Sunteți pe pagina 1din 99

www.cartipdfgratuite.wordpress.

com
Agatha Christie

Crima din Orient Expres


PARTEA NTI
FAPTELE

CAPITOLUL I
UN PASAGER DE SEAM CLTORETE CU TAURUS EXPRES
O dimineade iarn, neobinuit de friguroas pe aceste meleaguri siriene. Ora cinci.
De-a lungul peronului grii Alep, atepta semnalul de plecare trenul consemnat cu litere deo chioap n ghidul cilor ferate: Taurus Expres.
Garnitura era alctuit dintr-un vagon restaurant cu buctrie, unul de dormit i dou
vagoane de curs.
Pe peron, n dreptul uii vagonului de dormit, doi brbai stteau de vorb: un tnr
locotenent francez n uniform strlucitoare, i un omule, ncotomnat pn la urechi, din
care nu se vedeau dect vrful rou al nasului i mustaa rsucit n sus.
n ciuda gerului npraznic, locotenentul Dubosc i fcea cu brbie datoria de gazd.
l nsoise la gar pe distinsul oaspete i acum se ntreinea cu el. Fraze amabile, ntr-o
francez aleas, i luau zborul de pe buzele sale. Nu, nu tiuse despre ce era vorba. Auzise
numai nite zvonuri, cu totul obinuite n astfel de cazuri. Generalul, generalul su, i
pierdea pe zi ce trecea rbdarea. i, deodat, a picat acest belgian, venind din Anglia dup
ct se pare. A mai trecut o sptmn, o sptmn de ncordare ciudat. Apoi s-au
ntmplat anumite lucruri: un eminent ofier s-a sinucis, un altul a demisionat, figurile
ngrijorate s-au destins ca prin farmec, iar cele cteva msuri militare de precauie au fost
anulate. i generalul, generalul locotenentului Dubosc, a ntinerit parc cu zece ani.
Dubosc surprinsese frnturi din convorbirea generalului cu strinul. "Ne-ai salvat,
mon cher", i spunea generalul, i mustaa-i mare i alb tremura de emoie, "Ai salvat
onoarea armatei franceze i ai nlturat vrsrile de snge. Cum s-i mulumesc c ai
acceptat s vii? S vii att de departe ...".
La care strinul (pe nume Hercule Poirot), dup ce respinsese politicos aceste laude,
spusese: "Nu pot s nu amintesc c i dumneata mi-ai salvat odat viaa". Acum, fusese
rndul generalului s fac pe modestul i, dup ce mai pomeniser de Frana, de Belgia, de
glorie i onoare i alte lucruri asemntoare, se mbr
i aser clduros i se desprir.
Dei nu fusese nc pus la curent cu cele ntmplate, locotenentul Dubosc primise
totui nsrcinarea s-l conduc pe domnul Poirot la gar, i o ndeplinea cu tot zelul i
entuziasmul care-i stau bine unui tnr ofier destinat unei cariere promitoare.
Azi e duminic, spuse locotenentul. Mine sear vei fi la Istanbul.
Nu era prima oar c fcea aceast remarc. Toate conversaiile de pe peron, n
ateptarea plecrii trenului, sufer parc de boala monotoniei i a repetrilor.
ntr-adevr, recunoscu Poirot.
Bnuiesc c intenionai s rmnei acolo cteva zile?
Firete. N-am mai fost niciodat la Istanbul. Ar fi pcat s nu-l vizitez, mcar n
treact... comme a. i pocni din degete sugestiv. De altfel, nu-s deloc grbit. Voi rmne
cteva zile ca turist.
Sfnta Sofia e minunat, spuse Dubosc, care de altfel n-o vzuse niciodat.
O rafal de vnt mtur peronul. Amndoi se zgribulir. Dubosc reui s se uite pe
furi la ceas: Cinci fr cinci nc cinci minute doar!
Bnuind c cellalt l-a observat, se avnt din nou n discuie.
Sunt puini cltori pe o vreme ca asta, zise, uitndu-se spre ferestrele vagonului.
Da, aa e, ncuviinPoirot.
S sperm c nu vei rmne nzpezit n Taurus!

S-a mai ntmplat?


Da, dar nu anul acesta.
S sperm atunci, spuse Poirot. Buletinele meteorologice din Europa anunvreme
proast.
Foarte, proast. n Balcani a nins mult.
Am auzit c i n Germania.
Eh bien! exclam Dubosc, grbit parc s prentmpine o alt pauz, mine sear
la apte i patruzeci vei fi la Constantinopol.
Da, spuse Poirot, i continu exasperat: am auzit c Sfnta Sofia e minunat.
Magnific, mi nchipui.
Deasupra capetelor lor perdeaua de la un geam fu dat de o parte i apru chipul unei
tinere femei.
Mary Debenham nu prea dormise de cnd plecase din Bagdad, joia trecut. Nu
dormise cum trebuie nici n trenul spre Kirkuk, nici la vila din Mosul, i nici noaptea
trecut n tren. Acum, stul s tot stea treaz n aerul mbcsit al compartimentului
supranclzit, se ridic n picioare i privi afar.
Trebuie s fie Alep. Nimic de vzut, bineneles. Numai un peron slab luminat i, din
cnd n cnd, nite strigte n arab. Sub fereastra ei doi brbai vorbeau franuzete. Un
ofier francez i un brbat mrunt, cu nite musti enorme. Zmbi puin. Nu mai vzuse un
brbat att de ncotomnat. Trebuie s fie foarte frig afar. De asta i nclzeau, probabil,
att de tare trenul. ncerc s deschid mai mult fereastra, dar nu reui.
Conductorul se apropie de cei doi brbai. Trenul va pleca n curnd, le spuse.
Domnul ar face mai bine s urce. Brbatul cel scund i scoase plria. Ce cap ca un ou! n
ciuda grijilor care nu-i ddeau pace, Mary Debenham zmbi. Un omule caraghios, genul de
om pe care nu poi s-l iei niciodat n serios.
Locotenentul Dubosc debit alocuiunea de adio. O concepuse nainte i o rezervase
pentru clipa despririi. Suna foarte frumos i manierat.
Nelsndu-se mai prejos, Poirot i ddu replica cuvenit.
Urcai n vagon, domnule, i se adres conductorul.
Cu aerul unei nermurite preri de ru, Poirot urc n vagon. Conductorul se urc
dup el. Poirot i agit braul. Locotenentul Dubosc i rspunse la salut. Cu o smucitur
puternic, trenul se puse ncet n micare.
n sfrit, murmur Poirot.
Brrr, fcu Dubosc, dndu-i seama ct de frig era ntr-adevr...
Voil, Monsieur, i spuse conductorul invitndu-l cu un gest teatral s admire
frumuseea compartimentului i felul n care-i fuseser aranjate lucrurile. Valiza domnului
am pus-o aici.
Mna i rmase ntins spre Poirot, ntr-un gest dintre cele mai sugestive. Poirot i
vr n palm o hrtie mpturit.
Merci, Monsieur. Conductorul se nvior i ncepu s umble aferat, de colo-colo.
Tichetul domnului l am, a mai vrea i paaportul, dac domnul e att de amabil. Domnul
se oprete la Istanbul, dup cte mi dau seama?
Poirot ncuviindin cap.
Nu sunt prea muli cltori, mi nchipui? ntreb.
Nu, domnule. Mai am nc doi pasageri, amndoi englezi. Un colonel din India i
o tnr doamn din Bagdad. Domnul mai dorete ceva?
Domnul ceru o sticl de Perrier.
Cinci dimineaa era o or cam nepotrivit pentru a cltori cu trenul. Mai erau dou
ceasuri pn-n zori. Vznd c nu e rost de un somn bun i simindu-se mulumit c dusese
la bun sfrit o misiune delicat, Poirot se ghemui ntr-un col i aipi.
Se trezi pe la nou i jumtate i o lu nspre vagonul restaurant, dornic de o cafea
fierbinte.
nuntru se afla numai o singur persoan, evident tnra doamn de care amintise
conductorul. Era o femeie nalt, subire, oachela fa, de vreo douzeci i opt de ani. Se
simea un fel de cumptare calculat n felul cum mnca sau i cerea chelnerului nc o
ceac de cafea, ceea ce denota o deplin familiarizare cu oamenii i cltoriile. Purta o

rochie de voiaj de culoare nchis, dintr-un material subire, tocmai potrivit pentru atmosfera nbuitoare din tren.
Neavnd ceva mai bun de fcut, Hercule Poirot se distra studiind-o discret.
Era genul de femeie tnr, aprecie el, care tie s-i poarte perfect de grij oriunde sar afla. Era echilibrat i matur. Nu-i displcea regularitatea sever a trsturilor i nici
paloarea delicat a pielii. i plcea i prul ei negru, lucios, bine pieptnat, i ochii cenuii,
reci i impersonali. Dar, hotr Poirot n cele din urm, e un pic prea calculat pentru a fi
ceea ce numea el "o femeie drgu".
n acel moment i fcu apariia un alt personaj. Un brbat nalt, ntre patruzeci i
cincizeci de ani, cu o fauscat, smead, i cu prul puin albit la tmple.
"Colonelul din India", i spuse Poirot.
Noul venit se nclin n faa femeii.
'Neaa, domnioar Debenham.
Bun dimineaa, colonele Arbuthnot.
Colonelul puse mna pe sptarul scaunului din faa ei.
Ai ceva mpotriv?
Nu, bineneles. Ia loc.
tii, micul dejun nu e ntotdeauna o mas prea animat.
Sper s nu fie aa. n orice caz, nu m intereseaz.
Colonelul se aez.
Biete! Glasul i era foarte autoritar.
Comand ou i cafea.
Ochii i rmaser o clip asupra lui Poirot, apoi trecur mai departe, indifereni.
Poirot, care cunotea bine spiritul britanic, tia ce-i spusese colonelul n sinea lui: "Vreun
strin afurisit".
Fideli obiceiului insularilor, cei doi englezi nu se artar prea vorbrei. Schimbar
cteva cuvinte dup care femeia se ridic i prsi vagonul.
n timpul prnzului, cei doi se aezar la aceeai mas i, ca i mai nainte, l ignorar
complet pe cei de al treilea pasager. De data aceasta, ns, conversaia lor fu mai animat.
Colonelul Arbuthnot povestea despre Punjab, iar din cnd n cnd se ntrerupea pentru a o
ntreba cte ceva despre Bagdad, unde ea, pare-se, fusese guvernant. Tot stnd aa de vorb, descoperir c au civa prieteni comuni, drept care devenir pe dat mai puin scoroi,
mai amicali. Depnar tot soiul de amintiri despre un oarecare Tommy i despre nu mai tiu
care Jerry. Colonelul o ntreb dac se ntoarce acas, sau dac are de gnd s se opreasc la
Istanbul.
Nu, merg direct acas.
Nu-i oare pcat?
Acum doi ani m-am ntors tot pe acest drum, i atunci am stat trei zile la Istanbul.
Aha, neleg. Ei bine, ndrznesc s spun c m bucur foarte mult c mergei direct
n ar, pentru c i eu fac acelai lucru.
Zicnd acestea, colonelul se nclin cam stngaci, mbujorndu-se la fa.
"E sensibil, colonelul nostru", i spuse Poirot, puin amuzat. "O cltorie cu trenul e
la fel de periculoas ca i una cu vaporul".
Cu o voce calm, domnioara Debenham i rspunse c i pare foarte bine. n
atitudinea ei se strecur o und de rceal.
Colonelul, observ Poirot, o conduse pn n dreptul compartimentului ei. Peste
puin vreme, n deprtare apru privelitea splendid a masivului Taurus. Cei doi stteau
pe coridor, unul lng altul, contemplnd Porile Ciliciene. Deodat, domnioara Debenham
suspin. Poirot, aflat prin apropiere, o auzi optind:
E att de minunat! A vrea... a vrea...
Ce anume?
A vrea s m pot bucura de toate astea!
Arbuthnot nu rspunse. Linia coluroas a feei sale pru i mai sever, i mai
ntunecat.
Dumnezeule, ct a fi vrut s n-ai nimic de-a face cu toate astea.
Taci, te rog, taci.

Oh, e-n regul.


Arunc o privire puin plictisit spre Poirot. Apoi continu:
Dar nu m pot mpca cu ideea s te tiu guvernant... la cheremul unor mame
tiranice i al odraslelor lor plicticoase.
Ea rse, parc mai puin reinut ca de obicei.
Oh, n-are importan. Imaginea guvernantei batjocorite e un mit perimat. Te asigur
c prinii sunt cei terorizai de mine.
Tcur. Se vedea c Arbuthnot era cam ruinat de ieirea lui. "Asist la o ciudat i
nostim comedioar", i spuse Poirot, dus pe gnduri. De gndul acesta avea s-i
aminteasc mai trziu.
Ajunser la Konia n aceeai noapte, pe la unsprezece i jumtate. Cei doi englezi
coborr din tren s-i mai dezmoreasc picioarele; ncepur s se plimbe ncoace i-ncolo
pe peronul nzpezit.
Poirot se mulumi s urmreasc de la fereastr forfota grii. Dup vreo zece minute
ajunse la concluzia c, n fond, o gur de aer proaspt n-ar avea ce s-i strice. Aa c se
nfofoli bine, punndu-i cteva haine, jerseie i fulare, iar peste pantofi o pereche de
galoi. Astfel echipat, cobor cu atenie pe peron i ncepu s se plimbe. O lu prin spatele
trenului.
Dup voci, recunoscu cele dou siluete nedesluite care stteau n umbra vagonului
potal. Auzi nti vocea lui Arbuthnot:
Mary...
Femeia l ntrerupse.
Nu acum, nu acum. Cnd totul se va termina, i va rmne departe, n urma
noastr... atunci...
Discret, Poirot se ndeprt. Era surprins. Cu greu recunoscuse vocea rece, msurat a
domnioarei Debenham. "Ciudat", i spuse.
A doua zi se ntreb dac nu cumva cei doi se certaser.
i vorbeau foarte puin. Femeia i prea nelinitit. Avea cearcne la ochi.
Pe la dou i jumtate dup-amiaza, trenul se opri. La ferestre aprur capete
curioase. Civa oameni, ngrmdii lng linia ferat, priveau i artau cu mna spre ceva
de sub vagonul restaurant. Poirot se aplec n afar i se adres conductorului vagonului de
dormit, care tocmai trecea n fug prin dreptul ferestrei. Omul i rspunse, dup care Poirot
i trase capul nuntru i, ntorcndu-se, fu ct p-aci s-o izbeasc pe Mary Debenham, care
sttea exact n spatele lui.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea, aproape pe nersuflate, n franuzete. De ce ne-am
oprit?
Nu-i nimic, domnioar. S-a aprins ceva sub vagonul restaurant. Nimic grav. De
altfel, au stins focul i acum repar stricciunile. Nu e nici un pericol, v asigur.
Ea fcu un gest brusc, de parc ar fi alungat ideea pericolului, ca total lipsit de
importan.
Da, da, neleg. Dar timpul?
Ce timp?
Pi, vom avea o ntrziere.
Da, e posibil, recunoscu Poirot.
Dar nu putem ntrzia! Trenul trebuie s soseasc la Istanbul la 6.55 i trebuie s
traversm Bosforul ca s prindem Simplon Orient Expresul de ora 9. Dac avem o or sau
dou ntrziere, pierdem legtura.
Se prea poate, admise Poirot.
O privi ntrebtor. Vzu c mna i tremura pe pervazul ferestrei i buzele i tremurau.
E att de important pentru dumneavoastr, domnioar? o ntreb.
Da. Da, este. Trebuie... trebuie s prind legtura.
Spunnd acestea, se ntoarse i o lu de-a lungul coridorului spre colonelul
Arbuthnot.
Nelinitea ei, totui, se dovedi nentemeiat. Zece minute mai trziu, trenul se urni din
loc. Sosi la Haydapassar doar cu cinci minute ntrziere, ctignd pe drum din timpul
pierdut.

Apele Bosforului erau agitate, astfel c lui Poirot nu prea-i fcu plcere traversarea.
Pe vapor nu-i mai vzu pe tovarii si de cltorie. Ajuns la podul Galata, o lu direct spre
hotelul Tokotlian.

CAPITOLUL II
HOTELUL TOKOTLIAN
La hotel, Hercule Poirot ceru o camer cu baie. Apoi se ndrept spre biroul de
recepie s se intereseze dac nu-i sosiser scrisori.
Gsi trei scrisori i o telegram. La aceasta din urm se uit oarecum surprins. Nu se
ateptase la aa ceva.
O desfcu calm i cu grij, ca de obicei. Cuvintele tiprite se nlnuiau distinct,
reliefat.
"Evoluia prezis cazului Kassner luat ntorstur neateptat rog revenii urgent".
"Asta mai lipsea", murmur Poirot nciudat. Se uit la ceas.
Trebuie s plec la noapte, i spuse portarului. La ce or pleac Simplon Orientul?
La nou, domnule.
Poi s-mi iei un bilet la vagonul de dormit?
Bineneles, domnule. Nu-i nici o greutate. n acest sezon, trenurile sunt aproape
goale. Dorii la clasa nti, sau la a doua?
La nti.
Trs bien, Monsieur. Pn unde mergei?
La Londra.
Bien, Monsieur. V voi lua un bilet pn la Londra i v voi rezerva o cuet la
vagonul de dormit Istanbul-Calais.
Poirot se uit din nou la ceas. Era opt fr zece.
Mai am timp s mnnc ceva?
Bineneles, domnule.
Poirot l salut cu o micare a capului. Se duse la biroul de recepie pentru a anuna c
renunla camer, dup care, traversnd holul, intr n restaurant.
n timp ce ddea chelnerului comanda, simi o mn pe umr.
Oh, btrne, iat o surpriz plcut, auzi o voce n spatele lui.
Cel care rostise cuvintele era un brbat ntre dou vrste, scund i corpolent, cu prul
tuns perie. Zmbea ncntat.
Poirot sri n picioare
Domnule Bouc.
Domnule Poirot.
Bouc era belgian, director la "Compagnie Internationale des Wagons Lits", i
cunotina sa cu Poirot, fosta stea a poliiei belgiene, dura de ani de zile.
Departe de cas, mon cher, spuse Bouc.
O mic afacere n Siria.
Aha! i cnd te ntorci acas?
La noapte.
Splendid! i eu la fel. Mai precis, vom cltori mpreun pn la Lausanne, unde
am nite treburi. Bnuiesc c iei Simplon Orientul?
Da, tocmai am cerut un loc la vagonul de dormit. De fapt, a fi vrut s rmn
cteva zile aici, dar am primit o telegram care m cheam urgent n Anglia ntr-o problem
important.
Aha! Ei, afacerile-s afaceri! Iar dumneata eti, cum s-ar spune, n vrful piramidei
acum, btrne!
Ei, puin succes poate c am avut.
Poirot ncerc s par modest, dar nu prea-i reui. Bouc izbucni n rs.
Ne vedem mai trziu, i spuse el.

Aplecat acum deasupra farfuriei, Poirot se strduia s nu-i moaie mustile n sup.
Ducnd la bun sfrit aceast treab, privi n jur, n ateptarea felului urmtor.
La mese se aflau vreo ase brbai, dintre care numai doi i atraser atenia.
Acetia stteau mpreun la o mas, nu prea departe de el. Cel mai tnr, de vreo
treizeci de ani, cu o figur agreabil, era fr ndoial american. Totui nu el, ci cellalt
trezi interesul detectivului nostru.
Acesta era un om ntre aizeci i aptezeci de ani. Vzut de la distan, avea aerul
binevoitor al unui filantrop: frunte boltit, care se continua ntr-un uor nceput de chelie, i
gur surztoare, lsnd s se vad dantura fals, foarte alb. Totul prea s-i spun c ai n
fao persoan cumsecade. Numai ochii dezmineau aceast impresie: mici, foarte reci, i
vicleni. i nu numai att. Spunndu-i ceva tovarului su mai tnr, se uit mprejur, i
atunci privirea i se opri o clip asupra lui Poirot, suficient pentru ca acesta s remarce o
rutate ciudat, o ncordare neobinuit n cuttura lui. Apoi se ridic.
Pltete nota, Hector, spuse.
Vocea i era puin rguit. Avea un timbru straniu, melodios, oarecum amenintor.
ntorcndu-se n hol pentru a-i regsi prietenul, Poirot i zri pe cei doi pregtindu-se
s prseasc hotelul. Brbatul cel tnar supraveghea transportarea bagajelor. Dup puin
vreme mpinse ua de sticl de la intrare i spuse:
Totul e gata, domnule Ratchett.
n loc de rspuns, btrnul mormi ceva i iei.
Eh bien, spuse Poirot, ce prere ai de acetia doi?
Americani, rosti Bouc.
Firete c-s americani, dar ce crezi despre ei?
Tnrul pare foarte simpatic.
i cellalt?
S-i spun drept, nu-mi place. Mi-a fcut o impresie proast. Dar dumitale?
Poirot sttu o clip pe gnduri.
Cnd a trecut pe lng mine, n restaurant, am avut o senzaie curioas. Era ca i
cum m-a fi aflat o clip lng un animal slbatic, dar slbatic, nelegi!
i totui, arat foarte onorabil.
ntocmai! Corpul, adic cuca, e foarte onorabil, dar printre gratii se observ figura
fiarei.
Ai mult imaginaie, btrne, spuse Bouc.
S-ar putea. Totui nu-mi iese din cap c m-am aflat pentru o clip n preajma
rului.
Vorbeti de acel respectabil gentleman american?
Da, de acel respectabil gentleman american.
Fie, spuse Bouc binevoitor. S-ar putea. E mult ru pe lumea asta.
n clipa aceea se deschise ua i portarul intr i se ndrept spre ei. Prea frmntat i
cam jenat.
E nemaipomenit, domnule, i spuse lui Poirot. N-am mai gsit nici o cuet liber
la clasa nti.
Cum? strig Bouc. n acest sezon? Ah, atunci, fr ndoial, o fi un grup de ziariti
sau politicieni...
Nu tiu, domnule, vorbi portarul, ntorcndu-se spre el respectuos, dar aa stau
lucrurile.
Bine, bine, i spuse Bouc i i se adres apoi lui Poirot. Fii fr grij, prietene.
Aranjm noi ceva. ntotdeauna exist un compartiment, numrul 16, care e liber.
Conductorul are grij de asta!
Zmbi, apoi se uit la ceas.
Hai, e timpul s mergem.
La gar, Bouc fu salutat cu mult respect de conductorul n uniform cafenie al
vagonului de dormit.
Bun seara, domnule. Avei compartimentul numrul 1.
Strig dup nite hamali, care ncrcar bagajele domnilor i le purtar de-a lungul
vagonului pe care sta scris:

ISTANBUL-TRIESTE-CALAIS
Am auzit c e plin ast-noapte?
E de necrezut, domnule. Toat lumea i-a gsit s cltoreasc n noaptea asta.
Oricum, trebuie s-i gsim un loc aici acestui domn. E un prieten al meu. Poi s-i
dai numrul 16.
E dat, domnule.
Ce? Numrul 16?
Se uitar unul la altul, cu tlc. Conductorul zmbi. Era un brbat nalt, ntre dou
vrste, cu o figur palid.
Cum v spun, domnule, e absolut plin.
Dar ce se ntmpl? ntreb Bouc, nfuriindu-se. E vreo conferinundeva, vreo
ntrunire?
Nu, domnule, o simpl coinciden. S-a ntmplat c mai muli oameni au preferat
s cltoreasc n noaptea asta.
Bouc i de suprare.
La Belgrad, spuse el, va fi ataat un vagon de la Atena, ca i vagonul BucuretiParis, de altfel. Dar la Belgrad ajungem de-abia mine sear. Problema e ce facem n
noaptea asta. Nu e vreo cuet liber la clasa a doua?
La clasa a doua este una, domnule...
Bun, atunci...
Dar e n compartimentul unei doamne. Se i afl o nemoaic acolo, e camerist.
Oh, asta-i penibil! exclam Bouc.
Nu te necji, prietene, spuse Poirot. O s cltoresc ntr-un compartiment obinuit.
Nici nu m gndesc. i, ntorcndu-se iar spre conductor: A sosit toat lumea?
E drept, unul din pasageri n-a sosit nc.
Conductorul vorbea ncet, ezitnd.
Vorbete, omule!
Cueta numrul 7, la clasa a doua. Domnul n-a venit nc i e nou fr patru
minute.
Cine e?
Conductorul i consult lista.
Un englez. A. M. Harris.
Un nume norocos, spuse Poirot. Am eu semnele mele: domnul Harris nu va veni.
Pune bagajul domnului la numrul 7, zise Bouc. Dac acest Harris sosete ntre
timp, o s-i spunem c e prea trziu, c un loc nu poate fi reinut atta vreme, n fine,
aranjm noi ntr-un fel. Ce, o s-mi fac acum griji pentru un oarecare domn Harris?
Cum dorete domnul, spuse conductorul, i fcu semn hamalului lui Poirot ncotro
s-o ia.
Apoi se ddu deoparte, ca s-l lase pe Poirot s urce n tren.
Tocmai la capt, domnule, strig el. Ultimul compartiment.
Poirot parcurse culoarul cu destul greutate, ntruct majoritatea cltorilor ieiser
din compartimentele lor. Scuzele sale politicoase sunau cu regularitatea unui ceasornic. n
sfrit, ajunse la compartimentul indicat. nuntru, aranjnd valizele tnrul american de
la hotel...
Acesta se ncrunt cnd l vzu pe Poirot intrnd.
Scuzai-m, i spuse, cred c-ai greit. Relu apoi, cu un efort considerabil, n
francez: Je crois que vous avez une erreur.
Poirot i rspunse n englezete:
Suntei domnul Harris?
Nu, numele meu este MacQueen. Eu...
n acel moment, peste umrul lui Poirot, rsun vocea conductorului. O voce gfit,
cu un ton implorator.
Nu mai e nici un alt pat liber, Monsieur. Domnul a fost nevoit s vin aici.
n timp ce vorbea, nchise fereastra de pe coridor i ncepu s instaleze bagajele lui

Poirot.
Amuzat, Poirot remarc tonul de scuz din vocea conductorului. I se promisese, fr
doar i poate, un baci bun dac reuea s pstreze compartimentul numai pentru cellalt
pasager. Totui, chiar i cel mai generos baci i pierde efectul n faa dispoziiilor unui
director al companiei.
Dup ce puse geamantanele n portbagaj, conductorul iei.
Gata, domnule. Totul e n regul. Patul dumneavoastr e cel de deasupra, numrul
7. Plecm peste un minut.
Poirot intr n compartiment.
Un fenomen rar, observ el, bine dispus. Conductorul unui vagon de dormit care
s-i instaleze bagajele. Nemaipomenit!
Cellalt zmbi. Se vedea c-i trecuse suprarea probabil se hotrse s ia lucrurile
filozofic.
Trenul e ticsit, spuse el.
Se auzi uieratul locomotivei, prelungit, melancolic. Ieir amndoi pe culoar.
Afar o voce striga:
Poftii n vagoane!
Am pornit, zise MacQueen.
Dar nu porniser. uieratul se auzi din nou.
Vreau s spun, domnule, ncepu tnrul deodat, c dac dorii mai degrab patul
de jos, cum s spun, dac v vine mai uor, v stau la dispoziie.
Un biat simpatic.
Nu, nu, se mpotrivi Poirot, n-a vrea s v lipsesc de...
Dar deloc...
Suntei prea amabil...
Refuzuri politicoase de ambele pri.
Numai pentru o noapte, explic Poirot. La Belgrad...
Aha, neleg. La Belgrad cobori...
Nu tocmai. tii...
Trenul se smuci brusc. Amndoi se repezir la fereastr, privind nspre peronul lung,
luminat, care aluneca ncet napoi.
Orient Expresul pornise n cltoria sa de trei zile prin Europa.

CAPITOLUL III
POIROT REFUZ UN CAZ
A doua zi, Poirot i fcu apariia destul de trziu n vagonul restaurant. Se sculase
devreme, dejunase singur i-i petrecuse restul dimineii frunzrind nsemnrile despre
cazul care-l rechema la Londra. n tot acest rstimp nu-l prea vzuse pe tnrul su vecin.
Bouc l salut de la masa la care sttea i-l pofti s ia loc lng el. Poirot se aezi nu avu
dect de profitat de avantajele unei mese servite printre primele, ca i de aperitivele cele
mai alese. Mncarea, de asemenea, era neobinuit de bun.
De-abia cnd ajunse la delicioasa brnz cu smntn, Bouc se ndrept din ale i-i
permise s atace i alte domenii dect cele gastronomice. Era n acel moment sfnt de dup
un prnz bun, cnd tot omul devine filozof.
Ah! oft el. Dac a fi avut pana unui Balzac! Ce-a mai descrie aceast scen.
Fcu un gest larg cu mna.
Da, e o idee, rosti Poirot.
Va s zic, eti de aceeai prere? Cred c ar fi ceva inedit, nu-i aa? i totui,
parc nu-i aievea, prietene. mprejurul nostru sunt oameni din toate clasele, de toate
naionalitile i vrstele. Timp de trei zile, aceti oameni, strini unii de alii, vor sta
mpreun. Vor dormi i vor mnca sub acelai acoperi. Iar la captul acestor trei zile, se
vor mprtia care ncotro, fiecare la treaba lui, fr s se mai revad, poate, niciodat.
i totui, spuse Poirot, s presupunem c se ntmpl un accident...
Ah, nu, prietene...

neleg c din punctul dumitale de vedere ar fi regretabil. Dar hai, totui, pentru o
clip, s facem aceast presupunere. Atunci, probabil, toi cei de faar fi legai unul de
altul... cu trup i suflet.
Ce zici de puin vin? zise Bouc, grbindu-se s toarne n pahare. Eti morbid, mon
cher. Poate din cauza digestiei.
E adevrat, recunoscu Poirot, mncarea oriental nu-i tocmai potrivit pentru
stomacul meu.
Sorbi din vin. Apoi, lsndu-se pe spate, cuprinse cu privirea ntreg vagonul. Avea n
faa lui treisprezece oameni care, dup cum observase Bouc, aparineau tuturor claselor i
naionalitilor. ncepu s-i studieze.
La masa din fastteau trei brbai. Poirot i spuse c, vzndu-i singuri, chelnerii,
cu flerul lor infailibil, i aezaser la aceeai mas. Unul din ei, un italian solid, negricios, se
scobea n dini, satisfcut. n faa lui sttea un englez usciv, ngrijit mbrcat, cu acea
figur lipsit de expresie, dezaprobatoare a valetului de meserie. La dreapta englezului, un
american vnjos, ntr-un costum iptor vreun comis-voiajor.
Ai dat lovitura, spunea acesta cu o voce puternic, nazal.
Italianul scoase scobitoarea din gur i gesticul larg.
Pi sigur. Asta ziceam i eu mereu.
Englezul se uit pe fereastr i tui. Poirot i mut privirea n alt parte.
L-a o msusttea, foarte eapn, una dintre cele mai urte btrne pe care le
vzuse vreodat. O urenie distins, mai curnd fascinant dect respingtoare. Sttea
foarte dreapt. n jurul gtului purta un colier de perle foarte mari care, orict de ciudat ar
prea, erau veritabile. Minile i erau acoperite cu inele. Pe umeri i atrna un mantou de
blan. O toc neagr i acoperea cretetul capului, reliefnd, prin contrast, faa galben, ca
de broasc.
Tocmai i vorbea chelnerului, cu o voce limpede, politicoas, dar extrem de
autoritar.
Fii aa de bun i du n compartimentul meu o sticl de ap mineral i un pahar
mare cu suc de portocale. Ai grij ca la masa de sear s am pui gtit fr sos i pete fiert.
Chelnerul i ddu, respectuos, asigurrile cuvenite.
Btrna i mulumi discret din cap i se ridic. Se uit o clip la Poirot, apoi trecu mai
departe, cu o nepsare tipic aristocratic.
E prinesa Dragomiroff, i opti Bouc. Rusoaic. Brbatul ei a fcut avere nainte
de revoluie i a investit-o n strintate. E foarte bogat. O cosmopolit.
Poirot ncuviindin cap. De altfel, auzise de prinesa Dragomiroff.
E o personalitate, continu Bouc. Urt foc, dar impune. Eti de acord?
Poirot era de acord.
La o alt mas din cele mari, Mary Debenham se afla n compania a dou femei. Una
din ele, de vrst mijlocie, nalt, purta o bluz n carouri i fust de stof. Prul decolorat
era strns ntr-un coc imens, aranjat fr gust; avea ochelari i o falung i blajin, ca de
oaie. Asculta cu atenie ce spunea a treia femeie, o btrn vnjoas, cu o figur simpatic,
care vorbea limpede, monoton, fr s dea nici cel mai mic semn c s-ar gndi s respire
sau s termine ce avea de spus.
...i cum spunea fiic-mea, de-aia zice nu poi s aplici metodele americane
n ara asta. i e i normal ca oamenii de pe-aici s fie indoleni zicea ea. Doar nu-i
zorete nimeni. Dar oricum, ai fi mirate s aflai ce se face la colegiul nostru. Au pus mna
pe nite profesori minunai. Cred c nimic nu valoreaz mai mult dect educaia. Trebuie s
aplicm idealurile noastre occidentale i s-i nvm pe cei din Orient s le adopte. Fiicmea mai zicea c...
Trenul intr ntr-un tunel. Vocea, calm, monoton, se auzi mai nbuit.
La masa urmtoare, de fapt o msu, colonelul Arbuthnot sttea singur. Privea fix n
cretetul domnioarei Debenham. Nu mai stteau mpreun, dei ar fi putut foarte uor s-o
fac. De ce?
Probabil, se gndi Poirot, Mary Debenham o fi avut ceva mpotriv. O guvernant
tie s fie prudent. Aparenele conteaz. O femeie care trebuie s-i ctige existena
trebuie s fie discret.

Privirea i alunec spre cealalt parte a vagonului. n colul cel mai ndeprtat, lng
perete, edea o femeie trecut de prima tineree, mbrcat n negru. Avea o falat, lipsit
de expresie. Nemoaic sau scandinav, opin Poirot. Probabil camerist.
Mai departe, o pereche prins ntr o discuie animat. Brbatul purta haine englezeti
dintr-o stof uoar, dar se vedea bine c nu era englez. Dei Poirot nu-i zrea dect ceafa,
forma capului i linia umerilor l trdau. Un brbat bine fcut. i ntoarse brusc capul,
astfel c Poirot putu s-l vad din profil. ntr-adevr, un brbat foarte frumos, de vreo
treizeci de ani, cu o mustamare, ngrijit.
Femeia din faa lui era foarte tnr, o fetican aproape dac avea douzeci de,
ani. Purta un taior negru, strns pe corp, o bluz alb de satin, iar prul i era adunat ntr-un
coc mic, dup ultima mod. Avea o figur frumoas, stranie, cu pielea foarte alb, ochii
mari, cprui, iar prul, negru ca tciunele; minile i erau ngrijite, iar unghiile date cu lac
rou. Pe unul din degete purta un inel cu un smarald mare montat n platin. n clipa aceea
fuma dintr-un portigaret lung. Se vdea o oarecare cochetrie n vocea i n privirea ei.
E drgu... i cochet, murmur Poirot. So i soie, nu-i aa?
Bouc ddu din cap.
Ambasada ungar, cred, spuse el. O pereche reuit.
i, n sfrit, ultimii doi meseni vecinul de compartiment al lui Poirot, MacQueen,
i patronul lui, domnul Ratchett. Acesta din urm sttea cu faa spre Poirot, i pentru a doua
oar Poirot remarc expresia respingtoare i falsa bunvoindin ochii-i mici, ntunecai i
cruzi.
Bouc observ, fr ndoial, o schimbare pe chipul prietenului su.
Te uii la animalul tu slbatic? l ntreb el.
Poirot ddu din cap.
Chelnerul servi cafeaua. Bouc, care terminase masa mai devreme, se ridic n
picioare.
M duc n compartimentul meu, spuse. Cnd termini, vino s mai stm de vorb.
Cu plcere.
Poirot sorbi din cafea i mai ceru chelnerului un lichior. Acesta tocmai trecea de la o
mas la alta, pentru a ncasa notele de plat. Se auzi din nou glasul strident, piigiat al
btrnei americane:
Fiic-mea zicea: ia o cartel cu bonuri de mas, i nu mai ai nici un fel de btaie de
cap. Acum nu mai e aa. Se pare c tia opresc zece la sut remiz. i mai e i apa asta
mineral, care are un gust ciudat. i ce m surprinde e c n-au nici Evian i nici Vichy.
Cum s spun... sunt nevoii s serveasc ap local, i explic vecina ei cu chip de
oaie.
Oricum, mi se pare ciudat. Privi cu dispre, la grmada de mruni de pe masa din
faa ei: Uit-te la chestiile astea pe care mi le-a dat, dinari, sau mai tiu eu ce. Un adevrat
gunoi. Vorba fiicei mele...
Mary Debenham se ridic i, salutndu-i comesenele, se ndrept spre u. Colonelul
Arbuthnot porni n urma ei. Adunndu-i mruniul att de dispreuit, btrna american se
ridic i ea, urmat de femeia cu chip de oaie. Perechea de unguri plecase. n vagon mai
rmseser doar Poirot, Ratchett i MacQueen.
Ratchett i spuse ceva lui MacQueen, dup care acesta se scul de la mas i prsi
vagonul. Apoi Ratchett se ridic i el, dar n loc s-l urmeze pe MacQueen, se aez pe
neateptate pe scaunul din faa lui Poirot.
Avei cumva un foc? ntreb el. Vocea i era melodioas, puin nazal. Numele
meu e Ratchett.
Poirot nclin uor capul. Bg mna n buzunar, de unde scoase o cutie de chibrituri
pe care i-o ntinse celuilalt. Ratchett o lu dar nu aprinse nici un chibrit.
Cred c am plcerea s vorbesc cu domnul Hercule Poirot, nu-i aa?
Poirot ddu din nou din cap.
Ai fost corect informat, domnule.
Detectivul simi aintit asupra lui privirea aceea ciudat, sfredelitoare, care-l iscodea
i-l cntrea meticulos.
Aa cum se obinuiete la noi, continu americanul, o s merg direct la int.

Domnule Poirot, a vrea s v angajez.


Poirot se ncrunt.
Clientela mea, domnule, este limitat n ziua de azi. M ocup de foarte puine
cazuri.
Dar, firete, neleg perfect. Propunerea mea ns, domnule Poirot, nseamn o
groaz de bani. i repet cu vocea lui melodioas, convingtoare: O groaz de bani.
Poirot tcu cteva clipe, apoi spuse:
n ce const propunerea dumneavoastr, domnule... Ratchett?
Domnule Poirot, sunt un om bogat, foarte bogat. Iar oamenii n situaia mea au
dumani. Ei bine, am un duman.
Numai unul?
Ce vrei s spunei? se rsti Ratchett.
Domnule, tiu din experienc atunci cnd un om ca dumneavoastr are, cum ai
spus, dumani, asta nseamn c are mai muli, nu unul.
Ratchett se mai liniti n urma acestui rspuns. Spuse grbit:
Da, neleg. Un duman sau mai muli nu conteaz. Ceea ce conteaz e
securitatea mea.
Securitatea?
Am fost ameninat cu moartea, domnule Poirot. Acum mi port singur de grij. i
scoase, o clip, din buzunarul hainei un mic pistol automat. Apoi urm cu o voce dur: Nu
cred c sunt genul de om care poate fi luat prin surprindere. Dar dac m gndesc mai bine,
nu stric s m asigur de dou ori. Cred c ai fi omul potrivit pentru banii mei, domnule
Poirot. i nu uitai, e vorba de o groaz de bani.
Poirot l cercet gnditor cteva clipe. Figura i era absolut impenetrabil.
Regret, domnule, rosti n cele din urm, dar nu pot accepta.
Cellalt l scrut atent.
Ct? ntreb.
Poirot cltin din cap.
Nu m-ai neles, domnule. Am avut mult noroc n profesiunea mea. Am destui
bani pentru a-mi satisface att necesitile ct i capriciile. Acum m ocup doar de cazuri
care... m intereseaz.
Jucai tare, spuse Ratchett. Douzeci de mii de dolari v spun ceva?
Nu.
Mai mult nu dau. tiu ct mi valoreaz pielea.
i eu, domnule Ratchett.
Ce v deranjeaz n propunerea mea?
Poirot se ridic n picioare.
Dac-mi vei scuza francheea, v voi spune. Nu-mi place mutra dumneavoastr,
domnule Ratchett.
i zicnd acestea, prsi vagonul.

CAPITOLUL IV
UN STRIGT N NOAPTE
Chiar n aceeai sear, la nou fr un sfert, Simplon Orient Expresul sosi la Belgrad.
Cum plecarea era prevzut abia pentru nou i un sfert, Poirot se hotr s coboare pe
peron. Totui, nu zbovi prea mult. Se lsase un frig ptrunztor i, dei peronul era
acoperit, vntul ridica vrtejuri de zpad. Se ndrept spre vagon. Conductorul, care
tropia pe peron i-i agita braele ca s se mai nclzeasc, vzndu-l, i spuse:
Bagajele domnului au fost duse n compartimentul numrul 1, n compartimentul
domnului Bouc.
i domnul Bouc unde s-a dus?
n vagonul de la Atena, care tocmai a fost ataat.
Poirot plec s-i caute prietenul. Bouc nici nu vru s asculte protestele sale.
Nu face nimic. E mai bine aa. Dumneata mergi n Anglia, i e mai bine s stai n

vagonul care te duce direct pn la Calais. Eu m simt foarte bine aici. Vagonul e linitit. n
afar de mine, mai e doar un doctor grec. Ah, ce noapte! Localnicii zic c de ani de zile n-a
mai czut atta zpad. S sperm c nu ne vom nzpezi. Nu prea mi-ar place, drept s-i
spun.
La nou i un sfert precis, trenul prsi gara. Curnd dup aceea Poirot se ridic, i
ur noapte bun prietenului su i se ndrept spre vagonul lui, aflat n fa, lng vagonul
restaurant.
Cum erau n a doua zi de cltorie, reticenele dispruser.
Colonelul Arbuthnot sttea n ua compartimentului su i discuta cu MacQueen.
Vzndu-l pe Poirot, MacQueen se ntrerupse brusc. Pru foarte surprins.
Oh, exclam el, credeam c ne-ai prsit. Spuneai c o s cobori la Belgrad.
M-ai neles greit, zise Poirot, zmbind. Am ncercat s v explic tocmai cnd
plecam din Istanbul.
Dar bagajul dumneavoastr... s-a topit.
A fost dus ntr-un alt compartiment, asta-i tot.
Aha, neleg.
i i relu conversaia cu Arbuthnot, n timp ce Poirot trecu mai departe. La numai
dou compartimente de al su, o zri pe btrna american, doamna Hubbard, stnd de
vorb cu femeia cu faa de oaie, care se dovedi a fi suedez. Doamna Hubbard tocmai i
ddea nite reviste.
Ia, draga mea, spuse ea. Eu am o sumedenie de lucruri de citit. E ngrozitor cu
frigul sta, nu-i aa?
Rspunse prietenos la salutul lui Poirot.
Suntei foarte amabil, i spuse suedeza.
Ba deloc. Sper c o s dorm bine i c diminean-o s te mai doar capul.
Cred c de frig. O s-mi fac o ceac de ceai.
Ai aspirin? Eti sigur? Eu am ct vrei. Bine, noapte bun, draga mea.
Se ntoarse spre Poirot, prnd s aib chef de vorb.
Biata de ea, e suedez. Dup ct mi dau seama, e un fel de misionar... o
educatoare. Foarte cumsecade, doar c nu prea vorbete englezete. S-a artat foarte
interesat de ce i-am povestit despre fiic-mea.
Poirot tia i el tot ce se putea ti despre fiica doamnei Hubbard. Ca de altfel toi cei
din tren care nelegeau englezete! Aflaser c ea i cu soul ei fceau parte din corpul
didactic al unui mare colegiu american din Smirna i c aceasta era prima cltorie a
doamnei Hubbard n Orient; i mai aflaser ce gndea doamna Hubbard despre turci, despre
lenea lor i despre felul cum i ntreineau drumurile.
Ua celuilalt compartiment se deschise, i valetul cel slab i palid iei pe coridor.
Poirot reui s arunce o privire nuntru. l zri pe Ratchett ntins n pat. Acesta, la rndul
lui, l zri i el, i faa i se schimonosi de furie. Apoi ua se nchise.
Doamna Hubbard l trase pe Poirot deoparte.
tii, mi-e groaznic de fric de omul sta. Oh, nu, nu de valet... de cellalt...
stpnul lui. Stpn, ntr-adevr! E ceva n neregul cu acest om. tii, fiic-mea zicea ntotdeauna c am intuiie. Cnd mami are o presimire, apoi chiar aa se ntmpl, zice fiicmea. i am o presimire cu omul sta. Compartimentul lui e lng al meu, i asta nu-mi
place. Ast-noapte am pus i lanul la ua de acces dintre compartimente. Mi s-a prut c lam auzit ncercnd clana. tii, nu m-a mira deloc dac a afla c, de fapt, e un criminal...
unul din acei tlhari de trenuri despre care tot scriu ziarele. Oi fi eu caraghioas, dar asta e.
Tare mi-e fric de el! Fiic-mea spunea c o s am o cltorie plcut, dar simt c n-o s fie
chiar aa. Poate-i absurd, dar am impresia c se poate ntmpla orice. Orice. i nu neleg
cum poate biatul la simpatic s-i fie secretar.
Colonelul Arbuthnot i MacQueen tocmai veneau nspre ei.
Intrai n compartimentul meu, i spunea MacQueen. Patul nc n-a fost fcut
pentru noapte. n ce privete politica voastr n India, a vrea s m lmuresc asupra...
Cei doi trecur mai departe, spre compartimentul lui MacQueen.
Doamna Hubbard i ur noapte bun lui Poirot.
Cred c-o s m bag direct n pat i o s citesc, spuse ea. Noapte bun.

Noapte bun, doamn.


Poirot intr n compartimentul lui, lipit de al lui Ratchett. Se dezbrci se bg n
pat, citi vreo jumtate de or, apoi stinse lumina.
Cteva ore mai trziu, se trezi brusc. tia ce-l trezise un geamt ascuit, aproape un
strigt, undeva, foarte aproape. n aceeai clip se auzi ritul strident a unei sonerii.
Poirot sri n sus i aprinse lumina. Simi c trenul era oprit. Probabil o staie, i
spuse.
Strigtul l nfiorase. i aminti c n compartimentul de alturi se afla Ratchett.
Cobor din pat i deschise ua, chiar n momentul n care conductorul, venit n grab, btea
la ua lui Ratchett. Poirot inu ua ntredeschis i urmri ce se ntmpl. Conductorul btu
a doua oar. Se auzi o sonerie, apoi se aprinse o lumin cu cteva ui mai departe.
Conductorul privi peste umr.
n aceeai clip se auzi o voce din compartimentul alturat:
Ce n'est rien. Je me suis tromp1.
Bien, Monsieur.
Conductorul se grbi s bat la cealalt u, unde fusese chemat.
Poirot se bg din nou n pat, linitit acum, i stinse lumina. Era exact unu fr
douzeci i trei de minute.

CAPITOLUL V
CRIMA
Nu reui s adoarm de ndat. Poate pentru c trenul sttea pe loc. Era ciudat de
linitit pentru o gar. Dimpotriv, zgomotele din tren preau neobinuit de puternice. l auzi
pe Ratchett micndu-se, apoi un plescit de parc s-ar fi rsturnat lavoarul cu ap,
robinetul curgnd, lipit de pai i din nou un plescit. Pe coridor, rsunar nite pai,
trii, ai cuiva cu papuci de cas n picioare.
Hercule Poirot sttea ntins, cu minile sub cap, cu ochii aintii n tavan. De ce o fi
gara asta att de linitit? i simi gtul uscat. Uitase s cear sticla cu ap mineral. Privi
din nou la ceas. Trecuse de unu i un sfert. S sune dup conductor l s-i cear nite ap
mineral? ntinse degetul spre sonerie, cnd auzi deodat un zbrnit. i trase degetul
napoi. Evident, nu putea nici omul sta s rspund la toate apelurile.
Zbrr... Zbrrr... Zbrrr...
Zbrnitul soneriei nu mai contenea. Dar unde o fi conductorul? Cel care chema i
pierduse rbdarea.
Zbrrr...
n orice caz, i nfipsese bine degetul n buton. n sfrit, se auzir pai grbii.
Conductorul. Btu la o u, nu prea departe de Poirot. Apoi se auzir voci cea a
conductorului, politicoas, cerndu-i scuze, i a unei femei, vehement, guraliv. Doamna
Hubbard!
Poirot zmbi.
Cearta dac se putea vorbi de aa ceva, cci doamna Hubbard cu debitu-i
nentrerupt l copleise pe bietul om, care abia mai putea strecura cteva cuvinte mai dur o vreme. n cele din urm, se prea c lucrurile se mai linitiser. Poirot auzi clar de ast
dat: "Noapte bun, doamn", i o unchizndu-se.
Apoi apsi el pe buton. Conductorul sosi de ndat. Era asudat i nelinitit.
Ap mineral, te rog.
Bien, Monsieur.
Probabil c o licrire din ochii lui Poirot l mboldi s se descarce.
Doamna american...
Ei, ce-i cu ea?
Omul i terse fruntea
nchipuii-v ce mi-a fcut! O ine una i bun c e un brbat n compartimentul ei!
Spunei i dumneavoastr, domnule. ntr-un spaiu att de mic. (i art cu mna ct.) Unde
1

Nu-i nimic. M-am nelat.

s se ascund? Am ncercat s-i explic, s-i art c e imposibil. Nimic. Nu se las deloc. C
s-a trezit deodati a simit c e un brbat nuntru. Atunci, cum se face, am ntrebat-o eu,
c a ieit afar i a lsat ua zvort dup el? Dar ea nu vrea s tie de nimic. Parc n-am
avea i alte griji pe cap. Zpada asta...
Ce-i cu zpada?
Domnul n-a observat? Trenul s-a oprit. Suntem nzpezii. Dumnezeu tie ct o s
stm aici. mi amintesc c o dat am stat nzpezii vreo apte zile.
Unde suntem?
ntre Vincovici i Brod.
Oh, fcu Poirot necjit.
Conductorul plec i se rentoarse cu apa mineral.
Noapte bun, domnule.
Poirot bu un pahar i se culc la loc.
Tocmai aipise, cnd ceva l trezi din nou. De ast dat era un zgomot surd. Ceva greu
care se lovise de u. Se ridic n picioare, deschise ua i privi afar. Nimic. Doar pe
coridor, n dreapta, observ o femeie, ntr-un chimono rou, ndeprtndu-se grbit. La
cellalt capt l zri pe conductor, aezat pe scunelul su. Scria ceva pe nite foi mari de
hrtie. Era o linite desvrit.
"Hotrt lucru, sufr de nervi", i spuse Poirot i se vr sub pled.
De ast dat dormi pn diminea.
Cnd se trezi, trenul era tot nemicat. Ddu la o parte perdeaua i privi afar. Nmei
mari de zpad peste tot.
Lu ceasul de pe noptier: era trecut de nou.
La zece fr un sfert, pus la punct i spilcuit ca ntotdeauna, i fcu apariia n
vagonul restaurant. Din toate prile se auzeau vicreli i oftaturi.
Orice barier ntre pasageri dispruse. Erau toi trup i suflet n faa nenorocirii
comune. Lamentrile doamnei Hubbard le acopereau pe ale celorlali.
Fiic-mea zicea c o s fie cea mai plcut cltorie din lume. Nici nu te aezi
bine, c ai i ajuns la Paris. i-acum, uite, putem s stm aici nu tiu cte zile. Iar vaporul
meu pleac poimine. Cum o s-l mai prind acum? Nici mcar nu pot s telegrafiez s-mi
anuleze traversarea. Simt c nnebunesc.
Italianul, la rndul lui, declar c fi ateapt treburi urgente la Milano. Americanul cel
solid nu gsi altceva de spus dect c "stm cam prost, doamn" i ncerc s-o liniteasc pe
doamna Hubbard, exprimndu-i prerea c trenul ar putea reface din ntrziere.
Sora mea... copiii ei. toi m ateapt, spuse suedeza, i izbucni n plns. i nu pot
nici s-i anun. Ce-or s cread? Or s-i spun c mi s-a ntmplat vreo nenorocire.
Ct vreme o s rmnem aici? se interes Mary Debenham. tie cineva?
Vocea i trda nelinitea. Poirot observ ns c era mult mai calm dect n timpul
opririi neateptate pe care-o avuseser n Taurus Expres.
Vocea doamnei Hubbard le acoperi din nou pe celelalte.
Nimeni nu tie nimic n trenul sta. i nimeni nu ncearc s fac ceva. O
aduntur de strini, care habar n-au de nimic. Dac s-ar fi ntmplat aa ceva acas, s-ar fi
gsit cineva s ncerce cel puin s fac ceva.
Arbuthnot se ntoarse spre Poirot i i vorbi ntr-o aleas francez anglicanizat:
Vous tes un directeur de la ligne, je crois, Monsieur. Vous pouvez nous dire...2
Poirot l corect, surznd.
Nu, nu, vorbi el englezete, nu sunt eu acela. M confundai cu prietenul meu, cu
domnul Bouc.
Oh, m scuzai.
Nu face nimic. E foarte firesc. Stau n compartimentul pe care-l ocupase dnsul
nainte.
Bouc nu se afla n acel moment n vagonul restaurant. Poirot se uit mprejur s vad
cine mai lipsete: prinesa Dragomiroff i perechea de unguri. De asemenea Ratchett,
valetul acestuia, i camerista.
Suedeza se terse la ochi.
2

Suntei director al liniei, ml sa pare, domnule. Putei s ne spunei...

Ce caraghioas sunt! spuse ea. S plng astfel. Totul o s se termine cu bine.


Aceast nelepciune cretin nu era ns mprtiti de ceilali.
Dumitale i d mna s vorbeti aa, spuse MacQueen ngrijorat. Putem s stm
aici nu tiu ct.
n ce ar suntem? ntreb doamna Hubbard, printre lacrimi.
Aflnd c e vorba de Iugoslavia, spuse:
Oh, una din chestiile alea balcanice. Pi, la ce altceva te poi atepta?
Dumneavoastr suntei singura mai calm, i se adres Poirot domnioarei
Debenham.
Ea ridic uor din umeri.
Ce poi s faci?
Suntei o filozoaf, domnioar.
Oh, asta implic o atitudine detaat. Cred c sunt numai indiferent. Am nvat
s evit emoiile inutile.
Vorbea fr s-l priveasc. Se uita undeva, pe fereastr, la nmeii mari de zpad.
Avei o voinputernic, domnioar, continu Poirot, binevoitor. Cred c suntei
cea mai tare dintre noi.
Oh, nu, nicidecum. Cunosc pe cineva mult mai tare dect mine.
Pe cine anume?
Ea pru s-i revin brusc, s-i dea seama c, n fond, vorbete cu un strin, un
necunoscut, cu care pn n aceast dimineadac schimbase cteva cuvinte.
ncepu s rd. Un rs politicos, dar straniu.
Ei bine, s zicem doamna n vrst. Ai observat-o probabil. O btrn foarte
urt, dar fascinant. Ajunge s ridice un deget i s cear ceva cu vocea ei politicoas, i
toi se pun imediat n micare.
Se pun n micare i pentru prietenul meu, domnul Bouc, spuse Poirot. i asta
pentru c e un director al liniei, i nu pentru c ar fi un om care impune.
Mary Debenham zmbi.
Dimineaa se scurgea pe nesimite. Civa dintre cltori, printre care i Poirot,
rmaser n vagonul restaurant. mpreun, timpul trecea parc mai repede. Poirot mai afl i
alte amnunte despre fata doamnei Hubbard, despre statornicele obiceiuri ale rposatului
domn Hubbard, de cnd se scula dimineai i ncepea micul dejun cu o porie bun de
fulgi de ovz i pn la odihna de noapte cnd, bgndu-se n pat, i trgea n picioare osetele croetate de prea buna doamn Hubbard.
Tocmai cnd asculta o relatare cam ncurcat a suedezei despre elurile ei de
misionar, unul dintre conductori intr n vagon i se ndrept spre el.
M scuzai, domnule.
Poftim?
Domnul Bouc v transmite omagiile sale i ar fi bucuros dac ai fi att de amabil
s venii pn la el pentru cteva clipe.
Poirot se ridic, ceru scuze suedezei i o lu n urma conductorului. Nu era
conductorul pe care-l tia el; acesta era un brbat voinic, chipe.
Merser de-a lungul coridorului pn la captul vagonului su, apoi trecur n cellalt
vagon.
Conductorul btu la o u, apoi se ddu deoparte i-i fcu loc lui Poirot s intre.
Nu era compartimentul lui Bouc, ci unul de clasa a doua, ceva mai mare. n orice caz,
prea ticsit.
Bouc edea n col, lng fereastr. n faa lui sttea un brbat scund, negricios, care
se uita afar. n mijlocul compartimentului, n picioare, se aflau un brbat solid, mbrcat
ntr-o uniform albastr (eful trenului) i conductorul vagonului su de dormit.
Ah, bunul meu prieten! exclam Bouc. Intr. Avem nevoie de dumneata.
Brbatul cel scund, de la fereastr, se mut cu un loc mai ncolo i Poirot,
strecurndu-se printre cei doi slujbai, se aez n faa lui Bouc.
Expresia de pe faa lui Bouc i aprinse imaginaia cum obinuia Poirot s spun.
Era limpede c se ntmplase ceva neobinuit.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.

E nimerit ntrebarea. Mai nti, nzpezirea asta. Iar acum...


Fcu o pauz. Conductorul vagonului de dormit suspin nbuit.
Iar acum ce?
Iar acum un pasager zace mort n patul lui... njunghiat.
Vocea lui Bouc exprima o resemnare disperat.
Un pasager? Care?
Un american cu numele de... cut n nite hrtii Ratchett, da, da, Ratchett.
ntr-adevr, domnule, ngim conductorul.
Poirot se ntoarse spre el. Omul era alb ca varul.
Ar fi mai bine s iei loc, spuse Poirot. Nu te prea in picioarele.
eful trenului se ddu la o parte i conductorul se prvli ntr-un col, ascunzndu-i
faa n mini.
Brrr! fcu Poirot. Vd c nu-i de glum.
Bineneles. n primul rnd, pentru c o crim e o nenorocire prin ea nsi. Apoi,
de ast dat, i mprejurrile sunt neobinuite. Aici unde ne aflm nu putem face nici o
micare. Putem rmne aici ore ntregi, ba chiar zile ntregi. i nc ceva. n aproape toate
rile prin care am trecut, am avut poliie local pe tren. Dar n Iugoslavia, nu. nelegi?
Da, asta o s ne dea mult btaie de cap, spuse Poirot.
i nu-i dect nceputul. Doctorul Constantine... oh, am uitat s v prezint. Doctorul
Constantine, domnul Poirot.
Cei doi se salutar.
Doctorul Constantine e de prere c moartea a survenit n jurul orei unu noaptea.
E greu s te pronuni cu precizie n astfel de situaii, spuse doctorul, dar cred c
pot afirma cu siguranc omul a murit ntre miezul nopii i ora dou.
Cnd a fost vzut domnul Ratchett ultima oar n via? ntreb Poirot.
Se tie c era nc n viape la ora unu fr douzeci, cnd a vorbit cu
conductorul, l lmuri Bouc.
ntr-adevr, spuse Poirot. Am auzit i eu. Asta a fost ultima oar?
Da.
Poirot se ntoarse ctre doctor, care continu:
Fereastra compartimentului domnului Ratchett a fost gsit larg deschis, lsnd
s se presupun c criminalul a fugit pe acolo. Dup prerea mea, ns, aceast fereastr
deschis nu-i dect o curs. Oricine ar fi ieit pe acolo ar fi lsat urme clare n zpad. Or,
nu exist nici un fel de urme.
Cnd a fost descoperit crima? ntreb Poirot.
Michel!
Conductorul se ridic. Faa i era nc palid i rvit.
Spune acestui domn exact ce s-a ntmplat, i ceru Bouc.
Conductorul ncepu s vorbeasc tulburat, ntrerupndu-se din cnd n cnd.
Valetul domnului Ratchett... a btut de cteva ori n u, azi diminea. Nici un
rspuns. Apoi, acum vreo jumtate de or, a venit i chelnerul. Voia s tie dac domnul ia
micul dejun. Era unsprezece, tii... am deschis ua cu cheia mea. Dar mai era i lanul pus.
Din nou, nici un rspuns. De altfel, era foarte linite nuntru i frig, foarte frig. Fereastra
ora deschis i zpada cdea nuntru. M-am gndit, c domnul o fi avut o criz. M-am dus
dup eful de tren i mpreun am rupt lanul i am intrat. Era... Ah, era ngrozitor!
i acoperi din nou faa cu minile.
Aadar, ua era ncuiat i lanul pus pe dinuntru, spuse Poirot, dus pe gnduri.
Nu e sinucidere, ce zicei?
Doctorul rse ironic.
Se njunghie oare un sinuciga n dousprezece... cincisprezece locuri?
Poirot csc ochii mari.
Dar asta e o adevrat slbticie, spuse el.
Aici e mna unei femei, se auzi pentru prima oar glasul efului de tren. Putei fi
siguri c e mna unei femei. Numai o femeie poate njunghia aa.
Doctorul Constantine lu o min meditativ.
Trebuie s fi fost o femeie foarte voinic, spuse el. N-a vrea s vorbesc n termeni

tehnici, care mai mult ne-ar ncurca, dar pot s v ncredinez c una sau dou dintre
lovituri au fost att de puternice, nct au strpuns cteva zone compacte de oase i muchi.
Nu e, dup cum se vede, o crim tiinific, spuse Poirot.
E cu totul netiinific, continu doctorul. Loviturile par date absolut la ntmplare.
Unele au nimerit alturi, neproducnd aproape nici o ran. E ca i cum fptaul ar fi nchis
ochii i, cuprins de o furie oarb, ar fi izbit fr s se uite.
E o femeie, vorbi iar eful de tren. Femeile sunt aa. Cnd le apuc furia, devin
foarte puternice.
i ddu din cap, att de convins nct ceilali bnuir c omul vorbete din propria-i
experien.
Cred c pot i eu s adaug ceva la ceea ce tim pn n prezent, spuse Poirot.
Domnul Ratchett a stat de vorb ieri cu mine. Mi-a spus, dup cte am neles, c viaa i
era n pericol.
Suprimat, sta-i cuvntul american, nu-i aa? spuse Bouc. Aici nu-i o femeie, ci un
gangster.
eful de tren prea mhnit de eecul teoriei sale,
Dac e aa, spuse Poirot, atunci a fcut-o un amator.
Tonul vocii sale exprima o dezaprobare profesional.
E printre cltori un american solid, i continu ideea Bouc, un om cu o figur
oarecare, mbrcat cam fistichiu. Mestec tot timpul gum, ceea ce cred c nu se prea
obinuiete n lumea bun. tii la cine m refer?
Conductorul, cruia i era adresat ntrebarea, ncuviindin cap.
Da, domnule, numrul 16. Dar nu se poate s fi fost el. L-a fi vzut intrnd sau
ieind din compartiment.
N-ai fi putut. N-ai fi putut. Dar ajungem i la asta numaidect. Problema e ce
facem?
Privi nspre Poirot. Acesta i ntoarse privirea.
Hai, prietene, spuse Bouc. Pricepi ce-a vrea s-i cer. tiu ce poi. Te rog, preia
acest caz. Nu, nu, nu refuza. i dai seama, pentru noi... vreau s spun pentru "Compagnie
Internationale des Wagons Lits", e o chestiune serioas. Ce bine ar fi, cnd va sosi poliia
iugoslav, s le putem comunica rezultatul! Dac nu, amnri, neplceri i cte i mai cte.
Apoi, dup cum tii, tot felul de ncurcturi pricinuite unor persoane nevinovate. i, n loc
de toate acestea, dumneata rezolvi misterul! Vom spune: "A avut loc o crim... i iat
criminalul!".
i dac nu-l rezolv?
Ah, mon cher. Vocea domnului Bouc deveni afectuoas: Doar i cunosc reputaia.
Am auzit despre unele din metodele dumitale. E cazul ideal pentru dumneata. S ncepi s
cercetezi antecedentele tuturor acestor oameni, s le verifici buna-credin toate astea iau
timp i pot isca nenumrate neplceri. Dar nu te-am auzit oare zicnd c pentru a rezolva un
caz, e suficient s te aezi ntr-un fotoliu i s cugei? Ei bine, f asta. Interogheaz-i pe toi
pasagerii, cerceteaz cadavrul, examineaz indiciile care apar ici i colo, i pe urm... ce si mai spun, am ncredere n dumneata! Sunt sigur c faima dumitale nu-i vorb goal.
Aaz-te n fotoliu i cuget. Pune la treab cum te-am auzit de attea ori spunnd
micile celule cenuii, i vei afla!
Se aplec nainte, nvluindu-i prietenul cu o privire plin de afeciune.
ncrederea dumitale m emoioneaz, spuse Poirot micat. Dup cum bine spui, nu
poate fi vorba de un caz dificil. Eu nsumi, ast-noapte... dar mai bine s nu vorbim de asta
acum. Ca s fiu sincer, ntmplarea m intrig. Tocmai m gndeam, acum vreo jumtate
de or, c ne ateapt multe ore de plictiseal, nepenii aici. i acum iat... am n fao
problem care nu cere dect s fie rezolvat.
Accepi deci? ntreb Bouc, nerbdtor.
Firete. Preiau acest caz.
Bravo! Vom fi cu toi la dispoziia dumitale.
Pentru nceput, a dori un plan al vagonului "Istanbul-Calais" i o list cu numele
cltorilor care ocup diferitele compartimente. A mai vrea, de asemenea, s vd
paapoartele i biletele lor de drum.

Michel o s aib grij de toate astea.


Conductorul iei.
Ce ali pasageri mai avem? ntreb Poirot.
n acest vagon, doctorul Constantine i cu mine suntem singurii. n vagonul de
Bucureti e un domn n vrst, puin chiop. Conductorul l cunoate bine. Apoi vin
vagoanele obinuite, dar ele nu prezint nici un interes pentru noi, ntruct au fost ncuiate
ast-noapte, dup ce s-a servit cina. naintea vagonului "Istanbul-Calais" se afl numai
vagonul restaurant.
Se pare, deci, spuse Poirot, c asasinul ar trebui cutat n vagonul "IstanbulCalais". Se ntoarse ctre doctor: Asta voiai s spunei, mi se pare.
Doctorul ncuviin.
La o jumtate de or dup miezul nopii, ne-am nzpezit. De atunci nimeni n-a
mai prsit trenul.
Bouc adug solemn:
Asasinul e printre noi... n tren...

CAPITOLUL VI
O FEMEIE?
Mai nti de toate, spuse Poirot, a vrea s schimb cteva cuvinte cu tnrul
MacQueen. El ar putea s ne dea unele informaii preioase.
Desigur, aprob Bouc, ntorcndu-se ctre eful de tren. Poftete-l pe domnul
MacQueen.
eful de tren plec s execute ordinul. ntre timp, conductorul se ntoarse cu un teanc
de paapoarte i bilete de tren. Bouc le lu n primire.
Mulumesc. Michel. Cred c ar fi mai bine dac te-ai ntoarce la postul dumitale.
Mrturia dumitale o vom primi oficial, mai trziu.
Prea bine, domnule, spuse acesta i iei.
Dup ce-l vom auzi pe tnrul MacQueen, spuse Poirot, poate c domnul doctor
va avea amabilitatea s mearg mpreun cu mine n compartimentul domnului Ratchett.
Desigur.
Dup ce vom termina acolo...
n acel moment, ns, ua se deschise i apru eful de tren nsoit de MacQueen.
Bouc se ridic.
Stm cam nghesuii aici, spuse el amabil. Poftim n locul meu, domnule
MacQueen. Domnul Poirot se va aeza n faa dumitale... aa...
Apoi se ntoarse ctre eful de tren.
Evacueaz pe toat lumea din vagonul restaurant. Vagonul va fi la dispoziia
domnului Poirot. Vei conduce ancheta acolo, mon cher, nu-i aa?
Da, cred c e mult mai bine aa.
MacQueen se uita cnd la unul cnd la altul, nereuind s neleag franceza lor cam
iute.
Qu'est ca qu'il y a? articul el chinuit. Pourquoi...3
Cu un gest hotrt, Poirot i fcu semn s se aeze.
MacQueen lu loc i ncepu din nou:
Pourqoui...? apoi revenindu-i, o lu pe limba lui: Despre ce e vorba? S-a
ntmplat ceva?
Poirot ddu din cap.
ntocmai. S-a ntmplat ceva. Fii pregtit pentru o lovitur. Patronul dumitale,
domnul Ratchett, a murit.
MacQueen scoase un uierat. Ochii i se aprinser puin. n rest, nu manifest nici un
semn de uimire sau durere.
Deci, pn la urm, tot nu s-au lsat, spuse el.
Ce vrei s spui cu asta, domnule MacQueen?
3

Ce s-a ntmplat?... De ce?...

MacQueen ezit.
Crezi c domnul Ratchett, relu Poirot, a fost asasinat?
Pi n-a fost? De ast dat MacQueen era acela care se arta mirat. Bineneles,
adug el ncet, bineneles c asta cred. Sau vrei s spunei c a murit n somn? Nu,
btrnul era tare ca un... ca un...
Se opri, zmbind ncurcat.
Nu, nu, spuse Poirot, presupunerea dumitale e ntru totul adevrat. Domnul
Ratchett a fost asasinat. njunghiat. Dar a vrea s tiu de ce erai att de sigur c a fost
omort, i c n-a murit aa, de moarte bun.
MacQueen ovi.
A vrea s m lmuresc, spuse el. Cine suntei, exact, dumneavoastr? i de unde
suntei?
Reprezint "La Compagnie Internationale des Wagons Lits". Fcu o pauz, apoi
adug: Sunt detectiv. Numele meu este Hercule Poirot.
MacQueen nu se artdeloc surprins. Spuse doar:
Oh, da?
i atept ca cellalt s continue.
Poate c numele v spune ceva?
Da, mi se pare oarecum cunoscut... numai c ntotdeauna am fost convins c
trebuie s fie numele unui croitor de dame.
Poirot l privi cu dezgust.
Nemaipomenit! exclam el.
Ce e nemaipomenit?
Nimic, nimic. S continum. A vrea s-mi relatezi, domnule MacQueen, tot ce
tii despre mort. i erai cumva rud?
Nu. Sunt... am fost... secretarul lui.
De cnd?
Cam de un an.
Fii bun i spune-mi tot ce tii.
Ei bine, l-am ntlnit pe domnul Ratchett n urm cu un an, n Persia...
Poirot l ntrerupse.
Ce cutai acolo?
Venisem de la New York s vd o concesiune petrolier. Nu cred s v intereseze.
n orice caz, o cam fcusem de oaie, eu i prietenii mei. Domnul Ratchett trsese la acelai
hotel. Tocmai se certase cu secretarul su. Mi-a oferit mie postul, i am acceptat. N-aveam
nimic de fcut, aa c am fost bucuros s gsesc pe loc o slujb bine pltit.
i de atunci?
Am tot cltorit. Domnul Ratchett voia s vad lumea. Numai c-l mpiedica
faptul c nu tia nici o limb strin. Eu eram mai mult ghid dect secretar. A fost o via
plcut.
Acum, spune-mi tot ce tii despre patronul dumitale.
MacQueen ridic, ncurcat, din umeri.
Nu-i chiar att de uor.
Care era numele lui ntreg?
Samuel Edward Ratchett.
Era cetean american?
Da.
Din ce parte a Americii?
Nu tiu.
Bine, spune mi atunci ce tii.
Domnule Poirot, adevrul-adevrat o c nu tiu absolut nimic! Domnul Ratchett
nu vorbea niciodat despre sine sau despre viaa pe care a dus-o n America.
Care crezi c era motivul?
Nu tiu. Mi-am nchipuit c i-o fi fost ruine de originile sale. Aa sunt unii
oameni.
Te satisface aceast explicaie?

Ca s fiu sincer, nu.


Avea rude?
Nu mi-a pomenit niciodat.
Poirot insist.
Trebuie s-i fi formulat vreo ipotez, domnule MacQueen.
Da, ntr-adevr. n primul rnd, nu cred c Ratchett e numele lui real. Cred c a
prsit America tocmai ca s scape de cineva, sau de ceva. Cred c a reuit... pn n urm
cu cteva sptmni.
Cnd ce s-a ntmplat?
Cnd a nceput s primeasc scrisori... scrisori de ameninare.
Dumneata le-ai vzut?
Da. Eu m ocupam de coresponden. Prima scrisoare a sosit acum vreo dou
sptmni,
Aceste scrisori au fost distruse?
Nu. Cred c mai am vreo dou printre hrtiile mele. Una dintre ele, tiu c a rupt-o
Ratchett ntr-un moment de furie. S vi le aduc?
Dac eti att de bun.
MacQueen plec i se ntoarse dup cteva minute. i ntinse lui Poirot dou foi de
hrtie, cam mototolite.
Prima scrisoare avea urmtorul coninut:
Crezi c ne-ai tras pe sfoar, nu-l aa? i c ai scpat? Nici nu te gndi. Suntem pe
cale s punem mna pe tine, Ratchett. i vom pune!
Nici o semntur. Fr s scoat o vorb, doar cu sprncenele ncruntate, Poirot lu i
a doua scrisoare.
O s te nhm Ratchett! Destul de curnd. Punem noi mna pe tine, pricepi?
Poirot aez scrisoarea deoparte.
Stilul e acelai, zise el. Nu ns i scrisul.
MacQueen se holb la el.
Dumneata n-ai observat, spuse Poirot binevoitor. E nevoie de un ochi
experimentat. Aceast scrisoare n-a fost scris de o singur persoan, domnule MacQueen,
ci de dou sau mai multe persoane, dintre care fiecare a scris, pe rnd, cte o liter sau un
cuvnt. Apoi sunt scrise cu litere de tipar, ceea ce ngreuiaz identificarea autorilor.
Se ntrerupse o clip, apoi relu:
tii c domnul Ratchett mi-a solicitat ajutorul?
Dumneavoastr?
Uimirea lui MacQueen l convinse pe Poirot c tnrul nu tia, ntr-adevr, nimic.
Da, mie. Era alarmat. Spune-mi, cum a reacionat cnd a primit prima scrisoare?
MacQueen ezit cteva clipe.
E greu de spus. Furia i-a trecut foarte repede... A nceput s rd, linitit, ca de
obicei. Dar ntr-un fel i tnrul se nfior puin am simit c sub calmul lui se
ascunde ceva.
Poirot ddu din cap. Apoi l ntreb pe neateptate:
Domnule MacQueen, vrei s-mi spui, dar absolut sincer, ce prere aveai despre
patronul dumitale? ineai la el?
Hector MacQueen rmase tcut cteva clipe.
Nu, spuse el, ntr-un trziu, nu ineam la el.
De ce?
Nu pot s v spun exact. Era ntotdeauna, n felul su, foarte amabil. Se ntrerupse
un moment, apoi urm: O s v spun adevrul, domnule Poirot. mi era antipatic. l
dispreuiam i nu aveam ncredere n el. Era, sunt sigur, un om crud i periculos. Trebuie,
totui, s recunosc c nu am nici un fel de temeiuri n sprijinul acestei preri.
i mulumesc, domnule MacQueen. nc o ntrebare: cnd l-ai vzut ultima dat

pe domnul Ratchett n via?


Ast-noapte, pe la... se gndi o clip pe la zece. M-am dus n compartimentul
lui s-mi dicteze ceva.
n legtur cu ce?
Nite plcue de faiani vase antice pe care le-a cumprat n Persia. Nu-i
trimiseser ceea ce cumprase. A urmat o corespondenlung i enervant.
i asta a fost ultima dat cnd Ratchett a mai fost vzut n via?
Da, cred c da.
tii cumva cnd a primit Ratchett ultima scrisoare de ameninare?
n dimineaa zilei n care am plecat din Constantinopol.
A mai vrea s te ntreb ceva, domnule MacQueen. Erai n termeni buni cu
patronul dumitale?
Ochii tnrului sclipir brusc.
Ai putea crede c ntrebarea asta o s m ia cu furnicturi pe la spate. Dar, cum se
spune, "nu m putei prinde cu nimic". Eram n cei mai buni termeni.
A vrea numele dumitale ntreg i adresa dumitale din America.
MacQueen i spuse numele Hector Willard MacQueen i adresa din New
York.
Poirot se ls pe spate i-i sprijini capul pe speteaz.
Asta-i tot, deocamdat, domnule MacQueen, spuse. i-a fi recunosctor dac ai
ine pentru dumneata, ctva vreme, tirea morii domnului Ratchett.
Ar trebui ntiinat i valetul lui, Masterman.
Probabil c tie, i rspunse Poirot, sec. Dac-i aa, ncearc s-l convingi s-i in
gura.
N-o s fie prea greu. E un englez care respect zicala "ferete-te de cei dimprejur".
Are o prere proast despre americani i nici un fel de prere despre celelalte naionaliti.
Mulumesc, domnule MacQueen.
Americanul se ridic i iei.
Ei? spuse Bouc. Crezi c a spus adevrul?
Pare cinstit i dintr-o bucat. N-a simulat nici un fel de afeciune pentru stpnul
su, cum ar fi fcut-o dac ar fi fost amestecat ntr-un fel. E drept, Ratchett nu i-a spus c a
ncercat s m angajeze i c nu a reuit, dar nu cred c asta e mpotriva lui. mi nchipui c
domnul Ratchett era un gentleman care nu prea flecrea la ntmplare.
Eti de prere, deci, c cel puin e persoan e nevinovat, rosti Bouc, jovial.
Poirot i arunc o privire plin de repro.
Eu? Eu suspectez pe toat lumea, pn n ultima clip. Totui, trebuie s recunosc
c nu prea l vd pe acest sobru i perspicace MacQueen pierzndu-i cumptul i njunghiindu-i victima de dousprezece sau paisprezece ori. Nu se potrivete cu felul lui de a
fi... nu se potrivete deloc.
Aa e, spuse Bouc, dus pe gnduri. Asta e fapta unui om aproape nnebunit de ur.
Te gndeti mai degrab la un temperament latin, sau, vorba amicului nostru, eful de tren,
la o femeie.

CAPITOLUL VII
CADAVRUL
Urmat de doctorul Constantine. Poirot o lu spre compartimentul celui ucis, n
cellalt vagon. Conductorul le deschise ua cu cheia lui. Cei doi intrar. Poirot se ntoarse
ntrebtor ctre doctor.
A fost deranjat ceva aici?
Nimic. N-a fost atins nimic. Am avut grij s nu mic cadavrul n timp ce-l
examinam.
Poirot ddu satisfcut din cap. Privi mprejur. Primul lucru pe care-l simi fu frigul.
Un frig tios. Fereastra era larg deschis, iar perdeaua tras.
Brr, fcu el.

Doctorul zmbi.
N-am vrut s-o nchid, spuse el.
Poirot examin fereastra cu atenie.
Ai avut dreptate, spuse el. Nimeni n-a ieit pe-aici. Probabil c fereastra a fost
lsat deschis tocmai pentru a ne sugera asta, dar dac aa stau lucrurile, atunci zpada a
dejucat planurile asasinului.
Cercet amnunit rama ferestrei. Scoase din buzunar o cutiui sufl puin praf din
ea.
Nici o amprent. nseamn c au fost terse. Dar chiar dac ar fi rmas amprente,
ne-ar fi dat prea puine indicii. Ar fi fost, probabil, fie cele ale lui Ratchett, fie ale valetului,
fie ale conductorului. n ziua de azi criminalii nu mai fac asemenea greeli. Astfel stnd
lucrurile, adug el voios, cred c-am putea nchide fereastra. Altfel, o s nghem n
rcitorul sta!
Dup ce nchise fereastra, se ntoarse n sfrit spre trupul imobil care zcea ntins pe
pat, cu faa n sus. Bluza pijamalei, plin de pete ruginii, fusese descheiat i sttea
mototolit.
Am vrut s vd natura rnilor, explic doctorul.
Poirot i fcu semn c nelege. Se aplec deasupra cadavrului. ntr-un trziu, se
ndrept de mijloc. Faa i se strmb puin.
Nu-i prea plcut, spuse. Cineva trebuie s fi stat n locul acesta i s fi lovit
ntruna. Cte rni sunt exact?
Am numrat dousprezece. Una sau dou sunt superficiale... practic nite
zgrieturi. Pe de alt parte, cel puin trei dintre ele puteau provoca moartea.
Ceva n glasul doctorului i atrase atenia lui Poirot. l privi scruttor. Doctorul se uita
deconcertat la cadavru.
Ceva i se pare ciudat, nu-i aa? l ntreb Poirot cu blndee. Spune, prietene. Te
intrig ceva?
Da.
Ce anume?
Vezi aceste dou rni... aici i aici... i i le art cu degetul. Sunt adnci; fiecare
lovitur trebuie s fi tiat mai multe vase de snge i, cu toate acestea, n-au sngerat aa
cum te-ai fi ateptat.
Asta nseamn c?
C omul era deja mort... adic mort de ctva vreme cnd aceste rni au fost
fcute. Dar asta e, firete, absurd.
Aa s-ar prea, spuse Poirot. Dac nu cumva asasinul nostru i-o fi nchipuit c nu
i-a fcut cum trebuie treaba, i s-a ntors napoi s mail loveasc de cteva ori ca s fie
sigur! dar asta nu prea are sens! Altceva?
Ei bine, mai e nc ceva. Vezi aceast ran, de aici, la braul drept... lng umr. Ia
creionul meu. Poi s loveti aa?
Poirot ridic mna.
Aha, spuse el. neleg. Cu mna dreapt e extrem de greu... aproape imposibil. Ar
fi trebuit s loveasc cu mna rsucit. Dar dac a lovit cu stnga...
Exact, domnule Poirot. Lovitura a fost dat aproape sigur cu mna stng.
Deci, asasinul nostru e stngaci? Nu, nu poate fi att de simplu.
Precum spui, domnule Poirot. Alte lovituri sunt date, n mod evident, cu dreapta.
Deci, doi oameni. Ne ntoarcem din nou la ipoteza a doi asasini, murmur
detectivul. Se ntoarse brusc spre doctor: Lumina era aprins?
E greu de tiut. Conductorul o stinge n fiecare dimineape la zece.
Comutatoarele ne-o vor spune, zise Poirot.
Examin comutatorul lmpii din tavan, ca i al lmpii de la captul patului. Primul
fusese stins, cellalt era nchis.
Eh bien, spuse el gnditor. Avem n faipoteza Primului i a Celui de al Doilea
Asasin cum ar fi spus marele Shakespeare. Primul Asasin i-a njunghiat victima i a
prsit compartimentul, stingnd lumina. Al Doilea Asasin a intrat pe ntuneric, n-a vzut
c cellalt, sau cealalt, i fcuse treaba, i a mai lovit de cel puin dou ori n corpul i aa

lipsit de via. Ce prere ai?


Stranic! exclam doctorul, entuziasmat.
Poirot jubila.
Crezi? M bucur. Numai c mi se pare cam absurd.
Ce alt explicaie ar putea exista?
Tocmai asta m ntreb. O fi o coinciden, sau ce altceva? Or mai fi i alte
contradicii care ar pleda pentru teoria Celor Doi Asasini?
Cred c a putea rspunde afirmativ. Cteva lovituri, cum am mai spus, indic
slbiciune, lips de putere sau de hotrre. Sunt nite lovituri slabe, pe alturi. Dar asta de
aici... i asta, i le art cu degetul au fost date cu o deosebit for. Au strbtut
muchiul.
Dup prerea dumitale, aceste lovituri sunt date de un brbat?
Aproape sigur.
N-ar putea fi vorba de o femeie?
O femeie tnr, viguroas, da, mai ales dac ar fi fost cuprins de o emoie
puternic, dar dup prerea mea e puin probabil.
Poirot rmase cteva clipe tcut.
Doctorul l ntreb nerbdtor:
nelegi punctul meu de vedere?
Perfect, rspunse Poirot. Totul ncepe s se lmureasc de la sine! Asasinul era un
brbat de o mare for, era slab, era femeie, a lovit cu mna dreapt, ba nu, cu stnga... Ah,
e ntr-adevr nostim!
Vocea i deveni deodat mnioas.
i victima... cum a reacionat? A strigat? S-a luptat? S-a mpotrivit?
Bg mna sub pern i scoase pistolul automat pe care Ratchett i-l artase cu o zi
nainte.
Nu lipsete nici un glonte, spuse el.
Privir mprejur. Hainele lui Ratchett atrnau n cuierul din perete. Pe o msu, de
fapt capacul lavoarului, erau diferite obiecte: o dantur fals ntr-un pahar cu ap, un alt
pahar gol, o sticl cu ap mineral, o alt sticl, i o scrumier n care se afla un muc de
igar, cteva buci de hrtie ars i dou chibrituri consumate.
Doctorul ridic paharul gol i-l mirosi.
Iat i explicaia ineriei victimei, spuse al, linitit.
A fost adormit?
Da.
Poirot lu cele dou chibrituri din scrumier i le cercet atent.
Ai gsit ceva? l ntreb doctorul.
Aceste dou chibrituri au forme diferite, spuse Poirot. Unul e mai plat. Vezi?
Din astea i se dau n tren, spuse doctorul.
Poirot pipi buzunarele hainelor lui Ratchett. Dintr-unul scoase o cutie de chibrituri.
Lu cele dou chibrituri i le compar cu cele din cutie.
Acela mai rotund a fost aprins de Ratchett, spuse el. S vedem dac avea i din
cele plate.
Scotoci cu grij, dar nu mai gsi nimic Cercet cu privirea ntreg compartimentul.
Prea c nimic nu poate scpa ochilor lui sfredelitori.
Deodat scoase o exclamaie. Se aplec i ridic ceva de pe podea. Era o batist mic,
foarte fin. ntr-unul din coluri avea brodat o iniial: H.
Batista unei femei, spuse doctorul. Amicul nostru, eful de tren, a avut dreptate. E
o femeie la mijloc.
i ca lucrurile s se potriveasc de minune, a lsat batista la locul crimei! spuse
Poirot. Exact ca-n filme. i ca totul s mearg mai lesne, batista mai are i iniiala brodat
pe ea.
Ce noroc pe noi! exclam doctorul.
Nu-i aa?
Tonul lui Poirot l surprinse pe doctor. Dar nainte s-i poat cere vreo lmurire,
Poirot era din nou ntins pe podea. Se ridic, innd de ast dat n mn un curitor de

pip.

O fi al lui Ratchett, opin doctorul.


N-am gsit n buzunarele lui nici o pip i nici fire de tutun sau vreo pung.
Avem deci un indiciu serios.
Ah, bineneles. i pic iari cum nu se poate mai bine. De ast dat, un indiciu
masculin, dac bagi de seam! Oricum, nu ne putem plnge de lips de indicii n toat
povestea asta. Ba dimpotriv, avem berechet. Apropo, ce-ai fcut cu arma?
Nici urm de vreo arm. nseamn c asasinul a luat-o cu el.
M ntreb de ce, cuget Poirot cu voce tare.
Ah!
De ast dat doctorul Constantine fu acela care descoperise ceva, cercetnd
buzunarele hainei de la pijama.
Am uitat de asta, spuse el. Am descheiat haina pijamalei i am lsat-o aa.
i scoase din buzunarul de la piept un ceas de aur. Era aproape zdrobit. Limbile
indicau unu i un sfert.
Vezi, strig Constantine entuziasmat, acum tim ora crimei. De altfel, se potrivete
i cu calculele mele. Ce spuneam eu, ntre miezul nopii i dou i, mai precis, n jurul orei
unu, dei e greu s te pronuni cu exactitate n astfel de situaii! Eh bien, iat confirmarea.
Unu i un sfert, ora crimei.
E posibil, da. E foarte posibil.
Doctorul l privi mirat.
Scuz-m, domnule Poirot, dar nu prea te neleg.
Nici eu nu neleg. Nu mai neleg nimic, i asta, dup cum vezi, m nelinitete.
Zicnd acestea, se aplec deasupra msuei, cercetnd bucele de hrtie ars.
Murmur ca pentru sine:
Ceea ce mi-ar trebui acum ar fi o cutie de plrii de dam de pe vremuri.
Doctorul Constantine nu reui s neleag sensul acestei fraze ciudate, iar Poirot nu-i
ddu nici mcar rgazul de a pune ntrebri. Deschise ua, iei pe coridor i-l strig pe
conductor. Acesta sosi n fug.
Cte femei sunt n acest vagon?
Conductorul socoti pe degete.
Una, dou, trei... ase, domnule. Btrna american, o doamn suedez, tnra
englezoaic, contesa Andrenyi i prinesa Dragomiroff cu camerista ei.
Poirot rmase o clip gnditor.
Au toate cutii de plrii?
Da, domnule.
Atunci, adu-mi-le... stai s vedem... da, numai pe a suedezei i a cameristei. n ele
mi-e toat sperana. Le spui c e un control vamal... ceva... orice i vine...
E-n regul, domnule. Nici una dintre doamne nu e n compartiment acum.
Atunci, grbete-te.
Conductorul plec i se ntoarse cu dou cutii de plrii. Poirot o deschise pe cea a
cameristei, se uit repede prin ea i o puse deoparte. Apoi o lu pe cea a suedezei. Dup
cteva minute, uier satisfcut. Scond plriile cu grij, lu de pe fund o plas de srm,
strns ghem.
Ah, iat ce-mi trebuia. Cutii din astea se fabricau acum cincisprezece ani. Vezi,
plriile se prind cu o caps de plasa asta de srm.
n timp ce vorbea, scoase cu ndemnare dou capse. Apoi puse totul la loc i-l rug
pe conductor s le duc napoi.
Cnd ua se nchise, se ntoarse ctre doctor.
nelegi, doctore, eu unul n-am ncredere n procedeele tehnice. Pe mine m
intereseaz psihologia, i nu amprentele de pe o scrumier. Dar n cazul de faa primi
bucuros un mic ajutor tiinific. Compartimentul e plin de indicii, dar pot s fiu sigur c
sunt ntr-adevr ceea ce par a fi?
Nu te neleg deloc. domnule Poirot.
Bine, s-i dau un exemplu. Gsim batista unei femei. O fi lsat-o o femeie? Sau
brbatul care a comis crima i-o fi spus: "S dau impresia c e o crim fcut de o femeie. l

njunghii de mai multe ori dect e nevoie, lovesc n cteva locuri slab, inutil, i arunc apoi
batista ntr-un loc unde sigur va fi observat." Asta e o posibilitate. Dar mai e i alta. L-a
omort, ntr-adevr, o femeie i a lsat acest curitor de pip, pentru a acuza un brbat. Sau
trebuie s presupunem c au fost, de fapt, doi un brbat i o femeie c fiecare a lucrat
separat i c fiecare a fost ntr-att de neglijent nct a lsat n urm un indiciu asupra
identitii sale? Sunt cam prea multe coincidene aici!
Dar ce legtur au toate astea cu cutia de plrii? ntreb doctorul, nc nedumerit.
Ajung i aici. Deci, dup cum spuneam, aceste indicii ceasul care s-a oprit la
unu i un sfert, batista, curitorul de pip toate pot fi indicii autentice, sau pot fi un truc.
Deocamdat nu m pot pronuna. Dar exist un indiciu care cred dei, repet, m pot
nela c nu este un truc. M refer la acest bde chibrit plat, domnule doctor. Cred c
acest ba fost folosit de asasin, i nu de Ratchett. A fost folosit pentru a da foc la o hrtie
compromitoare. Probabil un bilet. Iar dac-i aa, nseamn c exist ceva n acest bilet,
vreo greeal, vreo eroare, care ar putea s ne pun pe urmele asasinului. i m voi strdui
s aflu ce anume era acel ceva.
Zicnd acestea, iei din compartiment, ca s se ntoarc peste cteva clipe cu o mic
lamp de spirt i cu un fier de frizat prul.
l folosesc pentru musti, spuse el, artnd spre clete.
Doctorul l urmrea cu mult curiozitate. Poirot ntinse cele dou ghemuri de srm
i, cu mare grij, puse bucata carbonizat de hrtie pe unul din ele. Puse a doua plas de
srm deasupra i, inndu-le pe amndou cu cletii, le ridic deasupra flcrii lmpii de
spirt.
E ceva improvizat, i se adres el doctorului, peste umr. S sperm ns c-i va
face datoria.
Doctorul era captivat de aceast operaie. Metalul ncepu s se nroeasc. Deodat,
vzu urme slabe de litere. ncet, ncet, din acestea se formau cuvinte, cuvinte de foc.
Bucica de hrtie era foarte mic. Coninea numai trei cuvinte i o parte dintr-un al
patrulea.
"...INTETI MICUA DAISY ARMSTRONG".
Ah! strig Poirot.
i spune ceva? l ntreb doctorul.
Ochii lui Poirot strluceau. Puse jos, cu grij, cletele.
Da, spuse. Acum tiu care-i adevratul nume al mortului. i tiu i de ce a trebuit
s prseasc America.
Cum l chema?
Cassetti.
Cassetti... Doctorul Constantine se ncrunt! Parc-mi spune ceva. Cu muli ani n
urm, dar nu-mi pot aminti... Un caz n America, nu-i aa?
Da, rspunse Poirot, un caz n America.
Poirot nu vru s spun mai mult. Continu privind mprejur:
O s intrm numaidect n miezul acestei ntmplri. Dar mai nainte de asta, s
verificm dac am vzut tot ce era de vzut aici.
Mai control o dat, repede dar cu toat atenia, prin buzunarele hainelor lui Ratchett,
dar nu mai gsi nimic interesant. ncerc ua de acces ce ddea n cellalt compartiment,
dar constat c era zvort de cealalt parte.
Un lucru nu pot s neleg, spuse doctorul Constantine. Dac asasinul nu a ieit pe
fereastr, iar ua de acces era nchis de partea cealalt, ua care d pe coridor fiind nu
numai ncuiat pe dinuntru, dar i blocat cu lanul, atunci, cum Dumnezeu a ieit din
compartiment?
Aa se spune cnd cineva e legat la mini i la picioare, ncuiat ntr-o camer, i
totui... dispare.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun, i explic Poirot, c dac ucigaul voia s ne fac s credem c a
ieit pe fereastr, ar fi fcut-o demonstrndu-ne, bineneles, c celelalte dou ieiri erau
blocate. Ca i n cazul persoanei care dispare, la mijloc e un truc. Sarcina noastr e tocmai
de a afla care e acest truc.

Se duse spre ua de acces i o ncuie.


Pentru eventualitatea n care simpaticei doamne Hubbard i-ar veni ideea s fac o
investigaie la faa locului, pentru a-i scrie fiicei sale.
Mai arunc o privire mprejur.
Cred c nu mai avem ce face aici. S ne napoiem la prietenul nostru Bouc.

CAPITOLUL VIII
CAZUL ARMSTRONG
l gsir pe Bouc terminndu-i poria de omlet.
M-am gndit c el e cel mai nimerit s prnzim de ndat, spuse el, dup care se va
face curenie n vagonul restaurant i domnul Poirot i va putea ncepe ancheta.
Excelent idee, spuse Poirot.
Nu-i era nici unuia foame. Mncar cu toii repede. Abia la cafea revenir la subiectul
care-i preocupa.
Eh bien? ntreb Boue.
Eh bien, am descoperit identitatea victimei. tiu de ce a trebuit s prseasc
neaprat America.
Cine era?
i aminteti de cazul fetiei Armstrong? Acesta e omul care a ucis o pe micua
Daisy Armstrong... Cassetti.
Da, acum mi aduc aminte. O dram teribil... dei am uitat amnuntele.
Colonelul Armstrong era englez, decorat cu Crucea Victoria. De fapt, era pe
jumtate american, maic-sa fiind fiica lui W.K. Van der Halt, milionarul din Wall Street.
S-a cstorit cu fiica Lindei Arden, cea mai celebr actride dram din vremea ei. Triau
n America i aveau un copil, o feti, pe care pur i simplu o idolatrizau. La vrsta de trei
ani fetia a fost rpit, iar pentru rscumprarea ei houl a cerut o sum enorm. N-o s v
plictisesc cu toate complicaiile care au urmat. Dup ce uriaa sum de dou sute de mii de
dolari a fost pltit, copilul a fost gsit totui mort. Fusese omort cu cel puin dou sptmni nainte. Indignarea opiniei publice n-a cunoscut margini. Mai sfietor ns e ceea ce a
urmat. Doamna Armstrong atepta un alt copil. Din cauza ocului, a nscut prematur un
copil mort, dup care a murit i ea. Soul, cu inima zdrobit, s-a mpucat.
Doamne, ce tragedie. Acum mi amintesc, spuse Bouc. Mi se pare c a mai murit
cineva, dac nu m nel?
Da... nefericita doic, o franuzoaic, sau elveian. Poliia era convins c tie
ceva n legtur cu crima. Dei ea a tgduit, ca scoas din mini, au refuzat s-o cread. n
cele din urm, ntr-un moment de disperare, biata fat s-a aruncat de la fereastr i a murit.
Mai trziu, a ieit la iveal c era absolut nevinovat.
E ngrozitor s te gndeti la cele petrecute, spuse Bouc.
ase luni mai trziu, Cassetti a fost arestat ca fiind eful bandei care a rpit copilul.
Folosise i nainte aceleai metode: dac i se prea c poliia e pe urmele lui, omora copilul
rpit, ascundea cadavrul i continua s estorcheze de bani ct mai mult, pn cnd crima era
descoperit. Deci, acesta era Cassetti. Datorit averii enorme pe care o adunase i
legturilor cu diferite persoane, a fost achitat pe baza unui viciu de procedur. Oricum, ar fi
fost linat de populaie dac nu ar fi fost att de detept ca s-o tearg. Acum mi dau seama
ce s-a ntmplat. i-a schimbat numele i a prsit America. De atunci tot cltorete, ntrun cuvnt triete ca un gentleman onorabil de pe urma rentelor sale.
Ah! Ah! ce animal! Vocea lui Bouc exprima un dezgust profund. Nu regret deloc
c a murit.
Sunt de acord cu dumneata.
Oricum, nu era necesar s fie omort tocmai n Orient Expres. Mai sunt i alte
locuri pe lumea asta, slav Domnului.
Poirot zmbi. i ddea seama c Bouc era subiectiv n legtur cu acest caz.
ntrebarea pe care trebuie s ne-o punem este: a fost oare crima opera unei bande
rivale, pe care Cassetti a tras-o pe sfoar n trecut, sau un act de rzbunare cu caracter strict

personal?
i i povesti despre cele cteva cuvinte descifrate pe bucica de hrtie ars.
Dac ipoteza mea e just, scrisoarea a fost ars de criminal. De ce? Deoarece n
scrisoare apare cuvntul Armstrong, care e cheia misterului.
Mai sunt n viamembri ai familiei Armstrong?
Din pcate, nu tiu. Mi se pare c am citit undeva despre o sor mai tnr a
doamnei Armstrong.
Poirot expuse n continuare concluziile la care ajunsese mpreun cu doctorul
Constantine. Bouc se lumin la facnd afl despre ceasul spart.
Se pare c asta ne indic foarte exact ora crimei.
Da, spuse Poirot, s-ar potrivi de minune.
Ceva aproape indescriptibil n vocea lui Poirot i intrig pe ceilali doi.
Zici c l-ai auzit pe Ratchett vorbind conductorului la unu fr douzeci?
Poirot le povesti ce auzise.
Bine, spuse Bouc, asta dovedete, cel puin, c Ratchett... sau Cassetti, era cu
sigurann viala unu fr douzeci.
Ca s fiu mai precis, la unu fr douzeci i trei de minute.
Aadar, putem nregistra oficial c la dousprezece i treizeci i apte de minute
domnul Ratchett era n via. Acesta este primul fapt.
Poirot rmase tcut, cu privirea aintit undeva n fa. Se auzi un ciocnit la u. Intr
chelnerul.
Vagonul restaurant e liber, domnule.
Atunci s mergem, spuse Bouc ridicndu-se.
Pot s v nsoesc? ntreb Constantine.
Desigur, doctore. Dac nu cumva domnul Poirot are ceva mpotriv?
Absolut deloc, rspunse acesta.
Dup obinuitul schimb de politeuri: "Dup dumneata, domnule", "Ba nu, dup
dumneata!" prsir compartimentul.

PARTEA A DOUA
MRTURIILE

CAPITOLUL I
MRTURIA CONDUCTORULUI VAGONULUI DE DORMIT
n vagonul restaurant, totul fusese pregtit cu grij. Poirot i Bouc se aezar la o
mas, iar doctorul i trase un scaun ceva mai departe. Pe mas, n faa lui Poirot, se
ntindea planul vagonului "Istanbul-Calais". Numele pasagerilor erau trecute cu cerneal
roie. ntr-un col al mesei fuseser puse paapoartele i biletele de tren. Pe mas se mai
gsea hrtie de scris, cerneal, tocuri i penie.
Excelent, spuse Poirot, putem ncepe ancheta fr alte formaliti. Cred c, nti, ar
trebui s nregistrm mrturia conductorului. Probabil c tii ceva despre el. Ce fel de om e?
Putem avea ncredere n el?
Sunt sigur de el. Pierre Michel lucreaz pentru compania noastr de mai bine de
cincisprezece ani. E francez, de pe lng Calais. Foarte contiincios i cinstit. Poate nu cine
tie ce inteligent.
Poirot ddu din cap, nelegtor.
Bine, spuse el. S-l chemm.
Pierre Michel i mai revenise, dei era nc extrem de nervos.
Sper c domnul nu va crede c a fost o neglijendin partea mea, ncepu el
ngrijorat, uitndu-se cnd la Poirot, cnd la Bouc. E groaznic ce s-a ntmplat. Sper c
domnul nu crede c am vreun amestec.

Dup ce-l liniti, Poirot ncepu ancheta propriu-zis. Not mai nti numele i adresa
lui Michel, de cnd e n serviciu i vechimea pe linia Istanbul-Calais. Poirot tia de mai
nainte aceste amnunte, dar mai tia c ntrebrile de rutin l pun pe om mai n largul lui.
i acum, continu Poirot, s ne ntoarcem la evenimentele de ast-noapte. Cnd
anume s-a dus domnul Ratchett s se culce?
Aproape imediat dup cin, domnule. De fapt, cu puin nainte de a prsi
Belgradul. La fel a fcut i cu o noapte nainte. Mi-a cerut s-i fac patul n timp ce se afla
nc la mas.
A mai intrat cineva dup aceea n compartimentul lui?
Valetul su, domnule, i tnrul american, secretarul.
Altcineva?
Nu, domnule, cel puin dup cte tiu eu.
Bine. i asta a fost ultima oar cnd l-ai vzut sau auzit?
Nu, domnule. Ai uitat c m-a sunat pe la unu fr douzeci, la puin vreme dup
ce ne-am nzpezit?
Spune-mi exact cum s-au petrecut lucrurile.
Am btut la u, dar mi-a rspuns c n-are nevoie de nimic, c s-a nelat.
i-a vorbit englezete sau franuzete?
Franuzete.
Care au fost exact cuvintele lui?

Ce n'est rien. Je me suis tromp.


ntr-adevr, spuse Poirot, acelai lucru l-am auzit i eu. i apoi ai plecat?

Da, domnule.
Te-ai rentors la locul dumitale?
Nu, domnule. Tocmai sunase o alt sonerie i m-am dus s rspund.
Acum, Michel, a vrea s-i pun o ntrebare important. Unde te aflai la ora unu i
un sfert?
Eu, domnule? Stteam pe scunelul meu de la captul coridorului.
Eti sigur?
Bineneles... dac nu cumva...
Ei?
M-am dus n cellalt vagon, cel de la Atena, s stau de vorb cu colegul meu. Am
vorbit despre zpad. Asta s-a ntmplat la puin vreme dup unu, dar n-a putea s v
spun cu precizie ora.
i te-ai napoiat cnd?
tiu c am auzit una din soneriile din vagonul meu... mi amintesc c v-am mai
spus. Era doamna american, care a sunat de vreo cteva ori.
in minte, spuse Poirot. i dup aceea?
Dup aceea, domnule? Da, m-ai sunat dumneavoastr, v-am mai adus nite ap
mineral, apoi la vreo jumtate de or dup aceea am fcut patul n compartimentul
tnrului american, secretarul domnului Ratchett.
Domnul MacQueen era singur n compartiment cnd i-ai fcut patul?
Colonelul englez de la numrul 15 era cu el. Stteau de vorb.
Ce-a fcut colonelul dup ce l-a prsit pe domnul MacQueen?
S-a dus n compartimentul lui.
Numrul 15 e foarte aproape de locul dumitale, nu-i aa?
ntocmai, domnule. E al doilea compartiment de la capt.
Avea patul aranjat?
Da, domnule. I-l pregtisem cnd se afla la mas.
Pe la ce or se ntmplau toate astea?
N-a putea spune precis, domnule. Dar, n orice caz, nu trecuse de dou.
i apoi?
Am rmas la locul meu pn dimineaa.
Te-ai mai dus n vagonul de la Atena?
Nu, domnule.
Poate ai adormit?
Nu cred, domnule. Din cauz c trenul sttea pe loc, n-am moit, cum fac de
obicei.
Ai vzut vreun pasager trecnd pe coridor?
Omul se gndi cteva clipe.
Una dintre doamne s-a dus la toaleta din cellalt capt al vagonului.
Care doamn?
Nu tiu. Era departe pe coridor, i era cu spatele la mine. Purta un chimono rounchis, cu nite balauri desenai pe el.
Poirot ddu din cap.
i dup aceea?
Nu s-a mai ntmplat nimic pn diminea.
Eti sigur?
Ah, pardon, domnule. Dumneavoastr ai deschis ua i v-ai uitat o clip afar.
Bine, prietene, spuse Poirot. Tocmai m ntrebam dac o s-i aminteti de asta.
Dar fiindc veni vorba, m-a trezit la un moment dat un zgomot, o bufnitur, de parc cineva
greu s-ar fi lovit de ua mea. Ai vreo idee ce ar fi putut s fie?
Conductorul fcu ochii mari.
N-a fost nimic, domnule, absolut nimic, sunt sigur.
Atunci, nseamn c oi fi avut un comar, filozof Poirot.
Dac nu cumva, interveni Bouc, zgomotul venea din compartimentat vecin.
Poirot nu lu n seam aceast observaie. Sau poate nu dorea s-o fac fade
conductor.

S trecem la un alt punct, spuse el. S presupunem c n noaptea trecut un uciga


s-a urcat n tren. E absolut sigur c n-ar fi putut s-l prseasc dup comiterea crimei?
Pierre Michel cltin hotrt din cap.
Nici nu s-ar fi putut ascunde pe undeva?
Au fost scotocite toate ungherele, spuse Bouc. Renunla o asemenea idee,
prietene.
n afar de asta, observ Michel, nimeni nu poate intra n vagonul de dormit fr
s-l vd eu.
Care a fost ultima gar?
Vincovici.
Ce or era?
Ar fi trebuit s plecm din Vincovici la 11.58. Din cauza vremii, ns, am avut o
ntrziere de douzeci de minute.
Ar fi putut s vin cineva dinspre celelalte vagoane?
Nu, domnule. Dup ce masa de sear e servit, ua spre celelalte vagoane se
ncuie.
Dumneata ai cobort din tren la Vincovici?
Da, domnule. Am cobort pe peron, ca de obicei, i am rmas lng scar. Ceilali
conductori au fcut la fel.
Dar ua din fa, de lng vagonul restaurant?
Rmne ntotdeauna ncuiat pe dinuntru.
Acum nu-i chiar att de ncuiat.
Michel pru o clip surprins, apoi se lumin la fa.
O fi deschis-o vreun pasager, ca s priveasc zpada de afar.
Probabil, spuse Poirot.
Sttu cteva clipe pe gnduri, btnd cu degetele n mas.
Domnul mi gsete vreo vin? ntreb Michel cu sfial.
Poirot i zmbi ncurajator.
N-ai prea avut noroc, prietene, i spuse. Ah, mai e nc ceva. Ai spus c ai auzit o
alt sonerie tocmai cnd bteai la ua domnului Ratchett. De altfel, am auzit-o i eu. A cui
era?
A prinesei Dragomiroff. Dorea s-o chem pe camerist.
i ai chemat-o?
Da, domnule.
Poirot se aplec asupra planului din faa lui. i fcu semn din cap lui Michel.
Asta-i tot, deocamdat.
Mulumesc, domnule.
Michel se ridic. Se uit nspre Bouc.
Nu te necji, i spuse acesta amabil. Nu vd s fi greit cu ceva.
Mulumit, Pierre Michel iei.

CAPITOLUL II
MRTURIA SECRETARULUI
Cteva clipe, Poirot pru pierdut n gnduri.
Cred, spuse el ntr-un trziu, c-ar fi bine s mai stm o dat de vorb cu domnul
MacQueen, avnd n vedere datele pe care le avem la dispoziie.
Tnrul american i fcu de ndat apariia.
Cum mai merg treburile?
Nu prea ru. De la ultima noastr discuie am mai aflat cte ceva... i anume
identitatea domnului Ratchett.
Da? Hector MacQueen se aplec nainte, vdit mirat.
Ratchett, dup cum bnuiai i dumneata, era doar un nume fictiv. Adevratul lui
nume era Cassetti. tii, Cassetti, cel care a nfptuit celebrele rpiri de copii... printre care i
pe cea a micuei Daisy Armstrong.

MacQueen pru cu totul uluit; apoi brusc, se ntunec la fa.


Ticlosul naibii! izbucni el.
Nu tiai nimic n aceast privin, domnule MacQueen?
Nu, domnule, spuse americanul, rspicat. Dac-a fi tiut, mi-a fi retezat mna
dreapt, mai degrab dect s fi lucrat pentru el!
Vd c eti foarte pornit, domnule MacQueen.
Am i de ce. Tatl meu a fost procurorul care s-a ocupat de acest caz, domnule
Poirot. Am vzut-o pe doamna Armstrong de cteva ori... era o femeie admirabil. Att de
nobil... era distins. Faa i se strmb de furie: Dac un om i-a meritat vreodat soarta,
atunci acesta e Ratchett... sau Cassetti. M bucur c a sfrit-o astfel. Unul ca sta nu merit
s triasc!
Dai impresia c ai fi fost n stare s aplici chiar dumneata aceast pedeaps bine
meritat.
Aa e. Eu... se opri brusc. Roeaa i nvli n obraji. Mi se pare c m acuz pe
mine nsumi...
Te-a fi bnuit mai degrab, domnule MacQueen, dac ai fi afiat o tristee fr
margini aflnd de moartea patronului dumitale.
Nu cred c-a fi fost n stere de aa ceva, chiar de-ar fi trebuit s m salvez de la
scaunul electric..., spuse MacQueen, aspru.
Apoi adug:
Dac nu sunt prea curios, cum ai reuit s aflai? M refer la identitatea lui
Cassetti.
Am gsit n compartimentul lui resturi dintr-o scrisoare.
Desigur... vreau s zic... cam imprudent din partea btrnului.
Depinde, remarc Poirot, din ce punct de vedere priveti lucrurile.
MacQueen pru cam nucit de aceast remarc. Se holb la Poirot, ncercnd parc
s-i ghiceasc gndurile.
Datoria mea, spuse Poirot, este de a afla ce a fcut fiecare pasager. Nimeni nu
trebuie s se supere, nelegi? E o chestiune de procedur, i atta tot.
Firete. Dai-i drumul, iar eu voi face tot ce pot pentru a v ajuta.
Nu mai e nevoie s te ntreb de numrul compartimentului, spuse Poirot zmbind,
ntruct l-am mprit cu dumneata o noapte. E vorba de cuetele 6 i 7, clasa a doua. Dup
placarea mea ai rmas singur?
ntocmai.
i acum, domnule MacQueen, a vrea s-mi spui tot ce ai fcut ast-noapte, de
cnd ai prsit vagonul restaurant.
Nimic mai simplu. M-am ntors n compartiment, am citit puin, apoi la Belgrad
am cobort pe peron, dar cum era prea frig, m-am ntors n tren. Am stat o vreme de vorb
cu o tnr doamn, o englezoaic st n compartimentul de alturi. Apoi am intrat n
discuie cu colonelul Arbuthnot... i de fapt, mi se pare c ai trecut pe lng noi tocmai
atunci. Pe urm m-am dus la domnul Ratchett, unde, cum v-am mai spus, am luat cteva
note privind scrisorile pe care inteniona s le expedieze. Dup ce am terminat, i-am spus
noapte bun i am ieit. Colonelul Arbuthnot mai era nc pe coridor. Cum compartimentul
lui fusese aranjat pentru noapte, i-am propus s vin la mine. Am comandat nite butur,
pe care am dat-o repede gata. Am discutat politic, despre India, despre propriile noastre
greuti financiare i despre criza din Wall Street. De obicei, nu m prea omor dup englezi
sunt nite tipi nepai dar sta mi-a plcut.
tii la ce or a plecat de la dumneata?
Destul de trziu. Cam spre dou.
Ai bgat de seam c trenul se oprise?
Da. Ne-am cam mirat. Ne-am uitat afar i am vzut c se depusese un strat gros
de zpad, dar nu ne-am nchipuit c-i ceva prea grav.
Dup ce v-ai desprit, ce-ai fcut fiecare?
Colonelul s-a dus spre compartimentul lui, iar eu l-am chemat pe conductor s-mi
fac patul pentru noapte.
Unde ai stat n timp ce conductorul era n compartimentul dumitale?

Pe coridor, lng u; am fumat o igar.


i apoi?
Apoi m-am bgat n pat i am dormit pn dimineaa.
Ai cobort din tren n cursul serii?
Eram cu Arbuthnot. Ne-am gndit s coborm la... cum se numea? aha... la
Vincovici... ca s ne mai dezmorim puin picioarele. Dar era al naibii de frig i viscolea,
aa c ne-am urcat curnd napoi.
Pe ce uai cobort?
Cea mai apropiat de compartimentul meu.
Cea de lng vagonul restaurant?
Da.
i aminteti dac era ncuiat?
MacQueen se concentr.
Da, da, mi se pare c era. n orice caz, era un fel de bar vrt prin clan. La asta
v gndeai?
Da. La ntoarcere ai pus bara la loc?
Ah, nu, nu cred. Eu am urcat ultimul, dar nu-mi amintesc s-o fi pus la loc. E ceva
Important? adug el brusc.
S-ar putea. Bnuiesc c n vreme ce stteai de vorb cu colonelul Arbuthnot, ua
compartimentului dumitale era deschis?
MacQueen fcu semn c da.
A dori s-mi spui atunci dac, de la plecarea din Vincovici i pn cnd te-ai
culcat, ai remarcat pe cineva trecnd pe coridor.
MacQueen se ncrunt.
Cred c a trecut o dat conductorul, spuse el, venind dinspre vagonul restaurant. i
o femeie, care a trecut n sens invers.
Care dintre pasagere?
Nu tiu. Nu mi-am dat seama. Tocmai ncercam s-l conving pe Arbuthnot n
legtur cu ceva, nelegei? Mi se pare c am zrit, n treact, ceva de mtase roie. Nu mam uitat i, oricum, nu i-a fi putut vedea faa. Dup cum tii, compartimentul meu e cu
faa la vagonul restaurant, astfel nct orice trece pe coridor n direcia aceea, mi apare de
ndat cu spatele.
Poirot aprob.
Bnuiesc c se ducea la toalet.
i eu cred.
La ntoarcere ai vzut-o?
Ca s v spun drept, n-am vzut-o, dar fiindc mi-ai amintit, mi dau ntr-adevr
seama, acum, c trebuie s se fi i ntors.
nc o ntrebare. Fumezi pip, domnule MacQueen?
Nu, domnule.
Poirot medit cteva clipe.
Cred c pentru moment am terminat. A vrea acum s-l vd pe valetul domnului
Ratchett. Apropo, amndoi cltorii de obicei cu clasa a doua?
El, da. Eu ns, n mod normal, merg cu clasa nti, iar dac e posibil, chiar n
compartimentul de lng cel al domnului Ratchett. i lsa bagajul la mine n compartiment
i, cnd avea nevoie de ceva, i era foarte la ndemn. De ast dat, ns, toate cuetele de
la clasa nti erau ocupate, n afar de una, pe care a luat-o el.
Pricep. i mulumesc, domnule MacQueen.

CAPITOLUL III
MRTURIA VALETULUI
Americanului i urm palidul englez, cu faa inexpresiv. Atept n picioare, foarte
politicos, pn cnd Poirot l invit s ia loc.
Dup cte tiu, dumneata eti valetul domnului Ratchett?

Da, domnule.
Numele dumitale?
Edward Henry Masterman.
Vrsta?
Treizeci i nou de ani.
Adresa de acas?
Friar Street, 21, Olerkenwell.
Ai auzit c stpnul dumitale a fost ucis?
Da, domnule. O ntmplare teribil.
Ai vrea s-mi spui, te rog, la ce or l-ai vzut ultima oar pe domnul Ratchett?
Valetul se gndi.
Trebuie s fi fost n jurul orei nou, domnule.
Spune-mi cu cuvintele dumitale cum au decurs lucrurile.
M-am prezentat ca de obicei la domnul Ratchett, ca s vd ce ordine are s-mi dea.
Care erau ndatoririle dumitale precise?
S-i strng sau s-i aez hainele, domnule. S-i pun proteza dentar ntr-un pahar
cu ap i s am grij s aib tot ce-i trebuie pentru la noapte.
Stpnul dumitale s-a comportat ca de obicei?
Cred, domnule, c era indispus, spuse Masterman dup ce se gndi puin.
n ce sens, indispus?
n legtur cu o scrisoare pe care tocmai o citise. M-a ntrebat dac eu am adus-o.
I-am spus, firete, c nu eu, dar el a nceput s m ocrasc i mi gsea nod n papur n tot
ce fceam.
Era ceva neobinuit n asta?
Oh, nu, domnule. i pierdea repede cumptul... depinde de motivul suprrii.
Stpnul dumitale lua vreodat somnifere?
Doctorul Constantine ciuli urechile.
ntotdeauna cnd cltorea cu trenul, domnule. Spunea c altfel nu poate dormi.
tii cumva ce somnifer obinuia s ia?
Sunt sigur c n-a putea s v spun, domnule. Pe sticl nu se afla indicat ce
somnifer era. Seria doar: "Pentru dormit. A se lua nainte de culcare".
Ast-noapte a luat?
Da, domnule. I l-am turnat ntr-un pahar, pe care i l-am pus la ndemn, pe
noptier.
Erai de facnd l-a luat?
Nu, domnule.
Ce s-a ntmplat n continuare?
L-am ntrebat dac mai dorete ceva i cnd ar vrea s-l scol a doua zi diminea.
Mi-a spus c nu vrea s fie deranjat pn nu sun el.
Nimic deosebit n asta?
Nu, domnule. Cnd se trezea suna dup conductor, pe care-l trimitea s m cheme
n momentul cnd voia s se dea jos din pat.
Se scula devreme, sau nu?
Depinde de starea de spirit n care se afla, domnule. Uneori se scula s ia micul
dejun, alteori dormea pn la prnz.
Deci, nu te alarmai dac trecea dimineaa i nu te chema?
Nu, domnule.
tiai c stpnul dumitale avea dumani?
Da, domnule.
Vocea nu trda nici cea mai mic emoie.
Cum ai aflat?
L-am auzit vorbind cu domnul MacQueen despre cteva scrisori, domnule.
ineai la patronul dumitale, Masterman?
Faa valetului deveni dac e cu putin i mai inexpresiv.
N-a vrea s vorbesc despre asta, domnule. Era un stpn generos.
Dar nu ineai la el?

S spunem mai curnd c americanii nu prea mi plac, domnule.


Ai fost vreodat n America?
Nu, domnule.
i aminteti s fi citit n ziare despre afacerea Armstrong?
Obrajii lui Masterman prinseser puin culoare.
Da, domnule, desigur. O fetinu-i aa? Ceva revolttor.
tiai c stpnul dumitale, domnul Ratchett, fusese principalul instigator al rpirii
fetiei?
Nu, domnule, nici nu mi-ar fi trecut prin cap. Pentru prima oar vocea valetului
sun mai cald, puin emoionat: Nu prea mi vine s cred, domnule.
Totui, acesta e adevrul gol-golu. i-acum, s vedem ce-ai fcut dumneata n
noaptea trecut. E o formalitate, nelegi? Dup ce ai ieit de la domnul Ratchett...
I-am comunicat domnului MacQueen c stpnul meu l cheam. Apoi m-am
ntors n compartimentul meu i am citit.
Care e compartimentul dumitale?
Ultimul de clasa a doua, domnule. Lng vagonul restaurant.
Poirot se uit pe plan.
Mda... i care e cueta dumitale?
Cea de jos, domnule.
Numrul 4?
ntocmai, domnule.
Mai e cineva cu dumneata?
Da, domnule. Un italian.
Vorbete englezete?
Un fel de englez, domnule. Vocea lui Masterman exprima n acel moment dispre
i mhnire: Am neles c a fost n America... La Chicago...
Stai de vorb?
Nu, domnule. Prefer s citesc.
Poirot zmbi. i putea imagina scena: solidul i volubilul italian ncercnd s
strpung platoa de dispre i reprobare a celui mai gentleman dintre gentlemeni...
Dac nu sunt prea indiscret, ce anume citeai?
Acum, domnule, tocmai citesc "Prizoniera dragostei", de doamna Arabella
Richardson
E bun?
O gsesc deosebit de agreabil, domnule.
Bine, s mergem mai departe. Deci te-ai ntors n compartimentul dumitale i ai
citit "Prizoniera dragostei". Pn cnd?
Pe la vreo zece i jumtate, domnule, italianul a vrut s se culce. Aa nct
conductorul a venit i a fcut paturile.
Iar dumneata te-ai bgat imediat n pat i ai adormit?
M-am bgat n pat, domnule, dar n-am adormit.
De ce?
M durea mseaua, domnule.
Oh... e ceva cumplit.
ntr-adevr cumplit, domnule.
Ai luat ceva?
Mi-am pus puin ulei de cuioare, domnule, care mi-a mai luat din durere, totui nam fost n stare s dorm. Am aprins lumina de la capul patului i am citit... s mai uit.
i n-ai dormit deloc?
Ba da, domnule, am aipit pe te patru dimineaa.
i tovarul dumitale?
Italianul? Oh, tot timpul a sforit.
N-a ieit deloc n timpul nopii?
Nu, domnule.
Dar dumneata?
Nici eu, domnule.

Ai auzit ceva n timpul nopii?


Nu cred, domnule. Nimic neobinuit, vreau s spun. Trenul sttea pe loc, aa c
era linite.
Poirot rmase mut cteva secunde, apoi spuse:
Mda, cred c nu mai sunt multe de spus. N-ai putea s ne lmureti deloc asupra
tragediei?
Din pcate, nu. mi pare ru, domnule.
Dup cte tii dumneata, exista vreo nenelegere sau chiar dumnie ntre stpnul
dumitale i domnul MacQueen?
Oh, nu, domnule. Domnul MacQueen este un gentleman foarte simpatic.
Unde ai lucrat nainte de a fi angajat de domnul Ratchett?
Am fost n serviciul lui sir Henry Tomlinson din Grosvenor Square.
De ce ai plecat de acolo?
Domnul Tomlinson pleca n Africa Oriental i nu mai avea nevoie de serviciile
mele. Dar sunt sigur c v va vorbi de bine despre mine.
De cnd lucrezi pentru domnul Ratchett?
Exact de nou luni, domnule.
Mulumesc, Masterman. Apropo, fumezi pip?
Nu, domnule, numai igri, igri obinuite.
Mulumesc. E suficient, spuse Poirot i i fcu semn c e liber.
Valetul ovi.
V rog s m scuzai, domnule, dar btrna doamn din America este foarte
agitat. Spune c tie fotul despre uciga. E ntr-o stare foarte nervoas, domnule.
n acest caz, spuse Poirot zmbind, s-o chemm.
Pot s-i comunic, domnule? Vrea neaprat s stea de vorb cu cineva autorizat.
Conductorul a ncercat s-o liniteasc.
Poi s-o trimii, prietene, spuse Poirot. S auzim ce are s spun.

CAPITOLUL IV
MRTURIA DOAMNEI HUBBARD
Doamna Hubbard sosi gfind, aproape fr suflu, puternic surescitat; de-abia reui
s vorbeasc.
A vrea s tiu cine e persoana autorizat aici cu care a putea s stau de vorb.
Am nite informaii, ffoarte, ffoarte importante. Dac dumneavoastr, domnilor...
Privirea ei nencreztoare trecu de la unul la cellalt, cntrindu-i.
Poirot nclin capul.
O s-mi comunicai mie, doamn, spuse el, dar mai nainte, v rog s luai loc.
Doamna Hubbard se prvli, extenuat, pe scaunul din faa ei.
Iat ce vreau sa v spun. Ast-noapte am avut un asasin n tren, i acest asasin s-a
aflat tocmai n compartimentul meu!
Fcu o pauz pentru a da spuselor ei un accent dramatic.
Suntei sigur, doamn?
Firete c sunt sigur! Auzi ce ntrebare! Eu tiu ce vorbesc. V voi spune tot ce
am de spus. M-am bgat n pat i am adormit, cnd deodat m-am trezit era complet
ntuneric i mi-am dat seama c n compartimentul meu se afla un brbat. Eram att de
nspimntat, nct n-am putut s strig, dac v putei nchipui aa ceva. Stteam i-mi
spuneam: Dumnezeule, fie-i mil, o s m ucid. Nici nu v pot descrie n ce stare eram.
Trenurile astea dezgusttoare, mi spuneam, i toate nenorocirile despre care citisem. i m
gndeam: Oricum, bijuteriile n-o s mi le poat lua, deoarece, tii, le bgasem ntr-un ciorap pe care-l vrsem sub pern... Nu era prea confortabil... poi s faci i cucuie, nelegi?
Unde rmsesem?
V-ai dat seama, doamn, c un brbat se afla n compartimentul dumneavoastr.
Aa, da. Stteam deci cu ochii nchii i m gndeam ce-a putea face i-mi
spuneam: Sunt foarte mulumit c fiic-mea nu tie n ce situaie m aflu. Apoi, nu tiu

cum, mi-am revenit i am nceput s pipi cu mna mprejur, pn am dat de sonerie. Am


sunat dup conductor. i am sunat, i am sunat, dar nu venea nimeni, i v rog s m credei
c am simit c mi se oprete inima-n loc. Dumnezeule mi-am spus te pomeneti c iau omort pe toi. Trenul sttea pe loc, i era o linite de mormnt. Am tot apsat pe sonerie
pn cnd, oh, n sfrit! am auzit pai alergnd pe coridor i apoi o ciocnitur n u.
Intr, am strigat, i am aprins n acelai moment lumina. i, v rog s m credei, nu era
nici picior de om nuntru.
Asta i se pru doamnei Hubbard apogeul dramatic al ntregii peripeii, n loc ca
lucrurile s se petreac invers.
i ce s-a ntmplat apoi, doamn?
I-am spus omului ce se ntmplase, dar prea c nu m crede. i nchipuia c-am
visat. L-am pus s se uite sub banchet, dei el spune c e prea strmt ca s intre un om. Era
absolut clar c brbatul o tersese, dar sunt sigur c fusese nuntru, aa c felul cum a
ncercat conductorul s m potoleasc m-a scos din srite! Eu nu sunt genul de om care s
viseze bazaconii, domnule... nici nu tiu cum v cheam...
Poirot, Madame, iar dnii sunt domnul Bouc, director al companiei, i doctorul
Constantine.
Doamna Hubbard murmur:
ncntat da cunotin... i i continu istorisirea: N-o s pretind acum c am
fcut ceea ce trebuia s fac. Mi-a intrat n cap c trebuie s fi fost brbatul din compartimentul vecin... bietul om care a fost ucis. I-am spus conductorului s se uite la ua de
acces, fiind aproape convins c nu era ncuiat. i, ntr-adevr, nu era. I-am spus s-o ncuie
i, dup ce a plecat, am cobort din pat i am proptit un geamantan n ea, pentru mai mult
siguran.
Ce or era, doamn Hubbard?
N-a putea s v spun. Nu m-am uitat deloc la ceas. Eram att de ngrozit...
Care e teoria dumneavoastr acum?
Oh, dar totul mi se pare cum nu se poate mai clar. Omul din compartimentul meu
era asasinul. Cine altul ar fi putut fi?
i credei c s-a ntors n compartimentul vecin?
De unde s tiu unde s-a dus? Doar ineam ochii nchii.
Trebuie s se fi strecurat afar, pe coridor.
Ei bine, nu tiu ce s v spun. nelegei odat c eram cu ochii nchii.
Doamna Hubbard suspin adnc.
Dumnezeule, ct eram de speriat! Dac ar fi tiut fata mea...
Nu credei, cumva, doamn, c ceea ce ai auzit dumneavoastr, era, de fapt,
zgomotul produs de cineva care se mica n compartimentul de alturi, al mortului?
Nu, nu cred, domnule... cum ziceai... aha, Poirot. Omul se afla n acelai
compartiment cu mine. i, ce vrei mai mult, am i o dovad.
i triumftoare, scoase de sub mas o poet voluminoas prin care ncepu s
cotrobie. Scoase, rnd pe rnd, dou batiste mari, curate, o pereche de ochelari cu ram de
os, un tub cu aspirin, un pacheel cu sare Glauber, un tub de celuloid cu bomboane de
ment, o legtur de chei, o foarfec, un carnet de cecuri, fotografia clar a unui copil, nite
scrisori, cinci iraguri de mtnii pseudo-orientale i un mic obiect metalic... un nasture.
Vedei acest nasture? Ei bine, aflai c nu e al meu. Eu nu port aa ceva. L-am
gsit azi dimineacnd m-am trezit.
i puse pe mas. Bouc se aplec s-l vad i scoase o exclamaie.
Dar sta e un nasture de pe tunica conductorilor de la vagoanele de dormit!
Ar putea exista o explicaie natural a acestui fapt, spuse Poirot, i se ntoarse
prevenitor spre doamna Hubbard. E posibil, doamn, ca acest nasture s fi czut de pe
uniforma conductorului, fie cnd a cutat prin compartimentul dumneavoastr... fie astnoapte cnd v-a fcut patul.
Nu tiu ce e cu dumneavoastr, domnii mei. Ca i cum n-ai avea nimic altceva
mai bun de fcut dect s-mi gsii nod n papur. Ascultai aici. Asear, nainte de a m
culca, citeam o revist. nainte s sting lumina am pus revista pe un geamantna care se
afla pe podea, lng fereastr. Ai priceput pn aici?

Cei trei brbai i ddur toate asigurrile.


Buun! S mergem mai departe, atunci. De lng uconductorul s-a uitat sub
banchet, apoi a intrat nuntru, dar nu s-a apropiat deloc de fereastr. Ei bine, azi dimineaacest nasture se afla exact pe coperta revistei. A vrea s tiu cum numii
dumneavoastr asta?
Eu o numesc dovad, doamn, spuse Poirot.
Rspunsul pru s o mai domoleasc.
mi vine nu tiu ce s fac cnd nu sunt crezut!
Ne-ai spus lucruri foarte interesante i preioase, rosti Poirot, amabil. Acum, a
putea s v pun i eu cteva ntrebri?
Bineneles.
Cum se face c, dei ngrijorat din cauza lui Ratchett, n-ai ncuiat mai nainte ua
dintre compartimente?
Ba am ncuiat-o, i-o ntoarse doamna Hubbard, prompt.
Da?
De fapt, am ntrebat-o pe suedez e un suflet att de bun dac era ncuiat i
mi-a spus c da.
Dumneavoastr n-ai verificat?
Eram n pat, iar poeta mea atrna de clana uii, aa c n-am putut vedea.
Ce or era cnd ai ntrebat-o?
S m gndesc. S fi fost zece i jumtate, sau unsprezece fr un sfert. Venise smi cear o aspirin. I-am spus s caute n geanta mea.
Erai n pat?
Da.
Deodat izbucni n rs.
Sraca de ea... era ntr-un hal. tii, deschisese fr s vrea ua celuilalt
compartiment.
Al lui Ratchett?
Da. tii ct de greu e cnd mergi pe coridor i toate uile sunt nchise. O
deschisese din greeal. Era foarte nenorocit din cauza asta. Ratchett izbucnise n rs, se
pare, i mi nchipui c trebuie s-i fi spus ceva nu tocmai drgu. Sraca, era foarte agitat:
"Oh, am greit ua, zicea, m simt att de prost. Nu-i un om drgu; mi-a spus: Eti prea
btrn".
Doctorul Constantine chicoti, i doamna Hubbard l intui cu o privire nfricotoare.
Nu era deloc un om amabil, relu ea. Auzi, s spui aa ceva unei doamne. i nici
nu-i frumos si rzi n asemenea cazuri.
Ai mai auzit, dup asta, vreun zgomot n compartimentul lui Ratchett? ntreb
Poirot.
Nu... nu tocmai.
Ce vrei s spunei, doamn?
Ei bine fcu o pauz sforia...
Ah, sforia?
ngrozitor. Cu o noapte nainte nici n-am putut s dorm.
L-ai mai auzit sforind dup ce-ai tras sperietura aceea cu brbatul din
compartimentul dumneavoastr?
Dar cum, domnule Poirot, ce ntrebare-i asta? Doar era mort!
Da, ntr-adevr, aa e... Poirot pru buimcit; dup o clip ntreb: V amintii de
cazul Armstrong, doamn?
Da, desigur. i cum a scpat teafr netrebnicul la? S mi-l fi dat pe mna mea...
N-a scpat. E mort. A murit ast-noapte.
Vrei s spunei c...?
De emoie, doamna Hubbard se ridicase aproape de pe scaun.
Da, da, era Ratchett.
Ei bine, ce s mai spun! Trebuie s-i scriu tot fiicei mele. Nu v-am spus eu noaptea
trecut c omul sta are o fafioroas? Vedei, am avut dreptate. Fiic-mea spunea
ntotdeauna: Cnd mami are o presimire, poi s pariezi pe ultimul dolar c aa va fi.

Cunoatei vreun membru al familiei Armstrong, doamn Hubbard?


Nu. Triau ntr-un cerc foarte restrns.. Dar se spunea c doamna Armstrong e o
femeie admirabil i c soul ei o adora.
Bine, doamn Hubbard, ne-ai ajutat foarte mult... foarte mult, ntr-adevr. Poate
suntei bun s-mi spunei numele dumneavoastr ntreg?
De ce nu? Caroline Martha Hubbard.
Vrei s notai aici adresa dumneavoastr?
Doamna Hubbard se execut, fr s se ntrerup ns din vorbit.
Dar nici nu-mi vine s cred. Cassetti... n trenul nostru. i am avut e presimire n
legtur cu el, nu-i aa, domnule Poirot?
ntr-adevr, doamn. S nu uit, doamn, avei cumva un capot de mtase, rouviiniu?
Doamne, ce ntrebare nelalocul ei! Bineneles c nu. Am dou capoate la mine,
unul de flanel roz, din acela comod, pentru cltorii, i altul pe care mi l-a druit fiicmea, fcut n cas, de mtase purpurie. Dar pentru Dumnezeu, de ce v intereseaz
capoatele mele?
tii, doamn, cineva ntr-un chimono viiniu a intrat noaptea trecut n
compartimentul dumneavoastr, i al lui Ratchett. E foarte greu, cum ai spus i dumneavoastr, cnd toate uile sunt nchise, s tii care-i compartimentul tu.
Aflai ns c nici o femeie ntr-un chimono viiniu n-a intrat n compartimentul
meu.
Atunci trebuie s fi intrat la Ratchett.
Doamna Hubbard i strnse buzele i spuse cu severitate:
Nici nu m mir.
Poirot se aplec spre ea, ncordat.
Deci, ai auzit o voce de femeie alturi?
Nu tiu de unde ai mai scos-o i pe-asta, domnule Poirot. N-am auzit... Dar... de
fapt... am auzit.
Dar cnd v-am ntrebat adineauri dac ai auzit ceva n compartimentul alturat,
mi-ai spus c ai auzit doar sforitul lui Ratchett.
Da, e destul de adevrat. A sforit o vreme. Apoi... Doamna Hubbard se cam
nroi. Nu e prea plcut s vorbeti despre lucrurile astea.
La ce or ai auzit o voce de femeie?
Nu tiu. M trezisem doar o clip i am auzit o femeie vorbind. Nu mi-a fost deloc
greu s-mi nchipui unde era. Tocmai mi spuneam: "Iat ce fel de om e. Ei bine, nici nu m
mir", i pe urm am adormit din nou. Sunt sigur c n-a fi pomenit de asta unor domni
strini, dac nu m-ai fi silit.
Asta se ntmpla nainte de povestea cu brbatul din compartimentul
dumneavoastr, sau dup?
Asta-i bun. La fel m-ai ntrebat i adineauri! Cum i-ar fi vorbit o femeie dac era
mort?
Scuzai-m. Cred c v-ai fcut o impresie foarte proast despre mine, doamn.
Cred c vi se mai ncurc mintea puin aa, din cnd n cnd. Dar parc tot nu-mi
vine s cred c era monstrul acela de Cassetti... Ce-o s spun fiic-mea...
Poirot o ajut s-i pun lucrurile la loc, n geant, i o conduse apoi pn la u.
n ultimul moment, i spuse:
V-a czut batista, doamn.
Doamna Hubbard se uit la batista pe care el i-o ntindea.
Nu-i a mea, domnule Poirot. A mea e aici...
Scuzai. Vzusem iniiala H pe ea i m-am gndit c...
Da, e curios, dar sigur nu e a mea. Ale mele au iniialele C.M.H. i apoi, sunt
batiste serioase, nu bibelouri scumpe de la Paris. Ce poi s faci cu o batist ca asta?
Nici unul din brbai nu reui s gseasc un rspuns satisfctor, aa c doamna
Hubbard prsi salonul triumftoare.

CAPITOLUL V
MRTURIA SUEDEZEI
Bouc lu nasturele lsat de doamna Hubbard i-l ntoarse pe toate feele.
Nasturele sta.... nu neleg nimic. nseamn c pn la urm, ar putea s aib
vreun amestec Pierre Michel? Se opri, dar vznd c Poirot nu-i rspunde, l ntreb: Ce-ai
de spus, prietene?
Nasturele sta dovedete multe, zise Poirot pierdut n gnduri. Dar nainte de a
comenta dovezile ce le avem pn n acest moment, cred c ar trebui s stm de vorb cu
suedeza.
Caut n grmada de paapoarte din faa lui.
Aha, asta e. Greta Ohlsson, patruzeci i nou de ani.
Bouc ddu chelnerului instruciunile cuvenite i, n scurt vreme, n vagonul
restaurant intr doamna cu prul sur-glbui strns ntr-un coc, i cu faa lung, blnd, ca de
oaie. Se uit cu ochii ei miopi, prin ochelari, la Poirot. Prea foarte calm.
ntruct nelegea i vorbea franuzete, discutar n aceast limb. Poirot i puse,
pentru nceput, cteva ntrebri al cror rspuns l cunotea dinainte: numele, vrsta i
adresa. Apoi o ntreb cu ce se ocup. Ea i spuse c fusese supraveghetoare ntr-o coal a
misionarilor de lng Istanbul.
Ai aflat, desigur, de cele petrecute azi noapte, domnioar?
Bineneles. E ngrozitor. Iar doamna Hubbard mi-a spus c asasinul a fost i n
compartimentul ei.
Am aflat, domnioar, c ai fost cea din urm persoan care l-a vzut n viape
Ratchett?
Nu tiu. Se poate. Am deschis din greeal ua compartimentului lui Ratchett. Mam simit ngrozitor de prost. O greeal copilreasc.
L-ai vzut ntr-adevr?
Da. Citea o carte. Mi-am cerut scuze i am nchis ua.
V-a spus ceva?
Obrajii respectabilei femei se mbujorar uor.
A rs i mi-a spus nite cuvinte. Nu... nu le mai in minte.
Ce-ai fcut dup aceea, domnioar? ntreb Poirot trecnd, cu tact, la alt subiect.
M-am dus la doamna Hubbard. I-am cerut nite aspirin i mi-a dat.
V-a ntrebat cumva dac ua ce d spre compartimentul domnului Ratchett era
ncuiat?
Da.
i era?
Da.
Ce-ai fcut apoi?
M-am ntors n compartimentul meu, am luat aspirina i m-am ntins.
Ce or era?
Cnd m-am bgat n pat, era unsprezece fr cinci. tiu, pentru c m-am uitat la
ceas nainte de a-l ntoarce.
Ai adormit repede?
Nu prea. Capul nu m mai durea att de tare, totui am stat treaz o vreme.
Trenul se oprise nainte ca dumneavoastr s fi adormit?
Nu cred. Ne-am oprit, mi se pare, ntr-o gar tocmai cnd eram gata s aipesc.
Trebuie s fi fost Vincovici. Compartimentul dumneavoastr e acesta,
domnioar? ntreb Poirot i i art cu degetul pe plan.
Da.
Dumneavoastr ocupai cueta de sus, sau de jos?
Cea de jos, numrul 10.
Mai stai cu cineva?
Da, o tnr doamn din Anglia. E foarte drgui amabil. Vine de la Bagdad.
Dup ce trenul a plecat din Vincovici, a prsit compartimentul?
Nu, sunt sigur c nu.

Cum putei fi sigur dac dormeai?


Dorm foarte uor. Sunt obinuit s m trezesc la cel mai mic zgomot. Sunt sigur
c dac ar fi cobort din cueta ei, m-ar fi trezit.
Dar dumneavoastr ai mai ieit din compartiment?
Pn azi diminea, nu.
Avei un capot viiniu, domnioar?
Nu. Am unul foarte comod de ln cafenie.
Dar al doamnei care st cu dumneavoastr, miss Debenham?
Al ei e mov palid, din cele care se cumpr n Orient.
Poirot ddu din cap. Apoi o ntreb pe un ton prietenos:
De ce cltorii? Suntei n vacan?
Da, m duc acas s m odihnesc. Dar mai nainte, voi trece pe la Lausanne, pe la
sora mea, unde o s rmn cam o sptmn.
Poate suntei att de bun s notai aici numele i adresa sorei dumneavoastr.
Cu plcere.
Lu hrtia i tocul i scrise ceea ce i se ceruse.
Ai fost n America, domnioar?
Nu, dar o dat era ct p-aci s ajung acolo. Trebuia s nsoesc o doamn invalid,
dar cltoria a fost contramandat n ultimul moment. Mi-a prut foarte ru. Sunt nite
oameni foarte buni americanii. Dau muli bani pentru coli i spitale. Sunt foarte practici.
V amintii s fi auzit ceva despre cazul Armstrong?
Nu. Despre ce e vorba?
Poirot i explic.
Greta Ohlsson era indignat. Cocul ei glbui tremura de emoie.
Cum pot fi pe lume oameni att de ri! Nici nu-i vine s crezi. Srmana mam.
M doare inima pentru ea.
Inimoasa suedez plec, cu faa ei cumsecade mbujorat i cu lacrimi n ochi.
Poirot scria de zor pe o foaie de hrtie.
Ce scrii acolo, prietene? se interes Bouc.
Mon cher, mi st n obicei s fiu precis i ordonat. Am ntocmit un mic tabel
cronologic al evenimentelor.
Dup ce sfri de scris, i ntinse lui Bouc hrtia.
9.15 Trenul pleac din Belgrad.
pe la 9.40 Valetul l prsete pe Ratchett, lsndu-i pregtit somniferul.
pe la 10.00 MacQueen pleac din compartimentul lui Ratchett.
pe la 10.40 Greta Ohlsson l vede pe Ratchett (ultima dat vzut n via).
N. B. Era treaz i citea o carte.
0.10 Trenul pleac din Vincovici (cu ntrziere).
0.30 Trenul se nzpezete.
0.37 Se aude soneria lui Ratchett. Conductorul rspunde. Ratchett i spune:
"Ce n'est rien. Je me suis tromp".
pe la 1.17 Doamna Hubbard crede c e cineva n compartimentul ei. Sun dup
conductor.
Bouc ddu satisfcut din cap.
E ct se poate de clar, spuse el.
Nu i se pare nimic ciudat?
Nu, totul pare foarte limpede i firesc. E absolut evident c crima a fost comis la
ora 1.15. Ceasul gsit ne dovedete acest lucru, iar cele spuse de doamna Hubbard nu fac
dect s confirme. n ce m privete, a avea o bnuial asupra identitii ucigaului.
Prerea mea e, prietene, c e vorba de italian. Vine din America de la Chicago i adu-i
aminte c arma italienilor e cuitul i c njunghie nu o dat, ci de mai multe ori.
E adevrat.
Fr nici o ndoial, asta e rezolvarea misterului. E evident c el i cu acest
Ratchett au lucrat mpreun la rpirea fetiei. Cassetti e un nume italienesc. Probabil c,

ntr-un fel sau altul, Ratchett i-a jucat o fest, cum spun ei. Italianul l-a urmrit, i-a trimis
mai nti scrisori de ameninare, pn cnd, n cele din urm, s-a rzbunat crunt. Totul e
cam nu se poate mai simplu.
Poirot cltin din cap, nencreztor.
Mi-e team c nu-i deloc att de simplu, murmur el.
Sunt convins c acesta e adevrul, insist Bouc, tot mai ncntat de teoria sa.
i atunci, ce facem cu valetul (i durerea sa de dini), care s-a jurat c italianul n-a
ieit din compartiment?
ntr-adevr, aici e buba.
Poirot i fcu cu ochiul.
Da, e o neans pentru teoria dumitale, n schimb e o ans deosebit pentru
amicul nostru, italianul, c valetul domnului Ratchett a avut o durere de dini.
Totul se va lmuri, spuse Bouc cu o siguranprinciar.
Poirot cltin din nou din cap.
Nu-i deloc aa de simplu, murmur el.

CAPITOLUL VI
MRTURIA PRINESEI DRAGOMIROFF
S auzim ce are de spus Pierre Michel despre acest nasture, spuse Poirot.
Conductorul fu rechemat. Prea ngrijorat.
Bouc i drese vocea.
Michel, ncepu el, avem aici un nasture de la tunica dumitale. A fost gsit n
compartimentul doamnei Hubbard. Ce ai de spus despre asta?
Mna conductorului se ndrept automat spre tunic.
Dar n-am pierdut nici un nasture, domnule. Trebuie s fie vreo greeal.
Foarte ciudat.
Nu pot gsi nici o explicaie, domnule.
Omul prea uimit, n nici un caz ns vinovat sau ncurcat.
Datorit circumstanelor n care a fost gsit, declar Bouc cu mult seriozitate, este
absolut cert c acest nasture a fost lsat de ctre brbatul care a fost ast-noapte n
compartimentul doamnei Hubbard, cnd ea a sunat.
Dar, domnule, nu era nimeni acolo. Doamna trebuie s fi visat.
N-a visat, Michel. Asasinul lui Ratchett a trecut pe acolo i a pierdut acest nasture.
Cnd nelesul cuvintelor lui Bouc i deveni clar, Pierre Michel fu cuprins de o
puternic agitaie.
Nu-i adevrat, domnule, nu-i adevrat! strig el. M acuzai de crim. Pe mine?
Sunt nevinovat, absolut nevinovat. De ce s fi ucis un domn pe care nu-l mai vzusem
niciodat nainte?
Unde ai fost cnd a sunat doamna Hubbard?
V-am mai spus, domnule, n cellalt vagon, unde stteam de vorb cu colegul
meu.
S-l chemm.
Aa s facei, domnule, v implor.
l chemar pe conductorul din cellalt vagon i el confirm de ndat cele spuse de
Pierre Michel. Adug c mai fusese cu el i conductorul din vagonul ataat la Bucureti.
Au discutat despre situaia creat de nzpezire. Stteau de vorb de vreo zece minute, cnd
lui Michel i s-a prut c aude o sonerie. Deschiznd uile dintre vagoane, auzir cu toii
soneria. Suna repetat, insistent. Michel fugi n grab s rspund.
Vedei, domnule, nu sunt vinovat, strig Michel cu glas ngrijorat.
Dar prezena acestui nasture, cum o explici?
Nu pot s explic, domnule. E un mister pentru mine. Toi nasturii mei sunt la locul
lor.
i ceilali doi conductori declarar c nu au pierdut nici un nasture. De asemenea, c
nu fuseser deloc n compartimentul doamnei Hubbard.

Linitete-te, Michel, i spuse Bouc, i gndete-te la momentul cnd ai fugit s-i


rspunzi doamnei Hubbard. Te-ai ntlnit cu cineva pe coridor?
Nu, domnule.
Ai vzut pe cineva ndeprtndu-se de tine pe coridor?
nc o dat, nu, domnule.
Ciudat, spuse Bouc.
Nu, tocmai, remarc Poirot. E o chestiune de timp. Doamna Hubbard se trezete
simind pe cineva n compartimentul ei. Cteva minute rmne paralizat, cu ochii nchii.
Probabil c atunci s-a strecurat asasinul afar, pe coridor. Apoi ea ncepe s sune. Dar
conductorul nu vine de ndat. El aude abia al treilea sau al patrulea apel. A putea spune c
a fost timp suficient pentru...
Pentru ce? Pentru ce, mon cher? Nu uita c jur mprejurul trenului sunt nmei
uriai de zpad.
Dou ci i erau accesibile misteriosului asasin, continu Poirot calm. Ar fi putut
intra n una din toalete, sau ar fi putut dispare ntr-unul din compartimente.
Dar toate erau ocupate.
Da.
Vrei s spui c s-ar fi putut napoia n propriul su compartiment?
Poirot ddu afirmativ din cap.
Se potrivete, se potrivete, murmur Bouc. n timpul celor zece minute ct a lipsit
conductorul, asasinul iese din compartimentul su, intr n cel al lui Ratchett, l ucide,
ncuie ua i i pune lanul pe dinuntru, trece prin compartimentul doamnei Hubbard i se
napoiaz linitit i n sigurann compartimentul lui, n timp ce conductorul sosete.
Poirot murmur:
Nu-i deloc att de simplu, prietene. Doctorul poate s-i confirme.
Bouc le fcu semn celor trei conductori c pot s plece.
Mai avem de vorbit cu nc opt pasageri, spuse Poirot. Cinci care cltoresc cu
clasa nti prinesa Dragomiroff, contele i contesa Andrenyi, colonelul Arbuthnot i
domnul Hardman iar trei cu a doua domnioara Debenham, Antonia Foscarelli i
camerista prinesei, Frulein Schmidt.
Pe cine vrei s vezi mai nti... pe italian?
Ai ce ai dumneata cu italianul! Nu, vom porni din vrful piramidei. Poate doamna
prines va fi att de amabil s ne acorde cteva minute din timpul dumneaei. Transmite-i
aceast rugminte, Michel.
Da, domnule.
Spune-i c putem s o vizitm noi, dac dnsa nu vrea s se deranjeze, adug
Bouc.
Prinesa Dragomiroff refuz ns aceast din urm propunere i veni ea nsi n
vagonul restaurant. i salut pe cei prezeni cu o uoar nclinare a capului i se aez n faa
lui Poirot.
Faa ei mic, de broasc, prea i mai glbejit dect n ajun. Era urt i totui,
aidoma broatelor, avea ochii ca nite nestemate, negri i scruttori, lsnd s se ntrevad o
energie ascuns i o forintelectual ce impresionau din primul moment.
Vocea i era profund, bine articulat, puin metalic.
Bouc ngim cteva scuze, dar prinesa i-o tie scurt.
Nu trebuie s v cerei scuze, domnilor. Am aflat c s-a comis o crim. i, firete,
trebuie s-i interogai pe toi pasagerii. Sunt gata s v pot ajuta pe ct mi este cu putin.
Suntei foarte amabil, doamn, spuse Poirot.
Deloc. mi fac datoria. Ce dorii s tii?
Numele dumneavoastr de botez i adresa, doamn. Poate preferai s le scriei
chiar dumneavoastr?
Poirot i ntinse o foaie de hrtie i un creion, dar prinesa le ddu deoparte.
Putei s scriei, spuse ea, nu-i greu Natalia Dragomiroff, Avenue Kleber, 17,
Paris.
Ai fost la Constantinopol i acum v napoiai acas, doamn?
Da, am stat la ambasada austriac. mpreun cu mine cltorete i camerista mea.

Suntei bun s-mi relatai, pe scurt, ce-ai fcut ast-noapte, dup ce ai luat masa
de sear?
Cu plcere. I-am cerut conductorului s-mi fac patul n timp ce mncam, Dup
aceea, m-am retras de ndat n compartimentul meu. Am citit pn la ora unsprezece, cnd
am stins lumina.. Dar n-am reuit s adorm din cauza unor dureri reumatice. Pe la unu fr
un sfert am sunat dup camerista mea. Mi-a fcut un masaj i apoi mi-a citit pn cnd am
aipit. Nu pot s v spun precis cnd a plecat. S fi fost unu i jumtate, sau chiar mai
trziu.
Trenul se oprise?
Da.
N-ai auzit nimic, vreau s zic nimic neobinuit, n acest timp, doamn?
Nu.
Care e numele cameristei dumneavoastr?
Hildegarde Schmidt.
De cnd timp e n serviciul dumneavoastr?
De cincisprezece ani.
Avei ncredere n ea?
O ncredere absolut. Familia ei e de pe o moie din Germania a rposatului meu
so.
Ai fost vreodat n America, doamn?
Prinesa ridic mirat din sprncene la aceast subit schimbare de subiect.
De mai multe ori.
Ai cunoscut la un moment dat o familie cu numele de Armstrong? O familie care
a avut o soart tragic?
mi vorbii de nite prieteni, domnule.
l cunoatei bine pe colonelul Armstrong?
Pe el mai puin; dar soia lui, Sonia Armstrong, era fina mea. Eram prieten cu
mama ei, actria Linda Arden. Linda Arden era un mare talent, una din cele mai mari
tragediene ale lumii, Ca Lady Macbeth, sau ca Magda, era inegalabil. Nu eram numai o
admiratoare a artei ei, dar i o prieten apropiat.
A murit?
Nu, nu, triete, dar ntr-o complet izolare. Sntatea ei e foarte ubred, trebuie
s stea ntins aproape toat vremea.
Mi se pare c a avut i o alt fiic?
Da, mult mai tnr dect doamna Armstrong.
Triete?
Firete.
Unde e?
Btrna femeie l scurt ncordat.
A vrea s tiu motivul acestor ntrebri. Ce legtur cu ele cu problema care
intereseaz, cu crima din tren?
Au urmtoarea legtur, doamn: cel asasinat a fost rspunztor de rpirea i
uciderea fetiei doamnei Armstrong.
Ah!
Sprncenele drepte i se arcuir. Capul i deveni mai eapn.
Dup prerea mea, n cazul acesta ceea ce s-a ntmplat este de-a dreptul
admirabil. S m scuzai pentru acest punct de vedere puin nelalocul lui.
E foarte firesc, doamn. i acum, s ne ntoarcem la ntrebarea la care nu ne-ai
rspuns. Unde se afl fiica mai mic a Lindei Arden, sora doamnei Armstrong?
Sincer vorbind, n-a putea s v spun, domnule. Am pierdut legtura cu generaia
mai tnr. Mi se pare c s-a mritat acum civa ani cu un englez i s-a instalat n Anglia.
n acest moment, ns, nu-mi amintesc numele lui.
Atept o clip, apoi spuse:
Mai avei ceva s m ntrebai, domnilor?
A vrea s v pun o ntrebare oarecum personal, doamn. Ce culoare are capotul
dumneavoastr?

Prinesa se ncrunt puin.


Presupun c avei un motiv ntemeiat pentru a-mi pune o astfel de ntrebare.
Capotul meu este de satin albastru.
Asta-i tot, doamn. V sunt foarte recunosctor c ai rspuns att de prompt la
ntrebrile mele.
Ea fcut un gest de nerbdare, cu mna. Apoi se ridic i ceilali o dat cu ea i
spuse:
V rog s m scuzai, domnule, pot s v ntreb care e numele dumneavoastr?
Figura dumneavoastr mi se pare oarecum cunoscut.
Numele meu, doamn, este Hercule Poirot.
Prinesa rmase tcut ctva vreme.
Hercule Poirot, spuse ea. Da, mi amintesc acum. Mna destinului.
i iei, foarte dreapt, puin prea eapn.
Iat o adevrat doamn, spuse Bouc. Ce prere ai despre ea, prietene?
Hercule Poirot cltin numai din cap.
M ntreb, spuse el, ce o fi vrut s spun prin destin.

CAPITOLUL VII
MRTURIA CONTELUI I A CONTESEI ANDRENYI
n continuare fur chemai contele i contesa Andrenyi. Cu toate acestea, numai
contele rspunse invitaiei.
Era un brbat chipe, de peste 1,80 m, lat n umeri i subire n olduri. Purta un
costum bine croit de stof englezeasc i putea fi luat drept englez, dac n-ar fi avut
mustile prea lungi i ceva neinsular n linia pomeilor.
Ei bine, domnilor, spuse el, cu ce v pot fi de folos?
Cred c nelegei, domnule, ncepu Poirot, c dat fiind cele ntmplate, sunt nevoit
s pun unele ntrebri tuturor pasagerilor.
Perfect, perfect, spuse contele, dezinvolt. neleg perfect situaia dumneavoastr.
Mi-e team, ns, c soia mea i cu mine n-o s v putem fi de prea mare folos. Am dormit
i n-am auzit nimic.
Cunoatei identitatea decedatului, domnule?
Am aflat c era americanul acela voinic... care avea o figur rutcioas. Sttea la
masa aceea.
i art, cu capul, masa la care sttuser Ratchett i MacQueen.
Da, exact, domnule, avei perfect dreptate. V ntrebasem ns dac tii numele
acestui om?
Nu.
Figura contelui exprima o mare nedumerire.
Dac vrei s-i aflai numele, spuse apoi contele, n-avei dect s v uitai n
paaportul lui.
Numele din paaport e Ratchett, vorbi Poirot. Dar acesta, domnule, nu este numele
lui adevrat. De fapt, l cheam Cassetti i a fost autorul celebrului furt de copii din
America.
Vorbind, Poirot l urmrea atent pe conte, dar acesta pru netulburat de nouti; doar
privirea denota o oarecare curiozitate.
Ah, spuse, asta clarific, firete, lucrurile. Extraordinar ar, America.
Ai fost acolo, domnule conte?
Am stat un an la Washington.
Ai cunoscut poate familia Armstrong?
Armstrong... Armstrong... e greu s-mi aduc aminte... ntlneti atta lume...
Zmbi i ddu din umeri.
Dar s ne ntoarcem la problema noastr, domnilor, spuse el. Cu ce v pot ajuta?
La ce or v-ai retras asear, domnule?
Poirot privi pe furi la planul de pe mas: contele i contesa Andrenyi ocupau

compartimentele alturate, 12 i 13.


n timp ce eram la mas, unul din compartimente a fost pregtit pentru noapte.
Cnd ne-am ntors am stat o vreme n cellalt.
Ce numr avea acesta?
13. Am jucat o partid de pichet. Pe la unsprezece, soia mea s-a dus s se culce.
Conductorul mi-a fcut patul i m-am culcat i eu. Am dormit zdravn pn dimineaa.
Ai remarcat oprirea trenului?
Nu, nu mi-am dat seama pn azi diminea.
Dar soia dumneavoastr?
Soia mea ia ntotdeauna un somnifer cnd cltorete cu trenul. i asear i-a luat
doza obinuit de trional.
Se opri.
mi pare ru c nu v pot ajuta n nici un fel.
Poirot i ntinse o foaie de hrtie i un creion.
V mulumesc, domnule conte. Numai o formalitate. Dac vrei s notai aici
numele i adresa dumneavoastr.
Contele scrise ncet, cu grij.
Scriu aa, pentru dumneavoastr, spuse el. Denumirea moiei mele creeaz unele
dificulti celor nefamiliarizai cu limba.
i napoie lui Poirot hrtia i se ridic n picioare.
E cu totul inutil s mai vin i soia mea, spuse el. Nu v poate spune nimic n
plus.
Ochii lui Poirot sclipir aproape imperceptibil.
Firete, firete, spuse el. Totui, mi-ar face plcere s schimb cteva cuvinte cu
doamna contes.
V asigur c nu e deloc necesar.
Vocea contelui devenise autoritar.
Va fi numai o formalitate, repet Poirot, ngduitor dar neclintit. V rog s m
nelegei, e necesar pentru raportul meu.
Contele ced, nfuriat.
Cum dorii.
Se nclin sec i iei.
Poirot ntinse mna dup paaport. Gsi acolo, nregistrate n ordine, numele i
titlurile contelui. Trecu la o alt rubric: mpreun cu soia. Numele ei de botez: Elena
Maria; numele de fat, Goldenberg; vrsta: douzeci de ani. Un funcionar neglijent fcuse,
cndva, o pat de grsime pe paaport.
Are paaport diplomatic, observ Bouc. Trebuie s fim ateni s nu-l jignim cumva
pe conte. Aceti oameni nu pot avea nici o legtur cu crima.
Fii linitit, btrne, voi fi plin de tact. O pur formalitate, doar.
Se opri, ntruct contesa tocmai intra n vagon. Avea un aer timid, dar era
ncnttoare.
M-ai chemat, domnilor?
Numai o formalitate, doamn contes. Poirot se ridic curtenitor i o invit s ia
loc. Numai pentru a v ntreba dac ai vzut sau auzit ceva n noaptea trecut, ceva care ar
putea arunca o lumin asupra acestei ntmplri.
Nu tiu nimic domnule. Dormeam.
N-ai auzit, de pild, vreo micare, sau forfot n compartimentul vecin? Doamna
Hubbard, care ocup acest compartiment, a avut aproape o criz de nervi i a sunat dup
conductor.
N-am auzit nimic, domnule. tii, luasem un somnifer.
Aha, neleg... Bine, nu v mai rein i, n timp ce ea se ridica, grbit o clip
numai. Aceste date, numele dumneavoastr de fat, vrsta i celelalte sunt trecute exact?
Foarte exact, domnule.
Suntei bun atunci s semnai aici?
Contesa Andrenyi semn grbit: un scris graios, uor nclinat Elena Andrenyi.
L-ai nsoit pe brbatul dumneavoastr n America, doamn?

Nu, domnule. Zmbi, roindu-se uor. Pe atunci nu eram cstorii. Ne-am


cstorit acum un an.
Aha, da. Mulumesc, doamn. Fiindc veni vorba, soul dumneavoastr fumeaz?
Ea l privi uimit.
Da, desigur.
Pip?
Nu, igri i trabuc.
Mulumesc.
Contesa ov;i privi curioas spre Poirot. ncnttori ochi: negri, migdalai, cu gene
negre, foarte lungi, reliefate pe albul fin al obrajilor. Buzele, de un rou foarte nchis,
exotice, erau uor ntredeschise. Era minunat.
De ce m ntrebai?
Doamn i Poirot fcu un gest larg cu mna detectivii trebuie s pun tot
felul de ntrebri. De pild, ai vrea s-mi spunei ce culoare are capotul dumneavoastr?
Contesa l privi buimcit, apoi izbucni in rs.
Are culoarea spicului. E ntr-adevr important?
Foarte important, doamn.
Suntei detectiv?
Vocea i era naiv, copilroas.
Un detectiv care v st la dispoziie, doamn.
Credeam c atta timp ct suntem n Iugoslavia, la grania cu Italia, n-o s fie nici
un detectiv n tren.
Eu nu sunt un detectiv iugoslav, doamn. Sunt un detectiv internaional.
Suntei n serviciul Ligii Naiunilor?
Sunt n serviciul lumii, doamn, spuse Poirot, emfatic. Lucrez mai ales la Londra.
Vorbii englezete? o ntreb el deodat n limba englez.
Puin, da.
Avea un accent ncnttor.
Poirot se nclin din nou.
Nu v mai reinem, doamn. Vedei, n-a fost att de ngrozitor.
Ea zmbi. i salut din cap i iei.
Ce femeie frumoas, spuse Bouc ncntat, i oft: N-am prea avansat.
Nu, spuse Poirot. Doi oameni care n-au vzut i n-au auzit nimic.
Acum e rndul italianului, nu-i aa?
Poirot nu-i rspunse pentru moment; examina pata de grsime de pe paaportul
diplomatic al contelui ungur.

CAPITOLUL VIII
MRTURIA COL0NELULUI ARBUTHNOT
Poirot se dezmetici, tresrind uor. Privi trengrete spre Bouc.
Oh, bunul i vechiul meu prieten, spuse el. Vezi, am devenit ceea ce se numete un
snob! Am socotit c e mai nimerit s termin mai nti cu clasa nti, nainte de a trece la
clasa a doua. Aa c acuma urmeaz chipeul colonel Arbuthnot.
Socotind c franceza colonelului era mult prea srac, Poirot purt discuia n
englezete. Dup ce numele, vrsta, adresa i vechimea n armat a colonelului fur precis
stabilite, Poirot i ncepu ancheta propriu- zis:
Venii din India i mergei acas, n concediu, sau cum spunem noi, en permission,
nu-i aa?
Colonelul Arbuthnot, deloc interesat n rstlmcirile strinilor, rspunse cu o
autentic concizie britanic:
Da.
Dar nu mergei acas cu vaporul?
Nu.
De ce nu?

Am preferat s cltoresc pe uscat din motive personale. "i sta prea s spun
tonul vocii lui e un argument pentru voi, pulamale mici care v bgai nasul unde nu v
fierbe oala".
Venii direct din India?
Colonelul rspunse tios:
M-am oprit o noapte la Ur, n Caldeea, s vizitez cetatea, i apoi trei zile la
Bagdad, n compania unui ofier de aviaie, un prieten de-al meu.
V-ai oprit trei zile la Bagdad. Am aflat c i domnioara Debenham vine de la
Bagdad. Probabil c ai ntlnit-o acolo?
Nu, deloc. Pe domnioara Debenham am ntlnit-o pentru prima oar n trenul
Kirkuk-Nissibin.
Poirot se aplec puin. Lu un aer complice, persuasiv, puin cam ne-potrivit pentru
ceea ce avea de gnd s spun.
Monsieur, a vrea s v rog ceva. Dumneavoastr i domnioara Debenham suntei
singurii englezi din tren. A vrea s tiu ce prere avei unul despre cellalt.
Mi se pare cu totul contrar uzanelor, replic colonelul rece.
Nu tocmai. nelegei, aceast crim a fost comis, dup toate probabilitile, de o
femeie. Omul a fost njunghiat de nu mai puin de dousprezece ori. Chiar eful trenului s-a
pronunat de ndat c e mna unei femei. Ei bine, atunci ce trebuie s fac n primul rnd?
S le "iau la bani mruni", cum spun americanii, pe toate femeile care cltoresc cu vagonul Istanbul-Calais. Dar cu o englezoaic e mai greu. Englezii sunt foarte reinui. Ce fel de
persoan e aceast domnioar Debenham? Ce tii despre ea?
Domnioara Debenham, spuse colonelul cu oarecare cldur n glas, e o lady.
Ah, fcu Poirot i pru satisfcut de rspuns. Deci nu credei c ar putea fi
implicat n acest asasinat.
Dar e absurd, spuse Arbuthnot. Acest om i era cu totul strin... nu-l mai vzuse
niciodat nainte.
V-a spus ea asta?
Da. De ndat ce l-a vzut, a fcut cteva observaii asupra figurii lui nu tocmai
simpatice. Dac o femeie este implicat n aceast crim, cum dai dumneavoastr a
nelege (ceea ce, dup prerea mea, e o simpl presupunere, nefondat pe vreo dovad),
atunci pot s v asigur c nu domnioara Debenham este aceea.
Vd c punei foarte mult suflet, spuse Poirot, zmbind.
Colonelul l privi cu mult rceal.
Nu neleg ce vrei s spunei.
Cuttura colonelului l cam descumpni pe Poirot. Se uit n jos, apoi ncepu s
frunzreasc hrtiile din faa lui.
Toate astea sunt doar amnunte, spuse el. S fim practici i s ne ntoarcem la
fapte. Avem temeiuri s credem c crima a avut loc la ora unu i un sfert noaptea trecut.
Intr n procedura obligatorie s ntrebm pe fiecare pasager ce fcea la acea or.
Perfect. La unu i un sfert, dup cte mi amintesc, stteam de vorb cu tnrul
american... secretarul celui asasinat.
Aha! Erai n compartimentul lui, sau n al dumneavoastr?
Eram la el.
E vorba de tnrul cu numele de MacQueen, nu-i aa?
Da.
V este prieten, sau cunotin?
Nu, nu l-am mai vzut niciodat nainte de aceast cltorie. Ieri am schimbat
ntmpltor cteva cuvinte i apoi amndoi am fost interesai s continum discuia. De
obicei, nu-mi plac americanii... n-ai ce discuta cu ei. Poirot zmbi, amintindu-i de
opiniile lui MacQueen despre britanici... Dar tnrul acesta mi-a plcut. i intraser n
cap nite idei stupide despre situaia din India; asta-i cel mai ru la americani... sunt foarte
sentimentali i cu capul n nori. n orice caz, prea interesat de ceea ce i spuneam. Cunosc
aceast ar de aproape treizeci de ani. Iar pe mine m interesa ce putea el s-mi spun despre situaia financiar din America. Apoi am trecut la politica internaional, n general. Am
fost cu totul surprins cnd m-am uitat la ceas i am vzut c se fcuse dou fr un sfert.

Atunci ai ntrerupt discuia?


Da.
Ce-ai fcut dup aceea?
M-am dus la culcare.
Patul era aranjat?
Da.
Dumneavoastr ocupai compartimentul... s vedem... numrul 15... penultimul
din captul cellalt al vagonului?
Da.
Unde se afla conductorul cnd ai luat-o spre compartimentul dumneavoastr?
Sttea la o msu, la captul culoarului. De altfel, MacQueen l-a chemat tocmai n
momentul cnd intram la mine n compartiment.
Pentru ce l-a chemat?
S-i fac patul, bnuiesc. Compartimentul lui nu fusese aranjat pentru noapte.
Acum, domnule colonel, v rog, s v gndii bine. n timp ce vorbeai cu domnul
MacQueen, a trecut cineva pe coridor prin dreptul uii?
Au trecut muli, dac m gndesc bine. N-am fost atent.
Da, dar eu m refer... hai s zicem, la ultima or i jumtate din discuia
dumneavoastr. Ai cobort la Vincovici, nu-i aa?
Da, dar numai un minut, pentru c viscolea i era un frig groaznic. M-am simit
chiar foarte mulumit cnd m-am ntors n zpueala asta, dei nu m pot abine s nu
remarc c e cam scandalos modul cum sunt supranclzite aceste trenuri.
Bouc suspin.
E foarte greu s mulumeti pe toat lumea, observ el. Englezii deschid tot ce le
iese n fa, ui, ferestre, dup care vin ceilali i le nchid la loc. E tare greu n aceste
condiii...
Nici Poirot, nici colonelul Arbuthnot nu-i ddur vreo atenie.
Acum, domnule, cutai s v reamintii ct mai exact, l ncuraj Poirot. Afar era
frig. V-ai rentors n tren. V-ai aezat din nou, ai fumat poate o igar, sau pip...
Se opri o fraciune de secund.
Pip. MacQueen fuma igri.
Trenul pornete din nou. Dumneavoastr v fumai pipa. Discutai despre situaia
din Europa, din ntreaga lume. S-a fcut trziu. Cei mai muli cltori s-au dus s se culce.
Gndii-v, trece cineva prin dreptul uii?
Arbuthnot se ncrunt, ncercnd s-i reaminteasc.
Greu de spus. nelegei, n-am fost atent.
Dar avei spiritul de observaie al soldatului. Remarcai fr s v dai seama, s-ar
putea spune.
Colonelul se concentr din nou, apoi cltin din cap.
Nu tiu, nu-mi amintesc s fi trecut cineva, n afar de conductor. Stai o clip... a
mai trecut o femeie, mi se pare.
Ai vzut-o? Era tnr, btrn?
N-am vzut-o. Nu m uitam ntr-acolo. Doar un fit i o und de parfum.
Parfum? Un parfum bun?
Cum s v spun, mai degrab picant, dac nelegei ce vreau s spun. l simi de la
o pot. Dar, stai puin, s-ar putea s fi fost ceva mai devreme. Exact cum spuneai, e genul
acela de lucruri pe care le observi fr s-i dai seama. tiu c, la un moment dat, n seara
aceea, mi-am spus: "Femeie... parfum... i-a dat cam mult." Dar nu sunt sigur cnd s-a
ntmplat asta... dac nu cumva... aha, ba da, trebuie s fi fost dup Vincovici.
De ce?
Pentru c-mi amintesc c am simit parfumul tocmai pe cnd vorbeam despre
Rusia. mi amintesc raionamentul... femeie... ceea ce m-a fcut s m gndesc la situaia
femeilor din Rusia. i tiu c n-am ajuns la Rusia dect spre sfritul discuiei noastre.
N-ai putea fi mai precis?
Nu. Trebuie s fi fost cam n ultima jumtate de or.
Trenul se oprise?

Colonelul ncuviindin cap:


Da, sunt sigur c da.
Bine, s trecem la alt subiect. Ai fost vreodat n America, domnule colonel?
Niciodat, i nici n-a vrea s m duc.
Ai cunoscut vreun colonel Armstrong?
Armstrong, Armstrong... am cunoscut doi sau trei Armstrongi. Tommy Armstrong
din regimentul 60, nu la el v referii, nu-i aa? Apoi, Selby Armstrong, care a fost ucis pe
Somme.
M refer la colonelul Armstrong, cstorit cu o americanc i al crui singur copil
a fost rpit i ucis.
Da, mi aduc aminte c am citit despre asta... ngrozitoare poveste. Nu cred s-l fi
ntlnit, dei bineneles am auzit despre el. Toby Armstrong. Bun biat, toi l iubeau. A
avut o ascensiune admirabil. A primit i Crucea Victoria.
Omul asasinat ast-noapte este cel care i-a ucis fetia.
Faa colonelului se nspri.
Atunci, dup prerea mea, porcul sta a meritat-o. Dei a fi preferat s-l vd
spnzurat, cum se cuvine, sau electrocutat, cum se obinuiete acolo la ei.
Deci, preferai legea i ordinea n locul rzbunrii personale.
Ce s mai vorbim, nu ne putem rzbuna i njunghia aa, cum fac corsicanii sau cei
din Mafia. Orice s-ar spune, procesul cu jurai e un sistem bun.
Poirot l fix cteva clipe, chibzuind.
Mda, mormi apoi. Sunt convins de asta. Domnule colonel, cred c v-am ntrebat
tot ce era de ntrebat. Din ce v putei reaminti din noaptea trecut, e ceva care v pare
mai ales acum, privind napoi suspect?
Colonelul reflect cteva momente.
Nu, spuse el, nimic. Dac nu cumva...
ovi.
Continuai, v rog.
De fapt, nu conteaz, spuse colonelul ncet. Dar ai menionat orice.
ntocmai. Spunei.
Oh, dar e un nimic. Un amnunt. Cnd m ntorceam n compartimentul meu, am
observat c ua de lng mine, a compartimentului din capt, tii...
Da, numrul 16.
Ei bine, ua nu era bine nchis, iar cel dinuntru se uita pe furi afar. Apoi a
nchis ua repede. tiu c nu e ceva grav, dar mi s-a prut puin ciudat. Vreau s zic c e
absolut normal s deschizi ua i s scoi capul afar dac vrei s vezi ceva. Dar, aa, pe
furi, mi-a atras atenia.
Mda, fcu Poirot, nencreztor.
V-am spus c nu e nimic, important, ncerc s se scuze colonelul Arbuthnot. Dar
tii cum e: n primele ore dup miezul nopii totul e linitit, i atunci ntmplarea arat
sinistru... ca ntr-un roman poliist. E un fleac, ntr-adevr.
Arbuthnot se ridic.
Dac nu mai avei nevoie de mine...
V mulumesc, domnule colonel.
Colonelul ezit un moment. Dispreul su natural, att de vehement la nceput, pentru
aceti "strini" care-i puneau ntrebri, se evaporase.
E vorba de domnioara Debenham, spuse el cam ncurcat. V asigur c nu are nici
un amestec. E o pukka sahib.
i, mbujorat la fa, iei.
Ce nseamn pukka sahib? ntreb nedumerit doctorul Constantine.
nseamn, i explic Poirot, c tatl i fraii domnioarei Debenham au avut acelai
fel de educaie ca i colonelul Arbuthnot.
Oh! exclam doctorul dezamgit. Deci n-are nimic de-a face cu crima.
ntocmai, spuse Poirot.
Rmase pe gnduri, btnd darabana cu degetele n mas.
Colonelul Arbuthnot fumeaz pip, spuse, uitndu-se la ceilali doi. n

compartimentul lui Ratchett am gsit un curitor de pip. Ratchett fu-ma numai trabuc.
Crezi c...?
El e deocamdat singurul care a recunoscut c fumeaz pip. Pe de alt parte, a
auzit de colonelul Armstrong... poate chiar l-a cunoscut, dei nu vrea s mrturiseasc.
Crezi deci c e posibil ca...?
Poirot cltin energic din cap.
Tocmai, e imposibil, cu totul imposibil, ca un englez onorabil, cam prostnac i
cinstit, s-i njunghie un duman de dousprezece ori! Nu v dai seama ct de imposibil
e?
Asta-i psihologie, remarc Bouc.
i trebuie s inem seam de psihologie. Aceast crim are o semntur i e
limpede c ea nu aparine colonelului Arbuthnot. Dar s trecem la urmtorul pasager.
De data asta Bouc nu mai pomeni de italian, dar nu se putu mpiedica s nu se
gndeasc la el.

CAPITOLUL IX
MRTURIA DOMNULUI HARDMAN
Ultimul dintre pasagerii de clasa nti, domnul Hardman, era americanul acela voinic,
plin de via, care sttea la mas cu italianul i cu valetul, Masterman.
Purta un costum cadrilat, puin cam bttor la ochi, cmaroz, un ac de cravat
strlucitor i mesteca tot timpul. Pe faa lui lat, crnoas, cam din topor, se citea buna
dispoziie.
'Neaa, domnilor. V stau la dispoziie.
Ai aflat de crim, domnule... ... Hardman?
Firete.
i trecu, cu ndemnare, guma de mestecat pe alt msea.
Suntem nevoii s punem anumite ntrebri tuturor pasagerilor.
Din partea mea, nici o obiecie. Cred c e singurul mod de a descurca treaba.
Poirot arunc o privire pe paaportul din faa lui.
Suntei Cyrus Bethman Hardman, cetean al Statelor Unite, patruzeci i unu de
ani, comis-voiajor al unei firme de panglici pentru mainile de scris?
Chiar el n persoan.
Cltorii de la Istanbul spre Paris?
Exact.
Motivul?
Afaceri.
Mergei ntotdeauna cu clasa nti?
Da, domnule. Firma mi pltete cheltuielile de deplasare. i le fcu cu ochiul.
S trecem, domnule Hardman, la evenimentele petrecute ast-noapte.
Americanul ddu din cap.
Ce-ai putea s ne spunei?
Exact nimic.
Oh, asta-i pcat. Poate vrei s ne spunei, domnule Hardman, ce-ai fcut dup ce
ai terminat masa de sear?
Pentru prima oar americanul pru c nu are un rspuns gata. Se hotr totui:
Scuzai-m, domnilor, dar cu cine am onoarea? Lmurii-m, dac suntei buni.
Dnsul e domnul Bouc, director al companiei vagoanelor de dormit, dnsul e
doctorul care a examinat cadavrul...
Iar dumneavoastr?
Iar eu sunt Hercule Poirot. La propunerea companiei, anchetez acest caz.
Am auzit de dumneavoastr, spuse Hardman. Chibzui cteva secunde. Cred c e
mai bine s joc cinstit.
E, ntr-adevr, recomandabil s ne spunei tot ce tii, remarc Poirot sec.
V-a spune dac a ti. Dar nu tiu. Nu tiu nimic, v-am mai spus. Dei ar fi trebuit

s tiu ceva. Asta m scoate din srite, pentru c ar fi trebuit.


Fii bun i lmurii-ne, domnule Hardman.
Hardman oft, scoase din gur, calm, guma de mestecat i o puse ntr-un buzunar.
Instantaneu, ntreaga sa personalitate se metamorfoz parc. Dintr-un personaj de teatru
deveni un om n carne i oase. Tonul nazal al vocii dispru.
Paaportul sta e oleac msluit, spuse. Iat, de fapt, cine sunt.
Poirot cercet cartea de vizit pe care acesta i-o ntinse. Bouc se uit peste umrul lui:
DL. CYRUS B. HARDMAN
AGENIA DE DETECTIVI McNEIL
NEW YORK
Poirot cunotea firma. Era una dintre cele mai cunoscute i mai reputate agenii
particulare de detectivi din New York.
Acum, domnule Hardman, spuse el, s auzim ce nseamn asta.
Desigur. Se mai ntmpl i astfel de lucruri. Ajung pn n Europa, tot urmrind
un cuplu de escroci... fr nici o legtur cu cazul de fa. Termin cu ei la Istanbul.
Telegrafiez efului, care mi cere s m rentorc. A fi luat-o binior napoi spre micuul
New York, cnd primesc asta.
Scoase din buzunar o scrisoare. Purta antetul hotelului Tokatlian.
Drag domnule, sunt informat c lucrai pentru Agenia de detectivi McNeil. Fii bun
i prezentai-v la mine la ora patru, azi dup-amiaz.
Semnat: S. E. Ratchett.
Eh bien?
M-am dus la ora anunat, i domnul Ratchett m-a pus n tem. Mi-a artat dou
scrisori pe care le primise.
Era alarmat?
Zicea c nu, dar i pierduse cumptul. Mi-a fcut propunere: s iau acelai tren cu
el, spre Paris, i s am grij s nu-i fac cineva de petrecanie. Ei bine, domnilor, am
cltorit cu acelai tren i cu toate astea, cineva i-a fcut de petrecanie. Sunt, bineneles,
foarte mhnit. N-am prea fost la nlime.
i-a spus ce anume s faci?
Firete. A pus singur totul la punct. Mi-a spus s m instalez n compartimentul de
lng el, dar era ocupat. Singura cuet liber era numrul 16, i a trebuit s m lupt puin
ca s-o obin. Cred c conductorul ine compartimentul acela n rezerv dar nu conteaz.
Dup ce-am inspectat cmpul de btaie, mi-am dat seama c numrul 16 era o poziie
strategic ideal. n famai era doar vagonul restaurant, iar ua lateral de acces se ncuie
noaptea. Asasinul putea deci fie s ptrund pe ua de acces din spatele vagonului, fie s
vin din alt vagon. n ambele cazuri tre-buia s treac prin dreptul compartimentului meu.
N-aveai nici cea mai mic idee, mi nchipui, n ce privete identitatea
eventualului asasin?
Ba nu, tiam cum arat. Domnul Ratchett mi-l descrisese.
Ce?
Ceilali trei mai c nu sriser n picioare. Hardman continu:
Un omule negricios, cu voce de femeie, cam aa mi l-a descris btrnul. Mai zicea
c nu crede s se ntmple ceva n prima noapte, ci mai degrab n a doua sau a treia.
tia el ceva, murmur Bouc.
tia n orice caz mai mult dect i-a spus secretarului, vorbi Poirot, cltinnd din
cap. V-a mai dat amnunte despre el? De pild, de ce l ameninase cu moartea?
Nu, n privina asta s-a artat mai reinut. Mi-a spus doar c tipul e fioros i c are
de gnd s-l lichideze.
Un omule negricios, cu voce de femeie, repet Poirot, preocupat.
Apoi uitndu-se fix la Hardman:
tii, desigur, cine era n realitate?

Cine, domnule?
Ratchett, firete. L-ai recunoscut?
Nu v neleg.
Numele adevrat al lui Ratchett era Cassetti. El a fost acela care a ucis-o pe fetia
colonelului Armstrong.
Domnul Hardman scoase un uierat prelung.
Asta e o surpriz! Ei bine, domnule, nu-l recunoscusem. Cnd s-a ntmplat
nenorocirea, eram undeva, prin vest. Cred c i-am vzut nite fotografii n ziare, dar pot s
v spun c nu mi-a recunoate nici propria mea mam din ele. Acum nu m mai mir c au
vrut s-i vin de hac.
Cunoatei pe cineva care s fi avut vreo legtur cu cazul Armstrong i care s
corespund acestei descrieri?
Hardman chibzui cteva clipe.
Dificil de dat un rspuns. Aproape toi care au avut de-a face cu acest caz au murit.
Mai era i fata care s-a aruncat de la fereastr...
Da, aa e. Asta ar fi o posibilitate. Fata era de undeva din strintate. O fi avnd
nite rude pe-acolo. Dar nu trebuie s uitai c acest Cassetti a mai fost implicat i n alte
cazuri. S-a ocupat doar un timp de povestea asta murdar cu rpirile. Nu trebuie s v
concentrai numai asupra cazului cu rpirea.
Avem ns motive s credem c aceast crim e legat de tragedia familiei
Armstrong.
Hardman l privi ntrebtor. Poirot tcu ns. Americanul cltin dn cap.
Nu in minte pe cineva cu nf
i area asta, care s fie implicat n cazul Armstrong.
Dar, s nu uitm, n-am fost la faa locului i, ca atare, nu tiu prea multe.
Bine, s relum discuia noastr, domnule Hardman.
Nu prea mai am ce s v spun. Am dormit n timpul zilei, iar noaptea am stat la
pnd. n prima noapte, nimic deosebit. n noaptea asta, la fel, cel puin att ct am observat
eu. ineam ua puin ntredeschis i pndeam. N-a trecut nici un strin.
Suntei sigur, domnule Hardman?
Mai mult ca sigur. Nu s-a urcat nimeni n tren i n-a venit nimeni dinspre celelalte
vagoane. Pot s jur.
De la postul dumneavoastr de observaie l vedeai pe conductor?
Bineneles. Sttea pe scunelul lui exact n raza privirilor mele.
i-a prsit locul dup oprirea de la Vincovici?
Asta a fost ultima gar? Da, cum s nu, a rspuns la vreo dou apeluri... asta cam
imediat dup ce trenul se oprise definitiv. Dup aceea a trecut prin dreptul meu spre
vagonul din spate... s fi fost cam unu i un sfert atunci. Nu dup mult vreme s-a auzit
zbrnitul prelung, nebunesc, al unei sonerii, i conductorul s-a ntors n fug. Am ieit pe
coridor s vd ce se ntmplase eram puin nervos, v dai seama. Era americanca btrn. O apucaser pandaliile, nu tiu din ce pricin. Mai s m pufneasc rsul. Apoi s-a
dus la un alt compartiment, s-a ntors i a luat nite ap mineral. Dup ce a terminat i cu
asta, s-a aezat din nou la locul lui, pn cnd a fost rugat s fac patul cuiva din cellalt
capt al vagonului. Pe urm, cred c nu s-a mai micat pn la cinci dimineaa.
A moit?
Nu tiu. Se prea poate.
Poirot ddu din cap. Involuntar, minile sale ornduiau hrtiile de pe mas. Scoase
din nou fia de nregistrare.
Fii bun i semnai aici.
Hardman se supuse.
Spunei-mi, domnule Hardman, e cineva n tren care ar putea s confirme cine
suntei?
n tren? Nu, nu tocmai. Dac nu cumva tnrul MacQueen. l cunosc destul de
bine, l-am vzut la biroul tatlui su, la New York, dar nu cred s-i aminteasc de mine.
Nu, domnule Poirot, trebuie s ateptai s ajungem undeva i s telegrafiai la New York.
Dar credei-m, nu v spun poveti. Ei bine, salutare, domnilor. Mi-a fcut plcere s v
cunosc, domnule Poirot.

Poirot i oferi o igar.


Sau poate preferai pip?
Eu? Nu.
Se servi singur, apoi iei.
Cei trei se uitar unul la altul.
Crezi c a spus adevrul? ntreb doctorul Constantine.
Da. Cunosc genul. i-apoi, e o poveste care poate fi foarte uor verificat.
Ne-a dat o informaie foarte interesant, spuse Bouc.
Da, ntr-adevr.
Un brbat mic, negricios, cu o voce piigiat.
O descriere care nu se potrivete nimnui din tren, observ Poirot.

CAPITOLUL X
MRTURIA ITALIANULUI
i acum, spuse Poirot, clipind iret din ochi, spre ncntarea prietenului nostru
Bouc, o s-l chemm pe italian.
Antonio Foscarelli se strecur n vagon, iute i elastic ca o pisic. Faa i radia de
bunvoin; o faautentic de italian, surztoare, oache.
Vorbea o francez curgtoare, curat, cu un uor accent.
Numele dumitale e Antonio Foscarelli?
Da, domnule.
Eti naturalizat n America?
Foscarelli zmbi.
Da, domnule. E mai bine pentru afaceri.
Lucrezi ca reprezentant al firmei de automobile Ford?
Da, s vedei...
Urm o relatare plin de viai culoare, nsoit de gesturi i exclamaii. La sfritul
ei, cei trei asculttori docili se puteau socoti aproape pe de-a-ntregul informai asupra
modului cum i conduce Foscarelli afacerile, asupra cltoriilor sale, a venitului i a
prerilor sale despre Statele Unite i despre majoritatea rilor europene. Foscarelli nu era
omul de la care s scoi cu cletele informaii i amnunte; dimpotriv, te sufoca cu ele.
Figura lui blnd, copilroas, radia de plcere cnd, cu un ultim gest elocvent, fcu o
pauz, scoase batista i i terse fruntea asudat.
Aa c vedei, ncheie el, fac afaceri pe picior mare. Sunt n pas cu vremea. M
refer la vnzri!
Deci, n ultimii zece ani ai mai fost din cnd n cnd n Statele Unite?
Da, domnule. Ah, mi amintesc i acum prima zi cnd am luat vaporul spre
America! Maic-mea, surioara mea...
Poirot l ntrerupse, brusc, din reverie:
n timpul ederii dumitale n Statele Unite, te-ai ntlnit vreodat cu rposatul?
Niciodat. Dar cunosc genul sta de oameni i pocni degetele, cu neles. Foarte
respectabil, foarte bine mbrcat, dar dedesubt e totul putred. Pot s v spun, din experien,
c era un mare escroc. Asta e prerea mea.
Prerea dumitale e ntru totul corect, spuse Poirot sec. Ratchett este numele fictiv
al lui Cassetti, houl de copii.
Ce v-am spus eu? Viaa m-a nvat s fiu perspicace, s cunosc omul dup figur.
Nici nu se poate altfel. Numai n America nvei, ntr-adevr, cum s vinzi o marf.
i aminteti de cazul Armstrong?
Deloc. Vrei s zicei de numele sta? Mi se pare c era o fetimic, nu-i aa?
Da, o ntmplare foarte tragic.
Italianul fu prima persoan care nu mprti aceast prere.
Ei, ce s-i faci, astfel de lucruri se mai ntmpl, coment el filozofic, ntr-o ar
att de mare ca America.
Poirot i-o tie scurt.

Ai ntlnit vreodat vreun membru al familiei Armstrong?


Nu, nu cred. De altfel, nici nu poi s tii. S v dau, de pild, cteva cifre. Numai
anul trecut am vndut...
Domnule, fii bun i rmi la subiect.
Minile italianului se agitar.
De o mie de ori iertare.
Spune-mi, te rog, ntocmai ce ai fcut ast-noapte dup cin?
Cu plcere. Am rmas n vagonul restaurant ct am putut mai mult. E mai
amuzant. Tifsuisem cu americanul de la masa mea. El vinde panglici pentru mainile de
scris. Apoi m-am dus n compartimentul meu. Era pustiu. Mizerabilul John Bull care ocup
cealalt cuet era la stpnul su. n cele din urm, s-a ntors, morocnos, ca de obicei. Nu
vorbete deloc... rspunde doar cu da i nu. Pctoas ras, englezii tia, deloc simpatici.
Sttea ntr-un col, eapn i citea o carte. Apoi a venit conductorul i ne-a fcut paturile.
Numerele 4 i 5, murmur Poirot.
ntocmai, ultimul compartiment. Eu am cueta de sus. M-am bgat sub pled, am
fumat i am citit. Englezul cel mititel avea, mi se pare, o durere de dini. Tot bea dintr-un
pahar umplut cu ceva care mirosea de te trsnea. Sttea n pat i gemea. Eu am adormit
numaidect. De cte ori m trezeam, l auzeam gemnd.
tii dac a ieit n timpul nopii din compartiment?
Nu cred s-o fi fcut; a fi auzit. tii... lumina de pe coridor te trezete automat,
crezi c-s vameii la frontier.
Vorbea despre stpnul su? Manifesta vreo aversiune fade el?
V-am spus c nu deschidea gura. Nu era deloc simpatic. Un pete.
Ziceai c fumezi... pip, trabuc?
Numai igri.
Poirot i oferi una. Italianul o lu.
Ai fost vreodat la Chicago? l ntreb Bouc.
Oh, da, frumos ora, dar cunosc mai bine New Yorkul, Washingtonul, Detroitul.
Ai fost n Statele Unite? Nu? Ar trebui s v ducei, e...
Poirot i ntinse o foaie de hrtie.
Dac eti bun s semnezi i s scrii adresa dumitale permanent.
Italianul scrise cu nflorituri. Apoi se ridic, surznd ca ntotdeauna, fermector.
Asta-i totul? Nu mai avei nevoie de mine? Bun ziua, domnilor. A vrea s
scpm de nzpezire. Am o ntlnire la Milan... Ddu din cap, trist: O s pierd afacerea.
i iei.
Poirot se ntoarse spre prietenul su.
A stat mult vreme n America, observ Bouc, e italian, iar italienii folosesc
cuitul! i mai sunt i mari mincinoi! Nu-mi plac italienii.
Se vede, zmbi Poirot. i poate c s ai dreptate, dar i atrag atenia, prietene, c
nu avem absolut nici o dovad mpotriva lui.
i cum rmne cu psihologia? Italienii nu njunghie?
Firete, spuse Poirot, mai ales n focul unei dispute. Dar aici avem de-a face cu un
alt fel de crim. Ceva mi spune c aceast crim a fost pus la cale i realizat cu mult cap.
E o crim lucid, bine gndit. Nu e, cum s spun, o crim latin. E o crim pus la cale de
o minte calculat, inteligent, prudent... o minte anglo-saxon, cred.
Lu ultimele dou paapoarte.
S-o chemm acum pe domnioara Debenham.

CAPITOLUL XI
MRTURIA DOMNIOAREI DEBENHAM
Cnd o vzu aprnd n pragul uii, Poirot simi c i se confirm prerea ce i-o
fcuse despre ea.
Era foarte ngrijit mbrcat, ntr-o jachet neagr i o fust gri, dup moda
franuzeasc. Prul negru, ondulat era strns la spate.

Atitudinea ei era calm i netulburat. Se aez n faa lui Poirot i a lui Bouc i i
privi ntrebtoare.
Numele dumneavoastr este Mary Hermione Debenham i avei douzeci i ase
de ani, nu-i aa? ncepu Poirot.
Da.
Englezoaic?
Da.
Suntei att de amabil, domnioar, s scriei aici adresa dumneavoastr de acas?
Ea consimi. Avea un scris clar i lizibil.
Ce ne putei spune, domnioar, despre evenimentele din noaptea trecut?
Din pcate, nu v pot spune nimic. M-am bgat n pat i am adormit.
Spunei-mi, domnioar, v afecteaz foarte mult faptul c s-a comis o crim n
acest tren?
ntrebarea era, evident, surprinztoare, Mary Debenham fcu ochii mari.
Nu neleg ce vrei s spunei.
E o ntrebare foarte simpl, domnioar. O s v-o repet. Suntei foarte afectat c
s-a comis o crim n trenul acesta?
Nu m-am gndit, ntr-adevr, din punctul sta de vedere. Nu, n-a putea spune c
m afecteaz.
O crim vi se pare ceva normal?
E, bineneles, un lucru neplcut, spuse Mary Debenham cu o voce calm.
Suntei foarte anglo-saxon, domnioar. Nu v artai prea emotiv.
Ea zmbi.
mi pare ru c nu m pot manifesta isteric pentru a arta c am totui sensibilitate.
i, n fond, n fiecare zi mor oameni.
Mor, ntr-adevr. Dar asasinai, mai rar.
Oh, desigur.
l cunoatei pe defunct?
L-am vzut pentru prima oar ieri, la mas.
i ce impresie v-a fcut?
De-abia l-am observat.
Nu v-a fcut impresia unei personaliti nefaste?
Ea nluor din umeri.
Nu mi-a trecut deloc prin cap aa ceva.
Poirot o privi cu mult atenie.
Cred c v cam displace maniera n care conduc ancheta, spuse el, clipind din
ochi. Un englez, v spunei n sinea dumneavoastr, n-ar lucra aa. El ar fi pus toate
lucrurile la punct, s-ar fi inut numai de fapte, ar fi fcut, cum se spune, o treab pe cinste.
Dar vedei, domnioar, am i eu micile mele ciudenii. Mai nti m uit bine la cel din
faa mea, ncerc s-mi dau seama ce fire e i pun ntrebrile n consecin. Adineauri am
interogat un domn care nu s-a lsat pn nu mi-a spus tot ce tia despre orice i venea pe
limb. Ei bine, pe el l-am inut strict la subiect. Doream s-mi rspund doar cu da sau nu,
aa sau nu-i aa i att. Apoi ai venit dumneavoastr. Mi-am dat seama de la nceput c
suntei ordonat i metodic, c v vei limita la problema discutat, c rspunsurile dumneavoastr vor fi concise i la obiect. i, pentru c, dup cum tii, domnioar, natura
uman e pervers, dumneavoastr v pun ntrebri cu totul diferite. V ntreb ce simii, ce
credei. Nu v place aceast metod?
V rog s m iertai, dar mi se pare c pierdem timpul. Faptul c-mi place sau nu
figura domnului Ratchett nu cred c e de prea mare folos n descoperirea asasinului.
tii cine era de fapt Ratchett, domnioar?
Ea ddu din cap afirmativ.
Doamna Hubbard ne-a spus la toi.
i ce prere avei despre cazul Armstrong?
A fost ceva cu totul nspimnttor, spuse ea cu o voce dur.
Poirot o privi ndelung
Venii de la Bagdad, mi se pare, domnioar Debenham?

Da.
i mergei la Londra?
Da.
Cu ce v-ai ocupat la Bagdad?
Am lucrat ca guvernant la doi copii.
V rentoarcei dup vacan?
Nu sunt sigur
De ce?
Bagdadul nu prea mi e la ndemn. A profera un post la Londra, dac a gsi
unul convenabil.
neleg. M gndeam c probabil suntei pe cale s v mritai.
Domnioara Debenham nu rspunse. Se uit, calm, la Poirot. I se putea citi clar n
ochi: "Suntei impertinent".
Ce prere avei despre domnioara Ohlsson, cu care stai n compartiment?
E o fiinsimpl, cumsecade.
Ce culoare are capotul pe care-l poart?
Mary Debenham l privi mirat.
Un fel de cafeniu. E de ln natural.
Dac nu sunt indiscret, ndrznesc s spun c am observat culoarea capotului
dumneavoastr. Pe drumul de la Alep la Istanbul. Un mov palid, mi se pare.
Da, aa e.
Mai avei i un alt capot, domnioar? Unul viiniu, de pild?
Nu, acela nu-i al meu.
Poirot se aplec brusc nainte. Prea o pisic gata s se arunce asupra oarecelui.
Dar al cui e?
Femeia se ddu napoi, speriat.
Nu tiu. Ce vrei s spunei?
Dumneavoastr n-ai spus "Nu, n-am aa ceva", ci ai spus "Acela nu e al meu",
ceea ce nseamn c acela aparine altcuiva.
Domnioara Debenham ddu din cap afirmativ.
Da.
Al cui e, atunci? E vorba de cineva din tren? ntreb Poirot.
V-am spus: nu tiu. M-am trezit pe la cinci dimineaa cu impresia c trenul sttea
pe loc de mult vreme. Am deschis ua i m-am uitat pe coridor, creznd c suntem ntr-o
staie. Atunci am vzut pe cineva mbrcat ntr-un chimono viiniu, la cellalt capt al
coridorului.
i nu tii cine era? Avea prul blond, negru, sau crunt?
N-a putea spune. Avea o bonet pe cap i n-am vzut-o dect din spate.
i ca talie?
Destul de nalt i subire, dup cte am putut s-mi dau seama, dar nu sunt foarte
sigur. Chimonoul era brodat cu balauri.
Da, da, aa e, cu balauri.
Poirot rmase cteva clipe tcut.
Nu reuesc s neleg. Nu reuesc s neleg deloc. Totul parc n-are nici un sens,
murmur el.
Apoi ridicnd capul, spuse:
Nu v mai rein, domnioar.
Oh, exclam ea, luat puin pe neateptate.
Se ridic de ndat n picioare. Ajuns n pragul uii, ovi o clip, apoi se ntoarse
napoi.
Suedeza... domnioara Ohlsson, nu-i aa... pare puin ngrijorat. Zice c i-ai spus
c a fost ultima persoan care l-a vzut pe Ratchett n via. Are impresia, cred, c o
suspectai din aceast cauz. N-a putea oare s-i spun c se nal? tii, efectiv, e genul de
om care nu s-ar atinge nici de e musc.
n timp ce rostea aceste cuvinte, zmbi puin.
La ce or s-a dus s ia aspirina de la doamna Hubbard?

Puin dup zece i jumtate.


Ct vreme a lipsit?
Vreo cinci minute.
A mai prsit compartimentul n timpul nopii?
Nu.
Poirot se ntoarse ctre doctor.
E posibil ca Ratchett s fi fost omort aa devreme?
Doctorul scutur din cap.
Atunci cred c v putei liniti prietena, domnioar.
V mulumi
Pe neateptate i zmbi. Avea un zmbet simpatic.
E ca o oaie, tii. O apuc frica i ncepe s behie.
Se ntoarse i iei.

CAPITOLUL XII
MRTURIA CAMERISTEI
Bouc privi intrigat nspre prietenul su.
Nu te prea neleg, btrne. Ce-ai ncercat s faci?
Cutam o fisur.
O fisur?
Da, n armura aceasta de snge rece a domnioarei Debenham. Doream s-i
zdruncin sigurana. Dac am reuit? Nu tiu. Dar un lucru tiu: c nu se atepta s procedez
aa cum am procedat.
O suspectezi, murmur Bouc. Dar de ce? Pare o tnr foarte ncnttoare...
ultimul om din lume care s fie amestecat ntr-o astfel de crim.
i eu sunt de aceeai prere, interveni doctorul Constantine. E calm, neemotiv.
N-ar fi njunghiat un om; l-ar fi trt mai degrab prin slile tribunalelor.
Poirot oft.
Trebuie s v scoatei, amndoi, din cap ideea c avem de-a face cu o crim subit
i nepremeditat. Ct despre motivele pentru care o bnuiesc pe domnioara Debenham, ele
sunt dou la numr. Mai nti, din cauza unei conversaii pe care am surprins-o i despre
care nu v-am vorbit nc.
i le relat curiosul schimb de cuvinte pe care-l auzise, Iar s vrea, n trenul spre
Istanbul
E ntr-adevr curios, spuse Bouc dup ce Poirot termin. Oricum, trebuie s gsim
o explicaie. Dac bnuielile dumitale au un temei, atunci nseamn c amndoi sunt
amestecai, adic att ea ct i englezul acela bos.
Or, tocmai acest element nu e confirmat de fapte, i replic Poirot. nelegi, dac
amndoi ar fi implicai, ar trebui s ne ateptm ca fiecare din ei s-i furnizeze celuilalt un
alibi, nu-i aa? Or, tocmai aa ceva nu se ntmpl, cum v spun. Alibiul domnioarei
Debenham ni-l d suedeza, pe care n-o mai vzuse niciodat nainte, n vreme ce alibiul
colonelului Arbuthnot e confirmat de ctre MacQueen, secretarul lui Ratchett. Nu, aceast
soluie e prea facil.
Spuneai c mai ai i un alt motiv s-o bnuieti pe domnioara Debenham, i
reaminti Bouc.
Poirot zmbi.
Da, dar acesta e doar psihologic. M ntreb: e posibil ca domnioara Debenham s
fi pus la cale aceast crim? n spatele crimei se ascunde sunt sigur de asta o minte
inteligent, capabil, care judec totul la rece. Aceast descriere se potrivete domnioarei
Debenham.
Bouc cltin din cap.
Cred c greeti, prietene. Eu n-o vd pe aceast tnr englezoaic n postur de
criminal.
Ei, i-acum, spuse Poirot, lund n mn ultimul paaport, e momentul s trecem la

numele care ncheie lista noastr. Hildegarde Schmidt, camerista.


Chemat de chelner, Hildegarde Schmidt se afla afar i atepta, impresionat, lng
u. Poirot o invit s ia loc. Ea se aez, cu minile n poal, i atept cuminte s fie
ntrebat. Prea o fiinfoarte cumsecade, deosebit de respectuoas i, probabil, nu prea
inteligent.
De data asta Poirot adopt o metod cu totul diferit de cea folosit cu Mary
Debenham. Se art ct se poate de amabil i blnd, fcnd-o pe femeie s se simt la largul
ei. Dup ce o invit s-i scrie numele i adresa, trecu pe nesimite spre ceea ce-l interesa.
Discuia avu loc n nemete.
Am vrea s aflm ct mai multe despre cele petrecute ast-noapte. tim c
dumneata nu ne poi spune cine tie ce despre crima propriu-zis, dar poate, totui, ai auzit
sau ai vzut ceva care, dei dumitale nu-i spune nimic, s ne fie nou de folos. nelegi?
Dup figura ei se prea c nu. Faa mare i blajin avea o expresie prosteasc,
neajutorat.
Nu tiu nimic, domnule, ngim ea.
tii ns, de pild, c stpna dumitale a trimis dup dumneata ast-noapte? Asta
tii?
Asta, da.
i aminteti pe la ce or?
Nu, domnule. tii, dormeam cnd a venit chelnerul i m-a anunat.
Aha, da... De obicei erai chemat noaptea?
Da, domnule. Prea buna doamn are deseori nevoie de ngrijiri noaptea. Nu
doarme prea bine.
Eh bien, deci ai fost ntiinati te-ai sculat. i-ai pus un capot pe dumneata?
Nu, domnule. Mi-am pus o rochie. N-a fi vrut s m duc la excelena sa n capot.
Oricum, e un capot foarte frumos... viiniu, nu-i aa?
Ea l privi uimit.
E un capot de flanel, albastru-nchis, domnule.
Aha! Ei, continu. A fost o mic glum din partea mea. Deci, te-ai dus la doamna
prines. i ce-ai fcut la dnsa?
I-am fcut masaj, domnule, i apoi i-am citit ceva. Nu citesc prea bine, dar
excelena sa spune c e cum nu te poate mai bine. Asta o ajut s adoarm. Cnd era
aproape s aipeasc, mi-a spus s m duc, aa c am pus deoparte cartea i m-am ntors n
compartiment.
tii cumva ct era ceasul?
Nu, domnule.
Bine. Ct vreme ai stat cu doamna prines?
Cam vreo jumtate de or, domnule.
Bine, continu.
Mai nti i-am adus excelenei sale o cuvertur din compartimentul meu. Era foarte
frig, dei caloriferul dogorea. I-am aranjat cuvertura i dnsa mi-a spus noapte bun. I-am
turnat nite ap mineral, apoi am stins lumina i am ieit.
i dup aceea?
Dup aceea, nimic, domnule. M-am ntors n compartimentul meu i m-am culcat.
N-ai ntlnit pe nimeni pe coridor?
Nu, domnule.
N-ai vzut cumva o doamn ntr-un chimono viiniu cu balauri brodai?
Ochii blajini se holbar la el.
Nu, nu, domnule. Nu era nimeni n afar de conductor. Toat lumea dormea.
Dar pe conductor l-ai vzut?
Da, domnule.
Ce fcea?
Tocmai ieea dintr-un compartiment, domnule.
Ce? strig Bouc, aplecndu-se agresiv spre ea. Din care?
Hildegarde Schmidt tresri ngrozit. Poirot se uit cu repro la prietenul su.
Dar bineneles, spuse el, conductorul trebuie s rspund deseori noaptea la

sonerii. i aminteti din ce compartiment a ieit?


Era pe la mijlocul vagonului, domnule. La dou sau trei ui de compartimentul
doamnei prinese.
Aha. Spune-ne, acum te rog, cum au decurs exact lucrurile.
Era aproape s dea peste mine, domnule. Tocmai m ntorceam din
compartimentul meu cu cuvertura pentru doamna prines.
Iar el a ieit dintr-un compartiment, i era ct pe-aci s te izbeasc? n ce direcie
se ducea?
nspre mine, domnule. i-a cerut scuze, a trecut pe lng mine i a luat-o nspre
vagonul restaurant. Tocmai atunci s-a auzit o sonerie, dar nu cred c s-a dus s rspund.
Se opri o clip, apoi relu:
Nu neleg. Cum se face c...?
Poirot o liniti.
E o chestiune de timp, de rutin. Srmanul conductor, se pare c a avut o noapte
agitat. nti te-a sculat pe dumneata, apoi a trebuit s rspund la alte sonerii.
Dar era altul dect cel care m-a sculat pe mine, domnule. Era altul.
Ah! Altul? L-ai mai vzut nainte?
Nu, domnule.
Crezi c l-ai recunoate dac l-ai vedea?
Cred c da, domnule.
Poirot opti ceva la urechea lui Bouc. Acesta se ridic, se duse lng ui ddu un
ordin.
Poirot continu cu ntrebrile, n felul su prietenos, binevoitor.
Ai fost n America, Frau Schmidt?
Niciodat, domnule. Trebuie s fie o ar frumoas.
Ai auzit, probabil, c cel ucis era... vinovat de moartea unui copil?
Da, am auzit, domnule. E ngrozitor... atta rutate. Bunul Dumnezeu n-ar trebui
s ngduie asemenea lucruri. La noi, n Germania, oamenii nu sunt att de ticloi.
i ddur lacrimile. Sufletul ei bun, de mam, era adnc micat.
A fost o crim ngrozitoare, spuse Poirot, grav.
Scoase o batist din buzunar i i-o art.
E a dumitale, Frau Schmidt?
Femeia o examin n tcere. Dup cteva clipe ridic ochii. Obrajii i se mbujorar
puin.
Ah, nu, nu e a mea, domnule.
Am vzut iniiala H. de aceea m-am gndit c-o fi a dumitale.
E batista unei cucoane. E o batist foarte scump, brodat de mn. Cred c e de la
Paris.
Deci nu e a dumitale i nici nu tii a cui e?
Eu? Oh, nu, domnule.
Din cei de fa, numai Poirot sesiz nuana de ezitare din vocea ei. Bouc i opti ceva
la ureche. Poirot ddu din cap i i spuse femeii:
Au sosit cei trei conductori. Fii att de bun i spune-ne pe care din ei l-ai ntlnit
ast-noapte pe cnd te duceai cu pledul.
Cei trei brbai intrar. Pierre Michel, apoi solidul conductor din vagonul AtenaParis, i cel din vagonul de la Bucureti
Hldegarde Schmidt i privi i cltin din cap.
Nu, domnule. Nu-i nici unul dintre ei.
Bine, dar ei sunt singurii conductori din tren. Trebuie s te fi nelat.
Sunt absolut sigur, domnule. Acetia sunt toi nali, bine fcui. Cel pe care l-am
ntlnit eu era mrunt i negricios i avea mustcioar. i avea o voce piigiat, ca de
femeie. Mi-aduc aminte foarte bine, domnule.

CAPITOLUL XIII
RECAPITULAREA MRTURIILOR PASAGERILOR

Un brbat mrunt, negricios, cu voce de femeie, spuse Bouc.


Cei trei conductori i Hildegarde Schmidt ieir.
Nu mai neleg nimic, dar absolut nimic, izbucni Bouc, disperat. nseamn deci c
dumanul de care vorbea Ratchett s-a aflat totui n tren? Dar unde e acum? Cum de s-a
evaporat aa, deodat? Mi se nvrtete capul, pur i simplu. Spune ceva, prietene, te
implor. Arat-mi cum poate imposibilul s devin posibil!
Iat o fraz inteligent. ntr-adevr, spuse Poirot. Imposibilul nu poate s se fi
ntmplat, ca atare imposibilul trebuie s fie posibil, n ciuda aparenelor.
Explic-mi atunci, pe scurt, ce s-a ntmplat n tren ast-noapte.
Nu sunt vrjitor, mon cher. Sunt, ca i dumneata, foarte ncurcat. Afacerea asta
progreseaz ntr-un fel foarte nclcit.
Ba nu progreseaz de fel. St pe loc.
Poirot cltin din cap.
Nu, nu putem spune aa ceva. Am fcut totui civa pai. tim anumite lucruri.
Am auzit declaraiile pasagerilor.
i ce ne spun ele? Absolut nimic.
Eu n-a vorbi aa, prietene.
Poate exagerez.. Americanul, Hardman i camerista, ei, da, ntr-adevr ne-au spus
cteva lucruri utile. Mai precis, au fcut ca ntreaga afacere s apar i mai nclcit dect
era.
Nu, nu, spuse Poirot, linitindu-l.
Bouc se ntoarse spre ei.
Ei, atunci vorbete. S vedem de ce e n stere nelepciunea lui Hercule Poirot.
Nu i-am spus c sunt. ca i dumneata, foarte nedumerit? Dar cel puin, putem s
judecm problema. Putem aranja, n ordine i metodic, faptele de care dispunem.
Te rog continu, domnule, insist i doctorul Constantine.
Poirot i drese glasul, n timp ce mpturea o bucat de sugativ.
S recapitulm cazul n faza n care se afl acum. n primul rnd, cunoatem
cteva fapte incontestabile. Acest tip, Ratchett, sau Cassetti, a fost njunghiat de
dousprezece ori i a murit noaptea trecut. Iat faptul numrul unu.
De acord, de acord, btrne, spuse Bouc, ironic.
Hercule Poirot nu se artdeloc descumpnit. Continu imperturbabil:
Voi omite deocamdat anumite aspecte, cam ciudate, pe care le-am discutat cu
doctorul Constantine. Voi ajunge i la ele numaidect. Al doilea fapt important, dup mine,
este ora crimei.
Asta, din nou, e una din puinele date certe, spuse Bouc. Crima a fost comis la
unu i un sfert noaptea. Totul concur n a arta acest lucru.
Nu totul. Exist, desigur, dovezi suficiente n sprijinul acestei supoziii.
M bucur c recunoti i att.
Poirot continu, fr s dea atenie ntreruperii:
Avem n fatrei posibiliti. Prima: crima a fost comis, precum spui, la unu i un
sfert. Aceast posibilitate se sprijin pe declaraiile cameristei nemoaice, Hildegarde
Schmidt. De asemenea, se potrivete cu afirmaia doctorului Constantine.
A doua posibilitate: crima a fost comis mai trziu, iar ora indicat de ceas e un truc.
A treia posibilitate: crima a fost comis mai devreme i, n acest caz, problema
ceasului se repet.
Acum, dac admitem prima posibilitate ca fiind cea mai probabil, n sprijinul ei
existnd cele mai multe dovezi, suntem nevoii s admitem i unele fapte ce decurg de aici.
n primul rnd, dac crima a fost comis la unu i un sfert, criminalul n-a putut s
prseasc trenul. i atunci, se pune ntrebarea: Unde se afl? i cine e?
Pentru nceput, s examinm cu atenie dovezile pe care le avem. Prima oar am auzit
de existena acestui brbat mrunt i negricios, cu voce de femeie din gura lui
Hardman. El ne-a spus c Ratchett i-a vorbit de acest om i c l-a angajat s-l apere de el.
Nu avem nici o dovad n acest sens, n afar de cele spuse de Hardman. S trecem la
urmtoarea problem: este oare Hardman ceea ce pretinde c este, i anume un detectiv al

ageniei din New York?


Ceea ce mi se pare foarte interesant n acest caz este c nu beneficiem de nici una din
nlesnirile de care ar dispune poliia. Astfel, nu putem verifica sinceritatea acestor oameni.
Trebuie s ne bazm numai pe deducii. Pentru mine cazul devine, din acest motiv, cu att
mai interesant. Nu mai e o treab de rutin, ci de intelect. M ntreb: Putem accepta cele
spuse de Hardman despre sine ca fiind adevrate? M hotrsc i rspund: Da. Cred c
putem accepta versiunea lui Hardman.
Te bazezi pe intuiie, sau, cum spun americanii, ai o presimire? ntreb doctorul
Constantine.
Deloc. Am n vedere numai probabiliti. Hardman cltorete cu un paaport fals
deci d imediat de bnuit. Primul lucru pe care-l va face poliia, cnd va sosi, va fi s-l
rein pe Hardman i s telegrafieze pentru a-i verifica identitatea. n cazul multor pasageri
va fi dificil de stabilit buna lor credin; pentru cei mai muli dintre ei, nici nu se va ncerca
pro-babil aa ceva, mai ales dac nimic nu d de bnuit. Dar cu Hardman totul e simplu. Ori
e cel care se d, ori nu. Ca atare, cred c apusele lui sunt adevrate.
l absolvi de orice bnuial?
Nicidecum. M-ai neles greit. Dup cte tiu, orice detectiv american poate avea
propriile sale motive de a dori s-l omoare pe Ratchett. Nu, ceea ce am vrut s spun este c
putem accepta, cred, versiunea lui Hardman n ce privete propria-i identitate. Povestea
aceea c Ratchett l-ar fi solicitat i angajat nu e imposibil, e chiar foarte probabil, dei,
firete, nu e sigur adevrat. Dac am admite c este adevrat, trebuie s cutm ceva care
s-o confirme. i acest ceva l gsim exact acolo unde te ateptai mai puin, anume n
declaraiile Hildegardei Schmidt. Modul cum l-a descris pe brbatul ntlnit pe coridor,
mbrcat n uniform de conductor, se potrivete perfect cu relatarea lui Hardman. Mai
exist vreun element care s sprijine aceste dou declaraii? Exist. M gndesc la nasturele
gsit n compartimentul ei de ctre doamna Hubbard. i mai exist i o alt declaraie n
acest sens, pe care probabil n-ai luat-o n seam.
Care anume?
E vorba de meniunea, att a colonelului Arbuthnot ct i a lui Hector MacQueen,
potrivit creia conductorul a trecut prin dreptul compartimentului lor. Ei nu au acordat nici
o importanfaptului, dar, domnilor, Pierre Michel a declarat c nu i-a prsit locul dect
n cteva ocazii, pe care noi le tim; nici una ns nu i-a solicitat prezena la captul vagonului, dup compartimentul n care stteau Arbuthnot i MacQueen. Prin urmare, povestea
cu omuleul negricios cu voce de femeie, mbrcat n uniform de conductor, se bazeaz pe
mrturiile directe sau indirecte a patru persoane.
Am o mic observaie, interveni doctorul Constantine. Dac cele spuse de
Hildegarde Schmidt sunt adevrate, cum se face c adevratul conductor n-a amintit s-o fi
vzut, atunci cnd s-a dus s rspund la soneria doamnei Hubbard?
Cred c i asta are o explicaie. Cnd conductorul a ajuns la doamna Hubbard,
camerista se afla nc n compartimentul stpnei sale. Iar cnd, n cele din urm, s-a
rentors n compartimentul ei, conductorul era nuntru, la doamna Hubbard.
Bouc atept cu nerbdare sfritul acestei explicaii.
Bine, bine, prietene, spuse el. Dei i admir prudena cu care faci fiecare pas
nainte, nu m pot mpiedica s nu observ c n-ai atins nc punctul nevralgic. Toi suntem
de acord c aceast persoan exist. ntrebarea pe care trebuie s ne-o punem este: unde s-a
dus?
Poirot cltin din cap, nemulumit.
Greeti. Eti nclinat s pui crua naintea cailor. nainte de a m ntreba "Unde a
disprut acest om?" trebuie s m ntreb "Acest om exist, ntr-adevr?" Deoarece, i este
un lucru de care e uor s-i dai seama, dac omul nostru e o invenie... o nscocire, e ct se
poate de uor s-l faci s dispar! aa c ncerc s stabilesc, n primul rnd. c aceast
persoan exist n carne i oase.
i ajungnd la concluzia c exist... eh bien, unde se afl n acest moment?
La aceast ntrebare, nu se pot da dect dou rspunsuri, mon cher. Sau se mai afl
nc ascuns n tren, ntr-un locor att de bine ales nct nici nu ne trece prin cap, sau e
vorba, ca s spun aa, de dou persoane. Adic, este att el nsui omul de care se temea

Ratchett ct i un pasager din tren, att de bine deghizat nct Ratchett nu l-a recunoscut.
Asta-i o idee, spuse Bouc, luminndu-se la fa. Dup cteva clipe, ns, se
ntunec din nou: Exist totui o obiecie...
Poirot i lu vorba din gur.
Statura individului, asta voiai s spui? Cu excepia valetului lui Ratchett, toi
cltorii sunt brbai nali, adic italianul, colonelul Arbuthnot, Hector MacQueen,
contele Andrenyi. Prin urmare, rmne valetul... presupunere care nu prea st n picioare.
Dar mai exist i o alt posibilitate. Nu uita vocea de femeie. Acest element ne permite s
alegem ntre dou alternative: sau individul era deghizat n femeie, sau este de fapt femeie.
O femeie nalt, mbrcat n haine brbteti, pare scund.
Dar Ratchett ar fi tiut, fr ndoial...
Poate c a tiut. Poate c aceast femeie mai ncercase s-l omoare, mbrcat tot
n haine brbteti, ca s-i fac treaba mai bine. E posibil ca Ratchett s fi bnuit c ea va
folosi acelai truc i de aceea i-a atras atenia lui Hardman c e vorba de un brbat. Totui, a
amintit de vocea femeiasc.
E o posibilitate, spuse Bouc. Dar...
Ascult, prietene, cred c e momentul s-i relatez unele contradicii sesizate de
doctorul Constantine.
i i expuse, n amnunime, concluziile la care ajunseser amndoi n ce privete
natura rnilor descoperite. Bouc mormi ceva, destul de nencreztor.
tiu, spuse Poirot ngduitor, tiu exact ce simi. C i se nvrte capul, nu-i aa?
Toat povestea e o fantezie, strig Bouc.
ntocmai. E absurd, neverosimil, imposibil. Aa mi-am spus i eu. i totui,
prietene, ea exist! Faptele nu pot fi ocolite.
E o nebunie.
Nu-i aa? Totul e aa de lipsit de noim, nct uneori m tortureaz gndul c, de
fapt, trebuie s fie foarte simplu... Dar asta nu-i dect una din "micile mele idei".
Doi asasini, gemu Bouc. i nc n Orient Expres.
Aproape c-i ddur lacrimile.
i acum, s facem fantezia i mai fantastic, spuse Poirot bine dispus. Noaptea
trecut s-au aflat n tren doi strini misterioi. Mai nti, conductorul descris de Hardman i
vzut de Hildegarde Schmidt, de colonelul Arbuthnot i de domnul MacQueen. Apoi,
femeia mbrcat ntr-un chimono viiniu o femeie nalt, subire pe care au vzut-o
Pierre Michel, domnioara Debenham, domnul MacQueen i eu nsumi, i a adulmecat-o,
ca s spun aa, colonelul Arbuthnot! Cine e aceast femeie? Nimeni din tren n-a recunoscut
c ar avea un chimono viiniu. i aceast femeie, la rndul ei, a disprut. O fi ea una i
aceeai persoan cu falsul conductor? Ori e cu totul altcineva? i unde sunt, atunci, aceste
dou persoane? i, fiindc veni vorba, unde e uniforma de conductor, i unde e chimonoul
viiniu?
Ah, iat n sfrit ceva palpabil, se repezi Bouc, nfierbntat. Trebuie s cercetm
bagajele tuturor pasagerilor. Da, asta poate s ne aduc ceva.
Poirot se ridic n picioare.
ndrznesc s fac o profeie, spuse el.
tii unde se afl?
Am o mic idee.
Ei bine, unde?
Vei gsi chimonoul n bagajul unuia dintre brbai, iar uniforma conductorului n
bagajul Hildegardei Schmidt.
Al Hildegardei Schmidt? Crezi c...?
Nu ceea ce crezi dumneata. O s-mi formulez ideea n felul urmtor: dac
Hildegarde Schmidt e vinovat, uniforma ar putea fi gsit n bagajul ei, dar dac e
nevinovat, atunci cu siguran, o vom gsi acolo.
Dar cum se...? ncepu Bouc i se opri brusc. Ce e zgomotul acesta care se apropie?
strig el. Parc ar fi o locomotiv.
Zgomotul se auzi mai aproape. Erau ipetele ascuite ale unei femei, nsoite de
proteste. Ua de la captul vagonului restaurant zbur n lturi. Doamna Hubbard ddu

buzna nuntru.
Asta-i prea de tot, strig ea. Prea de tot. n geanta mea, n geanta mea. Un cuit
mare, mnjit de snge.
i deodat, mpleticindu-se, lein n braele lui Bouc.

CAPITOLUL XIV
MRTURIA CUITULUI
Mai mult brutal dect cavalerete, Bouc sprijini doamna leinat de o mas din
apropiere. Doctorul Constantine strig dup unul din chelneri, care sosi ntr-un suflet.
ine-i capul aa, spuse doctorul. Cnd o s-i revin, d-i puin co-niac, nelegi?
Apoi se repezi dup ceilali doi. Crima l pasiona prea mult, n timp ce doamnele n
vrst leinate nu-l interesau ctui de puin.
Se poate ca doamna Hubbard s-i fi revenit ceva mai repede cu ajutorul celor
prescrise de doctorul Constantine. Fapt e c dou-trei minute mai trziu, sttea bine nfipt
n scaun, sorbind coniac din paharul adus de chelner. O luase cu povestea de la nceput.
Nici nu pot s spun ce ngrozitor a fost. Cred c nimeni de aici nu poate s m
neleag. De mic copil eram ffoarte, ffoarte sensibil. Numai cnd vd snge... ah... i
acum mi se face ru cnd m gndesc.
Chelnerul l ntinse din nou paharul.
Mai bei puin, doamn.
Crezi c o s-mi fac bine? De cnd m tiu, nu beau. N-am pus niciodat gura pe
alcool sau pe vin. Toi din familia mea sunt abstineni. Totui, dac e aa, ca o doctorie...
i mai trase o duc.
ntre timp, Poirot i Bouc, urmai ndeaproape de doctorul Constantine, parcurgeau n
grab vagonul, spre compartimentul doamnei Hubbard. n faa uii se strnseser aproape
toi pasagerii vagonului. Conductorul, cu o figur rvit, de-abia i mai inea n loc.
Mais il n'y a rien voir4, spunea el n franuzete i traducea apoi n alte cteva
limbi.
Fii bun i dai-mi voie, ceru Bouc.
i strecurndu-i rotunjimile printre cltorii curioi care blocau accesul, intr n
compartiment, urmat de Poirot.
M bucur c ai venit, domnule, spuse conductorul rsuflnd uurat. Fiecare voia
s intre. Iar doamna Hubbard, Dumnezeule, ce-a mai ipat! Am crezut c au omort-o i pe
ea! Am venit ntr-un suflet, iar ea sttea aici i urla ca scoas din mini. O inea una i bun,
c se duce dup dumneavoastr, i a plecat strignd ct o inea gura i povestind celor ntlnii pe coridor ce i se ntmplase.
Adug apoi, fcnd un gest cu mna:
E nuntru, domnule. Nu l-am atins.
De clana uii de acces atrna o geant voluminoas, cadrilat, de muama. Dedesubt,
pe podea, n locul unde czuse din mna doamnei Hubbard, se afla un pumnal cu lama
dreapt, ascuit n vrf, cu plsele de os sculptat, o imitaie oriental de duzin. Lama avea
nite pete ca de rugin.
Poirot ridic cu grij.
Da, murmur el. Nu mai rmne nici o ndoial. Asta-i arma noastr, doctore, ce
zici?
Doctorul o examin.
Nu trebuie s fii att de precaut, i spuse Poirot. N-o s gsim dect amprentele
doamnei Hubbard.
ntr-adevr, aceasta-i arma, spuse doctorul dup cteva momente. Ea ne va explica
toate rnile.
Te implor, prietene, nu te grbi cu astfel de afirmaii.
Doctorul l privi uimit.
Suntem i aa copleii de coincidene. Doi oameni se hotrsc s-l njunghie pe
4

Dar nu-i nimic de vzut.

Ratchett noaptea trecut. E prea de tot ca fiecare din ei s fi ales aceeai arm.
n privina asta, poate, coincidena nu-i att de mare cum pare, spuse doctorul. Mii
de asemenea imitaii de pumnale orientale sunt fabricate i apoi expediate bazelor din
Constantinopol.
M-ai linitit puin, dar numai puin, spuse Poirot.
Privi atent la ua din faa lui, apoi ridicnd geanta, ncerc clana. Ua nu ced. Cam
la un picior deasupra clanei se afla pus zvorul. Poirot trase zvorul, mpinse din nou ua,
dar aceasta nu se mic.
Am ncuiat-o noi pe partea cealalt, i aminteti? i atrase atenia doctorul.
Aa e, spuse Poirot, absent.
Pe fai se putea citi o expresie de uluial.
Se potrivete, nu-i aa? spuse Bouc. Omul nostru a trecut prin acest compartiment.
Pe cnd nchidea ua de acces a dat peste poet. Atunci i-a venit ideea s ascund n ea
cuitul plin de snge. Apoi, fr s-i dea seama c-o trezise pe doamna Hubbard, a ieit prin
cealalt u, n coridor.
Da, da, murmur Poirot. Aa trebuie s se fi ntmplat.
Figura lui exprima aceeai uluial.
Dar ce s-a ntmplat? ntreb Bouc. Ceva te nemulumete, nu-i aa?
Nu te izbete i pe dumneata acelai lucru? Nu, bineneles c nu. E aici o mic
ncurctur.
Conductorul bg capul pe u.
Doamna Hubbard se ntoarce.
Doctorul Constantine se simea puin vinovat. i ddea seama acum c o tratase cam
necavalerete pe doamna Hubbard. Dar ea nu-i repronimic. Toat energia i zelul ei erau
concentrate n alt parte.
Am venit s v spun ceva, neaparat, zise ea, gfind. Eu nu mai stau n
compartimentul sta! Nu mai dorm aici la noapte, nici dac mi dai un milion de dolari!
Dar, doamn...
tiu ce-o s spunei, dar eu v anun clar c nu mai vreau! Mai bine stau toat
noaptea pe coridor!
ncepu s plng.
Oh, dac-ar ti fiica mea... dac-ar putea s m vad n ce hal sunt.
Poirot o ntrerupse hotrt:
N-ai neles bine, doamn. Cererea dumneavoastr este cu totul rezonabil.
Bagajul v va fi de ndat transportat n alt compartiment.
Doamna Hubbard i lu batista de la ochi.
Da? Oh, m simt mai bine. Dar, fr ndoial c peste tot e plin, dac nu cumva
unul dintre domni...
Fu rndul lui Bouc s vorbeasc:
Bagajul dumneavoastr, doamn, va fi dus n alt vagon. Vei avea un
compartiment n vagonul alturat, cel de la Belgrad.
Oh, e minunat. tii, nu sunt o femeie din cale-afar de nervoas, dar s dorm n
compartimentul acesta, desprit doar cu o ude un mort... Se cutremur. Poi s
nnebuneti de-a binelea aici.
Michel, strig Bouc, du acest bagaj ntr-unul din compartimentele libere din
vagonul Atena-Paris.
Da, domnule. S aib acelai numr ca acesta, 3?
Nu, rspunse Poirot naintea lui Bouc. Cred c doamna s-ar simi mai bine s aib
un alt numr, s zicem 12.
Bine domnule.
Conductorul ridic bagajul. Doamna Hubbard se ntoarse spre Poirot, recunosctoare.
Suntei foarte amabil i delicat. Apreciez asta, v asigur.
N-avei pentru ce, doamn. V vom nsoi. Vrem s v vedem instalat confortabil.
Doamna Hubbard, nsoit de cei trei brbai, se ndrept radioas spre noua ei cuet.
E perfect.
V convine, doamn? Precum vedei, e ntocmai ca i cel pe care l-ai prsit.

Aa e... numai c-i cu faa n cealalt parte. Dar nu conteaz. Trenurile astea merg
mai nti ntr-o direcie, apoi n alta. i spuneam fiicei mele: A vrea un compartiment cu
faa la locomotiv, iar ea mi zicea: De ce, mami, la nu-i bun pentru tine, c dac dormi cu
capul ntr-o parte, o s te trezeti cnd trenul e n cealalt parte. i avea ntru totul dreptate.
Noaptea trecut am intrat n Belgrad cu faa i am plecat cu spatele.
Oricum, doamn, suntei mulumit acum?
Ei bine, nu. N-a putea spune asta. Stm aici nzpezii, nimeni nu mic un deget,
iar vaporul meu pleac poimine.
Doamn, spuse Bouc, nu uitai c toi suntem n aceeai situaie.
Da, asta-i adevrat, recunoscu doamna Hubbard. Dar nimeni altcineva n-a avut dea face cu un asasin care s-i umple prin compartiment n miezul nopii.
Ceea ce m uluiete ns, spuse Poirot, este cum a putut asasinul s intre n
compartimentul dumneavoastr, din moment ce ua de acces, precum ne ai spus, era
ncuiat. Suntei sigur c era ncuiat?
Pi cum, suedeza a ncercat-o n faa mea.
S reconstituim scena. Stteai ntins n pat, aa, i nu puteai vedea dac era
ncuiat sau nu?
Da, nu vedeam din cauza poetei. Oh, trebuie s-mi cumpr una nou. mi face ru
la stomac cnd o vd pe asta.
Poirot lu poeta i o agde clana uii de acces.
ntocmai, pricep, spuse el. Zvorul e chiar sub clan, iar poeta l acoper. Din
locul n care erai, deci, nu puteai vedea dac zvorul era pus sau nu.
Pi, tocmai asta v-am spus!
Iar domnioara Ohlsson sttea aici, ntre dumneavoastr i u. A verificat zvorul
i v-a spus c era nchis.
Exact.
Totui, doamn, e posibil ca dnsa s se fi nelat. nelegei ce vreau s spun?
Poirot era nerbdtor s-i explice: Zvorul acesta nu-i dect o proeminende metal... aa.
ntors la dreapta, blocheaz ua, lsat drept, nu. Dnsa, probabil, a mpins numai ua, i
cum ua era ncuiat de cealalt parte, a tras concluzia c, de fapt, era ncuiat de aici.
Cred c e cam stupid din partea ei.
Doamn, oamenii cei mai buni, cei mai amabili, nu sunt ntotdeauna i cei mai
detepi.
Asta aa e, firete.
Fiindc veni vorba, doamn, ai cltorit spre Smirna cu trenul?
Nu. Am luat vaporul direct spre Istanbul. Un prieten de-al fiicei mele, domnul
Johnson (un om cu totul admirabil, pe care mi-ar face plcere s-l cunoatei) m-a
ntmpinat i m-a purtat prin tot Istanbulul. Oraul m-a dezamgit foarte mult... totu-i
drpnat. Ct despre moscheile lor i papucii aceia uriai pe care trebuia s i-i pui peste
pantofi, ce s mai vorbim... Unde rmsesem?
Spuneai c domnul Johnson v-a ntmpinat...
ntocmai. M-a vzut pe puntea unui vapor potal francez care mergea la Smirna.
Soul fiicei mele atepta pe chei. Ce-o s spun cnd o s aud ce mi s-a ntmplat! Fiicmea zicea c asta e cea mai sigur i mai comod cltorie imaginabil. Nici nu te instalezi
bine n compartimentul tu, spunea ea, i te i trezeti la Paris, unde te ateapt American
Expresul. i, oh cum o s anulez acum traversarea cu vaporul? Ar trebui s-i ntiinez...
dar nu pot face nimic. E ngrozitor...
Doamna Hubbard era gata s izbucneasc din nou n plns.
Poirot, care ncepuse s dea uoare semne de nerbdare, profit de ocazie:
Ai suferit un oc, doamn. Chelnerul va primi instruciuni s v aduc ceai i nite
biscuii.
Nu-mi aduc aminte s m fi omort vreodat dup ceai, articul doamna Hubbard
printre lacrimi. Asta e un obicei mai mult englezesc.
Atunci cafea, doamn. Avei nevoie de un stimulent.
Coniacul acela m-a nveselit cam prea tare. Cred c a vrea nite cafea.
Excelent. Trebuie s v refacei forele.

S-mi refac, ce? Ia te uit ce expresie nostim!


Dar mai nti, doamn, o mic formalitate de ndeplinit. mi permitei s cercetez
bagajul dumneavoastr?
Pentru ce?
Vrem s examinm bagajele tuturor pasagerilor. N-a fi vrut s v reamintesc o
ntmplare neplcut, dar nu uitai poeta dumneavoastr...
Oh, Dumnezeule! Poate avei dreptate. N-a mai suporta nc o surpriz.
Controlarea bagajului ei dur foarte puin. Doamna Hubbard nu-i luase prea multe
lucruri cu ea: o cutie de plrii, o valiz ieftin i un sac de voiaj bine burduit. Toat treaba
ar fi durat i mai puin dac nu s-ar fi amestecat doamna Hubbard, rugndu-l s umble cu
mult grij printre fotografiile "fiicei mele" i ale unor copii cam urei, "copiii fiicei mele,
nu-i aa c-s scumpi?".

CAPITOLUL XV
MRTURIA BAGAJELOR PASAGERILOR
Dup ce debit cteva minciuni politicoase cu privire la "micuii" din fotografie i o
asigur pe doamna Hubbard c va cere s-i fie adus cafeaua, Poirot reui s se retrag
mpreun cu cei doi prieteni.
Va s zic, cu primul bagaj n-am nimerit-o, observ Bouc. Cine urmeaz?
Cred c ar fi mai comod s-o lum compartiment cu compartiment. Ceea ce
nseamn c ncepem cu numrul 16, unde st simpaticul nostru domn Hardman.
Hardman, care fuma un trabuc, i ntmpin binevoitor:
Intrai, domnilor... dac aa ceva e omenete cu putin. E cam strmt aici pentru o
uet.
Bouc i explic scopul vizitei lor, la care solidul detectiv ddu din cap cu nelegere.
E n regul. Ca s fiu sincer, m i miram c n-ai descins mai devreme. Astea sunt
cheile mele, domnilor, iar dac dorii s-mi cotrobii i prin buzunare, suntei bine venii.
S dau cuferele jos.
Asta o s-o fac conductorul. Michel!
Cele dou cufere ale lui Hardman fur repede cercetate i puse la loc. Conineau
poate cam mult butur alcoolic. Hardman le fcu cu ochiul.
Nu te prea controleaz la grani, dac te aranjezi cu conductorul. I-am strecurat
un teanc de bancnote turceti, i pn acum n-am avut nici un fel de btaie de cap.
i la Paris?
Hardman le fcu iari cu ochiul.
Pn ajung eu la Paris, ce mai rmne intr tocmai bine ntr-o sticlucu ap de
pr.
Nu suntei un adept al prohibiiei, domnule Hardman, spuse Bouc zmbind.
Cum s v spun, prohibiia nu mi-a dat niciodat de furc.
Aha, fcu Bouc. Bar clandestin. Articul cuvintele tacticos, savurndu-le.
Denumirile voastre americane sunt att de nostime, de expresive.
Mi-ar place mult s m duc n America, interveni Poirot.
Ai avea de nvat cteva metode moderne acolo, spuse Hardman. Europa trebuie
s se trezeasc, prea e adormit.
E adevrat c America e ara progresului, recunoscu Poirot. i admir n multe
privine pe americani. Numai c sau poate nu sunt eu n pas cu moda femeile
americane mi se par mai puin fermectoare dect compatrioatele mele. Cred c nu e nimic
mai cochet i mai ncnttor dect o tnr franuzoaic sau belgianc.
Hardman privea ngndurat pe fereastr.
Poate avei dreptate, domnule Poirot, spuse el. Dar eu cred c fiecrui popor i plac
mai mult femeile din ara lui.
Clipi repede din ochi, parc orbit de albul strlucitor al zpezii.
Te izbete n ochi, nu-i aa? remarc el. V spun sincer, domnilor, aceast poveste
a nceput s-mi calce pe nervi. Crima, i zpada, i toate celelalte i pe deasupra nu

putem face nimic. Doar s zaci i s-i omori timpul. A vrea s m ocup de ceva sau de
cineva.
Iat autenticul neastmpr al oamenilor din vest, exclam Poirot, zmbind.
Conductorul puse n ordine bagajele, i cei trei trecur mai departe.
Colonelul Arbuthnot sttea ntr-un col, trgnd din pip i citind o revist. Poirot l
puse la curent cu misiunea lor. Colonelul nu avu nimic de obiectat. Bagajul lui se compunea
din dou geamantane mari, de piele.
Restul lucrurilor le-am trimis cu vaporul, le explic el.
Ca majoritatea celor din breasla lui, colonelul tia s-i in lucrurile n ordine.
Examinarea bagajului lu doar cteva minute. Poirot observ un pachet de curitoare de
pip.
Folosii ntotdeauna acelai tip? se interes el.
De obicei. Bineneles, dac mi le pot procura.
Aha, fcu Poirot.
Curitoarele din bagaj erau identice cu cel gsit n compartimentul lui Ratchett.
Doctorul Constantine remarc acelai lucru cnd fur din nou pe coridor.
Totui, murmur Poirot, nu-mi vine s cred. Nu-i genul lui, i cnd ai spus asta, ai
spus de fapt totul.
Ua urmtoare era nchis. Era compartimentul prinesei Dragomiroff. Btur la u.
Dinuntru se auzi vocea mai profund a prinesei.
Intr.
Bouc fu purttorul lor de cuvnt. Foarte reverenios, i explic prinesei motivul
pentru care ndrzneau s-o deranjeze.
Prinesa l ascult n tcere. Faa ei mic, de broasc, era absolut nemicat.
Dac e necesar, domnilor, spuse ea, calm, dup ce Bouc termin, atunci aa s fie.
Camerista mea are cheile. Ea v va da i o mn de ajutor.
Camerista ine ntotdeauna cheile la ea, doamn? ntreb Poirot.
Bineneles, domnule.
i dac In timpul nopii, la grani, vameii cer s vad un bagaj?
Btrna doamn ridic din umeri.
E foarte puin probabil. Dar dac totui se ntmpl, conductorul s-ar duce s-o
cheme.
Asta nseamn c, implicit, avei ncredere in ea?
V-am mai spus acest lucru, rosti prinesa, calm. Nu angajez oameni n care s nam ncredere.
Da, spuse Poirot, absent. ncrederea nseamn ceva n ziua de azi. E probabil mai
bine s ai o femeie modest, pe care s te poi bizui, dect o camerist mai chic, vreo
parizianc spilcuit, s zicem.
Poirot observ ochii negri, inteligeni, ntorcndu-se ncet spre el i fixndu-l.
Ce vrei s spunei cu asta, domnule Poirot?
Eu? Nimic, doamn, nimic.
Ba da. Credei, nu-i aa, c ar fi fost mai nimerit s am o franuzoaic elegant,
care s se ocupe de toaleta mea?
Ar fi fost, poate, mai obinuit, doamn.
Ea cltin din cap.
Schmidt mi e devotat. Articul ncet, zbovind parc pe cuvinte: Devotamentul
e... de nepreuit.
Camerista sosi cu cheile. Prinesa i vorbi pe nemete. i spuse s deschid valizele i
s-i ajute pe domni s le cerceteze. Apoi iei pe coridor i rmase la fereastr, privind afar.
Poirot i inu companie, lsndu-l pe Bouc s se ocupe de bagaje.
Ea l privi zmbind rutcios.
Nu suntei curios s tii ce conin geamantanele mele?
E vorba, doamn, doar de o formalitate.
Suntei aa de sigur?
n cazul dumneavoastr, da.
i totui, am cunoscut-o i am ndrgit-o pe Sonia Armstrong. Ce avei de spus?

C nu mi-am mnjit minile omornd o canalie ca acest Cassetti? Poate avei dreptate.
Tcu cteva clipe, apoi spuse:
tii ce mi-ar fi plcut s-i fac? Mi-ar fi plcut s-i chem pe servitorii mei i s le
spun: Biciuii-l pe acest om pn-i d sufletul i azvrlii-l la gunoi. Aa se rezolvau
lucrurile astea pe cnd eram tnr, domnule.
Poirot o asculta atent. Dup ce termin ce avu de spus, prinesa se ntoarse spre el,
enervat.
Nu spunei nimic, domnule Poirot. M ntreb ce gndii.
El o privi n fa.
Cred, doamn, c fora dumneavoastr st n voini nu n brae.
Ea i cobor ochii nspre braele subiri, nvemntate n negru, nspre minile
galbene, nervoase, ca nite gheare, mpodobite cu inele.
E adevrat, n-am deloc forn ele. Nici nu tiu dac trebuie s m bucur, sau s
m ntristez pentru asta.
Apoi, deodat, se ntoarse brusc i intr n compartiment, unde camerista tocmai
punea la loc hainele n geamantane.
Bouc ncepu din nou eu scuzele, dar prinesa i-o retez scurt.
Nu-i nevoie s v scuzai, domnule. A fost comis o crim. De aceea trebuie luate
unele msuri. Asta-i tot.
Suntei foarte amabil, doamn.
Ea salutul lor, prinesa nclin uor capul.
Uile urmtoarelor dou compartimente erau nchise. Bouc se opri nehotrt,
scrpinndu-se n cap.
La dracu! exclam el. E cam penibil. Au paapoarte diplomatice. Bagajele lor sunt
scutite de control.
De controlul vamal, da. Dar o crim e cu totul altceva.
tiu. Totui, n-a vrea s avem complicaii...
Nu te necji, prietene. Contele i contesa ne vor nelege. Ai vzut ce amabil a
fost prinesa Dragomiroff.
E ntr-adevr, o adevrat doamn. i acetia au acelai rang, dar contele mi-a
fcut impresia unui brbat cam impulsiv. Nu s-a artat prea ncntat cnd ai insistat s stai
de vorb cu soia lui. Iar asta l va nfuria i mai mult. Ce-ar fi... oh, dac i-am omite pe ei.
n fond, nu pot s aib vreun amestec n toat trenia asta. De ce s m leg la cap cnd nu
m doare...
Nu sunt de aceeai prere, spuse Poirot. Sunt convins c contele Andrenyi o s ne
neleag. Oricum, nu stric s ncercm.
i, nainte ca Bouc s apuce s-i rspund, ciocni uor n ua compartimentului cu
numrul 13.
Dinuntru se auzi:
Intr!
Contele edea ntr-un col, lng u, i citea. Contesa sttea ghemuit n cellalt col,
lng fereastr. Capul i era rezemat de o pern i prea c doarme.
Scuzai, domnule conte, ncepu Poirot. V rog s ne iertai pentru prezena noastr
inoportun, dar suntem nevoii s cercetm bagajele tuturor cltorilor. n cele mai multe
dintre cazuri e vorba doar de o simpl formalitate. Domnul Bouc e de prere c, ntruct
avei paaport diplomatic, putei pe bun dreptate s cerei s fii scutit de un asemenea
control.
Contele pru s chibzuiasc o clip.
Mulumesc, spuse el, dar nu in s se fac o excepie n ce m privete. A prefera
ca bagajele noastre s fie controlate la fel ca toate celelalte.
Se ntoarse ctre soia lui:
Cred c n-ai nimic mpotriv, Elena?
Absolut deloc, rspunse contesa fr s ovie.
Controlul fu rapid i cam de mntuial. Poirot prea c ncearc s-i ascund
stnjeneala, fcnd tot felul de remarci lipsite de noim, cum ar fi:
Cartea de vizit de pe geamantanul acesta e complet muiat, doamn, n timp ce

ridica de jos o valiz de piele albastr cu iniialele ei i cu o mic coroan nobiliar.


Contesa nu-i rspunse. Prea, ntr-adevr, cam plictisit de forfota din jurul ei, i
rmase ghemuit n col, privind vistoare pe fereastr, n vreme ce ceilali i vedeau de
treab n compartimentul vecin.
Poirot ncheie controlul deschiznd dulpiorul de deasupra chiuvetei i aruncnd o
privire fugar nuntru: un burete, crem de fa, pudr i o sticlumic cu eticheta
"Trional".
Apoi, dup ce-i ceru nc o dat scuze, echipa de anchetatori se retrase.
Urmar, la rnd, compartimentul doamnei Hubbard, al lui Ratchett i, n sfrit, al lui
Poirot.
Se ndreptar apoi spre compartimentele de clasa a doua. Primul numerele 10 i 11
era ocupat de Mary Debenham, care tocmai citea o carte, i de Greta Ohlsson, care
dormea. La intrarea lor suedeza se trezi, tresrind.
Poirot i repet povestea. Suedeza prea tulburat. Mary Debenham calm ca de
obicei. Poirot se adres nti suedezei.
Dac ne dai voie, domnioar, vom ncepe cu bagajul dumneavoastr, i apoi
poate vei fi att de bun s mergei s vedei cum se mai simte doamna Hubbard. Am
mutat-o ntr-unul din compartimentele din cellalt vagon, dar se mai resimte nc serios de
pe urma ocului. Am cerut s i se aduc nite cafea. Bnuiesc ns c face parte din acei
oameni care au nevoie de cineva cu care s stea de vorb, aa cum au nevoie de ap.
Suedeza se art de ndat plin de nelegere. Se va duce imediat. Biata doamn,
trebuie s fi avut ntr-adevr un oc teribil, i apoi i aa era necjit de pe urma cltoriei i
a faptului c s-a desprit de fiica ei. Da, firete, o s se duc imediat nu, geamantanul nu
e ncuiat i o s ia cu ea i nite sruri de amoniac.
Iei grbit. Lucrurile i fur repede examinate. Avea foarte puine. Se vedea c nu
observase nc lipsa plasei de srm din cutia de plrii.
Mary Debenham puse, n sfrit, cartea deoparte i-l urmri cu privirea pe Poirot. La
rugmintea acestuia, i ntinse chelie. n vreme ce el ddea jos un geamantan i-l deschidea,
i spuse:
De ce-ai trimis-o de aici, domnule Poirot?
Eu, domnioar? M-am gndit numai c trebuia s aib grij de doamna Hubbard.
Un pretext excelent... dar oricum, pretext.
Nu v neleg, domnioar.
Cred c m nelegei foarte bine.
i zmbi.
Doreai s rmn singur, nu-i aa?
mi punei n gur cuvintele dumneavoastr, domnioar.
i idei n cap, nu? Nu, nu e chiar aa. Ideile sunt dinainte acolo. Am dreptate, nu-i
aa?
Domnioar, noi avem un proverb...
Cine se scuz, se acuz. Asta voiai s spunei? Trebuie s recunoatei c am un
oarecare spirit de observaie, ca i bun sim de altfel. Nu tiu din ce motiv v-ai bgat n cap
c tiu ceva n legtur cu aceast poveste murdar... asasinarea unui om pe care nu-l mai
vzusem niciodat nainte.
Astea-s fantezii, domnioar.
Nu sunt nici un fel de fantezii. Dar mi se pare c se pierde o groaz de vreme
nespunndu-se adevrul... btnd aa apa n piu, n loc de a da crile pe fa.
Iar dumneavoastr nu v place s pierdei timpul. Preferai s punei punctul pe i.
V plac metodele directe. Eh bien, v voi oferi o astfel de metod direct. V voi ruga smi lmurii sensul anumitor cuvinte pe care le-am auzit pe cnd veneam mpreun din Siria.
Coborsem din tren ca s m mai dezmoresc. Asta se ntmpla n gara Konia. Din noapte
mi-a ajuns la ureche vocea dumneavoastr i a colonelului. i spuneai: "Nu acum, nu acum.
Cnd totul se va termina. Cnd va rmne undeva departe, n urma noastr." Ce voiai s
spunei cu aceste cuvinte, domnioar?
Ea i rspunse foarte linitit.
Credei c m refeream la... crim?

Eu sunt acela care ntreab, domnioar.


Ea suspin, cu gndurile aiurea. Apoi, parc deteptndu-se din visare, i spuse:
Aceste cuvinte au un neles, domnule, pe care ns nu vi-l pot spune. Pot numai s
v dau n mod solemn cuvntul meu de onoare c pe acest Ratchett l-am vzut pentru prima
oar n viaaici, n tren.
Deci refuzai s-mi explicai acele cuvinte?
Da, dac vrei s-o luai aa, refuz. Se refereau... la o sarcin pe care mi-o
asumasem.
O sarcin care a fost ndeplinit?
Ce vrei s spunei?
A fost ndeplinit, nu-i aa?
Ce v face s gndii astfel?
Ascultai, domnioar, o s v reamintesc un alt incident. n ziua n care trebuia s
ajungem la Istanbul, trenul a avut o ntrziere. Erai foarte agitat, dumneavoastr de obicei
att de calm, de controlat. V pierduseri calmul.
Nu voiam s scap legtura.
Aa spunei dumneavoastr. Dar trebuie s tii c Orient Expresul pleac din
Istanbul n fiecare zi. Chiar dac ai fi scpat legtura, ntrzierea dumneavoastr ar fi fost
de numai douzeci i patru de ore.
Pentru prima oar domnioara Debenham pru c-i pierde rbdarea.
Se pare c dumneavoastr nu realizai c cineva poate avea prieteni care s-l
atepte la sosirea la Londra i c o ntrziere de o zi i d peste cap toate aranjamentele i-i
creeaz o groaz de neplceri.
Aha, deci asta era! Prieteni care v ateptau la gar i pe care nu voiai s-i
ncurcai?
Bineneles...
i totui... e curios...
Ce e curios?
Acum, n acest tren... avem din nou o ntrziere. i nc o ntrziere mult mai
serioas, cu att mai mult cu ct nu exist nici o posibilitate de a trimite o telegram
prietenilor dumneavoastr sau de a comunica cu ei... la distan... la distan...
La distanlung? Vrei s spunei, prin telefon.
Ah, da, convorbire la deprtare, cum spunei dumneavoastr n Anglia.
Mary Debenham zmbi fr s vrea.
Convorbire interurban, l corect ea. ntocmai, precum spunei, e foarte neplcut
s nu poi trimite o vorb, prin telegraf sau telefon.
i totui, domnioar, de data asta comportarea dumneavoastr e cu totul diferit.
Nu v mai manifestai nelinitea. Atitudinea dumneavoastr e calm i filozofic.
Mary Debenham se nroi i i muc buzele. Nu mai prea dispus s zmbeasc.
Nu rspundei, domnioar?
mi pare ru, dar nu tiam c ar mai fi ceva de rspuns.
S-mi explicai schimbarea atitudinii dumneavoastr.
Domnule Poirot, nu credei c v agitai n fond pentru nite nimicuri?
Poirot ridic braele ntr-un gest de scuz.
sta-i poate pcatul nostru, al detectivilor. Ne ateptm ca purtarea cuiva s fie
ntotdeauna logic, consecvent. Nu vrem s inem seama de schimbrile de atitudine.
Mary Debenham tcu.
l cunoatei bine pe colonelul Arbuthnot, domnioar?
Poirot avu impresia c aceast schimbare de subiect o mai liniti.
L-am ntlnit pentru prima oar n aceast cltorie.
Avei vreun motiv s credei c l-ar fi putut cunoate dinainte pe Ratchett?
Ea scutur din cap cu hotrre.
Sunt absolut sigur c nu l-a cunoscut.
De ce suntei att de sigur?
Din cele spuse de el.
i totui, trebuie s tii, domnioar, c pe podeaua compartimentului lui Ratchett

am gsit un curitor de pip. Iar colonelul Arbuthnot este singurul din tren care fumeaz
pip.
Poirot o urmri atent, dar ea nu se art nici surprins, nici emoionat. Spuse doar:
E absurd. Colonelul Arbuthnot este ultimul om din lume care s aib un amestec
n vreo crim... mai ales ntr-o crim teatral ca aceasta.
Observaia ei concorda att de mult cu opinia pe care i-o fcuse i el, nct Poirot era
pe punctul s-i dea dreptate. i replic n schimb:
Trebuie s v reamintesc c nu-l cunoatei foarte bine, domnioar.
Ea nldin umeri.
Cunosc destul de bine genul.
Poirot o ntreb foarte blnd:
i tot refuzai s-mi spunei ce nseamn aceste cuvinte: "Cnd totul va rmne
undeva, departe, n urma noastr"?
Nu mai am altceva de spus, i-o tie ea, rece.
Nu-i nimic, rosti Hercule Poirot. Tot voi afla.
Se nclin i iei din compartiment, nchiznd ua dup el.
Crezi c-a fost bine ce-ai fcut? l ntreb Bouc. Ai pus-o n gard... i prin ea, i pe
colonel.
Prietene, dac vrei s prinzi un iepure, vri o nevstuic n vizuin, i dac
iepurele e acolo, o zbughete afar. Asta-i tot ce-am fcut.
Intrar mpreun n compartimentul Hildegardei Schmidt. Aceasta i atepta,
respectuoas, dar deloc emoionat.
Poirot arunc o privire n valijoara aezat pe banchet, apoi i fcu semn
conductorului s dea jos geamantanul cel mare aflat pe plasa de deasupra.
Cheile, te rog.
Nu e ncuiat, domnule.
Poirot desfcu nchiztoarele i ridic capacul.
Aha, exclam el, ntorcndu-se spre Bouc. ii minte ce i-am spus. Ia privete aici
o clip!
Deasupra hainelor, nfurat la repezeal, se afla o uniform cafenie de conductor.
Nepsarea femeii dispru ca prin farmec.
Ach, strig ea. Asta nu-i a mea. Nu eu am pus-o acolo. N-am deschis deloc
geamantanul de cnd am plecat din Istanbul. E aa cum v spun.
Privea speriat cnd la unul, cnd la altul.
Poirot o lu cu blndee de mn i ncerc s-o liniteasc.
Nu-i nimic, totul e n ordine. Te credem. Nu te frmnta. Sunt aa de sigur c n-ai
ascuns dumneata uniforma, pe ct sunt de sigur c eti o bun buctreas. nelegi? Eti o
bun buctreas, nu-i aa?
Speriat, femeia surse fr s vrea.
Da, aa e. Toate doamnele la care am lucrat spuneau aa. Eu...
Se opri, cu gura larg deschis, din nou speriat.
Nu, nu, te asigur c totul e n regul. O s-i spun cum s-au ntmplat de fapt
lucrurile. Acest om, vreau s spun cel mbrcat n uniforma de conductor, a ieit din
compartimentul celui asasinat. S-a ciocnit de dumneata. Asta a fost neansa lui; sperase c
nu-l va vedea nimeni. Ce s fac atunci? Trebuie s scape de uniforma care nu-l mai apra,
ci dimpotriv, l punea n pericol.
Privirea i alunec nspre Bouc i doctorul Constantine, care-l ascultau cu atenie.
Afar, totu-i nzpezit, nelegi. Zpada i ncurc toate planurile. Unde ar putea s
ascund hainele de pe el? Toate compartimentele sunt ocupate. Ba nu, trece pe lng unul a
crui ue deschis, semn c pasagerul lipsete. Trebuie s fie al femeii de care tocmai se
ciocnise. Se strecoar nuntru, d jos de pe el uniforma i o vr n grab ntr-un geamantan din plasa de bagaje. O s mai treac vreme pn o s-o descopere cineva, i-o fi spus el.
i apoi? ntreb Bouc.
La asta mai trebuie s cugetm, vorbi Poirot, cu o sclipire de avertizare n ochi.
Lu n mn tunica. Un nasture, al treilea, lipsea. Poirot bg mna n buzunarul
tunicii i scoase un peraclu.

Iat cum a putut omul nostru s treac prin ui ncuiate, remarc Bouc. ntrebrile
pe care i le-ai pus doamnei Hubbard au fost inutile. ncuiat sau nu, omul a putut trece cu
uurinprin ua de acces. i vorba ceea, dac e s existe o uniform de conductor, de ce nar exista i o cheie de conductor?
De ce nu, ntr-adevr, repet Poirot.
Am fi putut de fapt s tim acest lucru. i aminteti c Michel spusese c ua
compartimentului doamnei Hubbard dinspre coridor ora ncuiat n momentul cnd a venit,
dup ce-l sunase?
ntocmai, domnule, confirm conductorul. Iat de ce mi-am spus c doamna
trebuie s fi visat.
Dar acum e clar, continu Bouc. Omul nostru inteniona s ncuie la loc ua de
acces, dar auzind probabil micri n pat, s-a speriat.
Nu ne mai rmne, observ Poirot, dect s gsim i chimonoul viiniu.
ntr-adevr. i s nu uitm c ultimele dou compartimente rmase sunt ocupate
de brbai.
Oricum, ne vom face datoria.
Oh, bineneles. De altfel, mi amintesc ce ne-ai spus.
Hector MacQueen se art foarte binevoitor.
i eu a fi fcut la fel, spuse el, zmbind amar. mi dau seama c sunt, fr
ndoial, cel mai suspect individ din tren. Nu mai urmeaz dect s gsii un testament, prin
care btrnul s-mi fi lsat banii lui i totul s-ar lmuri cum nu se poate mai bine.
Bouc i arunc o privire bnuitoare.
E doar o glum, se grbi MacQueen s ndrepte lucrurile. n realitate, nu mi-a dat
niciodat un ban. I-am fost pur i simplu de folos... cu limbile strine pe care le cunosc, i
cu altele. Eti n aer, ca s spun aa, dac nu vorbeti dect limba de-acas. Nu sunt lingvist,
dar m descurc binior cu cele cteva fraze franuzeti, nemeti sau italieneti pe care trebuie s le debitezi, ct mai nfipt posibil, cnd intri ntr-un magazin sau hotel.
Vocea i era mai ascuit ca de obicei. Prea c nu se simte prea n largul lui, n ciuda
efortului vizibil pe care l fcea.
Se auzi vocea lui Poirot.
N-am gsit nimic. Nici mcar un testament compromitor.
MacQueen rsufl uurat.
Mi-ai luat o greutate de pe inim, spuse el mai bine dispus.
n sfrit, ultimul compartiment. Nici bagajele italianului i ale vale-tului nu
conineau nimic suspect.
Cei trei stteau la captul vagonului i priveau unul la altul.
Ce facem acum? ntreb Bouc.
Ne ntoarcem n vagonul restaurant, spuse Poirot. tim acum tot ce se poate ti.
Avem mrturiile pasagerilor, ale bagajelor lor, ale ochilor notri. Nu mai putem atepta de
nicieri vreun alt ajutor. Acum trebuie doar s ne punem mintea la lucru.
Cotrobi n buzunar dup pachetul de igri. Era gol.
V ajung ntr-o clip, le spuse. M duc s-mi iau igrile. Foarte ncurcat i bizar
poveste. Cine o fi purtat acel chimono viiniu? i unde o fi el acum? Tare mult a vrea s
tiu. E ceva aici... un element care-mi scap! Dar despre asta, mai vorbim noi. Scuzai-m o
clip.
O lu grbit nspre compartimentul lui. tia c mai avea o rezerv de igri ntr-una
din valize. O cobor de pe plas i o deschise.
Se ddu surprins napoi.
mpturit ca grij i aezat deasupra hainelor lui un chimono subire, de culoare
viinie, cu balauri brodai.
Aa, care va s zic, murmur el. O sfidare. Prea bine, o accept.

PARTEA A TREIA

POIROT SE AAZ I CUGET

CAPITOLUL I
CARE DINTRE EI?
Intrnd n vagonul restaurant, i zri Pe Bouc i pe doctorul Constantine stnd de
vorb. Bouc prea deprimat.
Iat-l, spuse el, vzndu-l pe Poirot.
Apoi adug, n timp ce acesta se aeza:
Dac rezolvi acest caz, mon cher, voi ncepe ntr-adevr s cred n miracole!
Te frmnt, nu-i aa?
Dar bineneles c m frmnt. Din pcate, nu pricep nimic.
De acord cu dumneata, spuse doctorul. l privi nerbdtor pe Poirot: Ca s fiu
sincer, nu vd ce ai mai putea face.
Nu? spuse Poirot absent.
Lu o igar din pachet i o aprinse. Avea o privire vistoare.
Pentru mine, asta-i toat frumuseea cazului nostru, ncepu el. Nu putem folosi nici
una din metodele obinuite. Aceti oameni, crora le-am nregistrat declaraiile, au spus
adevrul, sau au minit? Nu avem nici un mijloc de a verifica acest lucru, cu excepia celor
pe care le putem nscoci noi nine. E i sta un exerciiu intelectual.
Toate astea-s foarte frumoase, spuse Bouc. Vorba e, pe ce te sprijini?
O s v spun de ndat.. Avem mrturiile pasagerilor i cele ale propriilor notri
ochi...
Grozave mrturii, ale pasagerilor! Nu ne spun absolut nimic.
Poirot cltin din cap.
Nu sunt de prerea dumitale, prietene. Declaraiile cltorilor conin cteva indicii
interesante.
Aa o fi, spuse Bouc sceptic, dar eu nu le-am observat.
Pentru c n-ai fost atent.
i ce, m rog, mi-a scpat?
Uite, numai un exemplu: prima declaraie, cea a tnrului MacQueen. Dup
prerea mea, o fraz de-a lui e foarte important.
Cea despre scrisori?
Nu, nu aceea. Dup cte mi amintesc, cuvintele lui au fost urmtoarele:
"Cltoream mult. Domnul Ratchett voia s vad lumea. l stnjenea faptul c nu cunotea
nici o limb strin. Eram mai mult ghid dect secretar".
Se uit la doctor, apoi la Bouc.
Cum? Nu remarcai? Oh, dar asta-i de neiertat, cu att mai mult cu ct ai mai avut
nc o ans s pricepei, chiar adineauri, cnd acelai MacQueen ne-a spus: "Eti n aer, ca
s spun aa, dac nu vorbeti dect limba de-acas".
Vrei s spui c...? Bouc prea uluit.
ntr-un cuvnt, avem tot ce voiam s tim. Ei bine, asta e! Ratchett nu vorbea
deloc franuzete. i totui, cnd conductorul s-a prezentat la el, dup ce fusese sunat, o
voce i-a spus n franuzete c era o greeali c nu dorea nimic. De altfel, era o fraz
perfect idiomatic, pe care n-ar fi putut-o folosi un om care nu tia dect cteva cuvinte
franuzeti. "Ce n'est rien. Je me suis tromp".
E adevrat, strig Constantine, nfierbntat. Ar fi trebuit s ne dm seama! Acum
mi amintesc c ne-ai atras atenia asupra lor, cnd ni le-ai repetat. i acum neleg de ce teai ferit s te ncrezi n indicaia ceasului sfrmat pe care l-am gsit. Asta nseamn c la
unu fr douzeci i trei de minute, Ratchett era mort...
i c cel care vorbea era asasinul lui! complet Bouc impresionat.
Poirot fcu un gest de dezaprobare.
S nu ne pripim. i s nu lum drept bun mai mult dect tim n realitate. Cred c
e mai sigur s spunem c la acea or, adic la unu fr douzeci i trei de minute, altcineva
dect Ratchett se afla n compartimentul acestuia, i c acest altcineva era fie francez, fie

vorbea curent franuzete.


Eti foarte prudent, btrne.
Trebuie s naintm pas cu pas. Nu avem nici o dovad real c Ratchett era mort
la acea or.
Dup cte mi amintesc, un strigt te-a sculat pe dumneata din somn.
Da, ntr-adevr.
ntr-un fel, spuse Bouc preocupat, aceast descoperire nu schimb prea mult
lucrurile. Ai auzit pe cineva micndu-se alturi. Acest cineva nu era Ratchett, ci cellalt.
i spla, fr ndoial, minile de snge, tergea urmele i ardea scrisoarea
compromitoare. Apoi a ateptat pn cnd s-a fcut complet linite i, creznd c e n
afar de orice primejdie i c drumul e liber, a ncuiat i a zvort pe dinuntru ua dinspre
coridor, a descuiat ua de acces spre compartimentul doamnei Hubbard i s-a strecurat
nuntru. De fapt, aa ne-am gndit i noi, cu diferena c Ratchett fusese omort cam cu o
jumtate de or mai devreme i c ceasul fusese pus la unu i un sfert, pentru a-i da un alibi.
Un alibi nu prea grozav, spuse Poirot. Limbile ceasului artau unu i un sfert,
adic tocmai momentul cnd ucigaul a prsit de fapt scena crimei.
Adevrat, spuse Bouc puin zpcit. Atunci, ce-i spune ceasul?
Dac limbile au fost mutate, spun dac, atunci ora la care au fost puse trebuie s
aib o semnificaie. Cel mai firesc ar fi s suspectm pe oricine are un alibi serios pentru
timpul indicat de ceas, adic unu i un sfert.
Da, da, spuse doctorul, raionamentul e corect
Trebuie, de asemenea, s acordm puin atenie momentului cnd a ptruns
asasinul n compartiment Mai precis cnd anume i s-a oferit ocazia favorabil pentru a
face aceasta? Dac nu cumva l bnuim de complicitate pe adevratul conductor, atunci
putem conchide c singura ocazie a fost n timpul opririi trenului la Vincovici. Dup
plecarea trenului din Vincovici, conductorul sttea cu faa la coridor. i dac n mod
normal, nici unul dintre pasageri nu s-ar fi uitat la un nsoitor de vagon, singurul care ar fi
remarcat prezena unui impostor ar fi fost tocmai adevratul conductor. Dar n timpul
opririi de la Vincovici, conductorul a cobort pe peron. Deci calea era liber.
i, conform raionamentului nostru anterior, asasinul trebuia s fie unul dintre
cltori, spuse Bouc. Deci, ne ntoarcem de unde plecasem care din ei?
Poirot zmbi.
Am ntocmit o list, spuse el. Consultnd-o, v putei remprospta memoria.
Doctorul i Bouc se aplecar asupra foii de hrtie pe care le-o ntinse Poirot. Era
conceput cu grij, metodic; pasagerii erau trecui n ordinea n care fuseser anchetai.
HECTOR MACQUEEN

cetean american. Cueta numrul 6. Clasa a doua.

Motiv
Alibi

Dovezi mpotriva lui

Poate ruperea crdiei cu cel asasinat?


De la miezul nopii la 2 dimineaa. (De la miezul nopii la
1.30 confirmat de colonelul Arbuthnot, iar de la 1.15 la 2
confirmat de ctre conductor).
Nici una.

Amnunte suspecte

Nici unul.

CONDUCTORUL
PIERRE MICHEL
Motiv
Alibi

cetean francez.

Dovezi mpotriva lui


Amnunte suspecte

EDWARD

Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Vzut de H.P. pe coridor,
n intervalul n care s-a auzit vocea din compartimentul lui
Ratchett, adic la 12.37. De la 1 la 1.16, confirmat de ceilali
doi conductori).
Nici una.
Uniforma de conductor gsit constituie un punct n favoarea
lui, ntruct se pare c era destinat s arunce bnuiala asupra
lui.
cetean britanic. Cueta numrul 4. Clasa a doua.

MASTERMAN
Motiv

Probabil ruperea relaiilor cu decedatul, al crui valet era.

DOAMNA HUBBARD

De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de Antonio


Foscarelli).
Nici una, exceptnd faptul c e singurul brbat avnd
nlimea i talia potrivite pentru uniforma de conductor. Pe
de alt parte, e puin probabil c vorbete bine franuzete.
cetean american. Cueta numrul 3. Clasa nti.

Motiv
Alibi
Dovezi mpotriva ei sau
amnunte suspecte

Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa nici unul.
Povestea cu brbatul din compartimentul ei, susinut de
declaraiile iui Hardman i ale cameristei Schmidt.

GRETA OHLSSON

cetean suedez. Cueta nr 10. Clasa a doua.

Motiv
Alibi

Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa (Confirmat de Mary
Debenham). Not. A fost ultima care l-a vzut pe Ratchett n
via.
cetean francez naturalizat. Cueta nr. 14. Clasa nti.

Alibi
Dovezi mpotriva lui sau
amnunte suspecte

PRINESA
DRAGOMIROFF
Motiv
Alibi
Dovezi mpotriva ei sau
amnunte suspecte
CONTELE ANDRENYI
Motiv
Alibi
CONTESA ANDRENYI
Motiv
Alibi

COLONELUL
ARBUTHNOT
Motiv
Alibi

Dovezi mpotriva lui sau


amnunte suspecte

Cunotinintim a familiei Armstrong, naa Soniei


Armstrong.
De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de conductor i
de camerist).
Nici una.
cetean ungur. Paaport diplomatic. Cueta nr. 13. Clasa
nti.
Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de conductor,
fr s acopere intervalul de la 1 la 1.15).
vezi mai sus. Cueta 12.
Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa. Luat trional i dormit.
(Confirmat da soul ei. Sticlua cu trional n dulpiorul din
baie).
cetean britanic. Cueta nr. 15. Clasa nti.
Nici unul.
Da la miezul nopii la 2 dimineaa. Stat de vorb cu
MacQueen pn la 1.30. S-a dus n compartimentul lui i nu la mai prsit. (Confirmat de MacQueen i de conductor).
Curaitorul de pip.

CYRUS HARDMAN

cetean american. Cueta nr. 16.

Motiv
Alibi

Nici unui cunoscut.


De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de MacQueen
i de conductor).
Nici una.

Dovezi mpotriva lui sau


amnunte suspecte

ANTONIO FOSCARELLI cetean american (de origin italian). Cueta nr. 5. Clasa
a doua.

Motiv
Alibi
Dovezi mpotriva lui sau
amnunte suspecte

Nici unul cunoscut.


De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de Edward
Masterman).
Nici una, exceptnd faptul c arma folosit ar prea s se
potriveasc temperamentului su (a se vedea domnul Bouc).

MARY DEBENHAM

cetean britanic. Cueta nr. 11 Clasa a doua.

Motiv
Alibi

Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de Greta
Ohlsson).
Convorbirea surprins de H.P. i refuzul ei de a o explica.

Dovezi mpotriva ei sau


amnunte suspecte
HILDEGARDE
SCHMIDT
Motiv
Alibi
NOT:

cetean german. Cueta nr. 8. Clasa a doua.


Nici unul.
De la miezul nopii la 2 dimineaa. (Confirmat de conductor i
de stpna ei). S-a dus la culcare. Trezit de ctre conductor,
n jurul orei 12.38, s-a dus la stpna ei.
Mrturiile pasagerilor sunt susinute de declaraia
conductorului, potrivit creia nimeni nu a intrat sau ieit n
sau din compartimentul lui Ratchett ntre miezul nopii i ora
1 (cnd conductorul s-a dus n cellalt vagon) i ntre 1.15 i
2.

nelegei, spuse Poirot, acest document este numai un rezumat al declaraiilor pe


care le-am auzit, aranjat astfel din motive practice.
Bouc i-l ddu napoi cu o figur necjit.
Nu m-a lmurit, spuse el.
Poate c acesta e mai pe gustul dumitale, spuse Poirot, zmbind, i-i ntinse o a
doua foaie de hrtie.

CAPITOLUL II
ZECE NTREBRI
Pe hrtie era scris:
Lucruri care trebuie lmurite.
1. Batista cu iniiala H. Cui i aparine?
2. Curitorul de pip. Lsat de colonelul Arbuthnot, sau de cine?
3. Cine purta chimonoul viiniu?
4. Cine era brbatul sau femeia travestit() n uniform de conductor?
5. De ce indicau limbile ceasului 1.15?
6. A fost crima comis la acea or?
7. Sau mai devreme?
8. Sau mai trziu?
9. Putem fi siguri c Ratchett a fost njunghiat de mai mult de o persoan?
10. Ar putea exista o alt explicaie a rnilor sale?
Bun, hai s vedem ce putem face. spuse Bouc, stimulat de aceast punere la
ncercare a inteligenei sale. S ncepem cu batista. Trebuie s procedm foarte ordonat i
metodic.
Bineneles, spuse Poirot, dnd din cap satisfcut.
Bouc continu oarecum didactic.
Iniiala H ne pune pe urmele a trei oameni: doamna Hubbard, domnioara

Debenham, al crei al doilea nume e Hermione, i camerista Hildegarde Schmidt.


Ei, i din acestea trei?
Greu de spus. Dar cred c a opta pentru domnioara Debenham. Dup cum tim,
s-ar putea foarte bine ca cel de-al doilea nume s fie cel folosit. De asemenea, mai planeaz
asupra ei i alte bnuieli, cum ar fi convorbirea pe care ai auzit-o dumneata, mon cher, i
care e cam ciudat, ca i refuzul ei de a da orice explicaie.
n ce m privete, eu nclin spre americanc, spuse doctorul Constantine. Avem
de-a face cu o batist foarte scump, iar americanii, precum toat lumea tie, nu prea se uit
la bani.
Deci amndoi o excludei pe camerist? ntreb Poirot.
Da. Dup cum spunea chiar ea, batista asta aparine cuiva din lumea bun.
i acum, a doua ntrebare... curitorul de pip. Este vorba de colonel, sau a lsat-o
altcineva?
Asta e mai greu. Englezii nu njunghie, aici ai dreptate. nclin s cred c altcineva
l-a lsat, voind s-l compromit astfel pe englezul cel lungan.
Aa cum spuneai, domnule Poirot, ncepu doctorul, dou indicii nseamn prea
mult neglijen. Sunt de aceeai prere cu domnul Bouc. Batista e, ntr-adevr, o pur
neatenie, de aceea nimeni nu recunoate c ar fi a lui. n schimb, curitorul de pip e un
indiciu fals. n sprijinul acestei teorii, nu uita c Arbuthnot nu arat deloc ncurcat i
recunoate deschis c fumeaz pip i c folosete acest tip de curitor.
Raionamentul e bun, spuse Poirot.
ntrebarea a treia cine a purtat chimonoul viiniu? continu Bouc. La acest
punct, v mrturisesc c nu am nici cea mai vag idee. Dumneata, doctore Constantine?
Nici eu.
Atunci, ne recunoatem nfrni. La urmtoarea ntrebare se pot da ns unele
rspunsuri. Cine era brbatul sau femeia care s-a travestit n uniform de conductor? Ei
bine, am putea indica sigur civa pasageri n afar de orice bnuial. Hardman, colonelul
Arbuthnot, Foscarelli, contele Andrenyi i Hector MacQueen sunt toi prea nali. Doamna
Hubbard, Hildegarde Schmidt i Greta Ohlsson sunt prea voinice. Rmn, deci, valetul,
domnioara Debenham, prinesa Dragomiroff i contesa Andrenyi... dar la fiecare din ei
pare neverosimil! Greta Ohlsson i Antonio Foscarelli au jurat c domnioara Debenham i,
respectiv, valetul nu au prsit deloc compartimentele lor. Hildegarde Schmidt se jur i ea
c prinesa a rmas tot timpul n compartimentul ei, iar contele Andrenyi ne-a spus c soia
lui a luat un somnifer. Prin urmare, pare imposibil s fi fost cineva... ceea ce e absurd!
Vorba btrnului nostru Euclid, murmur Poirot.
Trebuie s fie totui unul din aceti patru, spuse Constantine. Dac nu cumva e
cineva din afar care i-a gsit o ascunztoare, dar asupra acestui fapt am convenit c e
imposibil.
Bouc trecu la urmtoarea ntrebare de pe list.
Numrul 5. De ce arat limbile ceasului ora 1.15? A vedea aici dou explicaii.
Fie c e opera asasinului, pentru a-i stabili un alibi, i pe urm, vrnd s ias din
compartiment, a fost mpiedicat de forfota de afar, fie... o clip... mi vine o idee...
Ceilali doi ateptar respectuos rezultatul agoniei mentale cu care se lupta Bouc.
Am prins-o, spuse acesta n cele din urm. Nu asasinul travestit n uniform a
umblat la ceas, ci persoana pe care am denumit-o Al Doilea Asasin, persoana stngace, cu
alte cuvinte, femeia cu chimonoul viiniu. Aceasta sosete mai trziu i d napoi limbile
ceasului, pentru a avea i ea un alibi.
Bravo, izbucni doctorul Constantine. Bine conceput.
n realitate, spuse Poirot, Al Doilea Asasin l-a njunghiat pe ntuneric, nedndu-i
scama c era mort, dar a dedus ntr-un fel oarecare c trebuie s aib un ceas n buzunarul
de la pijama, l-a scos, a dat limbile napoi pe ntuneric, i dup aceea l-a izbit, oprindu-l
astfel la o anumit or.
Bouc l privi glacial.
Ai dumneata o alt variant, mai bun? l ntreb el.
Pentru moment... nu, recunoscu Poirot. Totui, cred c nici unul dintre voi nu a
luat n considerare cel mai interesant indiciu pe care-l ofer ceasul.

Are vreo legtur cu ntrebarea numrul 6? se interes doctorul. La aceast


ntrebare dac crima a fost comis la 1.15 eu rspund: Nu.
De acord cu dumneata, spuse Bouc. i iat i urmtoarea ntrebare: A fost comis
mai devreme? Rspund: Da. Dumneata, doctore?
Doctorul ddu din cap, afirmativ.
Da, dar i ntrebarea a fost comis mai trziu poate primi un rspuns
afirmativ. Accept teoria dumitale, domnule Bouc, i cred c o mprtete i domnul
Poirot, dei dnsul nu vrea s se destinuiasc. Primul Asasin a venit nainte de 1.15. Al
Doilea Asasin dup 1.15. n ce privete faptul c unul din ei era stngaci, n-ar trebui
oare s ncercm s verificm care din cltori e stngaci?
N-am neglijat complet acest capitol, spuse Poirot. Probabil c ai observat c am
cerut fiecrui pasager s se iscleasc sau s-i scrie adresa. E greu de ajuns la o concluzie,
deoarece unii oameni execut anumite aciuni cu mna dreapt, i altele cu stnga. Unii
scriu cu dreapta, dar joac golf cu stnga. Totui, am remarcat ceva. Fiecare persoan
interogat a luat stiloul cu mna dreapt, n afar de prinesa Dragomiroff care a refuzat s
scrie.
Prinesa Dragomiroff? Imposibil! exclam Bouc.
M ndoiesc c ar fi avut fora s dea o asemenea lovitur cu mna stng, spuse
doctorul Constantine, ncreztor. Exist o ran care e rezultatul unei lovituri foarte
puternice.
Mai puternice dect te poi atepta de la o femeie?
Nu, n-a putea spune aa ceva. Dar cred c pentru a provoca o asemenea ran, era
nevoie de mai mult fordect poate avea o femeie n vrst, iar fizicul prinesei
Dragomiroff e deosebit de fragil.
S-ar putea s fie un caz de influenare a fizicului de ctre psihic, spuse Poirot.
Prinesa Dragomiroff are o personalitate puternic i o imens putere de voin. Dar s
lsm asta, deocamdat.
ntrebrile 9 i 10. Putem fi siguri c Ratchett a fost njunghiat de mai mult dect
de o persoan? i ce alt explicaie a rnilor s-ar putea da? Dup prerea mea, medical
vorbind, nu poate exista nici o alt explicaie a acelor rni. A presupune c un brbat a lovit
mai nti slab i apoi cu violen, mai nti cu mna dreapt i apoi cu stnga i c dup
vreo jumtate de or a mai lovit din nou ntr-un corp lipsit de via, pricinuind alte rni
ei bine, mi se pare cu totul absurd.
ntr-adevr, spuse Poirot, e absurd. i crezi c existena a doi criminali nu e un
lucru absurd?
Precum ai spus i dumneata, ce alt explicaie s-ar putea gsi?
Poirot privea undeva naintea lui.
Asta m ntreb i eu, spuse el, i nu ncetez s m tot ntreb.
Se ls pe speteaza scaunului.
De acum nainte totul depinde de asta, zise el, ciocnindu-se cu degetul la frunte.
Am trecut totul prin ciur. Faptele se afl toate n faa noastr, aranjate n ordine i cu
metod. Pasagerii au trecut pe aici, unul cte unul, i ne-au spus ce aveau de spus.
Cunoatem tot ce poate fi cunoscut... din afar, ca s spun aa...
i zmbi prietenos lui Bouc.
Am cam fcut noi glume, nu-i aa, n legtur cu metoda de a te aeza i a cugeta?
Ei bine, sunt pe cale s-mi pun teoria n practic, aici, n faa voastr. i voi trebuie s facei
acelai lucru. S nchidem cu toii ochii i s cugetm... Unul sau mai muli dintre pasageri
l-a sau l-au omort pe Ratchett. Care dintre ei?

CAPITOLUL III
UNELE FAPTE SEMNIFICATIVE
Trecu un sfert de or, fr ca nimeni s vorbeasc.
Bouc i doctorul Constantine ncercar s urmeze sfaturile lui Poirot. Se strduiau s
gseasc ntr-un labirint de detalii contradictorii soluia clar, cea mai bun.

Gndurile lui Bouc se nlnuiau astfel:


"Bineneles, trebuie s m gndesc. Dar tot timpul numai asta am fcut... Poirot
crede, fr ndoial, c tnra englezoaic e amestecat. Nu m pot mpiedica s cred c e
cu totul improbabil... Englezii tia sunt deosebit de calculai. Poate pentru c nu au deloc
imaginaie. Dar nu asta e important. Se pare c italianul n-ar fi putut s-o fac. Pcat.
Bnuiesc c valetul nu minte cnd spune c cellalt nu a prsit compartimentul. De ce ar
face-o? Nu-i deloc uor s-i mituieti pe englezi, sunt att de inabordabili... Nu cred c o si dm de capt. Trebuie s vin s ne deszpezeasc... probabil c sunt pe drum. Sunt att
de leni n prile astea... trece nu tiu ct pn se hotrsc s fac ceva. Iar poliia de aici...
or s fie tare scitori i plini de importan. i or s fac un trboi din toat afacerea asta.
Nu d peste ei prea des un asemenea noroc. Toate ziarele vor urla...".
i tot aa, gndurile lui Bouc parcurser, n continuare, aceleai ci bttorite de vreo
sut de ori.
ntre timp, doctorul Constantine se frmnta:
"E ciudat omuleul sta. Un geniu, sau numai un tip excentric? O s rezolve misterul?
Imposibil. Nu vd nici o ieire. E prea ncurcat totul... Poate c fiecare a minit... Dar
oricum, nu ajut la nimic. Chiar dac toi mint, chiar dac spun adevrul, nimic nu se
schimb. Dimpotriv, rmne la fel de ncurcat. Foarte ciudate, rnile acelea. Nu neleg
deloc... Ar fi fost mai uor de priceput dac l-ar fi mpucat. Dup cte tiu, gangsterii mpuc. Curioas ar, America. Mi-ar place s m duc acolo. Totul progreseaz ntr-o
asemenea vitez. Cnd m ntorc acas, trebuie s m duc pe la Demetrius Zagone. El a fost
n America i e plin de idei moderne... Ce o fi fcnd Zia acum? Dac ar afla nevastmea...".
i gndurile i zburar spre problemele sale personale.
Hercule Poirot sttea foarte linitit.
Ai fi putut crede c doarme.
Apoi, deodat, dup un sfert de or de complet nemicare, fruntea ncepu s i se
ncreeasc. Oft ncet i murmur:
n fond, de ce nu? Iar dac-i aa, atunci asta ar putea explica totul.
Deschise ochii. Erau verzi, ca de pisic. Spuse ncet:
Eh bien, am cugetat. Dar voi?
Pierdui n raionamentele lor, ceilali doi tresrir brusc.
i eu am cugetat, spuse Bouc puin ncurcat, dar n-am ajuns la nici o concluzie.
Lmurirea crimei ine de meseria dumitale, nu de a mea.
i eu am reflectat cu cea mai mare seriozitate, spuse doctorul cu tupeu, revenind
de pe unele trmuri cam personale. M-am gndit la unele teorii posibile, dar nici una nu
m satisface.
Poirot ddu din cap nelegtor, vrnd parc s spun: "Perfect. Asta i ateptam s-mi
spunei. Mi-ai dat tocmai sfaturile de care aveam nevoie".
Se ridic n picioare, trase aer n piept, i mngie mustaa i le vorbi ca un orator cu
experienn faa unei adunri:
Prieteni, am revzut faptele, am verificat de asemenea declaraiile pasagerilor i
am ajuns la o concluzie. ntrevd, nebulos deocamdat, o anumit explicaie, care se
potrivete cu faptele, aa cum le cunoatem n momentul de fa. E o explicaie foarte
ndrzneai deocamdat nu pot fi sigur c este cea adevrat. Pentru a m convinge
definitiv, trebuie s fac anumite experiene, s mai verific unele ipoteze.
A vrea, n primul rnd, s menionez anumite fapte care mi se par semnificative. S
ncepem cu observaia prietenului nostru Bouc, fcut chiar n acest loc cu ocazia primului
dejun pe care l-am luat mpreun n tren. Spunea el atunci c suntem nconjurai de oameni
din toate clasele, de toate vrstele i naionalitile. Aa ceva se ntmpl destul de rar n
acest sezon. Vagonul Atena-Paris i Bucureti-Paris, spre exemplu, sunt aproape goale. Nu
uitai de asemenea pasagerul care n-a mai venit. E un amnunt semnificativ. Apoi mai sunt
i alte elemente minore care dau de gndit, ca de pild poziia poetei doamnei Hubbard,
numele mamei doamnei Armstrong, metodele detective ale domnului Hardman, aluzia lui
MacQueen cum c Ratchett nsui ar fi ars hrtia pe care am gsit-o, numele de botez al
prinesei Dragomiroff, ca i pata de grsime de pe paaportul familiei Andrenyi.

Ceilali doi se holbar la el.


Nu v spun nimic, aceste fapte? ntreb Poirot.
Nu prea, recunoscu Bouc.
Domnul doctor ce zice?
Nu pricep nimic din ce ne-ai spus.
ntre timp Bouc, care reinuse partea concret a celor spuse de prietenul su, cuta
printre paapoarte. Mormind satisfcut, scoase paaportul contelui i contesei Andrenyi il deschise.
La asta te referi? La pata asta?
Da. E o pat de grsime proaspt. Observi unde apare?
Da, la nceputul rubricii cu semnalmentele soiei contelui... mai exact la numele ei
de botez. Dar mrturisesc c tot nu vd legtura.
O s-o iau altfel. S ne rentoarcem la batista pe care am gsit-o la locul crimei..
Dup cum aminteam i adineauri, trei pasageri au legtur cu litera H. Doamna Hubbard,
domnioara Debenham i camerista Hildegarde Schmidt. S analizm cazul acestei batiste
dintr-un alt unghi. Aveam de-a face, prieteni, cu o batist extrem de scump, un obiect de
lux, brodat de mn la Paris. Care dintre pasageri, lsnd pentru moment iniiala, ar putea
avea o astfel de batist? n orice caz nu doamna Hubbard, o femeie onorabil, fr prea
mari pretenii la mbrcminte. i nici domnioara Debenham: e tipul de englezoaic cu
batiste de bun calitate, dar putei fi sigur c n-o s dea niciodat aproape dou sute de
franci pe batiste att de fine. i cu att mai puin camerista. Dar exist dou femei n trenul
acesta care pot, fr ndoial, s posede o astfel de batist. S vedem deci dac putem gsi
vreo legtur ntre ele i iniiala H. Cele dou femei la care m gndesc sunt prinesa
Dragomiroff...
Al crei nume de botez e Natalia, interveni Bouc ironic.
Exact. i numele ei de botez, cum v-am mai spus, este fr ndoial hotrtor.
Cealalt femeie e contesa Andrenyi. i deodat, ceva ne atrage atenia...
i atrage!
Bine, mi. i anume c numele ei de botez a fost modificat datorit unei pete de
grsime. Un accident i nimic mai mult ai fi tentat s spui. Dar nu uitai numele ei de
botez, Elena. nchipuii-v c n loc de Elena ar fi fost Helena. Majuscula H putea fi
preschimbat n majuscula E, iar e-ul mic urmtor, asimilat foarte uor primei litere... i
apoi o mic pat de grsime care s acopere modificarea.
Helena, strig Bouc. Da, se potrivete.
Bineneles c se potrivete! Caut s gsesc vreo confirmare, orict de mic, i o
gsesc. Cartea de vizit de pe unul din geamantanele contesei e uor umezit i e tocmai
aceea care are prima iniial pe capacul geamantanului, iar restul literelor dispuse lateral.
De fapt a fost scoas, muiat bine i pus n alt loc.
ncepi s m convingi, spus Bouc. Totui, contesa Andrenyi... cu siguranc...
Acum, btrne, trebuie s ncerci s priveti cazul dintr-un punct de vedere cu totul
diferit. Cum a fost plnuit s apar n ochii lumii aceast crim? Nu uita c zpada a dat
peste cap toate planurile iniiale ale asasinului. S ne imaginm pentru o clip c nu e
zpad, c trenul merge normal. Ce s-ar fi ntmplat n acest caz? Crima, dup toate
probabilitile, ar fi fost descoperit dimineaa la frontiera italian. MacQueen ar fi scos la
iveal scrisorile de ameninare, domnul Hardman i-ar fi spus povestea lui, doamna
Hubbard ar fi fost nerbdtoare s spun cum a trecut un brbat prin compartimentul ei,
nasturele ar fi fost gsit i el. mi nchipui numai c dou lucruri ar fi artat altfel. Omul
nostru ar fi trecut prin compartimentul doamnei Hubbard cu puin nainte de ora unu... iar
uniforma de conductor ar fi fost gsit la una din toalete.
Vrei s spui c...?
Vreau s spun c crima era plnuit s apar ca fiind comis de ctre cineva din
afar. S-ar fi dat astfel s se neleag c asasinul a cobort din tren la Brod, unde trenul
trebuia s soseasc n mod normal la 0.58. Lucrurile ar fi fost n aa fel aranjate, nct
cineva s se fi ntlnit pe coridor cu ciudatul conductor. Uniforma ar fi fost lsat undeva la
vedere, pentru a arta limpede cum s-au petrecut lucrurile. Deci, nici o bnuial nu ar fi
planat asupra pasagerilor. Aa trebuia, n intenia asasinului, s apar crima celor din afar.

Dar nzpezirea trenului a schimbat toate datele problemei. Fr ndoial c asta i explic
de ce a rmas att de mult asasinul n compartimentul victimei: atepta ca trenul s plece.
Dar, pn la urm, i-a dat seama c trenul n-o s mai plece. Trebuia s urzeasc un alt
plan. Acum s-ar fi tiut c criminalul se mai afl n tren.
Da, aa e, spuse Bouc nerbdtor. Toate astea le neleg. Dar cum rmne cu
batista?
M ntorc i la ea, dei pe o cale cam ntortocheat. De la bun nceput trebuie s v
dai seama c scrisorile de ameninare sunt un fel de fars. Ele au fost probabil copiate
integral din cine tie ce roman poliist american. Nu sunt autentice ci, pur i simplu,
destinate poliiei. ntrebarea pe care trebuie s ne-o punem este: l-au indus ele n eroare pe
Ratchett? Dup toate aparenele, ar trebui s rspundem prin Nu. Instruciunile pe care i lea dat lui Hardman par s indice un duman "personal" precis, a crui identitate o cunotea
bine. Asta, dac lum de bun declaraia lui Hardman. Dar Ratchett a primit negreit o
scrisoare de cu totul alt natur, cea care se referea la copilul Armstrong i din care am
gsit un fragment n compartimentul lui. n cazul n care Ratchett nu i-ar fi dat seama mai
devreme, aceast scrisoare urma s-l fac s neleag clar motivul pentru care viaa i era
ameninat. Dup cum v-am repetat tot timpul, aceast din urm scrisoare nu era destinat
s fie gsit. Prima grij a asasinului a fost s-o distrug. i iat, deci, a doua rsturnare a
planurilor sale. Prima a fost zpada, a doua a fost reconstituirea de ctre noi a fragmentului
gsit.
ncercarea de a distruge acel bileel nu poate nsemna dect un singur lucru: c trebuie
s fie n tren cineva ntr-att de intim legat de familia Armstrong, nct gsirea acelui bileel
ar fi aruncat de ndat bnuiala asupra lui.
Ajungem acum i la celelalte indicii pe care le-am descoperit. Trec peste curitorul
de pip, despre care am vorbit destul de mult. Ajungem din nou la batist. Ei bine,
descoperirea ei acuz nemijlocit pe cineva, a crui iniial a numelui e H, i ne spune c ar
fi fost pierdut acolo de acea persoan.
Exact, spuse doctorul Constantine. Cnd persoana respectiv descoper c i-a
pierdut batista, ncearc imediat i-i modifice numele de botez.
Ce repede mergi. Ajungi la o concluzie mult mai devreme dect mi permit eu s o
fac.
Mai exist i o alt posibilitate?
Bineneles c exist. S zicem, de pild, c ai comis o crim i c vrei s arunci
bnuiala asupra altcuiva. Ei bine, tii c n tren se afl o anumit persoan, legat intim de
familia Armstrong o femeie. S presupunem, apoi, c lai la locul crimei o batist a
acelei femei... Ea va fi interogat, se va afla de legtura ei cu familia Armstrong... i gata.
n acelai timp, ai i motiv, i dovada compromitoare.
Dar atunci, obiect doctorul persoana indicat, fiind inocent, n-ar ncerca s-i
ascund identitatea.
Crezi? Aceasta ar fi, ntr-adevr, prerea unei comisii de anchet. Dar eu cunosc
natura uman, prietene, i pot s-i spun c cea mai nevinovat persoan, pus deodat n
faa posibilitii de a fi judecat pentru crim, i-ar pierde capul i ar face cele mai absurde
lucruri. Nu, pata de grsime i schimbarea crii de vizit de pe geamantan nu dovedesc
vinovia... ci numai c, din anumite motive, contesa Andrenyi dorete s-i ascund
identitatea.
Ce legtur crezi c poate avea ea cu familia Armstrong? Ne-a spus c n-a fost
niciodat n America.
ntocmai. Ba mai mult, are o figur strin pentru noi, neobinuit, i mai vorbete
i stricat englezete, exagernd chiar. Dar nu-i prea greu de ghicit cine e. Aminteam
adineauri numele mamei doamnei Armstrong. E vorba de Linda Arden, o foarte celebr
actri, o foarte bun interpret a lui Shakespeare. Gndii-v la "Cum v place", la pdurea
Arden i la Rosalinda. De acolo i-a luat actria numele. Dar Linda Arden, numele sub care
a fost cunoscut pretutindeni n lume, nu era numele ei adevrat. S-ar putea s fi fost
Goldenberg, cci se trgea foarte probabil din Europa central, dintr-o familie evreiasc.
Multe naionaliti au luat-o spre America. Ce-ar fi, domnilor, ca sora mai mic a doamnei
Armstrong, nc un copil cnd a avut loc tragedia, s fie Helena Goldenberg, fiica mai mic

a Lindei Arden, care s-a mritat cu contele Andrenyi, pe cnd acesta era ataat la
Washington?
Dar prinesa Dragomiroff spunea c s-a mritat cu un englez.
Al crui nume nu i-l putea aminti. V ntreb, prieteni, e posibil aa ceva? Prinesa
Dragomiroff o iubea pe Linda Arden, aa cum poate o adevrat doamn s iubeasc o
adevrat artist. A fost naa uneia dintre fiicele Lindei Arden. Ar uita ea att de repede
numele soului celeilalte fiice? Puin probabil. Nu cred c putem afirma cu siguranc
prinesa Dragomiroff a minit. tia c Helena e n tren, o vzuse doar. i-a dat seama, de
ndat ce a auzit cine era de fapt Ratchett, c Helena va fi suspectat. Ca atare, cnd am
ntrebat-o despre sora doamnei Armstrong, a minit fr s ovie o clip... c s-a ntmplat
mai de mult, c nu-i poate aminti, dar c "Helena s-a mritat pare-se cu un englez". Ceea
ce e ct se poate de departe de adevr.
Unul din chelneri intr pe ua din fund i se apropie de Bouc.
Pot s servesc masa, domnule? Totul e pregtit.
Bouc privi spre Poirot. Acesta aprob din cap.
n orice caz, masa trebuie servit.
Chelnerul iei. Curnd se auzi clopoelul sunnd i vocea hotrt a chelnerului:
Primul serviciu. Masa e servit...

CAPITOLUL IV
PATA DE GRSIME DE PE PAAPORTUL CONTELUI UNGUR
Poirot se aez la o mas cu Bouc i cu doctorul. Pasagerii din vagonul restaurant
erau foarte linitii. Vorbeau puin. Pn i guraliva doamn Hubbard era neobinuit de
tcut. Murmur doar cnd se aez:
Simt c n-am putere s pun ceva n gur.
Ceea ce n-o mpiedic s se nfrupte din tot ce i se oferi, ncurajat de ctre suedez,
care o ngrijea ca pe o bolnav.
nainte ca masa s fie servit, Poirot l trase de mnec pe chelnerul ef i-i opti ceva
la ureche. Doctorul Constantine ghici de ndat despre ce e vorba, cnd observ c pe
contele i pe contesa Andrenyi i servesc mereu ultimii. Astfel, dup ce masa lu sfrit,
mai rmaser o vreme pn cnd li se fcu plata. Ca urmare, erau ultimii n vagonul
restaurant.
Cnd, n cele din urm, se ridicar i se ndreptar spre u, Poirot se ridic brusc i-i
urm.
Iertai-m, doamn, v-a czut batista, i-i ntinse batista fin, cu monogram.
Ea o lu, o privi, apoi i-o ddu napoi.
Ai greit, domnule, nu e batista mea.
Nu e a dumneavoastr? Suntei sigur?
Absolut sigur, domnule.
i totui, doamn, are iniiala dumneavoastr, H.
Contele fcu e micare brusc. Poirot nu-i ddu atenie. Privea int la contes.
Aceasta era foarte calm.
Nu v neleg, domnule. Iniialele mele sunt E.A.
Cred c nu-i adevrat. Numele dumneavoastr este Helena... i nu Elena. Helena
Goldenberg, fiica mai mic a Lindei Arden... Helena Goldenberg, sora doamnei Armstrong.
Se ls o tcere grea. Att contele ct i contesa plir. Poirot spuse pe un ton mai
amabil:
N-are nici un rost s negai. Acesta-i adevrul, nu-i aa?
Contele izbucni furios:
V ntreb, domnule, cu ce drept...
Ea l ntrerupse punndu-i mna pe buze.
Nu, Rudolph, las-m s vorbesc. E inutil s negm cele afirmate de acest domn.
Ar fi mai bine s lum loc i s discutm deschis.
Vocea i se schimbase. Mai pstra nc plintatea sudic a tonului, dar devenise dintr-o

dat mai tioas, mai hotrt. Era, pentru prima oar, o voce ntr-adevr american.
Contele rmase tcut. Se supuse dorinei ei i se aezar amndoi n faa lui Poirot.
Cele spuse de dumneavoastr, domnule, sunt ntru totul adevrate, ncepu contesa.
Sunt Helena Goldenberg, sora mai mic a doamnei Armstrong.
Nu acelai lucru mi-ai spus i astzi diminea, doamn contes.
Nu.
De fapt, ceea ce soul dumneavoastr i dumneavoastr mi-ai spus nu a fost
altceva dect un lan de minciuni.
Domnule! strig contele, nemaiputndu-se stpni.
Nu te nfuria, Rudolph. Domnul Poirot se exprim cam brutal, dar ceea ce spune
este incontestabil.
M bucur c recunoatei att de sincer, doamn. Ai vrea s-mi spunei acum de
ce procedai astfel i, de asemenea, de ce-ai modificat numele dumneavoastr de botez de
pe paaport?
Numai eu am fcut asta, interveni contele.
Helena vorbi calm:
Bineneles, domnule Poirot, putei ghici motivul meu... motivele noastre. Acest
om care a fost asasinat este acelai cu cel care mi-a ucis nepoata, care a omort-o pe sora
mea, care i-a sfiat inima cumnatului meu. Trei dintre oamenii pe care-i iubeam cel mai
mult i care alctuiau casa mea... lumea mea!
Vocea i vibra de emoie. n aceste momente recunoteai n ea pe Linda Arden, a crei
foremoional, pe scen, micase publicul pn la lacrimi.
Din toi pasagerii din tren, continu ea mai linitit, eu singur, probabil, aveam
cele mai serioase motive s-l ucid.
i nu l-ai ucis, doamn?
V jur, domnule Poirot, i soul meu tie i v poate confirma, c dei am fost
tentat serios s-o fac, niciodat nu am ridicat mna mpotriva acestui om.
V dau cuvntul meu de onoare, domnilor, spuse contele, c noaptea trecut
Helena n-a prsit compartimentul. Dup cum v-am spus, a luat un somnifer. Este absolut
nevinovat.
Poirot privi cnd la unul cnd la cellalt.
Pe cuvntul meu de onoare, repet, contele.
Poirot cltin uor din cap.
i totui, v-ai asumat rspunderea s modificai numele de pe paaport?
Domnule Poirot, ncepu contele pe un ton energic i ptima, punei-v n situaia
mea. Credei c m-a fi putut mpca, chiar i cu gndul, ca soia mea s fie trt ntr-o
anchet poliieneasc murdar? E nevinovat, tiu, dar ea avea dreptate cnd v spunea c
din cauza legturii de rudenie cu familia Armstrong, ar fi fost de ndat bnuit. Ar fi fost
interogat, poate chiar arestat. Nu tiu ce neans ticloas ne-a adus n acelai tren cu
acest Ratchett, dar dup cele ntmplate mi-am dat seama c nu-mi rmne dect un singur
lucru de fcut. Recunosc, domnule, v-am minit... cu excepia unui singur lucru, i anume
c soia mea n-a ieit deloc, ast-noapte, din compartimentul ei.
Vorbea cu atta ardoare, nct era greu s fie contrazis.
Nu spun c nu v cred, domnule, zise Poirot ncet. tiu c aparinei unei vechi
familii nobile. Ar fi fost ntr-adevr penibil dac soia dumneavoastr ar fi fost vrt ntr-o
afacere poliieneasc neplcut. Aici v neleg. Dar cum putei explica prezena batistei
soiei dumneavoastr n compartimentul lui Ratchett?
Aceast batist nu e a mea, domnule, spuse contesa.
n ciuda iniialei H?
n ciuda iniialei. Batistele mele seamn cu aceasta, dar nici una nu are exact
acest model. tiu, bineneles, c nu pot spera s v conving, dar v asigur c aa e. Aceast
batist nu-mi aparine.
Ar fi putut fi pus acolo de cineva pentru a v compromite?
Ea zmbi puin.
Vrei s m forai s recunosc, pn la urm, c e a mea? Dar v spun, domnule
Poirot, nu e.

Vorbea foarte convingtor.


Dac batista nu-i a dumneavoastr, de ce ai modificat atunci numele de pe
paaport?
De ast dat rspunse contele:
Pentru c am auzit c a fost gsit o batist cu iniiala H pe ea. Am discutat
mpreun, nainte de a veni la convorbirea de azi diminea. I-am atras atenia Helenei c
dac s-ar observa c numele ei de botez ncepe cu H, atunci ar fi de ndat supus unui
interogatoriu mult mai riguros. i, de fapt, a fost att de simplu s transform Helena n
Elena.
Avei stof de mare criminal, domnule conte, remarc Poirot, sec. O ingenuitate
foarte natural i o hotrre aparent lipsit de orice remucri de a nela justiia.
Oh nu, nu vorbii aa, se repezi contesa. Domnule Poirot, el n-a fcut dect s
explice cum s-au petrecut lucrurile. Trecuse din francez n englez. Eram speriat... teribil
de speriat. A fost att de ngrozitor... atunci... i din nou s fie rscolit totul. i s fiu
bnuiti poate aruncat n nchisoare. Eram pur i simplu nspimntat, domnule Poirot.
Nu tiu dac v putei da seama?
Avea o voce fermectoare, adnc, convingtoare, vocea fiicei Lindei Arden, actria.
Poirot o privea grav.
Dac vrei s v cred, doamn, i vreau s v cred... atunci trebuie s m ajutai.
S v ajut?
Da. Motivul crimei se afl undeva, n trecut, n acea tragedie care v-a zdrobit
cminul i v-a amrt viaa. Introducei-m n trecut, doamn, ca s pot gsi veriga care s
explice tot ce s-a ntmplat acum.
Ce-a putea s v spun? Toi au murit. i repet aproape plngnd: Au murit cu
toii, cu toii... Robert... Sonia... mica i scumpa Daisy. Era att de dulce, de fericit... i
avea nite bucle minunate. Eram cu toii nebuni dup ea.
A mai fost i o alt victim, doamn. O victim indirect, s-ar putea spune.
Biata Susanne? Da, pe ea o uitasem. Poliia a interogat-o. Erau convini c tie
ceva. Poate o fi avut vreun amestec, dar fr s vrea. O fi stat, probabil, la taclale cu cine
tie cine, comunicndu-i cnd ieea Daisy la plimbare. Ancheta nainta groaznic de ncet...
i ea a crezut c o socotesc vinovat. O trecu un fior. S-a aruncat de la fereastr. Oh,
a fost ngrozitor!
i ascunse faa n mini.
Ce naionalitate avea, doamn?
Era franuzoaic.
Care era numele ei de familie?
E caraghios, dar nu-mi amintesc. Toi i spuneam Susanne. O fat destul de vesel.
O iubea mult pe Daisy.
Era ngrijitoare, nu-i aa?
Da.
i cine era doic?
O sor de la spital. O chema Stengelberg. i ea inea la Daisy... i la sora mea.
Acum, doamn, a vrea s v gndii bine nainte de a-mi rspunde. De cnd
suntei n tren, ai ntlnit pe cineva cunoscut?
Contesa fcu ochii mari.
Eu? Nu, pe nimeni.
Dar prinesa Dragomiroff?
Ah, pe dnsa o cunosc, firete. Credeam c v referii la cineva... la cineva de
atunci.
ntocmai, doamn. Gndii-v cu atenie. Au trecut civa ani. E cineva care,
poate, i-a schimbat nf
i area.
Helena reflect ndelung. n cele din urm spuse:
Nu, sunt sigur, nu e nimeni.
Nu uitai c dumneavoastr niv erai o fetican pe atunci. Nu aveai pe cineva
care s v supravegheze leciile, sau s aib grij de dumneavoastr?
Oh, ba da, aveam un cerber, un fel de guvernant pentru mine i secretar pentru

Sonia. Era englezoaic, sau mai degrab scoian... o femeie solid, cu prul rou.
Cum o chema?
Domnioara Freebody.
Tnr sau btrn?
Mi se prea tare btrn. Dar nu cred s fi avut mai mult de patruzeci de ani. Dar
mai mult se ocupa de mine Susanne, i tot ea avea grij i de mbrcmintea mea.
Altcineva nu mai era?
Numai servitori.
i suntei sigur, absolut sigur, c n-ai recunoscut pe nici unul n tren?
Contesa i rspunse cu toat seriozitatea:
Pe nici unul, domnule.

CAPITOLUL V
NUMELE DE BOTEZ AL PRINESEI DRAGOMIROFF
n timp ce contele i contesa se ndeprtau, Poirot se ntoarse spre prietenii si.
Vedei, facem progrese.
Excelent treab, spuse Bouc, ncntat. n ce m privete, nici nu mi-ar fi trecut
prin cap vreodat s-i bnuiesc pe contele i pe contesa Andrenyi. Recunosc c i-am socotit
n afar de orice bnuial. Cred c nu e nici o ndoial c ea a comis crima? E cam trist.
Totui, n-o s-o ghilotineze. Exist circumstane atenuante. Are s ia civa ani de
nchisoare, i gata.
Vd c eti absolut sigur de vinovia ei.
Dragul meu prieten, crezi c mai exist vreo ndoial? Am crezut c maniera ta
calm de a te purta cu ea era numai pentru a calma spiritele, pn cnd ne vom deszpezi i
vom preda cazul poliiei.
N-ai ncredere n cuvntul de onoare al contelui c soia lui e nevinovat?
Mon cher, firete, ce altceva ar fi putut s spun? O ador i vrea s-o salveze!
Minte foarte bine, ca un mare senior, dar tot minciun rmne.
Ei bine, tii c mi-a trecut prin cap ideea absurd c s-ar putea s nu mint.
Nu, nu se poate. Nu uita batista. Batista spune totul.
Eu nu sunt aa de sigur n privina acestei batiste. Amintete-i c i-am spus
mereu c exist dou posibiliti n ce privete apartenena acestei batiste.
Totui...
Bouc se opri brusc. Ua de la captul vagonului se deschise i intr prinesa
Dragomiroff. Veni drept spre ei. Toi trei se ridicar n picioare.
Ignorndu-i pe ceilali, prinesa i se adres lui Poirot:
Am impresia, domnule, i spuse, c avei o batist de-a mea.
Poirot privi triumftor nspre prietenii si.
Aceasta este, doamn?
O scoase i-o ntinse prinesei.
Da. Are iniiala mea n col.
Dar, doamn prines, aici vd litera H, spuse Bouc. Numele dumneavoastr de
botez, dac-mi permitei, este Natalia.
Ea l privi cu rceal.
Exact, domnule. Batistele mele au iniialele scrise n rusete. n alfabetul rus, H
nseamn N.
Bouc pru cam descumpnit. Era ceva n aceast btrn nemblnzit care-l tulbura.
n timpul anchetei de azi diminea, nu ne-ai spus c batista v aparine.
Nu m-ai ntrebat, i-o tie sec prinesa.
Fii bun i luai loc, doamn, spuse Poirot.
Ea oft.
Cred c ar fi mai bine. i, dup ce se aez, urm: Nu trebuie s facei prea mult
caz de batist, domnilor. Urmtoarea dumneavoastr ntrebare va fi: cum a ajuns batista
mea lng cadavru? Rspunsul meu este: habar n-am.

ntr-adevr, nu tii?
ntocmai.
V rog s m scuzai, doamn, dar cum putem noi verifica adevrul spuselor
dumneavoastr?
Poirot pronunaceste cuvinte foarte ncet. Prinesa Dragomiroff rspunse
dispreuitor:
Spunei asta, bnuiesc, fiindc nu v-am informat c Helena Andrenyi este sora
doamnei Armstrong?
ntr-adevr, ne-ai minit cu bun tiinn aceast privin.
Firete. i a face-o din nou. Mama ei mi era prieten. Cred, domnilor, n
loialitatea fade prieteni, fade o familie.
i nu credei c e datoria dumneavoastr cea mai nalt s sprijinii justiia?
n acest caz cred c justiia, adevrata justiie, a fost fcut.
Poirot se aplec spre ea.
Cutai s nelegei situaia mea, doamn. Chiar n ce privete batista, pot s v
cred? Sau, de fapt, vrei s-o aprai pe fiica prietenei dumneavoastr?
Oh, neleg ce vrei s spunei. Zmbi rutcios. Ei bine, domnilor, declaraia mea
poate fi uor dovedit. V voi da adresa din Paris a lenjeresei mele. N-avei dect s-o artai
i vei afla c a fost fcut la comanda mea, cam cu un an n urm. Batista e a mea,
domnilor.
Se ridic.
Mai avei altceva s m ntrebai?
Camerista dumneavoastr, doamn, ar fi putut recunoate batista?
Bineneles. A vzut-o i n-a spus nimic? Ei bine, asta nseamn c i ea poate fi
loial.
Se nclin i iei.
Deci aa stau lucrurile, murmur Poirot. Observasem eu o uoar ezitare la
camerist, cnd am ntrebat-o dac tie a cui e batista. Nu era sigur dac trebuie s recunoasc sau nu c e a stpnei sale. Dar cum se potrivete asta cu teoria mea? Mda, s-ar
putea, de ce nu?
Ah, exclam Bouc, cu un gest caracteristic, e teribil btrna.
Ar fi putut s-l omoare pe Ratchett? l ntreb Poirot pe doctor.
Acesta cltin din cap.
Loviturile acelea de o mare for, care au strpuns muchii, n-ar fi putut fi date
niciodat de o persoan cu un fizic att de fragil.
Dar cele mai slabe?
Cele mai slabe, da.
M gndesc, spuse Poirot, la ntmplarea de azi diminea, cnd i-am spus c fora
ei st n voinmai curnd dect n brae. Era o capcan, aceast remarc. Voiam s vd
dac se va uita la braul drept, sau la stngul. S-a uitat la amndou. Dar mi-a dat un
rspuns ciudat. Mi-a spus: "Nu, n-am putere n ele. Nici nu tiu dac trebuie s m bucur
sau nu". Un rspuns curios... care mi ntrete convingerile despre crim.
Nu rezolv ns problema criminalului stngaci.
Nu. Apropo, ai observat c contele Andrenyi i ine batista n buzunarul drept de
la piept?
Bouc fcu semn c nu. Gndurile i zburau la revelaiile uimitoare din ultima jumtate
de or. Murmur:
Minciuni... i iari minciuni. M uluiete cantitatea de minciuni pe care ne-au
debitat-o azi diminea.
Mai sunt nc altele de descoperit, spuse Poirot voios.
Crezi?
A fi foarte descumpnit dac n-ar fi aa.
Atta duplicitate... e ngrozitor, spuse Bouc. Dar se pare c nu-i displace, adug
el reprobator.
Are urmtorul avantaj, spuse Poirot. Dac-l pui pe cel care minte fan facu
adevrul, atunci de obicei recunoate, adeseori pur i simplu pentru c e surprins. Totul e

numai s ghiceti just, i obii efectul scontat. Aceasta e singura metod de a descurca un
caz ca al nostru. Iau fiecare pasager pe rnd, meditez asupra declaraiilor sale, i mi spun:
"Dac acesta minte, i cellalt minte, n ce punct minte, i de ce o face?". i mi rspund:
dac minte reinei pe dac asta se poate ntmpla numai pentru cutare motiv i n
cutare punct. Aceast metod a reuit foarte bine cu contesa Andrenyi. S ncercm s-o
aplicm i altor persoane.
i presupunnd c se ntmpl s nu ghiceti?
Atunci o persoan, n orice caz, va fi n afar de orice bnuial.
Aha, metoda prin eliminare.
ntocmai.
i cine va fi urmtorul?
Acel pukka sahib care e colonelul Arbuthnot.

CAPITOLUL VI
O A DOUA NTREVEDERE CU COLONELUL ARBUTHNOT
Se vedea bine c aceast a dou vizit n vagonul restaurant nu-i prea fcea plcere
colonelului Arbuthnot. Faa lui avea o expresie rebarbativ.
Ei bine? ntreb el, aezndu-se.
Toate scuzele mele pentru acest al doilea deranj, ncepu Poirot. Dar mai sunt unele
informaii pe care cred c ni le putei da.
ntr-adevr? Nu prea-mi vine s cred.
S ncepem cu acest curitor de pip. l vedei?
Da.
V aparine?
Nu tiu. Nu obinuiesc s le nsemn.
Suntei contient de faptul c suntei singurul dintre pasagerii vagonului IstanbulCalais care fumeaz pip?
n acest caz, e probabil al meu.
tii unde a fost gsit?
Habar n-am.
A fost gsit lng cadavrul lui Ratchett.
Colonelul ridic din sprncene.
Putei s ne spunei, domnule colonel, cum a reuit s ajung acolo?
Dac credei c l-am lsat eu acolo, v nelai.
Ai intrat la un moment dat n compartimentul lui Ratchett?
Nici mcar n-am stat de vorb cu el.
N-ai stat niciodat de vorb cu el i nici nu l-ai ucis?
Sprncenele colonelului se arcuir din nou, ironic.
Dac a fi fcut-o, m ndoiesc c v-a fi ntiinat. Dar de fapt, nu l-am ucis.
Bine, murmur Poirot. De altfel, n-are nici o importan.
Poftim?
Spuneam c n-are nici o importan.
Oh!
Colonelul pru surprins. Se uit la Poirot stingherit.
nelegi, continu Poirot, curitorul nu prezint nici o importan. Eu nsumi pot
gsi vreo alte unsprezece explicaii satisfctoare ale prezenei lui acolo.
Arbuthnot l privi i mai uimit.
De fapt, v chemasem pentru cu totul altceva, urm Poirot. Domnioara
Debenham poate v-a spus c am auzit, fr s vreau, cteva cuvinte pe care vi le-a adresat
n gara Konia?
Arbuthnot nu-i rspunse.
V spunea: "Nu acum... cnd totul se va termina, cnd o s rmn totul undeva n
urm, departe". tii la ce se refereau aceste cuvinte?
mi pare ru, domnule Poirot, dar refuz s rspund la aceast ntrebare.

De ce?
V sugerez s-o ntrebai pe domnioara Debenham nsi care e sensul acestor
cuvinte, rspunse el rigid.
Am fcut-o.
i a refuzat?
Da.
Atunci, cred c este absolut limpede, chiar i pentru dumneavoastr, c gura mi va
fi ferecat.
Nu vrei s dezvluii secretul unei doamne?
Putei s-o luai i aa, dac vrei.
Domnioara Debenham mi-a spus c era vorba de o chestiune personal.
Atunci, de ce n-o credei?
Din cauz c domnioara Debenham, domnule colonel, este ceea ce se poate numi
o persoan foarte suspect.
E absurd, izbucni, colonelul, nfierbntat.
Nu e deloc absurd.
N-avei nici o prob mpotriva ei.
Doar faptul c domnioara Debenham a fost guvernant n casa Armstrong, pe
vremea cnd a fost rpit micua Daisy Armstrong!
Se ls o tcere absolut.
Poirot ddu din cap cu blndee.
Vedei, spuse el, tim mai mult dect bnuiai. Dac domnioara Debenham e
nevinovat, de ce ascunde acest lucru? De ce mi-a spus c n-a fost niciodat n America?
Colonelul i drese glasul.
Poate v nelai.
Nu m nel deloc. De ce m-a minit domnioara Debenham?
Colonelul ridic din umeri.
Ar fi mai bine s-o ntrebai pe ea. Totui, cred c v nelai.
Poirot chem pe unul din chelneri.
Du-te i roag-o pe doamna de la cueta numrul 11 s fie att de bun i s
pofteasc aici.
Bine, domnule.
Cei patru brbai rmaser tcui. Figura colonelului, eapn, impasibil, prea
cioplit n lemn. Chelnerul reveni.
Am anunat-o, domnule.
Mulumesc.
Peste cteva clipe, Mary Debenham intr n vagonul restaurant.

CAPITOLUL VII
IDENTITATEA LUI MARY DEBENHAM
Nu purta plrie. inea capul foarte drept, parc ntr-un gest de sfidare. Prul strns la
ceaf, nrile-i arcuite sugerau imaginea unei corbii despicnd vajnic valurile agitate ale
oceanului. n aceste momente, era frumoas.
Se uit o clip la Arbuthnot, doar o clip. I se adres lui Poirot:
Ai vrut s m vedei?
Voiam s v ntreb, domnioar, de ce ne-ai minit azi diminea?
V-am minit? Nu neleg ce vrei s spunei.
Ne-ai ascuns c pe vremea tragediei ce s-a abtut asupra familiei Armstrong, erai
de fapt n America, n casa lor. Mi-ai spus c n-ai fost niciodat n America.
Observ tresrirea ei de o clip, apoi efortul de a se stpni.
Da, rspunse ea, e adevrat.
Nu, domnioar, e fals.
Nu m-ai neles. Vreau s spun c e adevrat c v-am minit.
Ah, deci recunoatei?

Buzele i se arcuir ntr-un zmbet.


Desigur. Din moment ce-ai aflat.
Suntei cel puin sincer, domnioar.
Ce altceva a putea face?
Firete. i acum, domnioar a putea s cunosc motivul atitudinii dumneavoastr?
Credeam c sare n ochi, domnule Poirot.
n ai mei n-a srit, domnioar.
Ea continu cu o voce calm, egal, puin aspr:
Trebuie s-mi ctig existena.
Adic...
Mary Debenham ridic ochii i-l privi cu seriozitate.
Ce tii dumneavoastr, domnule Poirot, despre lupta pentru a obine i a pstra o
slujb decent? Credei c o femeie care a fost reinut n legtur cu o crim, al crui nume
i poate fotografia au aprut n ziarele englezeti... n fine, credei c o englezoaic din clasa
mijlocie va mai fi dispus s angajeze aceast femeie, ca guvernant a copiilor ei?
Nu vd de ce nu... dac nu suntei n nici un fel ptat.
Oh, ptat! Nu despre asta-i vorba... ci despre publicitate! Pn acum, domnule
Poirot, am avut succes n via. Am avut slujbe plcute, bine pltite. Nu avea rost s-mi risc
poziia ctigat, cnd oricum, ceea ce v puteam spune nu aducea cine tie ce lmurire.
ndrznesc s v atrag atenia, domnioar, c eu a fi fost cel mai n msur s
apreciez asta.
Ea ridic din umeri.
M-ai fi putut ajuta, de pild, n privina identificrilor.
Nu neleg...
E oare posibil, domnioar, s nu fi recunoscut n contesa Andrenyi pe sora mai
tnr a doamnei Armstrong, de care ai avut grij la New York?
Contesa Andrenyi? Nu. Cltin din cap. Poate c vi se va prea extraordinar, dar
n-am recunoscut-o. Era nc destul de mic pe atunci. Au trecut mai mult de trei ani de la
acele evenimente. E drept, contesa mi amintea de cineva i mi tot bteam capul s aflu.
Dar pare att de strin, nct n-am fcut deloc legtura ntre ea i colria americanc. E
adevrat c nu m-am uitat la ea dect ntmpltor, n vagonul restaurant. i remarcasem mai
mult mbrcmintea dect figura... Zmbi vag. Aa sunt femeile! i apoi, aveam problemele
mele.
Nu vrei s-mi dezvluii secretul dumneavoastr, domnioar?
Vocea lui Poirot era foarte blnd i convingtoare.
Ea rspunse aproape optit.
Nu pot... nu pot...
i deodat, pe neateptate, izbucni n plns, ascunzndu-i faa ntre mini. Plngea
de parc avea inima zdrobit. Colonelul sri n picioare i se apropie stngaci de ea.
Eu... ascult-m...
Se opri i se ntoarse amenintor spre Poirot.
O s-i rup oasele blestemate, maimuticloas i nfumurat, spuse el.
Domnule! protest Bouc.
Arbuthnot se ntoarse ctre Mary Debenham.
Mary... pentru numele lui Dumnezeu...
Ea se ridic n picioare.
Nu-i nimic. Mi-am revenit. Nu mai avei nevoie de mine, nu-i aa, domnule
Poirot? Dac totui mai e ceva, m gsii n compartimentul meu. Oh, ce proast sunt... ce
proast sunt!
i iei, fugind aproape. Arbuthnot, nainte de a o urma, se mai ntoarse o dat ctre
Poirot.
Domnioara Debenham nu are nici o legtur cu aceast poveste, nici una,
nelegi? Iar dac o s v mai amestecai unde nu trebuie i i amri zilele, o s avei de-a
face cu mine.
i iei, trntind ua,
mi place s vd un englez nfuriat, spuse Poirot. Sunt foarte amuzani. Cu ct sunt

mai tulburai, cu att i controleaz mai puin limbajul.


Pe Bouc ns nu-l interesau deloc reaciile emotive ale englezilor. n schimb, era plin
de admiraie pentru prietenul su.
Mon cher, eti grozav! strig el. Din nou ai reuit s ghiceti. Extraordinar!
E nemaipomenit cum i dibui, spuse doctorul entuziasmat.
Oh, de ast dat n-am avut nici un merit. N-am ghicit deloc. Contesa Andrenyi mia spus, practic, tot.
Cum? Nu se poate!
V amintii c am ntrebat-o despre guvernanta, sau nsoitoarea ei? Eram convins
c dac Mary Debenham are vreun amestec, atunci trebuie s fi avut o astfel de slujb la
familia Armstrong.
Da, dar contesa Andrenyi a vorbit de o persoan cu totul diferit.
ntocmai. O femeie nalt, ntre dou vrste, cu prul rou, cum s v spun, ntratt de exact contrariul domnioarei Debenham, nct prea btea la ochi. Apoi a trebuit s
nscoceasc la repezeal un nume, i asociaia incontient de idei a trdat-o. Ne-a spus c
o chema domnioara Freebody, nu-i aa?
Da.
Ei bine, s-ar putea s nu tii, dar exist un magazin la Londra, care s-a numit pn
nu de mult "Debenham i Freebody". Obsedat de numele de Debenham, trebuia s
gseasc repede un alt nume, i primul care i-a venit n minte a fost Freebody. Firete, miam dat seama imediat.
Deci, nc o minciun. De ce-o fi fcut-o?
Din loialitate, poate. Asta ns cam ncurc lucrurile.
Pe legea mea, izbucni Bouc, dar ce, fiecare persoan din acest tren minte?
Tocmai asta, spuse Poirot, va trebui s aflm.

CAPITOLUL VIII
ALTE DEZVLUIRI SURPRINZTOARE
De acum nu m mai mir de nimic, spune Bouc. De nimic! Chiar dac se dovedete
c fiecare pasager din tren a fost n casa Armstrong, tot n-o s m mir.
Asta-i o observaie foarte neleapt, spuse Poirot. Te-ar interesa s afli ce mai are
de spus suspectul dumitale numrul unu, italianul?
Vrei s-i pui din nou la ncercare flerul dumitale infailibil?
ntocmai.
E ntr-adevr un caz absolut extraordinar, spuse doctorul Constantine.
Nu, este foarte normal.
Bouc ridic braele ntr-un gest comic de disperare.
Dac asta numeti dumneata normal, prietene...
Nu-i mai gsea cuvintele.
ntre timp, Poirot l rug pe chelner s-l pofteasc pe Antonio Fosca-relli.
Italianul cel voinic sosi de ndat. Avea o privire ngrijorat. Se uita nervos, ntr-o
parte i-n alta, ca un animal hituit.
Ce mai dorii? N-am nimic s v spun... nimic, auzii? Per Dio... Pocni cu pumnul
n mas.
Ba da, mai ai ceva s ne spui, zise Poirot ferm. Adevrul!
Adevrul!
Arunc o privire nelinitit spre Poirot. Sigurana i buna lui dispoziie dispruser.
Bineneles. S-ar putea s-l tiu de pe acum. Dar ar fi mai bine pentru dumneata
dac ni l-ai spune aa, spontan.
Vorbii ca cei de la poliia american. "Punei crile pe mas", aa i spun,
"crile pe mas".
Aha, deci ai avut de-a face cu poliia din New York?
Nu, niciodat. N-au gsit nici o dovad mpotriva mea, dei nu s-ar putea spune c
nu s-au strduit.

Asta se ntmpla pe vremea cazului Armstrong, nu-i aa? Dumneata erai oferul?
ntlni privirea italianului. Nervii acestuia cedar. Art deodat ca un balon
dezumflat.
Dac tii... de ce m mai ntrebai?
De ce ai minit azi-diminea?
Motive de afaceri. n afar de asta, n-am ncredere n poliia iugoslav. N-ar fi
fcut dreptate unui italian.
Poate c tocmai, i-ar fi fcut!
Nu, nu. N-am avut nici o legtur cu treaba de ast-noapte. Nici n-am ieit din
compartimentul meu. Englezul cel morocnos poate s v spun. Nu eu l-am omort pe
porcul sta... pe Ratchett. N-avei nici o dovad mpotriva mea.
Poirot scria ceva pe o foaie de hrtie. l privi pe italian i i spuse:
Foarte bine. Poi s pleci.
Foscarelli rmase locului, nelinitit.
Nu v dai seama c n-am nici un amestec?
Am spus c poi pleca.
E o conspiraie. Vrei s m compromitei? i toate astea pentru un porc de cine
care de mult trebuia s fi sfrit pe scaunul electric! E o infamie c nu s-a ntmplat aa.
Dac a fi fost eu... dac m-ar fi arestat pe mine...
Dar n-ai fost dumneata. Dumneata n-ai nici un amestec n rpirea copilului.
Ce tot vorbii? Micua de ea... era bucuria casei. Tonio, aa-mi zicea. Se aeza n
maini lua volanul cu mnuele. Toi o adorau! Chiar i cei de la poliie au neles asta
pn la urm. Ah, drgua de ea...
Vocea i se frnse. Avea lacrimi n ochi. Se ntoarse brusc i iei din vagon.
Pietro, strig Poirot.
Chelnerul veni n fug.
Numrul 10, doamna Ohlsson.
Bine, domnule.
Alta? strig Bouc. Ah, nu... nu se mai poate. i spun c aa nu se mai poate.
Mon cher, dar trebuie s aflm. Chiar dac pn la urm reiese c fiecare din tren a
avut un motiv s-l ucid pe Ratchett, noi tot trebuie s aflm. i odat ce am aflat, putem, n
sfrit, stabili cine-i vinovatul.
Mi se nvrtete capul, mormi Bouc.
Chelnerul i fcu loc s intre, cu mult amabilitate, Gretei Ohlsson, care plngea
amarnic.
Se prbui pe scaunul din faa lui Poirot i i ngrop faa ntr-o batist mare.
Nu trebuie s v facei griji, domnioar. Poirot o btu pe umr. S ne spunei
adevrul n cteva cuvinte, asta-i tot ce v cerem. Ai fost ngrijitoarea micuei Daisy
Armstrong?
Da, aa e... e adevrat, articul printre lacrimi nefericita femeie. Ah, era un nger,
un ngera dulce i plin de via. N-avusese parte dect de buntate i dragoste... i
deodat... rpit de acel ticlos... i aa de crud s-a purtat cu ea... i srmana maic-sa... i
cealalt micucare nici n-a apucat s deschid ochii. Nu putei nelege... nu putei ti...
dac ai fi fost acolo ca i mine... dac ai fi vzut toat tragedia aceea ngrozitoare... Ar fi
trebuit s v spun adevrul despre mine, azi-diminea. Dar eram speriat... foarte speriat.
M-am bucurat atta c ticlosul acela e mort i c n-o s mai poat omor sau chinui ali
copilai. Ah! nu pot s vorbesc... nu-mi gsesc cuvintele...
Se cutremura toat de plns. Poirot o btea blnd pe umr.
V neleg... neleg tot ce mi-ai spus. N-o s v mai ntreb nimic. Mi-e suficient
c ai recunoscut. neleg, credei-m.
Suspinnd, nefiind n stare s scoat nici un cuvnt, Greta Ohlsson se ridic i se
ndrept, mpleticindu-se, spre u. n dreptul uii se ciocni de un brbat care tocmai intra.
Era valetul, Masterman. Veni drept spre Poirot i vorbi n felul su linitit, fr nici o
emoie.
Sper c nu v deranjez, domnule. M-am gndit c e cel mai bine s vin de ndat i
s v spun adevrul. n timpul rzboiului, am fost ordonana colonelului Armstrong, i apoi

i-am slujit ca valet la New York. Trebuie s recunosc c azi-dimineav-am ascuns acest
lucru. A fost foarte urt din partea mea, domnule, i m-am gndit c e mai bine s vin s v
mrturisesc deschis. Dar sper c nu-l bnuii pe Tonio. Bietul Tonio, domnule, nu s-ar
atinge nici mcar de o musc. i pot s jur c n-a prsit compartimentul ast-noapte. Aa
c, vedei, domnule, el n-ar fi putut-o face. O fi el strin, dar e un om foarte blnd... nu ca
italienii aceia ticloi, ucigai, despre care tot scriu ziarele.
Se opri. Poirot l privea fix n ochi.
Asta-i tot ce ai de spus?
Tot, domnule.
Vznd c Poirot nu mai spune nimic, se nclin puin stingherit i, ezitnd o clip, se
ndrept spre u, la fel de linitit i modest cum venise.
Asta-i mai fantastic dect toate romanele poliiste pe care le-am citit, spuse
doctorul Constantine.
Sunt de aceeai prere, vorbi Bouc. Din cei doisprezece pasageri ai acestui vagon,
nou s-au dovedit a avea legtur cu cazul Armstrong. Ce urmeaz, te ntreb? Sau, mai bine
zis, cine urmeaz?
Pot s-i dau un rspuns aproape sigur, spuse Poirot. Acum o s soseasc
detectivul nostru, domnul Hardman.
i el vine s mrturiseasc?
Poirot n-apuc s-i rspund, c americanul i i fcu apariia. i privi cu coada
ochiului, i aezndu-se jos, ncepu cu o voce trgnat:
Ce se ntmpl de fapt n trenul sta? Parc am fi ntr-o cas de nebuni.
Poirot clipi ironic.
Eti absolut sigur, domnule Hardman, c n-ai fost grdinar n casa Armstrong?
N-aveau grdin, rspunse Hardman prompt.
Sau majordom?
N-aveau obiceiuri att de aristocratice. Nu, n-am avut nici un fel de legtur cu
casa Armstrong, dei ncep s cred c sunt singurul n aceast situaie! Vi se pare
verosimil? Spunei-mi, da?
De fapt, e puin surprinztor, spuse Poirot, descumpnit.
Asta-i bun! izbucni Bouc.
Ai vreo prere proprie asupra crimei, domnule Hardman? l ntreb Poirot.
Nu, domnule. M depete. Nu mai tiu ce s cred. S-ar putea ca toi s fie
amestecai; dar cine e de fapt vinovatul, asta nu mai tiu. Sunt curios cum o s ieii din
povestea asta.
Ghicind.
Atunci, credei-m, suntei un ghicitor foarte dibaci. Da, da, o s le spun tuturor c
suntei un ghicitor foarte dibaci.
Hardman se aplec nainte i-l privi pe Poirot cu admiraie.
V rog s m iertai, i spuse, dar nimeni n-ar zice asta, lundu-se numai dup
aspectul dumneavoastr. mi scot plria n faa dumneavoastr. ntr-adevr, s tii c-o fac.
Suntei prea amabil, domnule Hardman.
Deloc, deloc. Pur i simplu, o meritai.
Totui, spuse Poirot, problema nu este nc rezolvat n ntregime. Putem spune
oare n mod cert c tim cine l-a ucis pe Ratchett?
Pe mine s nu m punei la socoteal, spuse Hardman. Eu n-am spus nimic. Sunt
doar plin de admiraie. Ce-i cu ceilali doi pe care nc nu i-ai ghicit? Vreau s spun,
btrna american i camerista? Am putea s le considerm singurele persoane nevinovate
din tren?
Pn cnd, spuse Poirot zmbind, le vom putea gsi un loc n mica noastr schem
ca... ce s spun?... ngrijitoare i buctreas la familia Armstrong.
Ei bine, nimic pe lume n-o s m mai mire de acum nainte, spuse Hardman, calm
i resemnat. O cas de nebuni, asta e, o cas de nebuni!
Ah, mon cher, asta ar nsemna s mergem cu coincidenele puin prea departe,
spuse Bouc. Nu pot fi toi amestecai.
Poirot i privi dojenitor.

Nu nelegi, i spuse. Nu nelegi deloc. Spune-mi, tii cine l-a omort pe Ratchett?
Dar dumneata? par Bouc.
Poirot nclin capul.
Oh, da, spuse el. tiu de ctva vreme. E att de limpede, nct m mir c n-ai
observat i dumneata. Privi nspre Hardman: Dar dumneata?
Hardman cltin din cap i-l privi plin de curiozitate.
Nu tiu, nu tiu deloc. Care dintre ei?
Poirot rmase ctva vreme pe gnduri. Apoi spuse:
Vrei s fii aa de bun, domnule Hardman, i s chemi toat lumea aici? Exist
dou soluii posibile ale acestui caz. Vreau s vi le expun pe amndou, tuturor.

CAPITOLUL IX
POIROT PROPUNE DOUA SOLUII
Pasagerii se strnser n vagonul restaurant i i ocupar locurile obinuite n jurul
meselor. Aveau toi aceeai expresie, de team i nerbdare. Domnioara Ohlsson mai
plngea nc, iar doamna Hubbard cuta s-o liniteasc.
ncearc s te stpneti, draga mea. Totul o s fie cum nu se poate mai bine. Nu
trebuie s te pierzi cu firea. Dac printre noi se afl un criminal ticlos, ei bine, tim cu toii
c nu dumneata eti. Ar fi nebun acela care ar crede aa ceva. Aaz-te aici, iar eu voi sta
lng dumneata. i nu-i mai f griji degeaba.
Poirot se ridic n picioare. Toate vocile, chiar i cea a doamnei Hubbard, amuir.
Conductorul, lng u, prea ncurcat.
mi dai voie s stau, domnule?
Bineneles, Michel.
Poirot i drese vocea.
Doamnelor i domnilor, voi vorbi n englezete, ntruct cred c toi cei de fa
cunosc puin aceast limb. Ne-am adunat aici pentru a lmuri cauzele morii lui Samuel
Edward Ratchett, alias Cassetti. Exist dou soluii posibile ale crimei. Vi le voi expune pe
amndou i voi ruga apoi pe domnul Bouc i pe doctorul Constantine, aici de fa, s
aprecieze care soluie e cea corect.
Cu toii cunoatem faptele ntmplate. Domnul Ratchett a fost gsit njunghiat astzi
diminea. tim c se mai afla nc n viaazi-noapte la ora 12.37 cnd a schimbat cteva
cuvinte, prin ua nchis, cu conductorul vagonului nostru. n buzunarul pijamalei sale a
fost gsit un ceas, ale crui limbi se opriser la ora unu i un sfert. Doctorul Constantine,
care a examinat cadavrul a doua zi diminea, a situat intervalul n care s-a putut produce
moarte ntre miezul nopii i ora dou dimineaa. La o jumtate de or dup miezul nopii,
cum tim, trenul s-a nzpezit. Din acest moment a devenit imposibil pentru oricine s prseasc trenul.
Potrivit declaraiilor domnului Hardman, care lucreaz la o agenie de detectivi din
New York (cteva capete se ntoarser spre Hardman), nimeni n-ar fi putut trece prin
dreptul compartimentului su numrul 16, de la captul vagonului fr s fi fost vzut
de el. Suntem deci silii s tragem concluzia c criminalul se afl printre pasagerii acestui
vagon, vagonul Istanbul-Calais. Aceasta a fost, ca s spun aa, teoria noastr.
Cum? exclam Bouc uluit.
Dar v voi supune ateniei i o alt teorie, foarte simpl de altfel. Domnul Ratchett
avea un duman de care se temea. I l-a descris domnului Hardman i i-a mai spus c dac
acesta va ncerca pn la urm s-l omoare, e foarte probabil c o va face n a doua noapte
dup plecarea din Istanbul.
Ei bine, doamnelor i domnilor, v pot spune acum c domnul Ratchett tia mai multe
dect a spus. Dumanul, dup cum se atepta domnul Ratchett, s-a urcat n tren la Belgrad,
sau probabil la Vincovici i, n acest din urm caz, pe ua lsat deschis de colonelul
Arbuthnot i domnul MacQueen cnd au cobort pe peron. Avea o uniform de conductor,
pe care o purta deasupra hainelor obinuite, precum i un peraclu cu ajutorul cruia a putut
ptrund n compartimentul domnului Ratchett, dei ua era ncuiat. Domnul Ratchett se

afla sub efectul unui somnifer. Asasinul l-a njunghiat cu o deosebit slbticie i apoi a
ieit pe ua care comunic cu compartimentul doamnei Hubbard...
Aa e, spuse doamna Hubbard dnd din cap.
A vrt, n trecere, pumnalul pe care-l folosise n geanta doamnei Hubbard, aflat
la ndemn. Fr s tie, a pierdut tot acolo un nasture de la uniform. Apoi s-a strecurat
afar din compartiment i, tiptil, a luat-o de-a lungul coridorului. A ascuns n grab
uniforma ntr-un geamantan dintr-un compartiment gol n momentul acela, i dup cteva
clipe, mbrcat n haine civile, a cobort din tren puin nainte de plecarea acestuia, din nou
pe ua de lng vagonul restaurant.
Toi rsuflar uurai.
Dar ce-i cu ceasul? ntreb Hardman.
Aici avem explicaia ntregului mister. Domnul Ratchett a uitat s-i dea ceasul
napoi cu o or, cum ar fi trebuit s-o fac, pe cnd se afla la Tzaribrod. Ceasul su, deci,
nregistra n continuare vremea dup orarul est-european, care are un avans de o or fade
cel din Europa central. Prin urmare, Ratchett a fost asasinat la dousprezece i un sfert... i
nu la unu i un sfert.
Dar e absurd, strig Bouc. Cum rmne atunci cu vocea care s-a auzit din
compartimentul lui la unu fr douzeci i trei de minute? Era fie vocea lui Ratchett... fie a
asasinului su.
Nu neaprat. S-ar putea s fi fost, s zicem, a unei a treia persoane. Adic a cuiva
care a intrat s-i spun ceva lui Ratchett i l-a gsit pe acesta mort. A apsat pe butonul
soneriei, voind s-l cheme pe conductor, apoi, aa cum spuneai dumneata, i-a intrat deodat
frica-n oase, temndu-se s nu fie acuzat de crim; i atunci, la ntrebarea conductorului
care sosise, a rspuns dndu-se drept Ratchett.
E posibil, recunoscu Bouc, nciudat.
Poirot privi spre doamna Hubbard.
Da, doamn, parc voiai s spunei ceva...?
Ei bine, nu mai tiu ce-am vrut s spun. Credei c i eu am uitat s-mi dau ceasul
napoi?
Nu, doamn. Cred c l-ai auzit pe asasin trecnd, dar erai aproape adormit; mai
trziu ai avut un comar, cum c un brbat se afla n compartimentul dumneavoastr, v-ai
trezit brusc i ai sunat dup conductor.
Bine, presupun c s-ar putea s fi fost aa, spuse doamna Hubbard.
Prinesa Dragomiroff se uita fix la Poirot de ctva vreme.
Cum explicai declaraiile cameristei mele, domnule?
Foarte simplu. Camerista dumneavoastr a recunoscut ca aparinndu-v batista pe
care i-am artat-o. E adevrat, a ncercat oarecum stngaci s v apere. Ea l-a ntlnit, dup
cum spune, pe asasin, dar mai devreme, pe cnd trenul se afla n gara Vincovici. A pretins
c l-a vzut cu o or mai trziu, ncercnd astfel, fr prea mult pricepere, s v furnizeze
un alibi inatacabil.
Prinesa ls capul n jos.
Nu v scap nimic, domnule. V admir.
Urmar cteva momente de tcere. Doctorul Constantine btu deodat cu degetul n
mas. i toi tresrir.
Dar nu, spuse el, nu i nu! E o explicaie care nu st n picioare. i i gsesc de pe
acum vreo dousprezece cusururi. Crima n-a fost comis astfel... i domnul Poirot tie
foarte bine asta.
Poirot se uit atent la el.
Mda, vd c trebuie s-i expun i a doua soluie la care m-am gndit, spuse el. Dar
nu renuna nici la asta prea repede. S-ar putea s fii de acord cu ea mai trziu.
Se ntoarse din nou spre ceilali.
Mai exist i o alt soluie posibil. Iat cum am ajuns la ea. Dup ce-am auzit
toate mrturiile, am lsat capul pe spate, am nchis ochii i am nceput s cuget. Unele
elemente mi preau a fi demne de toat atenia. Le-am enumerat prietenilor mei. Unele
dintre ele le i elucidasem. Spre exemplu, pata de grsime de pe paaport, etc. Voi trece la
celelalte. Primul i cel mai important mi-a fost sugerat de o remarc a domnului Bouc, pe

cnd ne aflam la mas, n prima zi de cltorie; dnsul mi spunea c cei adunai n vagonul
restaurant formeaz un grup interesant, ntruct este att de variat, reprezentnd de fapt
toate clasele i naionalitile.
Am fost de aceeai prere, dar dup aceea, cnd mi-am amintit de ea, am stat s m
ntreb dac e posibil, n genere, n orice alte condiii, s ntlneti un astfel de grup.
Rspunsul pe care l-am gsit a fost: numai n America. Acolo poi gsi ntr-o cas, s
zicem, attea naionaliti: un ofer italian, o guvernant englezoaic, o educatoare suedez,
o camerist franuzoaic i aa mai departe, De aici mi-a venit i ideea s "ghicesc", adic
s distribui, ca un regizor, fiecrei persoane cte un rol n tragedia familiei Armstrong. Ei
bine, rezultatul a fost extrem de interesant i satisfctor.
Apoi am examinat declaraiile fiecruia n parte i am constatat unele lucruri curioase.
S lum mai nti cele spuse de domnul MacQueen. Prima mea ntrevedere cu dnsul a fost
pe deplin satisfctoare. Dar la a doua a fcut o remarc puin ciudat. I-am spus c am
descoperit un bileel n care era menionat cazul Armstrong. Mi-a spus: "Dar cu
siguran...", apoi s-a oprit brusc, dup care a continuat: "Vreau s spun, asta a fost oarecum
o neglijendin partea btrnului".
Mi-am dat seama c nu asta ncepuse s spun domnul MacQueen. Presupunnd c
ceea ce voia, de fapt, s spun era: "Dar cu siguranc a fost ars!", nseamn c
MacQueen tia de bilet i de distrugerea lui, cu alte cuvinte el era fie asasinul, fie un
complice al acestuia.
Buun. Urmeaz valetul. El ne-a spus c stpnul su obinuia s ia somnifere cnd
cltorea cu trenul. S-ar putea s fie adevrat, dar se pune problema: e verosimil ca Ratchett
s fi luat un somnifer ast-noapte? Pistolul automat de sub perna lui infirma presupunerea
c ar fi luat. E limpede c Ratchett avea de gnd s vegheze la noapte. Narcoticul i-a fost
administrat, firete, fr voia i frtirea lui. De ctre cine? Fr doar i poate, de ctre
MacQueen sau valet.
Ajungem acum i la declaraia domnului Hardman. Cred tot ce mi-a spus despre
propria-i identitate. Dar n ce privete metodele de care a uzat pentru a-l pzi pe Rachett, ei
bine, descrierea acestora nu e nici mai mult nici mai puin dect absurd. Singurul mod
eficient prin care putea s-l apere pe Ratchett era s fi petrecut noaptea n compartimentul
lui, sau undeva de unde ar fi putut supraveghea ua acestuia. Singurul lucru pe care l
dovedete clar declaraia sa este c nimeni din vreo alt parte a trenului n-ar fi putut s-l
ucid pe Ratchett. Deci, aria se restrnge la vagonul Istanbul-Calais, ceea ce mi se prea a fi
un fapt cam curios i inexplicabil, drept care l-am lsat deoparte, pentru a mai reflecta
asupra lui.
Cred c toat lumea a aflat de cele cteva cuvinte schimbate ntre domnioara
Debenham i colonelul Arbuthnot, pe care le-am auzit fr voia mea. Ceea ce m-a frapat a
fost faptul c n timpul acelei convorbiri, colonelul Arbuthnot i-a spus Mary; de asemenea,
reieea limpede, dup tonul discuiei, c se afla n termeni intimi cu ea. Dar, n acelai timp,
totul prea s indice c o ntlnise doar cu cteva zile nainte... i eu i cunosc bine pe
englezii de tipul colonelului. Chiar dac s-ar fi ndrgostit de la prima vedere de
domnioara Debenham, ar fi fcut totul ncet, dup etichet, fr s precipite lucrurile. Am
conchis deci c, de fapt, colonelul Arbuthnot i domnioara Debenham se cunoteau bine i
c, din anumite motive, ineau s apar ca strini unul de altul. Un alt element, de mai mic
importan, este c domnioara Debenham mi-a prut foarte familiarizat cu termenul
american "distanlung" pentru convorbirile telefonice, dei domnioara Debenham mi
spusese c nu a fost niciodat n Statele Unite.
S trecem la un alt martor. Doamna Hubbard ne-a relatat c, stnd ntins n pat, n-a
putut s vad dac ua de acces dintre compartimente era ncuiat sau nu, drept care a
rugat-o pe domnioara Ohlsson s verifice acest lucru. Dar aceast declaraie ar fi fost
perfect adevrat dac dnsa ar fi ocupat unul din compartimentele avnd numere 2, 4 sau
12, sau orice alt numr par, ntruct n aceste compartimente, ntr-adevr, zvorul se afl
exact sub clana uii; n compartimentele cu numere impare, cum ar fi 3, s zicem, zvorul
se afl ns deasupra clanei i, ca atare, nu poate fi n nici un fel mascat de o poet
atrnat de clan. Am fost nevoit s trag concluzia c doamna Hubbard a nscocit un
incident care n realitate nu s-a petrecut.

Ajuni aici, dai-mi voie s spun cteva cuvinte despre timp. Dup prerea mea,
elementul realmente interesant n legtur cu ceasul sfrmat este locul n care a fost gsit...
i anume n buzunarul hainei de la pijama a lui Ratchett, un loc, vei fi de acord cu mine,
deosebit de incomod i ciudat pentru a ine ceasul, cu att mai mult cu ct exist un "crlig"
special deasupra patului, pentru ceas. Mi-am dat seama, prin urmare, c ceasul a fost pus
deliberat acolo, cu ora schimbat. Crima nu a fost deci comis la unu i un sfert.
A fost comis, atunci, mai devreme? Mai exact, la unu fr douzeci i trei de
minute? Prietenul meu, domnul Bouc, a sugerat, ca un argument n favoarea acestei ipoteze,
strigtul puternic care m-a trezit pe mine din somn. Dar dac Ratchett luase un somnifer,
este limpede c n-ar fi putut striga. Dac ar fi fost n stare s strige, cu att mai mult ar fi
fost n stare s se apere ntr-un fel sau altul. Or, nu exist nici o urm de mpotrivire, de
lupt.
Mi-am reamintit c MacQueen menionase n dou rnduri (i a doua oar foarte
insistent) c Ratchett nu vorbea deloc franuzete. Aa am ajuns la concluzia c ntreaga
poveste de la unu fr douzeci i trei de minute nu a fost altceva dect o comedie care mi
era destinat! Oricine ar fi remarcat trucul cu ceasul... procedeu destul de obinuit n
romanele poliiste. S-a presupus deci c mi voi da seama despre ce e vorba i c, ncntat
de propria nu deteptciune, voi presupune c, ntruct Ratchett nu vorbea franuzete,
vocea pe care am auzit-o la unu fr douzeci i trei de minute nu poate fi a lui i c deci
Ratchett trebuie s fi fost mort. Sunt convins ns c la unu fr douzeci i trei de minute
Ratchett mai zcea nc adormit.
Dar procedeul a reuit! Am deschis ua i am privit afar. i am auzit ntr-adevr
cuvintele rostite n franuzete. Iar dac a fi fost ntr-att de obtuz nct s nu neleg rostui
acelei fraze, era prevzut s mi se atrag atenia. La nevoie MacQueen trebuia s apar n
scen i s mi spun: "Scuzai-m, domnule Poirot, nu se poate s fi vorbit domnul
Ratchett. El nu tia franuzete".
i acum cnd a avut loc ntr-adevr crima? La ce or, adic? i cine a comis-o?
Dup prerea mea, care rmne numai o prere, Ratchett a fost ucis foarte aproape de
ora dou, adic la limita intervalului specificat de doctor.
n ce privete ucigaul...
Se opri, uitndu-se atent spre asculttori. Nu se putea plnge do lips de atenie
Fiecare ochi era aintit asupra lui. Era o linite att de mare, nct se putea auzi i bzitul
mutelor. Continu calm:
Am fost izbit n mod deosebit de extraordinara dificultate de a gsi probe
compromitoare mpotriva oricrui pasager, i de coincidena cam ciudat c n fiecare caz
n parte alibiul era furnizat de ctre ceea ce a numi persoane "improbabile". Astfel, domnul
MacQueen i colonelul Arbuthnot i-au oferit reciproc alibiuri... adic dou persoane
despre care e foarte puin probabil s se fi cunoscut nainte. Acelai lucru s-a ntmplat cu
valetul i italianul, cu educatoarea suedez i guvernanta englezoaic. Mi-am spus atunci:
"E nemaipomenit... doar nu pot fi toi amestecai!".
i atunci, domnilor, am vzut soluia. Erau toi amestecai. Atia oameni legai de
cazul Armstrong s cltoreasc ntmpltor n acelai tren aa ceva era nu numai
improbabil, ci imposibil. Nu putea fi vorba de o ntmplare, ci de un plan premeditat. Miam adus aminte de o remarc a colonelului Arbuthnot n legtur cu procesele cu jurai. Un
juriu este compus din dousprezece persoane: erau doisprezece pasageri, iar Ratchett a fost
njunghiat de dousprezece ori. i ceea ce nu mi-a dat pace tot timpul, anume ciudatul fapt
c atia oameni cltoresc cu vagonul Istanbul-Calais pe o vreme att de nepotrivit, s-a
lmurit deodat.
Ratchett scpase de pedeapsa justiiei n America. n privina vinoviei sale nu exist
nici o bnuial. Mi-am imaginat un juriu auto-constituit din doisprezece oameni, care l-au
condamnat la moarte i care au fost obligai de mprejurri s acioneze i n calitate de
cli. Aceast ipotez ddea dintr-o dat ntregii ntmplri o nlnuire clar, evident.
Astfel, totul mi-a aprut limpede n fa, ca un mozaic perfect, n care fiecare i juca rolul
ce-i fusese distribuit. Totul fusese aa fel ticluit, nct dac ar fi czut bnuiala asupra
cuiva, mrturiile altcuiva sau ale celorlali s o ndeprteze i s ncurce astfel i mai mult
iele. Mrturia lui Hardman era necesar pentru cazul n care cineva, complet nevinovat, din

afar, ar fi fost suspectat i n-ar fi fost n stare s gseasc un alibi. Pasagerii din vagonul de
Istanbul nu erau, n acest sens, n pericol. Declaraiile lor fuseser pregtite dinainte pn la
cel mai mic amnunt. Totul fusese inteligent plnuit, ca un joc din acela n care orice
indiciu nou descoperit ncurc i mai ru lucrurile. Aa cum remarcase prietenul meu,
domnul Bouc, cazul prea fantastic de absurd! Aceasta era tocmai impresia pe care voiau so creeze autorii lui.
Explic aceast soluie totul? Da, explic: natura rnilor, fiecare provocat de alt
persoan; scrisorile de ameninare att de artificiale artificiale ntruct erau neautentice,
scrise doar pentru a fi folosite ca dovezi. Fr ndoial c au existat i scrisori autentice,
care-l avertizau pe Ratchett de ceea ce-l ateapt, dar pe acestea MacQueen le-a distrus,
punnd altele n loc. Apoi povestea lui Hardman, cum c ar fi fost angajat de ctre Ratchett,
era o minciun, firete, de la un cap la altul, iar descrierea acelui fictiv "omule negricios cu
voce de femeie" era foarte convenabil, deoarece avea avantajul c nu acuza pe nici unul
din conductori i c se aplica la fel de bine unui brbat ct i unei femei.
Ideea njunghierii pare la prima vedere stranie, dar dac stm s ne gndim mai bine,
ne apare cum nu se poate mai potrivit mprejurrilor. Pumnalul este o arm care poate fi
folosit de oricine, fie c e slab sau puternic i, n plus, nu face zgomot. mi nchipui, dei
n-ar putea s greesc, c fiecare a intrat prin compartimentul doamnei Hubbard n cel al lui
Ratchett, aflat n ntuneric... i a lovit! Astfel, nimeni n-a tiut a cui lovitur l-a omort de
fapt.
Ultima scrisoare, pe care Ratchett a gsit-o probabil pe pern, a fost ars cu grij. n
lipsa oricrui indiciu care s atrag atenia asupra cazului Armstrong, n-ar fi existat nici un
motiv de a suspecta pe vreunul din pasagerii trenului. S-ar fi conchis c e vorba de un
criminal venit din afar i, bineneles, "omuleul negricios cu voce de femeie" ar fi fost
vzut de unul sau mai muli pasageri cobornd din tren la Brod.
Nu tiu exact ce s-a ntmplat n momentul cnd conspiratorii i-au dat seama c
aceast parte din planul lor era zdrnicit de nzpezirea trenului. A avut loc, mi nchipui,
o ntrunire grabnic, la care s-a hotrt s se mearg nainte. E adevrat ns c acum
absolut toi pasagerii puteau fi bnuii dar i aceast posibilitate s-a prevzut i s-au luat
msuri. Singurul lucru care mai rmnea de fcut era s se ncurce i mai mult iele. Dou
"indicii" au fost "montate" n compartimentul lui Ratchett... unul incriminndu-l pe
colonelul Arbuthnot (care avea ns cel mai puternic alibi i ale crui relaii cu familia
Armstrong erau, probabil, cel mai greu de dovedit) i un al doilea, batista, incriminnd-o pe
prinesa Dragomiroff, care, ns, n virtutea poziiei sale sociale, a fragiliti fizice i a
alibiului furnizat de ctre camerist i conductor, era practic intangibil. Apoi, pentru a face
totul i mai confuz, s-a recurs la o pist fals femeia fictiv n chimonoul viiniu. Din
nou, trebuia s particip direct, ca martor, la acest truc. Aud o bufnitur puternic lng ua
mea. M scol i privesc afar... i vd acel chimono viiniu disprnd n deprtare. Trei
martori alei cu mult grij conductorul, domnioara Debenham i MacQueen o vor
vedea i ei. Cineva cu simul umorului a pus, dup o matur chibzuin, chimonoul n valiza
mea, n timp ce eu anchetam n vagonul restaurant. Cui i aparine de fapt, nu tiu. Bnuiesc
c e al contesei Andrenyi, deoarece n bagajul ei am zrit doar un nglig prea elegant
pentru a fi folosit ca simplu capot.
Cnd MacQueen a aflat, pentru prima oar, c scrisoarea pe care o arsese cu atta
grij scpase n parte distrugerii i c tocmai cuvntul Armstrong rmsese vizibil, i-a
ntiinat de grab pe ceilali. Era limpede c din acest moment poziia contesei Andrenyi
era periclitat, de aceea soul ei a purces de ndat la modificarea paaportului. Aceasta a
fost a doua neans!
Toi s-au neles c trebuie s tgduiasc vehement orice legtur cu familia
Armstrong. tiau c nu am mijloace la ndemn pentru a descoperi adevrul i nu credeau
c voi cerceta serios pn cnd nu a fi avut bnuieli asupra vreunei persoane anume.
Mai rmnea un lucru de elucidat. Admind c teoria mea e cea just i cred c
trebuie s fie just atunci e limpede c i conductorul trebuie s fi fost implicat n
complot. Dar dac aa stau lucrurile, am avea atunci treisprezece persoane, n loc de
dousprezece. n locul obinuitei formule "Din toi acetia unul singur e vinovat", se punea
problema de a descoperi care din cele treisprezece persoane e nevinovat. Cine ar putea fi

acea persoan?
Am ajuns la o concluzie tare ciudat. i anume c persoana care n-a avut nici un
amestec n fptuirea crimei era cea care ar fi fost cel mai repede bnuit de aa ceva. M
refer la contesa Andrenyi. Am fost impresionat de felul grav i solemn cu care i-a dat
contele cuvntul de onoare c soia lui n-a prsit deloc compartimentul n noaptea trecut.
Am dedus c contele Andrenyi a luat, ca s spun aa, locul soiei sale.
n aceste condiii, reieea c Pierre Michel a fost unul din cei doisprezece. Dar cum se
poate explica complicitatea lui? n fond, e un om corect, care se afl de muli ani n slujba
companiei i nu e genul de om care poate fi mituit pentru a da o mn de ajutor la fptuirea
unei crime. Deci, Pierre Michel trebuia s fi fost implicat n tragedia familiei Armstrong. O
supoziie, totui, foarte puin probabil. Atunci mi-am adus aminte c ngrijitoarea care
murise fusese franuzoaic. S presupunem c nefericita fat ar fi fost fiica lui Pierre
Michel; aceasta ar explica totul i, n plus, i locul ales pentru realizarea crimei. Mai erau i
alii al cror loc n drama Armstrong era nc nelmurit? Pe colonelul Arbuthnot l-am trecut
ca prieten al lui Armstrong. Probabil fcuser rzboiul mpreun. Locul cameristei
Hildegarde Schmidt n casa Armstrong n-a fost greu de ghicit. Poate din cauz c sunt
gurmand, fapt e c simt cnd cineva e un bun buctar. Am ntins cursa... i s-a prins. I-am
spus c tiu c e o buctreas destoinic, iar ea mi-a rspuns: "Da, ntr-adevr, toate
doamnele la care am lucrat spuneau aa". Dar dac eti camerist, stpnii nu prea au
prilejul s afle dac tii sau nu s gteti bine.
Venea apoi la rnd Hardman. Se vedea limpede c nu fcuse parte din personalul
casei Armstrong. Nu-mi rmnea dect s-mi nchipui c fusese ndrgostit de tnra
franuzoaic. I-am vorbit despre farmecul femeilor strine... i din nou am obinut reacia pe
care o ateptam. I-au dat deodat lacrimile. A pretextat c sunt din cauza zpezii.
Mai rmnea doamna Hubbard. Dnsa, trebuie spus, a jucat cel mai important rol n
toat aceast nscenare. ntruct ocupa compartimentul ce comunica cu cel al lui Ratchett,
era cea mai expus bnuielilor. Prin nsi fora mprejurrilor, ea nu putea avea nici un
alibi. Pentru a juca rolul pe care l-a jucat de mam american foarte iubitoare, puin
ridicol, n orice caz foarte natural era nevoie de o artist. Or, exista o artist care avea
legtur cu familia Armstrong, i anume mama doamnei Armstrong. Linda Arden, actria...
Se opri.
Cu o voce melodioas, cald, vistoare, cu totul alta dect cea pe care i-o auziser n
cursul cltoriei, doamna Hubbard spuse:
Mi-am dorit ntotdeauna s joc roluri de comedie.
Continu dus pe gnduri:
Greeala cu poeta a fost prosteasc. Ceea ce arat c repetiiile trebuie fcute
foarte atent. Aici unde am repetat ne aflam ntr-un compartiment cu numr par, mi se pare.
Nici nu mi-a trecut prin cap c zvoarele ar putea fi puse n alt loc.
i mut puin scaunul i-l privi pe Poirot drept n ochi.
tii totul, domnule Poirot. Suntei un om ntr-adevr remarcabil. Dar nici chiar
dumneavoastr nu v putei imagina ziua aceea ngrozitoare, la New York. Am fost
nnebunit de durere... la fel servitorii. i colonelul Arbuthnot se afla acolo. Era cel mai bun
prieten al lui John Armstrong.
Mi-a salvat viaa n timpul rzboiului, spuse Arbuthnot.
Am hotrt de ndat nu tiu, poate a fost o nebunie ca pedeapsa cu moartea,
de care Cassetti scpase, s-i fie totui aplicat. Ne strnsesem doisprezece, mai precis
unsprezece, cci tatl Susannei era n Frana. La nceput ne-am gndit s tragem la sori
cine s-l omoare, dar pn la urm am hotrt s-o facem toi. oferul, Antonio, a avut ideea.
Mary a pus la punct toate amnuntele, mpreun cu Hector MacQueen. Hector inuse foarte
mult la Sonia, fiica mea, i el ne-a explicat cum a reuit Cassetti, cu banii pe care-i avea, s
scape.
Ne-a luat mult vreme pn am desvrit planul. Trebuia mai nti s-i dm de urm
lui Ratchett. Hardman s-a ocupat de asta i, n cele din urm, a reuit. Apoi am ncercat s-i
bgm pe Masterman i pe Hector n serviciul lui... sau cel puin pe unul din ei. Bun, am
reuit i cu asta. Apoi am avut o discuie cu tatl Susannei. Colonelul Arbuthnot a insistat
foarte mult s fim doisprezece. Credea c aa va fi, oricum, mai legal. Nu-i plcea prea

mult ideea njunghiatului, dar a fost de acord c ea rezolv majoritatea dificultilor. Tatl
Susannei a acceptat. Susanne fusese singurul lui copil. Aflasem de la Hector c Ratchett se
va ntoarce n Orient, n scurt vreme, cu Orient Expresul. Pierre Michel lucra pe acest tren,
aa c ansele erau prea favorabile pentru a nu profita. n afar de asta, era o bun ocazie de
a nu compromite pe nimeni din afar.
Soul fiicei mele trebuia, bineneles, pus la curent, i el a insistat s-o nsoeasc.
Hector a avut grij ca Ratchett s aleag pentru cltorie ziua cnd era de serviciu Michel.
Ne-am neles s ocupm toate compartimentele din vagonul Istanbul-Calais, dar, din
pcate, un compartiment ne-a scpat. Fusese rezervat dinainte pentru un director al
companiei. Domnul Harris, firete, era doar o nscocire. Dar ar fi fost foarte penibil s fie
un strin n compartimentul lui Hector. i, pe urm, n ultimul moment, ai venit
dumneavoastr...
Se opri.
Ei bine, spuse, acum tii totul, domnule Poirot. Ce avei de gnd s facei? Dac
totul trebuie s fie dat la lumin, atunci n-ai putea arunca vina numai asupra mea? Eu l-a
fi njunghiat fr s clipesc, de dousprezece ori, pe-acest criminal. i asta nu numai pentru
c s-a fcut vinovat de moartea fiicei mele i a copilului ei, i de cea a celuilalt copil care ar
fi putut s triasc acum i s fie fericit. E vorba de mult mai mult dect att. Au mai fost i
ali copii nainte de Daisy... i mai puteau fi i alii n viitor. Societatea l-a condamnat; noi
am dus la bun sfrit sentina. Dar nu cred c e nevoie s-i amestecm pe toi. Toate
sufletele astea bune i credincioase... srmanul Michel... i Mary i colonelul Arbuthnot
care se iubesc...
Vocea ei avea o rezonandeosebit n spaiul acela strmt, nchis. Era adnc,
vibrant, era vocea care nfiorase atia i atia spectatori...
Poirot privi spre prietenul su.
Dumneata eti unul dintre directorii companiei, domnule Bouc, spuse el. Ce prere
ai?
Bouc i drese vocea.
Dup prerea mea, domnule Poirot, spuse el, prima teorie pe care ai expus-o e cea
just. Propun ca asta s fie soluia pe care s-o prezentm poliiei iugoslave cnd va sosi.
Eti de acord, doctore?
Sigur c sunt de acord, spuse doctorul Constantine. n ce privete probele
medicale, cred c voi face una sau dou sugestii mai excentrice.
i acum, spuse Poirot, ntruct tii care este soluia mea, permitei-mi s m
retrag...
SFRIT