita lui fiic? Biatul sorbi la repezeal nite lapte acru dintr-o can, mnc o bucat de lipie i se aez tcut lng fereastr. Nu aprinse lampa pentru a nu-l tulbura pe bunicul las' s ad i s cugete. Biatul se gndea i el la ale sale. Nu pricepea cum de mtua Bekei i rsfa brbatul cu vodc. El o lovete cu pumnul, iar ea, pe urm, i aduce nc o jumtate... Of, mtu Bekei, mtu Bekei! De cte ori n-a btut-o brbatul, lsnd-o aproape moart, iar ea i iart totul. i bunicul Momun l iart totdeauna. Da' de ce s-l ierte? Asemenea oameni nu trebuie iertai. E un netrebnic i un ticlos. N-are ce cuta aici. Ne descurcm i fr el. nchipuirea nverunat a copilului zugrvea aievea imaginea osndei celei drepte. Se aruncau cu toii asupra, lui Orozkul cel uria, mthlos i murdar, trndu-l spre ru. Apoi, fcndu-i vnt, l aruncau drept n viltoare. Iar el cerea iertare mtuii Bekei i bunicului Momun. pentru c el nu putea s se prefac n pete... Biatul se simea mai bine. i venea chiar s rd cnd, n visurile lui, vedea cum Orozkul se zbate n ru, iar alturi plutete plria lui de velur. Dar, spre marea lui mhnire, cei mari nu se purtau aa cum biatul credea c e drept. Ei fceau tocmai pe dos. Orozkul vine acas beat-turt i este ntmpinat ca i cnd nu s-ar fi ntmplat nimic. Bunicul i ia calul, nevasta d fuga s pun samovarul. Toi parc numai pe el l ateptaser. Iar el ncepe s-o fac pe grozavul. La nceput e trist i plnge. Cum aa? zice. Toi oamenii, chiar i cel mai prpdit, cruia nici nu se cuvine s-i ntinzi mna, au la copii ct le poftete inima... cinci, ba chiar zece." Cu ce este el, Orozkul, mai ru ca alii? Ce-i lipsete? N-are un servici bun? Slav Domnului, e brigadier-ef la rezervaie! Ori poate o fi vreun vagabond oarecare? Pn i iganul are o droaie de ignui. Ci poftete! Sau pe el nu-l cunoate nimeni? Nu se bucur de respect? Ba nu, nu-i lipsete nimic. I-a ntrecut pe toi. Are i cal falnic, i kamcea (Cravaa, nagoic), i toi l ntmpin cu respect. Atunci de ce i de o vrst cu el i cptuiesc copiii, le fac nuni? Pe cnd el? Cine este el fr copii, fr urmai? Mtua Bekei plnge i ea i umbl ncolo i-ncoaice, vrnd s fac toate voile brbatului. Scoate o jumtate de vodc pe oare o avea pitit undeva. Bea i ea s-i nece amarul. Din ru n mai ru: brusc, Orozkul e cuprins

parc de turbare i i vars furia tot pe ea, pe nevast-sa. Iar ea i iart totul. i bunicul l iart. Nimeni nu-l leag pe Orozkul. Cnd se trezete dimineaa, nevast-sa toat numai vnti a i pregtit samovarul. Bunicul i-a dat calului ovz i l-a neuat. Orozkul i bea ceaiul, ncalec pe cal i e iari ef, stpnul tuturor pdurilor din Sam-Ta. i nimeni nu se gndete c unul ca Orozkul de mult trebuia s fie aruncat n ru... Se ntunecase de-a binelea. Afar, peste tot, era noapte. Astfel se sfrise ziua cnd biatului i se cumprase ghiozdanul, primul lui ghiozdan de colar. Pregtindu-se de culcare, el se gndea la un loc unde s pun ghiozdanul. Dar nu gsea. n sfrit, l puse la cpti. Biatul nu tia va afla mai trziu c asemenea ghiozdane vor avea aproape toi copiii din clas. ns acest lucru nu-l va mhni de loc, ghiozdanul lui va rmne un ghiozdan neobinuit, un ghiozdan cum altul nu-i. De asemenea, el nu tia c n mica lui via l ateapt evenimente noi, c va veni o zi cnd va rmne singur pe lume, numai cu ghiozdanul. i pricina tuturor acestor lucruri va fi povestea lui preferat despre Maica Cerboaica cea Cornut... n seara aceea ar fi dorit tare mult s mai asculte nc o dat povestea. i btrnului Momun i plcea nespus i o spunea n aa fel, de parc vedea totul aievea, oftnd, suspinnd, tcnd i gndindu-se la ale sale. ns biatul nu ndrznea s-l tulbure. tia c bunicului nu-i arde acum de poveti. O s-l rugm s ne-o spun alt dat opti biatul ghiozdanului. Acum o s-i spun eu povestea cu Maica Cerboaica cea Cornut, cuvnt cu cuvnt, ntocmai ca bunicul. O s i-o spun aa de ncet, c n-o s ne-aud nimeni. Tu fii atent i ascult! Mie mi place s povestesc i s vd totul ca la cinematograf. Aa... Bunicul spune c e adevrat. Aa a fost..."

IV ASTA S-A NTMPLAT demult. n vremurile strvechi, cnd pe pmnt erau mai multe pduri dect iarb i prin inuturile noastre era mai mult ap dect uscat, pe malul unui ru mare i rece tria neamul kirghizilor. Rul acela se numea Enesai. El curgea undeva departe de aici, n Siberia. Pn acolo e cale de trei ani i trei luni de mers clare. Astzi, rul acela se cheam Enisei, dar pe-atunci se numea Enesai. Aa-i spunea i-n cntec: E vreun ru mai mare ca tine, Enesai? E pmnt mai scump ca tine, Enesai? Durere mai adnc dect tine, Enesai? Volnicie mai larg ca tine, Enesai? Nu-i Nu-i Nu-i Nu-i ru mai mare ca tine, Enesai, pmnt mai scump ca tine, Enesai. durere mai adnc dect tine, Enesai, volnicie mai larg ca tine, Enesai...

Uite aa era rul Enesai. Pe vremea aceea, pe Enesai triau felurite popoare. O duceau greu fiindc triau ntr-o necontenit vrajb. Neamul kirghizilor era nconjurat de numeroi dumani. Cnd unii, cnd alii ddeau nval, ori chiar kirghizii se npusteau asupra altora, le rpeau vitele, le incendiau slaurile i ucideau oamenii. Nimiceau tot ce le ieea n cale c aa erau vremurile. Om pe om nu se crua. Om pe om se nimicea. Se ajunsese pn acolo, c nu mai avea cine s nsmneze ogoarele, s creasc vitele, s mearg la

vntoare. Era mai lesne s triasc din jaf: veneau, ucideau, jefuiau. Pentru un omor trebuia s se verse i mai mult snge, la o rzbunare rspundeai cu o rzbunare i mai cumplit. Cu ct trecea timpul, cu att curgea mai mult snge. Mintea oamenilor se tulburase. Nu mai avea cine s-i mpace pe dumani. nelept i bun era socotit cel care tia s surprind vrjmaul nepregtit, s mcelreasc o alt seminie pn la ultimul om, s pun mna pe turme i bogii. n taiga apruse o pasre ciudat. Cnta i plngea, noaptea pn-n zori, cu glas de om, jalnic, i spunea, zburnd din creang-n creang: Nenorocire! Va fi mare nenorocire!" Tocmai aa s-a i ntmplat: nprasnica zi a venit. n ziua aceea, neamul kirghizilor de pe Enesai conducea pe ultimul su drum pe btrna lor cpetenie. Ani muli a comandat batr Kulce, (Batr = Viteaz, om voinic, erou legendar) n multe expediii s-a rzboit, n multe btlii s-a luptat. Din numeroase lupte a scpat teafr, dar i-a btut i lui ceasul din urm. Timp de dou zile, ntreg norodul su a petrecut n mare jale. A treia zi se pregteau s ncredineze pmntului rmiele batrului. Dup un obicei strvechi, trupul cpeteniei trebuia s fie dus pe malul abrupt al Enesaiului, pentru ca de sus, de la nlime, sufletul rposatului s-i ia rmas bun de la apa matern a Enesaiului cci ene nseamn mam, iar sai albie, ru. Pentru ca sufletul lui s cnte pentru ultima oar cntecul despre Enesai: E vreun ru mai mare ca tine, Enesai? E pmnt mai scump ca tine, Enesai? Durere mai adnc dect tine, Enesai? Volnicie mai larg ca tine, Enesai? Nu-i Nu-i Nu-i Nu-i ru mai mare ca tine, Enesai, pmnt mai scump ca tine, Enesai. durere mai adnc dect tine, Enesai, volnicie mai larg ca tine, Enesai...

Pe colina mortuar, lng mormnitul deschis, batrul trebuia s fie ridicat deasupra capetelor, artndu-i-se cele patru zri ale lumii: Iat rul tu! Iat cerul tu! Iat pmntul tu! Iat-ne pe noi, cei nscui din aceeai rdcin cu tine, venii s te petrecem pe ultimul drum! Dormi n pace!" Pe mormntul batrului se aeza o lespede de piatr, s rmn strnepoilor ntru pomenire. n zilele nmormntrii, iurtele ntregului neam fuseser niruite de-a lungul malului, ca fiecare familie s-i poat lua din prag rmas bun de la batr cnd i vor purta trupul spre groap, s ncline spre pmnt steagul alb de doliu, s boceasc i s plng, apoi s porneasc mai departe, alturi de toi ceilali, spre iurta urmtoare, unde iari vor jeli, vor plnge i vor nclina steagul alb al durerii, i aa pn la sfritul drumului, pn la colina mortuar. n dimineaa acelei zile, cnd soarele pornise pe drumul su obinuit, toate pregtirile erau terminate. Fuseser scoase tuiurile fcute din coad de cal, armura, scutul i lancea batrului. Calul su era acoperit cu cerg funerar. Trmbiaii erau gata s sune din kernee-le (trmbiele) de lupt, toboarii s loveasc dubulbas-ele (tobele), nct taigaua s se clatine, psrile s zboare n stoluri spre cer, rotindu-se n ipete jeluitoare, fiarele s fug prin desiuri, scond rgete slbatice, iarba s se aplece la pmnt, ecoul s vuiasc prin muni i munii s se cutremure. Bocitoarele i despletiser prul pentru a-l proslvi n lacrimi pe batrul Kulce. Djighiii se lsaser ntr-un genunchi ca s ridice pe umerii lor puternici trupul sortit putrezirii. Toi erau pregtii i ateptau aducerea batrului. La marginea

pdurii stteau n pripon nou iepe, nou tauri i de nou ori nou oi pentru a fi jertfii la praznicul de pomenire. i tocmai atunci s-a ntmplat neprevzutul. Orict s-ar fi vrjmii ntre ele neamurile de pe Enesai, n zilele de nmormntare a cpeteniilor nu se obinuia s se mearg cu rzboi asupra vecinilor. Acum ns o hoard de dumani, care n zori nconjurase pe furi tabra cuprins de jale a kirghizilor, au ieit din ascunziuri toi odat, c nimeni n-a apucat s ncalece, nimeni n-a izbutit s pun mna pe arm. A ncepuit un mlcel de nenchipuit. Ucideau fr alegere tot ce le cdea sub mn. Aa plnuiser vrjmaii dintr-o lovitur s sfreasc cu neamul seme al kirghizilor. S-i ucid pe toi pn la unul, s nu aib cine ine minte aceast crim nelegiuit, s nu aib cine s se rzbune i timpul s acopere cu praf i pulbere urmele trecutului. A fost i nu mai e... Omul se nate i crete greu, dar s-l ucizi este cel mai uor lucru. Muli zceau cspii, scldai n bli de snge. Muli s-au aruncat n fluviu, scpnd de sbii i lnci, dar au pierit n valurile Enesaiului. De-a lungul malului cu povrniuri nalte i abrupte, cale de mai multe verste, ardeau iurtele kirghize cuprinse de vlvti. Nimeni n-a izbutit s fug, nimeni n-a scpat cu via. Trupurile celor dobori au fost aruncate de sus n Enesai. Dumanii triumfau: De-acum nainte aceste pmnturi snt ale noastre! Pdurile simt ale noastre! Turmele snt ale noastre!" Vrjmaii au plecat cu prad bogat i n-au bgat de seam cnd s-au ntors din pdure doi copii un biat i o fat. Neasculttori i trengari, dis-de-diminea, fr tirea prinilor, ei fugiser n pdurea din apropiere s jupoaie coaj de tei pentru, coulee. S-au luat cu joaca i n-au prins de veste cum au ajuns n desiul codrului. Auzind larma i ipetele btliei, au pornit-o napoi, dar n-au mai gsit n via nici pe taii, nici pe mamele, nici pe fraii i surorile lor. Au rmas copiii fr seminie, fr neam. Plngnd, au alergat de la o jarite la alta, dar nicieri n-au aflat vreun suflet. n decurs de un ceas, au rmas orfani. Singuri pe lume. Iar n deprtare se nvolburau nori de praf: dumanii mnau spre proprietile lor hergheliile i turmele luate n sngeroasa nfruntare. Copiii, vznd praful strnit de copite, au pornit-o ntr-acolo. Fugeau dup vrjmaii cei cruzi, plngnd i strignd. Numai nite copii puteau fi n stare de aa ceva. n loc s se ascund de ucigai, alergau dup ei s-i ajung. Numai s nu rmn singuri, s fug ct mai departe de locul blestemat, devastat i pustiit. Lundu-se de min, biatul i fetia fugeau n urma lotrilor, se rugau s-i atepte i s-i ia cu ei. Dar cine s aud glasul lor slab n vuietul, nechezatul i tropitul strnit de iureul nebun! Mult vreme, biatul i fetia au alergat dezndjduii, dar n-au izbutit s-i ajung. Apoi au czut la pmnt. Se temeau s priveasc n jur, se temeau s se mite. Erau nspimntai. S-au ghemuit unul ntr-altul i pe nesimite i-a cuprins somnul. Nu degeaba se spune c orfanul are apte viei! Noaptea a trecut cu bine. Fiarele nu s-au atins de ei, lighioanele pdurii i-au ocolit. Cnd s-au trezit era diminea. Strlucea soarele i cntau psrelele. Copiii s-au sculat i au pornit-o agale pe urmele furilor. Pe drum au cules fructe de pdure i rdcini. Au mers ei ct au mers i a treia zi au ajuns pe culmea unui deal. De-acolo s-au uitat n jos i, n faa lor pe ntinsa lunc nverzit, a aprut privelitea unui mre osp. Iurte fr numr fuseser nlate, focuri fr numr fumegau; n jurul lor forfotea mulime de norod. Fetele se ddeau n leagne i cntau cntece. Brbai voinici se roteau ca vulturii trntindu-se apoi unul pe altul la pmnt spre desftarea oamenilor. Erau vrjmaii, care i srbtoreau izbnda. Biatul i fetia stteau pe deal i nu cutezau s se apropie, ns doreau mult s se afle lng focuri unde mirosea att de mbietor a carne fript, a

pine i a ceap slbatic. Copiii n-au mai putut rezista i au cobort dealul. Mult s-au mai minunat stpnii la vederea noilor venii; s-au strns grmad n jurul lor: Cine sntei voi? De unde venii? Sntem flmnzi au rspuns bieelul i fetia. Dai-ne s mncm. Ghicir dup graiul lor cine snt oaspeii. ndat se pornir s strige i s zbiere care mai de care. Nu tiau ce s fac: s ucid degrab pe copii smna dumanului scpat de la pieire sau s-i duc la han? n timp ce ei chibzuiau, o femeie miloas a izbutit s le strecoare cte o bucat de carne de cal fiart. Ceilali i trgeau s-i duc la han, dar copiii nu se puteau dezlipi de mncare. I-au dus la o iurt roie, nalt, unde sta o straj cu topoare de argint. n toat tabra se rspndise vestea ngrijortoare c nu se tie de unde se iviser doi copii din neamul kirghizilor. Oare ce s nsemne asta? i-au ntrerupt jocurile i ospul, strngndu-se grmad lng iurta hanului. n ceasul acela, hanul edea mpreun cu rzboinicii si de frunte pe o koma (koma = Ptur groas de psl) alb ca zpada. Bea kums ndulcit cu miere i asculta cntece de pramrire. Hanul a fost cuprins de o furie cumplit aflnd pricina pentru care veniser s i se nfieze: Cum ai ndrznit s m tulburai? Oare n-am nimicit noi neamul kirghizilor pn la unul? Nu v-am fcut stpnii Enesaiului pentru totdeauna? De ce v-ai adunat aici, fpturi fricoase? Uitai-v de cine v-ai speriat! S vin Baba chioapa cea ciupit de vrsat! i cnd aceasta iei din mulime, i spuse: Ia-i i du-i n taiga, i f n aa fel ca s se sfreasc odat cu neamul kirghizilor, nici urm s nu mai rmn, i numele lor s fie uitat pe vecie! Du-te, Bab chioap, i f cum i poruncesc..." Baba chioapa s-a supus n tcere, i-a luat pe biat i pe feti de mn i s-a ndeprtat cu ei. Au mers mult vreme prin pdure, apoi au ieit pe malul Enesaiului, n dreptul unui povrni, nalt i abrupt. Aici, Baba chioapa s-a oprit i i-a aezat pe copilai unul lng cellalt pe marginea rpei. nainte de a-i mbrnci n ap, a rostit: O, mare fluviu Enesai! Dac n valurile tale ar fi aruncat un munte, muntele ar disprea n adncul tu ca o piatr. Dac s-ar arunca un pin secular, valurile tale l-ar duce ca pe o achie. Primete, dar, n apele tale dou boabe de nisip, doi pui de om. Pe pmnt nu mai e loc i pentru ei. Oare trebuie s-i mai spun eu, Enesai? Dac stelele s-ar face oameni, nu le-ar mai ajunge cerul. Dac petii s-ar face oameni, nu le-ar mai ajunge rurile i mrile. Mai trebuie s-i spun eu, Enesai? Ia-i i du-i! S prseasc lumea asta pctoas, de tineri, cu sufletele curate, cu cuget de copil, neptat de gnduri i de fapte rele, s nu cunoasc suferina omeneasc i s nu pricinuiasc ru altora. Primete-i, primete-i, mare Enesai... Biatul i fetia plngeau n hohote. Lor nu le ardea de cuvintele btrnei, cci de pe malul nalt i-era groaz s priveti n jos, unde se rostogolesc valurile nvolburate. mbriai-v, copii, pentru cea din urm oar! Luai-v rmas bun! le-a spus Baba chioapa, dup care i-a suflecat mnecile pentru a-i fi mai uor s-i mbrnceasc de pe mal. Apoi a glsuit iari: Iertai-m, copii! Aa v-a fost scris. Dei nu cu voia mea svresc aceast fapt, dar pentru binele vostru... Numai ct a rostit aceste cuvinte, i lng ea a rsunat un glas: Ateapt o clip, femeie mare i neleapt, nu prpdi aceti copii nevinovai! Baba chioapa s-a ntors s se uite i mare i-a fost mirarea: n faa ei sttea o cerboaic. Avea ochii nemaipomenit de mari, iar privirea lor era trist i mustrtoare. Era alb cum e laptele de vit n primele zile dup ftare, i numai pe burt avea blana murg, ca puiul de cmil. Iar

coarnele o mndree, rmuroase cum snt crengile copacilor toamna. Ugerul ei era curat i neted ca snii de femeie care alpteaz. Cine eti tu? De ce vorbeti cu glas de om? a ntrebat-o Baba chioapa. Snt Maica Cerboaic i-a rspuns aceasta. Am vorbit cu glas de om cci altfel nu m-ai fi neles i nu m-ai fi ascultat. i care i-e voia, Maic Cenboaic? Las copiii, femeie mare i neleapt. D-mi-i, rogu-te, mie. Ce s faci tu cu ei? Oamenii mi-au ucis pe cei doi gemeni ai mei. Acum mi caut copii. Vrei tu s-i hrneti? Precum zici, femeie mare i neleapt. Dar te-ai gndit bine, Maic Cerboiac? a spus rznd Baba chioapa. Ei simt, vezi bine, copii de om. Vor crete mari i-i vor ucide puii. Cnd vor crete mari, n-or s-mi ucid puii a rspuns mama cerbilor. Eu le voi fi mam i ei vor fi copiii mei. Crezi c-i vor omor fraii i surorile? Vai, nu vorbi, Maic Cerboaic! Tu nu-i cunoti pe oameni a zis Baba chioapa, cltinnd din cap. Ei n-au mil unul de altul, darmite de fiarele pdurii. i i-a da pe aceti orfani ca s te ncredinezi c-i griesc adevrul, dar oamenii i-i vor ucide i pe ei. De ce s nduri atta durere? O s-i duc ntr-un inut ndeprtat unde n-o s-i gseasc nimeni. Cru-i pe aceti copilai, femeie mare i neleapt, las-i slobozi. Am s le fiu o mam bun. Ugerul mi-e prea plin. Laptele meu plnge dup copii. Cere copii laptele meu! Fie dac-i aa a rostit Baba chioapa, cumpnind cteva clipe. Ia-i i fugi cu ei ct mai repede. Du-i n inutul tu ndeprtat. Dar de vor pieri din pricina drumului prea lung ori i-i vor ucide tlharii, ori copiii ti de om i vor plti cu neagr nerecunotina, tu singur eti vinovat. Maica Cerboaica i-a mulumit Babei chioapa, iar bieelului i fetiei le-a spus: De-acum, eu snt mama voastr, iar voi copiii mei. O s v duc ntr-un inut ndeprtat, unde, ntre muni pduroi i nzpezii, slluiete marea cea cald Issk-Kul... Tare mult s-au mai bucurat biatul i fetia i au pornit-o sprinteni dup Maica Cerboaica cea Cornut. Dar mai apoi au obosit, le-au sczut puterile. Drumul era lung de la un capt al lumii la cellalt. N-ar fi ajuns prea departe dac Maica Cerboaica cea Cornut nu i-ar fi hrnit cu laptele ei, dac nu i-ar fi nclzit cu trupul ei n timpul nopii. Au mers mult. Vechea patrie a Enesaiului rmnea departe n urm, dar pn la noua patrie, pn la Issk-Kul, era cale lung. O var i o iarn, o primvar i o var, o toamn, apoi nc o var i o iarn, nc o primvar i nc o var i o toamn au mers ei strbtnd codri dei, stepe btute de ari, nisipuri mictoare, muni nali i ruri nvalnice. I-au fugrit haite de lupi, dar Maica Cerboaica cea Cornut lua copiii n spinare i-i scpa de fiarele cele crude. I-au fugrit vntorii clri, trgnd din mers cu sgei i strignd: Cerboaica a furat copiii! Prindei-o. Punei mna pe ea!" Maica Cerboaica cea Cornut i-a scpat i de aceti salvatori nechemai. Ea fugea mai iute ca sgeata. Le optea numai: inei-v bine, copiii mei, sntem hituii!" n sfrit, Maica Cerboaica cea Cornut a ajuns cu copiii si la Issk-Kul. Stteau sus pe munte i se minunau. De jur mprejur piscurile nzpezite ale munilor, iar ntre munii acoperii cu pduri verzi, ct vedeai cu ochii, se ntindea o ap mare. Valuri albe alergau pe ntinderea albastr. Vnturile le aduceau din deprtri i le mnau mereu mai departe. Unde ncepe i unde se sfrete Issk-Kul-ul, nu tie nimeni! La un capt al lui rsare soarele, iar la cellalt e nc noapte. Nenumrai snt munii din jurul Issk-Kul-ului, i

ci ali muni acoperii de nea se nal dincolo de aceti muni nici cu gndul nu poi gndi! Iat noua voastr patrie! le-a spus Maica Cerboaica cea Cornut. Aici vei tri. Vei ara pmntul, vei pescui i vei crete vitele. O mie de ani s trii n pace i neamul vostru s dureze i s se nmuleasc! Urmaii votri s nu dea uitrii graiul ce l-ai adus aici, cu mare bucurie s vorbeasc i s cnte n graiul lor. S trii ea oamenii! Eu voi fi alturi de voi i de copiii copiilor votri, n vecii vecilor... Astfel, biatul i fetia, ultimii supravieuitori din neamul kirghizilor, i-au aflat o nou patrie lng binecuvntatul i venicul Issk-Kul. Vremea a trecut repede. Biatul a crescut brbat voinic, iar fetia femeie n toat firea. Atunci s-au luat i au devenit so i soie. Maica Cerboaica cea Cornut n-a prsit Issk-Kul-ul, ci tria n pdurile dimprejur. Odat, n revrsatul zorilor, Issk-Kul-ul s-a pornit deodat s se zbuciume i s vuiasc. Venise ceasul cnd pe femeie o apucaser durerile facerii. Brbatul s-a speriat. A alergat sus pe o stnc i a nceput s strige din rsputeri: Maic Cerboaica, unde eti? Auzi cum url Issk-Kul-ul! Fiica ta e gata s nasc! Vino, Maic Cerboaica, vino repede i ajut-ne... Atunci, n deprtare, a rsunat un clinchet zglobiu, ntocmai ca glasul clopoelului ce se aude cnd trece o caravan. Clinchetul se auzea tot mai aproape. Maica Cerboaica cea Cornut venea grbit, purtnd n coarne un leagn de copil un beik. Leagnul era din lemn de mesteacn alb, iar de toarta lui atrna un clopoel de argint. i astzi mai rsun acel clopoel la beik-urile copiilor din Issk-Kul. Mama i leagn copilul, iar clopoelul de argint picur sunete dulci, de parc din deprtri Maica Cerboaica cea Cornut vine grbit, cu leagnul de mesteacn n coarne... ndat ce Maica Cerboaica cea Cornut a sosit auzind chemarea, femeia a nscut. st beik este pentru primul vostru nscut a cuvntat ea. Vei avea parte de muli copii. apte. biei i apte fete! Mult s-au mai bucurat tinerii prini. Pe primul lor copil l-au botezat Bugubai n cinstea binefctoarei lor, Maica Cerboaica cea Cornut. Bugubai a crescut mare, s-a nsurat cu o fat frumoas din seminia kipceakilor, i neamul Bugu neamul Maicii Cerboaica cea Cornut a nceput s se nmuleasc. Mare i puternic a devenit neamul bughinilor de la Issk-Kul. Maica Cerboaica cea Cornut era venerat ca o sfnt. Pe iurtele bughinilor, deasupra intrrii, era cusut un semn nfind o pereche de coarne de maral (Specie de cerb (Cervus elaphus) care triete mai ales n Altai i Caucaz) ca s se vad de departe c iurta este a celor din neamul Bugu. Cnd bughinii alungau vrjmaul sau cnd se ntreceau la alergri de cai, rsuna strigtul Bugu!" i bughinii ieeau totdeauna biruitori. Iar n pdurile Issk-Kul-ului hlduiau maralii albi, cu coarne rmuroase, a cror fnuirrousee era pizmuit i de stelele din cer. Erau fiii Maicii Cerboaica cea Cornut. Nimeni nu se atingea de ei, nimeni nu le fcea vreun ru. Cnd ntlnea un maral, bughinul descleca i-l lsa s treac. Frumuseea fetei iubite era asemuit cu frumuseea maralului alb... Aa a fost pn ntr-o zi cnd a murit unul din bughinii cei mai bogai i cei mai de vaz. El avea mii i mii de oi, mii i mii de cai, i toi oamenii din mprejurimi erau pstorii lui. Fiii lui i-au fcut un praznic de pomenire cum nu s-a mai vzut. Au chemat pe oamenii cei mai de seam din toate colurile lumii. O mie i o sut de iurte au fost ridicate pe malul Issk-Kul-ului pentru oaspei. Nimeni n-ar putea socoti cte vite au fost tiate, ct kums s-a but, cte feluri de bucate au fost aduse la mas. Fiii bogtaului se ineau anoi: s vad lumea ce motenitori bogai i

darnici a lsat rposatul, cum l respect i cum i cinstesc ei memoria... (Ehe, fiul meu, e ru cnd oamenii nu strlucesc prin minte, ci prin bogie!") Cntreii; clrind pe argamacii druii de fiii rposatului, flindu-se cu cciulile de samur i cu halatele de mtase primite n dar, proslveau care mai de care pe rposat i pe motenitorii lui: Unde s-a mai vzut sub soare atta fericire, un praznic att de mbelugat? cnta unul. De cnd e lumea, aa ceva nu s-a mai pomenit! i inea isonul al doilea. Nicieri prinii nu snt cinstii ca la noi! Nicieri amintirea i numele sfinte ale prinilor nu snt slvite i venerate ca la noi! cnta al treilea. Hei, cntreilor buni de gur, ce tot plvrgii acolo? Se afl oare pe lume cuvinte vrednice de aste daruri generoase? Se afl oare pe lume cuvinte vrednice de slava rposatului?! cnta al patrulea... S-au ntrecut aa zi i noapte. (Ehei, fiul meu, nu-i bine cnd cntreii se ntrec n osanale, din cntrei ei devin dumani ai cntecului!"). Multe zile a inut praznicul acela vestit. Fiii cei ngmfai ai bogtaului doreau tare mult s fie mai dihai ca alii, s-i ntreac pe toi de pe pmnt i faima lor s se duc n lumea ntreag. i astfel s-au gndit s pun pe mormntul tatlui lor o pereche de coarne de maral, s tie toat lumea c acolo e locul de veci al slvitului lor printe din seminia Maicii Cerboaica cea Cornut. (Ehei, fiul meu, nc din vechime se spune c bogia nate trufie, iar trufia, nechibzuin!") * Fiii bogtaului au vrut s ncununeze memoria tatlui lor cu atare cinste nemaiauzit i nimic nu i-a putut mpiedica. Zis i fcut! Au trimis vntorii: vntorii au ucis un maral i i-au tiat coarnele. Coarnele msurau aproape un stnjen, ca aripile vulturului n zbor. Fiii rposatului s-au artat mulumii, coarnele maralului erau pe placul lor: fiecare avea optsprezece ramuri, nseamn c maralul numra optsprezece ani. Bun! Apoi au poruncit meterilor s nepeneasc bine coarnele pe mormnt. Btrnii se artar nemulumii: Cu ce drept ai ucis maralul? Cine a cutezat s ridice mna asupra urmailor Maicii Cerboaica cea Cornut? Motenitorii bogtaului le-au rspuns: Maralul a fost ucis pe pmntul nostru, i tot ce umbl, se trte i zboar pe moiile noastre, de la musc la cmil, al nostru este. tim i singuri ce s facem ou avutul nostru. Crai-v de aici! Slugile i-au lovit pe btrni cu bicele, i-au aezat pe cai de-a-ndratelea i i-au alungat, acoperii de ruine. Acesta a fost doar nceputul. Mare nenorocire s-a abtut peste urmaii Maicii Cerboaica cea Cornut. Aproape toi bughinii au nceput s vneze n pdure marali albi. Fiecare socotea o datorie s pun pe mormntul strbunilor coarne de maral. Acest lucru era privit acum ca o fapt bun, ca semn de respect ntru pomenirea celor mori. Iar cel ce nu putea face rost de coarne era socotit om de nimic. Ba au nceput s fac i nego cu coarne de maral i chiar s adune rezerve. Printre cei din neamul Maicii Cerboaica cea Cornut au aprut oameni care i-au fcut o meserie din a procura coarne de maral i a le vinde pe bani (Ehei, fiul meu, unde intr banul, vorba bun n-are loc, frumuseea n-are loc") Zile de restrite se abtuser asupra maralilor din pdurile Issk-Kul-ului. Erau ucii fr cruare. Animalele s-au retras pe stncile cele mai abrupte, dar i acolo li se ddea de urm. Asmueau asupr-le haite de cini care-i fugreau spre locul de pnd al intailor, iar acetia ocheau fr gre. Maralii erau ucii rind pe rnd, turme ntregi. Vntori fceau ntre ei rmaguri: cine se va ntoarce cu coarne i ale cui vor avea mai multe

ramuri! Astfel s-au prpdit maralii. Munii au rmas pustii. Glasul lor nu se mai auzea nici la miezul nopii, nici n revrsatul zorilor. Nu mai puteau fi zrii nici n pdure, nici n poian pscnd, nici alergnd cu coarnele pe spate, nici srind peste prpstii ca pasrea n zbor. Se nscur oameni care n viaa lor nu vzuser cum arat un maral. Auziser despre ei doar poveti i vzuser coarnele pe morminte. Dar ce s-a ntmplat cu Maica Cerboaica cea Cornut? S-a mniat, ru s-a mai mniat ea pe oameni. Se spune c atunci cnd maralii nu mai aveau pace din pricina vntorilor i a cinilor, cnd mai rmseser doar atia ci s-i numeri pe degete, Maica Cerboaica cea Cornut s-a urcat pe cel mai nalt vrf de munte, i-a luat rmas bun de la Issk-Kul, apoi i-a dus pe cei din urm fii ai ei dincolo de marele defileu, n alt inut, pe ali muni. Iat ce lucruri se petrec pe pmnt. Asta-i toat povestea. Dac vrei s crezi bine, dac nu nu. Cnd Maica Cerboaica cea Cornut a plecat, a zis c nu se va mai ntoarce niciodat...

V TOAMNA A POPOSIT iari n muni. Dup vara plin de forfot i de zgomot, totul se cufundase acum n linitea toamnei. Pretutindeni n jur s-a potolit volbura de praf de pe drumul cirezilor. Focurile s-au stins. Turmele au cobort la iernat. Oamenii au plecat i ei. Munii au rmas pustii. Vulturii zburau singuratici, scpnd doar cnd i cnd cte un croncnit. Apa rului vuia mai surd: vara, rul se obinuise cu matca sa, i fcuse loc ntr-nsa i mai sczuse. Iarba ncetase s mai creasc, se ofilise de la rdcin. Frunzele obosiser s mai atrne pe crengi i ncepur s cad. Noaptea, pe vrfurile cele mai nalte se aternea zpad proaspt, argintie. Spre diminea, culmile mohorte ale munilor ncruneau ntocmai ca blana vulpilor argintii. Vntul se rcise n trectori, sufla mai tios. Dar zilele erau nc nsorite, uscate. Pdurile de peste ru, n partea opus pichetului, i fceau cu repeziciune intrarea n toamn. De lng ru, spre marginea codrului negru, n sus, nainta arznd fr fum prin lstriul coastei povrnite incendiul toamnei. Cele mai viu colorate, n rou-purpuriu, erau crngurile de mesteceni i de plopi de munte cele mai semee de pe coast. Ele se crau pn pe culmile nzpezite ale codrului nesfrit, pn n mpria pinilor i brazilor ntunecai. Ca ntotdeauna, n pdure totul era curat i grav ca ntr-un templu. Numai trunchiuri cafenii neclintite, numai mireasm uscat de rin, numai cetin rocat aternut n tot locul la poalele pdurii! Numai vntul strecurndu-se neauzit printre vrfurile btrnilor pini! Dar astzi, dis-de-diminea, deasupra munilor se glceveau fr istov, alarmate, stncuele. Un crd numeros, crind cu furie, se rotea nencetat deasupra pdurii de pini. Stncuele s-au speriat la auzul loviturilor de topor, i acum, ipnd care mai de care, de parc fuseser jefuite ziua n amiaza mare, urmreau doi oameni ce coborau din munte trunchiul unui pin tiat. Trunchiul, legat cu lanuri, era trt cu ajutorul calului: Orozkul mergea nainte, innd animalul de cpstru. ncordat, agndu-i mantaua de tufiuri, el mergea rsuflnd anevoie, ca un bou pe brazd. Dup el, n urma

trunchiului, zorea bunicul Momun. Nici lui nu-i era uor la asemenea nlime. Gfia din greu bitrnul. inea n mini o prghie de mesteacn cu care slta trunchiul din mers. Trunchiul se poticnea la tot pasul, ba de buturugi, ba de pietre, iar la scoboruri ddea s se ntoarc de-a curmeziul coastei i s se rostogoleasc la vale. Atunci nenorocirea era gata te izbea de moarte. Primejdia l pndea pe cel care sprijinea trunchiul cu prghia, dar mai tii ce se poate ntmpla? n cteva rnduri Orozkul srise n lturi, speriat, i de fiecare dat murise de ruine, vznd c btrnul, riscndu-i viaa, susinea trunchiul n pant, ateptnd ca Orozkul s se ntoarc la cal i s-l ia de cpstru. Dar nu degeaba se spune: ca s-i ascunzi ruinea, trebuie s faci pe altul de rs. Hei! Vrei s m trimii pe lumea cealalt? urla Orozkul la socrul lui. Primprejur nu se afla nimeni ca s-l aud i s-l mustre: unde s-a mai vzut s se poarte cineva astfel cu un btrn? Socrul i spuse cu sfial c doar i el poate nimeri sub butean, de ce s ipe aa la el, de parc ar face nadins. Dar asta l ntrit i mai vrtos pe Orozkul. Ia te uit la el! zise Orozkul cu nduf. i ce dac te lovete, doar i-ai trit traiul! Ce-i mai pas? Dar dac m prpdesc eu, cine o mai ia pe fiic-ta? Cine are nevoie de ea, aa stearp ca varga dracului... Ciudat om mai eti, fiule! N-ai pic de respect fa de oameni i rspunse Momun. Orozkul se opri, mirat, msurndu-l pe btrn din priviri: Btrnii de seama ta stau de mult pe vatr i-i nclzesc dosul n cenu. Pe cnd ie, cum-necum, i merge leafa. i de unde, m rog, i leafa asta? Hai? Cu ajutorul meu! Atunci ce respect i mai trebuie? Bine, bine. Am zis i eu aa rosti Momun cu smerenie. Pornir mai departe. Scpnd de nc un povrni, se oprir n faa unui pripor s-i mai trag rsuflarea. Calul era ud de sudoare i plin de spum. Stncuele nu se ogoiser, se roteau ntr-una. Se strnseser ciopor i fceau atta zarv, de parc i puseser n minte ca astzi, toat ziua, s ipe i s tot ipe. Simt c iarna o s vin mai devreme spuse Momun ca s schimbe vorba i s potoleasc mnia lui Orozkul. Se pregtesc de duc. Nu le place cnd snt tulburate adug el, cerndu-i parc iertare pentru nesocotitele psri. Da' cin' le tulbur? se rsti Orozkul, ntorcndu-se, i pe loc se fcu stacojiu de furie. Vorbeti n dodii, moule! mormi el ncet, dar amenintor. Ia te uit i zise n sinea lui ncotro bate! Auzi! Din pricina stncuelor lui s nu te mai atingi de un pin, s nu mai rupi o creang! Vezi s nu fie aa! Deocamdat snt nc stpn aici!" i se uit cu ochi ri spre stolul glgios de psri: Uf! De-a avea o mitralier! scrni el i trase o njurtur murdar. Momun tcu mlc. Nu se putea obinui cu bdrnia ginerelui su. Iari i-a cunat se ntrist btrnul. Cum bea, cum e ca o fiar. Dup beie aijderea: s nu-l atingi cu nimic. Oare cum ajung oamenii s fie astfel? se ntreb cu mhnire Momun. Tu cu binele, el cu rul! N-are pic de ruine i nu ia seama la ce spune i ce face, de parc aa ar sta n firea lucrurilor. Crede c totdeauna are dreptate. Numai s-i fie lui bine. Toi cei din jur trebuie s-i fac pe plac. Dac nu vrei, te silete. E bine totui c unul ca el e aici n muni, n pdure, i nu prea are cui s porunceasc... ia, o mn de oameni, acolo... Dar dac s-ar afla ntr-o slujb mai nalt? Fereasc Dumnezeu... Soiul sta de oameni nu se isprvete niciodat. Totdeauna dobndesc ceea ce vor. De unul ca sta n-ai cum s scapi. Oriunde te-ai duce, dai de el, i oricnd vrea, te gsete. Scoate i sufletul din tine, numai s triasc el n huzur. Iar dreptatea e de partea lui. Da,

asemenea oameni nu se isprvesc niciodat..." Ei, ajunge! curm Orozkul gndurile btrnului. S mergem! porunci el i pornir mai departe. nc de diminea Orozkul nu era n apele lui. n zori, cnd trebuiau s treac pe malul cellalt cu sculele, n pdure, Momun se grbise s-i duc nepotul la coal. A dat n mintea copiilor! n fiece diminea pune aua pe cal i duce copilul la coal. Apoi d fuga s-l ia. l corcolete atta pe neisprvitul sta de pripas! Auzi! Cic nu poate s ntrzie la coal! Cnd ai de fcut o treab care numai Dumnezeu tie cum se va sfri, mai ncape zbav? Aa crede el? M-ntorc, zice, ntr-o clipit. Mi-e ruine de nvtoare dac biatul ntrzie de la lecii." i-a gsit de cine s-i fie ruine! Neghiobul! Da' cine e, m rog, nvtoarea asta? De cinci ani poart acelai palton. Cnd o ntlneti, e mereu ncrcat de sacoe i de caiete... Umbl venic cu jalba-n proap mereu i face drum pe la raion, mereu i lipsete ceva: ba crbuni pentru coal, ba geamuri, ba cret, ba chiar i crpe. Oare o nvtoare cumsecade s-ar duce ntr-o asemenea coal? i ce nume i-au gsit: coala piticilor"! Adevrat, bine i-au zis. Ce folos de pe urma ei? Adevraii nvtori snt la ora. Acolo snt coli din beton i sticl. nvtorii poart cravat. Dar asta numai la ora. i ci efi ntlneti pe strzi! i cte maini! i vine s te opreti ncremenit i s iei poziia de drepi pn ce maina neagr i strlucitoare alunec lin pe lng tine. Dar ei, orenii, parc nici nu vd mainile astea, n-au cnd, alearg, mereu se grbesc undeva. Eh! Asta da via! S tot trieti la ora! Bine ar fi s te poi rostui undeva pe-acolo. La ora tiu s respecte omul dup funcie. Aa-i statornicit, eti obligat s-l respeci! Cu ct funcia e mai mare, cu att e mai mare i respectul. Oameni civilizai! Acolo nu-i cere nimeni s cari buteni ori s faci niscai treburi cam tot aa, numai pentru c ai fost la cineva la mas ori ai primit vreun dar. i dai unuia lemne, iar el scoate cincizeci de ruble. Cu chiu cu vai i smulgi o sut. Ba i mai trntete i vreo reclamaie: Orozkul e perar, aa i pe dincolo... Oameni napoiai! Da-a, la ora... Ah, de-ar putea trimite la toi dracii i munii, i pdurile, i butenii tia blestemai s fie! i muierea stearp, i pe btrnul sta ntng cu mucosul lui, cruia i d ocol de parc ar fi cine tie ce comoar! S-ar bucura ca un cal bine hrnit cu ovz! Ar ti el s se fac respectat! Orozkul Balajarovici, permitei s intru la dumneavoastr n cabinet?" Acolo ar putea s se nsoare cu o oreanc. De ce nu? S zicem cu vreo artist frumoas care danseaz i cnt cu microfonul n mn; se spune c pentru ele important e s ai funcie bun. Ar lua-o pe una ca aceasta de bra, ar merge la cinema. El ar purta cravat, ea ar cni cu tocurile pe asfalt i ar mirosi a parfum. Trectorii ar ntoarce capul, adulmecnd cu nasul n vnt. Poate ar avea i copii. Pe biat l-ar da student la drept, iar pe fat s cnte la pian. Pe copiii de la ora i recunoti pe loc, c-s detepi. Acas nu vorbesc dect rusete, nu-i mpuie capul cu tot felul de cuvinte rneti. Pe ai lui numai aa i-ar educa: Tticule, mmico, vreau cutare, vreau cutare..." Ce nu faci pentru odorul tu! Eh! Multora le-ar da peste nas, le-ar arta el de ce e n stare. Cu ce este el mai prost ca alii? i de s-au cocoat sus parc-s mai buni? Oameni ca i el. Atta doar c au avut mai mult noroc. Lui nu i-a mers, l-a ocolit norocul. Dar de vin-i numai el. Dup cursurile de pdurari trebuia s mearg mai departe, la coala tehnic, ba chiar la institut. S-a grbit, s-a lsat ademenit de slujb. Nu era cine tie ce, dar totui slujb. Acum, iat, vrei nu vrei, colinzi munii i cari buteni, ca un mgar... Iar pe deasupra mai snt i stncuele astea. De ce or fi ipnd, de ce se rotesc atta? Uf, de-ar avea o mitralier... Orozkul era ndreptit s fie n toane rele. Petrecuse toat vara. Acum venise toamna, iar o dat cu vara se dusese i vremea chefurilor la ciobani i la herghelegii. Vorba cntecului: S-a plit codrul pe poale / Cobor

turmele la vale..." Venise toamna. Orozkul trebuia s rspund pentru cinstiri i pentru ospee, pentru datorii i fgduieli. Dar i pentru ludroenie: ,,Tu de ce ai nevoie? Doi buteni pentru grinzi? Numai att? S-a fcut! Cnd doreti, vii s-i ridici". A trncnit, a primit plocoane, a but vodc, iar acum, gfind, lac de sudoare, blestemnd totul pe lume, car ti buteni prin muni. I-au ieit pe nas butenii. De altfel, toat viaa i-a ieit pe dos. i, brusc, prin minte i fulger un gnd disperat: Dac a da totul dracului i a pleca unde-oi vedea cu ochii?" Dar numaidect i ddu seama c nu va pleca nicieri. Nicieri nu va avea nimeni nevoie de el, i nicieri nu va gsi o via aa cum i-o dorete. ncearc numai s pleci de aici i s nu-i respeci fgduielile! Chiar prietenii la toart te vor da n gt. Oameni de nimic! Aa-i lumea de azi! Cu doi ani n urm, fgduise un trunchi de pin unei rubedenii din seminia bughinilor, care-i druise un miel. ns, toamna, n-a mai avut chef s urce sus dup pin. Uor de zis, da' ia ncearc s-ajungi acolo, s-l tai, apoi s-l trti. Iar dac pinul are peste zece ani de via, atunci s te vd cum te descurci! Nu-i vine s te-apuci de o asemenea treab, chiar de-ar fi s primeti toate comorile din lume. Tocmai n acele zile btrnul Momun se mbolnvise i zcea la pat. Singur n-o putea scoate la capt. Nimeni n-ar putea vreodat s-o scoat singur la capt cu un butean n muni. De dobort l dobori, dar de crat jos nici vorb. Dac-ar fi tiut ce se va ntmpla, s-ar fi dus s taie pinul mpreun cu Seidahmat. ns, din lene, Orozkul a pregetat s urce sus la munte i a hotrt s se descotoroseasc de rubedenie, oferindu-i primul butean ntlnit. Dar n-a putut scpa de el n nici un chip: acela voia un trunchi de pin ca lumea i nimic altceva. Mielul ai tiut s-l iei, dar s te ii de cuvnt nu tii?" Orozkul s-a nfuriat i l-a dat afar din curte: Dac nu vrei s-l iei, car-te!" Dar flcul nu era prost. A ticluit o jalb mpotriva pdurarului Orozkul Balajanov din rezervaia San-Ta. A mzglit acolo vrute i nevrute, nct se cdea ca Orozkul s fie mpucat ca duman al pdurii socialiste". Mult vreme apoi, Orozkul a fost trt pe la fel de fel de comisii de verificare de la raion i de la Ministerul silviculturii. Cu greu a ieit din ncurctur... Iaca ce mai rubedenie! i se mai spune: Toi sntem copiii Maicii Cerboaica cea Cornut. Toi pentru unul," unul pentru toi!" Prostii! Pe dracu! Care cerboaic? Cnd pentru o copeic snt gata s se ia unul pe altul de gt ori s se bage la nchisoare! Oamenii credeau n cerboaica n vremurile de demult. Ce proti i inculi erau oamenii n vremurile acelea! Te-apuc i rsul! Astzi toi snt tiutori de carte, oameni luminai. Cine are nevoie de basmele astea bune de adormit copiii? Dup ntmplarea aceea, Orozkul s-a jurat s-nu mai dea nimnui un vreasc, nici o surcic: nici cunoscuilor, nici rubedeniilor, fie ele i de trei ori copiii Maicii Cerboaica cea Cornut. Dar a venit iari vara. Pe plaiurile verzi ale muntelui s-au ivit iari iurtele albe, a rsunat larma turmelor; pe malul rurilor i praielor se nlau fuioare de fum. Strlucea soarele i mirosea a flori i a kums mbttor. Ce bine e s stai la aer curat, pe iarb verde lng iurt, alturi de prieteni i cunoscui, desftndu-te cu carne de miel i kums. Apoi s dai pe gt un pahar de vodc s i se tulbure scfrlia, i s simi c eti n stare s smulgi copacul cu rdcini cu tot ori s rstorni... uite... piscul celui munte... n acele zile, Orozkul uita de jurmntul su. i plcea s aud cum i se spune marele stpn al marelui codru. Din nou a primit daruri i a fcut fgduieli. i din nou unul din pinii sacri nici mcar nu bnuia c zilele i snt numrate. Numai s vin toamna. Iar toamna s-a furiat n muni pe nesimite, din lanurile secerate,

plimbndu-se de colo-colo. i pe unde trecea, iarba se glbenea, frunzele n pdure rugineau. Fructele pdurii se copseser. Mieii crescuser. Acum erau separai n turme mioarele de o parte, berbecuii de alta. Femeile puneau brnza uscat n burdufuri de iarn. Brbaii se strngeau s se sftuiasc i s hotrasc cine va porni primul pe drumul de ntoarcere n vale. nainte de plecare, cei ce fcuser nelegere cu Orozkul din var l preveneau c n ziua de cutare, la ceasul cutare vor veni la pichet cu maini dup lemnul fgduit. Iat c i disear va veni un camion cu remorc s ncarce doi buteni de pin. Unul i era jos; fusese trecut peste ru i dus la locul unde avea s se afle maina. Al doilea, iact-l, l coboar n vale. Dac Orozkul ar putea da napoi, cu alte cuvinte, s verse tot ce mncase i buse pentru aste trunchiuri, ar fi fcut-o numaidect, numai s se izbveasc de truda i de chinurile pe care acum era nevoit s le ndure. ns, din pcate, nu se afla nici o cale prin care s-i schimbe soarta asta blestemat: camionul cu remorc va veni disear, ca la noapte s plece cu butenii. i n-ar fi nimic dac totul s-ar isprvi cu bine, fiindc drumul trece prin sovhoz, chiar pe lng birouri, alt drum nu este. Pe la sovhoz se ntmpl s mai treac din cnd n cnd miliia ori cineva de la inspecia de stat, ori, cine tie, poate chiar cineva de la raion. Dac dau cu ochii de ncrctura de lemne, ncep cu ntrebrile: De unde le-ai luat, unde le ducei?..." La gndul acesta, pe Orozkul l trecur fiorii i ura fa de toi i fa de toate i rscoli sufletul: fa de stncuele glgioase de deasupra capului, fa de nenorocitul de Momun, fa de Seidahmat, puturosul cruia cu trei zile n urm i s-a nzrit s plece la ora s vnd cartofii. tia doar c trebuie s coboare trunchiurile din munte! A ters-o care va s zic... Se va ntoarce numai dup ce-i va isprvi treburile n pia. Altfel, Orozkul i-ar fi poruncit s trasc butenii mpreun cu btrnul, nu s-ar mai fi chinuit el. Dar Seidahmat era departe, iar la stncue n-avea cum ajunge. n cel mai ru caz ar putea s-i trag o mam de btaie nevestei, dar mai era mult pn s ajung acas. Rmnea btrnul Momun. Gfind, nfuriindu-se i mai vrtos din pricina sufocrii la nlime, njurnd la fiece pas, Orozkul mergea de-a dreptul peste tufiuri, fr s-i fie mil nici de cal, nici de btrnul care venea n urma lui. S crape i calul, i btrnul, s crape chiar el de btaie de inim! S se prbueasc i lumea asta, unde totul este ornduit aa cum nu trebuie, i nu cum i s-ar cdea lui Orozkul dup meritele lui, dup funcia lui. Nemaifiind stpn pe el, Orozkul mn calul prin tufri, de-a dreptul spre o pant abrupt. Momun Descurcreul n-are dect s opie n jurul buteanului! S-ncerce numai s nu-l sprijine! O s-l omor n btaie pe prostul sta btrn" hotr Orozkul. Alt dat n-ar fi cutezat pentru nimic n lume s se vre cu trunchiul pe un asemenea povrni primejdios. Dar acum i luase dracul minile. Momun nu mai putu s-l opreasc, izbuti doar s strige: ncotro? ncotro? Oprete-te!" cnd trunchiul se rsuci din lan i, culcnd tufiurile, se rostogoli la vale. Buteanul era ud i greu. Momun ncerc s-l propteasc cu prghia pentru a nu-l lsa s se rostogoleasc, dar izbitura fu att de puternic, nct prghia zbur din minile btrnului. Totul se petrecu ntr-o clip. Calul czu, fiind trt pe-o coast n jos. n cdere l trnti i pe Orozkul. Acesta porni de-a rostogolul, cutnd disperat s se agae de tufiuri. n clipa aceea, nite animale cu coarne mari tresrir speriate n frunziul des. n salturi mari i repezi, ele disprur n mestecni. Moralii! Maralii! strig Momun, nnebunit de spaim i de bucurie n acelai timp. i amui, necrezndu-i parc ochilor.

n pdure se fcu linite. Stncuele i luaser zborul dintr-o dat. Buteanul se opri n pant, strivind sub el mesteceni tineri i puternici. Calul, ncurcndu-se n hamuri, se ridic singur n picioare. Orozkul, cu hainele sfiate, se tra ntr-o rn. Momun alerg n ajutorul ginerelui: O, preasfnt Maic Cerboaica cea Cornut! Ea ne-a salvat! Ai vzut i tu. tia snt copiii Maicii Cerboaica cea Cornut. S-a ntors maica noastr! Ai vzut? Nevenindu-i nc s cread c totul se sfrise cu bine, Orozkul se ridic posomort i ruinat, scuturndu-i hainele. Las trncneala, btrne! Ajunge! Scoate calul din leauri. Momun alerg supus s descurce calul. O, preaminunat Maic Cerboaica! murmura el ntr-una, bucuros. S-au ntors maralii n pdurile noastre! Nu ne-a uitat Maica cea Cornut. Ne-a iertat pcatul. Tot mai blmjeti? mri Orozkul. i trecuse spaima, dar ura dinainte i rodea iari sufletul. i povesteti basmele? Dac te-ai icnit, crezi c i alii or s cread n scornelile tale ntngi?! Am vzut cu ochii mei! Erau marali! nu se ls Momun. Da' parc tu nu i-ai vzut, fiul meu? i tu i-ai vzut. I-am vzut. Parc erau vreo trei buci... Adevrat, trei. Tot aa mi s-a prut i mie. i ce-i cu asta? Marali ca toi maralii! Era ct pe-aci s-mi frng gtul. N-ai de ce s te bucuri. Dac au fost marali, nseamn c-au venit din partea cealalt a trectoarei. Acolo, n Kasahstan, din colo de muni, n pduri, se spune c mai triesc nc marali. E i-acolo o rezervaie. Poate c tia snt din rezervaie. Au venit i gata. Ce ne pas nou? Ce ne doare pe noi de Kasahstan? Poate or s rmn la noi... rosti Momun, vistor. Dac-ar rmne... Ajunge! i-o retez Orozkul. S mergem! Mai aveau mult pn s coboare buteanul. Pe urm trebuia s-l treac peste ru, trndu-l ntr-una cu calul. i nu era de loc uor. Apoi, dac vor trece cu bine trunchiul peste ru, vor fi nevoii s-l trasc pn pe deluorul unde vor ncrca maina. Uf! Ct trud! Orozkul se simea cu desvrire nefericit. Totul n jur i se prea strmb ornduit. Munii nu simt nimic, nu se plng de nimic, stau i de nimic nu le pas ; pdurile intr n toamn, pe urm intr n iarn, iar lucrul sta nu li se pare de loc anevoios. Chiar i stncuele zboar n voie i crie ct le place. Maralii, dac tia au fost marali cu adevrat, au venit de dincolo de defileu i vor hoinri prin pdure dup pofta inimii. La ora, oamenii calc netulburai pe strzi asfaltate, merg cu taxiurile, stau n restaurante i se distreaz. Pe cnd el? Pe el soarta l-a prsit aici n muni, nefericitul... Pn i neisprvitul de socru-su e mai fericit, creznd n basme. Ntng om! Protii snt totdeauna mulumii de via. Orozkul nu e mulumit de viaa lui, o urte. Nu e pentru el. Asta-i via pentru cei ca Momun Descurcreul. Lui ce-i trebuie, lui Momun? Toat viaa s-a spetit muncind zi i noapte, fr odihn. i toat viaa lui n-a avut pe nimeni n subordine, numai el s-a supus tuturor, chiar i babei lui, nici n faa ei nu crtete. Pe un nenorocit ca sta i un basm l face fericit. A vzut maralii n pdure i l-au podidit lacrimile, de parc i ntlnise fraii pe care de un veac i cuta prin lume! Eh, ce s mai vorbim... n sfrit, ieir pe ultima creast, de unde ncepea scoborul lung i abrupt spre ru. Se oprir s mai rsufle. Peste ru, n curtea pichetului, lng casa lui Orozkul, fumega ceva. Dup

fum puteai s ghiceti c e samovarul. nseamn c nevasta l atepta s soseasc. Dar lucrul acesta nu-l fcu pe Orozkul s se simt mai bine. Rsufla adnc pe gur, nu-i ajungea aerul. l durea n piept, iar btile inimii i rsunau n cap ca un ecou. Sudoarea de pe frunte i ustura ochii. Iar n fa avea povrniul lung i abrupt. Acas l atepta nevasta stearp. A pus i samovarul, vrea s-i fie pe plac... l npdi deodat dorina aprig s-i dea drumul pn jos i s izbeasc din goan cu piciorul n samovarul pntecos, s zboare la toi dracii. Apoi s se npusteasc asupra femeii i s-o bat, s-o bat pn o va podidi sngele, pn o cdea. Se bucura n gnd ascultnd vaietele nevestii, blestemele ei aruncate soartei nenorocite. i ce dac! se gndi el. N-are dect! Dac eu sufr, de ce ei s-i fie bine?" Gndurile i fur ntrerupte de Momun. Uitasem, fiul meu i aduse aminte btrnul i se apropie zorit de Orozkul. Trebuie s m duc la coal s iau copilul. S-au sfrit leciile. Ei, i? rosti Orozkul, strduindu-se s rmn calm. Ce propui? Nu te supra, fiule. S lsm buteanul aici i s coborm. Tu mnnci de prnz, iar eu, ntre timp, dau o fug clare pn la coal s iau bieelul. Cnd m-ntorc, trecem buteanul peste ru. Mult i-a trebuit, moule, ca s-i treac prin cap una ca aste? spuse Orozkul, cu rutate. Da' vezi, biatul o s plng... Ei, i? uier Orozkul, clocotind de furie. n sfrit, acum avea motiv s-l nvee minte pe btrn. Cu vrf i ndesat! Toat ziua cutase o pricin de care s se lege i acum Momun i-o dduse singur plocon pe tav. Fiindc el o s plng, noi s lsm treaba balt?! Azi-diminea m-ai btut la cap s-l duci la coal. Bine, l-ai dus! Acum, s-l iei de la coal! Ce-mi pas mie? Noi ne jucm aici, sau ce? Nu face asta, fiule l rug Momun. Tocmai azi! Ai dreptate, dar biatul m-ateapt i o s plng. Tocmai azi! Cum tocmai azi? Ce zi deosebit e azi? S-au ntors maralii.. De ce, tocmai azi... De uimire, Orozkail rmase cu gura cscat, fr s mai scoat o vorb. Uitase de mult de marali, care parc se iviser cteva clipe n vreme ce el se rostogolea prin tufiurile mrcinoase, cnd inima, de spaim, i se fcuse ct un purice. n fiece clip putea fi strivit de buteanul scpat pe coast la vale. Nu-i ardea lui de marali i nici de aiurelile btrnului. Drept cine m iei? zise el ncet, sufocat de furie, suflndu-i puternic n fa. Pcat c n-ai barb, altfel te-a fi nvat eu s nu-i socoti pe alii mai proti ca tine. Crezi c m doare pe mine de maralii ti? N-am altceva mai bun de fcut dect s m gndesc la ei? Nu m duci tu pe mine! Hai, du-te lng butean! Pn nu-l trecem peste ru, nu vreau s mai aud nimic. Mie nu-mi pas cine merge la coal i cine plnge! Gata, s plecm!... Momun se supuse ca ntotdeauna. i ddea seama c nu va scpa din minile lui Orozkul atta vreme ct buteanul nu va fi trt acolo unde trebuie. Lucra n tcere, dezndjduit. Nu mai scoase nici o vorb, dei tot sufletul i er numai strigt. Nepotul l ateapt lng coal; toi copiii s-au mprtiat pe la casele lor. Singur el, nepotul lui orfan, se uit n lungul drumului, ateptndu-i bunicul. Btrnul i nchipuia cum toi copiii toat clasa au nit tropind din coal i cum alergau spre cas. Le era foame. nc din uli, trengarii simt mirosul bucatelor pregtite pentru ei. Bucuroi i nfierbntai, trec n goan pe sub ferestrele caselor lor. Mamele i ateapt. Fiecare are un zmbet care te umple de fericire. Fie c e vesel ori suprat, o mam are oricnd puterea s druiasc copilului ei un zmbet. Chiar dac mama strig sever: i minile? Minile cine le spal?", n ochii ei se ascunde acelai zmbet.

De cnd ncepuse s mearg la coal, nepotul lui Momun avea totdeauna minile murdare de cerneal. Bunicului i plcea acest lucru. nseamn c flcul muncete cu srg. Iar acum, nepotul lui st n drum, cu minile ptate de cerneal, cu ghiozdanul su drag pe oare i-l cumptrase n var. Pesemne c a obosit de atta ateptare, i acum privete i ascult nelinitit dac nu cumva, pe colin, se ivete bunicul clare. Dar el venea ntotdeauna la timp. Cnd biatul ieea din coal, bunicul abia apucase s descalece i-l atepta ceva mai ncolo, nerbdtor. Toi ceilali copii se ndreptau spre cas, iar nepotul lui alerga spre el. Uite-l pe bunicul, s fugim!" i spunea biatul ghiozdanului. Ajungnd, se oprea emoionat. Dac n-ar fi fost nimeni n jur, el s-ar fi aruncat n braele bunicului, s-ar fi ghemuit la pieptul lui, trgnd n piept mirosul cunoscut de haine vechi i de fn de var uscat. Zilele acestea, bunicul crase cu calul fnul de pe malul cellalt. Iarna, prin nmeii de zpad, e greu s rzbeti pn acolo, mai bine s-l aduci de cu toamn. Mult timp dup aceea, Momun mirosea a polen amrui de fn. Bunicul aeza biatul pe crupa calului, n spatele su, i porneau n trap uor ori la pas, tcnd ori vorbind despre lucruri fr importan, i pe nesimite ajungeau acas. Mergnd pe aua muntelui, coborau la ei n defileul San-Ta. Patima neostoit a biatului pentru coal o nciuda pe bunica. Dimineaa, de cum se trezea, el se mbrca repede, apoi i rnduia crile i caietele n ghiozdan. Pe bunica o supra c biatul i lua seara ghiozdanul lng el n pat. La ce te-i fi lipit de ghiozdanul sta afurisit? Dac mcar i-ar deveni soa, ne-ar scpa de plata kalmului pentru mireas... (kalm = Preul pltit pentru mireas la musulmani) Biatul se fcea c n-aude vorbele bunicii, dar nici nu prea pricepea el despre ce e vorba. Pentru el, important era s nu ntrzie la coal. Alerga repede n curte s-l grbeasc pe bunicul. Nu se linitea dect la vederea colii. Odat au ntrziat totui. Cu o sptmn n urm, n faptul zorilor, Momun pornise clare pe malul cellalt. Se gndise s fac un drum dup fn. N-ar fi fost nimic, dar la ntoarcere legtura se desfcuse i fnul se risipise. A trebuit s-l lege din nou i s-l ncarce pe samarul calului. Legat n grab, fnul se desfcuse din nou lng mal. Nepotul l atepta pe partea cealalt. Sttea pe o piatr coluroas, flutura ghiozdanul i striga ceva, l chema. Btrnul se grbea: frnghiile se ncurcaser tare ru, se nnodaser. Biatul striga ntr-una i btrnul tia c nepotul a nceput s plng. Atunci a lsat totul balt, i fnul i frnghiile, a nclecat pe cal i a pornit-o n grab prin vad spre biat. Pn a trecut, s-a scurs iari destul timp, cci prin vad nu poi goni n galop, apa e mare i repede. Toamna nc nu-i aa de greu, dar vara, doboar calul din picioare i atunci eti pierdut. Cnd, n sfrit, Momun a trecut rul i s-a apropiat de nepot, acesta plngea n hohote. Nu s-a uitat la bunic, ci plngea ntr-una, murmurnd printre suspine: Am ntrziat, am ntrziat de la coal". Btrnul s-a aplecat de pe cal, a ridicat biatul n a i au pornit n galop. Dac coala ar fi fost mai aproape biatul s-ar fi dus i singur. Tot drumul nu s-a oprit din plns i btrnul n-a putut cu nici un chip s-l potoleasc. Au ajuns la coal, iar el tot mai plngea. Leciile ncepuser. L-a dus pn n clas. Momun i-a cerut iertare nvtoarei i a fgduit c alt dat nu se va mai ntmpla. Dar ceea ce l-a zguduit mai mult pe btrn a fost plnsul nepotului, felul cum suferea el pentru c ntrziase. Deie Domnul ca totdeauna coala s te mbie aa!" gndea btrnul. Totui de ce plnsese atta bieaul? nseamn c n sufletul su poart o obid, obida lui

nemrturisit... Acum, mergnd pe lng butean, srind cnd ntr-o parte, cnd n alta, sltndu-l i mpingndu-l cu prghia pentru a nu se propti nicieri i a aluneca mai repede la vale, Momun se gndea ce i-o fi fcnd nepotul. Orozkul nu se grbea. El ducea calul de cpstru. ns aici nici nu prea poi s te grbeti: scoborul e lung i povrnit, eti nevoit s mergi de-a curmeziul coastei. Dar nu putea oare s-i asculte rugmintea s lase deocamdat buteanul i s se ntoarc pe urm s-l ia? Eh, dac ar fi avut putere, ar fi sltat trunchiul pe umr, ar fi trecut cu el prin ru i l-ar fi aruncat n locul unde avea s fie ncrcat n main. Na, ar zice, luai-v buteanul i lsai-m n pace!" Apoi Momun ar porni naintea nepotului. Dar i-ai gsit! Trebuia s ajung la mal, printre pietre i peste prundi, iar de acolo, prin vad, s trag trunchiul cu calul n partea cealalt. Calul era istovit de atta mers ba urcnd, ba cobornd... Mcar de s-ar sfri totul cu bine, fiindc s-ar putea ca trunchiul s se propteasc de niscai pietre n mijlocul rului, ori calul s se mpiedice i s cad. Cnd intrar n ap, bunicul Momun se rug: Ajut-ne, Maic Cerboaic, nu lsa buteanul s se mpotmoleasc, nu lsa calul s cad!" Descul, cu cizmele aruncate pe umr, cu pantalonii suflecai deasupra genunchilor i cu prghia n mn, Momun se inea dup buteanul care plutea pe ap. O luaser piezi, mpotriva curentului. Pe ct era de curat i de strvezie apa rului, pe att era de rece. Ap de toamn! Btrnul ndura totul: ei, i? n-o s-i cad picioarele! Numai de-ar izbuti s treac mai degrab buteanul. i totui, parc nadins, buteanul se nepeni ntre nite pietre ntr-un loc cu multe praguri. n asemenea mprejurare trebuie s lai calul s se odihneasc un pic, apoi s-l ndemni cu ndejde dintr-o smucitura puternic el poate smulge buteanul dintre bolovani. Dar Orozkul, clare, fichiuia fr mil cu kamceaua animalul sleit de puteri. Calul se opintea proptindu-se pe picioarele dinapoi, aluneca, se mpiedica, dar buteanul nu se clintea din loc. Btrnului i nepeniser picioarele, ncepuse s vad negru naintea ochilor. I se nvrtea capul. Malul rpos, pdurea de deasupra lui, norii de pe cer se aplecau, cdeau in ap i alunecau pe cursul repede al rului, apoi se ntorceau din nou la locul lor. Lui Momun i se fcu ru. Blestemat butean! Dac ar fi fost lsat s zac un timp, era altceva: lemnul uscat plutete singur pe ap, trebuie doar s ii de el. Pe cnd cel de acuma, de-abia l tiaser i gata cu el tr prin ru! Cine mai face aa? Iat ce se ntmpl! O treab necurat sfrete totdeauna ru. Orozkul nu ndrznea s lase pinul s se usuce: dac, pe neateptate, pic vreo inspecie i-i face proces pentru tierea arborilor din rezervaie? De aceea, cum i taie, i i face s dispar... Orozkul izbea calul cu tocul cizmelor, l lovea cu biciul n cap, njura, urla la btrn, de parc el, Momun, era vinovat de toate, dar buteanul se ncpna i se afunda tot mai vrtos ntre pietre. Rbdarea btrnului ajunsese la capt. Pentru prima oar in viaa lui ridic glasul, mnios: D-te jos de pe cal! rosti el, apropiindu-se hotrt de Orozkul i trgndu-l din a. Nu vezi c bietul dobitoc nu mai poate trage? Coboar numaidect! Uluit, Orozkul se supuse fr s crcneasc. Sri din a n ap, nclat. Din acea clip parc se prostise, surzise, se pierduse cu firea. Hai! Opintete-te! Amndoi odat. La comanda lui Momun, apsar amndoi pe prghie, sltnd buteanul din loc, eliberndu-l din strnsoarea pietrelor. Ce animal inteligent e calul! Se smuci tocmai n acel moment, mpiedicndu-se i alunecnd. Curelele se ntinser ca o strun, dar trunchiul abia se mic din loc, alunec i se nepeni din nou. Calul se mai smuci o dat, dar i pierdu echilibrul, czu n ap i, zbtndu-se, se

ncurc n hamuri. Calul! Ajut calul s se ridice! l nghionti Momun pe Orozkul. Amndoi izbutir cu greu s ajute calul s se ridice n picioare. Animalul tremura de frig, de-abia se mai inea n ap. Desham-l! De ce? Desham-l, i spun! O s-l nhmm din nou. Scoate-i leaurile! i Orozkul se supuse din nou fr s crcneasc. Cnd calul fu deshmat, Momun l apuc de cpstru. Acum s mergem zise el. Ne-ntoarcem pe urm. Calul trebuie s se odihneasc. Hei, ia stai! Orozkul smulse cpstrul din mna btrnului. Parc se trezise. Era din nou el nsui. Pe cine prosteti? N-ai s pleci nicieri! O s scoatem acum buteanul. Disear vin oamenii dup el. nham calul fr vorb mult, auzi? Momun se ntoarse tcut i, cltinndu-se pe picioarele nepenite, porni prin vad spre mal. Unde pleci, moule? Unde, te-ntreb?! Unde! Unde! La coal. Nepotul m-ateapt de la prnz. ntoarce-te! ntoarce-te, n-auzi?! Btrnul nu-l ascult. Orozkul ls calul n ru i se lu dup el. Abia aproape de mal, n prundi, l ajunse pe Momun, l apuc de umr i-l ntoarse cu faa spre el. Se pomenir fa-n fa. Cu o micare scurt a minii, Orozkul smulse de pe umrul lui Momun cizmele-i vechi din pnz, cauciucat, cu turetcile legate, i-l lovi din rsputeri, de dou ori, n cap i peste obraz. S mergem! Hai! grohi Orozkul, aruncnd cizmele la o parte. Btrnul se apropie de cizme i le ridic de pe nisipul ud. Cnd se ndrept din ale, de pe buze i se prelingea o uvi de snge. Ticlosuje! rosti Momun, scuipnd sngele, i-i arunc din nou cizmele pe umr. Asta o spusese Momun Descurcreul, care niciodat nu crtise n faa nimnui! O spusese un biet btrn nvineit de frig, cu cizmele-i vechi aruncate pe umr, cu buzele nsngerate. Haide! Orozkul l trase dup el. Dar Momun se smulse cu ndrjire i, fr s se uite napoi, se ndeprt tcut. Hei, dobitoc btrn, acum s te ii! N-am s i-o uit! strig Orozkul n urma lui, ameninndu-l cu pumnul. Btrnul nu se uit ndrt. Ieind pe potec, lng cmila culcat", se aez jos, se ncl i porni repede spre cas. Fr a se opri nicieri, se ndrept glon spre grajd. Scoase de acolo calul sur Alaba, calul de plimbare al lui Orozkul, neatins de nimeni, pe care nimeni nu cuteza s ncalece i care nu era niciodat nhmat pentru a nu-i pierde obinuina i inuta de clrie. Ca o furtun, Momun se npusti cu el n curte, fr a i fr scri. Iar cnd trecu n galop pe lng ferestre, pe lng samovarul fumegnd nc, femeile, care ieiser afar btrna lui Momun, fiic-sa Bekei i tnra Gulgeamal i ddur seama ndat c se ntmplase ceva cu btrnul. Niciodat nu mai nclecase pe Alaba i niciodat nu galopase aa ca un nebun. Ele nc nu tiau c aceasta era revolta lui Momun Descurcreul. i nc nu tiau ct o s-l coste aceast revolt acum, la btrnee. Dinspre ru se ntorcea Orozkul, ducnd de cpstru calul deshmat. Calul chiopta de piciorul din fa. Femeile l priveau tcute, n timp ce el se apropia. Nu ghiceau nc ce se petrecea n sufletul lui Orozkul, ce le

aducea el n ziua aceea, ce nenorocire, ce spaime... Cu cizmele ude, n care plescia apa, cu pantalonii uzi, apropiindu-se de femei cu pai greoi, omul le privi ncruntat. Nevasta lui, Bekei, l ntreb ngrijorat: Ce-i cu tine, Orozkul? Ce s-a ntmplat? O, da' eti ud tot! V-a scpat buteanul pe ru? Nu ocoli Orozkul rspunsul. Na! zise ntinzndu-i lui Gulgeamal cpstrul. Du calul n grajd! Apoi se ndrept spre u: Hai n cas! i spuse nevestii. Bunica vru s intre mpreun cu ei, dar Orozkul o alung din prag: Pleac, babo! N-ai ce cuta aici. Du-te la tine acas i vezi-i de treab! Da' ce-i veni? se supr btrina. Ce-nseamn asta? Dar cu btrnul nostru ce e? Ce s-a ntmplat? ntreab-l pe el! rspunse Orozkul. n cas, Bekei ajut soului s-i scoat hainele ude, i ddu cojocul, apoi aduse samovarul i ncepu s toarne ceai ntr-o pial. (Pial = Can, ceac fr toart) Nu vreau! i el o plezni scurt. D-mi s beau. Nevasta aduse o sticl de o jumtate ncnceput i turn n pahar. Umple-l! porunci Orozkul. Ddu pe gt dintr-o nghiitur paharul cu vodc, apoi se nfur n cojoc i, aezndu-se pe koma, rosti ctre Bekei: Tu nu-mi mai eti soie, eu nu-i mai snt brbat. Du-te i s nu mai pui piciorul n casa asta! Pleac pn nu e prea trziu. Bekei oft, se aez pe pat i, nghindu-i lacrimile ca de obicei, rosti ncet: Iar? Ce iar? zbier Orozkul. Iei afar! Bekei fugi din cas i, ca ntotdeauna, frngndu-i minile, ncepu s boceasc n gura mare: Ah, nenorocita de mine! De ce m-am mai nscut pe lumea asta... n st timp, Momun gonea pe Alaba s ajung la bieel. Alaba era un cal iute. Totui Momon ntrziase vreo dou ceasuri. i ntlni nepotul pe drum. l aducea acas nvtoarea. Aceeai nvtoare cu mini aspre, mbrcat n acelai palton , pe care-l purta de cinci ani. Din pricina oboselii femeia arta posomort. Biatul, cu ochii umflai contenise de mult cu plnsul mergea alturi de ea, cu ghiozdanul n mn, nenorocit i umilit. nvtoarea l mustr cu asprime pe btrnul Momun. Acesta desclecase i sttea n faa ei, cu capul plecat. S nu mai aducei copilul la coal dac nu venii la timp s-l luai spuse ea. Pe mine s nu v bizuii, mi-ajung cei patru ai mei. Momun i ceru din nou iertare i din nou fgdui c nu se va mai ntmpla a doua oar. nvtoarea se ntoarse la Geleai, iar bunicul i nepotul pornir spre cas. Biatul sta pe cal n faa bunicului. Tcea. Btrnul nu tia ce s-i spun. i-e foame tare? ntreb el. Nu. nvtoarea mi-a dat pine ngim nepotul. De ce taci? Biatul nu rspunse. Momun zmbi vinovat: Ce suprcios mai eti! Btrnul i lu chipiul biatului de pe cap, l srut pe cretet, apoi i-l puse la loc. Biatul nu se ntoarse. Merser aa amndoi, abtui i tcui. Momun nu-l lsa pe Alaba n voie, l strunea din fru. Nefiind neuat, calul putea s-l zdruncine prea tare pe biat. i acum nu mai avea nici de ce s se grbeasc. Calul pricepu de ndat ce i se cere i porni ncet n buiestru. Fornia, iar tropotul copitelor

rsuna pe crare. Clare pe un asemenea cal e bine s mergi singur i s cni ncetior pentru tine. Cte nu poate omul s cnte cnd e singur, numai cu el nsui? Despre visurile nemplinite, despre anii care au trecut, despre ce a fost odat n tineree, cnd era vremea de iubit... Omului i place s ofteze dup vremurile cnd a pierdut ceva pentru totdeauna. Dar ce anume, omul nu-i poate da seama. ns din cnd n cnd i place s se gndeasc la lucrul sta, dorete s se simt el nsui. Calul bun, un cal cu mers stranic, e un nepreuit tovar de drum... i btrnul Momun, privind ceafa tuns a nepotului, gtul lui subirel i urechile clpuge, se gndea c din toat viaa lui fr noroc, din toate nfptuirile i trudele lui, din toate grijile i amrciunile nu i-a rmas dect acest copila, aceast fptur neajutorat. Bine ar fi dac bunicul ar izbuti s-l pun pe picioare. Greu o s-i mai fie nepoelului de va rmne singur. E numai ct un tiulete de porumb, dar e drz, dintr-o bucat. Ar trebui s fie mai simplu, mai blnd... Cei de teapa lui Orozkul l vor ur i-l vor hitui cum hituie lupii un cerb... Aici i aminti de maralii pe care-i zrise adineauri nind ca nite umbre repezi, nvalnice i-i smulseser din piept strigtul de uimire i bucurie. Tu tii, copile? S-au ntors maralii la noi rosti bunicul Momun. Biatul i ntoarse cu nsufleire capul peste umr: Adevrat? Adevrat. I-am vzut cu ochii mei. Erau trei. Da' de unde au venit? Cred c de dincolo de defileu. Snt i-acolo rezervaii naturale. Toamna e frumoas i trectoarea e deschis. Au venit la noi n vizit. i-or s rmn la noi? Dac o s le plac, or s rmn. Iar de nu se va atinge nimeni de ei, or s rmn de tot aici. Hran e din belug. Pot s triasc aici o mie de marali... Odinioar, pe vremea Maicii Cerboaica cea Cornut, prin locurile noastre hlduiau ct frunz i iarb... Simind c biatul se nvioreaz la auzul acestei veti i c ncet-ncet uit de suprare, btrnul ncepu s-i povesteasc iari despre vremurile de demult, despre Maica Cerboaica cea Cornut. Furat de poveste, se gndea ct de uor poi s fii fericit i s aduci i altuia fericirea! Aa s tot trieti mereu! Uite aa, ca acum, n aceste clipe. Dar viaa nu e rnduit astfel alturi de fericire, pndete nencetat, se vr n suflet, n via nenorocirea, care dintotdeauna te urmrete necrutor, necontenit. Chiar i n ast clip, cnd el i nepotul erau fericii, n sufletul btrnului, alturi de bucurie, slluia nelinitea: ce-o fi fcnd Orozkul? Ce rfuial pregtete? Ce pedeaps o fi nscocit pentru el, btrnul, care cutezase s nu-i dea ascultare? Cci Orozkul nu va lsa lucrurile aa. Altfel nu s-ar chema Orozkul. Pentru a nu se mai gndi la nenorocirea care o atepta pe fiica lui i pe el, Momun povestea nepotului despre marali, despre nobleea, frumuseea i iueala acestor animale, cu atta nflcrare, de parc n felul acesta putea nltura npasta. Biatul era fericit. Nici nu bnuia ce-l ateapt acas. Era numai ochi i urechi. Cum, s-au ntors ntr-adevr maralii? nseamn c aa e! Bunicul zice c Maica cea Cornut a iertat frdelegile svrite de oameni mpotriva ei i a ngduit copiilor si s se ntoarc n munii Issk-Kul-ului. Bunicul mai spune c acum au venit doar trei marali s cerceteze cum e pe aici, iar dac le-o place, toi maralii se vor ntoarce n patria lor. Ata l ntrerupse biatul pe bunic poate a venit chiar Maica Cerboaica cea Cornut? Poate vrea s vad cum e aici, la noi, i pe urm s-i cheme copiii, ce zici?

Se poate rosti Momun, nesigur, i tcu. Btrnul se simea ncurcat: oare nu se lsase prea mult furat de avntul su i-l fcuse pe biat s cread cu adevrat n vorbele lui? Dar bunicul Momun nu vru s schimbe credina nepotului. De altfel, ar fi fost i prea trziu. Cine tie?... zise el, dnd din umeri. Se poate... se poate s fi venit chiar Maica Cerboaica cea Cornut. Cine tie... Dar noi' o s aflm! Hai, ata, s mergem n locul acela unde ai vzut maralii spuse biatul. Vreau s-i vd i eu. Pi ei nu stau locului. S ne lum dup urme. S mergem mult-mult dup urmele lor, i cnd i zrim, mcar cu coada ochiului, ne ntoarcem. Atunci ei or s fie ncredinai c oamenii n-au s se-ating de ei. Ce copil eti! zmbi bunicul. Om vedea cnd om ajunge acas. Se apropiar de pichet pe poteca din spatele caselor. O cas privit din spate e ca i un om cnd l priveti din spate. Cele trei case nu lsau s se ghiceasc nimic din ce s-ar fi petrecut nluntru lor. n curte, de asemenea, era pustiu i linite. Inima lui Momun se strnse de o presimire rea. Ce s-o fi ntmplat? O fi btut-o Orozkul pe nenorocita de Bekei? S-o fi mbtat iar cri? Ce-ar fi putut s se ntmple? De ce e atta linite, de ce nu-i nimeni prin curte la ceasul acela? Dac teate-s la rostul lor, trebuie s scot din ru blestematul acela de butean se gndi Momun. D-l ncolo pe Orozkul, mai bine s nu te pui cu el. Mai bine s faci ce vrea i s te lai pguba. Cci mgarului n-o s-i dovedeti c e mgar!" Momun se apropie de grajd. D-te jos. Uite c-am ajuns i spuse el nepotului, ca i cnd ar fi venit de la drum lung, cutnd s nu-i trdeze tulburarea. Dar cnd biatul cu ghiozdanul su vru s alerge spre cas, bunicul Moimun l opri: Stai s mergem mpreun. Duse calul n grajd i, lundu-i nepotul de mn, porni spre cas. Ia seama zise bunicul ctre nepot dac o s fiu ocrit, tu s nu te temi i s n-asculi ce-o s se spun. Pe tine nu te privete. Treaba ta e s mergi la coal. Dar nu se ntmpl nimic din toate acestea. Cnd ajunser n cas, bunica i arunc lui Momun o privire lung, mustrtoare i, strngnd din buze, i vzu mai departe de cusut. Bunicul, la rndul lui, nu zise nimic. Posomort i scruttor, rmase o vreme n picioare n mijlocul odii, apoi lu de pe plit un castron mare cu tiei, dou linguri i pine i se aez cu nepotul n faa prnzului ntrziat. Mncau n tcere. Bunica nici mcar nu se uita la ei. Pe faa-i cafenie i zbrcit se ntiprise mnia. Biatul nelese c se ntmplase ceva foarte ru. Btrnii continuau s tac. Biatul fu cuprins de team i de nelinite, ncit i pieri foamea. Nimic nu-i mai ru ca atunci cnd oamenii stau la mas i nu scot o vorb, muncii de un gnd tainic tiut numai de ei, gnd negru, plin de bnuial. Poate c noi sntem de vin" se adres el n gnd ghiozdanului. Ghiozdanul sta pe pervazul ferestrei. Inima copilului se rostogoli pe duumea, se car pe pervaz ct mai aproape de ghiozdan i ncepu s-i opteasc: Tu nu tii nimic? De ce e bunicul att de abtut? Cu ce e vinovat? De ce a ntrziat i a venit clare pe Alaba i fr s-i pun aua? Aa ceva nu s-a mai ntmplat vreodat. Poate c a ntrziat fiindc a vzut maralii n pdure?... i dac n-a fost nici un maral? Dac nu-i adevrat? Atunci, de ce a mai povestit? Cci Maica Cerboaica cea Cornut o s se supere tare ru dac ne-a minit..." Sfrindu-i prnzul, bunicul Momun i spuse ncet biatului: Du-te afar, avem puin treab. O s m-ajui. Vin i eu ndat. Biatul iei asculttor. Numai ce nchise ua dup el, c glasul bunicii se i auzi din cas:

Unde te duci? M duc s scot buteanul. Adineauri s-a nepenit n ru rspunse Momun. Aha, i-ai adus aminte! izbucni bunica. i-ai dat seama! Du-te s-o vezi pe fiic-ta. A dus-o Gulgeamal la ea. Acum cine mai are nevoie de ntnga ta stearp? Du-te s-i spun cine este ea acum! Ca pe un cine rios a alungat-o brbatul ei din cas. A alungat-o i gata! rosti Momun cu amrciune. Aa, vaszic! Da' tu cine eti? Crezi c dac fetele i-s nite muieri fr cpti, o s-l faci mcar pe nepotu-tu mare ef, nu-i aa? Ateapt mult i bine! Uite pentru cine ai intrat n gura lupului! Ba nc ai mai nclecat i pe Alaba i te-ai dus s-l iei. Ian te uit la el! Mai bine i-ai vedea lungul nasului, s tii cu cin' te pui... O s-i frng gtul ca la un pui de gin. De cnd ai nceput s-o faci pe grozavul? De cnd ai devenit firoscos? Nici s nu te gndesti s-o aduci pe fiic-ta la noi. N-o las s pun piciorul n prag... Mhnit, biatul pea agale prin curte. n cas mai rsunau strigtele bunicii. Apoi se auzi ua trntindu-se i Momun iei grbit din cas. Btrnul se ndrept spre casa lui Seidahmat, dar n prag l ntmpin Gulgeamal. Mai bine nu acum, mai pe urm... i zise ea lui Momun. El se opri buimcit. Plnge, a btut-o opti Gulgeamal. Zice c de acum n-o s mai stea mpreun. Iar pe dumneata te blesteam. Zice c de toate numai tata e vinovat. Momun tcea. Ce s mai zic? Acum nici fata lui nu voia s-l mai vad! Orozkul bea ntr-una. E ca o fiar i povestea Gulgeamal n oapt. Tcur amndoi, gnditori. Gulgeamal oft comptimitor. Barem de-ar veni Seidahmat mai repede. Astzi trebuia s se ntoarc. Scoteai amndoi buteanul i mcar scpai de asta. Parc e vorba de butean? zise Momun, cltinnd din cap. Czu pe gnduri i, zrindu-l pe nepot lng el, i spuse: Du-te i te joac. Biatul se ndeprt. Se duse n opron i lu binoclul ascuns acolo. l terse de praf. Prost ne mai merg treburile! rosti el trist ctre binoclu. Se pare c eu i ghiozdanul sntem de vin. Eh, dac ar fi undeva o alt coal! M-a fi dus cu ghiozdanul s nvm acolo. S nu tie nimeni. Numai de bunicu mi-e mil, el ne-ar cuta. i tu, binoclule, cu cine ai mai privi la vaporul alb? Crezi c n-o s m fac pete? O s vezi! Am s m duc not spre1 vaporul alb..." Biatul se ascunse dup claia de fn i privi n jur cu binoclul. Era trist i nu se uit prea mult. Alt dat nu s-ar mai fi sturat privind munii, n oare se strecurase toamna, acoperii de pdurile atinse i ele de toamn pe culmi aternui cu omt alb, la poale arznd roii ca focul. Biatul puse binoclul la loc i, ieind din opron, l vzu pe bunic trecnd prin curte cu calul nhmat. Se ducea spre ru. Biatul vru s alerge dup el, dar fu oprit de strigtul lui Orozkul. Orozkul ieise n grab din cas, numai n flanel de corp, cu uba pe umeri. Faa i era roie ca un uger de vac umflat. Hei, tu! strig el amenintor ctre Momun. Unde duci calul? Du-l napoi la locul lui. O s scoatem buteanul i fr tine. S nu ndrzneti s te-atingi de el. Nu mai ai ce cuta aici. Te dau afar de la pichet. Car-te unde vrei! Bunicul zmbi amar i duse calul napoi n grajd. Se fcuse dintr-o dat mai mic i mai btrn. Mergea trndu-i picioarele i privind drept nainte. Biatul se simi npdit de durere. De mila bunicului i se umplu sufletul de obid sufocndu-l i, pentru ca nimeni s nu vad c plnge, fugi pe malul rului. Dinaintea lui, crarea cnd se ntuneca i disprea, cnd i se aternea din nou la picioare. Fugea i lacrimile i curgeau iroaie. Iat

bolovanii lui dragi de lng mal: tancul", lupul", aua", cmila culcat". Nu le spuse nimic, tot n-ar pricepe: stau acolo nepstori. mbri numai cocoaa cmilei culcate" i, prbuindu-se pe granitul rocat, izbucni n hohote de plns amarnic, neogoit. Plnse mult, pn ce ncetul cu ncetul se potoli. n sfrit, i nl capul, i terse ochii i, privind nainte, rmase ncremenit. Chiar n faa lui, pe malul cellalt, lng ap, stteau trei marali. n carne i oase. Beau ap i se prea c se saturaser. Unul dintre ei cel care avea coarnele cele mai mari i mai grele i aplec iar capul spre ap, ntinzndu-l de parc ar fi vrut s-i priveasc podoaba coarnelor n micul golf al rului ca ntr-o oglind. Era rocat la culoare, cu pieptul lat i puternic. Cnd i slt capul, de pe buza lui acoperit cu pr de culoare deschis se prelinser cteva picturi de ap. Micnd din urechi, cerbul se uit cu luare-aminte la biat. Dar cu i mai mult luare-aminte se uita la biat o cerboaic alb, cu coapse zvelte i cu o coroan de coarne subiri i ramuroase pe cap. Coarnele ei erau ceva mai mici, dar negrit de frumoase. Semna aidoma cu Maica Cerboaic cea Cornut. Avea ochi mari, luminoi. Era chipe ca o iap tnr care fat n fiecare an cte un mnz. Maica Cerboaic cea Cornut se uita int la el, de parc ncerca s-i aduc aminte unde-l mai vzuse pe acest biea cu capul mare i cu urechile clpuge. Ochii ei umezi strluceau licrind n deprtare. Din nri se ridica un abur uor. Alturi, puiul ei fr coarne, ntors cu spatele, rodea ramuri de rchit roie. Lui nu-i psa de nimic. Era bine hrnit, puternic i galnic. ncetnd deodat s mai road crengue, zburd vioi, o mpinse pe cerboaic cu grabnul i, opind mereu n jur, ncepu s se alinte pe lng ea, frecndu-se cu capul lui ciut de coastele Maicii Cerboaic cea Cornut. Iar Maica Cerboaic se uita i se tot uita la biat. inndu-i rsuflarea, biatul iei de dup bolovan i, cu minile ntinse nainte, ca n vis, cobor pe mal pn lng ap. Maralii nu se speriar de fei. l priveau netulburai de pe malul cellalt. ntre ei curgea rul repede, verzui-transparent, clocotind i revrsndu-se peste mormanele de pietre de sub ap. De n-ar fi fost acest ru care-i desprea, de bun seam c ar fi putut s se apropie de marali i s-i ating cu mna. Maralii stteau pe grohotiul curat i neted. Dincolo de ei, acolo unde se sfrea fia prundiului, se ntindeau ca o vlvtaie roie tufiurile tomnatice ale pdurii de tugai. Mai sus se ntindea povrniul argilos, deasupra povrniului plopii de munte i mestecenii scldai n aur i purpur, iar mai sus codrii cei mari i zpezile albe pe piscurile stncoase. Biatul nchise ochii, apoi i deschise iar. n faa lui se desfura aceeai privelite, iar n apropierea crngului rou de tugai, pe prundiul splat de ape, se aflau aceiai marali legendari. Dar iat c se ntoarser i pornir unul dup altul spre pdure. nainte mergea maralul cel mare, la mijloc puiul ciut, i n urma lor Maica Cerboaic cea Cornut. Ea privi napoi, uitndu-se nc o dat la biat. Maralii intrar n tugai, strecurndu-se printre tufiuri. Crengile rocate se legnau deasupra lor, frunzele de aram cdeau pe spinrile lor netede, mldioase. Apoi o luar pe crare n sus, pn deasupra povrniului. Aici se oprir. Din nou biatului i se pru c maralii se uit la el. Maralul cel mare ntinse gtul i, cu coarnele date pe spate, bubui ca o trmbi: Bu-u, bu-u!" Glasul lui rsun peste povrni, peste ru, rostogolindu-se ntr-un ecou prelung: U-u, u-u!". Abia n clipa asta biatul se dezmetici. O lu la goan spre cas pe

crarea cunoscut. Fugea ct l ineau picioarele. Trecu ca o vijelie prin curte i, deschiznd ua cu zgomot, strig din prag printre gfituri: Ata! Au venit maralii! Maralii! Snt aici! Bunicul Momun privi la el din col, unde sttea amrt i tcut. Nu spuse nimic, de parc nu pricepea despre ce este vorba. Sttt! Sfrete cu glgia! l istui bunica. Dac-au venit, s fie sntoi, acum nu ne arde de ei. Biatul iei tcut. n curte era pustiu. Soarele de toamn scpta peste Muntele Strjii, peste lanul vecin al munilor golai, nvluii n amurg. Vpaia lui ardea rece deasupra pustiului ngheat al munilor, revrsndu-se de jur mprejur n reflexe alunecoase peste piscuri. n pduri se aternu zbranicul nserrii. Vntul ncepu s sufle dinspre zpezi. Biatul tremura. l luase cu frig.

VI TREMURA I CND SE culc n pat. Mult vreme nu putu s adoarm. Afar se lsase noaptea. l durea capul. Dar biatul nu zise nimic. i nimeni nu tia c el se mbolnvise. l uitaser. Dar cum s-ar fi putut s nu-l uite! Bunicul se zpcise de-a binelea. Nu-i mai gsea locul. Ba ieea, ba intra i se aeza abtut, oftnd din greu, ba se ridica i pleca iari afar. Bunica bodognea mnioas, nvrtindu-se de colo pn colo, ieea n curte, apoi venea ndrt. n curte rsunau neclar nite voci sacadate, se auzeau pai grbii, njurturi se pare c Orozkul suduia din nou cineva plngea cu sughiuri... Biatul sttea linitit n pat i tot mai mult l oboseau acele glasuri, acel du-te-vino i tot ce se petrecea n cas i afar. nchise ochii i, alinndu-i singurtatea, renvie n nchipuire cele ntmplate astzi, tot ceea ce el dorea s vad. Sttea pe malul rului. Apa curgea att de repede, nct era cu neputin s-o priveti prea mult vreme: te apuca ameeala. De pe malul cellalt, maralii se uitau la el. Cei trei marali pe care-i vzuse pe-nserat erau acum din nou acolo. Totul se repet aidoma. Cnd i slt capul, de pe buza umed a cerbului cel mare se prelinser aceleai picturi n apa micului golf al rului. Maica Cerboaica cea Cornut, ca i mai nainte, se uita int la biat, cu ochi blnzi i nelegtori. Ochii ei erau mari, negri i umezi. Biatul se mir c Maica Cerboaica cea Cornut poate s ofteze ca o fiin omeneasc. Trist i amarnic ca bunicul lui. Pe urm plecar, lund-o prin tufiurile de tugai. Crengile rocate se legnau deasupra lor, frunzele de aram cdeau pe spinrile lor netede, mldioase. Ajunser sus, pe povrni. Acolo se oprir. Maralul cel mare i ntinse gtul i, dndu-i coarnele pe spate, bubui ca o trmbi: Bu-u, bu-u!" Biatul zmbi n sinea lui, amintindu-i cum glasul maralului cel mare rsunase peste ru, rostogolindu-se ntr-un ecou prelung. Apoi maralii se mistuir n pdure. Dar biatul nu voia s se despart de ei i ncerc s readuc n nchipuire tot ce dorea el s vad. i din nou prin faa lui prinse s curg nvalnic rul cel mare i repede. l apuc ameeala din pricina iuelii torentului. Sri i strbtu rul n zbor. Cobor lin n apropierea maralilor, care stteau, ca i mai nainte, pe prundi. Maica Cerboaica cea Cornut l chem spre ea: Al cui eti? Biatul nu rspunse, i era ruine s spun al cui e. Eu i cu bunicul te iubim tare mult, Maic Cerboaica. Te-ateptam de mult vreme rosti el.

i eu te cunosc. i pe bunicul tu l cunosc. E un om bun spuse Maica Cerboaica cea Comut. . Biatul se bucur nespus, dar nu tiu cum s-i mulumeasc. Vrei s m prefac n pete, i s m duc pe ru n jos pn n Issk-Kul, la vaporul cel alb? zise el deodat. Asta putea s fac. Dar Maica Cerboaica cea Comut nu-i rspunse. Atunci, biatul ncepu s se dezbrace i, la fel ca n timpul verii, zgribulin-du-se, intr n ap, inndu-se de o crengu de rchit ce cretea pe mal. ns apa nu era rece ca gheaa, ci cald, fierbinte i sufocant. El not pe sub ap cu ochii deschii. Firicelele de nisip auriu i pietricelele de sub ap prinser s i se nvrteasc n julr, puzderie, ca un roi zumzitor. Se nbuea, iar torentul firbenilte l trgea i-l ducea cu el. Ajutor! Ajut-m, Maic Cerboaica, c i eu snt copilul tu, Maic Cerboaica! strig el tare. Maica Cerboaica cea Cornut alerga n urma lui pe mal. Fugea repede i vntul uiera printre coarnele ei. Biatul arunc ptura de pe el i se simi mai uurat. Era lac de sudoare. Dar amintindu-i c n asemenea mprejurare bunicul l nvelea i mai bine, se acoperi din nou. n cas nu se afla nimeni. Fitilul arsese tot i lampa abia mai lumina. Biatul vru s se scoale ca s bea ap, dar n curte rsunar iari glasuri ascuite: cineva striga la altcineva, cineva plngea i altcineva ncerca s-l potoleasc. Apoi zarv i tropit de picioare. Pe urm, chiar pe sub fereastr, gemnd i gfind, se bulucir doi i parc unul trgea de cellalt. Ua se deschise cu zgomot i bunica, furioas din cale afar, rsuflnd greu, l mbrnci, pur i simplu, n cas pe bunicul Momun. Niciodat biatul nu-l vzuse pe bunicul su att de speriat. Prea c nu-i d seama de nimic. Ochii btrnului rtceau buimcii. Bunica l nghionti n piept, silindu-l s se aeze: ezi, ezi, nrod btrn, i nu te vr unde nu-i fierbe oala! E prima oar cnd li se ntmpl una ca asta? Dac vrei ca totul s sfreasc cu bine, stai acolo i nu-i bga nasul. F ce-i spun! Auzi? Altfel ne izgonete, pricepi? Ne izgonete de pe faa pmntului. Unde s ne ducem acum, la btrnee? Unde? Cu aceste cuvinte, bunica rnti ua i iei afar grbit. n cas se fcu iari linite. Se auzea numai respiraia hrit i sacadat a bunicului. edea pe prichiciul sobei, strngndu-i capul n minile-i tremurnde. Deodat, btrnul czu n genunchi i, ridicnd braele, gemu adresndu-se nu se tie cui: Ia-m i f ce vrei cu nenorocitul de mine! Numai druiete-i un copil. Nu mai am putere s-o privesc! Druiete-i mcar unul singur, fie-i mil de noi... Plngnd, btrnul se ridic. Cltinndu-se i sprijinindu-se de perete, dibui clana. Iei trgnd ua dup el, i-acolo, afar, continu s plng nfundat, cu flcile ncletate. Biatul se simea ru. l lua iar cu frig. i era cnd cald, cnd rece. Vru s se scoale i s se duc la bunicul, dar picioarele i minile nu-l ascultau. Capul i plesnea de durere. Btrnul plngea afar. n curte, Orozkul, beat, se dezlnuise din nou. Mtua Bekei ipa dezndjduit i pe amndoi i implorau s se potoleasc glasul bunicii i al lui Gulgeamal. Biatul se refugie n lumea lui nchipuit. Din nou se afla pe malul rului repede, iar pe cellalt mal, pe prundi, stteau aceiai marali. Biatul ncepu s se roage: Maic Cerboaic, adu n coarnele tale un leagn pentru mtua Bekei. Te rog tare mult, adu-le un leagn! S aib i ei un copil!" Apoi alerg prin ap spre Maica Cerboaic cea Cornut. Apa nu se fcea mai adnc, dar nici el nu se apropia de malul cellalt, de parc btea pasul pe loc. Tot timpul se ruga, se ruga fierbinte de Maica Cerboaic cea Cornut: Adu-le un leagn n coarne! F s nu mai

plng bunicul nostru. F ca unchiul Orozkul s n-o mai bat pe mtua Bekei. F s aib i ei un copil! Eu am s-i iubesc pe toi. i pe unchiul Orozkul am s-l iubesc, numai druiete-i i lui un copil! Adu-le un leagn n coarnele tale..." Biatului i se pru c n deprtare rsun un clopoel. Rsuna din ce n ce mai tare. Parc era Maica Cerboaic cea Cornut, care alerga prin muni, purtnd n coarnele ei, agat de toart, un leagn de copil un beik de mesteacn cu clopoel. Clopoelul leagnului rsuna necontenit. Maica Cerboaic venea zorit. Clinchetul zglobiu al clopoelului se auzea din ce n ce mai aproape. Dar oare ce-o fi asta? O dat cu clinchetul clopoelului se auzea acum un duduit nfundat de motor. De undeva venea un camion. Huruitul mainii cretea tot mai mult, se fcea tot mai desluit, iar clopoelul se auzea din ce n ce mai sfios, clinchetul rsuna tot mai arar i curnd se pierdu n zgomotul motorului. Biatul auzi cum o main grea se apropia zngnind de curte. Cinele se repezi spre ea ltrnd. O clip, n fereastr sget lumina farurilor, apoi se stinse. Motorul amui. Uile cabinei se trntir. Vorbind ntre ei, noii venii judecnd dup voci, erau trei trecur pe lng fereastra dincolo de care zcea biatul. A venit Seidahmat! rsun deodat vocea bucuroas a lui Gulgeamal, care alerg grbit n ntmpinarea soului. De cnd te ateptm! Bun seara! i rspunser necunoscuii. Ce mai e pe aici? ntreb Seidahmat. Ce s fie? Bine. De ce aa trziu? Mai ntrebi? Am avut noroc, altfel cine tie ct mai ntrziam. Ajunsesem la sovhoz i ateptam o main de ocazie. Dumnealor tocmai veneau la noi dup buteni povestea Seidahmat. n defileu e ntuneric. Drumul tii cum este... Da' Orozkul unde-i? E acas? ntreb unul din noii sosii. E acas rspunse nesigur Gulgeamal. E cam bolnav. Dar n-avei grij, vei nnopta la noi. Avem loc. S mergem! Pornir, ns dup civa pai se oprir: Seara bun, aksakal! Seara bun, baibice! (termen de respect pentru femei) Noii venii se salutar cu bunicul Momun i cu bunica. Pesemne c se ruinaser de cltori i le ieiser nainte, aa cum se cade s-i ntmpini pe strini. Oare se va ruina i Orozkul? De nu s-ar face de rs, pe el i pe alii! Biatul se mai liniti puin. Parc se simea mai bine. Capul nu-l mai durea att de tare. Se gndi chiar s se scoale i s se duc s vad cum e maina: pe patru roi ori pe ase? Nou sau veche? Ce remorc o fi avnd? Ast-primvar, ntr-o zi, la ei la pichet poposise un camion militar. Avea roi nalte i era crn, de parc cineva i tiase nasul. oferul, un tnr soldat, i-a ngduit biatului s urce n cabin. Ce grozav! Un militar cu epolei aurii s-a dus n pdure cu Orozkul. De ce? Aa ceva nu se mai ntmplase vreodat. Cutai un spion? l ntrebase biatul pe soldat. Acesta i-a rspuns zmbind: Da, cutm un spion. La noi n-a venit nc nici un spion a rostit biatul, trist. Soldatul a izbucnit n rs. Ce s faci cu el? L-a fugri i l-a prinde. Ia te uit ce mai viteaz! Eti nc mic, s mai creti. Ct vreme militarul cu epolei aurii a umblat cu Orozkul prin pdure,

biatul a stat de vorb cu oferul. Mie mi snt dragi toate mainile i toi oferii a spus el. Cum aa? s-a interesat soldatul. Mainile snt frumoase, puternice i iui. i miros plcut a benzin. Iar oferii snt tineri i toi snt copiii Maicii Cerboaica cea Cornut. Ce? Cum? a ntrebat soldatul, nedumerit. Care maic cornut? Da' ce, matale nu tii? Nu. N-am auzit niciodat de aa ceva. Da' matale cine eti? Snt din Karaganda, snt kazah. Am nvat la coala de mineri. Nu, al cui eti? Al tatii i al mamei. i ei ai cui snt? Pi la fel: ai tatii i ai mamei. i ei? Ascult, aa poi s ntrebi la nesfrit. Eu snt fiul fiilor Maicii Cerboaica cea Cornut. Cine i-a spus asta? Bunicul. De, aa o fi... i soldatul a cltinat din cap, ndoindu-se de cele auzite. i plcea biatul acesta cu capul mare i cu urechile clpuge, fiul fiilor Maicii Cerboaica cea Cornut. Soldatul era ns oarecum ncurcat cnd iei la iveal c n-are habar de unde se trage neamul su i nici mcar cele apte spie obligatorii ale familiei sale nu le cunoate. Soldatul tia numai pe tatl, pe bunicul i pe strbunicul su. Mai departe ns... Pe tine nu te-au nvat s ii minte numele celor apte strmoi? l-a ntrebat biatul. Nu m-au nvat. Da' de ce? Uite c nu tiu i nu se ntmpl nimic. Triesc ca tot omul. Bunicul zice c dac oamenii nu-i vor mai aduce aminte de prini, atunci se stric. Cine se stric? Oamenii? Da. De ce? Bunicul zice c atunci oamenii n-au s se mai ruineze de faptele rele, deoarece copiii i copiii copiilor lor nu-i vor mai aminti de ei. i nimeni n-o s mai fac fapte bune pentru c urmaii tot nu vor ti de ele. Halal bunic! s-a minunat sincer soldatul. Interesant bunic. i mpuiaz capul cu tot felul de aiureli. Iar tu ai ditamai cpna... i urechile i-s ca locatoarele de la poligonul nostru. Nu asculta ce spune! Noi mergem spre comunism, zburm n cosmos, i el ce te-nva? Ar trebui s vin cu noi la leciile de pregtire politic, i l-am instrui ct ai zice pete. Cnd o s creti i-o s nvei carte, s pleci de la bunicul, tu. E un incult, om fr carte. Nu, eu de la bunicul n-o s plec niciodat i-a rspuns biatul. E om bun. Ei, asta spui acum. Mai trziu o s nelegi. Acum, ascultnd glasurile de afar, biatul i aminti de maina militar, precum i c atunci n-a izbutit s-i lmureasc pe deplin soldatului de ce oferii de pe aici, n orice caz, cei cunoscui de el, se socoteau fiii Maicii Cerboaica cea Cornut. Biatul i spusese adevrul. n cuvintele lui nu era nimic scornit. Anul trecut, tot aa la vreme de toamn, poate ceva mai trziu, n muni au venit dup fn mainile sovhozului. N-au trecut pe lng pichet: puin mai departe au cotit-o pe drumul spre valea Arcea i au urcat sus, acolo unde de cu

var fusese cosit fnul ce urma s fie crat n toamn la sovhoz. Auzind huruitul neobinuit al motoarelor pe Muntele Strjii, biatul alergase la rspntie. Attea maini deodat! Una dup alta! O coloan ntreag. A numrat cincisprezece buci. Vremea cta s se schimbe. De la o zi la alta putea ncepe s ning i atunci adio fn pn la anul viitor". n locurile acestea, dac nu izbuteti s transpori fnul la timp, apoi s-i iei gndul de la el. Se stric drumul i nu mai treci. Se vede c la sovhoz ntrziaser cu felurite treburi, iar cnd vremea i-a strns cu ua, s-au gndit s care tot fnul deodat, cu toate mainile. Dar n-a fost s fie aa... Biatul ns habar n-avea de toate acestea, dar de fapt ce-i psa lui? Zpcit de bucurie, el alerga pur i simplu naintea fiecrei maini, lundu-se la ntrecere, apoi o ntmpina pe urmtoarea. Camioanele se perindau unul dup altul, noi-noue, ou cabine frumoase, cu parbrizuri mari. n cabine stteau tineri djighii, toi unul i unul, fr musti. n unele cabine erau cte doi. nsoitorii veneau s ncarce i s lege fnul. Dup cum i se prea biatului, toi erau frumoi, viteji i veseli. De fapt, biatul nu se nelase. Aa era. Mainile flcilor erau n stare bun. naintau cu vitez pe drumul tare, pietruit, dup ce lsaser n urm panta Muntelui Strjii. Bieii se artau bine dispui. Cum s nu fie, cnd vremea era frumoas, iar aici de unde o fi rsrit? un trengar urecheat i cu capul mare alearg naintea fiecrei maini, zpcit de o bucurie fr margini! Cum s nu rzi i s nu-i faci cu mina i s-l amenini n glum, ca el s rd i mai vrtos, s fie i mai zburdalnic?... Ultimul camion chiar s-a oprit. Din cabin s-a aplecat un tnr flcu n haine militare ; cu manta marinreasc fr epolei i fr bonet soldeasc, ci cu apc. Era oferul. Hai noroc! Ce faci aici? se adres el biatului, fcndu-i trengrete cu ochiul. Nimic rspunse biatul cu sfial. Tu eti nepotul bunicului Momuin? Da. Nu m-am nelat. i eu snt bughin. Bieii care au trecut pe aici tot bughini s. Ne ducem la fn. Bughinii din ziua de azi nu mai tiu unul de altul, s-au rspndit n toate cele patru zri... Transmite-i salutri bunicului. Spune-i c l-ai vzut pe Kulubek, fiul lui Ciotbai. Spune-i c m-am ntors din armat i acum snt ofer la sovhoz. Rmi cu bine! La plecare, Kulubek i-a druit biatului o insign militar foarte interesant. Semna cu o decoraie. Maina a mrit ca un leopard i a pornit s le ajung pe celelalte. Biatul a simit deodat c tare ar vrea s plece cu acest flcu prietenos i ndrzne, cu manta marinreasc, cu acest frate bughin. ns drumul rmsese pustiu i el a trebuit s se ntoarc acas. Insigna i-a agat-o n piept. Era tare mndru cnd a povestit bunicului despre ntlnirea sa. n ziua aceea, spre sear, a nceput s sufle deodat cu putere vntul dinspre San-Ta, de acolo de unde masivul se sprijinea cu fruntea de bolta cerului. S-a dezlnuit o vijelie nemaipomenit. Frunzele se ridicau n vrtejuri deasupra pdurii i, nlndu-se tot mai sus, n cer, i-au pornit zborul fonitor peste piscurile munilor. Deodat a nceput s viscoleasc, nct vai de cltorul aflat la drum. i numaidect s-a pus s ning. O bezn alb se abtuse asupra pmntului. Pdurile se cltinau, rul se nvolburase. Zpada cdea cu nemiluita, nviforndu-se. Cu chiu cu vai au izbutit s adposteasc vitele, s strng cte ceva de prin curte i s care n casa ct mai multe lemne. Apoi nici nasul nu se mai ncumetau s-l scoat afar din cas. Cum naiba s se mai ncumete pe o viforni att de cumplit i neateptat?!

De ce oare, de ce? se ntreba nelinitit bunicul Momun, aprinznd focul n sob. Ciulea mereu urechea la uieratul vntului i mereu se apropia de fereastr. Afar, urgia ninsorii se nteea cu repeziciune. Da' mai stai locului! bodognea bunica. Ce, e prima oar cnd vezi aa ceva? De ce oare, de ce?" l ngna ea. Pentru c a venit iarna! Aa deodat? In mai puin de o zi?... i de ce nu la o adic? Ce, o s te-ntrebe pe tine? A vrut iarna s vin i uite c-a venit! n hornul casei uiera vntul. La nceput, biatul era puin nfricoat. nghease ajutndu-l pe bunicul pe afar, dar curnd focul se nteise, se fcuse cald. n cas ncepuse s miroas a rin ars, a fum de lemn de pin, i biatul, nclzindu-se, s-a linitit. Pe urm au cinat i s-au culcat. Afar ningea fr istov. Vntul vuia amenintor, viscolind zpada. n pdure, desigur, o fi prpdul de pe lume" se gndea biatul, trgnd cu urechea la zgomotele de afar. i deodat l npdi teama cnd pe undeva se auzir nite glasuri, strigte nelmurite. Cineva striga pe cineva, cineva rspundea. La nceput, biatul a crezut c i se pruse. Cine putea s soseasc la pichet pe o astfel de vreme? Dar bunicul Momun i bunica ciuliser i ei urechea. Oameni! a spus bunica. Da a rspuns bunicul, nesigur. Apoi a zis, ngrijorat: Cine s fie la ceasul sta? dup care a nceput s se mbrace n grab. Bunica se foia i ea de colo-colo. S-a sculat i a aprins lampa. Biatul, temndu-se parc de ceva, i-a tras la repezeal hainele pe el. ntre timp oamenii se apropiaser de cas. Li se deslueau glasurile i zgomotul pailor. Clcnd pe zpada viscolit ce scria sub tlpi, necunoscuii urcar bocnind pe verand i btur la u: Deschide, aksakal! nghem! Cine sntei? Oameni buni. Momun a deschis ua. O dat cu rotocoalele de aer rece, o dat cu vntul i omtul, n cas s-au bulucit, acoperii de nea, tinerii oferi care trecuser n ziua aceea spre valea Arcea ca s transporte fnul. Biatul i-a recunoscut numaidect. Printre ei era i Kulubek, cel cu mantaua marinreasc, ce-i druise insigna. Pe unul dintre ei l duceau inndu-l de subsuori. Omul gemea i i tra un picior. n cas s-a strnit dintr-o dat nvlmeal. Astapralla (Ferete-ne, Doamne!) Ce-i cu voi? se vitar ntr-un glas bunicul Momun i bunica. O s v povestim mai trziu! n urm au rmas nc apte biei de-ai notri. Numai de n-ar rtci drumul. Haide, ezi colea! i-a scrntit piciorul spuse Kulubek, precipitat, aezndu-l pe flcul care gemea pe prichiciul sobei. Unde au rmas ceilali? ntreb bunicul Momun, grbit. Plec ndat s-i aduc. D fuga i mai spuse el biatului i zi-i lui Seidahmat s vin iute cu lanterna electric. Biatul ni pe u afar, dar se opri brusc, pierzradu-i respiraia. Toat viaa va ine minte clipa aceea ngrozitoare. O lighioan flocoas, cu rsuflarea de ghea, l nhase de gt i ncepuse s-l zglie. Dar el n-a dat ndrt. S-a smuls din ghearele ascuite i, ferindu-i capul cu minile, a alergat spre casa lui Seidahmat. Avea de fcut doar vreo douzeci-treizeci de pai, dar lui i se prea c alearg departe prin viforni, ca un batr n ajutorul rzboinicilor si. Inima i era plin de brbie i hotrre. Se simea puternic i nenfricat, i n vreme ce fugea spre casa lui Seidahmat,

a izbutit s svreasc asemenea fapte de vitejie, nct i se tia rsuflarea. Srea peste prpstii de pe un munte pe altul, tia cu spada hoardele vrjmailor, salva pe cei ce ardeau n foc i pe cei ce se necau n fluviu, urmrea cu un avion de vntoare, deasupra cruia flutura un drapel rou, monstrul flocos i negru, care fugea din calea lui peste muni i peste vi. Avionul su de vntoare zbura ca glonul pe urma monstrului. Biatul trgea n el cu mitraliera i striga: ,,Lovete-l pe fascist!" i pretutindeni l nsoea Maica Cerboaica cea Cornut. Ba era mndr de el. Cnd biatul ajunse aproape de ua casei lui Seidahmat, Maica Cerboaica cea Cornut i-a zis: Iar acum salveaz-mi copiii, pe tinerii oferi!" i voi salva, Maic Cerboaic, i jur!" a rostit biatul cu glas tare i a btut la u. Repede, nene Seidahmat! Vino s-i salvm pe-ai notri! Rosti aceste cuvinte dintr-o suflare, nct Seidahmat i Gulgeamal srir n sus, speriai. Pe cine s salvm? Ce s-a ntmplat? Bunicul a zis s vii iute cu lanterna electric. S-au rtcit oferii din sovhoz. Neghiobule! De ce nu spui aa? a ocrit Seidahmat, pregtindu-se de plecare. Dar biatul nu s-a suprat nicidecum pentru asta. De unde s tie Seidahmat ce fapte de vitejie svrise el ca s ajung pn la ei? Ce jurmnt rostise el! Biatul nu i-a prea pierdut cumptul nici cnd a aflat c bunicul Momun i Seidahmat i ntlniser pe cei apte oferi n apropierea pichetului i-i conduseser acas. Cci se putea ntmpla i altfel. Primejdia pare uoar numai dup ce a trecut... Dar, oricum, bine c i-au gsit. Seidahmat i-a luat acas. Chiar i Orozkul a primit cinci oameni s doarm la el. A trebuit s-l trezeasc. Ceilali s-au nghesuit n casa bunicului Momun. n muni viscolul nu se ostoise. Biatul a ieit o clip pe verand i n-a putut s-i dea seama care-i dreapta, care-i stnga, unde e sus i unde-i jos. Noaptea viforoas se nvltucea cu furie. Neaua se aternuse pn la genunchi. Numai dup ce toi oferii din sovhoz fuseser gsii, cnd se nclziser i scpaser de fric i de ger, bunicul Momun a nceput, prevztor, s-i iscodeasc ce s-a ntmplat cu ei, dei era clar c-i prinsese vremea rea pe drum. Bieii povesteau, iar btrnul i bunica oftau. Vai, vai, vai! se minunau ei de cele intmplate i mulumeau lui Dumnezeu, strngndu-i minile la piept. Of, mi flcilor, pi v-ai mbrcat i voi att de uor... i dojenea bunica, turnndu-le ceaiul fierbinte. Cum vii n muni cu asemenea veminte?! Sntei nite copii, asta e, nite copii! V fudulii, vrei s facei pe orenii. Dac rtceai drumul, fereasc Dumnezeu! pn n zori v prefceai n sloiuri de ghea. Dar cine s-a gndit c-o s se ntmple aa ceva? i-a rspuns Kulubek. De ce s ne mbrcm clduros? Cnd se stric vremea, mainile noastre se nclzesc de la motor. ezi ca n cas i nvrteti de volan. n avion, care zboar la asemenea nlime, c munii, privii de sus, par nite movilie, cnd afar e ger de patruzeci de grade, nuntru oamenii umbl n cma... Biatul se culcase ntre oferi pe cojocul de oaie. Se strnsese lng Kulubek i asculta cu mult luare-aminte discuia celor mari. Nimeni nu ghicea c el, ntr-un fel, era bucuros c se strnise viscolul nprasnic, care i silise pe flci s caute adpost la ei la pichet. n adncul inimii, el dorea ca viscolul s nu conteneasc mcar vreo trei zile i flcii s locuiasc la ei. n tovria lor era att de bine, att de interesant. Bunicul, de bun seam, i cunotea pe toi. Dac nu pe ei personal, atunci pe taii i pe mamele lor. Uite i zise bunicul nepotului su, cu o und de mndrie n glas

i-ai cunoscut pe fraii ti din neamul Bugu. Acum o s tii ce fel de oameni snt. Privete-i! Tare mai snt voinici djighiii de azi! S v dea Dumnezeu sntate! Mi-aduc aminte, n patruzeci i doi, iarna, cnd ne-au dus la Maigniftogorsk, pe antier... i bunicul se apuc s istoriseasc povestea binecunoscut biatului, cnd toi cei mobilizai pentru munc, adui din toate colurile rii, au fost aliniai n front dup nlime. Kirghizii, mici de statur, erau aproape toi n coada irului. S-a strigat apelul, dup care li s-a dat repaus. De ei s-a apropiat o namil de om, vnjos i cu capul rocat, ntrebndu-i cu glas bubuitor: Voi de unde ai mai apruit? Sntei manciurieni? ntre ei se afla un btrn nvtor care a rspuns: Sntem kirghizi. Cnd noi ne luptam cu manciurienii, nu prea departe de aici, nici pomeneal nu era de Magnitogorsk. i eram nali ca tine. Cnd om sfri cu rzboiul, o s mai cretem puin... Amintindu-i aceast intmplare de demult, rznd mulumit, bunicul i privi nc o dat oaspeii. A avut dreptate nvtorul. Cnd m duc la ora i m uit pe strad, iau seama c oamenii snt mai frumoi, mai voinici, nu ca pe vremuri... Flcii zmbeau nelegtor: btrnului i place s glumeasc. De voinici sntem voinici spuse unul dintre ei numai c, uite, am reuit s rsturnm o main la marginea coastei. Dei sntem atia, n-am fost n stare s-o punem din nou pe patru roi... Ce tot vorbeti? Pe un viscol ca sta i ncrcat cu fn?! le lu aprarea bunicul Momun. Se-ntmpl. Dac d Dumnezeu, mine o s-o scoatem cu bine la capt. Numai de s-ar potoli viratul. Flcii i povestir bunicului cum veniser s ncarce fnul cosit de pe plaiul Arcea. Acolo se aflau trei cli mari de fn de munte. S-au apucat s ncarce din toate trei clile o dat. Au umplut mainile cu vrf, ct casele, nct erau nevoii s coboare din ele cu ajutorul arcanelor. Aa au ncrcat main dup main. Cabinele nu se mai vedeau, ci doar parbrizele, capotele i roile. Dac tot au venit, atunci s ncarce totul ca s nu mai bat drumul nc o dat. tiau c, dac mai rmne fn, nu-l mai pot lua pn la anul viitor. Munceau cu spor. Cnd isprveau de ncrcat o main, oferul o trgea la o parte i ajuta la ncrcatul alteia. Au pus aproape tot fnul, mai rmsese doar pentru vreo dou camioane, nu mai mult. Au fumat o igar, au hotrt cum s se ncoloneze, dup care au pornit-o la drum. Mergnd cu grij, au cobort muntele mai mult pe dibuite. Fnul nu este o ncrctur grea, dar nici nu-i uor de transportat, dimpotriv e chiar periculos, mai ales n locurile nguste i la cotiturile n ac de pr. Mergeau i nici nu bnuiau ce-i ateapt. Au cobort de pe platoul Arcea, au intrat n defileu, dar la ieire ncepuse s se nsereze i-a ntmpinat vifornia, apoi zpada care cdea cu nemiluita. i s-a pornit o urgie, de te treceau fiorii povestea Kulubek. S-a ntunecat deodat. Vntul sufla cu atta nverunare, mai s-i smulg volanul din mn. Te-apuca frica la gndul c dintr-o clip n alta o s-i rstoarne maina. De drum, ce s mai vorbim: i ziua e primejdios, darmite noaptea... Biatul asculta nemicat, inndu-i rsuflarea, nedezlipindu-i privirea de pe chipul lui Kulubek. Acelai vnt, aceeai ninsoare despre oare se vorbea n cas se zbuciumau cu furie afar. Muli dintre oferi i ncrctori adormiser pe podea claie peste grmad, mbrcai i nclai. i tot ce nduraser ei retria acum bieaul cu capul mare, cu gtul subire i urechile clpuge. n cteva clipe drumul nu se mai cunotea. Mainile se ineau una de alta, ca orbii dup cluz, i claxonau ntr-una, ca s nu se abat din

drum. Zpada cdea potop, acoperind farurile. tergtoarele nu mai pridideau s curee fulgii aternui pe parbriz. Au fost nevoii s conduc scond mereu capul din cabin, dar nici aa nu era cu mult mai bine. Iar zpada cdea cu nemiluita. Roile au nceput s patineze. Coloana s-a oprit nainte de un urcu abrupt. Motoarele mugeau cu furie, ns fr folos... Mainile nu mai puteau s urce. oferii au ieit din cabine i, strigndu-se unul pe altul, srind de la o main la alta, s-au adunat n capul coloanei. Ce s fac? S aprind focul era cu neputin. S rmn n cabine, nsemna s consume i restul de benzin, care i aa de-abia dac le mai putea ajunge pn la sovhoz. Dac nu nclzeau cabinele, nsemna s nghee pur i simplu. Bieii s-au pierdut cu firea. Tehnica cea atotputernic devenise neputincioas. Ce s fac? Cineva a propus s se descarce fnul dintr-o main i s se vre n el. Dar i-au dat seama c, de ndat ce l-ar fi dezlegat, din fn n-ar mai fi rmas nici un pai: vntul l-ar fi risipit ct ai clipi. Zpada acoperea tot mai mult mainile, sub roi se formaser adevrate troiene. Bieii nu mai tiau ce s fac, aproape c amoriser de frig, biciuii de viscol. i-atunci mi-am adus aminte, aksakal i povestea Kulubek bunicului Momun c pe drum, cnd mergeam spre Arcea, l-am ntlnit pe el, pe friorul nostru bughin a spus el, artnd spre biat, i l-a mngiat duios pe cap. Fugea pe marginea drumului. M-am oprit. Ba ne-am dat i binee. Am stat de vorb. Aa e? Da' de ce nu dormi? Biatul ddu din cap, zmbind. Dac ar fi tiut cineva ce nvalnic i-a btut inima de fericire i mndrie! Chiar Kulubek a vorbit despre el! Cel mai puternic, cel mai curajos i cel mai frumos dintre aceti flci! De-ar putea fi i el la fel! Punnd lemne pe foc, bunicul l lud la rndu-i: Aa e el. i place s asculte ce se vorbete. Uite cu ct luare-aminte ascult! Nici eu nu tiu cum de mi-am amintit de el n acele clipe a continuat Kulubek. Le-am spus bieilor. Mai mult am strigat fiindc vntul nbuea cuvintele. Haidei, le zic, s rzbim pn la pichet. Altfel o s pierim aici." Dar cum? strigau bieii. Cum s rzbim? Pe jos n-o s putem ajunge. i nu putem prsi mainile." Eu le rspund: Haidei, zic, s mpingem mainile pe culme, de-acolo drumul coboar. S rzbim pn n defileul San Ta, de-acolo ajungem la pdurari pe jos, nu e departe." Bieii s-au dumerit. Hai, zic ei, d comanda." Ei, dac-i aa... Am nceput cu maina din frunte: Osmonal, urc n cabin!" Cu toii am pus umrul s mpingem maina. A pornit! La nceput se prea c treaba merge, dar mai pe urm puterile ne-au prsit. Dar nici s dm napoi, nu se mai putea. Ni se prea c nu mpingem o main, ci cogeamite muntele. i ncrctura era mare o claie pe roi! tiu numai c strigam ct m ineau bierile inimii: Hai! Hai! Hai!", dar nici eu nu m auzeam. Vnt i zpad de nu vedeai la doi pai. Maina urla i se vita de parc era vie. Cu o ultim sforare a zvcnit n sus i noi o dat cu ea. Inima sta parc s-i plesneasc, s se desfac n buci. Capul i se nvrtea de ameeal... Vai, vai! se tnguia bunicul Momun. Ce v-a fost dat s pii! Nici vorb, Maica Cerboaica cea Cornut v-a pzit, c sntei copiii ei. V-a scos din necaz. Altfel, cine tie... Auzi? Viscolul nu se potolete de loc. Se zbucium ntr-una. Biatului i se lipeau ochii de somn. Se silea s nu adoarm, dar pleoapele i se lipeau mereu. Pe jumtate adormit, auzind din cnd n cnd frnturi din convorbirea lui Kulubek ou btrnul, el nvlmea realitatea cu imagini nchipuite. I se prea c i el este acolo, printre aceti flci tineri, pe care i-a prins viforul n muni. n faa lui se aternea un drum povrnit ce urca n vrful unui munte alb-alb. Viscolul i ardea obrajii, i biciuia ochii.

mpingeau n sus un camion uria ct casa, ncrcat cu fn. naintau ncet, tare ncet. Camionul nu mai mergea i, cednd, a scpat napoi. ngrozitor! Ce bezn! Vintul fichiuia nemilos. De spaim, biatul s-a chircit, temndu-se c maina va scpa napoi i-i va strivi. Dar, pe neateptate, cine tie de unde, a aprut Maica Cerboaica cea Cornut. i-a proptit coarnele n main, ajutndu-le s-o mping pe coast n sus. Hai! Hai! Hai!" striga biatul, i maina s-a urnit din loc fr s se mai mpotmoleasc. Au ajuns pe culme, iar camionul a pornit singur n jos. Aa au mpins i a doua main, i a treia, i nc multe din ele. De fiecare dat i ajuta Maica Cerboaica cea Cornut. Nimeni nu o vedea. Nimeni nu tia c era alturi de ei. Dar biatul o vedea i tia. Vedea cum, atunci cnd i prseau puterile, Maica Cerboaica cea Cornut ddea fuga i le ajuta cu coarnele s mping maina n sus. Hai! Hai! Hai!" ndemna el o dat cu ceilali. Tot timpul se afla lng Kulubek. Pe urm Kulubek i-a spus: Treci la volan!" Biatul a urcat n cabin. Maina tremura i duduia. Iar volanul i se rotea singur n mini, uor, ca cercul de butoi cu care se juca de-a automobilul cnd era mic. Se ruina c volanul este ntocmai ca o jucrie. Deodat, maina s-a nclinat cznd pe o parte. S-a prbuit cu zgomot i s-a sfrmat. Biatul a nceput s plng n hohote. i era tare ruine. i era ruine s priveasc n ochii lui Kulubek. Ce-i cu tine? Ce-i cu tine, hai? l-a trezit Kulubek. Biatul a deschis ochii. Era fericit c totul n-a fost dect un vis. Kulubek l-a ridicat n brae i l-a strns la piept. Ai visat? Te-ai speriat? Eh, tu, eroule! i l-a srutat cu buzele lui aspre, crpate de vnt. Hai s te culc, trebuie s dormi. L-a culcat pe duumea, pe aternutul de psl, lng oferii adormii. Apoi s-a culcat i el alturi, l-a tras mai aproape i s-a acoperit cu poala mantalei. Dis-de-diminea, pe biat l-a trezit bunicul. Trezete-te! i-a spus btrnul ncet. mbrac-te ct mai gros. Am treab cu tine. Trebuie s m-ajui. Hai scoal-te! Afar mijeau zorile neguroase. n cas, toi mai dormeau nc, aa cum i prinsese somnul, de-a valma. Na, ncal-te cu pslarii! i-a spus bunicul Momun. Bunicul mirosea a fn proaspt. Aste nsemna c i dduse nutre la cai. Biatul i vr picioarele n pslari i iei mpreun cu bunicul afar. Zpada viscolit se strnsese n troiene uriae. Dar vntul se potolise. Din cnd n cnd mai adia uor, spulbernd omtul. E frig! se zgribuli biatul. Nu-i nimic. Parc se mai nsenineaz a mormit bunicul. Ar fi i timpul! S-a npustit aa deodat... Numai de n-ar lua o ntorstur proast... Au intrat n staul, unde se aflau cele cinci oi ale lui Momun. Btrnul, pipind, a gsit felinarul atrnat de stlp i l-a aprins. Oile s-au micat n col, cercetndu-i cu privirea. ine, s-mi luminezi i-a spus biatului bunicul, ntinzndu-i felinarul. O s tiem noatina cea neagr. Casa e plin de oaspei. Pn se scoal, trebuie s-avem carnea pregtit. Biatul i fcea lumin bunicului cu felinarul. Vntul mai sufla nc prin crpturi. Afar era ger i ntuneric. Btrnul a aruncat mai nti un bra de fn lng u, a dus noatina cea neagr n locul acela i, nainte de a o dobor i de a-i lega picioarele, a czut pe gnduri, apoi s-a lsat n genunchi. Pune felinarul jos. ngenuncheaz i tu i-a spus el biatului. Apoi a nceput s opteasc, mpreunndu-i palmele a rug: O, strbuna noastr cea mare! O, Maic Cerboaica cea Cornut! i aduc jertf o oaie neagr.

Pentru salvarea copiilor notri la ceas de primejdie.. Pentru laptele tu alb cu care i-ai hrnit pe strmoii notri, pentru inima ta bun, pentru grija de mam ce ne-o pori! S nu ne prseti la ceas de grea cumpn, cnd ne aflm prin vi prpstioase, cnd trecem prin ruri nvolburate, pe crri alunecoase. S nu ne prseti de-a pururi pe acest pmnt, c noi sntem copiii ti! Amin! i-a trecut minile peste fa a nchinciune, de la frunte n jos, spre brbie. Biatul fcu la fel. Apoi bunicul dobor oaia i-i leg picioarele. Scoase din teac vechiul su cuit asiatic. Biatul i lumina cu felinarul. Vremea s-a linitit n sfrit. De vreo cteva ori, soarele i artase, speriat, faa printre norii ce se micau cu iueal. De jur mprejur, noaptea din ajun, noaptea de viforni, i lsase urmele: troiene lungi de-a lungul i de-a latul, tufiuri rvite, copaci tineri ncovoiai ca un arc sub povara omtului, copaci btrni dobori. Dincolo de ru, pdurea era tcut, linitit i abtut parc. Rul prea c se mai afundase n matc, malurile acoperite de zpad se fcuser mai povrnite. Apa curgea mai puin zgomotos. Soarele era nc nehotrt ba ieea, ba se ascundea. ns nimic nu ntuneca i nu nelinitea sufletul biatului. Spaimele nopii trecute, vifornia fuseser date uitrii, iar neaua nu-l stnjenea. Aa era mai interesant. Alerga de colo pn colo i zpada i zbura de sub picioare. Era fericit pentru c n cas se aflau atia oameni, penitru c flcii dormiser bine, vorbeau tare, rdeau, i pentru c mncau cu poft carnea de oaie fiart pentru ei. ntre timp soarele ieise de-a binelea. Strlucea cu mai mult putere. ncet-ncet, norii se mprtiaser. Se fcuse ceva mai cald. Zpada venit pe neateptate ncepuse s scad, mai cu seam pe drum i pe poteci. E drept, biatul ncepu s dea semne de nelinite n clipa cnd oferii i ncrctorii se pregtir de plecare. Ieir cu toii n curte, i luar bun rmas de la stpnii pichetului, mulumindu-le pentru gzduire i pentru bucate. Bunicul Momun i Seidahmat i nsoeau clri. Bunicul ducea o legtur de lemne, iar Seidahmat un bidon mare de zinc, ca s nclzeasc ap pentru motoarele ngheate. Pornir cu toii. Ata, merg i eu. Ia-m i pe mine spuse biatul, apropiindu-se de Momun. Tu nu vezi c n-are cin' s te ia? Eu duc lemnele, Seidahmat duce bidonul. Ce s caui tu acolo? O s oboseti mergnd prin zpad. Biatul se supr. Ls capul n pmnt, mbufnat. i-atunci Kulubek l-a luat cu el. Hai cu noi i zise, prinzndu-l de mn. O s vii napoi cu bunicul. Pornir ctre rspntie, acolo unde cobora drumul dinspre plaiul Arcea. Zpada era destul de mare. Nu era prea uor s ii pasul alturi de aceti flci voinici. Biatul ncepu s dea semne de oboseal. Hai s te iau n crc i propuse Kulubek. l prinse de bra, apoi l slt cu dibcie pe umeri. l ducea cu atta uurin, de parc l purtase pe umeri n fiecare zi. Grozav de bine te mai pricepi, Kulubek spuse oferul care mergea alturi. Pi toat viaa i-am purtat aa pe fraii i pe surorile mele se lud Kulubek. Eu mi-s cel mai mare din cei ase frai. Mama muncea la cmp, tata aijderea. Acum, surorile mele au i ele copii. Cnd m-am ntors din armat, nu m-am dus numiaidect la, lucru. i cum nu eram nsurat, sor-mea, cea mai mare dintre fete zice: Vino s stai la noi, tu te pricepi de minune s ddceti copiii!" Ei, zic eu, nu. Ajunge, de-acum ncolo o

s-i ddcesc pe-ai mei"... Mergeau aa, vorbind ba de una, ba de alta. Biatul se simea bine pe umerii puternici ai lui Kulubek. Ah, dac a avea i eu un frate ca el! visa biatul. Nu mi-ar fi fric de nimeni. Numai s-ncerce Orozkul s mai strige la bunicul sau s se ating de cineva, c s-ar potoli pe dat cnd Kulubek s-ar uita mai urt la el." Mainile cu fn, prsite n noaptea din ajun, se aflau, dup cum s-a vzut, la vreo doi kilometri mai n sus de rspntie. Acoperite de zpad, ele semnau cu nite stoguri lsate iarna pe cmp. Prea c nimeni i nimic nu le va urni din loc. Au aprins focul i au nclzit apa. S-au apucat s porneasc primul motor cu manivela. Motorul s-a nviorat, a prins s tueasc i a pornit. Pe urm treaba a mers mult mai repede. Pe celelalte le-au pornit remorcndu-le. Fiecare main pornit, cu motorul nclzit, o trgea pe cea din spatele ei. Dup ce toate camioanele au fost puse n micare, au ridicat i maina ce czuse noaptea n an. Toi ci erau acolo au pus umrul ca s-o scoat la drum. Biatul s-a sprijinit i el de o margine, a ajutat i el. Tot timpul se temea s nu-i spun careva: Tu ce te tot nvri printre picioarele noastre? Ia terge-o de aici!" Dar nimeni n-a rostit aceste cuvinte, nimeni nu l-a alungat. Poate pentru c i dduse voie Kulubek. Iar el, aici, e cel mai puternic i toi l respect. oferii i-au luat nc o dat rmas bun. Mainile au pornit. La nceput ncet, apoi tot mai repede. S-au niruit pe drum ca o caravan printre munii nzpezii. Au plecat fiii fiilor Maicii Cerboaica cea Cornut. Ei nu tiu c, datorit nchipuirii copilului, naintea lor, pe drum, fugea nevzut Maica Cerboaioa cea Cornut. n salturi mari, avntate, ea alerga n fruntea coloanei de maini. Ea i pzea de necazuri i de nenorociri pe drumul greu: rsturnri, avalane de zpad, viforni, cea i de alte npaste care, de-a lungul multor veacuri de via nomad, aduseser kirghizilor nenumrate suferine. Oare nu asta o rugase bunicul Momun pe Maica Cerboaica cea Cornut, jertfindu-i n revrsat de zori oaia cea neagr? Au plecat. Iar biatul a plecat mpreun cu ei, n nchipuire. Sttea n cabin alturi de Kulubek. Nene Kulubek i spunea el pe drum naintea noastr alearg Maica Cerboaica cea Cornut." Ce vorbeti?" Zu c da. Pe cuvnt de onoare! Privete!" Ei, ce-ai czut pe gnduri? De ce te-ai oprit? l-a trezit bunicul Momun din visare. Urc, e timpul s mergem acas adug el i se aplec sltndu-l pe biat n a. i-e frig? l ntreb apoi btrnul, nvelindu-l mai bine cu poalele cojocului. Atunci biatul nc nu mergea la coal. Acum, trezindu-se n rstimpuri din comar, se gndea nelinitit: Oare cum o s m duc mine la coal? Cci m-am mbolnvit, mi-e tare ru..." Apoi cdea iari n netire. I se prea c trece n caiet cuvintele scrise de nvtoare pe tabl: at-ata-taka". Cu aceste buchii de colar n clasa nti umpluse tot caietul, pagin cu pagin. At-ata-taka. At-ata-taka." Obosise. Literele i jucau naintea ochilor. i era cald. Foarte cald. Biatul se dezvelea. Cnd se dezvelea, l lua cu frig i din nou l npdeau fel de fel de nluciri. Ba se prefcea n petior i nota prin apa rece ca gheaa spre vaporul cel alb, dar nu izbutea s ajung la el, ba se trezea n vifornia de zpad. n vrtejul neguros i rece, mainile ncrcate cu fn patinau pe drumul povrnit. Ele se vitau aa cum se vait oamenii i patinau toate odat. Roile se nvrteau turbate, devenind roii ca focul. Ardeau. De sub ele ieeau flcri. Proptindu-se cu coarnele n caroserie, Maica Cerboaica cea Cornut mpingea la deal o main ncrcat cu fn. Biatul i ajuta, strduindu-se din rsputeri. Sudoarea curgea pe faa lui iroaie. Deodat,

maina cu fn se prefcu ntr-un leagn de copil. Maica Cerboaica cea Cornut i spuse: Hai, repede, s ducem acest beik mtuii Bekei i unchiului Orozkul". O luar la fug. Biatul rmase n urm, dar naintea lui, n ntuneric, rsuna necontenit clopoelul leagnului. Biatul alerga cluzindu-se dup clinchetul lui. Se trezi din nou auzind pai pe verand i ua scrind. Bunicul Momun i bunica se ntorseser. Parc erau mai linitii. Pesemne c sosirea strinilor la pichet i silise pe Orozkul i pe mtua Bekei s se potoleasc. Ori poate c Orozkul obosise de atta but i, n sfrit, adormise. De afar nu se mai auzeau nici ipete, nici njurturi. Pe la miezul nopii, luna rsri deasupra munilor. Atrna ca un disc tulbure peste piscul cel mai seme. nctuat de gheurile venice, muntele se desena n ntuneric scprnd scnteieri diafane. De jur mprejur, ntr-o tcere desvrit, strjuiau munii mai mici, stncile, codrii negri i neclintii, iar jos de tot, rul se zbtea zgomotos printre praguri. n fereastr licri lumina tremurnd a lunii, alunecnd ntr-o fie piezi. Lumina l supra pe biat. El se perpelea, mijindur-i ochii. Vru s-o roage pe bunica s trag perdeaua, dar se rzgndi: bunica era suprat pe bunicul. Neghiobule! opti ea, aezndu-se s se culce. Dac nu tii cum s trieti cu oamenii, mcar taci din gur. Mai bine ai asculta de alii. Cci te afli n minile lui. El i d leaf. Chit c e o nimica toat, dar o primeti n fiece lun. Fr leaf, cine crezi c eti? Eti btrn i tot n-ai minte... Btrnul nu rspunse. Bunica tcu. Apoi spuse pe neateptate: Dac omului i se ia leafa, el nu mai e om. E un nimic! Nici de data asta bunicul nu rspunse. Iar biatul nu putea s doarm. l durea capul i gndurile i se nvlmeau. Se gndea la coal i-l cuprindea nelinitea. Pn acum nu lipsise niciodat i nu-i putea nchipui ce o s fie dac mine n-o s poat merge la coala lui n Gelesai. i se mai gndea c, dac Orozkul o s-l alunge pe bunicul din slujb, btrnul nu va mai avea trai cu bunica. Ce se vor face atunci? Oare de ce triesc oamenii astfel? De ce unii snt ri, iar alii buni? De ce unii snt fericii, iar alii nefericii? De ce snt unii de care se tem toi i alii de care nu se teme nimeni? De ce unii au copii, iar alii nu au? De ce unii oameni pot s nu dea simbrie altora? Pesemne c cei mai buni oameni snt aceia care primesc simbria cea mai mare. Bunicul ns primete puin i toi l obijduiesc. Oare ce s-ar putea face ca i bunicului s i se dea o leaf mai mare? Poate c atunci Orozkul l-ar respecta pe bunicul. Din pricina acestor gnduri pe biat l durea i mai tare capul. i aduse din nou aminte de maralii pe care-i vzuse seara lng vad, dincolo de ru. Ce-or fi fcnd ei acum, noaptea? Cci snt singuri, nvluii de frigul munilor de piatr, n mijlocul pdurii ntunecoase, de neptruns. E nfricotor! Dac dau lupii peste ei? Ce se va ntmpla? Cine-i va mai aduce mtuii Bekei leagnul fermecat n coarne? Se cufund ntr-un somn agitat i, adormind, o rug fierbinte pe Maica Cerboaica cea Comut s aduc un beik de mesteacn pentru mtua Bekei i Orozbul. S aib i ei copii. S aib i ei copii!" o ruga el fierbinte pe Maica Cerboaica cea Cornut i clopoelului atrnat de leagn. Maica Cerboaica cea Cornut venea grbit, purtnd n coarne leagnul fermecat...

VII

DIS-DE-DIMINEA biatul se trezi simind atingerea unei mini. Era mna bunicului, mna lui rece de afar. Biatul se zgribuli fr s vrea. Dormi, dormi... Bunicul sufl n mini s i le nclzeasc. i pipi fruntea. Apoi i puse mna pe piept i pe pntece. Se pare c te-ai mbolnvit spuse bunicul, necjit. Ai fierbineal. i eu m ntrebam de ce nu te-ai sculat, c e vremea s mergi la coal. ndat, m scol ndat zise biatul, ridicnd capul, i totul i se ntunec naintea ochilor, iar urechile ncepur s-i iuie. Nici s nu te gndeti s te scoli! i bunicul l culc pe pern. Cine o s te duc la coal bolnav? Ia scoate limba! Biatul ncerc s struie: nvtoarea o s m certe. Nu-i place cnd cineva lipsete... N-o s te certe. O s vorbesc eu cu ea. Hai, scoate limba. Bunicul cercet cu atenie gtul i limba biatului. i cut ndelung pulsul: degetele btucite de munc, degetele aspre ale bunicului prindeau ca prin minune btile inimii la ncheietura minii fierbini i asudate a biatului. ncredinat de ceva, bunicul rosti linitit: Dumnezeu e milostiv. Ai rcit oleac. A intrat frigul n tine. Astzi o s stai n pat, iar nainte de culoare o s-i frec tlpile i pieptul cu seu cald de berbec. O s ndueti i, cu ajutorul lui Dumnezeu, diminea o s te scoli zdravn ca un kulan slbatic. Amintindu-i de cele ntmplate ieri i gndindu-se ce-l mai ateapt, Momun se posomor. Stnd pe marginea patului lng biat, oft i czu pe gnduri: Domnul s-l aib-n paz! opti el, gemnd. Da' cnd te-ai mbolnvit? De ce n-ai spus nimic? se adres el biatului. Asear? Da, asear. Cnd am vzut maralii dincolo de ru. Am alergat spre tine i dup aia m-a luat cu frig. Btrnul rspunse, oarecum vinovat: Bine, bine... Dormi... Eu m duc. Se ridic s plece, dar biatul l opri: Ata, era chiar Maica Cerboaica cea Cornut, nu? Avea blana alb ca laptele, ochii... uite att de mari i se uita la mine ca un om... Prosituule! zise btrnul Momun, zmbind prudent. Fie cum spui tu. Poate chiar ea o fi... rosti el cu glas stins preabuna Maica Cerboaica cea Cornut, cine tie... Eu cred... Btrnul nu-i termin vorba. n u se ivise bunica. Venea grbit de afar, pesemne c aflase ceva. Du-te, btrne, du-te acolo vorbi ea din prag. Auzind acestea, bunicul se posomori, devenind dintr-o dat jalnic i abtut. Vor s trag buteanul din ru cu maina spunea bunica. Du-te i tu i f tot ce i-or porunci... Vai, Doamne, i n-am fiert nc laptele Tat. i aduse ea aminte i se apuc s ae focul, apoi s ornduiasc vasele, zngnindu-le. Btrnul se ncrunt, vru s se mpotriveasc, s spun ceva, dar bunica nu-i ddu rgaz s deschid gura. Ei, ce-ai rmas aa? rosti ea, cu nduf. De ce te ncpnezi? Noi nu ne putem ncpna, vai de capul nostru! Cine eti tu s te pui mpotriva lui? Ai vzut ce oameni au venit la Orozkul? Ai vzut ce main au? Poate s care zece buteni deodat. Orozkul nici nu vrea s mai aud de noi. i ct am ncercat s-l nduplec, ct m-am njosit! Pe fie-tia n-a lsat-o s-i mai calce pragul. Acuma stearpa ta st la Seidahmat. I s-au umflat ochii de plns. Plnge i-l blesteam pe taic-su cel fr minte... Ajunge! spuse bunicul, nemaiputind s rabde. ndreptndu-se spre u, adug: Bieaul s-a mbolnvit. D-i s bea lapte fierbinte. i dau, i dau lapte fierbinte. Du-te, du-te, pentru Dumnezeu! i dup ce-l vzu ieit pe u afar, ea tot mai bodognea: Ce i-o fi cunat? Niciodat n-a crcnit n faa cuiva. A fost blnd ca un mieluel, i acum, iact! Aa, din senin! Ba a mai nclecat i pe calul lui Orozkul! i toate

astea numai din pricina ta... fulger cu privirea spre biat. Uite pentru cine s-a bgat n gura lupului!... Bunica i aduse biatului lapte fierbinte. Grsimea se strnsese deasupra ntr-o pojghi glbuie. Laptele i frigea buzele. Bunica struia i-l tot ndemna: Bea, bea-l fierbinte, nu te teme, numai aa scapi de rceal. Biatul se arse cu laptele i l podidir lacrimile. Bunica i spuse, mbunat pe neateptate: Sufl n el, sufl puin... Asta ne mai lipsea, s te mbolnveti tocmai acum! oft ea. Biatul voia de mult s urineze. Se ridic simind n tot trupul o slbiciune ciudat, plcut. Dar bunica i-o lu nainte: Vrei s faci pipi? Da mrturisi biatul. Ateapt. ndat. i aduse ligheanul. ntorcndu-se ruinat biatul i ddu drumul n lighean, mirndu-se c udul su e att de galben i fierbinte. Acum se simea mult mai bine. Capul l durea mai puin. Se culc n pat linitit, recunosctor bunicii pentru serviciul fcut. Se gndi c trebuie s se nzdrveneasc pn mine diminea i s mearg la coal negreit. Se gndi cum va povesti la coal despre cei trei marali care au aprut la ei n pdure i c cerboaica cea alb e chiar Maica Cerboaica cea Cornut, c ea are un pui mare i voinic, c mai e cu ei un maral rocat grozav de mare, cu coarne uriae, c el e puternic i o apr de lupi pe Maica Cerboaica i pe puiul ei. i se mai gndi c le va mai spune ceva: dac maralii vor rmne la ei i nu vor pleca n alt parte, Maica Cerboaica cea Cornut va aduce curnd unchiului Orozkul i mtuii Bekei leagnul fermecat. Maralii au cobort de diminea spre ru. Au ieit din pdurea de pini cnd soarele slab de toamn se ridicase pe jumtate deasupra lanului de muni. Cu ct soarele se nla mai sus, jos, ntre muni, se fcea tot mai cald i se lumina mai tare. Dup amoreala nopii, pdurea se nviora, umplndu-se de micarea luminii i a culorilor. Strecurndu-se printre copaci, maralii mergeau agale, nclzindu-se prin poieniele nsorite, pscnd de pe ramuri frunzele nrourate. Mergeau n aceeai ordine: cerbul mascul nainte, puiul la mijloc, iar n urm femela cu coapse vnjoase, Maica Cerboaica cea Cornut. Mergeau pe aceeai crare pe care, ieri, Orozkul i bunicul Momun coborser spre ru buteanul cu ghinion. Urma lsat de butean n pamntul negru al muntelui era ca o brazd proaspt, presrat cu smocuri de iarb smuls. Crarea ducea spre vad, unde fusese lsat buteanul nepenit ntre pragurile rului. Maralii se ndreptau spre acel loc, locul fiind potrivit pentru adpat. Orozkul, Seidahmat i cei doi oameni venii dup buteni se ndreptau tot ntr-acolo, s vad cum e mai bine s trag maina pentru a scoate buteanul dup ce-l vor fixa de un cablu. Bunicul Momun pea ovitor, cu capul plecat, n urma tuturor. Dup trboiul de ieri, nu tia ce s fac, cum s se poarte. Oare i va ngdui Orozkul s mai munceasc? Oare nu-l va alunga ca ieri cnd a vrut s se duc cu calul s scoat buteanul? Dac-i va spune: Ce mai caui aici? Nu i s-a spus c eti dat afar din slujb?" Dac-l va ocr fa de oameni i-l va trimite acas? Btrnul era bntuit de ndoieli. Mergea ca i cnd se ducea la spnzurtoare, i totui mergea. n urma lui venea bunica. Venea de parc nimic nu se ntmplase, ci doar aa, din simpl curiozitate. Dar de fapt ea l supraveghea pe btrn. l mna pe Momun Descurcreul s se mpace cu Orozkul, l mna s dobndeasc iertarea lui. Orozkul pea plin de importan, pea ca un stpn. Mergea suflnd

din greu, pufnind i uitndu-se crunt ntr-o parte i-n alta. i cu toate c-l durea capul dup beie, simea o mulumire rzbuntoare. Privi napoi i-l vzu pe bunicul Momun venind n urm cu pai mruni, ca un cine credincios btut de stpn. Nu-i nimic. Las' c te joc eu! Nici mcar n-am s m uit la tine. Pentru mine nu mai exiti. O s-mi cazi singur la picioare! se bucura Orozkul cu rutate, aminitindu-i cu ct disperare ipa la picioarele lui, noaptea trecut, nevast-sa, cnd o btea i cnd a alungat-o n pumni din prag. Aa! Stai s plece tia ou butenii, c-i pun s se rfuiasc ntre ei! Acum, ea o s-i scoat ochii lui taic-su. S-a nrit ca o fiar" se gndea Orozkul n rstimpul cnd tcea i el, i oaspetele. Acest om se numea Koketai. Era un zdrahon de brbat, tuciuriu la fa, contabil ntr-un colhoz de lng lac. Era vechi prieten cu Orozkul. Cu vreo doisprezece ani n urm, Koketai i fcuse cas. Orozkul l-a ajutat ou cheresteaua. I-a vndut pe nimica toat buteni pentru scnduri. Apoi omul i-a nsurat feciorul cel mare. A trebuit s fac o cas i tinerilor cstorii. i tot Orozkul i-a furnizat lemnul. Acum, Koketai i cptuia fiul cel mic i iari avea nevoie de cherestea pentru construcie. i din nou vechiul prieten Orozkul i-a veniit n ajutor. Viaa e foarte grea! Isprveti cu una i crezi c vei tri linitit. Dar viaa i-a i pregtit altceva, i fr oameni ca Orozkul, astzi n-o poi scoate la capt... Dac d Dumnezeu, curnd o s te chemm ca s srbtorim mutarea n cas nou. Vino, o s petrecem pe cinste! i spunea Koketai lui Orozkul. Acesta pufi din igar, plin de el. Mulumesc. Cnd eti poftit, nu refuzi, da' nici nu te pofteti singur dac nu eti chemat. Dac m pofteti, am s vin. Cci nu prima oar am s-i fiu oaspete. Uite, m gndesc dac n-ar fi mai bine s ateptai pn disear, s plecai pe ntuneric. Trebuie s trecei neobservai prin sovhoz, fiindc, dac v descoper careva... Asta aa e rosti Kokeitai, dnd semne de ovial. Dar e mult pn disear. O s fim cu bgare de seam. Doar nu-i nici un post pe drum s ne controleze... Numai ntmpltor poi da nas n nas ou miliia ori cu altcineva. Tocmai! mormi Orozkul, strmbndu-se din pricina arsurii la stomac i a durerii de cap. O sut de ani umbli cu treburi i nici un cine nu-i iese n cale, iar o dat la o sut de ani cari niscai lemne i dai de bucluc. Totdeauna se ntmpl aa... Tcur, gndindu-se fiecare la ale sale. Lui Orozkul i era necaz c ieri trebuise s lase buteanul n ru. Altfel, butenii ar fi fost gata, i-ar fi ncrcat noaptea, iar n zori maina putea s porneasc, s scape de ea... Uf! A avut nenorocul ca tocmai ieri s i se ntmple una oa asta! Ntngului de Momun i-a cunat s se rzvrteasc, s nu se mai supun ordinelor. Ei, las! O s vezi tu! N-o s scapi cu una cu dou"... Maralii beau ap cnd oamenii se apropiar de ru, pe malul dimpotriv. Ciudate fiine snt oamenii totdeauna grbii i glgioi. Ocupai cu treburile i cu discuiile lor, nici nu zrir animalele aflate de partea cealalt, peste ru. Maralii stteau n tufiurile rocate de tugai, pe care mai struiau semnele dimineii. Intraser pn la glezne n ap. Sub picioarele lor se vedea grohotiul curat al micului golf de lng mal. Beau cu nghiituri mici, fr grab, cu ntreruperi. Apa era rece ca gheaa. De sus, soarele nclzea din ce n ce mai puternic i mai plcut. Potolindu-i setea, maralii se bucurau de soare. Pe spinrile lor aburinde se usca rou scuturat de pe crengi. Era o diminea frumoas i calm. Dar oamenii nici nu vedeau maralii. Unul din ei se ntoarse spre main, ceilali rmaser pe mal. Ciulindu-i urechile simitoare, maralii deslueau glasurile ce ajungeau din cnd n cnd pn la ei i ncremenir tresrind

cod pe malul cellalt se ivi maina cu remorc. Maina duduia i zdrngnea. Maralii se pregtir de fug. Dar maina se opri brusc, ncetnd s mai zdrngne i s mai vuiasc. Animalele ncetinir pasul, totui i continuar drumul cu bgare de seam: pe malul opus, oamenii vorbeau prea tare i se micau prea grbii. Maralii pornir ncetior pe crare prin tugaiul mrunt. Spinrile i coarnele lor se zreau ici i colo printre tufiuri. Iar oamenii nici nu-i vedeau. Numai cnd maralii strbtur luminiul presrat cu nisip uscat, adus aici de revrsarea rului, oamenii i zrir ca-n palm. Pe nisipul liliachiu, luminat puternic de soare. i nmrmurir cu gurile cscate, care cum se nimeri. Privii! Privii! Ce-o fi asta! strig cel dinti Seidahmat. Cerbi! De unde or fi venit ? Ce strigi aa? Ce faci atta trboi? Care cerbi? Snt marali. I-am vzut i ieri rosti Orozkul cu dispre. De unde au venit? Or fi venit ei de undeva. Tiii!... exclam ncntat mthlosul Koketai i, de tulburare, i descheie gulerul cmii care-l sufoca. Ce dolofani snt! se minuna el. S-au ngrat... Da' cerboaica! Ce mndree! Uitai-v cum calc! i inu isonul oferul, holbnd ochii. Zu, e ct o iap de doi ani! N-am vzut niciodat. Da' cerbul! Uitai-v ce mai coarne! i ce mndru le poart! Nu le e fric de loc. De unde or fi venit, Orozkul? ntreb Koketai, iar ochii lui mici ca de porc strluceau de poft nemsurat. Din rezervaie, pesemne rspunse Orozkul, plin de importan, cu sentimentul demnitii de stpn. Au venit de dincolo de defileu, din partea cealalt. Nu le e fric fiindc-s obinuii cu oamenii. Ah, de-a avea o puc! trnti deodat Seidahmat. Ar fi vreo dou chintale numai carne. Ce zicei? Momun, care pn atunci sttuse sfios deoparte, nu se mai stpni. Ce tot vorbeti, Seidahmat! Vnatul lor e interzis spuse el ncet. Orozkul arunc btrnului o privire piezi, ncruntat. Ia te uit, ai prins grai!" se gndi el cu dumnie. Vru s-l batjocoreasc, n aa fel ca s-l dea gata, dar se abinu. Erau i strini de fa. Las-te de povee! rosti el, nciudat, fr s priveasc la Momun. Vntoarea lor e interzis acolo unde cresc i triesc. La noi nu exist. N-o s dm socoteal pentru ei. E clar? adug el, privind amenintor la btrn, care se fstcise. E clar rspunse Momun, supus, i, lsnd capul n piept, se trase la o parte. Bunica l scutur pe furi de mnec: Mai bine ai tcea! uier ea, dojenitoare. Toi, ruinai parc, i plecar ochii n pmnt. Apoi se uitar iari n urma animalelor care naintau pe crarea abrupt. Maralii urcau povrniul n trap uor. n fa mergea cerbul cel rocat, purtndu-i seme coarnele sale puternice, dup el venea puiul ciut i Maica Cerboaica cea Cornut, care ncheia acest cortegiu. Pe fondul argilos al povrniului unde se produsese o dislocare, maralii se vedeau perfect, sltnd graios. Oamenii urmreau fiece micare a lor, fiece pas. Tiii! Ce frumusee! nu se putu stpni s nu exclame entuziasmat oferul, un flcu cu ochi bulbucai i cu nfiare blajin. Pcat c nu mi-am luat aparatul de fotografiat, ce mai poze... Bine, bine! l ntrerupse Orozkul, nemulumit. Destul! Frumuseea nu ine de foame. Hai, trage maina cu spatele la mal, pn n marginea apei! Iar tu, Seidahmat, descal-te! porunci el, bucurndu-se de autoritatea sa. i tu la fel i zise i oferului. Pe urm prindei cablul de butean. Mai

repede. Mai avem i alte treburi! Seicjahmat se apuc s-i trag cizmele din picioare, i erau cam strmte. Ce te zgieiti? Pune mna i-l ajut l nghionti bunica pe btrn. Descal-te i tu i intr n ap i opti ea cu furie. Bunicul Momun alerg s-i trag cizmele lui Seidahmat, apoi se descl i el cu repeziciune. n acest timp, Orozkul i Koketai pilotau maina: D-i nainte... nainte... Mai la stnga puin... mai la stnga... aa... nc puin... Auzind zgomotul necunoscut al mainii, maralii i nteir paii pe crare. Privind cu nelinite napoi, ajunser dinitr-un salt pe malul rpei i disprur printre mesteceni. O, au disprut!... exclam Koketai cu prere de ru, de parc-i scpase prada printre degete. Las' c n-au unde s se duc! se lud Orozkul, mulumit c-i ghicise gndurile. Pn disear tot n-o s pleci, o s fii oaspetele meu. nsui Domnul poruncete! O s te osptez pe cinste! spuse el, rznd, i-i btu prietenul pe umr. Orozkul tia s fie i vesel. Ei, dac-i aa, cum i-e porunca. Tu eti stpn, iar eu snt oaspete ncuviin mthlosul Koketai, dezvelindu-i cu un zmbet dinii puternici i galbeni. Maina se afla pe mal, cu roile din spate pe jumtate n ap. oferul nu ndrznise s-o apropie mai mult, locul era prea adnc. Acum urma s ntind cablul pn la butean. Dac va fi ndeajuns de lung, nu va fi mare greutate s scoat trunchiul din ncletarea pietrelor de sub ap. Cablul de oel era lung i greu. Trebuia trt prin ap pn la butean. oferul se descl fr tragere de inim, uitndu-se temtor la ap. nc nu se hotrse cum e mai bine: s intre n ap cu cizmele sau descul? Mai bine descul cugeta el. Apa tot va trece peste carmbi, c e adnc, i vine aproape pn la old. Pe urm s umbli toat ziua ud la picioare..." Dar el i mai nchipuia i ct de rece trebuie s fie apa rului. De acest lucru se folosi bunicul Momun. Nu te descla, fiule i spuse, venind n grab lng el. M duc eu i cu Seidahmat. Las, aksakal... se mpotrivi oferul, fstcindu-se. Tu eti oaspete, pe cnd noi sntem de-aici. Tu du-te la volan cut s-l nduplece bunicul Momun. Dup ce trecur un ru prin colacul de srm i pornir s-l trasc prin ap, Seidahmat ip ca din gur de arpe: Au! E ghea, nu ap! Orozkul i Koketai rdeau ngduitor, ncurajndu-l: ndur, ndur! Om gsi noi cu ce s te nclzim. Bunicul Momun nu scoase nici un sunet. El nici nu simea frigul sgettor. Vrndu-i capul ntre umeri ca s se fac mai mic i s nu mai poat fi observat, clca descul pe pietrele alunecoase ale rului, rugndu-se lui Dumnezeu ca Orozkul s nu-l ntoarc din drum, s nu-l alunge, s nu-l batjocoreasc fa de oameni i s-l ierte pe el, btrn nenorocit i fr minte... i Orozkul nu zise nimic. Parc nici nu bga de seam osrdia lui Momun, parc nici nu-l mai socotea om. Dar n sufletul lui triumfa c izbutise s-l ngenuncheze pe btrnul rzvrtit. Aa! rdea n sinea lui cu rutate. Mi-ai czut la picioare, te-ai trt! Uf, de ce n-am eu putere mai mare! Nu de-tia ca tine a pune cu botul pe labe. Nu de-tia a pune s se trasc n rn! Mcar de mi-ar da pe mn un colhoz ori un sovhoz. A face eu ordine! Au scpat norodul din fru, i-au dat prea mult libertate. i tot ei se

plng... cic nu-l respect pe preedinte, nu-l respect pe director... Oricare cioban vorbete cu efii de la egal la egal. Neghiobi care nu merit puterea! Pi aa trebuie s te pori cu ei? C au fost vremuri cnd zburau capetele i nimeni nu sufla o vorb. Ba dimpotriv, te iubeau i te proslveau mai abitir. Aa mai zic i eu! Pe cnd acum? Cel mai prpdit dintre prpdii, i luia i s-a nzrit s crteasc. Aa-aa! Trte-te, trte-te!" se bucura Orozkul, uitndu-se din cnd n cnd nspre btrnul Momun. Acesta, naintnd cu greu prin apa ca gheaa, chircindu-se, trgea cablul alturi de Seidahmat i era mulumit c Orozkul se prea c-l iertase. Iart-m pe mine, btrnul, c s-a ntmplat aa se adresa el n gnd ctre Orozkul. Ieri nu m-am mai putut stpni. M-am dus la coal dup nepot. E i el singur, n-are pe nimeni, i te doare sufletul. Azi nici nu s-a mai dus la coal. E cam bolnav. Uit i iart. Cci nici tu nu mi-eti strin. Crezi c eu nu vreau s fii fericii, tu i fata mea? Dac-ar da Dumnezeu s pot auzi strigtul pruncului nevestei tale, al fetei mele, s nu m mic de aici, s m ia Dumnezeu, m jur c-a plnge de fericire. Dar n-o mai batjocori pe fata mea, iart-m! De muncit am s muncesc mereu, ct o s m mai in pe picioare. O s fac orice. Numai s porunceti..." De pe mal, stnd mai la o parte, bunica, prin gesturi i prin ntreaga-i nfiare, i spunea btrnului: Strduiete-te, btrne! Vezi? Te-a iertat! F cum i spun eu i totul va fi bine". Biatul dormea. S-a trezit o singur dat cnd undeva a bubuit o mpuctur. Apoi a adormit lin nou. Istovit de visul de ieri i de boal, astzi dormea un somn adnc, linitit. n somn el simea ce plcut e s dormi n pat, s te ntinzi slobod, fr a mai simi nici friguri, nici clduri. Ar mai fi dormit desigur mult vreme dac nu l-ar fi trezit bunica cu mtua Bekei. Ele ncercau s vorbeasc n oapt, dar zngnir cu vasele i biatul se detept. Uite, ine cama asta mare. Ia i castronul optea cu nsufleire bunica n odaia de la intrare. Eu o s duc sita i cldarea. Of, alele mele! Snt frnt de osteneal. Cte treburi am avut de fcut! Dar, slav Domnului, snt bucuroas... Vai, nu spune, eneke, i eu snt bucuroas! Ieri am vrut s mor. Dac nu era Gulgeamal, mi puneam capt zilelor. Ce s mai vorbim! rosti bunica cu dojan. Ai luat piperul? S mergem. Dumnezeu v-a trimis darul su spre mpcarea voastr. Haide! S mergem... Ieind afar, din prag, mtua Bekei o ntreb pe bunica despre biat: Tot mai doarme? Las-l s doarm rspunse bunica. O s-i aducem supa fierbinte cnd o fi gata. Biatul nu mai putu s adoarm. Din curte se auzeau glasuri i pai. Mtua Bekei rdea, iar bunica i Gulgeamal i rspundeau i ele rznd. Mai rsunau i alte glasuri necunoscute. Acetia snt probabil oamenii care au venit azi-noapte cuget biatul. Vaszic n-au plecat." Doar bunicul Momun nu se auzea i nu se vedea nicieri. Oare unde-o fi? Ce-o face? Cu urechea ciulit la glasurile de afar, biatul l atepta pe bunicul. Ardea de nerbdare s vorbeasc cu el despre maralii pe care-i vzuse ieri. Curnd o s vin iarna. Trebuie s le lase ct mai mult fn n pdure. S mnnce. Trebuie mblnzii, s nu se mai team de oameni, ci s vin, peste ru, drept aici, n curte. Iar aici s le dea ceva ce le place lor mai mult. Oare ce le-o fi plcnd mai mult? Pe puiul de maral o s-l nvee s se in mereu dup el. Ar fi grozav! Poate s-or duce i la coal cu el?... Biatul atepta s vin bunicul, dar acesta nu se arta. Sosi ns Seidahmat. Prea foarte mulumit i era vesel. Seidahmat se cltina pe

picioare i zmbea. Cnd veni mai aproape, l izbi pe biat n nas un damf de alcool. Biatului nu-i plcea de fel acest miros urt i neptor, ce-i aducea aminte de tirania lui Orozkul, de suferinele bunicului i ale mtuii Bekei. Dar, spre deosebire de Orozkul, Seidahmat, cnd se mbta, era blnd i vesel i, n general, semna cu un prostnac blajin, dei nici treaz nu prea strlucea de deteptciune. ntre el i bunicul Momun, n asemenea mprejurare, avea loc urmtoarea discuie: Ce rzi ca prostul, Seidahmat? i tu ai tras la msea, hai? Aksakal, te iubesc tare mult. Pe cuvnt de onoare, aksakal, te iubesc ca pe tatl meu! Eh, la anii ti... alii conduc mainile, iar tu nici limba nu i-o mai poi mica. S am eu anii ti, a fi fost cel puin tractorist dac nu i mai i! Aksakal, la armat, comandantul mi-a spus c eu nu snt bun pentru sectorul sta. n schimb, snt bun la infanterie, aksakal, iar fr infanterie, ori ce-ai face, nu se poate... Infanterie! Eti un trntor, nu infanterie. i ai o nevast... E oarb dreptatea lui Dumnezeu. Singur Gulgeamal face ct o sut ca tine. Pi de-aia sntem amndoi aici, aksakal... ea singur, eu singur... mi rcesc gura de poman cu tine... Eti ct un taur, dar minte... i bunicul Momun ddea din mn a pagub. Mu-u-u! mugea i rdea Seidahmat n urma lui. Apoi, oprindu-se n mijlocul curii, ncepea s cnte cntecul su ciudat, pe care cine tie de unde l auzise: Am venit din munii rocai Pe un armsar rocat. Hei, trgove rocat, deschide porile, O s bem vin rou... Am venit din munii negri Pe un buhai negru. Hei, trgove negru, deschide porile, O s bem vin negru... i era n stare s-o in tot aa, la nesfrit, fiindc el venea clare pe cmil, pe coco, pe oarece, pe broasc estoas, pe orice se putea mica. Beat, Seidahmat i plcea biatului mai mult dect treaz. De aceea, cnd Seidahmat, cherchelit, i fcu apariia, biatul i zmbi bucuros. Ha! exclam Seidahmat, mirat. i mie mi-au spus c eti bolnav. Da' tu nu eti de loc bolnav. De ce nu te duci afar? Aa nu merge! Seidahmat se prvli lng el pe pat. Duhnea a butur, iar minile i hainele lui rspndeau miros de carne crud, proaspt. ncepu s-l gdile i s-l srute. Obrajii lui acoperii de o barb aspr nepau faa biatului. Ei, gata, nene Seidahmat! Ajunge! l rug biatul. Unde e bunicul? Nu l-ai vzut? Bunicul tu e acolo, cum s zic... Seidahmat i roti nesigur minile prin aer: Noi, asta... am scos buteanul din ru. Ei, i am but s ne nclzim. Iar acum, el, cum s zic... fierbe carnea. Scoal-te! Hai, mbrac-te i s mergem. Cum aa? Nu-i drept. Noi toi acolo i tu aici singur? Bunicul nu mi-a dat voie s m scol zise biatul. Las, ce dac nu i-a dat? Haide s ne uitm. Aa ceva nu vezi n fiecare zi. Azi e osp mare. Toate noat n grsime: i lingura, i ceaca, i gura! Scoal-te! Cu stngcia omului beat, ncepu s-l mbrace pe biat. M-mbrac singur ncerc s se mpotriveasc biatul, simind cum

l ia din nou ameeala. Dar Seidahmat, beat, nu-l asculta. El socotea c face bine, ntruct biatul fusese lsat singur n cas, tocmai astzi, cnd toate noat n grsime: i lingura, i ceaca, i gura... mpleticindu-se, biatul iei din cas n urma lui Seidahmat. n muni era o zi schimbtoare: cu vnt, cu soare i cu nori. Norii alergau cu repeziciune pe cer. i n timp ce biatul strbtu veranda, vremea se schimb brusc de dou ori: dup un scare dureros de strlucitor, ziua se mohor din cale afar. Biatul simi c din aceast pricin l apuc durerea de cap. n fa l izbi o pal de fum adus dinspre foc de o rafal de vnt. i lcrimar ochii de usturime. Pesemne c azi se spal rufele" i zise n sinea lui, fiindc, de obicei, se fcea focul n curte numai n ziua cnd se splau rufele. Atunci nclzeau ap ntr-un cazan mare i negru pentru lustrele gospodriile. De unul singur nu poi ridica acel cazan. Mtua Bekei i Gulgeamal abia l ridicau mpreun. Biatul era nespus de bucuros cnd se splau rufele. nti i-nti pentru c se fcea focul afar, n vatr deschis, i atunci poi s te zbengui pe lng foc mai dihai dect n cas. Apoi, e foarte plcut s atrni la uscat rufele splate. Agate pe frnghie albe, albastre, roii ele mpodobesc curtea. Biatului i plcea s se furieze printre ele i s ating cu obrazul pnza jilav. ns de ast dat, n curte nu erau nici un fel de rufe. Sub cldarea de buctrie, plin ochi cu buci mari de carne, ardea un foc puternic. Cazanul clocotea. Deasupra lui se ridicau vltuci de aburi groi. Carnea era fiart. Aroma crnii i mirosul focului i gdilar nrile fcnd s-i lase gura ap. Mtua Bekei, ntr-o rochie roie nou, cu cizme noi de box, cu o basma nflorat czut pe umeri, aplecat deasupra cldrii, lua spuma cu strecurtoarea. Bunicul Momun, stnd lng ea n genunchi, rscolea lemnele aprinse din vatr. Iat-l pe bunicul tu zise Seidahmat. S mergem! i abia apucase s ngne: Am venit din munii rocai Pe un armsar rocat... cnd din opron i fcu apariia Orozkul, cu capul su ras descoperit, cu toporul n mn i cu mnecile cmii suflecate. Unde umbli? l ntreb rstit Orozkul pe Seidahmat. Oaspetele nostru taie lemne spuse el, artndu-l cu capul pe ofer, oare despica buturugile iar ie i arde de cntat! Stai c le tai ndat, ct ai bate din palme! l liniti Seidahmat, ndreptndu-se spre ofer. Hai, frtate, las-m pe mine. Biatul se apropie de bunicul Momun, care sttea ghemuit lng vatr. Se apropie de el pe la spate. Ata! rosti el. Bunicul nu-l auzi. Ata! repet biatul, punndu-i mna pe umr. Btrnul se ntoarse. Biatul nu-l recunoscu: bunicul era i el beat. Nu-i amintea s-l fi vzut vreodat mcar ct de ct cherchelit, iar dac se ntmpla uneori, asta numai cnd mergea la praznicele btrnilor issk-kuleni, unde se mparte tuturor vodc, chiar i femeilor. Dar s se mbete aa din senin, nu i se ntmplase niciodat. Btrnul arunc spre biat o privire ndeprtat, stranie i ndobitocit. Faa i ardea, iar cnd i recunoscu nepotul, se nroi i mai vrtos: se fcu stacojiu, apoi se nglbeni brusc. Bunicul se ridic degrab n picioare. Ce-i cu tine, hai? spuse el cu glas surd, strngndu-l pe biat la piept.

Ce-i cu tine, hai? Ce-i cu tine? Nu era n stare s rosteasc altceva, de parc-i pierduse darul vorbirii. Tulburarea lui l molipsi i pe biat. Ata, eti bolnav? ntreb el, nelinitit. Nu-nu. Eu... uite-aa, n-am nimic mormi bunicul Momun. Du-te i te plimb puin. Eu, aici... cu lemnele... care va s zic... Aproape mpingndu-i nepotul de lng, el i parc lepdndu-se de lume, se ntoarse iari spre foc. Sttea ghemuit pe vine i nu lua seama la nimic, preocupat doar de el i de foc. Btrnul nu vzu cum nepotul, buimcit, se nvrti pe lng el, apoi se ndrept spre Seidahmat, care tia lemne. Biatul nu nelegea ce se ntmplase cu bunicul i ce se petrecea n curte, i numai cnd se duse mai aproape de opron, bg de seam o grmad mare de carne roie, proaspt, trntit n mormane pe o piele aternut pe pmnt cu prul n jos. Pe marginile pielii, sngele se mai scurgea n uvie glbui. Ceva mai departe, acolo unde aruncau gunoiul, cinele, mrind, i fcea de lucru cu mruntaiele. Lng grmada de carne sttea pe vine, ca o namil, un necunoscut mthlos, oache la fa. Era Koketai. El i Orozkul, cu cuitele n mn, mpreau carnea. Calm, fr grab, aruncau ciolanele cu carne desprinse, n diferite locuri pe pielea aternut jos. Ce minunie! i ce arom! rosti brbatul mthlos i oache cu voce de bas, mirosind carnea. Ia, ia... Arunc n grmada ta l ndemn Orozkul, darnic. Ne-a druit Dumnezeu din turma lui de ziua vizitei tale. Aa ceva nu se ntmpl n fiece zi. Orozkul gfia ; una-dou se ridica de la locul lui, mngindu-i burta ghiftuit, de parc mncase pn nu mai putuse. Se vedea ct de colo c buse zdravn. Se sufoca i, hrind, i ddea capul pe spate s-i mai trag rsuflarea. Faa lui crnoas, ca un uger de vac, lucea stul i mulumit de sine. Biatul ncremeni, simind c-l ia cu frig, cnd zri lng peretele opronului capul de maral cu coarnele rmuroase. Zcea n praful mbibat cu pete negre de snge, semnnd cu o buturug aruncat la o parte din drum. Lng cpn se aflau cele patru picioare cu copite, tiate de la ncheietura genunchiului. Biatul privea cu groaz aceast privelite nspimnittoare. Nu-i putea crede ochilor. n faa lui zcea capul Maicii Cerboaica cea Cornut. Ar fi vrut s fug, dar picioarele nu-l ascultau. Sttea i privea capul mort, desfigurat al cerboaicei albe. Al aceleia care ieri mai era nc Maica Cerboaica cea Cornut, care ieri se mai uita la el, de pe cellalt mal, cu o privire blnd, struitoare, al aceleia cu care el vorbise n gnd i pe care o rugase fierbinte s aduc n coarnele ei leagnul fermecat, cu clopoel. Toate acestea se prefcuser ntr-un morman sclmb de carne, ntr-o piele jupuit, n nite picioare retezate i ntr-o east aruncat ntr-un ungher. Ar fi vrut s plece, dar sttea nepenit locului, nenelegnd cum i de ce se ntmplase una ca asta. Brbatul mthlos i oache, acela care mprea carnea, scoase din grmad cu vrful cuitului un rrunchi i i-l ntinse biatului. Na, biete, ia-l i frige-l pe crbuni. O s fie bun zise el. Biatul nu se clinti. Ia-l! i porunci Orozkul. Biatul ntinse mna ca n vis i iat-l strngnd n pumnul rece rrunchiul ginga, cald nc, al Maicii Cerboaioa cea Cornut. ntre timp, Orozkul ridicase de coarne cpna cenboaicei albe. Uf, ce grea e! exclam el, cntrind-o n mini. Numai coarnele ct atrn... Culc apoi capul pe butuc, lu toporul i se apuc s desprind

coarnele de pe east. Tiii, ce mai coarne! se minun el, izbind puternic cu tiul securii la rdcina coarnelor. Snt pentru bunicul tu spuse, fcnd cu ochiul. Cnd o s moar, o s-i punem coarnele pe mormnt. S mai zic cineva c nu-l respectm. Auzi vorb! Pentru asemenea coarne n-ar fi pcat s mori chiar azi! rnji el, intind cu toporul. Coarnele nu cedau. Nu era chiar aa de uor s le desprinzi. Orozkul, cum era beat, lovea la nimereal, i asta l nfuria la culme. Capul se rostogoli de pe butuc. Atunci, Orozkul se apuc s taie coarnele pe pmnt. Cpna srea dintr-o parte n alta, iar el alerga dup ea cu toporul. Biatul tresrea i, la fiece lovitur, se trgea napoi, dar nu se putea hotr s plece. Ca ntr-un vis urt, intuit locului de o for nfricotoare netiut, biatul sttea i se mira c ochiul sticlos i nemicat al Maicii Cerboaica cea Cornut nu se ferete de topon Nu clipete i nici nu se mijete de groaz. Cpna era de mult tvlit prin praf i prin noroi, dar ochiul rmsese curat i prea c tot mai privete lumea cu uimirea mut, ncremenit n care-l gsise moartea. Biatul se temea c Orozkul, beat cum era, va nimeri ochiul cu toporul. Dar coarnele tot nu cedau. Orozkul i ieea tot mai mult din fire, turbnd de furie i, fr s mai in seama, izbea n cpna la nimereal: i cu muchia, i cu tiul securii. Aa o s rupi coarnele. Las-m pe mine zise Seidahmat, apropiindu-se. D-te la o parte! Pot i singur! Pe dracu, le rupi! l ngn Orozkul, izbind cu toporul. Cum doreti... - i Seidahmat scuip i se ndrept spre casa lui. Dup el o porni brbatul cel mthlos i oache. ntr-un sac ducea partea lui de carne. Cu ncpnarea beivului, Orozkul continua s ciopreasc n spatele opronului capul Maicii Cerboaica cea Cornut. Puteai crede c se rfuiete, o rzbunare de mult ateptat. Ah, dihanie afurisit! Fire-ai s fii! ocra el, izbind capul cu piciorul, de parc acesta putea s-l mai aud. Ba nu! striga, npustindu-se iari i iari cu toporul. S nu-mi zici mie pe nume dac nu i-oi veni de hac! Na, ine! Na! rostea el, mcelrind ntruna cu securea. Cpna trosnea i achii de os sreau n toate prile. Biatul scoase un ipt scurt cnd toporul nimeri din ntmplare de-a curmeziul ochiului. Din orbita zdrobit ni un lichid negru i gros. Ochiul muri, se goli dispru... Pot s zdrobesc i alte capete! Pot s frng coarne i mai i! mugea Orozkul ntr-o pornire de ur i de furie animalic mpotriva acestui cap nevinovat. n sfrit, izbuti s sparg easta i n cretet, i n frunte. Atunci arunc toporul, apuc de coarne cu amndou minile i, apsnd capul cu piciorul de pmnt, le suci cu o putere slbatic. Le smulse i ele trosnir ca nite rdcini rupte. Erau acele coarne n care, la rugmintea biatului, Maica Cerboaica cea Cornut trebuia s aduc lui Orozkul i mtuii Bekei leagnul fermecat... Biatului i se fcu ru. Se ntoarse, scp jos rrunchiul i se ndeprt mpleticindu-se. i era team c se va prbui ori va vomita acolo n vzul oamenilor. Palid, cu fruntea acoperit de broboane reci de sudoare lipicioas, trecu pe lng vatra unde focul ardea nebunete, deasupra cruia, din cldare, se nlau rotocoale de aburi fierbini i lng care, ca i mai nainte, ntorcnd spatele tuturor, sttea cu faa spre foc nefericitul Momun. Biatul nu-l tulbur. Dorea s ajung ct mai repede n pat, s se culce i s-i trag ptura peste cap. S nu mai vad i s nu mai aud nimic. S uite. n cale se ntlni cu mtua Bekei. mpopoonat prostete, cu vntile

lsate de loviturile lui Orozkul pe obraz, slab b i fr noim de vesel, alergase toat ziua, trebluind pentru ospul crnii". Ce-i cu tine? l ntreb ea, oprindu-l. M doare capul rspunse el. Drguul meu, bolnviorul meu! rosti ea deodat ntr-o pornire de dragoste, copleidu-l cu srutri. i ea era cherchelit i duhnea a vodc. l doare capul! mormi, nduioat. Scumpul meu! i-o fi foame? Nu, nu mi-e. Vreau s m culc. Bine. Hai s mergem, te duc eu n pat. Dar cum o s stai singur-singurel? Cci toi or s vin la noi. i oaspeii, i ai notri. Carnea e gata zise Bekei, trgndu-l dup ea. Cnd trecur iari pe lng foc, de dup opron ieea Orozkul, nduit i rou ca un uger aprins. Victorios, azvrli lng bunicul Momun coarnele de maral. Btrnul se ridic puin de jos. Fr s-l priveasc, Orozkud lu donia cu ap i, sltnd-o deasupra capului, ncepu s bea, stropindu-se. Acum poi s mori linitit trnti el, rsuflnd, i duse din nou donia la gur. Biatul auzi rspunsul biguit al bunicului: Mulumesc, fiule, mulumesc! Acum nu m mai tem de moarte. Ce s zic, snt respectat i cinstit care va s zic... M duc acas spuse biatul, simind cum l apuc slbiciunea. Mtua Bekei nu-i ddu ascultare. Ce s faci tu acolo singur? zise i-l trase aproape cu de-a sila n cas la ea, unde-l culc ntr-un col al patului. n casa lui Orozkul totul era pregtit de mas.. Totul fusese fiert, fript, gtit. De toate pregtirile se ngrijeau cu rvn bunica i Gulgeamal. Mtua Bekei alerga de colo-colo, din cas la vatr, afar, n curte, i din curte n cas. n ateptarea marelui osp al crnii", Orozkul i Koketai cel mthlos i oache se desftau bnd ceai, aezai pe pturi colorate, cu perne sub coate. Dintr-o dat deveniser parc mai importani i se simeau ca nite cneji. Seidahmat le turna ceai pe fundul pialelor. Biatul sttea linitit n colul patului, ncremenit, ncordat. l scuturau iar frigurile. Ar fi vrut s se scoale i s plece, dar se temea c, de se va ridica din pat, ndat o s vomite. Se stpnea, ncercnd cu disperare s-i nghit nodul care i se pusese n gt. Se temea s fac vreo micare de prisos. Curnd, femeile l chemar pe Seidahmat n curte. Puin mai trziu, el se ivi n u cu un morman de carne aburind ntr-un uria castron emailat. Cu greu duse povara i o puse dinaintea lui Orozkul i Koketai. n urma lui, femeile aduser i alte feluri de mncare. Se aezar cu toii, pregtindu-i cuitele i farfuriile. ntre timp, Seidahmat turna vodc n pahare. Eu o s fiu paharnicul! hohoti el ascuit, artnd spre sticlele din col. Ultimul sosi bunicul Momun. Btrnul avea astzi o nfiare ciudat i mult mai jalnic dect de obicei. Vru s se pripeasc undeva mai la o parte, dar Koketai cel mthlos i oache l pofti mrinimos s ad alturi de el. Aaz-te aici, aksakal. Mulumesc. Noi, aici, sntem de-ai notri ncerc s refuze bunicul Momun. Totui dumneata eti cel mai n vrst nu se ls Koketai, aezndu-l ntre el i Seidahmat. S bem, aksakal, pentru izbnda dumitale de astzi! Ai cel dinti cuvntul. Bunicul Momun tui nesigur. Pentru pace n casa aceasta! rosti el anevoie. Cci acolo unde-i pace, e i fericire, copiii mei... Adevrat! Aa este! l sprijinir toi, dnd paharele peste cap.

Ei, dar dumneata? Nu, aa nu merge! Urezi fericire ginerelui i fetei dumitale, dar de but nu bei l mustr Koketai pe bunicul Momun, care se fstcise. Dac-i pentru fericire, atunci eu... se grbi s zic bunicul i, spre uimirea tuturor, ddu pe gt dintr-o nghiitur paharul aproape plin ochi cu vodc. Nucit, cltin din capul su crunt. Aa mai zic i eu! Btrnul nostru nu-i un oareicine! E grozav btrnul vostru! Toi rdeau, toi erau mulumii, toi l ludau pe bunicul. n cas se fcuse cald i zpueal. Biatul zcea n chinuri istovitoare: tot timpul i venea s verse. Zcea cu ochii nchii, auzind cum oamenii bei clefiau, roniau i forniau, nfulecnd carnea Maicii Cerboaica cea Cornut ; cum se mbiau unii pe alii cu bucile cele mai gustoase, cum ciocneau paharele mnjite de grsime i cum aruncau n castron oasele de pe care roseser carnea. Asta carne! Zici c-i mnz tnr! o luda Koketai, plescind din buze. Da' ce, noi sntem proti? S trim n muni i s nu mncm asemenea carne? zicea Orozkul. Aa-i! Pentru ce trim aici? i inea isonul Seidahmat. Toi ludau carnea Maicii Cerboaica cea Cornut. i bunica, i mtua Bekei, i Gulgeamal. Chiar i bunicul Momun. i dduser i biatului pe farfurie carne i alte mncruri. ns el refuzase. Vzndu-l bolnav, oamenii bei l lsaser n pace. Biatul zcea cu dinii ncletai. I se prea c astfel i va fi mai uor s-i nving greaa. Dar mai mult dect toate l chinuia contiina propriei neputine, c nu era n stare s fac nimic acestor oameni care o omorser pe Maica Cerboaica cea Cornut. i n nverunarea lui dreapt de copil dezndjduit, nscocea tot felul de rzbunri cum ar putea el s-i pedepseasc, s-i fac s-i dea seama ce frdelege cumplit svriser. Dar nu putu s nscoceasc nimic mai bun dect, n gnd, s-l cheme ntr-ajutor pe Kulubek. Da, chiar pe acel flcu cu manta marinreasc, ce venise mpreun cu tinerii oferi dup fn n noaptea aceea viforoas. El era singurul dintre toi oamenii cunoscui care ar putea s-l biruie pe Orozkul i s-i spun tot adevrul n fa. La chemarea biatului, Kulubek alerg cu camionul. Sri din cabin, innd automatul n cumpnire: Unde snt?" Acolo!" Alergar mpreun spre casa lui Orozkul. mpinser ua. Nici o micare! Minile sus!" porunci Kulubek din prag, amenintor, ndreptndu-i automatul spre ei. Toi rmaser buimaci. ncremeniser de fric, fiecare unde se afla. mbucturile li se oprir n gt. Cu ciolanele n minile unsuroase, cu obrajii i cu gurile mnjite de grsime, ghiftuii i bei, nu puteau face nici o micare. Hai, scoal, canalie!" Kulubek duse eava automatului la tmpla lui Orozkul. Acesta, tremurnd tot i blbindu-se, czu la picioarele lui Kulubek: Ia-art-m, n-nu m-m om-m-or!" Dar Kulubek era nenduplecat: Iei, canalie! -a sosit sfritul!" i repezind cu putere un picior n ezutul gras al lui Orozkul, l sili s se scoale i s ias din cas. i toi cei de fa i urmar, amuii de spaim. La perete! l soma Kulubek pe Orozkul. Pentru Maica Cerboaica cea Cornut ucis, pentru coarnele ei retezate, care au purtat leagnul fermecat, vei plti cu viaa!" Orozkul czu n rn. ncepu s se trasc, s se vaite, s geam, s se roage: Nu m omori, eu nici mcar copii nu am. Snt singur pe lume. N-am nici fiu, n-am nici fiic..." Arta jalnic ntruparea laitii i nemerniciei. Unde dispruse oare firea lui trufa i sfidtoare?! Pe unul ca el i-e i lehamite s-l omori!

Fie, s nu-l ucidem spuse biatul ctre Kulubek. Dar acest om s plece de aici i s nu se mai ntoarc niciodat. N-are ce cuta aici. S plece!" Orozkul se ridic, i trase pantalonii czui i o lu la fug, gras, puhav, temndu-se s-i mai arunce privirea napoi. Dar Kulubek l opri: Stai! Mai avem s-i spunem cteva vorbe. Tu n-o s ai niciodat copii. Pe tine aici nu te iubete nimeni. Nici pdurea, nici copacul, nici mcar un fir de iarb nu te iubete. Pentru c eti un ticlos. Pentru c eti un fascist. Pleac i s nu mai auzim de numele tu! Hai, mai repede!" Orozkul o rupse la fug. Schnell! Schnell!" hohoti n urma lui Kulubek i, pentru a-l speria, slobozi cteva focuri n aer. Biatul nu mai putea de bucurie. Jubila. Iar cnd Orozkul dispru din vedere, Kulubek le spuse tuturor celorlali, care stteau vinovai lng u: Cum ai trit ou un asemenea om? i nu v e ruine?!" Biatul simi o uurare. Se svrise o judecat dreapt. Crezuse att de mult n visul su, c uitase unde se afl i pentru ce se chefuia n casa lui Orozkul. O explozie de rsete l smulse din aceast stare de fericire. Deschise ochii i ascult. Bunicul Momun nu mai era n camer. Ieise pesemne afar. Femeile strngeau vasele i se pregteau s aduc ceaiul. Seidahmat povestea ceva cu glas tare. Cei de la mas rdeau de vorbele lui. Ei, i mai departe? Povestete!... Ba nu, povestete tu, mai zi nc o dat ce i-ai spus atunci. Cum l-ai speriat l rug Orozkul, prpdindu-se de rs. Vai! Nu mai pot... Vaszic aa!... i Seidahmat se apuc s povesteasc din nou: ndat ce ne-am apropiat de marali ei stteau tustrei la marginea pdurii i numai ce legaserm caii de copaci, btrnul meu m apuc deodat de mn: Nu putem, zice, s mpucm maralii. Cci noi sntem bughini, fiii Maicii Cerboaica cea Cornut!" i se uita la mine ca un copil. M ruga din ochi. Iar pe mine, nici mai mult nici mai puin, m pufnea rsul, dar n-am rs, ci, dimpotriv, i-am spus foarte serios: Ascult, zic, tu vrei s-ajungi la nchisoare?" Nu", zice el. Da' tu tii c asemenea poveti au fost scornite de voi n vremurile de demult ca s sperie pe cei sraci i netiutori?" Atunci el a rmas cu gura cscat: Ce spui?" zice. Uite asta spun, s isprveti cu asemenea bazaconii, altfel nu m uit c eti btrn i o s te reclam unde trebuie." Ha-ha-ha! rser ceilali ntr-un glas. i mai tare ca toi, Orozkul. Rdea cu o poft nebun. Ei, i pe urm am nceput s ne furim. Alte animale de mult ar fi zbughit-o, de li s-ar fi ters urma, dar aceti smintii de marali au stat locului, de parc nici nu se temeau de noi. Cu att mai bine", mi zic povestea Seidahmat, ludndu-se, ameit de butur. Eu mergeam n fa cu arma, btrnul n urm. i-atunci m-a cuprins ndoiala. n viaa mea n-am mpucat nici mcar o vrabie. Iar acum, aa deodat, asemenea treab. Dac nu nimeresc, au s-o rup la fug i pe urm ia-i de unde nu-s. ncearc s-i mai prinzi: or s treac dincolo de defileu. i cine ar vrea s scape din mini asemenea vnat? Dar btrnul nostru e vntor, la vremea lui dobora ursul. i zic: Uite puca, moule, trage". El nici s n-aud. Trage singur", zice. Pi eu snt beat, zic. i m clatin c abia m mai inpe picioare." El tia c busem cu voi o sticl ntreag dup ce am scos buteanul din ru. Aa c m-am prefcut... Ha-ha-ha!... Eu n-o s nimeresc, zic, maralii or s fug i a doua oar nu mai vin napoi. Nu ne putem ntoarce cu minile goale. i dai seama! Aa c vezi! De ce crezi c ne-au trimis ncoace?" Nu zicea nimic. i nici arma n-o lua.

Ei, zic, cum doreti." Am aruncat arma i m-am fcut c plec. El dup mine. Mie, zic, mi-e totuna dac Orozkul o s m dea afar. M duc s muncesc la sovhoz." i Uite aa, de haz, ncep s cnt ncetior: Am venit din munii rocai, Pe un armsar rocat, Hei, trgoveule rocat, deschide porile... Ha-ha-ha!... A crezut ntr-adevr c-s beat i s-a dus dup arm. M-am ntors i eu. Ct timp am schimbat aceste cuvinte ntre noi, maralii se cam deprtaser. Ei, zic, ia seama, or s fug i nu-i mai ajungi. Trage pn nu s-au speriat." Btrnul a luat arma i am nceput s ne apropiem pe furi. i optea ntruna ca un znatic: Iart-m, Maic Cerboaic, iart-m..." Eu o ineam una i bun: Ia seama, zic, dac dai gre, s te duci cu marali cu tot unde oi vedea cu ochii. Mai bine s nu te-ntorci". Ha-ha-ha!... Acest vrtej ameitor de vorbe i hohote de rs l sufocau pe copil, era halucinant. O durere ascuit i sfredelea creierul. O durere din ce n ce mai struitoare, nct simea c-i plesnete capul. I se prea c cineva l lovete cu picioarele n cretet, c-i zdrobete easta cu toporul. I se prea c cineva l izbete cu toporul peste ochi, iar el ddea din cap, ncercnd s se fereasc. Istovit de febr, se trezi dintr-o dat n rul rece ca gheaa.. Se prefcuse n petior... Coada, corpul, aripioarele nottoare totul era ca la pete, numai capul rmsese al su i, pe deasupra, l mai i durea, nota n rcoarea apstoare i ntunecoas de pe fundul apei i se gndea c acum va rmne pentru totdeauna pete i niciodat nu se va mai ntoarce n muni. Nu m mai ntorc i spunea el. Mai bine s fiu pete, mai bine s fiu pete..." Nimeni nu bg de seam cnd biatul se ddu jos din pat i iei din cas. Abia izbuti s ajung la colul casei i numaidect ncepu s vomite. inndu-se de perete, el gemea i plngea, i printre lacrimi, nbuindu-se de plns, ngim: Nu, mai bine m fac pete. Am s plec de aici. Mai bine m fac pete! Prin ferestrele casei lui Orozkul rzbteau hohote de rs i chiote de oameni bei. Acele hohote slbatice l nuceau, i pricinuiau dureri nprasnice. Credea c toate chinurile astea groaznice se datoresc hohotelor monstruoase. Dup ce i mai veni n fire, porni agale prin curte. Curtea era pustie. Lng vatra stins, biatul ddu peste bunicul Momun beat mort. Btrnul zcea n rn alturi de coarnele retezate ale Maicii Cerboaic cea Cornut. Cpna ei cioprit o rodea cinele. Nimeni altcineva nu se mai afla n curte. Biatul trecu mai departe. Cobor spre ru. Intr drept n ap. Alerg grbit, alunec i se poticni n apa mic de la mal, zgribulindu-se la atingerea stropilor reci ca gheaa. Cnd ajunse n mijlocul rului, fu dobort de curent. Zvrcolindu-se i necndu-se cu apa rece ca gheaa care-i nvlea n gur, el fu luat i dus de torentul nvalnic. Plutea pe firul apei cnd cu faa n sus, cnd cu faa n jos, oprindu-se lng mormanele de pietre, alunecnd apoi peste praguri... Nimeni nu tia c biatul plutea pe ru n jos ca un petior. n curte rsuna un cntec de om beat: Am venit din munii cocoai, Pe o cmil cocoat, Hei, trgoveule cocoat, deschide porile, S bem vin pelin...

Tu n-ai mai auzit acest cntec. Te-ai cufundat, biatul meu, n povestea ta. O, dac ai fi tiut c niciodat n-o s te poi preface n pete, c nu vei ajunge la Issk-Kul, c n-o s vezi vaporul alb i n-o s-i poi spune: Bun gsit, vaporule alb, iat-m, eu snt". Te-ai dus. Un singur lucru i mai pot spune acum: tu ai respins acele lucruri cu care sufletul tu de copil nu se putea mpca. Aceasta e mngierea mea. Ai trit ca un fulger care a strlucit o dat i s-a stins. Dar fulgerele scapr n ceruri. i cerul este fr de moarte. i aceasta este mngierea mea. Precum i gndul c sufletul de copil slluiete n om ca smna ntr-un grunte, iar fr smn, gruntele nu ncolete niciodat. Orice ni s-ar ntimpla n via, adevrul dinuie venic, ct timp se vor nate i vor muri oamenii... Lundu-mi rmas bun, am s repet i eu cuvintele tale, biete: Bun gsit, vaporule alb, iat-m, eu snt." ---------------------------------