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Sistema inmunolgico

El sistema inmunolgico es la defensa natural del cuerpo contra las infecciones, como las bacterias y los virus. A travs de una reaccin bien organizada, el cuerpo ataca y destruye los organismos infecciosos que lo invaden. Estos cuerpos extraos se llaman antgenos.

Inmunidad no especfica (innata)

El sistema inmunolgico humano tiene dos niveles de inmunidad: especfica y no especfica. A travs de la inmunidad no especfica, tambin llamada inmunidad innata, el cuerpo humano se protege en contra de cuerpos extraos que percibe como nocivos. Se puede atacar a microbios tan pequeos como los virus y las bacterias, al igual que a organismos ms grandes como los gusanos. Colectivamente, a estos organismos se les llama patgenos cuando pueden provocar enfermedades en el husped. Todos los animales tienen defensas inmunolgicas innatas en contra de los patgenos comunes; las primeras lneas de defensa incluyen barreras exteriores, como la piel y las membranas mucosas. Cuando los patgenos penetran las barreras exteriores, por ejemplo, a travs de un corte en la piel, o cuando son inhalados y entran a los pulmones, pueden provocar daos serios. Algunos glbulos blancos (fagocitos) combaten los patgenos que logran atravesar las defensas exteriores; un fagocito envuelve a un patgeno, lo absorbe y lo neutraliza.

El sistema inmunolgico humano tiene dos niveles de inmunidad: especfica y no especfica. A travs de la inmunidad no especfica, tambin llamada inmunidad innata, el cuerpo humano se protege en contra de cuerpos extraos que percibe como nocivos. Se puede atacar a microbios tan pequeos como los virus y las bacterias, al igual que a organismos ms grandes como los gusanos. Colectivamente, a estos organismos se les llama patgenos cuando pueden provocar enfermedades en el husped. Todos los animales tienen defensas inmunolgicas innatas en contra de los patgenos comunes; las primeras lneas de defensa incluyen barreras exteriores, como la piel y las membranas mucosas. Cuando los patgenos penetran las barreras exteriores, por ejemplo, a travs de un corte en la piel, o cuando son inhalados y entran a los pulmones, pueden provocar daos serios. Algunos glbulos blancos (fagocitos) combaten los patgenos que logran atravesar las defensas exteriores; un fagocito envuelve a un patgeno, lo absorbe y lo neutraliza.

Inmunidad especfica

Aunque los fagocitos saludables son vitales para la buena salud, no pueden enfrentar ciertas amenazas infecciosas. La inmunidad especfica es un complemento de la funcin de los fagocitos y otros elementos del sistema inmunolgico innato.
En contraste con la inmunidad innata, la especfica permite una respuesta dirigida en contra de un patgeno concreto; solamente los vertebrados tienen respuestas inmunolgicas especficas. Dos tipos de glbulos blancos, llamados linfocitos, son vitales para la respuesta inmunolgica especfica. Los linfocitos se producen en la mdula espinal, y maduran para convertirse en uno de diversos subtipos, los dos ms comunes son las clulas T y las clulas B. Un antgeno es un cuerpo extrao que provoca una respuesta de las clulas T y B. El cuerpo humano tiene clulas B y T especficas para millones de antgenos diferentes. Por lo general, pensamos que los antgenos son parte de los microbios, pero pueden estar presentes en otros ambientes; por ejemplo, si una persona recibi una transfusin de sangre que no coincida con su tipo de sangre, podra activar reacciones de las clulas T y B. Una manera til de imaginar las clulas B y T es la siguiente: las clulas B tienen una propiedad esencial, pueden diferenciarse y madurar para convertirse en clulas plasmticas que producen una protena, conocida como anticuerpo, que se dirige especficamente a un antgeno en particular. No obstante, las clulas B por s solas no son muy buenas para producir anticuerpos, y dependen de que las clulas T generen una seal para comenzar el proceso de maduracin. Cuando una clula B bien informada reconoce el antgeno contra el cual est codificado para responder, se divide y produce muchas clulas plasmticas; entonces stas secretan grandes cantidades de anticuerpos, que combaten a los antgenos especficos que circulan en la sangre. Las clulas T se activan cuando un fagocito en particular, conocido como clula presentadora de antgeno (APC, por sus siglas en ingls), muestra el antgeno especfico de la clula T, sta combinada (en su mayora humana, pero que exhibe un antgeno para la clula T) es un activador de los diversos elementos de la respuesta inmunolgica determinada. Un subtipo de clula T, conocida como clula T colaboradora, realiza diversas funciones. Las clulas T colaboradoras liberan sustancias qumicas para: Ayudar a que las clulas B se activen y dividan en clulas plasmticas Llamar a los fagocitos para que destruyan los microbios Activar las clulas T asesinas Una vez activadas, las clulas T asesinas reconocen las clulas infectadas del cuerpo y las destruyen.

Las clulas T reguladoras (tambin llamadas clulas T supresoras) ayudan a controlar la respuesta inmunolgica; reconocen cuando se ha contenido una amenaza y enven seales para detener el ataque.

rganos y tejidos

Las clulas que forman la respuesta inmunolgica especfica circulan en la sangre, pero tambin se encuentran en diversos rganos. Dentro del rgano, los tejidos inmunolgicos permiten que maduren las clulas inmunolgicas, atrapan patgenos y brindan un lugar donde las clulas inmunolgicas pueden interactuar entre s y establecer una respuesta determinada. Los rganos y tejidos involucrados en el sistema inmunolgico incluyen al timo, la mdula sea, los ndulos linfticos, el bazo, el apndice, las amgdalas y las placas de Peyer (en el intestino delgado).

Infeccin y enfermedad

La infeccin surge cuando un patgeno invade las clulas del cuerpo y se reproduce. Por lo general, la infeccin conducir a una respuesta inmunolgica, si sta es rpida y eficaz, la infeccin quedar eliminada o contenida con tal rapidez que no se producir la enfermedad. Algunas veces la infeccin conduce a la enfermedad (aqu nos centraremos en la enfermedad infecciosa y la definiremos como un estado de infeccin marcado por sntomas, o por evidencia de la enfermedad). La enfermedad puede surgir cuando la inmunidad es baja o est daada, cuando la virulencia del patgeno (su capacidad de daar las clulas del husped) es alta, y cuando la cantidad de patgenos en el cuerpo es muy grande. Dependiendo de la enfermedad infecciosa, los sntomas pueden variar considerablemente. La fiebre es una respuesta usual a la infeccin: una temperatura del cuerpo ms elevada puede intensificar la respuesta inmunolgica y generar un ambiente hostil para los patgenos. La inflamacin ocasionada por un aumento en el fluido del rea infectada es un signo de que los glbulos blancos atacan y liberan sustancias que tienen que ver con la respuesta inmunolgica. La vacunacin trabaja para estimular una respuesta inmunolgica especfica que generar otras respuestas determinadas para que las clulas B y T acten contra cierto patgeno. Despus de la vacunacin, o de la infeccin natural, las clulas con memoria a largo plazo persisten en el cuerpo, y pueden conducir a respuestas ms rpidas y eficaces en caso de que el cuerpo se encuentre de nuevo con el patgeno. La vacunacin trabaja para estimular una respuesta inmunolgica especfica que generar clulas B y T con una memoria determinada para actuar contra cierto patgeno. Estas clulas con memoria persisten en el cuerpo, y pueden conducir a respuestas ms rpidas y eficaces en caso de que el cuerpo se encuentre de nuevo con el patgeno.

Conclusiones

A todos los seres vivos pueden atacarnos agentes causantes de enfermedades. Pero incluso las bacterias, tienen sistemas de defensa contra las infecciones por virus. Este tipo de proteccin se hace ms sofisticado conforme los organismos se hacen ms complejos.

Los animales multicelulares tienen clulas o tejidos que enfrentan exclusivamente la amenaza de infecciones. Algunas de estas respuestas son inmediatas, de tal manera que un agente infeccioso pueda contenerse rpidamente; otras son ms lentas, pero tambin ms especficas para el agente infeccioso. El sistema inmunolgico humano es esencial para nuestra supervivencia en un mundo lleno de microbios potencialmente peligrosos, y un deterioro grave, incluso de una rama de este sistema, puede hacernos susceptibles a infecciones graves que ponen en peligro la vida.