Sunteți pe pagina 1din 221

Charlaine Harris

Vampirii Sudului Vol. 8 Mai Ru Dect


Moartea

Dac aceast carte ar fi Stpnul Inelelor, iar eu a avea o voce i un


accent englezesc inteligent ca al lui Cate Blanchett, v-a putea povesti
evenimentele din acea toamn ntr-un mod plin de suspans. Iar voi ai fi
nerbdtori s aflai restul.
Dar ce s-a ntmplat n dragul meu colior din nordul statului Louisiana
nu e deloc o epopee. Rzboiul vampirilor a semnat mai degrab cu ocuparea
unei ri mici, iar rzboiul vrcolacilor cu un incident de frontier. Chiar i n
analele istorice ale Americii supranaturale bnuiesc c exist pe undeva
acestea reprezentau capitole minore Asta dac nu erai direct implicat n
preluarea puterii i incidente.
Apoi au devenit al naibii de importante.
i totul se ntmpla din cauza Katrinei1, dezastrul care continua s
mprtie durere, nenorocire i schimbri permanente n calea sa.
nainte de uraganul Katrina, Louisiana avea o nfloritoare comunitate de
vampiri. De fapt, populaia de vampiri din New Orleans explodase pur i
simplu, fcnd din ora locul n care trebuia s mergi dac doreai s vezi astfel
de creaturi; i o mulime de americani doreau. Cluburile de jazz ale ne-viilor,
care prezentau muzicieni pe care nimeni nu-i mai vzuse cntnd n public de
cteva decenii, reprezentau atracii speciale. Cluburile de striptease ale
vampirilor, vampiri cu caliti de medium, acte sexuale cu vampiri; locuri mai
mult sau mai puin secrete, unde puteai, n acelai timp, s fii mucat i s ai
un orgasm; toate astea erau disponibile n sudul Louisianei.
n partea nordic a statului Nu existau attea posibiliti. Eu triesc n
partea nordic, ntr-un orel numit Bon Temps. Dar chiar i n zona mea,
unde vampirii nu sunt chiar att de numeroi, ne-viii nsemnau pai importani
n domeniile economic i social.

Una peste alta, afacerile vampirilor din Statul Pelicanului nfloreau. Dar
chiar atunci a intervenit moartea regelui Arkansasului, n timp ce soia sa,
regina Louisianei, i era alturi la scurt timp dup nunt. Din moment ce
corpul se evaporase i toi martorii erau supranaturali, cu excepia mea, legea
oamenilor nu s-a sesizat. Dar ceilali vampiri au fcut-o, iar regina, SophieAnne Leclerq, s-a trezit ntr-o poziie foarte nesigur din punct de vedere legal.
Apoi a venit Katrina, care a mturat de pe faa pmntului baza financiar a
imperiului lui Sophie-Anne. Cu toate acestea, regina se recupera de pe urma
dezastrelor, cnd un altul a prins-o din urm. Sophie-Anne i civa dintre
partizanii si cei mai nfocai i eu, Sookie Stackhouse, telepat i fiin
uman au fost cu toii prini ntr-o explozie teribil n Rhodes, care urmrea
distrugerea hotelului pentru vampiri numit Piramida din Gizeh. O faciune a
grupului Fria Soarelui a revendicat atentatul, iar n timp ce liderii acestei
biserici ndreptate mpotriva vampirilor nu au recunoscut crima, toat lumea
tia c nu se putea spune c Fria suferea din cauza celor care fuseser grav
rnii n explozie, i cu att mai puin pentru vampirii mori (definitiv, fr cale
de ntoarcere) sau pentru oamenii care lucrau pentru ei.
Sophie-Anne i pierduse picioarele, mai muli membri ai anturajului su,
precum i pe cel mai iubit companion al su. Viaa i fusese salvat de avocatul
su pe jumtate demon, domnul Cataliades. Dar convalescena reginei avea s
fie de durat, ea aflndu-se ntr-o poziie extrem de vulnerabil. Ce rol am jucat
eu n toate astea? Am ajutat la salvarea de viei dup ce piramida s-a drmat
i eram ngrozit c m-a putea afla acum n raza de observaie a unor indivizi
care vor vrea s-mi petrec timpul n serviciul lor, folosindu-mi telepatia pentru
scopurile lor. Unele dintre aceste scopuri erau ludabile i nu m-ar fi deranjat
s dau o mn de ajutor n operaiuni de salvare, din cnd n cnd, dar voiam
n acelai timp s-mi pstrez intimitatea. Eu eram n via; prietenul meu,
Quinn, de asemenea; iar cei mai importani pentru mine, dintre vampiri,
supravieuiser i ei. n ceea ce privete necazurile cu care se confrunta
Sophie-Anne, consecinele politice ale atacului i faptul c grupuri de fiine
supranaturale nconjurau statul slbit al Louisianei, ca hienele n jurul unei
gazele moarte, ei bine, nu m gndeam deloc la asta.
Aveam n minte alte lucruri, chestii personale. Nu sunt obinuit s
gndesc cu btaie lung n viitor; asta este singura mea scuz. Nu numai c nu
m gndeam la situaia vampirilor, dar mai exista o problem supranatural pe
care nu o luasem n calcul i care s-a dovedit a fi crucial pentru viitorul meu.
n apropiere de Bon Temps, n Shreveport, exist o hait de vrcolaci ale
crei rnduri sunt ngroate de brbai i femei care lucreaz la baza aerian
Barksdale. Anul trecut, aceast hait s-a mprit n dou faciuni, nvasem

la Istoria Americii ce spunea Abraham Lincoln2 despre casele divizate, citnd


din Biblie.
Se pare c am fost aproape oarb cnd am presupus c aceste dou
situaii se vor rezolva de la sine i am ignorat faptul c rezolvarea lor m-ar
putea implica i pe mine. Sunt telepat, nu clarvztoare. Minile vampirilor
sunt pentru mine nite goluri mari i relaxante. Vrcolacii sunt dificil de citit,
dei nu imposibil. Asta este singura mea scuz de a nu fi fost atent la
necazurile care se pregteau n jurul meu.
Ce m preocupa ntr-att? Nunile i prietenul meu disprut.
Capitolul 1
Fceam un aranjament drgu din sticlele de trie pe masa pliant din
spatele barului portabil, cnd Halleigh Robinson apru n grab; faa ei att
de drgu de obicei era acum roie toat i brzdat de lacrimi. Din moment
ce trebuia s se mrite ntr-o or, iar ea purta nc blugi i un tricou, mi-a
atras imediat atenia.
Sookie, zise, ocolind barul ca s m apuce de mn. Trebuie s m
ajui.
O ajutasem deja punndu-mi hainele de chelneri n loc de rochia
drgu pe care intenionasem s-o port.
Desigur, am spus, imaginndu-mi c Halleigh voia s-i pregtesc o
butur special dei, dac i-a fi ascultat gndurile, a fi tiut deja altceva.
Oricum, ncercam s m port ct mai frumos i m ecranam pn peste
poate. Nu e o joac s fii telepat, mai ales la un eveniment att de agitat ca o
nunt dubl. M ateptasem s fiu oaspete, nu barman.
Dar barmanul firmei care aducea mncarea fusese implicat ntr-un
accident de main cnd venea dinspre Shreveport, iar Sam, la care se
renunase cnd Evenimente Extreme (Elegante) EE (E) insistaser s foloseasc
barmanul lor, fusese brusc angajat din nou.
Eram puin dezamgit s fiu de partea unde se lucra a barului, dar
trebuia s-i fac un serviciu miresei n ziua ei cea mai special.
Ce pot face pentru tine? Am ntrebat.
Am nevoie de tine s-mi fii domnioar de onoare, zise.
Ce?
Tiffany a leinat dup ce domnul Cumberland a fcut prima serie de
fotografii. E n drum spre spital acum.
Mai era o or pn la nunt, iar fotograful ncercase s scape de grija
unei serii a fotografiilor de grup. Domnioarele i cavalerii de onoare erau deja
aranjai. Halleigh ar fi trebuit s fie deja n rochia de mireas, i n loc de asta,
iat-o n blugi i cu bigudiuri, nemachiat i cu faa brzdat de lacrimi.
Cine putea rezita unei astfel de situaii?

Ai msura potrivit, zise. Iar Tiffany este, probabil, pe cale s fie


operat de apendicit. Aa c, ai putea s-i probezi rochia?
I-am aruncat o privire lui Sam, eful meu. Sam mi zmbi i ncuviin:
Du-te, Sook. Nu deschidem oficial dect dup ceremonie.
Aa c am urmat-o pe Halleigh n conacul familiei Bellefleur, Belle Rive,
restaurat de curnd i amintind acum ntr-un fel de gloria sa de dinainte de
rzboi. Podelele din lemn strluceau, balustrada scrii sclipea ca aurit, iar
tacmurile de argint expuse pe servanta uria din sufragerie fuseser
proaspt lustruite. Peste tot se agitau chelneri n haine albe, cu logoul
Evenimente Extreme (Elegante) EE (E) brodat elaborat, cu negru. Evenimente
Extreme (Elegante) EE (E) devenise furnizorul numrul unu pentru piaa de lux
din America. Am simit un junghi n inim cnd am observat logoul, pentru c
tipul meu disprut lucra pentru ramura supranatural a EE (E). Nu am avut
totui prea mult timp s simt durerea, pentru c Halleigh m trgea pe scri n
sus ntr-un ritm neobosit.
Primul dormitor de la etaj era plin de tinere n rochii aurii, toate
agitndu-se n jurul viitoarei cumnate a lui Halleigh, Poria Bellefleur. Halleigh
trecu valvrtej prin faa acelei ui pentru a intra n cea de-a doua camer, pe
stnga. Era la fel de plin de tinere, dar acestea erau mbrcate n sifon
bleumarin. n camer era un adevrat haos, cu toate hainele obinuite ale
domnioarelor de onoare ngrmdite peste tot. Lng peretele vestic se afla o
msu pentru machiaj i coafat, iar lng ea sttea stoic o femeie n halat roz,
cu un ondulator n mn.
Halleigh fcu prezentrile ca i cum ar fi aruncat nite confetti:
Fetelor, ea este Sookie Stackhouse. Sookie, acestea sunt: sora mea,
Fay, cea mai bun prieten a mea, Sarah, cealalt cea mai bun prieten a
mea, Dana. i iat rochia. Este mrimea opt.
Eram uimit c Halleigh avusese prezena de spirit s o dezbrace pe
Tiffany de rochia de domnioar de onoare nainte ca aceasta s porneasc de
urgen ctre spital. Miresele sunt necrutoare. n cteva minute, nu mai
rmsesem dect cu lenjeria pe mine. Eram fericit c purtam una drgu,
fiindc nu era vreme s fac pe pudica. Ct de jenant ar fi fost s port chiloi de
bunicu, gurii! Rochia era cptuit, aa c nu aveam nevoie de furou, un alt
noroc. Mi-am pus o pereche de ciorapi, apoi am tras rochia peste cap. Uneori
port zece de fapt, de cele mai multe ori aa c mi-am inut respiraia n timp
ce Fay trgea fermoarul. Dac nu respiram prea mult, era n regul.
Super! Zise una dintre femei (Dana?) foarte ncntat. Acum pantofii.
Oh, Doamne! Am exclamat cnd i-am vzut. Aveau tocuri foarte nalte
i o culoare care s se asorteze cu rochia bleumarin; i-am nclat anticipnd
durerea. Kelly (poate) a nchis baretele i m-am ridicat. Toate ne-am inut

respiraia n timp ce eu am fcut un pas, apoi un altul. Erau cam cu o jumtate


de numr mai mici. i jumtatea asta era cam Mare.
Rezist ct dureaz ceremonia, am spus, i toate au aplaudat.
Vino-ncoace, atunci, m invit Halat Roz, i m-am aezat pe scaunul
ei, iar ea mi-a mai pus un strat de machiaj peste cel pe care-l aveam deja, i mia rearanjat prul, n timp ce domnioarele de onoare adevrate, mpreun cu
mama lui Halleigh, o ajutau pe aceasta s mbrace rochia.
Halat Roz avea o mulime de pr cu care s se lupte, deoarece n ultimii
trei ani i mai tiasem din cnd n cnd doar vrfurile, i acum trecea cu mult
de umeri. Colega mea de apartament, Amelia, mi decolorase cteva uvie, care
ieiser foarte bine. Eram mai blond ca niciodat.
M-am examinat n oglinda pn-n pmnt i nu-mi venea s cred ce
transformare suferisem n numai douzeci de minute. De la barmania n
cma alb ifonat i pantaloni negri, la o domnioar de onoare n rochie
bleumarin i, pe lng asta, i cu zece centimetri mai nalt.
i tii ceva? Artam grozav! Rochia avea o culoare nemaipomenit
pentru mine, fusta cdea uor evazat, mnecile nu erau prea strmte, i
decolteul arta decent, astfel nct s nu par o paraut. Cu snii mei, nu e
deloc greu s art ca una din astea dac nu am grij.
Am fost trezit din reveria autoadmirativ de ctre Dana cea eficient,
care-mi zise:
Auzi, uite aici tot ce am repetat.
Din acel moment, am ascultat i am ncuviinat. Am studiat desenul. Am
mai ncuviinat puin. Dana era o fat organizat. Dac vreodat ar fi urmat s
invadez o rioar, ea era femeia pe care mi-a fi dorit-o alturi.
Pn cnd am cobort scrile cu mare atenie (fustele lungi i pantofii cu
toc nu sunt o combinaie prea bun), eram pe deplin instruit i gata pentru
prima mea cltorie spre altar n calitate de domnioar de onoare.
Cele mai multe dintre fete fcuser asta de vreo dou ori nainte s
mplineasc douzeci i ase de ani, dar Tara Thornton, singura prieten
suficient de apropiat nct s-mi cear aa ceva, i pusese pirostriile ct eu
fusesem plecat din ora.
Cnd noi am cobort, participanii la cealalt ceremonie erau adunai jos.
Grupul Portiei avea s fie naintea grupului lui Halleigh. Cei doi miri i cavalerii
lor trebuiau s fie deja afar dac totul decurgea conform planului, cci mai
erau doar cinci minute pn s nceap.
Poria Bellefleur i domnioarele ei de onoare aveau n medie cu apte ani
mai mult dect grupul lui Halleigh. Poria era sora mai mare a lui Andy
Bellefleur, inspector n poliia din Bon Temps i mirele lui Halleigh. Rochia
Portiei mi s-a prut puin exagerat era att de plin de perle i avea atta

dantel i paiete, nct cred c ar fi putut sta n picioare i singur dar, n


fond, era ziua cea mare pentru Poria i putea s poarte orice i-ar fi trecut prin
cap. Toate domnioarele de onoare ale Portiei erau mbrcate n auriu.
Toate buchetele domnioarelor se asortau alb i albastru-nchis i
galben. Combinate cu albastrul-nchis al rochiilor domnioarelor care o
nsoeau pe Halleigh, rezultatul era deosebit.
Organizatoarea nunii, o femeie slab i agitat, cu o claie mare de pr
negru, crlionat, numra persoanele cu voce tare. Cnd a fost mulumit c
toi cei de care era nevoie se aflau acolo i tiau ce au de fcut, a deschis larg
uile duble ctre uriaa curte interioar pavat cu crmid. Am putut vedea
mulimea, cu spatele la noi, aezat pe peluz, n dou grupuri de scaune albe,
pliante, cu un covor rou trecnd printre cele dou grupuri. Mulimea sttea cu
faa la platforma pe care se afla preotul n faa unui altar mbrcat n pnz i
pe care se aflau sfenice strlucitoare. n dreapta preotului, mirele Portiei, Glen
Vick, atepta, cu faa ntoars ctre cas. i, deci, ctre noi. Prea foarte, foarte
nervos, dar zmbea. Cavalerii si de onoare stteau deja la locurile lor,
ncadrndu-l.
Domnioarele mbrcate n auriu ale Portiei pir afar n curte, i una
cte una i ncepur marul ctre altar prin grdina minunat. Mirosul florilor
umplea aerul nopii. Iar trandafirii de la Belle Rive erau nflorii, chiar i n luna
octombrie.
n cele din urm, pe un profund crescendo al muzicii, Poria travers
curtea ndreptndu-se ctre captul covorului, n timp ce organizatoarea nuntii
i ridica (cu ceva efort) trena rochiei, astfel nct s nu mture crmizile de
pe alee.
La semnalul preotului, toat lumea se ridic i se ntoarse astfel nct s
poat vedea intrarea triumfal a Portiei. Ani n ir ateptase acest moment.
Dup ce Poria ajunse n siguran la altar, era rndul nostru. Halleigh
ne srut pe fiecare dintre noi n aerul de lng obraz, n timp ce treceam prin
faa ei, spre curte. Fcu asta chiar i cu mine, ceea ce era drgu din partea ei.
Organizatoarea ne trimise una cte una, s ne aezm n faa cavalerilor care
ne corespundeau. Al meu era un vr de-al familiei Bellefleur, venit din Monroe,
i care se art destul de uimit s m vad aprnd n locul lui Tiffany. Am
mers n ritmul lent asupra cruia Dana insistase i am inut buchetul cu
minile strnse n unghiul potrivit. Le-am urmrit pe celelalte domnioare ca
un uliu. Voiam s fac totul aa cum se cuvine.
Toate capetele erau ntoarse ctre mine, iar eu eram att de nervoas,
nct am uitat s-mi activez scutul care s m apere. Gndurile mulimii m
npdir ntr-un val de comunicare nedorit. E att de drgu Ce s-a
ntmplat cu Tiffany? Uau, ce inut Grbii-v, am nevoie s beau ceva

Ce naiba fac aici? M trte la toate trsnile din district mi plac torturile
de nunt.
Un fotograf apru n faa mea i-mi fcu o poz. Era cineva cunoscut, un
vrcolac drgu, pe nume Maria-Star Cooper. Era asistenta lui Al Cumberland,
un fotograf faimos, care avea atelierul n Shreveport. I-am zmbit Mariei-Star,
iar aceasta a mai fcut o poz.
Am continuat s strbat covorul, pstrndu-mi zmbetul, i dnd la o
parte toat vorbria din capul meu.
Dup o clip, am observat c n mulime erau goluri, ceea ce-mi indica
prezena vampirilor. Glen ceruse n mod special ca nunta s se desfoare
seara, tocmai pentru a putea invita civa dintre cei mai importani clieni de-ai
si, din rndul vampirilor. Sunt sigur c Poria l iubea foarte mult dac a
acceptat asta, pentru c ea nu-i suporta absolut deloc pe sugtorii de snge.
De fapt, acetia i ddeau pur i simplu fiori.
Mie mi plceau oarecum vampirii, deoarece creierele lor erau nchise
pentru mine. S fiu n compania lor era ciudat de odihnitor. M rog, exista o
problem din alte puncte de vedere, dar cel puin creierul meu se putea relaxa.
n cele din urm, am ajuns la locul care-mi fusese desemnat. I-am
urmrit pe martorii Portiei, apoi pe cei ai lui Glen, aezndu-se n form de V
ntors, cu un spaiu n faa cuplului. i grupul nostru proceda la fel. M-am
oprit i am respirat uurat. Pentru c luasem locul domnioarei de onoare,
treaba mea era ca i terminat. Tot ceea ce aveam de fcut era s stau
nemicat i s par atent, i credeam c pot face asta.
Muzica urc ntr-un al doilea crescendo, i preotul ddu din nou
semnalul. Mulimea se ridic i se ntoarse s priveasc cea de-a doua mireas.
Halleigh ncepu s nainteze cu pas lent ctre noi. Radia pur i simplu. Halleigh
i alesese o rochie mult mai simpl dect a Portiei, i prea foarte tnr i
foarte drgu. Era cu cel puin cinci ani mai tnr dect Andy, poate chiar cu
mai mult. Tatl lui Halleigh, la fel de bronzat i de n form ca i soia sa, iei n
fa pentru a o lua de bra; dar, din moment ce Poria mersese ctre altar
singur (tatl ei era mort de mult), se hotrse c i Halleigh va face la fel.
Dup ce m-am uitat bine la zmbetul lui Halleigh, am privit spre
mulimea care se ntorcea pentru a urmri naintarea miresei.
Erau multe fee cunoscute: profesori de la coala elementar unde preda
Halleigh, membri ai departamentului de poliie unde lucra Andy, prietenii nc
n via i cltinndu-se ai btrnei doamne Caroline Bellefleur, colegi avocai
ai Portiei i oameni care lucrau n sistemul juridic, i clienii lui Glen Vick i
ali contabili. Aproape toate scaunele erau ocupate.
Puteau fi vzute cteva chipuri negre, cteva armii, dar majoritatea
oaspeilor erau de ras caucazian i provenind din ptura mijlocie. Cele mai

palide fee din mulime erau ale vampirilor, bineneles. Pe una dintre ele o
tiam bine. Bill Compton, vecinul meu i fostul meu iubit, sttea cam la
jumtatea mulimii, purtnd smoching i artnd foarte bine. Bill reuea s se
simt confortabil n orice ar fi purtat. Lng el sttea iubita sa uman, Selah
Pumphrey, agent imobiliar din Clarice. Purta o rochie viinie care-i punea n
eviden culoarea nchis a prului. Erau prezeni probabil vreo cinci vampiri
pe care nu-i cunoteam. Am bnuit c erau clieni de-ai lui Glen. Dei Glen nu
tia, mai existau i ali invitai care erau mai mult (sau mai puin) dect simpli
oameni.
eful meu, Sam, era un caz rar de teriantrop adevrat, care se putea
transforma n orice animal. Fotograful era vrcolac, la fel ca i asistenta lui.
Pentru toi invitaii obinuii, arta ca un afro-american cam durduliu i mai
degrab scund, purtnd un costum drgu i crnd dup el un aparat de
fotografiat mare.
Dar, cnd era lun plin, Al se transforma n lup, la fel ca i Maria-Star.
Mai erau ali civa vrcolaci n mulime, dei l tiam doar pe unul dintre ei
Amanda, o femeie cu prul rou, care se apropia de patruzeci de ani i care
avea un bar n Shreveport, numit Prul Cinelui. Poate c firma lui Glen se
ocupa de registrele contabile ale barului.
i mai era i un vrcolac-panter, Calvin Norris. Calvin venise cu cineva,
m bucuram s vd asta, dei am fost mult mai puin ncntat dup ce mi-am
dat seama c era Tanya Grissom. Ch. Ce fcea din nou n ora? i de ce
aprea Calvin pe lista invitailor? mi plcea de el, dar nu vedeam legtura.
n timp ce eu cercetam mulimea n cutare de fee familiare, Halleigh i
ocup locul lng Andy, i acum toate domnioarele de onoare i toi cavalerii
trebuiau s se ntoarc i s asculte slujba.
Din moment ce nu aveam o implicare afectiv foarte mare n acest
eveniment, m-am trezit c mintea mea rtcea, n timp ce printele Kempton
Littrell, preotul de la biserica episcopal, care, de obicei, venea la micua
biseric din Bon Temps o dat la dou sptmni, ncepea slujba. Lmpile care
fuseser puse s lumineze grdina se reflectau n ochelarii printelui Littrell i
ddeau o anumit paloare chipului su. Arta aproape ca un vampir.
Totul se desfura conform planului. Doamne, ce bine c eram obinuit
s stau n picioare la bar, pentru c rolul de domnioar de onoare presupunea
s stai foarte mult timp n picioare, i cu tocuri, pe deasupra. Arareori purtam
tocuri, i cu att mai puin unele de zece centimetri. M-am simit ciudat s am
un metru aptezeci. Am ncercat s nu m fi i m-am strduit s dau dovad
de rbdare.
Acum, Glen punea inelul pe degetul Portiei, iar Poria prea aproape
drgu, cum privete n jos, ctre minile lor unite. Nu avea s se numere

niciodat printre oamenii mei preferai nici eu printre ai ei dar i doream


numai bine. Glen era osos i avea prul negru, care se tot rrea, i purta
ochelari cu multe dioptrii. Dac ai fi sunat la o agenie de casting i le-ai fi
cerut pe cineva care s joace un rol de contabil, pe Glen i l-ar fi trimis. Dar
puteam s spun, avnd informaia direct din mintea lui, c o iubea pe Poria, i
ea de asemenea pe el.
M-am micat puin, lsndu-mi greutatea mai mult pe piciorul drept.
Apoi, printele Littrell a luat-o de la capt cu Halleigh i Andy. Mi-am
pstrat zmbetul (nu era prea greu, aveam exerciiu de la bar) i am urmrit
cum Halleigh devenea doamna Andy Bellefleur. Eram norocoas. Nunile de rit
episcopal puteau fi foarte lungi, dar cele dou cupluri aleseser cea mai scurt
slujb.
n cele din urm, muzica izbucni n note triumftoare, iar proaspt
cstoriii pornir spre cas. Grupurile o luar dup ei n ordinea invers
venirii. n drumul meu de la altar m-am simit cu adevrat fericit i puintel
mndr. O ajutasem pe Halleigh cnd avusese nevoie i foarte curnd aveam
s dau jos acei pantofi.
De pe scaunul su, Bill mi prinse privirea, i, n tcere, i duse mna la
inim. Era un gest romantic i total neateptat, i pentru o clip m-a tulburat.
Aproape c am zmbit, dei Selah era acolo, lng el. Mi-am amintit chiar la
timp c Bill era un obolan ticlos i mi-am continuat drumul meu chinuitor.
Sam sttea la aproape un metru n spatele ultimului rnd de scaune, purtnd o
cma alb, asemntoare celei pe care o purtasem i eu, i pantaloni negri.
Chiar i claia sa ciufulit de pr blond-rocat i sttea bine.
I-am zmbit sincer i mi-a rspuns tot cu un zmbet. Mi-a fcut semn cu
degetul mare n sus, i, dei creierele teriantropilor sunt greu de citit, mi-am
dat seama c i plcea felul n care artam i modul n care m comportasem.
Privirea ochilor si albatri nu se dezlipi o clip de mine. Era eful meu de cinci
ani i ne nelesesem de minune n majoritatea timpului. Fusese destul de
suprat cnd ncepusem s m ntlnesc cu un vampir, dar apoi i trecuse.
Trebuia s m ntorc la munc i nc repede. Am prins-o din urm pe
Dana:
Putem s ne schimbm? Am ntrebat-o.
Mai avem de fcut poze, rspunse vesel Dana. Soul su veni lng ea
i o cuprinse pe dup umeri.
l inea n brae pe bebeluul lor, o chestie micu, mbrcat n culoarea
unisex, galben.
Cu siguran nu avei nevoie de mine pentru asta, am spus. Ai fcut o
mulime de poze mai devreme, nu-i aa? nainte ca Cum-o-cheam S se
mbolnveasc.

Tiffany. Da, dar mai sunt de fcut.


M ndoiam foarte tare c familia i dorea s apar i eu n ele, dei
absena mea ar fi stricat simetria n imaginile de grup. L-am gsit pe Al
Cumberland i l-am ntrebat.
Da, zise el, n timp ce le fcea poze domnioarelor i cavalerilor care-i
zmbeau unii altora. Am nevoie de nc nite poze. Trebuie s rmi mbrcat
aa.
Rahat, am trntit, pentru c m dureau picioarele.
Ascult, Sookie, tot ceea ce pot face este s fotografiez grupul vostru
primul. Andy, Halleigh! Adic Doamna Bellefleur! Poftii aici, s terminm cu
fotografiile voastre.
Poria Bellefleur Vick pru puin uimit c nu era grupul su primul, dar
avea prea muli oameni de salutat ca s fie cu adevrat suprat. n timp ce
Maria-Star fcea fotografii scenei mictoare, o rud ndeprtat mpinse
scaunul cu rotile al domnioarei Caroline ctre Poria, iar Poria se aplec s-i
srute bunica. Poria i Andy au trit ani ntregi alturi de domnioara
Caroline, dup ce prinii lor se stinseser. Din cauza strii proaste de sntate
a domnioarei Caroline, nunta se amnase de cel puin dou ori. Planul
original fusese programat pentru primvara trecut, i totul fcut pe fug,
pentru c domnioara Caroline era slbit. A avut un atac de cord, apoi i-a
revenit. Dup asta, i-a fracturat oldul. Trebuie s spun c pentru cineva care
supravieuise n faa a dou dezastre majore de sntate, domnioara Caroline
arta Ei bine, ca s spun adevrul, arta ca o doamn foarte btrn care
avusese un atac de cord i un old fracturat. Era mbrcat ntr-un costum de
mtase bej. Era chiar i puin machiat, iar prul ei alb ca zpada era aranjat
n stilul lui Lauren Bacall. Fusese o frumusee la vremea ei, un tiran ntreaga ei
via, i un buctar faimos pn n trecutul recent.
Caroline Bellefleur era n al noulea cer n aceast noapte. i cstorea
ambii nepoi, primea o mulime de omagii, iar Belle Rive arta spectaculos,
datorit vampirului care se uita la ea cu o fa pe care nu se citea nici o
expresie.
Bill Compton descoperise c era strmoul familiei Bellefleur i i
trimisese anonim domnioarei Caroline o sum ameitoare. Ei i fcuse o
adevrat plcere s o cheltuiasc i nu avea nici cea mai mic idee c venea de
la un vampir. Se gndise c e o motenire de la o rud ndeprtat. M
gndeam ct de ironic era totul, avnd n vedere faptul c familia Bellefleur mai
degrab l-ar fi scuipat dect s-i mulumeasc. Dar fcea parte din familie i
m bucuram c descoperise o cale s se implice n viaa acesteia.
Am tras adnc aer n piept, mi-am scos privirea ntunecat a lui Bill din
minte i am zmbit ctre aparat. Mi-am ocupat locul care-mi revenea pentru

poze, ca s echilibrez grupul, am scpat de vrul cu ochi bulbucai i, n


sfrit, am nit pe scri n sus ca s m schimb n inuta mea de barman.
Nu era nimerii sus i a fost o uurare s fiu singur n camer.
M-am strecurat afar din rochie, am pus-o pe un umera i m-am aezat
pe un scaun ca s desfac cataramele pantofilor ce m chinuiau.
La u s-a auzit un zgomot uor, iar cnd am ridicat privirea, am
ncremenit. Bill apruse chiar n camer, cu minile n buzunare, cu pielea
strlucindu-i uor. Avea colii scoi.
ncerc s m schimb, aici, am spus acru.
Nu era cazul s fac pe pudica. tia fiecare bucic din mine.
Nu le-ai spus, ncepu el.
Poftim?
Apoi mi-a picat fisa. Bill voia s spun c nu zisesem familiei Bellefleur
c el era strmoul lor.
Nu, bineneles c nu, am spus. Mi-ai cerut s n-o fac.
Am crezut c, fiind furioas, le vei da aceast informaie.
I-am aruncat o privire nencreztoare.
Nu, unii dintre noi mai au i onoare, am spus. Se uit n alt parte
pentru un minut. Apropo, faa i s-a vindecat bine.
n timpul exploziei bombei puse de Fria Soarelui la hotelul din Rhodes,
faa lui Bill fusese expus la soare, cu nite rezultate care-i ntorceau stomacul
pe dos.
Am dormit ase zile, zise. Cnd n cele din urm m-am trezit, aproape
se vindecase. n ceea ce privete aluzia ta c nu a avea onoare, nu pot spune
n aprarea mea Dect c, atunci cnd Sophie-Anne mi-a cerut s te
urmresc Am fost reticent, Sookie. La nceput, nu am vrut nici mcar s
accept s am o relaie permanent cu o femeie obinuit. Am crezut c era ceva
degradant. Am venit la bar s vd cine eti cnd nu am mai avut de ales. Iar
acea sear nu a ieit deloc cum am plnuit. Am mers afar cu scurgtorii de
snge de vampir i tii la fel de bine ca i mine ce s-a mai ntmplat. Cnd tu ai
fost cea care mi-ai venit n ajutor, am decis c era mna destinului. Am fcut
ceea ce-mi ceruse regina mea s fac. i fcnd asta, am czut ntr-o capcan
din care nu am putut scpa. nc nu pot.
Capcana amooooorului, m-am gndit, sarcastic. Dar era prea serios,
prea calm, prea dezamgit. Iar eu mi apram pur i simplu inima.
i-ai gsit o iubit, am spus. Du-te napoi la Selah.
Am privit n jos ca s m asigur c aveam micua baret de la cel de-al
doilea pantof desfcut. Cnd am privit din nou n sus, ochii negri ai lui Bill
erau fixai asupra mea.

A da orice ca s ne mpreunm din nou, zise. Am ngheat, cu minile


n micarea de a-mi da jos ciorapul de pe piciorul stng.
Bine, asta m uimise din mai multe puncte de vedere. Mai nti, biblicul
a se mpreuna. n al doilea rnd, era uimirea mea de a fi considerat un
partener att de memorabil.
Poate i amintea doar virginele.
Nu vreau s stau la discuii n seara asta, iar Sam m ateapt jos ca
s-l ajut s aib grij de bar, am spus aspru. Pleac.
M-am ridicat n picioare i m-am ntors cu spatele la el n timp ce mi
puneam pantalonii i cmaa, bgnd cmaa n ei. Apoi era rndul pantofilor
sport negri. Dup ce m-am uitat rapid n oglind ca s m asigur dac mai
aveam ruj pe buze, m-am ntors cu faa ctre u.
Plecase.
Am pornit n jos pe scrile largi i de acolo am ieit pe ua ce cldea spre
curtea interioar, n grdin, uurat s-mi iau locul cu care eram mai
obinuit, cel din spatele barului. nc m mai dureau picioarele. La fel i locul
rnit din inim ce purta eticheta Bill Compton.
Sam mi-a aruncat o privire zmbitoare, iar eu m-am grbit spre locul
meu. Domnioara Caroline respinsese dorina noastr de a lsa la vedere un
pahar pentru baci, dar clienii barului ndesaser deja cteva bancnote ntrun balon de sticl gol, iar eu intenionam s-l las acolo.
Artai foarte bine n rochie, zise Sam amestecnd o cola cu rom.
Eu ntindeam o bere peste bar i i-am zmbit brbatului n vrst care
venise s o ia. Mi-a lsat un baci uria i am privit n jos, tocmai bine ca s
observ c, n graba mea, lsasem un nasture nencheiat la bluz. Scosesem la
vedere un pic de decolteu n plus. Am fost jenat pe moment, dar nu era
nasturele acela care te transform n trfuli, ci doar un nasture care spunea:
Hei, am sni! Aa c l-am lsat cum era.
Mulumesc, am spus, spernd c Sam nu observase aceast evaluare
rapid. Sper c am fcut totul cum trebuia.
Bineneles, zise Sam, ca i cum posibilitatea de a nu m descurca n
noul meu rol nu-i trecuse niciodat prin minte.
De asta e cel mai bun ef pe care l-am avut vreodat.
Ei, bun seara, zise o voce uor nazal, iar eu am ridicat privirea de la
vinul pe care-l turnam ca s vd c Tanya Grissom ocupa spaiul i respira
aerul care ar fi fost mai bine folosite de altcineva. Partenerul ei, Calvin, nu se
vedea nicieri.
Bun, Tanya, zise Sam. Ce mai faci? A trecut ceva vreme de cnd nu
ne-am vzut.

Pi, a trebuit s rezolv nite treburi n Mississippi, zise Tanya. Dar


sunt din nou aici n vizit i m ntrebam dac nu ai nevoie de un ajutor cu
jumtate de norm.
Mi-am inut gura nchis i minile ocupate. Tanya se ddu mai aproape
de Sam cnd o doamn n vrst mi ceru o ap tonic i o felie de lmie. I-am
oferit-o att de repede, nct m-a privit uimit, i apoi m-am ocupat de
urmtorul client al lui Sam. Puteam auzi din gndurile lui Sam c era ncntat
s o vad pe Tanya. Brbaii pot fi att de idioi uneori, nu-i aa? Ca s fiu
cinstit, tiam cteva lucruri despre ea pe care Sam nu le tia.
Selah Pumphrey era urmtoarea la rnd i nu am putut dect s fiu
uimit de norocul pe care-l aveam. Oricum, iubita lui Bill doar ceru un rom cu
cola.
Sigur, am zis, ncercnd s nu par uurat, i am nceput s amestec
buturile.
L-am auzit, zise Selah foarte ncet.
Pe cine ai auzit? Am ntrebat neatent din cauza efortului meu de a
asculta ce vorbeau Sam i Tanya att cu urechile, ct i cu creierul.
L-am auzit pe Bill cnd a vorbit cu tine mai devreme.
Pentru c eu nu am zis nimic, continu:
M-am strecurat pe scri n urma lui.
Atunci tia c eti acolo, am spus absent i i-am ntins butura.
Ochii ei m privir uimii o secund alarmai, furioi? Plec. Dac
dorinele ar putea ucide, a fi zcut moart, pe jos.
Tanya ncepu s se ndeprteze de Sam, ca i cum corpul ei se gndea s
plece, dar mintea ei nc mai sttea de vorb cu eful meu. n cele din urm,
ntreaga ei fiin se ntoarse la partenerul su. Am privit dup ea, bntuit de
gnduri negre.
Ei, astea sunt veti bune, zise Sam zmbind. Tanya e disponibil
pentru o perioad.
Oh, da, grozav, am rspuns.
Erau atia oameni care-mi plceau. De ce singurele dou femei de care
nu-mi psa erau n seara asta la nunt? Ei bine, cel puin picioarele mele pur
i simplu plngeau de fericire c ieiser din pantofii prea mici.
Am zmbit i am pregtit buturi i am adunat sticle goale i am mers la
camioneta lui Sam ca s descarc mai mult marf. Am deschis sticle i am
turnat vin, i am ters ce se vrsase pn cnd m-am simit ca o mainrie
ntr-o perpetu micare.
Clienii care fceau parte din lumea vampirilor venir la bar n grup. Am
destupat o sticl de Royalty Blended, o marc premium de snge sintetic i
snge adevrat al familiilor regale contemporane. Trebuia s stea la rece,

bineneles, i era o trataie special pentru clienii lui Glen, o trataie de care
se ocupase personal. (Singura butur pentru vampiri care depea Royal
Blended la pre era aproape purul Royalty, care coninea doar o urm de
conservant.) Sam aranja paharele de vin. Apoi mi spuse s-i servesc. Am fost
mai mult dect atent s nu vrs nici o pictur. Sam ntinse fiecrui client
paharul su. Vampirii, inclusiv Bill, lsar baciuri grase, zmbind larg n
timp ce ridicau paharele n cinstea celor proaspt cstorii.
Dup o nghiitur din lichidul ntunecat din paharele de vin, i scoaser
colii ca s-i arate ncntarea. Unii dintre musafirii umani prur a nu se
simi confortabil n faa acestei manifestri de apreciere, dar Glen era chiar
acolo, zmbind i ncuviinnd. tia destule despre vampiri nct s nu
propun strngeri de mn. Am observat c proaspta doamn Vick nu se
amesteca nicidecum cu oaspeii ne-vii, dei fcuse un pas ctre grup cu un
zmbet chinuit ntiprit pe fa.
Cnd unul dintre vampiri se ntoarse pentru un pahar din obinuitul
Sngeadevrat, i-am ntins butura cldu.
Mulumesc, mi spuse, lsndu-mi din nou baci.
Cnd a inut portofelul deschis, am observat un carnet de ofer din
Nevada. tiu cum arat o mulime de carnete, pentru c le cer actele putilor
care vin la bar; venise de departe pentru nunta asta. L-am privit cu adevrat
pentru prima dat. Cnd i-a dat seama c mi-a atras atenia, i-a mpreunat
minile i s-a nclinat uor. Din moment ce citeam un roman poliist a crui
aciune se desfura n Thailanda, am tiut c era vorba de un wai, un salut
curtenitor folosit de buditi sau poate de thailandezi, n general? Oricum,
dorise s se arate politicos. Dup o scurt ezitare, am lsat ervetul din mn
i i-am imitat micarea. Vampirul pru ncntat.
mi spun Jonathan, zise. Americanii nu-mi pot pronuna numele meu
adevrat.
Probabil c era o urm de arogan i dispre, dar nu-l puteam nvinovi.
Eu sunt Sookie Stackhouse, am zis. Jonathan era un brbat mrunel,
avea poate un metru aizeci i cinci, cu o piele armie i prul negru mai
specific rii sale. Era cu adevrat artos. Avea nasul mic i ngust, buzele
pline. Deasupra ochilor cprui, sprncenele negre erau perfect drepte. Pielea i
era att de fin, nct nu puteam detecta nici un por. Avea acea uoar
strlucire caracteristic vampirilor.
El este soul tu? ntreb lundu-i paharul i dnd din cap n direcia
lui Sam.
Sam era ocupat s pregteasc o pina colada pentru una dintre
domnioarele de onoare.
Nu, domnule, este eful meu.

Chiar atunci, Terry Bellefleur, vr de-al doilea cu Poria i Andy, apru s


mai cear o bere. Aveam o adevrat slbiciune pentru Terry, dar fcea urt
cnd se mbta, i m-am gndit c tocmai era pe cale s se dea n spectacol.
Dei veteranul din Vietnam voia s stea s discutm despre politica
prezidenial n actualul rzboi, l-am condus ctre un alt membru al familiei,
un vr ndeprtat din Baton Rouge, i m-am asigurat c tipul avea s-l
supravegheze pe Terry i s-l mpiedice s plece la volanul camionetei sale.
Vampirul Jonathan m urmri n tot acest timp i nu eram sigur de ce
fcea asta. Dar nu am observat nimic agresiv sau deplasat n atitudinea i
inuta sa, iar colii nu erau scoi. Prea deci n regul s-l las n plata
Domnului i s m ocup de treburile mele. Dac era vreun subiect despre care
Jonathan voia s-mi vorbeasc, aveam s-l aflu mai devreme sau mai trziu.
Mai trziu era mai bine.
n timp ce descrcm o lad de cola din camioneta lui Sam, atenia mi fu
atras de un brbat care sttea singur n umbra pe care o tcea marele stejar
din partea vestic a peluzei. Era nalt, slab i mbrcat impecabil ntr-un
costum care era n mod evident foarte scump. Brbatul nainta civa pai, iam putut vedea faa i mi-am dat seama c i el se uita la mine. Prima mea
impresie a fost c era o creatur minunat i nicidecum un brbat. Orice ar fi
fost, nu era uman deloc. Dei avea o oarecare vrst, era nemaipomenit de
frumos, iar prul su, nc auriu-deschis, era la fel de lung ca al meu. l purta
pieptnat pe spate. Era uor ridat, ca un mr delicios care sttuse prea mult n
sertarul frigiderului, dar spatele i era absolut drept i nu purta ochelari.
Cnd a ieit din umbr, vampirii se ntoarser toi deodat s-l priveasc.
Dup un moment, i nclinar uor capetele. Le ntoarse salutul. Pstrar
distana, ca i cum ar fi fost deosebit de periculos sau copleitor.
Acest episod mi s-a prut foarte ciudat, dar nu am avut timp s m
gndesc la el. Toat lumea voia o ultim butur gratis. Recepia era pe
sfrite, iar oamenii se ndreptau spre partea din fa a casei pentru plecarea
nsureilor. Halleigh i Poria dispruser sus ca s se schimbe n hainele lor
de cltorie. Personalul de la EE (E) avusese grij s adune paharele goale i
farfuriuele pe care se servise tort i aperitive, astfel nct grdina arta destul
de ordonat.
Acum, c nu mai eram ocupai, Sam mi ddu de neles c avea un gnd
care-l mcina:
Sookie, mi se pare mie sau nu-i place Tanya?
Da, am ceva mpotriva ei, i-am rspuns. Doar c nu sunt sigur c ar
trebui s-i spun despre asta. E clar c i place.
O s credei c gustasem din burbon. Sau din serul adevrului.

Dac nu vrei s lucrezi cu ea, vreau s aud motivul, zise. Eti prietena
mea. i respect prerea.
Era plcut s aud asta.
Tanya e drgu, am spus. E deteapt. Astea erau lucrurile bune.
i?
i a venit aici ca s spioneze, am spus. Familia Pelt a trimis-o ca s
afle dac am ceva de-a face cu dispariia fiicei lor, Debbie. i aminteti cnd au
venit la bar?
Da, rspunse Sam. n luminile mprtiate peste tot n grdin, prea
n acelai timp i luminat strlucitor, i n umbr. Ai ceva de-a face cu asta?
Absolut, am spus. Dar a fost autoaprare.
tiu c aa trebuie s fi fost. M lu de mn. A mea tresri de
surpriz. Te cunosc bine, mai adug fr s-mi dea drumul.
ncrederea lui Sam m fcu s simt o cldur i o strlucire n suflet.
Lucram pentru Sam deja de o bun bucat de timp, iar prerea lui nsemna
mult pentru mine. Am simit c aproape mi dau lacrimile i a trebuit s-mi
dreg vocea.
Aadar, nu am fost bucuroas s o vd pe Tanya, am continuat. Nu am
avut ncredere n ea de la nceput, iar cnd am aflat de ce a venit n Bon Temps,
chiar nu mi-a mai plcut deloc. Nu tiu dac e nc pltit de familia Pelt. i n
plus, n seara asta, a venit cu Calvin, i nu avea nici un motiv s se dea la tine.
Tonul meu era mult mai furios dect intenionasem.
Oh
Sam prea nehotrt.
Dar, dac vrei s iei cu ea, eti liber, am spus, ncercnd s relaxez
atmosfera. Cred c nu poate fi chiar att de rea. i bnuiesc c i se prea c
face un lucru bun dac vine s afle informaii despre un teriantrop disprut.
Asta suna chiar bine i ar fi putut s fie i adevrat.
Nu trebuie s-mi plac persoanele cu care te vezi, am adugat ca s fie
clar c nelesesem c nu am nici un drept asupra lui.
Dar m-a simi mai bine dac i-ar plcea, mi spuse.
E valabil i pentru mine, am fost de acord, spre propria-mi surpriz.
Capitolul 2
Am nceput s strngem ct mai n linite i fr s deranjm, din
moment ce mai erau nc oaspei ntrziai.
C tot veni vorba de ntlniri, ce s-a ntmplat cu Quinn? M ntreb el
n timp ce munceam. Eti cam apatic de cnd te-ai ntors din Rhodes.
Pi, i-am spus c a fost rnit destul de ru n atentat.
Ramura din EE (E) organiza evenimente speciale pentru comunitatea
supranatural: nuni ierarhice ntre vampiri, petreceri pentru vrcolaci ajuni

la vrsta transformrii, ntreceri pentru postul de lider al haitei i altele


asemenea. De asta Quinn era n Piramida din Gizeh cnd Fria i-a pus n
practic nemernicia.
Oamenii din Fria Soarelui erau mpotriva vampirilor, dar nu aveau nici
o idee c vampirii reprezentau doar partea vizibil, vrful public al aisbergului
n lumea supranatural. Nimeni nu tia asta; sau doar civa oameni ca mine,
dei se pare c din ce n ce mai muli cunoteau secretul. Eram sigur c
fanaticii din Frie i-ar ur pe vrcolaci sau pe teriantropii ca Sam la fel de mult
pe ct urau vampirii Dac ar ti c acetia exist. Era posibil ca momentul n
care urmau s afle s fie foarte aproape.
Da, dar a fi crezut
tiu, i eu a fi crezut c ntre mine i Quinn e ceva serios, am spus, i
dac vocea mi era trist, era pentru c aa m simeam. Am tot crezut c o s
am veti despre el. Dar nu am primit niciuna.
nc mai ai maina surorii lui?
Frannie Quinn mi mprumutase maina ei, ca s pot ajunge acas dup
dezastru.
Nu, a disprut ntr-o noapte cnd Amelia i cu mine eram amndou
la munc. Am sunat-o i i-am lsat un mesaj vocal pe mobil ca s i spun c a
fost luat, dar nu m-a sunat napoi.
Sookie, mi pare ru, zise Sam.
tia c suna oarecum nepotrivit, dar ce ar fi putut s spun.
Da, i mie, am rspuns, ncercnd s nu par prea deprimat.
ncercam cu greu s m abin s nu trec din nou prin aceleai gnduri
ntoarse pe toate feele. tiam c oricum Quinn nu m nvinovete n nici un
fel pentru rnile sale. L-am vzut n spitalul din Rhodes nainte s plec i se
afla n grija surorii lui, Fran, care nu prea s m urasc atunci. Nu m
nvinoveau, nu m urau de ce nu primeam atunci nici o veste?
Era ca i cum l-ar fi nghiit pmntul. Mi-am frecat minile i am
ncercat s m gndesc la altceva. S fiu ocupat constituia cel mai bun
remediu cnd m cuprindea ngrijorarea. Am nceput s crm unele dintre
lucruri la camionul lui Sam, parcat cam la un cvartal distan. El a crat
majoritatea obiectelor mai grele. Sam nu pare un tip solid, dar e cu adevrat
puternic, aa cum sunt toi teriantropii.
Pn la zece i jumtate eram aproape gata. Dup uralele ce se auzeau
din faa casei, tiam c miresele coborser pentru plecarea n luna de miere,
i aruncaser buchetele i porniser la drum. Poria i Glen mergeau la San
Francisco, iar Halleigh i Andy aleseser un hotel din Jamaica. Nu aveam cum
s nu tiu.
Sam mi spuse c puteam pleca.

O s-l iau pe Dawson s m ajute s descarc la bar, zise.


Din moment ce Dawson care-i inea astzi locul lui Sam la Merlotte's Bar
era un tip solid, am fost de acord c e un plan bun.
Cnd am mprit baciul, partea mea reprezenta n jur de trei sute de
dolari. Se dovedise o sear profitabil. Am ndesat banii n buzunarul de la
pantaloni. Am fcut un sul mare, pentru c erau n majoritate bancnote de un
dolar. Eram bucuroas c m aflam n Bon Temps i nu ntr-un ora mare,
altfel mi-a fi fcut griji c cineva mi va da n cap pn s ajung la main.
Noapte bun, Sam, am spus i mi-am cutat n buzunar cheile de la
main.
Nu m ncurcasem s car cu mine o poet. n timp ce coboram pe aleea
curii din spate spre strad, mi-am aranjat prul, contient de privirile celor
din jur. Reuisem s o mpiedic pe doamna n halat roz s mi-l adune n cretet,
aa c mi-l lsase liber i-l ondulase a la Farrah Fawcett. M-am simit ca o
fraier.
Pe lng mine treceau maini, majoritatea ale invitailor care plecau. Era
i ceva trafic obinuit pentru smbt seara. irul de maini parcate n curb
se ntindea mult spre strad, aa c ntreaga coloan abia se mica. Parcasem
ilegal, pe contrasens, chestie care nu era, de obicei, mare lucru n orelul
nostru.
M-am aplecat s descui portiera, cnd am auzit un zgomot n spatele
meu. Cu o singur micare am luat cheile n mn, am strns pumnul, m-am
rsucit i am lovit ct de tare am putut. Cheile i-au dat pumnului meu ceva
trie, iar brbatul din spatele meu se cltin, ca s aterizeze n fiind la
marginea peluzei.
Nu vreau s-i fac ru, zise Jonathan.
Nu e uor s pari demn i neamenintor cnd i curge snge din colul
gurii i stai n fund, dar vampirului asiatic i reui figura.
M-ai luat prin surprindere, am zis, ceea ce era un mod delicat de a o
spune.
Vd asta, zise, i se ridic foarte uor n picioare. Scoase o batist i-i
tampona colul gurii.
Nu aveam de gnd s-mi cer scuze. Oamenii care se strecoar n spatele
meu cnd sunt singur noaptea cam merit ce primesc. Dar m-am gndit mai
bine. Vampirii se mic neauzii.
mi pare ru c am presupus ce e mai ru, am recunoscut, ceea ce era
un fel de compromis. Ar fi trebuit s vd nti cine eti.
Nu, ar fi fost prea trziu, zise Jonathan. O femeie singur trebuie s se
apere.
Mulumesc pentru nelegere, am spus politicoas.

Am aruncat o privire n spatele lui, ncercnd s nu se vad nimic pe


chipul meu. Din moment ce aud attea lucruri uimitoare din creierele
oamenilor, sunt obinuit cu asta. L-am privit pe Jonathan.
Ai De ce eti aici?
Am trecut prin Louisiana i am venit la nunt ca invitat al lui
Hamilton Tharp, zise. Stau n Districtul 5, cu permisiunea lui Eric Northman.
Habar nu aveam cine era Hamilton Tharp probabil vreun amic de-al
familiei Bellefleur. Dar l tiam pe Eric Northman foarte bine. (De fapt, la un
moment dat, l-am cunoscut din cap pn-n picioare i n toate punctele dintre
cele dou extreme.) Eric era eriful Districtului 5, o zon ntins din nordul
Louisianei. Ceea ce ne unea era deosebit de complex i simeam al naibii asta
n unele zile.
De fapt, eu te ntrebam de ce te-ai apropiat de mine acum?
Am ateptat s-mi rspund, cu cheile strnse n pumn. l lovesc n ochi,
m-am hotrt. Chiar i vampirii sunt vulnerabili acolo.
Am fost curios, zise n cele din urm Jonathan. i inea minile
strnse n fa. ncepea s-mi displac din ce n ce mai mult.
De ce?
Am auzit ceva pe la Fangtasia despre femeia blond pe care Eric o
apreciaz att de mult. Eric are att de mult experien c pare destul de
puin probabil ca vreo femeie uman s-l poat interesa.
i de unde ai tiut c aveam s fiu aici, la nunt, n seara asta?
Pupilele i se dilatar. Nu se ateptase s continui cu ntrebrile. Crezuse
c va fi n stare s m liniteasc, poate chiar n acest moment ncerca s m
supun cu farmecul su. Dar nu mergea cu mine.
Tnra care lucreaz pentru Eric, copilul su, Pam, a pomenit ceva.
Mincinosu' roade osu', m-am gndit. Nu vorbisem cu Pam de vreo dou
sptmni, iar ultima noastr conversaie nu fusese deloc o discuie ca-ntre fete
despre programul meu din timpul liber sau de la munc. Se refcea ca urmare
a rnilor pe care le cptase la Rhodes. Recuperarea sa, i a lui Eric, i a
reginei a fost singurul subiect de conversaie.
Bineneles, am spus. Pi, atunci bun seara. Trebuie s plec.
Am descuiat ua mainii i m-am strecurat cu grij nuntru, ncercnd
s-mi in ochii fixai asupra lui Jonathan, ca s fiu pregtit dac fcea vreo
micare brusc. Rmase la fel de nemicat ca i o statuie, nclinndu-i capul
ctre mine, dup ce am pornit maina i am plecat. La urmtorul indicator de
oprire mi-am pus centura. Nu vrusesem s-o fixez n timp ce el era att de
aproape. Am ncuiat uile mainii i am privit n jurul meu. Nu se zrea nici un
vampir. M-am gndit: asta a fost cu adevrat ciudat; de fapt, ar trebui probabil
s-i dau un telefon lui Eric i s-i povestesc incidentul.

tii, de fapt, care era cea mai ciudat parte? Brbatul n vrst, cu prul
lung i blond, sttuse n umbr, n spatele vampirului tot timpul. Privirile chiar
ni s-au ntlnit o dat. Pe faa sa frumoas nu se putea citi nimic. Dar am tiut
c nu voia s i se remarce prezena. Nu i-am citit mintea nu am putut dar
cu toate acestea am tiut asta.
i, cel mai ciudat dintre toate, Jonathan nu a tiut c este acolo. innd
cont de acutul sim al mirosului pe care-l au vampirii, ignorana lui Jonathan
era pur i simplu de neneles.
nc mai rumegam ciudatul incident cnd am ieit de pe Hummingbird
ca s intru pe aleea ce traversa prin pdure i care ducea spre vechea mea
locuin. Casa fusese construit cu mai mult de o sut aizeci de ani n urm,
dar bineneles c mai rmsese foarte puin din structura iniial. Se fcuser
adugiri, remodelri, iar acoperiul fusese nlocuit de vreo cteva ori de-a
lungul deceniilor. Ceea ce fusese la nceput o ferm cu dou ncperi, era acum
mult mai mare, dar rmnea, cu toate acestea, un cmin foarte obinuit.
n seara asta, casa prea linitit n strlucirea luminii de siguran de
afar, pe care Amelia Broadway, cu care mpream locuina, mi-o lsase
aprins. Maina Ameliei era parcat n spate, iar eu am parcat paralel cu ea.
Am scos cheile pentru cazul n care era deja sus, pregtindu-se de culcare sau
dormind. Lsase ua cu plas nezvort i am nchis-o eu n urma mea. Am
descuiat i apoi am ncuiat ua din spate. Eram paranoice n ceea ce privete
sigurana, Amelia i cu mine, mai ales noaptea.
Spre surprinderea mea, Amelia sttea la masa din buctrie, ateptndum. Dup sptmni de stat mpreun, stabiliserm o rutin, i, n general,
Amelia s-ar fi retras sus pn la ora asta. Avea propriul ei televizor, propriul
telefon mobil, i laptopul su, la etaj, i-i fcuse un permis la bibliotec, aa c
avea destul de citit. n plus avea i magia, despre care eu nu-i puneam
ntrebri. Nici odat. Amelia era o vrjitoare.
Cum a fost? ntreb, amestecnd n ceai de parc ar fi trebuit s creeze
un vrtej minuscul.
S-au cstorit. Nimeni nu a fcut ca Jane Eyre3. Vampirii cu care avea
afaceri Glen s-au comportat civilizat, iar domnioara Caroline a fost foarte
amabil. Dar eu a trebuit s in locul unei domnioare de onoare.
Oh, uau! Povestete-mi.
Asta am i fcut, i am rs puin mpreun. M-am gndit s-i spun
Ameliei despre brbatul cel frumos, dar nu am fcut-o. Ce a fi putut spune?
S-a uitat la mine? I-am povestit n schimb despre Jonathan din Nevada.
Ce crezi c voia de fapt? ntreb Amelia.
Nu-mi pot imagina, am rspuns ridicnd din umeri.

Trebuie s afli. Mai ales c nu ai auzit niciodat de tipul al crui


oaspete spunea c este.
O s-l sun pe Eric dac nu n seara asta, atunci mine-noapte.
Pcat c nu ai cumprat o copie a acelei baze de date la care
meterete Bill. Am vzut o reclam pe internet pentru ea, ieri, pe un site
pentru vampiri.
Asta ar fi putut prea o schimbare brusc de subiect, dar baza de date a
lui Bill coninea imagini i/sau biografii ale tuturor vampirilor pe care fusese
capabil s-i localizeze prin toat lumea, i ale ctorva de care abia auzise. CDul lui Bill i aducea mai muli bani efului su, regina, dect mi-a fi putut
imagina. Dar trebuia s fii vampir ca s obii o copie, iar ei aveau propriile
metode ca s te verifice.
Pi, din moment ce Bill cere cinci sute de dolari pe bucat, i este
deosebit de periculos s te dai drept vampir, am zis.
Amelia ddu din mn:
Ar fi meritat, concluziona ea.
Amelia e mult mai sofisticat dect mine Cel puin n anumite privine.
A crescut n New Orleans i i-a trit acolo o mare parte a vieii. Acum locuia cu
mine pentru c fcuse o greeal uria. A trebuit s prseasc oraul New
Orleans, dup ce lipsa ei de experien provocase o catastrofa magic. A avut
noroc c a plecat atunci, pentru c uraganul Katrina a lovit la scurt timp dup.
De cnd cu uraganul, chiriaul su sttea n apartamentul de la etaj al casei
Ameliei. Apartamentul ei, aflat la parter, suferise ceva stricciuni. Nu lua bani
de la chiria pentru c acesta supraveghea lucrrile de reparaii.
i iat i motivul pentru care Amelia nu inteniona s se mute prea
curnd napoi n New Orleans. Bob intr n buctrie ca s m salute,
frecndu-se cu afeciune de picioarele mele.
Bun, iepuraul meu dulce, am spus lund n brae pisica alb cu
negru, cu pr lung. Ce face iubirea mea? Ce mult l iubesc eu!
O s vomit, zise Amelia.
Dar tiu c i ea i vorbea la fel de dezgusttor atunci cnd eu nu eram
prin preajm.
Vreun progres? Am ntrebat-o ridicndu-mi capul din blana lui Bob.
Fcuse baie n dup-amiaza asta mi ddeam seama dup ct era de
pufos.
Nu, mi rspunse cu o voce dezamgit. Am lucrat pe el o or astzi, i
am reuit s-i fac o coad de oprl. Am avut nevoie de toate resursele ca s-l
schimb la loc.
Bob era un tip adevrat, adic un brbat. Genul tocilar, cu pr nchis la
culoare i ochelari, dei se pare c Amelia descoperise c are nite caliti care

nu erau vizibile atunci cnd era mbrcat n haine de strad. Amelia nu ar fi


trebuit s practice magia transformatoare atunci cnd l fcuse pe Bob pisic;
se presupune c fceau sex ntr-un fel mai periculos. Nu am avut niciodat
curajul s ntreb ce voise ea de fapt s obin. Mi-era clar ns c era vorba
despre ceva destul de exotic.
Treaba e c, zise brusc Amelia, iar eu am intrat n alert.
Motivul real pentru care sttuse treaz ca s m vad urma s fie
dezvluit. Amelia era un transmitor foarte clar, aa c am citit direct din
creierul ei. Dar am lsat-o s continue, pentru c oamenilor chiar nu le place
dac le spui c de fapt nu trebuie s vorbeasc cu tine, mai ales atunci cnd
subiectul este ceva n legtur cu care s-au pregtit.
Tata va fi n Shreveport mine i vrea s vin n Bon Temps s m
vad, zise ea, dintr-o suflare. Vor fi el i cu oferul lui, Marley. Vrea s vin la
cin.
A doua zi era duminic. Merlotte's va fi deschis doar dup-amiaza, dar
oricum nu era rndul meu s muncesc, am vzut asta aruncnd o privire n
calendar.
O s plec s m plimb, am spus. M pot duce n vizit la JB i la Tara.
Nu-i nici o problem.
Te rog, stai aici, zise, iar pe chip i se citea implorarea.
Nu a spus de ce. Dar puteam citi motivul destul de uor. Amelia avea o
relaie foarte ncordat cu tatl ei; de fapt, luase numele de fat al mamei ei,
Broadway, n parte i pentru c tatl ei era att de cunoscut.
Copley Carmichael avea o puternic influen politic i era foarte bogat,
dei nu tiam cum i afectase Katrina veniturile. Carmichael deinea uriae
depozite de cherestea i era constructor, iar Katrina putea s-i fi ters afacerea
de pe faa pmntului. Pe de alt parte, toat regiunea avea nevoie de cherestea
i reconstrucie.
La ce or vine? Am ntrebat.
La cinci.
oferul mnnc la aceeai mas cu el?
Nu avusesem niciodat de-a face cu servitori. Aveam o singur mas,
aici, n buctrie. Cu siguran, nu aveam s-l pun pe tip s stea pe treptele de
la intrarea din spate.
Oh, Doamne! Exclam. Era clar c nu se gndise la asta. Ce vom face
cu Marley?
Exact asta te ntrebam i eu Poate c prusem prea rbdtoare.
Auzi, zise Amelia. Nu-l cunoti pe tata. Nu tii cum e.
tiam din creierul Ameliei c sentimentele pe care le ncerca fa de tatl
ei erau cu adevrat amestecate. Era foarte greu s alegi ntre dragoste, fric,

anxietate i s gseti atitudinea real a Ameliei. tiam doar civa oameni


bogai i nc i mai puini care aveau angajai oferi cu norm ntreag.
Aceast vizit se anuna interesant.
I-am spus noapte bun Ameliei i m-am bgat n pat, i, dei aveam
multe la care s m gndesc, corpul meu era obosit i n curnd am adormit.
Duminic a fost o zi frumoas. M-am gndit la tinerii nsurei, proaspt
lansai n noile lor viei, i m-am gndit la domnioara Caroline care se bucura
de compania a doi dintre verii ei (mai tineri, de vreo aizeci de ani) pe post de
cini de paz i companioni. Cnd Poria i Glen aveau s revin acas, verii se
vor ntoarce n mult mai umila lor cas, probabil oarecum uurai. Halleigh i
Andy se vor muta n propria lor csu.
Mi-am pus ntrebri n legtur cu Jonathan i cu minunatul brbat n
vrst.
Mi-am amintit s-l sun pe Eric noaptea urmtoare, cnd avea s fie treaz.
M-am gndit la cuvintele neateptate ale lui Bill.
Pentru a mia oar am fcut presupuneri n legtur cu tcerea lui Quinn.
Dar nainte s ajung prea prost dispus, am fost prins n uraganul
Amelia.
Exist o mulime de lucruri legate de Amelia de care am ajuns s m
bucur i chiar s le iubesc. Este direct, entuziast i talentat. tie totul
despre lumea supranatural i despre locul meu n ea. Crede c ciudatul meu
talent este minunat. Pot s vorbesc cu ea despre orice. Nu reacioneaz
niciodat cu dezgust sau oroare. Pe de alt parte, Amelia este impulsiv i
ncpnat, dar trebuie s iei oamenii aa cum sunt. M-am bucurat cu
adevrat s o am pe Amelia la mine n cas.
Privind din punct de vedere practic, este o buctreas decent, are grij
s pstreze separate lucrurile mele i ale ei, i, Dumnezeu mi-e martor, e
ordonat. Ceea ce Amelia face cel mai bine este s curee. Face curenie cnd e
plictisit, face curenie cnd e nervoas, i face curenie cnd se simte
vinovat. Nu sunt vreo puturoas n ceea ce privete curenia casei, dar
Amelia este o expert. n ziua n care a ratat la musta un accident auto, mi-a
curat sufrageria, mobila, tapieria, tot. Cnd chiriaul a sunat-o s-i spun
c acoperiul trebuia nlocuit, s-a dus la EZ Rent i a adus acas o main s
curee i s lustruiasc podelele de lemn la etaj i la parter.
Cnd m-am trezit la nou, Amelia era deja apucat de frenezia cureniei,
provocat de vizita tatlui ei. Am plecat la biseric la unsprezece fr un sfert,
Amelia era n patru labe n baia de la parter, care trebuie s admit, arat foarte
nvechit cu plcuele octogonale de ceramic, albe i negre, cu cada cu
picioare ca nite labe de leu; dar (mulumit fratelui meu, Jason) are o toalet
mult mai modern. Asta era baia pe care Amelia o folosea pentru c nu avea

una sus. Aveam una mai mic, doar a mea, lng dormitor, adugat n anii
'50. n casa mea puteai vedea mai multe tendine decorative din ultimele
decenii, toate ntr-o singur cldire.
Chiar crezi c era att de murdar? Am spus din prag.
Vorbeam cu spatele Ameliei.
i-a ridicat capul i i-a trecut o mn acoperit cu mnu de plastic
peste frunte, pentru a da la o parte prul tuns scurt, care o deranja.
Nu, nu e ru, dar vreau s fie minunat.
Casa mea e doar o cas veche, Amelia. Nu cred c poate arta grozav.
Nu avea nici un rost s-mi cer scuze pentru vrsta i felul n care arta
casa. Asta era tot ce aveam i-mi plcea.
Este o cas veche minunat, Sookie, zise mndr Amelia. Dar trebuie
s fiu ocupat.
Bine, am ncuviinat. M duc la biseric. Voi fi acas la dousprezece
i jumtate.
Poi s treci pe la magazin dup biseric? Lista e pe dulap.
Am fost de acord, bucuroas c aveam de fcut ceva care s m in
departe de cas mai mult vreme.
Dimineaa prea mai degrab una de martie (martie din Sud, adic) dect
una de octombrie. Cnd am ieit din main n faa bisericii metodiste, mi-am
ridicat faa ctre adierea uoar. Se simea un iz iernatic n aer, aproape c-l
puteai gusta. Ferestrele modestei biserici erau deschise. Cnd am nceput s
cntm, vocile noastre contopite pluteau parc peste copaci i iarb. Dar am
zrit cteva frunze cznd n timp ce preotul i rostea predica.
Ca s fiu cinstit, nu ascult ntotdeauna predica. Uneori, ora petrecut la
biseric este doar un moment n care m gndesc, analizez sensul n care
merge viaa mea. Dar mcar aceste gnduri se potriveau n context. Iar cnd
urmreti frunzele care cad din copaci, contextul devine destul de limitat.
Astzi chiar ascultam. Reverendul Collins vorbea despre a-i da Domnului
ce-i al lui, i Cezarului ce-i al Cezarului. Asta prea o predic n stilul celor din
cincisprezece aprilie4, i m-am trezit ntrebndu-m dac reverendul Collins i
pltete taxele la timp. Dar dup un timp, mi-am dat seama c vorbete despre
legile pe care le nclcm tot timpul fr s ne simim vinovai cum ar fi
depirea vitezei legale, sau strecuratul unei scrisori n pachetul cu cadouri pe
care le trimitem cuiva, fr s pltim taxele potale i pentru ea.
La ieirea din biseric i-am zmbit reverendului Collins. El ntotdeauna
pare puin tulburat cnd m vede.
I-am salutat pe Maxine Fontenberry i pe soul ei, Ed, cnd am ajuns n
parcare. Maxine era gras i formidabil, iar Ed era att de timid i de tcut
nct prea aproape invizibil. Fiul lor, Hoyt, era cel mai bun prieten al fratelui

meu, Jason. Hoyt sttea n spatele mamei lui. Purta un costum drgu i se
tunsese. Interesante semne.
Iubito, d-mi o mbriare! Zise Maxine, iar eu bineneles c asta am
i fcut.
Maxine fusese prieten bun cu bunica mea, dei se apropia mai degrab
de vrsta pe care ar fi avut-o tatl meu. I-am zmbit lui Ed, iar lui Hoyt i-am
fcut semn cu mna.
Ari bine, i-am zis, iar el mi-a zmbit.
Nu cred c l-am vzut vreodat pe Hoyt s zmbeasc aa i am aruncat
o privire spre Maxine. Zmbea cu gura pn la urechi.
Hoyt iese cu tipa aia, Holly, care lucreaz cu tine, explic Maxine. Ea
are deja un copil, iar asta e ceva la care trebuie s te gndeti bine ntr-o
relaie, dar lui i-au plcut ntotdeauna copiii.
Nu tiam, am spus.
Fusesem cu adevrat pe dinafar n ultima vreme.
E grozav, Hoyt. Holly e o fat bun.
Nu eram sigur c, dac a fi avut timp s m gndesc, a fi spus exact
asta, aa c poate mai bine c n-am avut. Erau cteva lucruri pozitive de
apreciat referitor la Holly (i era devotat fiului su, Cody, loial prietenilor,
competent la slujb). Era divorat de mai muli ani, aa c nu se putea spune
c Hoyt era doar o consolare. M-am ntrebat dac Holly i spusese lui Hoyt c
aparinea religiei Wicca. Nu, sigur n-o fcuse, fiindc Maxine nu ar fi zmbit
att acum.
Ne ntlnim cu ea la prnz, la Sizzler, zise ea, referindu-se la
restaurantul cu specialiti din carne de lng autostrada interstatal. Holly nu
se prea omoar cu mersul la biseric, dar ne strduim s-o convingem s vin
cu noi i s-l ia i pe Cody. Mai bine ne-am grbi dac vrem s ajungem la
timp.
Bravo ie, Hoyt, am spus btndu-l pe bra cnd trecu pe lng mine.
mi arunc o privire ncntat.
Toat lumea se mrita sau se ndrgostea. M bucuram pentru ei.
Fericit, fericit, fericit. Mi-am lipit un zmbet pe fa i m-am dus la Piggly
Wiggly5. Am cutat lista Ameliei n geant. Era destul de lung, dar eram
sigur c pn acum mai apruser i alte lucruri de care avea nevoie. Am
sunat-o i deja se mai gndise la nc trei chestii pe care s i le cumpr, aa c
am stat ceva n magazin.
Mi se lungiser minile de la attea sacoe cu care m luptam s urc
treptele verandei din spate. Amelia a nit spre main ca s ia restul pungilor.
Unde ai fost? M ntreb, ca i cum m-ar fi ateptat la u.
Mi-am privit ceasul.

Am ieit de la biseric i am mers la magazin, am spus defensiv. Nu-i


dect unu.
Amelia m depi din nou, ncrcat. Cltin exasperat din cap cnd
trecu pe lng mine, scond un sunet prelung care nu putea s sugereze dect
ngrijorare total.
Restul dup-amiezii fu la fel, ca i cum Amelia s-ar fi pregtit pentru
ntlnirea vieii ei.
Nu sunt un buctar prost, dar Amelia mi ddu voie s ndeplinesc doar
cele mai mrunte sarcini legate de pregtirea cinei. Mi-a revenit tiatul cepei i
al roiilor. Oh, da, i m ls s spl vasele folosite la gtit. M-am ntrebat
ntotdeauna dac putea spla vasele aa cum fcea zna din Frumoasa din
Pdurea Adormit, dar ea doar pufni cnd am pomenit de asta.
Casa strlucea de curenie, i, dei am ncercat s nu bag de seam, am
observat c Amelia a splat chiar i podeaua din dormitorul meu. De regul, nu
ne invadam una alteia spaiul.
Scuze, am intrat n camera ta, zise brusc Amelia, iar eu am tresrit
eu, telepata.
Amelia m btuse cu propriile mele arme.
tii, a fost unul dintre impulsurile acelea nebuneti care m apuc pe
mine. Ddeam cu aspiratorul i m-am gndit s cur i podeaua de la tine. i
pn s m gndesc mai bine i terminasem deja. i-am pus papucii sub pat.
Bine, am spus, ncercnd s pstrez un ton neutru.
tii ce? Chiar mi pare ru.
Am ncuviinat i m-am ntors la tersul vaselor i la pusul lor la loc.
Meniul, aa cum fusese stabilit de Amelia, cuprindea salat verde cu roii i
morcovi rai, lasagna, pine cu usturoi, i amestec de legume la abur. Nu tiam
nimic despre legumele la abur, dar pregtisem toate ingredientele crude
dovleceii, ardeii grai, ciupercile i conopida. Dup-amiaza trziu am fost
considerat demn s amestec salata, i am pus faa de mas i un mic buchet
de flori pe mas, apoi am aranjat tacmurile. Pentru patru persoane.
M-am oferit s-l iau pe domnul Marley n sufragerie cu mine, unde am fi
putut mnca n faa televizorului, dar Amelia fu att de oripilat de idee, nct
parc m oferisem s-l spl pe picioare.
Nu, stai cu mine, zise.
Trebuie s stai de vorb cu tatl tu, am spus. La un moment dat, voi
iei oricum din camer.
Trase adnc aer n piept, apoi expir:
Bine, doar sunt adult
Fricoaso, i-am trntit-o.
Nu l-ai cunoscut nc.

La patru i un sfert, Amelia o lu la goan pe scri n sus ca s se


pregteasc. Eu stteam n sufragerie i citeam o carte de la bibliotec, cnd
am auzit o main pe pietriul de pe alee. Am aruncat o privire ctre ceasul de
pe polia emineului. Era patru i patruzeci i opt de minute. Am strigat-o pe
Amelia i m-am ridicat s privesc pe fereastr. Dup-amiaza era pe sfrite, dar
din moment ce nu trecusem nc la ora de iarn, era suficient lumin ca s
vd Lincolnul parcat n fa. Un brbat cu pr negru, tuns scurt, purtnd
costum, a cobort de pe scaunul oferului. El trebuia s fie Marley. Nu purta
apc de ofer, oarecum spre dezamgirea mea. Deschise o u din spate.
Cobor i Copley Carmichael.
Tatl Ameliei nu era foarte nalt, iar prul su grizonant i des arta ca
un covor de calitate, des i moale i tuns cu precizie. Era foarte bronzat, iar
sprncenele i erau nc negre. Nu avea ochelari. Nici buze. De fapt, avea buze,
dar erau foarte subiri, astfel nct gura i prea o capcan.
Domnul Carmichael privi n jur, ca i cum ar fi fcut o evaluare a
proprietii.
Am auzit-o pe Amelia nvlind pe scri n spatele meu, n timp ce-l
priveam pe brbatul din curte ncheindu-i evaluarea. Marley, oferul, se uita
direct spre cas. M zrise la fereastr.
Marley e oarecum nou, zise Amelia. Nu lucreaz pentru tatl meu
dect de vreo doi ani.
Tatl tu a avut ntotdeauna ofer?
Da, Marley este i gard de corp, zise Amelia relaxat, ca i cum toat
lumea ar avea gard de corp.
Acum mergeau pe aleea cu pietri, fr ca mcar s se uite la gardul viu,
ordonat, din ilex. n sus pe scrile din lemn. Au traversat veranda. Bat la u.
M-am gndit la toate creaturile nspimnttoare care au fost n casa
mea: vrcolaci, teriantropi, vampiri, chiar i un demon sau doi. De ce ar fi
trebuit oare s m ngrijoreze acest brbat? M-am ndreptat, mi-am calmat
gndurile temtoare i m-am dus la u, dei Amelia aproape c m-a depit.
n fond, era casa mea.
Am pus mna pe clan i mi-am pregtit zmbetul nainte s deschid
ua.
V rog, poftii, am spus, iar Marley a deschis ua cu plas pentru
domnul Carmichael, care a intrat i i-a mbriat fata, nu nainte s arunce o
alt privire evaluatoare n jur.
Era un transmitor la fel de clar ca i fiica lui.
Se gndea c locul arta cam ieftin pentru fiica lui Drgu fata cu care
tria Amelia Se ntreba dac Amelia fcea sex cu ea Fata nu valora mai

mult dect arta Nu avea cazier, dei ieise cu un vampir i avea un frate cam
slbatic i de nestpnit.
Desigur, un brbat att de bogat i puternic cum era Copley Carmichael
o investigase pe noua coleg de apartament a fiicei sale. Un procedeu att de
simplu, care mie nu-mi trecuse prin minte, ca multe alte lucruri pe care le fac
bogaii.
Am tras adnc aer n piept:
Sunt Sookie Stackhouse, am spus politicoas. Dumneavoastr suntei
domnul Carmichael. Iar dumnealui este?
Dup ce i-am strns mna domnului Carmichael, i-am ntins-o lui
Marley.
Pentru o secund, am crezut c l-am prins pe tatl Ameliei pe picior
greit, dar i-a revenit ntr-un timp record.
Acesta este Tyrese Marley, rosti calm domnul Carmichael.
oferul mi strnse mna cu blndee, ca i cum nu ar fi vrut s-mi rup
oasele, apoi a salutat-o cu o micare a capului pe Amelia:
Domnioar Amelia, zise, iar Amelia pru furioas, ca i cum urma si cear s renune la apelativul domnioar, dar apoi se rzgndi.
M nvluiau tot felul de gnduri. Era suficient ca s m in ocupat.
Tyrese Marley era un afro-american cu pielea foarte, foarte deschis la
culoare. Nu era nici pe departe negru; pielea sa avea mai degrab culoarea
fildeului vechi. Ochii erau cprui-deschis. Dei prul i era negru, nu era
ondulat i avea un reflex rocat. Marley era un brbat care nu trecea
neobservat.
M ntorc cu maina n ora i fac plinul, i spuse efului su. Ct stai
dumneavoastr cu domnioara Amelia. Cnd vrei s m ntorc?
Domnul Carmichael i privi ceasul.
Peste vreo dou ore.
Eti bine-venit s ni te alturi la cin, am spus pstrnd un ton
neutru.
Voiam ca toi cei care veneau n casa mea s se simt confortabil.
Am cteva comisioane de fcut, zise Tyrese Marley fr nici o intonaie.
Mulumesc pentru invitaie. Ne vedem mai trziu.
Plec. Gata, sta fu sfritul ncercrii mele de susinere a democraiei.
Tyrese nu avea de unde s tie ct de mult a fi vrut s merg i eu n
ora, mai degrab dect s stau acas. M-am adunat i am demarat
formalitile sociale:
Pot s v aduc un pahar cu vin, domnule Carmichael, sau altceva?
Amelia, tu ce vrei s bei?
Spune-mi Cope, zise zmbind.

Semna prea mult cu rnjetul unui rechin, ca s-mi nclzeasc inima.


Sigur, orice ai e bun. Tu, drag?
Nite vin alb, rspunse ea, i am auzit-o invitndu-i tatl s ia loc, n
timp ce m ndreptam spre buctrie.
Am turnat vinul n pahare i le-am pus pe tava cu aperitivele: biscuii
srai, brnz Brie gratinat i gem de caise amestecat cu ardei iui. Aveam
nite cuite drgue care se asortau cu tava, iar Amelia fcuse rost de erveele
deosebite.
Cope manc din toate cu poft i i plcu brnza. Gust din vin, care era
o marc produs n Arkansas, i ncuviin politicos. M rog, mcar nu l-a
scuipat. Eu beau rareori i nu sunt o cunosctoare ntr-ale vinurilor. De fapt,
nu sunt o cunosctoare n nimic legat de mncare i butur. Dar m-am
bucurat de vin i l-am savurat nghiitur cu nghiitur.
Amelia, povestete-mi ce faci n timp ce atepi s i se repare casa,
zise Cope, iar mie mi se pru o introducere bun.
Am dat s-i spun pentru nceput c nu i-o trgea cu mine, dar am
considerat c putea fi puin cam direct. Am ncercat din rsputeri s nu-i citesc
gndurile, dar jur c stnd n aceeai camer alturi de el i de fiica lui era ca
i cum a fi ascultat o emisiune televizat.
Am ncheiat nite polie pentru unul dintre agenii locali de asigurri.
i lucrez cu jumtate de norm la Merlotte's, zise Amelia. Servesc buturi i
cte ceva de mncare.
E interesant munca la bar?
Cope reui s nu par sarcastic, trebuie s recunosc asta. Dar,
bineneles, eram sigur c l verificase i pe Sam.
Nu e ru, rspunse ea cu un zmbet uor. Asta era un adevrat efort
pentru Amelia, aa c i-am cercetat gndurile, ca s vd c se strduia s intre
n tiparul conversaional.
Primesc baciuri bune. Tatl ei aprob.
i dumneata, domnioar Stackhouse? M ntreb politicos Cope.
tia totul despre mine, cu excepia nuanei de lac de unghii pe care o port
i eram sigur c, dac ar fi putut, ar fi adugat i asta la dosarul meu.
Eu lucrez la Merlotte's cu norm ntreag, am spus, ca i cum el nu ar
fi tiut asta. Lucrez acolo de ani buni.
Ai rude n zon?
Oh, da, suntem aici de-o venicie, am rspuns. Sau, m rog, att ct
se poate vorbi despre venicie n America. Dar familia noastr nu mai e
numeroas. Am mai rmas doar fratele meu i cu mine.
Un frate mai mare? Mai mic?
Mai mare, am spus. Cstorit de curnd.

Deci poate vor mai aprea nite mici Stackhouse, zise, ncercnd s
spun asta ca i cum ar fi un lucru bun.
Am ncuviinat, ca i cum posibilitatea mi-ar fi fcut i mie plcere. Numi plcea prea mult soia fratelui meu i m-am gndit c un copil al lor urma
s aib oricum destule probleme. De fapt, unul era pe drum, dac nu cumva
Crystal nu pierdea din nou sarcina. Fratele meu era un vrcolac-panter
(mucat, nu nscut), iar soia lui era nscut, adic vrcolac-panter, de ras.
S creti n comunitatea de vrcolaci-panter din Hotshot nu era uor, dar avea
s fie i mai greu pentru copiii care nu erau de ras pur.
Tat, mai vrei nite vin?
Amelia ni ca o rachet din scaunul ei i se repezi spre buctrie cu
paharul pe jumtate gol. Nemaipomenit, rmneam singur cu tatl Ameliei.
Sookie, zise Cope, ai fost foarte drgu s o lai pe Amelia s stea cu
tine n tot acest timp.
Amelia pltete chirie, am spus. Pltete i jumtate din alimente. i
pltete cele necesare.
Oricum, a vrea s m lai s-i ofer i eu ceva pentru deranj.
Ceea ce-mi pltete Amelia este suficient. n fond, a fcut i nite
mbuntiri n cas.
Trsturile i se asprir, ca i cum era pe cale s descopere ceva
important. Oare credea c am pus-o pe Amelia s construiasc o piscin n
curtea din spate?
i-a pus aer condiionat n dormitorul ei de la etaj, am continuat. A
pltit pentru o linie telefonic pentru internet. Cred c a mai cumprat un
covor i nite perdele tot pentru camera ei.
Ea locuiete sus?
Da, am rspuns surprins c nu tia deja. Poate c mai existau cteva
lucruri pe care reeaua sa de spioni nu le descoperise nc.
Da, eu stau jos, aici, ea, acolo sus, mprim buctria i sufrageria,
dei cred c Amelia i-a luat un televizor i sus. Hei, Amelia! Am strigat.
Da? Veni din buctrie vocea ei.
Mai ai televizorul la mic sus?
Da, l-am conectat la cablu.
OK.
I-am zmbit lui Cope, indicndu-i c mingea conversaional se afla
acum n terenul lui. Se gndea la mai multe ntrebri i cuta cea mai bun
metod de abordare, astfel nct s obin ct mai multe informaii. Un nume
iei la suprafa din vrtejul gndurilor sale, i am avut nevoie de toate
resursele ca s pstrez o expresie politicoas.

Primul chiria pe care Amelia l-a avut n casa din Chloe era verioara
ta, nu-i aa? ntreb Cope.
Hadley. Da, aa este, am rspuns, pstrndu-mi expresia calm n
timp ce ncuviinam. O cunoteai?
L-am cunoscut pe soul ei, zise i zmbi.
Capitolul 3
ti am ca Amelia se ntorsese i rmsese n picioare lng fotoliul pe
care sttea tatl ei, i mai tiam c nghease. tiu c i eu mi-am inut
respiraia pentru o clip.
Nu l-am ntlnit niciodat, am continuat.
M simeam de parc mersesem prin jungl i czusem ntr-un pu
adnc. Cu siguran, m bucuram c eram singurul telepat din cas. Nu
spusesem nimnui, absolut nimnui, ce descoperisem n seiful lui Hadley cnd
am petrecut ziua aceea la banca din New Orleans.
Divoraser de o bun bucat de vreme cnd a murit Hadley.
Ar trebui s-i faci timp s te ntlneti cu el ntr-o zi. E un tip
interesant, zise Cope, ca i cum nu-i ddea seama cu ce m izbise.
Bineneles c-mi atepta reacia. Sperase c nu tiusem nimic despre
cstorie, c voi fi luat complet prin surprindere.
E un tmplar talentat. Mi-ar plcea s dau de el i s-l angajez din
nou.
Fotoliul pe care sttea fusese tapiat cu un material crem, brodat cu o
mulime de floricele mici albastre, pe tulpini verzi arcuite. Arta nc drgu,
chiar dac era uor decolorat. M-am concentrat asupra imprimeului ca s nu-i
art lui Copley Carmichael ct eram de furioas.
El nu reprezint nimic pentru mine, indiferent ct de interesant este,
am spus, cu o voce att de echilibrat nct puteai s-i reglezi nivela dup ea.
Cstoria lor era terminat de mult. Dup cum sunt sigur c tii c Hadley
avea un alt partener atunci cnd a murit.
Fusese ucis, dar statul nu prea ia n vizor decesele vampirilor dect
dac sunt provocate de oameni. Vampirii regleaz ntre ei problemele juridice.
Cred, totui, c ai vrea s vezi copilul, zise Copley.
Slav Domnului c citisem asta n mintea lui Copley cu o secund sau
dou nainte s spun asta cu voce tare. Chiar tiind ceea ce avea s spun,
am simit cum remarca sa, aa-zis ntmpltoare, a fost ca o lovitur n stomac.
Dar nu voiam s-i ofer satisfacia de a-l lsa s vad asta.
Verioara mea, Hadley, era cam nestpnit. Se folosea de droguri i
oameni. Nu era cea mai stabil persoan din lume. Era cu adevrat drgu i
avea un stil al ei, aa c a avut mereu admiratori.

Gata, spusesem toate lucrurile bune i rele despre verioara mea, Hadley.
i nu rostisem cuvntul copil. Ce copil?
Cum s-a simit familia ta, cnd ea a devenit vampir? ntreb Cope.
Transformarea lui Hadley era de notorietate public. Vampirii
transformai trebuiau s se nregistreze cnd i ncepeau noua existen.
Trebuiau s spun cine i crease. Era ca un fel de control guvernamental al
naterilor de vampiri. Puteai s pui pariu c Biroul Afacerilor Vampirilor avea
s cad pe capul unui vampir care fcea prea muli ali vampiri mici. Hadley
fusese transformat de nsi Sophie-Anne Leclerq.
Amelia puse paharul de vin la ndemna tatlui su i i relu locul pe
canapea, lng mine.
Tat, Hadley a trit n apartamentul de la etaj n casa mea timp de doi
ani, zise ea. Bineneles c tiu c era vampir. Pentru numele lui Dumnezeu,
credeam c vrei s-mi povesteti ce mai e nou prin ora.
Dumnezeu s-o binecuvnteze pe Amelia. Depuneam eforturi mari s nu
m prbuesc, i doar anii n care fcusem mereu acest lucru cnd auzeam
telepatic ceva ngrozitor au reuit s m in ntreag.
Trebuie s vd cum e mncarea. Scuzai-m, am murmurat, m-am
ridicat i am prsit ncperea.
Vreau s cred c nu am alergat. Am ncercat s merg normal. Dar odat
ajuns n buctrie, am tot continuat s merg, s ies pe ua din spate, s
traversez veranda, s deschid ua cu plas i s ies n curte.
Speram poate s aud vocea fantomatic a lui Hadley spunndu-mi ce s
fac, dar nu s-a ntmplat aa ceva. Vampirii nu las n urm fantome, cel puin
din cte tiu eu. Cred c unii dintre vampiri nu au suflet.
Nu tiu. Asta e treaba lui Dumnezeu. i iat cum vorbeam aiurea, pentru
c nu voiam s m gndesc la bebeluul lui Hadley, la faptul c nu tiusem
despre existena unui copil.
Poate era felul de-a se manifesta al lui Copley. Poate dorise ntotdeauna
s demonstreze vastitatea cunotinelor sale, ca un mod de a-i etala puterea n
faa oamenilor cu care avea de-a face.
Trebuia s m ntorc n cas de dragul Ameliei. M-am adunat, mi-am
reluat zmbetul dei tiam c e un zmbet ciudat, nervos i m-am dus
napoi. M-am aezat lng Amelia i le-am zmbit frumos amndurora. Se
uitau la mine ateptnd parc ceva i mi-am dat seama c discuia ajunsese
ntr-un punct mort.
Oh, zise Cope, brusc. Amelia, am uitat s-i spun. Te-a sunat cineva
acas sptmna trecut, o femeie pe care n-o cunosc.
Cum o chema?

Oh, stai s m gndesc. Doamna Beech a notat. Ophelia? Octavia?


Octavia Fant. Asta era. Cam neobinuit nume.
Am crezut c Amelia avea s leine. A cptat o culoare ciudat i s-a
agat cu o mn de braul canapelei.
Eti sigur? ntreb.
Da, sunt sigur. I-am dat numrul tu de mobil i i-am spus c stai n
Bon Temps.
Mulumesc, tati, articula cu greu Amelia. Pun pariu c mncarea e
gata; stai s m duc s vd.
Dar n-a verificat-o Sookie tocmai acum? Avea zmbetul caracteristic al
brbatului care crede c toate femeile sunt cam prostue.
Oh, ba da, dar e spre final, am spus n timp ce Amelia ieea din
camer la fel de rapid ca i mine. Ar fi ngrozitor s se ard. Amelia s-a strduit
din greu.
O cunoti pe aceast doamn Fant? ntreb Cope.
Nu, nu pot spune c o cunosc.
Amelia prea aproape speriat. Nu ncearc nimeni s-mi rneasc
fata, nu-i aa?
Prea un tip diferit atunci cnd spunea asta, unul pe care a fi putut
aproape s-l plac. Indiferent de alte lucruri, Cope voia ca nimeni s nu-i
rneasc fata. Adic nimeni, n afara lui.
Nu cred.
tiam cine era Octavia Fant pentru c gndurile Ameliei tocmai mi
spuseser, dar ea nu rostise nimic cu voce tare, aa c nu era ceva ce s pot
transmite i altora.
Uneori lucrurile pe care le aud rostite cu voce tare i cele pe care le aud
n mintea mea devin cu adevrat nclcite i confuze ceea ce constituie i unul
dintre motivele pentru care am reputaia de a fi cumva la limita nebuniei.
Suntei constructor, domnule Carmichael?
Cope, te rog. Da, printre alte lucruri.
Cred c afacerea nflorete acum, am spus.
i dac firma mea ar fi de dou ori mai mare, tot nu am putea ine
pasul cu treaba pe care o avem de fcut, zise. Dar mi se pare ngrozitor s vd
oraul New Orleans att de distrus.
Destul de ciudat, dar l credeam.
Cina se derula destul de linitit. Dac tatl Ameliei se simea stnjenit
s mnnce n buctrie, nu lsa s se vad. Din moment ce era constructor,
observ c partea din cas n care se afla buctria era nou i a trebuit s-i
povestesc despre incendiu, dar asta se putea ntmpla oricui, nu-i aa? Nu am
menionat i partea cu incendiatorul.

Lui Cope pru s-i plac mncarea i o lud pe Amelia, care se art
deosebit de ncntat. Mai bu un pahar de vin la mas, dar nimic n plus i
manc la fel de moderat. El i Amelia vorbir despre prietenii familiei i despre
unele dintre rude, iar eu am rmas cu gndurile mele. Credei-m, aveam o
mulime!
Dup moartea lui Hadley, cnd am deschis cutia de valori de la banc,
am gsit acolo certificatul ei de cstorie i hotrrea de divor. n cutie se mai
aflau cteva lucruri ale familiei nite fotografii, ferparul mamei ei, mai multe
bijuterii. Se mai gsea acolo i o uvi de pr fin, nchis la culoare i fragil,
lipit cu puin band adeziv ca s nu se mprtie. Fusese pus ntr-un plic.
Cnd am observat ct de fin era prul, chiar m-am ntrebat al cui putea fi. Dar
n-am gsit vreun certificat de natere sau alte dovezi din care s reias c
Hadley nscuse un copil.
Pn acum nu avusesem nici un motiv s-l contactez pe fostul so al lui
Hadley. Nici mcar nu tiam c exist pn nu deschisesem cutia. Nu era
menionat n testament. Nu-l ntlnisem niciodat. Nu se artase ct sttusem
eu n New Orleans.
De ce nu trecuse copilul n testament? Cu siguran, orice printe ar fi
fcut asta. i, dei ne numise pe mine i pe domnul Cataliades co-executori, nu
spusese nici unuia dintre noi m rog, nu-mi spusese mie nici c renunase
la drepturile asupra copilului.
Sookie, mi dai untul? M ntreb Amelia, i-mi puteam da seama din
tonul ei c nu era prima dat cnd mi adresa ntrebarea.
Bineneles, am spus. V mai pun i cte un pahar cu vin?
Refuzar amndoi.
Dup cin, m-am oferit s spl vasele. Amelia accept oferta mea dup o
scurt pauz. Ea i tatl ei trebuiau s petreac puin timp singuri, chiar dac
Ameliei nu-i prea surdea ideea.
Am splat i am pus la loc vasele destul de calm. Am curat blatul de
lucru i am strns faa de mas pe care am aruncat-o n maina de splat de
pe veranda din spate. Am mers n camera mea i am citit puin, dei nu am fost
prea atent la ceea ce se ntmpla n pagina respectiv. n cele din urm, am
pus cartea deoparte i am scos o cutie din sertarul meu cu lenjerie. Aceast
cutie coninea tot ceea ce recuperasem din cutia de valori a lui Hadley. Am
verificat numele de pe certificatul de cstorie. Dintr-un impuls, am sunat la
informaii.
Am nevoie de numrul de telefon al lui Remy Savoy, am cerut.
Ce ora?
New Orleans.
Numrul a fost deconectat.

ncercai Metairie.
Nu exist.
Bine, mulumesc.
Bineneles, o mulime de oameni se mutaser dup Katrina, definitiv, n
alte pri. Oamenii care supravieuiser uraganului nu mai aveau, n multe
cazuri, nici un motiv s se mai ntoarc. Nu mai aveau unde s stea i nici
vreun serviciu la care s mearg, n mult prea multe dintre cazuri.
M-am ntrebat cum s dau de fostul so al lui Hadley.
O soluie deloc inspirat i fcu loc n mintea mea. Bill Compton era un
geniu al computerului. Poate reuea s dea de Remy Savoy, s afle unde era
acum, s descopere dac avea copilul cu el.
Mi-am tot plimbat ideea prin minte, ca pe o gur de vin dubios. innd
cont de discuia pe care o avusesem cu o sear nainte, la nunt, nu m
vedeam apropiindu-m de Bill ca s-i cer o favoare, dei ar fi fost cel mai
potrivit pentru a rezolva asta.
Un val de dor dup Quinn aproape c mi tie genunchii. Quinn era un
tip detept i umblat, i cu siguran ar fi avut un sfat bun pentru mine. Asta
dac l mai vedeam vreodat.
M-am adunat. Am auzit o main care trgea n zona de parcare de lng
aleea din faa casei. Tyrese Marley se ntorsese dup Cope. Mi-am ndreptat
spatele i am ieit din camer, cu nelipsitul zmbet la care apelam n astfel de
situaii.
Ua din fa era deschis, iar Tyrese sttea n cadrul ei, aproape
umplndu-l. Era un brbat solid. Cope se aplec s-i srute fiica pe obraz, iar
ea accept fr vreo urm de zmbet. Bob, pisica, intr pe u i se aez lng
ea. Pisica se uita n sus la tatl Ameliei cu privirea sa fix.
Ai o pisic, Amelia? Credeam c urti pisicile. Bob i ntoarse privirea
ctre Amelia. Nimeni nu se poate uita mai fix dect o pisic.
Tat! Asta era cu ani n urm! El e Bob. E grozav.
Amelia ridic pisica alb cu negru i o strnse la piept. Bob pru ncntat
i ncepu s toarc.
Hmmm. Bine, te mai sun. Te rog, ai grij. Nu-mi place s m gndesc
c eti la cellalt capt al statului.
E doar la cteva ore de mers cu maina, zise Amelia, prnd brusc o
adolescent de aptesprezece ani.
Adevrat, zise, ncercnd s fie calm i ncnttor. Dar nu-i prea reui.
Sookie, mulumesc pentru invitaie, spuse peste umrul fiicei sale.
Marley fusese la Merlotte's ca s vad dac putea afla mai multe
informaii despre mine, am auzit limpede asta din gndurile sale. Adunase
cteva frnturi. Vorbise cu Ariene, ceea ce nu era bine, i cu actualul nostru

buctar i cu debarasatorul nostru, ceea ce era bine. Plus diveri clieni ai


barului. Avea de dat un raport cam pestri.
n momentul n care maina se ndeprt, Amelia se prbui pe sofa cu
uurare.
Slav Cerului c a plecat, zise. Acum ai priceput ce vreau s zic?
Da, am spus. Este un mare manipulator, nu-i aa?
Aa a fost ntotdeauna, zise. ncearc s pstreze o relaie, dar prerile
noastre nu prea coincid.
Tatl tu te iubete.
Aa este. Dar iubete i puterea i controlul. Asta era un fel delicat de
a o spune.
i nu tie c ai i tu propria ta form de putere.
Nu crede deloc n ea, zise Amelia. O s-i spun c e un catolic fervent,
dar nu e adevrat.
ntr-un fel, asta e bine, am zis. Dac ar fi crezut n puterea ta de a face
vrji, ar ncerca s te pun s faci tot felul de lucruri pentru el. Pun pariu c pe
unele dintre ele nu ai vrea s le faci.
Ar fi trebuit s-mi in gura, dar Amelia nu se supr.
Ai dreptate, rspunse. Nu a vrea s-l ajut s foreze lucrurile. E
capabil s fac asta i fr ajutorul meu. Dac m-ar lsa n pace, a fi foarte
mulumit, ntotdeauna ncearc s-mi mbunteasc viaa, n condiiile lui.
Eu chiar m descurc i singur.
Cine era persoana care a sunat la tatl tu n New Orleans?
Dei tiam, trebuia s m prefac.
Parc Fant se numea, nu? Amelia se cutremur:
Octavia Fant este mentorul meu. Ea este motivul pentru care am
plecat din New Orleans. Mi-am imaginat c sabatul meu avea s-mi fac ceva
ngrozitor atunci cnd avea s afle de Bob. Ea este efa sabatului. Sau a ceea ce
a rmas din el. Dac a mai rmas ceva.
Aoleo!
Da, nu-i de glum. Acum va trebui s pltesc.
Crezi c va veni aici?
Sunt surprins c nu e deja aici.
n ciuda temerilor sale, Amelia fusese teribil de ngrijorat de bunstarea
mentorului ei, n urma uraganului. Fcuse eforturi uriae s dea de aceast
femeie, dei nu voia ca Octavia s fie cea care o gsete pe ea.
Amelia se temea s nu fie descoperit, mai ales cu Bob aflat nc sub
forma lui de pisic. Mira mrturisit c blbial ei n materie de magie
transformaional va fi considerat cu att mai grav cu ct ea era nc n

stadiul de practic, sau ceva de genul acesta. Doar cu un pas mai sus de un
nceptor, oricum. Amelia nu a discutat despre ierarhia vrjitoarelor.
Nu te-ai gndit s-i ceri tatlui tu s nu spun unde eti?
S-i cer s fac aa ceva l-ar fi fcut att de curios, nct mi-ar fi
ntors toat viaa cu susul n jos ca s afle de ce am vrut asta. Nu m-am gndit
niciodat c Octavia l va suna, din moment ce tie limpede ce simt pentru el.
Ceea ce era, ca s fim delicai, oarecum contradictoriu.
Am uitat s-i spun ceva, i aminti brusc Amelia. C tot vorbeam de
telefoane Te-a sunat Eric.
Cnd?
Pi, asear, nainte s ajungi acas. Aveai attea nouti cnd ai venit,
c am uitat s-i spun. n plus, ai spus c oricum urma s-l suni. i eram
foarte suprat c vine tatl meu. mi pare ru, Sookie. Promit c data viitoare
mi notez.
Asta nu era prima dat cnd Amelia uitase s m anune c m cutase
cineva la telefon. Nu eram fericit, dar oricum faptul era consumat, iar ziua
noastr fusese destul de stresant. Am sperat c Eric aflase ceva despre banii
pe care regina mi-i datora pentru serviciile mele din Rhodes. Nu primisem nc
ntiinarea de plat i nu-mi venea s o sci, din moment ce fusese att de
grav rnit.
M-am dus la telefonul din camera mea s sun la Fangtasia, care ar fi
trebuit s se afle n plin activitate. Clubul era deschis n fiecare noapte, n
afar de luni.
Fangtasia, un bar care muc, rspunse Clancy.
Oh, grozav.
Vampirul care-mi plcea cel mai puin. Mi-am formulat cu mare grij
cererea:
Clancy, sunt Sookie. Eric mi-a transmis s-l sun. A urmat un moment
de tcere. Eram gata s pun pariu c ncerca s-i dea seama cum ar fi putut
s-mi blocheze accesul la Eric. n cele din urm, realiz c nu putea.
Un moment, zise.
O pauz scurt n care am ascultat Strangers n the Night. Apoi, Eric a
ridicat receptorul.
Alo? Spuse.
mi pare ru c nu te-am sunat mai devreme. Abia acum am primit
mesajul tu. Mi-ai telefonat n legtur cu banii?
Cteva clipe de linite.
Nu, n legtur cu altceva. Vrei s iei cu mine mine-sear?
M-am holbat la telefon. Nu am reuit s leg un gnd coerent. n cele din
urm, am spus:

Eric, l iubesc pe Quinn.


i de ct vreme nu l-ai mai vzut?
Din Rhodes.
De ct vreme nu mai ai nici o veste de la el?
Din Rhodes.
Vocea mea era mpietrit. Nu aveam chef s vorbesc cu Eric despre asta,
dar sngele nostru se amestecase suficient de des nct s avem o legtur mai
profund dect mi convenea. De fapt, detestam legtura noastr, pe care
fusesem constrni s o acceptm. Dar cnd i auzeam vocea, eram mulumit.
Cnd eram cu el, m simeam minunat, fericit. i nu puteam face nimic n
legtur cu asta.
Sper c mi poi acorda o sear, zise. Nu cred c te-a rezervat Quinn.
Asta a fost o rutate.
Quinn este ru, pentru c i-a promis c va fi aici, iar apoi nu i-a
inut cuvntul.
Simeam ceva ntunecat n vocea lui Eric, o nuan de furie.
tii ce-i cu el? Am ntrebat. tii unde e? A urmat o tcere sugestiv.
Nu, zise Eric foarte blnd. Nu tiu. Dar e cineva n ora care vrea s te
ntlneasc. Am promis c voi aranja asta. A vrea s te duc chiar eu n
Shreveport.
Asta nu era chiar o ntlnire.
Vrei s spui c e vorba de tipul acela, Jonathan? A venit la nunt i sa prezentat. Trebuie s mrturisesc c nu m inspir tipul. Nu te supra, dac
i-e prieten.
Jonathan? Care Jonathan?
Vorbesc de tipul asiatic, poate thailandez? Era asear la nunta familiei
Bellefleur. A zis c voia s m vad pentru c sttea n Shreveport i auzise o
grmad de lucruri despre mine. A zis c vorbise cu tine, ca un vampir
cuminte, venit n vizit.
Nu-l cunosc, zise Eric. Vocea lui era mult mai tioas. O s ntreb aici,
la Fangtasia, dac tie cineva ceva. i o s-i amintesc reginei de banii ti, dei
nu prea e n apele ei. Deci faci ce te-am rugat?
M-am strmbat la telefon.
Cred c da, am replicat. Cu cine m ntlnesc? i unde?
Cu cine e nc secret, zise Eric. Ct despre unde, mergem s lum cina
la un restaurant drgu. Genul care cere o inut elegant-relaxat.
Tu nu mnnci. Ce o s faci?
O s te prezint i o s rmn acolo ct timp ai nevoie de mine.
Un restaurant plin ar fi trebuit s fie n regul, s reprezinte o garanie.

Bine, am acceptat, nu foarte elegant. Ies de la munc pe la ase sau


ase i jumtate.
Trec s te iau la apte.
Las-m pn la apte i jumtate. Trebuie s m schimb.
tiam c pream morocnoas i exact aa m i simeam. Detestam
marele secret din jurul acestei ntlniri.
O s te simi mai bine cnd o s m vezi, zise. La naiba, avea perfect
dreptate.
Capitolul 4
Mi-am verificat calendarul Un Cuvnt pe zi n timp ce ateptam s se
nclzeasc placa pentru pr. Androgin. Pfui!
Din moment ce nu tiam la ce restaurant mergem i nici nu tiam cu cine
m voi ntlni acolo, am ales cea mai confortabil variant i m-am mbrcat cu
o bluz de mtase albastru celest, de care Amelia se vita c-i este prea mare,
i nite pantaloni negri, pantofi negri cu toc. Nu prea port bijuterii, aa c un
lan din aur i nite cercei mici din aur reprezentau partea decorativ.
Avusesem o zi grea la serviciu, dar eram prea curioas n legtur cu seara ce
avea s urmeze pentru a m simi obosit.
Eric a fost punctual i am simit (surpriz) un val de plcere cnd l-am
vzut. Nu cred c era n ntregime din cauza legturii de snge dintre noi. Sunt
convins c orice femeie heterosexual ar fi avut aceeai senzaie la vederea lui
Eric. Era un brbat nalt i probabil c la vremea sa fusese considerat uria.
Era construit pentru a mnui o sabie mare cu care s-i cspeasc adversarii.
Prul blond al lui Eric se revrsa spre spate precum coama unui leu. Nu era
nimic androgin la Eric, nici vreo frumusee eteric. Era un adevrat mascul.
Eric se aplec s m srute pe obraz. Am simit cldur i siguran.
sta era efectul pe care-l avea Eric asupra mea, acum c ne amestecasem
sngele de mai mult de trei ori. Amestecul sngelui nu fusese fcut din plcere,
ci din necesitate cel puin eu aa crezusem de fiecare dat, dar preul pe
care-l plteam nu era mic. Eram legai acum, iar cnd se afla pe aproape, m
simeam absurd de fericit. ncercam s m bucur de senzaie, dar, tiind c
nu era ceva natural, mi venea greu s o fac.
Cum Eric venise cu minunata sa Corvette, eram super ncntat c
purtam pantaloni. S urci i s cobori decent dintr-o asemenea main era o
procedur foarte dificil dac purtai rochie. Am vorbit despre nimicuri n drum
spre Shreveport, dar Eric era ciudat de tcut. Am ncercat s-l trag de limb n
legtur cu Jonathan, vampirul cel misterios de la nunt, dar Eric zise:
Vorbim despre asta mai trziu. Nu l-ai mai vzut de atunci, nu-i aa?

Aa-i. Ar trebui s m atept s-l vd din nou? Eric cltin din cap.
Urm o tcere tensionat. Din felul n care se aga de volan, mi puteam da
seama c Eric se pregtea s spun ceva ce n-ar fi vrut.
M bucur pentru tine c Andr nu a supravieuit atentatului cu
bomb, zise.
Copilul cel mai drag al reginei, Andr, murise n atentatul cu bomb din
Rhodes. Dar nu bomba l omorse. Quinn i cu mine tiam ce se ntmplase cu
adevrat: Quinn, cu o epu mare din lemn, i strpunsese inima lui Andr n
timp ce vampirul zcea neputincios. Quinn l omorse pe Andr pentru binele
meu, pentru c tia c Andr are pentru mine planuri care m nspimntau
de moarte.
Sunt sigur c regina i va simi lipsa, am spus cu grij.
Regina este foarte agitat, zise. Iar vindecarea ei va dura luni ntregi.
Ceea ce voiam s spun
Vocea i se pierdu. Nu prea era stilul lui Eric.
Ce anume? Am ntrebat.
Mi-ai salvat viaa, zise.
M-am ntors s-l privesc, dar se uita drept n fa, la drum.
Mi-ai salvat viaa, mie i lui Pam. M-am foit, simindu-m nu prea
confortabil.
Da, bine.
Inteligent rspuns, ce s zic. Tcerea se prelungi pn cnd am simit c
aveam ceva de spus.
Legtura noastr de snge funcioneaz. Eric nu rspunse imediat.
Nu sta a fost principalul motiv pentru care ai venit s m trezeti n
ziua cnd hotelul a srit n aer, zise. Dar s nu mai vorbim despre asta acum.
Ai n faa ta o sear important.
Da, efu, am spus impertinent, ns doar n sinea mea.
Ajunsesem ntr-o zon a orelului Shreveport pe care nu o tiam prea
bine. Era categoric departe de artera comercial principal, cu care eram
oarecum familiarizat. Ne aflam ntr-un cartier unde casele erau mari i
peluzele ngrijite. Magazinele erau mici i scumpe Ceea ce distribuitorii
numesc buticuri. Am oprit lng un grup de astfel de magazine. Erau dispuse
n form de L, iar restaurantul era n spatele L-ului. Se numea Les Deux
Poissons6. Cred c se aflau vreo opt maini parcate acolo i fiecare dintre ele
reprezenta venitul meu pe un an. Am privit n jos ctre hainele mele, simindum brusc nelinitit.
Nu te ngrijora, ari minunat, zise calm Eric.
Se aplec s-mi desfac centura de siguran (spre surprinderea mea), i,
n timp ce revenea la locul su, m srut din nou, de aceast dat pe buze.

Ochii si albatri ardeau pe chipul alb. Arta ca i cum toat povestea i sttea
pe vrful limbii. Dar apoi renun s o spun i iei din main ca s o
ocoleasc i s-mi deschid portiera. Poate nu eram eu singura pentru care
funciona legtura de snge, nu-i aa?
Judecnd dup tensiunea pe care o simeam n el, mi-am dat seama c
mi se pregtea un mare eveniment i am nceput s m tem. Eric m lu de
mn n timp ce ne ndreptam spre restaurant i-i trecu absent degetele peste
palma mea. Am fost surprins s descopr c era o linie direct ce unea palma
mea cu Cu O zon foarte delicat.
Am intrat n hol, unde se afla o mic fntn i un paravan ce asigura
intimitatea clienilor. Femeia care sttea la intrare era frumoas i neagr, cu
prul tuns aproape de piele. Purta o rochie drapat cu maro i portocaliu i
cele mai nalte tocuri pe care le vzusem vreodat. Sttea probabil doar pe
vrfurile degetelor de la picioare. M-am uitat mai atent la ea i i-am verificat
tiparul mental, i am descoperit c era uman. i oferi lui Eric un zmbet
strlucitor i avu bunul-sim s m includ i pe mine n acel zmbet.
O petrecere n doi? ntreb.
Ne ntlnim cu cineva, zise Eric.
Oh, domnul
Da.
Pe aici, v rog.
Zmbetul ei fu nlocuit de o expresie care exprima oarecare invidie, se
ntoarse i pi graioas n interiorul restaurantului. Eric fcu un gest ca smi indice s o urmez. Interiorul era destul de ntunecat, iar pe mesele acoperite
cu fee de mas albe ca neaua i cu erveele savant mpturite, plpiau
lumnri.
Ochii mei stteau lipii de spatele femeii, astfel nct atunci cnd ea se
opri nu mi-am dat seama c ajunsese la masa unde aveam s stm. Se ddu
ntr-o parte. Aezat n faa mea, sttea brbatul minunat care fusese la nunt
cu dou seri n urm.
Femeia se rsuci pe tocurile nalte i atinse sptarul scaunului aflat n
dreapta brbatului, ca s-mi indice c ar trebui s m aez acolo, dup care ne
anun c osptarul nostru va veni imediat. Brbatul se ridic s-mi in
scaunul. Am privit spre Eric. mi rspunse printr-o nclinare ncurajatoare a
capului. M-am strecurat n faa scaunului, iar brbatul mi l-a mpins uor
nainte ntr-o sincronizare perfect.
Eric nu se aez. Voiam s-mi explice ce se ntmpla, dar el nu spuse
nimic. Prea aproape trist.
Brbatul cel frumos m privea ptrunztor.
Copil, zise ca s-mi atrag atenia.

Apoi i ddu spre spate prul auriu, lung i fin. Niciunul dintre ceilali
clieni nu era aezat astfel nct s poat vedea ceea ce mi arta mie.
Avea urechile ascuite. Deci era zn.
Mai cunoteam dou zne. Dar acestea evitau prin orice mijloace
vampirii, pentru c mirosul znelor este la fel de atrgtor pentru un vampir
cum este mierea pentru urs. Aa cum spusese un vampir dotat cu un sim
olfactiv deosebit, i eu aveam ceva snge de zn.
Bine, am zis, ca s-i dea seama c observasem urechile.
Sookie, el este Niall Brigant, spuse Eric. Pronun numele Nye-all. O
s-i povesteasc mai multe la cin. Eu o s fiu afar, dac ai nevoie de mine.
Salut zna cu o nclinare a capului i apoi dispru.
L-am urmrit pe Eric plecnd i am fost cuprins de un val de team.
Apoi am simit o mn deasupra minii mele. M-am ntors i am ntlnit
privirea znei.
Aa cum a spus i el, numele meu este Niall. Vocea i era uoar,
asexuat, adnc. Avea ochii verzi, cel mai profund verde pe care vi-l putei
imagina, n lumina plpitoare a lumnrilor, culoarea nu prea mai conta, ceea
ce se remarca era profunzimea. Mna sa deasupra minii mele era uoar ca o
pan, dar foarte cald.
Cine eti? Am ntrebat, i prin asta nu-i ceream s-i mai spun o dat
numele.
Sunt strbunicul tu, zise Niall Brigant.
Oh, rahat, am spus i mi-am acoperit gura cu mna. Scuze, eu doar
Am cltinat din cap. Strbunic?
Am repetat ncercnd s m obinuiesc cu ideea. Niall Brigant ncuviin
cu o clipire delicat. La un brbat adevrat gestul ar fi prut efeminat, dar nu
i n cazul lui Niall.
O mulime de copii din zona mea le spun bunicilor tataie. A fi vrut tare
mult s-i vd reacia la aa ceva. Ideea asta m ajut s-mi ctig stpnirea de
sine.
Te rog, explic-mi, am spus foarte politicos. Chelnerul apru s ne ia
comanda pentru buturi i s ne spun care sunt ofertele zilei. Niall comand o
sticl de vin i-i spuse c vom lua somon. Nu m ntreb ce vreau. Arogant.
Tnrul ncuviin cu micri viguroase ale capului.
Grozav alegere, zise.
Era vrcolac i, dei m-a fi ateptat s arate oarecare curiozitate n
legtur cu Niall (care, n fond, era o creatur supranatural pe care nu o
ntlneai prea des), se prea c eu l interesez mai tare. Am pus asta pe seama
tinereii lui i a snilor mei.

Vedei, se ntmpla ceva cu adevrat ciudat legat de ntlnirea cu


autoproclamata mea rud: nu m-am ndoit de adevrul spuselor sale. Acesta
era adevratul meu strbunic, iar aceast informaie s-a aezat la locul potrivit,
ca o pies dintr-un puzzle.
O s-i povestesc totul despre asta, zise Niall. Foarte ncet,
transmindu-i intenia, se aplec s m srute pe obraz. Gura i ochii i se
ridar n timp ce muchii i se micar cnd m srut. Reeaua fin de riduri
nu-i rpea cu nimic din frumusee; era ca o mtase veche sau ca o pictur
crpat, dar realizat de un mare artist din trecut.
Asta era o noapte bun s fiu srutat.
Pe cnd eram nc tnr, acum cinci sau ase sute de ani, obinuiam
s rtcesc prin lumea oamenilor, ncepu Niall. i, din cnd n cnd, aa cum
se ntmpl cu orice brbat, vedeam cte o femeie care mi se prea atrgtoare.
Am privit puin njur, asta ca s nu m holbez la el fr ncetare, i am
observat ceva ciudat: nimeni n afara chelnerului nostru nu se uita la noi.
Vreau s zic nici mcar vreo privire ntmpltoare. i nici un creier din ncpere
nu ne remarca prezena. Strbunicul meu se opri n timp ce eu fceam asta, ii relu povestea cnd eu am terminat evaluarea situaiei.
ntr-o zi, am vzut o astfel de femeie n pdure, se numea Einin. A
crezut c sunt un nger.
Rmase tcut un moment.
Era delicioas, zise. Era plin de via i fericit i simpl.
Privirea lui Niall era fixat pe faa mea. M-am ntrebat dac avea impresia
c sunt ca Einin: simpl.
Eram destul de tnr nct s fiu infatuat, destul de tnr nct s fiu
n stare s ignor inevitabilul sfrit al relaiei noastre, cnd ea mbtrnea i eu
nu. Dar Einin a rmas nsrcinat, ceea ce a fost un oc. Znele i oamenii nu
zmislesc dect rareori. Einin ddu natere unor gemeni, ceea ce se ntmpl
destul de frecvent la noi. Einin i amndoi bieii supravieuir naterii, lucru
care n acele vremuri nu era nici pe departe o certitudine. Fiului cel mare i-a
pus numele Fintan. Cel de-al doilea se numea Dermot.
Chelnerul ne aduse vinul, iar eu am fost smuls din vraja pe care vocea
lui Niall o coborse asupra mea. Era ca i cum a fi stat lng un foc de tabr,
n pdure, ascultnd o legend strveche i apoi, buf! Ne aflam ntr-un
restaurant modern din Shreveport, Louisiana, iar n jurul nostru se aflau
oameni care habar nu aveau despre ce era vorba. Am ridicat automat paharul
i am luat o nghiitur. Simeam c am dreptul.
Fintan cel-pe-jumtate-zn era bunicul tu patern, Sookie, rosti
Niall.
Nu, tiu cine era bunicul meu.

Vocea mi tremura puin, am observat, dar era nc linitit.


Bunicul meu era Mitchell Stackhouse i s-a cstorit cu Adele Hale.
Tatl meu era Corbett Hale Stackhouse, iar el i mama mea au murit luai de o
viitur, cnd eu eram mic. Apoi am fost crescut de bunica mea, Adele.
Dei mi amintisem de vampirul din Mississippi care-mi spusese c
descoperise o urm de snge de zn n venele mele i chiar credeam c acesta
este strbunicul meu, pur i simplu nu am putut s-mi adaptez imaginea la
familia mea, cea pe care o aveam n minte.
Cum era bunica ta? M ntreb Niall.
M-a crescut, dei nu era obligat s fac asta, am rspuns. Ne-a luat
pe Jason i pe mine la ea acas i s-a strduit din greu s ne creasc aa cum
se cuvine. Ne-a nvat totul. Ne iubea. A avut doi copii i i-a ngropat pe
amndoi, i asta probabil c aproape a omort-o, dar ea trebuia s fie puternic
pentru noi.
Era frumoas n tineree, zise Niall.
Privirea ochilor si verzi zbovi pe faa mea ca i cum ar fi ncercat s
gseasc ceva din frumuseea acesteia n nepoata ei.
Bnuiesc, am spus nesigur. Nu prea te gndeti la bunica ta n
sensul acesta, cutndu-i frumuseea fizic, vreau s zic, cel puin nu n mod
normal.
Am vzut-o dup ce Fintan a lsat-o nsrcinat, zise Niall. Era
minunat. Soul ei i spusese c nu-i poate drui copii. Avusese oreion la
momentul nepotrivit. Asta e o boal, nu-i aa?
Am dat din cap n semn de aprobare.
S-a ntlnit cu Fintan ntr-o zi cnd btea un covor agat pe o srm
n spatele casei unde locuieti tu acum. El i-a cerut un pahar cu ap. S-a
ndrgostit de ea ntr-o clip. Ea i dorea att de mult copii, iar el i-a promis
c-i poate oferi.
Ai spus c relaiile dintre zne i oameni nu sunt prea fertile.
Dar Fintan era doar pe jumtate zn. i tia deja c poate lsa
nsrcinat o femeie. Niall fcu o uoar strmbtur din gur. Prima femeie pe
care a iubit-o a murit la natere, dar bunica ta i fiul su au fost mult mai
norocoi, iar apoi, doi ani mai trziu, a reuit s duc la bun sfrit i sarcina
din care s-a nscut fiica lui Fintan.
A violat-o, am spus, aproape spernd c aa a fost.
Bunica mea fusese cea mai cinstit femeie pe care am ntlnit-o vreodat.
Nu mi-o puteam imagina nelnd pe cineva, mai ales c promisese n faa lui
Dumnezeu c-i va fi credincioas bunicului meu.
Nu, nu a fcut asta. Ea i dorea copii, dei nu voia s-i nele soul.
Lui Fintan nu-i psa de sentimentele celor din jur i o dorea cu disperare,

continu Niall. Dar nu a fost niciodat violent. Nu ar fi violat-o. Oricum, fiul


meu putea convinge orice femeie s fac orice, chiar i ceva ce era mpotriva
moralei sale. Iar dac ea era frumoas, la fel era i el.
Am ncercat s-mi imaginez femeia care trebuie s fi fost n bunica pe
care o tiam. i nu am reuit.
Cum era tatl tu, nepotul meu? ntreb Niall.
Era un brbat frumos, am zis. Era un om muncitor, un tat bun.
Niall zmbi uor.
Ce simea mama ta fa de el?
Aceast ntrebare mi rni amintirile plcute pe care le aveam cu tatl
meu.
Ea, ea i era cu adevrat devotat. Poate n detrimentul copiilor ei.
Era obsedat?
Tonul lui Niall nu era unul de judecat, ci afirmativ, ca i cum ar fi tiut
deja rspunsul meu.
Foarte posesiv, am recunoscut. Dei aveam doar apte ani cnd au
murit, chiar i atunci mi ddusem seama de asta. Cred c am considerat c
aa era normal. Ea voia cu adevrat s-i ofere lui toat atenia ei. Uneori, Jason
i cu mine i stteam n drum. i era foarte geloas, mi amintesc.
Am ncercat s par amuzat, ca i cum gelozia mamei mele fa de tata
era o glum ncnttoare.
Era partea de zn din el care o atrgea att de tare, explic Niall. Aa
se ntmpl cu unii oameni. A vzut supranaturalul din el i asta a fermecat-o.
Spune-mi, a fost o mam bun?
A ncercat din greu, am optit.
A ncercat. Mama mea tia teoretic ce nseamn s fii o mam bun. tia
cum se comport o mam bun cu copiii ei. Se strduia s parcurg toi paii.
Dar toat dragostea ei adevrat fusese pstrat pentru tatl meu, care se
simise tulburat de intensitatea pasiunii ei. Acum, ca adult, mi ddeam seama
de asta. Pe cnd eram copil, m simisem doar confuz i rnit.
Vrcolacul cu pr rou aduse salata i o puse n faa noastr. Voia s ne
ntrebe dac mai dorim ceva, dar era prea speriat. Simise atmosfera care
domnea la mas.
De ce te-ai hotrt acum s te ntlneti cu mine? L-am ntrebat. De
cnd tii de mine?
Mi-am aezat ervetul n poal i am rmas cu furculia n mn. Ar
trebui s iau o nghiitur. Risipa nu fcea parte din educaia mea. Educaie
svrit de bunica mea. Care fcuse sex cu un brbat care era pe jumtate
zn (care rtcea prin curte ca un cine vagabond). Destul sex ntr-o perioad
lung de timp, astfel nct s rezulte doi copii.

M crezi sau nu, am tiut de familia ta n ultimii aizeci de ani. Dar


fiul meu, Fintan, mi-a interzis s m ntlnesc cu oricare dintre voi.
Bg cu grij o bucat de roie n gur, o inu acolo, se gndi la ea, o
mestec. Mnca aa cum a face eu dac a merge ntr-un restaurant cu
specific nicaraguan sau indian.
Ce s-a schimbat acum? Am ntrebat, dar mi-am dat seama imediat.
Aadar, fiul tu e mort.
Da, zise, i puse jos furculia. Fintan e mort. n fond, era pe jumtate
om. i a trit apte sute de ani.
Trebuia oare s-mi exprim o prere n legtur cu asta? Eram att de
apatic, de parc Niall mi injectase novocain n centrul emoional. Ar fi
trebuit probabil s ntreb cum, cum a murit bunicul, dar nu m puteam hotr
s o fac.
Aadar, te-ai decis s vii s-mi spui asta. De ce? Eram mndr de ct
de calm reuisem s par.
Sunt btrn, chiar i pentru cei de felul meu. Mi-ar plcea s te
cunosc. Nu pot s rscumpr felul n care viaa i-a fost modelat de motenirea
pe care i-a oferit-o Fintan. Dar voi ncerca s-i fac viaa mai uoar, dac-mi
dai voie.
Poi s m scapi de telepatie? Am ntrebat imediat.
O speran nebun, amestecat cu team, m nclzi ca o raz de soare.
M ntrebi dac pot elimina ceva ce face parte din celulele fiinei tale,
zise Niall. Nu, nu pot face asta.
M-am prbuit n scaunul meu.
M-am gndit s-ntreb, am zis, luptndu-m cu lacrimile. Mi se
mplinesc trei dorine sau asta e valabil doar n cazul geniilor?
Niall se uit la mine fr nici o urm de umor.
N-ai vrea s dai peste un geniu, zise. Iar eu nu sunt ceva pe seama
cruia s te amuzi. Sunt un prin.
Scuze, am spus. Mi-e cam greu s m obinuiesc cu toate astea
Strbunicule.
Nu mi-i aminteam pe strbunicii mei umani. Bunicii mei da, cred c
unul dintre ei nu fusese cu adevrat bunicul meu niciunul dintre ei nu a
artat sau nu s-a comportat n vreun fel precum aceast creatur. Bunicul
meu, Stackhouse, a murit n urm cu aisprezece ani, iar prinii mamei mele
au murit nainte ca eu s devin adolescent. Aa c o cunoscusem pe bunica
mea, Adele, mai bine dect pe oricare dintre ceilali, de fapt, mai bine dect mi
cunoscusem prinii adevrai.
Spune-mi, cum de Eric a devenit intermediar pentru tine? n fond, eti
o zn. Vampirii nnebunesc cnd simt o zn.

De fapt, majoritatea vampirilor i pierd controlul cnd sunt n preajma


znelor. Doar un vampir foarte disciplinat se poate abine cnd n raza
mirosului su se afl o zn. Naa mea, zna Claudine, avea oroare s se afle n
preajma sugtorilor de snge.
mi pot suprima esena, explic Niall. M pot vedea, dar nu m pot
mirosi. Este o magie foarte bun. Pot s-i mpiedic pe oameni i s m remarce,
aa cum ai bgat de seam.
Felul n care a spus asta mi-a dat de neles nu numai c e foarte n
vrst i foarte puternic, dar i foarte mndru.
Tu ai trimis-o pe Claudine la mine?
Da, sper c i-a fost de folos. Doar oamenii care au i snge de zn
pot avea o astfel de relaie cu o zn adevrat. tiam c ai nevoie de ea.
Oh, da, mi-a salvat viaa, am recunoscut. E minunat. M-a dus chiar
i la shopping. Toate znele sunt la fel de drgue precum Claudine, sau la fel
de frumoase ca fratele ei?
Claude, stripper, i acum antreprenor, era pe ct de frumos putea fi un
brbat, i avea personalitatea unui dovleac narcisist.
Draga mea, zise Niall, n ochii oamenilor toi suntem foarte frumoi;
dar anumite zne pot fi i foarte rele, ntr-adevr.
Acum venea partea neplcut. Aveam impresia c descoperirea unui
strbunic care era zn pursnge se presupunea c ar trebui s fie o veste
bun din punctul de vedere al lui Niall dar sta era doar vrful aisbergului.
Acum urmau vetile proaste.
Ai rmas nedescoperit atta vreme, explic Niall, n parte pentru c
asta i dorea Fintan.
Dar m-a supravegheat?
Aproape c am simit cum mi se nclzete sufletul auzind asta.
Fiul meu avea remucri pentru faptul c doi copii fuseser
condamnai la o existen nemeritat adic nici acceptai, nici respini prin
care trecuse i el n calitate de zn Care nu era chiar zn. Mi-e team c
ceilali din neamul nostru nu au fost chiar drgui cu el. Privirea strbunicului
meu era calm. Am fcut tot ce am putut ca s-l apr, dar nu a fost suficient.
Fintan a descoperit c nu era suficient de uman ca s treac drept om, cel
puin nu pentru mult timp.
Nu ari aa n mod normal? Am ntrebat foarte curioas.
Nu.
i, pentru o fraciune de secund, am vzut o lumin aproape orbitoare,
cu Niall n mijlocul ei, frumos i perfect. Nu e de mirare c Einin a crezut c e
un nger.

Claudine mi-a spus c se strduiete s ajung sus, am zis. Ce


nseamn asta?
M pierdeam pur i simplu n aceast conversaie. M-am simit ca i cum
a fi fost pus la podea de toate aceste informaii i luptam s m repun
emoional pe picioare. Nu prea-mi ieea.
Nu ar fi trebuit s-i spun asta, rspunse Niall. Cntri bine
argumentele nainte s continue.
Teriantropii sunt fiine umane cu o schimbare genetic, vampirii sunt
fiine umane moarte, transformate n altceva, dar znele au doar forma de baz
n comun cu oamenii. Sunt multe feluri de zne de la cele groteti, precum
goblinii, la cele minunate, ca noi.
Spuse asta fr s se gndeasc la sine n mod special.
Exist ngeri?
ngerii sunt deja o alt form, una care a suportat o transformare
aproape complet, fizic i moral. Poate s dureze sute de ani s ajungi nger.
Biata Claudine.
Hai s schimbm subiectul, zise Niall. Vreau s tiu totul despre tine.
Fiul meu m-a inut departe de mtua i de tatl su, i mai apoi de copiii lor.
Moartea sa a survenit prea trziu ca s mai apuc s o cunosc pe verioara ta,
Hadley. Dar acum te pot vedea i atinge pe tine.
Ceea ce, coinciden, Niall tocmai fcea ntr-un fel care nu era chiar
uman: mna sa nu o inea pe a mea, era aezat pe umrul meu, sau pe spate.
Nu acesta era felul n care interacionau oamenii, dar nu m deranja. Nu eram
att de speriat pe ct a fi putut s fiu, deoarece observasem c i Claudine
era foarte sensibil la atingeri. Din moment ce nu puteam simi vibraii
telepatice de la zne, un contact att de intens era suportabil. Cu o fiin
uman obinuit, a fi fost bombardat cu gnduri, din moment ce atingerea
mi cretea sensibilitatea la contactul telepatic.
Fintan mai avea i ali copii sau nepoi? Am ntrebat.
Ar fi fost frumos s mai am i alte rude.
O s vorbim despre asta mai trziu, zise Niall, ceea ce mi atrase
atenia imediat. Acum, c ne cunoatem puin, spune-mi ce pot face pentru
tine.
De ce ar trebui neaprat s faci ceva pentru mine? Am zis.
Avusesem doar conversaia despre genii. Nu voiam s o iau de la capt.
Pot s-mi dau seama c ai avut o via dificil. Acum, c am voie s te
vd, d-mi voie s te ajut cumva.
Mi-ai trimis-o pe Claudine. mi e de mare ajutor, am repetat.
Fr ajutorul celui de-al aselea sim al meu mi era greu s neleg
starea mental i emoional a strbunicului meu. l plngea pe fiul su? Care

fusese cu adevrat relaia lor? Se gndise Fintan c ne va face un bine tuturor


inndu-l pe tatl su departe de familia Stackhouse n toi aceti ani? Era Niall
periculos, sau avea intenii rele fa de mine? Ar fi putut s-mi fac ceva ru de
la deprtare fr s se mai deranjeze s ne ntlnim i s plteasc pentru o
cin scump?
Nu vrei s-mi dai mai multe explicaii, nu-i aa? Niall cltin din cap,
prul su mturndu-i umerii ca un mnunchi de fire de aur i argint de o
incredibil finee.
mi veni o idee.
l poi gsi pe prietenul meu? Am ntrebat plin de speran.
Ai pe cineva? n afara vampirului?
Eric nu e partenerul meu, dar, din moment ce am primit din sngele
lui de cteva ori, iar el dintr-al meu
De asta te-am abordat prin intermediul lui. V unete o legtur.
Da.
l cunosc pe Eric Northman de mult vreme. M-am gndit c vei
accepta dac te roag el. Am greit?
Am fost uimit de aceast solicitare.
Nu, domnule, am spus. Nu cred c a fi venit dac nu mi-ar fi spus c
e n regul. Nu m-ar fi adus dac nu ar fi avut ncredere n tine Cel puin, nu
cred.
Vrei s-l omor? S rupem legtura?
Nu! Am exclamat, devenind agitat n sensul ru. Nu!
Civa oameni ne aruncar pentru prima dat o privire, auzind agitaia
din vocea mea, i asta n ciuda magiei nu te uita a strbunicului meu.
Cellalt prieten, zise Niall i lu o nghiitur de somon. Cine este i
cnd a disprut?
Quinn, vrcolac-tigru, am zis. A disprut de la explozia din Rhodes. A
fost rnit, dar l-am vzut dup aceea.
Am auzit despre Piramid, zise Niall. Ai fost acolo?
I-am povestit despre asta, iar proaspt descoperitul meu strbunic
ascult cu o plcut imparialitate. Nu se art nici oripilat, nici ncntat, i nu
simi mil pentru mine. Chiar mi plcea asta.
n timp ce vorbeam, am avut ansa s-mi adun sentimentele.
tii ceva? Am zis ntr-o pauz a conversaiei. Nu-l cuta pe Quinn. tie
unde sunt i i-am oferit un numr. n mai multe sensuri dect i-ai putea
nchipui, m-am gndit suprat. O s apar atunci cnd o s simt el c e
bine, cred. Sau nu.
Dar asta m las fr nici un cadou pentru tine, insist strbunicul
meu.

Ofer-mi un cec n alb, am spus zmbind, iar apoi a trebuit s-i explic
expresia. Ceva o s apar. O s Pot s vorbesc despre tine? Cu prietenii mei?
Am ntrebat. Nu, cred c nu.
Nu m vedeam spunndu-i prietenei mele, Tara, c aveam un strbunic
nou, care era zn. Amelia ar fi fost mai nelegtoare.
Vreau ca relaia noastr s rmn un secret, zise. Sunt att de
bucuros c te cunosc n cele din urm, i vreau s te cunosc mai bine. i puse
mna pe obrazul meu. Dar am inamici puternici i nu vreau s le treac prin
minte s te rneasc pentru a-mi face mie ru.
Am fost de acord. nelegeam. Dar era cam demoralizant s ai o rud
nou-nou i s-i fie interzis s vorbeti despre ea. Mna lui Niall se desprinse
de faa mea, pentru a se ndrepta spre mna mea.
i cu Jason cum rmne? Am ntrebat. O s vorbeti i cu el?
Jason, zise, pe faa sa putndu-se citi dezgustul. Cumva scnteia
esenial a trecut pe lng Jason. tiu c e fcut din acelai material ca i tine,
dar n el prezena sngelui de zn s-a fcut simit doar n capacitatea lui de a
atrage iubite, ceea ce, la urma urmei, nu nseamn cine tie ce pentru o carte
de vizit. Nu ar nelege i nu ar aprecia legtura noastr.
Tonul strbunicului fu destul de arogant cnd spuse asta. Am dat s
spun ceva n aprarea lui Jason, dar apoi mi-am inut gura. Trebuia s
recunosc n adncul sufletului c Niall avea aproape sigur dreptate. Jason ar fi
cerut tot felul de lucruri i nu i-ar fi inut gura.
Ct de des vei fi prin preajm? Am ntrebat n loc de ce intenionasem
iniial, ncercnd s par ct mai relaxat.
Eram contient de exprimarea mea stngace, dar nu tiam cum altfel s
creez un cadru pentru aceast relaie nou i ciudat.
O s ncerc s te vizitez, aa cum ar face orice alt rud, rspunse.
M-am strduit din greu s-mi imaginez asta. Niall i cu mine mncnd la
Hamburger Palace? mprind o stran la biseric, duminica? Nu prea cred.
Simt c sunt o mulime de lucruri pe care nu mi le dezvlui, am zis
nepoliticoas.
Atunci vom avea despre ce vorbi data viitoare, spuse, i mi fcu cu
ochiul verde ca marea.
Mda, asta era neateptat. mi ntinse o carte de vizit, un alt lucru pe
care nu-l anticipasem. Scria doar Niall Brigant, cu un numr de telefon
dedesubt.
Poi s m suni pe numrul sta oricnd. i va rspunde cineva.
Mulumesc, am zis. Cred c-mi tii numrul de telefon.
A dat din cap n semn de aprobare. Am crezut c se pregtea s plece,
dar mai zbovi. Prea la fel de puin doritor s plece ca i mine.

Aadar, am nceput dregndu-mi vocea. Ce faci toat ziua?


Nu v pot spune ct de ciudat i de plcut era s fiu alturi de un
membru al familiei. l aveam doar pe Jason i nu-mi era chiar un frate apropiat,
genul cruia s-i povesteti totul. Puteai conta pe el la nevoie, dar s pierdem
vremea mpreun? Asta nu avea s se ntmple niciodat.
Strbunicul meu mi-a rspuns la ntrebare, dar cnd am ncercat s-mi
amintesc ce mi-a spus, nu am reuit prea multe. Cred c a fcut o chestie din
aia secret. Mi-a povestit c deine ceva aciuni ntr-o banc sau dou, o
companie care face mobil de grdin i iar asta mi s-a prut deosebit de
ciudat o companie care creeaz i testeaz medicamente. M-am uitat la el cu
ndoial.
Medicamente pentru oameni? Am ntrebat ca s fiu sigur c am
neles.
Da. n cea mai mare parte, rspunse. Dar civa dintre chimiti fac
lucruri special pentru noi.
Pentru zne?
ncuviin, iar prul su fin ca mtasea de porumb i czu n jurul feei
urmnd micarea capului.
Exist atta fier acum, zise. Nu tiu dac-i dai seama c suntem
foarte sensibili la fier? i dac am purta mnui tot timpul, am fi destul de
ciudai n lumea de azi.
Am privit la mna sa dreapt, cum sttea peste a mea pe faa alb de
mas. Mi-am retras degetele i i-am atins pielea. Se simea ciudat de catifelat.
E ca o mnu invizibil, am constatat.
Exact, aprob el. Este unul dintre produsele lor. Dar destul despre
mine.
Chiar cnd devenea mai interesant, m-am gndit. Dar mi puteam da
seama c strbunicul meu n-avea nici un motiv nc s-mi ncredineze toate
secretele sale.
Niall m-a ntrebat despre slujba pe care o aveam, despre eful meu, i
despre rutina mea zilnic, aa cum ar face un strbunic real. Dei era clar c
nu-i surdea ideea unei strnepoate care muncete, partea cu barul nu pru
s-l deranjeze. Aa cum am spus, Niall nu era uor de citit. Gndurile sale i
aparineau doar lui; dar am observat c, din cnd n cnd, se oprea din vorbit.
n cele din urm, cina s-a terminat i mi-am aruncat o privire ctre ceas,
uimit de cte ore trecuser. Trebuia s plec. Munceam a doua zi. Mi-am cerut
scuze c trebuie s-l prsesc, mulumindu-i strbunicului meu (nc m ia cu
tremurat cnd m gndesc la el n calitatea asta) pentru mas i, ezitnd, mam aplecat s-l srut pe obraz n timp ce m sruta i el. Pru s-i in
respiraia ct l-am srutat eu i i-am simit pielea catifelat i lucioas, ca o

prun mtsoas, sub buzele mele. Dei putea arta ca un om, nu simeai tot
asta cnd l atingeai.
S-a ridicat cnd am plecat, dar a rmas la mas, s se ocupe de not, am
presupus. Am ieit fr s rein nimic din ceea ce ochii mei au vzut pe drum.
Eric m atepta n parcare. Buse nite Sngeadevrat n timp ce m atepta, i
citea n main, care era parcat sub un felinar.
M simeam extenuat.
Nu am realizat ct de stresant fusese cina mea cu Niall pn cnd nu
am ieit de sub influena lui. Dei sttusem aezat pe un scaun confortabil
ntreaga cin, eram obosit ca i cum am fi stat de vorb n timp ce alergam.
Niall fusese capabil s-i mascheze mirosul de zn fa de Eric n
restaurant, dar am vzut din tremurul nrilor lui Eric c mirosul mbttor se
lipise de mine. Ochii lui Eric se nchiser de plcere i chiar se linse ostentativ
pe buze. M-am simit ca un cotlet la limita razei de aciune a unui cine
flmnd.
Termin! M-am rstit la el. Nu aveam nici un chef.
Cu un efort uria, Eric ncerc s se stpneasc.
Cnd miroi aa, zise, a vrea s i-o trag i s te muc i s m frec
de tine.
Asta era destul de sugestiv exprimat i n-o s neg c n-am avut o
secund (mprit ntre plcere i team) n care mi-am imaginat o astfel de
activitate. Dar aveam lucruri mai importante la care s m gndesc.
Abine-te, i-am replicat. Ce tii despre zne? n afar de ce gust au?
Eric se uit la mine cu o privire ceva mai limpede.
Sunt minunate, brbai sau femei. Incredibil de dure i feroce. Nu sunt
nemuritoare, dar triesc foarte mult, dac nu pesc ceva. Poi s le omori cu
ajutorul fierului, de exemplu. Mai sunt i alte feluri n care poi s le termini,
dar e dificil. Le place s stea mai mult ntre ele. Le plac zonele cu clim
temperat. Nu tiu ce mnnc sau beau cnd sunt ntre ele. Gust din
alimentele altor culturi; am vzut chiar i o zn gustnd snge. Au despre ele
nsele o prere mult mai bun dect ar trebui. Cnd i dau cuvntul, i-l in
ntotdeauna.
Se gndi o clip, dup care continu:
Au puteri magice deosebite. Nu toate fac acelai lucru. i sunt magice.
Magia este esena lor. Nu au diviniti n afara rasei lor, deoarece deseori au fost
confundate cu unele. De fapt, unele dintre ele au luat atributele unei diviniti.
M-am uitat mirat la el.
Ce vrei s spui?
Pi, nu c ar fi sfinte, zise Eric. Vreau s spun c znele care locuiesc
n pduri se identific cu acestea att de tare, nct s le faci ru unora

nseamn s le faci ru i celorlalte. Aa c numrul lor a sczut foarte mult.


Evident, vampirii nu se vor amesteca n politica znelor i n supravieuirea
lor Pur i simplu pentru c ne sunt irezistibile.
Nu m-am gndit niciodat s o ntreb pe Claudine despre toate astea. n
primul rnd, pentru c nu-i plcea s vorbeasc despre ce nseamn s fii
zn, i cnd aprea din senin, asta se ntmpla de obicei cnd aveam necazuri
i atunci era foarte preocupat de situaia mea. n al doilea rnd, mi imaginam
c mai exist doar o mn de zne n lume, dar Eric mi spunea c odinioar
erau la fel de multe zne ct erau i vampiri, dei rasa znelor se afla n declin.
Prin contrast, numrul vampirilor cel puin n America era categoric
n cretere. Existau trei proiecte de lege care-i croiau drum prin Congres i
care aveau ca subiect imigrarea vampirilor. America avea reputaia (alturi de
Canada, Japonia, Norvegia, Suedia, Anglia i Germania) unei ri care tratase
Marea Revelaie cu un calm relativ.
n seara Marii Revelaii, care fusese pregtit cu deosebit grij, vampirii
din lumea ntreag apruser la televiziune, radio, n persoan, n funcie de cel
mai bun mijloc de comunicare dintr-o anumit zon, pentru a anuna
populaiei umane: Salut! Noi chiar existm. Dar nu reprezentm un pericol
pentru voi! Noul snge sintetic descoperit de japonezi ne satisface pe deplin
necesitile nutriionale.
Cei ase ani au constituit o lung perioad de studiu.
n seara asta, am mbogit cu multe date depozitul meu de informaii
despre supranatural.
Deci vampirii dein supremaia, am concluzionat.
Nu suntem n rzboi, zise Eric. Nu ne-am mai rzboit de secole.
Aadar, n trecut, vampirii i znele s-au luptat unu cu alii? Adic,
lupte pe bune?
Da, zise Eric. i dac ar ncepe din nou, primul pe care l-a elimina ar
fi Niall.
De ce?
Este foarte puternic n lumea znelor. Are puteri magice deosebite.
Dac e sincer n dorina lui de a te lua sub aripa sa protectoare, eti n acelai
timp i foarte norocoas i foarte ghinionist.
Eric porni maina i iei din parcare. Nu l vzusem pe Niall ieind din
restaurant. Poate c se evaporase din sala de mese. Sper c a achitat nota mai
nti.
Cred c va trebui s te rog s-mi explici asta, am zis.
Dar aveam impresia c nu voiam cu adevrat s aflu rspunsul.

Odinioar erau mii de zne n Statele Unite, ncepu Eric. Acum sunt
doar cteva sute. Dar cele care au rmas sunt supravieuitori foarte
determinai. i nu toi acetia sunt prieteni ai prinului.
Oh, bun. Mai aveam nevoie de un grup de fiine supranaturale care s
nu m plac, am bombnit.
Am condus prin noapte n linite, pe drumul ce ducea ctre autostrada
interstatal i apoi spre est, ctre Bon Temps. Eric pru foarte ngndurat. i
eu aveam destule la care s m gndesc; mai multe dect aflasem la cin, asta
era sigur.
Am descoperit c, n ansamblu, m simeam precaut, dar fericit. Era
grozav s ai un fel de strbunic ntrziat. Niall prea sincer nerbdtor s
stabileasc o relaie cu mine. Mai aveam o mulime de ntrebri de pus, dar
puteau atepta pn ne cunoteam mai bine unul pe cellalt.
Maina lui Eric putea merge al naibii de repede, iar vampirul nu respecta
limita legal de vitez pe autostrada interstatal. Nu am fost extrem de
surprins cnd am vzut luminile intermitente din spatele nostru.
Eram surprins doar c o main de poliie putea prinde din urm
bolidul lui Eric.
Hopa, am spus, iar Eric njur ntr-o limb care probabil nu mai
fusese rostit cu voce tare de secole.
Dar n ziua de azi, chiar i eriful Districtului 5 trebuia s asculte de
legile umane sau cel puin trebuia s se prefac. Eric opri la marginea
drumului.
Cu o plcu de nmatriculare pe care scrie BLDSKR7 la ce te atepi?
Am ntrebat, amuzndu-m fr jen.
Am vzut forma ntunecat a poliistului ieind din maina oprit n
spatele nostru, innd ceva n mn clipboard, lantern?
Am privit mai cu atenie. Mi-am ntins antenele. O mas de agresiune i
fric rezona n urechea mea interioar.
Vrcolac! Ceva nu e n regul, am spus, iar mna cea mare a lui Eric
m mpinse jos, la podea, unde a fi fost mai adpostit dac m-a fi aflat ntr-o
altfel de main i nu un Corvette.
Atunci poliistul se apropie de geamul mainii i ncerc s m mpute.
Capitolul 5
ERIC se ntoarse astfel nct s acopere fereastra i s nu-l lase pe
trgtor s inteasc n interiorul mainii i se trezi nimerit n gt. Pentru un
moment oribil, Eric czu pe spate n scaun, fr nici o expresie pe chip i cu
snge ntunecat curgndu-i iroaie pe pielea alb. Am ipat, ca i cum iptul
m-ar fi putut proteja, iar arma se ndrept spre mine n timp ce atacatorul se
aplec n main ca s poat inti fr s fie incomodat de trupul lui Eric.

Dar a fost un prost c s-a gndit s acioneze aa. Mna lui Eric se
ncleta pe braul brbatului, iar vampirul ncepu s strng. Poliistul se
porni s strige i el, ncercnd inutil s se lupte cu Eric cu mna goal. Arma
czu pe mine. Am avut noroc c nu s-a descrcat n cdere. Nu tiu prea multe
despre pistoale, dar sta era mare i arta periculos; m-am ndreptat i l-am
intit pe cel care ncercase s m mpute.
nghe pe loc, pe jumtate nuntru i jumtate n afara mainii. Eric i
rupsese deja mna. Prostul ar fi trebuit s se team mai mult de vampirul carel inea, dect de chelneria care abia tia s trag cu arma, dar pistolul avea
totui parte de toat atenia lui.
Eram sigur c a fi aflat dac patrulele rutiere ar fi decis s mpute
vitezomanii n loc s le dea amenzi.
Cine eti? Am ntrebat i cred c nimeni nu m putea nvinui dac
vocea mea nu era foarte calm. Cine te-a trimis?
Ei mi-au spus, icni vrcolacul.
Acum, c aveam timp s observ amnuntele, mi-am putut da seama c
nu purta o uniform complet a poliiei rutiere. Haina avea culoarea potrivit,
iar plria era cea corect, dar pantalonii nu erau de la costumul de uniform.
Care ei? Am ntrebat.
Dinii lui Eric se nfipser n umrul vrcolacului, n ciuda rnii, Eric l
trgea n main pe falsul poliist, centimetru cu centimetru. Mi se prea cinstit
ca Eric s primeasc nite snge din moment ce pierduse att de mult din al
su. Asasinul ncepu s plng.
Nu-l lsa s m transforme n vampir, mi ceru cu disperare.
Ai fi al naibii de norocos, am spus, nu pentru c a fi crezut cu
adevrat c era al naibii de bine s fii vampir, ci pentru c eram sigur c Eric
avea ceva mult mai ru n minte.
Am ieit din main pentru c nu avea nici un rost s ncerc s-l conving
pe Eric s-i dea drumul vrcolacului. Oricum nu m-ar fi ascultat, cu pofta de
snge pe care o avea. Legtura mea cu Eric era factorul crucial n aceast
decizie. Eram fericit c se bucura bnd sngele de care avea nevoie. Eram
furioas c cineva ncercase s-l rneasc. Din moment ce amndou aceste
sentimente nu s-ar fi regsit n mod normal n paleta mea emoional, tiam
crei cauze se datorau.
n plus, interiorul mainii devenise neplcut de aglomerat cu mine, Eric
i mare parte din atacator.
n mod miraculos, nu a trecut nici o main ct timp m-am deplasat eu
de-a lungul drumului ctre maina atacatorului nostru, care (deja nu mai
reprezenta o surpriz) s-a dovedit a fi o simpl main alb, cu sirene ataate
ilegal. Am stins farurile i, apsnd i deconectnd fiecare fir i buton pe care

le-am putut gsi, am reuit s opresc i semnalele luminoase. Eric stinsese


farurile mainii sale cu cteva clipe nainte de ntlnire. Am privit rapid n
interiorul mainii albe, dar nu am vzut nici un plic alb pe care s scrie
Revelaii despre cine m-a angajat, n caz c voi fi prins. Aveam nevoie de un
indiciu. Ar fi trebuit cel puin s existe un numr de telefon pe un petic de
hrtie, un numr de telefon pe al crui proprietar s-l pot gsi ntr-un anuar.
Dac a fi tiut cum s fac acest lucru la naiba! Am pornit napoi spre
maina lui Eric, observnd la lumina farurilor unei camionete c pe geamul
oferului nu mai ieea nici o pereche de picioare, ceea ce fcea ca maina s
arate mult mai puin suspect. Dar trebuia s plecm de aici.
M-am uitat n Corvette i era goal. Singura dovad a ceea ce se
ntmplase era o pat de snge pe scaunul lui Eric i am scos un erveel din
geant, am scuipat pe el i am frecat pata de snge uscat. O soluie nu prea
elegant, dar practic.
Brusc, Eric apru lng mine i a trebuit s-mi nbu un strigt. Era
nc excitat de atacul neateptat i m mpinse pe lateralul mainii, inndu-mi
capul n poziia corect pentru un srut. Am simit un val de plcere i am fost
foarte aproape s spun: La naiba, ia-m acum, vikingule uria. Nu era numai
legtura de snge care m ndemna s accept oferta sa tacit, ci i amintirea
faptului c Eric era minunat n pat. Dar m-am gndit la Quinn i m-am dezlipit
de gura lui Eric cu un mare efort.
Pentru o clip, nu am crezut c avea s-mi dea drumul, dar o fcu.
Las-m s vd, am zis cu voce tremurat, i i-am dat la o parte
gulerul cmii ca s m uit la rana fcut de glon.
Eric aproape se vindecase, dar, bineneles, cmaa i era ptat de
snge.
Ce-a fost asta? M ntreb. Era vreun duman de-al tu?
Habar nu am.
A tras n tine, zise Eric, ca i cum eu a fi fost un pic mai nceat la
minte. Pe tine te voia prima.
Dar dac aciona aa doar ca s-i produc ie un ru? Dac voia s
dea vina pe tine pentru moartea mea?
Eram att de stul s fiu obiectul unor comploturi, nct aveam
bnuiala c voiam s-l conving pe Eric c el e de fapt inta. O alt idee mi trecu
prin minte i m-am agat de ea.
Dar cum ne-au gsit?
Cineva care tia c ne ntoarcem la Bon Temps n seara asta, zise Eric.
Cineva care tia n ce main sunt.
Nu ar putea fi Niall, am zis, i apoi m-am gndit de dou ori la
sclipirea de loialitate fa de nou-nouul autoproclamat strbunic.

n fond, ar fi putut s mint tot timpul ct am stat la mas. De unde s


tiu eu? Nu puteam intra n mintea sa. Ignorana era un sentiment ciudat.
Dar nu credeam c Niall minise.
Nici eu nu cred c a fost zna, zise Eric. Dar mai bine vorbim despre
asta pe drum. Asta nu e un loc bun n care s mai pierdem vremea.
Avea dreptate cu asta. Nu tiam unde pusese cadavrul i mi-am dat
seama c nici nu-mi psa. n urm cu un an, m-ar fi dat peste cap s las n
urm un cadavru n timp ce noi goneam pe autostrad. Acum, eram doar
fericit c el era cel ce zcea n pdure i nu eu.
Eram un cretin ngrozitor, dar un supravieuitor decent.
n timp ce mergeam prin ntuneric, am cntrit prpastia ce se csca n
faa mea, ateptnd s fac un pas n plus. M-am simit tras n toate direciile.
Mi se prea tot mai greu s execut doar ceea ce era corect, cnd ceea ce prea
mai rapid era cu mult mai acceptabil. Haide, mi transmise necrutor creierul
meu, chiar nu nelesesem c frumosul Quinn m prsise? Nu ar fi luat
legtura cu mine dac ar fi considerat c formm un cuplu? Nu avusesem
ntotdeauna o slbiciune pentru Eric, care fcea dragoste ca un tren care
nvlete ntr-un tunel? Nu aveam toate dovezile c Eric m putea apra mai
bine dect oricine altcineva?
Cu greu mi-am putut aduna suficient energie ca s m declar ocat de
aceste gnduri.
Dac te afli n situaia de a te gndi pe cine s alegi drept iubit doar
pentru capacitatea acestuia de a te apra, eti destul de aproape s selectezi un
partener pentru c i se pare c are trsturi demne de a fi transmise
generaiilor urmtoare. i dac ar fi existat vreo posibilitate s am un copil cu
Eric (dei gndul m fcu s m cutremur), el ar fi fost n capul listei, o list pe
care nici nu tiam c o fac. M-am imaginat ca pe o femel pun uitndu-se
dup masculul pun cu cea mai frumoas coad, sau ca pe o lupoaic
ateptnd ca liderul haitei (cel mai puternic, cel mai detept, cel mai curajos) s
se mperecheze cu ea.
Bine, m-am oprit. Eram o fiin uman. Am ncercat s fiu o femeie
bun. Trebuia s-l gsesc pe Quinn pentru c i fcusem o promisiune.
Oarecum.
Nu, gata, fr ambiguiti!
La ce te gndeti, Sookie? ntreb Eric din ntuneric. Gndurile i trec
prea repede pe chip pentru a le putea urmri.
Faptul c m putea vedea nu numai pe ntuneric, ci n timp ce se
presupunea c trebuie s fie atent la drum era exasperant i nfricotor. Iar
ca o dovad a superioritii mele, femeia peterii din interiorul meu zise:
Eric, pur i simplu, du-m acas. Sunt suprancrcat emoional.

Nu mai spuse nimic. Poate era nelept sau poate vindecarea era
dureroas.
Trebuie s mai vorbim despre asta, zise cnd intr pe drumul ce ducea
la casa mea.
Parc n faa casei, ntorcndu-se spre mine ct putea de mult n maina
strmt.
Sookie, sunt rnit. Pot s
Se aplec spre mine, trecndu-i degetele peste gtul meu. La simpla
idee, corpul m trda. Un freamt ncepu de jos, i asta era greit. O persoan
nu ar trebui s fie ncntat la ideea de a fi mucat. Asta era ru, nu-i aa?
Am strns pumnii att de tare, nct unghiile mi-au ptruns n palm.
Acum, c-l puteam vedea mai bine, acum, c interiorul mainii era
luminat de strlucirea aspr a luminii de siguran, mi-am dat seama c Eric
era chiar mai palid dect de obicei. n timp ce-l priveam, glontele ncepu s ias
din ran, iar el se ls pe spate n scaun, cu ochii nchii. Milimetru cu
milimetru, glonul fu mpins afar i czu n mna mea. Mi-am amintit cum
Eric m-a pus cndva s-i scot un glon din bra. Ha! Ce ticlos fusese. Glonul
ar fi ieit de la sine. Indignarea m trezi la realitate.
Cred c ajungi pn acas, am spus, dei simeam nevoia aproape
irezistibil de-a m apleca spre el pentru a-i oferi gtul sau ncheietura minii.
Am strns din dini i am ieit din main.
Te poi opri la Merlotte's i s iei nite snge la sticl, dac ai nevoie.
Ai o inim de piatr, zise Eric, dar nu pru cu adevrat suprat sau
afectat.
Aa este, am zis i i-am zmbit. Ai grij, m-ai auzit?
Bineneles, zise. i nu opresc nici pentru toat poliia.
Am fcut un efort s intru n cas fr s privesc napoi. Cnd am intrat
pe u i am nchis-o n urma mea, m-am simit brusc uurat. Slav Cerului!
M-am ntrebat dac aveam s m ntorc la fiecare pas care m ducea mai
departe de el. Chestia asta cu legtura de snge era cu adevrat enervant.
Dac nu aveam grij i nu eram atent, aveam s fac ceva ce puteam regreta.
Sunt doar o femeie, ascult-mi strigtul! Am zis.
Aoleu, ce-a declanat asta? ntreb Amelia, iar eu am tresrit.
Venea pe hol din buctrie, n cma de noapte, cu halatul asortat, de
culoarea piersicii, cu dantel crem. Toate lucrurile Ameliei erau drgue. Nu
critica niciodat gusturile celorlali n materie de cumprturi, dar nici nu
purta nimic de la Wal-Mart.
Am avut o sear dificil, am zis.
Am privit n jos spre hainele mele. Am zrit doar o pat mic de snge pe
albastrul bluzei de mtase. Trebuia s o pun la nmuiat.

Cum au mers lucrurile pe aici?


M-a sunat Octavia, zise Amelia i, dei ncerca s-i pstreze vocea
calm, am simit valurile de anxietate care veneau dinspre ea.
Mentorul tu.
Nu eram n cel mai bun moment al meu.
Da, unicul.
Se aplec s-l ia n brae pe Bob, care prea ntotdeauna s fie prin
preajm dac Amelia era suprat. l inu la piept i-i ngropa faa n blana lui.
A aflat, bineneles. Chiar i dup Katrina i dup toate schimbrile
care au avut loc n viaa ei, a trebuit s scoat la iveal greeala. (Aa o numea
Amelia: greeala.)
M ntreb cum o numete Bob, am comentat. Amelia privi ctre mine
peste capul lui Bob i mi-am dat seama imediat c am spus un lucru lipsit de
tact.
Scuze, am zis. Nu gndeam. Dar poate nu e foarte realist s te gndeti
c poi scpa din asta fr s dai socoteal, nu-i aa?
Ai dreptate, zise.
Nu prea prea ncntat c aveam dreptate, dar cel puin recunoscuse.
Am greit, continu ea. Am ncercat ceva ce nu ar fi trebuit, iar Bob a
pltit preul.
Uau, cnd Amelia se hotra s se confeseze, ddea tot ce avea.
Va trebui s-mi primesc pedeapsa, zise. Poate mi vor lua dreptul de a
practica magia pentru un an. Poate mai mult.
Oh, asta pare dur, am replicat.
n mintea mea, mentorul ei doar o certa pe Amelia n faa unor magicieni
i vrjitori i ce-or mai fi, apoi acetia l transformau pe Bob napoi. Bob avea
s o ierte imediat pe Amelia i s-i spun c o iubete. Din moment ce el o
ierta, i restul audienei fcea la fel, iar Amelia i Bob veneau la mine acas i
triau mpreun, o bun bucat de timp. (Nu eram prea hotrt asupra
duratei.)
Asta este cea mai blnd pedeaps cu putin, explic Amelia.
Oh.
Nu vrei s tii restul sentinelor posibile. Avea dreptate. Nu voiam.
Ei, n ce aventur misterioas te-a dus Eric? ntreb Amelia.
Amelia nu ar fi putut informa pe nimeni despre destinaia i traseul
nostru; nu tia unde mergeam.
Ah, a vrut s m duc la un restaurant nou n Shreveport. Avea un
nume franuzesc. A fost destul de drgu.
Aadar, a fost un fel de ntlnire?
Mi-am dat seama c se ntreba ce loc ocupa Quinn n relaia mea cu Eric.

Oh, nu, nu o ntlnire, am spus neconvingtoare chiar i pentru mine.


Nici un fel de aciune de tipul biat-fat. Doar, tii tu, am ieit n ora.
Ne-am srutat. Am fost mpucai.
E un tip artos, ntr-adevr, zise Amelia.
Da, nu exist nici o ndoial. Am ntlnit ceva tipi artoi. i aminteti
de Claude?
i artasem Ameliei posterul care venise prin pot cu dou sptmni n
urm, o prezentare a copertei pentru romanul de dragoste pentru care pozasem
cu Claude. Fusese impresionat ce femeie nu ar fi fost?
Ah, am mers s-l vd pe Claude ntr-un numr de striptease,
sptmna trecut.
Amelia nu m putea privi n ochi.
i nu m-ai luat i pe mine!
Claude era o persoan dezagreabil, mai ales n comparaie cu sora lui,
Claudine, dar era nucitor de frumos. Se afla n stratosfera Brad Pitt n ceea ce
privete frumuseea masculin. Bineneles era homosexual. N-ai fi pus pariu?
Te-ai dus cnd eu eram la munc?
M-am gndit c nu o s fii de acord s m duc, zise, lsnd capul n
jos. Adic, pentru c eti prieten cu sora lui. Am fost cu Tara. JB era la
munc. Eti furioas pe mine?
Nu. Nu-mi pas.
Prietena mea, Tara, era proprietara unui magazin de haine, iar
proasptul ei so lucra la centrul de gimnastic pentru femei. Mi-ar plcea s-l
vd pe Claude n plin desfurare.
Cred c se simea bine, zise. Nu exist nimeni care s-l iubeasc mai
mult pe Claude dect Claude, nu-i aa? Aadar, cu toate aceste femei care se
uitau la el i-l admirau. Nu iubete femeile dar, cu siguran, i place s fie
admirat.
Adevrat. Hai s mergem i noi o dat mpreun s-l vedem.
Bine, zise, i mi-am putut da seama c era din nou destul de vesel.
Acum, spune-mi ce ai comandat la noul restaurant ritos.
Aa c i-am spus. Dar, n tot acest timp, mi-am dorit s nu trebuiasc s
pstrez tcerea asupra strbunicului. Voiam att de tare s-i spun Ameliei
despre Niall: cum arta, ce spusese, c aveam n spate o ntreag istorie pe care
nu o tiusem. i mi va trebui ceva vreme s procesez prin ce trecuse bunica
mea, s schimb imaginea pe care o aveam despre ea n lumina faptelor pe care
le aflasem. i trebuia s reanalizez amintirile neplcute pe care le aveam despre
mama mea. Dragostea pentru tatl meu o lovise n plin i i-a fcut copii pentru
c-l iubea. Doar ca s descopere c nu voia s-l mpart cu ei, mai ales cu
mine, o alt femeie. Cel puin asta era noua perspectiv.

Au mai fost ceva lucruri, am spus cscnd de s-mi rup flcile.


Era foarte trziu.
Dar acum trebuie s m duc la culcare. Am primit vreun telefon sau
altceva?
A sunat vrcolacul la din Shreveport. Voia s vorbeasc cu tine i iam spus c ai ieit n ora i c ar trebui s te sune pe mobil. M-a ntrebat dac
poate da de tine, dar i-am spus c nu tiam unde eti.
Alcide, am zis. M ntreb ce voia. M-am gndit c o s-l sun mine.
i a sunat i o fat. A spus c a fost chelneri la Merlotte's i c v-ai
vzut asear la nunt.
Tanya?
Da, aa o chema.
Ce voia?
Nu tiu. A zis c o s sune mine sau o s v vedei la bar.
Rahat. Sper c Sam nu a angajat-o ca s in locul cuiva sau alte
chestii din astea.
Credeam c eu sunt cea chemat cnd e nevoie.
Da, cu condiia s nu-i dea careva demisia. Te avertizez, Sam o place.
Tu, nu?
Este o ticloas trdtoare.
La naiba, spune-mi ce crezi.
Fr glum, Amelia, a acceptat o slujb la Merlotte's doar ca s m
poat spiona pentru familia Pelt.
Oh, ea este. Bine, nu o s te mai spioneze. O s iau msuri.
sta era un gnd i mai nspimnttor dect s lucrez cu Tanya. Amelia
era o vrjitoare puternic i talentat, s nu m nelegei greit, dar era de
asemenea tentat i s ncerce lucruri peste nivelul ei de experien. Dovada vie
o reprezenta Bob.
Stai nti de vorb cu mine, te rog, am spus, iar Amelia pru
surprins.
Pi, bine, zise. Acum, m duc n pat.
Porni n sus pe scri, cu Bob n brae, iar eu m-am dus n mica mea baie
ca s m demachiez i s-mi pun cmaa de noapte. Amelia nu a observat
petele de snge de pe bluz i am pus-o n chiuvet s se nmoaie.
Ce mai zi fusese! Am petrecut un timp cu Eric, care mereu mi amintea
c eram legat de el, i am gsit o rud n via, dei nu una uman. Am aflat o
mulime de lucruri despre familia mea, cele mai multe dintre ele neplcute. Am
mncat ntr-un restaurant la mod, dei abia mi aminteam ce comandaserm.
i, n cele din urm, se trsese cu un pistol n mine.

Cnd m-am trt n pat, mi-am spus rugciunile, ncercnd s-l pun pe
Quinn n capul listei. M-am gndit c ncntarea de a descoperi un strbunic
m va ine treaz n noaptea aceea, dar somnul m cuprinse chiar cnd i
ceream lui Dumnezeu s m ajute s gsesc calea prin mlatina moral a
faptului c luasem parte la o crim.
Capitolul 6
A doua zi diminea, cu o or nainte s vreau s m scol, se auzi o
btaie n ua de la intrare. Am auzit-o doar pentru c Bob intrase n camera
mea i srise pe pat, unde nu ar fi trebuit s se afle, aezndu-se la spatele
meu, n timp ce eu stteam culcat pe o parte. Torcea zgomotos i m-am ntins
s-l scarpin dup urechi, mi plceau pisicile. Asta nu m oprea s-mi plac i
cinii, iar singurul lucru care m mpiedica s-mi iau un cel era faptul c
eram att de mult plecat. Terry Bellefleur mi oferise un pui de cine, dar
ezitasem pn i dduse pe toi. M-am ntrebat dac lui Bob i-ar plcea s-i in
companie o pisic. Ar fi devenit Amelia geloas dac a fi adus o pisic? Nu miam putut reine un zmbet, dup care m-am aezat mai confortabil n pat.
Dar nu eram cu adevrat adormit i am auzit btaia.
Am bombnit cte ceva despre persoana de la u i mi-am luat papucii,
mi-am mbrcat minusculul halat de bumbac albastru. Dimineaa era cam
rcoroas, amintindu-mi c, n ciuda zilelor blnde i nsorite, ne aflam n
octombrie. Existau srbtori de Halloween8 cnd era prea cald chiar i pentru
un pulover, i srbtori de Halloween cnd trebuia s pori un pardesiu uor
cnd te duceai la colindat.
Am privit pe vizor i am vzut o femeie neagr, n vrst, cu o aur de pr
alb. Avea pielea deschis la culoare i trsturile nguste i ascuite: nas, buze,
ochi. Era dat cu un ruj ciclamen i purta o salopet galben. Dar nu prea
narmat sau periculoas. Asta nu fcea dect s demonstreze ct de
neltoare poate fi prima impresie. Am deschis ua.
Tnr domnioar, sunt aici ca s o vd pe Amelia Broadway, m
inform femeia ntr-o englez cu o pronunie foarte clar.
V rog, intrai, am spus, pentru c era o femeie n vrst, iar eu
fusesem educat s fiu politicoas cu persoanele n vrst. Luai loc, am
invitat-o, artndu-i canapeaua. M duc sus dup Amelia.
Am observat c nu-i ceruse scuze pentru c m deranjase din pat sau
pentru c apruse neanunat. Am urcat scrile cu sentimentul c Amelia nu
avea s se bucure de mesaj.
Urcam att de rar la etaj, nct am fost surprins s observ ct de drgu
l fcuse Amelia s arate. Din moment ce dormitoarele de sus avuseser n ele
doar un minim de mobil, l transformase pe cel din dreapta, cel mai mare, n
dormitorul ei. Cel din stnga devenise salon. n ele se aflau televizorul, un

fotoliu, un divan, un mic birou pentru computer i computerul, precum i o


plant sau dou. Dormitorul, care cred c fusese construit pentru o generaie a
familiei Stackhouse care avusese trei biei, unul dup altul, avea doar un
dulap mic, dar Amelia a cumprat stendere pe roi pentru haine, de undeva de
pe internet, i le-a asamblat cu ndemnare. Apoi a cumprat un paravan cu
trei panouri la o licitaie, l-a vopsit i l-a aezat n faa stenderelor ca s le
camufleze. Cuvertura strlucitoare i vechea mas pe care o revopsise ca s o
foloseasc pe post de msu de machiaj adugau un plus de culoare care ieea
n eviden n contrast cu pereii albi. i n tot acest decor minunat, tria o
vrjitoare jalnic.
Amelia sttea rezemat n pat, cu prul su scurt adunat n forme
ciudate.
Pe cine am auzit jos? ntreb n oapt.
O femeie neagr, cu pielea deschis la culoare. Ceva dur n atitudinea
ei. i spune ceva?
Oh, Doamne! Exclam Amelia, trase adnc aer n piept i se prbui
pe spate pe cele o duzin sau cam aa ceva de perne. E Octavia.
Pi, vino jos i discut cu ea. Eu n-o pot ine de vorb.
Amelia mri la mine, dar accept inevitabilul. Se ddu jos din pat i-i
scoase cmaa de noapte. i puse un sutien, o pereche de chiloi, nite jeani,
i trase un pulover dintr-un sertar.
Am mers jos ca s-i spun Octaviei Fant c Amelia cobora imediat. Amelia
trebuia s treac pe lng ea ca s ajung la baie, din moment ce erau
singurele scri, dar cel puin i puteam netezi calea.
Pot s v ofer nite cafea? Am ntrebat. Femeia mai n vrst era
ocupat s priveasc n jur cu ochii si cprui strlucitori.
Dac ai ceai, a vrea o can, zise Octavia Fant.
Da, doamn, avem, am spus, uurat c Amelia insistase s-l
cumprm.
Nu aveam nici o idee ce fel de ceai era i speram s fie la plicule, pentru
c nu fcusem n viaa mea un ceai.
Bine, zise, i asta a fost tot.
Amelia o s coboare imediat, am spus, ncercnd s m gndesc la un
fel amabil de a aduga: i o s trebuiasc s treac valvrtej prin camer ca s
fac pipi i s se spele pe dini, aa c f-te c n-o vezi.
Am abandonat ns aceast cauz pierdut i am fugit n buctrie.
Am luat ceaiul Ameliei de pe unul din rafturile care-i aparineau, i, n
timp ce apa fierbea, am scos dou ceti cu farfurii i le-am pus pe o tav. Am
adugat zaharnia i un vas mic cu lapte i dou lingurie. erveele! M-am
gndit, i mi-am dorit s fi avut unele din pnz n locul celor obinuite, din

hrtie. (sta era felul n care Octavia m fcea s m simt, fr s foloseasc


vreun pic de magie asupra mea.) Am auzit apa curgnd n baia de pe hol chiar
cnd puneam o mn de fursecuri pe o farfurie i o aezam pe tav. Nu aveam
flori sau vreo vaz drgu, ceea ce ar fi fost singurul lucru pe care l-a mai fi
putut aduga. Am luat tava i am pornit ncet pe hol, spre sufragerie.
Am pus tava jos pe msua de cafea, n faa doamnei Fant. Privi n sus
ctre mine cu ochii si ptrunztori i-mi fcu un semn de mulumire din cap.
Mi-am dat seama c nu-i puteam citi mintea. M abinusem, ateptnd s-mi
fie ct mai la ndemn, dar ea tia cum s m blocheze. Nu am ntlnit nici o
fiin uman care s poat face asta. Pentru o secund, m-am simit aproape
iritat. Apoi mi-am amintit cine i ce era i m-am crat din camer ca s-mi fac
patul i s folosesc baia mea. Am trecut pe lng Amelia n hol, iar ea mi
arunc o privire speriat.
Scuze, Amelia, am zis n gnd, n timp ce nchideam ua dormitorului.
Eti pe cont propriu acum.
Nu trebuia s merg la munc pn seara, aa c mi-am pus o pereche de
jeani vechi i un tricou cu Fangtasia (Barul care muc). Pam mi-l dduse
cnd barul ncepuse s le vnd. Mi-am vrt picioarele ntr-o pereche de
Crocs9 i am intrat n buctrie s-mi pregtesc butura mea, cafeaua. Mi-am
prjit nite pine i am luat ziarul pe care-l nhasem cnd am rspuns la u.
Scond elasticul care-l inea rulat, am aruncat o privire primei pagini.
Consiliul colar a avut o ntlnire, filiala local a Wal-Mart a fcut o donaie
generoas pentru programul after-school al Clubului Biei i Fete, iar
legislativul statal a votat pentru recunoaterea cstoriilor ntre vampiri i
oameni. Mi, mi. Nimeni nu a crezut c aceast propunere legislativ va fi
acceptat.
Am deschis ziarul ca s citesc anunurile mortuare. Mai nti pe cele
locale nimeni cunoscut, grozav. Apoi, pe cele din regiune oh, nu!
Maria-Star Cooper era titlul. Anunul spunea doar att: Maria-Star
Cooper, 25 de ani, rezident n Shreveport, a murit pe neateptate la ea acas.
n urma lui Cooper, fotograf, rmn mama i tatl ei, Matthew i Stella Cooper
of Minden, i trei frai. Nu s-au stabilit detaliile ceremoniei.
Brusc, mi s-a tiat respiraia i am czut pe spate n scaun cu
sentimentul c nu pot s cred aa ceva. Maria-Star i cu mine nu fuseserm
chiar prietene, dar mi era destul de simpatic, iar ea i Alcide Herveaux, o
figur important n haita de vrcolaci din Shreveport, ieeau mpreun de luni
bune. Bietul Alcide! Prima lui iubit avusese o moarte violent, iar acum asta.
Telefonul sun, iar eu am srit i l-am apucat cu sentimentul teribil c
urmeaz un dezastru.
Alo? Am spus precaut, ca i cum telefonul m-ar fi putut muca.

urm.

Sookie, zise Alcide.


Avea o voce grav, care acum era plin de lacrimi.
mi pare att de ru, am spus. Acum am citit ziarul.
Nu mai era nimic altceva de spus. Acum tiam de ce sunase cu o sear n

A fost omort, zise Alcide.


Oh, Doamne!
Sookie, sta a fost doar nceputul. Este posibil ca Furnan s fie i pe
urmele tale, vreau s fii atent.
Prea trziu, am spus dup un moment ce mi-a fost necesar pentru a
digera aceast veste ngrozitoare. Cineva a ncercat s m omoare seara trecut.
Alcide ddu telefonul la o parte i url. S auzi asta n miezul zilei, la
telefon Chiar i aa era nspimnttor.
Necazurile din haita din Shreveport se tot nmuleau n ultima vreme.
Chiar i eu, care nu aveam nimic de-a face cu politica vrcolacilor, aflasem
asta. Patrick Furnan, liderul haitei Col Lung, i primise funcia ucigndu-l n
lupt pe tatl lui Alcide. Victoria fusese legal m rog, dup legea vrcolacilor
dar existaser i cteva manevre nu chiar att de legale n timpul nfruntrii.
Alcide puternic, tnr, prosper i ranchiunos fusese mereu o ameninare
pentru Furnan, cel puin n mintea acestuia.
Subiectul rmnea sensibil, din moment ce vrcolacii reprezentau un
secret pentru populaia uman, nu se aflau la vedere ca vampirii. Ziua n care
populaia de teriantropi va iei la iveal se apropia, i cu pai repezi, i auzisem
tot timpul vorbind despre asta. Dar nu se ntmplase nc i nu era bine dac
primul lucru pe care-l descopereau oamenii despre vrcolaci erau cadavrele
care apreau peste tot.
Cineva va veni imediat la tine acas, zise Alcide.
Categoric, nu. Trebuie s merg la munc n seara asta i am att de
puin de-a face cu chestia asta nct sunt sigur c nu vor ncerca din nou. Dar
trebuie s aflu cum de tipul a tiut cum i unde s m gseasc.
Spune-i Amandei circumstanele atacului, zise Alcide cu vocea plin de
furie, iar apoi la telefon veni Amanda.
Greu de crezut c atunci cnd am vzut-o la nunt fuseserm amndou
att de vesele.
Povestete-mi, rosti sec, i am tiut c nu e timp de comentarii.
I-am relatat povestea pe ct de concis am putut (lsnd pe dinafar
numele lui Eric i al lui Niall, i multe alte detalii), iar ea rmase tcut cteva
secunde dup ce eu am terminat de vorbit.

Din moment ce a fost eliminat, nseamn c avem unul mai puin


pentru care s ne facem griji, zise, cu un ton pur i simplu uurat. A vrea s fi
tiut cine e.
Scuze, am spus puin ironic. M gndeam la arma lui, nu la cartea
de identitate. Cum putei purta un rzboi cnd suntei att de puini?
Haita din Shreveport nu avea mai mult de treizeci de membri.
ntriri din alte teritorii.
De ce ar face cineva asta?
De ce s te alturi unui rzboi care nu e al tu? Care era scopul pentru
care s pierzi propriii oameni cnd era vorba de disputele unei alte haite?
Ai parte de unele beneficii dac ai sprijinit echipa nvingtoare, zise
Amanda. Auzi, vrjitoarea aia mai locuiete la tine?
Da.
Atunci poi face ceva ca s ne ajui.
Bine, am zis, dei nu-mi aminteam s m fi oferit. Despre ce e vorba?
Trebuie s o ntrebi pe prietena ta dac mergnd la apartamentul
Mariei-Star ar fi posibil s aib o viziune a ceea ce s-a ntmplat acolo. Vrem s
vedem ce vrcolaci au fost implicai.
E posibil, dar nu tiu dac o va face.
ntreab-o acum, te rog.
Stai c te sun eu napoi. Are pe cineva n vizit.
nainte s m ntorc n sufragerie, am dat un telefon. Nu voiam s las
mesajul sta pe robotul de la Fangtasia, care nu era nc deschis, aa c am
sunat pe mobilul lui Pam, ceva ce nu mai fcusem pn acum. n timp ce suna,
m-am trezit ntrebndu-m dac i luase mobilul n sicriu cu ea. Era o chestie
ciudat chiar i s i-o imaginezi. Nu tiam dac Pam chiar dormea ntr-un
sicriu sau nu, dar dac o fcea M-am cutremurat. Bineneles, intr
mesageria vocal, i am spus:
Pam, am aflat motivul pentru care Eric i cu mine am fost atacai ierinoapte, sau cel puin aa cred. E pe cale s nceap un rzboi al vrcolacilor, i
cred c eu am fost inta. Cineva ne-a trdat lui Patrick Furnan. i eu nu am
spus nimnui unde mergeam.
sta era un aspect pe care Eric i cu mine fuseserm prea afectai ca s-l
discutm cu o sear nainte. Cum de aflase cineva, oricine, unde eram asear?
C ne ntorceam din Shreveport.
Amelia i Octavia erau n mijlocul unei discuii, dar niciuna dintre ele nu
prea suprat sau furioas, aa cum m temusem.
Scuzai-m c v deranjez, am spus, i dou perechi de ochi se
ntoarser ctre mine.

Ai Octaviei erau cprui, ai Ameliei de un albastru strlucitor, dar n acest


moment ambele perechi erau ciudat de asemntoare.
Da?
Octavia era clar cea care domina situaia.
Orice vrjitoare care valora ceva tia despre vrcolaci. Am rezumat
problemele rzboiului vrcolacilor n cteva fraze, le-am povestit despre atacul
din noaptea trecut, de pe autostrad, i le-am transmis cererea Amandei.
Asta e ceva n care ar trebui s te implici, Amelia? ntreb Octavia, din
vocea ei nelegndu-se clar c era un singur rspuns pe care Amelia ar fi
trebuit s-l dea.
Oh, cred c da, zise Amelia. Zmbi. Nu se poate s se trag n colega
mea. O s o ajut pe Amanda.
Octavia nu ar fi putut arta mai ocat mei dac Amelia ar fi scuipat
semine de pepene pe pantalonii ei.
Amelia! ncerci lucruri dincolo de posibilitile tale! Asta te va bga n
necazuri mari! Iat ce i-ai fcut bietului Bob Jessup.
Oh, Doamne, nu o cunoteam pe Amelia de mult vreme, dar tiam deja
c asta nu era o metod bun ca s fac aa cum vrei tu. Dac Amelia era
mndr de ceva, astea erau abilitile ei vrjitoreti. S-i pui la ndoial
experiena era un mod sigur de a o enerva. Pe de alt parte, Bob era o ratare
major.
l poi schimba la loc? Am ntrebat-o pe vrjitoarea mai n vrst.
Octavia mi arunc o privire tioas.
Bineneles, zise.
Atunci, de ce nu o faci i s terminm cu asta? Am zis.
Octavia pru foarte uimit i tiam c nu ar fi trebuit s-i arunc asta n
fa aa din scurt. Pe de alt parte, dac voia s-i arate Ameliei c magia ei e
mult mai puternic, asta era ansa ei. Bob, pisica, sttea n poala Ameliei,
artnd relaxat. Octavia bg mna n buzunar i scoase o cutie de
medicamente plin cu ceva ce prea a fi marijuana; dar cred c orice iarb
uscat arat cam la fel, iar eu nu am avut treab cu aa ceva, deci nu m pot
pronuna. Oricum, Octavia lu puin praf din chestia asta verde uscat i se
ntinse ca s-l presare pe blana animalului. Bob nu pru s fie deranjat.
Faa Ameliei sttea nemicat n timp ce o urmrea pe Octavia fcnd
vraja, care prea s nsemne nite latin, cteva micri, i iarba menionat
anterior. n cele din urm, Octavia emise ceea ce prea a fi echivalentul ezoteric
al formulei Abracadabra! i art spre pisic.
Nu se ntmpl nimic.
Octavia repet fraza cu i mai mult for. Din nou art cu degetul.
i tot fr nici un rezultat.

tii ce cred? Am zis.


Nimeni nu prea s vrea s tie, dar eram la mine acas.
M ntreb dac nu cumva Bob a fost dintotdeauna pisic i, dintr-un
motiv oarecare, temporar a fost om. De asta nu-l poi schimba napoi. Poate
acum e n forma lui adevrat.
Asta e ridicol, mi arunc vrjitoarea n vrst. Era oarecum iritat de
greeala ei. Amelia ncerca din rsputeri s se abin s nu zmbeasc.
Dac, i dup asta, eti tot att de sigur c Amelia e incompetent, i
ntmpltor eu tiu c nu e aa, s-ar putea s vrei s iei n calcul s vii s vezi
apartamentul Mariei-Star cu noi, am zis. Asigur-te c Amelia nu intr n
necazuri.
Amelia pru indignat pentru o secund, dar i ddu seama de planul
meu, i veni i ea cu noi argumente.
Foarte bine. O s vin, accept Octavia n cele din urm cu mreie.
Nu puteam citi gndurile btrnei vrjitoare, dar lucrasem suficient de
mult la bar ca s recunosc o persoan care se lupta cu singurtatea atunci
cnd vedeam una.
Am luat adresa de la Amanda, care mi-a spus c Dawson pzea locul
pn veneam noi. l tiam i-mi plcea, cci m mai ajutase i alt dat. Era
proprietarul unui service pentru motociclete aflat la vreo cinci kilometri de Bon
Temps, i uneori i inea locul lui Sam la Merlotte's. Dawson nu fcea parte din
nici o hait, iar faptul c se alturase faciunii rebele a lui Alcide era important.
Nu pot spune c drumul pn la marginea localitii Shreveport ne-a
transformat n mari prietene, dar am pus-o la curent pe Octavia cu istoria
problemelor din hait. i i-am explicat i implicarea mea.
Cnd a avut loc concursul pentru liderul haitei, am zis, Alcide m-a
vrut acolo pe post de detector de minciuni. De fapt, chiar l-am prins pe tipul
cellalt trind, ceea ce a fost bine. Dar dup asta, lupta s-a dat pe via i pe
moarte, iar Patrick Furnan a fost mai puternic. L-a omort pe Jackson
Herveaux.
Bnuiesc c au mascat moartea?
Btrna vrjitoare nu prea nici ocat, nici surprins.
Da, au dus corpul la o ferm izolat al crei proprietar era, tiind c
nu-l va cuta nimeni acolo, pentru o vreme. Rnile de pe corp nu puteau fi
recunoscute atunci cnd a fost gsit.
A fost Patrick Furnan un lider bun?
Chiar nu tiu, am recunoscut. Alcide a prut ntotdeauna s aib un
grup de nemulumii pe lng el, i ei sunt cei pe care-i cunosc cel mai bine din
hait, deci bnuiesc c sunt de partea lui Alcide.

Te-ai gndit vreodat c ai putea s te dai la o parte? S lai ca


vrcolacul cel mai bun s ctige?
Nu, am rspuns cinstit.
A fi fost la fel de fericit dac Alcide nu m-ar fi sunat ca s-mi
povesteasc despre necazurile din hait. Dar acum c le tiu, o s-l ajut dac
pot. Nu c a fi vreun nger sau ceva de genul sta. Dar Patrick Furnan m
urte, i e mai nelept s-i ajut inamicul, n primul rnd. n al doilea rnd, mi
plcea Maria-Star. i n al treilea rnd, cineva a ncercat azi-noapte s m
omoare, cineva care putea fi angajat de Furnan.
Octavia ncuviin. Cu siguran, nu era o btrnic timid.
Maria-Star locuise ntr-un apartament dintr-o cldire mai degrab veche
de pe autostrada 3 dintre Benton i Shreveport. Era un complex mic, doar dou
cldiri una lng alta, cu o parcare n fa, chiar acolo, pe autostrad. n
spatele cldirilor se afla un cmp, iar sediile de firme de alturi erau deschise
doar n timpul zilei: o agenie de asigurri i un cabinet dentar.
Fiecare dintre cele dou cldiri din crmid roie era mprit n patru
apartamente. Am observat o camionet lovit, familiar, n faa cldirii, n
dreapta, i am parcat alturi. Apartamentele erau desprite; intrai pe o u
comun ntr-un hol i de acolo cte o u de fiecare parte a scrilor ducea la
etajul unu. Maria-Star locuise la parter, n apartamentul din stnga. Era uor
s-i dai seama, pentru c Dawson era sprijinit de perete lng u.
L-am prezentat celor dou vrjitoare ca Dawson pentru c nu-i tiam
numele mic. Dawson era un brbat foarte mare. Pun pariu c puteai sparge
nuci pecan pe bicepii lui. Avea prul castaniu-nchis, care ncepea s devin
grizonant pe la tmple, i o musta tiat cu grij. l tiam de o via, dar nu-l
cunoscusem niciodat bine. Dawson avea probabil cu apte sau opt ani mai
mult ca mine, i se cstorise devreme. i a i divorat devreme. Fiul su, care
locuia cu mama lui, era un bun juctor de fotbal american la Colegiul din
Clarice. Dawson arta mai dur dect orice tip pe care-l ntlnisem. Nu tiu dac
era din cauza ochilor aproape negri sau a chipului dur, sau pur i simplu din
cauza mrimii.
O band lipit peste ua apartamentului marca locul crimei. Ochii mi se
umplur de lacrimi cnd am vzut-o. Maria-Star murise violent n acel loc, cu
doar cteva ore nainte. Dawson scoase un rnd de chei (ale lui Alcide?) i
descuie ua. Ne-am aplecat cu toii ca s trecem pe sub band.
i am rmas ngheai n tcere, impresionai de starea micuei sufragerii.
Drumul era blocat de o mas rsturnat, cu lemnul despicat adnc. Ochii mi
rtcir peste petele nchise la culoare de pe perei, pn cnd creierul realiz
c respectivele pete sunt de snge.

Mirosul era slab, dar neplcut. Am nceput s respir uor, ca s nu mi se


fac ru.
Acum, ce vrei s facem? ntreb Octavia.
M-am gndit s facei o reconstrucie ectoplasmic, aa cum Amelia a
mai fcut i nainte, am zis.
Amelia a fcut o reconstrucie ectoplasmic? Octavia renunase la
tonul superior i prea sincer surprins i admirativ. Nu am vzut niciodat
aa ceva.
Amelia ncuviin cu modestie.
Cu Terry i Bob i Patsy, zise. A mers de minune. Am avut de acoperit
o zon mare.
Atunci sunt sigur c putem face una i aici, hotr Octavia.
Prea interesat i ncntat. Era ca i cum ntreaga fiin i s-ar fi trezit
la via. Mi-am dat seama c ceea ce vzusem nainte era expresia ei
deprimat. i citeam destul n mintea ei (acum, c nu se mai concentra s m
in la distan) cum Octavia a petrecut o lun dup uraganul Katrina,
ntrebndu-se de unde va veni urmtoarea farfurie cu mncare, unde-i va
pune capul noaptea urmtoare. Acum tria cu nite rude, dei nu aveam o
imagine prea clar.
Am adus cele necesare cu mine, zise Amelia. Creierul ei emana
mndrie i uurare. Era posibil s scape din necazul cu Bob fr s plteasc
un pre uria.
Dawson se sprijini de perete, ascultnd cu vizibil interes. Din moment ce
era vrcolac, puteam s-i citesc gndurile mai greu, dar l simeam, categoric,
relaxat.
l invidiam. Pentru mine nu era posibil s m simt n largul meu n acest
ngrozitor apartament mic, care aproape c pstra ecoul violenei ce se
dezlnuise ntre zidurile sale. Mi-era fric s m aez pe canapea sau pe
fotoliu, ambele tapiate cu un material n carouri albe i albastre. Covorul era
un albastru mai nchis, iar zugrveala, alb. Totul se asorta. Apartamentul era
puin cam anost pentru gustul meu. Dar fusese drgu i curat, i aranjat cu
grij, i cu mai puin de douzeci i patru de ore n urm nsemnase un cmin.
Puteam vedea spre dormitor, unde aternuturile erau rvite. Acesta era
singurul semn de dezordine n dormitor sau buctrie. Sufrageria fusese
centrul violenei.
Din lips de alt spaiu unde s m instalez, am mers s m sprijin de
peretele gol, lng Dawson.
Nu cred c mecanicul de motociclete i cu mine avuseserm vreodat o
conversaie mai lung, dei fusese mpucat n timp ce m apra, cu cteva luni
n urm. Am auzit c legea (n cazul sta, Andy Bellefleur i tovarul lui

detectiv, Alcee Beck) suspectau c la garajul lui Dawson se petreceau mai multe
chestii dect nite simple reparaii de motociclete, dar nu-l prinseser niciodat
pe Dawson fcnd ceva ilegal. Dawson mai era angajat, din cnd n cnd, i ca
gard de corp, sau poate i oferea serviciile. Cu siguran, slujba i se potrivea.
Ai fost prietene, tun Dawson, artnd cu capul spre cel mai
nsngerat loc de pe covor, locul unde murise Maria-Star.
Mai degrab eram amice, am spus, nevrnd s-mi asum o postur mai
ndurerat dect era cazul. Am vzut-o la o nunt cu vreo dou seri n urm.
Am dat s spun c se simea bine atunci, dar ar fi fost stupid. Nu te
mbolnveti nainte s fii omort.
Cnd a fost ultima dat cnd a vorbit cineva cu Maria-Star? l ntreb
Amelia pe Dawson. Trebuie s stabilesc nite repere.
La unsprezece, asear, zise. A sunat-o Alcide. Era plecat din ora, are
martori. Vecinii au auzit o mare hrmlaie i, cam la treizeci de minute dup
asta, au sunat la poliie.
sta fusese un discurs lung pentru Dawson. Amelia se ntoarse la
pregtirile ei, iar Octavia citea o carte subire pe care Amelia o scosese din
micul ei rucsac.
Ai mai vzut vreodat o treab din asta? M ntreb Dawson.
Da, n New Orleans. Am neles c sunt destul de rare i de greu de
fcut. Amelia e cu adevrat bun.
St la tine? Am dat din cap.
Aa am auzit i eu, zise.
Am rmas tcui un moment. Dawson se dovedea a fi un tovar
odihnitor, la fel cum era i o bucat uria de muchi.
Au avut loc cteva gesturi i cteva incantaii, cu Octavia urmrind-o pe
cea care-i fusese elev. Poate c Octavia nu fcuse niciodat o reconstrucie
ectoplasmic, dar cu ct ritualul inea mai mult timp, cu att mai mult putere
reverbera n micua ncpere, pn cnd i unghiile mele ncepur s vibreze de
la ea. Dawson nu prea chiar speriat, dar era categoric n alert pe msur ce
presiunea magic din ncpere cretea. i ls braele pe lng corp i rmase
drept, n picioare, iar eu am fcut la fel.
Dei tiam la ce s m atept, era nc uimitor pentru mine c Maria-Star
apru n camer cu noi. Lng mine, l-am simit pe Dawson tresrind de
surpriz.
Maria-Star i ddea cu oj unghiile de la picioare. Prul negru i lung i
era adunat ntr-o coad n cretetul capului. Sttea pe covor n faa
televizorului, cu o foaie de ziar ntins cu grij sub picioare. Imaginea creat
prin magie avea acelai aspect tulbure pe care-l vzusem i la reconstrucia
anterioar, cnd o vzusem pe verioara mea Hadley n timpul ultimelor sale

ore petrecute printre noi. Maria-Star nu se vedea chiar n culori. Era ca o


imagine plin cu gel strlucitor. Pentru c apartamentul nu mai era la fel
aranjat ca atunci cnd ea sttuse n locul acela, efectul era ciudat. Sttea exact
n mijlocul msuei de cafea rsturnate.
Nu am avut prea mult de ateptat. Maria-Star i termin unghiile i
rmase uitndu-se la televizor (acum ntunecat i mort), n timp ce atepta ca
oja de pe unghii s se usuce. Execut cteva exerciii de picioare. Apoi strnse
oja i bureeii pe care-i avea ntre degetele de la picioare i mpturi ziarul. Se
ridic i se duse la baie. Din moment ce ua de la baie din prezent era pe
jumtate nchis, Maria-Star cea tulbure trebui s treac prin ea. Din unghiul
nostru, Dawson i cu mine nu puteam vedea nuntru, dar Amelia, ale crei
mini erau ntinse ntr-un fel de gest de susinere, ridic din umeri, ca i cum
ar fi spus c Maria-Star nu fcea nimic important. Poate era vorba de pipi
ectoplasmic.
n cteva minute, tnra apru din nou, de data aceasta n cma de
noapte. Se duse la baie i se ntoarse n pat. Brusc se rsuci spre u.
Era ca i cum am fi urmrit o pantomim. Categoric, Maria-Star auzise
un zgomot la ua ei, iar zgomotul era neateptat. Nu tiu dac auzise clopoelul
de la u, o btaie sau pe cineva ncercnd s foreze ncuietoarea.
Atitudinea alert a tinerei se transform ntr-una alarmat, chiar
panicat. Se ntoarse n sufragerie i lu mobilul l-am vzut aprnd atunci
cnd ea l-a atins i aps cteva taste. Suna pe cineva folosind apelarea
rapid. Dar nainte ca telefonul s apuce mcar s sune la cellalt capt, ua
se prbui n interior i un brbat era peste ea, cineva pe jumtate om, pe
jumtate lup. Apru pentru c era o fiin, dar se vedea mai clar cnd se afla
mai aproape de Maria-Star, punctul central al vrjii. O intui pe Maria-Star la
podea i o muc adnc de umr. Gura ei se csc i-i puteai da seama c ipa
i se lupta ca un vrcolac, dar el o luase total prin surprindere, iar braele i
erau imobilizate la podea. Linii strlucitoare artau c sngele curgea din
muctur.
Dawson m apuc de umr i am auzit un mrit ieindu-i din gt. Nu
tiam dac era furios din cauza atacului asupra Mariei-Star, ncntat de
aciune i de simularea de snge curgnd, sau ambele la un loc.
Un al doilea vrcolac venea chiar n urma primului. Era n forma sa
uman. inea un cuit n mna dreapt. l nfipse n toracele Mariei-Star, l
scoase, se ddu napoi i l nfipse din nou. n timp ce cuitul se ridica i
cobora, picturi de snge stropeau pereii. Puteam vedea picturile, aa c
trebuia s existe ectoplasm (sau ce-o fi, de fapt) i n snge.
Nu-l cunoteam pe primul brbat. Pe tipul sta l cunoteam ns. Era
Cal Myers, unul dintre acoliii lui Furnan i detectiv n poliia din Shreveport.

Atacul rapid a durat doar cteva secunde. n momentul n care MariaStar era clar rnit mortal, au ieit pe u, nchiznd-o n urma lor. Am fost
ocat de violena i ferocitatea crimei i mi-am simit respiraia accelernduse. Maria-Star, strlucind i aproape transparent, zcu acolo, n faa noastr,
n mijlocul dezastrului, cu pete strlucitoare de snge pe cma i pe podeaua
din jurul ei, apoi dispru, cci n momentul acela muri.
Am rmas cu toii ntr-o tcere ngrozit. Vrjitoarele erau tcute, cu
braele atrnnd pe lng corp, ca i cum ar fi fost marionete ale cror sfori
fuseser tiate. Octavia plngea, iar lacrimile i curgeau pe obrajii ridai. Amelia
arta ca i cum i-ar fi venit s vomite. Eu tremuram, iar Dawson prea
ngreoat.
Nu l-am recunoscut pe primul tip din moment ce era doar pe jumtate
transformat, zise Dawson. Cel de-al doilea mi-e familiar. E poliist, nu-i aa? n
Shreveport?
Cal Myers. Mai bine-l suni pe Alcide, am spus atunci cnd am fost
sigur c mi-a revenit vocea. Iar Alcide va trebui s le dea acestor doamne ceva
pentru deranjul lor, atunci cnd i va rezolva problemele.
Mi-am imaginat c Alcide nu se va gndi la asta din moment ce o plngea
pe Maria-Star, dar vrjitoarele au fcut aceast munc fr s pomeneasc de
recompens. Meritau s fie rspltite pentru efortul lor. Le costase ceva efort,
amndou zceau acum ghemuite pe canapea.
Doamnelor, dac putei, zise Dawson, mai bine ne-am mica fundurile
de aici. Nu tim cnd se ntoarce poliia. Laboratorul criminalistic a terminat
doar cu cinci minute nainte s venii voi.
n timp ce vrjitoarele i adunau energia i tot calabalcul, am vorbit cu
Dawson.
Spui c Alcide are un alibi bun? Dawson ddu din cap n semn de
ncuviinare.
A primit un telefon de la vecina Mariei-Star. Femeia l-a sunat pe Alcide
imediat dup ce a anunat poliia, cnd a auzit toat zarva. Desigur, telefonul a
fost ctre mobilul su, dar el a rspuns imediat i ea a putut auzi zgomotul de
la barul hotelului ca fundal al conversaiei. n plus, era la bar cu oameni pe
care abia i cunoscuse i care jur c era acolo cnd a aflat c tnra fusese
omort. Nu vor uita prea curnd asta.
Cred c poliia ncearc s afle mobilul crimei. Asta era ceea ce fceau
n emisiunile TV.
Ea nu avea dumani, zise Dawson.
i acum ce facem? ntreb Amelia.
Ea i cu Octavia stteau n picioare, dar artau n mod vizibil epuizate.
Dawson ne conduse afar din apartament i l ncuie.

Mulumesc c ai venit, doamnelor, le spuse Dawson Ameliei i


Octaviei.
Se ntoarse ctre mine:
Sookie, ai putea veni cu mine ca s-i explici lui Alcide ceea ce tocmai
am vzut? Amelia o poate conduce pe domnioara Fant napoi?
Ah. Desigur. Dac nu e prea obosit.
M cram n camioneta lui Dawson cnd mi-am dat seama c acest pas
m-a trt i mai departe n rzboiul vrcolacilor. Apoi mi-am zis: Patrick Fuman
a ncercat deja s m omoare. Mai ru de att nu se poate.
Capitolul 7
Camioneta lui Dawson, un Dodge Ram, dei lovit pe dinafar, era
ordonat n interior. Nu era n nici un caz un vehicul nou probabil avea vreo
cinci ani dar era foarte bine ntreinut, att sub capot, ct i n cabin.
Nu eti membru al haitei, nu-i aa, Dawson?
M cheam Tray. Tray Dawson.
Oh, scuz-m.
Dawson ridic din umeri ca i cum ar fi vrut s spun: Nu-i mare lucru.
Nu am fost niciodat un animal gregar, zise. Nu puteam rmne n
rnd. Nu puteam urma scara ierarhic.
Atunci de ce te alturi acestei lupte? Am ntrebat.
Patrick Furnan a ncercat s m scoat din afaceri, zise Dawson.
De ce ar face asta?
Nu sunt chiar att de multe ateliere service pentru motociclete n zon,
mai ales de cnd Furnan a cumprat reprezentana Harley-Davidson din
Shreveport, explic Tray. Asta e curat lcomie. Vrea totul numai pentru el. Nui pas cine ajunge la sap de lemn. Cnd i-a dat seama c nu renun la
magazinul meu, a trimis doi biei s m caute. M-au btut i au vandalizat
magazinul.
Trebuie s fi fost foarte tari, am zis.
Era greu de crezut c ar fi putut oricine s-l bat pe Tray Dawson.
Ai sunat la poliie?
Nu. Poliitii din Bon Temps nu se dau oricum n vnt dup mine. Dar
m-am aliat cu Alcide.
Detectivul Cal Myers, evident, nu se codea s-i fac munca murdar a lui
Furnan. Myers fusese cel care colaborase cu Furnan atunci cnd a triat la
concursul pentru liderul haitei. Dar am fost ocat c mersese att de departe
pn la a o omor pe Maria-Star, al crei singur pcat era acela de a fi iubita lui
Alcide. Vzusem totul cu ochii notri.
Care-i treaba cu tine i cu poliia din Bon Temps? Am ntrebat, c tot
vorbeam despre aprtorii legii.

Rse.
Am fost poliist. tiai asta?
Nu, am spus, sincer surprins. Glumeti?
Pe bune, zise. Eram poliist n New Orleans. Dar nu-mi plcea politica,
iar cpitanul meu era un adevrat ticlos, dac-mi dai voie.
Am ncuviinat cu seriozitate. Trecuse mult vreme de cnd cineva se
scuzase pentru c folosea un limbaj mai puin elegant n preajma mea.
Deci, s-a ntmplat ceva.
Da, n cele din urm lucrurile au ajuns la limit. Cpitanul m-a acuzat
c am luat nite bani pe care nenorocitul la i lsase pe mas cnd l-am
arestat la el acas. Tray cltin capul cu dezgust. A trebuit s-mi dau demisia
atunci. mi plcea slujba.
Ce-i plcea la ea?
Nu erau dou zile la fel. Da, sigur, ne urcam n maini i patrulam.
Asta era la fel. Dar, de fiecare dat cnd ieeam, se ntmpla ceva diferit.
Am fost de acord cu el. Puteam nelege asta. Fiecare zi la bar era puin
diferit, dei poate nu la fel de diferit pe ct fuseser zilele lui Tray n maina
de patrul.
Am mers n tcere o perioad. mi puteam da seama c Tray se gndete
la ciudenia faptului c Alcide l nvinge pe Furnan n lupta pentru
supremaie. Se gndea c Alcide era un tip norocos c se ntlnise cu MariaStar i cu mine, i cu att mai norocos pentru c ticloasa de Debbie Pelt
dispruse. Bine c-a scpat de ea, se gndi Tray.
Acum, trebuie s te ntreb ceva, zise Tray.
De acord.
Ai ceva de-a face cu dispariia lui Debbie? Am tras adnc aer n piept.
Da. Autoaprare.
Bravo ie. Cineva trebuia s o fac.
Am rmas din nou tcui pentru cel puin zece minute. Nu e cazul s
renvii nite amintiri, dar Alcide se desprise de Debbie Pelt nainte s-l cunosc
eu. Apoi, am ieit mpreun o perioad. Debbie a decis c eu reprezint
dumanul i a ncercat s m omoare. Eu am fost mai rapid. M mpcasem
cu gndul, att ct se poate. Oricum, Alcide nu m-a mai privit niciodat cu
aceiai ochi i cine l-ar fi putut nvinovi? O gsise pe Maria-Star i sta era
un lucru bun. Fusese un lucru bun.
Am simit lacrimi n ochi i am privit pe fereastr. Am depit pista de
curse i intersecia spre mallul Pierre Bossier i am mai trecut de cteva ieiri
nainte ca Tray s se nscrie pe rampa de ieire.
Am cotit o perioad printr-o periferie modest, Tray privind att de des n
oglinda retrovizoare nct pn i eu mi-am dat seama c verifica dac nu ne

urmrete cineva. Tray intr brusc pe o alee i trase n spatele unei case ceva
mai mari, care era modest placat cu alb. Am parcat sub o verand, n spate,
alturi de alt camionet. Mai era un mic Nissan parcat ntr-o parte. Erau i
vreo dou motociclete, iar Tray le arunc o privire n care se vedea interesul
profesional.
A cui e casa? Am ezitat puin s mai pun ntrebri, dar, n fond, voiam
s tiu unde m aflu.
A Amandei, rspunse.
M atept s trec naintea lui, iar eu am urcat cele trei trepte care
duceau la ua din spate i am sunat la sonerie.
Cine e? ntreb o voce nfundat.
Sookie i Dawson, am rspuns.
Ua se deschise cu grij, iar intrarea rmase blocat de Amanda, astfel
nct s nu putem vedea dincolo de ea. Nu tiu prea multe despre arme, dar ea
avea n mn un revolver mare, cu care intea cu hotrre spre pieptul meu.
Asta era a doua oar n dou zile cnd aveam o arm ndreptat spre mine.
Brusc, am simit c m ia cu frig i ameesc.
Bine, zise Amanda, dup ce se uit aspru la noi.
Alcide sttea n spatele uii cu puca pregtit. Iei la vedere cnd noi
intrarm, iar cnd i simurile sale ne verificar, se calm. Puse puca pe
dulapul de buctrie i se aez la mas.
mi pare ru pentru Maria-Star, Alcide, am spus, strduindu-m s
rostesc cuvintele printre buzele rigide.
S ai o arm ndreptat spre tine este nspimnttor, mai ales dac se
ntmpl att de aproape.
nc nu am priceput, zise cu o voce lipsit de orice intonaie.
Trebuia s neleg c voia s spun c nu simise nc impactul morii ei.
Ne gndeam s ne mutm mpreun. I-ar fi salvat viaa.
Nu avea nici un rost s ne gndim la ceea ce ar fi putut s fie. Asta era
doar o alt modalitate de a te tortura singur. Ceea ce se ntmplase era i aa
destul de ru.
tim cine a fcut-o, zise Dawson, i un curent electric trecu prin
camer. Erau mai muli vrcolaci n cas i puteam simi acum i cu toii
deveniser ateni la cuvintele lui Tray Dawson.
Ce? Cum?
Fr ca eu s percep vreo micare, Alcide sri imediat n picioare.
i-a adus prietenele vrjitoare s fac o reconstrucie, zise Tray fcnd
un semn cu capul n direcia mea. Am asistat i eu. Erau doi tipi. Unul pe care
nu l-am vzut niciodat, deci Furnan a adus i civa lupi de afar. Cel de-al
doilea era Cal Myers.

Minile mari ale lui Alcide erau ncletate. Nu prea s tie ce s nceap
s spun. Avea prea multe reacii.
Furnan a angajat ajutoare, zise n cele din urm Alcide, agndu-se
de o idee. Aadar, avem dreptul s ucidem ce ne iese n cale. O s-l prindem pe
unul dintre ticloi i o s-l facem s vorbeasc. Nu putem aduce un ostatic
aici; am putea fi vzui Tray, unde?
Prul Cinelui, rspunse acesta.
Amanda nu se prea ddea n vnt dup idee. Era proprietara acelui bar i
folosirea lui ca loc de execuie sau tortur nu i se prea atrgtoare. Deschise
gura s protesteze. Alcide se ntoarse cu faa la ea i mri; faa schimonosit
parc nu-i mai aparinea lui Alcide. Ea se retrase civa pai i accept.
Alcide ridic vocea i mai mult pentru urmtorul anun:
Cal Myers poate fi omort de cine-l vede.
Dar este un membru al haitei, iar membrii au dreptul la proces, zise
Amanda, apoi se ghemui, anticipnd n mod corect urletul de furie al lui Alcide.
Nu m-ai ntrebat nimic despre brbatul care a ncercat s m ucid,
am intervenit eu.
Voiam s dezamorsez situaia, dac era posibil.
Orict de furios ar fi fost, Alcide era prea civilizat ca s-mi aminteasc
faptul c, spre deosebire de Maria-Star, eu triam, sau c o iubise pe MariaStar mult mai mult dect i psase vreodat de mine. Ambele gnduri i trecur
ns prin minte.
Era un vrcolac, am continuat. Avea cam un metru optzeci, n jur de
douzeci de ani. Proaspt ras. Pr castaniu i ochi albatri, i un semn mare
din natere pe gt.
Oh, zise Amanda. Pare a fi Cum l cheam, noul mecanic de la
garajul lui Furnan. Angajat sptmna trecut. Lucky Owens. Ha! Cu cine erai?
Cu Eric Northman, am zis.
Urm o tcere lung, nu chiar prietenoas. Vrcolacii i vampirii sunt
rivali naturali, dac nu chiar inamici declarai.
Aadar, tipul e mort? ntreb cu sim practic Tray, iar eu am
ncuviinat.
Unde te-a gsit? ntreb Alcide, cu o voce care era mai raional.
Asta este o ntrebare interesant, am zis. Eram pe autostrad, veneam
dinspre Shreveport cu Eric. Fuseserm acolo la un restaurant.
i cine tia unde te aflai i cu cine? ntreb Amanda, n timp ce Alcide
se ncrunta la podea, adncit n gnduri.
Sau c te vei ntoarce pe autostrada interstatal noaptea trecut.
Tray chiar cretea n ochii mei; era mereu la subiect, cu idei practice i
pertinente.

I-am spus colegei mele de apartament c ies la cin, nu i unde, am


spus. Ne-am ntlnit cu cineva acolo, dar l putem exclude. Eric tia, pentru c
fcea pe oferul. Dar i cunosc pe Eric i pe cellalt brbat i nu ar fi dat
informaii nimnui.
Cum poi fi att de sigur? ntreb Tray.
Eric a fost mpucat n timp ce m apra, am zis. Iar persoana pe care
m-a dus s-o ntlnesc e o rud.
Amanda i Tray nu i-au dat seama ct de mic era familia mea, aa c
nu au realizat ct de important era aceast afirmaie. Dar Alcide, care tia mai
multe despre mine, mi arunc o privire.
Inventezi, zise.
Nu, nu fac aa ceva.
M-am uitat i eu la el. tiam c era o zi ngrozitoare pentru Alcide, dar nu
eram obligat s-i povestesc viaa mea. Dar brusc, mi-a venit o idee:
tii, chelnerul El era vrcolac. Asta explica multe.
Cum se numete restaurantul?
Les Deux Poissons.
Accentul meu nu era bun, dar vrcolacii ddur din cap n semn c au
neles.
Kendall lucreaz acolo, zise Alcide. Kendall Kent. Cu un pr lung i
rocat?
Am ncuviinat, iar el pru trist.
Am crezut c va veni de partea noastr. Am but o bere mpreun de
vreo dou ori.
sta e biatul mai mare al lui Jack Kent. Tot ce avea de fcut era s
dea un telefon, zise Amanda. Poate nu a tiut
Nu e o scuz, zise Tray.
Vocea sa grav reverber n micua buctrie.
Kendall probabil tia cine e Sookie de la ntrecerea pentru liderul
haitei. Ea e un prieten al haitei. n loc s-i spun lui Alcide c ea se afla pe
teritoriul nostru i trebuia aprat, el l-a sunat pe Fuman i l-a anunat unde e
Sookie, poate chiar comunicndu-i cnd a plecat spre cas. A fost uor pentru
Lucky s stea i s atepte.
Voiam s protestez c nu exist nici o certitudine c aa ar fi stat
lucrurile, dar, cnd m-am gndit mai bine, mi-am dat seama c era posibil ca
totul s se fi ntmplat exact aa sau pe-aproape. Ca s fiu sigur c-mi
aminteam corect, am sunat-o pe Amelia i am ntrebat-o dac spusese cuiva
unde eram, n cazul c sunase cineva noaptea trecut.
Nu, zise. A sunat Octavia, care nu te cunotea. Am primit un telefon de
la un tip vrcolac-panter pe care l-am ntlnit la nunta fratelui tu. Crede-m,

nu te-a pomenit nimeni n discuie. Alcide a sunat foarte suprat. Tanya. Nu iam spus nimic.
Mulumesc, colega, am zis. ncepi s-i revii?
Da, m simt mai bine, iar Octavia a plecat napoi la familia la care st
n Monroe.
Bine, ne vedem cnd m ntorc.
Reueti s ajungi la timp pentru munc?
Da, trebuie s ajung la munc.
Din moment ce am petrecut sptmna aia n Rhodes, trebuie s fiu
atent i s m in de program o bucat de vreme, sau mi vor sri toate
chelneriele n cap c Sam mi d toate liberele.
Am nchis.
Nu a spus nimnui, am zis.
Aadar, tu i Eric ai avut o cin relaxant la un restaurant scump
alturi de un alt brbat.
L-am privit cu nencredere. Era mult pe lng subiect. M-am concentrat.
Nu cutasem niciodat ceva ntr-aa o agitaie. Alcide simea durere pentru
pierderea Mariei-Star, vinovie c nu o aprase, furie c fusesem atras n
conflict, i, mai presus de toate, nerbdare s sparg nite capete. i, cirea de
pe tort, Alcide total iraional ura faptul c ieisem cu Eric.
Am ncercat s-mi in gura din respect pentru pierderea pe care o
suferise. Nu eram nici eu strin de emoii amestecate. Dar am descoperit c,
brusc i iremediabil, eram stul de el.
Bine, am zis. Poart-i singur btliile. Am venit atunci cnd mi-ai
cerut, n ambele cazuri, att la lupta pentru postul de lider al haitei, ct i
astzi, pe nervii i timpul meu. S te ia naiba, Alcide. Poate Fuman e vrcolacul
cel mai bun.
M-am rsucit pe clcie i am zrit privirea pe care Tray Dawson i-o
arunca lui Alcide n timp ce eu ieeam din buctrie, pornind pe scri n jos i
apoi la main. Dac mi-ar fi ieit n cale un tomberon, i-a fi tras un picior
zdravn.
Te duc acas, zise Tray aprnd lng mine, iar eu am mers spre
lateralul camionetei, fericit c mi oferea mijlocul s plec.
Cnd am ieit ca din puc, nu m-am gndit la ce se va ntmpla n
continuare. O ieire bun e compromis dac trebuie s te ntorci i s caui o
firm de taxiuri n cartea de telefon.
Credeam c Alcide m detesta cu adevrat dup dezastrul cu Debbie. Se
pare c nu m detesta cu totul.

Oarecum ironic, nu-i aa? Am zis dup un moment de tcere. Aproape


am fost mpucat azi-noapte pentru c Patrick Furnan crede c asta l-ar
supra pe Alcide. Pn acum zece minute, a fi jurat c nu e adevrat.
Tray arta ca i cum mai degrab ar fi tocat ceap dect s suporte
conversaia asta. Dup o alt pauz, zise:
Alcide se poart ca un dobitoc, dar are multe pe cap.
neleg asta, am spus i mi-am inut gura nainte s mai scot vreun
cuvnt.
Dup cum s-a dovedit, am ajuns la timp ca s merg la lucru n seara
aceea. Eram att de suprat cnd m schimbam de haine, nct aproape miam sfiat pantalonii negri cnd am tras de ei prea tare. Mi-am pieptnat prul
cu un elan att de inutil c ncepuse s prie.
Brbaii sunt nite nemernici de neneles.
Mie-mi spui? Cnd l cutam pe Bob astzi, am gsit n pdure o
pisic i nite pui. i ce crezi? Toi erau alb cu negru.
Chiar nu aveam nici o idee despre ce ar trebui s comentez.
Aa c la naiba cu promisiunea pe care i-am fcut-o, nu-i aa? O s
m distrez. El poate face sex, pot i eu face sex. i dac mai vomit pe
cuvertura mea, l alerg cu mtura.
ncercam s nu m uit direct la Amelia.
Nu te condamn, am spus ncercnd s-mi pstrez o voce calm.
Era minunat s fiu n pragul unui rs isteric n loc s vreau s crap
capul cuiva. Mi-am luat geanta, mi-am verificat coada n oglind n baia de pe
hol i am ieit pe ua din spate ca s merg la Merlotte's.
M-am simit obosit chiar nainte s intru pe ua angajailor, nu era un
mod prea bun de a-mi ncepe schimbul.
Nu l-am vzut pe Sam cnd mi-am ndesat geanta n sertarul biroului pe
care-l foloseam toi. Cnd am ieit de pe holul care ducea la cele dou toalete,
la biroul lui Sam, la depozit i la buctrie (dei ua de la buctrie era, n
majoritatea timpului, ncuiat pe dinuntru), l-am gsit pe Sam n spatele
barului. I-am fcut un semn cu mna n timp ce mi legam orul alb. Mi-am
strecurat carneelul i un creion n buzunar, am privit n jur s o zresc pe
Ariene, pe care urma s o nlocuiesc, i am scanat mesele din seciunea mea.
mi sri inima din piept. Nu avea s fie o sear linitit pentru mine.
Civa nemernici mbrcai n tricouri cu Fria Soarelui stteau la una dintre
mese.
Fria era o organizaie radical care credea: A. C vampirii erau pctoi
prin nsi natura lor, aproape demoni; B. C trebuiau executai. Predicatorii
din Frie nu ar declara aa ceva public, dar Fria milita n favoarea eradicrii
totale a ne-viilor. Am auzit c exista chiar i un mic abecedar despre cum se

putea face asta. Dup atentatul din Rhodes, deveniser mult mai ndrznei n
aciunile lor.
Grupul FS cretea pe msur ce americanii se luptau s accepte ceva ce
nu puteau nelege i pe msur ce sute de vampiri veneau n ara care le
oferise cea mai bun primire dintre toate naiunile de pe pmnt. Din moment
ce cteva ri catolice i musulmane adoptaser politica uciderii vampirilor
ntlnii n cale, Statele Unite acceptaser vampirii ca refugiai politic sau
religios, iar reacia la aceast politic era violent. Vzusem de curnd pe o
main un abibild pe care scria: Mai bine-mi tai gtul dect s recunosc c
vampirii sunt vii.
FS mi se prea intolerant i ignorant, i-i dispreuiam pe cei care se
nrolau n rndurile sale. Dar eram obinuit s-mi in gura n legtur cu
acest subiect atunci cnd m aflam la bar, n acelai fel n care eram obinuit
s evit discuiile despre avort sau legea armelor sau despre homosexualii din
armat.
Bineneles, tipii din FS erau, probabil, prietenii lui Ariene. Prietena mea
slab de minte czuse cu totul n braele pseudoreligiei pe care FS o
propovduia.
Ariene m inform scurt asupra meselor n timp ce se ndrepta spre
ieirea din spate, cu o expresie aspr pe fa. n timp ce o urmream plecnd,
m-am ntrebat ce-i fceau copiii. Obinuiam s fac pe bona pentru ei.
Probabil c acum m urau dac ascultau ce le spunea mama lor.
M-am scuturat de melancolie, pentru c Sam nu m pltea s fiu prost
dispus. Am fcut turul clienilor, am mai adus buturi, m-am asigurat c
toat lumea are suficient mncare, am dus o furculi curat unei femei care o
scpase pe jos pe a ei, am mai dus erveele la masa unde Catfish Hennessy
mnca bucele de pui, i am schimbat cteva vorbe amuzante cu tipii care
stteau la bar. I-am tratat pe cei de la masa FS exact la fel cum i tratasem pe
toi ceilali, iar ei nu prur s-mi acorde vreo atenie special, ceea ce era bine.
M ateptam s plece fr s fac necazuri. Asta pn cnd intr Pam.
Pam e alb ca o coal de hrtie i arat exact ca Alice n ara Minunilor,
dac ar ti crescut i ar fi devenit vampir. De fapt, n aceast sear, Pam avea
chiar i o panglic albastr care-i inea prul drept i purta o rochie n locul
inutei obinuite cu pantaloni. Era adorabil chiar dac arta ca un actorvampir dintr-un episod din Leave It to Beaver10. Rochia avea mneci bufante cu
dantel alb, iar gulerul avea i el dantel alb. Nsturaii din partea din fa a
rochiei erau albi, ca s se asorteze cu bulinele micue de pe fust. Nu purta
ciorapi de mtase, cci orice nuan ar fi cumprat, ar fi artat ciudat din
moment ce toat pielea i era att de palid.
Bun, Pam, am spus n timp ce ea se ndrepta spre mine.

Sookie, zise ea cu cldur, i mi ddu un srut pe obraz, la fel de uor


ca un fulg de zpad.
Buzele erau reci n comparaie cu obrazul meu.
Ce s-a ntmplat? Am ntrebat.
De obicei, seara, Pam lucra la Fangtasia.
Am o ntlnire, zise. Crezi c art bine? M ntreb, fcnd o piruet.
Oh, sigur, am zis. Tu ntotdeauna ari bine, Pam.
sta era adevrul. Dei alegerile vestimentare ale lui Pam erau deseori
ultraconservatoare i bizar de nvechite, asta nu nsemna c nu i se potriveau.
Avea un farmec dulce-dar-mortal.
Cine-i norocosul?
Cpt o expresie rutcioas, aa cum numai un vampir de peste dou
sute de ani poate arta.
Cine a zis c e vorba de un el? ntreb.
Oh, corect. Am aruncat o privire njur. Cine e norocoasa persoan?
Chiar atunci intr colega mea de apartament. Amelia purta o minunat
pereche de pantaloni negri i pantofi cu toc, cu un pulover alb-murdar i cercei
cu chihlimbar i baga. i ea prea conservatoare, dar ntr-un fel mult mai
modern. Amelia se ndrept spre noi, i zmbi lui Pam i zise:
Ai comandat deja de but?
Pam zmbi ntr-un fel n care n-o mai vzusem pn acum. Modest.
Nu, te-am ateptat pe tine.
Se aezar la bar i Sam le servi. Curnd stteau de vorb, iar cnd li se
terminar buturile, se ridicar s plece.
Cnd trecur pe lng mine n drum spre ieire, Amelia zise:
Ne vedem cnd ne-ntlnim felul ei de-a spune c s-ar putea s nu
vin acas n seara asta.
Bine, distracie plcut, i-am urat.
Plecarea lor era urmrit de mai multe perechi de ochi brbteti. Dac,
la fel ca lentilele de la ochelari, corneele s-ar putea aburi, atunci tot brbaii din
bar ar vedea n cea.
Am fcut din nou turul meselor, aducnd bere la una, lsnd o not de
plat la alta, pn cnd am ajuns la masa cu cei doi tipi care purtau tricourile
FS. nc se mai uitau spre u, ca i cum se ateptau ca Pam s sar din nou
nuntru i s strige: Bau!
Chiar am vzut ce cred c am vzut? ntreb unul dintre brbai.
Avea n jur de treizeci de ani, proaspt brbierit, cu prul castaniu, un
tip obinuit. Cellalt era genul pe care l-a fi privit cu reinere dac ne-am fi
aflat singuri ntr-un lift. Era slab, avea o barb pe linia maxilarului, era
mpodobit cu cteva tatuaje care mie mi preau fcute acas tatuaje de

nchisoare i purta un cuit legat la glezn, ceea ce nu fusese prea greu de


descoperit odat ce citisem n mintea lui c era narmat.
Ce crezi c tocmai ai vzut? Am ntrebat dulce. Pr Castaniu se gndi
c eram cam prostu. Dar sta era un bun camuflaj i nsemna c Ariene nu
se coborse ntr-att, nct s spun tuturor totul despre micile mele
ciudenii.
Nimeni din Bon Temps (dac i ntrebai duminica la prnz, la ieirea din
biseric) nu ar fi recunoscut c telepatia e posibil. Dac i ntrebai ns
smbt noapte, dup ce ieeau de la Merlotte's, ar fi zis c o fi ceva adevrat i
n treaba asta.
Cred c am vzut o femeie-vampir intrnd aici, ca i cum ar fi avut
dreptul. i mai cred c am vzut o femeie vesel plecnd mpreun cu ea. Jur
pe Sfnta Cruce, nu-mi cred ochilor.
Se uit la mine ca i cum ar fi fost sigur c-i mprteam indignarea.
Tatuaj de prnia ncuviin hotrt.
Scuzai-m, ai vzut dou femei ieind mpreun din bar i asta v
deranjeaz? Nu neleg de ce v supr.
Bineneles c pricepeam, dar uneori trebuie s te prefaci.
Sookie! M strig Sam.
Domnilor, pot s v mai ofer ceva? Am ntrebat, din moment ce Sam
ncerca fr ndoial s m fac s-mi revin.
Acum, amndoi se uitau ciudat la mine, pentru c intuiser corect c nu
eram tocmai un suporter al programului lor.
Cred c suntem gata de plecare, zise Tatuaj de Prnia, spernd c
voi fi pedepsit pentru c alungam clienii care pltesc. Ne poi da nota?
Aveam nota lor pregtit i am pus-o pe mas, ntre ei. Amndoi se uitar
la ea, trntir o hrtie de zece peste i se ridicar de pe scaune.
M ntorc imediat cu restul, am spus.
Nu e nevoie, zise Pr Castaniu, dei tonul i era acru i nu prea
ncntat de serviciile mele.
Ticloilor, am bombnit, i m-am dus la casa de la bar.
Sam zise:
Sookie, trebuie s te abii.
Am fost att de surprins, nct m-am holbat la Sam. Eram amndoi n
spatele barului, iar Sam amesteca o vodc collins11. Sam continu n oapt,
pstrndu-i privirea aintit asupra minilor:
Trebuie s-i serveti ca pe toi ceilali.
Nu se ntmpla prea des ca Sam s m trateze ca pe un angajat oarecare
i nu ca pe un asociat de ncredere. M-a durut; cu att mai mult, cu ct mi-am
dat seama c avea dreptate. Dei fusesem n aparen politicoas, le-a fi (i

aa ar fi trebuit) nghiit ultimele remarci fr nici un comentariu, dac nu ar fi


avut tricourile cu FS. Merlotte's nu era afacerea mea. Era a lui Sam. Dac
clienii nu se mai ntorceau, ar fi suferit consecinele. n cele din urm, dac ar
fi trebuit s concedieze chelneriele, a fi plecat i eu.
mi pare ru, am zis, dei nu-mi era uor s o spun.
I-am zmbit lui Sam i m-am dus s fac un tur inutil al meselor, unul
care probabil c trecuse linia dintre atent i enervant. Dar, dac m-a fi dus
la toaleta angajailor sau la cea pentru clientela feminin, a fi sfrit plngnd,
pentru c m durea c fusesem admonestat i m durea c greisem; dar cel
mai tare m durea c fusesem pus la locul meu.
Cnd am nchis n acea sear, am plecat ct de repede i ct de discret
am putut. tiam c trebuie s depesc faptul c fusesem rnit, dar preferam
s m vindec acas la mine. Nu voiam s discut cu Sam, sau cu oricine
altcineva, dac tot veni vorba. Holly se uita la mine cu mult prea mult
curiozitate.
Aa c am nit afar spre parcare cu geanta i cu orul nc pe mine.
Tray sttea sprijinit de maina mea. Am tresrit nainte s m pot abine.
Te-ai speriat? M ntreb.
Nu, m-am suprat, am rspuns. Ce faci aici?
Te conduc acas, zise. E Amelia acolo?
Nu, a plecat la o ntlnire.
Atunci, categoric, verific casa, spuse uriaul i se urc n camioneta
sa, ca s m urmeze ctre Hummingbird Road.
Nu gseam nici un motiv pentru care s-l refuz. De fapt, m fcea s m
simt bine faptul c aveam pe cineva cu mine, cineva n care aveam destul
ncredere.
Casa mea era cum o lsasem, sau, mai degrab, cum o lsase Amelia.
Luminile de siguran de afar se aprinser automat, iar ea lsase aprinse
lumina de deasupra chiuvetei din buctrie i pe cea de pe veranda din spate.
Cu cheile n mn, am pornit ctre ua buctriei.
Mna uria a lui Tray m apuc de bra cnd am nceput s aps pe
clan.
Nu e nimeni aici, am spus, verificnd n felul meu. i e pzit de vraja
Ameliei.
Stai aici ct arunc o privire, zise blnd.
Am fost de acord i l-am lsat s intre. Dup cteva secunde de pauz,
deschise ua ca s-mi spun c pot intra n buctrie. Eram gata s-l urmez
prin cas pentru restul cutrii, dar el spuse:
A vrea un pahar de cola, dac ai.

M contracarase perfect n ncercarea mea de a-l urmri, fcnd apel la


ospitalitatea mea. Bunica mea m-ar fi ars cu pliciul de mute dac nu-i ofeream
lui Tray o cola imediat.
Pn cnd se ntoarse el n buctrie i declar casa liber de intrui,
cola rece era ntr-un pahar pe mas, iar alturi un sendvi cu carne tocat. i
un ervet mpturit.
Fr nici un cuvnt, Tray se aez, i puse ervetul n poal i manc
sendviul i i bu cola. M-am aezat n faa lui, cu un pahar n fa.
Am auzit c tipul tu a disprut, zise Tray n timp ce-i tampona
buzele cu ervetul.
Am recunoscut.
Ce crezi c i s-a ntmplat? I-am explicat circumstanele.
Aa c nu mai am nici o veste de la el de atunci, am ncheiat.
Povestea asta suna aproape ca automat, ca i cum a fi nregistrat-o.
Asta e ru, spuse.
Cumva, aceast discuie linitit, lipsit de dramatism, despre un subiect
sensibil m fcu s m simt mai bine. Dup un minut de tcere ngndurat,
Tray zise:
Sper s-l gseti curnd.
Mulumesc. Sunt foarte ngrijorat de cum i merge.
Asta era puin spus.
Pi, mai bine plec i eu, spuse. Dac te sperii la noapte, sun-m. Pot
s ajung aici n zece minute. Nu e bine s fii singur aici, cu tot rzboiul sta
care ncepe.
Am avut n gnd o imagine a unor tancuri cobornd pe aleea mea.
Ct de ru crezi c poate fi? Am ntrebat.
Tatl meu mi-a spus c n rzboiul trecut, care a fost cnd tatl lui era
mic, haita din Shreveport s-a luptat cu cea din Monroe. Haita din Shreveport
avea pe atunci vreo patruzeci de membri, lund n calcul i jumtile.
Jumtile era termenul uzual pentru vrcolacii care deveneau lupi
pentru c fuseser mucai. Se puteau transforma ntr-un fel de om-lup,
neatingnd niciodat forma perfect de lup pe care vrcolacii nnscui o
credeau superioar.
Dar haita din Monroe avea i o mn de puti de colegiu n ea, aa c
ajungea i ea la patruzeci, patruzeci i cinci. La sfritul luptei, amndou
haitele erau reduse la jumtate.
M-am gndit la vrcolacii pe care-i cunoteam.
Sper c se va opri acum, am spus.
N-o s se ntmple asta, zise Tray, practic. Au simit gustul sngelui,
iar uciderea prietenei lui Alcide n loc s-l atace pe Alcide a fost un mod la de a

ncepe lupta. La fel i s ncerce s pun mna pe tine; asta doar a nrutit
lucrurile. Nu ai nici o pictur de snge de vrcolac. Eti prietena haitei. Asta
ar trebui s te fac de neatins, nu o int. Iar n dup-amiaza asta, Alcide a
gsit-o moart pe Christine Larrabee.
Am fost din nou ocat. Christine Larrabee era fusese vduva unuia
dintre fotii lideri ai haitei. Avea o poziie privilegiat n comunitatea
vrcolacilor, i-l acceptase cu destul reticen pe Jackson Herveaux pe post de
lider al haitei. Acum i primise rsplata cu ntrziere.
Nu vneaz nici un brbat? Am reuit n cele din urm s ntreb.
Pe faa lui Tray se citea dispreul.
Noo, zise vrcolacul. Singurul fel n care neleg eu treaba asta este c
Furnan vrea s-l scoat pe Alcide din srite. Vrea ca toat lumea s fie pe
muchie de cuit n timp ce el st relaxat i fr grij. Aproape c a ajuns unde a
vrut. ntre durere i insult, Alcide o s neasc exact ca din puc. Ar fi bine
s fie mai degrab ca din puca unui lunetist.
Nu e strategia lui Furnan cu adevrat Neobinuit?
Ba da, zise Tray apsat. Nu tiu ce l-a apucat. Aparent, nu vrea s-l
nfrunte pe Alcide ntr-o lupt personal. Nu vrea doar s-l nving pe Alcide.
Intenioneaz s-l omoare pe Alcide i pe toi oamenii acestuia, din cte mi dau
eu seama. Civa dintre vrcolaci, cei cu copii mici, deja s-au repliat ctre el.
Sunt prea speriai de ce le-ar putea face copiilor dup atacurile asupra femeilor.
Vrcolacul se ridic.
Mulumesc pentru mncare. Trebuie s m duc s-mi hrnesc cinii.
ncuie bine n urma mea, m-ai auzit? i unde i-e mobilul?
I l-am ntins, i, cu nite micri extrem de delicate pentru nite mini
att de mari, Tray salv numrul su de mobil n agenda mea. Apoi plec,
fcndu-mi un semn relaxat de la revedere. Avea o cas mic i ngrijit lng
atelierul de reparaii i eram cu adevrat uurat s aflu c estimase cltoria
sa de acolo pn aici la doar zece minute. Am ncuiat ua n urma lui, apoi am
verificat ferestrele de la buctrie. Bineneles, Amelia lsase una din ele
deschis la un moment dat, dup-amiaza. Dup aceast descoperire, m-am
simit obligat s verific fiecare fereastr din cas, chiar i pe cele de la etaj.
Dup ce am fcut asta i m-am simit pe ct de sigur se putea, am
pornit televizorul i m-am aezat n faa lui, fr s vd cu adevrat ceea ce se
ntmpla pe ecran. Aveam o mulime de lucruri la care s m gndesc.
Cu luni n urm, mersesem la concursul pentru liderul haitei, la cererea
lui Alcide, ca s fiu atent dac nu se trieaz. Am avut ghinion c prezena
mea a fost observat, iar descoperirea mea c Furnan trieaz a fost fcut
public. Mi-am dat seama c fusesem atras n aceast lupt, care nu era a

mea. De fapt, dac trag linie, faptul c-l cunoteam pe Alcide nu-mi adusese
dect necazuri.
Am fost aproape uurat s simt cum se adun furia la aceast
nedreptate, dar jumtatea mea mai bun m ndemn s o nbu n fa. Nu
era vina lui Alcide c Debbie Pelt fusese o jigodie uciga, i nu era vina lui
Alcide c Patrick Furnan se hotrse s trieze n timpul ntrecerii. La fel,
Alcide nu era responsabil pentru setea de snge a lui Furnan i pentru modul
ciudat de a-i consolida haita. M-am ntrebat dac felul su de a se comporta
aducea mcar pe departe cu stilul unui lup.
Mi-am imaginat c era doar stilul Patrick Furnan. Sun telefonul, iar eu
am srit n sus de un kilometru.
Alo? Am spus, suprat c nu puteam s-mi ascund sperietura care se
reflecta n voce
M-a sunat vrcolacul Herveaux, zise Eric. Confirm c este n rzboi
cu liderul haitei sale.
Bine, am zis. Aveai nevoie de confirmare de la Alcide? Mesajul meu nu
era suficient?
M-am gndit la o alternativ a teoriei c ai fost atacat ca o lovitur
mpotriva lui Alcide. Sunt sigur c Niall trebuie s fi menionat c are inamici.
Ce?
M-am ntrebat dac unul dintre inamicii ia nu a acionat foarte rapid.
Dac vrcolacii au spioni, la fel pot avea i znele.
Am cntrit asta:
Aa c, pentru c a vrut s se ntlneasc cu mine, aproape c mi-a
provocat moartea.
Dar a avut nelepciunea s-mi cear s te escortez pn i de la
Shreveport.
Deci mi-a salvat viaa, dei mi-a pus-o n pericol.
Tcere.
De fapt, am spus pind pe un teren emoional mai sigur, mi-ai salvat
viaa i i sunt recunosctoare.
Aproape c m-am ateptat ca Eric s m ntrebe ct de recunosctoare
eram, s fac aluzie la srut Dar cu toate astea nu spuse nimic.
Chiar cnd eram pe cale s debitez o prostie ca s rup tcerea, vampirul
zise:
O s intervin n rzboiul vrcolacilor ca s-i apr interesele. Sau s te
apr pe tine.
Era rndul meu pentru un moment de tcere.
n ordine, am zis ncet.

Dac apar necazuri, dac ncearc s te implice i mai mult, sun-m


imediat, mi zise Eric. Cred c asasinul chiar a fost trimis de liderul haitei. Cu
siguran era un vrcolac.
Unii dintre oamenii lui Alcide au recunoscut descrierea. Tipul, Lucky
nu-tiu-cum, tocmai fusese angajat de ctre Furnan ca mecanic.
Ciudat c i-a ncredinat o astfel de treab cuiva pe care abia-l
cunotea.
Dac tipul a fost att de ghinionist. Eric chiar pufni. Apoi zise:
Nu o s mai vorbesc cu Niall despre asta. Bineneles, i-am spus ce s-a
ntmplat.
Am avut un moment de durere ridicol, pentru c Niall nu s-a grbit smi fie alturi sau s sune i s m ntrebe dac eram bine. l ntlnisem doar o
dat i acum nu se purta ca infirmiera mea.
Bine, Eric, mulumesc, am spus i am nchis n timp ce el i lua la
revedere.
Ar fi trebuit s-l ntreb din nou despre banii mei, dar eram prea lipsit de
chef; pe lng asta, nu era problema lui Eric.
Am fost agitat tot timpul ct m-am pregtit s m bag n pat, dar nu se
mai ntmpl nimic care s m fac i mai agitat. Mi-am amintit de aproape
cincizeci de ori c Amelia protejase casa. Protecia avea s funcioneze
indiferent dac ea era sau nu acas.
Aveam nite ncuietori bune la u.
Eram obosit.
n cele din urm, am adormit, dar m-am trezit de mai multe ori,
ascultnd dac nu aprea vreun asasin.
Capitolul 8
n dimineaa urmtoare, m-am trezit cu ochii umflai. Eram ameit i
m durea capul. Aveam ceva ce semna cu o mahmureal emoional. Ceva
trebuia s se schimbe. Nu mai puteam petrece nc o noapte ca asta. M-am
ntrebat dac ar fi trebuit s-l sun pe Alcide i s vd dac se pregtea de lupt.
Poate m primeau i pe mine? Dar chiar i numai ideea de a avea de-a face cu
asta m nfuria.
Nu am putut mpiedica un gnd s-mi treac prin minte: Dac Quinn ar
fi fost aici, a fi putut sta n propria-mi cas fr fric. i, pentru o clip, nu
am fost doar ngrijorat pentru prietenul meu rnit i disprut, am fost
furioas pe el.
Eram montat s fiu furioas pe cineva. Simeam prea mult emoie
mprtiat prin preajm.
Ei bine, sta era nceputul unei zile foarte speciale, nu-i aa?

Nici urm de Amelia. Presupun c i-a petrecut noaptea cu Pam. Nu


aveam nici o problem dac ele aveau o relaie. Voiam pur i simplu ca Amelia
s fie prin preajm pentru c m simeam singur i speriat. Absena ei lsa o
pat alb n peisajul meu.
Mcar aerul era mai rece n dimineaa asta. Se simea clar c se apropia
toamna, era chiar aici ateptnd s se ridice din pmnt i s-i cear
drepturile asupra frunzelor i ierbii i florilor. Mi-am pus un pulover peste
cmaa de noapte i am ieit pe veranda din fa s-mi beau prima can de
cafea. Am ascultat un timp psrile; nu erau la fel de glgioase ca primvara,
dar cntecele i discuiile lor mi-au dat de tire c, n acea diminea, n pdure
nu se ntmpla nimic neobinuit. Mi-am terminat cafeaua i am ncercat s-mi
planific ziua, dar m tot loveam de un blocaj mental. E greu s faci planuri
dac bnuieti c e cineva care ncearc s te omoare. Dac m-a fi putut
desprinde se problema posibilei mele mori iminente, trebuia s dau cu
aspiratorul jos, s bag nite rufe la splat i s merg la bibliotec. Dac
supravieuiam acestor sarcini, trebuia s m duc la munc.
M-am ntrebat unde era Quinn.
M-am ntrebat cnd o s am din nou veti de la strbunicul meu.
M-am ntrebat dac peste noapte au mai murit cumva vrcolaci.
M-am ntrebat cnd avea s-mi sune telefonul.
Din moment ce nimic nu s-a ntmplat pe veranda mea, m-am trt
nuntru i mi-am vzut de rutina matinal. Cnd m-am privit n oglind, mi-a
prut ru c am fcut-o. Nu artam odihnit i proaspt. Artam ca o
persoan ngrijorat, care nu dormise deloc. Am aplicat nite anticearcn sub
ochi i am folosit mai mult fard de pleoape i de obraz ca faa mea s prind
puin culoare. Apoi am decis c art ca un clown i am ters cea mai mare
parte a fardului. Dup ce l-am hrnit pe Bob i l-am certat pentru pisoi, am
verificat din nou toate ncuietorile i m-am urcat n main ca s m duc la
bibliotec.
Biblioteca Districtului Renard, filiala din Bon Temps, nu e o cldire mare.
Bibliotecara noastr a absolvit Louisiana Tech, n Rouston, i este o tip tare,
care se apropie de patruzeci de ani, pe nume Barbara Beck. Soul ei, Alcee, este
detectiv n poliia din Bon Temps, i sper cu adevrat c Barbara nu tie cu ce
se ocup. Alcee Beck este un om dur, care face lucruri bune Uneori. Face i
rele. Alcee a avut noroc cnd a convins-o pe Barbara s se mrite cu el, iar el
tie asta.
Barbara este singura angajat cu norm ntreag a filialei bibliotecii i nu
am fost surprins s o gsesc singur cnd am deschis ua masiv. Aranja
crile n rafturi. Barbara era mbrcat n ceea ce consideram a fi ic

confortabil, asta nsemnnd c alegea tricotaje n culori strlucitoare i pantofi


asortai. i plceau i bijuteriile masive, ndrznee.
Buna dimineaa, Sookie, zise, zmbindu-mi.
Barbara, am spus i eu ncercnd s-i ntorc zmbetul.
Observ c nu sunt n apele mele, dar i pstr gndurile pentru ea. Nu
chiar, bineneles, din moment ce am mica mea problem, dar nu spuse nimic
cu voce tare. Am pus crile pe care le napoiam pe biroul care trebuia i am
nceput s m uit la rafturile cu noile apariii. Multe dintre ele erau variaii pe
tema ajut-te singur. innd cont de ct de populare sunt aceste cri i de
ct de des sunt mprumutate, toat lumea din Bon Temps ar fi trebuit s fie
perfect pn acum.
Am luat dou romane noi de dragoste, vreo dou poliiste i chiar i o
carte science-fiction, din care eu citesc rar. (Cred c m-am gndit c realitatea
mea e mai nebun dect orice i-ar putea trece prin minte unui scriitor de
science-fiction.) n timp ce m uitam la supracoperta unei cri scrise de un
autor de care nu citisem nimic, am auzit o bufnitur n fundal i am tiut c a
intrat cineva pe ua din spate a bibliotecii. Nu am dat atenie; unele persoane
foloseau n mod obinuit ua din spate.
Barbara scoase un sunet stins i am ridicat privirea. Brbatul din spatele
ei era uria, cel puin un metru nouzeci i apte, i subire ca o lam. Avea un
cuit uria, i-l inea la gtul Barbarei. Pentru o clip, am crezut c era un ho
i m-am ntrebat la ce s-o fi gndit cnd i-a venit ideea s jefuiasc o bibliotec.
Pentru banii din taxa pe returnrile ntrziate?
S nu ipi, uier printre dinii lungi i ascuii. Am ngheat. Barbara
depise deja starea de fric.
Era mai mult dect terorizat. Dar mai puteam auzi nc o minte activ
n cldire.
Altcineva venea foarte tcut pe ua din spate.
Detectivul Beck te omoar dac-i faci vreun ru soiei sale, am rostit
foarte tare.
i am adugat, foarte sigur pe mine:
Poi s-i iei adio.
Nu tiu cine-i sta i nici nu-mi pas, ripost brbatul cel nalt.
Mai bine i-ar psa, nenorocitule, zise Alcee Beck care ajunsese, tcut,
n spatele lui.
Puse arma la ceafa brbatului.
Acum, d-i drumul soiei mele i arunc imediat cuitul.
Dar Dini Ascuii nu era gata s fac asta. Se rsuci pe clcie, o
mpinse pe Barbara spre Alcee, i fugi spre mine cu arma ridicat.

Am aruncat spre el un roman de Nora Roberts, cartonat, i l-am nimerit


exact n cap. Am ntins piciorul. Orbit de impactul cu cartea, Dini Ascuii se
mpiedic de piciorul meu, exact cum sperasem.
A czut n propriul lui cuit, ceea ce nu plnuisem.
Biblioteca se cufund brusc n tcere, mai auzindu-se doar respiraia
sacadat a Barbarei. Alcee Beck i cu mine ne holbarm la balta de snge care
se ntindea sub brbat.
Aoleo! Am zis.
La naiba, zise Alcee Beck. Unde ai nvat s arunci aa, Sookie
Stackhouse?
Softball, am rspuns, ceea ce era adevrul adevrat.
Dup cum v putei imagina, am ntrziat la munc n dup-amiaza
aceea. Eram chiar mai obosit dect fusesem iniial, dar m gndeam c era
posibil s supravieuiesc zilei. Pn acum, de dou ori consecutiv soarta
intervenise ca s previn asasinarea mea. Bnuiam c Dini Ascuii fusese
trimis ca s m ucid i ratase, exact cum a fcut-o i falsul poliist de pe
autostrad. Poate norocul meu nu avea s reziste i a treia oar; dar exista o
ans s se ntmple i asta. Care erau ansele ca un alt vampir s ncaseze un
glon pentru mine, sau, accidental, Alcee Beck s treac s lase prnzul soiei
sale care-l uitase acas pe masa din buctrie? Foarte mici, nu-i aa? Dar le
avusesem de fiecare dat.
Indiferent ce credea poliia n mod oficial (din moment ce nu-l cunoteam
pe tip, i nimeni nu putea spune asta i o apucase pe Barbara, nu pe mine),
Alcee Beck m luase acum la ochi. Se pricepea de minune s interpreteze
circumstanele, i vzuse c Dini Ascuii era concentrat asupra mea. Barbara
fusese doar un mod de a-mi atrage atenia. Alcee nu m va ierta niciodat
pentru asta, chiar dac nu fusese vina mea. n plus, am aruncat acea carte cu
suspect de mult for i ndemnare.
n locul lui probabil i eu a fi simit la fel.
Aa c acum eram la Merlotte's fcnd toate micrile la modul obosit,
ntrebndu-m unde s m duc i ce s fac, i de ce a nnebunit Patrick
Furnan. i de unde apruser toi aceti strini? Nu-l tiam pe vrcolacul care
drmase ua Mariei-Star. Eric fusese mpucat de un tip care lucra la
magazinul lui Patrick Furnan de doar cteva zile. Nu-l mai vzusem nainte pe
Dini Ascuii, i era genul pe care nu-l uii uor.
ntreaga situaie nu avea nici un sens.
Brusc, mi-a venit o idee. L-am ntrebat pe Sam dac puteam da un
telefon din moment ce toate mesele mele erau linitite, iar el a acceptat, desigur.
mi aruncase toat seara acele priviri scurte, priviri care nsemnau c avea s
m ncoleasc i s stea de vorb cu mine n curnd, dar acum aveam un

moment de respiro. Aa c m-am dus n biroul lui Sam, am cutat n cartea de


telefon ca s aflu numrul lui Patrick Furnan, i l-am sunat.
Alo?
Am recunoscut vocea.
Patrick Furnan? Am ntrebat doar ca s fiu sigur.:
La telefon.
De ce ncerci s m omori?
Ce? Cine e?
Oh, las-o balt. Sunt Sookie Stackhouse. De ce faci asta?
Urm o pauz lung.
ncerci s m prinzi n capcan? ntreb.
Cum? Crezi c nregistrez convorbirea? Vreau s tiu de ce. Nu i-am
fcut nimic. Nici mcar nu ies cu Alcide. Dar tu ncerci s m dai la o parte ca
i cum a fi puternic. Ai ucis-o pe biata Maria-Star. Ai omort-o pe Christine
Larrabee. Ce nseamn asta? Eu nu sunt important.
Patrick Furnan rosti rar:
Chiar crezi c eu sunt cel care face asta? S omor membrii de sex
feminin ai haitei? S ncerc s te omor pe tine?
Desigur.
Nu sunt eu. Am citit despre Maria-Star. Christine Larrabee este
moart?
Pru aproape nspimntat.
Da, am zis, iar vocea mea era la fel de nesigur ca i a lui. Iar cineva a
ncercat s m omoare de dou ori. Mi-e team c vreo persoan nevinovat va
fi prins la mijloc. i, bineneles, nu vreau s mor!
Furnan spuse:
Soia mea a disprut ieri. Vocea i era plin de durere i team. i
furie. Alcide a luat-o i jigodia aia are s plteasc.
Alcide nu ar face aa ceva, am ripostat. (M rog, eram destul de sigur
c Alcide nu ar face aa ceva.) Spui c nu ai ordonat atacurile mpotriva MarieiStar i a Christinei? i nici a mea?
Nu, de ce m-a lua de femei? Nu vrem niciodat s omoram femele de
vrcolac pursnge. Cu excepia, poate, a Amandei, adug, lipsit de tact
Furnan. Dac a vrea s omoram pe cineva, ar fi oricum brbai.
Cred c tu i cu Alcide ar trebui s avei o discuie. Nu el a luat-o pe
soia ta. El crede c ai nnebunit i ataci femei.
Urm o tcere lung. Furnan zise:
Cred c ai dreptate referitor la discuie, cu condiia s nu fi inventat
ntreaga poveste ca s m atragi ntr-un loc unde Alcide s m poat omor.
Eu vreau doar s triesc i s apuc sptmna viitoare.

O s fiu de acord s m ntlnesc cu Alcide, dac vei fi i tu de fa i


dac juri s ne spui fiecruia ce gndete cellalt. Eti prietena haitei, a ntregii
haite. Ne poi ajuta acum.
Patrick Furnan era att de disperat s-i gseasc soia, nct era dispus
s cread n mine.
M-am gndit la crimele care avuseser deja loc. M-am gndit la ce se
putea ntmpla n continuare, la pericolul n care se afla viaa mea. M-am
ntrebat ce naiba se petrecea.
O s-o fac, dac tu i Alcide vei fi nenarmai, am zis. Dac ceea ce
bnuiesc este adevrat, atunci avei un inamic comun care ncearc s v fac
s v omori ntre voi.
Dac ticlosul cu pr negru o s fie de acord, ncercm, zise Furnan.
Dac Alcide a luat-o pe soia mea, s nu-i fi clintit nici un fir de pr, i mai bine
s o aduc cu el, sau jur pe Dumnezeu c-l fac praf.
Am neles. O s m asigur c i el a neles. Te contactm noi, am
promis i am sperat din tot sufletul c spusesem adevrul.
Capitolul 9
Ura miezul aceleiai nopi, iar eu stteam gata s ies n ntmpinarea
pericolului. i totul se ntmpla doar din vina mea. Cu o serie rapid de
telefoane, Alcide i Furnan au stabilit unde s se ntlneasc. Mi-i imaginasem
stnd fa n fa la o mas, cu locotenenii n spatele lor, i lmurind ntreaga
situaie. Doamna Furnan avea s apar, iar cuplul va fi reunit. Toat lumea
avea s fie mulumit, sau mcar mai puin ostil. Fr ca eu s fiu prin
preajm.
i cu toate acestea, m aflam la un centru de afaceri n Shreveport,
acelai unde se inuse i ntrecerea pentru liderul haitei. Mcar l aveam pe
Sam cu mine. Era ntuneric i rece, iar vntul mi flutura pletele pe umeri. M
mutam de pe un picior pe altul, nerbdtoare s terminm. Dei nu era la fel
de nervos ca mine, mi ddeam seama c i Sam simea la fel.
Era vina mea c se afla aici. Cnd a devenit prea curios n legtur cu
ceea ce se punea la cale ntre vrcolaci, a trebuit s-i spun. n fond, dac venea
cineva la Merlotte's i ncerca s m mpute, Sam merita mcar s tie de ce
are barul plin de guri. M-am certat zdravn cu el cnd mi-a spus c vine cu
mine, dar iat-ne pe amndoi aici.
Poate m mint singur. Poate voiam, pur i simplu, un prieten alturi de
mine, cineva categoric de partea mea. Poate eram doar speriat. De fapt, nici
un poate.
Noaptea era rece i amndoi purtam jachete impermeabile, cu glug. Nu
c am fi avut nevoie de glug, dar, dac se fcea mai frig, era posibil s ne
bucurm c le avem. Centrul de afaceri se ntindea n jurul nostru ntr-o tcere

trist. Ne aflam n zona docurilor de ncrcare ale unei firme care primise
ncrcturi uriae din ceva. Uile mari din metal, care se acionau pe vertical,
ridicndu-se i cobornd, i pe unde intraser camioanele pentru a fi ncrcate,
artau ca nite ochi mari i strlucitori n btaia lmpilor de siguran rmase
aprinse.
De fapt, erau o mulime de ochi mari i strlucitori prin preajm n seara
asta. Rechinii i Rachetele12 negociau. Vai, scuzai, vrcolacii Furnan i
vrcolacii Herveaux. Cele dou faciuni ale haitei puteau ajunge la o nelegere,
sau Nu. i chiar la mijloc se aflau Sam Teriantropul i Sookie Telepata.
Cnd am simit pulsaia intens, roie, a creierelor vrcolacilor
apropiindu-se att de la nord, ct i de la sud, m-am ntors ctre Sam i i-am
spus din tot sufletul:
Nu ar fi trebuit s te las s vii cu mine. Nu ar fi trebuit s deschid
gura.
i-ai fcut obiceiul s nu-mi spui multe lucruri, Sookie. Vreau s-mi
povesteti mereu ce i se ntmpl. Mai ales dac exist vreun pericol.
Prul blond-rocat al lui Sam i flutur n jurul capului, n btaia uoarei
brize care sufla printre cldiri. Am simit c era mai puternic ca niciodat. Sam
este un fel rar de teriantrop adevrat. Se poate transforma n orice animal vrea.
Prefer forma unui cine pentru c acesta este familiar i prietenos, iar oamenii
nu-l mpuc prea des. Am privit n ochii si albatri i am zrit slbticia n ei.
Sunt aici, zise ridicnd nasul n vnt.
Apoi, cele dou grupuri se aflau la trei metri de o parte i de alta noastr,
i era momentul s ne concentrm.
Am recunoscut feele ctorva dintre lupii lui Furnan, care erau mai
numeroi. Cal Myers, detectivul, era printre ei. Furnan avea nevoie de ceva
tupeu ca s-l aduc pe Cal cu el cnd i declara nevinovia. Am recunoscut-o
i pe adolescenta pe care Furnan o luase ca parte a celebrrii victoriei sale,
dup nfrngerea lui Jackson Herveaux. n seara asta arta cu un milion de ani
mai n vrst.
Grupul lui Alcide o includea pe Amanda cea cu prul armiu, care m
salut cu o nclinare a capului, cu o figur serioas, i civa vrcolaci pe care-i
vzusem la Prul Cinelui n seara n care Quinn i cu mine vizitaserm barul.
Fata slbnoag care purtase bustiera de piele roie n acea sear sttea chiar
n spatele lui Alcide, i era n acelai timp foarte excitat i profund
nspimntat. Spre surprinderea mea, Dawson era i el prezent. Nu era chiar
lupul singuratic, aa cum se descrisese.
Alcide i Furnan se ndeprtar de haitele lor.
Aa fusese stabilit pentru negociere, sau mas rotund, sau cum vrei si spunei: eu aveam s stau ntre Furnan i Alcide. Fiecare vrcolac lider m va

apuca de o mn. Eu aveam s fiu umanul detector de minciuni, n timp ce ei


vorbeau. Jurasem s spun fiecruia dintre ei dac cellalt minte, sau mcar
aveam s fac tot posibilul. Puteam citi minile, dar acestea pot fi neltoare i
mincinoase, sau doar greu de citit. Nu fcusem niciodat ceva asemntor i
m-am rugat ca abilitatea mea s fie foarte precis n seara asta i s o folosesc
cu nelepciune, ca s pot pune capt pierderilor de viei.
Alcide se apropie hotrt de mine, cu o expresie aspr n strlucirea
ochilor. Pentru prima dat am remarcat c arta mai slab i mai btrn. Avea
ceva fire albe n prul negru, fire care nu fuseser acolo pe vremea cnd tatl
su tria. Nici Patrick Furnan nu arta bine. Avusese ntotdeauna o tendin
spre rotunjire i acum arta ca i cum ar fi luat vreo apte-zece kilograme
bune. S fie lider al haitei nu s-a dovedit benefic pentru el. Iar ocul rpirii
soiei sale lsase urme adnci pe chipul su.
Am fcut ceva ce nu credeam c voi face vreodat. Am ntins mna
dreapt ctre el. A apucat-o i fluxul ideilor sale trecu prin mine imediat. Chiar
i creierul su complicat de vrcolac era uor de citit pentru c era att de
concentrat. Am ntins mna stng spre Alcide, iar el o apuc prea strns.
Pentru un lung minut, m-am simit pur i simplu inundat. Apoi, cu un efort
uria, i-am canalizat pe un flux, astfel nct s nu fiu copleit. Putea fi uor
pentru ei s mint cu voce tare, dar nu e la fel de uor s mini i n propria ta
minte. Nu constant. Am nchis ochii. Datul cu banul i conferise lui Alcide
dreptul primei ntrebri.
Patrick, de ce mi-ai ucis femeia? Cuvintele sunau ca i cum ar fi lsat
urme adnci n gtul lui Alcide. Era un vrcolac pursnge i se arta pe ct de
amabil poate fi un vrcolac.
Nu am ordonat nici unuia dintre oamenii mei s ucid unul de-al tu,
rspunse Patrick Furnan.
Prea att de obosit c abia mai putea sta n picioare, iar gndurile sale
se comportau la fel: ncet, slbite, lund-o pe o cale pe care o trasase el n
minte. Era mai uor de citit dect Alcide. Credea n ceea ce spunea.
Alcide ascult cu mult atenie, i zise apoi:
Ai spus cuiva care nu face parte din haita ta s le ucid pe Maria-Star
i pe Sookie i pe doamna Larrabee?
Nu am dat niciodat ordin ca vreunul dintre voi s fie ucis, rspunse
Furnan.
Crede ce spune, am zis.
Din nefericire, Furnan nu avea s tac din gur.
Te ursc, zise, la fel de obosit ca i mai nainte. A fi fericit dac te-ar
lovi un camion. Dar nu am ucis pe nimeni.
Crede i asta, am spus, poate puin cam sec. Alcide ntreb:

Cum poi pretinde c eti nevinovat cnd Cal Myers e n haita ta? A
njunghiat-o mortal pe Maria-Star.
Furnan pru confuz.
Cal nu a fost acolo, zise.
Crede ce spune, i-am zis lui Alcide. M-am ntors cu faa spre Furnan.
Cal a fost acolo i a omort-o pe Maria-Star. Dei m strduiam s numi pierd concentrarea, am auzit oapte pornind n jurul lui Cal Myers, am
vzut cum restul vrcolacilor pleac de lng el. Era rndul lui Furnan s pun
ntrebri.
Soia mea, zise, i vocea i se frnse. De ce ea?
Nu am luat-o pe Libby, spuse Alcide. Nu a rpi niciodat o femeie, mai
ales una vrcolac cu pui. Nu a ordona nici altcuiva s o fac.
Credea asta.
Alcide nu a fcut-o i nici nu a ordonat altcuiva s o fac.
Dar Alcide l ura feroce pe Patrick Furnan. Furnan nu avusese nevoie s-l
omoare pe Jackson Herveaux n punctul culminant al competiiei, dar o fcuse.
Mai bine s-i ncepi domnia cu eliminarea rivalului. Jackson nu s-ar fi supus
niciodat, i ar fi fost ani buni un spin n coast. Primeam gnduri din ambele
pri, frnturi de idei att de puternice c-mi ardeau creierul, astfel c am
spus:
Calmai-v, amndoi.
L-am putut simi pe Sam n spatele meu, cldura sa, atingerea minii
sale i i-am cerut i lui:
Sam, nu m atinge, bine? nelese i se ddu la o parte.
Niciunul dintre voi nu a omort pe nimeni dintre cei care au murit. i
niciunul dintre voi nu a ordonat asta. Cel puin din cte-mi dau eu seama.
Alcide interveni:
D-ni-l pe Cal Myers s-l interogm.
i atunci unde e soia mea? Mri Furnan.
E moart i-ngropat, se auzi o voce clar. Iar eu sunt gata s-i iau
locul. Cal e al meu.
Cu toii am privit n sus, pentru c vocea venise dinspre acoperiul plat
al cldirii. Acolo, sus, stteau patru vrcolaci, iar femeia brunet care vorbise
era cea mai aproape de margine. Avea simul spectacolului. Trebuie s
recunosc. Femeile-vrcolac au putere i statut, dar nu sunt efi de hait
Niciodat. Aceast femeie era clar mare i tare, dei avea probabil doar un
metru cincizeci i cinci. Se pregtise s se transforme, adic era dezbrcat.
Sau poate voia doar ca Alcide i Furnan s vad ce ar putea primi. i anume,
mult att cantitativ, ct i calitativ.
Priscilla, zise Furnan.

Mi s-a prut un nume att de nepotrivit pentru un vrcolac, nct chiar


m-am trezit zmbind, ceea ce era o idee rea n situaia dat.
Nu, am rspuns eu n locul lui.
Mintea mea naviga printre gndurile pe care le puteam citi i se ag de
o ameninare n particular.
Furnan, Cal e creaia ei, am spus. Te-a trdat.
M-am gndit c dac aleg cteva ticloase importante, voi doi o s v
omori reciproc, mrturisi Priscilla. Pcat c nu a mers.
Cine-i asta? l ntreb din nou Alcide pe Furnan.
Este partenera lui Arthur Hebert, un lider de hait din Districtul St.
Catherine.
St. Catherine era mult n sud, chiar la est de New Orleans. Fusese grav
afectat de Katrina.
Arthur a murit. Nu mai avem cas, spuse Priscilla Hebert. O vrem pe a
voastr.
Ei, asta era destul de clar.
Cal, de ce ai fcut asta? i ntreb Furnan adjunctul.
Cal ar fi trebuit s se urce pe acoperi ct mai putea. Vrcolacii Furnan
i vrcolacii Herveaux fcuser un cerc n jurul lui.
Cal e fratele meu, strig Priscilla. S nu v atingei de vreun fir de pr
din capul lui.
Se simea acum o not de disperare n vocea ei, not pe care nu o mai
sesizasem pn atunci. Cal privi n sus, la sora lui, nemulumit. i dduse
seama n ce necaz se afla i eram destul de sigur c i dorea ca ea s tac.
Acesta avea s fie ultimul su gnd.
Braul lui Furnan iei brusc din mnec, acoperit cu pr. Cu o for
uria, se repezi la fostul su acolit i-i scoase maele. Mna cu gheare a lui
Alcide i zbur partea din spate a capului, n timp ce trdtorul czu la podea.
Sngele lui Cal ni spre mine descriind un arc. n spatele meu, Sam vibra de
la energia transformrii sale care era pe cale s se produc, provocat de
tensiunea, mirosul sngelui i scncetul meu involuntar.
Priscilla Hebert url de furie i durere. Cu o graie neomeneasc, sri de
pe acoperiul cldirii n parcare, urmat de oamenii ei de ncredere (lupii ei de
ncredere?).
Rzboiul ncepuse.
Sam i cu mine ne-am nimerit n mijlocul lupilor din Shreveport. Cnd
haita Priscillei ncepu s se apropie din toate prile, Sam zise:
O s m transform, Sookie.
Nu-mi ddeam seama la ce ar putea fi de folos un collie n aceast
situaie, dar am rspuns:

Bine, efu'.
mi zmbi oarecum strmb, dup care i smulse hainele i se aplec.
Peste tot n jurul nostru vrcolacii fceau la fel. Noaptea rece era plin de
zgomotul vscos, zgomotul unor lucruri dure care se mic printr-un lichid
gros, lipicios, care caracterizeaz transformarea din om n animal. Lupi uriai
se ndreptau i se scuturau peste tot n jurul meu; i-am recunoscut n forma lor
de lupi pe Alcide i Furnan. Am ncercat s numr lupii din haita noastr
reunit, dar ei se micau ntruna, poziionndu-se pentru btlia ce avea s
urmeze, i nu puteam cu nici un chip s-i numr.
M-am ntors ctre Sam ca s-l ating pentru ncurajare, dar m-am trezit
lng un leu.
Sam, am optit, iar el a scos un rget.
Toat lumea nghe o bun bucat de timp. La nceput, lupii din
Shreveport erau la fel de speriai ca lupii din St. Catherine, dar prur s-i
dea seama c Sam era de partea lor, i schellieli de ncntare rsunar
printre cldirile pustii.
Apoi ncepu lupta.
Sam ncerc s m apere din toate prile, ceea ce era imposibil, dar era o
ncercare galant. Ca o fiin uman nenarmat, m aflam practic complet
neajutorat n aceast lupt. Era un sentiment extrem de neplcut, de fapt, un
sentiment ngrozitor.
Reprezentam cel mai fragil lucru de la faa locului.
Sam era magnific. Labele sale uriae neau rapid, iar cnd loveau
vreun lup, acesta era pus la pmnt. M agitam n jurul lui ca un elf nebun,
ncercnd s nu-i stau n cale. Nu puteam urmri tot ceea ce se ntmpla.
Grupuri de lupi din St. Catherine se formau pentru a-i ataca pe Furnan, Alcide
i Sam, n timp ce peste tot n jurul nostru se duceau lupte corp la corp. Mi-am
dat seama c aceste grupuri fuseser nsrcinate cu nimicirea liderilor, i am
neles c se planificase totul n amnunt. Priscilla Hebert nu calculase i o
retragere rapid pentru fratele ei, dar asta nu o ncetinea deloc.
Nimeni nu prea s fie preocupat de mine, din moment ce nu
reprezentam o ameninare. Dar aveam toate ansele s fiu atacat de lupttorii
care-i dezveleau colii i s fiu la fel de grav rnit ca i cum a fi fost una
dintre inte. Priscilla, acum sub forma unui lup gri, voia s-l atace pe Sam.
Bnuiesc c dorea s demonstreze c are mai mult curaj dect oricine atacnd
cel mai mare i mai periculos animal. Dar Amanda muca din picioarele din
spate ale Priscillei n timp ce aceasta din urm i croia drum prin mbulzeal.
Priscilla rspunse ntorcnd capul ca s-i arate colii ctre lupul mai tnr.
Amanda se retrase, iar cnd Priscilla se ntoarse ca s-i reia naintarea,
Amanda ni ca s o mute din nou de picioare. Din moment ce muctura

Amandei era suficient de puternic pentru a sfrma oase, asta era mai mult
dect un simplu inconvenient, iar Priscilla se ntoarse cu totul spre ea. nainte
s pot mcar gndi Oh, nu, Priscilla o apuc pe Amanda cu flcile sale de fier
i-i rupse gtul.
n timp ce eu rmsesem s m holbez ngrozit, Priscilla ls s cad
corpul Amandei i se ntoarse ca s sar n spatele lui Sam. El se scutur
violent, dar ea i nfipsese colii n ceafa lui i nu se lsa.
Ceva n mine se rupse, la fel de clar ca i oasele Amandei. Mi-am pierdut
orice urm de instinct de conservare i am fcut un salt n aer, ca i cum i eu
a fi fost un lup. Ca s nu alunec de pe masa mictoare de animale, mi-am
nfipt minile n blana de pe gtul Priscillei, mi-am strns picioarele njurai
mijlocului ei i am ncolcit-o cu braele. Priscilla nu voia s-i dea dramul lui
Sam, aa c se scutura ntr-o parte i n cealalt ca s m dea jos. Dar eu m
agm de ea ca o maimu uciga.
n cele din urm, trebui s-i dea drumul lui Sam pentru a se lupta cu
mine. Am strns tot mai tare, iar ea ncerc s m mute, dar nu putea s se
ntoarc bine spre mine din moment ce eram n spatele ei. Era capabil s se
ntoarc suficient pentru a-mi zgria picioarele cu colii, dar nu m putea
apuca. Durerea abia se simea. Mi-am nteit i mai mult strnsoarea pn
cnd braele ncepur s m doar ca naiba. Dac a fi cedat orict de puin,
a fi ajuns lng Amanda.
Dei toate acestea se ntmplar att de repede nct era greu s-i crezi
ochilor, m simeam ca i cum ncercam s omor aceast creatur de o
venicie. Nu gndeam cu adevrat mori, mori, n mintea mea; eu doar voiam
ca ea s nu mai fac ceea ce fcea, iar ea nu ceda, fir-ar s fie. Atunci se auzi
un rget care-i sprgea timpanul, i dini uriai trecur la civa centimetri de
braele mele. Am neles c trebuie s dau dramul strnsorii, iar n momentul
n care minile mele se descletar, am czut de pe lup, rostogolindu-m pe
asfalt, ca s aterizez ntr-o grmad un metru mai ncolo.
Se auzi un fel de puf! i Claudine sttea deasupra mea. Purta un tricou
fr mneci i pantaloni de pijama, i era nepieptnat. Printre picioarele ei am
vzut leul desprinznd capul lupului cu o muctur, apoi scuipndu-l
dezgustat. Apoi se ntoarse ca s supravegheze parcarea, evalund celelalte
ameninri.
Unul dintre lupi sri la Claudine. Aceasta demonstra c era perfect
treaz. n timp ce animalul se afla nc n aer, minile sale l apucar de urechi.
l roti, folosind chiar ineria lui. Claudine arunc uriaul lup cu gestul unui
student care azvrle o cutie de bere, iar lupul se izbi cu zgomot de docul de
ncrcare, dup care nu se mai mic. Viteza atacului i rezultatul su erau
incredibile.

Claudine nu se mic din poziia sa, iar eu eram suficient de deteapt ca


s stau la locul meu. De fapt, eram epuizat, speriat, i puin murdar de
snge, dei numai stropii roii de pe piciorul meu preau s fie ai mei. O lupt
dureaz att de puin i, cu toate acestea, folosete resursele corpului cu o
vitez uimitoare. Cel puin aa se ntmpl cu oamenii. Claudine arta destul
de n form.
Vino-ncoace, rahat cu blan, urla ea nhnd cu ambele mini un
vrcolac care se strecura spre ea pe la spate.
Se rsuci fr s-i mite picioarele, o manevr care ar fi imposibil
pentru un corp omenesc muritor. Vrcolacul fu aruncat i primi exact acelai
tratament ca i tovarul su de hait. Din cte mi ddeam eu seama,
Claudine nici mcar nu respira greu. Ochii i preau mai larg deschii i mai
aleri dect de obicei, i-i inea corpul uor ghemuit, n mod clar gata de
aciune.
S-au mai auzit o mulime de urlete i ltrturi, i mrieli, i schellieli
de durere, i bufnituri la care nu aveam curajul s m gndesc ce nseamn.
Dar dup, probabil, nc vreo cinci minute de lupt, zgomotul se stinse.
Claudine nici mcar nu arunc vreo privire n jos spre mine n tot acest
timp, deoarece era concentrat s m apere. Cnd se uit, mi fcu cu ochiul.
Deci artam destul de ru.
Am ntrziat, zise, trgndu-i picioarele n aa fel nct acum sttea
lng mine.
Se apropie mai mult, iar eu am apucat-o de mn. Ct ai clipi, eram pe
picioarele mele. Am mbriat-o. Nu numai c voiam s o fac, simeam chiar
aceast nevoie. Claudine mirosea ntotdeauna att de bine, iar corpul ei era n
mod curios mai ferm la atingere dect cel omenesc. Prea fericit s m
mbrieze i ea, i am stat agate una de cealalt cteva clipe, n timp ce eu
mi recptm echilibrul.
Apoi am ridicat capul s privesc njur, temndu-m de ceea ce aveam s
vd. Cei czui zceau n grmezi de blan n jurul nostru. Petele ntunecate de
pe asfalt nu erau de ulei. Ici i colo, cte un lup murdar adulmeca printre
cadavre cutnd pe cineva anume. Leul era aezat la vreun metru mai ncolo,
gfind. Blana i era ptat cu snge. Avea o ran deschis la umr, cea
provocat de Priscilla. Se mai vedea o muctur pe spate.
Nu tiam ce s fac mai nti.
Mulumesc, Claudine, am spus i am srutat-o pe obraz.
Nu pot s o fac ntotdeauna, m ateniona Claudine. Nu conta pe
salvare automat.
Am cumva un buton de panic pentru zne? De unde ai tiut s vii?
Mi-am dat seama c nu avea s rspund.

Oricum, fii sigur c apreciez aceast salvare, nc ceva, cred c tii c


mi-am ntlnit strbunicul.
Bolboroseam fr rost. Eram att de fericit c sunt n via!
nclin capul.
Prinul este bunicul meu, zise.
Oh, am rspuns. Aadar, suntem un fel de verioare?
Se uit n jos la mine, cu privirea sa limpede, ntunecat, calm. Nu
arta ca o femeie care ucisese doi lupi ct ai clipi.
Da, zise. Cred c da.
i cum i spui? Bunicuule? Tataie?
i spun stpne.
Oh.
Plec s verifice lupii de care se ocupase (eu eram destul de sigur c
erau mori), aa c m-am ndreptat spre leu. M-am ghemuit lng el i mi-am
pus braul pe dup gtul lui. Torcea. Automat, l-am scrpinat n cretetul
capului i n spatele urechilor, la fel cum fceam cu Bob. Torsul s-a intensificat.
Sam, am zis. Mulumesc foarte mult. i datorez viaa. Ct de grave i
sunt rnile? Cum pot s te ajut?
Sam oft. i puse capul jos.
Eti obosit?
Atunci aerul din jurul su ncepu s vibreze, iar eu m-am retras de lng
el. tiam ce urmeaz. Dup cteva clipe, corpul care zcea lng mine era
uman, nu animal. L-am studiat temtoare i am vzut c nc mai avea rnile,
dar erau mult mai mici dect atunci cnd era leu. Toi teriantropii sunt grozavi
cnd vine vorba de vindecat. Ct de mult mi s-a schimbat viaa mi pot da
seama dup faptul c nu mi se prea important c Sam era n costumul lui
Adam. Depisem oarecum aceast problem, ceea ce era bine, deoarece erau
corpuri dezbrcate peste tot n jurul meu. Cadavrele se transformau napoi, la
fel ca i lupii rnii.
Fusese mai uor s m uit la cadavre n forma lor de lup.
Cal Myers i sora lui, Priscilla, erau mori, bineneles, la fel ca i cei doi
lupi de care scpase Claudine. Amanda era moart. Fata cea slab pe care o
ntlnisem la Prul Cinelui era n via, dei grav rnit la coaps. L-am
recunoscut i pe barmanul Amandei; prea ntreg. Tray Dawson se inea de un
bra care prea rupt.
Patrick Furnan zcea n mijlocul unui cerc de lupi mori sau rnii, toi
din haita Priscillei. Cu greutate, mi-am croit drum printre trupurile rnite i
nsngerate. Puteam simi toi ochii, de lup sau umani, concentrndu-se
asupra mea n timp ce m-am aezat lng el. Mi-am pus degetele pe gtul lui i

nu am simit nimic. I-am verificat pulsul la mn. Chiar mi-am pus i mna pe
pieptul lui. Nici o micare.
S-a dus, am spus, iar cei care rmseser n form de lup au nceput
s urle.
Mult mai tulburtoare erau ns urletele scoase de vrcolacii n form
uman.
Alcide se repezi ctre mine. Prea s fie mai mult sau mai puin intact,
dei i vedeam cteva dre de snge pe prul de pe piept. Trecu de Priscilla cea
ucis, lovindu-i cadavrul n timp ce trecea pe lng el. ngenunche un moment
lng Patrick Furnan, nclinndu-i capul ca i cum i-ar fi adus un omagiu
cadavrului. Apoi se ridic n picioare. Era ntunecat, slbatic i hotrt.
Eu sunt liderul acestei haite! Zise cu o voce clar, autoritar.
Scena deveni bizar de tcut n timp ce lupii supravieuitori digerau
vestea.
Acum trebuie s pleci, spuse Claudine foarte calm, chiar n spatele
meu.
Am srit ca un iepure. Fusesem vrjit de frumuseea lui Alcide, de
slbticia primitiv pe care o emana.
Ce? De ce?
Or s-i srbtoreasc victoria i ascensiunea unui nou lider al haitei,
m lmuri ea.
Fata slbu i ncleta minile i izbi cu ele capul unui inamic czut,
dar care nc mica. Oasele se sfrmar cu un zgomot sec. Peste tot n jurul
meu lupii nvini erau executai, cel puin cei grav rnii. Un mic grup de trei se
tr s ngenuncheze n faa lui Alcide, cu capetele date pe spate. Doi dintre ei
erau femei. Unul era un mascul adolescent. i ofereau lui Alcide gturile ca
semn c se predau. Alcide era foarte excitat. Peste tot. Mi-am amintit felul n
care Patrick Furnan srbtorise cnd a primit rolul de lider. Nu tiam dac
Alcide avea s ucid ostaticii sau s le-o trag. Am respirat adnc, pregtindum s zic ceva. Nu tiu ce a fi spus, dar mna murdar a lui Sam mi acoperi
gura. Mi-am ntors privirea ca s m uit la el, n acelai timp furioas i
agitat, iar el cltin vehement din cap. Mi-a susinut privirea suficient ct s
se asigure c voi tcea, apoi i-a retras mna. M-a cuprins cu braul de talie i
m-a luat de acolo. Claudine asigura paza din spate, n timp ce Sam m
conducea rapid ct mai departe. Mi-am inut privirea int n fa.
ncercam s nu ascult zgomotele din jur.
Capitolul 10
Sam avea nite haine de rezerv n camionul su i le trase pe el, la
modul propriu. Claudine zise:

Trebuie s m ntorc n pat, ca i cum s-ar fi trezit ca s dea drumul


pisicii afar sau s mearg pn la baie, apoi puf!
Dispru.
Conduc eu, m-am oferit din moment ce Sam era rnit.
mi ntinse cheile.
Am pornit n tcere. Fceam un efort s-mi amintesc traseul s ajung
napoi la autostrada interstatal ca s m ntorc n Bon Temps, pentru c eram
nc ocat din mai multe puncte de vedere.
Asta este o reacie normal la lupt, zise Sam. Un val de excitare.
Am avut grij s nu privesc spre Sam, s vd dac avea i el propriul su
val.
Da, tiu asta. Am participat i eu la ceva lupte. Cam multe.
Plus c Alcide a urcat pe poziia de lider. Un alt motiv s fie fericit.
Dar toat chestia asta cu lupta a pornit pentru c a murit Maria-Star.
Aa c ar fi trebuit s fie prea deprimat ca s se mai gndeasc la
srbtorirea morii inamicului su, voiam de fapt s spun.
A pornit toat chestia asta cu lupta pentru c era ameninat, zise Sam.
A fost o adevrat prostie din partea lui Alcide i a lui Furnan c nu au stat de
vorb nainte s se ajung n acest punct. Ar fi putut s-i dea seama de ceea
ce se ntmpl mult mai devreme. Dac nu i-ai fi convins tu, ar fi fost n
continuare eliminai pe rnd i ar fi nceput un rzboi adevrat. Au fcut mare
parte din treaba Priscillei Hebert.
Eram stul de vrcolaci, de agresivitatea i de ncpnarea lor.
Sam, ai trecut prin toate astea din cauza mea. M simt ngrozitor. A fi
murit, dac nu erai tu. i sunt mai mult dect datoare. i mi pare ru pentru
tot ce s-a ntmplat.
Pentru mine este important s rmi n via, zise Sam.
nchise ochii i dormi tot restul drumului pn la rulota sa. chiopat pe
scri n sus fr ajutor i nchise ua n urma lui. Simindu-m puin nefericit
i ceva mai mult deprimat, ntrebndu-m cum s integrez ceea ce se
ntmplase n acea noapte n restul vieii mele.
Amelia i Pam stteau n buctrie. Amelia fcuse nite ceai, iar Pam
lucra la un goblen. Minile i zburau pur i simplu n timp ce acul strpungea
estura, i nu tiam ce era mai uimitor: talentul ei sau alegerea ocupaiei.
Ce ai pus la cale, tu i Sam? ntreb Amelia cu un zmbet larg. Ari
i btut i cu banii luai. Apoi se uit cu mai mult atenie i ntreb:
Ce s-a ntmplat, Sookie?
Chiar i Pam puse jos goblenul i m privi grav.
Miroi, zise. Miroi a rzboi i snge.

M-am privit i eu i mi-am dat seama n ce hal artam. Hainele mi erau


nsngerate, distruse i murdare, iar piciorul m durea. Era momentul s
primesc primul ajutor i l-am primit pe cel mai bun de la sora Amelia i sora
Pam. Pam era puin agitat din cauza rnii, dar se abinea ca un vampir
cuminte. tiam c-i va povesti totul lui Eric, dar pur i simplu nu mai aveam
puterea s-mi pese. Amelia rosti o vraj de vindecare deasupra piciorului meu.
Vindecarea nu era punctul ei forte, mi spuse ea cu modestie, dar vraja ajut
puin. Piciorul meu nu mai pulsa.
Nu eti ngrijorat? ntreb Amelia. Asta e de la un vrcolac. Dac te-ai
molipsit?
E mai greu s te molipseti dect de orice maladie comun, am spus,
din moment ce ntrebasem aproape toate tipurile de vrcolaci pe care-i
ntlnisem despre posibilitatea de a deveni unul dintre ei n urma mucturii
lor.
n fond, au i ei doctorii lor. i cercettori.
Majoritatea oamenilor trebuie s fie mucai de mai multe ori, pe tot
corpul, ca s se molipseasc i nici atunci nu e sigur.
Nu e precum gripa sau ca rceala. n plus, dac i curai rana repede,
ansele scdeau i mai mult. Turnasem o sticl cu ap pe picior nainte s m
urc n main.
Aa c nu-mi fac nici un fel de griji, dar am dureri, i cred c s-ar
putea s rmn cu o cicatrice.
Eric nu va fi prea fericit, zise Pam cu un zmbet care anticipa
momentul. Te-ai pus n pericol din cauza vrcolacilor. tii c are o prere
proast despre ei.
Da, da, da, am spus fr s-mi pese. S m mai scuteasc.
Pam se lumin la fa.
O s-i spun asta, promise solemn.
De ce i place att de mult s-l sci? Am ntrebat, dndu-mi seama
c eram aproape lipsit de energie din cauza epuizrii.
Nici odat nu am avut att de mult material ca s-l sci, rspunse ea,
apoi iei cu Amelia din camera mea, iar eu am rmas minunat de singur n
patul meu, n viaa mea, dup care am adormit.
Duul pe care l-am fcut a doua zi diminea a fost o experien sublim.
n clasamentul celor mai bune duuri pe care le-am fcut vreodat, acesta
ocupa cel puin locul patru. (Cel mai reuit a fost cel pe care l-am mprit cu
Eric, i nici mcar nu m puteam gndi la el fr s simt fiori peste tot.) M-am
cltit. Piciorul arta bine, i, dei m dureau nc muchii pe care de obicei nui foloseam prea mult, am simit c dezastrul fusese ndeprtat i c rul fusese
nvins, cel puin pentru moment.

Cum stteam sub jetul de ap, splndu-mi prul, m-am gndit la


Priscilla Hebert. n scurta privire pe care am aruncat-o n lumea ei, am vzut
c ncercase cel puin s gseasc un loc pentru haita ei dezrdcinat, i
fcuse cercetri ca s gseasc o zon slab unde s-ar putea stabili. Poate c,
dac ar fi venit s-l roage pe Patrick Furnan, acesta ar fi fost bucuros s-i ofere
un loc n hait. Dar nu ar fi cedat niciodat conducerea. l omorse pe Jackson
Herveaux ca s o obin, aa c sigur nu ar fi acceptat nici un aranjament de
conducere comun cu Priscilla, chiar dac societatea lupilor ar fi permis asta,
chestie de care m ndoiam, mai ales innd cont de statutul su rar, de femeie
lider de hait.
Ei bine, acum nu mai era.
Teoretic, i-am admirat ncercarea de a le oferi lupilor si o cas nou.
Cum am ntlnit-o pe Priscilla n carne i oase, nu puteam dect s m bucur
c nu i-a reuit.
Curat i nviorat, mi-am uscat prul i m-am machiat. Lucram n
schimbul de zi, aa c trebuia s fiu la Merlotte's la unsprezece. Mi-am pus
uniforma obinuit format din pantaloni negri i tricou alb, m-am hotrt ca
de data asta s-mi las prul desfcut, i mi-am legat ireturile la pantofii
Reebok negri.
Am constatat c m simeam destul de bine, innd cont de toate cele
petrecute.
O mulime de oameni erau mori i o mare durere plana asupra
evenimentelor de noaptea trecut, dar cel puin haita invadatoare fusese
nvins, iar acum zona din Shreveport ar fi trebuit s fie linitit o perioad.
Rzboiul se terminase foarte repede, iar vrcolacii nu fuseser dai n
vileag restului lumii. Cu ct trecea mai mult vreme de cnd vampirii fuseser
expui publicului, cu att mai mult creteau ansele s se ntmple i cu
vrcolacii acelai lucru.
Am adugat asta n uriaa cutie cu lucruri care nu erau treaba mea.
Zgrietura de pe piciorul meu, fie prin natura ei, fie prin incantaiile
Ameliei, prinsese deja coaj. Aveam zgrieturi pe brae i pe picioare, dar
uniforma mea le acoperea. Puteam s port mnec lung azi, pentru c era
chiar rece. De fapt, o jachet ar fi fost chiar bun i am regretat c nu am luat
una n timp ce m duceam spre munc. Amelia nu apruse nc i nu aveam
nici o idee dac Pam era ascuns n gaura secret din dormitorul de rezerv.
De fapt, nu era treaba mea!
n timp ce conduceam, am tot adugat la lista cu chestiile de care nu ar fi
trebuit s-mi fac griji sau s le iau n calcul. Dar m-am oprit cnd am ajuns la
munc. Cnd mi-am vzut eful, m-au copleit o mulime de gnduri pe care
nu le anticipasem. Nu c Sam ar fi prut btut sau altceva. Arta cam ca de

obicei cnd m-am oprit n biroul lui s-mi las geanta n sertarul obinuit. De
fapt, btlia prea s-l fi umplut de energie. Poate c se simise bine s se
transforme n ceva mai agresiv dect un collie. Poate se bucurase s le ard
cteva unor vrcolaci. S sfie cteva buri de vrcolac S frng nite
spinri de vrcolac.
Bine, OK, a cui via fusese salvat de sfierile i frngerile menionate
anterior? Gndurile mi se limpezir imediat. Dintr-un impuls, m-am aplecat i
l-am srutat pe obraz. Am simit mirosul lui Sam: loiune de brbierit, pdure,
ceva slbatic i n acelai timp familiar.
Cum te simi? M ntreb, ca i cum ntotdeauna l-a fi srutat de bun
gsit.
Mai bine dect am crezut, am zis. Tu?
M cam doare, dar m descurc. Holly i strecur capul pe u.
Bun, Sookie, Sam. Intr s-i lase i ea geanta.
Holly, am auzit c tu i Hoyt formai un cuplu, am zis, i am sperat c
artam zmbitoare i ncntat.
Da, ne potrivim, zise ncercnd s par nonalant. Se poart foarte
frumos cu Cody, iar familia lui e chiar drgu.
n ciuda prului epos, vopsit agresiv n negru i a machiajului exagerat,
era ceva melancolic i vulnerabil n chipul lui Holly.
Mi-a venit uor s-i spun:
Sper s v mearg bine. Holly pru foarte ncntat.
tia la fel de bine c, dac s-ar fi mritat cu Hoyt, ar fi fost dup toate
regulile artei cumnata mea, din moment ce legtura dintre Jason i Hoyt era
att de puternic.
Apoi, Sam ncepu s ne spun despre problemele pe care le avea cu unul
dintre distribuitorii si de bere, iar Holly i cu mine ne-am legat orurile, i
ziua noastr de munc ncepu. Am vrt capul pe ua batant ca s m uit la
personalul buctriei. Actualul buctar de la Merlotte's era un fost militar, care
se numea Canon. Buctarii de minuturi veneau i plecau. Carson era unul
dintre cei mai buni. A prins imediat micarea cu hamburgerii Lafayette
(hamburgeri cu un sos fcut dup reeta rmas de la un fost buctar) i fcea
bucelele de pui i cartofii prjii exact cum trebuia, i nu avea crize de
personalitate i nici nu ncerca s njunghie debarasatorul. Aprea la timp i
lsa buctria curat la terminarea schimbului, iar asta era ceva att de
nemaivzut c Sam i-ar fi iertat lui Carson o mulime de ciudenii.
Nu prea aveam clieni, aa c Holly i cu mine pregteam buturile, iar
Sam era la telefon n biroul su cnd Tanya Grissom intr pe u. Femeia
mrunic, rotunjoar pe unde trebuia, arta la fel de drgu i de sntoas
ca o rncu. Tanya nu punea baz pe machiaj, ci pe ncrederea n sine.

Unde e Sam? ntreb.


Gura mic i se curb ntr-un zmbet. I-am ntors zmbetul la fel de
nesincer. Ticloasa.
Birou, am zis ca i cum a fi tiut exact unde era.
Femeia asta, zise Holly, oprindu-se n drumul ei spre tejgheaua de
unde luam mncarea. Tipa asta ascunde multe.
De ce spui asta?
Triete n Hotshot i umbl cu unele din femeile de acolo, zise Holly.
Dintre toi cetenii obinuii din Bon Temps, Holly era dintre puinii care
tia c exist creaturi ca vrcolacii i teriantropii. Nu tiu dac descoperise c
rezidenii din Hotshot sunt vrcolaci-panter, dar tia c se ncruciaser ntre
ei i erau ciudai, pentru c asta era cunoscut de toat lumea n districtul
Renard. i o considera pe Tanya (vrcolac-vulpe) vinovat de complicitate sau,
mcar, suspect de complicitate.
Am avut o senzaie de team adevrat. M-am gndit: Tanya i Sam se
pot transforma mpreun. Lui Sam i-ar plcea asta. Ar putea s se schimbe el
nsui ntr-o vulpe, dac ar vrea.
Am depus un efort uria s le zmbesc clienilor dup ce mi-a trecut
ideea asta prin minte. Mi s-a fcut ruine cnd mi-am dat seama c ar trebui
s fiu fericit c era cineva interesat de Sam, cineva care-i putea aprecia
adevrata natur. Nu eram prea mndr de faptul c nu eram fericit deloc.
Dar ea era destul de bun pentru el i l avertizasem n legtur cu ea.
Tanya se ntoarse pe holul care ddea spre biroul lui Sam i iei pe ua
din fa, dar nu mai prea la fel de ncreztoare pe ct arta cnd intrase. I-am
ntors zmbetul. Ha! Sam iei s toarne nite beri. Nici el nu prea nici pe
departe prea vesel.
Asta mi terse zmbetul de pe fa. n timp ce le serveam erifului Bud
Dearborn i lui Alcee Beck prnzul (Alcee, n tot acest timp, se uita dispreuitor
la mine), m-am ngrijorat. M-am hotrt s trag cu ochiul n mintea lui Sam,
pentru c eram mai bun la a-mi canaliza talentul n anumite feluri. Era de
asemenea mai uor s-l blochez i s-l scot din activitile mele zilnice acum,
c eram legat de Eric, dei detestam s admit asta. Nu e frumos s hoinreti
prin gndurile altcuiva, dar ntotdeauna am fost capabil s o fac, i asta era a
doua mea natur.
tiu c asta e o scuz patetic. Dar eram obinuit s tiu, nu s m
ntreb. Teriantropii sunt mai greu de citit dect oamenii obinuii, iar Sam era
dificil chiar i pentru un teriantrop, dar am prins c era frustrat, nesigur i
gnditor.
Apoi am fost ngrozit de ndrzneala mea i de lipsa mea de maniere.
Sam i riscase viaa pentru mine cu o sear nainte. mi salvase viaa. i iat-

m acum cotrobindu-i prin cap ca un copil printr-o lad plin cu jucrii.


Ruinea mi aprinse obrajii i am pierdut irul a ceea ce mi cerea tipa de la
masa mea, pn cnd aceasta m ntreb dac m simeam bine. Am ieit din
starea aia i m-am concentrat s-i iau comanda de chili i biscuii uscai i un
pahar de ceai ndulcit. Prietena ei, o femeie n jur de cincizeci de ani, mi ceru
un hamburger Lafayette i o salat. I-am luat i comanda pentru sosul de
salat i bere, i m-am ndreptat spre tejgheaua buctriei ca s dau comanda.
Am fcut un semn cu capul spre dozatorul de bere cnd m-am aflat lng Sam,
iar acesta mi-a ntins berea dup cteva secunde. Eram prea rvit ca s
vorbesc cu el. mi arunc o privire curioas.
Am fost bucuroas s prsesc barul cnd mi s-a terminat tura. Holly i
cu mine am predat totul lui Ariene i Danielle i ne-am luat gentile. Am ieit
aproape pe ntuneric. Luminile de siguran erau aprinse deja. Avea s plou
mai trziu i nori groi acopereau stelele. O puteam auzi pe Carrie
Underwood13 cntnd ncet la jukebox. Voia ca Iisus s preia controlul. Mi s-a
prut o idee bun.
Am rmas un moment lng mainile noastre n parcare. Vntul sufla i
era tot mai rece.
tiu c Jason este cel mai bun prieten al lui Hoyt, zise Holly.
Vocea ei prea nesigur, i, dei chipul i era greu de citit, tiam c nu
era sigur c voiam s aud ceea ce avea s-mi spun.
ntotdeauna mi-a plcut Hoyt. Era un tip n regul n liceu. Cred
sper c nu o s te superi pe mine cred c ceea ce m-a mpiedicat s ies cu el
mai de mult a fost faptul c era att de legat de Jason.
Nu tiam ce s rspund.
Nu-i place Jason? Am ntrebat n cele din urm.
Oh, ba da, mi place Jason. Cui nu-i place? Dar este el bun pentru
Hoyt? Poate fi Hoyt fericit dac legtura dintre ei este mai slab? Pentru c nu
m pot gndi s m apropii de Hoyt dect dac voi crede c poate fi alturi de
mine aa cum a fost mereu cu Jason. nelegi ce vreau s spun.
Da, am zis. mi iubesc fratele. Dar tiu c Jason nu are obiceiul de a
se gndi i la bunstarea altor oameni.
i asta era un fel delicat de a o spune. Holly zise:
mi placi. Nu vreau s te rnesc. Dar mi-am imaginat c ai fi aflat
oricum.
Da, oarecum am fcut-o, am zis. i tu mi placi, Holly. Eti o mam
bun. Ai muncit din greu s ai grij de copilul tu. Eti n relaii bune cu fostul
tu so. Dar cum rmne cu Danielle? A putea spune c eti la fel de apropiat
de ea pe ct este Hoyt de Jason.

Danielle era o alt mam divorat, iar ea i Holly fuseser prietene la


cataram nc de cnd erau n clasa nti. Danielle avea mai mult sprijin dect
Holly. Mama i tatl lui Danielle erau nc n putere i foarte fericii s dea o
mn de ajutor cu cei doi copii. i Danielle ieea cu cineva de ceva vreme deja.
Nu am crezut vreodat c e ceva ce ar putea s intervin ntre Danielle
i mine, Sookie.
Holly i trase hanoracul i-i cut cheile n geant.
Dar ea i cu mine am luat-o uor pe drumuri diferite. nc ne mai
vedem uneori la prnz, iar copiii notri se joac mpreun. Holly oft adnc. Nu
tiu. Cnd am devenit interesat de altceva dect de lumea de aici din Bon
Temps, lumea n care am crescut, Danielle a nceput s cread c e ceva n
neregul cu asta, cu curiozitatea mea. Cnd am hotrt s devin Wicca, a urt
asta, nc o mai urte. Dac ar ti despre vrcolaci, dac ar ti ce mi s-a
ntmplat
O vrjitoare-teriantrop a ncercat s-l foreze pe Eric s-i cedeze o parte
din investiiile sale. A forat toate vrjitoarele locale pe care a putut s le adune
ntr-un sabat s o ajute, inclusiv pe o Holly deloc dornic.
Toat treaba aia m-a schimbat, zise Holly.
Aa s-a ntmplat, nu-i aa? S ai de-a face cu fiinele supranaturale.
Da. Dar ei sunt parte din lumea noastr. ntr-o zi toi vor ti asta. ntro zi ntreaga lume va fi diferit.
Am clipit. Asta era neateptat.
Ce vrei s spui?
Cnd vor iei cu toii la lumin, zise Holly, surprins de lipsa mea de
perspectiv. Cnd vor iei cu toii la lumin i i vor recunoate existena. Toi,
toi vor trebui s se adapteze. Dar unii oameni nu vor vrea. Poate va fi o revolt.
Rzboaie, poate. Poate vrcolacii se vor lupta cu toi ceilali teriantropi, sau
poate oamenii vor ataca vrcolacii i vampirii. Sau poate vampirii tii c nu
dau nici doi bani pe lupi vor atepta pn ntr-o noapte i apoi i vor ucide pe
toi i-i vor pune pe oameni s le mulumeasc.
Avea caliti de poet, Holly. i era i vizionar, ntr-un fel fatalist. Nu
aveam nici cea mai vag idee c Holly era att de profund i din nou am fost
ruinat de mine. Cei care citesc gndurile nu ar trebui s fie luai aa prin
surprindere. Depuneam atta efort ca s rmn afar din gndurile oamenilor,
nct pierdeam indicii importante.
Toate astea sau niciuna, am zis. Poate oamenii vor accepta pur i
simplu. Nu n toate rile, vreau s zic, dac te gndeti la ce au pit vampirii
n Europa de Est i n unele ri din America de Sud
Papa nu s-a pronunat asupra acestei probleme, coment Holly.
Am ncuviinat.

E destul de greu s tii ce s spui, cred.


Majoritatea bisericilor au avut (iertai-m) al dracului de mult de furc
pentru a se hotr asupra unei politici teologice i scripturale referitoare la cei
ne-vii. Apariia vrcolacilor va mai aduga nc o problem la asta. Ei erau
absolut vii, nu exista nici o ndoial Dar ei aveau aproape prea mult via,
spre deosebire de cei care muriser deja o dat.
Mi-am mutat greutatea de pe un picior pe altul. Nu intenionasem s
stau n picioare aici afar i s rezolv problemele lumii i s fac speculaii
asupra viitorului. Eram nc obosit din noaptea anterioar.
Vorbim, Holly. Poate tu i cu mine i cu Amelia am putea merge la un
film n Clarice, ntr-o sear?
Sigur, zise, puin surprins. Amelia nu are o prere prea bun despre
puterile mele, dar cel puin am putea avea o discuie ca s punem lucrurile la
punct.
Prea trziu, eram convins c trioul nu avea s funcioneze, dar, ce
naiba. Puteam mcar s ncercm.
Am condus spre cas ntrebndu-m dac va fi cineva acolo s m
atepte. Rspunsul l-am primit cnd am parcat lng maina lui Pam, lng
ua din spate. Pam conducea o main clasic, bineneles, o Toyota cu un
abibild cu Fangtasia pe bara de protecie. Eram doar surprins c nu e un
minivan.
Pam i Amelia se uitau la un DVD n sufragerie. Stteau pe canapea, dar
nu chiar ncolcite una n jurul celeilalte. Bob era fcut ghem pe ezlongul
meu. Amelia avea n poal un castron cu floricele, iar Pam inea n mn o
sticl de Sngeadevrat. Le-am ocolit ca s vd la ce se uit. Underworld14.
Hmmm.
Kate Beckinsale e tare, zise Amelia. Spune, cum a fost la munc?
Bine, am zis. Pam, cum se face c ai dou seri libere la rnd?
Merit, rspunse Pam. Nu mi-am luat liber de doi ani. Eric a fost de
acord cu ceea ce mi se cuvenea. Cum crezi c a arta n inuta aia neagr?
Oh, la fel de bine ca i Beckinsale, zise Amelia i se ntoarse spre ea
s-i zmbeasc.
Erau la stadiul de lugu-lugu. Considerndu-mi lipsa total de chef de aa
ceva, nu voiam s fiu prin preajm.
A aflat Eric mai multe despre tipul la, Jonathan? Am ntrebat.
Nu tiu. De ce nu-l suni? Rspunse Pam total detaat.
Corect, nu eti de serviciu, am bombnit i m-am trt spre camera
mea, morocnoas i oarecum ruinat de mine nsmi.

Am format numrul de la Fangtasia fr ca mcar s m uit la telefon.


Asta nu era bine. i era pe apelare rapid pe telefonul meu mobil. La naiba.
Asta nu era ceva la care s vreau s m gndesc n acest moment.
Sun telefonul i am abandonat cugetrile mele pesimiste. Trebuia s fii
cu picioarele pe pmnt cnd l sunai pe Eric.
Fangtasia, barul care muc. Sunt Lizbet.
Una dintre amatoarele de coli. Am scotocit prin sertarele minii
ncercnd s pun i o fa acestui nume. Gata nalt, foarte rotund i
mndr de asta, o fa ca o lun, un pr castaniu superb.
Lizbet, sunt Sookie Stackhouse, m-am prezentat.
Oh, bun, zise ea prnd uimit i impresionat.
Mmm Bun. Auzi, a putea s vorbesc cu Eric, te rog?
S vd dac stpnul este disponibil, opti Lizbet, ncercnd s par
respectuoas i foarte misterioas.
Stpn, pe naiba.
Amatorii de coli erau att brbai ct i femei care iubeau att de mult
vampirii, nct voiau s fie n preajma lor n fiecare clip n care acetia erau
treji. Slujbele n locuri ca Fangtasia erau ca aerul pentru aceti oameni, iar
ocazia de a fi mucat era considerat aproape ceva sacru. Codul adoratorilor de
coli le cerea s fie onorai dac vreun sugtor de snge voia s-i testeze; iar
dac mureau din cauza asta, ei bine, asta nsemna aproape o onoare. n spatele
ntregului patos i al sexualitii care se mpletea cu acesta la un adorator tipic,
exista sperana ascuns ca vreunul dintre vampiri s-l considere demn de a fi
transformat ntr-un vampir. Ca i cum ar fi trebuit s treci un test de
personalitate.
Mulumesc, Lizbet, am spus.
Lizbet puse receptorul jos cu un pocnet i se duse s-l caute pe Eric. Nu
a fi putut-o face mai fericit.
Da, zise Eric dup vreo cinci minute.
Erai ocupat?
Ah, luam cina. Am strmbat din nas.
Pi, sper c te-ai sturat, am spus, cu o total lips de sinceritate.
Auzi, ai aflat ceva despre Jonathan?
L-ai mai vzut? ntreb Eric tios.
A, nu. Doar m ntrebam.
Dac l vezi, trebuie s aflu imediat.
Bine, am neles asta. Ce ai aflat?
A fost vzut i n alte locuri, zise Eric. A venit i aici ntr-o noapte cnd
eu eram plecat. Pam e la tine acas, nu-i aa?

Am simit c mi se taie picioarele. Poate c Pam nu se giugiulea cu


Amelia din pur plcere. Poate c amestecase afacerile cu o minunat poveste,
i sttea cu Amelia ca s m in sub supraveghere. Ai naibii vampiri, m-am
gndit furioas, cci ntregul scenariu era mult prea apropiat de un incident
din trecutul recent care m rnise ngrozitor.
Nu aveam s-l ntreb ns nimic. Ar fi fost mai ru dac mi confirma,
preferam s rmn la stadiul de bnuial.
Da, am spus printre buzele strnse. E aici.
Bun, zise Eric oarecum mulumit. Dac Jonathan apare din nou, tiu
c ea se poate ocupa de asta. Nu c sta ar fi motivul pentru care e acolo,
adug el neconvingtor.
Evident, gndul de dup era legat de ncercarea lui Eric de a liniti ceea
ce simise n gndurile mele negre; cu siguran, ncercarea nu venea dintr-un
sentiment de vinovie.
M-am ncruntat la ua dulapului meu.
O s-mi dai vreo informaie adevrat despre motivele pentru care eti
att de sensibil cnd vine vorba de tipul acesta?
Nu ai vzut-o pe regin de cnd cu Rhodes, schimb Eric subiectul.
Asta nu avea s fie o conversaie plcut.
Nu, am spus. Ce se mai aude cu picioarele ei?
Cresc, zise Eric dup o scurt ezitare.
M-am ntrebat dac picioarele i creteau direct din cioturi, sau dac
picioarele creteau pur i simplu, iar la sfritul procesului aveau s apar i
labele picioarelor.
sta e un lucru bun, nu-i aa? Am zis. S ai picioare trebuie s fie un
lucru bun.
Doare foarte tare, zise Eric, cnd pierzi membre i apoi i cresc la loc.
O s dureze ceva. Este foarte Este imobilizat.
Spusese ultimul cuvnt foarte ncet, ca i cum ar fi fost un cuvnt pe
care-l tia, dar pe care nu-l spusese niciodat cu voce tare.
M-am gndit la ceea ce-mi spunea att explicit, ct i implicit. Conveniile
cu Eric se desfurau rareori la un singur nivel.
Nu este suficient de bine nct s poat conduce, am concluzionat.
Atunci cine este?
erifii au condus lucrurile, zise Eric. Gervaise a pierit n explozie,
bineneles; asta nseamn c am rmas eu, Cleo, i Aria Yvonne. Ar fi fost mai
simplu dac Andr ar fi supravieuit.
Am simit o tresrire de team i de vin. L-a fi putut salva pe Andr.
M temeam de el i l uram, i nu am fcut-o. Am lsat s fie omort.

Eric rmase tcut pentru un minut i m-am ntrebat dac el simea


teama i vina din sufletul meu. Ar fi fost foarte ru dac ar fi aflat vreodat c
Andr a fost omort de Quinn, pentru sigurana mea. Eric continu:
Andr ar fi putut ine lucrurile sub control pentru c era recunoscut
drept mna dreapt a reginei. Dac ar fi fost s aleg unul dintre favoriii ei, a fi
preferat s fie Sigebert, care e numai muchi i fr creier. Cel puin Sigebert e
acolo s-i pzeasc trupul, dei Andr ar fi putut tace asta i i-ar fi pzit i
teritoriul n acelai timp.
Nu-l mai auzisem niciodat pe Eric att de vorbre despre treburile
vampirilor. ncepusem s am un sentiment ngrozitor, care-mi ddea fiori, c
tiam unde vrea s ajung.
Te atepi la un fel de preluare, am spus i am simit o strngere de
inim. Nu din nou. Crezi c Jonathan era o iscoad.
Ai grij, sau o s ncep s cred c poi s-mi citeti gndurile.
Dei tonul lui Eric era relaxat, nelesul celor spuse era cu dou tiuri.
Asta e imposibil, am spus, iar dac el a crezut c mineam, nu a
comentat nimic.
Eric prea s regrete c mi-a destinuit att de multe. Restul discuiei
noastre a fost foarte scurt. Mi-a spus din nou s-l sun imediat dac-l zream pe
Jonathan, iar eu l-am asigurat c o voi face bucuroas.
Dup ce am nchis, nu m-am mai simit la fel de somnoroas. n onoarea
nopii reci, mi-am pus pantalonii groi de pijama, albi cu oie roz, i un tricou
alb. Am deschis harta Louisianei i am luat un creion. Am schiat pe ea zonele
pe care le tiam. Mi-am adunat cunotinele din bucile de conversaii care
avuseser loc n jurul meu. Eric avea Districtul 5. Regina avea Districtul 1, care
nsemna oraul New Orleans i mprejurimile. Asta avea logic. Dar ntre ele era
o varz. Gervaise cel mort definitiv avea zona care includea Baton Rouge, i
acolo tria regina de cnd Katrina i distrusese att de mult proprietile ei din
New Orleans. Aadar, sta trebuia s fie Districtul 2 datorit importanei sale.
Dar era numit Districtul 4. Foarte uor, am trasat o line pe care s o pot terge
i aveam s o fac dup ce mai studiam puin problema.
Am scormonit prin minte dup alte frnturi de informaii. Districtul 5 se
afla n susul hrii, ntins aproape de-a latul ntregului stat. Eric era mai bogat
i mai puternic dect am crezut. Sub el, i aproape egale n teritorii, veneau
Districtul 3 al lui Cleo Babbitt i 2 al Ariei Yvonne. O linie care cobora spre golf
din cel mai sud-vestic col al statului Mississippi marca zonele mari deinute de
Gervaise i de regin, 4 i respectiv 1. Cu greu mi puteam imagina ce
ntorsturi ale politicii vampirilor au dus la numerotare i aranjament.
Am privit la hart cteva minute bune nainte s terg toate liniile pe care
le trasasem. Am aruncat o privire spre ceas. Trecuse aproape o or de la

conversaia mea cu Eric. ntr-o dispoziie melancolic, m-am splat pe dini i


pe fa. Dup ce m-am urcat n pat i mi-am spus rugciunile, am zcut acolo
treaz o bucat de vreme. Am ntors pe toate feele adevrul de necontestat c
cel mai puternic vampir din statul Louisiana, n acest moment, era Eric
Northman, cel cu care aveam o legtur de snge, iubitul meu din vremuri
trecute. Auzisem cu urechile mele cnd Eric a zis c nu vrea s fie rege, nu vrea
s ocupe noi teritorii; iar de cnd mi ddusem seama de ntinderea actual a
teritoriului su, dimensiunea acestuia fcea afirmaia mult mai credibil.
l tiam destul de puin pe Eric, adic doar att ct poate o fiin uman
cunoate un vampir, ceea ce nu nsemna c-l cunoteam n profunzime. Nu
credeam c dorea s preia statul, sau c ar fi fcut-o. Cred c puterea sa
nsemna c avea o int uria agat de spate. Trebuia s ncerc s dorm. Am
aruncat din nou o privire spre ceas. O or i jumtate de cnd vorbisem cu
Eric.
Bill se strecur n camera mea aproape fr zgomot.
Ce s-a ntmplat? Am ntrebat ncercnd s-mi pstrez vocea n
oapt, foarte calm, dei fiecare nerv din corpul meu ncepuse s ipe.
Sunt agitat, zise cu vocea sa calm, iar eu mai c am rs. Pam trebuie
s plece la Fangtasia. M-a sunat s-i iau locul aici.
De ce?
Se aez pe scaunul din col. Era destul de ntuneric n camera mea, dar
draperiile nu erau complet trase i se zrea puin lumin de la lmpile de
siguran din curte. Exista i o lumin de veghe n baie i i puteam zri
conturul corpului i o imagine vag a feei. Bill avea o uoar strlucire, aa
cum au toi vampirii n ochii mei.
Pam nu a putut da de Cleo la telefon, zise. Eric a plecat de la club s
rezolve ceva, iar Pam nu a putut s dea nici de el. Dar eu i-am lsat un mesaj
pe mesageria vocal; sunt sigur c m va suna napoi. Problema e c nu
rspunde Cleo.
Pam i Cleo sunt prietene?
Nu, deloc, zise el scurt. Dar Pam ar trebui s poat sta de vorb cu ea
la bcnia ei, pe care o ine deschis toat noaptea. Cleo rspunde ntotdeauna.
De ce ncerca Pam s dea de ea? Am ntrebat.
Se sun una pe alta n fiecare noapte, mi explic Bill. Apoi, Cleo o
sun pe Aria Yvonne. Au un lan, care nu trebuie ntrerupt, nu n vremurile
astea.
Bill se ridic cu o vitez pe care nu am putut-o urmri.
Ascult! opti, cu o voce la fel de uoar ca aripa unui fluture. Auzi?

Nu auzeam nimic. Am rmas nemicat sub cuvertur, dorindu-mi cu


ardoare ca toate astea s dispar. Vrcolaci, vampiri, necazuri, lupte. Dar nu
aveam eu norocul sta.
Ce auzi? Am ntrebat ncercnd s vorbesc la fel de ncet ca i Bill, un
efort euat.
Vine cineva, zise.
i apoi am auzit o btaie la ua din fa. A fost o btaie uoar.
Am aruncat la o parte cuvertura i m-am ridicat. Nu mi-am putut gsi
papucii din cauz c eram att de tulburat. Am pornit ctre ua dormitorului
n picioarele goale. Noaptea era rece i eu nc nu ddusem drumul la cldur;
tlpile mi se lipeau reci de lemnul lustruit al podelei.
O s rspund eu la u, zise Bill, i o lu naintea mea fr s-l vd
cnd s-a i micat.
Iisuse Hristoase, am bombnit i l-am urmat. M ntrebam unde era
Amelia: dormea oare sus sau pe canapeaua din sufragerie? Am sperat c era
doar adormit. Eram att de speriat n acel moment, nct mi-am imaginat c
ar putea fi moart.
Bill se strecur tcut prin casa ntunecat, pe hol, spre sufragerie (care
nc mai mirosea a floricele), spre ua din fa, apoi privi prin vizor, ceea ce mi
se pru amuzant. A trebuit s-mi pun o mn la gur ca s-mi acopr
chicotelile.
Nimeni nu-l mpuc pe Bill prin ochiul vizorului. Nimeni nu ncerc s
drme ua. Nimeni nu ip.
Linitea prelungit mi fcea pielea de gin. Nici mcar nu l-am vzut pe
Bill micndu-se. I-am auzit doar vocea rece lng urechea mea.
Este o femeie foarte tnr. Prul i este vopsit blond sau alb, i e
foarte scurt i cu rdcinile negre. E slbu. E fiin uman. E speriat.
Nu era singura.
Am ncercat din rsputeri s m gndesc cine putea fi vizitatorul din
miezul nopii. Brusc, am avut o bnuial.
Frannie, am optit. Sora lui Quinn. Poate
Deschide-mi, se auzi o voce de fat. Oh, te rog, las-m s intru.
Era exact ca ntr-o poveste cu stafii pe care o citisem demult. Fiecare fir
de pr de pe brae mi se zbrli.
Trebuie s-i spun ce s-a ntmplat cu Quinn, continu Frannie, iar
asta m fcu s m hotrsc pe loc.
Deschide ua, i-am zis lui Bill cu vocea mea normal. Trebuie s o
lsm s intre.
E o fiin uman, replic Bill, ca i cum ar fi vrut s zic: Cte
necazuri ar putea s ne fac?

Descuie ua.
Nu voi spune c Frannie s-a prvlit nuntru, dar cu siguran nu a
pierdut vremea cnd a intrat pe u i a trntit-o n urma ei. Frannie nu-mi
fcuse o prim impresie prea bun, cci era agresiv i cu tupeu i nu prea
diplomat, dar am ajuns s o cunosc o idee mai bine cnd a stat alturi de
Quinn la spital, dup explozie. Avusese o via grea, i-i iubea fratele.
Ce s-a ntmplat? Am ntrebat tios n timp ce Frannie se duse int
spre cel mai apropiat scaun i se aez.
Precis ai un vampir aici, zise. mi poi da un pahar cu ap? Apoi voi
ncerca s fac ceea ce vrea Quinn.
M-am grbit spre buctrie i i-am adus apa. Am aprins lumina n
buctrie, dar cnd m-am ntors n sufragerie am rmas pe ntuneric.
Unde i-e maina? ntreb Bill.
S-a stricat cam la o mil distan de aici, zise. Dar nu am putut s
stau lng ea. Am sunat la depanri i am lsat cheile n contact. Sper, pentru
numele lui Dumnezeu, c au scos-o de pe drum i nu mai e la vedere.
Spune-mi chiar acum ce se ntmpl, am zis.
Versiunea scurt sau cea lung?
Scurt.
Nite vampiri din Vegas vin s ocupe Louisiana. A fost ca un virus care
a blocat tot.
Capitolul 11
Vocea lui Bill era foarte amenintoare.
Unde, cnd, ci?
Au scos din joc deja o parte dintre erifi, zise Frannie, i am putut smi dau seama c exista o sclipire de bucurie pentru c livra aceste tiri
fierbini. Fore mai mici se ocup de cei mai slabi, n timp ce unele mai mari se
adun ca s nconjoare Fangtasia, s rezolve cu Eric.
Bill pusese mna pe telefonul mobil nainte ca Frannie s rosteasc toate
vorbele, iar eu am rmas cu gura cscat la el. Mi-am dat seama prea trziu
ct era de grav situaia Louisianei, astfel nct, pentru o secund, mi se pru
c eu fcusem s se ntmple asta pentru c m gndisem la ea.
Cum s-a ntmplat? Am ntrebat fata. Cum de a ajuns Quinn s fie
implicat? Cum e? El te-a trimis aici?
Bineneles c el m-a trimis aici, zise, ca i cum eu a fi fost cea mai
proast persoan pe care o ntlnise vreodat. tie c eti legat de vampirul
la, Eric, ceea ce te face i pe tine o int vizat. Vampirii din Vegas chiar au
trimis pe cineva s te studieze.
Jonathan.

Vreau s zic c evaluau proprietile lui Eric, iar tu ai fost considerat


o parte dintre ele.
De ce e asta problema lui Quinn? Am ntrebat, ceea ce poate nu era
chiar cel mai subtil mod de a ntreba, dar a neles ce am vrut s spun.
Mama noastr, blestemata noastr de mam deranjat, mam care ne
deranjeaz i pe noi, zise cu amrciune Frannie. tii c a fost capturat i
violat de nite vntori, nu-i aa? n Colorado. Pe vremea lui Pazvante.
De fapt, se ntmplase cam cu nousprezece ani n urm, pentru c aa a
fost conceput Frannie.
Iar Quinn a salvat-o i i-a omort pe toi, dei era doar un copil, i s-a
ndatorat la vampirii locali ca s-i determine s-l ajute s curee locul i s o
duc de acolo pe mama lui.
tiam povestea trist a mamei lui Quinn. ncuviinam agitat de acum,
pentru c voiam s aud ceva ce nu tiam nc.
Bine, pi, mama era nsrcinat cu mine dup viol, zise Frannie
uitndu-se la mine provocator. Aa c m-a avut pe mine, dar nu a fost niciodat
n toate minile, iar s cresc alturi de ea a fost cam greu, pricepi? Quinn scpa
de datorie luptnd n aren. (Gndii-v la Gladiatorul cu animale-vrcolaci.)
Nu a fost niciodat n toate minile, repet Frannie. i a devenit din ce n ce mai
ru.
Am neles asta, am spus, ncercnd s nu ridic tonul.
Bill prea a fi pe cale s o pocneasc pe Frannie ca s grbeasc
povestea, dar eu am cltinat din cap.
Bine, aadar, sttea ntr-un loc drgu pentru care Quinn pltea, n
afara Las Vegasului, singurul azil din America pentru oameni ca mama mea.
Azilul pentru vrcolaci-tigru deranjai mintal?
Dar mama a scpat i a omort o turist i i-a luat hainele i a pornit
ntr-o excursie prin Vegas i a pus ochii pe un brbat. L-a omort i pe el. L-a
jefuit i i-a luat banii, i i-a jucat pn am dat de ea.
Frannie se opri i trase adnc aer n piept.
Quinn nc se refcea dup Rhodes, iar asta aproape l-a omort.
Oh, nu.
Dar aveam sentimentul c nc nu ajunsesem la finalul acestei aventuri.
Da, ce-i mai ru? Evadarea sau omorul? Probabil c turitii aveau o
prere pe tema asta. Am bgat vag de seam c Amelia a intrat n camer i miam dat seama c nu prea uimit s-l vad pe Bill. Aadar, fusese treaz cnd
Bill i luase locul lui Pam. Amelia nu o mai ntlnise pe Frannie pn acum, dar
nu a ntrerupt-o.
Oricum, exist un mare cartel al vampirilor n Vegas, pentru c sunt
ctiguri att de mari, ne spuse Frannie. Au dat de urma mamei nainte ca

poliia s o poat prinde. Au fcut curat n urma ei, din nou. Se pare c
Whispering Palms, locul de unde a scpat, a alertat toate fiinele supranaturale
din zon s fie pe faz. Pn cnd am ajuns eu la cazinoul unde au prins-o pe
mama, vampirii i spuneau deja lui Quinn c se ocupaser de tot i c acum
avea i mai multe datorii n contul crora s munceasc. Le-a spus c se
refcea n urma unei rni grave i c nu se putea ntoarce n aren. Ei s-au
oferit s m ia pe mine ca donator de snge sau ca prostituat pentru vampirii
care veneau n vizit, i aproape c l-a lichidat pe cel care a spus asta.
Bineneles. Am schimbat o privire cu Bill. Oferta de a o folosi pe
Frannie era menit s fac toate celelalte lucruri s par o variant de preferat.
Atunci au spus c tiau un regat foarte slab, care putea fi preluat, i
se refereau la Louisiana. Quinn le-a spus c l-ar fi putut primi gratis dac
regele Nevadei s-ar fi nsurat cu Sophie-Anne, ea nefiind n poziia s refuze.
Dar s-a dovedit c regele era chiar acolo. A spus c detest ciungii i c, n nici
un caz, nu se va nsura cu un vampir care i-a omort fostul so, indiferent ct
de atrgtor i era regatul, chiar i cu statul Arkansas inclus.
Sophie-Anne era eful titular al Arkansasului, ca i al Louisianei, din
moment ce a fost gsit nevinovat de uciderea soului ei (regele Arkansasului)
de ctre un tribunal al vampirilor. Sophie-Anne nu a avut ocazia s-i
consolideze poziia din cauza bombei. Dar eram sigur c asta se afla pe lista ei
de prioriti dup ce-i creteau picioarele.
Bill i deschise din nou mobilul i ncepu s formeze numere. Pe oricine
ar fi sunat, nu i-a rspuns. Ochii si negri aruncau flcri. Funciona la vitez
maxim. Se aplec s ridice o sabie pe care o lsase sprijinit de canapea. Mda,
venise narmat. Eu nu pstram lucruri din astea n trusa mea de scule.
Vor s ne ocupe n linite i repede, astfel nct presa uman s nu
prind de veste. O s ncropeasc o poveste pentru a explica de ce vampirii
cunoscui au fost nlocuii de unii strini, zise Bill. Ascult Ce rol are fratele
tu n toat povestea asta?
L-au obligat s le spun ci oameni avei i s le spun tot ceea ce
tia despre situaia din Louisiana, mrturisi Frannie.
Ca s fie totul perfect, ncepu s plng.
El nu a vrut. A ncercat s negocieze cu ei, dar l aveau la mn.
Acum Frannie arta cu zece ani mai mult dect avea.
A ncercat s o sune pe Sookie de un milion de ori, dar erau cu ochii
pe el i i-a fost team c o s-i conduc direct la ea. Dar au descoperit-o
oricum. Cnd a aflat ce vor s fac, i-a asumat un mare risc pentru amndoi
i m-a trimis pe mine nainte. Am fost bucuroas c pusesem un prieten s
recupereze maina de la tine.
Unul dintre voi ar fi trebuit s m sune, s-mi scrie, s fac ceva.

n ciuda momentului de criz n care ne aflam, nu m-am putut abine s


nu-mi exprim amrciunea.
Nu putea s te lase s afli ct de grav e situaia lui. A zis c tia c ai
fi ncercat s-l salvezi, dar nu exista salvare.
Pi, sigur a fi ncercat s-l salvez, am zis. Asta faci cnd cineva are
necazuri.
Bill rmase tcut, dar m fixa cu privirea. l salvasem i pe el cnd
avusese probleme. Uneori mi prea ru c o fcusem.
Quinn de ce e acum cu ei? ntreb Bill. Le-a dat informaiile. Ei sunt
vampiri. Ce treab au cu el?
l aduc cu ei ca el s poat negocia cu comunitatea supranatural,
respectiv cu vrcolacii, zise Frannie, semnnd brusc cu Domnioara Secretar
de Corporaie.
Mi-a prut oarecum ru pentru Frannie. Ca rezultat al uniunii dintre o
fiin uman i un vrcolac-tigru, nu avea puteri speciale care s-i ofere un
avantaj sau s-i dea material de negociere. Faa i era mnjit de dre de rimel,
iar unghiile i erau roase pn la carne. Un dezastru.
i nu era momentul s m ngrijorez pentru Frannie, pentru c vampirii
din Vegas preluau controlul asupra statului.
Ce ar fi mai bine s facem? Am ntrebat. Amelia, ai verificat vrjile de
paz ale casei? Intr i mainile noastre aici?
Amelia ddu scurt din cap.
Bill, ai sunat la Fangtasia i la ceilali erifi? Bill ncuviin.
Cleo nu rspunde. Aria Yvonne a rspuns i aflase deja despre atac. A
zis c va ncerca s se ascund i s-i croiasc drum spre Shreveport. Are ase
vampiri din cuibul ei cu ea. De cnd Gervaise i-a gsit sfritul, vampirii si sau pus la dispoziia reginei, iar eful lor este Booth Crimmons. Booth a zis c el
a ieit n seara asta, iar copilul creat de el, Audrey, care fusese lsat cu regina
i Sigebert, nu rspunde. Nici adjunctul pe care Sophie-Anne l trimisese la
Little Rock nu rspunde.
Am rmas cu toii tcui un moment. Ideea c Sophie-Anne putea fi
moart definitiv era de neimaginat. Bill era vizibil ocat.
Aadar, continu, am putea rmne aici, sau am putea gsi un alt loc
pentru voi trei. Cnd sunt sigur c v las n siguran, o s trebuiasc s ajung
la Eric ct de repede pot. O s aib nevoie de fiecare pereche de brae n seara
asta, dac vrea s supravieuiasc.
Unii dintre ceilali erifi erau, cu siguran, mori. Eric ar fi putut s
moar n noaptea asta. Cnd am realizat asta, parc am fost lovit n fa cu o
mnu de box. Am tras cu greu aer n piept i m-am strduit s rmn n
picioare. Nu m puteam gndi la asta.

O s fim bine, zise Amelia curajoas. Sunt sigur c eti un lupttor


grozav, Bill, dar nici noi nu suntem lipsite de aprare.
Cu tot respectul datorat calitilor de vrjitoare ale Ameliei, eram foarte
neajutorate; cel puin n faa vampirilor.
Bill s-a rsucit pe clcie i a aruncat o privire de-a lungul holului, la
ua din spate. Auzise ceva ce urechile noastre umane nu puteau sesiza. Dar, o
secund mai trziu, am auzit o voce familiar.
Bill, las-m nuntru. Cu ct mai repede, cu att mai bine!
E Eric, zise Bill cu mare satisfacie. Micndu-se att de repede nct
prea o umbr, se duse n spatele casei. Categoric, Eric era afar, iar ceva n
interiorul meu se relaxa. Tria. Am observat c nu se putea spune c arta la
fel de ngrijit ca de obicei. Avea tricoul rupt i era descul.
Nu mai aveam cum s ajung la club, zise n timp ce el i Bill naintau
pe hol spre noi. Casa mea nu era potrivit, nu dac sunt singur. Nu am putut
s dau de nimeni. Am primit mesajul tu, Bill. Aa c, Sookie, sunt aici s fac
apel la ospitalitatea ta.
Bineneles, am rostit automat, dei abia dac m-am gndit la asta.
Dar poate ar trebui s mergem la
Eram pe cale s sugerez s traversm curtea din spate i s mergem
acas la Bill, unde era mai mult spaiu i existau mai multe faciliti pentru
vampiri, cnd necazurile venir din alt parte. Nu-i mai acordasem nici o
atenie lui Frannie de cnd i terminase povestea. Dup ce ne transmisese
toate vetile dramatice, ncepuse s realizeze potenialul dezastrului n faa
cruia ne aflam.
Trebuie s plec de aici, zise Frannie. Quinn mi-a spus s stau aici, dar
voi suntei
Tonul ei devenea tot mai ridicat, iar ea era deja n picioare i fiecare
muchi al gtului i era reliefat cnd i agita capul dintr-o parte n alta, cu
micri din ce n ce mai violente.
Frannie, zise Bill.
Lu capul lui Frannie ntre minile sale albe. Privi adnc n ochii fetei.
Frannie se liniti.
Stai aici, fat proast, i f ce-i spune Sookie.
Bine, accept Frannie, cu voce calm.
Mulumesc, am zis.
Amelia se uita la Bill oarecum ocat. Cred c nu vzuse niciodat pn
acum vreun vampir folosindu-i farmecul.
M duc s-mi iau puca, am spus fr s m adresez cuiva anume,
dar, nainte s m pot mica, Eric se rsuci ctre dulapul de lng ua din fa.

Se ntinse i scoase puca Benelli. Se ntoarse s mi-o dea cu o expresie


amuzat. Privirile ni se ntlnir. Eric i amintise unde ineam puca. Aflase
asta cnd sttuse la mine, pe cnd i pierduse memoria.
Cnd am putut s privesc n alt parte, am vzut c Amelia prea
gnditoare, contient c e observat. Chiar i n scurta mea experien alturi
de Amelia, nvasem c atitudinea asta nu era ceva care s-mi plac. nsemna
c era pe cale s pun punctul pe i, i era un punct de care nu-mi psa.
Nu cumva ne agitm degeaba? ntreb retoric. Poate ne panicm fr
nici un motiv.
Bill se uit la Amelia ca i cum aceasta s-ar fi transformat ntr-un
babuin. Frannie prea total lipsit de griji.
n fond, zise Amelia, cu un vag zmbet superior, de ce ar veni cineva
dup noi? Sau, mai exact, dup tine, Sookie? Pentru c nu pot s cred c
vampirii vin dup mine. Dar, lsnd asta deoparte, de ce ar veni aici? Nu eti o
parte esenial a sistemului de aprare al vampirilor. Ce le-ar oferi un motiv
bun s vrea s te omoare sau s te prind?
Eric fcuse turul tuturor uilor i ferestrelor. Tocmai terminase cnd
Amelia i ncheia discursul.
Ce s-a ntmplat? ntreb. I-am rspuns:
Amelia mi explica de ce nu exist nici un motiv raional pentru care
vampirii ar veni dup mine n ncercarea lor de a cuceri statul.
Bineneles c vor veni, zise Eric, abia aruncndu-i o privire Ameliei.
O examina un minut pe Frannie, ncuviin cu o micare a capului, apoi
se aez lng o fereastr a sufrageriei ca s priveasc afar.
Sookie are o legtur de snge cu mine. i acum eu sunt aici.
Da, zise Amelia suprat. Mulumesc, Eric, pentru c i-ai adus direct
aici.
Amelia, nu eti o vrjitoare puternic?
Ba da, sunt, zise ea precaut.
Nu este tatl tu o persoan bogat, cu mult influen n acest stat?
Nu e mentorul tu o mare vrjitoare?
Cine fcuse ceva cercetri pe internet? Eric i Copley Carmichael aveau
ceva n comun.
Ba da, zise Amelia. Bine, ar fi fericii dac ne-ar putea prinde. Totui,
dac Eric nu ar fi venit aici, nu cred c ar fi trebuit s ne temem c am fi rnii.
Te ntrebi dac ntr-adevr suntem n pericol? Am zis. Vampiri excitai,
nebunia sngelui?
Nu le-am fi de nici un folos dac nu am fi n via.
Se mai ntmpl i accidente, am spus, iar Bill pufni.

Nu-l mai auzisem niciodat s scoat un sunet att de comun i m-am


uitat la el. Bill se bucura de perspectiva unei lupte bune. Avea colii scoi.
Frannie se holba la el, dar expresia ei nu se schimbase. Dac ar fi existat cea
mai mic ans ca ea s rmn calm i cooperant, poate c l-a fi rugat pe
Bill s o scoat din starea aia artificial. mi plcea c Frannie era tcut i
nemicat, dar detestam c nu mai avea voin proprie.
De ce a plecat Pam? Am ntrebat.
Ajutorul ei e mai preios la Fangtasia. Ceilali s-au dus la club, iar ea
mi poate spune dac sunt blocai nuntru sau nu. A fost o prostie s-i sun pe
toi i s-i pun s se adune la un loc; ar fi trebuit s le zic s se mprtie.
Dup cum se prea, aceasta avea s fie o greeal pe care Eric nu o va
mai repeta.
Bill rmsese aproape de o fereastr, ascultnd sunetele nopii Se uit
la Eric i cltin din cap. Nu apruse nc nimeni.
Telefonul lui Eric sun. Ascult un minut, apoi zise:
Noroc i ie, i nchise.
Majoritatea sunt n club, i spuse lui Bill care ncuviin.
Unde e Claudine? M ntreb Bill.
Nu am nici cea mai vag idee.
Cum se tcea oare de Claudine aprea uneori cnd aveam necazuri, iar
n alte dai nu venea? O epuizam?
Dar nu cred c va veni, pentru c suntei voi doi aici. Nu are nici un
sens s vin s m apere dac tu i cu Eric nu v putei ine colii departe de
ea.
Bill nepeni. Auzul su ascuit prinsese ceva. Se ntoarse i schimb o
privire lung cu Eric.
Nu este chiar compania pe care mi-a fi dorit-o, zise Bill pe un ton
rece. Dar vom face impresie bun. mi pare ru de femei.
i se uit la mine cu ochii si ntunecai plini de o emoie intens. Iubire?
Prere de ru? Fr un indiciu sau dou dinspre mintea sa tcut, nu-mi
puteam da seama.
Nu suntem pui la pmnt nc, zise Eric la fel de rece.
Acum puteam auzi i eu mainile care veneau pe alee. Amelia scoase de
fric un geamt involuntar, iar ochii lui Frannie se mrir i mai mult, dei
zcea pe un scaun ca paralizat. Eric i Bill ateptau concentrai.
Mainile se oprir n fa i se auzir portiere deschizndu-se i
nchizndu-se, apoi cineva care se ndrepta spre cas.
A urmat o btaie seac, nu n u, ci ntr-unul dintre stlpii verandei.
M-am ndreptat spre u, ncet. Bill m apuc de bra i pi n faa mea.
Cine e? ntreb i imediat ne mutarm un metru mai ncolo.

Se ateptase s se trag prin u. Nu se ntmpl asta.


Eu sunt, vampirul Victor Madden, se auzi o voce vesel.
OK, era neateptat. Mai ales pentru Eric, care-i nchise scurt ochii.
Identitatea lui Victor Madden i prezena lui acolo i spuseser o poveste
ntreag lui Eric, iar eu nu tiam despre ce era vorba n aceast poveste.
l cunoti? I-am optit lui Bill. Bill zise:
Da, l-am cunoscut.
Dar nu ddu nici un alt detaliu i rmase pierdut n gndurile lui. N-am
dorit niciodat mai mult s tiu ce gndete cineva. Tcerea m enerva.
Prieten sau duman? Am ntrebat.
Victor rse. Era un rs cu adevrat grozav genial, de tipul: Rd cu tine,
nu de tine.
Asta este o ntrebare excelent, zise, i una la care doar tu poi
rspunde. Am onoarea s vorbesc cu Sookie Stackhouse, telepat renumit?
Ai onoarea s vorbeti cu Sookie Stackhouse, chelneri, am rspuns
eu rece.
i am auzit un sunet nfundat, al unui animal. Un animal mare.
Mi se tiar genunchii.
Vrjile de protecie vor rezista, spunea Amelia pentru sine ntr-o oapt
rapid. Protecia va rezista, protecia va rezista.
Bill se uita la mine cu ochii si ntunecai, gndurile reflectndu-i-se pe
fa ntr-o succesiune rapid.
Frannie prea pierdut i detaat, dar ochii i erau fixai asupra uii.
Auzise i ea sunetul.
Quinn e acolo cu ei, i-am optit Ameliei, din moment ce ea era singura
din camer care nu-i dduse seama de asta.
Amelia zise:
E de partea lor?
O au pe mama lui, i-am amintit. Dar asta m-a durut.
Dar noi o avem pe sora lui, replic Amelia. Eric prea la fel de gnditor
ca i Bill. De fapt, acum se uitau unul la altul i a fi putut crede c purtau un
ntreg dialog fr s scoat nici un cuvnt.
Toat aceast gndire nu era bun. nsemna c nu se hotrser ce
aveau s fac.
Putem intra? ntreb ncnttoarea voce. Sau am putea sta de vorb
cu unul dintre voi fa n fa? Se pare c avei cteva protecii la cas.
Amelia fcu un semn de reuit i zise:
Da!
Dup care mi zmbi ncntat.

Nu era nimic ru n cteva autofelicitri meritate, dei poate c momentul


nu era chiar potrivit. I-am zmbit i eu, dei am simit c aveam s m
prbuesc.
Eric pru s se adune, i, dup ce mai schimbar o ultim privire, el i
Bill se relaxar. Eric se ntoarse spre mine, m srut uor pe buze i se uit
un moment la chipul meu.
Or s te crue, zise Eric, i am neles c nu mi se adresa cu adevrat
mie, ci lui nsui. Eti unic i nu or s te sacrifice.
Dup care deschise ua.
Capitolul 12
Deoarece luminile din sufragerie erau nc stinse, iar cele de siguran,
de afar, erau aprinse, din interiorul casei puteam vedea destul de bine.
Vampirul care sttea singur n curte nu era foarte nalt, dar era un brbat
impresionant. Purta costum. Avea prul scurt i ondulat, i, dei lumina nu era
bun pentru a stabili aa ceva, m-am gndit c e negru. Rmsese ntr-o
atitudine de model GQ.
Eric blocase oarecum intrarea, aa c asta era tot ce puteam spune. Mi
se prea nepoliticos s m duc la fereastr i s-l studiez.
Eric Northman, zise Victor Madden. Nu te-am vzut de zeci de ani.
Ai muncit din greu n deert, zise neutru Eric.
Da, afacerile au nflorit. Sunt cteva lucruri pe care vreau s le discut
cu tine mai degrab urgente, mi-e team. Pot intra?
Ci mai sunt cu tine? ntreb Eric.
Zece, am optit n spatele lui Eric. Nou vampiri i Quinn.
Dac un creier uman nsemna o pat care vibra n contiina mea
interioar, creierul unui vampir lsa un gol. Tot ceea ce aveam de fcut era s
numr aceste goluri.
Am patru nsoitori, zise Victor cu un ton ce prea cu adevrat sincer
i onest.
Cred c i-ai pierdut abilitatea de a numra, zise Eric. Cred c sunt
nou vampiri i un teriantrop.
Victor se mic uor, n timp ce mna i tresri.
Nu are nici un sens s ncerc s te pclesc, btrne.
Btrne? Bombni Amelia.
Las-i s ias din pdure ca s-i pot vedea, zise Eric.
Amelia, Bill i cu mine am abandonat ncercarea de a fi discrei i ne-am
dus la fereastr s privim. Unul cte unul, vampirii din Las Vegas ieir dintre
copaci. Din moment ce se aflau la grania zonei ntunecate, nu-i puteam vedea
pe majoritatea prea bine, dar am remarcat o femeie masiv, cu un pr castaniu

des i un brbat nu mai nalt dect mine, care avea o barb ngrijit i un
cercel n ureche.
Ultimul care iei din pdure era tigrul. tiam c Quinn alesese forma
animal pentru c nu voia s m priveasc n ochi. Mi-a prut ngrozitor de ru
pentru el. Mi-am imaginat c, orict de sfiat m simeam eu pe dinuntru,
interiorul lui era probabil carne tocat.
Vd cteva fee familiare, zise Eric. Sunt toi sub comanda ta?
Asta avea un neles pe care nu-l pricepeam.
Da, zise Victor hotrt.
Asta i spuse ceva lui Eric. Se ddu la o parte din prag, iar noi ceilali ne
ntoarserm s ne uitm la el.
Sookie, mi se adres Eric, eu nu pot s-l invit s intre. E casa ta.
Apoi se ntoarse spre Amelia:
Protecia ta e limitat? ntreb. l va lsa s intre doar pe el?
Da, zise.
Mi-ar fi plcut s fie mai sigur.
Trebuie s fie invitat de cineva pe care protecia l recunoate, cum ar
fi Sookie.
Motanul Bob se ndrept spre ua deschis. Se aez exact n mijlocul
pragului, cu coada strns n jurul labelor, cu ochii pironii la musafirul
nepoftit. Victor rse la apariia lui Bob, dar rsul i se stinse dup cteva
secunde.
Asta nu-i o simpl felin, zise Victor.
Nu, am spus suficient de tare nct Victor s m aud. Nici asta de aici
nu este.
Tigrul scoase un sunet nfundat, care am neles eu ar fi trebuit s fie
prietenos. Bnuiesc c sta era singurul fel n care Quinn mi putea spune c-i
pare ru pentru ntreaga situaie. Sau poate c nu. M-am oprit exact n spatele
lui Bob. Acesta i ridic ncet capul s se uite la mine, apoi plec la fel de
indiferent precum venise. Pisicile.
Victor Madden se apropie de veranda din fa. Evident, protecia nu avea
s-l lase s depeasc graniele i atept la picioarele scrilor. Amelia aprinse
luminile de pe verand, iar Victor clipi n strlucirea brusc. Era un brbat
foarte atrgtor, dac nu chiar frumos. Avea ochi mari, cprui. Avea dini
minunai pe care-i expunea ntr-un zmbet pn la urechi. Se uita la mine cu
mare atenie.
Rapoartele despre ct eti de atrgtoare nu au exagerat deloc, zise,
iar mie mi lu un minut s neleg ce voia s spun.
Eram prea speriat pentru a mai fi n culmea inteligenei mele. L-am
vzut pe Jonathan, spionul, printre vampirii din curte.

Oh, am spus, deloc impresionat. Doar tu poi intra.


Sunt ncntat, rspunse fcnd o plecciune. Fcu atent un pas n
fa i pru uurat. Dup asta, travers veranda lin, apoi brusc se afla n faa
mea, batista sa de la piept, jur pe Biblie c era o batist alb ca zpada,
aproape atingndu-mi tricoul. ncercam s nu scot nici un sunet i am reuit
s stau aproape imobil. I-am ntlnit privirea i am simit presiunea din
spatele ei. i ncerca trucurile mentale ca s vad ce ar merge cu mine.
Nu prea multe, din experiena mea. Dup ce l-am lsat s stabileasc
asta, m-am dat n spate ca s-l las s intre.
Victor se opri imediat ce trecu de u. Arunc o privire precaut tuturor
celor din camer, dei zmbetul nu-i pieri nici o clip. Cnd l zri pe Bill,
zmbetul chiar i se lumin:
Ah, Compton, zise, i, dei m ateptam la o completare care s ne
lmureasc, aceasta nu veni.
i adres Ameliei o privire iscoditoare:
Sursa magiei, bombni, i-i nclin capul ctre ea.
Frannie avu parte de o evaluare rapid. Cnd Victor o recunoscu, pru
pentru o secund extrem de nemulumit.
Ar fi trebuit s o ascund. Pur i simplu nu m-am gndit la asta. Acum,
grupul din Las Vega tia c vrcolacul Quinn o trimisese pe sora lui nainte ca
s ne avertizeze. M ntrebam dac aveam s supravieuim acestei descoperiri.
Dac am fi trit pn la ziu, noi, cei trei oameni, am fi putut pleca
oriunde cu o main, iar dac mainile nu ar fi mers, aveam telefoane i am fi
putut suna s ne remorcheze. Dar nu aveam de unde s tim ce ajutoare care
funcionau la lumina zilei aveau vampirii din Las Vegas n afar de Quinn.
Ct despre capacitatea lui Eric i a lui Bill de a reui s-i croiasc drum prin
linia vampirilor de afar Puteau ncerca. Nu tiam ct de departe ar putea
ajunge.
Te rog, ia loc, am zis, dei pream la fel de convingtoare ca o
habotnic ncercnd s ntrein o conversaie cu un ateu.
Cu toii ne-am aezat pe canapea i pe scaune. Am lsat-o pe Frannie
acolo unde era. Ar fi fost bine s pstrm ct mai mult calmul. Tensiunea n
camer era i aa palpabil.
Am aprins cteva lmpi i i-am ntrebat pe vampiri dac vor ceva de but.
Toi prur surprini. Doar Victor accept. Dup un semn de ncuviinare din
partea mea, Amelia se duse la buctrie s nclzeasc nite Sngeadevrat.
Eric i Bill stteau pe canapea, Victor se aezase pe fotoliu, iar eu m-am aezat
pe braul ezlongului, cu minile ncletate n poal. A urmat o tcere lung
pn ce Victor i-a ales replica de deschidere:
Regina ta e moart, vikingule, zise.

Capul lui Eric zvcni ntr-un spasm. Amelia, care tocmai intra, se opri o
secund nainte de a-i duce paharul de Sngeadevrat lui Victor. Acesta l
accept cu o uoar plecciune a capului. Amelia se holb n jos la el i am
observat c minile i erau acum ascunse n faldurile rochiei. Chiar cnd
trgeam aer n piept s-i spun s nu fac nebunii, plec de lng el i veni
lng mine.
Eric zise:
Bnuiesc c aa st situaia. i ci dintre erifi? Trebuia s recunosc:
nu puteai s-i dai seama ce simte din vocea sa.
Victor pru c face un efort s-i aminteasc.
Stai s vd. Oh, da. Toi.
Am strns din buze, ca s nu-mi scape nici un sunet. Amelia scoase un
scaun cu sptar pe care-l inem lng emineu. l aez lng mine i se
prbui pe el ca i cum ar fi fost un sac cu nisip. Acum, c se aezase, puteam
vedea c are n mn un cuit, cel de fcut fileuri, luat din buctrie. Era foarte
ascuit.
i oamenii lor? ntreb Bill. Bill fcea i el pe inocentul.
Au mai rmas civa n via. Un brbat cu pielea nchis la culoare,
pe nume Rasul Civa dintre servitorii Ariei Yvonne. Cei din jurul lui Cleo
Babbitt au murit alturi de ea, chiar i dup ce le-am fcut oferta de a se
preda, iar Sigebert pare s fi pierit cu Sophie-Anne.
Fangtasia?
Eric pstrase aceast ntrebare pentru sfrit pentru c abia putea s
vorbeasc despre asta. A fi vrut s m duc la el, s-l iau n brae, dar nu ar fi
apreciat deloc asta. L-ar fi fcut s par slab.
A urmat o tcere lung, ct Victor a luat o nghiitur de Sngeadevrat.
Apoi, zise:
Eric, oamenii ti sunt toi n club. Nu s-au predat. Spun c nu o vor
face pn nu au veti de la tine. Suntem gata s le dm foc. Unul dintre
protejaii ti a scpat i credem c este femeie Elimin orice om de-al meu
care este suficient de prost nct s se despart de ceilali.
Bravo, Pam. Mi-am lsat capul ntr-o parte ca s ascund un zmbet
involuntar. Amelia rnji la mine. Chiar i Eric pru ncntat, doar pentru o
fraciune de secund. Faa lui Bill rmase imobil.
De ce, dintre toi erifii, eu am rmas n via? Puse Eric ntrebarea de
o mie de puncte.
Pentru c tu eti cel mai eficient, cel mai productiv i cel mai practic.
Victor avea rspunsul gata pregtit, pe vrful limbii.
i-l ai pe unul dintre vampirii care aduc cele mai consistente venituri,
triete n districtul tu i lucreaz pentru tine.

Fcu un semn spre Bill.


Regele nostru ar vrea s-i pstreze acelai statut, dac-i vei jura
loialitate.
Cred c tiu ce-o s se ntmple dac refuz.
Oamenii mei din Shreveport au torele pregtite, zise Victor cu
zmbetul su vesel. De fapt, sunt nite dispozitive mult mai moderne, dar ai
neles ideea. i, bineneles, ne putem ocupa de micul grup de aici. Cu
siguran eti atras de diversitate, Eric. Te-am urmrit aici, creznd c te vom
gsi alturi de elita vampirilor ti, dar te gsim n aceast companie ciudat.
Nici mcar nu mi-a trecut prin cap s m enervez. Eram o companie
ciudat, fr nici o urm de ndoial.
Am observat c restul nici nu eram consultai. Totul depindea de ct era
Eric de mndru.
n linitea care se lsase, m-am ntrebat ct avea s-i cntreasc Eric
decizia. Dac nu accepta, aveam s murim cu toii. Aceasta avea s fie metoda
lui Victor de a avea grij de noi, n ciuda gndului rostit de Eric cu voce tare,
cum c eu a fi prea valoroas ca s fiu ucis. Nu cred c Victor d doi bani pe
valoarea mea, cu att mai puin pe a Ameliei. Chiar dac l-am fi copleit pe
Victor (i cu Eric i Bill asta era posibil), restul vampirilor de afar nu aveau
dect s dea foc acestei case, aa cum ameninau s fac i cu Fangtasia, i am
fi pierit cu toii. Poate c ei nu puteau intra fr invitaie, dar noi, cu siguran,
ar fi trebuit s ieim afar.
Privirea mea o ntlni pe a Ameliei. n creierul ei pulsa frica, dei fcea
un efort uria s-i pstreze spatele drept. Dac l-ar fi sunat pe Copley, acesta
ar fi negociat pentru viaa ei, iar el avea toate atuurile pentru a negocia eficient.
Dac echipa din Las Vegas era suficient de nfometat ca s invadeze Louisiana,
atunci erau suficient de nfometai i ca s accepte mit pentru viaa fetei lui
Copley Carmichael. i, cu siguran, Frannie va fi bine, din moment ce fratele
ei era afar. Sigur o vor ierta pe Frannie ca s pstreze bunvoina lui Quinn.
Victor sublimase deja c Bill avea caliti de care ei aveau nevoie, pentru c
baza lui de date pe computer era profitabil. Aa c Eric i cu mine eram cei de
care se puteau lipsi.
M-am gndit la Sam, mi-am dorit s-l pot suna mcar pentru un minut.
Dar nu l-a fi vrt n asta pentru nimic n lume, pentru c ar fi nsemnat cu
certitudine moartea lui. Am nchis ochii i mi-am luat rmas-bun de la el n
gnd.
Se auzi un sunet dincolo de u i dup o clip mi-am dat seama c
provenea de la un tigru. Quinn voia s intre.
Eric se uit la mine, iar eu am cltinat din cap. Era destul de ru i fr
s-l mai amestecm i pe Quinn. Amelia opti:

Sookie.
i lipi mna de mine. Era mna cu cuitul.
Nu, am zis. Nu folosete la nimic.
Speram c Victor nu-i dduse seama care erau inteniile ei.
Ochii lui Eric erau larg deschii i priveau parc n viitor. Strluceau
albatri n tcerea care se lsase.
Apoi se ntmpl ceva cu totul neateptat. Frannie iei din trans,
deschise gura i ncepu s ipe. Cnd primul strigt i iei din gur, ua ncepu
s se zglie. n cteva secunde, Quinn mi crp ua, aruncndu-se cu cele
peste dou sute de kilograme asupra ei. Frannie ni n picioare i se repezi la
u, apucnd clana i deschiznd-o nainte ca Victor s o poat nha, dei a
ratat-o doar cu un centimetru.
Quinn nvli n cas att de repede, nct i trnti sora la pmnt.
Rmase deasupra ei, scond un rget ctre noi toi.
Spre meritul lui, Victor nu pru s se team. Zise doar:
Quinn, ascult-m.
Dup o secund, Quinn tcu. Era ntotdeauna dificil de apreciat ct
umanitate mai rmne n forma animal a unui teriantrop. Avusesem dovada
c vrcolacii m nelegeau perfect i comunicasem cu Quinn ntr-o mprejurare
cnd era tigru; categoric, nelegea. Dar iptul lui Frannie i dezlnuise furia
i nu prea s tie ce s fac. n timp ce Victor era atent la Quinn, am scos o
carte de vizit din buzunar.
Detestam gndul c foloseam att de curnd polia n alb dat de
strbunicul meu (Te iubesc, tataie, salveaz-m!), i detestam faptul c-l
aduceam fr s-l avertizez ntr-o camer plin cu vampiri. Dar, dac exista
vreun moment n care era necesar intervenia unei zne, acel moment venise,
iar eu se putea s-l fi pierdut. Aveam telefonul mobil n buzunarul pijamalei. Lam scos cu grij, l-am deschis, dorindu-mi s-l fi salvat pe apelare rapid. Am
privit n jos, am verificat numrul i am nceput s aps pe taste. Victor vorbea
cu Quinn, ncercnd s-l conving c Frannie nu fusese rnit.
Nu fcusem totul cum trebuia? Nu ateptasem pn cnd am fost sigur
c aveam nevoie de el, nainte s-l sun? Nu fusesem att de inteligent nct s
am cartea de vizit cu mine, s am i telefonul cu mine?
Uneori, cnd faci totul cum trebuie, lucrurile pot sfri tot prost.
Chiar cnd ncepea s sune, o mn rapid se ntinse, mi smulse
telefonul i-l zdrobi de perete.
Nu-l putem implica, zise Eric la urechea mea, sau va ncepe un rzboi
care ne va omor pe toi.
Cred c voia s spun toi ai lui, pentru c eram destul de sigur c voi
rmne n via dac strbunicul meu ncepea un rzboi, dar asta nu era de

nici un folos acum. Am privit la Eric cu un sentiment care semna foarte bine
cu ura.
Nu e nimeni pe care s-l poi suna i care s te ajute n aceast
situaie, zise comptimitor Victor Madden.
Dar, imediat, pru mai puin mulumit de sine nsui, ca i cum i-ar fi
venit o idee.
Asta dac nu cumva e ceva ce nu tiu despre tine, adug el.
Exist multe lucruri pe care nu le tii despre Sookie, interveni Bill. Era
prima dat cnd vorbea de cnd intrase Victor Madden. S tii asta: a muri
pentru ea. Dac i faci vreun ru, te omor. Bill i ntoarse ochii negri spre Eric.
Poi spune acelai lucru?
Eric, pur i simplu, nu o fcu, ceea ce-l retrograd n cursa Cine o
iubete mai mult pe Sookie? n acel moment, nici nu era att de important.
i mai e ceva, i zise Eric lui Victor. Ceva i mai pertinent: dac Sookie
pete ceva, fore pe care nu i le poi imagina vor fi puse n micare.
Victor pru gnditor.
Bineneles, aceasta ar putea fi. O ameninare goal, zise. Dar, cumva,
cred c vorbeti serios. Dac te referi totui la acest tigru, nu, nu cred c ne va
omori pe toi pentru ea, din moment ce le avem la mn pe mama i sora lui.
Tigrul trebuie s ne dea socoteal, din moment ce sora lui e aici.
Amelia se duse lng Frannie i o cuprinse pe dup umeri, ca s o
calmeze, dar i ca s intre n raza de aprare a tigrului. Se uita la mine,
gndind foarte clar: Ar trebui s ncerc ceva magie? Poate o vraj de staz?
Era foarte inteligent din partea Ameliei s se gndeasc s comunice n
acest fel cu mine i m-am gndit la oferta ei. Vraja de staz ar ncremeni totul
exact aa cum era. Dar nu tiam dac vraja ei i putea include pe vampirii de
afar i nu vedeam cum se putea rezolva situaia dac ne ncremenea pe toi
din camer, cu excepia ei. Nu putea fi mai explicit referitor la cei pe care-i
afecta vraja? Mi-am dorit ca i Amelia s fi fost telepat, i nu mi-am mai dorit
asta pentru nimeni pn atunci. Aa cum stteau lucrurile, existau prea multe
necunoscute. Reticent, am cltinat din cap.
Este ridicol, zise Victor. Nerbdarea sa era calculat. Gata, ne oprim,
asta este ultima mea ofert. Accepi preluarea statelor Louisiana i Arkansas,
sau vrei s lupi pn la moarte?
A mai urmat o pauz, mai scurt.
Accept suveranitatea regelui vostru, zise Eric cu voce neutr.
Bill Compton? ntreb Victor.
Bill se uit la mine, cercetndu-mi chipul cu ochii si negri.
Accept, zise.
i uite aa, Louisiana avea un nou rege, iar vechiul regim fusese eliminat.

Capitolul 13
Am simit cum iese tensiunea din mine, ca aerul dintr-un cauciuc
nepat. Eric zise:
Victor, cheam-i oamenii. Vreau s te aud ce le spui.
Victor, cu un zmbet mai larg ca niciodat, scoase un minuscul telefon
mobil din buzunar i sun pe cineva numit Delilah i-i ddu ordine. Eric i
folosi i el telefonul ca s sune la Fangtasia. Eric l inform pe Clancy despre
schimbarea de lider.
Nu uita s-i spui lui Pam, zise Eric foarte clar, ca s nu mai ucid i
ali oameni de-ai lui Victor.
Urm o pauz stnjenitoare. Toat lumea se ntreba ce avea s urmeze.
Acum, cnd eram destul de sigur c aveam s triesc, speram c tigrul
Quinn va reveni la forma sa uman i o s pot vorbi cu el. Aveam o mulime de
vorbit. Nu eram sigur c aveam dreptul s m simt aa, dar m consideram
trdat.
Nu m cred buricul pmntului. Mi-am dat seama c a fost constrns s
ajung n aceast situaie.
ntotdeauna exist o mulime de constrngeri prin preajma vampirilor.
Dup cum vedeam eu lucrurile, asta era a doua oar cnd mama lui
Quinn l-a pus n postura, absolut necugetat, de a negocia arestarea ei cu
vampirii. Am neles c nu e responsabil, zu c am neles. Nu a vrut
niciodat s fie violat i nu a ales s fie bolnav mintal. Nu am ntlnit-o
niciodat i probabil c nu o voi ntlni vreodat, dar era cu siguran o bomb
cu explozie ntrziat. Quinn a fcut i el ce a putut. A trimis-o pe sora lui
nainte ca s ne avertizeze, dei nu era chiar sigur c asta ne va ajuta n cele
din urm.
Dar bravo lui c a ncercat.
Acum, n timp ce m uitam la tigrul care se freca de Frannie, mi-am dat
seama c am fcut greeli n relaia mea cu Quinn. i am simit furia de a fi
trdat; indiferent ct am ncercat s-mi folosesc raiunea, imaginea iubitului
meu aflat de partea vampirilor pe care eu trebuia s-i privesc ca inamici m
inflama. Mi-am revenit, privind prin camer.
Amelia o tersese la baie, imediat ce o putuse prsi n mod decent pe
Frannie, care nc mai plngea. Am bnuit c tensiunea fusese prea puternic
pentru colega mea vrjitoare, iar sunetele care veneau din baie mi-au confirmat
asta. Eric vorbea nc la telefon cu Clancy, pretinznd c e ocupat n timp ce
prelucra uriaa schimbare de situaie. Nu-i puteam citi gndurile, dar tiam
asta. Porni pe hol, poate dorindu-i puin intimitate ca s-i reorganizeze
viitorul.

Victor ieise s vorbeasc cu acoliii si i l-am auzit pe unul dintre ei


spunnd:
Grozav! Da! Ca i cum echipa sa ar fi marcat golul ctigtor, ceea ce
presupun c era cazul.
Ct despre mine, am simit o slbiciune n genunchi, iar gndurile mele,
ca un tumult, abia mai puteau fi numite gnduri. Braul lui Bill m cuprinse i
m aez pe scaunul pe care-l eliberase Eric. I-am simit buzele reci atingndumi obrazul. Ar fi trebuit s am o inim de piatr ca s nu fiu impresionat de
scurtul discurs pe care i-l inuse lui Victor nu-l uitasem, indiferent ct de
nspimnttoare fusese noaptea iar inima mea nu era de piatr.
Bill ngenunche la picioarele mele, cu faa alb ntoars ctre mine.
Sper c ntr-o zi te vei ntoarce la mine, zise. Nu o s te oblig s-mi
supori prezena.
Se ridic, apoi iei ca s-i ntlneasc semenii vampiri. n regul.
Slav Domnului; noaptea nu se terminase nc.
M-am trt napoi n dormitorul meu i am deschis ua, intenionnd s
m spl pe fa i pe dini i s fac o ncercare de a-mi pieptna prul, pentru
c m-am gndit c m va face s art mai puin jalnic.
Eric sttea pe patul meu, cu faa ngropat n mini.
Privi ctre mine cnd am intrat i pru ocat. Ei, nici nu era de mirare,
cu dura preluare i schimbarea traumatizant a conductorului.
Stnd aici pe pat, simindu-i mirosul, zise cu o voce att de optit
nct fceam eforturi s aud, drag Sookie, mi amintesc totul.
Oh, la naiba, am zis i am intrat n baie trntind ua.
M-am pieptnat, m-am splat pe dini i pe fa, dar n cele din urm a
trebuit s ies. Eram la fel de la ca i Quinn, dac nu ddeam ochii cu
vampirul.
Eric ncepu s vorbeasc n momentul n care am ieit:
Nu pot s cred c eu
Da, da, tiu, ai iubit un muritor de rnd, ai fcut toate acele
promisiuni, ai fost dulce de tot i voiai s stai cu mine pentru totdeauna, am
bombnit.
Cu siguran, exista i o variant prescurtat a acestei scene.
Nu pot s cred c am simit ceva att de puternic i am fost att de
fericit pentru prima dat dup sute de ani, zise Eric cu demnitate. Acord-mi
puin ncredere.
Mi-am frecat fruntea. Era miezul nopii, crezusem c aveam s mor,
brbatul pe care-l credeam iubitul meu tocmai mi stricase imaginea pe care o
aveam despre el. Dei acum vampirii lui erau de aceeai parte cu vampirii
mei. M alturasem emoional vampirilor din Louisiana, chiar dac unii

dintre ei erau extrem de nspimnttori. Puteau oare Victor Madden i echipa


lui s fie mai puin nfricotori? Credeam c nu. Chiar n aceast noapte
omorser civa vampiri pe care-i tiam i care-mi plceau.
i, pe deasupra tuturor acestor evenimente, nu credeam c m mai
puteam descurca i cu Eric care tocmai avusese o revelaie.
Putem vorbi despre asta cu alt ocazie, dac ntr-adevr trebuie s
vorbim? Am ntrebat.
Da, zise el dup o lung pauz. Da. Acum nu este momentul potrivit.
Nu tiu dac va fi un moment potrivit pentru aceast conversaie.
Dar o s-o avem, zise Eric.
Eric Oh, bine. Am fcut o micare de las-o balt cu mna. M
bucur c noul regim vrea s te pstreze.
Te-ar fi durut dac a fi murit.
Da, suntem legai prin snge, bla-bla-bla.
Nu din cauza legturii.
Bine, ai dreptate. M-ar fi durut dac ai fi murit. i, cel mai probabil, a
fi murit i eu, aa c nu m-ar fi durut prea mult. Acum, te rog, poi s te cari?
Oh, da, zise revenind la vechiul Eric. O s m car acum, dar ne vedem
mai trziu. i fii sigur, iubita mea, c vom ajunge la o nelegere. Ct despre
vampirii din Las Vegas, vor fi potrivii s conduc un alt stat care se bazeaz
mult pe turism. Regele Nevadei este un om puternic, iar Victor nu este cineva
cu care s te poi juca. Victor este nemilos, dar nu va distruge ceva ce poate
folosi. tie s-i domine caracterul.
Aadar, nu eti chiar nemulumit de preluare? Nu puteam masca ocul
din vocea mea.
S-a ntmplat, zise Eric. Nu are nici un rost s fim nefericii acum.
Nu mai pot nvia pe nimeni i nu pot nvinge Nevada de unul singur. Nu voi cere
oamenilor mei s moar ntr-o ncercare zadarnic.
Pur i simplu, nu puteam rezona cu pragmatismul lui Eric. i nelegeam
argumentele i poate c, dup ce m voi odihni, s-ar putea s fiu de acord cu
el. Dar nu aici, nu acum: prea mult prea calculat pentru mine.
Desigur, avusese cteva sute de ani s ajung astfel i poate c trecuse
prin aceast situaie de multe ori. Ce perspectiv dezolant.
Eric se opri n drumul su spre u ca s se aplece s m srute pe
obraz. Asta era o sear de adunat srutri.
mi pare ru pentru tigru, zise el, i asta fu ncheierea serii din
punctul meu de vedere.
M-am trntit pe scaunul din colul dormitorului i am zcut acolo pn
cnd am fost sigur c toat lumea ieise din cas. Cnd mai rmase un singur

creier cu snge cald, cel al Ameliei, am tras cu ochiul din camera mea ca s m
asigur. Da, toat lumea plecase.
Amelia! Am strigat.
Da, rspunse ea, iar eu am pornit s o caut.
Se afla n sufragerie i era la fel de epuizat ca i mine.
O s poi dormi? Am ntrebat-o.
Nu tiu. O s ncerc. Cltin din cap. Asta schimb totul.
Care asta?
Uimitor, nelese ce voiam s spun.
Oh, preluarea vampirilor. Tatl meu are o mulime de afaceri cu
vampirii din New Orleans. Trebuia s lucreze pentru Sophie-Anne, s-i repare
sediul central din New Orleans. i toate celelalte proprieti. Mai bine l sun i-i
spun. O s vrea s intre n legtur ct mai repede cu tipul cel nou.
n felul ei, Amelia avea la fel de mult sim practic ca i Eric. Am simit c
nu mai rezonez cu nimeni de pe lumea asta. Nu-mi venea n minte nici o
persoan pe care s o pot suna i care s simt ct de puin tristee pentru
dispariia lui Sophie-Anne, a Ariei Yvonne, a lui Cleo i lista continua. M
fcea s m ntreb, pentru prima oar, dac vampirii nu cumva erau obinuii
cu moartea. Privind la toat viaa care trecea pe lng ei, apoi se stingea.
Generaie dup generaie se ducea n mormnt, n timp ce ne-viii continuau s
triasc. i tot aa.
Ei bine, aceast fiin uman obosit care la un moment dat avea s
moar avea nevoie de somn, n cel mai acut mod cu putin. Dac avea s mai
existe o preluare agresiv n aceast noapte, ea trebuia s se desfoare fr
mine. Am ncuiat din nou uile, i-am strigat Ameliei noapte bun de la baza
scrilor i m-am trt napoi n pat. Am stat treaz cel puin o jumtate de or,
pentru c am nceput s am crampe musculare chiar cnd s adorm. Ct pe ce
s m trezesc de-a binelea, creznd c intr cineva n camer s m anune un
mare dezastru.
Dar, n cele din urm, nici crampele nu m-au mai putut ine treaz. Am
dormit adnc. Cnd m-am trezit, soarele rsrise i strlucea la fereastr, iar
Quinn sttea pe scaunul din col, pe care m prbuisem eu cu o sear nainte,
n timp ce ncercam s discut cu Eric.
Devenise deja un obicei neplcut. Nu voiam o mulime de brbai care s
apar i s dispar din senin n dormitorul meu. Voiam unul care s rmn.
Cine te-a lsat s intri? Am ntrebat, ridicndu-m ntr-un cot.
Arta bine pentru cineva care nu avusese parte de prea mult somn. Era
un tip foarte mare, ras n cap, i cu ochi uriai violei. ntotdeauna mi plcuse
felul n care arta.

Amelia, zise. tiu c nu ar fi trebuit s intru, ar fi trebuit s atept


pn te trezeai. Poate nu m vrei n cas.
M-am dus la baie, ca s ctig un minut, alt scenariu, care-mi devenea
prea familiar. Cnd am ieit puin mai curat i mai treaz dect atunci cnd
intrasem, Quinn avea o can de cafea pregtit pentru mine. Am luat o
nghiitur i imediat m-am simit mai capabil s m descurc cu orice s-ar fi
ivit. Dar nu n dormitorul meu.
Buctrie, am zis, i m-am dus n ncperea care fusese ntotdeauna
inima casei.
Fusese renovat dup ce o cuprinsese focul. Acum aveam o buctrie
nou-nou, dar nc mi era dor de cea veche. Masa la care familia mea
mncase ani n ir fusese nlocuit cu una modern, iar noile scaune erau mult
mai confortabile dect cele vechi, dar regretul tot m cuprindea, cnd i cnd,
atunci cnd m gndeam la ce pierdusem.
Aveam un sentiment persistent c regretul avea s fie tema zilei. n
timpul somnului meu agitat, se pare c absorbisem o doz de sim practic care
mi se pruse att de trist cu o sear nainte. Ca s mai amn conversaia pe
care urma s o avem, am mers pn la ua din spate i m-am uitat s vd dac
mai era maina Ameliei. Cel puin eram singuri.
M-am aezat n faa brbatului pe care sperasem s-l iubesc.
Iubito, ari de parc i-ar fi spus cineva c sunt mort, zise Quinn.
Puteai la fel de bine s fii, am spus, pentru c trebuia s rezolv cu asta
fr s m uit n stnga sau n dreapta.
Clipi surprins.
Sookie, ce a fi putut face? ntreb. Ce a fi putut face? Repet el.
Am sesizat o not de furie n vocea sa.
Ce a fi putut eu face? Am ntrebat i eu, pentru c nu aveam nici un
rspuns.
Am trimis-o pe Frannie! Am ncercat s te avertizez!
Prea puin, prea trziu, am zis. M-am gndit mai bine imediat: nu
cumva eram prea dur, nedreapt, nerecunosctoare? Dac m-ai fi sunat cu
sptmni n urm, mcar o dat, poate c a fi avut alte sentimente. Dar
bnuiesc c erai prea ocupat s ncerci s o gseti pe mama ta.
Aadar, te despari de mine din cauza mamei mele, zise el.
Pru amrt i nu-l puteam nvinovi.
Da, am spus dup o clip n care mi-am testat propria-mi hotrre.
Cred c da. Nu e vorba att despre mama ta, ct despre ntreaga situaie n
care se afl. Mama ta va fi ntotdeauna pe primul loc ct vreme va tri, pentru
c are attea probleme. Am toat nelegerea pentru asta, crede-m. i mi pare
ru c tu i Frannie avei o povar att de grea de dus. tiu totul despre poveri.

Quinn privea n jos, la cana sa de cafea, cu chipul plin de furie i durere.


Era probabil cel mai prost moment s pun capt acestei situaii, i, cu toate
acestea, trebuia s o fac. Era prea dureroas ca s o mai las s dureze.
Da, tiind toate astea, i tiind c in la tine, tu nu vrei s m mai vezi,
zise Quinn, scuipnd parc fiecare cuvnt. Nu vrei s ncercm s facem s
funcioneze relaia.
i eu in la tine i am sperat la mai mult, am zis. Dar noaptea trecut
a fost prea mult pentru mine. Amintete-i A trebuit s-i aflu trecutul de la
altcineva. Cred c nu mi-ai spus de la nceput pentru c tiai c avea s fie o
problem. Nu luptele tale n aren nu-mi pas de asta. Ci despre mama ta i
Frannie Ele sunt familia ta. Ele Depind de tine. Ele au nevoie de tine. Ele
vor fi ntotdeauna pe primul loc.
M-am oprit o clip, mucndu-mi interiorul obrazului. Asta era partea
cea mai grea.
Eu vreau s fiu cea mai important. tiu c sunt egoist, i poate de
neatins, i poate superficial, dar vreau s fiu cea mai important pentru
cineva. Dac greesc, aa s fie. O s greesc. Dar asta e ceea ce simt.
Atunci nu a mai rmas nimic de discutat, zise Quinn dup un moment
de gndire.
Se uit la mine mhnit. Nu puteam s-l contrazic. Puse palmele mari pe
mas, se ridic n picioare i plec.
M-am simit ca o fiin rea. M-am simit mizerabil i jefuit. M-am simit
ca o ticloas egoist. Dar l-am lsat s plece.
Capitolul 14
n timp ce m pregteam s merg la munc da, chiar i dup o noapte
cum fusese cea care trecuse, trebuia s merg la munc se auzi o btaie la ua
din fa. Auzisem ceva mare venind pe alee, aa c-mi legasem ireturile n
grab.
Camionul Fedex nu era un vizitator obinuit la mine acas, iar femeia
care sri din el mi era necunoscut. Am deschis cu greu ua stricat. Nu va
mai arta niciodat la fel dup intrarea lui Quinn de azi-noapte. Mi-am notat n
minte s sun la Lowe's n Clarice s m interesez de schimbarea ei. Poate Jason
avea s m ajute s o rezolv. Tipa de la Fedex arunc o privire lung uii
crpate cnd am deschis-o n cele din urm.
Vrei s semnezi pentru asta? ntreb i-mi ntinse un pachet, fr nici
un comentariu.
Desigur.
Am acceptat, puin uimit, cutia. Venea de la Fangtasia. Imediat ce
camionul porni napoi ctre Hummingbird Road, am desfcut pachetul. Era un
telefon mobil rou. Avea numrul meu. Era i un bileel alturi de el. Iart-m

pentru cellalt, iubito, scria. Semnat cu un E mare. Era inclus i un


ncrctor. i un ncrctor de main. i o ntiinare c abonamentul pe
urmtoarele ase luni fusese pltit.
Cu un sentiment confuz, am mai auzit venind un camion. Nici mcar nu
m-am deranjat s m mic de pe verand. Noul camion era de la Shreveport
Home Depot. Adusese o u nou, foarte drgu. Veniser i doi oameni care
s o monteze. Toate costurile fuseser achitate.
M-am ntrebat dac Eric avea s-mi desfunde i chiuveta.
Am ajuns devreme la Merlotte's, ca s pot sta de vorb cu Sam. Dar ua
biroului su era nchis i am putut auzi voci nuntru. Dei nu era chiar
nemaivzut, rar se ntmpla ca ua biroului s nu fie larg deschis. Am devenit
brusc ngrijorat i curioas. Am putut citi semntura mental a lui Sam, dar
i una pe care o mai ntlnisem nainte. Am auzit scrnetul picioarelor
scaunelor pe podea i am intrat rapid n depozit nainte ca ua s se deschid.
Tanya Grissom trecu pe lng mine.
Am ateptat cteva secunde, apoi am decis c treburile mele erau att de
urgente, nct trebuia s risc o conversaie cu Sam, dei era posibil s nu aib
tocmai dispoziia potrivit. eful meu era tot pe scaunul su care scria, cu
picioarele proptite pe birou. Prul i era i mai ciufulit dect de obicei. Arta ca
i cum ar fi avut o aur roiatic. Arta de asemenea gnditor i preocupat, dar
cnd i-am zis c trebuie s-i spun nite lucruri, a acceptat i mi-a cerut s
nchid ua.
tii ce s-a ntmplat azi-noapte? Am ntrebat.
Am auzit c a fost o preluare n for, zise Sam. Se ls pe spate n
scaunul su, iar acesta scri ntr-un fel enervant. Eram clar cu nervii ntini
la maxim azi, aa c a trebuit s-mi muc buzele ca s nu m roiesc la el.
Da, poi s-i spui i aa.
O preluare n for era felul aproape perfect n care o puteai descrie. I-am
spus ce s-a ntmplat la mine acas.
Sam pru tulburat.
Eu nu m amestec niciodat n treburile vampirilor, zise. Cei cu dubl
natur i vampirii nu se neleg bine. mi pare ru c ai fost vrt n asta,
Sookie. Ticlosul la de Eric.
Arta ca i cum ar fi vrut s spun mai multe, dar strnse din buze.
tii ceva despre regele Nevadei? Am ntrebat.
tiu c are un imperiu media, rspunse Sam prompt. i are cel puin
un cazino i nite restaurante. Este i proprietarul absolut al unei companii de
management care se ocup de actori-vampiri. tii tu, Cabaretul Elvis Ne-viu, cu
toi vampirii aceia care-l imit pe Elvis, ceea ce e destul de amuzant dac stai
bine s te gndeti, i nite trupe de dansatori grozave.

Amndoi tiam c adevratul Elvis era prin preajm, doar c rareori era
n form ca s i cnte.
Dac a fost s fie o preluare a unui stat turistic, Felipe de Castro este
cel mai potrivit vampir pentru asta. Se va asigura c oraul New Orleans va fi
reconstruit aa cum trebuie, pentru c va vrea profitul.
Felipe de Castro Asta sun exotic, am zis.
Nu l-am ntlnit, dar am neles c e foarte carismatic, spuse Sam.
M ntreb dac va veni s stea n Louisiana sau dac acest Victor Madden va fi
agentul su aici. Oricum ar fi, asta nu afecteaz barul. Dar nu exist nici o
ndoial c te va afecta pe tine, Sookie.
Sam i ls jos picioarele i se ndrept n scaunul care protest
scrind.
A vrea s existe o cale s te scot din mijlocul vampirilor.
Dac a fi tiut n noaptea cnd l-am ntlnit pe Bill tot ce tiu acum,
m ntreb dac a fi fcut ceva diferit, am zis. Poate i-a fi lsat pe cei doi
Rattray s-l omoare.
l salvasem pe Bill de un cuplu necinstit, care s-a dovedit a fi nu numai
necinstit, ci i criminal. Erau scurgtori de vampiri, oameni care atrgeau
vampirii n locuri n care puteau fi prini cu lanuri de argint i golii de snge,
care era vndut pe bani buni pe piaa neagr. Scurgtorii duceau o existen
periculoas. Cei doi Rattray pltiser preul.
Nu vorbeti serios, zise Sam. Se legn din nou cu scaunul (scr!
Scr!), apoi se ridic n picioare. Nu ai face niciodat aa ceva.
Am fost cu adevrat ncntat s aud ceva drgu despre mine, mai ales
dup conversaia matinal cu Quinn. Eram tentat s vorbesc cu Sam i
despre asta, dar se ndrepta spre u. Era vremea s mergem la munc,
amndoi. M-am ridicat i eu. Am intrat i ne-am reluat gesturile obinuite. Dei
mintea numai la ele nu-mi sttea.
Ca s-mi mai nveselesc starea de spirit, am ncercat s m gndesc la
ceva plcut care m atepta n viitor, ceva ce s doresc cu nerbdare. Nu-mi
venea nimic n minte. Pentru un moment lung i dezolant, am stat la bar, cu
mna pe carneelul de comenzi, ncercnd s nu cad n depresie. Apoi mi-am
dat singur o palm: Sunt o proast! Am o cas, i prieteni, i o slujb. Sunt
mai norocoas dect milioane de oameni de pe planeta asta. Lucrurile se vor
ndrepta.
Pentru un timp, asta a funcionat. Am zmbit tuturor, iar dac zmbetul
era prea forat, pentru numele lui Dumnezeu, era totui un zmbet.
Dup vreo or sau dou, Jason intr n bar cu soia lui, Crystal. Crystal
prea nervoas i uor gravid, iar Jason arta Ei bine, avea o expresie urt,
expresia rea pe care o capt uneori cnd este dezamgit.

Ce s-a ntmplat? Am ntrebat imediat.


Oh, nu prea multe, zise expansiv Jason. Ne aduci dou beri?
Sigur, am rspuns, gndindu-m c nu mai comandase niciodat n
locul lui Crystal.
Crystal era o femeie drgu, cu ceva ani mai tnr dect Jason. Era un
vrcolac-panter, dar nu unul prea bun, mai mult din cauza consangvinizrii
din comunitatea din Hotshot. Crystal avea dificulti dac voia s se transforme
atunci cnd nu era lun plin i pierduse dou sarcini, din cte tiam eu. Miera mil pentru pierderile pe care le suferise, cu att mai mult cu ct tiam c
panterele din comunitate o considerau slab. Acum, Crystal era nsrcinat a
treia oar. Acest lucru era probabil singurul motiv pentru care Calvin a lsat-o
s se mrite cu Jason care fusese mucat, nu nscut. Asta nseamn c el
devenise panter pentru c fusese mucat n mod repetat, de ctre un mascul
gelos care o voia pe Crystal pentru sine. Jason nu se putea transforma ntr-o
panter adevrat, ci ntr-o versiune jumtate om, jumtate bestie. i plcea.
Le-am adus berile i am ateptat s vd dac aveau s comande i
mncare. Mi-am pus ntrebri n legtur cu alcoolul but de Crystal, dar mam gndit apoi c nu e treaba mea.
Mi-ar plcea un cheeseburger cu cartofi prjii, zise Jason.
Asta nu era nici o surpriz.
i ie, Crystal? Am ntrebat, ncercnd s par prietenoas.
n fond, era cumnata mea.
Oh, nu am suficieni bani ca s mnnc, rspunse.
Habar nu aveam ce s spun. L-am privit ntrebtor pe Jason, iar el ridic
din umeri. Aceast ridicare din umeri spuse (surorii lui): Am fcut o prostie i
o greeal, dar nu o s dau napoi pentru c sunt un rahat ncpnat.
Crystal, sunt bucuroas s-i ofer prnzul, am spus foarte ncet. Ce ai
vrea?
Se uit la soul ei.
A vrea acelai lucru ca i el, Sookie.
Am notat comanda ei pe un bileel separat i m-am dus la buctrie ca
s comand. Fusesem gata s m nfurii, iar Jason turnase gaz pe foc. ntreaga
poveste era limpede n capetele lor, i, pe msur ce nelegeam ce se petrecea,
mi-era scrb de amndoi.
Crystal i Jason se stabiliser n casa lui Jason, dar aproape n fiecare zi
Crystal se ducea la Hotshot, zona ei de confort, unde nu trebuia s se prefac.
Tanya Grissom nchiriase o camer de la sora lui Crystal, camera n care
Crystal sttuse cnd era mic. Pentru c ocupaia favorit a Tanyei era
shoppingul, Crystal o nsoise de cteva ori. De fapt, cheltuise toi banii pe care

Jason i-i dduse pentru cheltuielile casei. Fcuse asta dou salarii la rnd, n
ciuda numeroaselor scene i promisiuni.
Acum, Jason refuza s-i mai dea bani. El fcea toate cumprturile i lua
hainele de la curtorie, chiar pltea i facturile. i spusese lui Crystal c, dac
vrea s aib bani, s-i ia o slujb. Netalentata i gravida Crystal nu reuise s
gseasc una, aa c nu avea nici un ban.
Jason ncerca s pun punctul pe i, dar umilindu-i soia n public
fcea ca ntregul demers s fie greit. Ce idiot putea s fie fratele meu!
Ce a fi putut eu s fac n legtur cu asta? Pi Nimic. Trebuiau s se
descurce singuri. M uitam la doi oameni ncpnai care nu se maturizaser
i nu eram prea optimist n legtur cu ansele lor.
Cu o acut senzaie de jen, mi-am amintit de neobinuitele lor
jurminte de la cstorie; cel puin mie mi se preau ciudate, dei se pare c
erau obinuite n Hotshot. Fiind cea mai apropiat rud n via a lui Jason, a
trebuit s promit c voi suporta pedeapsa dac Jason greea, la fel cum
promisese i unchiul ei, Calvin, n contul lui Crystal. Am fost a naibii de grbit
s fac promisiunea aia.
Cnd le-am dus farfuriile la mas, am vzut c amndoi erau n faza de
maxilare ncletate, priveau n alt parte, dar nu la tine. Am pus farfuriile jos
cu grij, le-am adus o sticl de ketchup Heinz i am ters-o. M amestecasem
destul oferindu-i prnzul lui Crystal.
Exista o persoan implicat n asta la care m puteam duce i mi-am
promis, atunci i acolo, c o voi face.
Toat furia i nefericirea mea se concentrar asupra Tanyei Grissom.
Chiar voiam s-i fac ceva ngrozitor acelei femei. La ce naiba sttea prin
preajm, adulmecnd prin jurul lui Sam? Care era scopul ei n a o atrage pe
Crystal n aceast spiral a cheltuielilor? (i nu am crezut nici o clip c era
doar o ntmplare faptul c noua cea mai bun prieten a Tanyei era cumnata
mea.) ncerca s m enerveze de moarte? Era ca un brzune care se afla
mereu prin preajm i se mai oprea din cnd n cnd Dar niciodat suficient
nct s-l prinzi. n timp ce mi-am vzut de treaba mea pe pilot automat, m-am
ntrebat ce a fi putut face ca s o nltur din preajma mea. Pentru prima dat
n via, m-am ntrebat dac a putea ine cu fora o persoan ca s-i citesc
mintea. Nu va fi foarte simplu, din moment ce Tanya era teriantrop, dar mi-a fi
dat seama care era scopul ei. i aveam convingerea c aceast informaie m-ar
fi scutit de dureri de cap de o mulime.
n timp ce puneam la cale planuri i scheme, Crystal i Jason i
mncar prnzul n linite, iar Jason plti doar partea sa, n timp ce eu m-am
ocupat de a lui Crystal. Plecar i m-am ntrebat cum avea s se desfoare
seara lor. Eram bucuroas c nu aveam s fac i eu parte din ea.

Din spatele barului, Sam observase totul i m ntreb ncet:


Ce-au pit tia doi?
Au depresia tinerilor cstorii, am spus. Grave probleme de adaptare.
Pru tulburat.
Nu-i lsa s te implice, zise i apoi pru c regreta c deschisese gura.
Scuze, nu intenionam s-i dau sfaturi pe care nu le-ai cerut, zise.
Ceva mi atrase atenia. Sam mi ddea sfaturi pentru c i psa de mine.
n starea mea suprasolicitat, asta era un motiv de lacrimi sentimentale.
E-n regul, efule, am spus ncercnd s par vesel i fr griji.
M-am rsucit pe clcie i m-am dus s-mi verific mesele. eriful Bud
Dearborn sttea n zona mea, ceea ce era neobinuit. n mod normal, i alegea
un scaun n alt parte dac tia c lucrez. Bud avea un co cu inele de ceap n
faa sa, stropite din abunden cu ketchup, i citea un ziar din Shreveport.
Povestea de pe prima pagin era Poliia caut ase persoane, i m-am oprit s-l
ntreb pe Bud dac-mi ddea i mie ziarul dup ce-l termina de citit.
M privi cu suspiciune. Ochii si, ngropai n faa ifonat, m scanau
ca i cum ar fi suspectat c va gsi un hanger nsngerat agat la centura
mea.
Desigur, Sookie, zise dup ceva timp. Ai ascuns vreunul din oamenii
tia la tine acas?
I-am zmbit, anxietatea transformndu-mi zmbetul n rnjetul larg al
cuiva care nu era n toate minile.
Nu, Bud. Vreau doar s aflu ce se ntmpl n lume. Am rmas n
urm cu tirile.
O s-l las pe mas, zise i rencepu s citeasc. Cred c mi-ar fi pus n
crc i dispariia lui Jimmy Hoffa15 dac ar fi gsit o dovad care s in. Nu
c ar fi crezut neaprat c sunt o criminal, dar bnuia c e ceva necurat cu
mine i poate eram implicat n lucruri pe care nu i le dorea n districtul su.
Bud Dearborn i Alcee Beck aveau amndoi aceast convingere, mai ales de la
moartea tipului din bibliotec. Din fericire pentru mine, s-a dovedit c tipul
avea un cazier mare ct o zi de post; i nu numai c avea cazier, ci svrise
infraciuni cu violen. Dei Alcee tia c acionasem ca s m apr, nu avea s
mai aib niciodat ncredere n mine. i nici Bud Deraborn.
Cnd Bud i-a terminat berea i inelele de ceap i a plecat s instaureze
teroarea printre infractorii din Districtul Renard, am dus ziarul la bar i am
citit articolul, cu Sam uitndu-se peste umrul meu. Sttusem deliberat
departe de tirile legate de baia de snge din zona de birouri. Eram sigur c
un lucru att de grav nu putea fi ascuns de comunitatea de vrcolaci; tot ceea
ce puteau face era s ncurce pistele pe care avea s le urmeze poliia. S-a
dovedit c aa se i ntmplase.

Dup mai mult de douzeci i patru de ore, poliia rmne confuz n


cutrile sale legate de dispariia a ase ceteni din Shreveport. Ceea ce-i
ncurc este imposibilitatea de a gsi pe cineva care s fi vzut vreunul dintre
aceti oameni dup ora zece, miercuri seara.
Nu putem gsi nici un punct comun ntre ei, a declarat detectivul
Willie Cromwell.
Printre cei disprui se numr un detectiv al poliiei din Shreveport, Cal
Myers; Amanda Whatley, proprietara unui bar din zona central a
Shreveportului; Patrick Furnan, proprietarul reprezentanei locale a firmei
Harley Davidson i soia sa, Libby; Christine Larrabee, vduva lui John
Larrabee, administratorul pensionar al colii; Julio Martinez, un pilot de la
Baza Aerian din Barksdale. Vecinii familiei Furnan spun c nu au vzut-o pe
Libby nici cu o zi naintea dispariiei lui Furnan, iar vrul lui Christine
Larrabee declar c nu a reuit s ia legtura telefonic cu ea de trei zile, aa
nct poliia speculeaz c cele dou femei ar fi putut s dispar naintea
celorlali. Dispariia detectivului Cal Myers a agitat forele de poliie. Partenerul
su, detectivul Mike Loughlin, a spus:
Myers era unul dintre detectivii promovai de curnd, i nu am avut
timp s ne cunoatem prea bine. Nu am nici cea mai vag idee ce i s-ar fi putut
ntmpla.
Myers, care avea 29 de ani, lucra la poliia din Shreveport de apte. Nu
era cstorit.
Dac ar fi toi mori, ar fi de presupus c mcar unul dintre cadavre ar
fi aprut pn acum, a declarat ieri detectivul Cromwell. Le-am cercetat toate
locuinele i birourile pentru indicii, dar, pn acum, nu am gsit nimic.
Ca misterul s fie i mai mare, luni, un al rezident din Shreveport a fost
ucis. Maria-Star Cooper, asistent fotograf, a fost mcelrit n apartamentul
su de pe autostrada 3.
Apartamentul arta ca o mcelrie, a spus proprietarul, ajuns printre
primii la locul faptei.
Nu s-au raportat suspeci n acest caz.
Toat lumea o iubea pe Maria-Star, spune mama ei, Anita Cooper. Era
att de talentat i de drgu.
Poliia nu tie nc dac moartea lui Cooper este legat de celelalte
dispariii.
Alte nouti ar fi c Don Dominica, proprietarul parcului de rulote Don's,
a raportat lipsa proprietarilor a trei rulote parcate pe proprietatea sa de o
sptmn.
Nu sunt sigur ci oameni stteau n fiecare dintre ele, a zis el. Au
venit toi mpreun i au nchiriat pentru o lun. Numele de pe contract este

Priscilla Hebert. Cred c n fiecare rulot erau cel puin ase oameni. Toi mi se
preau destul de normali.
ntrebat dac lucrurile lor se aflau tot acolo, Dominica a rspuns:
Nu tiu, nu am verificat. Nu am avut timp de asta. Dar nu am vzut
nici urm de ei de zile ntregi.
Ali rezideni ai parcului de rulote nu s-au ntlnit cu nou-veniii.
Erau foarte retrai, ne-a spus un vecin. eful poliiei, Parfit Graham, a
declarat:
Sunt sigur c vom rezolva aceste crime. Informaiile corecte vor iei la
suprafa. ntre timp, dac cineva tie ceva despre locul unde s-ar putea afla
oricare dintre aceti oameni, s sune la Tipster.
Am luat n calcul aceast idee. Mi-am imaginat c dau telefon. Toi aceti
oameni au murit ca rezultat al rzboiului vrcolacilor, a fi spus. Toi erau
vrcolaci, iar o hait dezrdcinat i nfometat din sudul Louisianei a
considerat c disensiunile aprute n rndurile haitei din Shreveport crea o
deschidere pentru ea.
Nu cred c m-ar fi ascultat prea mult.
Aadar, nu au gsit nc locul, zise Sam foarte ncet.
Cred c ntr-adevr era un loc bun de ntlnire.
Totui, mai devreme sau mai trziu
Da. M ntreb ce a mai rmas?
De acum, echipa lui Alcide a avut suficient timp, zise Sam. Aa c nu
prea mult. Probabil c au ars corpurile ntr-un loc ferit. Sau le-au ngropat pe
terenul cuiva.
M-am cutremurat. Slav Domnului c nu a trebuit s iau parte la asta; i
mcar nu tiam cu adevrat unde sunt ngropate corpurile. Dup ce mi-am
verificat mesele i am mai servit nite buturi, m-am ntors la ziar i l-am
deschis la necrologuri. Citind coloana cu ridul Decese locale am avut un oc
groaznic.
SOPHIE-ANNE LECLERQ, important femeie de afaceri, rezident n
Baton Rouge de la uraganul Katrina, a murit de Sino-SIDA n casa ei. Leclerq,
femeie-vampir, avea afaceri extinse n New Orleans i n multe alte orae din
stat. Surse apropiate lui Leclerq spun c a trit n Louisiana mai bine de o sut
de ani.
Nu vzusem niciodat un necrolog al unui vampir. sta era pur invenie.
Sophie-Anne nu avusese Sino-SIDA, singura boal care se transmitea de la
oameni la vampiri. Sophie-Anne avusese probabil un atac acut al Domnului
eap. Sino-SIDA era temut printre vampiri, n ciuda faptului c se transmitea
greu. Cel puin reprezenta o explicaie digerabil pentru comunitatea de afaceri
uman, cu privire la motivul pentru care afacerile lui Sophie-Anne erau

conduse de un alt vampir, i era o explicaie pe care nimeni nu o va cerceta


ndeaproape, mai ales c nu exista nici un corp care s o contrazic. Ca s
apar n ziarul de azi, probabil c cineva sunase imediat dup ce fusese
omort, poate chiar nainte ca ea s fie moart. Pfui! M-am cutremurat.
M-am ntrebat ce s-a ntmplat cu adevrat cu Sigebert, garda de corp
devotat a lui Sophie-Anne.
Victor lsase s se neleag c Sigebert murise odat cu regina, dar nu a
spus asta foarte clar. Nu puteam crede c garda de corp mai era nc n via.
Nu ar fi lsat pe nimeni s se apropie suficient nct s o omoare pe SophieAnne. Sigebert fusese alturi de ea att de muli ani, sute i sute, nct nu cred
c ar fi supravieuit pierderii ei.
Am lsat ziarul deschis la necrologuri i l-am pus pe biroul lui Sam,
imaginndu-mi c barul era un loc prea aglomerat ca s vorbim despre asta,
chiar dac am fi avut timp. Aveam un aflux de clieni. Alergam ct puteam ca
s-i servesc i s bag n buzunar i nite baciuri generoase. Dar, dup
sptmna pe care o avusesem, nu numai c era greu s m simt, cum era
normal, fericit de primirea acestor bani, mi era chiar imposibil s am o
senzaie normal, s fiu bucuroas c eram la munc. Am fcut tot ce puteam
ca s zmbesc i s rspund atunci cnd mi se vorbea.
Pn cnd terminam tura, nu mai voiam s vorbesc cu nimeni despre
nimic.
Dar, bineneles, nu a ieit cum am vrut eu. n curtea din fa a casei
mele stteau dou femei care ateptau i amndou emanau furie. Pe una o
tiam deja: Frannie Quinn. Femeia de lng ea era probabil mama lui Quinn. n
strlucirea crud a luminilor de siguran am putut s o vd bine pe femeia a
crei via fusese aa un dezastru. Mi-am dat seama c nimeni nu mi-a spus
cum o cheam. Era nc drgu, dar ntr-un stil gotic, ce nu era prea blnd cu
vrsta ei. Avea n jur de patruzeci de ani; faa i era slab, ochii ncercnai.
Prul nchis la culoare lsa s se vad destul de multe fire albe i era foarte
nalt i slab. Frannie purta un tricou prin care i se vedea sutienul, blugi
strmi i bocanci. Mama ei purta n mare aceeai inut, dar diferit colorat.
Cred c Frannie era cea responsabil cu inuta mamei ei.
Am parcat lng ele, pentru c nu intenionam s le invit nuntru. Am
cobort din main ezitnd.
Ticloaso! Explod Frannie cu pasiune. Chipul ei tnr era mpietrit de
furie.
Cum ai putut s-i faci asta fratelui meu? A ndurat att de multe
pentru tine!
Era i sta un fel de a privi lucrurile.

Frannie, am zis, pstrndu-mi vocea ct de calm i de egal am


putut, ce se ntmpl ntre mine i Quinn chiar c nu e treaba ta.
Ua din fa se deschise i Amelia iei pe verand.
Sookie, ai nevoie de mine? ntreb i am putut mirosi magia n jurul
ei.
Intru imediat, doar o secund, am spus tare, dar nu i-am cerut s
intre n cas.
Doamna Quinn era un vrcolac-tigru pursnge, iar Frannie era i ea pe
jumtate; amndou erau mai puternice dect mine.
Doamna Quinn fcu un pas n fa i se uit ntrebtoare la mine.
Tu eti cea pe care o iubete John, zise. Tu eti cea care te-ai desprit
de el.
Da, doamn. Pur i simplu, relaia nu avea s mearg.
mi spun c trebuie s m duc napoi n locul la din deert, zise.
Acolo unde in toi vrcolacii nebuni.
Nu mai spune
Aa fac? Am zis limpede, ca s fie clar c nu aveam nimic de-a face cu
ei.
Da, zise i amui din nou, ceea ce era oarecum o uurare.
ns Frannie nu terminase cu mine.
i-am mprumutat maina, zise. i am venit s te avertizez.
i i mulumesc, am spus.
Inima mi se frnse. Nu m puteam gndi la nici un cuvnt magic care s
uureze durerea din aer.
Crede-m, a fi vrut ca lucrurile s fie altfel. Patetic, dar adevrat.
Ce nu e n regul cu fratele meu? ntreb Frannie. E artos, te iubete,
are bani. E un tip grozav. Ce nu e n regul cu tine de nu-l vrei?
Rspunsul cinstit c l admiram cu adevrat pe Quinn, dar c nu voiam
s ocup locul doi dup nevoile familiei lui nu putea fi spus din dou motive: e
dureros i nu era nevoie, i a fi putut fi rnit ca urmare. Doamna Quinn
poate c nu era n deplintatea facultilor mintale, dar asculta cu o agitaie
crescnd. Dac se transforma n tigru, habar nu aveam ce urma s se
ntmple. Era posibil s fug n pdure, dar i s atace. Toate acestea mi-au
trecut prin minte n scurte imagini. Trebuia s spun ceva.
Frannie, am spus foarte ncet i rar pentru c nu aveam nici o idee
despre ceea ce avea s urmeze. Nu e nimic n neregul cu fratele tu. Cred c e
cel mai grozav. Dar prea multe lucruri sunt mpotriva noastr ca pereche. Vreau
ca el s aib toate ansele s formeze un cuplu cu o femeie foarte, foarte
norocoas. Aa c l-am lsat liber. Crede-m, i pe mine m doare.

Asta era n mare parte adevrat, ceea ce putea fi de oarecare ajutor. Dar
speram c Amelia are buricele degetelor pregtite s livreze nite magie reuit.
i speram s nimereasc vraja. Ca s fiu mai sigur, am nceput s m
ndeprtez de Frannie i de mama ei.
Frannie era pe cale s treac la aciune, iar mama ei prea tot mai
agitat. Amelia naintase pn la marginea verandei. Mirosul magiei se
intensificase. Pentru un lung moment, noaptea pru s-i in respiraia.
i apoi, Frannie se ntoarse:
Haide, mam, zise, i cele dou femei urcar n maina lui Frannie.
Am profitat de moment ca s fug pe verand. Amelia i cu mine am stat
umr la umr fr s scoatem un cuvnt pn cnd Frannie porni maina i
plec.
Ei, zise Amelia. Aadar, te-ai desprit de el, neleg.
Da.
Eram epuizat.
Are prea multe probleme pe cap. Apoi am tresrit.
Aoleo, nu credeam c o s ajung s spun asta, mai ales innd cont de
problemele mele.
El o are pe mama lui
Amelia era clar foarte receptiv n seara asta.
Da, o are pe mama lui. Auzi, mulumesc c ai ieit din cas i ai riscat
mult.
Pentru ce sunt buni vecinii? Amelia m mbria uor i continu:
Ari ca i cum ai avea nevoie de un castron cu sup, dup care s
mergi la culcare.
Da, am zis. Sun perfect.
Capitolul 15
A doua zi, am dormit pn foarte trziu. i am dormit butean. Nu am
visat. Nu m-am agitat i nu m-am foit. Nu m-am sculat ca s fac pipi. Cnd mam trezit, era aproape amiaz, aa c bine c nu trebuia s merg la munc la
Merlotte's pn seara.
Auzeam voci n sufragerie. sta era dezavantajul de a avea un coleg de
apartament. Era cineva acolo cnd te trezeai, iar uneori acea persoan avea
musafiri. Oricum, Amelia se pricepea de minune s fac suficient cafea pentru
mine atunci cnd se trezea mai devreme. Aceast perspectiv m-a convins s
m ridic din pat.
Trebuia s m mbrac din moment ce aveam vizitatori; n afar de asta,
cealalt voce era a unui brbat. M-am aranjat sumar n baie i mi-am scos
cmaa de noapte. Mi-am pus un sutien, un tricou i o pereche de pantaloni de
doc. Suficient. M-am dus direct n buctrie i am descoperit c Amelia fcuse

ntr-adevr mult cafea. i lsase i o can pregtit pentru mine. Grozav. Am


umplut-o i am bgat nite pine n prjitor. Ua de la veranda din spate se
trnti i m-am ntors surprins, ca s-l vd pe Tyrese Marley intrnd cu un bra
plin de lemne de foc.
Unde ii lemnele dup ce le aduci n cas? ntreb.
Am un suport lng emineul din sufragerie. Tiase lemnele aduse de
Jason i aranjate lng magazia de unelte primvara trecut.
Foarte drgu din partea ta, am spus, cltinndu-m. Ai but cafea?
Vrei pine prjit? Sau Am aruncat o privire ctre ceas Ce zici de un
sendvi cu unc sau carne tocat?
Mncare, sun bine, zise, pornind fr grab pe hol, ca i cum lemnele
nu ar fi cntrit nici un gram.
Aadar, musafirul din sufragerie era Copley Carmichael. Nu aveam mei
cea mai vag idee de ce tatl Ameliei se afla aici. M-am strduit s ncropesc
vreo dou sendviuri, am pus nite ap ntr-un pahar i dou feluri de chipsuri
lng farfuria sa, astfel nct Marley s poat alege ce vrea. Dup care m-am
aezat i eu la mas i mi-am but n cele din urm cafeaua i mi-am mncat
pinea prjit. nc mai aveam nite gem de prune fcut de bunica i ncercam
s nu fiu melancolic de fiecare dat cnd l foloseam. Nu avea nici un rost s
las gemul s se strice. Cu siguran, ea aa ar fi privit lucrurile.
Marley se ntoarse i se aez n faa mea fr nici un semn de jen. Mam relaxat.
Apreciez efortul tu, am spus, dup ce a luat o nghiitur din
mncare.
Nu am nimic altceva de fcut ct ei doi stau de vorb, zise Marley. i n
plus, dac ea va mai sta aici toat iarna, el va fi bucuros dac fata lui va avea
cu ce s fac focul. Cine a adus lemnele astea pentru tine i nu le-a spart?
Fratele meu, am zis.
Hmm, zise Marley i se puse pe mncat. Mi-am terminat pinea
prjit, mi-am mai pus o can de cafea i l-am ntrebat pe Marley dac mai
avea nevoie de ceva.
E suficient, mulumesc, zise i desfcu punga de chipsuri cu arom de
grtar.
Mi-am cerut scuze i m-am dus s fac un du. Era categoric mai rece azi
i am luat un tricou cu mnec lung dintr-un sertar pe care nu-l deschisesem
de luni bune. O vreme de Halloween. Era mai mult dect timpul s cumpr un
dovleac i nite bomboane Nu c a fi avut prea muli colindtori. Pentru
prima dat dup zile ntregi m simeam normal; asta nsemnnd confortabil
de mulumit de mine i de lume. Erau multe dup care s plng, i aveam s
o fac, dar nu m plimbam ateptnd o palm peste fa.

Bineneles, n clipa n care mi-a trecut asta prin cap, am nceput s m


gndesc la lucruri rele. Mi-am dat seama c nu am auzit nimic de vampirii din
Shreveport. Perioada de trecere de la un regim la altul se dovedea probabil plin
de tensiuni i negocieri, i era mai bine s-i las n pace. Nu aveam vreo veste
nici de la vrcolacii din Shreveport. Din moment ce investigaia legat de
dispariia tuturor acelor oameni era nc n derulare, nsemna un lucru bun.
i pentru c tocmai m desprisem de prietenul meu, asta nsemna
(teoretic) c eram liber i disponibil.
M-am machiat atent, ca un prim pas spre libertate. i apoi mi-am dat i
cu ruj. Era greu s am spirit de aventur, de fapt. Nu fusese dorina mea s
devin disponibil.
Cnd am terminat de fcut patul, Amelia mi-a btut la u.
Intr, am spus mpturindu-mi cmaa de noapte i punnd-o n
sertar. Ce-ai pit?
Tatl meu dorete s-i cear o favoare, zise.
Am putut simi cum faa mi ncremenete. Bineneles, trebuia s fie
ceva ce Copley i dorea foarte mult, dac venise tocmai din New Orleans ca s
vorbeasc cu fiica lui. i mi-am putut imagina care era cererea.
Spune, am zis, ncrucindu-mi braele la piept.
Oh, Sookie, limbajul tu corporal deja spune nu!
Ignor-mi corpul i zi ce ai de zis.
Oft adnc ca s-mi arate ct era de reticent n a m bga n treburile
tatlui ei. Dar mi ddeam seama c se simea n acelai timp i foarte
ncntat c-i ceruse s-l ajute.
Pi, pentru c i-am spus despre preluarea fcut de vampirii din
Vegas, a vrut s-i restabileasc contactele de afaceri cu vampirii. Ar dori s le
fie prezentat. Spera c tu poi, cumva, intermedia asta.
Nici mcar nu-l cunosc pe Felipe de Castro.
Nu, dar l tii pe acel Victor. i se pare c are n vedere propria lui
avansare.
l tii la fel de bine ca i mine, am subliniat.
Poate, dar ceea ce e mai important e c tie cine eti tu, iar eu sunt
doar cealalt femeie din camer, zise Amelia, iar eu am neles ce voia s spun,
dei nu-mi plcea asta. Vreau s zic, tie cine sunt eu, cine e tatl meu, dar pe
tine te-a remarcat.
Oh, Amelia, am mormit, i pentru o clip mi-a venit s-o pocnesc.
tiam c n-o s-i plac asta, dar el a zis c e gata s plteasc, un fel
de tax, ngn Amelia, prnd ruinat.
Mi-am fluturat minile prin fa, ca s alung acel gnd. Nu aveam s-l las
pe tatl prietenei mele s m plteasc pentru ca s dau un telefon sau s fac

ce aveam de fcut. n acel moment, am tiut c m-am hotrt s fac asta


pentru binele Ameliei.
Ne-am dus n sufragerie ca s stm de vorb cu Copley, fa n fa.
M-a salutat cu mult mai mult entuziasm dect la precedenta vizit. i-a
fixat privirea asupra mea, ntregul arsenal sunt numai ochi i urechi. L-am
privit sceptic. Pentru c nu era prost, s-a prins imediat.
Scuzai-m, domnioar Stackhouse, c am dat buzna att de curnd
dup ultima mea vizit, zise, plin de servilism. Dar lucrurile n New Orleans
sunt att de disperate! ncercm s recldim i s dm napoi locurile de
munc. Aceast relaie este foarte important pentru mine i eu am o mulime
de angajai primul rnd, nu credeam c afacerile lui Copley Carmichael
sufereau chiar i fr contractele pentru reconstrucia proprietilor vampirilor.
Doi, nu credeam nici un minut c singura lui motivaie era refacerea oraului
distrus; dar, dup un moment n care i-am cercetat mintea, eram dispus s
recunosc c asta justifica o parte din graba lui.
De asemenea, Marley sprsese lemnele pentru iarn i le crase n cas.
Asta conta pentru mine mai mult dect orice altceva.
O s sun la Fangtasia n seara asta, am spus. O s vd ce spun ei.
Asta este limita pn la care m implic.
Domnioar Stackhouse, v sunt cu adevrat ndatorat, zise. Ce pot
face pentru dumneavoastr?
oferul dumneavoastr a fcut-o deja, am zis. Dac ar putea termina
de spart stejarul la, asta ar fi o mare favoare.
Nu sunt un bun sprgtor de lemne i tiu asta pentru c am ncercat.
Trei sau patru buturugi i sunt terminat.
Asta face?
Copley reui cu succes s par uimit. Nu eram sigur dac era sincer sau
nu.
Ei, ct de ntreprinztor e Marley!
Amelia zmbea i ncerca s nu-l lase pe tatl ei s-i dea seama.
Bine, atunci am stabilit, spuse ea sec. Tati, pot s-i pregtesc un
sendvi sau o sup? Avem chipsuri i salat de cartofi.
Sun bine, zise, ncercnd s par un om obinuit cu asemenea
meniuri.
Marley i cu mine am mncat deja, am spus ca din ntmplare.
Amelia, trebuie s merg n ora. Ai nevoie de ceva?
Mi-ar trebui nite timbre, zise. Mergi la pot? Am ridicat din umeri.
Mi-e n drum. La revedere, domnule Carmichael.
Spune-mi Cope, te rog, Sookie.

tiusem c avea s spun asta. Bineneles, mi zmbi cu amestecul


perfect de admiraie i respect.
Mi-am luat geanta i m-am ndreptat spre ua din spate. Marley, n
cma, nc mai tia la stiva de lemne. Speram c fusese ideea lui i speram,
de asemenea, s primeasc o mrire de salariu.
Nu aveam ceva concret de rezolvat n ora. Dar nu mai avusesem chef s
continui conversaia cu tatl Ameliei. M-am oprit lng magazin i am luat mai
multe erveele de hrtie, pine i ton, apoi m-am oprit la Sonic i am luat un
Oreo Blast16. Oh, eram o fat rea, nu exista nici o ndoial. Stteam n maina
mea ocupndu-m de Blast, cnd am zrit un cuplu interesant la dou maini
distan. Acestea nu m observaser, se pare, pentru c Tanya i Ariene
vorbeau foarte concentrate. Cele dou erau n Mustangul Tanyei. Prul lui
Ariene, proaspt colorat, era rou ca focul pn la rdcin i strns la spate
ntr-o agraf banan. Fosta mea prieten purta un top cu imprimeu tigru, asta
e tot ce puteam vedea din inuta ei. Tanya purta o bluz drgu vernil i un
pulover maro-nchis. i asculta cu atenie.
Am ncercat s cred c vorbeau despre orice altceva dect despre mine.
Adic, ncercam s nu fiu prea paranoic. Dar cnd i vezi fosta amic vorbind
cu inamica ta recunoscut, trebuie s iei n calcul c e posibil ca tu s fii
subiectul despre care se discut nu tocmai plcut.
Nu era att faptul c nu m plceau. ntreaga mea via am cunoscut
oameni care nu m plceau. tiusem exact de ce i ct de mult nu m plceau.
Asta este foarte neplcut, dup cum v putei imagina. Ceea ce m deranja era
c m-am gndit c Ariene i Tanya chiar puneau la cale ceva.
M-am ntrebat ce a putea afla. Dac m-a fi apropiat, categoric, m-ar fi
observat, dar nu eram sigur c le puteam auzi de acolo de unde m aflam
acum. M-am aplecat, ca i cum a fi avut de lucru cu CD-playerul i m-am
concentrat asupra lor. Am ncercat s sar sau s ocolesc mental oamenii i
mainile care se interpuneau, ca s ajung la ele, ceea ce nu era uor.
n cele din urm, tiparul familiar al lui Ariene m ajut s ajung la ele.
Prima impresie pe care am avut-o a fost una de plcere. Ariene se bucura foarte
tare, cci avea toat atenia unui nou auditoriu i vorbea despre convingerile
noului su prieten legate de necesitatea de a omori vampirii i poate i pe
oamenii care colaborau cu ei. Ariene nu avea convingeri ferme, pe care s i le fi
format singur, dar era grozav la adoptarea convingerilor altor oameni dac
acestea i se potriveau emoional.
Cnd Tanya a avut o izbucnire puternic de exasperare, m-am mutat pe
tiparul gndurilor ei. Reuisem. Am rmas n poziia mea pe jumtate ascuns,
mna micndu-mi-se din cnd n cnd peste CD-urile din micul suport de
main, n timp ce ncercam s aud tot ce puteam.

Tanya era nc pltit de familia Pelt: de Sandra Pelt, mai precis. i,


treptat, am ajuns s neleg c Tanya fusese trimis aici ca s fac tot ce putea
ca eu s m simt mizerabil.
Sandra Pelt era sora lui Debbie Pelt, pe care o mpucasem mortal la
mine n buctrie. (Dup ce ea a ncercat s m omoare pe mine. De mai multe
ori. Vreau s subliniez asta.)
La naiba. Eram stul pn-n gt de toat povestea cu Debbie Pelt.
Femeia aia nsemnase o adevrat pacoste pentru mine ct vreme fusese n
via. Fusese la fel de rutcioas i rzbuntoare ca i sora ei mai mic,
Sandra. Am suferit din cauza morii ei, m-am simit vinovat, am avut
remucri, am simit c aveam tatuat pe frunte un mare C, de la Cain. E
destul de ru s omori un vampir, dar cadavrul dispare i resturile sunt terse
oarecum. S omori o fiin uman, te schimb pentru totdeauna. Aa trebuie
s fie.
Dar e posibil s te saturi de sentimentul sta, s oboseti de povara pe
care o simi continuu. Iar eu m sturasem i obosisem de Debbie Pelt. Apoi,
sora i prinii ei au nceput s-mi provoace probleme, au pus s fiu rpit.
Roata s-a ntors i au ajuns ei la mna mea. n schimbul faptului c le-am dat
drumul, au fost de acord s m lase n pace. Sandra a promis s pstreze
distana pn mureau prinii ei. M ntrebam dac cei doi Pelt erau nc n
via.
Am pornit maina i am nceput s m nvrtesc prin Bon Temps, fcnd
cu mna chipurilor familiare pe care le vedeam n aproape fiecare vehicul pe
lng care treceam. Nu aveam nici cea mai vag idee ncotro s merg. M-am
oprit lng prculeul oraului i m-am dat jos din main. Am nceput s
hoinresc, cu minile adnc nfundate n buzunare. Mintea mea era foarte
agitat.
mi amintesc noaptea n care i-am mrturisit primului meu iubit, Bill, c
unchiul meu m molestase pe cnd eram copil. Bill pusese att de mult la
suflet povestea mea, nct a aranjat ca un vizitator s se opreasc acas la
unchiul meu. Una peste alta, unchiul meu murise cznd pe scri. Fusesem
furioas pe Bill c intervenise asupra trecutului meu. Dar nu puteam s neg c
s-l tiu mort pe unchiul meu m ajuta s m simt bine. Aceast profund
uurare m fcea s m consider complice la asasinat.
Cnd am ncercat s gsesc supravieuitori sub rmiele hotelului
Piramida din Gizeh, am dat peste cineva care nc mai tria, un vampir care
voia s m in sub control n beneficiul reginei. Andr fusese grav rnit, dar ar
fi trit, dac Quinn nu s-ar fi trt pn la el i nu l-ar fi scos complet din joc.
Am plecat fr s-l opresc pe Quinn sau s-l salvez pe Andr, iar asta m fcea
mai vinovat de moartea lui Andr dect de cea a unchiului meu.

M-am plimbat prin parcul pustiu, lovind frunzele czute care-mi ieeau
n cale. M luptam cu o tentaie care m scrbea. Trebuia doar s-i spun
oricruia dintre numeroii membri ai comunitii supranaturale, iar Tanya ar fi
fost moart. Sau a fi putut s-mi concentrez eforturile asupra sursei i s o
elimin pe Sandra. i, din nou, ce uurare ar fi plecarea ei din aceast lume.
Pur i simplu, nu puteam s o fac.
Dar nici nu puteam tri cu Tanya agat de urmele mele. Fcuse tot ce-i
sttea n putin s distrug relaia deja fragil a fratelui meu cu soia sa. Asta
nu era corect.
n cele din urm, m-am gndit la persoana potrivit pe care s o consult.
Iar aceasta sttea cu mine, aa c era convenabil.
Cnd m-am ntors la mine acas, tatl Ameliei i amabilul su ofer
plecaser. Amelia era n buctrie i spla vase.
Amelia, am zis, iar ea a tresrit. Scuze, am adugat. Ar fi trebuit s
calc mai apsat.
Speram ca tatl meu i cu mine s ne nelegem ceva mai bine,
mrturisi ea. Dar nu cred c e posibil. Are nevoie de mine s fac ceva pentru el
acum, pe loc.
Ei, mcar avem tiat lemnul de foc. Rse i se terse pe mini.
Ari ca i cum ai avea ceva important de zis.
Vreau s lmuresc lucrurile nainte s-i spun aceast poveste lung.
i fac tatlui tu o favoare, dar o fac n realitate pentru tine, am mrturisit. Sun
la Fangtasia pentru tatl tu, indiferent ce se ntmpl, pentru c eti colega
mea de camer i asta o s te fac fericit. Aa c asta e stabilit. Acum, o s-i
povestesc despre un lucru ngrozitor pe care l-am fcut.
Amelia se aez la mas, iar eu m-am aezat n faa ei, exact cum
fcusem mai devreme cu Marley.
Sun interesant, zise. Sunt gata. D-i drumul. I-am povestit Ameliei
totul: despre Debbie Pelt, Alcide, Sandra Pelt i prinii ei, promisiunea lor c
Sandra nu m va deranja din nou ct vreme triesc ei. Ce aveau ei mpotriva
mea i cum m simeam eu. Tanya Grissom, care fcea pe spionul, o
nemernic, sabotoare a csniciei fratelui meu.
Uau! Fcu Amelia cnd am terminat. Se gndi o clip.
Bine, mai nti las-m s-i verific pe domnul i doamna Pelt.
Am folosit computerul pe care-l adusesem din apartamentul lui Hadley
din New Orleans. Ne-a luat nu mai mult de cinci minute s descoperim c
Gordon i Barbara Pelt muriser cu dou sptmni n urm, cnd ncercaser
s fac stnga ntr-o benzinrie, i fuseser lovii de un camion.
Ne-am uitat una la cealalt strmbnd din nas.
Vai de mine! Zise Amelia. Urt mod de a muri.

M ntreb dac a ateptat mcar pn au fost ngropai, nainte de a


activa planul Exasperai-o pe Sookie pn la moarte, am zis.
Ticloasa asta nu o s se dea btut. Eti sigur c Debbie Pelt a fost
adoptat? Pentru c aceast atitudine att de rzbuntoare pare s fie o
trstur de familie.
Trebuie s fi fost cu adevrat legate, am spus. De fapt, am avut
impresia c Debbie era mai mult sora Sandrei dect fata prinilor ei.
Amelia ncuviin gnditoare.
E ceva patologic n chestia asta, zise. tii ce? Las-m s vd ce pot
face. Nu apelez la magie uciga. i ai spus c nu vrei ca Sandra i Tanya s
moar, aa c te cred pe cuvnt.
Bine, am zis scurt. i Sunt dispus s pltesc pentru asta,
bineneles.
Rahat, zise Amelia. Ai fost dispus s m iei la tine cnd am fost
nevoit s plec din ora. M-ai gzduit n tot acest timp.
Pi Plteti chirie, am subliniat.
Da, suficient ct s-mi acopr partea de ntreinere. i tu m-ai gzduit,
i nu pari s fii deranjat de situaia cu Bob. Aa c, fii convins, sunt foarte
fericit s fac asta pentru tine. Trebuie s hotrsc ce o s fac, de fapt. Te
superi dac m consult cu Octavia?
Nu, deloc, am spus ncercnd s nu art c eram uurat la ideea ca
vrjitoarea mai n vrst s ne ajute cu experiena ei. Ai priceput situaia ei,
nu-i aa? Ai neles c e la limit? Fr bani?
Da, zise Amelia. i nu tiu cum s-i dau fr s o jignesc. Aceasta este
o bun modalitate de a o face.
Am neles c st nghesuit ntr-un col din sufrageria unei nepoate. Mia spus asta, mai mult sau mai puin, dar nu tiu ce a putea face.
O s m gndesc la asta, am promis. Dac trebuie i trebuie neaprat
s se mute din casa nepoatei, poate sta n dormitorul meu de oaspei o
perioad.
Nu era o ofert care s m ncnte, dar btrna vrjitoare mi se pruse
tare amrt. Avusese parte de puin varietate cnd a mers n mica expediie
n apartamentul bietei Maria-Star, care fusese o privelite oribil.
O s ncercm s facem ceva de durat, zise Amelia. O s-i dau un
telefon.
Bine, d-mi de tire ce ai pus la cale. Trebuie s m pregtesc pentru
munc.
Nu erau prea multe case ntre a mea i Merlotte's, dar toate i agaser
tot felul de chestii n copaci, puseser dovleci din plastic, umflai, n curte i
unul sau doi dovleci adevrai pe verand. Familia Prescott avea un snop de

porumb, un balot de paie i nite trtcue i dovleci aranjai cu grij pe peluza


din faa casei. Mi-am notat n gnd s-i spun Lorindei Prescott ct de atrgtor
mi se pruse aranjamentul, data viitoare cnd o vedeam la Wal-Mart sau la
pot.
Pn cnd am ajuns la munc, se fcuse ntuneric. Mi-am scos telefonul
s sun la Fangtasia nainte s intru.
Fangtasia, barul care muc. Venii la cel mai bun bar din Shreveport,
unde morii beau n fiecare sear, anuna robotul. Pentru programul barului,
apsai tasta unu. Ca s programai o petrecere privat, apsai tasta doi. Ca
s vorbii cu o fiin uman vie sau cu un vampir mort, apsai trei. i s tii
c apelurile-fars nu sunt tolerate. V vom gsi oriunde.
Eram sigur c vocea i aparinea lui Pam. Prea incredibil de plictisit.
Am apsat tasta trei.
Fangtasia, unde toate visele ne-vii prind via, zise una dintre
iubitoarele de coli. Eu sunt Elvira. Cu ce v pot ajuta?
Elvira, pe naiba.
Eu sunt Sookie Stackhouse. Trebuie s vorbesc cu Eric, am zis.
Te-ar putea ajuta Clancy? ntreb Elvira.
Nu.
Elvira pru uor nucit.
Stpnul este foarte ocupat, mi explic ea, ca i cum asta ar fi greu de
priceput pentru o fiin uman ca mine.
Elvira era cu siguran nou-venit. Sau poate deveneam eu prea
arogant. M enerva Elvira.
Auzi, am spus ncercnd s par amabil. Mi-l dai pe Eric n dou
minute la telefon sau va fi foarte suprat pe tine.
Bine, zise Elvira. Nu trebuie s fii aa ticloas.
Evident c trebuie.
Te pun pe ateptare, zise Elvira rutcios.
Am privit spre ua angajailor de la bar. Ar fi trebuit s se grbeasc.
Clic.
Sunt Eric, zise el. Vorbesc cumva cu fosta mea iubit?
Pn i asta fcea ca toat fiina mea s se cutremure i s freamte de
excitare.
Da, da, da, am spus, mndr de ct de neafectat pream. Auzi, Eric,
pe scurt, am avut azi o vizit din New Orleans, un batan numit Copley
Carmichael. A fost implicat cu Sophie-Anne n nite negocieri legate de
reconstruirea cartierului su general. Vrea s stabileasc o relaie de afaceri cu
noul regim. Am tras adnc aer n piept. Eti de acord? Am ntrebat, negnd
ntr-o singur ntrebare plngcioas toat indiferena mea studiat.

Da, zise, cu o not foarte personal n voce. Da, sunt De acord cu


asta. Suntem foarte, foarte norocoi c suntem n situaia de a Suntem foarte
norocoi.
Am lsat aerul s ias foarte ncet, ca s nu m aud. Bineneles c mar fi auzit oricum. Nu pot s spun c sttusem ca pe ace n legtur cu felul n
care mergeau lucrurile cu vampirii, dar nici nu eram nepstoare.
Bun, foarte bine, am spus sec. Acum, n legtur cu Copley. E cineva
prin preajm cruia i-ar plcea s intre n legtur cu el despre treaba asta cu
construciile?
E n zon?
Nu tiu. Era aici diminea. Pot s ntreb.
Femeia-vampir cu care lucrez acum este probabil persoana potrivit cu
care ar trebui s discute. Se poate ntlni cu ea la tine la bar sau aici, la
Fangtasia.
n regul. Sunt sigur c ar accepta oricare dintre variante.
D-mi de tire. Trebuie s sune aici i s stabileasc o ntlnire. S
cear cu Sandy.
Am rs.
Sandy, zici?
Da, spuse el, suficient de serios ct s redevin i eu tot aa ntr-o clip.
Nu e deloc amuzant, Sookie.
Bine, bine, am neles. Las-m s o sun pe fiica lui, care o s-l sune
pe el, iar el va suna la Fangtasia, totul va fi aranjat, iar eu i-am fcut favoarea.
E vorba de tatl Ameliei?
Da. E un ticlos, am spus. Dar este tatl ei i cred c se pricepe la
construcii.
Am stat amndoi n faa focului i am vorbit despre viaa ta, zise.
Bine, mult pe lng subiect.
Da. Am fcut asta.
mi amintesc i de duul pe care l-am fcut mpreun.
Am fcut i asta.
Am fcut att de multe lucruri.
Da. Bine.
De fapt, dac nu a avea att de multe de fcut n Shreveport, a fi
tentat s te vizitez ca s-i amintesc ct de mult i-au plcut lucrurile astea.
Dac m ajut memoria, am spus tios, i-au cam plcut i ie.
Oh, da.
Eric, chiar sunt nevoit s nchid, trebuie s merg la munc.
Sau s sufr o combustie spontan, oricare s-ar fi ntmplat mai nti.
La revedere.

Putea s fac i asta s sune sexy.


La revedere. Eu nu puteam.
Mi-a luat o secund s-mi adun gndurile. mi aminteam lucruri pe care
ncercasem din rsputeri s le uit. Zilele n care Eric locuise cu mine m rog,
nopile am stat mult de vorb i am fcut mult sex.
i a fost minunat. Apropierea. Sexul. Rsul. Sexul. Conversaia. M rog
Bine.
Cumva, s merg acum s servesc beri prea, brusc, ceva cumplit de
anost.
Dar asta era slujba mea i-i datoram lui Sam s fiu prezent i s
muncesc. Am intrat, mi-am pus geanta la locul ei, l-am salutat cu un semn din
cap pe Sam i am btut-o pe Holly pe umr, ca s vad c sosisem. Fcusem
schimb de ture pentru variaie i pentru c ne convenea, dar mai ales pentru
c baciurile din tura de sear erau mai generoase. Holly era bucuroas s m
vad, pentru c avea o ntlnire cu Hoyt. Se duceau la un film i la o cin n
Shreveport. Gsise o adolescent care s stea cu Cody. mi povestea asta n
timp ce eu aflam totul din gndurile ei i trebuia s m strduiesc din greu s
nu m ncurc. Asta mi demonstra ct de tulburat fusesem de conversaia cu
Eric.
Am fost cu adevrat ocupat vreo treizeci de minute, asigurndu-m c
toat lumea era aprovizionat cu mncare i butur. Am prins un moment s
o sun pe Amelia la scurt timp dup asta, ca s-i transmit mesajul lui Eric, iar
ea mi spuse c avea s-l sune pe tatl ei imediat ce nchideam telefonul.
Mulumesc, Sook, zise. Eti o minunat coleg de apartament.
Speram s se gndeasc la asta atunci cnd ea i Octavia vor lua n
calcul o soluie magic pentru problema mea cu Tanya.
Claudine intr n Merlotte's n acea sear, ridicnd pulsul brbailor n
timp ce se ndrepta spre bar. Purta o bluz din mtase verde, pantaloni negri i
cizme negre cu toc. Asta o fcea s aib cel puin un metru nouzeci i doi, am
estimat eu. Spre uimirea mea, geamnul ei, Claude, intr n urma ei. Pulsul
crescu i la cellalt sex cu viteza cu care se ntinde un incendiu de pdure.
Claude, al crui pr era la fel de negru ca al lui Claudine, dei nu la fel de lung,
era la fel de frumos ca orice mascul care pozase vreodat ntr-o reclam Calvin
Klein. Claude purta o versiune masculin a inutei lui Claudine, i-i legase
prul la ceaf cu o band din piele. Purta, de asemenea, i cizme foarte
masculine. Deoarece fcea striptease la un club din Monroe n seara
doamnelor, Claude tia exact cum s le zmbeasc femeilor, dei nu era
interesat de ele. Retractez. Era interesat de ci bani aveau n geant.

Gemenii nu veniser niciodat mpreun; de fapt, nu-mi amintesc ca


frumosul Claude s fi pus vreodat piciorul la Merlotte's. El avea propriul local
de condus, treburile lui.
Bineneles m-am dus s-i salut i am primit o mbriare de la
Claudine. Spre uimirea mea, Claude mi oferi i el una. Mi-am imaginat c o
fcea de dragul audienei, care nsemna aproape ntregul bar. Chiar i Sam se
holba; vzui mpreun, gemenii tia zne erau copleitori.
Am stat cu toii la bar, cu mine la mijloc, fiecare dintre ei innd un bra
n jurul meu, i am auzit creiere prin ntreaga camer aprinzndu-se cu
fantezii, dintre care unele m uimir chiar i pe mine, i eu am vzut cele mai
bizare lucruri pe care oamenii i le pot imagina. Da, toate sunt la dispoziia
norocoasei de mine, s le vd n culori.
i transmitem salutri de la bunicul nostru, zise Claude.
Vocea i era att de nceat i de lin, nct eram sigur c nimeni
altcineva nu o putea auzi. Poate c Sam, dar el era ntotdeauna foarte priceput
n a fi discret.
Se ntreab de ce nu ai sunat, zise Claudine, mai ales innd cont de
evenimentele de acum dou nopi din Shreveport.
Pi s-au terminat, am spus surprins. De ce s-i spun despre ceva ce
s-a terminat oricum cu bine? Erai acolo. Dar am ncercat s-l sun acum dou
seri.
A sunat o singur dat, murmur Claudine.
Oricum, o anume persoan mi-a spart telefonul, aa c nu am putut
termina apelul. Mi-a spus c era greit s fac asta, c voi declana un rzboi.
Am supravieuit i n acest caz. Aa c, totul a fost n regul.
Trebuie s vorbeti cu Niall, s-i spui toat povestea, zise Claudine.
i zmbi peste mas lui Catfish Hennessy, care trnti halba de bere att
de tare nct se revrs peste margini.
Acum, c Niall i s-a prezentat, vrea s ai ncredere n el.
De ce nu poate folosi i el telefonul ca toat lumea?
El nu-i petrece tot timpul n aceast lume, zise Claude. Mai exist
nc locuri pentru cei ca noi.
Locuri foarte mici, zise Claudine plin de nostalgie. Dar foarte speciale.
M-am bucurat s am rude i eram mereu bucuroas s o vd pe
Claudine, care mi salvase viaa la modul propriu. Dar cei doi frai la un loc
erau copleitori de-a dreptul i cnd stteau att de aproape, cu mine
nghesuit ntre ei (chiar i Sam i crease o anume imagine n minte), mirosul
lor dulce, mirosul care i fcea att de atrgtori pentru vampiri, mi sufoca
bietul meu nas.
Uite, zise Claude, oarecum amuzat. Cred c avem companie.

Ariene se strecura mai aproape, uitndu-se la Claude ca i cum ar fi avut


n fa o farfurie cu friptur la grtar i inele de ceap.
Cine e prietenul tu, Sookie? ntreb.
El este Claude, am spus. Este un vr de departe.
Claude, ncntat s te cunosc, zise Ariene. Avea ceva tupeu, lund n
considerare felul n care m privea i cum m trata de cnd ncepuse s se
duc la slujbele Friei Soarelui.
Claude pru foarte indiferent. O salut cu o nclinare a capului.
Ariene se ateptase la mai mult, i, dup un moment de tcere, pretinse
c a auzit pe cineva de la una din mesele ei chemnd-o.
Trebuie s duc o bere! Zise vesel i plec. Am vzut-o aplecndu-se
peste o mas i vorbind foarte serios cu doi tipi pe care nu-i tiam.
M bucur ntotdeauna s v vd, dar sunt la munc, am spus. Aa c
ai venit doar ca s-mi spunei c Niall vrea s tie de ce am sunat o dat i
apoi am nchis?
i nu ai mai sunat apoi ca s explici, continu Claudine.
Se aplec s m srute pe obraz.
Te rog, sun-l n seara asta cnd pleci de la munc.
Bine, am spus.
Tot a fi vrut ca el s fie cel care m sun i m ntreab. Mesagerii erau
buni, dar telefonul era mai rapid. i mi-ar fi plcut s-i aud vocea. Indiferent
unde sttea strbunicul meu, s-ar fi putut strecura napoi n aceast lume ca
s m sune, dac i fcea griji cu adevrat pentru sigurana mea.
Sau, oricum, credeam c ar fi putut.
Bineneles, nu tiam ce implic s fii un prin-zn. Trebuia s trec i
asta la capitolul numit probleme cu care nu m voi confrunta niciodat.
Dup nc o rund de mbriri i srutri, gemenii ieir din bar, i
muli ochi pofticioi i urmrir n drumul lor spre u.
Oho, Sookie, ce prieteni artoi ai! Strig Catfish Hennessy, i l nsoi
o aprobare unanim.
L-am vzut pe tipul la la un club n Monroe. Nu face striptease?
ntreb o asistent medical pe nume Debbie Murray, care lucra la spitalul din
Clarice. Sttea la mas cu alte dou asistente.
Da, am zis. E i proprietarul clubului.
Artos i cu bani, zise una dintre asistente. O chema Beverly nu-tiucum.
O duc i pe fiic-mea la urmtoarea sear a doamnelor. Tocmai s-a
desprit de un pierde-var, continu ea.
Pi

M gndisem s le explic c, indiferent a cui era fiica, Claude nu va fi


interesat, apoi mi-am zis c nu era treaba mea.
Distracie plcut, le-am urat, n loc.
Din moment ce luasem o pauz cu aa-ziii mei veri, trebuia s m
grbesc s servesc pe toat lumea. Dei nu beneficiaser de atenia mea pe
durata vizitei, avuseser parte de distracia oferit de gemeni, aa c nimeni nu
era cu adevrat deranjat.
Spre sfritul schimbului meu, intr n bar Copley Carmichael.
Arta ciudat singur. Am presupus c Marley atepta n main.
Cu costumul su minunat i cu tunsoarea scump, nu prea se potrivea
aici, dar trebuia s recunosc: se purta ca i cum ar fi intrat n locuri ca
Merlotte's tot timpul. S-a nimerit s stau lng Sam, care amesteca burbon i
cola pentru o comand la una dintre mesele mele. I-am explicat lui Sam cine
era strinul.
Am dus butura i am fcut semn spre o mas goal. Domnul
Carmichael pricepu mesajul i se instala acolo.
Bun! Pot s v ofer ceva de but, domnule Carmichael? Am ntrebat.
Te rog, adu-mi un scotch dintr-un singur fel de mal, zise. Orice ai e
bun. M ntlnesc cu cineva aici, Sookie, mulumit telefonului tu. Data
viitoare cnd ai nevoie de ceva, doar d-mi de tire, iar eu voi face tot ce-mi st
n putin s te ajut.
Nu e nevoie, domnule Carmichael.
Te rog, spune-mi Cope.
Mmm-hmm. Bine, stai s-i aduc scotch-ul. Habar nu aveam care era
un scotch dintr-un singur fel de mal, dar Sam tia, bineneles, i-mi ddu un
pahar strlucitor de curat, cu o doz respectabil n interior. Servesc trii, dar
rareori beau. Majoritatea celor de pe aici consum lucrurile obinuite: bere,
burbon i cola, gin tonic, Jack Daniel's.
Am pus butura i erveelul pe mas n faa domnului Carmichael i mam ntors cu un castronel plin cu snackuri.
Apoi l-am lsat singur, pentru c aveam i ali clieni de care s m ocup.
Dar am fost atent la el. Am observat c i Sam l urmrea cu atenie pe tatl
Ameliei. Dar toi ceilali erau prea preocupai de propriile conversaii i buturi
ca s acorde atenie unui strin, unul care nu era nici pe departe la fel de
interesant ca gemenii Claude i Claudine.
La un moment dat, cnd nu fusesem atent, o femeie-vampir se aezase
la masa lui Cope. Nu cred c mai tia cineva adevrul despre ea. Devenise
vampir de curnd, ceea ce nsemna c murise n ultimii cincizeci de ani, i avea
un pr prematur ncrunit, tuns foarte simplu. Era mrunt, avea poate un
metru aizeci, i rotunjimi ferme n toate locurile potrivite. Purta ochelari mici,

cu ram argintie, doar de simpl fudulie, pentru c eu nu ntlnisem niciodat


vreun vampir al crui vz s nu fie absolut perfect i, de fapt, mai ascuit dect
al oamenilor.
Pot s v aduc nite snge? Am ntrebat. Ochii i erau ca nite lasere.
Cnd era atent la tine, i prea ru.
Tu eti femeia, Sookie, zise.
Nu am simit nevoia s confirm un lucru de care ea era att de sigur.
Am ateptat.
Un pahar de Sngeadevrat, te rog, zise. Destul de cald. i a vrea s-l
ntlnesc pe eful tu, dac poi s-l nhai.
Ca i cum Sam ar fi fost un os. Oricum, ea era un client, iar eu o
chelneri. Aa c am nclzit Sngeadevrat pentru ea i i-am spus lui Sam c
era ateptat.
O s fiu acolo ntr-un minut, zise, pentru c tocmai pregtea o tav cu
buturi pentru Ariene.
Am ncuviinat i am dus sngele femeii-vampir.
Mulumesc, zise ea politicoas. Eu sunt Sandy Sechrest, noul
reprezentant zonal al regelui Louisianei.
Habar nu aveam unde crescuse Sandy, dar fusese undeva n Statele
Unite, nu n Sud.
M bucur s te cunosc, am spus, dar nu cu prea mult entuziasm.
Reprezentant zonal? Nu asta erau erifii, pe lng celelalte funcii? Ce
nsemna asta pentru Eric?
n acel moment, Sam veni la mas, iar eu am plecat pentru c nu voiam
s par prea curioas. Pe lng asta, puteam afla mai trziu, cercetndu-i
gndurile, dac Sam decidea s nu-mi spun ce voia noul vampir. Se pricepea
s m blocheze, dar trebuia s fac un efort special pentru asta.
Cei trei discutar vreo dou minute, apoi Sam se scuz ca s se ntoarc
n spatele barului.
Am mai aruncat cte o privire, din cnd n cnd, spre vampir i mogul, n
caz c mai aveau nevoie de ceva de but, dar niciunul dintre ei nu arta c i-ar
fi sete. Erau concentrai asupra discuiei, ambii cu chipurile imobile. Nu-mi
psa suficient de ei nct s ncerc s prind gndurile domnului Carmichael, i,
desigur, Sandy Sechrest era o mare necunoscut pentru mine.
Restul serii se desfur obinuit. Nici mcar nu am bgat de seam
cnd reprezentanta regelui i domnul Carmichael plecar. Apoi, veni timpul s
nchidem tot i s pregtim mesele, astfel nct Terry Bellefleur s poat face
curat dimineaa devreme. Cnd m-am uitat n jurul meu, toat lumea plecase
n afar de Sam i de mine.
Ia spune, ai terminat? ntreb.

Da, am spus dup ce am mai aruncat o privire n jur.


Ai un minut?
ntotdeauna aveam un minut pentru Sam.
Capitolul 16
Se aeza pe scaunul din spatele biroului su i-l nclin pe spate, n
unghiul periculos obinuit. M-am aezat i eu pe unul dintre scaunele care se
aflau n faa biroului, cel tapiat. Cele mai multe lumini din cldire erau stinse,
cu excepia celei de deasupra barului i celei din biroul lui Sam. Cldirea parc
rsuna de linite, dup vacarmul vocilor ridicate ca s acopere tonomatul i
zgomotele produse de gtit, splat, pai grbii.
Sandy Sechrest, zise. Are o slujb cu totul nou.
Da? i ce se presupune c face reprezentantul regelui?
Din cte mi dau eu seama, cltorete destul de mult prin stat, ca s
vad dac oamenii au probleme cu vreun vampir, dac erifii au totul n ordine
i in sub control propriile fiefuri, i s raporteze regelui. Este un fel de
pstrarea ordinii n variant ne-vie.
Oh.
M-am gndit la asta. Nu vedeam n ce fel aceast slujb s-ar fi suprapus
cu a lui Eric. Dac Eric era OK, i echipa lui avea s fie OK. Mai departe de
att, nu-mi psa ce fceau vampirii.
Aadar, s-a decis s se ntlneasc cu tine pentru c?
A auzit c am relaii n comunitatea fiinelor supranaturale din
regiune, zise Sam sec. Voia s tiu c e disponibil s m consult cu ea n orice
problem ar aprea. Am cartea ei de vizit.
O ridic. Nu tiu dac m ateptasem s picure snge din ea, sau ce, dar
era doar o carte de vizit obinuit.
Bine, am zis i am ridicat din umeri.
Ce voiau Claudine i fratele ei? ntreb Sam. M simeam foarte ru s
nu-i spun lui Sam despre noul meu strbunic, dar Niall mi ceruse s in totul
secret.
Nu au avut nici o veste de la mine de la lupta din Shreveport, am zis.
Voia doar s verifice ce fac i l-a luat i pe Claude cu ea.
Sam se uit la mine cu atenie, dar nu coment.
Poate, zise dup un minut, asta va nsemna o lung er de pace. Poate
vom reui doar s lucrm n tihn la bar i nimic nu se va ntmpla n
comunitatea supranatural. Sper, pentru c momentul n care vrcolacii vor
aprea n faa opiniei publice e tot mai aproape.
Crezi c se va ntmpla curnd?
Nu aveam nici cea mai vag idee despre cum va reaciona America la
tirea c vampirii nu erau singurele creaturi care pndeau din ntuneric.

Crezi c toi teriantropii or s anune n aceeai sear?


Nu avem ncotro, zise Sam. Vorbim despre asta pe site-ul nostru.
Sam chiar avea o via care nu-mi era cunoscut. Asta mi trezi un gnd.
Am ezitat puin, apoi i-am dat drumul. Erau prea multe ntrebri n viaa mea.
Voiam s am rspunsul mcar la vreo cteva dintre ele.
Cum ai ajuns s te stabileti aici? Am ntrebat.
Am trecut prin zon, zise. Am fost n armat patru ani.
Serios?
Nu-mi venea s cred c nu tiam asta.
Da, rspunse. Nu tiam ce voiam s fac cu viaa mea, aa c m-am
nrolat cnd aveam optsprezece ani. Mama a plns, iar tata a njurat din
moment ce fusesem acceptat la colegiu, dar eu m hotrsem. Eram cel mai
ncpnat adolescent de pe planet.
Unde ai crescut?
Cel puin n parte, n Wright, Texas, zise. Dincolo de Fort Worth.
Departe de Fort Worth. Nu era mai mare dect Bon Temps. Ne-am tot mutat n
copilria mea, pentru c tata era i el n armat. S-a retras cnd aveam
paisprezece ani, iar familia mamei era n Wright, aa c ne-am dus acolo.
A fost greu s te aezi dup ce ai cltorit att? Eu nu trisem dect
n Bon Temps.
A fost minunat, zise. Eram gata s stau ntr-un loc. Nu mi-am dat
seama ct de greu avea s-mi fie s-mi gsesc locul ntr-un grup de copii care
crescuser mpreun, dar eram n stare s am grij de mine. Jucam baseball i
baschet, aa c mi-am gsit locul. Apoi m-am nrolat. Imagineaz-i.
Eram fascinat.
Prinii ti sunt nc n Wright? Am ntrebat. Trebuie s fi fost greu
pentru tatl tu n armat, fiind teriantrop.
Din moment ce Sam era teriantrop, tiam fr ca el s-mi spun c era
primul nscut al unor teriantropi pursnge.
Da. Nopile cu lun plin erau o nenorocire. Exista o butur din
ierburi pe care bunica sa irlandez obinuia s o fac. A nvat cum s o
prepare el singur. Avea un gust oribil, dar o bea n nopile cu lun plin cnd
trebuia s fie de gard i trebuia s fie prezent toat noaptea, i asta-l ajuta s
rmn Dar nu voiai s fii n preajma lui a doua zi. Tata a murit acum ase
ani, mi-a lsat nite bani. ntotdeauna mi-a plcut zona, iar barul sta era de
vnzare. Mi s-a prut o idee bun s investesc banii.
i mama ta?
Ea e nc n Whright. S-a mritat din nou, la doi ani dup moartea
tatei. E un tip n regul. El e obinuit.
Nu teriantrop sau alt gen de fiin supranatural.

Aadar, exist o limit pn la care m pot apropia de el, zise Sam.


Mama ta e pursnge. Cu siguran are bnuieli.
Cred c e orb de bunvoie. i spune c trebuie s ias pentru alergarea
de sear, sau i petrece noaptea la sora ei n Waco, sau vine pn aici ca s m
viziteze, sau alt scuz.
Trebuie s fie greu.
Nu a face niciodat asta. Aproape c m-am cstorit cu o fat
obinuit cnd eram n armat. Dar, pur i simplu, nu am putut s m
cstoresc cu cineva i s nu divulg un secret att de mare. mi pstrez minile
ntregi cnd pot s stau de vorb cu cineva despre asta, Sookie.
mi zmbi i am apreciat ncrederea pe care mi-o arta.
Dac vrcolacii fac anunul, atunci vom aprea cu toii. Voi scpa de o
mare povar.
Amndoi tiam c se vor ivi noi probleme, dar nu avea nici un rost s
vorbim despre necazuri viitoare. Necazurile veneau, oricum, la vremea lor.
Mai ai frai sau surori? Am ntrebat.
Un frate i o sor. Sora mea e cstorit i are doi copii, iar fratele
meu e necstorit. E un tip grozav.
Sam zmbea, iar faa i era mai relaxat dect o vzusem vreodat.
Craig zice c se cstorete n primvar, continu Sam. Poate mergi
cu mine la nunt.
Eram att de uimit, c nu tiam ce s spun, m simeam flatat i
ncntat.
Sun minunat. Anun-m cnd tii data, am spus.
Ieisem o dat cu Sam i fusese foarte plcut; dar asta se ntmplase n
agitaia problemelor mele cu Bill i nu am mai repetat ieirea.
Sam ncuviin relaxat, iar mica izbucnire de tensiune care trecuse prin
mine s-a evaporat. n fond, acesta era Sam, eful meu, i, dac m gndesc
bine, unul dintre cei mai buni prieteni ai mei. Intrase n rolul sta anul trecut.
M-am ridicat. Mi-am luat geanta i mi-am pus jacheta.
Ai primit o invitaie la petrecerea de anul acesta, de Halloween, de la
Fangtasia? ntreb.
Nu. Dup ultima petrecere la care m-au invitat s-ar putea s nu vrea
s m ntorc, am zis. Pe lng asta, cu toate pierderile recente, nu tiu dac
Eric are chef s srbtoreasc.
Crezi c ar trebui s facem o petrecere de Halloween la Merlotte's?
ntreb.
Poate nu cu bomboane i chestii din astea, am spus gnditoare. Poate
o pung cu bunti pentru fiecare client, cu alune prjite? Sau un castron cu
floricele de porumb portocalii pe fiecare mas? i nite decoraiuni?

Sam privi n direcia barului, ca i cum ar fi putut privi prin perei.


Asta sun bine. Hai s punem n practic!
De obicei, decoram doar pentru Crciun, i asta numai dup Ziua
Recunotinei, la insistenele lui Sam.
I-am fcut cu mna semn de noapte bun i am ieit din bar, lsndu-l
pe Sam s verifice dac totul e ncuiat bine.
Noaptea era cam rece. Acesta avea s fie un Halloween aa cum vzusem
eu Halloween-ul n crile pentru copii.
n mijlocul parcrii, cu faa ntoars ctre luna argintie, cu ochii nchii,
sttea strbunicul meu. Prul deschis la culoare i atrna pe spate ca o mantie.
Numeroasele riduri fine erau invizibile n lumina lunii sau poate scpase cumva
de ele. Avea bastonul cu el, i din nou purta costum, un costum negru. Pe
mna dreapt avea un inel masiv, mna cu care inea bastonul.
Era cel mai frumos lucru pe care-l vzusem vreodat.
Nu arta nici pe departe ca un bunic uman. Bunicii umani purtau epci
promoionale de la John Deere17 i salopete. Te duc la pescuit. Te las s le
conduci tractorul. Se roiesc la tine c eti prea rsfat i apoi i cumpr
bomboane. Ct despre strbunicii umani, majoritatea dintre noi nu prea ajung
s-i cunoasc.
Am devenit contient c Sam sttea lng mine.
Cine e? opti.
El este Strbunicul meu, am spus.
Se afla chiar acolo, n faa mea. Trebuia s dau o explicaie.
Oh, zise cu o voce plin de uimire.
Abia am aflat i eu asta, am explicat n chip de scuz.
Niall i ntrerupse baia n raze de lun i deschise ochii.
Strnepoata mea, zise ca i cum prezena mea n parcarea de la
Merlotte's era o surpriz plcut. Cine e prietenul tu?
Niall, acesta este Sam Merlotte, proprietarul barului.
Sam ntinse precaut mna, i, dup ce o studie bine, Niall o atinse ncet
cu a sa. Am putut simi cum Sam a tresrit, ca i cum strbunicul meu avea
curent electric n mn.
Strnepoata, zise Niall. Am auzit c ai fost n pericol n agitaia dintre
vrcolaci.
Da, dar Sam era cu mine, apoi a venit i Claudine, am spus, simind
n mod ciudat nevoia s m apr. Nu tiam c avea s fie agitaie, dup cum ai
zis tu, atunci cnd m-am dus. Am ncercat s fiu un negociator de pace. Am
nimerit ntr-o ambuscad.
Da, aa a raportat Claudine, zise. Am neles c nemernica e moart.
Voia s zic Priscilla.

Da, domnule, am zis. Nemernica e moart.


i apoi ai fost din nou n pericol o noapte mai trziu?
ncepeam s m simt de-a binelea vinovat de ceva.
Pi, nu sta e obiceiul meu, am zis. S-a ntmplat c vampirii din
Nevada i-au preluat pe cei din Louisiana.
Niall prea doar vag interesat.
Dar ai ajuns pn acolo nct s formezi numrul pe care i l-am lsat.
Ah, da, domnule, am fost destul de speriat. Dar Eric mi-a luat
telefonul din mn pentru c s-a gndit c dac apreai i tu n poveste, atunci
ar fi fost pur i simplu rzboi. Dup cum s-a dovedit, cred c a fost cea mai
bun alegere, pentru c s-a predat lui Victor Madden.
Eram nc furioas pentru asta, chiar i dup cadoul trimis de Eric,
telefonul cel nou.
Ahhh.
Sunetul sta neutru nu avea nici cap, nici coad. Probabil c sta era
dezavantajul de a avea un strbunic lng tine. Fusesem chemat la raport.
Aveam un sentiment pe care nu-l mai simisem de cnd eram adolescent i
bunica descoperise c chiulisem de la dusul gunoiului i mpturitul lenjeriei.
Nu-mi plcea acum, cum nu-mi plcuse nici atunci.
i admir curajul, zise pe neateptate Niall. Dar eti foarte fragil,
muritoare, cu o via scurt. Nu vreau s te pierd acum, cnd abia am reuit s
stau de vorb cu tine.
Nu tiu ce s spun, am bolborosit.
Nu vreau s te mpiedic s faci nimic. Nu te vei schimba. Cum te pot
apra?
Nu cred c poi. Nu sut la sut.
Atunci la ce mai sunt bun?
Nu trebuie s fii bun la ceva, am spus surprins. El nu prea s aib
paleta emoional pe care o aveam eu. Nu tiam cum s i-o explic.
Este suficient pentru mine este minunat doar s tiu c exiti. C
i pas de mine. C am o familie n via, indiferent ct de ndeprtat i de
diferit. i c nu crezi c sunt ciudat sau nebun sau penibil.
Penibil? Pru uimit.
Eti de departe mult mai interesant dect majoritatea oamenilor.
Mulumesc c nu crezi c sunt defect, am zis.
Ali oameni cred c eti defect? Niall prea sincer suprat.
Uneori nu se pot simi confortabil, zise Sam. tiind c ea le poate citi
minile.
Dar tu, teriantropule?
Cred c e grozav, zise Sam.

i mi puteam da seama c era absolut sincer. Spatele mi se ndrept. Am


simit un val de mndrie. n cldura emoional a momentului, aproape c i-am
spus strbunicului meu despre marea problem pe care am descoperit-o azi, ca
s-i demonstrez c-i puteam face destinuiri. Dar am avut sentimentul destul
de puternic c soluia lui pentru axa rului
Sandra Pelt-Tanya Grissom ar fi fost s le provoace moartea ntr-un fel
macabru. Claudine, aa-zisa mea verioar, o fi ncercnd s devin nger, o
fiin asociat cu cretinismul, dar Niall Brigant era categoric din cu totul alt
poveste. Am bnuit c mottoul lui este: i iau ochiul nainte, n caz c-l vrei i
tu pe-al meu. Ei, poate nu chiar att de direct, dar pe aproape.
Nu pot face nimic pentru tine? Tonul lui prea aproape dureros.
Mi-ar plcea dac ai trece s petreci ceva timp cu mine, pe acas, cnd
o s ai vreme. Mi-ar plcea s-i pregtesc cina. Vrei s faci asta?
M tcea s m simt umil, oferindu-i ceva ce nu eram sigur c avea s
aprecieze.
Se uit la mine cu ochi strlucitori. Nu-i puteam citi expresia feei, i,
dei corpul lui avea forma unuia omenesc, simeam c este cu totul altfel.
Mister total pentru mine. Poate era exasperat sau plictisit sau scrbit de
aceast propunere.
n cele din urm, Niall zise:
Da, voi face asta. O s te anun, din timp, bineneles. ntre timp, dac
ai nevoie de orice de la mine, sun-m. Nu lsa pe nimeni s te fac s te
rzgndeti, dac tu crezi c i pot fi de ajutor. O s am o discuie cu Eric. Mi-a
fost de ajutor n trecut, dar nu poate s se joace cu mine cnd e vorba de tine.
tia de mult c suntem rude?
Mi-am inut respiraia n ateptarea rspunsului. Niall se ntoarse s
plece. Se rsuci puin, aa c-i vedeam faa din profil.
Nu, zise. Trebuia mai nti s-l cunosc mai bine. I-am spus doar
nainte s te aduc la ntlnire. Nu m-ar fi ajutat dac nu-i spuneam ce voiam
de la tine.
i dispru. Era ca i cum ar fi ieit pe o u pe care noi nu o puteam
vedea, i, din cte tiu eu, asta i fcuse.
Bine, zise Sam dup o clip. Bine, asta a fost chiar Diferit.
Nu te deranjeaz toate astea?
Am fcut un semn cu mna spre locul unde sttuse Niall. Probabil. Dac
nu cumva ceea ce vzusem noi nu era un fel de proiecie astral sau ceva de
genul sta.
Nu e treaba mea s fiu deranjat de asta. Sunt treburile tale, zise Sam.
A vrea s-l iubesc, am spus. E att de frumos i pare s-i pese att de
mult de mine, dar este cu adevrat, cu adevrat

nfricotor, ncheie Sam.


Da.
i te-a abordat prin intermediul lui Eric?
Din moment ce, aparent, strbunicul meu nu avea nici o problem cu
faptul c Sam aflase de el, i-am povestit lui Sam de prima mea ntlnire cu
Niall.
Hmm. Nu tiu ce s zic de asta. Vampirii i znele nu interacioneaz,
din cauza tendinei vampirilor de a le ataca pe zne.
Niall i poate masca mirosul, am explicat cu mndrie.
Sam prea copleit de attea informaii.
Asta e un alt lucru de care nu am auzit. Sper c Jason nu tie despre
asta.
Oh, Doamne, nu.
tii c ar fi gelos i asta l-ar face furios pe tine.
Pentru c eu l cunosc pe Niall i el nu?
Da. Invidia pur i simplu are s-l road pe Jason de viu.
tiu c Jason nu e cea mai generoas persoan din lume, am
nceput eu, dar am renunat cnd Sam pufni.
Bine, am zis. Este egoist. Dar oricum, tot este fratele meu i trebuie s
rmn alturi de el. Dar, poate e mai bine dac nu-i spun niciodat. Totui,
Niall nu are nici o problem s i se arate fie, dup ce mi-a spus s nu divulg
nimnui secretul existenei lui.
Cred c a fcut ceva cercetri, zise mpciuitor Sam.
M mbria, ceea ce era o surpriz plcut. Simeam c am nevoie de o
mbriare, dup apariia lui Niall. L-am mbriat i eu pe Sam. Era cald i
confortabil, i Uman.
Dar niciunul dintre noi nu eram sut la sut umani.
n secunda urmtoare, m-am gndit: Suntem i noi umani. Avem mai
multe n comun cu oamenii dect cu celelalte componente ale noastre. Triam
ca oamenii; aveam s murim ca oamenii. Pentru c l cunoteam bine pe Sam,
tiam c vrea o familie, i pe cineva pe care s-l iubeasc, i un viitor care s
conin toate lucrurile pe care oamenii obinuii le doresc: prosperitate,
sntate, descendeni, distracie. Sam nu voia s fie liderul vreunei haite, iar eu
nu voiam s fiu prinesa nimnui nu c vreo zn pursnge m-ar fi considerat
vreodat altceva dect produsul ratat al propriei lor minunii. Asta era una
dintre marile diferene dintre mine i Jason. Jason i petrece viaa dorindu-i
s fie mai supranatural dect era; eu mi-am petrecut-o pe a mea dorindu-mi s
fiu mai puin, dac telepatia mea era cu adevrat supranatural.
Sam m srut pe obraz, i apoi, dup o clip de ezitare, se ntoarse spre
rulota sa, trecnd de poarta din gardul su viu tiat cu grij i apoi n sus pe

scri spre mica verand pe care o construise lng u. Cnd bg cheia n


broasc, se ntoarse s-mi zmbeasc.
Ce mai noapte, nu-i aa?
Da, am zis. Ce mai noapte.
Sam m urmri cu privirea n timp ce m urcam n main, tcu un
semn ca s-mi aminteasc s-mi ncui uile, atept pn m-am conformat i
apoi intr n rulota sa. Am condus spre cas, preocupat de unele ntrebri
serioase i de altele mai banale, avnd mare noroc c drumul nu era prea
aglomerat.
Capitolul 17
A doua zi, cnd am ieit din camer, Amelia i Octavia stteau la masa
din buctrie. Amelia folosise toat cafeaua, dar cel puin splase vasul i mi-a
luat doar cteva minute s-mi fac att de necesara can. Amelia i mentorul ei
continuar o conversaie foarte calm, n timp ce eu m nvrteam prin jur s
iau nite cereale, adugnd nite ndulcitor, turnnd lapte peste ele. M-am
aplecat peste castron, pentru c nu voiam s-mi stropesc maioul. i apropo de
asta, era prea rece ca s mai port un maiou prin cas. Am scos o jachet ieftin
fcut din tricot i am reuit s-mi termina cafeaua i cerealele ct se poate de
confortabil.
Ce ai pit? Am ntrebat, artnd c eram gata s interacionez cu
restul lumii.
Amelia mi-a povestit despre problema ta, zise Octavia. i despre
generoasa ta ofert.
Vai! Ce ofert?
Am ncuviinat, ca i cum a fi tiut despre ce e vorba.
O s fiu att de fericit s plec din casa nepoatei mele, nici nu-i
imaginezi, zise cu toat sinceritatea femeia n vrst. Janesha are trei copii
mici, inclusiv unul care merge de-a builea, i un prieten care vine i pleac.
Eu dorm pe canapeaua din sufragerie, i cnd copiii se scoal dimineaa, vin i
pornesc desenele animate. Indiferent dac eu m-am trezit sau nu. E casa lor,
desigur, i stau acolo de sptmni bune, aa c nu m mai consider un
musafir.
M-am gndit c Octavia avea s doarm n dormitorul din faa
dormitorului meu, sau n cel de sus. Votam pentru cel de sus.
i tii, acum, c sunt btrn, am nevoie de acces rapid la baie. Se
uit la mine cu acea autocritic amuzant pe care o folosesc oamenii atunci
cnd recunosc o problem legat de trecerea timpului. Aadar, jos ar fi
minunat, mai ales pentru c am artrit la genunchi. i-am spus c
apartamentul Janeshei era la etaj?

Nu, am rostit printre buzele strnse. Iisuse, totul se ntmplase att de


repede.
Acum, n legtur cu problema ta. Nu fac magie neagr, dar trebuie s
scapi de aceste tinere din viaa ta, att de agentul domnioarei Pelt, ct i de
domnioara Pelt nsi.
Am ncuviinat energic.
Aadar, zise Amelia, incapabil s mai tac mult, am pus la cale un
plan.
Sunt numai urechi, am spus i mi-am mai turnat o can de cafea.
Aveam mare nevoie.
Cel mai simplu mod de a scpa de Tanya este s-i spui prietenului tu,
Calvin Norris, ce face, zise Octavia.
Am rmas cu gura cscat la ea.
Ah, asta ar putea avea drept rezultat nite lucruri destul de nasoale
care i s-ar ntmpla Tanyei, am zis.
i nu asta vrei?
Octavia prea inocent ntr-un fel foarte alunecos.
Pi, ba da, dar nu vreau ca ea s moar. Adic nu vreau s i se
ntmple ceva peste care s nu poat trece. Vreau doar s plece i s nu se mai
ntoarc.
Amelia zise:
Plecat i s nu se mai ntoarc mi sun ca ceva radical.
i mie mi se pruse la fel.
Reformulez. Vreau s se duc s-i vad de viaa ei, dar departe de
mine, am zis. E suficient de clar?
Nu voiam s par dur, dar doream s m fac neleas cum trebuie.
Da, domnioar, cred c putem nelege asta, zise Octavia cu un ton
rece.
Nu vreau s existe nenelegeri aici, am zis. Sunt multe lucruri n joc.
Cred c, oarecum, Calvin o place pe Tanya. Pe de alt parte, pun pariu c ar
putea-o speria destul de zdravn.
Destul ct s o fac s plece pentru totdeauna?
Va trebui s demonstrezi c spui adevrul, interveni Amelia. Despre
faptul c te saboteaz.
La ce te gndeti? Am ntrebat.
n regul, uite la ce ne-am gndit, zise Amelia, i ct ai clipi Faza Unu
era pus la punct.
S-a dovedit a fi ceva la care m-a fi putut gndi i singur, dar
vrjitoarele au fcut ca planul s mearg mai repede.

L-am sunat pe Calvin acas i l-am rugat s se opreasc pe la mine cnd


avea s aib un minut liber, n jurul prnzului. A prut surprins s primeasc
veti de la mine, dar a fost de acord s vin.
A avut o surpriz i mai mare cnd a intrat n buctrie i le-a gsit acolo
pe Amelia i pe Octavia. Calvin, Liderul vrcolacilor-panter care triau n
restrns comunitate din Hotshot, o ntlnise pe Amelia de cteva ori, dar
Octavia i era strin. A tratat-o cu respect imediat, pentru c era capabil s-i
simt puterea. Asta ne-a fost de ajutor.
Calvin avea, probabil, n jur de patruzeci i cinci de ani, era puternic i
solid, sigur pe el. Prul ncepuse s-i ncruneasc, dar avea o inut dreapt
i un calm care nu putea s nu te impresioneze. Fusese interesat de mine o
perioad, i-mi prea ru c nu putusem s simt acelai lucru. Era un om bun.
Ce s-a ntmplat, Sookie? M-a ntrebat dup ce a refuzat oferta de
fursecuri, ceai sau cola.
Am tras adnc aer n piept.
Calvin, nu-mi place s fiu prcioas, dar avem o problem, am zis.
Tanya, zise el imediat.
Da, am spus, fr s-mi ascund uurarea.
E mecher, zise, i mi-a prut ru s aud n vocea lui o not
admirativ.
E un spion, interveni Amelia. Amelia putea trece direct la subiect.
Pentru cine? ntreb Calvin, nclinndu-i capul ntr-o parte, deloc
surprins i curios.
I-am relatat o versiune personal a povetii, pe care m apuca deja greaa
s o tot repet. Calvin trebuia s tie c familia Pelt avea un cui mare mpotriva
mea, c Sandra avea s m urmreasc pn n mormnt, c Tanya fusese
trimis pe post de spion.
Calvin i ntinse picioarele n timp ce asculta, cu braele ncruciate la
piept. Purta jeani noi-noui i o cma n carouri. Mirosea a copaci proaspt
tiai.
Vrei s-i faci o vraj? O ntreb pe Amelia cnd am terminat.
Da, rspunse ea. Dar trebuie ca tu s o aduci aici.
Ce efect va avea?
O s-i piard interesul de a-i face ru lui Sookie i ntregii ei familii.
Nu va mai vrea s o asculte pe Sandra Pelt. Nu o va afecta deloc din punct de
vedere fizic.
i va schimba modul n care gndete?
Nu, zise Octavia. Dar nu exist vraj mai sigur dect aceea care o va
face s nu mai vrea s fie aici. Dac o facem pe aceea, va pleca i nu va mai
dori s se ntoarc.

Calvin se gndi.
mi cam place fata asta, recunosc, zise. E plin de via. Totui, am
fost destul de ngrijorat de necazurile pe care i le provoca lui Crystal i lui
Jason, i m-am ntrebat ce msuri s iau n legtur cu cheltuielile nebuneti
ale lui Crystal. Cred c asta a adus problema n centrul ateniei.
i place? Am ntrebat.
Voiam s punem toate crile pe mas.
Am spus c da.
Nu, vreau s zic, i place.
Amndoi ne-am distrat bine, din cnd n cnd.
Nu vrei ca ea s plece, am zis. Vrei s ncerci i altceva.
Da, eti pe aproape. Ai dreptate: nu poate rmne i s continue aa.
Fie i schimb comportamentul, fie pleac. Pru nemulumit de aceast
perspectiv. Lucrezi azi, Sookie?
Am privit spre calendarul din perete.
Nu, e ziua mea liber.
Aveam dou zile libere una dup alta.
Pun mna pe ea i o aduc aici n seara asta. Avei suficient timp,
doamnelor?
Cele dou vrjitoare se uitar una la cealalt i se consultar n tcere.
Da, e bine, zise Octavia.
O aduc aici pn la apte, zise Calvin. Lucrurile mergeau neateptat de
simplu.
Mulumesc, Calvin, am spus. Ne eti de mare ajutor.
mpucm mai muli iepuri deodat dac merge, zise Calvin. Desigur,
dac nu merge, voi dou, doamnelor, nu v vei numra printre persoanele mele
favorite.
Tonul din vocea lui spunea c vorbete ct se poate de serios.
Cele dou vrjitoare nu prur prea fericite. Calvin i arunc o privire lui
Bob, care se ntmpl s intre n camer.
Bun, frate, i spuse Calvin pisicii. i arunc Ameliei o privire uimit.
Mi se pare c magia ta nu funcioneaz tot timpul.
Amelia pru n acelai timp vinovat i jignit.
O s facem asta s mearg, zise printre dini stai s vezi.
Abia atept.
Mi-am petrecut restul zilei splnd rufe, fcndu-mi unghiile, schimbnd
aternuturile toate acele lucruri pe care le programezi pentru ziua liber. Mam dus la bibliotec s schimb crile i nu se ntmpl absolut nimic. Era de
serviciu unul dintre asistenii Barbarei Beck, ceea ce era bine. Nu voiam s-mi
amintesc din nou groaza atacului, aa cum avea s se ntmple de fiecare dat

cnd aveam s o ntlnesc pe Barbara, mult vreme de acum ncolo. Am


observat c pata dispruse de pe podeaua librriei.
Dup asta, m-am dus la bcnie. Nu a atacat nici un vrcolac, nu s-a
artat nici un vampir. Nimeni nu a ncercat s m omoare, pe mine sau pe
vreun cunoscut. Nu-mi apru nici o rud secret i nimeni nu ncerc s m
implice n problemele lui sau ale ei, maritale sau de alt fel.
Practic, totul respira normalitate pn cnd am ajuns acas.
n seara asta trebuia s gtesc i m-am gndit s pregtesc cotlete de
porc. Am o reet de amestec pentru pane fcut n cas, pe care-l pregtesc
ntr-un vas mare, aa c am nmuiat cotletele n lapte i apoi le-am dat prin
amestec, astfel nct erau gata de pus n cuptor. Am pregtit mere umplute cu
stafide, scorioar i unt i le-am pus la copt, am condimentat nite fasole
verde de la conserv i nite porumb conservat i le-am pus la foc mic. Apoi am
bgat cotletele n cuptor. M-am gndit s fac biscuii, dar se pare c erau deja
mai mult dect suficiente calorii.
n timp ce eu gteam, vrjitoarele i fceau de lucru n sufragerie.
Preau s se distreze de minune. Puteam auzi vocea Octaviei, care suna ca i
cum ar fi fost o profesoar la catedr. Cnd i cnd, Amelia punea cte o
ntrebare.
Am bombnit n sinea mea, n timp ce gteam. Speram c magia avea s
funcioneze i eram recunosctoare vrjitoarelor c erau dispuse s m ajute.
Dar m simeam lsat deoparte, pe frontul domestic. Faptul c pomenisem n
trecere Ameliei c Octavia putea sta cu noi o perioad avusese loc sub influena
momentului. (mi ddeam seama c trebuia s fiu mult mai atent n
conversaiile cu colega mea de acum ncolo.) Octavia nu spusese c va sta n
casa mea doar pentru un sfrit de sptmn sau o lun, sau orice alt
unitate de msur a timpului. Asta m speria.
A fi putut s-o prind la nghesuial pe Amelia i s-i spun: Nu m-ai
ntrebat dac Octavia putea sta chiar n clipa asta, i e vorba de casa mea. Dar
exista o camer liber, iar Octavia avea nevoie de un loc n care s stea. Era
puin cam trziu s descopr c nu eram chiar fericit s am o a treia persoan
n cas o a treia persoan pe care abia o cunoteam.
Poate reueam s-i gsim o slujb Octaviei, pentru c un ctig regulat iar fi oferit btrnei independen i s-ar fi mutat de aici. M-am ntrebat despre
starea casei ei din New Orleans. Am presupus c era de nelocuit. Indiferent ct
putere ar fi avut, bnuiesc c nici Octavia nu ar fi reuit s refac ceea ce
distrusese un uragan. Dup aluzia la scri i la nevoia urgent de a ajunge la
baie, am mai adugat civa ani n contul ei, dar tot nu prea mai btrn de,
s zicem, aizeci i trei. Pentru vremurile actuale, era chiar tineric.

La ora ase, le-am chemat pe Octavia i pe Amelia la mas. Aranjasem


masa i pusesem ceai rece n pahare, dar le-am lsat s se serveasc singure
din oalele de pe aragaz. Nu era elegant, dar aa aveam mai puine vase de
splat.
Nu am vorbit prea mult n timp ce mncam. Toate trei ne gndeam la
seara care ne atepta. Orict a fi detestat-o, eram puin ngrijorat pentru
Tanya.
M-am simit ciudat la ideea de a provoca o astfel de schimbare la o
persoan, dar trebuia s scap de Tanya din crca mea i din viaa mea i din
vieile celor din preajma mea. Sau trebuia s aib o nou atitudine legat de
ceea ce avea de fcut n Bon Temps. Nu gseam o alt cale de a rezolva
lucrurile. Din perspectiva aceluiai sim practic, mi-am dat seama c, dac ar fi
trebuit s aleg ntre a-mi continua viaa cu Tanya amestecndu-se sau a-mi
continua viaa cu Tanya schimbat, nici nu se punea problema ce aveam s
aleg.
Am strns farfuriile. n mod normal, dac una dintre noi gtea, cealalt
spla vasele, dar cele dou aveau de fcut pregtiri magice. Oricum mi era
indiferent: voiam s fiu ocupat.
Am auzit pietriul scrind sub roile unei camionete la 7:05.
Cnd i-am cerut s o aduc aici la apte, nu ne-am dat seama c o va
aduce ca pe un colet.
Calvin o cra pe Tanya pe umr. Fata era mrunt, dar nu uoar ca un
fulg. Calvin fcea un efort, dar respiraia i era egal i nu transpirase. Minile
i gleznele Tanyei erau legate, dar am observat c pusese o earf pe sub funie,
ca s nu fie rnit. i (slav Domnului!) avea clu, dar i o bandan roie
elegant. Da, categoric, eful vrcolacilor-panter avea o slbiciune pentru fata
asta.
Bineneles c ea era ca turbat, se rsucea, se zvrcolea i ne arunca
priviri feroce. ncerca s-l loveasc pe Calvin, iar el o plesni peste fund.
nceteaz, i zise, dar nu ca i cum ar fi fost cu adevrat suprat. Ai
greit, trebuie s-i primeti pedeapsa.
A intrat pe ua din fa i i-a dat drumul Tanyei pe canapea.
Vrjitoarele trasaser cteva simboluri cu creta pe podeaua sufrageriei, o
iniiativ care nu m ncntase foarte tare. Amelia m asigurase c putea
cura totul, i, din moment ce era campioana cureniei, le-am lsat n pace.
Am vzut mai multe grmezi de lucruri (nu prea voiam s m uit mai
ndeaproape) aezate n castroane, de jur mprejur. Octavia aprinse ceva ntr-un
bol i-l duse spre Tanya. Ddu fumul cu mna spre Tanya. Am fcut nc un
pas n spate, iar Calvin, care sttea lng canapea innd-o pe Tanya de umeri,
ntoarse capul. Tanya i inu respiraia ct de mult putu.

Dup ce inspir fumul, se relaxa.


Trebuie s stea aici, zise Octavia, artnd ctre o zon nconjurat de
simboluri fcute cu creta.
Calvin o trnti pe Tanya pe un scaun aezat n mijloc. Ea rmase pe loc,
docil, mulumit fumului misterios.
Octavia ncepu s rosteasc ceva ntr-o limb necunoscut. Vrjile
Ameliei fuseser ntotdeauna n latin, sau mcar ntr-o form primitiv a
acesteia (ea mi spusese asta), dar m-am gndit c Octavia avea mai multe
cunotine. Vorbea o limb care prea cu totul diferit.
Fusesem foarte agitat din cauza acestui ritual, dar s-a dovedit a fi destul
de plicticos, dac nu erai unul dintre participani. A fi vrut s pot deschide
ferestrele ca s ias mirosul de fum din cas i am fost bucuroas c Amelia s-a
gndit s scoat bateriile detectoarelor de fum. Tanya simea bineneles ceva,
dar nu eram sigur c e dispariia efectului Pelt.
Tanya Grissom, zise Octavia, smulge rdcinile rului din sufletul tu
i iei de sub influena celor care te folosesc n scopuri necurate.
Octavia fcu mai multe gesturi pe deasupra Tanyei, n timp ce inea n
mn un obiect ciudat, care semna izbitor cu un os uman nfurat n frunze
de vi. ncercam s nu m gndesc de unde luase osul.
Tanya scncea ncet pe sub clu, iar spatele i se arcuia alarmant. Apoi
se relaxa.
Amelia fcu un semn, iar Calvin se aplec s dezlege bandana roie care
o fcea pe Tanya s semene cu un mic bandit. Scoase din gura Tanyei o batist,
una alb, curat. Categoric, fusese rpit cu afeciune i respect.
Nu pot s cred c-mi faci asta! Strig Tanya n secunda n care gura i
deveni funcional. Nu pot s cred c m-ai rpit ca un om al peterii, ticlosule!
Dac minile i-ar fi fost libere, Calvin ar fi ncasat-o cu siguran.
i ce naiba e cu fumul sta? Sookie, ncerci s-i dai foc la cas? Hei,
femeie, iei porcria aia din faa mea?
Tanya se lupta cu osul nfurat n vi cu ambele mini.
Eu sunt Octavia Fant.
Grozav, Octavia Fant. Scoate-m din funiile astea.
Octavia i Amelia schimbar o privire. Tanya fcu apel la mine.
Sookie, spune-le nebunelor s-mi dea drumul! Calvin, mi plcea de
tine nainte s m legi i s m arunci aici! Ce crezi c faci?
i salvez viaa, zise Calvin. N-o s fugi acum, nu-i aa? Avem de vorbit.
Bine, zise Tanya ncet, ca i cum i-ar fi dat seama (o puteam auzi) c
era vorba de ceva serios. Despre ce e vorba?
Sandra Pelt, am zis.
Da, o cunosc pe Sandra. Ce-i cu ea?

Care e legtura ta cu ea? ntreb Amelia.


De ce te intereseaz, Amy? Replic Tanya.
Amelia, am corectat-o, aezndu-m pe divanul din faa Tanyei. i
trebuie s rspunzi la aceast ntrebare.
Tanya mi arunc o privire tioas avea un repertoriu ntreg i zise:
Am avut o verioar care a fost adoptat de familia Pelt, iar Sandra
este sora ei adoptiv.
Eti prieten apropiat cu Sandra? Am ntrebat.
Nu, nu chiar. Nu ne-am vzut de ceva vreme.
Nu ai fcut o nelegere cu ea de curnd?
Nu, Sandra i cu mine nu ne vedem prea mult.
Ce prere ai despre ea? ntreb Octavia.
Cred c este o ticloas cu dou fee. Dar o admir, oarecum, zise
Tanya. Dac Sandra vrea ceva, nu se d btut. Ridic din umeri. E puin
exagerat pentru gustul meu.
Aadar, dac i-ar spune s distrugi viaa cuiva, nu ai face-o?
Octavia se uita atent la Tanya.
Am lucruri mai bune de fcut, dect asta, zise Tanya. Poate s se
ocupe singur de distrus viei, dac i dorete asta att de mult.
Nu ai face aa ceva?
Nu, zise Tanya.
Era sincer, mi ddeam seama. De fapt ncepuse s o sperie sensul spre
care se ndreptau ntrebrile.
Ah, am fcut ceva cuiva?
Cred c te-ai implicat pn peste cap, zise Calvin. Aceste doamne
drgue au intervenit. Amelia i domnioara Octavia sunt Femei nelepte. i
o cunoti deja pe Sookie.
Da, o tiu pe Sookie. Tanya mi arunc o privire acr. Nu vrea s fim
prietene, indiferent ct m strduiesc.
Pi, da, nu vreau s stai aproape de mine ca s nu m njunghii pe la
spate, m-am gndit, dar nu am spus nimic.
Tanya, ai luat-o pe cumnata mea cam des la cumprturi n ultima
vreme, am zis.
Tanya izbucni n rs.
Prea mult terapie prin shopping pentru soia gravid? Zise. Apoi pru
uimit. Da, se pare c am mers la mallul din Monroe de prea multe ori pentru
carnetul meu de cecuri. De unde am luat banii? Nici mcar nu-mi place att de
mult s merg la cumprturi. De ce fac asta?
N-o s-o mai faci, zise Calvin.

Nu-mi spui tu mie ce s fac, Calvin Norris! Rspunse Tanya. N-o s


mai merg la shopping pentru c nu vreau eu, nu pentru c-mi spui tu s n-o
fac.
Calvin pru uurat.
Amelia i Octavia prur uurate.
Toi am ncuviinat n acelai timp. Asta era Tanya, n regul. i prea s
aib n minus ideile distructive ale Sandrei Pelt. Nu tiu dac Sandra fcuse
ceva vrjitorie sau doar i oferise Tanyei o mulime de bani i o convinsese c
moartea lui Debbie era vina mea, dar vrjitoarele preau s aib succes n a
elimina poriunea atins de Sandra din caracterul Tanyei.
M-am simit ciudat de dezumflat de aceast simpl simpl pentru
mine eliminare a unui ghimpe din coast. M-am trezit dorindu-mi s o putem
rpi pe Sandra Pelt i s o reprogramm i pe ea. Nu cred c ar fi fost la fel de
simplu de transformat. Existau probleme grave n familia Pelt.
Vrjitoarele erau fericite. Calvin era ncntat. Eu eram uurat. Calvin i
spuse Tanyei c avea s o duc napoi n Hotshot. Tanya, uor confuz, plec
oricum cu mai mult demnitate dect venise. Nu nelegea de ce fusese n casa
mea i nu prea s-i aminteasc ce-i fcuser vrjitoarele. Dar nici nu prea
suprat de confuzia din mintea ei.
Cea mai bun cu putin dintre lumi.
Poate Jason i Crystal i vor putea rezolva problemele acum c influena
ruvoitoare a Tanyei dispruse. n fond, Crystal chiar dorise s se cstoreasc
cu Jason i prea sincer ncntat c era din nou nsrcinat. De ce era att de
nemulumit acum Pur i simplu nu pricepeam.
O puteam trece i pe ea pe lunga list a oamenilor pe care nu-i
nelegeam.
n timp ce vrjitoarele fceau curenie n sufragerie cu toate ferestrele
deschise dei era o noapte rece, voiam s scap de mirosul greu al ierburilor
m-am ntins n pat cu o carte. Am descoperit c nu m puteam concentra
suficient nct s citesc. n cele din urm, m-am decis s ies afar. Mi-am luat
un hanorac i am strigat-o pe Amelia ca s-i spun. Am stat pe unul din
scaunele pe care Amelia i cu mine le cumprasem cu ocazia vnzrilor de
sfrit de sezon de la Wal-Mart, i am admirat din nou masa asortat i
umbrela ei. M-am gndit c va trebui s nu uit s dau jos umbrela i s acopr
totul pentru iarn. Apoi m-am lsat pe spate i am dat fru liber gndurilor.
Pentru cteva momente, a fost pur i simplu minunat s stau afar, s
simt mirosul copacilor i al pmntului, s aud un pitpalac scondu-i
strigtul enigmatic din pdurea care m nconjura. Luminile de siguran m
fceau s m simt protejat, dei tiam c e doar o iluzie. Dac e lumin, poi
doar s vezi mai bine ce vine peste tine.

Bill iei din pdure i se ndrept n tcere spre locul n care stteam. Se
aez pe unul dintre scaune.
Cteva clipe nu am spus nimic. Nu am mai simit valul de suferin care
m nvluia n ultimele luni cnd el era prin preajm. Abia dac tulbura cu
prezena lui noaptea de toamn, att de mult fcea parte din ea.
Selah s-a mutat n Little Rock, zise.
Cum aa?
A primit o slujb la o firm mare, zise. Asta mi spusese c i dorete.
Sunt specializai n imobiliare pentru vampiri.
Are o pasiune pentru vampiri?
Cred c da. Nu e treaba mea.
Nu ai fost tu primul?
Poate pream un pic cam amar. Pentru mine fusese primul n toate
sensurile.
Nu face asta, zise i se ntoarse cu faa spre mine. Era palid i
strlucea.
Nu, zise n cele din urm. Nu am fost primul. i am tiut ntotdeauna
c vampirul din mine era cel ce o atrgea, nu persoana care era vampir.
Am neles ce voia s spun. Cnd am aflat c-i fusese ordonat s-mi
intre n graii, am simit c telepatul din mine primise atenia lui, nu femeia
care era telepat.
Se-ntoarce roata, am zis.
Nu mi-a psat de ea, zise. Sau foarte puin. Ridic din umeri. Au fost
attea ca ea.
Nu-mi dau seama cum crezi c m va face asta s m simt.
i spun doar adevrul. Ca tine nu a mai fost nimeni.
i apoi se ridic i intr napoi n pdure, ncet, n ritm uman, ca s-l
privesc plecnd.
Aparent, Bill ducea o lupt de gheril ca s-mi recucereasc respectul.
M-am ntrebat dac visa c l-a fi putut iubi din nou. nc m mai durea cnd
m gndeam la noaptea n care am aflat adevrul. M-am gndit c respectul
meu era limita maxim a ceea ce putea spera s ctige. ncredere, dragoste?
Nu prea credeam.
Am mai stat afar cteva minute, gndindu-m la seara pe care o
avusesem. Un agent inamic nvins. Urma inamicul nsui. Apoi, m-am gndit la
poliia care cuta persoanele disprute, toi vrcolaci, n Shreveport. M-am
ntrebat cnd vor renuna.
Cu siguran, nu va trebui s am de-a face cu politica vrcolacilor prea
curnd; supravieuitorii vor fi prea ocupai s pun ordine n lucruri.

Speram c lui Alcide i plcea s fie lider i m-am ntrebat dac reuise s
creeze nc un vrcolac pur-snge n noaptea prelurii. M-am ntrebat cine i-a
luat pe copiii familiei Fuman.
Dac tot fceam speculaii, m-am ntrebat i unde i stabilise Felipe de
Castro cartierul general, n Louisiana sau rmsese n Vegas? M-am ntrebat
dac-i spusese cineva lui Bubba c Louisiana avea o nou conducere i m-am
ntrebat dac aveam s-l mai vd vreodat. Avea unul dintre cele mai faimoase
chipuri din lume, dar mintea sa fusese din pcate afectat de faptul c fusese
transformat n ultima clip de ctre un vampir care lucra la morga din
Memphis. Bubba nu a ieit prea bine dup Katrina; a fost desprit de ceilali
vampiri din New Orleans i a trebuit s reziste cu obolani i alte animale mici
(pisici abandonate, bnuiesc) pn cnd a fost salvat ntr-o noapte de o echip
de vampiri din Baton Rouge. Ultima dat cnd auzisem ceva despre el, l
trimiseser n alt stat ca s se odihneasc i s-i revin. Poate c ajunsese n
Vegas. ntotdeauna se simise bine n Vegas pe cnd era n via.
Brusc, mi-am dat seama c nepenisem pentru c sttusem prea mult n
aceeai poziie i c noaptea devenise neplcut de rece. Jacheta mea nu-i fcea
treaba. Era momentul s intru n cas i s m duc n pat. Restul casei era n
ntuneric i mi-am imaginat c Amelia i Octavia erau epuizate de vrjile fcute.
M-am ridicat de pe scaun, am nchis umbrela i am deschis ua magaziei
de scule sprijinind umbrela de bancul de lucru pe care brbatul pe care-l
crezusem a fi bunicul meu meterea. Am nchis ua magaziei, simind c
nchideam vara nuntru.
Capitolul 18
Dup o zi liber de luni, linitit i tcut, mari m-am dus la lucru, n
schimbul de prnz.
Cnd am plecat de acas, Amelia vopsea o comod pe care o gsise la
magazinul local de vechituri. Octavia tia trandafirii uscai. Spusese c au
nevoie s fie pregtii pentru iarn i i-am spus s se ocupe de asta. Bunica
mea fusese cea care se ocupa de trandafiri n casa noastr i nu m lsa s m
ating nici cu un deget de ei. Eu interveneam doar dac era nevoie s fie stropii
mpotriva aridelor. Asta fusese una dintre ndatoririle mele.
Jason veni la Merlotte's ca s mnnce de prnz cu o gac de colegi de
munc. Au apropiat dou mese i au format un grup vesel de brbai. Vremea
mai rece fr furtuni i fcea fericii pe cei de la drumurile din district. Jason
prea aproape exagerat de animat, creierul su clocotea de o mulime de
gnduri. Poate c se simea dispariia influenei ruvoitoare a Tanyei. Dar am
fcut un efort s stau departe de gndurile lui, pentru c, n fond, era fratele
meu.
Cnd am dus tava uria cu ceai i cola la masa lor, Jason mi spuse:

Crystal i transmite salutri.


Cum se simte azi? Am ntrebat ca s art ngrijorarea potrivit, iar
Jason fcu un cerc din arttor i degetul mare.
Am servit ultima can cu ceai, avnd grij s o pun jos cu atenie ca s
nu se verse, i l-am ntrebat pe Dove Beck, un vr de-al lui Alcee, dac mai
dorea lmie.
Nu, mulumesc, zise politicos.
Dove, care se cstorise a doua zi dup absolvire, era cu totul alt
mncare de pete fa de Alcee. Era mai tnr dect vrul lui, avea treizeci de
ani, i din cte mi ddeam eu seama i-mi ddeam seama destul de bine nu
avea acea smn de furie pe care o avea detectivul. Mersesem la coal cu
una dintre surorile lui Dove.
Ce face Angela? L-am ntrebat, iar el a zmbit.
S-a nsurat cu Maurice Kershaw, zise. Au un bieel, cel mai drgu
din lume. Angela e o persoan cu totul nou nu bea, nu fumeaz i e la
biseric de cnd se deschide.
M bucur s aud asta. Spune-i c am ntrebat de ea, am zis i am
nceput s iau comenzile.
L-am auzit pe Jason explicndu-le tovarilor lui ceva despre un gard pe
care urma s-l construiasc, dar nu aveam vreme s fiu atent la el.
Jason mai ntrzie dup ce ceilali brbai plecar la mainile lor.
Sook, cnd termini treaba treci s vezi ce face Crystal?
Bineneles, dar tu nu termini munca pn atunci?
Trebuie s m duc la Clarice s iau nite materiale. Crystal vrea s
mprejmuim o parte din curtea din spate pentru copil. Aa va avea un loc sigur
n care s se joace.
Am fost surprins c rebela Crystal dovedea atta prevedere i instinct
matern. Poate c faptul c va avea un copil ncepea s o schimbe. M-am gndit
la Angela Kershaw i la bieelul ei.
Nu voiam s numr cte fete mai tinere dect mine erau mritate de nite
ani i aveau copii sau doar aveau copii. Mi-am spus c invidia e un pcat i
m-am strduit din greu s trec peste asta, zmbind i salutnd pe toat lumea.
Din fericire, era o zi plin. n timpul perioadei mai linitite de la prnz, Sam mia cerut s-l ajut s fac inventarul n depozit, n timp ce Holly se ocupa de
mese i de bar. Trebuia s-i serveasc doar pe cei doi alcoolici obinuii, aa c
Holly nu avea prea mult de munc. Pentru c eu nu m descurcam cu
Blackberry-ul lui Sam, el fcea adunrile n timp ce eu numram, i a trebuit
s m urc i s cobor pe o scar de vreo cincizeci de ori, tot numrnd i
tergnd de praf. Cumprm produsele de curat angro. Le-am numrat i pe
astea. Sam era azi un maniac al numratului.

Depozitul nu are geamuri, aa c m-am nclzit destul de tare n timp ce


lucram. Am fost bucuroas s ies din spaiul ngust cnd Sam a fost mulumit
n cele din urm. I-am scos o pnz de pianjen din pr, n drumul meu spre
baie, unde m-am splat cu atenie pe mini i pe fa, verificndu-mi la rndul
meu (ct de bine am putut) prul prins n coad ca s vd dac nu cumva
adunasem i eu vreo pnz de pianjen.
Pe cnd plecam de la bar eram att de nerbdtoare s fac un du, nct
era gata s cotesc la stnga spre cas. Chiar la timp mi-am amintit c
promisesem s vd ce face Crystal, aa c am fcut la dreapta.
Jason locuia n casa prinilor mei i o ntreinea destul de bine. Fratele
meu era genul de om mndru de casa lui. Nu-l deranja s-i petreac timpul
liber vopsind i fcnd mici reparaii, o parte a lui pe care o consideram
surprinztoare. De curnd vopsise exteriorul ntr-o nuan de galben, iar pe
alocuri cu un alb strlucitor, iar csua arta astfel foarte dichisit. Exista o
alee care forma un U n faa casei. Adugase nc una care ducea la poarta
din spatele casei, dar eu am tras chiar n dreptul scrilor din fa. Mi-am
ndesat cheile mainii n buzunar i am traversat veranda. Am apsat pe clan,
cci plnuiam s bag capul pe u i s o strig pe Crystal, din moment ce
fceam parte din familie. Ua din fa era descuiat, aa cum erau majoritatea
uilor pe timpul zilei. Camera de zi era goal.
Hei, Crystal, sunt Sookie! Am strigat, nu foarte tare, ca s n-o sperii
dac dormea cumva.
Am auzit un sunet nfundat, un geamt. Venea din dormitorul mare, cel
pe care-l folosiser prinii mei, i care se afla de cealalt parte a camerei de zi
i la dreapta.
Oh, rahat, iar pierde sarcina, m-am gndit, i m-am repezit spre ua
nchis. Am deschis-o att de tare c aproape am izbit-o de perete, dar nu am
fost foarte atent pentru c n pat erau Crystal i Dove Beck.
Am fost att de ocat, att de furioas i att de zpcit, nct atunci
cnd s-au oprit i s-au uitat la mine, am spus cel mai urt lucru la care m-am
putut gndi.
Nici nu m mir c pierzi toi copiii!
M-am rsucit pe clcie i am ieit din cas. Eram att de furioas, nct
nici mcar nu m puteam urca n main. A fost cu adevrat un ghinion c n
spatele meu opri Calvin, care sri din camionet aproape nainte ca aceasta s
opreasc.
Doamne, ce s-a ntmplat? Zise. Crystal e bine?
De ce nu o ntrebi pe ea? Am spus cu rutate, i m-am urcat n
main ca s stau acolo i s tremur.

Calvin a fugit n cas ca i cum ar fi trebuit s sting un incendiu i cred


c, de fapt, era ceva de aceeai importan.
Jason, la naiba! Am strigat, izbind cu pumnii n volan.
Ar fi trebuit s-mi fac timp s ascult gndurile lui Jason. tiuse foarte
bine c, din moment ce el avea treab n Clarice, Dove i Crystal vor profita de
ocazie pentru o partid. Contase pe mine c m voi simi responsabil i voi
trece pe aici. Era o coinciden prea mare c apruse i Calvin. Probabil c-i
spusese i lui Calvin s verifice ce face Crystal. Aa c nu se putea nega i nici
pune la ndoial nu din moment ce tiam i eu, i Calvin. Avusesem dreptate
s fiu ngrijorat de termenii cstoriei, iar acum aveam ceva nou de care s
m ngrijorez.
Plus c mi-era ruine. Ruine de comportamentul tuturor celor implicai.
n codul meu de comportament, ceea ce nu m face un foarte bun cretin, ce
fac persoanele necstorite e treaba lor. Chiar i ntr-o relaie ntmpltoare
dac oamenii se respect unul pe cellalt, merge. Dar un cuplu care a promis
s fie fidel, care ajurat asta n public, este guvernat de un cu totul alt set de
reguli n lumea mea.
Aparent nu i n lumea lui Crystal sau a lui Dove.
Calvin iei i cobor scrile artnd mai btrn dect atunci cnd le
urcase. Se opri lng maina mea. Avea o expresie similar cu a mea
deziluzie, dezamgire, dezgust. Cam multe dez-uri pe aici.
Pstrm legtura, zise. Va trebui s facem ceremonia acum.
Crystal iei pe verand nfurat ntr-un halat cu imprimeu imitaie
blan de leopard, i, dect s ndur s-mi vorbeasc, am preferat s pornesc
maina i s plec ct de repede am putut. Am condus spre cas ca nebun.
Cnd am ajuns, Amelia tia ceva pe vechiul toctor din lemn, cel care
supravieuise focului doar cu cteva urme. Se ntoarse s-mi vorbeasc i
deschisese tocmai gura, cnd mi-a vzut faa. Am cltinat din cap avertiznd-o
s nu vorbeasc i m-am dus direct n camera mea.
Asta ar fi fost o zi minunat s fi fost singur n cas.
M-am aezat pe scunelul din colul camerei, cel pe care se aezaser
att de muli vizitatori n ultima vreme. Bob sttea ncovrigat pe patul meu, un
loc unde i era n mod special interzis s doarm. Cineva deschisese ua
camerei mele n timpul zilei. M-am gndit s m roiesc la Amelia pe tema
asta, apoi am renunat la idee cnd am vzut un teanc de lenjerie curat i
mpturit pe comoda mea.
Bob, am zis, iar pisica se ntinse i sri n picioare cu o singur
micare de felin.
Rmase n picioare pe patul meu, privindu-m cu ochii aurii.
Iei naibii de aici, am spus.

Cu o demnitate extraordinar, Bob sri jos din pat i se ndrept spre


u. Am deschis-o civa centimetri i a ieit, reuind s lase impresia c fcea
asta pentru c aa voia el. Am trntit ua n urma lui.
mi plac pisicile. Voiam doar s fiu singur.
Sun telefonul. M-am ridicat s rspund.
Mine-sear, zise Calvin. mbrac-te cu ceva comod. La ora apte.
Prea trist i obosit.
Bine, am zis, i am nchis amndoi.
Am mai rmas puin acolo. Indiferent n ce consta aceast ceremonie,
trebuia s particip i eu? Da, trebuia. Spre deosebire de Crystal, eu mi ineam
promisiunile. A trebuit s fiu de partea lui Jason la nunt, n calitate de cea
mai apropiat rud, ca un surogat care prelua pedeapsa lui dac i-ar fi fost
necredincios soiei. Calvin fusese alturi de Crystal. i acum, iat unde am
ajuns. Nu tiam ce avea s se ntmple, dar tiam c avea s fie ngrozitor. Dei
vrcolacii-panter nelegeau necesitatea acuplrii fiecrui mascul pursnge
disponibil cu fiecare femel pursnge disponibil (singurul fel de a produce
bebelui-panter pursnge) ei credeau i c odat ce nmulirii i se oferise o
posibilitate, orice parteneriat format trebuia s fie monogam. Dac nu voiai s
faci acest jurmnt, nu te combinai sau nu te cstori. Aa stteau lucrurile n
comunitatea lor. Crystal ar fi trebuit s tie asta nc de la natere, iar Jason
le-a aflat de la Calvin nainte de nunt.
Jason nu a sunat i am fost bucuroas. M-am ntrebat ce s-a ntmplat
la el acas, dar oarecum apatic. Cnd l-a ntlnit Crystal pe Dove Beck? Soia
lui Dove tia de asta? Nu eram surprins c l nela pe Jason, eram doar
surprins de alegere.
Am ajuns la concluzia c a vrut s fac trdarea ei ct de emfatic se
putea. Spunea: Fac sex cu altcineva n timp ce sunt nsrcinat cu copilul tu.
i va fi mai n vrst dect tine. De alt ras dect tine i chiar va lucra pentru
tine! Rsucind cuitul tot mai adnc. Dac asta era rzbunarea pentru
afurisitul de cheeseburger, pot s spun c era o rzbunare ct pentru o
friptur.
Pentru c nu voiam s par bosumflat, am ieit din camera mea s merg
la cin, care era simpl i gustoas, o salat de paste cu ton, mazre i ceap.
Dup ce am strns vasele pentru ca Octavia s se ocupe de ele, m-am retras n
camera mea. Cele dou vrjitoare mergeau n vrful picioarelor pe hol pentru c
se temeau s nu m deranjeze, dei, bineneles mureau de curiozitate s m
ntrebe ce probleme aveam.
Dar nu au fcut-o; Dumnezeu s le binecuvnteze. Chiar nu le-a fi
putut explica. Eram prea rnit.

n aceast sear, am spus cam un milion de rugciuni nainte s m duc


la culcare, dar niciuna dintre ele nu a reuit s m fac s m simt mai bine.
A doua zi, m-am dus la munc pentru c eram obligat. S rmn acas
nu m-ar fi ajutat s m simt mai bine. Eram foarte bucuroas c Jason nu a
venit la Merlotte's, pentru c a fi aruncat cu ceva n el dac ar fi aprut.
Sam m studie cu atenie de cteva ori i, n cele din urm, m trase n
spatele barului lng el.
Spune-mi ce se ntmpl, zise.
ncepur s-mi curg lacrimile i am fost la un pas s fac o scen n toat
regula. M-am lsat n jos repede, ca i cum a fi scpat ceva i am spus:
Sam, nu m ntreba. Sunt prea suprat ca s vorbesc despre asta.
Brusc, mi-am dat seama c ar fi o mare uurare s-i spun lui Sam, dar
nu am putut, nu n barul aglomerat.
tii c sunt aici dac ai nevoie de mine. Faa i era serioas. M btu
pe umr. Eram norocoas s-l am ca ef.
Gestul su mi aminti c am o mulime de prieteni care nu s-ar dezonora
aa cum o fcuse Crystal. Jason se dezonorase i el pentru c ne obligase pe
mine i pe Calvin s-i urmrim trdarea ieftin. Aveam muli prieteni care nu
ar fi fcut aa ceva! Ironia sorii fcea c singurul care procedase astfel era
propriul meu frate.
Gndul sta m fcu s m simt mai bine i mai puternic.
Cnd am ajuns acas, mi recptasem stpnirea de sine. Nu mai era
nimeni acolo. Am ezitat, ntrebndu-m dac s o sun pe Tara sau s-l implor
pe Sam s-i ia o or liber, sau chiar s-l sun pe Bill s vin cu mine la
Hotshot Dar era doar o dovad de slbiciune. Asta era ceva ce trebuia s fac
singur. Calvin m avertizase s port ceva confortabil i s nu m mbrac festiv,
iar uniforma mea de la Merlotte's avea ambele caliti. Dar mi s-a prut
deplasat s port hainele mele de munc la un eveniment ca sta. Era posibil s
se lase cu snge. Nu tiam la ce s m atept. Am scos nite colani i un tricou
vechi, gri. M-am asigurat c aveam prul prins. Artam ca i cum m
pregteam s fac curenie n dulapuri.
Pe drumul spre Hotshot, am pornit radioul i am cntat din rsputeri ca
s nu m gndesc la altele. M-am armonizat cu Evanescence i am fost de
acord cu Dixie Chicks c nu aveam s dau napoi Un cntec numai bun s
prinzi curaj.
Am ajuns la Hotshot cu mult nainte de apte. Ultima dat fusesem aici
la nunta lui Jason cu Crystal, cnd am dansat cu Quinn. A fost singura dat
cnd am avut relaii intime cu el. Privind n urm, am regretat c am fcut acel
pas. Fusese o greeal. Mizasem pe un viitor care nu avea s se ntmple
niciodat. M aruncasem cu capul nainte. Speram s repet niciodat aa ceva.

Am parcat, aa cum fcusem i n seara nunii lui Jason, la marginea


drumului. Nu erau nici pe departe la fel de multe maini ca n seara aia, cnd
mult fiine umane se numraser printre oaspei. Dar erau cteva maini n
plus. Am recunoscut camioneta lui Jason. Celelalte aparineau celor civa
vrcolaci-panter care nu triau n Hotshot.
Un grup era deja adunat n curtea din spate a casei lui Calvin. Oamenii
mi fcur loc s trec pn cnd am ajuns n mijlocul adunrii i i-am gsit pe
Crystal, Jason i Calvin. Am vzut cteva fee cunoscute. O panter ntre dou
vrste, care se numea Maryelizabeth, m salut. Am vzut-o i pe fiica ei n
apropiere. Fata, al crei nume nu mi-l puteam aminti, nu era nici pe departe
singurul observator minor. Am avut acel sentiment nfiortor care-mi zbrlea
prul de pe mine, aa cum se ntmpla de fiecare dat cnd ncercam s-mi
imaginez viaa de fiecare zi din Hotshot.
Calvin privea n jos, la ghete, i nu ridic privirea. Nici Jason nu m privi
n ochi. Doar Crystal sttea dreapt i sfidtoare, privindu-m cu ochii si
nchii la culoare, provocndu-m s ndrznesc s o fac s-i plece privirea.
Am ndrznit, i, dup cteva clipe, i cobor privirea undeva pe la jumtatea
distanei.
Maryelizabeth inea n mn o carte veche, rupt, i o deschise la o
pagin pe care o marcase cu o bucat rupt dintr-un ziar. Comunitatea rmase
nemicat, pregtit s rezolve problema. Acesta era i scopul pentru care se
adunaser.
Noi, oamenii cu coli i gheare, suntem aici pentru c una dintre noi
i-a nclcat jurmintele, citi Maryelizabeth. La cstoria dintre Crystal i
Jason, vrcolaci-panter ai acestei comuniti, amndoi au promis s rmn
fideli jurmintelor de cstorie, att sub form felin, ct i sub form uman.
Crystal a fost nsoit de unchiul ei, Calvin, iar Jason, de sora lui, Sookie.
Am fost contient c toi ochii comunitii adunate acolo se mutar de la
Calvin la mine. O mare parte dintre aceti ochi erau aurii-glbui.
Consangvinizarea din Hotshot produsese nite rezultate destul de
ngrijortoare.
Acum, pentru c soia i-a nclcat jurmintele, fapt la care au asistat
Calvin i Sookie, unchiul ei s-a oferit s suporte pedeapsa, dat fiind faptul c
tnra e gravid.
Asta avea s fie i mai nasol dect bnuisem.
Deoarece Calvin ia locul lui Crystal, Sookie, accepi s iei locul lui
Jason?
Oh, rahat. Am privit spre Calvin i mi-am dat seama c ntreaga mea fa
l ntreba dac exist vreo ieire din chestia asta. i ntreaga lui fa mi spuse
c nu. Chiar i prea ru pentru mine.

Pentru asta n-o s-l iert niciodat pe fratele meu i nici pe Crystal.
Sookie, interveni Maryelizabeth.
Ce va trebui s fac? Am zis i, dac am prut trist i suprat, i
furioas, cred c aveam un motiv foarte bun.
Maryelizabeth deschise din nou cartea i citi rspunsul.
Existm datorit minii i ghearelor noastre, iar dac ncrederea este
distrus, o ghear este distrus, zise.
M-am uitat la ea ncercnd s neleg.
Tu sau Jason trebuie s sfrmai degetul lui Calvin, zise simplu. De
fapt, din moment ce Crystal a distrus complet ncrederea, trebuie s sfrmi cel
puin dou. Mai multe ar fi mai bine. Jason trebuie s decid, cred.
Mai multe ar fi mai bine. Iisuse Hristoase. Am ncercat s fiu realist.
Cine i-ar fi putut provoca vtmrile cele mai grave prietenului meu, Calvin?
Fratele meu, fr ndoial. Dac eram un prieten adevrat pentru Calvin,
aveam s fac asta. M puteam determina s o fac? i apoi Nu depinde de
mine.
Jason zise:
Nu am crezut c aa o s se ntmple, Sookie. Prea n acelai timp
furios, confuz, i defensiv.
Dac acum Calvin i ine locul lui Crystal, vreau ca Sookie s stea n
locul meu, i spuse lui Maryelizabeth.
Nu m-am gndit niciodat c mi-a putea ur propriul frate, dar am
descoperit n acel moment c era posibil.
Aa s fie, zise Maryelizabeth.
Am ncercat s-mi revin psihic. n fond, poate nu era att de ru pe ct
anticipasem. Mi-am imaginat c acum Calvin avea s fie biciuit sau urma s o
biciuiasc pe Crystal. Sau ar fi trebuit s fac ceva ngrozitor care implica poate
i cuite; asta ar fi fost mult mai ru.
Am ncercat s cred c nu putea fi att de ru, dar asta numai pn n
momentul n care doi dintre brbai au adus dou blocuri de ciment pe care leau pus pe msua de picnic. i apoi, Maryelizabeth a scos o crmid. Pe care
mi-a ntins-o.
Am nceput s clatin din cap involuntar, pentru c am simit cum mi se
strngea stomacul. Greaa mi-l ntorcea pe dos. Uitndu-m la crmida roie,
obinuit, am nceput s-mi fac o idee despre ce va urma.
Calvin fcu un pas n fa i-mi lu mna. Se aplec i-mi vorbi la
ureche.
Drag, zise, trebuie s faci asta. Am acceptat totul cnd am stat
alturi de ea cnd s-a cstorit. i tiam cum e. i tu l tii pe Jason. Asta s-ar
fi putut cu uurin ntmpla invers. Atunci eu ar fi trebuit s-i fac asta. i tu

nu te vindeci la fel de repede. Aa e mai bine. i aa trebuie s fie. Ai notri cer


asta.
Se ndrept i m privi n ochi. Ai lui erau aurii, ciudai i fici.
Am strns buzele i m-am forat s ncuviinez. Calvin m privi parc
dndu-mi curaj i-i lu locul lng mas. i puse mna pe blocurile de
ciment. Fr nici un fel de ceremonie, Maryelizabeth mi ntinse crmida.
Restul panterelor ateptar rbdtoare s duc la bun sfrit pedeapsa. Vampirii
ar fi mbogit ceremonia cu inute deosebite i probabil cu o crmid special
i extraordinar din vreun vechi templu, sau ceva asemntor, dar nu i
panterele. Era doar o crmid ordinar. Am inut-o cu ambele mini,
apucnd-o de partea mai lung.
Dup ce m-am uitat la ea un minut, i-am spus lui Jason:
Nu vreau s mai vorbesc niciodat cu tine. M-am ntors spre Crystal:
Sper c te bucuri, javr, am zis i m-am ntors ct de repede am putut
i am trntit crmida peste mna lui Calvin.
Capitolul 19
Amelia i Octavia se nvrtir n jurul meu vreo dou zile nainte s-i
dea seama c s m lase n pace e cea mai bun politic. S le citesc gndurile
temtoare m-a fcut i mai temtoare, pentru c nu voiam s accept nici o
consolare. Trebuia s sufr pentru ce fcusem i asta nsemna c nu puteam
s accept nici o uurare a durerii. Aa c am fost suprat i nervoas, i am
tunat i-am fulgerat i mi-am revrsat proasta dispoziie peste toat casa.
Fratele meu a venit la bar o dat i i-am ntors spatele. Dove Beck
hotrse s nu bea la Merlotte's, ceea ce era un lucru bun, dei el era cel mai
puin vinovat din perspectiva mea, dei asta nu-l transforma chiar n Cavalerul
fr de prihan. Cnd Alcee Beck veni, a fost clar c fratele su i s-a confesat,
pentru c Alcee arta chiar i mai furios dect de obicei, i-mi prinse privirea
de cte ori putu, doar ca s-mi dea de tire c eram amndoi de aceeai prere.
Slav Domnului, Calvin nu apru. Nu a fi putut suporta. Auzisem
destule discuii prin bar de la colegii lui de munc de la Norcross despre
accidentul pe care-l avusese n timp ce-i repara camioneta.
Ct se poate de neateptat, n cea de-a treia noapte, Eric intr la
Merlotte's. I-am aruncat o privire i brusc m-am relaxat i am simit lacrimi n
ochi. Dar Eric merse direct, ca i cum ar fi fost proprietarul locului, n biroul lui
Sam. Cteva clipe mai trziu, Sam scoase capul pe u i m chem.
Dup ce am intrat, nu m-am ateptat ca Sam s nchid ua biroului.
Ce s-a ntmplat? M ntreb Sam. ncercase s afle de zile ntregi, iar
eu i respinsesem toate ntrebrile bine intenionate.

Eric sttea n picioare, ntr-o parte, cu braele ncruciate la piept. Fcu


din mn un semn care spunea: Vorbete, ateptm. n ciuda atmosferei,
prezena sa relaxa nodul pe care-l aveam n stomac.
I-am fcut frme mna lui Calvin Norris, am spus. Cu o crmid.
Atunci a fost A stat alturi de cumnata ta la nunt, zise Sam dndui rapid seama.
Eric nu nelesese. Vampirii tiu cte ceva despre vrcolaci trebuie s
tie dar vampirii se cred mult superiori, aa c nu fac nici un efort s afle
amnunte despre ritualurile i ritmul vieii de vrcolac.
A trebuit s-i zdrobeasc degetele, care reprezint ghearele sale n
forma de panter, explic nerbdtor Sam. Ea a stat alturi de Jason.
Dup care, Sam i Eric schimbar o privire care m-a speriat din cauza
acordului pe care-l marca. Niciunul dintre ei nu-l plcea deloc pe Jason.
Sam i plimba privirea de la mine la Eric, ca i cum s-ar fi ateptat ca
Eric s fac ceva care s m ajute s m simt mai bine.
Nu-i aparin lui, am spus tios, deoarece toate astea m fceau s m
simt manipulat. Credeai c venirea lui Eric o s m fac s m simt liber i
fr griji?
Nu, zise Sam, i el prnd puin furios. Dar am sperat c te va face s
vorbeti despre orice ar fi fost n neregul.
Ce e n neregul, am spus foarte linitit. Bine, n neregul e c fratele
meu a aranjat ca eu i cu Calvin s o verificm pe Crystal, care e nsrcinat n
patru luni, i a pus totul la punct s ajungem amndoi n acelai timp acas la
ei. i cnd am ajuns acolo, am gsit-o pe Crystal n pat cu Dove Beck. Aa cum
Jason tiuse c se va ntmpla.
Eric zise:
i pentru asta a trebuit s zdrobeti degetele vrcolacului-panter?
Ar fi putut la fel de bine s m ntrebe dac trebuia s port oase de pui i
s m nvrtesc de trei ori, era evident c se interesa de ritualurile ciudate ale
unui trib primitiv.
Da, Eric, exact asta a trebuit s fac, am spus trist. A trebuit s
zdrobesc degetele prietenului meu cu o crmid, n faa unei mulimi.
Pentru prima dat, Eric pru s-i dea seama c greise abordarea. Sam
se uita la el exasperat.
i eu am crezut c-mi vei fi de ajutor, zise.
Am cteva probleme n Shreveport, rspunse Eric cu o not defensiv.
Inclusiv gzduirea noului rege.
Sam bombni ceva care semna teribil cu Ai dracului vampiri.
Era nedrept. M ateptasem la tone de simpatie cnd, n cele din urm,
am mrturisit motivul pentru proasta mea dispoziie. Dar acum, Sam i Eric

erau att de ocupai s fie iritai unul de cellalt, nct niciunul dintre ei nu se
mai gndea la mine.
Bine, mulumesc, biei, am zis. A fost foarte distractiv. Eric ai fost de
mare ajutor, apreciez cuvintele tale afectuoase.
i am plecat cu ceea ce bunica mea numea mare aplomb. Am intrat din
nou n bar i am servit la mese att de suprat, c muli au renunat s-mi
mai cear alte buturi.
M-am hotrt s cur suprafeele din spatele barului, pentru c Sam era
nc n birou cu Eric Dei era posibil ca Eric s fi ieit pe ua din spate. Am
frecat i am lustruit i am pus nite beri pentru Holly, i am aranjat lucrurile
att de meticulos nct s-ar putea s aib probleme n a le gsi. Doar pentru o
sptmn sau dou.
Apoi, Sam iei ca s-i ia locul, se uit la tejghea cu neplcere mut, imi fcu un semn cu capul c ar trebui s ies naibii de acolo. Proasta mea
dispoziie era molipsitoare.
tii cum e uneori cnd cineva chiar ncearc s te nveseleasc? Cnd ai
hotrt c, indiferent ce se ntmpl, nimic nu te-ar face s te simi mai bine?
Sam mi l-a aruncat pe Eric, ca i cum ar fi fost pilula fericirii, i acum era
suprat c nu o nghiisem. n loc s fiu recunosctoare c lui Sam i psa
suficient de mine nct s-l sune pe Eric, eram furioas pe el pentru
presupunerile lui.
Eram ntr-o dispoziie neagr.
Quinn plecase. l gonisem. O greeal prosteasc sau o decizie neleapt?
Aveam s vd.
O mulime de vrcolaci erau mori n Shreveport din cauza Priscillei, i
vzusem o parte din ei murind. Credei-m, asta i rmne n minte.
i mai muli vampiri erau mori, inclusiv unii pe care-i cunoteam foarte
bine.
Fratele meu era un nemernic manipulator.
Strbunicul meu nu avea s m duc niciodat la pescuit.
OK, acum m prosteam. Brusc, am zmbit, pentru c mi l-am imaginat
pe prinul znelor ntr-o salopet de blugi, veche, i purtnd o apc cu
emblema echipei de baseball Bon Temps Hawks, ducnd o cutie cu viermi i
vreo dou undie.
I-am prins privirea lui Sam n timp ce strngeam farfuriile de pe o mas.
I-am fcut cu ochiul.
Se ntoarse cltinnd din cap, dar am zrit urma unui zmbet n colul
gurii.
i aa, pur i simplu, proasta mea dispoziie se termin oficial. Raiunea
a nvins. Nu avea nici un rost s mai sufr din cauza incidentului din Hotshot.

Fcusem ceea ce trebuia s fac. Calvin nelesese asta mai bine dect mine.
Fratele meu era un idiot, iar Crystal era o curv. Astea erau faptele cu care
trebuia s m descurc. Garantat, amndoi erau oameni nefericii care se
comportau aa pentru c erau cstorii cu persoana nepotrivit, dar amndoi
erau din punct de vedere cronologic aduli, iar eu nu le puteam drege csnicia,
aa cum nu o putusem nici mpiedica.
Vrcolacii i rezolvaser problemele n stilul lor, iar eu fcusem tot ce
puteam ca s-i ajut. Vampirii la fel Oarecum.
Bine. Nu foarte bine, dar suficient.
Cnd am plecat de la munc, nu am fost chiar deranjat s-l gsesc pe
Eric ateptndu-m lng main. Prea s se bucure de noapte, stnd de unul
singur n frig. Eu tremuram pentru c nu aveam o hain prea groas.
Hanoracul meu nu era suficient.
A fost bine s stau de unul singur o vreme, zise Eric pe neateptate.
Cred c la Fangtasia eti mereu nconjurat de lume, am spus.
ntotdeauna nconjurat de oameni care vor diverse lucruri, zise.
Dar i place asta, nu? S fii marele ef. Eric arta ca i cum s-ar fi
gndit la asta.
Da, mi place asta. mi place s fiu ef. Nu-mi place s fiu
Supervizat. Cuvntul sta exist? O s fiu fericit cnd Felipe de Castro i
acolita lui, Sandy, vor pleca. Victor va rmne ca s preia oraul New Orleans.
Eric se confesa. Asta era ceva fr precedent. Asta era un schimb normal,
un dialog, ntre egali.
Cum e noul rege?
Orict de frig mi-ar fi fost, nu rezistam s nu continui conversaia.
Este frumos, nemilos i inteligent, zise Eric.
Ca tine.
Mi-a fi putut da palme. Eric ncuviin dup un moment.
Dar i mai mult, zise Eric aspru. Va trebui s fiu foarte atent ca s pot
s i-o iau nainte.
Ce plcut e s te aud spunnd asta, zise o voce cu accent.
sta era, categoric, un moment de genul oh, rahat. Un brbat minunat
iei dintre copaci i am rmas uimit cnd l-am vzut. n timp ce Eric se
nclina, l-am scanat pe Felipe de Castro de la pantofii si strlucitori, la chipul
puternic. n timp ce m nclinam i eu cu ntrziere, mi-am dat seama c Eric
nu exagerase cnd spusese c noul rege este chipe. Felipe de Castro era un
brbat de origine latino, care-l fcea s pleasc i pe Jimmy Smits18, iar eu
sunt o mare admiratoare a domnului Smits. Dei probabil c avea doar un
metru aptezeci i cinci, Castro avea o inut att de dreapt i de mndr, c
nu te puteai gndi la el ca la o persoan scund mai degrab i fcea pe

ceilali brbai s par prea nali. Prul negru i des era tuns scurt, purta
musta i barbion. Avea pielea de culoarea caramelului i ochi nchii la
culoare, sprncene dese i arcuite, i un nas ndrzne. Regele purta o pelerin
nu glumesc, o mantie lung i neagr. Era att de impresionant nct nici
mcar nu mi-a trecut prin minte s chicotesc. n afar de mantie, prea
mbrcat ca pentru o sear care ar fi putut include un dans flamenco: cma
alb, sacou negru i pantaloni negri, ntr-o ureche avea un cercel, cu o piatr
nchis la culoare. Lumina de siguran nu m ajuta s vd ce anume era.
Rubin? Smarald?
M-am ndreptat i m holbam din nou. Dar cnd m-am uitat la Eric, am
vzut c el nc nu terminase plecciunea. Hei! Pi eu nu eram unul dintre
supuii lui i nu aveam s fac asta din nou. Era mpotriva spiritului meu
american s repet plecciunea.
Bun, eu sunt Sookie Stackhouse, am spus, deoarece tcerea devenea
ciudat.
Am ntins automat mna, dar amintindu-mi c vampirii nu-i strng
minile, am tras-o napoi.
Scuz-m, am zis. Regele i plec i el capul:
Domnioar Stackhouse, zise, cu accentul su stlcindu-mi numele
ntr-un mod delicios. (Meees Steckhuss.)
Da, domnule. mi pare ru c abia v-am cunoscut i trebuie s fug,
dar e foarte frig afar i trebuie s ajung acas.
I-am zmbit larg, zmbetul meu lunatic pe care-l am cnd sunt nervoas.
La revedere, Eric, am blbit i m-am ridicat pe vrfuri s-l srut pe
obraz. D-mi un telefon cnd ai un minut liber. Doar dac nu vrei s rmn
pentru vreun motiv oarecare?
Nu, iubito, trebuie s te duci acas, la clduric, zise Eric, apucndumi ambele mini ntr-ale sale. Te sun cnd o s m lase munca.
Cnd mi-a dat drumul, am fcut un fel de salut cu capul n direcia
regelui (americanc! Nu sunt obinuit s fac plecciuni!) i am srit n main
nainte ca oricare dintre vampiri s se poat rzgndi n legtur cu plecarea
mea. M-am simit ca o la o la foarte uurat n timp ce ieeam cu
spatele din locul meu i plecam din parcare. Dar deja mi fceam probleme n
legtur cu plecarea mea cnd intram pe Hummingbird Road.
Eram ngrijorat pentru Eric. Asta era un fenomen nou, unul care m
fcea s m simt ciudat, i ncepuse n noaptea prelurii. S m ngrijorez
pentru Eric era ca i cum a fi fost ngrijorat de bunstarea unei stnci sau a
unei tornade. Cnd a trebuit eu s-mi fac griji pentru el nainte? Era unul
dintre cei mai puternici vampiri pe care-i cunoscusem. Dar Sophie-Anne fusese

i mai puternic i aprat de uriaul rzboinic Sigebert, i uite ce pise. Mam simit, brusc, ngrozitor de mizerabil. Ce era n neregul cu mine?
Am avut o idee ngrozitoare. Poate eram ngrijorat pentru c Eric era
ngrijorat? M simeam ngrozitor pentru c Eric se simea ngrozitor? Puteam
s-i simt emoiile att de puternic i de la o aa mare distan? Ar trebui s m
ntorc i s aflu ce se ntmpl? Dac regele era crud cu Eric, nu-i puteam fi de
nici un folos. Trebuia s m opresc pe marginea drumului. Nu mai puteam
conduce.
Nu avusesem niciodat un atac de panic, dar cred c aveam unul acum.
Eram paralizat de nehotrre; din nou, asta nu era unul dintre lucrurile care
m caracterizau. Luptndu-m cu mine nsmi, ncercnd s gndesc clar, am
realizat c trebuia s m ntorc indiferent dac voiam sau nu. Era o obligaie pe
care nu o puteam ignora, nu pentru c eram legat de Eric, ci pentru c l
plceam.
Pe Hummingbird Road, am tras de volan i am ntors n mijlocul
drumului. Pentru c vzusem doar dou maini de cnd am plecat de la bar,
manevra nu era o nclcare grav a regulilor de circulaie. Am condus napoi cu
o vitez mult mai mare dect cea cu care am plecat, i cnd am ajuns la
Merlotte's am descoperit c parcarea clienilor era complet goal. Am parcat n
fa i mi-am scos vechea bt de softball de sub banchet. Bunica mea mi-o
dduse la a aisprezecea mea aniversare. Era o bt foarte bun, dei avusese
i zile mai bune. M-am strecurat pe lng cldire, profitnd de tufiurile de
nandina care creteau lng fundaie ca s m mascheze. Nu pot s sufr
tufiurile astea. Sunt nclcite i urte i nalte, i sunt alergic la ele. Dei
eram bine blindat, hain, pantaloni i osete, n clipa n care am nceput smi croiesc drum printre plante, nasul ncepu s-mi curg.
Am tras cu ochiul dup col.
Am fost att de ocat, nct nu puteam crede ce vedeam.
Sigebert, garda de corp a reginei, nu fusese omort n lovitur. Nu,
domnilor, era nc printre cei ne-vii. i era aici, n parcarea de la Merlotte's, i
se distra de minune cu noul rege, Felipe de Castro, i cu Eric, i cu Sam, care
fusese atras n grup probabil pentru simplul motiv c ieise din bar ca s se
duc la rulot.
Am tras adnc aer n piept adnc, dar n tcere i m-am strduit s
analizez ceea ce vedeam. Sigebert era un munte de om, i fusese muchii
reginei secole ntregi. Fratele su, Wybert, murise n serviciul reginei, i eram
sigur c Sigebert fusese inta vampirilor din Nevada; i lsaser urmele asupra
lui. Vampirii se vindec repede, dar Sigebert fusese rnit suficient de ru nct
i la cteva zile dup lupt era nc vizibil marcat. Avea o tietur uria pe
frunte i un semn care arta oribil chiar deasupra locului unde ar fi trebuit s-i

fie inima. Avea hainele sfiate i ptate i murdare. Poate vampirii din Nevada
crezuser c se dezintegrase, cnd de fapt el reuise s scape i s se ascund.
Nu asta era important, mi-am spus.
Partea important era c reuise s-i lege att pe Eric, ct i pe Felipe de
Castro cu lanuri de argint. Cum? Nu asta era important, mi-am spus din nou.
Poate c tendina asta de a-mi lsa gndurile s hoinreasc venea de la Eric,
care arta mult mai afectat dect regele. Bineneles, Sigebert l considera pe
Eric trdtor.
Eric sngera la cap i avea braul, vizibil, rupt. Castro sngera uor la
gur, aa c probabil Sigebert l chinuise ru. Eric i Castro zceau amndoi la
pmnt, iar n lumina de siguran aspr preau amndoi mai albi ca zpada.
Sam fusese legat de bara de protecie a camionetei sale, i nu era rnit deloc,
cel puin pn acum. Slav Domnului.
Am ncercat s-mi dau seama cum l-a putea nvinge pe Sigebert cu bta
mea din aluminiu, dar nu mi-a venit nici o idee bun. Dac m repezeam la el,
l-ar fi apucat rsul. Chiar i aa rnit, era totui un vampir i nu reprezentam
nici un pericol pentru el, dect dac-mi venea vreo idee grozav. Aa c am
urmrit i am ateptat, dar n cele din urm nu am mai suportat s-l vd
fcndu-i ru lui Eric; credei-m, cnd te lovete un vampir nu e dejoac. n
plus, Sigebert se distra de minune cu uriaele cuite pe care le adusese.
Cea mai mare arm pe care o aveam la dispoziie? Maina mea. Am simit
o uoar und de regret, pentru c era cea mai bun main pe care o
avusesem vreodat, iar Tara mi-o vnduse pentru un dolar cnd i luase una
nou. Dar era singurul lucru la care m puteam gndi c ar fi avut vreun efect
asupra uriaului Sigebert.
Aa c m-am trt napoi, rugndu-m ca Sigebert s fie att de absorbit
de tortura sa nct s nu observe zgomotul portierei. Mi-am sprijinit fruntea de
volan i m-am gndit cum nu m-am gndit niciodat. Am luat n calcul
parcarea i topografia ei, i m-am gndit la locul unde erau legai vampirii, am
tras adnc aer n piept i am rsucit cheia n contact. Am pornit pe lng
cldire, dorindu-mi ca maina mea s se poat tr printre afurisitele de
tufiuri aa cum o fcusem i eu, i am descris o curb larg, ca s am loc s
accelerez, farurile mele l-au prins pe Sigebert, am clcat acceleraia i m-am
dus int spre el. A ncercat s se fereasc, dar nu era prea detept i l-am
prins cu pantalonii n vine (la propriu chiar nu vreau s m gndesc la
urmtorul su plan de tortur) i l-am lovit foarte tare, iar el a zburat prin aer,
ca s aterizeze pe acoperiul mainii cu o bufnitur zdravn.
Am ipat i am frnat, pentru c pn aici fusese planul meu. Alunec
jos, pe spatele mainii, lsnd n urm o urm oribil de snge ntunecat, dup
care dispru din vedere. Speriat c mi-ar putea aprea n oglinda retrovizoare,

am bgat n mararier i am accelerat din nou. Zdronc. Zdronc. Am lsat


schimbtorul la punctul mort i am cobort, cu bta n mn, ca s gsesc
picioarele lui Sigebert i o mare parte din trunchiul su sub maina mea. M-am
repezit la Eric i am nceput s m lupt cu lanurile de argint, n timp ce el se
holba la mine cu ochii mrii. Castro njura n spaniol cursiv i coerent, iar
Sam spunea:
Grbete-te, Sookie, grbete-te!
Ceea ce nu-mi ajuta deloc puterea de concentrare.
Am lsat-o balt cu afurisitele de lanuri i am luat un cuit mare i i-am
tiat legturile lui Sam ca s m poat ajuta. Cuitul ajunse de dou ori
suficient de aproape de pielea lui ca s-l fac s scnceasc, dar fceam tot ce
puteam i nu a sngerat. Ca s-i recunosc meritele, a ajuns la Castro ntr-un
timp record i a nceput s-l elibereze, n timp ce eu am alergat napoi la Eric,
lsnd cuitul jos lng noi n timp ce lucram. Acum, c aveam cel puin un
aliat care i putea folosi minile i picioarele, puteam s m concentrez i i-am
dezlegat picioarele lui Eric (mcar acum putea s fug cred c aa m
gndeam) i apoi, mai ncet, braele i minile. Argintul fusese rsucit de multe
ori n jurul lui, iar Sigebert se asigurase c i atinge minile. Artau ru. Castro
suferise chiar i mai mult, pentru c Sigebert l dezbrcase de minunata sa
mantie i i rupsese o parte din cma.
Desfuram ultima parte a lanurilor, cnd Eric m ddu la o parte ct
de violent putu, apuc cuitul, sri n picioare att de repede c am vzut doar
o cea. Apoi a fost deasupra lui Sigebert care ridicase maina ca s-i elibereze
picioarele prinse. ncepuse s se trasc de dedesubt i ntr-un minut ar fi
putut merge.
Am zis c era un cuit mare? i trebuie s fi fost i ascuit, pentru c Eric
a aterizat lng Sigebert i a zis:
Du-te la creatorul tu, i i-a tiat capul rzboinicului vampir.
Oh! Am zis cutremurat, i m-am aezat brusc pe pietriul rece din
parcare. Oh, uau!
Toi am rmas unde eram, pentru vreo cinci minute bune. Apoi, Sam se
ridic de lng Felipe de Castro i-i ntinse mna s-l ajute s se ridice.
Vampirul o apuc, i, dup ce se ridic n picioare se prezent, iar Sam fcu
acelai lucru.
Domnioar Stackhouse, zise regele. i sunt ndatorat.
Foarte adevrat.
E n regul, am spus cu o voce care nu era nici pe departe echilibrat
cum ar fi trebuit s fie.
Mulumesc, zise. Dac maina ta e prea stricat ca s mai poat fi
reparat, voi fi foarte bucuros s-i cumpr alta.

Oh, mulumesc, am spus absolut sincer, n timp ce m ridicam. O s


ncerc s merg cu ea acas n seara asta. Nu tiu cum a putea explica
stricciunile. Crezi c atelierul auto m va crede c am trecut peste un aligator?
Asta se mai ntmpla din cnd n cnd. Era ciudat c m preocupa
asigurarea mainii?
Dawson o s se uite la ea, zise Sam.
Vocea lui era la fel de ciudat ca a mea. i el crezuse c avea s moar.
tiu c el repar motociclete, dar i poate repara i maina. Lucreaz
la a lui tot timpul.
Rezolv tot ce e necesar, spuse Castro generos. O s pltesc. Eric, vrei
s-mi explici ce s-a ntmplat?
Vocea sa era categoric mult mai hotrt.
Ar trebui s-i ceri echipei tale s explice, i-o ntoarse Eric, oarecum
justificat. Nu i-au spus c Sigebert, garda de corp a reginei, e mort? i cu toate
astea, uite-l aici.
Ai perfect dreptate. Castro privi n jos la corpul sfrmat. Aadar,
acesta era legendarul Sigebert. S-a dus alturi de fratele su, Wybert.
Prea destul de ncntat.
Nu tiam c fraii erau faimoi printre vampiri dar, cu siguran, fuseser
unici. Fizicul lor uria, engleza lor bolovnoas i primitiv, devotamentul lor
absolut fa de femeia care-i transformase cu secole n urm desigur, orice
vampir ntreg la minte ar fi admirat povestea asta. Am nceput s m ridic cu
greu din locul unde stteam, iar Eric, micndu-se mai repede dect l-a fi
putut vedea, a srit s m ajute. Era un moment Scarlett i Rhett, alterat doar
de faptul c mai erau doi tipi acolo, c ne aflam ntr-o parcare banal, i eu m
simeam nefericit de distrugerea mainii mele. i nu chiar puin, ocat.
Cum de a reuit s pun mna pe trei tipi puternici ca voi? Am
ntrebat.
Nu-mi fceam griji, c m inea Eric. M fcea s m simt mititic, un
sentiment de care nu m bucur prea des.
A urmat un moment de jen general.
Stteam cu spatele la pdure, explic Castro. Avea lanurile pregtite
ca s le arunce Cuvntul vostru e aproape la fel. Lazo.
Lasso, zise Sam.
Ah, lasso. Primul l-a aruncat asupra mea, i bineneles ocul a fost
mare. nainte ca Eric s se poat arunca asupra lui, l-a prins i pe el. Durerea
provocat de argint Foarte repede am fost legai Cnd acesta fcu un
semn spre Sam a venit n ajutorul nostru, Sigebert l-a lsat incontient i a
luat funia din spatele camionetei lui Sam i l-a legat i pe el.
Eram prea adncii n discuie ca s fim ateni, interveni Eric.

Prea destul de suprat i nu-l puteam nvinovi. Dar m-am decis s-mi
in gura.
E o ironie, ah, c am avut nevoie de o fat uman s ne salveze, zise
amar regele, exprimnd chiar ideea pe care eu m hotrsem s nu o spun cu
voce tare.
Da, foarte amuzant, zise Eric cu o voce ngrozitor de puin amuzat.
De ce te-ai ntors, Sookie?
i-am simit Furia c erai atacat.
n loc de furie, a se nelege disperare. Noul rege pru foarte interesat.
O legtur de snge. Ce interesant.
Nu, nu chiar, am zis. Sam, te deranjeaz s m duci acas? Nu tiu,
domnilor, unde v-ai lsat maina sau dac ai zburat. Dar a vrea s tiu de
unde a tiut Sigebert unde s v gseasc.
Felipe de Castro i Eric aveau aproape aceeai expresie de concentrare
intens.
O s aflm, zise Eric, i m puse jos. i apoi vor cdea capete.
Eric era bun la tiat capete. Era una dintre ndeletnicirile sale favorite.
Puteam pune pariu c i Castro avea aceeai pasiune, pentru c regele arta
ncntat la aceast perspectiv.
Sam scoase cheile din buzunar fr s rosteasc vreun cuvnt, iar eu mam urcat n camionet cu el. I-am lsat pe cei doi vampiri adncii n
conversaie. Cadavrul lui Sigebert, parial aflat nc sub maina mea, aproape
c dispruse, lsnd un reziduu unsuros i nchis la culoare pe pietriul din
parcare. sta era un lucru bun legat de vampiri nu trebuia s scapi de
cadavre.
O s-l sun pe Dawson n seara asta, zise pe neateptate Sam.
Oh, Sam, i mulumesc, am spus. Sunt att de fericit c ai fost aici.
Este parcarea barului meu, zise, i poate c doar m simeam cu
musca pe cciul, dar cred c am detectat o urm de repro.
Brusc, mi-am dat cu adevrat seama c Sam nimerise ntr-o situaie
neplcut n propria-i curte, o situaie n care fusese implicat nevinovat, i
ajunsese chiar la un pas de moarte. i de ce se afla Eric n parcarea din spate
de la Merlotte's? Ca s vorbeasc cu mine. Iar Felipe de Castro venise ca s
vorbeasc cu Eric Dei nu eram sigur de ce. Dar ideea era c prezena lor
acolo era din vina mea.
Oh, Sam, am zis aproape plngnd, mi pare ru, nu am tiut c Eric o
s m atepte, i mai ales nu am tiut c regele l va urmri. Tot nu tiu de ce
era acolo. mi pare att de ru, am zis din nou.
A fi zis-o i de o sut de ori, dac acel ton ar fi disprut din vocea lui
Sam.

Nu e vina ta, spuse. n primul rnd, eu i-am cerut lui Eric s vin
ncoace. E vina lor. Nu tiu cum te-a putea scpa de ei.
A fost ru, dar nu prea iei lucrurile aa cum a fi crezut.
Vreau doar s fiu lsat n pace, zise pe neateptate. Nu vreau s fiu
implicat n politica supranaturalilor. Nu vreau s trebuiasc s in partea cuiva
n rahaturile vrcolacilor. Eu nu sunt vrcolac. Eu sunt teriantrop, iar
teriantropii nu se organizeaz. Suntem prea diferii. Detest politica vampirilor
chiar mai mult dect pe cea a vrcolacilor.
Eti furios pe mine.
Nu!
Prea s se lupte cu ceea ce voia s-mi spun.
Nu vreau asta nici pentru tine! Nu erai mai fericit nainte?
Vrei s spui nainte s cunosc vreun vampir; nainte s aflu despre
restul lumii care se afl dincolo de limitele a ceea ce tim?
Sam ncuviin.
Oarecum. Era frumos s am o cale liber naintea mea, am zis. Chiar
m-am sturat de politic i lupte. Dar viaa mea nu era deloc uoar, Sam.
Fiecare zi era o lupt doar ca s acionez ca un om obinuit, ca i cum nu a fi
tiut toate lucrurile pe care le tiu despre ceilali oameni. Trdarea i
infidelitatea, micile aciuni necinstite, rutatea. Judecile foarte severe pe care
le arunc oamenii unii asupra celorlali. Lipsa lor de mil. Cnd tii toate astea,
uneori e greu s mergi mai departe. S afli despre lumea supranatural i
pune lucrurile ntr-o perspectiv diferit. Nu tiu de ce. Oamenii nu sunt mai
buni sau mai ri dect fiinele supranaturale, dar nici nu se limiteaz totul la
ei.
Cred c neleg, zise Sam, dei prea oarecum s se ndoiasc.
n plus, am zis foarte ncet, e plcut s fii apreciat pentru lucrul care-i
face pe oamenii obinuii s cread c sunt doar o fat nebun.
Categoric, neleg asta, zise Sam. Dar exist un pre.
Oh, nu-i nici o ndoial.
Eti dispus s plteti?
Pn acum.
Am intrat pe aleea mea. Nu era nici o lumin aprins. Cele dou
vrjitoare se duseser la culcare, sau erau plecate s se distreze sau s fac
vrji.
Diminea l sun pe Dawson, zise Sam. O s se uite la maina ta, s se
asigure c poi merge cu ea, sau o va duce la atelierul su. Crezi c te descurci
s ajungi la munc?
Sunt sigur c pot, am zis. M va aduce Amelia.

Sam m conduse la ua din spate ca i cum m-ar fi adus acas dup o


ntlnire. Lumina de pe verand era aprins, ceea ce era foarte atent din partea
Ameliei. Sam m lu n brae, o adevrat surpriz, apoi i lipi capul de al meu
i am stat acolo bucurndu-ne unul de cldura celuilalt cteva momente.
Am supravieuit rzboiului vrcolacilor, zise. Ai reuit s depeti
preluarea vampirilor. Acum am supravieuit atacului unui uria. Sper c lista
va continua cu reuite.
Acum m sperii, am spus, amintindu-mi toate celelalte lucruri crora
le supravieuise.
Ar fi trebuit s fiu moart, nu e nici o ndoial. Buzele sale calde mi
atinser obrazul.
Poate c sta e un lucru bun, zise, i se ntoarse la camioneta sa.
L-am privit urcndu-se n ea i dnd cu spatele, apoi am descuiat ua i
m-am dus la mine n camer. Dup toat adrenalina i teama i ritmul
accelerat de via (i moarte) din parcarea de la Merlotte's, propria mea camer
prea foarte linitit i curat i sigur. Am fcut tot ce am putut ca s omor pe
cineva n seara asta. A fost doar un noroc c Sigebert a supravieuit ncercrii
mele de omor automobilistic. De dou ori. Nu puteam s m abin s nu remarc
c nu aveam remucri. Asta era cu siguran un defect, dar pe moment nici
c-mi psa. Existau, categoric, pri ale caracterului meu cu care nu eram de
acord i, poate, din cnd n cnd, aveam momente n care nu m plceam
deloc. Dar luam fiecare zi aa cum venea i pn acum supravieuisem tuturor
ncercrilor pe care mi le oferise viaa. Speram doar c aceast supravieuire
meritase preul pe care-l pltisem.
Capitolul 20
Spre uurarea mea, m-am trezit ntr-o cas goal. Sub acoperiul meu nu
se afla nici mintea vibrant a Ameliei, nici a Octaviei. Am zcut n pat i m-am
desftat cu ceea ce aflasem. Poate c data viitoare cnd aveam o zi liber o voi
putea petrece complet singur. Asta nu prea ceva ce se putea ntmpla, dar o
fat poate s viseze. Dup ce mi-am planificat ziua (s-l sun pe Sam s aflu
veti despre main, s pltesc nite facturi, s merg la munc), am intrat sub
du i m-am frecat zdravn. Am folosit ct ap cald am vrut. Mi-am fcut
unghiile de la mini i de la picioare, mi-am pus o pereche de pantaloni de
trening i un tricou i m-am dus s-mi fac o cafea. Buctria strlucea de
curenie; Dumnezeu s-o binecuvnteze pe Amelia.
Cafeaua era grozav, pinea prjit uns cu gem de afine, delicioas.
Chiar i papilele mele erau fericite. Dup ce am strns resturile de la micul
dejun, aproape c m apucase cntatul de plcerea de a fi singur. M-am
ntors n camer s-mi fac patul i s m machiez.

Bineneles, atunci se auzi o btaie n ua din spate, aproape fcndu-m


s sar pn n tavan. Mi-am pus nite pantofi i m-am dus s rspund. Tray
Dawson era acolo i zmbea.
Sookie, maina ta merge, zise. A trebuit s nlocuiesc cte ceva pe ici,
pe colo, i e prima dat cnd a trebuit s cur cenu de vampir de pe asiu,
dar acum poi circula cu ea.
Oh, mulumesc! Intri?
Doar un minut, zise. Ai o cola la rece?
Sigur c da.
I-am adus o cola, l-am ntrebat dac vrea fursecuri sau un sendvi cu
unt de arahide, i, cnd m-a refuzat, mi-am cerut scuze c-l las singur i m-am
dus s-mi refac machiajul. Mi-am imaginat c Dawson m va duce la main,
dar el mi-o adusese acas, aa c trebuia s-l conduc eu.
Scosesem carnetul de cecuri i aveam pixul n mn cnd m-am aezat la
mas vizavi de brbatul solid i l-am ntrebat ct i datoram.
Nici un ban, zise Dawson. A pltit tipul cel nou.
Noul rege?
Da, m-a sunat ieri, la miezul nopii. Mi-a spus povestea, mai mult sau
mai puin, i m-a ntrebat dac puteam s m uit la main dimineaa la prima
or. Eram treaz cnd a sunat, aa c nu a fost o problem. Am trecut pe la
Merlotte's n dimineaa asta, i-am spus lui Sam c a stricat un telefon deoarece
tiam deja totul. El a condus maina la atelierul meu, iar eu l-am urmat, am
pus-o pe elevator i ne-am uitat bine la ea.
Acesta a fost un discurs lung pentru Dawson. Mi-am pus carnetul n
geant i l-am ascultat, ntrebndu-l fr cuvinte dac mai vrea cola, artnd
cu degetul spre pahar. A cltinat din cap, dndu-mi de neles c i e suficient.
A trebuit s strngem cte ceva, s i nlocuim rezervorul pentru
lichid de parbriz. tiam c la Rusty's Salvage se afl o alt main ca a ta, i nu
a durat mult s rezolv problema.
Nu puteam dect s-i mulumesc din nou. L-am condus pe Dawson la
garajul su. De ultima dat cnd trecusem pe acolo, tunsese gazonul din curtea
din fa a casei sale, o csu modest dar confortabil, care se afla exact lng
atelier. Dawson adunase i toate piesele i bucile de motociclete i le pusese
undeva la adpost, n loc s le lase aruncate peste tot, la ndemn, dar total
inestetic. i camioneta sa era curat.
Pe cnd Dawson cobora din main, i-am zis:
i sunt recunosctoare. tiu c mainile nu sunt specialitatea ta i
apreciez c ai lucrat la a mea.
Mecanicul lumii ascunse, asta era Tray Dawson.

Am fcut-o pentru c aa am vrut, zise Dawson, apoi fcu o pauz.


Dar dac crezi c poi, a aprecia dac mi-ai pune o vorb la prietena ta,
Amelia.
Nu am prea mare influen asupra Ameliei, am zis. Dar voi fi fericit
s-i spun ce persoan minunat eti.
Zmbi foarte larg. Nu am crezut c o s-l vd vreodat pe Dawson cu un
asemenea zmbet.
Arat foarte sntoas, zise, i deoarece nu aveam habar care erau
criteriile pe care-i baza Dawson admiraia, sta era un indiciu.
Tu sun-o, eu voi oferi recomandrile, am zis.
S-a fcut.
Ne-am desprit fericii, iar el a pornit prin curtea de curnd aranjat
spre magazinul su. Nu tiam dac Dawson va fi pe gustul Ameliei sau nu, dar
m voi strdui s o conving s-i dea o ans.
n timp ce conduceam spre cas, am ascultat motorul, s aud dac
scoate zgomote ciudate. Torcea linitit.
Amelia i Octavia aprur cnd eu plecam spre munc.
Cum te simi? ntreb Amelia cu un aer cunosctor.
Bine, am zis automat.
Apoi am neles c ea credea c nu venisem acas noaptea trecut. Se
gndea c m distrasem cu cineva.
Hei, i-l aminteti pe Tray Dawson, nu-i aa? L-ai ntlnit la
apartamentul Mariei-Star.
Desigur.
O s te sune. S fii drgu cu el.
Am lsat-o zmbind n urma mea, n timp ce eu urcam n main.
De data asta, munca a fost plictisitoare i obinuit. Terry i inea locul
lui Sam, deoarece acesta detesta s lucreze duminic dup-amiaz. La
Merlotte's era o zi calm. Duminica deschideam trziu i nchideam devreme,
aa c eram gata s plec spre cas pe la apte. Nimeni nu a aprut n parcare
i am putut s m duc direct la main fr s fiu acostat pentru o
conversaie lung i ciudat sau s fiu atacat.
A doua zi diminea aveam cteva treburi n ora. Nu mai aveam bani,
aa c m-am dus la bancomat, fcndu-i cu mna Tarei Thornton du Rone.
Tara zmbi i mi fcu i ea semn cu mna. Cstoria i pria i am sperat c ei
i lui JB le mergea mai bine dect fratelui meu i soiei lui. Pe cnd plecam de
la banc, spre surprinderea mea, l-am zrit pe Alcide ieind din birourile lui
Sid Matt Lancaster, un vechi i renumit avocat. Am oprit n parcarea lui Sid
Matt, iar Alcide a venit s vorbeasc cu mine.
Ar fi trebuit s merg mai departe i s sper c nu m-a observat.

Conversaia a fost obositoare. Alcide avea o mulime de probleme pe cap,


ca s fim cinstii. Iubita lui era moart, ucis cu brutalitate. Mai muli membri
ai haitei erau i ei mori. Avea de aranjat o uria mistificare. Dar acum era
liderul haitei i trebuia s-i srbtoreasc victoria n stilul tradiional. Pe de
alt parte, bnuiesc c era destul de stnjenit s fac sex cu o tnr n public,
mai ales att de repede dup moartea prietenei sale. n mintea lui puteam citi o
mulime de emoii, iar el se nroise cnd a venit la geamul mainii mele.
Sookie, nu am avut ocazia s-i mulumesc pentru tot ajutorul din
noaptea aceea. A fost un noroc pentru noi c eful tu s-a hotrt s vin cu
tine.
Da, din moment ce tu nu mi-ai salvat viaa, iar el a fcut-o, i eu sunt
bucuroas.
Nici o problem, Alcide, am spus cu o voce minunat de calm i
echilibrat.
La naiba, i eram pe cale s am o zi bun.
S-au calmat lucrurile n Shreveport?
Poliia pare s nu aib nici o idee, zise, uitndu-se n jur ca s se
asigure c nu mai era nimeni care s ne poat auzi. Nu au gsit nc locul, i a
plouat mult. Sperm c vor renuna la investigaie ct de repede.
Mai plnuii marele anun?
O s aib loc curnd. Liderii celorlalte haite din zon au pstrat
legtura cu mine. Noi nu avem o ntlnire a tuturor liderilor, cum au vampirii,
mai ales pentru c ei au al naibii de muli lideri de hait. Se pare c vom alege
un reprezentant al liderilor din fiecare stat, iar aceti reprezentani vor merge la
o ntlnire naional.
Asta pare un pas n direcia corect.
De asemenea, s-ar putea s-i ntrebm pe ceilali vrcolaci dac vor s
ni se alture. De exemplu, Sam, ar putea aparine haitei mele, ntr-un fel
auxiliar, dei nu e vrcolac. i ar fi bine dac lupii singuratici, ca Dawson, ar
veni la unele petreceri ale haitei ar veni s ni se alture cnd ieim ca lupi,
sau ceva de genul sta.
Lui Dawson par s-i plac lucrurile aa cum sunt, am spus. i va
trebui s vorbeti cu Sam, nu cu mine, dac vrea s se asocieze cu voi n mod
oficial.
Desigur. Se pare c ai o influen mare asupra lui. M-am gndit s
pomenesc de asta.
Eu nu aa vedeam lucrurile. Sam avea mult influen asupra mea, dar
dac eu aveam vreo influen asupra lui Nu era sigur. Alcide ncepu s se
agite, ceea ce-mi spuse la fel de clar ca i gndurile sale c era pe cale s
mearg n treaba lui care-l adusese aici n Bon Temps.

Alcide, am spus, dintr-un impuls. Am o ntrebare.


Desigur, zise.
Cine are grij de copiii familiei Furnan? Se uit la mine, apoi n alt
parte.

Sora lui Libby. Are trei ai ei, dar a zis c ar fi bucuroas s-i ia. Sunt
suficieni bani ca s-i creasc. Cnd va veni vremea s mearg la colegiu, vom
vedea ce putem face pentru biat.
Pentru biat?
Face parte din hait.
Dac a fi avut o crmid n mn, nu m-ar fi deranjat s o folosesc
mpotriva lui Alcide. Doamne, Dumnezeule. Am tras adnc aer n piept. Ca o
scuz, sexul copilului nu avea nici o importan. Conta sngele su pur.
S-ar putea s fie suficieni bani din asigurare ca s mearg i fata, zise
Alcide, cci nu era prost deloc. Mtua nu a fost foarte clar n aceast privin,
dar tie c noi o vom ajuta.
i tie ce-i cu acest noi? Cltin din cap.
I-am spus c e o societate secret, ca Masoneria, creia i aparine
Furnan.
Prea c nu mai rmsese nimic de spus.
Noroc, am zis.
Avusese deja o mare doz de noroc, indiferent ce ai crede despre cele
dou femei moarte care fuseser prietenele sale. n fond, el supravieuise ca s
ating elul tatlui su.
Mulumesc, i mulumesc din nou pentru intervenia ta n acest noroc.
Eti n continuare prietena haitei, zise foarte serios.
Minunaii si ochi verzi zbovir pe chipul meu.
i eti una dintre femeile mele preferate, din lume, adug pe
neateptate.
sta e un compliment foarte frumos, Alcide, am zis i am plecat.
Am fost fericit c am vorbit cu el. Alcide se maturizase foarte mult n
ultimele cteva sptmni. Una peste alta, se transforma ntr-un brbat pe
care-l admiram mult mai mult dect l admirasem pe cel vechi.
N-o s uit niciodat sngele i ipetele din noaptea aceea ngrozitoare din
parcul de birouri abandonat din Shreveport, dar ncepeam s simt c ieise
ceva bun din ea.
Cnd m-am ntors acas, am descoperit c Octavia i Amelia erau n
curtea din fa. Greblau. Asta era o descoperire minunat. Detestam greblatul
mai tare dect orice altceva pe lume, dar, dac nu treceam prin toat curtea o
dat sau de dou ori pe toamn, cantitatea de ace de pin care se strngea era
uria.

Mulumisem oamenilor toat ziua. Am parcat n spate i am ieit pe ua


din fa.
Le bagi n saci sau le arzi? ntreb Amelia.
Oh, le ard atunci cnd nu e o interdicie n vigoare, am zis. E foarte
drgu din partea voastr c v-ai gndit s facei asta.
Nu intenionam s fac mare caz dar, atunci cnd cea mai neplcut
sarcin din lume e fcut de altcineva, e o adevrat ncntare.
Am nevoie de micare, zise Octavia. Ieri, am fost la mall n Monroe, aa
c am mers pe jos.
M-am gndit c Amelia o trata pe Octavia mai degrab ca pe o bunic
dect ca pe o profesoar.
A sunat Tray? Am ntrebat.
Absolut.
Amelia zmbi cu gura pn la urechi.
Crede c ari bine. Octavia rse.
Amelia, eti o femeie fatal.
Ea pru fericit i zise:
Cred c e un tip interesant.
Puin mai n vrst dect tine, am spus, ca s tie. Amelia ridic din
umeri.
Nu-mi pas. Sunt gata s am ntlniri. Cred c Pam i cu mine suntem
mai degrab prietene, dect iubite. i deoarece am gsit puii de pisic, sunt
disponibil pentru brbai.
Chiar crezi c Bob a ales? Nu a fost ceva fcut doar din instinct? Am
zis.
Chiar atunci pisica n chestiune travers curtea ca s vad de ce stteam
toate afar, cnd n cas erau o canapea foarte bun i cteva paturi.
Octavia scoase un oftat.
Oh, la naiba, murmur. Se ndrept i ntinse minile, rostind:
Potestas mea te informam veram tuam commutabit natura ips reaffirmet
Incantaiones praeviae deletae sunt19.
Pisica se uit n sus la Octavia, clipind. Apoi scoase un zgomot ciudat, un
fel de plnset pe care nu l-am mai auzit pn atunci ieind din gtul unei pisici.
Brusc, aerul din jurul ei deveni gros, i dens, i ceos, i plin de scntei. Pisica
ip din nou. Amelia se uita la animal cu gura cscat. Octavia pru resemnat
i puin trist.
Pisica se contorsiona pe iarba ce se usca i brusc i apru un picior
uman.
Doamne, Dumnezeule! Am zis i mi-am pus mna la gur.

Acum avea dou picioare, dou picioare proase, i apoi un penis, i apoi
ncepu s fie tot mai mult un brbat, i n tot acest timp ip. Dup dou
minute oribile, vrjitorul Bob Jesup sttea pe gazon, tremurnd, dar uman n
ntregime. Dup nc un minut, ncet s ipe i doar se zvrcoli. Nu era cu
adevrat o mbuntire, dar era mai uor de suportat pentru urechi.
Apoi se ridic n picioare i sri la Amelia, fcnd un efort hotrt s o
sugrume.
L-am apucat de umeri s-l iau de pe ea, iar Octavia zise:
Nu vrei s folosesc din nou magia asupra ta, nu-i aa?
Asta se dovedi o ameninare foarte eficient. Bob i ddu drumul Ameliei
i rmase tremurnd n aerul rece.
Nu pot s cred c mi-ai fcut asta, zise. Nu pot s cred c mi-am
petrecut ultimele cteva luni ca pisic!
Cum te simi? Am ntrebat. Eti slbit? Ai nevoie de ajutor s ajungi n
cas? Ai vrea nite haine?
Se uit pierdut n jos. Nu purtase haine de ceva vreme, dar brusc se
nroi, aproape peste tot.
Da, zise sec. Da, a vrea nite haine.
Hai cu mine, am spus.
Se lsa seara n timp ce eu l conduceam pe Bob n cas. Bob era un tip
mrunel i m-am gndit c o pereche de pantaloni de trening de-ai mei i s-ar
potrivi. Amelia era mai nalt, dar o donaie de haine din partea ei era mai mult
dect corect. Am zrit un co plin cu rufe mpturite pe scri, unde Amelia l
lsase ca s-l duc sus cnd avea s urce la ea n camer. Jos, la fund, erau un
tricou albastru vechi i o pereche de pantaloni negri de trening. I-am ntins
hainele lui Bob fr un cuvnt, iar el le-a mbrcat cu degete tremurtoare. Am
scotocit prin grmad i am gsit o pereche de osete care erau albe, simple. Se
aez pe canapea ca s i le pun. Doar att puteam face ca s-l mbrac.
Picioarele i erau mai mari dect ale mele sau ale Ameliei, aa c de pantofi nu
se punea problema.
Bob i strnse minile n jurul su ca i cum s-ar fi temut c avea s
dispar. Prul negru i se lipea de cap. Clipea i m-am ntrebat ce se ntmplase
cu ochelarii si. Speram c Amelia i pstrase pe undeva.
Bob, pot s-i ofer ceva de but? Am ntrebat.
Da, te rog, zise.
Prea s aib ceva dificulti s-i conving gura s rosteasc cuvintele.
Mna i se mic spre gur ntr-un gest curios i mi-am dat seama c semna
cu micarea pe care o fcea pisica mea, Tina, cnd i ridica lbua ca s o
ling nainte s se spele. Bob i ddu seama ce fcea i ls brusc mna n jos.

M-am gndit s-i aduc lapte ntr-un castronel, dar am considerat c ar fi


fost insulttor. I-am adus nite ice tea, n schimb. l bu, dar se strmb.
Iart-m, am zis. Ar fi trebuit s te ntreb dac i place ceaiul.
mi place ceaiul, zise, i se uit la pahar ca i cum abia ar fi fcut
legtura dintre ceai i lichidul din gura sa. Doar c nu mai sunt obinuit cu el.
Bine, tiu c e ngrozitor, dar chiar am deschis gura s-l ntreb dac voia
nite mncare uscat. Amelia avea o pung de 9Lives pe raftul de pe veranda
din spate. Mi-am mucat limba.
Ce zici de un sendvi? Am ntrebat.
Habar nu aveam despre ce s vorbesc cu Bob. Despre oareci?
Desigur, zise.
Nu prea s tie ce are de gnd s fac n continuare.
Aa c i-am fcut un sendvi cu unt de arahide i dulcea i unul cu
unc i castravei pe pine integral cu mutar. Le manc pe amndou,
mestecnd ncet i cu grij. Apoi zise:
Scuz-m, i se ridic s mearg la baie. nchise ua n urma lui i
sttu acolo mult timp. Amelia i Octavia intraser n cas pn cnd iei Bob.
mi pare att de ru, zise Amelia.
i mie, spuse Octavia. Prea mai n vrst i mai mic.
Ai tiut n tot acest timp cum s-l schimbi? Am ntrebat, ncercnd smi pstrez tonul egal i neacuzator, ncercarea ta nereuit a fost o pcleal?
Octavia recunoscu.
Am fost speriat c, dac nu vei avea nevoie de mine, nu voi mai
putea veni n vizit. Ar fi trebuit s stau toat ziua acas la nepoata mea. E
mult mai frumos aici. A fi zis ceva n curnd, pentru c m chinuia ngrozitor
contiina, mai ales pentru c locuiesc aici. i cltin capul crunt dintr-o
parte n alta. Sunt o femeie rea pentru c l-am lsat pe Bob s fie pisic nite
zile n plus.
Amelia era ocat. Era evident c prbuirea de pe piedestal a profesoarei
ei era ceva uimitor, categoric punnd n umbr propria ei vin legat de ce-i
fcuse lui Bob. Amelia era categoric genul de persoan care tria clipa.
Bob iei din baie. Veni spre noi.
Vreau s m duc la mine acas, n New Orleans, zise Bob. Unde dracu'
suntem? Cum am ajuns aici?
Chipul Ameliei i pierdu toat nsufleirea. Octavia prea trist. Am ieit
din camer fr s fac zgomot. Avea s fie foarte neplcut cnd cele dou femei
aveau s-i spun lui Bob despre Katrina. Nu voiam s fiu de fa atunci cnd
ncerca s digere aceast veste teribil, pe lng toate celelalte lucruri crora
ncerca s le fac fa.

M-am ntrebat unde trise Bob, dac apartamentul sau casa lui erau
nc n picioare, dac bunurile i erau ct de ct intacte. Am auzit vocea
Octaviei ridicndu-se i cobornd, dup care se ls o tcere adnc.
Capitolul 21
A doua zi, l-am dus pe Bob la Wal-Mart s-i cumpere nite haine. Amelia
a ndesat nite bani n mna lui Bob, iar tnrul i-a acceptat pentru c nu a
avut de ales. Abia atepta s scape de Amelia. i nu puteam spune c-l
nvinovesc.
Pe drumul spre ora, Bob continua s priveasc n jurul lui plin de
mirare. Cnd am intrat n magazin, s-a dus la cel mai apropiat raft i a nceput
s-i frece capul de el. I-am zmbit larg Marciei Albanese, o femeie n vrst,
bogat, care fcea parte din comitetul colii. Nu o mai vzusem de la petrecerea
cu cadouri pentru nunta lui Halleigh.
Cine e prietenul tu? ntreb Marcia.
Era o fire sociabil, dar i curioas. Nu a ntrebat despre fiecrui capului,
ceea ce mi-a fcut-o drag pentru totdeauna.
Marcia, acesta este Bob Jesup, un musafir din afara oraului, am spus
i mi-am dorit s fi avut o poveste pregtit.
Bob o salut pe Marcia cu o nclinare a capului, privind-o cu ochi mari i
apoi i ntinse mna. Mcar nu a mpins-o cu capul i nu i-a cerut s-l scarpine
ntre urechi. Marcia i-a strns mna i i-a spus lui Bob c era ncntat s-l
cunoasc.
Mulumesc, i eu m bucur s v cunosc, zise Bob.
Ei bine, prea chiar normal.
Stai mult n Bon Temps, Bob? ntreb Marcia.
Oh, Doamne, nu, zise. Iertai-m, trebuie s-mi cumpr nite pantofi.
i plec (foarte fluid i sinuos) ctre raionul de nclminte pentru
brbai. Purta o pereche de papuci de plaj pe care i-i dduse Amelia, de un
verde strlucitor, care nu erau suficient de mari.
Marcia fusese clar luat prin surprindere, dar nu m puteam gndi la o
explicaie bun.
La revedere, am zis i l-am urmat.
Bob i cumpr nite pantofi sport, ciorapi, dou perechi de pantaloni,
dou tricouri i o jachet, plus nite lenjerie. L-am ntrebat pe Bob ce ar vrea
s mnnce, iar el m-a ntrebat dac i-a putea face nite crochete de somon.
Sigur c pot, am spus, uurat c ceruse ceva att de simplu, i am
luat conservele de somon de care aveam nevoie.
Mai dorea i budinc de ciocolat, i asta era destul de uor. A lsat
restul meniului la alegerea mea.

Am cinat devreme, nainte s merg la munc, iar Bob pru foarte


ncntat de crochete i de budinc.
Arta i mult mai bine, deoarece i fcuse du i se mbrcase cu hainele
cele noi. Chiar vorbea i cu Amelia. Am neles din discuia lor c-i artase siteurile despre Katrina i despre supravieuitori, iar el luase legtura cu Crucea
Roie. Familia n care crescuse, cea a mtuii sale, trise n Bay Saint Louis, n
sudul statului Mississippi, i toi tiam ce se ntmplase acolo.
Ce vei face acum? Am ntrebat, fiindc mi imaginam c avusese destul
timp s se gndeasc.
Trebuie s vd, zise. Vreau s ncerc s aflu ce s-a ntmplat cu
apartamentul meu din New Orleans, dar familia e mult mai important. i
trebuie s m gndesc la ceva ce s le spun, ca s le explic unde am fost i de
ce nu am luat legtura cu ei.
Am rmas cu toii tcui, deoarece asta era o adevrat provocare.
Poi s le spui c ai fost fermecat de o vrjitoare rea, zise Amelia
ursuz.
Bob pufni:
S-ar putea s i cread, zise. tiu c nu sunt o persoan normal. Dar
nu cred c vor reui s accepte c a durat att de mult. Poate o s le spun c
mi-am pierdut memoria. Sau c m-am dus la Vegas i m-am mritat.
Luai legtura cu ei n mod regulat nainte de Katrina? Am ntrebat.
Ridic din umeri.
O dat la dou sptmni, zise. Nu pot s spun c suntem apropiai.
Dar, cu siguran, a fi ncercat s iau legtura cu ei dup Katrina. i iubesc.
Privi n gol un minut.
Am tot schimbat preri o bucat de vreme, dar chiar nu exista nici un
motiv credibil pentru care ar fi rmas atta vreme fr s ia legtura cu familia.
Amelia promise c-i va cumpra lui Bob un bilet de autocar spre Hattiesburg,
iar el va ncerca s gseasc de acolo un mijloc de transport spre zona cea mai
afectat, ca s ncerce s dea de ai si.
Amelia i linitea contiina cheltuind bani cu Bob. Nu aveam nici o
problem cu asta. Aa i trebuia s fac; i speram c Bob avea s-i gseasc
familia, sau cel puin s descopere ce se ntmplase cu rudele lui i unde triau
acum.
nainte s plec la munc, am stat n pragul buctriei un minut sau
dou, uitndu-m la toi trei. Am ncercat s vd la Bob ceea ce vzuse Amelia,
elementul care o atrsese pe ea att de puternic. Bob era slab i nu foarte nalt,
iar prul negru ca tuul i sttea n mod natural lipit de cap. Amelia i scosese
de undeva ochelarii, iar ramele acestora erau negre i groase.

Vzusem fiecare bucic din Bob i mi-am dat seama c Mama Natur
fusese generoas cu el n seciunea podoabelor brbteti dar, cu siguran,
asta nu era suficient ca s explice sexcapadele pline de ardoare ale Ameliei cu
acest tip.
Apoi Bob rse, prima dat de cnd revenise la forma uman i atunci am
neles. Bob avea dini albi, uniformi i buze nemaipomenite, iar cnd zmbea,
era n el ceva sexy sardonic i intelectual.
Mister rezolvat.
Cnd m voi ntoarce acas, el va fi plecat deja, aa c i-am spus la
revedere lui Bob, gndindu-m c nu-l voi mai revedea niciodat, dac nu se
rzgndea i se ntorcea n Bon Temps ca s se rzbune pe Amelia.
n timp ce conduceam spre ora, m-am ntrebat dac am putea s ne
lum o pisic adevrat. n fond, aveam deja litiera i mncarea pentru pisici.
O s le ntreb pe Amelia i pe Octavia peste vreo dou zile.
Alcide Herveaux sttea la bar i vorbea cu Sam cnd eu am intrat n sala
mare a barului, gata de munc. Era ciudat c a aprut din nou.
M-am oprit o secund, apoi mi-am pus din nou n micare picioarele. Am
reuit s salut cu o micare din cap, apoi i-am fcut semn cu mna lui Holly ca
s-i spun c preluam eu sarcinile. Ea a ridicat un deget ca s-mi arate c se
ocupa de nota de plat a unui client i apoi pleca. O femeie mi-a spus bun,
un brbat m-a salutat i el, i m-am simit instantaneu confortabil. Acesta era
locul meu, casa mea departe de cas.
Jasper Voss dorea un alt rom cu cola, Catfish voia o caraf de bere
pentru el i soia lui i nc un cuplu, iar unul dintre alcoolicii notri, Jane
Bodehouse, era gata s mnnce ceva. A zis c nu-i psa ce, aa c i-am adus
un co cu pui. S o convingi pe Jane s mnnce era o adevrat problem i
am sperat c va nghii mcar jumtate din co. Jane sttea la cellalt capt al
barului fa de Alcide, iar Sam fcu o micare cu capul, din care am neles c
dorea s m duc lng ei.
I-am luat comanda lui Jane i apoi, fr nici o tragere de inim, m-am
dus la ei. M-am sprijinit de captul barului.
Sookie, ncepu Alcide, salutndu-m dnd din cap, am venit s-i
mulumesc lui Sam.
Bun, am zis sec.
Alcide ncuviin, tar s m priveasc n ochi. Dup un moment, noul
lider al haitei continu:
Acum nimeni nu va ndrzni s depeasc limitele. Dac Priscilla nu
ar fi atacat n acel moment, cu noi toi strni la un loc i contieni de
pericolul pe care-l ntmpinam ca grup, ne-ar fi putut menine divizai i ne-ar
fi scit pn cnd ne-am fi ucis unii pe alii.

Aadar, ea a nnebunit, iar tu ai avut noroc, am zis.


Am fost unii datorit talentului tu, spuse Alcide. Iar tu vei fi
ntotdeauna prietena haitei. La fel i Sam. Cere-ne un serviciu, oricnd,
oriunde i vom fi acolo.
l salut pe Sam, puse nite bani pe bar i plec. Sam zise:
E bine s tii c poi apela cndva la ei, nu-i aa? A trebuit s-i
zmbesc:
Da, e o senzaie foarte plcut.
De fapt, m simeam deodat plin de veselie. Cnd am privit spre u,
am neles i de ce. Eric tocmai intra mpreun cu Pam. S-au aezat la una din
mesele mele, iar eu m-am dus la ei roas de curiozitate. i de exasperare. Nu
puteau pstra distana?
Amndoi comandar Sngeadevrat i, dup ce i-am servit lui Jane
Bodehouse coul ei cu pui, iar Sam a nclzit sticlele, m-am ndreptat din nou
spre masa lor. Prezena lor nu ar fi avut nici o importan, dac Ariene i
tovarii ei nu ar fi fost n bar n acea sear.
Pufneau cu toii ntr-un stil neechivoc, n timp ce eu puneam sticlele n
faa lui Eric i a lui Pam i aveam dificulti n a-mi menine calmul de
chelneri n timp ce-i ntrebam pe cei doi dac doreau i pahare.
Sticla e n regul, zise Eric. S-ar putea s trebuiasc s sparg nite
capete.
Dac eu simeam buna dispoziie a lui Eric, Eric simea nervozitatea
mea.
Nu, nu, nu, am spus aproape n oapt. tiam c m pot auzi. S-i
lsm n pace. A fost destul rzboi i s-au petrecut destule crime.
Da, se art Pam de acord. Putem pstra crimele pentru mai trziu.
Sunt fericit s v vd pe amndoi, dar am o sear agitat, am zis.
Suntei n cercetarea de pia cutnd noi idei pentru Fangtasia, sau v pot
ajuta cu ceva?
Cred c noi putem face ceva pentru tine, zise Pam.
Le zmbi celor doi tipi cu tricouri purtnd inscripia Fria Soarelui, i
deoarece era puin suprat, i se vedeau colii. Speram c privelitea avea s-i
calmeze, dar pentru c erau nite idioi fr nici o urm de realism, asta le-a
aprins zelul. Pam ddu sngele pe gt i i linse buzele.
Pam, i-am spus printre dini. Pentru numele lui Dumnezeu, oprete-te,
nu-i mai provoca.
Pam mi zmbi flirtnd n continuare.
Eric rosti doar un Pam! i imediat toat atitudinea provocatoare
dispru, dei Pam pru oarecum dezamgit. Dar se aez dreapt, i puse

minile n poal i i ncrucia gleznele. Prea cea mai cuminte i mai inocent
fptur din lume.
Mulumesc, zise Eric. Draga mea, asta fiind tu, Sookie, l-ai
impresionat att de mult pe Felipe de Castro, nct ne-a permis s-i oferim
protecia noastr oficial. Asta este o decizie pe care doar regele o poate lua,
nelegi, i e un contract care se respect. I-ai fcut un serviciu att de mare,
nct simea c acesta era singurul mod n care te putea rsplti.
Aadar, e mare lucru?
Da, iubirea mea, este un lucru foarte mare. Asta nseamn c atunci
cnd ne ceri ajutorul, suntem obligai s ne riscm vieile pentru a o salva pe a
ta. Asta nu este o promisiune pe care vampirii o fac foarte des, deoarece, cu ct
trim mai mult, cu att vieile noastre ne sunt mai preioase. Ai crede c
lucrurile stau invers.
Din cnd n cnd, vei gsi pe cineva care s vrea s ntlneasc soarele
dup o via lung, zise Pam, ca i cnd ar fi vrut s lmureasc i mai clar
cum stau lucrurile.
Da, zise Eric ncruntndu-se. Din cnd n cnd. Dar i face o
adevrat onoare, Sookie.
V sunt recunosctoare pentru c mi-ai adus asemenea veti, Eric,
Pam.
Bineneles, speram c minunata ta coleg va veni i ea, zise Pam.
Se uita pofticioas la mine. Aadar, faptul c i petrecuse atta timp pe
lng Amelia nu fusese n ntregime ideea lui Eric.
Am rs.
Are multe la care s se gndeasc n seara asta, am zis.
Eram att de concentrat la protecia vampirilor, nct nu am observat
cnd cel mai scund dintre adepii FS se apropiase. Acum trecu pe lng mine
astfel nct m lovi n umr, mpingndu-m intenionat ntr-o parte. M-am
cltinat nainte s-mi recapt echilibrul. Nu toat lumea a observat, dar civa
dintre clienii barului au fcut-o.
Sam pornise deja spre noi, iar Eric era de acum n picioare. Dar atunci
eu m-am ntors i i-am trntit nenorocitului tava n cap cu toat puterea de
care eram n stare.
Se cltin i el puin.
Cei care observaser incidentul ncepur s aplaude.
Bravo ie, Sookie, strig Catfish. Hei, ticlosule, las-o pe chelneri n
pace.
Ariene era roie la fa i furioas, i explod aproape pe loc. Sam se
ndrept spre ea i-i opti ceva la ureche. Ea se fcu i mai roie, dar i inu
gura. Tipul mai nalt din FS se duse la tovarul lui i mpreun prsir barul.

Niciunul dintre ei nu zise nimic (nu eram sigur c mrunelul putea vorbi), dar
totul era foarte limpede, de parc ar fi avut tatuat pe frunte O s mai auzii de
noi.
Am neles cu ce ocazie protecia vampirilor i statutul de prieten a
haitei mi putea fi de ajutor.
Eric i Pam i terminar buturile i statur suficient nct s
demonstreze c nu se retrag pentru c nu se simeau bine-venii i nici nu
plecau n urmrirea celor de la Frie. Eric mi ls baci douzeci de dolari
i-mi trimise o bezea din vrful degetelor n timp ce se ndrepta spre u, la fel
i Pam, ceea ce-mi atrase o privire absolut special din partea fostei mele
prietene, Ariene.
Am avut de lucru prea mult restul nopii ca s m mai gndesc la
vreunul dintre lucrurile interesante care se ntmplaser n acea zi. Dup ce
plecar toi clienii, chiar i Jane Bodehouse (fiul ei venise s o ia), am aranjat
decoraiunile pentru Halloween.
Sam luase cte un mic dovleac pentru fiecare mas i desenase cte o
fa pe fiecare dintre ei. Eram plin de admiraie, pentru c feele erau foarte
inteligent fcute, iar unele dintre ele semnau cu clieni ai barului. De fapt, una
dintre ele semna destul de mult cu iubitul meu frate.
Habar nu aveam c poi face asta, i-am spus, iar el pru ncntat.
A fost amuzant, zise i ag un ir lung de frunze de toamn
bineneles c erau fcute, de fapt, din pnz n jurul oglinzii de la bar i
printre sticle.
Am desfcut un schelet din carton, care avea mici agrafe la ncheieturi,
astfel nct s poat fi aezat n diferite poziii. L-am aranjat astfel nct s par
c danseaz. Nu puteam avea schelete deprimate n bar. Trebuia s avem unele
vesele.
Chiar i Ariene se relaxa puin, pentru c asta era ceva diferit i
distractiv, chiar dac trebuia s stm mai mult peste program.
Eram gata s plec acas i s m bag n pat. Cnd le-am spus noapte
bun lui Ariene i lui Sam, Ariene nu rspunse, dar nici nu-mi arunc privirea
dezgustat cu care m rspltea de obicei.
Bineneles, ziua mea nu se terminase.
Strbunicul meu sttea pe veranda din fa cnd am ajuns acas. Era
foarte ciudat s-l vd n balansoarul de pe verand, n ciudata combinaie de
ntuneric i lumin pe care lampa de siguran i ora naintat o creau. Mi-am
dorit pentru o clip s fiu i eu la fel de frumoas ca el, i apoi am zmbit n
sinea mea.
Mi-am parcat maina n fa i am cobort. M-am strduit s urc ncet
scrile, ca s nu o trezesc pe Amelia, al crei dormitor avea ferestrele spre fa.

Casa era cufundat n ntuneric, aa c eram sigur c ele erau deja n pat,
asta doar dac nu ntrziaser n staia de autobuz cnd l duseser pe Bob.
Strbunicule, am zis. M bucur s te vd.
Eti obosit, Sookie.
Pi, abia am scpat de la munc.
M-am ntrebat dac el era vreodat obosit. Nu-mi puteam imagina un
prin-zn tind lemne sau verificnd dac are vreo eava spart.
Voiam s te vd, zise. Te-ai gndit la ceva ce pot face pentru tine?
Prea plin de speran.
Ce noapte fusese asta n care toi oamenii mi voiau numai bine! De ce nu
aveam mai multe nopi ca asta?
M-am gndit un minut. Vrcolacii fcuser pace, n felul lor. Quinn
fusese gsit. Vampirii avea o nou conducere. Fanaticii din Frie plecaser din
bar cu minimum de scandal. Bob era din nou om. Nu credeam c Niall avea si ofere Octaviei o camer n propria sa cas, oriunde ar fi fost asta. Din cte
tiam eu, ar fi putut avea o cas ntr-un pru care susur sau sub un stejar
vorbitor, undeva n adncul pdurii.
E ceva ce vreau, am zis, surprins c nu m-am gndit la asta nainte.
Ce anume? ntreb prnd destul de ncntat.
Vreau s tiu pe unde se afl un brbat numit Remy Savoy. Posibil s
fi plecat din New Orleans n timpul Katrinei. Poate s aib un copil mic cu el.
I-am dat strbunicului meu ultima adres cunoscut a lui Savoy.
Niall pru ncreztor.
O s-l gsesc pentru tine, Sookie.
Voi fi recunosctoare.
Nimic altceva? Nu mai vrei i altceva?
Trebuie s ntreb O s sune destul de nepoliticos Dar nu m pot
abine s nu m ntreb de ce pari s vrei s faci att de mult ceva pentru mine.
De ce nu a face-o? Eti singura mea rud n via.
Dar se pare c ai fost fericit fr mine primii mei douzeci i apte de
ani din via.
Fiul meu nu m-ar fi lsat s m apropii de tine.
Mi-ai spus asta, dar nu neleg. De ce? Nu s-a artat ca s-mi dea de
tire c-i psa de mine. Nu mi s-a artat niciodat sau
N-a jucat Scrabble cu mine, nu mi-a trimis cadou de absolvire, nu mi-a
nchiriat limuzin ca s merg la balul de absolvire, nu mi-a cumprat o rochie
frumoas, nu m-a luat n brae n nenumratele dai n care am plns (nu e
uor s creti cnd eti telepat). Nu m-a salvat cnd unchiul meu m-a molestat,
nu mi-a salvat prinii, unul dintre ei fiind fiul lui, cnd s-au necat n viitur,
nu a oprit un vampir s-mi dea foc la cas cnd eu dormeam nuntru.

Toat aceast paz i protecie, pe care aa-zisul meu bunic, Fintan, se


presupunea c o fcuse, nu se concretizase nicicum material pentru mine; i
dac nu fusese tangibil nu tiam despre ea.
S-ar fi ntmplat oare i lucruri mai rele? Greu de imaginat.
Bnuiesc c bunicul meu s-ar fi putut lupta n fiecare noapte cu hoarde
de demoni lng fereastra dormitorului meu, dar nu puteam fi recunosctoare
dac nu tiam despre asta.
Niall prea suprat, ceea ce era o expresie pe care n-o vzusem la el pn
acum.
Sunt lucruri pe care nu i le pot spune, zise n cele din urm. Cnd voi
putea, o voi face.
Bine, am zis sec. Dar trebuie s spun c nu asta este relaia pe care
voiam s o am cu strbunicul meu. Acum eu i spun totul, iar tu nu-mi spui
nimic.
Poate nu e ceea ce ai dorit, dar e tot ce-i pot oferi, zise Niall cam
nepat. Dar te iubesc i am sperat c asta e ceea ce conteaz.
M bucur s aud c m iubeti, am spus foarte ncet, pentru c nu
voiam s risc s-l vd plecnd de lng Ceretoarea Sookie. Dar, dac te-ai
comporta ca atare, ar fi i mai bine.
Nu m comport ca i cum te-a iubi?
Dispari i apari atunci cnd i convine. Toate ofertele de ajutor nu
sunt de tipul practic, cum sunt lucrurile pe care majoritatea bunicilor sau
strbunicilor le-ar face. Ei ar repara maina nepoatei cu propriile mini, sau
s-ar oferi s o ajute cu taxele pentru colegiu, sau ar tunde iarba ca s nu
trebuiasc s o fac ea. Sau ar lua-o la vntoare. Tu nu o s faci asta.
Nu, zise. N-o s-o fac. Umbra unui zmbet i travers faa. Nu cred c
vrei s mergi la vntoare cu mine.
Bine, nu aveam s m gndesc prea ndeaproape la asta.
Aadar, nu am nici o idee de cum s-ar presupune c trebuie s fim
mpreun. Eti n afara cmpului meu de referin.
Am neles, zise cu seriozitate. Toi strbunicii pe care-i cunoti sunt
umani, iar eu nu sunt. Nici tu nu eti ce m-am ateptat.
Da, am neles asta.
Oare cunoscusem vreun alt strbunic? Printre prietenii de vrsta mea,
nici mcar bunicii nu erau un lucru sigur, cu att mai puin strbunicii. Dar
cei pe care-i ntlnisem erau sut la sut umani.
Sper c nu sunt o dezamgire, am zis.
Nu, zise ncet. O surpriz. Nu o dezamgire. Sunt la fel de puin
capabil s-i prevd aciunile i reaciile, pe ct poi tu s le anticipezi pe ale
mele. Va trebui s o lum ncet.

M-am trezit ntrebndu-m din nou de ce nu era mai interesat de Jason,


al crui nume trezea o durere profund n interiorul meu. ntr-o bun zi,
curnd, va trebui s discut cu fratele meu, dar nu puteam lua n calcul aceast
idee acum.
Eram pe punctul s-l rog pe Niall s vad ce face Jason, dar m-am
rzgndit i am tcut din gur. Niall se uit la mine.
Te codeti s-mi spui ceva, Sookie. Sunt ngrijorat cnd faci asta. Dar
dragostea mea e sincer i profund, i o s-l gsesc pe Remy Savoy pentru
tine.
M srut pe obraz.
Miroi ca rudele mele, zise aprobator. i dispru.
Aadar, o alt misterioas conversaie cu misteriosul meu strbunic
fusese ncheiat tot de el, n propriile sale condiii. Din nou. Am oftat, mi-am
scos cheile din geant i am descuiat ua din fa.
Casa era linitit i ntunecat, iar eu mi-am croit drum prin sufragerie
i hol cu ct de puin zgomot am putut. Am aprins veioza de la captul patului
i mi-am vzut de rutina mea de sear, cu perdelele trase ca s opreasc
soarele care va ncerca s m scoale n numai cteva ore.
Am fost o ticloas nerecunosctoare fa de strbunicul meu? Cnd am
recapitulat ceea ce-i spusesem, m-am ntrebat dac am prut ceretoare i
plngcioas. ntr-o interpretare mai optimist, m-am gndit c a sunat ca o
femeie independent, genul de femeie care spune ce gndete.
Am pornit cldura nainte s m urc n pat. Octavia i Amelia nu se
plnseser, dar categoric a fost frig n ultimele diminei. Mirosul de sttut care
aprea ntotdeauna cnd ddeai prima dat drumul la cldur umplu aerul, iar
eu am strmbat din nas i m-am cuibrit sub ptur. Apoi, fsitul uor al
sistemului de nclzire m ajut parc s adorm.
Am auzit voci o bucat de vreme nainte s-mi dau seama c erau lng
ua mea. Am clipit, am vzut c e ziu i am nchis din nou ochii. napoi la
somn. Vocile au continuat i mi-am dat seama c se certau. Am deschis un
ochi ca s arunc o privire la ceasul digital de pe msua de lng pat. Era nou
i jumtate. Ch.
Cum vocile nu se potoleau i nici nu se ndeprtau, am deschis n sil
ambii ochi n acelai timp, am reinut faptul c ziua nu era nsorit, i m-am
ridicat, dnd la o parte cuvertura. Mi-am mutat privirea spre fereastra din
stnga patului i m-am uitat afar. Cenuiu i ploios, n timp ce stteam acolo,
picturi de ploaie au nceput s loveasc geamul; avea s fie genul acela oribil
de zi.
M-am dus la baie i am auzit vocile de afar estompndu-se acum, cnd
era clar c m trezisem i ncepeam s m mic. Am deschis ua, ca s dau

peste cele dou colocatare chiar lng ea, ceea ce nu constituia o mare
surpriz.
Nu tiam dac trebuie s te trezim, ncepu Octavia.
Prea agitat.
Dar eu am crezut c trebuie, pentru c un mesaj dintr-o surs magic
e clar c e important, continu povestea Amelia.
Se pare c o spusese deja de mai multe ori dup expresia de pe faa
Octaviei.
Ce mesaj? Am ntrebat, hotrndu-m s ignor partea de ceart a
discuiei.
Acesta, zise Octavia, ntinzndu-mi un plic mare, galben.
Era tcut din hrtie groas, ca un fel de invitaie super-elegant la o
nunt. Numele meu era trecut pe el. Nici o adres, doar numele meu. Mai mult
de att, era sigilat cu cear. Sigiliul reprezenta capul unui unicorn.
Bine, am zis.
Asta trebuia s fie o scrisoare foarte neobinuit.
Am intrat n buctrie s-mi iau o can de cafea i un cuit, n ordinea
asta, ambele vrjitoare urmndu-m precum un cor antic. Dup ce mi-am
turnat cafea i mi-am tras un scaun s m aez la mas, am strecurat cuitul
sub sigiliu i l-am desprins cu blndee. Am deschis plicul i am scos o hrtie.
Pe ea era scris de mn o adres: 1245 Bienville, Red Ditch, Louisiana. Asta
era tot.
Ce nseamn asta? Zise Octavia.
Ea i Amelia stteau bineneles grmad lng mine, ca s vad bine
totul.
Este adresa cuiva pe care-l caut, am zis, ceea ce nu reprezenta chiar
adevrul, dar era destul de aproape.
Unde este Red Ditch? ntreb Octavia. Nu am auzit niciodat de el.
Amelia scosese deja harta Louisianei din sertarul de sub telefon. Cuta
oraul urmrind cu degetul coloana de nume.
Nu e prea departe, zise. Vezi?
Puse degetul pe un punctule cam la o or i jumtate de condus, la sudest de Bon Temps.
Mi-am but cafeaua ct de repede am putut i mi-am tras nite blugi. Mam machiat puin, m-am pieptnat i am ieit pe ua din fa, s merg la
main, cu harta n mn.
Octavia i Amelia m urmar afar, murind de curiozitate s tie ce
aveam de gnd s fac i ce semnificaie avea mesajul primit pentru mine. Dar
nu aveau dect s se ntrebe, cel puin pe moment. M-am ntrebat de ce m
grbeam s fac asta. Nu era ca i cum s-ar fi pregtit s dispar, asta doar dac

Remy Savoy nu era cumva o zn. M-am gndit c asta era destul de puin
probabil.
Trebuia s m ntorc pentru schimbul de sear, dar aveam suficient timp.
Am mers cu radioul pornit, iar n dimineaa asta aveam chef de country
i western. Travis Tritt i Carrie Underwood m nsoir i pn cnd am ajuns
n Red Ditch eram conectat la origini. Red Ditch era i mai mic dect Bon
Temps i asta spunea ceva.
Mi-am imaginat c avea s-mi fie uor s gsesc Bienville Street i am
avut dreptate. Era genul de strad pe care o gseti oriunde n America. Casele
erau mici, curate, ca nite cutii, cu garaje pentru o main i o curte mic.
La 1245 curtea era mprejmuit i am putut zri un cine negru mic, plin
de energie, care alerga prin ea. Nu exista i o cuc pentru cine, aa c
patrupedul era un animal care sttea att n curte, ct i n cas. Totul era
ordonat, dar fr s fie obsesiv. Tufiurile din jurul casei erau tunse, iar curtea
era greblat.
Am trecut cu maina pe lng ea de vreo dou ori, iar apoi m-am ntrebat
ce aveam de gnd s fac. Cum aveam s aflu ce voiam s tiu?
Am zrit o camionet parcat n garaj, aa c Savoy era probabil acas.
Am tras adnc aer n piept, am parcat vizavi i am ncercat s-mi trimit la
vntoare calitatea mea special. Dar, ntr-o zon plin de gndurile oamenilor
care triau n aceste case, era greu. Credeam c primesc semnalele a dou
mini din casa pe care o supravegheam, dar era greu s fiu absolut sigur.
La naiba, am zis i am cobort din main. Mi-am pus cheile n
buzunarul jachetei i m-am dus pe alee la ua principal. Am btut la u.
Stai aa, fiule, spuse o voce de brbat nuntru i am auzit o voce de
copil spunnd:
Tad, eu! Eu deschid!
Nu, Hunter, zise brbatul, i ua se deschise. Se uita la mine prin
plasa de nari. i desfcu nchiztoarea i o deschise cnd vzu c sunt
femeie.
Bun, spuse. Cu ce te pot ajuta?
Am privit n jos la copilul care se ascunsese n spatele lui ca s se uite la
mine. Avea probabil n jur de patru ani. Avea prul i ochii nchise la culoare.
Bucic rupt din Hadley. Apoi am privit din nou la brbat. Ceva n expresia
lui se schimbase n timpul tcerii mele prelungite.
Cine eti? Spuse cu o voce cu totul diferit.
Eu sunt Sookie Stackhouse, am zis.
Nu m puteam gndi la nici un mod delicat de a face asta.
Sunt verioara lui Hadley. Abia am aflat unde suntei.

Nu poi avea nici o pretenie asupra lui, zise brbatul, pstrnd o not
foarte ncordat n voce.
Bineneles c nu, am spus surprins. Vreau doar s-l cunosc. Nu am
prea multe rude.
Urm o alt pauz ncordat. mi cntrea cuvintele i felul n care
artam i se gndea dac s m lase nuntru sau s-mi trnteasc ua n nas.
Tati, e drgu, zise biatul, iar asta pru s ncline balana n
favoarea mea.
Intr, spuse fostul brbat al lui Hadley.
Am privi prin sufrageria mic, n care erau o canapea i un fotoliu, un
televizor i un corp de bibliotec plin de DVD-uri i cri pentru copii, alturi
de o mulime de jucrii.
Am lucrat smbt, aa c azi sunt liber, zise n caz c mi-a fi
imaginat c nu are serviciu. Oh, eu sunt Remy Savoy. Cred c tii asta.
Am ncuviinat.
El este Hunter, zise, iar copilul se ruina.
Se ascunse dup tatl su i trase cu ochiul la mine.
Te rog, ia loc, adug Remy.
Am mpins un ziar spre captul canapelei i m-am aezat ncercnd s
nu m holbez la brbat sau la copil. Verioara mea, Hadley, fusese deosebit i
se mritase cu un brbat care arta bine. Era greu de spus ce ddea aceast
impresie. Avea nasul mare, maxilarul proeminent, iar ochii i erau cam
deprtai, dar toate aceste lucruri adunate la un loc formau un brbat la care
majoritatea femeilor s-ar fi uitat cu atenie. Prul su avea culoarea aceea
intermediar ntre blond i aten, era des i destul de lung, trecnd de gulerul
cmii. Purta o cma de flanel, deschis, peste un tricou alb Hanes. Blugi.
Fr pantofi. O gropi n brbie.
Hunter purta pantaloni de catifea i un tricou cu o uria minge de fotbal
pe piept. Hainele sale erau noi-noue, spre deosebire de cele ale tatlui su.
I-am terminat de studiat nainte ca Remy s m termine el de studiat pe
mine. Credea c nu semn deloc cu Hadley. Aveam o siluet mai plin, tenul i
prul meu erau mai deschise la culoare i nu eram la fel de dur. Se gndea c
art ca i cum nu a avea prea muli bani. Se gndea c sunt drgu, la fel
cum zisese fiul su. Dar nu avea ncredere n mine.
De cnd nu mai ai veti despre ea? Am ntrebat.
Nu am mai auzit nimic de Hadley de la cteva luni dup ce s-a nscut
el, zise Remy.
Se obinuise cu situaia, dar era i tristee n gndurile sale.
Hunter sttea pe podea, jucndu-se cu nite camioane, ncrca nite
Duplo20 n spatele unei basculante, care ddea cu spatele foarte ncet spre

maina de pompieri, ghidat de mna mic a lui Hunter. Spre surprinderea


omuleului Duplo care sttea n cabina mainii de pompieri, basculanta ls
ncrctura s cad peste main. Hunter se distra de minune la asta i spuse:
Tati, uite!
Am vzut, fiule.
Remy se uit cu neles la mine.
De ce ai venit?
Am aflat c exist un copil cu vreo dou sptmni n urm, am zis.
Nu avea nici un rost s te caut pn cnd nu am aflat asta.
Nu i-am ntlnit niciodat familia, zise. De unde tii c a fost mritat?
Ea i-a zis? Apoi adug fr tragere de inim: e bine?
Nu, am spus foarte ncet.
Nu voiam ca Hunter s devin interesat de discuie. Biatul ncrca toate
piesele napoi n basculant.
A murit nainte de Katrina.
Am putut auzi ocul detonnd ca o mic bomb n mintea sa.
Era deja vampir, am auzit, zise nesigur, cu vocea tremurnd. Genul
acela de moarte?
Nu, vreau s zic definitiv.
Ce s-a ntmplat?
A fost atacat de alt vampir, am zis. Era gelos pe relaia lui Hadley
cu
Iubita ei?
Nu aveai cum s nu remarci amrciunea din cuvintele i din mintea
fostului ei so.
Da.
Asta a fost un oc, zise, dar n mintea lui ocul se estompase deja.
Rmsese doar o resemnare amrt, umilitoare.
Nu am tiut nimic din toate astea, dect dup ce a murit.
Eti verioara ei? mi amintesc c mi spunea c are doi veri Ai un
frate, nu-i aa?
Da, am zis.
tii c a fost mritat cu mine?
Am aflat cnd i-am fcut ordine n cutia de valori de la banc, acum
vreo dou luni. Nu tiam c exist i un copil. mi cer scuze pentru asta.
Nu eram sigur de ce mi ceream scuze, sau cum a fi putut ti, dar mi
prea ru c nu luasem nici mcar n calcul c Hadley i soul ei ar fi putut
avea un copil. Hadley fusese puin mai mare dect mine, aa c bnuiesc c
Remy avea n jur de treizeci de ani, sau pe acolo.

Ari bine, zise brusc, iar eu m-am nroit nelegnd imediat ce vrea
s spun.
Hadley i-a spus c am un handicap.
Nu m-am uitat la el, ci la biat, care sri n picioare, anun c trebuie s
mearg la baie i dispru din camer. Nu m-am putut abine s nu zmbesc.
Da, a zis ceva A zis c i-a fost greu la coal, zise el plin de tact.
Hadley i spusese c eram nebun de legat. Nu vedea nici un semn c ar
fi aa i se ntreba de ce s-o fi gndit Hadley la asta. Dar arunc o privire n
direcia n care dispruse copilul i am tiut c se gndea c trebuie s aib
grij din moment ce Hunter se afla n cas, trebuia s fie atent la orice semn de
instabilitate dei Hadley nu pomenise niciodat ce fel de nebunie aveam.
E adevrat, am zis. Mi-a fost greu la coal. Hadley nu mi-a fost de
prea mare ajutor. Dar mama ei, mtua mea, Linda, era o femeie minunat
nainte s o rpun cancerul. A fost ntotdeauna foarte drgu cu mine. i am
avut i nite momente bune, cnd i cnd.
A putea spune acelai lucru. Am avut momentele noastre bune, zise
Remy.
i prinse genunchii cu braele. Minile i erau pline de cicatrici i de
btturi. Era un brbat care tia ce nseamn munca grea.
S-a auzit un zgomot la ua din fa i o femeie intr fr s se deranjeze
s bat.
Bun, iubitule, zise zmbindu-i lui Remy. Cnd m observ, zmbetul
i se terse, fcu o grimas i dispru.
Kristen, ea este o rud a fostei mele soii, zise Remy, i nu am simit
nici o precipitare sau o scuz n glas.
Kristen avea prul lung i castaniu, ochi cprui, i probabil n jur de
douzeci i cinci de ani. Purta pantaloni de doc i un tricou cu gulera cu un
logo pe piept, o ra care rdea. Sub ra era scris Jerry's Detailing.
M bucur s te cunosc, zise nesincer. Eu sunt Kristen Duchesne,
iubita lui Remy.
ncntat, am spus eu, mai sincer. Sookie Stackhouse.
Nu i-ai oferit femeii nimic de but, Remy! Sookie, pot s-i ofer o Cola
sau un Sprite?
tia ce se gsete n frigider. M-am ntrebat dac locuia aici. Nu era
treaba mea atta vreme ct se purta bine cu fiul lui Hadley.
Nu, mulumesc, am zis. O s trebuiasc s plec imediat, am spus, n
timp ce m uitam la ceas. Trebuie s merg la munc n seara asta.
Unde anume? ntreb Kirsten. Era ceva mai relaxat acum.
Merlotte's, un bar din Bon Temps, am spus. Cam la optzeci de mile de
aici.

Desigur, de unde era soia ta, zise Kristen, aruncndu-i lui Remy o
privire.
Remy zise:
Mi-e team c Sookie a adus nite veti, i frmnta minile, dar
vocea nu-i tremur.
Hadley e moart.
Kristen trase adnc aer n piept, dar trebui s-i pstreze comentariile
pentru ea, fiindc Hunter nvli napoi n camer.
Tati, m-am splat pe mini! Strig, iar tatl su i zmbi.
Bravo, fiule, zise i ciufuli prul negru al biatului.
Salut-o pe Kristen.
Bun, Kristen, zise Hunter, fr prea mare interes.
M-am ridicat. Mi-a fi dorit s am o carte de vizit s le-o pot lsa. Prea
de stil vechi i ciudat s plec aa. Dar prezena lui Kristen era ciudat de
inhibitoare. l lu n brae pe Hunter i-l aez pe old. Era greu pentru ea, dar
se strdui s par uor i un gest obinuit, dei nu era. Dar l plcea pe biat;
puteam citi asta n mintea ei.
Kristen m place, zise biatul, iar eu m-am uitat cu atenie la el.
Desigur, zise Kristen, i rse.
Remy se uita de la Hunter la mine cu o figur tulburat, o figur care
ncepea s par ngrijorat.
M-am ntrebat cum s-i explic lui Hunter relaia noastr. Eram destul de
aproape s-i fiu mtu, la cum se spune pe la noi. Putilor nu le pas de verii
de gradul doi.
Mtua Sookie? Zise Hunter testnd cuvintele. Am o mtu?
Am tras adnc aer n piept. Da, Hunter, ai, m-am gndit.
Nu am mai avut niciodat una.
Acum ai una, i-am spus i l-am privit pe Remy n ochi.
Nu o recunoscuse nc n sinea lui, dar o tia.
Era ceva ce trebuia s-i spun, fr s in cont de prezena lui Kristen. i
puteam simi confuzia i impresia c se ntmpla ceva de care ea nu tia. Dar
nu aveam vreme s-mi fac griji pentru Kristen. Hunter era cel important.
O s ai nevoie de mine, i-am spus lui Remy. Cnd o s se fac puin
mai mare, o s ai nevoie s stm de vorb. Numrul meu e n anuarul telefonic,
nu plec nicieri. Ai neles?
Kristen interveni:
Ce se ntmpl? De ce am devenit att de serioi?
Nu-i face griji, Kris, rosti blnd Remy. Doar nite chestii de familie.
Kristen l puse pe micuul Hunter jos.
Aha, zise cu tonul cuiva care tie c e aburit.

Stackhouse, i-am amintit lui Remy. Nu o amna pn cnd va fi prea


trziu, pn cnd va deveni prea complicat.
Am neles, zise.
Trebuie s plec, am spus din nou, ca s o linitesc pe Kristen.
Mtu Sookie, pleci? ntreb Hunter.
Nu era nc pregtit s m mbrieze, dar se gndea la asta. M plcea.
Te mai ntorci?
La un moment dat, Hunter, am promis. Poate tatl tu te va aduce
ntr-o zi n vizit pe la mine.
Am dat mna cu Kristen i cu Remy gest care amndurora li s-a prut
ciudat i am deschis ua. n timp ce puneam piciorul pe scri, Hunter zise n
tcere: La revedere, mtu Sookie.
La revedere, Hunter, i-am spus i eu.
Uraganul Katrina a lovit oraul New Orleans n 2005, fiind cel mai
distrugtor uragan de pn atunci.
Discursul la care se face referire a fost inut de ctre Abraham Lincoln la
16 iunie 1858, n Springhfield, Illinois, cnd a acceptat nominalizarea sa la
postul de senator din partea Partidului Republican din Illinois. Citatul este: A
house divided against itself cannot stand O cas divizat din interior nu
poate rezista, i este inspirat din Matei 12:25
Personajul principal din romanul omonim a fugit de la nunta sa.
Data la care se pltesc taxele.
Lan de supermarketuri.
Cei doi peti.
Prescurtare pentru Blood Sucker sugtor de snge.
Se srbtorete pe 31 octombrie.
Papuci din plastic, tip sabot.
Leave It To Beaver serial din anii '50, '60, familia Cleaver, protagonista
serialului, fiind considerat idealizarea familiei de clas medie, trind n
suburbii, tipic celei de-a doua jumti a secolului XX.
Cocktail din vodc, suc de lmie, zahr pudr i ap mineral
carbogazoas.
Aluzie la dou echipe: The Sharks i The Jets din NBA.
Cntrea care a devenit cunoscut odat cu participarea la concursul
American Idol, fiind desemnat nvingtoarea celui de-al patrulea sezon al
emisiunii n anul 2005
Film realizat n 2003, n regia lui Len Wiseman. Este povestea lui Selene,
o rzboinic-vampir implicat ntr-un rzboi ntre vampiri i vrcolaci, care se
ndrgostete de Michael, un vrcolac.

Lider sindical a crui dispariie misterioas nu a fost elucidat nici pn


acum.
Butur pe baz de lapte i biscuii.
Firm ce produce utilaje agricole.
Actor ce deine unul din rolurile principale n serialul de televiziune NYPD
Blue.
Puterea mea i va transforma natura n forma ta adevrat i declar c
incantaiile anterioare sunt terse.
Marc de jucrii pentru copii, cu piese care se mbin, tip Lego, dar cu
mai multe personaje

SFRIT