Sunteți pe pagina 1din 213

1

Grard de Villiers

Execuie la Rio
(Samba pentru SAS)

ISBN:
973-597-180-1

Malko Productions Paris,


Ediia a II-a
3

Ediia I apruta cu titlul Samba pentru SAS n 1993


Samba pour SAS
Grard de Villiers,
Pentru versiunea romneasc:
TINE RAM A 2004
Publicaie editat de
S.C. Ion Cristoiu & Max Banush v recomand SRL

Grard de Villiers

Execuie la Rio
4

n romnete de
Nicolae Constantinescu

2004

Capitolul I
Samba Langustelor avea un ritm ndrcit. Deodat muzica
se opri brusc i predicatorul continu cu vocea lui mieroas:
Rugai-v, frailor. Splai-v sufletul de pcate aa cum
v splai cmaa. Astzi este Srbtoarea Sufletelor,
srbtoarea celor neprihnii. Nu trebuie s facem nici o
fapt rea pn cnd soarele nu va rsri din nou...
Apoi un cor intona o veche melodie religioas.
Cu urechea lipit de tranzistor, un negru mare i deelat
asculta
emisiunea
transmis
de
Radio-Guanabara,
legnndu-se n ritmul cntecului religios. n spatele lui, de-a
lungul cartierului Morro Babylonia, se ntindea un ir lung
de oameni.
Singuri sau n grupuri mici, negrii coborau din favellas 1 cu
Favellas - cartiere de maghernie, agate de pantele munilor,
adevrate orae ale mizeriei (n.t.).
1

o lumnare aprins n mn. Ai fi zis c ai n fa un vierme


lucitor cu nenumrate tentacule, erpuind pe crrile din
coasta munilor Morros.
Noaptea cdea cu brutalitate peste Rio de Janeiro, aa cum
se ntmpla totdeauna la tropice. Building-urile moderne care
mrgineau oceanul de la Copacabana pn la Flamingo i
aprinseser luminile. n magherniele agate de flancurile
munilor, asemenea unor abcese monstruoase, cteva lmpi
cu petrol plpiau parc cu sfial. Casele bogailor! Nu exist
ora n lume unde luxul i mizeria s se nlnuie mai strns
ca la Rio. Brazilienii au cldit imobile moderne pe terenul
neted, lsnd pantele munilor n stpnirea junglei i a
sracilor.
Chiar n centrul oraului, e destul s ridici capul ca s dai
de o favella, bidonvil tropical: fr ap, fr electricitate, o
ncpere pentru zece suflete, unul din locurile cu cea mai
mare mortalitate din lume i unde gseti cei mai buni
dansatori de samba din Brazilia.
n seara aceea negrii coborau fr s danseze spre
trotuarele din mozaic ale oraului bogailor. i purtau cu
gravitate lumnarea de zece cruzeiros cumprat pe credit.
De Srbtoarea Sufletelor, care pica n prima zi de luni din
mai, toi cei care aveau posibiliti trebuiau s-i cinsteasc
morii, ducnd o lumnare la altarele improvizate rspndite
n tot oraul.
Unul dintre ele se gsea chiar la captul tunelului care
lega Copacabana de Botafogo. cartierul central din Rio de
Janeiro. Sute de flcri mici ardeau deja deasupra unei plci
unde puteai citi c cele o sut aisprezece familii de nevoiai,
care locuiser n acel loc nainte de construirea tunelului,
6

fuseser mutate n superbe HLM-uri2 oferite de guvernatorul


Lacerda. Placa nu spunea ns nimic despre miile de familii
care nu avuseser norocul s-i aib domiciliul pe locul unui
viitor tunel.
O mulime tcut se uita cum ardeau lumnrile,
ngenunchiai sau n picioare, oamenii se rugau.
Deodat, toate clopotele bisericilor din Rio ncepur s
bat, cu dangtul lor firav sau puternic, acoperind zgomotul
circulaiei.
O negres btrn, care se ntorcea de la lucru,
legnndu-i capul n ritmul clopotelor, se opri deodat
locului zpcit de spaim. La vreo zece metri de altarul pe
care ardeau lumnrile. pe Avenida Juliano Moreira. patru
lumnri ncadrau un corp ntins pe osea. Dup toate
aparenele, nu toat lumea urmase sfintele povee din acea zi
de cinstire a celor disprui, cci nenorocitul purta n spate
urmele unei mori violente: dou guri de gloane de calibru
mare.
Negresa i fcu repede semnul crucii, mormi o rugciune
i o rupse la fug.
Automobilitii ocoleau cu respect corpul, iar trectorii l
priveau cu team. Dar puini se opreau. n Brazilia exist o
practic curent: n caz de accident sau moarte violent,
cadavrul este lsat acolo unde se gsete, ateptnd ca
familia s-l cear. Ca aceast lsare n prsire s fie
nconjurat de respect, se fixeaz direct pe sol patru
lumnri, att pentru a-i semnala prezena, ct i pentru a
se aduce un omagiu mortului.
De aceea, negrii din Morro Babylonia, care vzuser primii
cadavrul, nu ezitaser. Fr s mearg pn la altar, ei i
2

HLM locuin cu chirie moderat

aezaser lumnrile pe asfaltul nc fierbinte. n jurul


corpului, nainte de a se duce s se reculeag. Acest element
nou intervenit n programul lor chiar le bucurase inima.
Pietatea nu i mpiedicase ns s remarce c mortul purta
un costum costisitor, de culoare gri, o cma imaculat i
pantofi negri, din piele fin. Firete, costumul era deteriorat
de pata mare de snge care se ntindea pe spatele omului.
Dar, era totui foarte reconfortant s-i spui c cineva poate fi
att de bine mbrcat i s moar n strad ca un amrt de
la maghernie.
O main a poliiei opri lng cadavru. Cei doi poliiti cu
apc i fcur semnul crucii i ntoarser corpul ca s-i
vad faa. Omul zcea perpendicular pe direcia trotuarului
i probabil c fusese mpucat din spate n timp ce traversa.
Arta de vreo patruzeci de ani, era blond i purta un inel
cu blazon pe inelarul de la mna stng. Avea ochii deschii
i nici mcar nu prea mirat.
Unul din poliiti l scotoci n buzunare. Scoase mai nti
un portofel i talonul unui bilet de avion dus-ntors pe ruta
Zurich-Rio de Janeiro cu Scandinavian Airlines System.
Omul sosise la Rio chiar n dimineaa aceea. Nu-i rezervase
loc pentru ntoarcere. Poliistul gsi n buzunarul hainei un
paaport american pe numele prinului Malko Linge, nscut
la Viena. Fotografia corespundea i documentul prea
autentic. Un singur lucru nu era n regul: pistolul negru,
scurt i plat care forma o umfltur pe pntecul mortului.
Arma era ncrcat i avea glon pe eav.
n sfrit, poliistul brazilian scoase din buzunarul
pantalonilor un teanc mare de bancnote de cinci mii de
cruzeiros. Ezit o clip, apoi aez banii n portofel. Pentru
orice eventualitate, i ntreb pe cei din jur:
8

A vzut careva ceva?


Tcere mormntal. Toate privirile se ndreptar spre
cadavru. Nimeni n-ar fi scos o vorb, chiar dac ar fi vzut
ceva. De ce s-i pierzi o zi nsorit ntr-un comisariat,
spunnd o poveste care tot nu l-ar fi nviat pe mort? Numai
c de data asta era adevrat, nimeni nu vzuse. Omul fusese
ucis cu un pistol silenios i se trsese dintr-o main.
Poliistul ddu resemnat din umeri, zise s nu se ating
nimeni de corp i urc iar n maina de patrulare. Ordinul
lui era inutil: nici un brazilian din clasa mijlocie nu ar fi
riscat s se ating de cadavru, exceptnd poate cazul n care
l-ar fi tentat pantofii. Dar n situaia de fa era prea mult
lume.
Mulimea se rzlei i mortul rmase singur, protejat de
cele patru lumnri i de murmurul rugciunilor venind
dinspre cei ngenunchiai n jurul altarului vecin. n fond,
murise ntr-o zi fast, i ziceau negrii n sinea lor. Era un
semn bun pentru odihna sufletului su.
Cele patru lumnri arseser aproape de tot i pata
format de sngele ce se prelingea din pieptul cadavrului se
mrise considerabil, cnd o main lung de culoare neagr
se opri lng el. Din ea coborr trei brbai. Unul deschise
ua din spate, iar ceilali doi apucar mortul de umeri i l
aruncar pe o targ scoas din main. n timpul acestei
micri, una din lumnri se stinse, lovit de piciorul
mortului.
Cioclii, care nu erau brazilieni, urcar din nou n vehiculul
lor tip vagon, fr s arunce nici mcar o privire celor de fa.
Maina ntoarse i dispru n tunelul ce ducea la
Copacabana. Cnd nu se mai vzu deloc, civa copii se
repezir s ia lumnrile rmase. Apoi le nfipser triumftori
9

la altarul din Morro Babylonia i ngenunchear i ei n faa


lui ca oamenii mari.
n drum nu mai rmsese dect o pat ntunecat de
snge, absorbit ncet de asfalt i urme de cear.
n vremea asta, maina neagr se deplasa pe aleea Barata
Tiberio, de-a lungul plajei de la Copacabana. Trecu prin
tunelul ce ducea la Ipanema, cartier rezidenial, travers
Leblon, alt district elegant i iei din ora pe Avenida
Niemeyer, de-a lungul rmului. Merse pe acest drum vreo
zece kilometri spre nord, apoi fcu la stnga spre Barra din
Tijuca, cea mai frumoas plaj, situat n nordul oraului
Rio, care se ntinde pe o lungime de treizeci de kilometri.
Barra din Tijuca este celebr la Rio ca fiind locul de
ntlnire al tuturor femeilor infidele, care vin aici s cedeze
ispitei n culcuul mainilor complice, cu faa la ocean, dup
o sear petrecut ntr-un local. Dar chiar i n plin zi poi
vedea totdeauna cel puin zece maini oprite de-a lungul
drumului.
Maina neagr trecu pe lng ndrgostii, ntoarse spatele
oceanului, intr pe un drumeag i se opri lng un cmp.
Dup aceea, totul se petrecu foarte repede. Cei trei brbai
se apucar s sape n pmntul afnat cu uneltele scoase din
main i n curnd obinur un mormnt ct se poate de
mulumitor. Corpul fu tras din vehicul i mpins n groap
fr o vorb. Apoi puser pmntul la loc, l bttorir i
adugar cteva lopei de pietre. Abia peste cteva luni aveau
s-l dezgroape lacomii urubus3.
Maina ntoarse i porni spre Rio. Cei trei brbai nu
acordar nici o atenie unui Volkswagen oprit de-a lungul
drumului cu faa la mare. la fel ca mainile ndrgostiilor.
3

Urubus - vulturi (n. a.).

10

Totui nu se afla acolo de mult vreme, iar celor patru


oameni dinuntru numai de amor nu le ardea. Maina
neagr fu lsat s treac mai nainte ca toi patru s sar
afar din vehiculul lor. Doi dintre ei aveau lanterne. Ar fi
fcut orice ca s gseasc mormntul improvizat.
Unul dintre ei trnti o njurtur i o lu la fug: la dou
sute de metri mai ncolo se gsea antierul unui club n
construcie.
Omul se ntoarse n grab cu dou lopei. Spar pe rnd
vreme de zece minute, pn cnd reuir s-l dezgroape pe
brbatul blond. l ntinser pe iarb i ncepur s-l
dezbrace.
Dup ce l dezbrcar pn la bru, unul din cei patru l
ntoarse pe o parte, apoi scoase din buzunar un cuit i i
acion resortul. Oelul luci slab n lumina lunii. Arma era
lung i subire ca un brici.
Ca i cnd ar fi tiat un tort, omul nfipse vrful lamei n
carnea flasc, astfel nct s delimiteze un dreptunghi care s
cuprind n el subsuoara mortului. Apoi, ridicnd cu dou
degete un col de piele, ncepu s desprind dreptunghiul
precum coaja unui fruct. Operaiunea aceasta nu-l scrbea
ctui de puin, mai mult, i ncrunta sprncenele ca un elev
srguincios.
Desprinse n ntregime bucata de piele, terse cu grij
lama de braul mortului. nchise cuitul i l puse la loc n
buzunar.
Evident c nu fusese o treab de profesionist. Dar rana era
curat. Autorul ei lu de jos maioul mortului. nveli n el acea
rmi macabr i bg totul n buzunar. Apoi se ridic cu
o strmbtur: sttuse prea mult pe vine i acum l dureau
alele.
11

i luar locul doi dintre nsoitorii lui. Acetia l


rembrcar pe mort cu cmaa i cu haina, dup aceea l
trr pn la groap i l aruncar nuntru. Cadavrul czu
cu faa n jos, rsucit ntr-o poziie grotesc. Unul dintre cei
patru l ndrept de bine de ru, lovindu-l cu piciorul.
Doi dintre tovarii lui luar lopeile i se apucar s
astupe groapa. La sfrit au fost nevoii s bttoreasc
pmntul cu piciorul pentru ca mormntul s nu fie prea
vizibil. n cele din urm se oprir rsuflnd din greu, lac de
ndueal.
Omul care mutilase cadavrul sttea de paz la drum. Dar
n afara ndrgostiilor, nimeni nu trecea pe acolo. Iar
perechilor din maini nu le psa nici ct negru sub unghie de
ce se petrece afar. Mai ales c valurile mari ale Atlanticului
se rostogoleau ritmic pe plaj i nbueau orice alt zgomot.
Singurii martori ai acelei scene macabre erau nite
psrele ciudate, cu micri sacadate de desen animat, care
alergau pe plaj n cutarea scoicilor: micuii sand-pipers4.
Unul dup altul, cei patru se ntoarser la maina lor cu
care se ndreptar spre Rio. Merser ncet de-a lungul plajei,
aruncnd din cnd n cnd o privire n spate s vad dac nu
erau cumva urmrii.
Apoi micul Volkswagen intr n ora prin Ipanema i
Copacabana. n fa la Hotel Excelsior, cel de la volan zri
deodat doi urubus blbnindu-se plini de melancolie pe
plaja pustie. Opri maina, cobor i intr pe nisip.
Omul merse spre ei ncet ca s nu i sperie. Cnd ajunse
destul de aproape, scoase pachetul macabru din buzunar,
desfcu maioul i arunc bucata de piele celor dou psri.
Acestea se apropiar ontc-ontc i una dintre ele i
4

Sand-piper - fluierar de ru (n.t.).

12

nfipse numaidect ciocul n ea. Cealalt ncerc imediat s io smulg. Satisfcut, omul rse scurt i se ntoarse la main
scuturndu-i nisipul de pe pantofi.
n momentul cnd treceau prin piaa Principesa Isabel, ca
s traverseze tunelul spre Botafogo, cel de la volan vorbi
pentru prima dat.
Ce dobitoc, fcu el dnd din cap.
Ceilali l aprobar n tcere.
Micul Volkswagen fu nghiit de valul de maini ce se
deplasa spre Avenida Prsidente Vargas. Rmas singur, dup
trei opriri scurte care le permiseser celorlali s coboare pe
rnd, omul de la volan duse maina ntr-o curte ferit i se
pierdu i el n mulime. Dei se fcuse trziu, nc mai era
cald i o mulime de cariocas5 hoinrea pe trotuarele de
mozaic n cutarea unei unde de rcoare.
Pe pantele muntelui Tijuca, muntele cel mare acoperit cu
verdea care domin oraul Rio, aerul este mult mai rcoros
dect n ora. Pdurea, verde i deas, e strbtut doar de
cteva drumuri turistice. Nu te afli dect la cinci-ase
kilometri de Rio i te-ai putea crede n Amazonia. De altfel
aici cresc aceiai arbori, sufocani i nghesuii ca nite fire
de iarb.
Pe coasta versantului, aproape de vrful muntelui, o
potec ngust se nfund n jungl n mijlocul florilor
multicolore i a arborilor exotici cu flori roii. Ca s ajungi
pn aici trebuie s strbai kilometri de serpentine pe
drumul spre Vista Chinese, s treci de Corcovado, marea
statuie a lui Cristos care domin Rio din nlimea celor 785
de metri i oricum s urci mpresurat de miresmele grele ale
5

Cariocas - locuitorii oraului Rio (n.a.).

13

pdurii.
Dup ce treci de cei doi poliiti care pzesc Vista Chinese
unul din punctele de unde ai cea mai frumoas vedere a
oraului nu mai dai de nimeni. Nici mcar de o favella.
Negrilor le este fric de pdure...
i totui n seara aceea era mult lume. De la zece metri ai
fi putut s crezi c luminiul e pustiu. Trunchiurile nalte ale
giganilor pdurii tropicale formau un gard viu des care se
pierdea n naltul cerului.
Dar micile puncte luminoase ale igrilor dansau n
noapte. Vreo douzeci de oameni formau un cerc, unii stnd
pe jos, alii sprijinii de trunchiurile copacilor. Nici mcar nu
li se vedea faa. Nu vorbeau. Nu se auzea dect susurul uor
al unui rule din apropiere.
Deodat un urlet neomenesc ni din centrul luminiului,
strigtul unui om care nfrunta o durere insuportabil. Cu
feele nepstoare, cei care fumau i stinser discret igrile
strivindu-le sub talp. Ceremonia ncepea. Nimeni nu mica.
n atitudinea lor nu era nici ostilitate, nici curiozitate. Numai
ateptare neutr. Dar toate privirile se ndreptau spre centrul
luminiului. Pe pmnt era ntins un om gol, dezbrcat de
toate hainele, cu faa n jos, avnd ncheietura minilor i
gleznele legate de dou scnduri btute n cuie n form de
cruce. Pielea de culoare deschis i contura formele.
Din centrul corpului su se nla o excrescen grotesc:
un corn de bou cu vrful tiat, plnie natural ce fusese
nfipt zece centimetri n victim.
Clul era un om mbrcat ntr-un costum albastru
impecabil, cu prul negru pieptnat perfect pe spate. n
mn inea o bucat de lemn tiat n form de con: al doilea
accesoriu al supliciului. Dou cercuri concentrice cel din
14

exterior, rou, cel din interior, negru nconjurau corpul


culcat pe pmnt, ntre ele erau nfipte lumnri la fiecare
douzeci de centimetri, n timp ce clul atepta, un ajutor
iei din ntuneric i le aprinse cu o fetil de seu.
Apoi se apropie un alt ajutor. Acesta inea n mn un
diavol rou din lemn de jacaranda, mutilat, fr brae,
picioare i cap, pe care l fix cu un gest teatral n faa
omului ce trebuia s sufere supliciul. Acesta nu fcu nici o
micare. Doar un tremur uor i agit pleoapele. Era un metis
cu o musta mic i trsturi fine. Buzele puin cam groase
lsau s se vad nite dini strlucitori.
Pregtirile se terminaser. Omul n negru ridic braul
drept.
Din copacii care nconjurau luminiul ncepur s se aud
btile foarte uoare ale unei tobe. Era un ritm slbatic i
complicat pe care iniiaii i-l transmiteau din generaie n
generaie. ncepea macumba6.
Ar fi trebuit s treci foarte aproape de drum ca s percepi
pulsaiile tobei fcut din piei de pisic ntinse pe un butoi
vechi de ulei.
Dar cine ar fi ndrznit s se aventureze prin pdure n
plin noapte? Nici chiar bieii ri de la maghernie, care
ddeau trcoale pe la Vista Chinese, gata s jefuiasc turitii
izolai.
Acum cei care asistau stteau cu spatele drept i minile
sprijinite pe genunchi. Dou rochii de culoare deschis
contrastau uor cu costumele ntunecate: dou elegante care
i scoseser pantofii cu toc ca s mearg pe poteca muntelui.
Ritmul tobei deveni mai accelerat. Mergnd cu un pas lent.
un negru avnd pe el un ort lung de pnz care i ajungea
6

Macumba - ceremonie de iniiere magic tradiional n Brazilia.

15

pn la jumtatea pulpei, intr n cerc aducnd un urcior din


gresie marcat cu semnul lui Solomon. Se apropie de omul n
negru. ngenunche lng condamnat i turn n cornul de
bou o past pe care o scotea din urcior cu o lingur mare de
lemn.
Era clistirul atroce al vrjitorilor din Amazonia: un amestec
de creozot, seu i piper rou. O mixtur care roade rapid
pereii intestinali, provocnd o peritonit acut. Cu un gest
solemn, omul n negru mpinse conul de lemn n cornul de
bou, injectnd amestecul n corpul victimei.
Urletul ni i de data asta dur, repercutndu-se printre
copaci,
modulndu-se
ntr-o
tnguire
strident
i
terminndu-se cu un lung oftat. Toba acompania n surdin,
ritmnd durerea. Minile negre atingeau uor pielea de
pisic, iar cei care asistau se legnau nainte i napoi cu
ochii pe jumtate nchii.
La doi kilometri mai jos, cei doi poliiti de paz la Vista
Chinese se apropiar instinctiv unul de altul. Strigtul parc
le nghease sngele n vine. Erau prea tineri n meserie
pentru ca pistolul lor mitralier s neutralizeze vechea
teroare pe care le-o inspira pdurea cu riturile ei magice.
Omul n negru, fr s ridice ochii, continua s manevreze
pistonul de lemn. ngenunchiat n faa lui, ajutorul turna
mereu din groaznica mixtur. La fiecare mpingere a conului,
torturatul avea o tresrire disperat. Nu mai urla dect cu
intermiten, dar dintre buze i ieea acum un geamt
continuu. Era devorat de viu, pe dinuntru. Cu ct i se
injecta mai mult amestec, cu att l ardea mai tare, durerea
iradiind insuportabil.
n sfrit, urciorul se goli.
Omul n negru mpinse pentru ultima dat pistonul, apoi
16

smulse cornul de bou cu o micare scurt. Prima parte a


supliciului luase sfrit. Nenorocitul, dobort de durere, era
inert. tia c va muri, dar nu avea nici mcar for s lupte..
n tcere, negrul care adusese urciorul nlocui diavolul rou
mutilat din faa victimei cu o statuet a Fecioarei.
Ritmul tobelor se schimb i deveni aproape vesel.
Diavolul, considerat a fi n corpul victimei, era pe moarte.
Unul cte unul. cei care asistau se ridicar n picioare.
ncepur s se roteasc n jurul victimei pe un ritm de
samba. n curnd formar un cerc mictor, adevrate umbre
chinezeti pe fondul luminos format de licrul lumnrilor
nfipte n pmnt.
Ritmul tobelor rmase neschimbat vreme de aproape o or.
Infernala samb continua n jurul muribundului, pat
luminoas ntre cercurile colorate.
Dansatorii pierduser noiunea timpului i a locului. Noroc
c. cinci sute de metri mai jos, cinci capangas oamenii de
aciune ai marilor proprietari de terenuri din Brazilia
vegheau lng o veche mitralier german. Chiar i patrula
poliiei, dac ar fi aprut, ar fi fost secerat fr mil.
Deodat corpul torturatului Se rsuci lund forma unui
arc de cerc. Deschise gura, cutnd aer ca s urle. Apoi
strigtul care ni ar fi fost n stare s nghee chiar i un
clu profesionist. Amestecul se rspndea n pntecul
victimei. Urma sfritul. iptul declan un soi de isterie
colectiv. Samba i acceler ritmul. Cele dou femei prsir
cercul i ncepur s danseze pe loc. smulgndu-i bluzele,
sutienele, opind n jurul victimei. Cu ochii dai peste cap.
amndou i cltinau capetele de parc ar fi fost bete.
Ritmul se acceler i mai mult; dansatorii nu rmaser
nici ei mai prejos. Treptat, fiecare i scotea haina i cmaa,
17

n timp ce sudoarea le curgea pe fa.


Apoi totul se opri brusc. Dansatorii czur pe loc epuizai.
Lumnrile se stinser una dup alta. Macumba se sfrise.
Diavolul murise la timp. Totul era bine. Dup ce se mbrcar
n tcere, toi dansatorii defilar n ordine prin faa
muribundului cruia durerea i smulgea nc tresriri. Cnd
ajungeau n faa statuetei, fiecare schia repede semnul
crucii.
Omul n negru, creierul sinistrei execuii, supraveghea
defilarea cu braele ncruciate. Numai el nu dansase,
contemplnd tmblul n picioare, tras mai la o parte.
Pentru el, aceast pseudo-ceremonie magic era o excelent
adunare electoral.
Dup ce se nchinar, dansatorii disprur n ntuneric.
Mainile lor erau ascunse pe o potec, un kilometru mai jos.
Nu le mai rmnea dect s coboare linitii spre Rio i
luminile lui.
Dup plecarea lor, omul n negru ddu ncet un ordin. Cei
doi asisteni desprinser de pe cruce corpul nc cald i unul
dintre ei l slt pe umr ca pe un pachet. n luminiul
bttorit de dansatori nu mai rmseser dect crucea de
lemn. statueta Fecioarei i drele de cear ale lumnrilor.
Omul n negru plec ultimul. Nevasta l atepta deja n
main. Cei doi negri cu pieptul gol se instalar n spate, cu
cadavrul victimei pe genunchi. Noroc c marea Aerowillys era
ncptoare. Coborrea spre Rio avu loc n tcere. Pe drum i
ntlnir pe cei cinci capangas care se ndreptau spre jeep-ul
lor cu mitraliera i muniiile.
Primele licriri ale zorilor luminau cerul, cnd maina
omului n negru intr n tunelul de la Marqus Porto, dup
ce coborse n mare vitez serpentinele de la Vista Chinese,
18

trecnd pe lng cei doi poliiti care dormeau zgribulii de


frig.
Maina opri pe Avenida Juliano Moreira. n faa porii unei
reedine somptuoase cu obloanele nchise. De-a latul
drumului se mai distingeau nc grmjoarele de cear lsate
de patru lumnri.
Maina se opri. Un negru sri jos. n preajm nu se vedea
nimeni. l urm i al doilea. Amndoi traser corpul i l
aruncar pe osea, unde se rostogoli cu faa la asfalt ntre
urmele de cear.
Cei doi negri fcur un gest de rmas bun i disprur n
direcia unei poteci care urca spre Morro Babylonia. Maina
demar din nou i cadavrul rmase singur.
Cteva clipe mai trziu vehiculul oprea n faa unei cldiri
elegante, pe Praia de Botafogo, la marginea oceanului.
Politicos, omul n negru i ajut nevasta s coboare nainte
de a duce maina la garaj.
Un srntoc care dormea n faa cldirii, afar, direct pe
mozaic, deschise ochii i privi cu invidie la aceti bogtani
care risipeau ntr-o noapte de chef atia cruzeiros ct i-ar fi
ajuns lui s triasc o lun ntreag. Apoi adormi.

Capitolul II
Chiar n inima oraului Rio. la numrul 147 de pe Avenida
Prsidente Wilson, se nla building-ul din sticl i aluminiu
al ambasadei Statelor Unite. La etajul ase, o mulime vesel
i pestri se nghesuia n jurul bufetului.
19

Se srbtorea sosirea noului viceconsul. Brbaii purtau


costume de culoare deschis i cravate, iar femeile rochii cu
decolteuri ameitoare: pudoarea exagerat nu-i caracterizeaz
pe brazilieni. Whisky era la discreie. Numai alcool de
contraband. Din motive economice, orice import era interzis,
chiar i prin intermediul valizei diplomatice. De aceea, la
sfritul recepiilor oficiale, nalii funcionari brazilieni
plecau discret cu o sticl de J & B sub bra, oferit n numele
bunelor relaii americano-braziliene. Asta nu mpiedica deloc
mulimea s njure constant ambasada american, aa cum
se ntmpl frecvent n toate rile din America de Sud.
Noul viceconsul era foarte ocupat ntr-un col al ncperii,
unde cteva femei frumoase ncercau s-l monopolizeze.
Noul diplomat era nalt i blond, purta un smoking
impecabil cu gulerul i reverele din antung albastru, iar pe
piept i atrna o panoplie impresionant de decoraii, dintre
care unele erau total necunoscute n Brazilia.
Ce reprezint aceast cruce albastr? ntreb tnra
nevast a unui senator, de parc i-ar fi spus: Cnd vrei s
fiu a ta?
Consulul i plec ochii aurii spre decolteul generos i i
opti ca i cum i-ar fi spus un secret:
Este crucea de Mare Maestru al Ordinului Lnii de Aur.
Ah! fcu ea subjugat.
l-ar fi cedat imediat frumosului diplomat, cu condiia s
nu-i dea jos decoraia. Nici nu ne trece prin minte ct de
fetiiste sunt femeile.
n orice caz, noul viceconsul le cucerise pe invitate. Unele
fcuser n aa fel nct s-i fie prezentate de dou ori, ca s
simt din nou pe mn atingerea catifelat a buzelor lui
calde.
20

Brbaii l simpatizau i ei. Cu zmbetul lui natural i


purtarea nonalant a diplomatului de carier, la care se
aduga puin umor rece i rafinat, nu putea s-i fac dect
prieteni.
Tocmai intrase decanul corpului diplomatic de la Rio,
btrnul ambasador al Irlandei, care abia mai vedea. Noul
viceconsul se grbi s-i vin n ntmpinare. l conduse pn
la fotoliu i schimb cu el cteva banaliti amabile.
Ce bine ar fi dac americanii ne-ar trimite numai
oameni aa de bine crescui, mormi btrnul dup plecarea
viceconsulului.
Pe bun dreptate consilierul doi al ambasadei prea puin
agasat de succesul subordonatului su, mai ales pe lng o
doamn pe care pusese el ochii. Aa c i croi drum prin
grupul parfumat care l nconjura pe tnrul diplomat i l
trase de mnec:
Vino, vreau s-i prezint pe cineva.
Cei doi brbai se apropiar de un brazilian de vreo
patruzeci de ani, distins, slab i cu ochi ptrunztori, care
ntinse o mn uscat viceconsulului.
i prezint pe unul dintre cei mai fideli susintori ai
notri pe lng guvernul brazilian, zise consilierul. Doctorul
Alfonso Crandao, care este i avocatul domnului Alvaro
Cunha.
Avocatul, dup banalitile de rigoare, nu ncerc s
continue conversaia. Ai fi zis c e preocupat mai curnd de
femeile drgue. l prsi foarte repede pe noul diplomat i
porni n urmrirea unei splendide creaturi mpopoonat cu
o rochie paro7 cu flori care preau pictate direct pe ea.
Noul diplomat nu avu ns timp s-i trag sufletul. Un
7

Paro - fie de pnz purtat n jurul coapselor (n.t.).

21

lungan cu o tunsoare romantic i faa supt se nclin


adnc n faa lui.
Alex von Ritersdorf.
Malko i simi mna strns ca ntr-un clete. Omul avea
o privire tulbure i pupilele dilatate ca ale unui drogat. Nu-i
ls timp viceconsulului s deschid gura.
A fi fericit s v primesc. ntr-una din seri, la mine la
cin sau s lum dejunul la yacht-club. Am fost foarte legat
de predecesorul dumneavoastr. Mi-ar place s fie la fel...
Tnrul diplomat l asigur c va fi cu siguran la fel. Dar
n sinea lui avea o mic rezerv. Predecesorului su i se
cunoate gustul pentru divertismentele amoroase n comun.
Von Ritersdorf i strecur cartea lui de vizit, debit cteva
banaliti despre timpul excepional pentru anotimpul n care
se gseau, 35 de grade i 100% umiditate i nc nu erau
dect la nceputul iernii, apoi dispru n mulime.
Epuizat, noul diplomat i tampon pe ascuns fruntea cu o
batist de mtase. Ar fi dat o sut de dolari s-i poat
scoate smoking-ul de culoare nchis. Era luna mai i n
Brazilia era toamn, anotimpurile fiind inversate n emisfera
sudic. i dup toate probabilitile urma s plou... Dintre
toate femeile care i ngnaser numele n faa lui, numai
una l interesase cu adevrat. O metis superb, aproape
neagr, angajata ambasadei n cadrul serviciului relaii cu
publicul. Se numea Ruth Castella i avea un mic apartament
n Copacabana. cartierul cel mai plcut din Rio.
Petrecerea continua. La acest gen de recepii ntlneai tot
felul de lume. Femei drgue n cutarea norocului,
aventurieri, afaceriti i civa diplomai adevrai care i
mprteau prin coluri secretele.
Viceconsulul fu tulburat i de alt apariie ncnttoare i
22

destul de neateptat: o chinezoaic nalt, cu o rochie


despicat i prul mpletit ntr-o coad grea. Cu mutrioara
dispreuitoare i snii provocatori, tnra i privea cu
insisten pe brbai. Dar nu avu timp s-i exercite
farmecul. Doi membri ai ambasadei o ncadrar discret i o
mpinser spre o alt ncpere. Urm o discuie n urma
creia tnra chinezoaic plec zbrlit toat.
n acelai moment, un tnr nalt i brunet, foarte bronzat,
se repezi la viceconsul i i scutur braul gata s i-l smulg.
Suntei nou, nu? zise el. Vei vedea, aici e formidabil. Ai
tot ce vrei. Sper c vei veni pe vasul meu. i va trebui s
ncercai mainile mele. n cazul n care vei dori s
cumprai una...
Playboy-ul negustor de maini btu ns n retragere la
apariia consilierului. Acesta l prinse pe viceconsul de bra i
i opti:
Ferete-te de tipul sta. E un mare concesionar, dar n
trei ani nu a vndut dect o singur main... n schimb,
vasul su se ntoarce n fiecare sptmn din Uruguay
burduit cu cravate i whisky. i s n-ai de-a face cu el la
poker...
Cum l cheam?
Bob Jaguari. E un dur. Se mai ocup i cu multe alte
lucruri. Dar vino s-i prezint o persoan foarte important
pentru noi.
l duse n faa unui omule mustcios, cu faa ars de
soare, mbrcat ntr-un costum strmt din gabardin de
culoare deschis.
lat-l pe noul nostru viceconsul, zise consilierul.
Cellalt ntinse o mn durdulie, apoi, rzgndindu-se,
ncerc s-l cuprind pe diplomat cu minile lui scurte,
23

btndu-l viguros cu palmele pe spate. Acesta era abrazo,


salutul brazilian.
Jos Carala. zise el cu o voce rguit. La dispoziia
dumneavoastr.
Domnul Carala, relu consilierul, va apra culorile
noastre mine n Senat, la Brasilia, n legtur cu un proiect
la care noi inem mult. (Fcu cu ochiul spre consul.) Jos nu
se las cu una cu dou...
Cos immondos8! rcni brazilianul. tiu eu ce s spun...
i desfcu puin haina lsnd s se zreasc mnerul de
sidef al unui Colt 45 vrt chiar la centur. Jos btu uor
peste patul armei:
Asta pentru oposicion...
Viceconsulul se ndeprt cu pruden de acest senator
ciudat. nc nu asistase niciodat la o reuniune diplomatic
unde participanii s-i arate armele de foc. Aproape imediat
nimeri peste un personaj posomort care purta, dei era
foarte cald, un costum gros i nite pantofi mari cu talp
tripl. La privirea diplomatului, personajul nclin uor
capul, dar nu ncerc s se apropie.
Cine e? o ntreb consulul pe Ruth Castella care tocmai
scpase dintr-un grup de masculi...
Oficial, i rspunse ea cu o strmbtur dispreuitoare,
conduce Sovexport-ul la Rio. n realitate e vorba de
importanta Residentie a KGB9-ului n America de Sud.
Cos immondos - cini scrboi (n.a.).
KGB KOMITET GASUDARSTEVNOI BEZOPASTNOSTI (Comitetul
sovietic al siguranei statului), succesor a l aa numitei CEKA (Comisie
extraordinar creat in 1917 pentru a combate contrarevoluia, specula i
sabotajul) i aa numitul GPU i OGPU, administraia politic a statului
creat n 1922 i integrat NKVD-ului in 1934. ntre 1934 1946
funcioneaz sub numele NKGB (n.t.)
8
9

24

De ce nu este expulzat?
Ruth slt cu lehamite din umeri.
Ar veni altul. Cel puin acesta e cunoscut. i are i
protectori; guvernatorul statului Bahia, printre alii.
Tnra negres prea c se plictisete de moarte. n timp
ce vorbea, se sprijinea cnd pe un picior, cnd pe cellalt, iar
rochia ei aproape transparent era mbibat de transpiraie.
Nu purta pe dedesubt dect un slip micu, ceea ce se vedea
foarte bine. i tot att de bine se vedea c i plcea de noul
viceconsul.
Nu vrei s venii la piscina de la yacht-club, domnule
viceconsul? i propuse tnra femeie. Dup aceea v invit
mpreun cu civa prieteni la o porie de fjouade.
Din nefericire, nu am timp acum pentru piscin. Dar ce
este fjouade?
Mncarea noastr tradiional. Fasole roie, varz,
manioc i crnai.
Ei bine, voi ncerca s vin la fjouade imediat ce sfresc
cu obligaiile oficiale.
Ea l prsi cu un zmbet promitor, legnndu-i
picioarele lungi.
Consilierul doi al ambasadei, care se numea Larry Gallo,
era nervos. Se apropie de viceconsul.
Iar ne va trage clapa, bombni el.
Cine?
Alvaro Cunha, singurul om care ne intereseaz n
momentul sta. A fi vrut s-l poi vedea. De altfel, nu-l
ateptm numai noi. Privete.
ntr-un col, brbatul cu costum de ln atepta nemicat,
Dar invitaii ncepeau s plece. Era trziu i trebuiau s se
pregteasc pentru cin.
25

Din pcate, temperatura nu sczuse nici mcar cu un


grad.
Nu funcioneaz climatizarea? ntreb viceconsulul.
Larry Gallo ridic ochii spre cer.
Ba da, aparatele sunt noi. Dar ca s le faci s mearg e
nevoie de ap. i vara nu exist ap la Rio.
Grozav...
Sala era acum aproape goal. n faa bufetului devastat,
viceconsulul remarc un brbat care i depea binior n
nlime pe cei ce nc mai zboveau. Un blond uria cu o
fa rumen ca de nou-nscut i nite ochi albatri foarte
limpezi. Purta un smoking cu o croial nvechit, dar ntreaga
lui persoan degaja o mare distincie. l vzu pe consul n
sfrit singur i veni spre el cu mna ntins.
Sunt prinul Kurt von Falkenhausen, zise el. Parc am
auzit c suntei prinul Malko Linge?
Aa este, ncuviin Malko, puin surprins. mi pare
bine c am gsit aici un compatriot. Nu m ateptam.
Cellalt continu n german:
Dac nu m nel, dragul meu, eti i langraf de
Kletgan, margraf al Lusaciei de Jos i mare voievod al
voievodatului Serbiei?
De data asta Malko i privi interlocutorul cu emoie.
Ei drcie, cum ai aflat toate astea?
Debitul verbal al lui Kurt von Falkenhausen deveni i mai
sacadat.
Printr-o minunat i extraordinar coinciden, dragul
meu. Castelul familiei dumitale e situat pe frontiera ungar,
lng Linz, nu-i aa?
Da.
Ei bine, al nostru era doar la vreo douzeci de kilometri
26

n interior. i cam n urm cu un secol, strbunicul meu a


luat n cstorie o prines. Clara Linge.
Lui Malko i se umezir ochii.
Atunci suntem veri!
Era pentru prima dat, de ani de zile, cnd ntlnea un
membru al familiei sale. Prinii lui muriser cnd era nc
mic i doar nite rude ndeprtate, exilate n Africa de Sud. i
mai scriau din cnd n cnd.
Cei doi brbai se privir o clip cu zmbetul pe buze apoi
se mbriar.
Brazilienii numesc asta abrazo, remarc Kurt. Dar
aceti slbatici nu-l practic dect spre a se convinge c nu
sunt narmai. E lamentabil. Hai s nchinm un pahar n
cinstea ntlnirii noastre, dragul meu vr.
Merser la bar i comandar dou vodci fr ap. Dup ce
bur, Malko remarc c vrul lui nu purta dect un inel de
aur cu blazon.
Celibatar?
Prinul Falkenhausen ridic ochii la cer i mai comand o
vodc.
Cum s faci altfel n ara asta? Femeile sunt
ncnttoare, dar toat lumea are cel puin cteva picturi de
snge negru n vine. Asta ar putea s reapar la un nepot,
ceea ce nar sta deloc bine numelui de Falkenhausen. Mai
bine mor fr urmai.
Malko l aprob. i povesti i el n mare viaa, avnd
prudena s-l lase pe interlocutorul lui s cread c era
diplomat de carier. Apoi i vorbi de castel. Fu rndul
celuilalt s se nduioeze.
Un castel adevrat... Vreau s vd fotografiile, planurile!
Poate i dau nite sugestii. Eu nu mai am dect o vil la
27

Ipanema. Uneori privesc marea i mi spun c la mii de


kilometri de aici sunt pdurile i oraele Austriei. Nu am mai
fost n Europa de doisprezece ani. La ce bun, cnd nu mai
am pe nimeni. Aa c vnez i pescuiesc, s nu mai simt cum
trece timpul.
Cu ce te ocupi la Rio? l ntreb Malko.
Kurt ridic nepstor din umeri.
Cu o treab foarte simpl: conduc banca Marilor Mine 10.
Esenialul const n nchirierea de seifuri unor mari
proprietari care ngrmdesc n ele sute de milioane. Treaba
serioas se face la New York...
Cineva tui lng ei. Larry Gallo se scuz cu un zmbet.
Un prieten te ateapt n biroul meu, i zise el lui Malko.
Dac vrei...
Malko nu prea avea chef s-i prseasc vrul abia
descoperit. Dar nu se putea mpotrivi. Kurt mai bu o vodc,
apoi i strnser amndoi mna schimbnd crile de vizit.
Hai s cinm mine mpreun, propuse Kurt.
Malko accept imediat, bucuros c va putea s vorbeasc
despre lambriurile lui cu cineva care l nelegea.
Apoi l urm pe consilier.
Intrar ntr-o camer cu ua capitonat, care ddea spre
partea din spate a cldirii. Un brbat se gsea deja n birou i
se ridic la intrarea celor doi diplomai. Necunoscutul era
mbrcat dup moda american, dar faa foarte bronzat l
fcea s semene cu un brazilian. Avea o privire dur i
iscoditoare: costumul subire, ajustat pe corp. i scotea n
evidena umerii atletici.
Consilierul fcu prezentrile.
El e Frank Gunder, reprezentantul Company-ei n
10

Trinas Gerais Minele Generale

28

Brazilia. tie tot, vede tot, aude tot, adug el rznd. Frank,
i prezint pe noul nostru viceconsul, prinul Malko Linge.
Malko l nvlui pe american cu o privire lung. Instinctiv,
i fu antipatic. n ochii lui cenuii struia ceva inuman.
Probabil c era mai tnr dect Malko cu cinci-ase ani i nu
purta verighet. Un om ca el nu putea fi cstorit. Malko
ntlnise deja muli de teapa lui. Pentru ei oamenii erau nite
abstraciuni. i pentru ca existena lor s fie limpede i
frumoas, nu ezitau niciodat s elimine cteva abstraciuni.
Frank Gunder avea probabil tot atta sensibilitate ca i coul
unui emineu de marmur.
Ceva l crisp imediat pe Malko. Frank i rodea unghiile.
Era extrem de ngrijit, cu prul tuns scurt, avea un costum
impecabil i cravat de mtase, n schimb degetele i se
terminau cu nite cioturi sngerii. Cnd ncepea s reflecteze
nu se putea abine s nu-i ronie unghiile. i cum reflecta
tot timpul...
Frank Gunder simi probabil c nu i inspira prea mult
simpatie.
Viceconsul? zise el uitndu-se la Malko i zmbind
mnzete. De cnd i alege diplomaia oamenii dintre agenii
secrei? E un om al nostru, o tii la fel de bine ca i mine.
Ssst! zise al doilea consilier. Asta e un secret care
trebuie s rmn ntre noi.
Gunder izbucni ntr-un rs zgomotos.
E cumva o glum?
i ndrept un deget spre Malko.
Btrne. i zise el, de ieri eti mort! Cel puin pentru
brazilieni. Ar fi mai bine s nu-i gseasc cadavrul, altfel
asta i-ar complica viaa. Oamenii de aici sunt superstiioi.
n orice caz. sosirea dumitale e un secret pe care-l tiu toi...
29

Consilierul lu un aer nepat i surprins. Frank se


ntoarse spre el.
Ascult, domnule consilier, nu te mai juca de-a agentul
secret. Nu e treaba dumitale. Dac n-a fi intervenit ieri. s-ar
fi putut declana o catastrof. Pentru c un tip dndu-se
drept prinul Malko Linge, se ducea s sune la ua lui senor
Alvaro Cunha cnd l-am neutralizat...
Neutralizat?
E nevoie s v fac o schi? n orice caz, am avut noi
grij s-i dispar corpul. n felul sta brazilienii nu se vor
amesteca n aceast mic splare a rufelor n familie.
Malko era tulburat. Hotrt lucru, era o ar de nebuni.
Cine era dublura mea? ntreb el.
Gunder ddu din umeri.
Habar n-am. Avea paaport austriac i venea de la
Zurich cu Scandinavian Airlines care, ntre paranteze fie zis.
mergea i la Moscova. Cu siguran c ruii i trimiseser
ntriri amicului nostru Dimitri, pe care l-ai vzut mai
adineauri.
i cum ai aflat de venirea lui? l ntreb Malko.
Frank ezit o fraciune de secund nainte de a rspunde.
Nu-i plcea s-i deconspire informatorii, nici pentru a
satisface curiozitatea colegilor.
Micua Ruth mi-a furnizat informaia, rspunse el cu
regret. Se pare c are pe cineva la aeroport care
supravegheaz sosirile suspecte.
i pe urm?
Pe urm?
Frank se art surprins.
Pi totul a fost foarte simplu. L-am gsit pe oferul
taxiului care l-a dus pe tip pn la Excelsior, tot datorit lui
30

Ruth i ne-am pus la pnd. i cnd neniorul nostru s-a


artat la Cunha, pur i simplu l-am ters dintre vii...
Privirea lui Malko se pierdea n gol.
neleg. Suntei bine organizai...i eu care credeam c
Brazilia e o ar linitit... Voi renuna la post.
n fond era ncntat de noua funcie. Cci Altea sa
Serenisim prinul Malko Linge putea n sfrit s se prezinte
cu titlul i cu numele lui adevrat. De obicei lucra sub alte
identiti.
Austriac retras n Statele Unite. Malko nu acceptase s
lucreze pentru CIA11 ca agent secret de lux dect dintr-un
singur motiv: avea mare nevoie de bani ca s restaureze
castelul familiei, situat la frontiera Ungariei cu Austria.
Succesul de care se bucura n rndul serviciilor secrete se
datora unor caliti destul de rare. Mai nti avea o memorie
prodigioas. Dup treizeci de ani era n stare s recunoasc o
siluet zrit n treact. Aceast memorie l ajuta s
vorbeasc vreo dousprezece limbi mai puin rspndite
precum turca, persana sau japoneza. Dar mai ales tia s se
foloseasc de creierul lui fiind n acelai timp un adevrat
gentleman. Armele de foc l dezgustau cnd nu era vorba de
vntoare i se servea de ele ct mai puin posibil.
n schimb femeile, care cdeau n plasa ochilor lui aurii
una dup alta. i salvaser viaa de mai multe ori.
Pentru serviciile secrete americane. Altea sa Serenisim
CIA CENTRAL INTELLIGENCE AGENCY, i-a succedat n 1947 aa
numitei GIP. Pn ia nceputul celui de al doilea rzboi mondial,
contraspionajul american era asigurat att de serviciul de informaii al
armatei ct i de FBI. Dezastrul provocat de japonezi la Pearl Harbor (7
dec. 1941) l-a determinat pe preedintele Roosevelt s dea rii sale un
adevrat serviciu de informaii, CIA a renscut dup terminarea
conflictului din motive impuse de rzboiul rece (n.t.).
11

31

era SAS: i unii dup alii, colegii si din lumea ntreag


inclusiv cei sovietici adoptaser n privina lui aceast
porecl, care mbina respectul cu conciziunea.
Cnd patronul de la Washington l ntrebase dac accept
s plece la Rio de Janeiro ca viceconsul al Statelor Unite
bineneles un post de acoperire aproape c nici nu
discutase preul onorariului. Abia avusese timp s comande
crile de vizit cu cteva dintre titlurile lui: mare voievod al
voievodatului Serbiei, cavaler al Ordinului Suveran de Malta,
cavaler de drept al Ordinului Vulturul Negru. i mai erau i
altele. Brazilienii n-ar fi neles nimic, dar n fine...
Adevratul viceconsul mbolnvindu-se din fericire. n
dou zile Malko se prezentase la post. La aeroport se
bucurase mult n sinea lui vznd c e primit de un ataat al
ambasadei.
O schimbare fa de obinuitele mutre bune de spnzurat
ale agenilor prieteni sau dumani.
S-ar fi instalat foarte bine n rolul lui de diplomat fr s
se preocupe de restul. Se simea fcut pentru asta. Dar Larry
Gallo gndea cu totul altfel.
Dragul meu SAS i el i se adresa astfel, mai scurt va
trebui s te pui serios pe treab. Prietenul nostru Frank i va
rezuma situaia.
Frank i strivi igara ntr-o scrumier. Ai fi zis c e un
confereniar universitar.
tii pentru ce ai fost trimis aici? l ntreb el puin cam
agresiv.
Probabil pentru c nu mai suntei stpni pe situaie,
remarc Malko.
Asta i nchipuie Washington-ul. O s vezi c n-ai s
faci mai mult dect mine. Tipul sta e tare ca lemnul de
32

jacaranda. Nu tii de unde s-l apuci.


Ce-ar fi s-mi dai cteva detalii, propuse Malko.
Murea de cldur, iar ochii l usturau de sudoare. i se
mai gndea i la frumoasa Ruth. Ea se potrivea mai bine
dect Frank cu ideea pe care i-o fcuse despre Brazilia.
tii ce este acela magneziu? atac Frank.
Vag, zise Malko. Parc un metal care se folosete la
anumite aliaje.
Da. Dar magneziu! este un metal rar, nobil i strategic.
Fr el nu poi s faci tunuri, blindaje, portavioane... Durerea
e c noi nu avem deloc magneziu pe teritoriul SUA, sau
aproape deloc. Nouzeci i cinci la sut din nevoi le
satisfacem prin import. Din India i din Brazilia. n India tii
ce se ntmpl. Azi-mine intr chinezii acolo i atunci adio
magneziu. Sau s-ar mai putea ca unul dintre succesorii lui
Nehru s ia hotrrea s nu ne mai vnd, n numele
coexistenei panice. Rmne prin urmare Brazilia.
Aici s-ar prea c suntei bine plasai, l ntrerupse
Malko.
n aparen. (Tonul lui Frank era amar.) ara asta are o
capacitate de absorbie a dolarului pur i simplu prodigioas.
Iar brazilienii nu prea ne au la inim.
Dar ce e cu magneziul?
Malko i pierdea rbdarea. La Washington i se spusese c
misiunea asta va fi diferit de celelalte. Fr violen sau
ncierri, n schimb se cerea mult diplomaie. Detaliile
urma s le afle la faa locului. Numai c personajul lui Frank
nu se prea potrivea cu imaginea unui diplomat...
Magneziul, continu omul de la CIA, se gsete la
aproape trei mii de kilometri de aici, la nord de gura
Amazonului, pe teritoriul Amapa. un colior ncnttor unde
33

ai putea putrezi de viu. aa e de sntos. Dar aici se gsete


cea mai mare grmad de magneziu din lume: n jur de
treizeci de milioane de tone. ceva mai mult de un miliard de
dolari... i e la suprafa: practic n-ai dect s te apleci i sl iei.
Atunci care e problema?
Problema e c ne aflm n Brazilia... C acest magneziu
e brazilian, mai exact este proprietatea unui anume Alvaro
Cunha. Aici se stric treaba. Pn acum, Alvaro Cunha nu
i-a exploatat niciodat magneziul; este att de bogat nct l
plictisea simplul efort de a discuta un contract. Posed
probabil dou-trei milioane de hectare pe care crete vite.
Muncete o singur zi pe an atunci cnd le vinde. Dar are o
fiic, Linda. i ea s-a hotrt s se mrite. Iar scumpul ei
ttic vrea s-i dea o zestre demn de reputaia lui. De aceea
catadicsete s se ocupe de magneziu. Nu s-a dus s-l vad
i nici mcar nu tie cum arat, dar acum cteva luni a
anunat c vrea s-l vnd...
Frank schi un zmbet.
Inutil s-i mai spun ce scandal a declanat taica
Alvaro. Lui puin i psa. nu voia dect grmada enorm de
dolari pentru micua Linda. Vindea magneziul cum ar fi
vndut o vil la periferie... Cnd s-a aflat toat povestea asta.
au aterizat, la Rio atia ageni secrei nct s-ar fi putut ine
un congres. Te scutesc de detaliul graioaselor preliminarii.
Pentru unii, plimbarea la Rio a fost ultima lor cltorie. Cu
att mai mult cu ct brazilienii s-au trezit i ei. Cnd s-a aflat
c btrnul Cunha va scoate la mezat strinilor o bogie
naional, au scos un strigt de indignare care mai ine i
acum. S-a vorbit de naionalism.
Cunha, care nu se lsa impresionat att de uor, a
34

cumprat un lot de mitraliere din Paraguay, a nchiriat


serviciile unui grup de caboclos 12 ncadrai de capangas
ucigai i a anunat c va trage fr somaie n toi cei care
vor pune piciorul pe pmnturile lui, inclusiv n guvernatorul
provinciei. Asta a calmat spiritele nfierbntate ale
brazilienilor. Restul l-am fcut noi. Cu puin persuasiune i
muli dolari, l-am convins pe btrn, c noi suntem singurii
cumprtori valabili i c afurisiii de chinezi l vor plti n
tractoare... Totul era OK. Aveam un contract de dou sute de
pagini unde totul, dar absolut totul, era prevzut. Totul n
afara unui lucru...
Care? ntreb Malko captivat.
C btrnul nu va semna.
Urm o tcere la fel de grea ca aerul fierbinte. Apoi
americanul relu.
Dup ce totul a fost hotrt, btrnul a nceput s ezite,
s amne semnarea, spunnd n acelai timp c nu renun
la afacere. Era gata s ne icnim cnd l-am auzit... I s-a
promis totul, chiar s-i construim pe cheltuiala noastr o cale
ferat pn la zcmntul lui s poat merge duminica s-l
vad... Nimic. Tot ezit. Singura chestie pozitiv este c a
cerut s semneze cu cineva trimis special de la Washington,
ca s dea mai mult solemnitate afacerii. De aceea te-au
trimis fuga fugua... n plus, am impresia c nu-i prea place
de ochii mei.
Malko nu pru deloc surprins de aceast ultim precizare.
Dar. l ntrerupse el, dup cte neleg eu, asta e treaba
unui ataat comercial. Ce s fac eu aici? Nu cunosc nimic n
materie de contracte...
Ambasadorul nu zicea nimic. Frank slt nepstor din
12

Caboclos - metii (n.a.).

35

umeri.
Nu-i face griji pentru contract. Avem zece tipi pe care
nu-i inem dect pentru asta. l nva pe de rost cu virgule
cu tot. Noi ns avem nevoie de cineva destul de iret ca s-l
fac pe btrn s semneze i s-l mpiedice s semneze cu
alii. i s-ar prea c pasrea asta rar eti dumneata.
Frank nu prea prea ncntat c i se lua pinea de la gur.
nchipuie-i c bag unii o oprl, continu el. Ar fi
prea simplu dac guvernul american ar putea interveni
direct. Dar brazilienii sunt susceptibili ca nite fete btrne
cnd e vorba de bogiile lor naturale. Ca s exploatm
blestematul sta de magneziu suntem obligai s nfiinm o
societate fals americano-brazilian, ca afacerea s ias cu
obrazul curat. Bineneles, brazilienii care vor face parte din
ea sunt oamenii notri... Doar c nu numai noi ne-am gndit
la asta. n acest moment sunt o duzin de societi la Rio
care n-au alt scop dect s terpeleasc afurisitul sta de
magneziu. i afl acum cine este cu adevrat n spatele lor!
De exemplu, am descoperit una deosebit de dubioas care,
prin venezueleni, brazilieni i olandezi, lucra n realitate
pentru Germania de Est... nelegi unde ar fi ajuns
magneziul. Trebuie s ne mai ferim i de francezi. Sunt
capabili s-l plaseze chinezilor, iar tia s-l foloseasc la
bombele pe care le vor arunca apoi n capul nostru...
Malko i tampon fruntea de sudoare. ncepea s
neleag. Ce intrig a dracului!
i totui. ntreb el, de ce s trimit un agent cu
identitatea mea i de ce voi l-ai ucis?
Frank l privi cu mil.
Fir-ar s fie, pi tocmai i-am explicat. nchipuie-i c
falsul Malko Linge ar fi ajuns la prietenul nostru Cunha i i36

ar fi zis: Eu sunt omul trimis de Washington ca s semnez


contractul cu dumneata. Ceea ce tocmai inteniona s fac
cnd l-am oprit noi... nchipuie-i c printr-o minune, taica
Cunha ar fi avut mare chef s dea autografe i c i-ar fi pus
apostila pe contract. nchipuie-i c missi dominici13 de la
Washington l-ar fi fcut s semneze cu o societate indicat de
el i care s nu fie a noastr, ci una a adversarilor notri...
nchipuie-i c acest nefericit de Cunha, dup ce semna, avea
un accident stupid, cum ar fi o main care face explozie sau
o grenad la micul dejun... Vezi tabloul. Adio magneziu! lat
de ce n-am lsat dublurii timp s admire Brazilia. i bine am
fcut.
Consilierul ddu aprobativ din cap.
Cred ntr-adevr c Frank a avut dreptate s recurg la
aceast metod destul de brutal. Miza este mult prea
important. n fond, omul acela tia la ce se expune
uzurpndu-i personalitatea...
i brazilienii ce-au spus de moartea lui? ntreb Malko.
Nimic, fcu Frank. Deoarece cadavrul a disprut
aproape imediat. Lor le-au rmas actele. ns fr cadavru,
sunt prea lenei ca s-i dea mult osteneal. Bun, acum e
rndul dumitale s intri n joc. Obiectivul: s-l faci pe btrn
s semneze. n acest scop foloseti farmecul personal sau l
arzi cu fetila la tlpi rmne s alegi.
Multe lucruri l tracasau pe Malko. nregistrase toat
convorbirea ca un magnetofon i acum o revedea n minte.
De unde luai banii pentru aceast societate fals?
ntreb el. Pentru c nu putei convinge Congresul s voteze
nici mcar un dolar pentru o afacere fantom.
Frank rnji.
13

Missi dominici - trimisul stpnirii (n.t.).

37

tii ct s-a terpelit din fondurile secrete ntre 43 i 45


ca s se fac bomba atomic, fr a strni Congresul i
opinia public? Dou miliarde de dolari! Aa c, pentru
magneziul nostru, nu e cazul s ne jenm...
Bine, zise Malko, dar ai cumva idee pentru ce amicul
dumitale Alvaro nu mai vrea s semneze?
Idei am cu toptanul, rspunse Frank. Nu-i rmne
dect s alegi. Dup aceea vei avea dureri de cap la fel ca
mine. Primul motiv care mi vine n minte: cineva i-a oferit
mai mult ca noi. Posibil, dar puin probabil. Variant: vrea s
obin mai mult scondu-ne din mini. S-ar potrivi cu felul
lui de-a fi. A doua ipotez. Brazilienii l-au ameninat c-i iau
gtul dac va semna contractul cu strinii. Asta ar fi lucrul
cel mai ru care s-ar putea ntmpla. n cazul sta ar
nsemna c mai nti ar trebui s punem la cale o micu
lovitur de stat, ca s plasm oameni de-ai notri acolo unde
trebuie nainte de a relua negocierile. M rog n fiecare zi s
nu se fi ntmplat aa ceva. Dar s-ar mai putea s fi fost
ameninat de unii din concurenii notri... n situaia asta,
trebuie aflat cine sunt i lichidai. Lucru cu mult mai uor de
realizat, fr s fie nevoie s declanm o revoluie. Sau poate
c pur i simplu btrnul s-a rzgndit i nu vrea s spun
de team c nu l-am crede i l-am lichida n scop preventiv.
Cam asta e tot ce pot s-i spun. Toi informatorii mei
lucreaz de zor. nc n-am aflat nimic sigur. Sunt numai
bnuieli. Te voi ine la curent. Pot s-l lichidez pe Cunha n
24 de ore. Dar poate fi cea mai rea soluie. Dumnezeu tie ce
ne mai ateapt dup aceea. Fiindc rmne fata... Alt
figur i ea. Care urmeaz s se mrite.
Cu cine?
L-ai vzut. Von Ritersdorf. Un german stabilit n Brazilia
38

de mult vreme. Se ocup de afaceri imobiliare. Fr nici o


legtur politic n aparen. Are aerul c triete n afara
istoriei. Poate puin homosexual.
Acest Frank era un adevrat fiier. Malko mai avea o
ntrebare important de pus.
Ai pe cineva n anturajul lui Cunha?
Frank lu un aer preocupat.
Natural. l cheam Gustavo Orico. Este secretarul
particular al lui Alvaro Cunha. l-am dat atia dolari nct ar
putea s cumpere singur blestematul sta de zcmnt.
Numai c, de cteva zile, am impresia c m duce cu preul.
De dou ori mi-a dat plas i n-am primit nici un telefon de
la el. n mod normal, ne ntlneam miercurea i smbta, pe
la apte, la barul hotelului Excelsior.
i? l ntrerupse Malko.
Ultima oar am vorbit cu el la telefon. Era foarte excitat.
Mi-a spus c m sunase pentru c are ceva foarte important
s-mi spun. Din nenorocire, se gsea acas la Cunha.
Probabil c btrnul a intrat n ncpere i a trebuit s
nchid brusc. Asta e tot.
Preocupat, Frank i roni un vrf de unghie.
Cum l-ai angajat? ntreb Malko.
Americanul i arunc o privire cruci.
Eti foarte curios. n fine, dac te intereseaz asta, Ruth
mi l-a adus. E unul din fotii ei amani. Fata e util, continu
el serios. Cunoate muli oameni la Rio.
Ce fel de om este acest Orico? ntreb Malko.
Prudent ca un arpe. De asta nici nu-mi fac prea multe
griji n privina lui. Nu iese aproape niciodat din vil. ar
putea s te taie cu cuitul fiue mai nainte de a-i da
seama i are tot timpul pucociul la el.
39

Nu mai rmnea dect s spere c Orico va reveni pe linia


de plutire. Malko i not numrul de telefon de la vila lui
Alvaro Cunha.
Unde stai? l ntreb Frank.
Deocamdat la Copacabana Palace.
Din tot oraul sta afurisit, acolo e cel mai puin nasol.
i mcar are piscin.
Frank Gunder se ridic. Fcu un mic gest cu mna n
semn de rmas bun i nchise uor ua n urma lui.
E un biat dur i fr scrupule, suspin consilierul, dar
foarte util.
E nevoie i de asta, zise Malko.
Cinismul omului de la CIA l oc puin. i el fusese
amestecat n poveti urte, dar niciodat nu putuse s pun
la cale o crim cu snge rece sau s aib n vedere nite
calcule att de lipsite de omenie ca cele ale lui Frank. Totui
trebuia s recunoasc c americanul i cunotea bine
meseria i putea fi un aliat preios.
Cine era brazilianul narmat pn n dini pe care mi lai prezentat? l ntreb el pe ambasador.
Ah, senor Jos Carala. Unul din prietenii notri buni. i
e sincer. Mine va avea loc n Senat o dezbatere n privina
concesiilor date societilor strine. Carala trebuie s
mpiedice votarea unui proiect. Va fi ceva agitaie. Ar trebui
s dai o rait pe acolo. Paaportul diplomatic pe care l ai i
va permite s intri cu uurin. Dar s-i telefonezi lui Alvaro
Cunha din seara asta.
Bineneles.
Malko ddu mna cu Larry Gallo i porni spre u. Acesta
l strig din urm.
Ai o main?
40

Da, un Chevrolet al ambasadei.


Bun. Fii atent la staionri.
De ce? Am plac cu CD.
Consilierul rse din toat inima.
Puin le pas. Cruzeiro a ajuns s valoreze att de puin
nct preul unei amenzi este n jur de o treime din valoarea
unei fise de telefon. Aa c poliitii au gsit un mijloc foarte
simplu ca s-i descurajeze pe contravenieni: le dezumfl
roile de la main...
Simpatic!
Ct privete placa CD, nici mcar nu tiu ce nseamn.
De la ultima revoluie, puterea e n minile militarilor i
soldaii au luat locul agenilor de circulaie. Sptmna
trecut. n faa Camerei, au dezumflat roile de la maina
preedintelui Adunrii Naionale! Era gata s asistm la a
doua revoluie... i urez totui noroc!
Aezndu-se la volan. Malko nu se gndea dect la un
singur lucru: s gseasc o oaz de rcoare i s se destind
puin. Era timpul s ajung la ntlnirea cu Ruth.
Cumprase un plan al oraului ca s nu fie nevoit s-i ia
ofer. Rio se ntindea pe malul oceanului. Dar circulaia se
dovedea pur i simplu delirant. Nu era de mirare c
asigurarea nu exista n aceast ar.
Chevrolet-ul porni uor de lng trotuar i se ndrept spre
Copacabana pe Avenida Auguste Severo. La o sut de metri n
spatele lui demara imediat un mic Volkswagen verde cu patru
oameni la bord. Chevrolet-ul putea fi urmrit cu uurin: la
Rio circulau sute de maini Volkswagen...

41

Capitolul III
Malko gsi destul de uor apartamentul n care locuia
Ruth Castella. pe strada Figuerido; foarte aproape de hotelul
lui. Parc maina i lu ascensorul pn la etajul patru.
i deschise chiar Ruth. Tnra i schimbase rochia de la
cocktail cu un fel de paro ce i se mula i mai strns pe corp.
mi pare bine c ai venit. l ntmpin ea vesel. Intr.
Nu te prezint. Vei vedea mai trziu. Dar acum trebuie s te
faci comod.
Cinci minute mai trziu, dup un du reconfortant, Malko
i fcu apariia mbrcat ntr-un paro. Apartamentul era
mic, dar plcut. Cteva divane, un televizor aezat direct pe
podea i muli tineri. Toi n paro sau pantaloni de pnz.
ntr-un col, Malko l recunoscu pe Bob Jaguari, bnd un
rom alb dintr-un pahar mare de sticl. Erau n total vreo 12
persoane, fete i biei, care beau i flecreau. Ruth i aduse
o farfurie fumegnd i o lingur de lemn.
lat i promisa fjouade, zise ea. mpreun cu
condimentul.
i ntinse o sticlu cu ulei n care pluteau bucele mici de
ardei. Probabil c tnra deja buse, cci ochii ei mari i
cprui strluceau de excitare.
Malko turn din belug ardei peste fasole. Ruth se uit la
el i izbucni n rs.
Dac mnnci tot ce ai n farfurie, va trebui s-i gsim
imediat o femeie.
Malko avea din ce n ce mai mult impresia c nu ar fi fost
42

nevoie s o caute prea departe. i era foame i ncepu s


mnnce. Prima nghiitur fu gata s o scuipe jos: parc era
foc lichid. Dar hotr s nu se fac de ruine n faa fetei.
Numai c o dat cu coninutul farfuriei ddu gata i o sticl
ntreag de vin rou, foarte dulce i foarte tare.
Tnra femeie mnca alturi de el aezat pe o pern.
i place trio Tamba? l ntreb ea.
Malko nici mcar nu tia ce nseamn.
Ruth se apropie de pick-up i puse un disc. Era o samba
ndrcit. Ca la o comand. Ruth ncepu s se legene pe loc.
Un biat cu pantaloni de pnz sri n picioare i ncepu s
danseze n faa ei. Un fior electric parcurse instantaneu
asistena. Niciodat nu mai simise Malko o atmosfer att de
erotic. Nu putea s-i ia ochii de la Ruth. Avea dansul n
snge, ca toi negrii.
Tnra se prbui n cele din urm lng el. lac de ap.
Te voi lua la dans. i place? zise ea sprijinindu-se de el
cu ochii nchii.
Bob Jaguari i prsi colul i i fcu un semn. Ea se
ridic i se duse la el. Urm o discuie nsufleit. Brbatul
lsa impresia c ar vrea s o ia cu el. Pn la urm plec fr
s-i ia rmas bun i Ruth se ntoarse lng Malko. Ceilali
continuau s bea i s rd. Malko se uit la ea cu o privire
ntrebtoare.
E gelos?
Ea izbucni n rs i i apropie gura de urechea lui. Trupul
ei mirosea a jungl.
Eti prietenul meu sau viceconsulul? opti ea.
Prefer s fiu un prieten.
De data asta buzele tinerei i atinser uor gura. Malko avu
senzaia c intr n contact cu un cablu de nalt tensiune.
43

Fata asta avea 220 de voli. Abia se stpni s nu o ia n


brae. Cci gestul ar fi nsemnat lips de inut din partea
unui membru al corpului diplomatic. Malko regsea aici
Brazilia pe care o visase totdeauna.
Bob avea nevoie de mine, i explic ea.
La ora asta?
Se duce la treab. De aceea era preocupat. Nu-i place s
fac treab. Trebuie s ias n larg dup o ncrctur de
cravate de mtase ce i va fi aruncat de pe un cargou.
E contrabandist?
Nu, are jeito.
Adic?
Adic tie s se descurce, are sistem, sistemul D. Bob
nu sufer s stea n birou i s vnd maini. n schimb i
place vasul, aa c se descurc cu el. i pe urm joac foarte
bine poker i tie s prind peti sub ap.
i dac pun mna pe el n seara asta?
Ei bine, toi vameii din Rio poart cravate de mtase...
Numai c dac m duceam cu el riscurile erau mai mici.
Cnd ntlneam un vas al vmii, ne suiam pe punte i
fceam pe ndrgostiii...
Ce-i d n schimb?
Oh, se culc cu mine din cnd n cnd. mi place tare
mult. O mulime de fete din Rio ar vrea s fie n locul meu.
Face foarte bine dragoste i are, n fine. are...
Se nroi i izbucni n rs.
Nu vreau s vorbesc de asta c m excit.
Malko czu pe gnduri. Contrabanda putea duce la orice.
Dar Ruth nu-l ls s reflecteze.
Avei o main domnule viceconsul?
Da.
44

Atunci, hai s ne scldm la Barra din Tijuca.


Sri n picioare i le explic tuturor ideea ei. Toi ajunser
n strad ct ai clipi din ochi. Ruth urc n Chevrolet, ceilali
n mainile prietenilor lor.
i spun eu pe unde s-o iei. i zise ea lui Malko.
Apoi alunec spre el i i ls capul pe umrul lui.
La primul stop, Ruth se lipi strns de el i l srut uor.
fr s spun o vorb. Dup aceea i ls mna lung i
brun s se odihneasc pe coapsa lui.
Merser aa o jumtate de or. Malko. atent la drumul
necunoscut i captivat de prezena fetei, nu remarc
Volkswagen-ul verde care l urmrea la o sut de metri n
spate. Nici Ruth nu ntoarse capul napoi.
Intrar pe un drum desfundat i pustiu, care urma malul
apei. Malko zri o tabl indicatoare n lumina farurilor: Praia
dos Bandeirantes.
Aici, zise Ruth. Oprete maina pe mal.
Malko opri i stinse farurile. Ceilali nc nu se vedeau.
Volkswagen-ul se oprise ceva mai ncolo, pe marginea
drumului.
Ruth alerga deja pe nisip. Malko venea n urma ei.
stingherit de paro. Luna lumina ca n plin zi. Cnd se vzu
prins din urm, tnra femeie se arunc n braele lui i se
rostogolir amndoi pe nisip.
Ruth i desfcu paro cu un gest grbit. Nu purta nimic
pe dedesubt. Avea o piele armie i neted, dar Malko nu avu
timp s o admire. Tnra se lipi de el i l srut,
nfundndu-i umerii n nisip. Apoi rmase aa, culcat peste
el. Plaja era pustie ct vedeai cu ochii.
Vino, zise Ruth.
l lu de mn i alerg pn la ap. Era cald! Aproape 27
45

de grade. Malko plonj cu mare plcere. Ruth nota n faa lui


ca o anghil. Se jucar un moment printre valuri.
La ntoarcerea pe plaj. Ruth lu cele dou buci de stof
i le ntinse pe nisip, lng un boschet. Apoi se lungi pe ele
cu un suspin de satisfacie. Dei era noapte. Malko vedea
perfect contururile corpului. Ruth se lipi de el.
Noaptea e bine de fcut dragoste, opti ea srutndu-l.
n felul sta nu m vezi c sunt neagr.
n timp ce o mngia. Malko i zise c ar fi fost o greeal
s aib complexe: corpul ei putea s strneasc dorina
multor albi. Ruth suspina uor, strngndu-l de umeri cu
amndou minile. Puin cte puin, nisipul aproape alb lua
forma trupurilor lor. Tnra se rsuci brusc sub el, apoi
ncepu pur i simplu s toarc. Malko, cu mintea nc
nceoat, se ntreba cum puteau oamenii din aceast ar
s se gndeasc la altceva dect la ceea ce fcea el acum...
i ceilali? ntreb el fr convingere.
Ea rse.
Fac la fel ca noi. Toat lumea tie ce nseamn ntlnire
la Tijuca... Uneori vezi aici brbai singuri dnd trcoale
noaptea mainilor oprite de-a lungul apei. Sunt soi geloi.
Dar de ce nu vin pe plaj?
i nisipul? Este foarte greu s-i scoi hainele, meu
bom14 Eu nu sunt mritat, aa c pot s fac ce vreau, dar
ceilali...
Avea dreptate cu nisipul. Malko l simea lipit pe tot corpul.
Se ridic, o trase dup el pe Ruth, apoi alergar spre ap i
se aruncar n valuri.
Malko iei din ap foarte romantic, purtnd-o n brae pe
Ruth. Dar fu gata s o scape jos: venind pe plaj, patru
14

Meu bom dragul meu (n.t.).

46

siluete negre se ndreptau spre ei.


Ce este? murmur tnra.
Nu tiu, opti Malko. n nici un caz nite hoinari
neprihnii.
Ceva i spunea c acei patru oameni nu-i voiau binele.
Acum se blestema c se lsase dus pe aceast plaj pustie.
Arunc o privire spre Ruth. Tnra femeie privea ncremenit
la cele patru umbre. Maina era n spatele lor. Necunoscuii
naintau ncet, siguri de ei, legnndu-i braele. Nu li se
puteau vedea feele, se gseau nc prea departe. Malko
strnse din buze fr s spun nimic. Tare secret mai fusese
inut venirea lui! De parc s-ar fi plimbat pe piept cu
inscripia agent secret.
Cei patru nu mai aveau pn la ei dect vreo sut de
metri.
Ai pe cineva care-i poart smbetele? ntreb Ruth.
tia nu sunt soi geloi.
Poate, zise Malko cu pruden.
Tnra negres l prinse de bra.
Ascult, nu trebuie s cazi n mna lor. La noi oamenii
sunt cruzi, la maina i fugi. Eu m duc spre ei, apoi am s
ncerc s-i atrag dup mine. O voi lua la fug spre satul
Tijuca.
i dac te prind?
Niciodat! zise ea scuturnd din cap. Sunt
reprezentanta Braziliei la proba de fond...
Cei patru nu mai erau acum dect la cincizeci de metri.
Grbete-te, opti Ruth, dup aceea va fi prea trziu.
Du-te dup ajutor la Rio. Te atept ascuns pe plaj la Tijuca.
Claxonezi de trei ori. Hai, repede.
Tnra porni rapid spre cei patru necunoscui. Malko nu
47

ezit dect o fraciune de secund. O rupse la fug aa cum


era, gol din cap pn n picioare. Dup douzeci de metri
ntoarse capul: tnra femeie era aproape fa n fa cu ei.
Probabil c i vorbeau.
Pn la main nu mai erau dect douzeci de metri. n
spatele su se auzi un ipt. Doi dintre necunoscui o
porneau n urmrirea lui. O ntrezri i pe Ruth nind ca o
sgeat de-a lungul plajei, cu ceilali doi pe urmele ei. Ai fi zis
c e o adevrat gazel.
Cineva strig n brazilian. Cu un ultim efort, Malko se
arunc spre portier. Un obiect i uier pe la ureche i
rico din caroserie: un cuit.
Avu nevoie de zece secunde ca s se aeze la volan i s
porneasc motorul. Urlnd din toate cauciucurile. Chevroletul o porni cu vitez la drum.
Malko tremura de frig i de enervare. Urmritorii
rmseser pe marginea drumului. Zri trei siluete pe plaj.
Ruth prea c se distanase de cei care o urmreau. Alerga
cu pai mari i supli. Dac trgeau n ea era pierdut...
Furios la culme, se concentr asupra drumului. Se
blestema c o prsise astfel pe Ruth. De nu i s-ar ntmpla
ceva. Conduse nebunete pn la Copacabana.
Abia cnd opri n faa hotelului i ddu seama c nu avea
nimic pe el. Hainele rmseser acas la Ruth i paro pe
plaj!
Portarul avu o tresrire cnd l vzu pe acest domn gol
puc nind afar din main. Dar nu avu timp s-l
opreasc. Malko merse demn pn la recepie.
Dai-mi cheia de la 17, ceru el scurt. Am fost atacat de
vagabonzi.
Funcionarul i ddu cheia, mut de uimire. n hol se strni
48

rumoare, dar Malko trecu nepstor. Ajunse la ascensorul


care tocmai cobora. Ua se deschise i aprur trei
brazilience drgue.
Malko se ddu politicos la o parte.
Prima brazilianc scoase un strigt ascuit i o lu la fug.
Celelalte dou rmaser pe loc, dar iptul lor se auzi pn la
blocul vecin.
Copacabana Palace, care nu avea nimic dintr-un hotel de
lux, pierduse trei cliente. n realitate era un hotel vechi,
construit n 1930, singurul lui avantaj fiind c era aezat cu
faa spre micul golf Copacabana. Camera lui Malko avea
mobile vechi, baia rspndea un miros infect i instalaia
pentru aer condiionat funciona cu intermiten. Dar, aa
cum era, n-ai fi putut gsi nimic mai bun la Rio.
Liftierul nu scoase o vorb, dar i ntoarse pudic privirea
n alt parte. Malko alese unul din costumele lui de alpaca i
n cinci minute era mbrcat. Apoi desfcu fundul dublu al
valijoarei Samsonite fr care nu pleca niciodat n misiune:
era asigurarea lui pe via. Scoase din ea un pistol lung i
negru, foarte plat: o arm fabricat special de CIA. Pistolul
era perfect silenios, fr s fie nevoie s i se adauge vreun
dispozitiv special. Serviciul tehnic al Ageniei muncise pe
brnci luni de zile pn cnd l pusese la punct. El era
destinat numai ctorva ageni de mare ncredere. CIA tria cu
frica n sn ca nu cumva unul din aceste pistoale s cad n
mna borfailor. Deja, teroritii evrei din Irgoun i
procuraser cteva i le folosiser mpotriva englezilor n
Palestina...
Malko i puse arma la centur i lu dou ncrctoare de
schimb. n minte avea tot timpul imaginea acelei siluete zvelte
alergnd pe plaj.
49

Ridic receptorul telefonului i ceru numrul personal al


lui Frank Gunder. Avu norocul s-i rspund imediat.
Frank? Malko la telefon. Am nevoie de tine. Sunt la
hotel. n cinci minute trec s te iau. Se poate?
De acord. Te atept afar.
Frank se grbi s nchid. Vocea lui fusese calm. Nu
pusese nici o ntrebare. Era un bun profesionist. Malko evit
s ia ascensorul ca s ctige timp. Travers holul urmat de o
rumoare confuz, dei inuta lui se ameliorase radical. Frank
locuia ceva mai ncolo, pe Avenida Nostra Senora de
Copacabana.
Chevrolet-ul nu opri dect o secund. Americanul atepta
pe marginea trotuarului.
Ce s-a ntmplat? ntreb el aezndu-se lng Malko.
Tonul era puin ironic. Malko i explic toat ntmplarea.
Cellalt ascult fr s scoat o vorb.
Ai avut noroc c le-ai scpat, zise el. Dac erau
brazilieni, aa cum am impresia, cred c ai fi ncurcat-o...
De ce?
Vor s ne elimine, dar i s ne sperie. S sperm c
frumoasa Ruth n-a czut n minile lor. Bine fcut cum e...
Malko i arunc o privire piezi, dar fu mai departe atent
pe unde conducea maina. Tocmai intra pe serpentinele de pe
Avenida Niemeyer, care purta numele unui arhitect din
Brasilia.
Te-ai culcat cu ea? ntreb el cnd drumul redeveni
drept.
Evident, fcu Frank cu un ton calm. Dar n-am fcut-o
numai de plcere. Ruth e ambiioas. Nu din ntmplare o
fat ca ea lucreaz ntr-o ambasad. Dar n-am putut s aflu
mare lucru. E mut ca un pete. O pltesc cnd mi aduce
50

informaii, asta e tot.


Ce fel de informaii?
Politice. Cine pe cine va rsturna. Adevratele aliane.
Intenia mea este s o in n rezerv. E frumoas i poate c
ntr-o zi o va dori un tip influent...
Frank i expunea ideile pe ndelete. ntr-un fel. lui Malko i
prea bine c e cu el. Era un profesionist rece i cinic, dar
redutabil pentru adversari. Cnd se culcase cu Ruth.
probabil c nu se gndise serios dect la munca lui.
Chevrolet-ul intr pe ultima linie dreapt care ducea n
sat.
Sosim, zise Malko.
Frank scoase de la subsuoar un Smith & Wesson cu
eav lung i l ncrc. Apoi l aez lng el.
Dac rmnem n main, riscm s ne fac frigare,
remarc americanul. Poate c tipii aceia ne ateapt.
Claxoneaz i las farurile aprinse ca micua s vad
maina... Noi vom fi ceva mai departe. Pentru orice
eventualitate...
Malko fcu ntocmai. Dup ce trecu de primele case din
sat, opri brusc i claxon de trei ori. Apoi srir amndoi din
main. Alergar pn la un boschet de pe marginea
drumului i se ghemuir la douzeci de metri unul de altul.
Chevrolet-ul era perfect vizibil.
Ropotul valurilor acoperea micile zgomote ale nopii. Plaja
era n continuare la fel de pustie. Inima lui Malko btea cu
putere. El nu era nepstor ca Frank i tia ct de cruzi pot fi
oamenii... Dac Ruth nu rspundea, sta era un semn ru.
Frank se apropie de el.
Poate c e deja rece, opti el. Ne pierdem timpul.
Hai s ne uitm pe plaj.
51

Americanul ddu din umeri, dar l urm pe Malko cnd


acesta se ridic. Poate c era o prostie s fac pe eroul
pentru o fat pe care o cunoscuse numai de dou ore, dar
Malko i amintea c strmoii lui tiuser uneori s moar
pentru onoarea unei doamne. E greu s te descotoroseti de
atavism.
Intrar pe plaj cu armele n mn. Nisipul le scri sub
picioare. Brcile, n spatele crora se puteau ascunde
adversarii lor, formau nite pete ntunecate. Luna era la fel de
strlucitoare.
Frank aproape c se mpiedic de fat. l chem pe Malko
cu un fluierat discret. Ruth zcea ntins pe burt, cu faa n
nisip. Malko se ls n genunchi lng ea. O apuc de umr
vrnd s o ntoarc pe spate. Mna i alunec ns pe un
lichid vscos: snge!
E moart? ntreb Frank calm.
Lsat pe vine, cu arma n mn, americanul supraveghea
plaja i brcile.
Ruth era rece i nu mica. Malko i strecur mna sub ea.
Inima i btea slab.
Nu, fcu Malko. Dar probabil c e grav rnit.
Nu i fu deloc uor s o salte pe umr. Tnra femeie era
foarte grea. Se ndreptar spre main. Frank ncheind
retragerea. Dar nu se ntmpl nimic.
Malko o ntinse pe bancheta din spate. Negresa primise o
lovitur violent n ceaf.
Frank trecu la volan i pornir cu toat viteza spre Rio.
Dup un moment. Ruth mic uor. deschise ochii i i zmbi
imediat lui Malko.
tiam... opti ea, c te vei ntoarce s m iei... Nu m-au
prins. Dar unul a aruncat cu ceva. Am putut s m trsc n
52

ntuneric i nu m-au vzut. Apoi nu-mi mai amintesc. M


doare capul...
Ajunser fr incidente n Copacabana i oprir n faa
apartamentului lui Frank. Malko o nveli de bine de ru pe
Ruth cu haina lui i amndoi o scoaser din main. Dar n
momentul acela, n spatele lui Malko se auzi o voce aspr.
Ce mai e i asta? zise vocea n brazilian. Malko se ntoarse.
Erau nconjurai de trei soldai cu pistoalele-mitralier la
old. O patrul a poliiei militare.

Capitolul IV
Malko i Frank ieir la nou dimineaa de la comisariatul
central din Rio. Malko era furios la culme. Nici c se putea o
intrare n scen mai discret! Fusese nevoie de intervenia
personal a ambasadorului, trezit n plin noapte i a
guvernatorului statului Guanabara ca s fie eliberai repede.
Brazilienii credeau c e vorba de o afacere dubioas de
moravuri i sperau c au n sfrit o poveste bun de servit
ziarelor: doi diplomai gsii la Copacabana cu o fat goal i
drogat!
n cele din urm, guvernatorul n persoan semnase
ordinul de punere n libertate, dup o convorbire telefonic
furtunoas cu Frank.
Cum se face c a intervenit chiar guvernatorul n
favoarea noastr? l ntreb Malko la ieirea din comisariat.
Avea interes, fcu americanul. Anul trecut, nainte de
Carnaval, a declanat o mare campanie care viza debarasarea
oraului de ceretori. Rezultatele au fost formidabile. ntr-o
sptmn nu a mai fost un ceretor. i pentru motive
53

temeinice, cci i aruncase cu grmada n ocean! Dar a avut


ghinion. Unul din bieii mei a filmat scenele cu o camer
video. Filmul e la ambasad, la loc sigur. Aa c n momentul
acesta, cnd nu prea e n relaii bune cu guvernul,
guvernatorul prefer s tie c filmul rmne acolo unde
este. Haide, vino s bem o cafezinho.
Intrar mpreun ntr-o mic cafenea. Dup examinarea de
la spital, Ruth fusese transportat acas. Avea o plag a pielii
de la ceaf. Malko nghii cu plcere cafeaua fierbinte. Ziua se
anuna cald. Corcovado se detaa pe cerul imaculat. Zeci de
autobuze treceau deja n toate sensurile, ncrcate cu
muncitori i funcionari.
Dup a treia cafezinho Malko simi c triete din nou.
Cine voia s m omoare noaptea trecut? ntreb el.
Frank slt din umeri.
Poate c nimeni. Simpl intimidare. n cazul sta au fost
mai curnd brazilienii, ceilali ar fi folosit arme de foc.
Dar cum m-au identificat att de repede?
Nu tiu. Poate c au pe cineva la noi. Sau vreun
mechera de la aeroport a remarcat c au sosit doi Malko
Linge...
Frank plti cinci sute de cruzeiros i urcar amndoi n
main.
Americanul i art lui Malko teancul mare de bancnote pe
care l avea la el.
De la devalorizare, zise el, nu mai exist monede. Iar
bancnota cea mai mare, cincizeci de cruzeiros, nu valoreaz
mai mult de un dolar i jumtate! Aici preurile se schimb n
fiecare sptmn.
Malko l ls la el acas. Stabiliser s se ntlneasc mai
trziu ca s ia dejunul la yacht-club. Portarul de la
54

Copacabana i ddu cheia privindu-l cu un aer ciudat.


Probabil c auzise de apariia lui ocant din ajun. Malko
ajunse la el n camer i se prbui pe pat. Oricum, tot nu
avea nimic de fcut nainte de ora unsprezece. Lumea nu se
scoal devreme la Rio.
Se trezi la ora zece i ceru imediat numrul lui Alvaro
Cunha. Dup un lung moment, o voce posac i rspunse n
brazilian. Malko i spuse numele i ceru o ntlnire.
Momento, fcu interlocutorul su.
Malko atept cu receptorul la ureche vreme de cinci
minute. n sfrit, vocea se auzi din nou.
Senor Cunha v va primi mine la orele dou, zise
cellalt.
i nchise.
Promitor ca ospitalitate! Malko o sun apoi pe Ruth.
Dormea. Infirmiera care avea grij de ea l sftui s telefoneze
din nou pe la sfritul dup-amiezii.
n faa ostilitii evenimentelor, Malko lu un prosop,
cobor, travers strada i se duse, n mod democratic, s se
ntind pe plaj la soare.
Oceanul rostogolea valuri mari i temperatura era
asemntoare cu cea din California n plin var. Iar la New
York. n acelai moment, drdiai de frig. n jurul lui Malko.
zeci de zmee pictate n culori vesele pluteau n aer. Ele
constituiau unul din produsele micii industrii de la Rio. Erau
vndute turitilor pentru un dolar, dar cariocas spuneau c
nu consimeau s zboare dect spre cerul din Rio.
Malko intr n ap. notul l ajuta s reflecteze. Numai
misiune linitit nu se putea numi asta! De la sosirea lui
avuseser loc cel puin un omor i dou tentative. Toate n 48
de ore. Aici nu era nevoie de un diplomat, ci de un batalion
55

de pucai marini.
ncepuse s neleag de ce fusese trimis n Brazilia. n
realitate, Frank plutea n necunoscut. Nimeni nu tia de ce
btrnul brazilian refuza s semneze i cine l mpiedica. Asta
era problema.
Noroc c era Ruth. Ea prea s cunoasc pe toat lumea i
Malko simea c tnra ar fi putut s-l ajute n mod serios.
Dup ce se scld, Malko se ntoarse la hotel, unde gsi un
mesaj din partea prinului de Falkenhausen care confirma
nelegerea de a cina mpreun. O surpriz plcut. El cel
puin era n afara acestei poveti.
Nu intr bine n camer c sun telefonul.
Era Frank Gunder.
Suntem de corvoad, dragul meu Malko. l anun el
sarcastic. Ambasadorul ine neaprat s pleci la Brasilia ca
s asiti la intervenia prietenului nostru, senatorul Jos
Carala. i eu trebuie s te nsoesc. Plecarea peste un sfert de
or din faa hotelului. Vom lsa maina la ambasad.
Aeroportul e chiar n fa.
Dup ce mbrc un costum impecabil din alpaca de
culoarea antracitului, Malko cobor. Frank i spusese c era
indispensabil, brazilienii fiind foarte susceptibili n privina
asta. Nu voiau s se spun c Brazilia e o ar tropical.
Chiar i cu 55 de grade la umbr i o umiditate de 100%.
Frank sosi imediat. Americanul tia cum s fac s par
odihnit.
Eti narmat? l ntreb el pe Malko.
Cum, ca s merg la Senat?
tii, fcu Frank, aici aproape toat lumea e narmat. E
ceva de rutin. Necazul e ca atunci cnd ai o arm, i vine
chef s te foloseti de ea...
56

Lsar maina n parcarea rezervat ambasadei.


Aeroportul Santos-Dumont este chiar n partea cealalt
a bulevardului. Cursele spre Brasilia pleac din or n or.
nc o mecherie a brazilienilor. Guvernul a inut s transfere
administraia federal la Brasilia. Dar cum nimeni nu vrea s
rmn acolo, companiile aeriene fac afaceri de milioane. i
nchipui, dup Rio, s te trezeti n plin jungl, la mii de
kilometri, fr nimic...
Era pentru prima dat cnd Malko vedea un aeroport n
plin ora.
Dar era adevrat. Dup cinci minute de mers pe jos se
aflau n holul de plecare. Avioanele decolau deasupra
oceanului. Urcar ntr-un Convair vechi al companiei
Cruzeiro do Sul i aparatul decol imediat. Lund nlime,
avionul aproape c atinse Cpna de Zahr15
Cum s-or descurca pe timp de cea? ntreb Malko.
Fcnd rugciuni, zise flegmatic americanul.
Pe lng climatizare, cabina mai era echipat cu mici
ventilatoare orientabile, pentru fiecare scaun, care agitau un
aer fierbinte i lipicios. Avionul zbura deasupra unui inut
superb i pustiu. Ruri ferecate n trectori abrupte din
stnci roiatice, cteva sate cocoate pe piscuri i peste tot
pdurea tropical. Cu faa lipit de hublou, Malko privea
aceast ar imens care nu era nc dect un pustiu. Pe
autostrada Rio-Brasilia, mainile rare semnau cu nite
furnici.
Zborul dur o or i jumtate. n sfrit apru i Brasilia:
un plc de cldiri futuriste. mprtiate pe alei imense. n
mijlocul unui lumini al junglei tropicale. Deloc mbietor.
15

Cpn de zahr n portughez Pao de Acucar, relief granitic la


intrarea n micul golf Guanabara, 395 m (n.t.).

57

Nu are dect 70 de mii de locuitori, zise Frank. Dintre


care cincizeci de mii de nfometai care au venit pentru
construirea oraului i n-au mai putut pleca niciodat...
Merser cu taxiul o jumtate de or pe o alee pustie pn
s ajung la Senat. Legitimaia lor de diplomai i ajut s
treac de toate barajele.
Bncile senatului erau pline, dar spectatorii erau puini.
Se instalar amndoi confortabil i privir. edina tocmai
ncepuse. Preedintele anuna interpelrile. Cnd pronun
numele lui Carala se auzir urlete slbatice.
Uit-te la omul nostru, i opti Frank.
Carala, suit pe o banc, agita pumnul ctre cei care l
huiduiau. n jurul lui. o mn de oameni cu fee slbatice
aruncau priviri amenintoare spre adversarii lor.
Vizita noastr nu e chiar gratuit, continu Frank cu
glas sczut. Carala tie multe lucruri. Pn acum n-a vrut s
se compromit, dar i-a promis consilierului c i va spune
totul dumitale.
De ce mie?
Pentru c dup ce-i termini misiunea, vei pleca de aici
i nu vei fi tentat s foloseti ce tii mpotriva lui... Atenie,
ncepe.
Aprodul strig numele lui Carala. Micul i clocotitorul
brazilian se ridic de pe banc. Dar imediat, din cealalt
parte a slii, un colos, purtnd pe cap o plrie de pai, i
croi drum prin mulimea colegilor i naint pn la tribun,
urmat de vreo 12 ini. Apuc microfonul cu o mn mare ct
o lab de urs i ncepu s urle invective la adresa lui Carala.
Malko prinse din zbor co imundo, bandeirante, americano
i alte drglenii. Apucatul vorbi aproape zece minute. Un
ropot de aplauze acoperi sfritul discursului su. Frank
58

asculta ncordat.
O s ias cu scntei, i zise el lui Malko. Individul sta l
acuz pe amicul nostru c s-a vndut strintii i c a scos
ara la mezat...
Colosul mai strig nc o fraz lung i atept sprijinit de
microfon.
Dac Jos Carala urc la tribun n faa mea, i nchid
pliscul cu un glon, spuse el.
Din sal ni nc un strigt slbatic.
Iat-m! url Carala.
Urmat de oamenii lui, micul senator se ndrepta spre
tribun. n sal se fcu o tcere mormntal. Carala se opri
la cinci metri de colos. Grzile lui de corp se ddur la o
parte cu minile la old.
Carala scuip jos, spre adversarul lui. Apoi scoase Coltul
i atept.
Colosul nu scuip, dar trase ncet de la centur un pistol
mare nichelat i l ncrc.
n toat sala se auzi o serie de clinchete metalice: senatorii
se pregteau pentru discuie. Auzind acest zgomot, puteai
trage concluzia c muli senatori preferau faptele n locul
vorbelor.
Cei doi rmaser cteva clipe fa n fa. Apoi, Cruz,
colosul, url:
Unul dintre noi doi va disprea din aceast incint!
Cruz trase primul. Pucociul lui mare bubui ca un tun.
Glonul l atinse uor pe Carala i intr direct n pieptul
unui uier. Dintr-o singur micare, jumtate din sal se
arunc la pmnt, inclusiv ziaritii.
Coltul trase de patru ori. Lovit la umr, colosul se ddu
trei metri napoi.
59

Mai avu nc putere s ocheasc. i acest glon l izbi pe


Carala direct n frunte. Capul micului brazilian pru c se
dezintegreaz. La zece metri n jurul lui, adversarii i
partizanii fur mprocai cu rmie de creier.
Jos Carala scp Coltul din mn i czu lat.
mpleticindu-se. colosul ridic din nou arma, trase de dou
ori n tavan i url:
Viva los Estados Unidos do Brazii!
Jumtate din sal se ridic ca un singur om i aplaud n
picioare.
Doi uieri duser de acolo corpul lui Jos Carala. Gigantul
prsi tribuna susinut de prieteni. Adunarea se termin
ntr-un tumult de nedescris.
Ar fi trebuit s vorbim cu el nainte de edin, zise
Malko suspinnd cu prere de ru.
Frank era ca ntotdeauna nepstor.
M ntreb cine l-a strnit pe sritul sta. mormi
americanul. N-am auzit niciodat de el...
Se alturar i ei mulimii care ieea. Aproape c se lovir
de Alfonso Crandao, avocatul brazilian pe care Malko l
ntlnise deja la cocktail-ul de la ambasad. Avocatul i
salut politicos, dar nu pru dornic s intre n vorb cu ei.
Pretinde c niciodat clientul lui nu-i vorbete de
chestia asta cu magneziul, bombni Frank. Nu cred o iot. El
a pregtit contractele. Dar vrea s rmn n afara afacerii,
din cauza prietenilor lui brazilieni. Ar fi acuzat c face jocul
strintii. Fiind i avocatul guvernului i vrnd s fac o
carier politic, sigur c treaba asta l-ar stingheri...
Avocatul, siluet neagr i subiratic, se pierdu n
mulime. Hotrt lucru, povestea asta devenea delirant. Era
pentru prima dat cnd vedea parlamentari trannd
60

dezacordurile dintre ei cu pistolul.


i, dup toate probabilitile, acest fapt nu se petrecea
pentru prima oar n Brazilia. n sfrit, o ar unde meseria
de senator nu era un fleac. Dac aceste obiceiuri ar fi fost
valabile i la Washington, cu siguran c vestita capital
american ar fi ctigat n pitoresc... Oricum, acest magneziu
era probabil foarte important. Malko nvase din experien
c oamenii nu se omoar niciodat ntre ei degeaba, mai ales
cnd sunt bogai.
Acum era nerbdtor s se ntlneasc cu Alvaro Cunha,
omul care sttea la baza ntregii poveti.
Drumul de ntoarcere fu la fel de monoton. Taxiul lor nu
ntlni dect dou maini. Brasilia prea una din acele ceti
maya prsite dintr-un motiv necunoscut. Nu era de mirare
c diplomaii preferau oraul Rio.
Avionul ntrzia. nepenir ateptnd aproape o or.
Aerogara nu avea dect nite cldiri din lemn demne de un
trguor din matto grosso. Iar n sezonul ploilor se
transforma ntr-o mlatin. Nu existau credite pentru
asfaltare.
n sfrit, sosi i avionul lor. Malko zri cu uurare
luminile din Rio i Corcovado luminat. n oraul acesta avea
cel puin un prieten.

61

Capitolul V
Pentru prinul de Lichtenstein!
Prosit!
Pentru bunicul meu Frdric!
Prosit!
Pentru prietenul nostru comun Schwartzenberg!
Prosit!
Prima sticl de Mot i Chandon era goal. Kurt von
Falkenhausen se scul s ia alta din frigider i o aduse
innd-o cu mare grij: ampania franuzeasc costa enorm
n Brazilia. Malko ar fi preferat vodca, dar vecinul lui nu mai
avea. Kurt o comanda discret la Moscova i i parvenea prin
compania Scadinavian, singura linie aerian care includea pe
aceeai rut Moscova i Rio.
n seara aceea nu erau dect ei doi n vila lui Kurt din
cartierul Leblon, cartierul rezidenial din Rio. i de asemenea
servitorul brazilian, un omule negru de tot, extraordinar de
devotat de cnd Kurt l scpase de satul lui din nord-est,
unde se hrnea numai cu crabi.
n seara asta, zise Kurt ntmpinndu-l pe Malko, mi
voi oferi o bucurie destul de rar ntr-o ar de slbatici: s
62

beau pe sturate un alcool de bun calitate n compania unui


om cinstit.
Malko agreea acest proiect. Sub bra adusese, fcut sul.
planul castelului su de care nu se desprea niciodat.
Cu precauii nduiotoare. Kurt l ajut s-i ntind
documentul pe mas. Apoi l contempl ndelung i mngie
hrtia de parc ar fi fost un zid din pietre vechi.
Sper c ntr-o zi voi avea bucuria s fiu oaspetele tu,
zise el n cele din urm.
Acesta a fost primul toast. Apoi vorbir de podeaua din
marchetrie. Malko o nlocuia n fiecare ncpere,
procurndu-i podele vechi scoase la vnzare n urma
demolrilor. Din nefericire, acestea costau enorm. Ar fi
trebuit s mai lucreze nc zece ani pentru CIA ca s-i
termine complet castelul. Totui cheltuia fr remucri tot
ce ctiga pe lambriuri, acoperi i pe uile lui vechi. Chiar
dac nu ar fi apucat s se bucure de ele dect o singur zi,
aceasta ar fi fost pentru el o zi a fericirii perfecte.
Plnuise s dea o mare petrecere la care s-i invite pe toi
ranii din mprejurimi i unde berea s curg n valuri Iar
Malko ar fi fost onorat s-i primeasc sub acoperiul lui pe
toi oamenii de familie bun de pe o raz de o sut de
kilometri...
Kurt l asculta privind n gol i degustnd ampania.
Aproba fiecare detaliu dnd cu gravitate din cap. Nu mai era
mult i ar fi nceput s valseze. Pornit pe calea confidenelor,
Malko i mrturisi marea lui decepie.
Nu mai avea parc. Castelul era n Austria i parcul n
Ungaria, ar comunist. Ungurii l transformaser ntr-un
cmp de sfecl!
Ce vandali! suspin Kurt. Dar nu-i pierde sperana. Cu
63

siguran c va mai fi un rzboi. Nu vom nimeri venic n


tabra celor care pierd.
Malko simea c vrul lui ar fi fost n stare s declaneze o
nou conflagraie pentru rentregirea domeniului familiei. De
altfel el nsui. n cursul carierei lui de spion, vzuse muli
indivizi fcndu-i felul pentru motive mai nensemnate.
Haide s bem pentru viitor, conchise Kurt. Nu vom
rmne la nesfrit n blestemata asta de ar. Dumnezeu va
ine cu noi.
Cu aceste cuvinte optimiste ncepur a doua sticl de Mot
i Chandon. care nu rezist dect o or. ntre dou pahare,
cei doi brbai roniau crevei prjii cu piper rou, ceea ce
le strnea o sete i mai mare... Malko bea moderat. Nu
pentru c aa i impusese, ci pur i simplu nu avea poft.
Lucru hotrtor pentru el n seara aceea era sentimentul c
ndeplinea un soi de rit. Era i el o dat cu unul din semenii
lui, un om sensibil la aceleai lucruri ca i el cu care se
nelegea fr vorbe multe.
Vila era situat pe un mic promontoriu. Din sufragerie
ieeai pe o teras de unde se vedea oceanul i, n deprtare,
capul Itatsu. Mireasma cald a pdurii ajungea pn la ei.
Dac erai puin mai atent puteai s auzi btile tobelor de la
colile de samba din favella vecin. Pe cer, Crucea Sudului16
i indica c te gseai n emisfera austral. i totui, aezai
n fotoliile lor, prinul Malko Linge i prinul Kurt von
Falkenhausen erau la mii de kilometri deprtare. ntr-o alt
ara i alt timp.
O s asculi ceva care i va face plcere, zise deodat
Kurt.
16

Crucea Sudului - Constelaie din emisfera austral, avnd forma


unei cruci: latura mare este orientat spre Polul sud (n.t).

64

Se ridic i puse un disc.


Malko aproape c lcrim cnd auzi primele acorduri din
Vals Trist de Sibelius. Cei doi brbai ascultar cu evlavie
pn la ultima not muzica plin de melancolie.
Suntem nite docui, suspin Kurt, supravieuitorii unei
lumi disprute.
Se ridic i scoase din buzunar o legtur de chei pe care o
agit n faa lui Malko.
Vezi, dragul meu, zise el, aici sunt cheile cu care se
deschid toate seifurile clienilor mei de la banc. Ar fi de
ajuns, n seara asta de exemplu, s m duc acolo, s umplu
dou-trei valize cu bancnote i valori i s iau mine
diminea primul avion spre Europa sau Statele Unite. N-a
risca practic nimic. Brazilia nu a semnat nici o convenie de
extrdare cu nimeni. Numai c nu pot...
Ei da. nu poi. fcu Malko ca un ecou, cu o infinit
nelegere.
Mi s-au dat aceste chei n pstrare tocmai pentru c nu
sunt brazilian, continu Kurt. Fiindc din punct de vedere
fizic sunt incapabil s comit un astfel de act. Nu din cauza
moralei nu am aa ceva ci datorit unei idei pe care o am
despre mine nsumi.
Malko l aprob cu gravitate. Se gndea la toate situaiile n
care ar fi putut deveni bogat pgubind CIA, mai cu seam n
Iran17.
Sosi i a treia sticl de Mot i Chandon, adus cu mare
dragoste de servitorul descul. Kurt se uit nduioat la
eticheta alb.
E ultima, fcu el cu un suspin, dup ce umplu paharele
pn la refuz.
17

Vezi SAS contra CIA (nr. 2).

65

Malko ncepuse deja s simt o uoar ameeal, dar goli


paharul dintr-o singur nghiitur. Ochii lui aurii bteau
acum puin n ocru i i pierduser expresivitatea. Dar
creierul era perfect limpede. De altfel, buse mult mai puin
dect Kurt.
A treia sticl inu i ea o or. Malko se uit discret la ceas.
Era dou dimineaa. Dup ultima pictur de ampanie se
ridic s plece.
Vom continua altdat, se scuz el. Mine am mult
treab.
Kurt nu se formaliza. Se inea nc drept ca lumnarea i
mergea fr s se mpleticeasc. l conduse pe Malko pn la
u i nainte de a-l prsi l prinse de amndou minile.
Dac ai nevoie de ceva, zise el solemn, te rog s vii la
mine ca la un frate.
Mulumesc anticipat, dragul meu Kurt, rspunse Malko
dup ce se strnser n brae i se srutar.
Prinul Falkenhausen l urmri cu privirea pn cobor
peronul. i fcu un semn cu mna. apoi nchise ua. se
legn o clip i czu ct era de lung n mijlocul holului.
nainte de sosirea lui Malko mai buse o sticl ntreag de
J&B. whisky de contraband.
Servitorul cu picioarele goale apru imediat dintr-un
ungher, ngenunche lng stpnul lui i ncepu s-i desfac
ireturile de la pantofi. Avea o mare admiraie pentru un om
capabil s nghit asemenea cantiti de alcool i s nu se
prbueasc dect n particular.
Malko nu ajunse chiar att de uor la Copacabana Palace.
Felinarele dansau samba naintea lui i, de mai multe ori,
evit exact la timp maina care i venea din fa. Cldura cu
care fusese primit de vrul su l micase mult. Ce pcat c
66

magneziul nu era al lui... c aa era lumea, fcut pe dos!


Adormi visndu-se la Viena. n vis urmrea o maimu
mare care alerga n mijlocul unei sli de bal. Din cnd n
cnd maimua ntorcea capul: avea faa unui brazilian care
se strmba.
i deschise ua o mic subret neagr. Probabil c vizita lui
fusese anunat personalului pentru c nu i se puse nici o
ntrebare.
Fu condus ntr-o grdin invadat de plante tropicale i de
tot felul de arbori ciudai. O adevrat jungl n miniatur.
Dup mica beie din ajun, acum se simea ntr-o dispoziie
groaznic. Ajunse ntr-un salon mare ct un teren de tenis i
aproape tot att de mobilat. ntr-un col se gsea o mas de
joc. Lng Malko erau o canapea, o msu joas i nite
fotolii, toate dintr-o epoc nedeterminat.
Vila prea imens. Avea cel puin douzeci de ncperi, dar
nu se auzea nici cel mai mic zgomot.
Malko nu rmase mult vreme singur. Lng el. n zid, se
mic ceva. Se strdui s stea nemicat. Cineva l observ
printr-un vizor.
Obiceiuri folclorice ncnttoare..
n partea cealalt a peretelui, senor Alvaro Cunha puse la
loc oglinda mpodobit cu cercuri de aur care acoperea
vizorul din zid. Era ceva mai tare dect el. Degeaba avea
miliarde de cruzeiros. pe politicieni la picioarele lui. un
Cadillac alb de apte metri cu televizor, radio, telefon, frigider
i aer condiionat, iar cele mai frumoase fete din Rio erau
gata oricnd s-i vin n aternut dac asta l-ar mai fi
interesat. De fiecare dat cnd trebuia s se ntlneasc cu
un strin se simea ngrozitor de intimidat.
67

Rsuci ntre degetele mari cartea de vizit a lui Malko i se


hotr s deschid ua.
Malko se ridic n picioare.
Senor Alvaro Cunha era n faa lui. Se vedea bine c e un
gentleman. Cel puin un gentleman tropical.
Probabil c avea un metru nouzeci i se inea foarte drept.
Purta un costum din mtase aproape alb i o cma din
acelai material, de un albastru pastelat, asortat cu butoni
de manet din aur, mari ca nite pepite. Pantofii erau din
piele de crocodil.
Bemvenido, Senor Pince, fcu cu o voce rguit
miliardarul. E o plcere pentru mine s v vd n Brazilia.
Servii o cafezinho?
Vocea era uimitor de blnd. Dar pielea feei era glbuie i
boit ca o carapace de broasc estoas, iar ochii semnau
cu cei ai unui saurian. Ceea ce nu-l mpiedica pe Alvaro
Cunha s aib o nfiare foarte respectabil.
Un singur detaliu distona la acest mare burghez bogat.
Puin dedesubtul gulerului cmii, miliardarul avea n
jurul gtului un tatuaj din linii punctate albstrii. Malko nu
fu surprins. Frank i adusese la cunotin povestea
brazilianului.
Acel tatuaj neplcut data de pe vremea cnd fusese nchis
ntr-o temni din Amazonia pentru c atacase doi oameni i
le sprsese burta cu o epu. Nenorociii ncercaser s-i
fure o pisic pe care tocmai o frigea: raia lui de carne pentru
o sptmn.
n timpul acela Alvaro tria la Belem. n nordul Braziliei,
mpreun cu mama lui. Despre tatl su nu putea s afirme
nimic sigur. Mama lui i urmase pe cuttorii de diamante n
statul Minas Grais, la sfritul secolului trecut. i se
68

ntorsese cu destui bani ca s deschid o mic bcnie la


Belem.
Alvaro nelesese de la doisprezece ani c numai cei
puternici supravieuiau n aceast ar slbatic. ncepuse o
vntoare sistematic a pisicilor vagaboande din Belem. Le
punea la fiert pe ascuns ca s nu fie obligat s mpart cu
mama lui i le vindea pieile pe civa cruzeiros. Astfel
putuse s-i cumpere primul cuit la 13 ani.
n fond, condamnarea i fusese de folos. Cci numrul
pisicilor din Belem nu era nesfrit. Dup ase luni evadase
din temni i rtcise sptmni ntregi prin jungl, fcnd
foamea.
Apoi dduse peste un cuttor de diamante care l
angajase s sape mpreun cu el. Asta fusese primul lui
noroc. Omul dduse peste un filon. Dup ce scosese destule
pietre preioase, Alvaro l intuise definitiv de solul spongios
al Amazoniei cu fidela lui epu i revenise voios pe drumul
spre civilizaie.
O btaie din palme ntrerupse irul gndurilor lui Malko.
Un negru mare se ivi din spatele uii unde probabil c
sttea s asculte.
Adu os fumadores, ordon miliardarul.
Dup douzeci de secunde i fcur intrarea ali doi negri.
Fiecare era mbrcat cu o livrea roie ncheiat pn la gt.
purtnd ciorapi albi i pantofi cu cataram. Amndoi aveau
peruci pudrate. Te-ai fi crezut la curtea lui Ludovic al XIV-lea.
Se aezar n tcere n spatele stpnului lor, de o parte i
de alta a fotoliului, scoaser apoi dintr-un etui cte o pip din
spum de mare i ateptar.
Alvaro Cunha i ntinse lui Malko cutia cu igri i trase
din buzunar o pungu cu tutun pe care o ddu negrilor.
69

Acetia umplur pipele i le aprinser. Dup aceea serioi


ca nite papi. ncepur s fumeze, avnd grij s trimit
fumul spre faa celui ce le era domn i stpn.
Miliardarul adulmec cu mare plcere i nchise ochii de
atta mulumire. Apoi i explic lui Malko:
Ntrii de medici mi-au interzis s fumez. S-ar prea
c plmnii mei sunt putrezi pn la os. Aa c pehlivanii
tia doi fumeaz pentru mine. Cel puin m aleg cu mirosul.
i cu satisfacia de a-i biciui puin, atunci cnd nu trag
destul de bine din mutiuc...Viaa nu-mi mai ofer multe
bucurii...
Malko putea s constate c interlocutorul lui era cum i
fusese descris.
Alvaro Cunha avea cancer la plmni. i pentru c nu se
putea lipsi de mirosul de tutun, cei doi negri erau mereu n
preajma lui. i lua cu el i la seratele cele mai elegante din
Rio, unde i punea s trag tot timpul din pip. Noaptea i
culca la captul patului, din pricina insomniilor. Cnd l
dureau prea tare plmnii, i tortura puin pe negri ca s se
amuze. Unul dintre ei avusese o pisic. Alvaro se distrase
dndu-i foc dup ce o stropise cu benzin, pentru c negrul
lsase pipa s se sting.
Bineneles, minile lui erau manichiurate cu grij. Dar
cinismul i lipsa de sensibilitate care l ajutaser s se
mbogeasc l stpneau i acum mai puternic ca
niciodat.
Dup ce i omorse asociatul, Alvaro se ntorsese la Belem
unde nimeni nu se mai gndea la el de mult vreme. Era
epoca goanei dup cauciuc. Mii de seringueros voiau s urce
n sus pe Amazon pn la Manaus, oraul nebun din iadul
verde. Dar nu existau mijloace de transport. Puinele vase cu
70

program regulat erau nchiriate cu trei luni nainte. De mers


prin jungl nici nu putea fi vorba. Alvaro tia asta. El ochise
la cheiul din Belem cteva ambarcaiuni vechi cu zbaturi.
Putrezeau acolo de cnd fuseser retrase din circulaie.
Nimnui nu i-ar fi trecut prin minte c ar mai fi fost n stare
s parcurg mai mult de un kilometru fr s se duc la
fund.
Alvaro Cunha cheltui jumtate din mica lui avere pentru a
mitui anumii funcionari i obinu un certificat de
navigabilitate pentru fiecare vas.
Cu ce i mai rmsese, cumpr vasele pe credit,
apreciindu-le financiar dup capacitate. A doua zi deschidea
linia Belem-Manaus. Oamenii fcur coad s cumpere
bilete. Fa de riscurile la care urmau s se expun dup
aceea, cltoria pe un vas putred era o simpl glum.
n a asea zi de existen a Companiei, primul vas al lui
Alvaro se ducea la fund n mijlocul Amazonului. Din 250 de
pasageri numai vreo zece au supravieuit necului i petilor
pirania. Alvaro nu vrs nici o lacrim: toi pltiser
anticipat.
Apoi a urmat un concurs de mprejurri fericit. Dou vase
ale companiei concurente au ars cum nu se poate mai
oportun.
Atunci Alvaro a cumprat un vapor nou nou. Apoi a pus
mna pe comerul cu cafea, cu arme, cu negri, cu bere, cu
diamante, cu droguri, cu tot ce se vindea. Alvaro cumpra
sau obinea sute de mii de hectare de teren. Cea mai
frumoas lovitur a lui fusese atunci cnd importase cinci
mii de automobile noi n piese detaate i le montase n
jungl.
La Belem l porecliser Jacar, dup numele micilor
71

saurieni extrem de feroci care miunau n delta Amazonului.


Ca s se bucure linitit de averea lui. emigrase la Rio, unde
se nsurase cu tnra cea mai convenabil pe care o putuse
cumpra. Femeia murise dup doi ani de csnicie, mcinat
treptat de brutalitile soului ei. lsndu-i-o pe Linda.
Azi, Alvaro Cunha locuia n aceast vil magnific de la
poalele Cpnii de Zahr, avea douzeci de servitori, nici
mcar nu tia ct i e de mare averea i n fiecare an, asista la
marele bal din timpul Carnavalului din loja guvernatorului.
Dup cum spunea Frank, din cocotier srise direct n
Cadillac...
Cei doi se cntrir bine unul pe altul. Malko se hotr s-l
ia direct. Noroc c vorbea destul de bine portugheza, cci
cellalt nu nelegea nici o alt limb.
Drag domnule, atac Malko, am venit din Statele Unite,
la cererea dumneavoastr, pentru semnarea protocolului prin
care suntei de acord cu cedarea zcmntului de magneziu.
Cred c nu mai este dect o simpl formalitate. Pentru a
evita... orice interpretare greit, ne putem ntruni la
ambasad. Ca o garanie a corectitudinii.
Miliardarul nu rspunse imediat. Ochii lui se fcur i mai
inexpresivi. Un adevrat crocodil n plin siest.
Sunt de acord, zise el cu o voce plngcioas. Trec ns
printr-un moment de mare oboseal. De asemenea a dori s
am timp s v cunosc mai bine. Nu-mi place s tratez afaceri
cu necunoscui. i pe urm trebuie s facei cunotin cu
Rio. E un ora magnific...
Placa cu turismul!
Bineneles, fcu Malko puin cam nepat. Dar n-am s
m pot bucura cu adevrat de frumuseile lui dect dup ce
vom fi ncheiat afacerea. i cred c asta ar pune capt i unor
72

incidente suprtoare...
Pentru c, fatalmente, miliardarul tot ar fi aflat, Malko i
povesti incidentul din Senat. n schimb nu scoase o vorb
despre atentatul a crui victim fusese el nsui i nici despre
moartea dublurii sale. L-ar fi tulburat inutil pe btrnul
miliardar.
Alvaro adulmec mai repede fumul din jurul lui. Apoi
cltin din cap.
V voi arta ceva, i zise el lui Malko.
Se ridic i i fcu semn s-l urmeze. Cei doi negri
rmaser pe loc cu pipele scoase din gur. Pentru un om de
talia lui. Alvaro Cunha se deplasa cu o suplee uimitoare.
Traversar vila. Un adevrat labirint de culoare i ui
ncuiate. n spate, curtea interioar ddea spre un fel de
garaj, n faa porii sttea un om aezat pe pmnt, cu o
puc pe genunchi. Brbatul se ridic i i scoase plria.
Rareori i fusese dat lui Malko s vad o asemenea fa de
brut. Nite buze mari care aproape c i atingeau nasul
turtit, iar ochii, mici i ri, dispreau n spatele pernielor de
grsime.
Vi-l prezint pe cel mai bun capanga pe care l am, zise
mieros Alvaro Cunha. Miguel e un om de ncredere...
Miguel zmbi tmp, ceea ce-l fcea s semene cu o hien.
Alvaro se aplec spre Malko i i opti la ureche:
A omort 28 de persoane pentru mine, dintre care un
preot n timpul liturghiei. Vedei c ntr-adevr se poate conta
pe el...
Evident. Avea referine bune.
Ucigaul deschise ua garajului i i duse n faa unui
pachet mare rulat ntr-o prelat. La un semn al stpnului
su. Miguel desfcu prelata. Malko fu izbit n fa de un
73

miros ngrozitor. De parc s-ar fi dezgropat cadavre. De altfel


chiar despre un cadavru era vorba.
Prima dat apru un picior foarte murdar, apoi o gamb i
dup aceea restul corpului. Malko avea n faa lui cadavrul
unui brbat nc tnr, cu o piele foarte nchis. Aparent nu
prezenta nici o ran. Dar mirosea groaznic. Chiar i Alvaro
Cunha strmb din nas. Cadavrul era deja umflat.
Probabil c omul murise de dou-trei zile.
Era unul din oamenii mei de ncredere, spuse cu un
suspin Alvaro Cunha. Servitorii l-au ridicat ieri din faa
locuinei mele, n aceast inut. Fusese omort n timpul
nopii. De brazilieni, ntr-un mod care se mai practic nc la
noi la ar. Dureaz mult i e foarte neplcut. Nu-i aa,
Miguel?
Miguel aprob n tcere cu un zmbet larg. Alvaro i explic
n ce const supliciul. Dup ce termin, Malko simi c i se
ntoarce stomacul pe dos...
Ei da, aa a murit Gustavo Orico, conchise brazilianul...
M ntreb cine a putut s-l omoare?
Malko fu nevoit s fac un efort pentru a-i pstra calmul.
Acesta era numele informatorului de la care Frank nu mai
avea nici o veste. Mcar tiau c nu trdase. Cel puin nu pe
Frank. Hotrt lucru, aceast misiune diplomatic, cum i
se spusese la Washington, semna mai mult cu un rzboi
total. i nici mcar nu tia cine cu cine se lupt. Oricum, sub
asemenea auspicii, nceputul era grozav de promitor...
De ce nu anunai poliia? l ntreb el pe miliardar.
Acesta ddu din umeri.
La ce bun s-i mpovrm munca? i aa e prea cald
pentru anotimpul sta. Tot nu l-ar nvia pe biat. i dac a
fost omort, asta s-a ntmplat pentru c a fcut ceva ru,
74

poate chiar mpotriva mea...


Era un eantion reuit din cea mai indiscutabil logic. Cel
puin logica junglei.
i cadavrul?
n seara asta va fi dus la fazenda 18 mea. I se va gsi
acolo un col linitit.
Discuia era ncheiat. Capanga l nfur din nou pe
rposatul Gustavo Orico n prelata lui. Alvaro Cunha i
aez o mn protectoare pe umrul lui Malko.
Nu v facei griji pentru acest mort. Toi ne ducem ntr-o
zi. Asta e singura certitudine. Uite, ca s v mai nseninai
puin, ce-ai zice de o partid de cri? Jucai gin-rummy?
Era o propunere surprinztoare. Btrnul brazilian nu
prea un mptimit al jocului de cri. Malko accept. i
plcea s joace gin i era un mijloc bun de a i sonda n
continuare adversarul.
Revenir n salonul mare. Negriorii se ridicar imediat la
apariia stpnului lor i venir s se aeze n spatele lui
cnd acesta se instal la masa de joc.
Jucai trei contra unu. remarc Malko.
Alvaro Cunha izbucni n rs.
Dac le-ai lua creieraii i i-ai stoarce, n-ar iei nici
mcar trei idei. Nu-i aa, Janios? Nu-i aa. Pinto?
Amndoi aprobar cu un zmbet larg care le scotea la
iveal toi dinii. Cunha amestec crile. Labele lui mari
aproape c le ascundea cu totul.
Cincizeci de cruzeiros punctul, trei coloane, pica
dubleaz, dou sute cincizeci de coloan, propuse
miliardarul.
18

Fazenda - Numele marilor proprieti din Brazilia: folosite ca terenuri


agricole sau pentru creterea vitelor (n.t.).

75

Malko accept. Miza era foarte mare, dar juca destul de


bine ca s limiteze pierderile. i pe urm CIA pltea:
cheltuieli de misiune.
Cunha ddu crile i ntoarse treiul de pic. Malko l lu
s fac o suit i ddu jos aptele de inim. Cunha l lu i
anun:
Cobor la trei.
Avea patru optari i patru eptari! Plus un as i un doi
pentru coborre. Un joc fantastic i nici o posibilitate pentru
Malko s plaseze ceva. De altfel, avea n mn patruzeci i
cinci de puncte. i pica dubla. ncepea bine. Nici restul nu fu
mai prejos. Cunha juca cu ferocitate, la ctig. n plus mai
avea i un noroc incredibil. Brazilianul nchise jocul fcnd
un gin mare cu pic! Apoi ctig i a doua partid. Malko
abia o ctig i el pe a treia, dar Cunha recuperase n aa
msur, nct aproape c nu exista diferen de puncte ntre
ei.
Malko fcu socoteala. Pierdea aproape 250 de dolari, cinci
sute de mii de cruzeiros, o mic avere pentru un brazilian.
Cunha jubila.
Mai jucm i mine, dac vrei s v luai revana,
propuse el. Acum trebuie s plec.
i se ridic n timp ce Malko lsa cu regret pe mas un
teanc de bancnote. Nu numai c btrnul nu semna, dar i
mai lua i banii. Nu era de mirare c fcuse avere...
Deodat zgomotul unor tocuri nalte l fcu s ridice capul.
n salon intr o tnr. Era o metis extrem de bine
fcut, cu picioare foarte lungi i o talie puin deasupra celei
mijlocii, subire i cu umeri largi. oldurile rotunde o fceau
s semene cu o amfor greceasc. Purta o rochie de un
albastru aprins, strns pe corp i foarte decoltat.
76

Tnra se uit la el i Malko remarc imediat expresia uor


mirat a ochilor ei negri ca tciunele. Faa nepstoare era
ncadrat de un pr negru i des care i se revrsa pe umeri.
Trsturile regulate i buzele o idee prea groase emanau o
mare senzualitate nuanat de perversitate. Malko fu
surprins de minile lungi terminate cu unghii mari de un
rou strlucitor.
Fiica mea, Linda, anun Alvaro Cunha.
Tnra srut uor obrazul tatlui ei i l nvlui pe Malko
cu un zmbet de o suavitate primejdioas.
Suntei omul de la Washington? Ai venit pentru
magneziu? Dumneavoastr mi aducei zestrea?
Vocea ei era profund i la fel de nelinititoare ca i restul.
Fcu civa pai s-i ia igrile i Malko avu ocazia s
constate c avea un mers de regin.
Regina trfelor, gndi Malko. Cu trei gesturi i dou fraze
declanase n el o dorin violent i asta l nfuria.
Tnra reveni i i cufund privirea n ochii lui.
Cum v numii? ntreb ea cu un ton puin ironic.
Sunt prinul Malko Linge, zise Malko ct putu de
simplu. i sunt de origine austriac.
Ceva nelmurit trecu prin privirea Lindei Cunha. Distila
erotism ca o adevrat distilerie.
V vei nelege bine cu logodnicul meu. El e de origine
german.
Malko nu-i spuse c fcuser deja cunotin. i c Linda
nu semna deloc cu logodnica neprihnit care pete spre
altar mpodobit cu flori de portocal...
Alvaro Cunha i curm irul gndurilor.
Atunci venii mine la aceeai or? ntreb el. Ca s
jucm.
77

Iei repede, fr s atepte rspunsul lui, urmat de sclavii


fumtori. Linda se aez n faa lui Malko punndu-i foarte
sus un picior peste cellalt. Se aplec s-i scuture igara i
Malko putu s admire doi sni bronzai i perfeci.
tii c ndat ce tatl dumneavoastr va semna, zise el
bine dispus, vei fi ngropat sub un maldr de dolari att de
mare. nct va trebui s vi se fac respiraie gur la gur
pentru a v reanima?
Privirea ei se aprinse de o strlucire fugar.
Puin mi pas. Asta e ideea tatlui meu. Am deja mai
muli bani dect mi trebuie. Aflai c nu am prea multe
nevoi.
Malko fu gata s-i spun c s-ar fi putut ca logodnicul ei
s fie de alt prere. Iar n ceea ce-l privea pe el, nimic nu
complica mai mult viaa dect nevoia de bani...
Oricum, zise el suspinnd, a vrea ca aceast afacere s
se ncheie repede. Ca s pot profita de soare i de mare.
Ea ddu din umeri.
Nu trebuie s v grbii, senor. Aici suntem n Brazilia,
nu n America. Magneziul n-o s plece din loc. Tatl meu a
promis, aa c va semna. Dar nainte trebuie s se gndeasc
bine, ca s fie sigur c nu face o prostie...
O prostie? Ce prostie?
Era rndul lui Malko s se arate surprins.
Nu tiu. fcu ea puin ironic. S presupunem c dup
ce i-ai obinut semntura, avei chef s-l suprimai ca nu
cumva s se rzgndeasc; sau c cei cu care a refuzat s
semneze vor fi nemulumii... Tatl meu este ceea ce este, dar
eu l iubesc. Nu vreau s-l pierd n mod brutal.
Malko se abinu s-i spun c persistnd n aceast
amnare risca s fac o prostie nc i mai mare. Ultima. n
78

fond. el juca rolul unui diplomat.


tii, conchise Linda, nu m mrit dect peste ase luni!
Aa c tatl meu nu e grbit.
Malko simi o mncrime neplcut pe ira spinrii. ase
luni de delir cu necunoscui care se omoar unii pe alii n
jurul tu, asta nu putea s fie deloc o perspectiv
mbucurtoare.
Licrirea care se aprinse o clip n privirea Lindei l fcu s
rite.
Dac promit c nu voi vorbi de afaceri. ntreb el. luai
cina cu mine?
Ea avu o tresrire imperceptibil i strivi cu puin
nervozitate igara n scrumier. Malko simi scurta ei ezitare.
Atepta aproape la fel de senin ca un juctor ce i-a aezat pe
un numr de la rulet ultimul jeton de un milion.
Suntei un remarcabil om de afaceri, rspunse ncet
Linda. Dar accept, ca s nu v facei o impresie prea proast
despre Brazilia din pricina dificultilor pe care le avei...
Venii s m luai mine pe la ora nou.
Privirea pe care o schimbar nu se potrivea deloc cu o
convorbire de afaceri. Amndoi tiau foarte bine ce simeau.
Dar, dei i era puin ruine, Malko i zicea c prin fiic l va
convinge mai uor pe tat. Dat fiind situaia, orice mijloc era
bun, mai ales acela care nu excludea plcerea.
Srut mna Lindei fr s in seama de etichet i iei
din salon cu privirea ei nfipt n spate ca o sgeat de
catifea.
Malko prsi vila lui Alvaro Cunha epuizat i iei n
cldura torid. Cnd ajunse la main era deja lac de
ndueal. Situaia nu se prezenta prea strlucit. Mai nti,
nu mai aveau informaii din intimitatea btrnului brazilian:
79

apoi, o mn necunoscut se nveruna mpotriva aliailor


lor. Dup senator, informatorul; fr a o mai pune la
socoteal pe Ruth, care fusese la un pas de moarte. Dup cea
mai elementar logic, urmtorul pe list ar fi fost Malko...
Se aez la volanul Chevrolet-ului i demar.
Imediat nu mai avu dect o singur grij: s-i pzeasc
viaa n mijlocul circulaiei demeniale din Rio. Din ziua n
care sosise. Malko tia ce nseamn cuvntul lotaco. Era
vorba de nite autobuze enorme care parcurgeau oraul n
toate sensurile i se opreau la cerere. Detaliu simpatic, oferii
lor erau pltii dup randament! Malko nvase s se
fereasc de aceti mastodoni condui de stahanovitii
transporturilor urbane, cu biletele ntre dini i cu privirea
aintit spre linia alb a trotuarelor pndind clientul. Zig-zagurile i opririle lor brute erau mortale pentru automobilitii
neavertizai. i cum asigurrile nc nu existau n Brazilia...
i totui Malko reui s-i adune cteva frnturi de
gnduri. Trebuiau gsii, cu orice pre i scoi din circuit
oameni care l mpiedicau pe Alvaro Cunha s semneze. Sau
dac nu, btrnul s fie forat s-i onoreze promisiunea...
Nu se va ti niciodat ce voia Gustavo Orico s-i spun lui
Frank.
Deocamdat nu avea din pcate nici o pist. Adversarii lui
erau nite fantome. i pentru mai mult siguran. n ara
asta cadavrele erau pzite. Poate l va ajuta Linda. Pentru o
logodnic, tnra prea foarte zvpiat...
Ce vrst putea s aib? Nu mai mult de 24-25 de ani.
Malko suspin. n sfrit un gnd agreabil n mijlocul acestui
comar. n fond, femeile erau singurele lucruri interesante pe
acest pmnt...
nduioat, cu un zmbet pe buze, manevr n aa fel nct
80

s ntretaie irurile de maini pentru a nu fi antrenat pn la


Inanema pe acest drum cu sens unic. Deodat n dreptul lui
ajunse un Volkswagen verde. Pre de cteva secunde, cele
dou maini merser una lng alta. mpins de un
presentiment. Malko ntoarse capul i tresri.
Geamul Volkswagen-ului era lsat n jos. Un bra pros
inea ndreptat spre el un Colt 45 sau imitaia lui perfect...
n spate se vedea capul prea puin linititor al unui brazilian
purtnd o plrie de pai.
Malko nu vzu mai mult: se arunc jos pe scaun. Tocmai
la timp. Geamul drept nflori de crpturi, apoi parbrizul sri
n ndri la al treilea foc. Malko se pomeni peste el cu o
avalan de cioburi de Securit. Adversarul mai trase o dat i
geamul din spate dispru. Apoi nu se mai ntmpl nimic.
Malko se scutur de cioburile de sticl i se ridic. Din
instinct trsese de volan spre trotuar i oprise la nimereal.
La dreapta Chevrolet-ului defilarea mainilor continua.
Nimeni nu bgase de seam nimic. Cobor i i scutur
hainele. Volkswagen-ul verde era departe. i astfel de maini
erau cu miile la Rio. Ele deineau cea mai mare pondere n
cadrul parcului brazilian de automobile, deoarece se fabricau
chiar n ar. Nici mcar nu-i vzuse numrul. i rmsese n
minte doar o imagine fugar a prii din stnga. Existau
puine anse ca asta s-i serveasc la ceva. Doar nu avea s
inspecteze, milimetru cu milimetru, caroseria tuturor
mainilor Volkswagen din ora care aveau culoarea verde.
Chevroletul nu era ntr-o stare prea rea. Alte geamuri i un
parbriz nou l-ar fi fcut s arate ca la nceput. Tipul care
trsese era un debutant: nici un glon nu intrase n
caroserie. Din fericire! De la distana aceea, Malko ar fi fost
ciuruit de gloanele mari de calibru 45 ale Coltului.
81

Hotr s lase maina acolo unde se afla i s se ntoarc


cu taxiul. Brazilienii se uitau cu comptimire la frumoasa
main, creznd-o victima unui lotaco dezlnuit.
Malko se ndeprt traversnd piaa Maria-Isabel, cu
sperana c nu va primi un glon n spate. Gsi imediat un
taxi, un automobil Kaiser-Frazer cum nu se mai putea vedea
dect la muzeul mainilor. Ceru oferului s-l duc la
ambasad. Frank i consilierul lipseau, li explic celui care
rspundea de parcul auto un brazilian fermector i
vorbre nevoie mare c avusese un accident i c i trebuia
imediat o alt main. Din fericire. Chevroletul ataatului
cultural momentan bolnav se gsea disponibil n garaj.
Malko l rechiziion fr scrupule i se ndrept spre hotel.
Imediat ce ajunse la Copacabana Palace l sun pe Frank
acas pentru a-i face un rezumat al situaiei i a-i aduce la
cunotin decesul efemerului su colaborator. Chiar i la
telefon l putea auzi pe american rozndu-i unghiile.
Ar trebui s-l lichidm pe btrnul Cunha, suger
Frank.
Dup aceea lucrurile vor deveni mai clare. Ne nelegem noi
cu fiica lui.
Nici vorb de aa ceva, zise Malko. Numai prin el vom
ajunge la cei care stau n spatele acestei poveti. Dac l-am
omor pe Alvaro Cunha s-ar putea s scpm de Scylla i s
cdem peste Charybda...
Eu nu tiu unde s-ar putea s cdem, replic Frank,
dar deocamdat suntem n rahat. i de aici n-ai unde s cazi
mai jos...
Cine mai semneaz dac moare Cunha? protest Malko.
i cine tie dac nu asta doresc i adversarii notri?
Ridicol, mormi Frank. Btrnul conduce jocul. Ceilali
82

sunt clienii lui la fel ca noi.


Malko auzi dou bti scurte n u.
Mi se anun o vizit. i spuse el lui Frank. Te prsesc.
Americanul izbucni ntr-un rs respingtor.
Be careful. Ar fi neplcut s prseti Brazilia ntr-o
cutie de zinc, oh pardon, uitam c eti diplomat, de plumb...
i Malko era de aceeai prere. nainte de a merge s
deschid, i scoase din valijoara pistolul silenios extraplat, l
ncrc i l strecur la centur sub hain.
Dar n faa lui apru acea chinezoaic ncnttoare pe care
o zrise la cocktail-ul de la ambasad. Purta o rochie de
mtase mulat pe corp i l privea cu un aer timid.
Pot s intru? ntreb ea cu o voce foarte blnd. Am
lucruri interesante s v spun, domnule Malko Linge.

Capitolul VI
Femeia se ls pe unul din cele dou paturi i i aez
delicat picioarele unul peste altul. Rochia despicat lsa s i
se zreasc coapsele de culoarea chihlimbarului. Pantofii
decupai se asortau cu rochia de mtase violet. Bustul era
foarte subire i contrasta cu oldurile i picioarele solide. O
combinaie destul de atrgtoare, gndi Malko.
Ar fi fost o femeie foarte frumoas fr ochii aproape
inexpresivi care l priveau aa cum se uit o oprl la o
musc.
Ua e ncuiat? ntreb ea cu o voce blnd.
Vorbea englezete fr accent. Malko se duse s verifice
ua, apoi se ntoarse i se aez n faa vizitatoarei lui.
83

Avusese cam multe emoii n ziua aceea. Aceast chinezoaic,


picat din cer sau din infern, era pictura care fcea s se
reverse paharul. CIA l angajase s ajute la semnarea unui
contract, nu s rezolve rebusuri.
Pot s v ntreb cum v numii? ntreb el foarte
monden.
Chinezoaica i ascunse rsul scurt ducndu-i mna n
faa gurii, dup obiceiul oriental.
Se vede c nu cunoatei Brazilia, domnule Linge. Sunt
doctorul Lin-Pao, absolvent a Facultii din So Paulo i a
Universitii din Moscova. Vorbesc opt limbi i sunt o
militant comunist.
Malko reui s-i ascund surpriza. Aceast chinezoaic
de lux nu te ducea deloc cu gndul la autocritic...
Sunt destul de cunoscut n Brazilia, continu doctorul
Lin-Pao. Am fost expulzat din aproape toate statele Braziliei,
cu excepia statului Bahia; acolo m i refugiez cnd m
plictisesc prea tare n alt parte. Guvernatorul se numr
printre bunii mei prieteni.
neleg, coment Malko.
Nu, zise ea cltinnd din cap, nu nelegei nimic. Nu
este amantul meu. Dar avem aceleai idei. Dac ar trebui s
m culc cu el, sau cu dumneata, pentru a sluji cauza, a
face-o fr ezitare. Asta nu are nici o importan...
Malko i privea snul palpitnd. Se simea puin tulburat.
Lin-Pao avea destul farmec ca s abat un capitalist de pe
calea cea dreapt. Numai c pe el nu-l entuziasma deloc
perspectiva unei femei care se druia la comand.
Malko relu iniiativa.
i ai venit... s-i experimentezi ideile... cu mine?
ntreb el zmbind.
84

Eti un brbat foarte seductor, se fandosi ea, dar,


deocamdat, nu e nevoie.
Scoase din geant o tabacher de aur i o ntinse spre
Malko.
nuntru erau nite igarete mici cu captul aurit. Femeia
le aprinse pe amndou cu o brichet tot din aur. Malko
trase primul fum i constat c avea un gust ciudat.
Este un amestec fcut special pentru mine, preciz ea.
O combinaie de tutun blond i cnep indian.
Malko tresri.
Marijuana?
Ea ddu din umeri.
Se mai numete i aa. Dar ntr-o doz mic nu face nici
un ru. Poi s m crezi. Sunt medic.
Deodat se ntinse pe pat i i scoase pantofii cu o
rsucire de picior. Trase un fum i se ntoarse spre Malko.
Domnule SAS tiu c sta e numele dumitale
conspirativ ai ncredere n mine?
ntrebarea l prinse pe Malko nepregtit. Buna educaie i
interzicea s-i rspund c avea aproape tot atta ncredere
n ea ca ntr-un arpe cu clopoei. N-ar fi fost galant.
N-am s m culc cu dumneata ca s te conving de
bunele mele intenii, continu ea. Eti mai presus de aceste
procedee grosolane. Dar a dori s m crezi: vreau s te ajut.
Eti masochist? o ntreb Malko.
Se gndea la felul n care fusese pur i simplu evacuat
din ambasad.
Nu. Cnd am venit acolo, am fcut-o tot cu intenia de
a-i vorbi. Nu mi-au dat rgaz. Noroc c tiam unde s te
gsesc...
n fine, ce doreti i cum vrei s m ajui? ndatoririle
85

mele de viceconsul sunt ct se poate de simple. Sau poate ai


venit s-mi propui un apartament.
Ea scutur scrumul igrii, apoi i arunc lui Malko o
privire ironic.
n afara petilor din golf, toat lumea de aici tie c ai
venit s-i smulgi btrnului Cunha semntura pentru
cedarea magneziului. Nu vrem s reueti, dar dorim i mai
mult eecul altcuiva.
Malko ncepea s fie interesat i uit s o ntrebe de unde
avea aceste informaii.
Al cui?
Dup cum tii, cu o zi nainte de a fi sosit, un brbat
care se ddea drept prinul Malko Linge a fost omort de
oamenii prietenului dumitale Frank Gunder.
Da. i?
i eti convins c e un om de-al nostru. Numai c nu e
adevrat.
Atunci cine e?
Emisarul cuiva care ne urte. l cunoti pe Alex von
Ritersdorf?
Logodnicul Lindei Cunha?
Ea zmbi n colul gurii.
Exact, logodnicul. tii cine e Alex von Ritersdorf?
Nu.
Ei bine, este Obersturmbahnfuhrer Dieter Malsen, fostul
ef al Gestapo-ului din Breme, fost comandant adjunct al
lagrului de la Birkenau, criminal de rzboi cutat de
douzeci de ani. A fost de dou ori condamnat la moarte n
contumacie, n Rusia i n Germania.
Frumoas carte de vizit! n fond. asta nu-l mira chiar aa
de tare pe Malko. i Frank care l catalogase inofensiv!
86

De ce nu-l denuni?
Ea i arunc igareta i rse cu tristee.
Eti foarte naiv. Prietenul nostru Malsen-Ritersdorf este
bine protejat. Mai nti c i-a modificat puin faa ntr-o
clinic din Madrid, acum civa ani. i apoi, dup cum tii,
chiar dac a avea zece martori care-l recunosc, Brazilia nu
prea coopereaz la extrdrile politice. i oricum, ar avea
timp s se refugieze n Uruguay sau n Paraguay, unde
nimeni nu s-ar mai putea atinge de el.
Malko nelegea din ce n ce mai puin.
i care este legtura dintre trecutul lui Ritersdorf i
uciderea sosiei mele?
Alex von Ritersdorf este eful Internaionalei naziste n
Brazilia. E vorba de o organizaie care dispune de muli bani
i care ncearc s joace din nou un rol n politica
internaional. Dac ar putea controla acest magneziu, ar fi o
realizare foarte important pentru ei...
Linda cunoate convingerile logodnicului ei?
Ceaua aia?
Replica pornise din suflet.
Chinezoaica scuip ca o pisic, mnioas. Apoi,
amintindu-i c ntruchipa totui graia feminin, se ntinse
aproape voluptuos i zise:
Din clipa n care a pus mna pe un brbat, puin i pas
de trecutul lui. i cu siguran c el nu i-a povestit cu ce se
ocup acum.
Toate astea l uimeau la culme pe Malko.
Ce dovad ai pentru tot ce mi-ai spus? o ntreb el. i
de ce vrei s m ajui pe mine?
Ochii ei negri lucir o fraciune de secund. Chinezoaica
ncepea s fie sub influena drogului i se controla mai greu.
87

Cu faa ei triunghiular i corpul mic semna cu o panter


stilizat.
Vei avea aceste dovezi, uier ea. i te ajut pentru c
eti singurul care poate face ceva. Ritersdorf trebuie ucis.
Auzi, ucis...
Deodat sri n picioare. Fr pantofi i ajungea lui Malko
pn la umr. l prinse de amndoi umerii cu nite degete
tari ca fierul.
Corpul ei frigea de parc ar fi avut patruzeci de grade.
Malko era din ce n ce mai prudent. Asta mai lipsea acum,
o chinezoaic exaltat predicnd rzboiul sfnt! I se spusese
lui c n Brazilia se putea ntmpla orice, dar nici chiar aa...
Vei veni cu mine i vei avea prima dovad a ceea ce iam spus, opti Lin-Pao. nainte de orice, trebuie s tii c
Ritersdorf poart nc stigmatul crimelor lui: la subsuoara
dreapt are nite cifre tatuate grupa sanguin i numrul
de ordine din SS. aa cum cerea tradiia. Asta s-a ntmplat
acum treizeci de ani.
Se desprinse de Malko tocmai cnd contactul cu mtasea
cald ncepea s-i fac efectul asupra lui.
Vrei s vii cu mine? zise ea brusc.
Unde?
Nu prea departe. Nu-i fie fric.
Malko ezita, l-ar fi plcut tare mult s fie i Frank acolo.
Magneziul prea s fi dezlnuit personaje pe ct de
nelinititoare, pe att de derutante. Pn la urm parc i
prefera tot pe ucigaii profesioniti din serviciile secrete
rivale. Mai bine s ai de-a face cu ei dect cu icniii...
Bine, fcu el. Te urmez. Ai o arm la tine?
Ea izbucni n rs i i ntinse geanta.
Uit-te. Vrei s m i dezbraci?
88

n geant nu era nimic interesant. Iar n privina ei, ar fi


fost cu neputin s-i strecori un obiect mai nsemnat ntre
piele i rochie. Malko lu o hain i, ntorcnd spatele lui LinPao i vr pistolul la centur.
Lin-Pao i pusese pantofii. Din nou era rece i distant.
Nu-i vorbi lui Malko dect n hol.
Ai o main?
Da.
S mergem.
Femeia se aez foarte departe de el pe bancheta noului
Chevrolet.
tii unde e Barra din Tijuca? ntreb ea.
Malko se stpni cu mare greutate. Plaja asta pustie era
mai frecventat dect Champs-Elyses!
tiu, zise el fr nici un alt comentariu.
Merser n tcere vreme de o jumtate de or. Barra din
Tijuca era pustie. Doar ici i colo cteva maini oprite cu faa
spre ocean, cu toate luminile stinse. Malko nu se simea defel
linitit. Arunc o privire n oglinda retrovizoare: nimic n
spate. Dar primejdia putea veni i de la una din mainile care
staionau. Ultima vizit fcut pe acolo nu-i lsase amintiri
prea plcute.
Lin-Pao se uita cu atenie pe partea dreapt a drumului.
ncetinete, i ceru ea brusc.
Malko reduse viteza. Parcurser nc un kilometru
naintnd ca melcul, apoi Lin-Pao i aez mna pe braul
lui.
Aici este. Oprete cu faa la ocean. n felul acesta nu
vom fi remarcai.
Ce este aici? ntreb Malko.
Urmeaz-m fr s pui ntrebri.
89

Ultima surpriz fusese chestia cu cei patru ucigai...


Scoase cheile din contact i cobor primul. O adiere
cldu i parfumat i mngie faa. La cincizeci de metri
mai ncolo se auzea ropotul domol al valurilor. n jurul lui
perechile fceau dragoste netulburate n mainile oprite, iar
el se lsa antrenat n Dumnezeu tie ce poveste. i ctiga cu
vrf i ndesat dolarii!
Vino, opti Lin-Pao.
Traversar drumul. Chinezoaica o porni cu hotrre pe
drumeagul de pmnt din faa lor. Malko mergea n spatele
ei, cu mna pe mnerul armei, gata la orice.
La stnga lor, n penumbr, zri forma fantastic a unei
cldiri n construcie. Lin-Pao se opri i iei de pe drumeag la
dreapta.
Urm un moment de cutri, apoi l chem pe Malko cu
un gest.
Aici e, zise ea.
i i art pe cmp un loc unde pmntul fusese proaspt
spat.
Du-te s aduci o lopat de la antierul din fa. zise LinPao. Sau poate preferi s sapi cu minile...
S sap!
Din ce n ce mai bine. l lua drept gropar.
Bineneles. Aici dedesubt e cineva care te va interesa.
Fii fr grij, nu-i poate face nici un ru.
mpotriva voinei lui. Malko travers strada i plec spre
cldirea n construcie. Noroc c avea la el bricheta-lantern
pe care o aprinse cu puin team. Probabil c devenise o
int excelent.
Escapada asta era stupid. Existau nou anse din zece ca
aceast chinezoaic s-i fi ntins o curs. i s-ar fi zis cu el.
90

Dar subcontientul i spunea c va descoperi ceva.


Gsi cu uurin o grmad de unelte sprijinite de o anex
i alese o lopat mare pentru ciment.
Lin-Pao l atepta lng mormnt, tcut i nemicat.
Malko i scoase haina i ncepu imediat s sape. Pmntul
era afnat i se spa uor. Totui dup zece minute se trezi
lac de ndueal. Lin-Pao i inea haina nepstoare. Vzuse
pistolul dar nu spusese nimic. Malko avu deodat
presentimentul c e victima unei uimitoare farse macabre:
era pus s-i sape mormntul nainte de a fi executat! Asta
era ceva foarte oriental... Fu tentat s lase lopata i s fug.
Silueta nemicat a chinezoaicei l reinu. Nu trebuia s-i
piard prestigiul. Dar ntre dou lopei de pmnt, se uita la
stele cu mai mult intensitate. Crucea Sudului i fcea cu
ochiul, ca un far uria. n secunda aceea i ddu seama c
era foarte fatalist. Dac ar fi murit acum, ar fi fost pentru el
un sfrit rapid i fr probleme. Idealul, n fond...
Lopata lovi ceva tare.
Cu mare precauie, mai scoase nc puin pmnt. n
groapa aceea era un cadavru. De altfel, mirosul fad al morii
ni imediat la suprafa. Lin-Pao l simi i ea.
l vezi? i opti ea apropiindu-se de el.
Nu, dar l simt.
Mai scormoni puin pmntul. nfiorndu-se de dezgust,
trebui s lase lopata i s foloseasc minile. Din fericire
corpul era mbrcat i putu s-l trag de hain.
Scoate-l afar, ordon Lin-Pao.
Uor de spus! Malko reui n sfrit s apuce estura din
dreptul a ceea ce trebuia s fi fost umerii.
Blestemnd i alunecnd n pmntul afnat, reui pn
la urm s ridice cadavrul afar din groap. Lin-Pao l ajuta
91

cu o for surprinztoare. Epuizat. Malko i trase o clip


sufletul. Ar fi dat o sut de dolari pentru un flacon de
colonie. Mirosul ar fi pus pe fug o ntreag ceat de dihori.
Lin-Pao l ddu la o parte i se ls n genunchi lng
mort. Cu un gest sigur, despic pnza cu un mic briceag scos
din geant. Imediat i izbir n fa un aer urt mirositor.
Malko se cam cltin, dar chinezoaica se inu tare.
Dup miros, prea s fie mort de mai multe zile. Cnd
atinse carnea rece. fatalismul lui Malko se topi ca zpada la
soare. Trase o gur zdravn de aer curat i arunc o privire
uimit spre cerul nstelat. Cnd te afli ntr-un mormnt nu ai
cum s vezi stelele.
Cadavrul era mbrcat. Lin-Pao ncepu s-i taie haina i
cmaa. Apoi l ntoarse pe spate i despic mneca dreapt
a hainei.
D-mi lanterna, i ceru ea.
Malko se apropie i se ls i el jos lng cadavru. Deodat
Lin-Pao scoase o exclamie ntr-o limb necunoscut. Apoi,
cu faa crispat de furie, se ntoarse spre Malko:
Ticloii! Au trecut pe aici naintea noastr. Uit-te.
Fascicolul lanternei lumin bustul mortului. Femeia ridic
cu greutate mna umflat i nepenit a mortului. inut
astfel n unghi drept, braul lsa s se zreasc la subsuoar
o pat mare ntunecat. Era vizibil c din acel loc fusese
decupat o bucat de piele. Malko prefer s nu insiste prea
mult asupra faptului. Treaba asta macabr ncepea s-l
scoat din srite.
i? bombni el.
Acest om era i el un SS-ist. i el era nsemnat sub bra.
Cu o cerneal care nu se terge. Ca i Ritersdorf. Dac l-ai fi
vzut, m-ai fi crezut.
92

Interesat. Malko examin corpul cu mai mult atenie.


Brbatul era de nerecunoscut. Faa i fusese lovit de parc
s-ar fi urmrit zdrnicirea oricrei tentative de identificare,
iar cadavrul se umflase datorit trecerii timpului. Toate astea
fceau din corp o mas dezgusttoare. Poriuni de snge
uscat amestecat cu pmnt i ascundeau prul.
Fr discuie c acel cadavru fusese mutilat. Biet mort. i
zise Malko. ngropat, dezgropat, tiat, redezgropat!
Te cred, zise Malko. Dar nu mai putem face nimic dect
s-l punem la loc unde l-am gsit. Pn la viitoarea
dezgropare. C asta pare s fie un obicei aici. Probabil c
pompele funebre au dat faliment n ara asta...
Se gndea la cadavrul secretarului pzit de capanga iui
Alvaro Cunha. Nici odihna lui venic nu era prea linitit.
Cu ajutorul lui Lin-Pao, Malko mpinse corpul la loc n
groap. Dup cteva lopei de pmnt, cmpul arta la fel
cum l gsiser.
Cnd termin. Malko i rembrc cu grij haina i i
scoase cravata. Apoi rmase cteva clipe nemicat lng
mormnt. N-ar fi spus-o nimnui, dar se ruga. Cnd rzboiul
era nc uman, totdeauna se obinuia s se ridice paharul
pentru adversarul dobort. Iar acesta murise aici, att de
departe de cas. Asta se vedea dup prul lui blond... Apoi
duse napoi lopata i se ntoarse la main unde l atepta
chinezoaica.
i acum unde mai mergem? ntreb el. Mai cunoti
multe chestii din astea pe-aici?
Femeia i cufund privirea inexpresiv n ochii lui aurii.
M crezi? l ntreb ea cu ncpnare.
Depinde. E posibil ca acest mort s fi fost un nazist.
Dup ce m voi convinge c la fel stau lucrurile i cu
93

Ritersdorf, atunci voi considera c am de-a face cu o


presupunere serioas. Dar spune-mi, cum ai descoperit acest
cadavru? Doar nu eti prezictoare.
L-am vzut cnd l-au ngropat, eram acolo ntr-o
main, zise ea dintr-o rsuflare. Sunt femeie i in i eu la
reputaia mea, adug ea cu o revolt prefcut.
Suna fals ca jurmntul unui beiv. Dar Malko nu insist.
N-ar fi scos nimic n plus de la ea. Spera s afle mai multe
detalii de la Frank.
Revenir la Rio fr s-i vorbeasc prea mult. Bosumflat,
chinezoaica sttea ghemuit n colul ei.
Unde locuieti? o ntreb Malko.
Nu departe de hotelul dumitale. Pe strada Miguel
Lemos, la Copacabana, dup Ipanema.
i explic repede pe unde trebuie s mearg. Dup zece
minute, Malko o lsa n faa unui imobil modern, pe o strad
linitit ce se ntindea perpendicular pe Avenida Atlantico.
Totui te voi ajuta, chiar dac nu m crezi, zise Lin-Pao
nainte de a cobor din main. Pe curnd.
Foarte ncurcat. Malko i urmri cu privirea silueta zvelt.
Dac n-ar fi fost cadavrul, ar fi crezut c e vorba de o fars.
Nu ntlneai n fiecare zi o militant comunist de teapa ei.
Dar mai mult ca sigur c era amestecat ntr-un fel n tot ce
se ntmplase. Cum de tiuse unde era ngropat cadavrul? n
principiu nu cunoteau locul dect oamenii lui Frank. i,
evident, cei care l dezgropaser.
Oricum, inteniona s se ocupe serios de domnul Alex von
Ritersdorf. Poate c dragostea lui pentru frumoasa Linda nu
era chiar dezinteresat. Dac chinezoaica spunea adevrul,
atunci el se gsea n spatele acestui lan de crime.
Totul se explica perfect. Ritersdorf aflase de la Linda de
94

sosirea lui Malko. El trimisese dublura. i tot el l suprimase


pe secretarul lui Alvaro Cunha. ca s fie linitit. Aa cum
ncercase s-l suprime i pe Malko. Cu siguran c spera sl influeneze pe btrnul miliardar, dac nu cumva l i
ameninase deja...
Malko roti cheia n contact i ncremeni. n ir indian,
patru brbai tocmai intraser n imobilul unde locuia
chinezoaica.
Malko opri imediat motorul i cobor din main s
examineze faada. La cteva ferestre se vedea lumin. Nu se
gndise s o ntrebe pe Lin-Pao la ce etaj locuia. Ezit. i
dac totul nu era dect o capcan?
Prudent, se ndeprt i reveni pe cellalt trotuar,
prefcndu-se c se plimb. Intr i ddu cu ochii de irul
cutiilor de scrisori. Pe una din ele citi: doctor Lin-Pao, etajul
4. Ascensorul era alturi. Aps pe buton i acesta veni n
cteva secunde.
Malko nchise ua i aps pe butonul etajului patru. Era
un model hidraulic de ascensor, care la New York ar fi fost
expus ntr-un muzeu de art modern. n timp ce urca, ntre
etaje, Malko vzu deodat patru siluete ntunecate cobornd
cu repeziciune scrile. Necunoscuii pe care i vzuse intrnd.
Avu o presimire rea. Scoase pistolul, l ncrc, dar tia
deja c nu-i e de nici un folos. Ascensorul se opri cu o mic
zdruncintur. Malko iei brusc. Undeva n cas se auzea
ritmul unei sambe. Ua din faa lui era ntredeschis. naint
cu precauie i btu. Nici un rspuns. mpinse ua care se
deschise complet. Pipi dup ntreruptor i aprinse lumina.
Doctoria Lin-Pao era ntins pe burt n mijlocul ncperii,
avnd nc pe ea rochia violet. Nu fu nevoie s se apropie ca
s vad c era moart. O bltoac de snge se ntindea n
95

jurul gtului. Se aplec puin i se trase napoi cuprins de


oroare. Fusese aproape decapitat cu un brici care zcea
alturi de ea. Avea ochii deschii i faa desfigurat de o
spaim cumplit. Fatalismul oriental nu rezistase la un brici
foarte ascuit...
Malko i nfrnse dezgustul i cu un gest uor, i nchise
ochii.
Poate c era un gest ridicol, dar tocmai aceste fleacuri
ridicole l caracterizau pe Malko.
Se uit n jurul lui. Nimic nu fusese deranjat Camera era
mobilat cu simplitate: o msu lcuit, o canapea i o
bibliotec mare. Ua dormitorului rmsese nchis. Lin-Pao
nu avusese timp s ajung acolo. Asasinii veniser s omoare
i atta tot. Poate c pn la urm chinezoaica nu era chiar
aa de nebun.
Malko cobor scrile profund tulburat. La etajul de jos se
auzea aceeai melodie. Ce mutr vor face dansatorii cnd
sngele va ncepe s se infiltreze prin plafon! Iei i aspir o
gur mare de aer curat. i cnd te gndeti c pentru el Rio
nsemnase totdeauna Carnavalul...
Fcu prudent ocolul mainii nainte de a urca la volan.
Moartea prin decapitare i produsese totdeauna oroare.
Nu ajunse bine la hotel c l sun din nou pe Frank.
Nu cunoti cumva o chinezoaic puin cam srit care
i zice Lin-Pao? ntreb Malko.
Bineneles! E o nebun. i nchipuie c e fiica din flori
a lui Mao Zedong. Ce i-a fcut?
Mie, nimic. Ei i-au fcut alii. Vino s bem cafeaua
mpreun i i voi povesti.
Noroc c la Rio se cineaz trziu. Malko avu timp s fac
un du i s se schimbe nainte de a cobor n sala de mese a
96

hotelului. Atmosfera era destul de sinistr, dar nu avea chef


s plece nicieri.
eful de sal i recomand crnat chilian, care se dovedi
delicios i un charrasco argentinian, adic carne fript.
Prudent, hotr s bea doar bere.
Frank sosi n momentul n care Malko se gndea dac s
nghit charrasco tot o dat. fr s-l mestece, sau s cear
chelnerului un ferstru de buctrie. n cele din urm,
avnd oroare de scandal, se mulumi s mping carnea pe
marginea farfuriei. De altfel, spectacolul pe care-l oferea
Frank i-ar fi tiat oricum apetitul. Dup cum i era obiceiul,
americanul i rodea cu furie unghiile, cnd de la o mn.
cnd de la cealalt.
Prin urmare! fcu el.
Nu avea nici cel mai elementar sim al convenienelor. Lui
Malko nu-i plcea s discute afaceri n timpul mesei. Frank
fu nevoit s-l atepte s nghit o piersic mare cu sirop
pentru a afla toat povestea.
Ce prere ai? l ntreb Malko dup ce i istorisi cum
petrecuse seara.
Frank i roase o unghie.
Nu neleg nimic. O cunosc pe fata asta de cnd sunt n
Brazilia. E adevrat c e o comunist, cel puin aa striga n
gura mare peste tot. Dar nimeni nu o lua n serios. Voia s
dea n judecat statul So Paulo, pentru c fusese declarat
indezirabil. Ceruse sprijinul lui Crandao. Nu neleg ce
amestec a putut s aib n toat povestea asta i mai ales de
ce a fost omort att de repede.
Probabil c au urmrit-o, zise Malko.
Pi cum! fcu Frank cu mnie. Dup cum spui, nici
mcar nu au ncercat s o fac s vorbeasc. Asta ar
97

nsemna c a spus adevrul i c oamenii lui Ritersdorf au


lichidat-o drept pedeaps c a trdat secretul.
n orice caz, ara asta e nesntoas, concluzion
Malko. Sosete dublura mea i moare de mna voastr. Un
cadavru. Dup aceea are necazuri omul tu de ncredere. Al
doilea cadavru pus la pstrare. Acum chinezoaica. Fr s
mai amintesc de Ruth i de mine, care abia am scpat. Cine
urmeaz la rnd?
tiu, tiu, bombni Frank. Dac ar fi fost simplu, nu tear fi trimis aici cei de la Washington. C veni vorba, ce-a ieit
din ntrevederea cu btrnul?
Pentru el, dou sute de dolari. Pentru mine, nimic. Nu
se grbete. Ne ntlnim i mine.
Malko i povesti discuia avut cu Alvaro Cunha i partida
de gin-rummy.
Frank atac cu frenezie alt unghie.
Bravo! lat-te angajat acum ntr-un campionat de gin!
Btrnul ne trdeaz. Nu tiu pentru cine, dar ne trdeaz. O
s ne trezim ntr-o zi cu un contract semnat cu alii.
Stai puin, ce, asta se poate face chiar aa uor?
Frank slt din umeri.
Bineneles. Nu e un contract ntre guverne. Dac mine
te-ar chema s semneze cu dumneata, dragul meu SAS, ai
avea puterea unui miliardar. Oricine i-ar da cteva milioane
de dolari pentru peticul dumitale de hrtie.
Aceast perspectiv l cufund pe Malko ntr-o profund
visare. Ce-ar mai fi fost! i-ar fi terminat castelul, ar fi
angajat un personal competent i ar fi trit dup rangul lui.
i mai cu seam, n-ar mai fi avut de-a face cu toate povetile
astea oribile.
Din pcate mai existau i nite cadavre ntre el i
98

milioanele respective.
Frank nu-mai avea unghii. Se ridic i zise:
Mine diminea semnalez discret cadavrul de la Barra
din Tijuca. Mcar s aib un mormnt decent. n privina
chinezoaicei, nu e cazul. Vor avea grij vecinii ei. Am s te
sun.
Malko nu-i spusese nimic de ntlnirea cu Linda. Dintr-o
cochetrie puin cam ipocrit, considerase asta ca fcnd
parte din viaa lui particular i nu-i plcuse niciodat s se
laude cu trecerea pe care o avea la femei. Dup plecarea lui
Frank, semn imediat nota de plat, ceru s i se aduc n
camer o sticl cu ap mineral i plec la culcare.
Dup un sfert de or dormea dus n pijamaua lui de
mtase alb.
Dac ai fi nchis ochii, te-ai fi crezut n plin Carnaval.
Numai ei trei, dansatorii-cntrei fceau tot atta zgomot ct
o ntreag coal de samba. Trebuie ns spus c
restaurantul era mic: vreo 12 mese. La nceput evoluase un
chitarist cu o voce extrem de joas care interpreta vechi
cntece din folclorul brazilian. Apoi cei trei dansatori n
inut alb puseser stpnire pe scen, cu instrumentele lor
bizare: tamburina din piele de pisic, beigaele care erau
lovite unul de altul i un soi de hritoare care imprima
ritmul frenetic al adevratei samba.
Negrii tia trei ar face avere la New York, i zise Malko
Lindei.
Ea ddu aprobativ din cap. Pe ei nc nu-i stricase
turismul. Coborau n fiecare sear din favella lor i i
executau numrul pentru civa cruzeiros. Nu tiau s
citeasc i nu auziser niciodat de New York.
99

Dansnd ntruna, cntnd ct puteau de tare.


exploatndu-i la maxim instrumentele, toi trei interpretau
melodiile de succes lansate la Carnavalul precedent. Ritmul l
ndemna pe Malko, care nu era totui amator de muzic
exotic, s se ridice i s danseze cu ei. Pentru prima dat
nelegea magia pe care o exercita Rio, acest ora unde
jumtate din locuitori mor nainte de a mplini douzeci de
ani, dar unde cei mai nevoiai strng bnu peste bnu tot
anul ca s mbrace un costum frumos n sptmna sfnt a
Carnavalului.
Linda alesese restaurantul. Malko i fcuse apariia la vila
lui Alvaro Cunha pe la orele nou. i deschise acel ngrozitor
capanga. l condusese pn n salon i cu graii de babuin, i
propusese un whisky. Malko refuzase politicos. Dup prerea
lui, locul acestui brazilian era ntr-un copac nalt din pdurea
tropical.
Linda apruse imediat. Purta o rochie de var din antung
mulat pe corp, cu un decolteu brazilian. Era ncnttoare.
Rochia ei ar fi declanat o rzmeri la un congres al orbilor.
Malko se nclin i i srut mna.
Ea izbucni n rs.
Ce caraghios eti!
De ce? ntreb Malko puin vexat.
Ei bine, pentru ce-ai fcut adineauri. E prima oar cnd
pesc aa ceva. Cel puin de la cineva pe care nu-l cunosc.
S nu mai faci asta cu doamnele pe care nu le cunoti, vei
avea necazuri cu soii. La noi, gestul nu are deloc aceeai
semnificaie... i pe urm, de ce te-ai mbrcat aa?
Nelinitit, Malko se privi n oglind. Pentru Linda i
pusese acum prima dat un costum cenuiu nchis din
alpaca, aa cum i era obiceiul, la care asortase o cmaa
100

albastr i o cravat Dior cumprat de pe Fifth Avenue din


New York i care l costase o mic avere.
Mai nainte c Malko s-i revin din consternarea lui
mut, Linda se apropie de el i i descheie haina. Trase de un
capt al cravatei cu un gest precis i ntr-o clip i desfcu
nodul. Apoi i-o scoase de tot i strecurnd un deget lung ntre
gt i cma. i desfcu primul nasture. Dup aceea i
contempl satisfcut opera.
Ari mult mai bine, zise ea.
Dar cu pantofii a putea s rmn? ntreb Malko plin
de politee. Ea izbucni n rs i i arunc cravata pe umr.
Nu fii rutcios. Aici, la Rio, te mbraci dup-amiaza i
seara te dezbraci. i pui cravata cnd te duci la birou, nu
cnd iei n ora. Pentru c mergi s te distrezi i e foarte
cald.
l prinse frumos de mn i l trase dup ea. El se simi
puin ridicol cu gulerul descheiat, la braul acestei tinere
elegante n rochie de cocktail i pantofi cu toc nalt. Linda
mergea legnndu-i uor oldurile, ca negresele, cu un aer
foarte senzual. Taica Cunha avusese probabil slbiciune la
plantatoarele de trestie de zahr. Dar n Brazilia asta nu avea
importan. Nimeni nu era alb sut la sut.
Sinistrul capanga care veghea la u se aplec adnc n
faa stpnei sale.
Mai avei muli din tia? ntreb Malko.
Muli. Dar acesta este foarte preios. Dac tata i-ar cere,
i-ar omor i proprii copii.
Malko profit de ocazie.
Chiar, tatl dumitale unde e? l-am telefonat dupamiaz. N-am putut s vin. tii c m aflu n exerciiul
funciunii la Rio...
101

Ea l trase de mnec i i atinse uor buzele.


Nu i n seara asta. Nu strica seara vorbind de afaceri.
El nu insist. Dac Linda se dezghea, i-ar fi putut fi de
mare ajutor. Ar fi fost i timpul. Larry Gallo primise o
telegram de la Washington care i amintea cu amabilitate c
Brazilia era o ar turistic, dar nu i pentru diplomaii n
misiune i c erau nc vacante cteva posturi n Tanzania
Oriental...
Malko deschise portiera Chevroletului. Linda se aplec i
descoperi att de mult din coaps nct ar fi putut s bage n
pcat i un om cinstit. Malko se aez la volan. Se gsea n
plin delir. De cnd venise, problema magneziului nu avansase
nici mcar cu un centimetru, cadavrele se nmuleau fr
motiv aparent, iar el i petrecea serile cnd cu un vr care
bea ca o sugativ, cnd cu o femeie drgu care pe deasupra
mai era i logodit! Nu mai lipsea dect o dram pasional. n
privina asta se simea foarte sigur pe el. Frank l sftuise de
la nceput s nu umble fr pistol. Dar Malko i rsese n
nas: avea oroare s fac pe gangsterul i nu purta arm
dect n orele de lucru.
Linda i indic drumul pn la restaurantul Castellino, un
local la mod. Patronul se aplec pn la pmnt cnd i
vzu i i invit imediat la cea mai bun mas.
Las-m pe mine s aleg meniul, insist Linda.
Comand camarao la Bahiao19 i o salat din miez de
palmier i diferite plante necunoscute pentru Malko. i vin
brazilian.
Salata, proaspt i destul de picant, era delicioas. Ct
privete vinul, probabil c avea cel puin patruzeci de grade...
Li se aduse camarao. Erau nite crevei enormi cu orez att
19

Crevei mari pregtii ca la Bahia (n.a.).

102

de piperat. nct Malko fu gata s scuipe jos prima


nghiitur. Linda fcu curat n farfuria ei ca o pisic
nfometat.
Sub mas, piciorul lui Malko se sprijinea de genunchiul ei.
Eti deja foarte brazilian, zise tnra femeie zmbind
uor.
Dar nu-i retrase piciorul. Muzica mpiedica irul oricrei
conversaii. n faa reticenei vdite a lui Malko pentru
camarao, Linda lu unul din crevei i turn peste el piper
rou cu nemiluita. Apoi i-l ntinse lui Malko:
Mnnc-l dac ii un pic la mine.
Malko l nghii resemnat.
l-au trebuit-apoi trei pahare pline cu vin nghiite pe
nersuflate pentru ca faa s-i revin de la vnt la rou
aprins. Avea impresia c o sumedenie de animale minuscule
i devorau pereii stomacului. Mnccioasa, puse puin piper
pe pine i l nghii pe nemestecate.
Cu un astfel de piper rou a fost omort secretarul
tatlui meu, preciz ea cu amabilitate.
Mulumesc, zise Malko. Unul nu ajunge?
Ochii Lindei sclipir de ironie.
El l-a nghiit n alt fel.
Dei vinul era tare, Malko avea nc mintea limpede.
Cine crezi c l-a omort?
Nite oameni care i voiau rul, rspunse Linda cu o
logic imbatabil.
Dar sunt brazilieni, pentru c l-au executat n acest
mod, s-i zicem folcloric...
Da, suspin Linda, dar pot fi nite brazilieni care
lucreaz pentru strini.
Malko mai fcu o ultim ncercare.
103

i ce-a spus tatl dumitale de moartea secretarului


su?
Era cam nemulumit de el, rspunse ea cu o
strmbtur ncnttoare. Prea se inea dup mine...
Evident, era i sta un motiv. Pi nu spusese printele
Francisco Vergas, nc din secolul XVII, c la sud de Ecuator
nu mai exist pcat...
Hai s dansm, zise deodat Linda. Ai auzit de ZumZum?
E un dans sau un zeu vodu20?
E un local. Cel mai simpatic din Rio.
Plecar la Zum-Zum. Era la deprtare de trei strzi, pe
aleea Nostra Senora de Copacabana.
i aici li se oferi imediat un loc. Malko comand dou
cacha pentru a-i face plcere Lindei. De altfel acel alcool alb i
amintea de vodc. i bu paharul dintr-o rsuflare. Se
simea cuprins de-a binelea de euforie.
Dac am dansa? propuse Linda.
Pista era mic de tot. Dansar, unul dup altul, mai multe
slow-uri braziliene, foarte ritmate. Linda se legna uor, abia
atingndu-l. i petrecuse braele dup gtul partenerului ei
i Malko i simea oldurile atingndu-l uor dup ritmul
melodiei. Nu se sprijinea de el, dar o dorea de o mie de ori
mai mult dect dac ar fi fost lipit de corpul lui.
O strnse puin mai tare de talie. Ea ridic spre el doi ochi
mari de culoarea aluriei n care struia un licr nelmurit.
M doreti...
Nu era nici un repro, nici o ntrebare, ci o constatare.
20

Cultul vodu este cultul negrilor din Antile. De origine animist, el


mprumut anumite elemente din ritualul catolic. Uneori se grafiaz
voodoo sau vandoo (n.t.).

104

Malko, complexat de absena cravatei, nu rspunse.


Ateapt, i opti ea la ureche. Vom face dragoste dup
aceea. Cum vei dori. (Suspin). mi place s fac dragoste. i
dumitale. i se citete n ochi. Ai zice c sunt din aur topit.
mi vine s i-i scot ca s fac din ei inele purttoare de noroc.
Malko schi un pas napoi.
Glumesc, zise Linda. Dar fii drgu i nu te mai gndi
acum la dragoste, c n-ai s mai dansezi bine. Dup aceea
vom avea tot timpul. S dansm.
i au dansat. Locul discurilor fusese luat de o cntrea
neagr, Nara Lon, care alterna sambele cu cntece lente ale
cror refrene erau de o tristee sfietoare.
Linda nu mai spuse nimic. Deodat, Malko simi un lichid
cald alunecndu-i pe mn. Tnra femeie plngea. i ridic
faa spre el i ea l privi cu ochii plini de lacrimi. Brbia i
tremura uor i suspina fr reinere ca o feti.
Sunt saudade, murmur ea. Melancolic.
De ce?
Ea ddu uor din umeri.
Dac i-a cere s mergi cu mine la aeroport acum i s
ne urcm n primul avion, ai zice nu i m-ai considera
nebun... Aa c la ce bun s-i explic?
Malko simi atta dezndejde n vocea ei. nct ncerc s
afle mai mult.
De cine fugi?
De mine.
i scutur prul.
Hai s nu mai vorbim de asta. Am dansat destul. S
plecm de aici.
n trei minute erau afar.
Am chef s conduc, zise Linda.
105

Lu cheile din mna lui Malko i se instal la volan.


Conducea foarte bine, dar cu brutalitate. Dup zece minute
opri brusc n faa unui imobil destul de jerpelit pe dinafar,
situat n colul pieii Maria-Isabel.
Am ajuns.
Malko se uit la ea puin surprins.
Da, explic ea. Tatlui meu nu-i place s aduc brbai
acas, aa c am apartamentul meu...
Malko o urm fr s spun nimic.
Urcar ntr-un ascensor murdar care i duse la etajul opt.
La captul unui culoar lung, Linda se opri n faa unei ui de
lemn. l ls pe Malko s intre primul i aprinse lumina.
Era un apartament spaios, cu o mobil banal. Un divan
lat i scund, un pick-up i o comod cu o mare figua neagr.
Tavanul era la peste patru metri i o loggia nchis cu perdele
nainta pn la jumtatea ncperii.
Linda puse un disc i se sprijini de comod uitndu-se la
Malko cu ochii pe jumtate nchii. O expresie nedefinit i
strmba faa, ca o durere ascuns. Malko fcu un pas nainte
i o lu ncetior pe dup umeri. Cu cealalt mn i mngie
uor faa.
Ea l privi surprins.
De ce eti aa de bun i de drgu?
El nu rspunse. Linda era nefericit i Malko nu putuse
niciodat s fie indiferent fa de o femeie nefericit...
Lmpile pick-up-ului se nclzir i sunetul muzicii umplu
deodat ncperea. Linda i reveni brusc. Tristeea i dispru
din ochi, i arunc braele dup gtul lui Malko i l srut.
Cnd o privi din nou, pupilele i se mriser i corpul, care
nu era lipsit de gingie, i se sprijinea greoi pe el.
Malko o lu din nou n brae. Nu simea numai tandree
106

fa de ea. ci i o dorin aat de acea muzic slbatic. i


ls mna s-i alunece pe spate i, srutnd-o, ncerc s-i
desfac fermoarul.
Nu, i opti ea la ureche.
Puin surprins, Malko se mulumi s-i mngie spatele.
Totui nu prea o cochet. Prin minte i trecu un gnd
deprimant. Ceva nu se potrivea. Prea mersese totul ca pe
roate. Se ndeprt uor de ea.
Ea veni mai aproape.
De ce vrei s-mi scoi rochia? murmur ea ndrtnic.
Ai principii? De unde vii nu facei dragoste dect dac femeia
e goal?
Era cum nu se poate mai clar. Mna stng a lui Malko i
alunec pe piept i i se opri pe old.
Ar fi plcut s nu ai nimic sub rochie, zise el ncetior.
Dar nici n-am. rspunse Linda cu simplitate.
Malko simi un vrtej rsucindu-i-se n stomac. Aproape
cu brutalitate, fcu ceea ce atepta ea, fr ca mcar s-i
scoat haina.
Cu prul negru revrsat pe umrul partenerului ei, Linda
ngna vorbe fr ir n brazilian. Malko se dezmetici puin
cnd prinse un cuvnt din zbor: era o interjecie obscen.
Bogatei Linda i plcea s fie vulgar.
l simi c se trage napoi i l inu lipit de ea. Cu ochii nc
nceoai de plcere, Linda i legna capul cntnd ncetior
cuvintele sambei care se auzea n acel moment la pick-up.
tii ce cnt? l ntreb ea pe Malko.
Nu, zise el.
Samba Langustelor. Melodia la mod.
i i fredon la ureche:
Oare langusta e un pete?
107

noat sau pe fund pete?


i ce dac nu tiu nimic,
C tot n-am s mnnc vrun pic.
Malko asculta distrat ultimele cuvinte. Privirea i se
ndrept ntmpltor spre mica oglind agat pe perete n
faa lui. n oglind se vedea perdeaua care nchidea loggia.
Or, perdeaua tocmai se micase uor n spatele lui Malko.
Fereastra era nchis. Asta nu putea s nsemne dect un
singur lucru: cineva era n spatele perdelei.
Pe lng neplcerea de a mpri momente de intimitate cu
un al treilea, faptul reprezenta pentru Malko o ameninare
foarte precis. Nu avea arm i deci nu se putea apra. Iar
necunoscutul care sttea ascuns nu putea s aib dect un
singur scop s-l ucid.

108

Capitolul VII
Cu toi muchii ncordai n ateptarea glonului care urma
s-l loveasc n spate, Malko fcu un efort supraomenesc s
nu se repead la u. Ar fi fost o prostie. Necunoscutul ar fi
avut timp s-l omoare de zece ori.
Dorina strnit de femeie i ameeala provocat de
muzic, alcool i dragoste pieriser dintr-o dat. Linda simi
imediat schimbarea lui de atitudine.
Ce ai? ntreb ea.
Nimic, m gndeam.
O furie nebun punea stpnire pe el. Tare ar mai fi vrut
s strng gtul subire i delicat al Lindei. l atrsese
nemaipomenit de bine n aceast capcan... Acum, imediat ce
se va ndeprta de ea, ucigaul ascuns n spatele perdelei l
109

va dobor cu uurin... O ncurcase!


Ca s ctige timp, o prinse brusc pe Linda de mn i o
duse sub loggia, avnd grij s o in tot timpul ntre el i
uciga.
Se aez pe pat i o trase lng el. i venise o idee care i
putea salva viaa.
De unde se gsea, supraveghea micrile perdelei n
oglind. Aceasta tremur iar, de parc ucigaul l pndea i el
pe Malko...
Strduindu-se s nu se gndeasc la omul din spatele
perdelei. Malko o lu n brae pe Linda. O srut ptima pe
gt, apoi, atrgnd-o la el, se ntinse lng ea pe divan.
Nu-i trebui mult ca s o strneasc. Dar n momentul n
care femeia i strecura minile sub cmaa lui. Malko i opti
la ureche:
De ce nu mi-ai spus c suntem trei?
Ea tresri i, cu pupilele dilatate, i zise:
Cum aa, trei?
Sus e cineva, opti Malko. Am vzut perdeaua
micndu-se de mai multe ori.
Umbra unui zmbet trecu repede peste buzele tinerei
femei.
Te neli, zise ea fr convingere.
Mna lui Malko alunec spre gtul ei. O strnse foarte
uor, dar apsnd pe carotide cu degetul mare i mijlociu.
Linda se zbtu cu furie.
Malko slbi puin strnsoarea.
mi vine s te omor...zise el.
Vocea i devenise rece i impersonal. Linda simi c
vorbea serios. Ochii aurii nu mai erau dect dou fante dure.
lucind n penumbr ca ochii unui animal de prad.
110

Eti nebun, gemu Linda.


Ssst, zise tios Malko cu jumtate de glas. i f ce-i
spun. Altfel te sugrum imediat i nici omul tu nu va avea
timp s te ajute.
Ea vru s vorbeasc, dar el i puse mna la gur i i opti
la ureche:
Te vei ridica, te vei duce singur pn la u i vei stinge
lumina. Apoi te ntorci aici. Fr s vorbeti. Ateapt,
dezbrac-te. Aa e mai verosimil. Ua e ncuiat?
Ea fcu semn din cap c nu.
Bun. Atunci du-te.
Cu un gest precis. Linda i desfcu fermoarul i se
debaras de rochie rulnd-o peste olduri. Snii ei atinser
uor haina lui Malko. Apoi se ridic i travers ncperea fr
s ntoarc capul. Ultimul lucru pe care Malko l mai vzu la
ea fur gropiele din dreptul alelor...
Lumina se stinse.
Malko sri cu agilitate din pat. Se atinse de Linda n
ntuneric i i se pru c tnra femeia rdea. Ajunse la u
fr nici o greutate. Ucigaul n-ar fi putut s trag dect la
nimereal, dar era mai bine s nu zboveasc.
Ua se deschise cu uurin. Malko se strecur afar i o
nchise n urma lui. Rmase o secund pe palierul pustiu s
trag cu urechea. Era posibil ca alt uciga s-l atepte afar.
Linitit c nu se auzea nimic, cobor scara n fug i nu se
opri dect n strad. Totul era att de calm, nct se ntreb
dac nu cumva visase.
Las, i zise el, dac m-am nelat, i voi trimite mine
diminea flori. Altfel mi-ar fi trimis ea mie...
Maina lui era chiar n fa. Urc n ea i demar imediat.
Cum ddu colul, se opri s-i pun din nou cravata. Acum
111

i fcea scrupule. i dac Linda nu avea nici un amestec?


Probabil c acum era gtuit. Fu tentat s-i telefoneze lui
Frank, dar oricum era trziu. Alese o soluie de compromis.
Ddu ocol grupului compact de case. reveni i opri maina
ceva mai departe, astfel nct s poat supraveghea ua
imobilului.
Ateapt aproape o or. ntreaga cldire era tcut i
nvluit n ntuneric. Tocmai voia s plece, cnd holul se
lumin. Un minut mai trziu, Linda ieea n strad.
Era urmat de un brbat care o prinse cu tandree de bra.
Amndoi o pornir pe jos n direcia opus locului unde se
afla Malko. Acesta, care se lsase n jos s nu fie zrit, se
ridic stpnindu-i cu greu un rs nervos.
Brbatul care o nsoea pe Linda era Alex von Ritersdorf,
logodnicul ei.
Malko porni maina. Ceea ce luase drept o tentativ de
asasinat nu fusese dect jocul a doi perveri sexuali:
frumosul german era un voyeur21 i Malko i oferise fr s
vrea un spectacol ales...
Se ntoarse direct la hotel. Destul cu emoiile! Asta nu
nsemna c von Ritersdorf nu putea s fie i voyeur i nazist.
Rmnea de verificat.
Adormi imediat. n urechi cu uierul instalaiei de aer
condiionat care funciona nu se tie prin ce miracol.
nelegea de ce Linda plnsese la Zum-Zum. Probabil c din
cnd n cnd visa la deprinderi sexuale mai normale.
La ora zece convocare la ambasad.
Vocea lui Frank nu suna prea amabil i Malko nu era
21

Voyeur - Persoan care asist, pentru propria satisfacie, de obicei


fr s fie vzut, la manifestrile sexuale ale altora (n. t.).

112

dect pe jumtate treaz. Voi veni, mormi el. i nchise.


Nu ntrzie dect douzeci de minute, din cauza unui
ambuteiaj incredibil pe Avenida Atlantico. Larry Gallo i
Frank l ateptau.
Prin urmare, l ntreb diplomatul cu jovialitate, ce
nouti mai sunt, dragul meu viceconsul?
Am pierdut la gin-rummy patru sute de dolari, care vor
fi trecui pe nota de cheltuieli i am aflat un remediu
mpotriva arsurilor de soare, rspunse Malko suspinnd.
Asta e aproape tot.
Trecuse o sptmn de la seara petrecut cu Linda. apte
zile n care munca lui nu se soldase cu nici un rezultat.
Influenat i de ambiana destins de la Rio, Malko ncepea
s se simt n vacan. n mod miraculos, nici o moarte
brutal nu se mai produsese n anturajul lui i nimic nu-l
mai ameninase.
Nu o mai revzuse pe Linda.
A doua zi dup seara aceea ciudat, Malko i telefonase
rugnd-o s-l scuze pentru nervozitatea lui. Din moment ce
nu existase tentativ de omor, mai bine o lsa cu iluziile ei...
Dar Linda nu ncercase s-l revad i Malko se simea puin
jignit, n fond i servise drept partener de schimb. Rmnea
totui un mare semn de ntrebare: cine era Alex? Era oare
nazist aa cum pretinsese doctoria nainte de a fi asasinat?
i n acest caz. voia el magneziul? Sau era numai un detracat
sexual inofensiv care gsise n Linda o partener supus?
Malko ncercase de mai multe ori s-l ntlneasc. i chiar se
ntlniser la yacht-club, la un aperitiv. Von Ritersdorf era
ntotdeauna foarte politicos, dar nu putea s scoat nimic de
la el. i nu aprea niciodat n costum de baie. Dac ntradevr ar fi fost SS-ist. trebuia s poarte la subsuoar
113

tatuajul de neters al tuturor SS-itilor.


Malko ncepuse s se cam sature. n fiecare zi, punctual,
suna la ora dou i jumtate la vila lui Alvaro Cunha.
Capanga l ducea pn n salon unde l atepta btrnul
miliardar ncadrat de cei doi negri-fumtori.
Ritualul era neschimbat. Alvaro Cunha ddea mna cu
Malko fr s se ridice i ncepea imediat s amestece crile.
Vreme de dou ore nu vorbeau dect ca s spun gin sau
cobor.
Apoi Malko fcea socotelile. Din trei partide, brazilianul
ctiga dou. Avea un noroc incredibil. Cnd, din ntmplare,
Malko reuea s coboare puin mai repede, btrnul njura n
surdin. nirnd un lan de obsceniti... Nu tia s piard.
Zmbetul nu-i revenea dect atunci cnd Malko scotea
teancul de bancnote din buzunar... Malko nc nu vzuse nici
un ban de la el: cnd Cunha pierdea, se mulumea s-l
crediteze pe Malko pentru a doua zi...
Cu o zi n urm, Malko i pierduse rbdarea. i dduse
brazilianului 85 de dolari i i zisese:
Domnule Cunha, a dori tare mult s ne ntlnim i
pentru altceva dect pentru gin-rummy.
Alvaro Cunha i aezase minile mari pe mas i l
ntrebase:
Da, pentru ce anume?
Pentru a semna acordul cu privire la magneziul
dumneavoastr, replicase Malko direct.
Miliardarul se ridicase n picioare ct era de lung de parc
ar fi vrut s-l trsneasc pe Malko.
Senor Malko, rspunsese el tios, v-am dat cuvntul
meu c voi semna. Avem timp. Fata mea nc nu se mrit.
Acum dac nu mai avei chef s jucai cu mine, nimeni nu v
114

oblig s-o facei.


Malko btuse n retragere. Era singura posibilitate de a fi
n contact cu miliardarul i nu voia s o piard. ngnase o
fraz politicoas i l asigurase pe Cunha c nu avea bucurie
mai mare pe pmnt dect s-i piard banii jucnd cri cu
el.
Mnia brazilianului dispruse ca prin farmec. La
desprire, i strnsese cu cldur mna lui Malko i i fcuse
cu ochiul.
Totul se va aranja, i zisese el vesel.
Da, dar pentru cine? Malko ncepea s cread c temerile
lui Frank erau foarte ntemeiate. ntr-o zi Cunha avea s-i
anune cu rceal c semnase contractul cu unul din
misterioii lor adversari i salut...
n ziua aceea, dup ce plecase de la btrn, se dusese la
ntlnirea pe care o avea cu Ruth n fa la Copacabana
Palace. Cnd ajunse la hotel, ea era deja pe nisip, nconjurat
de un cerc de brazilieni care i apropiau cu iretenie
prosoapele de plaj, printr-o micare de ncercuire demn de
Bismarck. Tnra l srut uor pe buze. Prea c uitase
complet de aventura de pe plaj. Se ntlneau acum aproape
n fiecare zi. Luau cina mpreun o dat la dou zile i Malko
dormea destul de rar n camera lui de la Copacabana.
Ruth i promisese c l va ajuta. Cunotea mult lume la
Rio. n ziua aceea se duseser s opie prin ap fr s se
mai gndeasc la nimic. Ruth nota ca un pete i plonja
voinicete n valurile mari ce se rostogoleau peste ea ntr-un
nor de spum.
Dup ce se sturar de not, se ntoarser s se ntind la
soare. Destins, Malko adormi cu braul lui Ruth sub umeri.
Cnd se trezi, abia i reinu un strigt de durere: umerii lui
115

erau roii ca focul. Ruth moia lng el. Alerg pn la ap


s se rcoreasc puin, dar asta nu fcu dect s agraveze
situaia. Avea senzaia c cineva i trecuse un fier nroit
peste spate.
Ruth deschise ochii i izbucni n rs.
Meu amor, eti ca un rac... N-ai grij, cunosc un leac
foarte eficace pentru arsuri. Hai acas.
Malko se mbrc cu greutate. Nu suporta nici contactul
cu estura subire a cmii.
n trecere, Ruth intr la farmacia de sub arcadele hotelului
Copacabana Palace i cumpr o fiol mare de culoare
albastr. Cnd ajunser acas. Ruth l dezbrc i ncepu sl ung cu lichidul alb din fiol.
E lapte de magnezie22, explic ea. n principiu se
folosete pentru stomac. Dar nu exist nimic mai bun pentru
arsurile de soare.
Era adevrat. A doua zi Malko nu mai simea nimic.
Drept mulumire, i cumprase lui Ruth un disc i venise
s i-l aduc la biroul ei de la parterul ambasadei. Ea roi de
plcere i i opti:
Tocmai aveam ceva s-i spun. Poate c e important.
i i murmur cteva cuvinte la ureche. Malko rmase
nepstor, dar cnd lu ascensorul s mearg la consilier,
fluiera uor o melodie vesel. Pentru prima oar. de o
sptmn, se ntmpla ceva interesant.
n biroul ambasadorului ai fi auzit i musca zburnd.
Dup ce rezum situaia, Malko preciz:
Sunt n relaii bune i cu fiica interlocutorului nostru,
22

Magnezie Oxid de magneziu ntrebuinat n medicin a laxativ (n.

t).

116

Linda.
Faa consilierului se lumin.
Atunci ar putea s existe o posibilitate, ncepu el.
Frank i ntrerupse activitatea de mic roztor.
Probabil c eti al o sutlea din Rio, zise el. Linda asta e
o adevrat saltea. Cariocas spun c numai Corcovado n-a
fost peste ea...
Evident. n felul sta isprava lui i pierdea valoarea.
Dar Malko pstrase vetile bune la sfrit.
Am mai descoperit ceva. anun el. n fiecare dupamiaz. Alvaro Cunha se ntlnete cu un misterios emisar
cu care discut afaceri. Totul se petrece sub acoperirea unei
ntlniri galante...
Cine i-a spus asta? fcu Frank srind din fotoliu.
Malko fcu cu modestie un gest evaziv.
Nu pot s-i spun. Dar se poate verifica uor.
Ruth i recomandase s nu afle Frank c aceast
informaie provenea de la ea. n mod normal, negresa ar fi
trebuit s-l anune pe Frank.
Aceast dezvluire rci atmosfera dintre ei.
Cu cine se ntlnete, Dumnezeule? gemu diplomatul.
Frank fcu un gest evaziv.
Puin ne intereseaz. Important este s n-o lsm pe
maimua asta btrn s ne pcleasc.
Ce propui? ntreb diplomatul.
Frank fcu un gest ct se poate de clar.
Cu ci mor aici zilnic, unul n plus sau n minus nu se
bag de seam...
i dup aceea? l ntrerupse Malko. Vei omor fata. apoi
rudele. in ns s-i atrag atenia c n lips de motenitori,
magneziul revine Braziliei i atunci nu mai rmne dect s
117

lichidm optzeci de milioane de brazilieni... Or asta nseamn


genocid i genocidul e foarte ru vzut la ONU.
Frank era furios. l msur pe Malko din cap pn n
picioare.
Perfect. F cum te taie capul, intelectualule! Dup ce te
vei culca destul cu fiic-sa, poate c btrnul o s te treac
n testamentul lui...
Strivi igara n scrumier i iei trntind ua.
Consilierul se uit la Malko cu un aer jenat.
Frank e puin cam brutal, dar are dreptate ntr-o
privin. Nu-l putem lsa pe acest brazilian s-i bat joc de
noi la infinit, dragul meu Malko.
Malko miji ochii.
Dragul meu, n-am venit n Brazilia ca s omor pe toat
lumea. Sunt destui mori n povestea asta. Ceva mi scap. A
dori s neleg de ce vrea omul sta s ne nele i pentru
cine. Deocamdat, moartea lui n-ar aduce nici un progres.
Cci nu tim pentru ce ezit. Ne vom trezi n aceeai situaie
cu fiica lui.
Bineneles, dar...
Nu e vorba de nici un dar. Am o pist pe care o consider
important. n acest caz, a-l suprima pe Cunha ar fi o
greeal colosal.
Aminti din nou ce-i spusese chinezoaica i felul n care
murise, omind micile manii ale lui Ritersdorf.
Mai nti a vrea s tiu dac Ritersdorf este adversarul
nostru, conchise el. n acest caz, dat fiind logodna lui cu
Linda, el ar fi omul periculos. De aceea i voi ntinde zilele
astea o curs. Apoi, dac e necesar, vom aciona mpotriva lui
Cunha.
Toate astea nu ne spun de ce Alvaro Cunha nu vrea s
118

semneze cu noi, remarc diplomatul.


Pentru c mai e un al treilea punga.
Atunci trebuie s-l descoperi.
Argumentaia lui Malko l mai linitise puin pe Larry
Gallo. i se despri de el strngndu-i cu putere mna.
Malko nu mai avea timp dect s o tearg la vil. Alvaro
Cunha l atepta la rituala partid de gin-rummy.
Capanga i deschise n tcere i l conduse n salon.
Btrnul brazilian era deja la masa de joc, btnd nervos
crile.
Ai ntrziat, zise el aproape cu severitate.
Dumneavoastr dai crile.
i venea s te ntrebi cum de putuse tri pn atunci fr
Malko. Acesta ddu crile i ntoarse asul de pic. ncepea
bine. Malko avea n mn nite cri mizerabile. Nici mcar
dou la fel.
Ddu jos un rege. Btrnul l lu. Trase un nou cu care
fcu un brelan23. Ddu jos un apte de carou. Btrnul l lu
i pe acesta. Apoi de trei-patru ori nu putu s potriveasc
nici o carte. i brusc Cunha triumf:
Gin!
Jocul lui era aproape fcut de la nceput. i mai lipseau trei
cri i Malko i dduse dou: iar el rmsese n mn cu 37
de puncte. Plus cele 25 pentru gin i dublate ncepuse prost
de tot.
i continu i mai prost. Malko pierdu trei partide una
dup alta. La o sut de cruzeiros punctul, nota de plat
urma s arate dichisit de tot. Btrnul avea un noroc
insolent. Dac o inea aa toat dup-amiaza, Malko ar fi
23

Brelan - Grup de trei cri de aceeai valoare i de culori diferite

(n.t).

119

plecat de acolo n chiloi.


S facem socoteala, zise Cunha. mi pare ru, dar
trebuie s ne oprim. Cel puin deocamdat. Am treab,
adug el fcndu-i cu ochiul lui Malko.
Malko primi propunerea mai curnd cu uurare. Scoase
dou bancnote frumoase de o sut de dolari i le puse pe
mas. Mcar de-ar fi fost i Linda acolo.
Cunha era deja n picioare. Bancnotele disprur n mna
lui enorm.
Mine, la aceeai or?
Malko ncuviin posomort. Avea impresia c era o lmie
stoars ncet... Dar creierul i funciona bine. Vorbele lui
Ruth i struiau n minte. Se grbi s-i ia rmas bun i
merse pn la main.
Alvaro Cunha iei aproape imediat dup el i o porni cu
pai mari pe Avenida Pasteur. Malko l ls s ia puin avans
i plec n urma lui. Dup cinci sute de metri, brazilianul
fcu la stnga pe Rua Urbano Santos. Exista acolo un cartier
popular amrt, ceva ntre favella i cartierele normale.
Malko se ascundea cu uurin prin mulime.
Toat lumea prea c l cunoate pe miliardar; oamenii l
salutau i el rspundea ridicndu-i cu micri largi plria.
Se opri chiar n faa unui negustor ambulant de limonad i
bu dintr-un pahar de carton.
n sfrit, Malko l vzu urcnd peronul unei csue din
lemn i btnd la o u. Ascuns sub copertina unui negustor
de nclminte. Malko vedea perfect peronul. Ua se
deschise i apru un soi de Sophia Loren neagr ca ciocolata.
Rochia ei de mtase roie era strns pe corp i formele
opulente i se conturau n btaia luminii.
Que chouchou! suspin un tnr brazilian lng Malko.
120

Era cel mai mare compliment ce se poate face unei femei n


Brazilia.
Cteva glume deocheate se auzir prin mulime cnd
frumoasa negres l srut pe miliardar cu lcomie pe gur i
intr n cas dansnd din olduri. Probabil c asta l excit
pe Cunha, cci acceler micarea cu care i trase o palm
zdravn ce se auzi pn la cellalt capt al strzii peste
fesele mbrcate n rou.
nciudat de aceast scen folcloric la care asistase, lac de
ndueal dup ce mersese degeaba un kilometru n plin
soare, Malko se aez la o mas din faa unui bar i comand
o cafezhino. Cu siguran c aici climatul conserva. Btrnul
Cunha nu putea fi departe de 70 de ani. Ambiionndu-se s
o satisfac pe aceast negres imens, nu fcea altceva dect
s-i sape mormntul cu buldozerul...
Cafezhino era fierbinte i delicioas, ca de obicei.
Malko scoase din buzunar o bancnot de cincizeci de
cruzeiros i o aez pe mas. Chelnerul l vzu dinuntru.
Dar afar era cald i perspectiva de a bga mna n buzunar
s dea restul l epuiza dinainte pe brazilian. n fond, de ce s
se grbeasc. Clientul sttea bine pe un scaun, iar ei la
rcoare.
Ateptarea dur vreo zece minute. n momentul n care
Malko inteniona s plece fr s plteasc, de la o mas
vecin se ridic un brbat, ls o bancnot pe mas, travers
strada, urc peronul i intr fr s bat n apartamentul
unde dispruse miliardarul i frumoasa negres.
Cu siguran c era o greeal. Malko rse n sinea lui
gndindu-se la mutra pe care o va face Cunha surprins n
plin zbnuial... Un oc care ar fi putut s provoace un
121

infarct.
Nu se ntmpl ns nimic. Ua rmase n continuare
nchis. Malko doar l zrise pe noul venit, dar avusese timp
s nregistreze silueta unui om destul de n vrst cu o
serviet de piele. Nici pe departe genul amatorului de o
partid n trei pentru un bnu. Ceva nu se potrivea.
Se hotr s-l cheme pe chelner dup obiceiul brazilian,
fcnd piss, ca atunci cnd chemi o pisicu. Chelnerul ddu
fuga. micat de aceast dovad de asimilare.
Lng cafenea i chiar n faa casei din lemn, se nla un
imobil cu mai multe etaje. Malko intr i lu ascensorul pn
la etajul ase. Apoi cobor fr s se grbeasc, oprindu-se pe
fiecare palier i aplecndu-se afar pe fereastr.
La etajul doi gsi ce cuta. Fereastra ddea chiar spre
ncperea
n
care
dispruser
Cunha,
femeia
i
necunoscutul.
Malko se aplec i njur cu jumtate de glas.
Cealalt fereastr era i ea deschis. Negresa sttea pe un
divan, picior peste picior i citea o revist ilustrat. Cunha,
aezat la o mas, se vedea din profil, iar necunoscutul sttea
n faa lui. ntre ei zceau cri i dosare.
Cunha scrise ceva pe o foaie de hrtie i i-o ntinse
necunoscutului. Acesta ddu din cap, scrise i el ceva i o
napoie miliardarului. Malko nelese: comunicau astfel prin
scris ca s nu vorbeasc lucruri prea compromitoare n faa
femeii. Malko clocotea de furie. Aadar, btrnul miliardar l
nela ct se poate de clar. l amgea cu partidele lui de gin n
timp ce el trata cu alii. Frank avea dreptate.
Malko cobor i comand din nou o cafezhino. Mintea i
lucra intens. Poate c secretul tuturor crimelor se afla n
spatele acelei ui. Asociaii omului cu servieta aveau evident
122

interes s-l elimine pe Malko.


Avu timp s mai bea alte dou cafele pn cnd ua s se
deschid din nou. Atunci se repezi imediat n cafenea. Dar
Cunha nu se grbea. Cobor treptele scrii innd-o pe
negres de mijloc. Pe trotuar, ea se ag de gtul lui i i lipi
pe gur o srutare n stare s topeasc asfaltul i primi n
schimb de la Alvaro Cunha o palm prieteneasc care o
propuls pn la u. Oamenii simpli de pe strad priveau
scena cu nduioare.
Era ntr-adevr un foarte bun alibi. Dac brazilienii ar fi
fost mai puin lenei. Malko n-ar fi bnuit niciodat nimic.
Necunoscutul, cu servieta n mn, iei i el dup un sfert
de or de la plecarea lui Cunha. Omul avea pielea de culoare
nchis i purta ochelari cu ram de baga.
Se ndrept cu repeziciune spre Avenida Pasteur. Malko se
lu dup el. Dar n loc s mearg spre ora, necunoscutul o
lu la stnga, spre Praia Vermeha, apoi apuc pe un mic
drum la dreapta care ducea la Morro Babylonia. Malko
ajunse la cotitur cnd cellalt urca prima pant. Era
imposibil s-l urmreasc n acel loc. Un alb ar fi fost acolo la
fel de vizibil ca o pat de lapte pe o pisic neagr.
Malko se ntoarse cu regret la main. Era suprat c
Frank avusese dreptate.
O porni spre ambasad. Biroul lui Frank era deschis i,
cnd intr Malko, americanul tocmai i rodea vistor unghia
degetului mic de la mna stng.
Am nouti, zise Malko.
Dup ce termin de povestit tot ce vzuse, degetul mic al
americanului arta de parc fusese devorat de furnici roii.
Dar ochii lui strluceau de orgoliu satisfcut.
Eu cunosc mult mai bine Brazilia, zise el sentenios. Toi
123

sunt nite maimue vicioase. Ba nc a noastr a folosit o


scurttur, din cocotier n Cadillac. Cu ideile pe care le ai eti
bun pentru Peace Corps. n fine, am bgat de seam la timp.
Trebuie s punem mna pe tipul cu servieta, zise Malko.
Prin el vom ajunge pn sus.
Frank zmbi cu rutate.
n privina asta, poi avea ncredere n mine. S vezi ce
mutr o s fac btrnul cnd va vedea c i-am dibuit
clienii. Zici c se duce la trf n fiecare zi?
n fiecare zi, dup partida de gin-rummy.
Bun. O s-i pregtim o primire plcut. S vezi...
Ieind de la ambasad. Malko se ndrept spre yacht-club.
Se ducea acolo s ia masa n compania lui Kurt. i spre a-l
ntlni aici i pe tnrul playboy Bob Jaguari, cruia voia s-i
cear un mic serviciu.
La intrare fu ntrebat dac e membru. Din fericire. Kurt l
atepta lng ghereta funcionarului i i strnse cu putere
mna. Nu se mai vzuser de la acea champagne-party.
Este singurul loc acceptabil din Rio, i explic Kurt.
Probabil c toi oamenii importani din ora sunt membrii
clubului. O femeie care i-ar alege amanii din afara acestui
cerc ar fi definitiv izolat... Hai s-i art locul.
Malko l tia deja, dar accept politicos. Acest vr czut ca
din cer i era tare simpatic. Probabil c era unul dintre rarii
muritori care ar fi putut s neleag de ce i risca viaa ani
n ir ca s pun unele peste altele cteva pietre vechi. Din
pcate, nu-i putea spune adevrul despre activitatea sa...
Magnifica piscin era pustie.
Aici oamenii nu prea sunt sportivi, i explic Kurt. Vin
s bea, s flecreasc sau s-i arate noile amante.
124

Dup un tur de punte, se instalar amndoi afar. n faa


barului, s ia micul dejun. Kurt comand dou pahare de
vodc i un meniu uor: pere avocat24 i carne fript.
Ambiana era aproape asemntoare cu cea a unui club
englez. Cele cteva femei erau toate foarte bine mbrcate, iar
brbaii purtau haine de culoare nchis.
Cum i merg afacerile? l ntreb Kurt dup ce
chelnerul aduse dou pere avocat mari ca nite pepeni
galbeni.
Binior, rspunse Malko politicos.
Kurt nu-i pusese nici o ntrebare, dar Malko l lsase s
neleag c venise n Brazilia ca s pun la punct unele
probleme comerciale ntre USA i nite firme braziliene.
Dac te pot ajuta cu ceva... i propuse Kurt.
Malko scutur din cap.
Din pcate, nu cred. A propos, l cunoti pe un anume
Alvaro Cunha?
Bineneles. Este unul dintre cei mai mari clieni ai
bncii mele. tiu c e foarte bolnav, dar c posed o avere
imens, ctigat prin mijloace ciudate, aa cum se ntmpl
totdeauna aici. Vechiul nostru proverb austriac: Renumele
bun face mai mult dect un bru de aur, nu are nici o
valoare n Brazilia. Ai vreo afacere cu el?
Nu tocmai, rspunse Malko. Dar l-am ntlnit i m-a
fcut curios.
Fiica lui vine destul de des aici, remarc Kurt. Este
ncnttoare, dar are un gust foarte pronunat pentru
secturile tinere.
Malko nici nu clipi. Kurt nu tia despre aventura lui. Dar
24

Fructele foarte apreciate ale AVOCATIERULUI, specie de laur


american (n. t.).

125

prefer s schimbe conversaia.


Tot nu te-ai hotrt s te nsori?
Kurt von Falkenhausen ridic ochii spre cer.
Dragul meu, pentru asta ar trebui s m ntorc n
Europa unde s-mi caut o logodnic. Poate la anul.
Corespondez uneori cu o verioar destul de ndeprtat ca
s nu riscm s procrem montri...
Un vl i trecu parc peste fa.
S vorbim mai bine de castelul tu, relu el vesel.
Spune-mi cnd te duci s locuieti n el. Tu ar trebui s te
nsori, pentru c ai ce oferi viitoarei tale familii...
n ciuda soarelui arztor i a cldurii provocat de vodc.
Malko simi deodat un frig n tot corpul. i amintise de
Christina, frumoasa indian pe care o cunoscuse n Mexic i
din care nu mai rmsese dect o grmjoar de cenu n
pdurea tropical. Cu femeia aceea i-ar fi plcut s se
nsoare. Dei prin vene i curgea snge indian, avea atta
noblee de parc strmoii ei ar fi existat din vremea
cruciadelor. i totui nu-i putea mrturisi vrului su c
fusese obligat s o ucid ntr-un mod oribil pe singura femeie
pe care o iubise vreodat25.
n ateptarea cafelelor. Malko schi pe faa de mas
pentru Kurt planul viitoarei sale biblioteci. Imaginaie
nflcrat. Kurt urmrea explicaiile lui Malko cu o bucurie
copilreasc.
Ah! suspin el, dac ai ti ct a da s am puin
zpad de Crciun! i ct te invidiez c ai putut pstra
aceast locuin istoric magnific...
Kurt fu nevoit s plece imediat dup cafea. Avea o ntlnire
la birou cu nite strini. Sub pretextul c Malko nu era
25

Vezi SAS nr. 3 Operaiunea Apocalips.

126

membru al clubului. Kurt plti el toat consumaia. Malko l


ls s plece dup ce-i strnse mna cu cldur. l vzuse pe
Bob Jaguari lund masa cu o negres ncnttoare i voia
s-i vorbeasc.
Pn
atunci,
fcu
ncet
turul
portului.
Toate
ambarcaiunile erau ntreinute impecabil de marinari
brazilieni pltii cu anul de ctre yacht-club. Bob Jaguari
veni el singur la Malko i l btu prietenete pe umr.
Ce mai facei, domnule viceconsul? Eu v-am invitat s
ncercai noile mele modele sau chiar s participai la o
partid de pescuit pe vasul meu...
Tocmai, rspunse Malko puin cam rece Asta e ceva care
m-ar interesa...
Bob l btu viguros pe umr.
Formidabil! Mine e smbt, v duc la Itamaratsu. E
unul dintre cele mai frumoase locuri din Brazilia. i acum.
haidei s bei cafeaua cu noi.
l duse pe Malko pn la masa lui i l prezent nsoitoarei
sale, un exemplar de negres dintre cele mai reuite. Malko
se nclin i i srut mna. Tnra fu gata s rstoarne
cafeaua de uimire. Bob nu o obinuise cu astfel de rsfuri.
Vorbir despre pescuitul rechinilor. Apoi tnra femeie,
care se numea Vanja, se ridic i se ntoarse la birou. Bob nu
prea s aib vreo ocupaie urgent. Malko l cercet cu
atenie prin ochelari. Nu se putea spune c i inspira o
simpatie nemaipomenit. iretenia se mbina la el
insuportabil cu un fel de privire nevinovat. n plus, mai avea
i alura seductorului cu o sumedenie de muchi pe el. Tipul
de brbat care face o cresttur n lemnul patului la fiecare
cucerire nou...
Am nevoie de un mic serviciu, atac Malko imediat ce
127

rmaser singuri.
Lui Bob i sticlir ochii.
O puicu?
Malko reui s-i ascund antipatia sub un zmbet
scrnit:
Cam aa. O cunoti pe Linda Cunha? Am ntlnit-o i
am gsit-o extraordinar. M-am gndit c o plimbare toi
trei...
Bob zmbi plin de el.
Nici o problem. mi mnnc din palm. Numai c mai
e i iubielul ei, germanul; nu se dezlipete de ea n timpul
week-end-urilor.
Asta nu face nimic, l asigur Malko.
Atunci, ne vedem mine aici la ora zece, propuse Bob.
Vom merge n golf la pescuit, iar dumneata vei ncerca s-o
cucereti pe frumoasa Linda...
Malko se grbi s plece. Nu gsise alt mijloc mai bun ca s
se conving dac Alex purta sau nu tatuajul infamant. Se
ntreba ce-i va cere ntr-o zi Bob n schimbul acestui serviciu.
Probabil c se culcase cu Linda dac era att de sigur de
acordul ei. Doar dac nu se ludase.
Era ora partidei de gin. nc dou-trei zile de rbdare. Ziua
de mine urma s-l lmureasc deja asupra unui punct
important.
La ora zece dimineaa, yacht-club-ul era aproape pustiu.
Brazilienii nu sunt matinali. De data asta, supraveghetorul i
zmbi cu toat gura i l ls s treac. Venise nadins foarte
devreme ca s fie sigur de prezena celorlali. Ascuns sub
umbrarele piscinei, asist mai nti la sosirea lui Bob, nsoit
de negresa lui, apoi a Lindei mpreun cu Alex ntr-un
128

Volkswagen verde. Tnra femeie purta un ort att de scurt,


nct i chelnerii cei mai stilai ntorceau capul dup ea.
Dup ce-i vzu pe toi la bord, Malko i fcu i el imediat
apariia ct se poate de destins. Trecu cu un salt pasarela i
ateriz lng Linda.
Aparent Bob uitase s o previn. Dar gestul ei care
exprima surprinderea se transform imediat ntr-un zmbet.
Ce surpriz plcut! fcu ea. Prin urmare suntei de-al
nostru... Cred c l cunoatei-deja pe Alex...
Alex prea mai puin ncntat. i ntinse lui Malko mna
lui uscat i dispru n cockpit. Bob desprinse parmele i
porni cele dou motoare. ncet, ieir din micul port i plutir
pe lng Cpna de Zahr. n faa lor se nla un fort din
ciment ce aparinea marinei braziliene i care semna leit cu
o baz futurist. Marea era frumoas i soarele nclzea deja
foarte tare.
Dup ce femeile se dezbrcar, Malko i puse i el
costumul de baie. Cnd iei din cabin, vzu c Alex von
Ritersdorf, aezat pe pernele de la pupa, rmsese mbrcat
tot cu pantalonii de pnz albastr i cmaa cu mneci
scurte. Privirile lor se ncruciar, dar germanul ntoarse
capul.
Vasul strbtea micul golf. Deja puteai avea o vedere de
ansamblu a oraului ce se ntindea de-a lungul coastei, cu
zgrie-norii lui i, n spate, cu linia cioprit a munilor.
Corcovado se detaa pe cerul albastru, ca un semn tragic
care domina oraul.
Bob pregtise dou undie pentru pescuit. Alex lu una i
Linda pe cealalt. ntins pe acoperiul cabinei. Malko nu-l
scpa din ochi pe german. Dar logodnicul Lindei privea int
la apa verde...
129

Dup o or, partea din spate a vasului era plin de


sardinas de mrimea unui mic somon. Malko se nroise din
nou ca racul, iar Alex nu se dezbrcase. Bob i veni fr s
vrea n ajutor.
Ce-ar fi s facem o baie? propuse el. Dup aceea
mncm.
i opri motoarele fr s mai atepte rspunsul cuiva.
Vasul se mai deplas puin pn i consum avntul, apoi se
opri ncetior. Apa clipocea lng coc i la peste zece metri
adncime se vedea nisipul de pe fund. Asigurndu-se cu o
privire c Linda i Vanja se uitau la el. Bob se ridic n
picioare i plonj impecabil.
Linda ls undia i l imit cu graie dup ce-i adres un
zmbet lui Malko.
Acesta ncepuse s se coac pe acoperiul fierbinte. n faa
lui, profilul germanului prea c l sfideaz. Avea nite
trsturi ascuite i moi totodat, iar pielea uscat i
pergamentoas ca cea a unui arpe; buzele erau subiri ca o
lam de cuit. Simind privirea lui Malko, germanul se
ntoarse uor pentru ca vecinul lui s nu-i vad dect ceafa.
De aceea Malko se hotr s ia taurul de coarne.
Alex, strig el n german, nu faci baie?
Alex von Ritersdorf nici mcar nu tresri, dar i ntoarse
spre Malko ochii lui de pete mort.
Mulumesc, rspunse el n englez, cu o voce aton, nici
apa i nici soarele nu m atrag. Am venit doar s-o nsoesc pe
Linda. Dar, poftim, f dumneata baie...
Era aproape un ordin.
nciudat, Malko plonja i el n ap. Cnd iei la suprafa,
Linda i ciufuli prul.
Se gseau destul de departe de vas ca s-i poat vorbi
130

fr s se fereasc.
E un urs, nu, Alex al meu? zise ea vesel. Totdeauna e
aa cu cei pe care nu-i cunoate foarte bine.
Malko era tentat s-i spun c se cunoteau totui foarte
bine...
S-ar zice c-mi pori pic, continu tnra femeie
notnd ncet n jurul lui. Tot mai crezi c am vrut s te
asasinez...
Nu, fcu Malko. Dar cred c tatl dumitale i bate joc
de mine.
Se ls pe spate n apa cldu s fac pluta. Linda not
craul ca s-l prind din urm i i aez o mn rece pe
obrazul lui.
Tata nu-i bate joc de dumneata, murmur ea. Nu poate
s semneze deocamdat, dar nu ai de ce te teme... i dau
cuvntul meu.
Prea att de sincer. nct Malko ridic capul din ap.
Era prima oar cnd vorbea de asta.
n fine, zise el, secretarul lui nu s-a sinucis, eu n-am
visat c s-a tras n mine, dublura mea a fost dobort n faa
casei lui i nu mai pun la socoteal..
Linda btu apa cu minile ei lungi.
Ai ncredere, repet ea. Tatl meu nu-i d dect o dat
cuvntul. A refuzat deja alte propuneri. Dac ar fi vrut s te
nele, ar fi fcut-o pn acum.
Malko nu avu timp s rspund. Bob ajunse la ei notnd
voinicete.
Ce zicei, amorezilor, v-am aranjat bine treaba, nu? zise
el ncet.
Tnra femeie l fulger cu privirea. Probabil c uneori
regreta dezmul ei fr discernmnt. O porni not spre vas
131

fr s rspund.
Alex nu face baie niciodat? l ntreb Malko pe playboy.
Ba da. Nu tiu ce are azi, rspunse Bob. Poate c a
nelat-o pe Linda cu vreo tigres care i-a zgriat spatele i
vrea s evite o scen...
Asta trebuie s fie, conchise Malko.
Doar dac Obersturmbahnfuhrer Alex nu avea i alte
semne de ascuns, mai puin nevinovate...
Malko not spre vas gndindu-se c. totui, nu putea s-l
arunce pe Alex n ap pentru a-l fora s se dezbrace.
Linda i ntinse mna ajutndu-l s urce la bord. Ct timp
se scldaser, Vanja pregtise o fjouade mare. Toi mncar
fr s scoat o vorb. Bob avea un vinior brazilian greu,
dup pofta inimii. Masa i legnatul vasului ncepeau s-l
adoarm pe Malko. Iar nu fcuse nici un pas mai departe!
Dup mas, Bob se ls n voia apei pe o saltea
pneumatic, iar ceilali luar n primire cuetele. Linda i
Alex adormir unul n braele celuilalt. nduiotor. Din cnd
n cnd, cu un clipocit puternic, lng vas sreau calcani
mari.
Malko adormi cu ochii la un vultur negru care plutea ncet
n aer deasupra insulei vecine.
Rcoarea trezi pe toat lumea. Apa clipocea mai tare i se
strnise vntul.
Trebuie s ne ntoarcem, zise Bob, altfel o s ne zglie.
Aici vremea se schimb repede.
Ajutat de Vanja. Bob ridic ancora i porni motoarele. Nori
mari i negri se deplasau cu iueal dinspre coast. Bob
distribui puloverele. Era i timpul. Malko drdia de frig.
Trebuia s renune la orice speran de a-l mai vedea pe Alex
fcnd striptease.
132

Dup ce trecur prin faa unei mari reclame luminoase,


fixat pe panta stncii, ajunser n micul port n acelai timp
cu o duzin de alte vase, alungate spre rm de vremea rea.
Doi marinari ddur fuga s se ocupe de ambarcaiune i de
pete.
Malko sri primul pe uscat. Dup ce-i mulumi lui Bob i
srut mna Lindei, care i strnse degetele puin mai mult
dect era necesar, se ndrept spre main. O zi pierdut.
Bineneles, putea avea presupuneri serioase n privina lui
Alex, dar ar fi dat mult s vad el nsui faimosul tatuaj. n
felul acesta, doctoria n-ar fi murit degeaba.

Capitolul VIII
Big gin!
Ochii lui Alvaro Cunha licreau de bucurie. i etala
crile: patru dame, apte, opt, nou de inim i as, doi, trei
i patru de pic.
Malko arunc crile descurajat. Avea n mn treizeci de
puncte. nc o dup-amiaz pentru care CIA trebuia s
plteasc o mic avere.
La un semn al stpnului lor, cei doi negri-fumtori
traser din pipa lor ca nite damnai i l nvluir pe
btrnul miliardar ntr-un nor de fum albastru. Alvaro
Cunha se ls pe spate fcnd s trosneasc fotoliul sub el.
Ce pcat c am porcria asta de boal, bombni el.
Dup o astfel de lovitur, tare a mai fuma i eu un trabuc
bun.
Ai ctigat 186 de dolari, zise Malko cu nostalgie.
Tot Malko fcea socotelile. Pe miliardar lucrul acesta l
133

plictisea.
Spunei-mi, relu el, cnd vom trece la lucruri serioase?
Cellalt fcu pe prostul.
Credei c 186 de dolari nu este un ctig serios! Cu ei
mi pltesc tot personalul timp de o lun.
Malko simi c i sare mutarul. Privi la tatuajul pe care l
avea btrnul n jurul gtului. Pcat c nu era dect un
tatuaj...
Ascultai, domnule Cunha. zise el, nu am venit n
Brazilia s joc gin cu dumneavoastr. i tii asta foarte bine.
Trebuie s discutm un contract important. Ce mai ateptai?
Miliardarul izbucni n rs i i puse una din labele lui
mari peste minile lui Malko.
V-a cuprins deja saudade dup America. V-am spus c
nu avem nimic de discutat. Sunt de acord. Dar, nainte de a
lua o hotrre att de important, voiam s reflectez i de
asemenea s v cunosc. Nu-mi place s tratez afaceri cu
oameni pe care nu-i cunosc.
i ai reflectat? zise Malko exasperat.
Da.
Btrnul l privi cu un aer de iretenie amuzat.
Uitai, v voi dovedi buna mea credin. Vom semna
cnd dorii. Dup ce m batei o dat la gin.
Malko l privi puin surprins.
E cumva o glum?
Deloc. E o mare satisfacie s joc cu dumneavoastr. La
vrsta mea, nu mai am prea multe bucurii. n felul sta
prelungesc plcerea.
i dac nu reuesc s ctig?
Suntei un om inteligent. Vei ctiga. Momentan eu am
noroc, asta e tot.
134

Este o propunere ciudat, zise ncet Malko.


Era chinuit de tentaia de a-i vorbi de omul cu servieta, de
a-i arunca minciuna n obraz. Dar cellalt nu-i ddu rgaz.
in mult la dumneata, zise Cunha. M-ar cuprinde
saudade vzndu-v c plecai. De aceea vreau s v rein
ct mai mult posibil...
Ar fi luat premiul nti la Conservator. Probabil c ntre
cocotier i Cadillac urmase nite cursuri la Actor's Studio.
Bun, acum trebuie s plec la mica mea ntlnire,
conchise Alvaro Cunha fcnd cu ochiul foarte semnificativ.
Ct nc mai pot profita de femei...
Malko i strnse mna i plec repede. Capanga l nsoi n
tcere pn la u. Malko ar fi avut chef s-i arunce o alun,
ca s vad dac o ridic de jos.
i lsase nadins maina destul de departe. Frank se
deplasase deja la locul indicat, ca s evite sosirea lor
mpreun. Mica cafenea era aproape goal. Malko l reper
imediat pe omul cu servieta. Servea o cafezhino n timp ce
citea O Globo. La picioare avea o serviet grea. Malko l cut
cu privirea pe Frank. Nu se vedea nicieri.
Trecu prin faa cafenelei i intr n imobilul din faa casei
unde locuia negresa. La etajul doi ddu peste doi electricieni
n salopete, cu geanta de scule pe umr. Unul dintre ei era
Frank, cellalt un brazilian cu o mutr mai degrab
alarmant.
Americanul i deschise geanta. nuntru se gsea un
pistol-mitralier mexican Mendoza. demontat n dou buci.
rile subdezvoltate sunt neglijate, zise americanul. Dar
tipii care au conceput aceast mic minune sunt mexicani.
Alturi mai era un binoclu i o bobin lat de leucoplast.
Avem aici cu ce s-l transformm n mumie, preciz
135

Frank. Noi stm ascuni nuntru. Dumneata rmi jos.


Imediat ce omul nostru iese, te iei dup el i l abordezi ca un
turist nevinovat care s-a rtcit. Ca s avem noi timp s
ajungem. Pe urm l lum pe sus.
i dac opune rezisten?
Frank btu cu mna peste geant.
Am aici o arm silenioas, uite aa de mare. Dar nu
vom avea nevoie de ea. Ce idiot i Cunha sta! Ai vzut
femeia?
Malko se uit pe fereastr. n slip i sutien, negresa umbla
de colo-colo prin apartament.
Dac te uii cu binoclul vezi c nu e rea deloc, zise
Frank.
Americanul uitase s-i mai road unghiile.
Malko i lsa la treaba lor. O nelinite vag i rsucea
stomacul. Toat povestea asta era foarte simpl i n acelai
timp foarte complicat.
Ajunse jos exact la timp ca s asiste la sosirea lui Cunha.
Negresa i deschise ua mbrcat ntr-un capot cu flori. Apoi
i executar micul lor numr pentru poporul muncitor, care
nu avea posibilitatea s-i plteasc trfe cu dou sute de
cruzeiros i disprur. Acesta era felul lui Cunha de a fi
social.
Omul cu servieta atept zece minute i intr dup ei. Cu
aerul lui panic prea un profesor. Dovad c nu trebuie s
te ncrezi niciodat n aparene.
Pre de un sfert de or nu se ntmpl nimic. Cufundat i
el n lectura aceluiai ziar O Globo, Malko se strduia s
treac ct mai neobservat. De altfel, nimeni nu-i acorda vreo
atenie.
Deodat, ua casei din fa se deschise brusc. Omul cu
136

servieta cobor treptele peronului de parc l-ar fi fugrit un


taur i o lu la sntoasa pe strad. Trecu prin faa barului
i Malko i vzu trsturile crispate de spaim. n acelai
moment un strigt sfritor cutremur toropeala strzii
Urbano Santos.
Ieit n prag, trfa neagr urla de parc ar fi venit
sfritul lumii.
Cobor scrile i se opri n mijlocul drumului. Capotul i se
desfcuse i ce avea pe dedesubt nu ascundea mare lucru.
Primul automobilist care apru frn i cobor cu un aer
lacom.
Malko nise deja din bar. Mirosea tare ru a dezastru.
Se lovi de Frank care, cu o fa ostil, venea urmat de
gorila lui.
L-am lichidat, fcu americanul.
Ce?
Ticlosul la era gata s semneze sub ochii mei. L-am
vzut cu binoclul. Aa c i-am servit o mic porie de
Mendoza. Destul ns ca s-i piar definitiv cheful de a mai
semna ceva, inclusiv actul lui de deces.
ncepea s se adune lume.
Cellalt a fugit, zise Malko. Dar hrtiile au rmas
nuntru.
Frank trase o njurtur.
Trebuie s ajungem la ele. Tipul nu mai conteaz.
Negresa ipa ntruna. Un mic grup de oameni se apropia
cu pruden de cas. Frank i croi drum prin mulime. i
pstrase salopeta i geanta de scule. Malko rmase pe
trotuar. Aceast crim l ocase. Chiar dac Cunha ncercase
s-l nele, sta tot nu era un motiv suficient ca s fie
asasinat. Dar i pstra refleciile pentru mai trziu. La urma
137

urmelor, se mai nelase o dat.


l urmrea pe Frank cu privirea. n momentul n care
americanul urma s pun piciorul pe prima treapt, urletul
unei sirene goli strada.
Un automobil nchis de culoare neagr, venind cu cea mai
mare vitez, se opri n faa casei de lemn. Negresa se repezi la
poliitii militari care coborau din main.
Frank btu cu pruden n retragere. Se amestec n
mulime, travers strada i veni lng Malko.
S-a dus dracului! bombni el. Acum trebuie s dm de
maimua ailalt. Oricum, aici se-mpute treaba.
Cu gorila n spatele lui, Frank plec cu pai mari urmat de
Malko. Se oprir pe aleea Pasteur. Malko i explic direcia n
care o luase necunoscutul ultima dat.
l vom trimite pe Glandino, fcu Frank. El nu va fi
remarcat.
Glandino asculta cu atenie explicaiile lui Frank i plec
n grab spre Morro Babylonia. Malko i Frank se ntoarser
la main, urcar amndoi n ea i ateptar. Americanul i
rodea cu furie unghiile fr s scoat o vorb.
Glandino reveni dup o jumtate de or: dduse de urma
necunoscutului. Locuia singur ntr-o mic caban de pe
coasta muntelui. Acum era acolo.
Malko se uit uimit la Frank.
Asta e ceva curios, un agent secret care triete n
maghernie. E adevrat c funcionarii brazilieni sunt prost
pltii, totui...
Americanul ddu din umeri.
O ascunztoare ca oricare alta. Haidei dup tip. Nu
avem prea mult timp.
Urcar coasta n ir indian. Negrii ntlnii n cale i
138

priveau plini de curiozitate. Mai ales pe Malko, care cu prul


lui blond fcea not aparte n peisaj.
Glandino i conduse prin labirintul de poteci i barci din
lemn i pmnt. Peste tot i afar i nuntru, era o mare
viermuial de oameni.
N-ai face ru dac i-ai pune bine sculele, zise Malko.
Altfel riscm s fim linai.
Se oprir n faa unei cabane de lemn cu o singur
fereastr, aezat puin mai la o parte.
Aici e, zise Glandino.
Malko btu de dou ori la u. O negres mare cu doi copii
n brae i privea cu ochii ei fici i bulbucai.
Malko i Frank ateptau cu nervii ncordai ca strunele
viorii.
Intr, le strig o voce dinuntru.
Frank i Malko se uitar unul la altul. Se ateptau la orice,
numai la asta nu. Nu putea fi dect o curs. Americanul
reacion primul. Deschise geanta cu scule, scoase Mendoza,
o nfur rapid n hain i deschise ua cu o lovitur de
picior.
Malko intr i el n urma lui cu mare precauie. Ar fi putut
s se trezeasc burduit de gloane. Prudent, gorila
brazilian rmsese n spate. ncperea era srac mobilat. O
lamp cu petrol era aezat pe o mas; lng ea sttea un om
i se uita calm la ei. Minile goale erau aezate la vedere i
nc nu-i scosese ochelarii. Nu fcu nici o micare cnd
Frank i dezveli pistolul-mitralier.
M vei omor aa cum ai fcut i cu don Alvaro.
Suntei nite asasini. Eu ns sunt doar un om srman.
Frank ls n jos pistolul-mitralier. ncperea nu putea
ascunde nici o curs. n afara dulapului, a patului i. prinse
139

de perete, a ctorva scnduri ncrcate cu cri, nu exista


nici o alt ascunztoare posibil.
Pentru cine lucrezi? se rsti Frank.
Privirea necunoscutului oglindi cea mai total nedumerire.
Ce-ai spus?
Deodat Malko avu intuiia unei ncurcturi incredibile.
Privirea sincer i atitudinea calm a omului nu semnau
deloc cu ale unui agent secret.
Se aez pe scaunul din faa lui.
Cum te numeti? l ntreb el.
Hipolito da Costa.
Ce fceai cu Alvaro Cunha?
O raz de dispre trecu prin privirea necunoscutului.
Nimic din ce v-ar putea interesa.
Frank mpinse cu brutalitate eava armei spre capul
brazilianului.
Las-m s m ocup eu de el, fcu americanul cu
rceal. Ne duce cu preul.
Malko l ddu la o parte cu un gest al minii. Dispreul
omului l stingherea. Nu-i plcea s roeasc pentru el
nsui.
Ce profesiune ai? l ntreb pe brazilian.
Profesor.
Malko simi un val de ghea trecndu-i pe ira spinrii.
Dumnezeule! Vrei s spui c i ddeai lecii lui Alvaro
Cunha? Ce-l nvai?
ncurcat, Hipolito da Costa i scoase ochelarii. Malko l
privea n ochi cu insisten. Omul ced presiunii invizibile.
l nvam s citeasc i puin s scrie, murmur el, dar
era secret.
Malko se aplec spre el.
140

Explic-mi tot, te rog, aproape c l implor Malko. Este


foarte important. Nu-i vrem rul; totul s-a ntmplat dintr-o
eroare ngrozitoare.
Brazilianul ezit, apoi vorbi.
l cunoteam pe senor Alvaro de mult vreme. ntr-o zi
cnd urma s fiu evacuat din casa n care locuiam, el mi-a
acordat un rgaz de ase luni pentru c nevasta mea era
bolnav. (Se opri). ntre timp a murit. i eu am venit s
locuiesc aici. Nu-l mai revzusem pe senor Alvaro pn acum
o lun. ntr-o sear a venit aici la mine. Voia s-i dau lecii ca
s nvee foarte repede s citeasc i s poat s-i semneze
numele.
Mi-a explicat c a ctigat muli bani n viaa lui, dar c nu
avusese niciodat timp s mearg la coal. Aici n Brazilia
asta nu conteaz, dar mi-a spus c urma s fac afaceri cu
nite oameni foarte importani care veneau de departe i c i
era ruine s semneze cu o cruce...
Dumnezeule! fcu Malko.
Preschimbat n statuie, Frank nu mai scotea o vorb.
ncurajat de atitudinea celor doi brbai, brazilianul
ntinse un deget acuzator spre Frank.
L-ai omort n momentul n care reuise prima lui
semntur frumoas. Ca un om care scrisese mult toat
viaa lui. Doar atta voia s tie s fac: o semntur.
Profesorul ncepu s lcrimeze.
Nici mcar nu i-a admirat semntura, murmur
Hipolito da Costa. Ar fi murit i el fericit.
Deodat se ridic brusc i le strig:
Plecai, plecai! V ursc!
Trase cu violen un sertar din tabl, scoase un teanc de
bancnote i l flutur n faa lor.
141

Senor Alvaro mi dduse muli bani ca s-l nv ce


tiam eu. Voi cumpra lumnri, mii de lumnri i n seara
asta Morro va fi ca un soare.
Glasul i se frnse.
Iar tu vei fi blestemat!
Malko i Frank se traser napoi n faa imprecaiilor
profesorului. Hipolito da Costa ls s-i cad mna n jos i
ngn:
Avea nite degete att de groase, aa de puin agile...
Afar, Malko i Frank se uitar unul la altul stingherii.
Suntem ntr-o ncurctur mare de tot, zise Malko
suspinnd. Nu numai c Alvaro Cunha a murit, dar acum
tim c nici nu ne trda...
Frank slt din umeri.
Dumneata ai fi ghicit c se ntlnea cu omul sta ca s
nvee s semneze?
Ei da, btrnului i era ruine de cocotierul lui, dragul
meu Frank, zise domol Malko. Asta pe el l-a costat viaa, iar
noi ne-am ales cu multe necazuri n perspectiv.
Americanul voia deja s treac la aciune.
Mai nti, fcu el tios, trebuie s-l lichidm pe profesor.
Malko nu rspunse.
Frank ncrc arma.
Pleac nainte cu Glandino, i zise el, m ocup eu de
asta.
Ateapt, fcu Malko Vreau s mai vorbesc cu el.
Se ntoarse hotrt n caban. Profesorul rmsese n
acelai loc. Malko se aez din nou n faa lui.
De ce se ascundea Alvaro Cunha la femeia aceea ca s
te ntlneasc? l ntreb el cu blndee.
i era ruine, rspunse Hipolito da Costa. Din pricina
142

fiicei sale care a nvat la colegii i de oamenii care l tiau


puternic i bogat. i pentru c se credea despre el c mai
este nc n stare s se mai duc la femei. Lucrul sta i fcea
plcere. Dar tii c era foarte bolnav...
tiu.
Urm un lung moment de tcere. Afar se auzeau glasurile
piuitoare ale copiilor i sunetul nbuit al unui favella care
se antrena n ritmul sambei. n ncpere era foarte cald.
Malko i terse fruntea de sudoare.
De cnd fcea aceast meserie, niciodat nu se mai gsise
ntr-o situaie att de penibil. Teoretic, Frank avea dreptate.
Profesorul trebuia s moar. Nu lai n via martorii unei
crime, chiar dac e vorba de o greeal. Dar Malko nu se
putea mpca cu acest gnd.
Ce vei face?
Brazilianul ridic capul fr s neleag.
Ne vei denuna poliiei? preciz Malko.
Pentru ce? rspunse Hipolito da Costa scuturnd din
cap. Suntei nite strini puternici i bogai. Astea nu sunt
treburile mele. Dac poliia vine aici, i voi spune ceea ce tiu,
dar eu n-am s m duc dup ei.
Fr s rspund, Malko ddu ocol mesei i deschise mica
fereastr care ddea n spatele cabanei. Vederea era
nemaipomenit de frumoas. La o distan de 500 de metri,
Cpna de Zahr se decupa pe cerul albastru. Telefericul
care o lega de pmnt trecea pe lng Morro Babylonia. O
mic cabin roie nainta ncet de-a lungul cablurilor de oel.
Vegetaia ncepea de lng fereastr. Orhidee mari de
culoare albastr, galben i roie i deschideau petalele n
mijlocul cocotierilor i lianelor. Morro cobora n pant
domoal pn la rm. Pe partea aceea nu era nici o locuin.
143

Malko se ntoarse brusc spre brazilian.


Salveaz-te, i zise el. Pleac pe aceast fereastr i nu
te mai ntoarce niciodat aici. Este singura dumitale ans de
a nu muri.
Profesorul se ridic ncet. Vzu c Malko nu glumea. Se
apropie de fereastr i i trecu picioarele peste pervaz.
Multo obligado, Senor... opti el nainte de a dispare.
Din civa pai mari ajunse n mijlocul vegetaiei i fu
nghiit de pdure cum nghite pianjenul un nar. Malko
suspin, dar zmbetul lui palid i ncremeni imediat pe buze:
o siluet ntunecat se npustise pe urmele profesorului.
Glandino, gorila lui Frank.
Malko se repezi la u ca un apucat. Frank sttea
nepstor n fa intrrii.
Eti complet nebun, zise el cu rceal. Chiar dac acest
tip nu avea intenia s ne demate, nu trebuie s uii c i-a
lsat toate hrtiile la femeia aceea care cu siguran c l
cunoate. Avem i aa destule ncurcturi...
Americanul o porni pe crare n jos. Malko mergea dup el
cu pumnii strni n buzunare.
Dac ntr-o zi vei fi singur i n pragul morii, amintirea
acestui om te va apsa greu de tot.... zise el ncet.
Frank i arunc o privire glacial.
Nu cred. Mi-am ales o meserie i o tabr. Suntem n
stare de rzboi. Tipul sta poate fi considerat victima unui
bombardament... Nu e vina lui. Aa e viaa.
Nu crezi c asasinarea lui, dup cea a lui Cunha, va
irita poliia? ntreb Malko cu animozitate.
Americanul rse scurt.
Cine vorbete de asasinat? Glandino nu e prost. La
poalele pantei e marea. Oricine poate aluneca. i tii bine c
144

micul golf de la Rio miun de rechini, calcani i alte


animlue nfometate.
Se nsera. O mireasm dulceag venea dinspre pdure i
se rspndea n atmosfer. Aerul era cldu. Dintr-o barac
se auzea uoteala enervat a unei negrese care fcea
dragoste. Morro prindea din nou via o dat cu rcoarea
serii.
Cei doi ajunser pe aleea Pasteur. Nu mai schimbaser nici
un cuvnt. Malko rupse tcerea.
Acum cnd Cunha e mort, noi cu cine vom mai trata?
Frank l privi ironic.
De ce noi? Dumneata, care eti n cele mai bune relaii
cu bogata motenitoare, frumoasa Linda. la-o de nevast,
btrne. Asta va rezolva problema.
Uii c e logodit...
A... Face fa i la mai muli.
Frank se opri la colul strzii Urbano Santo.
Maina mea e acolo, zise el. Ne ntlnim la ambasad?
De acord, rspunse Malko cu rceal.
Porni spre Chevroletul lui. Avea senzaia c tot creierul i
clocotete. Mania btrnului miliardar nu explica totul. i
alte persoane erau amestecate n povestea asta i poate c
aveau s-i fac i ele apariia n prim plan.
Deschise portiera Chevroletului i imediat avu impresia c
este apucat i tras n interior de maxilarele de oel ale unei
bene gigantice. Aezat pe bancheta din fa, capanga lui
Alvaro Cunha i art faa de piatr. Negrul l imobilizase
fr efort.
Mai ine-l puin pe cinele sta, se auzi o voce
fichiuitoare din spate.
Malko mai avu timp s ntoarc capul i s o recunoasc
145

pe Linda, cu fa ei frumoas deformat de ur.


Apoi tnra femeie ridic braul i un obiect greu l lovi
deasupra urechii. Vzu cabina roie a telefericului i pdurea
verde, apoi i pierdu cunotina.

Capitolul IX
Malko deschise ochii i i nchise imediat. Soarele l orbise
i mii de stele invizibile i dansau n faa pupilelor. Capul l
njunghia i avu nevoie de mai multe secunde ca s-i dea
seama unde se afl. Dup fierbineala pleoapelor, simi n
picioare un frig de ghea.
De data asta deschise ochii de-a binelea i deveni contient
de situaie.
Era legat cu braele la spate. Dup gt avea un la a crui
frnghie venea de undeva de sus. Sttea ghemuit pe un fel de
estrad din lemn acoperit cu buci mari de ghea. Se afla
n grdina vilei lui Alvaro Cunha. Deschise gura s strige i
primi o gleat de ap peste fa.
Capanga lui Alvaro surse artndu-i toi dinii de aur.
Cnd vzu c Malko i venise n simiri, apuc o frnghie
care atrna lng el i ncepu s trag. Malko se simi ridicat
146

n sus de gt. Se scul n picioare, alunec pe ghea i se


echilibr n ultima clip. Omul izbucni ntr-un rs puternic i
trase din nou de frnghie. Malko fu obligat aproape s se
ridice pe vrful picioarelor. Frnghia era prins de un
scripete agat de un copac. O spnzurtoare improvizat.
Dac i pierdea echilibrul pe calupii de ghea. i pierdea i
viaa!
Cut pe bjbite o poziie de echilibru i nu se mai mic.
Tot corpul l durea i era ameit. Totui un gnd i struia n
minte: dac aluneca, asta nsemna imediat moartea.
Nu avu ns timp s aprofundeze aceast idee. O voce
cunoscut l fcu s-i ndrepte privirea n jos.
Malko, spuse Linda, nu mai ai mult timp de trit. n
curnd va rsri soarele i se va nclzi. Azi va fi o vreme
splendid i gheaa se va topi foarte repede. Nu cred c vei
mai fi n via dup ora zece...
Vocea ei era rece i aton. Nimic nu amintea de femeia care
i plnsese pe umr la Zum-Zum. Se uit la ea. Era tras la
fa de oboseal, avea prul n dezordine i. cu picioarele
goale, semna cu una din nenumratele femei nevoiae din
Rio. Dar faa era nendurtoare i Malko citi n ochii ei o ur
animalic.
De ce vrei s m omori. Linda? ntreb Malko.
De ce?
Tnra femeie btu din picior.
Mi-a ucis tatl i m ntreab de ce! tiu totul, mi s-a
spus cum i-ai asasinat pe tata i pe profesorul lui. Dac te-a
fi dat pe mna oamenilor de pe strad ai fi murit n chinuri
groaznice. Consider-te fericit c vei avea o moarte blnd. Ar
fi trebuit s te ard de viu.
Linda scuip spre el. ncurajat, capanga atinse uor
147

piciorul lui Malko cu o macet. Pantalonii se despicar ca o


foaie de hrtie i Malko simi o arsur pe pulp.
Las-l, ordon Linda. Va ncepe imediat s sufere cnd
va simi cum i fuge gheaa de sub picioare.
ntoarse spatele i se ndeprt. Malko nelese c dac o
lsa s plece era pierdut.
Linda! strig el ct putu de tare
Ea nu se opri. Era la zece metri de u.
Linda, strig el din nou. Nu eu i-am ucis tatl.
Mincinosule! strig ea oprindu-se. Mincinos i la.
Jur pe capul strmoilor mei, zise Malko ct putu de
calm. S pier chiar n aceast clip dac nu spun adevrul...
Linda se ntoarse cu pai leni.
Iar vrei s-mi ntinzi vreo curs? uier ea. Vorbete
repede dac ai ceva de spus.
Exist cineva care tie c nu eu i-am omort tatl, zise
Malko foarte repede. Hipolito da Costa. Poate c mai este nc
n via. El i va confirma spusele mele.
Linda ezit. Privirile lor se ntlnir. Nenduplecarea ei
slbea.
Spun adevrul, Linda, zise el ct putu de blnd.
Urm o tcere ce prea c nu se mai sfrete. Capanga
nu nelegea nimic.
i ofer o ultim ans, zise ea n cele din urm. Voi
trimite dup Hipolito. Dac l gsesc i confirm ce ai spus.
atunci nu vei muri. Altfel nu voi mica nici un deget ca s te
salvez.
Se ntoarse spre capanga i i ddu instruciuni s-l
gseasc pe Hipolito. Apoi plec fr s se mai uite napoi.
Malko rmase singur, n echilibru pe calupurile de ghea.
O adevrat situaie de comar: s fii spnzurat i torturat n
148

plin Rio, fr nici o speran de ajutor. Dac Hipolito murise,


era pierdut. Simea deja sub picioare gheaa care ncepea s
se topeasc, nclzit de primele raze ale soarelui.
njur ncet cnd bg de seam c, sub aciunea soarelui,
calupul pe care i se sprijinea piciorul stng ncepea s
alunece uor. Cu precauii infinite, duse piciorul spre cellalt
calup. Dac primul aluneca prea tare, s-ar fi putut s le
pun n micare i pe celelalte trei...
Curtea era pustie i soarele ardea din ce n ce mai tare.
Apa care se scurgea din ghea ajunsese acum pn la
pmnt. Simea sub tlpi calupurile crpnd i devenind
friabile. Dac Hipolito nu sosea foarte repede, dup aceea ar
fi fost prea trziu. Singura marj pe care o mai avea era de 5
6 centimetri. Nici mcar nu mai simea frigul care i
cuprindea picioarele. i mai exista un pericol idiot: dac ar fi
strnutat, zdruncintura l-ar fi putut face s alunece. Avea
minile legate la spate i nu se putea aga de nimic. Era
ntr-adevr un supliciu diabolic.
Ziua se anuna deosebit de frumoas. Se gndi cu ironie la
Kurt care tnjea dup, zpad i brazi... Probabil c Frank l
cuta la ora aceea. Dar gheaa n-ar fi rezistat pn cnd
obinea el dreptul de a percheziiona acas la Cunha.
Deodat l cuprinse panica. Piciorul drept era paralizat de
un crcel. Nu-l mai simea. Viaa lui depindea de piciorul
stng aezat ntre dou calupuri dintre care unul aluneca
ncet. Deja frnghia din jurul gtului ncepuse s-l strng
puin. Chiar i inea respiraia. Soarele i nclzea faa i se
gndea cu groaz la efectul pe care l provoca asupra gheii.
Nu mai avea de trit mai mult de o jumtate de or...
Malko ncerca din rsputeri s nu se mai gndeasc la ce l
149

atepta. ncepu s numere florile din grdin, privindu-le cu


ochii mrii de spaim. Doamne, opti el, d-mi curaj!
Grdina rmnea exasperant de pustie. Ferestrele erau
nchise. Oricum, n-ar fi servit la nimic dac striga dup
ajutor.
n momentul acela, ua care ddea spre curtea interioar
se deschise i apru capanga. Ducea pe umr un corp
nensufleit pe care l aez cu brutalitate jos. Apoi dispru.
Era corpul lui Hipolito. Profesorul prea mort. Or. el era
singurul n stare s o conving pe Linda...
i gheaa se topea. Malko ncerc s-i dezmoreasc
piciorul nepenit prin micri scurte. Nu obinu nici un
rezultat.
Auzea vag pritul gheii. Banchiza se nruia sub el.
Senor! strig el.
Brazilianul nu se art. Poziia lui Malko devenea
insuportabil. Laul din jurul gtului era deja ntins la
maximum. Viaa lui sttea n vrful piciorului stng. Atta
vreme ct soarele nu nclzea mai tare. Ironia situaiei i
smulse un zmbet: s mori la ecuator pe o banchiz... Asta
nu i se putea ntmpla dect lui.
Capanga reapru cu o sticl n mn. Linda, tot descul,
venea n urma lui. n timp ce ucigaul se ls n genunchi
lng corpul nensufleit, Linda se apropie de Malko.
Miguel l-a gsit pe Hipolito. Era aproape mort. Dup ce
i-au tras cteva gloane n corp, l-au aruncat n ap. Nite
pescari l-au salvat nainte de a se neca. Nici mcar nu tiu
dac va putea vorbi.
Pn atunci dezleag-m, altfel nu va mai fi nevoie de
nimic. Gheaa asta se va sfrma sub mine dintr-un moment
n altul...
150

Linda ddu nepstoare din umeri.


Atta pagub. Va fi voia Domnului.
i ntoarse spatele i se duse lng Hipolito. Malko o privi
disperat cum se deprteaz de el.
Deodat se auzi un prit sinistru. Piciorul stng i intr n
calupul de ghea pn la glezn. Frnghia se ntinse brusc.
O lumin roie i trecu prin faa ochilor. Deschise gura s
aspire puin aer i tot corpul i se ncord cu disperare. Dar
gheaa se mai ls cu doi centimetri, totul se sfrea.
Gheaa se turti, dar nu se mai mic. Numai frnghia l
sugruma puin cte puin, apsndu-i pe carotid. O zri ca
prin cea pe Linda aplecndu-se spre Hipolito sprijinit de
braele lui Miguel.
Dar n plmnii lui Malko nu mai ajungea destul oxigen,
ncerc s strige, se rsuci cu stngcie i piciorul i alunec.
Un soi de stare plcut i invad tot trupul i un vl negru i
ascunse soarele. Avu timp s gndeasc c nu era chiar att
de neplcut pe ct se spunea s mori spnzurat i i pierdu
cunotina. Corpul i se nvrti ncet la zece centimetri
deasupra gheii, agitat de tresrituri.
Redeschise ochii cu o ngrozitoare senzaie de vom.
Capanga era aplecat peste el i i turna cacha pe gt. Malko
sughi, scuip i se ridic pe jumtate. Se simea moale i
lipsit de vlag. I se prea c gtul lui are un diametru enorm.
n faa ochilor i dansau pete multicolore. Nu reuea s
cread c mai era nc n via. Vocea Lindei ajungea la el de
foarte departe.
Ai avut noroc, Malko. Hipolito a vorbit nainte de a muri.
Mi-a spus c ai ncercat s-i salvezi viaa i c altcineva mi-a
omort tatl. Cel care a fcut-o va pieri. Eti liber.
151

El ar fi vrut s rspund, dar nici un sunet nu-i iei din


gur. Czu din nou pe spate, fr cunotin.
Cnd i veni n simiri, era ntins pe o canapea, n salonul
unde jucase gin-rummy cu btrnul Cunha. Linda, de data
asta mbrcat ntr-o rochie neagr de mtase, sttea ntr-un
fotoliu i fuma. Avea ochii roii i umflai de plns.
Malko se ridic pe jumtate i i prinse capul ntre mini.
Mai vedea i acum gheaa frmindu-se i nc mai simea
contactul cu frnghia aspr. i frec mainal gtul.
Dumneata i-ai terminat treaba, zise cu tristee Linda.
Dar eu mi-am pierdut tatl.
N-am terminat, rspunse Malko. tii pentru ce am venit
n Brazilia. Atta vreme ct contractul nu e semnat, misiunea
mea nu s-a ncheiat.
Linda se ridic brusc i strivi igara.
Ct triesc eu, zise ea cu ochi scprtori, niciodat nu
se va semna acest contract cu dumneata sau cu prietenii
dumitale. Tatl meu a fost ucis de unul de-ai votri...
De ce ne-a ascuns adevrul? zise Malko suspinnd.
Din pudoare. Era un om orgolios. Nu voia ca
ambasadorul vostru s spun la toat lumea din Rio c nu
tia nici mcar s scrie...
Dar de ce nu mi-ai spus asta?
Ea scutur capul cu ncpnare.
Nu aveam dreptul. Trebuia s m crezi. i spusesem c
va semna...
Malko ridic cu tristee din umeri.
N-a semnat. Acum dumneata trebuie s nchei aceast
afacere. Ce vei face?
Linda pru o clip dezorientat.
Peste cteva luni voi fi mritat, i rspunse ea cu
152

rceal. Afacerea o va ncheia soul meu. Cu oricine altcineva


n afar de dumneata.
Prin urmare chinezoaica avusese dreptate. Alex von
Ritesdorf i lsase s scoat castanele din foc pentru el.
De altfel, continu Linda, l-am convocat pe doctorul
Crandao, executorul testamentar al tatlui meu, pentru a
discuta despre aceast problem. Acum, dac te simi mai
bine, pleac. A vrea s fiu singur ca s pot plnge. Mine
mi ngrop tatl. Din cauza dumitale.
Vocea i se frnse. Malko se ridic cu mare greutate. Merse
pn la ea i i atinse uor ceafa sub prul negru. Tnra
rmase nemicat ca o moart. Malko prsi salonul
cltinndu-se. n picioare lng ua de la intrare, capanga
veghea cu o macet la centur. Ucigaul i deschise ua
indiferent.
Malko trase n piept o gur mare de aer cldu. Fusese
gata-gata s nu mai ias din acea vil dect mort. Fr
srmanul Hipolito, acum s-ar fi legnat n spnzurtoarea
improvizat.
Psst!
Tresri. Cineva l chema dintr-o main. Primul reflex fu s
se arunce la pmnt, apoi l recunoscu pe Frank la volanul
unui
Ford negru oprit n faa vilei. Travers strada pn la
main. Americanul avea o fa sever i ncordat.
Ne pregteam s venim dup dumneata, fcu el.
n spate se gseau doi din oamenii lui Frank, dintre care
unul era Glandino, asasinul lui Hipolito.
Ai fi ajuns puin cam trziu, zise Malko. Povestea asta
era gata s-i mai nscrie un mort n palmares.
n timp ce Frank conducea maina spre ambasad, Malko
153

i povesti pe scurt ce se ntmplase.


Marele beneficiar al operaiunii este amicul nostru Alex,
conchise el.
Nu pentru mult vreme, fcu Frank sinistru, uitnd si mai road unghiile.
Malko regsi oraul cu o plcere ameitoare. Observ,
pierdut printre zgrie-nori, o cas mic i ciudat din lemn
pe care nu o remarcase niciodat. Pe trotuarul din faa
ambasadei, nite juctori de bafo ncercau s ctige civa
cruzeiros.
Cei doi brbai urcar ntr-un ascensor ultrarapid care i
duse la etajul 14 unde se gsea biroul consilierului. Malko
ptrunse nc o dat n universul rece i inuman al serviciilor
secrete. Ar fi vrut att de mult s ia cu el puin cldur din
strad, dup ce fusese att de aproape de moarte.
Larry Gallo i primi imediat. Ascult cu atenie relatrile
celor doi.
Am comis o mare greeal lichidndu-l pe Alvaro
Cunha. conchise Frank i eu port toat rspunderea. Dar
problema care se pune acum este s-l suprimm pe Alex von
Ritersdorf. i, din nenorocire i pe Linda Cunha. De acum
nainte ea este inamica noastr. nsurndu-se cu ea.
Ritersdorf va pune mna pe magneziu. Cu siguran c el se
afl n spatele tentativelor de eliminare a cror victim a fost
Malko. i acioneaz n legtur cu nazitii din Europa care iau trimis aici dublura lui SAS.
Urm o tcere lung. Malko nu era n ntregime de acord
cu Frank, dar trebuia s recunoasc c primul lucru care se
impunea era eliminarea germanului.
Dup dispariia motenitorilor lui Cunha, ncheie
Frank, magneziul va fi administrat de doctorul Crandao. Cu
154

el vom ajunge mai uor la o nelegere.


Discuia dur mai mult de dou ore. Cnd Malko se
despri de ei, hotrrea fusese luat. Alex von Ritersdorf i
Linda Cunha trebuiau s fie lichidai. Altfel magneziul ar fi
ncput pe mini necunoscute.
Malko iei din ambasad cuprins de un mare dezgust. Lui
i revenise misiunea de a-i lichida pe Alex i pe Linda. Urc n
main i ddu drumul tare la radio: samba e cel mai bun
mijloc de splare a creierului. Dar. conducndu-i maina
prin Rio, tia deja c n-ar putea s o ucid vreodat pe
Linda.

Capitolul X
Iahtul mare se deplasa cu 35 de mile la or pe lng Barra
din Tijuca. Depise insuliele pustii din Golful Rio, unde
pescarii rmneau de vineri pn duminic i se ndrepta cu
repeziciune spre Itamaratsu. la 80 de mile sud de Rio; un
adevrat col de paradis: 407 insulie de nisip fin acoperite cu
vegetaie tropical, n mijlocul unui golf de patru ori mai
mare dect cel de la Rio. Yacht-club-ul din Rio instalase aici o
mic reprezentan i un hotel rudimentar.
Malko. aezat la pup, inea n mn o undi mare. Nu
era prima dat cnd pescuia. De obicei sportul acesta l
plictisea profund. Dar acum, n zece minute, trsese trei peti
mari, doar lsndu-i undia s atrne n ap.
Cel puin pescuitul l mpiedica s se gndeasc la ce avea
de fcut. Era pentru prima dat n cariera lui de agent secret
cnd primise ordinul s ucid cu snge rece mai multe
155

persoane. Zadarnic i spusese c era inevitabil, c erau n


joc interese colosale, tia c nu ar fi putut s o fac. Frank se
ocupase de partea tehnic. Marinarul care avea grij de
ntreinerea vasului lui Bob Jaguari se mbolnvise i fusese
nlocuit de specialitii lui Frank. Acum era rndul lui s
acioneze, pentru c numai el se putea apropia de Linda.
Privi spre coast cu munii ei parc decupai pe cerul
albastru. Probabil c n momentul acela Frank se ndrepta cu
maina spre Itamaratsu.
La ce te gndeti? l ntreb Linda.
Aezat lng el, tnra femeie se distra nepnd cu
harponul un pete ce nc mai mica. Cu un paro albastru
mulat pe corp, Linda era mai provocatoare aa dect goal.
Malko i zise n gnd c ar fi putut s stea fr nimic pe ea,
avnd n vedere c cei trei brbai de pe vas o cunoteau
foarte bine...
Moartea tatlui ei o nsprise i mai mult. Malko o
rentlnise dup nmormntare. Linda nelesese c era
profund impresionat. Cinaser de mai multe ori numai ei doi
i aproape c redeveniser prieteni.
Malko i cobor privirea n decolteul ei.
M gndesc c eti frumoas, zise el cu sinceritate. Ce
pcat c te mrii cu acest vultur...
Asta nu era prevzut n plan, dar el mai ncerca pentru
ultima dat s o fac s renune.
Eti sigur de ce faci? ntreb el. i dai pe mn tot
avutul tu.
Ea se ncrunt.
Nu ncepe iar. Alex e un tip bine i prietenii dumitale miau asasinat tatl. Niciodat nu voi semna cu ei. Niciodat.
Era inutil s mai insiste.
156

Alex von Ritersdorf sttea ntins la pror i nu putea auzi


ce vorbeau. Iar Bob era concentrat asupra conducerii
vasului, strduindu-se s-i pun n valoare muchii n faa
Lindei.
Malko i ls Lindei undia i se duse la Alex. Germanul,
dei era foarte cald, nu-i dduse jos bluza... Malko era
tentat s-i spun c nu mai avea importan. Dar la ce bun?
Linda era prea ncpnat. Pentru ea, Alex era brazilian cu
sufletul: chiar dac magneziul mergea la Hong-Kong sau la
Pekin.
Ajungem chiar la ora mesei, i zise Alex lui Malko.
Ciudat picnic. Alex era probabil convins c Malko nu
abandonase partida, dar prezena lui pe vas l linitea.
Oricum, nu se temea de Malko. Nimeni nu o putea face pe
Linda s se rzgndeasc.
Germanul i lua revana. El, criminal de rzboi cutat
prin toate rile, va dicta propria lui voin ruilor,
americanilor, chinezilor i chiar celor din ara lui, care l
obligaser s se expatrieze.
Bob, n timp ce conducea iahtul, nu se gndea dect la un
singur lucru: cum s se debaraseze de ceilali doi ca s-o duc
pe Linda pe o plaj pustie, fiind sigur c ea nu va spune nu.
Dar, din pcate, nu era singur...
Privii! strig Linda.
La o sut de metri de vas, un grup de delfini se juca srind
n ap. Apoi disprur.
Baronaii trebuie s fie prin preajm, remarc Linda.
Adic? ntreb Malko.
Aa numim noi n Brazilia rechinii, zise ea.
Mai aveau nc o or de mers. Linda desfcu o sticl de
cacha i i servi pe cei trei brbai. Vasul nainta uor i
157

marea era foarte calm. Un timp formidabil pentru ultimul


week-end din mai.
Bob ncerc s prind la radio buletinul meteo i rmase
cinci minute cu urechea lipit de difuzor.
Senzaional, exult el. Nici un nor pn luni. S vezi trai
pe noi!
Zbrnitul motoarelor i legna ncetior. Malko picotea, cu
simurile la pnd. Dar ambiana de pe vas era linitit.
Linda numr ci anchovas pescuiser.
apte! exclam ea. i frigem.
Tradiionala fjouade se nclzea ncet pe cznel, la
mijlocul vasului. Linda aduga dou linguri mari de caruru,
un sos foarte picant cu virtui afrodisiace.
ntlnir un alt vas care mergea la Rio i se salutar
reciproc cu uierturi de siren.
Malko se aplec peste bord. Dei adncimea era de
aproape zece metri, apa era att de limpede nct se vedea
nisipul de pe fund.
Sosim! strig Bob.
Se vedeau primele insule de la Itamaratsu. Yahtul se i
strecur printre dou insule acoperite de cocotieri. Stoluri
mari de psri i luau zborul speriate de zgomotul
motorului.
Bob micor viteza i ncepu s mearg n zigzag printre
insule. Era un spectacol feeric. Marea se ntindea neted ca o
tipsie i, ct vedeai cu ochii, privirea nu ntlnea dect acele
mici dealuri de nisip alb cu cretetul acoperit de copaci
tropicali.
Ar trebui s pescuim, zise Bob. Aici e plin locul de
calcani gigani, rechini, tiuci-de-mare, marsuini.
Nu-i rspunse nimeni. Era prea cald chiar i pentru
158

pescuit. Bob l agasa pe Malko cu aplecarea lui spre


distracie cu orice pre.
nciudat. Bob opri vasul n golfuleul unei insule cu rmul
n pant domoal, mrginit de o band lat de nisip fin. De
cealalt parte poate c arta la fel... i era chiar mai mult
linite.
Malko ncerc s zreasc coasta. Insulele ascundeau
totul. Puteai fi la o sut de metri sau la zeci de kilometri de
mal.
Bob cobor ancora i opri motoarele. Nu se mai auzea dect
clipocitul domol al apei lng coc. Linda urc pe cabin i
plonj n ap, imitat de Bob. Malko ndura toate chinurile
de pe lume. Dac nu voia s moar, trebuia s mrturiseasc
celorlali c avea misiunea s-i asasineze. Dezgustat, se
arunc i el n ap. Rcoarea apei i produse o senzaie
extrem de plcut.
Deodat huruitul unui motor tulbur acea tcere
paradisiac. Zgomotul deveni mai puternic. Apoi un mic
avion rou se ivi din spatele insulei zburnd aproape la
nivelul apei. Lu puin nlime vznd vasul i trecu chiar
pe deasupra lor. Pilotul le fcu voios cu mna i dispru spre
coast.
Malko l urmri gnditor cu privirea. De unde mai apruse
i sta? S fi recurs Frank la o precauie suplimentar?
Avionul nu se mai ntoarse.
Linda urc la bord i strig: la mas.
Imediat Bob l depi pe Malko notnd n for i se cr
iroind de ap lng tnra femeie. Alex edea cu spatele la ei
i Malko l vzu pe Bob mngind rapid snii Lindei.
Delicioasa fjouade era cald. Malko primi o farfurie
159

enorm. Varza nu-i plcea dar crnaii puin picani erau o


buntate. Ct privete sosul... Era destul de agresiv ca s
corodeze nisipul. Linda ns consuma cu mare plcere.
Stropit din belug cu cacha, picanta fjouade cobor cu
bine pe gt, dar Malko ncepu s o simt cam greu la stomac.
Zri cu dezgust cadavrul unui urubu plutind lng vas.
Semenii lui, dintr-un motiv necunoscut, nu se atinseser de
el...
Radioul de la bord revrsa valuri de sambe ntrerupte de
universalul Bei Coca-cola. ntins pe o cuet. Linda torcea
ca o pisic. Era o atmosfer destins i totui fiecare era
obsedat de mica lui idee...
Facem un poker? propuse Bob fr convingere. Nimeni
nu-i ddu osteneala s-i rspund. Atunci se hotr s fac
altceva.
M duc s pescuiesc, i anun el. Probabil c Linda nu
era adormit de tot.
mpinge-m i pe mine cu salteaua pn pe plaj, i
ceru ea cu un ton moleit. Vasul sta se mic prea tare i
nu reuesc s adorm.
Nici nu terminase bine de vorbit c Bob luase deja
salteaua i se uit la Linda cu un aer ciudat. Mirodeniile din
fjouade ncepeau s-i fac efectul.
Linda i prinse sutienul i alunec pe saltea. Bob i ddu
ocol, o apuc pe tnra femeie de olduri, pe la spate i,
aezndu-i capul pe mijlocul ei, mpinse salteaua nainte
btnd apa cu picioarele. Malko urmrea scena foarte
interesat. Acest nceput semna mult cu plecarea spre
Cythera26... Ar fi pariat o mie de dolari contra un cent c
26

Cythera azi Cerigo, insul greac din Marea Egee, situat ntre
Peloponez i Creta, unde Afrodita avea un templu magnific. n limbaj

160

minile lui Bob urcau deja mai sus dect oldurile... Se uit
la Alex; germanul prea c nu bag de seam. Fuma cu ochii
la cer.
Malko se duse s se ntind neglijent la pup. Se hotrse
s nu execute planul lui Frank. Prefera s abandoneze
meseria de agent secret. Numai c trebuia recuperat ce
ascunsese Frank n motor. i pentru asta Malko trebuia s
fie singur la bord.
Ceea ce Malko prevzuse nu ntrzie s se ntmple. Bob
not un moment ca s-i formeze un alibi, apoi se lungi pe
nisip lng Linda. Malko i observa prin ochelarii de soare.
Niciodat n viaa lui nu dorise cu atta ardoare ca virtutea
unei femei s cad prad ispitei.
n ziua aceea Dumnezeu inea cu el...
Linda se ridic i se ntinse lene. Bob fu i el n picioare
ct ai clipi din ochi. Se neleser dintr-o privire. Apoi tnra
femeie le strig celor de la bordul vasului:
Ne ducem s facem turul insulei. Venim repede.
Malko le fcu cu mna; Alex nici mcar nu reacion. Bob
i Linda disprur foarte repede n spatele unor cocotieri.
mergnd cumini unul lng altul.
Trecur zece minute. Malko fierbea. Ritersdorf nu se
clintise. Manejul lui Bob era totui foarte clar. Marea clipocea
ncet lng vas, cldura era din ce n ce mai copleitoare, iar
germanul moia cu gura deschis. Cu toate astea Malko nu
putea s-i spus: Bob i f... femeia chiar sub nasul tu...
Sunt lucruri care nu se fac ntre oameni de lume...
i cine tie dac va mai avea o ocazie ca asta?
Aproape c se hotrse s-l zglie pe Alex, cnd se
poetic. Cythera a devenit o insul fermecat, patria alegoric a iubirilor
(n.t.).

161

petrecu miracolul: din insul se auzi un strigt nbuit.


Linda nu-i putuse stpni temperamentul vulcanic...
Alex deschise ochii dar nu spuse nimic. Malko se uita n
alt parte. Acum ori niciodat. Mcar s nu se pomeneasc
cu ceilali doi ntorcndu-se n fug.
Fr s scoat o vorb, Alex se ridic ct era de lung.
Malko remarc nrile dilatate i ochii aproape fici. Plonj
impecabil fr s arunce nici o privire spre Malko, tot cu
bluza pe el i se ndrept spre mal notnd cu suplee craul.
Malko nu ndrznea nc s se mite. Dac dobitocii ia doi
se opriser dup primul cocotier atunci nu avea timp.
Atept ca Alex s ating nisipul, apoi ntinse cu precauie
braele spre trapa motoarelor. O ridic fr dificultate n
momentul n care Alex disprea n spatele cocotierilor.
Motoarele, fiecare cu opt cilindri, strluceau de curenie.
Malko se ncrunt. Avea oroare de mecanic i fusese nevoit
s repete de mai multe ori cu Frank, pe un vas similar,
gesturile pe care trebuia s le fac. Ls trapa deschis i se
ridic n picioare s vad ce se ntmpla pe plaj
Alex dispruse. Probabil c n momentul acela se strecura
printre cocotieri ca s-i poat vedea pe cei doi. Cunoscnd
gusturile speciale ale logodnicului ei, cu siguran c Linda
continuase s fac dragoste. Un spectacol deosebit pentru
Alex... Amor pe plaj... Probabil c i venise ap n gur. Dac
se lua dup zvonurile care circulau despre potenele lui Bob,
Malko putea fi sigur c avea timp s demonteze motorul.
Se lungi pe burt i i vr amndou minile n trap. n
mod normal, ar fi trebuit s smulg una din evile de
alimentare cu benzin. n felul acesta, cnd Bob ar fi pornit,
scnteile unei bujii debranate ar fi provocat explozia
vaporilor de benzin. Aprinderea brusc ar fi dus la explozia
162

prin simpatie a dou bare de exploziv plastic fixate n


compartimentul motor. Malko era hotrt s scoat de acolo
aceste bare. Gsi cu uurin eava de alimentare cu benzin
i nu se atinsese de ea. Dar scotoci zadarnic toate colioarele
compartimentului, nu zri nicieri explozivul. Nu se putea
murdri prea mult. ceilali s-ar fi ntrebat de ce se jucase dea mecanicul. Foarte stingherit, se ridic i nchise cu grij
trapa. ncerc s se liniteasc zicndu-i c explozivul
singur nu era periculos. La ntoarcere i va explica lui Frank
c nu putuse avea acces la placa-motor. Era imposibil: nu
putea s omoare cu snge rece trei persoane.
Malko njur. Mna dreapt se murdrise de unsoare.
Plaja era n continuare pustie. Se arunc n ap fr s ezite
i not rapid pn la mal, avnd grij s ajung n partea
opus celei unde se gseau Bob, Linda i Alex.
Culcat n ap, se frec cu nisip pn cnd nu mai avu pe
mini nici cea mai mic urm de negreal. Apoi rmase aa,
uitndu-se la micuii sand-pipers care, cu mersul lor
sacadat, semnau cu nite personaje de desen animat.
Alex apru dup cinci minute. Ochii i strluceau i
mergea repede. Bob i Linda aprur i ei la vreo douzeci de
metri n spatele lui. Preau la fel de mulumii ca germanul.
Cea mai satisfcut trebuie s fi fost Linda, care profitase de
cei doi brbai n acelai timp, fr tirea lui Bob.
A fost frumoas plimbarea? le strig Malko.
Excelent, fcu cu ipocrizie Bob, ar fi trebuit s vii i
dumneata...
Toi patru se ntoarser la vas notnd fr grab. Epuizai
de isprava lor, Linda i Bob se ntinser pe cuete, iar Alex i
relu locul n partea din fa a iahtului. Malko sttea pe
compartimentul motor.
163

Bob dormea adnc ca un mascul care fcuse treab bun;


Linda la fel. Alex prea c aipise i el.
Destins de satisfacia datoriei nendeplinite, Malko adormi.
Probabil c timpul trecu foarte repede, cci fu trezit de vocea
lui Bob.
Hai, la treab. Plecm. Malko, ridic ancora.
Brazilianul era deja la postul de pilotaj. Malko se duse la
pror i ncepu s trag de frnghie. Deodat i apru n
minte faa lui Frank, privirea acestuia animat de o lumin
rece i puin amuzat n momentul cnd dduse mna cu el
nainte de plecare. Malko simea o team difuz pe care nu o
putea preciza.
Ancora era aproape afar din ap.
Gata, zise Malko.
Bob puse mna pe cheia de contact.
OK! Linda, ine reoul.
Alex sttea n picioare n partea din spate, pe placa
motorului. Linda lng Bob. i deodat Malko nelese de ce i
era fric.
Bob! strig el dnd drumul la frnghie n ap.
Tnrul se uit la el surprins. n acelai moment puntea
din spate pru ridicat de o mn invizibil, proiectndu-i n
aer pe Linda i pe Alex. Imediat ni o flacr enorm.
Malko, cu un ultim reflex, se ls s cad n ap.
Probabil c ajunsese la o adncime mai mare de trei metri
cnd fu prins ntr-o vltoare care l zgli ca pe un pai. Un
zgomot surd ajunse pn la el.
Iahtul srise n aer.
inndu-i cu disperare respiraia, not aproape de
nisipul de pe fund. Apoi, la captul puterilor, se ridic ca o
sgeat la suprafa.
164

Scoase capul afar din ap, trase n plmni o gur mare


de aer i fu gata s se sufoce: apa era acoperit de un fum
negru. n aceeai clip scoase un strigt de groaz: i ardeau
umerii!
O pnz de benzin ardea la suprafaa apei. Nu se
deprtase suficient de mult de vas. Stpnindu-i durerea, se
ls din nou la fund. Dar de data asta rmase ntre dou
ape. notnd din toate puterile. Cnd se ridic la suprafa,
fumul nc mai struia, dar benzina arsese. Umerii i mna
stng erau o carne vie i simea o durere atroce.
Continu s noate spre insul cum putu mai bine. Simi
nisipul sub genunchi n clipa cnd era pe punctul s leine.
Vreme de mai multe minute rmase prvlit pe nisip fr s
se poat mica. n sfrit, se ntoarse cu faa n sus.
n locul unde puin mai devreme se gsea iahtul lui Bob.
acum nu mai erau dect cteva rmie. O coloan nalt de
fum negru urca spre cer. De jur mprejurul ei apa mai ardea
i acum. Nici un zgomot, nici un semn de via. Probabil c
Bob. Linda i Alex fuseser ucii pe loc de explozie.
nc ameit. Malko se ridic i merse cltinndu-se pn la
umbra unui copac. i venea s vomeze. Se aez jos i se uit
prostit la rmiele informe care euaser n faa lui. Toate
psrile din insul fugiser speriate de explozie. Fumul urca
mereu spre cer. Probabil c putea fi zrit de la o distan de
muli kilometri. i adusese aminte cu amrciune de ce-i
spusese Frank: Te voi gsi uor, nu-i face griji. Un vas care
arde se vede de departe.
Ticlosul! gndi Malko.
Se simea cuprins de o ur rece. n loc s se ncread n el,
americanul plasase explozivul prevzut cu un detonator cu
ceas. n felul acesta Malko era i el lichidat mpreun cu
165

ceilali. Probabil c Frank simise rezistena colegului su


fa de aceast misiune.
Malko strnse din buze. Va avea el o treab serioas de
lmurit cu Frank. Mai trziu...
Deodat un obiect mare fu adus de valuri n faa lui. Era
un corp omenesc.
Malko se ridic i chiopat pn la ap. Corpul ajunsese
deja pe nisip cu faa n jos. Fcu un efort s-l ntoarc pe
spate.
Era Alex von Ritersdorf.
Avea chipul i partea din fa a corpului ngrozitor de arse.
Lovit de explozie, probabil c murise necat. Pe chipul lui se
citea o mare mirare. Malko i ridic cu mult grij braul
drept. De data aceasta nimic nu mai proteja secretul lui Alex.
Venica lui bluz nu mai exista.
La subsuoar. Malko gsi ceea ce cuta. Un numr tatuat
857 urmat de litera A. Mndria celui care fusese
Obersturmbahnfuhrer SS Dieter Malsen.
Acest tatuaj imposibil de ters era semnul de recunoatere
al vechilor naziti. i toate numerele mai mici de o mie
aparineau marilor efi ai organizaiei.
Malko ddu drumul braului.
Acesta reczu n ap cu un plescit uor. Ca plonjonul
unei fete drgue. Malko se gndea la destinul ciudat al
acestui clu pe care moartea l surprinsese n acel loc
paradisiac din Brazilia.
Diverse rmie ale vasului continuau s fie aduse de ap
la mal. Malko recunoscu oala n care fusese pregtit ultima
fjouade. Iahtul se fcuse ndri. Poate c nu vor fi gsite
niciodat corpurile lui Linda i Bob. Printre tiucile-de-mare,
rechinii i celelalte vieuitoare care miunau n golf...
166

O pnz neagr trecu peste ochii lui Malko. Se ls s cad


n nisip. Mutele bziau deja n jurul umrului rnit.
Sudoarea i curgea n ochi usturndu-l ngrozitor.
Ce fcea Frank? Probabil c auzise explozia i coloana de
fum i indica locul. Ar fi trebuit s vin s-l ia de acolo. Chiar
i gndurile l epuizau. Se lungi pe nisip i nchise ochii.
Dac nu ar fi fost arsurile, ar fi rmas venic pe acea plaj
tropical...
l trezi o voce de brbat. Malko i nbui un mrit de
durere i ntoarse capul. Patru oameni stteau n picioare
lng liziera cocotierilor. Doi dintre ei aveau pistoale n mn.
Malko l recunoscu instantaneu pe unul dintre ei omul care
trsese n el din Volkswagen-ul verde. Nu-l zrise dect o
fraciune de secund, dar cu memoria lui fantastic nu se
putea nela.
Cum ajunser aceti ucigai acolo?
Avionul! De la nceput fuseser spionai. Aceast plimbare
pe mare era i pentru ei o ocazie bun.
Malko intr puin mai mult n nisip. Dezarmat i rnit cum
era, prea multe anse nu avea. Insula era prea mic ca s se
ascund pe ea. i cu siguran c cei patru nu veniser cu
intenii bune.
Deodat unul dintre ei strig artnd spre Malko. l lua
drept un cadavru adus de ap la mal. Toi patru pornir spre
el fr s se grbeasc.
Nu-i mai rmnea dect un singur lucru de fcut: cu un
salt disperat, Malko plonj n ap i intr la fund. Simi apa
srat pe arsuri ca un fier nroit. Toi muchii l dureau.
Dup toate probabilitile, Frank nu risca s vin dup el.
Reveni la suprafa. Ajunsese la vreo douzeci de metri de
mal. nainte de a intra din nou sub ap auzi plesnetul
167

nbuit al mai multor gloane care intrau n ap lng capul


lui. Noroc c ucigaii nu aveau dect revolvere.
Dac reuea s noate destul de mult vreme, poate c ar fi
ajuns la insula din fa unde s-ar fi putut ascunde.
Reveni din nou la suprafa.
Urmritorii nu mai erau pe plaj. i acord o secund de
pauz nainte de a porni din nou notnd pe spate.
Nici mcar nu se mai gndea la rechini. Braele lui bteau
mecanic apa. tia c dac se oprea s-ar fi dus direct la fund
din cauza oboselii.
Rgazul nu dur. Dup colul insulei apru o barc:
oamenii lui Frank. Doi dintre ei vsleau din toate puterile. Nu
erau valuri i ambarcaiunea nainta destul de repede spre
Malko.
Acesta ncerc cu disperare s accelereze cadena. Era ns
imposibil.
nghii mai multe guri de ap srat, se sufoc i aproape
c se opri. Ridic puin capul ca s zreasc orizontul. Nu se
vedea nimic, marea era exasperant de pustie.
Malko putea s aud vocile urmritorilor. Unul dintre ei
trase i glonul uier foarte sus deasupra capului su. Altul
i spuse primului s atepte s se apropie mai mult.
Malko nici mcar nu mai lupta. Insula era la 500 de metri
n faa lui. N-ar fi reuit s ajung la ea naintea brcii.
Brusc, ncet s mai noate i se ls n voia apei fcnd
pluta.
Se uit la barca care se apropia cu o mare detaare. n
partea din fa, un om. sprijinit de marginea brcii, inea cu
amndou minile un pistol de calibru mare. l intea pe
Malko cu o fa nepstoare, ateptnd s ajung la distana
potrivit pentru a apsa pe trgaci. Era att de calm de parc
168

ar fi urmat s trag ntr-un urubu.


Un zmbet palid lumin faa lui Malko. Avea s-i
vduveasc de vnat. Deoarece totdeauna auzise c moartea
prin necare e o moarte blnd, sosise momentul s o fac.
Era mai bine dect s agonizeze n ap mpnat de gloane.
Un ultim gnd i zbur spre castelul lui care cu siguran
c nu va fi niciodat terminat i deschise gura ca s nghit o
porie zdravn de ap srat.
Barca ajunsese la zece metri de el.

169

Capitolul XI
Lungit n hamacul ntins ntre doi cocotieri, Frank atepta.
Se uita la ceas i nchise ochii. Mai rmseser cteva
minute. Se simea perfect calm: i pusese planul la punct
aa cum se cuvenea. ns, ca toi tehnicienii, era lipsit de
imaginaie. Oricum, trebuia s mearg. Cu sau fr Malko.
Frank sosise de la Rio n timpul dimineii i nchiriase trei
camere la hotelul yacht-club-ului. Din grdin putea s
supravegheze micul port i iahtul lui cu doi oameni la bord.
Oficial toi ateptau vasul unui prieten. ntr-un sens era
adevrat. Iahtul nu avea dect un singur motor de 300 CP
care i permitea s mearg cu peste 70 la or pe o mare
linitit.
Tocmai voia s-i aprind igara cnd o explozie surd
zgudui aerul cald i umed.
Frank fu n picioare ct ai clipi din ochi. Bubuitura venise
dinspre larg. Reper direcia de bine, de ru i plec n fug
spre iaht. Unul din oamenii lui pornise deja motorul. Sri la
bordul iahtului care se desprinse imediat de mal.
Vezi unde e? l ntreb Frank pe pilot.
Da. senor. E lng insula mare cu psri: ntr-un sfert
de or suntem acolo.
Frank ridic cu calm bancheta din spate. Era acolo o
ascunztoare n care se gseau dou pistoale-mitralier
Mendoza. cteva grenade i o puc cu lunet. Pentru cazul
n care explozivul n-ar fi fost destul de eficace.
Scoase puca. i puse un ncrctor plin i se aez din
nou jos. Vasul mergea cu 60 la or, erpuind printre insule.
Deodat, departe n fa, o coloan de fum negru ncepu s
170

urce spre cer n stnga lor.


Ai vzut? strig Frank.
Pilotul vir nclinnd iahtul.
Es bom, Senor! Vom trece prin banco silvero, ca s
scurtm drumul.
Fumul se mprtia pe cer. Frank avea satisfacia
meseriaului bun. Arunc o privire spre bord. Apa era
extraordinar de limpede. Nisipul de pe fund se vedea ca n
palm.
Deodat un oc violent l arunc pe american spre pror.
Scp puca din mn i se lovi tare la cap. Motorul se
ambal n gol. Prins parc ntr-un clei invizibil, iahtul se
oprise.
Ce se ntmpl? ntreb Frank.
Nisipul, senor. i rspunse pilotul amrt ru de tot Nu
neleg. Bancul i-a schimbat poziia. Ne-am mpotmolit.
Atunci d napoi.
Asta ar nsemna s facem un ocol enorm, senor, se agit
brazilianul. Trebuie s ocolim trei insule, ne ia mai mult de o
or.
Bine, bine, doar n-o s mergem not!
Nu, dar dac coborm putem mpinge vasul pe bancul
de nisip. Nu e mare: s fie vreo sut-dou de metri... Dup
aceea pornim din nou.
Frank i terse sudoarea care i curgea de pe frunte i sri
din iaht. Apa i ajungea pn la mijloc, dar intra n nisip
pn la genunchi. Cei doi brazilieni fcur i ei la fel. Uurat,
vasul ncepu din nou s pluteasc. Frank verific rapid dac
elicea era n stare bun.
OK! fcu el. S ncercm chestia asta.
Clcnd prin apa limpede, cei doi brazilieni ncepur s
171

trag iahtul de frnghia ancorei. Frank mpingea i el puin,


supraveghind elicea. ntre fund i coc nu erau mai mult de
zece centimetri. Dup zece minute Frank obosise ngrozitor.
Nici brazilienii nu erau mai breji. Parcurseser trei sute de
metri i uscatul se prelungea.
Acum era prea trziu s mai fac cale ntoars.
Frank njur printre dini. Fumul negru aproape c
dispruse i se simea vinovat. Dac existau supravieuitori,
el trebuia s-i gseasc primul. Nu mai putea da napoi. Mai
trudir nc vreo zece minute i brusc, primul brazilian
dispru n ap pn la gt: depiser bancul de nisip.
Motorul porni imediat. Cinci minute mai trziu, iahtul
ajungea la extremitatea insulei unde aruncase ancora vasul
lui Bob.
Pilotul ncei. Apa era plin de resturile vasului. Frank zri
un corp pe plaj. Iahtul se apropie ct putu de mult.
Americanul cobor, ntoarse cadavrul cu faa n sus i mri
cu satisfacie recunoscndu-l pe Alex.
Iahtul se deplas apoi uor spre insula din fa. La fundul
apei se zrea epava micului vas. n cteva sptmni nu mai
rmnea nimic din el.
Deodat apru un corp plutind la suprafaa apei. Apoi nc
unul. Frank l prinse pe primul cu cangea.
Era un brazilian necunoscut, mbrcat ntr-un costum
subire. Nu se vedea nici o ran, dar era mort de-a binelea.
Uimit la culme, Frank i ddu drumul i l ag pe al doilea.
Era tot un brazilian, al crui cap forma un unghi ciudat cu
corpul: avea vertebrele cervicale rupte.
Frank nu mai nelegea nimic. Aceti doi oameni nu se
aflau pe vasul lui Bob. Hainele lor nu aveau nici o urm de
arsur. De unde apruser?
172

Iahtul i continu drumul spre insul. De data asta


pilotul fu cel care zri un corp aproape gol ntins pe plaj.
Frank sri jos i alerg spre el cu puca n mn. Cei doi
brazileni l acopereau cu pistoalele-mitralier. Americanul l
recunoscu imediat pe Malko dup culoarea prului i l
ntoarse pe spate cu mare atenie. Constat c avea umerii
ngrozitor de ari, la fel i mna stng.
Malko gemu i deschise ochii. Pleoapele i erau umflate i
inflamate. ncerc s vorbeasc dar i pierdu din nou
cunotina.
Frank se uit la el cu nepsare. Ar fi fost mai bine dac era
mort. Bomba explodase prea devreme sau nu?
l instalar pe bancheta din spate a iahtului. Unul din
brazilieni lu o plosc i i turn pe gt o porie zdravn de
cacha.
Alcoolul l fcu pe Malko s tueasc i deschise ochii.
M doare, zise el. Umerii mei...
E OK! fcu Frank puin ncordat. Ai scpat. Dar ce s-a
ntmplat?
Ceea ce ai prevzut, zise Malko cu un glas nbuit. Sau
aproape. Nu a mai rmas nimic din Bob, din Linda i din vas.
i am vzut i cadavrul lui Alex. Dar dup aceea a intervenit
ceva neprevzut. Au aprut patru tipi ntr-o barc, care voiau
s m omoare...
i?
i nu mai tiu. notam i mai aveau puin s m ajung
cnd ceva enorm i negru a nit din mare i s-a prbuit
peste barca lor. M-am dus la fund i cnd am revenit la
suprafa n-am mai vzut nici o barc... Am notat pn la
insul i te-am ateptat.
Frank se uit la el ca la unul care delireaz. Explic rapid
173

n brazilian celorlali doi ce i povestise Malko. Unul din


brazilieni ddu lmurit din cap.
A fost un calcan gigant, remarc el. Sunt o mulime pe
aici. Se odihnesc pe nisipul de pe fund. Dar atunci cnd sunt
nepai de mii de purici de mare urc la suprafa i sar
afar din ap s scape de ei. Unii pot cntri i dou tone.
Dac unul ca sta a czut pe barc, atunci a fcut-o praf...
Frank nu zicea nimic, dar se uita la Malko cu o oarecare
admiraie: prea avea noroc.
Probabil c aa s-a ntmplat, zise Malko. ntr-adevr,
mi se pare c semna cu un calcan.
Deocamdat prefera s-l lase pe Frank s cread c nu tia
nimic. Americanul ar fi fost n stare s-l lichideze. Lein din
nou. Dup trei sferturi de or vasul acost n portul yachtclub-ului.
Malko fu transportat cu foarte mare grij n maina lui
Frank. Americanul avu nevoie de trei ore ca s ajung la Rio.
Conducea maina i fluiera uor.
Malko rmase nemicat tot drumul. Rnile de la umr
supurau i artau urt. Dar asta nu era nimic pe lng ura
care se cristaliza lent n capul lui asaltat de durere.

174

Capitolul XII
Orbit de lumina soarelui, Malko se opri un moment n faa
intrrii n clinic. Mica infirmier cu mustcioar, devotat i
plinu. care l ngrijea de trei sptmni, sttea lng el.
ducndu-i valiza. Nu era greu s-i dai seama c abia atepta
o a doua ocazie s ncap din nou pe mna ei.
Dar Malko n-ar mai fi pus piciorul n clinica aceea nici
pentru un imperiu. Trei sptmni de zile nu trise dect
culcat pe burt, ca s se poat cicatriza arsurile. Mncarea
era o porcrie: piure de morcovi, fasole i buci microscopice
175

de carne. Singura lui distracie era s se joace cu patul


electric. Cteva butoane i permiteau s-l plieze n toate
felurile.
Cam puin pentru trei sptmni...
Frank l vizitase de dou ori, aducndu-i ziare i reviste
ilustrate. Niciunul nu mai adusese vorba de explozia iahtului.
Dar Malko luase o hotrre: ultimul lucru pe care l va face
nainte de a prsi Brazilia va fi s-i trag un glon n cap
omului de la CIA.
Malko sttea n picioare pe trotuar i se gndea la Frank.
Nu avea prea multe cunotine n oraul sta. Ba da.
rmsese Ruth!
Buick-ul negru al consilierului opri n faa lui. apoi oferul
cobor s-i deschid ua. Mica infirmier i ntinse lui Malko
o cutie i i zmbi: din prima zi se ndrgostise de el la
nebunie.
Dup ce maina porni, Malko deschise cutia: nuntru gsi
o mic figua din aur. Salariul infirmierei pe cincisprezece zile.
Apoi scoase din buzunar o tire tiat din O Globo i o
reciti. Era un banal fapt divers. Pe plaja de la O Bandeirantes
fusese gsit cadavrul unui necunoscut ngropat de
mntuial. Ancheta dusese la identificarea mortului. Era
vorba de un anume Ribeiro Bandar, recidivist, al crui pr
fusese fcut blond.
Aceast informaie nsemna c pentru Malko afacerea
Cunha nu se ncheiase. Dimpotriv. i ceva l fcea s cread
c este abia la nceputul ei, dac deduciile lui erau exacte.
n loc s mearg pn la ambasad, ceru s fie dus la
captul aleii Rio Branco, acolo unde i avea biroul
Scandinavian Airlines System. Trebuia s verifice ceva
important.
176

l primi un omule mustcios i amabil. Malko invent o


poveste: locuia la Manaus i ar fi trebuit s vin la Rio cu o
lun n urm s-i ntmpine un prieten venit din Europa,
care cltorise cu Scandinavian. Din nenorocire, avusese un
accident i nu putuse veni la Rio. Voia s tie dac prietenul
lui, care se numea Malko Linge, sosise sau nu.
E foarte simplu, i rspunse funcionarul de la SAS. Voi
trimite o telegram la Copenhaga. Acolo sunt centralizate
toate rezervrile noastre. Dac prietenul dumneavoastr a
venit luna trecut cu unul din avioanele noastre, voi primi
confirmarea.
S-ar putea totui s se uite sau s se greeasc? ntreb
Malko.
Brbatul ddu negativ din cap.
Nicidecum. Tot sistemul de rezervri SAS este centralizat
la Copenhaga. Dac prietenul dumneavoastr a plecat dintrun punct oarecare din Europa, numele lui i numrul
zborului au fost imediat nregistrate de un creier electronic,
care le pstreaz n memoria lui. i este suficient s i se
cear aceste date. Dac mai trecei peste dou zile. vei avea o
informaie sigur. Cu att mai mult cu ct nu avem dect un
singur zbor pe sptmn ntre Copenhaga i Rio, cu escale
la Frankfurt. Zurich. Lisabona i Monrovia 27. n orice caz.
prietenul dumneavoastr nu s-a prezentat la biroul nostru de
primire...
Malko l prsi pe funcionarul de la Scandinavian Airlines
System i mai preocupat. Aproape c era sigur de rspuns.
Necunoscutul care i uzurpase identitatea nu prsise
niciodat Brazilia.
Asta putea s nsemne mai multe lucruri. Mai nti c
27

Monrovia Capitala Liberiei (n.t.).

177

adversarii lor nu erau cei bnuii de el i mai ales c Ruth


minise... Or, dac Ruth minise n aceast privin ea l
informase pe Frank despre sosirea
misteriosului
necunoscut putuse foarte bine s mint i n alte cazuri.
Tnra negres nu-l vizitase la spital. Pusese aceast
atitudine pe seama nepsrii naturale a brazilienilor care
uit de o ntlnire chiar n momentul n care o stabilesc. Dar
poate c exista un alt motiv...
Merse pe jos pn la ambasad. Timpul era n continuare
splendid. Uierul american care fcea de serviciu n hol l
recunoscu i i strnse cu putere mna.
V-ai fcut bine, domnule viceconsul? Ai avut mare
noroc...
Oficial fusese vorba de un incendiu accidental.
Ambasadorul i trimisese un buchet mare de flori...
Larry Gallo nu-l ls pe Malko s atepte dect cteva
minute. Apoi veni personal s-l ntmpine cu cldur n
pragul uii.
mi pare bine c te vd, dragul meu, fcu el foarte
monden. Am simit lipsa viceconsulului nostru...
De parc Malko ar fi revenit dup o boal nevinovat, nu
dup un triplu asasinat hotrt chiar n acel birou.
Dup banalitile obinuite, consilierul sczu glasul
pentru a intra direct n subiect.
Dragul meu Malko, zise el puin cam emfatic, am trimis
eu nsumi un raport la CIA, dat fiind incapacitatea dumitale
provizorie. De altfel, el este foarte mgulitor pentru
dumneata... Mi se pare c am, am... soluionat acest caz cum
nu se poate mai bine pentru interesele noastre. Toi cei care
jinduiau acest magneziu sunt, ca s zicem aa. scoi din
circuit. Deocamdat stm cumini. Executorul testamentar
178

este doctorul Crandao, care ne-a mai fcut deja cteva


servicii. De aceea viitorul nu m ngrijoreaz. Cnd va veni
ziua, vom crea discret o societate braziliano-american care
va exporta acest blestemat de magneziu...
Malko i nvrti ochelarii ntre degete.
Eu nu sunt la fel de optimist, Sir, zise el sumbru. Am
descoperit anumite fapte noi care m fac s cred c nu am
ajuns la captul necazurilor...
Diplomatul pli.
Fir-ar s fie, ce te face s spui asta? E n joc cariera
mea. Am anunat la Washington c magneziul este practic al
nostru... O s m pomenesc aruncat la negrii din Africa sau
n Groenlanda.
Ascultai-m. zise Malko. Nu am verificat nc. Dar am
impresia c am fost intoxicai cu informaii false de la nceput
pn la sfrit i c dintr-o clip n alta ne vom trezi cu ceva
n cap.
Consilierul mai avea puin i ncepea s-i frng minile.
S-l chemm imediat pe Frank.
Malko l opri cu un gest.
Nu. Vreau s acionez singur cel puin 48 de ore. Dac e
vorba de intoxicare, ea s-a fcu numai prin Frank...
Consilierul sri imediat n picioare.
Ce? Ne trdeaz?
Nu, nu, fcu Malko. Dar a-l informa pe el nseamn a-i
avertiza pe ceilali.
Dar care ceilali? ntreb tnguitor diplomatul.
Malko fcu un gest de neputin.
Asta a vrea s tiu i eu. Am o pist pe care voi ncerca
s-o urmresc.
l ls pe Larry Gallo prad celor mai negre gnduri.
179

Diplomatul se simea cuprins de panic la gndul c Frank,


un dur, un profesionist se lsase tras pe sfoar. n cine s se
mai ncread, Dumnezeule?
nainte de a prsi ambasada. Malko l sun pe Kurt.
Vrul su l vizitase la spital de mai multe ori. Malko i
spusese i lui c avusese un accident pe mare. Graie
vigilenei sale, Malko i putuse ajuta convalescena cu cteva
pahare de vodc adevrat.
Malko l invit a doua zi la cin, ca s srbtoreasc ieirea
din spital. Apoi prsi aproape cu regret adpostul climatizat
al ambasadei. Cnd iei afar avu impresia c pe umeri i
cade plumb.
Se anuna furtun. Locuitorii oraului se plimbau n
cma i espadrile, cu mari umbrele negre nfurate sub
bra. Merse pn la Praia de Botafogo ca s se relaxeze puin.
Negustorii de zmee i mptureau multicolorele psri de
pnz.
Malko umbl aa aproape o jumtate de or. privind cum
decoleaz avioanele de pe aeroportul Santos-Dumont din
vecintate. Apoi se opri n faa unui monument din piatr,
ridicat n memoria pionierilor aviaiei, pe care scria cu litere
aurite: Piloilor i echipajelor care nu s-au mai ntors. Vis
puin la cuteztorii care decolaser cu aparate rudimentare
ca s parcurg mii de kilometri, zburnd la nivelul valurilor
sau al pdurii virgine. Numai spionii nu aveau niciodat
monumente. Cteodat erau reabilitai. Cu titlu postum.
Precum Richard Sorge. spionul genial care a ajutat Rusia s
ctige rzboiul. n ajunul execuiei, un rus a venit n celula
lui i i-a spus: Va veni ziua cnd ne vom putea cinsti n
public eroii. O s vin i ceasul dumitale, Sorge. Cci eti
unul dintre cei mai mari eroi ai rii noastre.
180

Richard Sorge fusese executat la 7 noiembrie 1944. n


1964 i se acordase Steaua Roie.
Abtut din cauza caniculei i gndurilor triste. Malko se
hotr s se ntoarc la ambasad i s ia o main. i risc
viaa traversnd cele trei osele late i ajunse ntr-o pia
linitit, mrginit de building-uri moderne.
Deodat simi c ameete. Fusese prea ncreztor n
forele lui. Lumini fulgertoare i trecur prin faa ochilor i,
ca s nu cad, fu nevoit s se sprijine de o main care
staiona.
Dar totul dur numai cteva secunde.
Vrnd s vad cum arta i s-i aranjeze puin prul, se
uit n geamul mainii. i rmase ncremenit. Pre de o
secund, creierul lui lucr cu cea mai mare vitez la trierea
amintirilor. Apoi i aez nencreztor mna pe caroseria
mainii.
Nu putea fi nici o ndoial. Vopseaua verde era zgriat
chiar dedesubtul geamului; cauciucul oglinzii retrovizoare era
puin dezlipit; i, sub mnerul uii, vopseaua srise, lsnd
locul unei pete de rugin.
Era Volkswagen-ul din care se trsese n el a doua zi dup
ce sosise la Rio.
Nu se putea nela. Era ceva care nu inea cont de voin.
Memoria lui fotografia totul. Posibilitatea de a grei era de
unu la un milion. Ceea ce ar fi fost imposibil pentru oricine
altcineva, se dovedea ceva normal pentru creierul lui. un
adevrat IBM.
Se deprt repede de main. Era un noroc nesperat s
poat afla cine se gsete n spatele acestui lan de asasinate
i s-i verifice ipoteza.
Volkswagen-ul staiona oblic, n faa unui mare building.
181

Malko travers strada i se post n spatele grilelor unui mic


scuar. Se ascunse dup un arbust i ncepu s supravegheze
intrarea n cldire. Memorase deja numrul mainii,
nmatriculat n statul Guanabara. Dar cutatul dup aceste
indicii ar fi cerut timp.
Atept aproape o or. Mort de oboseal, se sprijinea cnd
pe un picior, cnd pe cellalt. Ar fi dat orice pentru un pat.
Din fericire, n cldire intrau i ieeau puini oameni.
Cnd stteai pe loc, cldura devenea groaznic. Malko avea
halucinaii. Cmaa i se lipise de piele.
n sfrit, din cldire iei un brbat cu o serviet n mn
i se ndrept spre Volkswagen. De departe, silueta lui i se
pru oarecum familar. Sudoarea care i curgea n ochi l
mpiedica s-i disting trsturile. Se terse cu batista n
momentul n care omul se aezase n profil s deschid
portiera. n clipa aceea Malko l recunoscu: era doctorul
Crandao, avocatul lui Alvaro Cunha, omul sigur al lui Larry
Gallo.
Malko l ls s se ndeprteze, iei din scuar i porni cu
pai mari spre ambasad.
Responsabilul parcului de maini i ddu din nou un
Chevrolet. Nu ncerc s-l vad pe consilier. De data asta se
hotrse s acioneze singur.
O ur rece i crispa stomacul. Avea deprimanta impresie c
servise drept pion unui om cu o inteligen superioar. i
scpau nc multe lucruri. Dar tia c acest doctor Crandao
ncercase s-l asasineze i c Ruth minise pentru ca dublura
lui s fie lichidat.
Ptrunse cu vitez n tunelul de la Pasmado i ajunsese pe
Avenida Atlantico. n clipa aceea simi c i se strnge inima:
mai multe maini veneau drept spre el! Abia dup cteva
182

secunde realiz c era ora cnd direcia sensurilor interzise


se schimba. Devenise prizonierul direciei nord-sud. Alte
vehicule ptrunser i ele n urma lui.
Pe cer se rostogoleau nori mari i apa oceanului era
plumburie. i era foame. La o deprtare de doi kilometri,
Castellino, restaurantul snob din Rio, i atrgea clienii cu
neoanele lui colorate. Era locul ideal pentru a cina n linite
la acea or.
Opri maina i intr. l primi un chelner surztor care l
conduse la o mas pe teras. Brazilienii mncau nuntru.
Pentru ei afar era frig.
Malko comand camaraos la Bahia, crevei mari cu orez
foarte piperat i vin brazilian. Mnc ncet, gndindu-se la ce
avea de fcut i plti n total treizeci de cruzeiros. Nici mcar
doi dolari. La desert, un copil din favella vecin veni la el cu o
gamel veche s-i cear cu timiditate ce-i mai rmsese. Asta
nu mir pe nimeni. Biatul plec ncntat cu o porie
zdravn de orez, sub privirea protectoare a chelnerului. Era
singura gentilee a Braziliei: aici puteai s intri n oricare
cafenea s ceri un pahar cu ap...
Primele picturi de ploaie ncepuser s cad cnd Malko
prsi restaurantul. i brusc, se dezlnui aversa tropical.
Pe strzi nu mai vedeai nici mcar o pisic, iar perdeaua de
ploaie te mpiedica s zreti la zece metri naintea ta.
Refugiat n main, Malko i pregtea planul.
Va ncerca s o conving pe Ruth s mrturiseasc. Iele
acestei poveti trebuiau dezlegate cu orice pre, nainte de a
mai muri cineva. i lu valijoara din spate, deschise
compartimentul secret i scoase pistolul extraplat. Dup ce i
verific ncrctorul, l vr la centur i porni maina.
Perdeaua de ploaie era att de deas, nct pierdu o
183

jumtate de or pn cnd gsi strada Alagoas. Opri n faa


numrului 65. Fereastra apartamentului lui Ruth era
luminat: tnra era acas.
Doar travers trotuarul i se trezi ud leoarc. Urc la etajul
patru pe scri, fr s se grbeasc. Cnd ajunse n faa uii
lui Ruth, Malko lu arma n mn. Cu costumul ud. faa
iroind de ap i ameninnd cu arma. nu era deloc o
apariie linititoare...
Puse degetul pe butonul soneriei.
Zgomotul unui zvor se auzi destul de repede i ua se
deschise brusc. Ruth apru n faa lui ntr-un halat de cas
gen paro. Cnd l zri pe Malko faa i se schimb brusc. Ai fi
zis c toi muchii faciali i paralizaser dintr-o dat. Ddu
drumul halatului pe care l strngea pe ea ncercnd s
renchid ua i scoase un mic ipt.
Malko ridic ncet arma.
Oh, nu m omor imediat! gemu ea.
Halatul i se desfcuse i Malko putea s-i zreasc
picioarele i pntecul mai puin bronzat. Impulsul dorinei l
strbtu fulgertor, dar se stpni. naint i o mpinse ncet
n camer innd-o de old. Avea o carne mtsoas.
tiam c vei veni, opti negresa.
Cu buzele strnse, Malko o privi drept n fa. n ochii ei se
citea o groaz animalic.
Ai att de multe lucruri s-i reproezi? zise el cu
rceal.
Bubuitul unui tunet zgudui apartamentul i o rafal de
ploaie fcu s rsune geamurile. Ruth se nfior.
M vei omor... repet ea.
Apoi fcu trei pai i se prbui de-a curmeziul patului.
Prins sub ea, halatul de cas i se mul pe olduri ca un
184

costum de baie. Malko ignor invitaia fr cuvinte, o prinse


pe Ruth de pr i i rsuci capul spre el.
Cu siguran c te voi ucide dac nu-mi spui tot ce tii.
Ai cinci minute s ncerci s-i salvezi pielea.
i sprijini fr brutalitate, eava pistolului n ceafa tinerei
femei. Ea fremt prelung, se ntoarse cu tot corpul. i lu
mna stng i o duse la buze.
Oh, meu bom, gemu ea. mi pare aa de bine c eti viu.
M-am rugat pentru tine. Dar s tii c am fost forat. mi
promiseser c nu-i vor face nimic.
De ce nu m-ai anunat?
Ea i frngea minile.
M-ar fi omort. Ca pe Gustavo Orico. Nu voiam s mor
aa. Suferi ca un animal ore n ir.
Ai preferat s mor eu, zise tios Malko.
Nu!
Fusese aproape un urlet.
Deseori te-am protejat, continu ea. Le-am spus de mai
multe ori c tu nu eti periculos. Pn la urm mi-au
rspuns c atta vreme ct eti n via exist riscul s afli
prea multe...
Malko i reinu un zmbet. i el care credea pe bun
dreptate c nu tie nimic! Ce ironie!
Tunetul bubui din nou. Ruth se aez pe pat n genunchi.
Cnd ai plecat pe vas cu ceilali, toat duminica am stat
aici i m-am rugat. Nu voiam s te omoare. Am fost att de
fericit cnd am aflat c eti la spital. Dar i foarte trist,
pentru c dac erai n via, asta nsemna c eu urmam s
mor de mna ta... tii cine i-a trimis pe acei cafetaos28.
28

Cafetaos Codoi (n.t.).

185

Malko nchise ochii. Totul era din ce n ce mai delirant.


D-mi s beau, i ceru el.
Ruth se ridic, deschise un dulap i scoase o sticl de
cacha i dou pahare. Minile i tremurau i vrs mult
alcool pe mas.
Malko bu jumtate din paharul lui de rachiu. Ruth se
aez n faa lui fr s-l priveasc.
Aadar, recapitul el n minte, Ruth a lucrat pentru
brazilieni de la nceput. Asta era clar. Mai puin clar era ce
urmreau i ca s fac ceva, se ridic i inspect
apartamentul. Constat c era destul de luxos pentru ce
puteai gsi la Rio. n dormitor avea chiar un covor persan i
n buctrie un frigider mare. n acest cartier, cel mai scump
din Rio. apartamentul trebuie s fi costat cel puin dou mii
de cruzeiros pe lun. Or. probabil c Ruth ctiga trei mii.
Cine pltete chiria? ntreb Malko aprinzndu-i o
igar.
El.
Care el?
Ea l privi surprins.
Crandao. Tot el mi d i bani de cheltuial, dar nu
muli.
Prin urmare, blndul avocat brazilian era totui patronul
lui
Ruth! Iar ea se aruncase n braele lui Malko doar ca s
ndeplineasc o ndatorire de serviciu. Gndul acesta l fcu
mai dur.
tii ce eti..., zise el domol. mi vine s te omor.
Se gndea la Linda, la btrnul Cunha i la ceilali... mai
ales la Hipolito!
Ruth i ls capul pe pieptul lui.
186

Poate c ar fi mai bine, opti tnra femeie cu o voce


abia auzit. Iau pastile n fiecare noapte, altfel nu pot s
dorm. M gndesc la toi cei care au murit din cauza mea i
la Bob: tii, la un moment dat am fost foarte apaxonada de
el... i apoi Hipolito. Cnd eram srac i eu am trit n
Morro Babylonia.
Malko tresri.
Dar de ce te-ai bgat n povestea asta?
Ea zmbi cu tristee.
Ca s triesc! Ca s am o cad, un pick-up, rochii...
tiam de ce btrnul Alvaro se ntlnea cu Hipolito, nainte
s-l omori. i puteam salva pe amndoi spunnd adevrul.
Dar am fost o la. M-ar fi omort sau torturat. Aa c te-am
minit ca s-l omori pe Alvaro.
Crandao e chiar att de crud?
Urte femeile. Nu e zi de la Dumnezeu n care nevasta
lui s nu-l nele n mainile de la Barra din Tijuca. i asta l
nnebunete. De aceea nu se gndete dect la politic.
Aezat pe un scaun, Malko se uita fix la ea. Ochii lui nu
mai erau dect dou bile de aur n care se reflecta groaza lui
Ruth.
Ce vei face? ntreb tnra femeie.
Malko nu rspunse imediat. n apartament nu se mai
auzea dect rpitul ploii i bubuitul ndeprtat al tunetului.
Unde era frumoasa var de la Rio? Malko se simea
descurajat.
Meseria asta nu poate fi dect o meserie murdar,
murmur el.
Pentru el nu exista sfrit fericit.
Asta va depinde de tine, zise Malko cu voce tare. Vreau
s-mi spui de ce au fcut toate astea.
187

Ea fcu ochii mari de mirare.


Cum? nc n-ai neles?
Malko fcu un efort i reui s rd tios.
Ba da. Dar vreau s vd dac m mini.
Bine. (Negresa ncepu s vorbeasc cu o voce joas).
Lucrez de mult vreme pentru Crandao. Eram prieten cu
nevasta lui. Cnd am nceput s lucrez pentru americani, mia spus c a putea s ctig ceva bani furnizndu-i unele
informaii. Pn la povestea cu magneziul. nu a fost vorba de
nimic foarte important. Voi n-ai tiut niciodat c el aflase
de mult vreme de inteniile btrnului. Crandao era n
tratative cu Cunha. Dar pungaul acela btrn nici nu voia
s aud de el. I se propusese plata n cruzeiros... Dar el voia
dolari pentru fata lui. Or. Crandao are ambiii politice
nenumrate. Ar vrea s candideze la funcia de guvernator.
Pentru asta are nevoie de magneziu. De aceea Crandao a
hotrt s-l suprime. Dar nu putea s-o fac el nsui. S-ar fi
aflat. n schimb, tia c dac l vei bnui pe Cunha c v
trdeaz, l vei lichida. Ceea ce s-a i ntmplat... Dar el a
vrut totdeauna s semneze cu voi. Dac n-ar fi fost att de
orgolios, ar mai fi trit i astzi.
i Ritersdorf?
Acelai lucru. i n privina lui am minit.
Malko fluier printre dini.
Eti un adevrat luda...
Ea nu-i rspunse i continu pe un ton posomort.
La nceput Ritersdorf nu se interesa de magneziu. E
adevrat c era un fost SS-ist, dar abandonase politica de
mult vreme. Crandao i cunotea trecutul pentru c l
ajutase la sfritul rzboiului s obin acte braziliene. Alex
se nelegea bine cu Linda. Cu banii pe care i avea ea. putea
188

s triasc linitit pn la sfritul zilelor. Nu avea nici un


chef s se amestece n povestea asta urt.
i tipul omort de Frank?
Era un cafetao trimis de Crandao. L-am prevenit pe
Frank ca s-l fac s cread c era vorba de un om care
aparinea unei misterioase organizaii naziste condus de
Alex von Ritersdorf. Eram sigur c va pune pe cineva s-l
omoare ca s nu vorbeasc. i n felul acesta voi cptai
convingerea c o organizaie concurent voia magneziul.
n fond, aruncnd n aer iahtul cu Linda i Alex, i-am
fcut un mare serviciu domnului Crandao, concluzion
Malko. Nu mai rmnea nimeni ntre magneziu i el. Dar cum
vrea s pun mna pe el i ce va face pe urm?
n privina asta nu tiu nimic, zise Ruth. Am ns
convingerea c, oricum, m-ar fi ucis i pe mine. Dup aceea
mi-am dat seama. tiu prea multe lucruri. i n politic asta
e jenant.
Crezi c senor Crandao a fcut toate astea ca s
avanseze n carier?
Ea ddu afirmativ din cap.
Anul acesta avem alegeri. Brazilienii sunt foarte ovini.
El vrea s fie omul care a smuls bogiile patriei din minile
americanilor.
Iar ie i vor face o statuie sus pe Cpna de Zahr, ca
unei Jeanne d'Arc a Braziliei..., zise cu amrciune Malko.
Urm un moment de tcere. Malko reconstitui n minte
faptele. Acum totul se potrivea perfect, cu excepia a vreo
dou lucruri.
i secretarul? ntreb el. Gustavo Orico? Tot Crandao l-a
omort i pe el? De ce?
Ruth ls capul n jos.
189

Din cauza mea. Din ntmplare m-a surprins cu


Crandao, l-ar fi spus lui Frank i toat combinaia ar fi czut.
Crandao i-a pus oamenii s-l prind i s-a folosit de ocazie
ca s-i impresioneze prietenii politici. A organizat o
macumba i a fcut un sacrificiu uman. Spectatorilor le-a
spus c Gustavo trda Brazilia. n acelai timp arta tuturor
ce soart le rezerva celor ce i se puneau n cale. tii cum a
murit Gustavo?
Malko tia.
Jumtate din brazilieni cred nc n magie, preciz Ruth
i sunt membri ai unor societi secrete, aa c...
Ct povestise Ruth, Malko avusese timp s ia o hotrre.
Dar mai voia s tie ceva.
Nu mi-ai spus nimic cnd ucigaii lui au tras asupra
mea n main. Credeam c ii la mine?
Ea i zmbi palid.
Nu era un atentat adevrat, meu bem... Nu au vrut s te
omoare, urmreau s te fac s crezi c nite ageni
misterioi, cu care urma s semneze Alvaro Cunha, ncercau
s te ucid... i pe plaj a fost totul trucat. N-am primit dect
o lovitur uoar n cap. n felul acesta ai fi crezut c o band
puternic lupta mpotriva voastr...
i cu chinezoaica a fost tot aranjamentul vostru?
Da. Lucra pentru Crandao. Avea misiunea s te ndrepte
pe o pist fals. Dup aceea i-a trimis oamenii s-o omoare.
Ca s te fac s crezi c germanul se rzbunase pentru c
fusese denunat...
Viaa unui om nu prea conteaz pentru domnul
Crandao, zise gnditor Malko.
Ruth ddu afirmativ din cap.
i tot el a pus la cate i uciderea prietenului vostru n
190

Senat. Vorbesc de Jos Carala. Pentru c el l tia pe Crandao


complet mpotriva voastr. i pn la urm i-ar fi spus lui
Frank.
Malko o ntrerupse. tia destul.
Unde e acum Crandao?
Cred c e la el acas. La Rio.
n ochii ei reapru spaima.
Doar nu vrei s... ncepu ea cu o voce imploratoare.
Telefoneaz-i. Spune-i c trebuie s-l vezi.
Nu!
Fusese un strigt de animal njunghiat.
Te implor, meu bem! gemu Ruth aruncndu-se la pieptul
lui.
El o respinse uor i ea czu pe covor la picioarele lui...
Dac faci ce-i spun, nu i se va ntmpla nimic, cel
puin din partea mea. Ai numrul de telefon al lui Crandao?
Da, fcu ea dintr-o rsuflare.
Spune-mi-l!
453682.
Sun-l. ntreab dac e singur. Spune-i c trebuie s-l
vezi imediat pentru un lucru foarte important. Ai mai fost la
el acas?
Da.
Atunci sun-l.
Ruth se fcuse cenuie. i cut privirea, dar ochii aurii
fixau un punct foarte ndeprtat. i mai avea nc n mn
pistolul negru. Tnra femeie lu receptorul cu o mn
tremurtoare i l duse la ureche. Ideea lui era o nebunie.
Malko tia c ar fi fost suficient s-i spun totul lui Frank
pentru ca a doua zi Crandao s fie lichidat. Dar asta nu
aranja lucrurile.
191

n schimb, dac planul lui reuea, exista o ans la un


milion s rectige terenul pierdut. i Malko nu se putuse
niciodat dezbra de o anume contiin profesional. Poziia
lui era prea solid n cadrul CIA pentru ca un astfel de eec
s-i atrag necazuri. Dar simea gustul amar al nfrngerii.
Ce lovitur frumoas s poat recupera magneziul! Crandao
era un om politic. Poate c exista o cale de nelegere cu el.
Indiferent ct ar fi costat asta, Malko trebuia s se gndeasc
mai nti la misiunea lui.
Nu e curent!
Vocea triumftoare a lui Ruth i ntrerupse gndurile.
Negresa i ntinse receptorul: telefonul era mort.
Ce s-a ntmplat? ntreb Malko.
Ploaia.
Ploaia?
Da. tii, cnd plou la Rio, totul se oprete, chiar i
telefonul. S-a inundat. Trebuie s ateptm s se zvnte.
Afar continuau s cad trombe de ap. Malko se duse s
se uite pe fereastr. Pe strad nu era nimeni. Cu excepia
unui taxi, al crui ofer dormea la volan ateptnd s se
opreasc aversa.
Bine, fcu Malko, de vreme ce nu-i putem telefona, vom
merge la el. mbrac-te.
Spaima o desfigur din nou pe Ruth. Se lipi de Malko cu
halatul de cas deschis, rsucindu-se i gemnd. Avea corpul
fierbinte i Malko simi dintr-o dat cum rezistena i se
topete. Ruth i ddu seama de asta i i muc uor
urechea, optindu-i:
Meu amor, queres foder29?
El o respinse elegant cu eava armei. Oelul rece i intr n
29

Iubitul meu; vrei s facem dragoste? (n.a.).

192

carnea pntecului. Ruth se nfior.


mbrac-te repede, zise el. Altfel...
Ruth ddu drumul halatului de pe ea i fcu n faa lui
Malko un strip-tease n sens invers. Fiecare gest era studiat
i urmrea s-l ae. Pn n momentul n care ncepu s-i
ncheie rochia de antung verde. Dar nu poi renega mai
multe secole de bun cretere. Malko rmase nepstor.
Coborr n tcere i intrar repede n Chevrolet. Ploua cu
gleata.
nainte spre Botafogo!
Maina demar mprocnd o adevrat jerb de ap.
Avenida Atlantico era pustie. Mozaicul trotuarelor strlucea
splat de ploaia tropical. Traversar tunelul Marqus Porto
i la ieire se vzur obligai s ocoleasc o duzin de maini
oprite: oseaua era inundat pe o distan de cinci sute de
metri.
Cinci minute mai trziu se opreau n faa numrului 80 de
pe Praia de Botafogo. Era un imobil mare i modern, cu faa
spre ocean. Malko cercet cu privirea faada: nici o fereastr
luminat. Alerg mpreun cu Ruth pn la intrare. i
ajunser att de uzi nct ai fi putut s-i storci. Paznicul
dormea n ghereta lui de sticl.
La ce etaj st? ntreb ncet Malko.
La unu.
Crezi c e singur?
Cu siguran, rspunse Ruth zmbind rutcios.
Nevasta lui nu se ntoarce niciodat la ora asta. Trebuie s fie
cu unul din amani. Dispune de mai multe apartamente n
Rio.
Se oprir un moment n faa uii grele de acaju. Malko o
prinse pe Ruth de bra:
193

Vei suna. Dac nu deschide imediat, l anuni prin u


c ai ceva urgent s-i spui i c eti singur. De acord?
De acord, opti ea pierit.
Sun. Ateptar cteva clipe, apoi din interior rsun
vocea unui brbat.
Cine e?
Eu sunt, Ruth.
Se auzi cum brbatul trage zvorul i ua se deschise. n
momentul n care Ruth intr. Malko ni din spatele ei. cu
pistolul n mn i o mpinse violent nchiznd ua n urma
lui.
Fr scandal, senor, vreau s-i vorbesc, zise el.
Senor Crandao purta un halat de cas stacojiu i papuci
asortai. Se uit nepstor la Malko, apoi se ntoarse spre
Ruth i o plmui cu toat puterea. Ruth se dezechilibr i
czu.
Malko ridic pistolul.
Fii mai galant, senor Crandao...
Cu protii nu poi fi galant, zise nepat brazilianul. Ce
vrei de la mine?
S mergem ntr-un loc unde putem sta jos i i voi
spune. Dar mai nti a vrea s m asigur c suntem singuri!
Malko fcu repede turul apartamentului mpingndu-l pe
avocat n faa lui. Nu era nimeni. Crandao nu scoase o vorb.
Apariia neateptat a lui Malko l surprindea n mod
vdit. Ajunser ntr-o bibliotec mare cu pereii plini de
rafturi. Crandao se aez n fotoliul din spatele biroului.
Malko prefer un scaun n faa lui. Ruth rmase n picioare
lng u.
ine minile pe birou, senor Crandao, zise domol Malko.
tiu c pentru dumneata viaa unui om nu conteaz prea
194

mult. Nici pentru mine. Aa c ascult-m:


Erai avocatul lui Alvaro Cunha. Acum tiu ce rol ai jucat
n toat povestea asta. Sunt de acord s uit de el cu o singur
condiie: vreau acest magneziu. i sunt convins c m poi
ajuta.
Crandao rse scurt.
Eti nebun! i nchipui c mi-am dat atta osteneal ca
s v fac cadou vou magneziul! Poi pleca de aici cu trfa
asta...
n fond mare lucru nu poi face, zise Malko provocndul.
Privirea lui Crandao se aprinse de mnie.
Imbecilule! Nu tii dou lucruri. Mai nti c sunt
executorul testamentar al lui Alvaro Cunha i n aceast
calitate, am dreptul s administrez bunurile lui. n seiful
defunctului nostru prieten se afl un act legal care mi
confer drepturi depline. Dup aceea, deja am cumprtori
pentru magneziu: un grup polonez. Vor construi fabrici n
Amazonia pentru rafinarea trestiei de zahr i vor prelucra
metalul la faa locului, ceea ce va da de lucru la sute de
muncitori.
Atunci de ce n-ai ncheiat nc aceast afacere?
Avocatul i explic cu un aer condescendent.
Pentru c n Brazilia exist o lege conform creia trebuie
s atepi trei luni dup decesul cuiva ca s poi dispune de
bunurile lui. Un rgaz necesar pentru apariia eventualilor
motenitori. Numai c n cazul nostru, datorit vou, nu mai
exist un astfel de risc.
Poate c nu e chiar att de simplu, zise Malko privindu-l
drept n fa. Pentru c plecnd de aici m voi duce la poliie,
mpreun cu Ruth. Nu uita c a fost de fa la asasinarea lui
195

Gustavo Orico. i c tie o sumedenie de lucruri. Degeaba


eti puternic, i va fi greu s nbui aceast poveste. Cu att
mai mult cu ct, pentru a evita orice tentaie, Ruth va
rmne sub protecia ambasadei americane. Se va isca un
scandal care s-ar putea s pun capt carierei dumitale
politice.
Este o perspectiv foarte seductoare, rspunse
Crandao. Din pcate e ceva care te va mpiedica s-i pui
proiectul n aplicare.
Ce anume? fcu Malko ncordndu-se brusc.
Asta, senor, fcu o voce de femeie n spatele lui.
n aceeai clip simi n ceaf eava rece a unui revolver.
Las pistolul c te omor, ntrule, l som tios n
brazilian vocea femeii.
Sunt momente cnd trebuie s crezi femeile pe cuvnt.
Instinctul l fcu pe Malko s aeze uor pistolul pe parchet.
Apoi atept, cu minile pe genunchi. i blestema
imprudena. S rmn el cu spatele la u!
Deodat l nvlui o und de parfum. Extraordinara lui
memorie i permise s recunoasc parfumul Jolie Madame
al lui Balmain, produs de lux importat n Brazilia. Apoi vzu
un picior ncnttor cu un pantof mov mpingnd pistolul
departe de el. n sfrit necunoscuta ddu ocol scaunului.
Era o femeie drgu, puin cam coapt, purtnd un taior
strns pe corp de aceeai culoare cu pantofii. Puin cam
iptor! Dar faa era drgu, cu buze groase, nite ochi negri
imeni i un nceput de gu. Deocamdat l privea cercettor
pe Malko cu amabilitatea unei pisici mari fat de un oarece
alb. Degetele lungi i subiri, cu unghii interminabile, care
ineau un pistolet de calibru 22 cu mner de sidef, nu
tremurau deloc.
196

Cine eti? ntreb Malko.


Ea l lovi uor peste degete cu eava pistoletului i se
sprijini de birou.
Nu pune ntrebri, senhor.
E nevasta mea, zise scurt Crandao. Lisa.
Am auzit ce vorbeai, zise Lisa. Totdeauna cnd m
ntorc acas umblu foarte ncet ca s nu-mi trezesc brbatul.
i de data asta mi-a folosit la ceva...
Crandao ocoli repede biroul i lu de jos arma lui Malko.
Acesta l privi drept n ochi.
Vrei s m omori? Gndete-te c vei avea necazuri.
Nu cred, i rspunse Crandao zmbind. Oricum, nu am
intenia s te omor imediat. Am o alt urgen: aceast cea!
Se ntoarse spre Ruth. Negresa nu se micase din loc.
Sprijinit de perete, privea parc fascinat la toat aceast
scen. Tresri cnd auzi cuvntul acela urt, dar nu se mic
din loc. Crandao ridic pistolul i zise:
Regret c timpul m oblig s-o omor aa repede...
Malko vzu degetul crispndu-se pe trgaci. Biata Ruth.
Stai! strig deodat Lisa Crandao.
Avocatul ls cu surprindere pistolul n jos. Cu o privire
scprtoare, Lisa sttea n faa lui Malko innd minile n
olduri. Taiorul se deschisese i i se puteau zri snii
mbietori.
Vrei s scapi de trfa asta, nu-i aa? zise Lisa Am o idee
mai bun. (Se ntoarse spre Ruth). Dezbrac-te.
Negresa avu o tresrire violent.
Dezbrac-te, repet doamna Crandao, altfel i trag un
glon n ovare i te chinuieti trei zile pn crapi.
Ruth i desfcu ncet primii nasturi de la rochie. Minile i
tremurau i se uita cu disperare la spatele lui Malko.
197

Mai repede, fcu doamna Crandao.


ntre timp, Lisa Crandao avu grij s dea drumul pick-upului din bibliotec. Dup cteva secunde. n ncpere
nvlir ritmurile melodiei la mod, Samba Langustelor.
Ca s nu aud vecinii, preciz cu amabilitate Lisa.
Ruth desfcu ultimul nasture i i ls rochia s alunece
pe podea. Purta slip i sutien de culoare neagr. Atept cu
minile lsate de- lungul corpului.
Acum sutienul.
Tnra duse o mn la spate i cu o micare de umr i
scoase sutienul.
E bine, nu mica, zise Lisa Crandao.
Detuntura l fcu pe Malko s sar de pe scaun. Dar se
pomeni nas n nas cu propriul lui pistol. Crandao nu spuse
nimic, ns Malko se aez la loc pe scaun.
Ruth alunec ncet de-a lungul zidului. Glonul i
ptrunsese n snul stng. sub mamelon. Un firior de snge
se prelingea printre minile crispate pe ran. Nu spusese o
vorb. Ca o vit la abator.
Doamna Crandao se ddu un pas napoi.
Unul nu e destul, murmur ea.
Ridic pistoletul i inti cu grij. Al doilea glon intr n
ochiul stng al lui Ruth. De data asta negresa scoase un
urlet groaznic i i duse amndou minile la fa. Fu
agitat de un tremur violent i se rsuci n arc de cerc pe
covor. Spasme aproape imperceptibile i mai agitau minile i
picioarele.
Din rana de la piept sngele curgea din abunden.
Doamna Crandao se apropie de ea, cu revolverul ridicat i o
ntoarse cu vrful pantofului mov. Trupul se rostogoli greoi cu
faa n jos. i atunci, cu rceal, Lisa Crandao trase de nc
198

patru ori n corpul nemicat.


A murit, zise Crandao vesel, l-ai nimerit creierul. Bravo,
draga mea. Ideea ta a fost minunat!
Lisa surdea cu modestie.
Acum n-ai de ce s te mai temi de cariera ta, querido. n
privina ei lucrurile se pot aranja foarte simplu: m-am ntors
pe neateptate i am gsit-o pe aceast trf la ora dou
dimineaa mpreun cu tine dezbrcndu-se. nnebunit de
furie, am tras. l sun pe Manuel i aranjeaz el s fiu
eliberat disear...
Crandao radia.
N-a fi crezut niciodat c mi vei face acest serviciu!
jubil el. Vino s te mbriez.
Crandao puse pistolul n sertar i ocoli biroul. Lisa
rmsese n picioare n spatele scaunului lui Malko.
n aceeai clip Malko sri ca o pisic. Era singura sa
ans. Ateriz pe birou i i repezi mna spre sertarul unde
se afla arma lui.
Trage, trage odat! url avocatul.
Malko strnse din dini. Dac se nelase l atepta
moartea.
n spatele lui se auzi un pocnet sec. Revolverul Lisei
Crandao era gol.
Apucndu-l pe al lui, Malko se rostogoli peste birou i czu
n picioare n faa cuplului. Abia avu timp s fac un salt
ntr-o parte. O vaz grea de bronz, aruncat de avocat, trecu
la doi centimetri de faa lui.
Malko ridic arma.
Niciunul s nu mai mite.
Lisa Crandao i brbatul ei ncremenir, fremtnd de ur.
Ea rotise deja butoiaul armei ca s-o ncarce, dar ntlnise
199

privirea lui Malko i o aruncase furioas.


Un moment nu se mai auzi dect Samba Langustelor.
Apoi Malko, ncet, se ddu napoi spre u, innd mereu
arma ndreptat spre ei. i venise o idee care deocamdat l
lsa n via pe Crandao.
Ne vom revedea, senor Crandao, zise el calm. i atunci
am s te ucid.
Avocatul njur, dar nu se mic din loc. Malko strbtu
rapid holul apartamentului i lu n trecere cheia de pe
comod. Apoi cobor scara n cea' mai mare vitez, trecu prin
faa paznicului de noapte care dormea mai departe i urc n
Chevrolet. Aproape c se atepta ca avocatul s trag n el de
la fereastr, dar Crandao nu ddu nici un semn de via.
Numai lumina continua s ard.
Strzile oraului erau pustii. Ploaia se domolise. Furtuna
migrase deasupra oceanului. Malko se ndrept spre nord,
travers tunelul, Copacabana i ajunse la Ipanema. Nu
ntlni nici trei maini. n timp ce conducea, creierul i lucra
cu repeziciune. Dac planul su eua, nu-i mai rmnea
dect s se ntoarc la Botafogo i s-l ucid pe Crandao.
Ajunse n cartierul rezidenial Leblon. Memoria lui
fenomenal l ajut s gseasc fr greutate vila lui Kurt von
Falkenhausen, dei nu fusese la el dect o singur dat.
Evident c toate luminile erau stinse. Malko opri maina i,
fr s ezite, apsa ndelung pe butonul soneriei. Ceasul lui
arta ora unu dimineaa.
n vil nu se simea nici o micare. Malko sun din nou.
Dup cinci minute se auzi o hodorogeal. pe peron se aprinse
o lumin i micul servitor brazilian veni pn la gril cu un
aer bnuitor, innd n mna dreapt un pucoci strvechi.
Cnd l recunoscu pe Malko, ls arma n jos i i adres un
200

zmbet adormit.
Stpnul tu e acas? ntreb Malko n brazilian..
Da, fcu servitorul, dar doarme.
Trezete-l, zise Malko, trebuie s vorbesc imediat cu el.
E ceva foarte important.
Puin cam mirat, brazilianul deschise poarta i l conduse
pe Malko n salonul unde mai fusese deja. Apoi dispru pe
scar.
Kurt i fcu apariia ntr-un halat de cas verde din
brocart, pieptnat impecabil. l primi pe Malko de parc ar fi
fost ora dou dup-amiaz.
Ce bine mi pare c te vd! zise el strngndu-i cu
putere mna. Te simeai singur i i s-a fcut poft de puin
ampanie bun?
Malko zmbi puin crispat i zise cu gravitate:
Kurt, am venit pentru c am nevoie de tine i pentru c
eti singurul care m poate ajuta. tiu c am n faa mea un
om de onoare. i voi istorisi o poveste care i va prea
neverosimil i pe care te rog s o uii dup ce ne vom
despri. Am s-i cer un serviciu foarte mare. Dac i se pare
imposibil, spune-mi nu. Prietenia noastr nu va avea de
suferit din aceast cauz.
Te ascult, zise Kurt nepstor. i eu te consider un om
de onoare. Ne tragem din aceeai ras i i voi veni n ajutor
ca i cum mi-ai fi frate.
Malko era emoionat. Rareori ntlnise oameni de o
asemenea calitate. Malko nu-i ncepu povestirea dect dup
ce Kurt se aez bine ntr-un fotoliu.
Timp de o or vorbi fr ntrerupere. Voia ca vrul lui s
afle toate amnuntele. Ceea ce fcea era mpotriva tuturor
regulilor CIA. Putea fi lichidat pe loc pentru c dezvluise
201

astfel de secrete, dar considera c fraternitatea de neam


poate s treac naintea secretului profesional.
Kurt puse puine ntrebri. Dup ce Malko ncheie cu
descrierea morii lui Ruth. Kurt rmase un moment tcut,
apoi ntreb:
Ce atepi de la mine. Malko?
Acum se hotra totul. Malko adres o rugciune mut
ctre figua lui de aur i zise calm:
Mi-ai spus c seiful lui Cunha se afl la banca ta i c
tu ai cheia. n acest seif se gsete documentul care l
numete pe avocatul Crandao executor testamentar. Dac
acest document ar fi nlocuit cu altul numindu-te pe tine
executor testamentar, n-am mai avea probleme.
Kurt tresri.
Dar asta ar nsemna un fals!
Da, zise Malko. Dar pn la moartea lui, Alvaro Cunha a
fost cu desvrire analfabet. Cred c a putea s imit foarte
bine o cruce acceptabil.
i ce-mi propui n schimb? ntreb Kurt.
Malko l privi drept n fa.
Nimic... Eu sunt un agent secret. Sunt pltit ca s fac
meseria asta. n cazul de fa cred c este util pentru forma
de civilizaie din care facem parte ca acest zcmnt de
magneziu s fie controlat de noi. Dac i tu gndeti ca mine,
m ajui, dac nu, uii tot ce i-am spus. Altfel m condamni
la moarte.
Un zmbet larg lumin faa lui Kurt. Se ridic.
Dac mi-ai fi propus un singur cruzeiros, a fi refuzat
fr ezitare, zise el. Nu sunt de vnzare. n schimb, accept s
te ajut dac nu obin nici un beneficiu.
Malko se ridic i el n picioare.
202

Atunci s mergem. Mine diminea Crandao s-ar putea


s reacioneze.
Kurt nu art nici o surprindere.
n cinci minute sunt gata. Ateapt-m.
n timp ce prietenul lui se schimba, Malko recapitula
situaia. Dac ncercarea asta reuea, ar fi fost ansa cea mai
fantastic din cariera lui. Zece minute mai trziu, cei doi
brbai se ndreptau cu maina spre centrul oraului;
Ai noroc c te afli la Rio, remarc Kurt. Aici nu se va
mira nimeni vzndu-l pe directorul bncii c vine n plin
noapte.
ntr-adevr, paznicul de noapte l salut cu respect pe
Kurt. fr s se arate deloc surprins.
Merser la biroul lui Kurt. De aici un ascensor direct
ducea la subsol unde se gseau seifurile. Malko iei primul
din ascensor cu o mic strngere de inim. ncperea era
luminat de becuri cu grilaj. Semna ntr-un fel cu o
nchisoare. n faa ascensorului se alinia un ir lung de
seifuri prinse n zid. Kurt naint pn la numrul ase.
Aici este, zise el.
Scoase imediat din buzunar legtura de chei pe care Malko
o mai vzuse deja. Seiful avea dou chei. Cu prima, Kurt fcu
o jumtate de curs la stnga i una la dreapta. Pe a doua,
care era mai mic, nu fcu dect s o bage n broasc i s
roteasc uor. Apoi trase de ua seifului care se deschise fr
zgomot.
Malko se aplec spre interior. nuntru erau trei etajere din
oel, cu un spaiu de treizeci de centimetri ntre ele. Pe cea de
sus erau rnduite n iruri strnse teancuri de dolari, lire
sterline i franci elveieni. La prima vedere, s fi fost cam
cinci sute de mii de dolari. Probabil c Alvaro Cunha nu avea
203

prea mare ncredere n cruzeiro.


Pe a doua etajer nu era mai nimic. Cteva cutii cu
bijuterii, un mic teanc de lingouri dreptunghiulare din aur i
un pistol mare de culoare neagr cu mner de filde alturi
de o cutie cu cartue.
Malko i concentra atenia asupra ultimei etajere, plin de
hrtii i dosare. Lu n tcere un teanc i i-l ddu lui Kurt.
Acesta l duse pe msua de la captul culoarului. Dup trei
drumuri etajera era goal. Malko ncepu s trieze rapid
documentele. Grmada de deasupra era format din titluri de
proprietate pe care le frunzri n grab. Dedesubt erau
dosare i scrisori. Gsi n sfrit ce cuta aproape la sfritul
teancului. O map subire de culoare verde pe care scria cu
cerneal roie: A se deschide numai dup moartea mea.
n timp ce Kurt punea cu grij la loc celelalte hrtii, Malko
studia coninutul mapei. La nceput erau mai multe pagini
dactilografiate prinse cu o agraf: lista averii mobiliare a lui
Alvaro Cunha. Apoi diferite titluri de proprietate i la urm o
ntreag coresponden ntre Alvaro i fiica lui.
Mai rmsese un plic care nici mcar nu fusese sigilat.
Malko scoase din el o hrtie mpturit n patru. n timp ce o
desfcea i simi inima btnd cu putere. Era tocmai
documentul pe care l atepta. Kurt citi peste umrul lui
textul btut la main:
Subsemnatul Alvaro Cunha, nscut la 7 decembrie 1901
la Belem (Statul Parana), cu domiciliul n oraul Rio, pe
Avenida Juliano Moreira nr. 18, declar prin prezentul
document c dau puteri depline pentru administrarea i
exploatarea bunurilor mele doctorului Alfonso Crandao,
avocatul meu.
Dup decesul meu, va avea sarcina s administreze ct
204

mai bine bunurile mele pe care le las motenire n totalitate


singurei mele fiice Linda.
n cazul n care i aceasta ar deceda precum i toi
motenitorii ei, doctorul Crandao va face tot ce e necesar
pentru ca bunurile mele s revin Statului Guanabara.
Malko fu gata s strige de bucurie. Sub meniunea final:
fcut la Rio de Janeiro la 1 martie 1969, nu era dect o cruce
lat trasat cu cerneal albastr. Documentul purta antetul
bncii Minelor Geraes.
Btrnul Cunha venea deseori la noi s dicteze actele
importante, explic Kurt. i fiindc era un client important, i
puneam totdeauna la dispoziie o secretar. Era adevrat c
nu tia s scrie. Toate cecurile lui sunt semnate n acelai fel:
cu o cruce. tiam asta i carnetul lui de cecuri sttea n
permanen n seif.
Ai sus la tine o foaie de hrtie i o main de scris? l
ntreb calm Malko.
Sigur c da, zise Kurt. Hai la mine.
Aezar toate hrtiile la loc n seif. pstrnd doar plicul i
testamentul, apoi nchiser seiful i urcar n ascensor. De
data asta merser la etajul trei unde se afla biroul personal al
lui Kurt. Acesta aprinse lumina i i art lui Malko micul
birou pe care se gsea maina de scris.
Hrtie e n primul sertar, zise el.
Malko se instal la maina de scris n timp ce Kurt scoase
o sticl de vodc ruseasc i dou pahare din biroul lui.
Malko nu mai btuse de mult la main... Dar reui s se
concentreze att de bine, nct nu fu nevoit s renceap
dect de dou ori textul pe care Kurt i-l tradusese n
brazilian.
La sfrit reciti cu satisfacie:
205

Eu, subsemnatul Alvaro Cunha, nscut la 7 decembrie


1901 la Belem (Statul Parana), domiciliat n oraul Rio de
Janeiro, pe Avenida Juliano Moreira nr. 18, declar prin
documentul de fa c dau puteri depline pentru
administrarea i exploatarea bunurilor mele lui senor Kurt
von Falkenhausen, directorul Bncii Minelor Geraes.
Dup moartea mea, va cdea n sarcina lui s administreze
ct mai bine bunurile mele pe care le las motenire n
totalitate singurei mele fiice Linda.
Dac i ea moare, precum i toi motenitorii ei, l
nsrcinez pe Kurt von Falkenhausen s administreze
motenirea ct mai bine pentru a destina venitul bunurilor
mele fundaiei unui Muzeu de pictur.
Btu data i scoase hrtia din main. Kurt i ntinse un
stilou marker.
Cu sta semna totdeauna, zise el.
Malko se aez la birou i cu o mn ferm tras o cruce
n partea de jos a documentului.
Kurt aez foile de hrtie una lng alta. Cele dou cruci
erau perfect identice.
Crezi c va protesta cineva? l ntreb Malko puin
ngrijorat.
Bancherul i ntoarse spre el faa preocupat.
Singurul care ar putea protesta este doctorul Crandao.
Dar aici toat lumea tie c Alvaro Cunha semna cu o cruce.
Pot s depun mrturie...
Malko nchise ochii pe jumtate. Un fior de ghea i trecu
pe ira spinrii. De mult vreme nu mai simise dorina de a
ucide pe cineva.
Doctorul Crandao nu ne va mai face nici o greutate n
aceast privin, zise el cu un ton care l nfior pe Kurt.
206

Lu cu un gest meticulos primul testament i l rupse n


dou. Continu aceast operaiune pn cnd transform
documentul n confeti. Apoi puse bucelele de hrtie n
scrumier. Kurt scoase bricheta i turn puin benzin
peste ele. O flcruie curat ni deasupra lor i oscil
cteva minute. Cei doi brbai o privir fascinai.
Dup ce documentul se transform n cenu, Malko
scoase o batist din buzunar i rsturn n ea coninutul
scrumierei. mpturi cu grij batista i o puse din nou n
buzunar. Apoi i ntinse mna lui Kurt.
Mulumesc, fcu el simplu. Ceea ce ai fcut are o
importan fantastic pentru mine i pentru lucrurile n care
cred. Foarte puini vor ti cum m-ai ajutat, dar acetia vor
avea pentru tine o mare stim.
Nu am nevoie dect de stima ta, rspunse Kurt.
Stinser lumina i coborr n sala seifurilor. Nu dur
mult s pun la loc plicul, pe etajera unde se gsea nainte de
intervenia lor.
Cnd ieir, paznicul dormea. Maina o porni spre Leblon
i pn la destinaie nu mai schimbar nici o vorb. Cnd
Chevroletul opri n faa vilei, Malko se ntoarse spre Kurt.
Nu am timp s intru, Kurt, i zise el repede. Mai am nc
multe de fcut n noaptea asta. Nu tiu dac te mai revd.
Prefer s nu prea fim zrii mpreun. Pcat. Mi-ar fi plcut
s rmnem prieteni. Poate mai trziu... n privina
magneziului, vei fi contactat de consilierul-doi al ambasadei,
Larry Gallo. F ce-i va spune. Adio!
Kurt nu rspunse. Dar nainte de a prsi maina l
mbri pe Malko.
Chevroletul ntoarse scrnind din toate cauciucurile i se
ndrept spre Rio. Malko aproape c plngea de oboseal.
207

Pleoapa stng i se zbtea ntruna i minile lui stteau


crispate de volanul mainii precum ghearele unei psri de
prad. Voia s-l ucid pe doctorul Crandao nainte de a se
face ziu.

Capitolul XIII
Opt gloane erau n ncrctor i unul pe eav. Gloane
nichelate i strlucitoare cu care i venea parc s te joci.
Dar fiecare era propulsat de o ncrctur dubl i putea s
treac p-n corpul unui om aflat la o sut de metri.
Malko manevr uor chiulasa i i puse din nou pistolul la
centur. Palierul era cufundat n tcere i ascult vreme de
zece minute cu urechea lipit de u. Din apartamentul lui
Crandao nu se auzea nici un zgomot. i lsase maina la
cinci sute de metri de imobil i urcase fr s-l vad nimeni.
Acum trebuia s realizeze partea cea mai nebun a planului
su: s intre n apartament. Singura lui ans era c aproape
sigur Crandao nu se mai atepta s-l vad ntorcndu-se.
Rsuci ncetior n broasc cheia luat la plecare.
Risca enorm venind singur dup avocat. Dar Malko prefera
s regleze singur acest cont. Crandao fcuse prea mult ru.
Ua se deschise uor. Era aproape cinci dimineaa i ncepea
deja s se fac ziu. Lumina slab care trecea prin jaluzele l
ajut pe Malko s vad pe unde merge. Travers salonul cu
pistolul n mn i se opri n faa bibliotecii.
Cadavrul lui Ruth dispruse i ncperea era pustie. Malko
se ntoarse s cerceteze dormitoarele. tia c cel al lui Alfonso
208

Crandao era primul la dreapta pe culoar. Ua era nchis.


Poate c avea n fa o capcan mortal, dar nu mai putea
s dea napoi. Aps pe clan cu mna stng i deschise cu
violen ua. Gsi imediat ntreruptorul. eava pistolului
baleie camera. Patul era neatins.
Malko scotoci repede tot apartamentul. Soii Crandao
dispruser lund cu ei corpul lui Ruth. Probabil c fuga lui
Malko i fcuse s se rzgndeasc i preferaser s se
debaraseze de cadavru.
Existau dou soluii: s atepte n apartament sau afar. O
alese pe a doua. Simea c se sufoc n acele ncperi n care
mai struiau nc mirosul acru rmas n urma focurilor de
arm i duhoarea fad a sngelui curs pe covorul din
bibliotec. nchise ua i cobor scara trecnd prin faa
portarului adormit. Soarele se ridica peste Corcovado. Malko
aprinse o igar i se hotr s rmn n holul imobilului,
unde strlucirea razelor reflectate de ua mare de sticl i
ascundea privirilor celor de afar. Cu siguran c avocatul
avea s se ntoarc, cu sau fr nevasta lui. Puse pistolul la
centur i se aez pe o bncu.
Zgomotul caracteristic al unui Volkswagen l fcu pe Malko
s tresar. Aipise. Se ridic brusc n momentul n care mica
main verde parca n faa imobilului. Prin geamul din spate
se distingeau siluetele a dou persoane.
Malko iei pe trotuar i imediat se simi inta unei raze
calde de soare. Cu gura cleioas, ameit de somn i oboseal,
clipi din ochi cteva secunde. n ciuda epuizrii, o hotrre
cumplit l fcu s-i recapete controlul asupra lui nsui.
Era ultima ocazie de a termina cu problema Crandao. Malko
avea oroare s ucid, mai ales cu snge rece, dar Crandao l
dezgusta precum un arpe. Acest om nu avea nici o urm de
209

sensibilitate, nimic uman. Spera totui din toat inima ca


Lisa Crandao s nu intervin.
Trase piedica pistolului extraplat. eava lui reflecta soarele.
Malko cobor ncet treptele peronului. Acum era calm i
destins, mpcat cu el nsui. Nu se grbea. Ar fi fost uor, de
unde se afla, s-l doboare pe brazilian din spate. Arma lui era
destul de puternic i precis pentru asta. Dar prefera s se
nfrunte fa n fa cu Crandao. O fraciune de secund se
gndi la Kurt. Vrul lui l-ar fi aprobat.
nviorat de acest gnd, nainta calm spre main. Avocatul
! vzu n momentul n care nchidea portiera Volkswagenului. O clip rmase ncremenit. Din partea cealalt a
mainii, Lisa Crandao scoase un mic strigt. Vzuse
strlucirea armei.
Malko venea spre ei, cu arma n mn. Doctorul Crandao
i reinu gestul sacadat spre centur. Apoi porni ncet spre
Malko.
Deodat, soarele se nl brusc, inundnd piaa de
lumin. Surprini, cei trei se oprir n loc. n mica pia
pustie nu mai era dect Binele i Rul, fa n fa, ca n
vechile nfruntri din Far West.
O fraciune de secund tensiunea fu insuportabil, apoi
Malko zise cu voce tare:
i-am promis c m voi ntoarce s te ucid, senor
Crandao.
Din pistolul negru ni o flam de un galben-portocaliu
nsoit de un zgomot imperceptibil, n momentul n care
Crandao scotea fulgertor de la centur un revolver mare i
nichelat. Brazilianul aps pe trgaci n momentul n care
arma lui Malko trgea a doua oar.
Se auzi o detuntur asurzitoare, dar Crandao se frnse de
210

la jumtate. Al doilea glon al lui lovi asfaltul i brazilianul se


rsuci n loc. Nepstor, cu arma la old, Malko golea
ncrctorul n mica siluet neagr.
Lisa Crandao scoase un strigt slbatic vzndu-i soul
dobort. Cut cu nfrigurare n geant pistoletul automat cu
care o mpucase pe Ruth. Crandao nu mai era dect o
grmad inform pe trotuar, agitat de micri spasmodice.
Din piept i curgea deja un firicel subire de snge. Malko mai
trase nc o dat n el.
Rmsese cu un singur glon. Nu voia s o mpute pe Lisa
Crandao. Cu nici un pre. Doar s o sperie. Dar dac ea
trgea, ei bine, cariera i viaa lui s-ar fi terminat acolo, n
acea mic pia linitit din Rio de Janeiro.
eava pistolului negru descrise un arc de cerc. Dar atunci
se petrecu ceva absolut neateptat. n momentul n care Lisa
Crandao se pomeni n faa acelei guri negre care urma s-i
aduc moartea, scoase un strigt nearticulat, i arunc
arma i o lu la fug, ntorcndu-i spatele lui Malko.
Acesta ls n jos arma cu o uurare infinit. Se ndrepta
spre cadavrul lui Crandao cnd auzi un huruit venind de pe
strdua din spatele pieii.
Un camion enorm ddu buzna n mica pia. Malko nu
auzi iptul Lisei Crandao. dar l ghici. Vehicolul o lovi la
mijloc. O clip pru c plutete, apoi czu sub roata stng a
camionului. Urletul ei, n clipa cnd cuca toracic i fu
strivit precum carapacea unui scarabeu, l nghe pe
Malko. ngrozit, oferul camionului venea drept spre cadavrul
avocatului. O roat i trecu peste cap, fcndu-l s pocneasc
ca un fruct prea copt. ncremenit de oroare. Malko vzu
camionul fugind prin faa lui. Cu ochii ieii din orbite,
oferul nu se gndi nici mcar o clip s frneze. Apuc la
211

stnga, pe Praia de Botafogo i dispru.


Malko nu avu curajul s se apropie de corpul doamnei
Crandao. Roata aproape c o tiase n dou. Un pantof mov
fusese aruncat la vreo treizeci de metri.
i puse pistolul la centur. Piaa redevenise tcut. Numai
cele dou trupuri dezmembrate i nsngerate dovedeau c
nu fusese doar un vis urt.
Malko o porni ca un automat spre ocean. La stnga lui un
avion decol de pe aeroportul Santos-Dumont i se nl
printre nori cu un zgomot de tunet. Rio se trezea. Un grup de
negri, care nu putuser s ajung la favella lor nainte de
nceperea furtunii i dormiser n firida unei pori, se uitar
curioi la acel brbat cu pielea de culoarea deschis, bine
mbrcat i cu o expresie de rtcire pe fa.
Malko ajunsese la limita oboselii i epuizrii nervoase. Se
simea terminat asemenea juctorului care prsete
cazinoul n zorii zilei. i pipi sub cma mica figua druit
de infirmier. i venea s vomeze i simea nevoia s nu se
mai gndeasc la nimic. Deodat o muzic familiar l fcu s
tresar.
Fu depit de grupul de negri care urca spre favella lor
cntnd ct i inea gura refrenul la Samba Langustelor:
Oare langusta e un pete?
noat sau pe fund pete?
i ce dac nu tiu nimic,
C tot n-am s mnnc vrun pic.
Fr s vrea, acceler pasul captivat de muzic. tia c nu
va uita niciodat aceast melodie.

212

Sfrit

Tehnoredactare computerizat: Ctlina Radu


Foto copert: Ion Mihic
Tiprit la C.N.I. Coresi S.A.

213