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Adorvel Trapaceiro

THE ROGUE

Celeste Bradley

Inglaterra, 1813 Entre o amor e a lealdade O mais recente favor de Ethan a um grupo de espies secretos no s ps sua vida em perigo como o aproximou de uma mulher que o tenta a abdicar de seu estilo de vida leviano. Jane Pennington uma jovem encantadora, sobrinha de um homem suspeito de traio. Agora, Ethan precisa descobrir se aquela mulher que ele acha irresistvel realmente no est a par das atividades do tio, ou se culpada de traio Coroa... Jane mal pode esperar que a temporada termine... at conhecer Ethan. Aps um primeiro humilhante encontro, ela imagina que um patife como Ethan v se divertir sua custa, mas em vez disso ele se comporta como um perfeito cavalheiro. Porm, justamente quando Jane se v fascinada por Ethan, ele a rende cativa. Ento, ela se v arrebatada para um mundo perigoso onde impossvel saber quem amigo e quem inimigo. Aquele atraente libertino provar ser sua runa... ou o amor com o qual ela sempre sonhou? Digitalizao e Reviso: Crysty

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Querida leitora, Ethan Damont, um eterno dedicado as delcias da boa vida, no pretendia fazer parte do Clube dos Impostores, mas quando decide se juntar a eles apenas para sair da monotonia, logo se v em apuros. Uma histria divertida que far voc rir e se comover com as aventuras de nosso heri! Leonice Pomponio Editora

Copyright 2005 por Celeste Bradley Originalmente publicado era 2005 por St. Martin's Press PUBLICADO SOB ACORDO COM ST. MARTIN'S PRESS NY.NY USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. TITULO ORIGINAL: THE ROGUE EDITORA Leonice Pomponio ASSISTENTES EDITORIAIS Maiza Bernardello Patricia Chaves Vnia Canto Buchala EDIO/TEXTO Traduo: Zeca Nunes Reviso: Giacomo Leone Neto ARTE Mnica Maldonado MARKETING/COMERCIAL Andra Riccelli PRODUO GRFICA Snia Sassi PAGINAO Ana Beatriz Pdua Copyright 2009 Editora Nova Cultural Ltda. Rua Paes Leme, 524 10a andar CEP 05424-010 So Paulo - SP www.novacultural.com.br Impresso e acabamento: RR Donnelley

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Captulo I

Inglaterra, 1813. Lady Jane Pennington sentia-se como se estivesse sendo caada. O salo de baile parecia uma floresta, povoada por jovens solteiros endividados, tentando capturar uma dama dona de uma boa herana. E ela era a presa perfeita. Com os ps doendo de tanto danar, foi para um canto onde um vaso com uma planta enorme a protegeria dos olhares dos rapazes. Escondida, tentou avistar as cinco primas na casa das quais se hospedava. As senhoritas eram conhecidas na sociedade como as Maywell. Lorde Maywell, seu tio e pai delas, era o anfitrio daquele baile para encontros matrimoniais. Maywell, claro, no perdia tempo no salo, preferindo jogar cartas em outro aposento em vez de se envolver na caa ao marido empreendida pelas filhas. Organizar a festa para as meninas conhecerem os rapazes elegveis da sociedade j era mais do que suficiente. A conseqncia era que lady Maywell, sua esposa, tinha de tomar conta das filhas sozinha, e por vezes isso acarretava situaes embaraosas. De repente, Jane avistou Serena, a prima caula. Com apenas quinze anos, a menina era jovem demais para freqentar bailes, mas lorde e lady Maywell haviam optado por expor as cinco filhas, na esperana de que ao menos uma arranjasse um bom matrimnio. Jane notou que Augusta, a prima mais velha, tomava longos goles de champanhe. Apesar de beirar os vinte anos, no tinha idade para tomar tanto lcool! Sem titubear, correu at a prima. No caminho, porm, foi abordada por mais um rapaz. Lady Jane! D-me a honra da prxima dana? Jane o conhecia, mas no se lembrava de seu nome. Desde que chegara a Londres, havia trs meses, fora apresentada a todos os cavalheiros solteiros abaixo de cinqenta anos e no conseguia mais se lembrar dos nomes de cada um. Os rapazes, porm, se recordavam dela. Afinal, Jane Pennington era uma dama em idade perfeita para se casar, provinha de boa famlia e, mais do que tudo, era herdeira de uma fortuna que viria a calhar para qualquer pretendente que se julgasse menos rico do que devia ser. A ateno que lhe dispensavam a agradara no princpio, mas a lisonja perdera seu valor quando ela havia tomado conscincia do verdadeiro motivo daquela falsa adorao. Sr. Billingsly. Fez fora para ser gentil. Perdoe-me, mas minha tia pediu que eu encontrasse minha prima Augusta.

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Claro respondeu o rapaz sem dissimular o desapontamento e fazendo uma leve reverncia. Quando Jane atravessou o salo e se aproximou de Augusta, a jovem sorria, abobalhada, j embalada pelo lcool que lhe corria nas veias. Jane! H um arco-ris no teto disse com um sorriso mole seguido por um soluo. Eu no sabia que o champanhe era to gostoso. Creio que seja melhor eu lev-la para tomar ar fresco no jardim... Alguns minutos mais tarde, o champanhe j fora regurgitado sobre a grama, e uma criada acompanhava Augusta para o quarto. Sem vontade de tornar a entrar no salo abafado, Jane permaneceu no terrao. Afinal, ter vindo para Londres j era suficiente para satisfazer a Me. Obedea a seus tios. Voc tem pouca experincia nessas coisas. Jane seguia a instruo com esmero, mas no estava disposta a fazer mais do que lhe fora pedido. De qualquer maneira, fazia trs meses que estava em Londres e jamais vivera dias to tediosos. As tardes eram preenchidas com as risadinhas e comentrios tolos das primas, e as noites, tomadas por festas entediantes. No obstante, relatava tudo em detalhes para a Me, apesar de no saber por que ela estaria interessada em tantos pormenores. Apreciando aquele momento em que no a observavam, soltou um bocejo e se espreguiou, alongando os braos. Naquela noite j cumprira a obrigao de atrair rapazes que poderiam se interessar por uma das primas e sentia-se cansada. Alm do mais, algum deveria subir para ver como Augusta passava. De sbito, algo lhe chamou a ateno: uma luz num dos aposentos do terceiro andar. Embora as janelas daquela ala estivessem escuras, a segunda da esquerda para a direita denunciava o brilho tnue de uma s vela. No era aquele o aposento que o tio interditara porque a chamin da lareira apresentava perigosas rachaduras? Vista do lado de fora, a chamin saltando do telhado parecia forte, porm lorde e lady Maywell penavam para manter a aparncia de prosperidade numa casa decadente. A residncia ostentava uma aparncia elegante e rica que Jane sabia ser falsa, pois a construo e moblia eram velhas e s a muito custo conseguiam camuflar o estado de penria. Se o aposento no terceiro andar era perigoso, por que algum o adentrara furtivamente? Intrigada, deu dois passos para trs para tentar enxergar o que ocorria l em cima. Como o terrao no era largo, a viso permaneceu desfavorvel. Curiosa, ergueu a barra da saia cora as mos e desceu depressa os degraus para o jardim, para poder observar melhor. Mesmo assim, os parapeitos que separavam os andares da manso a impediam de ver com clareza o que ocorria no aposento condenado. Que pena, refletiu, pensando que aquilo podia ser algo interessante para contar Me. A medida que a grama avanava, as rvores se tornavam grandes e antigas.

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Afastado do brilho ferico do salo, o jardim continuava mergulhado em sombras. Alguns metros adiante havia um carvalho centenrio, sua rvore preferida. O carvalho a fazia se lembrar da mbria do Norte, a regio entre o noroeste da Inglaterra e o sul da Esccia onde ela crescera. Na adolescncia, adorava escalar as rvores enormes que cresciam naqueles campos. Ao olhar para o aposento do terceiro andar, o brilho da vela prosseguia, indicando haver algum l. Uma idia lhe ocorreu: se subisse no carvalho, poderia enxergar melhor, j que um dos galhos se aproximava da janela em questo. Sem hesitar, avanou pelas sombras em direo rvore centenria. A Me tinha razo, refletia Jane ao escalar o carvalho. Uma mulher no deveria se descuidar das roupas de baixo porque nunca sabia quando teria de mostr-las... Estando agora a metros do cho, sentia-se aliviada por trajar meias e calcinha novas. A saia rodada atrapalhava, e ela a amarrara em volta da cintura para liberar as pernas. Os galhos do carvalho eram fortes e grossos, mas no era fcil escalar at a altura da janela que queria investigar. Quando enfim atingiu o nvel apropriado, descobriu que o sacrifcio fora em vo. A luz sumira e o aposento estava mergulhado na escurido. Agora s lhe restava descer, pensou, desapontada. Com cuidado e lutando contra o incmodo da saia bojuda em torno da cintura, comeou a se apoiar nos galhos. Entretanto, antes de atingir uma altura que lhe permitisse saltar para o cho, sentiu o sangue gelar nas veias ao ouvir o galho que a apoiava ranger, prestes a quebrar. Manteve-se imvel, temendo o pior. Para prosseguir, era necessrio se mover e, na situao em que estava, qualquer movimento poderia fazer o galho se romper. Contrariada, teve de encarar a realidade: se no encontrasse uma soluo, teria de gritar pedindo ajuda. Ethan Damont partia da casa de lorde Maywell com os bolsos cheios de dinheiro. Como havia sido informado que o lorde no era um exemplo de honestidade e integridade, no se sentia culpado pelo lucro gerado pelas trapaas no baralho. Agora s tinha de contornar o jardim e tentar sair pelos fundos. O frescor da noite era bem-vindo aps quatro horas de calor e ar enfumaado; e o silncio do jardim, uma bno aps o alarido do salo. Parou ao escutar uma voz feminina praguejando. Uma mulher sozinha naquele jardim escuro? Bem, talvez no estivesse sozinha... Refeito da surpresa, recomeou a caminhar. No ia interferir na vida dos outros, e a julgar pela escolha do local, quem estava ali fora preferia no ser importunado. Ele bem se recordava dessas situaes... O mais interessante, porm, era que tal situao agora lhe parecia um tanto tola. Fazia algum tempo que perdera o interesse pelas conquistas femininas que costumavam fascin-lo. Outrora, apreciava se divertir em companhia de mulheres
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dispostas a tudo, incluindo trair os prprios cnjuges. Adorava beber nas festas embaladas por orquestras e, quanto mais bebia, mais se envolvia em encrencas. Nunca se envergonhara de perpetrar atos que a sociedade julgava indecentes. Pelo contrrio: quanto mais indecentes, melhor! Quando tinha dinheiro, no lhe faltavam mulheres. Quando o dinheiro escasseava, seu charme garantia que a oferta feminina no arrefecesse. Um dia, porm, o vinho comeou a se tornar vinagre, as mulheres se transformaram em seres barulhentos e a msica das orquestras se tornou menos convidativa que o silncio. Ao olhar para o futuro, ele s via a repetio do mesmo padro e, embora tentasse se enganar, dizendo que era a vida que queria, tinha de reconhecer: os antigos prazeres haviam perdido o sentido. Desencantado, atravessava um perodo no qual nada trazia satisfao. Tal perodo s fora interrompido trs semanas antes, quando uma linda mulher de cabelos escuros lhe propusera uma misso que o tinha feito sentir-se mais animado: Rose Tremayne, esposa de Collis Tremayne, seu amigo de longa data. Era bom que a beldade fosse casada com um amigo, isso afastava idias escusas, e ele poderia apenas seguir afirmando que sua profisso era redistribuir o dinheiro dos ricos... trazendo-o para o prprio bolso, sem dvida. Ao prosseguir caminhando, uma espcie de lamento interrompeu seus pensamentos. Com os diabos! Ainda que no quisesse interferir, era impossvel ignorar o lamento de uma mulher. Respirando fundo, deu meia-volta. Teve de retroceder, indo parar numa parte do jardim iluminada de leve pela luz do salo. Cauteloso, aproximou-se sem fazer barulho. De repente foi obrigado a parar porque o que avistou o deixou boquiaberto. Acima de sua cabea estavam as pernas mais lindas que j tinha visto. A situao tinha imensa dimenso ertica, competindo em sensualidade com os melhores momentos que passara em alcovas. Retesadas pelo esforo em manter o equilbrio sobre o galho, as pernas pareciam ainda mais deliciosas. O restante do corpo no podia ser apreciado, pois sumia numa barafunda de tecido e ramagens da rvore, contudo isso no o incomodou, j que as pernas eram a parte do corpo feminino que mais o agradava. Naquele momento, porm, o galho onde a mulher se apoiava rangeu de forma assustadora. No instante seguinte, este se rompeu e a dama veio abaixo. Reagindo com rapidez, Ethan estendeu os braos para agarrar o que acreditava ser a cintura da mulher. Apertando-a contra si, preferiu no solt-la de pronto, pois o inusitado contato foi bem-vindo. Ao tomar conscincia do que ocorria, ela desferiu um soco em seu estmago. Apesar da surpresa e da dor, Ethan respondeu altura. Sem se fazer de rogado, decidiu puni-la, mantendo-a com os ps suspensos do solo, e a puxou mais contra si. Por fim, deixou-a escorregar devagar, numa ao que sem dvida produzia um contato bastante ntimo. Perdo disse quando por fim a colocou no cho, embora mantivesse os seios da desconhecida comprimidos contra o prprio peito.

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Solte-me! reagiu Jane, empurrando-o. No precisa agradecer Ethan replicou com ironia. Em seguida, curvouse com elegncia, indicando que ia partir. Espero que o galho no caia sobre sua cabea acrescentou, refletindo que o herosmo no compensava. Corando, lady Jane Pennington, a herdeira tida em alta conta pela sociedade, preferiu no arrumar os cabelos que lhe caam sobre a face. Com um pouco de sorte, os cachos desfeitos encobririam seu rosto o suficiente para impedir que fosse reconhecida. Ainda bem que ele vai embora, pensou. Aquilo evitaria mais embarao e humilhao. Acima de tudo, tinha de agradecer a Deus por ningum ter presenciado o ocorrido. Mesmo assim, os anos de boa educao falaram mais alto, e ela se manifestou: Obrigada, senhor! Ethan j se afastava, mas se virou e a encarou. Ao faz-lo, a luz vinda do salo iluminou-lhe a face, fazendo Jane notar que alm de alto e forte, o desconhecido tambm era muito bonito. Ele tornou a se aproximar at seus corpos quase se tocarem. Em reao, Jane retrocedeu para colocar distncia entre os dois. Mesmo assim, poucos centmetros os separavam. Atnita, ela chegou concluso de que se tratava de um dos homens mais lindos que j tinha visto. Tomou conscincia da situao: encontrava-se sozinha num jardim escuro e deserto com um desconhecido que acabara de ver suas pernas e que a abraara at seus corpos se tocarem como nunca lhe havia acontecido. Alarmada, refletiu que mesmo o mais galante dos salvadores poderia ter uma impresso errada a seu respeito. No precisa me agradecer apenas porque assim ditam as regras de etiqueta disse Ethan com um misto de sarcasmo e honestidade. Seria melhor se o senhor houvesse partido em vez de voltar para zombar de mim retrucou Jane. A senhorita tem a lngua afiada ele revidou, sem se importar com o tom arrogante. Para manter o controle da situao, inclinou o rosto at as faces de ambos quase se tocarem. Estava pendurada na rvore esperando para dar o bote? murmurou no ouvido dela. Essa conversa fiada d resultado com outras mulheres? Ao ouvir aquilo, Ethan recuou e a fitou nos olhos. Por causa do escuro, Jane no foi capaz de ver se o comentrio o ofendera. De qualquer maneira, no se importava se o houvesse ofendido. No costumo conversar assim com as mulheres que me interessam. De qualquer modo, no posso permanecer mais tempo porque me esperam em casa. Retirou uma folha seca que ficara presa nos cabelos dela e guardou no bolso do colete. Um suvenir deste incidente finalizou, zombeteiro.
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Sem mais nada a acrescentar, partiu. Aps alguns passos, contudo, olhou por cima do ombro. A senhorita tem pernas lindas. Um homem poderia se alojar entre elas a noite inteira... acrescentou, acenando. Ento, tornou a se virar e desapareceu. Jane levou a mo boca para no gritar. Na verdade, morria de vontade de rir, pois a situao acabara sendo divertida. Ele era um pouco pervertido, mas tinha humor. Sem perder tempo, ergueu a saia at as canelas e correu para casa. Com um pouco de sorte, conseguiria subir para o quarto sem que ningum visse o estado em que se encontrava. Na residncia de Ethan s havia dois empregados: o mordomo, um senhor de cabelos grisalhos, e o cozinheiro de cara amarrada que no fazia esforo para ser simptico. Ao descer da carruagem alugada, ele olhou a manso que ocupava no elegante bairro de Mayfair, em Londres. A despeito do adiantado da hora, a casa tinha o andar trreo profusamente iluminado, e a luz vazava pelo retngulo da porta aberta. Como sempre, o mordomo abriu a porta antes de a carruagem parar. Era muito eficiente, embora ele, Ethan, jamais tivesse compreendido como adivinhava quando ele estava chegando. De qualquer forma, era bom que no alimentasse esperanas de aumento de salrio por se mostrar to prestativo. A "profisso" de jogador no garantia ganhos regulares, e um perodo de bem-estar financeiro era sempre seguido por um tempo de vacas magras. No momento as coisas iam bem, pois Collis Tremayne o recompensara regiamente por t-lo ajudado a resgatar seu velho e teimoso tio, o qual fora seqestrado por inimigos. Ao recordar a operao de resgate, Ethan se lembrou de que Collis jamais revelara o nome do homem. No entanto, afastou o pensamento da cabea porque isso no tinha importncia. O principal era que a operao fora bem-sucedida. Comeou a galgar os degraus que levavam entrada. Adorava aquela casa, a qual havia ganhado num jogo com um milionrio. Dono de imensa riqueza, o perdedor apenas adquirira outra no dia seguinte. Ele, Ethan, podia no ser nobre, no ter ttulos ou fortuna, e talvez nem fosse um bom homem... mas residia numa casa esplndida. Naquela noite, porm, voltar para casa no o entusiasmava. Estava cansado da vida que vinha levando e os atrativos de outrora j no o sensibilizavam. O mordomo esperava no saguo ricamente decorado de Diamond Hall, nome oficial da residncia. Como todas as manses da cidade, a dele tambm possua um nome. Como soube que era eu? Vim numa carruagem alugada perguntou Ethan, enquanto tirava as luvas e o chapu e os passava para o empregado. Eu apenas sabia, senhor respondeu o mordomo de cabelos grisalhos, dando de ombros. Voc chega a me dar medo comentou Ethan. Parece ter poderes
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sobrenaturais. Sem vontade de levar adiante a conversa fiada, tirou a casaca que o protegia da nvoa mida da madrugada e a entregou para o criado. Apesar de o dia no tardar a raiar, no tinha vontade de dormir. S conseguia adormecer quando exausto a ponto de no poder manter os olhos abertos. Todavia, no momento, no se sentia assim. Melhor seria tomar um brandy em frente lareira. Ao passar para a sala de visitas, porm, a garrafa e os clices haviam sumido de seu local de costume. Jeeves! gritou Ethan para o mordomo. Senhor, meu nome ... comeou o criado, mas Ethan o interrompeu. Eu lhe pago um bom salrio? No posso reclamar, senhor. Certo. Portanto, creio que posso cham-lo de "Jeeves", caso no tenha outra objeo alm do fato de no ser seu nome verdadeiro. Por acaso conhece um co ou tem um inimigo com tal nome? No, senhor. Muito bem. Gosto de cham-lo assim. E curto e fcil de se lembrar quando estou cansado, bbado ou ambos. Alm do mais, aprecio esse nome. Sinto-me como se fosse um lorde quando o digo. Por favor, repita comigo: Jeeves. Obediente, o mordomo o repetiu. Muito bem cumprimentou Ethan. Minhas bebidas no se encontram no lugar onde deveriam estar. Por acaso as levou para outro local? Sim, senhor. Para a sala ao lado do seu quarto de dormir, senhor. Posso saber por que fez isso? perguntou Ethan, entre a irritao e a vontade de rir. Para quando o senhor estiver embriagado eu s tenha de carreg-lo para o aposento ao lado em vez de ter de atravessar esta sala imensa, subir a escada e prosseguir at o fim do corredor explicou Jeeves sem dar mostras de embarao. J que o senhor se recusa a contratar outros criados, sou obrigado a descobrir maneiras de cumprir minhas obrigaes de forma satisfatria. Ethan o fitou, chocado. No instante seguinte, soltou uma gargalhada. um homem de bom-senso, Jeeves julgou ao parar de rir. Obrigado, senhor. Se pudesse contratar uma pessoa para trabalhar aqui, quem contrataria? Algum para cozinhar Jeeves respondeu de imediato. J tenho um cozinheiro. O que o senhor tem cospe na sopa que prepara. O senhor, nunca come em casa, mas eu como aqui todos os dias... Era um bom argumento, refletiu Ethan. Muito bem. Pode escolher um novo cozinheiro, Jeeves concedeu,
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caminhando para a escada. Ethan ainda ria aps subir e se servir de uma bebida. Precisava admitir: Jeeves era o primeiro sinal de vida e humor que a casa via fazia um bom tempo. Antes de tomar outro gole, observou o brilho do fogo da lareira refletindo no clice de cristal. Sem saber o motivo, lembrou-se da jovem que ajudara no jardim da Manso Maywell. A despeito da aparncia feminina e suave, ela lhe acertara um golpe no estmago que muitos homens no conseguiriam. Sorrindo, provou o brandy, pensando em como ela teria explicado a maneira desarrumada como voltara para dentro de casa. Minha me mandou bater neste daqui, mas como sou teimosa... Rindo alto, as filhas de lorde e lady Maywell se debruavam sobre os desenhos que retratavam de forma ligeira os rapazes presentes na festa. Uma cada vez, disputavam pela sorte aquele que poderia ser um futuro marido. Entediada com a brincadeira, Jane recostou-se na cabeceira do leito que dividia com Serena, a prima mais nova, tentando dissimular o fastio. No havia retornado para o baile, pois no houvera meio de consertar os danos causados ao vestido pelo episdio da rvore. Assim, tinha alegado dor de cabea quando as primas subiram aps a festa. As Maywell eram encantadoras, mas focadas demais num nico objetivo: que se casassem o mais rpido possvel. Jane admitia que talvez se sentiria da mesma maneira caso tivesse crescido ao lado de cinco irms e tendo de dividir escovas de cabelo, a mesma criada e, por vezes, at leitos. Se houvesse sido assim, tambm no veria a hora de contrair matrimnio e sair de casa. Sua histria, porm, era diferente, sobretudo agora que no tinha um verdadeiro lar. A propriedade principal de sua famlia fora herdada pelo primo, Christoph Stanton, que se tornara ento o novo marqus de Wyndham aps a morte de seu pai. Na poca com catorze anos, ela fora removida com a me para a propriedade mais pobre da famlia, a "casa da viva" na mbria do Norte. Respirando fundo, resolveu afastar tais pensamentos e recordaes sombrias. Afinal, era uma senhorita elegvel para o casamento e deveria jogar os mesmos jogos que divertiam as primas. Forando-se a ser mais tolerante, tentou sorrir e se envolver na brincadeira. No entanto, por mais que tentasse, no se divertia porque a questo matrimonial no tinha para ela a mesma importncia. Apesar de desejarem o matrimnio, as garotas com certeza no se casariam to cedo, pois a oferta de cavalheiros solteiros no era grande, e as Maywell no despertavam muito interesse. As meninas no desfrutavam muita beleza, ainda que precisasse admitir: tambm ela impressionava mais pela elegncia do que pela aparncia. Seu charme vinha, com certeza, mais dos trajes que usava. As Maywell, por sua vez, arruinavam as finanas do pai por conta dos vestidos caros que usavam e por obrig-lo a promover festas e bailes em busca de
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bons partidos. Assim sendo, o dote que o lorde oferecia no era dos melhores, o que diminua o interesse dos pretendentes. Em contraste, o guarda-roupa de Jane era enorme e sofisticado. Seus vestidos eram criados pelas melhores modistas e obedeciam aos ditames da ultima moda. Ajustados perfeio, eram ideais para uma senhorita se lanar disputa no mercado de casamentos. Mas ela nem sempre desfrutara tanta fartura, e os anos difceis que havia enfrentado junto da me seguiam presentes na lembrana. Envolvidas na brincadeira, as garotas riam at mais no poder. Eram boas meninas e haviam recebido Jane de braos abertos. Ao contrrio do que seria de esperar, no invejavam seus trajes e acessrios sofisticados. Embora obrigadas a reformar os vestidos das irms mais velhas, no se mostravam ressentidas quando ela chegara trazendo uma bagagem do mais fino teor. Em breve chegaria a vez de Jane cantarolar, apontando os desenhos para ver qual rapaz lhe caberia. Entretanto, o tdio falou mais alto e ela se levantou da cama. Jane, veja o que voc fez! reclamou Bedelia, quando ela colocou os ps no cho. Olhando por cima do ombro, ela notou que, ao se mover, havia amassado um dos retratos feitos por Serena. O talento para desenhar era o que a prima tinha de melhor porque no era inteligente nem bonita. Sentindo-se culpada, comeou a desamassar o desenho, tentando reparar o dano. Quem este? perguntou ao notar que se tratava do homem que conhecera no jardim. Ningum interessante respondeu Augusta com desdm. Um jogador que no gosta de danar e prefere passar o baile jogando baralho. Ethan Damont no um cavalheiro Bedelia prosseguiu explicando. No passa de um rosto bonito para preencher um lugar a mais no carteado. Papai gosta de jogar cartas com ele acrescentou Serena. Diz que vai continuar jogando at descobrir como Ethan faz para trapacear. Ele conhecido como "Ethan, o Diamante". "O Diamante"? Jane indagou. O jogador que faz sucesso na sociedade? As fofocas lhe do mais valor do que tem avaliou Augusta com superioridade. Ethan Damont no tem ttulo ou fortuna. Serena s o desenhou para termos mais opes no jogo. Um jogador de olhos bonitos, nada mais que isso finalizou Serena. Fitando o desenho, Jane pensou que Serena no tinha razo. Mesmo sem se dar conta, a moa colocara mais no retrato do que supunha e capturara com preciso o brilho dos olhos do jogador. Eram olhos que expressavam solido e resignao. Sem saber o motivo, Jane sentiu uma emoo profunda. Ethan Damont. Ele tomara certa liberdade ao toc-la, mas no se podia dizer

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que fora indecente ou obsceno. Havia demorado mais do que o necessrio para coloc-la no cho, porm a salvara de uma queda. Fitando o desenho outra vez, ela se lembrou de seu fsico perfeito: alto, forte e vigoroso. Alm de olhos que chamavam a.ateno pelo brilho triste e solitrio que ostentavam. Por que tinha a impresso de que havia mais a respeito do sr. Ethan Damont do que se julgaria primeira vista? Ethan acordou bem-humorado no dia seguinte. Animado, saiu para passear na Strand, uma conhecida rua de Londres. Bem-vestido, caminhava com a bengala de cabo dourado, acessrio indispensvel aos homens elegantes quando saam pela cidade. O lucro no baralho da noite anterior, obtido custa das perdas de lorde Maywell, fora bom, e se juntara recompensa recentemente recebida pela ajuda no resgate de Collis Tremayne e seu tio. Ningum havia lhe contado o motivo pelo qual Collis e o tio tinham sido aprisionados em uma fbrica de armas, e ele tambm jamais perguntara. Mas isso no o perturbava. Havia momentos na vida em que era melhor permanecer na ignorncia. Assim, com os bolsos recheados de dinheiro e sem maiores questes para perturb-lo, resolveu aproveitar o dia. O que podia fazer para aproveitar a tarde na melhor cidade do mundo? As possibilidades eram infinitas. Adorava Londres e no gostava de sair da cidade. J fora convidado para fins de semana em casas no campo, o que lhe valera a reputao de excelente caador de raposas e exmio cavaleiro. Ao findar o dia, no lhe restava mais a fazer seno tentar seduzir alguma das mulheres presentes, correndo o risco de ser surpreendido por seus maridos. Era sempre um prazer retornar para a capital. Em Londres, podia ser com facilidade quem realmente era e quem as pessoas acreditavam que fosse... Caminhando pela calada, deparou com a prpria imagem refletida na vitrine de uma loja. Satisfeito, considerou que se vestia como um verdadeiro cavalheiro: chapu da ltima moda, luvas cinza-claro feitas sob encomenda e um casaco caro que lhe caa perfeio. Sem contar as botas de pelica. Um gentleman dos ps cabea! Tudo se ajustava para no revelar sua origem humilde e no lembrar aos representantes da sociedade que Ethan Damont no era um aristocrata. Todos sabiam, claro. Fazia muito tempo ele decidira que o melhor era revelar quem era desde o comeo, e ento se esforar para fazer as pessoas se esquecerem daquilo. Mas, por qu? J no sabia a razo. Desde criana fora educado para aprender a se comportar como um nobre. Governantas e tutores escolhidos a dedo, instrutores para ensin-lo a cavalgar e atirar, alm de inici-lo nas diverses daqueles parasitas que nada faziam seno buscar atividades prazerosas. Mirando o prprio reflexo na vitrine, reconheceu que o pai fizera um timo
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trabalho. Ethan Damont, filho de um alfaiate e de uma costureira, parecia o aristocrata que o pai sempre desejara que fosse. Seu objetivo, sem dvida, era obter a ascenso social de toda a famlia, mas no avaliara que, ao educar o filho como se fosse um aristocrata, ou seja, preguioso e sem vontade de trabalhar, poderia obter algum indolente que, para ganhar a vida, terminaria optando por uma atividade desonesta. Ethan suspirou. Desgostoso com o rumo que ele havia tomado, o pai o expulsara de casa, alegando que era um imprestvel. E quando se recordava de como era diablico aos vinte anos de idade, acabava dando razo ao progenitor. Agora, porm, ningum adivinharia esse aspecto de seu carter. Habitando uma casa fina em Mayfair, trajando roupas elegantes e exibindo a indolncia dos nobres, seu lado sombrio de jogador era invisvel. Preparava-se para prosseguir pela calada quando duas damas acompanhadas de um criado passaram a seu lado. Ao v-lo, as duas comearam a rir e, ao se afastarem, olharam por cima do ombro sem parar de rir. Surpreso com o incidente, ele notou que havia parado em frente a uma loja de roupas ntimas femininas, o que as divertira imensamente. Observando as meias rendadas e os corpetes de cetim, tambm sorriu. Lembrou-se da aventura no jardim, na noite anterior. Retomando a caminhada, sentiu-se aquecer ao rememorar aquelas pernas encantadoras. No tinha conseguido enxergar bem o rosto da moa, mas seus cabelos fartos o encobriram depois da queda da rvore. Era difcil at mesmo dizer com exatido que cor tinham: talvez loiro-escuros ou castanho-claros. Ao recordar os momentos em que a tivera nos braos, refletiu que a jovem tinha propores adequadas. Os seios eram fartos e redondos. A desconhecida reagira com sarcasmo e altivez, mas havia nela uma inocncia que na certa ela no sabia possuir. Seria solteira? Seria virgem? Tolice pensar tais coisas. O encontro durara poucos minutos, e no tinham se despedido, deixando no ar o desejo de tornarem a se encontrar. Mesmo assim, a curiosidade o atiava agora. Na pressa de partir para se distanciar dos homens que trapaceara no jogo, tinha se esquecido de perguntar por que ela havia escalado a rvore. Tambm no perguntara seu nome e nem a qual famlia pertencia. Por estar no baile de lorde Maywell, devia ser uma aristocrata. Portanto, estava fora de seu alcance, e mesmo que no estivesse, seria perigoso se aproximar de uma mulher assim. Seduzir a esposa entediada de um nobre lhe custaria no mximo uma surra, caso o marido descobrisse. Seduzir uma jovem donzela da sociedade era um pecado muito maior, que poderia lev-lo a ser desafiado para um duelo. Se fosse um nobre cavalheiro, poderia at ter a perspectiva de casamento. Mas no era nem nobre e nem um verdadeiro cavalheiro. De qualquer maneira, quem disse que gostaria de se casar? Sorrindo, prosseguiu caminhando. O dia estava lindo, e o sol de outono esquentava o corpo e predispunha ao passeio. Avanando, despreocupado, pela Strand, notou estar sendo seguido por um homem de baixa estatura. Mantendo o ar neutro, continuou andando. Atravessou a rua, parou em frente outra vitrine, mas permaneceu observando no reflexo o que o perseguidor fazia.

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Dito e feito. O homem tambm atravessou a rua e se ocultou entrada de uma loja de artigos finos. Decidido a esclarecer a situao, Ethan foi direto ao seu encontro. Ao se aproximar, reconheceu Feebles, um batedor de carteiras que tinha conhecido ao se envolver na operao de resgate do tio de Collis Tremayne. Assim como Collis, Feebles tambm pertencia ao grupo de espies e gatunos que se acobertavam sob a fachada do Clube dos Impostores. O que faz aqui? perguntou o gatuno, fingindo surpresa quando Ethan parou sua frente. Sendo seguido ele respondeu com naturalidade. Pode me dizer a razo? No sei do que est falando. Mantenha distncia advertiu Ethan, impaciente e, num gesto agressivo, tocou o estmago de Feebles com a ponta da bengala. Avise seu grupo que no quero ser importunado. Malditos impostores, Ethan pensou. Envolver-se com o Clube dos Impostores numa ocasio anterior quase lhe custara a vida. E no estava preparado para morrer. Por que est me seguindo? Se eu quisesse passar despercebido, o senhor jamais me descobriria. Ento queria que eu notasse sua presena. Por qu? A instruo que me deram foi para eu deix-lo perceber minha presena. No sei a razo, mas se fosse o senhor, pensaria que algum deseja test-lo. Algum como lorde Etheridge? perguntou Ethan, referindo-se ao lder do Clube dos Impostores. Dono de elevada posio social, Etheridge jamais teria interesse por um jogador trapaceiro como ele. O fato de estar sendo seguido tinha a ver com a rede de espies dissimulada sob a fachada do clube. O que... Ia prosseguir, entretanto, Feebles tinha sumido. Surpreso, olhou ao redor, mas no havia sinal do batedor de carteiras. De qualquer maneira, ainda devia estar por perto e o mantinha sob vigilncia. Sem apetite, Jane revirava o caf da manh no prato enquanto as primas tagarelavam a respeito do baile da noite anterior. O tio, Harold Maywell, tambm no parecia ter apetite, pois se absorvia na leitura do jornal sem comer nem escutar a infindvel conversa das filhas. Tia Lottie suspirava resignadamente, mas tambm no fazia comentrios. De repente, porm, a mulher olhou o marido e deu uma tossidela para lhe chamar a ateno. Lorde Maywell, contudo, virou a pgina do jornal sem notar a esposa. Tio Harold chamou Jane, num tom mais alto do que o necessrio. Deus meu! exclamou ele, abaixando o jornal. No precisa gritar, menina.

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Sabemos que voc cresceu no campo, querida emendou a tia , mas no devia falar dessa maneira quando est perto de algum. Desculpem-me. Falei alto para me sobrepor ao barulho justificou-s Jane. Que barulho? Lottie perguntou, sem atinar que Jane se referia ao alarido das primas. Lorde Maywell j tornara a mergulhar na leitura do jornal. Eu queria perguntar a tio Harold o que achou dos cavalheiros que vieram ao baile. No tive oportunidade de encontrar todos eles e a opinio de meu tio importante para mim. Resignado, Maywell abaixou o jornal e olhou a sobrinha. Um bando de raposas em busca de um dote substancial resumiu. De minha parte, aconselho todas vocs a esquecer os rapazes de ontem e continuar procurando. Mas tero de descobrir novas maneiras de seguir na busca. Como assim, papai? indagou Augusta. No pretendo organizar outros bailes aqui em casa. No tenho dinheiro para continuar comprando vestidos novos para vocs. De qualquer maneira, as festas que organizei no serviram para nada, porque todas permanecem solteiras. Ao ouvir aquilo, as mulheres silenciaram. Jane, contudo, admitiu que o tio tinha razo. Como anfitris, as meninas tinham preferncia nas danas. Mesmo assim, haviam danado muito pouco e, por isso, no tinham travado conhecimento com a maior parte dos pretendentes. Quanto ao homem do jardim, estava certa de que ele no danara com ningum. Que pena, titio ela recomeou. Sei que o senhor aprecia jogar cartas durante os bailes, e se no houver mais festas vai perder a oportunidade de faz-lo. S havia dois jogadores bons, mas um deles j era casado e o outro inelegvel. Quem era casado? Surpreendeu-se Lottie. S convidei homens solteiros. Tremayne explanou Harold. Ele se casou muito discretamente, no fez festa nem nada. Talvez por isso voc no soubesse. Com quem ele se casou? quis saber Augusta, sem esconder o desapontamento. Com uma mulher de cabelos escuros. Tremayne parou de jogar para danar com a esposa comentou o lorde. Eu a vi! disse Serena, como se Tremayne tivesse feito algo errado ao se casar. No bonita! Jane tambm tinha visto a mulher em questo. No era dona de um padro clssico de beleza, mas tinha charme e parecia interessante. Disse que o outro cavalheiro era inelegvel? ela insistiu. Papai deve estar se referindo ao sr. Damont falou Serena. O tal
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jogador que trapaceia nas cartas. Serena! ralhou lady Maywell. O que ela diz a verdade contemporizou o lorde. No sei se devo tornar a convid-lo. Ele ganhou muito dinheiro ontem. Harold! zangou-se Lottie, agora com o marido. Jane suspirou. Lorde Maywell era o dono da casa, e, se dizia que no tornaria mais a convidar o jogador, ningum poderia impedi-lo. A menos que... Muito bem, meu tio. No deve mesmo convidar um jogador to bom que vence todas as partidas. No creio que seja assim to bom... Alis, no precisa ficar sugerindo quem eu devo ou no convidar minha casa. Peo desculpas. O senhor tem razo. Alm do mais, ele no ganhou todas as partidas continuou o tio, colocando o jornal de lado e preparando-se para comear o desjejum. Eu ganhei algumas tambm. Pensando bem, creio que o convidarei mais uma vez para lhe dar uma lio. Ao ouvir aquilo, Jane se arrependeu no mesmo instante. Para ela seria melhor se o tal jogador no tornasse a colocar os ps naquela casa. Ento a Me no a havia instrudo a se resguardar? Deve se colocar numa posio decorativa e agir com recato. Mulheres que se colocam em posio de destaque se tornam objeto de curiosidade, a Me tinha explicado. Era verdade! Seria pssimo se o tal jogador contasse aos amigos a maneira como salvara lady Jane Pennington se a tinha reconhecido, naturalmente de uma queda da rvore. Ruborizou ao se lembrar da maneira corno o jogador a agarrara quando ela havia despencado do galho. Tinha sido muito embaraoso. Suspirou. Acreditava que ele no passaria a histria adiante, mas no podia ter certeza. Serena dissera que ele no era um verdadeiro cavalheiro e, assim sendo, no se poderia esperar que agisse de forma cavalheiresca. Talvez no obedecesse s regras da boa educao. Ao mesmo tempo, o jogador no tentara se impor ou tirar proveito da situao. Ele a segurara de forma indevida, mas no havia tido outra opo. Alm do mais, ela tambm tinha reagido de forma rude e no o agradecera como devia. Mesmo sem saber ainda quem ele era na verdade, tinha de impedi-lo de contar a terceiros sobre o incidente no jardim. Seria melhor tornar a encontr-lo e pedir que no revelasse nada sobre aquilo. Ethan estava cansado de ser seguido. Ainda que no tivesse se integrado ao bando de espies e gatunos do Clube dos lmpostores, tinha certeza de que ia
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encontrar Collis Tremayne ali. Collis e o tio aristocrata. No o tio mais idoso que Ethan ajudara a resgatar e que apelidara de "o Esquisito", mas o outro que acompanhava o sobrinho no clube. Havia algo ocorrendo entre os impostores, contudo ele no queria saber o que era, pois no desejava se envolver mais com eles. De qualquer forma, estava cansado de ser mantido sob vigilncia. O homem que abriu a porta do clube era familiar. A maneira como olhou para Ethan demonstrava que tambm sabia quem ele era. Quero falar com Tremayne disse ao entrar. Sim, senhor respondeu o outro antes de partir para o interior do clube. Deixado a ss, Ethan foi para a sala principal onde os homens jogavam. Havia pouca gente, e sem se fazer de rogado, ele puxou uma cadeira e sentou-se a uma mesa vazia. Era o Comeo da noite, mas sabia que a casa ficava cheia mais tarde, e que a madrugada era o perodo mais agitado. Maldito bando de homens misteriosos, pensou. Um mordomo se aproximou trazendo um copo com usque. Aps prov-lo, Ethan reconheceu tratar-se da marca que mais apreciava. Absorto, tomou os dados jogados sobre a mesa e comeou pass-los de um dedo para outro com agilidade. Sem se conter, terminou por jog-los para ver que resultado obteria. Surpreso, notou que os dados pararam antes do tempo devido. Curioso, recolheu-os e os estudou com curiosidade. Eram dados preparados! Por isso quando vinha jogar ali sempre trazia os prprios dados. No podia correr o risco de ser trapaceado. Nesse instante, Collis Tremayne apareceu e sentou-se a seu lado. Boa-noite cumprimentou. Eu j o esperava. No precisa ser to agradvel disse Ethan com rispidez, tornando a atirar os dados. No vim porque voc queria. Vim para dizer que devem parar de me seguir. Refere-se a Feebles? Ele est atrs de voc apenas para se assegurar que nada de ruim lhe acontea. O que me acontece no de sua conta. Apesar de nos conhecermos h anos, no tenho vnculos com este clube. Alis, no sei o que fazem ao certo e peo que no me conte, pois no quero saber. No podemos conversar aqui replicou Collis, olhando ao redor. Venha comigo. Espero que no esteja me preparando outra armadilha. Da ltima vez que encontrei voc foi numa masmorra escura, e me obrigaram a participar de um resgate sem me avisar com antecedncia. No se preocupe assegurou Collis, levantando-se. Mesmo a contragosto, Ethan tambm se levantou e o seguiu at uma sala menor, ao lado do salo de jogos, onde havia apenas uma mesa rodeada por quatro
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cadeiras. O que quer de mim? perguntou Ethan antes que se sentassem. No ele que quer algo de voc disse uma voz grave. Sou eu. Surgido do nada, o outro tio de Collis estava frente deles. No se tratava do que fora preso, mas sim do arrogante e com ar de superioridade: lorde Etheridge. Desculpe se o assustei continuou o lorde ao notar seu espanto. Odeio este clube! exclamou Ethan. Parece habitado por fantasmas. Irritado, deu meia-volta, preparando-se para partir. Collis, porm, o reteve. No v. Sim, fique corroborou Etheridge. Ethan teria preferido que as palavras do lorde no houvessem soado como uma ordem e sim como um convite. Jamais se colocava na posio de comandado por saber que cedo ou tarde terminava desobedecendo. No apreciava seguir ordens, mas Etheridge estava acostumado a ser obedecido. Irritado e impaciente, refletiu que o encontro caminhava de mau a pior. Os dados que usam aqui foram alterados comentou, taciturno. Um inventor amigo nosso quem os prepara. A guerra contra Napoleo est cada vez mais cara, e ns, os impostores, temos de arrecadar recursos da maneira que podemos explicou Etheridge, fitando-o com seriedade. Faz objeo a trapacearmos contra poucos para garantir o bem de muitos? No ele respondeu, dando de ombros. Pessoalmente, prefiro trapacear em meu prprio interesse. S me surpreendi porque no esperava que um cavalheiro como o senhor tambm trapaceasse. O bem da nao est acima da honra pessoal replicou Etheridge. Franzindo a sobrancelha, Ethan fitou o lorde. Etheridge no se parecia com nenhum nobre que ele tivesse encontrado antes. Mesmo assim, no se encontrava preparado para o que ele diria a seguir. Algum da mais alta hierarquia me pediu para que trabalhe conosco. Voc j nos pertence, alis. O qu? Sou um homem livre! refutou Ethan com determinao. Afinal, tinha casa prpria, no devia nada e, no momento, desfrutava dinheiro suficiente para no fazer nada durante meses. Receio que no discordou o outro. Escute o que temos a dizer pediu Collis, entrando na conversa. Voc no tem tempo a perder. No estou interessado revidou Ethan, fazendo meia-volta para partir. Pelo que constatamos, voc no um cidado que paga os impostos que deve recomeou Etheridge. Pode perder a casa por causa disso. No podem tocar em minha casa! ele exclamou, virando-se para fit-los. Eu a ganhei numa aposta honesta e portanto ela me pertence. Posso pagar ainda hoje os impostos que porventura devo.
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Ento teremos de apelar para sua boa natureza ponderou Etheridge, sentando-se mesa. Por favor, sr. Damont, acomode-se. S pedimos que nos d quinze minutos reiterou Collis. Aps considerar o pedido, Ethan resolveu aceitar. Acomodando-se, encarou Etheridge. S lhes restam treze minutos. Convena-o, Dalton comeou Collis, tratando o tio pelo primeiro nome. Sr. Damont comeou Etheridge com um suspiro. Ns, e o senhor, nos encontramos em uma situao muito complicada. Sem saber, voc foi colocado em uma situao na qual no tinha nem o direito nem o dever de interferir. Que bom ironizou Ethan, sabendo que Etheridge se referia ao resgate de Collis e do tio. Usaram-me para salvar sua pele completou ao olhar para Collis. Era uma emergncia, e voc era algum em quem podamos confiar prosseguiu Etheridge, erguendo a mo ao notar que Collis se preparava para falar. Mesmo assim, ainda tenho dvidas se a sra. Tremayne agiu de forma correta, obrigando-o a participar do resgate. Plantando os cotovelos sobre a mesa, Ethan cruzou as mos. Vocs no estavam presentes quando Rose Tremayne precisou de ajuda ele retrucou com determinao. Eu estava tranqilo em minha casa quando Rose me procurou. A propsito, como vai sua esposa? perguntou para Collis. Determinada e ativa como sempre? Collis se preparava para responder, porm Etheridge pigarreou para chamar a ateno dos dois. No mude de assunto falou com firmeza. Voc tambm nos ajudou na noite passada ao distrair Maywell enquanto investigvamos algo na casa do lorde. Enquanto roubavam o cofre dele... replicou Ethan com sarcasmo. S lhes restam cinco minutos. Respirando fundo, Etheridge resolveu ir ao cerne da questo: O fato que o senhor j sabe coisas demais e por isso nos coloca numa situao em que temos de resolver o que faremos com voc. A quem se refere quando diz "ns"? indagou Ethan, desconfiado. Refiro-me ao Clube dos Impostores elucidou Etheridge sem dissimular a irritao. Trabalhamos para a Coroa inglesa no servio de inteligncia e espionagem. o que somos: espies. Ethan tampou os ouvidos. Eu avisei que no queria saber de nada! Tenho certeza de que suspeitava do que fazamos. Suspeitar uma coisa. Saber outra! Tolice darmos voltas retomou Etheridge, ignorando o comentrio.

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Decidimos fazer de voc um impostor. Voc possui a inteligncia e habilidade necessrias, e provou ser discreto o suficiente para se unir ao grupo. A despeito das reservas que ainda tenho, admito que melhor torn-lo um dos nossos do que permitir que ande solto por a sabendo tanto sobre ns. Ainda no lhe contou a melhor parte interveio Collis. Aps hesitar um instante, Etheridge prosseguiu: Deliberamos que voc no precisa passar pelo treinamento requerido. Afinal, teve uma educao refinada, inteligente, tem habilidades e independente financeiramente. Jogador profissional, est acostumado a correr riscos. Tem os talentos ideais para se infiltrar, e sem dvida o jogo o ensinou a estar alerta ao que se passa a seu redor, como provou ao descobrir que estava sendo seguido. Antes de prosseguir, Etheridge fez uma pausa. Embora sorrisse, Collis no escondia a ansiedade por ouvir a resposta de Ethan proposta. Sua... "profisso" permite o disfarce ideal para que percorra a Inglaterra, transportando mensagens secretas. Por fim, um jogador tem de mudar de rea constantemente. Assim sendo, podemos dispensar as formalidades e inseri-lo de pronto na funo de espio. No maravilhoso? perguntou Collis, entusiasmado. Em geral, os membros novos passam por meses de treinamento antes de ser aceitos no clube. Vemos voc como fonte para aquisio de informao e tarefas de contraespionagem prosseguiu Etheridge. Sua primeira misso consistir em jogar com lorde Maywell. Acreditamos que Maywell seja o cabea da oposio Coroa aqui em Londres. Apelidamos esse personagem de Quimera. Ethan observou, boquiaberto, o modo como Etheridge manobrava sua vida. Sem se fazer de rogado, o lorde prosseguiu: Queremos fazer uso da compulso de lorde Maywell pelo jogo. Mesmo que o amor do lorde pelo baralho seja apenas uma maneira de ele disfarar o que faz, Maywell receber voc de bom grado para jogar. No o deixe ganhar sempre, pois se tornar demasiadamente orgulhoso, mas tambm no o faa perder o tempo todo ou ele terminar por excluir voc do grupo de parceiros Etheridge continuou a explicar. No podemos entrar na casa de lorde Maywell outra vez. Ele dobrou o nmero de guardas e cancelou as festas que daria. Obviamente detectou nossa intruso na noite passada e tomou providncias para controlar quem entra na casa. Mas voc, como sabemos, tem um convite para jantar com ele esta noite. Surpreso, Ethan no conseguiu compreender como Etheridge j sabia do convite que recebera pouco antes de sair de casa. O que est dizendo que eu, querendo ou no, j sou um espio? E como sabe a respeito dos convites que recebo? perguntou, sem esconder a irritao. Decidindo que nada mais tinha a fazer ali, levantou-se. O tempo de vocs acabou. Passem bem. Agradeo a gentileza da proposta, mas no aceito. O que mais quero sair desta casa de loucos que chamam de Clube dos Impostores. Sem dar tempo para Collis e Etheridge ret-lo, avanou a passos largos. Aproximava-se da porta quando Collis o alcanou. No adianta insistir porque no me convencer a permanecer nem mais

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um minuto! No foi para isso que corri atrs de voc. S quero pedir que me procure caso tenha perguntas. No aconselhvel que torne a visitar este clube, pois isso poderia coloc-lo em risco de morte. Est me ameaando? De que lado est, afinal? Sou um impostor Collis respondeu com um suspiro. E, portanto, leal ao clube. Peo que considere nossa proposta com seriedade, pois no quero ter de escolher entre o clube e um amigo. No fui eu quem o colocou em tal situao resumiu Ethan, aceitando o casaco, o chapu e a bengala entregues pelo mordomo. Ento, sem nada a acrescentar, despediu-se de Collis e partiu. Aps mergulhar a pena no tinteiro, Jane comeou a escrever: Querida Me... Parou em seguida. Relatava cada detalhe das coisas que ocorriam na casa de Maywell porque a Me queria estar a par de tudo. Fazia o melhor que podia. Assim, o que a impedia de relatar Me sobre Ethan Damont, o jogador? Tinha receio de ser mal compreendida. Como explicar o que ocorrera no jardim escuro, sem correr o risco de criar uma imagem pior que a realidade? Frustrada com a prpria indeciso, desistiu de escrever. Depois de limpar e guardar a pena de ganso, resolveu que descobriria por si mesma quem era Ethan Damont. Tornaria a v-lo naquela noite quando ele viesse jantar e jogar cartas com lorde Maywell. Outra coisa que a incomodava era no saber como proceder com relao ao aposento que lorde Maywell mantinha fechado, alegando que a lareira estava prestes a desabar. O mesmo cmodo onde vira algum caminhando com uma vela na noite anterior. No seria apropriado entrar num aposento, cuja porta o tio mantinha fechada. Acostumada liberdade que desfrutava antes de vir para Londres, ela agora vivia as restries impostas a uma dama da sociedade. Ali em Londres no lhe era permitido colocar os ps na rua sem autorizao do tio. Da mesma maneira, no podia transitar livremente pela casa e inspecionar os aposentos como bem entendesse. Sentia vontade de partir e recuperar a liberdade que tanto apreciava, mas a Me havia feito muito por ela e, por isso, sentia-se na obrigao de obedecer. Por outro lado, refletiu, a Me gostaria de saber o que estava escondido na sala fechada. Se ela descobrisse, iria se sentir menos culpada por omitir o encontro com Ethan Damont. J em casa, Ethan continuou refletindo sobre as coisas que ficara sabendo. Collis Tremayne era espio da Coroa inglesa... Ento Rose, mulher dele, devia ser espi tambm! Aps tomar apenas um gole do conhaque do qual se servira, ps o clice sobre a bandeja e se afastou, pensando que devia ter suspeitado de Rose. Mas no

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era fcil pensar que a encantadora Rose fosse uma espi. Definitivamente, no queria ter nada a ver com aquelas pessoas. No era bom ter amizade com espies. Era um bando de loucos! Por que algum arriscava a vida por um conceito abstrato como "patriotismo"? Ele no faria nada para prejudicar a Inglaterra, mas tambm no via razo para ajudar o pas. Afinal, o que a Inglaterra fizera por ele? Aquela histria de patriotismo podia ser vlida para homens que se preocupavam com honra e tica como Etheridge e Collis, porm esse no era o seu caso. Atravessando o saguo, decidiu sair como fazia todas as noites. No apreciava ficar sozinho naquela casa silenciosa. Como de costume, havia uma pilha de convites sobre a mesinha ao lado da porta de entrada e, curioso, ele comeou a checar os envelopes, procurando um convite em particular... Um convite que receava encontrar: Lorde e lady Maywell o aguardam para jantar e jogar cartas. Incomodado, tornou a colocar o convite sobre a mesinha. No iria e pronto. No tinha de satisfazer a ningum seno a si mesmo, e no importava o que Etheridge dissesse. Ao subir para trocar de roupa, porm, algo no lhe saa da cabea: Rose Tremayne era espi! Quem ia supor que uma mulher fosse espi? Conhecera Rose quando ela viera sua casa certa vez, ao meio-dia. Baseada no fato de que Ethan e o marido dela, Collis, haviam estudado juntos, tinha vindo pedir ajuda. Ele tinha acabado de acordar e sofria a ressaca de uma noite passada na companhia de mulheres e regada a bebida. Aps entupi-lo com caf forte, Rose o conduzira maior aventura que ele j vivera: resgatar Collis e o tio do calabouo de uma antiga fbrica de munio. Claro, ele odiara a misso, exceto pela gorda recompensa que recebera do gordo tio de Collis. Para ser honesto, tambm apreciara cada instante ao lado de Rose. Se ela no fosse casada com Collis, teria tentado se aproximar da encantadora mulher. Agora Jeeves o ajudava a se vestir. Aps acertar o n da gravata, o mordomo deu um passo para trs e meneou a cabea, demonstrando que o resultado o satisfazia. Estou bem? Seria capaz de conquistar uma viva no funeral do marido brincou o criado com o humor que tanto lhe agradava. Jeeves comeou Ethan pensativo , j teve de fazer algo que no queria? Todos os dias. Como assim? No gosto de tirar p dos mveis, senhor. Faz os olhos arder. Est insinuando que devo contratar mais empregados? No, senhor. Apenas respondo ao que me perguntou.
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Muito bem. Pode contratar uma criada concedeu Ethan. Obrigado, senhor. Mas prefiro contratar um criado homem. Um rapaz para ajudar no servio pesado da casa seria muito til. Reluta em trazer uma mulher para minha casa? Receia que eu a seduza? Como Jeeves no respondesse, ele prosseguiu: Muito bem. Suponho que tenha algum em mente? Sim, senhor. Um rapaz vigoroso chamado Uri. Ser que posso voltar a beber no escritrio j que ter algum para ajudlo a me levar para o quarto? Se o senhor insiste... No se preocupe. Manterei a bebida na sala onde voc colocou. Obrigado replicou Jeeves, aliviado. Ainda precisa de meus servios antes de sair, senhor? No. Divirta-se finalizou Jeeves, j caminhando para a porta. Antes de sair tornou a se virar e olhou o patro. Senhor... Sim? Sempre acreditei que o melhor caminho a seguir quando nos foram a fazer algo fazer o que faramos caso no nos forassem. No acredito que acaba de me dar uma opinio! Sem responder, o mordomo sorriu e inclinou a cabea numa reverncia. De qualquer maneira, no posso ir casa de Maywell, pois no enviei uma mensagem aceitando o convite ponderou Ethan. Tomei a liberdade de aceitar o convite para o senhor. Mas isso no significa que tenho de ir! Claro que no. Desejo que passe uma noite agradvel e divertida onde quer que seja, senhor. A carruagem alugada j esperava l fora. Jeeves era um tesouro pela eficincia com que cuidava da casa e antecipava as necessidades do patro. Ao sentar-se no veculo, Ethan refletiu sobre onde deveria ir. Havia decidido jogar no Clube dos Impostores naquela noite para mostrar ao bando de malucos que no deviam tentar obrig-lo a fazer o que no queria. O convite para juntar-se aos espies comeava a soar como algo que ele poderia usar em proveito prprio, porm era necessrio manter a independncia. De qualquer maneira, ainda mantinha a deciso de no aceit-lo. As palavras de Jeeves ressoavam em seus ouvidos: "o melhor caminho a seguir quando nos foram a fazer algo fazer o que faramos caso no nos forassem". A verdade era que se Etheridge no tivesse se intrometido, ele teria aceitado de bom grado o convite de Maywell para jantar e jogar.
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Tomando uma deciso, ergueu a janelinha pela qual se comunicava com o condutor do veculo e disparou a ordem: Manso Maywell, na praa Betley. No instante seguinte, o condutor chicoteava o cavalo e a carruagem partia. Sorrindo, Ethan decidiu: iria se comportar indevidamente at lorde Maywell atir-lo para fora! Tornando-se um desafeto do lorde, o plano dos impostores iria por gua abaixo. Jane foi cuidadosa ao arrumar o cabelo naquela noite. Ao terminar, mirou-se no espelho, satisfeita. Os laos adornados com prolas pequenas estavam nos lugares exatos, e o coque no topo da cabea tambm estava perfeito. O cabelo puxado para cima proporcionou o resultado que ela almejava. Voc est linda! exclamou Serena ao entrar no quarto. Arrumou o cabelo com tanto esmero por causa de algum cavalheiro que vir esta noite? Ser que era isso o que havia feito? Arrumado o cabelo por causa de Ethan Damont? Claro que no, refletiu. Por que se arrumaria para um jogador que tinha fama de sedutor? Incapaz de responder questo, comeou a tirar os laos que enfeitavam o penteado. Que est fazendo?! perguntou Serena, horrorizada. No gostei do resultado. Poucos minutos depois, o penteado estava desfeito e o coque no topo da cabea fora substitudo por um mero rabo de cavalo. Desistindo do vestido que escolhera com antecedncia, um traje magnfico de seda e cetim que esperava sobre a cama, Jane voltou para o guarda-roupa e tirou o vestido mais simples que encontrou. O de veludo verde-escuro era elegante, mas no se comparava ao primeiro. Ao terminar de se vestir, mirou-se no espelho, satisfeita, pois se arrumara como se a noite no tivesse nada de especial, e aquele no passasse de um mero jantar com a famlia. Se o sr. Damont aparecesse, ela sabia que no teria muito tempo para descobrir se ele era uma pessoa confivel. A qualquer momento ele poderia dizer o que ocorrera no jardim. Se o mundo ficasse sabendo que ela se comportara como um moleque atrevido, escalando uma rvore do jardim, tio Harold Maywell a mandaria de volta. Pela segunda vez em vinte e quatro horas Ethan tentava partir da casa de lorde Maywell sem ser notado. A sala de fumar estava repleta de pretendentes para as filhas dos Maywell. Ele, ao contrrio, s fora convidado com o intuito de manter o lorde ocupado, jogando cartas enquanto os outros homens perseguiam seus propsitos maritais. Eles podiam convid-lo para jantar, mas jamais lhe entregariam a mo de uma filha em casamento, refletiu, desgostoso. Aquilo, porm, no o surpreendia. Afinal, a sociedade sempre fora assim. Por
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que mudaria de uma hora para outra? Caminhando pelo jardim, tirou um charuto do bolso, mas no o acendeu. S fumava charutos para impressionar quem estivesse por perto, e no momento estava s. Estava cansado daquela vida: fingir ser quem no era, lutar para ser aceito como cavalheiro a despeito da origem humilde e de todos saberem que era jogador profissional. Ento se integre ao Clube dos Impostores, disse uma voz dentro ele. Ao menos far algo til. Estava ficando louco? Justamente ele, que jamais dera ateno pretensa honra dos cavalheiros que lutavam pela ptria? Para que eu serviria? Um homem em quem no se pode confiar. Nesse instante, ouviu um rudo suave. Nada mais do que um farfalhar de folhas, como se algum caminhasse entre os arbustos. No momento seguinte, o rudo silenciou. Ao dar alguns passos, porm, deparou com uma mulher trajando um vestido de veludo verde-escuro. A face alva brilhava com suavidade sob o luar e a luz tnue vinda da casa. Curioso, Ethan guardou o charuto e avanou, mantendo os olhos fixos na moa para no perd-la de vista caso partisse da forma inesperada como aparecera. Entretanto, ela no fez meno de ir. Ao contrrio, permaneceu parada, como se o esperasse. Boa-noite, senhorita. Ethan Damont a seu dispor apresentou-se com uma mesura. Ela inclinou a cabea para cumpriment-lo, mas nada disse. Ainda que seu rosto tivesse algo de familiar, Ethan no achou que a conhecesse. Com certeza jamais haviam se encontrado antes, concluiu. O mundo ao redor silenciou. At os insetos noturnos pareciam ter desaparecido. As risadas vindas da casa se tornaram distantes, e Jane s ouvia as batidas do prprio corao. Perturbada, notou que o corao e a respirao estavam acelerados. Por qu? O sr. Damont a olhava com calma, e decerto no significava ameaa. Fitava-a sem reconhecer que se tratava da mesma mulher que havia salvado da queda da. rvore na noite anterior. Como era possvel? A queda lhe desarrumara o cabelo, cobrindo quase toda a face. Seria por isso? Com certeza, o escuro do jardim a ajudara a se manter incgnita. Assim sendo, aquela noite significava um recomeo. Ele se apresentara, mas era de esperar que fizesse isso porque cabia ao homem tomar a iniciativa de dizer o prprio nome ao encontrar uma dama desconhecida. Aps faz-lo, porm, Ethan Damont se calara.
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H muito orvalho aqui fora ele rompeu o silncio. Talvez seja melhor voltarmos para o terrao ou a senhorita ir molhar os ps sugeriu, oferecendo o brao. Surpresa com a cordialidade e o tom suave do jogador, Jane repousou a mo sobre o brao estendido. Mantendo-se tranqilo e educado, Damont a conduziu ao terrao. Ao sair da grama e pisar nas lajotas de cermica, Jane notou que o orvalho de fato umedecera-lhe os sapatos e a barra da saia. Perdoe minha impertinncia, mas j fomos apresentados antes? perguntou Ethan ao pararem. Ela negou com um gesto de cabea. No mentia, pois jamais haviam sido formalmente apresentados: Espero no a estar incomodando ele completou. Por Deus, como era lindo!, pensou Jane ao v-lo sorrir. Sentindo o corao acelerar mais, teve de lembrar a si mesma que s viera ali encontr-lo para garantir que o jogador no iria contar a ningum sobre o incidente da rvore. A senhorita convidada dos Maywell? Jane tornou a negar em silncio. Ela era uma das anfitris, mas se no comeasse a falar, seria impossvel explicar. Damont, contudo, interpretou o gesto de outra maneira. Compreendo. Talvez seja como eu: algum que convidam para alegrar o ambiente, mas que no faz de verdade parte, do mundo deles. Surpresa, Jane reconheceu que Ethan Damont talvez tivesse razo. Tal pensamento jamais lhe ocorrera, mas que outro motivo teria tio Harold para trazer outra moa em idade de se casar quando j tinha cinco filhas na mesma situao? Entretanto, ela era a nica herdeira. Desse modo, funcionava como chamariz para cavalheiros solteiros que, vindo a casa, encontrariam tambm as Maywell. Era timo estratagema para atrair bons partidos para as Maywell. So boas meninas maneira delas Ethan prosseguiu, intuindo que a mulher sua frente pensava nas senhoritas que habitavam ali. Mas estou feliz de no fazer parte da lista de possveis pretendentes para as jovens Maywell. Ao fit-lo nos olhos, Jane notou que Ethan a olhava de uma maneira diferente dos rapazes que costumavam se aproximar dela. Ele no a enxergava como a herdeira que tornaria rico o homem que a desposasse. Na verdade, ela no se recordava de outro homem que a houvesse fitado assim antes. Sem se conter, sorriu, tmida, o que s fez aumentar o calor com que Ethan a olhava. Parece que acertei, no ? ele continuou, sorrindo tambm. A senhorita no faz parte deste mundo. No faz questo de vestir roupas extravagantes para chamar a ateno. Baixando o olhar, Jane olhou a longa saia que, no momento, terminava numa

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barra umedecida. Ser que parecia to simplria como uma criada? Tinha de admitir que o vestido no era nada sofisticado. De sbito, desejou estar linda: com um vestido que fizesse o sr. Damont arregalar os olhos. No que a opinio dele tivesse importncia. Mesmo assim, arrependeu-se de ter escolhido o vestido mais simples de todos. Estudando-a com maior curiosidade, Ethan se perguntava quem era aquela moa que se mantinha calada e sorria de maneira doce e sem afetao. Devia ser tmida, por isso se mantinha afastada dos demais. Espere um momento pediu num impulso. No saia daqui, por favor. Antes que ela pudesse negar ou partir, Ethan voltou depressa para dentro da casa. No levaria mais do que poucos minutos para buscar uma garrafa de vinho e retornar com duas taas de cristal. Quando voltou, ela ainda estava no terrao, mas parecia pronta a enveredar sozinha pelo jardim, Por favor, no v! ele implorou, retendo a garrafa de vinho sob o brao e tocando-a com suavidade no ombro. No me deixe s. Se me deixar, tambm eu serei obrigado a partir. Ao ouvir aquilo, Jane se virou e o encarou. Ethan lhe passou uma das taas, e ela a aceitou. Obrigado ele agradeceu, comeando a servir o vinho. Beba devagar... Como se num desafio, ela levou a taa aos lbios e sorveu um longo gole. No tenha pressa. Saboreie o momento ele insistiu. Beba como se o tempo houvesse parado. O presente tudo o que conta. Ao ouvi-lo falar, uma sombra turvou os olhos de Jane. Notando o que ocorria, Ethan refletiu que talvez tivessem mais em comum do que imaginara. Num impulso, colocou a taa sobre a balaustrada e tomou-lhe a mo. No fcil transitar por um mundo que no o nosso e ao qual no pertencemos. difcil estar numa situao indefinida, onde no se um criado, mas tambm no se faz parte da sociedade. No estamos abaixo deles, mas tambm no estamos no mesmo nvel. como se estivssemos perdidos entre dois mundos. Sem saber o motivo, Jane emocionou-se ao ouvi-lo falar de forma to sincera. O toque sensvel e carinhoso em sua mo tambm a sensibilizava. Uma lgrima comeou a deslizar por sua face. Por qu? Afinal, era lady Jane Pennington, e no devia se preocupar com nada. Mesmo assim, at aquele momento jamais tivera conscincia do quanto era solitria. Perdida entre dois mundos. Era assim mesmo que se sentia. A me costumava fit-la como se no soubesse de onde ela havia surgido. Todos a buscavam quando tinham problemas, mas ningum procurava saber as agruras que
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a afligiam. Os homens se afastavam por ela ser uma mulher forte, eficiente. Do ponto de vista dos padres sociais, era uma mulher sem feminilidade porque no exibia a fragilidade e vulnerabilidade que as damas faziam questo de ostentar. S se aproximavam dela por causa da riqueza que adivinhavam que possua. Mas jamais se aproximavam pela pessoa que era. Por outro lado, o sr. Damont gostava dela... Mas no a conhecia! Sentindo-se mais segura, Jane relaxou a mo entre as mos dele. Damont retirou a taa que ela ainda segurava e a colocou sobre o parapeito ao lado. Seus olhos brilhavam com simpatia. Contudo, se ela revelasse quem era, talvez tudo mudasse... O que ele faria se soubesse? Era um homem imprevisvel. Na noite anterior, mostrara-se simptico, mas tambm sarcstico e petulante. Agora se revelava cordial, caloroso e terno. Era bvio: Ethan Damont no apreciava a aristocracia e mostrava a melhor face ao se relacionar com algum que acreditava tambm no fazer parte da sociedade. Era improvvel que continuasse to receptivo se soubesse quem ela era... improvvel que lhe segurasse a mo com tanta ternura como agora. Deus!, ela no tinha o direito de engan-lo daquela forma. No merecia o conforto que Damont oferecia. Num impulso, retirou a mo. No se envergonhe. Uma lgrima no faz um oceano ele disse ao tocar sua face para secar a lgrima. Est vendo? J secou. Ningum vai saber que voc chorou. Alm do mais, no existe mais ningum no mundo esta noite, lembrase? Jane meneou a cabea e sorriu com suavidade. A situao a encantava. Ao mesmo tempo, uma voz dentro dela perguntava o que lady Jane Pennington fazia sozinha no terrao, bebendo vinho com um jogador profissional que insistia em lhe segurar a mo. A porta para a sacada se abriu, rompendo a magia do momento. Lady Jane, por fim encontrei a senhorita! disse o mordomo. Lady Maywell a procura. Ao se ver revelada, Jane se retesou. Fitando Ethan Damont, notou que o brilho em seu olhar se transformara, e que ele parecia desconfiado agora. Obrigada, Robert. Diga a lady Maywell que vou encontr-la num minuto. Quando o mordomo partiu, tornando a fechar a porta, Jane soube que precisava prosseguir: Perdoe-me por t-lo feito supor algo errneo a meu respeito. Mas eu precisava me certificar de que o senhor nada diria a respeito do incidente da noite passada, no jardim. Era voc? perguntou Ethan, surpreso. Quem voc, afinal? Lady Jane Pennington, filha do falecido marqus de Wyndham. Que bela atriz! exclamou Ethan. Por que fez isso comigo?

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Era visvel que estava zangado e indignado. Mas o que surpreendeu Jane foi notar que Damont tambm parecia magoado. No tinha inteno de engan-lo. Claro que no Ethan reagiu com ironia. Por acaso avalia os problemas que um homem como eu pode enfrentar por estar aqui fora com uma senhorita que pertence sociedade? Jamais tive a inteno de coloc-lo em dificuldades, senhor. Creia que... Pensei que a senhorita fosse diferente Ethan a interrompeu, virando o rosto e se afastando. Suponho que agora v pedir ajuda para virem tir-la do contato indesejvel de um desconhecido que a abordou sem mais nem menos. Claro que no, eu... Por que no? Sem dvida lhe dariam razo. Afinal segurei sua mo e a toquei na face... Sem contar que ontem noite vi suas pernas adorveis e a abracei quando caiu. Jane engoliu em seco. No tencionava inspirar tanta zanga. Pernas adorveis? Tinha sido isso o que ele dissera? Tentando acalmar-se, Ethan respirou fundo e fechou os olhos um instante. Se a tal dama quisesse que a lei fosse aplicada contra ele, decerto j o teria feito. Bastaria um grito dela para que todos na casa viessem correndo. Ao mesmo tempo, ela o enganara. Na realidade, o que acabava de pensar no correspondia verdade. Afinal, a moa se mantivera calada e tinha sido ele a presumir coisas. Entretanto, no estava disposto a ser compreensivo. Omitir era a mesma coisa que mentir. Ningum mais do que ele sabia disso, pois j o fizera dezenas de vezes. Maldio! Desejara apenas um momento de paz e conexo com algum que pensava ser como ele. Mas talvez lady Pennington estivesse procurando a mesma coisa, pensou. Creio que seja hora de a senhorita ir para casa disse, num tom grave. Apesar de no estar disposto a perdo-la, sentia a raiva arrefecer. Eu moro aqui explicou Jane. Sou sobrinha de lorde Maywell. Naturalmente replicou Ethan com amargor. A senhorita uma dama, herdeira, filha de um marqus, sobrinha de lorde Maywell... E eu vi suas pernas ontem noite finalizou com uma risada. No compreendo o que acha to divertido, sr. Damont! Claro que no ele concordou com sarcasmo. Melhor eu acompanhla de volta para dentro de casa, lady Jane. No vejo a hora de contar para os homens presentes a cor da calcinha que a senhorita usava ontem. Oh! reagiu Jane, afrontada. Pelo visto, o jogador sem escrpulos retornava superfcie... Empertigando-se, ela notou que tinha a mesma altura que Ethan Damont.

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O que no sabia, porm, era que as mulheres altas o encantavam. Sem mais nada dizer, Jane comeou a caminhar de volta para a casa. Ethan a observou em silncio. Lady Jane Pennington, uma mulher que com certeza no tinha motivo algum para chorar, havia umedecido a palma de sua mo com uma lgrima. Deu meia-volta e avanou pelo jardim, pensativo. O que havia feito Jane Pennington chorar, afinal? Aquele jantar, como todos os da sociedade, seria um martrio. Naquela noite, ainda por cima, havia a "questo lady Pennington" para tornar as coisas piores e para faz-lo sentir com mais fora a impiedade e sordidez dos aristocratas. A maneira que encontrava para passar o tempo nessas ocasies era flertar com as mulheres presentes. mesa dos Maywell, porm, tal estratgia era impossvel, pois a presena feminina consistia das filhas e da esposa do lorde, e da srta. Pennington, claro. E flertar com uma dama da sociedade o arruinaria. S fora convidado para aquele evento por jamais ter ultrapassado os limites que os aristocratas lhe impunham. Tivera seus encontros com senhoras casadas e vivas, verdade. Mas estas sempre haviam deixado claro que no o viam mais do que como um passatempo. Assim, agora ele se dirigia s senhoritas Maywell com o mximo respeito e no deixava transparecer nenhum tipo de admirao ou atrao que fugisse s regras da neutra cordialidade. Aquelas moas no se destinavam a homens como ele. Aps voltar do terrao, Ethan seguiu direto para a sala de fumar. Ao entrar na sala de jantar, pouco depois, seus temores se confirmaram: as nicas mulheres presentes eram as que viviam na casa, incluindo lady Pennington. O melhor que ele podia esperar agora era que o acomodassem ao lado de lady Maywell. Pelo que ouvira dizer, era possvel travar conversas interessantes com a dona da casa. Para seu desgosto, foi colocado entre Serena a filha mais nova e mais tola e lady Jane. A noite seria longa. Sob a luz das dezenas de velas, o vestido de lady Pennington no parecia to simplrio como quando nas sombras do jardim. Embora simples, era elegante e confeccionado no mais fino material. O jantar pareceu se arrastar indefinidamente. Aps a sopa, os mordomos levaram um tempo enorme para trazer o prato principal. Serena, do seu lado direito, no parava de dar risadinhas e dizer tolices. Como lady Pennington sentava-se sua esquerda, ele se forou a conversar com a menina mais nova. Finalmente, quando j no suportava mais as asneiras que esta dizia, virou-se e encarou Jane. Ela sorriu, tmida, mas isso no o deixou mais vontade depois da performance dela no jardim. Num impulso para escapar da situao desagradvel, projetou o corpo e elevou a voz para ser ouvido por todos.
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J escutaram a ltima a respeito do prncipe regente? Quando fizeram silncio, passou a contar o episdio do qual ficara sabendo. Recostando-se no espaldar da cadeira, Jane no pde deixar de apreciar a maneira inteligente e divertida com que o sr. Damont se expressava. Quando terminou, ele prosseguiu com outra histria, fazendo todos rir. Ela suspirou, discreta. Se no soubesse que ele se comportava assim para escapar ao constrangimento que se criara l fora, acreditaria que era um exibido: o tipo de homem que a desagradava. Entretanto, ao v-lo falar de maneira to divertida, e ao se lembrar de como ele a tratara no terrao, Jane concluiu que Ethan Damont era uma pessoa especial. No era tolo nem interesseiro como a maioria dos homens. E, mesmo sendo jogador profissional, parecia mais honesto que muitos nobres. Mas, era certo que ainda estava zangado. A maneira como a fitava demonstrava isso. Talvez o melhor fosse deixar as coisas como estavam. Algo lhe dizia que Ethan Damont no revelaria o que havia ocorrido no jardim na noite anterior. Sem saber a razo, confiava nele e no instinto nobre que tinha dentro de si, ainda que ele tentasse ocult-lo. No, resolveu de repente. No podia deixar as coisas no ar, sem garantias de que o incidente no seria revelado. Precisava saber se podia confiar em Ethan Damont ou no.

Captulo II

Quando as mulheres deixaram a sala de jantar, Ethan aproveitou a oportunidade e rumou para o saguo em vez de acompanhar os homens para a sala de jogos. Se conseguisse sair discretamente, iria ao Clube dos Impostores dizer ao chefe dos espies que no tinha interesse em aceitar sua proposta e... Sr. Damont? Gostaria de falar com o senhor. Ethan levou um susto quando Jane surgiu sua frente. Por Deus! Quer me matar do corao? No sei por que est to zangado comigo. Tive motivo para agir como agi. Preciso saber se o senhor um homem em quem se pode confiar. E a que concluso chegou? No muito charmoso, mas gentil. Pena que eu estivesse to enganada. O que quer dizer? indagou Ethan, ofendido.

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Levaram-me a acreditar que o senhor fosse diferente. Algum sem escrpulos, desonesto. Mas no verdade afirmou Jane, sorrindo. Por que no se ofende quando o acusam de trapacear no baralho e se ressente quando digo que no charmoso? Porque me esforo muito para ser charmoso. E no se esfora para resistir ao impulso de roubar nas cartas? A senhorita est distorcendo minhas palavras. verdade. Ela suspirou. O senhor parece trazer tona o pior dentro de mim. No creio. Mas me acusou de lhe ter mentido. Reconheo que no mentiu de fato. Somente pecou pela omisso. Ento por que me ignorou durante o jantar? Ethan no soube como responder. No a havia ignorado. Apenas no conversara com ela e concentrara a ateno na tola Serena. Contudo, tinha estado consciente de sua perfumada presena o tempo todo. E havia acompanhado, hipnotizado, o modo como os seios alvos se moviam com suavidade quando ela respirava. O que foi? No est se sentindo bem? perguntou Jane ao notar sua expresso conturbada. Ele franziu o cenho de leve, depois se desculpou e se afastou rapidamente para a sala de jogos. O melhor era permanecer junto com os outros cavalheiros. Uma donzela to bonita, nobre e rica seria problema na certa. Jane sabia que os homens jogariam cartas por um bom tempo. Lady Maywell e as filhas haviam seguido para o salo principal para ouvir Julia tocar pianola. Sem vontade de permanecer com a tia e as primas, e impedida de se integrar ao jogo dos homens, alegou um ligeiro mal-estar e subiu para o quarto. Era verdade que no se sentia bem, mas o motivo era outro. No compreendia por que Damont fugira dela, deixando-a sozinha no saguo. Que momento estranho fora aquele! Jamais estivera to prxima de um homem... Devia se envergonhar do prprio comportamento, mas no era vergonha o que sentia. Ao contrrio, sentia-se estimulada! E perturbada. Quando a criada veio ver se ela desejava algo, respondeu que no precisava de nada e deu ordem para no ser incomodada, dizendo-se com dor de cabea. Na verdade, tivera uma idia que pretendia levar adiante: o momento era ideal para descobrir o que havia no quarto misterioso! O andar superior estava vazio, e a famlia demoraria para se recolher. Ao sair para o corredor e se assegurar de que todos permaneciam no andar trreo, tomou a direo do aposento no qual lorde Maywell no queria que ningum entrasse: o cmodo onde ela vira algum caminhar com uma vela acesa na noite anterior. A ala sul da residncia no era aquecida porque no a utilizavam. Sentindo
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um arrepio de frio, Jane prosseguiu contando as portas e, mentalmente, as janelas que davam para o exterior, at chegar ao local em questo. O quarto estava trancado. Como faria para entrar? Mordeu o lbio ao se lembrar de que a tia possua um molho de chaves para todas as portas da casa e o guardava numa caixa sobre a cmoda. Com sorte, as chaves estariam l. A casa de lorde Maywell era bonita e bem decorada, apesar de alguns sinais de decadncia. Entretanto, o lorde no poupava gastos para manter a sala de jogos perfeio: cadeiras de madeira nobre e espaldar alto, feltro novo recobrindo a mesa de jogos, lareira de mrmore, cinzeiros de prata e taas, do mais fino cristal para servir bebida aos cavalheiros. Ao sentar-se, Ethan fitou Maywell com um pedido de desculpas no olhar. Perdoe-me por haver me atrasado. Maywell o encarou, esperando por uma explicao, porm ele se manteve calado. Afinal, no podia dizer ao homem que se atrasara por ter se envolvido em outro episdio estranho com lady Pennington. As cartas foram distribudas e o jogo comeou. Ele no havia trazido suas "cartas-reserva" naquela noite porque, ao sair de casa, no pretendera atender ao convite de Maywell. Assim, foi obrigado a usar os recursos bsicos para tentar ganhar o jogo: observao, distrao dos oponentes e blefe. Mais importante do que isso, era permitir que o lorde comeasse ganhando para que ficasse animado e elevasse o valor das apostas. Depois ele mesmo poderia ganhar algumas partidas, tomando o cuidado de no deixar Maywell perder todas elas ou o homem no o convidaria mais no futuro. E se o nobre no o convidasse mais, ele no teria mais acesso a casa, perdendo a chance de espion-lo para os impostores: o que ele decidira fazer, sem dvida. Outra partida chegou ao fim, contudo, e Maywell continuava perdendo. Algum estaria trapaceando?, perguntou-se, intrigado. Observou Maywell enquanto um dos jogadores embaralhava as cartas para uma nova partida e, surpreso, notou que o lorde tambm o encarava. Pelo visto, se ele no comeasse a ganhar, teria de descobrir outra maneira de fazer o homem convid-lo para jogar no futuro. Sua sobrinha muito gentil disse, guisa de conversao. Aprendemos a gostar de Jane. Ethan ergueu as sobrancelhas, surpreso. No gostavam dela antes? O comentrio insolente causou perturbao entre os presentes. Harold Maywell, porm, sorriu. Ns no a conhecamos antes desta temporada. Jane filha da irm de minha esposa, mas as duas no se falavam havia anos. Um dia Jane apareceu
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numa carruagem carregada de bagagem para passar o vero conosco... e j estamos no princpio do outono. A despeito disso, devo dizer que a convivncia me fez gostar de minha sobrinha. Acostumado a ler a linguagem corporal dos oponentes, Ethan notou que todos ali acompanhavam com interesse o que Maywell dizia a respeito da sobrinha. No era difcil compreender que os homens se mostrassem interessados por uma mulher como lady Pennington, mas v-los escutar com avidez as informaes providas pelo lorde o incomodou. Ethan ignorou a sensao. Afinal, a dama no representava nada para ele, e no havia motivo para se perturbar com o interesse que ela despertava nos homens. Estou certo de que a senhorita deve ser tima companhia para a famlia, sobretudo para suas filhas comentou em tom blas, como se aquilo no tivesse a menor importncia. Tem razo. E nunca fez nada de errado nesses meses em que est conosco declarou, o lorde no mesmo tom descompromissado. Aquilo pareceu encerrar a conversa. Tornando a fitar os companheiros de jogo, Ethan desejou que Jane escolhesse algum daqueles tolos aristocratas para marido. Afinal pertenciam ao mesmo mundo. Uma voz dentro dele, porm, se contraps ao pensamento, dizendo que lady Pennington era diferente e estava acima daqueles almofadinhas. A conversa na mesa rumou para a poltica e lorde Maywell, surpreendentemente, se manteve calado. Pelo visto, o lorde no gostava do assunto e isso significava que os impostores estavam enganados a respeito de seu envolvimento nas maquinaes contra a Coroa. Assim sendo, tudo o que necessitava fazer agora era suportar o resto do carteado e, quando terminassem, ir ao clube para passar suas impresses. Mas, e se eles no estivessem enganados? Ethan suspirou. No compreendia como os impostores podiam acreditar nas palavras de um jogador que trapaceava para ganhar a vida. Mas no era problema dele se no acreditassem. Afinal, tinham sido aqueles mesmos espies que o haviam convidado a fazer parte do clube. Com calma, tirou do bolso um dos charutos que apreciava fumar. Por favor, no fume aqui pediu um dos jogadores. Importam-se? perguntou Ethan, surpreso. Vrios deles menearam a cabea afirmativamente. Se assim, milorde, peo sua licena por um momento disse, empurrando a cadeira para trs e levantando-se antes de as cartas serem distribudas para a partida seguinte. Maywell o olhou de cenho franzido. Era bvio que no apreciava interrupes no carteado. No torne a se perder, Damont avisou, taciturno. E no tarde a voltar, pois quero recuperar o dinheiro que ganhou de mim ontem.

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Sem dvida concordou Ethan ao inclinar a cabea em respeitosa reverncia, embora Maywell o fitasse com um ar desconfiado. Ao chegar ao ar livre do terrao, acendeu o charuto. O momento de solido era bem-vindo porque tinha de refletir sobre o comportamento de Maywell. Sentia-se como se o lorde o testasse. Precisa tentar cair nas graas dele orientara Etheridge. Faz-lo crer que pode confiar em voc sem restries. Assim, Maywell o convidar a entrar na organizao de que faz parte. Era tudo um grande jogo, e sua parte consistia em dizer o que o lorde desejava ouvir. Se fosse bem-sucedido, seu pior pesadelo se tornaria real: teria responsabilidades frente a outras pessoas! Naquele caso, em particular, a responsabilidade de obter informaes para os impostores. Por outro lado, se no fosse produtivo, Maywell perderia o interesse e se afastaria. Preparava-se para entrar quando algo lhe chamou a ateno. O segundo andar da ala oposta ao terrao onde estava a parte da casa que Maywell dissera que nunca utilizavam estava escuro, exceto por uma janela: a de um aposento dentro do qual algum parecia caminhar com uma nica vela. Jane sentia-se frustrada. No havia nada interessante no cmodo que o tio mantinha fechado. Parecia servir para guardar coisas no utilizadas, mas as prateleiras estavam vazias. Se no tinha nada ali, por que algum teria invadido o local durante o baile? De repente, notou algo no cho empoeirado. Abaixando-se, recolheu o objeto e o olhou chama da vela. No se tratava de nada digno de nota: uma simples conta de vidro, dessas utilizadas para adornar vestidos. Como a casa estava cheia de mulheres, no era de estranhar que tal objeto estivesse no cho. Era possvel, inclusive, que estivesse ali havia muito tempo. Jane se deu conta de que tambm estava ali fazia vrios minutos e que tinha de voltar para o quarto ou correria o risco de ser apanhada. Antes de sair, porm, no resistiu ao impulso de ir at a janela. Escondendo a chama da vela com a mo, olhou para o jardim escuro l embaixo. Ao fitar o terrao, notou a figura de um homem sozinho. No conseguia ver quem era porque a pouca luz vinda da casa no era suficiente. Estreitando os olhos para enxergar melhor, descobriu que se tratava de Ethan Damont. Curiosa, continuou olhando para ver o que ele fazia. Entretanto, no pde observ-lo por muito tempo, pois Ethan ergueu a cabea e olhou direto para a janela onde ela estava. Pior do que isso: parecia ter notado sua presena! Alarmada, Jane deu um passo para trs. Tinha de sair dali!

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Aps entrar, Jane fechou a porta em silncio. Pouco depois de ela ter devolvido a chave ao quarto da tia, um lacaio fora at seus aposentos levar uma mensagem de Ethan Damont, pedindo para que ela fosse encontr-lo ali, na biblioteca. Ele esperava sentado numa poltrona em frente lareira e de costas para a entrada. Sem coragem de avanar, Jane permaneceu onde estava. Pelo visto, lady Pennington gosta de explorar os recantos da casa disse Ethan, sem se virar. Eu moro aqui ela replicou aps hesitar um instante. O que estava fazendo na ala vazia? ele perguntou, encarando-a por fim. De testa franzida, no parecia vontade. O senhor parece preocupado. Algum problema? indagou Jane com ar de descaso. Diabos! Sabe que terei problemas caso nos descubram sozinhos aqui. J estivemos sozinhos antes. Pelo visto sou mais prudente do que a senhorita, embora isso no devesse me surpreender. O que quer dizer? No costumo escalar rvores. E no costumo me colocar em situaes onde possam observar minhas pernas, por exemplo. O senhor pode at se lembrar do que ocorreu, mas est sendo muito indelicado ao mencionar isso. A indelicadeza um trao de meu carter. Ethan deu de ombros. Cansada da conversa que no levava a nada, Jane resolveu ir direto ao assunto: Por que mandou me chamar? Para alert-la. A respeito do qu? Para comear, no aconselhvel que uma moa caminhe sozinha .por recantos escuros e inabitados de uma casa to grande. Por que no? Ela cruzou os braos num desafio. Ethan admitiu que lady Pennington era uma mulher atraente. No primava pelos traos perfeitos de uma beleza padro, mas tinha um rosto expressivo que deixava transparecer cada emoo que sentia. Charmosa, exibia um ar inteligente e perspicaz que no diminua sua feminilidade, ao contrrio: gerava um desejo de conhec-la mais a fundo. Ethan se recomps, afastando tais pensamentos. Afinal, ele a chamara ali por uma razo especfica, ainda que, no momento, tivesse dificuldade em se recordar qual era. Jane na certa se preparava para dormir, por isso havia soltado o cabelo que agora lhe caa em cachos, formando uma moldura em torno do rosto. Os fios longos ressaltavam o brilho profundo dos olhos e os lbios carnudos e convidativos.

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Mas isso tambm no vinha ao caso. Mesmo tendo de admitir que se tratava de uma mulher adorvel, ele a chamara ali apenas para dizer que ela deveria parar de explorar recantos inabitados daquela casa. No podia revelar que os impostores suspeitavam de que Maywell estivesse envolvido em tramas contra a Coroa. Alis, tambm no podia mencionar a existncia da rede de espies que se acobertava sob o manto do clube porque, se o fizesse, algo lhe dizia que Etheridge, chefe dos espies, daria um jeito de mandar elimin-lo. Teria de impedi-la de bisbilhotar sem revelar a razo pela qual fazia isso. No compreendia por que se preocupava tanto com a segurana daquela moa, concluiu, contrariado. Num impulso, levantou-se e se aproximou de Jane. medida que caminhava, sentiu uma atrao irresistvel nascer e crescer dentro de si. Na verdade, o que sentia vinha a calhar... Se tomasse liberdades indevidas com lady Pennington, garantiria que Maywell jamais tornasse a convid-lo. Consequentemente, os impostores perderiam o interesse em sua pessoa e ele se veria livre das exigncias de Etheridge. Sorrindo, aproximou-se de Jane. Ela retrocedeu um passo, mas no tinha para onde ir, pois j se encontrava encostada na porta. Antes de continuar, contudo, ele se aproximou do castial onde estavam acesas as duas nicas velas que iluminavam o ambiente e as assoprou. Agora, a nica luz era o brilho das brasas na lareira. J tarde... A senhorita deveria estar na cama murmurou com malcia. S-Sim ela gaguejou, virando-se para abrir a porta. Nesse momento, a voz de lorde Maywell se fez ouvir no corredor: Estaremos na biblioteca... Se achar o sr. Damont, diga-lhe para vir ao nosso encontro pediu, decerto a um criado. Segundos depois, a biblioteca estava vazia, exceto pelos livros nas prateleiras... e por Jane e Ethan que haviam se escondido sob a mesa recoberta com uma toalha comprida, cujas bordas chegavam ao cho. Embora muito amedrontada, Jane teve de reconhecer a eficincia de Damont, que a conduzira para o esconderijo sem pensar duas vezes. O problema maior, entretanto, era a mesa no ser nada grande, o que obrigou ambos a permanecer colados para no encostarem na toalha. Ethan espiou por um pequeno rasgo da toalha. A porta estava entreaberta e lorde Maywell conversava com outra pessoa no corredor. No apropriado estarmos aqui, agachados um quase por cima do outro sussurrou, reconhecendo a inconvenincia da situao. Preocupado com sua virtude, sr. Damont? Jane cochichou de volta. A senhorita quem deveria se preocupar com a prpria virtude! No creio que o senhor seja uma ameaa... O que quer dizer? indignou-se Ethan. Jane levou a mo boca para no rir, depois tomou o lugar dele para olhar pelo buraco do tecido.
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Est bem. Retiro o que eu disse. Na verdade, tenho medo de que sua masculinidade me leve a perder o controle ela falou, reprimindo o riso. No seja devassa. No seja malcriado! No est satisfeito por eu reconhecer sua virilidade? A senhorita no perde por esperar... Algum dia ainda ficaremos sozinhos. Como agora? Ao ouvir aquilo, Ethan gemeu. Jane revirou os olhos. Honestamente, os homens podem ser to... No pde continuar porque Ethan a beijou sem aviso. O que que os homens podem ser? ele sussurrou, recuando quando as bocas se separaram. Perturbada, Jane mordeu o lbio e tornou a espiar pelo buraco no tecido da toalha. Ethan permaneceu prximo, fazendo-a sentir na nuca sua respirao quente. Um calor desconhecido brotou dentro dela, incontrolvel. A escurido debaixo da mesa deixou de ser confortvel, e Ethan Damont se tornou mais do que um companheiro de esconderijo: tornou-se um homem... e ela jamais se sentira to mulher. A porta da biblioteca se escancarou finalmente, dando passagem ao mordomo. Simms portava um castial com vrias velas e, atrs dele, entraram Maywell e um homem franzino e de cara redonda, aparentemente tambm um empregado. Est bem dizia o lorde. Checarei isso mais tarde prometeu, sentando-se diante da lareira sem convidar o acompanhante a fazer o mesmo, o que fortaleceu a suspeita de que este fosse um criado. Deseja caf, senhor? indagou o mordomo. No. No consegui encontrar o sr. Damont prosseguiu Simms. Mas sei que ainda est na manso, pois seu chapu e bengala continuam pendurados no saguo. um homem ladino comentou o lorde, e o visitante meneou a cabea concordando. Se Damont no vir ao meu encontro, no ficarei aqui decidiu, levantando-se. O homem pequeno, porm, no o ajudou. Por certo, no era um criado. Quem seria, ento? Algum com quem Maywell mantinha negcios? Perguntarei a Serena amanh, pensou Jane. A prima caula tinha isso de bom: sempre respondia com honestidade a tudo o que lhe perguntavam. No instante seguinte, Harold Maywell partiu da biblioteca, acompanhado do homem franzino. Atrs deles, o mordomo tambm saiu, fechando a porta. Jane se aprontou para deixar o esconderijo, mas Ethan a segurou pelo brao. Paralisada, ela pensou que ele fosse beij-la outra vez, mas no foi o que ocorreu. Ele apenas colocou o dedo sobre os lbios, indicando que ficasse quieta.

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Aps um momento, Ethan a soltou e deixaram o esconderijo. Arrumando a saia, Jane resolveu que era hora de ir. Muito bem, sr. Damont. Vou me recolher e deix-lo livre para partir. Quanta formalidade... Est bem, milady. Partirei de pronto, tal como a senhorita sugere que eu faa. Sem mais nada dizer, Jane deu meia-volta e caminhou para a porta. No havia dado dois passos, quando Ethan a chamou. H outras coisas que a senhorita deve saber a meu respeito. Quais? ela perguntou, mantendo-se de costas. Sou uma pessoa... sem substncia. No tenho medo de ser superficial. Tomo conta de minha vida e no me importo com a vida dos outros, assim como no se importam com a minha. Tal confisso era a ltima coisa que Jane esperava ouvir. No entanto aquilo lhe deu uma certeza: podiam acusar Ethan Damont de muitas coisas mas ele era honesto a respeito de si prprio. O que aconteceu com seu pai? ela perguntou, virando-se num impulso. Haviam lhe contado que o pai dele o deserdara por consider-lo um intil. Arrependeu-se no mesmo instante. Era delicado tocar naquele assunto porque Ethan poderia tomar o gesto como uma intromisso em sua vida pessoal. Ele no pareceu embaraado nem zangado. Meu pai me deserdou e me expulsou de casa. Por qu? insistiu Jane, incapaz de se conter. Perdoe-me... Sua vida no de minha conta. No me incomodo que saiba. Ethan deu de ombros. No se trata de algo que eu tenha feito, e sim do que no fiz. Meu pai se decepcionou comigo. Considerou-me um fracasso. Devo dizer que trabalhei duro para me tornar um indolente de marca maior. Ethan no parecia arrependido, e Jane tinha a sensao de que ele no dizia toda a verdade e deixava algo importante de lado. Aps meu pai declarar que eu no era digno do esforo que ele havia feito para me educar, passei semanas me embebedando. Por fim, ele no suportou mais. Escorraou-me para fora de casa e ordenou que eu nunca mais o procurasse. Que coisa terrvel!, pensou Jane. No tornou a procur-lo? quis saber, sem esconder seu pesar. No afirmou Ethan, desviando o olhar. Meu pai adoeceu logo depois. Demoraram a me informar e, quando por fim tomei conhecimento do ocorrido, ele j estava morto e enterrado. Minha me foi para o campo, e um primo distante passou a tomar conta da alfaiataria. Mas no era voc o herdeiro? Meu pai redigiu um testamento me deserdando. Meu mundo diferente do seu, lady Pennington. Os homens comuns escolhem para quem vo deixar o que

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possuem. Em geral o filho mais velho que herda as propriedades, mas isso no lei. Se um pai no gosta do filho, nada o impede de deixar seus bens para quem bem entenda, mesmo no sendo um parente. Voc queria herdar o negcio de seu pai? No assumiu Ethan. Encontrei outra forma de ganhar a vida. Ao ouvi-lo terminar a histria, Jane respirou fundo. Obrigada por me contar tudo isso, sr. Damont. Sei que eu no devia ter perguntado. No se sinta culpada. Sou o responsvel pelo que me ocorreu. Alm do mais, contei porque quis. A senhorita no me obrigou a nada. Por que me contou, ento? Procura um marido rico, no mesmo? Ela arregalou os olhos, surpresa. Em seguida, admitiu para si mesma que era essa a razo por ter vindo casa do tio. Supondo que eu esteja mesmo buscando um marido rico e que tenha ttulo de nobreza, j que o senhor insiste em colocar a questo de forma to crua... concedeu, erguendo o queixo com altivez. Sua inteno ao me contar sua histria era para que eu no o inclusse entre meus pretendentes? Minha inteno era deixar claro que no deve se envolver comigo, pois no sou um homem capaz de faz-la feliz ele explicou sem prembulos, deixando claro que estava sendo honesto. Ao v-lo admitir algo to ruim a respeito de si prprio e, assim, colocar-se em posio inferior, algo arrefeceu dentro de Jane. No se preocupe. No me envolverei com o senhor. Amuada, abriu a porta e partiu. Apesar de chocada com a reao impertinente, sentia-se grata por terem esclarecido as coisas. O melhor a fazer agora era esquecer o beijo de Ethan Damont. Em breve, ela j nem se recordaria de mais aquele incidente... O que era uma pena, pois fora um beijo delicioso. O primeiro que recebera na vida. Ethan voltou cedo para casa. Jeeves o aguardava com a porta aberta quando a carruagem alugada estacionou. Vai tornar a sair, senhor? perguntou quando ele adentrou o saguo. No. Pode se recolher assegurou Ethan, caminhando em direo ao aparador onde guardava as bebidas. Ao se aproximar, lembrou-se de que o mordomo levara as garrafas para o andar superior. Sem vontade de subir, sentou-se na cadeira de balano que esperava, convidativa, em frente lareira acesa. Ao sentar-se, porm, algo estranho soltou um guincho esganiado que o fez saltar com um grito.

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Algum problema, senhor? quis saber Jeeves, reaparecendo de pronto. Acho que h um rato aqui dentro! Jeeves comeou a procurar debaixo dos mveis, e enfiou o brao sob o sof. este o rato que atacou o senhor? indagou, exibindo um filhote de gato nas mos. Odeio gatos! exclamou Ethan. Leve esse bicho daqui. Naturalmente. Devo envi-lo de volta para a senhora Rose Tremayne? Rose o enviou para mim? Sim. Um rapaz veio traz-lo logo aps o senhor partir. Ele franziu o cenho. No seria educado devolver o presente. Deixe-o comigo, Jeeves. Estendeu o brao. O pequeno filhote parecia assustado e Ethan o aconchegou junto ao peito, penalizado. Quando Jeeves partiu, tornou a sentar-se na cadeira de balano em frente ao fogo. Afora cavalos, nunca tinha lidado com outro tipo de animal. No possura animais na infncia porque o pai afirmava que estes s serviam para gerar gastos e doenas. Pensando bem, ele no apenas no gostava de gatos ou ces, como tambm no gostava dele. Sorriu com uma ponta de tristeza. Fique tranqilo, no sou como meu pai murmurou com carinho para o bichano que o fitava com dois enormes e lmpidos olhos verdes. Ethan despertou com um aroma delicioso no ar. Para ele, o caf da manh no era uma refeio substancial, mas naquele dia seu estmago roncava de fome. Estranhamente, a luz da manh tambm no lhe feria os olhos como de hbito. Ao sentir a cabea leve, compreendeu o que se passava: no havia se embriagado na noite anterior. Ao virar a cabea, notou com prazer a bandeja de prata sobre o criado-mudo com ovos mexidos, presunto frito, suco de laranja e peras carameladas. A seus ps, o gatinho tambm despertou ao aroma de comida. Ethan se preparava para comer, recostando-se contra os travesseiros, quando Jeeves entrou. Eficiente, o mordomo se adiantou e colocou a bandeja em seu colo. Quem diria que o caf da manh poderia ser to estimulante? comentou Ethan, bem-humorado. Qualquer um que tome apenas uma dose de bebida na noite anterior, senhor. Tem razo ele concedeu. Quem preparou isto tudo? perguntou, desconfiado, lembrando-se da histria do cozinheiro que cuspia na comida. Temos uma cozinheira nova, senhor. Como achou algum to depressa?

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Pura sorte. Eu a contratei ontem tarde. H uma mulher na casa, ento? Sim. Mas o senhor parece preocupado. Por qu? Ela moa? Convenientemente, trata-se de uma senhora de meia-idade. Devo dizer que estou feliz em, daqui por diante, poder comer ovos mexidos to bem preparados. Esto timos! confirmou Ethan, aps levar uma garfada boca. Ao notar que o gatinho sentara-se ao lado da bandeja e o fitava, esperanoso, ele cortou um pedao de presunto e o ofereceu. Guloso, o bichano abocanhou o petisco e se ps a esperar por mais. Creio que nosso animal de estimao merece um pires de leite na cozinha ponderou Jeeves. No, deixe-o aqui para me fazer companhia. Eu lhe darei um pouco do meu leite. E leve meus cumprimentos senhora cozinheira: so os melhores ovos mexidos que comi na vida. Com prazer, senhor concordou o mordomo, partindo em seguida. Ethan gostava de Jeeves. Alm de eficiente e prestativo, inspirava confiana e no se metia em sua vida. Melhor ainda: tinha bom humor e no era conservador. Aps se aprontar, Ethan refletiu que acordara no horrio decidido pelo mordomo, comera o desjejum ordenado pelo mordomo e agora vestia um terno que o mordomo escolhera. Surpreso, perguntou-se quem servia quem naquela casa. Jeeves! chamou ao descer a escada e chegar ao saguo. Sim? Nunca acordo to cedo. Como posso me ocupar? Muita gente aprecia passear no Hyde Park numa manh to bonita. Passear no parque? Ele franziu a testa. No se recordava da ltima vez em que fizera tal coisa. A tarde em que escalara uma rvore completamente bbado, na companhia de Collis, no contava, pois isso ocorrera nos tempos em que ainda estavam na escola. Ao pensar em rvores, lembrou-se de lady Jane Pennington. Sem remorso, pensou no beijo que lhe dera embaixo da mesa. A vida era curta, e teria perdido uma bela oportunidade se no o tivesse feito. Estou certo de que h belas senhoritas passeando no Hyde Park nesta manh comentou Jeeves, como se pudesse ler seus pensamentos. O comentrio bastou para convenc-lo. Afinal, ver mulheres bonitas era uma excelente maneira de comear o dia; ainda mais quando um certo par de pernas no lhe saa da cabea. Tem razo, Jeeves. Pode trazer meu... O mordomo revelou as mos que escondia atrs das costas j havia apanhado seu chapu e bengala.

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Faa um bom passeio, senhor. Ethan suspirou. Jeeves era to eficiente que chegava a incomodar! Desacostumado a sair de casa pela manh, Ethan notou que as pessoas eram mais amigveis naquela hora do dia. Os cavalheiros meneavam a cabea em cumprimento, e as damas o presenteavam com sorrisos e olhares. O parque estava cheio de crianas. Meninos e meninas corriam, fazendo suas brincadeiras, ou perseguindo patos e pombos. Fazia anos que no via uma criana brincar. Cavalheiros e damas no levavam os filhos a bailes ou partidas de carteado. Sorrindo, parou para fitar um grupo de pequenos que brincava com uma pequena peteca. Gosta de crianas? perguntou uma voz feminina. Rose! exclamou Ethan ao deparar com a esposa de Collis. Portando uma pequena sombrinha rendada para se proteger do sol, Rose Tremayne o fitava com um sorriso caloroso. Uma jovem criada a acompanhava e, apesar do uniforme que usava, Ethan intuiu que a moa tambm era um deles. O que faz aqui? Est numa misso? Ethan brincou. A sombrinha uma arma secreta? S serve para dar sombra mesmo Rose replicou, sorrindo. Mas agora que menciona, vejo que o cabo tem potencial para ser transformado em uma pistola disfarada. Ethan tomou a mo de Rose e a beijou. Talvez devesse ser mais respeitoso, mas como manter distncia de uma mulher to adorvel? O fato de ela ser a esposa de seu amigo Collis impunha limites, mas se Rose mostrasse um mnimo sinal de encorajamento, ele temia perder os escrpulos. Pensar que Collis tinha encontrado Rose o fazia ter esperanas de que talvez existisse uma mulher, em algum lugar, que tambm seria perfeita para ele. Contaram-me que voc recusou a proposta de lorde Etheridge ela falou sem rodeios. Verdade. Ento por que retornou casa de Maywell ontem? A pergunta o espantou. Como Rose sabia o que ele havia feito na noite anterior? Pelo visto, Feebles ainda o seguia. Para mostrar a seu grupo que no controlam minha vida respondeu com simplicidade. Quer caminhar um pouco? convidou Rose, gentilmente. Com prazer. Ethan ofereceu-lhe o brao. Diante do silncio que se seguiu, ele soube que Rose buscava palavras para tentar convenc-lo. No conseguiria, naturalmente, mas sua companhia era agradvel e o dia estava lindo. Mesmo que ela resolvesse insistir no assunto do clube, j tinha valido a pena ter aceitado o convite.
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A manh quase findava, e Jane ainda no havia terminado a carta diria que redigia para a Me. J tinha relatado o incidente do visitante misterioso andando no quarto trancado, e contara tambm que fora averiguar o aposento na noite anterior sem encontrar nada de especial. No falara, entretanto, sobre o que tinha ocorrido posteriormente. Como contar sobre o beijo debaixo da mesa? Na verdade, talvez nem fosse importante para justificar o gasto de tinta e papel. Afinal, o que podia dizer a respeito de Ethan Damont? Ele s viera jogar cartas com tio Maywell. Relendo o texto da missiva, conferiu a lista de nomes dos cavalheiros que tinham vindo jogar na noite anterior. De propsito, colocara o nome de Ethan Damont no meio da lista para que no chamasse a ateno. Afinal, quem poderia dizer como a Me reagiria s atenes que Ethan lhe dispensara? Alm do mais, ao dar maiores explicaes teria tambm de se referir ao incidente da rvore, e preferia no tocar naquele assunto. Lembrou-se de algo mais para colocar na carta. Um provvel companheiro de negcios de tio Harold veio encontr-lo ontem noite, e ele o recebeu na biblioteca: um homem pequeno e franzino, de rosto redondo. Usava um terno bastante simples. O mordomo se ofereceu para trazer caf, mas tio Harold recusou e eles logo partiram. Tarefa terminada! Tudo o que dissera era verdade... Exceto que no contara tudo. Ao fechar o envelope, Jane sentiu-se culpada. A nica coisa que a Me lhe pedira era que contasse em detalhes o que se passasse com ela em Londres. Por que era to difcil falar sobre Ethan Damont? Incerta, comeou a pensar nos sentimentos que nutria pelo jogador. Ethan era forte, bonito e muito charmoso. O tipo de homem capaz de encantar as mulheres. Direto e irreverente, no tinha papas na lngua. Ao mesmo tempo, era gentil e, ela intua, podia ser terno e carinhoso. Apesar dos pesares, no podia fugir ao fato de que simpatizava com Ethan Damont. Gostava dele, mas aquela era uma relao inadequada. Na verdade, no deveria dirigir a palavra a um jogador velhaco que trapaceava sem escrpulos. Mesmo assim, Ethan era a pessoa mais interessante que havia encontrado em Londres. Tantas coisas depunham contra Damont e, mesmo assim, gostava dele! Deve se informar ao mximo antes de se aproximar muito de algum. No confie nas aparncias. Jane sorriu ao se recordar das palavras da Me. Ela estava com a razo, como sempre. Por isso agora sabia o que deveria fazer: obter mais informaes a respeito do jogador.

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A trilha de cascalho avanava pelo Hyde Park. Atrados pela magnfica manh, cavalheiros e damas transitavam por ali, despreocupados. Ethan no estava em busca de casamento, mas se estivesse, passear no parque era uma excelente maneira de estabelecer contato com senhoritas casadoiras. Esse tipo de mulher no se interessaria por ele, contudo. Na verdade, o impulso seria inexistente de ambos os lados: flertar de acordo com as regras da sociedade de nada valia para Ethan Damont, e tais damas, assim como suas famlias, no desejariam proximidade com um jogador profissional. Rose se mantivera calada at ento, mas, aps soltar um longo suspiro, ela parou e o fitou. No dar ateno a nada do que eu disser para tentar convenc-lo? questionou sem prembulos. No ele respondeu em tom casual. Gostaria de tomar um sorvete? ofereceu, ao avistar o carrinho de um ambulante. Obrigada ela recusou. Tenho de partir. H muito a fazer. Por que uma mulher adorvel e interessante como voc se torna espi? perguntou Ethan, sem resistir curiosidade. Porque ser espio a atividade mais excitante que existe Rose respondeu de pronto. Ethan jamais pensara daquela maneira. No estou certo disso, mas no vou discutir retrucou sorrindo. J vivi muitas experincias excitantes, mas de outro tipo. Sem dvida concordou Rose. Faria um favor? Tudo o que estiver ao meu alcance. Faa uma pergunta a si mesmo: que mal haveria em se integrar ao clube? Ethan nada respondeu. Aps um instante de silncio, Rose prosseguiu: Prometa que vai pensar a respeito foi a ltima coisa que disse antes de partir. Jane secou o suor da testa com o lencinho. No imaginava que a residncia de Ethan Damont fosse to longe. J estava cansada de caminhar, mas pelo visto tinha mais energia do que Robert, o mordomo que a seguia, esbaforido. Tinha o hbito de andar rpido, ainda mais quando havia algo que desejava fazer. Queria ver o lugar onde morava Ethan Damont. Ao adentrar o bairro, surpreendeu-se com a elegncia das residncias. Ethan dissera ser uma pessoa superficial, mas o que Jane via a seu redor era substncia. As casas eram bem cuidadas e as janelas limpas refletiam o lindo dia de setembro. Estava quase chegando, faltavam no mximo dois quarteires. A rua em que caminhava tinha lojas de mantimentos e frutas, alm de uma alfaiataria e um salo

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de ch. Era timo haver comrcio por perto, porque facilitava na hora de fazer as compras, ponderou. Ao virar uma esquina prxima de onde Damont morava, teve uma surpresa: o prprio se aproximava, caminhando pela outra calada, e olhava justamente em sua direo. Num impulso, Jane tomou a mo do criado e o puxou para dentro da primeira loja que encontrou: uma chapelaria para mulheres. Como a atendente estava ocupada com uma freguesa, ela aproveitou para espiar a rua atravs da vitrine. Ethan caminhava, relaxado. Bem cortado, seu traje ressaltava o porte vigoroso e a cor clara combinava com o dia. A bengala dava um ar de distino e as calas um pouco justas ressaltava os msculos das pernas. Hipnotizada, Jane permaneceu com os olhos fixos no homem que lhe parecia mais atraente a cada vez que o via. Ento deu-se conta de que Ethan olhava para a loja onde ela se encontrava. Mais do que isso: olhava para a vitrine e parecia surpreso. Ele a teria visto? Dito e feito. Um segundo mais tarde, ele atravessou a rua e caminhou para a chapelaria. Alarmada, Jane tomou o primeiro chapu ao alcance e colocou na cabea. Aflita, procurou um espelho para fingir que fazia compras. Ol, Robert Jane o ouviu cumprimentar o mordomo que ele conhecia da casa de Maywell. Que surpresa encontrar o senhor aqui! ela exclamou, virando-se. Boa-tarde, lady Jane. Viu algo interessante ao observar a rua atravs da vitrine? perguntou Ethan com ironia. Oh, no! Ela engoliu em seco. Mas como ele se atrevia a afront-la daquela maneira? No difcil saber o que a senhorita est pensando ele prosseguiu, antes que pudesse reagir. um livro aberto que qualquer um pode ler. Nervosa, Jane riu para escapar do incmodo. A leve histeria contida no riso no passou despercebida para Ethan. A senhorita no deveria rir assim... No sabe que mulheres da sua estirpe no riem do tipo de piada que costumo fazer? Jane desviou o olhar, ruborizada. O pior era que Damont tinha razo. Perturbada, passou a ajeitar o chapu sobre a cabea. um chapu elegante ele comentou num tom casual. No sabia que o senhor tinha gosto para julgar o que elegante ou no ela replicou, tentando dar o troco. Sem esperar por resposta, tirou o chapu e tornou a coloc-lo no suporte sobre o balco. Foi um prazer tornar a encontr-lo murmurou por entre os dentes, fazendo meno de partir. Lady Jane. Ethan a impediu, detendo-a pelo brao. Como deve saber, moro aqui perto. Se a senhorita tiver algum tempo livre...
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O fato de eu estar prxima da sua casa, no lhe d o direito de me fazer esse tipo de convite. No se ofenda. Ethan riu sem vontade. S a convidei porque gostaria de lhe mostrar meu animal de estimao: um filhote de gato. Ento lhe ocorreu que Jane talvez estivesse ali a mando do tio. Se Maywell estivesse mesmo implicado em aes contra a Coroa, no era difcil que enviasse a sobrinha para espion-lo. Pela primeira vez, pensou que Jane e as primas podiam estar em perigo vivendo na casa de um traidor da Inglaterra; em especial se o lorde tivesse a posio de destaque nas conspiraes que os impostores acreditavam que tinha. A idia de que Jane estivesse em perigo de repente lhe pareceu terrvel. Franziu o cenho de leve. Ele nunca se sentira assim em relao a ningum. Ao contrrio: s se preocupava em proteger a si mesmo. Obrigada, mas tenho de ir finalizou Jane, partindo apressada e seguida de perto por Robert. Ainda tomado por aquela sbita necessidade de proteg-la, Ethan nada disse. Ao sair, observou-a se afastando a passos rpidos e sem olhar para trs. Suspirou. Por algum motivo, saber que lorde Maywell podia control-la o incomodava demais. Tinha de fazer algo. Num impulso, tomou uma deciso. Meia hora depois, chegava ao Clube dos Impostores. Posso ajud-lo, senhor? perguntou o mordomo ao abrir a porta. Sim. Informe o sr. Tremayne que vim para ficar. Collis ficou radiante. Etheridge tambm parecia satisfeito, porm se manteve calado. Sabia que seu bom-senso triunfaria comentou Collis ao receber Ethan pouco depois. No vai se arrepender, companheiro. Embarca na maior aventura que talvez j tenha vivido. No vim em busca de aventura, mas sim porque no posso permitir que Maywell coloque a famlia dele em perigo. Ora, ora... Ethan Damont, o defensor das damas desprotegidas... brincou o amigo. Pare com isso. No vim para brincadeiras. No aceitei a proposta por terem me forado ou pelo suposto trabalho que farei para a ptria... Prezo minha liberdade, portanto parem de me seguir. Combinado. O que devo fazer? Em primeiro lugar, temos de avaliar suas habilidades. No pensei que estivesse voltando para a escola.

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Tambm me senti assim no princpio. Collis riu. Mas sou grato por ter sido treinado. O que aprendi revelou-se muito til. O treino ocorre aqui no clube, em locais secretos aos quais s os impostores tm acesso por meio de passagens escondidas. Como eu disse, o treino ser curto, pois o sr. Damont um caso especial falou Etheridge, entrando na conversa. Ao ouvir o tio, Collis abaixou a cabea. Pelo visto, no tinha poder algum frente ao chefe dos espies. A situao exige que algum se infiltre na casa de Maywell imediatamente decidiu Etheridge. Pouco depois, ambos o conduziam por um corredor deserto. Esperando que fossem entrar por uma das portas direita ou esquerda, Ethan surpreendeu-se quando Collis pressionou um determinado local da parede no final do corredor. Ouviu-se um clique e, sem aviso, uma fresta se entreabriu. Uma porta secreta!, deduziu Ethan. Este lugar cheio de mistrios comentou com sarcasmo. Agora compreendo como fazem para aparecer de repente prosseguiu com ironia, recordando-se da vez anterior em que visitara o clube para conversar com Collis, e lorde Etheridge havia surgido do nada. Ao ouvir aquilo, Etheridge o olhou, pensativo, mas nada disse. Est com remorso por me haver convidado para fazer parte da organizao, concluiu Ethan. Atrs da passagem secreta havia outro corredor com salas de ambos os lados. Numa delas, cuja porta encontrava-se aberta, ele notou mapas abertos sobre uma mesa. Os mapas mostram as linhas de frente das batalhas contra a Frana explicou Etheridge. Voc no vai operar fora de Londres, mas precisa saber ler os mapas. Estudei na mesma escola de Collis lembrou Ethan. Sei ler mapas. Etheridge fitou Collis como se esperando por confirmao. Quando Collis meneou a cabea afirmativamente, ele voltou a encar-lo. timo. Vamos adiante. Antes do final do corredor, depararam com outra sala, dentro da qual havia um rapaz. Este Fisher apresentou Etheridge. Nosso especialista em mensagens cifradas. Aps responder ao aceno do rapaz, Ethan notou uma jovem retirando pastas de uma prateleira. Ol, senhores ela saudou-os, sorridente. Este o sr. Damont? perguntou para Collis. Era uma mulher bonita. Cabelos vermelhos e cacheados, pele acetinada e sorriso encantador.
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Sra. Phillipa Cunnington, sr. Damont Etheridge apresentou. James, marido de Phillipa, meu brao direito e mestre em sabotagens... Mas no vai trabalhar com ele. James est na linha de frente das batalhas, explodindo esconderijos dos franceses explicou Phillipa. Damont no usar cdigos. Seu posto aqui em Londres continuou Etheridge. Mas trar para vocs as informaes que obtiver. Quero que tratem o material com prioridade. No se preocupe. Prioridade mxima garantiu Fisher. Antes de prosseguirem, Ethan ainda presenteou a sra. Cunnington com um sorriso, algo que no passou despercebido para Etheridge. Aconselho a no alimentar idias avisou o lorde. James um marido ciumento. O alerta no desfez a satisfao de Ethan. Ele no imaginara haver outras espis alm de Rose, e agora pensava que a integrao ao clube tinha um aspecto interessante que desconhecia at ento. Ao chegarem ao final do corredor, dobraram esquerda. Poucos metros adiante havia outra mulher pendurando notas num quadro de avisos. Ao ouvi-los, ela se virou e sorriu. A moa do tipo mignon tinha cabelos escuros e rosto delicado. Ao avist-la, Ethan se preparou para assumir o ar charmoso que ostentava quando em companhia de mulheres bonitas. Ol... falou Etheridge. Como se sente? Melhor. Kurt preparou uma sopa para mim e me sinto fortalecida. Esta noite darei menos trabalho a voc e o deixarei descansar em paz. Clara, gostaria de lhe apresentar o sr. Ethan Damont. Sr. Damont, esta a sra. Etheridge. A esposa de Etheridge?, Ethan pensou, admirado. Pelo visto, os impostores eram homens de sorte. Fao votos que se recupere de imediato falou com educao. Obrigada Clara agradeceu, simptica. Por que no vai descansar no tico, querida? sugeriu Etheridge. Subirei logo para encontr-la. Est bem. No se demore muito... At logo, senhores despediu-se, e se afastou. Etheridge acompanhou a esposa com o olhar. Depois se virou para Ethan com um sorriso. Receio que o lado interessante do clube termine aqui... Est na hora de conhecer Kurt. Informado de que suas habilidades de luta seriam postas prova, Ethan esfregou as mos com gosto. Acompanhou os espies ao poro, e s nesse momento compreendeu o que dizia lorde Etheridge: Kurt era um verdadeiro gigante e apertou a mo dele com mais
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fora do que o necessrio. Uma hora depois, ele jazia cado de costas sobre os tatames onde treinavam. Quando lorde Etheridge entrou, ele se levantou com esforo. E ento? o lorde perguntou para Kurt. No bom boxeador. No me acertou um s golpe... Mas rpido. Levei uma hora para acert-lo. Uma hora? Etheridge se espantou. Decerto. Corria tanto de um lado para outro que eu no conseguia me aproximar. Sempre fui corredor, no lutador! defendeu-se Ethan. Eu no acreditaria se me contassem. Collis riu, aproximando-se. Conseguiu escapar dos punhos de Kurt durante uma hora. Nunca vi ningum se mover com tanta rapidez. Ethan notou que Etheridge estava impressionado com o que ouvia, mas tentava se manter neutro. a vez de Feebles. No se preocupe Collis falou. A prxima sesso no ser dolorida... Alerta, Feebles parecia um animal selvagem, incerto do ambiente que o rodeava. E a sala lembrava uma priso medieval: cadeados, correntes, cofres de ferro, bas. O brilho das fechaduras indicava que eram usadas com freqncia. Ali, o gatuno ensinava como se abria fechaduras usando grampos, o que Ethan aprendeu depressa. Mais do que isso: adorou aprender! Havia um qu de excitao em abrir algo construdo para ser mantido fechado. Agora era hora de tentar o cofre maior de todos, to alto quanto um homem de estatura mdia. O tipo de cofre que milionrios costumavam ter em casa para guardar dinheiro, jias e documentos valiosos. Este cofre do mesmo modelo que foi entregue na residncia de lorde Maywell na semana passada explicou Feebles. o mais forte que existe, impossvel de ser perfurado ou explodido. So necessrios no mnimo seis homens para carreg-lo... Mas pode ser arrombado. Como? quis saber Ethan, curioso. Simpatizava com Feebles, apesar do jeito meio estranho do espio, mestre em arrombamentos. Tem de apurar os ouvidos explicou o homenzinho. Aproximando-se do cofre, encostou o ouvido na fechadura giratria que s abria aps receber a combinao exata de nmeros. Girando o dispositivo para a direita e para a esquerda, Feebles abriu a porta em menos de um minuto. Muito bom! exclamou Ethan. Como faz isso? Tem de saber identificar o tipo de clique que ouve ao girar a fechadura Feebles comeou a explicar. O rudo diferente quando se atinge o nmero correto. Aps ouvir as explicaes necessrias, Ethan aproximou o ouvido da fechadura e comeou a tentar. Ao lado dele, Feebles ia indicando o que os
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diferentes rudos significavam. O cofre era mais difcil de lidar do que os anteriores, e foram necessrias vrias tentativas at Ethan compreender como deveria proceder. Em quinze minutos, porm, j conseguia abri-lo sozinho. Jane, minha querida. Entre aqui para conversarmos convidou Maywell quando Jane passou em frente porta aberta do escritrio. Ela j passara mil vezes por ali durante a estadia em Londres, mas o tio jamais a convidara a entrar. O que teria acontecido? Entrou, apreensiva, perguntando a si mesma se Robert, o mordomo, teria relatado ao patro o encontro com Ethan na loja de chapus. De qualquer maneira, no tinha com o que se preocupar. Ela havia dito a Robert que queria caminhar um pouco para aproveitar o calor do dia. No se podia dizer que houvesse feito algo errado. A nica coisa a temer era no ter conseguido esconder a perturbao que se apoderara dela quando Ethan tinha entrado na loja. A Me a avisara para ter cautela com criados fofoqueiros. No subestime a capacidade que os criados possuem de ouvir e ver coisas. No se faro de rogados para contar o que sabem se isso os fizer ganhar pontos junto aos patres. Pois no, meu tio disse, parando em frente escrivaninha, atrs da qual sentava-se Maywell. O lorde a encarou com seriedade, porm isso no a espantou porque ela sabia que o tio nunca sorria. Queria lhe perguntar algo ele comeou. Gostou de passar o vero conosco? Muito Jane assegurou, relaxando a tenso. Pelo visto, o tio queria saber se ela pretendia voltar para casa, agora que a estao terminara. Gostou da vida na sociedade? Algum homem despertou seu interesse? No conheci nenhum cavalheiro com quem tivesse vontade de estabelecer um vnculo mais profundo afirmou, sabendo que no mentia. Alm de Damont no ser um cavalheiro, ela no estabeleceria com ele nenhum vnculo. Ele no passava de um enigma que ela estava ansiosa por decifrar. Pena replicou Maywell. Eu tinha a esperana de que se apaixonasse como sua me gostaria. A ltima coisa que a Me desejava era que Jane se apaixonasse e se casasse. Se quiser, pode nos acompanhar Esccia para a temporada de caa prosseguiu Maywell. Depois viro o Natal e as festas do final de ano. Talvez encontre algum interessante nos bailes e recepes para os quais somos convidados. Eu adoraria permanecer mais tempo, tio Harold aceitou Jane, grata ao

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ver que a conversa chegava ao fim. Tenho permisso para ficar mais se for convidada. Ento est decidido confirmou o lorde. Comunicarei minha esposa que voc permanecer mais tempo conosco finalizou, fazendo um gesto na direo da porta indicando que ela poderia partir. Aliviada, Jane comeou a caminhar. Antes de sair, porm, o tio a chamou. Jane? Sim, tio? Precisa comprar roupas para o inverno. Era verdade! No podia enfrentar os meses frios usando vestidos de seda e chapus para o sol. Precisava comprar vestidos de l e acessrios adequados. Tem razo concordou. Cuidarei disso o mais rpido possvel. Melhor me dar o nmero da sua conta no banco para eu fazer os, pagamentos para voc. perigoso andar na rua com a bolsa cheia de dinheiro. Faa as compras, pea que me enviem a conta e eu efetuarei o pagamento. Jane hesitou. A Me no gostaria daquilo, mas seria impossvel arranjar uma desculpa razovel para no fornecer o nmero da conta para o tio. De qualquer maneira, sendo o parente mais velho que ela possua, o banco daria qualquer informao a Maywell caso o lorde a pedisse. Claro, titio. Como no sei de cabea, vou consultar meus documentos e o trarei para o senhor prontificou-se Jane. A vantagem de tal arranjo era que o tio jamais poderia reclamar de ela lhe dar despesas com roupas. Harold Maywell, porm, parecia haver perdido o interesse no assunto porque recomeara a lidar com os papis sobre a escrivaninha. A conversa estava encerrada. Tanto melhor, refletiu Jane. Por sorte, o tio no tocara no nome de Ethan Damont. Com certeza, ele desaprovaria qualquer interesse que ela porventura manifestasse pelo jogador. De qualquer maneira, Ethan Damont no a interessava mais. Etheridge conduziu Ethan ao sto do clube. Abrindo a porta, fez um gesto convidando Ethan a tomar a dianteira. Meu escritrio secreto explicou, entrando tambm e fechando a porta. Secreto? Faz poucas horas que me tornei um impostor e j sei onde seu escritrio? Isso mesmo respondeu Etheridge com ironia. Sente-se, por favor. Prefiro ficar em p recusou Ethan, embora estivesse morrendo de vontade de sentar-se. Na verdade, gostaria mesmo era de deitar e descansar, pois a sesso com Kurt o deixara exausto. Por que no confia em mim, Damont? indagou o lorde. O que importa que sou uma boa aquisio. Necessitam de sangue novo

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aqui dentro. Para surpresa de Ethan, Etheridge meneou a cabea concordando. Perdemos muitos homens bons este ano. "Sangue novo" entre meus espies ajudar os homens a pensar no futuro em vez de lamentar as perdas do passado. O que aconteceu? perguntou Ethan, no gostando da conversa. Morrer no estava em seus planos. Jackham, um dos nossos, foi aliciado pelos franceses. Sem saber o que o inimigo tinha na cabea, ele revelou os nomes de vrios espies do clube. Ao descobrir que os franceses estavam matando os espies revelados, parou de fornecer outros nomes, mas um estrago enorme j fora feito. Compreendo. H algo mais que preciso dizer prosseguiu Etheridge. O qu? Existem diferentes tipos de espio. Alguns se infiltram num local, como por exemplo a residncia de Maywell, para trabalhar como criados. Esses espies observam o que ocorre e nos informam. Mas existem espies duplos tambm, e a forma como desejo que voc trabalhe. Espio duplo? Sim. Quero que Maywell o recrute para ser espio dos franceses. Assim, voc poder obter o mximo de informao possvel a respeito da organizao deles. Por que cr que Maywell me convidaria para espionar para os franceses? Pela mesma razo que eu o convidei: voc possui os talentos ideais para a funo. No sei. Ethan hesitou. Creio que prefiro ser usado como observador, isto , o primeiro tipo de espio que voc descreveu. Observar o que ocorria na residncia de Maywell vinha a calhar, pois assim poderia se assegurar de que lady Jane e as outras mulheres estavam em segurana. Pode comear como observador, mas creio que Maywell logo tentar integr-lo organizao da qual faz parte. Se ele fizer a proposta, voc deve aceitar. Maywell no o deixar vivo se voc recusar, pois ter informaes demais a respeito deles. Como pode ter certeza disso? Porque o que eu teria de fazer. Por isso no trazemos ningum para o clube sem estarmos certos de que a pessoa ser leal a ns. Se est tentando me pr medo, no perca seu tempo declarou Ethan. J estou com medo desde que entrei aqui esta manh. timo. Continue assim e isso o ajudar a se manter vivo. Vocs so mesmo uns fanticos. Dividem o mundo entre pessoas boas e pessoas ms: ns somos bons e os inimigos so maus. Na realidade, o lado deles
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constitudo por homens como ns. Homens que tambm tentam fazer o melhor que podem em benefcio de sua ptria. A habilidade para enxergar nuances ser til para seu trabalho como espio duplo avaliou Etheridge aps refletir um instante. Mas tambm pode implicar um risco maior. Qual a expectativa de vida de um espio? ele perguntou com sarcasmo. Voc no tardar a descobrir resumiu Etheridge. A despeito das informaes preocupantes, Ethan apreciou o resto do dia passado no Clube dos Impostores. Ao descerem do sto, foi convidado cozinha para degustar o coq au vin preparado por Kurt. Alm de ministrar os treinos de lutas, Kurt, o gigante, era tambm o cozinheiro dos impostores. Collis, Phillipa e Robbie, o filho de dez anos de Phillipa, estavam presentes. Entretanto, havia algo que no compreendia: como algum que fazia parte do clube podia mudar de lado to de repente? Afinal, fora o que Etheridge tinha dito a respeito de Jackham. Por que Jackham... ele comeou, mas Phillipa o interrompeu. No mencione esse nome. Ainda tenho dificuldade para subir escadas depois do que ele me fez. O que ele lhe fez? Pendurou-me no telhado, segurando-me pela gravata. Como assim? uma longa histria. Mame estava vestida de homem o menino intrometeu-se na conversa. Jackham era um timo espio, mas perdeu o senso de honra e lealdade ela explicou com um suspiro. Era divertido tambm, e inventou todos os nossos apelidos. Apelidos? Surpreendeu-se Ethan. Codinomes elucidou Collis. No nos referimos uns aos outros pelos nomes. Todos os espies tm apelidos. Eu sou "Fnix". E eu, "Gemini" revelou Phillipa. E voc? Ethan indagou a Fisher. Fisher ele respondeu, rindo. Pensei que fosse seu nome verdadeiro replicou Ethan, amuado. Eu sou o "Cozinheiro" contou Kurt. Mas me chamam de o "Gigante" tambm. Qual ser meu apelido? quis saber Ethan. No assim que funciona Collis comeou a explicar. Algum dia, um de ns comear a chamar voc de uma maneira que tenha a ver com sua personalidade e as misses que executa. Se fizer sentido, os demais espies adotaro o codinome. O que ainda no sabe que muitas vezes damos apelidos a nossos inimigos tambm. Denny, por exemplo, escolheu o nome "Quimera" para
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denominar o lder da organizao que conspira contra a Coroa inglesa. Gostaram do coq au vin? indagou Kurt, mudando de assunto. Excelente elogiou Fisher, e todos concordaram de imediato. Alm de cozinhar e treinar os espies para lutar, o que mais Kurt faz? Ethan sussurrou para o menino Robbie, sentado a seu lado. Mata inimigos o garoto respondeu sem prembulos. Compreendo Ethan murmurou, sem apreciar a reao do garoto. Como uma criana podia falar aquilo com tanta naturalidade? No restante do almoo a conversa ganhou um tom ameno, sem que os negcios do clube fossem discutidos. Excelente contador de piadas, Collis divertiu a todos relatando as ltimas brincadeiras inventadas sobre os inimigos franceses. Aps terminarem de comer, Ethan pediu licena e se levantou, resolvido a retornar ao mundo real. Era hora de partir, pois estava sendo esperado na casa de Maywell naquela noite. Jane entrou na sala de visitas, sorrindo para saudar o visitante. Simms, o mordomo, tinha avisado que algum viera visit-la. Pensando que seria Billingsly ou algum dos rapazes que a cortejava nos bailes, resolveu no pedir tia que a acompanhasse. Seu plano era desculpar-se, avisando que estava ocupada, e que no tinha tempo para conversar. Entretanto, a sala estava vazia a no ser por uma caixa de chapu feminino sobre a mesa. Para Lady Pennington, como pedido de desculpas pelo mal-entendido desta tarde, dizia um bilhete. Oh, no, ela pensou, adivinhando do que se tratava. Ao abrir a caixa, confirmou a suspeita: era o chapu que experimentava quando Ethan Damont havia entrado na chapelaria. Que chapu horrvel... falou para si mesma ao ver o acessrio cinza e fora de moda. Pensei que s eu o tinha achado horroroso. Soou uma voz atrs dela. Jane se virou e, surpresa, deparou com Ethan. O que faz aqui? Tambm me encanta tornar a v-la ele falou com ironia, antes de fazer uma reverncia. Pode levar seu presente de volta murmurou Jane, corando. No vou aceit-lo finalizou, devolvendo o chapu para a caixa. Ao faz-lo, porm, acabou danificando as plumas que o enfeitavam na lateral. Agora no poderei mais devolv-lo argumentou Ethan. A culpa foi sua! No, lady Jane. A culpa foi sua por no guard-lo na caixa com delicadeza. Est bem ela concedeu com um suspiro, sabendo que no valia a pena
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discutir. Um sorriso iluminou a face de Ethan. Por Deus! Ele mais lindo ainda quando sorri!, Jane pensou, ruborizando. Quer dizer que o que aconteceu esta tarde foi um mal-entendido? perguntou, tentando desviar a ateno da beleza de Damont. Peo perdo se fiz ou disse algo que a importunou. No se preocupe, sr. Damont. Estou perdoado? No me considera um homem mal-educado e inconveniente? No o que penso do senhor ela garantiu, rindo. Ethan relaxou, aliviado. Por que minha opinio tem tanto valor para ele?, refletiu Jane. No penso nada de mau sobre o senhor prosseguiu, cautelosa. J tive oportunidade de ver que um homem gentil e bem-educado. Talvez esteja indo longe demais ao me julgar de maneira to favorvel. Tem razo. Retiro o que disse. Desta vez foi Ethan quem riu. Por fim, meneou a cabea e a fitou. Quem voc, lady Jane? Existem outras mulheres como a senhorita no lugar de onde veio? Jane hesitou. A Me a havia alertado para no revelar muito a respeito de si prpria. Residi muitos anos ao norte do pas. Morava na zona rural e no... No acredito que existam muitas mulheres como eu por l. Jane no conseguiu impedir a melancolia na voz. Os anos que vivera no Norte tinham sido solitrios, mas Damont no precisava saber disso. A maneira suave como a fitava, porm, demonstrava que sua tristeza no lhe passara despercebida. Ao ver que ele a fitava com ternura e solidariedade, Jane percebeu que no estava preparada para ficar ali a ss com ele. Ainda mais em se tratando de algum que a beijara antes. Suspirou. De todos os homens de Londres, por que tinha de se envolver justamente com um jogador profissional? Aquilo tinha de parar. A atrao que sentia por ele se intensificava a cada vez que o via. melhor o senhor ir. Pensei que... O que quer que tenha pensado, enganou-se. No quero alongar essa conversa. V embora, por favor. A senhorita afvel e calorosa num momento, mas em seguida se torna distante e fria. a mulher mais inconstante que j conheci. Se pretendia me insultar com tal comentrio, saiba que me sinto honrada

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ao ouvir o que me diz. Por que tem prazer em me contestar? perguntou Ethan, contrariado. No costumo dar pontaps nos ces ou tratar mal as criancinhas. Jamais ganhei um centavo jogando com algum que no merecesse perder. No exagere, sr. Damont. No estou exagerando. S ganho dinheiro daqueles que no merecem a fortuna que herdaram. Como assim "no merecem"? No tenho nada contra os herdeiros receberem o que de direito lhes cabe. Mas, h gente que usa o dinheiro que tem para se aproveitar dos mais desafortunados. Verdade? Jane cruzou os braos. A senhorita, sem dvida, cr que eu s conto mentiras revidou Ethan com irritao. Sinto muito replicou Jane, arrependida. Eu no quis ofend-lo. Mas ofendeu. Ethan respirou fundo e se acalmou. Por sorte, no sou de guardar rancor. Ento melhor do que eu. Sou capaz de guardar rancor por mais tempo do que deveria. E de quem tem rancor no momento? De algum homem? Se me contar quem , posso dar o troco no jogo sugeriu Ethan. Apesar da vontade de rir, Jane se controlou. Ethan, porm, percebeu a fora que ela fazia para se manter sria. Simpatizo com a senhorita. Espero que possamos ser amigos. No sei se ser possvel. Jamais ouvi falar de uma amizade entre... Entre uma dama e o filho de um alfaiate? ele completou, amargo. Entre um homem e uma mulher retrucou Jane. No se preocupe com isso. Tenho muitas amigas mulheres. Tenho certeza de que sim ela concordou, fria. Bem, est ficando tarde disse, caminhando em direo sada. Hora de nos despedirmos. Eu no me referia a esse tipo de amizade Ethan apressou-se em explicar. Passos pesados soaram no saguo. Embora no tivesse nada a esconder, Jane o olhou, alarmada. Meu tio! Ethan se colocou atrs da porta no exato momento em que esta foi aberta. Jane? chamou Maywell, parando sob o umbral e mantendo a mo na maaneta. O que faz aqui? Pensei ter ouvido vozes. Est sozinha ou h algum com voc? Simms me avisou de que havia visita para mim, mas quando vim encontrProjeto Revisoras 58

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la, s tinha este presente ela explicou, tensa, apontando a caixa de chapu. Para a aflio de Jane, Maywell abriu mais a porta e entrou. Encaminhandose para a mesa, fitou o chapu dentro da caixa. Cus! Duvido de que tenha gostado deste presente. Verdade. No gostei nada. De que se trata este "mal-entendido" mencionado aqui? quis saber o tio, lendo a mensagem que acompanhava o presente. No sei ao certo ela respondeu de modo vago. Creio que reagi, ofendida, a algo que um cavalheiro me disse. Quem ele? Acredito que seja um dos que esteve aqui na noite passada... No consigo me lembrar com certeza. Compreendo. Apesar de aliviada ao v-lo se desinteressar pelo assunto, Jane se perguntou que motivo teria o tio para lhe fazer tantas perguntas. Ele jamais se mostrara interessado em assuntos que diziam respeito a ela. Por outro lado, era impossvel no reconhecer que o lorde se interessaria bastante caso soubesse dos incidentes ocorridos entre ela e Ethan Damont. Ns nos veremos no jantar, querida ele avisou, deixando a sala. Jane esperou at ouvir os passos do tio subindo a escada e correu a fechar a porta. Ethan estava colado parede e, ao v-la, soltou o ar que segurava. Ele j foi. Sabe trapacear to bem quanto eu Ethan elogiou com um sorriso de lado. Isso no verdade! ela refutou, indo sentar-se no sof. S tentei contornar a situao. E o fez maravilhosamente. Quer que eu a ensine a jogar? O senhor incorrigvel! afirmou Jane, sem conseguir deixar de rir. A senhorita tambm . Sabe como ser malvada, lady Jane. E o senhor sabe como ser impertinente. S quando necessrio. Ele sorriu e veio acomodar-se ao lado dela. Estou certa de que j praticou muito ao longo da vida. Ethan a encarou por um longo momento. Jane Pennington o fascinava: tinha modos aristocrticos e jamais era deselegante. Ao mesmo tempo, dizia o que pensava e no tinha medo de enfrentar quem quer que fosse. Seu sarcasmo e astcia o cativavam. Mais do que isso: o excitavam. Se Jane no tomasse cuidado, ele terminaria propondo algo que, ainda que imprprio, seria agradvel para ambos. A despeito do bom humor, o pensamento o fez suspirar com resignao. Senhoritas virgens no podiam ser seduzidas, e essa era uma regra que ele obedecia sem questionar.

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Alguma vez j considerou que poderia ser mais do que ? ela indagou de sbito. Como assim? Que poderia ser mais do que um jogador profissional exmio na arte de trapacear? A palavra "trapacear" o magoou. Muitas vezes dizia isso a respeito de si prprio, mas ouvir a mesma coisa da boca de lady Pennington o entristecia. O senhor tem tudo para ser diferente persistiu Jane. inteligente, conhece gente importante. Podia trabalhar para um tribunal ou se integrar a uma organizao. Por Deus! O que espera de mim? exasperou-se Ethan. Gostaria que usasse seu intelecto e o talento que possui para algo mais do que o prprio enriquecimento. Ajudar os outros uma boa coisa. Por que o faria? Se o mundo jamais me ajudou, por que eu faria algo pelo mundo? ele se defendeu. E quanto senhorita? Por que no usa a inteligncia e talentos que possui para algo alm de ser uma figura decorativa? No sou uma figura decorativa! reclamou Jane, indignada. mais do que isso, ambos sabemos. uma mulher linda que encanta os homens. Ela j se encontrava pronta para protestar, porm a surpresa a fez se calar. Quanto a Ethan, teve de fazer fora para resistir ao impulso de beijar os lbios cheios e entreabertos. Por que no para com esses jogos? ela perguntou, refazendo-se da surpresa. H tantas outras coisas que poderia fazer... Tem razo. Vou desistir das cartas e me tornar capito de um navio. Ou me tornarei primeiro-ministro. Com um pouco de sorte, posso at vir a ser o rei da Inglaterra. O brilho de aprovao surgido nos olhos de Jane quando Ethan comeou a falar desapareceu quando ela viu que ele zombava do comentrio. Insolente! exclamou, revoltada. A seu servio, lady Pennington. No h nada de errado com o trabalho honesto, sr. Damont! A senhorita naturalmente sabe muito a respeito de ganhar a vida com o prprio trabalho... Ethan replicou com ironia. Tenho certeza de que nem abotoa o prprio vestido! O senhor no sabe nada sobre mim. Ento conte como vai buscar gua quente para se banhar, como costura os vestidos que usa e como prepara o jantar todos os dias. No preciso provar nada para o senhor. Sei quem sou e o que j fiz de til. Vivia uma vida pobre at pouco tempo. O que v agora prosseguiu, apontando o fino vestido algo recente para mim.

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Isso verdade? perguntou Ethan, franzindo a testa. Acusaria uma dama de mentir? Se achasse que estava mentindo, por que no, Jane? No me chame assim. No seu nome? Dirija-se a mim como "lady Jane" ela exigiu com altivez. Eu a ofendi de verdade, concluiu Ethan, notando que Jane ficara vermelha como um pimento. Mesmo assim, aproximou-se at os corpos quase se tocarem. Jane repetiu, num desafio. Ela ergueu a mo como se fosse lhe dar uma bofetada. No meio do caminho, porm, reteve o impulso, como para demonstrar que a provocao no a atingia. Tornando a abaixar o brao, levantou-se e se afastou. Ethan fez o mesmo e a seguiu, chegando to perto que quase encostou o peito em seus seios. Seu corpete no est justo demais? Se quiser, posso ajud-la a desaboto-lo. Sabe que pode ficar vontade comigo. Desta vez Jane no se conteve e lhe deu uma sonora bofetada. Ethan aceitou a agresso sem reagir porque sabia que a merecia. Quando ela ergueu o brao para desferir um segundo tapa, contudo, foi mais rpido e segurou-lhe a mo. Agora a minha vez decidiu, erguendo o brao. Horrorizada, Jane se preparou para levar um tapa, entretanto,Ethan apenas acariciou-lhe a face com suavidade. Fitando-a nos olhos, prosseguiu a carcia, mergulhando os dedos nos cabelos sedosos. Suspirou pesadamente. Queria toc-la por inteiro, sem pudor nem limites! Inebriado com o desejo que comeava a domin-lo, soltou-lhe os cabelos de Jane. Voc linda murmurou, tocando-a nos lbios com a ponta do dedo. Paralisada, Jane no esboou reao. Jamais um homem a tocara assim, e seu corpo reagia de maneira indita, incontrolvel, atemorizante. O toque de Damont queimava-lhe a pele e a incendiava por dentro. Sem muita conscincia do que fazia, entreabriu a boca e tocou o dedo de Ethan com a lngua, provando seu gosto. Fitouo, sem conseguir desviar o olhar, o corao acelerado. Segurando o ar nos pulmes, Ethan deslizou a mo pela nuca de Jane e inclinou o rosto devagar. Um segundo depois, beijava-a com volpia.

Captulo III

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Jane sentiu-se desmanchar nos braos de Ethan. De repente, a virtuosa lady Pennington era como cera derretendo ao toque quente daquelas mos e lbios. Colando o corpo ao dele, rendeu-se ao beijo como se a boca de Ethan fosse tudo o que havia desejado a vida inteira. Ethan gemeu, a excitao fluindo pelas veias e roubando-lhe a razo. Abraando Jane pela cintura, puxou-a de encontro a si, necessitando sentir mais o corpo macio. Ela retribuiu com ardor, mergulhando os dedos em seus cabelos, permitindo que a lngua vida invadisse sua boca. Enlevado, ele a empurrou devagar at encost-la contra a parede e comprimiu o corpo contra o dela, insinuando-se entre suas coxas. Jane sentiu-se dissolver ao contato do corpo rijo e viril. Sentiu os seios trgidos e ansiou por mais. Queria se desnudar para ele, queria que ele tocasse seu corpo inteiro! Como se adivinhasse seus pensamentos, Ethan correu a mo por seu pescoo e agarrou um seio, sentindo o mamilo endurecido sob o tecido. Ela soltou uma exclamao e, precisando amainar aquela urgncia, moveu-se contra ele. Ethan a acariciou com o polegar e Jane arqueou mais o corpo, desejando que ele o fizesse por baixo do tecido. Queria que ele rasgasse o decote, queria que ele a suga... Deus, o que estou fazendo?! A fria realidade se apoderou dela: Ethan Damont, jogador profissional, tinha a lngua em sua boca, a mo em seu seio, o corpo rijo entre suas coxas e a comprimia contra a parede da sala de visitas de tia Lottie no meio da tarde. Jane o empurrou para longe, e ele a olhou, surpreso e to ofegante quanto ela. No posso murmurou Jane, o corao quase saindo pela boca, ainda que seu corpo latejasse com a falta do dele. No sei o que estou fazendo, eu... Sua confuso atingiu Ethan como uma flecha. Jane tremia, completamente aturdida e desamparada. O sentimento de vitria cedeu vergonha e, aproximando-se, ele a tocou na face. Jane, eu... Por favor, no se dirija a mim dessa maneira ela pediu, desta vez em tom de derrota. Peo perdo, lady Pennington. Fui longe demais. Ela meneou a cabea, fitando um ponto qualquer acima de seu ombro. Ethan deu um passo para trs, ento fez meia-volta e partiu.

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Lorde Maywell o espera informou o mordomo, no saguo. Sabia que ele estivera a portas fechadas com Jane, contudo mantinha a expresso neutra. Por sorte, no havia mais ningum por ali para conden-lo, pensou Ethan, sentindo-se culpado. Ainda aturdido com o que se passara entre ele e Jane, adentrou o amplo escritrio, vendo lorde Maywell ocupar a cadeira como um rei no trono. Fitava-o com expresso sria, porm os olhos brilhavam como se o avaliasse positivamente. Ethan tentou manter o ar casual. Se Maywell fosse mesmo uma figura importante numa rede de espies, no podia ser subestimado. Diga-me uma coisa comeou Maywell com olhar inquisitivo. Qual sua opinio sobre a retirada das tropas inglesas dos Estados Unidos? Ethan ergueu as sobrancelhas, no vendo a menor importncia em tal assunto. Estados Unidos? No de l que trazem o tabaco? No tem opinio sobre a guerra contra os americanos? estranhou o lorde. Claro que tenho. Precisamos pr fim a esse conflito para que caia o preo do tabaco. Levantarei a questo na prxima reunio da Casa dos Lordes. Quem sabe a sugesto os anime ponderou Maywell, soltando uma baforada do charuto. Tenho de admitir, milorde: no dou a menor importncia guerra contra os Estados Unidos ou contra Napoleo. Perdoe minha franqueza, mas tambm no estou interessado em ouvir a opinio do senhor declarou Ethan, encostando-se contra o espaldar. No tem sentimento patritico? No cr que deve fazer sua parte para preservar a Inglaterra e manter o poder que temos sobre outros pases e colnias? A Inglaterra nunca fez nada por mim ele volveu, cruzando as pernas com displicncia. Embora dissesse a verdade, sentiu-se vazio como um parasita que vive da riqueza alheia e nada constri por si prprio. Talvez Etheridge tivesse razo no que pensava a seu respeito. Interessante julgou Maywell com ar reflexivo, soltando outra longa baforada. Vamos mudar de assunto. J visitou algum dos bordis nas cercanias de Westminster? Ethan sabia existir estabelecimentos perto do palcio que ofereciam mais do que comida e bebida. Visitei o estabelecimento da sra. Blythe algumas vezes. No um dos meus. No um dos seus favoritos? O que quero dizer que no me pertence. Ethan surpreendeu-se ao ouvir aquilo, mas no deixou transparecer. No sabia que o senhor estava nesse negcio, milorde comentou, embasbacado, ao lembrar-se de que Maywell tinha cinco filhas. lucrativo?
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No me d dinheiro algum, mas recompensador em outros aspectos afirmou Maywell com a expresso indecifrvel que o caracterizava. Tais como? Informao revelou Maywell. O controle da informao que fornece o poder. O senhor usa as mulheres para obter informao dos clientes? Ficaria surpreso se soubesse como destravam a lngua aps alguns momentos de prazer. Brilhante Ethan elogiou, impressionado. Sem dvida uma mulher meiga e de seios fartos seria capaz de obter informao de qualquer oficial ou homem do governo que transitasse por ali. O senhor no faz nenhuma chantagem com a informao recebida? perguntou, conferindo as unhas como se o assunto no tivesse a menor importncia. No sou chantagista! indignou-se Maywell. Ento para que tem de obter informao dos oficiais do governo? Maywell se calou, como se considerando o quanto deveria revelar. Por fim inclinou o corpo para a frente e comeou a falar em tom confidencial. Voc um homem de muitos talentos, Damont. Tem experincia em certos aspectos do mundo que eu no tenho. inteligente e astuto. Mantm a frieza e no se deixa levar pelas emoes. Obrigado. Eu poderia usar um homem como voc. Pronto, Ethan regozijou-se. Maywell ia fazer a proposta! E isso porque ele se mantivera aptico e desinteressado em assuntos da poltica! No sei o que quer dizer, milorde. Claro que sabe duvidou Maywell. Veio ter comigo, no veio? No foi mera coincidncia ter estado em minha casa na noite do baile. Eu tinha minhas razes. Sem dvida. Por sorte, tudo o que seus amigos do Clube dos Impostores conseguiram obter foram os relatrios sobre uma misso sem importncia. Maywell sabia! Mesmo sentindo o sangue gelar nas veias, Ethan agiu como o mestre da dissimulao que era. A que amigos se refere? Franziu o cenho. Maywell recostou-se na cadeira, muito seguro de si, lembrando-o de Etheridge, ainda que eles lutassem em lados opostos. No tenho inteno de question-lo nem torn-lo o centro da discusso, sr. Damont, mas posso lhe falar a respeito de seus amigos. Eles formam uma rede de espionagem a servio da Coroa, que atua sob o manto do Clube dos impostores. Recrutam pessoal de todas as camadas sociais. Sabem o que eu fao tanto quanto eu sei o que eles fazem.

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Ethan engoliu em seco. Maywell, definitivamente, parecia ser o Quimera. A situao no era favorvel. Havia obtido a informao que os impostores queriam, mas na certa morreria antes de poder pass-la a eles. Interessante. Pena que eu no saiba do que est falando prosseguiu mentindo. Pode continuar fingindo. No tenho a expectativa de que traia seus camaradas. Alguma coisa ele devia ter demonstrado ao ouvir aquilo porque o lorde estreitou os olhos. No so seus camaradas ainda? indagou, surpreso. Interessante. Ser que encontrei um homem que no tem a lealdade que um co nutre pelo dono? Se quiser, posso ajud-lo a romper esse elo finalizou Maywell. Ethan permaneceu to imvel e inexpressivo quanto podia. Haviam subestimado Maywell. O argumento do lorde o tocara fundo, pois odiava ser manipulado. Aprendera a ser livre e no sabia viver de outra maneira. No tenho nenhum "dono". Por um longo instante, Maywell nada disse. Ento tornou a inclinar o corpo para a frente. Talvez pense que h mundos inteiros que nos separam, Damont. Mas voc e eu temos a mesma natureza. Embora tenham nos colocado rtulos distintos, somos iguais. Sou o filho do meio. Cresci sabendo que no contava com os privilgios do primognito e nem com as regalias do mais jovem. No tinha um ttulo de peso e, nem uma herana ou terras que pudesse transformar em fonte de poder. Sempre fui consciente de que a vida no me presenteava com as circunstncias que me possibilitariam ser o homem que sempre acreditei que poderia ser. Sou aristocrata, mas desprovido de um ttulo realmente alto e que gere respeito. Sem fortuna, no podia nem me tornar negociante, pois minha prpria classe me desprezaria. Sempre me senti perdido entre dois mundos. Ao perceber que partilhava com Maywell dos mesmos sentimentos, Ethan sentiu-se estranho. Era como se fitasse algum desprezvel, e ao cabo de um tempo terminasse notando que se tratava da prpria imagem refletida no espelho. Vejo que milorde teve uma vida difcil disse com brandura. Perdido entre dois mundos. Droga. Sentia-se da mesma maneira. Acostumara-se a viver equilibrado naquela corda bamba. Quando criana, fora separado dos amigos, pois o pai no queria que ele se misturasse aos de origem humilde. Tem de falar e se comportar como um lorde, dizia. Assim, ele havia crescido vigiado por tutores que lhe ensinavam boas maneiras. At mesmo sua comida era a de um cavalheiro. O problema maior era que at mesmo o mais simples dos tutores o tratava com certo desprezo. Eles o acompanhavam e ensinavam apenas porque seu pai se sacrificava para pag-los a contento. Mas no importara o quanto ele tinha estudado nem quanto havia tentado se

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refinar: jamais se tornaria um verdadeiro aristocrata. Acha que faz sentido um bando de lordes de peruca decidir os destinos da Inglaterra, transformar as terras frteis deste pas num deserto, queimar nossas florestas para vender por melhor preo as terras que possuem? prosseguiu Maywell, arrancando-o de seus devaneios. Acha justa uma corte que galanteia um prncipe regente de cabea oca s para obter favores enquanto a corrupo e a guerra contra Napoleo tornam o povo mais pobre? Maywell fez uma pausa dramtica como se convidasse Ethan a refletir. Aps um longo momento, continuou: Podemos mudar tudo isso, Damont. Se Napoleo vencer, transformar a estrutura do poder que nos governa. Ele acredita que o valor de um homem dado pela maneira como age, e no pelo bero em que nasceu. Se dominar a Inglaterra, no permitir que a ftil aristocracia inglesa siga decidindo a vida de todos. Mas Paris ainda mantm nobres nos palcios. Por que Napoleo no extirpou a aristocracia francesa? Os nobres franceses no passam de ornamentos replicou Maywell com desdm. Foram mantidos apenas para satisfazer Josephine, esposa de Napoleo. Os homens que contam e tomam decises importantes so os que se fizeram nos exrcitos comandados por ele. Homens como ns, Damont. Homens de bom-senso, que vem que a ordem social conservadora s arruna o pas e o povo. Mesmo a contragosto, Ethan se viu cada vez mais interessado nas palavras de Maywell. Era impossvel negar o tanto de verdade que exprimiam. Entretanto, milorde, se houver uma revoluo, as pessoas como o senhor perdero os privilgios. difcil acreditar que o senhor estaria disposto a deixar de lado a vida de festas e riqueza, ou deixar de viver em casas como esta finalizou com um gesto, indicando o ambiente em que estavam. Desistir disto? perguntou Maywell, rindo alto. Desistir de uma casa que mal dissimula a penria e a decadncia? Desistir de tentar arranjar um bom marido para minhas filhas, que no as obrigue a reformar vestidos antigos para os outros no perceberem que no temos meios de renovar o guarda-roupa a cada nova estao? Ethan admitia ser terrvel viver daquela maneira: lutando para manter a farsa de ser quem no se era. O senhor acredita que isso tudo mudar se Napoleo for vitorioso? Tenho certeza de que sim. Sei que meus esforos sero reconhecidos e recompensados. Obterei tudo o que mereo e mais ainda. E o mesmo pode se passar com voc. J possuo o que mereo. Tem certeza? Eu gostaria de fazer um pequeno experimento. Amanh de manh, quero que v ao palcio e requisite uma audincia com o prncipe regente. Para rirem em minha cara e me escorraarem? Confie em mim, Damont. Faa o que peo e garanto que vai se surpreender. Aps dizer isso, Maywell se levantou, demonstrando que a conversa terminara. Sem hesitar, Ethan fez o mesmo. Na verdade, no via a hora de ir.

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Aquela conversa desestabilizara o equilbrio precrio em que ele vivia. J saa do escritrio quando o lorde tornou a cham-lo. A propsito, Damont. Jane foi convidada para um jantar amanh. Eu apreciaria se voc a escoltasse no caminho de ida e volta. Perplexo, Ethan pensou que talvez no houvesse escutado bem. Escoltar jovens senhoritas respeitveis era algo que jamais lhe fora pedido. Contudo, se Maywell o queria a seu servio, era natural que lhe desse responsabilidades tpicas de um empregado. Ele no lhe pedira que acompanhasse Jane ao tal jantar na condio de convidado, mas sim que a escoltasse, algo que soava mais como a funo de um guarda-costas. Ao menos seria uma oportunidade para se desculpar com Jane. Sem dvida, milorde concordou. Ser um prazer. Maywell observou Ethan partir sem acompanh-lo. Ao se ver sozinho, tirou um charuto da ltima caixa que lhe restava e o acendeu. Ainda bem que em breve seria recompensado por aquele trabalho. Se a recompensa tardasse a chegar, as meninas terminariam por arruin-lo. Ressentido, pensou no dinheiro que o irmo mais velho havia herdado, e que terminara por perder. Por falta de pagamento de impostos, as terras que a famlia possura durante tantas geraes tinham sido confiscadas pelo governo. Se houvesse sido ele a receber a herana, nada daquilo teria acontecido. Suas filhas estariam bem casadas porque teriam um bom dote a oferecer. Da maneira como as coisas haviam ocorrido, as moas tinham de lutar no mercado de matrimnios da sociedade... e sem sucesso at agora. Quando Napoleo atravessasse o canal da Mancha, ele esperava j ter conseguido atingir um patamar alto na rede da qual fazia parte. Assim, seria brindado ao menos com o ttulo de marqus. Um rudo suave se fez ouvir na sala. No instante seguinte, o homem franzino e de cara redonda saiu de trs da cortina e adentrou o crculo de luz formado pelas velas do lustre pendurado no teto. Quando lhe contei que o vi saindo do Clube dos Impostores, pensei que voc fosse elimin-lo falou, soturno. Maywell deu uma tragada no charuto antes de responder. Cheguei a pensar nisso, mas seria uma pena. Afinal os talentos de Damont nos podem ser teis. Os impostores o recrutaram antes lembrou o homenzinho, sentando-se. Eu tenho algo que Damont deseja replicou Maywell com satisfao. A garota? No quero desmerecer lady Jane, mas a reputao de Ethan Damont demonstra que ele no tem dificuldade em obter companhia feminina. Mesmo assim, ele no est em condies de conquistar uma dama. Muito menos com a aprovao da famlia e dos amigos da senhorita em questo. Damont no conseguiria ser bem-vindo na sociedade. Necessita da minha ajuda. Faria isso por ele? Daria a Damont sua sobrinha em casamento e a
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herana que ela possui? Talvez. Ou ao menos o faria crer nisso. Penso que Jane tambm gosta dele. Preocupa-se com o desejo de uma garota, mesmo sabendo que o futuro da Inglaterra est em jogo? Claro que no. Mas o desejo de Jane servir para atrair Damont. Ele far de tudo para agrad-la. Pelo que ouvi dizer, Damont mestre na arte de agradar as mulheres cedeu o pequeno homem, piscando um olho. No seja grosseiro. Jane uma dama. Permite-me mudar de assunto? E quanto ao plano maior? Ainda no estamos prontos sentenciou Maywell. Devemos nos preparar mais. No conseguiremos nos preparar mais do que j fizemos insistiu o homenzinho, porm Maywell meneou a cabea. Deixe-me obter a lealdade de Damont antes. Tenho o pressentimento de que vamos precisar dele. Ento correu um risco enorme ao envi-lo ao palcio. E se isso assegurar sua lealdade Coroa? O que ele vai descobrir ir faz-lo cair em nossos braos. Tem certeza? Absoluta. Se h uma coisa a respeito da qual tenho certeza de que Ethan Damont trair a Inglaterra. Em frente ao escritrio do tio, Jane tampou a boca com a mo, incapaz de acreditar no que ouvia. Ele encorajaria Ethan Damont a cortej-la? Sua primeira reao foi de prazer. Curiosa, encostou o ouvido na porta fechada para ouvir melhor. No estava acostumada a bisbilhotar conversas alheias, mas o assunto lhe dizia respeito. Um instante mais tarde, porm, horrorizou-se ao tomar conhecimento do que o tio tinha na cabea. Tio Harold era um traidor! Pior ainda, planejava aliciar Damont e torn-lo um traidor tambm! Sentindo nojo, afastou-se p ante p. Ao chegar escada, um pensamento nefasto passou por sua cabea: no tinha ningum a quem recorrer! Tia Lottie a consideraria uma louca e no acreditaria em uma s palavra. As primas eram jovens e inocentes demais para ouvir tais coisas. Sobretudo, o que poderiam fazer contra o prprio pai? A Me saberia o que fazer. Ao passar pela porta do escritrio, Serena deparou com a figura familiar do homenzinho que, com freqncia, visitava sua casa. Ao v-la, ele a cumprimentou,
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mas prosseguiu em direo ao saguo. Como ele havia deixado a porta aberta, ela resolveu entrar para conversar com o pai. Posso entrar, papai? pediu com timidez. Ao ver o lorde sorrir, receptivo, Serena relaxou. Sabia ser a filha preferida, mas desconfiava de que o lorde a apreciava mais do que as outras pelo fato de ela no insistir em gastar dinheiro com vestidos e sapatos novos. De qualquer forma, era necessria cautela para abordar o pai, pois se ele estivesse de mau humor, seria bruto como um urso. Est trabalhando at tarde... E voc j deveria estar na cama replicou Maywell, chamando-a para sentar-se em seu colo. Por que no foi se deitar ainda? Jane est escrevendo outra carta. Deve estar perturbada com algo porque parece que vai quebrar a pena. Por que estaria to perturbada? ele perguntou, franzindo o cenho. Ela me pareceu bem quando conversamos esta tarde. No sei. Espiei sobre o ombro dela... parece que ela ouviu algo. V se deitar. Maywell colocou a filha no cho, taciturno. Serena obedeceu ao pai. Teria preferido permanecer mais tempo ao lado dele, mas no podia insistir. Na manh seguinte, Ethan caminhou at o palcio onde residia o prncipe regente. Ainda que no tivesse muro e porto, a enorme construo era bem guardada pela Brigada Real. De qualquer maneira, um abismo separava Ethan Damont de George IV. Aps ir e vir pela calada duas vezes, finalmente jogou fora o charuto e respirou fundo enquanto caminhava para a entrada. Na verdade, estar ali era ridculo, e Maywell com certeza o enviara por uma nica razo: demonstrar que Ethan Damont no fazia parte da aristocracia. As sentinelas que guardavam a porta eram dois gigantes. Ol, camaradas cumprimentou, enchendo o peito para parecer mais forte. Vim para requisitar uma audincia privada com o prncipe. Qual seu nome e negcio, senhor? perguntou um dos guardas. Ethan Damont. No sou importante ou influente, e nem possuo um negcio. Ao ouvir a informao, a outra sentinela passou a consultar um livro de capa dura que repousava sobre um pequeno pedestal ao lado deles. Aps folhear algumas pginas, encontrou algo e fechou o livro. O nome do senhor est na lista. Pode entrar permitiu, dando um passo para o lado. Perplexo, Ethan tardou um instante at compreender o que se passava. Como ambas as sentinelas esperavam que ele desbloqueasse a passagem, comeou a caminhar.
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Uma vez l dentro, tornou a parar, estupefato. A que lista haviam se referido? Como podia seu nome constar de tal lista? Um instante depois, o luxo e grandeza que o rodeavam lhe chamaram a ateno. O saguo era to grande quanto a casa que ele habitava. Um enorme lustre com centenas de velas pendia do teto. O cho era de mrmore, e as paredes tinham afrescos coloridos que lembravam um templo egpcio. A escadaria aos fundos tinha ferros e corrimes dourados que refletiam o brilho das velas. Vasos enormes contendo palmeiras e rvores frutferas adornavam os cantos. Pode fazer a gentileza de me seguir, senhor? Soou a voz de um homem vestido com o uniforme de gala da guarda real. Sua Alteza ir receb-lo. Ainda perplexo, Ethan obedeceu. Aps atravessarem o saguo, passaram por um arco que dava passagem para um longo corredor adornado em ambos os lados com esculturas sobre pedestais de mrmore e terminava em outro ambiente, to amplo quanto o saguo de entrada. Ali, porm, a decorao consistia de pratarias, cristais e imensas tapearias. Aps atravessarem o imenso salo, o criado o conduziu a uma porta de madeira nobre, entalhada com o braso da Coroa. Deu trs batidinhas e, logo depois, escutou-se a permisso vinda de dentro do aposento. Com um gesto sbrio e formal, o criado abriu a porta e entrou frente de Ethan. Sr. Ethan Damont anunciou em voz alta, antes de dar um passo para o lado e abrir caminho. Ethan respirou fundo e avanou. Ao cruzar o umbral, contudo, reconheceu quem o fitava com um sorriso gentil do interior da sala: Ol, Ethan! disse uma voz muito familiar. Tem resgatado muitos prisioneiros ultimamente? Se os acontecimentos dos ltimos quinze minutos o haviam deixado perplexo, Ethan no teve palavras para descrever como se sentia agora. sua frente, estava o tio de Collis que ele ajudara Rose a resgatar: George IV, prncipe regente das ilhas britnicas, era o sujeito que ele apelidara de "o Esquisito". Em vez de entregar a carta camareira, Jane procurou Robert, que j se preparava para ir ao correio. A senhorita tem algo para eu levar? ele perguntou, solcito, ao ver Jane se aproximar. Sim. Uma carta importante que deve ser remetida de pronto instruiu Jane, passando o envelope com a longa mensagem que redigira para a Me. "O Esquisito"? repetiu o prncipe, achando graa. A maior parte das pessoas me chama de "Alteza", e algumas, com quem tenho intimidade, me chamam de "George" explicou, enquanto se dirigia para uma poltrona que mais parecia um trono. Aps sentar-se, fez um gesto, convidando Ethan a ocupar a cadeira menor ao lado da dele.

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Ainda perplexo, Ethan no se moveu. Aps um instante, contudo, tomou conscincia de que o prncipe o aguardava e caminhou apressado para o assento. Envergonhado, s conseguia pensar que sua habitual irreverncia desta vez o fizera cometer a enorme gafe, para no dizer insulto, de apelidar o prncipe regente de "o Esquisito". Por Deus comeou, aturdido. Era o senhor quem estava acorrentado naquela cela. Sim respondeu o prncipe, falando de boca cheia aps ter se servido de um dos biscoitos do prato de porcelana que repousava sobre a mesinha de mrmore. Pensei que voc descobriria mais cedo ou mais tarde. Para ser honesto, achei que j houvesse descoberto. Ethan no conseguia ordenar os pensamentos. Custava a acreditar que estivesse frente a frente com o prncipe regente. O que o traz aqui, Damont? indagou o prncipe, enquanto se servia de outro biscoito. Se no sabia que tinha sido eu quem voc ajudou a resgatar faz algumas semanas, como teve coragem de vir ao palcio e se apresentar guarda? Ao ouvir aquilo, Ethan compreendeu o que se passava. De alguma maneira, Maywell sabia da misso de resgate da qual ele havia participado... e sabia mais do que ele mesmo. Alis, os impostores tambm conheciam a identidade do homem que ele apelidara de "o Esquisito". Etheridge, Collis e at Rose tinham plena conscincia de que se tratava de George IV. Apesar disso, no haviam revelado que ele arriscara a vida para salvar a autoridade maior do pas. No tinham dito nada, nem mesmo quando ele fora obrigado a passar pelos malditos testes de admisso ao clube! No confiavam nele a ponto de lhe explicitar a verdade. Ethan teria rido se no se sentisse to magoado. Todos tinham se comportado como se fossem seus camaradas mas, no fundo, ele era apenas uma ferramenta para que obtivessem aquilo que desejavam. Foi apenas um capricho, Alteza elaborou, taciturno. Ao comear a subir na carruagem ajudada por Robert, Jane deparou com Ethan esperando-a no interior do veculo. No estou bem, Robert ela comeou, virando-se para o mordomo. melhor eu no ir. Por favor, lady Jane pediu Ethan. Gostaria muito de escolt-la esta noite. Ela engoliu em seco, indecisa. No fim, pensou que aquela talvez fosse a nica oportunidade que teria de desvincular Ethan da rede de intrigas e traio fomentada pelo tio antes que a Me a removesse da casa do lorde. Sentou-se no assento oposto ao de Ethan, lembrando-se do beijo na sala de visitas, nervosa. Estariam a ss outra vez, pois o mordomo viajaria no banco externo destinado aos criados. Acenda a lanterna, por favor pediu para Robert antes de ele fechar a porta.
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Acho que ela est sem leo, milady lamentou o servial, aps lidar um instante com a lanterna que pendia do teto, no interior do veculo. Posso ench-la num instante, se quiser. No necessrio desistiu Jane. No posso esperar ou chegarei atrasada. Pouco depois, a carruagem partia. Assim que se colocaram em movimento, ela encarou Ethan. Foi idia sua me acompanhar? Sinto desapont-la, lady Jane, mas no sou to abominvel quanto a senhorita parece crer. Ao ouvi-lo responder com sarcasmo, ela se retraiu. Sinto muito ele disse em tom arrependido. Estou pssimo esta noite. Para onde deseja ir? Vou representar minha famlia na soire do senhor Arnold. Tia Lottie e minhas primas esto cansadas e no quiseram vir. No pude desistir porque j havamos aceitado o convite. Na verdade, por alguma razo insondvel, Maywell tinha proibido as filhas de irem ao concerto privado. Elas tentaram demov-lo da idia, mas o lorde se mantivera irredutvel. Ao saber que Ethan a acompanharia, Jane tinha compreendido o motivo da proibio. Era bvio que o tio tramara para coloc-los sozinhos. Como explica sua presena aqui, sr. Damont? Ethan se moveu sobre o assento e limpou a garganta, demonstrando que no se sentia vontade. Como estavam s escuras, Jane no pde ler a expresso em seu rosto. Creio que seu tio pretende me tornar um amigo da famlia. Ele me pediu que a escoltasse. Porm, no estou convidado a entrar, e meu papel apenas acompanh-la enquanto atravessamos a cidade. A explicao soava plausvel, exceto pelo fato de que, em condies normais, o tio jamais permitiria que ela viajasse numa carruagem acompanhada de um guarda-costas jovem e atraente. Ethan Damont, porm, no parecia ter conscincia daquilo. Jane soltou um suspiro de resignao. Quisera no houvesse tantas regras para nosso comportamento. Confio no senhor, mas este arranjo... Confia em mim? Ethan espantou-se. Jane ficou olhando para ele por um longo momento. Por fim, sorriu. Isto o surpreende? Ningum confia em mim assumiu Ethan, passando a mo nos cabelos num gesto nervoso. Portanto, a senhorita tambm no deveria confiar. O que est dizendo?

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Que sou um canalha. Canalha? De onde tirou tal idia? Perturbado, Ethan virou o rosto e olhou a rua passando l fora. No merecia a confiana de Jane, muito menos depois do que tinha feito com ela no dia anterior. Fez-se silncio enquanto a carruagem avanava pelas ruas de Londres. A proximidade de Damont e o sacolejar do veculo a tornaram estranhamente consciente do prprio corpo. Incomodada, Jane respirou fundo, tentando se acalmar. O trfego era intenso naquela noite. Ela poderia ter caminhado at a casa aonde ia, mas uma dama no caminhava de noite na rua. Inquieta com a tenso que se instaurara entre eles, ela se perguntou se Ethan estaria to perturbado quanto ela. No parecia, pois seguia calado e imvel, imerso nas sombras frente dela. Jane, por outro lado, no conseguia se manter quieta. Num instante inclinava o corpo para observar a noite l fora, em seguida tornava a se recostar no assento. Est linda esta noite disse Ethan com uma voz de veludo que pareceu acariciar sua pele. Ainda mais perturbada, ela abaixou o olhar, notando que, com o vaivm da carruagem, seus seios pareciam a ponto de saltar do decote do vestido. A passagem em sentido contrrio de uma carruagem com a lanterna acesa despejou uma luz momentnea sobre seu corpo, e ela tentou se refugiar no escuro, o corao disparado. Podia sentir os olhos de Ethan. Sabia que ele admirava seus seios, na certa desejando toc-los como fizera ao beij-la no dia anterior. Fechou os olhos, tentando afastar a lembrana, mas foi em vo. Seu corpo j ganhara vida, e uma onda de calor a assaltara. Ethan... murmurou, quase sem querer. Ao ouvir que ela o chamava pelo primeiro nome, como jamais fizera antes, ele tambm sentiu o corpo reagir. A voz de Jane pareceu invadi-lo pelos poros. Encurralado pelo prprio desejo, Ethan decidiu fazer Jane odi-lo. Era a nica maneira de interromper a avalanche de desejo que o assolava. No seria difcil ofend-la to a fundo, a ponto de ela jamais repetir que ele era digno de confiana. Venha mais para a frente para que eu possa v-la ordenou com voz rouca. Como se hipnotizada, Jane obedeceu. A luz dos lampies da calada tornou a iluminar-lhe os seios. Com um gesto vagaroso, Ethan ergueu a mo at tocar com suavidade o corpete justo. Alisou-lhe o ventre, mas se conteve e no chegou a tocar-lhe os seios. Retrocedeu, retirando a mo, porm Jane permaneceu onde estava, como se num convite. Sua pele to alva ele murmurou, ofegante. Ela respirou fundo, e Ethan teve a certeza de que a dominava por completo. A confiana que Jane tinha nele a tornava uma presa fcil. Sem saber, ela lhe dava a chance de fazer algo que a faria desejar jamais t-lo conhecido.
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Toque a si mesma sugeriu, os olhos semicerrados. Como se seus dedos fossem os meus... Hesitante, Jane ergueu a mo at tocar a nuca. Ethan desejou ver seu rosto, porm as sombras o impediam. Assim, imaginou-a de olhos fechados, os lbios entreabertos e midos. Sentiu-se mais excitado do que nunca, mas permaneceu imvel. Isso... Acaricie o pescoo, quase tocando o lbulo da orelha, onde quero beij-la... Quero me colocar s suas costas, subir seus cabelos e beijar-lhe a nuca. Reagindo s palavras com um gemido, ela fez o que ele pedia. De olhos fechados, imaginou os lbios dele em sua nuca, incendiando-lhe a pele. Desa a mo devagar ele pediu num sussurro. Assim mesmo... At tocar o sulco entre os seios. Num verdadeiro transe sensual, ela obedeceu a cada instruo, a voz doce de Ethan embalando seus movimentos. Sabia que ele a observava. Era um jogo que beirava a indecncia, mas sentia-se to quente que no conseguia parar. A razo no a abandonara, mas o pudor se rendera ao prazer, como se ela tivesse vivido at agora esperando por aquele momento: o de tocar a si prpria comandada por Ethan Damont. Desfaa o lao do corpete... Jane obedeceu, mesmo sabendo que, ao faz-lo, seus seios ficariam vista. Mas aquilo no a incomodava. Pelo contrrio, sentia-se dona de si. A obedincia que a dominava era uma obedincia consentida. Ela queria obedecer. Queria se expor para Ethan. Puxou o lao de seda do corpete devagar e, como supunha, a presso dos seios fez o corpete se abrir. Solte mais o corpete disse Ethan, j num tom de splica. Jane atendeu o pedido. Ao faz-lo, sentiu o ar frio tocar a pele dos seios numa suave carcia. O jogo se transformava agora, como se intercalassem os papis de comandante e comandado. Mais Ethan pediu com urgncia. Mostre-se para mim, Jane. Quero v-la. Quero ver o que jamais mostrou a outro homem... Devagar, ela baixou o corpete at sentir os mamilos se libertando da priso suave do tecido. Voc linda. No consigo desviar o olhar... Jane inclinou a cabea para trs, oferecendo-se aos olhos de Ethan. No controlava o impulso de fazer o que ele pedia. Abandonando todo e qualquer pudor que ainda pudesse cont-la, entregou-se ao jogo ertico. Queria que Ethan a guiasse, que dissesse o que ela deveria fazer. Sabia que, ao obedec-lo, ela o dominava. Deixando-se escravizar, tornava-se sua senhora. Entregando-se, tomavao para si... Era como um sonho ertico. No posso toc-la lamentou Ethan, ofegante. Gostaria de faz-lo, mas no me permitido. Quero que toque a si prpria, como se fosse eu... Fechando os olhos, ela fez o que ele dizia. Usou as duas mos e estremeceu.
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bom? Ethan perguntou como se a acariciasse com a voz. Jane no conseguia resistir. No queria resistir! Continue. Comprima as pontas dos seios nos dedos... V como esto trgidos? Significa que aprecia o que sente... Gosta disso, Jane? Quer mais? Est disposta a ir mais longe? Ela no respondeu, mas seu corpo ardia, dizendo que sim. Eu sei que quer apert-los por mim... Percebe como a sensao desce em direo ao tesouro que guarda entre as coxas? Ela percebia tudo o que Ethan dizia e sentia-se grata por ele colocar em palavras as sensaes que, para ela, eram inditas. Era como se houvesse perdido a capacidade de falar ou pensar. S era capaz de obedecer aos comandos. O mundo deixara de existir: resumia-se ao espao do interior da carruagem cruzando as ruas escuras da cidade. O trfego seguia intenso l fora, mas era como se no existisse. Quero que liberte mais seus seios... Quero v-los se movendo ao sabor do movimento da carruagem. Jane obedeceu com prazer. Literalmente com prazer. Ao liberar mais os seios, respirou com mais facilidade. Cubra os seios com as mos. Envolva-os e sinta como so quentes. Adoro seus seios, Jane. Segure-os para mim. Suas mos so minhas mos... Quando toca a si mesma, sou eu quem a toca. Ela prosseguiu obedecendo, embora se perguntasse se Ethan no iria toc-la ele mesmo. Sua excitao crescera a tal ponto que somente ele poderia satisfaz-la dali por diante. Quer mais? Quer que eu a ajude? Sim. Por favor! Jane prendeu a respirao, esperando pelo toque das mos de Ethan. Em vez disso, sentiu que ele erguia as saias do vestido, expondo suas coxas ao mesmo ar frio que antes lhe atingira os seios. Tonta de desejo, ela abriu os olhos. Tinha a saia agora amarfanhada sobre o regao. Recuando, Ethan mergulhara nas sombras outra vez. Abra as pernas devagar, Jane... Para mim. Ela afastou os joelhos, o que aliviou a presso. Era como se estivesse a ponto de explodir. Deslize os dedos sobre as coxas... Mostre at onde chegam suas meias, meu anjo... Assim. Ela fez como ele dizia. Agora torne a descer as mos... No h pressa. Jane deslizou os dedos sobre a pele das coxas at tocar os joelhos. Agora torne a subir. Devagar... Saboreie cada segundo. Suas mos so minhas mos, seus dedos so meus dedos...

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Ela prosseguiu, o corao acelerando cada vez mais. Continue urgiu Ethan. Onde quer que eu a toque agora, Jane? A despeito do fogo que a consumia, outra vez Jane desejou que fossem as mos dele a toc-la. De olhos fechados, no foi difcil imaginar que eram as mos quentes que acariciavam suas coxas. Mais para cima, querida... Isso, voc sabe o que quer... Onde quer minhas mos agora? Sem se conter, Jane tocou o prprio sexo e um delicioso arrepio de prazer a percorreu dos ps cabea. Posso sentir seu perfume, Jane ele murmurou, ofegante. Ela respirou fundo. O aroma que lhe inundou as narinas, porm, foi o de Ethan. Um cheiro msculo que s fez atear mais fogo em seu corpo. V em frente, meu amor... Devagar. Com cuidado e sem pressa, isso... Entregue-se. No esquea: suas mos so minhas mos. Sou eu quem a toca. Seus dedos so meus dedos. Jane seguiu tudo o que ele dizia. Deliciou-se com o prprio toque, como se fosse ele a acarici-la. Era o toque de Ethan! Era Ethan quem se movia. Era ele quem a afagava... De repente, a carruagem parou por causa do trfego, e o leve solavanco a fez se tocar com mais fora. Uma verdadeira fogueira ardeu dentro dela. No pare sussurrou Ethan. Quero sentir que est pronta para mim. Quero toc-la no seu ponto mais sensvel agora... Sabe que lugar este, Jane? Sabe a que me refiro? Ela sabia, mas agora era diferente. Melhor... Muito melhor. Ethan estava com ela, Ethan a observava, e sua presena intensificava cada carcia. A conscincia de que ele a observava, refm do mesmo desejo e da mesma necessidade, a locupletavam. Toque a si mesma, Jane. Assim mesmo... Veja como enrijece, assim como seus seios! Mova os dedos com suavidade. Isso. Mostre para mim o quanto mulher... Jane gemeu, sentindo intumescer seu centro de prazer. Pendeu a cabea para trs, os seios libertos, as pernas escancaradas. Entregando-se a si prpria, entregava-se a Ethan. Um gemido de prazer se formou em sua garganta e escapou por seus lbios entreabertos. Mais rpido, Jane. Ganhe as alturas... Voe para mim ele pediu, arquejando. Ela sentia o pice se aproximando. Era como se estivesse desesperada, mas um desespero diferente, um desespero no qual no havia aflio, apenas prazer. Um desespero que, ao turvar-lhe a mente, a fazia ganhar uma conscincia mais profunda de si prpria. Agora, Jane exigiu Ethan.

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Como se apenas esperasse o comando, ela se atirou naquele precipcio invisvel. A queda vertiginosa, porm, no produziu medo. Foi como se voasse em vez de cair, e subisse em direo a uma fonte de calor que inundou todo o seu ser. Gemeu alto, libertando aquela doce agonia. No saberia dizer por quanto tempo ficou sem respirar. Finalmente, quando sentiu o corpo relaxar e soltou o ar. Ento, tornou a se lembrar de quem era: lady Jane Pennington, sobrinha de Harold Maywell. As ruas de Londres seguiam passando l fora e Ethan Damont, o jogador, ainda a observava mergulhado nas sombras do interior da carruagem. Ethan notou o preciso momento em que a realidade substituiu o transe: Jane emitiu um murmrio de pnico e humilhao antes de comear a arrumar o vestido e cobrir o corpo exposto atabalhoadamente. Observando-a lutar para fechar o corpete, trmula, Ethan no desviou o olhar. Queria aproveitar cada segundo. Decerto no tornaria a v-la aps aquela noite, muito menos teria o privilgio de observar aqueles seios rosados, as coxas rolias... Ser que algum homem alguma vez morrera por desejo sexual no satisfeito? As calas apertavam tanto seu membro rijo que chegava a doer. Soltou o ar, tentando se recompor. Jane sem dvida o odiava agora, portanto ele cumprira a misso a que se havia proposto: dali em diante ela manteria distncia, mesmo que ele implorasse por perdo. A carruagem logo estacionou. Parecia mentira que houvessem partido da residncia de Maywell meia hora antes. Era como se tivesse passado uma vida com Jane ali dentro... a vida que jamais compartilharia com ela, concluiu, melanclico. Jane estava recomposta, e ningum suspeitaria do que ela vivera ali dentro, a despeito de alguns fios de cabelo desarrumados e da saia um pouco amarrotada. Quando o mordomo abriu a porta da carruagem, ela desceu rapidamente e caminhou em direo porta aberta da residncia do sr. Arthur. Aps escolt-la, Robert voltou a ter com Ethan: O senhor tambm vai entrar? No ele respondeu, lacnico. Por sorte, Jane permaneceria horas l dentro porque ele necessitava de algum tempo sozinho. Robert seguiu com o condutor do veculo para os fundos da casa, onde poderiam comer algo e tomar uma caneca de cerveja. Sozinho no escuro, Ethan suspirou, tentando recuperar a calma. Havia derrotado Jane, mas ela tambm o derrotara. Fechou os olhos. Sabia que nunca teria o mesmo que Collis e Etheridge. Afinal, no era o tipo de homem para o qual as mulheres retornavam aps satisfazer seu desejo. Mulher alguma jamais o amara. E por que amaria? Ele no era nada alm do que o pai sempre lhe jogara na cara: um fraco, egosta, imoral. Fizera o possvel para convencer a si mesmo de que era diferente, mas, no fim, tinha aceitado a verdade e desistido de sonhar que as coisas podiam ser diferentes. At Jane Pennington aparecer. S ela o fizera sonhar em ter mais... Ser mais. Era melhor afast-la de uma vez, pois, do contrrio, ela iria se desapontar.
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Logo desejaria mais do que ele poderia lhe dar e iria se ver de mos vazias, como acontecera com as outras pessoas que de algum modo haviam dependido dele. Ethan respirou fundo. Tinha feito aquilo para proteger Jane. Sua inteno fora mesmo choc-la, ofend-la to a fundo que ela jamais tornaria a querer algo com ele. Mesmo tendo conseguido seu intento, sentia-se arrasado. Jane se entregara to docemente a seus comandos! Havia se rendido to completamente... Nada em seu passado pervertido o preparara para o privilgio de conduzir lady Pennington em sua viagem de descoberta sexual. E nada no futuro iria se comparar a isso, tinha certeza. Sou um homem arruinado, pensou. A mulher que mais desejava, agora devia odi-lo. Lady Boswell veio receber Jane no saguo. A julgar pelo som da orquestra e da voz de soprano vindos do salo principal, o concerto j comeara. Perdoe-me pelo atraso murmurou, constrangida. O trfego... Jane! exclamou a anfitri. O que foi, querida? Parece ter febre. Ao se olhar no espelho ao lado da entrada, Jane admitiu que a dona da casa tinha razo para estar alarmada. Ela estava corada! A carruagem deu muitos solavancos, eu... Eu no queria estar aqui! No queria estar em Londres e me sentindo to s... Quero voltar para a minha casa! Sentindo-se beira das lgrimas, Jane engoliu o n na garganta. Se comeasse a chorar, nunca mais conseguiria parar. melhor eu voltar para casa conseguiu dizer com dificuldade. Sim concordou a mulher, preocupada. Vou pedir ao homem de seu tio que a leve de volta agora mesmo finalizou, antes de sair correndo, como se ela estivesse prestes a sucumbir. O homem de meu tio!, Jane pensou, tentando no rir, histrica. Comeou a andar de um lado para o outro, at notar que a observavam, como se ela sofresse das faculdades mentais. No dia seguinte, o mal-estar repentino de lady Pennington seria comentado em todas as rodas sociais, sem dvida. Se soubessem o que de verdade ocorrera... Era insuportvel permanecer mais tempo ali. No queria voltar para a companhia de Ethan Damont, mas ao menos no precisaria esconder sua confuso e mgoa. Por Deus!, pensou, estarrecida. No era possvel que ainda confiasse naquele homem! Como podia permanecer ao lado de Damont depois do que ele fizera? Ou melhor, depois do que ele praticamente a obrigara a fazer a si mesma? Fechou os olhos, mortificada. Obedecera a todos os comandos dele sem pestanejar. Era tambm sua culpa se havia se entregado ao prazer delicioso, ainda que perverso, que ele instigara.
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Mas, ao avistar o condutor tornando a montar na boleia da carruagem, Jane reconheceu a verdade: seria capaz de fazer tudo outra vez caso Ethan pedisse! Ethan no acreditou quando a porta da carruagem foi aberta e Jane tornou a subir apenas alguns minutos aps haver entrado na casa. O que aconteceu? perguntou, atnito. Vou voltar para casa. Ele quase entrou em pnico. No imaginou que fosse v-la outra vez to depressa. Ainda se sentia perturbado e, pior ainda, sua ereo no amainara. Precisava de tempo para se acalmar, recuperar o controle e colocar ordem nos pensamentos. Por que Jane no parecia nervosa? Devia estar arrasada, morta de vergonha. Assim como ele. Jane, entretanto, sentou-se sua frente e o encarou de queixo erguido, os olhos secos a fit-lo sem piscar. Ento, ergueu o brao e deu duas batidinhas no teto, indicando ao condutor que podiam partir. Ethan pendeu a cabea para irs, inconformado. Decididamente, Jane Pennington era o maior problema que j enfrentara na vida. Sr. Damont... Acho que pode me chamar de Ethan. Sr. Damont Jane repetiu com firmeza. Temos algo a discutir. mesmo? No imagino o que seja ele mentiu, dissimulando a tenso. Temos de discutir sua associao com meu tio. Ethan piscou, espantado. Eu no esperava que fosse esse o assunto. Pensei que fosse me repreender por... Aquilo no relevante. No era relevante? Para ele havia sido relevante o suficiente para lhe trazer lgrimas aos olhos havia poucos minutos. Pelo visto, perdi a capacidade de prever a reao das pessoas. O que importa que meu tio est tentando suborn-lo, sr. Damont. Lorde Maywell um traidor da Coroa resumiu Jane, mostrando-se a dama digna e virtuosa que era. Ela ainda se preocupa com meu bem-estar, tentando evitar que eu me envolva na traio fomentada por Maywell! Ao fazer isso, tornava-se ainda mais especial aos olhos dele. Aturdido, Ethan quase revelou o que se passara com ele desde que Rose o havia procurado para ajud-la no resgate do tio de Collis... at o encontro com o prncipe regente. Agora sentia-se vontade para contar tudo porque confiava em Jane Pennington cada vez mais. Mas, e se aquilo fosse um teste? No era absurdo pensar que tudo fora arquitetado para test-lo: o incidente na rvore, os encontros na casa de Maywell, o convite para escolt-la...
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No. Era impossvel que armassem uma trama to complexa apenas para ludibri-lo! Mesmo assim, ali estava Jane: sozinha com ele na carruagem outra vez. Qualquer donzela o teria rejeitado e no tornaria a lhe dirigir palavra... e ela afirmava que o ocorrido no fora "relevante". A suspeita o fez sentir asco. Jane se submetera ao que ele propusera apenas para obedecer ao tio? Seria demais! Ethan franziu o cenho. O jogo se tornara to complicado que no conseguia mais ver nexo nas coisas. Etheridge e os impostores, as mentiras de Collis, Rose, Maywell, George IV... E, sobretudo, Jane sua frente: a figura perfeita da sensualidade e da tentao. Ela demonstrava possuir um carter bom demais para ser verdadeiro. Portanto, devia estar mentindo. Convencido, ele resolveu jogar o mesmo jogo. Relaxou sobre o assento, cruzou os braos e a fitou. A senhorita chegou tarde. Aceitarei a proposta de seu tio para me unir rede da qual ele faz parte. No! exclamou Jane, inclinando o corpo para a frente. No pode estar falando a srio, Ethan. Talvez voc no compreenda: meu tio est do lado de Napoleo. Seu tio escolheu o lado correto. Nunca! ela tornou a exclamar, tocando-o no joelho numa splica. No permitirei que faa isso. Voc bom demais para se tornar um traidor. honesto e... Como pode afirmar tal coisa depois do que ocorreu nesta noite? ele a interrompeu, estupefato. Escute, por favor... Tio Harold no pode ter sucesso na trama infame da qual faz parte. Voc pode me ajudar a impedi-lo. No compreendo por que est to aflita disse Ethan, concluindo que de fato tudo no passava de um plano para test-lo, pois era absurdo que Jane lhe pedisse ajuda para desmascarar Maywell. Tenho certeza de que seu tio lhe garantir um futuro privilegiado na corte de Josephine... Sei que no isso que voc quer. Sei que no um traidor! Jane, voc no pode impedir que as coisas sigam adiante. melhor aceitar que... Desta vez foi Ethan que no conseguiu terminar o que dizia, porque ela projetou o corpo e, sem aviso, o beijou na boca. Tomado de surpresa, ele se retraiu, porm Jane segurou sua cabea e aprofundou o beijo, invadindo-lhe a boca com a lngua. Ainda que fosse um beijo inexperiente e tmido, ela venceu, pois Ethan passou a beij-la de volta com nsia. Ela ento o enlaou pelo pescoo como se nunca fosse deix-lo partir.
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Tomado de paixo, ele a puxou para si e retribuiu o beijo com um entusiasmo que jamais sentira por mulher alguma. Dali para a frente, tudo se desenrolou em instantes. As carcias se tornaram mais intensas, o beijo mais profundo. Mantendo a boca colada dele, Jane se levantou, erguendo a saia. Abriu as pernas e sentou-se sobre ele com um gemido. Sem parar de beij-lo, desamarrou-lhe a gravata e a atirou longe. No gesto mais inesperado de todos, abriu-lhe as calas at libertar o membro rijo. Ethan no podia crer no que sucedia. Com Jane sobre o colo, sentiu o membro tocar o corpo mido e quente daquela mulher que o enlouquecia. Bastaria um pequeno movimento para penetr-la. Nem seria necessrio que parassem de se beijar. Mas como poderia desvirgin-la enquanto trafegavam pelas ruas de Londres, quando estava ali para escolt-la e garantir que nada de mau lhe ocorresse? A iniciativa tinha sido de Jane, mas aquilo tornava as coisas diferentes? Para enlouquec-lo ainda mais, ela se moveu contra ele, fazendo-o sentir a abertura que tinha entre as coxas. A porta do paraso!, pensou Ethan. Louco de excitao, ele j quase no se continha. Ia penetr-la at o mago, possu-la at atingirem o pice, pois s assim se livraria do desejo que o arrebatava... Mas o que aconteceria depois? O que aconteceria a lady Jane? E quanto a ele? No que se tornaria? Tentando afastar os pensamentos que o refreavam, disse a si mesmo que no se comportaria pior do que sempre se comportara. Ainda era o mesmo homem. No era dominado por sentimentos de honra e nobreza... No era um homem bom! Mesmo assim, algo dentro dele falou mais alto. Sem saber por qu, ele a ergueu e a fez sentar-se a seu lado, separando os corpos prestes a se tornarem um s. Ento, bateu no teto da carruagem. Mais rpido! gritou para o condutor com uma voz grave e inebriada pelo desejo no satisfeito. Por que se afasta de mim? perguntou Jane, estarrecida. Arrume a saia ele ordenou, fitando a montanha de tecido amarfanhado sobre as coxas alvas. Nervosa, ela comeou a se arrumar, lutando contra a saia e o corpete que tambm se soltara do lao. Entretanto, os solavancos a fizeram perder o equilbrio e ela quase caiu no cho da carruagem. Ethan a segurou num gesto instintivo e, ao faz-lo, foi como se uma descarga eltrica casse sobre ele. Respirou fundo e segurou o ar nos pulmes: Jane recendia a sexo, o que o deixou ainda mais enlouquecido de desejo. Ela era especial demais, pensou, desesperado... Mas no se sentia sua altura. Lady Pennington tinha sangue azul; ele era filho de um trabalhador humilde que quase morrera de fome para lhe prover uma educao aristocrtica. Aprendera a se vestir e se comportar como os mais elegantes nobres, mas isso no o tornava um deles. Jamais seria um deles! Num impulso, afastou-se, sentando-se to longe quanto o assento permitia.
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No sou homem para voc murmurou, tentando soar o mais neutro possvel. Jane o olhou, aturdida. Por sorte, a carruagem j se aproximava da casa de Maywell, e ele poderia pr um fim em tudo aquilo. No sirvo para voc reafirmou, frio. Fiz coisas na vida que um homem decente no faria. Tenho um estilo de vida decadente e sou perverso quando quero. Voc me atrai, sem dvida... jovem, linda, inocente, digna. Uma dama. E me deixa louco de desejo, confesso, mas esteja certa: eu me cansaria de voc em breve. No sou leal. Nunca fui, nem nunca serei. Ethan engoliu em seco. Dizia aquilo na tentativa de afast-la definitivamente. Era necessrio fazer Jane desprez-lo. Se ela o odiasse, tanto melhor. Ela precisava se afastar porque ele s lhe traria problemas. Era terrvel ter de mago-la, mas no havia outra sada. Para seu alvio, a carruagem parou, indicando que haviam chegado casa de Maywell. Descer do veculo, cruzar a calada e subir os degraus que levavam entrada da casa ajudaria a dissipar o desejo que ainda o dominava. Um criado surgiu, saindo da casa para receb-los. Quando abriu a porta da carruagem, Ethan respirou, aliviado, pois dali em diante Jane no poderia mais discutir, nem fazer perguntas impossveis de responder. Respirando fundo, ela alisou a saia uma ltima vez antes de aceitar a mo que o rapaz lhe estendia. Ela vai me deixar, afinal, pensou Ethan. E, junto consigo, Jane levaria aqueles sonhos impossveis que, em algum momento absurdo, haviam passado por sua mente. Ao colocar os ps na calada, entretanto, ela se virou e o fitou nos olhos. No me subestime, Ethan Damont. Sem esperar por resposta, ela se afastou, subiu os degraus que levavam entrada da residncia de lorde Maywell e desapareceu dentro da manso. Ainda dentro da carruagem, Ethan sentiu-se mais s do que nunca. O aroma de Jane persistia no ar, lembrando-o de tudo o que ocorrera ali dentro. Mas estava acabado. Lady Jane Pennington o desprezava agora. E ele poderia prosseguir vivendo como sempre vivera: sozinho. Quando a criada veio avisar que o tio a chamava para uma conversa particular, Jane teve um sobressalto. Tentara disfarar o estado em que tinha chegado em casa, mas decerto no fora bem-sucedida. Aps dizer que no se sentia bem, havia escapado para o quarto, e j havia tirado o vestido e colocado o roupo de cetim. Sentia-se uma pessoa diferente da que partira naquela noite: dona de um poder que no sabia possuir. Tal constatao confundia e dava prazer simultaneamente. Seus pensamentos ainda estavam desordenados demais para que entrasse em acordo com o que havia acabado de viver. O pedido do tio, contudo, no podia ser ignorado. Por isso sentia-se preocupada e receosa.

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Ao rumar para o escritrio do lorde, notou que a tia e as primas se aglomeravam na saleta contgua. Com exceo de Serena, nenhuma das outras a encarou. A caula, entretanto, a fitava com hostilidade. Esto zangadas comigo. Mas como podiam ter tomado conhecimento do que acabara de acontecer? Antes mesmo que pudesse dirigir a palavra a alguma delas, a porta do escritrio se abriu. Como se houvessem combinado com antecedncia, a tia e as primas se retiraram assim que Maywell surgiu. Tambm com cara de poucos amigos, ele a chamou com um gesto. Mal ela entrou, o lorde fechou a porta e caminhou para a lareira, passando a observar o fogo, pensativo. Agiu muito mal, menina. Titio, eu... Silncio Maywell a interrompeu. S naquele momento ela notou, horrorizada, que o lorde segurava nas mos a longa carta que ela enviara para a Me naquela manh. Como faria para se explicar? Talvez pudesse dizer que a saudade de casa a fizera confundir as coisas, mas no era certo que Maywell acreditasse. A nica coisa que podia salv-la era que o tio a considerasse uma moa tola, que no sabia o que dizia. O lorde no a fitava com compaixo ou compreenso. Pelo contrrio: seu olhar brilhava com frieza e hostilidade. Parva, impertinente e fantasiosa disse, sem meias palavras. Inventar uma histria to absurda a respeito da prpria famlia. to louca quanto sua me. As palavras de Maywell a confundiram. Jane acreditava que o tio eliminasse qualquer pessoa que descobrisse seus esquemas de traio ptria. Entretanto, no parecia ter a inteno de mat-la. De repente, compreendeu o que ele tinha na cabea. No! Por favor! suplicou em pnico. Sim replicou Maywell com dureza enquanto caminhava para sentar-se atrs da escrivaninha. Sem hesitar, tomou um papel e mergulhou a pena no tinteiro para comear a escrever. Uma declarao de seu parente mais velho ser suficiente para intern-la em Bedlam. Bedlam! O hospcio terrvel para onde enviavam os loucos. Como no havia recebido a carta, a Me jamais pensaria em procur-la em Bedlam. Pensaria que ela apenas tinha desaparecido! Naturalmente, a conta do hospcio ser paga por voc mesma. Dinheiro e loucura: essa sua herana, minha querida sobrinha. Sem mais nada dizer, Maywell redigiu um documento e assinou embaixo. Apavorada, Jane nem mesmo conseguiu tentar se explicar. Tratei voc como filha continuou ele. S espero que no tenha contaminado minhas verdadeiras filhas com suas fantasias sem sentido. Num impulso, Jane olhou a porta do escritrio. Estava fechada, mas no
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trancada. Se corresse... Se tentar escapar ou gritar, apenas fortalecer minhas razes para internla. Mesmo sabendo que o tio tinha razo, ela correu para a porta. Ao abri-la, porm, foi agarrada por dois criados que montavam guarda do lado de fora. Ela lutou para escapar, porm eles eram fortes e a seguravam sem dificuldade. No a atacaram, mas tambm no a libertaram. Deixaram que lutasse at compreender que no havia escapatria. Jane caiu ajoelhada no cho. No iria morrer, mas o que a aguardava era ainda pior. Est mais calma? perguntou Maywell, aproximando-se. Seu tom era amistoso e gentil. O falso afeto causou nuseas em Jane. Com um gesto, o lorde ordenou aos criados que a erguessem, e ento apontou a entrada da casa. H um homem esperando por ela l fora. Entreguem-lhe este papel. Ele j sabe para onde lev-la. Podem tambm avis-lo de que est definitivamente contratado. Como se vivesse um sonho ruim, Jane deixou-se arrastar. Perplexa, reconhecia que de nada adiantaria mostrar resistncia porque jamais conseguiria se libertar do jugo dos criados que a mantinham cativa. Era melhor esperar. Pelo que o tio havia dito, seria conduzida ao hospcio por um nico homem, e isso aumentava a possibilidade de escapar durante o trajeto. No momento, o mais sbio era fingir fraqueza, obedincia e submisso. Os dois homens a jogaram dentro da carruagem como se ela fosse um saco de batatas. Antes mesmo que ela pudesse se ajeitar sobre o assento, o veculo partiu. Jane tentou se erguer, mas dois braos vigorosos a obrigaram a se sentar. No se mova. Surpresa, Jane reconheceu a voz de Ethan. Graas a Deus! exclamou, quase chorando. Obrigada, Ethan... No imagina minha felicidade por ser voc o encarregado de me levar para o hospcio disse, tentando reter as lgrimas. No sei por que diz isso ele replicou, frio. No vai me salvar? ela indagou, confusa. No. Mas... Meu tio quer me internar num asilo de loucos! Interferir em assuntos de famlia no da minha alada. Tenho certeza de que seu tio sabe o que faz. Eu no estou louca! revoltou-se Jane. Se no se comportar, no convencer ningum de que goza de perfeito juzo. Ela fechou os olhos. Ethan jamais a internaria se soubesse a verdade. Mas se

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ela contasse sobre a Me e tudo mais que sabia, ele a iria considerar mais louca ainda. Assim, respirou fundo, tentando se acalmar. Calada, recostou-se no assento. Muito bem disse Ethan. Tudo correr melhor se voc mantiver a calma. A condescendncia na voz dele a magoou. Ethan jamais usara aquele tom antes. Ele a provocara e at insultara, mas jamais se dirigira a ela como quem conversa com uma pessoa doente. Nervosa, ela sentiu uma lgrima escorrer pela face e pingar sobre a saia. Entretanto, num assomo de coragem, refreou o pranto. Se as coisas corressem bem e conseguisse escapar, no teria motivos para chorar. Se no corressem, teria muito tempo para chorar no hospcio... Sentado frente dela, Ethan tambm se recostou no assento, tentando ignorar as lgrimas e a dor que presenciava. No podia se render compaixo. Havia mais em jogo do que a sorte de uma donzela. Mesmo assim, ele odiava o fato de ter de conduzi-la a Bedlam. No quero ir para l murmurou Jane em voz baixa, quebrando o silncio. Claro que no. Mesmo assim, penso que seja o melhor para voc. Ao ouvir aquilo, Jane sentiu uma pontada no corao. Ethan no a levava apenas para obedecer s ordens de Maywell, mas estava convicto de que era o correto a fazer. S Deus pode me salvar de um homem que acredita que o melhor para mim ser conduzida a um hospcio. Mas est bem, Ethan. Voc venceu. Vou para Bedlam sem lutar. Acreditarei em sua palavra ele retrucou com cautela. No silncio que se seguiu, Ethan sentiu alvio ao v-la se controlar. Entretanto, com certeza no era aquele o melhor momento para revelar que a idia de intern-la fora dele mesmo. Havia refletido que Bedlam era um hospital e, portanto, um local onde Jane permaneceria s e salva at que ele terminasse sua misso. O plano era bom e sem dvida uma alternativa excelente frente s idias assassinas de Maywell. No duvidava de que o lorde estava condenado. S era necessrio conquistar um pouco mais da confiana do nobre antes de dar o golpe final que o desmascararia como traidor da Inglaterra. Depois que isso acontecesse, poderia libertar Jane. As acusaes que ela fazia sobre o tio eram verdadeiras, mas, o momento, inoportuno para revel-las. Por isso ele tinha sugerido que a enviassem para o hospcio, pois Maywell no hesitaria em mandar matar a sobrinha para se livrar do problema que ela se tornara. Convencido de que tinha feito o melhor, ele respirou, aliviado. Era difcil observar a tristeza de Jane, mas mant-la no hospital significava proteg-la das mos criminosas do lorde.
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O Hospital Bedlam para distrbios mentais existia havia mais de cem anos e se tornara uma tradio em Londres. Nos tempos antigos a loucura era considerada sinal de divindade. Mais tarde, fora considerada algo demonaco. Agora era vista como doena. Ao contrrio de Ethan, Jane sabia que lugar era aquele. As pessoas que l entravam nunca saam, e mesmo aqueles que conseguiam ter alta, pagavam o preo absurdo de deixar de ser o que eram antes. Jane sabia tudo sobre hospcios. Afinal, sua prpria me quase morrera internada num deles. As memrias sombrias criavam um n em sua garganta, e um aperto no corao tornava impossvel disfarar como se sentia miservel. Quando a carruagem finalmente estacionou em frente instituio, Ethan surpreendeu-se com o que viu. Em vez de um porto que abria para um parque com um casaro nos fundos, como ele acreditava que Bedlam seria, viu muros altos e guaritas ao lado da entrada principal. Parecia a entrada de uma priso, e jamais se pensaria que ali se tratavam pessoas enfermas. Cheguei em casa comentou Jane com ironia. Qualquer lugar pareceria sombrio naquela hora da noite, ele tentou justificar o prprio mal-estar. Quando pararam, uma sentinela saiu da guarita e se aproximou. O que desejam? perguntou, enfiando o rosto pela janela da carruagem. Trago lady Pennington para tratamento esclareceu Ethan. Tratamento? Ecoou o guarda com um sorriso irnico. Entrem. Aps um sinal, o pesado porto de ferro se abriu com um rangido. A carruagem seguiu, ento, pelo caminho at a entrada do prdio. Mal-iluminado, o local parecia um antro. E quanto mais Ethan via, mais preocupado ficava. Um casal uniformizado apareceu, saindo pela porta da frente. Quando a carruagem parou, Ethan saltou e estendeu a mo para ajudar Jane a descer. To logo ela saiu, o condutor conduziu o veculo para longe da entrada. ela a paciente? perguntou a mulher uniformizada. Concordando com um gesto de cabea, Ethan entregou o documento enviado por Maywell e a mulher acenou para que a seguissem. O interior do edifcio encontrava-se iluminado e parecia limpo, ainda que no se pudesse ter certeza sem a luz do dia. Sem se fazer de rogado, o casal uniformizado passou a empurrar Jane para o interior do edifcio, separando-a de Ethan. Ela ainda virou o rosto e o olhou com tristeza. Esperem! reclamou Ethan, surpreso quando as coisas comearam a acontecer depressa demais. Os atendentes, porm, prosseguiram. De repente, ele tomou conscincia de algo com que no atinara at o momento: um rumor longnquo de gemidos insanos. Por detrs das paredes grossas que separavam o saguo do resto do edifcio, sobrevinha o rudo de gritos, entremeados por choros e gargalhadas: um som pavoroso que ele jamais tinha ouvido em toda a vida. Uma mistura de dor, desespero e loucura.

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Ao ver os atendentes desaparecer com Jane por uma porta de duas lminas no final do saguo, ele no se conteve e correu atrs deles. Sem se importar por fazer algo no permitido, abriu a porta. O aroma ftido que assaltou suas narinas o fez estacar. O aposento do outro lado da porta era menor que o saguo e terminava numa escadaria que subia para o andar superior. Arregalando os olhos, notou que os gritos, gemidos e choros vinham l de cima. Ao erguer o olhar, deparou com uma viso pavorosa: o andar superior continha celas. Mulheres despenteadas e sujas se agarravam s barras, tentando olhar para baixo. Algumas gritavam, outras mantinham a boca fechada, mas todas pareciam animais enjaulados. Do lado esquerdo do andar trreo havia um comprido corredor, tambm repleto de celas de ambos os lados, onde s havia homens: todos to sujos e desgrenhados como as mulheres. O ar ftido nauseava. Ali as sombras da noite no bastavam para esconder a imundcie. Os doentes viviam encarcerados e, na certa, mais sujos que ratos de esgoto. Cus! Jamais poderia deixar Jane ali! Jane! Ethan gritou. Os atendentes, porm, haviam desaparecido. As visitas s so permitidas durante o dia avisou um homem uniformizado. Jane! Ethan tornou a gritar, fazendo meno de correr escada acima. O sujeito, porm, o segurou. Amanh repetiu, irritado. No posso deix-la aqui! O documento dizia que o senhor vinha apenas entreg-la. Dizia tambm que a moa deve ser mantida em Bedlam at ter permisso do lorde para sair. melhor o senhor ir. Poder visit-la amanh ele finalizou em tom peremptrio, cruzando os braos e barrando definitivamente sua passagem. Frustrado, Ethan compreendeu que no adiantaria insistir. Eu voltarei para libert-la, Jane! gritou, transtornado. Deus... O que tinha feito?

Captulo IV

Com um empurro, o atendente atirou Jane para dentro da cela. O camisolo

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que a haviam obrigado a vestir era grande demais e enroscou em seus ps, fazendo-a perder o equilbrio. Como resultado, rasgou-se revelando parte de suas pernas. Ela puxou o tecido num gesto instantneo ao notar que o homem a fitava com um sorriso malicioso. Mesmo assim, os maus-tratos que suportara ao ser obrigada a tirar o vestido, tomar banho numa gua imunda, ser aspergida com desinfetante para animais e vestir o camisolo sem enxugar o corpo, ainda eram piores que o olhar horrendo do carrasco disfarado de enfermeiro. A cela era baixa e no lhe permitia ficar totalmente em p. Mesmo curvada, Jane o fitou com o mximo de dignidade que podia exibir em tais circunstncias. Ignorando-a, o atendente fechou e trancou a cela. Pelo visto, a mesma chave servia para todos os cubculos porque era a nica que ele trazia pendurada em um cordo atado cintura. O rudo da porta sendo trancada selou seu isolamento do resto do mundo. Sem alternativa, ela soube que nada que dissesse poderia comover os funcionrios daquela priso terrvel que denominavam "hospital para loucos". Quando o homem finalmente deu meia-volta e se afastou, Jane sentiu-se fraquejar. Aps tentar resistir aos guardas do tio e aos atendentes de Bedlam, deixou-se dominar pela exausto. Decididamente, era impossvel fugir de Bedlam. Para piorar, sua chegada tinha provocado grande alvoroo entre os ocupantes das celas vizinhas. Num arroubo de desespero, ela cobriu o rosto com as mos. Enquanto a carruagem voltava para a residncia de Maywell, Ethan tentava desesperadamente esquecer o coro insano que ouvira em Bedlam. Precisava pensar. Tinha de tirar Jane de l. Cada minuto que ela passava ali era degradante... pavoroso! Quem sabe, pudesse recorrer aos impostores? Ao pensar nisso, porm, a imagem ctica de Etheridge se formou em sua mente. O chefe dos espies poderia decidir que Jane no era confivel e que seria melhor mant-la em Bedlam. Se pensasse assim, iria se opor a que a libertassem. Ele lhe desobedeceria, sem dvida, mas isso o colocaria em confronto com o clube. Suspirou. No se importava com o risco que tal confrontao pudesse acarretar. Tinha medo do que poderiam fazer a Jane. O tio dela era um traidor, e Etheridge facilmente a veria como parte do compl. Tambm no adiantaria pedir a ajuda de Collis. Apesar de ser seu amigo, Collis havia deixado claro que era leal aos impostores acima de tudo. Estava sozinho, portanto. Cus!, como a resgataria daquele lugar medonho? A imagem de Jane enjaulada como um animal lhe revirava o estmago. Tir-la de l era tudo o que contava agora. Que se danassem os impostores, a Inglaterra, Napoleo, os planos de Maywell e tudo o mais! Tinha de articular um plano para anular o que tinha feito ao sugerir ao lorde
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que a enviasse para Bedlam. Como podia ter se enganado tanto? Entrar em Bedlam era fcil, refletiu. Cobravam entradas na porta, portanto bastava pagar um ingresso para entrar no hospcio. Bufou, inconformado. Aqueles carrascos no escondiam que tratavam os doentes como animais exticos de um zoolgico ou circo. Entrar no era problema, mas como sair no meio do dia com uma suposta doente a seu lado? Talvez se entrasse com outra mulher, pensou. Sem hesitar, Ethan bateu no teto da carruagem para chamar a ateno do condutor. No instante seguinte, o homem abriu a portinhola do teto para receber instrues. Tive uma noite desgastante... Leve-me para a casa de prazeres da sra. Blythe. Sentada no cho frio da cela, Jane tentava se manter o mais distante possvel da porta. Pensar que era uma cela degradava menos do que dizer a si mesma que estava em uma jaula. Uma priso implicava ter cometido um crime, e cometer um crime implicava ser uma pessoa no domnio das prprias faculdades mentais. Um criminoso, ainda que perigoso, podia ser forte e livre para agir... ao contrrio dela! Ela era uma prisioneira que deveria ser mantida enjaulada. Um perigo para a sociedade. No cubculo ao lado do dela, uma mulher de cabelos desgrenhados e sem dentes encolhia-se a um canto. Imunda, exalava um cheiro horroroso. Embora observasse Jane com olhos atentos e surpreendentemente lcidos, ela no se moveu. A noite havia custado a passar. A camisola de algodo no esquentava e, aps ver a quantidade de insetos que habitava o cobertor que haviam lhe dado, ela o atirara para longe. Como faria para fugir?, pensou, desesperada. Ethan viria resgat-la. Tinha de vir! Ele no quisera deix-la na noite anterior. Voltarei para libert-la!, ela o ouvira gritar. Mesmo assim, j no tinha certeza de nada. Um cordo tosco fazia as vezes de cinto do camisolo. Pensando que talvez pudesse servir para algo, Jane desfez o lao e o retirou. Entretanto, a pequena corda no iria ajudar em nada. Jamais fora uma mulher agressiva, e detestava violncia. Mesmo assim, se tivesse uma arma, no pensaria duas vezes antes de us-la agora. Sobretudo contra aquele atendente infame que, alm de trat-la como um animal, no escondia que no perderia a oportunidade de abusar dela sexualmente caso fossem deixados a ss. Suspirando, Jane tornou a amarrar a cordinha em torno da cintura. No havia nada a fazer seno esperar. A companheira na cela ao lado, ou melhor, na jaula ao lado, continuava imvel.

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Depois do que lhe pareceu uma eternidade, uma mulher por fim apareceu, empurrando um carrinho sobre o qual havia pratos de metal com fatias de um po escuro e uma caneca tambm de metal contendo uma sopa rala. Imediatamente, Jane se levantou para aceitar a comida que a mulher passava por entre as grades. J fizera refeies ruins na vida, em especial durante os anos de pobreza com a me, ao norte do pas, e no pretendia recusar nada, porque passar fome a enfraqueceria e ela precisava se manter forte. Sem pensar muito, ingeriu o contedo da caneca num s gole e a devolveu. Ento, mastigou o po duro e voltou a sentar-se no canto. A comida reanimou a mulher da cela vizinha que se movimentou, soltando as pernas encolhidas. Quero po disse, enfiando os braos entre as grades at quase tocar Jane. Num impulso, Jane deu um tapa violento na mo suja, fazendo-a retroceder com um gemido de dor. Desculpe-me se a machuquei. Se sobrar po, eu lhe darei. Mas se tornar a enfiar os braos aqui assim, no garanto que vai retir-los de volta. Voc forte resmungou a outra, tornando a sentar-se. Vai conseguir manter a dignidade algum tempo, ao contrrio daquela imbecil prosseguiu, apontando uma mulher de olhar perdido numa cela do outro lado do corredor. Ao menos a estpida parou de cantar. Eu no agentava mais. O desjejum pareceu despertar e animar as prisioneiras das outras celas. Pouco depois, uma confuso de gemidos, risadas, cantorias e choros tomou corpo. Agoniada, Jane tampou os ouvidos. Fechou os olhos e se preparou para esperar o resto do dia. Naquela manh, Ethan compareceu pontualmente ao encontro marcado com Maywell na casa do lorde. Barbeado e com os cabelos irrepreensivelmente penteados, ostentava um ar casual e relaxado. Bom-dia, milorde cumprimentou quando o mordomo o introduziu no escritrio do patro. Sentado atrs da escrivaninha e debruado sobre papis, Maywell ergueu a cabea e apontou uma cadeira, convidando-o a acomodar-se. Parece que o senhor teve uma noite divertida aps conduzir minha sobrinha ao hospital. Ethan teria gargalhado caso no se sentisse to revoltado. O infeliz no parecia nem um pouco abalado com o que tinha feito. verdade. Espero que no se importe por eu ter usado sua carruagem. Claro que no. O silncio se instaurou. Maywell o fitava, atento, e Ethan teve a certeza de que o lorde perguntava a si prprio se podia confiar nele. Que se dane, pensou. Ele que tirasse as concluses que quisesse.
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Maywell entrelaou os dedos e repousou as mos sobre a escrivaninha. Acredito que a lealdade deve ser recompensada, e voc provou ser leal. Sei que no foi fcil levar minha sobrinha Jane para Bedlam, pois simpatiza com ela. "Simpatizar" era uma maneira suave de descrever o que ele sentia, concluiu Ethan. A presso da gravata contra o pescoo o fez ter dificuldade para respirar. Ele se manteve impassvel, porm. Quero lhe fazer uma oferta, filho prosseguiu Maywell, sorrindo ao mesmo tempo que estreitava o olhar. Espero que no se incomode de eu chamlo dessa maneira. Filho. Fazia tanto tempo que no o chamavam assim! Tempo suficiente para fazer uma voz despertar dentro dele, clamando por um afeto paternal que se perdera havia muitos anos. Como Maywell jogava! O maldito sabia que cham-lo assim o tornaria emotivo. Tenho muitas filhas, contudo o destino no quis me dar um filho varo. E um homem que no tem um filho no um homem completo. Eu no saberia dizer retrucou Ethan, sem reagir ao sorriso do lorde. No usarei meias palavras. Quero colocar um espio dentro do Clube dos Impostores. Sei que eles o enviaram para me espionar na esperana de que eu o recrutasse porque acreditam que voc seria um excelente espio duplo. Ethan engoliu em seco. Maywell era astuto demais. Sua perspiccia era fenomenal. Eu j lhe disse, senhor: no freqento o clube dos... Sim, j disse. Mas, no momento, s peo que escute o que tenho a propor. Maywell o fitou nos olhos. Quero que v ao Clube dos Impostores levando a informao que preparei. tudo verdade... ou ao menos na maior parte. De qualquer maneira, verdade suficiente para convenc-los de que voc desempenhou sua misso com sucesso. Em troca, eles fornecero informao incorreta para voc me trazer, sem dvida, pois o que eu faria. Quero que me traga a informao, pois saber o que a oposio no esconde revela muito sobre o que de fato tentam esconder. Complicado... comentou Ethan. Se eu fizesse isso porque como eu disse, no freqento o Clube dos Impostores, como o senhor poderia ter certeza de que eu obedeceria s suas ordens e no s deles? Como pode algum ter segurana da lealdade de um espio duplo? Maywell no respondeu de pronto. Em vez disso, recostou-se no espaldar da cadeira e olhou Ethan com segurana e auto-controle. Mesmo sem conseguir demonstrar estado de nimo semelhante, Ethan encarou o lorde. O pior era a sensao de que Maywell o enxergava como se ele fosse um livro aberto, e nada do que ele pensasse lhe passaria despercebido. hora de voc se casar disse o lorde finalmente, fingindo no notar sua insegurana. Provou ser leal a mim. No dou valor a ttulos e hierarquia social.

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Para mim, um homem vale tanto quanto seus atos. Um homem honrado e constante to bom quanto qualquer lorde. Portanto, bom o suficiente para desposar uma dama. Maywell se calou, e o silncio se tornou opressivo para Ethan. Bom jogador e acostumado a blefar, porm, ele manteve o mesmo ar casual que exibia ao entrar no escritrio. Gostaria de desposar uma dama? prosseguiu Maywell. Gostaria de se casar com Jane e ser bem recebido na sociedade por isso, alm de ser permanentemente defendido por mim? Jamais falariam mal do genro de um lorde. A perspectiva roubou de Ethan a respirao. Casar-se com Jane, viver ao lado dela, ser parte de sua famlia... conviver com Jane durante o dia e passar as noites em seus braos! Tudo o que tinha a fazer era aceitar a proposta para se juntar cruzada de Maywell. Uma cruzada, alis, com a qual no antipatizava totalmente. O que devia aos impostores? No passara a vida lutando sozinho, sem jamais ter tido ajuda de ningum? No tivera de lutar por aceitao e respeito, sem ter jamais pertencido a lugar algum? Lorde Etheridge vira isso nele. Era esse o temor do mestre dos impostores: por isso ele relutara em convid-lo a fazer parte do grupo. Ethan respirou fundo. A falta de confiana de Etheridge o tornava mais vulnervel oferta de Maywell. Como reagiria o chefe dos espies se soubesse que sua falta de confiana o fizera mudar de lado? Casar-se com Jane... Se dissesse "sim", poderia ir busc-la de pronto, libertando-a com um documento assinado pelo lorde. Ethan compreendeu que, se mudasse de lado, trairia a ptria... mas teria Jane. Maldito Maywell. Tinha movido as cordas certas para seduzi-lo! Respirando fundo, Ethan se levantou. Se me der licena, milorde, preciso de tempo para pensar no que me prope esclareceu, inclinando a cabea em despedida. Ethan no voltava para casa havia dois dias, mas, mesmo assim, Jeeves o esperava com a porta aberta quando a carruagem estacionou. Sem vontade de conversar, ele o cumprimentou com um gesto de cabea e permaneceu calado. Perdo, mas uma visita espera o senhor avisou Jeeves assim que ele entrou. Quem ? O sr. Tremayne. Est aguardando no escritrio. Collis... Ethan saudou ao entrar na saleta. Collis estava em p em frente lareira, virando as brasas com o atiador.

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Ol, amigo. Voc sumiu. Onde esteve? quis saber Tremayne, virandose para receb-lo. Na casa de Maywell, onde mais? George me contou que voc esteve no palcio Collis prosseguiu, referindo-se ao prncipe regente. Sim. Como vai o prncipe? Est bem, mas preocupa-se com voc. Teve a impresso de que voc ficou magoado ao saber quem havia ajudado a resgatar. Magoado? Por qu? Voc deve ter tido razes para no me dizer de quem se tratava. Afinal, a segurana nacional vem acima de tudo, no? Ele sorriu de lado, indo sentar-se atrs da escrivaninha. Decerto confirmou Collis, aproximando-se. Mas algo o incomoda. O que ? Algo relacionado a Maywell? Problemas com sua misso? Recostando-se na cadeira, Ethan inclinou a cabea para trs e fechou os olhos. Collis era seu amigo desde quando usavam calas curtas na escola. Sentia vontade de contar tudo ao companheiro, esclarecer o que o afligia e, sobretudo, contar a respeito de Jane. Entretanto, Collis era um impostor de verdade... ao contrrio dele. A misso vai bem. Maywell parece confiar em mim. Ele j lhe ofereceu um lugar na organizao? Ainda no. Ento esperaremos replicou Collis, desapontado. Aps mais algumas palavras encorajadoras, s quais Ethan respondeu de maneira vaga, Collis se preparou para partir. Fico feliz que tenha compreendido a razo de escondermos a identidade de George o rapaz ainda comentou antes de ir embora. George gosta de voc e sabe que manter segredo a respeito do resgate. Ethan meneou a cabea, desejando que Collis partisse de uma vez. Pouco depois, estava finalmente sozinho. Droga, havia mentido para seu melhor amigo! E nem mesmo sabia por que fizera isso. Alis, j no sabia de qual lado se encontrava. No momento, mentia para todos. Mas isso era o que tinha feito a vida inteira. Por que continuavam confiando nele? No compreendiam que tipo de homem ele era? No viam que no se podia esperar mais de Ethan Damont alm de traies? Ele havia trado Jane. Aps seduzi-la, arquitetara um plano que a tinha feito prisioneira em Bedlam. E agora considerava tra-la novamente, aceitando a oferta de Maywell para despos-la. Jane o odiaria por isso. Fiel Inglaterra, ela o desprezaria ao saber que ele

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trara a ptria. Contudo, parte dele dizia que lhe seria possvel conquistar ao menos um pouco do afeto de lady Pennington. Poderia usar a seu favor o desejo que Jane nutria por ele. Poderia seduzi-la para que o desejasse mais e mais, e assim, talvez, conseguisse um lugar em seu corao. Jane seria dele. S isso importava. Percebia agora: ela era a nica mulher que amara na vida. E a destruiria ao longo desse processo. No. No podia fazer tal coisa! Apesar das vantagens de aceitar a proposta de Maywell, jamais poderia fazer aquilo com Jane. Correu as mos pelo rosto. Amar no era fcil. Pois o amor no implicava em no magoar o ser amado? A vida inteira ele zombara do amor, e agora era escravo do sentimento que sempre tinha abominado. Por qu? A resposta era simples: Jane era o amor. Jane fazia a vida valer a pena. Junto dela poderia usufruir os prazeres mais simples, como ficar deitado at tarde a seu lado, observar em silncio as chamas crepitando na lareira, aquec-la nas noites frias de inverno... Ao lado de Jane, a solido acabava. No poderia feri-la ainda mais. Aceitar a proposta de Maywell para despos-la a deixaria arrasada. Portanto, ser fiel a Jane significava no despos-la, por mais contraditrio que isso pudesse parecer. De corao partido, mas em paz, Ethan tomou a deciso: permaneceria fiel a Jane e Inglaterra. Tanto Maywell quanto os impostores poderiam ir para o inferno. Um murmrio de vozes distinto dos gemidos e gritos da populao de Bedlam chamou a ateno de Jane. Saindo do canto onde se agachava, ela veio para a frente da cela, de onde podia observar parte do andar trreo. A hora de visitas havia comeado. Os trajes coloridos dos visitantes contrastavam com o cinza das paredes do hospcio. As mulheres vestiam saias rodadas e compridas, e alguns homens, casacas apropriadas para passeios diurnos. Se Ethan viesse, seria durante aquele horrio. Algumas pessoas comearam a subir para o segundo andar, contudo Ethan no estava entre elas. Esta aqui parece menos louca que as demais comentou uma dama ao aproximar-se de sua cela. Tem razo concordou a mulher a seu lado. Ambas erguiam as saias at o tornozelo para evitar arrastar as barras no cho sujo. Ao observ-las com ateno, Jane notou que no eram verdadeiras damas. Trajavam roupas elegantes, mas a maneira como se comportavam denunciava no pertencerem sociedade. Alm do mais, usavam uma maquiagem
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to forte que mais parecia uma mscara carnavalesca. Um homem que, pelos modos, tambm no lembrava um verdadeiro cavalheiro as acompanhava. Ela est nos observando cochichou a primeira mulher. Wills, ordene que pare de nos olhar pediu para o acompanhante. Voc a! chamou o tal Wills. Pare de olhar para as damas. No vejo dama alguma aqui replicou Jane em tom casual. Ao ouvirem tal comentrio, as mulheres reagiram com perplexidade. Sem se importar, Jane prosseguiu: Se querem ser tratadas como damas, no deveriam usar essa maquiagem, nem mostrar os tornozelos. Pare de dizer tolices! ordenou Wills, zangado. Vermelho como um pimento, enfiou a bengala entre as barras da cela, tentando acertar Jane, mas no conseguiu porque ela deu um passo para trs. No faa isso, senhor! exclamou uma atendente. Se algum defensor dos Direitos Humanos o vir agredindo uma interna, vai causar problemas para o hospital. Contrafeito, Wills retirou a bengala. Sem aviso, porm, a atendente enfiou pelas grades o basto que trazia na mo e golpeou Jane com fora sobre a saia, na regio atrs do joelho. Assim que se deve fazer explicou, quando Jane foi ao cho. No deixa marcas. Sorrindo, o homem aproximou o rosto das barras e cuspiu para dentro da cela. Furiosa, mas controlada, Jane se ergueu e o fitou nos olhos. Seu nome Wills comeou a dizer num tom sombrio e sinistro. Faz compras na Bond Street e arruma mulheres no Mercado Shepherds. Mora em uma casa elegante em Mayfair, e acorda sempre depois do meio-dia, perguntando a si mesmo se a vida no mais do que isso. Horrorizado, Wills deu um passo para trs. Ela alguma feiticeira?! exclamou, antes de se afastar, apressado. Como sabia disso? perguntou uma das duas mulheres, abismada. No ouviu o que ele disse? Sou feiticeira. As duas correram para longe, apavoradas, e Jane soltou um longo suspiro. Quisera, mesmo, possuir poderes... Mas s dispunha da qualidade de ser excelente observadora. Passos leves cessaram em frente cela de Jane. Olhe s essa coitadinha, querido disse uma suave voz feminina. No diferente das demais? Jane permaneceu abraando as pernas, sentada no cho com o rosto enfiado entre os joelhos dobrados. O horrio de visitas estava quase terminando. No

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decorrer do dia ela havia percebido que no tinha vontade de ser observada pelos espectadores, e que eles iam embora quando se entediavam. Assim, o melhor era se manter imvel e com a face escondida. Eu no saberia dizer, querida respondeu uma voz grave. Parecem todas iguais. Ethan! Erguendo a face, Jane deparou com Ethan fitando-a com calma do lado de fora da cela. Relaxado, passava o brao pela cintura de uma mulher to maquiada quanto as anteriores, exceto que aquela era de fato bonita. Jane estranhou o vestido de seda vermelho-escarlate, cuja saia era exageradamente rodada e comprida. A moa tinha os cabelos da mesma cor dos dela, mas terminavam a as semelhanas, pois a outra era uma mulher de formas e seios fartos. Ethan comeou, porm ele a interrompeu. Acha que aquele guardio ao lado da porta pode nos ver, meu amor? ele perguntou para a pretensa dama que o acompanhava. Creio que sim. Para ser sincera, acho que est me olhando desde que chegamos. No importa ele replicou. No posso esperar mais para tom-la em meus braos... Oh, querido! Perante o olhar aturdido de Jane, Ethan e uma tal Bess se enlaaram num fogoso abrao. Se aquilo fosse um resgate, era demais! O que pretendiam, afinal? Faz-la vomitar? A cela rangeu porque, cada vez mais empolgado, Ethan agora comprimia a mulher contra as grades. Pelo visto, os doentes estavam habituados a ver demonstraes calorosas, pois comeavam a incit-los. V em frente! diziam, rindo. Apague esse fogo antes que ela queime o prdio inteiro! Jane se preparava para exigir uma explicao, quando, pasmada, notou que Ethan comeou a beijar o pescoo da moa, descendo at ficar praticamente agachado diante dela. O vestido de Bess estava fora de moda havia muitos anos porque, apesar da cintura justa, a saia descia como um balo inflado. Minha amada prosseguiu Ethan, ajoelhando-se em frente a Bess. No consigo esperar mais. Faa o que quiser... Eu sou sua. Jane arregalou os olhos. Ethan pretendia pedir a mo da mulher em casamento no meio do hospcio? O que veio a seguir, porm, foi muito pior do que ela poderia imaginar. Erguendo a saia de Bess com um gesto gil, Ethan se colocou entre o tecido e as pernas da moa. Chocada, Jane levou as mos boca. Sem perceber, deu dois passos para

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trs at atingir o fundo da cela. Tudo o que via agora era Bess com as costas comprimidas contra as grades, enquanto movia a cabea de um lado para outro como se em xtase. Algum dia fugirei daqui e ensinarei uma lio a esse maldito!, pensou, revoltada. No instante seguinte, porm, algo inesperado lhe chamou a ateno. Parte da imensa saia de Bess se erguera at a altura do cadeado e havia sinais de movimento na fechadura. Enfim, Jane compreendeu o que se passava. Claro que Ethan no viria ali apenas para lhe provocar cime, atracando-se fisicamente com outra mulher... Ele tinha um plano! Uma onda de alvio se apoderou dela e a fez rir, incrdula. Ethan era incrvel. De repente, ouviu um clique. A porta da cela se entreabriu e uma mo masculina surgiu por debaixo das saias de Bess, incitando-a a se aproximar. Em nenhuma outra circunstncia Jane se disporia a entrar debaixo da saia escarlate de uma provvel prostituta. Naquela situao, porm, no havia muito que pensai-. Engatinhando pelo cho da cela, enfiou o corpo pela fresta da porta at se ver coberta pelo farto tecido vermelho. Ethan estava l dentro. Acima deles, Bess prosseguia com os murmrios de xtase. Aps fit-la um instante, ele a abraou e beijou rapidamente nos lbios. Tire o camisolo. O qu? ela reagiu, espantada. Pois no, senhor... Ouviu-se a voz de Bess acima deles. Onde est seu acompanhante? exigiu o guardio. Estou aqui... O que deseja? Ethan ps a cabea para fora da saia, a voz soando como a de um lorde afetado e sem considerao para com as classes inferiores. Jane fez fora para no rir. O horrio de visitas terminar em breve, senhor o homem esclareceu, aturdido. Obrigado por avisar replicou Ethan com enfado. Fique tranqilo... Bess apressou-se a corroborar. Sairemos num instante. Fez-se um instante de silncio enquanto o guardio decidia como agir. O homem bufou, por fim. No se demorem... Vou prosseguir com a minha ronda. Claro concordou a moa com voz suave. Sem esperar mais, Ethan soltou Jane e saiu de baixo da armao da saia. Os sons acima dela recomearam: beijos molhados e gemidos de prazer. Meu docinho... murmurou Bess em meio a gemidos.

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Tenho de possu-la agora, meu amor Ethan disse com voz enlevada. A imensa saia se agitou ao redor de Jane. Ela sabia ser tudo fingimento, mas nem por isso deixou de ficar horrorizada com aquela pouca vergonha... ou de sentir cime. Ol! Bess apareceu a seu lado. Como?... Jane olhou para a moa de pantalete e corselete, confusa. Ethan continuava comprimindo o vestido estruturado acima delas e emitindo murmrios de prazer. Tire a camisola e passe-a para mim, rpido! instruiu Bess. Mas estou sem nada por baixo! No se preocupe, querida. No vai morrer por isso. Acredite na minha experincia. Jane compreendeu o plano. Sem perder mais tempo, puxou o camisolo por sobre a cabea e o passou para Bess. Aps vesti-lo, a moa ainda lhe entregou o pente que usava para prender o cabelo. Use isto. No pode sair daqui descabelada. Agora, basta subir pela abertura da cintura e sua cabea encontrar a abertura do corpete. E voc? Tonta com aquele plano maluco, Jane hesitou um instante. Ficarei em seu lugar. Acabei de pegar a chave daquele guardio idiota revelou Bess, erguendo uma chave de metal. Abro a porta quando quiser. Jane! chamou Ethan. V! incentivou Bess. Por sorte, Jane conhecia a estrutura daquele tipo de vestido: a cintura era grossa e reforada com paletas de madeira. O corpete no muito justo facilitaria o movimento, e o decote cavado tambm ajudaria a cabea a passar com facilidade. As mangas compridas eram bufantes, e os punhos, presos por elsticos e no botes. Apresse-se! repetiu Ethan, impaciente. O guarda no vai demorar a voltar. Sem pensar em mais nada, Jane se deslocou para o centro da saia e ento se ergueu num movimento certeiro. Aps pr a cabea para fora, enfiou em instantes os braos nas mangas do vestido. Ethan se afastara alguns centmetros, de modo a lhe dar espao para se arrumar. Finalmente, ela se ajeitou dentro do enorme vestido escarlate. O fato de estar nua sob a roupa a fez sentir-se estranha. No usava um corselete, tampouco uma pantalete! E a julgar pela maneira como Ethan a fitava, tambm ele parecia atentar para o mesmo fato... No tenho a metade do corpo necessrio para encher este vestido disse Jane, ruborizando. Ningum vai notar. Mas melhor prender o cabelo. Bess lhe deu o pente? Sim. Ela puxou os cabelos para trs e os prendeu. Estou bem assim?
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Linda como sempre respondeu Ethan sem ironia. Embora algo desgrenhada, Jane continuava adorvel. Seus olhos brilhavam, e os lbios rosados convidavam ao deleite. Bess apareceu dentro da cela, atrs de Jane. Tudo certo? perguntou. Ser que o guarda vai notar que meu traseiro diminuiu? No se preocupe, vai dar tudo certo assegurou Ethan. Tem certeza de que ficar bem? Sem dvida. Este lugar no me amedronta... E como tirar frias do trabalho, e estou sendo bem paga finalizou, piscando o olho. timo. Ethan suspirou. Temos de ir disse, tomando o brao de Jane. Cuide-se! Jane ainda falou para Bess. Fique tranqila, querida. Garanto que ningum aqui vai se meter comigo. Cuide-se voc tambm. O que vo me dar para eu no contar o que esto fazendo? O que me impede de contar tudo aos guardas? exigiu uma voz prxima. Era a mulher da cela contgua. Maldio!, pensou Ethan. Aquela infeliz poderia pr tudo a perder. Pior que isso, o guarda j vinha caminhando ao final do longo corredor da galeria! No vo acreditar numa louca... Bess cochichou, voltando-se para sua vizinha de cela. Chamou a outra para perto das grades, passando a lhe cochichar algo sobre "po" e "comida todos os dias". Segundos depois, a mulher se afastava para o fundo de seu cubculo. Agora realmente tm de partir, senhor. O guardio se aproximou nesse momento, mal-humorado. Ethan, porm, no se perturbou. Afinal, ao chegar ali havia presenteado o guarda com um agrado para que ele no os importunasse. Com um suspiro de resignao, ofereceu o brao a Jane. Sem se fazer de rogada, ela aceitou o gesto e se preparou para partir. Dirigiram-se para a escada, Jane forando-se a acompanhar o passo casual e tranqilo de Ethan quando seu impulso era sair correndo. Apesar da aparncia relaxada, Ethan tambm temia que soasse um grito de alarme a qualquer momento. Chegaram ao saguo do andar trreo. Do lado oposto, as duas faces abertas de uma pesada porta de madeira deixavam entrar a luz plida do sol da tarde. E at ali nenhum alarme soara. Dois homenzarres uniformizados postavam-se de cada lado da porta: sua ltima barreira. Ethan sentiu Jane se retrair de leve. No instante seguinte, porm, ela pisou firme e seguiu adiante. As sentinelas os deixaram passar sem problemas, e uma delas ainda inclinou a cabea em despedida. Ethan ergueu a mo em resposta, e ambos desceram os degraus para o caminho circular que dava passagem s carruagens e levava ao
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porto. Quando finalmente conseguiram deixar Bedlam, Ethan surpreendeu-se ao ver que o sol ainda estava alto. A sensao era de que permanecera horas dentro daquele hospcio. Jane estava livre! Ou ao menos estaria, assim que cruzassem o porto. Uri, o condutor que Jeeves o convencera a contratar, alegando que no ficava bem o patro sempre se locomover em carruagem alugada, os esperava com o veculo estacionado a poucos metros. Ao v-los, aproximou-se com o coche rapidamente. Ethan abriu a porta e ajudou Jane a subir. Para minha casa, rpido! disse a Uri, enquanto ainda subia. Um instante depois, a carruagem se afastava em direo ao porto. Sem saber como acontecera, Ethan notou que Jane segurava a mo dele com fora, o olhar fixo na paisagem ameaadora alm da janela. A intensidade com que lhe comprimia os dedos demonstrava o medo imenso que sentia. Acalme-se. ele falou com suavidade. Estamos quase l fora. Pouco depois, ultrapassavam o porto encimado por um arco de ferro. Estavam na rua afinal. Fechando os olhos, Jane suspirou e se recostou pesadamente no assento. Voc est bem? quis saber Ethan, tocando-a no queixo com carinho. Ela abriu os olhos devagar. Por um instante ainda olhou na direo do Hospital Bedlam se afastando a distncia. Ento tornou a fit-lo e se jogou em seus braos. Eu sabia que voc viria falou com voz embargada. Tinha certeza. Ento, afastou o rosto, mas com os olhos marejados fixos nele. Como teve coragem de me deixar naquele lugar? Sinto muito, Jane. Sinto demais. desculpou-se Ethan. Eu no sabia. Pensei que fosse um hospital bom e seguro. S queria tirar voc de perto de seu tio porque receava que Maywell lhe fizesse algo pior. Jane comeou a chorar. No era um choro desesperado, sufocante, mas sentido e profundo. Respeitoso, ele nada disse. Apenas lhe passou um leno. Deve me achar uma tola por chorar assim Jane sussurrou quando conseguiu conter os soluos. Por qu? Por ter resistido bravamente at estarmos fora de perigo? natural que chore, agora que estamos longe daquele lugar. J nem sei o que pior: estar l dentro ou aqui fora. Aquele hospital reavivou lembranas horrveis. Do que est falando, Jane? Conte-me. Ajude-me a compreender. Trata-se de um segredo de famlia ela comeou com um suspiro. Lorde Maywell nunca quis que ningum soubesse por temer que isso atrapalhasse o casamento das filhas. Minha me enlouqueceu, Ethan. Aconteceu aps meu pai

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morrer e o sobrinho dele herdar o ttulo de marqus. Por causa da doena, minha me perdeu tudo o que possua e fomos enviadas para a "casa da viva" da famlia, uma das propriedades que haviam pertencido a meu pai. O lugar estava caindo aos pedaos, pois passara anos sem manuteno. Minha me no conseguiu resistir e criou um mundo prprio no qual ainda vivia ao lado de meu pai. Assim, no se dava conta de que quase morramos congeladas no inverno e que, por vezes, faltava comida para colocarmos na mesa. Jane se calou um instante. Era visvel que as memrias lhe traziam dor e mgoa. Fiz tudo o que pude para nos manter. Vendi o que podia ser vendido, desmontei mveis para alimentar a lareira com a lenha... Mas minha me piorou, tornando-se cada vez mais fraca e alienada. Quantos anos voc tinha? indagou Ethan, condodo. Meu pai faleceu quando eu tinha catorze anos. Por Deus ele reagiu, comovido com as coisas que Jane fora obrigada a suportar. Num impulso, ele a abraou e a fez recostar a cabea em seu peito. Pobre Jane. Eu sobrevivi ela replicou, recusando o abrao e se mantendo afastada. Nunca tive medo da pobreza. O que sempre me aterrorizou foi a perda das faculdades mentais. No conseguia suportar o fato de minha me no me reconhecer e viver num mundo irreal e fantasioso. Quanto mais ouvia, mais culpado Ethan se sentia. Agora compreendia que havia atirado Jane justamente no inferno pessoal que a atormentava. Enquanto estivesse vivo, jamais permitiria que algum a magoasse! Mas sua me se recuperou, no? Vi a carta que voc tentou enviar. Ela no foi escrita para uma pessoa com distrbios mentais. Sua me recuperou a razo e voc, sua fortuna, certo? Sou sua herdeira legal disse Jane de forma vaga. Sinto muito, Ethan. Estou fraca e... No diga mais nada ele concedeu. Recoste a cabea em meu ombro e tente descansar. No tema, meu anjo... Eu me assegurarei de que permanea em segurana. Desta vez, Jane aceitou. Quando repousou a cabea sobre o ombro de Ethan, ele a abraou num gesto que provia aconchego e segurana. Por fim, ela adormeceu, embalada pelo balanar da carruagem seguindo em direo a Mayfair. Quando chegaram casa de Ethan, ele instruiu Uri para que no estacionasse em frente residncia e prosseguisse at a entrada de servio na rua lateral. Todo o cuidado era pouco porque era possvel que a casa estivesse sendo vigiada. Como Jane ainda dormia, ele a ergueu e carregou no colo. Como sempre, Jeeves os esperava. Vou preparar um leito para sua hspede. No necessrio. Ela ficar em meu quarto.

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Naturalmente, senhor aquiesceu o mordomo, franzindo o cenho de leve. Sem perder tempo, Ethan levou Jane para o prprio quarto, no andar superior. A lareira estava acesa e ele a colocou com suavidade sobre a poltrona em frente ao fogo. Deseja que eu chame um mdico? ofereceu Jeeves, que o acompanhara at o aposento. No necessrio. Ela est apenas cansada Ethan explicou, vendo-a dormir a sono solto. Mas quero que lhe prepare um banho. A instruo foi desnecessria pois, num instante, surgia uma mulher pequena e forte trazendo um caldeiro com gua morna. Boa-noite, senhor ela o cumprimentou sem delongas. Podem sair agora, para eu preparar o banho da senhorita e despert-la? Surpreso, Ethan no se moveu. A mulher, porm, o encarou com seriedade. No vai querer estar aqui quando ela for se banhar, no ? Jeeves, por favor, ponha a banheira ao lado do fogo. Alguns minutos depois, os homens se encontravam sozinhos no corredor. A mulher os fizera sair e praticamente fechara a porta na cara dos dois. a nova cozinheira? quis saber Ethan, incomodado com a impertinncia da criada. Sim, senhor respondeu o mordomo. No tima? Ethan no teve humor para concordar no momento, mas reconhecia que era bom ter uma mulher em casa para cuidar de Jane. Meneando a cabea, caminhou para a escada e desceu com a inteno de seguir para a sala de visitas e tomar um gole de bebida. Entretanto, lembrou-se de que Jeeves havia transferido as bebidas para cima e, com um suspiro, mudou de rumo e seguiu para a saleta. Um bom tempo depois, a cozinheira veio informar que Jane estava banhada e fora colocada no leito. Est exausta, mas bebeu ch quente e adormeceu assim que a deixei informou a criada. Ento cruzou os braos e olhou Ethan com ar inquisitivo. O que pretende fazer em relao s coisas dela? Que coisas? Ethan ficou surpreso. esse o problema: ela no tem nada. Eu a vesti com o roupo do senhor, mas a pobre no poder us-lo durante o dia. Jane com o meu roupo?, ele pensou, sentindo o corpo reagir de pronto. Decerto este era grande para ela, mas o veludo verde devia contrastar lindamente com aquela pele alva e sedosa... A cozinheira deu uma tossidela, interrompendo suas divagaes. Ethan pensou em pedir mulher que comprasse algumas roupas para Jane, mas pensou que no poderia pedir que lhe enviassem a conta, porque isso denunciaria a presena feminina em sua casa. Ningum poderia saber que Jane estava ali. Para todos os efeitos, ela fugira do hospcio e ele no sabia nada a

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respeito. A mesa do caf estava repleta de quitutes. Pelo visto, a cozinheira considerava Jane magra demais. Ethan sentou-se na cadeira oposta dela. Comeram calados, tentando fazer jus aos esforos da mulher. Jane estranhou o silncio entre os dois. Alis, toda a situao era estranha. Afinal, vestia o roupo de Ethan Damont aps ter dormido em seu leito, e agora dividiam a intimidade do caf da manh. Com o canto dos olhos, notou que, vez ou outra, ele parecia colocar comida debaixo da mesa. Est se preparando para o caso de ficar com fome antes do almoo e guardando os quitutes no bolso? perguntou, espantada. No isso ele respondeu, sem graa, ao ser ver apanhado em flagrante. Ento ergueu o gatinho. Ele est com fome. Que lindo! exclamou Jane, encantada. No instante seguinte, porm, ficou sria. No devia alimentar o pobrezinho com presunto e bolo. Ele ainda um beb, necessita tomar leite. Concordo, senhorita disse Jeeves, entrando na sala de jantar quando Ethan exibia o bichano. Sem cerimnia, Jane tomou uma pequena terrina da mesa e colocou leite morno nela. Ei! Essa tigela minha! reclamou Ethan. Jane no deu importncia ao protesto. Levantou-se, tirou o gatinho das mos dele e tornou a sentar-se. No se pode alimentar uma gracinha desta com comidas desse tipo... Ele ainda nem consegue digerir! explicou em tom de reprimenda. O nome dele Zeus explicou Ethan ao escutar Jane chamar seu gato de "gracinha". Zeus? ela repetiu, dando risada. O que h de errado com o nome? ele se revoltou, vendo que todos na casa pareciam conspirar contra ele. Nada afirmou Jane, colocando o filhotinho ao lado da terrina com leite. O animalzinho comeou a se alimentar de pronto. engraado chamar uma criatura to frgil pelo nome de um deus guerreiro. Melhor do que cham-lo de "gracinha". revidou Ethan, antes de se erguer com um suspiro. Sinto deix-los, mas tenho coisas a fazer. No vai casa de Maywell? Jane perguntou, preocupada. Levantaria suspeitas se no fosse. O lorde espera meu relatrio. Como explicar minha fuga do hospcio? Voc ainda no escapou. Esquece-se de que Bess tomou seu lugar? Mesmo quando ela for embora, no terei nada a ver com isso. Maywell me pediu que eu a conduzisse a Bedlam e foi o que fiz. O que se passou depois no pode ser considerado minha responsabilidade.
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Mas sabero que algum me ajudou. Suspeitaro de que algum a ajudou, mas no podem afirmar com certeza. O guardio mal viu meu rosto e no poder me reconhecer. Claro que Maywell pensar em mim, pois sabe o quanto... simpatizo com voc. A melhor maneira de afastar as suspeitas , portanto, eu me comportar como ele espera: sendo obediente e til causa traioeira que ele abraou. Cuidado. Jane o tocou. No quero perder o amigo que acabei de ganhar. Ele tomou a mo delicada na dele. J haviam se tocado de maneira muito mais ntima antes, mas de alguma forma, o calor daqueles dedos trazia uma intimidade at ento no desfrutada. Sinto o mesmo por voc Ethan murmurou. Um instante depois, ele partia e a deixava a ss com o gatinho. Jeeves o esperava no saguo com o chapu e a bengala. Por quanto tempo a senhorita ficar hospedada aqui? perguntou ao patro. Para ser honesto, no sei admitiu Ethan. Compreendo. Posso sugerir que o senhor arranje o necessrio para mant-la? O que quer dizer com "mant-la"? perguntou Ethan, desconfiado. uma linda senhorita... Tem classe e respeitvel. No sempre que uma mulher assim cruza o caminho de um homem. Deveria considerar a possibilidade de ficar com ela. Est agindo como Cupido, Jeeves? Ethan brincou. De qualquer maneira, melhor que Jane no saia de casa por enquanto. Pode se assegurar disso? Naturalmente, senhor. Avisarei Uri e a cozinheira replicou Jeeves com naturalidade. Ethan estranhou o tom casual. Jeeves no parecia achar estranho manterem uma mulher prisioneira. No momento, porm, ele tinha coisas mais importantes para resolver. A sala pareceu mais fria aps a partida de Ethan. Ao levantar o colarinho do roupo para cobrir o pescoo, Jane sentiu o perfume msculo, e agora familiar, de tabaco e sndalo no tecido. Desde quando se habituara ao aroma do jogador? Desde quando o fato de ele partir tornava um ambiente frio e solitrio? Preferia que Ethan no houvesse ido casa de Maywell. Ela jamais tornaria a chamar aquele homem de "tio". O fato de ele a ter enviado para o hospcio magoava mais do que ele ser um traidor da Inglaterra. A lealdade ptria era um conceito abstrato, mas o lorde conhecia sua histria e sabia o quanto ela sofrer com a doena da me. E, mesmo conhecendo o trauma que a
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afligia, no tivera escrpulos em envi-la para Bedlam. Lembrou-se da tia e das primas. Era uma infelicidade viverem dominadas por um homem como aquele. Recordou-se ento de Bess ainda no hospcio. Deus... Sua vida era uma montanha de preocupaes. Tanta gente sofrendo em volta dela, subjugada por circunstncias cruis. Mesmo assim, o que mais a preocupava era saber que Ethan se dirigia casa daquele monstro que chamavam de "milorde". Creio que tero de me agentar por algum tempo, Jeeves disse com um sorriso tmido e, retrada, notou uma sombra perpassando o olhar do mordomo. Prometo que no darei trabalho. No isso, senhorita. que no aprecio muito ser chamado por esse nome. No esse o seu nome? No, senhorita. O patro me chama assim porque gosta. Ethan lhe deu um apelido? Sim. Mas no h problema. O sr. Damont se diverte com essas brincadeiras e no faz com m inteno. Uma vez at a chamou de "mulherzinha dif..." Jeeves se interrompeu, mortificado. "Mulherzinha difcil"? deduziu Jane. Eu? N-No foi o sr. Damont quem lhe deu este apelido o mordomo se apressou em explicar. Muitos a conhecem por tal nome. Desde quando? Jane riu sem vontade. No de minha alada, mas creio que a chamam assim por causa das cartas de recusa que enviou a tantos pretendentes. Cartas de recusa? Que pretendentes? Jane estava cada vez mais abismada. Parece surpresa. No escreveu diversas cartas, rejeitando os cavalheiros que pediram sua mo? No tenho idia do que est falando. Ento, creio que algum agiu em seu nome. Algum como milorde concluiu Jane, pensativa. Inacreditvel! Envi-la para Bedlam fora apenas mais uma estratgia sinistra de Maywell para evitar que colocassem as mos na suposta herana a que ela havia direito! Deus, as pessoas devem me achar um horror ela disse, abaixando o olhar. No se preocupe. Qualquer um que a conhea saber que a senhorita gentil e generosa. Basta ver como cuidou do gatinho. Jane apenas sorriu tristemente. Esta sala est muito fria, senhorita reparou Jeeves. A cozinheira
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mencionou que adoraria ter companhia, caso a senhorita se sinta disposta a ter com ela. A cozinheira era mesmo uma mulher divertida. Pequena e robusta, tinha as formas salientes de quem apreciava comer bem. Eficiente, manejava panelas e utenslios com destreza. Um aroma delicioso e o calor do forno inundavam a cozinha onde a mulher preparava assados. Sorridente, ela providenciou ch para Jane e insistiu para que provasse os biscoitos assados. Obrigada, senhora Jane agradeceu, sem saber o nome da simptica mulher. O sr. Damont por acaso lhe deu algum apelido tambm? Ele me chama de "senhora cozinheira", mas no me importo. Sou conhecida como "Sarah Cozinheira" mesmo... J tive tantos maridos que meu sobrenome deixou de ter importncia. Quantos maridos teve? indagou Jane, aturdida. Perdi a conta! confessou a mulher com um sorriso maroto. Se contar aqueles com quem me uni diante do pastor. Jane jogou a cabea para trs com uma gostosa gargalhada. A histria dos variados romances de Sarah Cozinheira a divertiu demais, at porque a boa senhora falava como se contasse piadas. A senhora sabe se h roupas de mulher aqui? Jane perguntou, j cansada de tanto rir. Mesmo gostando do aroma do roupo de Ethan, no podia us-lo o dia inteiro. No se preocupe. Enviei uma mensagem para um amigo, na noite passada, informando que precisava de vestidos e sapatos de mulher respondeu Sarah de modo vago. Cumprimentando Stubbs, o porteiro, com um aceno de cabea, Ethan adentrou o Clube dos Impostores. Resoluto, subiu e foi para o fundo do comprido corredor no primeiro andar. Collis apareceu enquanto Ethan procurava o local para acionar a porta secreta. Espere! Tem de ver se no h ningum por perto antes de abrir a porta acrescentou em voz baixa ao se aproximar. Obediente, Ethan girou o rosto para ambos os lados, certificando-se de que estavam sozinhos. Satisfeito, Collis indicou um pequeno sulco de cor escura, que mais parecia uma marca natural da madeira. Quando Ethan o tocou, a porta secreta se abriu. Funciona com um sistema de pesos? perguntou Ethan. Sim. Instalado h mais de cem anos. Mas funciona bem. Onde est "O Cavalheiro"? quis saber Ethan, chamando Etheridge pelo codinome.

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No sto, com a esposa Collis explicou ao entrarem na parte secreta do clube. Nenhum espio pode importun-los quando esto l. Pensei que ela estivesse grvida comentou Ethan, sorrindo. Espere at se casar e compreender estas coisas replicou Collis, sorrindo tambm. Ethan meneou a cabea: jamais se casaria. Espere Etheridge no escritrio prosseguiu Collis. Vou acionar o sino para avis-lo de que voc chegou. Aconteceu algo, no foi? No viria aqui para desperdiar o tempo de Etheridge. Excelente. O chefe vai ficar satisfeito comentou o amigo, dando-lhe dois tapinhas no ombro. Para Ethan, tanto fazia contentar Etheridge ou no. Tudo o que queria era organizar algo para garantir a segurana de Jane. Em poucos minutos, o chefe dos espies apareceu. Tem algo para mim? perguntou com uma expresso entusiasmada que lhe deu um ar de menino. Trouxe o endereo de diversas casas de prazer perto de Westminster. Pertencem a Maywell, e as mulheres que l trabalham obtm informao para o lorde. As casas so freqentadas por polticos e gente importante que se movem perto do Parlamento explicou Ethan, passando uma lista para Etheridge. Mas mantenha segredo at eu... cair fora disso, ia dizer, mas se corrigiu a tempo at eu fortalecer minha posio. Maywell lhe ofereceu um lugar? Sim. Minha misso ser um impostor em meio aos impostores... Ele sabe tudo sobre vocs e quer que eu espione o clube para ele. Para surpresa e satisfao de Ethan, Etheridge arregalou os olhos ao ouvir aquilo. Era bom saber que nem tudo estava sob o controle do chefe dos espies. O que ele ofereceu para voc se tornar um deles? A mo da sobrinha em casamento revelou em tom casual. Com os diabos! Por que faria tal coisa? Porque sabe que eu jamais conseguirei desposar uma dama se no contar com o beneplcito de um lorde da sociedade. Ela deve ser bonita. Tem herana? indagou Etheridge com perspiccia. filha do dcimo marqus de Wyndham. Wyndham? ecoou Etheridge. Interessante. Eu disse a Maywell que iria considerar a proposta. J considerou? Seria uma grande conquista comentou Etheridge, mais perspicaz do que nunca. Para algum como eu, Ethan completou em pensamento, certo da opinio do chefe dos espies. O comentrio, porm, no o ofendeu.

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No estou interessado em casamento falou com simplicidade. J ouvi isso antes. Eu mesmo j disse isso mais de uma vez. Mas uma oferta assim pode seduzir muitos homens... De que lado est agora? perguntou Etheridge sem rodeios. Do lado da Inglaterra respondeu Ethan, sustentando o olhar do lorde. A Inglaterra de Jane, pensou. No a Inglaterra de Maywell e dos impostores. Tem algo mais para me informar? prosseguiu Etheridge. No. O que mais poderia ter? Se me der licena, devo partir. Maywell me espera. Suponho que voc deseja que eu aceite a proposta dele? Quero que parea aceitar. No creio que desposar a sobrinha de Maywell seja algo sbio. J disse que no pretendo me casar reiterou Ethan, j caminhando para a porta. Ethan sentiu-se satisfeito com a perspectiva de passar o resto do dia com Jane. Seu entusiasmo, porm, no durou muito. Temia ficar a ss com ela e perder o controle. Mas as coisas haviam mudado porque prometera a si mesmo que jamais tornaria a mago-la. Assim, tal tipo de coisa estava fora de cogitao. A senhorita est no quarto? perguntou, quando Jeeves o recebeu. Sim. Disse que ela e o gatinho precisavam de uma soneca. Ethan subiu as escadas. No deveria falar com Jane. Bastaria v-la descansando em segurana. Ao abrir a porta, porm, no deparou com Jane adormecida. Sentada na beirada do leito, com o gatinho dormindo em seu colo, ela segurava nas mos um preservativo feito com pele de tripa de carneiro. No consigo compreender para que serve isto falou, intrigada, erguendo o objeto no ar. Ethan segurou uma risada. Isso um... ele comeou a explicar, mas no conseguiu ir adiante. Inocente, ela deslizou o preservativo sobre a pele do rosto. to suave e flexvel... Serve para guardar coisas? A viso de Jane passando o invlucro sobre a face o excitou. No est se sentindo bem? ela perguntou ao v-lo sentar-se rapidamente e cruzar as pernas. Colocou o gatinho sobre o leito e se levantou. S ento ele notou que ela usava um vestido colorido. Onde achou esse traje? A cozinheira trouxe para mim. No adorvel?

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E onde ela o encontrou? inquiriu Ethan com estranheza. No tenho a menor idia admitiu Jane. Mas no se preocupe. Tenho certeza de que Sarah jamais nos colocaria em perigo. Sorriu, avanando alguns passos. No, Jane... Ele a impediu com um gesto, parecendo tenso. Creio ser melhor mantermos distncia um do outro enquanto estiver aqui. Por qu? Isso poderia compromet-la. No acha que um pouco tarde para tomar cuidado? Passei a noite em sua casa, em sua cama... J estou "comprometida". No. Enquanto for virgem, um homem seria louco se no relevasse essas pequenas coisas. Um homem no desistiria de uma herdeira s porque ela dormiu na casa de algum... Isso mesmo. Sem se impressionar com o que ouvia, Jane caminhou para a porta. Jeeves preparou o quarto de hspedes para mim. Vou descansar um pouco l. Ethan notou o quanto ela parecia infeliz agora. Na certa se decepcionara cora a maneira formal e distante com que ele a tratara. Ele suspirou. Mesmo mantendo a formalidade, conviver com ela e resistir ao impulso de toc-la seria uma tortura. Jane! chamou antes de ela sair. Sim? Est se esquecendo de deixar algo. O qu? Essa... pele para fazer salsichas. Pele para fazer salsichas tem metros de comprimento. Esta aqui pequena demais. No to pequena assim! Ethan replicou, contrariado. Talvez Uri saiba me dizer para que serve ela decidiu, carregando consigo o preservativo. Jane! Por favor, devolva isso. Ao ouvir a aflio na voz dele, ela fez meia-volta para encar-lo e sorriu. No se preocupe. Sei para que serve disse, piscando um olho. Foi fcil adivinhar quando voc sentou e cruzou as pernas... As horas custavam a passar, sobretudo com Ethan tendo de controlar a vontade de ir ter com Jane e tom-la nos braos. Na verdade, nunca tivera a oportunidade de fazer apenas isso: abra-la e beij-la. No final, optando por no descansar, ela havia passado a tarde conversando com o mordomo, a cozinheira e
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Uri, o condutor da carruagem que tambm colaborava nos servios caseiros. Ethan ouviu as risadas vindas do andar de baixo e suspirou. No fim, no resistiu e desceu para averiguar o que provocava tanto divertimento. Encontrou todos na cozinha jogando um jogo infantil! De olhos vendados, Uri esticava os braos, tentando tocar em um dos trs. O rapaz devia ser atraente para mulheres que apreciavam homens fortes e um pouco rudes. Era simptico, mas se comportava, claro, sem a elegncia de um cavalheiro. Lady Pennington com certeza no se sentiria atrada por um criado!, Ethan refletiu num arroubo de cime. Ela rodopiava, rindo ao redor de Uri, tocando-o nas costas e fazendo-o se virar, sobressaltado. Como nenhum dos trs o viu parado na entrada da cozinha, deu uma tossidela para chamar a ateno. Ao notar a presena do patro, todos se calaram rapidamente e, tmidos, voltaram a se comportar como criados. Uri arrancou a venda e abaixou o olhar, envergonhado. Sem nada dizer, Ethan fez meia-volta e tornou a subir. Ao retornar ao escritrio, notou que, agora que a brincadeira na cozinha fora interrompida, as horas custavam a passar. Resolveu fazer algo para se distrair. Fazia tempo que no exercitava tirar objetos do bolso de um casaco sem ser notado. Alguns chamavam aquilo de "bater carteiras", porm aquilo o auxiliava a surrupiar cartas nos jogos. Pendurando um casaco no espaldar da poltrona, sentou-se numa cadeira e comeou a mover o brao e a mo com habilidade. Por fim, executou o movimento perfeito: leve, rpido e imperceptvel. Dando por terminado o exerccio, preparava-se para se levantar quando algum aplaudiu s suas costas. Era Jane. Como entrou sem eu notar? ele perguntou ao encar-la. Sei me mover discretamente quando necessrio. Por falar nisso, meus cumprimentos... Voc um s na arte do roubo. bom ter a mo leve Ethan justificou, tentando esconder o constrangimento de ter sido apanhado em flagrante. Sem se fazer de rogada, Jane se aproximou e sentou-se na cadeira que ele ocupara at ento. Aps algumas tentativas, enfiou a mo no bolso da casaca e tirou uma carta de baralho com destreza e rapidez suficiente para causar inveja a um jogador profissional. Consegui! exclamou, exultante. Mas no isso que eu quero aprender prosseguiu, levantando-se e fitando Ethan com olhar matreiro. Desejo que me ensine a abrir fechaduras. Nunca mais quero ficar presa numa cela. Boa idia aquiesceu Ethan. Um instante mais tarde, ambos se encontravam ajoelhados frente fechadura da porta do escritrio. Com habilidade, Ethan movia duas pinas de metal que havia tirado da gaveta da escrivaninha, demonstrando a Jane o que aprendera com os impostores.

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Antes de comear a tentar, ela parou e o tocou no brao, a expresso sria e compenetrada. Tenho uma confisso a fazer, Ethan. Ele segurou o ar nos pulmes. No gostava de confisses: elas inevitavelmente mudavam as coisas. No quero saber. Precisa saber insistiu Jane. Pode estar em perigo por minha causa. Desistindo do treino com as pinas, Jane o convidou a sentar-se no sof. De costas eretas, ela o fitou nos olhos. Estavam prximos, mas no se tocavam. O que est dizendo, Jane? indagou Ethan, tenso. Lembra-se do que lhe contei sobre minha me? ela perguntou, e ele concordou com um gesto de cabea. Ela faleceu faz dois anos, sem jamais ter recuperado a razo. Sinto muito. Voc... ele comeou, mas se calou ao lembrar-se das cartas descobertas por Maywell. Eram cartas para a me dela! Longas e cheias de detalhes. Me um codinome explicou Jane. Ah, no... Num impulso, Ethan cobriu os ouvidos com as mos. No queria saber. J tinha problemas mais do que suficientes. Escute, por favor! Relutante, ele abaixou as mos. Talvez fosse melhor saber o que ocorria. Era melhor ser um cadver bem-informado do que morrer sem saber a razo. Como eu disse, Me o codinome de um espio-mestre Jane foi logo dizendo sem prembulos. Sabe o que um espio-mestre? Sim concordou Ethan, pensando em Etheridge. Fui enviada casa de Maywell para informar sobre as atividades do lorde. A princpio, eu no sabia por qu, mas agora sei que porque ele conspira contra a Coroa. Ambos sabemos disso. Sei que voc no quer se envolver continuou Jane, tomando as mos dele. Se quiser, pode desistir de tudo agora. Eu o ajudarei. Ethan comeou a rir. No havia mais como se desvincular da trama em que se envolvera. divertido elaborou, recostando-se no sof. No h nada de divertido. So questes que podem significar a vida ou a morte de muita gente. Me diz que sou uma espi excelente. Me! exclamou Ethan, tornando a gargalhar. At Jane era uma espi! Ser que s tinha se aproximado dele para obter informaes? Se fosse assim, ele no passava de uma fonte para lady Pennington, e os momentos que haviam compartilhado no tinham sido mais do que. artifcios para ela conquistar sua intimidade.

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O que estava fazendo naquela rvore, afinal? ele quis saber. Tentava descobrir mais sobre uma atividade suspeita num quarto que deveria estar fechado. A noite do baile. Era Rose quem estivera dentro do quarto trancado. O que fazia sozinha no terrao, na noite seguinte? E por que se aproximou da minha casa? Investigava voc admitiu Jane, baixando o olhar. E quando me beijou na carruagem? Era uma maneira de seduzi-lo para obter informao ela confessou, fazendo Ethan se lembrar das raparigas que trabalhavam nos bordis de Maywell perto de Westminster. Mas eu quis beij-lo de verdade, Ethan. Acredite. Voc mesmo lady Jane Pennington? ele indagou, j no sabendo no que acreditar. Sim. Sou realmente sobrinha de lorde Maywell. Espiona sua prpria famlia? ele questionou sem esconder o desagrado. Fiquei incomodada com isso ela admitiu, sem deixar de encar-lo. Ainda mais depois que me afeioei a tia Lottie e minhas primas. Mas lorde Maywell responsvel pelas escolhas que faz. S posso tentar fazer o melhor que puder para proteger a Inglaterra. E pretende faz-lo com suas prprias mos? Zomba de mim porque no compreende. Tenho uma misso. Uma misso. No compreendo como pode desempenhar uma misso sem se importar em atingir pessoas que gostam de voc. E quanto a ser herdeira? verdade? No fui eu quem mentiu a respeito disso. Eu jamais disse que era herdeira, mas foi o que todos pensaram por eu ter sangue nobre e usar vestidos caros. Vestidos pagos pela Me. Sim concordou Jane. Sei que est zangado. Voc excelente observadora Ethan ironizou. Tem as qualidades necessrias para ser espi. O que quer dizer? Quero dizer que voc uma mentira ambulante! E, ao mesmo tempo, uma linda dama. Cr que minha nica funo social deveria ser adornar a casa de um lorde? Jane irritou-se. Julga-me com os mesmos valores que diz desprezar. Pois saiba que no me envergonho de nada do que fiz. Pode dizer o mesmo? Est claro que voc no se envergonha de nada retrucou Ethan com sarcasmo, levantando-se. Sinto muito se despenquei do pedestal em que voc me colocou, Ethan.

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No pedi que me enxergasse da maneira como me via. Ele ia retrucar, mas compreendeu que Jane tinha razo. Exceto pela funo de espio, ela jamais fingira ser o que no era. As opinies que tinha se deviam sua maneira de ser e no concordncia com as regras e estruturas da sociedade. Somos mais semelhantes do que voc imagina Jane prosseguiu. Como eu, voc tambm criou as regras que conduzem sua vida. Vivo como creio que deva viver. Decerto. Joga e rouba daqueles que considera merecedores de seus golpes. Envolve-se com mulheres de qualquer condio e no teme escndalos. Deixa uma trilha de confuso moral por onde passa. Mas tem um corao to justo que no conseguiu deixar Bess em Bedlam sem ter arquitetado um plano de fuga para ela. Alis, isso me faz lembrar de algo... Como a convenceu a colaborar? Est mudando de assunto. Sim. E voc est evitando responder. Por qu? Bess foi bem paga. Compreendo. Seu mordomo disse que voc ganhou muito dinheiro faz pouco tempo. Sei que ganhou uma pequena fortuna de Maywell no jogo. Assim mesmo, esta manh no tinha dinheiro para pagar a conta do aougueiro que traz as carnes para esta casa. Maldio, pensou Ethan. Um dia em casa e ela j sabia de tudo! Minha fortuna tem altos e baixos. a natureza da minha "profisso". Um excelente jogador como voc perdeu no jogo? No. Usei at meu ltimo centavo para pagar Bess. Aps esse servio, ela poder se aposentar. Assim, tudo terminar bem: ela se aposenta, voc fica livre e... E eu no me culparei mais por t-la colocado naquele lugar terrvel, Ethan pensou em dizer. Voc no to ruim como pensa ser. E eu tambm no. Ethan comprimiu os lbios, transtornado. Jane o fitava com um brilho profundo nos olhos. E, Deus, era ela to forte, linda e feminina! Fitava-o com orgulho, admirao e atrao, como se ele fosse o homem mais nobre e forte do mundo. Estranhamente, ele no sabia se devia beij-la ou sair correndo. Foi Jane quem resolveu o dilema. Aproximando-se, ela o tocou na face e, paralisado, ele no se moveu. Pode se unir a meu mestre, Ethan. Pode ser muito mais do que um jogador que ganha a vida trapaceando. Tem de parar de ver a si prprio por meio dos olhos de seu pai. Ele acreditava que voc no tinha moral e era apenas um vigarista, por isso o expulsou de casa. Sou o que sou. A vida no um jogo em que temos de trapacear para obter a vitria. Temos de trapacear quando a vida s oferece cartas ruins retrucou Ethan, afastando-se para fugir ao toque delicado.
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Ethan... Ser que no v? No existem cartas. O que traz dentro de voc a nica coisa que importa. O desafio consiste em usarmos nossa verdadeira maneira de ser para seguir adiante. E como se ganha esse jogo? No h vitria ou fracasso. A nica pergunta : que tipo de homem voc quer ser? Ele no respondeu. Jane o olhou com ternura. Realmente acreditava no que dizia. Sabendo que havia dito tudo, virou-se e caminhou para a porta. Est enganada, Jane. A vida pode ser uma derrota. Ela parou para ouvi-lo, mas no se voltou. Depois partiu, deixando-o sozinho. Ao se aproximar da casa de Maywell pela segunda vez naquele dia, Ethan sentiu-se uma marionete: sensao que conhecia desde criana. Desta vez, porm, muitas mos disputavam o poder de conduzi-lo. Aps ser recebido pelo mordomo, a primeira pessoa da famlia que encontrou foi Serena. A garota estava sentada no incio da escadaria, vestida com um roupo para dormir. Abraada s prprias pernas, parecia de fato a menina que era. O que foi, pequena? ele perguntou, aproximando-se. Serena enxugou os olhos midos com as palmas da mo. Voc levou Jane. Sim Ethan concordou com cuidado. Seu pai cr que ela necessita de tratamento tentou explicar, sabendo que no podia dizer para a garota que o pai era um traidor da Inglaterra. Por vezes, penso que meu pai est fazendo algo errado Serena interrompeu-lhe o pensamento. Maldito Maywell que faz a famlia sofrer, pensou Ethan, revoltado. Voc tambm ruim? continuou a menina. Tento no ser foi a resposta que ele conseguiu arrumar. Sabe onde Jane est? Eu a levei para Bedlam. Mas ouvi papai gritando: "Como a deixaram escapar?". Ento, o homenzinho saiu do escritrio e veio nos perguntar um monte de coisas. No se preocupe, Serena. No sei o que aconteceu no hospcio, mas Jane uma mulher esperta e sabe cuidar de si. Acha que ela escapou? No tenho idia. Voc no mau concluiu Serena com timidez. gentil. Ao fitar os olhos marejados da garota, Ethan percebeu que a dor feminina

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sempre o sensibilizava. Por que no vai se deitar? sugeriu, pensando em afastar o sofrimento que o comovia. Amanh vai acordar mais animada. Suspirando, Serena se levantou e subiu a escada devagar. Mesmo sem ser anunciado, Ethan seguiu para o escritrio de Maywell. Ao entrar, deparou com o lorde sentado atrs da escrivaninha, segurando a cabea com as mos. Milorde? Ethan respondeu Maywell, erguendo o rosto. Nosso problema se tornou maior. Est se referindo sua sobrinha? Maywell concordou com um gesto de cabea. Desde o princpio eu a achei curiosa demais. Mas no me importei, porque a presena dela era boa para minhas filhas. Jamais poderia imaginar que a oposio a houvesse aliciado, afinal, ela viveu mais de dez anos isolada no Norte. Ao observar a escrivaninha, Ethan reconheceu a grafia de Jane na carta que ela redigira para a Me. Eu devia ter lido todas as cartas que minha sobrinha enviou, mas as primeiras eram entediantes e no diziam nada importante. Qual o problema agora, milorde? Jane no est mais em Bedlam. Sei que voc a levou para l como instru, mas ela conseguiu trocar de lugar com uma rapariga. Aliviado, Ethan concluiu que Maywell no suspeitava de seu envolvimento. Aps ler a ltima carta que Jane enviou, eu me informei mais a fundo continuou o lorde. E fiquei sabendo que a me dela morreu faz algum tempo. Subestimei minha sobrinha por achar que ainda era uma garota, e esse erro pode nos custar caro. Pois ento, milorde... Vim aqui esta manh para lhe dar a resposta que prometi: aceito sua proposta. Ao ouvir aquilo, Maywell sorriu com ironia. Sinto muito, filho. Creio que o seu prmio j retornou para o proprietrio anterior. Acredita que Jane foi resgatada por essa pessoa para quem escrevia? indagou Ethan, pensando que devolver Jane Me era de fato uma idia excelente. Ethan deixou a casa de Maywell sem novas informaes para os impostores, mas com a certeza de que o lorde no suspeitava de que ele escondia Jane. Assim, ganhava o tempo necessrio para fazer Jane revelar quem era o espio-mestre que a comandava. Se conseguisse lev-la de volta ao grupo a que pertencia, Maywell ou os impostores no poderiam mais lhe fazer mal. Ser que deveria dizer a Etheridge que havia outra rede de espies operando em Londres? Talvez ele j soubesse, mas algo lhe dizia que o chefe dos impostores no sabia. Jane falava como se ningum mais no mundo pudesse desmascarar
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Maywell seno ela. Caso os chefes dos dois grupos soubessem da existncia um do outro, e que operavam no mesmo sentido, decerto trocariam informaes. Era difcil saber com certeza. Enfim, o mundo dos espies jamais fora seu mundo. Ao chegar em casa, estranhou o fato de Jeeves no estar porta. O que teria acontecido? Ento se lembrou de Jane distraindo os criados. Seria possvel que estivesse fazendo o mesmo agora? A casa, porm, estava sombria e silenciosa demais. O movimento dos criados sempre produzia algum rudo, nem que fosse o assobiar leve de Uri. Preocupado, comeou a checar as salas do andar inferior. No havia ningum. Ser que se enganara ao pensar que Maywell no suspeitava de que Jane estava escondida ali? Talvez o lorde tivesse enviado um capanga para cortar as gargantas dos criados e levar Jane! Receoso, foi at a cozinha buscar uma faca, depois rumou para o andar superior com cuidado. O silncio imperava l em cima tambm. Por sob a porta do quarto, uma luz tnue escapava. Jane? Sentindo o sangue gelar nas veias, abriu a porta de supeto. O que viu o surpreendeu. O aposento estava iluminado apenas pelas chamas da lareira, havia ptalas de rosa sobre a cmoda e lady Pennington dormia a sono solto em meio s cobertas, no leito. Graas a Deus!, ele pensou, sem conseguir resistir ao impulso de ir abra-la. Jane! murmurou ao tom-la nos braos. Pensei que... Ethan? ela perguntou, entreabrindo os olhos, sonolenta. Sinto muito... Acabei pegando no sono falou, enlaando-o pelo pescoo. S nesse momento ele percebeu que ela estava nua em seus braos. Sem pensar, Ethan a puxou para si, alisando a pele suave das costas delgadas. Jane exalava um aroma doce e feminino, um aroma de mulher. Tornando a fechar os olhos, ela se aconchegou feito uma gata em seus braos. Deus, ela era adorvel... Mas, no! No podia jamais fazer algo que a machucasse. Retraindo-se, Ethan desfez o abrao para se levantar. A suavidade de Jane, porm, se transformou num abrao de ferro. Ao tentar se colocar em p, ele perdeu o equilbrio e terminou tombando sobre o tapete ao lado da cama. Como Jane no o havia soltado, ela desabou junto dele. Alis, desabou sobre ele. Por favor, Jane. No podemos... comeou Ethan, o corao acelerado. Ela foi mais rpida. Aproveitando-se da posio em que estavam, sentou-se
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cora as pernas abertas sobre a virilha dele, causando um verdadeiro alvoroo em seus sentidos. No! Ethan implorou, armando-se de toda a fora de vontade possvel para no abra-la, vir-la no cho e deitar-se sobre ela. A despeito da situao, conseguiu se safar e se levantou, deixando Jane sozinha sobre o tapete. No farei nada que possa prejudic-la. Ento sou eu quem vai magoar voc ela decidiu, pondo-se de p. Fitando a carne alva, iluminada pelo brilho das chamas da lareira, Ethan respirou fundo. Devolveria Jane ao mestre que a comandava nas mesmas condies em que a conhecera: viva, virgem e digna. O que fez com meus criados? perguntou, taciturno. No cortei a garganta deles, tampouco os joguei no rio Tmisa, se o que est pensando. Tiraram uma noite de folga, s isso. Estaro de volta amanh. Por favor ele comeou, desolado, ao ver que ela no se movia do lugar. Volte para o seu quarto. Por qu? ela insistiu, aproximando-se. Porque voc boa demais para mim admitiu Ethan num tom desesperado, ao sentir outra vez o delicioso aroma feminino e suave que ela exalava. Vou arruin-la caso se envolva comigo. Jane se manteve calada um instante. Em seguida, afastou-se com vagar em direo porta ainda aberta. Parou um instante e lanou um olhar por cima do ombro. Voc que bom demais para mim. Sou eu quem no est a sua altura. Antes que ele pudesse reagir de alguma forma, ela se foi. Era tarde da noite quando Jane decidiu retornar ao quarto de Ethan. E o cenrio que encontrou a surpreendeu. Apenas o avermelhado das brasas emprestava luz ao ambiente. Sobre o cho, cacos de vidro de um copo quebrado, a garrafa vazia de bebida virada sobre a mesinha. Ethan dormia nu, jogado no leito, a coberta at o ponto exato do ventre onde os pelos pbicos comeavam a surgir. Parecia tranqilo e vulnervel. No ostentava aquela fachada controlada, nem poderia se valer de seu humor sarcstico para se defender. Jane se aproximou e tocou a coberta sorrindo. Num impulso, levou a mo ao cinto do roupo. O lao se desfez com facilidade e um instante depois, ela deixava o robe deslizar pelos ombros. No vestia nada por baixo. Tornou a tocar a manta sobre o ventre de Ethan. Devagar, comeou a puxla, revelando parte da coxa e outros msculos do abdmen. A mo dele jazia lnguida sobre o tecido, e no seria possvel puxar mais a coberta sem mover seu brao. O brilho vermelho das brasas emprestava calor e magia a tudo. Ligeiramente ofegante, Jane subiu na cama e se ajoelhou sobre o colcho. Queria tocar Ethan,

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mas queria ser tocada tambm. O pudor a abandonara. Era como se outra mulher estivesse ali. Ao mesmo tempo, no parecia haver nada de desonroso ou imoral no que ela sentia e fazia. O que estava acontecendo? A resposta era simples, concluiu. No havia nada de errado porque aquele era Ethan e ela o amava. Sim. Amava Ethan Damont, conhecido trapaceiro e sedutor de mulheres. Respirou fundo. Ethan era tudo aquilo do que lhe haviam ensinado a manter distncia. Mesmo assim, era o homem que mais queria no mundo. Ele via a si mesmo como um intil, margem da sociedade, sem ptria nem famlia, mas brilhava como seu nome: Ethan Damont. Tomada por uma onda de emoo Jane entrelaou os dedos com os dele querendo sentir seu calor, e o contato a aqueceu at a alma. Entretanto, como poderia frear a insistncia de Ethan de que ela deveria se entregar a algum de mais classe? Que deveria se preservar para algum jovem lorde ou, pior ainda, para um velho decrpito, mas dono de boa fortuna? Como poderia vencer suas defesas e se tornar dele? Se o seduzisse, apenas o faria crer ainda mais que era um homem de m ndole. Ele precisava se sentir bom e honrado, precisava aceitar o novo homem que tentava ser. Jane suspirou. Ela bem poderia deix-lo agir em acordo com a prpria resoluo: Aos olhos de Ethan, afastar-se dela por respeito o redimia. Mas a conseqncia era que terminariam se separando, e no estava disposta a considerar tal possibilidade. E se o tomasse fora?, pensou. Se estivesse preso, Ethan no poderia culpar a si prprio por fazer aquilo que tinha vontade. Mordeu o lbio, considerando s fitas que amarravam a cortina. Feitas de seda, eram fortes e suaves ao mesmo tempo, e serviriam para atar com segurana, sem machucar. Antes que pudesse refletir melhor sobre o plano escandaloso, desceu da cama e desfez os laos. Arrumou as fitas entre as grades do espaldar do leito e puxou as pontas em direo s mos de Ethan. O brao esquerdo dele repousava ao lado da cabea sobre o travesseiro. Num instante, e sem acord-lo, ela o amarrou pelo pulso. Certificou-se de que Ethan estava bem atado e no conseguiria se libertar, em seguida, deu a volta para o outro lado e fez o mesmo. Pronto. Ele era todo seu. O que Jane no imaginou foi a resposta instantnea de seu corpo ao avistar Ethan nu, preso e vulnervel. Um arrepio de excitao a perpassou. Ethan imobilizado para que ela o explorasse como bem quisesse e para seu prprio prazer... Com um sorriso de satisfao nos lbios, ela apanhou a pena de pavo, parte de um enfeite do quarto, e tornou a subir na cama. Ento ergueu uma das pernas e

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sentou-se com suavidade sobre o corpo quente. Ainda sem acordar, Ethan reagiu, movendo o quadril, e o movimento gerou um arrepio que a sacudiu por dentro. Prendendo a respirao, Jane comeou a toclo no peito com a pena. Ethan tentou descer o brao, como se quisesse se coar. O fato de a fita impedi-lo, o fez despertar de repente. Abrindo os olhos, sobressaltado, tentou erguer-se, no tardando em descobrir que estava preso. Sobre seus quadris, um peso suave e uma silhueta de formas redondas... No se assuste ela disse baixinho. Fique quieto. Jane? ele perguntou, incrdulo, tentando se libertar outra vez, sem conseguir. O que est acontecendo? s uma pena de pavo. Ela sorriu. Perplexo, Ethan a fitou. Jane estava nua, e os cabelos soltos lhe caam sobre os ombros at os seios. Ereta, ela se revelava inteira e sem medo, cavalgando-o com suavidade. Descendo o olhar pelo ventre daquela figura mgica, ele notou o ponto onde os corpos se tocavam. O que est acontecendo? falou em voz alta, na esperana de que Jeeves viesse ver o que acontecia. Graas aos cus seu mordomo estava sempre a postos! Jeeves, porm, no apareceu. Nem a cozinheira, nem Uri. E s ento ele se lembrou: Jane lhes dera folga naquela noite. Pare com isso... pediu num tom grave. No vou parar. E no poder me obrigar. Voc no me quer, Jane. No acha que sei disso melhor do que voc? Ela sorriu de modo sedutor. No valer a pena. Podemos dar uma noite de prazer um ao outro, mas depois ficar arruinada. Esqueceu-se de que no sou um cavalheiro? Por acaso "arruinou" alguma mulher antes? Claro que sim! ele respondeu, embora isso no fosse verdade. Mas diria qualquer coisa para demov-la daquela idia absurda. J destru mais reputaes do que voc pode imaginar. mesmo? Ela ergueu as sobrancelhas, fingindo-se impressionada. timo, pois ento tem prtica concluiu, ainda roando a pluma no torso de Ethan. Eu no amo voc, Jane ele tentou afirmar. Voc me entedia... No consigo olhar para voc sem sentir tdio! No me diga... ela murmurou, sabendo que ele dizia aquilo na esperana de mago-la e faz-la desistir. J que se entedia ao me ver, no h razo para eu me cobrir decidiu, retirando os cabelos que lhe cobriam os seios e jogando-os para trs dos ombros. Ethan fechou os olhos por um instante com a fora do desejo que o invadiu.
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Jane era como Diana, a deusa da caa. E ele, sua presa. Pare com isso, Jane... implorou, tentando esticar os braos, mas seus pulsos estavam bem atados. Lutou para se libertar, porm o esforo apenas apertou a fita com mais firmeza. Foi quando notou o que ela levava nas mos: o invlucro de tripa de carneiro! Mas no havia motivo para se preocupar, pensou, ao v-la fitar o preservativo, pensativa. Jane jamais conseguiria us-lo da maneira devida. Deve ser como vestir uma meia fina ela deduziu e, sem titubear, enrolou o invlucro at torn-lo um pequeno aro fechado. Para piorar as coisas, olhou sorrindo para o membro ereto. No, Jane. No faa... Ele no pde terminar porque ela o tocou com suavidade, experimentando a textura de seu msculo enrijecido. Gosta? perguntou num tom rouco e hipnotizante, comeando a alisar o membro. Deus, pensou Ethan. Ela quer me punir pelo que fiz com ela aquela noite na carruagem!, concluiu, tentando, outra vez, libertar os braos. Jane o segurou com firmeza e suspirou, deliciada. Era como seda sobre ao! Como fazia ao vestir uma meia, colocou nele o preservativo, sentindo as mos trmulas. Mas no eram apenas suas mos que tremiam, percebeu, ligeiramente ofegante. Um calor estranho subia em ondas vindas de seu mago. Engraado... Meus seios tambm esto rijos comentou, tocando-os. Lembra-se de como me ensinou a fazer isso na carruagem? indagou, usando o mesmo tom de voz que ele usara. Inclinando-se mais, roou os mamilos contra o peito largo. O que eu mais queria naquela noite era que voc me tocasse... Ethan, se contorceu com um grunhido, os olhos semi-cerrados. Jane notou que ele j no lutava contra as fitas que lhe atavam os pulsos. O membro viril tocou seu sexo, e um novo arrepio a perpassou dos ps cabea. Parou de lutar... Voc me quer agora? Ele abriu a boca, porm nada disse. Seus quadris, contudo, se ergueram, pressionando-a. Por instinto, ela desceu a mo e a colocou entre os dois corpos. Queria se tocar tal como fizera na carruagem. Mas Ethan fechou os olhos, no querendo ceder ao prazer. No importava. Ela podia faz-lo sentir mesmo sem ver. Ajeitando-se sobre o membro rijo, comeou a acarici-lo com o prprio corpo. Massageava a si mesma com movimentos circulares, exultando com sensaes que jamais experimentara. Com ondas de prazer j espiralando pelo ventre, ouviu o pedido de Ethan: Jane, por favor! Quero estar dentro de voc! Louca de excitao, ela decidiu que assim seria. Sem saber ao certo o que fazer, porm guiada por instinto, posicionou o membro de Ethan entre as pernas. Devagar, Jane... Ethan instruiu, resignado. No v se machucar...
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Ela fez como ele pedia e, lentamente, comeou a descer o corpo, sentindo um misto de ardor e prazer. No tenha pressa. Logo me ter por inteiro dentro de voc ele assegurou, ofegante. Jane fechou os olhos, consciente do corpo que a invadia. Ethan parecia grande demais, mas ela no pararia agora nem que Napoleo em pessoa irrompesse pela porta... Contudo, desejou que Ethan estivesse com as mos livres para toc-la. Ser que?... No. Se o soltasse, ele seria capaz de se rebelar e obrig-la a desistir, e se preservar para um marido que ela jamais desejaria ter. Melhor seria deix-lo como estava: amarrado, excitado... e suplicante. Resoluta, desceu o ventre mais alguns centmetros e, com um suspiro, inclinou-se at mergulhar o rosto entre o pescoo e o ombro largo. Movimente-se ele sussurrou em seu ouvido, arquejante. Vamos, Jane... Ela sentiu o movimento lento dos quadris de Ethan e fez como ele a instrua. No demorou para que os corpos se movessem com mais urgncia, aprofundando o contato cada vez mais. Cativa de uma necessidade desconhecida, ela se agarrou a ele, os lbios entreabertos, os olhos fechados. Beije-me, Jane pediu Ethan, reconhecendo os sinais. Ela obedeceu e, no instante seguinte, ele investiu contra ela com mais firmeza, rompendo a barreira. Ao sentir a pontada de dor, Jane soltou um gemido. Est tudo bem, querida garantiu Ethan, beijando-a na face com ternura. Relaxe... J vai passar. Sou todo seu, agora... murmurou, sem parar de se mover. Jane meneou a cabea, entontecida. Sentia-se completa, totalmente possuda pela intumescncia de Ethan. O misto de dor e prazer fazia brotar arrepios que quase a impediam de respirar. Ento a dor cedeu e os movimentos foram se tornando mais intensos, mais urgentes. O precipcio se aproximava... o mesmo a que ele a conduzira da outra vez. De repente, ouviu Ethan chamando seu nome, a voz rouca e apaixonada. Ele a ergueu com o prprio corpo num espasmo, e pulsou dentro dela com um gemido, provendo-a com o que ela precisava para atingir o pice daquela cavalgada. Ethan... Jane jogou a cabea para trs, arremessando-se naquele abismo de prazer.

Captulo V

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Jane despertou com algo quente e mido entre as pernas. Abrindo os olhos e erguendo a cabea, viu Ethan sentado na beirada da cama, banhando-a com uma pequena toalha embebida em gua morna. Ol, Jane. Ela sorriu. Quando tentou se erguer para abra-lo, notou que estava atada ao gradil do leito. O que isso? No reconhece a tcnica? Ele ergueu as sobrancelhas, cnico. Ethan, eu... No est arrependida, est? Claro que no. No estou arrependida de nada. Nem de am-lo, nem de fazer amor com voc. Estou feliz... A nica coisa que me entristece voc no se sentir da mesma maneira. Pois eu fico feliz de voc ter tido o bom-senso de usar o invlucro. Ao menos no haver filhos bastardos. para isso que aquilo serve ento? Jane franziu a testa. Pensei que fosse para aumentar o seu prazer. Engano seu Ethan prosseguiu com a tarefa, como se no houvesse coisa mais importante a fazer no mundo. Na verdade, melhor sem. Jane arregalou os olhos. Poderia ser ainda melhor? Ethan deu um longo suspiro. O que fao com voc, milady? Amor ela respondeu sem prembulos. Quero voc de novo, Ethan. Isso algo que posso oferecer ele disse rouco, aproximando sua boca da dela. Quando os lbios se tocaram, um profundo arrepio tomou conta de Jane. Ela tentou mover os braos, esquecida de que se encontravam atados, e soltou um gemido. O que veio a seguir, contudo, compensou qualquer frustrao. Interrompendo o beijo, Ethan passou a deslizar os lbios e a ponta da lngua por seu corpo numa doce e enlouquecedora tortura, descendo pelo ventre aos poucos at toc-la na regio mais sensvel de todas. Jane estremeceu, como numa convulso. Ethan a sugava e beijava em movimentos alternados que a fizeram se abrir involuntariamente. Vendo-a mais exposta, ele a fez se esquecer que algum dia possura conceitos de vergonha e pudor. Jane gemeu e moveu o corpo, reagindo maravilhosa tortura perpetrada pela lngua, lbios e dentes de Ethan. As sensaes a consumiam, devoravam, fazendoa se esquecer de tudo que no fosse o xtase daquele beijo ntimo.

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Ethan! Por favor! Preciso de voc. Erguendo a cabea, ele a fitou. O brilho dos olhos, o suor na testa, tudo indicava que ele a desejava tanto quanto ela o desejava. Ao v-lo comear a se erguer sobre ela, Jane admirou a beleza do trax musculoso, dos pelos que o recobriam, descendo numa trilha escura que se condensava ventre abaixo. Ethan comeou a se ajeitar sobre ela, mas ficou imvel de repente. O invlucro... Esquea. Quero voc inteiro. Quero seu filho, quero seu nome. No ele respondeu de modo brusco, saltando da cama. Afastando-se, parou para respirar fundo, tentando recuperar o controle. Sua nudez resplandecia ao brilho vermelho da lareira. Volte, Ethan. Por favor... Preciso de voc! Ele se virou devagar, surpreendendo-a ao fit-la com frieza. Jane se retraiu. Jamais vira aquela sombra em seus olhos. Est suplicando, Jane? Ethan disse com um sarcasmo que a chocou ainda mais. No percebeu que amar voc no me trouxe nada de bom? A fleuma com que ele proferiu as palavras a atingiu como um punhal. Incapaz de sustentar seu olhar, ela virou o rosto, as lgrimas quentes obliterando a viso. Puxou os pulsos com vigor. Solte-me! Ora, lady Jane... At uma criana conseguiria se desvencilhar desses laos. Ela percebeu que ele tinha razo. Movendo os pulsos na direo certa, libertou-se em instantes e se afastou para o outro lado da cama, cobrindo a nudez com as cobertas. Recolheu a camisola que avistou cada na beirada do colcho e a vestiu rapidamente. Fechou os botes, trmula, pensando que havia excedido todos os limites. Era como se tivesse atingido Ethan em sua parte mais vulnervel. Ele se afastara em direo janela e agora lhe dava as costas. Num gesto brusco, apanhou o clice sobre o aparador, engoliu de uma s vez a bebida e ento o atirou sobre uma almofada no cho, perto da janela. O cristal no quebrou no primeiro impacto, mas se espatifou no assoalho. O rudo agudo do cristal se rompendo a fez ficar com os nervos flor da pele. Ethan... De onde tirou a idia de que algum dia poderamos nos casar? Esperava que voc fosse superar as objees que possui e... Jane no conseguiu terminar. O qu? rugiu Ethan. Que me transformasse no cavalheiro que nunca fui e me ajoelhasse a seus ps para pedir sua mo? No, Ethan! No isso! Ento, o que ? O que pretendia obter com o que provocou esta noite?

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Eu queria... Eu esperava que voc se abrisse para mim e que se entregasse. Tolice ele retrucou, rindo com selvageria. Mesmo que eu me abrisse e me entregasse, como diz, no haveria nada de bom para voc usufruir. No verdade. Eu amo voc. E sei que tambm sente algo por mim. Por Deus, deixe-me ser como sou! Convena-se de que falo a verdade. No sei como posso ser mais claro, lady Jane! Ela sentiu a alma sucumbir dvida e ao medo. A maneira como Ethan falava e a fitava era convincente. Seria possvel que no a amasse? A dor roubou-lhe a respirao. Tinha vontade de sair correndo daquele quarto e daquela casa. Porm, no deixaria de lutar. Est mentindo, Ethan. Ele meneou a cabea, sem deixar de fit-la nos olhos. Em seguida deu dois passos em direo ao leito. Jamais menti. Jamais a levei a acreditar que pretendia fazer parte da sua vida. verdade. Jamais mentiu para mim... S mente para si mesmo. O que quer dizer? Diz para si prprio que est satisfeito com a vida que tem, que ela tudo o que deseja. Talvez porque seja o que lhe permitam que tenha. No tem idia do que est falando. Conheo voc, Ethan Damont. Sei que dentro de voc est aprisionado um homem que deseja mais deste mundo. Um homem que seria capaz de dar a vida para realizar seus sonhos. Ele empalideceu, o que lhe ressaltou ainda mais os olhos sombrios. Jane observou a luta que se travava em sua alma: a esperana tentando sobrepujar o autodesprezo. Sentiu o corao despedaar ao ver que a negao tomava a dianteira. Voc se recusa a ver, lady Jane. No se pode forar o amor: ele existe ou no. No pode comandar os sentimentos... Nada no mundo vai superar o fato de que no amo voc. Jane respirou fundo. No o rejeitaria agora. No no momento em que ele mais necessitava dela. Teria de convenc-lo de que nada do que ele dissesse a faria desistir. E a nica maneira de conseguir isso era revidar com amor cada golpe que Ethan desferia. Talvez no me ame. Ela o encarou, erguendo o queixo. Mas no sairei daqui. Muito bem. Eu lhe darei o que quer ele disparou com olhos flamejantes, Com dois passos, aproximou-se do leito e, sem hesitar, tomou-a pelos ombros e a

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puxou de encontro a si. Para Jane, foi como mergulhar numa fornalha de dor e contradio. Ethan parecia desej-la de corpo e alma, mas seu rosto estava transfigurado pela ira e pelo ceticismo. Vai ver que no sou o que imagina, Ethan pensou sem emitir palavra. No era um homem bom nem honrado. No era um homem que valesse a pena! Beijou-a como se pudesse devor-la. Jane, ao contrrio, tomou-lhe a face nas mos com suavidade. Nos momentos em que Ethan arrefecia o beijo cruel, beijava-o com ternura, paixo e entrega. Quando ele tornava a investir, ela se deixava explorar sem resistncia. Mesmo sendo tratada de forma agressiva, sentiu o corpo reagir. Ela o amava de qualquer maneira. Encontrava-se num patamar mais alto de conscincia, onde o amor que sentia a fazia feliz, e a fortalecia contra os obstculos. Faa o que quiser comigo falou baixinho. No vou sair daqui. Jane o fitou enquanto lhe tocava a face, transmitindo pelas mos o amor imenso que sentia. A armadura de Ethan comeou a ruir e a raiva em seus olhos deu lugar a um misto de temor e esperana. Nesse momento, passos pesados soaram no corredor. Passos de muitos homens. Alarmados, Ethan e Jane se viraram para a porta que, um instante depois, se escancarou com um golpe. Num ato instintivo, Ethan se colocou na frente de Jane, pronto para lutar e defend-la. De pulsos atados e sujo de sangue, Ethan permanecia seguro por dois dos homens de Maywell. Dois outros seguravam Jane. Ao menos estavam vestidos agora, ela pensou, mortificada. Serena, ao que parecia, conseguira acalmar a me. Mas ningum conseguira atenuar a ira do lorde. Atreveu-se a tocar uma dama! ele recriminava Ethan, andando para l e para c frente deles. Sempre quis voar alto, mas desta vez foi longe demais. Ento seu discurso a respeito da igualdade entre as pessoas era balela Ethan ironizou. No me surpreende. Aprecia os privilgios de lorde, no ? Ideologia uma coisa, presuno outra. Voc quis viver como um cavalheiro, portanto, lhe darei a chance de morrer como tal... Um duelo no Hyde Park, ao nascer do sol. No uma maneira aristocrtica de morrer? finalizou, com um gesto para que os homens o levassem. No! revoltou-se Jane, lutando contra seus captores. Por qu? No se importa comigo, meu tio. Que diferena faz se eu tiver um amante? Uma verdadeira dama iria preferir morrer em Bedlam a perder a honra replicou Maywell com fingida tristeza. A herana no existe, no ? O que havia

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em sua conta no banco no suficiente nem para um dia de compras de minhas filhas. Acha que algum vai querer uma mulher sem herana e sem honra? No seja ingnua... Este jogador embusteiro no se preocupa com voc. Ethan me ama! Se estivesse livre, ele o mandaria para o inferno! Que linguagem horrorosa comentou Maywell com desagrado. Mas no culpa sua. Os loucos no controlam o que dizem. Faz algum tempo que voc vem perdendo a lucidez, no? Tem tendncia ao comportamento escandaloso, foge de casa e daqueles que a amam. Foi voc quem me atirou na direo de Ethan. Uma dama no desistiria da prpria virtude em menos de uma semana. uma mulher sem pudor nem moral, Jane Pennington. Assim, vai voltar para Bedlam ele determinou, fazendo um gesto. Imediatamente, os homens ataram os pulsos dela atrs das costas. Em Bedlam eles iro mant-la sob vigilncia e no deixar que escape outra vez, Eles tambm tm celas e tratamento especiais para loucos recalcitrantes e perigosos l... Naturalmente, deve agradecer a Ethan pela idia de envi-la para o hospcio. Foi mesmo uma excelente sugesto. Maldito! ele vociferou contra o lorde. Como voc, meu amigo... replicou Maywell com um suspiro. Somos iguais, lembra-se? O Hyde Park estava convenientemente quieto e tranqilo. Uma nvoa espessa escondia a copa das rvores e umedecia o ar enquanto a carruagem seguia para a parte mais reclusa do parque. Como no havia ningum por perto, Jane desistiu de gritar por socorro. Sentada num canto do assento, dissimulou o movimento para libertar os pulsos atados atrs das costas. A corda j lhe ferira a pele e agora ela sentia a viscosidade do sangue nas mos. Mesmo assim, manteve-se quieta e continuou tentando afrouxar as amarras. Chegaram ao destino, por fim, e a parada brusca da carruagem a fez tombar para a frente e tocar em Ethan no assento oposto. Jane, eu... ele comeou quando ela se ergueu, mas no pde terminar porque os homens de Maywell abriram a porta e o puxaram para fora. Ethan tombou no solo com um baque que atingiu Jane na alma. Contudo, ela no podia perder a concentrao agora que tinha as mos quase livres. Ainda cado no solo, Ethan ergueu os olhos para encarar Maywell. No posso duelar de mos atadas... No seria um duelo justo. Ningum se importar com isso. Voc no passa do filho de um alfaiate. As pessoas vo consider-lo presunoso por desafiar um lorde. Diro que a arrogncia lhe custou a vida. Hipcrita! rosnou Ethan, cuspindo no cho. Perdendo o controle, Maywell ergueu o p e o chutou no estmago. Bonitas botas... ironizou Ethan ao se recuperar do golpe. Onde as comprou?
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Para que quer saber? Jamais comprar sapatos de novo afirmou Maywell, virando-se para os outros homens. Levantem esse imbecil. Quero que ele morra antes de o sol nascer. Ao ser erguido, Ethan olhou o interior da carruagem. Jane permanecia sentada no canto do assento, mas as sombras escondiam seu rosto. No haveria despedida, concluiu. O fim chegara para ele. Gostaria de escapar e libert-la de seu triste destino em Bedlam, mas no havia chance. Tinha os pulsos atados, no portava arma e estava cercado pelos homens de Maywell no corao de um parque deserto. De modo brusco, um dos capangas comeou a empurr-lo em direo a uma clareira, onde outros homens colocavam lanternas de leo sobre a grama, demarcando um crculo imaginrio dentro do qual se desenrolaria o falso duelo. Faam direito instruiu Maywell, tornando a entrar e sentar-se na carruagem. Assegurem-se de que as normas dos duelos sejam seguidas e tragam as pistolas. Por um instante, Ethan teve a certeza de que iria morrer. Sentiu que o desinteresse que nutria pelo futuro se desvaneceu ao vislumbrar Jane ao lado de Maywell. Ele queria viver! No queria morrer sem assumir que havia mentido ao dizer que no a amava, que dissera aquilo apenas para faz-la desistir de um homem que era menos do que ela merecia. Jane! gritou, incapaz de se conter mais. Eu menti! Eu amo voc! confessou, tentando correr em direo ao veculo, mas sendo impedido pelos homens de Maywell. A resposta no veio. Um instante depois, para seu desespero, o lorde tornava a saltar da carruagem. O que esto esperando? perguntou para os comandados. Um dos homens se adiantou e ergueu a pistola devagar. Era o pretenso oponente de Ethan, que o mataria num duelo "justo". Ethan segurou o ar nos pulmes e um tiro soou... mas vindo de outra arma. Atingido, o homem com a pistola tombou e, ao cair, disparou acidentalmente, atingindo outro comandado do lorde. Num gesto instantneo de defesa, Ethan se abaixou e recolheu a pistola do homem cado, atirando-a com fora na testa do capanga sua esquerda. S ento notou o homem alto e magro escondido nas sombras. Jeeves? perguntou, incrdulo. Bom-dia, senhor respondeu o mordomo. Abaixe-se! gritou Ethan, saltando na direo do criado ao ouvir novo tiro. Em meio ao movimento brusco, Ethan sentiu algo atingi-lo. O impacto o fez cair no cho, mas Jeeves deu um salto para trs e disparou contra o agressor. Em seguida, correu a acudir Ethan. Ferido num duelo no Hyde Park, como um perfeito cavalheiro ironizou
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Ethan com o cenho franzido de dor. Meu pai ficaria orgulhoso de mim se me visse agora... Ento, a clareira se transformou num pandemnio. Os outros homens de Maywell saltaram da carruagem e comearam a atirar. Por aqui, senhor. Jeeves amparou Ethan, incitando-o a correr para longe da clareira. Espere, Jeeves! Jane ainda est prisioneira! No creio que Maywell ir machuc-la. senhor afirmou o mordomo, impedindo o patro de parar. Mas Maywell vai lev-la para Bedlam! No posso deixar que... Ethan no pde terminar o que dizia, pois uma carruagem surgiu dentre as rvores e ele foi puxado para dentro do veculo. No mesmo instante, o coche disparou rumo a uma sada lateral do parque, e pouco depois entrava numa rua escura e deserta, deixando o parque e Jane para trs. Quando o pandemnio de tiros se instaurou, Jane, com os pulsos por fim libertos, desceu pela porta do outro lado da carruagem, o corao aos saltos. Agachada atrs da roda dianteira do veculo, avistou as botas do tio do outro lado e alguns homens se movimentando ao redor de outros dois cados no solo. Nenhum dos que estavam tombados trajava o casaco azul de Ethan. E ele tambm no estava em p entre os outros. Ethan escapou!, pensou, tentando no se entregar ao alvio prematuro. At porque continuava prxima demais do tio para se julgar livre. Devagar, comeou a se afastar da carruagem, mantendo-se curvada. Conseguiu se esconder atrs de um grande arbusto, por fim. Ento, fez meiavolta e correu como jamais tinha corrido antes. Seguiu em frente sem ceder aos tropeos que, por vezes, a obrigavam a apoiar as mos no solo para no cair. Ignorando os arranhes que os galhos causavam, lutava para se afastar de Maywell o mximo possvel. As rvores do parque no passavam de silhuetas um pouco mais escuras do que o resto, e galhos baixos se chocavam contra seu rosto com freqncia. Enquanto corria, pensou que Ethan talvez estivesse ali tambm. No momento, porm, no havia como procur-lo. Escutou o rudo de pssaros se agitando sobre a gua e soube que estava prxima de Serpentina, o grande lago no centro do parque. Cautelosa, reduziu o passo at ficar imvel e aguou os ouvidos. Os pssaros se aquietaram, levando-a a pensar que algo os assustara. Seria Ethan? Sentiu o corao disparar. E se fosse um dos homens de Maywell? Mas apenas o piado dos pssaros noturnos continuou rompendo o silncio. Suspirando, Jane se ajoelhou na grama mida. Como iria se safar daquela situao? Para onde iria? Ethan era esperto demais para ter voltado para casa. Uma chama brilhou a poucos metros dela, obrigando-a a estreitar os olhos. Apavorada, ela tentou se erguer e recuar, mas tombou. sua frente, um homem pequeno empunhava uma pequena tocha.
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No se assuste, milady disse com gentileza. Perteno ao lado correto. Jane recuou mais, apoiando as mos na grama. Todos acreditam estar do lado correto! afirmou com voz trmula. Confie em mim... Tenho um lugar em que pode se esconder. Jane hesitou. O homenzinho era estranho e no lhe inspirava muita confiana. Mas pensou que ele j poderia ter avisado Maywell com um grito, por exemplo, e no o fizera. Mordendo o lbio, reconheceu que no tinha alternativa. Meneou a cabea, concordando, e ele lhe ofereceu a mo para ajud-la a se levantar. Pouco depois, chegavam a uma velha carroa puxada por um pnei, com um nico banco para o condutor. Na parte de trs, havia uma grande caixa, das que se usava para transportar galinhas. No l muito adequada para uma dama, mas o que posso oferecer no momento. Ela nem sequer discutiu. Apenas subiu na carroa e tratou de se acomodar dentro da caixa imunda. Qualquer coisa era melhor do que uma cela em Bedlam. Ethan voltou a si quando o gigante do Clube dos Impostores terminou de lhe enfaixar o ombro. Mova o brao instruiu Kurt, dando um passo para trs. Zonzo, Ethan hesitou. Aps um momento, contudo, levantou o brao devagar. Doa muito, e a bandagem tornava o movimento difcil. Mesmo assim, conseguia mexer os dedos e a mo. Obrigado, doutor disse para Kurt. Doutor... repetiu o gigante, afastando-se com um largo sorriso, no menos simptico pela falta de alguns dentes: Ele gosta do senhor comentou Jeeves, sorrindo tambm. Jeeves... comeou Ethan, ainda meio tonto. Eu pedi que me trouxesse aqui? No, senhor. No me diga que voc tambm ... Um impostor completou o mordomo. Membro honorrio por causa da idade. Ethan entreabriu os lbios, adivinhando cresto. Sarah, a cozinheira? Tambm. Trabalhvamos juntos antes de ir para sua casa. Uri? Uri trabalha para os Cavalheiros.

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Diga-me, Pearson Ethan pediu, chamando o mordomo pelo verdadeiro nome. Minhas cuecas so minhas mesmo ou emprestadas do primeiro-ministro? So do senhor. O falso mordomo sorriu. Onde est Etheridge? Numa conferncia com os espies explicou Jeeves, apontando uma porta na parede da esquerda. Ethan se ergueu. Respirando fundo, firmou-se sobre as pernas e cambaleou at a sala contgua. Como podem ficar sentados, conversando, quando, um dos seus est em perigo? gritou, irrompendo sala adentro. Quem est em perigo? indagou Etheridge, virando-se para fit-lo. Lady Jane! No conheo nenhuma lady Jane replicou o chefe dos espies com estranheza. No sabe nada a respeito da sobrinha de lorde Maywell? Ela outro agente! O qu? indagou Etheridge, perplexo. Sentindo a tontura voltar, Ethan vacilou. Etheridge se ergueu, puxou uma cadeira e o fez sentar-se. Explique-se comandou o lorde. No! exclamou Ethan, tornando a se levantar. Chega de explicaes e testes. Pelo amor de Deus, confiem em mim! Temos de resgatar lady Jane das mos de lorde Maywell agora mesmo. Se voc quer prender o Quimera, s ela pode tornar isso possvel. Etheridge refletiu no mais do que um momento. Virou-se e fitou os demais. Ouviram o que ele disse. Hora de arregaar as mangas e preparar as armas instruiu, e ento tornou a fitar Ethan. Para onde Maywell a levaria? Bedlam respondeu Ethan, hesitante. Mas no tenho certeza... Agora soa bvio demais, principalmente quando me lembro de quantas vezes Maywell repetiu isso. Momentos depois, todos os impostores estavam armados e agrupados, e Stubbs, o porteiro, os esperava com cavalos na rua atrs do clube. Inclinando o corpo sobre o pescoo da montaria, Ethan sentiu-se confiante. Era bom ver aquele bando de homens treinados e armados dispostos a ajud-lo. Poderia fazer parte dos impostores realmente, pensou. E a conscincia de poder estabelecer um vnculo pareceu como a redeno de uma busca que sempre existira para ele. Pouco antes de os impostores chegarem casa de Maywell, em Mayfair, Etheridge diminuiu a marcha e ergueu a mo, indicando que deveriam parar. Apesar de querer resgatar Jane sem delongas, Ethan admitiu que chegarem despercebidos era uma estratgia melhor. A ltima coisa de que precisavam agora era de um confronto armado, pois o lorde poderia fazer algo contra Jane... se que j no
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fizera. Tentando no pensar no pior, Ethan prosseguiu com os impostores at chegarem a uma pracinha, pouco antes da manso. Ento desmontaram, os cavalos foram levados para outro local e os homens se dividiram em trs grupos para cercar a casa do lorde. Kurt chefiava o grupo que se aproximaria pelos fundos. Collis e outros homens se encarregariam da porta da frente, enquanto o terceiro grupo seguiria pela rua lateral. Ao lado de Etheridge, Ethan tambm se aproximou pela frente. No sei se um bom plano comentou Etheridge quando j se aproximavam da porta. Estamos nos expondo demais. Quero apanhar o Quimera, mas no quero que o mundo inteiro saiba disso. O Quimera est l dentro e todo seu. Eu s quero Jane declarou Ethan. Muito bem anuiu Etheridge. Ter sua Jane de volta disse, erguendo a mo para dar o sinal para o ataque. Espere! Ethan apontou uma luz tnue em uma janela, no segundo andar. Era o quarto de Jane, tinha certeza. Enquanto observavam, algum caminhou contra a luz, desenhando uma silhueta feminina na janela. Seria ela? Faa seus homens esperar. Vou entrar primeiro ele decidiu. No boa idia protestou Etheridge. Maywell tem muitos criados. Algo me diz que Jane est sozinha. arriscado demais! No tenho medo de correr riscos... Esqueceu-se de que sou jogador profissional? Alm do mais, a possibilidade de Jane estar ali o fazia sentir-se cheio de energia e destemor. V Etheridge concordou por fim. Aps encontr-la e garantir que est protegida, faa um sinal para invadirmos a casa. Se possvel, tentaremos retir-la antes de entrar. E quanto s primas dela? Tentaremos retirar todas as mulheres... Agora v! Sem titubear, Ethan avanou pelas sombras em direo frente da casa. Sem dvida, no poderia bater porta. A alternativa era escalar os galhos da enorme trepadeira que tomava grande parte da parede frontal e ultrapassava a altura da janela do quarto de Jane. gil e boa escaladora de rvores, como ele bem se lembrava, Jane seria capaz de descer pelo mesmo caminho. Mas o mesmo no se podia garantir de suas primas. Trepou na ramagem, mesmo assim. Essa questo teria de ser resolvida mais tarde. Continuou escalando sem fazer barulho. No havia sinal dos impostores, porm ele sabia que estavam a postos, observando o que acontecia.
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Por sorte, a janela em questo estava destrancada. Tentou espiar o que ocorria l dentro, mas a umidade se condensava na parte interna do vidro impedindo a viso. Sem alternativa, empurrou as lminas de vidro em silncio. Ela estava sentada em frente lareira e no se virou para trs. Chorava, e isso explicava no ter notado o que ocorria s suas costas. Jane... principiou Ethan ao saltar para dentro do quarto. Sr. Damont? A menina se espantou, voltando-se para fit-lo. O corao de Ethan congelou. Serena! Feebles conduzia sua preciosa carga pelas ruas de Londres. A cidade comeava a acordar com entregadores de leite e po percorrendo as casas para fazer as entregas. As lanternas a gs das ruas ainda estavam acesas, e o brilho do sol no passava de uma tnue promessa no Leste. Preocupado, Feebles tentava conduzir o pequeno veculo de maneira a produzir o mnimo de solavancos. Mesmo, assim, sabia que a dama dentro da caixa ficaria cheia de marcas roxas pelo corpo. Gostava daquela mulher porque ela o fitava nos olhos e no o tratava como se ele fosse um subalterno, assim como Rose. Aproximaram-se do Clube dos Impostores, por fim. As ruas comeavam a ganhar mais movimento, em especial de carroas transportando mantimentos. Era uma boa hora para se chegar ao clube, pois nenhum transeunte estranharia um veculo de entregas parado porta de servio. Antecipando os assados matinais de Kurt, sentiu a boca cheia d'gua. Assim que a dama estivesse a salvo, rumaria para a cozinha. Aps passarem pela frente do edifcio, Feebles prosseguiu em direo entrada lateral. Quando finalmente estacionou, virou-se para trs e olhou a caixa que escondia lady Jane Pennington. Chegamos avisou num sussurro. Deixe-me sair! Est ficando difcil respirar ela respondeu, mantendo a voz baixa. S mais um minuto, milady pediu Feebles. Vou buscar ajuda para carregarmos a caixa para dentro. A senhorita no pode se revelar aqui fora. Ao passar pela cozinha e adentrar a rea secreta, ele no viu ningum. O clube estava deserto! Preocupado, resolveu tocar a campainha que soava no sto e chamar Etheridge, mas no houve resposta. Estranho, pois o chefe dos espies jamais deixava de responder campainha. Ansioso, tentou resolver o que fazer com a dama. Como no podia carregar a caixa sozinho, o jeito seria esperar at que no houvesse ningum na rua e solt-la para que entrasse caminhando. Ao retornar quase caiu de costas. Que droga! A pequena carroa
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desaparecera! Milady murmurou Feebles, empalidecendo. Quando a carroa arrancou outra vez e partiu em desabalada carreira, Jane foi atirada contra um dos lados da caixa, batendo o ombro e a cabea. Sem ter como se firmar, prosseguiu chacoalhando e batendo o corpo j cheio de marcas. Seu salvador havia pedido que ficasse quieta, e ela obedecera; mas nada a preparara para o que acontecia agora. Deixe-me sair! gritou com toda a fora dos pulmes. Pare e deixe-me sair! Para seu desespero, a carroa aumentou a velocidade. A caixa balanava com selvageria agora, e era como se fosse tombar a qualquer momento. Jane sentiu vontade de vomitar. Era difcil no se deixar dominar pelo pnico. A corrida prosseguiu como se jamais fosse terminar, e ela j ho conseguia mais pedir por socorro. O homenzinho a trara. No tornaria a ver Ethan, pois no sairia viva daquela caixa. Nervosa, Augusta soltou a mo de Ethan e parou de descer pela trepadeira. Mudei de idia. Vou subir. Vai descer devagar ou de uma vez s! avisou Ethan a seu lado. Augusta! sussurrou Serena ao perceber o que ocorria. J havia descido e agora esperava, aflita, que as outras deixassem a casa. Desa de uma vez ou contarei mame que foi voc quem arruinou o chapu vermelho dela! O fato de uma ameaa to banal surtir efeito espantou Ethan, ainda que no tivesse demorado a convencer a caula de que o pai corria perigo de ser enforcado por traio Coroa, e que a casa estava cercada e prestes a ser invadida. Ter mentido, dizendo-se ainda estar ao lado do lorde, era apenas um detalhe a ser resolvido depois. Precisava tirar as mulheres dali porque temia o resultado da invaso dos impostores. As meninas no tinham culpa se o pai era um canalha. Kurt ergueu os braos para receber Augusta e coloc-la no solo. Silencioso e eficiente, Stubbs levou as moas para se juntarem s demais, que j esperavam na esquina. Ethan tornou a subir pela trepadeira, enquanto os impostores entravam em silncio pelas janelas do andar trreo. Os homens de Kurt rumariam para as dependncias dos criados para impedir que sassem em defesa do patro. Com agilidade, saltou para dentro do quarto e, saindo para o corredor, seguiu na direo da escadaria. Seu instinto lhe dizia que Maywell se encontrava no escritrio. Sem se importar com os rudos de correria que agora ressoavam pela casa, desceu a escada correndo. Um mordomo vestido de pijama e empunhando uma arma tentava se esconder no saguo. Sem hesitar, ele ergueu a pistola e atirou na perna do criado que tombou, deixando a arma rolar para longe. tima pontaria! Etheridge apareceu e o elogiou.

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Os outros impostores tambm j haviam entrado na casa. Collis e Kurt se juntaram a Ethan e Etheridge quando estes se aproximaram da poria do escritrio. Pararam e escutaram um instante. A despeito do silncio, havia luz l dentro. Dando um passo para o lado, Etheridge fez um gesto para que Ethan seguisse na frente. Em outra circunstncia, ele teria se recusado a servir de escudo, mas, ao pensar em Jane, abriu a porta com um pontap. Amparado pela fora dos impostores, irrompeu no escritrio para confrontar Maywell. A cena l dentro fez os homens estacar. Lady Maywell encontrava-se sentada na poltrona perto da lareira, mas de costas para o fogo. Com a mo erguida, apontava uma pistola para Ethan. Cado no cho, Maywell estava imerso numa poa de sangue. Respirava, e seus braos tremiam, mas com certeza no duraria muito se no o socorressem. Lady Maywell no parecia transtornada com o estado do marido. Fitando os invasores, manteve-se estranhamente serena. Milady... comeou Ethan. No quer me dar a pistola? Ela no respondeu. Apenas se virou para fitar o marido agonizando. Ento abriu os dedos e deixou a arma cair no cho. Est morrendo, o idiota. Egosta! Tornou a olhar para Ethan. S sabia jogar cartas e conspirar contra a Coroa. Estava destruindo o futuro de minhas filhas! Ethan trocou um olhar com Etheridge. Ao final de tanta investigao dos impostores, o Quimera seria abatido pela prpria esposa? Posso? ele perguntou para a mulher, antes de se ajoelhar ao lado do lorde. Maywell j no tremia e tinha os olhos revirados, mas ainda respirava. Kurt se aproximou. Meneou a cabea, dando a entender que no havia salvao para o lorde. Ethan se retesou. Como faria para saber onde Jane estava? Aflito, virou-se para a dama que tudo observava como se num transe. Onde est o homem franzino que sempre acompanhava lorde Maywell? Quem? ela perguntou, aptica. O ajudante de seu marido, ou seja l o que for. A presena parda que nunca conversava com ningum e vivia pelos cantos. Sim respondeu a dama. O homem de cara redonda... No estranho? Veio aqui muitas vezes, mas sempre pareceu to... insignificante. No sei quem . Como pode no saber? reagiu Ethan, erguendo-se. No o vi nesta noite. Meu marido chegou tarde e o tal homem no o acompanhava. Onde est Jane, milady? vociferou Ethan. No sei. Meu marido disse que iria resgat-la, pois voc a havia tirado de

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Bedlam sem permisso. No o culpo por ter feito isso. Arrependi-me de termos enviado minha sobrinha para o hospcio, mas voc devia ter tido mais considerao com a reputao de Jane. Ethan se sentiu beira do desespero. Jane tinha sumido e a nica pessoa que sabia onde ela se encontrava estava a ponto de morrer. O medo tomou conta dele. Cheguei tarde demais, pensou com um n na garganta. Maywell talvez j a houvesse assassinado. Desesperado, virou-se para Etheridge. O que faremos? exigiu, rogando a Deus que o chefe dos espies tivesse um plano. Percebendo o estado de Ethan, Etheridge se aproximou, segurou-o pelos ombros e o sacudiu. Ainda no acabou garantiu, depois virou-se para os outros homens. Temos de agir depressa. Nesse momento, porm, uma comoo se deu atrs do grupo. Deixem-me passar! pedia algum, aflito. Era Feebles. Trago notcias de lady Jane. Eu a encontrei no parque e a levei para o clube. Quando entrei para pedir ajuda, algum levou a carroa e a moa. Um leiteiro afirmou que foram para o Leste. Quanto tempo faz? indagou Etheridge. Menos de uma hora, milorde. Vamos pegar os cavalos instruiu o chefe dos espies. Cobriremos a cidade a leste do clube. Algum deve ter avistado algo. Como era a carroa? Pequena, com uma caixa de transportar galinhas, e puxada por um pnei. Que esto esperando? Etheridge gritou para os comandados. Mos obra! E quanto senhora? perguntou Collis, indicando lady Maywell. Chamaria o que ela fez de assassinato ou patriotismo? ponderou Etheridge, amargo. No fui eu quem atirou nele! defendeu-se a mulher de cenho franzido. J o encontrei assim... S peguei a pistola para me defender, porque percebi que a casa estava sendo invadida. De qualquer modo, a traio de Maywell terminou aqui ponderou Ethan, nervoso, voltando-se para Etheridge. No h mais razo para os impostores se envolverem nos assuntos desta famlia. Vamos trazer as meninas para dentro e deixar que chamem a polcia. Onde esto minhas filhas? perguntou a dama, abandonando definitivamente o estado de letargia que ostentava at ento. Deixando que Collis desse as explicaes, Ethan correu para fora seguindo de perto por Etheridge. Tudo o que importava agora era que Jane continuava em perigo.

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Jane recobrou a conscincia com um homem franzino e esquisito dando-lhe tapas no rosto. Retraindo-se, fitou o estranho ao seu lado. No era o mesmo homem que a resgatara no parque. Ainda zonza, fez um esforo para endireitar o corpo, a chuva fina e gelada encharcando-lhe a face e os cabelos. Estava recostada no assento de uma carruagem aberta que avanava rapidamente por uma estrada escura. Um cavalo vigoroso os puxava, mergulhando as patas nas poas de gua e lama. De cada lado do veculo brilhava uma lanterna a leo. O homem franzino, que conduzia o animal, sorriu com arrogncia. J era hora de voc acordar. Pensei que tivesse morrido naquela caixa. Eu... conheo voc ela murmurou de testa franzida. Trabalha para meu tio! Eu diria que ele quem trabalha para mim replicou o homem, ampliando o sorriso. Ento, Jane compreendeu: aquele era o Quimera, e no lorde Maywell! Encolheu-se mais no banco, apavorada. No sei nada a respeito dos negcios de meu tio mentiu, mesmo sabendo que o Quimera no se deixaria iludir. No perca tempo tentando negar que investigava Maywell. Foi para isso que veio. Robert me passou todas as cartas que voc enviou e fui eu quem trouxe sua ltima carta para milorde... Portanto, no diga que apenas escrevia para sua me. Ela permaneceu calada. Sabe que por algum tempo me convenceu de que no passava de uma debutante buscando marido? Ele balanou a cabea, inconformado. Me... Franziu o cenho, os olhos faiscando ao se voltar para ela por um instante. Quem ela, afinal? Jane permaneceu calada. Se ele no sabia para quem ela trabalhava, ainda lhe restava uma chance. Afinal, o homem no a mataria antes de obter tal informao. De repente, a imagem de Ethan lhe voltou cabea. Precisava saber onde ele estava! Num impulso, saltou sobre o estranho. Passado o segundo de surpresa, ele reagiu, empurrando-a com tanta violncia que quase a fez despencar para a estrada. Jane se agarrou barra de metal ao lado da carruagem para no cair. As dores horrveis que sentia no corpo roubavam-lhe as foras. Mesmo que se jogasse da carruagem, no conseguiria se mover mais rpido que seu raptor. Alm do mais, a estrada escura era ladeada por construes baixas e desertas: armazns abandonados, sem dvida. Deus, estavam indo para o porto! Sentiu uma onda de medo perpassar o corpo.
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Para onde est me levando? Por que est me raptando? Vamos embarcar num navio revelou o homem, atiando o cavalo. Ter uma cabine s para voc at San Sebastian. Jane sentiu uma pontada no corao. San Sebastian, na costa norte da Espanha, perto da fronteira com a Frana... Ele est me levando para as tropas de Napoleo! Os exrcitos do comandante francs eram conhecidos pelo uso de tortura para obter informao dos inimigos. Foi meu tio quem mandou voc me raptar? Maywell no pertence mais ao mundo dos vivos. Eu me assegurei disso. Cus! Tia Lottie! As meninas! exclamou Jane, em pnico. Elas esto melhores sem aquele traste, eu garanto. Olhando para a estrada escura, Jane considerou as opes de que dispunha. No adiantava gritar por socorro, pois no havia vivalma nas redondezas. No tinha como deixar uma pista sobre qual navio a levara, e nem mesmo para indicar que havia deixado a Inglaterra. Desapareceria no ar, e Ethan jamais saberia onde ela estava. Sentiu uma sensao que bem conhecia. Passara a maior parte da vida com medo do que aconteceria a ela, medo de ser descoberta na misso em Londres, medo de Bedlam, medo do tio, medo de morrer naquela caixa imunda que balanava loucamente e no a deixava respirar... A raiva, contudo, era uma sensao indita. A fria de um vulco adormecido podia explodir se achasse uma fissura entre as rochas. Devagar, olhou para o homem a seu lado. Estranhamente, agora a idia de matar lhe era aprazvel. Viu a lanterna acesa do lado de fora da porta. Se esticasse o brao depressa, poderia arranc-la e us-la para golpe-lo. Com um pouco de sorte, o leo incendiaria sua roupa. Manteve-se em silncio, como se houvesse desistido de tudo. Percebendo algo diferente, o estranho se virou para ela. O que est tramando? agora ou nunca!, pensou Jane. Num gesto brusco, agarrou a lanterna a leo e, num s movimento, a fez descer sobre a cabea de seu raptor com toda a fora que possua. Entretanto, ele foi mais rpido. Soltando uma das mos das rdeas, rechaou o golpe, atirando a lanterna para a frente. Jane no desistiu e tornou a investir contra ele com fria. O cavalo relinchou e a carruagem comeou a saltar para a direita e para a esquerda. A cauda do cavalo estava em chamas! Ensandecido, o animal dava pinotes e coices para todo lado. Jane continuou atracada com seu raptor, numa luta feroz. Tentava unh-lo na face, porm ele resistia, equilibrando-se como podia sobre o banco, ao mesmo tempo que tentava controlar o coche. De repente, ele desferiu um soco que a atingiu acima da boca. Um segundo
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depois, a carruagem passou a virar para o lado de Jane, num movimento lento demais para ser real. O barulho da madeira se partindo ecoou mais alto que os relinchos do cavalo. Jane viu o homem caindo por cima dela, mas sentiu a cabea se chocar contra o solo. Collis e Ethan encontraram a carroa com o pnei amarrado em frente a uma estalagem. Estava a dois quilmetros a leste do clube. Saltando antes de o cavalo parar, Ethan correu para dentro. O estalajadeiro recebeu a violenta intruso com desagrado, contudo, no tardou a se recompor ao notar o porte dos cavalheiros. Em que posso ajud-los, senhores. Sem rodeios, Ethan indagou sobre o destino dos passageiros do veculo estacionado do lado de fora. Alugaram um coche aberto. Ouvi o homem, um sujeito franzino e de cara redonda, dizendo que iam para o porto... Ainda sugeri que agasalhasse a moa porque ela parecia doente, mas ele me ignorou. Ethan empalideceu. Era o comparsa misterioso de Maywell. Droga, precisamos avisar Etheridge e os outros! lembrou Collis. No h tempo! Eles tero de prosseguir por si. No ouviu? Vai nos custar ao menos uma hora para galoparmos at o porto. Sem hesitar, correu para fora. Jane sentia dor dos ps cabea. Por um momento, foi tudo do que teve conscincia. Ento outras sensaes comearam a vir tona. Tinha frio e estava encharcada. Quando tentou se mover, descobriu que no podia sair do lugar. Uma onda de pnico a fez recobrar totalmente os sentidos. Repousava o rosto na terra molhada e a gua lhe invadia as narinas. As pernas estavam imobilizadas por algo pesado, logo acima dos joelhos. Erguendo o tronco ao mximo para fora da lama, ela olhou ao redor. A carruagem a cobria. No chovia ali embaixo, mas a gua escorria pelo solo, molhando-a da mesma maneira. Esticando a cabea, avistou a estrada vazia sumindo na escurido. A outra lanterna ainda devia estar acesa, pois um brilho tnue se imiscua por baixo do veculo tombado. Um barulho a fez olhar para o outro lado. Seu raptor lidava com o cavalo, tendo conseguido dominar o animal e apagado o fogo em sua cauda. A montaria assustada seguia bufando. Jane quase gritou por socorro, mas pensou que talvez o homem a julgasse morta. Melhor assim. Estava num estado deplorvel, mas se aquele vilo partisse, poderia gritar at que algum surgisse para libert-la. Tornou a se deitar sobre a terra molhada, mantendo os olhos semiabertos. A
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posio permitia que visse os cascos do cavalo e os ps do homem franzino. Ele no demorou a montar. Em seguida, desapareceu no escuro. Jane permaneceu imvel por mais alguns minutos. Sentindo o vestido encharcado e colado pele, e o frio se tornando mais intenso a cada segundo, ela respirou fundo e ps-se a gritar por socorro. Mas no houve resposta. O cavalo enlouquecido os carregara para o meio de um terreno ermo e de arbustos baixos, afastado dos armazns. Desanimada, apoiou a testa sobre o brao no cho. Foi quando percebeu uma mancha escura e viscosa se formando perto dela. Sangue? Tocou o lquido com o corao aos saltos. Deus, era leo! Seria um desastre se o leo da lanterna incendiasse a madeira. Ela se manteve imvel. Talvez tivesse sorte e o leo escorresse para longe da chama que ainda brilhava em algum ponto da carruagem tombada e destruda. Mas, ento, apavorada, sentiu o cheiro cido da primeira lufada de fumaa! Ethan galopou para o porto pelo corredor escuro e deserto de armazns conhecido como Estrada do Comrcio. Se aquele fosse mesmo o trajeto tomado pelo raptor de Jane, sem dvida eles passariam despercebidos. Somente mais tarde o caminho teria o trfego intenso do leva e traz de mercadorias para as docas. Ethan parou quando a estrada bifurcou. direita, continuavam os armazns at as docas para as ndias Orientais, uma rota excelente para despistar um seqestro. A esquerda, o caminho cruzava uma regio plana e molhada, quase um pntano. Sem construes, o local era habitado por gaivotas e patos selvagens. Era uma rota mais direta para o porto, contornando a extensa sucesso de armazns. Tinha amplos espaos abertos de ambos os lados, e a maioria dos passageiros preferia aquele caminho. Sem saber qual opo escolher, Ethan ouviu um galope de cavalos se aproximando por trs. Sabendo de quem se tratava, nem sequer se virou. Vamos nos dividir! props Collis ao emparelhar a seu lado. Vou pela estrada da esquerda. Vou com voc. Voltaram a galopar. Por algum tempo no viram nada, a no ser uma nvoa espessa. Sem visibilidade, Ethan foi obrigado a diminuir para um trote porque o cavalo no conseguia enxergar. Devamos ter trazido tochas lamentou Collis. Olhe! H fogo mais adiante. Na certa mendigos ao redor de uma fogueira. Podemos improvisar as tochas. A fumaa provocada pela queima da madeira mida e do assento de crina de cavalo judiava da garganta de Jane. Mesmo tossindo e engasgando, ela no parou de recolher lama do cho para esfregar nos cabelos. Acima dela, o fogo fazia a madeira estalar.
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J se cobrira ao mximo com lama: o tronco, o ventre e as coxas at onde podia alcanar. A fumaa permanecia aprisionada sob a carruagem tombada, como uma nuvem ameaadora. Mantendo o rosto colado no solo, Jane esticava o pescoo para a frente, tentando obter ar puro. Repentinamente, um brilho a iluminou. Virando a cabea, ela viu que as chamas queimavam a pouca distncia de suas pernas. Gritou, horrorizada, at que o grito se esgotou em seus pulmes j beira do colapso. Ethan ergueu a mo, indicando que deveriam parar. Ouviram isso? O qu? perguntou Collis, atento. O amigo, porm, j disparava a pleno galope em direo ao fogo que agora parecia mais forte e maior. Ao se aproximar, Ethan notou, em pnico, que se tratava de uma carroa tombada e engolfada em chamas. Saltou do cavalo j tirando a casaca. Jane! Por Deus! Ela no podia estar dentro daquela fogueira! Ouviu-se um gemido, vindo dos escombros. Jane! Ethan se arremessou de encontro ao fogo, tentando entornar os destroos. Um instante depois, os outros impostores se acercaram dele. Cuidado, Ethan! Sem dar ouvidos a Collis, ele agarrou uma pesada trave que antes dava sustentao a uma parte do veculo e, sem se importar com o ferro quente queimando a mo, comeou a erguer os destroos em chamas com fora sobrehumana, at faz-lo tombar para o outro lado com um estrondo. Ao se ajoelhar no cho ao lado de Jane, os impostores o presentearam com um banho de gua fria recolhida das poas. Jane! ele chamou, afastando com suavidade os cabelos enlameados que lhe cobriam a face. Respire, meu amor! Por favor... Ela comeou a estufar o peito. Ento, explodiu num acesso de tosse. Deitando-se no cho a seu lado, Ethan a abraou, rindo e chorando ao mesmo tempo. Os homens soltaram urros de regozijo. Jane est viva! Ela respirou o ar puro seguidas vezes. Sua cabea parecia prestes a estourar com o cheiro acre que lhe contaminava a garganta e o pulmo, mas estava viva. E estava com Ethan. Jane... Ele a fitava, preocupado. Est muito ferida? Nada grave... ou que um bom banho no possa resolver. De repente, ela se lembrou de algo. Enfiando a mo no profundo bolso da
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saia, retirou um pedao de papel amarrotado, molhado e manchado de lama. As passagens para o navio que me levaria para a Frana explicou, sorrindo a despeito da exausto. Parece que aprendi bem a lio para tirar cartas do bolso... Escondido pela bruma, o homem observava o grupo ao lado da carroa que ainda queimava. Conseguira chegar a tempo no navio, mas no pudera embarcar sem as passagens. Seu plano falhara. Sacrificara Maywell, uma das melhores peas de que dispunha naquele jogo, mas os impostores haviam resgatado Jane Pennington e ganhado a partida. Praguejou, frustrado. Em geral, controlava as emoes, mas os malditos impostores o tiravam do srio! Respirou fundo. Iria encontrar uma maneira de reverter a situao. Afinal era o Quimera. Recostando a cabea no encosto amplo da poltrona, Jane fechou os olhos. Tinha vrios arranhes pelo corpo, mas os ferimentos estavam desinfetados e nenhum deles era muito profundo. Haviam lhe trazido um vestido limpo, estava banhada e aquecida em frente lareira de um quarto acolhedor, localizado num lugar inusitado: um clube de cavalheiros. Suspeitava de que aquele era o clube mencionado pela Me, mas se abstinha de fazer perguntas ou comentrios. Mais tarde, Ethan poderia lhe dar algumas explicaes. Tornando a erguer a cabea, abriu os olhos e fitou o senhor que terminava de guardar seus apetrechos dentro de uma valise de couro. Como esto as mos do sr. Damont, doutor? Ethan a trouxera para o clube, sentada de lado na sela de seu cavalo. Mesmo em contato um com o outro, no tinha sido fcil para eles vencer as milhas que os separavam do centro da cidade. Queimadas, claro respondeu o mdico. S mesmo um louco para colocar as mos numa trava incandescente como ele fez. Mas ficar bom, tenha certeza. Quando isso acontecer, vou desafi-lo para uma revanche. Ele ganhou uma fortuna de mim num jogo, no ano passado. Jane sorriu. A senhorita uma mulher forte comentou o doutor, encaminhando-se para a porta. Mesmo assim, tem de repousar. Uma leve batida na porta se fez ouvir. Posso entrar, milady? Collis indagou. Ela ergueu o corpo, ansiosa. Sim, por favor. Onde est Ethan? Pode me levar at ele? Ethan no est aqui. Foi para casa. Jane sentiu uma pontada no corao. Deixou-me sem uma palavra?
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Levando as mos cintura, Collis a encarou, constrangido. Suas nicas palavras foram: "J destru a vida dela o suficiente". No acredito! ela exclamou com um suspiro. Seu corao doa. Sua alma doa. Sentia-se fraca, esgotada... Onde buscaria foras para seguir lutando contra as defesas de Ethan? Onde arrumaria energia para tornar a brandir a espada? Confusa, Jane passou a mo sobre a testa. Pensarei nisso amanh. Collis meneou a cabea em concordncia. Vou deix-la descansar, ento afirmou ao encaminhar-se para a porta. Antes de sair, porm, parou. A propsito, Ethan mandou avisar seu primo de que a senhorita estava em segurana. Meu primo? Sim... O marqus de Wyndham seu primo, no? Jane congelou. Como teriam descoberto? Alarmada, ela encarou Collis. Sr. Tremayne. Preciso sair daqui. Agora mesmo! Ethan entrou na casa vazia lutando para abrir a porta com as mos enfaixadas. As queimaduras ardiam, mas a dor fsica era s um eco da dor que trazia no peito. A manso nunca parecera to vazia. Olhou os mrmores, a moblia de madeira nobre e o metal dourado do corrimo da escada. Aquela casa era tudo o que possua... Ainda assim, tinha mais do que Jane. Seguiu para o escritrio, onde encontraria o necessrio. Papel, pena para escrever, tinteiro. Ignorando a dificuldade produzida pelas mos enfaixadas, redigiu um pequeno documento, assinou, dobrou com cuidado e guardou em um envelope. Suspirou, correndo os olhos pela sala vazia. Aps guardar o envelope no bolso, resolveu que precisava de uma bebida. Ao subir a escada e entrar na saleta escura e fria onde Jeeves, o mordomo espio, guardara as garrafas, encaminhou-se para a mesinha com a bebida. Tinha cometido um erro aps o outro... Mas o pior tinha sido se apaixonar por Jane, sem dvida. E isso porque prometi no me envolver com virgens murmurou para si com cinismo. Azar o seu por haver se esquecido da promessa. Surpreso, Ethan virou o corpo, notando um homem no muito mais velho do que ele sentado em frente lareira apagada. Fitava-o sorrindo, e Zeus dormia confortavelmente em seu colo. Quem voc? exigiu Ethan, alarmado. O homem permaneceu tranqilo e no reagiu.
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Vim para conversarmos a respeito de Jane. Eu soube que ela passou algumas noites nesta casa com o senhor... desacompanhada acrescentou com ironia. Nesse momento, a porta da frente se abriu e passos cruzaram o saguo. Jane? ele chamou, sabendo que era ela. Ela subiu a escada correndo. Ento irrompeu umbral adentro, ofegante, os cabelos soltos sobre os ombros e peito, a face corada pelo esforo. Estava mais linda do que nunca. Meu Deus! exclamou ao ver os dois. Ol, Jane cumprimentou o desconhecido em tom caloroso. Ol, Christoph. Ethan tornou a se virar para o desconhecido. Quem voc? exigiu, irado. Sujeito insistente... o estranho comentou, sorrindo. Christoph Stanton respondeu por fim. Jane avanou um passo com um suspiro. Ou a Me, Ethan. Deixe-me lhe apresentar meu primo, o dcimo primeiro marqus de Wyndham. Ethan suspirou, aliviado. Por que no disse antes? perguntou, virando-se para o marqus. Antes de o lorde responder, mais passos se fizeram ouvir. Wyndham! exclamou Etheridge, assomando porta, seguido por Collis. Etheridge? Stanton ergueu as sobrancelhas. Se pretende destruir este homem, ter de passar por cima de mim. Ethan um dos meus. Voc um impostor? indagou Wyndham, surpreso. Ainda perteno ao clube? quis saber Ethan, to surpreso quanto. Pensei que s me quisessem para espionar Maywell. Voc se revelou um excelente espio declarou Collis. Posso falar? solicitou Jane com ironia, antes de se dirigir ao primo. Estou preocupada que voc julgue Ethan de maneira errada... Ele jamais encostou a mo em mim. Ethan ergueu as sobrancelhas de leve ao ouvir Jane mentir. Isso verdade? Wyndham, estreitou os olhos para fit-lo. Lorde Maywell teria me matado se no fosse por Ethan ela prosseguiu antes de ele dizer algo. Por que no fui informado que Maywell estava sendo investigado? Wyndham perguntou a Etheridge. Por que no me informou que voc e Maywell eram parentes? Etheridge
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respondeu ao marqus com outra pergunta. Eu gostaria de saber como lorde Wyndham soube da existncia dos impostores... interveio Collis. Jane encarou Ethan. A conversa era importante, mas s lhe interessava saber se ele ainda a amava como gritara no Hyde Park. Quando ela se aproximou, ele tirou um envelope do bolso e o entregou a ela sem nada dizer. Jane abriu e retirou os papis dobrados. Duas folhas. A primeira era a escritura da Diamond Hall, que ele ganhara em um jogo. A segunda, assinada por ele, transferia a propriedade do imvel para ela. Jane o fitou, esperanosa. Ethan jamais desistiria da manso se no fosse para viverem juntos ali. Quero que ela seja sua ele confirmou. Pretendo ir para a ndia acrescentou, num tom melanclico. Desapontada, ela percebeu que Ethan lhe dava a Diamond Hall como presente de despedida. E pensa que pode ir embora, assim? perguntou, tentando dissimular a enorme frustrao que sentia. Voc me deve, Ethan Damont. O que mais deseja de mim? Ele lanou um olhar de soslaio para o marqus, preocupado. Que tal Zeus... E dez anos de trabalho para ele. finalizou, apontando para Etheridge! O qu? Ela quer que voc seja um impostor Collis explicou. Afinal, at j ganhou um nome: o Jogador. Mas... Ethan abriu a boca, estupefato. Em geral, esse compromisso vale para a vida inteira observou Etheridge. Mas concordarei com os dez anos. Espere um momento... recomeou Ethan, mas Jane no o deixou prosseguir. No est em dvida comigo, sr. Damont? exigiu, lanando um olhar significativo na direo do primo, que observava tudo de cenho franzido. Sim. Est bem. Aceito ser um impostor por dez anos. O marqus de Wyndham no pareceu muito satisfeito com o arranjo. Porm, ela no desistiria de Ethan por conta do que o primo imaginava de sua reputao. Quero mais duas coisas: que voc sorria com mais freqncia e que pea minha mo. Jane! Chega de fugir, Ethan. Seu lugar a meu lado. Ao ouvi-la, os olhos dele brilharam com um fulgor que ela jamais vira antes.

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Ethan se ajoelhou sua frente. No tenho nome ou fortuna, e nem digo que sou um homem de valor. Minhas nicas posses eram esta casa e meu gato... Mas, se quer me ter assim mesmo, lady Jane, tudo que tenho seu. Sinto muito, mas o que acaba de dizer no suficiente... Tambm tem de dizer que me ama. Respirando fundo, Ethan a estudou. No creio que poderei continuar respirando se voc me faltar. No suportarei viver se tornar a mago-la. No quero ver o sol nascer outra vez se no a tiver comigo... amor suficiente? Por enquanto. Ela sorriu, comovida. Sem hesitar mais, Ethan se ergueu e a abraou. No se importando com a presena dos demais, os dois se beijaram com paixo at algum dar uma tossidela. Quando se separaram, Wyndham suspirou. Um impostor na famlia... disse em tom reflexivo. Melhor se casarem o quanto antes para eu no tentar impedir isso. o que pretendemos fazer Jane garantiu. Respirou fundo. Assim que Ethan assimilasse as mudanas em sua vida, revelaria que, na verdade, ela prestava servios para os Royal Four, o grupo de espies mais importante da Inglaterra, responsvel pela segurana da Coroa. E que continuaria a ajud-los na busca pelo Quimera... Mas agora s importava que ficassem juntos. Para sempre.

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