Sunteți pe pagina 1din 317

JOEL C.

ROSENBERG

CURBA TERORII
www.virtual-project.eu
Traducere din limba englez
DORINA TTRAN
Coperta coleciei:
Dana MOROIU, Corneliu ALEXANDRESCU
Ilustraia copertei:
Krasny, Jan Patrik via Agentur Schluck GmbH.
Joel C. Rosenberg
DEAD HEAT
2008 by Joel C. Rosenberg.
Editura Nemira & Co
COLECIA SUSPANS
2010

JOEL C. ROSENBERG, celebru autor american i


strateg de comunicaii, a lucrat cu personaje
importante din lumea afacerilor, politicii i massmedia, printre care Steve Forbes, Rush Limbaugh i
fostul prim-ministru israelian Benjamin Netanyahu.
Rosenberg este editorialist politic la World Magazine,
dar a scris articole i pentru alte importante publicaii
americane, precum Wall Street Journal, National
Review i Policy Review. Locuiete mpreun cu soia
Lynn i cei trei fii lng Washington, D.C. i este
autorul a numeroase romane despre terorism,
evenimente mondiale recente i apropiata distrugere a
lumii: The Last Jihad (2002 Editura Nemira, 2007),
The Last Days (2003), The Ezekiel Option (2005), The
Copper Scroll (2006). A semnat de asemenea dou
volume de nonficiune, Epicenter (2006), n care
comenteaz similitudinile dintre evenimentele recente
din Orientul Mijlociu i Cartea lui Ezechiel, i Inside the
Revolution (2009). Volumele sale s-au vndut n
milioane de exemplare.

Dragei mele Lynn


mi tai respiraia, ntotdeauna ai fcut-o.
Te iubesc sincer i sunt al tu pentru
totdeauna.

PERSONAJELE
Preedintele Statelor Unite ale Americii
James Mac MacPherson
Vicepreedintele Statelor Unite ale Americii
William Harvard Oaks
Personaje principale
Jon Bennett, fost consilier-ef al preedintelui
Erin McCoy Bennett, fost agent CIA
Oficiali superiori din administraie
Marsha Kirkpatrick, secretar de stat
Danny Tracker, directorul CIA
Lee James, secretarul Homeland Security
Bob Corsetti, eful personalului de la Casa Alb
Ken Costello, consilier pentru securitatea naional
Burt Trainor, secretarul Aprrii
Oficiali ai unor ri
Salvador Lucente, secretar general al Naiunilor Unite
David Doron, prim-ministrul Israelului
Mustafa Al-Hassani, preedintele Irakului
Khalid Tariq, consilier-ef pe probleme politice al
preedintelui Irakului
Liu Xing Zhao, prim-ministrul Chinei
Zeng Zou, ministrul de Externe al Chinei
Lideri militari
Generalul-locotenent Charlie Briggs, comandantul
NORAD i USNORTHCOM
Amiral Neil Arthurs, comandantul USPACOM
General Andrew T. Garrett, comandantul forelor
combinate din Coreea

NOTA AUTORULUI
M rog ca povestea pe care o avei n mn s nu devin
vreodat adevrat. Cel puin nu aa cum a fost scris.
Dead Heat este rodul ficiunii. Nu este o viziune pe care am
avut-o ntr-un miez de noapte. Am inventat-o. Nu reprezint
viitorul pe care mi-l doresc. Este un viitor de care mi-e team c
vom avea parte n curnd. i sper s m nel.
n ciuda faptului c numeroase elemente de ficiune din
romanele mele anterioare par s se fi adeverit, nu sunt un
clarvztor, un medium sau un Nostradamus modern, cum au
sugerat unii. Sunt un simplu povestitor. Dead Heat face parte din
seria nceput de Ultimul jihad i este bazat pe o serie de
ameninri geopolitice ct se poate de reale i de serioase, cu
care SUA i aliaii lor se confrunt azi, precum i pe o serie de
profeii reale i foarte serioase scrise, cu secole n urm, n
paginile Bibliei.
Atta timp ct aceste ameninri geopolitice reprezint un
motiv de ngrijorare, nu afirmaiile mele sunt cele care trebuie
percepute drept posibile orori. Sper ca liderii notri politici i
militari, precum i lucrtorii din serviciile secrete i din justiie s
aib nelepciunea, curajul i promptitudinea necesare pentru a
reaciona i pentru a neutraliza la timp aceste ameninri i
multe altele ca ele. Att ei, ct i noi trebuie s nelegem natura
i amploarea forelor diabolice cu care ne confruntm, pentru c
este singura cale prin care putem evita genul de cataclisme
despre care unii experi nici mcar nu mai au ndoieli c vor avea
loc, ci afirm c reprezint doar o chestiune de timp.
Atta vreme ct aceste profeii reprezint o ngrijorare, o spun
clar: lumea va vedea cum astfel de orori chiar vor avea loc.
Cnd? Asta nu tiu. Putem doar s speculm. Sunt sigur c ele se
vor ntmpla, aa cum prezice Biblia, i este foarte probabil s se
petreac n timpul vieilor noastre. Doar Dumnezeu tie.
Totui, gndii-v c, din aproximativ o mie de profeii aflate n
paginile Bibliei, mai mult de cinci sute s-au adeverit deja. n mod
surprinztor, multe profeii cu final alarmant s-au petrecut pe
parcursul ultimului secol, inclusiv renaterea statului Israel,
ntoarcerea unui numr mare de evrei pe pmntul sfnt, dup

secole de exil, evrei care au reconstruit vechile aezri ale


Israelului i au fcut ca deertul s nfloreasc, iar Israelul i-a
format o oaste mare, foarte mare la numr1
Toate acestea atrag ntrebarea: din moment ce unele profeii
cumplite s-au adeverit n timpul vieilor noastre, nu este posibil
s se ntmple la fel i cu altele?
O zice i unul dintre personajele mele fictive, doctorul Eliezer
Mordechai, n Opiunea Ezechiel, care descrie profeia din Biblie
ca pe un interpus ntre minte i Dumnezeu. Scriptura afirm c
Dumnezeu, n suveranitatea Sa, a ales s ne ofere o nelegere
prealabil a unor viitoare evenimente geopolitice care vor zgudui
lumea noastr i posibilitatea de a ne modela viitorul, astfel nct
s nu fim prini cu garda jos, s ne putem pregti i s i ajutm
i pe alii s se pregteasc. Aa cum spunea cndva profetul
evreu Amos: Nu, Domnul Dumnezeu nu face nimic fr s-i
descopere taina Sa slujitorilor Si prooroci. (Amos, 3:7)
i ajung astfel la ideea de la nceput. Dei unele lucruri se
apropie, m rog s fim cruai de evenimentele descrise n Dead
Heat. Nu am scris aceast carte pentru a prezice exact cum se
vor ntmpla asemenea profeii. Am scris-o pentru a ntreba: i
dac se va ntmpla?
Dac ntr-o bun zi se va dovedi c disputele politice care ne
obsedeaz i ne dezbin sunt doar nite scopuri triviale menite
s ne distrag atenia de la cea mai important i mai presant
problem a vremurilor noastre?
Dac n toiul campaniilor electorale care, invariabil, consum
att de mult din timpul naiunii noastre, din talentul i din banii
ei, ne vom trezi vulnerabili n faa rului pe care fie nu l vedem,
fie nu reuim s l percepem aa cum ar trebui?
Dac marele noroc pe care ncercm s ne bazm nu ne
protejeaz de armele ndreptate spre noi?
i dac n goana noastr nesfrit dup putere, prosperitate
i celebritate reuim s cucerim ntreaga lume, dar ne pierdem
sufletele?
O nou ameninare ia amploare. O simt. Mi-e team de asta.
S ne trezim, nainte s fie prea trziu.
JOEL C. ROSENBERG
Noiembrie 2007
1 Ezechiel, 37:10; citatele din Biblie sunt din versiunea Dumitru Cornilescu (n. tr.).

Washington D.C.

1
Luni, 31 august 7:02 p.m., ora de est
Sediul CIA, Langley, Virginia
Avea s fie sngeros, dar se putea face, dac se micau
repede.
Toi ochii din Centrul de operaiuni globale al CIA se ndreptar
ctre Danny Tracker. Fost director-adjunct al operaiunilor,
Tracker, acum n vrst de patruzeci i ase de ani, era
proasptul director al CIA. Doar el l putea autoriza pe
comandantul terestru al Delta Force s execute acest atac i tot
el va trebui s rspund pentru aceast decizie n faa
preedintelui, a nenumratelor comitete de supraveghere ale
Congresului i a colegilor lui din serviciile secrete, rspndii prin
ntreaga lume oriental.
Agenia se afla pe urmele acestei inte de maxim prioritate
de luni ntregi. Brbatul privea imaginile transmise n direct cu
prada lor, dintr-un Predator care plana neauzit, nevzut la un
kilometru deasupra unui depozit abandonat din afara oraului
Sanaa, capitala Yemenului, n care inta lor tocmai intra,
nconjurat de douzeci de grzi de corp narmate pn-n dini.
Ct de departe sunt? l ntreb pe ofierul principal de
supraveghere de lng el, n timp ce urmrea imaginile care le
surveneau pe cinci televizoare cu plasm enorme aflate pe
peretele din faa lui.
Ambele echipe Delta sunt la cel puin douzeci de minute
distan, domnule.
Tracker tresri. Douzeci de minute erau o eternitate n cazuri
de genul acela. Trebuia s l termine repede. Umberto Milano era
capul operaiunilor Legiunii, una dintre cele mai de temut
organizaii teroriste de pe planet.
Frunzrea dosarul din mn, pe care era tampilat cu rou
STRICT SECRET. La numai patruzeci de ani, Milano, fiul nscut n
Sicilia al unor radicali marxiti, executase apte ani grei de
nchisoare pentru aruncarea n aer a dou bnci din Roma i una
din Florena. Convertit la islam n pucrie. Evadat, mpreun cu

ali doi deinui, n 2000. Fugit n Afganistan. Antrenat cu bin


Laden. ntors n Europa exact nainte de 9/11, cnd s-a nrolat n
Legiune, o armat european afiliat la Al-Qaeda. Plnuise
explozia trenului din Madrid, din 2004. Responsabil pentru cel
puin alte opt atentate cu bomb de la Casablanca la Cairo i de
la Jakarta la Ierusalim.
Dup dispariia Al-Qaedei, Milano oferise suport financiar i
logistic reelei teroriste Al-Nakbah, conduse de Yuri Gogolov i
Mohammed Jibril. Mai mult, Agenia avea unele dovezi
circumstaniale, dar convingtoare c fusese creierul atacului
sinuciga cu bomb de la Willard InterContinental, din D.C., din
ianuarie anul trecut.
Tracker era sigur c Legiunea punea la cale ceva extrem de
periculos, dar pe moment nu avea idee despre ce era vorba.
Milano le scpase printre degete ani la rnd i operase din
umbr, la adpostul reelei. Habar n-aveau unde locuiete i
cunoteau foarte puine despre contactele i despre asociaii lui.
Tot ce aveau erau cteva interceptri ocazionale de telefoane i
e-mailuri. Acum era prima dat cnd reuiser s l localizeze i
s l urmreasc. Trebuia prins. i fcut s vorbeasc. Aveau
nevoie s stoarc de la el i cea mai mic informaie. i toate
astea trebuiau fcute acum.
Care sunt informaiile de ieri despre micrile lui Milano
tim de unde a venit? ntreb Tracker.
Nu, domnule, rspunse ofierul de supraveghere.
Dar suntei absolut siguri c e el n depozitul la?
Da, domnule.
Directorul se ntoarse spre cei doi analiti superiori care i
petrecuser mare parte din carier cu atenia ndreptat asupra
Legiunii.
Suntei de aceeai prere?
Eu da, domnule, spuse unul dintre ei.
Fr ndoial, rspunse i cellalt. E Milano. i, cu tot
respectul, domnule, trebuie s l ridicm nainte s fie prea trziu.
Tracker se ntoarse din nou spre ofierul de supraveghere i l
ntreb:
Echipajele Delta au tot ce trebuie pentru a ni-l aduce pe
tipul sta?
Dar ofierul nu-l mai asculta. Privirea lui se ntorsese brusc spre
imaginile care continuau s vin de la Predator.

Acum Tracker se uita i el acolo.


Facei mito de mine, mri el. Deja pleac?
Nimeni nu scotea o vorb. Imaginile spuneau tot.
O duzin de brbai narmai ieea din depozit i se poziiona
n jurul unui al treilea vehicul dintr-un ir de cinci SUV-uri negre.
Ct mai dureaz pn cnd echipajele Delta ajung acolo?
ntreb Tracker.
Mai au vreo zece minute, domnule.
i privi ceasul. Nu mai aveau zece minute.
Preedintele James Mac MacPherson era n drum spre Los
Angeles. tia c nimic nu i-ar fi plcut mai mult dect s
vorbeasc despre un nou succes n lupta cu terorismul, n
discursul pe care avea s l rosteasc n acea sear, la o or de
maxim audien, la Convenia Naional Republican. Dac i-ar
fi oferit preedintelui posibilitatea s anune unei audiene
globale o mare reuit a CIA, ar fi fcut un bine imaginii terfelite
a Ageniei. i carierei lui.
ara era dezbinat n ceea ce privete viitorul. Retorica din
campanie nu putea fi mai fierbinte dect era deja. Ambele
partide importante erau blocate ntr-o btlie nucitoare despre
cine ar proteja ara mai bine n urmtorii patru ani. MacPherson
fusese la conducere n ultimii opt ani i nu mai era posibil s
candideze, iar ultimele sondaje l ddeau pe succesorul lui la
egalitate cu candidatul democrailor. Poate c o astfel de
operaiune ar ajuta la nclinarea balanei, mcar un pic, se
gndea Tracker. ntr-o curs att de strns, chiar i un impuls
mic ar fi suficient.
Domnule, trebuie s lum o decizie, l zori ofierul.
Simea cum i crete pulsul. Avea doar dou opiuni. S l lase
pe Milano s prseasc depozitul, s pun Predatorul s l
urmreasc pn la urmtorul loc i s se roage ca echipajele
Delta s reueasc s l ia pe sus mai trziu sau a doua zi. Sau s
piard ocazia de a-l prinde viu, transmindu-i Predatorului s
trimit dou rachete Hellfire spre depozit i spre parcare,
ucigndu-i astfel pe toi i distrugnd totul.
Nu mai avem timp, domnule. Ce dorii s facem?
Tracker ezita. Ce era mai valoros, informaia pe care o putea
scoate de la Milano mai trziu sau titlurile despre moartea lui, pe
care s le ofere presei din ntreaga lume acum? Se uit la imagini
i njur. Uneori, tehnologia nu era suficient.

Terminai-l, zise n cele din urm. Terminai-i pe toi.


Ochii tuturor erau ndreptai spre ecranul din mijloc, n timp ce
ofierul transmitea ordinele ctre Predator. Toi cei din Centrul de
operaiuni globale preau s-i in respiraia. Nimeni nu scotea
o vorb, dar Danny Tracker era sigur c toi se gndeau la acelai
lucru la care se gndea i el. Fcea ce trebuie? Cte informaii
era pe cale s piard? Ce va spune preedintele cnd va afla? Se
putea proceda altfel?
Dar era prea trziu pentru astfel de ntrebri.
Brusc, vzur fumul lsat n urm de dou rachete cu laser,
AGM-114 Hellfire, care se ndreptau spre pmnt. Una lovi centrul
depozitului. Cealalt, maina aflat n mijlocul convoiului. Dou
explozii uriae umplur ecranul cu o lumin orbitoare, urmat de
un fum gros i negru, care ieea din ceea ce mai rmsese.
Sosir apoi imaginile oribile ale cldirii n flcri, ale celor cinci
maini care ardeau i buci de corpuri mprtiate peste tot.
n centrul de operaiuni izbucnir uralele, dar Tracker i domoli.
Nu puteau srbtori. Nu nc.
Se uita la imaginile din Predator i la ceasul digital de pe
perete i simea cum acidul i mcina pereii stomacului. Strnse
din dini, n timp ce dou camionete intrau n scen. Opt ageni
Delta, toi narmai pn-n dini, mbrcai n costume de
protecie i acoperii cu mti negre, trasau un perimetru de
securitate. Ali patru ptrunser n infern. Datoria lor era s-l
gseasc pe Milano, s confirme c rmiele lui erau acolo i
s ia orice dovezi mai existau, dovezi care dac aveau noroc
le vor oferi o idee despre ce anume punea la cale Legiunea. Dar
era nevoie s se mite repede. Tot ce nu fusese ars, Tracker tia,
urma s ajung n minile poliiei locale n mai puin de zece
minute, iar speranele lor de protecie mpotriva urmtorului atac
ar fi fost pierdute pentru totdeauna.

2
2:41 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Jon Bennett habar n-avea c trupele americane erau pe drum.
N-avea nici cea mai vag idee despre locul oribil pe care erau
pe cale s l descopere n capitala Yemenului. i nici nu-i psa. La
distan de dou mii de kilometri, ntr-o tabr de refugiai
aglomerat i lovit de boli, la doar cteva minute de grania cu
Siria, un val de panic i trecea prin tot corpul, n timp ce i inea
n brae soia i o implora s reziste pn cnd soseau ajutoarele.
Erin, vorbete-mi. Uit-te la mine, iubito. Te rog.
Dar ea nu i rspunse. Abia mai respira. Pulsul i era slab.
Bennett strig dup un doctor, dar nu veni nimeni. Strig din nou
i din nou n noaptea fierbinte de august plin de duhoarea
transpiraiei i a morii , dar printre murmurele groteti ale
mulimii nimeni nu observa i nimnui nu i psa.
Inima lui o lu la goan. Nu era posibil. N-o va pierde. Se
cstoriser cu mai puin de opt luni n urm.
Nu tia ce are, dar nu mai putea atepta. Trebuia s gseasc
un doctor, o asistent, un soldat, pe cineva pe oricine care s
l ajute. Totui, nu ndrznea s o lase pe Erin singur. Dac
lipsea prea mult? Dac se ntorcea i era prea trziu? Nu i-ar fi
iertat-o niciodat. Trebuia s o ia cu el.
Bennet ridic trupul moale i aproape lipsit de via i iei
repede din micul cort care devenise casa lor. mbrcat doar n
pantalonii scuri i tricoul cu care dormea de obicei nici mcar
nu avea pantofi sau sandale , porni spre complexul medical aflat
n cealalt parte a taberei. Dar drumul se dovedi mai greu dect
crezuse.
Dei era trziu, foarte muli oameni erau nc treji i stteau
adunai ici i colo, blocnd aleile nguste i prfuite care
traversau acest ora de corturi ticsit cu aproape cinci mii de
refugiai. Unii cereau mncare. Alii medicamente. Unii fumau
narghilea, n timp ce alii i necau amarul n butur. Btrnii
fceau politic. Btrnele brfeau. Bieii tineri se fugreau unii

pe alii, n timp ce fetele hoinreau n grupuri, uotind i


chicotind i dorindu-i ca bieii s vin dup ele. Se pare c
orice banalitate care fcea ca interminabilele ore de izolare i
disperare s treac mai uor era de preferat, iar plnsetele
copiilor nedorii i neateptai tot mai muli de la o lun la alta
umpleau noaptea.
Bennett i fcu drum cu coatele prin mulime, pn reui s se
mite liber i s gseasc clinica medical a taberei, nu departe
de poarta din fa, aprat de forele de meninere a pcii ale
Naiunilor Unite, cu ctile lor albastre tipice. Pulsul lui galopa.
Muchii braelor i ardeau. Picioarele i erau gata s cedeze. Dar
se for s reziste de dragul lui Erin, trecu prin faa unei zone
libere destinate aterizrii elicopterelor i nvli pe ua din fa a
clinicii.
Ajutor, repede, am nevoie de un medic.
Asistenta-ef veni i ncepu s i pun ntrebri n arab.
Englez, insist el. Vorbii engleza?
Nu vorbea. Ea continua s i pun ntrebri pe care el nu le
nelegea, insistnd pe informaii pe care le nu i le putea da.
Bennett se uit n dreapta i-n stnga. Strig dac este cineva
care vorbete engleza, dar nu i rspunse nimeni. Panica lui
crescu. Pielea mslinie a lui Erin se schimba repede n gri i se
umezea, n timp ce el habar n-avea ce s mai fac.
Brusc, pe o u lateral intr o femeie tnr.
Care e problema, domnule? ntreb ea, cu un accent slab,
care putea fi britanic, dar putea fi foarte bine i australian.
Nu tiu, recunoscu Bennett. Ne pregteam de culcare, cnd
a nceput s vomite. Nu se mai oprea. n cele din urm, a leinat.
Ce a mncat la cin?
Nimic, doar civa biscuii. N-a prea avut poft de mncare
de vreo sptmn.
Arde, spuse asistenta, atingnd fruntea lui Erin i innd un
termometru digital n urechea ei. Patruzeci, adug ea o clip
mai trziu.
Jon gfi. Era att de mare! Prea mare. i cretea foarte
repede. Nu inea minte ca ea s fi avut febr cnd a nceput s
se simt ru. De unde venea? Ce se ntmpla? i de ce?

3
7:42 p.m., ora de est
Sediul CIA, Langley, Virginia
Fuseser douzeci de minute ngrozitoare.
Dar telefonul pe care l atepta sun, n sfrit. Tracker verific
cine e. Aproape sigur era comandantul superior al trupelor de
supraveghere din centrul de operaiuni.
Ridic la primul apel.
Tracker, spune.
Umberto Milano e mort, domnule, zise comandantul. Delta
tocmai a confirmat identitatea.
Sunt siguri?
Da, domnule.
Au reuit s plece de acolo la timp?
Ct pe ce s nu reueasc, dar s-a rezolvat pn la urm,
domnule.
Tracker tia c ar fi trebuit s fie nespus de bucuros. Dar mai
era ceva. Simea n vocea comandantului i cei douzeci i trei
de ani petrecui n serviciile secrete i spuneau c urma ceva ce
avea s i strice noaptea.
Altceva? ntreb el fr tragere de inim. Ce s-a ntmplat?
S-ar putea s fie o problem, domnule.
Ascult.
Bieii au reuit s pun mna pe telefonul lui Milano, dar
era terminat. I-au gsit i laptopul. Nu mai rmsese mare lucru
din el i cele mai multe informaii pe care au reuit s le
recupereze sunt codate. Va dura ceva pn le vom da de capt.
Nu te mai nvrti n jurul cozii, comandante, i ceru Tracker,
cu rbdarea la limit. Ce vrei s spui, de fapt?
Domnule, echipa tehnic a reuit s recupereze ultimele
dou e-mailuri trimise de Milano i avem probleme.
Adic?
Unul dintre ele conine hri detaliate din Los Angeles
strzi, linii de metrou, reele electrice i de canalizare i aa mai
departe. Al doilea e-mail cuprinde o schem detaliat pentru

Staples Center.
Stomacul lui Tracker se fcu ghem.
Locul unde are loc Convenia?
Da, domnule. Nu tiu de unde o au. Nu este disponibil
online, am verificat. Trebuie s o fi primit de la biroul de arhiteci
care l-a proiectat sau de la un birou al primriei.
Cnd au fost trimise, comandante? ntreb, grbindu-se s
proceseze informaiile pe care tocmai le aflase.
Ieri, domnule.
Cui?
nc nu suntem siguri, domnule! Echipa tehnic lucreaz la
asta.
Aflai repede i sun-m, ordon Tracker.
Da, domnule.
nchise, i roti scaunul i privi pe geamul de la etajul apte
spre pdurile Virginiei. nelesese bine? Dovezile erau indirecte,
dar terifiante. Air Force One era n drum spre aeroportul din Los
Angeles. n clipa aceea, probabil c era foarte aproape de
aeroport. Odat ajuns la sol, coloana oficial a Serviciilor Secrete
l va lua pe MacPherson i-l va duce direct spre Staples Center.
Douzeci de mii de delegai ateptau nceperea Conveniei
Republicane Naionale. Preedintele Statelor Unite era pe cale s
se adreseze partidului su pentru ultima dat nainte de a-i lsa
locul pe podium celui care spera c i va fi succesor.
Plnuia Legiunea un atac? Un asasinat? Ce se va ntmpla?
De luni de zile lucra, mpreun cu Serviciile Secrete, FBI,
Homeland Security i cu agenii poliiei locale la asigurarea
securitii Conveniilor republican i democratic. i ajunsese n
punctul n care considera c Staples Center e impenetrabil. Chiar
i ntr-un scenariu puin probabil n care un terorist sau mai muli
ar intra n cldire era cu neputin s strecoare arme acolo. i
nici s le amplaseze dinainte n interiorul centrului nu intra n
discuie. Fiecare metru ptrat fusese verificat de mai multe ori de
cele mai bune echipe de securitate de pe planet. Totui
Dar dac e vorba despre cineva din interior? Doar se mai
ntmplase i nainte de administraia MacPherson, nu? Asta l-a
forat pe Jack Mitchell, predecesorul lui, s se retrag, la urma
urmei.
Al-Nakbah reuise s penetreze Trezoreria i Serviciile Secrete,
cu ase ani n urm, i ncercase s l omoare pe MacPherson de

dou ori. La scurt timp dup asta poate i nainte , Legiunea


reuise s ptrund n interiorul CIA i o transformase pe Indira
Rajiv, unul dintre cei mai buni analiti ai lor din Orientul Mijlociu,
ntr-unul dintre cei mai periculoi trdtori din istoria ei. Aadar,
nu era posibil orice?
Desigur, Convenia Naional Republican era inta ideal. Mai
ales n acea sear. Ochii ntregii lumi vor fi aintii asupra
mesajului pe care preedintele l va transmite la o or de maxim
audien. Dup semnalele din pres, nu avea s fie un discurs
electoral obinuit al unui preedinte care nu mai are nicio putere.
Surse de la Casa Alb sugerau c MacPherson urma s fac un
anun important, dar nimeni nu tia exact despre ce era vorba.
Liderii europeni l presau pe preedintele american s opreasc
ajutorul acordat Israelului, dac prim-ministrul David Doron
continua s insiste asupra construirii noului templu evreiesc din
Ierusalim, care se apropia rapid de finalizare. Editorialele ctorva
ziare americane bine vndute cereau acelai lucru i existau
zvonuri potrivit crora MacPherson devenea nerbdtor cu
Doron. Va arunca Israelului mnua n acea sear?
ntre timp, democraii din Congres l mpingeau pe preedinte
s pun n aplicare un plan de pace complet pentru Orientul
Mijlociu, plan fcut mpreun cu secretarul general al Naiunilor
Unite, Salvador Lucente. Propunerea lui Lucente se baza pe
retragerea trupelor americane din Orientul Mijlociu, n special din
zona bogat n petrol a Golfului Persic. Ele ar urma s fie nlocuite
de forele de meninere a pcii ale Naiunilor Unite. Se zvonea c
secretarul de stat Marsha Kirkpatrick ar fi de acord cu o astfel de
abordare. Urma s anune preedintele n aceast sear o
reaezare a trupelor americane?
Ca i cum nu era de ajuns, Wall Street Journal anuna c n
lumina unificrii Europei n Uniunea European, cu centrul la
Bruxelles, i a faptului c aproape ntregul Orient Mijlociu i
reunise recent guvernele la Babilon, sub forma Statelor Unite ale
Eurasiei, civa oficiali superiori ai administraiei MacPherson l
ndemnau pe preedinte s cear unificarea politic, economic
i militar a Americilor de Nord, Centru i Sud, n Statele Unite
ale Americilor.
Mai mult, se pare c secretarul Trezoreriei luase masa cu
preedintele n iunie i i sugerase s adopte o singur valut
regional numit amero, ca nlocuitor al tradiionalului dolar

american. Un oficial superior al administraiei, care ceruse s nu i


se dezvluie numele, declarase pentru Journal c fiecare guvern
din Organizaia Statelor Americane cu excepia Cubei i a
Venezuelei gndea tcut o astfel de unificare economic,
pentru urmtorii zece ani.
Singurul mod n care Statele Unite pot concura i pot reui n
secolul XXI este s creeze un bloc comercial comparabil ca
mrime i putere cu colosul care a luat natere la Bruxelles i cu
noua superputere bazat pe petrol de la Babilon, declarase
respectivul oficial pentru Journal. Ar fi o soluie controversat? n
mod sigur. Dar nu avem de ales.
Controversat era puin spus. Mai degrab exploziv. O
asemenea propunere amenina s destrame btrnul partid
republican. Civa lideri conservatori foarte activi n domeniile
sociale i exprimaser deja deschis ngrijorarea n privina
pierderii suveranitii de ctre Statele Unite i n privina unui val
nestvilit de noi emigrani provenii din partea de sud a graniei,
chiar dac muli conservatori din domeniul fiscal iubeau ideea
extinderii pieei libere i pe cea a mbuntirii schimburilor
economice.
Niciuna dintre aceste reacii nu constituia ns problema
principal. ngrijortor era c, avnd n vedere ct de strns era
cursa pentru Casa Alb i ct de mult agitaie strniser
zvonurile mprtiate prin ziare, interesul pentru discursul pe
care preedintele urma s l in n acea sear era n cretere i
fcea ca MacPherson s fie o int mult mai tentant. Los
Angeles Times estima c discursul preedintelui avea s fie
urmrit de optzeci-nouzeci de milioane de americani, mpreun
cu aproximativ un miliard de oameni din ntreaga lume. Nu
trebuia s-i spun nimeni proasptului director al CIA ct de
devastator ar fi fost un atac la Convenia Naional Republican
pentru psihicul fragil al americanilor sau pentru economia
american. La fel i pentru cea global, care nc se refcea dup
aa-zisa Zi a Devastrii, din urm cu un an. i pentru preul
petrolului, care ajunsese la mai mult de trei sute de dolari barilul.
Tracker ridic receptorul de pe biroul lui i aps o tast.
F-mi legtura cu Air Force One, i spuse efului
personalului. Acum.

4
2:51 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Acum asistenta striga ceva n arab.
Brusc, aprur alte dou asistente care se aezar repede de o
parte i de alta a lui Erin i o duser ntr-un cabinet alturat.
Bennett ncerc s le urmeze, dar nu l lsar s intre. Insistar
s rmn afar, apoi i nchiser ua n fa. O clip mai trziu,
vzu doi medici grbindu-se pe hol, intrar n cabinet i, pentru o
fraciune de secund, reui s arunce o privire nuntru ace,
monitoare, eprubete , nainte ca ua izbit s se nchid din nou.
Fcuse tot ce se putea. Asta i tot repeta. i adusese soia la
clinic. O dduse n grija medicilor. Dar era suficient? Trebuia s
fie. Alternativa era de neimaginat. Totui, orict de mult ncerca
s se controleze, orict de disperat ncerca s se conving c
totul va fi bine, crudul adevr era c habar n-avea ce se va
ntmpla i ura acest sentiment de neputin intensificat de
fiecare clip care se scurgea.
Pentru un moment, se holb la u. Niciodat nu mai fusese
att de speriat. Nici mcar n casa lui Eli Mordechai, din
Ierusalim, n noaptea n care fusese mpucat de teroriti. Nici
mcar n Gaza, n ziua n care convoiul lui fusese atacat de
extremitii jihaditi. Nici mcar n Moscova, n timpul loviturii de
stat sau n ziua conflagraiei. Fusese cu totul altceva. Atunci i
fusese fric pentru propria via. Acum se temea pentru a ei i
pentru ce ar fi devenit fr ea.
Nimeni nu-l iubise vreodat ca ea. Nici el nu iubise o alt
femeie att de profund, att de complet. Iubea felul n care suna
vocea ei i felul n care rdea la glumele lui. Iubea atingerea
minii ei pe faa lui i felul n care lumina strlucea pe diamantul
pe care i-l druise n noaptea n care o ceruse de soie.
Cnd era n mulime cnd descrca provizii din camioanele
de ajutoare ale Naiunilor Unite, nainte s se crape de ziu, sau
cnd hrnea refugiaii n dezordinea cortului, dimineaa, la prnz
sau seara, ori cnd ddea jucrii copiilor cu ocazia diverselor

srbtori , ochii lui mereu i cutau pe ai ei. Adora s o priveasc


ajutndu-i pe alii, ngrijindu-i cu o dragoste care prea s-i
izvorasc de undeva din adncul sufletului. Iubea plcerea ei
cnd l surprindea privind-o. i iubea felul n care ea simea
dorina din ochii lui i, ndat ce reuea, imediat ce i termina
treaba, i fcea drum prin mulime s fie cu el, tiind c, pur i
simplu, nu putea s stea desprit de ea prea mult timp fr s
fie cuprins de o tristee pe care nici el nu i-o explica.
Cnd era plecat de lng el mai mult de cteva ore, tnjea
fizic dup ea, ntr-un fel despre care s-ar fi jenat s spun
altcuiva dect ei i, uneori, chiar i ei i-ar fi venit greu s i
vorbeasc despre asta. I se prea ciudat s aib nevoie att de
intens de cineva. Era normal? Ali brbai simeau la fel fa de
nevestele lor? Cnd erau mpreun cu alii sau doar ei doi
lumea i pierdea semnificaiile. Tot ce i dorea s fac era s se
joace cu prul ei castaniu i s-i srute buzele acelea moi i s se
piard n ochii ei uimitor de verzi, pn cnd sufletele lor
scnteiau i luau foc, iar dorina lor se transforma n foame,
foamea se transforma n pasiune, iar pasiunea n cldur, astfel
nct se topeau din nou ntr-unul singur i pluteau ore n ir,
linitii i n siguran.
Bennett era convins c Dumnezeu, n mila Lui, l fcuse pe el
pentru ea i pe ea pentru el, nc dinainte de crearea lumii. Unii
dintre prietenii lui nu credeau. Chiar i el avea momente cnd se
ndoia. Dar dragostea lui Erin i demonstra c exist Dumnezeu.
n aceast privin nu avea ndoieli. Ea era miracolul pe care El l
folosise ca s i deschid ochii spre o dragoste mai mare i mai
puternic dect i-ar fi imaginat vreodat c ar fi posibil. i-ar fi
dorit doar s o fi ntlnit mai devreme sau ca el s-i fi permis s
se ndrgosteasc de ea mai devreme, mai repede, mai profund.
Ct de orb fusese ct de orb i de prost. De ce nu o invitase
n ora cnd s-au ntlnit prima dat? De ce nu insistase s fug
cu el imediat? Cte zile pierduse? Cte nopi se abandonase fr
rost cearafurilor reci?
n toat viaa lui nu ntlnise pe nimeni ca Erin. Se trezise
intoxicat de pasiunea ei pentru Hristos i de compasiunea ei
pentru alii. Ei nu-i psa de bani, de faim sau de putere. Mereu
i dedica timpul celor care aveau nevoie de ea. De cnd
ajunsese n tabr, lucrase doisprezece-paisprezece ore pe zi,
uneori chiar mai mult, cu pauze foarte mici, i i luase liber un

singur weekend. ntotdeauna se trezea prima, adesea nainte de


a se lumina afar, i nu voia nici mcar s aipeasc peste zi.
Somnul e pentru proti, zicea ea rznd, dup care se strecura
afar din pat. El ncepuse s-i simt vrsta. Ea nu. El era
pregtit pentru sfritul care avea s vin. Ea voia s triasc
fiecare clip i s o transforme n eternitate.
Erin avea o predispoziie pentru ncpnare, care adesea
nclina spre determinare, dar alteori era complet lipsit de logic
i exasperant. Jon revedea sclipirile ei de gelozie, care l luau
prin surprindere, dar n acelai timp i aminteau ct de profund
era ndrgostit de el, astfel nct dorea s fie numai al ei. Cum
ar putea supravieui fr ea? Nu voia s se gndeasc la asta
nicio secund.

5
4:58 p.m., ora Pacificului
Aeroportul Internaional din Los Angeles
Air Force One ateriz printre forele de securitate.
ntr-o zi obinuit, mai mult de dou sute de mii de pasageri
aterizau i decolau de aici, ceea ce l fcea unul dintre cele mai
aglomerate aeroporturi din lume. Nu i azi. Directorul Serviciilor
Secrete, Jackie Sanchez, ordonase ca ntregul aeroport s fie
nchis pentru sosirea preedintelui, toate avioanele s rmn la
baz i doar personalul absolut necesar s primeasc
permisiunea de a intra. Cei de la liniile aeriene erau nervoi, la fel
pasagerii. Pn i de la biroul primarului primiser plngeri. Dar
Sanchez era de neclintit. Singura ei responsabilitate era s l
protejeze pe preedinte, aa c refuz s fie distras de la
misiunea ei.
Ceruse personalului transportoarelor blindate din Garda
Naional a Californiei s blocheze accesul spre toate pistele.
Ageni narmai pn-n dini i cini dresai s detecteze bombe
patrulau la sol. Lunetitii fuseser amplasai pe acoperiuri,
mpreun cu supraveghetorii dotai cu binocluri performante.
Elicoptere Apache planau deasupra aeroportului i a rutei pentru
coloana de maini, la fel i trei elicoptere de recunoatere
mprumutate de la Departamentul de poliie din Los Angeles. Iar
mobilizarea aceasta avusese loc nainte de a sosi din Yemen
informaia despre o posibil ameninare.
Tensiunea cretea pe msur ce avionul 747, vopsit n albastru
i alb strlucitor, nconjurat de o escort de SUV-uri negre pline
cu ageni ai Serviciilor Secrete, rula spre un hangar de
ntreinere. Acolo, preedintele va putea s coboare ferit de ochii
reporterilor, ai fanilor i ai potenialilor asasini i s intre ntr-unul
dintre cele dou Cadillacuri blindate. n plus, doar cei din
Serviciile Secrete i apropiaii preedintelui tiau n care dintre
cele dou maini va urca.
S l in pe MacPherson n via nu fusese o sarcin uoar n
ultimii opt ani i nimeni nu tia asta mai bine dect Sanchez. l

salvase dintr-un atac aerian n Denver, imediat dup alegerile


pentru Congres, n timpul primului su mandat, apoi fusese
numit agent special nsrcinat cu protecia lui. Dup recentul
atac de cord care i fusese fatal lui Bud Norris, de mult timp
directorul Serviciilor Secrete, MacPherson o promovase n locul
lui. tia c poate s i pun viaa n minile ei, la fel viaa
familiei lui, iar Sanchez considera aceast ncredere o mare
onoare.
Dar erau i zile n care se ntreba dac sacrificiile pe care le
fcuse meritau. Iar azi, categoric, era una dintre acele zile. Nu
era cstorit. Niciodat nu era acas. Niciodat nu se odihnea.
Tria mereu cu teama c acea zi putea fi ultima pentru
preedinte. Sau pentru ea.
Pentru prima dat n cei optsprezece ani de carier ncepea s
se gndeasc serios la retragere. n timp ce preedintele cobora
scrile, pentru o clip, ncepu s viseze cu ochii deschii. O fi
timpul s-i cumpere barca aceea, s porneasc spre Caraibe i
s se mbete.
Brusc, Sanchez se blestem pentru c i pierdea
concentrarea. Retragerea era o tem pentru alte momente. Azi
trebuia s stea cu simurile treze.
Renunm la maini, domnule preedinte, spuse Sanchez
nainte ca MacPherson s apuce mcar s o salute. V duc la
Marine One.
El aprob din cap. Nu conta cu ce mergea. Dar eful
personalului de la Casa Alb, Bob Corsetti, se nfurie.
Glumeti? strig el n timp ce se grbea pe scri de la Air
Force One, s in pasul cu preedintele. Mergem cu mainile.
Am stabilit asta azi-diminea.
Situaia s-a schimbat, domnule Corsetti, explic ea.
Brbatul njur. Faa i se nroi.
Avem nevoie de imagini tv, insist el. Avem nevoie de fast i
de conjunctur. Sau trebuie s v reamintesc ct de strns este
cursa i ct de bine trebuie orchestrat fiecare moment?
Nu-i posibil, domnule, mi pare ru, l contr Sanchez. Exist
o ameninare credibil.
Mai bine zis circumstanial, din cte am auzit.
Nu ne putem permite s greim, replic ea.
Ruta spre Staples Center ne ia cam douzeci i unu de minute
cu mainile. n zbor, preedintele ajunge acolo n mai puin de

ase minute. Chiar nu e ceva negociabil, domnule Corsetti.


eful personalului trecu prin faa preedintelui i ddu nas n
nas cu femeia.
Uite ce e, sunt contient c ai un job de ndeplinit, ncepu el,
dar la fel am i eu. Trebuie s fac n aa fel nct partidul meu s
fie reales. Cu dou luni n urm, guvernatorul Jackson era cu
nou puncte mai sus. Acum senatorul Martinez a redus diferena
la trei puncte. Am nevoie de preedinte acolo. Trebuie s arate ca
un preedinte. Trebuie s inspire tot oxigenul din universul politic.
Am nevoie de imagini televizate. i am nevoie de ele acum.
Sanchez i susinu privirea, apoi se ntoarse spre MacPherson.
Domnule preedinte, eu nu mi bazez deciziile pe sondaje.
Legiunea v vrea mort, pur i simplu. Ei vor s neutralizeze
puterea american i prestigiul ei. Avem toate motivele s
credem c nu se vor da n lturi de la nimic ca s i ating
scopul. i, sincer, domnule, dac a ncerca s v elimin, i eu a
face-o azi, cnd v vor urmri miliarde de oameni. Chiar dac ai
supravieui, ara ar intra n panic. Pieele ar fi date peste cap.
Preul petrolului ar urca din nou. Economia global s-ar
cutremura. n plus, cu tot respectul, domnule, dac nu
supravieuii?
n hangar se fcu linite pentru un moment. Se auzeau doar
motoarele Boeingului i ale elicopterului Lockheed Martin VH-71.
Dar Corsetti nu muc momeala.
F-i treaba, directore, i totul va fi bine. Dar, dac nu m
lai s mi-o fac pe a mea, Elena Martinez va fi urmtorul
preedinte al Statelor Unite. Asta vrei? Se va retrage cu coada
ntre picioare din Orientul Mijlociu. Va lsa Naiunile Unite s
preia controlul. Nu are nici cea mai vag idee cum s opreasc
teroarea Chinei asupra Taiwanului. Habar n-are cum s stea cu
ochii pe Coreea de Nord. Iar abordarea ei n privina Israelului?
Nici nu vreau s m gndesc.
Domnule Corsetti, niciuna nu reprezint grija mea i tii
foarte bine, replic Sanchez. Am fcut tot ce-i posibil ca traseul
coloanei de maini s fie sigur. Numai c, date fiind ultimele
informaii, nu pot s l trimit pe preedinte pe autostrzile 105 i
110 n urmtoarele douzeci i unu de minute, n plin zi, tiind
c exist o ameninare terorist credibil, n loc s l trimit pe o
cale sigur, iar n fix apte minute s se afle ntr-o camer sigur
din Staples Center. Acum, cu tot respectul, este timpul s-l

conducem pe preedinte la Marine One. Decizie final. S


mergem.
Sanchez l vedea pe eful personalului cum ncerca s
gseasc un nou argument, dar amndoi tiau c nu mai are
rost. Nici mcar unui singur elector nu-i psa cum ajunge
preedintele la centrul de conferine. Miliardele de oameni nu se
vor uita la coloana de maini sau la elicopterul cu care va zbura
MacPherson. Nici mcar nu vor porni televizoarele pn cnd nu
va ncepe discursul preedintelui, la 6:07 p.m. Dup ora
Pacificului sau 9:07 p.m. Dup ora de Est adic, peste ceva mai
mult de o or de acum.
E n regul, Jackie, interveni MacPherson. F ce trebuie s
faci.
Corsetti scutur din cap i rspunse la mobilul care-i suna.
Mulumesc, domnule preedinte, zise Sanchez, dup care, n
microfonul de la ncheietur: Pornim. Repet, pornim. Facei
rocada.

6
3:06 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Bennett arunc o privire prin camera de urgen.
Era goal. Se aez n sala de ateptare, nchise ochii i simi
cum o durere chinuitoare i urc din adncul stomacului.
Suferina i croia drum spre suprafa, mpreun cu teribila
contientizare a faptului c n urmtoarele cteva minute sau
cteva ore era posibil s rmn absolut singur.
Tatl lui era mort. Mama lui tria la o jumtate de lume
distan. Nu avea frai sau surori. Mentorul lui fusese mpucat
pe drum spre Ierusalim, cu opt luni n urm. Cei mai muli
prieteni apropiai i colegi fuseser ucii n ultimii civa ani,
muli dintre ei chiar n faa lui. Iar Erin se cltina pe marginea
eternitii, la o btaie de inim distan de cei deja disprui.
Asta fusese tot? sta era destinul lui s fie singur n univers,
pn cnd Domnul l va lua acas? Cunotea Scriptura. tia c
Isus a spus c nu l va prsi i nici nu se va lepda de el. Dar n
acea clip viaa prea teribil de crud.
Bennett ncerc s alunge aceste gnduri, dar ele refuzau s
plece. Se agau de el, l vnau.
Nu s-ar fi recstorit niciodat. N-ar fi avut timp. Rpirea, era
sigur de asta, era iminent. n orice clip, el i milioane de
credincioi ca el vor disprea de pe faa pmntului, ct ai clipi,
ca s fie cu Isus pentru totdeauna, dup care va veni sfritul.
Dar dac Domnul, n suveranitatea Lui, alege s amne profeia
cu cteva luni sau chiar civa ani? Dac Rpirea era la o
deprtare de ani, decenii sau chiar mai mult? Bennett tia c
niciodat n-ar fi gsit pe altcineva ca Erin. Cum ar fi putut? Le
luase destul timp s se gseasc unul pe altul, iar acum nu-i
dorea dect s fie mpreun pentru totdeauna.
Pn cnd moartea ne va despri nu era de ajuns pentru
Jonathan Meyers Bennett. El o voia pe Erin Christina McCoy
pentru eternitate. Ei nu mai erau dou persoane distincte trind
dou viei. Nu mai erau doar cei mai buni prieteni, mergnd unul

lng altul n via. Cumva, n ultimele cteva luni, el i Erin se


contopiser n acelai corp, acelai suflet, acelai spirit. Era un
mister. Era magie. Pentru unii putea suna stupid, dar era
adevrat. Iar n acel moment Bennett tiu c, dac Erin ar fi
murit, el n-ar mai fi aparinut acestei lumi. Pur i simplu, n-ar fi
supravieuit fr ea. Nu era melodramatic. N-avea cum s-o
dovedeasc. Nici explica. Dar o tia.
Unii oameni pot ndura moartea unei soii i pot duce o via
normal n continuare. Dar el nu era unul dintre ei. Erin era
oxigenul care l inea pe el n via i deja simea cum ncepe s
se sufoce.
Domnule domnule m auzii?
Vocea l lu prin surprindere. Bennett deschise ochii i fu uimit
de imaginea unei femei care aducea cu un administrator de
spital sau aa ceva. Era o femeie bine fcut, cu o privire sever,
cu pr gri adunat la spate ntr-un coc i cu ochi triti fixai pe
clipboardul din minile ei, nu pe el.
Trebuie s v pun cteva ntrebri, spuse ea, fr emoie,
fr compasiune, cu un puternic accent italian.
Soia mea, rosti Bennett. Vreau s o vd pe soia mea.
Mai trziu, zise femeia. Acum, am nite ntrebri.
Se fcuse trziu. Era extenuat. i ngrijorat. N-avea niciun chef
s rspund ntrebrilor ridicole ale birocraiei Naiunilor Unite
sau ale vreunei companii de asigurri care n-ar fi pltit niciodat
sumele fabuloase pretinse de supravieuitorii din zon, cu att
mai puin pentru victimele din Ziua Devastrii. Milioane de
oameni muriser n urma cutremurului, a molimei, a grindinei i a
prjolului ce urmase, exact cum prezisese Ezechiel cu mai mult
de 2 500 de ani nainte. Dei trecuse aproape un an, pandemiile
de grip aviar i Ebola nc fceau sute de victime zilnic.
Erin era pe cale s devin urmtoarea victim? Dei fuseser
foarte ateni amndoi, oare se mbolnvise cumva de una dintre
acele boli mortale?
Ebola-Zair l ngrijora cel mai mult. Zeci de mii de psri din
Africa veniser n Liban, Siria i Iordania dup Rzboiul lui Gog i
Magog. Dup cum prezicea Biblia, ele se osptaser cu trupurile
celor ucii n timpul judecii. Aduseser groaza gripei aviare, cu
siguran. Dar nu era tot. Bennett aflase din cutrile pe internet
c Ebola-Zair avea cea mai mare rat a mortalitii. Ucidea nou
din zece victime. Fuseser mai multe izbucniri ale acestui tip de

Ebola dect ale oricrui alt tip i, odat ce l luai, erai terminat.
Articolul pe care l citise pe Wikipedia l bulversase n mod
deosebit. Primul caz de Ebola-Zair fusese nregistrat n 1976, n
Yambuku, un ora din nordul Zairului. Brbatul care se
mbolnvise se numea Mabalo Lokela. Era un profesor n vrst
de patruzeci i patru de ani, care iniial fusese diagnosticat cu
malarie, din cauza febrei mari. O sptmn mai trziu,
simptomelor li s-au adugat voma, diareea cu snge, durerile de
cap, ameelile i dificultile respiratorii. Curnd, ncepuse s
sngereze pe nas i pe gur.
Paisprezece zile mai trziu, Mabalo Lokela avea s moar.
Bennett vzuse cu ochii lui masacrul produs de Ebola-Zair. Erin
la fel. O mulime de oameni muriser de aceast boal lent i
crud, inclusiv n aceast tabr. n sudul Libanului i n anumite
zone din Damasc, virusul luase vieile a nespus de muli. Nici Jon,
nici Erin nu fuseser implicai n tratarea direct a unor astfel de
cazuri. Ei fcuser parte dintr-o echip care gtea i distribuia
mncare refugiailor la ora opt, n fiecare diminea, la ora unu,
la amiaz, i seara la ase.
Personalul medical le fcuse o prezentare concis a riscurilor la
care se expun. tiau de ce anume s se fereasc. i luaser
toate msurile de precauie necesare. i fcuser toate
vaccinurile posibile. Purtau mnui din plastic i mti
chirurgicale i mncau doar alimentele aduse sptmnal cu
avionul din Europa, pentru ei i pentru restul personalului din
tabr.
Dar orice se putea ntmpla ntr-un astfel de mediu i, pe
msur ce i amintea avertismentele macabre din prima lor zi n
tabr, teama lui Bennett cretea i un val de emoii ncerca s
ias la suprafa.
Numele? ntreb femeia. Am nevoie de numele complet.

7
5:11 p.m., ora Pacificului
Marine One, n drum spre convenie
n apropiere de Staples Center, telefonul lui Corsetti sun.
Verific cine era, pe telefonul supravegheat prin satelit, i vzu
c era secretarul James, de la Homeland Security. Stomacul i se
strnse.
Da.
Bob, Lee la telefon. tiu c eti extrem de ocupat, dar eu i
Ken Costello avem nevoie de un minut, zise James, din
apartamentul su de la Hilton, din Boston, unde rmnea peste
noapte.
Consilierul pentru securitate naional vorbea de la Casa Alb.
Desigur, domnule secretar. Ce este?
Ken, ncepe tu, fcu James.
Sigur, ncuviin Costello. Bob, tocmai am vorbit la telefon
cu prim-ministrul canadian. Serviciile lor secrete l-au informat c
trei aa-zii ofieri de securitate de la Ambasada Chinei din
Ottawa lipsesc de o sptmn.
i? ntreb Corsetti, uitndu-se la ceas.
i patrula noastr de grani tocmai l-a prins pe unul dintre
ei ncercnd s treac din Niagara Falls n Buffalo. n timpul
interogatoriului, a declarat c ceilali colegi ai lui au plecat spre
Los Angeles acum cteva zile. Se presupune c vin cu un zbor de
la Montreal la Seattle, cu paapoarte false. El pretinde c nu tie
dac au urcat sau nu n avion i spune c urmau s nu aib
niciun contact pn cnd nu ajungeau la locul stabilit.
La locul stabilit? repet Corsetti. Asta ce poate s nsemne?
Tocmai asta e, nu tim, Bob, interveni secretarul James. Nici
prim-ministrul canadian nu tie. Numai c, avnd n vedere cele
ntmplate, eu i Ken am sunat-o pe Jackie Sanchez, apoi pe
Scott Harris la FBI i pe Danny Tracker la CIA. Toi s-au gndit c
tu i preedintele ai vrea s tii. i mai e ceva.
Ce anume?
Nu suntem siguri cum s interpretm informaia, explic

secretarul, dar ambasada noastr de la Caracas ne-a anunat c


Radio Nacional de Venezuela a transmis n ultimele zile o serie de
emisiuni pe tema S ne pregtim pentru o lume fr
MacPherson. Iniial, ofierii notri politici au luat-o ca pe o
agitaie electoral, dar azi au revzut ntreaga transcriere.
Discursul a fost destul de violent, iar unul dintre invitai un fost
ministru de interne sub Chvez a sugerat c cei care ursc
Statele Unite ar trebui s aib rbdare. Citez: Vei auzi veti bune
de la Washington i Los Angeles foarte curnd. S-ar putea s nu
fie nimic. Dar, avnd n vedere restul discuiei, m-am gndit s o
dau mai departe.
Marine One era acum la sol, agenii Serviciilor Secrete erau la
locurile lor, iar preedintele MacPherson cu numele de cod
Gambit deja ieise pe u.
Corsetti i nfca sacoul i servieta i cobor din elicopter.
Domnilor, m tem c trebuie s plec, strig el peste
zgomotul fcut de rotoare. Dar v mulumesc, i voi spune
preedintelui, cnd o s prind un moment liber. Transmitei
echipelor voastre c preedintele este foarte recunosctor pentru
serviciul lor. Mai ales n seara asta. i pune toat ncrederea n
voi toi. S nu-l dezamgim.
nchise telefonul i l atrn la curea. Apoi i puse ecusonul de
securitate i intr pe o u lateral a centrului de convenii. Dar,
orict de mult ncercase, nu reuise s scape de gndul c era
posibil ca Sanchez s aib dreptate. Poate c trebuia s i fac
griji. Poate c era ceva real.
*
Vrsta?
Patruzeci i patru, zise el, apoi se corect. Nu, patruzeci i
cinci.
i soia dumneavoastr?
Bennett era nevoit s i in minile mpreunate, ca s le
opreasc din tremurat.
Treizeci i ase.
Naionalitatea?
American.
Amndoi?
Da.
Lui Bennett i se pru c femeia d ochii peste cap, ceea ce-l
nfurie. Nu era pentru prima dat cnd i se ntmpla asta. n

ciuda faptului c Statele Unite bgau miliarde i miliarde de


dolari n eforturile umanitare ale Naiunilor Unite n special n
aceste tabere de refugiai i n reconstruire i refacere, era clar
c sentimentele antiamericane erau nc n cretere. Nu doar n
tabr. Le vedeai peste tot n regiune. n noile graffiti de pe
perei i de pe autobuze. La tirile de la televizor i, tot mai mult,
le auzeai n comentariile de la radio. Le citeai n editoriale.
Ocazional, le vedeai sau le auzeai n cte un protest antiamerican care avea loc n vreun campus universitar, cel mai
adesea n Beirut sau n Cairo, dar uneori chiar i n Amman i n
ce mai rmsese din Istanbul.
Fcu s-i clocoteasc sngele, pentru c nu era vorba doar
despre donaiile americanilor pentru a fi ngrijite milioane de
rnii i de familii dezrdcinate din regiune. Zeci de mii veniser
n zon ca voluntari, oferindu-i timpul i cunotinele. Erau
medici, asistente, piloi, oferi de camioane, antreprenori i aa
mai departe, cutnd s ajute pe ct puteau. Muli dintre cei care
veniser s ajute erau tineri, unii chiar adolesceni. Formaser o
echip ce crescuse repede, de evangheliti i catolici, reunii ntro micare ce se numea Pasiunea Compasiunii.
Nu doar americanii veneau s ajute, desigur. Veniser i mii de
sud-coreeni i cretini australieni, dar i muli chinezi,
indonezieni, filipinezi, indieni i alii. Muli dintre ei veniser din
credin n Hristos i n Rzboiul lui Ezechiel. Pn acum ns, pur
i simplu, marea parte a banilor i a voluntarilor venise din
Statele Unite, iar Bennett nu se abinea s nu intre n vreo
disput de cte ori se spunea c ara lui nu fcea destule.
Dar nu i n seara asta. Nu era nici locul, nici momentul
potrivit. n plus, tia c nu are starea necesar ca s se
contrazic acum cu cineva, cu att mai puin cu un administrator
de spital al Naiunilor Unite. Tot ce dorea s tie era cnd va
putea intra n cabinet. Cnd i va vedea soia? Cnd i va atinge
faa i i va ine mna? Nimic altceva nu l interesa pe Bennett.
Cu siguran, nu convingerile politice i prejudecile acestei
femei.
Dar n loc de rspunsuri primea mai multe ntrebri. Femeia
trncnea n continuare. El rspundea ct de bine putea. Da, i
fcuser toate vaccinurile nainte s vin. Nu, nu erau alergici i
erau contieni de riscuri. Da, Erin lua medicamente Percocet,
ca s suporte durerile unei rni de la picior. Nu, nu avea de gnd

s-i spun mai multe despre asta. Da, dduser declaraii la


sosire. Da, mncau doar alimente servite n corturile taberei. Nu,
nu prsiser tabra de la sosire. De fapt, o singur dat, n
weekendul de 4 iulie. Vizitaser nite prieteni de la o biseric din
Amman. Nu, nu i amintea exact de ct timp erau n Iordania.
ase-apte luni, zise Bennett. Cam aa ceva.
Aadar, ct? insist administratorul, cu vocea groas i
ironic. ase sau apte?
Se for s rmn calm. Era tot ce putea face ca s nu o dea
la o parte pe monstruozitatea gras din faa lui, s izbeasc cu
piciorul n ua de la cabinet i s afle ce se ntmpl cu soia lui.
Ultimul lucru de care avea nevoie era s fie luat pe sus de cei de
la paz. Aa c respir adnc, o privi drept n ochi i rosti:
De fapt, dac m gndesc bine, suntem aici de apte luni.
Am venit n februarie, imediat dup ce ne-am cstorit
Vocea lui se stinse. Era tentat s adauge:i am descoperit
comorile Templului i Chivotul Legmntului i am primit o
medalie de onoare de la prim-ministrul Israelului Dar se abinu.
Femeii nu-i psa. De ce s prelungeasc discuia?
De ce ai venit aici? ntreb ea direct.
Bennett i ridic privirea. Asta l luase prin surprindere. Era o
ntrebare oficial sau personal, se ntreba. Observ c femeia nu
se mai uita n clipboard. l privea drept n ochi. Prea de-a dreptul
curioas, ba chiar confuz. Ea doar i fcea treaba. Vzu c
ecusonul cu numele, atrnat la gtul ei, spunea c lucra pentru
UNRWA Agenia ONU pentru refugiai din 1987.
Dar de ce era el aici?
Bun ntrebare. Ce i fcuse pe el i pe Erin s vin tocmai aici,
dintre toate locurile posibile, i tocmai n acest moment al vieilor
lor? Ce i fcuse s investeasc douzeci i unu sau douzeci i
dou de milioane de dolari, pe care el i ctigase pe Wall Street,
n ngrijirea refugiailor sirieni, libanezi i iranieni, mai ales c
muli dintre ei fuseser de cnd i amintea dumanii Americii, ai
Israelului i ai Occidentului?
Femeia merita un rspuns sincer. Bennett tia c trebuie s
spun ceva. Dar cuvintele nu voiau s ias. Nu era mndru de
asta, dar pur i simplu nu avea chef s vorbeasc. Nu aici. Nu
acum. Tot ce voia era s fie cu Erin. Asta era tot. i ncepea s i
piard rbdarea.
n loc s i rspund, ntreb:

Am terminat?
Femeia se holb la el nencreztoare, apoi se ridic repede i
plec.
Un val de vin nvli peste Bennett. Apoi, brusc, fu urmat de
un val proaspt de team. Ceva teribil era pe cale s se
ntmple. Simea. i nu prea s fie n stare s fac nimic.

8
5:58 p.m.
Sala de ateptare sigur, Convenia Naional Republican
Convenia era pe cale s nceap.
Preedintele i revizuise ultima variant a discursului, dar Bob
Corsetti i ntinse un bileel scris de mn pe care scria nou
minute.
MacPherson ddu din cap, fcu ultimele schimbri, nmn
discursul unui asistent i l rug s se asigure c toate
modificrile vor fi introduse rapid n teleprompter. Apoi lu
telefonul pe care i-l dduse eful personalului i se altur unei
conferine telefonice organizate pe fug de Consiliul de
Securitate Naional, care insistase pentru o convorbire scurt cu
el, n urma unor noi informaii ngrijortoare.
Cnd preedintele rspunse, Corsetti i strecur o alt hrtie,
cu antetul Casei Albe, pe care erau trecute numele tuturor celor
care participau la conferina telefonic. Lista i includea pe
vicepreedintele Williams Oaks, de la casa lui de var din
Jacksonville, Florida; secretarul Homeland Security, Lee James,
din camera de hotel din Boston; Danny Tracker, directorul CIA,
din biroul lui din Langley; Scott Harris, directorul FBI, din maina
aflat n drum spre Washington de la Quantico; consilierul de
securitate naional Ken Costello, din camera de supraveghere
de la Casa Alb; secretarul de stat Marsha Kirkpatrick, din biroul
ei de la Foggy Bottom; directorul Serviciilor Secrete, Jackie
Sanchez, care era alturi de preedinte n sala de ateptare
sigur, sub sala principal a conveniei.
Corsetti rspunse pe o linie secundar i ncepu s modereze
discuia.
Doamnelor i domnilor, nu avem prea mult timp, dup cum
tii. Dar n ultima or evenimentele s-au precipitat i unii dintre
voi doresc s-i prezinte preedintelui situaia nainte de discurs.
Scuz-m, Bob, interveni MacPherson. Unde e Burt Trainor?
Secretarul Aprrii e n avion, se ntoarce din Japonia,
explic eful personalului. Momentan au nite probleme de

comunicare. Cei de la forele aeriene sunt siguri c problema se


va rezolva repede i ni se va putea altura i el.
Bine, zise preedintele. Haidei s terminm repede.
Da, domnule, continu Corsetti. Ken, ncepi tu, dar ct mai
la obiect.
Mulumesc, Bob, spuse Costello. Domnule preedinte,
credem c exist cel puin patru, posibil cinci inte importante
reunite n zona Los Angeles. Este vorba despre brbai suspectai
c ar avea legtur cu organizaii teroriste unele din Asia, iar
altele din America Latin. Credem c fiecare dintre ei reprezint
un pericol clar i iminent pentru sigurana naional a Statelor
Unite.
Ai idee ce pun la cale? ntreb MacPherson.
Nu, domnule. i nici nu suntem siguri c micrile au
neaprat legtur unele cu altele sau c sunt coordonate, dar
aceasta este impresia.
i suntei siguri c se afl n Los Angeles sau n apropiere?
Aa se pare, domnule preedinte, confirm Costello, dei nu
avem cunotin de un anumit loc n care s-ar afla vreunul dintre
ei.
Ct de sigure sunt informaiile? insist MacPherson. Toate
sunt din Yemen?
Nu, domnule. n ultimele ore, directorii serviciilor de
informaii din trei ri prietene Canada, Mexic i Marea Britanie
ne-au contactat ca s ne ofere o informaie special i credibil,
provenit din diverse surse i din interceptri telefonice i
electronice.
Domnule preedinte, Scott Harris, de la FBI.
Da, Scott.
Niciunul dintre directorii serviciilor de informaii nu tia c
am fost contactai de ceilali. Cu toate astea, toate datele duc
spre Los Angeles i toate telefoanele le-am primit azi.
i credei c cineva ncearc s m omoare.
Este posibil, domnule, confirm Harris. Pe dumneavoastr
sau pe guvernatorul Jackson.
Altceva? ntreb preedintele, uitndu-se la ceas.
Domnule preedinte, Marsha sunt.
Spune, Marsha.
Mai trebuie s tii ceva, fr legtur cu aceast
ameninare terorist.

Pe scurt.
Domnule preedinte, se pare c, urmare a devastrilor care
au avut loc n Turcia, Iran i Caucaz, liderii kurzilor din sudul
Turciei plnuiesc s declare independena mine i s anune
formarea propriului stat suveran.
MacPherson se ntoarse spre Corsetti, care prea la fel de
ocat ca el.
Doamn secretar de stat, spunei-mi, v rog, c glumii.
M tem c nu, domnule, explic Kirkpatrick. Tocmai am aflat
i eu, acum cteva minute. Mai mult, am auzit c provincia kurd
din nordul Irakului pare s planifice o secesiune i s se alture,
astfel, noului stat kurd.
Ce va nsemna asta pentru urmtoarea vizit de stat?
Preedintele Al-Hassani este foarte furios, dup cum v
putei nchipui. Tocmai am vorbit cu Khalid Tariq, consilierul lui.
Amenin c va anula vizita, dac nu intervenim. Tariq spune c
Al-Hassani i mobilizeaz armata i amenin s trimit o sut
cincizeci de mii de oameni n Kurdistan n urmtoarele patruzeci
i opt de ore. n plus, a lsat s se neleag c este posibil s
instituie un embargo petrolier pentru noi, dac avem de gnd s
recunoatem noul stat kurd.
MacPherson tresri. Exact de asta nu avea nevoie n timpul
alegerilor preul petrolului s ating un nou nivel maxim, la fel
cele ale gazelor i combustibilului aerian.
i ce vrea stimatul lider al Irakului de la mine? ntreb el,
nelegnd c va pierde ntreaga noapte cu o nou criz a
Orientului Mijlociu.
Tariq spune c vor s trimitei kurzilor un mesaj clar, care s
precizeze c orice ncercare de a-i crea propriul stat sau de a se
retrage din Irak va fi ntmpinat cu un embargo economic
internaional, explic secretarul de stat. Vor s promitei c nu
vei recunoate un Kurdistan independent sub nicio form i s l
sunai personal pe secretarul general Lucente i s cerei
Consiliului de Securitate al Naiunilor Unite o rezoluie care s
condamne orice fel de micare a kurzilor, sub incidena
Capitolului apte.
MacPherson se uit din nou spre Corsetti.
Preedintele Irakului vrea ca ntreaga lume s intre n rzboi
ca s i opreasc pe kurzi de la a-i declara independena?
Da, sau se va ocupa Irakul, zise Kirkpatrick. Tariq mi-a vorbit

clar, domnule: Nu ne obligai s ne ocupm noi de problem.


Operatorul de la Casa Alb intr pe linie i anun sosirea
secretarului Aprrii, Burt Trainor.
Bine ai venit, domnule secretar, rosti MacPherson. V rog,
spunei-mi c avei veti bune.
M tem c nu, domnule preedinte. Dup cum tii, m-am
ntlnit cu oficiali superiori ai aprrii i ai securitii din Tokio i
Seul. M-au ntiinat c n ultimele sptmni au primit semnale
ngrijortoare potrivit crora nord-coreenii s-ar putea pregti de o
invazie n Sud.
Cei din Nord au nceput deja s-i pun n micare trupele?
Nu, nc nu, domnule, se grbi Trainor s rspund. Dar au
anulat toate permisiile. i adun combustibil, alimente,
medicamente i alte provizii n anumite zone. Am vzut activitate
sporit n jurul bazelor cu rachete i al celor aeriene. Trimit o
informare detaliat la Air Force One, n care sugerez mai multe
motive pentru aceast activitate intens.
Pyongyang are planificat vreun exerciiu militar? se ntreb
preedintele cu voce tare.
Nimic oficial, nu mai devreme de anul viitor. Numai c n
urm cu dou zile Agenia de Securitate Naional a interceptat o
convorbire telefonic a unui general nord-coreean cu ministrul
chinez al Aprrii, n care se vorbea despre o posibil nou
activitate n curnd, n zona demilitarizat.
Nou activitate? fcu MacPherson. Adic rzboi?
Jocuri de-a rzboiul, sperm, dar, sincer, nu tim sigur.
Dumneavoastr ce credei, domnule secretar?
Trainor fcu o scurt pauz. ntre timp, Corsetti i strecur
preedintelui un alt bilet: dou minute.
Ca s fiu absolut sincer, domnule preedinte, rspunse
acum Trainor, sunt ngrijorat, pentru c japonezii i sud-coreenii
sunt ngrijorai. Chiar foarte ngrijorai.
Ce vor?
S trimitei imediat un portavion cu escort n Marea
Japoniei sptmna asta, chiar mine, dac se poate. Vor mai
multe baterii de rachete Patriot. Vor ca dumneavoastr sau
secretarul Kirkpatrick s facei o declaraie public n
urmtoarele douzeci i patru de ore, prin care s reafirmai
angajamentul Statelor Unite pentru un Inel al Pacificului liber i
sigur. Iar n timpul summitului cu Al-Hassani, de sptmna

viitoare, dac va mai avea loc, vor s l presai pe liderul irakian


s coboare preul petrolului sub o sut de dolari barilul, ct de
repede posibil, chiar dac asta nseamn s forai Israelul s
ncetineasc lucrrile la Templu. Ei spun c economiile lor nu vor
supravieui mult timp n felul n care merg acum i v cer s le
salvai.
MacPherson respir adnc. Nu va duce dorul preediniei. Chiar
nu avea idee cine l va nlocui guvernatorul Californiei, Paul
Jackson, republicanul pe care l sprijinise cu entuziasm n ultima
vreme, sau Elena Martinez, senatorul de Illinois, care prea s-i
urasc tupeul i creia i plcea s o spun de cte ori avea
prilejul. Cursa nu putea fi mai strns de-att. Amndoi i
doreau cu disperare s ctige i ar fi fcut orice pentru asta. Dar
n asemenea zile se ntreba dac Jackson i Martinez aveau cea
mai mic idee n ce se bag.
O nou ameninare terorist n Los Angeles. O ameninare
chinezeasc n Pacific. Zvonuri privind un alt rzboi care se cocea
n Orientul Mijlociu. O posibil confruntare nuclear n peninsula
coreean. O recesiune global pndind din umbra unei
depresiuni clare. O lume care nc i revenea dup Ziua
Devastrii. Evreii reconstruindu-i Templul. Arabii reconstruind
Babilonul. Iar poporul american profund divizat n ncercarea de
a-i da seama cum e mai bine s se acioneze n aceste situaii.
MacPherson era bucuros c, din punct de vedere constituional,
nu mai avea voie s candideze. El i fcuse treaba. Era mndru
de ceea ce realizase. Dar acum era extenuat i gata s predea
tafeta.
Trebuie s plec, zise el, ridicndu-se i pregtindu-se s se
ndrepte spre etajul conveniei. Haidei s ne reunim la 9 p.m.,
ora mea. Atunci o s fiu din nou n Air Force One. Vom face o
videoconferin. Vreau un rezumat de la fiecare dintre voi,
inclusiv recomandri pentru gestionarea situaiilor cu Al-Hassani
i cu nord-coreenii. i, Bill, mai eti?
Da, domnule, rosti vicepreedintele Oaks. Ce pot s fac?
Cnd vorbeti aici?
Miercuri seara, domnule preedinte.
i n timpul matinalului tv de joi?
Da, domnule, inclusiv la radio.
Bine, zise MacPherson, Hai s ne ntlnim la Camp David, joi
seara. Pn atunci, ar trebui s avem nite informaii mai clare.

Urmrim mpreun discursul guvernatorului Jackson i apoi


sondajele. i vorbim despre vizita lui Al-Hassani i despre
integrarea lui Salvador Lucente n toat nebunia asta. Am o vag
senzaie c lucrurile nu se ndreapt ntr-o direcie bun i vreau
prerea ta.
Sigur c da, domnule preedinte, rspunse vicepreedintele.
Ne vedem atunci.
MacPherson le mulumi tuturor, nchise telefonul, se ridic
ncet, se ndrept spre u, apoi se opri. ncerc s se scuture de
impresiile scurtei conferine, dar nu era att de uor. Douzeci de
mii de delegai aflai la etajul de sub el strigau: nc patru ani!
nc patru ani! nc patru ani!
Habar n-aveau ct de grele vor fi chiar i urmtoarele patru
sptmni. Nici MacPherson, i-l fcea s-l treac fiorii.

9
4:05 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Soarele deertului nu avea s rsar mai devreme de o or.
Totui, era neobinuit de cald. n aer era foarte mult
umiditate. Nori de furtun se nvrteau pe cer, iar Bennett auzea
un tunet undeva n deprtare, i simea cmaa asudat. Iar
frica i cretea cu fiecare minut. Credea c pn i asistenta sau
paznicul i auzea inima btndu-i fr ncetare n piept. i de un
lucru era sigur: nu mai rezista mult.
n mai puin de patru ore trebuia s fie napoi n post, s
descarce camioanele Naiunilor Unite, pline cu provizii
alimentare, apoi s ajute la pregtirea mesei pentru cinci mii de
suflete disperate. Va primi vreun rspuns pn atunci? Trebuia. i
dac nu era rspunsul pe care i-l dorea?
Se ndrept spre asistenta-ef.
Scuze c v deranjez din nou, zise el, ct de politicos era n
stare. Nu vrei s-l ntrebai pe doctor cam ct mai dureaz?
Vzu o urm de simpatie n ochii ei, de data asta, dar
rspunsul era acelai.
mi pare ru, domnule Bennett. Momentan, nu pot face
nimic.
El scrni din dini i se ntoarse.
*
Preedintele se pregtea s urce pe scen.
Jackie Sanchez se nvrtea n centrul de comand al Serviciului
Secret, spernd cu disperare ca ea i echipa ei s nu fi omis
ceva. Primiser toate semnalele c se pune la cale o lovitur. Dar
cum? De unde? i de ctre cine?
Din cte tia, toate unghiurile erau acoperite. Era convins c
singurele arme de foc din centrul de convenii erau cele ale
agenilor speciali, ale echipei de contraatac i ale poliiei locale
documentele i amprentele digitale ale tuturor fuseser verificate
deja de trei ori; scanarea retinei se fcuse tot de cteva ori. Iar
echipa de geniti trecuse peste fiecare centimetru din cldire i

nu gsise nimic.
Mai mult de o sut de monitoare electronice de supraveghere
a calitii aerului fuseser amplasate strategic peste tot, inclusiv
la sol, verificnd continuu dac nu apare vreun miros specific al
unei substane chimice, radiologice sau biologice. Ageni n civil,
cu monitoare manuale, se nvrteau prin mulime i pe coridoare.
Nu fusese detectat nimic ngrijortor, dar Echipa de intervenii n
caz de pericol nuclear, o unitate de elit a Departamentului
Energiei, era pe poziie, n caz de nevoie. La fel membrii echipei
de intervenie rapid a armatei specialiti antrenai pentru
atacuri cu arme chimice, biologice i nucleare. Plus unitile
locale pentru cazuri de urgen.
n cldire nu fuseser servite niciun fel de alimente, iar
preedintele nu avea s mnnce acolo nimic, oricum. Apa lui
mbuteliat fusese adus de la bordul Air Force One i verificat
de tehnicienii serviciilor speciale nc de la Washington, plus nc
o dat la bord. Preedintele nu rmnea peste noapte, totui,
fusese rezervat i pregtit un hotel aflat la o distan de treizeci
de kilometri, pentru orice eventualitate. Snge din aceeai grup
cu a lui fusese stocat la trei spitale locale. Tot traficul aerian din
zona Los Angeles fusese blocat i aa avea s rmn nc o or
dup ce Air Force One va fi plecat de acolo n acea sear, iar
avioane F-16 complet echipate cu rachete aer-aer Sidewinder nu
doar survolau oraul, ci aveau s l escorteze pe preedinte tot
drumul napoi spre baza aerian Andrews din Maryland.
Sanchez privea atent imaginile de pe fiecare dintre cele trei
duzini de monitoare din faa ei, care transmiteau imagini de la
camerele de supraveghere amplasate la fiecare punct de control
cheie din interiorul i din jurul cldirii Staples Center, precum i n
parcrile din jur i n elicopterele de recunoatere care zburau
deasupra. Revzu ultimul raport din trafic, de la sediul din
Washington al Serviciilor Secrete, i ultimele informaii de la FBI,
CIA i Homeland Security.
Brusc, l auzi pe coordonatorul conveniei c anun n
telefonul Nextel:
aizeci de secunde, doamn.
*
Bennett fusese tentat.
nc i-o putea imagina pe Erin mpreun cu el n lumina
lumnrilor, pe 14 ianuarie, la restaurantul de cinci stele La

Regence, al hotelului King David din Ierusalim. Gazda lor era


Salvador Lucente, ministrul de Externe al Uniunii Europene. Deja
i prsiser posturile de la CIA, respectiv Casa Alb, iar el le
oferea amndurora ocazia de a lucra pentru el la Naiunile Unite.
N-ar mai fi fost nceptori. Ar fi fost consilieri principali ai
secretarului general, ajutndu-l s-o scoat la capt cu un tratat
istoric de proporii. Nu avea s fie, insistase Lucente, un simplu
acord ntre israelieni i palestinieni sta era aproape gata , ci o
nelegere de pace complet i cuprinztoare ntre Israel i Irak.
Era de acord? n ciuda pericolului, lui Bennett i plcuse nespus
de mult rolul de purttor de cuvnt al pcii din administraia
MacPherson. Versetul lui favorit din Scriptur era Matei 5:9
Ferice de cei mpciuitori, cci ei vor fi chemai fii ai lui
Dumnezeu!
Erin fusese cea care insistase s se distaneze de politic. Voia
s lucreze ntr-o tabr de refugiai. Ct mai departe posibil de
Wall Street. Ct mai departe posibil de Casa Alb. Departe pn
i de zona rural a Virginiei, pe care Erin o iubise att de mult,
unde se cstoriser i speraser s se stabileasc. Ea fusese
cea care sugerase s-i petreac primul an de csnicie aici, n
nordul Iordaniei. S hrneasc flmnzii. S aline suferinzii. S
fac ceva important. S fie o binecuvntare n timpul care le mai
rmsese, indiferent ct de scurt ar fi fost.
Cnd, n sfrit, nelesese acel adevr simplu, Bennett
hotrse s nu se mai gndeasc la ce fcuser. Erin decisese cu
mult timp n urm c era dispus s moar pentru ceva n care
credea. Nu era vorba c i dorea s moar, dar era dispus, dac
asta i cerea Dumnezeu. Asta i dduse curajul s se nscrie n
CIA. Asta i dduse curajul s lucreze pentru preedinte n prima
linie. Tot asta i dduse curajul s vin aici, n acest loc, acum.
Dac era dispus s sacrifice totul, ca s i iubeasc att
aproapele, ct i dumanul, el nu voia s fac nimic ca s i stea
n cale. i dorise doar s aib maturitatea spiritual necesar ca
s se mpace cu aceast idee.
Brusc, telefonul lui sun.
Inima i tresri. Poate c erau veti bune despre Erin. Dar
pentru asta nu era nevoie s l sune cineva. Ea era la mai puin
de trei metri de el. i scoase telefonul din buzunar i se uit cine
e.
Ciudat, se gndi. Nu aprea niciun nume, niciun numr. Iar

numrul lui nu era public. l dduse doar celor mai apropiai


prieteni i familiei, aa c nu i fcea griji. Dei ar fi trebuit.
*
Asta e, s vedem ce va fi, se gndea Sanchez, n timp ce i
pregtea echipa.
Aps microfonul de la ncheietur i se adres tuturor
agenilor.
Capul sus, toi. Mai avem aizeci de secunde. Vreau o ultim
verificare. Recon unu?
Recon unu, curat.
Recon doi?
Recon doi, curat.
Cuibul?
Cuibul, curat.
Snapshot unu?
n regul.
Sector doi?
Sector doi suntem pregtii.
i continu pn cnd fu mulumit c fiecare punct pe i
fusese pus i fiecare t fusese tiat. Nu mai putea face nimic
dect s se ncread n echipa ei i n propriile instincte. i s
spun o rugciune, ca s treac cu bine prin aceast ncercare.
*
Alo, zise Bennett, apsnd telefonul pe ureche.
Jonathan Bennett? se auzi o voce distorsionat electronic.
Cine e? ntreb el, refuznd s confirme ceva pn cnd
apelantul nu se recomanda.
Ascult cu atenie. Se va ntmpla ceva teribil. Eu nu am
nicio legtur. Nu pot opri nimic. Dar tiu c se va ntmpla i te
asigur c acesta va fi doar nceputul. Ce va urma va fi i mai ru.
Dar asta o s pot mpiedica dac o s m ajui.
Bennett i ddu seama c nu era o glum. Ceva din acea voce
l convinse c era ceva al naibii de serios, chiar dac atunci cnd
ceru detalii fu refuzat.
Vei vedea foarte curnd despre ce vorbesc, i se spuse. Te voi
suna din nou n mai puin de douzeci i patru de ore. Atunci vei
avea de luat o decizie. Ajut-m s opresc ce urmeaz sau vei
suporta consecinele.
i nchise.
Asta fusese tot. Telefonul era mort.

Tocmai atunci, nainte s proceseze ce aflase, auzi ua de la


cabinetul de consultaii. Vzu doi medici amndoi artau obosii
i devastai ieind din sala n care se afla soia lui i amndoi i
prinser privirea. Unul dintre ei tresri, apoi o lu repede pe un
coridor lateral. Bennett i inu respiraia, n timp ce al doilea
medic, cel mai n vrst, veni i se aez lng el.
Domnul Bennett?
Da, domnule, rspunse el, cu mintea galopndu-i. Cum se
simte? Va fi bine?

10
6:07 p.m., ora Pacificului
Convenia Naional Republican, Los Angeles
Doamnelor i domnilor, preedintele Statelor Unite.
MacPherson sttea n spatele scenei i asculta cum ncepe s
se aud marul Hail to the Chief, n timp ce peste douzeci i
dou de mii de oameni se ridicar n picioare i ncepur s
ovaioneze i s aplaude cu o pasiune i o intensitate care i
aduser un nod n gt.
Fuseser cei mai duri opt ani din viaa lui. n tineree nu-i
imaginase vreodat c va candida pentru postul de preedinte,
cu att mai puin c va i ctiga. Nu o dat, de dou ori. i cu
siguran nu i imaginase c va fi preedinte n vremuri att de
grele. Deciziile lui nu fuseser ntotdeauna corecte. Adesea
fusese nevoit s lucreze cu informaii insuficiente i incomplete.
Dar fcuse tot ce putuse. ncercase s protejeze poporul
american de ameninarea global a jihadului, pe care prinii i
bunicii lui nu o neleseser. De multe ori o luase la nimereal. n
final ns, tia c nu trebuia s nvinuiasc pe nimeni dect pe el
pentru ce nu fcuse cum trebuie. Dar atmosfera de acum era
electrizant. Membrii de baz ai partidului cel puin l iubeau, iar
MacPherson era emoionat. nchise ochii pentru o clip i se
bucur.
Pauza nu fcu dect s intensifice momentul, amplificnd
reacia mulimii. Cu ct se lsa mai mult ateptat, cu att l
aclamau mai tare. Cu ct l doreau mai mult, cu att se lungea
momentul din spatele scenei. Atept nc puin, apoi nc puin,
pn cnd rumoarea crescu. Dup care, cnd niciuna dintre pri
nu mai rezist, James Mac MacPherson iei din spatele cortinei
prezideniale albastre, pi n lumina reflectoarelor televiziunilor
i n faa unui vuiet asurzitor, aa cum nu mai auzise niciodat.
Era un moment de glorie. Iar pentru el era ultimul. i avea de
spus susintorilor lui, naiunii i lumii ntregi ceva ce i ardea
sufletul.
Ceva ce, pur i simplu, nu mai putea s atepte.

*
Domnule Bennett, sunt doctorul Kwamee, din Ghana.
Tresri nerbdtor, n timp ce medicul se uita pe nite hrtii i
pe nite grafice pe care le inea n mini.
M-am ocupat de soia dumneavoastr, dup cum tii, n
ultimele ore, continu el. Am avut mari dificulti n a-i face febra
s scad. Chiar i acum are treizeci i nou de grade. Este foarte
deshidratat. Din nsemnrile asistentei vd c ai spus c n-a
mncat i n-a but mare lucru n ultima sptmn. Da?
Nu, adic da, aa e, se blbi el. Dar nu prea avea poft.
Trebuia s o aducei mai devreme, l admonest doctorul.
Mereu ncercm s i facem pe cei din tabr s neleag c este
foarte important s consume suficiente lichide. Iat de ce. Este
destul de dificil s lupi cu o boal i cnd eti sntos. Dar cnd
corpul nu are suficiente lichide i nutrieni totul devine mult mai
complicat.
Era vina lui? O rugase pe Erin s treac pe la clinic, n urm
cu cteva zile. Nu-l luase n seam. Ar fi trebuit s insiste?
Deocamdat i-am pus o perfuzie i i-am administrat nite
medicamente care s i aline durerea i s o ajute s lupte cu
infecia.
Bennett nu mai suporta. Trebuia s tie.
Doctore Kwamee, ce anume are soia mea? tii ceva sigur?
Nu chiar. nc facem nite analize de snge. Pn acum, am
identificat dou probleme, iar una o complic pe alta. Dar vreau
s fie clar, domnule, suntem ntr-o tabr de refugiai, ntr-o
regiune unde ne confruntm cu situaii pe care nu le-am mai
ntlnit i pe care, uneori, nici nu ni le-am imaginat. Tot ce vreau
s spun este c pot fi mai multe probleme dect am descoperit
pn acum. Nu vom ti sigur dect atunci cnd vor fi gata
analizele de snge.
Pentru Dumnezeu, strig Bennett n gnd, treci la subiect! Asta
era tot ce putea face ca s nu-l nface pe doctor de revere i s-l
scuture pn cnd avea s vorbeasc despre ce l interesa.
Brbatul respir adnc i se aez, cu ochii n hrtiile lui.
Soia dumneavoastr are o form sever de meningit
bacterian, zise el ncet. Adevrul este c-i norocoas c mai
triete.
ncerc s rmn calm. Avea o grmad de ntrebri, dar
habar n-avea de unde s nceap. Se pare c expresia feei lui

spunea multe, aa c doctorul explic.


Streptococcus pneumoniae sau pneumococcus este o
bacterie, cauza meningitei, o boal foarte grav. Dac nu este
tratat repede i corespunztor, poate fi fatal. O s fiu sincer cu
dumneavoastr, domnule. n primele ore, am avut ndoieli. A fost
o situaie la limit. Era cu totul altceva dac ai fi adus-o cu o zi
sau dou mai devreme. Totui, e posibil s fi venit la timp. La
limit, dar la timp.
Un alt val de vin l invad pe Bennett. Putuse s fac mai
mult? Trebuia s o fi forat s vin la clinic nc de la nceput?
Erin insistase s nu vin. Spusese c va fi bine. Trebuia s o fi
forat s consulte un medic?
Acum i-am dat nite antibiotice foarte puternice, continu
medicul. Sunt destul de ncreztor c vom vedea cum i scade
febra n urmtoarele douzeci i patru de ore, mai ales pe
msur ce i recupereaz fluidele. Atunci vom ti mai multe, dar
sperm c va fi bine, doar s nu apar cine tie ce complicaii.
Lui Bennett nu-i plcea ce aude. Destul de ncreztor? Probabil
c va fi bine? Cine tie ce complicaii? Astea erau eschivri, nu
cuvinte convingtoare.
Dar suntei sigur c va fi bine? insist el.
Cred c da, replic doctorul Kwamee. Aproape fr nicio
ndoial.
Stomacul lui Bennett se strnse. Un astfel de limbaj nu-i era de
ajutor.
Ct va dura pn se va repune pe picioare?
Dac presupunem c totul merge bine, a spune c
simptomele ar trebui s dureze cam apte-zece zile. Va trebui s
se odihneasc. i va avea nevoie de multe lichide. O s-i prescriu
ceva care s-i aline durerile de cap i s o ajute s lupte cu febra.
A zice c n mai puin de dou sptmni va iei din starea asta.
Dou sptmni? Bennett simi cum i se pune un nod n gt.
Care este a doua problem? ntreb el, dei nu era sigur c
vrea s tie.
Trebuie s fiu sincer, domnule. Avnd n vedere starea soiei
dumneavoastr, nu e ceva la care m-a fi ateptat.
Ce anume? E ceva grav?
Da, trebuie s spun c este ceva destul de serios, replic
doctorul Kwamee.
Vorbii odat, insist el. Am dreptul s tiu.

Aa e, avei dreptul.
Urm nc o pauz lung i insuportabil.
Domnule Bennett, vei fi prini.
El nghe. Cum? Auzise bine?
Vrei s spunei c Erin
Era att de uimit c nu-i putu sfri propoziia, dar doctorul
ddu din cap aprobator.
Ea i eu
Cellalt ddu din cap din nou.
Suntei sigur? ntreb, nevenindu-i s cread.
Categoric, l asigur doctorul Kwamee.
Dar cum? Cnd?
Cum o s las asta pe seama imaginaiei dumneavoastr,
rspunse doctorul rznd. Iar n privina lui cnd, se pare c
undeva prin mai, anul viitor.
Bennett calcul. Opt luni. El i Erin vor avea un copil peste opt
luni. Se holba la medic, uimit.
Voia s ntrebe: Lumea noastr va mai exista peste opt luni?
Dar ntreb:
i meningita?
nc nu sunt foarte sigur. Presupun c totul va fi bine. nc
nu am dovezi c bebeluul va fi complet sntos. Va trebui s l
monitorizm atent i s mai facem nite analize. Dup cum am
spus, cred c am descoperit problema la timp. Numai c,
presupun c tii, primul trimestru de sarcin este o perioad
foarte sensibil, aa c nu vom ti imediat ce impact va avea
boala soiei dumneavoastr asupra copilului.
Vorbim despre zile sau despre sptmni?
Deocamdat e vorba despre o zi, domnule Bennett, zise
doctorul Kwamee, privindu-l n ochi. Dar s-ar putea s nu tim cu
siguran pn cnd va nate.
Ea tie?
Nu, nc nu. nc doarme.
Bennett respir adnc.
Pot s o vd?
Curnd, zise doctorul, uitndu-se la ceas. S o mai lsm
cteva ore. A avut o noapte grea.
i mulumi doctorului, apoi iei s-i limpezeasc gndurile. i
simea minile reci. ntregul corp ncepu s-i tremure. Un torent
de emoii i fora drumul spre suprafa i simea c e gata s

explodeze. Se duse ntr-un col i ncepu s plng n hohote. Se


rug lui Dumnezeu s i ierte lipsa de credin. Se rug s i ierte
cinismul i teama. i continu s spun mulumesc, copleit de
graia pe care nu o merita, de favoarea pe care nu o merita, de
binecuvntarea pe care nu o ctigase, de dragostea pe care
habar n-avea cum s o rsplteasc.
Se simea att de nedemn. De ce el? De ce acum? De ce
fusese binecuvntat cu o femeie att de minunat? De ce
fuseser alei s-L serveasc mpreun, n ochiul furtunii, n
ultimele zile ale istoriei? Nimic nu prea logic. Era prea mult, prea
repede, iar Bennett mpietri, brusc, la gndul c ar putea face
ceva, ar putea gndi ceva, ar putea spune ceva care, ntr-un fel,
ar aduce ruine i ar dezonora numele sfnt i preios al lui Isus
sau al lui Dumnezeu, care l salvase din mijlocul plcerilor mici i
fr rost pe care le ndrgise cndva.

11
7:09 p.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Generalul-locotenent Charlie Briggs tocmai ncheia o zi foarte
lung.
Trei stele i aproape treizeci de ani n serviciul de aprare
fusese comandantul NORAD (Comandamentul Nord-American de
Aprare Aerospaial) i al Comandamentului de Nord al Statelor
Unite, mai cunoscut ca USNORTHCOM, la Baza aerian Peterson,
din Colorado Springs. Nimeni din serviciul activ nu avea mai
mult experien n aprarea naional dect Charlie Briggs. Dar,
cnd auzi sirenele din centrul de operaiuni din muntele
Cheyenne, nu se abinu s se ntrebe de ce vreun cretin
programase un exerciiu fr s-l informeze?
Apoi se auzir cuvintele din difuzor, care fcur s-i stea inima
n loc.
Lansare detectat, strig ofierul principal de supraveghere.
Lansare detectat chiar de pe coasta din Baltimore. Nu este un
exerciiu. Repet, nu este un exerciiu.
Briggs sri n picioare, iei n fug din birou i ajunse lng
ofierul de supraveghere exact cnd locotenentul-colonel striga:
Reformulez dou lansri detectate. Repet, dou lansri
detectate nu, sunt trei! Dou de pe coasta Baltimore, iar una
de pe coasta din Vancouver, Canada.
Acum toi ochii erau fixai pe monitoarele mari din faa lor, pe
care se vedeau urmele de radar ale celor trei proiectile
necunoscute.
Briggs ddu drumul unui ir de njurturi, apoi ntreb:
Sunt de pe submarine?
Nu pot fi. SUBLANT2 nu ne-a raportat nimic att de aproape
de Coasta de Est, iar SUBPAC3 n-a transmis nimic de cteva zile,
rosti el, referindu-se la sistemele de urmrire a navigaiei
2 Comandamentul Flotei de Submarine din Atlantic (n. tr.).
3 Comandamentul Flotei de Submarine din Pacific (n. tr.).

submarine.
Atunci, ce?
Ofierul de legtur cu Marina al generalului nvli brusc n
centrul de operaiuni, dintr-o camer alturat.
Cargoboturi, zise el gfind. Cineva lanseaz rachetele
probabil Scuduri de pe cargoboturi.
Eti absolut sigur c nu sunt lansate de pe submarine?
insist Briggs.
Categoric, domnule, confirm locotenentul-colonel. Viteza i
traiectoriile nu se potrivesc unei lansri de pe submarin. Acestea
par s fie rachete balistice Scud C i, sunt de acord, vin de pe
cargoboturi sau de pe alte nave de mrfuri, domnule.
Pare imposibil, se gndea Briggs, dar din pcate nu era. Din
cte i amintea, Comisia Rumsfeld prezentase Congresului, n
anii 90, raportul despre o ameninare a Statelor Unite cu rachete
balistice, iar eventualitatea unui astfel de atac crescuse. Cu ani
n urm, Iranul testase lansarea de pe nave a unor rachete
balistice tactice de vitez foarte mare, cu raz mic de aciune i
cu o singur treapt. La fel fcuse i Coreea de Nord. Dar, dup
Ziua Devastrii, perspectiva unui asemenea atac nu prea deloc
plauzibil, astfel c nu-i credea ochilor.
Privii, insist locotenentul-colonel, artnd spre ultimele
date telemetrice de pe monitorul computerului din faa lui. Fr
ndoial, alea sunt Scuduri.
Raza de acoperire?
Cam ase sute de kilometri, domnule.
inte probabile?
Computerele indic D.C. i Seattle, domnule.
Ct mai este pn la impact? ntreb Briggs, nelegnd ce
mult trecuse de la primul rzboi din Golf, ultima dat cnd
vnase Scuduri. Cinci, ase minute?
Nu, domnule, zise ofierul de supraveghere. Au combustibil
doar pentru o ardere de optzeci-nouzeci de secunde. Vor lovi n
mai puin de dou minute. Garantat.
Briggs njur din nou. Aa ceva nu se putea ntmpla. Nu sub
privirea lui.
Trecuse un timp de cnd nu se mai uitase pe specificaiile unui
Scud C, dar un lucru tia sigur: transporta mult explozibil. Aadar,
ce transportau cele dou exploziv convenional sau focoase
nucleare de optzeci de kilotone? Erau pe cale s afle. i nc

repede.
Ordon personalului s alerteze Pentagonul, Homeland
Security i Garda de Coast. i s-i fac legtura cu Serviciile
Secrete. Vor declara stare de alert de gradul unu. Vor intra n
rzboi, dar cu cine? Habar n-avea.
Apoi se ntmpl din nou.
Domnule, am mai detectat o lansare, strig ofierul de
supraveghere.
Unde?
Chiar din portul Newark, domnule.
inta probabil?
Manhattan.
Timpul pn la impact?
aizeci de secunde, dac nu i mai puin.
Briggs i echipa lui erau n stare de oc. Toi cunoteau teribilul
adevr, dar nimeni nu ndrznea s l spun cu voce tare. Puteau
s alerteze pe oricine, dar era prea trziu. Nu aveau cum s
opreasc rachetele. Statele Unite nu aveau aprare mpotriva
rachetelor balistice cu raz mic de aciune lansate att de
aproape de propriile linii de coast. Cu siguran n-ar reui s
evacueze populaia din Washington, New York sau Seattle, chiar
dac ar avea la dispoziie zile, nu secunde. Rachetele alea aveau
s loveasc. Milioane de oameni aveau s moar. i tot ce
puteau face era s priveasc.
Mai detectm o lansare, strig ofierul de supraveghere.
Repet, am detectat a cincea lansare de rachet.
Nu din nou, se gndi Briggs. Cum era posibil? Cte mai
veneau? i, mai ales, cine le lansa?
Asta de unde vine?
Cam de la o sut de kilometri vest-sud-vest de Long Beach,
domnule.
inta probabil?
Cred c tot ce se afl n sudul Californiei, domnule.
Era o adevrat declaraie de rzboi. Dar Briggs tiu imediat
ce aveau s-i spun supercomputerele NORAD n urmtoarele
cteva secunde. Punctul de impact va fi Staples Center.
Convenia Naional Republican. Cineva l voia mort pe
preedintele Statelor Unite.
Observ c traiectoria celei de-a cincea rachete era radical
diferit de a celorlalte. n loc s se nale deasupra Los

Angelesului, ntr-un arc balistic clasic, aceasta cobora rapid spre


ap.
Aia nu e Scud, zise el, n timp ce racheta cobora. n timp ce
se uita fascinat la urmele de radar, vedea cum proiectilul
aproape c atinse apa, dup care i continu cursa spre
continent, cu dublul vitezei sunetului.
Atunci ce e? ntreb ofierul principal de supraveghere,
privind cu groaz.
O sentin la moarte, rspunse Briggs optit.
Crudul adevr devenea mai clar cu fiecare secund care
trecea. Priveau un atac foarte bine coordonat, menit s elimine
ntregul guvern american n cteva minute.
O clip mai trziu, computerele o vzur. Era o rachet de
croazier pentru inte terestre, un model foarte asemntor cu
cel construit de chinezi sau de nord-coreeni, cunoscut sub
numele de Sunburn. Cel mai periculos model din lume, capabil
s transporte o ncrctur nuclear de dou sute de kilotone. i
avea o precizie de pn la trei metri.
Nimeni din ncpere nu mai avea vreo ndoial. Cineva l intea
pe preedintele Statelor Unite. i nu voiau doar s l ucid. Voiau
s l anihileze mpreun cu guvernul lui.

12
9:10 p.m., ora de est
Centrul de comand al Pazei de Coast,
Curtis Bay, Maryland
SOS, SOS. Vas n pericol. Terminat.
Carrie Sanders, specialistul n telecomunicaii de la
Supraveghere, avusese o noapte linitit. Era al treilea an al ei la
Paza de Coast a Statelor Unite, urmnd tradiia nceput de
bunicul i de tatl ei. Trebuia s preia apelurile de ajutor i s
transmit, printr-o frecven radio, celor de pe nave buletinele de
siguran sosite de la Centrul de comunicaii al sediului regional
al Pazei de Coast din Atlanticul Mijlociu. Toat seara avusese de
fcut doar treburile obinuite i, categoric, nu auzise nimic
despre ntmplrile care i fceau s transpire pe cei de la
NORAD. De fapt, fusese att de plictisit pn mai devreme,
nct i pusese picioarele pe birou, cu doza obinuit de cola
dietetic la ndemn, i citea din nou Vntoarea lui Octombrie
Rou, numrnd orele ce-i mai rmseser pn i se termina tura
i putea s i vad iubitul, pe Tomas.
Acum ns, sttea nfipt lng consola ei i i apsa puternic
ctile pe ureche, s prind toate informaiile transmise.
Vas n pericol, aici Paza de Coast a Statelor Unite, sector
Baltimore, canalul unu-ase, spuse Sanders calm i profesional n
radio, dei inima ei galopa. Vas n pericol, repet, aici Paza de
Coast a Statelor Unite, sector Baltimore, canal unu-ase. Care
este poziia voastr i despre ce fel de pericol e vorba?
Paza de Coast a Statelor Unite, aici cpitanul cargobotului
panamez Double Dolphin sistemul GPS nu funcioneaz
celelalte sisteme electronice au czut Ultima poziie cunoscut
era patruzeci i doi de kilometri est-sud-est de portul Baltimore
ne ndreptam spre terminalul marin Seagirt Terminat.
Vas n pericol. Paza de Coast, sector Baltimore.
Recepionat, cpitane. Suntei la patruzeci i doi de kilometri estsud-est de Portul Baltimore, spre terminalul marin Seagirt.
Terminat.

Confirmat, Paza de Coast Este ceva ciudat aici.


Terminat.
Repetai, cpitane. Care este natura pericolului? Terminat.
Urmtorul mesaj de pe cargobotul panamez fu i mai neclar i
aproape indescifrabil. Sanders i verific echipamentul, dar toate
sistemele ei preau s funcioneze cum trebuie.
Vas n pericol, aici Paza de Coast, sector Baltimore. Nu
neleg ce spunei. Trebuie s vorbii mai clar. Terminat.
Din nou ns mesajul era neclar i bruiat.
Vas n pericol. Aici Paza de Coast, sector Baltimore, pe
canal unu-ase. V rog, repetai ultimul mesaj.
Recepionat, Paza de Coast Repet, sunt cpitanul navei
Double Dolphin. Se ntmpl ceva foarte ciudat aici.
Recepionat, cpitane, zise Sanders. Explicai, v rog.
Nu sunt sigur ideea e c
Femeia respir adnc. Nu-i permitea s fie agitat, trebuia si pstreze calmul. Dar avea nevoie de mai multe informaii i
avea nevoie de ele repede.
Care este natura pericolului, cpitane? ntreb ea din nou.
Vd steagul unui cargobot liberian Se afl cam la un
kilometru de babord i cred
Ce crezi, cpitane?
Cred c tocmai a fost lansat un fel de rachet de la prora ei
nu doar una, dou, una dup alta.
Sanders rmase fr replic. Auzise bine? Cum adic?
Double Dolphin, aici Paza de Coast, sector Baltimore,
repet.
V-am spus, cred c tipii tia tocmai au lansat un fel de
rachet Eu i echipajul meu am vzut o lumin ca o explozie
la prora apoi ceva a explodat pe punte i s-a nlat spre cer.
Avea o flacr lung sub ea, ca la decolarea unei navete spaiale,
dar nu att de mare nc se observ dra, toi o vedem. La
cteva minute dup aceea, s-a ntmplat din nou. Despre ce e
vorba?
Sanders habar n-avea.
Double Dolphin, aici Paza de Coast, sector Baltimore, poi
descrie vasul respectiv?
n timp ce cpitanul rspundea, Sanders i nota ct de repede
reuea. Era un cargobot lung de cel mult trei sute de metri, cu
nmatriculare liberian, cu coca neagr i cu litere mari albe

desenate pe lateral: LSC. n ultimele aproximativ douzeci de


minute sttuse pe loc, zicea cpitanul. Aa se face c Double
Dolphin dduse peste el brusc. Acum ns nava pornise
motoarele i prea s se pregteasc s ias din nou n larg.
Ce vrei s fac? ntreb cpitanul, cu o voce care i trda
frica.
Nimic. Doar stai acolo, oprii motoarele i inei radioul
aproape. Revin. Terminat.
Sanders i revizui rapid notiele i ncerc s neleag ce
auzise. Nu fusese anunat de niciun test cu rachete n zon. i,
chiar dac ar fi fost vreun test secret pentru o rachet de
aprare, de exemplu , nu putea fi implicat un cargobot liberian.
Era absurd, iar asta o ngrijora. Tot ce tia sigur era c trebuia s
transmit imediat superiorilor cele aflate.
Ridic telefonul rou de pe consol i form repede numrul
ofierului de serviciu de la centrul de operaiuni, din cealalt
parte a cldirii. Ofierul de serviciu aflat la comand rspundea i
de misiunile de cutare i de salvare din zon. Pe lng faptul c
avea dreptul s scoat din dispozitiv elicoptere i nave ale Pazei
de Coast, putea i s dispun folosirea n operaiuni a unor
oameni de la Baza Militar Naval Patuxent i a unor ageni ai
poliiei din Maryland, dac era nevoie.
Ofierul ridic receptorul imediat.
De la Centrul de comand sunt, zise Sanders, ncercnd cu
disperare s vorbeasc linitit. Tocmai am primit un apel pe care
trebuie s l ascultai.
Dar era deja prea trziu.

13
9:12 p.m.
Locul exploziei, Washington, D.C.
Fr avertizare, capitala Statelor Unite fu distrus.
Exact la 9:12 p.m., ora coastei de est, ntr-o milisecund, Casa
Alb dispru ntr-o lumin orbitoare.
Pur i simplu, ncet s mai existe, la fel ca oricine i orice pe o
raz de mai muli kilometri.
n acelai moment n care prima rachet fu detonat n parcul
Lafayette, temperatura urc instantaneu la milioane de grade.
Suflul exploziei cuprinse tot n calea lui. Sediul Trezoreriei
dispru, la fel cel al Serviciilor Secrete. Urm cldirea FBI-ului, a
Arhivelor Naionale, a Curii Supreme, a Capitoliului i toate
celelalte din jur. Toate monumentele, toate muzeele, toate
restaurantele, toate hotelurile, toate spitalele, toate bibliotecile,
orice semn al civilizaiei fu ters de pe faa pmntului. Totul
dispru, pur i simplu. i toate sufletele mpreun cu ele.
Dincolo de rul Potomac, Pentagonul nc vibra violent, apoi,
brusc, ncepu s se prbueasc. Ce mai rmase n picioare
ardea, la fel ca toate cldirile care nu fuseser culcate la pmnt.
Curnd, se auzi vuietul unui vnt arztor, care ncepu s
mprtie substane radioactive prin toat partea de nord a
oraului i prin Maryland, npustindu-se prin districtele Prince
George i Anne Arundel, de parc ar fi urmat autostrada 295 i
oselele 50 i 214, spre est, peste dealul Capitoliului, peste
Lanham i Bowi, spre Crofton i Annapolis. n scurt timp, mai bine
de treisprezece mii de kilometri ptrai din Virginia, Maryland i
Districtul Columbia fur contaminate cu un nivel mortal de
radioactivitate. Iar comarul era abia la nceput.
La cteva clipe dup ce prima rachet lovi n D.C., a doua izbi
cldirea CIA, n Langley, iar suflul ei fierbinte i cataclismic terse
de pe suprafaa pmntului sediul flancat de arbori, situat n
suburbiile din Virginia de Nord, al celui mai important serviciu
secret al rii. Apoi pulveriz fiecare cas, cldire de birouri,
biseric i magazin, din toate direciile. Bietele suflete care nu

muriser imediat se trezir orbecind i arznd. Unele aveau s


agonizeze astfel ore n ir. Altele, zile sau chiar sptmni. i nu
exista speran de supravieuire. Nici de salvare sau evacuare.
Cei care nu muriser imediat aveau arsuri de gradul trei pe cea
mai mare parte a corpului. Aveau timpanele sparte. Minile i
picioarele le erau umflate i sngerau. i urmau s sufere
ngrozitor, pn cnd, n cele din urm, vor muri n cele mai
crunte dureri. Nu se putea face nimic pentru ei.
Manhattanul fu cel care primi urmtoarea lovitur.
Racheta Scud C lovi direct n Times Square i, la fel, aduse cu
ea un proiectil nuclear. Efectul fu pe ct de oribil, pe att de
neateptat. Explozia terse orice form de via pe o raz de un
kilometru ntr-o fraciune de secund. Fiecare construcie de la
districtul teatrelor i cldirea New York Times pn la Grand
Central Station i dincolo de ea fu distrus ct ai clipi, exact aa
cum prevzuser cndva experii i cum se temuser
comandanii militari. Chiar i construciile aflate la mile distan
de epicentru fuser drmate de suflul exploziei. Focul care urm
se rspndi cu o vitez care atingea chiar i o mie de kilometri pe
or i fiecare cartier deveni rapid un infern radioactiv, care avea
s ard sptmni n ir, dac nu chiar luni.
Apartamentele i cldirile de birouri ncepur s se
prbueasc din cauza undei de oc i a cldurii intense. Toate,
mai puin un spital, fuser arse sau distruse fr s mai poat fi
recunoscute. Apoi, n tunelul Lincoln se produse o implozie. Apa
din rul Hudson acum supranclzit de explozia termonuclear
nvli n Chelsea, anihil gara Pennsylvania i opri orice i pe
oricine prinse n cale la sud de Broadway.
Urm Seattle, la doar cteva secunde dup Manhattan.
Racheta pru c se ivete de nicieri. Lansat de pe un vas
aflat la cteva sute de kilometri de coasta canadian, se arcui
repede peste Victoria, peste Port Angeles i Parcul Olimpic
Naional, descriind o traiectorie direct spre centrul oraului.
Impactul se produse n Piaa Pike Place, iar cnd ncrctura
nuclear de cincizeci de kilotone explod, totul fu spulberat ntr-o
clip pe o raz de mai muli kilometri. Turnul Space Needle.
Acvariul i centrul tiinific. Sediul Amazon.com. Safeco Field. i
toate cafenelele Starbucks din zon. Totul dispru ct ai pocni din
degete.
Niciuna dintre cele douzeci i una de sirene sofisticate ale

oraului nu pornise. Fuseser instalate la nceputul anilor 50, n


timpul Rzboiului Rece. Apoi le modernizaser, n 2006, costul
ajungnd la nouzeci i una de mii de dolari. Dar fuseser inutile.
Nimeni din cabinetul primarului sau de la poliie, sau de la
pompieri nu tiuse c vine racheta. Nimeni nu tiuse de
ameninarea care era pe drum. Aa c nimeni nu activase
sirenele. i, chiar dac ar fi fcut-o cineva, ar fi tiut cum s
scape, unde s mearg? Ar fi avut timp s caute adpost? Nu mai
era nimeni care s rspund la aceste ntrebri, iar sirenele i
oraul pentru care fuseser proiectate nu mai existau.
Nespus de muli oameni zceau mori sau erau pe moarte. i
mai muli aveau s li se alture n curnd. ntr-adevr, numrul
morilor din Seattle va crete impresionant n cteva ore. Un
enorm nor ca o ciuperc, plin cu praf toxic radioactiv, se forma
deasupra oraului. Cei care nu fuseser orbii de explozia iniial
puteau s vad plria strlucitoare care cretea n deprtare. Cu
siguran fusese vzut din campusul Microsoft, n Redmond, la
cincisprezece kilometri distan i, pe msur ce vntul uciga
ncepea s sufle, moartea i distrugerea se apropiau. Era doar o
chestiune de timp. Nu exista scpare i nici loc unde s te
ascunzi.
n mod sigur, echipele de intervenie rapid aveau s vin din
localitile i statele dimprejur, care-i vor oferi ajutorul. Dar cum
s ajung n acele zone fierbini? Cum s comunice? Unde s
duc morii? Reeaua electric se oprise instantaneu. Toate
mijloacele
de
comunicare
erau
moarte.
Vibraiile
electromagnetice declanate de explozie prjiser toate
circuitele electrice cale de muli kilometri. Sistemele electrice ale
celor mai multe vehicule din Seattle ale mainilor de pompieri,
ale ambulanelor, ale Poliiei, ale Armatei, ca s nu mai vorbim
de cele ale majoritii elicopterelor i avioanelor erau complet
imobilizate sau, n cel mai bun caz, grav avariate. Cele mai multe
telefoane mobile, pagere, PDA-uri, televizoare i radiouri erau
inutile i ele, la fel cum erau generatoarele spitalelor sau alte
sisteme gndite pentru situaii de urgen.
Aceeai situaie se ntlnea n Washington, D.C., i New York.
Niciun plan de urgen nu fusese pregtit pentru aa ceva. Focuri
mistuitoare i vnturi radioactive ucideau tot n calea lor, aa c
fuga era exclus. ocul paralizase milioane de oameni. Lipsa de
electricitate imobilizase alte milioane i fcuse imposibil

comunicarea. Ce se ntmplase? Ce urma? Unde s mergi ca s


fii n siguran? i cum s ajung cineva acolo?
Apoi Oraul ngerilor deveni Oraul Demonilor.
*
Jackie Sanchez ridic telefonul de pe consola din faa ei i
rspunse apelului venit pe linia de urgen din partea generalului
Briggs, de la NORAD. Abia reuea s cread ce i spunea, dar nu
era timp de ntrebri. Aveau la dispoziie cam un minut s-l pun
pe preedinte la adpost.
Puse jos telefonul i strig repede nite comenzi codate, n
microfonul de la ncheietur. Echipa ei reacion imediat, aa
cum fusese antrenat. Nu era sigur c ce fceau ei avea rost.
Era posibil ca toate eforturile lor s fie n van. Poate c nu vor
salva nicio via. Dar erau datori s ncerce. Depuseser un
jurmnt i aveau s fie credincioi pn la capt.
Pe monitoarele de supraveghere vzu o duzin dintre cei mai
buni ageni ai ei narmai pn-n dini grbindu-se brusc spre
scena conveniei, unde l nconjurar pe preedinte, l apucar de
brae i, efectiv, l luar pe sus, cu picioarele abia atingndu-i
podeaua. Apoi Sanchez iei ca din puc din postul de comand
i ajunse n culise, la preedinte, unde ordon oamenilor ei s
coboare n buncr.
Hai, hai, hai! strig ea n timp ce agenii l trgeau pe
preedinte pe un coridor, apoi pe altul, pe casa scrii nesat de
ageni i apoi n jos cinci etaje i, n cele din urm, nvlir ntrun subsol, unde erau sistemele de ventilaie ale centrului de
convenii.
O luar pe un hol, apoi pe altul, printre evi i conducte. O clip
mai trziu, l puser pe preedinte ntr-un depozit frigorific mare,
nchiser ua dup ei i i puser la fel de rapid un costum de
protecie, mnui i o masc, toate pregtite dinainte de echipa
de reacie rapid, n caz de atac nuclear, cu arme biologice sau
chimice.
Acestea fiind fcute, Sanchez i agenii ei ncepur s se
echipeze la rndul lor. Tocmai atunci ns simi cum pmntul se
zguduie puternic sub picioarele ei. Auzi explozia asurzitoare.
Brusc, simi cldura ngrozitoare. Avu suficient timp s neleag
c cele mai bune eforturi ale ei de a-l proteja pe preedinte
euaser, totul se terminase.

14
9:13 p.m., ora de est
Pe proprietatea vicepreedintelui,
n apropiere de Jacksonville, Florida
Valurile se loveau blnd i ritmic de rm.
O lun plin i maiestuoas atrna deasupra Atlanticului, iar
briza plcut mngia apa, aducnd cu ea strigtele ndeprtate
ale pescruilor i zgomotul fcut de o fregat aflat ceva mai
aproape de mal. Atmosfera era festiv, toat lumea bea
ampanie i savura crevei, n timp ce personalul puin, dar fidel
al vicepreedintelui se strnsese n sufrageria frumoasei case de
var care se ntindea pe proprietatea de ase milioane de dolari
aflat pe plaj, la marginea oraului Jacksonville, ntr-o suburbie
numit Ponte Vedra.
Se adunaser acolo s urmreasc mpreun ultimul i cel mai
important discurs adresat de preedinte Conveniei Naionale
Republicane. Voiau s vad cum i pune n scen MacPherson
politica ndrznea, n faa ntregii ri i a ntregii lumi. Brusc
ns pe ecranul cu plasm al vicepreedintelui nu se mai vzu
nimic dect o imagine alb.
Bobby Caulfield, secretarul personal al vicepreedintelui, n
vrst de douzeci i trei de ani, lu repede telecomanda i
schimb de pe FOX pe CNN. Nici acolo nu se vedea nimic. Colegii
lui oftar. Puse pe MSNBC. Nimic. Schimb apoi pe fiecare canal
pe rnd, dar toate preau s fi rmas fr semnal.
Ce naiba mormi el, n timp ce schimba canalele.
Totui, gsi cte ceva funcional. Un canal de gastronomie.
Unul de cltorii. Unul sau dou de exerciii. Dar niciunul dintre
cele care transmiteau discursul preedintelui. Simi cum toi
ceilali se uitau la el, de parc era vina lui.
Nu ndrznea s se uite la eful lui. Continua s ncerce s i
dea seama care era problema, verifica bateriile din telecomand,
umbla la cablul din spatele consolei. Nimic. Nu nelegea.
Fr niciun avertisment, ase ageni ai Serviciilor Secrete
inclusiv eful grzilor de corp nvlir n camer, l luar pe

vicepreedinte i l trr afar, n timp ce i strigau lui Bobby s


li se alture repede.
Caulfield i nfca BlackBerry-ul i se grbi s-i ajung,
lsndu-i pe ceilali cu gura cscat, la fel de uimii ca el. n timp
ce fugea ns prin buctrie, se opri brusc i se ntoarse.
Caulfield, haide, mic-te! strig un agent.
Un minut, rspunse el.
Nu, acum!
Caulfield scana fiecare col, masa, podeaua. Unde era? Trebuia
s fie undeva. Inima i-o lu la goan. Apoi auzi sirena i
motoarele elicopterului Marine Two. Nu putea s o lase acolo.
Unde era?
Fugi napoi n sufragerie i se repezi spre secretara
vicepreedintelui, care plise.
Asta caui? ntreb ea, ntinzndu-i geanta.
Ultima ans, Caulfield, strig un alt agent, peste zgomotul
fcut de elice. Haide, haide!
Erau pe cale s nchid ua elicopterului i s porneasc.
Mulumesc, i zise colegei lui.
nh geanta, o srut pe femeie pe obraz i iei pe o u
lateral, spre elicopterul alb cu verde al vicepreedintelui, un
Lockheed Martin VH-71. Era i mai confuz. Marine Two era
nconjurat de cel puin treizeci sau patruzeci de ageni narmai.
Ce naiba se ntmpl? se ntreba el n timp ce srea n elicopter
i se aeza pe locul din spatele vicepreedintelui, punndu-i
centura ct de repede putea.
Dou Black Hawk aprur brusc n fa. Caulfield vedea i dou
Apache narmate grbindu-se spre coast. Mitralierele luau
poziie n jurul casei vicepreedintelui. Orice era, nu era de bine.
N-avea cum s fie un exerciiu. Trecuse prin cteva, iar cei din
Serviciile Secrete nu erau att de proti nct s programeze unul
n mijlocul discursului inut de preedinte.
Apoi auzi cuvintele care fcur s i nghee prul de pe ceaf.
ndat ce uile elicopterului se nchiser, pilotul zise n radio: ah
mat este sigur. Repet, ah mat este sigur. Ctre toate trupele
aeropurtate, ocupai-v poziiile. Marine One se ridic.
Bobby Caulfield repet cuvintele n gnd. Auzise bine? Marine
One? Trebuia s fie o greeal. Dar piloii de pe Marine nu fac
greeli. Nu acela, cel puin. Deci, ce se ntmpla? De ce se purtau
toi de parc la bord se afla preedintele?

*
Vicepreedintele rspunse la telefonul de pe linia sigur.
Aici generalul-locotenent Charlie Briggs, domnule, de la
NORAD. M auzii?
Da, generale, i ar fi bine s ai o explicaie, replic Oaks,
care habar n-avea de ce fusese luat pe sus, departe de familie,
de prieteni i de personalul lui.
Nu tiu exact cum s spun, domnule, ncepu Briggs.
Nu am chef de jocuri sau de exerciii, strig Oaks.
Preedintele Statelor Unite ine un discurs important, generale.
Iar eu n-ar trebui s l ratez. Auzi ce vorbesc?
Da, domnule. neleg.
Atunci ce naiba se ntmpl, generale? insist Oaks.
Domnule, m tem c este de datoria mea s v informez
ncepu Briggs, i ezit din nou.
Oaks i pierdea rbdarea.
Ce anume?
Domnule, Statele Unite sunt atacate.
Atacate? fcu Oaks, nevenindu-i s cread. Ce tot zici?
Domnule, n ultimele cteva minute, patru orae americane
au fost lovite de rachete Washington, New York, Los Angeles i
Seattle.
Dumnezeule murmur el.
i fiecare dintre rachete avea ncrctur nuclear, continu
generalul. Nu tiu de care tip. i nici ce mrime. nc nu tiu. Dar
pierderile din fiecare ora sunt imense. Numrul victimelor este
imens.
Mai precis? for Oaks, n timp ce un frison i trecea prin tot
corpul.
Domnule, Casa Alb i Capitoliul au disprut. Curtea
Suprem, cldirea FBI i toate ageniile guvernamentale sunt
terminate. Pentagonul este grav afectat. Langley a fost ras.
ntregul ora este un cmp ncins, domnule. Nimeni nu va putea
intra acolo s mult vreme. i ei bine mi pare ru s v
informez, domnule, dar USNORTHCOM presupune c preedintele
este mort.
Oaks nu reuea s scoat o vorb.
Alo? Domnule, mai suntei acolo?
Oaks ncerca s proceseze amploarea celor auzite. Dar cum?
Cum era posibil?

Spune-mi c e un exerciiu, generale.


Nu este, domnule.
Ai zis c preedintele e mort?
Da, domnule. M tem c da. Staples Center a fost i el lovit.
N-a mai rmas nimic.
Patru atacuri nucleare? repet Oaks, nc incapabil s
cread ce auzise.
De fapt, cinci, domnule, l corect Briggs. Washingtonul a
fost lovit de dou ori o dat n centru i o dat n nordul
Virginiei. n Langley, mai exact.
Nu se poate. Trebuie s fie o greeal.
A vrea s fie, domnule, dar nu este, rosti generalul, care
avea acum o voce surprinztor de calm i de profesional. Ne
va lua cteva zile s evalum pagubele, dar exist cteva lucruri
eseniale pe care trebuie s le tii acum.
Oaks i slbi cravata.
ncepe cu familia mea. A luat-o cineva pe Marie?
Avem un alt elicopter care o va lua i o va aduce la
dumneavoastr, explic Briggs.
i bieii?
Avem ageni care l iau pe David i pe soia lui din Phoenix i
pe Tom din Atlanta. Amndoi vor fi dui ntr-un loc sigur pn
cnd ne vom da seama mai exact ce se ntmpl.
Eti sigur c sunt n regul?
Nu am alte veti de la ei nc, dar v voi ine la curent.
Vreau s i aducei pe toi la mine.
Da, domnule, rspunse Briggs. Acum, sunt cteva lucruri pe
care trebuie s vi le spun.
D-i drumul.
n primul rnd, domnule, trebuie s v informez c, potrivit
Amendamentului 25 din Constituie, dumneavoastr suntei
acum preedintele Statelor Unite.
Oaks nu reuea s gseasc ceva de zis. Rmsese ntr-o
tcere de oc.
Domnule preedinte, suntei acolo? ntreb Briggs.
Nu, replic Oaks, brusc. Nu-mi spune aa, generale. Nu pn
cnd nu vom avea o dovad clar c preedintele MacPherson na supravieuit exploziei.
Nu putea supravieui, domnule.
De ce? De unde tii?

Nimeni nu supravieuiete unei astfel de explozii. La o prim


evaluare, se pare c Los Angelesul a fost lovit cu o ncrctur de
o sut cincizeci-dou sute de kilotone. Ne va lua ceva timp s
stabilim exact. Dar un lucru v pot zice cu siguran, domnule:
victimele vor fi de ordinul milioanelor, ncepnd cu preedintele
MacPherson. tiu c e greu, dar nu exist ndoieli n privina asta.
Preedintele este mort, Dumnezeu s l odihneasc!

15
9:26 p.m., ora de est
Marine One, n drum spre Jacksonville
Oaks se simea ameit.
Auzise cuvintele, dar nu reuea s le neleag. Nu era posibil.
l cunotea pe Jim MacPherson de aproape o via. Trecuser prin
attea mpreun, inclusiv prin, probabil, cei mai grei opt ani din
administraia american, cel puin de la nominalizarea lui
Roosevelt, n timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial, sau din
timpul lui Lincoln, pe vremea Rzboiului Civil. Teroritii
ncercaser s i termine pe amndoi, de multe ori. MacPherson
nu putea fi mort. Nu acum. Nu n culmea carierei lui.
Nu trecuser ei ntr-o nou etap n Rzboiul Mondial cu
Teroarea? Nu ncepuser lucrurile s mearg mai bine? Cu Rusia
neutralizat, laolalt cu Iranul i Siria, lumea devenea un loc mai
linitit. Sau, cel puin, mai linitit dect pn atunci. Nu?
i, deodat, totul se prbuea. Nu doar MacPherson fusese
ucis n explozie. Prima Doamn trebuie s fi fost moart i ea, la
fel fiicele lui MacPherson. Bob Corsetti. Jackie Sanchez. ntreaga
conducere a Partidului Republican.
Oaks i descheie nasturele de sus de la cmaa elegant.
Respira greu. Pulsul i-o lu la goan. Abia acum nelegea
amploarea celor ntmplate n ara lui. Dar moartea attor
oameni dragi era ceva personal. Dac Washingtonul dispruse, la
fel se ntmplase cu Marsha Kirkpatrick. i cu Scott Harris, de la
FBI. Ken Costello, din Consiliul de Securitate Naional. Danny
Tracker, de la CIA. i tot personalul lor. i ntregul personal de la
Casa Alb. Erau mori. Toi. Nu-i va revedea niciodat. Era mai
mult dect putea suporta, dar generalul Briggs nu-i ddu timp s
jeleasc.
Domnule, tiu c e foarte greu, rosti generalul, cu durere n
glas. Dar trebuie s mai adaug ceva.
Locotenente, mai dai drumul la nite aer aici n spate? i
ceru Oaks pilotului.
Respir adnc de cteva ori i ncerc s se pregteasc

pentru ce urma.
Continu, generale, spuse el, dup cteva momente. Te
ascult.
Sau ncerc, i zise.
Domnule, dup ce vei ajunge la bordul lui Air Force One, v
vom pune la dispoziie imagini luate din satelit cu fiecare ora
afectat, ncepnd cu Los Angelesul. O s v fac legtura cu
experii mei, ntr-o videoconferin, s v explice unele lucruri i
s v rspund la orice ntrebri vei avea. Apoi vei merge s v
ntlnii cu judectorul-ef al districtului Jacksonville. nc nu i
tiu numele, dar vei primi un dosar complet al ei n cteva
minute. Ea va depune jurmntul, pentru c avem nevoie
urgent de un comandant, domnule. Intrm n rzboi.
Cu cine, generale? Cine e n spatele acestor atacuri?
Nu tiu, domnule, recunoscu Briggs. nc. Dar vom afla
curnd. Iar atunci v voi oferi toate informaiile. Deocamdat,
att tim. mi pare ru c trebuie s spun, dar momentan nu
avei un cabinet cruia s v adresai, iar cei mai muli membri ai
Consiliului de Securitate Naional sunt mori i ei.
Oaks respir greu. Nu era posibil.
Eti absolut sigur, generale? N-a supravieuit niciunul?
M tem c nu. Toi, n afar de doi membri ai cabinetului,
erau n D.C. n momentul impactului, iar D.C. nu mai e. Casa Alb
a fost complet distrus. La fel Capitoliul, toate ageniile
guvernamentale, Curtea Suprem, cldirea FBI. Au disprut.
Toate. Iar Washington va fi nelocuibil pentru un secol, poate chiar
mai mult, domnule.
Oaks era sigur c i se va face ru. i fcu semn lui Caulfield
oripilat de frnturile de tiri pe care le auzea s i aduc o sticl
cu ap, ct de repede. Apoi se uit pe geam i observ c nu
erau n apropierea Aeroportului Internaional din Jacksonville,
cum credea, ci la civa kilometri distan de baza militar
aerian.
Tot traficul aerian i terestru care nu era necesar fusese oprit.
Un detaament narmat al Aviaiei se mica rapid, s ntreasc
securitatea, i observ c Air Force One i un avion cu reacie
Gulfstream, fr niciun nsemn pe el, era deja pe una dintre
piste, flancat de dou F/A-18 Hornet, cu rachete aer-aer la bord,
pregtite s decoleze de urgen. Nu prea nelegea de ce era
acolo acel Gulfstream, dar nici nu avea prea mult timp s se

gndeasc la asta.
Lu sticla din mna lui Caulfield, ddu pe gt o treime din ea n
cteva secunde, apoi ntreb:
Cine a mai rmas?
Din cte tim, domnule, doar secretarii James i Trainor,
continu generalul. Secretarul James e n Boston. Iar secretarul
Aprrii e nc pe drum, vine de la Tokio.
Trebuie s l scoatem pe Lee James din Boston repede.
Vreau s l ducei ntr-o baz militar sigur.
Deja am ordonat asta, domnule, l asigur Briggs, apoi i
explic repede c, potrivit planului de continuare a guvernrii,
ordonase ca secretarul James s fie imediat evacuat i dus la
Mount Weather, centrul secret de operaiuni aflat n subteran, n
Blue Ridge Mountains, vestul Virginiei, cam la o sut de kilometri
de Washington, D.C.
Mount Weather fusese construit n anii 50 pentru ca liderii
guvernamentali s poat pleca din ar n cazul unui rzboi
nuclear cu ruii. Oaks mai fusese acolo n timpul altor crize,
inclusiv de Ziua Devastrii. De asemenea, condusese
nenumrate exerciii de acolo, la fel cum fcuse i secretarul
James. Amndoi cunoteau bine locul.
Briggs i aminti lui Oaks c, potrivit planului de continuitate
guvernamental, secretarul Aprrii fusese ndrumat spre Raven
Rock, locul unde se afla Centrul Naional Alternativ de Comand
Militar, undeva de-a lungul graniei Pennsylvania-Maryland, nu
departe de Waynesboro i la aproximativ cincisprezece kilometri
de Camp David. De acolo, secretarul Trainor i echipa lui vor
conduce Departamentul Aprrii, dintr-un buncr echipat cu
tehnologie superioar, pregtit special pentru un scenariu de
rzbunare nuclear, pe care generalul l botezase deja
Operaiunea Reciprocitate.
Care este starea buncrului principal? ntreb Oaks.
Pentagonul a fost grav avariat, domnule. Singurii
supravieuitori de care tim sunt cei care se aflau n Centrul
Naional de Comand Militar n momentul impactului. Sunt n
legtur cu ei, dar sistemele lor de comunicaii nu funcioneaz
prea bine. Sunt foarte puini. Sunt n stare de oc. Exist scurgeri
grave de radiaii i nu tim dac vor reui s reziste
Generale Briggs, l ntrerupse Oaks brusc, vrei s spui c
buncrul antinuclear de miliarde de dolari al Pentagonului nu

este funcional?
Nu aa cum a fost gndit, nu, m tem c nu, domnule. De
asta l trimit pe secretarul Aprrii la Raven Rock.
Oaks ddu din cap i i frec ochii.
Ct mai dureaz pn cnd Trainor ajunge acolo?
Cteva ore, domnule. Dar avionul secretarului James trebuie
s fie la sol n cteva minute. Va fi n siguran la Mount Weather
ntr-o or.
Vreau ca amndoi s aib escorte narmate! ordon Oaks.
Desigur.
Bine. i vreau s fie oprit tot traficul fr avioane n aer,
doar dac sunt militare sau sunt autorizate de tine ori de
secretarul Trainor. Ai neles?
Lucrm la asta, domnule. Va dura ceva timp s punem totul
la punct. n mod normal, avem mai mult de trei mii de zboruri, iar
sediul Aviaiei nu mai exist. Nici Departamentul de Transporturi.
Trebuie s contactm fiecare aeroport i fiecare centru de control
al traficului aerian n parte. Le spunem tuturor s rein
avioanele la sol.
Bun. Altceva?
Am pus patrule aeriene la fiecare grani i n fiecare ora
mare. De asemenea, am ordonat s fie pregtit ntreaga flot
pe mare.
Eti sigur c e cea mai bun micare, generale, ntreb Oaks
sceptic. N-ar trebui s pstrm unele rezerve, cel puin pn
cnd ne dm seama ce se ntmpl i cine ne sunt dumanii?
M-am gndit la asta, domnule, dar trebuie s ne protejm
mpotriva unui alt Pearl Harbour, rspunse Briggs repede. Nu
tim ce urmeaz i nu vrem ca trupele noastre navale s fie
concentrate
ntr-un
loc,
vulnerabile.
Cu
permisiunea
dumneavoastr, a mai vrea s ordon deplasarea a cte dou
portavioane escortate i mai multe nave dispunnd de sisteme
de aprare antirachet Aegis pe ambele linii de coast, la fel n
Golful Mexic. Dar trebuie s ne micm repede.
Ai autorizarea mea, zise Oaks fr s ezite. Acum, unde vrei
s merg?
A vrea s v aduc aici, domnule preedinte, spuse Briggs,
amintindu-i c Baza aerian Peterson nu era doar sediul
USNORTHCOM, ci i centrul de comand al NORAD, ngropat
adnc sub muntele Cheyenne. Aici vei fi n siguran. Avem la

ndemn tot ce v trebuie. Sau aproape. Eu i oamenii mei v


putem ajuta s ncepei s refacei un guvern. i cred c este mai
bine ca eu i dumneavoastr s fim n acelai buncr, nu la
distan de trei mii de kilometri, unii doar de un sistem de
comunicaii care e posibil s cedeze. E bine aa, domnule?
E bine, generale, am ncredere n tine. Dar Congresul?
E prea devreme s vorbim despre asta, domnule. nc
ncercm s punem lucrurile cap la cap. Deocamdat, pot s v
spun c acionm sub presupunerea c toi cei din conducerea
Partidului Republican i mai mult de dou sute de membri ai lui
din Congres sunt mori. Toi erau la Convenie. n acest moment,
pur i simplu, nu suntem siguri ce s-a ntmplat cu liderii
Partidului Democrat sau cu ali membri ai acestuia. Muli dintre ei
se ntruneau n Manhattan, deoarece convenia lor ncepea n
cteva zile. Ceilali sunt mprtiai prin ar i presupun c se
pregteau s plece spre New York n urmtoarele zile. ncercm
s i contactm pe toi, dar mare parte dintre sistemele de
comunicaii civile sunt moarte, la fel reeaua electric naional.
Unde e purttorul de cuvnt al Casei Albe?
Nu tiu, recunoscu Briggs.
Dar preedintele temporar al Senatului?
Generalul nu tia nici asta.
l cutm, zise el, cu vocea trdndu-i lipsa de speran c l
vor gsi curnd.
V ateptai i la alte atacuri? insist Oaks.
Briggs i spuse c era o ntrebare la care i era cel mai dificil s
rspund. CIA nu mai era. Nici Agenia de Informaii Externe.
Sistemele de adunare a informaiilor fuseser i ele grav
perturbate. Nimeni nu tia ce urmeaz i de unde, cu att mai
puin cnd. Habar n-aveau cine i atacase i unde s riposteze.
Trupele americane din ntreaga lume erau acum n alert de
gradul unu. Numai c, fr un inamic clar definit i poziionat,
militarii nu puteau s fac prea multe. Cel puin deocamdat.
n plus, trebuiau s fac fa unei problematice crize de
succesiune.
Ce se ntmpl dac avionul meu este dobort n drum spre
NORAD? l ntreb noul preedinte pe comandant. Dac eu sunt
omort, cine se presupune c va conduce ara?

16
4:27 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Era dureros chiar i s-i deschid ochii.
Cnd izbuti, Erin Bennett nu i ddu seama unde se afla. Nu
prea s fie cortul care i fusese cas n ultimele aproape opt
luni. i nici nu mirosea la fel de urt. Era un miros specific n
ncperea n care se afla, dar nu reuea s l identifice.
Tmplele i pulsau. Era prea dureros s gndeasc, s ncerce
s i dea seama unde se afl sau de ce. Aa c ncepu s
pluteasc napoi napoi spre un timp mai linitit dect
acela.
Brusc, se vzu stnd la biroul ei, undeva sus, deasupra
Londrei, cu vedere spre Tamisa. n fereastr, i zrea propria
reflexie, n costumul negru, cu pantofii negri cu toc, cu prul
prins la spate i cu unghiile fcute. Se ntoarse i ddu cu ochii
de echipa adunat n jurul ei, n ncperea nzestrat cu
tehnologie avansat destinat rzboiului financiar pe care o
proiectase i o conducea odinioar, pe vremea cnd lucra pentru
Global Strategix. Boxele conectate la satelit. Radiourile cu unde
scurte. Panoul cu monitoare tv. Internetul i cablurile din fibr
optic, prin care receptau i emiteau treizeci de milioane de
apeluri peste Atlantic ntr-o singur secund. Placa mic de
ceramic de pe biroul ei, pe care se putea citi: ngrijete bine de
oile tale i ia seama la turmele tale. i din nou mirosul acela.
Parfum? Detergeni?
Orice ar fi fost o nepa n gt, o fcea s lcrimeze i o
mpingea, mpotriva voinei ei, spre realitatea imediat. i ddu
seama c nu era n Londra, iar dezamgirea cobor asupra ei ca
un nor.
Erin se lupt din nou s deschid ochii, iar cnd reui vzu un
ceas pe perete. Era patru i jumtate, dei nu avea idee dac era
zi sau noapte. ncerc s-i aminteasc ultimele ore, dar totul era
ceos. ncet i cu mare greutate, i ntoarse capul spre dreapta,
apoi spre stnga. O durea fiecare muchi din corp. Gtul i luase

foc.
La nceput, se simi de parc ardea. Dup cteva momente,
simi c i e frig. Pe brae avea pielea ca de gin. Acul unei
perfuzii era nfipt ntr-unul, acoperit cu o band i un tub. Chiar i
ochii o dureau. Dar ceaa de pe creier se mprtiase un pic. Era
n spital. Jon o adusese aici. Dar de ce? Ce i se ntmplase?
Bjbi n jur o vreme i, n sfrit, gsi o sonerie, pe care aps
de cteva ori. Cteva clipe mai trziu, un brbat nalt, negru, cu
faa blnd care prea cam spre sfritul a cincizeci de ani,
poate un nceput de aizeci deschise ua. Avea un zmbet cald,
prietenos, un pahar cu ap i nite pastile n mini. Erin strnse
din ochi i ncerc s citeasc ce scria pe ecusonul lui: Dr
Francis P. Kwamee. Era din Accra, Ghana. Lucra pentru
Organizaia Mondial a Sntii. Toate bune, dar unde era Jon?
ncerc s ntrebe, dar durerea era prea mare. n schimb, vorbi
medicul.
Cum v simii, doamn?
Nu suficient de bine ca s rspund. Doar i scutur capul.
Nu v ngrijorai, doamn Bennett. O s avem grij de
dumneavoastr. Dar, mai nti, avei un vizitator destul de
nflcrat pe hol. Pot s l chem? Nu cred c mai are rbdare.
Inima ei tresri i zmbi slbit.
Foarte bine. Dar trebuie s v luai medicamentele mai nti.
Erin ddu din cap uor i, cu ajutorul lui, lu pastilele, n ciuda
durerii pe care o simea la nghiire. Cnd doctorul iei din
camer i rmase iar singur, nchise ochii i respir adnc.
Mulumi lui Dumnezeu c fusese milostiv i c avusese grij de
ea i l rug s l binecuvnteze pe Jon i s l in aproape de
inima Lui. n timp ce spunea Amin, ua se deschise i se trezi n
braele brbatului pe care l iubea.
Hei, cum te simi? ntreb Bennett, n timp ce se aeza
lng ea i o inea cu blndee de mini.
Erin voia cu disperare s i rspund. Voia cu disperare s i
vorbeasc, s afle ce se mai ntmplase, dar se chirci de durere.
E n regul, odihnete-te, rosti el ntr-un fel linititor, de care
femeia simi c va avea mare nevoie n urmtoarele zile.
Era recunosctoare mai ales pentru c nu avea o oglind n
care s se priveasc. tia c trebuia s arate oribil, dar lui nu
prea s-i pese, lucru care o fcu s l iubeasc i mai mult.
Apropo, zise el, parc citindu-i gndurile, i-a spus cineva azi

ct eti de frumoas?
Ea ncerc s-i strng mna.
Aa deci, fcu Jon, zmbind. Las c le art eu.
Zmbetul ei se lrgi i, n sfrit, simi un nou val de calmante
care i se scurgea prin vene. Oare pastilele i fceau efectul att
de repede? Sau poate era ceva din acul acela. n orice caz,
pleoapele i se ngreunau, dei era hotrt s nu piard nicio
clip.
i-a spus ceva doctorul? Desigur, n afar de faptul c eram
disperat de nerbdtor s te vd, ntreb el.
Ea ddu din cap ncet.
Doctorul Kwamee nu i-a dat niciun diagnostic nc?
Ea ddu din cap din nou.
N-a zis nimic?
Nu, reui ea s opteasc.
Atunci, poate c ar trebui s i spun eu.
Erin simea c plutete, dar fcea tot ce-i sttea-n putere s se
concentreze, n timp ce Jon i zicea c are meningit bacterian i
i explica felul n care boala o afecteaz, cum va fi tratat i ct
timp i va lua pn se va reface. Era uurat c nu era vorba
despre ceva mai ru i i strnse mna cnd termin, n semn de
mulumire c i ddea astfel de veti bune. La urma urmei, numai
Dumnezeu tia ce alte boli ar fi putut lua ntr-un astfel de loc.
Acum dorea s se lase purtat ntr-un somn lung i linitit. Avea
s l revad pe Jon curnd. Chiar avea nevoie de somn i, pe ct
posibil, unul cu vise
Dar el nu terminase.
De fapt, mai e ceva, iubito.
Avea o privire ciudat, se gndea ea, de parc i ascundea
ceva, dei nu neaprat ceva ru. Arta de parc se strduia s
par ncruntat.
Ce e? opti.
Eti sigur c vrei s tii?
Medicamentele o fceau s se simt att de ameit, parc
visa. Dar, da, aprob din cap; voia s tie, mai repede, pn nu
adormea pentru alte cteva ore.
Eti sigur? A fost o noapte lung, la urma urmei, i chiar ai
nevoie de odihn.
Ochii ei l rugau s i spun i, ca de obicei, nu dur mult pn
s l conving.

Foarte bine, Erin Christina Bennett, ncepu el, apropiindu-se


i srutnd-o blnd pe frunte. Am plcerea de a-i sugera s nu
i faci planuri pentru trei mai, anul viitor planuri care nu includ
internarea ntr-un spital.
Nu nelegea despre ce vorbete. Voia, dar nu reuea s
priceap, iar faa lui deja ncepea s se nceoeze. ncerc s
reziste, ncerc s se gndeasc ce anume ar putea planifica
pentru luna mai anul viitor. Clipea des i ncerca s se
concentreze, dar era o btlie pe care foarte curnd avea s o
piard.
El se ls mai aproape de faa ei i i puse un deget pe buze.
n sfrit, o mic veste bun, draga mea, opti el.
Ce? reui ea s ntrebe.
Bennett fcu o mic pauz, apoi opti:
Eti nsrcinat.
Brusc, ochii ei se deschiser larg. Inima i btea de parc
trecuse printr-o btlie. Auzise bine? Sau adormise i visase? Dar
privirea din ochii lui i spunea tot ce voia s tie. Nu visase deloc.
Va avea un copil cu brbatul cu care i dorise s se mrite din
clipa n care l ntlnise. Cum putea fi att de norocoas? De ce
era att de binecuvntat?
Camera ncepu s se nvrteasc. Era ameit de bucurie.
Probabil c i medicamentele erau de vin. Faa o durea din
cauza zmbetului, dar nu reuea s se abin. Fiecare minut cu
Jon Bennett fusese o aventur, iar ea iubise fiecare clip din viaa
lor mpreun.
Brusc, nelese c nu se simise niciodat att de sigur cum
se simea n acel moment. Cumva, ntr-un fel care i plcea, dar
nu l putea explica, o pace linititoare i confortabil prea s i
acopere corpul rvit de boal, ca o ap rcoroas i plcut de
munte. i, cu toate c se luptase din greu s rmn treaz, fu
nvins de narcotice i czu ntr-un somn fr vise, cu un zmbet
ntiprit pe buze i cu cel mai bun prieten lng ea.
Nici nu l auzise pe doctorul Kwamee, cu un minut n urm,
cnd dduse buzna nuntru i rostise:
Domnule Bennett, venii repede, s-a ntmplat ceva teribil.

17
9:38 p.m., ora de est
Centrul de comand al Grzii de Coast,
Curtis Bay, Maryland
Carrie Sanders atepta instruciuni de la superiori.
Dar nu veneau. Ea i colegii ei erau n stare de oc. Urmreau
valul de rapoarte despre atacul cu rachete. Acum tiau cu
siguran c informaiile despre misterioasele rachete lansate de
pe nite cargoboturi aflate n apropierea porturilor Baltimore,
Newark, Seattle i Long Beach erau adevrate. tiau c mai pot fi
i alte rachete, pe alte vase, gata de lansare n orice moment.
Aflaser c preedintele murise. Habar n-aveau ce ar fi trebuit s
fac.
Supraveghetorul lui Sanders ncerca s afle mai multe de la
superiorii lui, dar fr succes. Multe telefoane nici nu funcionau.
Iar la cele care funcionau fie nu rspundea nimeni, fie erau
redirecionate spre alte centre de comand al Pazei de Coast,
care aveau informaii i mai puine dect cel din Baltimore. Haos
i confuzie peste tot i, pentru prima dat de cnd lucra aici,
ncepu s i fie fric.
Chiar era ceva real. Era un scenariu de comar. Marele sfrit
n privina cruia analitii de la Langley i de la Serviciul de
Informaii al Aprrii avertizaser cu ani n urm. O reea
terorist sau un regim terorist lovise America folosind arme
nucleare. Se pare c guvernul american fusese lichidat. n mod
clar, schilodiser sistemele militare americane sau, cel puin, le
perturbaser n aa fel nct s le fac nefuncionale nc din
prima faz a rzboiului. i acum?
Contraamiralul Scott Conklin comanda Districtul al cincilea al
Pazei de Coast, cu baza n Portsmouth. Rspundea de regiunea
Atlanticului Mijlociu, de la New Jersey la Carolina de Nord. Brbat
aspru, fumtor nrit, la a patra generaie de amirali, Conklin
lucrase nainte la sediul Grzii de Coast, din D.C., ca director al
siguranei portuare. De fapt, Sanders tia c la Washington el
trebuise s aib grij ca un astfel de scenariu un atac de pe

mare asupra capitalei s nu devin posibil vreodat. Ajutase la


formarea noii reele maritime de securitate, care acoperea toate
porturile i vasele americane, precum i la ntocmirea
protocoalelor operaionale de securitate, care acopereau toate
cele opt mii de vase strine care intrau i ieeau n fiecare an din
porturile Statelor Unite. Dac cineva tia cum s fac fa unei
astfel de crize, se gndea Sanders, acela era Conklin.
Dar nimeni din Centrul de operaiuni din Annapolis nu reuea
s dea de contraamiral i nici de vreunul dintre cei cinci adjunci
principali ai lui. Toi ar fi trebuit s fie n Manhattan n dimineaa
urmtoare, la o conferin de securitate maritim a Naiunilor
Unite. Erau mori cu toii? Triau, dar erau grav rnii? Erau vii,
dar incapabili s comunice cu centrul de operaiuni? Ce se
ntmplase? Cine era la conducere?
Chipul din fotografia de pe peretele Centrului de comunicaii
n care sttea alturi de preedintele MacPherson i
vicepreedintele Oaks era cel al amiralului Jack Allenby,
comandantul Pazei de Coast a Statelor Unite. Singurul amiral cu
patru stele din Paza de Coast, Allenby, n vrst de cincizeci i
opt de ani, fusese numit pentru un mandat de patru ani de
preedintele MacPherson i validat n unanimitate de Senat. Dar
el i avea biroul la sediul Pazei de Coast din D.C. La fel
vicecomandantul lui, cei doi comandani regionali i eful lui de
personal, toi viceamirali cu trei stele. Iar Centrul de comand al
Pazei de Coast fusese distrus. Asta nsemna c toi ofierii
superiori de acolo muriser? Atunci, cine era autorizat s ia
decizii?
Din cte tia Sanders, nainte de 11 septembrie, Paza de
Coast funcionase sub conducerea secretarului de la
Transporturi. Dup 11 septembrie, o organizaie federal lrgit o
mutase sub comanda Homeland Security. i toi cei din Paza de
Coast i cunoteau misiunea. Sanders cu siguran. Se
antrenase din prima zi.
Ca parte a Operaiunii Vulturul Nobil, Paza de Coast
se afl ntr-o stare de alert maxim i protejeaz mai
mult de trei sute aizeci i unu de porturi i peste o
sut cincizeci de mii de kilometri de rm, cea mai
lung grani a Americii. Paza de Coast continu s
joace un rol esenial pentru buna desfurare a

operaiunilor din porturile noastre i de pe cile


maritime, asigurnd un mediu sigur, n care marinarii i
poporul american s poat lucra i tri linitii i liberi.
n urma atacului terorist din 11 septembrie, Paza de
Coast a mobilizat imediat mai mult de dou mii de
rezerviti, n cea mai mare operaiune de aprare
naional i de siguran portuar de la al Doilea
Rzboi Mondial ncoace.
n mod evident, acum nu mai era pace. America fusese
atacat. America era n rzboi. Asta nsemna c Paza de Coast
servea acum sub comanda secretarului Marinei. Dar Sanders
aflase deja c secretarul, care locuia cu soia i cei trei copii n
D.C., era dat disprut i se presupunea c murise. Mai auzise c
toi membrii Comitetului efilor de Stat Major dispruser i se
presupunea c sunt mori. n cele din urm, desigur, lanul
comenzii ducea la secretarul Aprrii i la preedintele Statelor
Unite. Dar, cu Pentagonul distrus i cu Centrul de Comand
Militar abia funcional, ei nu-i era clar cine lua decizii. Iar una
trebuia luat imediat.
Sanders ridic receptorul i form repede numrul ofierului de
serviciu.
mi cer scuze c v deranjez din nou, domnule, eu sunt,
ncepu ea. A ordonat cineva un atac mpotriva vasului liberian?
Abia acum i-ai dat seama? o repezi ofierul. Ce crezi c fac
la telefon? ncerc s obin autorizarea pentru atac, dar nc nu
reuesc s prind pe nimeni care s apese pe trgaci.
mi pare ru, domnule. Dar dac inamicul se pregtete s
lanseze alt rachet? Nu putei autoriza chiar dumneavoastr o
lovitur, pn nu-i prea trziu?
Sanders, ntreci msura.
Vorbesc serios, domnule, insist ea. Nu putei trimite acolo o
nav s opreasc vasul i s-l percheziioneze?
M-am ocupat deja de asta. Dar cel mai apropiat vas e la
distan de o or.
Dar elicopterele?
Ce e cu ele?
Domnule, trimitei mereu elicoptere de cutare i salvare n
Atlantic City i Virginia Beach. De ce nu i acum?
Vrei s trimit acolo un Seahawk, cu civa salvamari? Las-o

balt, caporal. M faci s pierd timp.


Dar Sanders nu voia s renune.
Nu, nu Seahawkuri. M refer la cteva MH-68, care s
opreasc nava. Au vedere nocturn. Sunt narmate.
Nu pot scufunda un cargobot.
S-l lase fr motoare, cel puin.
Nu e suficient. Nu i dac vasul se pregtete pentru nc o
lansare de rachet. Trebuie s l scufundm. i nc repede. Uite,
te-am ascultat, am neles. Dar am un protocol de urmat. Lasm s-mi fac treaba.
Nu! strig Sanders, ocat de propria-i insolen, dar nici pe
departe att de ocat precum ofierul.
Ce-ai zis? fcu el.
Domnule, nu avem timp de protocoale, insist ea.
Ai grij, Sanders, eti pe cale s sari calul i nu cred c vrei.
ntoarce-te la munc i sun-m doar dac primeti mai multe
informaii.
Tot nu voia s se dea btut.
Cu tot respectul, domnule, aceasta este munca mea s
pzesc coasta i oamenii din zona Atlanticului Mijlociu. Iar acolo
avem un vas care a lansat dou rachete cu ncrctur nuclear
i presupunem c o va face din nou. Comanda a fost
compromis. Contraamiralul e disprut. Comandantul la fel.
Dumneata trebuie s preiei comanda.
Ai nnebunit?
Nu, domnule. Trebuie s srii peste protocol, s luai
legtura cu un comandant de linie, s i dai coordonatele vasului
liberian i s i spunei s trimit repede nite avioane care s-l
arunce n aer acum.
Caporal Sanders, ajunge! strig ofierul. Eti eliberat din
post. Raporteaz imediat la biroul meu.

18
9:41 p.m., ora de est
Baza militar naval din Jacksonville, Florida
Era pregtit?
ntotdeauna crezuse c este. Brusc, nu mai era att de sigur.
Bill Oaks tia c trebuia s nceap s gndeasc altfel. tia c
trebuia s nceap s gndeasc din poziia de preedinte, un
preedinte n vreme de rzboi. Nu avea s fie uor.
Nu dorise niciodat poziia de preedinte. Niciodat nu
avusese nici cea mai mic intenie s candideze ca succesor al
lui James Mac MacPherson. Cu opt ani n urm, el i Marie
czuser de acord s-l ajute pe prietenul lor de o via s
conduc ara. De atunci, se tot ntrebaser dac fcuser ce
trebuia. Orele. Stresul. Cltoriile. Timpul petrecut departe de
copiii lor. Era prea mult. Odat cu relaxarea adus de al doilea
mandat, ncepuser s atepte cu nerbdare s se retrag i si petreac mai mult timp cu fiii lor i cu nepoii.
Iar acum apruse asta.
Dou mandate de vicepreedinte i o via ntreag n slujba
guvernului l fcuser, cu siguran, mai bine pregtit dect cei
mai muli. Dar era altceva s devii lider al lumii libere, ceva ce
schimba un brbat i i ddea puteri sporite.
Marine One ateriz pe a treia platform naval ca mrime din
Statele Unite, casa a douzeci i trei de mii de militari i civili, a
cror datorie era s-i asigure lui securitatea. Dar, spre
surprinderea lui, Serviciile Secrete nu-l ndrumar spre acel 747
lucios, albastru cu alb, blazonat cu marele sigiliu, aa cum se
ateptase. n schimb, i acoperir faa i capul cu o hain i l
grbir spre Gulfstream V, ale crui motoare mergeau n gol, nu
departe de 747, nchiser uile i se pregtir de o decolare
urgent, de parc se ateptau la un atac iminent.
Ce se ntmpl? l ntreb el pe noul ef al grzii lui de corp.
Bun seara, domnule preedinte, zise agentul de serviciu.
Nu e nimic bun la ea, tinere, ripost noul preedinte. De ce
suntem n acest G5 i unde e garda mea de corp obinuit?

O s v explic totul ntr-o clip, domnule, rspunse agentul.


Acum v rog s v aezai i s v punei centura. Trebuie s
decolm ct de repede se poate i trebuie s avem grij s nu
pii nimic, domnule preedinte.
Oaks nu era fericit i vedea c nici ochii agentului nu erau prea
veseli. Nu era timp pentru lmuriri acolo, pe acea baz, n acel
avion, n acea clip. Aa c fcu ce i se spusese i i ordon lui
Bobby Caulfield s fac la fel.
Domnule Caulfield, o s fie nevoie s v strngei mai bine
centura, zise agentul, n timp ce se pregteau s decoleze.
De ce? ntreb tnrul, nc ameit i bulversat de iueala cu
care se ntmpla totul.
Vei vedea, rosti agentul, strngndu-i propria centur,
dup care i fcu semn pilotului c totul e n regul.
Decoleaz, locotenente acum.
Gulfstreamul nainta cu vitez pe pist.
Se grbea s ajung din urm acel 747 care decolase naintea
lui, iar din clipa n care se desprinse de sol Caulfield i ddu
seama de ce fusese nevoie s i strng centura. Nu era o
ascensiune obinuit. Nu urcau lin n noapte.
Sigur pe el, pilotul trase de manet i duse G5-ul aproape
drept n sus, de parc era o navet spaial. Cu toii se simir
mpini cu violen pe spatele scaunelor de fora de greutate pe
care civilii o simt foarte rar.
O clip mai trziu, goneau deja la mai mult de trei mii de
metri. Apoi ase. Apoi nou. Doisprezece. Abia cnd se apropiar
de cincisprezece mii de metri, G5 ncepu s se stabilizeze. Un
ofier se ridic de pe locul lui i i aduse preedintelui un teanc de
hrtii pe care cineva de la USNORTHCOM le trimisese la bordul
lor, prin fax. i abia atunci agentul-ef de la Serviciile Speciale
vorbi din nou.
Le spuse, pe scurt, despre atacurile nucleare, despre moartea
preedintelui MacPherson i despre planul de urgen pe care
tocmai l puneau n aplicare.
Cu civa ani n urm, explica el, acel Gulfstream al Armatei
fusese modernizat i echipat cu motoare de rachet, similare cu
cele de pe Air Force One. Scopul, zicea el, era s l scoat urgent
pe preedinte din raza de aciune a unor arunctoare de rachete
obinuite sau a unora de tip Stinger. Astfel de tactici erau folosite

foarte rar pe timp de pace, exceptnd situaiile n care


preedintele zbura prin vreo zon de rzboi. Dar cum America se
gsea acum n rzboi i mare parte din guvernul federal fusese
spulberat n decursul ultimei ore, se luau toate msurile de
precauie posibile.
Lui Caulfield i se uscase gura. Minile i transpirau. Era confuz
i dezorientat. Cu fiecare clip care trecea, i era tot mai team
pentru mama lui divorat i pentru cei patru frai mai mici din
Bronx. Mai triau? Erau n siguran? Trebuia s i gseasc.
Trebuia s afle i s ia legtura cu fratele lui mai mare, Derek,
sergent n Armata a Opta, aflat de-a lungul zonei demilitarizate
din Coreea de Sud.
Tot nu neleg de ce n-am luat Air Force One? ntreb el n
cele din urm. Nu era mult mai sigur?
n mod obinuit, da, domnule, rspunse agentul, dar acum
avem nevoie de ceva mai mult.
i anume? insist tnrul consilier.
Elementul-surpriz.
Adic?
Avnd n vedere tot ce se ntmpl, continu agentul-ef,
trebuie s presupunem c cineva ncearc s inteasc Air Force
One. Dac e aa, cel mai probabil va fi s inteasc acel 747 din
faa noastr. Aa c am decis s l trimit pe post de momeal i
s-l duc pe preedinte cu G5. Din punct de vedere tehnic,
desigur, orice avion care l transport pe preedinte este Air
Force One. Dar pe undele radio l lsm pe 747 s utilizeze codul
AF1, nu l folosim noi.
Care e codul nostru?
M tem c nu v pot dezvlui, este o informaie secret.
Cu tot respectul, domnule, am cea mai mare autorizare de
securitate.
Autorizarea lui era o necesitate n munca la acel nivel.
Nu att de mare ct ar trebui, tinere, replic agentul. Acesta
nu e un simplu rzboi. Este un rzboi nuclear.
Fiecare muchi din corpul lui Caulfield era ncordat. Totul era
altfel. Lumea se schimbase pentru totdeauna, iar aceti tipi nu-i
asumau riscuri.
Ci oameni tiu c noi ne aflm n acest avion, n loc s fim
n Boeing?
Nu voia s se gndeasc la ororile care l nconjurau. n msura

n care era posibil, prefera s se gndeasc doar la avionul n


care se afla i la ct de sigur era.
Doar noi i trei ageni din cellalt avion. Cei mai muli din
echipaj nici nu-i dau seama c preedintele nu se afl la bord.
Doi dintre agenii mei au acoperit cu o hain capul unui coleg, lau grbit spre Boeing i l-au nchis n apartamentul personal al
preedintelui. Dup cum tie mare parte a echipajului chiar i
piloii , POTUS se afl la bordul lor. i exact asta vrem.
Unde e garda de corp obinuit a vicepreedintelui? insist
el, tiind c, dac nu ntreba el, cu siguran o va face eful lui.
Cu tot respectul, tinere, nu mai este vicepreedinte, explic
agentul. Potrivit Amendamentului 25, acum se comport ca un
preedinte. Iar n curnd va depune jurmntul.
O funcie diferit nsemna o gard de corp diferit. Caulfield
era speriat. Fusese nucit nc din clipa n care el i
vicepreedintele fuseser luai pe sus de la Ponte Vedra, cu
Marine One. Dar acum era i mai ru. Se dezlnuiser toate
iadurile, iar el nu putea face nimic.
nghii cu greu i ntinse mna.
Bobby Caulfield, domnule, rosti el ncet.
Curt Coelho, zise brbatul, scuturnd ferm mna tnrului,
care tremura, ncercnd astfel s-i inspire ncredere. Nu-i face
griji, fiule. O s fie bine.
Caulfield nu era sigur.
Agentul Coelho se ntoarse spre preedintele interimar i i
promise c va face tot ce-i st n putin pentru a fi n siguran.
Oaks i desfcu centura, se ridic, i mulumi i l rug s le
transmit agenilor care l serviser ct fusese vicepreedinte c
le era recunosctor pentru serviciile lor.
Suntei foarte atent, domnule preedinte. Dar vei avea
ocazia s le mulumii personal n curnd. Se afl cu toii n Air
Force One. Imediat ce ajungem la sol, n Springs, voi gsi o
modalitate de a-i integra n echipa mea. V cunosc bine i v-au
servit cu credin muli ani. i, ca s fiu sincer, domnule
preedinte, vom avea nevoie de tot ajutorul posibil.

19
9:45 p.m., ora de est
Centrul de comand al Pazei de Coast
Curtis Bay, Maryland
Sanders era uluit.
Minile i tremurau. nchise ochii i ncerc s gndeasc.
Trebuia s fac ceva. Cineva trebuia s fac ceva. Dar ce?
Ridic receptorul i ncerc s-i sune colegii de la posturile
Pazei de Coast din al cincilea district, dar toate liniile erau
czute. Auzea fie semnal de ocupat, fie mesaje nregistrate, fie
parazii. ncerc s sune al unsprezecelea district, care acoperea
California. Nimic. ncerc s sune la numere ale Grzii celui de-al
treisprezecelea district, care acoperea Seattle. Din nou, nimic.
Toi erau mori? Sau doar sistemele de comunicaii fuseser
distruse ori compromise?
Se uit la ceas. Trebuia s se prezinte imediat la raport n faa
ofierului de serviciu. Ct va mai dura pn cnd va trimite pe
cineva s o aresteze? Cteva minute, se gndi ea.
ncerc s se conecteze la sistemul militar de intranet, dar i
tot aprea un mesaj care zicea c, temporar, sistemul nu
funciona, iar pentru canalele secrete nu avea autorizaie. S
ncerce s prind o linie prin satelit? Pe cine s sune? Ce s
spun?
Disperat, i scoase mobilul personal i l sun pe iubitul ei,
Tomas Ramirez, care era student n primul an la Academia Naval
din Annapolis. Voia s se asigure c e bine, desigur. Dar voia i
numrul de telefon al fratelui su, Carlos, pilot pe un avion de
vntoare, aflat la baza naval Oceana, din Virginia Beach.
Escadronul lui era cunoscut sub numele de Pistolarii. Zburau cu
avioane F/A-18E Super Hornet, cele mai rapide i mai ucigtoare
din aviaie.
Poate, doar poate
Telefonul suna. Era un semn bun. Dar continu s sune, iar ea
ncepu s se ngrijoreze.
ntr-un final, la al cincilea apel, Tomas rspunse optit:

Iubito, eu sunt, eti bine?


Sunt bine, rspunse i ea tot n oapt. Tu?
Deocamdat e n regul, dar ne evacueaz.
Sanders trase aer n piept.
Cum? De ce?
Spun c vntul aduce radioactivitate dinspre D.C., explic el.
Unde eti acum?
n autobuz, zise Ramirez. Habar n-am unde ne duc. Nici la
telefon n-ar trebui s vorbesc. De asta optesc. Pot s te sun eu
mai trziu?
Nu. Ascult eu sunt prins la mijloc i nu tiu ce s fac.
Sunt n legtur cu cpitanul unui vas care a vzut lansarea
rachetelor de pe un cargobot aflat n apropierea lor. El tie exact
de pe care nav a fost atacat D.C. i i putem prinde, Tomas. tiu
unde sunt.
Zu?! Incredibil. nc nu i-am scufundat?
Nu, nu nc. Tocmai asta e. Nu gsesc pe nimeni care s
fac ceva.
De ce? Care e problema?
Aproape toate sistemele noastre de comunicaii sunt la
pmnt. n mare parte din ar nu funcioneaz nici reeaua de
curent electric. Cei mai muli ofieri de rang nalt din Paza de
Coast sunt mori. Iar superiorul meu nu tie ce s fac. E
panicat. Dar trebuie s ne micm repede.
neleg. Dar dac atac din nou?
Exact, rspunse Sanders, uurat nu doar pentru c auzea
vocea iubitului ei, ci i fiindc gsise pe cineva care simea la fel.
Asta spun i eu. Dar nimeni nu ascult.
Ceaa rzboiului, zise el. Caz tipic.
Deci, ce s fac?
De ce ai nevoie?
Am nevoie de dou avioane de lupt repede.
Ramirez nelese, n sfrit.
Carlos.
Vrei s l suni?
Sigur c da doar ateapt un pic i roag-te s ajung la el.
Aa o s fac, Tomas, mulumesc. Te iubesc.
i eu te iubesc. Acum ai grij i ne vedem curnd.
Sanders nchise i i ls capul n jos. Apoi l contact prin
radio pe cpitanul de pe Double Dolphin. Dac aveau vreo ans

s reueasc, i trebuiau ultimele informaii, pe care s le


transmit mai departe cnd va fi momentul.
Se micase vasul liberian, l ntreb ea pe cpitan.
Nu, rspunse el. Motoarele mergeau, dar nu prea c are de
gnd s plece undeva. Cel puin deocamdat.
Vedea vreo micare pe punte?
Da. Era o grmad de oameni care se agitau. Preau s
deschid unul dintre containerele de la prov. Preau s
asambleze ceva, dei nu-i ddea seama ce, nu vedea bine,
recunoscu el, din pricina celorlalte containere.
Era posibil ca echipajul s pregteasc o alt lansare? insist
Sanders.
Cpitanul i spuse din nou c nu era sigur. Dar ceva se
ntmpla i era ngrijorat.
Sistemul GPS tot nu i funciona?
Nu, nc nu, dei i zorise echipajul s ncerce s l repare ct
mai repede.
Telefonul de pe biroul lui Sanders sun. Trebuia s fie ofierul
de serviciu sau unul dintre adjuncii lui, dar ea nu era pregtit
s rspund. Nu nc. Mai avea o ntrebare pentru cpitanul
fregatei i tia c putea fi ultima.
Dumneavoastr i echipajul suntei narmai?
Nu, ar trebui s fim? ntreb cpitanul, iar nelinitea din
vocea lui crescu.
Cred c ar fi prudent, zise ea, i se temu pentru vieile lor, n
cazul n care echipajul de pe vasul liberian le asculta
transmisiunile, lucru care acum i se prea i mai probabil.
*
Un telefon sun la NORAD, la 9:58 p.m., pe o linie de urgen
de gradul unu.
Iniial, apelul fu preluat de un ofier din birou, apoi de un ofier
naval superior, care se grbi s-l ntiineze pe generalullocotenent Briggs.
Domnule, avei un telefon urgent.
Briggs privea monitorul computerului, unde el i colegii lui
urmreau foarte ateni ultimele imagini transmise prin satelit de
pe coastele Atlanticului i Pacificului.
Cine e? ntreb Briggs, devenind i mai iritat din cauza
ntreruperii.
Cpitanul John Curry, domnule.

Oceana?
Da, domnule.
Bine, f-mi legtura pe linia ase! ordon.
Nu trebuia s i se aminteasc faptul c baza naval Oceana,
din Virginia Beach, era singura de dimensiuni mari de pe Coasta
de Est i o component esenial a strategiei de aprare aerian
a NORAD pentru grania maritim dinspre Atlantic. Baz pentru
aptesprezece uniti de bombardiere, Oceana era un complex
ntins pe douzeci i patru de kilometri ptrai, cu un personal ce
numra peste unsprezece mii de oameni. Aici se nregistra un
sfert de milion de decolri i aterizri pe an. Dac ntr-o astfel de
zi era sunat de comandantul bazei i spunea c e urgent,
nseamn c aa era. n plus, Briggs l cunotea pe Curry de
aproape zece ani i avea ncredere deplin n el.
Lu receptorul i rspunse pe linia ase.
Jack, Charlie la telefon. Sunt ngropat aici ce e?
Un cadou de Crciun, Charlie. Am nevoie doar de
permisiunea de a-l deschide.
Despre ce vorbeti? ntreb Briggs, uitndu-se la ceas.
Curry i explic repede c deine coordonatele aproximative ale
vasului de pe care fuseser lansate rachetele ctre Washington,
D.C. i povesti pe scurt cum ajunsese n posesia lor de la unul
dintre piloii lui de lupt, al crui frate se ntlnea cu un caporal
din serviciul de comunicaii al Pazei de Coast, care intrase n
legtur cu cpitanul unui vas panamez, care vzuse totul.
Poi verifica povestea tipului? ntreb, simind cum i crete
pulsul.
Asta facem acum, domnule, rspunse Curry, spunndu-i c
deja dduse ordin de zbor pentru dou F/A-18E Super Hornet, n
sperana c va primi autorizarea de a pleca n direcia amintit.
Ambele avioane se ndreptau spre coordonatele respective.
Ambele erau narmate. i ambele aveau ordin s se opreasc
deasupra vasului liberian i s raporteze imediat.
Dac totul se confirm, generale, au permisiunea s
scufunde acest vas?
Absolut, zise Briggs fr ezitare. Singurul meu regret e c nu
o pot face chiar eu.
Puse receptorul jos i nchise ochii. i dorea cu disperare s
lupte cu cineva, cu oricine. Dar pentru asta avea nevoie de o
int. S fie aceasta portia pe care o ateptase sau una dintre

numeroasele alarme false?

20
9:06 p.m., ora central standard
La bordul Air Force One, la cincisprezece mii de metri
deasupra oraului Alabama
Caulfield se holba la propriu-i chip, n oglinda de la toalet.
Ochii i erau injectai. Minile i tremurau. Capul i vjia, iar un
agent al Serviciilor Secrete btea la u.
Domnule Caulfield, trebuie s v ntoarcei la loc.
O clip, rspunse el, chinuindu-se s formeze codul de la
ncuietoarea genii.
Acum, domnule Caulfield. Pilotul spune c ne apropiem de
nite turbulene puternice. Toat lumea trebuie s stea jos.
Am zis un minut! strig.
ncerca disperat s nimereasc combinaia, tiind c nu are
prea mult timp. Prima ncercare eu. Trebuia s se calmeze.
ncerc din nou. De data asta, geanta se deschise, ca prin
minune.
Caulfield cotrobi printre brourile marcate cu Strict secret i
printre dosarele burduite cu documente politice. Ddu peste
camera digital i agenda galben, peste biblioraftul cu
informaiile personale ale fiecrui personaj-cheie din guvernul
american. Asta era. Deschise atent fundul fals din piele i gsi
imediat sticlua, oglinda mic i lama. Scoase portofelul i rul o
bancnot de douzeci de dolari.
Avionul ncepu s trepideze, mai blnd la nceput; apoi ncepu
s se scuture violent.
Acum, domnule Caulfield, spuse agentul din nou. Chiar
trebuie s insist.
Consilierul ncerc s respire adnc, apoi i terse nasul, puse
totul la loc n geant i se spl pe mini i pe fa. O clip mai
trziu era la locul lui, cu centura strns, ochii nchii i mintea
zdruncinat de grija pentru mama lui, pentru fraii i prietenii lui.
Douzeci de minute mai trziu, turbulenele trecuser.
Agentul special Curt Coelho i desfcu centura, se ridic i i
ndrept cravata.

Domnule, e momentul, zise el.


Apoi, l prezent pe Oaks lui Sharon Summers, judector-ef al
Districtului Central din Florida, n vrst de aizeci i trei de ani,
care pn atunci sttuse neobservat n spatele avionului.
Apreciez c suntei alturi de noi ntr-o asemenea situaie,
doamn judectoare, rosti Oaks, n timp ce ddea mna cu ea i
i oferea un loc la micua mas de conferine.
Sunt ngrozit, domnule, rspunse Summers. Dar putei fi
sigur, domnule preedinte, c voi face tot ce trebuie ca s
repunem pe picioare guvernul, conform Constituiei.
Mulumesc, doamn judectoare, o s v ajut i eu. De cnd
prezidai?
Preedintele George Bush m-a nominalizat imediat dup
9/11, domnule, explic ea. Iar Senatul m-a validat chiar repede,
comparativ cu cei mai muli dintre colegii mei. Am fost
confirmat n 27 martie 2002 i am primit numirea trei zile mai
trziu.
V mulumesc c v servii ara.
Este onoarea mea, domnule.
Avei un exemplar din Constituie?
Da, domnule. ntotdeauna am unul la mine, zise ea, i i
art o ediie mic, legat n piele.
Are cineva o Biblie? ntreb Oaks, cteva clipe mai trziu.
Am la mine propria Biblie, domnule, rspunse ea. E bun?
Da, ncuviin el. Suntei o femeie credincioas, doamn
judectoare Summers?
Nu am fost mereu, trebuie s recunosc. Dar Rzboiul lui
Ezechiel a schimbat totul pentru mine, domnule preedinte.
Acum pot spune c sunt.
Foarte bine, zise Oaks, mulumit c cineva cu o credin pe
care el nu o avea era acolo n acel moment teribil. Atunci voi
aprecia foarte mult rugciunile dumneavoastr n orele i zilele
care ne ateapt, doamn judectoare Summers.
Avei nu doar rugciunile mele, ci i pe cele ale unei naiuni
mree, domnule preedinte, rosti ea, cu vocea plin de emoie.
Oaks aprecie observaia i, adnc n suflet, spera s fie
adevrat, dar nu era foarte sigur c aa stteau lucrurile. De
cnd se tia, fusese un agnostic. Nu avea nimic cu oamenii
credincioi, absolut nimic. Soia lui se simise din nou atras de
biseric n lunile de rzboi. Dar el pur i simplu nu simea la fel.

Fusese mereu un fel de Domnul-fac-aa-cum-tiu-eu, precum cel


din cntecul lui Frank Sinatra, i habar n-avea cum s se
schimbe, chiar dac ar fi vrut.
Ar fi bine s nu mai pierdem vremea, spuse el, respirnd
adnc. S terminm cu asta, apoi vom discuta despre succesiune
i despre ierarhie.
Da, domnule.
Judectoarea Summers se ridic n picioare, la fel ca toi ceilali
din avion, cu excepia piloilor. Bobby Caulfield i scoase camera
digital, ca s nregistreze evenimentul pentru naiune, pentru
lume i pentru generaiile nc nenscute.
Domnule preedinte, este vreun pasaj anume la care vrei
s fac referire nainte de a rosti pledoaria? ntreb ea.
Oaks fu jenat de ntrebare. MacPherson fusese cel religios, nu
el, iar n acea clip mintea lui era goal.
Orice crezi c e adecvat momentului va fi bine, doamn
judectoare, zise el, spernd s par mai degrab amabil dect
ignorant.
Ei bine, domnule, nc de cnd Serviciile Secrete m-au luat
de la hotel i mi-au dezvluit ce se ntmpl, m tot gndesc la 2
Cronici 7:14, explic ea, deschiznd Biblia la acel pasaj, dup
care i drese vocea. Domnul spune: Dac poporul Meu peste
care este chemat Numele Meu se va smeri, se va ruga, i va
cuta Faa Mea, i se va abate de la cile lui rele, l voi asculta
din ceruri, i voi ierta pcatul, i-i voi tmdui ara. Avem nevoie
de o mare vindecare acum, domnule. Asta nseamn c avem
nevoie de mult rugciune i umilin.
Sunt perfect de acord, doamn judectoare, zise el,
aprobnd din cap. Aa vom face, cu plcere.
Mulumesc, domnule. Suntei gata?
Oaks se uit n jur, prin avionul plin cu strini. Singura
persoan pe care o recunotea era Caulfield. Marie nu era cu el.
Nici eful personalului sau vreunul dintre consilierii lui militari sau
politici. Se simea singur i copleit de importana sarcinii pe care
o avea n fa. Desigur, nu putea lsa s se vad asta. Trebuia s
par puternic, mai ales aici, mai ales acum. Dar adevrul era c l
cuprinsese frica i tia c nu era singurul care simea aa. Citea
teama n ochii tuturor, indiferent ct de curajos vorbeau sau se
purtau. De el depindea nsufleirea unei naiuni paralizate de oc.
Da, doamn, sunt pregtit, rosti el, n cele din urm.

Foarte bine, domnule, v rog s punei mna stng pe


Biblie. Mulumesc. Acum ridicai mna dreapt i repetai dup
mine, pe msur ce citesc din Articolul II, Seciunea 2, Clauza 8,
din Constituia Statelor Unite.
Oaks fcu ce i se spuse, iar judectoarea ncepu.
Eu, William Harvard Oaks, jur solemn
Eu, William Harvard Oaks, jur solemn
c voi ndeplini cu credin mandatul de preedinte al
Statelor Unite
c voi ndeplini cu credin mandatul de preedinte al
Statelor Unite
i mi voi folosi ntreaga pricepere
i mi voi folosi ntreaga pricepere
s servesc, s protejez i s apr
s servesc, s protejez i s apr
Constituia Statelor Unite.
Constituia Statelor Unite.
Judectoarea Summers i ls jos mna dreapt i i-o ntinse
brbatului care acum avea n minile lui soarta naiunii i, poate,
a ntregii lumi.
Felicitri, domnule preedinte! zise ea, n timp ce Caulfield
continua s fac poze. V rog s ne conducei bine.
Toat lumea aplaud.
O s fac tot ce-i posibil, doamn judectoare Summers,
rspunse preedintele. Domnul s aib mil de noi toi!

21
5:44 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Soarele de un rou ca sngele se ridica repede deasupra
deertului.
Deja erau aproape treizeci i opt de grade i nu era nici ase
dimineaa. Tabra prindea din nou via, fr s cunoasc ororile
care se petreceau n Statele Unite.
Dar Bennett i doctorul Kwamee tiau. mpreun cu mai muli
medici i asistente stteau ngrmdii n jurul unui televizor mic,
pe care medicul-ef al taberei l avea n birou. Niciun post de
televiziune american nu funciona, dar doctorul continua s
schimbe canalele ntre BBC, Sky News i CNN International.
Niciunuia dintre ei nu-i venea s cread ce vedea i ce auzea.
Recapitulm pentru acei dintre dumneavoastr care abia ai
pornit televizoarele. BBC tocmai a confirmat faptul c patru
orae americane Washington, D.C., New York, Los Angeles i
Seattle au fost lovite de bombe nucleare. Surse de la Casa Alb
au confirmat pentru BBC c preedintele american James
MacPherson a fost ucis n atacul din Los Angeles. Repet, BBC
confirm acum, din surse ale guvernului britanic, faptul c
preedintele american este mort. A fost ucis ntr-o explozie
nuclear, exact nainte de nceperea discursului pe care urma s
l susin la Convenia Naional Republican, la Staples Center,
n Los Angeles. nc nicio veste din Downing Street nr. 10, dei
ateptm din clip n clip ca prim-ministrul s fac o declaraie.
Putem susine c numrul victimelor din Statele Unite se
ateapt s fie de ordinul milioanelor. Pagubele, ni s-a spus, sunt
absolut de neimaginat. Wall Street a fost complet anihilat i
toate pieele din Asia au fost oprite dup ce pieele au nceput s
cad doar indicele Nikkei a czut cu treizeci i ase de
procente, nainte ca oficialii s apuce s l nchid. Se ateapt
ca i pieele europene s rmn nchise n aceast diminea.
n acest moment nu este clar dac aceste bombe au fost
introduse n ar de teroriti sau au fost lansate n oraele

americane cu ajutorul rachetelor. Ministrul Aprrii, Allister


Morgan, afirm c nu exist indicii potrivit crora ar fi fost
folosite rachete intercontinentale. Nu avem nici
Deci asta era, se gndea Bennett, n timp ce i amintea de
telefonul primit mai devreme. Oricine l sunase tia c urmau
aceste atacuri. Omul acela spusese adevrul, ceea ce nsemna
c tia ce urma s se ntmple. Cine era? Ct de mult tia? nc
nu-i ddea seama cum reuise cineva s obin numrul lui de
telefon, care era secret. Dar ncepu s se ntrebe ce ar putea
face. Mai nti, ar trebui s afle cine era acea persoan. Exista i
un punct de plecare: s ia legtura cu autoritile din Statele
Unite. Dar pe cine s sune? Aproape toi cei din administraie
pe muli i cunotea personal erau, probabil, mori.
Se scutur de acest gnd oribil. S ncep cu nceputul, se gndi
el. Scoase telefonul i form numrul de acas al mamei lui,
aflat n Orlando. Tot ce auzi fu o nregistrare.
mi pare ru, numrul apelat nu poate fi contactat. V rog,
verificai dac ai format corect sau nchidei i formai din nou.
ncerc de cteva ori, fr succes. Apoi, form numrul de
mobil al mamei lui. Din nou, fr rezultat. Vru s ncerce la
vecini, dar i se spuse c toate liniile erau ocupate. Asta nu-i a
bun, se gndi, dei ncerc s alunge repede gndurile negre.
Doctorul Kwamee schimb posturile din nou.
Aici CNN, tiri de ultim or
Muzica aparte i imaginile atraser atenia lui Bennett.
din centrul CNN din Atlanta, Terry Cameron.
Dup criza nuclear de neimaginat care s-a abtut asupra
Americii, CNN a aflat c vicepreedintele Bill Oaks nu doar c a
supravieuit celor patru explozii nucleare, ci a i depus
jurmntul ca nou preedinte al Statelor Unite. Cu cteva clipe n
urm, William Harvard Oaks a devenit cel de-al patruzeci i
cincilea preedinte american. Ceea ce vedei pe ecrane este o
fotografie digital fcut de un consilier de la Casa Alb la bordul
Air Force One, n timp ce noul preedinte era nvestit de
judectoarea Sharon Summers, care, din cte am neles, este o
judectoare federal de undeva din Florida
Cameron fcu pauz o clip, poate, se gndea Bennett, pentru
a permite ca enormitatea pe care o spunea rii i ntregii lumi s
fie procesat. Sau poate doar ca s-i potoleasc emoiile. Se

presupune c reporterii de tiri nu trebuie s i arate


sentimentele n direct. Reporterii CNN International n mod
deosebit cel puin aa tia Bennett din propria experien.
Foarte rar artau vreo sclipire de patriotism sau de afeciune
special pentru Statele Unite. Dar Cameron nu prea reuea s se
detaeze emoional de poveste. Mulumesc lui Dumnezeu, se
gndea el, care avea de asemenea probleme n a-i stpni
emoiile. Femeia de la BBC se purta de parc era vorba despre un
simplu cutremur, un uragan sau aa ceva. Oare nu nelegea ct
de grav era acest rzboi sau, n secret, se bucura?
Poate o judeca greit. Poate era doar o profesionist. i fcea
treaba. Dar toate astea nu-i spuneau nimic? De ce era att de
calm, de nemicat de enormitatea carnajului? Nu se lupta i el
s-i menin controlul? Dac ar fi fost singur, e posibil s i-l fi
pierdut. Dar, fiind unicul american din acea ncpere i singura
persoan pe care Erin o mai avea pe lume, decisese deja c
trebuia s-i in emoiile n fru.
n plus, tia c ea nu trebuia s afle. Era prea slbit pentru
aa ceva, deocamdat. La urma urmei, toi prietenii ei de la Casa
Alb erau mori. La fel cei din CIA, unde ea lucrase aproape zece
ani. Acolo lucrase i tatl ei, un sfert de secol, pn ce murise n
Afganistan, n timpul rzboiului cu Sovietele.
i cum o s i zic vreodat c ntreaga familie MacPherson
fusese ucis? Practic, ei o adoptaser cnd mama ei murise de
cancer ovarian, la nceputul anilor 90. Fiicele lui MacPherson
fuseser singurele ei surori i ntotdeauna o trataser ca fiind
parte din familie. Iar acum nu mai erau. Niciunul dintre ei.
Adevrul era c aproape toi cei pe care Erin i cunoscuse erau
mori i sentimentul de neputin care l chinuise n cea mai mare
parte a nopii ncepea s revin.
Aparatul de aer condiionat al clinicii se defectase. Transpiraia
i udase gulerul cmii. Ochii lui erau grei. Nu tia dac era
negare sau depresie, dar ceva i spunea c nimic nu conta cu
adevrat i l ndemna la somn. l auzea pe reporterul de la CNN
care anuna ct de rapid ncerca guvernul american s se repun
pe picioare, dar lui nu prea i psa. Auzea nite experi care
comentau ct era de important pentru restul lumii n special
pentru dumanii Statelor Unite s vad c era cineva la
conducere, dar reinea foarte puin din ce auzea.
n acelai timp, i auzea pe medicii din jurul lui discutnd

despre cine-o fi n spatele atacurilor i despre ce anume ar trebui


s fac noul preedinte. Dar conta cu adevrat? se ntreba el.
Lumea era n flcri. Diavolul se dezlnuise. Ce mai contau
cteva rachete nucleare care loveau civili nevinovai? Tot ce voia
era s doarm.
Erin, decise el, era norocoas n acea clip. Era att de drogat
nct habar n-avea ce se ntmpla. Ultimul lucru pe care l auzise
era c va avea un copil peste opt luni, iar acum savura plcerea
acelei veti, fr s tie c ar putea fi ultima. De ce s nu i se
alture? medit Bennett. De ce s nu se fac i el comod pentru
cteva ore sau pentru cteva zile i s viseze la viaa pe care ar
fi putut-o avea?
Se ls pe spate n scaun i nchise ochii. Gndurile i se
ndeprtar de tiri, de tabr, de comarul care se derula n
jurul lui. Brusc, o vzu din nou pe Erin, aa cum i apruse prima
dat n faa ochilor, nc i amintea senzaia pe care o avusese
cnd ea intrase n camera de conferine de la etajul treizeci i
ase, din Manhattan, cu acea fust maro, cu bluza din mtase i
cu perlele la gt. Venise la un interviu pentru un post de analist
de burs, dar nc i amintea cum se gndise c, dac fata
aceea frumoas avea chiar i numai jumtate de creier, ar fi fost
un prost s nu o angajeze.
nc i-o imagina ntinzndu-i un CV i zmbind. Simea
parfumul ei, care prea s pluteasc n aer. i simea inima
btndu-i cu putere n timp ce parcurgea CV-ul, iar ea sttea la
mas pe locul din faa lui.
Summa cum laude, Universitatea din Carolina de Nord, Chapel
Hill, cu o diplom n economie. Un MBA de la Wharton. Cltorise
mult Londra, Paris, Berlin, Hong Kong i Cairo. Un str-strbunic
care fusese cndva secretar de stat. i fr inele pe degete. Cum
poate fi singur o fat att de frumoas? se minunase el atunci.
Cum fusese posibil ca ea s se ndrgosteasc de el? se ntreba
acum.

22
10:49 p.m., ora de est
Deasupra Atlanticului,
chiar lng coasta statului Maryland
Venir repede, cu for, fr avertisment.
Unul dup altul, cele dou F-18 se npustir din cerul nopii
peste puntea fregatei liberiene, cu viteza de 1,8 mach aproape
dublul vitezei sunetului. Sfrmar ferestrele de pe punte i i
spulberar pe toi. Cteva secunde mai trziu, piloii transmiteau
ctre NORAD.
Palatul de cristal, aici Canion unu-nou. Avem inta n vizor.
M auzii? Terminat.
Canion unu-nou, aici Palatul de cristal. Ce vedei?
Pilotul de pe avionul Super Hornet lider, din Escadrila 105
Bombardiere, confirm repede toate detaliile transmise de
caporalul Carrie Sanders, de la Paza de Coast. Era un vas masiv
avea lungimea a cel puin trei terenuri de fotbal cu coca neagr
vopsit cu litere mari albe, un steag liberian i multe containere,
cteva fiind deschise. Nu vedea nicio urm a lansrii rachetelor.
Probabil c le tersese vntul. Dar ceea ce l nspimnta cu
adevrat era ce vedea la pupa.
Palatul de cristal, aici Canion unu-nou. Echipajul are
pregtit un alt lansator mobil. Repet, au pregtit un alt lansator
mobil. Au pus pe el o rachet. Pare c sunt gata s o lanseze.
Pare c sunt gata s o lanseze n orice clip.
*
Briggs respir greu.
Avea zeci de avioane de lupt, distrugtoare, submarine de
atac rapide i nave ale Pazei de Coast care se ndreptau pe
calea aerului sau pe ap spre zonele maritime apropiate de New
York, New Jersey, Maryland, California i statul Washington, ntr-o
vntoare frenetic, menit s dea gata vasele care aruncaser
n aer oraele americane. Brusc ns, avea i o int real i doar
cteva secunde s acioneze.
Dou monitoare mari montate pe peretele Centrului de

operaiuni al NORAD i artau imagini transmise de fiecare dintre


cele dou F-18. Pe un al treilea monitor apreau imagini
proaspete, primite prin satelit, cu fregata liberian. Aproape
sigur, se gndea, vedea eava unei rachete Scud C pregtite de
lansare. Vedea vltucii de fum ieind din motoarele ei i fiecare
muchi din corp i se ncord.
Canion unu-nou, Canion doi-zero, aici generalul-locotenent
Charles Briggs, comandantul NORAD. V ordon s distrugei
racheta i s scufundai vasul imediat. Scufundai vasul la chiar
acum. M-ai auzit?
Se auzeau doar bruiaje.
Canion unu-nou, Canion doi-zero, aici Palatul de cristal, m
auzii?
Dar tot ce auzea erau mai multe bruiaje.
Canion unu-nou i Canion doi-zero, aici generalullocotenent Briggs, de la NORAD. M auzii? Repet, m auzii?
Se auzi ceva, dar trunchiat. Gura i se usc. Faa i era acoperit
de broboane de sudoare. n imaginile primite de la satelit vedea
echipajul de pe puntea vasului liberian npustindu-se s se
adposteasc. Lansarea era iminent. Nu mai aveau timp.
Toi ochii din Centrul de operaiuni erau aintii asupra
ecranelor. Civa i unir palmele pentru rugciune. Cu toii tiau
ce tia i Briggs. Cteva secunde de ntrziere i avea s fie prea
trziu. Un alt ora american putea fi ras.
Generalul clipea des. Ceru un pahar cu ap i i terse
sprncenele. Nu se va ntmpla din nou. Dar se ntmpla.
Vederea i era nceoat. Se simea uor slbit i ameit. Exact
ca atunci, ntr-o zi care i se ntiprise n amintire pentru
totdeauna.
n loc de imagini cu vasul liberian, se trezi uitndu-se la un
jumbo jet rusesc, la aizeci de kilometri de Washington,
apropiindu-se violent. Auzi vocea lui Bob Corsetti, eful
personalului de la Casa Alb, implorndu-l pe preedinte s ia o
decizie.
Domnule, nu avei de ales. Trebuie s-l terminai repede pe
tipul sta.
Briggs i simi pulsul lund-o la goan n timp ce atepta ca
preedintele s vorbeasc, s acioneze. Corsetti avea dreptate.
MacPherson nu mai avea de ales, timpul expirase. Datoria lui
constituional era s apere ara. De ce dura att de mult? De ce

ezita? Nu nelegea riscurile?


Secundele treceau, dei preau o eternitate. Apoi, MacPherson,
n sfrit, se hotr. Ddu ordinul, care fu transmis rapid ierarhic.
Briggs nc vedea imaginile de parc s-ar fi ntmplat cu o zi
nainte, nc auzea vocile, cum putea s uite?
Diavolul unu-unu, POTUS declar inta ostil. Suntei autorizai
s atacai.
Comandant CONR, am neles bine? inta e ostil? Vrei s
atac? Vrei s trag asupra unui avion civil nenarmat?
nc auzea tremurul din vocea pilotului. Nu erau doar emoiile.
Era altceva ezitarea, rezistena. Dar de ce? Nu era treaba unui
pilot s se lupte cu justificrile morale ale unui astfel de telefon.
Era treaba preedintelui. A comandantului. Iar comandantul
tocmai dduse un ordin. De ce nu era executat?
Avionul companiei Aeroflot se gsea acum la o distan de
treizeci de kilometri. Nu mai aveau timp.
De parc ar fi planat deasupra corpului su, Briggs se vedea
srind nainte, apucnd microfonul i strignd la pilot.
Diavolul unu-unu, aici generalul-locotenent Charles Briggs, de
la NORAD. Fiule, ai ordin s dobori acest avion rusesc. Repet,
doboar inta acum.
Timp de un minut, cel mai lung minut, nu se auzise nimic dect
linitea.
Apoi, pilotul: Nu pot, domnule mi pare ru. Eu pur i
simplu, nu pot s o fac Nu e corect.
n timp ce avionul rusesc se apropia de Washington, Briggs
apucase microfonul. Iar acum simea din nou, ca atunci, cum
inima i btea s-i sparg pieptul. Deja avusese trei atacuri de
cord. Nu-i permitea un al patrulea. Cu siguran nu acum.
MacPherson vorbise naintea lui. Generale Briggs, aici
preedintele Statelor Unite. Capitala rii este atacat. i ordon
s dobori avionul acum!
Nu-l mai auzise pe preedinte att de furios niciodat. i nici
nu avea s l mai aud vreodat.
Avionul 6617 era la doar douzeci de kilometri i accelera.
Briggs nc simea receptorul rece al radioului n mini.
Diavolul unu-unu, aici generalul Briggs, de la NORAD. Cur-l
imediat. Diavolul unu-doi, poi s tragi?
Doar linite.
Diavolul unu-doi, poi s tragi?

Brusc, o transmisiune neclar, apoi, n sfrit, Recepionat,


domnule general, pot trage.
Atunci doboar-l, fiule, nainte s moar zece mii de oameni.
Briggs se gndea c nu va uita ct va tri imaginea acelui
avion rusesc prbuindu-se n rul Potomac, ntr-o misiune
sinuciga n inima capitalei, cu un F-16 american, pilotat de un
tnr de douzeci i cinci de ani, n coada lui.
Domnule, l am n vizor
Avionul rusesc era la doar zece kilometri de Casa Alb.
Era acum ori niciodat. Trage, strigase Briggs n gnd. Trage.
Vulpea doi!
Dar amintirile dureroase se estompar, nlocuite de
realitatea unei operaiuni n derulare undeva deasupra
Atlanticului, aproape de coasta statului Maryland. Briggs tresri
cnd vzu o rachet aer-sol pornind din partea dreapt a unuia
dintre cele dou F-18, apoi alta i apoi o a treia. i a patra. La fel
din cellalt avion iar i iar.
Privea uimit rachetele care zburau pe cer, ghidndu-se dup
prada lor. O durere i trecu prin stomac i prin piept. Tresri din
nou i deschise ochii exact la timp pentru a vedea impactul. Dar
nu explod un avion rusesc. De data asta, era o fregat african,
care se transform ntr-o uria minge de foc, scufundat pe
fundul rece al Atlanticului, mpreun cu racheta Scud nelansat.
n Centrul de operaiuni izbucnir aplauzele. Dar Briggs se
prbui pe podea.

23
5:59 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Numai o mn de oameni tiau de drama din Atlantic.
Restul lumii era cu ochii aintii pe o nou dram, care se
petrecea n China. i ai lui Bennett. Se scutur de oboseala care
l mpinsese la lncezeal i l rug pe doctorul Kwamee s dea
mai tare, de vreme ce n biroul mic al acestuia se ngrmdir ali
civa medici i infirmieri. Kwamee fcu ntocmai, n timp ce
reporterul palid i tremurnd ncepu s vorbeasc.
Aici Terry Cameron, de la centrul CNN din Atlanta. Vom
continua s v oferim informaii despre recentele evenimente
oribile care se desfoar la aceast or n patru orae
americane, dar acum avem tiri foarte importante din Beijing.
Vom da legtura la o conferin de pres care este pe cale s
nceap la Palatul Poporului Corespondentul CNN, Wang Li
Peng, este acolo. Wang Li, m auzi?
Da, Terry, te aud.
neleg c se ntmpl ceva acolo, ne poi spune despre ce
este vorba?
Terry, cu doar cteva momente n urm, ministrul de
Externe Zeng Zou a fcut o scurt declaraie, n spatele
camerelor, pentru un grup de ziariti occidentali, vorbi
corespondentul, cu voce agitat. i-a exprimat regretele pentru
atacurile care au avut loc n Statele Unite. Le-a condamnat n
termeni categorici. A insistat asupra faptului c ara lui nu are
absolut niciun rol. Dar ceea ce a zis apoi ne-a ocat pe mine i pe
colegii mei, a fost un fel de semn ru prevestitor, cel puin.
Ministrul de Externe a susinut c sateliii chinezeti au vzut
forele nucleare strategice americane intrate n stare de alert de
gradul unu. Asta nseamn c America se pregtete de un
rzboi total. ntrebarea este mpotriva cui. Ministrul de Externe
pretinde, de asemenea, c dou portavioane nucleare americane
tocmai au fost trimise n Marea Chinei de Est, ceea ce nseamn
c, n cteva ore, vor ajunge n apropiere de coasta Chinei, nu

departe de Shanghai, unul dintre cele mai importante orae din


ar. Ministrul de Externe a numit asta dai-mi voie s m
asigur c l citez exact
Peng se uit peste hrtiile din mn, s gseasc citatul exact.
Da, aici e ministrul de Externe a numit asta micri
militare foarte provocatoare, care ar fi echivalentul unei
declaraii de rzboi i care ar putea mpinge China i Statele
Unite spre ceea ce el a numit un moment apocaliptic.
S fie China n spatele atacurilor? se minuna Bennett.
Preedintele tia ceva? Lua n considerare o ripost mpotriva
celei mai populate ri de pe planet?
Corespondentul CNN la Beijing anun c erau n ateptarea
unei conferine de pres organizate n grab, conferin la care
avea s participe chiar prim-ministrul Chinei. Acesta ar fi spus c,
pe baza discuiilor cu oficiali de rang nalt de la Beijing, ajunsese
la concluzia c guvernul su chiar se temea c Statele Unite sunt
convinse c ei sunt implicai n acele atacuri i c plnuiesc o
ripost. Mai mult, corespondentul observa c una dintre
problemele pe care le avea guvernul chinez era c propriul
ambasador n Statele Unite la fel ca tot personalul ambasadei
din Washington murise n acele atacuri. Lucru valabil i pentru
personalul consulatelor din New York i Los Angeles.
Guvernul de aici are dificulti n a obine informaii exacte
despre ce se ntmpl n Statele Unite, explic Wang Li Peng.
Oficialii guvernamentali nu sunt foarte siguri cu cine s
vorbeasc n acest moment n America sau cum s stabileasc
un contact direct cu cineva de acolo. Din acest motiv, chiar
premierul este pe cale s ias i s fac o declaraie. Nu suntem
siguri dac va accepta ntrebri. Pot s anun c Armata de
Eliberare a Poporului a intrat n stare de urgen. Baterii mobile
antiaeriene sunt poziionate n jurul capitalei. Am vzut multe
avioane de lupt comasate aici, s protejeze oraul, i
presupunem c asta se ntmpl i n alte pri. Potrivit postului
naional de radio, toate permisiile au fost anulate, iar starea de
spirit de aici devine tot mai sumbr.
Terry Cameron, din Atlanta, ntreb:
Ambasada Statelor Unite din Beijing a reacionat cumva?
Oficial, nu, zise corespondentul. Dar un angajat de rang
superior al Ambasadei Americii mi-a spus la telefon, acum cteva
minute sub protecia anonimatului , c nici el nu tie pe cine

s sune n Statele Unite. Din cte a neles, Departamentul de


Stat a fost distrus. Se presupune c secretarul de stat Marsha
Kirkpatrick este moart. Preedintele Oaks pare s fi fost
nvestit la bordul Air Force One, dup cum ai transmis i voi, dar
nimeni nu pare s tie unde se afl acum avionul prezidenial sau
cum se ajunge la el.
Lucrurile erau pe cale s scape de sub control, observ
Bennett. De ce naiba s atace chinezii Statele Unite? Era absurd.
Ar fi trebuit s tie c Statele Unite ar putea lansa o ripost care
s-ar solda cu un miliard de mori n mai puin de o or. Se
gndiser c dac i scot din joc pe preedintele american i pe
guvernul lui nu va exista ripost? sta era un act nebunesc i
suicidar.
Totui, se gndea Bennett, dac nu era implicat China? Dac
preedintele i personalul pe care l mai avea n jurul lui
neleseser greit? Sau dac se pregteau de o ripost
mpotriva altcuiva i guvernul chinez nelesese greit
semnalele? Trebuia s sune pe cineva. Trebuia s fac ceva. Dar
ce?
Acum, un analist militar de la CNN un fost general de dou
stele din Forele Aeriene era n direct dintr-un studio din Berlin
i explica ce atuuri militare ar avea China, astfel nct s ncline
balana de partea ei ntr-un rzboi cu Statele Unite.
China Roie are o mie cinci sute douzeci i cinci de avioane
de lupt, zise generalul. Cel puin patru sute douzeci i cinci
sunt poziionate destul de aproape de Taiwan. Beijingul mai are
aproape opt sute de bombardiere, unele dintre ele foarte
sofisticate. Cam un sfert dintre ele aproximativ dou sute sunt
staionate n apropiere de Taiwan. De partea cealalt, Taiwanul
abia dac are trei sute de avioane de lupt i niciun bombardier.
Este posibil ca guvernul chinez s se foloseasc de atacurile
asupra americanilor fie c Beijingul era responsabil pentru ele
sau nu i s se pregteasc de o invazie n Taiwan? ntreb
Cameron.
Cu siguran, rspunse generalul american. Cnd am lucrat
la Pentagon, una dintre responsabilitile mele a fost s
pregtesc un plan n cazul unei micri a Chinei spre Taiwan.
Beijingul voia s o fac de mult timp, dup cum v putei aminti.
Face pregtiri militare de muli ani. Se pregtesc, planific i
ateapt. S fiu clar: nu susin c ei au vreo legtur cu aceste

atacuri bolnave. Nu am acces la vreo informaie secret. Oricum,


totul se ntmpl prea repede i am auzit c CIA i Serviciul de
Informaii al Aprrii au fost complet distruse n atacul asupra
Washingtonului. Dar afirm c ar fi mai bine s fim cu ochii pe
Armata de Eliberare a Poporului, deoarece ar fi capabil s profite
de aceast situaie.
Ce spunei dumneavoastr nu e tocmai linititor, domnule
general. Totui, e greu de imaginat.
Ar fi fost greu de imaginat ieri, poate, replic generalul.
Acum nu mai este. Totul s-a schimbat. Nu mai trim n aceeai
lume de acum cteva ore. i dai-mi voie s mai clarific un lucru:
eu nu acuz Beijingul, nu declar c e n spatele atacurilor nucleare
mpotriva Americii, dar nu-i de exclus c ar fi implicat n vreun
fel.
De ce susinei asta? ntreb Cameron.
Nu uitai c n anii 90 un general chinez cred c era al
doilea sau al treilea din linia ierarhic de comand a Armatei de
Eliberare a Poporului chiar a ameninat c va spulbera Los
Angelesul.
N-a fost mai degrab o declaraie zornitoare?
Aa am crezut. Dar acum? Cine tie ce e n mintea celor de
la Beijing sau a vreunei faciuni slbatice din interiorul partidului?
Bennett se uita la reporterul ce nghiea greu. Vedea frica din
ochii brbatului, care nu prea s tie cum s mai continue.
Dar marina Chinei? ntreb Cameron, ncercnd s scoat de
la general ceva concret, orice. Ct e de bine pregtit?
Nu se compar cu cea american. Dar, credei-m, fcnd
abstracie de a noastr, i cu Rusia afar din joc, e cea mai
periculoas flot din lume.
Putei fi un pic mai explicit?
Voi ncerca. Dup cum am amintit, China are cel puin
douzeci i cinci de distrugtoare. Are cam cincizeci de fregate i
dou duzini de nave specializate pentru operaiuni de desant.
Mai important, are cincizeci de submarine diesel i cel puin cinci
submarine nucleare. Asta nseamn mult putere de foc i
aproape toate pot fi folosite mpotriva Taiwanului, cu un efect
devastator.
Ce trebuie s fac Taiwanul s se apere?
Taiwanezii au o flot mic, dar impresionant, mare parte
din ea construit de noi. i au un obiectiv simplu: s mpiedice o

invazie a Chinei. Dar un element important al strategiei lor este


faptul c marina Statelor Unite i forele aeriene vor fi acolo s le
ajute n cazul unui atac. Dar vom mai proceda aa, date fiind
circumstanele? Sincer, n clipa asta, nu mai sunt sigur.
Chinezii spun c americanii au trimis dou portavioane spre
Marea Chinei de Est, zise reporterul CNN.
Poate, iar asta ar fi de ajutor, rspunse generalul. Adevrul
este c, dac ntr-adevr China se afl n spatele atacurilor
asupra Americii, va dori s anihileze pe oricine i orice le va sta
n cale ca s i ndeplineasc obiectivul.
Rachete, se gndi Bennett.
Ar recurge Beijingul la un atac nuclear mpotriva Taiwanului?
ntreb Cameron, aluziv.
Acesta este factorul X. Asta este adevrata ntrebare. China
are cel puin douzeci de rachete balistice intercontinentale
aflate n buncre. Fiecare dintre ele are ncrctur nuclear.
Toate sunt capabile s ajung n Statele Unite pe coasta de
vest, cel puin. n plus, au o grmad de rachete nucleare ce pot
fi lansate de pe submarine. Nu tiu sigur cte. Nu sunt sigur c
tie cineva exact cte au. Au aproape cincizeci de nave cu
rachete. n plus, au sute posibil mii de rachete cu raz medie
de aciune, multe dintre ele echipate tot cu ncrctur nuclear.
i toate ar ajunge n Taiwan nainte ca noi s apucm pauza
publicitar.
Bennett nu mai rezista. Nu reuea s stea pur i simplu s
priveasc. Dar ce s fac? i chiar dac putea s fac ceva, navea cum s o prseasc pe Erin, nu?
Brusc, i aminti de telefonul lui conectat prin satelit. Il scoase
i se pregti s l caute pe cel care l sunase mai devreme, oricine
era. Ciudat, se gndi el. Nu apare niciun numr. Cu alte cuvinte,
nu exista nicio dovad c apelul acela fusese real.

24
7:03 a.m.
Biroul preedintelui, Babilon, Irak
Mustafa Al-Hassani i aprinse pipa i se ntoarse spre Khalid
Tariq.
Lucrurile se mic repede, Khalid, zise el, cu o siguran
calm.
Acum ai propriul imperiu, rspunse Tariq. Dar vei ajunge s-l
pstrezi? S-l extinzi? Ziua de azi poate decide asta o dat
pentru totdeauna.
Da, Khalid, poate.
n zorii Zilei Devastrii, liderul arab i cel persian oricum, n
msura n care mai era vorba despre lideri realmente l
imploraser pe Al-Hassani s-i ajute, s-i protejeze, s le
reconstruiasc rile, s i sprijine s se refac, n caz contrar
riscnd s fie nghiii de imperialitii americani i europeni sau
de incompetenii de la Naiunile Unite. Irakul era singura ar
arab rmas n picioare dup aa-numitul Rzboi al lui Gog i
Magog. Cu preul petrolului urcnd, trilioane de petrodolari intrau
n cuferele ei i, mpreun cu banii, avantaje fr precedent, care
o ajutau s dirijeze evenimentele care urmau, ntr-un fel la care
predecesorii lui Al-Hassani nici nu visaser.
El era de acord. i va ajuta fraii i surorile n acel ceas de
disperat nevoie. Dar numai cu o singur condiie. S fie de
acord s se uneasc sub comanda lui.
Singurul fel n care popoarele din Orientul Mijlociu ar putea
concura cu adevrat i ar putea face fa Statelor Unite i Uniunii
Europene i puterii n cretere a alianei dintre China i
comunitatea economic ASEAN (Asociaia Naiunilor din SudEstul Asiei, care includea, printre altele, Indonezia, Singapore,
Filipine, Thailanda i Cambodgea) era s se uneasc. i asta
repede. Aveau nevoie de un singur lider, o singur legislatur, o
singur justiie, un singur sistem de taxe, o singur moned i o
singur capital, Babilon. Cu ct cdeau de acord mai repede n
aceast privin, cu att mai repede urmau s exploateze

uriaele resurse de petrol ale Irakului. i s-i refac propria


industrie petrolier. i s redevin juctori pe scena lumii.
Toi cei din regiune vedeau oferta lui Al-Hassani aa cum era: o
dorin de putere, pur i simplu. Dar aveau de ales? Fie se
reuneau sub conducerea Babilonului, fie riscau s fie ngropai de
Washington i de Bruxelles.
Astfel se nscuser Statele Unite ale Eurasiei.
Din provincia Mauritania, la vest, la provinciile Kazahstan,
Krgzstan, Tadjikistan i Afganistan la est, aproape o jumtate
de miliard de oameni triau acum la dispoziia lui Al-Hassani.
Procesul de unificare se mica mai repede dect se ateptase el
sau oricare dintre consilierii lui. Eforturile de reconstrucie,
ndeosebi n statele din Golf, le depiser planurile. Noi sonde
continuau s fie instalate, cam ase-zece pe zi. Patru rafinrii
nou-noue i moderne erau aproape gata de pus n funciune.
nc cinci aveau s fie operaionale pn la sfritul lunii, iar alte
cinci aveau s fie gata spre finele anului.
Totul mergea bine, dar nu suficient de bine, motiv pentru care
l convocase pe Salvador Lucente la Babilon.
Al-Hassani savura aroma dulce i plcut a tutunului su
favorit, adus din Virginia, stropit cu rom jamaican, singura
plcere pctoas pe care i-o permitea de la americani. i
arunc privirea peste oraul visurilor sale, care se sclda n
soarele arztor de var trzie i prin care miunau macarale i
alte echipamente de construcii ct vedeai cu ochii.
Aadar, ce va spune Salvador Lucente acum? se ntreba el,
dei nu-i zise nimic lui Tariq. Ce scuz va mai gsi secretarul
general al Naiunilor Unite de data asta?
Al-Hassani i amintea clar ntlnirea lor din urm cu opt luni,
de aici, din apartamentul lui particular, de fapt, chiar de pe
balcon. Lucente i explicase minuios ce voia, iar Al-Hassani i
explicase la fel de minuios ct l va costa.
Economiile noastre se sufoc, ncepuse Lucente. Petrolul a
ajuns la o sut aptezeci i cinci de euro barilul. omajul n
Europa este n cretere. Nu putem lucra cu un pre att de mare.
Trebuie s scoatem din nou petrol din Orientul Mijlociu i vrem ca
tu s preiei conducerea. Avem nevoie s cobori preul petrolului
sub o sut de euro, pn la var iar Al-Hassani nu va uita asta
niciodat sau vom fi nevoii s lum n calcul unele scenarii
neplcute.

S neleg c tocmai m-ai ameninat? ntrebase el.


Bineneles c nu, domnule preedinte, minise Lucente. tii
ct ne-am strduit s i refacem ara. Sunt convins c ne vei
ajuta acum.
Altfel?
Eh, n-a lua-o chiar aa.
Dar Al-Hassani nu fusese convins.
Pi tocmai ai spus-o, nu?
nc i-l amintea pe Lucente czut pe gnduri, ncercnd s
proceseze i apoi continund discuia n termeni foarte siguri:
Uite ce e, domnule preedinte, fr ndoial, ai o armat
formidabil. Acum ai dou sute de mii de militari care au arme
foarte moderne. tiu asta foarte bine. La urma urmei, NATO i
americanii i-au recrutat, i-au antrenat, i-au echipat i i-au ajutat
s ctige experien, nu-i aa? Dar nu te pcli, domnule
preedinte. Forele tale nu sunt pregtite s fac fa forelor
unei aliane occidentale unite, care este hotrt s obin
siguran energetic cu orice pre. Te implor, prietene, nu face
estimri greite, la fel cum au fcut ali lideri irakieni, de-a lungul
istoriei. ara ta nu i poate permite o micare greit, nu n acest
moment.
La care Al-Hassani replicase:
Vrem locul Rusiei din Consiliul de Securitate al Naiunilor
Unite.
Asta vrea i Israelul.
Totui, explicase liderul irakian, dac vrei petrolul nostru,
dorim un loc permanent n Consiliul de Securitate. Poate fi al
Rusiei. Sau unul nou. Pentru mine nu conteaz, dar nu e ceva
negociabil. i vrem asigurri c nici Uniunea European, nici
Statele Unite, nici Naiunile Unite nu vor interveni n eforturile
noastre de unificare regional, politic i economic.
Vrei s spui c vrei un cec n alb ca s reconstruieti
Imperiul Babilonian? ntrebase Lucente.
Omul avea o nclinaie pentru a vedea lucrurile evidente.
Dragul meu prieten, explicase Al-Hassani, poporul meu are
acelai drept s se organizeze ca europenii, ntr-un fel care i
servete interesele. i d-mi voie s fiu clar. Noi nu v cerem
voie. Noi cerem doar asigurri c nimeni nu va interveni.
Asigurri? Ce fel de asigurri?
Retragerea trupelor strine din regiune. Coordonarea tuturor

eforturilor de reconstruire prin biroul meu, nu prin Naiunile


Unite. Acces garantat la Organizaia Mondial a Comerului. i
garanii asupra Ierusalimului.
Al-Hassani i amintea clar privirea prefcut surprins de pe
faa lui Lucente. Juca teatru. Era un mincinos nnscut,
concluzionase liderul irakian. Dar nu asta conta. Cel puin pentru
moment, preedintele avea toate atuurile necesare pentru a
obine ce voia. i nu ezita s le foloseasc.
i ce fel de garanie n privina Ierusalimului ai vrea?
Naiunile Unite trebuie s internaionalizeze locurile sfinte.
Mai ales, trebuie s preia controlul asupra muntelui pe care se
afl Templul. Evreilor nu trebuie s li se permit s construiasc
nimic acolo nici templu, nici centru turistic, nici magazin de
falafel. Nimic. Niciodat. Punct.
Altfel? ntrebase Lucente.
O, prietene, n-a lua-o chiar aa, rspunse Al-Hassani, cu o
sclipire n ochi.
Lucente se forase s zmbeasc.
Pi tocmai ai spus-o, nu?
n acel moment, nelegerea pruse fcut. Cel puin aa
crezuse. De fapt, din ziua aceea, considerase c locul permanent
din Consiliul de Securitate al Naiunilor Unite era al lui, nu al
Israelului. Acum, avea adeziunea la Organizaia Mondial a
Comerului i aproape toate trupele strine fuseser retrase din
regiune, cu excepia celor care acordau asisten pentru
reconstrucie i pentru ajutoarele umanitare. Dar toate erau
coordonate din biroul lui, exact aa cum ceruse.
Totui, n privina Ierusalimului, Lucente obiectase, spunnd c,
pur i simplu, ce voia el nu se putea face. Susinuse c Statele
Unite aveau o influen prea mare. Dei, oficial, administraia lui
MacPherson nu susinea decizia prim-ministrului israelian David
Doron de a construi al Treilea Templu Evreiesc, Casa Alb nici nu
se opunea. Doron lua asta ca pe o aprobare i se grbea s
termine.
Guvernatorii din provinciile lui Al-Hassani erau furioi, la fel
Tariq. Insistau ca Al-Hassani s-l preseze pe Lucente care acum
era secretar general al Naiunilor Unite , s i opreasc pe
israelieni, altfel vor iei din imperiul Eurasiei i i vor declara
independena. Kurzii aproape c i puseser n practic
ameninarea. Iar ceilali guvernatori din Eurasia socoteau c Al-

Hassani nu putea risca o rupere a alianei pe care o construise cu


atta grij n ultimii ani.
Din pcate, aveau dreptate. Trebuia s gseasc o cale s l
foreze pe Lucente. Trebuia s gseasc o modalitate de a opri
construirea Templului. ncercase Operaiunea Cutia Neagr, dar
euase dezastruos. Nu reuise s pun mna nici pe Sulul de
Cupru, nici pe Chivotul Legmntului. Acum, evreii le aveau pe
amndou i, mpreun cu ele, un entuziasm fr precedent
pentru terminarea ct mai rapid a Templului.
Totui, prea c soarta i oferise liderului irakian un dar.

25
11:10 a.m.
Palatul poporului, Beijing, China
Prim-ministrul Liu Xing Zhao urc pe podium.
n vrst de numai patruzeci i nou de ani, era al aptelea
premier al Republicii Populare Chineze moderne i, de departe,
cel mai tnr. Perceput ca fiind cel mai viguros lider recent al
naiunii, att fizic, ct i intelectual, avea o pasiune bine
cunoscut pentru partidele de tenis de dup-amiaz i o
legendar memorie fotografic. Avea o nclinaie pentru
costumele negre din mtase, fcute la comand, precum cel pe
care l purta acum, i o puternic pasiune pentru creterea
economic rapid a Chinei, pasiune atent cultivat n timpul
perioadei ct fusese ministru de Finane, nainte de a ajunge
ministru de Externe i, mai apoi, de a fi validat de Congresul
Naional Popular ca prim-ministru, cu trei ani n urm.
Printre bliuri ameitoare, premierul Zhao i drese vocea i se
adres nu doar mulimii de reporteri, ci i unei largi audiene
aflate n faa televizoarelor.
Doamnelor i domnilor, mi cer scuze c a trebuit s v cer
s venii aici att de repede. Dup cum tii, exist mai mult de
dou mii de jurnaliti n China, de peste tot din lume, care
transmit lucrrile Congresului Naional al Poporului. Dai-mi voie
ca, n numele ntregii mele naiuni, s v spun c noi
condamnm fr echivoc aceste atacuri teroriste ticloase
asupra Statelor Unite. Ofer poporului american orice fel de
asisten va avea nevoie n perioada urmtoare. Iar eu i
guvernul meu suntem pregtii s conlucrm cu poporul
american i guvernul lui pentru a-i prinde pe cei responsabili de
aceste atrociti i s-i aducem n faa justiiei.
Premierul fcu pauz un moment, s-i permit translatorului s
in pasul cu el.
Mai mult, vreau s afirm n termeni fermi c poporul chinez
nu este responsabil n niciun fel de aceste atacuri. Dai-mi voie s
repet: Republica Chinez nu a jucat absolut niciun rol n aceste

atacuri.
Un murmur se rspndi printre ziariti.
Pe baza ultimelor informaii, generalii mei spun c nu au fost
atacuri cu rachete intercontinentale. i nici nu au fost lansate de
pe submarine. Se pare c au fost rachete cu raz scurt de
aciune, lansate de pe cargoboturi aflate n apropiere de coastele
americane ale Pacificului i Atlanticului i v asigur c niciun vas
chinezesc nu se afl i nici nu s-a aflat n ultimele douzeci i
patru de ore la mai puin de o mie cinci sute de kilometri de
teritoriile americane. n plus, navele pe care le avem n larg, n
drum spre Statele Unite, au fost ntoarse din drum i
redirecionate spre porturile noastre, pentru a fi verificate din
nou. De asemenea, am ordonat tuturor submarinelor i altor
nave s se ntoarc n porturile noastre, pentru a fi foarte clar
pentru autoritile americane c nu avem niciun fel de intenii
ostile fa de poporul american sau fa de altcineva.
Premierul mai fcu o pauz, astfel ca translatorul s nu
rmn n urm, apoi continu:
Tocmai am discutat personal cu ambasadorul american de
aici, din Beijing, pentru a transmite condoleanele mele i pentru
a-i spune exact ce v-am zis i dumneavoastr. Ministrul de
Externe Zeng Zou face tot ce poate pentru a contacta guvernul
american, n acelai scop. Este o zi neagr pentru istoria lumii.
Ceea ce s-a ntmplat este de neimaginat. Cu toii trebuie s
avem grij ca aceast criz s nu ne conduc spre abis.
Apoi premierul fcu semn c accept ntrebri.
Domnule prim-ministru, ntreb eful biroului local al
Associated Press, s-a fcut inventarul tuturor rachetelor
chinezeti intercontinentale?
Tocmai v-am spus, nu au fost atacuri cu rachete
intercontinentale. Dar, da, toate rachetele noastre sunt la locul
lor. Niciuna nu a fost lansat spre Statele Unite. i niciodat nu
vom face aa ceva.
Este adevrat, domnule prim-ministru, c v facei griji ca
nu cumva americanii s se gndeasc la o ripost mpotriva
Chinei? ntreb redactorul-ef al cotidianului Ziarul poporului.
Premierul ddu din cap.
Nu exist niciun motiv s ne temem de aa ceva, ncerc el
s l asigure pe reporter. Nu am fcut nimic mpotriva Americii.
Noi ne-am oferit s-i ajutm pe americani cu tot ce putem,

inclusiv ca s riposteze mpotriva oricrei ri responsabile


pentru atacuri. nc dou ntrebri da, dumneavoastr, din al
doilea rnd.
O femeie cu nsemnele Reuters se ridic.
Este adevrat c Statele Unite i-au trimis dou portavioane
n Marea Chinei de Est?
Am aflat asta din pres, dar nu pot confirma deocamdat.
Pe acelai subiect, domnule?
Da.
Dac se dovedete c e adevrat, cum va reaciona
guvernul dumneavoastr?
Vorbim despre ceva ipotetic, zise Zhao cu reinere. Este o zi
suficient de trist i fr s rspundem unor ipoteze. Da,
dumneavoastr din rndul din spate.
Domnule prim-ministru, ageniile de tiri transmit c
preedintele Al-Hassani a mobilizat aproape o sut cincizeci de
mii de soldai pentru a-i mpiedica pe kurzii din nordul Irakului s
adere la un nou stat kurd independent.
Am auzit i eu acelai lucru, domnule. Dar asta nu este
problema noastr acum.
neleg. Dar, avnd n vedere faptul c Irakul i China au
semnat o nelegere strategic acum cteva luni, v gndii s
trimitei fore militare n Orientul Mijlociu, pentru a mpiedica
micarea de independen a kurzilor?
Suntem n discuii cu Irakul i cu secretarul general al
Naiunilor Unite, Lucente, pe tema trimiterii unor trupe de
meninere a pcii n zona Golfului, replic Zhao. Dar nu plnuim,
deocamdat, s trimitem fore militare mpotriva kurzilor.
Deocamdat? ntreb reporterul. Asta nseamn c nu
excludei posibilitatea de a v altura irakienilor?
Problema kurd este una foarte sensibil. M tem c
aceasta ar putea fi scnteia care va aprinde din nou Orientul
Mijlociu. Ultimul lucru de care lumea are nevoie este nc un
rzboi n Irak. Vom face tot ce ne st n putin pentru a instala o
nou er de pace n zon, nu pentru a isca un nou rzboi.
Toi observar c premierul nu prea rspunsese la ntrebare.
Da, zise el, artnd spre corespondentul BBC, din al treilea
rnd.
Domnule prim-ministru, spunei c nu vei rspunde unor
ipoteze, ncepu ea, dar este clar c ai pus Armata Roie n

alert. Strzile Beijingului sunt pline de trupe i de artilerie.


Avioane de lupt survoleaz capitala. BBC transmite c flota
chinezeasc este scoas pe mare, aa c declaraia
dumneavoastr despre navele chinezeti retrase dinspre coastele
americane nu st n picioare. De cine v temei, dac nu de
americani?
Premierul atept i pru s-i cntreasc bine vorbele.
Trebuie s nelegei situaia de acum, vorbi el ncet. O mare
putere tocmai a fost atacat. Preedintele american a fost
omort. Nenumrai americani au fost i ei ucii. Am auzit c cel
puin jumtate dintre membrii Congresului sunt mori i ei. Casa
Alb i Pentagonul au fost distruse. Cine tie ce e n mintea
liderilor americani acum? Dumneavoastr tii? Noul preedinte a
inut vreo conferin de pres? Ai vzut vreo imagine n direct cu
el sau cu vreun consilier al lui? Nu, nu nc, aa c nu putem
dect s facem presupuneri. Operm n ceaa unei crize foarte
grave. Putem doar s ne nchipuim c liderii americani sunt
furioi i vor s riposteze. Aa c trebuie s ne lum msuri de
precauie.
Zhao fcu o pauz i privi n jur nainte s continue.
tiu, la fel ca dumneavoastr, c exist unii americani care
spun c noi reprezentm marele diavol. Exist unii care i-ar dori
un conflict ntre americani i chinezi. De asta se agit azi, la fel
cum au fcut i pn acum. Poate c pe americani i va tenta s
profite de situaie, s vad n China un duman i s ne atace. Ei
bine, noi nu suntem dumanii lor. i s fim bine nelei: la orice
ncercare de a ne trata ca pe un duman vom rspunde ca atare.

26
6:40 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Bennett se uita cum premierul Zhao coboar de pe podium.
Fusese o conferin de pres util, pn spre final, se gndea
el, cnd luase o turnur mai sumbr. Reporterul CNN, Terry
Cameron, era de aceeai prere.
Premierul chinez pare s ofere condoleane poporului
american i, n acelai timp, transmite i ceva ce seamn cu o
ameninare la adresa guvernului american; nu-i aa, Wang Li?
ntreb el.
M tem c da, fu de acord corespondentul de la Beijing.
Mesajul premierului a fost destul de direct, mai ales dac avem n
vedere faptul c nimeni nu a acuzat, de fapt, China c ar fi atacat
Statele Unite. i nici nu am auzit speculaii, provenite din surse
oficiale americane, potrivit crora ei ar suspecta China c ar fi
implicat n vreun fel n aceste atacuri.
Este posibil ca americanii s fi transmis chinezilor vreo
ameninare pe canale neoficiale?
Este posibil, dar m ndoiesc, totui. Cu siguran Ambasada
Statelor Unite ar avea cunotin de asta i ar fi interesat s
permit jurnalitilor internaionali s afle. Pn acum ns, nu am
cunotin de aa ceva.
Aadar, din punctul tu de vedere, Wang Li, ce nseamn
toate astea?
Grea ntrebare, Terry, nu multe ri sunt capabile s produc
astfel de distrugeri apocaliptice n Statele Unite, iar China Roie
este, cu siguran, una dintre ele. n mod clar, chinezii sunt
foarte ngrijorai de faptul c cei care au mai rmas din guvernul
american ar putea arta cu degetul spre Beijing i ar putea
riposta, iar premierul le-o ia nainte, pentru a preveni o astfel de
confruntare periculoas ntre China i Statele Unite.
Este o situaie pe care o vom urmri ndeaproape n
urmtoarele ore, zise Cameron. nc ceva ns, nainte de a te
retrage. neleg c secretarul general al Naiunilor Unite,

Salvador Lucente, a rmas n Beijing peste noapte, iar azidiminea a plecat spre Babilon. Ce poi s ne spui despre
ntlnirile pe care le-a avut aici?
E adevrat, Terry, confirm reporterul. Iniial, secretarul
general Lucente trebuia s se afle n New York toat sptmna
aceasta, la o conferin pe tema drepturilor omului. Numai c n
ultima clip pare s fi intervenit ceva care l-a convins s
prseasc Manhattanul i s vin la Beijing. Este o micare ce
pare aproape miraculoas n clipa asta. Dac rmnea n New
York, cu siguran acum s-ar fi numrat printre victime. Potrivit
oficialilor cu care am vorbit, sub protecia anonimatului,
secretarul general a venit aici s negocieze eventuala
introducere a forelor de pace chineze n zona Golfului Persic.
Domnul Lucente a insistat ca guvernul de la Beijing s joace un
rol esenial n accelerarea reconstruciei economice i a refacerii
Orientului Mijlociu i, de asemenea, s ajute la creterea ratei de
producie a petrolului, care este vital pentru scderea preului
internaional al acestuia i pentru stabilizarea economiei globale.
Liderii chinezi ezitaser n privina unei implicri ample, dar ceva
pare s se fi schimbat n acest weekend, ceva ce pare s-l fi
convins pe secretarul general s i schimbe planurile i s vin
aici pentru nite negocieri la nivel nalt. Dar niciuna dintre pri
nu a fcut vreun comentariu public la finalul discuiilor din
aceast diminea.
Mulumesc, Wang Li, zise Cameron. nelegem c secretarul
general va susine o conferin de pres mai trziu, n Babilon,
unde va vorbi despre distrugerea sediului Naiunilor Unite din
New York i despre ce se va ntmpla n continuare cu organizaia
internaional. CNN va transmite imagini de acolo. Deocamdat
ne ntoarcem la Londra, pentru a v aduce ultimele reacii
internaionale cu privire la
Bennett se scuz, lu o sticl cu ap din frigiderul mic din
biroul doctorului Kwamee i iei din clinic.
Temperatura crescuse. Era puin umbr, dar nu se simea nici
cea mai mic adiere de vnt. Nu se mai putea uita la televizor.
Nu-i mai putea asculta pe medici discutnd despre presupunerile
potrivit crora China ar fi n spatele atacurilor i ce ar trebui s
fac americanii. Erin nc dormea. El nu reuise s dea de mama
lui sau de altcineva din Statele Unite. Avea nevoie s fie singur.
Avea nevoie de timp s gndeasc, s se roage, s i dea seama

ce naiba s fac dat fiind situaia.


Trecea printre paznicii de la poarta principal, care i
exprimar ocul i condoleanele i l ntrebar dac l pot ajuta
cu ceva. Bennett le mulumi i trecu mai departe. Rspunsul era
nu, n-aveau ce s fac, dar le era recunosctor pentru grij.
Mergea acum spre cortul lui i al lui Erin, scldndu-se n
cldura dimineii. Poate va apuca s fac un du i s i schimbe
hainele nainte s se trezeasc ea, hotr el. Mai nti ns, se
ndrept spre mulime i i ceru scuze de la supraveghetorul lui
pentru c a lipsit de la mprirea micului dejun. Nu era nevoie, l
asigur femeia. Aflase ce se ntmplase cu Erin i apoi despre
atacurile din Statele Unite. i zise s nu se grbeasc, s se
ocupe nti de problemele personale. Ea i echipa ei de voluntari
se vor descurca. Nu tia exact cum, dar se vor descurca.
Bennett mulumi femeii n vrst din Bangladesh i porni spre
cortul lui, cnd i veni o idee: vor pleca. Nu era sigur cnd.
Probabil nu foarte curnd. Dar ceva din adncul lui i spunea c
nu vor mai rmne mult timp n Iordania.
Dac Erin se fcea bine, desigur, ar putea pleca spre cas
imediat. Habar n-avea ce vor face cnd vor ajunge acolo. Nici
mcar cum se vor ntoarce n ar. Toate zborurile spre i dinspre
continentul american erau oprite. La fel cele canadiene, pentru
moment.
Mexic? Caraibe? Unde? Nu tia i nu era momentul s se
gndeasc la asta. nc nu o putea lua pe Erin de acolo. Nu nc
o sptmn sau dou, cel puin. Poate pn atunci lucrurile se
vor lmuri. Dar ceva l fcea s se ntrebe dac mai au la
dispoziie o sptmn.
Lu o gur de ap i continu s mearg. La un moment dat,
se trezi gndindu-se la imaginile pe care le vzuse la CNN, cu
vicepreedintele Oaks depunnd jurmntul n faa judectoarei
din Jacksonville. n mod straniu, i aminteau de o faimoas
fotografie din 22 noiembrie 1963, cu vicepreedintele Lyndon
Johnson, care fusese nvestit tot la bordul lui Air Force One, dup
asasinarea preedintelui John F. Kennedy, n Dallas. Bennett chiar
o ntlnise pe femeie o dat judectoarea Sarah T. Hughes , la
o petrecere din Washington, unde fusese dus de ctre prinii lui,
copil fiind. De atunci, nici nu se mai gndise la asta. Dar acum nu
se putea abine s se ntrebe cum fusese atunci n acel avion de
pe aeroportul Love Field din Dallas, n timp ce naiunea jelea

moartea tragic a lui Camelot i ncerca s se adapteze noii


situaii, cu un nou preedinte, care avea un stil i un
temperament foarte diferite, ntr-o Americ total diferit de cea
care existase cu doar cteva ore nainte.
William H. Oaks era un om bun, se gndea Bennett, pe msur
ce nainta pe aleile prfuite din tabr. Fusese unul dintre cei mai
eficieni vicepreedini din istoria rii, iar el l respecta foarte
mult.
Oaks avea o mai mare experien guvernamental mai ales
una federal i de siguran naional dect avea MacPherson
cnd fusese ales, n urm cu opt ani. ntotdeauna era calm, lucid
i stpn pe sine n timpul unei crize. l vzuse prima dat dup
atacul kamikaze din Denver, care aproape c l ucisese pe
MacPherson, cu cinci ani n urm. l revzuse apoi cnd
avuseser loc atacurile sinucigae cu bomb, care l doborser
pe liderul palestinian i care declanaser un rzboi civil n
Cisiordania i Gaza.
Ce l impresionase la Oaks fusese faptul c omul era un
strateg. n anii 80, fusese un aliat-cheie al preedintelui Reagan
n lupta cu Imperiul Diavolului. n anii 90, fusese o voce
nverunat i hotrt s extind capacitatea CIA i s
modernizeze forele nucleare ale Statelor Unite, precum i
capacitile ei operaionale speciale.
De asemenea, i folosise impresionanta influen intelectual
pentru regndirea rolului Statelor Unite ntr-o lume postsovietic.
Fusese unul dintre primii lideri de la Washington care
avertizaser c radicalii islamiti vor lua locul comunitilor i vor
fi cea mai serioas ameninare pentru sigurana naional a
Statelor Unite i vzuser ameninarea iranian cu mult naintea
altor politicieni americani.
Omul avea o abilitate ciudat de a juca ah tridimensional,
abilitatea de a calcula i de a estima fiecare micare posibil i
fiecare reacie, cnd venea vorba despre politici naionale i
probleme globale.
i, de cele mai multe ori, avea dreptate. Pe Bennett nu l mira
c Serviciile Secrete i dduser numele de cod ah Mat. Dar
acum ah Mat nu mai era parlamentar. Era preedintele Statelor
Unite, ntr-un moment de teribil pericol. Cum vedea el lucrurile?
Ce credea? Ce pregtea?
Telefonul conectat prin satelit sun din nou. Bennett verific

din nou cine era. Niciun nume. Niciun numr. El era. El trebuia s
fie. Nu era prea sigur ce va spune sau ce va face, dar rspunse i
se rug tcut s aib nelepciunea de a reaciona potrivit.
Domnul Bennett? zise vocea de la cellalt capt.
Da, eu sunt, ncuviin el, pregtindu-se pentru ce urma.
Dar cuvintele pe care le auzi l prinser cu garda jos.
Domnule Bennett, aici operatorul Air Force One, v rog s
rmnei pe fir ca s vorbii cu domnul preedinte.

27
8:10 a.m.
Biroul preedintelui, Babilon, Irak
Salvador Lucente era palid i extenuat.
Al-Hassani l ntmpin clduros, cu tradiionalul pupat arbesc
pe ambii obraji, dar el era distant i apatic. Totui, avnd n
vedere cele ntmplate, preedintele era surprins c nu i
anulase de tot ntlnirea.
Salvador, ncepu Al-Hassani grav, n numele poporului meu,
te rog s accepi condoleanele noastre pentru teribila tragedie
care s-a abtut asupra ntregii familii a Statelor Unite.
Lucente ddu din cap, dar nu spuse nimic. Cei doi brbai
ieir pe balconul particular al preedintelui irakian i se aezar
la locurile lor obinuite. Khalid Tariq i urm i se aez la o parte.
De data asta, secretarul general i lsase nsoitorul la hotel.
Primim rapoarte controversate despre dimensiunea
pagubelor din New York, ncepu Al-Hassani. Ce mi poi zice?
Lucente se ntoarse i se uit peste ora.
Manhattanul nu mai exist, vorbi el ncet. Turtle Bay a fost
complet distrus, iar cldirea Naiunilor Unite mpreun cu el. Tot
personalul nostru din New York e mort. Toate informaiile noastre
au fost distruse. Sistemul de backup al computerelor a fost
distrus. Toate misiunile diplomatice au fost spulberate.
Magnitudinea pagubelor este, pur i simplu, incalculabil.
Nu tiu ce s spun, rosti Al-Hassani.
Cei doi brbai rmaser tcui cteva momente.
Poate s i aduc Khalid ceva? ntreb ncet liderul irakian,
n cele din urm.
Nu, mulumesc, fcu Lucente.
Cteva minute mai trziu, se rzgndi i ceru nite ceai. Tariq
chem un intendent i imediat fuser aduse un ceainic i dou
cni din porelan.
Trebuie s refacem totul s artm lumii c mai exist
speran pentru un viitor linitit dar va trebui s ncepem de la
zero.

Al-Hassani i puse nite miere n ceai i ntreb:


Vei reconstrui sediul din Statele Unite?
Secretarul general ddu din cap.
Sincer, nu m-am prea gndit nc. La Bruxelles, poate. Sau
la Roma. Tocmai am fost n China, dup cum tii. Sunt sigur c
vor fi presiuni s ne mutm n Asia, dei ntre noi fie vorba nu
ne vd la Beijing. Iar dup zvonurile pe care le aud dinspre
Statele Unite, e posibil ca pn la sfritul sptmnii s nu mai
existe un Beijing. M tem c lucrurile se nrutesc.
Al-Hassani aprob din cap, dar nu spuse nimic o vreme. Nu era
sigur c era pregtit s discute despre un rzboi nuclear ntre
Statele Unite i China. S le lum pe rnd, i zise el. Trebuia s
in sub control aceast discuie, s o direcioneze acolo unde
avea nevoie, i asta repede.
Fii sigur c eti bine-venit aici, Salvador, rosti el n cele din
urm. O vom considera o mare onoare. Ba chiar v vom construi
sediul pe banii notri.
Mulumesc. Eti mai mult dect generos. Chiar eti. Dar nu
sunt sigur dac mi pot permite preul tu, Mustafa.
Al-Hassani rmase tcut, atent s nu zmbeasc.
Ierusalim, nu? ntreb Lucente.
De fapt, era mai mult o afirmaie dect o ntrebare, dar
nimerise exact la int.
Preedintele ridic din umeri.
Atacul asupra Statelor Unite situaia actual, s zicem a
schimbat totul, nu-i aa?
Adic? ntreb secretarul general la rndul lui.
Ei, probabil c nu e cel mai bun moment s discutm despre
asta, chiar nu vreau s par insensibil, dar preedintele
MacPherson a fost cel care a sprijinit eforturile premierului Doron
de reconstruire a Templului evreiesc.
Nu chiar, domnule preedinte, tii doar.
Aa e, recunoscu Al-Hassani. MacPherson nu a susinut
construirea Templului, dar nici nu s-a opus, iar asta a avut acelai
efect. Acum ns, n mod tragic, totul s-a schimbat. Noul
preedinte american, Oaks, va avea cu siguran alte probleme
de rezolvat i nu l va preocupa viitorul Templului, nu?
Ce ncerci s spui de fapt, Mustafa? insist Lucente.
Vreau s spun c ar fi posibil ca n noile condiii s fie fcute
noi presiuni care s i mpiedice pe israelieni s finalizeze

construcia.
Nimic nu-i va opri pe israelieni, zise secretarul general foarte
direct. Mi s-a declarat c Templul va fi gata pn la toamn,
poate de Yom Kippur.
La fel am auzit i eu.
Atunci tii c sta nu e un proiect pe care premierul Doron
s l abandoneze.
Al-Hassani ddu din cap.
Nu fi aa sigur, l contrazise el. Cu America neutralizat i,
astfel, cu probabilitatea ca armata american s nu i mai susin
pe israelieni cred c Doron ar putea fi forat s se gndeasc de
dou ori nainte de a sfida voina comunitii internaionale.
Lucente puse jos cana i l privi pe Al-Hassani n ochi.
Mustafa, spune-mi c nu ai fost tu n spatele atacurilor.
Preedintele mim o expresie uluit.
Cum? Cum poi s gndeti aa ceva?
Spune-mi c greesc.
Nici mcar nu o s te nvrednicesc cu un rspuns, zise
liderul irakian pufnind, fr s ndrzneasc s se uite spre Tariq.
Te mai ntreb o dat, insist Lucente. Ai sau nu ai vreo
legtur cu atacurile asupra Statelor Unite?
M insuli din start, i-o ntoarse Al-Hassani. Noi nici mcar
nu avem arme nucleare. Ar trebui s tii asta mai bine ca oricine.
Poate c da, poate c nu. Am vzut rapoarte potrivit crora
cteva arme nucleare tactice ale ruilor, despre care se tia c
sunt n regiune sau pe drum, n-au mai fost gsite dup Ziua
Devastrii.
Am auzit i eu acelai lucru, admise preedintele.
i?
i ce?
i am auzit zvonuri potrivit crora acele arme nucleare au
fost gsite de forele irakiene i duse la Babilon, s fie pstrate n
siguran.
Minciuni, replic Al-Hassani. Cine i-a spus asta? Kurzii? Cei
care vor acum s te preseze pe tine i pe restul lumii ca s le
permitei s ias ilegal din Statele Unite ale Eurasiei i s-i
formeze mica lor ar patetic? Mincinoi. Toi sunt nite
mincinoi! Nu avem nicio arm nuclear. Niciodat nu am avut
arme nucleare. Niciodat nu vom avea arme nucleare. Iar eu sunt
profund jignit de faptul c ai venit aici, n casa mea, s m acuzi

c ncerc s anihilez tocmai ara care m-a eliberat, pe mine i pe


poporul meu, de tirania lui Saddam i a fiilor lui.
Nu te acuz, repet Lucente, calm. Doar te ntreb. i sunt
ntrebri pe care i le va pune ntreaga lume n curnd. Nu crezi
c secretarul general al Naiunilor Unite ar trebui s primeasc
rspunsuri la astfel de ntrebri?
Dar liderul irakian se fcu neles prin expresia feei, iar
rspunsul lui era un nu de neclintit.

28
7:14 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Bennett era uluit.
Nu era el. Era Oaks. Dar de ce s l sune pe el noul preedinte?
De ce acum?
Jon, tu eti?
Da, domnule preedinte, rspunse el, nghiind greu.
neleg c eti n Orientul Mijlociu acum, aa e?
Da, domnule, n Iordania.
ntr-un fel de tabr de refugiai?
Aa e, domnule. Eu i Erin am venit aici imediat dup luna
de miere.
Ct nseamn asta, cam ase luni?
Aproape apte, domnule.
Bravo vou. Trebuie s fie satisfctor s faci ceva bun cnd
totul n jur se duce naibii, nu?
A fost pn azi, zise Bennett, recunosctor pentru vorbele
bune, dar simindu-se prost s se pun pe ei n centrul ateniei,
date fiind circumstanele.
ntr-adevr, ncuviin Oaks, att de ncet nct abia l auzi.
De asta te-am sunat.
Nici nu tiu ce s spun, domnule preedinte, mi pare att de
ru pentru preedintele MacPherson i familia lui i pentru tot ce
se ntmpl, desigur. Cuvintele nu pot
Vocea lui se stinse. Emoii puternice i forau din nou drumul
spre suprafa i trebuia s lupte cu ele.
Ce s-a ntmplat azi este de neneles, fu de acord Oaks, cu
o voce slbit.
Marie i bieii sunt bine?
Da. Mulumesc de ntrebare. Nu sunt cu mine, dar tocmai
am vorbit cu ei la telefon. Cu toii am fost foarte norocoi.
M tem c eu nu cred n noroc, domnule preedinte.
Oaks pru surprins.
Ce vrei s spui?

Norocul nseamn ntmplare, explic Bennett. Dar


Dumnezeu nu procedeaz ntmpltor. El are un plan.
Crezi c atacarea Americii cu bombe nucleare face parte
dintr-un plan al lui Dumnezeu?
Nu, domnule, nu asta am vrut s spun.
Atunci, iart-m c nu neleg, dar ce ai vrut s spui?
Oamenii fac planuri diavoleti, nu Dumnezeu. Dar Biblia zice
c ce plnuiete omul pentru diavol Dumnezeu poate transforma
n ceva bun.
Deci Dumnezeu tia c toate astea se vor ntmpla?
Da, domnule.
i de ce nu le-a oprit?
Nu tiu, domnule.
Ar fi putut.
Da, ar fi putut.
Dar nu a fcut-o.
Nu am cum s explic prea bine, domnule preedinte. Tot ce
tiu sigur, n aceast privin, este c El a ales s v in n
siguran i s v fac noul lider al lumii libere. sta nu e noroc,
domnule. Nu e ntmplare. Este graia lui Dumnezeu. Este mna
Lui asupra dumneavoastr, care v ghideaz, v pune exact
acolo unde vrea El. i, ca s fiu sincer, acum sunt relevante doar
dou ntrebri.
N-avea rost s se nvrt n jurul cozii, se gndea Bennett.
Miza era prea mare.
Care anume? ntreb Oaks.
Prima este ntrebarea pe care fiecare dintre noi trebuie s o
nfrunte nainte de a fi prea trziu: Dac, fereasc Dumnezeu, ar
fi s mor la noapte, sunt absolut sigur c mi voi petrece
eternitatea n rai?
Urm o tcere lung, incomod.
i a doua? ntreb Oaks.
A doua este o ntrebare pe care doar dumneavoastr trebuie
s v-o punei: Ce vei face cu aceast enorm responsabilitate pe
care Dumnezeu v-a pus-o n mini?
Urm o alt pauz lung. Bennett se ntreba dac nu mersese
prea departe. Totui, date fiind mprejurrile, tia c nu avusese
de ales. Nu era un moment politic. El nu era consilier politic.
Sufletul preedintelui atrna ntr-o balan. Omul era un agnostic
n zilele de apoi ale pmntului, zile care aveau s l conduc

drept spre Ziua Judecii. Oaks avea nevoie s-i rezolve


problemele cu Dumnezeu nainte s fie prea trziu.
De fapt, Jon, se blbi preedintele, dei nu i sttea n fire,
de asta
Da, domnule?
De asta te-am sunat.
Bennett nu tia sigur ce s spun n continuare, aa c ascult.
Niciodat nu mi-am nchipuit c aa ceva ar fi cu putin, nu
dup ultimul rzboi, continu Oaks. Credeam c am lsat n urm
astfel de orori. Dar n ultimele cteva ore mi-l tot amintesc pe
vechiul tu prieten, doctorul Mordechai, care zicea c povestea
aceea cu Gog i Magog nu era totul, era doar nceputul
sfritului.
Da, aa zicea. i e adevrat, recunoscu Bennett, surprins c
Oaks dduse atenie acestui lucru.
ncep s cred c tu i el ai avut dreptate n privina multor
lucruri, continu preedintele. Recunosc, am fost sceptic, pn
acum cinic, poate. Dar dup asta nu tiu De asta am sunat.
A ei bine, a fi recunosctor pentru sfatul tu, Jon.
Ce vrei s spunei, domnule? ntreb el, creznd c n-a
auzit bine.
A vrea s ne ntlnim ct mai repede cu tine i cu Erin.
Aproape toi oamenii notri din poziii-cheie sunt mori. Aproape
tot personalul de la Casa Alb i de la Consiliul de Securitate
Naional s-a dus. La fel mare parte din echipa de la Pentagon. i
sunt sigur c ai auzit despre Langley.
Da, domnule, am auzit.
Am nevoie n jurul meu de oameni pe care i cunosc, de
oameni n care am ncredere, zise Oaks direct. Trebuie s formez
o echip din oameni care s mi dea sfaturi nelepte n aceste
zile ntunecate, oameni care sunt dispui s spun ce au n
minte, chiar dac nu sunt gnduri comode. Nu am avut prea mult
timp s m gndesc la toate astea sau s fac un plan de aciune.
Dar imediat m-am gndit la tine i am insistat s te gseasc.
Suntei foarte amabil, domnule, dar eu
Nu e amabilitate, Jon, l ntrerupse preedintele. Este
disperare. Uite, o s fiu sincer cu tine. Am crezut c i-ai pierdut
minile cnd ne-ai dat mie i lui Mac memoriul Opiunea Ezechiel.
Iar cnd ai plecat de la Casa Alb, dup votul Naiunilor Unite, i
te-ai dus n Rusia s o gseti pe Erin, m-am gndit foarte serios

c ai halucinaii sau nclinaii suicidare, dac nu pe amndou.


Niciodat n-am fost o persoan religioas. ntotdeauna am
considerat c politica i religia reprezint o combinaie proast.
Credeam c doar oamenii slabi au nevoie s cread n
Dumnezeu, tii tu, s vad n el un sprijin, un baston. i, ca s fiu
absolut sincer cu tine, chiar mi pierdusem din respectul pentru
tine cnd ai pus vederile religioase naintea a ceea ce credeam
eu c sunt interesele de securitate naional. Dar
Preedintele fcu o pauz.
Da, domnule?
Ei bine, trebuie s o spun, dei nc nu neleg nimic din
Biblie sau din profeii sau din altceva de felul sta ei bine, n
fine Este evident c ai anticipat foarte bine dei n mod
straniu unele evenimente majore Preai s tii c ele aveau
s se ntmple i poate c toate acele profeii au vreo legtur cu
unele evenimente.
Oaks se opri din nou. Bennett tot nu tia sigur cum s
rspund.
Vreau s spun, continu preedintele, n cele din urm, c
am nevoie de tine aici, s stai o vreme cu Marie i cu mine ct
se poate de repede.
i ce s fac, mai exact, domnule preedinte?
Amndoi am vrea s aflm mai multe despre cltoria ta
spiritual, cum l-ai gsit voi doi, tu i Erin, pe Dumnezeu. Uite ce
e, Jon, concluzia e c trebuie s tiu ce tii tu. Trebuie s tiu ce
urmeaz. Trebuie s neleg unde s plasez Statele Unite n
profeiile Bibliei. Adic vom fi atacai din nou?
Sincer, domnule, nu tiu.
Biblia spune ceva despre noi, despre America?
Nu chiar, domnule, nu, nu spune.
Dar despre China? Exist vreo profeie despre China i
despre Ultimele Zile sau cum s-or numi?
Asta era, aadar, se gndea Bennett. Preedintele chiar lua n
considerare o ripost mpotriva chinezilor.
Domnule preedinte, nu sunt sigur c sunt persoana
potrivit s v sftuiasc n privina asta, zise el cu modestie.
Nu are cine altcineva, i nici timp nu avem. A vrea s
ajungi aici pn mine. Ct de departe eti de Amman?
Mine? Pe Bennett l trecu un fior. Voia s l ajute pe
preedinte. Voia s fac ceva pentru ara lui i, dac asta sttea

n puterile lui, pentru el era o neateptat onoare. Dar era


imposibil, nu? Nu putea s o deplaseze pe Erin i, cu siguran,
nu avea de gnd s o lase n Iordania.
i explic pe scurt starea n care se afla ea. Oaks l nelese, dar
rmase de neclintit. Bennett trase o singur concluzie.
Preedintele trebuia s aib n vedere o ripost serioas
mpotriva Chinei i voia s tie, ct mai repede, dac exista vreo
abordare profetic a unui astfel de scenariu de comar. Nu era
ceva de analizat la telefon. ntr-adevr, era surprins c
preedintele voia s discute cu el despre toate astea. Dar, n mod
clar, evenimentele l mpingeau s fac asta. Nancy Reagan i
ndreptase atenia spre astrologie n orele cele mai ntunecate ale
ei, cele care au urmat tentativei de asasinat asupra soului ei.
Oaks, cel puin, voia s se ntoarc spre Biblie. Totui
Preedintele tia foarte bine c Bennett ovia s intre din nou
n serviciul guvernului, Dar nu i ceruse prerea n condiii
obinuite. l rugase s l ajute chiar n ziua n care patru orae
americane fuseser terse de armele nucleare. Un rzboi
termonuclear global era pe cale s nceap i, mpreun cu el,
poate, aveau s vin Rpirea i nceputul Marelui Necaz. Totui,
ultimul lucru pe care voia s l fac era s foreze o desprire
lung, dificil i prematur de Erin.
Nu-i face griji, insist preedintele, simind ezitarea lui. O s
vorbesc cu oamenii mei s pregteasc o ambulan care s o
duc la Amman. De acolo vom gsi o cale s v aducem pe
amndoi n Statele Unite. Dar, stai aa, e cineva de la NORAD pe
linia cealalt. Ne vedem mine. Ai grij. Inclusiv de iubita ta
soie. i roag-te pentru mine, Jon. Orice ai face, nu nceta s te
rogi pentru mine.
Fii sigur, domnule preedinte.
tiu c aa o s faci, i i sunt recunosctor. i promit s m
gndesc la ntrebrile puse.
Mulumesc, domnule.
i o s m anuni dac pot s te ajut cu ceva?
De fapt, domnule preedinte, zise Bennett fr ezitare, ar fi
ceva.
Ce anume?
Ai vrea s m ajutai s iau legtura cu mama, s vd dac
e n siguran?

29
7:36 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Lui Bennett nu-i venea s cread ce se ntmplase.
Se simea onorat c preedintele se gndise la el ntr-un astfel
de moment i era dornic s l ajute. De asemenea, era profund
recunosctor c fusese de acord s-l pun pe Bobby Caulfield,
consilierul lui personal, s fac tot ce era posibil pentru a o gsi
pe mama lui. Brusc ns nelese c, ocat s-i aud vocea, nu-i
spusese nimic despre misteriosul apelant. i nici nu avea un
numr la care s l poat suna pe preedinte, iar o privire rapid
pe lista celor care-l cutaser i confirm c Oaks apelase de pe
un numr secret i, cel mai probabil, de pe o linie codat.
i acum? se ntreba. America fusese atacat. Milioane de
oameni erau mori sau zceau pe moarte. Profeiile se mplineau
rapid. Liderul lumii libere, sau ce mai rmsese din ea, i cerea
ajutorul.
n sfrit, Bennett ajunse la cortul lui i i lu obiectele de
toalet, o pereche de pantaloni militari curai, un tricou curat i
un prosop, nainte s se ndrepte spre du. Avea nevoie s-i
limpezeasc mintea. Trebuia s i dea seama cum s procedeze.
Instinctele lui erau bune, la urma urmei. El i Erin plecau repede
i pentru totdeauna.
Vetile despre atacurile asupra Statelor Unite ncepuser s se
mprtie printre cei din tabr. Observ grupuri mici adunate n
jurul unor radiouri, ascultnd ultimele nouti. Unii plngeau. Cei
mai muli erau ocai. Dar erau i grupuri de biei tineri care
rdeau i ncurajau atacurile asupra americanilor.
Primul lui instinct fu s-i apuce pe civa dintre ei i s le
izbeasc unele de altele capetele. Dar era o tentaie creia
trebuia s-i reziste. La urma urmelor, el i Erin veniser n
Iordania ca s-i iubeasc att aproapele, ct i dumanii, nu s
dea n ei. Pentru Bennett nu era uor s fie calm n astfel de
circumstane. Dar trebuia s rmn credincios misiunii pentru
care fusese chemat. Oamenii i urmreau fiecare micare, mai

ales acum. Fiind unul dintre puinii americani din tabr, nu


putea s i trdeze ara. i mai important, ca unul dintre puinii
adepi ai lui Hristos, de aici, nu putea s l trdeze pe Dumnezeu,
pe cel care l trimisese aici ca s fie minile i picioarele Lui, s
binecuvnteze sracii i nevoiaii n numele Lui. Trebuia s se
concentreze pe asta.
La auzul tinerilor care glumeau pe seama rii sale, brusc, i se
contur mai clar ntrebarea care era n minile multor oameni
aceeai cu care, pn ieri, se confruntase i el. De la Rzboiul lui
Ezechiel, oamenii l tot ntrebaser unde se situeaz Statele Unite
n profeia Sfritului Lumii i ce se va mai ntmpla nainte de
ntoarcerea lui Isus. Nu prea tiuse ce s le spun. Niciodat nu
pretinsese c ar fi un expert n profeii, aa cum fusese doctorul
Mordechai.
Dar oamenii continuaser s ntrebe, iar ntrebarea nc rodea
sufletul lui Bennett. Aa se face c, n ultimele luni, i petrecuse
timpul
liber
ncercnd
s
afle
rspunsul.
Cu
toate
responsabilitile lor din tabr, aveau puin timp liber. La
nceput, el i Erin se trezeau cu zece-cincisprezece minute, ca s
citeasc din Biblie i s se roage mpreun, nainte de a porni
spre treburi. Curnd ns, se dovedise insuficient. Conflictul
spiritual era prea intens. Foamea lui Bennett de Dumnezeu i de
lumea Lui era prea profund, prea disperat.
Curnd, ncepuse s se trezeasc la dou sau trei dimineaa,
ca s citeasc din Scriptur, la lumina veiozei. i lua notie
detaliate n jurnalul legat n piele pe care i-l dduse Erin. Adesea
l prindeau zorile n genunchi, rugndu-L pe Domnul s-i dea
nelepciunea i abilitatea de a explica ceea ce i nva pe alii.
Se ruga pentru mama lui. Se ruga or dup or pentru fiecare
prieten care i venea n minte, cerndu-I s le deschid ochii spre
dragostea Lui, s-i conduc spre Regatul Lui i s le ntreasc
credina.
Uneori, cnd avea cteva ore libere, se folosea de laptopul lui
cu conexiune prin satelit i intra pe internet. Colinda pe site-ul i
prin jurnalul pe care dr. Mordechai l lsase n urma lui, ncercnd
s descifreze fiecare bucic din profeiile de acolo. Adesea
trimitea e-mailuri prietenilor lui Mordechai, precum i unor
pastori i profesori de seminarii din ntreaga lume, cerndu-le
prerea n legtur cu aceleai profeii. Era o curs contra
cronometru n escatologia biblic, tia, dar nu avea de ales.

Oamenii voiau s afle adevrul. Veneau la el din ce n ce mai des,


n cutarea rspunsurilor. Iar timpul se scurgea.
Bennett ajunse la duuri i ls apa rece s curg peste el, n
timp ce l npdea un nou val de emoii i de gnduri. Era
pregtit? Pregtit s vorbeasc despre locul pe care l ocupa
China n acele ultime zile? Pregtit s discute despre viitorul
Israelului i al Templului? Pregtit s explice viitorul Babilonului?
Pregtit s explice de ce nu exist referiri biblice la America,
absolut niciuna?
Iar aceasta din urm era cea mai grea dintre toate, cugeta el,
n timp ce se confrunta cu o nou ntrebare: dac, ntr-adevr, i
triau zilele de apoi, cum era posibil ca Statele Unite, cea mai
puternic naiune de pe faa pmntului, s nu aib niciun rol?

30
7:43 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Bennett se fora s fie raional, nu emoional.
Deocamdat nu putea face nimic n privina urmrilor
atacurilor. Dar se putea pregti pentru ntlnirea cu preedintele
i, decise el, pe asta trebuia s se concentreze. ncerc s i
limpezeasc mintea i s se axeze pe ce tia pn acum.
Ezechiel 36 i 37 fusese punctul lui de plecare i cea mai clar
profeie dintre toate. Descria limpede renaterea Israelului ca
naiune la sfritul istoriei, ntoarcerea evreilor pe Pmntul
Sfnt, dup secole de exil, iar pe evreii din acest Israel renscut
refcnd vechile ruine, fcnd deertul s nfloreasc i s se
mbogeasc i construindu-i o oaste foarte mare. Spre
surprinderea lui, toate acestea se ntmplaser deja, dei
profetul evreu le scrisese cu dou mii cinci sute de ani mai
devreme.
Mai mult, urmtoarele dou capitole din cartea lui Ezechiel se
adeveriser i ele. Descriau clar ridicarea unui nou dictator n
Rusia, care va face o alian militar cu Iranul i va sprijini rile
din Orientul Mijlociu n atacarea Israelului, n ceea ce se va numi
Rzboiul lui Gog i Magog. Profeia mai spunea c, exact atunci
cnd Israelul i va fi pierdut orice speran, Dumnezeul lui
Abraham, Isaac i Iacov va interveni, n mod miraculos, i va
salva Israelul. Ezechiel descrisese focul i grindina care cdeau
pe pmnt asupra inamicilor renscutului stat evreiesc. El
scrisese despre un cutremur puternic care va dezlnui haosul i
carnajul, iar cnd fumul se va mprtia, Israelul va fi salvat de
distrugere, iar Domnul i va revrsa Spiritul peste toat casa lui
Israel, aducnd i o salvare spiritual. Ezechiel 38:16 mai
spunea c toate acestea se vor ntmpla n zilele de apoi. i,
spre uimirea lui Bennett, vzuse toate acestea petrecndu-se n
ultimii ani. Nu exista nicio ndoial c acum se aflau n ceea ce
Biblia numea zilele de apoi.
Dac asta nu era de ajuns, profeia afirma categoric c, odat

asemenea evenimente declanate, ntreaga lume va percepe


Israelul i Ierusalimul aa cum a fcut-o chiar Dumnezeu, drept
centru al istoriei. Capitolul 5, versetul 5 zicea aa: Aa vorbete
Domnul, Dumnezeu: Acesta este Ierusalimul! Eu l pusesem n
mijlocul neamurilor i de jur mprejurul lui sunt ri. i, dup
cum stteau lucrurile, totul se adeverea. Toi ochii erau ndreptai
acum spre Israel, epicentrul tuturor marilor evenimente care
zguduiau lumea i i conturau viitorul.
n ce privete Europa, doctorul Mordechai i oamenii de tiin
care studiaser Biblia, pe care Bennett i citise, credeau c avea
s joace un rol important n aceast dram a Ultimelor Zile. n
capitolele 2 i 7 din Daniel, de exemplu, profetul evreu prezicea
nu doar ridicarea unui Imperiu Roman puternic i feroce, dup
cele din Babilon, Media-Persia i Grecia lucru care se
ntmplase exact cum spusese Daniel, la sute de ani dup ce
scrisese toate acele profeii , ci i o renatere a puternicului
Imperiu Roman, spre sfritul istoriei.
Daniel 8:8-9 prea s arate c Antihristul avea s fie un
conductor care se va ridica din cenua Imperiului Greco-Roman
i care va aduna laolalt uriae puteri, pe msur ce forele lui
militare se vor mica spre sud i spre est, spre inutul Israelului,
ca s l nconjoare i, eventual, s se lupte cu el.
Daniel 9:26-27 arta c Antihristul pe care Biblia l descria ca
pe un diavol nspimnttor, viitorul dictator mondial se va
ridica dintre oamenii care vor distruge Templul i Oraul Sfnt al
Ierusalimului, dup ce Mesia va fi strpit. i tocmai romanii
distruseser Templul i Ierusalimul, n anul 70 d. Hr., nu la mult
timp dup crucificarea lui Isus, Regele evreilor i Mntuitorul
neamurilor. Pentru Bennett prea evident, astfel, c Antihristul
avea s apar dintr-un Imperiu Roman renscut.
Desigur, noiunea de Imperiu Roman renscut prea absolut
imposibil n secolul douzeci. Dup cele dou rzboaie mondiale
i moartea a zeci de milioane de oameni, niciun continent de pe
pmnt nu era mai divizat, mai distrus, mai slbit, mai necat n
snge i mai plin de ur ca Europa. Dar apoi, iat, Israelul
renscuse n 1948, exact cum prezisese Scriptura, iar Europa
ncepuse i ea s se ridice din nou. Comunitatea Economic
European predecesoarea Uniunii Europene fusese creat n
25 martie 1957, odat cu semnarea cunoscutului Tratat de la
Roma. La o mie ase sute de ani de la dispariia Imperiului

Roman, iat c el aprea din nou, ca o pasre phoenix din


propria-i cenu. i uite cum e acum, se gndea Bennett.
Uniunea European cuprindea mai mult de douzeci i patru de
state, aproape o jumtate de miliard de oameni, cu un sistem
economic propriu, un singur lider pentru politica extern, un
paaport pentru toi cetenii ei, circulaie fr granie i toate
acestea exact cum fuseser prevzute n Biblie.
Irakul avea i el un rol n aceste ultime zile. Profeii evrei Isaia
i Ieremia o spuseser clar, la fel Ezechiel i apostolul Ioan, n
Apocalips. i, uimitor, Babilonul chiar nviase i era acum
centrul puterii i al comerului ntr-un Orient Mijlociu post-rzboi.
Oamenii crezuser c aa ceva nu va fi posibil, dar uite c
fusese. Bennett vzuse cu ochii lui.
n mod remarcabil, Asia prea s fie o prezen puternic n
acest ultim capitol al istoriei, constat el. Apocalipsa 16:12
spunea clar c mpraii din Rsrit vor veni mrluind prin
Irak, pe valea rului Eufrat, naintnd spre Babilon i, eventual,
spre Armaghedon, n valea Izreel, bogat n petrol. Cine erau,
exact, aceti regi? Nu era nc sigur. Liderii Chinei preau s
atepte, nclzindu-se pe margine, s intre pe teren. Poate c
Indonezia i Coreea de Nord li se vor altura. La fel India i
Pakistanul. Timpul o va spune, dar, dup cum se ntrevedea, nu i
era greu s-i imagineze o nou coaliie militar n Asia, una care
s atace Israelul ntr-un viitor nu foarte ndeprtat.
ns, orict de mult ncerca, nu reuea s gseasc n Scriptur
nicio referire specific la Statele Unite pentru aceast perioad,
iar asta l deranja foarte ru. i scpa ceva? Sau era adevrat c
ei nu erau acolo? i, dac americanii nu erau n Biblie, se ntreba
Bennett de luni de zile, ce se va ntmpla cu ara lui?
Cu cteva luni n urm, el i Erin luaser masa cu un prieten,
un pastor iordanian care sugerase c rspunsul la ntrebarea lui
era Apocalipsa. Curnd, argumentase pastorul, sute de milioane
chiar miliarde de urmai noi ai lui Isus vor disprea ct ai clipi
din ochi, vor ajunge n ceruri, cu Isus nsui. Atunci cnd avea s
se ntmple asta, ntrebase pastorul, nu era posibil ca America s
fac implozie?
Probabil c era adevrat, se gndea Bennett. i amintea ct
de devastat fusese poporul american dup ce pierduse aproape
trei mii de suflete n atacul din 9/11. Cum ar reaciona dac
douzeci, sau treizeci, sau cincizeci de milioane de oameni, sau

chiar mai mult ar disprea deodat? Ce s-ar ntmpla cnd unii


dintre cei mai nali oficiali din guvern ar disprea? Dar dac mii
de comandani militari, ofieri de poliie, pompieri i doctori ar
disprea, pur i simplu, din Carolina pn n California? i-ar
reveni vreo ar din aa ceva? Nu prea repede, concluzion el.
Asta explica, n mod sigur, cum se putea ca Statele Unite s fie,
efectiv, neutralizate, n acele ultime zile.
Numai c ceea ce Bennett nu luase n considerare la modul
serios, pn acum, era eventualitatea ca altceva s devasteze
poporul american i s l scoat din joc n acele ultime zile. Un
declin financiar pe Wall Street. Colapsul brusc al dolarului.
nceputul unei noi Mari Crize. O serie de cutremure devastatoare.
Sau uragane. Sau alte dezastre naturale, precum un tsunami.
Acum America fusese lovit de cel mai groaznic atac nuclear din
toate timpurile: cinci rachete nucleare. E posibil s urmeze i
altele. Niciuna nu fusese clar anunat n profeii. Cel puin el nu
nelesese asta. Dar poate c trebuia s ntrevad neutralizarea
Americii citind printre rnduri.
Dac era aa, ce i scpa? Ce urma? Ce s i spun
preedintelui cnd se vor afla fa n fa o ntlnire de care l
despreau mai puin de douzeci i patru de ore?

31
8:45 a.m.
Biroul preedintelui, Babilon, Irak
Cred c ar fi timpul s pleci, zice Al-Hassani cu rceal.
Liderul irakian n vrst de aizeci i ase de ani nu voia s fie
acuzat de genocid de ctre secretarul general al Naiunilor Unite,
mai ales c l amenina cu invadarea Statelor Unite ale Eurasiei
dac nu ncepea s livreze amicilor lui mai mult petrol i dac nu
reducea imediat preul. Numai c Lucente nu era pregtit s
plece.
Nu plec de aici atta timp ct nu ajungem la o nelegere,
replic secretarul general.
Nu mai avem nimic de discutat, ripost i Al-Hassani. i
spun ct se poate de direct c nici eu, nici altcineva angajat,
pltit sau asociat cu Statele Unite ale Eurasiei nu are de-a face cu
aceste atacuri diavoleti mpotriva americanilor. Punct. Sfritul
propoziiei. Sfritul discuiei.
Tariq continua s i bea ceaiul i nu zicea nimic.
i declar i oficial, continu Al-Hassani, ceea ce am rostit
deja n mod public. Condamn aceste atacuri i pe oricine e
implicat n ele. Dar, ntre noi doi, Salvador, aceast zi, dei este
una neagr, a creat n mod neateptat o oportunitate istoric,
iar tu tii. Oportunitatea de a remodela lumea ntr-un fel care n-a
mai fost posibil de la cderea Imperiului Roman. Ai de gnd s o
lai s i scape? Sau vei aprecia corect momentul i i vei mplini
destinul?
Ce vrei s spui, mai exact, Mustafa?
Al-Hassani se aplec i cobor vocea.
Vreau s spun c o lume fr Statele Unite sau, cel puin,
o lume n care Statele Unite sunt neutralizate financiar i militar
creeaz un enorm vid global de putere, pe care tu i eu ne-am
putea lupta s l umplem sau
Sau?
Sau un vid de putere pe care l-am umple mpreun.
Iar elul ar fi?

Cel pe care ni-l dorim, opti Al-Hassani. Dar, n ce m


privete, nu visez alb-negru.
Se pare c te-ai cam gndit la asta.
Spune-mi c tu nu, Salvador, l provoc preedintele.
Privete-m n ochi i spune-mi c tu nu te-ai gndit la o lume
fr America, o lume fr o super-putere, o lume n care
secretarul general al Naiunilor Unite este regele regilor i lordul
lorzilor.
Lucente refuz s mute momeala.
Poate c ar trebui s ne gndim la asta mpreun, domnule
secretar general, continu Al-Hassani. Am senzaia c tu i eu am
fi foarte creativi i abili n stabilirea unei noi ordini mondiale. Dar
fr greeli: dac ncerci s mi pui n crc aceste atacuri, vei
vedea cum barilul de petrol ajunge la cinci sute de dolari, pn la
Crciun. Nu-mi pas cte trupe vei trimite ca s ne opreti.
Oamenii mei mai degrab vor da foc petrolului dect s renune
la comorile noastre naionale, n timp ce tu vei permite
blestemailor de evrei s-i construiasc Templul i s devin o
superputere financiar i militar de necontrolat.
Lucente se ls pe spate n scaun i lu o nghiitur de ceai.
Mustafa, vrei s zici, fr urm de ndoial, c nu ai absolut
nicio legtur cu acele atacuri?
Exact asta i zic.
Dar, n acelai timp, mi spui c nu te deranjeaz s profii
de moment pentru a-i continua ambiiile expansioniste?
i spun c totul s-a schimbat, Salvador. i spun c ntreaga
lume e n minile tale. Ni s-a fcut un dar. Nu am nici cea mai
mic idee cine e responsabil de ceea ce s-a ntmplat i, sincer,
nu mi pas prea mult. Interesul meu nu e trecutul, ci viitorul, iar
viitorul aparine celor care i-l pregtesc azi.
Lucente ridic din sprncene.
Malcolm X?
Al-Hassani aprob din cap.
Ciudat, observ secretarul general, nu mi pari a fi genul
predispus s citeze revoluionarii afroamericani, Mustafa.
Preedintele zmbi.
Puin revoluie nu stric, nu crezi?
Depinde.
De?
Lucente lu ultima nghiitur de ceai.

De cine se revolt i mpotriva cui.


Cei doi brbai rmaser tcui cteva minute, fiecare
contemplnd enormitatea propunerii celuilalt, n timp ce Khalid
Tariq scria grbit n agenda lui. Ajunseser la momentul
adevrului, credea Al-Hassani. Era timpul ca Lucente s decid
ce fel de lider era destinat s fie: unul interimar sau unul decisiv.
Cu James MacPherson mort i cu poporul american zdruncinat
de pierderea celor patru mari orae rmas inclusiv fr capitalul
lui politic, financiar, tehnologic i de divertisment , Al-Hassani
era convins c un lider european charismatic precum Salvador
Lucente i un intelectual arab ca el ar putea deveni adevrai
eroi ai istoriei. La urma urmei, el avea viziunea, petrolul i o
jumtate de miliard de oi dornice s-i urmeze conductorul.
Secretarul general avea decenii de experien n unirea unui
continent care fusese profund divizat ntre o entitate politic i o
conducere militar i care avea cea mai puternic valut de pe
planet. nchipuie-i, se gndea Al-Hassani, dac am lucra
mpreun. Dac ne-am mica repede i decisiv, s oferim lumii
haotice i confuze drumul spre o nou er de pace i
prosperitate. Conducerea ntregii lumi era pe cale s se
desvreasc. Era timpul recoltei. ntrebarea era: puteau s
lucreze mpreun?
n ceea ce l privea, era nc furios pe Lucente, din mai multe
motive pentru c abia micase un deget ca s i opreasc pe
sioniti de la construirea Templului n Ierusalim, pentru c
ameninase c trimite forele Uniunii Europene s i exploateze
terenurile cu petrol, pentru c l acuzase de atacarea
americanilor cu arme nucleare, iar astea erau doar cteva. Cu
siguran, Lucente avea i el o list. Secretarul general, AlHassani tia direct de la surs, era un om foarte ambiios. Mai
mult, era temperamental i cum s spun? , ocazional, ocolea
adevrul. Nu avea s fie un parteneriat uor.
Dar nu se ndoia c acela era momentul potrivit, iar el avea
atuurile. O nou ordine mondial nu putea fi conceput fr
Babilon i petrolul lui. i nici nu se putea realiza dac n Orientul
Mijlociu era un continuu haos i o nesfrit vrsare de snge.
Dac Lucente chiar voia puterea global fr precedent pe care io propunea i la care Al-Hassani era sigur c se gndise ,
trebuia s atace repede.

32
11:10 p.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Preedintele Oaks era surprins s l vad pe Briggs.
Ultimul lucru pe care l auzise era c eful NORAD fusese dus la
urgen, dup ce, aparent, fcuse un atac de cord. Din fericire
pentru amndoi, nu fusese chiar un atac de cord, ci doar o
cdere brusc a tensiunii, generat de stres i de faptul c, n tot
haosul creat, Briggs uitase s i ia medicamentele.
Cnd l ntreb cum se simte, Briggs i risipi ngrijorarea i i
spuse c era sub supraveghere medical. Era din nou pe picioare
i insista c se simte bine. Preedintele nu avea chef s se
contrazic. Avea nevoie de el i era mulumit c triete. Erau
prea multe de fcut i aveau prea puin timp.
Cei doi brbai intrar imediat ntr-o sal de conferine sigur,
cunoscut sub numele de Tancul, care fu repede izolat de
agenii Serviciilor Secrete. Li se alturar, la videoconferin,
secretarul Aprrii, Burt Trainor, care ajunsese la Raven Rock, i
secretarul Homeland Security, Lee James, aflat acum n Mount
Weather, ntr-un buncr de comunicaii, la douzeci i cinci de
metri sub pmnt.
Unde sunt efii Statului Major? ntreb preedintele.
mi pare ru c trebuie s v aduc la cunotin, dar sunt
mori, domnule, zise Trainor direct.
Toi? fcu Oaks, ocat.
Da, domnule, m tem c da.
Preedintele pru ca lovit de trsnet.
Dar cei din Congres?
Ni s-a confirmat c purttorul de cuvnt al Casei Albe era n
Manhattan n momentul atacurilor, interveni James. L-am trecut
pe lista cu cei disprui i presupui mori. Liderul majoritii din
Senat era la nunta fiicei lui, n D.C., i a fost ucis.
Pn acum, am reuit s dm doar de vreo doisprezece
oameni de la Casa Alb i de cinci membri ai Senatului. Dar
continum s cutm.

i cei pe care i-ai gsit? ntreb preedintele.


Toi sunt democrai, cei mai muli din Midwest, domnule. Vam trimis numele lor.
Preedintele lu o hrtie pe care scria mare CONFIDENIAL i
arunc o privire pe list. Aproape toi erau membri relativ noi.
Niciunul nu era membru al vreunui comitet. Niciunul n
comitetele de politic extern sau de control al Armatei. Cum s
refac guvernul cu att?
Unde sunt acum?
Toi au fost gsii i dui la adpost de forele locale ale
Grzii Naionale, l asigur Briggs. Chiar acum sunt transportai
spre Mount Weather. Vom continua s i aducem i pe alii, pe
msur ce i gsim, dup care ne vom gndi la un loc mai
confortabil.
Nu confortul lor m preocup, generale, l repezi
preedintele. Sigurana lor m preocup i accesul la comunicaii
sigure.
Da, domnule, lucrm la asta.
Bine. Cum stm cu vnarea vaselor de pe care au fost
lansate rachetele?
Marina i forele aeriene au scufundat trei cargoboturi pn
acum, domnule preedinte, zise secretarul Aprrii. Mi s-a
transmis c tocmai a fost identificat al patrulea vas, lng coasta
din Long Island. Suntem convini c este cel de pe care s-a lansat
atacul asupra Manhattanului. Ar trebui s fie pe fundul
Atlanticului pn terminm noi aici, domnule.
Ce o s facei cu rachetele i cu ncrctura nuclear care ar
putea fi pe acele vase?
Avem echipe de cutare i salvare care se ndreapt spre
cele patru locuri, domnule. O s v in la curent, pe msur ce
aflu i eu mai multe.
Oaks aprob din cap i i se adres secretarului James:
Ci mori i rnii sunt pn acum?
Este imposibil de apreciat deocamdat, domnule preedinte.
Cnd vom ti?
Sincer, domnule, ar fi nevoie de zile, chiar sptmni.
N-avea cum s recunoasc, dar nu voia s tie. Era prea
ngrozitor, prea deprimant. Numai c, fiind liderul naiunii, trebuia
s ntrebe, aa c i ddu lui James un termen de patruzeci i opt
de ore s pregteasc un raport preliminar.

Marea ntrebare ns i-o adres secretarului Trainor.


Cine a fcut asta, Burt, i ct de repede putem riposta?
Observ c Trainor ezita.
Domnule preedinte, nc nu sunt pregtit s v dau un
rspuns.
Oaks anticipase, dar, la fel ca i n cazul numrului victimelor,
trebuia s ntrebe.
Cnd vom ti ceva concret? insist el.
Probabil o s dureze o vreme, domnule. ncercm s spm
printre informaii, dar merge greu. Dup cum tii, Serviciul de
Informaii al Aprrii a fost distrus. Langley a fost distrus. Sediul
Ageniei de Securitate Naional din Fort Meade a fost evacuat
din cauza vntului puternic, care aducea cantiti mari de
radiaii. ncercm s ne descurcm cu imaginile prin satelit i cu
interceptrile electronice. Ideea e ns c toi analitii notri de
top sunt mori, la fel cei mai muli dintre translatori.
Asta nu e bine, domnule secretar, replic Oaks. Eu am
obligaia constituional s apr aceast ar i n-o pot face dac
nu am idee cine ne-a atacat.
Credei-m, domnule preedinte, neleg gravitatea situaiei.
Dar nu cred c vrei s facem speculaii fr s avem informaii
solide, iar asta va dura.
Trebuie s avei ceva, insist el. ncepei cu China.
Trainor scan rapid un teanc din rapoartele pe care le avea n
fa, dar nu pru s gseasc mare lucru.
Zhao e ngrijorat, fr ndoial, improviz el. Conferina lui
de pres a fost una neateptat, dar mesajul lui a fost destul de
clar. Ei cred c noi suntem convini c ei au fcut-o i, ca urmare,
Beijingul i mobilizeaz toate forele militare pe care le are.
Chiar i forele militare strategice?
M tem c da, domnule.
Toat activitatea asta militar agresiv i face s par
vinovai, observ Oaks.
Ei spun c sunt doar prevztori, zise Trainor precaut.
Doar dac nu cumva sunt vinovai. Sunt?
nc nu tiu, domnule preedinte. Pur i simplu, e prea
curnd s ne putem pronuna.
Trainor i explic faptul c, n ultimele cteva zile, Marina
descoperise cinci submarine nucleare chinezeti apropiindu-se
neobinuit de mult de coasta american a Pacificului. Alte trei

fuseser observate suspect de aproape de Maine, New York i


Florida. Un altul sttea la grania apelor teritoriale americane, n
Golful Mexic.
Exist vreo dovad c submarinele acestea au fost folosite
la atacuri?
Nu, domnule.
Atunci ce pune la cale China?
Nu tiu, domnule cred c doar ne testau capacitile de
detectare submarin. n momentul atacurilor, noi aveam n zon
mai mult de o duzin de submarine pentru atac rapid din clasa
Los Angeles, s le contracarm.
i unde sunt submarinele chinezeti acum?
S-au retras toate, cu excepia a dou dintre ele, n apele
adnci ale Atlanticului i Pacificului, zise secretarul Aprrii.
i celelalte dou?
Au dat napoi cu cteva sute de kilometri, dar nc
patruleaz, ncet, n susul i n josul coastei unul n est i unul n
vest.
Au rachete la bord?
Credem c da, domnule.
Nucleare?
Da, domnule, rspunse Trainor. Ce m ngrijoreaz ns este
faptul c sunt submarine fcute de rui, din clasa Kilo, de tip 636,
foarte rapide, foarte greu de detectat nu imposibil, dar greu,
dac se hotrsc s se ascund de noi.
Preedintele ncerc s ntoarc informaia pe toate feele.
Vrei s spui c Beijingul vrea s tim c sunt acolo?
Da, domnule. Se pare c vor s tim c ateapt, gata s
reacioneze, dac sunt provocai.
i ct de mare e pericolul ca orice micare s fie greit
interpretat? De ambele pri.
De data aceasta, Trainor nu ezit nicio clip.
Crete cu fiecare or, domnule.

33
9:12 a.m.
Biroul preedintelui, Babilon, Irak
Ce propui tu e foarte riscant, zise Lucente.
Poate c da, fcu Al-Hassani. Dar fr risc nu exist
recompens.
Secretarul general nu rspunse imediat, dar sta era un semn
bun, se gndea preedintele. nsemna c nu excludea scenariul
lui. ntr-adevr, l ascultase cu atenie. Cntrea. Era tentat.
Teoretic vorbind, de unde propui s ncepem? vorbi n cele
din urm Lucente.
tii foarte bine, Salvador, rosti Al-Hassani ncet.
Ierusalim? ntreb, cunoscnd evident rspunsul.
De unde din alt parte?
Mustafa, cum s i mai explic? spuse oftnd. Am minile
legate. Am fcut tot ce mi-a stat n putin s opresc ridicarea
Templului, mai lipsea doar s formez o coaliie internaional care
s invadeze Israelul. Nu mai pot face nimic.
i chiar era ceva ru? interveni brusc strategul politic al
preedintelui, Khalid Tariq.
Ce anume?
S formezi o coaliie internaional care s invadeze Israelul,
l lmuri Tariq.
Spune-mi c glumete, zise Lucente, uitndu-se spre AlHassani.
Nu glumete.
Atunci e nebun, rosti secretarul general rznd. Amndoi
suntei. N-ai vzut cu ochii votri ce s-a ntmplat cu ultima
coaliie care a ncercat s distrug Israelul? Nimeni n afar de
tine n-ar avea tupeul s ncerce din nou.
Tariq njur, n timp ce Al-Hassani l urmrea.
i ce? l repezi consilierul. Voi nu suntei pe cale s le dai
sionitilor und verde s fac ce vor, cnd vor, fr s suporte
nicio consecin?
Mustafa, Khalid, ai uitat de focul care pic din ceruri asupra

dumanilor Israelului? ntreb Lucente nencreztor. Ai uitat


grindina, cutremurul, furtunile? N-ai vzut totul n direct la AlJazeera i CNN i Al-Hayat? N-ai observat c au trecut aproape
unsprezece luni i israelienii nc ngroap trupurile dumanilor
lor? i tii la fel de bine ca mine c ar fi durat i mai mult dac
nu erau toate psrile alea i toate bestiile care au venit i au
mncat din cadavre. Putei vedea aa ceva i s mai credei c
vei convinge lumea s atace din nou Israelul? Att de devreme?
Oamenii v vor crede nebuni.
Salvador, Salvador, doar nu crezi cu adevrat c toate alea
au fost mna lui Dumnezeu! l ntrerupse Al-Hassani. Nu o s-mi
spui c tu crezi n superstiiile alea legate de profeiile care se
adeveresc, nu? Haide, spune-mi c eti mai detept de att.
Nu tiu ce s-a ntmplat acolo, la fel cum nici tu nu tii, zise
Lucente precaut, cntrindu-i fiecare cuvnt. i, sincer, nici nu
mi pas. tiu doar un lucru: nimeni ntreg la minte nu va ncerca
s invadeze Israelul n curnd. Cu siguran.
Tariq era dezgustat.
Adic evreii ar primi ce vor, nu?
Nu, rspunse secretarul general, mai hotrt dect se
ateptase Al-Hassani. Dar trebuie s fim nelepi, domnilor.
Trebuie s fim subtili.
Adic? fcu Tariq.
Adic trebuie s ateptm momentul potrivit, s le lum pe
rnd. Nu uita c lumea are nevoie disperat de fiecare pictur
de petrol israelian, la fel cum are de al vostru. Iar lumea are
nevoie ca preul petrolului s fie stabil i s nceap s scad, nu
s continue s creasc. Asta nseamn c lumea vrea pace n
Orientul Mijlociu, nu un alt rzboi. Nu nc. Nu acum. Aa c nu
v amgii, prietenii mei. Voi credei c un rzboi cu Israelul v-ar
fi de folos i ar ajuta Uniunea Statelor din Eurasia pe termen
scurt. V scldai n sute de miliarde de petrodolari, iar acest
ora pe care l-ai construit devine foarte repede cel mai puternic
centru comercial al lumii. Dar pentru noi, pentru ceilali, un alt
rzboi n regiune ar fi un dezastru. Economia american e
terminat. Wall Street a disprut. Cele mai multe bnci mari cu
sediile n Manhattan au fost i ele spulberate. Lumea e pe cale s
intre ntr-o mare criz. Tu i eu avem puterea de a stabiliza
lucrurile. Dar trebuie s cooperm cu israelienii, nu s ne
confruntm cu ei.

Nu avem absolut nicio intenie s cooperm cu evreii, insist


Tariq. ncercm s construim o nou naiune i, crede-m,
Salvador, nimeni nu vrea ca eu s m port frumos cu sionitii. Am
fost umilii prea mult timp. Acum, ei construiesc Templul pe locul
unde au fost pmnturile noastre sfinte i nimeni nu ndrznete
s mite un deget s-i opreasc, nici mcar tu!
Mustafa, Khalid, v rog, i opri Lucente, voi nu auzii ce
spun? Nu avem de ales. Nu nc, oricum. Uite, tii c eu sunt de
acord cu voi. ntre noi fie vorba, nu-mi plac evreii mai mult dect
v plac vou. Ascultai-m bine, imediat ce o s pot aciona
cumva, nu voi zbovi. Avei cuvntul meu. Dar, dac vrem s
facem lucrurile aa cum trebuie, e nevoie de timp.
Ct timp? insist Tariq. Poporul nostru nu va atepta la
infinit.
Nici nu va trebui, l asigur Lucente. Mai nti ns trebuie s
ctigm ncrederea israelienilor. Trebuie s-i facem s lase garda
jos. Uitai-v ct sunt de slabi. Liderii lor politici sunt ineficieni.
Ideologia sionist este terminat. Conductorii lor militari sunt
corupi. Liderii diplomatici i doresc cu atta disperare s se fac
plcui, s fie acceptai de restul lumii, c sunt dispui s renune
aproape la orice. Dar noi nu trebuie s repetm greelile prosteti
din trecut. Nu trebuie s ameninm Israelul cu rzboiul. Trebuie
s-i invitm la pace. Nu trebuie s le ntoarcem spatele. Trebuie
s le ntindem mna. Nu trebuie s-i boicotm. Trebuie s te
ducem pe tine i pe liderii ti cei mai buni la Ierusalim. Trebuie
s-i lum prin surprindere. Trebuie s le oferim o nelegere de
pace complet, una cum lumea n-a mai vzut pn acum.
Trebuie s-i momim, s-i facem s aib ncredere n noi i, n tot
acest timp, s ne consolidm puterea i s construim o coaliie
militar mai mare dect au avut vreodat ruii i iranienii. Apoi,
cnd toate acestea vor fi fcute, la momentul potrivit, tu i eu
vom trece la aciune. Vom pune stpnire pe Ierusalim. i pe
Templu. Poate chiar vom construi sediul Naiunilor Unite acolo,
chiar pe Muntele Templului. Dar nu acum. nc nu suntem
pregtii

34
11:37 p.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Domnule preedinte, pot s v ntreb ceva? Era secretarul
Homeland Security, Lee James. Preedintele ddu din cap.
Sigur c da.
Domnule preedinte, pe o scar de la unu la zece, zece fiind
certitudinea absolut c n spatele atacurilor se afl China, la ct
ai estima situaia?
Oaks se gndi cteva clipe.
nc nu sunt sigur ase sau apte. De ce?
M gndeam, continu James, care ar putea fi inteniile lui
Zhao? Adic, el trebuie s tie c, dac gsim vreo dovad c ei
au fost, o s lansm un contraatac puternic i o s-i spulberm
de pe faa pmntului. Dar ei vor plti cu aceeai moned nainte
ca rachetele noastre s ajung acolo, nu-i aa?
Posibil. Care e ideea?
Ideea e, domnule preedinte, chiar credem c Zhao i ai lui
au tendine sinucigae? Foame de putere, da. Tiranie, n mod
sigur. Dar sinucidere?
Dar dac ei nu vd acest gen de atac fiind unul sinuciga?
Dac se bazau pe faptul c noi vom fi decapitai i incapabili s
reacionm?
Chiar credei c ar ncerca aa ceva, fr s fie provocai n
vreun fel?
Ascult. China i dorete cu disperare s fie o superputere,
nu-i aa?
Secretarii James i Trainor i generalul Briggs fuser de acord.
Dac ei au ajuns la concluzia c a venit timpul? Rusia nu mai
e. Dac am disprea i noi, ar mai rmne doar ei, nu?
Da, zise Trainor. Dar, domnule preedinte, eu nclin spre ce
zicea James. Chinezii au avut o politic foarte clar, de genul nuatacm-primii, nc de la primul lor test nuclear, din 1964. Nu
pare plauzibil ca, brusc, s se rzgndeasc.
Eh, Burt, replic preedintele, tii la fel de bine ca mine c

sunt civa generali chinezi care, de-a lungii anilor, au tot


ameninat c vor folosi arme nucleare n conflictul cu Taiwanul,
nu?
Din pcate, preedintele avea dreptate n privina asta. n iulie
2005, generalul-maior Zhu Chenghu, eful Universitii de
Aprare Naional din China, vorbise despre posibilitatea unui
conflict armat cu Taiwanul i avertizase: Dac americanii i vor
aduce rachetele i armele de precizie ghidate prin laser pe
teritoriul chinezesc, vom fi nevoii s rspundem cu arme
nucleare. Vom fi pregtii ca toate oraele noastre aflate la est de
Xian s fie distruse. Desigur, americanii vor trebui s se
pregteasc i ei ca sute de orae s fie distruse de chinezi.
Capacitatea militar a Chinei crescuse semnificativ din 2005
ncoace. n plus, n ultimele luni, se fcuser auzite i ameninri
mai dure din partea unor oficiali militari superiori ai lor. Una
dintre cele mai stridente voci antiamericane era acum cea a
ministrului Aprrii, care era i prieten apropiat al premierului
Zhao.
Totui, era posibil ca politica lor s se fi schimbat fr ca vreo
persoan din guvernul american s observe? Pe de alt parte, de
ce ar fi anunat Beijingul o astfel de schimbare?
*
Vnzoleala se potolea.
Teama nlocuia rapid euforia pe care o simise n ultimele
cteva ore, iar Caulfield i ddu seama c demonii se
ntorseser. l vnau din nou, i spuneau c nu e bun, c locul lui
nu era lng preedinte, i spuneau c era mai bine s doarm
pentru totdeauna i puneau toate relele pmntului n spatele
lui.
Se scuz fa de cei prezeni la edina cu personalul i o lu
spre sala de conferine, unde preedintele se ntlnea cu noul lui
cabinet de rzboi.
Pot s v ajut, domnule Caulfield? l ntreb agentul special
Coelho, aflat la intrarea n sala de conferine.
Verificam doar dac preedintele are nevoie de mine, mini
el.
Nu mi-a zis nimic, rspunse agentul.
Bine. Sunt dincolo, dac are nevoie de mine.
Coelho aprob din cap, iar Caulfield o lu spre un coridor
lateral. Nu era nimeni. Avea cale liber, i nfc servieta, se

mic repede, fr s atrag atenia asupra lui, i se strecur n


baie. Auzi vocea fratelui su mai mare, Derek, implorndu-l s se
opreasc. Dar nu conta. Nu l asculta. Avea nevoie disperat de
nc un fum. i avea nevoie de el acum. Fratele lui nu nelegea.
Niciodat nu nelesese. i nici nu va nelege vreodat.
*
Secretarul Trainor ncerc s readuc discuia la ce l interesa.
Domnule preedinte, ncepu el, cu tot respectul, toi acei
generali au vorbit despre un scenariu n care deja exista un
rzboi cu Taiwanul, un rzboi n care noi am interveni. E mai
degrab o declaraie zornitoare, domnule, nu o ameninare de
anihilare a patru orae americane, ca s nu mai vorbim de sute.
Sincer, ieri a fi spus la fel, zise preedintele. Astzi ns nu
mai sunt sigur. Cte ri ar fi putut pune n aplicare o astfel de
operaiune? India, Pakistan, Coreea de Nord i China, nu?
Trainor aprob, la fel James i Briggs.
Exist vreo dovad c ar fi implicat India?
Nu, domnule, rspunse secretarul Aprrii.
Islamabadul?
Nu.
Dar Pyongyang? ntreb preedintele, referindu-se la
capitala Coreei de Nord, o ar descris cndva de ctre unul
dintre predecesori ca fiind membr a Axei diavolului.
Nu, din cte tiu eu, domnule.
Deci rmnem fr suspeci, nu-i aa? observ Oaks. Lee, e
adevrat c Homeland Security este preocupat de mai muli ani
de faptul c grupurile teroriste au drept complici unele companii
navale din China?
James aprob fr tragere de inim, iar cnd preedintele ceru
detalii, povesti cum Compania Naval Oceanic a Chinei (CNOC),
de exemplu, fusese descoperit de House Task Force on Terrorism
c se prezenta drept entitate comercial, cnd de fapt era un
bra al conductorilor militari chinezi, care oferea servicii de
logistic i transport pentru forele navale i aeriene chineze. n
1996, i aminti el, citnd un raport oficial, agenii vamali
americani au confiscat peste dou mii de arme de foc care
fuseser introduse n Statele Unite cu ajutorul vaselor CNOC.
Recent, adug el, vasele lor fuseser prinse introducnd n ar
ilegal alte arme, droguri i chiar strini.
n plus, observ James, se descoperise c navele CNOC erau

folosite pentru transportarea materialelor strategice pentru aliaii


chinezilor, ca suport al programelor lor strategice dezvoltarea
de rachete, arme nucleare, arme chimice i biologice. Ca i cum
n-ar fi fost de ajuns, CNOC nu doar transporta ncrcturi
militare i strategice din China i Coreea de Nord ctre ri
precum Pakistan, Iran i Siria, ci i produse strategice i materiale
ilegale luate din Europa Occidental, mascnd destinaia lor
final.
Ba chiar au ncercat s cumpere portul Long Beach n anii
90, nu-i aa? zise preedintele.
De fapt, au ncercat s-l nchirieze, domnule, dar da.
Cnd a fost asta?
Prin 1996-1997, domnule preedinte.
Iar Clinton a susinut ideea, parc.
La nceput, da, domnule, explic James. Dar, ca s fiu sincer,
dup ce s-au aflat mai multe despre ce fceau companiile navale
chineze, despre faptul c susineau grupri teroriste, Congresul a
instituit o lege care prevenea nchirierea.
Clinton a semnat-o?
Da, domnule.
Oaks fcu o pauz scurt, apoi continu.
Uite ce e, tim amndoi c, n decursul a cteva zeci de ani,
China a devenit o prezen periculoas pentru Statele Unite. Ei
lucreaz din greu s devin o putere militar mondial. Au furat
schie secrete de la cel puin apte dintre ultimele noastre
focoase termonucleare. Au furat schiele bombei noastre cu
neutroni. Au fost prini furnd alte informaii secrete despre
sistemele nucleare americane din toate laboratoarele noastre
Los Alamos, Sandia, Lawrence Livermore, Oak Ridge i aa mai
departe. i-au folosit navele comerciale ca s introduc n
America arme. i-au ndreptat retorica nspre noi. Apoi, vara
trecut, desigur, am fost de acord cu acel pact militar cu
Taiwanul. CIA m-a avertizat la timp c nelegerea putea avea un
efect nedorit. Din cte mi amintesc, chiar i tu ai fost cam
ngrijorat, Burt.
Trainor aprob din cap.
Apoi, acum trei luni, Danny Tracker, de la CIA, m-a avertizat
n legtur cu o clic de generali care lua proporii n interiorul
forelor aeriene chineze i care susinea c Beijingul trebuie s se
ridice mpotriva Taipeiului nainte ca respectivele sisteme militare

s fie livrate i instalate. Cnd e programat s ajung n Taipei


primul transport?
Luna viitoare, domnule preedinte, admise secretarul
Aprrii.
Ce vreau s spun, continu Oaks. Dac Beijingul a ajuns la
concluzia c nu mai au timp i c trebuie s atace Taiwanul acum
sau l vor pierde pentru totdeauna?
n ncpere se ls linitea, n timp ce toi nelegeau
amploarea scenariului la care se gndea noul lor comandant-ef.
Burt, cte arme nucleare are China?
Potrivit ultimelor informaii, le-a aproxima la patru sute,
domnule preedinte. Cam dou sute cincizeci sunt ncrcturi
strategice pentru rachetele intercontinentale. Alte o sut
cincizeci sunt arme nucleare tactice, cu raz scurt i medie de
aciune.
Asemenea celor care ne-au lovit pe noi?
Teoretic, da, domnule preedinte. Ultima estimare a CIA,
fcut n urm cu ase luni, numra cam o sut cincizeci-dou
sute de arme nucleare ale Chinei ndreptate spre Statele Unite.
Cam jumtate din armele nucleare pe care le au?
Da, domnule, zise Trainor.
Preedintele se uit pe notiele lui.
Ce a zis Mao? Fiecare comunist trebuie s neleag
adevrul: puterea politic crete pe un butoi cu pulbere.
Din nou se ls linitea.
Avei douzeci i patru de ore, domnilor, concluzion
preedintele. Pn mine la ora asta vreau un plan detaliat
pentru o ripost nuclear mpotriva Chinei. Nu pot s v spun
dac o s-l folosesc, dar tiu un lucru: cineva o s plteasc
pentru toate astea. Curnd.

35
8:58 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Telefonul lui Bennett ncepu s sune din nou. De data asta nu
avea nicio ndoial n privina apelantului. Respir adnc i, dup
patru apeluri, rspunse.
Da? Aici Jon.
Ateptai telefonul meu, se auzi vocea distorsionat de la
cellalt capt.
Mi-ai zis c se va ntmpla ceva teribil.
Acum tii c spun adevrul.
Nu puteai ti despre acele atacuri dect dac eti implicat, l
provoc Bennett.
Nu am nicio legtur cu ele, l contrazise vocea. Nu direct.
Chiar te atepi s te cred? E evident c tii cine e n spatele
lor. tiai ce pun la cale. tiai ct de urt va fi. tiai cnd se va
ntmpla. tiai cum s dai de A mine. i nu mi-ai dat timp s
avertizez pe nimeni. n ce m privete, asta te face prta la
conspiraie i la comiterea de genocid.
tiu cine sunt cei responsabili, recunoscu vocea. i, da, tiu
de ce sunt capabili. Dar au mers prea departe. Nu asta ne-am
neles cnd m-am alturat lor. Ce pun ei la cale e de neimaginat.
Milioane de mori. Zeci de milioane. Crede-m, domnule Bennett,
sta abia dac a fost aperitivul. Nu vrei s guti felul principal.
Mai exact?
Coopereaz i o s afli. Dar nu nc.
De ce a coopera cu voi? Tocmai ai anihilat milioane de
oameni, poate mai mult.
Ci mai vrei s vezi mori?
Dac ntr-adevr vrei s opreti urmtoarele atacuri, f-o,
ripost Bennett. Sun armata american. Povestete-le totul. Nu
neleg de ce m implici pe mine. Eu am ieit din joc. Aia nu mai
e lumea mea, iar voi i-ai ucis pe toi cei pe care i cunoteam n
guvernul american.
Nu pe toi.

Pe toi, repet Bennett.


Nu e adevrat, tii doar. l cunoti pe noul preedinte. l
cunoti de ani buni.
Bennett se ncord imediat. Se ntoarse i scan feele de pe
aleea din faa cortului. l urmrea cineva? tia c tocmai vorbise
cu preedintele? Cum? Nu era posibil. Sau era?
Niciodat n-am fost prea apropiai, replic el, ncercnd s
nu mint.
Dar suficient de apropiai pentru scopurile mele.
Care sunt alea? ntreb, simind cum i crete pulsul.
Niciodat nu-mi rspunzi la ntrebri. Dac vorbeti serios, de ce
nu ai oprit atacurile alea? De ce nu le opreti pe urmtoarele? De
ce m implici pe mine?
N-am avut cum s opresc atacurile, insist vocea, care trda
o mic urm de emoie. i adevrul e c nu le pot opri nici pe
urmtoarele. Nu singur, oricum. Am nevoie de ajutor, de asta
vorbesc cu tine.
Cei doi tcur un moment, timp n care se testau unul pe
cellalt.
M crezi? ntreb vocea, ntr-un final.
Cred c tiai de atacuri, rosti Bennett cu precauie. Mai mult
nu m-am lmurit.
Nu asta am ntrebat.
De unde s tiu c mi spui adevrul?
Nu ai cum. Va trebui s ai ncredere n mine.
Nu tiu dac pot.
E singura ta speran s salvezi milioane de viei.
Nu mi-ai dat niciun fel de dovad.
Uite ce e, domnule Bennett, i-o tie vocea, eti de acord sau
nu. Nu eti n poziia de a negocia.
Nu ncerc s negociez. Dar trebuie s tiu ce mi se cere s
fac, s vd dac pot.
Dac nu puteai, nu pierdeam vremea sunndu-te.
i ce vrei?
Cinci milioane de dolari i aptezeci i dou de ore din viaa
ta.
Cum? Despre ce tot vorbeti?
Este foarte simplu, domnule Bennett. i voi trimite prin email un numr de cont din Elveia. Vei vira banii azi. Apoi te vei
urca ntr-un avion spre Bangkok. Singur. Dac banii ajung i m

conving c eti singur, oamenii mei te vor atepta la aeroport. Te


vor aduce la mine i i voi explica ce trebuie s faci. Dac nu eti
singur sau dac mi se pare c lucrezi cu nc cineva
Atunci ce?
Atunci o s pstrez banii, iar oamenii vor muri.
Lui Benett nu-i venea s cread.
Vrei s pltesc pentru privilegiul de a-mi risca viaa ca s te
ajut?
Domnule Bennett, cinci milioane de dolari reprezint un pre
mic pentru salvarea a cincizeci de milioane de viei, nu crezi?
Bennett trase aer n piept. Cincizeci de milioane de oameni?
Prea de neimaginat. Mai bine zis, prea nainte de toate astea.
D-mi cinci milioane de dolari i i spun tot ce tiu.
Dac e aa urgent, de ce nu mi spui acum?
Facem cum vreau eu sau deloc. Uite ce e, i voi da tot o
list cu cei implicai, care sunt motivele lor, unde au baza i ce
planuri mai au. Dar nu la telefon. Tu i soia ta trebuie s venii la
mine, s ne ntlnim fa n fa. Venii la Bangkok. Oamenii mei
v vor gsi. i v vor aduce la mine. Atunci vom sta de vorb.
Asta e nelegerea. Fr discuii. Este o propunere simpl,
domnule Bennett: salveaz lumea sau suport consecinele. Eti
de acord sau nu?
Bennett respir adnc din nou.
A aprut o complicaie de la ultimul tu telefon, rosti el
precaut.
Urm o pauz lung la cellalt capt.
Ce fel de complicaie?
M-a sunat preedintele.
Care?
Preedintele Statelor Unite.
Oaks? ntreb vocea, n mod clar, surprins.
Da, zise Bennett, ncercnd s explice asta fr s
nruteasc lucrurile.
De ce? Ce voia?
ncearc s-i refac guvernul i vrea s l ajut.
Credeam c ai ieit din joc. Aa mi-ai spus mai devreme.
Ieisem.
i acum?
Totul s-a schimbat voi ai schimbat totul. Ar trebui s plec
spre Statele Unite n dou ore, s m ntlnesc cu preedintele.

Unde?
Habar n-am.
Cu ce o s pleci? Toate zborurile spre i dinspre Statele Unite
sunt anulate.
Nu tiu rezolv ei cumva. Asta e tot ce pot zice. Dar dac
tu chiar vrei s ajui i s opreti aceste atacuri, uit de bani.
Spune-mi ce tii. O s discut cu preedintele. l voi convinge s
acioneze. Poate c a reui s ajung la o nelegere cu el i n ce
te privete. Imunitate. Protecia martorilor. Ce prere ai?
Vocea izbucni n rs.
Las-o balt, domnule Bennett. Acum vreau cincizeci de
milioane.
Ce? De ce?
Cincizeci de milioane de dolari, virai n contul meu azi,
replic vocea. Iar tu i Erin n avion spre Bangkok sau nu
primeti nimic.

36
9:06 a.m.
O tabr de refugiai din Iordania
Timp de aproape un minut, Bennett nu spuse nimic.
O s vorbesc cu preedintele despre bani, rosti n cele din
urm. Am ndoieli c i va da att de mult. Dar Bangkok iese din
discuie.
i-am zis, Bennett, nu e ceva negociabil. Tu i Erin venii la
Bangkok i gata.
Nu vin la Bangkok. Nici Erin. Nici nu se pune problema.
Eti nebun? strig vocea. Nu nelegi ce se va ntmpla dac
nu venii?
Nu putem, spuse el ferm.
i povesti, pe scurt, c are o soie bolnav, un copil pe drum, o
naiune n doliu i un preedinte care i cere ajutorul.
O s fac tot ce pot s-i obin banii, dar numai dac mi
trimii prin e-mail tot ce tii. Dac, ntr-adevr, regrei ce s-a
ntmplat, dac tu chiar i doreti s salvezi nite viei, o s faci
aa. Asta e nelegerea. E tot ce-mi st n putin.
Nu m intereseaz problemele tale, domnule Bennett, se
auzi vocea, spumegnd. Le am i eu pe ale mele. Te mai sun o
dat peste exact douzeci i patru de ore. Fie mi virezi cele
cincizeci de milioane de dolari i eti cu soia pe aeroportul din
Bangkok, i astfel ctigi ansa de a salva lumea, fie nelegerea
cade. Vei condamna cincizeci de milioane de oameni la moarte.
i vei fi singurul vinovat. E alegerea ta, domnule Bennett. F o
alegere neleapt.
Legtura se ntrerupse brusc.
Inima i btea nebunete. Era sigur c, oricine o fi fost omul cu
care vorbise, nu glumea deloc. i terse fruntea, lu o gur de
ap i se rug ca planul lui s funcioneze.
Intr n cort i form repede un numr din Europa, care i fcu
legtura, printr-un cablu cu fibr optic sigur, cu Centrul de
Comunicaii de la Raven Rock, cel mai bine ascuns buncr al
Pentagonului, aflat n munii Catoctin, aproape de grania dintre

Maryland i Pennsylvania. Odat fcut legtura, obinu un ton


repetat. Apoi introduse codul din nou cifre care i fcu legtura
imediat cu un colonel care lucra direct cu secretarul Aprrii,
Burt Trainor.
Domnule Bennett, ateptam telefonul dumneavoastr, zise
colonelul.
A mers? ntreb el repede. Ai reuit s l localizai?
Stai puin, domnule. Aflu ntr-o clip.
Bennett se nvrtea prin cort.
tia c i asumase un risc enorm. Dar era sigur c procedase
corect. La cteva minute dup ce preedintele Oaks nchisese, un
consilier principal al secretarului Aprrii l sunase ca s
stabileasc detaliile plecrii lor din Iordania. n timp ce noriciuperc se nlau din patru orae americane, Bennett nu
ezitase s spun ce se ntmplase. La urma urmei, dac era de
acord s l ajute pe preedinte, trebuia s fie complet sincer cu
cei din jurul lui.
Colonelul fusese imediat intrigat. Se oferise s urmreasc
fiecare apel pe care l primea Bennett. Pn atunci, el crezuse c
telefoanele conectate prin satelit nu pot fi urmrite. Se pare c
nu era chiar aa. Nu avea nici cea mai mic idee despre
tehnologia implicat. tia doar ce-i ceruse colonelul s fac:
imediat ce l contacteaz misteriosul individ, s sune la postul de
comand militar pe care i-l indicase i s atepte instruciuni.
Bennett se opri.
nc atepta, dar tia c trebuia s se apuce de mpachetat ct
de repede, deoarece era clar c, ntr-un fel sau altul, vor pleca n
curnd. Trase geamantanele mari de sub paturile de campanie
pe care le folosiser i ncepu s pun n ele hainele i
cosmeticele. Apoi lu Bibliile, jurnalele, iPodurile i ncrctoarele
i le puse n geanta lui mare din piele.
i porni laptopul, i ndrept antena spre sud i se conect la
internet prin satelit. O clip mai trziu, i deschidea e-mailurile,
pentru prima dat n cteva sptmni trei sute nousprezece
i nc veneau.
Bennett se uit pe list. Cel puin o duzin de la mama lui, dar
niciunul dintre ele nu era din ultimele zile. Niciunul nu i era de
folos ca s dea de ea. Aa c vor atepta. Dou erau de la Chuck
Murray, fostul secretar de pres al lui MacPherson. Se uit pe ele
repede. Murray lucra la o carte despre administraie i ncerca s

dea de el ca s i confirme diverse detalii. Toate e-mailurile erau


irelevante, constat el. Se ntreba dac expeditorul lor
supravieuise atacurilor i rosti o rugciune pentru el i sufletul
lui, pentru orice eventualitate.
Un e-mail de la Dmitri Galishnikov i atrase atenia. Magnatul
de la Medexco voia s tie unde naiba sunt el i Erin i cnd pot
veni la Ierusalim s ia cina cu el. Bennett i propuse s nu uite
s-l sune dup ce avea s ajung n State. Nu se mai vzuser i
nu-i mai vorbiser din ianuarie. Era timpul s reia legtura cu el.
Evreul rus era inginer petrolist i devenise cel mai drag prieten
al lui Bennett nc de cnd lucra pe Wall Street. Adevrul era c
Galishnikov fusese un om dat dracului, pn cnd ceva l
schimbase radical. Era bogat. Avea putere. Avea aproape tot ce
i dorea.
Dar nu chiar tot. l voia pe Yeshua HaMashiach, Mesia Isus.
Pe atunci, i Bennett se ndrepta spre iad. Dar acum, prin mila
lui Dumnezeu, cldise o relaie personal cu Isus. Mai mult de un
milion de evrei l gsiser i ei i nfiinaser mai mult de zece mii
de congregaii mesianice evreieti de cnd cu conflagraia. De ce
nu putea gsi i Dmitri acea speran i iertare care s-l ndrume
spre nelegerea cu Yeshua?
Se gndi imediat la cuvintele lui Isus ctre Matei, din capitolul
16: Dac voiete cineva s vin dup Mine, s se lepede de
sine, s-i ia crucea, i s M urmeze. Pentru c oricine va vrea
s-i scape viaa, o va pierde; dar oricine i va pierde viaa
pentru Mine, o va ctiga. i ce ar folosi unui om s ctige toat
lumea, dac i-ar pierde sufletul?
Nu muli oameni de pe planet ctigaser ntreaga lume la fel
de repede ca Dmitri Galishnikov. Dar sufletul lui era n pericol. i
nu mai avea timp. Iar inima lui Bennett se rug pentru el i
pentru familia lui. Se rug ca Domnul s aib mil de el. Se rug
la Dumnezeul lui Abraham, Isaac i Iacov s-i pogoare dragostea
asupra lui i s-i deschid ochii, astfel nct s vad, s neleag
i s l iubeasc pe Isus, aa cum fcuse i Bennett. Da, l costase
mult. Da, l putea costa i pe el chiar mai mult. Dar ce comoar
ctigase i ce comoar l atepta pe Galishnikov.
Cnd deschise ochii, vzu un e-mail de la Natasha Barak.
VETI BUNE! nc ateptnd la telefon, deschise mesajul i l citi
repede.

Bun, Jon i Erin, eu sunt.


Sper c o ducei bine. M rog pentru voi n fiecare zi.
De cteva ori pe zi. A vrea s tiu unde v gsii. Mi-ar
plcea s v sun.
Mi-e foarte dor de voi. Dar am nite veti bune! O
mai inei minte pe verioara mea? Miriam Gozol.
Vicepreedinte la Medexco.
Am stat la ea, n Tiberias, cnd am fost dup Sulul de
Cupru. n ultima sear s-a rugat cu mine! A devenit un
discipol al lui Isus!
Are attea ntrebri! Am citit Biblia mpreun.
Domnul mi-a oferit rspunsuri chiar prin Cuvintele Lui.
A fost att de bine. Te rog, sun-m. Sper s primeti
mesajul acesta. Vreau s-i mulumesc pentru c mi-ai
binecuvntat familia.
Nu o s te pot rsplti niciodat!
Cu dragoste de Isus, Natasha!
Lui Bennett i se puse un nod n gt. Erin se rugase att de mult
pentru Natasha Barak i i scrisese regulat, dei nu-i dezvluise
niciodat unde se aflau ea i Jon. Abia atepta s i citeasc i ei
acest e-mail.
Abia atepta s afle i ea ct de mult crescuse tnra ei
adept.
Dar fu surprins cnd consilierul secretarului Aprrii apru
brusc pe linie.
Domnule Bennett, avem nite informaii. Unele bune. Altele
nu prea.
Treci la subiect, colonele, l zori el. L-ai gsit sau nu?

37
12:29 a.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Domnul secretar James?
La telefon.
Aici Palatul de Cristal. Rmnei, v rog, s vorbii cu
POTUS.
Da, doamn.
Urm o pauz lung, apoi un fit de parazii, dup care
preedintele aps pe butonul microfonului de pe masa de
conferine din faa lui.
Lee, tu eti? ntreb el, cu o voce precipitat.
Da, domnule, zise secretarul Homeland Security. Cu ce v
pot fi de folos, domnule?
Preedintele msura cu pasul sala de conferine din Centrul de
operaiuni al NORAD, n timp ce Bobby Caulfield se pregtea s ia
notie, iar judectoarea Sharon Summers lucra pe laptop, tasta la
un memorandum adresat preedintelui, despre o posibil
restructurare a Curii Supreme. n nerbdarea lui, preedintele
abia observ ochii nroii ai lui Caulfield i nervozitatea din
piciorul lui stng.
Lee, am impresia c nu prea eti de acord cu ceea ce am de
gnd n privina Chinei.
O pauz scurt, apoi secretarul rspunse:
Sincer, domnule preedinte, nu pot spune c greii. Dar nici
nu sunt sigur c e bine i nu ndrznesc s m gndesc la
consecinele unui rzboi nuclear cu Beijingul.
Nici eu. i apreciez faptul c ridici problema asta. E un
aspect important i trebuie discutat.
i mai e ceva.
Sunt sigur, de asta te-am i sunat, zise Oaks. ara are
nevoie de un vicepreedinte, Lee, la fel i eu. Am nevoie de
cineva pe care l cunosc. Cineva n care am ncredere. Cineva pe
care s pot conta c mi d sfaturi nelepte, chiar i atunci cnd
nu i e uor s o fac. i fereasc Dumnezeu s mi se ntmple

ceva Las-m s-i citesc ceva.


Se ntoarse spre judectoarea Summers, care i ntinse un
exemplar din Constituie. ncepu s citeasc un pasaj pe care ea
l subliniase.
n cazul destituirii preedintelui sau a morii lui, a demisiei
sau a incapacitii de a-i exercita funcia i de a-i ndeplini
datoria, toate ndatoririle lui vor fi delegate unui vicepreedinte,
citi din Articolul II, Seciunea 1, Clauza 6, iar Congresul are
dreptul, prin mputernicire legal, n caz de destituire, moarte,
demisie sau incapacitate, att n cazul preedintelui, ct i al
vicepreedintelui, s numeasc un funcionar care va prelua
atribuiile n cauz, pn cnd incapacitatea este ridicat sau
este ales un preedinte.
Oaks fcu o pauz.
ntr-un fel sau altul, continu el, Statele Unite vor intra n
rzboi n urmtoarele cteva zile. Deja suntem n rzboi, de fapt.
Doar c nu tim cu cine. Dar, oricum, avem nevoie de un
vicepreedinte. Avem nevoie de o ierarhie clar, de o linie de
succesiune clar i ncerc s mi dau seama cum s facem asta
ntr-un timp att de scurt.
Preedintele i ceru lui James s-i deschid pe laptop
Amendamentul 25, pe care i-l trimisese judectoarea Summers
prin e-mail. O clip mai trziu, secretarul Homeland Security
avea n fa textul ratificat n 10 februarie 1967. Cei doi brbai
l citir cu atenie, rnd cu rnd, n timp ce Caulfield i Summers
i urmreau.
Seciunea 1. n cazul demiterii preedintelui sau n
caz de deces sau demisie, vicepreedintele devine
preedinte.
Acum, zise Oaks, doamna judectoare Summers spune c
funcionm oarecum la limita Constituiei.
E periculos, domnule preedinte, rspunse James. Oricnd,
dar mai ales acum.
Sunt de acord, Lee.
Continu cu o alt seciune din amendament.
Seciunea 2. De cte ori locul vicepreedintelui
rmne vacant, preedintele va nominaliza un
vicepreedinte care va fi confirmat prin votul majoritii

Congresului.
E o exprimare destul de clar, domnule, vorbi James.
Aa este, l aprob Oaks. i sta e adevratul motiv pentru
care te-am sunat. Vreau s te nominalizez ca vicepreedinte.
Problema este c nu avem Congres, aa c nu tiu cine va
confirma nominalizarea.
Dumnezeule. Sunt profund onorat, domnule preedinte,
dar
Urm o pauz lung i neplcut.
Dar ce? ntreb preedintele ntr-un final, fr chef de
dispute.
Ei bine, domnule, cu tot respectul, pe lng problema
constituional pe care ai ridicat-o care este serioas, recunosc
, nu tiu dac n clipa asta naiunea are nevoie ca un secretar al
Homeland Security care a dat gre s fie promovat.
i pe cine sugerezi s promovez, n schimb? Pe ratatul
secretar al Aprrii? replic preedintele. Sau poate c ar trebui
s l aduc din mormnt pe ratatul director al CIA? Sau al FBI? Sau
pe ratatul secretar de stat? Sau pe ratatul director al Serviciilor
Secrete?
Domnule, spun doar c
Dar preedintele i-o tie scurt.
tiu ce spui, Lee. Dar am nevoie de un vicepreedinte azi.
Nu mine. Nu sptmna viitoare. Nu luna viitoare. Miza e prea
mare. Dup cum arat lucrurile acum, ar dura efectiv sptmni
pn s aflm cine din Congres mai triete sau e suficient de
sntos pentru a reveni la treab. E o nebunie. Pur i simplu nu
avem la dispoziie atta timp. i dac eu pesc ceva? Dac fac
un atac de cord sau un cine tie mai ce n urmtoarele zile sau
sptmni? Avnd n vedere trecutul meu medical, orice e
posibil, nu? Numai c, uit-te la seciunile 3 i 4 i lmurete-m
cum s facem.
Continuar s se uite pe text, absorbii.
Domnule preedinte, observ James, n cele din urm, dac
neleg bine, i cred c aa e, toate acele linii de succesiune
provizorii in de prezena unui vicepreedinte validat
constituional, pe care noi nu l putem avea, pentru c nu avem
un Congres.
Exact, Lee, dar eu merg nainte, oricum.

Ce vrei s spunei, domnule?


Judectoarea Summers i cu mine am discutat asta n
detaliu, explic Oaks. Dnsa a fost de acord c trebuie s ne
micm repede i hotrt, pentru a proteja ierarhia i linia de
succesiune. Aadar, n prezena judectorului, te nominalizez ca
vicepreedinte al Statelor Unite. Transmit Congresului o scrisoare
n absen i vei fi nvestit n funcie de un judector federal din
Philadelphia. Deja e n drum spre Mount Weather. Ar trebui s fie
acolo cam ntr-o or. Apoi o s i ncredinez portofoliile
Secretariatului de stat, Trezoreriei i cel al Homeland Security.
Avem multe de fcut i nu reuesc singur. Contez pe ajutorul tu?
Sigur c da, domnule preedinte. Dar v ntreb din nou: date
fiind circumstanele, suntei sigur c totul va fi legal?
Ca s fiu absolut sincer, Lee, n clipa asta, nu sunt sigur de
nimic.
*
Nici iadul nu e aa de mnios ca o femeie respins.
Iar Indira Rajiv era mai furioas ca niciodat. i asumase un
risc enorm. ncercase s ia legtura cu singurii doi oameni din
lume n care credea c poate avea ncredere Jon i Erin Bennett
iar ei o refuzaser.
Nu tiau c e vorba despre ea, desigur. Ar fi fost prea mult, cel
puin deocamdat, de aceea i distorsionase electronic vocea,
cnd l sunase pe el. Dar chiar nu avea pe cine altcineva s sune.
Doar nu era s l sune chiar pe preedinte. Abia l cunotea, iar
ea era, la urma urmelor, pe lista FBI cu cei mai cutai oameni.
De ce ar crede-o? Ce nelegere s fac? Era vinovat de trdare.
O atepta pedeapsa cu moartea.
tia c familia Bennett era singura ei opiune. Dac reuea s
ajung la ei, cei doi, la rndul lor, ajungeau la preedinte. Ei l vor
face s asculte. Vor rezolva situaia. Dar trebuia s se ntlneasc
cu ei.
Trebuia s le spun ce fcuse i de ce i ct de ru i prea, iar
asta fa n fa. Trebuia s i priveasc n ochi. Avea nevoie ca ei
s-i vad remucarea, altfel n-ar fi crezut-o.
Poate n-ar fi trebuit s cear bani, se gndea, n timp ce
msura micuul ei birou fr ferestre, fuma igar de la igar i
bodognea. Poate c era prea mult. Poate c mersese prea
departe. Dar, nu, Bennett nu obiectase cnd venise vorba de
bani, nu-i aa? Promisese c i face rost de ei. Singurul punct n

care chiar o refuzase fusese cel legat de cltoria la Bangkok.


Brusc, Rajiv simi o urm de simpatie pentru Erin i pentru
micuul bebelu care cretea n pntecele ei. Nu-l putea
nvinovi pe Jon pentru c nu voia s-i trasc nevasta bolnav
i gravid pn n Asia. Totui, cu ct se gndea mai mult, cu att
devenea mai hotrt. Nu avea alt cale.
i lu telefonul, se uit pe lista de contacte i form un numr
din Amman. Sun de ase ori, dar, n cele din urm, primi un
rspuns.
Alo, Jamal?
Cine e? ntreb suspicioas vocea de la cellalt capt.
Rajiv i spuse numele ei de cod, cel pe care l folosea pe
vremuri, la Langley, iar el se relax.
Cu ce te pot ajuta, vechea mea prieten?
Ai vrea s ctigi repede nite bani?
Ct?
Un milion.
Dinari?
Nu, dolari.
Glumeti.
Nu, zise Rajiv. O s-i virez jumtate acum, jumtate la
livrare.
Ce trebuie s livrez?
Oameni.
Ce fel de oameni?
Rajiv i explic cine erau Jon i Erin Bennett. i spuse c vor fi n
drum spre Amman, n curnd.
Nu trebuie s ajung la aeroport, insist ea. Trebuie s i iei
nainte. Du-i la vechea pist pe care o foloseam noi.
Cea din apropiere de Madaba?
Da, aia. Adu-i la mine. O s trimit nite oameni cu care o s
te ntlneti pe un aerodrom privat. Atunci o s-i primeti
diferena de bani.
Rajiv avea o singur condiie: s nu le fac absolut nimic celor
doi Bennett.

38
10:51 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Bennett nu avea timp de discuii.
Trebuia s fie la aeroportul din Amman pn la prnz i deja
era aproape unsprezece. Dar doctorului Kwamee nu-i plcea
deloc situaia.
V spun ct se poate de sincer, domnule Bennett, insista el,
nu cred c este nelept s o deplasai pe soia dumneavoastr.
neleg c avei o ntlnire urgent n strintate. Bun. Dar
mergei fr ea. Nu-i punei viaa n pericol. O voi ine sub
supraveghere cteva zile nu mai mult de o sptmn. Cnd va
fi pregtit, v promit, o trimit la dumneavoastr, oriunde ai fi.
ntre timp voi avea grij de ea personal. Avei cuvntul meu!
Bennett nu voia s aud. Nu avea de gnd s o lase acolo.
Transportul ei era acum un risc, tia, dar nu avea de ales. Erin
nc dormea. Nu voia s o trezeasc i nici s-i explice ce se
ntmpl. Nu nc. Ar fi dat-o peste cap, iar ea avea nevoie de
odihn, nainte de toate. Se lsa condus de credin, nu de
simuri.
Erin vine cu mine, zise el ferm, ngrijorat c-i pierdea
rbdarea. Cu tot respectul, doctore Kwamee i apreciez tot ce
ai fcut pentru noi, sincer , nu v cer permisiunea. V cer s
m ajutai.
neleg. V spun doar c este un risc foarte mare.
neleg pe deplin riscul.
Nu cred.
Nu conteaz, zise Bennett, simind cum i crete
nerbdarea, trebuie s m mic repede.
l privea pe doctor n ochi, iar acesta renun n cele din urm.
Trebuie s o ducei la Amman? ntreb el.
Da.
i de acolo avei cu ce s mergei mai departe?
Da. Totul e pregtit.
Vei avea un doctor la bordul avionului?

Sigur c da. Le-am explicat situaia ei i am fost asigurat c


vom avea tot ce e necesar.
tii c nu avem niciun elicopter aici, acum?
Bennett ddu din cap.
Va trebui s o ducem cu ambulana, explic doctorul
Kwamee.
Sigur c da.
Sunt cam optzeci de kilometri i, dup cum tii, drumurile
sunt foarte rele. Fuseser rele i nainte de toate distrugerile
astea. Dar acum
neleg. Acum, v rog, trebuie s ne micm repede.
Nu avea de gnd s i spun ce inteniona, chiar dac era omul
care salvase viaa soiei lui. Dar planul pe care l avea trebuia
urmat pas cu pas i tia c nu are timp de pierdut.
Agenia de Securitate Naional reuise s localizeze apelul
telefonic ntr-o cldire de birouri din centrul Bangkokului. Forele
speciale americane fuseser trimise acolo imediat, s fac o
razie i s dea de urma celui care sunase. Ca s ctige timp,
secretarul Aprrii autorizase personal transferarea a douzeci i
cinci de milioane de dolari n contul misteriosului apelant. n plus,
el trimisese un mesaj, prin intermediul bncii, cum c cealalt
jumtate din sum va fi pltit ndat ce Bennett primete emailul cu detaliile conspiraiei, persoanele implicate i atacurile
plnuite, informaii care s poat fi verificate, iar planurile
dejucate.
Dar mesajul lui Trainor, via Bennett, pentru voce, arta clar
c guvernul american nu oferea un cec n alb. Nu vor plti i
pentru alte informaii. Povestea asta nu se va repeta. Trainor
avea o list cu ntrebri foarte exacte la care voia rspunsuri,
nainte ca jumtatea cealalt s fie virat.
Bennett i spusese secretarului Aprrii c era dispus s
mearg la Bangkok, n ciuda strii n care se afla Erin, dac era
nevoie. Nu voia, desigur, dar dac preedintele avea nevoie de el
nu va zice nu. Trainor nici nu voise s aud. Preedintele avea
nevoie de sfaturile lui, nu de un sacrificiu din partea lui, i nu
ndrznea s i pun viaa n pericol. Ultimul lucru pe care i-l
dorea era repetarea dezastrului din Moscova, cnd Jon i Erin
fuseser reinui de Yuri Gogolov i brutele lui, iar Erin fusese
torturat pn aproape de limit.
Aa c celor doi li se ordonase ntoarcerea n Statele Unite, la

Palatul de Cristal aflat n adncul muntelui Cheyenne. Acolo i


voia preedintele. Acolo i voia i secretarul Trainor. i aa avea
s fie.
Pn una-alta, ca s mai ctige timp i s in legtura cu
vocea, fusese cumprat un bilet clasa nti pe ruta IordaniaRoma-Bangkok, pe numele lui Jon Bennett, cu cardul lui. Un agent
CIA care lucra n Europa i care semna cu Bennett avea s
primeasc paaportul lui i avea s se urce n avionul spre
capitala thailandez, n caz c cineva le urmrea micrile.
Totui, ei sperau ca, pn la aterizarea avionului, o echip Delta
Force s fie deja n locul unde fusese detectat apelul telefonic i
militarii americani s fie gata s opreasc toate viitoarele atacuri.
Era un plan cu btaie lung, tiau, dar prea s fie singura lor
opiune.
ntreaga aciune era strict secret. Bennett nu trebuia s sufle
un cuvnt nimnui, cu att mai puin unui medic al Naiunilor
Unite, pe care abia l cunotea. Tot ce trebuia s tie doctorul
Kwamee era c aveau nevoie s plece urgent spre capitala
Iordaniei. Motivul era treaba lor, nu a lui.
Foarte bine, zise doctorul, n cele din urm. V voi nsoi i
voi lua cu mine cele mai bune asistente, ca s m asigur c este
tratat cum trebuie.
Nu. Nu v pot cere aa ceva.
V rog, domnule Bennett, m simt obligat s v ajut, insist
doctorul Kwamee. ara dumneavoastr a suferit prea mult. La fel
dumneavoastr i soia. Dac pot s fac ceva ca s v uurez
suferina, chiar i un pic, atunci nu m dau ndrt. V rog, doar
pn la Amman, apoi ne vom lua la revedere.
Protest din nou, dar era din ce n ce mai clar c doctorul se
hotrse deja. Nu avea de gnd s se rzgndeasc. Bennett era
impresionat, dar ngrijorat. Omul nu era doar un medic excelent.
Avea o inim miloas. Dar nu de asta aveau ei nevoie n acel
moment. Aveau nevoie de discreie. Aveau nevoie de intimitate.
Trebuiau s ajung singuri n custodia guvernului american, ct
de repede posibil, nainte ca vreo persoan aflat n legtur cu
vocea s-i dea seama ce aveau de gnd s fac.
Totui, nu prea tia cum s refuze buntatea acelui om. Cu
siguran, Erin avea nevoie de cea mai bun ngrijire medical pe
drum i nu-i permiteau s-l fac pe doctorul Kwamee s devin
suspicios. Aa c ncerc s se poarte ct de normal putea.

Suntei foarte amabil, zise el, strngnd puternic mna


doctorului. Mulumesc foarte mult.
Cu mare plcere. Acum, mergei i terminai de fcut
bagajele. Eu voi chema asistentele, s o duc pe doamna
Bennett la ambulan, i ne ntlnim la poarta din sud, n zece
minute.
Bennett aprob din cap i-i mulumi nc o dat, dar omul nu-l
mai auzea deja.
Grbete-te, prietene, rosti doctorul Kwamee. Ai spus chiar
tu nu avem timp de pierdut.

39
11.06 a.m.
O tabr de refugiai din nordul Iordaniei
Cu genile n mini, Bennett vzu, n sfrit, ambulana
apropiindu-se.
Dar, n timp ce oprea, l auzi pe doctorul Kwamee strignd:
Domule Bennett, domnule Bennett, urcai repede, avei un
apel telefonic.
Stai s arunc astea n spate, zise el, dar doctorul sri de pe
scaunul de lng ofer i-i lu genile.
Te rog, prietene, e un telefon foarte important, insist
doctorul, artnd spre telefonul conectat prin satelit, aflat pe
locul pasagerului.
Dar soia mea?
Va fi bine, insist el, trgndu-l pe Bennett spre el i
optindu-i la ureche: Te rog, prietene, e cineva de la cabinetul
prim-ministrului Doron pe fir. Spune c e urgent. Iau eu genile.
Am eu grij de tot. Dar, te rog, grbete-te.
Bennett era uimit.
David Doron? ntreb el, nevenindu-i s cread.
Da. Ateapt la telefon.
Imediat.
Trebuia s o vad pe Erin, s o srute i s-i spun c totul va
fi bine.
n ciuda protestelor doctorului, deschise ua din spate a
ambulanei i le salut pe cele dou asistente care aveau grij de
soia lui.
Doarme, domnule Bennett, zise una.
Arta att de linitit. Nu era momentul s o trezeasc. Vor
vorbi mai trziu. Aveau attea de recuperat, att de multe s-i
povesteasc. Dar i atepta un zbor lung pn acas.
nchise ua, fugi n fa, urc, lu telefonul i se uit la numele
apelantului.
Biroul prim-ministrului linie sigur, citi el.
Chiar era de la biroul premierului. Doron era ultima persoan

cu care voia s vorbeasc n acea clip. Era la nceputul unei


operaiuni foarte delicate. Nu avea timp de taclale cu eful celei
mai bune agenii de informaii din lume.
Alo, fcu Bennett, timid.
Cine suntei? ntreb vocea tioas a unei femei israeliene.
Jon Bennett. Cine suntei?
Jonathan Meyers Bennett? continu femeia, ignorndu-i
ntrebarea.
Da, doamn. Cu cine vorbesc?
V rog, rmnei pentru prim-ministru, zise femeia simplu.
Tocmai ncheie o convorbire telefonic cu secretarul general
Lucente. Apoi va veni s vorbeasc cu dumneavoastr.
Mulumesc. Atept.
Femeia l puse pe ateptare i, curnd, auzi o versiune
instrumental a Hatikva, imnul naional israelian. ncerc s-i
dea seama cum reuise Doron s dea de el. El i Erin prsiser
America n februarie i intenionat veniser n aceast tabr a
Naiunilor Unite fr s spun nimnui, cu excepia mamei lui. Nu
voiau publicitate. Nu voiau s corespondeze cu nimeni. Nu voiau
s comunice cu nimeni din afara taberei, cu att mai puin cu
cineva din lumea politic. Voiau doar s dispar i s fac ceva
bun. Totui, se pare c toi tiau unde se aflau. Cum? De ce? Nu
nelegea.
Doctorul Kwamee nchise uile din spate ale ambulanei i sri
pe locul oferului. Aprinse luminile de semnalizare, din fericire,
nu porni i sirena, demar n tromb i iei pe poarta de sud a
taberei, pzit stranic. O clip mai trziu, se ndreptau spre
oraul Umm Qais, cunoscut i ca Gadara, mergnd spre
Autostrada 15 principala arter nord-sud , care avea s-i duc
direct spre Amman.
n timp ce se deplasau printre gropile multe i uneori mari i
printre mainile militare carbonizate aflate pe margine, distruse
de rzboi, Bennett se gndea c avea s dureze ceva mai mult
de o or pn s ajung la aeroport. Se gndea c n ritmul acela
vor fi norocoi dac vor ajunge n dou ore. Adevrul era c
habar n-avea ce trebuie s fac dup aceea.
Legtura lui militar, colonelul care lucra pentru secretarul
Trainor, l asigurase c se vor ntlni cu cineva la sediul regional
de operaiuni al CENTCOM, aflat ntr-unul dintre hangarele aflate
la marginea aerodromului. Dar nu-i spusese ce fel de avion vor

folosi pentru a prsi ara. La urma urmelor, traficul aerian


comercial din Amman era destul de slbu n acele zile.
Majoritatea pistelor erau pline, zi i noapte, de avioane militare
uriae C-5 Galaxy, C-17 Globemaster i C-141 Starlifter , care
aduceau ajutoare umanitare pentru taberele de refugiai din
Iordania, Siria i din Valea Bekaa, Liban. Niciunul dintre ele nu era
potrivit pentru zborul lor spre Statele Unite. Niciunul nu dispunea
de dotrile medicale de care avea nevoie Erin. Totui, colonelul
insistase s vin n capitala Iordaniei pn la prnz, asigurndu-l
c totul va fi pus la punct pn atunci. Bennett se ruga s fie aa.
Hatikva o lu de la nceput. nc atepta. Se uit pe geam, la
peisajul care i se derula n faa ochilor. El i Erin nu avuseser
timp pentru a vedea mprejurimile. Nu avuseser timp de
plimbri, nici de citit ghiduri turistice sau cri de istorie, cum nu
avuseser prea mult timp nici pentru odihn i relaxare.
Impresionai de toat suferina din jurul lor, nu crezuser c e
momentul s se plimbe, s exploreze locurile sau s nvee mai
multe despre ele, dar acum Bennett i dorea s fi ieit prin zon
mcar pentru un weekend sau dou.
La urma urmei, Gadara fusese unul dintre cele zece orae
construite de romani, din grupul Decapolis. Isus sttuse un timp
acolo, pe malul de rsrit al rului Iordan, predicnd cina,
nvndu-i pe oameni dragostea unui Dumnezeu atotputernic
pentru cei pctoi i demonstrndu-i acea dragoste cu putere
i autoritate. Tot aici, Isus fcuse unele dintre cele mai cunoscute
miracole ale Sale.
i-o aminti pe Erin nghiontindu-l, ntr-o noapte de la sfrit de
martie sau nceput de aprilie. El adormise deja, dup o zi foarte
grea. i ea era extenuat, dar nc era treaz i citea Scriptura.
Cum se ntmpla ades, tocmai gsise un pasaj pe care, pur i
simplu, nu rezista s nu i-l citeasc i lui. De data aceea era din
Matei, capitolul 4:
Isus strbtea toat Galilea, nvnd pe norod n
sinagogi, propovduind Evanghelia mpriei, i
tmduind orice boal i orice neputin care era n
norod.
I s-a dus vestea n toat Siria; i aduceau la El pe toi
cei ce sufereau de felurite boli i chinuri: pe cei
ndrcii, pe cei lunatici i pe cei slbnogi; i El i

vindeca.
Dup El au mers multe noroade din Galilea, din
Decapole, din Ierusalim, din Iudea i de dincolo de
Iordan.
Bennett nc auzea fiecare cuvnt al ei, ca i cum i-ar fi citit
chiar n acea clip. nc o putea vedea subliniind pasaje cu acel
creion galben, citind cu lanterna sub stele. nc o auzea
ntrebnd: Decapolis ai auzit, Jon? E chiar aici! Aici unde
suntem noi! Sincer, nu-i amintea s-i fi rspuns prima dat.
Probabil c adormise, dar cteva minute mai trziu ea l
nghiontise din nou. De data aceea citea din Matei, capitolul 8:
Cnd a ajuns Isus de partea cealalt, n inutul
Gadarenilor, L-au ntmpinat doi ndrcii, care ieeau
din morminte. Erau aa de cumplii, c nimeni nu putea
trece pe drumul acela.
i iat c au nceput s strige: Ce legtur este ntre
noi i Tine, Isuse, Fiul lui Dumnezeu? Ai venit aici s ne
chinuieti nainte de vreme?
Departe de ei era o turm mare de porci, care
pteau.
Dracii rugau pe Isus i ziceau: Dac ne scoi afar
din ei, d-ne voie s ne ducem n turma aceea de
porci.
Ducei-v, le-a zis El. Ei au ieit, i au intrat n
porci. i deodat toat turma s-a repezit de pe rp n
mare, i a pierit n ape.
Porcarii au fugit, i s-au dus n cetate de au povestit
tot ce se petrecuse i cele ntmplate cu ndrciii.
i iat c toat cetatea a ieit n ntmpinarea lui
Isus; i, cum L-au vzut, L-au rugat s plece din inutul
lor.
Gadarenii, Jon asta e Gadara. E chiar aici, i optise ea din
nou, cu o privire de copil i cu o emoie care i fcea pielea de
gin chiar i acum, la attea luni de atunci. O iubea pe femeia
asta. Iubea tot la ea, n special dragostea ei pentru Isus i inima
plin de compasiune pentru oamenii aflai n suferin.
Apoi un gnd l izbi ca i cum nsui Dumnezeu i l-ar fi optit la
ureche: existase vreodat un timp cnd aceast parte de lume

nu fusese un cmp de btlie ntre Isus i demoni?

40
11:20 a.m.
Autostrada 15, mergnd n sud, spre Amman
Jonathan, tu eti?
Brusc, Bennett se ndrept pe scaun. Nu auzise vocea aceea
din ianuarie i simi cum un val de amintiri i de imens respect l
invad.
Shalom, domnule prim-ministru. Boker tov4. Ce onoare!
Shalom, Jonathan te rog, onoarea e a mea, zise Doron, cu
o voce oarecum familiar, dar ferm, mi pare foarte ru s aud
de boala lui Erin, dar am aflat i vetile bune. Mazel tov5, tinere!
Vei fi un tat minunat.
Bennett era uimit. Nimeni nu tia c Erin era nsrcinat. De
unde aflase Doron?
Suntei foarte amabil, dar cum ai aflat?
Nu poi ine secrete fa de omul care posed Chivotul
Legmntului, rspunse Doron rznd. Uite ce e, Jonathan, e o zi
teribil, n ciuda binecuvntrii tale personale. N-am cum s-i
spun ct de ru mi pare pentru tine, pentru ntreaga ta ar i
pentru dragul meu prieten Jim MacPherson i minunata lui
familie.
Mulumesc, domnule, cuvintele acestea nseamn foarte
mult pentru mine.
Eu i Jim MacPherson am avut multe nenelegeri, dup cum
tii, continu prim-ministrul, dar chiar l consideram prietenul
meu, iar soia mea o iubea pe Julie ca pe o prieten foarte drag.
Chiar nu ne vine s credem c nu mai sunt.
Nici mie, domnule prim-ministru. mi tot spun c e un
comar din care m voi trezi curnd.
A vrea i eu s fie aa. Toat povestea asta m dezgust i
m tem c va fi din ce n ce mai ru. mi cer scuze c te sun s i
dau nite veti proaste.
4 Bun dimineaa, n limba ebraic (n. tr.).
5 Felicitri, n limba ebraic (n. tr.).

Ce vrei s spunei, domnule? ntreb Bennett, ntrebnduse cum naiba putea fi mai ru de att. Ce mai e?
Ei bine, n primul rnd, tu i Erin suntei n pericol.
Da? De ce?
tiu c ai vorbit mai devreme cu preedintele Oaks. i tiu
totul despre operaiunea din Bangkok.
Bennett era uimit, dar surprinderea lui se transform repede n
furie. Serviciile secrete israeliene i urmreau telefonul? i
ascultau convorbirile? De ce? i de ct timp?
Da, Jonathan, te supravegheam, zise Doron, nainte ca el s
ntrebe. Facem asta de cnd ai ajuns n Iordania.
Dar de ce, domnule? spuse, ncercnd s nu lase s se vad
ce simte.
Pentru c tu ai gsit comorile Templului.
i?
i i sunt dator.
Cu ce?
Cu orice pot face ca s te in n via, prietene.
Nu neleg i de ce suntem n pericol?
Nu fi att de naiv, prietene. Mossadul a capturat i a ucis o
grmad de membri ai Legiunii, oameni care erau implicai n
vnarea comorilor Templului, care voiau s-mi omoare echipa de
arheologi i consilieri. Iar americanii tocmai l-au ucis pe Umberto
Milano, numrul doi al Legiunii. Dar tu tii foarte bine c nici noi,
nici americanii nu putem controla aceast grupare. Sunt muli,
prea muli.
Tot nu neleg.
Cine vrea s m mpiedice s construiesc al Treilea Templu e
nc viu; nu se va opri pn cnd eu nu m voi opri, i nu am de
gnd s o fac. Din punct de vedere tactic, operaiunea de oprire
a construirii Templului e condus de Legiune. Att tim. Ce nu
tim este cine i conduce din punct de vedere strategic. Cine le
d ordine? i care e scopul lor final? Oprirea lucrrilor la Templu e
tot ce vor? Sau pun la cale ceva mai mare? Noi i vnm pe
conductorii gruprii nc de cnd voi ai descoperit secretul
Sulului de Cupru, dar de un lucru am fost mereu sigur: oricine ar
fi ncercat s te omoare nainte, Jonathan, va veni dup tine din
nou. Poi fi sigur.
Dar de ce eu? Eu m-am retras, nu mai fac parte din reea.
Nu sunt relevant.

Dimpotriv, domnule Bennett. Tu, prietene, eti veriga lips.


Adic?
Oricine ar fi eful Legiunii, crede c tu eti veriga care duce
la comori. Eti legtura cu mine. Erai legtura cu preedintele
MacPherson. Acum, eti legtura cu preedintele Oaks. Dac
cineva vrea s ajung la mine sau la Oaks, nu trebuie dect s te
rpeasc pe tine i pe Erin, s v tortureze fr mil, s trimit
un mesaj pentru mine sau pentru preedinte, n care s cear
orice vrea i noi ce s facem? S negm prietenia cu tine? S
te abandonm? Israelul nu-i poate permite ca tu s cazi n
minile inamicului, Jonathan. Tu i Erin ai devenit prea valoroi.
Americanii n-or vedea lucrurile aa, dar noi da. Cu siguran.
Sigur c apreciez. Dar, cu tot respectul, domnule primministru, chiar cred c supraapreciai ameninarea.
Deloc. Eventual o subestimez. De aceea, dup ce tu i Erin
ai descoperit Chivotul i comorile Templului, am ordonat celor de
la Mossad s pun o echip s v urmreasc douzeci i patru
de ore din douzeci i patru. S fie pe urmele voastre.
Bennett se uit n oglinda lateral a ambulanei i vzu un Ford
Expedition negru la vreo jumtate de kilometru n spatele lor.
E una dintre mainile voastre? ntreb el.
Da, confirm Doron.
Ci sunt?
n main?
Da.
Patru.
narmai?
Foarte.
Ei sunt toi? ncerc Bennett s afle.
Nici vorb.
Ai avut ageni Mossad i n interiorul taberei?
Desigur.
Unde?
Pe platformele de ncrcare, n sala de mese, la infirmerie
peste tot, explic Doron. La sfritul fiecrei zi, Avi Zadok mi
trimitea personal un raport n care m asigura c amndoi
suntei bine.
Habar n-am avut, mrturisi el.
Asta i era ideea. N-am vrut s intervenim n munca ta
umanitar. Am vrut doar s fii n siguran. Dar, trebuie s spun,

Jonathan, sunt mai impresionat de credina voastr profund


dect am fost vreodat.
Credeam c nu ne vede nimeni.
De asta m-a i impresionat att de mult.
Bennett nc ncerca s proceseze toate aceste informaii, i
trecu mna prin pr i mai arunc o privire la SUV-ul care i
urmrea.
Ai avut ageni i n clinic?
Sigur c da.
Cum ar fi?
De exemplu, brbatul care st lng tine.
Se ntoarse spre doctorul Kwamee.
Dumneavoastr? ntreb el, nencreztor.
Omul ddu din cap.
Deci nu eti din Ghana?
Etiopia, de fapt.
Falasha?
Doctorul Kwamee ddu iar din cap, spunnd:
Eu i soia mea am fugit n Israel n 21 noiembrie 1984.
Operaiunea Moise?
Da. Am fcut parte din primul transport aerian i, pentru c
eram doctor i vorbeam engleza i franceza, plus cteva dialecte
africane, am fost repede recrutat de tii dumneavoastr de
cine. Restul e istorie, cum se zice. Lucrez pentru ei mai mult
sub acoperire de atunci.
Dar chiar eti medic, nu? ntreb Bennett, amintindu-i
brusc, de Erin i de ngrijirile pe care le primise.
Da, da, sigur c da, l asigur Kwamee, continund s
conduc spre sud, ca s ajung la Amman pn la prnz. Cu
diplom, colit nti la Paris. Apoi, am lucrat n mai multe tabere
de refugiai din Africa, la nceputul anilor 80, dup care am fost
trimis s lucrez o vreme la Hadassah, cnd am venit pentru
prima dat n Israel i am nvat ebraica.
Bennett rsufl uurat c soia lui fusese tratat de un doctor
profesionist, care nu era doar spion.
Ei bine, domnule prim-ministru, m tem c un mulumesc nu
va fi suficient, dar o s o spun, oricum. Mulumesc. n numele
amndurora. Mulumesc.
Cu plcere, rspunse Doron. mi pare ru doar c oamenii
notri nu au reuit s o ajute pe Erin mai repede, cnd s-a

mbolnvit. Toi erau nainte de schimbarea turei i erau ntr-o


conferin cu directorul Mossadului. Dar m bucur c totul s-a
rezolvat, pn la urm.
La fel i eu. Dar trebuie s v ntreb ceva.
Ce anume?
Ai zis c tii de operaiunea n care sunt implicat acum?
Categoric. De fapt, i-am ajutat pe cei de la Agenia de
Securitate Naional s localizeze telefonul i i ajutm pe bieii
din Departamentul Aprrii s adune o echip n Bangkok, chiar
acum, n timp ce vorbim.
Aadar, credei c oricine m-ar fi sunat spune adevrul i
chiar este implicat n atacuri?
Sincer, Jonathan, nc nu pot afirma nimic, recunoscu Doron.
n mod evident, tia de atacurile care urmau. Asta mi sugereaz
c este implicat. Dar dac ntr-adevr e capabil s opreasc alte
atacuri, asta nu tiu. E prea devreme s m pronun.
Bennett simi cum l npdete un val de vin.
Trebuia s sun la Casa Alb sau la FBI nc de cnd am fost
sunat prima dat.
E OK. A fcut-o echipa mea n locul tu.
Cum?
Imediat ce am interceptat convorbirea i am auzit
ameninarea, Avi Zadok a ncercat s-l contacteze pe Danny
Tracker, la Langley, odihneasc-se n pace. Din pcate, pn s
reueasc, fusese prea trziu. Rachetele fuseser lansate.
Bennett se ls pe sptarul scaunului i se uit pe geam,
simind cum l copleesc emoiile i oboseala.
Domnule prim-ministru? zise el, ntr-un final.
Da, Jonathan?
Ct de mare credei c e pericolul n care suntem eu i Erin?
Nu vrei s tii.

41
2:21 a.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Departamentul de Poliie din Orlando, cu ce v pot ajuta?
Trebuie s vorbesc cu eful de secie, cu Williams, v rog.
Acum? E miezul nopii.
tiu, doamn. Numele meu este Bobby Caulfield. Sunt
asistentul personal al preedintelui. E urgent.
Care preedinte?
Preedintele Statelor Unite, doamn.
Oh cred c v pot face legtura cu el pe mobil.
Mulumesc.
Un moment, v rog.
n timp ce atepta, Caulfield nchise ochii i i frec tmplele.
Se simea ngrozitor fizic i emoional. Fusese nevoie s se
foreze s nu se uite la niciunul dintre nenumratele monitoare tv
din complexul NORAD. tirile erau oribile. i tot ce auzea de la
preedinte i de la cei aflai lng el sugera c lucrurile aveau s
se nruteasc. Nu tia dac va rezista. Poate c sfritul lumii
era foarte aproape. Ce viitor mai aveau? De asta ncerca s se
concentreze pe treburile mrunte. Lucruri pe care le controla. Dar
nu mergea nici aa. Nu avea noroc, nu reuea s dea de nimeni
din familia lui. i nu prea erau sperane s gseasc pe nimeni
din familia Bennett. Nu prea mai spera nimic.
n sfrit, o voce adormit se auzi la cellalt capt.
Alo?
Cu eful de secie, cu Williams, v rog.
Eu sunt. Cine e?
Domnule, numele meu este Bobby Caulfield. Lucrez pentru
preedintele Statelor Unite. V sun din Centrul de operaiuni al
NORAD, din Colorado Springs, n numele preedintelui.
Cu ce v pot ajuta?
Ochii lui Caulfield se nceoau. Capul i bubuia. Gura i era
uscat. ncerca, disperat, s vorbeasc pe un ton profesional i
s rezolve problema asta, dac nu din alt motiv, mcar ca s i

in mintea departe de milioanele de mori care zceau pe


ambele coaste ale continentului.
Preedintele mi-a cerut s dau de urma unei femei care
locuiete n zona Orlando. Am numerele ei de telefon de acas
i mobilul , dar nu rspunde nimeni. M ntrebam dac ai putea
trimite o patrul s vad dac e acolo sau s ntrebe vecinii.
Trebuie s o gsim. Este foarte important.
*
ntreaga atitudine a lui Mustafa Al-Hassani se schimbase.
Dup ce ntlnirea lui cu secretarul general al Naiunilor Unite
ncepuse att de prost de-a dreptul dezastruos , n cele din
urm se terminase mult mai bine dect se ateptase. Salvador
Lucente nu doar c prea receptiv la propunerea lui de a lucra
mpreun la crearea unei noi ordini mondiale, ci se i angajase s
invadeze Israelul i s preia controlul asupra Ierusalimului i a
Templului. Totui, nu imediat, ci la timpul potrivit.
Cnd Kalid Tariq, eful personalului i principalul lui strateg
politic, l presase cu detaliile referitoare la acel moment
potrivit, Lucente sugerase c, n situaia n care ar fi semnat un
tratat de pace complet ntre Israel i Statele Unite ale Eurasiei,
cam n urmtoarele ase luni, problema sionitilor s-ar rezolva
n urmtorii trei sau patru ani, chiar mai curnd. Pentru
guvernatorii i consilierii lui Al-Hassani, asta prea o eternitate.
Dar Lucente avea dreptate, observase preedintele: trebuia
nceput cu nceputul. Prioritatea lor era consolidarea global a
economiei, politicii i puterii militare n minile lor, i asigurarea
c au aliai puternici i loiali. Asta le va lua ceva timp. Dar, odat
ce vor reui, i vor putea extermina pe evrei i vor pune mna pe
Pmntul Sfnt i pe Oraul Sfnt. Cine i-ar mai opri?
Al-Hassani l conduse pe secretarul general n somptuoasa sal
prezidenial festiv, pentru un osp extravagant, care fusese
plnuit de Tariq.
Aadar, prietene, de unde propui s ncepem? ntreb liderul
irakian, n timp ce intrau.
China, opti Lucente, fr ezitare.
Adic? fcu Al-Hassani, surprins.
Adic pur i simplu nu putem permite Statelor Unite s
declare rzboi Chinei. Sub nicio form, insist Lucente. Avem
prea mare nevoie de China. De consumatorii ei, de armat, de
influena ei n Asia avem nevoie de toate astea.

Nu va fi uor. Sursele mele spun c americanii sunt aproape


convini c vinovat de ce li se ntmpl e China.
Tu crezi c au dreptate?
Nu, de fapt, nu cred.
Nici eu, recunoscu secretnd general. Dup cum tii, tocmai
am venit din Beijing. Din cte am vzut, au fost complet prini cu
garda jos. Dar era clar i c sunt foarte ngrijorai de faptul c
americanii vor da vina pe ei.
Tot crezi c eu sunt responsabil?
Lucente zmbi.
Te cred pe cuvnt, Mustafa.
Bine. Atunci, cine e principalul tu suspect?
Cei doi brbai se uitar dup locurile lor de onoare, aflate n
capul mesei ocupate de sute de legislatori ai Statelor Unite ale
Eurasiei, oficiali din diverse guverne i comandani militari.
Nu tiu, zise Lucente, care nc vorbea optit, abia auzit.
Asta e problema. M tem c, dac americanii nu obin nite
dovezi solide, repede, cum c altcineva e vinovat i nu China, vor
considera c nu au de ales i o vor ataca.
Ct de departe crezi c vor merge americanii?
Pn la capt.
O ripost la scar larg? fcu Al-Hassani, surprins.
Lucente ddu din cap.
Cu rachete intercontinentale?
Lucente aprob din nou.
Cu ncrctur nuclear?
Bineneles, zise secretarul general fr s ezite. Nu uita,
Mustafa, Bill Oaks a fost vulturul administraiei MacPherson,
adic mult mai puternic dect Marsha Kirkpatrick sau Burt Trainor
ori chiar dect preedintele MacPherson. Oaks i avertizase de ani
de zile n privina ameninrii chinezilor. ntr-adevr, dac i
citeti discursurile din ultimii douzeci de ani, vei vedea c el a
fost mai ngrijorat de chinezi dect de rui.
i ct de mult se nela n privina asta.
El nu-i de aceeai prere, replic Lucente.
Ce vrei s spui?
i garantez c, dac Bill Oaks ar fi acum cu noi, ne-ar spune
c, pe ct sunt de periculoi ruii, ei nu au atacat niciodat
Statele Unite cu arme nucleare. Ne-ar mai spune c temerile lui
legate de China au fost ntemeiate. i, presupun, ne-ar spune c

a venit timpul s-i distrug o dat pentru totdeauna.


Sun de parc deja ai fi discutat cu el.
Nu azi, dac aa presupui, zise Lucente, timid. Dar am
petrecut suficient timp cu el ca s tiu cum gndete.
i chiar crezi c va merge pn la capt?
Categoric. Doar dac nu-i oferim alt suspect.

42
12:30 p.m.
Sala prezidenial festiv, Babilon, Irak
Americanii vor ataca pe cineva.
Al-Hassani se cufund n scaunul lui, ascultndu-l pe Lucente.
Poi fi sigur. Oaks va simi c este datoria lui moral i
constituional s riposteze repede i cu for. Nu se pune
problema unui dac, ci a unui cnd i mpotriva cui. i, dac nu
vrem s fie China i sunt sigur c vei fi de acord, Mustafa,
pentru c nu este n interesul nostru ca americanii s transforme
China ntr-un loc de parcare , trebuie s oferim americanilor alt
int, una convingtoare. i repede.
Purttorul de cuvnt al Parlamentului veni n capul mesei, i
salut pe Al-Hassani i pe secretarul general cu tradiionalul
pupat arbesc, pe ambii obraji, i i exprim condoleanele
pentru pierderea suferit de Naiunile Unite. Apoi, cu permisiunea
lui Lucente, le ceru tuturor s in un moment de reculegere
pentru toate sufletele nevinovate care au pierit n evenimentele
de nenchipuit care au avut loc n New York, Washington, Los
Angeles i Seattle i s cear ajutor de la mna nevzut care
poart lumina i ne ghideaz spre prinderea celor vinovai de
astfel de crime, pentru a-i aduce n faa justiiei i a-i pedepsi
fr mil.
Fiecare dintre cei prezeni i ls capul n jos i i nchise
ochii, iar ncperea se cufund n linite. Apoi purttorul de
cuvnt l prezent pe Al-Hassani, care, la rndul lui, l prezent pe
Lucente. Cum acestea urmau s fie primele cuvinte rostite public
de secretarul general de la declanarea atacurilor, o grmad de
camere de televiziune i aparate de fotografiat erau pregtite s
prind momentul, iar cteva reele internaionale de televiziune
inclusiv CNN, Sky News i BBC ncercau s transmit
evenimentul n direct.
Al-Hassani avu nevoie de toi anii de disciplin i de toat
voina de care dispunea, mare parte ctigate n lagr, pe
vremea lui Saddam Hussein, s nu zmbeasc n timp ce l

prezenta pe Lucente. Se auzea spunnd adunrii solemne lucruri


precum este o zi plin de tristee i ne alturm lumii n doliul
pentru poporul american.
Adevrul era c nu simea pic de tristee. Nu jelea i nici nu
avea de gnd. Din punctul lui de vedere, poporul american
primise ce merita. Da, ei i eliberaser ara, dar o i ocupaser.
i o profanaser. La fel fcuser cu poporul lui i cu resursele
naturale din ara lui.
Ce ironie, se gndea, n timp ce buzele lui rosteau banalitate
dup banalitate, vorbind despre suferina unui popor nelept i
mare, cruia lumea i datoreaz o mare onoare i recunotin.
Cretinilor americani le plcea s citeze din Apocalips, s
vorbeasc despre distrugerea Babilonului, despre cei care
plngeau n timp ce vedeau locurile acelea arznd. Ei bine,
cine ardea acum?
nc de la preluarea conducerii i nceperea transformrii
vechiului Babilon n cea mai puternic i mai bogat capital a
vremurilor moderne, Al-Hassani auzise pompoasele profeii
strigate la emisiunile lor iptoare, la televiziunile care ctigau
milioane de dolari de pe urma bieilor tmpii care ascultau
prostii precum mreul Babilon va fi nimicit prin violen i nu va
mai exista sau Ohoho, mreul Babilon, ce ora puternic! A
venit ceasul judecii! Negustorii pmntului plng i l jelesc,
pentru c nimeni nu-i mai cumpr mrfurile aur i argint i
pietre preioase ntr-o or, toate acestea pot fi distruse! sau
ntr-o zi, vor veni ciuma, molima, doliul i foametea i totul va fi
cuprins de flcri; pentru c judecata Domnului e puternic.
i cine era judecat azi Babilon sau Washington? Bagdad sau
New York? Fallujah sau Los Angeles? Mosul sau Seattle?
Dar nu putea rosti astfel de lucruri n public, desigur. Doar lui
Tariq. Nu-i dorea ctui de puin s redirecioneze furia
guvernului american ce rmsese din el dinspre China spre
Statele Unite ale Eurasiei. n plus, erau prea muli lideri mondiali
care simeau simpatie fa de americani. Dac el i Lucente
voiau s i nving, trebuiau s le in isonul. Dar numai pentru c
nu spunea astfel de lucruri, nu nsemna c nu le simea. i le
simea cu o intensitate care cretea cu fiecare or.
America era terminat. Marele Satana fusese distrus de flcri.
O nou ordine mondial se contura. i totul potrivit planului,
pricepu Al-Hassani. Chiar avusese un vis despre aceste

evenimente, pe la ase ani, cnd cretea la periferia Bagdadului.


Se trezise ntr-o transpiraie rece, speriat de tot ce vzuse i
auzise terifiat i alinat, n acelai timp. Avusese acelai vis,
ocant de viu, nc de dou ori de-a lungul anilor o dat nainte
s fie eliberat din nchisoare i o dat nainte de Ziua Devastrii.
Niciunul dintre acele vise nu prea s aib vreun sens atunci. Dar
acum, n mod incredibil, totul se adeverea.
Brusc, auzi un val de aplauze. Clipi des i nelese c terminase
prezentarea lui Lucente, care sttea lng el, prefcndu-se umil
i linguindu-se. l mbri pe secretarul general spernd s
conving astfel lumea ntreag de compasiunea unei naiuni
solidare, despre care tocmai vorbise , apoi se aez.
Lucente i drese glasul, i terse lacrimile, i trecu privirea
peste marea de fee prietenoase i ncepu s rosteasc banaliti
similare despre americani i despre pierderile lor i despre felul n
care comunitatea internaional trebuia s se uneasc i s fie
alturi de fraii i surorile ei din America de Nord ntr-o astfel de
zi ntunecat. Dar, dup ce spuse toate lucrurile pe care AlHassani se atepta s le aud, adug ceva la care nu se atepta
deloc.
n numele familiei de naiuni pe care sunt onorat s o
reprezint, v mulumesc pentru condoleane, i mulumesc
preedintelui vostru pentru generoasa ofert de a reconstrui
sediul Naiunilor Unite, ofert pe care, n prezena voastr, o
accept.
Al-Hassani trase aer n piept. Se uit spre Tariq, care era n
captul slii i supraveghea mulimea. Apoi se ntoarse spre
secretarul general. Auzise bine?
Ne vom numra morii i i vom plnge, continu Lucente.
Dar nu ne vom lsa descurajai. Nu vom fi deprimai. Nu ne vom
amna treburile. Vom nvinge, nu cu rul, ci cu binele. Ne vom
strdui s construim o comunitate global nou i mai puternic,
mai unit. Vom ncepe s construim un nou sediu pentru
Naiunile Unite, unul mai puternic i mai glorios. i o vom face
aici, n Babilon, acest simbol glorios al morii i al renaterii unui
mare ora, stat i spirit.

43
11:37 a.m.
Trecnd prin vechiul Jerash, n drum spre Amman
Nori negri se adunau deasupra.
Vnturile suflau. Acum veneau dinspre vest, dinspre
Mediteran, nu dinspre deert. Se pregtea o furtun de var,
destul de rar pe aici. Bennett spera doar c nu le va ncetini
drumul.
O furtun lua natere i n interiorul lui. Era recunosctor,
desigur, c problemele medicale ale lui Erin erau doar temporare,
nu fatale. i c el i femeia pe care o iubea cel mai mult vor avea
un copil. Era recunosctor i pentru faptul c premierul Doron i
era prieten i era micat de felul n care liderul israelian, fr
tirea lui, avusese grij de ei nc din ziua n care ajunseser n
Iordania.
n acelai timp ns, era devastat de ororile de nespus care se
petreceau acas, de numrul mare de mori din Statele Unite, de
pierderea prietenilor dragi familia MacPherson, Ken Costello i
Bob Corsetti, printre alii , de incapacitatea de a-i gsi mama i
de teama crescnd c vor urma alte atacuri curnd, dac planul
pus la cale mpreun cu secretarul Trainor nu va merge.
n plus, i se fcea ru la gndul c milioanele de americani
care muriser se putea s nu fi ajuns ntr-un loc mai bun.
MacPherson i soia lui fuseser credincioi. Avea s i revad.
Dar, din cte tia, muli dintre prietenii lui apropiai nu se aveau
prea bine cu Dumnezeu. Ken Costello, de exemplu, fusese
probabil cel mai apropiat prieten al lui din guvern. Totui, nu l
acceptase niciodat pe Isus ca Salvatorul i Domnul lui, doar
dac nu fcuse asta de la ultimul e-mail primit de la el, cu zece
zile n urm, lucru de care se ndoia.
Bennett ncercase s l conving de nenumrate ori. i ceruse
insistent s ia aminte la miracolele lui Isus, la moartea Lui, la
nvierea Lui. i implorase colegul s ia n considerare faptul c ei
vedeau cu propriii ochi mplinirea principalelor profeii
renaterea Israelului, Rzboiul lui Gog i Magog, reconstruirea

Templului din Ierusalim, ridicarea Babilonului i s i dea


seama c timpul ce le rmsese pe aceast planet era foarte
scurt.
Costello fusese fascinat de toate acele profeii legate de
sfritul lumii. El i soia lui, Tracy, amndoi agnostici de mult
vreme i catolici nepracticani, le studiaser atent i vorbiser
mult cu doctorul Mordechai, nainte s fie omort. Recunoscuser
c erau fascinai de teoria lui, dar nu erau convini de concluzie.
ncepuser s frecventeze o biseric din Bethesda, Maryland, cu
cteva luni nainte de naterea gemenilor.
Tracy prea cea mai deschis spre lucruri spirituale, dar Ken
fusese cel care l ntrebase nu o dat: Ct timp ne-a mai
rmas? Bennett recunoscuse c habar n-are. Isus, i explicase el,
refuzase s se lase btut. Cnd fusese ntrebat de discipoli, n
Matei 24, cum s caute, El le vorbise despre semnele generale
care i vor prefigura ntoarcerea: rzboaie, zvonuri de rzboaie,
revoluii, cutremure, persecuie, rspndirea crezului n ntreaga
lume. Dar refuzase s le dezvluie discipolilor si exact cnd va
avea loc ntoarcerea Sa.
Despre ziua aceea i despre ceasul acela, nu tie nimeni: nici
ngerii din ceruri, nici Fiul, ci numai Tatl. Cum s-a ntmplat n
zilele lui Noe, aidoma se va ntmpla i la venirea Fiului omului. n
adevr, cum era n zilele dinainte de potop, cnd mncau i
beau, se nsurau i se mritau, pn n ziua cnd a intrat Noe n
corabie, i n-au tiut nimic, pn cnd a venit potopul i i-a luat
pe toi, tot aa va fi i la venirea Fiului omului. Atunci, din doi
brbai care vor fi la cmp, unul va fi luat i altul va fi lsat. Din
dou femei care vor mcina la moar, una va fi luat i alta va fi
lsat. Vegheai dar, pentru c nu tii n ce zi va veni Domnul
vostru.
Bennett l implorase pe Costello s fie pregtit, s priceap c
semnele apruser i c timpul se scurgea. l implorase s cad
n genunchi i s l roage pe Isus s-i intre n inim i s-i ierte
pcatele. S-i dea o via nou. Dar acesta continuase s ezite i
s ovie, spunnd c nu era pregtit. Iar acum era prea trziu.
Nu suporta gndul la locul n care se afla prietenul lui acum.
Jonathan? M auzi?
Bennett nelese c Doron era nc pe linie. Se simi jenat. Ct
timp czuse pe gnduri? Brusc, observ c temperatura scdea,
iar vnturile se nteeau. Se scuz i ncerc s se concentreze.

Unde suntei acum? se interes prim-ministrul.


Bennett i ddu seama c nu tia.
Bun ntrebare, domnule. O clip.
Se ntoarse spre doctorul Kwamee.
Unde suntem?
Jerash, veni rspunsul.
Numele vechiului ora strni n el un nou val de emoii.
Cunotea numele Jerash dintr-un ghid turistic de pe internet, din
care i citise Erin. i aminti fraze precum situat ntr-o vale
linitit, printre munii Gilead i unul dintre cele mai mari i mai
bine conservate situri ale arhitecturii romane din afara Italiei. Ca
i Erin, sperase c ntr-o bun zi vor vizita locul i vor hoinri pe
strzile pavate i strjuite de coloane, pe templele nlate pe
dealuri, prin teatrele frumoase i prin pieele publice spaioase.
Acum ns tia c nu se va ntmpla niciodat nu n viaa asta,
oricum i i sporea tristeea.
Ct de departe suntem de Amman? ntreb el.
Cam patruzeci de kilometri, zise Kwamee.
Ddu din cap i i spuse prim-ministrului:
Suntem cam la douzeci i cinci, treizeci de minute,
domnule. De ce ntrebai?
tiu c eti n legtur cu preedintele Oaks i vreau s i
transmii un mesaj urgent.
Sigur c da. Orice.
Vreau s i spui preedintelui c am accelerat lucrrile la
Templu.
Din ce motiv?
Leviii simt pregtii. A vrea ca ei s aeze Chivotul
Legmntului n Templu nainte de Yom Kippur. i sper ca totul s
fie gata pn la Hanuka, cel trziu.
Bennett tresri. Yom Kippur? Pn atunci mai erau doar trei
sptmni.
Domnule prim-ministru, suntei sigur c e o idee bun?
ntreb el, gndindu-se la urmri, niciuna fericit.
Poporul evreu a ateptat aproape dou mii de ani s
reconstruiasc Templul. De ce s atepte mai mult?
Lui Bennett i venir n minte o grmad de motive.
De exemplu, aproape toat lumea va vedea asta ca pe un
act provocator, tocmai acum, cnd pacea lumii atrn de un fir
de pr.

Nu crezi c avem dreptul istoric s refacem vechile ruine de


pe locurile noastre sfinte?
Ba da, sigur c da. Spun doar c poate acum ar fi mai bine
s anunai o suspendare temporar a lucrrilor la Templu,
pn cnd va fi stabilit un tratat regional de pace sau, cel puin,
pn cnd climatul internaional se va mai liniti un pic.
Nu, mi pare ru, Jonathan, nu pot face asta, rspunse
Doron, tios.
Sigur c putei. Suntei un lider, domnule prim-ministru.
Suntei o persoan respectat. Lumea e pe cale s ia foc. Avei
ansa s turnai peste ea ap rece, nu gazolin.
Jonathan, motivul pentru care grbesc lucrrile la Templu
este tocmai acesta. Nu vezi? Nu va fi pace n lume pn cnd nu
va veni Mesia. Iar Mesia nu va veni pn cnd nu va exista un
Templu. Nu e momentul s ncetinim. Acum e timpul s apsm
pe accelerator i s terminm. Lumea are nevoie de Mesia mai
mult ca niciodat. Tu ar trebui s tii asta mai bine ca oricine. Ct
despre ntrebarea dac este prima Lui vizit sau A Doua Venire,
ei bine, l vom ntreba cnd va fi aici.
Asta e tot? sta e mesajul pe care vrei s l transmit
preedintelui? rosti Bennett, uimit de ndrzneala premierului,
date fiind evenimentele din ultimele douzeci i patru de ore. Nu
credei c poporul american pltete suficient de scump faptul c
e alturi de Israel, n timp ce dumneavoastr sfidai opinia
internaional i construii Templul nainte de semnarea unui
tratat de pace? V-ai pierdut minile?
n mod surprinztor, Doron rmase mai calm dect se atepta
Bennett.
Jonathan, cu tot respectul, analiza ta este greit.
Cum aa?
Statele Unite nu au fost atacate pentru c au fost alturi de
poporul israelian. Au fost atacate pentru c ne-au abandonat la
nevoie.
Cum? fcu Bennett, nevenindu-i s cread.
Unde erau Statele Unite cnd ruii i iranienii s-au aliat
mpotriva noastr? ripost Doron, cu o urm de furie n voce.
Unde erau preedintele vostru i liderii din Congres cnd poporul
meu se confrunta cu un holocaust iminent? Unde? Nimeni nu era
de gsit, nu-i aa? Guvernul vostru ne-a abandonat, Jonathan, iar
tu tii. Votul acela din Statele Unite ne-a condamnat la

distrugere. Ne-au aprat Statele Unite? Nu. S-au folosit de


dreptul lor de veto, cnd le-am cerut s o fac? Nu. Nu. Nu. V-ai
abinut. V-ai abinut!
Eu nu am luat parte la asta, domnule prim-ministru, i aminti
prietenului su. tii doar.
Nu susin c tu, personal, ne-ai abandonat. Dar ara ta a
fcut-o. America a fcut-o. tii c e aa. De asta ai demisionat
pentru c nu puteai lucra pentru un preedinte, pentru un guvern
care ne-a lsat balt. i ce mi-ai amintit voi mie, tu i Erin, de
mai multe ori? An dup an? Nu ai citat mereu Geneza, capitolul
12, versetul 3? Voi binecuvnta pe cei ce te vor binecuvnta, i
voi blestema pe cei ce te vor blestema. Nu? Ei bine, mi se pare
c Domnul i-a ntors faa de la America n clipa n care America
a ncetat s ne mai binecuvnteze.
Bennett rmase tcut, n timp ce privea la peisajul iordanian
care i trecea prin faa ochilor i primele picturi de ploaie
ncepur s loveasc geamul. Observ c era pentru prima dat
de cnd l cunotea pe Doron, un om foarte religios, i acesta i
citase din Scriptur. Cuvintele lui fuseser pline de amrciune
i, era sigur, se nela.
Nu sunt fericit c s-a ntmplat ce s-a ntmplat, pentru c
nu sunt, iar tu tii, zise Doron, dup o pauz lung i
stnjenitoare. Dar c voi avei interesele voastre, iar noi pe ale
noastre. Iar unul dintre ele este construirea Templului. Biblia zice
c va fi construit. Noi ne-am rugat pentru asta de dou milenii.
Iar acum avem ocazia de a termina i de a pregti drumul pentru
venirea lui Mesia. i am de gnd s profit de aceast
oportunitate. Dac lumea vrea s nceap un rzboi mpotriva
Israelului ca s opreasc ridicarea Templului, aa s fie. Noi avem
Chivotul. l avem pe Domnul. Aadar, cum spuneam, e ansa
noastr.

44
11:46 a.m.
Pe autostrada 15, n drum spre Amman
Deja ploua mai tare.
Doctorul Kwamee porni tergtoarele de parbriz. Bennett spera
nebunete ca Agenia de Securitate Naional s primeasc toate
astea. n mai puin de o or, secretarul Trainor va citi transcrierea
nregistrrii. Apoi o va citi i preedintele. Doron tia i el. La
urma urmelor, sta era scopul, nu-i aa? S comunice direct cu
preedintele Statelor Unite.
ncerca s proceseze tot ce i spunea prim-ministrul israelian,
dar nu era uor. Avea dreptate Doron? Dumnezeu i luase ochii
de la americani pentru c ntorseser spatele israelienilor?
tia c muli cretini considerau c Americii i cam expirase
timpul. La urma urmelor, ziceau ei, de ce s continue Dumnezeu
s binecuvnteze o naiune care i ridica n slvi pcatele? Mai
mult de patruzeci de milioane de avorturi din 1973 ncoace.
Pornografia vindea de treisprezece miliarde de dolari anual, mai
mult dect se ncasa din fotbal american, baschet, baseball.
America producea cea mai nociv cultur, prin Hollywood i prin
industria muzical. Anual aveau loc aproape aptesprezece mii
de crime, mai mult dect dublu fa de 1950. Iar lista putea
continua.
Bennett evitase mereu o dezbatere pe tema asta. i iubea
ara. i plcea c e american. Iubea libertatea rii i
generozitatea ei. Americanii fcuser mult bine. Erau o
binecuvntare pentru oamenii din ntreaga lume. Dar, dei toate
acestea erau adevrate i ura s recunoasc, tia c lucrurile nu
erau doar alb-negru. America avea i o parte ntunecat, aa cum
zisese i apostolul Pavel: Dumnezeu nu Se las s fie
batjocorit. Ce seamn omul, aceea va i secera. La fel o
naiune.
Simea cum l cuprinde o melancolie de care nu reuea s se
scuture. Era trist pentru fiecare dintre cei mori acas. i se
ntrista mai mult la gndul c lucrurile aveau s se nruteasc.

Dar nu avea timp s jeleasc singur. Doron mai avea multe de


spus.
Te rog, transmite-i preedintelui Oaks c, n ciuda acestor
lucruri, voi ajuta poporul american cu tot ce pot, continu primministrul.
Bennett nu voia dect s nchid, s se duc n spatele
ambulanei i s aib grij de soia lui s o iubeasc, s o aline
i s o in n brae, n timp ce ntunericul ncepea s i cuprind
pe amndoi. Dar nu conta. tia c nu putea face asta. Nu nc.
i ceru lui Doron s i dea un exemplu.
Cu ajutorul lui Dmitri Galishnikov, sunt dispus s vnd petrol
israelian americanilor, la un pre cu mult sub cel al pieei, iar asta
imediat.
Sunt sigur c ne-ar fi de mare folos, zise Bennett, fr
nsufleire. Sunt sigur c preedintele v va fi recunosctor, la fel
ntreaga ar.
Bine. i mai e ceva.
Bennett atept, ncercnd s se concentreze.
Mossad are o crti adnc infiltrat n structura de
comand a armatei Coreei de Nord, rosti Doron cu vocea joas.
Bennett tresri.
Ce vrei s spunei?
Lucrm cu el de mai bine de zece ani. El e cel care ne-a
informat despre testele nucleare ale coreenilor acum civa ani i
cel care ne-a avertizat c Pyongyang lucra cu Iranul la rachetele
cu raz lung de aciune, nainte de Ziua Devastrii.
i?
i ne ofer informaii incredibil de valoroase despre toate
problemele militare. Susine c, aparent, nord-coreenii se
pregtesc de un atac mpotriva Seulului. Ei consider c n
momentul de fa, cnd n America e haos, ar fi cea mai bun
ocazie a lor. Cred c pot ctiga i afirm c n-ar fi surprins dac
rzboiul ar ncepe n urmtoarele aptezeci i dou de ore.
Stai puin, fcu Bennett, ncercnd s analizeze aceast
bomb primit din partea premierului israelian. Adic nordcoreenii sunt pe cale s invadeze Coreea de Sud?
n urmtoarele dou-trei zile, da. Mai mult, omul nostru e
convins c ei ar fi responsabili de atacurile nucleare mpotriva
americanilor.
Are vreo dovad?

Adun i el ce poate. Dar spune c Legiunea folosete ara


ca s creeze tabere de antrenament pentru teroriti. Conduc
operaiunile prin intermediul ambasadelor nord-coreene din
ntreaga lume. Zice chiar c Indira Rajiv a fost prin Pyongyang de
cteva ori n ultimele luni.
Bennett era uimit. Doron era sigur? Indira Rajiv?
Premierul i mprti ce tia despre ea, dar nu era mare lucru.
Din cte aflaser, ncheiase un fel de parteneriat cu nord-coreenii
i cu Legiunea. Era pltit prin intermediul cuiva din afara rii,
dar nu tia cine e.
Putei afla?
Despre bani?
Orice, rosti Bennett, surescitat. Ea este o int prioritar,
tii doar.
Bine. O s i cer s afle mai multe despre ea, fu de acord
Doron. ntre timp, are dou sfaturi.
Care?
Primul: oamenii votri din Departamentul de Energie ar
trebui s testeze radioactivitatea din toate oraele unde au avut
loc explozii. Astfel ar determina ce fel de plutoniu s-a folosit la
fiecare dintre bombe i s-ar stabili dac provin din reactoarele
nord-coreenilor, aflate cam la o sut de kilometri de Pyongyang.
Departamentul de Energie? Nu mai exist aa ceva a fost
spulberat.
Mi-am dat seama de asta, la fel i el. Dar nu tot ce ine de
cercetare era inut n Washington, nu?
Mai avei personal i n laboratoarele din Sandia sau Los
Alamos, nu?
Nu tiu. Chiar nu tiu. Care e al doilea sfat?
Viteza cu care se mobilizeaz militarii nord-coreeni
sugereaz c tiau de atacuri. Crede c ei execut un plan foarte
bine pus la punct i, dac Statele Unite au vreo speran de a
salva Seulul i restul peninsulei, ar face bine s-i trimit trupele
aeropurtate i s-i mite navele imediat.
Un tunet rsun deasupra. Bennett se simea ameit. Se inea
pe picioare fr somn, fr mncare, doar cu adrenalin.
l credei?
Pn acum nu ne-a nelat.
Ct de sus e infiltrat?
Asta nu pot s destinui, mi pare ru.

Domnule prim-ministru, i cerei preedintelui meu s-i


bazeze deciziile pe aceste informaii, sublime Bennett. Trebuie s
tim. Ct de aproape de vrf e?
Crede-m, Jonathan, te neleg, zise Doron. Dar e un subiect
foarte delicat. Omul e speriat. Vrea s se retrag. Sincer, nu tiu
dac reuim s-l scoatem de acolo nu n urmtoarele dou-trei
zile , nu fr s observe cineva de acolo.
Dar putem afirma c este un superior? insist el.
Chiar nu am cum s-i spun mai mult de att.
tiu, fcu Bennett oftnd. Noi avem interesele noastre, voi
pe ale voastre.
i dau att ct mi st-n putin un avertisment despre un
rzboi la care guvernul vostru nu se ateapt. Preedintele e fixat
pe China. Dar, cu tot respectul, cred c greete. Liderii Chinei nu
au nimic de ctigat dac v atac. Dar nord-coreenii? E altceva.
Preedintele lor e un nebun un psihopat.
Chiar credei c ar fi n stare s decapiteze guvernul
american doar ca s recapete Sudul?
Sincer, Jonathan, cred c e capabil de orice. O s i dau
toate informaiile pe care le obinem de la omul nostru nainte de
a-l extrage de acolo dac o s reuim i, crede-m, e o
comoar. Ne poate oferi informaii detaliate despre fiecare baz
militar i industrial din ara aia. i toate ar ajunge chiar n
minile secretarului Trainor i ale oamenilor lui, mai ales dac
preedintele opteaz pentru o ripost rapid.
Ce vrei n schimb?
tii foarte bine ce vrem, rspunse Doron fr ezitare.
Preedintele trebuie s le cear lui Salvador Lucente i Naiunilor
Unite s se retrag. Nu renunm la Templu. Nu mi pas ce ne
ofer Lucente sau ct glgie face. Nu accept un compromis n
privina Templului. E ultimul meu cuvnt. Cu alte cuvinte, totul e
pe mas.
Cum adic totul?
Adic totul.
Chiar i oferta de pace a lui Lucente?
Chiar i asta.
Din nou, Doron l prinsese cu garda jos. S investeti ntr-un
proces de pace arabo-israelian prea ilar, la urma urmei. Bennett
fcuse totul, dar renunase la speran, mai ales de cnd
ncepuse lucrul la Templu. Poate c pesimismul lui tactic scosese

ce era mai bun din el.


Chiar ai lua n calcul planul lui Lucente? ntreb el,
nevenindu-i s cread ce auzise din gura premierului.
ntre noi vorbind, e cea mai bun ofert de pn acum.
Deci suntei gata s facei adevrate compromisuri?
Da.
Cisiordania? nlimile Golan? Apa? Dreptul de ntoarcere?
Ierusalimul de Est?
Poate c dreptul de ntoarcere nu, dar celelalte, da, zise
Doron. Am fost aproape s cdem de acord cu toate
compromisurile sugerate. Mai mult, suntem gata s ncepem
relaii diplomatice cu toi vecinii notri inclusiv Irakul imediat.
Suntem gata s semnm un tratat de pace cuprinztor, imediat.
Spunei voi cnd. Spunei voi unde Bruxelles, Roma, Babilon, nu
conteaz. Voi fi acolo. Voi semna. Iar Lucente va avea parte de
mreaa ceremonie pe care i-o dorete. Atta timp ct el i toi
ceilali din Naiunile Unite neleg c Templul nu este negociabil.
Punct. Am fost destul de clar?

45
12:49 p.m.
ntr-un elicopter militar irakian, n drum spre Mosul
Khalid Tariq era furios.
Era rou la fa i tmplele i pulsau, deja luase o pastil
pentru hipertensiune. Dar nu avea efect. Mai lu una.
Ct mai este? strig el, simind picturi de transpiraie pe
buza de sus i n jurul gulerului.
Aproape am ajuns, domnule, rspunse pilotul. Aterizm n
mai puin de zece minute.
Tariq nu credea c putea atepta mai mult. n ultima or, liderii
kurzi din sudul Turciei i din nord-vestul Iranului inuser o
conferin de pres n Ankara, mai bine zis n ce rmsese din
ea, declarndu-i oficial independena. Deja trimiseser mesajul
secretarului general Salvador Lucente, cerndu-i s fie
recunoscui ca noua Republica Democrat Kurdistan. Reuters i
ageniile de tiri turceti transmiteau c existau i alte zvonuri:
liderii kurzi din provincia irakian Arbl i vor declara n curnd
separarea de Irak, pentru a se altura noului stat kurd.
Tariq primise prin telefon un mesaj de la eful serviciilor
secrete irakiene din Arbl. i raporta c cel puin dou duzini de
lideri kurzi se adunaser de cteva ore n palatul guvernatorului.
i ascultaser i aflaser c problema lor era ct de repede i vor
face public anunul i ct de n serios trebuia luat ameninarea
lui Al-Hassani de a folosi fora pentru a le mpiedica separarea.
La comanda lui Tariq, aproape dou sute de tancuri i cam o
sut cincizeci de mii de fore terestre erau mobilizate acum la
Mosul i se micau ncet, dar hotrt spre Arbl, capitala
provinciei, spre Kirkuk i spre Sulaymaniyah. Pentru moment, era
mai mult o desfurare de fore, menit s-i conving pe liderii
kurzi c fac o greeal fatal. Dar Tariq nu era omul care s ezite.
Dac ei chiar voiau s se sinucid, aa avea s fie. Nu avea de
gnd s-i piard nopile gndindu-se la cum le invadeaz ei
provincia bogat n petrol, aa c le va zdrobi insolena o dat
pentru totdeauna.

Form repede numrul comandantului-ef din Mosul.


D-mi-l pe generalul Qassim, ceru el subordonatului care
rspunse.
Da, domnule, imediat.
O clip mai trziu i se fcu legtura.
Generale, ct de repede i poi duce unitile mecanizate pe
strzile din Kirkuk?
n mai puin de o or. De ce?
Atunci f-o.
Da, domnule. Dar, dac nu v deranjeaz c ntreb,
domnule, suntei sigur c este cea mai neleapt micare?
M deranjeaz ntrebarea ta, generale, replic Tariq. Doar f
ce i-am cerut. Las-m pe mine s-mi fac griji n privina
strategiei politice. Ne vedem n zece minute.
Da, domnule Tariq. S-a fcut.
*
Domnule preedinte, Chuck Murray la telefon. Mulumesc c
mi-ai rspuns.
Oaks nu vorbise cu fostul secretar de pres al lui MacPherson
de cnd acesta prsise Casa Alb i se dusese la o firm mare
de PR din New York i se apucase s scrie o carte.
M bucur s te aud, Chuck. Tammy i copiii sunt bine? Unde
suntei acum?
Sunt n Chicago, domnule preedinte, explic Murray,
povestindu-i c plnuise s ajung la convenia unde murise
MacPherson, dar se rzgndise n ultima clip pentru c soia i
fiicele lui nu se simiser prea bine. Am fost norocoi, zise el, dei
nu ne i simim aa.
i oferi condoleanele i ajutorul, dac preedintele avea
nevoie de el.
De fapt, mi-ai putea fi de ajutor, Chuck. Tammy i fetele
sunt suficient de bine ca s pleci de lng ele pentru cteva zile?
Momentan sunt mai mult speriate, domnule.
mi nchipui c sunt ngrozite.
Dar mama lui Tammy e n ora. A venit s ne ajute. De ce?
Avei nevoie de ceva, domnule?
Ia-o spre aeroport. Trimit un avion dup tine. Vom avea
nevoie de mult ajutor ca s formulm un mesaj i s-l
transmitem n urmtoarele cteva zile. Poate va dura chiar mai
mult, vom vedea.

De asta am i sunat, domnule.


Adic?
A fi onorat s vin s v ajut, domnule preedinte. Dar
trebuie s ieii repede pe ecrane ct de repede i s v
adresai poporului american.
Va fi mine-diminea. Oamenii mei lucreaz la un discurs.
Cu tot respectul, domnule preedinte, asta nu poate
atepta. Trebuie s facei ceva acum, n urmtoarele minute.
Este miezul nopii.
Domnule, credei c doarme cineva? Toat lumea e n
picioare. Toat ara. Toat lumea. Sunt treji. Se uit la televizor,
cel puin cei care au curent. Caut pe internet, care au
posibilitatea. Sap i dup cea mai mic informaie. Au nevoie ca
preedintele Statelor Unite s ias i s i asigure c totul va fi
bine, s le spun exact ce se ntmpl i s le spun c i va ine
la curent cu tot ce se va ntmpla mai departe.
Chuck, sincer, sunt n mijlocul
Dar Murray l ntrerupse.
Domnule preedinte, scuzai-m, v rog, toat lumea tie c
suntem pe cale s atacm pe cineva. Oamenii sunt
nspimntai. Ei nu tiu ce se ntmpl, nu cu precizie. Nu tiu ce
urmeaz. Ei tiu c MacPherson e mort. Au vzut o poz cu
dumneavoastr cnd depuneai jurmntul ntr-un avion mic i
elegant, care nu era Air Force One. Au nevoie de un lider. Au
nevoie de un semn de la dumneavoastr. E tot ce au nevoie
acum.
Oaks se gndi cteva clipe.
Poate c ai dreptate. Ce mi recomanzi?
n urmtoarele zece minute, Murray i nir cteva lucruri pe
care s le fac. El nu avea acces la informaiile secrete, desigur,
dar l rug pe preedinte s fie ct mai candid. S spun doar
adevrul orict de dureros ar fi de auzit. Doar asta l va apropia
de poporul american i i va oferi ncrederea oamenilor,
credibilitatea de care avea nevoie ca s-i fac s fie ncreztori n
rzboiul care urma. Zece minute nu erau de ajuns, dar Oaks nu
dispunea de mai mult.
Dup ce nchise, preedintele i ordon generalului Briggs s
pregteasc o sal de conferine i o legtur prin satelit. Nu
voia s se vad de unde transmiteau. Murray avea dreptate. Nu
se putea ascunde, dar nici s ofere prea mult nu era bine. Erau

prea multe n joc.

46
2:54 a.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Lucrurile se micau prea repede, dar Oaks nu avea de ales.
Fcu cteva declaraii televizate scurte, apoi se ntoarse la
treab, alturndu-se proasptului vicepreedinte, Lee Alexander
James, secretarului Aprrii, Burt Trainor, i generaluluilocotenent Charlie Briggs, la o alt videoconferin. mpreun,
ascultar nregistrarea convorbirii lui Bennett cu prim-ministrul
israelian.
Ce prere avei, domnilor? i ntreb Oaks consiliul de
rzboi.
A vrea s pun eu mna pe sursa aia, zise Briggs.
i eu, adug Trainor, dar nu se va ntmpla. Israelienii nu
vor renuna niciodat la o crti aflat n interiorul unui guvern
ostil. Dar nu asta conteaz. ntrebarea e dac l credem pe
Doron. Putem avea ncredere n el? Dac da, suntem pe cale s
intrm n rzboi cu nord-coreenii, nu cu Beijingul.
E riscant s facem asta bazndu-ne pe o singur surs,
interveni James. Ce veti avem din Coreea de Sud?
Nimic concludent nc, dar, fr ndoial, preedintele Woo
crede c cei din nord sunt gata s i atace, rspunse secretarul
Aprrii. Gndii-v, domnule, chiar nu avem nicio dovad c ar fi
implicai chinezii. Iar Doron spune un lucru important: de ce ne-ar
ataca Beijingul? Nu e logic. Nu ar avea dect de pierdut. Dar cei
de la Pyongyang sunt suficient de nebuni s ncerce aa ceva. i,
trebuie s v reamintesc, domnule, ceea ce susine sursa lui
Doron se potrivete cu tot ce am auzit la ntlnirea de la Tokio a
minitrilor de aprare din zona asiatic a Pacificului. Coreea de
Nord i-a anulat toate permisiile. n ultimele sptmni i-au
fcut provizii de combustibil, alimente, medicamente i altele.
Am vzut activitate sporit n jurul bazelor aeriene i al celor cu
rachete. De asta e ngrijorat preedintele Woo. Chiar nainte de
discursul lui Mac, de la Convenie Dumnezeu s-i odihneasc
sufletul , dac v amintii, am trimis un mesaj spre Air Force

One, n care pomeneam despre toate astea.


Burt, ct de sigur eti c nord-coreenii sunt inamicii, nu
chinezii?
Secretarul Aprrii se gndi cteva clipe, apoi zise:
Evident, avem nevoie de mai multe dovezi, domnule
preedinte, dar, da, ncep s cred c e posibil ca Pyongyangul i
nu Beijingul s fie responsabil de atacuri i c se pregtete s
porneasc mpotriva unuia dintre cei mai importani aliai asiatici
ai notri.
Dar despre ceea ce pretinde sursa, c s-ar fi folosit plutoniu
de la Yongbyon? Ct de repede putem verifica?
Domnule preedinte, deja am trimis patru avioane Constant
Phoenix WE-135W deasupra fiecruia dintre oraele atacate,
raport Briggs.
Englez, generale, spune-mi n englez, insist Oaks.
Scuze, domnule. Constant Phoenix sunt nite avioane de
recuperare atmosferic, de fapt, sunt nite C-135 modificate.
Opereaz n cadrul Escadrilei 45 Recunoatere de la baza aerian
Offut din Nebraska. Fiecare avion are nite dispozitive externe
care colecteaz particule din atmosfer. Un sistem de
compresoare analizeaz mostrele colectate. Pot detecta norii
radioactivi n timp util. Concluzia e, domnule preedinte, c sunt
foarte bine dotate.
Asemenea celor pe care le-am folosit n Coreea de Nord n
2006?
Da, domnule preedinte. Sunt la fel.
Bobby Caulfield intr tcut n sala de conferine i i strecur
preedintelui un bilet. Soia dumneavoastr tocmai a aterizat la
Peterson. Va fi aici n scurt timp.
Preedintele ddu din cap i continu cu Briggs.
Ct de repede putei avea rezultatele? ntreb el, cu grab
n voce.
Ei bine, domnule ncepu Briggs, i lu o pauz, s fac
nite calcule. Va dura cteva zile s ia mostrele. A zice nc o
sptmn s le analizeze, cel puin, probabil dou. Depinde de
mai multe variabile, domnule.
Las-o balt, generale. Nu avem dou sptmni. Spune-le
c au dou zile. Trebuie s tiu dac bombele aveau plutoniu i
dac acesta provenea de la reactoarele din Yongbyon. Dac nu,
de unde din alt parte. Ai neles?

Da, domnule, domnule preedinte, se blbi Briggs, dar eu


Dou zile, generale. Nicio secund mai mult.

47
12:00 p.m.
Autostrada 15, la nord de Amman
Fulgerele luminau cerul, apoi se ntuneca rapid.
Bennett se uit la ceas. Era aproape amiaz. Mai aveau cel
puin cincisprezece sau douzeci de minute de mers. Dar nu
puteau face nimic. Se ntinse spre frigiderul de lng el i lu o
sticl cu ap rece ca gheaa pentru el i una pentru omul care-i
salvase viaa lui Erin.
Doctorul Kwamee accept recunosctor sticla, lu o nghiitur
mare, apoi trecu aparatul de aer condiionat pe un alt nivel. Pe
msur ce ploaia se nteea, ferestrele se nceoau.
Aadar, zise Bennett, dup o lung tcere, Mossad?
Doctorul Kwamee ridic din umeri.
Eram recunosctor pentru tot ce fcuser s ne scoat, pe
mine i pe soia mea, din Addis Abeba. Nu doar pe noi, desigur.
Erau mai mult de opt mii de oameni pe care veniser s i
salveze.
Urm o pauz lung.
Asta a fost cu mult timp n urm.
Da.
De ce ai rmas la Mossad? De ce nu faci altceva?
Doctorul ridic din nou din umeri i mri viteza tergtoarelor.
Ploua torenial. Drumurile se umpleau de noroi.
Am crescut n Etiopia, domnule Bennett Etiopia i Sudan,
de fapt. Am petrecut civa ani i n Eritreea, la grdini. tiam
ce pun la cale radicalii musulmani. Vedeam c se pregtesc
pentru un jihad mpotriva Israelului. Nu puteam s stau deoparte.
Voiam s fac ceva ceva s ajut.
Bennett ddu din cap i mai arunc o privire n spate, la SUV-ul
care i urmrea.
Ci oameni ai n echip n total?
mi pare ru, domnule Bennett, nu v pot spune.
Bennett se ntoarse, terse geamul i privi la furtuna de afar.
Cndva, asta a fost o ar cu adevrat frumoas.

Privind n urm, i dori ca el i Erin s-i fi luat nite zile libere,


s hoinreasc prin zon i s nvee mai multe despre aceste
locuri fascinante i despre oamenii lor calzi i ospitalieri.
Rmnnd neutr ncercnd, mcar , n timp ce se ndrepta
spre Rzboiul lui Gog i Magog, Iordania evitase s ajung la
nivelul distrugerilor pe care le-au cunoscut Libanul i Siria. Totui,
prjolul afectase toate moscheile, toate colile islamice, toate
bazele militare i cele mai multe vehicule militare. Pagubele
colaterale nu fuseser mici i avea s dureze mult pn s-i
revin.
Ai mai fost aici? ntreb Bennett.
Nu, zise doctorul Kwamee. nainte de instruirea mea n Paris,
nu mai plecasem n afara Africii doar n Mecca, pe cnd eram
copil.
Mecca?
Da, cnd eram mic, prinii mei nu recunoteau n public
faptul c erau evrei, doar ntre ei. Iar cnd am mai crescut, s-au
prefcut c sunt musulmani.
Au plecat i ei din Etiopia odat cu tine, n 1984?
Nu, spuse doctorul Kwamee ncet. Au fost ucii de o bomb
n Dangila, la grania cu Sudanul.
Ah, fcu Bennett, mi pare ru.
Putei s v nchipuii, zise doctorul, ncetinind, n timp ce
treceau printr-o groap plin cu ap, doi evrei ucii de jihaditi nu
pentru c erau evrei, ci pentru c se pretindeau musulmani. Ei sau gndit c aa vor fi mai n siguran. Credeau c eu voi fi mai
n siguran.
Ci ani aveai cnd au murit? ntreb Bennett cu blndee.
Cincisprezece.
Erai cu ei?
Da, rspunse el, cu lacrimi n ochi. Eram ntr-un mic
restaurant. Eu m dusesem la baie. n spate. M splam pe mini
cnd a explodat bomba. Am fost acoperit de tencuial i cioburi
de sticl. Mi-am rupt un bra. Capul mi sngera. n cele din urm,
am reuit s m trsc afar i am vzut c toat partea din fa
a restaurantului era spulberat.
Trebuie s fi fost ngrozitor.
Doctorul Kwamee aprob din cap.
N-am mai vzut niciodat aa ceva. Snge peste tot.
Cioburi. Mi-am cutat cu disperare prinii. Stteau la o mas

aproape de intrare. Mi-a luat cteva minute s m car pe toate


acele resturi i corpuri fr suflare pn s ajung la ei.
Erau mori?
Tata era. Mama nc respira. i sngera puternic. Avea un
cuit mare nfipt n piept. Stteam acolo, pur i simplu. Vedeam
c moare. Nu tiam ce s fac. ngheasem. n cele din urm, am
luat-o n brae. Suspinam i strigam dup ajutor, dar nu venea
nimeni. Nu m putea auzi nimeni. i deodat a murit.
Cei doi brbai rmaser tcui cteva momente. Apoi Bennett
ntreb:
De asta te-ai fcut doctor?
Brbatul aprob din cap. Mai merser civa kilometri n linite.
Nu m-am ntors niciodat la moschee. N-am putut. Nu
nelegeam de ce musulmanii omorau musulmani. Apoi mi-am
gsit certificatul de natere, mpreun cu nite acte ale prinilor
mei. Am aflat c eram evreu. Nu-mi venea s cred. Nu tiam ce
nseamn asta i cum era posibil. Dar ceva din mine mi spunea
c e adevrat i c era timpul s aflu mai multe despre
motenirea mea.
i ce ai fcut?
Nu tiam sigur ce s fac. Eram singur. Fratele meu mai mare
murise de malarie. Fratele mai mic murise n timpul copilriei.
Mare parte dintre mtuile i unchii mei, n rzboiul civil. Singurul
unchi care supravieuise pretindea c e musulman devotat. M
dusese n pelerinaj. Nu era nimeni care s m nvee ce
nseamn s fii evreu. ntr-un final, am decis s fiu ateu sau
agnostic. Nu tiam n ce s cred. tiam doar c nu pot fi
musulman i habar n-aveam ce nseamn s fii evreu. Dar aveam
un vr n Nairobi. Era cu zece ani mai mare ca mine i mereu
fusese foarte bun cu mine cnd eram mic. Plecase la universitate
cnd eu aveam opt ani, dar se ntorcea n timpul vacanelor de
var, cnd m lua la not, la crat pe stnci i alte din astea. Ba
chiar m-a nvat s conduc, ntr-o var. Aa c l-am sunat pe el.
L-am implorat s m lase s vin s stau cu el i, n cele din urm,
a acceptat.
El era musulman sau se prefcea c e?
Nu, nu. Aa am presupus eu. Niciodat nu m-am gndit s l
ntreb. Dar, cnd am ajuns acolo, am aflat c devenise un
discipol al lui Isus.

48
12:09 p.m.
Autostrada 15, la periferia Ammanului
Bennett nu se ateptase la asta.
Cum ai reacionat? ntreb el.
Sincer, domnule Bennett, nu am neles prea bine i, la
vrsta aia, nu prea m interesa. Aveam nevoie doar de un loc
stabil i sigur unde s stau. Vrul meu era medic la urgen, ntrun spital mare din Nairobi. Nu ctiga mult nu dup standardele
americane sau israeliene dar mi-a spus c, dac obin note bune,
m ajut s mi pltesc colegiul. Niciodat nu nvasem prea
bine. Dar am fost att de bucuros, nct m-am pus pe nvat.
Voiam s l fac pe vrul meu mndru de mine.
Sunt sigur c e foarte mndru. nc e n Nairobi?
Nu, domnule.
Unde e acum?
Kwamee nu rspunse timp de cteva minute. Brusc, tensiunea
din main deveni aproape palpabil. Bennett regret c
ntrebase. Dar, dup un timp, doctorul zise:
A murit n timpul prjolului.
Bennett rmase tcut.
Se ntorsese n Etiopia vara trecut, pentru cteva luni, s
ajute la deschiderea unui orfelinat pentru copiii ai cror prini
muriser de SIDA. Am primit un e-mail de la el, prin octombrie.
Spunea c simte c se va ntmpla ceva teribil. Voia s rmn
acolo i s ajute. Apoi
Sclipirea unui fulger lumin maina. Tunetul se auzi chiar
deasupra lor.
Aia a fost ultima veste primit de la el. Am luat legtura cu
eful Mossadului din Addis Abeba i l-am rugat s verifice dac
mai triete. A durat cteva luni, dup care a venit confirmarea
c nu supravieuise.
mi pare ru.
Merser n linite alte cteva minute. Bennett mai lu o gur
de ap i privi ploaia care le acoperea geamurile, n timp ce

ncerca s proceseze povestea brbatului de lng el. Apoi,


aproape nainte s i dea seama ce face, ntreb:
Doctore Kwamee?
Da, domnule.
Pot s te ntreb ceva?
Desigur, v rog.
Bennett ezit. tia c era o ntrebare personal. Dar omul i
dezgolise sufletul. Evident, voia s vorbeasc. i, oricum, ct mai
aveau de mers mpreun?
Suntei absolut convins c nu exist Dumnezeu?
Doctorul Kwamee i drese glasul.
N-am mai crezut. Nu dup ce au murit prinii mei. Cum
putea exista?
Urm nc o pauz lung.
i acum? ntreb Bennett.
Brbatul nu se ntoarse s se uite la el. Ochii lui privir fix la
drumul din faa lor i nghii greu.
Dup Ziua Devastrii, vrei s spunei?
Da.
E foarte greu, mrturisi Kwamee.
De ce?
Pentru c nu vreau s cred n Dumnezeu. Sunt foarte furios
pe El.
Din cauza prinilor ti.
Din cauza prinilor mei. Din cauza frailor mei. A vrului
meu. A ntregii mele familii. Atta moarte, attea crime, atta
tristee. Nu are logic. Dac Dumnezeu nseamn dragoste,
bucurie, pace i fericire, eu de ce nu am parte de aa ceva? Ce ar
trebui s fac eu acum?
Adic? ntreb Bennett.
Adic am simit cutremurul. Am vzut furtuna. Am vzut
focul cznd din cer. Am vzut cu ochii mei. Am vzut ce a lovit
i ce nu.
i?
i pentru mine e foarte clar c exist un Dumnezeu, zise
Kwamee, privind drept nainte la drum, pe msur ce ploaia i
fulgerele se nteeau. E clar pentru toat lumea, nu-i aa? Iar El
nu este Dumnezeul din Coran. Nu este dumnezeul buditilor i
nici al hinduilor. Categoric, este Dumnezeul din Biblie. Acum nu
se mai pune problema dac eu cred n existena Lui. Cred.

Atunci care este problema?


ntrebarea e dac vreau s l urmez.
i ce te reine?
Frica.
Frica? ntreb Bennett, nefiind sigur c auzise bine.
Da.
Frica de ce anume?
Teama c Isus, Yeshua, ar putea fi, de fapt, Mesia.
De ce te sperie asta?
Kwamee nu zise nimic.
E n regul. Poi fi sincer cu mine.
Doctorul pru c se gndete o clip, apoi rosti oarecum direct:
Adevrul e, domnule, c nu vreau s cred.
Era sincer, se gndea Bennett, periculos, dar sincer.
De ce nu? l ntreb.
Brbatul ridic din umeri.
E vorba de mai multe lucruri. Parial, nu vreau s m
schimb, tii? S l urmez pe Isus nseamn s renun la o
grmad de exemplu nu mi place s mi se spun s nu fac
ceva. nelegei?
Ddu din cap. tia foarte bine.
i
i? fcu Bennett, i mai curios.
Nu tiu, recunoscu Kwamee. S crezi n Isus e ca i cum
Ca i cum ce?
Ca i cum ai trda.
Ai trda?
Da, mrturisi Kwamee. E ca i cum mi-a trda poporul,
ara. Adic tiu tot ce s-a ntmplat. Isus a fost evreu. Discipolii
lui erau evrei. Apostolul Pavel a fost rabin, fariseu, nainte de
drumul spre Damasc. i, din ct am neles citind Noul Testament,
aproape toi cei care l-au urmat pe Isus la nceput au fost evrei,
dar
Dar ce?
Dar asta a fost acum dou mii de ani nainte ca romanii s
dea foc Ierusalimului i s distrug Templul, nainte de cruciade,
nainte de Inchiziie, nainte de Holocaust.
Niciuna dintre astea nu a fost din vina lui Isus. El a spus S
iubeti pe aproapele tu Iubii pe vrjmaii votri,
binecuvntai pe cei ce v blestem, facei bine celor ce v

ursc, i rugai-v pentru cei ce v asupresc i v prigonesc.


Dar, domnule Bennett, v rog, nu putei nega o grmad de
lucruri ngrozitoare care au fost fcute n numele lui Isus.
Dar, doctore Kwamee, niciunul dintre acele lucruri oribile nu
au fost fcute de oameni care l-au urmat cu adevrat pe Isus. Au
fost fcute de oameni care negau tot ce propovduia El, tot ce
reprezenta El. Uite, nu neg lucrurile oribile care li s-au ntmplat
evreilor i mare parte dintre ele au fost fcute de cei care
spuneau c sunt cretini. Dar erau ei cretini adevrai? Cum
puteau ei s l urmeze cu adevrat pe evreul Mesia i s le fac
aa ceva evreilor? i de ce ar fi permis El s se ntmple aa ceva
evreilor? Nu, n-ar fi fcut-o. i nici n-a fcut-o. Cu ct sunt mai
muli cei care l iubesc pe Isus, cu att vor iubi mai mult poporul
evreu i l vor binecuvnta. Uit-te la ce se ntmpl n jurul
nostru: tot mai muli evrei se ntorc la credina n Isus, mai muli
dect oricnd n istorie. Milioane de evrei din ntreaga lume. Mai
mult de un milion de israelieni doar n ultimele opt luni. Ei nu i
trdeaz apartenena. Ei o descoper ntr-un fel nou.
tiu, tiu, zise Kwamee.
Atunci, care e problema? Acum este timpul, prietene. Isus se
va ntoarce. Curnd. Nu prea este mult timp, crede-m, i nu vrei
s fii aici cnd va sosi Antihristul i iadurile se vor dezlnui.
Chiar nu vrei.
Dar nu pot, domnule Bennett, pur i simplu, nu pot.
Nu poi? Sau nu vrei?
E vreo diferen?
Lui Bennett nu i venea s cread. Dar, nainte s apuce s i
rspund, auzi un foc de arm. Parbrizul se fcu frme. Doctorul
Kwamee czu n fa, cu piciorul nc pe acceleraie. Ambulana
prinse vitez. Trecu peste balustrad i ajunse pe contrasens.
Inima i nghe. Ochii i ieeau din orbite. O autocistern cu
petrol se ndrepta spre ei.

49
12:21 p.m.
Autostrada 15, la periferia Ammanului
Bennett apuc volanul instinctiv i trase de el.
Ambulana derap din nou violent, patinnd pe asfaltul
alunecos. Auzi sunetul ascuit al claxonului autocisternei. Vzu
maina uria unduindu-se, dar nu putu face nimic. Nu ajungea
la frn. Nu avea o mn liber, s l trag pe doctorul Kwamee
de pe volan, iar distana dintre cele dou autovehicule se
micora rapid.
Auzi un alt claxon. Autocisterna trecu n goan, foarte aproape
de ei, dar nainte s i trag sufletul nelese c nu scpaser de
pericol. Gonind, urmau s prseasc terasamentul i s se
prbueasc dincolo de el.
Bennett tia c are doar cteva secunde ca s reacioneze.
Trebuia s ating frnele i s ncetineasc sau aveau s
loveasc balustrada n plin i s moar. Dar nu reuea. Voia. Cu
disperare. Dar nu ajungea la ele. Era inut de centura de
siguran i nu avea timp s o desfac. Se ls s alunece,
mpinse corpul nensufleit al doctorului i atinse frna, exact la
timp.
Le auzea pe asistentele din spate strignd, dar nu i pe Erin.
Era treaz? Era n via? Trebuia s fac ceva. N-o va pierde. Se
ntinse spre frna de mn, trase de ea puternic, scoase
schimbtorul din vitez i se rug pentru un miracol. tia care
sunt riscurile. Dar nu i psa. Nu avea de ales. i asum riscul, n
sperana c vor scpa.
Roile se blocar brusc. Cele din fa, cel puin. Un fum negru
ieea din cauciucurile care scrir. Ambulana ncepu s se
nvrt, dar la viteza cu care mergea nu se oprea. Nu putea. n
schimb, se cltin i se rostogoli, nu o dat, de dou ori. Bennett
fu azvrlit n fa, dar l inu centura, napoi i din nou n fa.
Cioburi din geamuri i buci de metal zburau peste tot.
ipetele din spate ncetaser, fiind nlocuite de scrnetul
asurzitor al metalului. Ambulana derapase, se izbise de

balustrada de protecie, se rotise aproape cu o sut optzeci de


grade i se balansase nainte i napoi cltinndu-se pe
margine, dar se oprise exact nainte s se prbueasc n abis.
Din pcate, rmseser blocai cu roile-n sus i pe partea pe
care nu trebuia. Curnd, ntregul vehicul fu cuprins de flcri.
Cabina se umplu de fum. Pe Bennett l usturau ochii. Gura i era
plin de snge. Trebuia s ias de acolo. Trebuia s le scoat pe
Erin i pe asistente. Maina putea s explodeze n orice clip, dar
el abia reuea s se mite. O durere puternic i trecu prin
piciorul drept. Piciorul stng nu l simea deloc. l cuprinse panica.
Apoi, privind prin gaura lsat de parbriz, vzu o betonier
ndreptndu-se spre ei.
Era la cel mult cteva sute de metri i venea cu vitez. oferul
claxon. Bennett vzu cum maina frneaz puternic. Vzu
fumul. Auzi cauciucurile scrnind. Dar maina nu vir. Venea
drept spre ei.
n ciuda durerii puternice pe care acum o simea att n
brae, ct i n picioare , simi un val brusc de adrenalin care i
trecu prin corp. Ca i cum o for exterioar l apuca i l fora s
se mite, se ghemui, plonj prin gaura din fa i se rostogoli prin
geamul spart, s scape de camionul care se apropia. Exact la
timp. O milisecund mai trziu simi vntul care i trecu peste
fa i vzu cum betoniera aga ambulana, se izbete de gardul
de pe margine, apoi se prbuesc amndou n abis.
Bennett gfia. O secund mai apoi auzi zgomotul fcut de
sticla spart i de metalul izbit. tia c ambulana czuse prima.
Auzi a doua izbitur, era camionul, care se prbuise peste ea.
Ignorndu-i rnile, sri n picioare i se npusti spre margine.
Auzi prima explozie. O vzu pe a doua i vzu flcrile care
izbucnir jos.
Nu! strig el, cu o disperare al crei ecou rsun n ntreaga
vale.
Cu inima bubuindu-i, cobor de pe terasament i goni spre
rmiele exploziei. Nu putea fi adevrat. Dumnezeu nu ar
permite aa ceva.
Erin! Erin!
Continu s i strige numele. Iar i iar, repeta acel nume pe
care l iubea att de mult, numele care i furase inima din prima
clip cnd l auzise, dei atunci nu visase c ea va deveni a lui. n
mijlocul focului i al fumului, nelese deodat c striga degeaba.

Ea nu rspundea. Nici mcar nu mai vedea ambulana, doar


rmiele betonierei.
Suspina, suspina i tuea, n timp ce ddea ocol betonierei n
flcri i ncerca s gseasc un loc prin care s ptrund la
ambulan. Dar nu era niciunul. Se terminase, dei nu-i venea s
cread. Suspinele lui se nteir. Plngea din ce n ce mai tare,
gfia din ce n ce mai ru, respira tot mai greu, pentru c inhala
foarte mult fum. Cu ct ncerca s ia mai mult aer, cu ct
plngea mai mult, cu att nghiea mai mult fum. I se fcu ru i
ncepu s vomite. Ddu tot afar din el, pn cnd nu mai
rmase nimic. Cel puin aa i se prea, dar continua s vomite.
De parc otrava morii intrase n el i se fora s o elimine, cele
mai ascunse pri ale corpului i erau cuprinse de convulsii, iar i
iar. Nu mai ieea nimic, doar tot mai mult fum i ajungea n
plmni. ncepu s intre n panic. Se sufoca emoional i fizic
, dar nu voia s prseasc rmiele ambulanei. Nu putea, nu
fr femeia pe care o iubea.
l ustura pielea din pricina cldurii intense. Picioarele i erau
sfiate de cioburi i buci de metal. Apoi auzi ceva ce suna ca o
arm automat. Nu nelegea. Dar, chiar dac auzea bine, ce
conta? Nu avea de gnd s plece nicieri fr ea. Nu avea de
gnd s plece nicieri fr Erin.
Se poticnea prin ceaa neccioas, ddea ocol rmielor
aprinse, o striga pe Erin, percepea oarecum pericolul n care se
afla, dar nu i psa. Refuza s cread c era moart. Era o
greeal un comar, o halucinaie, dar n-avea cum s fie
adevrat. O va gsi. Trebuia s o gseasc. O va gsi, o va salva
i o va duce ntr-un loc sigur, un loc unde o va face bine, un loc
unde s nu-i gseasc nimeni nici preedintele, nici oamenii lui,
nici Doron, nici misteriosul care l sunase i nici montrii pentru
care acesta lucra.
Deodat auzi nc o mpuctur i simi un suflu ascuit n
spatele capului. Genunchii i se ndoir. Se prbui la pmnt. Se
strduia s respire. ncerca din rsputeri s se ridice. Se sufoca. i
venea din nou s vomite. Cineva l prinse de mini i de picioare,
i ndes o earf n gur i i trase o glug pe cap.
Bennett nu putea respira, nu putea gndi. ncepea s se sufoce
de-a binelea, era pe cale s leine. Auzi nite pai. Muli pai,
alergau i se apropiau repede. Auzi cteva mpucturi. Echipa
Mossad, se gndi el. Auzea voci care strigau ceva ce nu

nelegea. Apoi simi o cizm n abdomen i totul se ntunec.

50
2:23 p.m.
Aeroportul internaional din Babilon
Doamnelor i domnilor, atenie, v rog!
Claire Devreaux, secretarul de pres al lui Salvador Lucente, i
drese vocea i atept s se potoleasc agitaia. Se uit spre
grmada de cel puin cincizeci sau aizeci de camere de
televiziune, cteva duzini de fotografi i tot atia reporteri i
productori de tiri din toat lumea. Grupul de pres prea s
creasc de la o sptmn la alta. Audiena secretarului general
al Naiunilor Unite o atingea pe cea a preedintelui american, iar
capacitatea lor logistic era departe de a fi suficient ca s fac
fa unei operaiuni media internaionale de o asemenea
amploare, nelese ea. Va trebui s mai angajeze civa oameni
cu experien, i nc repede.
Un subaltern i semnal c toi erau pregtii. Cteva
televiziuni, inclusiv BBC i CNN, transmiteau n direct conferina
de pres. Era timpul s nceap.
Foarte bine, continu Devreaux, v mulumesc c ai venit
att de repede. Secretarul general va face o declaraie scurt i
va rspunde ctorva ntrebri. Totui, trebuie s v spun c nu va
pleca spre Bruxelles, cum era programat. Am fost informat c
ne ntoarcem la Beijing, pentru nite discuii urgente. n plus,
secretarul general are programat o discuie telefonic cu
preedintele american Oaks, peste exact o or. Aa c trebuie s
terminm repede aici, s ne urcm n avion i s plecm. Acestea
fiind zise, doamnelor i domnilor, secretarul general al Naiunilor
Unite.
Cineva mai puin experimentat ar fi fost orbit de toate bliurile
i luminile camerelor de filmat i distras de zumzitul care se
formase. Dar Lucente nu prea afectat.
Ne aflm ntr-un moment foarte ubred al istoriei omenirii,
ncepu el, srind peste orice introducere. Forele diavolului ne-au
atacat exact cnd ne ateptam mai puin. Vom riposta i noi la
fel, cnd nu se vor atepta. S fie clar. Sunt un om al pcii i al

diplomaiei, e adevrat. Mai mult, reprezint o comunitate


internaional care dorete pace i prosperitate pentru fiecare
brbat, femeie sau copil de pe aceast minunat planet. Dar
exist un timp pentru sdit, unul pentru cules, un timp pentru
vindecare i unul pentru ucidere, un timp pentru distrugere i un
timp pentru construire un timp pentru dragoste i un timp
pentru ur, un timp pentru rzboi i un timp pentru pace. Acum,
m tem, este timpul pentru rzboi.
Devreaux privea feele celor din grupul de pres. Erau la fel de
surprinse ca ea.
Voi vorbi cu preedintele american n scurt timp, continu
Lucente. l voi pune la curent cu numeroasele discuii pe care leam avut cu lideri din ntreaga lume n ultimele cteva ore,
inclusiv cu preedintele Al-Hassani. i voi spune preedintelui
Oaks c aizeci i trei de ri m-au mputernicit s le folosesc
forele militare, serviciile secrete i alte resurse pe care le au
pentru a ajuta la prinderea celor responsabili de acest genocid
barbar i pentru a-i aduce n faa justiiei.
Lui Devreaux nu-i venea s cread ce aude. Murea de
curiozitate. Cum va primi presa internaional aceast veste?
Deschise site-ul CNN, pe iPhone i, cteva clipe mai trziu, vzu
titluri pe care nu se ateptase s le citeasc vreodat.

ESTE TIMPUL PENTRU RZBOI, NU PENTRU


PACE, SPUNE EFUL NAIUNILOR UNITE
LUCENTE NUMETE ATACUL ASUPRA STATELOR
UNITE GENOCID
AIZECI I TREI DE NAIUNI S-AU RALIAT PENTRU A
RSPUNDE CU UN ATAC

Dar secretarul general nu terminase.


Acestea fiind zise, am plcerea s v anun c tocmai am
vorbit cu prim-ministrul chinez Liu Xing Zhao. Mi-a declarat c, n
numele pcii mondiale, este gata s negocieze un tratat de pace
complet cu Statele Unite i cu Naiunile Unite. Afirm c totul e
pregtit, inclusiv o reducere semnificativ a narmrii nucleare a
Beijingului, dac americanii vor face la fel. n plus, China este
pregtit s trimit o sut de mii de fore de meninere a pcii
care vor servi sub comanda Naiunilor Unite i ajutor de

reconstrucie pentru zona Golfului, n valoare de o sut de


miliarde de dolari, pentru a ajuta la stabilizarea Orientului
Mijlociu i pentru a ne sprijini eforturile de refacere a industriei
petroliere, astfel nct preul petrolului s scad ct de repede
posibil.
Printre ziariti se strni rumoare. Se ateptaser la o conferin
de pres formal. Dar Lucente venea cu adevrate bombe, una
dup alta. i mai avea.
De asemenea, mi face plcere s anun c preedintele AlHassani mi-a declarat mai devreme c este gata s fac i el
unele schimbri, explic Lucente, ateptnd cteva clipe s se
fac linite. Preedintele mi-a spus c Statele Unite ale Eurasiei
sunt pregtite s semneze o nelegere de pace istoric cu
Israelul. Domnul Al-Hassani susine c, dup multe deliberri i
dup ce a vzut ct de aproape se afl omenirea de un dezastru
, este pregtit s plece spre Israel, s se adreseze guvernului de
acolo i s i mprteasc viziunea despre pace. Mai susine c
asta include deplina recunoatere a Israelului ca stat, relaii
diplomatice i acces la Zona Comerului Liber a Orientului
Mijlociu. n plus, preedintele Al-Hassani afirm c nu are nicio
condiie prestabilit. Avnd n vedere ultimele evenimente, pur i
simplu, dorete s se aeze la masa discuiilor cu israelienii, ct
mai repede.
Devreaux se uit din nou la feele colegilor ei. Toi i notau cu
ndrjire i ncercau s neleag neateptata turnur a
evenimentelor. Oare lumea era la un pas de rzboi sau la un pas
de pace? Cum erau posibile amndou?
Mai sunt multe de spus, zise Lucente, referindu-se la
eventualitatea unei nelegeri de pace ntre Israel i Statele Unite
ale Eurasiei. Dar acestea au fost informaiile pe care am fost
autorizat s le fac publice deocamdat. V anun c am de gnd
s vorbesc cu prim-ministrul israelian Doron mai trziu, n drum
spre Beijing, i sper c vom stabili o dat pentru deplasarea
preedintelui Al-Hassani la Ierusalim.

51
4:32 a.m., ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Agentul Coelho i bg capul pe u.
Domnule preedinte, generalul Briggs ntreab dac poate
intra o clip.
Poftete-l nuntru, zise Oaks, care tocmai ncheia o
videoconferin urgent cu Asociaia Naional a Guvernatorilor
i cu primarii celor mai mari orae americane care nu fuseser
lovite de atacurile nucleare.
Numrul decedailor continua s creasc. Milioane de
americani erau mori. Zeci de milioane erau pe drumuri, cutnd
orae sigure, localiti departe de zonele unde avuseser loc
exploziile i departe de regiunile puternic afectate de
radioactivitate.
Oficialii de stat i cei locali intraser n panic, nepregtii
pentru un asemenea dezastru, i i cereau preedintelui sfaturi i
finanare. Oaks nu avea multe din niciunele. Abia dac avea un
guvern funcional. Cu siguran, nu deinea nicio comoar, cu
att mai puin mecanismele cu care s distribuie vreun ajutor
financiar. i mboldea pe guvernatori i pe primari s mobilizeze
grzile naionale, ca s menin ordinea, s protejeze alimentele,
apa i combustibilii cu orice pre. i s conlucreze, s-i
foloseasc pe deplin experiena i resursele de care dispuneau.
Guvernul federal este pe cale s intre n rzboi, le spusese
preedintele, foarte direct. Este datoria voastr s avei grij de
oamenii de acas. Am ncredere c v vei descurca.
Pe Oaks nu-l lsase inima s-i informeze c ar putea urma alte
atacuri nucleare. La urma urmei, nc spera ca sursa lui Bennett
s le opreasc.
Videoconferin era gata, iar Briggs intr n biroul
preedintelui, o sal de conferine transformat n grab. Nu
scoase o vorb, doar puse un DVD, pe care nu scria nimic, pe
masa de conferine.
Soia mea a ajuns?

Da, domnule preedinte. Nu se simte prea bine a avut


nite palpitaii n avion. E la infirmerie acum. i fac nite analize,
dar nu sunt ngrijorai, domnule.
Vreau s o vd, zise Oaks, ndreptndu-se spre u.
Mai nti, a vrea s v comunic ceva, domnule, continu
Briggs.
Despre Marie?
Nu, domnule.
Despre biei? Sunt bine?
Sunt bine, domnule. Vor fi aici mine.
Atunci ce e, generale?
Nu prea tiu cum s v spun, domnule.
Oaks se mbrbt singur.
Ce e, generale?
Domnule
Spune-mi direct, Charlie, insist preedintele.
E vorba despre convoiul lui Jon i Erin Bennett.
Din Iordania?
Da, domnule.
Ce e cu el?
A fost atacat, domnule preedinte.
Cum? Cnd? De cine?
S-a ntmplat cam acum o or. Nu tim sigur cine a fost.
O or? De ce nu am fost anunat?
Tocmai am aflat i eu, domnule.
Unde s-a ntmplat?
La nord de Amman, pe autostrad. Mergeau spre aeroport,
veneau din tabra de refugiai unde lucrau.
Credeam c oamenii lui Doron i supravegheaz.
Toi sunt mori, domnule.
Toi?
M tem c da, domnule.
Preedintele njur i ncepu s se plimbe prin ncpere.
Dar Jon i Erin?
nc ncercm s aflm detalii, domnule. Va dura cteva ore,
cel puin, pn s ne dm seama exact ce s-a ntmplat.
Nu asta am ntrebat, insist Oaks. Vreau s tiu dac Jon i
Erin sunt n siguran.
Generalul fcu o pauz i respir adnc.
Nu, domnule, nu chiar.

Ce vrei s zici?
Briggs ddu din cap ncet.
Jon Bennett? Jon triete?
Nu tiu, domnule, rspunse generalul, ezitnd.
Dar Erin?
E prea devreme. Abia am nceput s evalum pierderile. Jon
Bennett e dat disprut. Att tiu. Sunt multe victime la faa
locului. A avut loc un accident cumplit. Mai multe maini. O
ciocnire puternic. Unul dintre cele mai urte accidente din
istoria Iordaniei. Am primit aceste imagini de la biroul CIA din
Amman.
Briggs art spre DVD-ul din faa preedintelui.
E de neimaginat, domnule. i, cum s v zic, va fi greu de
pus laolalt bucile. Mare parte dintre corpuri sunt de
nerecunoscut zdrobite de maini sau arse. Facem testele ADN
ct de repede putem.
Oaks se opri.
i?
tiu c Jon Bennett nu e printre ei.
Atunci unde e?
Deocamdat l-am dat disprut, domnule.
Disprut n misiune?
Da, domnule.
i Erin?
Briggs ezit din nou, dar preedintele insist.
Presupunerea iniial este c a murit pe loc, domnule. A fost
prins n spatele ambulanei. Ambulana a fost mpins peste dig
de o betonier, care apoi a czut peste ea. Se pare c i-a zdrobit
pe toi cei aflai nuntru.
Oaks se aez la loc, pe scaunul lui. i desfcu gulerul, iar
fruntea i fu acoperit de broboane de sudoare.
Jon nu era n aceeai ambulan?
Era, domnule. Dar eful CIA din Amman ne-a raportat c
exist motive s cread c se salvase n ultima clip.
Se salvase?
Exist cteva declaraii ale unor martori oculari, care spun
c cineva s-a trt afar din main chiar nainte s fie izbit de
camion. Dar exist i mrturii despre o duzin de oameni
narmai cu puti automate care au deschis focul.
Crezi c a fost o ambuscad?

Cu siguran, nu pare un accident obinuit. i sunt prea


multe coincidene.
Oaks l asculta i nu-i venea s cread.
Am vorbit cu el acum cteva ore. I-am ordonat s vin aici,
zise el, apoi se uit la Briggs. Credeam c avem oameni care se
ocup de asta.
Aveam o echip care i atepta la aerodromul din Amman,
domnule preedinte. De acolo ar fi fost preluai de noi.
Dar pe drumul spre aeroport?
Nu am anticipat asta, domnule.
Oaks i lu faa n mini. Se simea ru i responsabil pentru
ce se ntmplase.
Deci care e concluzia, generale? Ce crezi?
Domnule preedinte, eu cred c Erin e moart. Jon fie a
scpat, fie a fost luat ostatic de cei care i-au atacat.
i treaba din Bangkok?
Avem o echip Delta n drum spre Bangkok.
Trebuia s trimitem o echip Delta s aib grij de Jon i de
Erin.
Da, domnule S-au ntmplat attea i se ntmpl prea
repede
Briggs nu apuc s-i termine propoziia, iar Oaks nici nu voia.
Bobby Caulfield i bg capul pe u.
Domnule preedinte?
Nu acum, Bobby, zise el, trimindu-l la plimbare.
Cred c trebuie s vedei asta, domnule.
Preedintele se ntoarse i se uit la el. Caulfield intr, puse pe
mas un bilet i iei la fel de repede cum intrase. Preedintele lu
biletul, l citi i simi cum i se oprete inima.
A sunat poliia din Orlando, citi el. Au descoperit corpul lui
Ruth Bennett. Pe podeaua din buctrie. Lovit de dou ori n
cap. Fr urme de spargere. Fr urme de jaf. Pare o lovitur
profesionist. FBI e acolo. Cum vrei s procedm?
Oaks se simea de parc fusese lovit n stomac. Un val de vin
l npdi. Nu-i venea s cread. Nu nelegea. Tocmai vorbise cu
Jon, i ceruse s se ntoarc i s l ajute, s l ghideze prin
profeiile din ultimele zile. Bennett fusese vnat din cauza asta?
Toi din familia Bennett? Sentimentul de vin se transform
repede n furie, apoi n dorin de rzbunare.
Preedintele se ntoarse spre Briggs.

Cineva trebuie s plteasc, zise el, n cele din urm. Afl


cine.

52
7:44 p.m.
Baza aerian din Kadena, Japonia
Micai-v repede, fii invizibili.
Acelea erau ordinele i veneau direct de la preedinte. Piloii
alergar ct de repede putur i folosir semnale manuale ca s
alerteze echipajul de la sol c erau gata. Erau n rzboi, iar
tcerea radio era esenial. Cteva clipe mai trziu, avionul de
recunoatere Boeing RE-135 Cobra Ball o versiune militar, cu
tehnologie avansat, a comercialului 707 era scos din hangar.
Cpitanul Victor Vic Harris, n vrst de douzeci i ase de ani,
rosti o rugciune pentru soia lui i pentru fetia lor, care abia
mplinise trei luni. Lui, copilotului i ntregului echipaj de treizeci
i doi de ini li se spusese ce se ntmplase acas, n Statele
Unite. De asemenea, fuseser informai n legtur cu ultimele
micri din China i din Coreea de Nord. tiau c un numr mare
de Eagles F-15 fuseser trimise deja s protejeze baza i s
patruleze prin Marea Japoniei. Escadrila 961 Control Aerian
fusese lansat, iar acum urmau ei.
Harris se gsea ntr-un taxi pe autostrada 23L. Traficul de
diminea era intens n afara bazei aeriene Kadena. Pe
autostrzile 58 i 74 se mergea bar la bar, dar asta nu l
surprindea. Nu azi. Aproape douzeci de mii de americani,
brbai i femei, i cam patru mii de japonezi lucrau la baza
amplasat la marginea oraului Okinawa, iar acum toate
permisiile fuseser anulate. Toi fuseser convocai la baz. Erau
n stare de alert de tip Delta. Controalele de securitate erau mai
severe dect vzuse vreodat.
n timp ce secundul lui instruia echipajul cum s fac o
verificare final a tuturor sistemelor i s se pregteasc pentru
decolare, Harris verific monitorul computerului de la bord i
vzu un mesaj de la turnul de control, prin care era anunat c
aveau permisiunea s plece imediat ce erau gata. Asta e, se
gndea. Se ndreptau spre teritoriul inamic. Fr escort. Fr
acoperire. Iar miza nu putea fi mai mare dect era deja. Respir

adnc, l salut pe copilot i acceler.


Zece minute mai trziu, se aflau la cincisprezece mii de metri
altitudine, naintnd cu peste opt sute de kilometri pe or.
Atenie la mine, zise Harris. Trebuie s ne descurcm. Dup
cum tii, ordinele au venit direct de la vrf. Micai-v repede, fii
invizibili. eful are nevoie de noi azi. S nu-l dezamgim.
Atmosfera la bord era sumbr. Echipajul de zbor al Escadrilei
45 Recunoatere amndoi piloii i doi navigatori tia c avea
o singur sarcin: s duc echipa format din doisprezece corbi
(ofieri specializai n rzboi electronic), paisprezece operatori de
informaii i lingviti i patru ingineri pentru sisteme aeriene din
Escadrila 97 Informaii suficient de aproape ca s obin ceea ce
aveau nevoie preedintele i secretarul Aprrii i s se
napoieze fr s fie detectai.
Voiau informaii obinute n timp real, de la faa locului, despre
trupele nord-coreene care se adunau rapid n apropiere de zona
demilitarizat i despre activitatea care se intensifica n preajma
buncrelor cu rachete cu raz lung de aciune, situate n jurul
capitalei Pyongyang. Aveau la dispoziie cel mai bun sistem de
spionaj. Echipamentul lor de comunicaii includea aparate radio
cu frecvene nalte, foarte nalte i ultranalte. Iar dotarea lor
ncorpora un radar de navigare terestr, un sistem Doppler solid
i un sistem de navigare automat, care mbina observaiile
aeriene cu informaiile sistemului de poziionare global.
Cel puin asta se tia public, dar nu era nici pe departe totul.
La bord se aflau cele mai performante camere digitale, cu o
claritate att de bun, nct puteau privi, de la o distan de opt
kilometri, peste umrul unuia care citea ziarul i vedea titlurile i
o parte din text. Aveau telescoape cu infrarou capabile s
urmreasc testele cu rachete cu raz lung de aciune. Puteau
transmite toate acestea i chiar mai mult operatorilor staionai
la Kadena i apoi celor de la NORAD, Raven Rock i alte baze
militare sau serviciilor secrete, unde s fie analizate n timp real
i apoi retransmise bombardierelor americane i avioanelor de
lupt, dac era nevoie.
Cum se simte Janie?, l ntreb Harris pe copilot, ncercnd
s destind atmosfera.
A tras o trnt zdravn.
Copci?
Nou, n bra.

Au, fcu Harris. Chiar a fost o cztur. Ce-i face braul?


Nu aa de ru ca bicicleta.
Bietul copil.
Eh, o s fie bine. Prea e bieoas.
Adevrat torpil.
Cam aa. V-am spus c
Brusc, porni o alarm, urmat aproape imediat de vocea
navigatorului-ef.
Cpitane, avem un obiect neidentificat la ora dou. Se
apropie cu doi mach, vine repede. Nu, sunt dou.
Ct de departe? ntreb Harris.
Dou sute cincizeci de kilometri.
De unde vin?
Nu sunt sigur, domnule. Acum o secund, nu era nimic, iar
acum sunt dou, nu, patru. Repet, sunt patru.
Ce tip? ntreb Harris, scannd i el ecranul i cutnd o
posibil schimbare de traseu.
MiG-29, domnule.
Patru? Eti sigur?
Absolut.
Eti sigur c ne-au vzut? ntreb Harris, dei cunotea
rspunsul.
Vin drept spre noi, domnule.
Asta nu era bine. Nu erau pregtii. Nu-i terminaser
misiunea. Abia ncepuser s adune ce aveau nevoie. Erau la
dou sute patruzeci de kilometri de coasta peninsulei coreene.
Sub ei se ntindea Marea Japoniei. nc erau n spaiul aerian
internaional. Dar era clar c Pyongyang trimitea un mesaj. Ce
voiau s nu vad serviciile secrete americane? Ce anume
ascundeau?
Harris i alert pe operatorii de la sistemul de control aerian,
aflai la ase sute de kilometri spre nord, precum i centrul de
operaiuni aeriene din Kadena. aizeci de secunde mai trziu,
patru F-15 fuser trimise i li se ordon s acopere Cobra Ball.
Dar cum aveau s se descurce pn cnd soseau acestea?
Nu aveau unde s fug, unde s se ascund. i, brusc, vzur
primele dou aparate MiG-29. Unul apru deasupra lor, din nord,
i fcu o depire incredibil de periculoas, strecurndu-se pe
lng geamul lor, la viteza de doi mach, dup care se apropie la
cincisprezece metri de cabina lor.

Foarte curnd, Harris localiz al doilea MiG, la civa kilometri


n faa lor, urcnd cu o vitez de o mie dou sute de kilometri pe
or. Apoi cellalt pilot decise s se joace cu ei. Harris vzu
avionul venind drept spre ei, frontal. Ca primul, era la vitez
supersonic. Inima btea de s-i ias din piept. S vireze la
stnga, la dreapta sau s mearg drept nainte? tia c are la
dispoziie doar o clip s reacioneze, dar pn s ia decizia fu
prea trziu. n ultima secund, nord-coreeanul se rzgndi. MiGul uier deasupra lor. Apoi alarmele ncepur s sune una dup
alta n cocpit.
Suntem intii, cpitane, strig secundul lui.
Ce?
Harris scan panoul de control. Cu siguran, n tot haosul
provocat de cele dou MiG-uri, celelalte dou veniser din
spatele lor. Acum unul dintre ele i ochise. ncerc s-i
controleze nervii. Fiecare dintre avioanele de construcie
ruseasc din spatele lui avea ase rachete aer-aer, plus un tun de
treizeci de milimetri cu suficient muniie s-i arunce n aer.
Instinctiv, Harris fcu un picaj, dar un avion de o sut douzeci
i cinci de tone nu era chiar cel mai agil din lume.
Paisprezece mii de metri.
Doisprezece.
Zece.
Opt.
Coborau repede. Unul dintre ofierii din spatele lui ncepu s
vomite. Fora g i omora. La ase mii de metri, ndrept avionul i
fcu la dreapta. Dar MiG-urile erau tot acolo. nc i aveau n
vizor. Iar cele cteva F-15 mai aveau cteva minute pn s
ajung. Cel puin.
Ct de ru e, cpitane? ntreb copilotul, cu degetele
nlbite i cu cmaa ud de transpiraie.
Nu e nicio problem, zise Harris, un pic prea repede. O s fie
bine. Tu doar f-i treaba.
tia c, atunci cnd intercepta un avion-spion american, un
pilot de lupt nord-coreean l urmrea pas cu pas cincisprezecedouzeci de minute, chema ajutoare i l nghesuia periculos de
aproape uneori la mai puin de cincisprezece metri , apoi i
ddea de neles foarte clar c trebuie s plece. Vzuse asta de
nenumrate ori. Dar foarte rar se comportau asemenea celor de
acum. Era un act incredibil de ostil, un fel de preludiu la

declanarea unui atac. Nu i se ntmplase niciodat n ultimii


cinci ani, de cnd era staionat la Kadena i conducea aceste
misiuni de recunoatere de-a lungul coastei nord-coreene. ntradevr, auzise c se mai ntmplase altora, dar fusese cu ani n
urm, nainte s ajung el n acea zon.
Dar nu avea de gnd s le spun oamenilor lui despre asta. Pe
de o parte, pentru c echipajul lui probabil c tia sau trebuia s
tie, oricum. Pe de alt parte, nu-i permitea luxul de a sta la
taclale. Nu avea timp. Acum trebuia s ctige ct mai mult timp,
pn cnd soseau ajutoarele. Dar cum?
Celelalte dou MiG-uri se apropiaser foarte mult. Erau patru
contra unu, n-avea cum s reueasc, mai ales c nu se putea
apra. Harris fcu un nou picaj. Coborau rapid, sub cinci mii de
metri, trei, dou. Boeingul trepida violent, pe msur ce cobora
vertiginos. Jumtate din echipaj se simea ru i era pe cale s
vomite. Cealalt jumtate i dorea s vomite.
Cnd ajunser la cinci sute de metri, ncet s mai coboare,
aps viteza la maximum i ncepu s urce ct de rapid putea.
ntr-o clip, vir la dreapta. Apoi la stnga. Nu conta. De fapt,
oricum erau n btaia putii nord-coreenilor, dac acetia aveau
de gnd s-i termine. Dar cel puin ncercau s scape, indiferent
ce msuri disperate erau nevoii s ia. Dar timpul le cam expira.
nc dou minute, domnule.
Era navigatorul-ef. Cavaleria era pe drum. Asta ar fi trebuit s
l fac s se simt mai bine, dar dou minute preau o eternitate
acum. Cum s reziste celor patru MiG-uri nc o sut douzeci de
secunde?
Rspunsul veni repede i fr avertisment. La ase minute
peste ora opt p.m., ora local, pilotul primului MiG lans dou AA10 Alamos. Harris fcu ochii mari, dar nu avu timp s
reacioneze i nici s fac vreo manevr. Erau prea aproape.
Impactul se produse o clip mai trziu. Avionul lor erupse ntr-o
explozie ngrozitoare. Rmiele czur peste cteva nave de
pescuit din Marea Japoniei.
Comandantul NORAD, Charlie Briggs, primi vestea zece minute
mai trziu. Cpitanul Vic Harris i echipajul lui muriser fulgertor
i, odat cu ei, nelese generalul, orice ans de pace.

53
5:18 am, ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Marie Oaks deschise ochii ncet.
Vederea soului ei, care sttea lng ea, era mult mai
confortabil dect putea spune n acea clip, dar i ntinse mna
i ncerc s zmbeasc.
Hei, zise ea moale.
Hei, i opti i el.
Bieii sunt bine?
Serviciile Secrete i-au dus ntr-un loc sigur, deocamdat,
rspunse el, ncuviinnd din cap. Dac totul merge bine, vor fi
aici mine.
Putem s i sunm? A vrea s vorbesc cu ei.
Sigur c da. Dar nu chiar acum, draga mea. Trebuie s te
odihneti. Cum te simi?
Era o ntrebare bun. Nu prea avusese timp s se gndeasc la
asta. n timpul zborului dinspre Jacksonville spre Colorado
Springs, i fusese fric s nu fac un atac de cord. n graba de a
pleca de acas, i uitase pastilele. Acum ns, prin venele ei
curgeau tot felul de medicamente. Se simea uor ameit i
adormit, dar linitit. ncerca s i aminteasc ce o stresase n
aa hal.
O s fiu bine, l asigur ea. Trebuie doar s mai dorm un pic.
i-e foame?
Nu, nu nc, spuse, dup ce se gndi o clip.
Atunci, ce-ar fi s mncm mpreun mai trziu?
Aa facem, zise ea cu un zmbet, n timp ce pleoapele i
cdeau uor.
*
Vestea atacului asupra avionului american se rspndi repede
prin NORAD.
Atmosfera era tensionat. Se vorbea n oapt. Americanii erau
deja n rzboi. Dar acum, ziceau unii, mcar aveau o int.
Generalul-locotenent Briggs i ceru lui Bobby Caulfield i

judectoarei Summer s fac ordine n sala de conferine.


Preedintele urma s se ntoarc de la infirmerie n orice clip,
pentru instruciuni ultrasecrete.
Totul e n regul, Bobby? ntreb Summers, n timp ce
mergeau pe coridor.
Da, rspunse Caulfield sec.
Eti sigur? Pentru c
Chiar nu e treaba dumneavoastr, doamn, o repezi el. Pur
i simplu nu vreau s vorbesc despre asta.
Fu luat prin surprindere. Nu-l tia de mult timp, dar
comportamentul lui prea neobinuit. Era pe cale s mai ncerce
o dat, dar tocmai atunci apru preedintele, agentul Coelho i
echipa de la Serviciile Secrete.
Ce face prima doamn? ntreb judectoarea, n timp ce
preedintele trecea pe lng ea.
Se opri o clip.
E prima dat cnd cineva i spune aa.
Va fi bine?
Da, zise Oaks. A fost foarte stresat. Cred c toi suntem.
Dar, da, cred c va fi bine.
M bucur.
Agentul Coelho se scuz pentru ntrerupere, dar le atrase
atenia c cei din Consiliul de rzboi ateapt.
Doamn judectoare Summers, a vrea s rmnei la
aceast ntlnire.
Desigur, domnule preedinte.
Oaks se ntoarse spre Caulfield, i spuse c va dura cam o or,
poate ceva mai mult, apoi intr n sala de conferine. Summers l
urm, iar ncperea fu imediat izolat de Coelho i echipa lui.
*
Generalul Briggs le ceru s fac linite.
Pe o linie erau vicepreedintele, Lee James, secretarul Aprrii,
Burt Trainor, civa consilieri principali ai lui Briggs, amiralul Neil
Arthurs, comandantul USPACOM comandamentul armatelor din
Pacific, cu baza n Camp Smith, Oahu , generalul de brigad Jack
Bell, comandantul Bazei aeriene 18, din Kadena, Japonia,
generalul de armat Andy Garrett, din Seul, comandantul forelor
de comand combinate din Coreea, aproximativ ase sute de mii
de militari americani, coreeni i ai Naiunilor Unite, din trupele
navale, terestre i aeriene, plus alte trei milioane i jumtate de

rezerviti coreeni mobilizai n ultimele ore.


Briggs transfer imaginea la generalul Bell, n Kadena, care i
prezent preedintelui, pe scurt, detaliile incidentului i le arat
imaginile luate de pe radar, cu ultimele scene de la locul
impactului.
Ca s fie clar, generale, ntreb Oaks, avionul nostru era n
spaiul aerian internaional, da?
Avioanele noastre nu au nevoie s intre n spaiul aerian
nord-coreean, domnule preedinte. Putem obine ce avem nevoie
de la o distan sigur, legal.
Nu asta am ntrebat, generale. Am ntrebat dac avionul
nostru era, de fapt, n spaiul aerian internaional.
Da, domnule preedinte.
Nu exist ndoieli?
Nu, domnule.
Niciuna?
Niciuna.
Avionul nostru i-a provocat cumva?
Nu, domnule.
E posibil s fi fcut ceva care s fi fost interpretat ca ostil?
Nu, domnule, i meninu Bell opinia. Uitai ce e, domnule
preedinte, acestea sunt misiuni de recunoatere de rutin. Le
facem de cteva ori n fiecare zi. De ani de zile.
Bieii notri nu fceau nimic ieit din comun, absolut nimic?
insist Oaks.
Bell scutur din cap.
Singurul lucru diferit a fost urgena cererii dumneavoastr
de a v da n timp real informaii actualizate despre starea
trupelor nord-coreene i a micrilor lor.
S-a mai ntmplat aa ceva, generale?
Domnule preedinte, avioanele noastre sunt interceptate
mereu. E un joc de-a oarecele i pisica. tii cum e. V-am i spus
despre asta ultima dat cnd ne-ai vizitat.
mi amintesc.
Domnule, ultima dat cnd un avion de lupt nord-coreean
a dobort un avion de recunoatere american a fost n 1969. Era
un EC-121. Treizeci i unu de oameni au fost omori atunci.
Cunosc incidentul.
Ei bine, n 23 ianuarie 1968, cu cincisprezece luni nainte ca
avionul acela de recunoatere s fie dobort, navele nord-

coreene au atacat i au capturat vasul american Pueblo. Au ucis


un marinar american. Cpitanul i restul echipajului optzeci i
doi de oameni, n total au fost prini i torturai timp de
unsprezece luni.
tiu de Pueblo. Unde vrei s ajungi, generale?
Cu tot respectul, domnule, preedintele Johnson n-a fcut
nimic s pedepseasc Pyongyangul pentru acel incident. Aceea a
fost o declaraie de rzboi. La fel e acum. E de mirare c nordcoreenii au dobort apoi un avion american, cteva luni mai
trziu, cnd au vzut c nu trebuie s plteasc pentru ce
fcuser?
Ajunge, generale Bell, interveni amiralul Arthurs. tiu c tu
i oamenii ti suferii, Jack, dar fii cu grij. i nu uita: Johnson
avea deja de purtat un rzboi destul de serios. Poate n-a crezut
c e nelept s nceap un altul, s se bat cu un milion de
coreeni comuniti.
Da, domnule. mi cer scuze.
Uite ce e, zise secretarul Aprrii, trecutul e trecut. Noi nu
trebuie s rejudecm ce s-a ntmplat n Vietnam i nici
incidentul Pueblo. ntrebarea e ce facem acum?
Preedintele se ntoarse spre generalul Garrett, de la postul de
comand Tango, un buncr american sofisticat din Seul.
Care e situaia acolo, generale? Ct e de rea?
Domnule preedinte, e o situaie destul de serioas. M
altur generalului Bell i familiilor pe care trebuie s le consolm.
Dar vreau s amintesc tuturor c Pyongyangul are a patra
armat ca mrime din lume un milion dou sute de soldai
activi, apte milioane n rezerv i una dintre cele mai mari
armate de fore speciale de pe planet, cam o sut douzeci i
cinci de mii de oameni i toat mi st n cale. Au o sut
aptezeci de divizii i brigzi de infanterie, trei mii opt sute de
tancuri, dousprezece mii de piese de artilerie i, ntr-o zi
normal, aptezeci la sut din ele sunt poziionate la mai puin
de o sut cincizeci de kilometri de zona demilitarizat, n patru
mii de adposturi subterane proiectate s reziste unor atacuri
nucleare i pe care sateliii notri nu le pot penetra.
i azi? ntreb preedintele.
Ultima estimare a fost de nouzeci de procente.
Deci ei chiar se mobilizeaz pentru un rzboi.
Aa am presupus i eu, domnule preedinte, zise generalul

Garrett. i asta fr s lum n calcul forele lor aeriene, cele


navale, submarinele i rachetele cu raz lung de aciune, care
par i ele pregtite.
Despre ce capacitate de lupt e vorba?
Fr s fie vorba de arme nucleare?
Da.
Dac folosesc doar artileria din liniile din fa, pot lovi Seulul
i forele noastre din prima linie cu o jumtate de milion de focuri
pe or.

54
5:22 am, ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Vetile l ddur gata pe Caulfield.
Nu mncase toat ziua. Supravieuia dac se putea spune
aa cu cocain i cafea. ntunericul prea s l cuprind tot mai
mult, cu fiecare or. Iar acum asta. Nord-coreenii tocmai loviser
un avion american nenarmat. Fr provocare. Cu snge rece. Nu
avea nevoie s fie n sala de conferine ca s i dea seama ce va
urma.
Preedintele avea s riposteze. Trebuia din plin. i mai era
Derek, fratele lui mai mare cruia i fusese, practic, printe, de
cnd tatl lui adevrat plecase de acas, cnd avea cinci ani ,
care era n zona demilitarizat. Direct n btaia putii.
Sudoarea ncepu s i curg pe fa. i simea pielea de parc
se tra. Trebuia s ias de acolo. Avea nevoie de aer proaspt i
de timp de gndire. Dar niciuna dintre acestea nu avea s se
ntmple. Nu azi. Poate nici n sptmnile urmtoare.
*
Preedintele i simea ncordat fiecare muchi din corp.
Nu i fcea iluzii n legtur cu ce avea s urmeze. O baie de
snge, iar Sudul nu va fi singurul afectat. Rachetele nord-coreene
No-dong i Taepo-dong puteau ajunge la Tokio, la bazele
americane din Okinawa i Guam, chiar i la Beijing. ntreaga
regiune ar fi cuprins de rzboi n cteva zile. Unde se va opri
totul? Cum se va termina?
Tatl preedintelui lucrase, tnr fiind, n serviciile secrete
militare din Washington n timpul rzboiului coreean. Oaks nc
i amintea telefonul prin care tatl lui fusese convocat la
Pentagon n acea noapte de smbt, 24 iunie 1950. i amintea
cum el, mama i fraii lui stteau pe lng radio i ascultau tirile
despre cele mai mult de o sut treizeci i cinci de mii de trupe de
infanterie nord-coreene i sutele de tancuri ruseti gonind peste
paralela 38, nainte de ivirea zorilor, ntr-un raid de duminic
diminea, mnate de focul artileriei neobosite.

Trei zile mai trziu puseser stpnire pe Seul, susinui de


China comunist i ajutai de o falang de consilieri sovietici.
Pn s fie semnat acordul de ncetare a focului, n 27 iulie
1953, circa trei milioane de oameni fuseser omori, inclusiv
aproape treizeci i apte de mii de americani. Alte milioane
fuseser rnite i mutilate. Pagubele din ntreaga peninsul
fuseser incomensurabile. Dar de data asta, nelese Oaks, avea
s fie i mai ru.
Numai imaginea unei capitale lovite de jumtate de milion de
focuri de artilerie pe or era uluitoare. Nu putea lsa s se
ntmple aa ceva. Dar, se ntreb din nou, cum s i opreasc?
Ct i-ar lua armatei nord-coreene s treac grania, s
nfrng trupele aflate acolo i s preia Seulul? ntreb n cele din
urm.
Depinde ce strategie au, domnule.
Adic?
Totul depinde dac vor Seulul intact sau nu, explic Garrett.
S presupunem c da.
Socotind c tot ce avem sunt cei douzeci i cinci de mii de
soldai americani de la sol, plus sud-coreenii i forele Naiunilor
Unite?
Da.
Ar putea prelua Seulul ntr-o sptmn, chiar mai puin
probabil c mai puin. E doar la cincizeci de kilometri sud de zona
demilitarizat, la urma urmei.
Mai puin de o sptmn? ntreb preedintele. Pn i cu
ajutorul soldailor sud-coreeni?
Rezervitii n-au cum s fie folosii pe deplin mai devreme de
dou sptmni, cel puin. Dac Nordul se mic n urmtoarele
cteva zile, sunt n avantaj, iar ei tiu.
i dac Pyongyangul nu vrea Seulul?
Atunci vor folosi armele de distrugere n mas, zise Garrett.
Cte au?
Domnule preedinte, estimm c nord-coreenii produc cam
trei mii de tone de arme chimice pe an. Tot ce putem afirma este
c au de toate. n ceea ce privete armele biologice, credem c
dein antrax, holer, variol, febr tifoid Ultima dat cnd am
fost n zona demilitarizat acum vreo ase luni , un general din
armata sud-coreean mi-a spus c serviciile lor secrete au aflat
c nord-coreenii au ntre patruzeci i aptezeci de rachete

purttoare de arme chimice i biologice, toate plasate n liniile


din fa. Le pot lansa fr avertizare i ar ucide mai mult de
patruzeci la sut din populaia din Seul n mai puin de o or.
i dac Nordul folosete arme nucleare?
Garrett tcu.
Generale, te-am ntrebat ceva, insist Oaks. Ci ar ucide
nord-coreenii dac ar ataca, s zicem, cu arme nucleare?
Domnule preedinte, toi cei care se afl n Seul i n
mprejurimi ar fi mori n mai puin de patru ore.
Ci nseamn asta?
Dousprezece milioane, inclusiv o sut de mii de americani,
domnule.
Oaks tresri.
Mai mult, domnule preedinte, continu Garrett, aproape
jumtate din populaia sud-coreean locuiete la mai puin de o
or de capital. Numrul victimelor ar fi apocaliptic.
Cuvintele l ocar pe Oaks, dei se strduia s nu o arate.
Oare asta era? Zorii apocalipsei?
Ct mai avem pn vor ataca? ntreb el.
Presupun c sunt pregtii, domnule preedinte. Avionul lui
Jack a fost trimis s verifice. i, bazndu-ne pe reacia celor din
Nord i pe celelalte informaii pe care le avem, cred c ar putea
ncepe n orice clip. De asta i-au cerut sud-coreenii i japonezii
secretarului Aprrii s se mite att de repede, nc dinainte de
atacul de azi i nainte de atacurile nucleare de acas.
Acum Oaks nelegea totul. Liderii din Seul i Tokio erau
disperai s nu repete greeala pe care o fcuser Truman i
Acheson n 1950. n ziua de 12 ianuarie a acelui an, secretarul de
stat american Dean Acheson trimisese un mesaj Clubului
Naional de Pres, n care excludea Coreea de Sud din
perimetrul defensiv al strategiei militare americane din Asia.
Cinci luni mai trziu, aparent convini c Statele Unite nu vor
interveni, cei din Nord au trecut la aciune.
i amintea ct de furios fusese tatl lui, creznd c Truman i
Acheson provocaser intenionat rzboiul. i amintea celebrul
discurs din Cincinnati al generalului Dwight Eisenhower, n care l
nvinovea pe Acheson, spunnd: n ianuarie 1950, secretarul
nostru de stat a declarat c aa-zisul perimetru defensiv
american exclude zonele continentale ale Asiei, precum Coreea.
A afirmat ceva de genul: Nimeni nu poate garanta c aceste

zone nu vor fi atacate. Trebuie s fie clar c o asemenea garanie


nu prea este raional sau necesar Este o greeal, innd
cont de problemele din Pacific i din Orientul ndeprtat, s
devenim obsedai de aspectele militare.
ncurcnd lucrurile, expertul lui Acheson n probleme asiatice
de la acea vreme, Dean Rusk asistent al secretarului de stat
pentru Orientul ndeprtat , prezentase Congresului, n 20 iunie,
o declaraie potrivit creia, n ciuda tensiunilor n cretere, nu
credea c o invazie a Sudului era posibil. Cinci zile mai trziu,
invazia ncepuse, iar americanii fuseser prini nepregtii i
incapabili s rspund repede i decisiv.
Fr ndoial, acum Coreea de Sud era parte a sferei de
securitate a Statelor Unite n Asia. Dar americanii i reduseser
n mod constant numrul trupelor din peninsul. Toate armele
nucleare tactice ale americanilor fuseser mutate din Coreea de
Sud. Riscul de a calcula greit din nou era enorm, nelese Oaks.
Se ntoarse spre amiralul Arthurs.
Cum i oprim, amirale? Ce facem?
Amiralul, care se apropia de patruzeci i cinci de ani de
serviciu, respir adnc.
Domnule preedinte, dup cum tii, OPLAN 5027 este
planul nostru n cazul unei invazii a nord-coreenilor, ncepu el,
oarecum timid. Secretarul Trainor a ordonat o revizuire a tuturor
scenariilor noastre de rzboi dup Ziua Devastrii, bazndu-ne
pe schimbrile dramatice care au intervenit. M tem c soluia
nu e complet nc.
F-mi un sumar a ceea ce ai, insist preedintele.
Ei bine, domnule, versiunea pe care am fcut-o pentru
preedintele Clinton n 2000 i actualizat pentru preedinii
Bush i MacPherson necesit desfurarea a mai bine de ase
sute nouzeci de mii de soldai n Coreea de Sud, n cazul unei
invazii a Nordului.
ase sute nouzeci de mii de soldai?
Da, domnule. Am mrit numrul de la patru sute optzeci de
mii, ct era la nceputul anilor 90.
Dar avem doar douzeci i cinci de mii de americani acolo
acum, nu?
Aa e, domnule, interveni Briggs. Planul este bazat pe
evaluarea Statului Major i se refer la forele necesare pentru a-i
mpinge pe nord-coreeni dincolo de paralela 38 n cazul unei

invazii.
Se presupune c Sudul va fi invadat?
Da, domnule, aproape imediat, zise amiralul.
i se presupune c ntreaga peninsul va fi sub controlul
Nordului pn cnd vom mobiliza suficiente trupe ca s-i
alungm?
Da, domnule, aa e.
Ct ar dura?
Oamenii mei lucreaz la asta, domnule preedinte, explic
amiralul. Dar va dura cteva luni, cel puin. E tot ce tiu.
Ci oameni putem avea n Seul n urmtoarele patruzeci i
opt de ore?
Zece mii, domnule, presupuse Briggs. Posibil cincisprezece.
Ct ne-ar lua s trimitem o sut de mii acolo?
O lun, chiar mai mult.
Nu avem o lun la dispoziie, nu-i aa, amirale?
Nu, domnule, nu cred c avem. Cum am zis, nord-coreenii ar
fi n Seul pn la sfritul sptmnii.
Aadar, ne-am ntors la prima mea ntrebare. Cum oprim o
invazie nord-coreean n Sud?
Domnule preedinte, m tem c rspunsul nu este OPLAN
5027.
Dar avei un plan, nu-i aa?
Da, domnule, dar
Vreau s l vd.
Domnule preedinte, trebuie s v spun c
Vreau s l vd, amirale. Acum!

55
5:08 p.m.
Undeva deasupra Oceanului Indian
Bennett habar n-avea unde se afla.
i nici unde mergea. Sau ct timp fusese incontient. Minute?
Ore? Zile? N-avea niciun punct de referin. Gndurile lui erau
confuze. Nu vedea nimic. Peste cap i fusese tras o glug neagr
i fusese strns legat n jurul gtului. Chiar dac ar fi putut
vedea, nu mai avea ceasul. i fusese luat, la fel hainele, simi el.
n plus, minile i picioarele i erau nctuate i era legat de un
scaun metalic.
Capul i pulsa. Fiecare muchi din corp l durea. Broboane de
sudoare i cdeau pe fa, pe gt i pe spate. Iar cineva edea
foarte aproape de el.
Un avion. Era ntr-un avion, i ddu seama, n timp ce devenea
contient de presiunea din urechi. Mcar de att era sigur.
Oricine era lng el acum forma un numr de telefon. Bennett
auzea tastele i pe cineva care mormia ceva, dei nu nelegea
cuvintele. Apoi, la fel de brusc cum ncepuse, omul se opri din
vorbit i linitea se aternu din nou.
Se ncord s asculte orice alt sunet care i-ar fi putut oferi un
indiciu despre cine era cu el. Era doar unul sau mai muli? Erau
narmai? Aveau de gnd s l bat? S l omoare? Dac nu, unde
l duceau? Deocamdat ns nu auzea dect zgomotul
motoarelor.
Apoi, ceaa ncepu s se risipeasc. Ca o secven
retrospectiv dintr-un film, vzu, brusc, camionul venind spre el.
Se vedea chinuindu-se s ajung la geamul din fa al
ambulanei. Auzea impactul i simea suflul ambelor explozii.
Simea cldura flcrilor i vedea rmiele arznd i trosnind i
uiernd.
Un alt val imens de vin i durere nvli peste el. Ar fi trebuit
s o protejeze pe femeia pe care o iubea. i nu reuise. i dorea
cu disperare s cread c totul fusese doar un comar. i dorea
s cread c, atunci cnd va deschide ochii, Erin va fi lng el, l

va ine de mn i vor fi ntr-un avion al British Airways, la clasa


nti, n drum spre cas. Numai c, n adncul sufletului, tia c
asta nu avea s se ntmple.
Ea nu mai era. Murise. Iar el era prizonier. Ostatic. Un brbat
care se neca n regrete. Stomacul l durea ru, la fel inima.
Negarea era inutil. Visatul cu ochii deschii n-avea rost. O
pierduse. Euase. i nu mai putea face nimic n privina asta.
ncepu s plng, ncet la nceput, apoi n hohote. Nimeni nu l
opri. Nimeni nu i spuse nimic. Nimnui nu-i psa. Apoi, cineva i
nfipse un ac n bra i acela fu ultimul lucru pe care i-l aminti.
*
Telefonul lui Caulfield sun, n sfrit.
Patrula pe holurile NORAD de cteva ore. Atepta acest
telefon. Iar acum, cnd suna, i era prea team s rspund.
Vederea i era tot nceoat. Crampele puternice pe care le
simea n stomac aproape c l fceau s se chirceasc de
durere. i dac?
Telefonul sun din nou. i din nou. i a patra oar. n cele din
urm, rspunse.
Alo?
Robert Caulfield? ntreb vocea de brbat de la cellalt
capt.
Da.
Agent special Karl Miller la telefon. De la filiala FBI din
Dallas.
Dallas? Caulfield sunase la cteva filiale ale FBI din ar, n
ultimele cteva ore, dar nu inea minte s fi sunat n Dallas sau
s fi vorbit cu vreun Karl Miller. Poate c nu mai tia sigur.
nu sunt sigur c v-am sunat, zise el, cu o voce
iritat, n timp ce gndurile i erau incoerente.
Ai cerut la persoane disprute. Serviciul acesta este
coordonat din Dallas acum.
Ah, fcu el, acum i mai ngrijorat ca mai devreme. Da
bine da
Vocea i se stinse. Transpira din greu i abia se inea pe
picioare. Se strecur n cea mai apropiat toalet, se ncuie ntr-o
cabin i se aez, cu capul ntre mini.
Domnule Caulfield, continu agentul, am neles c lucrai
pentru preedinte.
Nu rspunse.

Alo? Alo? Domnule?


n cele din urm, reui s rspund
Da? Cum? Cum aa? mormi el.
V simii bine, domnule Caulfield?
Da, mini el. Familia mea?
Ai sunat pentru mama dumneavoastr, Dorothy Caulfield, i
fraii dumneavoastr mai mici, da?
Aa e. Cum sunt? Sunt bine?
Numele frailor dumneavoastr sunt Kevin, James, Lawrence
i
Christopher, aproape c strig el. Numele lui e Christopher.
E cel mic. Acum, zicei-mi, ce s-a ntmplat cu ei?
Tcerea de la cellalt capt era nspimnttoare.
Domnule Caulfield, rosti agentul, n cele din urm, ursc s
spun asta
Nu.
mai ales la telefon. Dar, m tem c
Nu!
m tem c am nite veti foarte proaste.
*
Vocea unui colonel se auzi n difuzor.
Domnule preedinte, l avem pe linie pe secretarul general.
Vorbii acum?
O clip, zise preedintele, ntorcndu-se spre Briggs i spre
cei de la videoconferin. Putei nchide, domnilor? Doar cteva
minute.
Desigur, domnule preedinte, rosti Briggs. Nu v grbii.
Preedintele le mulumi, apoi se uit la telefoanele din faa lui,
ridic un receptor i aps pe tasta care clipea.
Salvador, tu eti?
Da, domnule preedinte. Mulumesc c mi-ai rspuns.
mi pare ru, n-am reuit s te sun mai devreme.
Nu, e n regul. Nici nu vreau s m gndesc prin ce trecei.
Cum suntei? Marie?
Destul de bine, date fiind mprejurrile, spuse Oaks, evitnd
ntrebarea despre soia lui. Mulumesc de ntrebare.
Cu plcere, domnule preedinte. Am vrut s v transmit
personal c fac tot ce e posibil s construiesc o coaliie
internaional care s i pedepseasc pe vinovai, oricine ar fi ei.
tiu c trebuie s v ocupai de problemele imediate, aa c v-

am luat-o nainte. Sper s nu v suprai.


De fapt, i sunt recunosctor. Oamenii mei m-au informat
despre conferina ta de pres. A fost prima veste bun pe care
am avut-o de ore n ir. Dar, Salvador, nainte s mergem mai
departe, te rog s accepi condoleanele mele pentru pierderea
oamenilor ti din Manhattan. Era datoria noastr s-i protejm.
Nici nu pot s-i spun ct de ngrozitor m simt. Te rog, iart-ne.
Iart-m.
Mulumesc, domnule preedinte, zise Lucente. Suntei foarte
atent. Dar nu avei de ce s v scuzai. Cu toii am suferit de pe
urma acestei tragedii. Vorbind cu lideri din ntreaga lume, pot s
afirm c ntreaga comunitate internaional e mhnit din cauza
rului care s-a dezlnuit. n plus, cred c suntem mai unii dect
nainte i asta ar fi o motenire pozitiv a acestei orori.
Posibil. Unde eti acum?
n drum spre Beijing, domnule preedinte. Tocmai am plecat
din Babilon.
Ce face prietenul meu, Mustafa? ntreb Oaks, alegnd s
nu comenteze referirea la China.
i pare ru pentru pierderile suferite. Vrea s tie dac are
cum s ajute.
Oaks nu rat ocazia.
Da, retrgndu-i trupele care se ndreapt spre Kurdistan,
cei aproximativ o sut cincizeci de mii de soldai.
Lucente prea prins cu garda jos.
Nu tiu dac sunt att de muli, domnule preedinte.
Sunt cel puin atia, Salvador, tiu sigur, zise Oaks ferm. Nu
azi. Nu chiar acum. Ultimul lucru de care avem nevoie este un alt
rzboi n Orientul Mijlociu.
Sunt de acord, domnule preedinte. Dar sincronizarea
kurzilor s-a nimerit prost. i-au declarat independena exact ntrun moment n care s-ar putea declana un conflict.
Atunci de ce te ntorci la Beijing? Trebuie s-l convingi pe
Mustafa s-i retrag trupele, nainte ca lucrurile s scape de sub
control.
Asta e o problem, tiu, rosti Lucente, admind un lucru
evident. Dar, dac ne gndim la situaia dintre America i China,
trebuie s spun c nici nu se compar. Am o ntlnire cu
premierul Zhao n cteva ore. Avei vreun mesaj pe care s i-l
transmit, domnule preedinte?

O s-l sun pe premier chiar eu, n cteva minute. Dar


mesajul meu pentru el va fi acelai cu cel pe care i-l trimit lui
Mustafa: retragere.
Beijingul i-a mobilizat armata ca rspuns la micrile
voastre. Nu vor s atace. Doar i iau msuri de aprare.
Salvador, ai vzut rapoartele serviciilor secrete? l opri Oaks.
Alea nu sunt msuri de aprare. China arat de parc e gata s
invadeze Taiwanul, iar taiwanezii sunt peste msur de furioi.
Premierul insist c nu au intenii ostile, repet Lucente. Dar
se teme c voi suntei pe cale s i acuzai de atacurile nucleare.
i? Ar trebui? ntreb Oaks, ncercnd s nu-i dezvluie
inteniile.
Nu, domnule preedinte, insist secretarul general.
Pari destul de sigur, Salvador.
China nu v este duman, domnule preedinte. De asta sunt
sigur.
Atunci cine?
Lucente rmase tcut.
Dac tii ceva, Salvador, acum e momentul s mi spui.
Am vorbit cu efii ctorva servicii secrete n ultimele cteva
ore.
i?
Nu au nimic clar.
Dar au ceva.
Fragmente. Vorbe. Nimic concludent.
Ce vrei s zici, Salvador? insist Oaks. Trebuie s tiu.
Lucente fcu o pauz.
Lumea nu i permite o greeal, Salvador, insist Oaks.
Singura mea ezitare vine din faptul c datoria mea e s fiu
un om al pcii, nu judector, juriu ori clu.
Nu vei fi niciunul. Doar martor.
Bine, dar, te rog, nu spune nimic public sau privat despre
sursa acestor informaii.
Facem i noi verificri, Salvador, l asigur Oaks. Nu vom
aciona pn cnd nu vom avea dovezi clare. Dar am nevoie de
fiecare pist n clipa asta.
Foarte bine, fcu Lucente, dup care respir adnc i zise:
Toate firele duc spre Pyongyang.

56
5:42 am, ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Bobby Caulfield nu nchise telefonul.
l izbi de podeaua toaletei i se desfcu n buci. Apoi clc pe
fiecare bucic, pn nu mai rmaser dect urme de plastic,
care scriau sub picioare ca nisipul. Iei din cabin i i apuc
servieta de pe chiuvet. Cotrobi prin ea cu furie, dar nu gsi ce
cuta. Nu mai era. Deloc. Cum era posibil? De unde s mai ia?
Apuc geanta din piele i o azvrli spre oglinda de pe perete.
Cnd tot ce era n ea se risipi pe jos, pe pardoseala rece, furia lui
crescu i mai mult. Apuc cel mai apropiat obiect camera lui
digital i o arunc tot spre oglind. De data asta, nu doar
camera se sparse, ci i oglinda.
Cu respiraia greoaie, cu ochii sticloi i dilatai, nvli afar
din toalet i fugi spre bar. Nu era nimeni acolo. Se ndrept spre
salonul principal, dar nici acolo nu era nimeni. Se duse apoi spre
o mic buctrie aflat dup col, pe holul ce ducea spre biroul
preedintelui, unde ddu peste un ofier de poliie militar, care
i punea o cafea.
Domnule Caulfield, nu artai prea bine, spuse acesta. Totul
e n regul?
Dar Caulfield nu rspunse. n schimb, l lovi puternic, iar omul
czu la pmnt, incontient i cu nasul sngernd. Se holba la el
i asculta dac se aud voci sau pai. Era linite. Apoi, ncepu s
trag de pistolul din tocul ofierului.
*
Tocmai am discutat cu preedintele Liberiei, zise Lucente.
Ce a spus? ntreb Oaks.
Mi-a amintit de vasul liberian pe care l-au scufundat oamenii
votri.
A fost autoaprare, rosti preedintele, presimind o
confruntare.
Sunt sigur c aa a fost, l asigur Lucente. Nu despre asta
voiam s vorbesc.

Dar?
Se pare c vasul fusese nchiriat de o companie din
Bangkok, dar s-a dovedit c nu era proprietate thailandez.
Aadar?
Aadar, compania a fost cumprat anul trecut de o firm
numit Mercury Star Holdings Limited, iar serviciile secrete
thailandeze au stabilit c, de fapt, este o reprezentan a nordcoreenilor.
Interesant. Altceva?
eful serviciilor secrete chineze tocmai i-a spus unuia dintre
adjuncii mei c are nousprezece ore de interceptri telefonice
dintre oficiali de rang nalt ai nord-coreenilor i cunoscui membri
ai Legiunii. Au fotografii cu Umberto Milano n Pyongyang, fcute
acum ase sptmni. El susine c Vincenzo Milano, fratele mai
mic al lui Umberto, a zburat spre Pyongyang acum trei zile.
De ce?
Nu tie.
Dar Aldo Clemenza? ntreb preedintele, referindu-se la
presupusul lider al misterioasei faciuni teroriste. Cnd a fost
ultima dat n Coreea de Nord?
Nu tie.
Ai ntrebat?
Am ntrebat. A spus c nu tie.
Oaks era sceptic.
Iart-m, Salvador, dar nu cred c asta e sptmna n care
voi ncepe s m bazez pe informaiile pe care mi le ofer
chinezii.
Sunt dispui s pun casetele la dispoziia efului CIA din
Beijing.
Sunt sigur c le-ar plcea s tie cine e eful CIA n Beijing,
replic preedintele, apoi adug: Asta dac presupunem c
avem o filial CIA n Beijing.
Domnule preedinte, eu v transmit doar ce am aflat. Chiar
v dorii un rzboi termonuclear cu Beijingul? Gndii-v. Ei ar
putea pierde un miliard de oameni i tot ar mai avea o populaie
mai mare dect cea a Statelor Unite. Chiar credei c nu vor
rspunde la fel? Sigur c vor rspunde. i ci americani suntei
dispui s pierdei?
Oaks nu zise nimic.
i, sincer, continu Lucente, chiar credei c cei de la Beijing

ar fi att de proti nct s declaneze un rzboi care v oblig


s-i atacai cu arme nucleare? Ei sunt flmnzi de putere, v
garantez. Ei vor Taiwanul. Vor s controleze Pacificul. Da. Dar s
se sinucid? Greu de crezut. Nord-coreenii, pe de alt parte e
cu totul alt poveste. Eu cred c ei sunt vinovai. Au resursele,
motivul i oportunitatea. Iar dac i lovii i lovii-i tare artai
ntregii lumi c America rmne singura superputere mondial. n
acest moment, nu asta e, de fapt, ideea?
Oaks i mulumi pentru telefon, i reaminti rugmintea de a-l
convinge pe Al-Hassani s nu nceap ostilitile mpotriva
kurzilor i nchise. Consiliul lui de rzboi atepta, dar gndurile i
galopau att de repede c avea nevoie de un moment ca s se
poat concentra din nou.
Se nela el, iar Lucente avea dreptate? Nord-coreenii erau n
spatele a tot ce se ntmplase n ultimele douzeci i patru de
ore, nu chinezii? Care era dovada? Erau doar zvonuri. Aluzii. Dar
era suficient ca s nceap un rzboi?
Se ntoarse la incidentul de deasupra Mrii Japoniei. Intrase
avionul american intenionat n spaiul lor aerian sau era un act
deliberat de agresiune din partea Pyongyang? i ce avea s se
ntmple dac ordona atacuri militare mpotriva nord-coreenilor?
n privina asta, probabil c amiralul Arthurs i generalul
Garrett aveau dreptate. OPLAN nu era suficient. Nu aveau acolo
destui oameni sau rachete ca s protejeze Seulul, cu att mai
puin s i nfrng pe nord-coreeni ntr-un rzboi rapid i decisiv,
cu arme convenionale. Dac se gndea la rzboi, singura
opiune era cea nuclear. Dar chiar era pregtit s lanseze un
atac nuclear mpotriva nord-coreenilor, s loveasc primul?
Implicaiile erau aproape de neimaginat. Ar fi atras i China n
rzboi? Fusese n 1950. Semnaser o alian defensiv cu
Pyongyangul n 1961, obligndu-se s intervin militar n cazul n
care Coreea de Nord ar fi fost atacat. Acum preau pregtii, ba
chiar nerbdtori, pentru un rzboi cu americanii. Merita un
astfel de rzboi preul pe care ar trebui s-l plteasc poporul
american?
*
Caulfield se pieptn grbit.
i aranj cmaa, bg pistolul ofierului la curea, apoi
mbrc sacoul i l ncheie. Dup ce se spl pe mini i pe fa,
verific din nou pulsul ofierului i i lu agenda din piele, hrtiile

i programrile. Convins c era pregtit, i ndrept umerii,


respir adnc i iei din buctrie, parcurse grbit holul i se
ndrept spre sala de conferine, unde Oaks revizuia planurile de
rzboi nuclear cu efii Comandamentului din Pacific.
Am un mesaj urgent pentru preedinte, i zise el pe
nersuflate agentului Coelho, care sttea la post pe hol.
Acesta se comport ca de obicei. Ddu din cap i-i deschise
ua. Fcuser asta de o grmad de ori de cnd ajunseser la
NORAD.
Caulfield tia c nu va fi percheziionat. La urma urmelor,
Statele Unite erau n rzboi. Avea autorizaie pentru chestiile
ultrasecrete. Lucra pentru Oaks de mai bine de un an. Fusese
verificat n detaliu de Serviciile Secrete. Nimeni nu l suspecta.
Nimeni nu se uit la el cnd intr. De ce s-ar fi uitat? Toi cei de
acolo l cunoteau i tiau c era un obinuit pe lng preedinte.
Intrase i ieise toat noaptea, iar ei erau prini cu treburi
urgente.
n timp ce se ducea n spatele preedintelui, pe motiv c voia
s i spun ceva la ureche, vzu planurile de pe mas. Vzu
hrile peninsulei i diverse scenarii de bombardament pe
monitoarele de pe perete. tia ce voiau s fac. tia i de ce. i
tia c trebuiau oprii.
Cnd ajunse n spatele preedintelui, i descheie sacoul i
scoase cu grij pistolul de nou milimetri. Apoi, repede, puse cu
mna dreapt pistolul la tmpla preedintelui, n timp ce cu
stnga i nconjura gtul.
Uimit, preedintele scoase nite sunete nbuite. Toi se
ntoarser. Judectoarea Summers, aflat acolo s verifice
legalitatea planurilor de rzboi, fu ocat. Generalul Briggs se
ridic de pe scaun i ajunse la preedinte, dar Caulfield strig la
el:
Nu mic nimeni! Nimeni!
Briggs se opri, n timp ce agentul Coelho intr n sal, cu arma
scoas.
Caulfield lu pistolul de la tmpla preedintelui i trase dou
gloane spre Coelho. l nimeri o dat n piept i o dat n fa. Toi
strigar. Agentul se prbui, n jurul capului i se forma o pat
mare de snge, iar mirosul neptor de praf de puc plutea n
aer.
n confuzia creat, Caulfield se ddu napoi civa pai i l

trase pe preedinte, cu tot cu scaunul rotitor, spre colul slii.


Avea acum spatele acoperit. Avea o vedere clar spre u.
Nimeni nu putea intra sau iei fr ca el s vad. i mai
important, nimeni nu putea s apar n spatele lui.
Bobby, de ce? ntreb preedintele, tremurnd din tot
corpul. Ce faci?
Taci, domnule preedinte, strig Caulfield, apsnd din nou
pistolul pe tmpla lui. Tcei cu toii.
n sal se fcu linite, dar alarmele sunau prin complex.
Caulfield auzea strigte i zgomot de bocanci. Prin geamul
securizat al slii de conferine i vzu pe agenii Serviciilor
Secrete i pe cei din aviaie umplnd holul i uitndu-se uimii la
agentul ucis i la omul narmat care l inea ostatic pe preedinte.
Deocamdat ns el avea atuul i avea de gnd s l foloseasc.
Nimeni nu intr n rzboi nu mpotriva nord-coreenilor,
strig Caulfield. Vrei s terminai pe cineva? Terminai-i pe
chinezi. Dar nu Pyongyangul. Nu Coreea de Nord.
Vedea frica din ochii tuturor. Frica i confuzia. Nimeni nu
nelegea despre ce vorbete i de ce. Dar nu conta, el decidea.
Nu era nevoie ca ei s i cunoasc motivele. Doar cererile.
Bobby, te rog, totul va fi bine, se auzi o voce din spatele
slii. Linitete-te, Bobby, hai s stm de vorb.
Surprins, se ntoarse i se uit prin sal.
Cine a vorbit? Cine a fost?
Eu, Bobby, zise judectoarea Summers ncet i ncepu s se
ridice n picioare; dar nu reui.
Caulfield descrc arma de dou ori. Summers ip. Niciunul
dintre gloane nu o nimeri, dar televizorul cu plasm din spatele
ei explod. Apoi Briggs profit. Sri de pe scaun, la mic distan
de Caulfield i de preedinte i se ntinse spre tnr. nc dou
focuri se auzir n NORAD, iar Briggs se prbui pe podea,
mpucat n cap.

57
3:46 p.m.
Palatul prezidenial, Babilon, Irak
Un asistent atepta, gata s l ajute pe Al-Hassani s ias din
ap.
Liderul n vrst de aptezeci i ase de ani nu pierdea n nicio
zi cele cincizeci de ture de bazin olimpic, dect dac era foarte
bolnav. Iar azi nu era una dintre acele zile. Rzboi nuclear.
Milioane de mori. Un atac iminent asupra rebelilor kurzi. Omul
avea prioritile lui. i propria rutin. i nu voia s fie oprit.
Satisfcut de ceea ce fcuse, accept, n cele din urm, s
rspund la telefon. Se apuc de una dintre barele metalice, iei
din ap i l ls pe asistent s l nfoare ntr-un halat de baie i
s l ajute s-i pun papucii. Apoi lu telefonul conectat prin
satelit i se retrase pe un ezlong de pe verand, privind peste
furnicarul din Babilon, mndria i bucuria lui, care, nu cu mult
timp n urm, artase ca un loc uitat de Dumnezeu.
Premier Zhao, zise, aprinzndu-i pipa i concediindu-i cu
un gest consilierii, crui fapt datorez onoarea?
Mustafa, trebuie s opreti operaiunea din Kurdistan, spuse
premierul chinez, cu grab n voce. Ar putea strica totul.
Haide, haide, domnule prim-ministru, fcu Al-Hassani
afectat. Sunt rebeli. Sunt criminali. Sunt cini i trebuie pui cu
botul pe labe. Trebuie s-i amintesc de Piaa Tiananmen?
Acela a fost un dezastru pentru noi i tu tii doar.
Totui, partidul tu e nc la putere, nu? observ
preedintele.
Asta e altceva.
Cum aa?
Rzboiul Rece se ncheia, tensiunile sczuser, se ajungea la
pace peste tot. Acum nu mai e la fel.
De ce? Pentru c americanii au o mie de arme nucleare
ndreptate spre voi? exclam Al-Hassani.
Dac ar fi ndreptate spre voi, poate c n-ai fi att de voinic,
contracar Zhao, cu un calm aparent, dar cu furia crescndu-i.

Uite ce e, Mustafa, lucrurile scap de sub control i e foarte


periculos. Nu e loc de greeli. Acum cea mai mic eroare e
catastrofal. Trebuie s te retragi, mcar nc o zi.
Salvador s-a dus la tine, nu-i aa?
Salvador n-are nicio legtur cu asta.
Dar ai vorbit cu el.
Bineneles. Dar nu asta e ideea.
Desigur c nu asta e ideea, zise Al-Hassani, srind n
picioare, cu faa cuprins de mnie. Voi doi conspirai mpotriva
mea. Omul tocmai a fost n casa mea. Iar acum e dispus s-mi
ntoarc spatele fr ezitare?
Mustafa, te rog, nu e vorba de nicio conspiraie, insist
Zhao.
Zu? Atunci de ce te-a pus s m suni? De ce nu are
bunvoina s m sune chiar el?
E la telefon cu Doron. ncearc s mijloceasc nelegerea
pe care i-ai cerut s o fac.
Nu i-am cerut s fac nimic, ripost preedintele, patrulnd
pe verand, i arunc pipa ct colo. A fcut o nelegere cu tine,
nu-i aa?
Cum? Ce tot vorbeti, Mustafa?
Nu m mini, Zhao. S-a neles cu tine, nu-i aa? ncearc s
te ntoarc mpotriva mea.
E ridicol, Mustafa. Te rog, prietene, respir adnc i ascult
ce spui.
Te-ai oferit s trimii un sfert de milion de oameni n curtea
mea, nu-i aa? l acuz Al-Hassani.
Trupe de meninere a pcii, nu trupe de combatani.
Care e diferena?
Intenia.
Vor fi narmai, nu? ntreb Al-Hassani, pufnind a dispre.
Desigur.
Vor fi capabili de lupt, nu?
Sunt soldai profesioniti, recunoscu Zhao. Pe cine altcineva
vrei s trimit? Copii?
Atunci cum voi ti c nu reprezint o ameninare?
Pentru c ai cuvntul meu.
Cuvntul tu?
Da. n plus, Mustafa, vor avea baza n Kuweit, n Emirate, nu
aproape de Babilon sau de vechiul Bagdad.

Asta nseamn la mai puin de o zi de mers cu tancul sau cu


mainile blindate.
i?
i, cnd o s m atept mai puin cnd o s fiu cu spatele
, de unde o s tiu c un sfert de milion de chinezi narmai la
greu nu vor mrlui prin valea rului Eufrat, pn n Babilon?
De ce naiba a face aa ceva? ntreb Zhao, cu rbdarea la
limit.
Petrol? Lcomie? Sete de putere? S-i mai spun?
Nimeni nu conspir ca s te ndeprteze, rspunse
premierul sec. Doar dac nu continui s vorbeti aa.
E o ameninare?
Nu.
Salvador te-a pus s zici asta?
Desigur c nu. Uite, Mustafa, nu am timp pentru micile tale
teorii conspiraioniste. Am destule probleme. L-am rugat pe
Salvador s se ntoarc la Beijing, n sperana c prezena lui i va
opri pe americani s riposteze mpotriva noastr. Poate c va
ctiga nite timp pentru noi, ca s ntoarc atenia preedintelui
Oaks n alt parte. Nu noi i-am atacat pe americani. Alea n-au
fost bombele noastre.
Ale cui au fost?
Habar n-am.
Nu te cred.
Crezi ce vrei.
Am auzit c v gndii la nord-coreeni, c ei ar fi fost, spuse
Al-Hassani, punnd paie pe foc.
i-am zis, habar n-am. Dar un lucru tiu sigur: americanii au
ajuns la limit. Sunt furioi. Sunt gata s se rzbune. Vor
dreptate. Nu gndesc clar. Nu nc. i, dac vei continua s i
provoci cu povestea aia legat de kurzi, cine tie ce se va
ntmpla. Cine tie dac vor gndi raional. Ar putea ncepe un
rzboi, Mustafa, un rzboi care i-ar decima ara.

58
5:48 am, ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Minile lui Caulfield tremurau.
n sala de conferine era linite. Nimeni nu vorbea. Nimeni nu
ndrznea s clipeasc, cu att mai puin s se mite. Toat foiala
de pe hol ncetase. i vedea pe agenii narmai gata s se
dezlnuie, dac le ddea un motiv. Deocamdat ns cele dou
corpuri fr via fceau s fie egalitate i era rndul lui s fac
urmtoarea mutare.
Valuri de transpiraie i se scurgeau pe gt i pe fa, dar nu
ndrznea s ia mna de pe gtul preedintelui. Cu mna dreapt
aps pistolul pe tmpla acestuia i se ghemui n spatele lui, si ascund profilul, n cazul n care vreun lunetist al Serviciilor
Secrete l-ar fi intit.
Ochii i se mpienjeneau. Se chirci din cauza durerii de ceaf
care se intensifica. Corpul lui tnjea dup o doz pe care nu avea
s i-o dea i, pentru prima dat, gndul sinuciderii i trecu prin
minte. i zise c nu voia s moar. Dar nu va permite s nceap
un rzboi. Nu cu nord-coreenii. Nu acum. Gndul c fratele lui
mai mare, Derek, staionat cu Armata a Opta de-a lungul zonei
demilitarizate, ar fi dobort de nord-coreeni era foarte greu de
suportat. Dac putea face ceva ca s opreasc acest rzboi,
trebuia s o fac, nu? Derek era tot ce i mai rmsese.
FBI spusese c mama lui i cei patru frai mai mici nu erau de
gsit. Cel mai probabil, fuseser omori n atacul din New York.
Nu-i mai vzuse tatl un alcoolic violent de mai bine de zece
ani. Ultimul lucru pe care l auzise despre el era c lucra de
noapte la repararea vagoanelor de metrou din Manhattan. Cu
siguran i el era mort. Poate c sta era un lucru bun, la urma
urmei, dar nsemna c James Robert Bobby Caulfield era
singur-singurel pe lumea asta.
Privi n jur. Nimeni nu se uita direct la el. Chiar i aici era
singur, i zise. Vedea frica n ochii oamenilor care se uitau la el
pe ecranele videoconferinei. Dar vedea i o sete de snge i de

rzbunare pe el, pe Pyongyang, pe chinezi i pe inamicii


nevzui care pndeau din umbr, inamici care tocmai
distruseser patru orae americane.
Nu vedea simpatie. Nu vedea compasiune. tia c oricare
dintre agenii de afar l-ar fi ucis ct ai clipi dac ar fi artat un
moment de slbiciune. Doar n ochii judectoarei Summers
vzuse ceea ce pruse un licr de recunoatere a decenei
ascunse adnc n sufletul lui Bobby Caulfield.
Brusc, atenia lui se ndrept spre monitoarele plate i
minicamerele ncorporate n ele. Acum nelegea c tot ce fcea
era vzut i auzit n Centrul de operaiuni din Mount Weather, n
Raven Rock, la baza aerian din Kadena i n buncrul aflat la
cteva etaje sub Seul. Gndul c fiecare micare i era urmrit
de oameni pe care nu i putea controla i repugna. Ridic arma i
trase patru focuri. Fiecare dintre cele patru televizoare cu plasm
de pe perete explod, speriind pe toat lumea i oprind
transmisiunea. Era din nou singur, doar cu ostaticii pe care i
putea vedea, i putea auzi i i putea omor.
*
Jack McKittrick i adunase oamenii.
Era comandantul Echipei de Contraatac a Serviciilor Secrete de
mai puin de optsprezece luni, dar fusese n echipa de protecie a
preedintelui timp de trei ani, nainte de asta. Fratele lui mai
mare, Charlie, i pierduse vederea cu ase ani n urm,
protejndu-l pe preedintele MacPherson, n Denver. Acum cineva
terminase treaba. MacPherson era mort. Familia lui la fel. Mare
parte din partidul i din administraia lui nu mai era. Iar
McKittrick se sturase. Era timpul ca cineva s plteasc, iar
Bobby Caulfield tocmai se oferise voluntar.
Nu avem prea mult timp, domnilor, ncepu el, ntr-un birou
aflat pe acelai hol cu sala de conferine, unde puteau vorbi i
plnui n linite ce aveau de fcut. Caulfield l-a omort deja pe
agentul Coelho i pe generalul Briggs. Se ndoiete cineva c e
dispus s l omoare i pe preedinte?
McKittrick, n vrst de douzeci i opt de ani, i privea echipa
n ochi. Un singur om i ocolea privirea.
Agent Thompson?
Nu afirm c e imposibil, domnule, vorbi Doug Thompson, cel
mai tnr membru al echipei, care avea doar douzeci i cinci de
ani.

Dar?
Dar lucreaz pentru preedinte m rog, pentru Oaks ca
vicepreedinte de mai bine de un an. Are o reputaie excelent,
un dosar impecabil
Doug, l ntrerupse comandantul, chiar vrei s i spui vduvei
lui Coelho i celor trei copii rmai fr tat c acela care l-a
omort are o reputaie excelent?
Spun doar c nu cred c l-ar omor pe preedinte, zise
Thompson defensiv.
Mai gndete cineva la fel? ntreb McKittrick.
Nu rspunse nimeni.
Aa credeam i eu.
Revzur rapid schema slii de conferine, pe cea a reelei
electrice i pe cea a conductelor de ventilaie i improvizar un
plan, n mai puin de cteva minute.
S sperm c va funciona, domnilor, rosti McKittrick, mai
mult pentru sine. Ultimul lucru de care are nevoie ara asta e
nc un preedinte mort.
*
Domnule vicepreedinte, cred c ar trebui s v ducem n
alt parte.
Lee James se opri din patrulat i se ntoarse spre agentul Bob
Santini, eful grzii lui de corp.
Unde? ntreb el.
La un alt etaj, zise Santini ncet.
Dar unde? insist James.
Domnule, date fiind circumstanele de la Palatul de Cristal,
cred c ar fi mai sigur s v ducem ntr-un loc mai bine protejat.
M gndesc la biroul de sus al generalului Stephens.
Agent Santini, suntem ntr-unul dintre cele mai sigure locuri
de pe planet.
Aa e i preedintele, replic el. V rog, domnule. Mcar
pn ne dm seama exact ce se ntmpl.
James se uit la balamucul din jurul lui. Doi ofieri vorbeau de
zor la telefon, ncercnd s dea de urma lui Jon Bennett. Unii
fceau planuri de rezerv pentru China, alii pentru Coreea de
Nord i, desigur, soseau continuu noi veti despre situaia din
New York, D.C., Seattle i L.A.
Bine, dei nu am chef, agent, zise James, apoi se ntoarse s
o caute pe Ginny Harris, secretarul lui de pres, care era cu dou

telefoane mobile n mini.


Domnule, avei un moment? ntreb ea.
Chiar nu am, Ginny, rspunse el, n timp ce Santini i ceilali
ageni ncepeau s l duc spre etaj.
Domnule, continu Harris, cred c trebuie s
Nu acum, Ginny, o ntrerupse James. Sun-m n zece
minute.
Se ndrept spre etajul doi, dar ea nu accepta un refuz.
Domnule vicepreedinte, cu tot respectul, CNN tie tot.
James se opri i se ntoarse.
Cum?
Cineva are o surs n interiorul NORAD. Au aflat ce se
ntmpl.
James se uit la telefoanele mobile.
Nu au sonor, domnule, fcu Harris, observndu-i
ngrijorarea.
Ar fi bine.
Nu au sonor, v-am spus, domnule, l asigur ea.
Domnule vicepreedinte, interveni agentul Santini, prnd
nerbdtor. V rog, domnule. Trebuie s ne micm.
Bine. Vino cu mine, i zise James lui Harris. Ce tiu cei de la
CNN?
tiu c e vorba despre un om narmat. tiu c sunt doi
mori. Sunt zvonuri c preedintele ar fi fost mpucat i rnit.
E adevrat? ntreb el, uimit, intrnd n biroul generalului
Mike Stephens, mpreun cu Santini i ali ase ageni.
Nu tiu, domnule, recunoscu Harris.
Vicepreedintele se ntoarse spre Santini.
E adevrat c preedintele ar fi fost mpucat?
Nu, domnule. N-am auzit aa ceva.
Verific! i ordon. i spune-le celor de la NORAD s mi fac
din nou legtura i s ne dea imagini din sal. Vreau s tiu exact
ce se ntmpl acolo.
Brusc, un ofier ddu buzna, nainte s poat fi oprit de ageni.
Preedintele e n via, domnule.
Eti sigur?
Categoric, domnule. Am vorbit cu eful diviziei de securitate
marin.
Ce se ntmpl acolo, acum?
Caulfield nc l ine pe preedinte. Dar o echip de

contraatac e pregtit s intre acolo.


James i simea tot corpul ncordat. l cunotea pe Caulfield
nc din prima zi n care ncepuse s lucreze pentru Oaks. l
plcuse. i prevzuse un viitor strlucit. Cum era posibil?
Au o int clar? se interes el, fr s fie sigur care voia s
fie rspunsul.
Trebuie s fie o cale de ieire din asta, i zise. Trebuie.
nc nu, domnule, spuse ofierul. Dar se ateapt s aib, n
orice clip.
i apoi? ntreb el, ezitnd.
Sunt autorizai s fac orice e necesar, domnule.
Iar James era sigur c nu vor ezita. Curnd.

59
5:57 am, ora montan
Centrul de operaiuni al NORAD
Agentul McKittrick i aez oamenii n poziii.
Unul dintre ei puse o camer video pe hol, fr s observe
Caulfield, ca s aib imagini de acolo. Un alt agent al lui era
acum n conductele de aer condiionat. Cnd McKittrick ddu
ordinul, el eliber un gaz semitoxic, care avea s-i adoarm pe
toi cei din sala de conferine n cteva secunde.
*
Are cineva idee de ce face Bobby asta?
Nimic sigur, domnule, rspunse consilierul militar principal
al vicepreedintelui. Dar McKittrick este ngrijorat c ar fi un
agent n conservare.
Bobby Caulfield? Imposibil.
Poate c da, poate c nu. ns ar explica de ce acioneaz
acum, tocmai cnd preedintele plnuiete o micare mpotriva
Pyongyangului.
Nu. Nu cred. E altceva la mijloc.
Eu v comunic doar ce mi spun ei, domnule.
Mulumesc, asta e tot, deocamdat, zise vicepreedintele, i
se simi, deodat, copleit de tristee i epuizare. Sun-m cnd
ai nouti.
Da, domnule.
Consilierul cobor un etaj. James se aez n scaunul din piele
al generalului, aflat n spatele unui birou mare din stejar, i le
ordon agenilor s nchid ua. Santini rmase lng el. n
ncpere mai era un agent, la civa pai de Harris, care se aez
pe scaunul de lng birou. Nu mai era lsat fr grzi de corp,
nici mcar cu cineva de ncredere. Ceilali ageni i ocupar
poziiile pe hol.
Fr comentarii, rosti James, n cele din urm.
Cum, domnule? ntreb Harris.
Transmite-le celor de la CNN c nu comentm.
Suntei sigur, domnule? Am putea spune c e un fel de

exerciiu.
Glumeti, Ginny? fcu James, dnd din cap. Ultimul lucru pe
care l-a face ar fi s i mint pe oameni. Mai ales acum. Dar nu e
nevoie nici s le dezvluim totul. Nu nc. Mai nti s rezolvm
asta i apoi vedem.
Da, domnule. S v aduc ceva? Nu artai prea bine.
Nu, e n regul, rspunse el, care nu minea, dar nici nu
zicea adevrul n totalitate.
i ddu jos ochelarii i i frec ochii. Nu mai dormise de mai
bine de douzeci i patru de ore. Abia dac mncase ceva. Nu
mai inea minte cte cni de cafea buse. i nu vedea nicio
lumin la captul tunelului.
S nu nelegi cum trebuie natura i ameninarea rului
nseamn s fii luat prin surprindere de el, l auzise rostind
adesea pe James MacPherson. Iar rul necontrolat este preludiul
genocidului.
n timp ce Harris lua legtura prin telefon cu un productor din
Atlanta, James se gndea la spusele lui MacPherson. i
sacrificase cei mai buni ani din via ncercnd s-i apere ara i
ce se alesese din asta? Cu siguran, crezuse c nelesese
natura rului care i amenina. Crezuse c era pregtit pentru ce
era mai ru. Acum ns se pare c se nelase. Aparent, nu
avusese nici cea mai mic idee. i nc nu se terminase.
*
Caulfield era furios.
Striga ct l ineau plmnii i deplngea imoralitatea unui
rzboi cu nord-coreenii. Preedintele nu tia c Pyonyangul are
arme nucleare? Nu tia c are arme biologice i chimice?
CIA susine c un rzboi cu nord-coreenii ar provoca un
milion de mori, strig el. Un milion de suflete. Un milion de
oameni cu prini, frai, surori, veri i prieteni. i pentru ce? Ce
ctigm? Dreptul de a spune c am ctigat? Cui i pas? Cui i
pas, dac sunt atia mori, atta suferin, atta distrugere?
Doi ageni luar poziie pe hol, pregtii s arunce grenade de
mn, la semnal. Ali ase ageni erau n spatele lor cte trei de
fiecare parte a holului, gata s nvleasc n sal.
N-au murit suficieni oameni? continu Caulfield, strigtele
lui transformndu-se n plns, iar lacrimile n suspine. N-au
suferit destui oameni? De ci mai e nevoie, domnule
preedinte? Ci?

McKittrick se uit la monitor i i aps mai bine ctile pe


urechi, ncercnd s prind fiecare nuan din vocea lui Caulfield.
Cedeaz, le zise oamenilor lui. Fii pregtii.
Faa tnrului era scldat n lacrimi, dar ochii i erau nc
deschii. Se uita la judectoarea Summers, care era prea
aproape de ua slii de conferine pentru ceea ce voia McKittrick.
Atept. Cteva secunde. Doar cteva. n clipa n care Caulfield
se va uita n alt parte sau va nchide ochii, chiar i pentru un
moment, va ordona atacul. Vor da drumul la gaz, vor opri
curentul, oamenii lui vor intra i vor spera s l scoat pe
preedinte nevtmat.
Dar Caulfield continua s se uite la judectoare. Lacrimile erau
mai puine. Respiraia lui devenea mai regulat. Nu mai striga.
Doar mormia ceva. Dar ce? McKittrick ddu mai tare sonorul
monitorului i i aps mai bine ctile pe urechi. Ce naiba
spunea? Orice era, o tot repeta.
McKittrick lu telecomanda de pe masa din faa lui. Apropie
imaginea de gura lui Caulfield, ncercnd s-i citeasc pe buze.
Apoi, brusc, nelese. Tnrul murmura:
S-a terminat. S-a terminat. S-a terminat
NU! se gndi McKittrick.
i apuc microfonul prins la ncheietur.
Cod rou, intrai acum, hai, hai, hai!
Dar era prea trziu.
Caulfield fcu un pas napoi, nchise ochii i l mpuc pe
preedinte n cap. Apoi i bg pistolul n gur i aps pe
trgaci.

60
8:01 a.m., ora de est
Centrul de comand Mount Weather
Vicepreedintele James se uita la televizor ocat.
Faa i plise ntr-o clip. Corpul ncepu s i tremure. Nu-i
venea s cread. Creierul lui refuza s proceseze imaginile, cu
att mai puin implicaiile. Nu auzea ipetele, gfielile, agitaia
de la etajul de sub el. Nu o auzise pe Ginny Harris ipnd, nu l
vzuse pe agentul Santini cltinndu-se ca i cum cineva l-ar fi
pocnit n stomac , cnd preedintele fusese mpucat n tmpla
dreapt.
James se holba la ecranul care licrea. Ochii ncepur s i se
mpienjeneasc. Culorile din jurul lui ncepur s se estompeze.
Camera ncepu s se nvrt. Apoi stomacul i fu cuprins de
convulsii i simi o senzaie de arsur. nainte s priceap ce se
ntmpla, vicepreedintele Statelor Unite ncepu s vomite.
Avnd n vedere c mncase foarte puin n ultimele douzeci i
patru de ore, nu ieea mare lucru. Dar asta nu reducea
intensitatea i violena convulsiilor care l cuprinseser.
Nu l auzi pe Santini care cerea ntriri prin radio i nu i
observ pe ageni i pe medici nvlind n birou. Avea s observe
mai trziu c i generalul Stephens era acolo, scos dintr-o
discuie n care planifica rzboiul, mpreun cu mai muli
generali, ntr-o sal aflat cu trei etaje mai jos. Deocamdat ns
tot ce tia era c senzaia de vom nu se oprea i, brusc, ncepu
s-i fie fric.
*
Elicopterul Black Hawk se apropie repede.
nconjur de dou ori locul de aterizare, pn cnd piloii
primir permisiunea s aterizeze, apoi cobor n mijlocul
plutonului de soldai narmai pn n dini.
Un colonel se grbi i deschise ua lateral a elicopterului.
Chuck Murray? strig el peste zgomotul fcut de elice.
Da, domnule, zise fostul secretar de pres de la Casa Alb.
Urmai-m.

Murray i lu geanta, servieta i laptopul i cobor din


elicopter, micndu-se repede, ca s in pasul cu colonelul, i cu
capul aplecat instinctiv s se fereasc de elice, dei acestea nu
aveau cum s-l ajung. Colonelul i ddu un card de acces
temporar, pe care l introduse n ua lateral a complexului
NORAD. Trecur printr-un punct de control i ncheiar cu o
verificare cu raze X, detectoare de metale i cini care
adulmecau bombe, apoi intrar pe un hol care ducea spre
buncr. Extenuat, Murray ntreb dac exista vreun loc unde s
fac un du i s se schimbe, nainte de a se ntlni cu generalul
Briggs i cu preedintele.
Colonelul se opri.
Generalul Briggs? ntreb el, nevenindu-i s cread.
Da, domnule. Mi s-a spus s iau legtura cu generalul ndat
ce ajung aici, iar el m va duce la preedinte. tiu c e urgent,
dar mi trebuie doar vreo cincisprezece minute.
Colonelul se holba la Murray.
S-a ntmplat ceva, colonele?
Da, domnule.
Ce? Pot s m spl i s m schimb mai trziu, dac
Nu, l ntrerupse colonelul. Nu e asta.
Atunci ce?
Nu vi s-a spus?
Ce anume?
Sunt mori, domnule.
Mori? Cine e mort?
Generalul Briggs i preedintele.
*
Lee James se trezi n apartamentul generalului Stephens.
Habar n-avea ct dormise. tia doar ct de slbit se simea. i
ct de trist i de singur. Nu reuea s scape de imaginea lui Bill
Oaks mpucat n sala de conferine. i de cea a lui Bobby
Caulfield punndu-i pistolul n gur. Vzuse mai multe mori n
ultimele zile, mai multe dect i imaginase vreodat. Ce-i
amintea din Vietnam prea banal n comparaie cu asta.
Era debusolat. Pasiunea lui pentru politic dispruse. Plcerea
de a lucra n serviciile publice se evaporase peste noapte.
Niciodat nu plnuise s fie eful unei naiuni. Cu siguran, nu n
vreme de rzboi. Cu siguran, nu al unei naiuni atacate n halul
la. Greutatea responsabilitii era aproape de nesuportat. Cum

se descurcau ali preedini n asemenea momente? Cum se


descurcase Truman nainte de Nagasaki i Hiroshima? Cum se
descurcase MacPherson nainte de Rzboiul lui Gog i Magog?
Fuseser deprimai? Cum merseser nainte?
Ceea ce fusese cndva o mic ndoial era acum un cazan
dezlnuit de confuzie i disperare. Ura gndul de a-i mrturisi
cuiva temerile, dar ele creteau de la o secund la alta. Se temea
nu doar pentru viaa lui, ci i pentru ceea ce urma. Ce fel de lume
motenise? ntunericul era att de negru, att de dens, nct abia
putea s vad dincolo de urmtoarele minute, cu att mai puin
peste cteva zile sau sptmni. Diavolul se ntorsese n timp ce
lumea dormea. Se dezlnuise, iar James se temea c vor fi
nvini de el. Nu doar se temea. Se simea dezgolit i disperat de
singur.
Ce s fac? Nu de un sfat militar sau politic avea nevoie.
Atunci? Niciodat nu fusese o persoan religioas. Nu ca
MacPherson. Cu siguran, nu ca Jon i Erin Bennett. Prea o
ipocrizie s l caute pe Dumnezeu acum. Dei ceva n el tnjea
dup rspunsuri spirituale. Tnjea att de puternic dup aa
ceva, nct l durea.
ngrijorat, se ridic, se mbrbt i ncepu s priveasc n jur.
Se uit la colecia de fotografii de familie a generalului i se
gndi la propria-i soie i la fiicele lui, nspimntate, aflate la
STRATCOM, n apropiere de Omaha, nconjurate de poliie
militar, fr s aib cum s le aduc la el. Voia s le sune. Voia
s-i vorbeasc soiei lui. Dar nu putea. Nu acum. Nu i era permis.
Se ndrept spre bibliotec i i trecu privirea peste volumele
din colecia impresionant a generalului. Unul dintre ele i atrase
atenia. Lu cartea, care avea mai multe coluri ndoite i care
era scris de doi corespondeni ai revistei Time. Preotul i
preedintele: Billy Graham la Casa Alb. Se aez, porni lampa
de pe birou, i puse ochelarii de citit i rsfoi cartea. Multe
pasaje erau subliniate. Spre sfrit, gsi cteva pagini care
fuseser goale i care acum erau acoperite de scrisul generalului,
care i notase acolo mai multe idei.
* BG a predicat n faa a 210 milioane de oameni / 85
de ri/ 417 campanii /prieten cu 11 preedini: Au
ntrebat cum se va sfri lumea, dac nu cumva era
doar o conversaie abstract. (p. vii, xi)

* Churchill: Avei vreo speran adevrat? (p. 48)


* Eisenhower: Cum poate fi cineva sigur c va
ajunge n rai dup ce moare? (p. 52)
* JFK: Credei n a doua venire a lui Isus Hristos?(p.
109)
* LBJ: n adncul inimii mele, nu sunt foarte sigur c
voi ajunge n rai. (p. 123)
* Graham ctre Nixon: Simt ca i cum un demon ar
fi intrat n Casa Alb. (p. 219)
* Reagan: Am decis ca, indiferent ct timp mai am,
s i-L dedic Lui. (p. 268)
* Bush 43 n Kennebunkport: Cum devii un cretin
adevrat? (p. 329)
James studie lista. Avea i el aceleai ntrebri i toate fr
rspuns. Ar fi vrut s mai aib timp de citit, timp de meditat,
timp de cutat rspunsuri. Dar nu avea i cineva btea la u.
Cine e? ntreb el
Generalul Stephens.
Intr.
Stephens intr, salut i vzu cartea n minile preedintelui.
E bun, zise el ncet. Una dintre favoritele mele.
James nu spuse nimic, doar se uit n jos, la list.
A vrea s-l sunm pe reverend acum, dumneavoastr nu?
ntreb generalul cu blndee, ntr-un fel care l surprinse pe
James.
Da, a cam vrea.
V-ai ntlnit vreodat cu el? ntreb Stephens.
Cu Graham?
Da, domnule.
Nu, niciodat. Dumneata?
Nu. i mi pare ru. Dar l-am vzut de multe ori la televizor,
mai ales cnd eram la baza din Germania. Trebuie s v spun,
domnule preedinte, mie mi-a schimbat viaa.
Cum aa?
Am fost crescut ntr-o familie de cretini, domnule. Mergeam
la biseric n fiecare duminic. M rugam nainte de cin.
i?
i, la un moment dat, am fost cu moralul la pmnt. Am
pierdut nite oameni n Kosovo. Soia m prsise. Copiii m

urau. Nimic nu mai era cum trebuia. i m-am ntrebat de ce,


pentru c sunt cretin. i am nceput s m nfurii pe Dumnezeu.
Strigam la el noaptea, cnd eram singur n camer. i asta a
durat luni ntregi. M adnceam tot mai mult n depresie. n cele
din urm, ntr-o noapte, dup ce l-am vzut pe Billy Graham la
televizor, am strigat la Dumnezeu: Nu ajung la tine! Biblia
promite dragoste, bucurie, pace, fericire. Ei bine, eu nu am nimic
din toate astea. Deci, fie eti un mincinos, fie nu neleg eu!
i ce s-a ntmplat? ntreb James, curios.
Tocmai asta e, domnule, zise Stephen, retrind totul, de
parc atunci s-ar fi ntmplat. Niciodat nu mi se mai ntmplase.
i niciodat nu s-a repetat de atunci.
Ce anume?
Nu cred c a fost o voce obinuit, o voce pe care s o auzi
normal, dei se prea poate s fi fost. tiam c e Domnul i El m-a
ntrebat: Michael, ai citit vreodat Biblia pentru tine? Citisem
Biblia de cteva ori, la biseric, tii dumneavoastr cum se face.
Dar rspunsul era nu, nu o citisem pentru mine. Aa c am spus:
Nu. Iar El a continuat: Ai vorbit vreodat cu mine n
rugciuni? Mulumisem nainte de mese i alte d-astea, dar
adevrul era c niciodat nu nelesesem cum trebuie
rugciunile. Am zis: Nu, Doamne. Iar El a rostit: Michael, de ce
te atepi s te binecuvntez, dac tu nici nu m cunoti cu
adevrat? Dup asta, nu L-am mai auzit.

61
9:33 a.m., ora de est
Centrul de comand de la Mount Weather
James se atepta ca reacia lui s fie una sceptic.
Chiar cinic. Dar nu era. ncerca s proceseze tot ce i
destinuia generalul. Nu auzise pe nimeni s-i depene povestea
att de clar i de personal i nici nu l enervase, aa cum credea
c o s se ntmple.
Continu, fcu el, dup o pauz lung.
Ei bine, domnule preedinte, n acel moment, am czut n
genunchi, continu Stephens. Pe de alt parte, mi-era foarte
ruine. Fusesem att de aproape de adevr i niciodat nu
reuisem s ajung la el. Totui, n acelai timp, eram att de
recunosctor c Domnul mi vorbise. Mi-a spus c greesc. i mi
cerea s l urmez. S l cunosc, s l iubesc i s nu mai ncerc smi triesc viaa dup ideile mele, care, evident, nu duceau la
ceva bun. Aa c am zis o rugciune simpl. L-am lsat pe Isus
s-mi intre n inim, ca Salvatorul i Domnul meu. i de atunci nam mai fost acelai.
Cum aa? ntreb preedintele.
Ei bine, domnule, am primit imediat o asigurare c voi
merge n rai cnd voi muri, lucru care mi-a dat un nou motiv smi triesc viaa fr team. i am nceput s simt o speran pe
care n-o mai simisem nainte. Nu pot susine c viaa mea a fost
perfect de atunci, domnule. Dar tiu c El e cu mine. tiu c El
m conduce. tiu c m iubete i asta e tot ce conteaz.
n ncpere era linite, se auzea doar ticitul unui ceas de pe
biroul generalului. Nu suna niciun telefon. Niciun consilier nu
ddea buzna. Niciun agent al Serviciilor Secrete nu se uita peste
umerii lor, iar James simi c sta era, oarecum, un miracol.
Domnul l cuta. Poate c fusese mereu aa, doar c el opusese
mereu rezisten. Dar acum tia c nu mai trebuia s fac la fel.
Domnule preedinte, ntreb generalul dup o pauz, l-ai
acceptat vreodat pe Dumnezeu ca Salvatorul dumneavoastr?
n alte circumstane, James ar fi fost ofensat dac cineva i-ar fi

pus o astfel de ntrebare. Dar nu acum. Se simea ciudat de bine


n sufletul lui, ca i cum Domnul nsui l-ar fi trimis pe acest om,
n acel moment, s i transmit ce avea nevoie s fac.
Nu, generale, niciodat, rosti dup un moment de gndire.
Ai vrea, domnule?
Sincer, generale, nu sunt pe deplin sigur c tiu ce
nseamn asta.
Vrei s v explic eu, pe scurt, domnule?
James aprob din cap.
Generalul se ntinse, lu Biblia mic, nvelit n piele, apoi, cu
permisiunea preedintelui, se aez pe pat.
Domnule preedinte, Biblia afirm c Dumnezeu ne iubete
i are un plan i un scop minunate pentru vieile noastre. n Ioan
3:16, Isus zice: Fiindc att de mult a iubit Dumnezeu lumea, c
a dat pe singurul Lui Fiu, pentru ca oricine crede n El s nu piar,
ci s aib viaa venic. n Ioan 10:10, Isus spune: Eu am venit
ca oile s aib via, i s-o aib din belug. i poate fi plin i
semnificativ.
Generalul mai ddu cteva pagini.
Dar Biblia ne nva i c omul este pctos i separat de
Dumnezeu i de aceea nu-L cunoatem i nu-L simim aa cum
am vrea. Iat n Romani 3:23: Cci toi au pctuit, i sunt lipsii
de slava lui Dumnezeu. Iar n Romani 6:23: Fiindc plata
pcatului este moartea. Asta e vestea proast. Vestea bun e
c, prin credin n Isus, obinem iertarea pcatelor. tim c vom
ajunge n rai. Putem avea o relaie personal cu nsui
Dumnezeu, pentru c Isus a murit pe cruce i s-a ridicat din
mori, ca s plteasc pentru pcatele mele i ale
dumneavoastr.
James se gndi bine la versetele pe care le auzise, n timp ce
generalul gsi un alt set de pasaje i ncepu s citeasc din nou.
Biblia spune: Dar Dumnezeu i arat dragostea fa de noi
prin faptul c, pe cnd eram noi nc pctoi, Hristos a murit
pentru noi. Mai spune: Hristos a murit pentru pcatele
noastre a fost ngropat i a nviat a treia zi, dup Scripturi S-a
artat lui Chifa, apoi celor doisprezece. Dup aceea S-a artat la
peste cinci sute de frai. Isus zice: Eu sunt calea, adevrul i
viaa. Nimeni nu vine la Tatl dect prin Mine. Dar exist o
cheie, domnule preedinte. Biblia ne nva c nu este suficient
doar s tim c Dumnezeu ne iubete sau c noi suntem pctoi

sau c Isus a venit ca s plteasc vina noastr de a fi pctuit.


Este bine s tim toate astea, dar nu este de ajuns. Fiecare dintre
noi trebuie s-L primeasc individual pe Isus, ca pe Salvatorul i
Domnul nostru personal. Apoi i numai apoi ne vom nate din
nou n familia Lui, n Regatul Lui. Doar atunci vom cunoate cu
adevrat dragostea lui Dumnezeu i planul Lui pentru noi. Iat n
Ioan 1:12: Dar tuturor celor ce L-au primit, adic celor ce cred n
Numele Lui, le-a dat dreptul s se fac copii ai lui Dumnezeu. Iar
apostolul Pavel, n Efeseni: Cci prin har ai fost mntuii, prin
credin. i aceasta nu vine de la voi; ci este darul lui Dumnezeu.
Nu prin fapte, ca s nu se laude nimeni.
Stephens ntoarse pentru ultima dat cteva pagini din Biblia
lui cu pasaje nsemnate, iar James observ c se oprise la al
treilea capitol din Apocalips. Se atepta la o lecie despre
sfritul lumii. Fu surprins cnd, n loc de asta, generalul citi nite
cuvinte ale lui Isus, pe care nu le mai auzise. Iat Eu stau la u,
i bat. Dac aude cineva glasul meu i deschide ua, voi intra la
el.
Generalul l privi n ochi.
Domnule preedinte, credei c Isus este singura cale spre
Dumnezeu Tatl?
James se gndi cteva clipe i nelese c, pentru prima dat n
via, chiar credea asta. Ddu din cap i rosti:
Da.
Credei c Isus a murit pe cruce ca s plteasc pentru vina
noastr de a fi pctuit?
Da, cred.
Credei c El s-a ridicat din mori a treia zi, exact cum spune
n Scriptur?
James aprob din nou din cap i zise da.
i sigur suntei pregtit s v confesai Lui, s i spunei c
suntei un pctos i c avei nevoie de iertarea Lui i c, doar cu
ajutorul Lui, suntei gata s v cii pentru pcatele voastre i s
l urmai, indiferent ct v-ar costa?
Cu douzeci i patru de ore mai devreme, nelegea James,
asta nu s-ar fi ntmplat. Cu ase ore n urm, la fel. Dar acum,
da. Inima i-o luase la goan. Voia s-i dea inima lui Hristos i
nimic nu-i dorise n via att de mult.
Cred c sunt pregtit.
Minunat, ncuviin generalul.

La ncurajarea generalului, cei doi brbai czur n genunchi i


i plecar capetele. Apoi, Stephens i spuse c l va ndruma prin
aceeai rugciune pe care el o rostea de mai bine de zece ani.
Doamne, am nevoie de Tine. Mulumesc c ai murit pe
cruce pentru pcatele mele. Mulumesc c Te-ai ridicat din mori.
Cred c eti Calea, Adevrul i Viaa. Cred c eti singura cale
spre rai, singura cale spre Tatl. i, acum, ca un act de voin,
prin credin, deschid ua vieii mele i Te primesc ca pe
Salvatorul i Domnul meu. Mulumesc pentru c mi ieri
pcatele. Mulumesc c mi dai via etern. Ai mil de mine,
Doamne. Arat-mi voina Ta. nva-m cuvntul Tu. ndrumm prin Sfntul Tu Spirit. Guverneaz-mi viaa, Doamne, i fm omul care vrei s fiu. n numele Tu Sfnt i Preios m rog,
amin.

62
5:21 a.m.
Postul de comand Tango, Seul, Coreea de Sud
Trecuse o zi, dar nu i tensiunile.
Lee James se strduia s se acomodeze noului rol de
comandant-ef. Burt Trainor tocmai fusese nvestit ca
vicepreedinte al Statelor Unite, dei James l rugase s fie i
secretar al Aprrii, pentru continuitate. Schimbrile erau rapide
i violente, iar timpul alerga. Erau nevoii s ia decizii.
Generalul Andrew T. Garrett patrula prin ncpere. n adncul
Seulului, ntr-un buncr din oel i ciment, era mai n siguran
dect oamenii lui. Mai sigur dect oricine din Coreea de Sud. Dar,
spre deosebire de ei, el tia ce urmeaz, iar asta i fcea o gaur
n stomac. Lua medicamente. Dar nu funcionau. Durerea era
mare i cretea. Dar nu avea de ales. Ostilitile erau pe cale s
izbucneasc n orice clip. Fie Nordul va lovi primul, fie Statele
Unite vor declana un atac nuclear i vor pune capt lucrurilor, o
dat pentru totdeauna. Momentul deciziei era la distan de o
mn ntins.
Scan irul de ceasuri de pe perete, deasupra monitoarelor
conectate la satelit i a hrilor cu zona demilitarizat. Era 5:21
a.m., joi, 3 septembrie, n Seul.
n Babilon era 12:21 a.m.
n Londra, 9:21 p.m., miercuri, 2 septembrie.
n Boston, 4:21 p.m.
La Palatul de Cristal, n adncul muntelui Cheyenne, aproape
de Colorado Springs, era 2:21 p.m., miercuri.
n Sacramento, era 1:21 p.m.
Lui Garrett nu i venea s cread ct de mult se schimbase
lumea n ultimele patruzeci i opt de ore sau ct de mult avea s
se schimbe n urmtoarele patruzeci i opt. ntr-adevr, trecuser
mai puin de treizeci i ase de ore de cnd preedintele Oaks
fusese asasinat de secretarul personal. Caulfield era mort. Briggs
era mort. Un agent al Serviciilor Secrete, al crui nume i scpa,
era mort. Acum Statele Unite ale Americii aveau un al treilea

preedinte n cteva zile, iar ara nici mcar nu aflase.


Generalul, mpreun cu un grup de comandani militari de vrf,
privea
ceremonia
de
nvestire
prin
intermediul
unei
videoconferine. Toi fuseser nvestii n secret. Cel puin
deocamdat. America era n rzboi. Erau n joc considerente de
securitate naional. n curnd, avea s fie fcut un anun public,
li se spusese. Dar, n calitate de comandant al USPACOM,
amiralul Arthurs le amintise: gura slobod scufund nave.
Un sergent i atrase atenia lui Garrett.
Domnule general?
Da, sergent.
Preedintele i vicepreedintele sunt pe linie, domnule. i
amiralul Arthurs. Sunt pregtii, domnule.
Garrett aprob din cap, se aez n capul imensei mese de
conferine i i atenion pe ceilali generali ai lui. Brusc, sistemul
prin care se transmitea videoconferina czu un semn ru, se
gndi el.
Mut transmisiunea pe audio i ncepu.
Domnule preedinte, generalul Garrett, de la postul de
comand Tango.
Bun dimineaa, generale.
Era protocolar. Nu era nimic bun n asta.
Suntei pregtii, tu i echipa ta?
Da, domnule, sunt cu toii aici.
Atunci, s rezolvm repede.
Da, domnule preedinte. Mai nti, dai-mi voie s v spun,
n numele ntregii mele echipe, c suntem ocai i ntristai de
ceea ce s-a ntmplat ieri i vrem s tii c avei tot sprijinul
nostru.
Mulumesc, generale. nseamn foarte mult pentru mine.
Comandantul trupelor sud-coreene, care sttea lng Garrett,
vorbi i el.
Domnule preedinte, aici generalul Soon Young Park. M
auzii?
Da, generale Park. Te aud foarte bine.
Am vrut doar s ntresc cele spuse de generalul Garrett.
Preedintele Woo, oamenii mei, poporul meu sunt profund
recunosctori c v aflai alturi de noi n aceste momente i
vreau s tii dou lucruri, domnule. Primul, suntem gata s
luptm umr la umr cu poporul american, ca s facem dreptate

i ca s ne asigurm securitatea. i al doilea, vreau s tii c


preedintele Woo i eu l urmm cu devotament pe Isus Hristos.
El l cunoate pe Domnul de muli ani. Dar eu sunt dintr-o familie
de buditi. Am devenit un adept al lui Isus dup Ziua Devastrii.
Oricum, vreau s tii c azi-diminea eram n genunchi i ne
rugam pentru dumneavoastr, domnule, Psalmul 32, versetul 8,
n care Domnul zice: Eu te voi nva, i-i voi arta calea pe
care trebuie s-o urmezi, te voi sftui, i voi avea privirea
ndreptat asupra ta.
James rmase tcut o clip, evident, micat de declaraia de
credin simpl i sincer a generalului.
Mulumesc, generale Park. Sunt impresionat i voi primi
toate rugciunile posibile. Te rog, transmite-i preedintelui ct i
sunt de recunosctor i, cnd toate acestea se vor termina, poate
c vei veni amndoi, mpreun cu soiile, ntr-o vizit. A vrea s
discut mai multe cu voi.
Aa vom face. Ar fi o mare onoare. Contai pe noi, domnule.
Sigur, generale, i apreciez foarte mult asta.
Garrett se gndea c preedintele prea mai puternic dect se
ateptase. Generalul Stephens, de la Mount Weather, i spusese,
la scurt timp dup asasinarea lui Oaks, c lua antidepresive i
calmante. Dar, spre surpriza lui, prea s fie calm i ncreztor,
lucru care i ddea ncredere.
Acum, domnilor, fcu James, s trecem la treab. Ce zic
ultimele informaii?
Nu lucruri bune, domnule preedinte, explic generalul
Garrett. Nordul are dou milioane de rezerviti care se ndreapt
spre zona demilitarizat i nc dou milioane pregtite pentru
desfurare, n bazele din preajma Pyongyangului.
Crezi c au decis s atace?
Strategic, da, domnule, cred. Tactic, a afirma c nu se va
ntmpla mai devreme de dousprezece-cincisprezece ore.
Ceea ce nseamn c, n cazul n care ne gndim la un atac
naintea lor, fereastra noastr se nchide.
Rapid.
Urm o pauz lung.
Avei totul pregtit, n caz c ordon atacul? ntreb James, n
cele din urm.
Ne-ar fi de folos nc ase sau opt ore, recunoscu Garrett.
Dar, da, domnule, putem ncepe i acum dac ordonai.

Generale Park?
Da, domnule preedinte.
Presupun c tii c am vorbit cu preedintele vostru.
Da, domnule, tocmai am vorbit i eu cu el.
El spera s fie posibil un fel de soluie diplomatic. Dar
nelege situaia n care m aflu i riscurile.
ntr-adevr, domnule preedinte.
Ca militar, crezi c noi ar trebui s lovim primii?
Asta nu eu trebuie s o spun, domnule preedinte, zise
generalul Park, timid. Eu cred cu putere n ierarhia civil.
Apreciez. Dar vezi vreo modalitate prin care s prevenim
provocarea de pagube mari n Seul i n Sud, dac nu lovim noi
mai nti, cum e prevzut n planul pe care mi l-ai trimis tu i
generalul Garrett?
Nu, domnule, m tem c nu.
Putem ctiga? ntreb preedintele, direct.
Putem decima Nordul cu strategia asta. Nu sunt sigur dac
ar nsemna o victorie. Personal, ursc s se ajung la aa ceva.
Dar mi va salva poporul. Cred.
Preedintele James fcu o pauz i analiz situaia, apoi i
ntoarse atenia spre comandantul de la faa locului.
Ce mi scap, generale Garrett? Care sunt inconvenientele
despre care nu vorbim?
Era o ntrebare bun, se gndea Garrett. Discutaser
implicaiile militare i politice. James prea s ncline spre
atacarea Nordului puternic i repede, cu o for care s distrug
regimul de acolo o dat pentru totdeauna. Dar prea s fac asta
fr tragere de inim.
Economia, domnule, zise el, n cele din urm.
Continu.
Ei bine, domnule, avnd n vedere srcia istoric a Coreei
de Sud i rzboiul devastator din anii 50, chiar trebuie s v
gndii la aceast ar ca la un miracol economic. Produsul Intern
Brut al Coreei de Sud era neglijabil n 1953. Pn n 2004,
ajunsese printre rile cu cele mai puternice economii din lume.
Acum este a unsprezecea ca mrime din ntreaga lume i a treia
din Asia. Exporturile au crescut cu mai bine de trei sute douzeci
i cinci de miliarde de dolari anual. Treisprezece procente merg
direct spre Statele Unite. n plus, acest tigru asiatic nc rcnete.
n ultimii civa ani, economia lor a crescut cu cinci procente pe

an sau chiar cu mai mult, n termeni reali. Contrastul dintre Sud


i Nord o economie de patruzeci de miliarde de dolari sau cam
aa ceva este pe ct de uimitor, pe att de trist.
i toate astea sunt n pericol acum, observ preedintele.
M tem c da, domnule. Electronicele i producia de oel,
industriile chimic i plastic, plus cea de automobile i de bunuri
de consum. Toate ar putea s dispar pn mine. Dac Nordul
atac, s-au dus, chiar dac noi ripostm i ctigm. Singura
noastr ans s salvm Sudul este s atacm puternic Nordul
acum. Implicaiile pentru economia global sunt inestimabile.
Generale Garrett, vezi o alternativ la rzboiul nuclear?
Nu, domnule, nu vd. A vrea s existe alt cale, dar nu
este. Credei-m, domnule preedinte. Fac tot felul de scenarii de
rzboi. Doar la asta visez. Mnnc, dorm i respir doar cu gndul
la protejarea Sudului. Nu m ncnt ideea de a ucide milioane
de nord-coreeni, domnule. Dar ei sau noi. Simplu. Nu uitai,
domnule, avem de-a face cu un inamic care spunea cndva Voi
distruge lumea sau Voi lua lumea cu mine, mai degrab dect s
accept nfrngerea de ctre americani sau de ctre Coreea de
Sud.
l crezi?
Da, domnule.
Dar tratatul din 61 cu China? Dar dac Beijingul vine n
aprarea Nordului, dup ce atacm?
Nu cred c vor mica un deget, domnule preedinte.
Asta i-au spus CIA i Mac Arthur lui Truman n 1950, replic
preedintele. i s-au nelat.
Da, domnule preedinte, s-au nelat, recunoscu Garrett. Dar
Truman nu i-a atacat cu arme nucleare. Dac o fcea, chinezii nar fi intrat niciodat n rzboi.
Preedintele observ c nu luaser nicio decizie final. Dar
ordon armatei americane s fac tot ce era necesar pentru a
porni un atac nuclear mpotriva Coreei de Nord, n urmtoarele
ase sau opt ore. n mod expres, ceru s fie exclus folosirea
rachetelor cu raz lung de aciune, de team ca Beijingul s nu
interpreteze greit atacul, ca fiind unul ndreptat mpotriva lor. n
schimb, preedintele ordon s pregteasc avioanele B-52 i
rachetele de croazier. El i Trainor fur de acord c, dac vor
merge nainte cu acest plan, vor trebui s foloseasc o for
nimicitoare i s fac n aa fel nct s minimalizeze, pe ct

posibil, numrul victimelor din Seul i din restul Coreei de Sud.


Preedintele le ceru s-i finalizeze operaiunile, s fie pregtii
i s fie absolut siguri c nu transpir nimic.
Totul depinde de elementul-surpriz. Totul.

63
5:54 a.m.
O tabr de prizonieri,
provincia Hamkyung de Sud, Coreea de Nord
Bennett se trezi ntr-o camer fr ferestre.
Nu exista u. Niciun fel de mobil, doar un scaun, de care era
legat. Perei din ciment, de un gri cenuiu. O podea murdar, cu
dale din ceramic i cu o gaur ntr-un capt, care presupuse c
trebuia s fie toaleta, dei n-avea cum s ajung la ea, n caz c
avea nevoie. Asta era tot. Fr culoare. Nimic de citit. Nimic de
vzut. i era ngrozitor de cald. i umed. Celula era scldat ntro lumin rece fluorescent i singurul sunet pe care l auzea era
zumzetul electric al becurilor din tavan.
Era mbrcat cu o salopet verde de pucria. Prul i era
ncurcat, plin de transpiraie. iroaie de sudori i curgeau pe
spinare i pe gt. Minile i erau legate la spate, dar se putea
nclina un pic spre stnga i spre dreapta, s-i tearg
transpiraia de pe ochi i de pe fa pe umerii salopetei.
Picioarele i erau legate unul de altul i de scaun, care prea prins
de podea.
ncerc s-i dea seama de starea lui fizic i simi c l dureau
stomacul i coastele. Brusc, revzu imaginea a doi brbai care l
loveau, n timp ce ncercau s-l dea jos din avion. Capul i bubuia.
Ochii i-i simea un pic umflai. nc se simea ameit de la
sedativele pe care i le dduser. Dar, din cte i ddea seama,
nu avea niciun os rupt i nu sngera.
Apoi, la fel ca n avion, ceaa ncepu s se ridice, i aminti ce
se ntmplase. i aminti c-i fusese luat ce avea mai drag i
ncepu s plng cu suspine.
*
Ziaritii erau n delir.
America fusese atacat, dar nimeni nu tia de ctre cine. n
mod evident, armata se pregtea de un nou rzboi, dar nimeni
nu tia cu cine. Milioane de americani din patru orae mari erau
mori sau pe moarte. Alte zeci de milioane erau pe drumuri,

prsind zonele radioactive, fr s tie unde merg sau ce aveau


s fac. Preedintele MacPherson era mort. Auziser c Oaks ar fi
fost nvestit preedinte. i c ar fi fost implicat ntr-un fel de
incident violent petrecut n cel mai sigur buncr militar din lume.
Dar, cum nu exista un centru de pres i nu exista Casa Alb,
nimic nu era confirmat.
Reporteri, editori i productori o sunau necontenit pe Ginny
Harris, care, n calitate de secretar de pres al vicepreedintelui,
era persoana cel mai bine informat din guvern. Dar cei mai
muli oameni cu care lucrase ea la Casa Alb erau mori. Era
copleit de evenimentele petrecute n ultimele cteva zile. i
nimeni nu i spunea ce s comunice ziaritilor, care erau la fel de
speriai, pe ct erau de flmnzi de informaii.
n cele din urm, Chuck Murray primi permisiunea de a vorbi
cu preedintele James la telefon. i mpuie capul noului
comandant-ef.
Devine periculos. Guvernul Statelor Unite trebuie s aib o
voce. Un mesaj. Rspundei la ntrebrile oamenilor. Altfel intrm
n haos. Nu doar c artm patetic de dezorganizai, ci pare c
nu suntem n stare s facem fa situaiei.
Chuck, am neles. Dar am pe cap mai multe dect pot duce
n clipa asta. Relaiile cu presa nu sunt o prioritate a mea. Nu
acum. n caz c n-ai observat, suntem pe cale s ncepem un
rzboi.
Domnule preedinte, nu putei ncepe un rzboi acum, l
contr Murray.
De ce?
Pentru c nimeni nu tie nici mcar cine e preedintele.
Am fost nvestit legal, insist James. E legal. Totul e
constituional. Ai vzut i tu imaginile, nu?
Vd c nu auzii ce spun. Sigur c suntei preedinte. Dar
nimeni nu tie. Trebuie s ieii i s explicai ce s-a ntmplat.
Nu pot. Nu nc.
De ce?
Nu vreau s creez panic.
Prea trziu. Deja au intrat n panic. Iar acum circul zvonuri
despre un conflict armat n interiorul NORAD. Oamenii nu tiu
dac preedintele e viu sau mort. Nu tiu cine conduce ara. i
nu doar americanii nu tiu Coreea de Nord nu tie, Irakul nu
tie, China nu tie. E snge n ap, domnule preedinte, iar dac

tipii din armat nu v spun, o fac eu riscm s atragem asupra


noastr un alt atac, pentru c oamenii cred c guvernul american
chiar a fost decapitat.
*
Treptat, lacrimile lui Bennett ncetar.
Respiraia i se calm. Iar amintirile cu Erin nvlir din nou,
una cte una. O vedea stnd pe scrile clinicii din tabr,
nconjurat de opt sau zece orfane libaneze i siriene adunate n
jurul ei, citindu-le din Biblie i rspunzndu-le la ntrebri.
O vedea cu scumpa de Fareeda, singur pe lume la doar nou
ani, stnd lng ea sorbindu-i fiecare cuvnt, urmnd-o prin
tabr, oferindu-se s fac orice treab, orict de mic i
nensemnat. Eric i zisese c n arab Fareeda nsemna unic,
fr pereche, perl sau piatr preioas i, cu siguran, asta
fusese micua pentru ea aproape ca o fiic, un nume, o fa i o
inim n care putea s-i investeasc dragostea nemrginit i s
vad c e primit, c e important.
Fetiei i plcea s o asculte pe Erin vorbindu-i despre Eesah,
numele arbesc al lui Isus. Mai spune-mi, i cerea ea lui Erin,
cnd voia s i mai povesteasc o dat despre Isus, cel care i
vindeca pe leproi ori l vindeca pe orb sau pe chiop. Oare i
zisese cineva c el i Erin plecaser din tabr? Spera c nu. Toi
cei pe care i cunotea micua muriser. Brusc, Bennett o auzi pe
Erin nvnd-o pe Fareeda s cnte Isus m iubete, n arab
i n englez, iar cnd o pierdu, din nou, ddu drumul unui bocet
amar, al crui ecou trecu dincolo de ziduri.
De ce? ntrebarea l urmrea. Nu-i ddea pace. De ce
Dumnezeu permisese aa ceva? Ceruse chiar att de mult ca el
i Erin s aib voie s se bucure de civa ani mpreun?
Totui, orict de mult i dorea s fie furios, n adncul lui tia
c e recunosctor pentru fiecare clip pe care Domnul i-o dduse
alturi de Erin. Nu o ctigase. Nu o meritase. Fusese scoas din
mediul ei, iar el tia. tiuse din clipa n care i czuser ochii pe
ea.
Nu reuise s-i dea seama la nceput. Fusese un mister care i
luase un timp pn s l dezlege. Nu era doar faptul c era mai
deteapt ca el. i nu era doar faptul c era mai curajoas dect
el, dei era adevrat. Era faptul c ea era mai bun dect el. Nu
n sensul c se subaprecia, ci i iubea pe oameni sincer, mai mult
dect el. Ea l iubea pe Hristos cu mai mult pasiune dect el. El

nva, fr ndoial. Dar o urma pe ea, dei niciodat nu l


fcuse s se simt stngaci. Niciodat nu avusese reineri fa de
el. Nu era felul ei de a fi aa, iar asta l fcuse s o iubeasc i
mai mult.
n fiecare sear de mari l ducea s viziteze o vduv cu ase
copii, pe care o ntlnise n cealalt parte a taberei. Bennett i tot
spunea s-i ia liber seara. Era extenuat, iar el la fel. Dar nu l
asculta. Nu voia doar s fac mncare i s hrneasc miile de
refugiai fr nume i fr fa, chiar dac o fcea n numele lui
Isus, ntr-o tabr a Naiunilor Unite, unde nu aveau nici mcar
un pastor sau un alt fel de lider cretin. Voia s le cunoasc
vieile. Voia s i ajute pe acei oameni s l cunoasc pe Isus.
Cum altfel vor ajunge la El, zicea ea mereu, dac nu l aducem
noi pe Isus la ei?
Aa c, o dat pe sptmn, ducea acestei familii bomboane
sau jucrii sau altceva. i lua chitara i le cnta. Eventual, o
ajuta pe mam s se roage. Mai apoi, i dduse un exemplar din
Noul Testament n arab i le cumprase un radio mic, cu baterii,
s asculte Biblia la Trans World Radio, n arab, n fiecare sear
nainte de a merge la culcare.
La nceput, i amintea Bennett printre lacrimi, l iritase. Lucrau
cte dousprezece-paisprezece ore pe zi. Aveau nevoie de timp
i pentru ei. Erau proaspt cstorii. Dar Erin avea o misiune.
tia c nu-i putea salva pe toi. Dar i putea iubi pe cei pe care
Dumnezeu i scotea n calea ei, insista ea. Putea fi mna i
piciorul i zmbetul lui Isus pentru aceia care nu auziser
niciodat de El i nu i simiser atingerea blnd. Zicea c
Dumnezeu i vorbise o dat, n timpul primei sptmni petrecute
n tabr. Tu d-le dragostea, Erin, i spusese Dumnezeu, iar eu i
voi converti. Bennett nu o vzuse niciodat att de fericit. l
auzise pe Dumnezeu. tia ce L-ar face fericit. i niciodat nu
privise napoi.
Durerea crescu din nou. Lacrimile ncepur s curg. Niciodat
nu-i imaginase c i va lipsi cineva att de mult. i tot ce putea
rosti era: De ce?

64
4:28 p.m., ora montan
Sala de edine, NORAD
Nouzeci de minute mai trziu, ncepu conferina de pres.
Niciun ziarist nu avea acces n complexul secret. Cu siguran,
nu n vreme de rzboi. Dar Murray avea dreptate, concluzionase
preedintele. Era esenial s nceap s comunice cu naiunea i
cu lumea. Aa c, la ordinul preedintelui, comandantul NORAD,
generalul-maior George Mutschler fiul rposatului general Ed
Mutschler, care fusese preedinte al Statului Major n timpul
primului mandat al lui MacPherson , intr n sala de edine
mpreun cu Chuck Murray. Adresndu-se prin satelit celor
aproape o sut de reporteri adunai la un hotel din Chicago, celor
adunai n Boston i celor trei duzini de editori europeni ai unor
ziare i televiziuni europene aflate la Bruxelles, generalul ncepu
prin citirea unei scurte declaraii.
nti, anun c preedintele se va adresa lumii prin
intermediul televiziunii la 9 p.m., ora de est. Va vorbi dintr-un loc
sigur, ce nu va fi dezvluit. Nu se vor acorda interviuri i nici nu
se va rspunde la ntrebri n acea sear.
Apoi confirm zvonurile referitoare la cele petrecute cu treizeci
i ase de ore n urm n interiorul complexului NORAD. Confirm
cele trei mori a generalului Briggs, a agentului Coelho i a lui
Bobby Caulfield. Dup care, generalul adug:
Toi cei din guvern au fost ocai i ntristai de evenimente,
dar preedintele este decis s conduc ara, n ciuda acestei
crize, i s i aduc pe autorii atacurilor n faa justiiei.
Totui, nici mcar o dat, generalul nu menion numele
preedintelui.
n al treilea rnd, anun c Charles T. Murray fusese numit
noul secretar de pres al Casei Albe i consilier al preedintelui.
Ginny Harris avea s fie noul director al comunicaiilor la Casa
Alb. Aceasta urma s fie reconstruit, zise generalul, fr s
spun cnd i unde. Apoi se ddu la o parte, pentru a-i permite
lui Murray s vorbeasc scurt i s rspund la ntrebri.

*
Preedintele urmrea conferina, mpreun cu generalul
Stephens.
Se ntlniser n biroul generalului, de la etajul al doilea,
mpreun cu agentul Santini i ali civa ageni, aflai la civa
pai, i cu Ginny Harris, care nc vorbea la telefon, punnd la
punct logistica pentru faza a doua a apariiei lor publice.
Prima ntrebare pentru Murray veni de la Andrea Morris, de la
Associated Press.
Chuck, nici tu, nici generalul nu ai explicat care e starea de
sntate a preedintelui.
Preedintele va vorbi n direct n aceast sear, la nou.
Dar e bine? A fost rnit? insist Morris.
Preedintele se va adresa naiunii la ora nou. El va lmuri
ce s-a ntmplat. Tot el va oferi detalii despre criza cu care se
confrunt America i cum va rspunde guvernul federal, att pe
plan local, ct i internaional. Laura.
Urm Laura Fisher, de la NBC.
Va declara preedintele rzboi?
James se uit spre Ginny Harris, care aproba din cap. Murray se
descurca bine. Presa mucase momeala i i mutase atenia n
alt parte, deocamdat.
n mod clar, suntem n rzboi.
Va declara preedintele rzboi mpotriva unei anumite ri?
ntreb ea, mai clar.
Nu voi face speculaii. Voi asculta i eu atunci. Marcus?
Marcus Jackson, eful redaciei New York Times din Bruxelles,
aflat n sala de conferine a unui hotel, se ridic i vorbi direct
spre camera de filmare.
Chuck, este adevrat c dou portavioane escortate se
ndreapt acum spre coasta Venezuelei?
ntrebarea strni rumoare printre toi ziaritii europeni.
Marcus, tii c nu pot face comentarii despre activitatea
militar. Dar pot s afirm c forele militare americane sunt
pregtite de aciune. Cred c nici nu era nevoie s o spun.
Negai c dou portavioane se ndreapt spre Venezuela?
Nu comentez n niciun fel.
Ce ne putei zice despre rapoartele potrivit crora fore
speciale americane folosesc n prezent Guyana i Panama ca
zone de pregtire?

Murray prea ncurcat. Nu era vorba despre faptul c fusese


luat prin surprindere de o ntrebare pentru care nu era pregtit.
Mai degrab prea c e deranjat de o ntrebare pe care nu voia
nici mcar s o aud, nu s mai i rspund la ea.
M ntrebi despre posibile operaiuni de lupt, dar nu voi
vorbi despre aa ceva.
Murmurele se intensificar.
nc o ntrebare, dac se poate.
Spune, Marcus. i, dac tot suntem aici, d-mi voie s-mi
exprim condoleanele pentru pierderile suferite de New York
Times n Manhattan, D.C., L.A. i Seattle. E valabil pentru toi cei
care ai pierdut colegi. Gndurile i rugciunile noastre sunt cu
voi n aceast noapte.
Mulumim, zise Jackson, evident surprins i oarecum micat
de comentariul lui Murray. nc o ntrebare.
Sigur.
Putei comenta faptul c tot personalul ambasadei Statelor
Unite din Venezuela este retras din Caracas i c Organizaia
Statelor Americane a fost convocat la o videoconferin de
urgen mine-diminea?
De unde scotea Jackson toate astea? se ntrebau colegii lui.
Care i erau sursele? Era adevrat? i identificase armata pe
atacatori ca fiind din Venezuela i pregtea un rzboi important
n America de Sud?
Nu comentez, zise Murray.
Doar att le trebui. Rspunsul lui sec, aproape evaziv, ddu
natere unui delir media care nu existase cu cinci minute mai
devreme.
Generalul Stephens se aplec spre preedinte.
Funcioneaz, opti el.
ntrebarea e, opti i James, ct va dura?
Avem nevoie doar de cteva ore, domnule preedinte.
James ddu din cap i nchise ochii. Spera doar s mai aib la
dispoziie cteva ore.

65
6:57 p.m., ora de est
Centrul de comand de la Mount Weather
Briefingul lu sfrit, iar telefonul generalului sun imediat.
Stephens rspunse de la primul apel, apoi i ntinse
preedintelui telefonul.
Domnule, e vicepreedintele Trainor.
James se ridic, lu aparatul i ncepu s patruleze prin biroul
generalului. i fcu semn lui Harris s nchid, indiferent cu ce
reporter sau productor vorbea.
Eti sigur? ntreb el.
Urm o linite lung. Continua s msoare biroul cu pasul.
Stephens i Harris l priveau i ateptau indicaii despre ce se
discuta.
Bine, vorbete cu amiralul Arthurs i cu generalul Garrett.
Asigur-te c toat lumea e pregtit. i sun-m n
cincisprezece minute.
nchise i se ntoarse spre Stephens i spre Harris.
S-au primit informaiile de la avioanele care au prelevat
probe, zise el sumbru.
i? ntreb generalul.
Analizele preliminare sugereaz c rachetele folosite n D.C.
Provin, aproape sigur, din plutoniul mbogit din Coreea de Nord.
Ginny Harris i duse mna la gur.
Datele din New York i Seattle nu sunt concludente nc. Se
mai fac teste. Rezultatele finale nu vor fi gata mai devreme de
cteva sptmni. Evident, nu avem atta timp. n plus, ultimele
imagini din satelit arat c mai multe uniti mecanizate cu baza
n nord-estul Pyongyangului s-au pus n micare. Se ndreapt
spre sud i pregtesc o tabr cam la cincizeci de kilometri nord
de zona demilitarizat, adug preedintele, apoi se uit la
Harris. Totul e pregtit pentru reelele afiliate?
Da, domnule.
Operatorii de cablu?
Da, domnule.

Reelele de peste ocean?


Totul e pregtit, domnule. Chuck i-a convins chiar i pe cei
de la Televiziunea Central Chinez s transmit.
n direct? ntreb James, surprins.
n direct. De fapt, toate cele aisprezece canale ale lor i
vor devansa programul obinuit ca s v preia mesajul.
Cred c ar fi bine s-i linitii pe cei de la Beijing, zise
Stephens.
James nu reui s zmbeasc, date fiind mprejurrile.
Vor avea un decalaj de aproximativ treizeci de secunde,
explic Harris, ca s poat cenzura orice detaliu politic ce nu le
va fi pe plac, dar i pentru a oferi transmisii simultane n toate
limbile principale. i nu sunt singurii, domnule. Se pare c vei
avea audien maxim pe toate continentele.
Preedintele ncepu s patruleze din nou.
Ar putea fi cel mai urmrit mesaj prezidenial din istorie, mai
spuse Harris, fr urm de emoie n voce.
Cunotea miza, asemenea celorlali. Dar ea era, la urma urmei,
noul director de comunicaii al Casei Albe, chiar dac aceasta nici
mcar nu exista.
Eu i Chuck ne ateptm la o audien de cel puin dou
miliarde de oameni, domnule preedinte, adug ea.
Atunci, zise James, cred c ar fi bine s ncepi s schiezi un
discurs.
*
Frica era modalitatea de limpezire a gndurilor.
i amintea ce era mai important. Iar lui Bennett i se fcu brusc
fric.
Temperatura din celul trebuia s fi fost de cel puin treizeci i
opt de grade. Umiditatea fcea s fie i mai cald. Dar prin
ncpere se mica un fel de prezen rece ca gheaa. Fcea aerul
apstor. Era ca un diavol. Iar lui i ngheaser oasele. Nu se mai
certa cu Dumnezeu; se aga de el cu o intensitate renscut. Nu
i mai era mil de persoana lui, cerea ajutor, curaj s ndure orice
l atepta i iertare pentru toate ndoielile i furiile de mai nainte.
n timp ce se ruga, un nou val de putere spiritual revenea
asupra lui.
Se rug pentru preedinte, s aib nelepciunea i
discernmntul necesare ntr-un astfel de haos, i pentru Tatl lui
din ceruri, s o aline pe micua Fareeda i s o ndrume spre

inima Lui. Se rug pentru familia Galishnikov, pentru Natasha


Barak i verioara ei, Miriam, pentru toi de care i amintea. Apoi
se rug pentru Erin.
tia c ea se afla ntr-un loc mai bun. tia c Domnul
promisese c va terge toate lacrimile din ochii ei. Dar l rug pe
Tatl s-i transmit un mesaj, dac tot era lng El s i spun,
pur i simplu, c o iubea i c i lipsea foarte mult. Nu tia dac o
astfel de rugciune suna teologic nu-i amintea ca n Scriptur
s se fi rugat cineva n felul acela. Dar nu se putea abine. i nu
fcea niciun ru, nu-i aa?
Se simea mai bine. Nu bine, dar mai bine. Prezena acea de
ghea trecuse. ncperea fierbea din nou, iar Bennett era
oarecum bucuros. Noi gnduri ncepur s i umple mintea. Unde
se afla i de ce? Va muri acolo? i dac da, de ce? Ce voia
Dumnezeu de la el? Nu fcea nimic. Era legat de un scaun. De
ce? Care era rostul? Care era scopul?
S se mute din Virginia, ara cailor, spre epicentru, ca s fac
munc umanitar, fusese o aventur, era sigur de asta. Trebui s
admit c se simise oarecum bine cnd vnduser casa i
mainile, i goliser cecurile, dduser aproape toi banii
preoilor evangheliti i misionarilor din Israel i Orientul Mijlociu
i i suflecaser mnecile, ca s aib grij de cei care nu puteau
face asta singuri. i toate astea n numele lui Isus. Dar Bennett
fcuse eforturi s se obinuiasc s triasc departe de aciune,
departe de centrele de putere i de influen.
Cnd lucrase pentru preedinte, i dorise s coboare din trenul
politic de mare vitez, cum i spunea el. Dar ceea ce fcea pentru
Casa Alb era important. Era real. Era msurabil, iar el iubise
mereu msurile. Aciunile urcau sau coborau. La fel i sondajele.
Rezervele de petrol se extindeau sau nu. Contractele erau
semnate sau nu. La fel era i cu tratatele i cu puterea executiv
i legislativ.
S ai grij de sraci nu era ceva msurabil nu ntr-un fel care
s l mulumeasc, oricum. Puteai s hrneti cinci mii de guri la
micul dejun. Apoi aveau nevoie de prnz. Abia terminai de strns,
c era timpul pentru cin. Nu se sfrea niciodat.
n plus, pe msur ce trecea timpul de la Ziua Devastrii,
Bennett observase c tot mai puini oameni preau atrai de
Evanghelie. La nceput, fusese o dezlnuire. Predica n fiecare
duminic diminea n capela pe care o improvizaser n tabr,

i sute de oameni rspundeau invitaiei de a-l accepta pe Hristos.


Muli formau mici grupuri, s studieze Biblia. Dar n ultimele
cteva luni rspunsul sczuse drastic. Foamea spiritual era n
declin. Renegarea era n cretere. Asta l ngrijorase. Voia cu
disperare s i atrag. Voia s schimbe ceva. Nu ncerca s atrag
spre Hristos un continent ntreg. Doar o tabr de refugiai, una
singur. Dar acum nu mai avea nici asta.
Nu era furios. Nu mai era. Doar confuz. Lumea era pe cale s
explodeze. Ceasul ticia. Hristos se ntorcea. Curnd, poate. i
dorea cu disperare s se termine bine. Tnjea s l aud pe Isus
spunndu-i:
Foarte bine, servitorul meu bun i credincios. Dar ce lucru
bun s fac aici? Nici mcar nu tia unde se afla.

66
7:42 p.m., ora de est
Centrul de comand din Mount Weather
Timpul se scurgea.
Rmseser mai puin de zece minute pn la mesajul
televizat i mai erau multe de fcut. Preedintele sttea la biroul
generalului Stephens, semnnd diverse acte de securitate
naional, ordine i scrisori ctre un congres nc departe de a fi
funcional, autoriznd diverse aciuni administrative de urgen.
La 7:42 p.m., ora de est, semn o scrisoare oficial prin care l
informa pe liderul majoritii din Senat c judectoarea Summers
fusese numit ef al Curii Supreme. La 7:45 p.m., semn o
scrisoare oficial prin care aducea la cunotina purttorului de
cuvnt al Casei Albe i a liderului majoritii din Senat c l
numise pe generalul Michael B. Stephens n funcia de director al
Statului Major. La 7:47 p.m., semn o scrisoare de numire a
efului Bncii Centrale din Chicago n calitate de nou director al
Bncii Federale i un ordin prin care cerea acesteia s mute toate
funciile administrative de la D.C. la Chicago, pn la noi ordine.
Alte dou duzini de documente ateptau s fie semnate, dar
generalul Stephens i amiralul Arthurs, de la CINCPAC, intrar,
brusc, pe linie.
Domnule preedinte, pachetele-int sunt ncrcate n
proiectilele de croazier i ar trebui s fie gata curnd, comunic
generalul. Toate bombardierele din Asia au fost alimentate, se
afl pe drum i sunt gata s se mite la comanda
dumneavoastr, domnule.
Bine, zise James. Altceva?
Preedintele Woo tocmai a ajuns la postul de comand
Tango. El i generalul Garrett verific ultimele pregtiri. Ar vrea o
conferin telefonic, dac se poate.
Foarte bine. F-mi legtura cu ei, apoi d-mi un numr unde
s vorbesc cu Salvador Lucente, nainte s intru n direct.
*
David Doron adormise repede.

La fel soia lui. Ea dormea de cteva ore, dar prim-ministrul nu


venise n pat dect dup miezul nopii, ngrijorat de ultimele
informaii aflate de la serviciile secrete din America, Asia i
Kurdistan, ca s nu mai vorbim despre telefonul neateptat al lui
Salvador Lucente i oferta lui surprinztoare. Ameit i
dezorientat, se ntorsese, bjbise dup receptor i l auzise pe
secretarul lui militar.
Ce e? fcuse el cu un oftat, punndu-i ochelarii i uitnduse la ceas.
mi pare ru c v trezesc, domnule, dar Avi Zadok e la
telefon i spune c e urgent.
Niciodat nu era semn bun cnd eful Mossadului suna la 3:09
dimineaa.
Las-m un moment, zise Doron, punndu-i papucii i
halatul, apoi f-mi legtura n birou.
Foarte bine, domnule.
Respir adnc, se for s se ridice i se ndrept spre biroul
personal, aflat lng dormitorul principal. Aprinse o lamp mic
de birou, porni computerul, se afund n scaun i lu telefonul.
Avi?
Da, domnule prim-ministru, eu sunt.
Ce e?
Cteva lucruri, domnule. Preedintele Oaks se va adresa
naiunii la 9 p.m., ora de est.
Va vorbi despre atac? zise Doron, ntrebndu-se de ce se
deranja s fac o declaraie public pe tema asta.
Sunt sigur c va vorbi i despre asta trebuie, dar zvonurile
spun c va declara rzboi Venezuelei.
Cum? Haide, Avi, trebuie s fie o greeal.
Aa am crezut i eu, dar se pare c Statele Unite i
poziioneaz dou portavioane escortate lng coasta de est a
Venezuelei i a nceput s trimit trupe i provizii n Panama i
Guyana.
Ce tiu ei i noi nu?
Chuck Murray las s se neleag c n spatele atacurilor ar
fi Caracasul.
Ai vorbit cu Trainor?
Mai devreme.
i?
N-a spus prea multe. Neoficial, a recunoscut c se pune

ceva la cale. Au informaii bune. Se pregtesc s atace pe cineva.


Dar cnd am pomenit de Venezuela mi-a zis c m sun el
imediat ce are permisiunea de a discuta despre subiect.
n ce relaii sunt cu China?
Au exclus China, confirm Zadok. Trainor susine c Lee
James a vorbit cu premierul Zhao cu mai puin de o or n urm.
L-a asigurat c americanii nu consider Beijingul ca fiind suspect
i le-a cerut s-i retrag oamenii.
i tu l-ai crezut? ntreb Doron, pe deplin treaz, acum.
V referii la Venezuela?
Da.
Nu, domnule, nu l-am crezut.
De ce?
Nu tiu. Povestea cu chinezii e credibil. Dup prerea mea,
nu sunt implicai, i nu cred c Bill Oaks vrea s nceap un
rzboi nuclear cu cineva care poate riposta pn n Colorado
Springs, mai ales dac nu e nevoie. Dar n privina Venezuelei
ceva nu pare n regul.
Crezi c e o diversiune?
Probabil, domnule.
Atunci cine e adevrata int?
M gndesc la Pyongyang.
tii ceva despre Coreea de Sud?
Se mobilizeaz ct pot de repede. Dar sunt micri
defensive. Nu vd vreun scenariu n care s atace ei primii.
Dar tot crezi c Nordul e pe cale s se mite?
Da, domnule.
Ct de curnd?
Dac invazia Sudului nu ncepe n patruzeci i opt de ore, a
fi uimit, domnule prim-ministru.
Dar crtia noastr?
sta e cellalt lucru despre care voiam s v vorbesc.
Adic?
Tocmai a trimis un mesaj. Crede c americanii sunt pe cale
s loveasc Pyongyangul i vrea s l scoatem de acolo imediat.
Eti de acord?
nclin s fiu, domnule, da. Dar mai e ceva.
Ce?
Sursa noastr afirm c Jon Bennett e n Coreea de Nord.
Bennett? De ce? Unde? fcu Doron, uimit.

Nu suntem siguri de ce. Oamenii notri nc sap. Dar el


spune c Bennett a fost adus cu avionul din Iordania n Beijing,
apoi dus cu un camion n Coreea de Nord i apoi cu elicopterul
pn la Yodok.
Tabra 15?
Da, domnule.
Cum e posibil?
Nu tiu, nici eu nu neleg, domnule. Dar omul nostru zice c
e sigur.
Cum a aflat?
Nu o s credei.
ncearc-m.
Mai inei minte c i-am trimis un mesaj n care i-am cerut
s afle mai multe despre Indira Rajiv?
Desigur.
Ei bine, ghicii cine l-a sunat pe eful lui?
Indira Rajiv l-a sunat pe ministrul Siguranei publice?
Aa mi-a zis, domnule.
i i-a vorbit despre Bennett?
Se pare c da.
Ce i-a spus?
Nu tiu. Mi-a promis c mi trimite mai multe informaii, dar
numai dac suntem de acord s l scoatem din ar. Crede c
cineva din poliia militar e cu ochii pe el.
De ce?
eful lui a pornit la vntoare dup dou crtie n ultimele
patruzeci i opt de ore.
Doron era mai mult dect treaz deja i patrula prin birou.
Putem s l scoatem? ntreb el, dup o pauz lung.
Pe omul nostru? Probabil. Dar va trebui s ne micm
repede.
Nu, nu, m refer la Bennett, zise Doron precipitat. Putem s
l scoatem de acolo nainte ca americanii s atace?
Deja e posibil s fie prea trziu, domnule. Discursul
preedintelui ncepe n patruzeci i dou de minute. M tem c
atacul va ncepe n orice clip.
ncearc oricum. i sunt dator.
Lui Bennett?
Da. D-i drumul acum.
Domnule, tiu c Jon v e prieten bun, dar avem obligaii

fa de omul nostru din Pyongyang.


Atunci scoate-i pe amndoi.
Nu putem, domnule. Nu avem acolo suficieni oameni i nici
echipamentul necesar. Chiar dac am avea, nu e suficient timp.
Atunci doar pe Bennett.
Domnule, nu l putem abandona pe omul nostru, protest
Zadok. I-am promis c vom face tot ce-i posibil ca s l scoatem
de acolo cnd ne-o va cere. Acum e cazul i
Avi, tiu ce ne-a dat i i sunt recunosctor, l ntrerupse
Doron. Spune-i c venim. Spune-i ce crezi tu c trebuie ca s l
mulumeti i ca s tac. Dar i dau un ordin direct: scoate-l de
acolo pe Jon Bennett, indiferent ce te cost. Acum.

67
9:16 a.m.
Tabra 15, Coreea de Nord
Bennett fu surprins atunci cnd ua celulei se deschise brusc.
Intrar doi brbai cu capetele acoperite de glugi negre.
Amndoi narmai. Unul dintre ei avea o sabie neagr din metal,
cu un capt incandescent.
Fcu ochii mari. Inima ncepu s i bat cu putere. Se rug din
nou pentru curaj, dar nu se gndea dect la Erin, la ct de mult o
iubise, ct i era de dor de ea i ct fusese de curajoas cnd
czuse n minile lui Mohammed Jibril i ale lui Yuri Gogolov. Nu
cedase deloc, nu-i pierduse credina. Putea face i el la fel?
Brbatul cu sabia veni drept spre el. Colegul lui se duse n
spatele lui, l apuc de cap i i-l strnse ca ntr-o menghin.
De ce? ntreb omul cu sabia.
Bennett nu zise nimic.
Ai transferat doar douzeci i cinci de milioane de dolari.
Vrem s tim de ce.
Din nou, Bennett rmase tcut. Dac aveau banii, aveau i
mesajul trimis de Trainor cu ei. Nu mai era nimic de adugat.
Brbatul i apropie sabia ncins de fa.
i s-a cerut s transferi cincizeci de milioane, nu douzeci i
cinci, mri el. De ce ai nclcat nelegerea?
Oare asta e vocea cu care am vorbit la telefon? se ntreba. Nui ddea seama. i dac era? Conta?
Instruciunile au fost foarte clare, domnule Bennett.
Cincizeci de milioane sau nu primeti nimic. Salveaz lumea sau
suport consecinele. Nu i-ai respectat partea de nelegere.
Acum soia ta e moart. Mama ta e moart. Urmezi tu.
Bennett se lupta s-i pstreze controlul. Nu se mai lupta doar
cu teama i durerea. Era furie. Totui, refuz s se lase dominat
de ea. Refuz s cedeze n faa urii. Iubete-i dumanul. Iubetei dumanul. Nu era sigur cum. Continua s-i repete cuvintele lui
Isus. Nu-i permitea s se dezlnuie. Nu aici. Nu acum. Nu avea
s i schimbe credina i, oricum, avea s ajung n braele lui

Isus n orice clip. Apoi o va vedea pe Erin. Nu voia s-i fie ruine
de el. i irosise mare parte din via. Tot ce crezuse el cndva c
e important avea s dispar ntr-o clip, n momentul judecii.
Lucruri lipsite de valoare. Zero. Dar nu n clipa asta, decise. Dac
acesta era sfritul dac era un test pentru el , voia s fie aa
cum trebuia. Voia s i fac mndri de el.
*
Elicopterul Black Hawk fr niciun nsemn pe el zbura cu vitez
deasupra Pacificului.
Piloii menineau o linite deplin pe undele radio. Operatorii
forelor speciale i verificar i reverificar armele. Habar naveau ce intenii au Statele Unite. tiau doar c ordinele veneau
direct de la prim-ministru i timpul era esenial.
Comandantul lor, Arik Gilad, un israelian de douzeci i patru
de ani, dintr-un kibu nu departe de Kiryat Shmona, aproape de
grania libanez, le nmn printuri cu o fotografie a lui Jon
Bennett. Fiecare dintre oamenii lui studie fotografia cu atenie,
apoi se ntoarser la planul taberei din Yodok.
Nu avuseser timp s se pregteasc pentru aceast misiune.
Nu aveau ntriri. Nimeni nu va veni dup ei dac aveau s fie
capturai sau dobori. ansele lor de reuit erau mai mici de
trei din zece, dar Doron i ceruse pe ei i i contactase personal.
Vorbise cu ei la telefonul securizat, din sediul lor de pregtire
temporar, aflat n pdurile din sudul Japoniei. Le spusese ct era
de important aceast misiune pentru el i pentru Israel. Bennett
gsise Chivotul. El gsise comorile Templului. Fusese alturi de ei
n zilele premergtoare Rzboiului lui Gog i Magog. Bennett era
un drept ntre popoare i avea nevoie de ajutorul lor.
Niciunul dintre ei nu comentase ordinul. Cu toii tiau cine era
Jon Bennett. Fie c l iubeau sau l urau, tiau c viaa lui era n
minile lor. Ce nu tiau era c i ale lor erau n minile lui.
ase minute, zise comandantul lor n ebraic.
Se uitar la ceasuri. Vzur c apa nu era la mai mult de
cincisprezece metri sub ei. O clip mai trziu vzur plaja, apoi
sinitrii muni din Hamgyongul de Sud ridicndu-se n faa lor.
Asta era. Nu mai era cale de ntoarcere.
*
Vei vorbi, domnule Bennett. i garantez.
Sabia era ndreptat acum direct spre ochiul lui drept. Cldura
era insuportabil. nchise ochii, dar cellalt brbat l mpunse n

spate cu ceva ascuit. i ceru s deschid ochii, dar el refuz.


Atept usturimea, metalul ncins care s-i ating carnea. Dar se
ntmpl ceva neateptat.
Stop! strig cineva.
Bennett nghe. Apoi, auzi un trit de picioare. Simi cum
aerul din faa lui ncepe s se rceasc uor. Sabia ncins nu mai
era i, precaut, deschise ochii i i vzu pe cei doi torionari stnd
lng el, unul n dreapta, altul n stnga. Dar nu mai erau ateni
la el. Erau ateni la cineva aflat n cealalt parte a ncperii, n
umbr, aproape de u. Era Indira Rajiv.
Ce facei? strig ea la cei doi.
Lui Bennett nu-i venea s cread c era ea, dei nc nu
ndrznea s vorbeasc.
Ne vrem banii, zise cel din stnga. Toi.
Vei primi ce i dau eu.
Ai promis c faci rost de cincizeci.
Nu. Am promis c ncerc.
Atunci strduiete-te, spuse cellalt.
Rajiv se uit la ei pe rnd, apoi la Bennett. Abia o recunotea.
Prul ei lung era tiat scurt i avea o grmad de fire albe. Pielea
ei odat fin i nchis la culoare era acum palid i tbcit.
Costumele ei moderne fuseser nlocuite cu blugi i o cma
neagr, simpl. Dac nu ar fi fost ochii, nici n-ar fi tiut c era ea,
dei scnteiau cu o furie pe care nu i-o mai vzuse nainte. i
ddu seama c ea fusese vocea de la telefon i ncepu s se
nfurie i el.
I-ai cerut s coopereze? ntreb ea.
Bineneles, rspunse unul dintre ei.
i nu vrea?
Exact.
Bine. Poate c asta va ajuta.
Brusc, Rajiv scoase un pistol i l ndrept spre capul lui
Bennett.
Ultima ans, Jonathan, zise ea, cu rceal. Ajut-i pe
oamenii tia s-i primeasc banii sau vei muri. Alege. Numr
pn la trei.
nelese c Rajiv era cea care le ordonase s mearg la
Bangkok. Pe ea o refuzase.
Unu
Asta nsemna c ea fusese cea care le ordonase acestor

oameni s l rpeasc i s o ucid pe Erin.


Doi
Bennett i nclet pumnii. Nu avea de gnd s vorbeasc
deloc cu aceast femeie. i trdase ara, dduse foc lumii i i-o
furase pe singura femeie pe care o iubise vreodat. Ochii i
ardeau.
Bine, Jonathan, spuse Rajiv, n cele din urm. Fie cum vrei
tu.
Apoi auzi:
Trei.
Aps pe trgaci, iar ecoul exploziei se auzi prin cldire. Apoi
mai trase o dat i totul se ntunec.

68
8:23 p.m., ora de est
Centrul de comand de la Mount Weather
Gata, domnule preedinte.
Lee James mai arunc o privire pe ultimele modificri fcute la
discurs i l observ pe generalul Stephens stnd lng el, cu un
dosar din piele n mini.
Alea sunt ordinele? l ntreb el.
Da, domnule preedinte. Suntei pregtit?
James aprob din cap.
Nu avem de ales, zise el, lund dosarul i punndu-l pe
birou. i nu e chiar un atac prin care vrem s le-o lum nainte. Ei
au nceput. Noi doar rspundem.
Avei dreptate, domnule preedinte, spuse generalul,
oferindu-i un stilou.
Dei asta nu face lucrurile mai uoare, recunoscu James,
semnnd hrtiile.
Nu, domnule, mi nchipui c nu.
i ordinele fur gata.
*
Cu urechile iuindu-i, Bennett deschise ochii.
Dar nu vzu raiul. Nici iadul nu era. Nu era mort. Dar cei doi
brbai care l ameninaser cu tortura erau. Trupurile lor zceau
pe pardoseala murdar, fiecare dintre ele nconjurate de cte o
pat de un rou aprins.
Lucrau pentru Legiune, zise Rajiv, n timp ce bga n toc
pistolul i le verifica pulsurile.
Convins c erau mori, l dezleg pe Bennett, apoi se ddu
napoi, la o distan sigur, spre u.
n caz c te ntrebi, da, ei te-au adus aici.
De ce i-ai omort? ntreb el, ncet.
Pentru c au ucis-o pe Erin.
Urm o pauz lung. Focul din ochii lui Rajiv dispruse.
Le-am ordonat s aib grij. Le-am dat instruciuni precise
ca niciunul dintre voi s nu fie rnit. Te rog, Jonathan, trebuie s

m crezi.
Nu o credea. Dar se prefcu.
Unde sunt? ntreb, frecndu-i braele i ncheieturile
amorite.
Tabra 15. Yodok.
Cuvintele rmaser atrnate n aer. Era uimit. Auzise bine?
Lagrul de concentrare?
Ei prefer s i spun centru de reeducare, l corect ea.
Auzise poveti de groaz despre acel loc, cea mai vestit
nchisoare nord-coreean, construit n munii coluroi i greu
accesibili din provincia Hamgyong de Sud. nconjurat de ziduri
enorme, turnuri pzite, srm ghimpat i terenuri minate, era
cu neputin s evadezi i foarte greu s supravieuieti. Pentru
muli, numele ei amintea de Dachau sau Auschwitz. Mai mult de
dou sute de prizonieri politici i religioi mureau acolo n fiecare
an, unii de foame, alii ngheai n celulele reci, alii n faa
plutonului de execuie sau spnzurai.
De ce? ntreb el.
De ce eti aici? Sau de ce sunt eu aici?
Bennett tcu.
Tu eti aici pentru c sunt eu aici, rosti Rajiv, n cele din
urm. Trebuia s v vd pe tine i pe Erin. Voiam s v dezvlui
ce se ntmpl, cine e bgat n toate i ce va mai urma. Nu
puteam face asta la telefon. Trebuia s v vorbesc personal.
Se ntreba ct de repede ar ajunge la ea, nainte s ndrepte
pistolul spre el. Nu era mai departe de civa metri. i apoi? Ce
s-i fac?
mi pare ru, Jonathan, zise ea suprat, renunnd la alura
rigid. N-am vrut s se ntmple nimic din toate astea cu
siguran nu ie i lui Erin. N-am vrut s v fac vreun ru. Doar
Vocea ei se stinse. Se uit n alt parte.
Trebuie s-i povestesc ceva, Jonathan, rosti ea, cu ochii plini
de lacrimi. Trebuie s-i mrturisesc ceva. Cnd o s termin, poi
s pleci. i promit. Am un elicopter i un echipaj. Te vor duce
unde vrei. Nu va trebui s m mai vezi niciodat. Dar, mai nti,
las-m s spun ce am de spus.
*
Prima rachet fu lansat exact la ora 8:30 p.m., ora de est.
Avioanele B-52, avnd la bord mii de rachete de croazier
suplimentare, fiecare cu ncrctur nuclear W80-1, plecar i

ele cteva minute mai trziu. James recunoscu n faa generalului


Stephens c nu tia cum s-i mpart responsabilitile de
preedinte care trebuia s apere i s protejeze Constituia cu
cele de preedinte care credea n Hristos i n nvturile din
Biblie. Trebuia s ntoarc i cellalt obraz atacatorilor Americii?
Chiar trebuia s-i iubeasc inamicii, n ciuda faptului c ei
comiseser un genocid pe pmntul rii lui? Avea sute de
ntrebri fr rspuns i simea cum ntunericul se pogora pe
pmnt.
Sun Chuck Murray. Televiziunile erau n fierbere din cauza
zvonurilor despre un rzboi iminent cu Venezuela. Un fost
ambasador american n Brazilia tocmai sosise la CNN s acuze
guvernarea i spunea c adevrata ameninare era Pyongyangul,
nu Caracasul. Diversiunea funciona. Se fceau tot felul de
speculaii pe marginea discursului ce urma s l in preedintele.
Audienele aveau s ating un maximum fr precedent.
Nu e momentul s aruncm urmtoarea bomb? l ntreb
Murray pe preedinte, la telefon.
Lui James nu-i plcur cuvintele folosite, dar, dup ce se uit la
ceas, pricepu c mai sunt doar douzeci i apte de minute pn
la discurs. i ddu und verde lui Murray, n timp ce Ginny intra n
camer cu modificri noi i, spera el, ultimele.
*
Lumea i-a pierdut echilibrul, Jonathan, ncepu Rajiv.
Bennett se uita la ea fr s zic nimic.
Asta mi spuneau ntotdeauna prinii mei, continu ea.
Prinii lor urau imperialismul. i urau pe englezi. Fcuser tot ce
se putuse ca s-i alunge pe englezi i s ofere Indiei libertate i
independen. Dar, cnd a izbucnit rzboiul cu Pakistanul, au
plecat n Canada, apoi n Statele Unite, unde i-au crescut copiii.
Prinii mei s-au cunoscut n Berkley, n anii 60. S-au cstorit n
timpul rzboiului din Vietnam. Eu m-am nscut dup Watergate.
Tata critica imperialismul american, susinnd c e la fel de nociv
precum cel britanic. Aa am crescut eu, n Haight-Ashbury,
auzind discursuri despre diavolii americani, n fiecare zi, n
fiecare noapte, la coal i pe strzi. i credeam. i voiam s fac
ceva n privina asta.
Rajiv alunec de-a lungul peretelui din spatele ei i puse
pistolul pe podea, lng ea.
Bunicii mei au fost hindui, vorbi ea n continuare. Prinii

mei erau marxiti. Dar eu nu voiam s mrluiesc pe strzi sau


s fac greve la Harvard, sau s scriu cri, sau s cnt folk. Erau
prostii, copilrii, inutiliti. Eu voiam s fac ceva cu adevrat
important. Voiam s schimb lucrurile. Aa c m-am dus la
Studenii Republicani. Am votat cu conservatorii lui Reagan. Am
cochetat cu nscrierea la Academia Militar, dar, cnd Erin a venit
n campus i m-a recrutat pentru CIA, am profitat de ocazie.
Voiam s lucrez din interior i o s i spun de ce. Nu cred c ar
trebui s existe o singur superputere n lume. E prea periculos.
O ar care nu rspunde n faa nimnui devine arogant.
Corupt. Lacom. nsetat de snge. Asta s-a ntmplat cu
America. Se bag peste tot, de parc toat lumea i-ar aparine.
Invadeaz ri fr motiv. Bombardeaz civili fr mil. Se crede
superioar tuturor i nu e corect. Lumea i-a pierdut echilibrul,
Jonathan, iar eu am decis s i-l redau.
Cum? ntreb Bennett, nemaiputnd s reziste.
La nceput, nu eram sigur cum s fac, recunoscu ea. tiam
doar c, cu ct ajung mai sus la Langley, cu att voi afla mai
multe secrete, cu att voi fi mai valoroas i voi deveni mai
eficient n a-i pune pe americani cu botul pe labe i voi ajuta
alte poteniale puteri din lume s se ridice i s se scuture de
arogana i de corupia Americii. O vreme, am lucrat pentru
chinezi. M-am gndit la tata, odihneasc-se n pace, care ar fi
fost mndru. Apoi, i-am ajutat pe pakistanezi. Mama, Dumnezeu
s-o odihneasc, ar fi fcut mai devreme atacul, dac ar fi aflat.
Eram un agent liber, niciodat al unei ri anume, al unui regim
sau al hanilor. Oricum, nu era vorba despre bani. Iar oamenii
pentru care am lucrat tiau cine sunt. Le-am dat codurile numelui
meu. Am lucrat din greu. Mi-am pus banii deoparte, peste Ocean,
pentru zile negre. i ele au venit.
Lu pistolul i l mngie blnd.
Lucram pentru irakieni operaiunea Cutia Neagr.
ncercam s-i oprim pe israelieni s gseasc Chivotul i comorile
i s-i construiasc Templul. Apoi ai aprut tu i Erin i am
neles c mersesem prea departe. Riscam s m prind. i am
fugit.
Ai lucrat pentru Al-Hassani? ntreb Bennett, nencreztor.
Indirect. Dar n-am vorbit niciodat.
Cine era contactul tu?
Khalid Tariq.

69
8:37 a.m.
Palatul prezidenial, Beijing, China
tiri de ultim or la CNN.
Secretarul general al Naiunilor Unite, Salvador Lucente, i
premierul chinez, Liu Xing Zhao, erau ntr-un mic birou dintr-o
arip a palatului prezidenial. n decursul ultimei ore buser ceai
i urmriser ultimele evenimente, speculnd pe marginea
povetii cu Venezuela, ntrebndu-se dac era adevrat sau era
doar un porumbel scos din buzunar de preedintele american.
Acum ns atenia le era captat de tirea n exclusivitate dat de
CNN, potrivit creia preedintele William Harvard Oaks ar fi
murit n urma rnilor provocate n schimbul de focuri de arm ce
a avut loc ieri la sediul NORAD.
Un oficial de rang nalt, care ne-a cerut s nu-i dezvluim
identitatea, afirm c vicepreedintele Lee Alexander James a
fost nvestit ca preedinte, spunea un corespondent de la baza
aerian Peterson. De asemenea, CNN a aflat c secretarul
Aprrii, Burton L. Trainor, a fost nvestit ca vicepreedinte, iar
unele surse susin c el va continua s conduc i portofoliul
Aprrii, pn cnd preedintele James i va reface cabinetul.
Sun ca o lovitur de stat, zise Lucente, nevenindu-i s
cread.
Da, ncuviin Zhao. Dar nu s-a ntmplat niciodat la
americani.
Poate c era nevoie.
Ce nseamn asta pentru noi?
Depinde.
De ce anume?
Dac James chiar va intra n rzboi i cu cine.
Crezi c e pornit mpotriva noastr?
Nu tiu, recunoscu Lucente. Dar, dac a fi n locul tu, mia suna ministrul Aprrii i a ntreba dac rachetele americane
sau bombardierele sunt n aer.
Mna lui Zhao se ntinse imediat spre telefon.

*
De ce te-a angajat Tariq? ntreb Bennett.
Ca s-i ajut s pun la cale o operaiune secret la nivel
mondial, explic Rajiv. Tariq i Al-Hassani aveau un plan nc din
prima clip n care au ajuns la putere. Niciodat n-au fost
democrai adevrai. Au fost oportuniti. Ei voiau s-i uneasc pe
arabi, persani i turci. Voiau s protejeze Orientul Mijlociu de
imperialismul american. Voiau s-i salveze poporul i s-i dea
speran. i voiau ca eu s i ajut.
Dar de ce ai acceptat?
Pentru c lumea i-a pierdut echilibrul, Jonathan. Uram s-i
vd pe americani intrnd cu cizmele prin tot Orientul Mijlociu,
ucignd civili nevinovai, doar ca s economiseasc un litru de
petrol.
Cu ct te pltea Tariq?
Cinci milioane pe an. Dar, cum i-am spus, nu era vorba
despre bani. Nici mcar nu puteam pune mna pe ei pn nu
terminam. Chiar i acum, cei mai muli sunt undeva ntr-o banc
elveian douzeci i ceva de milioane. Atta era nainte ca voi
s-mi virai cele douzeci i cinci de milioane, zilele trecute.
Douzeci? Nu neleg, zise Bennett, fcnd legtura cu
rapiditate. De cnd lucrezi pentru Tariq?
Doi ani.
Atunci ar trebui s ai doar zece milioane.
O parte din bani sunt de la chinezi.
Ct?
Trei milioane.
i de la pakistanezi?
Dou.
Tot sunt doar cincisprezece milioane. De unde sunt celelalte
cinci?
Rajiv ezit.
Bennett o ntreb din nou.
Indira, de unde ai celelalte cinci milioane?
Au fost un bonus, zise ea, ezitnd.
De la cine?
Tariq.
Pentru ce?
Urm o pauz lung i ciudat.
Pentru ce? ntreb Bennett din nou.

Rajiv respir adnc, apoi l privi pe Bennett n ochi i spuse:


Ca s i ajut s-l ucid pe MacPherson.
*
Dmitri Galishnikov i soia lui butonau telecomanda
televizorului.
Preul petrolului crescuse. Ultima dat cnd verificase la burs,
petrolul israelian trecuse de patru sute aisprezece dolari pe
baril, o cretere mai mare de ase procente n ultimele patruzeci
i opt de ore. Imperiul Medexco se sclda n bani, iar
probabilitatea unui rzboi cu Venezuela una dintre cele cteva
ri exportatoare de petrol din lume care nu fuseser afectate de
Ziua Devastrii nsemna c ei erau pe cale s se numere printre
cei mai bogai oameni de pe planet.
Totui, n casa lor ca un palat, cu vedere spre Mediterana, i
ajunsese frica. Israelul fusese salvat. Deocamdat. Dar lumea
exploda n jurul lor. Banii lor nu nsemnau nimic. Se simeau
neputincioi. Nu puteau s doarm. Nu puteau s mnnce.
Dmitri, un ateist declarat, ajunsese s-i cumpere o Biblie
evreiasc i o kippa. Cnd soia lui nu l vedea, intra pe internet
pe site-uri evreieti cu profeii, inclusiv pe cel al lui Eli Mordechai.
Dac acesta nu e sfritul, se gndea el, care ar fi?
Ia-m n brae, Dmitri, opti soia lui, n timp ce se uitau la
ultimele tiri despre asasinarea preedintelui Oaks, iar el o
strnse cu disperare, ncercnd s o liniteasc, dei nici el nu
era linitit. Spune-mi c totul va fi bine, rosti ea, iar vocea i se
stinse n mijlocul propoziiei.
A vrea s pot, draga mea. A vrea.
*
Lui Bennett nu-i venea s cread ce auzea.
Dar, dei era slbit, ceva i zicea s nu se arate, s continue s
o fac s vorbeasc, s vad unde duce totul.
Atacurile asupra Americii despre asta e vorba, nu? ntreb
el, luptndu-se s-i menin vocea calm, s nu o fac pe
femeie s dea napoi.
Nu, insist ea, nu despre asta e vorba.
Cum adic? Tocmai
M-am ntlnit cu Tariq la Roma, la nceputul lui februarie, l
ntrerupse ea. l prsisem pe Peter. Plecasem de la Langley.
Eram gata s-l ajut s construiasc reeaua prin care el i AlHassani urmau s controleze tot nordul Africii, Orientul Mijlociu,

Asia Central i petrolul din zonele astea. Dar primul lucru pe


care mi l-a cerut a fost s l ajut s-l omoare pe preedinte.
De ce n-ai refuzat?
N-am vrut.
Cum adic? ntreb Bennett, uimit.
tiam c are dreptate.
Cine?
Tariq.
n privina uciderii lui MacPherson?
Da.
De ce?
Era singura cale.
Ca s ce?
S umilim singura superputere a lumii, insist Rajiv. S
artm poporului american i lumii c nu le tie pe toate, c nu e
cel mai puternic, c i el are slbiciuni, vulnerabiliti.
Fcu o pauz i se uit la pistolul din minile ei.
Tariq mi-a zis c de la mine are nevoie doar de informaii:
unde merge preedintele, cum e protejat, care e cel mai potrivit
loc unde s-l lovim. Mi-a spus c-mi vireaz cinci milioane de
dolari i n ziua urmtoare i-am avut. tiam c nu pot planifica o
asemenea operaiune din Roma i nu voia s m apropii de
Babilon. Nu voia ca amprentele lui s fie gsite. Aa c am venit
aici.
La Yodok? ntreb Bennett.
La Pyongyang, de fapt, i la o tabr de teroriti aflat la
civa kilometri de aici.
Dar de ce Coreea de Nord?
De ce nu? E cel mai sigur loc din lume. Sunt foarte puin
strini. CIA nu are niciun fel de sediu aici. Sateliii nu m pot
urmri dac nu tiu c sunt aici. i cine se atepta s fiu aici? Era
locul perfect unde s m ascund.
Perfect? zise Bennett. Sau singurul?
Care e diferena? fcu Rajiv, dnd din umeri.

70
9:43 a.m.
Tabra 15, Coreea de Nord
Rajiv se uit la tavan cteva minute.
Apoi i continu povestea. Cuvintele curgeau ca i cum voia s
se spovedeasc, s scape de ele ct mai repede posibil.
ndat ce am ajuns aici, am nceput s formez o echip,
explic ea. Am recrutat ageni din Legiune i din forele speciale
nord-coreene. Am schiat un plan. I-am pltit pe toi cu bani
lichizi. Totul mergea bine. Dar, i jur, Jonathan, am aflat n ultima
clip c Tariq i nord-coreenii plnuiau un atac nuclear. Se pare
c Tariq ajunsese la concluzia c nu poate s l elimine doar pe
MacPherson, trebuia s i scoat pe americani din joc, s nu mai
fie o ameninare pentru planurile lor prezente sau viitoare.
i nord-coreenii de ce au fost de acord? ntreb Bennett.
Pentru c sunt psihopai. Conducerea de la Pyongyang s-a
gndit c dac lucreaz cu Tariq la decapitarea Statelor Unite i
vor face drum spre acapararea restului peninsulei i apoi spre
Japonia.
Bennett simi cum i se ridic prul pe spate. O prezen de
ghea se simea din nou n ncpere. Voia s ias de acolo.
Dar Rajiv nu terminase.
Jonathan, trebuie s i spun despre aliana format pe la
spatele Washingtonului.
Irakul i Coreea de Nord?
Nu, sta e doar vrful aisbergului, insist Rajiv. Babilonul se
scald n petrodolari i i folosete ca s cumpere aliai. Nu doar
pe nord-coreeni. China. India. Pakistan. Venezuela. Uniunea
European. Lucente.
Bennett tresri.
Salvador Lucente.
Cumprat i pltit de Al-Hassani.
Eti sigur c nu e vorba despre altceva?
Rajiv scutur din cap. Prea c un nor se adun deasupra ei,
tocmai cnd pomenea numele lui Lucente.

Bennett nu tia dac s o cread sau nu. Secretarul general


avea ambiiile lui, tia foarte bine. n clipa asta putea s se
mpace cu Al-Hassani, dar totul se putea schimba ct ai clipi.
Totui, pn acum nimic nu era clar.
Aadar, ntreb el, de ce m-ai sunat?
Pe obrajii lui Rajiv ncepur s curg lacrimi.
i-am spus, Jonathan, n-am tiut cu cine altcineva s
vorbesc, recunoscu ea, tergndu-i ochii, fr s se opreasc din
plns. Cnd am aflat ce se va ntmpla, am fost oripilat. Dar nu
aveam cum s-i opresc. Niciodat nu mi-am imaginat c Tariq i
nord-coreenii vor recurge la un atac nuclear. Nu asta am vrut.
Trebuie s m crezi.
Cum s te cred? Tocmai ai recunoscut c ai pus la cale
asasinarea preedintelui Statelor Unite.
Dar nu cu arme nucleare, insist Rajiv, scuturndu-se de
plns. Am vrut s umilesc America, nu s o anihilez. Am vrut s
echilibrez cumva lucrurile, nu s le dau peste cap.
Bennett tcu timp de cteva minute, privind-o cum plngea,
cntrind implicaiile a ceea ce auzise i ntrebndu-se ce mai
urma. Adevrul era c habar n-avea ce se mai pusese la cale i
nici ct timp avea la dispoziie.
Ce am fcut? suspina Rajiv. Mi-am ucis soul. Mi-am ucis cel
mai bun prieten. M-am fcut de rs
Nu reui s termine propoziia. ncerc s se stpneasc, dar
nu reui. Se ridic, se scutur de praf i se ndrept spre Bennett.
El rmase nemicat. Cu ct se apropia, cu att arta mai
plpnd i tremura, tremura i plea. Lui aproape c i era mil
de ea.
inea pistolul ntr-o mn. Cu cealalt scoase din buzunar un
stick. I-l ntinse.
ine, zise, mai mult optit. Vreau s-l pstrezi.
Ce e? ntreb el, lundu-l.
Totul, rspunse ea, tergndu-i ochii. Nume. Date. Locuri.
Sume. Planuri. Fotografii digitale i documente. Conturi. Coduri
SWIFT. Toat conspiraia. A vrea s fi fost mai mult. mi pare ru
c e prea trziu. Dar
Vocea i se stinse. Ochii i luceau, pupilele i erau dilatate.
Tu crezi n rai, nu-i aa, Jonathan?
Bennett aprob din cap, surprins de ntrebare.
Crezi c Erin e acolo?

Da, tiu c e acolo, Indira.


Cnd o s ajungi acolo, cnd o s-o vezi, te rog, spune-i c
mi pare ru, da? vorbi Rajiv, cu lacrimile pornind din nou n
valuri. Pentru tot.
O s-i zici tu, cnd va veni vremea, fcu Bennett,
ntrebndu-se, brusc, dac era pregtit pentru Evanghelie.
Dar ea scutur din cap i i evit privirea.
Nu, rosti ea, mai mult pentru sine. Pentru mine e prea trziu.
Nu e, Indira. Isus te iubete. A murit pentru tine. Vrea s te
ierte. Tot ce trebuie s faci este s spui da.
Nu pot, Jonathan, rspunse ea, dndu-se napoi i refuznd
s-l priveasc n ochi. Eu mi-am fcut treaba. Mi-am pecetluit
credina. Nu m pot ntoarce, chiar dac a vrea.
Nu e prea trziu, Indira.
Este, zise ea, mergnd spre u.
Nu e, insist Bennett. Atta timp ct mai trieti, atta timp
ct mai respiri, nc este timp. Roag-te cu mine chiar acum,
ncredineaz-i viaa lui Isus.
Nu pot, fcu ea, cu trupul scuturat de suspine.
Poi. O s-i art cum. O s te nsoesc.
Nu, spuse Rajiv brusc, cu un aer hotrt, care prea s
soarb tot oxigenul din ncpere. E prea trziu. S-a terminat. mi
pare ru.
i, nainte ca Bennett s reacioneze, i bg pistolul n gur i
aps pe trgaci.

71
9:54 a.m.
Tabra 15, Coreea de Nord
mpuctura unui pistol automat rsun n aer.
n timp ce elicopterul Black Hawk se apropia de creast,
israelienii deschiser focul i ddur drumul rachetelor spre
turnurile de paz, antenele radio, reelele electrice i spre
echipamentul telefonic. n plus, i doborr pe toi paznicii de la
sol care preau narmai. O clip mai trziu, cpitanul Arik Gilad
i mpinse oamenii de la spate, mboldindu-i spre uile deschise
ale elicopterului.
Hai, hai, hai!
O duzin de ageni de comando i ddur drumul pe frnghii,
cte ase pe fiecare parte, acoperii de trei lunetiti din
elicopterul care acum se ridica i survola tabra. Gilad fu ultimul
lsat jos, dar, odat ajuns pe pmnt, mpri echipa n dou i
prelu conducerea jumtii Cavalerul Rou Unu.
*
Bennett era ocat.
Se holba la corpul lipsit de via al Indirei Rajiv. i la cei doi
ageni ai Legiunii pe care ea i mpucase mai devreme. Se uita la
sngele de pe podea. Apoi auzi un elicopter i focuri de arm, iar
camera ncepu s se nvrt.
*
Gilad se mica repede.
Cu rafale scurte i azvrlind dou grenade printr-o u
apropiat, ndrzneul cpitan israelian i conduse echipa n
blocul de celule D-6. Cu ajutorul unor imagini termale primite de
la un satelit de spionaj aflat pe orbit geosincron deasupra
Coreei i a ultimelor informaii obinute de crtia israelian din
Pyongyang, eful Mossadului, Avi Zadok, i echipa lui
restrnseser lista cu posibile locuri n care se putea afla Bennett
la cinci cldiri.
Gilad mai azvrli o grenad dup col, apoi se furi repede.
Nu vzu pe nimeni, aa c sri peste corpurile celor dou grzi i

le fcu semn oamenilor lui s-l urmeze.


Auzea rachetele aruncate din Black Hawk i se ruga s le fie
binecuvntate eforturile de a tia toate liniile de comunicaii cu
lumea exterioar. Dac nord-coreenii se prindeau ce voiau s
fac, aveau s fie terminai. Tabra ar fi fost invadat nainte ca
ei s-l gseasc pe Bennett.
Un potop de mpucturi de mitralier se auzi de undeva de pe
holul ntunecat. Gilad se uit la ceas i njur. Aveau la dispoziie
doar douzeci de minute, dintre care dou erau pentru a-l cra
pe Bennett la elicopter, n cazul n care nu putea s mearg.
Pentru aciunea de aici aveau ase minute la dispoziie. Deja
trecuser patru i nc ntmpinau rezisten.
Folosindu-se de semne cu mna, le ordon oamenilor lui s-i
pun echipamentul pentru vedere nocturn, apoi ddu ordinul. El
i secundul lui goneau acum pe coridor, trgnd n orice i n
oricine mica. Cnd mpucturile se oprir, fcu semn ctre doi
dintre oamenii lui s vin dup el, n timp ce ali doi rmaser la
u.
Gilad se uit n stnga, apoi n dreapta. Nu vzu pe nimeni, i
trimise adjunctul ntr-o parte, iar el o lu n partea cealalt,
fiecare dintre ei nsoii de nc un om. n spatele lui se auzir
focuri de arm. Auzi un strigt. Cineva striga n ebraic. Avea un
om rnit.
Se uit iar la ceas. Trebuia s ajung n urmtoarea cldire n
patruzeci i trei de secunde. Era prea puin. Un intens schimb de
focuri rzbtea acum n curte. Gilad auzea mitralierele M240H ale
elicopterului, sfrtecnd totul n calea lor. Dar trebuia s l scoat
pe Bennett de acolo i nc nici urm de el.
*
Preedintele era livid.
Cum adic un elicopter Black Hawk tocmai a intrat n spaiul
aerian nord-coreean? strig el la generalul Stephens. Cum naiba
e posibil?
Stephens recunoscu c nu tia. Potrivit unui avion de
recunoatere american, un Black Hawk UH-60 neidentificat
fusese localizat la o sut aizeci de kilometri est de Pyongyang,
zburnd ca ntr-o misiune a forelor speciale, jos i repede
deasupra Mrii Japoniei.
Era unul de-al nostru? ntreb James, spumegnd.
Nu credem, domnule.

Nu credei sau habar n-avei nu e acelai lucru, tii doar.


Verificm, domnule, ncerc Stephens s-l conving. Dar
nimeni nu a autorizat aa ceva.
James era furios, patrula prin birou i ncerca s i nchipuie
reacia nord-coreenilor dac aveau s afle i ei.
Ct mai este pn cnd lovete prima rachet?
ase minute, poate opt.
Primul impact?
Palatul prezidenial, Ministerul Aprrii i Centrul de
comand al rachetelor.
Apoi?
Dumneavoastr avei toate intele, domnule preedinte, i
aminti generalul. n urmtoarele zece minute, ase mii de
rachete de croazier vor transforma Coreea de Nord ntr-o mare
de foc.
ncotro se ndrepta elicopterul la?
Nu tim, domnule.
Voi ce credei?
Ultimele imagini l artau undeva n provincia Hamgyong de
Sud, domnule preedinte.
Ce e acolo?
Nimic interesant, domnule. O grmad de baze militare.
Silozuri cu rachete. O tabr de prizonieri sau dou.
Sun telefonul. Stephens rspunse de la primul apel, ascult
atent, apoi puse receptorul jos.
Ce e? ntreb James.
Era vicepreedintele Trainor, domnule.
Ce zice?
Tocmai a vorbit cu Avi Zadok.
i?
Israelienii au informaii potrivit crora Jon Bennett se afl n
tabra de prizonieri din Yodok, n provincia Hamgyong de Sud,
spuse Stephens, reproducnd ceea ce aflase de la Trainor. Au
trimis o echip de intervenii speciale s l scoat de acolo.
Premierul Doron a vrut s tii.
Toat culoarea din obrajii preedintelui dispru.
Vrei s spui c Jon Bennett e la Yodok? l ntreb el pe
Stephens.
Se pare c da, domnule.
James se uit la harta de rzboi digital, de pe peretele din

biroul lui Stephens. Vedea urmele rachetelor care se ndreptau


spre ase mii de inte nord-coreene, inclusiv provincia Hamgyong
de Sud.
Dumnezeule, ce am fcut?
*
Era uimit s vad un alt om viu.
Era i mai uimit s aud pe cineva vorbind cu accent israelian.
Domnule Bennett, sunt cpitanul Arik Gilad. Eu i oamenii
mei suntem aici ca s v salvm. Putei umbla?
Nu putea rspunde, nu putea gndi. l apuc pe brbat de
umr s se sprijine i scutur din cap.
Oamenii lui Gilad stabilir o zon de securitate, n timp ce el l
ajuta pe Bennett s se urce pe o targ pliant. Cpitanul apuc
din spate, iar unul dintre colegii lui din fa. Ali doi i acoperir i
ncepur s-i croiasc drum afar din nchisoare.
Pentru prima dat, Gilad folosi radioul i chem elicopterul s
aterizeze pe acoperiul blocului de celule D-6. Ordon echipei
Cavalerul Rou Doi s o ia nainte i s asigure zona. Apoi l
purtar pe Bennett printr-o ploaie de gloane cteva etaje, l
urcar n elicopter i prinser targa de podea.
Bennett se ntoarse i vzu un membru al comandoului rnit,
care fu adus i el n elicopter. Colegii lui se strduiau s l in n
via. Sngera puternic. Elicopterul ncepu s se ridice. Jos, auzea
i mai multe mpucturi. Gloanele se loveau de prile laterale
ale elicopterului. Cineva i nfipse un ac n bra i ncerc s-i
pun masca de oxigen pe fa. Dar el scutur furios din cap. Voia
s spun ceva mai nti, dei nu era sigur c putea.
Mulumesc, domnilor, zise el, n cele din urm, cu privirea
nceoat. Dumnezeu s v binecuvnteze!
Medicul israelian care avea grij de el i rspunse ceva. Nu auzi
nimic din cauza zgomotului. Dar reui s citeasc sinceritatea din
ochii tnrului i, n ciuda haosului i a sngelui din jur, se simi
n siguran pentru prima dat dup cteva zile. Respir uurat i
se ntoarse s se uite pe geam. Atunci o zri, fulgernd orizontul,
lsnd n urm o dr de sute de kilometri lungime. Vzu o
lumin alb orbitoare i apoi pe Isus.

72
9:04 p.m., ora de est
Centrul de comand de la Mount Weather
Zece secunde, domnule preedinte.
Regizorul de platou fcu semn spre camera n care privea, n
timp ce un asistent i retua machiajul, iar altul l pieptna. n tot
balamucul din ultima clip, generalul Stephens i strecur lui
James un bilet pe care scria simplu: Impact.
Cinci secunde.
James aprob din cap, apoi strecur biletul n buzunarul
sacoului.
Patru trei
Regizorul de platou se opri din numrtoare i continu cu
gesturi.
Doi unu
James i drese vocea i ncepu.
Bun seara tuturor concetenilor americani i celor care ne
urmresc din ntreaga lume. Numele meu este Lee Alexander
James. n ultimii civa ani, am lucrat n administraia
MacPherson, ca secretar al Homeland Security. Timp de cteva
zile, am fost vicepreedinte, la cererea dragului meu prieten Bill
Oaks. n seara aceasta ns, v vorbesc n calitate de preedinte
al Statelor Unite. V voi explica ndat evenimentele terifiante
care ne-au condus aici i care m-au adus pe mine pe acest scaun.
V voi explica ce face guvernul nostru pentru a avea grij de toi
cei care sufer n aceast clip. Dar mai nti trebuie s v spun
c Statele Unite sunt n rzboi.
*
Mustafa Al-Hassani i Khalid Tariq se uitau mpreun la
televizor.
i zmbeau. Amndoi auziser prima dat despre uciderea
preedintelui Oaks cu mai puin de treizeci de minute n urm,
ntr-un buletin de tiri al BBC. Amndoi le cerur asistenilor din
jurul lor s se potoleasc, s fac linite i s dea mai tare
volumul televizorului din biroul personal al lui Al-Hassani.

Dovezi de necontestat arat implicarea direct i


premeditat a Coreei de Nord n atacurile atomice mpotriva rii
noastre, zise James n faa unei audiene globale, care era
estimat la trei miliarde de oameni. Prin munca hotrt i
susinut a ageniilor noastre de investigaii i cu ajutorul
extraordinar dat de guvernele i ageniile de informaii din
ntreaga lume, am aflat, fr urm de ndoial, c liderii Coreei
de Nord au plnuit aceste atacuri, n sperana c ne vor decapita
guvernul i vor prelua nu doar Coreea de Sud, ci i Japonia. n
aceast sear v voi arta dovezile i dra terorii care duce
direct la Pyongyang.
Tariq se ntoarse i l privi pe eful lui. Al-Hassani doar ddu din
cap, savurnd tot ce vedea i auzea.
Mai nti ns, trebuie s v spun, continu James, c, n
calitate de comandant-ef, nu atept ca alte atacuri s loveasc
poporul nostru i nici nu i voi recompensa pe cei care ne-au
declarat rzboi. Operaiunea Justiie Asiatic este n desfurare.
La aceast or, forele militare americane sub ordinul meu au
lansat o ripost nuclear mpotriva guvernului Coreei de Nord.
Al-Hassani se ntinse i strnse blnd mna lui Tariq.
n decursul urmtoarei ore, explic preedintele, v voi oferi
cte detalii pot. V rog s nelegei c nevoile noastre naionale
de securitate nu mi permit s dezvlui tot. Dar vreau s v art,
sincer i deschis, att ct mi este permis. Pentru c meritai s
tii adevrul. Meritai s tii
Al-Hassani clipi o dat, apoi de dou ori. Se ntoarse spre Tariq,
apoi din nou spre televizor.
Ce s-a ntmplat?, strig el. Unde a disprut preedintele?
*
Lui Lucente i czu faa.
Se ntoarse spre premierul Zhao, apoi spre inexplicabilul de la
televizor. Nu mai era nimic pe ecran, doar un scaun gol. Cu o
clip n urm, preedintele Statelor Unite fcea o declaraie
televizat, iar n momentul urmtor se volatilizase.
Ce e asta? ntreb Zhao. O glum?
Le ordon oamenilor lui s schimbe canalele, lucru pe care l
fcur, dar toate artau aceeai imagine un birou mare, un
steag american, un dulap cu cri, o comod i un scaun gol, de
pe care preedintele vorbise cu cteva secunde n urm.
Unde e? repet Zhao. Ce s-a ntmplat cu preedintele?

*
Postul de comand Tango era cuprins de haos.
Mii de rachete i bombe inteligente i loveau intele. Imaginile
din satelit artau c totul se desfura conform planului,
distrugeau Coreea de Nord, prins cu garda jos. Dar generalul
Garrett avea haosul n mini. Preedintele Coreei de Sud nu mai
era. Nici comandantul armatei sud-coreene. Fuseser chiar lng
el. Se uitau mpreun la discursul preedintelui James, n timp ce
urmreau i primele minute ale rzboiului. Dar, n acelai timp cu
James, dispruser i cei doi coreeni.
*
Dmitri Galishnikov se ridic ncet n picioare.
Ochii i erau lipii de televizor. Soia lui ipa. El tremura. Era
ngrozit de necunoscut. Era ngrozit de ceea ce nelese brusc.
Aadar, murmur el, abia auzit, Eli avea dreptate. Cu toii
aveau dreptate.
Ca s fie sigur, lu telefonul i o sun pe Miriam Gozol,
vicepreedintele lui de marketing. Nu rspunse nimeni, aa c
ncerc pe mobil. Din nou, niciun rspuns. O sun pe Natasha
Barak, acas. Niciun rspuns. O sun pe mobil. Niciun rspuns. i
sun pe toi cei care credeau n profeiile mesianice, pe toi cei
de care-i aducea aminte. Niciunul nu era de gsit.
Asta era, i zise Galishnikov. Tot ce ncercaser s i spun Eli
i Bennett i Miriam i Natasha era adevrat. Totul. Nu mai avea
nicio urm de ndoial. Yeshua era Mesia. Venise dup adevraii
lui credincioi. i ridicase la cer, iar el i soia lui rmseser aici.
Nimic altceva nu explica ceea ce tocmai vzuse. Ei rataser
ocazia.
Se prbui la podea i implor mil pentru el, pentru soia lui,
pentru copiii lor. Fiindc tia acum cu o certitudine care aproape
l paraliz c tot rul de care lumea avea parte era doar o
anticipare a ceea ce urma.

EPILOG
Un fel de bezn se ls peste ei.
Galishnikov abia dormise n ultima sptmn i ceva. La fel
soia lui. De cnd cu dispariiile, nu ieiser din birourile lor de
la Medexco, din Tel Aviv, nici mcar o dat, n ciuda faptului c
preul petrolului explodase la o mie de euro pe baril. Nu-i
verificaser aciunile, nu vorbiser cu niciun contabil sau consilier
financiar nici mcar nu le trecuse prin cap s fac asta , dei
aurul atinsese vrful de dou mii cinci sute de euro pe uncie, iar
mare parte dintre posesiunile lor erau n aur, de la Ziua
Devastrii, din octombrie anul trecut. Pentru ei, mncarea i
pierduse gustul. Subzistau cu fructe, civa biscuii i cte o
nghiitur de suc sau de ap, cnd i cnd, i numai pentru c
menajera lor, o filipinez care se temea pentru sntatea lor, tot
insista.
Izolai n palatul lor din stuc i sticl, cu vedere spre
Mediterana strlucitoare, nu fceau dect s se uite la tiri i s
navigheze pe internet, s afle ce s-a mai ntmplat. i vorbeau la
telefon cu familia sau cu prietenii din Israel sau de prin lume de
cte ori puteau, dei liniile erau adesea blocate. i duceau dorul
prietenilor lor Erin, Jon i Eli Mordechai. i citeau din Scriptur n
toiul nopii. mpreun, citiser deja tot Noul Testament, de trei
ori, de la cap la coad. Galishnikov l mai citise de dou ori,
singur, parcurgnd, n acelai timp, profeiile lui Daniel i
Ezechiel, ale lui Ieremia i Isaia, ncercnd cu disperare s
gseasc o explicaie pentru cele ntmplate i dorindu-i cu
nverunare s se pregteasc pentru tot ce urma. Regreta c nu
i ascultase pe Eli i pe Jon atunci cnd avusese ocazia.
Aproape toat viaa fusese ngrozit de ideea de a merge la
sinagog de Sabat, cu att mai puin i plcuse s-l asculte pe
rabin citind sptmnal din Tora. Acum ns nu se mai stura de
Cuvntul lui Dumnezeu. ntr-adevr, doar atunci cnd citea Biblia
sau cnd i-o citea Katya cu voce tare, senzaia de depresie i rul
din jurul lui preau s se ridice, chiar i numai pentru moment.
n ciuda a tot ceea ce studiase, se simea n continuare atras
de cuvintele apostolului Pavel, din Epistola nti ctre
Tesaloniceni:

Cci nsui Domnul, cu un strigt, cu glasul unui


arhanghel i cu trmbia lui Dumnezeu, Se va pogor
din cer, i nti vor nvia cei mori n Hristos.
Apoi, noi cei vii, care vom fi rmas, vom fi rpii toi
mpreun cu ei, n nori, ca s ntmpinm pe Domnul n
vzduh; i astfel vom fi totdeauna cu Domnul.
Mngiai-v dar unii pe alii cu aceste cuvinte.
Asta se ntmplase? Galishnikov tnjea s tie. Oare adevraii
discipoli ai lui Yeshua HaMaschiach Mesia Isus fuseser luai
cu El, n Ceruri, aa cum spusese Scriptura cu dou mii de ani n
urm, aa cum Eli i Jon i muli alii ca ei predicaser n ultimii
civa ani? n clipa n care preedintele american dispruse, la
televizor, se i gndise la asta, la fel fcuse Katya. La nceput
ezitaser s cread, dar, cu ct ncercau mai mult s gseasc o
posibil explicaie, cu att le prea mai plauzibil.
Internetul era plin de teorii ale conspiraiei i de afirmaii
trsnite, potrivit crora, n sfrit, veniser extrateretrii sau
avusese loc invazia rpitorilor de cadavre. Unii insistau c era
vorba despre o ciudat combustie spontan. Alii, c era un fel de
efect al nclzirii globale i al electricitii statice. Dar niciuna
dintre ele nu l convingea pe Galishnikov.
Dimpotriv, cu ct citea mai multe articole i cri online ale
cretinilor evangheliti i ale evreilor mesianici care predicau
Ridicarea la Cer, cu att era mai convins c tocmai triser una
dintre cele mai dramatice profeii din Biblie. Desigur, asta
nsemna c, ntr-o bun zi poate chiar mai curnd dect
credeau vor avea incredibilul privilegiu de a-l ntlni pe Eli n rai.
Se vor plimba alturi de Jon i de Erin, de Natasha Barak i de
muli ali oameni dragi. Totui, astfel de gnduri l speriau n
aceeai msur n care l bucurau, pentru c presupunea ca noi
diavoli s vin, unii mai nfricotori dect cei de pn atunci.
n dimineaa celei de-a noua zile, chiar nainte s se fac ora
ase, telefonul al crui numr nu era public, din biroul lor de
acas, ncepu s sune. Galishnikov i ridic privirea din laptopul
n faa cruia i petrecuse ntreaga noapte, studiind Apocalipsa.
Se frec la ochii nroii i se uit cine suna. Un val de adrenalin
i trecu, brusc, prin corp. Ridic imediat.
Alo? zise el, cu voce istovit.

Dmitri Galishnikov? ntreb o voce de femeie tnr, care


suna aproape la fel de obosit ca a lui.
Da, eu sunt.
Foarte bine, rmnei pentru prim-ministrul Doron.
i inu respiraia. De ce l suna? Ce nsemna asta?
Katya l btu deodat pe umr.
Cafea? opti ea.
Luat prin surprindere, ddu din cap i i strnse mna
recunosctor, apoi interveni Doron.
Dmitri, tu eti? se auzi vocea familiar a vechiului su
prieten.
Da, David, eu sunt, zise el, prea apropiat de premier ca s
se poarte formal, mai ales acum. Cum eti?
Neoficial?
Desigur.
A mini dac a spune c nu sunt speriat, recunoscu Doron.
Toi aliaii notri s-au dus, Dmitri. Toi. i nu tiu ce s fac.
Nu neleg. Cum adic toi aliaii notri s-au dus?
Adic, Mossadul estimeaz c treizeci i nou de lideri
mondiali au disprut toi din ri care ne sunt prietene. Nu doar
preedintele Statelor Unite. i prim-minitrii Marii Britanii,
Canadei, Australiei. Preedintele Coreei de Sud, preedintele
Africii de Sud i muli alii ca ei.
Galishnikov se simi ca i cum cineva tocmai l-ar fi lovit n
stomac. Urmrise toate evenimentele petrecute n lume, dar se
gndise la ei n termeni personali, ca la nite prieteni i colegi, iar
n termeni spirituali ncercase s potriveasc totul cu ceea ce
spunea Biblia. Nu se gndise deloc la ei n termeni geopolitici, cu
att mai puin la felul n care toate acestea i afectau ara. Dar
Doron avea dreptate. Liderul israelian tocmai trecuse de la
situaia n care toi dumanii lui fuseser ari ceea ce-l fcuse
s se simt puternic, aproape invincibil la a afla c aliaii lui
dispruser pur i simplu. Iar dezndejdea din vocea lui era
palpabil.
Dumnezeule, zise Galishnikov, n cele din urm, cnd vzu
totul ntr-o alt form i i dori, din nou, ca Jon i Eli s fie acolo,
s l nvee tot ce avea nevoie s tie. Pot s te ajut cu ceva?
Eti foarte amabil, Dmitri, rspunse Doron cu blndee.
Mrturisesc, de asta te-am sunat. A vrea s vii cu mine la Roma,
mine, apoi la Babilon, peste cteva zile. Poate veni i Katya,

dac vrei s rmnei mpreun.


Sigur c da, dar de ce la Roma i la Babilon?
Salvador Lucente tocmai m-a sunat de la un summit de
urgen. i adun pe toi liderii din lume, care au mai rmas, s
discute despre criz.
Ce ai aflat, mai exact, David?
E un haos absolut, Dmitri. Avi Zadok a vorbit cu sursele lui i
mi-a spus c estimrile iniiale arat c cei disprui se apropie
de un miliard.
Galishnikov trase aer n piept. Prea imposibil.
Alte zeci de mii au murit din cauza haosului creat de
dispariii, continu Doron. i asta pe lng faptul c patru orae
americane au fost terse de pe faa pmntului. Manhattan nu
mai e, bursa din New York i NASDAQ nu mai sunt. Washingtonul
e o ruin care mocnete, mpreun cu Casa Alb, Capitoliul i
Trezoreria. Dolarul i-a pierdut valoarea. Yenul la fel. Doar euro
mai rezist, dar asta mai mult pentru c Europa a scpat aproape
neatins din toate astea. Nu sunt sigur cum, dar ei nu par s fi
pierdut prea muli oameni, comparativ cu alte zone. ntre timp,
preurile aurului, petrolului i alimentelor sunt n cretere. Dar nu
trebuie s-i spun eu asta. Ideea e c lumea a devenit ct se
poate de instabil, iar Israelul, m tem, ct se poate de
vulnerabil. Lucente sugereaz s mergem de la Roma la Babilon
ca s stm o vreme pe lng Al-Hassani. Vrea s punem la cale
un fel de tratat de pace regional chiar i unul temporar, ceva
care s dureze mcar cinci-zece ani sau aa ceva. El crede c
unii am extrage mai mult petrol i astfel am ncerca s refacem
pieele financiare internaionale. S fiu sincer, Dmitri, avnd n
vedere toate cele ntmplate, nclin s fiu de acord cu el i a fi
recunosctor dac ni te-ai altura.
Brusc, Galishnikov fu cuprins de o team pe care n-o mai
simise niciodat. Nici n Rusia. Nici n timpul petrecut n armata
israelian. Nici n anii n care se ocupase de afaceri. Bazndu-se
pe propria analiz a profeiilor i pe ceea ce citise n jurnalul lui
Eli, vzu clar, deodat, ceea ce venea spre el ca un mrfar. i nu
putea face nimic s l opreasc, iar asta l speria i mai mult.
Lucente i Al-Hassani erau pe cale s l conving pe Doron s
semneze un legmnt trainic cu muli, exact cum prezisese
profetul Daniel. Al Treilea Templu era aproape de finalizare.
Sacrificiile zilnice trebuiau s nceap. Babilonul se ridicase

precum pasrea phoenix din cenu. Iar biserica nu mai era. El i


Katya pierduser barca, se pare. Acum, se ndreptau cu capul
nainte spre ceea ce Scriptura numea Marele Necaz, iar asta
nsemna c urmeaz ce-i mai ru.
Las-m cteva ore, David, zise el ncet. A vrea s vorbesc
cu Katya mai nti, apoi o s te sun.
Foarte bine, rspunse Doron. Dar s nu dureze prea mult.
Am nevoie de tine, prietene. Contez pe tine.
Galishnikov i mulumi i nchise.
Ce e, ntreb Katya, care intr cu dou ceti cu cafea
fierbinte. Ari de parc ai fi vzut o stafie.
Galishnikov abia respira, abia gndea, abia vorbea. Se uit n
ochii soiei lui i brusc ncepur s-i curg lacrimile. ntotdeauna
o iubise pe femeia aceea, dar acum o iubea i mai mult. Din ziua
n care se ntlniser la Universitatea de Stat din Moscova, o
dorise, avusese nevoie de ea. Nu-i imagina viaa fr ea. N-ar fi
reuit s supravieuiasc i nici n-ar fi realizat attea n via
dac n-ar fi avut-o lng el.
Mai mult, ncepu s se gndeasc la ct de disperat i de
singur s-ar fi simit dac ea n-ar fi ales s-L urmeze pe Yeshua n
aceeai clip cu el, exact n momentul n care vedeau cum
preedintele James dispare chiar de sub ochii lor. Bieii lor i
crezuser nebuni, iar asta le frnsese inimile. Directorii de la
Medexco cei care mai rmseser crezuser i ei c o luaser
razna. Dar nu conta, i ddu el seama. Nu mai conta. Toate
lucrurile n care credeau, tot ce era valoros pentru ei se
schimbase ntr-o clip. ncepea s se gndeasc doar la ororile
care i ateptau. Cel puin nu mai avea nicio ndoial n privina
locului n care ei doi i vor petrece eternitatea i unde i vor
atepta i prietenii lor , iar asta i ddea cumva o stare de
linite, un calm care l ajuta s nfrunte ceea ce urma.
Galishnikov lu una dintre cnile fierbini din minile soiei lui
dragi i o rug s se aeze. Aveau decizii de luat, i zise, i nc
ntr-un timp foarte scurt. i povesti despre ce vorbise cu Doron,
apoi lu de pe biroul lui Biblia legat n piele, cea pe care Erin i
Jon le-o dduser la nunt. Deschise la pasajul din Scriptur pe
care l studiase i l subliniase cteva ore mai devreme, i puse
ochelarii i i explic i Katyei c apostolul Petru vorbea n a doua
epistol, n capitolul trei, despre zilele din urm i despre
venirea judecii lui Dumnezeu.

Ziua Domnului ns va veni ca un ho, ncepu el s spun.


n ziua aceea, cerurile vor trece cu trosnet, trupurile cereti se
vor topi de mare cldur, i pmntul, cu tot ce este pe el, va
arde. Deci, fiindc toate aceste lucruri au s se strice, ce fel de
oameni ar trebui s fii voi, printr-o purtare sfnt i evlavioas?
Se opri pentru o clip, apoi i scoase ochelarii.
Asta este singura ntrebare pe care trebuie s ne-o punem,
draga mea, vorbi el, n cele din urm. Petru ne ncurajeaz s ne
trim vieile n sfinenie i cucernicie. Cteva versete mai
departe, el ne zice: silii-v s fii gsii naintea Lui fr prihan,
fr vin, i n pace. Asta e tot ce vreau acum, Katya. Vreau s
fiu fr prihan i fr vin n faa Domnului nostru atunci cnd l
vom ntlni. Nu vreau s i fie ruine de noi. Nu vreau s se
lepede de noi atunci cnd ne vom pleca n faa Lui n ceruri.
i eu, rosti Katya, creia lacrimile i udau obrajii.
Galishnikov o lu n brae i o strnse cu drag.
Te iubesc, scumpo.
i eu te iubesc, Dmitri.
Eti pregtit pentru toate astea? ntreb el.
Nu tiu, recunoscu ea. Vreau s fiu, dar sunt prea speriat.
i eu sunt, scumpo, i eu. ntr-o zi poate curnd a vrea
s am minunatul privilegiu de a-l privi pe Yeshua al nostru,
Regele Regilor i Domnul Domnilor, spunndu-i: Minunat, Katya,
buna i credincioasa mea slujitoare. Ai fost credincioas, dei iam oferit puine. Acum o s-i druiesc mai multe. Bucur-te de
generozitatea Stpnului tu. Iar tu s l vezi c mi zice i mie
acelai lucru.
Atunci nu putem merge la Roma mine, vorbi Katya, n timp
ce lacrimile continuau s-i cad pe obraji. i nici la Babilon.
i ce trebuie s facem? ntreb el, plngnd cu hohote. Ce
ar trebui s facem?
S predicm Scriptura, cred, rspunse ea, strngndu-l n
brae. S predicm i s ne rugm, s folosim banii pe care El ni
i-a dat pentru a-L preamri pe El, n timpul ce ne-a mai rmas.
Btrnul sta evreu rus nu prea-i predicator, m tem, spuse
el, tergndu-i lacrimile. Era chemarea lui Eli, nu a mea.
Cine tie, Dmitri? zise ea, revenindu-i strlucirea n ochii
nroii. Amndoi am fi surprini de felul n care Domnul ne alege
n aceste ultime zile.
Poate c da, fcu el, suspinnd. Dar de unde s ncep?

Katya se ntoarse i se uit spre laptopul de pe biroul din


spatele lor.
Ce zici de un e-mail? ntreb ea.
O clip mai trziu, compuneau prima lor epistol online, unul
lng altul.
Ctre: Cei 9 214 angajai ai Medexco din ntreaga
lume
De la: Dmitri i Katya Galishnikov
Subiect: Descoperii lucrurile care conteaz cel mai
mult
Dragi prieteni, vrem s v spunem o poveste veti
bune, printre cele rele i sperm c vei avea rbdare
s v povestim ce ne-a schimbat viaa. Exact acum
nou zile, cnd lumea ncepea s-i piard controlul,
noi doi am descoperit ct de mult ne iubete
Dumnezeu i ce plan minunat are pentru vieile
noastre, aa c nimic nu ne-ar plcea mai mult dect
s descoperii i voi c Dumnezeu v iubete

E ADEVRAT?
Ca s aflai mai multe despre documentarea la aceast carte,
ca s urmrii ultimele evenimente politice, economice i militare
din Orientul Mijlociu i din lume, ca s descoperii mai multe
despre proiectul Joshua Fund, de binecuvntare a Israelului i a
vecinilor lui, n numele lui Isus, potrivit Genezei 12:1-3 i despre
strategia noastr umanitar intitulat Operaiunea Epicentrul,
v rugm s vizitai:
www.joelrosenberg.com
www.joshuafund.net
De asemenea, dac vrei s fii siguri c vei primi prin e-mail
noutile i analizele geopolitice ale lui Joel C. Rosenberg,
nregistrai-v.

MULUMIRI
Cnd scrii primul roman, speri ca prinii ti s l poat gsi
ntr-o librrie aflat la mai puin de o sut cincizeci de kilometri
de casa lor. Tot ce e peste asta reprezint un miracol, iar eu am
avut parte de miracolul de a scrie nu doar un roman, ci chiar
cinci.
Timpul i spaiul nu mi permit nici mcar s ncep s
mulumesc tuturor celor care au fcut seria Ultimul jihad att de
special i de accesibil cititorilor din SUA, din Canada i din
ntreaga lume. Dar tuturor celor pe care i-am numit n
mulumirile din celelalte cri dai-mi voie s le mai mulumesc
nc o dat, din adncul sufletului, n special ntregii echipe de la
Editura Tyndale i celor de la PR, precum i lui Scott Miller, de la
Trident Media Group, extraordinarul meu agent literar.
Multe, multe mulumiri echipei noastre de la Fundaia Joshua,
pentru c a transpus mica noastr viziune iniial cu privire la
binecuvntarea Israelului i a vecinilor lui ntr-o realitate vie i
mereu n expansiune: Edward i Kailea Hunt, Tim i Carolyn
Lugbill, Steve i Barb Klemke, Amy Knapp, John i Cheryl Moser i
June Bubbe Meyers. Mulumiri numeroilor notri aliai
strategici i parteneri tcui din SUA, Canada i Europa. Mulumiri
tuturor celor din familia Calvary Chapel n special celor din Rio
Rancho i Albuquerque, New Mexico , pentru tot ce ai fcut ca
s ne ajutai. Cuvintele nu pot exprima cum se cuvine ct de
mult v iubim i v apreciem pe toi.
n sfrit, i cel mai important, vreau s-mi exprim profunda
recunotin pentru Lynn, dragostea vieii mele i cel mai mare
dar pe care mi l-a fcut Dumnezeu, pe lng mntuire; celor
patru fii minunai ai mei Caleb, Jacob, Jonah i Noah; ntregii
familii a lui Lynn; i prinilor mei, Len i Mary Rosenberg, precum
i ntregii echipe Rosenberg. Fie ca niciodat s nu uitm ct de
binecuvntai suntem de marea compasiune i dragoste a lui
Dumnezeu i s nu precupeim niciun efort pe care l putem face
pentru a-i binecuvnta i pe alii n numele Lui nentrecut.