Sunteți pe pagina 1din 479

ROBERT GALBRAITH

CARIER MALEFIC
Titlul original: Career of Evil (2015)

Traducere din englez i note de


CIPRIAN IULEA

virtual-project.eu

Editura: TREI, 2016

2
Lui San i Matthew Harris,
Facei ce vrei voi cu dedicaia asta,
dar nu o folosii
la sprncene chiar nu facei asta.

3
I choose to steal what you choose to show
And you know I will not apologize
Youre mine for the taking.

Im making a career of evil1

Blue yster Cult, Career of Evil,


Versuri de Patti Smith

1Vreau s fur ceea ce tu vrei s afiezi / i tii c n-o s-mi cer scuze / Eti ca i al
meu. // M dedic rului pentru venicie... (n limba englez, n original).
4
1

2011

This Aint the Summer of Love2


Nu reuise s se curee de tot sngele ei. Sub unghia degetului
mijlociu al minii lui stngi rmsese o linie ntunecat ca o parantez.
Se apuc s o scoat, dei i plcea s o vad acolo: un memento al
plcerilor zilei anterioare. Dup un minut de rcit zadarnic, bg
unghia nsngerat n gur i supse. Gustul feros i aminti de mirosul
torentului care se revrsase abundent pe podeaua de gresie,
mprocnd pereii, udndu-i blugii i transformnd prosoapele din
baie de culoarea piersicii pufoase, uscate i mpturite cu grij n
crpe mbibate n snge.
n dimineaa aceasta, culorile preau mai vii, iar lumea mai
ncnttoare. El se simea senin i nvigorat, ca i cum o absorbise pe
ea, ca i cum viaa ei trecuse n a lui. Dup ce le omorai, i aparineau:
era o posedare care depea cu mult sexul. i numai faptul de a ti cum
artau ele n momentul morii constituia o apropiere care depea
orice puteau s resimt dou trupuri vii.
Se gndi, cu un fior de ncntare, c nimeni nu tia ce fcuse el i nici
ce avea de gnd s fac n continuare, i supse degetul mijlociu, fericit
i mpcat, sprijinit de zidul cald, n soarele slab de aprilie, cu ochii
aintii asupra casei de vizavi.
Nu era o cas elegant. Obinuit. ntr-adevr, era o locuin mai
plcut dect apartamentul minuscul n care hainele epene de snge
de ieri zceau n saci negri de gunoi, ateptnd s fie incinerate, i
unde cuitele lui, splate bine cu nlbitor, sclipeau n locul ngust din
spatele sifonului de sub chiuveta din buctrie.
Casa aceasta avea n fa o mic grdin, balustrade negre i un
gazon care trebuia tuns. Dou ui albe de la intrare fuseser nghesuite

2 Asta nu e Vara Dragostei, n original, titlul unei piese a trupei Blue yster Cult;
Summer of Love a fost un fenomen social din vara anului 1967, cnd peste 100.000
de hippioi s-au adunat lng San Francisco.
5
una lng alta, ceea ce arta c acea cldire pe trei nivele fusese
mprit ntr-un apartament de jos i unul de sus. O fat pe nume
Robin Ellacott locuia la parter. Dei se strduise s i afle numele real,
n sinea lui el i spunea Secretara. Tocmai o vzuse trecnd pe lng
bovindou, uor de recunoscut datorit prului ei deschis la culoare.
A o urmri pe Secretar era un bonus, o plcere suplimentar. Avea
cteva ore de pierdut, aa c se hotrse s vin s se uite la ea. Astzi
era zi de odihn, ntre momentele de triumf de ieri i de mine, ntre
satisfacia a ceea ce fcuse i nsufleirea a ceea ce avea s se ntmple
n continuare.
Ua din dreapta se deschise pe neateptate i Secretara iei, nsoit
de un brbat.
nc sprijinit de zidul cald, el privea insistent de-a lungul strzii,
stnd ntr-o parte fa de ei, aa nct s par c ateapt un prieten.
Niciunul din ei nu i acord vreo atenie. Se ndeprtar pe strad, unul
lng altul. Dup ce le ls un avans de un minut, se decise s-i
urmreasc.
Ea purta blugi, o geac subire i ghete fr toc. Prul ei lung i
ondulat era uor rocat, cum o vedea acum n lumina soarelui. I se pru
c detecteaz o uoar rezerv ntre cei doi, care nu vorbeau ntre ei.
Se pricepea s citeasc oamenii. O citise i o fermecase pe fata care
murise ieri, printre prosoapele de culoarea piersicii mbibate de snge.
i urmrea pe strada lung cu minile n buzunar, pind agale ca i
cum ar fi mers la magazin, n lumina strlucitoare care fcea ca
ochelarii lui de soare s nu dea de bnuit. Copacii se unduiau uor n
adierea slab de primvar. La captul strzii, cuplul din faa lui o lu
la stnga, spre o arter principal lat i aglomerat, mrginit de
birouri. Sus, deasupra lui, geamurile ferestrelor luceau n lumina
soarelui, n timp ce cuplul trecea pe lng cldirea consiliului local din
Ealing.
Acum, colegul de apartament sau iubitul Secretarei, sau ce o fi fost
el un brbat ngrijit, cu maxilar ptrat din profil i vorbea ei. Ea i
rspunse scurt, fr s zmbeasc.
Femeile erau att de meschine, rele, murdare i mici. Nite curve
ursuze, toate, care se ateptau ca brbaii s le fac fericite. Doar cnd
zceau moarte i golite n faa ta deveneau pure, misterioase i chiar
minunate. Atunci deveneau n ntregime ale tale, nemaiputnd s se
certe, s se zbat sau s plece, ale tale, s faci cu ele orice voiai.
6
Cadavrul celeilalte rmsese greoi i flasc ieri, dup ce el i golise
sngele: jucria lui n mrime natural, de care putea dispune cum
voia.
i urmri pe Secretar i pe prietenul ei prin centrul comercial
Arcadia, plutind n urma lor ca o fantom sau un zeu. Puteau oare s-l
vad cumprtorii din acea zi de smbt sau se transformase, cumva,
de dou ori mai viu, nzestrat cu invizibilitate?
Cei doi ajunseser la staia de autobuz. El zbovi prin apropiere,
prefcndu-se c se uit nuntrul unui restaurant, la grmezile nalte
de fructe ale unei bcnii, la mtile de carton cu Prinul William i
Kate Middleton care atrnau n vitrina unui magazin de ziare,
urmrind imaginea lor din vitrin.
Urmau s se urce n autobuzul 83. El nu avea prea muli bani n
buzunare, dar i fcea atta plcere s o priveasc, nct nu voia s se
termine. n timp ce urca n spatele lor, l auzi pe brbat vorbind despre
Wembley Central. i cumpr bilet i urc dup ei la etaj.
Cei doi gsiser locuri mpreun, chiar n faa autobuzului. El se
aez n apropiere, lng o femeie morocnoas pe care o oblig s-i
ia pungile pline de cumprturi. Vocile lor strbteau uneori prin
freamtul celorlali pasageri. Atunci cnd nu vorbea, Secretara se uita
pe geam, fr s vorbeasc. Ea nu voia s mearg acolo unde se
duceau, el era sigur de asta. Cnd ea i ddu o uvi de pr din ochi, el
observ c avea la deget un inel de logodn. Deci urma s se
cstoreasc sau cel puin aa credea ea. El i ascunse zmbetul uor
dup gulerul ridicat al gecii.
Soarele cald de amiaz se revrsa prin ferestrele cu pete murdare
ale autobuzului. Un grup de brbai urc, umplnd locurile din jur.
Civa dintre ei purtau tricouri rou cu albastru.
Lui i se pru c, dintr-odat, strlucirea zilei plete. Tricourile
acelea, cu o lun i o stea, se legau de ceva ce nu-i plcea. i aminteau
de o perioad n care nu se simise ca un zeu. Nu voia ca aceast zi
fericit s fie ptat de amintiri vechi, amintiri urte, dar dintr-odat
exuberana lui ncepea s se sting. Acum, furios un adolescent din
grup i ntlni privirea i, alarmat, ntoarse capul rapid se ridic i o
lu spre scri.
Un tat i micul lui fiu se ineau strns de bara de lng uile
autobuzului. O explozie de furie n fundul stomacului: el ar fi trebuit s
aib un fiu. Sau, mai degrab, ar fi trebuit s mai aib nc un fiu. i
7
imagina cum st biatul lng el, venerndu-l ca pe un erou dar fiul
lui nu mai era de mult, iar asta se datora n ntregime unui brbat pe
nume Cormoran Strike.
Avea s se rzbune pe Cormoran Strike. Avea s aduc prpdul
asupra lui.
Dup ce ajunse pe trotuar, ridic privirea spre partea din fa a
autobuzului i ntrezri pentru ultima oar prul auriu al Secretarei.
Avea s-o vad din nou peste mai puin de 24 de ore. Gndul acesta
contribui la calmarea furiei subite provocate de vederea acelor tricouri
ale echipei Saracens. Autobuzul porni huruind i el o lu n direcia
opus, linitindu-se n timp ce mergea.
Avea un plan minunat. Nimeni nu tia. Nimeni nu bnuia. i acas, n
frigider, l atepta ceva foarte special.

8
2

A rock through a window never comes with a kiss.3


Blue yster Cult, Madness to the Method

Robin Ellacott avea 26 de ani i era logodit de peste un an. Nunta


ar fi trebuit s aib loc cu trei luni n urm, dar moartea neateptat a
soacrei ei fcuse s fie amnat ceremonia. n cele trei luni de dup
momentul n care ar fi trebuit s aib loc nunta se ntmplaser multe.
Se ntreba dac ea i cu Matthew s-ar fi neles mai bine dac i-ar fi
rostit unul altuia jurmntul. S-ar certa oare mai puin dac sub inelul
de logodn cu safir care ncepuse s-i joace puin pe deget s-ar fi aflat
i o verighet de aur?
Robin refcea n cap cearta din ziua anterioar, n timp ce i croia
drum prin molozul de pe Tottenham Court Road. Scnteia izbucnise
nc dinainte ca ei s plece de acas spre meciul de rugby. De fiecare
dat cnd se ntlneau cu Sarah Shadlock i cu prietenul ei, Tom, Robin
i Matthew preau s se certe, iar ea subliniase asta n timp ce disputa
care mocnea nc din timpul meciului se prelungea spre orele mici ale
dimineii.
Pentru numele lui Dumnezeu, Sarah cuta scandal nu-i dai
seama de asta? Nu eu am nceput, ea punea tot felul de ntrebri
despre el, la nesfrit
Eternele lucrri stradale din jurul lui Tottenham Court Road
stnjeneau mersul la serviciu al lui Robin nc de cnd se angajase la
agenia de detectivi privai din Denmark Street. Faptul c se mpiedic
de o bucat mare de moloz, mpleticindu-se civa pai pn s-i
recapete echilibrul, nu i amelior cu nimic dispoziia. Dintr-o groap
adnc, plin de brbai cu cti i geci fluorescente, veni o salv de
fluierturi admirative i remarci obscene. Robin i ignor, scuturndu-
i prul blond-cpun ca s i-l scoat din ochi. Gndurile i se
ntorceau irezistibil la Sarah Shadlock i la ntrebrile ei viclene i
insistente despre eful lui Robin.

3 Un bolovan prin fereastr nu aduce niciodat un srut. (n limba englez, n


original).
9
Are o frumusee stranie, nu-i aa? Puin uzat, dar pe mine nu m-a
deranjat niciodat asta. E sexy cnd eti fa n fa cu el? E solid, nu?
Robin vzuse cum Matthew i ncleteaz flcile, n timp ce ea
ncerca s dea rspunsuri reci i indiferente.
Suntei doar voi doi n birou? Serios? Nu mai e nimeni altcineva?
Ce jigodie, se gndi Robin, a crei amabilitate obinuit nu ajunsese
niciodat pn la Sarah Shadlock. tia exact ce face.
E adevrat c a fost decorat n Afganistan? Da? Ooo, deci e vorba
i de un erou de rzboi?
Robin se strduise din rsputeri s pun capt irului de aprecieri
unilaterale ale lui Sarah la adresa lui Cormoran Strike, dar n zadar:
spre sfritul meciului, n comportamentul lui Matthew fa de
logodnica sa se strecurase o anumit rceal. Dar nemulumirea nu l
mpiedicase s glumeasc i s rd mpreun cu Sarah pe drumul de
ntoarcere n Vicarage Road, iar Tom, pe care Robin l considera
plictisitor i mrginit, chicotea i el, nenelegnd semnificaiile mai
profunde.
Ciocnindu-se de trectorii care i croiau i ei drum peste anurile
din osea, Robin ajunse n sfrit pe trotuarul opus, trecnd pe sub
umbra monolitului de beton caroiat care era Centre Point i nfuriindu-
se iar n timp ce i amintea ce i spusese Matthew la miezul nopii,
cnd cearta izbucnise din nou.
Nu te mai poi opri s vorbeti despre el, nu-i aa? Te-am auzit,
cnd i ziceai lui Sarah
Nu eu am nceput s vorbesc iar despre el, ci ea, n-ai fost tu
atent
Dar Matthew o imitase, folosind acea voce ascuit i imbecil care
le reprezenta pe toate femeile: Ah, are un pr att de frumos
Pentru numele lui Dumnezeu, eti complet paranoic! strigase
Robin. Sarah i tot ddea cu prul afurisit al lui Jacques Burger, nu al lui
Cormoran, iar eu am spus doar c
Nu al lui Cormoran, repetase el cu acel schellit idiot.
Robin coti pe Denmark Street, la fel de furioas ca n urm cu opt
ore, cnd ieise valvrtej din dormitor ca s doarm pe canapea.
Sarah Shadlock, blestemata de Sarah Shadlock, care fusese la
universitate cu Matthew i care ncercase din rsputeri s i-l ia lui
Robin, fata care rmsese n Yorkshire Robin s-ar fi bucurat dac ar
fi putut s fie sigur c n-o s-o mai vad niciodat pe Sarah, dar Sarah
10
urma s vin la nunta lor din iulie i avea s continue, fr ndoial, s-
i chinuie dup cstorie, iar poate c ntr-o zi o s ajung chiar n
biroul lui Robin ca s-l cunoasc pe Strike, dac interesul ei era
autentic i nu doar un mijloc de a semna vrajb ntre Robin i
Matthew.
N-o s i-l prezint niciodat pe Cormoran, se gndi Robin cu violen
n timp ce se apropia de curierul din faa intrrii biroului. Curierul
inea ntr-o mn nmnuat o map i n cealalt un pachet lung i
dreptunghiular.
E pentru Ellacott? l ntreb Robin cnd ajunse lng el.
Atepta o comand de aparate de fotografiat de unic folosin din
carton, care urmau s fie oferite cadou la nunt. Programul ei de lucru
devenise att de neregulat n ultimul timp, nct i se prea mai simplu
s trimit comenzi online la birou dect acas.
Mulumesc, spuse ea.
Dar curierul se ntorsese deja, aruncndu-i piciorul peste
motociclet. Robin l auzi cum pleac n timp ce intra n cldire.
Tocurile ei zngneau, strnind ecouri, pe scara metalic din jurul
casei liftului stricat pe care o urca pe jos. Descuie i deschise ua de
sticl care sclipi, cu literele ntunecate inscripionate pe ea C.B.
STRIKE, ANCHETATOR PARTICULAR.
Robin sosise intenionat mai devreme. n prezent erau asaltai de
cazuri i ea voia s mai recupereze din munca de birou, nainte de a
relua supravegherea zilnic a unei tinere dansatoare erotice rusoaice.
Dup zgomotul de pai grei de deasupra, deducea c Strike se afla nc
la etajul de sus, n apartamentul su.
Robin puse pachetul dreptunghiular pe birou, i scoase haina i o
atrn, mpreun cu geanta, ntr-un cuier din spatele uii, aprinse
lumina, umplu i ddu drumul la ceainic, apoi lu cuitaul pentru
scrisori ascuit de pe birou. Amintindu-i cum refuzase Matthew s
cread c ea admirase coama crlionat a fundaului lateral Jacques
Burger, i nu prul scurt al lui Strike care, de fapt, semna cu prul
pubian, Robin nfipse cuitaul cu furie n pachet, l desfcu i deschise
cutia.
n cutie fusese nghesuit un picior tiat de femeie, ale crui degete
fuseser ndoite ca s ncap.

11
3

Half-a-hero in a hard-hearted game.4


Blue yster Cult, The Marshall Plan

iptul lui Robin ricoa din ferestre. Se ndeprt de birou cu


spatele, holbndu-se la obiectul obscen ce zcea pe masa de scris.
Piciorul era neted, zvelt i palid, iar Robin l atinsese uor cu degetul n
timp ce deschidea pachetul, simind textura rece, ca de cauciuc, a pielii.
Tocmai reuise s-i nbue strigtul lipindu-i ambele mini
deasupra gurii, cnd ua de sticl de lng ea se deschise brusc. Strike
intr ncruntat, cu cei 1,90 ai si i cmaa scoas peste pantaloni i
nencheiat, lsnd s se vad prul ntunecat i slbatic de pe piept.
Ce naiba?
Urmri privirea ei ocat i vzu piciorul. Robin simi cum el o
apuc dur de partea de sus a braului i o ndrum afar, pe palier.
Cum a ajuns aici?
Prin curier, spuse ea, lsndu-l s o conduc n sus pe scri. Pe
motociclet.
Ateapt aici. O s sun la poliie.
Dup ce el nchise ua apartamentului su n spatele ei, Robin
rmase nemicat, cu inima zvcnind, n timp ce asculta paii lui
cobornd. Simea un gust acid n gt. Un picior. Tocmai primise un
picior. Tocmai urcase calm scrile cu un picior, un picior de femeie
ntr-o cutie. Al cui era piciorul? Unde era restul femeii?
Se duse spre cel mai apropiat scaun, un obiect ieftin din plastic
tapiat i cu picioare de metal, i se aez, continund s-i apese
buzele amorite cu degetele. i aminti c pachetul fusese trimis pe
numele ei.
ntre timp, Strike sttea la fereastra biroului i privea scruttor spre
Denmark Street, ncercnd s dea de vreo urm a curierului, cu
mobilul lipit de ureche. La momentul la care se ntorsese n
anticamer, ca s examineze pachetul deschis de pe birou, deja vzuse
poliia.

4 Un erou aproximativ al unui joc nendurtor. (n limba englez, n original).


12
Un picior? repetase detectivul anchetator Eric Wardle de la
cellalt capt al firului. Ce dracu, un picior?
i nici mcar nu e mrimea mea, spusese Strike.
Dac Robin ar fi fost de fa, nu ar fi fcut gluma asta. Un crac al
pantalonilor lui era suflecat, lsnd s se vad tija de metal care i
servea drept glezn dreapt. Tocmai se mbrca atunci cnd auzise
iptul lui Robin.
Chiar n timp ce spunea asta, i ddu seama c era vorba despre un
picior drept, ca i membrul pierdut de el, i c fusese tiat sub
genunchi, exact unde fusese amputat i al su. Cu mobilul nc lipit de
ureche, Strike privi membrul mai de aproape i nrile lui se umplur
cu un miros neplcut de pui proaspt decongelat. Piele de ras alb:
neted, palid i neptat, n afara unei vnti verzui mai vechi de pe
gamba imperfect ras. epii scuri de pr erau deschii la culoare, iar
unghiile nevopsite puin murdare. Tibia retezat sclipea, de un alb
ngheat, pe fondul crnii din jur. O tietur dreapt: Strike se gndi c
era posibil s fi fost fcut cu un topor sau satr.
De femeie, aa ziceai?
Aa pare
Strike mai observase ceva. Pe gamb exista o cicatrice, acolo unde
piciorul fusese tiat: o cicatrice veche, fr legtur cu rana care
desprise piciorul de trup.
De cte ori fusese luat pe nepregtite de marea neltoare, n
copilria lui din Cornwall, n timp ce sttea cu spatele la ea? Cei care nu
cunoteau bine oceanul uitau fora i brutalitatea lui. Cnd i izbea cu
puterea unui metal rece, erau ngrozii. Strike se confruntase cu frica,
lucrase cu ea i o gestionase ntreaga lui via profesional, dar
vederea acelei cicatrici vechi i tie pentru o clip rsuflarea,
nspimntndu-l cu att mai tare cu ct nu se atepta la asta.
Mai eti? spuse Wardle de la cellalt capt al firului.
Ce?
Nasul de dou ori rupt al lui Strike sttea la civa centimetri de
locul n care fusese tiat piciorul femeii. i amintea piciorul cu
cicatrice al unui copil pe care nu-l uitase niciodat cnd o vzuse
ultima oar? Oare ci ani avea ea acum?
Pe mine m-ai sunat primul? l mboldi Wardle.
Da, spuse Strike, strduindu-se s se concentreze. A prefera s
faci tu asta, nu altcineva, dar dac nu poi
13
Vin acum, spuse Wardle. Nu dureaz mult. Stai acolo.
Strike nchise telefonul i l puse jos, continund s se holbeze la
picior. Acum vzu c sub el era un bilet, un bilet tiprit. Pregtit de
Armata Britanic n procedurile de investigare, Strike se lupt cu
tentaia puternic de a-l smulge i citi: nu trebuia s contamineze
probele criminalistice. n schimb, se ls ovitor pe vine ca s poat
citi adresa care atrna, rsturnat, pe capacul deschis.
Cutia i fusese trimis lui Robin, ceea ce lui nu i plcu deloc. Numele
ei, scris corect, era imprimat pe un abibild alb care purta adresa
biroului lor. Sub acest colant se mai gsea unul. i miji ochii, hotrt s
nu mute cutia nici mcar ca s poat citi mai bine adresa, i vzu c
expeditorul trimisese iniial cutia lui Cameron Strike, apoi pusese
peste asta un al doilea abibild pe care scria Robin Ellacott. De ce se
rzgndiser?
Fir-ar a dracu, spuse Strike ncet.
Se ndrept cu oarecare dificultate, lu geanta lui Robin din crligul
din spatele uii, ncuie ua de sticl i urc scrile.
Poliia e pe drum, i spuse el n timp ce aeza geanta n faa ei.
Vrei o ceac de ceai?
Ea ddu din cap c da.
S pun i coniac n el?
Tu nu ai coniac, spuse ea.
Vocea ei era puin rguit.
Ai cutat?
Bineneles c nu!
Strike zmbi observnd ct de tare se indignase ea din cauza
sugestiei c ar fi putut s se uite prin dulpioarele lui.
Numai c tu eti nu eti tipul de persoan care are coniac
medicinal.
Vrei o bere?
Robin scutur din cap, nereuind s zmbeasc.
Odat ceaiul fcut, Strike se aez, cu cana lui, vizavi de ea. Arta
exact a ce era: un fost boxer solid, care fuma prea mult i mnca prea
mult fast-food. Avea sprncene groase, un nas turtit i asimetric i,
atunci cnd nu zmbea, afia o expresie venic posac. Prul des,
ntunecat i crlionat, nc ud dup du, i aminti lui Robin de Jacques
Burger i Sarah Shadlock. Cearta prea s fi fost acum o mie de ani. De
cnd urcase la etajul de sus se gndise doar trector la Matthew. i era
14
groaz s-i spun ce se ntmplase. Matthew avea s se nfurie. Nu-i
plcea c ea lucreaz pentru Strike.
Robin lu ceaiul fierbinte i l ls jos, fr s bea din el.
Te-ai uitat la la el? murmur ea.
Da, spuse Strike.
Robin nu tia ce s mai ntrebe. Era un picior tiat. Situaia era att
de oribil, att de grotesc, nct fiecare ntrebare care i trecea prin
cap prea ridicol i insensibil. l recunoti? De ce crezi c l-au trimis?
i, cel mai important, de ce mie?
Poliia o s vrea s vorbeasc cu tine despre curier, zise el.
tiu, spuse Robin. Am ncercat s-mi amintesc toate detaliile.
Se auzi interfonul.
Trebuie s fie Wardle.
Wardle? repet Robin, uimit.
E cel mai prietenos poliai pe care l cunoatem, i reaminti
Strike. Stai linitit, o s i-l aduc aici.
Strike reuise s devin nepopular n cadrul Poliiei Metropolitane
cu un an n urm, fr s fie vina lui n totalitate. n mod firesc,
articolele dezgusttor de mgulitoare despre cele mai remarcabile
dou triumfuri detectivistice ale lui i enervaser pe poliitii ale cror
eforturi le surclasase. ns Wardle, care l ajutase n primul din aceste
cazuri, se bucurase de o parte a gloriei rezultate i relaiile dintre ei
rmseser ct de ct amicale. Robin l vzuse pe Wardle doar n
reportajele despre acest caz ale ziarelor. Drumurile lor nu se
ntlniser niciodat pe teren.
Wardle se dovedi a fi un brbat atrgtor, cu pr castaniu bogat i
ochi de culoarea ciocolatei, care purta geac de piele i blugi. Strike nu
i ddea seama dac era mai mult amuzat sau mai mult iritat de
privirea instinctiv pe care Wardle i-o aruncase lui Robin la intrarea n
camer o baleiere n zigzag pe deasupra prului, siluetei i minii ei
stngi, unde ochii lui ntrziar o secund asupra inelului de logodn
cu safir i diamante.
Eric Wardle, spuse el ncet, cu un zmbet pe care Strike l
consider inutil de fermector. Iar ea este sergentul detectiv Ekwensi.
Odat cu el sosise i o poliist de culoare, zvelt i cu prul prins la
spate n coc. Aceasta i zmbi scurt lui Robin, pe care prezena altei
femei o reconforta disproporionat de mult. Ochii sergentului detectiv
Ekwensi rtcir apoi n jurul sacrosanctului dormitor al lui Strike.
15
Unde e pachetul acela? ntreb ea.
Jos, spuse Strike, scond din buzunar cheile de la birou. Te
conduc eu.
Apoi adug, n timp ce se pregtea s ias din camer mpreun cu
sergentul detectiv Ekwensi.
Ce mai face soia ta, Wardle?
De ce te intereseaz? rspunse poliistul.
Dar, spre uurarea lui Robin, abandon ceea ce ei i se prea a fi
comportamentul lui de avocat, n timp ce se aeza vizavi de ea la mas
i i deschidea carnetul.
Sttea n faa uii cnd m-am apropiat eu, i explic Robin atunci
cnd Wardle o ntreb cum sosise piciorul. Am crezut c e curier. Era
mbrcat n piele neagr negru complet, n afara unor dungi albastre
de pe umerii gecii. Casca era complet neagr cu viziera fumurie i
lsat pe ochi. Cred c avea cel puin 1,80 metri. Cu 1012 centimetri
mai mult dect mine, chiar dac iei n calcul casca.
Constituie? ntreb Wardle, care mzglea n carnet.
Destul de solid, a zice, dar probabil c era puin umflat de geac.
Ochii lui Robin czur din ntmplare asupra lui Strike, care se
ntorcea.
Adic, nu era
Nu era un grsan nenorocit ca eful tu?
Strike, care o auzise, sugerase asta, iar Wardle, care abia atepta s
fac o glum despre Strike sau s se bucure de una, rse ncet.
i purta mnui, spuse Robin, care nu zmbise. Mnui negre de
motociclist, din piele.
Bineneles c purta mnui, spuse Wardle notnd ceva. Bnuiesc
c nu ai observat nimic legat de motociclet?
Era o Honda rou cu negru, spuse Robin. Am observat logoul,
simbolul la cu o arip. 750 de centimetri cubi, a zice. Era mare.
Wardle prea deopotriv uimit i impresionat.
Robin e pasionat de maini, spuse Strike. Conduce ca Fernando
Alonso.
Robin ar fi vrut ca Strike s nu mai fie voios i glume. La etajul de
jos se gsea un picior de femeie. Unde era restul? Nu trebuia s plng.
Ar fi vrut s fi dormit mai mult. Canapeaua aia afurisit n ultima
vreme dormise prea multe nopi pe chestia aia
i te-a pus s semnezi pentru pachet? ntreb Wardle.
16
N-a zice c m-a pus, spuse Robin. Avea n mn o map i am
semnat din obinuin.
Ce era pe map?
Prea s fie o factur sau
Robin nchise ochii, strduindu-se s-i aminteasc. Acum, dac
sttea s se gndeasc, formularul pruse o fctur, ca i cum ar fi
fost compus pe laptopul cuiva, i Robin le spuse asta.
Ateptai un pachet? ntreb Wardle.
Robin i explic situaia cu aparatele de fotografiat de unic
folosin pentru nunt.
Ce a fcut, dup ce-ai luat pachetul?
S-a urcat pe motociclet i a plecat. A luat-o pe Charing Cross
Road.
La ua apartamentului se auzi un ciocnit, iar sergentul detectiv
Ekwensi apru cu biletul pe care Strike l observase sub picior, acum
bgat ntr-o pung pentru probe.
Au venit criminalitii, i spuse ea lui Wardle. Biletul sta era n
pachet. Ar fi bine s vedem dac i spune ceva domnioarei Ellacott.
Wardle lu biletul acoperit cu polietilen i l examin ncruntat.
E o aiureal, spuse el.
Apoi citi cu voce tare:
A Harvest of limbs, of arms and of legs, of necks5
that turn like swans, as if inclined to gasp or pray.6
Strike, care se sprijinea de aragaz i era prea departe ca s poat citi
biletul, l ntrerupsese pe Wardle. Ceilali trei se holbar la el.
Sunt versuri, spuse Strike.
Lui Robin nu-i plcea expresia de pe faa acestuia. i ddea seama
c pentru el cuvintele aveau un sens, unul ru. Strike i lmuri, prnd
c face un efort:
Din ultima strof a Mistress of the Salmon Salt. De Blue yster
Cult.
Sergentul detectiv Ekwensi ridic sprncenele pensate cu grij.
Cine?

5 O recolt de membre, de brae i picioare, de gturi... (n limba englez, n


original).
6 ...care se ndoaie ca nite lebede, de parc ar vrea s icneasc sau s se roage (n

limba englez, n original).


17
O trup mare de rock din anii 70.
neleg c le tii bine muzica? ntreb Wardle.
tiu cntecul sta, spuse Strike.
Crezi c tii cine a trimis chestia asta?
Strike ezit. Prin mintea detectivului trecu rapid o serie de imagini
i amintiri confuze, pe cnd ceilali trei l priveau. O voce nceat i
spuse She wanted to die. She was the quicklime girl.7 Piciorul subire al
unei fete de 12 ani, cu cicatrice subiri i argintii, ntretiate. Doi ochi
mici i ntunecai, ca de dihor, ngustai de sil. Tatuajul cu un trandafir
galben.
i apoi aprnd pe nesimite din spatele altor amintiri, dei un alt
brbat la asta s-ar fi gndit prima oar Strike i aminti de un cazier
n care aprea penisul unui cadavru, tiat i expediat unui informator
al poliiei.
tii cine a trimis asta? repet Wardle.
Poate, spuse Strike.
Privi fugar spre Robin i sergentul detectiv Ekwensi.
A prefera s discutm doar noi. Ai obinut de la Robin tot ce
voiai?
O s ne trebuiasc numele i adresa ta i aa mai departe, spuse
Wardle. Vanessa, poi s le notezi tu?
Sergentul detectiv Ekwensi avans, cu carnetul n mn. Paii celor
doi brbai se stinser ncet. n ciuda faptului c nu dorea deloc s
vad iar piciorul, Robin se simi nedreptit c era lsat n urm. Pe
cutie fusese numele ei.
nfiortorul pachet zcea n continuare pe biroul de la etajul de jos.
Ali doi colegi ai lui Wardle fuseser primii nuntru de sergentul
detectiv Ekwensi: unul fcea fotografii, iar cellalt vorbea la mobil
atunci cnd ofierul lor i detectivul particular trecur pe lng ei.
Amndoi l priveau curioi pe Strike, care dobndise o anumit faim
n perioada n care reuise s piard ncrederea multor colegi ai lui
Wardle.
Strike nchise ua anticamerei, iar el i Wardle se aezar unul n
faa celuilalt la biroul lui Strike. Wardle deschise carnetul la o pagin
nou.
Bun, tii pe cineva cruia s-i plac s dezmembreze cadavre i

7 Ea a vrut s moar. Ea era fata varului nestins (n limba englez, n original).


18
s le trimit prin pot?
Terence Malley, spuse Strike dup o clip de ezitare. Pentru
nceput.
Wardle nu-i not nimic, holbndu-se la el pe deasupra creionului.
Terence Malley Cioclu?
Strike ddu din cap.
Banda din Harringay?
Ci Terence Malley Cioclu tii? ntreb Strike nerbdtor. i
ci au obiceiul de a trimite oamenilor membre ciuntite?
Cum dracu ai avut tu de-a face cu Cioclu?
Operaiuni speciale, Brigada Moravuri, 2008. Traficani de
droguri.
Flagrantul prin care a fost prins?
Exact.
S mor io, spuse Wardle. Pi atunci asta e, nu? Tipul e absolut
dement, tocmai a fost eliberat i are la dispoziie jumtate dintre
prostituatele din Londra. Ar fi bine s ncepem s dragm Tamisa ca s
gsim restul trupului.
Da, dar eu am depus mrturie anonim. El n-ar fi trebuit s afle
niciodat c eu am fost.
Au ei metodele lor, spuse Wardle. Banda din Harringay tia
sunt ca mafia, ce dracu. Ai auzit c Cioclu i-a trimis lui Ian Bevin scula
lui Hatford Ali?
Da, am auzit, spuse Strike.
Dar care e povestea cu cntecul? Recolta a ce dracu era?
Pi, pe mine asta m ngrijoreaz, spuse Strike ncet. Pentru
cineva cum e Cioclu pare cam subtil ceea ce m face s cred c ar
putea fi unul dintre ceilali trei.

19
4

Four winds at the Four Winds Bar,


Two doors locked and windows barred,
One door left to take you in,
The other one just mirrors it8
Blue yster Cult, Astronomy

Cunoti patru oameni care i-ar putea trimite un picior tiat?


Patru?
Strike vedea expresia ngrozit a lui Robin reflectat n oglinda
rotund de lng chiuvet, unde el se brbierea. Poliia luase n sfrit
piciorul, Strike declarase c munca se suspend pe ziua aceea i Robin
rmsese la msua melaminat din buctria american din
apartamentului su, cu o a doua can de ceai n mn.
Ca s fiu sincer, spuse el rzndu-i epii de pe brbie, cred c
sunt doar trei. Cred c am fcut o greeal c i-am spus lui Wardle de
Malley.
De ce?
i spuse lui Robin povestea scurtului su contact cu acel infractor de
profesie, care i datora, n parte, ultima edere n nchisoare mrturiei
lui Strike.
deci acum Wardle e convins c Banda din Harringay a aflat
cine sunt eu, dar eu am plecat n Irak la puin timp dup depunerea
mrturiei i nc n-am auzit ca un ofier de la DIS s fie deconspirat c
a depus mrturie la tribunal. Plus c versurile cntecului nu trimit la
Cioclu. Nu e un tip cruia i plac tuele subtile.
Dar a mai tiat buci din oamenii pe care i-a omort? ntreb
Robin.
O dat, din cte tiu, dar, spuse Strike trgnd de timp, ine cont
c cine a fcut asta, indiferent cine ar fi, nu neaprat a omort pe
cineva. Piciorul putea proveni de la un cadavru deja existent. Putea fi

8Patru vnturi din Barul Patru Vnturi, / Dou ui ncuiate i ferestre zbrelite, /
Doar o u prin care s poi intra, / Cealalt doar o copiaz... (n limba englez, n
original).
20
deeu sanitar. Wardle o s verifice toate lucrurile stea. N-o s aflm
prea multe pn cnd nu examineaz criminalitii.
Prefer s nu aminteasc groaznica posibilitate ca piciorul s fi fost
luat de la o persoan nc n via.
Urm o pauz n care Strike i clti aparatul de ras la chiuveta din
buctrie, n timp ce Robin privea pe fereastr, adncit n gnduri.
Ei bine, trebuia s-i spui lui Wardle despre Malley, spuse Robin
ntorcndu-se spre Strike, care i prinse privirea n oglinda de
brbierit. Adic, dac el a mai trimis cuiva o ce anume a trimis?
Robin vorbea puin agitat.
Un penis, spuse Strike.
Se clti pe fa i se terse cu un prosop, apoi continu.
Da, poate c ai dreptate. Dar, cu ct m gndesc mai mult la asta,
cu att sunt mai sigur c nu e el. M ntorc ntr-o clip vreau s-mi
schimb cmaa. I-am smuls doi nasturi cnd ai ipat.
Scuze, spuse Robin absent.
Strike dispru n dormitor.
Robin se uit n jurul ei, n camera n care sttea, n timp ce bea ceai.
Nu mai fusese niciodat n apartamentul de la mansard al lui Strike.
Pn atunci, cel mult btuse la u ca s i transmit mesaje sau, n
unele dintre cele mai aglomerate i nedormite perioade ale lor, ca s-l
trezeasc. Buctria-sufragerie era nghesuit, dar curat i ordonat.
Practic, nu existau niciun fel de indicii ale personalitii: cni
desperecheate, o crp de ters vasele mpturit lng ochiul
aragazului, nicio fotografie sau ceva decorativ, n afara unui desen de
copil cu un soldat, care fusese prins pe una dintre mobilele de perete.
Cine a fcut desenul? ntreb ea atunci cnd Strike reapru cu o
cma curat.
Nepotul meu, Jack. Din cine tie ce motiv, i place de mine.
Nu face pe naivul.
Nu fac. Nu tiu niciodat ce s le spun copiilor.
Deci tu crezi c ai cunoscut trei oameni care ar fi putut s?
ncepu Robin iar.
Vreau s beau ceva, spuse Strike. Hai s mergem la Tottenham.

Pe drum nu aveau cum s vorbeasc din cauza larmei produse de


pickamere, zgomot care continua s vin din anurile spate pe
strad, dar muncitorii cu geci fluorescente nu mai fluierar sau rser,
21
acum cnd Robin era nsoit de Strike. n sfrit, ajunser la crma
din zon, cea care i plcea lui Strike, cu oglinzi aurite i ornamentate,
lambriuri de lemn ntunecat, mnere strlucitoare de alam la
dozatoarele de bere, cupola de sticl colorat i tablourile cu frumusei
zburdalnice ale lui Felix de Jong.
Strike comand o halb de Doom Bar. Robin, care nu se simea n
stare s bea alcool, ceru o cafea.
Deci? ntreb ea dup ce detectivul se ntoarse la masa nalt de
sub cupol. Cine sunt cei trei oameni?
Nu uita c s-ar putea s m nel pe linie, spuse Strike sorbind
din halb.
Foarte bine, spuse Robin. Cine sunt?
Indivizi ciudai care au toi o grmad de motive s m urasc de
moarte.
n mintea lui Strike, o feti speriat i slab de 12 ani, cu cicatrice
n jurul piciorului, l urmrea prin ochelarii ei strmbi. Oare era la
piciorul ei drept? Nu-i putea aminti. Dumnezeule, f s nu fie ea
Cine? spuse Robin din nou, pierzndu-i rbdarea.
Sunt doi tipi din armat, spuse Strike frecndu-i brbia epoas.
Amndoi sunt suficient de nebuni i de violeni ca s ca s
Un cscat gigantic i involuntar l ntrerupse. Robin atept
revenirea discursului pertinent, ntrebndu-se dac n seara dinainte
Strike ieise n ora cu prietena lui. Elin era o fost violonist, acum
prezentatoare la Radio Three, o blond superb cu aspect nordic care
i amintea lui Robin de i mai frumoasa Sarah Shadlock. Bnuia c
acesta era unul dintre motivele pentru care simise o aversiune
imediat fa de Elin. Cellalt era c, dup cum auzise, Elin o numea
secretara lui Strike.
Scuze, spuse Strike. Am stat pn trziu, am transcris notiele
pentru cazul Khan. Sunt terminat.
Strike se uit la ceas.
Vrei s mergem jos s mncm? Sunt lihnit de foame.
Imediat. Nu e nici mcar 12. Vreau s aflu despre oamenii tia.
Strike oft.
Bine, spuse el coborndu-i vocea, n timp ce un brbat trecea pe
lng masa lor spre baie. Donald Laing, Regimentul Regal de Grniceri.
L-am bgat la nchisoare pe via.
i aminti din nou de ochii ca de dihor, de ura concentrat, tatuajul
22
cu trandafir.
Dar atunci
A ieit dup zece ani, spuse Strike. E liber din 2007. Laing nu era
un descreierat obinuit, era un animal, un animal detept i neltor;
un sociopat unul adevrat, dac m ntrebi pe mine. L-am bgat pe
via pentru ceva ce eu n-ar fi trebuit s investighez. Pe acuzaia
iniial era pe punctul de a scpa. Laing are motive al naibii de bune s
m urasc de moarte.
Dar nu i spuse ce fcuse Laing sau de ce el, Strike, investigase acel
lucru. Din cnd n cnd, ba chiar uneori, adesea, atunci cnd vorbea
despre cariera lui de la Divizia de Investigaii Speciale, Robin i ddea
seama dup ton cnd Strike ajungea la punctul dincolo de care nu mai
voia s vorbeasc. Pn atunci nu l forase niciodat s treac de el.
Fr tragere de inim, abandon subiectul Donald Laing.
Cine era cellalt tip din armat?
Noel Brockbank. obolanii Deertului.
Ce obolani?
Brigada a aptea Blindate.
Treptat, Strike devenea tot mai taciturn, afind o min meditativ.
Robin se ntreb dac asta era din cauz c i era foame era un om
care avea nevoie de hran regulat ca s-i pstreze calmul sau alt
motiv mai ntunecat.
Atunci s mncm? ntreb Robin.
Da, spuse Strike golindu-i halba i ridicndu-se n picioare.
Subsolul intim al restaurantului cuprindea o ncpere cu un al
doilea bar, mese de lemn i perei acoperii cu reproduceri nrmate.
Erau primii care se aezau s comande. El alese cartofi prjii cu pete,
iar ea ceru o salat.
Vorbeai despre Noel Brockbank, l mboldi Robin apoi.
Da, el e nc unul care are motive bune de ranchiun, spuse
Strike concis.
Nu vrusese s vorbeasc despre Donald Laing i prea nc i mai
reticent s discute despre Brockbank. Dup o lung pauz n care privi
insistent n gol, peste umrul lui Robin, Strike spuse:
Brockbank nu e n toate minile. Sau cel puin aa susinea el.
Tu l-ai bgat la nchisoare?
Nu, spuse Strike.
Expresia lui devenise neplcut. Robin atept, dar i ddea seama
23
c nu avea s mai urmeze nimic despre Brockbank, aa c ntreb:
i cellalt?
De data asta Strike nu rspunse deloc. Ea crezu c nu o auzise.
Cine e?
Nu vreau s vorbesc despre asta, mormi Strike.
Privi ncruntat n halba plin, dar Robin refuz s se lase intimidat.
Indiferent cine a trimis piciorul la, spuse ea, mi l-a trimis mie.
Bine, spuse Strike n sil, dup o scurt ezitare. l cheam Jeff
Whittaker.
Robin simi un oc. Nu trebuia s ntrebe de unde l tia Strike pe
Jeff Whittaker. tia deja, chiar dac nu discutaser niciodat despre el.
Prima parte a vieii lui Cormoran Strike era prezentat pe internet
i fusese reluat de articole detaliate despre succesele lui de detectiv.
Era progenitura nelegitim i neplanificat a unei vedete rock i a unei
femei care era descris mereu ca o fan absolut, care murise de
supradoz atunci cnd Strike avea 20 de ani. Jeff Whittaker fusese al
doilea ei so, mult mai tnr dect ea, care fusese acuzat i achitat
pentru uciderea ei.
Rmaser n tcere pn cnd sosi mncarea.
De ce i-ai luat doar o salat? ntreb Strike n timp ce i golea
farfuria cu cartofi prjii. Nu i-e foame?
Dup cum se ateptase Robin, brbatul se nsenin odat cu
consumarea de carbohidrai.
Nunta, spuse Robin concis.
Strike nu spuse nimic. Comentariile despre silueta ei depeau
categoric limitele autoimpuse pe care el le stabilise pentru relaia lor,
care, hotrse el nc de la nceput, nu trebuia s devin niciodat prea
apropiat. Totui, lui i se prea c ea slbea prea mult. Dup prerea
lui (i pn i acest gnd depea acele limite), Robin arta mai bine
mai mplinit.
N-o s-mi spui, ntreb ea dup alte cteva minute de tcere, nici
mcar care e legtura cu cntecul la?
Strike mestec o vreme, mai bu nite bere, comand nc o halb
de Doom Bar i apoi spuse:
Mama mea avea un tatuaj cu titlul cntecului.
Nu avea niciun chef s-i spun lui Robin unde anume fusese
tatuajul. Prefera s nu se gndeasc la asta. ns, odat cu mncarea i
butura, devenea binedispus: Robin nu manifestase niciodat vreun
24
interes libidinos fa de trecutul lui i probabil c dorina ei de astzi
de a afla mai multe informaii putea fi justificat.
Era melodia ei preferat. Blue yster Cult era trupa ei preferat.
M rog, preferat e puin spus. Obsesie, de fapt.
Nu Deadbeats erau preferaii ei? ntreb Robin fr s se
gndeasc.
Tatl lui Strike era vocalistul lui Deadbeats. Nici despre el nu
discutaser niciodat.
Nu, spuse Strike reuind s zmbeasc oarecum. Pentru Leda,
Btrnul Jonny se afla pe locul doi, la mare distan. l voia pe Eric
Bloom, vocalistul de la Blue yster Cult, dar n-a pus mna pe el. Unul
dintre foarte puinii care i-au scpat.
Robin nu prea tia ce s spun. Se mai ntrebase cum ar fi ca
trecutul sexual spectaculos al mamei tale s fie online, putnd s-l
vad oricine. Lui Strike i sosi noua halb i, nainte de a continua, el
lu o gur.
Era ct pe ce s fiu botezat Eric Bloom Strike, spuse el.
Robin se nec cu apa i el rse, n timp ce ea tuea n ervet.
S fim sinceri, nici Cormoran nu e mult mai bine. Cormoran
Blue
Blue?
Blue yster Cult, nu eti atent?
Dumnezeule, spuse Robin. N-ai spus nimnui.
Tu ai spune?
Ce nseamn Mistress of the Salmon Salt?
Caut. Au nite versuri demente. SF. Chestii bizare.
O voce din mintea lui: She wanted to die. She was the quicklime
girl.9
Strike mai lu o gur de bere.
Nu cred c-am auzit vreodat ceva de Blue yster Cult, spuse
Robin.
Ba ai auzit, o contrazise Strike. Dont Fear The Reaper.10
Nu-i cum?
A fost un megasucces al lor. Dont Fear The Reaper.
Aa neleg.

9 Ea a vrut s moar. Ea era fata varului nestins (n limba englez, n original).


10 Nu-i fie fric de Secertor. (n limba englez, n original).
25
Pentru o clip, Robin crezuse, uimit, c el i dduse un sfat.
O vreme mncar n tcere, pn cnd Robin, nemaiputnd s in
n ea aceast ntrebare, dar spernd c nu pare speriat, spuse:
De ce crezi c piciorul mi-a fost trimis mie?
Strike avusese deja timp s mediteze la aceast ntrebare.
M-am ntrebat i eu, spuse el, i cred c trebuie s o considerm o
ameninare tacit, aa c, pn cnd aflm
Nu m opresc din lucru, spuse Robin cu nverunare. Nu o s stau
acas. Asta vrea Matthew.
Ai vorbit cu el, nu-i aa?
Robin l sunase n timp ce Strike era la etajul de jos, cu Wardle.
Da. E suprat pe mine pentru c m-am angajat la asta.
Presupun c e ngrijorat din cauza ta, spuse Strike nesincer.
Se ntlnise cu Matthew de cteva ori, i de fiecare dat l plcuse tot
mai puin.
Nu e ngrijorat, se rsti Robin. Doar crede c asta e tot, c acum
va trebui s plec, c o s renun de fric. N-o s fac asta.
Matthew fusese ngrozit de vetile ei, dar chiar i aa, Robin
detectase o uoar urm de satisfacie n vocea lui, i simise
convingerea neexprimat c acum, n sfrit, ea trebuia s neleag ce
alegere ridicol fcuse ca s i lege soarta de un detectiv particular
zurbagiu care nu-i permitea s-i plteasc un salariu decent. Strike o
fcuse s aib un program de lucru nepotrivit, ceea ce nsemna c ea
cerea s i se trimit pachetele la birou, i nu acas. (Nu mi-a fost
trimis un picior pentru c Amazon nu poate s livreze acas!, spusese
Robin cu vehemen.) i, bineneles, ca s pun capac la toate, Strike
era acum o mic celebritate i o surs de fascinaie pentru prietenii lor.
Slujba de contabil a lui Matthew nu era deloc la fel de distinctiv.
Ranchiuna i gelozia lui erau profunde i izbucneau din ce n ce mai
aprig.
Strike nu era suficient de nesbuit ca s ncurajeze vreo neloialitate
a lui Robin fa de Matthew, pe care ea s o poat regreta cnd i
revenea din oc.
i-au trimis ie piciorul, i nu mie, pentru c s-au rzgndit,
spuse el. Prima oar au scris numele meu. Presupun c ncercau fie s
m ngrijoreze pe mine, artndu-mi c i cunosc numele, fie s te
sperie i s nu mai lucrezi pentru mine.
Ei bine, eu nu o s m las speriat, spuse Robin.
26
Robin, nu e momentul de declaraii grandilocvente. Oricine ar fi,
omul acesta ne spune c tie multe despre mine, tie cum te cheam i,
ncepnd de azi-diminea, tie exact cum ari. Te-a vzut de aproape.
Nu-mi place asta.
E clar c nu ai o prere prea bun despre abilitile mele de
supraveghere.
Dat fiind c vorbeti cu cel care te-a trimis la cel mai bun curs pe
care l-am putut gsi, spuse Strike, i care a citit scrisoarea aia
dezgusttoare de apreciere pe care mi-ai bgat-o sub nas
Atunci nu ai o prere prea bun despre tehnica mea de
autoaprare.
N-am apucat s vd nimic de genul sta, tiu doar c tu susii c
ai nvat aa ceva.
Am minit eu vreodat despre ce pot i ce nu pot s fac? ntreb
Robin ofensat.
Strike fu obligat s accepte c nu.
Pi vezi! N-o s-mi asum riscuri prosteti. M-ai antrenat s
observ orice e dubios. Oricum, nu-i permii s m trimii acas. i aa
abia ne descurcm cu cazurile pe care le avem.
Strike oft i se frec pe fa cu cele dou mini mari i proase.
Nimic dup cderea ntunericului, spuse el. i trebuie s pori o
alarm, una bun.
Bine, spuse ea.
Oricum, de lunea viitoare te ocupi de Radford, spuse el.
Pe Strike l consola acest gnd. Radford era un antreprenor bogat
care voia s aduc n firma lui un investigator care s se dea drept
angajat part-time i care s scoat la lumin tranzaciile pe care el le
bnuia penale ale unui manager de rang nalt. Robin era alegerea
evident, deoarece Strike devenise mai uor de recunoscut dup cel
de-al doilea caz de crim de mare notorietate al lor. n timp ce i golea
a treia halb, Strike se ntreba dac l-ar putea convinge pe Radford s
prelungeasc programul de lucru al lui Robin. S-ar fi bucurat s o tie
n siguran ntr-un sediu somptuos, lucrnd de la 9 la 5 n fiecare zi,
pn cnd maniacul care trimisese piciorul avea s fie prins.
ntre timp, Robin se lupta cu valuri de oboseal i o grea uoar. O
ceart, o noapte agitat, ocul nfiortor al piciorului tiat iar acum
trebuia s se duc acas i s i justifice din nou dorina de a rmne
la o slujb periculoas n schimbul unui salariu prost. Matthew, care
27
cndva fusese una dintre sursele ei eseniale de reconfortare i sprijin,
devenise nc un obstacol de depit.
Nechemat i nedorit, imaginea piciorului tiat i rece din cutia de
carton i reveni n minte. Robin se ntreb cnd avea s nceteze s se
mai gndeasc la el. Vrfurile degetelor cu care l atinsese o furnicau
neplcut. Fr s-i dea seama, i fcu pumn mna din poal.

28
5

Hells built on regret.11


Blue yster Cult, The Revenge of Vera Gemini
Versuri de Patti Smith

Mult mai trziu, dup ce o condusese n bune condiii pe Robin la


metrou, Strike se ntoarse la birou i se aez singur n tcerea
acestuia, adncit n gnduri.
Vzuse multe cadavre dezmembrate, le vzuse putrezind n gropi
comune i zcnd la marginea drumului, proaspt sfrtecate: membre
retezate, carne strivit, oase zdrobite. Moartea nenatural era ocupaia
Diviziei de Investigaii Speciale, aripa n haine civile a Poliiei Regale
Militare, iar reacia reflex a lui i a colegilor si fusese adesea umorul.
Aa reueai s faci fa atunci cnd vedeai morii sfrtecai i mutilai.
DIS nu avea parte de luxul cadavrelor splate i nfrumuseate din cutii
tapiate cu satin.
Cutii. Cutia de carton n care sosise piciorul pruse destul de
obinuit. Niciun semn care s i indice originea, nicio urm a vreunui
destinatar anterior, nimic. Toat chestia fusese att de organizat, att
de atent imaginat, de clar i asta era ceea ce l irita, nu piciorul
nsui, orict de neplcut ar fi fost. Ceea ce l nspimnta era acel
modus operandi atent, meticulos, aproape clinic.
Strike se uit la ceas. n seara asta ar fi trebuit s ias n ora cu Elin.
Prietena lui de dou luni se lupta cu un divor care evolua cu duritatea
terifiant a unui turneu de ah profesionist. Soul de care se desprise
era foarte bogat, lucru de care Strike i dduse seama abia n prima
noapte n care i se ngduise s vin cu ea la locuina cuplului, unde se
trezise ntr-un apartament spaios, cu parchet de lemn, care ddea
spre Regent Park. Acordul pentru custodia comun a copilului
presupunea c ea putea s se ntlneasc cu Strike doar n nopile n
care fiica ei de cinci ani nu era acas, iar cnd ieeau n ora alegeau
cele mai linitite i obscure restaurante, deoarece Elin nu voia ca soul
de care se desprise s tie c ea se ntlnea cu altcineva. Situaia i

11 Iadul e construit pe regrete. (n limba englez, n original).


29
convenea lui Strike de minune. n relaiile sale, avusese mereu
problema c serile normale pentru recreere erau adesea momente n
care trebuia s-i urmreasc prin ora pe partenerii necredincioi ai
altora, i nu dorea deloc s nceap o relaie apropiat cu fiica lui Elin.
Nu o minise pe Robin: Nu tia s vorbeasc cu copiii.
Strike ntinse mna dup mobil. nainte s plece la cin, mai putea
s fac unele lucruri.
Primul apel intr n csua de mesaje vocale. Ls un mesaj n care l
ruga pe Graham Hardacre, fostul lui coleg de la Diviza de Investigaii
Speciale, s l sune. Nu tia sigur unde era ncartiruit n prezent
Hardacre. Ultima oar cnd vorbiser trebuia s fie mutat din
Germania.
Spre dezamgirea lui Strike, nici la al doilea lui apel, ctre un vechi
prieten al crui drum n via mersese mai mult sau mai puin invers
dect drumul lui Hardacre, nu rspunse nimeni. Ls nc un mesaj,
aproape identic, i nchise.
Trase scaunul lui Robin mai aproape de calculator, i ddu drumul i
se holb n gol la pagina de start. Complet mpotriva voinei lui, mintea
i era invadat de imaginea mamei sale, goal. Cine tiuse c tatuajul
era acolo? Soul ei, evident, numeroii iubii care interveniser
temporar n viaa ei i oricine altcineva care ar fi putut s-o vad
dezbrcat n squat-urile i comunele mizerabile n care triser ei cu
intermiten. Apoi mai exista i posibilitatea care i venise n minte la
Tottenham, dar pe care nu se simise n stare s i-o mprteasc i
lui Robin: c, la un moment dat, Leda s fi fost fotografiat nud. I s-ar fi
potrivit perfect.
Degetele lui Strike ezitau deasupra tastaturii. Ajunse pn la Leda
Strike goal, apoi terse liter cu liter, cu un arttor furios i energic.
Existau lucruri pe care niciun om normal nu voia s le fac, expresii pe
care nu ai fi vrut s le lai n arhiva cutrilor tale pe internet, dar i,
din nefericire, sarcini pe care nu ai fi vrut s le delegi.
Strike contempl rubrica de cutare pe care o golise, n timp ce
cursorul clipea imperturbabil la el, apoi scrise rapid, n maniera lui
obinuit cu dou degete: Donald Laing.
Erau muli, mai ales n Scoia, dar Strike putea s i elimine pe toi
cei care pltiser chirie sau votaser n timp ce Laing sttuse n
nchisoare. Dup o eliminare atent i innd cont de vrsta
aproximativ a lui Laing, Strike i ngust cutrile asupra unui brbat
30
care prea s fi trit n Corby n 2008, mpreun cu o femeie pe nume
Lorraine MacNaughton. Documentele artau c acum Lorraine
MacNaughton locuia acolo singur.
terse numele lui Laing i l nlocui cu Noel Brockbank. n Marea
Britanie erau mai puini Noel Brockbank dect Donald Laing, dar
Strike ajunse ntr-o fundtur similar. Existase un Noel Brockbank
care n 2006 locuise singur n Manchester, dar dac el era omul lui
Strike, faptul acesta sugera c se desprise de soie. Strike nu era
sigur dac sta era un lucru bun sau nu
Se ls pe sptarul scaunului lui Robin i trecu la examinarea
consecinelor probabile ale primirii unui picior tiat anonim. n curnd
poliia avea s fie obligat s cear publicului informaii, dar Wardle
promisese c l va anuna pe Strike nainte s organizeze o conferin
de pres. O poveste att de bizar i de grotesc ajungea ntotdeauna
la tiri, dar interesul avea s fie sporit iar lui nu i fcea nicio plcere
s reflecteze la aa ceva de faptul c piciorul fusese trimis la agenia
sa. Zilele acestea Cormoran Strike era subiect de tiri. Soluionase dou
crime sub nasul Poliiei Metropolitane i ambele ar fi fascinat publicul
chiar i dac nu ar fi fost rezolvate de un detectiv particular: Prima din
cauz c victima fusese o femeie tnr i frumoas, a doua pentru c
fusese o crim stranie, ritualic.
Strike se ntreb cum avea s afecteze primirea acelui picior
afacerea la a crei construcie lucrase att de mult. Nu i putea
reprima senzaia c, cel mai probabil, consecinele aveau s fie
serioase. Cutrile pe internet erau un barometru nemilos al
statutului. Nu peste mult timp, cutarea lui Cormoran Strike pe Google
avea s aduc n capul paginii nu elogiile sclipitoare pentru cele dou
att de celebre i reuite cazuri ale lui, ci faptul brutal c era un om
care primise un membru uman, un om care avea cel puin un duman
teribil. Strike era sigur c nelege suficient de bine publicul sau cel
puin acea seciune nesigur, nspimntat i furioas a lui care
constituia pinea anchetatorului particular, ca s-i dea seama c era
puin probabil ca acetia s se simt atrai de o companie care primea
picioare tiate prin pot. n cel mai bun caz, noii clieni puteau s
presupun c el i cu Robin aveau suficiente necazuri ale lor; n cel mai
ru caz, c, din cauza nesbuinei sau prostiei lor, se bgaser n ceva
care i depea cu mult.
Era pe punctul de a nchide calculatorul cnd se rzgndi i, cu nc
31
i mai puin tragere de inim, ca atunci cnd o cutase pe mama lui n
fotografii nud, scrise Brittany Brockbank.
Se gseau mai multe pe Facebook sau Instagram, lucrnd pentru
companii de care el nu auzise i zmbind larg n selfie-uri. Strike
examin imaginile. Aproape toate aveau 20 i ceva de ani, vrsta pe
care trebuia s o aib ea acum. Putea s le elimine pe cele de culoare,
dar nu avea cum s-i dea seama care dintre celelalte, brunete, blonde
sau rocate, drgue sau banale, fotografiate zmbind, indispuse sau
luate prin surprindere, era cea pe care o cuta el. Niciuna nu purta
ochelari. Era oare prea vanitoas ca s-i poarte ntr-o fotografie? Oare
se epilase pe picioare cu laserul? Poate c se ferea de reelele sociale.
Voise s-i schimbe numele, Strike i amintea asta. Sau poate c
motivul absenei ei era unul esenial era moart.
Se uit iar la ceas: Venise timpul s se duc s se schimbe.
Nu are cum s fie ea, se gndi el, apoi sper s nu fie ea.
Pentru c, dac ar fi fost ea, era vina lui.

32
6

Is it any wonder that my minds on fire?12


Blue yster Cult, Flaming Telepaths

n seara aceea, Robin fu neobinuit de atent n drum spre cas,


comparnd pe furi fiecare brbat din vagon cu amintirea siluetei
nalte n piele neagr care i nmnase fiorosul pachet. Un brbat
asiatic tnr i zvelt, ntr-un costum ieftin, i zmbi plin de speran
atunci cnd ea i prinse privirea a treia oar; dup asta, Robin rmase
cu ochii aintii asupra telefonului, cercetnd atunci cnd i permitea
semnalul site-ul BBC i ntrebndu-se, ca i Strike, cnd avea s
ajung piciorul la tiri.
La 40 de minute dup ce plecase de la birou intr n supermarketul
Waitrose din apropierea staiei de lng cas. n frigiderul de acas nu
mai era aproape nimic. Lui Matthew nu-i plcea s cumpere mncare
i (chiar dac el negase asta n penultima lor ceart) Robin era sigur
c el credea c ea, fiind cea care contribuia cu mai puin de o treime la
venitul gospodriei, trebuia s i suplimenteze aportul prin
ndeplinirea acelor sarcini mundane care nu i plceau lui.
Brbai singuri la costum i umpleau courile i crucioarele cu
mncruri gata preparate. Femei cu slujbe calificate treceau n grab,
lund paste uor de gtit pentru familie. O mam tnr cu aspect
epuizat i cu un copil mic care urla n crucior se nvrtea pe culoare
ca o molie ameit, incapabil s se concentreze i avnd o singur
pung cu morcovi n co. Robin trecea ncet pe culoare, simindu-se
ciudat de nervoas. Nu era nimeni acolo care s semene cu brbatul n
combinezon de motociclist din piele neagr, nimeni care ar fi putut s
pndeasc, visnd cu ochii deschii cum i taie picioarele lui Robin
cum mi taie picioarele
mi dai voie? spuse o femeie iritat, de vrst mijlocie, care voia
s ajung la crnai.
Robin i ceru scuze i se ddu la o parte, surprins s constate c

12 E oare de mirare c mintea mea e turat la maximum? (n limba englez, n


original).
33
ine n mn o pung cu pulpe de pui. O arunc n crucior i se grbi
spre cellalt capt al supermarketului, unde, printre vinuri i buturi
spirtoase, gsi o linite relativ. Acolo scoase mobilul i l sun pe
Strike, care rspunse la al doilea rit.
Eti n regul?
Da, bineneles
Unde eti?
La Waitrose.
Un brbat scund i parial chel studia raftul cu sherry din spatele lui
Robin, cu ochii la nivelul snilor ei. Cnd ea se ddu la o parte, el o
urm. Robin l privi aspru; el roi i plec.
Bun, la Waitrose ar trebui s fii n siguran.
h, spuse Robin privind spatele brbatului chel care se retrgea.
Ascult, s-ar putea s nu nsemne nimic, dar tocmai mi-am amintit: n
ultimele cteva luni am primit la birou nite scrisori ciudate.
De la nebuni?
Nu ncepe.
Robin protesta ntotdeauna mpotriva acestui termen generalizator.
Dup ce Strike rezolvase al doilea lui caz notoriu de crim, avuseser
parte de o sporire semnificativ a corespondenei excentrice. Cei mai
coereni dintre corespondeni pur i simplu cereau bani, presupunnd
c Strike era acum imens de bogat. Apoi urmau cei care aveau
ranchiune personale stranii pe care ar fi vrut ca Strike s le rzbune,
cei care preau s-i dedice tot timpul demonstrrii unor teorii bizare,
cei ale cror nevoi i dorine erau att de rudimentare i nearticulate
nct singurul mesaj pe care l transmiteau era boala mental i, n
sfrit (Ei, asta chiar pare nebunesc, spusese Robin), o mn de
oameni, att brbai, ct i femei, care l gseau pe Strike atrgtor.
Adresate ie? ntreb Strike, dintr-odat serios.
Nu, ie.
Robin l auzea pe Strike cum umbl prin apartamentul su, n timp
ce vorbeau. Poate c n seara asta ieea n ora cu Elin. Strike nu
discuta niciodat despre relaia lui. Dac Elin nu ar fi trecut ntr-o zi pe
la birou, Robin se ndoia c ar fi aflat c ea exist probabil i-ar fi dat
seama abia cnd el ar fi aprut la birou cu verighet.
Ce scria n ele? ntreb Strike.
Pi, una era de la o fat care voia s-i taie piciorul. Ne cerea
sfatul.
34
Poftim?
Voia s-i taie piciorul.
Robin vorbise rspicat, iar o femeie de lng ea, care alegea o sticl
de vin rose, i arunc o privire uimit.
Dumnezeule mare, murmur Strike. Iar eu n-am voie s-i numesc
nebuni. Crezi c a reuit s fac asta i a vrut s-mi dea de tire?
M-am gndit c o scrisoare ca asta ar putea fi relevant, spuse
Robin mustrtor. Unii oameni chiar vor s taie buci din ei, e un
fenomen cunoscut, se numete a nu fi nebun.
Robin anticipase corect ce voia s spun Strike, iar acesta rse.
i a mai fost una, de la o persoan care semna cu iniialele: o
scrisoare lung, care i tot ddea nainte cu piciorul la, n care zicea c
voia s te despgubeasc pentru asta.
Dac voia s m despgubeasc, crezi c mi-ar fi trimis un picior
de brbat. A arta al naibii de stupid
nceteaz! spuse ea. Nu glumi. Nu neleg cum poi s faci asta.
Eu nu neleg cum tu poi s nu faci asta, spuse el, ns blnd.
Ea auzi un hrit foarte familiar, urmat de un pocnet sonor.
Te uii n sertarul nebunilor!
Nu cred c-ar trebui s-l numeti sertarul nebunilor, Robin. E
puin nepoliticos fa de bolnavii notri menta
Ne vedem mine, zise ea.
Robin zmbi fr s vrea i nchise n timp ce el rdea.
Epuizarea cu care se luptase ntreaga zi o cuprinse iar, n timp ce se
fia prin supermarket. A decide ce s mnnce era obositor; dac ar
fi trebuit doar s cumpere de pe o list fcut de altcineva, i s-ar fi
prut mai degrab linititor. Ca i mamele angajate care cutau ceva
rapid de gtit, Robin renun i alese multe paste. La coada de la cas
se trezi chiar n spatele femeii tinere al crei copil obosise n sfrit i
acum dormea butean, cu minile rchirate i ochii bine strni.
Ce drgu, spuse Robin, care simea c fata are nevoie de
ncurajare.
Cnd doarme, rspunse mama zmbind uor.
Atunci cnd intr n cas, Robin era cu adevrat epuizat. Spre
surpriza ei, Matthew sttea n holul strmt, ateptnd-o.
i eu am fcut cumprturi! spuse el vznd cele patru pungi
mari pline de cumprturi din minile ei.
Robin simi n vocea lui dezamgirea c gestul lui grandios fusese
35
subminat.
i-am trimis un SMS c m duc la Waitrose!
Probabil c mi-a scpat, spuse Robin. Scuze.
Probabil c atunci vorbea cu Strike. Era posibil s fi fost amndoi
acolo n acelai timp, dar bineneles c jumtate din timp ea se
furiase pe la vinuri i buturi spirtoase.
Matthew se apropie cu minile deprtate i o trase spre el,
mbrind-o cu ceea ce lui Robin, n ciuda ei, i se prea a fi o
mrinimie enervant. Chiar i aa, trebuia s recunoasc faptul c el
arta, ca de obicei, extraordinar de artos n costumul nchis la culoare,
cu prul des i castaniu pieptnat pe spate.
Cred c a fost nspimnttor, murmur el rsuflnd cald n prul
ei.
Da, spuse ea nconjurndu-i talia cu braele.
Mncar paste n linite, fr s aminteasc deloc de Sarah
Shadlock, Strike sau Jacques Burger. Acea ambiie furioas de
diminea de a-l face pe Matthew s recunoasc faptul c Sarah, i nu
ea, fusese cea care i exprimase admiraia fa de prul crlionat se
consumase. Robin simi c e recompensat pentru matura ei stpnire
de sine atunci cnd Matthew rosti parc scuzndu-se:
Va trebui s lucrez puin dup cin.
Nicio problem, zise Robin. Oricum voiam s m culc mai
devreme.
Se duse n pat, cu o ciocolat cald cu puine calorii i un numr din
Grazia, dar nu se putea concentra. Dup zece minute se ridic i i lu
laptopul, se ntoarse cu el n pat i l cut pe Google pe Jeff Whittaker.
Citise deja articolul din Wikipedia, n timpul uneia dintre
incursiunile ei vinovate prin trecutul lui Strike, dar acum l citi cu mai
mult atenie. Articolul ncepea cu o declinare a responsabilitii bine
tiute:

Acest articol abordeaz mai multe teme.


Acest articol are nevoie i de alte citate pentru verificare.
Acest articol poate s conin cercetri noi.
Jeff Whitakker
Jeff Whittaker (n. 1969) este un muzician binecunoscut pentru
cstoria lui din anii 70 cu nfocata fan Leda Strike, pe care n 1994 a
36
fost acuzat c a ucis-o. [1] Whittaker este nepotul diplomatului Sir
Randolph Whittaker, distins cu medalia Serviciu Credincios.
Copilrie
Whittaker a fost crescut de bunicii si. Mama lui adolescent,
Patricia Whittaker, era schizofrenic [citat lips] Whittaker nu a aflat
niciodat cine era tatl su [citat lips] A fost exmatriculat de la
Gordonstoun School dup ce a atacat un angajat cu cuitul [citat lips]
El susine c dup exmatriculare bunicul lui l-a ncuiat timp de trei zile
ntr-o magazie, acuzaie pe care bunicul o respinge. [2] Whittaker a
fugit de acas trind, astfel, o adolescen dificil. De asemenea, el
susine c a lucrat ca gropar. [citat lips]
Carier muzical
La sfritul anilor 80 i nceputul anilor 90, Whittaker a cntat la
chitar i a scris versuri pentru mai multe trupe de thrash metal,
printre care Restorative Art, Devilheart i Necromantic. [3][4]
Via personal
n 1991, Whittaker a cunoscut-o pe Leda Strike. Fosta prieten a lui
Jonny Rokeby i Rick Fantoni, ce lucra la casa de nregistrri i care
inteniona s ncheie un contract cu Necromantic. [citat lips]
Whittaker i Strike s-au cstorit n 1992. n luna decembrie a
aceluiai an, ea a dat natere unui fiu, Switch LaVey Bloom Whittaker.
[5] n 1993, Whittaker a fost concediat de Necromantic din cauza
consumului de droguri. [citat lips]
Atunci cnd Leda Whittaker a murit din cauza unei supradoze de
heroin. n 1994, Whittaker a fost acuzat de crim. A fost declarat
nevinovat. [6][7][8][9]

n 1995, Whittaker a fost arestat din nou pentru agresiune i


tentativ de rpire a fiului su, care se afla n custodia bunicilor lui. A
primit o condamnare cu suspendare pentru agresiune la adresa
bunicului. [citat lips]

n 1998, Whittaker i-a ameninat un coleg de serviciu cu cuitul i a


fost condamnat la trei luni de nchisoare. [10][11]

37
n 2002, Whittaker a fost bgat la nchisoare pentru mpiedicarea
nmormntrii legale a unui cadavru. Karen Abraham, cu care el trise,
murise de insuficien cardiac, dup cum s-a constatat, dar Whittaker
i-a pstrat trupul n apartamentul lor timp de o lun. [12][13][14]

n 2005, Whittaker a fost bgat la nchisoare pentru trafic de


cocain. [15]

Robin citi pagina de dou ori. n seara asta i era greu s se


concentreze. Informaiile preau s alunece pe suprafaa minii ei, care
nu reuea s le absoarb. Unele pri ale trecutului lui Whittaker
ieeau n eviden, erau de o ciudenie strident. De ce ar ascunde
cineva un cadavru timp de o lun? Se temuse oare Whittaker c avea s
fie acuzat din nou de crim sau exista un alt motiv? Trupuri, membre,
buci de carne moart Robin sorbi din ciocolata cald i se strmb.
Avea gust de praf aromat; din cauza presiunii de a arta zvelt n
rochia de nunt, renunase deja de o lun la ciocolata adevrat.
Puse cana la loc pe noptier, reveni la tastatur i cut imagini cu
procesul lui Jeff Whittaker.
Ecranul se umplu cu un tabel de fotografii, care nfiau doi
Whittaker diferii, fotografiai la opt ani distan i care intrau i
ieeau din dou tribunale diferite.
Whittaker cel tnr, acuzat c i ucisese soia, avea uvie rasta
legate ntr-o coad. Costumul negru i cravata aveau un anumit farmec
soios, iar el era suficient de nalt ca s vad peste capetele celor mai
muli fotografi strni n jurul lui. Avea pomei proemineni, piele
glbuie i ochi mari neobinuit de deprtai: tipul de ochi care ar fi
putut s aparin unui poet nnebunit de opiu sau unui preot eretic.
Cellalt Whittaker, cel acuzat c mpiedicase nmormntarea altei
femei, i pierduse frumuseea de nomad. Era mai mplinit, cu o
tunsoare brutal de scurt i barb. Doar ochii deprtai erau
neschimbai, ca i aura de arogan sfidtoare.
Robin derul ncet fotografiile. n curnd, imaginile a ceea ce ea
considera a fi Whittaker-ul lui Striker ncepur s se intercaleze cu
imagini ale altor Whittaker-i care luaser parte la procese. Un afro-
american cu aspect angelic pe nume Jeff Whitaker i dduse n
judecat vecinul pentru c acesta i permisese cinelui s i
murdreasc n mod repetat gazonul.
38
Oare de ce credea Strike c tatl lui vitreg (lui Robin i se prea
ciudat s se gndeasc la el n termenii acetia, pentru c ntre ei era o
diferen de doar cinci ani) i-ar fi putut trimite piciorul? Se ntreba
cnd l vzuse Strike ultima oar pe brbatul despre care credea c o
ucisese pe mama lui. Existau att de multe lucruri despre eful ei pe
care nu le cunotea. Lui nu-i plcea s discute despre trecutul su.
Degetele lui Robin alunecar din nou spre taste i scriser Eric
Bloom.
Primul lucru de care i ddu seama, n timp ce privea imaginile cu
rockerul mbrcat n piele din anii 70, fu c acesta avea exact prul lui
Strike: des, ntunecat i crlionat. Asta i aminti de Sarah Shadlock i
Jacques Burger, ceea ce nu o ncnt deloc. i ndrept atenia spre
ceilali doi brbai pe care Strike i pomenise ca posibili suspeci, dar
nu-i putea aminti care fuseser numele lor. Donald nu tiu cum? i un
nume ciudat care ncepea cu B De obicei memoria ei era excelent.
Strike o complimenta adesea pentru asta. De ce nu-i putea aminti?
Pe de alt parte, ar fi contat dac-i aducea aminte? Cu un laptop nu
puteai face mare lucru ca s gseti doi oameni care puteau fi oriunde.
Robin nu lucrase atta timp pentru o agenie de detectivi fr s fie
perfect contient c, aceia care foloseau pseudonime duceau o via
grea, preferau squat-urile, locuiau cu chirie sau nu se nregistrau la
alegeri, puteau s scape cu uurin prin ochiurile largi ale cutrilor
de date.
Dup ce rmase pe gnduri alte cteva minute i cu o senzaie c i
trdeaz cumva eful, Robin scrise n rubrica de cutare Leda Strike,
apoi, simindu-se mai vinovat ca oricnd, goal.
Imaginea era alb-negru. Tnra Leda pozase cu braele deasupra
capului, cu un nor lung de pr negru revrsndu-i-se peste sni. Chiar
i n versiunea de mici dimensiuni, Robin distingea arcul unui scris
nflorat deasupra triunghiului ntunecat al prului pubian. Robin i
miji ochii puin, ca i cum dac fcea imaginea neclar asta i atenua
cumva aciunile, i deschise imaginea n mrime maxim. N-ar fi vrut
s trebuiasc s focalizeze imaginea, dar nici nu era nevoie. Cuvintele
Mistress of se puteau citi cu uurin.
Alturi, ventilatorul din baie se trezi la via zumzind. Robin
tresri, vinovat, i nchise pagina la care se uitase. Matthew i fcuse
n ultima vreme obiceiul de a mprumuta laptopul ei, iar cu cteva
sptmni n urm l prinsese n timp ce i citea e-mailurile ctre
39
Strike. innd cont de asta, Robin deschise iar pagina, terse istoricul
cutrilor, restabili setrile ei i, dup o clip de gndire, i schimb
parola n NuiFieFricdeSecertor. Asta avea s-l ia prin surprindere.
n timp ce se ddea jos din pat ca s se duc s arunce ciocolata
cald n chiuveta din buctrie, Robin i ddu seama c nu se obosise
s caute detalii despre Terrence Malley Cioclu. Bineneles, poliia ar
fi avut mult mai multe posibiliti dect ea sau Strike de a gsi un
gangster londonez.
Oricum nu conteaz, se gndi ea somnoros, n timp ce se ntorcea n
dormitor. Nu e Malley.

40
7

Good to Feel Hungry13


Bineneles, dac ar fi avut mcar mintea cu care se nscuse asta
fusese una dintre expresiile preferate ale mamei lui, curva aia malefic
(N-ai nici mcar mintea cu care te-ai nscut, nu-i aa, biet imbecil ce
eti?) dac ar fi avut mcar mintea cu care se nscuse, n-ar fi
urmrit-o pe Secretar chiar cu o zi dup ce i nmnase piciorul.
Numai c i fusese greu s reziste tentaiei, dat fiind c nu tia cnd
urma s mai aib ocazia. Impulsul de a o fila din nou l cucerise n
timpul nopii, ca s vad cum arta ea acum, dup ce deschisese cadoul
lui.
ncepnd de mine libertatea lui avea s fie limitat sever, deoarece
Aceea avea s fie acas i Aceea avea nevoie de atenia lui cnd era de
fa. A o mulumi pe Aceea era foarte important, nu n ultimul rnd
deoarece Aceea aducea banii. Proast, hidoas i recunosctoare cnd
primea afeciune, Aceea abia dac observase c Aceea l ntreinea pe
el.
Dup ce ateptase ca Aceea s plece la munc n dimineaa aceea,
plecase i el n grab ca s o atepte pe Secretar la staia de lng casa
ei, ceea ce fusese o decizie inteligent, pentru c ea nu se mai dusese la
birou. El bnuise c sosirea piciorului ar fi putut s-i perturbe rutina i
avusese dreptate. Avea dreptate aproape ntotdeauna.
tia cum s urmreasc oamenii. Astzi purtase un fes n unele
momente, n altele fusese cu capul gol. Se dezbrcase la tricou, apoi i
puse geaca i apoi geaca ntoars pe dos, cnd cu ochelarii de soare,
cnd fr.
Valoarea Secretarei pentru el mult peste valoarea pe care o avea
oricare alt femeie pentru el, dac ar fi putut s fie singur cu ea
consta n ceea ce avea s-i fac lui Strike prin ea. Ambiia lui de a se
rzbuna pe Strike de a se rzbuna definitiv i brutal crescuse n el
pn cnd devenise ambiia central a vieii lui. Aa fusese el

13 Foamea e o senzaie plcut (n limba englez, n original, titlu al unei piese a


trupei Blue yster Cult).
41
dintotdeauna. Dac cineva l supra, era nsemnat i, la un moment dat,
cnd aprea ocazia, chiar dac dura ani de zile, primea ceea ce merita.
Cormoran Strike i fcuse mai mult ru dect oricine altcineva i avea
s plteasc preul corect.
i pierduse urma lui Strike cu mai muli ani n urm, apoi o explozie
de publicitate l scosese la lumin pe acel nemernic: un erou srbtorit.
Acesta era statutul pe care el i-l dorise ntotdeauna, la care el tnjise.
Fusese ca i cum ar fi but acid, necndu-se cu articolele linguitoare
despre acel dobitoc, dar devorase tot ce gsise, pentru c trebuie s i
cunoti inta dac vrei s produci prejudicii maxime. Inteniona s-i
produc lui Cormoran Strike atta durere ct era nu ct era uman
posibil, pentru c el tia c e mai mult dect un om , ct era
suprauman posibil. Avea s fie ceva mai mult dect un cuit n coaste
pe ntuneric. Nu, pedeapsa lui Strike avea s fie mai lent i mai
stranie, nfricotoare, sinuoas i n cele din urm devastatoare.
Nimeni nu avea s tie vreodat c el fcuse asta; de ce-ar fi tiut?
Scpase deja de trei ori fr s fie prins: trei femei moarte i nimeni nu
avea habar cine e autorul. Faptul c tia asta l fcea s poat citi ziarul
Metro de azi fr cea mai mic urm de team, s simt doar mndrie
i satisfacie n faa relatrilor isterice despre piciorul tiat, s
savureze izul de team i confuzie care emana din fiecare articol,
behitul nenelegtor al turmei de oameni care simea mirosul de lup.
Acum nu mai avea nevoie dect ca Secretara s o ia puin pe o
bucat pustie de strad dar Londra palpita, nesat de oameni
ntreaga zi, iar acum el o urmrea, frustrat i precaut, n timp ce se
plimba pe lng London School of Economics.
i ea urmrea pe cineva i era uor s-i dai seama pe cine. inta ei
avea extensii de un blond strlucitor i o conduse pe Secretar, la
mijlocul dup-amiezii, tocmai pn n Tottenham Court Road.
Secretara dispru ntr-o crm din faa clubului de dans erotic n
care intrase inta ei. El se gndi dac s intre sau nu dup ea, dar astzi
Secretara prea periculos de urmrit, aa c intr ntr-un restaurant
japonez ieftin cu geamuri mari, de vizavi de crm, i se aez la o
mas de lng geam, ateptnd-o s ias.
Avea s se ntmple cu adevrat, i spuse el, privind prin ochelarii
de soare strada agitat. Avea s pun mna pe ea. Trebuia s i amne
acest gnd, pentru c n seara asta avea s se ntoarc la Aceea i la
viaa ciuntit, viaa mincinoas care ngduia adevratului El s
42
mearg i s respire n secret.
Geamul londonez mnjit i prfos reflecta expresia lui neprefcut,
lipsit de stratul de civilizaie pe care i-l lua ca s le ademeneasc pe
femeile care czuser prad farmecului i cuitelor lui. Creatura care
tria nuntru, creatura care nu voia nimic altceva dect s-i impun
dominaia ieise la suprafa.

43
8

I seem to see a rose,


I reach out, then it goes.14
Blue yster Cult, Lonely Teardrops

Aa cum se ateptase Strike dup ce tirea despre piciorul tiat


ajunsese n media, Dominic Culpepper, vechea lui cunotin de la
News of the World, l contactase mari, dimineaa devreme, ntr-o stare
de furie avansat. Jurnalistul refuza s accepte faptul c Strike ar fi
putut avea motive legitime pentru a nu-l fi contactat chiar n secunda
n care i dduse seama c primise un picior tiat, iar Strike i agrav
apoi ofensa refuznd invitaia de a-l ine pe Culpepper la curent cu
toate noutile din acel caz, n schimbul unui avans substanial.
Culpepper i mai oferise slujbe lucrative lui Strike, iar la ncheierea
convorbirii detectivul bnuia c aceast surs de venit avea s-i fie
stopat. Culpepper nu era deloc mulumit.
Strike i Robin nu apucar s vorbeasc dect pe la mijlocul dup-
amiezii. Strike, care avea n spate un rucsac, sun dintr-un metrou
aglomerat dinspre Heathrow.
Unde eti? o ntreb el.
n crma de vizavi de Spearmint Rhino, spuse ea. Se numete
Court. Tu unde eti?
M ntorc de la aeroport. Cinele Turbat s-a suit n avion, slav
Domnului.
Cinele Turbat era un bancher internaional bogat pe care Strike l
urmrea n numele soiei. Cei doi purtau o lupt pentru custodie
extrem de aprins. Plecarea la Chicago a soului nsemna c Strike
urma s aib un rgaz de cteva nopi, nemaitrebuind s l
supravegheze la ora 4 dimineaa din maina plasat n faa casei soiei
lui, cu ochelarii cu infraroii aintii asupra ferestrei bieilor si.
Vin s ne ntlnim, spuse Strike. Rmi acolo asta dac nu
cumva Blonda o ntinde cu cineva, bineneles.

14 Pare c vd un trandafir, / ntind mna i el dispare. (n limba englez, n


original).
44
Blonda era rusoaica student la economie i dansatoare erotic.
Clientul lor era iubitul ei, un brbat pe care Strike i Robin l
porecliser Dubl Msur, n parte pentru c era a doua oar cnd
investigau pentru el o iubit blond, dar i pentru c prea dependent
de informaiile despre unde i cum l nelau amantele lui. Robin l
gsea pe Dubl Msur deopotriv sinistru i demn de mil. O
cunoscuse pe Blond la clubul pe care l supraveghea acum Robin, iar
Robin i Strike primiser sarcina de a afla dac mai existau i ali
brbai care se bucurau de favorurile suplimentare pe care ea i le
acorda acum lui Dubl Msur.
Ce era ciudat era c, orict de neverosimil sau chiar neplcut ar fi
putut s i se par lui, Dubl Msur prea s fi ales de data asta o iubit
neobinuit de monogam. Dup ce i urmrise aciunile timp de mai
multe sptmni, Robin aflase c Blonda era n general o fptur
solitar, care citea la prnz i interaciona rareori cu colegele ei.
E clar c lucreaz la club ca s-i plteasc studiile, i spusese
Robin lui Strike cu indignare, dup o sptmn de filaj. Dac Dubl
Msur nu vrea ca ali brbai s-i arunce ocheade, de ce nu o sprijin
financiar?
Principala ei atracie e c ofer altor brbai dansuri erotice, i
rspunsese Strike rbdtor. M surprinde c i-a luat att de mult ca s
aleag pe cineva de tipul ei. ndeplinete toate criteriile.
Strike intrase n club la puin timp dup ce primiser acea misiune
i i asigurase serviciile unei brunete cu ochi triti i neverosimilul
nume de Raven15, care trebuia s o urmreasc pe iubita clientului su.
Raven trebuia s raporteze o dat pe zi ca s le spun cu ce se ocup
Blonda i s-i informeze imediat dac rusoaica prea s-i dea vreunui
client numrul ei de telefon sau era prea atent. Regulile clubului
interziceau atingerea sau solicitarea de servicii sexuale, dar Dubl
Msur rmnea convins (Ce amrt penibil, spusese Strike) c era
doar unul dintre numeroii brbai care o scoteau la restaurant i
mpreau patul cu ea.
Eu tot nu neleg de ce trebuie s supraveghem clubul, oft Robin
la telefon, nu pentru prima oar. Putem s vorbim cu Raven pe mobil
de oriunde.
tii de ce, spuse Strike, care se pregtea s coboare. Lui Dubl

15 Negru ca pana corbului (n englez, n original).


45
Msur i plac fotografiile.
Dar ea apare doar cnd vine i pleac de la munc.
Nu conteaz. l excit. Plus c el e convins c ntr-o zi ea o s
plece de la club nsoit de vreun oligarh rus.
Chestiile stea nu te fac s te simi puin soios?
Riscul profesional, spuse Strike nepstor. Ne vedem imediat.
Robin atept, n mijlocul tapetului aurit cu flori. Fotoliile de brocart
i abajururile desperecheate contrastau puternic cu plasmele imense
la care erau difuzate meciuri de fotbal i reclame la coca-cola. Pereii
aveau acea nuan gri-bej la mod n care sora lui Matthew i
decorase de curnd sufrageria. Lui Robin i se prea deprimant.
Perspectiva ctre intrarea clubului era stnjenit puin de balustrada
de lemn a unei scri care ducea la etaj. Afar, fluxul constant al
traficului se revrsa n stnga i n dreapta i destule autobuze roii cu
etaj blocau din timp n timp privelitea faadei clubului.
Sosi Strike, care prea iritat.
L-am pierdut pe Radford, spuse el aruncndu-i rucsacul lng
masa nalt de la geam la care sttea ea. Tocmai m-a sunat.
Nu se poate!
Ba da. Crede c eti prea interesant pentru tiri ca s fii
infiltrat acum n sediul lui.
Presa primise povestea despre piciorul tiat ncepnd cu ora 6 a
acelei diminei. Wardle se inuse de cuvnt i l anunase pe Strike din
timp. Detectivul putuse s plece din apartamentul su de la mansard
la orele mici ale dimineii, cu suficiente haine n geant pentru o
absen de cteva zile. tia c n curnd presa avea s-i supravegheze
biroul, i nu pentru prima oar.
i, spuse Strike ntorcndu-se la mas cu o halb n mn i
urcndu-se pe taburetul de bar, Khan a terminat i el. O s mearg la
alt agenie care nu atrage membre umane.
La naiba, spuse Robin.
Apoi continu:
De ce zmbeti aa?
Nu conteaz.
Strike nu voia s-i spun c i plcea ntotdeauna cnd ea spunea la
naiba. O fcea s foloseasc accentul ei voalat de Yorkshire.
Erau nite comenzi bune! spuse Robin.
Strike o aprob, cu ochii fixai asupra faadei lui Spearmint Rhino.
46
Ce face Blonda? Raven a raportat?
Raven tocmai sunase, aa c Robin putu s-l informeze pe Strike c
nu exista nicio noutate, ca de obicei. Blonda era una dintre preferatele
clienilor i pn acum oferise trei dansuri erotice care, judecnd dup
regulile localului, fuseser perfect corecte.
Ai citit articolele? o ntreb el artnd spre un Mirror abandonat
pe o mas din apropiere.
Doar pe internet, spuse Robin.
S sperm c o s ne aduc ceva informaii, spuse Strike. Cineva
ar trebui s observe c-i lipsete un picior.
Ha ha, spuse Robin.
Prea devreme?
Da, spuse ea cu rceal.
Asear am fcut nite spturi pe internet, spuse Strike. E posibil
ca Brockbank s fi fost n Manchester n 2006.
De unde tii c e el?
Nu tiu, dar tipul avea vrsta potrivit, iniiala intermediar
potrivit
i aminteti iniiala lui intermediar?
Da, spuse Strike. Dar nu pare s mai fie acolo. La fel i cu Laing.
Sunt destul de sigur c n 2008 era la o adres din Corby, dar s-a mutat
de acolo.
Strike privi insistent vizavi, apoi adug:
De ct timp st n restaurantul la tipul cu geac de camuflaj i
ochelari de soare?
Cam de jumate de or.
Din cte i ddea seama Strike, brbatul cu ochelari de soare l
urmrea i el, privind de cealalt parte a strzii prin cele dou
geamuri. Avea umeri lai i picioare lungi i prea prea mare pentru
scaunul argintiu. Strike nu putea fi sigur din pricina imaginilor
mictoare ale traficului i trectorilor care se refractau n geam, dar
prea s aib o barb neras deas.
Cum e nuntru? ntreb Robin artnd spre uile duble ale
Spearmint Rhino de sub marchiza grea de metal.
n clubul de striptease? ntreb Strike, ocat.
Nu, n restaurantul japonez, spuse Robin sarcastic. n clubul de
striptease, bineneles.
E n regul, spuse el, netiind sigur la ce se refer ea.
47
Cum arat?
Auriu. Oglinzi. Lumini slabe.
Vznd c ea ateapt ca el s continue, spuse:
n centru e o bar la care se danseaz.
Nu se danseaz individual?
Pentru asta exist separeuri.
Ce poart fetele?
Nu tiu nu cine tie ce
i sun mobilul: Elin.
Robin ntoarse privirea, jucndu-se cu ceea ce prea a fi o pereche
de ochelari din faa ei, de pe mas, dar care de fapt coninea micul
aparat de fotografiat pe care l folosise ca s pozeze aciunile Blondei.
Atunci cnd Strike i dduse prima oar acest aparat, i se pruse
interesant, dar entuziasmul fa de el se stinsese de mult. Robin i bu
sucul de roii, privind pe geam i ncercnd s nu asculte ce i
spuneau Strike i Elin. Strike avea ntotdeauna un ton practic atunci
cnd vorbea la telefon cu prietena lui, dar ea nici nu i-l putea imagina
murmurnd cuiva cuvinte drgstoase. Matthew l numea pe eful ei
Robsy sau Rosy-Posy cnd era binedispus, adic nu prea n zilele
din urm.
acas la Nick i Ilsa, spunea Strike. Da. Nu, sunt de acord da
bine i eu.
Strike nchise.
Acolo te duci s stai? ntreb Robin. La Nick i Ilsa?
Erau doi dintre cei mai vechi prieteni ai lui Strike. Ea i cunoscuse i
i plcuse pe amndoi, n cele cteva di cnd veniser n vizit la
birou.
Da, au spus c pot sta acolo ct vreau.
De ce nu la Elin?
Robin riscase un rspuns dur, deoarece cunotea foarte bine linia de
demarcaie pe care Strike prefera s o menin ntre viaa lui
personal i cea profesional.
N-ar funciona.
Nu prea iritat c ea l ntrebase asta, dar nu manifesta nicio dorin
de a detalia.
Am uitat, adug el aruncnd nc o privire vizavi, spre
restaurantul japonez.
Masa la care sttuse brbatul cu geac de camuflaj i ochelari de
48
soare era acum goal.
i-am adus asta.
Era o alarm de viol.
Am deja una, spuse Robin.
O scoase din buzunarul hainei i i-o art.
Da, dar asta e mai bun, spuse Strike artndu-i funciile alarmei.
Ai nevoie de o alarm cu cel puin 120 de decibeli, care mproac cu o
chestie roie care nu se terge.
A mea are 140 de decibeli.
Cred c totui asta e mai bun.
Asta e o chestie de brbai, s crezi c orice aparat ales de tine
trebuie s fie mai bun dect unul luat de mine?
Strike rse i i goli halba.
Ne vedem mai trziu.
Unde te duci?
M ntlnesc cu Shanker.
Numele i era necunoscut lui Robin.
Tipul care mi d uneori ponturile pe care le schimb cu poliia, i
explic Strike. Tipul care mi-a spus cine l-a njunghiat pe informatorul
la al poliiei, mai tii? Care m-a recomandat acelui gangster ca pe un
tip bazat?
A, el, spuse Robin. N-am tiut niciodat cum l cheam.
Shanker e cea mai bun posibilitate de a afla unde e Whittaker,
spuse Strike. Ar putea s aib i nite informaii despre Malley
Groparul. Se nvrte prin aceleai cercuri.
Strike i miji ochii spre cellalt trotuar.
Fii atent la geaca aia de camuflaj.
Eti agitat.
Bineneles c sunt agitat, Robin, spuse el scond un pachet de
igri pentru scurtul drum spre metrou. Cineva ne-a trimis un picior,
fir-ar a naibii.

49
9

One Step Ahead of the Devil16


Fusese o recompens neateptat s-l vad pe Strike n carne i
oase, aa mutilat, mergnd pe trotuarul de vizavi spre Court.
Ct se ngrase nenorocitul de cnd se vzuser ultima oar.
Mergea pe strad cu rucsacul n spate, ca un pifan tmpit ce fusese
cndva, fr s-i dea seama c omul care i trimisese piciorul era la cel
mult 50 de metri distan. Marele detectiv! Intrase n crm, ca s se
ntlneasc cu mica Secretar. Era aproape sigur c Strike i-o trage
Secretarei. Cel puin aa spera. Astfel, ceea ce avea s-i fac el ei ar fi
fost nc i mai satisfctor.
Apoi, n timp ce privea prin ochelarii de soare spre silueta lui Strike
de la geamul crmei, i se pruse c acesta se ntoarce i l privete la
rndul su. Bineneles, nu distingea trsturile de pe cealalt parte a
strzii, prin cele dou geamuri i lentilele lui fumurii, dar atitudinea
siluetei ndeprtate, faa rotund ntoars spre el avea ceva care l
tensionase la maximum. Se uitaser unul la cellalt, de-a curmeziul
strzii i al traficului care trecea mugind n ambele direcii, blocndu-
le intermitent perspectiva.
Ateptase pn cnd trei autobuze cu etaj intraser ncet, unul dup
altul, n spaiul dintre ei, apoi se ridicase pe nesimite de pe scaun,
ieise pe uile de sticl ale restaurantului i o luase pe o strad lateral.
Simea cum l strbate adrenalina n timp ce i ddea jos geaca de
camuflaj i o ntorcea pe dos. Nu se punea problema s-o arunce la
gunoi: n cptueal erau ascunse cuitele lui. Dup nc un col de
strad, o lu la goan.

16 Cu un pas n faa Diavolului (n limba englez, n original).


50
10

With no love, from the past.17


Blue yster Cult, Shadow of California

Fluxul nentrerupt al traficului l oblig pe Strike s se opreasc i s


atepte nainte s traverseze Tottenham Court Road, mturnd cu
ochii trotuarul opus. Cnd ajunse pe partea cealalt a strzii, se uit
prin geamul restaurantului japonez, dar nu se vedea nicio geac de
camuflaj, i niciunul dintre brbaii n cma sau tricou nu semna ca
mrime sau form cu purttorul de ochelari de soare.
Strike simi cum i vibreaz mobilul i l scoase din buzunarul de la
geac. Era un SMS de la Robin:

Controleaz-te.

Strike zmbi larg, ridic mna a salut spre geamurile de la Court i o


lu spre metrou.
Poate c era el agitat, cum spusese Robin. Care erau ansele ca
nebunul care trimisese piciorul s stea acolo i s o urmreasc pe
Robin la lumina zilei? ns nu i plcuse privirea fix a brbatului solid
cu geac de camuflaj, i nici faptul c purta ochelari de soare: nu era o
zi chiar att de luminoas. Oare dispariia lui, n timp ce perspectiva lui
Strike fusese blocat, era ntmpltoare sau deliberat?
Problema era c Strike se putea baza prea puin pe amintirile lui
despre cum artau cei trei brbai care l preocupau n prezent,
deoarece pe Brockbank nu l mai vzuse de opt ani, pe Laing de nou i
pe Whittaker de aisprezece. Oricare dintre ei putea s se fi ngrat
sau putea s fi slbit n acel timp, s rmn fr pr, s-i lase barb
sau musta, s devin invalid sau foarte musculos. Strike nsui i
pierduse un picior de cnd i vzuse ultima oar pe aceia. Toi cei trei
brbai care l preocupau pe Strike aveau cel puin 1,80 metri nlime,
iar Geaca de Camuflaj pruse s msoare cel puin att cum sttea pe
scaunul de metal.

17 Fr dragoste, din trecut. (n limba englez, n original).


51
n timp ce mergea spre staia Tottenham Court Road, i sun
telefonul, iar cnd l scoase din buzunar vzu, spre plcerea lui, c era
Graham Hardacre. Se trase la o parte ca s nu ncurce trectorii i
rspunse.
Oggy? spuse vocea fostului su coleg. Care mai e treaba,
prietene? De ce-i trimite lumea picioare?
S neleg c nu eti n Germania? spuse Strike.
n Edinburgh, sunt aici de ase sptmni. Tocmai am citit despre
tine n Scotsman.
Divizia de Investigaii Speciale a Poliiei Regale Militare avea un
sediu n Castelul Edinburgh: Departamentul 35. Era o funcie
prestigioas.
Hardy, am nevoie de o favoare, spuse Strike. Informaii despre
civa tipi. i aminteti de Noel Brockbank?
E greu de uitat. A aptea Blindat, dac nu m nal memoria?
El e. Cellalt e Donald Laing. Asta era nainte s ne cunoatem
noi. Regimentul Regal de Grniceri. L-am cunoscut n Cipru.
S vd ce pot face cnd ajung la birou, prietene. Acum sunt n plin
cmp.
Zgomotul orei de vrf scurt discuia despre cteva cunotine
comune. Hardacre promise s sune de ndat ce se uita peste dosarele
militare, iar Strike i continu drumul spre metrou.
Cobor dup 30 de minute la staia Whitechapel, unde gsi un SMS
de la brbatul cu care ar fi trebuit s se ntlneasc.

Scuze Bunsen nu pot azi te sun eu

Era ceva deopotriv dezamgitor i inconvenabil, dar nu


surprinztor. innd cont c Strike nu aducea un transport de droguri
sau un teanc mare de bancnote uzate i c nu i cerea s intimideze sau
s bat pe cineva, era un semn de mare respect faptul c Shanker
catadicsise mcar s stabileasc un loc i un moment al ntlnirii.
Dup o zi n picioare, genunchiul lui Strike protesta, dar n faa
staiei nu se gseau locuri de stat jos. Strike se sprijini de zidul de
crmid galben de lng intrare i apel numrul lui Shanker.
Salut, Bunsen.
Aa cum nu-i mai amintea de ce lui Shanker i se spunea Shanker,
Strike nu mai tia deloc de ce Shanker i spunea lui Bunsen. Se
52
cunoscuser cnd aveau 17 ani, iar relaia lor, dei profund n felul ei,
nu era marcat de niciunul dintre stigmatele obinuite ale prieteniilor
de adolescen. De fapt, nu fusese o prietenie n sensul obinuit, ci mai
mult un fel de frie forat. Strike era sigur c Shanker l-ar fi jelit, dac
s-ar fi ntmplat ca el s moar, dar era la fel de sigur c Shanker i-ar fi
prdat trupul de toate obiectele preioase dac ar fi rmas singur cu el.
Ceea ce alii poate c n-ar fi neles era c Shanker ar fi fcut asta cu
convingerea c Strike s-ar bucura, n lumea de dincolo n care ar fi
ajuns, la gndul c Shanker fusese cel care i luase portofelul, i nu cine
tie ce oportunist anonim.
Eti ocupat, Shanker? ntreb Strike aprinzndu-i nc o igar.
Da, Bunsen, n-am cum azi. Care-i menu?
l caut pe Whittaker.
Vrei s-l termini, nu-i aa?
Tonul schimbat al lui Shanker ar fi alarmat pe cineva care uitase
cum era Shanker, cine era el. Pentru Shanker i partenerii lui, singurul
sfrit adecvat al unei vrjmii era moartea dumanului i, n
consecin, Shanker i petrecuse jumtate din viaa adult n spatele
gratiilor. Strike era surprins c Shanker ajunsese pn la 35 de ani.
Vreau doar s aflu unde e, spuse el mustrtor.
Se ndoia c Shanker auzise despre picior. Shanker tria ntr-o lume
n care noutile trebuiau s fie de interes strict personal i erau
transmise prin viu grai.
A putea s-ntreb nite oameni.
Plata obinuit, spuse Strike, care ncheiase cu Shanker un acord
pentru informaiile utile. i Shanker?
Vechiul lui prieten avea obiceiul de a nchide pe nepus mas atunci
cnd altceva i atrgea atenia.
Mae ceva? spuse Shanker.
n timp ce vorbea, vocea lui se apropia tot mai mult; Strike avusese
dreptate s cread c Shanker ndeprtase mobilul de la ureche,
presupunnd c terminaser.
Da, spuse Strike. Malley Cioclu.
La cellalt capt al firului se aternu o tcere care exprima elocvent
faptul c, aa cum Strike nu uitase niciodat ce era Shanker, nici
Shanker nu uitase niciodat ce era Strike.
Shanker, asta rmne ntre noi, nimeni altcineva. N-ai discutat
niciodat despre mine cu Malley, nu-i aa?
53
Dup o pauz, Shanker spuse, cu cea mai periculoas voce a lui:
De ce dracu s fac asta?
Trebuia s ntreb. i explic cnd ne vedem.
Tcerea periculoas continu.
Shanker, te-am turnat eu vreodat? ntreb Strike.
Alt tcere, mai scurt, apoi Shanker spuse cu ceea ce lui Strike i se
prea a fi vocea lui normal.
Bine, n regul. Whittaker, hm? S vd ce pot face, Bunsen.
Convorbirea se ntrerupse. Shanker nu obinuia s-i ia la revedere.
Strike oft i i mai aprinse o igar. Cltoria fusese inutil. Dup
ce-i termina igara Benson & Hedges avea s se urce imediat n
metrou.
Intrarea de la metrou ddea spre un fel de curte de beton
nconjurat de spatele unor cldiri. Castravetele, cldirea imens ca un
glon negru, sclipea n linia ndeprtat a orizontului. Cu 20 de ani n
urm, n timpul scurtului sejur al familiei lui Strike din Whitechapel,
cldirea nu fusese acolo.
Strike privi n jur, fr s simt deloc nostalgie sau c se ntorcea
acas. Nu-i amintea aceast poriune de beton, aceste pri din spate
ale unor cldiri banale. Pn i staia prea doar vag familiar.
Nesfrita serie de mutri i rsturnri care caracterizase viaa cu
mama lui avea doar amintiri ceoase ale unor locuri individuale;
uneori Strike uita care magazin de la colul strzii aparinuse crei
cldiri prginite, care crm de cartier se nvecinase cu care squat.
Vrusese s se ntoarc la metrou, dar, fr s-i dea seama, o luase
pe jos, ndreptndu-se spre singurul loc din Londra pe care l evitase
timp de 17 ani: cldirea n care murise mama lui. Fusese ultimul din
squat-urile Ledei, dou etaje ale unei cldiri decrepite de pe Fulbourne
Street, la doar un minut de mers de staie. n timp ce mergea, Strike
ncepu s-i aminteasc. Bineneles: n clasa a XII-a mersese pe acest
pod de metal ce traversa linia ferat. i amintea i numele, Castlemain
Street cu siguran unul dintre colegii lui de an, o fat care ssia
puternic, locuise acolo
Cnd ajunse la captul lui Fulbourne Street ncepu s mearg agale,
resimind o senzaie dubl, stranie. Amintirea vag a acelui loc, slbit
fr ndoial de ncercrile lui deliberate de a uita, se suprapunea ca
un calc peste peisajul din faa sa. Cldirile erau la fel de mizere precum
i le amintea el, cu tencuiala alb decojindu-se de pe faade, dar firmele
54
i magazinele erau complet strine. Se simea ca i cum s-ar fi ntors
ntr-o scen de vis, n care peisajul se mutase i se transformase.
Bineneles, totul era nepermanent n zonele srace ale Londrei, unde
ntreprinderile fragile, de vreme bun, rsreau i dispreau, pentru a
fi nlocuite cu altele: firmele lor erau prinse i nlturate; oamenii
treceau pe acolo, apoi treceau n venicie.
Strike avu nevoie de cteva minute ca s identifice ua a ceea ce
fusese cndva squat-ul, pentru c uitase numrul. O gsi n sfrit,
lng un magazin care vindea haine ieftine n stil att asiatic, ct i
european, despre care el credea c pe vremea lui fusese un
supermarket indian. Cutia potal de alam i provoc un zvcnet
straniu al amintirii. De fiecare dat cnd cineva intra sau ieea pe u,
cutia zdrngnea tare.
Fir-ar a dracu, fir-ar a dracu
i aprinse nc o igar de la prima, apoi se ndrept energic spre
Whitechapel Road, acolo unde se aflau tarabele: alte haine ieftine, o
multitudine de produse iptoare din plastic. Strike acceler, mergnd
nu tia nici el unde, iar unele dintre locurile pe lng care trecea i
declanau alte amintiri: sala aia de snooker fusese acolo i n urm cu
17 ani la fel i Topitoria Bell iar acum amintirile se repezeau s-l
mute, ca i cum ar fi clcat pe un cuib de erpi adormii
Pe msur ce se apropia de 40 de ani, mama lui ncepuse s ncline
spre brbai mai tineri, dar Whittaker fusese cel mai tnr dintre ei: 21
cnd ea ncepuse s se culce cu el. Fiul ei avea 16 ani cnd ea l adusese
prima oar acas pe Whittaker. Cntreul prea o ruin de om chiar i
atunci, cu scobituri pmntii sub ochii lui deprtai, de un cprui auriu,
izbitor. Prul ntunecat cu uvie rasta i cdea pe umeri; tria cu un
singur tricou i o singur pereche de blugi i, n consecin, puea.
Lui Strike i rsuna n minte o expresie foarte utilizat, care urmrea
ritmul pailor lui, n timp ce el nainta cu greu pe Whitechapel Road.
E chiar sub nasul meu. E chiar sub nasul meu.
Bineneles c oamenii aveau s cread c el era obsedat, prtinitor,
incapabil s treac mai departe. Aveau s spun c se gndise imediat
la Whittaker, atunci cnd vzuse piciorul n cutie, pentru c nu
depise niciodat faptul c Whittaker scpase de acuzaia de a o fi
ucis pe mama lui. Chiar dac el i-ar fi explicat motivele bnuielii fa
de Whittaker, probabil c ei ar fi rs de ideea c un amant att de
provocator de pervers i sadic ar fi putut s taie piciorul unei femei.
55
Strike tia ct de adnc nrdcinat era credina c cei ri i ascund
periculoasele lor predilecii fa de violen i dominare. Atunci cnd
ei le afieaz ca pe nite podoabe, s le vad toat lumea, mulimea
credul rde i spune c e o poz sau i se pare ceva straniu de
atrgtor.
Leda se ntlnise cu Whittaker la casa de nregistrri unde ea lucra
ca secretar, o parte vie i minor a istoriei rockului angajat la
recepie ca un fel de totem. Whittaker, care cnta la chitar i scria
versuri pentru mai multe trupe de thrash metal care l concediau una
dup alta, din cauza structurii lui de cabotin, susinea c o cunoscuse
pe Leda n timp ce ncerca s obin un contract de nregistrri.
Oricum, Leda i mrturisise lui Strike c prima lor ntlnire avusese loc
n timp ce ea ncerca s-i conving pe agenii de paz s nu fie att de
duri cu tnrul brbat pe care l ddeau afar. l adusese acas i
Whittaker nu mai plecase de acolo.
Strike, care atunci avea 16 ani, nu era sigur dac plcerea sfidtoare
i evident a lui Whittaker fa de tot ce era sadic i demonic era
autentic sau doar o poz. Tot ce tia era c l ura pe Whittaker cu o
ur visceral care ntrecea orice altceva simise fa de vreunul dintre
ceilali amani pe care Leda i lua i apoi i lsa n urm. Fusese obligat
s inspire putoarea acelui brbat, n timp ce i fcea seara temele n
squat; aproape c i simise gustul. Whittaker ncerca s-l ia de sus pe
adolescent izbucnirile brute i remarcile necrutoare i rutcioase
scoteau la iveal o coeren pe care atunci cnd voia s se dea bine pe
lng prietenii mai puin educai ai Ledei o ascundea cu grij dar
Strike era pregtit cu propriile lui remarci i replici necrutoare,
avnd i avantajul de a fi mai puin drogat dect Whittaker sau, cel
puin, doar att de drogat ct poate fi cineva care triete ntr-un nor
constant de fum de canabis. Cnd Leda nu auzea, Whittaker i btea
joc de hotrrea lui Strike de a-i continua educaia ntrerupt n mod
frecvent. Whittaker era nalt i vnos, surprinztor de musculos pentru
cineva care dusese o via aproape integral sedentar. Strike trecuse
deja de un metru optzeci i boxa la un club din zon. Tensiunea dintre
cei doi crispa aerul plin de fum de fiecare dat cnd erau amndoi de
fa, riscul de violen fiind unul permanent.
Whittaker o alungase definitiv pe sora vitreg a lui Strike, Lucy, prin
tachinriile i zeflemelele lui sexuale intimidante. Defila gol prin squat,
scrpinndu-i trunchiul tatuat i rznd de faptul c fata de 14 ani se
56
ruina. ntr-o noapte, Lucy alergase la cabina telefonic de la colul
strzii i i implorase pe mtua i unchiul ei din Cornwall s vin s-o
ia. Acetia sosiser la squat a doua zi n zori, dup ce cltoriser toat
noaptea cu maina din St Mawes. Lucy era pregtit, cu puinele ei
lucruri puse ntr-o mic valiz. Dup aceea nu mai locuise niciodat cu
mama ei.
Ted i Joan l imploraser din prag pe Strike s vin i el. Strike
refuzase, cu fiecare rugminte a lui Joan tot mai hotrt s stea pn
cnd pleca Whittaker, s nu-l lase singur cu mama lui. La acel moment
l auzise deja pe Whittaker vorbind lucid despre cum ar fi s iei viaa
cuiva, ca i cum ar fi fost o desftare epicureic. Nu crezuse atunci c
acesta vorbea serios, dar tia c e capabil de violen i l vzuse cum i
amenina pe tovarii lor de squat. Odat Leda refuzase s cread c
acest lucru avusese loc Strike asistase la tentativa lui Whittaker de a
zdrobi o pisic, dup ce aceasta l trezise fr s vrea din somn. Strike
smulsese din mna lui Whittaker bocancul greu cu care acesta fugrea
pisica ngrozit prin camer, ncercnd s-o loveasc, ipnd i njurnd,
hotrt s-o fac s plteasc.
Genunchiul de care era fixat proteza ncepu s protesteze, n timp
ce Strike mergea tot mai repede pe strad. Pe dreapta, aprut ca prin
farmec, se nla crma The Nags Head, turtit i ptrat, din
crmid. Abia la u l zri pe bodyguardul mbrcat n negru,
amintindu-i c, mai nou, Nags Head era tot club de dansuri erotice.
La dracu, murmur Strike.
Nu avea nicio obiecie ca n jurul lui s se nvrt femei sumar
mbrcate n timp ce el savura o halb, dar nu putea s justifice preul
exorbitant al buturilor dintr-un astfel de local, cel puin nu cnd
pierduse doi clieni ntr-o singur zi.
Intr, prin urmare, n primul Starbucks pe care l ntlni, gsi un loc
i i urc piciorul dureros pe un scaun gol, n timp ce amesteca prost-
dispus ntr-o cafea neagr mare. Canapelele pufoase de culoarea
pmntului, cnile nalte pentru spuma american, tinerii nfloritori
care lucrau cu o eficien tcut n spatele unei tejghele curate de
sticl: cu siguran acestea ar fi trebuit s fie antidotul perfect pentru
spectrul puturos al lui Whittaker, i totui el nu se lsa alungat. Strike
nu reuea s nceteze s mai retriasc i s-i aminteasc toate
acestea
n timp ce Whittaker locuia cu Leda i fiul ei, trecutul lui delincvent
57
i violent fusese cunoscut doar de serviciile sociale din nordul Angliei.
Povetile pe care le spunea despre trecutul lui erau numeroase, foarte
colorate i adesea contradictorii. Abia dup ce el fusese arestat pentru
crim ncepuse s rsufle adevrul, de la oameni din trecutul lui care
ncepeau s ias la lumin, unii spernd s ctige bani de la pres, alii
hotri s se rzbune pe el, alii ncercnd n modul lor confuz s-l
apere.
Se nscuse ntr-o familie bogat de clas mijlocie superioar, al
crei cap era un diplomat fcut cavaler pe care Whittaker l
considerase, pn la vrsta de 12 ani, tatl su. La momentul acela
descoperise c sora sa mai mare, despre care fusese influenat s
cread c lucra n Londra ca profesoar la o coal Montessori, era de
fapt mama lui, c aceasta avea probleme serioase cu alcoolul i
drogurile i tria n srcie i mizerie, ostracizat de familia ei.
ncepnd din acea perioad Whittaker, care era deja un copil-
problem predispus la izbucniri temperamentale extreme, n timpul
crora ajungea s fie agresiv cu toat lumea, devenise cu adevrat
slbatic. Exmatriculat de la coala lui internat, intrase ntr-o band de
cartier i devenise curnd eful ei, moment care culminase cu o
perioad petrecut la o coal de corecie, deoarece pusese cuitul la
gtul unei fete pe care prietenii si o agresau sexual. La 15 ani fugise la
Londra, lsnd n urma lui un ir de infraciuni minore i reuind, n
sfrit, s o depisteze pe mama biologic. Regsirea scurt i
entuziast degenerase aproape imediat n violen i antipatie
reciproc.
E ocupat?
Un tnr nalt se aplecase deasupra lui Strike, cu minile deja
ncletate pe sptarul scaunului pe care el i odihnea piciorul. i
amintea lui Strike de logodnicul lui Robin, Matthew, de prul castaniu
i ondulat i frumuseea limpede a acestuia. Strike mri i i lu
piciorul, scuturnd din cap i privind cum tipul se ndeprteaz cu
scaunul, alturndu-se din nou unui grup de cel puin ase oameni.
Strike i ddea seama c fetele i ateptau ntoarcerea cu nerbdare:
n timp ce el aeza scaunul i li se altura, ele se ndreptau de spate i
zmbeau radios. Fie din cauza asemnrii cu Matthew, fie pentru c i
luase scaunul sau pentru c tia cu adevrat s recunoasc un dobitoc,
lui Strike tnrul i se prea, ntr-un mod nedesluit, iritant.
Dei nu-i terminase cafeaua, i era suprat c fusese deranjat,
58
Strike se ridic cu greu n picioare i plec. Se ntoarse pe Whitechapel
Road, lovit de stropi de ploaie, fumnd iar i nemaisinchisindu-se s se
opun mareei de amintiri care l purta acum cu ea
Whittaker avusese o nevoie de atenie aproape patologic. l supra
faptul c altceva slujba, copiii, prietenii i abtea atenia Ledei de la
el i de fiecare dat cnd i se prea c ea nu e atent ndrepta razele
farmecului su hipnotic asupra altor femei. Pn i Strike, care l ura
de moarte, trebuia s recunoasc faptul c Whittaker poseda un sex-
appeal puternic, care funciona asupra oricrei femei care trecea prin
squat.
Dup ce fusese dat afar din ultima lui band, Whittaker continuase
s viseze la celebritate. tia trei acorduri de chitar i umplea fiecare
bucic de hrtie pe care punea mna cu versuri inspirate puternic
din Biblia Satanic, despre care Strike i amintea c zcea pe salteaua
pe care dormeau Leda i Whittaker, cu coperta ei neagr cu o
pentagram i un cap de ap combinate. Whittaker cunotea n detaliu
viaa i cariera efului american de sect Charles Manson. Anii de liceu
ai lui Strike aveau drept coloan sonor sunetul scrnit al unui album
vechi de vinii al lui Manson, LIE: The Love and Tenor Cult.
Cnd o cunoscuse pe Leda, lui Whittaker i era familiar legenda ei
i i plcea s aud despre petrecerile la care fusese ea, despre brbaii
cu care se culcase. Prin intermediul ei intrase n legtur cu
celebritile i, pe msur ce l cunotea tot mai bine, Strike ajungea la
concluzia c Whittaker tnjea dup celebritate mai mult dect dup
orice altceva. Whittaker nu fcea nicio distincie moral ntre
ndrgitul lui Manson i cei de felul lui Jonny Rokeby, vedeta rock.
Ambii se instalaser permanent n contiina popular. Poate c
Manson fcuse asta cu mai mult succes, pentru c mitul lui nu avea s
fluctueze odat cu moda: rul era fascinant ntotdeauna.
ns faima Ledei nu era singurul lucru care l atrgea pe Whittaker.
Amanta lui era mama copiilor a dou vedete rock bogate, care le
plteau alocaii. Whittaker intrase n squat cu impresia clar c a locui
n boema srccioas inea de stilul Ledei, dar c undeva n apropiere
exista un rezervor cu bani n care taii lui Strike i Lucy Jonny
Rockeby i Rick Fantoni, respectiv turnau bani. Nu prea s neleag
sau s cread adevrul: c anii de risip i proast gestionare a banilor
din partea Ledei i fcuser pe cei doi brbai s blocheze banii n
asemenea mod nct ea s nu-i mai poat toca. Treptat, de-a lungul
59
lunilor, remarcile i nepturile lui dumnoase pe tema reticenei
Ledei de a cheltui bani pentru el deveniser tot mai frecvente. Cnd
Leda nu scosese bani din buzunar pentru Fender-ul Stratocaster pe
care pusese el ochii sau cnd nu vrusese s-i cumpere geaca de catifea
Jean Paul Gaultier la care ncepuse brusc s tnjeasc, chiar dac era
urt mirositor i murdar, Whittaker fcuse crize de nervi groteti.
Sporise presiunea, spunnd minciuni neruinate i uor de
demontat: c avea nevoie de tratament medical de urgen, c datora
10.000 de lire sterline unui om care amenina c-i rupe picioarele.
Leda era pe rnd amuzat i iritat.
Dragule, n-am niciun bitar, spunea ea. Serios, dragule, n-am, c
altfel i-a da, nu-i aa?
Leda rmsese gravid cnd Strike avea 18 ani i se nscria la
universitate. Fusese ngrozit, dar nici mcar atunci nu se ateptase ca
ea s se cstoreasc cu Whittaker. Ea i spusese ntotdeauna fiului su
c detesta s fie soie. Prima ei tentativ matrimonial din adolescen
durase dou sptmni, dup care ea fugise. Iar cstoria nu prea s
fie nici stilul lui Whittaker.
Dar se ntmplase, fr ndoial din cauz c Whittaker credea c
asta putea fi singura cale sigur de a pune mna pe acele milioane
ascunse i misterioase. Ceremonia avusese loc la starea civil din
Marylebone, unde se cstoriser mai demult doi Beatles. Poate c
Whittaker i imaginase c avea s fie fotografiat la u ca Paul Mc
Cartney, dar nimeni nu pruse interesat. Avea s fie nevoie de moartea
radioasei lui mirese pentru ca fotografii s roiasc pe treptele
tribunalului.
Strike i ddu seama dintr-odat c mersese pe jos pn la staia
Aldgate East, fr s vrea. Toat aceast cltorie, se dojeni el, era un
ocol fr rost. Dac s-ar fi suit napoi n metrou, acum aproape ar fi
ajuns la Nick i Ilsa. n schimb, gonise ct de repede putuse n direcia
greit, sincronizndu-i perfect sosirea ca s dea de mbulzeala orei
de vrf de la metrou.
Mrimea lui Strike, la care se aduga ofensa rucsacului, provoca
nemulumirea neexprimat a acelor navetiti care erau obligai s
mpart spaiul cu el, dar Strike abia dac remarca asta. Se inea de un
mner, mai nalt cu un cap dect toi cei de lng el, i se uita la
imaginea lui oscilant din geamul ntunecat, amintindu-i ultima parte,
partea cea mai rea: Whittaker la tribunal, plednd pentru eliberarea
60
sa, deoarece poliia depistase unele anomalii n povestea lui despre
unde fusese n ziua n care acul intrase n braul soiei sale,
neconcordane n cele relatate despre proveniena heroinei i trecutul
de consumatoare de droguri al Ledei.
Un ir de tovari de squat nengrijii depuseser mrturie despre
relaia turbulent i violent dintre Leda i Whittaker, despre faptul c
Leda evita heroina sub orice form, despre ameninrile i infidelitile
lui Whittaker, despre cum l auziser vorbind c o omoar i-i ia banii,
despre faptul c nu se observase nicio durere pe chipul lui cnd fusese
gsit trupul ei. Acetia insistaser la nesfrit, ntr-un mod nepotrivit i
isteric, c erau siguri c Whittaker o omorse. Aprarea i gsise
penibil de uor de discreditat.
Un student la Oxford fusese o schimbare binevenit la bar.
Judectorul l msurase pe Strike aprobator: Era curat, coerent i
inteligent, orict de mare i de intimidant ar fi fost fr costum i
cravat. Procuratura dorise mrturia lui pentru ca el s rspund la
ntrebri despre dorina lui Whittaker de a pune mna pe averea
Ledei. Strike vorbise slii de judecat amuite despre ncercrile
anterioare ale tatlui su vitreg de a pune mna pe o avere care exista
mai ales n capul lui i despre rugminile sale tot mai insistente ca ea
s-l treac n testament, ca dovad c l iubete.
Whittaker privea cu ochii lui aurii, aproape complet impasibil. n
ultimul minut dinaintea mrturiei lui Strike, ochii si se ntlniser n
mijlocul slii cu cei ai lui Whittaker, care i ridicase colul gurii ntr-un
uor zmbet batjocoritor. Ridicase cu un centimetru degetul arttor
de pe banca din faa sa, pe care se odihnea, i fcuse o mic micare
lateral de lovire.
Strike nelesese exact ce fcuse Whittaker. Minigestul fusese fcut
doar pentru el, o copie n miniatur a unuia cu care Strike era familiar:
micarea orizontal i n fa a minii, spre gtul persoanei care l
ofensase.
O s-i vin i ie rndul, obinuia Whittaker s-i spun, cu ochii
aurii deschii larg, nebunete. O s-i vin i ie rndul!
Era pus bine la punct. Cineva din familia lui bogat scosese banii
pentru un avocat bun. Curat i ngrijit, vorbind persuasiv i mbrcat la
costum, Whittaker negase totul cu o voce linitit i deferent. La
momentul la care apruse n faa tribunalului povestea lui era pus cap
la cap. Tot ce ncercase s adune procuratura ca s fac portretul a
61
ceea ce era el n realitate ascultatul de Charles Manson la un
casetofon antic, Biblia Satanic de pe pat, conversaiile drogate despre
a omor de plcere fusese respins de Whittaker, care se prefcea
subtil c nu-i vine s cread.
Ce pot s v spun eu sunt muzician, domnule judector,
spusese el la un moment dat. n ntuneric exist poezie. Ea a neles
asta mai bine dect oricine.
Vocea lui se frnsese melodramatic, iar el izbucnise n suspine fr
lacrimi. Avocatul lui se grbise s-l ntrebe dac are nevoie de o pauz.
Atunci Whittaker scuturase curajos din cap i furnizase sentina lui
aforistic despre moartea Ledei:
She wanted to die. She was the quicklime girl.18
Nimeni altcineva nu nelesese atunci aceast trimitere, poate doar
Strike, care auzise cntecul de attea ori n copilria i adolescena lui.
Whittaker cita din Mistress of the Salmon Salt.
Scpase. Probele medicale susineau ipoteza c Leda nu fusese o
consumatoare constant de heroin, dar reputaia i era defavorabil.
Consumase o grmad de alte droguri. Era o petrecrea vestit.
Brbailor cu peruci crlionate a cror sarcin era s categoriseasc
morile violente li se prea c moartea pe o saltea murdar, n cutarea
unei plceri pe care viaa ei pmnteasc nu i-o putuse oferi, se
potrivea perfect felului de a fi al Ledei.
Pe treptele tribunalului, Whittaker anunase c avea de gnd s
scrie o biografie a rposatei sale soii, apoi dispruse. Cartea promis
nu apruse niciodat. Fiul Ledei i al lui Whittaker fusese adoptat de
ndelung ncercaii lui bunici, iar Strike nu-l mai vzuse niciodat.
Strike plecase n tcere de la Oxford i se nrolase n armat; Lucy
plecase la colegiu; viaa mersese mai departe.
Reapariiile periodice ale lui Whittaker n ziare, legate de fiecare
dat de o infraciune, nu-i putea lsa indifereni pe copiii Ledei.
Desigur, Whittaker nu ajungea niciodat pe prima pagin: era un
brbat care se cstorise cu o femeie celebr pentru c se culcase cu
celebriti. Luminile rampei ctigate de el erau o slab reflexie a unei
reflexii.
E rahatul care nu se las dus de ap, cum i spusese Strike lui
Lucy.

18 Ea a vrut s moar. Ea era fata varului nestins. (n limba englez, n original).


62
Lucy nu rsese. Era mai puin nclinat chiar i dect Robin s
adopte umorul dur ca mijloc de a face fa faptelor neplcute.
Obosit i tot mai nfometat, cltinndu-se odat cu metroul, n timp
ce genunchiul l durea, Strike se simea trist i iritat, mai ales fa de el
nsui. Ani de zile rmsese cu faa ntoars hotrt ctre viitor.
Trecutul era imposibil de schimbat: nu nega ceea ce se ntmplase, dar
nu avea de ce s se complac n asta, nu avea de ce s se duc s caute
squat-ul de acum aproape dou decenii, s-i aminteasc zngnitul
cutiei potale, s retriasc ipetele pisicii ngrozite, privelitea mamei
lui la pompe funebre, palid, ca de cear, n rochia cu mneci largi
Eti un mare prost, i spuse Strike furios n timp ce examina harta
metroului, ncercnd s-i dea seama de cte ori trebuia s schimbe ca
s ajung acas la Nick i Ilsa. Nu Whittaker a trimis piciorul. Doar
caui un pretext ca s ajungi la el.
Expeditorul piciorului era organizat, calculat i eficient; acel
Whittaker pe care l cunoscuse el cu aproape dou decenii n urm
fusese haotic, impetuos i nestatornic.

i totui
Youll get yours
She was the quicklimegirl19

Fir-ar a dracu! spuse Strike tare, provocnd consternare n jurul


lui.
Tocmai i dduse seama c pierduse legtura.

19 O s-i vin i ie rndul. / Ea era fata varului nestins... (n limba englez, n


original).
63
11

Feeling easy on the outside,


But not so funny on the inside.20
Blue yster Cult, This Aint the Summer of Love

Cnd unul, cnd cellalt, Strike i Robin o filar pe Blond n


urmtoarele cteva zile. Strike gsea pretexte s se ntlneasc n
timpul zilei i insistase ca Robin s plece acas pe lumin, cnd
metroul era nc aglomerat. Joi seara, Strike o urmri pe Blond pn
cnd rusoaica ajunse n siguran sub privirea mereu suspicioas a lui
Dubl Msur, apoi se ntoarse pe Octavia Street din Wandsworth,
unde continua s locuiasc pentru a evita presa.
Era a doua oar n cariera lui de detectiv cnd Strike fusese obligat
s se refugieze la Nick i Ilsa. Probabil c locuina lor era singura n
care ar fi suportat s stea, dar Strike tot se simea ciudat, de
nedomesticit, n preajma unui cuplu cstorit i format din doi oameni
de carier. Oricare ar fi fost dezavantajele, spaiul nghesuit de la
mansarda de deasupra biroului su, avea libertate total s vin i s
plece oricnd dorea, s mnnce la ora 2 noaptea, dup ce venea dintr-
o misiune de supraveghere, s urce i s coboare scara zngnitoare
de metal, fr frica de a-i trezi colocatarii. Acum simea o presiune
nerostit de a fi prezent la rarele mese comune i se simea antisocial
cnd se servea din frigider la orele trzii, chiar dac fusese invitat s
fac asta.
Pe de alt parte, Strike nu avusese nevoie de armat ca s nvee s
fie ordonat i organizat. Acei ani de adolescen pe care i petrecuse n
haos i mizerie provocaser o reacie opus. Ilsa remarcase deja faptul
c Strike se mica prin cas fr s lase niciun semn real n urma lui, n
timp ce soul ei, care era gastroenterolog, putea fi gsit dup irul de
lucruri aruncate i sertare nchise neglijent.
Strike tia de la cunotinele lui din Denmark Street c fotografii de
pres nc stteau la ua biroului su i era hotrt s i petreac

20 Te simi relaxat pe dinafar, / Dar nu prea vesel pe dinuntru. (n limba englez,


n original).
64
restul sptmnii n camera de oaspei din casa lui Nick i a Ilsei, care
avea perei albi goi i transmitea senzaia melancolic de a-i atepta
adevratul destin. Cei doi ncercaser ani de zile n zadar s fac un
copil. Strike nu ntreba niciodat cum merg lucrurile i simea c Nick,
mai ales, i era recunosctor pentru aceast reinere.
i tia pe amndoi de foarte mult timp, pe Ilsa aproape
dintotdeauna. Ilsa, care era blond i avea ochelari, provenea din St
Mawes din Cornwall, cel mai echilibrat cmin pe care l avusese Strike
vreodat. El i Ilsa fuseser n aceeai clas la coala primar. De
fiecare dat cnd se ducea iar s stea la Ted i Joan, cum se ntmplase
n mod regulat n adolescena lui, cei doi reluau o prietenie bazat
iniial pe faptul c Joan i mama Ilsei fuseser i ele vechi colege de
clas.
Nick, al crui pr de culoarea nisipului ncepuse s se retrag cnd
el avea 20 i ceva de ani, era un prieten de la liceul la care nu se ddea
admitere din Hackney i unde Strike i ncheiase cariera colar. Nick
i Ilsa se ntlniser la petrecerea de 18 ani a lui Strike din Londra,
fuseser mpreun un an, apoi plecaser la universiti diferite i se
despriser. n jurul a 25 de ani se ntlniser iar, moment la care Ilsa
era deja logodit cu alt avocat, iar Nick era mpreun cu o doctori ca
i el. Dup cteva sptmni, ambele relaii luaser sfrit; un an mai
trziu, Nick i Ilsa se cstoriser, iar Strike fusese cavaler de onoare.
Strike se ntoarse acas la ei la 10 i jumtate seara. Cnd nchise
ua de la intrare, Nick i Ilsa l salutar din sufragerie i l ndemnar
s se serveasc din curry-ul comandat acas, nc suficient.
Ce e asta? ntreb Strike.
Privi n jur, nedumerit, la nite buci lungi de pnz cu steagul
britanic, multe foi cu notie mzglite i ceea ce preau a fi 200 de
pahare de plastic rou, alb i albastru ntr-o pung mare de polietilen.
Ajutm la organizarea petrecerii stradale pentru nunta regal,
spuse Ilsa.
Dumnezeule mare, spuse Strike nnegurat, umplndu-i farfuria
cu curry Madras cldu.
O s fie amuzant! Vino i tu.
Strike i arunc Ilsei o privire care o fcu s chicoteasc.
i-a mers bine azi? ntreb Nick, ntinzndu-i lui Strike o cutie de
Tennent.
Nu, spuse Strike acceptnd cu recunotin berea blond. nc o
65
comand anulat. Am rmas cu doar doi clieni.
Nick i Ilsa emiser sunete comptimitoare, apoi urm o tcere
camaradereasc n timpul creia Strike i ndes curry n gur. Obosit
i demoralizat, i petrecuse mare parte a cltoriei spre cas
meditnd la faptul c sosirea piciorului tiat avea, dup cum se temuse
el, un efect demolator asupra afacerii la a crei edificare muncise att
de mult. Fotografia lui se rspndea n prezent peste tot pe internet i
n ziare, n legtur cu un act oribil i aleator. Fusese un pretext pentru
ca ziarele s aminteasc lumii c i el avea un singur picior, fapt de
care lui nu i era ruine, dar pe care era puin probabil s-l utilizeze ca
reclam; acum Strike era asociat cu un iz de ceva straniu, ceva pervers.
Era ptat.
Vreo veste despre picior? ntreb Ilsa. A gsit poliia ceva?
Strike devorase o cantitate considerabil de curry i golise pe
jumtate cutia de bere.
M ntlnesc mine cu Wardle s mai vorbim, dar nu prea c ar
ti prea multe. S-a concentrat asupra gangsterului.
Nu le dduse lui Nick i Ilsei detalii despre trei dintre brbaii care
credea el c ar putea fi suficient de periculoi i rzbuntori ca s-i
trimit piciorul, dar amintise faptul c dduse cndva peste un
infractor de profesie care mai tiase i expediase prin pot un
membru. n mod firesc, cei doi adoptaser imediat perspectiva lui
Wardle c el era probabil vinovatul.
Pentru prima oar dup ani de zile, Strike i aminti, n timp ce
sttea pe canapeaua lor verde i confortabil, c Nick i Ilsa l
cunoscuser pe Jeff Whittaker. Petrecerea de 18 ani a lui Strike
avusese loc la crma Bell din Whitechapel; la momentul acela, mama
lui era deja nsrcinat n ase luni. Expresia mtuii ei prea o masc
amestecat de dezaprobare i veselie forat, iar Unchiul Tom, de
obicei pacificator, nu reuise s-i ascund furia i dezgustul cnd
Whittaker, evident drogat, ntrerupsese muzica disco ca s cnte unul
dintre cntecele scrise de el. Strike i amintea i de furia lui, de
dorina sa de a pleca, de a fi la Oxford, de a scpa de toate, dar poate c
Nick i Ilsa nu i-ar fi amintit prea multe despre asta: Erau absorbii
unul de altul n seara aceea, nucii i uimii de atracia brusc i
profund dintre ei.
i faci griji pentru Robin, spuse Ilsa.
Era mai mult o afirmaie dect o ntrebare. Strike mormi a
66
aprobare, cu gura plin de pine naan. n aceast situaie extrem,
Robin devenise o vulnerabilitate, fr s fie deloc vina ei, un punct
slab, iar el bnuia c cel care decisese s schimbe destinatarul
piciorului n ea tiuse asta. Dac angajatul lui ar fi fost brbat, acum nu
ar fi fost att de ngrijorat.
Strike nu uitase c pn atunci Robin fusese un avantaj aproape
necondiionat. Ea putea s-i conving pe martorii recalcitrani s
vorbeasc, atunci cnd mrimea i trsturile lui intimidante din fire i
fceau s refuze. Farmecul i amabilitatea ei atenuaser suspiciunea,
deschiseser ui, neteziser calea lui Strike de o sut de ori. El tia c i
e dator; pur i simplu i dorea ca, n clipa asta, ea s se dea la o parte
din drum, s rmn ascuns pn cnd l prindeau pe expeditorul
piciorului tiat.
mi place de Robin, spuse Ilsa.
Tuturor le place de Robin, spuse Strike neclar, cu gura plin de o
a doua mbuctur de naan.
Era adevrat: Sora lui, Lucy, prietenii care veneau la birou, clienii
toi ineau s-i spun lui Strike ct de mult le plcea de femeia care
lucra cu el. Cu toate acestea, Strike detect n vocea Ilsei o not uor
interogativ, care l fcu s vrea s menin orice discuie despre Robin
impersonal, i simi c avusese dreptate atunci cnd Ilsa ntreb apoi.
Cum mai merge cu Elin?
Bine, spuse Strike.
Tot mai ncearc s te ascund de fostul ei? ntreb Ilsa cu o
uoar neptur n ntrebare.
Nu-i place Elin, nu-i aa?
Pentru distracie, mutase pe neateptate discuia n tabra
inamicului. O tia pe Ilsa de 30 de ani, cu cteva perioade de
ntreruperi: tgduiala ei agitat era exact ceea ce ateptase el.
mi place adic, nu o cunosc foarte bine, dar pare oricum, tu
eti fericit, asta e ceea ce conteaz.
Strike crezuse c asta o s fie de-ajuns ca s-o fac pe Ilsa s
abandoneze subiectul Robin nu era prima dintre prietenii lui care
spunea c el i cu Robin se neleg att de bine, nu exista oare
posibilitatea ca? Nu se gndise niciodat s? , dar Ilsa era avocat
i greu de intimidat cnd chestiona pe cineva.
Robin i-a amnat nunta, nu-i aa? Au stabilit o nou?
Da, spuse Strike. 2 iulie. O s-i prelungeasc weekendul ca s se
67
duc n Yorkshire i s fac ce se face la o nunt. Se ntoarce mari.
Strike fusese un aliat neateptat al lui Matthew, insistnd ca Robin
s-i ia liber vineri i luni, uurat s tie c ea va fi la 400 de kilometri
distan, n casa familiei ei. Robin fusese profund dezamgit c nu
avea s poat veni i ea la Old Blue Last din Shoreditch, la ntlnirea cu
Wardle, dar Strike i se pruse c detecteaz o urm slab de uurare la
ideea unui rgaz.
Ilsa prea uor iritat de vestea c Robin inteniona n continuare s
se cstoreasc cu altcineva dect Strike, dar nainte ca ea s apuce s
spun ceva, mobilul din buzunarul lui ncepu s sune. Era Graham
Hardacre, vechiul lui coleg de la DIS.
Scuze, le spuse el lui Nick i Ilsei, lsnd jos farfuria cu curry i
ridicndu-se, trebuie s rspund, e important Hardy!
Poi s vorbeti, Oggy? ntreb Hardacre n timp ce Strike se
ndrepta spre ua de la intrare.
Acum da, spuse el. Ce ai s-mi spui?
Din trei pai ajunse la captul scurtei alei a grdinii i iei pe strada
ntunecat, ca s se plimbe i s fumeze.
Ca s fiu sincer, spuse Hardacre, care prea tensionat, ar fi de
mare ajutor dac ai putea s vii aici i s arunci o privire, prietene. Am
un subofier care e o mare pacoste. Relaia noastr a pornit prost. Dac
ncep s-i trimit de aici chestii i ea afl de asta
i dac vin?
Vino dimineaa devreme, iar eu a putea s las nite chestii
deschise pe calculator. Din neglijen, nelegi?
Hardacre i mai transmisese lui Strike informaii pe care, strict
vorbind, nu ar fi trebuit s i le transmit. Tocmai se mutase la
Departamentul 35: Strike nu era surprins c nu voia s-i pericliteze
poziia.
Detectivul travers strada, se aez pe zidul scund al grdinii casei
de vizavi, i aprinse o igar i ntreb:
Ar merita s vin pn n Scoia pentru asta?
Depinde ce vrei.
Adrese vechi legturi de familie nite documente medicale ar
fi bune i ele. Brockbank a devenit invalid n 2003, parc?
Exact, spuse Hardacre.
Un zgomot din spatele lui l fcu pe Strike s se ridice i s se
ntoarc: Proprietarul zidului pe care sttuse golea gunoiul n
68
container. Era un brbat scund de vreo 60 de ani, iar n lumina
stlpului de pe strad Strike vzu cum expresia lui enervat se
transform ntr-un zmbet mpciuitor n timp ce asimila nlimea i
limea lui Strike. Detectivul plec agale, pe lng casele duplex ale
cror copaci i tufiuri cu frunzi bogat se unduiau n adierea de
primvar. n curnd aveau s fie drapele pentru celebrarea unui alt
cuplu, iar ziua nunii lui Robin avea s urmeze la puin timp dup
aceea.
Bnuiesc c despre Laing nu ai prea multe, spuse Strike cu o voce
uor interogativ.
Cariera militar a scoianului fusese mai scurt dect cea a lui
Brockbank.
Nu dar, Dumnezeule, pare s fie mare figur, spuse Hardacre.
Unde s-a dus dup Glasshouse?
Glasshouse era nchisoarea militar din Colchester, unde erau
transferai toi militarii condamnai, nainte de a fi repartizai ntr-o
nchisoare civil.
La nchisoarea Elmley. Dup asta nu mai avem date despre el; ar
trebui s contactezi serviciul de eliberare condiionat.
Da, spuse Strike, suflnd fumul spre cerul nstelat.
El i cu Hardacre tiau amndoi c, nemaifiind poliist de niciun fel,
ca simplu cetean nu avea drept de acces la documentele serviciului
de eliberare condiionat.
De unde din Scoia era el, Hardy?
Din Melrose. Cnd s-a nrolat a trecut-o pe maic-sa ca rud cea
mai apropiat am cutat.
Melrose, repet Strike meditativ.
Se gndi la ultimii lui doi clieni: idiotul cu bani care avea damblaua
s demonstreze c era ncornorat, i soia i mama bogat care l pltea
s strng probe despre modul n care soul de care se desprise i
urmrea pe fiii lor. Tatl era n Chicago i aciunile Blondei puteau
foarte bine s rmn neurmrite timp de 24 de ore.
Mai rmnea, bineneles, i posibilitatea ca niciunul dintre brbaii
pe care i suspecta s nu aib nimic de-a face cu piciorul, ca totul s
existe doar n mintea lui.
A harvest of limbs21

21 O recolt de membre (n limba englez, n original).


69
Ct de departe de Edinburgh e Melrose?
Cam o or, o or i jumate cu maina.
Strike strivi igara pe bordura strzii.
Hardy, a putea s vin duminic seara cu vagonul de dormit, s
m furiez n birou devreme, apoi s merg cu maina n Melrose, s
vd dac Laing s-a ntors la familia lui sau dac ei tiu unde e.
Bun aa. Te iau din gar, numai s-mi spui cnd te sui n tren,
Oggy. De fapt
Hardacre se pregtea pentru un act de generozitate. dac e doar
o cltorie de o zi i mprumut maina mea.
Strike nu se ntoarse imediat la curioii lui prieteni i la curry-ul lui
rece. Mai fum o igar i se plimb pe strada linitit, meditnd. Apoi
i aminti c duminic seara trebuia s mearg la un concert de la
Southbank Centre cu Elin. Elin dorea s stimuleze un interes fa de
muzica clasic despre care el nu pretinsese niciodat c ar fi mai mult
dect moderat. Strike se uit la ceas. Acum era prea trziu s mai sune
ca s contramandeze; trebuia s-i aminteasc s fac asta a doua zi.
n timp ce se ntorcea spre cas, gndurile lui alunecar iar spre
Robin. Robin vorbea foarte puin despre nunta care acum era la o
distan de doar dou luni i jumtate. Cnd o auzise cum i spune lui
Wardle despre aparatele de fotografiat de unic folosin pe care le
comandase, Strike i dduse seama ct de curnd avea ea s devin
doamna Matthew Cunliffe.
nc mai e timp, se gndi el. Nu specific pentru ce anume, nici
mcar fa de el nsui.

70
12

the writings done n blood.22


Blue yster Cult, ODd on Life Itself

Muli brbai ar putea considera un interludiu plcut n a primi bani


pentru urmrirea unei blonde pneumatice prin Londra, dar Strike era
deja complet plictisit de filarea Blondei. Dup ore ntregi petrecute pe
Houghton Street, acolo unde dansatoarea erotic part-time putea fi
vzut uneori cum trece pe deasupra, pe pasarelele de sticl i oel ale
LSE, n drum spre bibliotec, Strike o urmri pn la Spearmint Rhino,
pentru tura ei de la ora 4. Apoi Strike i vzu de drum: Raven avea s-l
sune dac Blonda fcea ceva care prea deplasat, iar la 6 se ntlnea cu
Wardle.
Mnc un sendvi ntr-un magazin de lng crma aleas pentru
ntlnirea lor. Mobilul lui sun o dat, dar, vznd c e sora lui, Strike
ls apelul s intre n csua vocal. i amintea vag c n curnd urma
s fie ziua de natere a nepotului su, Jack, i nu avea nicio intenie s
mearg la aniversarea lui, nu dup ultima aniversare, din care Strike
i aducea aminte mai ales de prietenele, mmici bgree, lui Lucy i
de ipetele asurzitoare ale copiilor prea agitai i irascibili.
Old Blue Last era n captul lui Great Eastern Street, n Shoreditch, o
cldire crn i impuntoare cu trei nivele, curbat ca prova unui vas.
n amintirea lui Strike ea fusese club de striptease i bordel: se spunea
c un vechi prieten al lui i al lui Nick din coal i pierduse acolo
virginitatea, cu o femeie suficient de btrn ca s-i fie mam.
Un panou de dup u anuna renaterea lui Old Blue Last ca scen
muzical. Strike vzu c n seara aceea, de la ora 8, putea s se bucure
de reprezentaiile live ale lui Islington Boys Club, Red Drapes, In
Golden Tears i Neon Index. Cu un zmbet strmb n colul gurii, i
croi drum spre un bar cu podele de lemn ntunecate, unde cuvintele
aurite de pe o oglind veche imens din spatele barului fceau reclam
la berile amrui ale unei epoci trecute. Din tavan atrnau lustre sferice
de sticl, care iluminau o mulime de tineri i tinere, dintre care muli

22 textele scrise cu snge. (n limba englez, n original).


71
preau studeni, majoritatea fiind mbrcai cu o mondenitate care l
depea pe Strike.
Dei n adncul sufletului su iubea trupele de stadion, mama lui
Strike l dusese n adolescen n multe astfel de locuri, unde trupele n
care ea avea prieteni puteau s cnte de cteva ori, dup care se
despreau n termeni duri, se regrupau i apreau n alt crm
peste trei luni. Old Blue Last i se prea lui Strike o alegere
surprinztoare ca loc de ntlnire pentru Wardle, care nainte obinuia
s bea cu el doar n Feathers, amplasat imediat lng Scotland Yard.
Motivul deveni clar imediat ce Strike ajunse lng poliist, care sttea
singur cu o halb la bar.
Lui nevast-mea i plac Islington Boys Club. Vine aici dup
munc.
Strike nu se ntlnise niciodat cu soia lui Wardle i, chiar dac nu
se gndise prea mult la asta, ar fi bnuit c ea e un hibrid ntre Blond
(deoarece ochii lui Wardle se ndreptau invariabil spre bronzul
artificial i hainele sumare) i singura soie a unui poliist londonez pe
care o cunotea Strike, care se numea Helly i era interesat mai ales
de copiii ei, de cas i de brfele lubrice. Faptul c soiei lui Wardle i
plcea o trup indie de care Strike nu auzise niciodat, chiar dac era
deja predispus s dispreuiasc acea trup, l fcu s cread c femeia
ar putea fi mai interesant dect se ateptase el.
Ce ai gsit? l ntreb Strike pe Wardle dup ce obinu o halb de
la un barman tot mai ocupat.
Printr-un consens nerostit, cei doi plecar de la bar i ocupar
ultima mas liber pentru dou persoane din bar.
Criminalitii se ocup de picior, spuse Wardle n timp ce se
aezau. Ei cred c provine de la o femeie ntre 15 i 25 de ani, care era
moart cnd a fost el tiat dar nu de mult, innd cont de coagulare
i a fost inut n congelator ntre tiere i predarea ctre prietena ta,
Robin.
ntre 15 i 25 de ani: dup calculele lui Strike, Brittany Brockbank
ar fi trebuit s aib acum 21 de ani.
Nu pot fi mai exaci n privina vrstei?
Wardle scutur din cap.
Doar att sunt dispui s afirme. De ce?
i-am spus: Brockbank are o fiic vitreg.
Brockbank, repet Wardle pe un ton neutru care trda c nu-i
72
aducea aminte.
Unul dintre tipii care credeam eu c ar fi putut s trimit piciorul,
spuse Strike, nereuind s-i ascund nervozitatea. Fost obolan al
Deertului. Un tip solid i ntunecat, cu urechi ferfeniite
Da, exact, spuse Wardle oprit. Am de-a face ncontinuu cu nume,
prietene. Brockbank el avea un tatuaj pe antebra
la e Laing, spuse Strike. El e scoianul pe care l-am bgat la
nchisoare pentru zece ani. Brockbank e cel care credea c din cauza
mea a suferit traume cerebrale.
A, da.
Fiica lui vitreg, Brittany, avea pe picior o cicatrice veche. i-am
spus despre asta.
Da, da, mi amintesc.
Strike lu o gur de bere ca s-i nbue o remarc neptoare. S-
ar fi simit mult mai ncreztor c suspiciunile lui sunt luate n serios
dac n faa sa ar fi stat vechiul lui coleg de la DIS, Graham Hardacre, i
nu Wardle. Relaia lui cu Wardle fusese afectat de la bun nceput de
precauie i, n ultimul timp, de o uoar rivalitate. Considera abilitile
de detectiv ale lui Wardle ca fiind superioare abilitilor mai multor
altor poliiti londonezi cu care avusese de-a face, dar, cu toate acestea,
Wardle i privea teoriile cu o afeciune patern care nu ajungea i la
teoriile lui Strike.
Deci au spus ceva despre cicatricea de pe gamb?
E veche. Cu mult naintea morii.
Dumnezeule, spuse Strike.
Vechea cicatrice putea s nu prezinte un interes deosebit pentru
criminaliti, dar pentru el avea o importan vital. sta era lucrul de
care se temuse. Pn i Wardle, care obinuia s fac mito de Strike
ori de cte ori avea ocazia, prea s simt un fel de empatie n faa
ngrijorrii detectivului.
Prietene
Asta era o alt noutate din partea lui Wardle.
nu e Brockbank. E Malley.
Strike se temuse de asta, c simpla menionare a numelui lui Malley
avea s-l fac pe Wardle s se npusteasc dup acesta, excluzndu-i
pe ceilali suspeci ai lui, entuziasmat la gndul c el va fi cel care o s-l
prind pe gangsterul att de renumit.
Probe? spuse Strike fr menajamente.
73
Banda din Harringay face trafic cu prostituate est-europene prin
Londra i n Manchester. Am discutat cu cei de la Moravuri. Sptmna
trecut au fcut o razie ntr-un bordel de pe strada asta i au gsit
acolo dou mici ucrainence.
Wardle i cobor vocea i mai mult.
Acum sunt chestionate nite poliiste. Aveau o prieten care
credea c vine n Marea Britanie s lucreze ca model i nu i-a plcut
deloc munca, nici dup ce-au rupt-o n btaie. Cioclu a trt-o afar
din cas de pr, acum dou sptmni, i de atunci n-au mai vzut-o. i
nu l-au mai vzut nici pe Cioclu.
Asta e ceva normal pentru Cioclu, spuse Strike. Nu nseamn c e
piciorul ei. L-a auzit cineva s fi amintit vreodat de mine?
Da, spuse Wardle triumftor.
Strike ls jos halba din care tocmai voise s bea. Nu se ateptase la
un rspuns afirmativ.
Da?
Una dintre fetele pe care cei de la Moravuri au scos-o din cas e
sigur c l-a auzit pe Cioclu vorbind despre tine nu cu mult timp n
urm.
n ce context?
Wardle rosti un cuvnt polisilabic: porecla unui rus bogat,
proprietar de cazinou, pentru care Strike lucrase ntr-adevr la
sfritul anului anterior. Strike se ncrunt. Din cte i ddea el seama,
faptul c Cioclu aflase c el lucrase pentru proprietarul de cazinou nu
sporea cu nimic probabilitatea ca Cioclu s fi aflat c datora mrturiei
lui Strike ultima lui edere la nchisoare. Singurul lucru pe care Strike l
nelegea din aceast nou informaie era c clientul lui rus se mica
prin nite cercuri extrem de insalubre, lucru pe care l tia deja.
i n ce mod l afecteaz pe Cioclu faptul c eu sunt pltit de
Arzamastsev?
Pi, de unde vrei s ncep? spuse Wardle cu o ambiguitate care
lui Strike i se prea c simuleaz o viziune ampl. Banda e bgat n
multe treburi. Practic, avem un tip pe care tu l-ai suprat i care a mai
trimis n trecut membre oamenilor, i care dispare cu o fat chiar
nainte ca tu s primeti un picior de fat.
Dac o spui aa, pare convingtor, spuse Strike, care nu era deloc
convins. Ai ncercat s-i caui pe Laing, Brockbank i Whittaker?
Sigur, spuse Wardle. Avem oameni care ncearc s-i depisteze
74
pe toi.
Strike spera s fie adevrat, dar se abinu s pun la ndoial
afirmaia n baza faptului c asta ar fi periclitat relaiile prietenoase
dintre el i Wardle.
Avem i imagini de supraveghere n care apare curierul, spuse
Wardle.
i?
Colega ta e o martor bun, spuse Wardle. Chiar era o Honda.
Numr fals. Haine exact cum le-a descris. A plecat spre sud-vest
ndreptndu-se spre un depozit de curierat real, de fapt. Ultima oar l-
am prins pe o camer n Wimbledon. Dup aceea nici urm de el sau de
motociclet, dar, cum spuneam, avea numr fals. Ar putea fi oriunde.
Numr fals, repet Strike. A planificat al naibii de mult.
Crma se umplea n jurul lor. Prea c trupa avea s cnte la etaj:
oamenii se nghesuiau spre ua care ducea la etajul unu i Strike auzea
iuitul familiar al microfonului.
Mai am ceva pentru tine, spuse Strike fr entuziasm. I-am
promis lui Robin c o s-i dau copii.
n dimineaa aceea revenise la birou, naintea zorilor. Presa
renunase s mai ncerce s-l prind cnd ieea sau intra, chiar dac o
cunotin de la magazinul de chitare de vizavi l informase c
fotografii rmseser pn n seara dinainte.
Wardle lu cele dou scrisori xeroxate i le privi puin intrigat.
Amndou au sosit n ultimele cteva luni, spuse Strike. Robin
crede c ar fi bine s te uii puin la ele. Mai bem una?
Strike art spre paharul aproape gol al lui Wardle, care citi
scrisorile n timp ce Strike lua nc dou halbe. nc mai inea n mn
biletul semnat RL atunci cnd Strike se ntoarse la mas. Strike o lu pe
cealalt i citi scrisul foarte lizibil i rotunjit, de colri:

c o s fiu cu adevrat eu i cu adevrat ntreag doar atunci cnd


piciorul meu n-o s mai fie. Nimeni nu nelege c el nu face parte din
mine i nici nu o s fac vreodat. Familiei mele i e foarte greu s
neleag nevoia mea de a fi amputat, ei cred c e ceva inventat de
mine, dar tu nelegi

Te neli, se gndi Strike, lsnd s cad copia pe mas i remarc, n


timp ce fcea asta, c autoarea i scrisese adresa din Shepherd Bush
75
ct mai clar i ngrijit posibil, astfel nct rspunsul lui, prin care s o
consilieze cum s-i taie piciorul cel mai bine, s nu rite deloc s se
rtceasc. Era semnat Kelsey, dar fr nume de familie.
Wardle, care era nc adncit n a doua scrisoare, ls s-i scape un
pufnet amestecat de amuzament i dezgust.
Dumnezeule mare, tu ai citit asta?
Nu, spuse Strike.
Ali tineri se nghesuiau s intre n bar. Strike i Wardle nu erau
singurii oameni n jur de 35 de ani, dar se aflau cu siguran la captul
cel mai n vrst al spectrului. Strike se uit cum o femeie tnr,
drgu i palid, machiat ca o starlet a anilor 40, cu sprncene
negre nguste, ruj stacojiu i pr pudrat albastru, cu onduleuri mari, i
caut partenerul.
Robin citete scrisorile de la toi nebunii i cnd crede c e
nevoie mi face un rezumat.
Vreau s-i masez ciotul, citi Wardle cu voce tare. Vreau s m
foloseti pe post de crj vie. Vreau Isuse Hristoase. Asta nici mcar
nu e posibil din punct de
Wardle ntoarse scrisoarea.
RL. Poi citi adresa aia?
Nu, spuse Strike mijindu-i ochii.
Scrisul era dens i extrem de dificil de citit. Singurul cuvnt lizibil
din adresa nghesuit era, la o prim lectur, Walthamstow.
Cum a rmas cu O s fiu la bar, Eric?
Tnra femeie cu pr albastru-deschis i buze stacojii apruse lng
ei, la mas, cu o butur n mn. Purta o geac de piele peste ceea ce
prea a fi o rochie de var din anii 40.
Scuze, scumpo, vorbeam de serviciu, spuse Wardle netulburat.
April, Cormoran Strike. Soia mea.
Bun, spuse Strike ntinznd mna.
N-ar fi bnuit niciodat c soia lui Wardle arat aa. Din motive pe
care era prea obosit ca s le analizeze, asta l fcea s-l plac mai mult
pe Wardle.
Ah, tu eti! spuse April zmbindu-i larg n timp ce Wardle lua de
pe mas copiile scrisorilor, le mpturea i le bga n buzunar.
Cormoran Strike! Am auzit attea despre tine. Rmi la concert?
M ndoiesc, spuse Strike, dar nu ntr-un mod neplcut.
Tnra era foarte frumoas.
76
April prea c nu vrea s-i dea drumul. i spuse lui Strike c
ateptau nite prieteni i, ntr-adevr, la cteva minute de la sosirea ei
aprur ali ase oameni. n grup existau dou femei singure. Strike se
ls convins s urce mpreun cu ei la etaj, unde era o mic scen i o
sal deja nesat. Rspunznd ntrebrilor lui, April i destinui faptul
c era coafez, lucrnd chiar n ziua aceea la edina foto a unei reviste,
i spuse ea nonalant part-time dansatoare de varieteu.
Varieteu? repet Strike ct putu de tare.
n sala de la etaj scrnea iar iuitul microfonului, smulgnd strigte
i gemete de protest din partea butorilor prezeni. sta nu e
striptease artistic? se ntreb Strike, n timp ce April i mprtea
informaia c prietena ei Coco o fat cu prul rou-aprins care i
zmbi, fluturnd din degete era i ea dansatoare de varieteu.
Prea un grup prietenos. Niciunul dintre brbai nu l trata cu acea
ranchiun obositoare pe care Matthew o manifesta de fiecare dat
cnd ajungea n apropierea lui. Nu mai asistase la muzic live de foarte
mult timp. Miniona Coco i exprimase deja dorina de a fi ridicat ca
s vad i ea
ns atunci cnd pe scen ajunser Islington Boys Club, Strike se
simi aruncat cu fora napoi n timp, la o epoc i nite oameni la care
ncerca s nu se gndeasc. Transpiraia sttut din aer, sunetul
familiar al chitarelor care ncepeau s fie ciupite i acordate, zumzetul
microfonului: ar fi putut s suporte totul, dac postura i
androginitatea supl a vocalistului nu i-ar fi amintit de Whittaker.
Dup patru msuri Strike tia c o s plece. Tipul lor de rock indie
cu mult chitar era n regul: cntau bine i, n ciuda nefericitei
asemnri cu Whittaker, vocalistul avea voce bun. ns Strike se
aflase prea des ntr-un astfel de mediu din care nu putea s se smulg:
n seara asta era liber s caute linitea i aerul curat i inteniona s
fac uz de aceast prerogativ.
i strig salut lui Wardle, i zmbi i i fcu cu mna lui April, care i
rspunse i ea i i fcu cu ochiul, apoi plec, fiind suficient de mare ca
s taie cu uurin un drum printre oamenii ce gfiau deja transpirai.
Ajunse la u n timp ce Islington Boys Club i terminau primul
cntec. Aplauzele de deasupra preau o grindin nbuit pe un
acoperi subire. O clip mai trziu, Strike ieea cu pai mari, uurat, n
zgomotul fonit al traficului.

77
13

In the presence of another world.23


Blue yster Cult, In the Presence of Another World

Smbt dimineaa, Robin i mama ei merser cu Land Rover-ul


antic al familiei din micul lor orel Masham la croitoria din Harrogate
unde rochia ei de nunt trebuia s fie modificat. Modelul necesita
transformri, deoarece iniial fusese gndit pentru o nunt n ianuarie,
iar acum el trebuia purtat n iulie.
Ai mai slbit, spuse croitoreasa n vrst, nfignd ace n partea
din spate a corsajului. N-ar trebui s slbeti i mai mult. Rochia asta
era fcut pentru nite forme mai mplinite.
Robin alesese materialul i modelul rochiei cu peste un an n urm,
inspirat vag dintr-un model Elie Saab pe care prinii ei, care aveau s
scoat i jumtate din banii pentru nunta fratelui ei mai mare, Stephen,
ce urma s aib loc peste ase luni, nu i l-ar fi permis. Chiar i aceast
variant cu pre redus ar fi fost imposibil din salariul pe care Strike i-l
pltea lui Robin.
Lumina din camera de prob era mgulitoare, ns imaginea lui
Robin din oglinda cu ram aurie prea prea palid, iar ochii,
ncercnai i obosii. Nu putea fi chiar sigur dac modificarea prin
care rochia rmsese fr bretele era una tocmai reuit. Ceea ce i
plcuse de la bun nceput la acest model fuseser, n parte, mnecile
lungi. Se gndea c poate era istovit din cauz c se gndise la rochia
de nunt att de mult.
Camera de prob mirosea a covor nou i a lac. n timp ce mama lui
Robin, Linda, se uita cum croitoreasa bag ace, pliseaz i trage metrii
de ifon, Robin, deprimat de propria ei imagine, se concentra n
schimb asupra micului stand din col n care erau diademe de cristal i
flori artificiale.
Mai spune-mi o dat, am ales o parur? ntreb croitoreasa, care
avea obiceiul de a folosi persoana nti plural ntlnit att de des la
asistentele medicale. Pentru nunta din iarn nclinam ctre o diadem,

23 n prezena unei alte lumi. (n limba englez, n original).


78
nu-i aa? Cred c ar merita s ncercm flori cu rochia fr bretele.
Ar fi frumos cu flori, aprob Linda din colul camerei de prob.
Mama i fiica semnau mult. Chiar dac talia cndva zvelt a Lindei
se ngroase, iar prul ei rou-auriu estompat, prins neglijent n vrful
capului, avea acum fire argintii, ochii ei albatri erau identici cu cei ai
fiicei sale i l priveau acum pe al doilea ei copil cu o preocupare i o
agerime care pentru Strike ar fi fost de o familiaritate comic.
Robin ncerc un ir de paruri cu flori artificiale, neplcndu-i
niciuna dintre ele.
Poate c rmn la diadem, spuse ea.
Sau flori naturale? suger Linda.
Da, spuse Robin, dorindu-i dintr-odat cu ardoare s scape de
mirosul de covor i de imaginea ei palid prins n oglind. S mergem
s vedem dac florria poate s fac ceva.
Se bucura c, pentru cteva minute, putea s rmn singur n
camera de prob. n timp ce i scotea cu greu rochia i i lua iar blugii
i puloverul, ncerc s-i analizeze proasta dispoziie. Dei regreta c
fusese obligat s rateze ntlnirea lui Strike cu Wardle, ateptase cu
nerbdare s se deprteze cteva sute de kilometri de brbatul fr
fa i n haine negre care i nmnase un picior tiat.
Dar nu simea deloc c evadase. Ea i cu Matthew se certaser iar n
trenul cu care veniser n Nord. Chiar i aici, n camera de prob din
James Street, nelinitile ei tot mai numeroase o bntuiau: comenzile n
scdere ale ageniei, teama de ceea ce s-ar fi ntmplat dac Strike nu
mai putea s-o angajeze. Dup ce se mbrc, i verific mobilul. Niciun
mesaj de la Strike.
Un sfert de or mai trziu, rspundea aproape monosilabic printre
gleile cu mimoze i crini. Florarul se fia i se agita, punnd flori
lng prul lui Robin pentru comparaie i picurnd din greeal ap
rece i verzuie de pe tulpina lung a unui trandafir pe puloverul ei
crem.
Hai s mergem la Bettys, suger Linda dup ce comandaser n
sfrit o parur floral.
Bettys of Harrogate era o instituie n partea locului, ceainria de
tradiie a oraului balnear. n faa ei, unde clienii stteau la coad sub
o marchiz de sticl cu negru i auriu, erau atrnate ghivece cu flori,
iar nuntru se gseau veioze din cutii de ceai i ceainice ornamentale,
scaune moi i chelnerie n uniforme cu broderie englezeasc. nc de
79
cnd era mic, pentru Robin fusese o delectare s se uite n vitrinele de
sticl la irurile de porcuori grai de maripan i s o urmreasc pe
mama ei cum cumpr una dintre acele prjituri somptuoase cu fructe
i alcool, fiecare ntr-o cutie de tabl.
Astzi, Robin sttea la o mas de la geam, privind fix spre straturile
cu flori care semnau cu formele geometrice fcute din plastilin de
copiii mici. Refuz s mnnce, ceru un ceai i deschise iar clapa
mobilului. Nimic.
Eti n regul? o ntreb Linda.
Da, spuse Robin. M gndeam doar dac sunt nouti.
Ce fel de nouti?
Despre picior, spuse Robin. Strike s-a ntlnit asear cu Wardle
ofierul de la Poliia Metropolitan.
A, spuse Linda.
Pn la sosirea ceaiului, ntre ele se aternu tcerea. Linda
comandase un Fat Rascal, una dintre turtele mari de la Bettys. O unse
cu unt, apoi ntreb:
Tu i cu Cormoran o s ncercai chiar voi s aflai cine a trimis
piciorul, nu-i aa?
Ceva din tonul mamei ei o fcu pe Robin s procedeze cu precauie.
Ne intereseaz ce face poliia, asta e tot.
A, spuse Linda, mestecnd i privind-o pe Robin.
Robin se simi vinovat pentru c era irascibil. Rochia de nunt era
scump i ea nu-i manifestase recunotina.
Scuze c am fost argoas.
Nu-i nimic.
Numai c Matthew m bate la cap ntruna cu faptul c lucrez
pentru Cormoran.
Da, asear am auzit cte ceva despre asta.
O, Doamne, mam, mi pare ru!
Robin crezuse c reuiser s se certe cu glas suficient de sczut ca
s nu-i trezeasc pe prinii ei. Se certaser pe drumul spre Masham,
suspendaser ostilitile n timp ce luau cina cu prinii ei, apoi
reluaser cearta n sufragerie, dup ce Linda i Michael se duseser la
culcare.
Numele lui Cormoran a intervenit foarte des, nu-i aa? Bnuiesc
c Matthew e?
Nu e ngrijorat, spuse Robin.
80
Matthew era hotrt s trateze slujba lui Robin ca pe un fel de
glum, dar cnd se vedea obligat s o ia n serios de exemplu, atunci
cnd cineva trimitea un picior tiat , devenea mai degrab furios
dect ngrijorat.
Pi, dac nu e ngrijorat, ar trebui s fie, spuse Linda. Cineva i-a
trimis o bucat dintr-o femeie moart, Robin. Nu cu mult timp n urm
Matthew ne-a sunat s ne spun c eti la spital pentru c te-ai lovit la
cap. Eu nu-i spun s demisionezi!
Linda refuz s se lase intimidat de expresia plin de repro a lui
Robin.
tiu c asta e ceea ce-i doreti. n orice caz
Linda mpinse jumtatea mai mare a turtei ei n mna docil a lui
Robin.
eu nu voiam s te ntreb dac Matt e ngrijorat. Voiam s te
ntreb dac e gelos.
Robin sorbi din ceaiul ei tare Bettys Blend. Se gndi vag s duc la
birou nite pliculee de ceai din acestea. La Waitrose-ul din Ealing nu
se gsea ceva att de bun. Lui Strike i plcea ceaiul tare.
Da, Matt e gelos, spuse ea n cele din urm.
Presupun c nu are niciun motiv?
Bineneles c nu! spuse Robin cu nflcrare.
Se simea trdat. Mama ei era ntotdeauna de partea ei,
ntotdeauna
Nu trebuie s te aprinzi aa, spuse Linda netulburat. Nu voiam
s sugerez c ai fi fcut ceva ce nu trebuia.
Foarte bine, spuse Robin mncnd turta fr s-i dea seama.
Pentru c nu am fcut. E eful meu, atta tot.
i prietenul tu, suger Linda, dac e s judecm dup felul n
care vorbeti despre el.
Da, spuse Robin.
Dar onestitatea o fcu s adauge:
Dar nu e o prietenie obinuit.
De ce?
Lui nu-i place s discute despre chestii personale. Parc i le-ai
smulge cu cletele.
n afara unei seri celebre, rareori pomenit de ei dup aceea cnd
Strike se mbtase att de tare nct abia se mai inea pe picioare
informaiile despre viaa lui privat oferite voluntar fuseser practic
81
inexistente.
Dar v nelegei bine, nu?
Da, foarte bine.
Multor brbai le e greu s aud ct de bine se neleg
consoartele lor cu ali brbai.
i ce-ar trebui s fac, s lucrez doar cu alte femei?
Nu, spuse Linda. Ziceam doar c e evident c Matthew se simte
ameninat.
Robin bnuia uneori c mama ei regreta faptul c ea nu avusese mai
muli prieteni nainte de a rmne cu Matthew. Ea i cu Linda erau
apropiate; ea era singura fiic a Lindei. Acum, n mijlocul
zngniturilor i clinchetelor din ceainrie, Robin i ddu seama c se
temea c Linda ar putea s-i spun c nu e prea trziu s se dea napoi
din faa nunii, dac asta dorea. Orict de obosit i de deprimat era i
n ciuda faptului c ultimele lor luni fuseser furtunoase, Robin tia c
l iubete pe Matthew. Rochia era gata, biserica era rezervat,
petrecerea aproape pltit. Acum trebuia s i dea nainte i s ajung
la linia de sosire.
Nu sunt amorezat de Strike. Oricum, el are o relaie, se vede cu
Elin Toft. E prezentatoare la Radio Three.
Spera ca aceast informaie s abat atenia mamei ei, o
consumatoare entuziast de emisiuni de radio atunci cnd gtea i
grdinrea.
Elin Toft? Ea e fata aia blond foarte frumoas care a vorbit acum
cteva seri la televizor despre compozitorii romantici?
Probabil, spuse Robin fr niciun entuziasm.
Dei tactica ei de diversiune avusese succes, Robin schimb
subiectul.
Deci te descotoroseti de Land Rover?
Da. N-o s lum nimic pe el, bineneles. Poate la fier vechi
Apoi Lindei i veni dintr-odat o idee:
dac nu cumva l vrei tu i cu Matthew. Are impozitul pltit pe
un an i reuete, cumva, s treac de fiecare dat testul de siguran.
Robin i mestec turta, gnditoare. Matthew se plngea mereu c
nu au main, lips pe care o atribuia salariului ei mic. Faptul c soul
surorii lui avea un A3 Cabriolet i provoca suferine aproape fizice.
Robin tia c Matthew ar fi avut o prere foarte diferit despre un
Land Rover vechi i uzat, cu mirosul lui permanent de cine ud i
82
cizme de cauciuc, dar n noaptea aceea, la ora 1, Matthew enumerase n
sufrageria familiei estimrile lui pentru salariile tuturor
contemporanilor lor, concluzionnd bombastic c salariul lui Robin era
chiar la coada clasamentului. i imagin, cu o izbucnire brusc de
maliiozitate, c i spune logodnicului ei Dar acum avem Land Rover-
ul, Matt, nu mai are niciun rost s ncercm s facem economii pentru
un Audi!
Ar putea fi foarte util pentru munc, spuse ea cu voce tare, dac
trebuie s mergem n afara Londrei. Strike n-ar mai trebui s
nchirieze o main.
Mhm, spuse Linda aparent absent, dar cu ochii aintii asupra
feei lui Robin.
Se duser acas, unde l gsir pe Matthew punnd masa mpreun
cu viitorul lui socru. n casa prinilor ei ajuta mai mult la buctrie
dect o fcea acas, cu Robin.
Cum arat rochia?
ntrebarea i se pru lui Robin o tentativ de mpcare.
n regul, spuse ea.
Aduce ghinion dac-mi spui cum e? spuse el.
Apoi, dup ce ea nu schi niciun zmbet:
Oricum, sunt sigur c ari minunat.
Robin se mbun i ntinse o mn, iar el i fcu cu ochiul, n timp ce
i strngea degetele. Apoi Linda trnti un vas cu piure de cartofi pe
mas, ntre ei, i i spuse lui Matthew c le ddea lor vechiul Land
Rover.
Ce? spuse Matthew.
Faa lui era o oglind a disperrii.
Spui mereu c vrei o main, zise Robin agresiv, n aprarea
mamei ei.
Da, dar Land Rover-ul n Londra?
De ce nu?
I-ar distruge imaginea, spuse fratele ei Martin.
Martin tocmai intrase n camer, cu ziarul n mn; studiase caii din
cursele de dup-amiaz de pe Grand National.
Dar ie i se potrivete de minune, Rob. Parc te vd pe tine i pe
opitor cum mergei pe drumuri de ar spre locul crimei.
Matthew i nclet flcile.
ine-i gura, Martin! se rsti Robin.
83
Se aez la mas, privind cu furie spre fratele ei mai mic, i adug:
i a vrea s te vd cum i spui tu lui Strike opitorul n fa.
Probabil c ar rde, zise Martin voios.
Pentru c suntei la fel? adug Robin cu o voce tensionat.
Amndoi avei un palmares de rzboi extraordinar, dup ce v-ai riscat
viaa?
Martin era singurul dintre cei patru copii Ellacott care nu fcuse
facultate i singurul care nc mai locuia cu prinii. Era ntotdeauna
sensibil la cea mai mic aluzie c nu performase.
Ce ccat vrei s spui cu asta c ar trebui s fiu n armat?
ntreb Martin nflcrndu-se.
Martin! spuse Linda tios. Ai grij cum vorbeti!
Se ia de tine pentru c tu ai amndou picioarele, Matt? ntreb
Martin.
Robin ls jos cuitul i furculia i iei din buctrie.
Avea din nou n faa ochilor imaginea piciorului, cu tibia alb i
sclipitoare ieind din carnea moart, unghiile acelea uor murdare pe
care proprietara lor vrusese, poate, s le curee i s le dea cu oj roie
nainte ca ele s fie vzute i de alii
Iar acum plngea, plngea pentru prima oar de cnd luase
pachetul. Modelul vechiului covor de pe scri se nceoa, iar Robin
bjbi dup clana camerei ei. Se duse spre pat i se arunc cu faa n
jos pe plapuma curat, n timp ce umerii i se cutremurau i pieptul i
palpita, cu minile lipite de faa ud, ncercnd s-i nbue zgomotul
suspinelor. Nu voia ca vreunul dintre ei s vin dup ea; nu voia s fie
nevoit s vorbeasc sau s explice; voia doar s stea singur, ca s se
elibereze de emoia pe care o reprimase ca s poat trece cu bine
sptmna de lucru.
Uurtatea fratelui ei fa de piciorul lips a lui Strike reflecta
glumele lui Strike nsui despre membrul lui amputat. O femeie murise
n circumstane probabil groaznice i brutale i prea c nimnui nu-i
psa la fel de mult ca lui Robin. Moartea i o toporic o reduseser pe
femeia necunoscut la o bucat de carne, o problem care trebuia
soluionat, iar ea, Robin, se simea ca i cum ar fi fost singura
persoan care i mai amintea c o fiin uman vie i respirnd
folosise acel picior poate cu nu mai mult de o sptmn n urm
Dup zece minute de plns susinut, Robin se rostogoli pe spate,
deschise ochii uzi i privi prin vechea ei camer, ca i cum asta ar fi
84
putut s-i aduc alinare.
Camera aceasta pruse cndva singurul loc sigur din lume. n cele
trei luni de dup ce se lsase de universitate, nu ieise aproape deloc
din ea, nici mcar ca s mnnce. Pe vremea aceea pereii erau ocant
de roz, o alegere estetic eronat pe care o fcuse la 16 ani.
Recunoscuse vag c fusese un eec, dar nu vrusese s-i cear tatlui ei
s zugrveasc din nou, aa c acoperise acea strlucire iptoare cu
ct mai multe afie posibil. La picioarele patului existase o fotografie
mare cu Destinys Child, cu faa la ea. Chiar dac acum acolo nu mai era
nimic, n afara tapetului eau de Nil pe care Linda l pusese atunci cnd
Robin plecase de acas la Matthew, n Londra, Robin nc mai vedea
cum Beyonce, Kelly Rowland i Michelle Williams o privesc fix de pe
coperta albumului lor Survivor. Imaginea de neters se lega de cea mai
rea perioad din viaa sa.
Zilele acestea pe perei se mai aflau doar dou fotografii nrmate;
una cu Robin cu clasa ei a XII-a, n ultima lor zi de coal (Matthew, cel
mai artos biat din an, era n fundal, refuznd s se strmbe sau s
poarte o plrie ridicol) i cealalt cu Robin la 12 ani, n timp ce l
clrea pe Angus, fostul ei ponei Highland, o fptur mioas,
puternic i ncpnat care trise la ferma unchiului ei i pe care
Robin l iubise la nebunie, n ciuda obrzniciei lui.
Secat i epuizat, Robin clipi ca s ndeprteze lacrimile i i
terse faa ud cu podurile palmelor. Din buctria de sub camera ei se
nlau voci nbuite. Era sigur c mama ei l sftuia pe Matthew s o
lase singur o vreme. Robin spera ca el s-o asculte. Se simea ca i cum
ar fi putut s doarm tot restul weekendului.
O or mai trziu se afla n continuare ntins pe patul dublu,
holbndu-se somnoroas pe fereastr la vrful teiului din grdin,
cnd Matthew btu la u i intr cu o can cu ceai.
Mama ta s-a gndit c i-ar prinde bine un ceai.
Mersi, spuse Robin.
O s ne uitm cu toii mpreun la curse. Mart a pariat mult pe
Ballabriggs.
Nicio meniune a suferinei ei sau a remarcelor stupide ale lui
Martin; comportamentul lui Matthew sugera c ea se fcuse cumva de
rs, iar el i oferea o soluie. Robin i ddu seama imediat c el nu avea
nici cea mai vag idee despre ce strniser n ea vederea i atingerea
acelui picior de femeie. Nu, pur i simplu era iritat c Strike, cu care
85
niciunul dintre membrii familiei Ellacott nu se ntlnise, intervenea iar
n conversaiile de weekend. Era din nou ca la meciul de rugby cu
Sarah Shadlock.
Nu-mi place s m uit cum i rup gtul nite cai, spuse Robin.
Oricum, am ceva de lucru.
Matthew se uit n jos spre ea, apoi iei din camer, nchiznd ua cu
o for puin excesiv, aa c aceasta se deschise iar n urma lui.
Robin se ridic n capul oaselor, i netezi prul, inspir adnc i
apoi se duse s ia laptopul din hus, de pe noptier. Se simise vinovat
pentru c l luase cu ea n excursia acas, vinovat pentru c sperase c
o s-i fac timp pentru ceea ce ea numea n sinea ei liniile ei de
anchet. Aerul lui Matthew de iertare generoas pusese capt
vinoviei. Matthew n-avea dect s se uite la curse. Ea avea lucruri
mai bune de fcut.
Se ntoarse n pat, strnse un morman de perne n spatele ei,
deschise laptopul i intr pe anumite pagini favorite despre care nu
discutase cu nimeni, nici mcar cu Strike, care ar fi crezut cu siguran
c ea pierde vremea.
Petrecuse deja mai multe ore urmnd dou linii separate, dar
nrudite de anchet sugerate de scrisorile pe care ea insistase ca el s i
le duc lui Wardle: ntiinarea din partea tinerei care dorea s scape
de piciorul ei i misiva din partea persoanei care dorea s fac cu
ciotul lui Strike unele lucruri care ei i provocau o uoar grea.
Robin fusese fascinat dintotdeauna de funcionarea minii umane.
Dei ntrerupt, cariera ei universitar fusese dedicat studierii
psihologiei. Tnra femeie care i scrisese lui Strike prea s sufere de
tulburare de identitate a integritii corporale, adic TIIC: dorina
iraional de a ndeprta o parte sntoas a trupului.
Dup ce citise mai multe lucrri tiinifice de pe internet, Robin tia
acum c cei care sufereau de TIIC erau puini i c nu avea idee care e
cauza anume a tulburrii lor. Vizitele pe site-urile de susinere a lor i
artaser deja ct aversiune preau s aib oamenii fa de cei care
sufereau de aceast tulburare. Forumurile erau pline de comentarii
furioase, care i acuzau pe suferinzii de TIIC c tnjeau la un statut care
altora le fusese impus de ghinion i boal sau c voiau s atrag atenia
ntr-o modalitate grotesc i neplcut. Atacurile erau urmate de
replici la fel de furioase: oare cel care scrisese credea cu adevrat c
suferindul voia s aib TIIC? Oare chiar nu nelegeau ct de greu era
86
s ai transabilitate s i doreti, s ai nevoie s fii paralizat sau
amputat? Robin se ntreb ce ar fi crezut Strike despre povetile
suferinzilor de TIIC, dac le-ar fi citit. Bnuia c reacia lui nu ar fi fost
una empatic.
La parter se deschise ua de la sufragerie i Robin auzi o frntur a
vocii unui comentator, pe tatl ei cum i spunea btrnului lor labrador
ciocolatiu s ias pentru c trsese un vnt i rsul lui Martin.
Spre iritarea ei, Robin nu-i putea aminti, epuizat cum era, numele
fetei care i scrisese lui Strike, care i cerea sfatul n legtur cu tierea
piciorului ei, dar i se prea c fusese Kylie sau ceva asemntor. Derul
ncet pagina celui mai populat site de susinere pe care l gsise, atent
la orice nume de utilizator care ar fi putut s aib vreo legtur cu
aceasta, pentru c unde altundeva i-ar fi putut mprti fantezia o
adolescent cu o obsesie neobinuit dac nu n spaiul virtual?
Ua de la camera ei, rmas ntredeschis dup plecarea lui
Matthew, se deschise larg i labradorul alungat, Rowntree, intr ncet.
Se duse la Robin, care l scrpin absent dup urechi, apoi se trnti
lng pat. Coada lui izbi podeaua o vreme, apoi cinele ncepu s
doarm, uiernd. Pe acest acompaniament de fornieli, Robin
continu s perie forumurile.
Dintr-odat, simi acea tresrire entuziast care i devenise
familiar de cnd lucra pentru Strike, rsplata imediat pentru
cutarea unei informaii minore care putea s nsemne ceva, nimic sau
uneori totul.

Niciosoluie: tie cineva ceva despre Cameron Strike?

Robin i inu respiraia i deschise firul de discuie.

Albinu@: detectivul la cu un picior? da, e veteran.


Niciosoluie: am auzit c e posibil s i-l fi tiat el.
Albinu@: Nu, dac te uii asta a fost n Afganistan.

Asta era tot. Robin mai perie i alte fire ale forumului, dar
Niciosoluie nu mersese mai departe cu investigaia ei, iar cele dou nu
mai apreau nicieri. Asta nu nsemna nimic; puteau s-i fi schimbat
numele de utilizator. Robin cut pn fu satisfcut c sondase toate
cotloanele site-ului, dar numele lui Strike nu mai apru.
87
Entuziasmul ei se stinse. Chiar i presupunnd c autoarea scrisorii
i Niciosoluie erau una i aceeai persoan, credina ei c amputarea
piciorului lui Strike era una voluntar reieise clar din scrisoare. Nu
erau foarte muli amputai celebri de care s-i legi sperana c starea
lor era una voluntar.
Din sufrageria de dedesubt emanau acum strigte de ncurajare.
Robin abandon forumurile de TIIC i se ndrept spre a doua ei linie
de anchet.
i plcea s cread c de cnd lucra pentru agenia de detectivi
ajunsese s aib pielea mai groas. Cu toate acestea, dup primele ei
incursiuni n fanteziile acrotomofililor cei atrai sexual de amputai
la care ajunsese doar prin cteva click-uri, rmase cu o senzaie de
stomac strns de care nu scp mult timp dup ce iei de pe internet.
Apoi se trezi c citete torentul de cuvinte al unui brbat (presupunea
c e brbat) a crui cea mai excitant fantezie sexual era o femeie cu
toate cele patru membre amputate deasupra ncheieturii cotului i
genunchiului. Punctul exact n care erau tiate membrele prea s l
preocupe n mod deosebit. Un al doilea brbat (cu siguran nu putea
fi femeie) se masturbase nc din adolescen la ideea ghilotinrii
accidentale a picioarelor lui i a picioarelor celui mai bun prieten al lui.
Peste tot se discuta despre fascinaia fa de cioturile nsele, fa de
micarea limitat a amputailor, fa de ceea ce Robin presupunea a fi
dizabilitatea ca manifestare extrem a bondajului.
n timp ce vocea nazal distinctiv a comentatorului de pe Grand
National trncnea incomprehensibil de jos, iar strigtele de
ncurajare ale fratelui su deveneau tot mai puternice, Robin examin
mai multe forumuri, cutnd vreo menionare a numelui lui Strike i,
de asemenea, o linie care s lege aceast parafilie de violen.
I se prea remarcabil c niciunul dintre cei care i revrsau
fanteziile cu amputai i amputri pe acest forum nu prea s fie
excitat de violen sau durere. Pn i brbatul a crui fantezie sexual
implica faptul c el i prietenul lui i tiau picioarele mpreun se
exprima clar i coerent pe acest subiect: ghilotinarea era doar pasul
anterior necesar pentru a ajunge la ciot.
Oare o persoan excitat de Strike ca amputat ar fi putut s taie
piciorul unei femei i s i-l trimit? Robin se gndi dispreuitor c sta
era genul de lucru pe care Matthew l-ar fi crezut posibil, pentru c
Matthew ar fi presupus c cineva care e suficient de bizar ca s se
88
simt atras de cioturi ar fi fost i suficient de nebun ca s
dezmembreze pe altcineva: de fapt, i s-ar fi prut chiar probabil. ns,
din ce-i amintea Robin din scrisoarea de la RL, i dup ce examinase
torentele de cuvinte de pe internet ale celorlali acrotomofili, i se prea
mult mai probabil ca ceea ce vrusese s pun RL prin despgubirea
lui Strike s nsemne unele practici pe care probabil c acesta le-ar fi
gsit mai puin atrgtoare dect amputarea iniial.
Bineneles, RL putea fi i acrotomofil, i psihopat
DA! ip Martin. DA, FIR-AR A DRACU! CINCI SUTE DE BITARI!
Dup tropiturile ritmice care veneau din hol, prea c Martin
consider sufrageria insuficient pentru o reprezentaie complet a
unui dans al victoriei. Rowntree se trezi, sri n picioare i scoase un
ltrat ameit. Zgomotul era att de puternic c Robin nu l auzi pe
Matthew c se apropie dect cnd el deschise ua. Robin aps
automat pe mouse, de mai multe ori, fcnd cale ntoars pe site-urile
dedicate fetiului sexual cu amputai.
Bun, spuse ea. neleg c Ballabriggs a ctigat.
Da, spuse Matthew.
Pentru a doua oar n ziua aceea, el i ntindea o mn. Robin
mpinse laptopul la o parte, iar Matthew trase de ea s se ridice i o
mbri. Cldura trupului lui o alina, revrsndu-se n ea i linitind-
o. Nu mai suporta nc o noapte de glceava.
Apoi Matthew se desprinse de ea, cu ochii aintii pe deasupra
umrului ei.
Ce e?
Robin se uit n jos, la laptop. n mijlocul textului de pe ecranul alb
i strlucitor aprea o csu mare cu o definiie:

Acrotomofilie substantiv
Parafilie n cadrul creia satisfacia sexual deriv din
fantezii sau acte care implic un amputat.

Urm o scurt tcere.


Ci cai au murit? ntreb Robin cu voce tensionat.
Doi, rspunse Matthew.
Apoi iei din camer.

89
14

you aint seen the last of me yet,


Ill find you, baby, on that you can bet.24
Blue yster Cult, Showtime

Duminic seara, la 8 i jumtate, Strike sttea n faa grii Euston i


fuma ceea ce avea s fie ultima lui igar pn la sosirea din Edinburgh
de peste nou ore.
Elin fusese dezamgit c el avea s lipseasc de la concertul din
seara aceea. n schimb, petrecuser cea mai mare parte a dup-amiezii
n pat, alternativ pe care Strike o acceptase mai mult dect bucuros.
Elin, care n afara dormitorului era foarte frumoas, reinut i mai
degrab rece, n interiorul acestuia era mult mai expansiv. Amintirea
anumitor priveliti i sunete erotice pielea ei de alabastru, puin
umed, de sub gura lui, buzele ei palide gemnd larg deschise ddeau
savoare aromei de nicotin. n spectaculosul apartament din Clarence
Terrace al lui Elin fumatul nu era permis, deoarece fetia ei avea astm.
n loc de asta, trataia postcoital a lui Strike fusese lupta cu somnul, n
timp ce Elin i punea la televizorul din dormitor o nregistrare n care
vorbea despre compozitorii romantici.
tii, tu semeni cu Beethoven, i-a spus ea gnditoare n timp ce
camera focaliza pe un bust de marmur al compozitorului.
Cu nasul fcut praf, a rspuns Strike.
I se mai spusese asta.
Dar de ce te duci n Scoia?
Elin ntrebase n timp ce el i potrivea proteza de picior, aezat pe
patul din dormitorul ei. Acesta era decorat cu nuane de crem i alb,
ns nu avea nimic din austeritatea deprimant a camerei de oaspei
din casa Ilsei i a lui Nick.
Urmresc o pist, a spus Strike.
Era perfect contient c exagera. n afara suspiciunilor lui, nu exista
nimic care s i pun pe Donald Laing i Noel Brockbank n legtur cu

24ne mai vedem noi cndva, / Te gsesc eu, iubito, poi fi sigur de asta. (n limba
englez, n original).
90
piciorul tiat. Cu toate acestea i orict ar fi deplns n sinea lui cele
aproape 300 de lire ct l costa cltoria dus-ntors, nu regreta decizia
de a se duce acolo.
Strivi mucul igrii sub clciul protezei, intr n gar, i cumpr o
pung cu mncare de la supermarket i se sui n trenul de noapte.
Compartimentul individual cu chiuvet rabatabil i un pat ngust
era minuscul, dar cariera militar l dusese pe Strike n locuri mult mai
inconfortabile. A fost ncntat s descopere c nlimea lui de un
metru optzeci ncpea la fix n pat i, la urma urmei, ntr-un spaiu mic
i era ntotdeauna mai uor s se mite dup ce i scotea proteza. l
nemulumea doar faptul c n compartiment era prea cald: el i
meninea apartamentul la o temperatur pe care oricare femeie pe
care o cunotea ar fi reclamat-o drept glacial, nu c ar fi dormit
vreodat o femeie n apartamentul su de la mansard. Elin nici mcar
nu vzuse locuina; pe Lucy, sora lui, nu o invitase niciodat acolo, ca
s nu-i distrug iluzia c zilele acestea el fcea foarte muli bani. De
fapt, dac sttea s se gndeasc, Robin era singura femeie care intrase
vreodat n apartament.
Trenul porni smucit. Pe la fereastr treceau bnci i stlpi. Strike se
prbui pe pat, desfcu primul sendvi cu unc i lu o gur mare,
amintindu-i n acest timp cum sttea Robin la masa din buctria lui,
alb la fa i zguduit. Se bucura s o tie acas, n Masham, la
distan de rul posibil: putea s pun la pstrare cel puin o grij.
Situaia n care se gsea acum i era profund familiar. Se simea de
parc ar fi fost din nou n armat, cltorind de-a lungul Marii Britanii
ct mai ieftin posibil ca s se prezinte la unitatea DIS din Edinburgh.
Nu fusese detaat acolo niciodat. tia c sediul e n castelul care se
nla pe proeminena stncoas neregulat din mijlocul oraului.
Mai trziu, dup ce parcursese cltinat coridorul huruitor ca s
urineze, se dezbrc pn la boxeri i se ntinse peste pturile subiri
ca s doarm sau mai degrab s moie. Micarea lateral de legnare
era linititoare, dar viteza fluctuant a trenului l zglia i l trezea
din somn. De cnd explodase Viking-ul cu care mergea prin Afganistan,
lui Strike i era greu s mearg cu altcineva la volan. Acum descoperea
c aceast uoar fobie viza i trenurile. De trei ori l trezi, ca o sonerie,
uieratul unei locomotive care se repezea n cealalt direcie cu
vagoanele ei; legnatul uor al trenului care cotea l fcea s-i
imagineze groaza fa de monstrul imens de metal care se
91
dezechilibra, se rostogolea, se prbuea i se fcea buci
Trenul opri n gara Waverley din Edinburgh la 5 i un sfert, dar
micul dejun se servea abia la 6. Strike se trezi la zgomotul unui
nsoitor de tren care parcurgea vagonul i distribuia tvi. Cnd Strike
deschise ua, inndu-i echilibrul ntr-un picior, tnrul n uniform
scoase un ipt necontrolat de spaim, cu ochii aintii asupra protezei
ntinse pe podea, n spatele lui Strike.
Scuze, prietene, spuse el cu un accent puternic de Glasgow.
nsoitorul privi de la protez la piciorul lui Strike i napoi, dndu-
i seama c, la urma urmei, pasagerul nu-i tiase piciorul.
Ai un piciorong!
Amuzat, Strike lu tava i nchise ua. Dup o noapte de nesomn, i
dorea o igar mult mai mult dect un croasant cauciucos renclzit,
aa c se apuc s-i lege piciorul i s se mbrace, n timp ce nghiea
cafeaua neagr, i cobor printre primii n rcoarea dimineii scoiene
timpurii.
Amplasarea grii lsa impresia ciudat c aceasta se afl pe fundul
unei prpstii. Strike distingea prin acoperiul de sticl n zigzag
formele ntunecate ale cldirilor gotice impuntoare de deasupra lui,
de pe un teren mai nalt. Gsi acel loc de lng coada de taxiuri de unde
spusese Hardacre c o s-l ia, se aez pe o banc rece de metal i i
aprinse igara, cu rucsacul la picioare.
Hardacre apru abia dup 20 de minute, iar atunci Strike simi o
ndoial profund. Fusese att de recunosctor c scap de cheltuiala
unei maini nchiriate c i se pruse prea grosolan s-l ntrebe pe
Hardacre ce main are.
Un Mini. Un nenorocit de Mini
Oggy!
i strnser mna i se mbriar n stilul american care
ptrunsese pn i n forele armate. Hardacre msura abia un metru
aizeci i cinci, un anchetator cu aspect amabil i pr rar i cenuiu.
Strike tia c aparena lui banal ascundea o minte investigatoare
ascuit. Fuseser mpreun la arestarea lui Brockbank. i doar acest
lucru fusese suficient ca s-i apropie, cu toate problemele pe care li le
adusese dup aceea.
Hardacre pru s-i dea seama c ar fi trebuit s menioneze ce tip
de main are abia cnd l vzu pe vechiul lui prieten cum se pliaz i
intr n Mini.
92
Am uitat ce matahal eti, coment el. O s te descurci s-o
conduci?
A, da, spuse Strike dnd scaunul n spate ct de mult se putea.
Mersi c mi-o mprumui, Hardy.
Cel puin avea schimbtor automat.
Mica main iei din gar, erpuind n susul dealului spre cldirile
negre ca funinginea care priviser n jos spre Strike prin acoperiul de
sticl. Dimineaa timpurie era de un cenuiu rece.
Cic mai ncolo se face frumos, murmur Hardacre.
Urcar pe strada Royal Mile, abrupt i pietruit, pe lng
magazinele care vindeau tartane i steaguri cu leul pe dou picioare,
restaurante i cafenele, panouri care fceau reclam la excursii cu
fantome i strdue nguste ce ofereau imagini fugare ale oraului care
se ntindea sub ei, la dreapta.
n vrful dealului ncepea s se vad castelul ntunecat i
amenintor pe fundalul cerului, nconjurat de ziduri de piatr nalte i
rotunjite. Hardacre coti la dreapta, ndeprtndu-se de porile cu
blazon unde pndeau deja turitii dornici s evite cozile. i spuse
numele la o gheret de lemn, i art legitimaia i trecu mai departe,
spre intrarea tiat n roca vulcanic, dup care urma un tunel bine
iluminat tapetat cu cabluri electrice groase. Ieir din tunel i se
trezir mult deasupra oraului. Pe meterezele de lng ei se nirau
tunuri, iar dincolo de metereze era o privelite ceoas asupra
clopotnielor i acoperiurilor oraului negru cu auriu, ntinzndu-se
pn departe, la Firth of Forth.
Frumos, spuse Strike apropiindu-se de tunuri ca s vad mai
bine.
Nu e ru, aprob Hardacre, aruncnd o privire prozaic spre
capitala scoian. Aici, Oggy.
Intrar n castel printr-o poart lateral din lemn. Strike l urm pe
Hardacre pe coridorul rcoros i ngust cu lespezi de piatr, urcnd
apoi cteva scri dificile pentru genunchiul piciorului su drept. Pe
perei atrnau, la intervale neregulate, fotografii cu militari victorieni
n uniform de gal.
O u de la primul palier ddea ntr-un coridor mrginit de birouri
cu mochet de un roz-nchis murdar i perei verzi ca de spital. Chiar
dac nu mai fusese acolo, lui Strike locul i se pru imediat familiar, fr
ca vechiul squat din Fulbourne Street s-l poat egala. Asta fusese viaa
93
lui: Ar fi putut s se aeze la un birou liber i n zece minute s se
reapuce de lucru.
Pe perei se gseau afie, unul dintre ele amintind anchetatorilor
importana i procedurile Orei de Aur acea scurt perioad de timp
de dup o infraciune n care indiciile i informaiile erau cele mai
abundente i mai uor de cules , un altul nfia fotografii cu Droguri
de Mare Risc. Existau panouri albe pe care apreau nscrise noile date
i termenele a diverse cazuri n desfurare ateptm telefon &
analiza ADN, trebuie formularul de adopie i fiete de metal cu
truse mobile de amprentare. Ua laboratorului era deschis. Pe o mas
nalt de metal se afla o pern bgat ntr-o pung pentru probe, plin
de pete maro-nchis de snge. Lng ea se afla o cutie de carton cu
sticle de buturi. Unde era vrsare de snge, era ntotdeauna i alcool.
n col se gsea o sticl goal de Bell de care se sprijinea o bonet
militar roie, articolul vestimentar dup care fusese poreclit
unitatea.
O blond tuns scurt cu un costum n dungi se apropie de ei din
cealalt direcie.
Strike.
El nu o recunoscu imediat.
Emma Daniels, spuse ea zmbind larg. Catterick, 2002. Spuneai
c sergentul nostru e un bou neglijent.
A, da, spuse Strike n timp ce Hardacre chicotea. Aa i era. Te-ai
tuns.
i tu ai devenit celebru.
N-a merge att de departe, spuse Strike.
Un tnr palid n cma scoase capul dintr-un birou de mai ncolo,
interesat de conversaie.
Trebuie s plecm, Emma, spuse Hardacre subit.
Apoi, dup ce l introduse pe detectivul particular n biroul lui i
nchise ua n urma lor, spuse:
tiam c o s devin interesai dac te vd.
Camera era mai degrab ntunecoas, n mare parte din cauza
faptului c fereastra ddea direct spre o faad abrupt de stnc
goal. Fotografii cu copiii lui Hardacre i o colecie apreciabil de halbe
de bere din ceramic nsufleeau decorul, n care se regseau aceeai
mochet roz murdar i aceiai perei verde-deschis de pe coridor.
Bun, Oggy, spuse Hardacre btnd la tastatur. Uite-l.
94
Hardacre se ddu la o parte, lsndu-l pe Strike s se aeze la biroul
lui. DIS putea s acceseze dosarele de la toate cele trei servicii. Acolo,
pe monitorul calculatorului, se afla poza lui Noel Campbell Brockbank.
Fusese fcut nainte ca Strike s-l cunoasc, nainte ca Brockbank s
primeasc loviturile la fa care i nfundaser permanent o orbit i i
mriser una din urechi. Pr brunet tuns periu, o fa lung i
ngust, cu nuane albstrii n jurul maxilarului i cu o frunte
neobinuit de nalt: Cnd se ntlniser prima oar, Strike se gndise
c alungirea capului i trsturile uor disproporionate fceau s par
c cineva strnsese capul lui Brockbank cu menghina.
Nu te pot lsa s tipreti nimic, Oggy, spuse Hardacre n timp ce
Strike se aeza pe scaunul de birou cu rotile, dar ai putea s faci o
fotografie a monitorului. Cafea?
Ceai, dac ai. Mulam.
Hardacre iei din camer i nchise cu grij ua n urma lui, iar
Strike i scoase mobilul ca s fac fotografii ale monitorului. Dup ce
se asigur c i ieise bine, derul pagina ca s vad ntregul dosar al
lui Brockbank, notndu-i data naterii i alte detalii personale.
Brockbank se nscuse de Crciun, n anul n care se nscuse i
Strike. Cnd se nrolase n armat dduse o adres de domiciliu din
Barrow-in-Furness. La puin timp dup ce servise n Operaiunea
Granby mai bine-cunoscut publicului drept primul Rzboi din Golf
se cstorise cu o vduv de militar cu dou fiice, una din ele fiind
Brittany. Fiul lui se nscuse n timp ce el servea n Bosnia.
Strike parcurse dosarul, lundu-i notie, pn la rana determinant
care pusese capt carierei lui Brockbank. Hardacre intr iar n camer
cu dou cni i Strike murmur mulumesc, n timp ce continua s
studieze dosarul digital. Nu se pomenea nicieri acolo de crima de care
fusese acuzat Brockbank, pe care Strike i cu Hardacre o investigaser
i de care amndoi rmseser convini c Brockbank se face vinovat.
Faptul c scpase de justiie era unul dintre cele mai mari regrete ale
carierei militare a lui Strike. Cea mai vie amintire a lui cu Brockbank
era expresia complet slbatic a acestuia, n timp ce se repezea la el cu
o sticl de bere spart. Era cam de dimensiunile lui Strike, poate chiar
mai nalt. Hardacre spusese mai trziu c sunetul scos de Brockbank
cnd se izbise de zid, dup ce l lovise Strike, semnase cu cel al unei
maini care ar fi intrat n peretele fragil al cazarmei.
Vd c are o pensie militar frumuic, murmur Strike.
95
i not diversele locuri n care fusese trimis pensia dup ce
Brockbank prsise armata. nti, Brockbank se dusese acas: Barrow-
in-Furness. Apoi n Manchester, pentru ceva mai puin de un an.
Ha, spuse Strike ncet. Deci ntr-adevr tu erai, nenorocitule.
Brockbank plecase din Manchester i se dusese n Market
Harborough, apoi se ntorsese n Barrow-in-Furness.
Asta de-aici ce e, Hardy?
Raportul psihiatric, spuse Hardacre, care se aezase pe un scaun
scund lng perete i studia i el un dosar. Nici n-ar trebui s vezi aa
ceva. E o mare neglijen din partea mea c l-am lsat acolo.
Aa e, l aprob Strike deschiznd raportul.
ns raportul psihiatric i spuse lui Strike puine lucruri pe care nu
le tia deja. Doar dup ce Brockbank fusese spitalizat, devenise evident
c acesta era alcoolic. Doctorii lui dezbtuser ndelung care dintre
simptomele lui puteau fi atribuite alcoolului, care sindromului de stres
posttraumatic i care contuziilor lui cerebrale. Strike se vzu nevoit s
caute din mers pe Google unele cuvinte: afazie dificultatea de a gsi
cuvntul potrivit; dizartrie vorbirea defectuoas; alexitimie
dificultatea de a-i nelege sau identifica emoiile.
La momentul acela, lui Brockbank i venise de minune uitarea. Ct
de greu i-ar fi fost s mimeze unele dintre aceste simptome clasice?
Ce nu au luat ei n calcul, spuse Strike, care cunoscuse i plcuse
mai muli ali oameni cu contuzii cerebrale, e c el a fost de la bun un
nceput un nemernic.
Asta e adevrat, spuse Hardacre sorbind din cafea i continund
s lucreze.
Strike nchise dosarele lui Brockbank i deschise dosarul lui Laing.
Fotografia acestuia corespundea perfect amintirilor lui Strike despre
grnicerul care avea doar 20 de ani atunci cnd se cunoscuser: o fa
lat i palid, cu prul la mic distan de sprncene i ochi mici i
ntunecai ca de dihor.
Strike i amintea bine detaliile scurtei cariere militare a lui Laing,
creia i pusese capt chiar el. i not adresa din Melrose a mamei lui
Laing, citi n diagonal restul documentului i apoi deschise raportul
psihiatric ataat.
Indicii puternice ale unor tulburri de personalitate antisociale i
borderline este probabil s prezinte n continuare un risc de
vtmare a altora
96
Un ciocnit puternic la u l fcu pe Strike s nchid dosarele de pe
ecran i s se ridice n picioare. Hardacre abia ajunsese la u cnd
apru o femeie cu expresie sever, mbrcat n fust.
Ai aflat ceva despre Timpson? se rsti ea la Hardacre.
ns i arunc lui Strike o privire urt i bnuitoare, iar acesta
presupuse c ea fusese informat deja foarte bine de prezena lui.
Eu o s-o ntind acum, Hardy, spuse el imediat. M bucur c ne-am
vzut.
Hardacre i-l prezent rapid pe Strike subofierului, oferi o variant
concis a legturii anterioare dintre el i Strike i l conduse pe acesta
afar.
Eu stau aici pn trziu, i spuse el n timp ce ddeau mna la u.
Sun-m cnd o s tii cnd aduci maina napoi. Mult noroc!
Strike cobor cu atenie scrile de piatr, fiindu-i imposibil s nu
mediteze la faptul c ar fi putut s fie aici, lucrnd alturi de Hardacre
i supunndu-se rutinelor i solicitrilor familiare ale Diviziei de
Investigaii Speciale. Armata ar fi vrut ca el s rmn, chiar dac nu
mai avea partea de jos a piciorului. Strike nu regretase niciodat
decizia de a pleca, dar aceast imersiune scurt i subit n vechea lui
via i provoca o nostalgie inevitabil.
Iei n lumina slab a soarelui care sclipea printr-o sprtur a
norilor dei, mai contient ca oricnd de modificarea statutului su.
Era liber, acum, s ignore cerinele unor superiori nerezonabili i
limitarea unui birou nchis n stnc, dar pe de alt parte fusese lipsit
de puterea i statutul Armatei Britanice. Era complet singur n timp ce
relua ceea ce putea foarte bine s se dovedeasc a fi o cutare de
potcoave de cai mori, narmat doar cu cteva adrese i urmrindu-l pe
cel care i trimisese lui Robin un picior de femeie.

97
15

Wheres the man with the golden tatoo?25


Blue yster Cult, Power Underneath Despair

Aa cum se ateptase Strike, s conduc acel Mini, chiar i dup ce


reglase scaunul n toate modalitile posibile, se dovedea o afacere
extrem de inconfortabil. Pierderea piciorului drept nsemna c
trebuia s manevreze acceleraia cu stngul. ntr-un spaiu att de
nghesuit, asta necesita o nclinare dificil i inconfortabil a trupului
su. Abia dup ce iei cu bine din capital, pe autostrada linitit i
dreapt spre Melrose, A7, se simi n stare s i ndrepte gndurile de
la mecanica ofrii mainii de mprumut la soldatul Laing din
Regimentul Regal de Grniceri, pe care l ntlnise prima oar cu 11 ani
n urm, pe un ring de box.
Lupta avusese loc pe sear, ntr-o sal de sport dezolant i
ntunecoas care rsuna de strigtele rguite a 500 de soldai
vehemeni. Pe atunci el era caporalul Cormoran Strike de la Poliia
Regal Militar, n form perfect, pregtit i musculos, cu dou
picioare puternice, gata s arate ce poate la Turneul de Box Inter-
Regimental. Susintorii lui Laing i ntreceau pe ai lui cu o proporie
de cel puin trei la unu. Nu era ceva personal. Poliia militar era
impopular din principiu. A urmri cum o Bonet Roie era fcut KO
ar fi fost un sfrit satisfctor pentru o gal de box. Erau doi brbai
puternici, iar lupta lor avea s fie ultima a serii. Mugetul mulimii vuia
prin venele ambilor lupttori, ca un al doilea puls.
Strike i amintea ochii mici i negri ai adversarului su i prul
scurt i epos, rou-nchis ca blana de vulpe. Pe ntreaga lungime a
antebraului drept avea un tatuaj cu un trandafir galben. Gtul lui era
mult mai lat dect mandibula ngust, iar pieptul albicios, fr pr, era
musculos ca o statuie de marmur a lui Atlas; pe pielea alb, pistruii
presrai pe braele i umerii lui ieeau n eviden ca nite mucturi
de nari.
Dup patru runde scorul era nedecis, brbatul mai tnr poate mai

25 Unde e brbatul cu tatuaj auriu? (n limba englez, n original).


98
rapid pe picioare, Strike superior ca tehnic.
n a cincea, Strike a parat, a simulat o lovitur la fa i l-a lovit pe
Laing la rinichi, doborndu-l. Faciunea anti-Strike a amuit, n timp ce
adversarul lui se prbuea pe prelat, apoi n sal au rsunat huiduieli
ca nite mugete de elefani.
Cnd arbitrul a ajuns la ase, Laing era din nou n picioare, dar o
parte a disciplinei lui rmsese pe prelat. Lovituri dezlnuite, un
refuz temporar de a se desprinde care i-a adus o mustrare dur din
partea arbitrului, o lovitur suplimentar dup gong: un al doilea
avertisment.
Dup primul minut din runda a asea, Strike a reuit s profite de
degringolada tehnic a adversarului su i l-a mpins n corzi pe Laing,
din al crui nas acum se revrsa sngele. Cnd arbitrul i-a desprit i
apoi le-a fcut semn s continue, Laing a renunat la poleiala de
comportament civilizat i a lovit cu capul. Arbitrul a ncercat s
intervin, dar Laing i-a ieit din mini. Strike a evitat la musta o
lovitur de picior n vintre, apoi s-a trezit prins n brae de Laing, n
timp ce dinii acestuia i se nfigeau n fa. Strike a auzit neclar
strigtele arbitrului, apoi diminuarea brusc a sunetului mulimii
atunci cnd entuziasmul acesteia s-a transformat n ngrijorare, n faa
forei hidoase care emana din Laing. Arbitrul i-a obligat pe boxeri s se
despart, urlnd la Laing, dar acesta prea s nu aud nimic,
pregtindu-se iar i apoi azvrlind un croeu spre Strike, care a fcut
un pas lateral i a trimis o lovitur puternic n stomacul lui Laing.
Laing s-a ndoit, fr suflare, i a czut pe podea n genunchi. Strike a
prsit ringul pe nite aplauze anemice, n timp ce din muctura
usturtoare de la pomet i curgea snge.
Strike, care a terminat turneul al doilea dup un sergent de la
Regimentul 3 Parautiti, a fost mutat din Aldershot dou sptmni
mai trziu, dar nu nainte ca la el s ajung vestea c Laing fusese
consemnat n cazarm pentru manifestarea lui nedisciplinat i
violen n ring. Probabil c pedeapsa ar fi fost mai aspr, dar Strike
auzise c superiorul lui acceptase pledoaria lui Laing care invoca
circumstane atenuante. Povestea lui era c intrase n ring profund
tulburat de vestea avortului spontan al logodnicei sale.
Chiar i atunci, cu ani nainte de a dobndi despre Laing informaiile
suplimentare care l aduseser pe acest drum de ar ntr-un Mini
mprumutat, Strike nu crezuse c un fetus mort nsemna ceva pentru
99
animalul pe care l simise fremtnd sub pielea fr pr i alb ca
laptele a acestuia. Cnd plecase din ar, urmele incisivilor lui Laing
erau nc vizibile pe faa lui.
Trei ani mai trziu, Strike sosise n Cipru pentru a investiga o
acuzaie de viol. La intrarea n camera de anchet se trezise pentru a
doua oar fa n fa cu Donald Laing, care acum se mplinise puin i
afia cteva tatuaje noi. Faa sa era puternic pistruiat din cauza
soarelui din Cipru, iar n jurul ochilor nfundai avea riduri.
Deloc surprinztor, avocatul lui Laing obiectase ca anchetarea
clientului su s fie ntreprins de cineva pe care acesta l mucase, aa
c Strike fcuse schimb de cazuri cu un coleg care venise n Cipru s
ancheteze o reea de traficani de droguri. O sptmn mai trziu,
cnd a ieit s bea ceva cu acest coleg, Strike a aflat, spre surpriza lui,
c acesta nclina s dea crezare povetii lui Laing, anume c el i
presupusa lui victim, o chelneri din zon, fcuser sex consensual
bei, ntr-un mod grosolan, iar ea regreta acum asta, deoarece
prietenul ei auzise zvonuri c ea plecase de la locul ei de munc
mpreun cu Laing. Nu exista niciun mator pentru presupusa
agresiune, care, susinea chelneria, avusese loc sub ameninarea unui
cuit.
Mare petrecrea, fusese evaluarea colegului su de la SIB
despre presupusa victim.
Strike nu se gsea n poziia de a-l contrazice, dar nu uitase c Laing
reuise cndva s ctige simpatia unui ofier superior dup o
manifestare de violen i nesubordonare la care asistaser sute de
oameni. Cnd a cerut detalii despre povestea i conduita lui Laing,
colegul lui i-a descris un brbat ptrunztor i plcut, cu un sim ciudat
al umorului.
Ar putea sta mai bine la disciplin, a recunoscut anchetatorul
dup ce a trecut n revist dosarul lui Laing, dar nu mi se pare un
violator. E cstorit cu o fat de la ar, care a venit aici cu el.
Strike s-a ntors la cazul lui cu droguri, sub soarele nbuitor. Peste
cteva sptmni putea fi gsit ntins pe podeaua unei mansarde pline
de fum, ascultnd o poveste ciudat. Acum etala deja o barb mare,
care cretea cu o vitez oportun atunci cnd el voia s arate mai
puin militros, cum spunea expresia cazon. Din cauza aspectului
nengrijit al lui Strike, a sandalelor lui de Iisus, a pantalonilor lbrai
i a diverselor brri legate n jurul ncheieturii groase a minii,
100
probabil c tnrul vnztor de droguri cipriot, deja luat, a avut
dreptate s nu l suspecteze c e poliist militar britanic. n timp ce
stteau ntini alturi, cu cte un joint n mn, companionul lui i-a
mrturisit numele mai multor soldai care vindeau droguri pe insul, i
nu doar canabis. Tnrul avea un accent puternic i Strike era att de
ocupat s memoreze aproximrile numelor reale sau poate ale unor
nume fictive, nct noul nume de Dunnullung nu i-a sugerat imediat
pe cineva cunoscut. Abia cnd companionul lui a nceput s-i spun
cum Dunnullung i lega i tortura soia, Strike a fcut legtura dintre
Dunnullung i Laing. Ce nebun, a spus pe un ton detaat biatul cu
ochi bulbucai. Pentru c ea a ncercat s plece. Dup o chestionare
atent i nonalant, cipriotul i-a mrturisit c auzise povestea de la
Laing nsui. Prea ca ea s fi fost spus n parte pentru a-l amuza, n
parte pentru a-l avertiza pe tnrul cu care Laing avea de-a face.
A doua zi, Strike s-a dus s viziteze Cartierul Seaforth, care se cocea
n soarele amiezii. Casele de aici erau cele mai vechi ale cazarmei de pe
insul, zugrvite n alb i puin prginite. Preferase s vin atunci
cnd Laing, care reuise s scape de acuzaia de viol, era ocupat cu
serviciul. Cnd a sunat la u, a auzit doar plnsetele ndeprtate ale
unui copil mic.
Noi credem c are agorafobie, i-a mrturisit o vecin brfitoare
care se grbise s ias ca s-i mprteasc ideile. E ceva puin ciudat
aici. E foarte retras.
Dar soul ei? a ntrebat-o Strike.
Donnie? a spus vecina cu nsufleire. A, el e sufletul petrecerii. Ar
trebui s-l auzi cum l imit pe caporalul Oakley! Ah, e la fix. Foarte
amuzant.
Existau reguli, chiar multe, despre ptrunderea n casa unui soldat
fr permisiunea lui expres. Strike a btut la u, dar nu a primit
niciun rspuns. Auzea n continuare plnsetele copilului. A dat ocol
casei, pn n spate. Perdelele erau toate trase. A btut la ua din spate.
Nimic.
Dac trebuia s-i apere aciunile, singura lui justificare ar fi fost
sunetul acelui plnset de copil. Era posibil ca acesta s nu fie
considerat un motiv suficient pentru a intra prin for, n lipsa unui
mandat. Strike nu avea ncredere n cei care se bazau prea mult pe
instinct sau intuiie, dar era convins c ceva nu e n regul. Avea un
sim bine lefuit fa de ceea ce era straniu i pervers. De-a lungul
101
ntregii lui copilrii, vzuse unele lucruri despre care alii preferau s-
i imagineze c se ntmpl doar n filme.
Ua s-a ncovoiat i a cedat cnd a bgat umrul n ea a doua oar.
Buctria mirosea urt. Nimeni nu golise coul de gunoi de mai multe
zile. A ptruns n cas.
Doamn Laing?
Nu a rspuns nimeni. Plnsetele slabe ale copilului veneau de la etaj.
A urcat scrile, strignd pe msur ce avansa.
Ua de la dormitor era deschis. Camera era n semintuneric.
Mirosea oribil.
Doamn Laing?
Femeia era goal, legat de ncheietura unei mini i de capul
patului, acoperit parial de un cearaf plin de pete de snge. Copilul
zcea lng ea pe saltea, nvelit doar cu un scutec. Strike vedea c arat
mic i nesntos.
n timp ce el se repezea s o elibereze, cutnd deja cu cealalt
mn mobilul ca s cheme salvarea, ea a spus cu o voce spart:
Nu pleac iei afar
Rareori mai vzuse Strike o asemenea teroare. n inumanitatea lui,
soul ei ajunsese s i se par aproape supranatural. Chiar n timp ce
Strike se strduia s i elibereze ncheietura nsngerat i umflat, ea
l implora s o lase acolo. Laing i spusese c avea s-o omoare dac,
atunci cnd se ntorcea el, copilul nu era mai fericit. Femeia nu prea n
stare s conceap un viitor n care Laing s nu fie omnipotent.

Donald Laing fusese condamnat la 16 ani de nchisoare pentru ceea


ce i fcuse soiei lui, iar probele lui Strike fuseser decisive. Pn n
ultima clip, Laing negase totul, spunnd c soia lui se legase singur,
c i plcea asta, c era pervers n sensul acesta, c neglijase copilul,
c ncerca s-l acuze pe nedrept, c totul era o nscenare.
Amintirile acestea erau unele dintre cele mai mizerabile pe care le
avea. Era ciudat s scape de ele n timp ce Mini-ul trecea pe lng
pante lungi nierbate, sclipind n soarele tot mai puternic. Peisajul era
nefamiliar pentru Strike. Masele alungite de granit, aceste dealuri
unduitoare, aveau o mreie nepmntean n goliciunea lor, n
amploarea lor calm. Strike i petrecuse mare parte a copilriei pe
rm, cu gustul de sare n aer: Acesta era un loc al pdurilor i rurilor,
misterios i tainic n alt mod dect St Mawes, orelul cu un ndelungat
102
trecut contrabandist, n care casele viu colorate se rostogoleau spre
plaj.
n timp ce trecea pe lng un viaduct spectaculos de pe dreapta,
Strike se gndea la psihopai i la faptul c ei erau peste tot, nu doar n
locuine prginite, mahalale i squat-uri, ci chiar i aici, n acest loc de
o frumusee senin. Cei asemenea lui Laing erau ca obolanii: tiai c ei
sunt acolo, dar nu te gndeai niciodat prea mult la ei pn cnd nu
ajungeai fa n fa cu unul.
Dou castele miniaturale de piatr stteau de paz de fiecare parte a
drumului. n timp ce Strike intra n oraul natal al lui Laing, soarele iei
dintre nori, strlucind orbitor.

103
16

So grab your rose and ringside seat,


Were back home at Conrys bar.26
Blue yster Cult, Before the Kiss

n spatele uii de sticl a unui magazin de pe strada principal


atrna o crp de ters vasele. Era decorat cu desene cu linii negre ale
obiectivelor din zon, dar ceea ce atrase atenia lui Strike fur mai
muli trandafiri galbeni stilizai care semnau perfect cu tatuajul pe
care i-l amintea de pe antebraul puternic al lui Laing. Se opri s
citeasc strofa din mijloc:

Its oor ain toon


Its the best toon
That ever there be:
Heres tae Melrose,
Gem o Scotland,
The toon o the freei.27

Lsase Mini-ul ntr-o parcare de lng catedrala cu arcade rou-


nchis, pe fondul cerului de un albastru palid. Dincolo de ea, spre sud-
est, se afla vrful triplu Eidon Hill, pe care Strike l observase pe hart
i care oferea spectaculozitate i distincie liniei orizontului. Dup un
sendvi cu unc achiziionat dintr-o cafenea din apropiere i mncat
la o mas de afar, urmat de o igar i al doilea ceai tare al zilei, Strike
pornise pe jos n cutarea Wynd-ului, adresa pe care Laing o dduse cu
16 ani n urm, cnd se nrolase n armat, i pe care Strike nu prea
tia cum s o pronune. Oare la ce se referea cuvntul?
Orelul prea prosper n lumina soarelui, n timp ce Strike urca
agale strada principal n pant ctre piaa central, unde n mijlocul

26 Ia-i trandafirul i aaz-te lng ring, / Ne-am ntors iar la barul lui Conry. (n
limba englez, n original).
27 Acesta e oraul nostru / Cel mai bun ora / Care a existat vreodat: / n cinstea lui

Melrose, / Bijuteria Scoiei, / Oraul oamenilor liber. (n limba englez, n original).


104
unui rond cu flori se nla o coloan cu un inorog n vrf. Pe o piatr
rotund din pavaj era nscris numele roman al oraului, Trimontium,
despre care Strike i ddu seama c trebuie s se refere la dealul cu
trei vrfuri din apropiere.
Prea s fi ratat Wynd-ul care, potrivit hrii de pe telefonul lui,
pleca din strada principal. Fcu cale ntoars i gsi o intrare ngust
ntre zidurile din dreapta, lat doar pentru un trector, care ducea la o
curte ntunecoas de han. Fosta cas a familiei lui Laing avea o u de
un albastru-strlucitor, la care se ajungea dup cteva trepte.
Strike ciocni i, aproape imediat, o femeie drgu i brunet, mult
prea tnr ca s fie mama lui Laing, deschise ua. Dup ce Strike i
explic misiunea, ea i rspunse cu un uor accent care lui i se prea
atrgtor.
Doamna Laing? N-o mai stat aici de peste zece ani.
Femeia adug, nainte ca el s apuce s se descurajeze:
St pe Dingleton Road.
Dingleton Road? E departe?
Pe-acolo n sus.
Femeia art n spatele ei, la dreapta.
N-am cunotin la ce numr, scuze.
Nicio problem. Mulumesc pentru ajutor.
n timp ce se ntorcea prin pasajul murdar spre piaa luminat de
soare, Strike i ddu seama c, n afara obscenitilor pe care tnrul
soldat i le murmurase la ureche pe ringul de box, nu-l auzise niciodat
pe Donald Laing vorbind. Deoarece el continuase s lucreze la cazul lui
cu droguri, fusese vital s nu fie vzut c intr i iese din cartierul
general aa, cu barb, astfel c alii se ocupaser de interogarea lui
Laing de dup arestare. Mai trziu, dup ce ncheiase cu succes cazul
cu droguri i i rsese barba din nou, Strike depusese mrturie la
procesul mpotriva lui Laing, dar la momentul la care acesta se ridicase
n picioare ca s nege c o legase i torturase pe soia lui, era deja n
avionul cu care plecase din Cipru. n timp ce traversa Market Square,
Strike se ntreb dac era posibil ca accentul scoian s fi fost unul
dintre motivele pentru care oamenii fuseser att de dispui s cread
n Donald Laing, s-l ierte i s-l plac. Detectivului i se prea c citise
cndva c firmele de publicitate foloseau accentul scoian ca s
sugereze integritate i onestitate.
Singura crm pe care o depistase pn acum se afla la mic
105
distan, pe o strad pe lng care trecu n drum spre Dingleton Road.
Melrose prea s ndrgeasc galbenul. Dei pereii erau albi, uile i
ferestrele crmei erau vopsite n negru i galben-strlucitor, intens.
Spre amuzamentul lui Strike, care era nscut n Cornwall, crma se
numea Hanul Corbiilor, dei oraul se afla la mare distan de rm.
Intr pe Dingleton Road, care erpuia pe sub un pod, se transforma
ntr-un deal abrupt i apoi disprea.
De cnd i pierduse gamba i laba piciorului, Strike avusese adesea
ocazia de a observa c termenul nu departe e unul relativ. Dup zece
minute de urcat dealul, ncepea s regrete c nu se ntorsese la
parcarea catedralei dup Mini. ntreb de dou ori femeile de pe strad
dac tiau unde st doamna Laing, dar niciuna nu tiu s-i spun, dei
erau politicoase i prietenoase. Merse cu greu mai departe,
transpirnd uor, pe lng o zon de case albe, pn cnd se ntlni cu
un brbat n vrst care venea din cealalt parte, cu o bonet plat de
tweed i un Border Collie alb cu negru.
Scuzai-m, spuse Strike. tii cumva unde locuiete doamna
Laing? Am uitat numrul.
Doamna Laing? rspunse brbatul cu cinele, cercetndu-l pe
Strike pe sub sprncenele groase i grizonante. Da, st taman lng
mine.
Slav Domnului.
A treia cas de-aci, spuse brbatul artnd cu mna, aia cu
fntn artezian de piatr n fa.
Mulumesc mult, spuse Strike.
n timp ce intra pe aleea din faa casei doamnei Laing, observ cu
coada ochiului c btrnul continua s stea pe loc, urmrindu-l, dei
Collie-ul ncerca s-l trag la vale.
Casa doamnei Laing prea curat i respectabil. Animale de piatr
drgue n stil Disney erau presrate pe gazon i se ieau din straturile
de flori. Ua de la intrare era pe partea lateral a cldirii, n umbr.
Abia cnd ridic mna spre ciocanul de la u i ddu seama c peste
cteva secunde se putea trezi fa n fa cu Donald Laing.
Dup ce btu la u nu se ntmpl nimic un minut ntreg, n afara
faptului c btrnul cu cinele fcu calea ntoars i se opri la poarta
doamnei Laing, holbndu-se nestnjenit. Strike bnuia c omul regreta
c i dduse adresa vecinei sale i se asigura c strinul solid nu voia
s-i fac ru femeii, dar se nela.
106
E-acas, i strig el lui Strike, care delibera dac s mai ncerce o
dat. Da e zrghit.
Cum? strig Strike n timp ce btea a doua oar.
Zrghit. Capie.
Brbatul cu cinele fcu civa pai pe alee, spre Strike.
Nebun, i traduse el englezului.
Ah, spuse Strike.
Ua se deschise, lsnd s se vad faa minuscul, vetejit i
glbuie a unei btrne n capot albastru-nchis. Btrna privi urt spre
Strike, cu un fel de rea-voin confuz. n brbie i creteau mai multe
fire aspre.
Doamn Laing?
Femeia nu spuse nimic, ci l examin cu nite ochi despre care el tia
c, orict de injectai i teri ar fi fost acum, trebuiau s fi fost pe
vremea lor mici i sclipitori, ca de dihor.
Doamn Laing, l caut pe fiul dumitale, Donald.
Nu, spuse ea cu o vehemen surprinztoare. Nu.
Femeia se retrase i trnti ua.
La naiba, spuse Strike n oapt.
Asta i aduse aminte de Robin. Aproape sigur, ea s-ar fi priceput mai
bine ca el s o farmece pe micua btrn. Strike se ntoarse ncet,
ntrebndu-se dac mai era cineva n Melrose care s-l poat ajuta pe
un site de date vzuse, fr ndoial, mai muli Laing i se trezi fa n
fa cu brbatul cu cinele, care parcursese ntreaga alee ca s ajung
la el i manifesta o nsufleire prudent.
Dumneata eti detectivul, spuse el. Detectivul care l-a bgat la
nchisoare pe fiul ei.
Strike era uluit. Nu-i putea imagina cum l-ar putea recunoate un
scoian n vrst care nu-l mai ntlnise pn atunci. Aa-numita lui
faim era de un ordin foarte sczut cnd venea vorba s fie identificat
de necunoscui. Mergea zilnic pe strzile Londrei fr s-i pese cuiva
cine era el i, n afara cazului n care cineva l cunoscuse sau i auzise
numele n contextul unei anchete, era rareori asociat cu articolele din
pres despre cazurile lui de succes.
Da, da, aa-i! spuse btrnul tot mai nsufleit. Nevast-mea i cu
mine suntem prieteni cu Margaret Bunyan.
Vznd perplexitatea lui Strike, btrnul explic:
Mama Rhonei.
107
Memoria ncptoare a lui Strike avu nevoie de cteva secunde ca s
livreze informaia c soia lui Laing, tnra femeie pe care el o
descoperise legat de pat sub cearaful plin de snge, se numea Rhona.
Cnd Margaret te-a vzut n ziare ne-a zis: sta e, sta e biatul
care a salvat-o pe Rhona noast! Te-ai descurcat foarte bine, nu-i aa?
nceteaz, Wullie!
Apoi adug, dup aparteul energic ctre cinele nelinitit, care
continua s trag de les, ncercnd s ajung din nou pe strad:
O, da, Margaret urmrete tot ce faci, toate articolele din ziare. Ai
aflat cine a ucis-o pe prezentatoarea aia de mod i pe scriitor!
Margaret n-a uitat niciodat ce-ai fcut pentru fata ei, niciodat.
Strike murmur ceva neclar, ceva ce el spera c sun a recunotin
fa de aprecierea lui Margaret.
Da pence vrei s vorbeti cu btrna doamn Laing? Doar n-a
mai fcut nimic Donnie, nu?
ncerc s dau de el, spuse Strike vag. tii cumva dac s-a ntors
n Melrose?
Aa, nu, n-a crede. S-a ntors acum vreo civa ani ca s-o vad pe
maic-sa, da nu tiu s mai fi venit de-atunci. E un ora mic: Dac ar
veni Donnie Laing napoi, am auzi, nelegi?
Credei c doamna Bunyan parc ai spus ar putea s tie?
I-ar face mare plcere s se ntlneasc cu dumneata, spuse
btrnul cu nsufleire. Nu, Wullie.
Cinele Border Collie scheuna i ncerca s-l trag spre poart.
S o sun, nu-i aa? E chiar aici, n Darnick. Satul urmtor. S-o sun?
Mi-ar fi de mare ajutor.
Aa c Strike l nsoi pe btrn la casa de alturi i atept ntr-o
sufragerie mic i imaculat n timp ce btrnul bolborosea cu
nsufleire la telefon, ncercnd s acopere scheunturile tot mai
furioase ale cinelui.
Vine ncoace, spuse btrnul astupnd receptorul cu mna. Vrei
s te ntlneti cu ea aici? Eti binevenit. Face nevast-mea nite ceai
Mersi, dar mai am de fcut nite lucruri, mini Strike, care se
ndoia de posibilitatea unui interviu reuit n prezena acestui martor
guraliv. Ai putea ntreba dac poate s lum prnzul la Hanul
Corbiilor? Peste o or?
Hotrrea Collie-ului de a-i obine plimbarea nclin balana n
favoarea lui Strike. Cei doi brbai ieir din cas i coborr dealul
108
mpreun. Cinele trgea de les ntruna, aa c lui Strike i fu impus
un ritm mai rapid dect i prindea bine pe o pant descendent
abrupt. n Market Square i lu rmas-bun de la aceast cunotin
folositoare, simindu-se uurat. Btrnul i fcu voios cu mna i se
ndrept spre River Tweed, iar Strike, care acum chiopta uor, o lu
pe strada principal, pierznd timpul pn ce avea s se ntoarc la
bar.
La captul strzii ddu de alt explozie de negru i galben
strlucitor care, i ddu el seama, explica ntru ctva culorile de la
Hanul Corbiilor. i aici era trandafirul galben, pe o firm pe care scria
CLUBUL DE RUGBY I FOTBAL MELROSE. Strike se opri, cu minile n
buzunare, i privi peste zidul scund la ntinderea albastru-verzui,
neted, plan i catifelat, nconjurat de copaci. Stlpii galbeni de
rugby strluceau n soare, pe dreapta erau tribune i dincolo de ele
dealuri care se unduiau uor. Terenul era bine ntreinut, ca orice loc
sfnt, o unitate extraordinar de bine dotat pentru un ora att de mic.
Strike privea fix pe deasupra ntinderii de iarb catifelat,
amintindu-i cum Whittaker fuma n colul squat-ului, nesplat, n
timp ce Leda sttea ntins lng el i asculta cu gura cscat povetile
despre viaa lui grea credul i tnjind ca un pui de pasre, dup cum
i se prea lui Strike acum, dup basmele pe care i le turna Whittaker.
Din punctul de vedere al Ledei, Gordonstoun putea fi la fel de bine
Alcatraz: era de-a dreptul revolttor c zveltul ei poet fusese obligat s
ias n iarna scoian aspr ca s fie lovit i rsturnat n noroi i n
ploaie.
Rugby, nu se poate, dragule. Ah, scumpul meu tu s joci rugby!
Iar cnd Strike, care avea 17 ani i etala n acel moment o buz
umflat de la clubul de box, rsese ncet deasupra caietului de teme,
Whittaker se ridicase ezitant n picioare i strigase cu accentul lui
afectat i enervant:
Tu de ce naiba rzi, gorilo?
Whittaker nu suporta s se rd pe seama lui. Avea nevoie s fie
adulat, tnjea dup ea; n absena ei, lua teama sau chiar dispreul
drept dovad a puterii lui, dar ridiculizarea era o dovad a
superioritii pretinse a altcuiva i, n consecin, insuportabil.
i-ar plcea asta, nu-i aa, mucos prost ce eti? Te crezi deja de
rang superior, nu-i aa, crezi c te freci cu toi barosanii.
Apoi Whittaker ipase la Leda:
109
Pune-l pe tac-su la bogat s-l trimit dracului la Gordonstoun!
Linitete-te, scumpule, spusese ea.
Apoi adugase pe un ton ceva mai peremptoriu:
Nu, Corm!
Strike se ridicase n picioare, pregtit i nerbdtor s-l loveasc pe
Whittaker. Fusese mai aproape ca oricnd s fac asta, dar mama lui se
bgase ntre ei, cltinndu-se, punnd cte o mn subire i inelat pe
pieptul agitat al fiecruia.
Strike clipi, prnd s-i focalizeze iar privirea asupra terenului
sclipitor, luminat de soare, un loc al efortului i nsufleirii inocente.
Simea mirosul frunzelor, ierbii i cauciucului cald de pe strada de
lng el. Se ntoarse ncet i porni spre Hanul Corbiilor, tnjind dup
ceva de but, dar trdtorul lui subcontient nc nu-l lsase n pace.
Vederea acelui teren neted de rugby desctuase o alt amintire:
Noel Brockbank, brunet i cu ochi negri, alergnd spre el cu sticla
spart de bere n mn. Brockbank era imens, puternic i rapid: funda
lateral. Strike i amintea cum pumnul lui se nlase pe dup sticla
spart, atingndu-l pe Brockbank exact cnd sticla i atingea lui gtul
Fractur de baz de craniu, aa i se spunea. Sngerare din ureche.
Contuzie cerebral grav.
Fir-ar a dracu, fir-ar a dracu, murmur Strike n oapt, n
ritmul pailor lui.
Laing, de asta ai venit aici. Laing.
Trecu pe sub galionul metalic cu pnze galben strlucitor atrnat
deasupra intrrii n Hanul Corbiilor. Pe un semn de dup u scria
SINGURA CRM DIN MELROSE.
Localul l liniti instantaneu: licrirea culorilor calde, sticla i alama
strlucitoare, un covor care semna cu un montaj de nuane de maro,
rou i verde, perei zugrvii ntr-o nuan cald de piersic i piatr
goal. Pretutindeni se vedeau noi semne ale obsesiei pentru sport a
Melrose-ului: table negre care anunau meciurile urmtoare, mai
multe plasme enorme i, deasupra pioarului (trecuser ore n ir de
cnd Strike urinase ultima oar), un mic televizor montat pe perete, n
caz c o ncercare la rugby venea n momentul n care o vezic plin nu
mai putea fi ignorat.
Gndindu-se la drumul de ntoarcere n Edinburgh cu maina lui
Hardacre, Strike i cumpr un pahar de John Smith i se aez pe
canapeaua de piele de vizavi de bar, examinnd meniul laminat i
110
spernd c Margaret Bunyan avea s fie punctual, pentru c tocmai i
dduse seama c i e foame.
Margaret Bunyan apru dup doar cinci minute. Dei Strike abia i
amintea cum arta fiica ei i nu o mai vzuse pn atunci pe doamna
Bunyan, expresia ei amestecat de team i nerbdare o trd atunci
cnd se opri n pragul uii, privindu-l insistent.
Strike se ridic, iar ea avans cltinndu-se, cu ambele mini
ncletate pe cureaua unei geni mari i negre.
Chiar dumneata eti, spuse ea cu rsuflarea tiat.
Avea n jur de 60 de ani, era mic i cu aspect fragil i purta ochelari
cu rame metalice, cu o expresie nelinitit sub prul blond i des, fcut
permanent.
Strike ntinse palma lui mare i i strnse mna care tremura uor,
rece i cu oase subiri.
Tatl ei e plecat n Hawick azi, nu poate veni, l-am sunat, mi-a zis
s-i spun c n-o s uitm niciodat ce ai fcut pentru Rhona, spuse
femeia dintr-o suflare.
Apoi se prbui pe canapea lng Strike, continund s-l examineze
cu un amestec de evlavie i agitaie.
N-am uitat niciodat. Am citit tot despre dumneata n ziare. Ne-a
prut foarte ru pentru picior. Ce ai fcut dumneata pentru Rhona! Ce
ai fcut
Dintr-odat, ochii ei se umplur de lacrimi.
am fost att de
M bucur c am putut s
S i gsesc fata goal i legat de pat, plin de snge? A vorbi cu
rudele despre ceea ce nduraser cei dragi lor era una dintre cele mai
neplcute pri ale slujbei.
s o ajut.
Doamna Bunyan i sufl nasul ntr-o batist scoas de pe fundul
genii ei negre. Strike i ddea seama c ea aparinea acelei generaii
de femei care n mod normal nu ar fi intrat niciodat singur ntr-o
crm i cu siguran nu ar fi luat de but de la bar, dac existau acolo
brbai care s suporte acest chin n locul lor.
S-i aduc ceva de but.
Doar un suc de portocale, spuse ea dintr-o suflare, tamponndu-
i ochii.
i ceva de mncare, o ndemn Strike.
111
Era nerbdtor s comande pentru el eglefin n aluat cu bere i
cartofi prjii.
Dup ce ddu comanda la bar i se ntoarse la mas, doamna
Bunyan l ntreb ce face n Melrose, iar sursa agitaiei ei deveni
imediat evident.
Nu s-a ntors, nu-i aa? Donnie? S-a ntors?
Din cte tiu eu nu, spuse Strike. Nu tiu unde e.
Crezi c are ceva de-a face cu?
Vocea ei se transform n oapt.
Am citit n ziar am vzut c cineva i-a trimis un un
Da, spuse Strike, nu tiu dac el are ceva de-a face cu asta, dar a
vrea s dau de el. Se pare c dup ce a ieit din nchisoare a venit aici
s-i vad mama.
Ah, asta tre s fi fost acum patru-cinci ani, spuse Margaret
Bunyan. A aprut la ua ei, a intrat cu fora n cas. Ea are Alzheimer
acum. Ea nu l-a putut mpiedica, dar vecinii i-au chemat pe fraii lui,
care au venit i l-au dat afar.
Da?
Donnie e cel mic. Are patru frai mai mari. Sunt nite duri, toi.
Jamie st n Selkirk a venit ntr-o fug s-l scoat pe Donnie din casa
maic-sii. Se spune c l-a lsat incontient.
Femeia sorbi tremurtor din sucul de portocale i continu:
Am aflat i noi despre asta. Prietenul nostru Brian, pe care l-ai
cunoscut mai devreme, a vzut btaia din strad. Patru la unu, i toi
strigau i ipau. Cineva a chemat poliia. Jamie a primit un avertisment.
Nu i-a psat. Nu voiau s-l tie pe Donnie n apropierea lor sau a
mamei lor. L-au alungat din ora. Eu eram ngrozit. Pentru Rhona. El a
zis ntotdeauna c o s-o caute cnd iese.
i a cutat-o? ntreb Strike.
A, da, spuse Margaret Bunyan jalnic. tiam c-o s fac asta. Se
mutase n Glasgow, lucra la o agenie de turism. Dar tot a gsit-o. Ea a
trit ase luni cu teama c el o s apar i ntr-o zi chiar a aprut. A
venit la apartamentul ei ntr-o noapte, dar fusese bolnav. Nu mai era
acelai om.
Bolnav? repet Strike incisiv.
Nu-mi amintesc ce anume a avut, un fel de artrit, cred, i Rhona
a zis c se ngrase mult. A aprut la apartamentul ei noaptea, o
urmrise, dar slvit fie Domnul, logodnicul ei rmsese peste noapte.
112
Apoi femeia adug cu o emfaz triumftoare, cu obrajii ei teri
plini de culoare:
l cheam Ben i e poliist.
Spusese asta ca i cum ar fi crezut c Strike o s fie foarte bucuros s
aud acest lucru, ca i cum el i cu Ben erau membri ai aceleiai mari
frii a anchetatorilor.
Acum sunt cstorii, spuse doamna Bunyan. Nu au copii, pentru
c m rog, tii dumneata de ce
Apoi, fr avertisment, un torent de lacrimi izbucni i se revrs pe
faa doamnei Bunyan, pe sub ochelari. Dintr-odat, groaza a ceea ce se
ntmplase n urm cu un deceniu era din nou proaspt, ca i cum pe
mas, n faa lor, ar fi czut un morman de mruntaie.
Laing a nfipt cuitul n ea, opti doamna Bunyan.
I se mrturisea ca i cum Strike ar fi fost doctor sau preot,
spunndu-i secretele care o apsau, dar pe care nu le putea spune
prietenilor: el tia deja tot ce era mai ru. n timp ce ea bjbia din nou
dup batist n geanta ptrat i neagr, Strike i aminti pata mare de
snge de pe cearafuri, pielea escoriat de la ncheietura pe care Rhona
ncercase s-o elibereze. Slav Domnului c mama Rhonei nu putea s-i
citeasc gndurile.
A nfipt cuitul n ea i ei au ncercat s nelegi s repare
Doamna Bunyan inspir adnc, suspinnd, n timp ce n faa lor
apreau dou farfurii cu mncare.
Dar ea i cu Ben au nite vacane minunate, opti ea cu frenezie,
tamponndu-i de mai multe ori obrajii supi i ridicndu-i ochelarii
aproape de ochi. i cresc cresc ciobneti ciobneti germani.
Orict de foame i era, Strike nu putea s mnnce imediat dup
discuia despre ceea ce pise Rhona Laing.
Ea i cu Laing au avut un copil, nu-i aa? ntreb el.
i amintea scncetele slabe din spatele mamei pline de snge i
deshidratate.
Acum trebuie s aib vreo zece ani?
A m-murit, opti ea, n timp ce din vrful brbiei i picurau
lacrimi. M-moarte subit a bebeluului. A fost mereu bolnvicios
micuul. Asta a fost la dou z-zile dup ce l-au nchis pe D-Donie. E-el
Donnie i-a telefonat Rhonei din nchisoare i i-a spus c era sigur c
ea omorse omorse copilul i c o s-o omoare i el cnd iese
Strike i puse trector mna lui mare pe umrul femeii care
113
suspina, apoi se ridic n picioare i se apropie de barmania tnr
care i privea cu gura cscat. Coniacul prea prea tare pentru fptura
ca o vrbiu din spatele lui. Mtua Joan a lui Strike, care era doar
puin mai btrn dect doamna Bunyan, considerase ntotdeauna
portoul un leac. Comand un pahar i i-l duse.
Poftim. Bea asta.
Fu rspltit cu o recrudescen a lacrimilor, dar dup numeroase
alte tamponri cu batista leoarc, doamna Bunyan spuse:
Eti foarte amabil.
Sorbi din porto, scoase un mic suspin icnit i clipi spre el. Ochii ei cu
gene blonde erau roz, ca ai unui porcuor.
Ai cumva idee unde s-a dus Laing dup ce a aprut acas la
Rhona?
Da, opti ea. Ben a sondat terenul prin poliie, prin serviciul de
probaiune. Se pare c s-a dus n Gateshead, dar nu tiu dac mai e
acolo.
Gateshead. Strike i aminti de acel Donald Laing pe care l gsise pe
internet. Se mutase oare din Gateshead n Corby? Sau erau doi oameni
diferii?
Oricum, spuse doamna Bunyan, de atunci nu i-a mai deranjat
niciodat pe Rhona i Ben.
Cred i eu, spuse Strike lund cuitul i furculia. Un poliai i
ciobneti germani, hm? Nici el nu e prost.
Femeia pru ncurajat i reconfortat de cuvintele lui. Zmbi timid,
cu ochii nlcrimai, i ncepu s ciuguleasc din macaroanele ei cu
brnz.
S-au cstorit de tineri, remarc Strike.
Ar fi vrut s aud ct mai multe despre Laing, orice i-ar fi putut oferi
un indiciu despre legturile sau obiceiurile lui.
Ea ddu din cap, nghii i spuse:
Mult prea tineri. Ea a nceput s ias cu el cnd avea doar 15 ani,
iar nou nu ne-a plcut asta. Auzisem unele lucruri despre Donald
Laing. Era o fat tnr care spunea c el a siluit-o la discoteca Young
Farmers. Dar totul a rmas aa: poliia a spus c nu existau suficiente
probe. Noi am ncercat s-o avertizm pe Rhona c o s aib probleme
cu Laing, dar asta doar i-a ntrit hotrrea. Rhona a fost dintotdeauna
ncpnat.
Fusese deja acuzat de viol? ntreb Strike.
114
Petele cu cartofi prjii era excelent. Crma ncepea s se umple,
iar asta l bucura pe Strike, pentru c abtea atenia barmaniei de la
ei.
A, da, el e dintr-o familie foarte dur, spuse doamna Bunyan cu
acel tip de snobism provincial pe care Strike l cunotea foarte bine din
copilria lui. Toi fraii ia se bteau ncontinuu i aveau probleme cu
poliia, dar el era cel mai ru dintre ei. Nici fraii lui nu-l plceau. Cred
c nici maic-sa nu-l plcea prea mult, ca s fiu sincer.
Apoi doamna Bunyan continu, cu un elan de confiden:
Se spunea c nu e al lui taic-su. Prinii lui se certau mereu i s-
au desprit chiar n vremea n care ea a rmas nsrcinat cu Donnie.
Se zice c, de fapt, ea i-a fcut de cap cu un poliist din ora. Nu tiu
dac e adevrat. Poliistul i-a vzut de viaa lui i doamna Laing s-a
ntors acas, dar domnului Laing nu i-a plcut niciodat de Donnie,
asta tiu sigur. Nu i-a plcut deloc de el. Oamenii ziceau c e din cauz
c nu e al lui. Era cel mai slbatic dintre toi fraii. i solid. A intrat n
echipa de apte de juniori
apte?
Echipa de apte de rugby, spuse ea.
Pn i aceast doamn micu i blnd era surprins c Strike nu
nelesese imediat ceea ce n Melrose prea s fie mai degrab o religie
dect un sport.
Dar l-au dat afar. Nu avea deloc disciplin. La o sptmn dup
ce l-au dat afar cineva a tiat brazde n Greenyards. Terenul.
Doamna Bunyan adugase ultima lmurire ca rspuns la
perplexitatea ignorant a englezului. Portoul o fcea mai vorbrea.
Acum emitea un torent de cuvinte.
n loc de asta s-a apucat de box. Dar era bun de gur, o, da. Cnd
Rhona s-a cuplat prima oar cu el ea avea 15 ani i el 17 , a venit
cineva s-mi spun c de fapt nu e biat ru.
Apoi doamna Bunyan repet, dnd din cap n faa expresiei uimite a
lui Strike.
Da, da. Oamenii care nu-l cunoteau prea bine erau cucerii de el.
Donnie Laing putea s fie fermector dac voia. Dar n-ai dect s-l
ntrebi pe Walter Gilchrist dac era fermector. Walter l-a dat afar de
la ferm ntrzia ntruna i dup asta cineva i-a dat foc la hambar.
Ah, nu s-a dovedit niciodat c a fost el. N-au dovedit nici c el
distrusese terenul, dar eu una, tiu ce s cred. Rhona n-a vrut s
115
asculte. Ea credea c-l cunoate. Era un om neneles i nu mai tiu ce.
Noi aveam prejudeci, aveam o gndire obtuz. El voia s se nroleze
n armat. Cale sprncenat, m-am gndit eu. Speram ca ea s-l uite
dac pleac. Apoi s-a ntors. A lsat-o gravid, dar ea a pierdut sarcina.
Era furioas pe mine, pentru c eu am zis c
Nu voia s-i spun lui Strike ce spusese, dar el i putea imagina.
apoi n-a mai vrut s vorbeasc deloc cu mine i s-a dus i s-a
cstorit cu el la urmtoarea lui permisie. Eu i cu taic-su n-am fost
invitai. Au plecat n Cipru mpreun. Dar tiu sigur c ne-a omort
pisica.
Ce? spuse Strike descumpnit.
Sunt sigur c el a fost. I-am spus Rhonei c face o greeal
groaznic, atunci cnd am vzut-o ultima oar nainte s se
cstoreasc cu el. n noaptea n care n-am mai gsit-o pe Purdy. A
doua zi era n curtea din spate, moart. Veterinarul a zis c fusese
strangulat.
Apoi doamna Bunyan continu cu fervoare:
Sunt sigur c el a fcut asta, c el a omort-o pe Purdy. Uite ce i-
a fcut Rhonei i copilului. E un om malefic.
Deschise ezitant ncuietoarea genii i scoase un teanc mic de
fotografii.
Soul meu spune mereu: De ce le mai ii? Arde-le. Dar eu m-am
gndit ntotdeauna c poate ntr-o zi o s avem nevoie de fotografii cu
el.
Doamna Bunyan mpinse fotografiile n minile nerbdtoare ale lui
Strike.
Poftim. Sunt ale dumitale, pstreaz-le. Gateshead. Acolo s-a dus
dup aceea.
Mai trziu, dup ce ea plec, dup noi lacrimi i mulumiri, Strike
achit nota de plat i se duse la Millers of Melrose, o mcelrie de
familie pe care o observase n plimbarea lui prin ora. Acolo se delect
cu nite plcinte cu vnat despre care bnuia c sunt mult mai
gustoase dect ce ar fi putut s-i cumpere n gar, nainte de
mbarcarea n trenul de noapte spre Londra.
Se ntoarse la parcare pe o strad scurt cu trandafiri aurii nflorii,
gndindu-se iar la tatuajul de pe acel antebra puternic.
Cndva, cu muli ani n urm, pentru Donnie Laing nsemnase ceva
faptul c aparinea acestui ora ncnttor, nconjurat de terenuri
116
agricole i strjuit de cele trei piscuri ale lui Eildon Hill. ns el nu
fusese nici lucrtor de ndejde al pmntului, nici juctor n echip,
nici membru de valoare al unei localiti care prea s se mndreasc
aadar cu disciplina i strdania onest. Melrose l izgonise pe
incendiatorul de hambare, sugrumtorul de pisici, distrugtorul de
terenuri de rugby, aa c Laing se refugiase ntr-un loc n care muli
oameni i gsiser fie salvarea, fie pedeapsa binemeritat: Armata
Britanic. De aici ajunsese la nchisoare, iar dup ce nchisoarea l
expulzase, ncercase s se ntoarc acas, dar aici nu-l dorea nimeni.
Gsise oare Donald Laing o primire clduroas n Gateshead? Se
mutase oare de acolo n Corby? Sau, se ntreb Strike n timp ce se
chircea ca s intre iar n Mini-ul lui Hardacre, acestea fuseser doar
gri de tranzit n drumul lui spre Londra i Strike?

117
17

The Girl That Love Made Blind28


Mari diminea. Aceea dormea, dup ceea ce Aceea spusese c ar fi
fost o noapte lung i grea. De parc lui i-ar fi psat, dei trebuia s se
poarte ca i cum i-ar fi psat. O convinsese pe Aceea s se duc n pat,
iar cnd Aceea ncepuse s respire profund i regulat, o urmrise o
vreme, imaginndu-i cum o sugrum i omoar, imaginndu-i cum
Aceea deschide ochii i se chinuie s respire, n timp ce faa i se
nvineete treptat
Dup ce a fost sigur c nu o trezete pe Aceea, a prsit n linite
dormitorul, i-a luat o geac i a ieit pe furi n aerul zorilor, ca s-o
gseasc pe Secretar. Era prima lui ans de a o urmri dup mai
multe zile i era prea trziu ca s o intercepteze la staia de lng casa
ei. Tot ce putea s fac era s pndeasc pe la captul lui Denmark
Street.
O zri de la distan: acel cap blond-rozaliu, luminos i unduitor, era
inconfundabil. Acestei curve nfumurate i plcea s se detaeze n
mulime, altfel i-ar fi acoperit prul, l-ar fi tuns sau vopsit. Toate voiau
atenie, el tia asta cu certitudine: toate.
n timp ce ea se apropia, infailibila lui intuiie fa de dispoziiile
celorlali i spuse c ceva se schimbase. Secretara privea n jos n timp
ce mergea, ignorndu-i pe ceilali angajai care roiau n jurul ei, cu
geni, cafele sau telefoane n mn.
El trecu chiar pe lng ea, n direcia opus, trgndu-se att de
aproape c ar fi putut s-i miroas parfumul, dac nu s-ar fi aflat pe
acea strad aglomerat, plin de eapament de main i praf. Asta l
irit puin, chiar dac intenia lui fusese ca ea s nu-l observe. El o
remarcase, dar ea l trat cu indiferen.
Pe de alt parte, fcuse o descoperire: ea plnsese ore n ir. El tia
cum arat femeile care fcuser asta; o vzuse de nenumrate ori. Faa
umflat, nroit i flasc, lacrimi i scncete: toate fceau la fel. Le

28 Fata pe care iubirea a orbit-o (n limba englez, n original, titlu al unei piese a
trupei Blue yster Cult).
118
plcea s fac pe victima, i venea s le omori doar ca s le faci s-i
in gura.
Se ntoarse i o urmri de la mic distan pe Denmark Street. Cnd
se aflau n aceast stare, femeile erau adesea maleabile n modaliti
imposibile atunci cnd erau mai puin tulburate sau speriate. Uitau s
fac acele lucruri pe care curvele le fceau n mod obinuit ca s-i in
pe cei asemenea lui la distan: cheile ntre monturile degetelor,
telefoane n mn, alarme de viol n buzunare, mersul n grup.
Deveneau disperate, recunosctoare pentru un cuvnt bun, o ureche
prietenoas. Aa pusese el mna pe Aceea.
Iui pasul atunci cnd ea intr pe Denmark Street, pe care presa,
dup opt zile, renunase n sfrit s-o mai considere o surs bun.
Secretara deschise ua neagr a biroului i intr.
Oare avea s ias iar sau urma s-i petreac ziua cu Strike? Spera
din tot sufletul c ei i-o trag. Probabil c aa era. Doar ei, mereu
singuri n birou era inevitabil.
Se retrase ntr-un intrnd i scoase telefonul, cu un ochi aintit
asupra ferestrei de la etajul unu de la numrul 24.

119
18

Ive been stripped, the insulations gone.29


Blue yster Cult, Lips in the Hills

Robin intrase pentru prima oar n biroul lui Strike n prima ei zi de


femeie angajat. Astzi, n timp ce descuia ua de sticl, i aminti cum
privise noul safir ntunecat de pe degetul ei, cu puin timp nainte ca
Strike s se npusteasc afar din birou, ct pe ce s o rstoarne pe
scara metalic i s o omoare.
Pe degetul ei nu se mai afla niciun inel. Locul n care sttuse inelul n
toate aceste luni era foarte sensibil, ca i cum el ar fi nsemnat-o. Robin
avea la ea o geant mic n care se gsea un costum de schimb i cteva
articole de toalet.
Nu poi s plngi aici. Nu trebuie s plngi aici.
ndeplini n mod automat sarcinile obinuite ale nceputului unei
zile de munc: i scoase haina i o atrn, mpreun cu geanta, pe un
cuier de lng u, umplu i porni ceainicul i bg geanta sub birou,
acolo unde Strike nu putea s-o vad. Revenea mereu ca s se asigure c
fcuse ceea ce vrusese s fac. Se simea imaterial, ca o fantom ale
crei degete ngheate alunec peste mnerele genilor i ceainicelor.
Fusese nevoie de patru zile pentru destrmarea unei relaii care
durase nou ani. Patru zile de animozitate crescnd, de exprimare a
resentimentelor i aruncare de acuzaii. Privind n urm, unele dintre
aceste lucruri preau extrem de derizorii. Land Rover-ul, cursele de
cai, decizia ei de a se duce acas cu laptopul. Duminic avusese loc o
ciorovial minor despre cine trebuia s plteasc mainile pentru
nunt, prinii ei sau ai lui, ceea ce dusese iar la o ceart referitoare la
salariul ei jalnic. Luni dimineaa, cnd se suiser n Land Rover ca s se
ntoarc acas, abia dac i mai vorbeau.
Apoi, cu o sear n urm, n timp ce ei erau acas, n West Ealing,
urmase cearta exploziv care fcuse ca toate ciorovielile de pn
atunci s par nensemnate, simple trepidaii de avertizare ale
dezastrului seismic care avea s distrug totul.

29 Sunt dezgolit, nu mai am izolaie. (n limba englez, n original).


120
Strike avea s coboare curnd. l auzea cum se mic prin
apartamentul de la etajul de sus. Robin tia c nu trebuie s par
zguduit sau incapabil s se descurce. Acum munca era tot ceea ce-i
mai rmsese. Trebuia s-i gseasc o camer n apartamentul cuiva,
asta fiind tot ce-i putea permite din salariul de mizerie pe care i-l
pltea Strike. ncerca s-i imagineze viitorii colegi de apartament.
Avea s fie ca i cum ar fi stat din nou n cmin.
Nu te gndi la asta acum.
n timp ce fcea ceaiul, i ddu seama c uitase s aduc la birou
cutia cu pliculee de ceai Bettys pe care o cumprase imediat dup ce
probase pentru ultima oar rochia de nunt. Asta aproape c o
drm, dar i stpni impulsul de a plnge, fcnd un efort intens de
voin, i se duse la calculator innd n mn cana, pregtit s perie
e-mailurile la care nu putuse s rspund n timpul exilului lor de o
sptmn de la birou.
tia c Strike abia se ntorsese din Scoia: venise cu trenul de peste
noapte. Robin avea s fac puin conversaie despre asta, dup ce
venea el, ca s-i abat atenia de la ochii ei umflai i roii. n dimineaa
aceasta, nainte de a pleca la birou, ncercase s-i amelioreze aspectul
cu ghea i ap rece, dar cu succes parial.
Matthew ncercase s-i bareze calea, n timp ce ea ieea din
apartament. i el artase ngrozitor.
Uite ce e, trebuie neaprat s vorbim. Neaprat.
Acum nu mai trebuie, se gndi Robin ducnd ceaiul fierbinte la gur
cu mini tremurtoare. Acum nu mai trebuie s fac nimic, dac eu nu
vreau.
O singur lacrim fierbinte care i se prelinse fr avertisment pe
obraz i submin acel gnd curajos. Robin o terse imediat, ngrozit;
crezuse c i consumase toate lacrimile. Se ntoarse spre monitor i
ncepu s scrie un rspuns ctre un client care punea la ndoial
factura primit, fr s-i dea seama prea bine ce scrie.
Auzi pe scar pai zngnitori i ncerc s-i adune puterile. Ua se
deschise i Robin ridic privirea. Brbatul din u nu era Strike.
O fric primitiv i instinctiv puse stpnire pe ea. Nu avea timp s
analizeze de ce acel necunoscut avea un astfel de efect asupra ei; tia
doar c omul e periculos. Calcul ntr-o clip c n-ar fi avut timp s
ajung la u la timp, c alarma de viol era n buzunarul hainei i cea
mai bun arm a ei era deschiztorul de scrisori ascuit aflat la civa
121
centimetri de mna ei stng.
Brbatul era usciv i palid, ras n cap, cu civa pistrui rzlei pe
nasul lat, gur larg i buze groase. ncheieturile, monturile i gtul lui
erau acoperite de tatuaje, ntr-o parte a gurii rnjite sclipea un dinte de
aur. De la mijlocul buzei de sus o cicatrice adnc pleca spre pomet,
trgndu-i gura n sus, ca o grimas permanent la Elvis. Purta blugi
lbrai i bluz de trening i mirosea puternic a tutun sttut i
canabis.
Salut, spuse el.
i trosni de mai multe ori degetele de la minile ntinse pe lng
corp, n timp ce avansa n ncpere. Poc, poc, poc.
Eti singur, nu?
Nu, spuse Robin.
Avea gura complet uscat. Voia s apuce deschiztorul de scrisori
nainte ca el s se apropie i mai mult. Poc, poc, poc.
eful meu tocmai
Shanker! se auzi din u vocea lui Strike.
Necunoscutul se ntoarse.
Bunsen, spuse el. Ce mai faci, frioare?
ncet s-i mai trosneasc degetele, ntinse mna i i-o strnse
fugar pe a lui Strike.
Dumnezeule mare, se gndi Robin, uurat i secat de energie. De
ce nu-i spusese Strike c vine omul sta? Robin se ntoarse, fcndu-i
de lucru cu e-mailul, astfel nct Strike s nu-i vad faa. Auzi cuvntul
Whittaker, n timp ce Strike l conducea pe Shanker n biroul lui.
n mod normal Robin i-ar fi dorit s fie i ea acolo, s asculte.
Termin e-mailul i se gndi c ar trebui s le ofere cafea. Mai nti se
duse s-i dea iar cu ap rece pe fa n baia minuscul de pe palier,
care i pstra mirosul puternic de canal, indiferent ct dezodorizant
cumpra ea din fondul pentru cheltuieli mrunte.
ntre timp, Strike o vzuse suficient ct s fie ocat de aspectul ei.
Nu o mai vzuse niciodat att de palid i nici cu ochii att de umflai
i injectai. n timp ce se aeza la birou, nerbdtor s aud
informaiile despre Whittaker pe care i le adusese Shanker, i trecu
prin minte gndul: Ce i-o fi fcut nemernicul la? Timp de o fraciune
de secund, nainte de a-i ndrepta ntreaga atenie asupra lui
Shanker, Strike i imagin, cu mult plcere, c l pocnete pe
Matthews.
122
Ce te uii aa de urt, Bunsen? ntreb Shanker.
Shanker se ntinse pe scaunul de pe partea cealalt a biroului i i
trosni degetele cu entuziasm. Avea acest tic nc din adolescen, iar
Strike l comptimea pe acela care ar fi ncercat s-l fac s nceteze.
Sunt terminat, spuse el. M-am ntors acum cteva ore din Scoia.
N-am fost niciodat n Scoia, spuse Shanker.
Strike nu tia ca Shanker s fi ieit din Londra vreodat, n toat
viaa lui.
Ce mi-ai adus?
Mai triete, spuse Shanker.
ncet s-i mai trosneasc degetele i scoase un pachet de Mayfair
din buzunar. Aprinse o igar cu o brichet ieftin, fr s-l ntrebe pe
Strike dac se poate. Strike hotr s nu dea importan, i scoase i el
igrile Benson & Hedges i mprumut bricheta.
M-am vzut cu omul lui. Fraieru zice c e-n Catford.
A plecat din Hackney?
Cre c da, Bunsen, dac nu cumva a lsat n urma lui o clon. N-
am cutat clone. Mai d-mi un miar i m duc s m uit.
Strike pufni scurt, amuzat. Cine l subestima pe Shanker fcea o
greeal. Deoarece arta de parc ncercase la vremea lui toate tipurile
de substane ilegale, agitaia lui i fcea adesea pe cei care abia l
cunoscuser s presupun n mod eronat c Shanker e un drogat. De
fapt, era mai ptrunztor i mai lucid dect muli oameni de afaceri la
sfritul zilei de lucru, chiar dac rmnea un infractor incurabil.
Ai i adresa? spuse Strike, trgnd spre el un carneel.
nc nu, spuse Shanker.
Lucreaz?
El zice la toat lumea c e director de turneu la nu ce trup de
metal.
Dar?
E pete, spuse Shanker prozaic.
Se auzi un ciocnit n u.
Vrea cineva cafea? ntreb Robin.
Strike i ddea seama c ea i ine n mod intenionat faa n
umbr. Ochii lui i surprinser mna stng: inelul de logodn
dispruse.
Mulam, spuse Shanker. Cu dou cubulee de zahr.
Eu prefer ceai, mersi, spuse Strike.
123
O urmri cum se retrage, n timp ce scotea din birou vechea
scrumier de cositor pe care o terpelise dintr-un bar din Germania. O
mpinse spre Shanker, nainte ca acesta s-i poat scutura pe podea
scrumul lung.
De unde tii c e pete?
tiu alt fraier care l-a vzut cu urubu, spuse Shanker.
Strike cunotea argoul cockney: urub paraut.
ce c Whittaker st cu ea. Foarte mic. Aproape ilegal.
neleg, spuse Strike.
De cnd devenise anchetator, avusese de-a face cu prostituia n
diversele ei aspecte, dar aici era vorba de altceva: era fostul lui tat
vitreg, un brbat pe care mama lui l iubise, cu care fcuse un copil.
Aproape c simea din nou n ncpere mirosul lui Whittaker: hainele
murdare, duhoarea lui de animal.
Catford, repet el.
Da. O s mai caut, dac vrei.
Shanker ignor scrumiera i scrum pe podea.
Ct face chestia asta pentru tine, Bunsen?
n timp ce ei continuau s negocieze tariful lui Shanker, discuie
care avansa cu mult bun-dispoziie, dar i cu seriozitatea subiacent
a doi oameni care tiau foarte bine c el n-ar fi fcut nimic fr plat,
Robin aduse cafeaua. Arta groaznic cu faa n plin lumin.
M-am ocupat de cele mai importante e-mailuri, i spuse ea lui
Strike, prefcndu-se c nu observ privirea lui ntrebtoare. Acum m
duc s m ocup de Blond.
Shanker pru extrem de intrigat de acest anun, dar nimeni nu-i
oferi o explicaie.
Eti bine? o ntreb Strike, dorindu-i ca Shanker s nu fi fost
acolo.
Foarte bine, spuse Robin, cu o tentativ jalnic de a zmbi.
Vorbim mai trziu.
M duc s m ocup de blond? repet Shanker curios cnd auzi
ua de la intrare nchizndu-se.
Nu e att de plcut cum sun, spuse Strike.
Se ls pe sptarul scaunului ca s se uite pe fereastr. Robin iei
din cldire mbrcat cu pardesiul, o lu pe Denmark Street n sus i
dispru. Un brbat solid cu fes iei din magazinul de chitare de vizavi i
porni n aceeai direcie, dar atenia lui Strike fusese deja recuperat
124
de Shanker, care spuse:
Bunsen, chiar i-a trimis cineva un picior, ce dracu?
Da, spuse Strike. Tiat, mpachetat n cutie i livrat personal.
S-mi fut una! spuse Shanker, care era destul de greu de ocat.
Dup ce Shanker plec, nu nainte de a primi un teanc de bani
pentru serviciile deja prestate i cu promisiunea unui teanc similar
pentru viitoarele detalii despre Whittaker, Strike o sun pe Robin. Ea
nu rspunse, dar asta nu era ceva neobinuit, dac nu i era uor s
vorbeasc. Strike i trimise un SMS:

S-mi spui cnd ajungi undeva unde ne putem ntlni

Apoi se aez pe locul ei gol, pregtit s rspund i el la e-mailuri i


s achite facturile.
Dar i era greu s se concentreze, dup a doua noapte petrecut la
vagonul de dormit. Dup cinci minute i verific mobilul, dar Robin nu
rspunsese, aa c se ridic de la birou ca s-i mai fac o can de ceai.
n timp ce ducea cana la gur, simi un iz slab de canabis, transferat de
pe o mn pe alta atunci cnd el i Shanker i luaser rmas-bun.
Shanker provenea din Canning Town, dar avea i n Whitechapel
nite veri care, n urm cu 20 de ani, se bgaser ntr-o vrajb cu o
band rival. Ca rezultat al disponibilitii sale de a-i ajuta verii,
Shanker ajunsese s zac de unul singur n anul de la captul lui
Fulbourne Street, sngernd copios dintr-o ran adnc de la gur i
obraz care l desfigura pn n ziua de astzi. Acolo l gsise Leda
Strike, n timp ce se ntorcea dintr-o incursiune nocturn dup foie de
igar.
Pentru Leda era ceva imposibil s treac pe lng un biat de vrsta
fiului ei care zcea n an sngernd. Faptul c biatul strngea n
mn un cuit plin de snge, urla imprecaii i, n mod evident, se afla
sub stpnirea unui anumit drog nu avea nicio importan. Shanker s-a
trezit c cineva l terge i i vorbete aa cum nu i mai vorbise nimeni
de la moartea mamei lui, cnd el avea opt ani. Cnd el a refuzat
categoric s o lase pe acea femeie ciudat s cheme o salvare,
temndu-se de ce i-ar fi fcut poliia (Shanker tocmai nfipsese cuitul
n coapsa atacatorului su), Leda a luat ceea ce, pentru ea, era singura
decizie posibil: l-a ajutat s mearg pn acas, la squat, i l-a ngrijit
personal. Dup ce a decupat nite plasturi i i-a lipit cu stngcie peste
125
tietura profund, ca un fel de copci, Leda i-a gtit o cin apoas, cu
mult scrum de igar, i i-a spus fiului su ce privea uimit s gseasc o
saltea pe care Shanker s poat dormi.
nc de la nceput, Leda l-a tratat pe Shanker ca i cum acesta ar fi
fost un nepot pierdut de mult, iar n schimb el o venerase n acel mod
n care doar un biat distrus, care se aga de amintirea unei mame
iubitoare, putea s-o fac. Odat vindecat, Shanker a profitat de invitaia
ei sincer de a veni pe la ei oricnd dorea. Shanker vorbea cu Leda aa
cum nu putea vorbi cu nicio alt fiin uman i fusese, probabil,
singura persoan care nu-i putea gsi Ledei niciun defect. Transfera i
asupra lui Strike respectul pe care l simea fa de mama lui. Cei doi
biei, care erau ct se poate de diferii aproape n oricare alt privin,
au fost apropiai i mai mult de o ur tcut dar puternic fa de
Whittaker, care manifestase o gelozie dement fa de noul element
din viaa Ledei, dar se temuse s-l trateze cu dispreul pe care i-l arta
lui Strike.
Strike era sigur c Whittaker recunoscuse n Shanker aceeai
deficien de care suferea el nsui: lipsa granielor normale. Whittaker
concluzionase, pe bun dreptate, c era foarte posibil ca fiul lui vitreg
adolescent s-i doreasc moartea, dar s se abin din cauza dorinei
de a nu-i ndurera mama, i a unui respect fa de lege ori a hotrrii
de a nu ntreprinde nicio aciune irevocabil care s-i distrug pentru
totdeauna perspectivele. ns Shanker nu avea nicio astfel de reinere,
iar lungile perioade n care el coabita cu aceast familie fracturat
nsemnau un control precar asupra nclinaiei tot mai puternice a lui
Whittaker ctre violen.
De fapt, prezena regulat a lui Shanker n squat fusese cea care l
fcuse pe Strike s simt c poate pleca la universitate fr griji. Nu se
simise capabil s exprime n cuvinte lucrul de care se temea cel mai
mult atunci cnd se desprise de Shanker, dar acesta nelesese.
Stai linitit, prietene. Stai linitit.
Totui, Shanker nu putea fi acolo tot timpul. n ziua n care Leda
murise, Shanker era plecat n una dintre cltoriile lui de afaceri
regulate care aveau legtur cu drogurile. Strike nu avea s uite
niciodat durerea lui Shanker, vinovia lui, lacrimile incontrolabile
cnd se ntlniser dup aceea. n timp ce Shanker negocia un pre bun
pentru un kil de cocain bolivian de mna nti n Kentish Town, Leda
Strike nepenea ncet pe o saltea murdar. Autopsia a constatat c
126
Leda ncetase s mai respire cu cel puin ase ore nainte ca vreunul
dintre locuitorii squat-ului s ncerce s o trezeasc din ceea ce lor li se
prea a fi un somn profund.
Ca i Strike, Shanker fusese convins nc de la nceput c Whittaker
o ucisese, iar durerea i dorina lui de rzbunare fuseser att de
violente nct Whittaker ar fi trebuit s se bucure c fusese arestat
naintea ca Shanker s pun mna pe el. Deoarece i se permisese, n
mod nenelept, s intre n boxa martorilor i s descrie o femeie cu
atitudine care nu se atinsese de heroin n viaa ei, Shanker ipase
Nenorocitul la a omort-o! i ncercase s sar peste bar spre
Whittaker, fiind scos apoi fr nicio ceremonie din sala de judecat.
Strduindu-se s alunge aceste amintiri ale unui trecut de mult
ngropat, care nu miroseau deloc bine acum cnd erau dezgropate,
Strike lu o gur de ceai fierbinte i i verific iar mobilul. nc nicio
veste de la Robin.

127
19

Workshop of the Telescopes30


Din clipa n care o zrise pe Secretar n dimineaa aceea, i dduse
seama c e dereglat, dezechilibrat. Uite-o cum st lng geam la
Garrick, restaurantul mare pentru studeni care deservete LSE. Astzi
era urt. Umflat, palid, cu ochi roii. Probabil c ar fi putut s se
aeze lng ea i curva aia proast nu ar fi remarcat. Se concentra
asupra toarfei cu pr blond-argintiu care lucra la laptop cteva mese
mai ncolo, nu avea niciun pic de atenie pentru brbai. Asta nu-l
deranja. Urma s-l remarce ea ct de curnd. El avea s fie ultima ei
privelite pe pmnt.
Astzi nu trebuia s arate ca Frumuelul; dac erau suprate, nu le
aborda niciodat sexual. Atunci devenea el prietenul la nevoie,
necunoscutul nelegtor ca un unchi. Nu toi brbaii sunt aa, draga
mea. Tu merii mai mult. D-mi voie s te conduc acas. Haide, te duc
eu cu maina. Dac le fceai s uite c ai scul puteai s faci cu ele
aproape orice.
Intr n restaurantul aglomerat, furindu-se pe lng tejghea.
Comand o cafea i i gsi un col din care s o poat privi de la spate.
Inelul ei de logodn lipsea. Asta era interesant. Arunca o nou
lumin asupra genii pe care o crase cnd pe un umr, cnd pe
cellalt, i pe care o ascundea pe sub mese. Oare avea de gnd s
doarm altundeva dect n apartamentul din Ealing? Era oare posibil
ca Secretara s o ia, mcar o dat, pe o strad pustie, o scurttur prost
luminat, un pasaj subteran singuratic?
Prima oar cnd ucisese, aa fusese: o simpl chestiune de a profita
de moment. i aminti de asta prin nite instantanee ca o prezentare
video, pentru c fusese ceva incitant i nou. Asta era nainte ca el s-i
perfecioneze arta, nainte s joace acest joc aa cum trebuia jucat.
Ea fusese rotofeie i brunet. Prietena ei tocmai plecase, se suise n
maina unui client i dispruse. Tipul din main nu tiuse c o alegea
pe cea care avea s supravieuiasc acelei nopi.

30 Atelierul telescoapelor (n limba englez, n original).


128
ntre timp, el se plimbase cu maina n susul i-n josul strzii, cu
cuitul n buzunar. Dup ce se asigurase c e singur, complet singur,
trsese pe stnga i se aplecase peste scaunul din stnga, ca s
vorbeasc cu ea pe geam. Avea gura uscat n timp ce ntreba ct costa.
Ea acceptase un pre i se suise n main. Merseser ntr-o fundtur
din apropiere, unde nu era nici lumin, i nu se zreau nici trectori
care s-i deranjeze.
El primise ceea ce solicitase, apoi, n timp ce ea se ridica, i nainte
ca el s-i nchid mcar fermoarul, o lovise puternic, trimind-o n
portier, unde partea din spate a capului ei se izbise de geam. nainte
ca ea s mai poat scoate vreun sunet, el scosese cuitul.
Bufnetul crnos al lamei care intra n trupul ei cldura sngelui
care se revrsa peste minile lui ea nici mcar nu ipase, ci icnise,
gemuse i se prbuise pe scaun, n timp ce el lovea cu lama n ea iar i
iar. i smulsese lniorul de aur de la gt. Nu se gndise, atunci, s ia i
trofeul suprem: o bucic din ea, ci n loc de asta i tersese minile
pe rochia ei alb, n timp ce ea sttea prbuit lng el, zbtndu-se n
ghearele morii. Dduse cu spatele pe alee, tremurnd de fric i
exaltare, i ieise din ora cu trupul ei alturi, atent s nu depeasc
viteza maxim i privind n oglinda retrovizoare la fiecare cteva
secunde. Exista un loc pe care l verificase cu doar cteva zile nainte, o
zon rural pustie i un an npdit de tufiuri. Trupul femeii scosese
un bufnet greoi i umed atunci cnd el o rostogolise acolo.
nc mai avea lniorul ei, mpreun cu alte cteva suvenire. Erau
comoara lui. Oare ce anume, se ntreb el, ar putea s ia de la
Secretar?
Un chinez de lng el citea ceva pe o tablet. Economie
comportamental. Porcrii psihologice stupide. i el se dusese odat la
psiholog, fusese obligat s fac asta.
Vorbete-mi despre mama ta.
Brbatul mic i chel chiar asta spusese, gogomnia aia, clieul. Se
presupunea c psihologii sunt detepi. El i cntase n strun, pentru
amuzament, povestindu-i prostului despre mama lui: c era o curv
rece, rea i dezaxat. Naterea lui fusese un inconvenient, o ruine
pentru ea, i ei nu-i psase dac el tria sau murea.
i tatl tu?
Eu n-am avut tat, spusese el.
Adic nu l-ai vzut niciodat?
129
Tcere.
Nu tii cine e?
Tcere.
Sau pur i simplu nu-i place de el?
El nu spusese nimic. Se sturase s-i mai cnte n strun. Oamenii
care puneau botul la genul sta de porcrii erau retardai, dar el i
dduse seama de mult c ceilali chiar erau retardai.
n orice caz, el spusese adevrul: Nu avea tat. Brbatul care jucase
acest rol, dac putea fi numit astfel cel care l cotonogea zi de zi (un
brbat dur, dar corect) , nu era tatl lui biologic. Violen i
respingere, asta nsemna pentru el familia. n acelai timp, acas
nvase s supravieuiasc, s se descurce. tiuse ntotdeauna c el e
superior, chiar i atunci cnd era mic i se ascundea sub masa din
buctrie. Da, chiar i atunci tiuse c e fcut dintr-o stof mai bun
dect nemernicul care venea spre el cu pumnul lui imens i faa
schimonosit
Secretara se ridic, imitnd-o pe toarfa cu pr blond-argintiu care
tocmai pleca, cu laptopul bgat n hus. i goli cafeaua dintr-o gur i
le urm i el.
Astzi era att de facil, att de facil! Secretara i pierduse orice
precauie; abia dac-i ddea vreo atenie curvei cu pr blond-argintiu.
El se sui n acelai metrou cu ele, stnd cu spatele la Secretar, dar
urmrindu-i imaginea din geam printre braele ntinse ale unui grup
de turiti neo-zeelandezi. Cnd ea cobor, nu avu nicio dificultate s se
strecoare prin mulimea din urma ei.
Cei trei avansau n ir, toarfa cu pr blond-argintiu, Secretara i el,
pe scri n sus, pe trotuar, pe strada spre Spearmint Rhino el ar fi
trebuit deja s ajung acas, dar nu putea refuza aa ceva. Pn atunci,
ea nu mai rmsese niciodat afar dup cderea ntunericului, iar
geanta i lipsa inelului de logodn sporeau i ele acea ans irezistibil.
Pur i simplu avea s trebuiasc s inventeze o poveste pentru Aceea.
toarfa cu pr blond-argintiu dispru n interiorul clubului.
Secretara ncetini i rmase nehotrt pe trotuar. El i scoase
mobilul i se retrase ntr-un intrnd ntunecos, urmrind-o.

130
20

I never realized she was so undone.31


Blue yster Cult, Debbie Denise
Versuri de Patti Smith

Robin uitase de promisiunea fa de Strike de a ajunge acas nainte


de cderea ntunericului. De fapt, abia dac remarcase faptul c soarele
apusese, pn cnd i ddu seama c pe lng ea se npusteau farurile
mainilor i vitrinele magazinelor erau luminate. Astzi Blonda i
modificase rutina. n mod normal ar fi trebuit s fie deja n Spearmint
Rhino de cteva ore, nvrtindu-se aproape dezbrcat n beneficiul
unor brbai necunoscui, nu s mearg pe strad cu pai mari,
mbrcat complet n blugi, cizme cu tocuri nalte i o geac de piele de
cprioar cu franjuri. Probabil c schimbase tura, dar n curnd avea s
se nvrteasc n jurul unei bare, n siguran, ceea ce ridica ntrebarea
locului n care Robin avea s-i petreac noaptea.
Mobilul din buzunarul hainei vibrase toat ziua. Matthew i
trimisese peste 30 de SMS-uri.

Trebuie s vorbim.
Te rog, sun-m.
Robin, nu putem rezolva nimic dac tu nu vorbeti cu mine.

Pe msur ce ziua se scurgea i tcerea ei continua, el ncepuse s


ncerce s-o sune. Apoi tonul SMS-urilor lui se schimbase.

Robin, tu tii c eu te iubesc.


A vrea s nu se fi ntmplat asta. A vrea s pot schimba ceva, dar nu
am cum.
Pe tine te iubesc, Robin. Te-am iubit i o s te iubesc ntotdeauna.

Ea nu i rspunsese la mesaje, nu rspunsese nici la apelurile lui i


nici nu l sunase. Nu tia dect c nu mai suporta s se ntoarc n acel

31 N-aveam habar c ea e att de distrus. (n limba englez, n original).


131
apartament, cel puin nu n seara asta. Nu tia deloc ce avea s se
ntmple mine sau poimine. Era nfometat, epuizat i amorit.
Spre sfritul dup-amiezii, Strike devenise aproape la fel de
agasant.
Unde eti? Te rog sun-m.

Robin i trimisese i ea un SMS, pentru c nu se simea n stare s


vorbeasc nici cu el.

Nu pot vorbi. Blonda nu e la munc.

Ea i cu Strike pstrau o anumit distan emoional, ntotdeauna,


i se temea c, dac el era bun cu ea, ar fi plns, lsnd s se vad tipul
de slbiciune pe care el l-ar fi regretat la un asistent. Cum, practic, nu
le mai rmsese niciun caz, iar deasupra ei atrna ameninarea celui
care trimisese piciorul, nu trebuia s-i dea lui Strike nc un motiv s-i
spun s stea acas.
El nu fusese satisfcut de rspunsul ei.

Sun-m urgent.

Ea ignorase acest mesaj, pe motivul c ar fi putut foarte bine s nu-l


primeasc, deoarece era aproape de metrou cnd Strike l trimisese i
n curnd rmsese fr semnal, n timp ce ea i Blonda mergeau cu
metroul spre Tottenham Court Road. Cnd ieise din staie, Robin
gsise nc un apel nepreluat din partea lui Strike, ca i un nou SMS de
la Matthew.

Vreau s tiu dac vii acas n seara asta. Sunt groaznic de ngrijorat
din cauza ta. Trimite-mi un SMS doar s-mi spui c eti n via, asta e
tot ce-i cer.

Ah, nu te umfla n pene, murmur Robin. De parc m-a sinucide


din cauza ta.
Pe lng Robin trecu un brbat burtos ciudat de familiar, luminat de
strlucirea marchizei de la Spearmint Rhino. Era Dubl Msur. Robin
se ntreb dac ea i imaginase zmbetul afectat i ncntat de sine pe
care i-l adres el.
132
Oare intra ca s o vad pe prietena lui cum se nvrte pentru ali
brbai? l ncnta faptul c viaa lui sexual e cercetat? Ce fel de om
ciudat era el?
Robin se ntoarse. Trebuia s ia o decizie referitor la ce fcea n
noaptea aceea. ntr-un intrnd ntunecos aflat la o sut de metri, un
brbat solid cu fes prea s se certe la mobil.
Dispariia Blondei o lsase pe Robin fr niciun scop. Unde avea s
doarm? n timp ce sttea acolo, nehotrt, pe lng ea trecu un grup
de brbai tineri, n mod intenionat la mic distan, unul dintre ei
atingndu-i geanta. Robin simi mirosul de deodorant Lynx i bere.
Acolo i ii costumaia, scumpo?
Robin i ddu seama c sttea n faa unui club de dans erotic. Se
ntoarse automat n direcia biroului lui Strike, cnd i sun mobilul.
Rspunse fr s se gndeasc.
Unde dracu ai fost? i rsun n ureche vocea furioas a lui
Strike.
Abia avu timp s se bucure c nu e Matthew nainte ca el s spun:
Am ncercat s dau de tine toat ziua! Unde eti?
Pe Tottenham Court Road, spuse ea, ndeprtndu-se rapid de
brbaii care nc o tachinau. Blonda tocmai a intrat nuntru i
Dubl
Ce i-am spus eu s nu te fi pe-afar dup ce se las
ntunericul?
E bine luminat, spuse Robin.
ncerca s-i aminteasc dac observase cumva un Travelodge n
apropiere. Avea nevoie de un loc curat i ieftin. Trebuia s fie ieftin,
ntruct cheltuia din contul lor comun; era hotrt s nu cheltuie mai
mult dect contribuise.
Eti bine? ntreb Strike, ceva mai puin agresiv.
Lui Robin i se puse un nod n gt.
Da, spuse ea ct mai energic posibil.
ncerca s aib o atitudine de profesionist, s fie aa cum voia
Strike.
Eu sunt tot la birou, spuse el. Ziceai c eti pe Tottenham Court
Road?
Trebuie s nchid, scuze, spuse ea cu o voce ncordat i rece.
nchise telefonul. Teama c o s plng devenise att de
copleitoare, nct trebuia s pun capt convorbirii. I se pruse c el e
133
pe punctul de a se oferi s vin dup ea, iar dac se ntlneau ea i-ar fi
spus totul, i nu trebuia s fac asta.
Dintr-odat, pe fa i curgeau lacrimi. Ea nu avea pe nimeni. Iat! n
sfrit, recunoscuse asta fa de ea nsi. Oamenii cu care luau masa n
weekend, cei cu care mergeau la meciuri de rugby: toi erau prieteni ai
lui Matthew, colegi de serviciu ai lui Matthew, vechi prieteni din
facultate ai lui Matthew.
O, Doamne, spuse Robin tergndu-i ochii i nasul cu mneca
hainei.
Eti n regul, scumpo? strig la ea o prostituat fr dini dintr-
un intrnd.
Nu tia exact de ce pn la urm intr n Tottenham, poate pentru c
cei de la bar o cunoteau, tia unde e toaleta pentru femei i era un loc
n care Matthew nu fusese niciodat. Nu voia dect un col linitit n
care s poat cuta locuri ieftine de stat. De asemenea, tnjea dup
ceva de but, ceea ce nu i era deloc caracteristic. Dup ce la toalet se
stropi pe fa cu ap rece, i lu un pahar de vin rou, se duse cu el la o
mas i scoase iar telefonul. Pierduse nc un apel din partea lui Strike.
Brbaii de la bar priveau spre ea. Robin tia cum trebuie s arate,
cu urme de lacrimi i singur, cu geanta lng ea. Ei bine, n-avea ce s
fac. Scrise pe mobil: Travelodge lng Tottenham Court Road i
atept rspunsul lent, bndu-i vinul probabil mai repede dect ar fi
trebuit s-o fac pe un stomac practic gol. Nici mic dejun, nici prnz: o
pung de chipsuri i un mr consumate n cafeneaua studeneasc n
care Blonda studiase, doar att mncase n ziua aceea.
Exista un Travelodge n High Holborn. Trebuia s se mulumeasc
doar cu asta. Se simi puin mai linitit acum, cnd tia unde avea s-
i petreac noaptea. Atent s nu prind privirea niciunui brbat de la
bar, Robin se ridic i-i lu al doilea pahar de vin. Poate c ar trebui s-
o sune pe mama ei, se gndi ea brusc, dar aceast perspectiv aproape
c o fcu s-i dea iar lacrimile. Nu putea s fac fa iubirii i
dezamgirii Lindei, nu nc.
O siluet masiv cu fes intr n crm, dar Robin era hotrt s
acorde atenie doar vinului i restului de pe mas, fr s ofere
niciunuia dintre brbaii plini de speran care pndeau la bar cel mai
mic motiv de a presupune c ea dorea compania vreunuia dintre ei.
Al doilea pahar de vin o fcu s se simt mult mai relaxat. i aminti
cum Strike se mbtase att de tare aici, chiar n crma asta, c abia
134
mai putea merge. Fusese singura sear n care el i mprtise
informaii personale. Poate c sta era adevratul motiv pentru care
fusese atras aici, se gndi ea, ridicnd ochii spre cupola de sticl
colorat de deasupra. Acesta era barul n care te duceai s bei dup ce
aflai c persoana pe care o iubeai i fusese necredincioas.
Eti singur? ntreb o voce de brbat.
Atept pe cineva, spuse ea.
l vzu puin neclar cnd ridic privirea spre el, un brbat blond i
vnos, cu ochi albatri splcii. Robin i ddea seama c el nu o
crezuse.
Pot s atept i eu?
Poi pe dracu, interveni alt voce, una familiar.
Sosise Strike, masiv, ncruntat i privind urt spre necunoscut, care
se retrase n sil spre cei civa prieteni de la bar.
Ce faci aici? ntreb Robin.
Era surprins s descopere c, dup dou pahare de vin, limba ei
devenise amorit i inert.
Te cutam, spuse Strike.
Cum i-ai dat seama c eu?
Sunt detectiv.
Strike privi spre paharul ei de vin i o ntreb:
Cte de-stea ai but?
Unul, mini ea.
Strike se duse la bar s-i mai ia unul i o halb de Doom Bar pentru
el. n timp ce comanda, un brbat solid cu fes iei pe furi din bar, dar
Strike era mai interesat s-l urmreasc pe brbatul blond care nc se
mai holba la Robin, prnd s renune la ea abia cnd Strike reapru,
ncruntat, cu cele dou buturi i se aez n faa ei.
Ce s-a ntmplat?
Nimic.
Nu m lua cu de-stea. Ari ca moartea.
Ei, spuse Robin lund o gur mare de vin, acum stau mai bine cu
moralul.
Strike rse scurt.
De ce ai o geant cu tine?
Apoi, cnd ea nu rspunse, continu:
Unde i-e inelul de logodn?
Robin deschise gura s rspund, dar o dorin perfid de a plnge
135
se repezi s nece cuvintele. Dup o scurt lupt interioar i nc un
gt de vin, spuse:
Nu mai sunt logodit.
De ce?
Asta e amuzant, venind din partea ta.
Sunt beat, se gndi ea, ca i cum s-ar fi privit din afara trupului ei.
Uit-te la mine. M-am mbtat din dou pahare i jumtate de vin,
nemncat i nedormit.
Ce e amuzant? ntreb Strike nedumerit.
Noi nu discutm despre lucruri personale tu nu discui despre
lucruri personale.
Parc mi-amintesc c te-am ngropat n mrturisiri chiar n
crma asta.
O dat, spuse Robin.
Strike deduse dup obrajii ei roz i vorbirea mpleticit c nu era la
al doilea ei pahar de vin. Deopotriv amuzat i preocupat, spuse:
Cred c ar fi bine s mnnci ceva.
Exact asta am spus i eu, rspunse Robin, n seara n care tu i
pn la urm am mncat kebab.
Apoi Robin adug, cu demnitate:
Da eu nu vreau kebab.
Pi, tii, suntem n Londra. Cred c putem gsi ceva care s nu fie
kebab.
mi plac chipsurile, spuse Robin.
Strike se duse s-i cumpere.
Ce s-a ntmplat? repet el dup ce se ntoarse.
Se uit cteva secunde la ncercrile ei de a deschide chipsurile, apoi
i lu punga s o deschid el.
Nimic. Doar c la noapte o s dorm ntr-un Travelodge.
Un Travelodge.
Da. E unul n e unul
Privi n jos la mobilul descrcat, dndu-i seama c uitase s-l
ncarce n noaptea dinainte.
Nu-mi amintesc unde e, spuse ea. Dar las-m aici, sunt n regul.
Robin bjbi prin geant, cutnd ceva n care s-i sufle nasul.
Da, spuse el apsat, acum cnd te-am vzut m-am linitit
complet.
Chiar sunt n regul, spuse ea cu nverunare. O s vin mine la
136
munc la ora obinuit, o s vezi.
Crezi c am pornit s te caut pentru c-mi fac griji pentru job?
Nu te purta aa drgu! gemu Robin, ngropndu-i faa n
erveelele din mn. N-a putea suporta! Fii normal!
Cum adic normal? ntreb el, nedumerit.
U-ursuz i necomunic necomunicativ
Dar ce-ai vrea s ne comunicm?
Nimic special, mini ea. M gndeam doar s pstrm o
atitudine profesionist.
Ce se ntmpl ntre tine i Matthew?
Ce se ntmpl ntre tine i Elin? replic ea.
Ce importan are asta? ntreb el stupefiat.
E acelai lucru, spuse ea vag, golind al treilea pahar. A vrea nc
unu
De data asta bei suc.
n timp ce l atepta, Robin examin plafonul pe care erau pictate
scene de teatru: Bottom opia cu Titania, n mijlocul unui grup de
zne.
Lucrurile sunt n regul cu Elin, i spuse el dup ce se aez.
Decisese c un schimb de informaii ar fi cea mai simpl modalitate
de-a o face s vorbeasc despre problemele ei.
Mie mi convine s avem o relaie reinut. Are o fat i nu vrea
ca eu s m apropii prea mult de ea. Divor urt.
Ah, spuse Robin, clipind spre el pe deasupra paharului de coca-
cola. Cum ai cunoscut-o?
Prin Nick i Ilsa.
Ei de unde o tiu?
N-o tiu. Au dat o petrecere i ea a venit cu fratele ei, care e
doctor, lucreaz cu Nick. Pn atunci nu se mai ntlniser cu ea.
Ah, spuse Robin iar.
i uitase pentru scurt vreme propriile necazuri, distras de
aceast privire fugar asupra lumii private a lui Strike. Att de normal,
att de puin special! O petrecere la care el se dusese i ncepuse s
discute cu blonda cea frumoas. Femeile l plceau pe Strike Robin
ajunsese s-i dea seama de asta n lunile n care lucraser mpreun.
Atunci cnd ncepuse s lucreze pentru el nu i nelesese farmecul.
Lisei i place de Elin? ntreb Robin.
Strike fu uimit de aceast intuiie fulgurant.
137
da, cred c da, mini el.
Robin sorbi din cola.
Bun, spuse Strike stpnindu-i cu greu nerbdarea, acum e
rndul tu.
Ne-am desprit, zise ea.
Tehnica de interogare i spunea lui Strike s tac, iar dup
aproximativ un minut decizia lui i dovedi justificarea.
Mi-a spus ceva, zise Robin. Noaptea trecut.
Strike atept.
i nu avem cum s trecem peste asta. Peste asta nu.
Robin era palid i stpn pe ea, dar Strike simea chinul din
spatele cuvintelor ei. Continu s atepte.
S-a culcat cu altcineva, spuse ea cu o voce slab i ncordat.
Urm o pauz. Robin lu punga cu chipsuri, descoperi c le
consumase pe toate i o ls s cad pe mas.
Ccat! spuse Strike.
Era surprins: nu pentru c Matthew se culcase cu alt femeie, ci
pentru c recunoscuse. Impresia lui era c tnrul i artosul contabil
era un brbat care tia s-i gestioneze viaa ntr-un mod ct mai
avantajos pentru el, s compartimenteze i s categoriseasc ce
trebuia.
i nu doar o dat, spuse Robin cu aceeai voce ncordat. A fcut
asta luni de zile. Cu o femeie pe care o cunoatem amndoi. Sarah
Shadlock. O veche prieten de-a lui din facultate.
Dumnezeule! spuse Strike. mi pare ru.
Chiar i prea ru, n mod sincer, pentru durerea pe care o ndura
ea. ns aceast dezvluire fcuse ca n interiorul lui s se arcuiasc i
anumite alte sentimente sentimente pe care de obicei el le strunea
bine, considerndu-le deopotriv nepotrivite i periculoase care i
testau puterea mpotriva legturilor pe care le presupuneau.
Nu fi un dobitoc nenorocit, i spuse el. E ceva ce nu s-ar putea
ntmpla niciodat. N-a face dect s bulibesc totul n stil mare.
Ce l-a fcut s-i spun? o ntreb el.
Robin nu rspunse, dar ntrebarea i readuse scena n minte, cu o
ngrozitoare claritate.
Sufrageria lor cu magnolii era mult prea minuscul ca s ncap un
cuplu att de furios. Veniser tocmai din Yorkshire cu Land Rover-ul
pe care Matthew nu l dorise. Undeva, pe acest drum, Matthew
138
afirmase, incitat, c era doar o chestiune de timp pn cnd Strike avea
s se dea la Robin i, mai mult, el bnuia c avansurile acestuia ar fi
fost bine primite.
E prietenul meu, asta e tot! urlase ea la Matthew de lng
canapeaua lor ieftin, n timp ce genile lor de cltorie erau nc n
hol. Dac poi s sugerezi c pe mine m excit faptul c el i-a pierdut
piciorul
Eti att de al naibii de naiv! urlase el. E prietenul tu pn cnd
o s ncerce s te bage-n pat, Robin
Dup cine l judeci? Tu atepi momentul s sari pe colegele tale?
Bineneles c nu, dar eti att de al naibii de ncntat de el el e
brbat, suntei singuri la birou
E prietenul meu, aa cum tu eti prieten cu Sarah Shadlock, dar
nu ai
Atunci vzuse pe faa lui. O expresie pe care nu o mai observase
niciodat i strbtu chipul ca o umbr. Vinovia prea s pluteasc
fizic pe deasupra pomeilor nali, a maxilarului brbierit, a ochilor
cprui pe care ea i adorase ani de zile.
sau ai fcut-o? spusese ea, pe un ton dintr-odat dubitativ. Ai
fcut-o?
El ezitase prea mult.
Nu, spusese el energic, ca un film oprit care repornete brusc.
Bineneles c n
Ba da, spusese ea. Te-ai culcat cu ea.
Vedea asta pe faa lui. El nu credea n prietenia dintre brbai i
femei, pentru c el nu avusese niciodat aa ceva. El i cu Sarah
fcuser sex.
Cnd? ntrebase ea. Doar nu nu atunci?
Nu m-am
Robin auzise protestele anemice ale unui brbat care tia c
pierduse, care chiar dorise s piard. Asta o obsedase ntreaga noapte
i ntreaga zi: ntr-un anumit fel, el vrusese ca Robin s afle.
Calmul ei straniu, mai degrab uluit dect acuzator, l fcuse pe
Matthew s-i spun totul. Da, atunci se ntmplase. Se simea groaznic
din cauza asta, aa se simise mereu dar n perioada aceea el i cu
Robin nu se culcau mpreun i, ntr-o sear, Sarah l consolase i, m
rog, situaia scpase de sub control
Ea te consola? repetase Robin.
139
n sfrit apruse furia, scond-o din starea ei de uluire perplex.
Ea te consola pe tine?
S tii c i pentru mine a fost o perioad dificil! strigase el.
Strike se uit cum Robin scutur din cap fr s-i dea seama,
ncercnd s i-l limpezeasc, dar amintirile o mbujoraser i ochii ei
scnteiau iar.
Ce-ai spus? l ntreb ea pe Strike, derutat.
Te-am ntrebat ce l-a fcut s-i spun.
Nu tiu. Eram n mijlocul unui scandal. El crede
Robin inspir adnc. Cele dou treimi de sticl de vin pe stomacul
gol o fceau s rivalizeze cu sinceritatea lui Matthew.
El nu crede c noi doi suntem doar prieteni.
Asta nu era o surpriz pentru Strike. Vzuse suspiciunea n fiecare
privire pe care i-o aruncase vreodat Matthew, auzise nesigurana n
fiecare comentariu argos adresat lui.
Deci, continu Robin ezitant, eu i-am explicat c suntem cu
adevrat doar prieteni, c i el are o prieten platonic, draga de Sarah
Shadlock. i atunci a ieit totul la lumin. El i cu Sarah au avut o
relaie n facultate, n timp ce eu eram n timp ce eu eram acas.
Cu atta timp n urm? spuse Strike.
i se pare c n-ar trebui s m deranjeze dac a fost acum apte
ani? ntreb ea. Dac el a minit n tot timpul sta, iar noi ne ntlneam
cu ea mereu?
Eram doar surprins, spuse Strike neutru, refuznd s se lase
atras ntr-o ceart, c a recunoscut dup tot acest timp.
A, spuse Robin. Pi, i era ruine. Din cauza perioadei n care s-a
ntmplat.
La facultate? spuse Strike nedumerit.
Imediat dup ce eu am abandonat cursurile, spuse Robin.
Ah, spuse Strike.
Nu discutaser niciodat despre motivul care o fcuse pe ea s
renune la facultatea de psihologie i s se ntoarc n Masham.
Robin nu avusese de gnd s-i spun lui Strike povestea, dar n
seara aceea toate hotrrile ei pluteau n deriv pe mica mare de
alcool n care i scufundase trupul nfometat i epuizat. Ce mai conta
dac i mrturisea? Fr aceast informaie, el n-ar fi avut o imagine
complet i n-ar fi putut s-o sftuiasc ce s fac n continuare. Ea se
baza c el o va ajuta, i ddu Robin seama ntr-un mod neclar.
140
Indiferent c ei i plcea sau nu indiferent c lui i plcea sau nu el
era cel mai bun prieten al ei din Londra. Pn acum Robin nu privise
niciodat n fa acest fapt. Alcoolul te nviora i i limpezea ochii. In
vino veritas, nu aa se spune? Strike avea s neleag. Avea obiceiul
ciudat de a cita uneori din latin.
Eu nu am vrut s m las de facultate, spuse Robin ncet, n timp
ce capul i se nvrtea, dar s-a ntmplat ceva, iar dup aceea am avut
unele probleme
Nu era bine. Aa nu explica nimic.
M ntorceam acas de la o prieten din alt cmin, spuse ea. Nu
era att de trziu doar ora 8 sau aa ceva dar se difuzaser
avertismente despre el la tirile locale
Nici aa nu era bine. Prea multe detalii. Avea nevoie de o enunare
neutr a situaiei, nu s i explice fiecare aspect, aa cum fcuse la
proces.
Robin inspir adnc, se uit la faa lui Strike i vzu acolo un nceput
de compasiune. Uurat c nu trebuie s spun povestea explicit, l
ntreb:
Poi s-mi mai aduci nite chipsuri, te rog?
Strike se ntoarse de la bar i i le ntinse n tcere. Lui Robin nu-i
plcu expresia de pe faa lui.
Nu te apuca s crezi asta n-are nicio importan! spuse ea cu
disperare. Au fost 20 de minute din viaa mea. A fost ceva ce mi s-a
ntmplat. Nu e ceea ce sunt eu. Nu m definete.
Strike bnui c erau expresii pe care ea nvase s le accepte la cine
tie ce psihoterapie. El intervievase victime ale violului. Cunotea
formele cuvintelor care le erau oferite ca s poat s neleag ceea ce,
pentru o femeie, era incomprehensibil. Multe lucruri legate de Robin
se explicau acum. ndelungata loialitate fa de Matthew, de exemplu:
brbatul protector de acas.
ns Robin, beat, citi n tcerea lui Strike lucrul de care se temuse
cel mai mult: o mutaie a felului n care o vedea ea, de la egal la victim.
Nu are nicio importan! repet ea furios. Eu sunt aceeai!
tiu asta, spuse el, totui, ce i s-a ntmplat e un lucru al naibii de
oribil.
Pi, da aa e murmur ea, mbunat.
Apoi se aprinse iar:
Mrturia mea l-a nfundat. Am observat unele lucruri despre el n
141
timp ce Avea o pat alb pe piele, sub ureche i se spune vitiligo i
o pupil imobil, dilatat.
Acum vorbea puin neclar, n timp ce nghiea a treia pung de
chipsuri.
A ncercat s m sugrume; eu m-am lsat moale i m-am prefcut
moart, i el a fugit. Mai atacase dou fete cu masca aia i niciuna nu a
putut s spun poliiei nimic despre el. Mrturia mea l-a nfundat.
Asta nu m surprinde, spuse Strike.
Robin consider rspunsul satisfctor. Rmaser n tcere timp de
un minut, n timp ce ea termina chipsurile.
Numai c dup aceea nu eram n stare s ies din camera mea,
spuse ea de parc nu ar fi existat nicio pauz. Pn la urm,
universitatea m-a trimis acas. Trebuia doar s-mi iau liber un
semestru, dar dar nu m-am mai ntors niciodat.
Robin medit la acest fapt, privind absent n gol. Matthew o
ndemnase s stea acas. Dup ce agorafobia ei se vindecase, ceea ce
durase peste un an, ea ncepuse s-l viziteze la universitatea lui din
Bath, unde se plimbau de mn printre casele din piatr moale de
Cotswold, pe strzile unduitoare Regency, pe malurile tivite cu copaci
ale rului Avon. De fiecare dat cnd ieiser n ora cu prietenii lui
venise i Sarah Shadlock, care rgea la glumele lui Matthew, l atingea
pe bra i ndrepta mereu conversaia spre vremurile bune de care se
bucuraser atunci cnd Robin, plictisitoarea lui prieten de la ar, nu
era prezent
Ea m consola. S tii c i pentru mine a fost o perioad dificil!
Bun, spuse Strike, trebuie s-i gsim un loc n care s-i petreci
noaptea.
M duc la Travel
Nu, nu te duci.
Nu voia ca Robin s stea ntr-un hotel n care oameni anonimi
puteau s cutreiere nestingherii pe holuri sau s intre direct din
strad. Probabil c era el paranoic, dar voia ca Robin s stea ntr-un loc
n care un ipt s nu se piard printre strigtele rguite ale
petrecerilor de femei.
A putea dormi la birou, spuse Robin. Dac mai ai sacul la de
ncerc s se ridice, cltinndu-se, i Strike o apuc de brat.
Nu dormi la birou, spuse el. tiu eu un loc bun. Acolo au stat
mtu-mea i unchiu-meu cnd au venit s vad Cursa de oareci. Hai,
142
d-mi geanta.
i mai pusese o dat braul peste umerii lui Robin, dar atunci fusese
ceva foarte diferit: Se folosise de ea ca de un baston. De data asta ea
era cea care abia mergea n linie dreapt. i cuprinse talia i o ajut s-
i in echilibrul, n timp ce ieeau din crm.
Lui Matthew, spuse ea n timp ce porneau, nu i-ar plcea asta.
Strike nu spuse nimic. n ciuda a tot ce auzise, nu era la fel de sigur
ca Robin c relaia acestora era ncheiat. Fuseser mpreun timp de
nou ani, exista o rochie de mireas care atepta n Masham. Strike
fusese atent s nu emit nicio critic la adresa lui Matthew care s-i
poat fi reprodus fostului logodnic la reluarea ostilitilor care aveau
s urmeze cu siguran, pentru c legturile acumulate n nou ani nu
puteau fi rupte ntr-o singur noapte. Reticena lui era mai degrab
pentru binele ei dect al lui. El nu se temea deloc de Matthew.
Cine era brbatul acela? ntreb Robin somnoroas, dup ce
merseser o sut de metri n tcere.
Care brbat?
De azi-diminea m-am gndit c poate e cel cu piciorul m-a
speriat groaznic.
A E Shanker. Un vechi prieten de-al meu.
E nspimnttor.
Shanker n-ar putea s-i fac ru, o asigur el.
Apoi se mai gndi puin i continu:
Dar s nu-l lai niciodat singur n birou.
De ce?
Ar terpeli orice nu e btut n cuie. Nu face nimic gratis.
Unde l-ai cunoscut?
Povestea lui Shanker i a Ledei dur tot drumul pn n Frith Street,
unde vilele linitite i priveau de sus, transmind o senzaie de
demnitate i ordine.
Aici? spuse Robin privind n sus, cu gura cscat, spre Hotelul
Hazlitt. Nu pot s stau aici e prea scump!
Eu pltesc, spuse Strike. Consider-o prima pe anul sta.
Apoi, n timp ce ua se deschidea i un tnr zmbitor se ddea la o
parte ca s-i lase s intre, adug:
S nu te aud c refuzi. E vina mea c ai nevoie de un loc sigur.
Holul cu lambriuri de lemn era primitor, cu o atmosfer de locuin
privat. Exista o singur cale de acces i nimeni nu putea s deschid
143
ua de la intrare de afar.
Dup ce i ddu tnrului cardul de credit, Strike o conduse pe
Robin, care se cltina, la baza scrilor.
Poi s-i iei liber mine-diminea dac
La nou o s fiu acolo, spuse ea. Cormoran, mulumesc pentru
pentru
Nicio problem. Somn uor!
Era linite pe Frith Street, n timp ce Strike nchidea ua de la Hazlitt
n urma lui. Porni pe strad, cu minile nfundate n buzunare, czut pe
gnduri.
Robin fusese violat, iar violatorul plecase creznd c e moart.
Dumnezeule mare.
n urm cu opt zile, un nemernic i nmnase un picior de femeie
tiat, iar ea nu suflase o vorb despre trecutul ei, nu ceruse nicio
dispens special ca s i ia liber i nu se abtuse n nicio privin de
la profesionalismul total cu care venea n fiecare zi la munc. El fusese
cel care insistase, fr mcar s cunoasc povestea ei, ca ea s aib cea
mai bun alarm de viol, s nu fac nimic dup cderea ntunericului,
s ia legtura cu el n mod regulat n timpul programului de lucru
Exact n momentul n care i ddu seama c se ndeprteaz de
Denmark Street, n loc s se ndrepte spre strada aceea, Strike zri la
20 de metri distan un brbat cu fes care sttea ascuns n colul cu
Soho Square. Vrful licrind al igrii dispru rapid cnd brbatul se
ntoarse i ncepu s mearg grbit.
Hei, prietene!
Vocea lui Strike rsun n piaa tcut, n timp ce el accelera.
Brbatul cu cciul nu privi n spate, ci o lu la fug.
Alo! Prietene!
Strike ncepu s fug i el. La fiecare pas smucit, genunchiul lui
protesta. Prada lui privi o dat n spate i apoi coti brusc la stnga, n
timp ce Strike venea n urma lui ct de repede putea. Strike intr pe
Carlisle Street, mijindu-i ochii n fa, spre mulimea strns la
intrarea de la Toucan, ntrebndu-se dac omul lui era acolo. Alerg
printre clienii crmei, gfind, i se opri la intersecia cu Dean Street.
Se ntoarse pe loc, cutndu-i prada. Avea de ales ntre a o lua la
stnga, a o lua la dreapta sau a merge mai departe pe Carlisle Street.
Fiecare variant oferea o multitudine de intrnduri i subsoluri n care
brbatul cu fes ar fi putut s se ascund, presupunnd c nu oprise un
144
taxi aflat n trecere.
La dracu, murmur Strike.
Ciotul aflat n contact cu captul protezei l durea iar. Nu i rmsese
dect o imagine aproximativ a unei nlimi i limi mari, o hain i
un fes ntunecate i faptul suspect c fugise atunci cnd el l strigase,
fugise nainte ca Strike s-l ntrebe ct e ceasul, s-i cear un foc sau
indicaii.
Fcu o alegere i o lu la dreapta, pe Dean Street. Mainile treceau
pe lng el, n ambele direcii. Timp de aproape o or, Strike continu
s bntuie prin zon, sondnd intrndurile ntunecoase i gurile de
subsol. tia c e aproape sigur inutil, dar dac dac fuseser
urmrii de cel care trimisese piciorul, acesta era n mod evident un
nemernic necugetat care probabil c nu fusese alungat din apropierea
lui Robin de dizgraioasa urmrire a lui Strike.
Oamenii n saci de dormit de care Strike se apropia mai mult dect
ndrzneau de obicei s-o fac ali ceteni l priveau cu furie; de dou
ori sperie pisicile din spatele containerelor de gunoi, dar brbatul cu
fes nu era nicieri.

145
21

the damn call came,


And I knew what I knew and didnt want to know.32
Blue yster Cult, Live for Me

Robin se trezi a doua zi cu o durere de cap i o senzaie de greutate


n stomac. Se rostogoli pe pernele nefamiliare, albe i scrobite, i n
timp ce fcea asta fu asaltat de amintirea evenimentelor serii
anterioare. i scutur capul ca s-i dea prul din ochi, se ridic n
capul oaselor i privi n jur. Vzu, printre stlpii sculptai ai patului cu
baldachin de lemn, contururile ntunecate ale unei camere abia
luminate de dunga de lumin strlucitoare dintre perdelele de brocart.
n timp ce ochii i se obinuiau cu penumbra aurit, Robin distinse
portretul unui gentleman gras cu perciuni mari, n ram aurie. Era
tipul de hotel n care s petreci o escapad scump, nu n care s dormi
mahmur, cu cteva haine aruncate n grab n geant.
Oare Strike o adusese aici, n acest lux elegant i de mod veche,
drept compensaie preventiv pentru discuia serioas pe care avea s-
o deschid azi? E evident c tu te afli acum ntr-o situaie fragil
emoional Cred c-ar fi bine dac ai face o pauz de la serviciu.
Dou treimi de sticl de vin prost, i i spusese totul. Robin gemu
ncet i se prbui la loc pe perne, acoperindu-i faa cu braele i
lsndu-se prad amintirilor care acum, cnd ea era slab i nefericit,
i redobndiser ntreaga putere.
Violatorul purtase o masc de goril din cauciuc. O intuise la
pmnt cu o mn i cu greutatea unui ntreg bra pe gt, spunndu-i
n timp ce o viola c avea s moar, spunndu-i c avea s-o sugrume
pn murea. Creierul ei era doar o cavitate purpurie de strigte
panicate. Minile lui se strngeau ca un la n jurul gtului su, iar
supravieuirea ei atrnase de capacitatea de a se preface c era deja
moart.
Mai trziu, zile i sptmni ntregi se simise de parc ntr-adevr

32 ...apoi a venit acel apel blestemat, / Iar eu tiam ce tiam i nu voiam s tiu. (n
limba englez, n original).
146
murise. Era prins n acel trup de care se simea complet deconectat.
Singura modalitate de a se proteja pruse a fi separarea de propria ei
carne, negarea legturii cu aceasta. Trecuse mult timp pn cnd ea s
poat simi c o poate lua din nou n posesiune.
El fusese persuasiv la proces, umil, da, domnule judector, nu,
domnule judector, un brbat alb obinuit, de vrst mijlocie, cu piele
rozalie, n afara petei albe de sub ureche. Ochii palizi i splcii
clipeau prea des, ochii care, vzui prin gurile mtii, fuseser ca nite
fante.
Ceea ce i fcuse el lui Robin sfrmase viziunea ei despre locul su
n lume, pusese capt carierei universitare i o alungase napoi n
Masham. O obligase s treac printr-un proces epuizant, n care
chestionarea fusese aproape la fel de traumatizant ca agresiunea
iniial, deoarece aprarea lui fusese c ea l invitase n casa scrilor s
fac sex. Luni de zile dup ce minile lui nmnuate ieiser din
ntuneric i o trser, n timp ce ea se sufoca, n golul din spatele
scrilor, Robin nu suportase contactul fizic, nici mcar o mbriare
blnd din partea unui membru al familiei. El murdrise prima i
singura ei relaie sexual, aa c ea i cu Matthew trebuiser s o ia de
la capt, nsoii n fiecare pas al lor de team i vinovie.
Robin i aps braele pe ochi, ca i cum ar fi putut cu fora s-i
tearg totul din minte. Bineneles, acum tia c tnrul Matthew, pe
care ea l considerase un model altruist de buntate i nelegere, se
zbnuise cu Sarah goal, n cminul lui studenesc din Bath, n timp ce
Robin sttea ntins ore n ir n patul ei singuratic din Masham,
privind absent la Destinys Child. Singur n tcerea somptuoas de la
Hazlitt, Robin lu n calcul pentru prima oar dilema dac Matthew ar
fi prsit-o n favoarea lui Sarah, dac ea ar fi rmas fericit i
nevtmat sau chiar dac ea i cu Matthew s-ar fi ndeprtat unul de
altul n mod natural, dac ea i-ar fi terminat studiile.
i ls braele n jos i deschise ochii. Astzi erau uscai; se simea
ca i cum nu mai avea lacrimi deloc. Durerea mrturisirii lui Matthew
nu o mai sfredelea. O simea ca pe o durere surd din spatele spaimei
imediate legate de rul pe care se temea c-l fcuse perspectivelor ei
profesionale. Cum putuse s fie att de proast nct s-i povesteasc
lui Strike ce i se ntmplase? Oare nu nvase deja ce peti cnd eti
sincer?
La un an dup viol, dup ce i nvinsese agorafobia, cnd greutatea
147
ei aproape c ajunsese iar la normal i devenea nerbdtoare s revin
n lume i s recupereze timpul pierdut, i exprimase un interes vag
fa de ceva care s aib legtur cu munca de anchet criminalistic.
Cum nu avea diplom i ncrederea n ea nsi fusese de curnd fcut
ndri, nu ndrznise s i afirme cu voce tare dorina de a deveni
detectiv. Ceea ce fusese un lucru bun, pentru c absolut toate
persoanele pe care le cunotea ea ncercaser s o descurajeze pn i
ct privete dorina ei exprimat ezitant de a explora zonele marginale
ale muncii de poliist. Chiar i mama ei, de obicei cea mai nelegtoare
fptur posibil, mprtea aceast opinie. Cu toii luaser acest nou
interes al ei, care lor li se prea straniu, drept un semn al continurii
bolii, un simptom al incapacitii sale de a se dezbra de ceea ce i se
ntmplase.
Nu era adevrat: Dorina era mult anterioar violului. La vrsta de
opt ani, Robin i informase pe fraii ei c avea s prind hoi i fusese
zeflemisit energic, fr niciun alt motiv dect acela c aa trebuia s
fie, pentru c ea era fat i sora lor. Dei sperase c reacia acestora nu
era o reflectare real a prerii pe care o mprteau despre abilitile
ei, ci se baza pe un fel de reflex masculin universitar, Robin rmsese
cu o reinere n a-i exprima interesul fa de munca de detectiv n faa
celor trei frai vehemeni i ncpnai ai si. Nu spusese niciodat
nimnui c alesese studiul psihologiei gndindu-se n secret la profilul
psihologic din criminalistic.
Urmrirea acestui obiectiv fusese complet blocat de violator. Era
nc unul dintre lucrurile pe care acesta i le furase. A-i afirma ambiia,
n timp ce i revenea dintr-o stare de teribil fragilitate, ntr-o
perioad n care toi cei din jurul ei preau s atepte ca ea s se
prbueasc iar, se dovedise prea dificil. Din cauza epuizrii i a
sentimentului de obligaie fa de familia care fusese att de
protectoare i iubitoare atunci cnd ea avea cea mai mare nevoie de
asta, ngduise ca ambiia ei de-o via s se risipeasc, i toi ceilali
au prut satisfcui s-o vad disprnd.
Apoi o agenie de plasare de for de munc temporar o trimisese
din greeal la un detectiv particular. Ar fi trebuit s rmn acolo o
sptmn, dar n-a mai plecat niciodat. I se pruse un miracol.
Cumva, printr-un noroc, apoi datorit talentului i tenacitii, i
dovedise valoarea pentru Strike, care era asaltat de probleme, i
ajunsese exact acolo unde visase s fie nainte ca un brbat complet
148
necunoscut s o foloseasc pentru satisfacia lui pervers ca pe un
obiect nensufleit, de unic folosin, dup care o btuse i o strnsese
de gt.
De ce, de ce i spusese lui Strike ce i se ntmplase? El fusese
ngrijorat pentru ea i nainte ca ea s-i dezvluie povestea: iar acum?
Strike avea s decid c ea e prea fragil ca s lucreze, Robin era sigur
de asta, iar de acolo mai era doar un pas scurt i rapid pn la a fi
scoas pe tu, pentru c nu putea s preia toate responsabilitile pe
care ar fi trebuit s le susin un coleg de-al lui.
Tcerea i robusteea camerei georgiene linitite erau apstoare.
Robin iei de sub cuverturile grele i travers podeaua de lemn
nclinat ctre baia cu cad cu picioare n form de lab i fr du.
Dup 15 minute, n timp ce se mbrca, mobilul, pe care din fericire i
amintise s-l ncarce cu o sear n urm, sun pe noptier.
Salut, spuse Strike. Cum te simi?
Bine, zise ea cu o voce spart.
Robin tia c Strike sunase ca s-i spun s nu vin la birou.
Tocmai am vorbit cu Wardle. Au gsit restul trupului.
Robin se aez brusc pe taburetul cu dantel, innd mobilul la
ureche cu ambele mini.
Ce? Unde? Cine e?
i zic cnd vin s te iau. Vor s vorbeasc cu noi. Te atept n fa
la 9. Vezi s mnnci ceva.
Cormoran! spuse ea ca s-l mpiedice s nchid.
Ce e?
Deci eu eu am n continuare slujba asta?
Urm o scurt pauz.
Ce tot vorbeti? Bineneles c ai n continuare slujba asta.
Tu nu eu sunt nc nu s-a schimbat nimic?
O s faci ce i se spune? ntreb el. Dac i zic s nu faci nimic
dup cderea ntunericului, o s m asculi de acum nainte?
Da, spuse ea, uor ezitant.
Bine. Ne vedem la 9.
Robin scoase un oftat de uurare profund i tremurat. Nu fusese
concediat: el nc o mai voia. n timp ce se ducea s pun mobilul la
loc pe noptier, observ c cel mai lung SMS pe care l primise
vreodat sosise n timpul nopii.

149
Robin, nu pot dormi, pentru c m gndesc la tine. Nu tii ct mi
doresc ca asta s nu se fi ntmplat. Am fcut o porcrie, nu exist nicio
scuz. Aveam 21 de ani i nu tiam atunci ce tiu acum: c nu mai exist
nimeni ca tine i c nu a putea niciodat s iubesc pe altcineva la fel de
mult ca pe tine. De atunci nu a mai existat nimeni n afara ta. Am fost
gelos pe tine i pe Strike i tu poi s spui c eu nu am dreptul s fiu
gelos din cauza a ceea ce am fcut, dar poate c ntr-un anumit fel eu m-
am gndit c tu merii un om mai bun ca mine, asta m-a ros pe
dinuntru. tiu doar c te iubesc i c vreau s m cstoresc cu tine, iar
dac tu acum nu mai doreti asta, atunci eu va trebui s m resemnez,
dar te rog, Robin, d-mi doar un SMS ca s-mi spui c eti bine, te rog.
Matt xxxxxx

Robin puse mobilul la loc pe noptier i rencepu s se mbrace.


Comand un croasant i cafea prin room service, iar cnd acestea
sosir, rmase surprins ct de mult i ameliorar acestea starea de
spirit. Abia atunci citi iar mesajul de la Matthew.

poate c ntr-un anumit fel eu m-am gndit c tu merii un om mai


bun ca mine, asta m-a ros pe dinuntru

Era ceva emoionant i complet necaracteristic lui Matthew, care i


exprima frecvent opinia c a invoca o motivaie subcontient era doar
un tertip. ns imediat dup acest gnd veni reflecia c Matthew nu o
ndeprtase niciodat pe Sarah din viaa lui. Ea era unul dintre cei mai
buni prieteni ai lui din facultate: l mbriase cu tandree la
nmormntarea mamei sale, ieea la restaurant cu ei, ca parte unui
cvartet intim, nc flirta cu Matthew, nc mai agita lucrurile ntre el i
Robin.
Dup o scurt deliberare, Robin i trimise un SMS:

Sunt bine.

Cnd taxiul negru trase pe dreapta la 9 fr cinci minute, Robin l


atepta pe Strike pe treptele de la Hazlitt, ngrijit ca de obicei.
Ai vzut tirile? ntreb el imediat ce ea se urc n taxi.
Nu.
Media tocmai a aflat. Am vzut la televizor nainte s plec.
150
Strike se aplec n fa ca s nchid despritorul de plastic dintre
ei i ofer.
Cine e femeia? ntreb Robin.
nc nu au identificat-o oficial, dar ei cred c e o ucraineanc de
24 de ani.
Ucraineanc? spuse Robin uimit.
Da.
Strike ezit, apoi spuse:
Proprietara ei a gsit-o tiat ntr-o combin frigorific n ceea ce
pare s fi fost apartamentul ei. i lipsete piciorul drept. Sigur e ea.
Gustul de past de dini din gura lui Robin deveni chimic; croasantul
i cafeaua i se nvolburau n stomac.
Unde e apartamentul?
Coningham Road, Shepherds Bush. i spune ceva?
Nu O, Doamne. O, Doamne. Fata care voia s-i taie piciorul?
Aa pare.
Dar nu avea nume ucrainean, nu-i aa?
Wardle crede c e posibil s fi folosit unul fals. tii nume de
prostituat.
Taxiul i purt pe Pall Mall, spre New Scotland Yard. Prin faa
geamurilor de pe ambele pri treceau cldiri neoclasice albe: auguste,
semee i insensibile la ocurile umanitii fragile.
Wardle la asta se ateapt, spuse Strike dup o pauz lung.
Teoria lui era c piciorul aparine unei prostituate ucrainence care a
fost vzut ultima oar cu Malley Cioclul.
Robin i ddea seama c mai e ceva. Se uit la el cu ncordare.
n apartamentul ei s-au gsit nite scrisori din partea mea, spuse
el. Dou scrisori, semnate cu numele meu.
Dar tu nu i-ai rspuns!
Wardle tie c sunt false. Se pare c mi-au scris numele greit
Cameron , dar tot trebuie s m cheme la secie.
Ce scrie n ele?
N-a vrut s-mi spun la telefon. Se poart destul de frumos. Nu
face pe dobitocul.
n faa lor apru Palatul Buckingham. Statuia gigantic de marmur
a Reginei Victoria se ncrunt de sus spre confuzia i mahmureala lui
Robin, apoi dispru.
Probabil c o s ne cear s ne uitm la fotografii ale trupului, s
151
vad dac o putem identifica.
Bine, spuse Robin cu mai mult drzenie dect simea.
Tu cum te simi? ntreb Strike.
Bine, spuse ea. Nu-i face griji pentru mine.
Oricum n dimineaa asta voiam s-l sun pe Wardle.
De ce?
Asear, n timp ce plecam de la Hazlitt, am vzut un tip solid cu
fes negru care pndea pe o strad lateral. Limbajul lui corporal avea
ceva ce nu mi-a plcut. L-am strigat m gndeam s-i cer un foc i el
a ntins-o.
Dei Robin nu scosese niciun sunet, Strike continu:
S nu mi spui c sunt eu agitat sau c-mi imaginez lucruri. Cred
c ne-a urmrit, i s-i mai spun ceva cred c era n crm cnd am
sosit eu. Nu i-am vzut faa, doar partea din spate a capului, n timp ce
pleca.
Spre surpriza lui, Robin nu-i respinse spusele. n schimb, se
concentr, ncruntat, ncercnd s-i aminteasc o impresie vag.
tii i eu am vzut ieri pe undeva un tip solid cu fes da, sttea
ntr-un intrnd de pe Tottenham Court Road. Dar avea chipul n
ntuneric.
Strike mai njur o dat n oapt.
Te rog nu-mi spune s nu mai lucrez, zise Robin cu o voce mai
ascuit ca de obicei. Te rog. mi place enorm slujba asta.
i dac nenorocitul sta te urmrete?
Robin nu-i putu reprima un frison de team, dar reui s-l nving.
Ar fi meritat aproape orice s-l prind pe acest animal, indiferent cine
era el
O s fiu vigilent. Am dou alarme de viol.
Asta nu pru s-l liniteasc pe Strike.
Coborr la New Scotland Yard i cineva i conduse imediat pe scri,
ntr-un birou plin de poliiti n care Wardle discuta cu un grup de
subordonai, mbrcat la cma. Cnd i vzu pe Strike i Robin, i
prsi imediat colegii i i conduse pe detectiv i pe partenera lui ntr-o
mic sal de edine.
Vanessa! strig el prin u, n timp ce Strike i Robin se aezau la
masa oval, ai adus scrisorile?
Sergentul detectiv Ekwensi apru la puin timp dup aceea cu dou
foi de hrtie imprimate, protejate n mape de plastic, i o copie pe care
152
Strike o recunoscu ca fiind fcut dup una dintre scrisorile de mn
pe care i le dduse lui Wardle la Old Blue Last. Sergentul detectiv
Ekwensi o salut pe Robin cu un zmbet pe care ea l simi din nou ca
fiind disproporionat de linititor i se aez lng Wardle cu un
carnet.
Vrei cafea sau altceva? ntreb Wardle.
Strike i Robin scuturar din cap. Wardle mpinse scrisorile pe mas
spre Strike. Strike le citi pe amndou, apoi le mpinse n lateral, spre
Robin.
Nu eu le-am scris, i spuse Strike lui Wardle.
Aa m gndeam i eu, spuse Wardle. Nu ai rspuns dumneata n
numele lui Strike, domnioar Ellacott?
Robin scutur din cap.
Prima scrisoare recunotea c Strike aranjase ntr-adevr tierea
propriului picior, deoarece dorea s scape de el, mrturisind c
povestea cu bomba artizanal afgan era un paravan complicat i c el
nu-i ddea seama cum aflase Kelsey asta, dar o implora s nu mai
spun nimnui. Falsul Strike era apoi de acord s o ajute cu propria ei
povar i o ntreba unde i cnd puteau s se ntlneasc fa n fa.
A doua scrisoare era scurt, confirmnd faptul c Strike avea s vin
s o viziteze pe 3 aprilie la ora 7 seara.
Ambele scrisori erau semnate Cameron Strike, cu cerneal neagr
groas.
Strike trase din nou spre el a doua scrisoare, dup ce Robin
terminase de citit.
Asta, zise el, pare s spun c ea mi-a rspuns i mi-a sugerat o
dat i un loc.
Asta era urmtoarea mea ntrebare, spuse Wardle. Ai primit o a
doua scrisoare?
Strike privi spre Robin, care scutur din cap.
Bun, spuse Wardle, ca s se consemneze: cnd a sosit scrisoarea
iniial de la
Wardle verific fotocopia.
Kelsey, aa s-a semnat ea?
Robin rspunse:
Am plicul n sertarul neb
Pe faa lui Strike trecu umbra unui zmbet.
n sertarul n care inem corespondena de zi cu zi. Putem s
153
verificm tampila, dar din cte mi amintesc era la nceputul anului.
Poate februarie.
Bun, excelent, spuse Wardle, o s trimitem pe cineva la voi s ia
plicul.
i zmbi lui Robin, care prea agitat.
Linitete-te: eu te cred. Un tip complet nebun ncearc s-i
nsceneze ceva lui Strike. Nimic din toate astea nu se leag. De ce-ar
njunghia el o femeie, s o dezmembreze i apoi s trimit piciorul la
propria lui agenie? De ce ar lsa scrisori de-ale lui n apartament?
Robin ncerc s-i zmbeasc i ea.
A fost njunghiat? interveni Strike.
Criminalitii nc lucreaz la cauza efectiv a morii, spuse
Wardle, dar pe tors sunt dou rni adnci, ei sunt destul de siguri c
stea au fost suficiente, nainte s-nceap el s-o taie.
Robin i nclet pumnii sub tblia mesei, cu unghiile nfipte adnc
n palme.
Acum, spuse Wardle n timp ce sergentul detectiv Ekwensi i
deschidea pixul i se pregtea s scrie, numele de Oxana Voloina
spune ceva vreunuia dintre voi?
Nu, spuser Strike i Robin, scuturnd din cap.
Se pare c sta era numele real al victimei, explic Wardle. Aa i-
a semnat contractul de nchiriere, iar proprietara spune c i-a artat
actul de identitate. Susinea c e student.
Susinea? ntreb Robin.
ncercm s stabilim cine era de fapt, spuse Wardle.
Bineneles, se gndi Robin, el se ateapt ca ea s fie prostituat.
Engleza ei era bun, judecnd dup scrisoare, coment Strike.
Asta dac a scris-o chiar ea.
Robin privi spre el nedumerit.
Dac cineva falsific scrisori din partea mea, o ntreb Strike, de
ce n-ar fi putut s falsifice i scrisori din partea ei?
Ca s ncerce s te fac s comunici cu ea cu adevrat, vrei s
spui?
Da s m atrag la o ntlnire sau s creeze ntre noi un fel de
lan de documente care s m poat incrimina dup moartea ei.
Van, du-te i vezi dac fotografiile cadavrului pot fi privite, zise
Wardle.
Sergentul detectiv Ekwensi iei din ncpere. Avea o postur de
154
model. Mruntaiele lui Robin ncepur s se frmnte, cuprinse de
panic. Ca i cum ar fi simit asta, Wardle se ntoarse spre ea i spuse:
Nu cred c trebuie s te uii i tu la ele dac Strike
Ar fi bine s se uite, spuse Strike.
Wardle prea uimit, iar Robin, dei se strduia s n-o arate, ncepu
s se ntrebe dac Strike ncerca s-o sperie ca s se supun regulii lui
de a nu face nimic dup cderea ntunericului.
Da, spuse ea, afind un calm ct de ct rezonabil. Cred c ar fi
bine.
Nu sunt frumoase, spuse Wardle cu o reinere necaracteristic
lui.
Piciorul i-a fost trimis lui Robin, i reaminti Strike. Exist la fel de
multe anse ca ea s o fi vzut pn acum pe aceast femeie ca i mine.
E partenera mea. Lucrm la aceleai misiuni.
Robin arunc o privire ntr-o parte, spre Strike. El nu o mai
descrisese niciodat altcuiva drept partenera sa, cel puin nu s aud
ea. Strike nu privea spre ea. Robin i rendrept atenia spre Wardle.
Orict de precaut devenise, dup ce l auzise pe Strike punnd-o pe
picior de egalitate cu el din punct de vedere profesional, Robin tia c,
indiferent ce urma s vad, nu avea s se dezamgeasc nici pe sine,
nici pe el. Atunci cnd sergentul detectiv Ekwensi reveni cu un teanc
de fotografii n mn, Robin i nghii nodul din gt i se ndrept de
spate.
Mai nti le lu Strike, iar reacia lui nu era linititoare.
S fiu al naibii.
Capul s-a pstrat cel mai bine, spuse Wardle ncet, pentru c l-a
pus n congelator.
Ca i cum i-ar fi tras mna de lng ceva ncins la rou, Robin
trebui acum s se lupte cu un impuls puternic de a se ntoarce, de-a
nchide ochii i de a pune fotografia cu faa n jos. Dar n loc de asta lu
fotografia de la Strike i se uit la ea; intestinele femeii deveniser
lichide.
Capul tiat sttea pe ce mai rmsese din gt, holbndu-se n gol la
aparatul de fotografiat, cu ochii att de sticloi nct culoarea lor nu se
mai vedea. Gura se csca ntunecat. Prul castaniu era eapn,
presrat cu ghea. Obrajii erau plini i durdulii, brbia i fruntea pline
de couri. Nu prea s aib 24 de ani.
O recunoti?
155
Robin tresri la vocea surprinztor de apropiat a lui Wardle. I se
pruse c a parcurs o mare distan n timp ce se uita fix la capul tiat.
Nu, spuse ea.
Puse fotografia jos i o lu de la Strike pe urmtoarea. Un picior
stng i dou brae fuseser ndesate n frigider, unde ncepuser s se
descompun. Dup ce i adunase voina pentru cap, nu crezuse c mai
poate fi ceva la fel de ru i se simi ruinat de uorul scncet
ndurerat care i scp.
Da, e urt, spuse ncet sergentul detectiv Ekwensi.
Robin i cut privirea, recunosctoare.
Pe ncheietura minii stngi e un tatuaj, explic Wardle.
Le ntinse o a treia fotografie, n care braul respectiv zcea ntins pe
o mas. Acum categoric ngreoat, Robin privi i distinse un 1D
inscripionat cu cerneal neagr.
Nu e nevoie s vedei trunchiul, spuse Wardle strngnd
fotografiile i napoindu-i-le sergentului detectiv Ekwensi.
Unde era? ntreb Strike.
n baie, spuse Wardle. Acolo a omort-o, n baie. Arat ca un
abator.
Wardle ezit.
Piciorul nu e singurul lucru pe care i l-a tiat.
Robin se bucur c Strike nu ntrebase ce altceva lipsea. Nu credea
c ar fi suportat s aud.
Cine a gsit-o? ntreb Strike.
Proprietara, spuse Wardle. E mai n vrst i imediat dup ce am
ajuns noi acolo s-a prbuit. Pare s fie infarct. Au dus-o la Spitalul
Hammersmith.
Ce a fcut-o s se duc acolo?
Mirosul, spuse Wardle. Au sunat-o cei de jos i ea s-a hotrt s
treac pe acolo devreme, nainte s plece la cumprturi, ca s o
prind pe aceast Oxana acas. Nu a rspuns nimeni, aa c a intrat ea
singur.
Cei de jos n-au auzit nimic ipete nimic?
E o cas plin de studeni. Sunt complet inutili. Muzic tare,
prieteni care vin i pleac la orice or, se holbau ca nite oi cnd i-am
ntrebat dac au auzit ceva la etajul de sus. Fata care o sunase pe
proprietreas era complet isterizat. A spus c n-o s-i ierte
niciodat c n-a sunat cnd a simi prima oar un miros urt.
156
Da, asta ar fi schimbat totul, spuse Strike. Puteai s-i pui capul la
loc i fata ar fi fost n regul.
Wardle rse. Pn i sergentul detectiv Ekwensi zmbi.
Robin se ridic brusc. Vinul de seara trecut i croasantul din
dimineaa aceasta se nvolburau groaznic n mruntaiele ei. Se scuz
cu o voce slab i porni n ritm alert spre u.

157
22

I dont give up but I aint a stalker,


I guess Im just an easy talker.33
Blue yster Cult, I Just Like To Be Bad

Mulumesc, neleg conceptul de umor macabru, spuse Robin o


or mai trziu, pe jumtate exasperat, pe jumtate amuzat. Putem s
trecem mai departe?
Strike i regreta gluma din sala de edine, pentru c Robin se
ntorsese, din incursiunea ei de 20 de minute la baie, alb la fa i
puin inert, iar un iz de ment trda faptul c i curase dinii nc o
dat. n loc s ia un taxi, el sugerase s fac o scurt plimbare prin
aerul nviortor pe Broadway, spre Feathers, cea mai apropiat
crm, unde el comand un ceai. Personal, Strike era gata pentru o
bere, dar Robin nu fusese antrenat s considere c alcoolul i
vrsarea de snge erau nite colegi fireti, aa c lui i se prea c o
halb l-ar fi fcut s par i mai insensibil.
Miercuri dimineaa, la 11 i jumtate, n Feathers era linite. Se
aezar la o mas din spatele crmei mari, departe de civa poliiti
n haine civile care discutau ncet lng geam.
I-am povestit lui Wardle despre prietenul nostru cu fes n timp ce
tu erai la baie, i spuse Strike lui Robin. El zice c o s posteze un om n
haine civile prin Denmark Street, s urmreasc lucrurile vreo cteva
zile.
Crezi c presa o s apar iar? ntreb Robin, care nc nu avusese
timp s-i fac griji din cauza asta.
Sper c nu. Wardle o s in secrete scrisorile false. Zice c dac
le-ar publica ar face jocul acestui nebun. El nclin s cread c
ucigaul chiar vrea cu adevrat s-mi nsceneze crima.
i tu nu?
Nu, spuse Strike. Nu e chiar att de dezechilibrat. Aici trebuie s
fie vorba de altceva, ceva mai ciudat.

33Nu renun, dar nu vreau s te hruiesc, / Cred c doar mi place mult s vorbesc.
(n limba englez, n original).
158
Strike amui, iar Robin, respectnd meditaia lui, tcu i ea.
Terorism, despre asta e vorba, spuse Strike ncet, scrpinndu-i
brbia neras. ncearc s ne bage n speriei, s ne perturbe vieile ct
mai mult posibil; i, s fim sinceri, i iese. Biroul nostru e bntuit de
poliiti, suntem chemai la Scotland Yard, ne-am pierdut majoritatea
clienilor, tu
Nu-i face griji pentru mine! spuse Robin imediat, nu vreau ca tu
s-i faci griji
Fir-ar a dracu, Robin, spuse Strike cu o izbucnire de furie, l-am
vzut amndoi pe tipul la ieri. Wardle crede c ar trebui s-i spun s
stai acas, iar eu
Te rog, spuse ea, n timp ce temerile din dimineaa aceea o
asaltau iar, nu-mi interzice s mai lucrez
Nu merit s fii omort ca s evadezi din viaa ta casnic!
Strike o vzu c tresare i regret imediat c spusese asta.
Asta pentru mine nu e un mod de a evada, murmur ea. mi place
enorm slujba asta. Azi-diminea m-am trezit ngrozit de ce i-am
spus asear. Eram ngrijorat c tu poate nu o s m mai consideri
suficient de tare.
Asta nu are nimic de-a face cu ce mi-ai spus asear i nici cu a fi
tare. E vorba de un dement care poate c te urmrete, care a tiat deja
o femeie n buci.
Robin i bu ceaiul cldu fr s spun nimic. Era lihnit de foame.
ns la gndul de a mnca ceva de la crcium care s conin orice
form de carne, i se fcu prul mciuc.
Nu are cum s fie prima lui crim, nu-i aa? ntreb Strike retoric,
cu ochii lui negri aintii asupra numelor de beri pictate de mn
deasupra barului. O decapiteaz, o dezmembreaz, ia unele buci din
ea? Pentru asta trebuie exerciiu, nu-i aa?
Aa s-ar zice, l aprob Robin.
A fcut asta pentru plcerea de-a o face. A organizat o orgie
personal n baie.
Robin nu mai tia sigur dac i e foame sau grea.
Un maniac sadic care are o ranchiun mpotriva mea i care s-a
hotrt s-i unifice hobby-urile, medit Strike cu voce tare.
Se potrivete cu vreunul dintre brbaii pe care-i suspectezi?
ntreb Robin. A mai ucis vreunul dintre ei, din cte tii tu?
Da, spuse Strike. Whittaker. A ucis-o pe maic-mea.
159
Dar ntr-un mod foarte diferit, se gndi Robin. Leda Strike fusese
lichidat cu un ac, nu cu cuite. Din respect pentru Strike, care avea o
expresie nverunat, nu i exprim gndul. Apoi i aminti altceva.
Bnuiesc c tii, spuse ea prudent, c Whittaker a inut trupul
mort al altei femei n apartamentul lui timp de o lun?
Da, spuse Strike. Am auzit.
tirea ajunsese pn la el n perioada n care era n Balcani,
transmis de sora lui, Lucy. Gsise pe internet o fotografie cu
Whittaker n timp ce intra n tribunal. Fostul lui tat vitreg era aproape
de nerecunoscut, cu prul tuns periu i barb, dar avnd n
continuare acei ochi aurii penetrani. Dac i amintea el corect,
povestea lui Whittaker fusese c se temuse de nc o acuzaie fals de
crim, aa c ncercase s mumifice trupul femeii moarte, legndu-l cu
saci de gunoi i ascunzndu-l sub scndurile podelei. Avocaii lui
susinuser, n faa unui juriu puin nelegtor, c inedita abordare a
acestei probleme de ctre clientul lor se datora consumului intens de
droguri.
Dar nu el a omort-o, nu-i aa? ntreb Robin, ncercnd s-i
aminteasc exact ce scria pe Wikipedia.
Era moart de o lun, aa c m ndoiesc c a fost o autopsie
uoar, spuse Strike.
Privirea pe care Shanker o descrisese drept urt reveni.
Personal, a putea paria c el a omort-o. Ct de ghinionist ar
trebui s fii ca s-i moar dou prietene n cas, n timp ce tu stai
acolo fr s faci nimic? Lui Whittaker i plcea moartea; i plceau
cadavrele. El pretindea c n adolescen fusese gropar. Avea o
slbiciune pentru cadavre. Oamenii l considerau un gotic hardcore sau
cine tie ce pozeur de doi bani cu versurile lea necrofile, Biblia
Satanic, Aleister Crowley, toate tmpeniile alea , dar el era un ticlos
malefic i amoral care se luda tuturor c e un ticlos malefic i
amoral. i ce dac? Femeile se clcau n picioare pentru el. Trebuie s
beau ceva.
Strike se ridic i o lu spre bar. Robin l urmri cum pleac, uor
ocat de acest elan subit de furie. Opinia lui c Whittaker ucisese de
dou ori nu era susinut nici de tribunale, nici, din cte tia ea, de
probele poliiei. Robin se obinuise cu insistena lui Strike c faptele
trebuie strnse i documentate meticulos, cu sugestiile lui repetate
adesea c intuiiile i antipatiile personale puteau s ndrume, dar nu
160
trebuiau lsate niciodat s dicteze direcia unei anchete. Bineneles,
cnd era vorba chiar de mama lui Strike
Strike se ntoarse cu o halb de bere amruie Nicholson i dou
meniuri.
Scuze, murmur el dup ce se aez la loc i lu o gur mare de
bere. M gndeam la chestii la care nu m-am gndit de foarte mult
timp. Versurile alea afurisite.
Da, spuse Robin.
Ce dracu, n-are cum s fie Cioclu, spuse Strike nervos, trecndu-
i mna prin prul des i cre i lsndu-l complet neschimbat. sta e
un gangster profesionist! Dac ar fi aflat c am depus mrturie
mpotriva lui i ar fi vrut s se rzbune, m-ar fi mpucat, ce naiba. Nu
s-ar fi prostit cu picioare tiate i versuri de cntece, tiind c asta o s
aduc poliia la el. E un om de afaceri.
Wardle nc mai crede c el e?
Da, spuse Strike, dar ar trebui s tie i el c procedurile pentru
mrturie anonim sunt ireproabile. Dac n-ar fi, tot oraul ar fi plin de
poliai mori.
Se abinu s-l mai critice pe Wardle, dei avu nevoie de un efort
pentru asta. Omul era atent i util, cnd ar fi putut s-i fac probleme.
Strike nu uitase c ultima oar cnd avusese de-a face cu Poliia
Metropolitan l inuser ntr-o camer de anchet timp de cinci ore
nentrerupte, din cauza a ceea ce prea a fi un capriciu al unor poliiti
ranchiunoi.
Dar cei doi brbai pe care i-ai cunoscut n armat? ntreb Robin
vorbind mai ncet, deoarece la o mas din apropierea lor tocmai se
aeza un grup de funcionare. Brockbank i Laing. A omort vreunul
dintre ei pe cineva? Adic, tiu c au fost soldai, dar n afara luptelor?
Nu m-ar surprinde s aflu c Laing a lichidat pe cineva, spuse
Strike, dar din cte tiu eu n-a fcut asta, nainte s intre la pucrie. A
rnit-o cu cuitul pe soia lui, asta tiu a legat-o i a tiat-o. A stat zece
ani la prnaie i m ndoiesc c au reuit s-l reabiliteze. A ieit de
patru ani: timp suficient ca s ucid pe cineva. Nu i-am spus m-am
ntlnit cu fosta lui soacr n Melrose. Ea crede c el s-a dus n
Gateshead dup ce a ieit din prnaie, iar noi tim c e posibil ca n
2008 s fi fost n Corby dar mi-a spus i c a fost bolnav.
Ce fel de boal?
Un fel de artrit. Nu tia detalii. Ar putea un brbat suferind s
161
fac ce am vzut n pozele lea?
Strike lu meniul.
Bun. Mi-e mie foarte foame, iar tu n-ai mncat dect chipsuri n
ultimele dou zile.
Dup ce Strike comand cod de Alaska cu cartofi prjii, iar Robin o
gustare, el schimb din nou subiectul.
ie i s-a prut c victima avea 24 de ani?
Nu nu mi-am dat seama, spuse Robin.
ncerc, fr succes, s blocheze imaginea acelui cap cu obraji
durdulii i netezi, cu ochi alb-sticloi. Apoi, dup o scurt pauz,
continu:
Nu, mi s-a prut c e mai tnr.
i mie.
Cred c la baie, spuse Robin ridicndu-se n picioare.
Eti bine?
Doar ca s fac pipi am but prea mult ceai.
El o privi cum pleac, apoi i termin halba, explornd o tem de
gndire pe care nu i-o mrturisise lui Robin, i nici altcuiva.
Eseul copilului i fusese artat de o anchetatoare din Germania.
Strike nc i mai amintea ultimul rnd, aternut cu un scris ngrijit de
fat pe foaia de hrtie roz-deschis.

Doamna i-a schimbat numele n Anastasia i i-a vopsit prul i


nimeni nu a aflat vreodat unde s-a dus, a disprut.

Asta i-ar plcea i ie s faci, Brittany? ntrebase ncet


anchetatoarea pe caseta pe care Strike o vzuse mai trziu. i-ar
plcea s fugi i s dispari?
E doar o poveste! insistase Brittany ncercnd s rd
dispreuitor. Eu am inventat-o!
i mpletea degetele mici, cu un picior aproape nfurat n jurul
altuia. Prul ei blond, lins i subire ncadra faa palid i pistruiat.
Ochelarii i stteau strmb. i amintise lui Strike de un peru.
Testul ADN avea s stabileasc n curnd cine era femeia din
frigider, apoi poliia avea s mearg napoi pe fir ca s vad cine fusese
cu adevrat Oxana Voloina dac sta era numele ei. Strike nu-i
putea da seama dac devenise sau nu paranoic pentru c i fcea n
continuare griji c trupul i aparinea lui Brittany Brockbank. De ce n
162
prima scrisoare ctre el fusese folosit numele de Kelsey? De ce capul
prea att de tnr, nc neted din cauza grsimii de copil?
La ora asta ar fi trebuit s fiu deja dup Blond, spuse Robin trist.
Se uit la ceas, n timp ce se aeza la mas. Una dintre funcionarele
de lng ei prea s-i srbtoreasc ziua de natere: tocmai
despachetase un neglije rou cu negru, n hohotele glgioase ale
colegelor.
Eu nu mi-a face griji pentru asta, spuse Strike absent, n timp ce
petele lui cu cartofi prjii i gustarea lui Robin le erau aezate n fa.
Strike mnc n tcere timp de cteva minute, apoi puse jos cuitul
i furculia, scoase carnetul, cut ceva n nsemnrile pe care i le
notase n biroul din Edinburgh al lui Hardacre i i lu telefonul. Robin
l privi cum tasteaz cuvinte, ntrebndu-se ce face.
Bun, spuse Strike dup ce citi rezultatele, mine m duc n
Barrow-in-Furness.
Te unde? ntreb Robin uluit. De ce?
Acolo e Brockbank sau ar trebui s fie.
De unde tii?
Am aflat n Edinburgh c pensia lui e trimis acolo i tocmai am
cutat vechea adres a familiei. Cineva pe nume Holly Brockbank
locuiete acum n acea cas. Evident, o rud. Ea ar trebui s tie unde e
el. Dac pot stabili faptul c el a fost n Cumbria n ultimele cteva
sptmni, atunci o s tim c n-a expediat picioare i nu te-a urmrit
prin Londra, nu-i aa?
Ce nu-mi spui despre Brockbank? ntreb Robin, ngustndu-i
ochii gri-albstrui.
Strike ignor ntrebarea ei.
Vreau ca tu s rmi acas ct sunt eu plecat din ora. D-l naibii
pe Dubl Msur, doar el e de vin dac Blonda o-ntinde de la club cu
alt client. Putem tri i fr banii lui.
Aa rmnem cu un singur client, sublinie Robin.
Am senzaia c o s rmnem cu niciunul dac nebunul sta nu e
prins, spuse Strike. Oamenii n-o s mai vrea s se apropie de noi.
Cum o s ajungi n Barrow? ntreb Robin.
Un plan ncolea. Oare nu prevzuse ea tocmai aceast posibilitate?
Cu trenul, spuse el, tii c nu-mi permit s nchiriez o main
acum.
Ce-ai zice, spuse Robin triumftor, s te duc eu cu noul meu m
163
rog, e foarte vechi, dar merge bine Land Rover!
De cnd ai tu un Land Rover?
De duminic. E fosta main a prinilor mei.
Ah, spuse el. Pi, sun minunat
Dar?
Nu, chiar ar fi de mare ajutor
Dar? repet Robin, care i ddea seama c el are unele rezerve.
Nu tiu ct o s stau acolo.
Nu conteaz. Tocmai mi-ai spus c eu oricum o s lncezesc n
cas.
Strike ezit. Oare ct din dorina ei de a-l duce cu maina pleca din
sperana de a-l rni pe Matthew, se ntreb el. i putea imagina foarte
uor cum ar fi privit contabilul o cltorie de durat incert n Nord,
doar ei doi, i s i doarm acolo. O relaie clar i profesional nu ar fi
trebuit s includ folosirea celuilalt pentru a-i face partenerul gelos.
Ah, fir-ar al naibii, spuse el dintr-odat, nfundndu-i mna n
buzunarul cu mobilul.
Ce e? ntreb Robin, alarmat.
Tocmai mi-am amintit trebuia s m ntlnesc cu Elin asear.
Ccat am uitat complet. Ateapt aici.
Iei n strad, lsnd-o pe Robin cu mncarea ei. Oare de ce, se
ntreb ea cu ochii asupra siluetei masive a lui Strike, care se plimba cu
telefonul la ureche ntr-o parte i-n alta n faa geamului nalt, nu
sunase Elin sau nu trimisese un SMS ca s ntrebe unde e el? De-acolo
ajunse cu uurin s se ntrebe pentru prima oar, indiferent ce
bnuise Strike ce avea s spun Matthew dac ea se ntorcea acas
doar ca s ia Land Rover-ul i s dispar cu hainele pentru cteva zile
vrte ntr-o geant.
Nu are de ce s se plng, se gndi ea, ntr-o ndrznea tentativ
de sfidare. Deja nu mai are nicio legtur cu el.
ns gndul c ar fi trebuit s-l vad pe Matthew, chiar i pentru
puin timp, era iritant.
Strike se ntoarse, dndu-i ochii peste cap.
Dizgraie, spuse el concis. A rmas s ne vedem n seara asta.
Robin nu i ddea seama de ce-ar fi putut s o indispun anunul c
Strike se ducea s se ntlneasc cu Elin. Presupuse c era obosit.
Diversele presiuni i ocuri emoionale ale ultimelor 36 de ore nu
puteau fi nvinse printr-un prnz la crcium. Funcionarele de lng
164
ei hohoteau acum de rs, n timp ce din alt pachet cdea o pereche de
ctue pufoase.
Nu e ziua ei, i ddu seama Robin. Se cstorete.
Atunci te duc eu cu maina sau cum? ntreb ea scurt.
Da, spuse Strike, cruia acum prea s-i plac ideea (sau era doar
nveselit de gndul ntlnirii cu Elin?). tii ce, ar fi minunat. Mersi.

165
23

Moments of pleasure, in a world of pain.34


Blue yster Cult, Make Rock Not War

A doua zi diminea, ceaa se ntindea n straturi moi i groase


deasupra vrfurilor copacilor din Regents Park. Strike, care oprise
rapid alarma, ca s n-o trezeasc pe Elin, sttea la fereastr inndu-i
echilibrul pe singurul lui picior, cu perdeaua n spatele su, ca s
blocheze lumina. Privi timp de un minut spre parcul fantomatic,
captivat de efectul soarelui care se ridica deasupra masei de aburi
printre crengile nfrunzite. Puteai gsi frumuseea oriunde, dac te
opreai s o caui, dar lupta pentru existen te fcea s uii de acest lux
complet gratuit. Strike avea amintiri din copilrie, mai ales din acele
pri ale acesteia pe care le petrecuse n Cornwall: sclipirea mrii, aa
cum o vedeai prima oar ntr-o diminea albastr ca o arip de
fluture; lumea misterioas de smarald i umbre a Aleii Rubarbei
Gigantice din Parcul Trebah; pnzele albe din deprtare care oscilau ca
nite psri de mare pe valurile aprige de cositor.
n spatele lui, n patul ntunecat, Elin se mic i oft. Strike iei cu
grij de dup perdea, lu proteza sprijinit de perete i se aez pe
unul din scaunele dintre dormitorul ei ca s i-o fixeze. Apoi,
continund s se mite ct mai tcut, se ndrept spre baie, cu hainele
pentru ziua aceea n brae.
n seara de dinainte se certaser pentru prima oar: un reper al
fiecrei relaii. Absena total a oricrei comunicri atunci cnd el nu
apruse la ntlnirea lor de mari ar fi trebuit s fie un avertisment, dar
el fusese prea ocupat cu Robin i cu un trup dezmembrat ca s se
gndeasc prea mult la asta. ntr-adevr, ea fusese rece atunci cnd el
sunase ca s se scuze, dar faptul c ea acceptase att de rapid s
reprogrameze ntlnirea nu l pregtise pe Strike pentru primirea
aproape glacial din momentul n care el apruse n persoan, 24 de
ore mai trziu. Dup o cin mncat n timpul unei conversaii
tensionate i stngace, el se oferise s plece i s o lase singur cu

34 Momente de plcere, ntr-o lume a durerii. (n limba englez, n original).


166
ranchiuna ei. Ea se nfuriase uor atunci cnd el ntinsese mna s-i ia
haina, dar reacia aceea a ei era doar plpirea slab a unui chibrit ud;
Elin czuse apoi ntr-o tirad nlcrimat n care aproape i cerea
scuze i din care el aflase, n primul rnd, c ea se ducea la psiholog, n
al doilea rnd, c psihoterapeutul ei i dibuise o tendin pasiv-
agresiv i, n al treilea rnd, c fusese att de adnc rnit de faptul c
el nu apruse mari nct buse o sticl ntreag de vin singur, n faa
televizorului.
Strike i ceruse scuze din nou, invocnd circumstanele atenuante
ale unui caz dificil i ale unei evoluii spinoase i neateptate,
exprimndu-i remucarea sincer de a fi uitat de ntlnirea lor, dar
adugnd c, dac ea nu-l putea ierta, era mai bine ca el s plece.
Ea i se aruncase n brae; ajunseser direct n pat i fcuser cea mai
bun partid de sex din scurta lor relaie.
Strike se gndi, n timp ce se brbierea n baia imaculat a lui Elin,
cu luminile ei difuze i prosoapele albe ca zpada, c scpase destul de
ieftin. Dac ar fi uitat s apar la o ntlnire cu Charlotte, femeia cu
care, timp de 16 ani, avusese o relaie intermitent, n clipa asta ar fi
avut rni fizice, ar fi cutat-o n dimineaa rece sau ar fi ncercat s-o
mpiedice s se arunce de la un balcon nalt.
Strike numise ceea ce simise fa de Charlotte iubire i acesta
rmsese cel mai profund sentiment pe care l avusese vreodat fa
de orice femeie. Prin durerea pe care i-o provocase i prin efectele
ulterioare durabile, el semnase mai mult cu un virus pe care nici
acum nu era sigur c l nvinsese. A nu o vedea, a nu o suna niciodat, a
nu folosi adresa nou de e-mail pe care ea i-o crease pentru a-i arta
faa ei tulburat din ziua nunii cu un vechi prieten: acesta era
tratamentul pe care Strike i-l prescrisese singur, i care inea
simptomele la distan, ns el tia c rmsese afectat, c nu mai avea
abilitatea de a simi aa cum simise cndva. Durerea lui Elin din seara
anterioar nu l impresionase profund, aa cum fcuse cndva durerea
lui Charlotte. Se simea ca i cum abilitatea lui de a iubi fusese tocit,
iar vrfurile nervilor retezate. Nu intenionase s o rneasc pe Elin;
nu se bucura s o vad plngnd; dar capacitatea lui de a suferi prin
empatie prea s fi disprut. ntr-adevr, o mic parte a lui planificase
n gnd drumul spre cas, n timp ce ea suspina.
Strike se mbrc n baie, apoi se ntoarse ncet n holul slab
luminat, unde i depozit articolele de brbierit n geanta pe care i-o
167
pregtise pentru Barrow-in-Furness. La dreapta lui se afla o u
ntredeschis. O deschise mai mult, dintr-un impuls de moment.
Fetia pe care nu o ntlnise niciodat dormea acolo, atunci cnd nu
dormea la tatl ei. Camera roz cu alb era imaculat, cu picturi murale
cu zne pe plafon, n jurul corniei. Pe un raft stteau aranjate frumos
ppui Barbie, cu zmbete absente i sni ascuii, acoperii n rochii
iptoare de toate culorile curcubeului. Pe podea, lng patul mic i alb
cu baldachin, era un covor de blan artificial, cu un cap de urs polar.
Strike nu tia aproape nimic despre fetie. Avea doi fini, fr s i-l fi
dorit prea mult pe niciunul dintre ei, i trei nepoi. Cel mai vechi
prieten al lui din Cornwall avea fete, dar Strike, practic, nu avea nimic
de-a face cu ele; se repezeau pe lng el, ntr-o furtun de cozi i
fluturri nonalante cu mna: Bun, Unchiule Corm, la revedere,
Unchiule Corm. Bineneles, Strike crescuse mpreun cu o sor, chiar
dac Lucy nu fusese rsfat niciodat cu paturi cu baldachin roz-
bombon, orict de mult i-ar fi dorit ea asta.
Brittany avusese un leu de plu. Strike i aduse aminte de asta
brusc, din senin, n timp ce privea ursul polar de pe podea: un leu de
plu cu fa comic. Brittany l mbrcase cu un tutu roz, iar leul se afla
pe canapea atunci cnd tatl ei vitreg se repezise la Strike cu o sticl
spart de bere n mn.
Strike se ntoarse n hol, pipindu-i buzunarele. Avea ntotdeauna
la el un carneel i un pix. Scrise un bilet scurt pentru Elin, n care fcea
aluzie la cea mai bun parte a serii precedente, i l ls pe masa din
hol, ca s nu rite s o trezeasc. Apoi, n aceeai tcere n care fcuse
i toate celelalte, i arunc geanta pe umr i iei din apartament. La 8
se ntlnea cu Robin n staia West Ealing.

Ultimele urme de cea se ridicau de pe Hastings Road atunci cnd


Robin iei din cas, agitat i ncercnat, cu o saco cu mncare ntr-
o mn i o geant plin de haine curate n cealalt. Descuie hayonul
Land Rover-ului vechi i gri, arunc hainele nuntru i se ndrept
grbit spre locul oferului cu mncarea.
Matthew tocmai ncercase s-o mbrieze n hol, iar ea se opusese
viguros, cu ambele mini proptite n pieptul lui neted i cald,
mpingndu-l, strignd la el s-o lase n pace. Matthew era doar n
boxeri. Acum ea se temea c el ar putea s trag pe el nite haine, ca s
fug dup ea. Trnti portiera i trase de centura de siguran,
168
nerbdtoare s plece, dar n timp ce ea nvrtea cheia de contact
Matthew se npusti afar din cas, descul, n tricou i pantaloni de
trening. Robin nu mai vzuse niciodat la el o expresie att de
dezarmat i vulnerabil.
Robin, strig el n timp ce ea apsa pe acceleraie i se
desprindea de trotuar. Te iubesc. Te iubesc!
Robin nvrti volanul i iei fr s se asigure din locul de parcare,
trecnd la civa centimetri de Honda vecinului lor. l vedea pe
Matthew cum se micoreaz n oglinda retrovizoare; el, a crui
stpnire de sine era de obicei perfect, i proclama iubirea ct l inea
gura, riscnd dispreul i rsetele vecinilor curioi.
Inima lui Robin i bubuia dureros n piept. 7 i un sfert; Strike nu
ajunsese nc n staie. Fcu la stnga, la captul strzii, hotrt doar
s se ndeprteze de Matthew.
Matthew se trezise n zori, n timp ce ea ncerca s-i fac bagajul
fr s-l trezeasc.
Unde te duci?
S-l ajut pe Strike cu ancheta.
Rmi peste noapte?
Aa cred.
Unde?
Nu tiu exact.
Se temea s-i spun destinaia, ca nu cumva s vin dup ei. nc era
zguduit de modul n care se comportase Matthew atunci cnd ea se
ntorsese acas, cu o sear n urm. Matthew plnsese i implorase.
Nu-l mai vzuse niciodat aa, nici mcar dup moartea mamei sale.
Robin, trebuie s discutm.
Am discutat destul.
Mama ta tie unde mergi?
Da.
Minea. Robin nc nu i spusese mamei ei c rupsese logodna i nici
c mergea n Nord cu Strike. La urma urmei avea 26 de ani; nu era
treaba ei. Dar tia c Matthew voia de fapt s ntrebe dac ea i spusese
mamei ei c nunta fusese anulat, pentru c amndoi tiau c ea nu s-
ar fi urcat n Land Rover ca s mearg ntr-un loc nedezvluit
mpreun cu Strike dac logodna lor ar fi fost n continuare intact.
Inelul cu safir era exact acolo unde l lsase ea, pe un raft plin cu
vechile lui manuale de contabilitate.
169
Ah, fir-ar a dracu, opti Robin.
Clipea ca s ndeprteze lacrimile, n timp ce cotea la ntmplare pe
strzile linitite, ncercnd s nu se concentreze asupra degetului ei gol
sau a amintirii cu faa chinuit a lui Matthew.

O scurt plimbare l duse pe Strike mult mai departe dect simpla


distan fizic. Aa era Londra, se gndi el n timp ce fuma prima igar
a acelei zile: porneai de pe o strad linitit i simetric, cu case
proiectate de Nash, care semnau cu o sculptur n ngheat de
vanilie. Vecinul rus al lui Elin, n costum cu dungulie, se suia n Audi-ul
su, Strike i zise Neaa i primi ca rspuns o nclinare scurt a
capului. O scurt plimbare pe lng siluetele lui Sherlock Holmes de la
staia Baker Street i Strike ajunse ntr-un metrou soios, nconjurat de
lucrtori polonezi vorbrei, proaspei i pui pe treab la ora 7
dimineaa. Apoi agitatul Paddington, unde i croi drum printre
navetiti i cafenele, cu geanta pe umr. n sfrit, cteva staii cu
metroul de Heathrow, nsoit de o familie numeroas din West Country
deja mbrcat pentru Florida, n ciuda zorilor rcoroi. Urmreau
semnele staiilor ca nite suricate nelinitite, cu minile ncletate pe
mnerele valizelor, ca i cum s-ar fi pregtit pentru o tlhrie iminent.
Strike sosi n staia West Ealing cu 15 minute mai devreme, cu o
nevoie disperat de a fuma. Ls geanta s cad i-i aprinse igara,
spernd ca Robin s nu fie prea prompt, deoarece se ndoia c ea ar fi
vrut ca el s fumeze n Land Rover. ns abia trsese cteva fumuri
satisfctoare, cnd maina ptroas apru de dup col. Capul
strlucitor, rou-auriu al lui Robin, se vedea clar prin parbriz.
Nu m deranjeaz, strig ea ca s acopere zgomotul motorului, n
timp ce i arunca din nou pe umr geanta i ddea s sting igara,
dac ii geamul deschis.
Strike se urc, i mpinse geanta pe bancheta din spate i trnti
portiera.
N-ai cum s-o faci mai urt mirositoare dect e deja, spuse Robin,
manipulnd schimbtorul de viteze rigid cu competena ei obinuit.
Miroase a esen de cine.
Strike i trase centura de siguran, n timp ce se desprindeau rapid
de trotuar, i privi prin interiorul mainii, n Land Rover-ul srccios
i uzat prevala cu certitudine un miros sttut i neptor de cizme de
cauciuc i labrador. Asta i amintea lui Strike de vehiculele militare pe
170
care le condusese pe toate tipurile de teren n Bosnia i Afganistan, dar
n acelai timp aduga ceva la imaginea lui despre trecutul lui Robin.
Acest Land Rover vorbea despre drumuri noroioase i cmpuri arate.
i aminti c ea i povestise despre un unchi care avea o ferm.
Ai avut vreodat ponei?
Robin l privi surprins. Strike observ, din acea privire fugar i
direct, cearcnele din jurul ochilor i paloarea chipului ei. n mod
evident, nu dormise prea mult.
De ce Dumnezeu vrei s tii asta?
Pare genul de main cu care te duci la concursuri de clrie.
Robin rspunse uor agresiv:
Da, am avut.
Strike rse, cobornd geamul pn unde se putea i punnd pe el
mna stng cu igara.
Ce e aa de amuzant?
Nu tiu. Cum l chema?
Angus, spuse ea cotind la stnga. Era un ticlos. ntotdeauna m
tra dup el.
Eu n-am ncredere n cai, spuse Strike fumnd.
Te-ai suit vreodat pe un cal?
Era rndul lui Robin s zmbeasc. Se gndea c acesta ar putea fi
unul dintre puinele locuri n care l-ar vedea pe Strike cu adevrat
stingher, n spatele unui cal.
Nu, spuse Strike. i nici n-am de gnd.
Unchiul meu are unul care te-ar ine, spuse Robin. Rasa
Clydesdale. E imens.
Am neles, spuse Strike sec, iar ea rse.
Strike fum n tcere, n timp ce ea se concentra la navigarea prin
traficul tot mai aglomerat de diminea, remarcnd ct de mult i
plcea s-o fac pe Robin s rd. Recunoscu, de asemenea, c se simea
mult mai fericit, mai confortabil, n acest Land Rover drpnat,
vorbind prostii neimportante cu Robin, dect se simise cu o sear n
urm la cina cu Elin.
Strike nu era un brbat care s-i spun minciuni reconfortante. Ar
fi putut s susin c Robin reprezenta tihna prieteniei, iar Elin
capcanele i plcerile unei relaii sexuale. tia c adevrul e mai
complicat i c, fr ndoial, faptul c inelul cu safir dispruse de pe
degetul lui Robin l fcea i mai complicat. El tiuse, aproape din
171
primul moment n care se cunoscuser, c Robin reprezenta o
ameninare pentru pacea minii sale, dar a periclita cea mai bun
relaie profesional din viaa lui ar fi fost un act de autosabotare
contient pe care el, dup ani de relaie intermitent distructiv, dup
truda grea i sacrificiul pe care le investise n construirea acestei
afaceri, nu putea i nu voia s-l ngduie.
M ignori intenionat?
Ce?
Era ns plauzibil ca el s nu o fi auzit, att de zgomotos era motorul
vechiului Land Rover.
Ziceam cum merg lucrurile cu Elin?
Ea nu l mai ntrebase niciodat n mod direct despre vreuna dintre
relaiile lui. Strike presupuse c, din cauza confidenelor pe care i le
fcuser cu dou seri n urm, trecuser la un alt nivel de apropiere. El
ar fi evitat asta, dac ar fi fost posibil.
Bine, spuse el descurajator.
Arunc mucul igrii i nchise geamul, ceea ce reduse puin
zgomotul.
Deci te-a iertat?
Pentru ce?
Pentru c ai uitat complet c aveai ntlnire! spuse Robin.
A, asta. Da. Adic, nu apoi, da.
n timp ce intrau pe drumul A40, exprimarea ambigu a lui Strike i
evoc lui Robin o imagine mental subit i nsufleit: Strike, cu
trupul lui pros cu un picior i jumtate, mpletit cu Elin, blond i cu
piele de alabastru, pe cearafurile de un alb pur era sigur c
cearafurile lui Elin sunt albe, nordice i curate. Probabil c cineva i
spla rufele. Elin era din clasa de mijloc superioar, prea bogat ca s-
i calce singur nvelitoarele de plapum n faa televizorului, ntr-o
sufragerie nghesuit din Ealing.
Dar Matthew? o ntreb Strike, n timp ce intrau pe autostrad.
Cum a fost?
n regul, spuse Robin.
Aiurea, spuse Strike.
Dei i mai scp un rset, Robin era oarecum nclinat s-i displac
faptul c el ceruse mai multe informaii, cnd ea primise att de puine
despre Elin.
Pi, el vrea s fim din nou mpreun.
172
Bineneles, spuse Strike.
De ce bineneles?
Dac eu n-am voie s fac pe prostul, nici tu n-ai.
Robin nu tia sigur ce s rspund la asta, dei simi o uoar
plcere. Se gndi c era probabil prima oar cnd Strike i ddea vreun
semn c o vede ca pe o femeie i arhiv n tcere acel dialog ca s-l
analizeze mai trziu, n singurtate.
i-a cerut scuze i mi cerea ntruna s-mi pun inelul la loc, spuse
Robin.
Un rest de loialitate fa de Matthew o mpiedic s spun c acesta
plnsese i o implorase. Apoi ncepu iar:
Dar eu
Vocea ei se pierdu i, chiar dac voia s afle mai multe, Strike nu mai
puse nicio ntrebare, ci cobor geamul i mai fum o igar.

Se oprir s bea o cafea la Hilton Parks Services. Robin se duse la


baie, n timp ce Strike sttea la coad la Burger King s ia cafelele.
Robin i verific mobilul n faa oglinzii. Dup cum se ateptase, avea
un mesaj de la Matthew, dar tonul lui nu mai era implorator i
conciliator.

Dac te culci cu el, am terminat-o definitiv. Poate tu crezi c aa am fi


chit, dar nu e acelai lucru. Chestia cu Sarah a fost cu mult timp n urm,
eram copii i eu n-am fcut asta ca s te rnesc. Gndete-te la ce eti pe
cale s dai cu piciorul, Robin. Te iubesc.

Scuze, murmur Robin dndu-se la o parte, ca s o lase pe o fat


nerbdtoare s ajung la usctor.
Citi din nou SMS-ul lui Matthew. Un torent plcut de furie terse
amestecul de mil i durere pe care i-l produsese urmrirea din
dimineaa aceea. Aici, se gndi ea, era adevratul Matthew: dac te
culci cu el, am terminat-o definitiv. Deci el de fapt nu crezuse c ea
vorbete serios atunci cnd i scosese inelul i i spusese c nu mai
vrea s se cstoreasc cu el? Avea se s termine definitiv doar cnd
el, Matthew, decreta asta? Nu e acelai lucru. Prin definiie, infidelitatea
ei ar fi mai rea dect a lui. Pentru Matthew, cltoria ei n Nord era
doar un exerciiu de rzbunare: o femeie moart i un uciga n
libertate, simple pretexte ale dumniei feminine.
173
Du-te dracu, se gndi ea, ndesndu-i mobilul la loc n buzunar n
timp ce se ntorcea n cafenea, unde Strike sttea la o mas, mncnd
un CroissanWich dublu cu crnai i unc.
Strike observ faa ei nroit i mandibula ncletat i presupuse
c Matthew luase legtura cu ea.
E totul n ordine?
Da, spuse Robin.
Apoi, nainte ca el s apuce s ntrebe altceva, continu:
Deci mi povesteti sau nu despre Brockbank?
ntrebarea sunase puin mai agresiv dect intenionase ea. Tonul
mesajului lui Matthew o enervase, ca i faptul c el ridicase n mintea
ei ntrebarea unde aveau s doarm de fapt n noaptea aceea ea i cu
Strike.
Dac vrei, spuse Strike blnd.
Scoase din buzunar telefonul, cut o fotografie cu Brockbank pe
care o luase din calculatorul lui Hardacre i i-l ntinse lui Robin peste
mas.
Robin contempl faa lung i oache de sub prul des i ntunecat,
ceea ce era neobinuit, dar nu neatrgtor. Ca i cum i-ar fi citit
gndurile, Strike spuse:
Acum e mai urt. Poza asta a fost fcut cnd abia se nrolase.
Acum are o orbit nfundat i o ureche vrzuit.
Ct de nalt e? ntreb Robin, amintindu-i de curierul n haine de
piele mai nalt dect ea, cu viziera lui fumurie.
Ct mine sau mai nalt.
Ai spus c l-ai cunoscut n armat?
Da, spuse Strike.
Pentru cteva secunde, Robin avu impresia c el n-o s-i mai spun
nimic, apoi i ddu seama c Strike doar atepta ca un cuplu n vrst,
care tot ezita unde s se aeze, s se ndeprteze ca s nu-i aud. Dup
ce ei plecar, Strike spuse:
El era maior n Brigada a aptea Blindate. S-a cstorit cu vduva
unui coleg mort. Ea avea dou fetie. Apoi au avut i un copil al lor, un
biat.
Dup ce recitise de curnd dosarul lui Brockbank, faptele curgeau
cu uurin, dar n realitate Strike nu le uitase niciodat. Fusese unul
dintre acele cazuri care te impresioneaz.
Pe fiica vitreg mai mare o chema Brittany. La vrsta de 12 ani,
174
Brittany i-a destinuit unei prietene de la coala ei din Germania c
fusese agresat sexual. Prietena i-a spus mamei ei, care l-a reclamat.
Am fost chemai noi eu nu am intervievat-o personal, o femeie ofier
a fcut asta. Eu doar am vzut caseta.
Ce l distrugea pe Strike era ct de matur, ct de normal ncercase
Brittany s fie. Era ngrozit de ce s-ar fi putut ntmpla cu familia ei
acum cnd ea flecrise i ncerca s dea lucrurile napoi.
Nu, bineneles c nu i spusese lui Sophie c el ameninase c o s-o
omoare pe sora ei mai mic dac ea l spune! Nu, Sophie nu minea
neaprat fusese o glum, atta tot. O ntrebase pe Sophie cum s faci
s nu poi avea copii pentru c fusese curioas, toat lumea voia s
afle chestii de genul sta. Bineneles c el nu spusese c o s-o taie pe
mama ei n bucele dac ea spunea chestia cu piciorul ei? A, asta
pi, i asta era o glum totul fusese o glum el i spusese c ea are
cicatrice pe picior pentru c el fusese ct pe ce s-i taie piciorul cnd ea
era mic, dar intrase mama ei n camer i l vzuse. El zicea c fcuse
asta pentru c ea i clcase straturile de flori cnd era mic, dar
bineneles c era o glum puteau s-o ntrebe pe mama ei. Se prinsese
n nite srm ghimpat, asta era tot, i se tiase ru cnd ncercase s
ias. Puteau s-o ntrebe pe mama ei. Nu el o tiase. El nu ar fi tiat-o,
Tati n-ar fi fcut asta.
Strike nc i amintea expresia involuntar pe care Brittany o
avusese atunci cnd se forase s spun Tati: Arta ca un copil care
ncearc s nghit ciorb de burt rece, sub ameninarea pedepsei.
Avea 12 ani i nvase c viaa pentru familia ei e suportabil doar
dac ea i ine gura i ndur orice voia el s-i fac, fr s se plng.
Strike o antipatizase pe doamna Brockbank nc de la primul lor
interviu. Era slab i machiat exagerat, fr ndoial o victim, n felul
ei, dar lui Strike i se prea c ea se debarasase n mod voluntar de
Brittany, ca s-i salveze ceilali doi copii, c se prefcuse c nu
observ deloc lungile absene de acas ale soului i fiicei ei mai mari,
c hotrrea ei de a nu ti echivala cu a coopera. Brockbank i spusese
lui Brittany c avea s le sugrume att pe mama, ct i pe sora ei dac
ea vorbea vreodat despre ce i fcea el n main, cnd o ducea n
ndelungate excursii n pdurile din apropiere, pe drumuri
ntunecoase. Avea s le taie pe toate n bucele i s le ngroape n
grdin. Apoi avea s-l ia pe Ryan bieelul lui Brockbank, singurul
membru al familiei pe care el prea s-l preuiasc i s se duc
175
undeva unde s nu-i gseasc nimeni.
A fost o glum, doar o glum. Nu era nimic serios.
Degetele subiri rsucite, ochelarii piezii, picioarele prea scurte ca
s ajung la podea. Brittany continua s refuze categoric s fie
examinat fizic atunci cnd Strike i Hardacre s-au dus acas la
Brockbank ca s-l aduc la unitate.
S-a enervat cnd am ajuns noi acolo. I-am spus de ce veniserm i
el s-a repezit la mine cu o sticl spart.
Strike continu fr nicio bravad:
L-am pocnit de-a czut jos, dar n-ar fi trebuit s-l ating. Nu era
nevoie de asta.
Nu mai recunoscuse niciodat asta cu voce tare, chiar dac
Hardacre (care l susinuse pn n pnzele albe n ancheta care
urmase) o tiuse i el foarte bine.
Dac s-a repezit la tine cu o sticl
A fi putut s-i iau sticla fr s-l dobor.
Ai zis c era solid
Era destul de nervos. A fi putut s-l controlez fr s-l lovesc.
Hardacre era acolo, eram doi la unu. Adevrul e c m-am bucurat c s-a
repezit la mine. Voiam s-l lovesc. Un croeu de dreapta, l-am lsat pur
i simplu incontient i aa a scpat.
A scpat
S-a scos, spuse Strike. A scpat de probleme.
Cum?
Strike sorbi din cafea, privind n gol, depnndu-i amintirile.
Dup ce l-am lovit, a fost spitalizat, pentru c dup ce s-a trezit
din lein a fcut o criz grav de epilepsie. Traumatism cerebral.
O, Doamne, spuse Robin.
A avut nevoie de o operaie de urgen care s opreasc
sngerarea de la creier. Avea crize ntruna. L-au diagnosticat cu
traumatism cerebral, sindrom de stres posttraumatic i alcoolism.
Absolvit de rspundere penal. S-au repezit avocaii. Eu am fost acuzat
de agresiune. Din fericire, echipa mea de avocai a descoperit c, n
weekendul dinainte ca eu s-l lovesc, Brockbank jucase rugby. Au mai
spat puin i au descoperit c primise un genunchi n cap de la un
galez de 115 kilograme i fusese scos cu targa de pe teren. Un doctor
rezident n-a sesizat sngerarea din urechea lui Brockbank, pentru c
era plin de noroi i vnti, aa c i-a spus s se duc acas i s se
176
odihneasc. S-a dovedit apoi c rataser o fractur de baz de craniu,
pe care echipa mea de avocai a descoperit-o cnd au pus nite doctori
s se uite la radiografia de dup meci. Fractura de craniu fusese fcut
de atacantul galez, nu de mine. Chiar i-aa, dac nu l-a fi avut pe
Hardy ca martor c s-a repezit la mine cu sticla, a fi dat de bucluc ru
de tot. Pn la urm au acceptat c eu acionasem n legitim aprare.
Nu puteam s tiu c avea craniul deja crpat i nici cte prejudicii
puteam s provoc dac-l loveam. ntre timp, au gsit pornografie
infantil pe calculatorul lui. Povestea lui Brittany corespundea cu
faptul c ea i tatl ei fuseser vzui adesea plecnd de acas cu
maina, singuri. Profesoara ei a fost intervievat i a spus c Brittany
era din ce n ce mai retras la coal. El o agresa de doi ani, avertiznd-
o c dac spune cuiva le omoar pe ea, pe mama ei i pe sora ei. O
convinsese c ncercase deja o dat s-i taie piciorul. Brittany avea o
grmad de cicatrice pe tibie. n timpul interviului, mama ei a spus c
avea cicatricele de la un accident de cnd era mic.
Robin nu spuse nimic. i inea amndou minile deasupra gurii i
avea ochii mrii. Expresia lui Strike era nspimnttoare.
A stat n spital, n timp ce doctorii ncercau s-i in sub control
crizele, i de fiecare dat cnd cineva ncerca s-l intervieveze se
prefcea confuz i amnezic. n jurul lui roiau avocaii, pentru c
miroseau onorariile grase: neglijen medical, agresiune. El pretindea
c fusese o victim a agresiunii, c pornografia infantil era doar un
simptom al problemelor lui mentale, al alcoolismului. Brittany insista
c ea nscocise totul, mama ei ipa la toat lumea c Brockbank nu se
atinsese niciodat de niciunul dintre copii, c era un tat perfect, c ea
pierduse un so i acum avea s piard nc unul. efii cei mari voiau
doar ca acuzaia s dispar. A fost scos invalid.
Ochii ntunecai ai lui Strike se ntlnir cu cei albastru-verzui ai lui
Robin.
A scpat basma curat, n plus i cu o compensaie i pensie, i a
disprut cu Brittany dup el.

177
24

Step into a world of strangers


Into a sea of unknowns35
Blue yster Cult, Hammer Back

Land Rover-ul huruitor devora kilometrii cu o competen stoic,


dar cltoria spre Nord ncepuse s par interminabil de lung nainte
ca primele semne ale Barrow-in-Furness s apar. Harta nu exprima
ct de departe era acest port maritim, ct de izolat. Barrow-in-Furness
nu era menit ca oamenii s treac prin el sau s l viziteze ntmpltor;
era un scop n sine, o fundtur geografic.
Trecur prin zonele cele mai sudice ale Lake District, pe lng
cmpurile unduitoare cu oi, pereii seci de piatr i ctunele pitoreti
care i amintir lui Robin de casa ei din Yorkshire, prin Ulverston
(Locul de natere al lui Stan Laurel), pn cnd ajunser la prima
privelite asupra estuarului larg care indica apropierea de coast. n
sfrit, dup-amiaz se trezir ntr-un cartier industrial anost, unde
drumul era flancat de depozite i fabrici care marcau periferia
oraului.
Mncm ceva nainte s mergem la Brockbank, spuse Strike.
n ultimele cinci minute cercetase o hart a Barrowului. Dispreuia
utilizarea dispozitivelor electronice de navigare, pe motiv c nu
trebuia s atepi ca hrtia s se descarce, iar n condiii potrivnice
informaiile nu dispreau.
E o parcare acolo. F la stnga la sensul giratoriu.
Trecur pe lng o intrare lateral ponosit n Craven Park,
stadionul lui Barrow Raiders. Strike, care sttea cu ochii holbai,
uitndu-se dup Brockbank, sorbea caracterul aparte al oraului. Dat
fiind c era nscut n Cornwall, se ateptase s poat vedea marea, s o
poat gusta, dar din cte i ddea seama era posibil s fie la kilometri
distan de ea. Impresia iniial era cea a unui centru comercial
gigantic din afara oraului, care i asalta din toate prile cu faadele

35 Intr n lumea strinilor / ntr-un ocean de necunoscute (n limba englez, n


original).
178
iptoare ale strzii principale, numai c ici i colo se nlau bijuterii
arhitectonice mndre i distonante fa de pizzeriile i magazinele de
materiale de construcii, care vorbeau despre un trecut industrial
prosper. Cldirea art deco a vmii fusese transformat n restaurant.
Un colegiu tehnic victorian, ornat cu personaje clasice, purta deviza
Labor Omnia Vincit. Puin mai ncolo ajunser la iruri nesfrite de
case tip, tipul de peisaj urban pictat de Lowry, stupul n care triau
lucrtorii.
N-am vzut n viaa mea attea crciumi, spuse Strike n timp ce
Robin intra n parcare.
Avea chef de o bere, dar, gndindu-se la zicala Labor Omnia Vincit,
accept sugestia lui Robin de a mnca ceva rapid ntr-o cafenea din
apropiere.
Ziua de aprilie era strlucitoare, dar briza aducea cu ea rcoarea
mrii nevzute.
Nu se laud prea tare, nu-i aa? murmur el vznd c numele
cafenelei era n Ultim Instan.
Cafeneaua se afla vizavi de A Doua ans, unde se vindeau haine la
mna a doua, i o cas de amanet prosper. n ciuda numelui
nepotrivit, n Ultim Instan era curat i plin de doamne n vrst
care discutau. Se ntoarser n parcare cu senzaia plcut de a fi bine
hrnit.
Casa lui n-o s fie uor de urmrit dac nu e nimeni acas, spuse
Strike, artndu-i lui Robin harta, dup care se urcar din nou n Land
Rover. E chiar n captul unei fundturi. N-ai unde s te ascunzi.
Te-ai gndit vreodat, spuse Robin nu chiar n glum n timp ce
demarau, c Holly e Noel? C i-a fcut schimbare de sex?
Dac i-a fcut, o s fie o banalitate s-l gsim, spuse Strike. 1,95
metri pe tocuri cui, cu o ureche ferfeniit.
Trecur pe lng un club de noapte numit Lefter.
F la dreapta aici, spuse Strike. Dumnezeule, n Barrow le place
s spun lucrurilor pe nume, nu-i aa?
O cldire crem, gigantic, din faa lor, pe care era scris numele BAE
SYSTEMS, bloca orice vedere a rmului. Edificiul nu avea ferestre i
prea s fie lung de aproape doi kilometri, uniform, fr personalitate,
intimidant.
Cred c Holly o s se dovedeasc a fi o sor sau poate o nou
soie, spuse Strike. F la stnga Holly e de aceeai vrst cu el. Bun,
179
noi cutm Stanley Road se pare c o s ajungem chiar lng BAE
Systems, din cte se pare.
Dup cum spusese Strike, Stanley Road continua drept, cu case
niruite ntr-o parte i un zid nalt de crmid cu srm ghimpat
deasupra, n cealalt. Dincolo de aceast barier ferm se nla
cldirea industrial de o stranietate sinistr, alb i fr ferestre,
intimidant prin simpla ei mrime.
Limit de Locaie Nuclear? citi Robin de pe un panou de pe
zid, ncetinind mult i continund s avanseze pe strad.
Construiesc submarine, spuse Strike uitndu-se la srma
ghimpat. Sunt avertismente ale poliiei peste tot uite.
Fundtura era pustie. Se termina cu o mic zon de parcat, lng un
teren de joac pentru copii. n timp ce parc, Robin observ mai multe
obiecte agate n srma ghimpat de deasupra zidului. Fr ndoial,
mingea aterizase acolo din ntmplare, dar mai exista i un crucior
pentru ppui mic i roz, ncurcat n srm i imposibil de recuperat.
Vederea lui i induse o senzaie inconfortabil: cineva l aruncase n
mod deliberat unde nu putea fi ajuns.
Tu de ce te dai jos? ntreb Strike, ocolind maina prin spate.
Voiam s
M ocup eu de Brockbank, dac e acolo, spuse Strike aprinzndu-
i o igar. Tu s nu te apropii de el sub nicio form.
Robin se sui napoi n Land Rover.
ncearc s nu-l pocneti, bine? murmur ea spre silueta lui
Strike care se ndrepta spre cas.
Strike chiopta uor, genunchiul era nc puin eapn din cauza
cltoriei.
Unele case aveau ferestre curate i ornamente aranjate cu gust n
spatele geamului; altele aveau perdele de dantel de diferite grade de
curenie. Cteva erau prginite i, judecnd dup pervazurile
interioare nnegrite, murdare. Strike aproape ajunsese la ua maronie
cnd se opri brusc. Robin observ c n captul strzii apruse un grup
de brbai cu salopete albastre i cti de constructori. Oare
Brockbank era unul dintre ei? De ce se oprise Strike?
Nu. Strike doar ddea un telefon. ntors cu spatele ctre u i ctre
brbai, avansa ncet spre Robin, cu un pas care nu mai era ferm, ci
lene i fr scop, ca un om atent doar la vocea din urechea lui.
Unul dintre brbaii n salopet era nalt, ntunecat i brbos. Oare
180
Strike l vzuse? Robin iei iar din Land Rover pe furi i, sub pretextul
c scrie SMS-uri, fcu cteva fotografii cu muncitorii, focaliznd pe ei
ct de bine putea. Muncitorii ddur colul strzii, disprnd.
Strike se oprise la zece metri de ea, fumnd i fiind atent la ce-i
spunea persoana cu care vorbea la mobil. O femeie grizonant i privea
pe amndoi cu ochii mijii, de la fereastra de la etaj a celei mai
apropiate case. Robin se gndi s-i atenueze suspiciunile i,
ntorcndu-se cu spatele la case, fcu o fotografie cu uzina nuclear
imens, dndu-se drept turist.
Era Wardle, spuse Strike apropiindu-se de ea cu o expresie
nverunat. Trupul nu e al Oxanei Voloina.
Cum i-au dat seama? ntreb Robin uluit.
Oxana e acas, n Donetsk, de trei sptmni. E o nunt n familie
nu au vorbit cu ea personal, dar au vorbit cu mama ei la telefon i ea
a zis c Oxana e acolo. ntre timp, proprietreasa i-a revenit suficient
ct s spun poliiei c atunci cnd a descoperit cadavrul a fost ocat
mai ales pentru c ea credea c Oxana se dusese n vacan n Ucraina.
A mai spus i c, dup cap, cadavrul nu prea s fie al Oxanei.
Strike i bg telefonul la loc n buzunar, ncruntat. Spera ca
aceast veste s orienteze mintea lui Wardle i spre altcineva dect
Malley.
Urc la loc n main, spuse Strike czut pe gnduri.
Apoi porni din nou spre casa lui Brockbank. Robin se sui iar pe locul
de la volanul Land Rover-ului. Femeia de la fereastra de la etaj
continua s se holbeze.
Dou poliiste cu veste fluorescente se apropiau pe strad. Strike
ajunsese la ua maronie. Rpitul metalului pe lemn rsun pn
departe. Nu deschise nimeni. Strike se pregtea s bat iar, cnd
poliistele ajunser lng el.
Robin se ndrept de spate, ntrebndu-se ce Dumnezeu voia poliia
de la el. Dup o scurt conversaie, cei trei se ntoarser i se
ndreptar spre Land Rover.
Robin cobor geamul, simindu-se brusc i fr motiv vinovat.
M ntreab, strig Strike cnd ajunse n raza ei auditiv, dac
sunt cumva domnul Michael Ellacott.
Ce? spuse Robin, complet derutat de invocarea numelui tatlui
ei.
i trecu prin minte ideea absurd c Matthew trimisese poliia dup
181
ei, dar de ce le-ar fi spus c Strike e tatl ei? Apoi nelese situaia i
explic imediat:
Maina e nregistrat pe numele tatei, spuse ea. Am greit cu
ceva?
Pi, ai parcat pe o linie galben dubl, spuse sec una din
poliiste, dar nu pentru asta am venit. Ai fcut fotografii cu fabrica.
Apoi, vznd c Robin pare panicat, adug:
E n regul, oamenii fac asta mereu. Ai fost surprins pe
camerele de supraveghere. Artai-mi permisul de conducere.
Ah, spuse Robin ncet, contient de privirea ntrebtoare a lui
Strike. Eu doar m-am gndit c ar iei o fotografie artistic,
nelegei? Srma ghimpat, cldirea alb i i norii
Robin i ntinse actele, umilit, evitnd cu srguin privirea lui
Strike.
Domnul Ellacott e tatl dumneavoastr, nu-i aa?
El ne-a mprumutat maina, asta e tot, spuse Robin.
O ngrozea ideea c poliia urma s ia legtura cu prinii ei i
acetia aveau s afle c ea se afla n Barrow, singur i fr inel, iar
Matthew era acas
i unde locuii voi doi?
Noi nu locuim mpreun, spuse Robin.
i ddur numele i adresele.
Vizitai pe cineva, nu-i aa, domnule Strike? ntreb a doua
poliist.
Pe Noel Brockbank, spuse Strike prompt. Un vechi prieten. Eram
n trecere, m-am gndit s-l caut.
Brockbank, repet poliista.
i ntinse permisul de conducere lui Robin, care spera ca femeia s-l
cunoasc, ceea ce, fr ndoial, ar fi reparat n mare msur gafa ei.
Un adevrat nume de familie de Barrow, continu poliista. Bun,
putei pleca. Nu mai facei poze aici.
mi. Pare. Ru., mim Robin din buze spre Strike, n timp ce
poliistele se ndeprtau. El scutur din cap, zmbind larg n ciuda
iritrii.
Fotografie artistic srma cerul
Tu ce-ai fi spus? ntreb ea. Nu puteam s le spun c i-am
fotografiat pe muncitori, pentru c m-am gndit c unul dintre ei ar
putea fi Brockbank uite
182
Dar dup ce cut fotografia cu muncitorii, Robin i ddu seama c
cel mai nalt dintre ei, cu obrajii lui rumeni, gtul scurt i urechile mari,
nu era brbatul pe care l cutau.
Ua celei mai apropiate case se deschise. Femeia grizonant care i
privise de la fereastra de la etaj iei, trgnd un crucior de
cumprturi ecosez. Expresia ei era acum voioas. Robin era sigur c
femeia observase venirea i plecarea poliiei i era satisfcut c ei nu
erau spioni.
Aa se-ntmpl ntotdeauna, strig ea tare, cu o voce care rsuna
peste strad.
Pronuna ntotdeauna ntotuna. Accentul nu i era familiar lui
Robin, care crezuse c, dac provine din regiunea nvecinat, tie
dialectul cumbrian.
Au camere pst tot. i- iau datele. Noi stem obinuii.
S-i prindem pe londonezi, spuse Strike amabil.
Femeia se opri, curioas.
Din Londra? Ce v-a adus pn tocma aici, n Barrow?
Cutam un vechi prieten, Noel Brockbank, spuse Strike artnd
mai ncolo pe strad, dar nu deschide nimeni la el. M gndesc c o fi la
munc.
Femeia se ncrunt puin.
Noel, ai zis? Nu Holly?
Ne-ar plcea s vorbim i cu Holly, dac e aici, spuse Strike.
Acu tre s fie la munc, zise vecina uitndu-se la ceas. La
brutria din Vickerstown.
Apoi femeia continu, cu o urm de umor nemilos:
Sau a putea ncerca disear la Crows Nest. De obicei e acolo.
O s ncercm la brutrie s-i facem o surpriz, insist Strike.
Unde e, mai exact?
E alb i mic, de pe Strada Rzbunrii n sus.
i mulumir, iar femeia porni de-a lungul strzii, ncntat c fusese
de ajutor.
Am auzit bine? murmur Strike desfcnd harta dup ce revenir
la adpostul Land Rover-ului. Strada Rzbunrii?
Aa se pare, spuse Robin.
Scurta cltorie i purt peste un pod care traversa estuarul, unde
brcile se legnau pe apa murdar sau erau abandonate pe pmntul
descoperit de reflux. Cldirile industriale utilitare de pe rm lsau
183
locul altor strzi cu case tip, unele cu tencuial cu pietricele, altele din
crmid roie.
Nume de vase, ghici Strike n timp ce mergeau pe Strada
Amphitrite.
Strada Rzbunrii urca un deal. O explorare de cteva minute a
mprejurimilor ei scoase la lumin o brutrie zugrvit n alb.
Ea e, spuse Strike imediat, n timp ce Robin oprea ntr-un loc din
care se vedea bine ua de sticl. Trebuie s fie sor-sa, uit-te la ea.
Lui Robin i se pru c lucrtoarea de la brutrie avea o expresie mai
dur dect majoritatea brbailor. Avea aceeai fa lung i frunte
nalt ca Brockbank; ochii de cremene erau scoi n eviden de fardul
abundent, iar prul negru ca tciunele tras spre spate, ntr-o coad
strns i neatrgtoare. Tricoul negru fr mneci, purtat pe sub
orul alb, lsa s se vad nite brae dezgolite groase, acoperite de
tatuaje de la umr la ncheietur. Din fiecare ureche atrnau mai multe
inele mari de aur. Ridul vertical dintre sprncene, produs de
ncruntare, i ddea un aspect de iritare permanent.
Brutria era nghesuit i aglomerat. Strike se uit la Holly cum
mpacheteaz produse de patiserie, i aminti de plcintele cu vnat
din Melrose i i ls gura ap.
Eu a mai mnca ceva.
Nu poi s vorbeti cu ea acolo, spuse Robin. Ar fi mai bine s o
abordm acas la ea sau la crcium.
Ai putea tu s dai o fug s-mi aduci un pateu.
Am mncat sendviuri acum mai puin de o or!
i? Ce dracu, doar nu in regim.
Da, nici eu nu mai in, spuse Robin.
Aceste cuvinte curajoase i reamintir de rochia de nunt fr
bretele care nc o atepta n Harrogate. Oare chiar nu mai voia s
ncap n ea? Florile, mncarea, domnioarele de onoare, alegerea
primului dans nu avea s mai fie nevoie de niciunul dintre aceste
lucruri? Acontourile pierdute, cadourile napoiate, feele prietenilor i
rudelor uluite cnd ea avea s le spun
Land Rover-ul era rcoros i inconfortabil, iar Robin era foarte
obosit dup orele de condus, aa c, pentru cteva secunde timpul
de care inima ei avu nevoie ca s zvcneasc slab i trdtor , gndul
la Matthew i Sarah Shadlock o fcu s-i vin s plng iar.
Te deranjeaz dac fumez? spuse Strike.
184
Cobor geamul, lsnd aerul rece s intre, fr s atepte rspunsul.
Robin i nghii rspunsul afirmativ; la urma urmei, el o iertase pentru
poliie. Cumva, briza rcoroas o pregti pentru ceea ce trebuia s-i
spun.
Nu o poi intervieva pe Holly.
Strike se ntoarse spre ea, ncruntat.
S-l iei pe Brockbank prin surprindere e un lucru, dar dac Holly
te recunoate, o s-l avertizeze c eti pe urmele lui. Trebuie s-o fac eu.
M-am gndit la o modalitate.
Da asta nu se poate, spuse Strike categoric. E posibil ca el s
stea cu ea sau la cteva strzi distan. E un dement. Dac simte un
turntor, o s fac urt. Nu poi s faci asta singur.
Robin i strnse mai bine haina n jurul ei i spuse pe un ton rece:
Vrei sau nu s auzi ideea mea?

185
25

Theres a time for discussion and a time for a fight.36


Blue yster Cult, Madness to the Method

Lui Strike nu-i plcea, dar era nevoit s admit c planul lui Robin
era bun i c riscul ca Holly s-l avertizeze pe Noel ntrecea pericolul
probabil pentru Robin. n consecin, atunci cnd Holly plec de la
munc mpreun cu o coleg, la ora 5, Strike o urmri pe jos, dar fr
ca ea s-i dea seama. ntre timp, Robin se duse cu maina pe o
poriune goal a unui drum de lng o mlatin pustie, scoase geanta
din spatele mainii, i ddu jos blugii i i trase o pereche de
pantaloni mai elegani, dar cu dung.
Se ntorcea cu maina pe pod spre centrul Barrow-ului atunci cnd
Strike o sun ca s o informeze c Holly nu se ntorsese acas, ci se
dusese direct la crciuma de la captul strzii ei.
Perfect, cred c aa o s fie i mai uor, strig Robin n direcia
mobilului.
Telefonul era pe locul din stnga, pus pe difuzor. Land Rover-ul
vibra i zdrngnea n jurul ei.
Ce?
Am zis c cred nu conteaz, ajung acum!
Strike atepta lng parcarea de la Crows Nest. Tocmai deschisese
portiera din stnga, cnd Robin icni:
Las-te jos, las-te jos!
Holly apruse n ua crmei, cu o halb n mn. Era mai nalt
dect Robin i de dou ori mai lat, mbrcat n blugi i tricou negru
fr mneci. i aprinse o igar i i miji privirea n jur, spre ceea ce
pentru ea trebuia s fie o privelite pe care o tia pe de rost. Ochii ei
ngustai se oprir trector asupra Land Rover-ului nefamiliar.
Strike se crase pe locul din stnga ct mai repede, continund s
in capul plecat. Robin aps cu piciorul i porni imediat.
Nu s-a uitat direct la mine cnd am urmrit-o, explic Strike,
ridicndu-se n capul oaselor.

36 Exist o vreme a discuiei i o vreme a btii. (n limba englez, n original).


186
Dar tot n-ar trebui s-o lai s te vad, dac e posibil, spuse Robin
sentenios, n caz c te-a observat i i amintete.
Scuze, am uitat c ai fost Foarte Apreciat, spuse Strike.
Du-te naibii, spuse Robin cu un acces de furie.
Strike fu surprins.
Glumeam, spuse el.
Robin intr ntr-un loc de parcare ceva mai departe, care nu putea fi
vzut de la intrarea n Crows Nest, apoi se uit n poet dup un
pachet mic pe care l cumprase mai devreme, n dup-amiaza aceea.
Tu ateapt aici.
Pe naiba. O s fiu n parcare, m uit dup Brockbank. D-mi
cheile.
Robin i ntinse cheile n sil i plec. Strike se uit dup ea cum se
apropie de crm, mirndu-se de acea izbucnire irascibil subit. Se
gndi c poate Matthew bagatelizase realizrile ei, pe care le considera
firave.
Crows Nest se afla la ntlnirea dintre Ferry Road i Stanley Road,
ntr-o curb ascuit: o cldire mare, de forma unei tobe, din crmid
roie. Holly sttea n continuare la u, fumnd i bndu-i halba.
Robin simi o nervozitate puternic n fundul stomacului. Ea se oferise
s fac asta: acum descoperirea locului n care se afla Brockbank era
doar responsabilitatea ei. Faptul c mai devreme atrsese, din prostie,
poliia asupra lor o fcuse irascibil, iar gluma inoportun a lui Strike i
amintise de comentariile subtil bagatelizante ale lui Matthew la adresa
pregtirii ei n supraveghere. Dup ce o felicitase formal pentru notele
foarte bune, Matthew sugerase c ceea ce nvase ea era, la urma
urmei, ceva de bun-sim.
Mobilul din buzunarul ei sun. Contient c Holly o urmrete cum
se apropie, Robin scoase telefonul ca s se uite la numele celui care o
suna. Era mama ei. Pe motiv c ar fi prut ceva mai neobinuit s
resping apelul dect s rspund, Robin duse telefonul la ureche.
Robin? se auzi vocea Lindei, n timp ce Robin intra pe lng Holly,
fr s se uite la ea. Eti n Barrow-in-Furness?
Da, spuse Robin.
Ajuns n faa a dou ui interioare, o alese pe cea din stnga, care o
duse ntr-o sal de bar mare, cu plafon nalt, ponosit. Doi brbai n
acele salopete albastre deja familiare jucau biliard la o mas din
apropierea uii. Robin simi mai degrab dect vzu cum mai multe
187
capete se ntorc spre necunoscut. Evitnd s-i priveasc n ochi, se
ndrept ncet spre bar, continund s vorbeasc.
Ce faci acolo? ntreb Linda.
Apoi, fr s atepte rspunsul, continu:
Ne-a sunat poliia, ca s verifice dac tata i-a mprumutat
maina!
A fost doar o nenelegere, spuse Robin. Mam, nu pot vorbi
acum.
n spatele ei se deschise ua i Holly intr, aruncnd-i lui Robin o
privire piezi de evaluare i, simi ea, animozitate. n afara barmaniei
tunse scurt, erau singurele dou femei din bar.
Am sunat la voi, continu mama ei fr s in cont, i Matthew a
spus c ai plecat cu Cormoran.
Da, spuse Robin.
i cnd l-am ntrebat dac ai timp s vii la mas n weekendul
sta
De ce a veni n Masham weekendul sta? ntreb Robin
nedumerit.
Vzu cu coada ochiului c Holly se suie pe un taburet de bar i
discut cu ali brbai n salopet albastr de la fabrica BAE.
E ziua tatlui lui Matthew, spuse mama ei.
A, sigur, spuse Robin.
Uitase complet. Urma s fie o petrecere. Era marcat n calendar de
atta timp c se obinuise s o vad acolo i uitase c ntoarcerea n
Masham chiar urma s aib loc.
Robin, e totul n regul?
Cum am zis, mam, acum nu pot s vorbesc, spuse Robin.
Eti n regul?
Da! spuse Robin cu nerbdare. Nu am nimic. Te sun eu mai trziu.
nchise i se ndrept spre bar. Barmania atepta s-i ia comanda,
cu aceeai expresie ireat de evaluare ca i vecina curioas din
Stanley Road. Pe aici precauia oamenilor era mai intens, dar Robin
nelegea acum c aversiunea lor nu era reacia ovin a unor oreni
fa de necunoscui. Era, mai degrab, atitudinea protectoare a unor
oameni ale cror treburi erau confideniale. n timp ce inima i btea
puin mai tare ca de obicei, Robin spuse cu un aer de ncredere forat.
Bun, m gndeam c ai putea s m ajui. O caut pe Holly
Brockbank. Mi s-a spus c ar putea fi aici.
188
Barmania medit la solicitarea lui Robin, apoi spuse fr s
zmbeasc.
E aia de colo, de la tejghea. Po s-i dau ceva?
Un pahar de vin alb, te rog, spuse Robin.
Femeia pe care o juca ar fi but vin alb, Robin era sigur. De
asemenea, nu s-ar fi lsat tulburat de urma de nencredere pe care o
vedea n ochii barmaniei, de aversiunea reflex a lui Holly, de privirile
din cretet pn-n clci ale juctorilor de biliard. Femeia pe care o
imita era rece, lucid i ambiioas.
Robin i plti butura i apoi se ndrept direct spre Holly i spre
cei trei brbai care discutau cu ea la tejghea. Acetia amuir, curioi
dar precaui, atunci cnd deveni evident c ei erau destinaia lui Robin.
Bun, spuse Robin zmbind. Dumneata eti Holly Brockbank?
Da, spuse Holly cu o expresie ndrjit. Tcinet?
Poftim?
Contient c e inta mai multor priviri amuzante, Robin i meninu
zmbetul pe fa prin simpla putere a voinei.
Tu cine eti? ntreb Holly cu un accent londonez ironic.
Numele meu este Venetia Hall.
Ah, nasol, spuse Holly zmbind larg ctre cel mai apropiat
muncitor, care chicoti.
Robin scoase din poet o carte de vizit, proaspt imprimat n
dup-amiaza aceea la un aparat dintr-un centru comercial, n timp ce
Strike rmsese s o urmreasc pe Holly la brutrie. Fusese sugestia
lui Strike ca ea s-i foloseasc al doilea nume. (Sun a nume de sudist
fios.)
Robin i ntinse cartea de vizit, privi cu ndrzneal n ochii
puternic fardai ai lui Holly i repet:
Venetia Hall. Sunt avocat.
Zmbetul lui Holly se evapor. Citi ncruntat cartea de vizit, una
dintre cele 200 pe care Robin i le fcuse pentru 4,50 lire sterline.

Hardacre i Hall
Avocai specializai n despgubiri
pentru vtmri personale
Venetia Hall

189
Partener senior
Tel: 0888 789654
Fax: 0888 465877 E-mail: venetia@h&hlegal.co.uk

l caut pe fratele dumitale, Noel, spuse Robin. Noi


De und-ai tiut c io-s aci?
Holly, nencreztoare, prea s se umfle, s se zbrleasc asemenea
unei pisici.
Mi-a spus o vecin c s-ar putea s fii aici.
nsoitorii n salopete albastre ai lui Holly zmbir afectat.
S-ar putea s avem unele veti bune pentru fratele dumitale, i
ddu Robin nainte curajoas. ncercm s-l gsim.
Nu- unde e i nici nu m-ntereseaz.
Doi dintre muncitori se desprinser de bar, ndreptndu-se spre o
mas. Rmase unul singur, care zmbea uor n timp ce urmrea
ncurctura lui Robin. Holly i goli halba, mpinse o bancnot de cinci
lire ctre brbatul rmas i i spuse s-i mai ia una, apoi se ddu jos de
pe taburetul de bar i o lu cu pai mari spre toalet, inndu-i braele
epene, ca un brbat.
Ea i cu fra-so nu-i vorbesc, spuse barmania.
Se apropiase discret pe lng tejghea ca s trag cu urechea i prea
s o comptimeasc vag pe Robin.
Presupun c dumneata nu tii unde e Noel? ntreb Robin,
ncepnd s se simt disperat.
N-a mai trecut pe-aci de un an sau mai mult, spuse barmania
vag. Tu tii unde e, Kev?
Prietenul lui Holly rspunse doar dnd din umeri i comand halba
pentru Holly. Dup accent se vedea c e din Glasgow.
Ei, pcat, spuse Robin.
Vocea ei clar i rece nu i trda btile frenetice ale inimii. i era
groaz s se ntoarc la Strike fr nimic.
S-ar putea s existe o compensaie frumoas pentru familie,
spuse ea, dar numai dac-l gsesc.
Apoi ddu s plece.
Pentru familie sau pentru el? ntreb tios brbatul din Glasgow.
Depinde, spuse Robin rece, ntorcndu-se.
Nu-i imagina c Venetia Hall ar putea fi deosebit de prietenoas cu

190
oameni care nu aveau legtur cu cazul pe care l construia ea.
Dac membrii familiei au trebuit s adopte un rol de ngrijitor
dar ca s evaluez asta mi-ar trebui detalii. Unele rude
Asta era o minciun.
au primit compensaii semnificative.
Holly se ntorcea. Expresia ei deveni furtunoas cnd vzu c Robin
vorbea cu Kevin. Robin se duse i ea la toalet, n timp ce inima i
bubuia, ntrebndu-se dac minciuna pe care tocmai o spusese avea s
dea roade. Dup expresia de pe faa lui Holly, n timp ce treceau una pe
lng alta, Robin se gndi c exista o ans totui s fie ncolit lng
chiuvete i btut.
ns atunci cnd iei de la toalet i vzu pe Holly i Kevin la bar, nas
n nas. Robin tia c nu trebuie s mai insiste: fie Holly muca, fie nu.
i strnse cureaua hainei mai bine i plec, fr grab, dar ferm,
trecnd pe lng ei n drum spre u.
Hei!
Da? spuse Robin.
Rspunsese n continuare puin rece, deoarece Holly fusese
grosolan i Venetia Hall era obinuit cu un anumit nivel de respect.
Bun, care-i schema?
Dei Kevin ddea semne c ar dori s participe la conversaie,
relaia lui cu Holly prea s nu fie suficient de avansat pentru a-i
permite s asculte chestiuni financiare private. Se ndrept ncet spre
un joc mecanic, cu o expresie nemulumit.
Am putea s plvrgim acolo-a, i spuse Holly lui Robin,
lundu-i halba cea nou i artnd spre o mas din col, lng un pian.
Pe pervazul crmei erau corbii n sticle: lucruri frumoase i fragile
n comparaie cu montrii imeni i aerodinamici construii afar,
dincolo de acel zid despritor nalt. Mocheta cu motive complicate
ascundea o mie de pete i plantele din spatele perdelelor preau
obosite i triste, ns ornamentele disparate i trofeele sportive
ofereau un aer plcut ncperii mari, iar salopetele albastru-strlucitor
o impresie de fraternitate.
Hardacre i Hall reprezint un grup mare de militari care au
suferit rni grave i evitabile, spuse Robin adoptnd poezia exersat
dinainte. n timp ce examinam dosarele, am dat de cazul fratelui
dumitale. Nu putem fi siguri dect dac discutm cu el, bineneles, dar
ar fi binevenit dac ar vrea s-i adauge numele la aciunea noastr
191
comun n justiie. Tipul lui de caz e unul pe care suntem foarte
ncreztori c l-am ctiga. Dac ni se altur, asta ar spori presiunea
ca armata s plteasc. Cu ct gsim mai muli reclamani, cu att mai
bine. Bineneles, asta nu l-ar costa nimic pe domnul Brockbank. Dac
el nu ctig, noi nu primim nimic.
Robin spusese ultima propoziie imitnd reclamele de televiziune.
Holly nu rspunse. Faa ei palid era aspr i imobil. Pe fiecare deget
avea inele ieftine de aur, n afara inelarului.
Kevin a zis ceva c familia ar primi bani.
A, da, spuse Robin voioas. Dac traumatismele lui Noel au avut
un impact asupra dumitale, ca rud
Da bineneles c-au avut.
n ce mod? ntreb Robin.
Scoase din geanta de umr un carnet i atept, cu creionul pregtit.
i ddea seama c alcoolul i o anumit senzaie de nedreptire
aveau s fie cei mai buni aliai ai ei n a extrage informaii de la Holly,
creia acum ncepea s-i plac ideea de a spune povestea pe care
credea c ar vrea s-o aud avocata.
Primul lucru care trebuia fcut era atenuarea acelei prime impresii
de animozitate fa de fratele ei rnit. Holly prezent cu grij lui Robin
nrolarea de la 16 ani n armat a lui Noel. Acesta druise totul
armatei: fusese viaa lui. O, da, oamenii nu nelegeau sacrificiile pe
care le fac soldaii tia Robin c Noel era fratele ei geamn? Da,
nscui n ziua de Crciun Noel i Holly
Expunerea acestei poveti cosmetizate despre fratele ei nsemna
propria ei nnobilare. Omul cu care mprise un pntece pornise la
drum n lume, cltorise i luptase i fusese promovat n ierarhia
Armatei Britanice. Bravura i simul aventurii ale lui Noel se
rsfrngeau i asupra ei, care rmsese n Barrow.
i s-a cstorit cu o femeie pe nume Irene. A luat-o cu doi copii.
Dumnezeule. Nicio fapt bun nu rmne nepedepsit, nu aa se zice?
Ce vrei s spui? ntreb politicos Venetia Hall, apucnd paharul
cu un centimetru de vin cald i oetit.
S-a cstorit cu ea, i-a fcut un biat. Un bieel minunat Ryan
Minunat. Nu l-am mai vzut de ase ani, oare? Curva. Da, Irene a
ters-o ntr-o zi, cn el era la doctor. I-a luat pe copii i pentru Noel
biatul lui era totul, nelegi. Totul cam asta e cu chestia asta la bine
i la ru, nu? Ce mai soie i asta. Cn el avea cea mai mare nevoie de
192
sprijin. Curva.
Deci Noel i Brittany nu mai erau de mult mpreun. Sau poate el i
fcuse un scop din a o depista pe fiica vitreg pe care, fr ndoial, o
nvinovea la fel de mult ca i pe Strike pentru gravele lui
traumatisme? Robin i pstr expresia impasibil, chiar dac inima ei
btea nebunete. i-ar fi dorit s-i poat trimite chiar atunci lui Strike
un SMS.
Dup plecarea soiei lui, Noel apruse neinvitat la vechea locuin a
familiei, minuscula cas pe dou nivele din Stanley Road n care Holly
locuise toat viaa ei i pe care dup moartea tatlui su vitreg o
ocupase de una singur.
Io l-am primit, spuse Holly ndreptndu-i spatele. Familia e
familie.
Nimeni nu pomeni de acuzaia lui Brittany. Holly juca rolul rudei
preocupate, a surorii devotate i, chiar dac era actorie proast, Robin
avea acum suficient experien ca s-i dea seama c de obicei pn i
n cea mai bttoare la ochi zgur puteau fi gsite grune de adevr.
Se ntreb dac Holly tia despre acuzaia de agresiune sexual: La
urma urmelor, asta se ntmplase n Germania i nu fuseser formulate
acuzaii. ns, dac Brockbank ar fi avut cu adevrat sechele cerebrale
la externare, ar fi fost el suficient de atent nct s pstreze tcerea n
legtur cu motivul infamei lui ieiri din armat? Dac ar fi fost
nevinovat i nu n deplintatea facultilor mintale, oare nu ar fi vorbit,
poate interminabil, despre nedreptatea care l adusese ntr-o stare att
de jalnic?
Robin i lu lui Holly a treia halb i o ndrept cu abilitate spre
subiectul strii n care fusese Noel dup ce fusese declarat invalid.
Parc nu maera el. Crize. Atacuri. Lua o grmad de pastile.
Tocmai terminasem s-l ngrijesc pe taic-mio vitreg fcuse atac
cerebral i dup-aia vine Noel acas, cu convulsii i
Holly ngrop sfritul propoziiei n halb.
Foarte greu, spuse Robin, care acum scria ntr-un carneel. Ceva
probleme de comportament? Familiile vorbesc adesea despre aceste
tipuri de provocri ca fiind cele mai dificile.
Da, spuse Holly. M rog, faptu c cineva i-a fcut creierii praf nu
i-a ameliorat prea mult caracteru. Mi-a distrus casa de dou ori. Era
mereu furios pe mine.
Apoi Holly adug nnegurat:
193
Acu e celebru, nelegi.
Poftim? spuse Robin descumpnit.
Tipu care l-a btut!
Tip
Nenorocitu de Cameron Strike!
A, da, spuse Robin. Cred c am auzit de el.
Pi da! Acu e mare detectiv particular pn ziare! Era poliist
militar, nenorocitu, cnd l-a rupt n btaie pe Noel l-a distrus pe
via, fir-ar a dracu
Imprecaiile mai continuar o vreme. Robin i lua notie, ateptnd
ca Holly s-i spun de ce poliia militar l vizase pe fratele lui, dar
Holly fie nu tia, fie era hotrt s nu spun. Tot ce era sigur era c
Noel Brockbank atribuise epilepsia de care suferea n exclusivitate
ciomgelii lui Strike.
Dup ceea ce prea a fi fost un an de purgatoriu, n timpul cruia o
tratase pe sora lui geamn, ca i casa acesteia, drept debuee pentru
nefericirea i irascibilitatea lui, Noel plecase n Manchester, pentru o
slujb de bodyguard de bar pe care i-o gsise un vechi prieten din
Barrow.
Deci se simea suficient de bine ca s lucreze? ntreb Robin.
ntrebase asta deoarece tabloul zugrvit de Holly era cel al unui om
complet scpat de sub control, abia capabil s-i controleze exploziile
de irascibilitate.
Da, m rog, la momentu la era deja n regul, dac nu bea i i
lua pastilele. Io m-am bucurat s-l vd plecnd. Faptu c-a stat aici pe
mine m-a costat.
Holly i amintise brusc c exista promisiunea unei compensaii
pentru cei ale cror viei fuseser grav afectate de traumatismele
rudelor lor.
Aveam atacuri de panic. M-am dus la doctoru de familie. Apare
n dosaru meu.
Impactul deplin al comportamentului urt al lui Brockbank asupra
vieii lui Holly umplu urmtoarele zece minute. Robin ddea din cap cu
seriozitate i nelegere i intervenea cu expresii ncurajatoare precum
Da, am auzit asta i la alte rude i O, da, asta ar fi de mare valoare
pentru o aciune juridic. Robin i oferi lui Holly, acum docil, o a
patra halb.
iau io una, spuse Holly, schind un gest vag de a se ridica n
194
picioare.
Nu, nu, toate astea se deconteaz, spuse Robin.
n timp ce atepta ca noua halb de McEwan s fie turnat, i
verific mobilul. Avea nc un SMS de la Matthew, pe care nu l
deschise, i unul de la Strike, pe care l deschise.

Eti OK?

Da, rspunse Robin.


Deci fratele dumitale e n Manchester? o ntreb ea pe Holly cnd
se ntoarse la mas.
Nu, spuse Holly lund o gur mare de bere. A fost dat afar.
A, serios? spuse Robin cu creionul pregtit. Dac a fost ca rezultat
al problemelor lui medicale, noi am putea interveni cu un proces de
concediere ilegal
N-a fost d-asta, spuse Holly.
Peste faa ei ncordat i posomort trecu o expresie stranie: o
strfulgerare argintie printre norii de furtun, ceva puternic care
ncerca s rzbat la suprafa.
Noel se ntoarce aici, spuse Holly, i totu ncepe iar
Alte poveti despre violen, furie iraional, mobil spart, la
sfritul crora Brockbank i gsise o alt slujb, descris vag drept
de paz, i plecase spre Market Harborough.
Apoi se-ntoarce iar, spuse Holly.
Pulsul lui Robin se acceler.
Deci e aici, n Barrow? ntreb ea.
Nu, spuse Holly.
Era deja beat i i era greu s pstreze naraiunea pe care ar fi
trebuit s i-o vnd lui Robin.
S-a-ntors doar pentru cteva sptmni, da de data asta i-am zis
c io pun poliia pe el dac se-ntoarce iar i a plecat de tot. mi trebe o
trie i o igar. Tu fumezi?
Robin scutur din cap. Holly se ridic puin nesigur pe picioare i o
lu spre toalet, ngduindu-i lui Robin s scoat mobilul i s-i scrie
lui Strike.

Zice c el nu e n Barrow, nu n casa lor. E beat. Mai lucrez la ea. O s


ias s fumeze, las-te jos.
195
Imediat ce aps pe butonul Trimite regret ultimele trei cuvinte,
ca nu cumva ele s strneasc un alt comentariu sarcastic la adresa
cursului ei de supraveghere, dar telefonul ei vibr imediat i Robin
vzu dou cuvinte:

n regul.

Cnd reveni la mas, mirosind puternic a Rothmans, Holly aduse un


vin alb, pe care l mpinse spre Robin, i a cincea ei halb.
Mulumesc mult, spuse Robin.
Nelegi, spuse Holly plngre, de parc nu ar fi existat niciun
hiatus n conversaie, faptu c el a stat aici a avut un impact puternic
asupra sntii mele.
Sunt sigur, spuse Robin. Deci domnul Brockbank locuiete?
Era violent. -am zis cnd m-a izbit cu capu de ua frigiderului.
Aa e, spuse Robin rbdtoare.
i mi-a-nnegrit un ochi cnd io am ncercat s-l mpiedic s
sparg farfuriile de la mama
Groaznic, fr ndoial dumneata ar trebui s primeti o anumit
compensaie, mini Robin.
Apoi, ignorndu-i micul acces de vinovie, se repezi direct la
ntrebarea central:
Noi am presupus c domnul Brockbank e aici, n Barrow,
deoarece aici primete pensia.
Dup patru halbe i jumtate, reaciile lui Holly erau mai lente.
Promisiunea unei despgubiri pentru suferinele ei o fcuse s
strluceasc: pn i ridul adnc pe care viaa i-l cioplise ntre
sprncene i care i ddea un aspect de furie permanent prea s se fi
diminuat. ns pomenirea pensiei lui Brockbank i induse o
agresivitate confuz.
Nu e adevrat, spuse ea.
Conform documentelor noastre, aa e, spuse Robin.
Jocul mecanic emitea un refren sintetic i sclipea intermitent n col,
bilele de biliard pocneau i bufneau pe postav, accentele de Barrow se
amestecau cu cele scoiene. Robin avu o intuiie fulgertoare, care i
veni cu toat certitudinea. Holly era cea care lua pensia militar.
Bineneles, spuse ea cu o voioie convingtoare, noi tim c e
196
posibil ca domnul Brockbank s nu o ridice el nsui. Uneori rudele
sunt autorizate s ncaseze banii, atunci cnd pensionarul e invalid.
Da, spuse Holly imediat.
Pe faa ei palid urca ncet o roea n pete, care o fcea s arate ca
o feti, n ciuda tatuajelor i numeroaselor piercing-uri.
Am ridicat-o io pentru el, imediat dup ce-a ieit. Cn avea crize.
Dac el era att de invalid, se ntreb Robin, de ce i-a transferat
pensia n Manchester, apoi n Market Harborough i apoi din nou n
Barrow?
Deci acum i trimii lui pensia? ntreb Robin, n timp ce inima
ncepea iar s-i bat tare. Sau acum poate s-o ridice chiar el?
Ascult, spuse Holly.
Pe partea de sus a braului avea un tatuaj cu Hells Angel, un craniu
cu casc naripat care vluri n timp ce ea se apleca spre Robin. Din
cauza berii, igrilor i a zahrului, gura i mirosea urt. Robin nu se
clinti.
Ascult, spuse Holly iar, voi dai oamenilor compensaii dac au
fost dac au fost rnii, gen, sau m rog.
Aa e, spuse Robin.
Da dac cineva a fost dac serviciile sociale ar fi trebuit ar fi
trebuit s fac ceva, da n-au fcut-o?
Ar depinde de circumstane, spuse Robin.
Maic-mea ne-a lsat cn noi aveam nou ani, spuse Holly. Ne-a
lsat cu taic-mio vitreg.
mi pare ru, spuse Robin. Asta e greu.
Anii 70, spuse Holly. i durea pe toi n cur. Agresiune sexual.
Robin simi o greutate de plumb n interiorul ei. Respiraia urt
mirositoare a lui Holly o lovea direct, faa ei ptat era att de aproape.
Holly habar n-avea c avocata nelegtoare care o abordase cu
promisiunea unor saci de bani nemuncii era doar un miraj.
Ne-a fcut asta la amndoi, spuse Holly. Taic-mio vitreg. i cu
Noel. De cn eram mici. Ne ascundeam de obicei sub pat, mpreun.
Apoi Noel mi-a fcut asta mie.
Holly continu pe un ton dintr-odat grav:
Da s tii, Noel putea s fie ca lumea. Eram apropiai cn eram
mici.
Apoi tonul ei ncepu s trdeze un sentiment de dubl trdare:
n orce caz, la aipe ani el a plecat s se nroleze.
197
Robin, care nu vrusese s mai bea, ridic paharul i lu o gur mare
de vin. Al doilea agresor al lui Holly fusese i aliatul ei mpotriva
primului: rul cel mai mic.
A fost un nemernic, spuse Holly.
Robin i ddea seama c Holly se referea la tatl vitreg, nu la fratele
geamn care o agresase i apoi dispruse n strintate.
Da cn io aveam aipe ani, a avut un accident la munc i dup
asta m descurcam mai bine cu el. Substane chimice industriale.
Jigodia. Dup asta nu i se mai scula. Lua o grmad de anestezice i aa.
Apoi a fcut atacu cerebral.
Expresia de rutate ferm de pe faa lui Holly i spunea lui Robin
exact ce tip de grij trebuia s fi primit tatl vitreg din partea ei.
Jigodia, spuse Holly ncet.
Ai beneficiat vreodat de consiliere? se auzi Robin ntrebnd.
Chiar vorbesc ca o sudist fioas.
Holly pufni.
Aiurea, nu. Tu e prima persoan la care-am zis vreodat. Cre c
ai auzit o grmad de poveti de-stea, nu?
A, da, spuse Robin.
i datora asta lui Holly.
Io i-am zis lu Noel, ultima oar cn a venit, spuse Holly n timp
ce cele cinci halbe i fceau efectul i ea ngna ru cuvintele, du-te
dracu, nu te mai apropia de mine. Sau pleci, sau io m duc la polie s
le zic ce mi-ai fcut demult, s vdem ce-o s zic ei de asta, dup toate
fetiele lea cae zic c te-ai jucat cu ele.
Dup aceast fraz, vinul din gura lui Robin cpt un gust rnced.
Aa -a pierdut slujba din Manchester. A pipit o fat de treipe
ani. Cre c la fel i-n Market Arborough. N-a vrut s-m zic de ce s-a-
ntors, da io tiu c tre s fi fcut iar ceva de genu sta. A avut cel mai
bun profesor. Deci po s deschid proces?
Cred, spuse Robin, temndu-se s ofere sfaturi care ar fi putut s
o afecteze i mai mult pe femeia rnit de lng ea, c poliia ar fi cea
mai bun variant pentru dumneata. Dar unde e fratele dumitale?
Devenea disperat s extrag acea informaie i s plece.
Nu-, spuse Holly. Cnd i-am zis c m duc la poliie i-a ieit din
mini, da apoi
Holly murmur ceva neclar, ceva din care abia se auzi cuvntul
pensie.
198
El i-a zis c poate s pstreze pensia dac nu se duce la poliie.
i iat-o pe Holly acolo, bnd i ateptnd o moarte timpurie, cu banii
pe care fratele ei i-i dduse ca s nu dezvluie agresiunile lui. Holly tia
c, aproape sigur, el continua s se joace cu alte fetie oare tiuse
vreodat despre acuzaia lui Brittany? Oare i psase? Sau cicatricele
de pe propriile ei rni se ngroaser att de mult nct o fcuser
insensibil la chinul altor fetie? Continua s locuiasc n casa n care
se ntmplase totul, ale crei ferestre din fa ddeau spre srm
ghimpat i crmid de ce nu fugise, se ntreb Robin. De ce nu
evadase, ca Noel? De ce s rmi n casa cu faada ctre un zid nalt i
alb?
Nu ai cumva un numr al lui sau ceva de genul acesta? ntreb
Robin.
Nu, spuse Holly.
S-ar putea s nsemne muli bani dac mi poi gsi o dat de
contact, spuse Robin disperat, renunnd la tact.
Fosa lui locuin, ngn Holly dup ce sttu cteva minute
czut pe gnduri i holbndu-se aiurea la telefon, din Market
Arbrough
Gsirea numrului de telefon de la ultimul loc de munc al lui Noel
dur mult timp, dar n cele din urm l gsir. Robin i-l not, apoi
scoase zece lire din poet i i-i mpinse n mna lui Holly ce primi
banii bucuroas.
Mi-ai fost de mare ajutor. De foarte mare ajutor.
Aa-s gagiii, nu? To la fel.
Da, spuse Robin fr s aib habar ce aprob. inem legtura. Am
adresa dumitale.
Robin se ridic.
Da. Ne vedem. Aa-s gagiii. To la fel.
Vrea s spun brbaii, i zise barmania, care venise s strng o
parte dintre numeroasele pahare ale lui Holly, zmbind n faa
nedumeririi evidente a lui Robin. Gagiu nseamn brbat. Zice c
brbaii sunt toi la fel.
A, da, spuse Robin, fr s-i dea seama prea bine ce zice. Foarte
adevrat. Mulumesc foarte mult. La revedere, Holly ai grij de tine

199
26

Desolate landscape,
Storybooks bliss37
Blue yster Cult, Death Valley Nights

Ce a pierdut psihologia, spuse Strike, a ctigat detectivistica


particular. Al naibii de bine lucrat, Robin.
Strike ridic n sus cutia de McEwan, toastnd pentru Robin. Stteau
n Land Rover-ul parcat i mncau pete cu cartofi prjii, la mic
distan de fast-foodul Olympic. Ferestrele strlucitoare ale acestuia
intensificau ntunericul din jur. Prin faa dreptunghiurilor de lumin
treceau n mod regulat siluete, metamorfozate n oameni
tridimensionali atunci cnd intrau n fast-foodul aglomerat i care
deveneau din nou umbre cnd ieeau afar.
Deci soia lui l-a prsit.
Da.
i Holly zice c de atunci el nu i-a mai vzut copiii?
Exact.
Strike i goli cutia de McEwan, gndindu-se. Voia s cread c
Brockbank pierduse ntr-adevr legtura cu Brittany, dar dac acest
nenorocit malefic reuise cumva s-o gseasc?
Dar tot nu tim unde e el, oft Robin.
Pi, tim c nu e aici i c nu mai e aici de vreun an, spuse Strike.
tim c n continuare d vina pe mine pentru ce nu e n regul cu el, c
nc agreseaz copile i c e mult mai ntreg la minte dect credeau cei
de la spital.
De ce spui asta?
Pare c a reuit s reduc la tcere acuzaia de agresiune sexual.
i gsete slujbe, cnd ar putea s stea acas i s ncaseze
ndemnizaia de handicap. Bnuiesc c munca i ofer mai multe anse
s ntlneasc fetie.
Nu spune asta, murmur Robin.
Amintirea confesiunii lui Holly ls dintr-odat locul celei a capului

37 Un peisaj pustiu, / Fericirea crilor de poveti... (n limba englez, n original).


200
ngheat, care prea att de tnr, att de durduliu, att de vag
surprins.
Asta nseamn c i Brockbank, i Laing sunt liberi n Marea
Britanie, i amndoi m ursc de moarte.
Strike scormoni n torpedou clefind i scoase ghidul rutier. Tcu o
vreme, n timp ce ddea paginile. Robin mpachet ce i mai rmsese
din petele cu cartofi prjii n ambalajul de ziar i spuse:
Trebuie s-o sun pe maic-mea. Vin imediat.
Se sprijini de un stlp de iluminat aflat la mic distan i sun la
numrul prinilor ei.
Eti n regul, Robin?
Da, mam.
Ce se ntmpl cu tine i Matthew?
Robin ridic privirea spre cerul uor nstelat.
Cred c ne-am desprit.
Crezi? spuse Linda.
Nu prea nici ocat, nici trist, ci doar interesat de toate datele.
Robin fusese ngrijorat c ar fi putut s plng atunci cnd trebuia
s spun asta cu voce tare, dar ochii ei nu erau deloc nepai de lacrimi
i nici nu trebuia s se foreze ca s vorbeasc linitit. Poate c
devenea mai dur. Povestea disperat de via a lui Holly Brockbank i
sfritul nfiortor al fetei din Shepherds Bush te ajutau cu siguran
s te distanezi.
Abia luni noapte s-a ntmplat.
Din cauza lui Cormoran?
Nu, spuse Robin. Sarah Shadlock. S-a dovedit c Matt s-a culcat cu
ea n timp ce eu eram acas. Cnd tii tu cnd. Dup ce m-am lsat
de facultate.
Doi brbai tineri ieir sinuos din Olympic, n mod clar afectai de
butur, strignd i njurnd unul la cellalt. Unul dintre ei o detect
pe Robin i i fcu semn cu cotul celuilalt. Se ndreptar amndoi spre
ea.
E bine, scumpo?
Strike se ddu jos din main i trnti portiera, o siluet ntunecat,
cu un cap mai mare dect amndoi. Tinerii amuir brusc i se
ndeprtar cltinat. Strike i aprinse o igar i se sprijini de main,
cu faa n penumbr.
Mam, mai eti acolo?
201
i-a spus asta luni noaptea? ntreb Linda.
Da, spuse Robin.
De ce?
Ne certam iar din cauza lui Cormoran, murmur Robin,
contient c Strike e la doar civa metri. Eu i-am zis E o relaie
platonic, exact ca tine cu Sarah apoi i-am vzut faa iar el a
recunoscut.
Mama ei scoase un oftat lung i profund. Robin atept cuvintele de
alinare sau nelepciune.
Dumnezeule mare, spuse Linda.
Urm nc o tcere prelung.
Cum te simi n realitate, Robin?
Sunt n regul, mam, sincer. Lucrez. Asta m ajut.
De ce eti tocmai n Barrow?
ncercm s-l gsim pe unul dintre brbaii despre care Strike
crede c ar fi putut s trimit piciorul.
Unde stai?
O s mergem la Travelodge, spuse Robin.
Apoi se grbi s adauge.
n camere separate, evident.
Ai vorbit cu Matthew de cnd ai plecat?
mi trimite ntruna SMS-uri n care mi spune c m iubete.
n timp ce spunea asta, Robin i ddu seama c nu citise ultimul
SMS. Abia acum i amintise de el.
Scuze, i spuse Robin mamei ei. Rochia, recepia i tot restul mi
pare foarte ru, mam.
stea sunt ultimele lucruri care m ngrijoreaz, spuse Linda.
Apoi ntreb iar.
Eti n regul, Robin?
Da, i jur c da.
Robin ezit, apoi spuse, aproape sfidtor.
Cormoran s-a purtat extraordinar.
ns va trebui s vorbeti cu Matthew, spuse Linda. Dup atta
timp nu poi s nu vorbeti cu el.
Stpnirea de sine a lui Robin ced; vocea ei tremura de furie i
minile i se zgliau, n timp ce din ea se revrsa un torent de cuvinte.
Eram la rugby cu ei, acum doar dou sptmni, cu Sarah i Tom.
Ea era prieten cu el nc de la facultate se culcau mpreun n timp
202
ce eu eram n timp ce eu el nu a eliminat-o niciodat din viaa lui,
ea l mbria mereu, flirta cu el, provoca scandal ntre noi la rugby
era vorba de Strike, ah, e aa de atrgtor, suntei doar voi doi la birou,
nu-i aa? i n tot timpul sta eu am crezut c e ceva ntr-o singur
direcie, eram sigur c ea a ncercat s-l atrag n patul ei la facultate,
dar niciodat s-au culcat mpreun 18 luni i tii ce mi-a spus el? C
ea l consola a trebuit s cedez i s spun c Sarah poate veni la
nunt, pentru c eu l invitasem pe Strike fr s-i spun lui Matt, asta a
fost pedeapsa mea, pentru c eu n-a fi vrut ca ea s vin. Matt merge
s mnnce la prnz cu ea de fiecare dat cnd e lng firma ei
O s vin la Londra s te vd, spuse Linda.
Nu, mam
O zi. Te scot la mas la prnz.
Robin rse ncet.
Mam, eu nu am pauz de prnz. Nu e tipul la de slujb.
Vin la Londra, Robin.
Atunci cnd vocea mamei ei devenea att de ferm, opoziia nu mai
avea rost.
Nu tiu cnd m ntorc.
Pi, ai putea s m anuni i atunci mi fac rezervare la tren.
Eu ah, bine, spuse Robin.
Dup ce i luar la revedere, Robin i ddu seama c, n sfrit,
avea lacrimi n ochi. Orict s-ar fi prefcut c nu e aa, gndul de a se
ntlni cu Linda i aducea mult alinare.
Se uit spre Land Rover. Strike sttea n continuare sprijinit de el,
vorbind i el la telefon. Sau poate doar se prefcea? Ea vorbise tare.
Strike putea s aib tact atunci cnd voia.
Robin privi spre mobilul din mna ei i deschise mesajul lui
Matthew.

A sunat mama ta. I-am spus c eti plecat n delegaie. Spune-mi


dac vrei s-i zic tatei c nu mergi la aniversarea lui. Te iubesc, Robin.
Mxxxxx

Iar o lua de la capt: Matthew nu credea cu adevrat c relaia lor


ajunsese la capt. Spune-mi dac vrei s-i zic tatei de parc asta era o
furtun ntr-un pahar cu ap, de parc ea n-ar fi mers niciodat pn
acolo nct s nu participe la petrecerea tatlui ei Nici mcar nu-mi
203
place de afurisitul de taic-tu
Furioas, Robin scrise i trimise rspunsul.

Bineneles c nu merg.

Se sui n main. Strike prea s vorbeasc ntr-adevr la telefon.


Ghidul rutier zcea deschis pe locul din stnga; Strike se uitase la
oraul Market Harborough din Leicestershire.
Da, i eu, l auzi pe Strike spunnd. Da. Ne vedem cnd ajung.
Elin, se gndi Robin.
Strike se sui n main.
Wardle era? ntreb Robin pe un ton nevinovat.
Elin, zise el.
Ea tie c ai plecat cu mine? Doar noi doi?
Robin simi cum roete. Nu tia de unde i venise gndul acesta. Nu
era ca i cum
Vrei s mergem n Market Harborough? ntreb ea ridicnd
harta.
Am putea, spuse Strike, lund nc o gur de bere. E ultimul loc n
care a lucrat Brockbank. Am putea gsi o pist; ar fi o prostie din
partea noastr s nu verificm i dac trecem pe acolo
Lu ghidul din minile ei i rsfoi cteva pagini.
De acolo sunt doar 20 de kilometri pn n Corby. Am putea s
facem un ocol i s vedem dac acel Laing care a trit mpreun cu o
femeie acolo, n 2008, e Laing al nostru. Ea nc st acolo: o cheam
Lorraine MacNaughton.
Robin era obinuit cu memoria prodigioas a lui Strike pentru
nume i detalii.
Bine, spuse ea.
O ncnta ideea c dimineaa avea s aduc o alt anchet, nu doar
un lung drum de ntoarcere la Londra. Poate c, dac gseau ceva
interesant, ar fi urmat o a doua noapte pe drum i ea nu ar fi fost
obligat s-l vad pe Matthew timp de nc 12 ore dar apoi i aminti
c seara urmtoare Matthew avea s se ndrepte spre Nord, pentru
aniversarea tatlui su. n oricare variant, urma s fie singur n
apartament.
E oare posibil s o fi urmrit? se ntreb Strike cu voce tare, dup
cteva momente de tcere.
204
Scuze ce? Cine?
Putea oare Brockbank s o urmreasc pe Brittany i s-o omoare
dup atta timp? Sau merg eu ntr-o direcie greit pentru c m simt
att de al naibii de vinovat?
Strike izbi ncet cu pumnul n portiera Land Rover-ului.
ns piciorul, spuse Strike, dezbtnd de unul singur. Are aceleai
cicatrice ca piciorul ei. Asta era o chestie a lor: Am ncercat s-i tai
piciorul cnd erai mic i a intrat maic-ta n camer. Ce nenorocit
sinistru. Cine altcineva mi-ar fi putut trimite un picior cu cicatrice?
Pi, spuse Robin ncet, eu mi pot imagina un motiv pentru care a
fost ales un picior, i s-ar putea s nu aib absolut nimic de-a face cu
Brittany Brockbank.
Strike se ntoarse ca s se uite la ea.
Continu.
Cel care a ucis-o pe fata aia, indiferent cine e, ar fi putut s-i
trimit orice parte a ei i s obin acelai rezultat, spuse Robin. Un
bra sau sau un sn
Robin se strdui din rsputeri s pstreze un ton neutru.
ar fi nsemnat c poliia i presa roiesc n jurul nostru la fel.
Activitatea noastr ar fi fost compromis i aa, iar noi am fi fost la fel
de zguduii dar el a preferat s trimit un picior drept, tiat exact
acolo unde a fost amputat piciorul tu.
Bnuiesc c se potrivete cu cntecul la afurisit. Dei
Strike se rzgndi.
Nu, vorbesc tmpenii, nu-i aa? Un bra ar fi funcionat la fel de
bine pentru asta. Sau un gt.
E evident c face o trimitere la piciorul tu, spuse Robin. Ce
nseamn pentru el piciorul tu lips?
Dumnezeu tie, spuse Strike, privindu-i profilul n timp ce ea
vorbea.
Eroism, spuse Robin.
Strike pufni.
Nu e nimic eroic s fii la locul nepotrivit la momentul nepotrivit.
Eti un veteran decorat.
N-am fost decorat pentru c-am fost aruncat n aer. Asta a fost
nainte.
Nu mi-ai spus niciodat asta.
Robin se ntoarse cu faa spre el, dar Strike refuz s se lase
205
deturnat.
Continu. De ce piciorul?
Rana ta e o motenire de rzboi. Reprezint bravura, nfrngerea
adversitilor. De absolut fiecare dat cnd se vorbete despre tine n
pres, e amintit i amputarea ta. Eu cred c pentru el asta se leag
de celebritate i realizare i onoare. El ncearc s denigreze rana ta,
s o lege de ceva oribil, s abat percepia publicului de la tine ca erou
la tine ca brbat care primete o parte dintr-o fat dezmembrat. El
vrea s-i fac probleme, da, dar vrea s te i njoseasc n timp ce face
asta. E un om care vrea ce ai tu, care vrea recunoatere i importan.
Strike se aplec i scoase o a doua cutie de McEwan din geanta maro
de la picioarele lui. Pocnetul smulgerii inelului reverber n aerul rece.
Dac tu ai dreptate, spuse Strike urmrind cum fumul igrii lui
se ncolcete n ntuneric, dac ce l scoate din mini pe acest maniac e
c eu am ajuns celebru, atunci Whittaker trece n capul listei. sta e
singurul lucru pe care i l-a dorit vreodat: s fie o celebritate.
Robin atept. Strike nu i spusese, practic, nimic despre tatl lui
vitreg, dei Internetul i furnizase mare parte dintre detaliile pe care
Strike i le ascunsese.
A fost cea mai parazitar jigodie pe care am cunoscut-o vreodat,
spuse Strike. Asta i s-ar potrivi, s ncerce s sug nite faim de la
altcineva.
Robin simea c Strike se nfurie iar pe locul de lng ea, n spaiul
acela mic. Strike reaciona consecvent la fiecare menionare a vreunuia
din cei trei suspeci: Brockbank l fcea s se simt vinovat, Whittaker
furios. Laing era singurul despre care discuta cu oarecare obiectivitate.
Shanker nc n-a gsit nimic?
El zice c e n Catford. Shanker o s-l gseasc. Whittaker trebuie
s fie pe-acolo pe undeva, n vreun col mizerabil. Sigur e n Londra.
De ce eti aa de sigur?
Doar Londra, nu-i aa? spuse Strike, privind fix dincolo de
parcare, spre casele tip. Whittaker provenea din Yorkshire, tii, dar
acum e cockney pur.
Nu l-ai vzut de o eternitate, nu-i aa?
Nici nu am nevoie. l cunosc. E unul dintre gunoaiele care ajung
n capital n cutarea succesului i nu mai pleac niciodat. Credea c
Londra e singurul loc care l merit. Whittaker avea nevoie de cea mai
mare scen.
206
ns Whittaker nu reuise niciodat s se smulg din locurile
mizerabile ale capitalei n care criminalitatea, srcia i violena
proliferau precum bacteriile, lumea subteran n care Shanker
continua s locuiasc. Nimeni dintre cei care nu locuiser acolo nu ar fi
putut s neleag vreodat c Londra era o ar n sine. Puteau s
poarte ranchiun Londrei pentru c avea mai mult putere i bani
dect oricare alt ora britanic, dar nu puteau s neleag c srcia
avea specificul ei acolo, unde totul costa mai mult, unde diferenele
nencetate dintre cei care reueau i cei care nu erau vizibile n mod
constant i dureros. Distana dintre apartamentul cu coloane de
culoarea vaniliei din Clarence Terrace al lui Elin i squat-ul mizerabil
din Whitechapel n care murise mama lui nu putea fi msurat prin
simpli kilometri. Ele erau desprite de infinite discrepane, de loteriile
naterii i ansei, de decizii greite i ocazii norocoase. Mama lui i
Elin, amndou femei foarte frumoase, amndou inteligente, una
prins n mocirla drogurilor i a mizeriei umane, cealalt stnd la
nlime, lng Regents Park, n spatele unui geam imaculat.
i Robin se gndea la Londra. Londra l fascina pe Matthew, dar
acesta nu era interesat de lumile labirintice pe care Robin le sonda
zilnic prin munca ei detectivistic. El privea cu entuziasm spre
suprafaa ei sclipitoare: cele mai bune restaurante, cele mai bune zone
de locuit, de parc Londra ar fi fost un joc imens de Monopoly.
Matthew pstrase ntotdeauna o anumit loialitate i fa de Yorkshire,
fa de oraul lor natal, Masham. Tatl lui era nscut n Yorkshire, n
timp ce rposata lui mam venise din Surrey i adusese cu ea
complexul c se mutase n Nord de nevoie. Corecta insistent orice
accent de Yorkshire la Matthew i sora lui, Kimberley. Accentul lui,
atent s rmn neutru, fusese unul dintre motivele pentru care fraii
lui Robin nu fuseser prea impresionai atunci cnd ei ncepuser s
ias mpreun: n ciuda protestelor ei, n ciuda numelui de Yorkshire al
lui Matthew, ei simeau sudistul care vrea s parvin.
E un loc ciudat din care s provii, nu? spuse Strike, continund s
priveasc spre case. E ca o insul. i nici accentul sta nu l-am mai
auzit.
De undeva din apropiere se auzi vocea unui brbat care cnta un
cntec nsufleitor. La nceput lui Robin i se pru c melodia e un imn.
Apoi la vocea singular a brbatului se adugar i altele, iar cnd
briza i schimb direcia auzir destul de clar cteva versuri:
207
Friends to share in games and laughter
Songs at dusk and books at noon38

Cntec de coal, spuse Robin zmbind.


Acum i vedea, erau un grup de brbai de vrst mijlocie n
costume negre, care cntau tare n timp ce mergeau pe Buccleuch
Street.
nmormntare, ghici Strike. Fost coleg de coal. Uit-te la ei.
Cnd brbaii n costume negre ajunser n dreptul mainii, unul
dintre ei vzu c Robin i privete.
Liceul Clasic de Biei din Barrow! strig el la ea, cu pumnul
ridicat ca i cum tocmai ar fi dat un gol.
Brbaii aclamar, dar mersul lor cltinat din cauza alcoolului avea
ceva melancolic. Reluar cntecul, n timp ce dispreau din cmpul lor
vizual.

Harbour lights and clustered shipping


Clouds above the wheeling gulls39

Oraele natale, spuse Strike.


Se gndea la brbai precum unchiul lui, Ted, locuitor al Cornwall-
ului pn n mduva oaselor, care locuise i avea s moar n St
Mawes, ca parte a esturii acelui loc, pomenit atta timp ct aveau s
triasc cei din ora, zmbind din fotografii terse cu brci de salvare
de pe pereii crmelor. Cnd avea s moar Ted iar Strike spera ca
asta s fie doar peste 20, 30 de ani , urmau s-l jeleasc aa cum l
jeleau pe biatul necunoscut de la Liceul Clasic din Barrow: cu butur
i lacrimi, dar srbtorind faptul c avuseser parte de el. Ce lsaser
n urma lor, n oraele lor natale, ntunecatul i mthlosul
Brockbank, violatorul de copii, i Laing, torionarul cu pr ca de vulpe
al soiei lui? Frisoane de uurare c plecaser, teama c s-ar putea
ntoarce, un ir de oameni zdrobii i amintiri urte.

38 Prieteni mpreun la jocuri i rs / Cntece seara i cri la amiaz (n limba


englez, n original).
39 Luminile portului i vasele ngrmdite / Norii de deasupra pescruilor

crmitori... (n limba englez, n original).


208
Mergem? ntreb Robin ncet.
Strike ddu din cap, lsnd s cad mucul aprins al igrii n ultimii
centimetri de McEwan, unde scrumul scoase un sfrit ncet i plcut.

209
27

A dreadful knowledge comes40


Blue yster Cult, In the Presence of Another World

La Travelodge primir camere la cinci ui distan. Robin se temuse


c omul de la recepie avea s le ofere o camer dubl, dar Strike
prevenise acest lucru printr-un dou camere de o persoan
peremptoriu, nainte ca el s apuce s deschid gura.
Era cu adevrat ridicol s se simt dintr-odat inhibat, pentru c
toat ziua fuseser mai apropiai din punct de vedere fizic n Land
Rover dect erau acum n lift. Cnd ajunse la ua camerei ei, i se pru
ciudat s-i spun noapte bun lui Strike; nu c el ar fi zbovit. Strike
spuse doar Pte bun i se ndrept spre camera lui, dar atept n
faa uii pn cnd ea reui s descuie cu crdul i s ntre, fcndu-i
semn cu mna.
De ce i fcuse cu mna? Ridicol.
Robin i arunc geanta pe pat i se apropie de fereastr, care oferea
doar o privelite sumbr asupra acelorai depozite industriale pe
lng care trecuser la intrarea n ora, cu cteva ore mai devreme. Li
se pruse c plecaser din Londra de mult mai mult timp dect n
realitate.
nclzirea era dat prea tare. Robin deschise cu greu o fereastr
nepenit i aerul rece al nopii nvli nuntru, nerbdtor s
invadeze cutia ptrat nbuitoare a camerei. Dup ce i puse
telefonul la ncrcat, se dezbrc, i lu o cma de noapte, se spl
pe dini i se strecur ntre cearafurile reci.
nc se mai simea ciudat de tulburat, tiind c doarme la cinci
camere distan de Strike. Asta era din vina lui Matthew, bineneles.
Dac te culci cu el, am terminat-o definitiv.
Dintr-odat, imaginaia ei recalcitrant i oferi sunetul unui ciocnit
la u, Strike sub un pretext oarecare se fcea invitat nuntru
Nu fi ridicol.
Se rostogoli pe-o parte i i nfund faa n pern. Ce gnduri erau

40 O cunoatere groaznic se apropie (n limba englez, n original).


210
astea? Afurisitul de Matthew, care i bga idei n cap, o judeca dup
chipul lui
ntre timp, Strike nc nu se bgase n pat. Era complet nepenit din
cauza multelor ore de imobilitate din main. Era plcut s-i scoat
proteza. Chiar dac duul nu era prea confortabil pentru un om cu un
singur picior, Strike l folosi, inndu-se cu atenie de bara din
interiorul lui i ncercnd s-i relaxeze cu ap fierbinte genunchiul
dureros. Se terse cu prosopul i-i croi drum cu atenie spre pat, i
puse mobilul la ncrcat i se bg gol sub cuverturi.
Rmase ntins cu minile sub cap, privind fix n tavan i gndindu-se
la Robin, care sttea la cinci camere distan. Se ntreba dac Matthew
i mai trimisese vreun SMS, dac vorbeau la telefon, dac ea se folosea
de intimitatea camerei ca s plng pentru prima oar n ziua aceea.
Prin podea venea zgomotul a ceea ce probabil c era un chef de
brbai: rsete masculine zgomotoase, strigte, rcnete, ui trntite.
Cineva puse muzic i basul ncepu s rsune n camera lui Strike. i
amintea de nopile n care dormise la birou, cnd muzica din 12 Caf
Bar de dedesubt trecea vibrnd prin picioarele de metal ale patului su
de armat. Spera ca n camera lui Robin zgomotul s nu fie att de tare.
Ea avea nevoie de odihn a doua zi trebuia s conduc nc 430 de
kilometri. Strike se rostogoli, cscnd, pe o parte i, n ciuda muzicii
bubuitoare i a strigtelor, adormi aproape imediat.

A doua zi diminea se ntlnir, cum stabiliser, n sala de mese,


unde Strike o ascunse pe Robin, n timp ce ea umplea pe furi termosul
lor din ceainicul mare de la bufet, i amndoi i umplur farfuriile cu
pine prjit. Strike rezist tentaiei unui mic dejun englezesc complet
i se recompens pentru cumptarea lui vrsnd mai multe foitaje n
rucsacul lui. La ora 8 se urcau din nou n Land Rover. Traversar zona
rural luminoas din Cumbria, o panoram unduitoare de mlatini i
turbrii pline de iarb neagr, sub un soare albastru-ceos, i intrar
pe M6 Sud.
Scuze c nu pot s conduc i eu, spuse Strike sorbind din cafea.
Ambreiajul m-ar omor. Ne-ar omor pe amndoi.
Nu m deranjeaz, spuse Robin. tii c mi place enorm s
conduc.
Mergeau cu vitez, ntr-o tcere prietenoas. Robin era singura
persoan pe care Strike o suporta ca ofer, cu toate c avea o
211
prejudecat profund mpotriva oferielor. Era un lucru asupra cruia
de obicei pstra tcerea, dar care i avea rdcinile n numeroase
experiene negative de pasager, de la inabilitatea nervoas a mtuii
lui din Cornwall la neatenia surorii lui, Lucy, i nesbuina aproape
periculoas a lui Charlotte. O fost prieten din DIS, Tracey, fusese
competent la volan, i totui pe un drum ngust i nalt de munte frica
o paralizase att de tare nct oprise, la limita hiperventilaiei,
refuznd s-i cedeze lui volanul, dar incapabil s mearg mai departe.
Lui Matthew i-a plcut Land Rover-ul? ntreb Strike n timp ce
se npusteau peste un pasaj.
Nu, spuse Robin. El vrea un A3 Cabriolet.
Bineneles, spuse Strike ntr-o oapt care nu se auzea n maina
huruitoare. Papagalul.
Avur nevoie de patru ore ca s ajung n Market Harborough, ora
pe care, dup cum i dduser seama pe drum, nu l mai vizitase
niciunul dintre ei. Drumul pn acolo erpuia prin mai multe stucuri
drgue, cu acoperiuri de stuf, biserici de secol XVII, grdini
ornamentale i strzi rezideniale cu nume precum Honeypot Lane.
Strike i aminti zidul gol i rigid, srma ghimpat i fabrica de
submarine ascuns care constituise privelitea n casa copilriei lui
Noel Brockbank. Ce ar fi putut s aduc aici Brockbank, n aceast
frumusee i farmec bucolice? Ce fel de afacere deinea numrul de
telefon pe care Holly i-l dduse lui Robin i care acum se afla n
portofelul lui?
Impresia de vechime rafinat nu fcu dect s sporeasc atunci
cnd ajunser chiar n Market Harborough. Biserica veche cu
ornamente, St Dionysius, se nla mndr n inima oraului, iar lng
ea, n mijlocul pieei centrale, se afla o construcie remarcabil care
semna cu o cas mic de cherestea pe piloni de lemn.
n spatele acestei cldiri ciudate gsir un loc de parcare.
Nerbdtor s fumeze i s-i ntind genunchiul, Strike se ddu jos, i
aprinse igara i se duse s examineze plcua care l inform c
edificiul pe piloni era o coal gimnazial construit n 1614.
Construcia era nconjurat de versete biblice vopsite n auriu.
Omul se uit la ce izbete ochii, dar Domnul se uit la inim.
Robin rmsese n Land Rover, unde examina harta n cutarea
celei mai bune rute spre Corby, urmtoarea lor oprire. Dup ce i
termin igara, Strike se urc din nou pe locul din stnga, sprijinindu-
212
se n mini.
Bun, o s sun la numrul la. Dac ai chef s te dezmoreti,
aproape nu mai am igri.
Robin i ddu ochii peste cap, dar lu bancnota de zece lire ntins
i plec dup Benson & Hedges.
La primul apel al lui Strike numrul era ocupat. La a doua ncercare
rspunse o voce feminin cu accent puternic:
Salonul de Masaj Orhideea Thailandez, cu ce v pot fi de folos?
Bun, spuse Strike. Am primit numrul sta de la un prieten.
Unde v aflai?
Ea i spuse un numr de pe St Marys Road. Dup ce consult rapid
harta, Strike vzu c era la cteva minute distan.
n dimineaa asta e liber vreuna dintre doamnele de la salon?
ntreb el.
Ce fel v place? spuse vocea.
Strike observa prin oglinda lateral c Robin se ntoarce, cu prul ei
blond-cpun fluturnd n btaia brizei i un pachet auriu i sclipitor
de Benson & Hedges n mn.
Brunet, spuse Strike dup o scurt ezitare. Thailandez.
Avem dou doamne thailandeze libere pentru dumneavoastr. Ce
servicii dorii?
Robin deschise portiera din dreapta i urc.
Ce servicii avei?
Masaj senzual cu uleiuri, o doamn, 90 de lire. Masaj senzual cu
ulei, dou doamne, 120. Masaj dezbrcat, contact corporal total cu ulei,
150. n rest negociai cu doamnele, bine?
Bine, a vrea o doamn, spuse Strike. Ajung imediat.
nchise telefonul.
E un salon de masaj, i spuse el lui Robin examinnd harta, dar nu
de genul la la care te duci cu probleme la genunchi.
Serios? spuse ea uimit.
Sunt peste tot, spuse el. Doar tii asta.
Strike nelegea de ce Robin era nedumerit. Scena de la geam St
Dionysius, evlavioasa coal gimnazial pe piloni, o strad principal
aglomerat i prosper, un semn cu crucea St George care unduia n
faa unei crciumi din apropiere ar fi putut s apar ntr-un afi de
promovare a oraului.
i ce o s unde e? ntreb Robin.
213
Nu e departe, spuse el artndu-i pe hart. Mai nti trebuie s
trec pe la un bancomat.
Chiar avea s plteasc pentru un masaj? se ntreb Robin, uimit,
dar nu tiu cum s formuleze ntrebarea i nici nu era sigur c vrea s
aud rspunsul. Dup ce opri la un bancomat, ca s-i dea lui Strike
posibilitatea de a-i spori depirea de cont cu nc 200 de lire, Robin
urm indicaiile lui spre St Marys Road, care se afla la captul strzii
principale. St Marys Road se dovedi a fi o strad important cu aspect
perfect respectabil, mrginit de agenii imobiliare, saloane cosmetice
i birouri de avocatur, cele mai multe n cldiri mari individuale.
Aici e, spuse Strike artnd cu degetul, n timp ce treceau pe
lng un stabiliment discret de pe col.
Pe firma lucioas, mov cu auriu, scria SALON DE MASAJ ORHIDEEA
THAILANDEZ. Doar jaluzelele ntunecate de la ferestre sugerau
activiti care depeau manipulrile aprobate de medicin ale
articulaiilor dureroase. Robin parc pe o strad lateral i se uit la
Strike pn cnd acesta dispru din cmpul ei vizual.
Strike se apropie de intrarea n salonul de masaj i observ c
orhideea care aprea pe firma de deasupra lui semna remarcabil de
mult cu o vulv. Sun la u i un brbat cu pr lung, aproape la fel de
nalt ca el, i deschise imediat.
Am sunat mai devreme, spuse Strike.
Bodyguardul mormi i i fcu semn s intre dup nite perdele
interioare groase i negre. n spatele lor era o zon de ateptare cu
dou canapele, unde o femeie thailandez mai n vrst sttea
mpreun cu dou fete thailandeze, din care una prea de vreo 15 ani.
La televizorul din col era programul Vrei s fii milionar? Cnd Strike
intr, expresiile fetelor trecur de la plictiseal la atenie. Femeia n
vrst se ridic. Mesteca energic gum.
Dumneata ai sunat, da?
Exact, spuse Strike.
Vrei ceva de but?
Nu, mulumesc.
i plac fetele thailandeze?
Da, spuse Strike.
Pe care o vrei?
Pe ea, spuse Strike.
Art spre fata mai tnr, care era mbrcat cu o bluz cu iret,
214
fust mini din piele de cprioar i pantofi cu tocuri cui de marc. Fata
zmbi i se ridic n picioare. Picioarele ei slbnoage i aminteau lui
Strike de cele ale unui flamingo.
Bine, spuse interlocutoarea lui. Plteti acum, mergi n separeu
privat apoi, bine?
Strike i ntinse 90 de lire i fata aleas i fcu semn, zmbind radios.
Avea un trup adolescentin, n afara snilor evident fali, care i
amintir lui Strike de ppuile de plastic Barbie de pe raftul fetiei lui
Elin.
n separeul privat se intra de pe un coridor scurt: o ncpere mic,
avnd o singur fereastr cu jaluzea neagr i lumin slab, inundat
n miros de santal. n col fusese nghesuit un du. Masa de masaj era
din imitaie de piele neagr.
Vrei faci du nti?
Nu, mulumesc, spuse Strike.
Bine, dezbrac-te aici, spuse ea.
Art spre un col minuscul separat de o perdea, n care lui Strike i-
ar fi fost foarte greu s-i ascund constituia de 1,88 de metri.
M simt mai bine cu hainele pe mine. Voiam s vorbesc cu tine.
Fata nu pru tulburat. Vzuse tot felul de oameni.
Vrei s scot sutienul? se oferi ea voioas, ntinznd mna spre
funda din spatele gtului. Zece lire n plus fr sutien.
Nu, spuse Strike.
Relaxare cu mna? se oferi ea uitndu-se la liul lui. Relaxare cu
mna i ulei? 20 n plus.
Nu, voiam doar s vorbesc cu tine, spuse Strike.
Pe faa fetei trecu o umbr de ndoial, apoi o strfulgerare subit
de fric.
Eti poliist.
Nu, spuse Strike, ridicnd minile ca i cum s-ar fi predat. Nu
sunt poliist. Caut un brbat pe nume Noel Brockbank. A lucrat aici. La
intrare, presupun probabil ca bodyguard.
Plecat, spuse fata.
tiu, spuse Strike. ncerc s aflu unde s-a dus.
Mama l-a dat afar.
Oare proprietara era mama ei sau era doar un titlu onorific? Strike
prefera s n-o implice i pe Mama n povestea asta. Prea viclean i
dur. Bnuia c atunci ar fi fost obligat s plteasc bine pentru ceea ce
215
s-ar fi putut dovedi a fi informaie fr valoare. Fata aleas de el avea o
naivitate oportun. Ar fi putut s-i cear bani pentru confirmarea
faptului c Brockbank lucrase cndva acolo, c fusese concediat, dar
nu-i trecuse prin cap.
L-ai cunoscut? o ntreb Strike.
Fost concediat n sptmna n care venit eu, zise ea.
De ce a fost concediat?
Fata privi spre u.
tie cineva de aici vreun numr de contact pentru el sau unde a
plecat?
Fata ezit. Strike i scoase portofelul.
Douzeci, spuse el, dac mi poi prezenta pe cineva care tie
unde e el acum. Sunt banii ti.
Fata sttea aa, jucndu-se ca un copil cu tivul fustei de piele de
cprioar, holbndu-se la el, apoi i smulse hrtiile de zece din mn i
le bg adnc n buzunarul fustei.
Ateapt aici.
Strike se aez pe masa de masaj din imitaie de piele i atept.
Mica ncpere era la fel de curat ca un salon cosmetic, iar lui i plcu
asta. Mizeria i se prea profund antiafrodiziac; i amintea ntotdeauna
de mama lui i de Whittaker, n acel squat fetid, cu saltele ptate i
miasmele foarte insistente ale tatlui su vitreg. Aici, lng uleiurile
aliniate frumos pe un dulpior, era greu ca gndurile erotice s nu
apar. Ideea unui masaj dezbrcat, cu contact corporal complet i ulei,
nu era deloc neplcut.
Fr s-i dea seama din ce motiv, gndurile lui srir la Robin, care
atepta afar n main. Strike se ridic n picioare energic, ca i cum ar
fi descoperit c fcea ceva compromitor, apoi n apropiere ncepur
s rsune voci thailandeze furioase. Ua se ddu de perete i de dup
ea aprur Mama i fata aleas, care prea nspimntat.
Pltit pentru masaj cu o fat! spuse Mama furioas.
Ochii ei, ca i cei ai protejatei ei se oprir asupra liului su. Se uita
s vad dac avusese loc vreo operaiune, dac brbatul ncerca s
obin serviciul mult mai ieftin.
El rzgndit, spuse fata disperat. Vrea dou fete, una
thailandez, alta blond. Nu fcut nimic. El rzgndit.
Pltit doar pentru o fat, strig Mama, artnd spre Strike cu un
deget terminat cu o ghear.
216
Strike auzi pai grei i presupuse c portarul cu pr lung se apropia.
Nu am nimic mpotriv, spuse Strike njurnd n sinea lui, s
pltesc i pentru masajul cu dou fete.
nc 120? i strig Mama, nevenindu-i s-i cread urechilor.
Da, spuse el. Foarte bine.
Femeia l puse s se ntoarc n zona de ateptare, ca s plteasc.
Acolo sttea o rocat supraponderal, cu o rochie neagr i decupat
din lycra. Avea o expresie plin de speran.
Vrea blond, spuse complicea lui Strike.
Acesta ntinse nc 120 de lire i rocata csc gura.
Ingrid cu client, spuse Mama ndesnd banii lui Strike ntr-un
sertar. Ateapt aici pn termin.
Aa c Strike se aez ntre fata thailandez slbu i rocat i se
uit la Vrei s fii milionar? Pn cnd un brbat scund i cu barb alb,
la costum, iei repezit de pe coridor i, evitnd privirile tuturor,
dispru dincolo de perdelele negre, evadnd n strad. Dup cinci
minute, o blond oxigenat, care, se gndi Strike, trebuia s fie cam de
vrsta lui, apru costumat n lycra mov i cizme cu tocuri-cui.
Mergei cu Ingrid, spuse Mama.
Strike i fata thailandez pornir din nou, asculttori, spre salonul
privat.
El nu vrei masaj, i spuse dintr-o suflare blondei prima fat a lui
Strike, dup ce nchiser ua. Vrea s tii unde plecat Noel.
Blonda l cntri pe Strike, ncruntat. Putea s aib de dou ori
vrsta tovarei ei, dar era frumoas, cu ochi cprui-nchis i pomei
nali.
De ce-l cau pe el? ntreb ea cu un accent de Essex pur.
Apoi adug, calm:
Eti poliist?
Nu, spuse Strike.
Dintr-odat, faa ei drgu fu luminat de nelegere.
Stai aa, spuse ea ncet. tiu cine et et Strike la! Eti
Cameron Strike! Detectivu care a soluionat czu Lula Landry i
Dumnezeule acum nu i-a trimis cineva un picior?
ba da, aa e.
Noel era absolut obsedat de tine! spuse ea. Practic doar de asta l-
am auzit vorbind. Dup ce te-au dat la tiri.
Zu?
217
Da, zicea ntruna c l-ai rnit la cap!
Nu e doar meritul meu. L-ai cunoscut bine, nu-i aa?
Nu att de bine! spuse ea, interpretnd corect ce voia s spun
Strike. L-am cunoscut pe pretenu lui din Nord, John. Era un tip mito,
unu dintre clienii mei obinuii nainte s o ntind n Arabia Saudit.
Da, cre c au fost la coal mpreun. Lui i prea ru de Noel, pen c
era fost militar i avusese nite probleme, aa c l-a recomandat aici.
Zicea c avea o perioad proast. M-a convins s-i nchiriez o camer la
mine acas i aa mai departe.
Tonul ei exprima clar faptul c nu considera justificat simpatia lui
John fa de Brockbank.
i cum a ieit?
La-nceput a fost n regul, da dup ce-a lsat garda jos tuna i
fulgera ntruna. Despre armat, despre tine, despre fiu lui e obsedat
de fi-su, s-l ia napoi. Zice c e vina ta c nu poa s-l vad, dar io nu-
neleg cum a ajuns la concluzia asta. Oricine i d seama de ce
nevast-sa nu vrea ca el s se apropie de fi-su.
De ce anume?
Mama l-a gsit cu nepoat-sa n poal, cu mna su fusta ei, spuse
Ingrid. Are ase ani.
Ah, spuse Strike.
A plecat fr s-mi plteasc chiria pe dou sptmni i nu l-am
mai vzut. Duc-se sntos.
tii unde a plecat dup ce a fost concediat?
Habar n-am.
Deci nu ai date de contact?
Cre c mai am numru lui de mobil, spuse ea. Nu tiu dac-l mai
folosete.
Ai putea s mi-l
i se pare c am vreun mobil la mine? ntreb Ingrid ridicnd
braele n sus
Lycra i cizmele subliniau fiecare curb. Sfrcurile ei erecte se
vedeau clar prin materialul subire. Invitat s priveasc, Strike se for
s se uite n ochii ei.
Am putea s ne vedem mai trziu ca s mi-l dai?
Nu avem voie s facem schimb cu datele de contact ale clienilor.
stea-s clauzele contractuale, scumpule: de asta n-avem voie s-avem
telefoane.
218
Ingrid l msur de sus pn jos i continu:
Hai s-i zic ceva, pen c e vorba de tine i pen c tiu c l-ai
pocnit pe nemernicu la i c et erou de rzboi i aa, ne vedem la
captu strzii cn ies io din tur.
Ar fi minunat, spuse Strike. Mulumesc foarte mult.
Nu i ddea seama dac licrul cochet din ochii ei existase doar n
imaginaia lui. Poate c fusese el derutat de mirosul de ulei de masaj i
de gndurile lui recente la trupuri calde i alunecoase.
Douzeci de minute mai trziu, dup ce atept suficient pentru ca
Mama s considere c relaxarea fusese solicitat i primit, Strike iei
de la Orhideea Thailandez i travers strada spre maina n care
atepta Robin.
230 de lire pentru un numr vechi de mobil, spuse el n timp ce
Robin se ndeprta de trotuar i accelera spre centrul oraului. Sper s
merite, fir-ar a naibii. Cutm strada Adam and Eve ea zice c e aici,
imediat pe dreapta cafeneaua se numete Appleby. Ne ntlnim acolo
peste puin timp.
Robin gsi un loc de parcare i ateptar, dezbtnd ce spusese
Ingrid despre Brockbank i mncnd foitajele pe care le furase Strike
de la bufetul pentru mic dejun. Robin ncepea s neleag de ce
depea Strike greutatea normal. Ea nu mai ntreprinsese nicio
investigaie care s dureze mai mult de 24 de ore. Atunci cnd fiecare
mas trebuia procurat n trecere de prin magazine i mncat din
mers, recurgeai rapid la fast-food i ciocolat.
Ea e, spuse Strike dup 40 de minute.
Se ddu jos din Land Rover i intr n cafenea. Robin urmri
apropierea blondei, care acum purta blugi i o geac de blan fals.
Avea un trup de model de lux i Robin i aminti de Blond. Trecur
zece minute, apoi cincisprezece; nici Strike, nici fata nu reaprur.
Ct dureaz s dai cuiva un numr de telefon? ntreb Robin
suprat n interiorul Land Rover-ului, n care i era frig. Parc voiai s
mergi n Corby.
El i spusese c nu se ntmplase nimic, dar nu se tia niciodat.
Poate se ntmplase. Poate c fata l unsese pe Strike cu ulei i
Robin ncepu s bat darabana pe volan. Se gndi la Elin i la cum s-
ar fi simit ea dac ar fi tiut ce fcuse Strike n ziua aceea. Apoi i
aminti, tresrind uor, c nu i verificase telefonul ca s vad dac
Matthew luase iar legtura cu ea. l scoase din buzunarul de la hain i
219
nu vzu niciun mesaj nou. De cnd i spusese c n mod sigur nu se
duce la petrecerea aniversar a tatlui lui, Matthew amuise.
Blonda i Strike ieir din cafenea. Ingrid prea c n-ar vrea s-l lase
pe Strike s plece. Cnd el i fcu semn de rmas-bun cu mna, ea se
aplec i l srut pe obraz, apoi plec alene. Strike vzu c Robin i
privea i se urc n main cu un fel de grimas timid.
Prea ceva interesant, spuse Robin.
Nu neaprat, coment Strike artndu-i numrul scris introdus
acum n telefonul lui: MOBIL NOEL BROCKBANK. Doar avea chef de
vorb.
Dac Robin ar fi fost un coleg brbat, Strike nu s-ar fi putut abine s
adauge: Treaba era ca i fcut. Ingrid flirtase cu el fr ruine,
derulnd ncet contactele din telefon, ntrebndu-se cu voce tare dac
mai are numrul, astfel nct el ncepuse s se ngrijoreze c ea nu
deinea nimic, l ntrebase dac primise vreodat un masaj thailandez
ca lumea, ncercase s afle de ce l cuta pe Noel, despre cazurile
soluionate de el, mai ales cel al frumoasei prezentatoare de mod
moarte, care l adusese pentru prima oar n atenia publicului, iar n
cele din urm insistase, cu un zmbet cald, ca el s-i noteze i
numrul ei pentru orice eventualitate.
Vrei s suni acum la numrul lui Brockbank? ntreb Robin,
abtnd atenia lui Strike de la vederea din spate a lui Ingrid, care se
ndeprta.
Ce? Nu. Asta ar trebui gndit. S-ar putea s avem o singur ans,
dac el rspunde.
Strike se uit la ceas.
Hai s mergem. Nu vreau s ajungem prea trziu n Cor
Telefonul din mna lui sun.
Wardle, spuse Strike.
Rspunse i puse telefonul pe difuzor, ca s poat auzi i Robin.
Ce se ntmpl?
Am identificat cadavrul, spuse Wardle.
Un ton al vocii lui i avertiz c aveau s recunoasc numele. Mica
pauz care urm permise imaginii fetiei cu ochi mici ca de pasre s
treac fulgertor prin mintea lui Strike.
Numele ei e Kelsey Platt, e fata care i-a scris s-i cear sfatul
despre cum s-i taie piciorul. Nu minea. Avea 16 ani.
Strike fu copleit de uurare i uimire, n proporii egale. ntinse
220
mna dup un creion, dar Robin nota deja.
Fcea un curs de ngrijirea copilului la un colegiu vocaional, i
acolo a cunoscut-o pe Oxana Voloina. n mod normal Kelsey locuia n
Finchley, mpreun cu sora ei vitreg i partenerul ei. Le-a spus c se
duce ntr-un stagiu de dou sptmni organizat de colegiu. Ei n-au
raportat dispariia ei nu erau ngrijorai. Trebuia s se ntoarc abia
n seara asta. Oxana zice c nu se nelegea bine cu sora ei i o
ntrebase dac poate s stea acolo cteva sptmni, s aib un spaiu
al ei. Se pare c fata a planificat totul, i-a scris de la adresa aia. Sora ei
e complet distrus, bineneles. Deocamdat nu neleg prea multe din
ce-mi zice, dar a confirmat c scrisul de pe scrisoare e autentic, iar
faptul c fata voia s se debaraseze de piciorul ei nu a prut s-o
ocheze prea tare. Am luat mostre de ADN de pe peria de pr a fetei. Se
potrivete. Ea e.
Strike se aplec mai aproape de Robin ca s-i citeasc notiele,
fcnd scaunul s scrie. Robin simi mirosul de fum de igar al
hainelor lui i un iz discret de santal.
Sora ei st mpreun cu un tip? ntreb el. Un brbat?
N-ai cum s-o pui n seama lui, spuse Wardle.
Strike i ddu seama c Wardle ncercase deja s fac asta.
Pompier pensionat de 45 de ani, ntr-o form nu prea grozav.
Are plmnii terminai i un alibi beton pentru weekendul respectiv.
Weekendul? ncepu Robin.
Kelsey a plecat de la sora ei n seara de 1 aprilie. tim c trebuie
s fi murit pe 2 sau pe 3 tu ai primit piciorul ei pe 4. Strike, o s am
nevoie de tine aici, pentru alte ntrebri. E ceva de rutin, dar va trebui
s-i lum o declaraie formal despre acele scrisori.
Prea c nu mai sunt prea multe de spus. Dup ce accept
mulumirile lui Strike pentru c i informase, Wardle nchise, lsnd o
tcere care lui Robin i prea c vibreaz n unde de oc.

221
28

oh Debbie Denise was true to me,


Shed wait by the window, so patiently.41
Blue yster Cult, Debbie Denise
Versuri de Patti Smith

Toat cltoria asta a fost un ocol inutil. Nu e Brittany. Nu poate


fi Brockbank.
Uurarea lui Strike era fantastic. Dintr-odat, culorile strzii Adam
and Eve prur s se limpezeasc, trectorii mai strlucitori, mai
agreabili dect fuseser nainte ca el s primeasc acel apel. La urma
urmei, Brittany trebuia s fie vie undeva. Nu era vina lui. Piciorul nu
fusese al ei.
Robin nu spuse nimic. Auzea triumful din vocea lui Strike, simea
eliberarea lui. Bineneles, ea nu o ntlnise sau vzuse vreodat pe
Brittany Brockbank i, chiar dac se bucura c fata e n siguran,
rmnea faptul c o alt tnr murise n circumstane ngrozitoare.
Vinovia care se revrsase din Strike prea s fi czut greoi n poala
ei. Ea era cea care citise printre rnduri scrisoarea lui Kelsey i o
arhivase pur i simplu n sertarul nebunilor, fr s-i rspund. Oare
ar fi avut vreo importan, se ntreb Robin, dac ea ar fi luat legtura
cu Kelsey i ar fi sftuit-o s se duc la psihoterapie? Sau dac Strike ar
fi sunat-o i i-ar fi spus c el i pierduse piciorul n lupt, c orice i se
spusese ei despre vtmarea lui era o minciun? Robin simea n
stomac un regret dureros.
Eti sigur? spuse ea cu voce tare dup cel puin un minut de
tcere, n care amndoi fuseser pierdui n gndurile lor private.
Sigur despre ce? ntreb Strike, ntorcndu-se ca s-o priveasc.
C nu are cum s fie Brockbank.
Dac nu e Brittany ncepu Strike.
Tocmai mi-ai spus c fata aia
Ingrid?

41 ah, Debbie Denise mi-a fost credincioas, / M-a ateptat rbdtoare la


fereastr. (n limba englez, n original).
222
Ingrid, spuse Robin cu o urm de nervozitate, da. Tocmai mi-ai
spus c ea zice c Brockbank e obsedat de tine. Te consider
responsabil pentru traumatismele lui cerebrale i pentru faptul c i-a
pierdut familia.
Strike se uit la ea, ncruntat i gnditor.
Tot ce am spus asear, continu Robin, despre faptul c ucigaul
vrea s te denigreze i s bagatelizeze palmaresul tu militar s-ar
potrivi cu tot ce tim despre Brockbank, i nu i se pare c ntlnirea cu
aceast Kelsey, poate faptul c a vzut cicatricea de pe piciorul ei care
semna cu a lui Brittany sau a auzit-o c vrea s se debaraseze de el, ar
fi putut nu tiu s declaneze ceva n el?
Apoi Robin adug, ezitant:
Adic noi nu tim exact de ce traumatismele cerebrale
Nu e att de traumatizat, fir-ar a dracu! izbucni Strike. Se
prefcea la spital. Sunt sigur de asta.
Robin nu spuse nimic, ci rmase la volan, urmrindu-i pe
cumprtorii care treceau ntr-o parte i-n alta pe strada Adam and
Eve. i invidia. Indiferent care ar fi fost preocuprile lor private, era
puin probabil ca printre ele s se numere mutilarea i crima.
Sunt nite idei bune, spuse Strike n sfrit.
Robin i ddea seama c stricase srbtoarea lui interioar. Strike
se uit la ceas.
Haide, ar trebui s pornim spre Corby dac vrem s facem
chestia asta azi.
Acoperir rapid cei 20 de kilometri dintre cele dou orae. Robin
ghici, dup expresia lui ursuz, c Strike medita la discuia lor despre
Brockbank. Drumul era banal, iar zona rural din jur ntins, cu tufiuri
i din cnd n cnd copaci pe marginea oselei.
Deci, Laing, adug Robin, ncercnd s-l scoat pe Strike din
ceea ce prea a fi o reverie inconfortabil. Spuneai c?
Laing, da, zise Strike ncet.
Robin avea dreptate s cread c el se afundase n gndurile despre
Brockbank. Acum Strike se for s se concentreze, s se adune.
Pi, Laing i-a legat nevasta i a rnit-o cu un cuit; a fost acuzat
de viol de dou ori, din cte tiu eu, dar nu l-au prins niciodat cu asta
i la meciul de box a ncercat s mi smulg jumtate de fa cu dinii.
Practic, e un nemernic violent i pervers, dar, cum i-am zis, soacra lui
crede c atunci cnd a ieit din nchisoare era bolnav. Ea zice c el s-a
223
dus n Gateshead, dar nu are cum s fi rmas acolo prea mult dac n
2008 locuia n Corby cu femeia asta.
Strike se uit iar pe hart, cutnd strada lui Lorraine
MacNaughton.
Vrsta se potrivete, cronologia se potrivete vedem. Dac
Lorraine nu e acas, revenim dup ora 5.
Dup indicaiile lui Strike, Robin trecu drept prin centrul oraului
Corby, care se dovedi a fi o ntindere de beton i crmid dominat de
un centru comercial. O cldire imens de birouri ale administraiei,
presrat cu antene ca un muchi de fier, domina orizontul. Nu exista
nicio pia central, nicio biseric strveche i, cu siguran, nicio
coal gimnazial pe picioroange, construit pe jumtate din
cherestea. Corby fusese planificat s adposteasc explozia de
muncitori migratori din anii 40 i 50; multe cldiri aveau un aer
mohort i utilitar.
Jumtate din strzi au nume scoiene, spuse Robin n timp ce
treceau pe lng Argyll Street i Montrose Street.
nainte i se spunea Mica Scoie, nu-i aa? spuse Strike, remarcnd
o firm pe care scria Edinburgh House.
Auzise c, la apogeul lui industrial, Corby avusese cea mai mare
populaie scoian de la sudul graniei. De la balcoanele
apartamentelor fluturau cruci n form de X i lei pe dou picioare.
i poi da seama de ce Laing poate c s-a simit aici mai acas
dect n Gateshead. E posibil s fi avut contacte n zon.
Dup cinci minute se trezir n partea veche a oraului, ale crei
cldiri frumoase de piatr pstrau urme ale satului care fusese Corby
nainte de sosirea oelriilor. La puin timp dup aceea ajunser pe
Weldon Road, acolo unde locuia Lorraine MacNaughton.
Casele se nlau n blocuri solide de cte ase, fiecare pereche
oglindind-o perfect pe cealalt, astfel nct uile lor erau una lng alta
i dispunerea ferestrelor inversat. Pe buiandrugul de piatr de
deasupra fiecrei ui era cioplit un nume.
Asta e a ei, spuse Strike.
Art spre Summerfield, care era ngemnat cu Northfield.
Grdina din faa lui Summerfield fusese acoperit cu pietri fin.
Iarba de la Northfield trebuia tuns, ceea ce i aminti lui Robin de
apartamentul ei din Londra.
Cred c ar fi bine s intrm amndoi, zise Strike desfcndu-i
224
centura de siguran. Probabil c s-ar simi confortabil cu tine acolo.
Soneria prea s fie stricat. Prin urmare, Strike btu tare n u cu
nodurile degetelor. O explozie de ltrturi furioase i informa c n casa
aceea exista cel puin un locuitor n via. Apoi auzir o voce de femeie,
enervat dar cumva redundant.
Sss! Linite! nceteaz! Sss! Nu!
Ua se deschise i Robin tocmai zrise o femeie aspr la fa de vreo
50 de ani, cnd un terrier Jack Russell zbrlit iei vertiginos afar,
mrind i ltrnd fioros, i i nfipse dinii n glezna lui Strike. Din
fericire pentru acesta, dar nu i pentru terrier, dinii lui ntlnir
oelul. Cinele scheun i Robin profit de ocul suferit de acesta,
aplecndu-se rapid, l lu de ceaf i l ridic. Cinele fu att de
surprins s se trezeasc n aer, blngnindu-se, nct rmase aa.
Fr mucat, spuse Robin.
Cinele pru s decid c o femeie cu suficient curaj ca s-l ridice de
jos merita respect i i permise lui Robin s l prind mai bine. Se
rsuci n aer i ncerc s-i ling mna.
Scuze, spuse femeia. A fost al mamei mele. E un comar. Ia uite, i
place de dumneata. Miracol.
Prul ei castaniu, pn la nivelul umerilor, avea rdcini grizonante.
Gura cu buze subiri era mrginit de cte un rid foarte adnc. Se
sprijinea ntr-un baston, avea o glezn umflat i bandajat i piciorul
bgat ntr-o sanda care lsa s se vad nite unghii glbui.
Strike se prezent, apoi i art lui Lorraine permisul de conducere
i o carte de vizit.
Dumneata eti Lorraine MacNaughton?
Da, spuse ea ezitant.
Ochii ei zvcnir spre Robin, care i zmbi linititor pe deasupra
capului terrierului.
Dumneata eti cum ai spus?
Detectiv, spuse Strike, i m ntrebam dac ai putea s-mi spui ce
tii despre Donald Laing. Arhivele telefonice arat c a locuit aici, cu
dumneata, acum civa ani.
Da, aa e, spuse ea ncet.
Mai e nc aici? ntreb Strike, dei tia rspunsul.
Nu.
Strike art spre Robin.
Ar fi n regul dac eu i colega mea am intra, ca s-i punem
225
cteva ntrebri? ncercm s-l gsim pe domnul Laing.
Urm o pauz. Lorraine i muc buza pe interior, ncruntat.
Robin inea la piept terrierul, care acum i lingea cu entuziasm
degetele pe care, cu siguran, simea urmele gustului de foitaje. Cracul
sfiat al lui Strike flutura n briza uoar.
Bine, intrai, spuse Lorraine dndu-se n spate cu crjele ca ei s
poat intra.
Camera nengrijit din fa mirosea puternic a fum sttut de igar.
Existau nenumrate tue de femeie btrn: acoperitoare pentru cutii
cu erveele croetate, perne ieftine cu volnae i o serie de ursulei
de plu mbrcai elegant, aranjai pe un bufet lcuit. Un perete era
dominat de un tablou cu un copil cu ochi imeni, mbrcat ca un
Pierrot. Lui Strike i era la fel de greu s cread c Donald Laing ar
putea locui aici ca i s-i imagineze c n patul din col ncearc s
doarm un taur.
Ajuns nuntru, terrierul se zbtu ca s coboare din braele lui
Robin, apoi ncepu iar s latre la Strike.
Ah, taci odat, gemu Lorraine.
Se prbui pe canapeaua de catifea maro roas, i puse cu
amndou minile glezna bandajat la loc pe un puf de piele, ntinse
mna n lateral dup pachetul de Superkings i i aprinse o igar.
Trebuie s-l in ridicat, explic ea. Asistenta vine n fiecare zi s
schimbe pansamentul. Stai jos.
Lorraine lu o scrumier plin din sticl lefuit i i-o puse n
poal, n timp ce igara i se blbnea n gur.
Ce-ai pit? ntreb Robin.
Se strecur pe lng msu, ca s se aeze pe canapea, lng
Lorraine. Terrierul sri imediat lng ea i, din fericire, ncet s mai
latre.
A czut pe mine o grmad de ulei de la cartofii prjii, spuse
Lorraine. La munc.
Dumnezeule! spuse Strike instalndu-se n fotoliu. Probabil a fost
groaznic de dureros.
Da, a fost. Mi-au zis c am concediu cel puin o lun. Bine c nu
era departe de secia de urgene.
Se dovedi c Lorraine lucra la cantina spitalului din ora.
Dar ce-a fcut Donnie? mormi Lorraine, odat ce subiectul
rnirii ei fusese expus pe larg. Iar jaf, nu-i aa?
226
De ce spui asta? ntreb Strike prudent.
Pe mine m-a jefuit, spuse ea.
Robin i ddu seama acum c bruscheea ei era o faad. igara
lung a lui Lorraine tremurase n timp ce ea spunea asta.
Cnd anume? ntreb Strike.
Cnd a plecat. Mi-a luat toate bijuteriile. Verigheta mamei, tot.
tia ct de mult nseamn pentru mine. Murise de mai puin de un an.
Da, ntr-o zi a ieit pur i simplu din cas i nu s-a mai ntors. Am sunat
la poliie, am crezut c avusese un accident. Apoi mi-am dat seama c
poeta mea e goal i bijuteriile au disprut.
Umilina nc nu trecuse. Obrajii supi ai lui Lorraine se nroir n
timp ce ea spunea asta.
Strike bg mna n buzunarul interior al hainei.
A vrea s m asigur c vorbim despre acelai om. i se pare
cunoscut imaginea asta?
Strike i ntinse una dintre fotografiile pe care fosta soacr a lui
Laing i le dduse n Melrose. nalt i lat n umeri, mbrcat n kilt-ul lui
albastru cu galben, cu ochii lui ntunecai ca de dihor i prul tuns
scurt rocat deasupra frunii nguste, Laing sttea n faa unui birou al
Strii Civile. De braul lui se inea Rhona, neavnd nici jumtate din
limea lui n umeri, mbrcat cu ceea ce prea a fi o rochie de nunt
de alt mrime, poate la mna a doua.
Lorraine examin fotografia cteva clipe c prur o eternitate. n
cele din urm spuse:
Cred c e el. E posibil.
Nu se vede, dar are un tatuaj mare cu un trandafir galben pe
antebraul stng, spuse Strike.
Da, spuse Lorraine gfind. Exact. Aa avea.
Lorraine privea fix fotografia, fumnd.
A fost cstorit, nu-i aa? ntreb ea cu o voce uor tremurat.
Nu i-a spus? ntreb Robin.
Nu. Zicea c n-a fost cstorit niciodat.
Cum v-ai cunoscut? ntreb Robin.
La crcium, spuse Lorraine. Cnd l-am cunoscut eu nu prea mai
arta aa.
Lorraine se ntoarse n direcia unui bufet din spatele ei i fcu o
tentativ vag de a se ridica.
Pot s te ajut eu? se oferi Robin.
227
n sertarul din mijloc. S-ar putea s fie o fotografie.
Terrierul ncepu s latre iar n timp ce Robin deschidea un sertar
care coninea o diversitate de inele pentru erveele, mileuri croetate,
lingurie-suvenir, scobitori i fotografii rzlee. Robin scoase ct putu
de multe din ele i i le duse lui Lorraine.
sta e, spuse Lorraine.
Sortase multe fotografii n care aprea de regul o femeie foarte
btrn despre care Robin presupunea c e mama ei. Apoi Lorraine i
ntinse fotografia direct lui Strike.
Strike nu l-ar fi recunoscut pe Laing dac s-ar fi ncruciat cu el pe
strad. Fostul boxer se ngrase mult, mai ales la fa. Gtul nu i se
mai vedea; pielea lui prea ntins, iar trsturile distorsionate. Un
bra nconjura umerii lui Lorraine, care zmbea, iar cellalt atrna lejer
pe lng corp. El nu zmbea. Strike se uit mai de aproape. Tatuajul cu
trandafirul galben se vedea, dar era parial ascuns de buci de piele
rou-nchis, ce-i acopereau aproape tot antebraul.
Are vreo problem cu pielea?
Artrit psoriazic, spuse Lorraine. Suferea mult din cauza asta.
De asta avea pensie de boal. A trebuit s nceteze s mai munceasc.
Da? spuse Strike. Ce lucrase nainte de asta?
A venit aici ca director la o firm mare de construcii, spuse ea,
dar apoi s-a mbolnvit i n-a mai putut s munceasc. n Melrose
avusese o firm de construcii a lui. El era directorul executiv.
Serios? spuse Strike.
Da, afacerea familiei, spuse Lorraine cutnd n teancul de
fotografii. A motenit-o de la taic-su. i aici e tot el, uite.
n fotografia asta, care prea fcut la o berrie, se ineau de mn.
Lorraine zmbea radios, iar Laing privea inexpresiv cu faa lui ca o
lun, ngustnd mult ochii ca dou fante. Avea privirea caracteristic
unui om care ia steroizi prescrii de doctor. Prul ca blana de vulpe era
acelai, dar altfel Strike se strduia din greu s disting trsturile
tnrului boxer n form care l mucase cndva de fa.
Ct timp ai fost mpreun?
Zece luni. Ne-am cunoscut imediat dup ce a murit mama. Avea
92 de ani a locuit aici, cu mine. Eu o ajutam i pe doamna Williams de
alturi i aa mai departe; ea are 87 de ani. E senil. Fiul ei e n
America. Donnie se purta frumos cu ea. i tundea gazonul i i fcea
cumprturile.
228
Nemernicul i cunotea interesul, se gndi Strike. Cum Laing era la
momentul acela bolnav, omer i falit, o femeie singuratic de vrst
mijlocie, fr nimeni n ntreinere, care gtea, avea casa ei i tocmai
motenise bani de la mama ei, trebuie s fi fost man cereasc. Merita
s simuleze puin compasiune ca s obin ce voia. Lui Laing nu-i
lipsea farmecul, dac decidea s-l foloseasc.
Cnd ne-am cunoscut, prea n regul, spuse Lorraine
posomort. Atunci nu mai tia ce s fac pentru mine. Nici el nu era
bine. Avea ncheieturile umflate i altele. Trebuia s-i fac injecii la
doctor Mai trziu a devenit mai capricios, dar eu am crezut c era din
cauza sntii. Oamenii bolnavi nu au cum s fie veseli tot timpul, nu-i
aa? Nu toat lumea e ca mama. Ea era o adevrat minune, sntatea
ei era foarte proast i ea zmbea ntotdeauna i i
S-i dau un erveel, spuse Robin.
Se aplec ncet spre cutia acoperit cu dantel, ca s nu deranjeze
terrierul, care sttea cu capul n poala ei. Lorraine primi erveelul i l
mpturi, ntre fumuri adnci din igara ei Superking.
Ai raportat furtul bijuteriilor? ntreb Strike.
Nu, spuse ea fnoas. Ce rost avea? Oricum nu l-ar fi gsit.
Robin presupuse c Lorraine nu voise s atrag atenia oficial
asupra umilinei ei i o nelese.
A fost vreodat violent? ntreb ea blnd.
Lorraine pru surprins.
Nu. De asta ai venit? A fcut ru cuiva?
Nu tim, spuse Strike.
Nu cred c ar fi putut s fac nimnui ru, spuse ea. Nu era acel
tip de brbat. Am spus asta poliiei.
Scuze, spuse Robin, mngind capul terrierului care acum
moia. Parc nu raportase i jaful?
Asta a fost mai trziu. La vreo lun dup ce el a plecat. Cineva a
spart casa doamnei Williams, a dobort-o la pmnt i a jefuit locuina.
Poliia a vrut s tie unde era Donnie. Eu am zis: A plecat de mult, s-a
mutat de aici. Oricum, el n-ar face asta. Se purtase frumos cu ea.
Donnie n-ar fi lovit o femeie btrn.
Cndva se inuser de mn la o berrie. El tunsese gazonul
btrnei doamne. Lorraine refuza s cread c Laing era pe de-
antregul ru.
Bnuiesc c vecina dumitale nu a putut s dea poliiei o
229
descriere? ntreb Strike.
Lorraine scutur din cap.
Nu s-a mai ntors, dup aceea. A murit la un azil. Acum n
Northfield st o familie. Trei copii mici. Ar trebui s auzii zgomotul
i au tupeul s se plng de cine!
Ajunseser ntr-o fundtur total. Lorraine nu avea habar unde se
dusese Laing dup aceea. Nu i putea aminti ca el s fi pomenit vreun
loc de care s fie legat, n afar de Melrose, i nu cunoscuse niciodat
vreun prieten de-al lui. Dup ce i dduse seama c el n-o s se mai
ntoarc, Lorraine i tersese numrul de mobil din telefon. A fost de
acord s-i lase s ia cele dou fotografii cu Laing, dar n afar de asta
nu mai avea cu ce s-i ajute.
Terrierul protest zgomotos atunci cnd poala cald a lui Robin se
retrase i, n timp ce Strike se ridica de pe fotoliu, ddea toate semnele
c ar vrea s-i descarce nemulumirea pe detectiv.
nceteaz, Tigger! spuse Lorraine suprat, innd cu greu pe
canapea cinele care se zbtea.
Nu trebuie s ne conduci, strig Robin ca s acopere ltratul
frenetic al cinelui. Mulumim mult pentru ajutor!
O lsar acolo, n sufrageria ticsit i plin de fum, cu glezna
bandajat i sprijinit n sus, probabil puin mai trist i mai stnjenit
dup vizita lor. Sunetul cinelui isteric i urmri pn la captul aleii de
grdin.
M gndesc c am fi putut mcar s-i facem un ceai sau ceva,
spuse Robin vinovat, n timp ce se urcau n Land Rover.
Nici nu tie ct noroc a avut c a scpat aa, spuse Strike tonic.
Gndete-te la srmana femeie din Northfield, btut mr pentru
cteva lire n plus.
Crezi c Laing a fost?
Bineneles c a fost Laing, fir-ar al naibii, spuse Strike n timp ce
Robin pornea motorul. A spionat casa n timp ce se prefcea c-o ajut,
nu-i aa? i poi observa c, dei ar fi trebuit s fie foarte bolnav de
artrit, putea fi totui capabil s tund gazonul i s calce n picioare
femei btrne.
Robin ddu din cap i spuse c probabil aa era; avea o migren din
cauza fumului de igar i era nfometat i obosit. Fusese un interviu
deprimant, iar perspectiva altor dou ore i jumtate de condus ca s
se ntoarc.
230
Te deranjeaz dac mergem mai departe? spuse Strike uitndu-
se la ceas. I-am spus lui Elin c ajung n seara asta.
Nicio problem, spuse Robin.
Dar, din cine tie ce motiv poate din cauza durerii de cap, poate a
femeii singure care sttea n Summerfield, printre amintirile celor
dragi care o prsiser Robin ar fi putut cu uurin s nceap iar s
plng.

231
29

I Just Like To Be Bad42


Uneori i era greu s fie n preajma oamenilor care se considerau
prietenii lui: brbaii n anturajul crora sttea cnd avea nevoie de
bani. Principala lor ocupaie era furtul, iar distracia lor, prostituatele
de smbt seara; el era popular printre ei, un amic, l considerau ei,
un coleg, un egal. Un egal!
n ziua n care poliia o gsise pe ea, el nu i dorise altceva dect s
fie singur ca s savureze tirile. Articolele din ziar erau o lectur foarte
plcut. El se simea mndru: era prima oar cnd reuise s ucid n
intimitate, s acioneze pe ndelete, s organizeze lucrurile aa cum
dorise. Avea de gnd s fac la fel i cu Secretara; s aib timp s se
bucure de ea vie, nainte s o omoare.
Singura lui frustrare era c nu se spunea nimic despre scrisorile
care ar fi trebuit s ndrume poliia spre Strike, s-i fac s l
interogheze i s-l hruiasc pe nenorocit, s-i trasc numele n
noroi prin ziare, s fac publicul imbecil s cread c el are ceva de-a
face cu asta.
ns existau coloane ntregi de articole, fotografii cu apartamentul
n care el o lichidase, interviuri cu frumuelul ofier de poliie. El
pstrase articolele: erau nite suvenire, ca i bucile din ea pe care le
luase pentru colecia lui privat.
Bineneles, mndria i satisfacia lui trebuiau ascunse de Aceea,
pentru c la acest moment Aceea trebuia tratat cu mult precauie.
Aceea nu era mulumit, nu era mulumit deloc. Viaa nu se desfura
aa cum se ateptase Aceea, iar el trebuia s simuleze c i i pas de
asta, s par preocupat, s fie drgu, pentru c Aceea i era util:
Aceea aducea bani i era posibil ca Aceea s trebuiasc s-i ofere
alibiuri. Nu tiai niciodat dac avea s fie nevoie de ele. El mai fusese
o dat la limit.
Asta se ntmplase a doua oar cnd ucisese, n Milton Keynes. Unul

42Pur i simplu mi place s fiu ru (n limba englez, n original, titlul unei piese a
trupei Blue yster Cult).
232
dintre principiile sale cluzitoare fusese ntotdeauna c nu te cci
unde mnnci. El nu mai fusese niciodat n Milton Keynes pn atunci
sau de atunci ncoace i nu avea nicio legtur cu locul acela. Furase o
main, fr biei, era o lovitur solo. Avea de mai mult timp numere
false pregtite. Apoi mersese pur i simplu cu maina, ntrebndu-se
dac urma s aib noroc. Dup prima lui crim mai avusese cteva
tentative ratate: ncercase s intre n vorb cu fete din crme sau
cluburi, ncercase s le izoleze, dar asta nu funcionase la fel de bine ca
n trecut. Nu mai arta la fel de bine ca nainte, tia asta, dar nu voia s-
i creeze un model de ucidere de prostituate. Dac urmreai acelai tip
de fiecare dat, poliia ncepea s pun lucrurile cap la cap. O dat
reuise s gseasc o fat cherchelit pe o strdu, dar, nainte ca el
mcar s scoat cuitul, un grup de copii veseli apruse pe neateptate
i el o ntinsese. Dup asta renunase s mai ncerce s agae o fat n
modul obinuit. Trebuia s rmn la for.
Condusese ore ntregi, din ce n ce mai frustrat; nici urm de victim
n Milton Keynes. ntre ora 10 i miezul nopii fusese pe punctul de a
ceda i de a lua urma unei prostituate, cnd o vzuse pe ea. Se certa cu
prietenul ei la un sens giratoriu, n mijlocul drumului, o brunet tuns
scurt, n blugi. n timp ce i depea, continuase s-i urmreasc n
oglinda retrovizoare pe cei doi. O privise cum pleac furtunos, ca i
beat din cauza furiei i lacrimilor ei. Brbatul nfuriat pe care ea l
lsase n urma ei strigase dup ea, apoi, cu un gest de dezgust, plecase
mpleticit n direcia opus.
El ntorsese maina i se apropiase de ea. Ea mergea suspinnd i
tergndu-se la ochi cu mneca.
El coborse geamul.
Eti n regul, scumpo?
Dispari!
Apoi i pecetluise soarta plonjnd cu furie printre tufiurile de la
marginea drumului, ca s scape de maina care se tra dup ea. Dup
doar o sut de metri ar fi ajuns la o poriune bine luminat a strzii.
El nu trebuise dect s ias de pe drum i s parcheze, i trsese
masca de schi nainte s se dea jos din main, cu cuitul n mn,
pregtit, i se ndreptase calm spre locul prin care dispruse ea. O
auzea cum ncearc s-i croiasc drum napoi, ca s ias din parcela
deas de copaci i tufiuri, amplasat acolo de urbaniti ca s atenueze
conturul autostrzii cenuii i late, cu dou benzi. Nu existau stlpi de
233
iluminat acolo. oferii aflai n trecere nu puteau s-l vad cum merge
pe lng frunziul ntunecat. n timp ce ea se zbtea s ajung napoi la
trotuar, el se pregtea s-o oblige cu cuitul s se ntoarc.
Petrecuse o or n tufiuri, nainte de a abandona trupul. i smulsese
cerceii din lobii urechilor, apoi se lsase prad cuitului, tind buci
din ea. La un moment dat, cnd nu trecea nimic pe osea, se ntorsese
n grab, gfind, la maina furat, cu masca de schi nc tras pe cap.
Plecase cu maina, n timp ce din buzunare i se prelingea lichid;
fiecare celul a lui era extaziat i satisfcut. Abia atunci se ridicase
ceaa.
Ultima oar folosise o main de la serviciu, pe care dup aceea o
curase meticulos, sub ochii colegilor lui de munc. Se ndoia c
cineva ar fi putut s scoat sngele din stofa scaunelor, iar ADN-ul lui
trebuia s fie peste tot. Ce avea s fac? Nu mai fusese niciodat att de
ncolit de panic.
Mersese mai muli kilometri spre Nord i abandonase maina pe un
cmp pustiu, departe de drumul principal, fr nicio cldire n
preajm. Aici scosese numerele false, tremurnd de frig, nmuiase unul
din ciorapii lui n rezervorul de benzin, apoi l aruncase pe locul
nsngerat din fa i l aprinsese. Durase mult pn ca maina s ard
ca lumea; trebuise s se apropie iar de mai multe ori i s ae focul,
pn cnd n sfrit maina explodase, la ora 3 dimineaa, n timp ce el
privea tremurnd de la adpostul copacilor. Apoi fugise.
Era iarn, ceea ce nsemna, cel puin, c masca de schi nu prea
nepotrivit. ngropase numerele false ntr-o pdure i plecase grbit,
cu capul plecat i minile n buzunare, cu preioasele lui suvenire. Se
gndise s le ngroape i pe ele, dar nu se putuse hotr s-o fac.
Acoperise petele de snge de pe pantaloni cu noroi, iar la gar i
pstrase masca de schi pe cap i se prefcuse c e beat ntr-un col al
vagonului, ca s-i in pe oameni la distan, murmurnd de unul
singur i proiectnd o aur de ameninare i nebunie care, atunci cnd
voia s fie lsat n pace, aciona ca un cordon.
La momentul la care ajunsese el acas trupul fusese gsit. l privise
la televizor n noaptea aceea, mncnd de pe o tav pus n poal.
Gsiser maina incendiat, dar nu i numerele i asta era ntr-
adevr o dovad a inimitabilului su noroc, strania i protectoarea
binecuvntare pe care cosmosul i-o oferea prietenul cu care ea se
certase fusese arestat, pus sub acuzare i, chiar dac probele mpotriva
234
lui erau evident ubrede, condamnat! Gndul c acel idiot executa
condamnarea lui nc l mai fcea uneori s rd
Totui, acele lungi ore de condus prin ntuneric, cnd tiuse c o
ntlnire cu poliia i-ar fi putut fi fatal, cnd se temuse de o solicitare
de a-i ntoarce buzunarele pe dos sau c un pasager cu ochi
perspicace ar fi putut observa sngele uscat de pe el i dduse o lecie
zdravn. Planific fiecare detaliu. Nu lsa nimic n seama hazardului.
De asta trebuia s se repead acum dup nite alifie mentolat. n
acest moment, prioritatea era s se asigure c noul i stupidul plan al
Aceluia nu se intersecta cu planul lui.

235
30

I am gripped, by what I cannot tell43


Blue yster Cult, Lips in the Hills

Strike se obinuise cu trecerile de la activitate frenetic la pasivitate


forat pe care le implicau anchetele. Cu toate acestea, weekendul de
dup cltoria lor dus-ntors n Barrow, Market Harborough i Corby l
gsi ntr-o stare de ncordare stranie.
Reinseria n viaa civil petrecut n ultimii civa ani adusese cu ea
unele presiuni de care n armat fusese protejat. Sora lui vitreg, Lucy,
singura cu care copilrise mpreun, sun smbt dimineaa
devreme, ca s-l ntrebe de ce nu rspunsese la invitaia ei la
aniversarea nepotului su mijlociu. Strike i explicase c fusese plecat
i nu avusese acces la e-mailurile trimise la birou, dar ea nici nu-l
asculta.
tii, Jack te venereaz ca pe un erou, spuse ea. i dorete foarte
mult s vii.
mi pare ru, Lucy, spuse Strike, nu pot s ajung. O s-i trimit un
cadou.
Dac ar fi fost n continuare n DIS, Lucy nu s-ar fi simit ndreptit
s l antajeze emoional. Atunci, cnd cltorea prin lume, ar fi fost
simplu s evite obligaiile de familie. Lucy l vzuse ca pe o pies
inextricabil a imensei i implacabilei mainrii a armatei. Cnd el
refuz ferm s cedeze imaginii ei verbale despre un nepot nefericit de
opt ani care l ateapt n zadar pe Unchiul Cormoran la poarta
grdinii, Lucy ncet, ntrebndu-l n schimb cum evolua cutarea
brbatului care trimisese piciorul. Tonul ei implica faptul c a primi un
picior avea ceva ce nu merita respect. Nerbdtor s pun capt
convorbirii, Strike i spuse, nesincer, c lsa totul n seama poliiei.
Orict ar fi ndrgit-o pe sora lui mai mic, Strike ajunsese s
accepte faptul c relaia lor se baza aproape n ntregime pe amintiri
comune, n mare parte traumatice. Nu i se confesa lui Lucy dect dac
anumite evenimente exterioare l obligau s fac asta, din simplul

43 Sunt captivat, de ce anume n-a putea s spun... (n limba englez, n original).


236
motiv c, de regul, confidenele lui strneau spaim i ngrijorare.
Lucy tria ntr-o stare de permanent dezamgire c, la 37 de ani, el
nc se opunea tuturor acelor lucruri pe care ea le considera necesare
pentru fericirea lui: o slujb cu program regulat, mai muli bani, o soie
i copii.
Bucuros c scpase de ea, Strike i fcu a treia can de ceai din
dimineaa aceea i se ntinse la loc pe pat, cu un teanc de ziare. Mai
multe dintre ele prezentau o fotografie cu VICTIMA ASASINAT,
KELSEY PLATT, care purta o uniform colar bleumarin i zmbea cu
faa ei banal, plin de couri.
Purtnd doar boxeri, cu o burt proas apreciabil din cauza
abundenei de mncare la pachet i batoane de ciocolat cu care fusese
umplut n ultimele dou sptmni, Strike roni un pachet de
biscuii Rich Tea i citi n diagonal mai multe dintre articole, dar
acestea nu i spuser nimic ce el s nu fi tiut deja, aa c se ndrept n
schimb spre comentariile care anticipau meciul Arsenal-Liverpool de a
doua zi.
n timp ce citea, i sun mobilul. Nu i dduse seama ct de
tensionat fusese: reacion att de repede nct l lu prin surprindere
pe Wardle.
Dumnezeule mare, ce rapid ai fost! Ce faci, stai cu telefonul sub
tine?
Ce s-a ntmplat?
Am fost acas la sora lui Kelsey o cheam Hazel, e asistent.
Cercetm toate cunotinele de fiecare zi ale lui Kelsey, i-am examinat
camera i avem laptopul ei. Intrase pe internet, pe un forum pentru
oameni care vor s-i taie buci din ei, i ntreba despre tine.
Strike se scrpin prin prul des i crlionat, privind fix n tavan i
ascultnd.
Avem datele personale ale unor oameni cu care ea interaciona n
mod regulat pe forumuri. Luni o s am i fotografii tu unde o s fii
atunci?
Aici, la birou.
Prietenul nurorii ei, fostul pompier, a spus c Kelsey l ntreba
ntruna despre oameni prini sub zidurile cldirilor, accidente de
main i tot felul de lucruri. Voia foarte mult s scape de piciorul la.
Dumnezeule, murmur Strike.
Dup ce Wardle nchise, Strike se trezi incapabil s se concentreze
237
asupra schimbrilor de culise de la Arsenal. Dup cteva minute
renun s mai simuleze c e absorbit de soarta echipei manageriale a
lui Arsne Wenger i rencepu s se holbeze la crpturile din plafon,
nvrtind absent telefonul la nesfrit.
Odat cu teribila uurare c piciorul nu era al lui Brittany
Brockbank, se gndise la victim mai puin dect ar fi fcut-o n mod
normal. Acum ncepu s se gndeasc, pentru prima oar, la Kelsey i
la scrisoarea pe care i-o trimisese aceasta i pe care el nu catadicsise s-
o citeasc.
Ideea c cineva i-ar dori o amputare i se prea respingtoare.
nvrtea ncontinuu telefonul n mn, organiznd tot ce tia despre
Kelsey i ncercnd s construiasc o imagine mental dintr-un nume
i nite sentimente amestecate de mil i aversiune. Kelsey avea 16
ani, nu se nelegea cu sora ei, studia ngrijirea copilului Strike i lu
carnetul i ncepu s scrie: Avea prieten la colegiu? Un profesor?
Kelsey intrase pe internet i ntrebase despre el. De ce? De unde i
venise ideea c el, Strike, i amputase singur piciorul? Sau poate i
crease o fantezie din articolele de ziar despre el?
Boal mental? Tendin de fantazare? scrise el.
Wardle cerceta deja contactele ei de pe internet. Strike se opri din
scris, amintindu-i de fotografia cu capul lui Kelsey cu obraji durdulii
din congelator, care privea fix cu ochii ngheai. Grsime de copil. n
tot timpul sta se gndise c ea prea mult prea tnr pentru 24 de
ani. De fapt, ea pruse tnr pentru 16 ani.
Ls creionul s cad i continu s nvrt mobilul la nesfrit n
mna stng, meditnd
Era oare Brockbank un pedofil adevrat, dup cum se exprimase
un psiholog pe care Strike l cunoscuse n contextul altui caz militar de
viol? Era el un om atras sexual doar de copii? Sau era alt tip de agresor
violent, un brbat care intea fetele tinere doar pentru c erau cel mai
uor disponibile i cel mai uor de intimidat i redus la tcere, dar care
avea gusturi sexuale mai largi, dac o victim facil devenea
disponibil? Pe scurt, o fat de 16 ani cu aspect de copil era prea
btrn ca s-l atrag sexual pe Brockbank sau, dac avea ocazia,
acesta ar fi violat orice femeie uor de redus la tcere? Strike trebuise
cndva s aib de-a face cu un soldat de 19 ani care ncercase s
violeze o feti de ase ani. Natura sexual violent a anumitor brbai
nu avea nevoie dect de o ocazie.
238
Strike nc nu sunase la numrul lui Brockbank pe care i-l dduse
Ingrid. Ochii lui ntunecai alunecar spre fereastra minuscul la care
se vedea un cer luminat slab de soare. Poate c ar fi trebuit s-i dea lui
Wardle numrul lui Brockbank. Poate c ar trebui s sune acum
ns, chiar n timp ce derula lista contactelor, Strike se rzgndi. Ce
obinuse pn acum pentru c i mrturisise lui Wardle suspiciunile
lui? Nimic. Poliistul era ocupat n camera lui de comand, fr ndoial
selectnd indicii, era ocupat cu propriile lui linii de anchet i i ddea
lui Strike din cte i putea da seama detectivul particular doar ceva
mai mult crezare dect i-ar fi dat oricrui om care avea intuiii, dar
nicio dovad. Faptul c Wardle, cu toate resursele lui, nc nu i
localizase pe Brockbank, Laing sau Whittaker, nu sugera deloc c le-ar
da vreo prioritate acestora.
Nu, dac voia s-l gseasc pe Brockbank, Strike trebuia n mod clar
s pstreze paravanul creat de Robin: acela al unui avocat care ncerca
s obin compensaii pentru fostul maior. Povestea de fond
verificabil pe care o creaser cu sora lui din Barrow putea s se
dovedeasc preioas. De fapt, se gndi Strike ridicndu-se n capul
oaselor, ar putea fi o idee s o sune pe Robin imediat i s-i dea
numrul lui Brockbank. Era singur, el tia asta, n apartamentul din
Ealing, n timp ce Matthew era acas, n Masham. Putea suna i poate
c
Ah, nu pot s cred, nenorocit prost ce eti.
n cap i nmugurise o imagine cu el i Robin la Tottenham, imaginea
locului n care ar fi putut s duc un apel telefonic. Niciunul nu avea
treab. Ceva de but ca s discute cazul
Smbt seara? Termin.
Strike se ridic brusc, ca i cum patul ar fi devenit dureros, se
mbrc i o lu spre supermarket.
Pe drumul de ntoarcere spre Denmark Street, n timp ce cra plase
mari de plastic, i se pru c l depisteaz pe poliistul n haine civile al
lui Wardle, plasat n acea zon ca s se uite dup orice brbat solid cu
fes. Tnrul cu geac cu umeri de piele era exagerat de atent, iar ochii
lui zbovir o idee prea mult asupra detectivului care trecea pe acolo,
balansnd pungile pline de cumprturi.
Elin l sun pe Strike mult mai trziu, dup ce el mncase de sear
singur n apartament. Ca de obicei, smbt seara nu se puteau ntlni.
Strike o auzea n fundal pe fiica ei cum se joac, n timp ce Elin vorbea.
239
Se neleseser deja s se vad la cin duminic, dar ea sunase ca s-l
ntrebe dac nu avea chef s se ntlneasc cu ea mai devreme. Soul ei
era hotrt s foreze vnzarea valorosului apartament din Clarence
Terrace i ea ncepuse s caute o nou locuin.
Vrei s vii s-l vedem mpreun? ntreb ea. Mine la ora 14 sunt
programat la apartamentul scos la vizionare.
Strike tia sau credea c tie c invitaia venea nu din vreo speran
nfocat c ntr-o zi el avea s locuiasc acolo mpreun cu ea erau
mpreun doar de trei luni , ci pentru c ea era o femeie care prefera
oricnd compania, dac era posibil. Aerul ei de autosuficien rece era
neltor. Poate c ei nu s-ar fi cunoscut niciodat dac ea nu ar fi
preferat s mearg la o petrecere plin de colegi i prieteni
necunoscui de-ai fratelui ei, n loc s stea singur cteva ore.
Bineneles, nu era nimic n neregul cu asta, nu era nimic n neregul
s fii sociabil, numai c, de mai bine de un an, Strike i organizase
viaa astfel nct s-i convin ct mai mult, i acea obinuin era greu
de spart.
Nu pot, spuse el, mi pare ru. Lucrez la ceva pn la 3.
Minciuna fusese spus convingtor, iar ea o lu destul de bine. Se
neleser s se ntlneasc duminic seara la bistrou, cum plnuiser
nainte, ceea ce nsemna c el avea s poat urmri n linite Arsenal-
Liverpool.
Dup ce nchise, Strike se gndi iar la Robin, care era singur n
apartamentul pe care l mprea cu Matthew, ntinse mna dup o
igar, ddu drumul la televizor i se ls iar pe perne, n ntuneric.

Pentru Robin, era un weekend straniu. Hotrt s nu se afunde n


melancolie doar pentru c ea era singur i Strike se dusese la Elin (de
unde i venise ideea asta? Bineneles c se dusese; la urma urmei era
weekend i nu era treaba ei cum petrecea el), sttuse mai multe ore la
laptop, urmri cu ncpnare o linie de anchet, una nou.
Smbt seara, trziu, descoperi pe internet ceva care o fcu s
alerge trei ture triumfale n sufrageria minuscul i aproape s-l sune
pe Strike ca s-i spun. Cu inima bubuind i respiraia accelerat,
Robin avu nevoie de cteva minute ca s se calmeze i s-i spun c
vestea avea s reziste pn luni. Avea s fie mult mai satisfctor s-i
spun n persoan.
tiind c Robin era singur, mama ei sunase de dou ori n timpul
240
weekendului, ncercnd de ambele di s obin o dat la care putea
s vin n Londra.
Nu tiu, mam, nu chiar acum, oft Robin duminic dimineaa.
Sttea pe canapea n pijama, cu laptopul deschis, iar n faa ei,
ncercnd s aib o conversaie online cu un membru al comunitii
TIIC care i spunea v Rspunsese la apelul mamei ei doar
pentru c se temea c ignorarea lui ar fi putut avea ca rezultat o vizit
neanunat.

v: unde vrei s fii tiat?


SperanTrans: la mijlocul coapsei
v: ambele picioare?

Dar mine? ntreb Linda.


Nu, spuse Robin imediat, minind, ca i Strike, cu o fluen
convingtoare. Sunt la mijlocul unei lucrri. Sptmna cealalt e mai
bine.

SperanTrans: Da, amndou. tii pe cineva care a fcut-o?


v: Nu pot s spun asta pe forum. Unde stai?

Nu l-am vzut, spuse Linda. Robin, tu scrii la tastatur?


Nu, mini Robin iar, cu degetele suspendate deasupra laptopului.
Pe cine nu ai vzut?
Pe Matthew, bineneles!
A. Pi, nu, nu cred c o s vin n vizit weekendul sta.
Robin ncerc s tasteze mai ncet.

SperanTrans: Londra.
v: i eu. Ai o poz?

V-ai dus la aniversarea domnului Cunliffe? ntreb ea, ncercnd


s acopere sunetul tastelor laptopului.
Bineneles c nu! spuse Linda. Pi, s-mi spui n ce zi din
sptmna cealalt ar fi cel mai bine, ca s-mi fac rezervare. E Patele,
o s fie aglomerat.
Robin fu de acord, o salut i ea cu aceeai afeciune pe Linda i i
ndrept ntreaga atenie spre v. Din pcate, dup ce Robin
241
refuz s-i dea lui sau ei (era aproape sigur c e un brbat) o
fotografie, v i pierdu orice interes fa de dialogul lor de pe
forum i amui.

Se ateptase ca Matthew s se ntoarc de la tatl lui duminic


seara, dar Matthew nu se ntoarse. La 8, cnd se uit n calendarul din
buctrie, i ddu seama c el vrusese de la bun nceput s-i ia liber
luni. Probabil c ea fusese de acord cu asta, atunci cnd fusese
planificat weekendul, i i spusese lui Matthew c avea s-i cear i ea
lui Strike o zi de vacan. De fapt era un noroc c se despriser, i
spuse Robin ncurajator: evitase nc o ceart despre programul ei de
lucru.
ns mai trziu plnse, singur n dormitorul plin de relicvele
trecutului lor comun: elefantul pufos pe care el i-l dduse la primul lor
Valentines Day pe vremea aceea Matthew nu fusese att de afabil; ea
i amintea c el se nroise n timp ce l scotea la lumin i cutia
pentru bijuterii pe care el i-o dduse cnd ea mplinise 21 de ani. Apoi
mai erau toate fotografiile n care ei apreau zmbitori, n vacane din
Grecia i Spania, i mbrcai elegant la nunta surorii lui Matthew. Cea
mai mare fotografie din lot i nfia bra la bra, n ziua n care
Matthew absolvise. El era mbrcat cu mantia lui academic, iar Robin
sttea lng el, ntr-o rochie de var, zmbind radios i srbtorind o
realizare care ei i fusese furat de un brbat cu masc de goril.

242
31

Nighttime flowers, evening roses,


Bless this garden that never closes.44
Blue yster Cult, Tenderloin

A doua zi, dispoziia lui Robin se nveseli datorit splendidei


diminei de primvar care o ntmpin n faa uii de la intrare. Nu
uit s fie n continuare atent mprejurul ei, n timp ce cltorea cu
metroul spre Tottenham Court Road, dar nu vzu niciun indiciu al
vreunui brbat solid cu fes. Ceea ce i sri n ochi n naveta ei de
diminea era animaia jurnalistic crescnd referitoare la nunta
regal. Kate Middleton prea s fie practic pe prima pagin a tuturor
ziarelor din minile celorlali cltori. O fcu pe Robin s fie din nou
foarte contient de acel loc gol i sensibil de pe al treilea ei deget,
unde timp de un an sttuse un inel de logodn, ns, cum era
entuziasmat c avea s-i mprteasc lui Strike rezultatele muncii ei
de investigaie solo, Robin refuza s se lase ntristat.
Tocmai ieise din staia Tottenham Court Road cnd auzi un brbat
care o striga pe nume. Pentru o fraciune de secund se temu de o
ambuscad din partea lui Matthew, apoi apru Strike, croindu-i drum
prin mulime cu rucsacul pe umr. Robin deduse c i petrecuse
noaptea cu Elin.
Neaa, spuse el. A fost un weekend plcut?
Apoi, nainte ca ea s apuce s rspund, continu:
Scuze. Nu. Evident, un weekend nasol.
Unele pri au fost n regul, spuse Robin.
Parcurgeau cursa cu obstacole obinuit, printre bariere i gropi din
drum.
Ce-ai s-mi spui? ntreb Strike tare, peste sunetul interminabil
de pickamer.
Poftim? strig ea.
Ce. Ai. Aflat?

44 Flori de noapte, trandafiri de sear, / Slav acestei grdini mereu deschise. (n


limba englez, n original).
243
De unde tii c am aflat ceva?
Ai privirea aia, spuse el. Privirea pe care o ai cnd mori de
nerbdare s-mi spui ceva.
Robin zmbi larg.
mi trebuie un calculator ca s-i art.
Ddur colul spre Denmark Street. n faa uii biroului sttea un
brbat mbrcat n negru, cu un buchet gigantic de trandafiri roii n
mn.
O, pentru numele lui Dumnezeu! opti Robin.
Spasmul de fric se potoli: pentru o clip, mintea ei tersese din
imagine braul de flori i vzuse doar brbatul n negru dar nu era
curierul, bineneles. n timp ce se apropiau de el, Robin vzu c
brbatul era un tnr cu pr lung, un angajat al Interflora fr casc.
Strike se ndoia c biatul mai nmnase vreodat peste 50 de
trandafiri roii unui destinatar mai puin entuziast.
Taic-su l-a pus s fac asta, spuse Robin nnegurat, n timp ce
Strike i inea ua i ea intra, fr prea mult blndee fa de
aranjamentul floral tremurtor. Tuturor femeilor le plac trandafirii,
probabil asta i-a spus. Doar de att e nevoie un buchet de flori
nenorocite.
Strike urc scrile de metal n urma ei, amuzat, dar atent s nu arate
asta. Descuie ua ageniei i Robin se duse spre locul ei. Arunc
trandafirii fr nicio ceremonie pe birou, unde acetia tremurar n
nvelitoarea lor de polietilen verde acvatic, legat cu fund. Exista i
un bilet, dar Robin nu voia s-l deschid n faa lui Strike.
Ei? ntreb el, atrnndu-i rucsacul de cuierul de lng u. Ce ai
aflat?
nainte ca Robin s apuce s spun un cuvnt se auzi un ciocnit la
u. Prin geamul mat se distingea uor conturul lui Wardle: prul
ondulat, geaca de piele.
Eram prin zon. Nu e prea devreme, nu? Tipul de la parter mi-a
deschis.
Ochii lui Wardle alunecar imediat spre trandafirii de pe biroul lui
Robin.
E ziua ta?
Nu, spuse ea scurt. Vrei cafea?
Fac eu cafeaua, spuse Strike ndreptndu-se spre ceainic i
continund s vorbeasc cu Robin. Wardle are s ne arate ceva.
244
Robin i pierdu buna dispoziie: oare poliistul avea s i-o ia
nainte? De ce nu-l sunase pe Strike smbt seara, cnd aflase ea?
Wardle se aez pe canapeaua de imitaie de piele care emitea
mereu sunete asemntoare vnturilor, de fiecare dat cnd cineva
peste o anumit greutate se aeza pe ea. Evident surprins, poliistul i
schimb cu grij poziia i deschise un dosar.
S-a dovedit c Kelsey posta pe un site pentru cei care vor s
scape de unele membre, i spuse Wardle lui Robin.
Robin se aez la locul ei obinuit de la birou. Trandafirii o
mpiedicau s-l vad pe poliist; Robin i apuc, nervoas, i i puse pe
jos, lng ea.
L-a pomenit pe Strike, continu Wardle. A ntrebat dac tie
cineva ceva despre el.
Folosea cumva numele Niciosoluie? ntreb Robin, ncercnd s
pstreze un ton nonalant.
Wardle ridic privirea, uimit, iar Strike se ntoarse, cu linguria n
aer.
Da, aa e, spuse poliistul holbndu-se la ea. De unde naiba tiai
asta?
Am gsit forumul weekendul trecut, spuse Robin. M-am gndit c
Niciosoluie ar putea fi fata care a scris scrisoarea.
Dumnezeule, spuse Wardle, mutndu-i privirea de la Robin la
Strike. Ar trebui s-i oferim lui Robin o slujb.
Are slujb, spuse Strike. Continu. Kelsey posta
Da, pi, a ajuns s fac schimb de adrese de e-mail cu tia doi.
Nimic foarte util, dar ncercm s stabilim dac s-au ntlnit efectiv
nelegi, n Viaa Real.
Era straniu, se gndi Strike, c expresia asta att de ntlnit n
copilrie, pentru a distinge ntre lumea fantezist a jocului i lumea
matur i plictisitoare a realitii ajunsese acum s semnifice viaa
unei persoane din afara internetului. Le ntinse lui Wardle i Robin
cafelele, apoi se duse n biroul lui ca s aduc un scaun, prefernd s
nu mpart cu Wardle canapeaua care trgea vnturi.
Cnd Strike reveni, Wardle i arta lui Robin screenshoturi
imprimate ale paginilor de Facebook a dou persoane.
Robin le examin pe amndou cu atenie, apoi i le ntinse lui Strike.
Una era o tnr ndesat cu o fa rotund i palid, pr negru scurt,
buclat i ochelari. Cellalt era un brbat cu pr deschis i privire
245
chior, de 20 i ceva de ani.
Ea scrie pe blog despre transabilitate, ce dracu o mai fi i asta,
i el inund forumurile cu cereri de ajutor ca s-i taie buci din el.
Amndoi au probleme serioase, dac m ntrebai pe mine. l
recunoatei pe vreunul din ei?
Strike scutur din cap, ca i Robin. Wardle oft i lu fotografiile.
Oricum era puin probabil.
Dar ceilali brbai cu care i petrecea ea timpul? spuse Strike
gndindu-se la ntrebrile care i trecuser prin cap smbt. Vreun
biat sau profesor de la colegiu?
Pi, sora ei zice c Kelsey susinea c are un iubit misterios, pe
care ei nu aveau voie s-l cunoasc. Hazel nu crede c el exista. Am
discutat cu civa prieteni ai lui Kelsey de la colegiu i niciunul dintre
ei nu a vzut vreodat un iubit, dar mai cercetm.
Wardle i lu cafeaua i bu din ea, apoi continu:
Apropo de Hazel, am promis c o s transmit un mesaj. Vrea s
v ntlnii.
Cu mine? spuse Strike surprins. De ce?
Nu tiu, spuse Wardle. Cred c vrea s se justifice fa de toat
lumea. E n ultimul hal.
S se justifice?
Se simte foarte vinovat, pentru c a tratat chestia cu piciorul ca
pe o ciudenie i o nevoie disperat de atenie, i i se pare c de-asta
s-a dus Kelsey s caute pe altcineva care s-o ajute.
nelege c eu nu am rspuns la scrisoarea lui Kelsey? C nu am
avut niciun contact efectiv cu ea?
Da, da, i-am explicat asta. Dar tot vrea s discute cu tine.
Wardle continu, pe un ton puin impacientat:
Nu tiu, ie i-a fost trimis piciorul surorii ei tii cum sunt
oamenii cnd sufer un oc. Plus c e vorba de tine, nu-i aa?
Vocea lui Wardle se tension puin:
Probabil c ea crede c Biatul Minune ar rezolva cazul pe care
poliia l mtrete.
Robin i Strike evitar s se uite unul la cellalt, iar Wardle adug
n sil:
Am fi putut s ne ocupm mai bine de Hazel. Oamenii notri l-au
interogat pe partenerul ei un pic mai agresiv dect ar fi vrut ea. Asta a
pus-o n defensiv. Poate c i place ideea s te aib printre cunoscuii
246
ei: detectivul care a salvat deja un srman nevinovat de la pucrie.
Strike hotr s ignore tonul agresiv ascuns.
Evident, trebuia s-l chestionm pe tipul care triete cu ea,
adug Wardle pentru Robin. Aa e procedura.
Da, spuse Robin. Bineneles.
Nu exista niciun alt brbat n viaa ei, n afara partenerului
surorii ei i a acestui presupus iubit?
Se ntlnea cu un psihoterapeut, un negru slbu de 50 i ceva de
ani, care n weekendul n care a murit ea i vizita familia din Bristol, i
exist un lider al unei asociaii religioase de tineri pe nume Darrell, un
tip gras n salopet. A plns de s-a sfrmat de-a lungul interviului.
Duminic era prezent la biseric, aa cum trebuia; altfel nu e nimic
verificabil, dar nu-l vd mnuind satrul. tia sunt toi pe care-i tim.
n anul ei sunt aproape doar fete.
Niciun biat n asociaia religioas de tineri?
i acolo sunt aproape doar fete. Cel mai mare biat are 14 ani.
Cum ar vedea poliia o ntlnire a mea cu Hazel? ntreb Strike.
Noi nu te putem mpiedica, spuse Wardle dnd din umeri. Eu
sunt pentru, cu condiia s ne transmii orice ar putea fi util, dar m
ndoiesc c ar mai fi ceva de aflat. Am intervievat pe toat lumea, am
examinat camera lui Kelsey, avem laptopul ei, i eu, personal, a pune
pariu c niciunul dintre cei cu care am vorbit nu tia nimic. Toi
credeau c e ntr-un stagiu organizat de facultate.
Dup ce mulumi pentru cafea i i zmbi deosebit de clduros lui
Robin, care abia i rspunse, Wardle plec.
Niciun cuvnt despre Brockbank, Laing sau Whittaker, mormi
Strike n timp ce paii zngnitori ai lui Wardle se stingeau. i tu nu
mi-ai zis c ai scormonit pe internet.
Nu aveam nicio dovad c ea e fata care a scris scrisoarea, zise
Robin, dar m-am gndit c e posibil ca Kelsey s fi cutat ajutor pe
internet.
Strike se ridic n picioare, lu cana ei de pe birou i se ndrept
spre u, cnd Robin adug indignat:
Nu te intereseaz ce aveam s-i spun?
Strike se ntoarse, surprins.
Nu asta era?
Nu!
Dar?
247
Cred c l-am gsit pe Donald Laing.
Strike nu scoase niciun cuvnt, ci rmase pe loc privind inexpresiv,
cu cte o can n fiecare mn.
L-ai ce? Cum?
Robin porni calculatorul, i fcu semn lui Strike s vin i ncepu s
tasteze. Strike ddu ocol ca s priveasc peste umrul ei.
Mai nti, spuse ea, a trebuit s aflu cum se ortografiaz artrita
psoriazic. Apoi uit-te la asta.
Robin deschisese o pagin de caritate de la JustGiving. Din poza
mic de sus privea ncruntat un brbat.
La naiba, el e! spuse Strike att de tare nct Robin tresri.
Strike puse cnile jos i i trase scaunul din cealalt parte a
biroului, ca s priveasc la monitor. n timp ce fcea asta, rsturn
trandafirii lui Robin.
Ccat scuze
Nu-mi pas, spuse Robin. Stai aici, i iau eu de-acolo.
Se ddu la o parte, iar Strike se aez n locul ei pe scaunul rotativ.
Era o fotografie mic, pe care Strike aps ca s o mreasc.
Scoianul sttea pe ceea ce prea a fi un balcon nghesuit, cu balustrad
de sticl groas i verde, nezmbitor, cu o crj sub braul drept. Prul
scurt i epos ncepea tot din josul frunii, dar prea s se mai fi
ntunecat de-a lungul anilor, nu mai era rocat ca blana de vulpe.
Aprea proaspt brbierit, iar pielea lui prea plin de ciupituri. Mai
puin umflat la fa dect fusese n poza lui Lorraine, totui se mai
ngrase n comparaie cu vremurile n care era musculos ca un Atlas
de marmur i l mucase pe Strike de fa, pe ringul de box. Purta un
tricou galben, iar pe antebraul drept avea tatuajul cu trandafirul, care
suferise o modificare: acum era strpuns de un pumnal, iar dinspre
floare spre ncheietur curgeau picturi de snge. n spatele lui Laing,
de pe balconul lui, se vedea un model neclar i zimat de ferestre negru
cu argintiu.
i folosise numele real:

Apelul pentru caritate al lui Donald Laing


Sunt un veteran britanic care acum sufer de artrit psoriazic.
Strng bani pentru organizaia Cercetarea Artritei. V rog donai ct
putei.

248
Pagina fusese creat cu trei luni n urm. Laing strnsese 0% din
cele 1.000 de lire la care spera s ajung.
Nicio abureal c ar face ceva pentru banii ia, remarc Strike.
Doar dai-mi.
Nu dai-mi mie, l corect Robin de pe podea, unde tergea apa
vrsat cu prosoape de buctrie. El zice c i d pentru caritate.
Aa zice el.
Strike i mijea ochii la modelul zimat din spatele lui Laing.
Asta i spune ceva? Ferestrele alea din spatele lui?
La nceput m-am gndit la Gherkin, spuse Robin aruncnd
prosoapele ude la gunoi i ridicndu-se n picioare, dar e alt model.
Nu zice nimic unde ar locui, spuse Strike apsnd peste tot unde
se putea pe pagin, ca s vad ce alte informaii putea descoperi.
Probabil c JustGiving are undeva datele lui.
Cumva, nu te atepi niciodat ca oamenii malefici s se
mbolnveasc, spuse Robin.
Se uit la ceas.
n cinpe minute ar trebui s ncep s-o urmresc pe Blond. Ar fi
bine s plec.
Da, spuse Strike, continund s priveasc insistent poza cu Laing.
Vorbim i a, da: A vrea s faci ceva.
Strike i scoase mobilul din buzunar.
Brockbank.
Deci nc mai crezi c ar putea fi el? spuse Robin, ntrerupndu-
se n timp ce i lua geaca.
Se poate. A vrea s-l suni, s continui cu povestea cu Venetia
Hall, avocatul de despgubiri pentru vtmri.
Aha. Bun.
Robin scoase i ea mobilul i tast numrul pe care i-l artase el, dar
sub atitudinea ei practic jubila n tcere. Venetia fusese ideea i
creaia ei, iar acum Strike i ncredina ntreaga linie de anchet.
Parcursese deja jumtate din Denmark Street, n lumina soarelui,
cnd i aminti c mpreun cu trandafirii acum vnzolii existase i un
bilet, pe care ea l lsase acolo, necitit.

249
32

Whats that in the corner?


Its too dark to see.45
Blue yster Cult, After Dark

nconjurat toat ziua de sunetul traficului i de voci zgomotoase,


Robin nu reui s-l sune pe Brockbank n condiii bune dect la ora 5 a
acelei dup-amiezi. O condusese pe Blond la serviciu, ca de obicei,
apoi intrase n restaurantul japonez de lng clubul de dans erotic i se
dusese cu ceaiul ei verde la o mas linitit din col. Acolo atept cinci
minute, ca s se asigure c orice zgomot de fundal pe care Brockbank l-
ar fi putut auzi putea s aparin plauzibil unui birou aglomerat de pe
o strad principal i form numrul, n timp ce inima i bubuia.
Numrul era nc activ. Robin ascult 20 de secunde cum sun, apoi,
tocmai cnd se gndea c nu o s rspund nimeni, cineva rspunse.
De la cellalt capt al firului se auzeau gfieli. Robin rmase
nemicat, cu mobilul lipit de ureche. Apoi tresri cnd o voce ascuit
de copil mic spuse:
ALO!
Alo? spuse Robin cu precauie.
Din fundal, se auzi o voce nbuit de femeie:
Ce ai gsit, Zahara?
Un zgomot hrit, apoi, mult mai tare:
E a lui Noel, el o cuta
Convorbirea se ntrerupse. Robin cobor telefonul ncet, n timp ce
inima continua s-i bat nebunete. Parc vedea degetul mic i lipicios
care ntrerupsese din greeal apelul.
Mobilul ncepu s-i vibreze n mn: era apelat de pe numrul lui
Brockbank. Trase aer n piept ca s se liniteasc i rspunse.
Alo, Venetia Hall.
Cine? spuse vocea de femeie.
Venetia Hall de la Hardacre and Hall, spuse Robin.
Ce? spuse femeia iar. Ai sunat mai devreme la numrul sta?

45 Ce e acolo, n col? / E prea-ntuneric ca s vd. (n limba englez, n original).


250
Avea accent londonez. Robin simi c i se usuc gura.
Da, spuse Robin n rol de Venetia. l caut pe domnul Noel
Brockbank.
De ce?
Dup o pauz aproape imperceptibil, Robin spuse:
A putea s ntreb cu cine vorbesc, v rog?
De ce?
Tonul femeii prea din ce n ce mai beligerant:
Cine eti dumneata?
M numesc Venetia Hali, spuse Robin, i sunt avocat specializat
n despgubiri pentru vtmri personale.
n faa ei se aez un cuplu care ncepu s discute zgomotos n
italian.
Ce? spuse femeia din nou de la cellalt capt al firului.
Blestemndu-i vecinii n sinea ei, Robin ridic vocea i oferi aceeai
poveste pe care i-o spusese n Barrow lui Holly.
Bani pentru el? spuse femeia necunoscut cu ceva mai puin
animozitate.
Da, dac dosarul lui e acceptat, spuse Robin. A putea s ntreb?
De unde ai aflat despre el?
Am dat de dosarul domnului Brockbank n timp ce cercetam
alte
Ci bani?
Asta depinde, spuse Robin inspirnd adnc. Unde e domnul
Brockbank?
La munc.
A putea s ntreb unde?
O s-i zic s te sune. La numrul sta, nu?
Da, v rog, spuse Robin. Mine o s fiu aici, la birou, ncepnd de
la ora 9.
Vene Ven cum ziceai c te cheam?
Robin i spuse cum se scrie Venetia.
Da, bine atunci. i zic s sune. La revedere.
Robin l sun pe Strike ca s-i spun ce se ntmplase n timp ce
mergea spre metrou, dar numrul lui era ocupat.
i pierdu buna dispoziie n timp ce cobora la metrou. Matthew
trebuia s fi ajuns acas deja. Robin avea senzaia c trecuse vreme
ndelungat de cnd i vzuse fostul logodnic i revederea lor o
251
ngrozea. Dispoziia ei se nruti i mai mult n timp ce cltorea spre
cas, dorindu-i s fi avut un motiv valabil s nu se duc nc, dar
respectndu-i fr niciun chef promisiunea fa de Strike aceea de a
nu rmne afar dup cderea ntunericului.
Dup 40 de minute ajunse n staia West Ealing. n timp ce se
ndrepta spre apartament, cu groaza n inim, a doua ncercare de a-l
suna pe Strike avu succes.
Bine lucrat! spuse el dup ce ea i povesti c reuise s vorbeasc
la numrul lui Brockbank. Zici c femeia asta are accent londonez?
Aa cred, spuse Robin, avnd impresia c lui Strike i scap un
aspect i mai important. i o feti, dup cum pare.
Da. Probabil c de-aia e Brockbank acolo.
Robin se ateptase ca el s manifeste mai mult preocupare fa de
un copil aflat n imediata apropiere a unui brbat despre care tia c e
violator de copii, dar nu; Strike schimb brusc subiectul.
Tocmai am vorbit la telefon cu Hazel Furley.
Cine?
Sora lui Kelsey, mai tii? Care voia s se vad cu mine? M duc s
m ntlnesc cu ea smbt.
Aha, spuse Robin.
Nu pot mai repede Cine Turbat s-a ntors din Chicago. Tocmai
bine. Dubl Msur nu poate s ne ntrein la infinit.
Robin nu rspunse. nc se gndea la copilul mic care rspunsese la
telefon. Reacia lui Strike la aceast veste o dezamgise.
Eti n regul? ntreb Strike.
Da, spuse Robin.
Ajunsese la captul lui Hastings Road.
Bine, ne vedem mine, spuse Robin.
Strike o aprob i nchise. Cum, n mod neateptat, convorbirea cu
Strike o fcuse s se simt mai prost, Robin se ndrept oarecum
nervoas spre ua de la intrare.

Nu ar fi trebuit s-i fac griji. Acel Matthew care se ntorsese din


Masham nu mai era brbatul care o implora pe Robin din or n or s
vorbeasc cu el. Matthew dormi pe canapea. n urmtoarele trei zile se
micar cu grij unul n preajma celuilalt, Robin cu o politee rece, el cu
un aer de devotament care uneori ddea n parodie. Se grbea s spele
cnile imediat ce ea termina de but din ele, iar mari diminea o
252
ntreb respectuos cum mergea munca.
Ah, te rog frumos, fu singurul rspuns al lui Robin, n timp ce
trecea pe lng el spre ua de la intrare.
Ea bnuia c familia lui i spusese s-o lase n pace, s-i acorde un
timp. nc nu discutaser cum aveau s spun tuturor c nunta fusese
anulat: n mod evident, Matthew nu voia s aib acea discuie. n
fiecare zi, Robin renuna n ultima clip s iniieze aceast conversaie.
Uneori se ntreba dac nu cumva aceast laitate dezvluia dorina ei
secret de a pune acel inel la loc. Alteori era sigur c reticena ei
izvora din epuizare, din aversiunea fa de ceea ce tia c avea s fie
cea mai urt i dureroas confruntare de pn atunci i din nevoia de
a-i organiza forele nainte de acea ruptur final. Orict de puin ar fi
ncurajat iminenta vizit a mamei ei, Robin spera subcontient s
primeasc de la Linda suficient putere i sprijin ca s fac ceea ce
trebuia fcut.
Trandafirii de pe biroul ei se vetejeau ncet. Nimeni nu se
deranjase s i pun n ap proaspt, aa c mureau ncet n ambalajul
n care sosiser, dar Robin nu era acolo s-i arunce, iar Strike, care
vizita rar biroul ca s ia unele lucruri, simea c ar fi fost nepotrivit ca
el s arunce trandafirii sau biletul nc nedeschis.
Dup sptmna anterioar, n care fuseser adesea n contact,
Robin i Strike ncepur rutina care nsemna c se vedeau rar, fcnd
cu rndul ca s-i urmreasc pe Blond i pe Cinele Turbat, care se
ntorsese din America i reluase imediat pndirea bieilor lui. Joi
seara discutar la telefon dac Robin ar trebui s sune iar la Noel
Brockbank, pentru c el nc nu sunase. Dup ce se gndi, Strike i
spuse c Venetia Hall, avocata ocupat, ar fi avut i alte treburi.
Dac el nu ia legtura cu tine pn mine, poi s ncerci iar. Asta
ar fi o sptmn lucrtoare ntreag. Sigur, e posibil ca prietena lui s
fi rtcit numrul.
Dup ce Strike nchise, Robin i relu cutreierrile pe Edge Street
din Kensington, acolo unde locuia familia lui Cine Turbat. Zona nu
ameliora cu nimic dispoziia lui Robin. ncepuse s caute pe internet
un alt loc n care s se mute, dar locuinele pe care i le putea permite
din salariul pe care i-l ddea Strike erau nc i mai inconfortabile
dect se temuse ea, camerele individuale din case locuite n comun
fiind cea mai bun variant la care se putea atepta.
Minunatele i tradiionalele case victoriene care o nconjurau, cu ui
253
de la intrare sclipitoare, plante agtoare luxuriante, jardiniere la
geam i ferestre cu cercevele viu colorate, vorbeau despre existena
confortabil i prosper la care aspirase Matthew n vremea n care
Robin pruse dispus s mbrieze o carier mai lucrativ. Ea i
spusese mereu c nu-i psa de bani, sau cel puin nu la fel de mult ca
lui, i asta rmsese valabil, dar Robin se gndi c ar fi fost straniu ca o
fiin uman s zboveasc printre aceste case drgue i linitite i s
nu le compare: camer mic n cas complet vegan, telefonul mobil
acceptat doar dac e folosit n dormitor, care se ncadra la limit n
posibilitile ei financiare, cu, de exemplu, camera ct o cutie de
pantofi din Hackney n cas prietenoas i respectuoas, gata s TE
PRIMEASC LA BORDUL EI!
Mobilul ei sun iar. Scoase telefonul din buzunarul hainei,
ateptndu-se s fie Strike, i simi cum i se strnge stomacul:
Brockbank. Inspir adnc i rspunse.
Venetia Hall.
Tu et avocata?
Robin nu tia cum se ateapt el s vorbeasc ea. n mintea ei
Brockbank cptase o form monstruoas, un violator de copii, golanul
cu maxilar pronunat care se folosea de sticle sparte i de ceea ce
Strike considera a fi fals amnezie. Avea o voce grav, iar accentul lui,
chiar dac nu era deloc la fel de puternic precum cel al surorii lui
gemene, aparinea clar Barrow-ului.
Da, spuse Robin. Suntei domnul Brockbank?
Da, chiar-aa.
Tcerea lui avea un fel de a fi cumva amenintor. Robin se grbi s-
i spun povestea ei fictiv despre despgubirile pe care le-ar fi putut
primi dac el accepta s se ntlneasc cu ea. Dup ce termin, el nu
spuse nimic. Robin i pstr cumptul, deoarece Venetia Hall avea
atta ncredere de sine ct s nu se grbeasc s umple o tcere, dar
pritul conexiunii lor proaste o descuraja.
i de unde-ai aflat tu de mine, hm?
Am descoperit nsemnrile din dosarul dumneavoastr n timp
ce investigam
Ce investiga?
Oare de ce avea ea o senzaie de ameninare att de puternic? El nu
avea cum s fie n preajma ei, dar cu toate acestea Robin cercet
mprejurimile. Strada nsorit i elegant era pustie.
254
Investigam traumatisme similare, fr legtur cu lupta, ale altor
militari, spuse ea, dorindu-i ca vocea ei s nu devin att de ascuit.
Alt tcere. De dup col, o main se apropie de ea.
La naiba, se gndi Robin cu disperare, dndu-i seama c oferul era
tatl maniac pe care ar fi trebuit s-l observe nevzut. O privise direct
n fa, n timp ce ea se ntorcea spre main. Robin i ls capul n jos
i se ndeprt ncet de coal.
Pi i ce tre s fac atunci, hm? o ntreb Noel Brockbank la
ureche.
Am putea s ne ntlnim i s discutm despre cazul
dumneavoastr? ntreb Robin.
Inima i btea att de tare nct o durea pieptul.
Pi parc citisei czu meu, spuse el, iar lui Robin i se ridic
prul de pe ceaf. Un dobitoc pe nume Cameron Strike m-a lsat cu
traumatism cerebral.
Da, am vzut asta n dosarul dumneavoastr, spuse Robin fr
suflare, dar e important s dai o declaraie ca s putem s
S dau o declarae?
Urm o pauz care dintr-odat pru periculoas.
E sigur c nu e ingaliu?
Nordista Robin Ellacott nelese; aproape sigur, londoneza Venetia
Hall n-ar fi neles. ingaliu era termenul cumbrian pentru poliist.
Nu sunt poftim? spuse ea, strduindu-se s par nedumerit,
dar politicoas.
Cine Turbat parcase n faa casei soiei de care se desprise. Din
clip n clip, bieii lui aveau s ias mpreun cu bona, ca s mearg
s se joace cu ali copii. Dac el i acosta, Robin trebuia s fotografieze
ntlnirea lor. i ignora misiunea pltit: trebuia s fotografieze
aciunile lui Cine Turbat.
Poliist, spuse Brockbank agresiv.
Poliist? spuse ea, cutnd n continuare acel ton amestecat de
uimire i amuzament. Bineneles c nu.
E sigur de asta, nu-i aa?
Ua de la intrare a casei soiei lui Cine Turbat se deschisese. Robin
vzu prul rocat al bonei i auzi cum se deschide o portier. Se for
s par ofensat i derutat.
Da, bineneles c sunt sigur. Domnule Brockbank, dac nu
suntei interesat
255
Mna n care inea telefonul era uor umed. Apoi el o lu prin
surprindere, spunnd:
Bine, o s vin la ntlnire.
Excelent, spuse Robin n timp ce bona i conducea pe cei doi
bieei spre trotuar. Unde locuii?
n Shoreditch, spuse Brockbank.
Robin simi cum o furnic tot corpul. Brockbank era n Londra.
i unde v-ar fi mai convenabil s?
Ce e zgomotu la?
Bona ipa la Cine Turbat, care avansa spre ea i biei. Unul din fiii
lui ncepu s plng n hohote.
Ah, de fapt e ziua n care trebuie s-l iau pe fiul meu de la
coal, spuse Robin tare, peste ipetele i strigtele din fundal.
Din nou tcere la cellalt capt al firului. Cu siguran c pragmatica
Venetia Hall ar fi ntrerupt-o, dar Robin se simea paralizat de ceea ce
ncerca s-i spun c e doar o team iraional.
Apoi Brockbank vorbi cu o voce mai amenintoare dect auzise
Robin vreodat, cu att mai mult cu ct inton ncet cuvintele, att de
aproape de receptor nct prea s-i respire n ureche.
Te cunosc cumva, fetio?
Robin ncerc s vorbeasc, dar nu reui s scoat niciun sunet.
Convorbirea se ntrerupse.

256
33

Then the door was open and the wind appeared46


Blue yster Cult, (Dont Fear) The Reaper

Am fetelit-o cu Brockbank, spuse Robin. mi pare foarte ru, dar


nu tiu cum am putut s-o fetelesc! Plus c n-am ndrznit s-l
fotografiez pe Cine Turbat, pentru c eram prea aproape.
Era ora 9, vineri dimineaa, i Strike sosise, nu de la apartamentul
de la etajul de deasupra, ci de pe strad, mbrcat complet i avnd iar
la el rucsacul. Robin l auzise fredonnd n timp ce urca scrile.
Rmsese peste noapte la Elin. Robin l sunase cu o sear nainte ca s-
i spun despre convorbirea cu Brockbank, dar Strike nu putuse s
vorbeasc prea mult i promisese c o s-o fac astzi.
Nu-i bate capul cu Cine Turbat, l prindem noi alt dat, spuse
Strike fcndu-i de lucru cu ceainicul. i te-ai descurcat foarte bine cu
Brockbank. tim c e n Shoreditch, tim c se gndete ntruna la mine
i tim c te-a bnuit c-ai putea fi de la poliie. Asta oare din cauz c se
joac iar cu copii prin toat ara sau din cauz c a hcuit i omort de
curnd o adolescent?
De cnd Brockbank i optise acele ultime patru cuvinte la ureche,
Robin se simea puin zguduit. Ea i cu Matthew abia vorbiser unul
cu cellalt cu o sear n urm i, neavnd niciun debueu pentru
senzaia subit de vulnerabilitate pe care nici ea nu o nelegea
complet, i pusese toat sperana n faptul c se va ntlni cu Strike
fa n fa i va putea s discute cu el semnificaia acelor patru cuvinte
ru prevestitoare: Te cunosc cumva, fetio? Astzi s-ar fi bucurat s-l
vad pe acel Strike serios i prudent care luase trimiterea piciorului ca
pe o ameninare i care o avertizase s stea n cas dup cderea
ntunericului. Brbatul care acum i fcea cafea plin de voie bun,
vorbind despre agresiune i crim mpotriva copiilor pe un ton practic,
nu i aducea nicio alinare. El nu avea de unde s-i dea seama ce ton
avusese vocea lui Brockbank n timp ce i intona la ureche.
Mai tim i altceva despre Brockbank, spuse ea cu voce

46 Apoi s-a deschis ua i a aprut vntul... (n limba englez, n original).


257
ncordat. tim c locuiete mpreun cu o feti.
S-ar putea s nu locuiasc cu ea. Nu tim unde i-a lsat telefonul.
Bine, atunci, spuse Robin, simind cum se tensioneaz i mai tare.
Dac vrei s fii pedant: tim c e n strns legtur cu o feti.
Robin se ntoarse cu spatele, sub pretextul c se ocup de
corespondena pe care o luase de pe pre la sosire. Faptul c el sosise
fredonnd o irita. Probabil c noaptea pe care el o petrecuse cu Elin i
distrsese n mod oportun atenia, i oferise recreere i recuperare. Lui
Robin i-ar fi plcut foarte mult s ia o pauz de la zilele ei
hipervigilente i serile de tcere glacial. Faptul c tia c nu are o
atitudine rezonabil nu i atenua cu nimic indignarea. nfc de pe
birou trandafirii ofilii, ambalai n punga lor de plastic, i i mpinse cu
capul n jos n coul de gunoi.
N-avem ce s facem n privina asta, i spuse Strike.
Pe Robin o strbtu un spasm de furie.
Atunci n-o s-mi fac griji pentru feti, se rsti ea.
ncerc s scoat o factur dintr-un plic, dar o rupse n dou.
Crezi c e singurul copil expus fa de un agresor? Trebuie s fie
sute ca ea, chiar acum, asta doar n Londra.
Robin, care se ateptase cumva ca el s se domoleasc acum, cnd
ea lsase s se vad ct de furioas este, ntoarse privirea. Strike se
uita la ea cu ochii ngustai, fr niciun aer de nelegere.
N-ai dect s-i faci griji ct vrei, dar e energie pierdut. Nici tu,
nici eu nu putem s facem nimic pentru copilul la. Brockbank nu e pe
nicio list. Nu are nicio condamnare. Nu tim nici mcar unde e sau
cum o
O cheam Zahara, spuse Robin.
Spre groaza ei, vocea i se transform ntr-un schellit sugrumat,
faa i se color violent i ochii ncepur s-i lcrimeze. Se ntoarse iar,
dar nu suficient de repede.
Hei, spuse Strike blnd.
Dar Robin fcu un gest fluturat cu mna, ca s-l fac s tac. Refuza
s cedeze; singurul lucru care o inea pe linia de plutire era capacitatea
ei de a merge nainte, de a-i face n continuare datoria.
M simt bine, spuse ea printre dinii ncletai. Serios. Las-o balt.
Nu putea s-i mrturiseasc acum ct de amenintoare i se pruse
ultima replic a lui Brockbank. Fetio, aa i spusese. Ea nu era o
feti. Nu era distrus sau infantil acum nu mai era aa dar Zahara,
258
indiferent cine era ea
l auzi pe Strike cum iese pe palier, iar peste o clip n faa privirii ei
neclare apru un cocolo mare de hrtie igienic.
Mulumesc, spuse ea cu voce ngroat.
Lu hrtia din mna lui Strike i i sufl nasul. Trecur mai multe
minute, n care Robin i tampon periodic ochii i i sufl nasul,
evitnd s se uite la Strike, care, n mod pervers, rmnea n partea ei
de birou, n loc s se duc n a lui.
Ce e? spuse Robin n sfrit.
Simea cum se nfurie iar, din cauza faptului c el sttea pur i
simplu acolo, privind-o.
O s stai acolo toat dimineaa? ntreb ea, ncercnd s par
suprat.
Nu, spuse Strike, continund s zmbeasc larg. Voiam doar s-i
art ceva.
Scotoci n rucsac i scoase un prospect lucios.
E al lui Elin, spuse el. S-a dus s-l vad ieri. Se gndete s-i
cumpere un apartament acolo.
Orice dorin de a rde se evapor. Oare de ce-i imaginase Strike c
asta o s-o nveseleasc pe Robin, s afle c prietena lui se gndea s-i
cumpere un apartament ridicol de scump? Sau urma s anune
(dispoziia fragil a lui Robin fcu implozie) c el i Elin se mutau
mpreun? Robin vzu, ca un film plpind rapid n faa ei, cum
apartamentul de la etajul de sus rmne liber, Strike locuiete n lux,
iar ea ntr-o cutie de pantofi minuscul de la marginea Londrei,
optind la mobil ca s n-o aud proprietreasa ei vegan.
Strike puse prospectul pe birou, n faa ei. Coperta nfia un turn
nalt i modern, ncununat de o faad stranie, ca un scut, n care erau
plasate, ca nite ochi, trei turbine eoliene. Legenda spunea: Strata SE1,
cea mai dezirabil zon rezidenial din Londra.
Vezi? spuse Strike.
Aerul lui triumftor o irita pe Robin peste msur, nu n ultimul
rnd din cauz c lui Strike nu prea deloc s-i stea n fire s se laude
cu perspectiva unui lux de mprumut, dar nainte ca ea s apuce s
rspund, n ua de sticl din spatele lui se auzi un ciocnit.
La naiba, spuse Strike sincer uluit cnd deschise ua.
Shanker intr, trosnindu-i degetele i aducnd cu el obinuitul iz
de fum de igar, canabis i deodorant.
259
Eram prin zon, spuse el, imitndu-l fr s-i dea seama pe
Wardle. i l-am gsit, Bunsen.
Shanker se ls s cad pe canapeaua din imitaie de piele, cu
picioarele rchirate n faa lui, i scoase un pachet de Mayfair.
L-ai gsit pe Whittaker? ntreb Strike, a crui emoie dominant
era aceea c Shanker se trezise att de devreme.
Mi-ai mai zis s caut pe careva? spuse Shanker trgnd adnc din
igar i savurnd n mod evident efectul pe care l crease. Pe Catford
Broadway. Apartamentu de deasupra fast-foodului. Parauta st cu el.
Strike ntinse mna i i-o strnse pe a lui Shanker. n ciuda dintelui
de aur i a cicatricei care i rsucea buza de sus, vizitatorul lor avea un
zmbet ciudat de biea.
Vrei o cafea? l ntreb Strike.
Da, sigur, spuse Shanker, care prea dispus s se scalde n
triumful lui.
Apoi adug, ctre Robin:
Ce mai faci?
Bine, mulumesc, zise ea cu un zmbet ncordat, reapucndu-se
de deschis corespondena.
Una dup alta, i spuse Strike ncet lui Robin, n timp ce ceainicul
fierbea zgomotos i Shanker fuma indiferent, verificndu-i mesajele
de pe mobil. Toi trei sunt n Londra. Whittaker n Catford, Brockbank
n Shoreditch i acum tim c Laing e la Elephant and Castle cel puin
era acum trei luni.
Robin l aprob nainte s se gndeasc la ce spusese el.
De unde tim c Laing e la Elephant and Castle?
Strike btu cu degetul n broura lucioas pentru Strata de pe biroul
ei.
De ce credeai c i art asta?
Robin habar n-avea ce voia acesta s spun. Privi absent ctre
brour timp de cteva secunde, apoi nelese semnificaia. Liniile
lungi i zimate ale ferestrelor ntunecate de pe turnul rotund erau
punctate cu panouri argintii: Era fundalul care se vedea n spatele lui
Laing, n timp ce sttea pe balconul lui de beton.
Ah, spuse ea slab.
Strike nu se muta cu Elin. Robin nu tia de ce roete iar. Emoiile ei
preau complet scpate de sub control. Ce Dumnezeu avea? Se
ntoarse pe scaunul rotativ, ca s se concentreze iar asupra
260
corespondenei, ascunzndu-i chipul de ambii brbai.
Nu tiu dac am suficient mlai ca s te pltesc, Shanker, spuse
Strike uitndu-se n portofel. Te conduc pn la un bancomat.
E-n regul, Bunsen, spuse Shanker aplecndu-se spre coul de
gunoi al lui Robin ca s scuture scrumul care atrna de igara lui. Dac-
i trebe ajutor cu Whittaker, tii unde m gseti.
Da, mersi. Dar cred c m descurc.
Robin ntinse mna dup ultimul plic din teancul cu corespondena,
care prea eapn i avea ntr-un col o grosime suplimentar, ca i
cum ar fi coninut o carte potal cu un suvenir. Tocmai cnd voia s-l
deschid, Robin observ c i fusese trimis ei, nu lui Strike. Se opri,
nesigur, privind spre plic. Numele ei i adresa ageniei erau
imprimate. Timbrul era din centrul Londrei, iar scrisoarea fusese
trimis n ziua anterioar.
Vocile lui Strike i Shanker urcau i coborau, dar ea n-ar fi tiut s
spun ce vorbeau ei.
Nu e nimic, i spuse ea. Eti suprasolicitat. Nu are cum s se
ntmple iar.
i nghii nodul din gt, deschise plicul i scoase cu grij cartea
potal.
Imaginea l nfia pe Jack Vettriano n timp ce picta o blond care
sttea n profil pe un fotoliu nvelit cu o aprtoare de praf. Blonda
inea n mn o ceac de ceai i avea ciorapi negri elegani. Picioarele
cu pantofi cu toc-cui erau ncruciate i urcate pe un taburet. De partea
din fa a crii potale nu era prins nimic. Obiectul pe care ea l
simise prin cartea potal era prins nuntrul ei.
Strike i Shanker vorbeau n continuare. La nrile lui Robin ajunse
un iz de descompunere, prin mirosul de deodorant al lui Shanker.
O, Doamne, spuse ea ncet, dar niciunul dintre brbai nu o auzi.
Robin ntoarse cartea potal cu Vettriano. n colul ei interior era
lipit cu band scotch un deget de la picior descompus. Se vedeau,
imprimate cu grij, cuvintele:

SHES AS BEATIFUL AS A FOOT.47

Robin ls cartea potal s cad pe birou i se ridic. Se ntoarse, ca

47 E frumoas ca un picior. (n limba englez, n original).


261
n reluare, spre Strike. El i plimb privirea de la faa ei chinuit la
obiectul obscen de pe birou.
Du-te de lng el.
Robin se supuse, dezgustat i tremurnd, dorindu-i ca Shanker s
nu fi fost acolo.
Ce? spunea Shanker ntruna. Ce? Ce e? Ce?
Cineva mi-a trimis un deget tiat, spuse Robin cu o voce reinut
care nu era a ei.
Nu pot s cred, spuse Shanker, apropiindu-se cu interes lacom.
Strike l mpiedic fizic pe Shanker s ia cartea potal care zcea
acolo unde czuse din mna lui Robin. Strike recunoscu expresia Shes
as Beatiful as a Foot. Era titlul altui cntec Blue yster Cult.
l sun pe Wardle, spuse el.
Dar n loc s scoat mobilul mzgli patru cifre pe un bileel i
extrase din portofel cardul lui de credit.
Robin, du-te i scoate restul de bani pentru Shanker, apoi
ntoarce-te aici.
Apoi, cnd cei doi ajunser la ua de sticl, Strike adug tios:
Dar, Shanker, o conduci napoi, bine? nsoete-o napoi la birou.
Nicio problem, Bunsen.
Ca de obicei, Shanker era energizat de stranietate, de aciune, de
mirosul pericolului.

262
34

The lies dont count, the wispers do.48


Blue yster Cult, The Vigil

n seara aceea, Strike sttu singur la masa lui din buctrie. Scaunul
era inconfortabil, iar genunchiul piciorului amputat durea dup cele
cteva ore petrecute pe urmele lui Cine Turbat, care astzi i luase
liber de la lucru ca s l urmreasc pe fiul lui mai mic, n excursia lui la
Muzeul de Istorie Natural. Brbatul avea compania lui, altfel cu
siguran ar fi fost dat afar, deoarece i petrecea programul de lucru
intimidndu-i copiii. ns Blonda rmsese nesupravegheat i
nefotografiat. Cnd aflase c n seara aceea venea n vizit mama lui
Robin, Strike insistase ca Robin s-i ia trei zile liber, respingndu-i
toate obieciile, conducnd-o la metrou i insistnd ca ea s-i trimit
un SMS cnd ajungea acas n siguran.
Strike tnjea dup somn, dar se simea prea epuizat ca s se ridice i
s se duc n pat. A doua comunicare din partea criminalului l
tulburase mai mult dect fusese dispus s recunoasc fa de
partenera lui. Orict de ngrozitoare fusese sosirea piciorului, Strike
recunotea acum c ntreinuse un rest de speran c adresarea
pachetului ctre Robin fusese un artificiu urt, ns doar un gnd
secundar. A doua comunicare ctre ea, cu toat aluzia piezi pentru
Strike (Shes as Beatiful as a Foot), i spusese cu certitudine c acest
brbat, oricine ar fi fost el, pusese ochii pe Robin. Pn i numele
tabloului de pe faa crii potale pe care l alesese acesta imaginea
blondei solitare cu picioare lungi era amenintor: Gndindu-m la
tine.
Nemicat, Strike simi c n el ncolete o furie care i alunga
oboseala. i aminti faa alb a lui Robin i i ddu seama c asistase la
moartea slabei ei sperane c trimiterea piciorului nu fusese actul
aleator al unui nebun. Chiar i aa, Robin combtuse vehement ideea
de a-i lua liber, artnd c singurele lor lucrri pltite se suprapuneau
frecvent: Strike nu avea s le poat acoperi cum trebuie pe amndou

48 Minciunile nu conteaz, oaptele da. (n limba englez, n original).


263
de unul singur i, n consecin, avea s se vad obligat s aleag n
fiecare zi dac s-o urmreasc pe Blond sau pe Cine Turbat. Strike
rmsese inflexibil: ea trebuia s revin la lucru doar dup ce mama ei
se ntorcea n Yorkshire.
Persecutorul lor reuise acum s reduc activitatea lui Strike la doi
clieni. Strike tocmai suportase o a doua descindere a poliiei n biroul
lui i era ngrijorat c presa avea s prind de veste despre ce se
ntmplase, chiar dac Wardle promisese s nu transmit informaii
despre cartea potal i degetul de la picior. Wardle fusese de acord cu
Strike c unul dintre obiectivele ucigaului era de a atrage atenia
presei i a poliiei asupra detectivului i c a alerta media ar fi
nsemnat s fac jocul acestuia.
Mobilul lui sun tare n buctria mic. Strike se uit la ceas i vzu
c era 10 i douzeci. Lu mobilul, abia percepnd numele lui Wardle
n timp ce l ducea la ureche, deoarece mintea lui fusese concentrat
asupra lui Robin.
Veti bune, i spuse Wardle. M rog, oarecum. Nu a ucis nc o
femeie. Degetul e al lui Kelsey. De la cellalt picior. Cine nu risipete nu
duce lips, nu?
Strike, care nu avea chef de glume, i ddu un rspuns abrupt. Dup
ce Wardle nchise, continu s stea la masa din buctrie, czut pe
gnduri, n timp ce traficul mugea dedesubt, pe Charing Cross Road.
Abia amintirea faptului c a doua zi diminea trebuia s se duc n
Finchley, pentru a se ntlni cu sora lui Kelsey, l motiv n sfrit s
nceap obinuitul proces greoi de a se ocupa de protez nainte de
culcare.
Graie deprinderilor peripatetice ale mamei lui, Strike deinea o
cunoatere ampl i detaliat a Londrei, dar care avea unele lacune, iar
Finchley era una dintre ele. Tot ce tia despre acea zon era c fusese
circumscripia lui Margaret Thatcher n anii 80, n timp ce el, Leda i
Lucy se mutau dintr-un squat n altul, n zone precum Whitechapel i
Brixton. Finchley ar fi fost prea departe de centru ca s se potriveasc
unei familii care se baza integral pe transportul public i mncarea la
pachet, prea scump pentru o femeie care rmnea adesea fr monede
pentru contorul electric: genul de zon, cum ar fi putut s spun
cndva Lucy cu alean, n care locuiesc familiile adevrate. Cnd se
cstorise cu un controlor financiar i produsese trei fii impecabil de
realizai, Lucy i mplinise dorina din copilrie fa de curenie,
264
ordine i siguran.
Strike lu metroul spre West Finchley i suport o lung deplasare
pn pe Summers Lane, n loc s ia taxiul, deoarece situaia lui
financiar era foarte proast. Strbtu una dup alta mai multe strzi
de case individuale linitite, transpirnd uor din cauza vremii
frumoase i blestemnd zona pentru linitea ei nverzit i lipsa de
repere. n cele din urm, la jumtate de or dup ce plecase din staie,
gsi casa lui Kelsey Platt, mai mic dect multe dintre vecinele ei, cu
exteriorul zugrvit n alb i poart de fier forjat.
Sun la u i auzi imediat voci prin geamul mat precum cel de la
biroul lui.
Cre c e detectivul, scumpo, spuse o voce cu accent nord-estic.
Deschide tu! zise o voce ascuit de femeie.
O siluet mare i roie apru n spatele geamului i ua se deschise
spre un hol mascat n mare parte de un brbat solid i descul, ntr-un
halat de baie purpuriu. Era chel, dar, dac ar fi avut o expresie voioas,
barba lui stufoas i grizonant, mpreun cu halatul purpuriu ar fi
lsat impresia de Mo Crciun. ns brbatul i tergea frenetic faa cu
mneca halatului de cas. Ochii din spatele ochelarilor erau umflai i
redui la nite fante nguste, iar obrajii roii strluceau de lacrimi.
Scuze, spuse el ursuz, dndu-se la o parte ca s-l lase pe Strike s
intre.
Apoi adug, ca s-i explice inuta:
Lucrez noaptea.
Strike trecu pe lng el. Brbatul mirosea puternic a Old Spice i
camfor. Dou femei de vrst mijlocie stteau strns mbriate la
picioarele scrii, una blond i cealalt brunet, amndou plngnd.
Cnd Strike se uit la ele, se desprinser, tergndu-i feele.
Scuze, icni femeia brunet. Sheryl e vecina noastr. A fost n
Magaluf, abia acum a a-auzit de Kelsey.
Scuze, spuse i Sheryl cu ochii roii. Acum v las s v vedei de
treab, Hazel. Orice avei nevoie. Orice, Ray orice.
Sheryl se strecur pe lng Strike scuze i l mbri pe Ray.
Se legnar puin mpreun, amndoi fiind masivi, cu burile lipite una
de alta i braele ntinse n jurul gtului celuilalt. Ray ncepu iar s
suspine, cu faa lipit de umrul ei lat.
Venii pe aici, sughi Hazel tamponndu-i ochii, n timp ce l
conducea n sufragerie.
265
Avea aspectul unei rnci din Bruegel, cu obraji rotunzi, brbie
proeminent i nas lat. Sprncenele groase i stufoase ca nite omizi-
urs atrnau deasupra ochilor ei umflai. Hazel spuse, icnind:
Aa a fost toat sptmna. Oamenii auzeau i veneau pe la noi
i scuze.
ntr-un interval de dou minute, lui Strike i se ceruser scuze de
ase ori. n alte culturi oamenilor le-ar fi fost ruine c manifest prea
puin suferin; aici, n linititul Finchley, le era ruine c el e
martorul acesteia.
Nimeni nu tie ce s spun, opti Hazel, tergndu-i lacrimile n
timp ce i fcea un gest ctre canapea. Nu e ca i cum ar fi fost lovit de
o main ori s-ar fi mbolnvit. Nu tie nimeni ce spui cnd cineva a
fost
mi pare ru, spuse i Strike la rndul lui. mi dau seama c e o
perioad groaznic pentru voi.
Sufrageria era imaculat i cumva neprimitoare, poate din cauza
coloritului rece. Era un apartament de trei camere cu tapierii n dungi
gri i argintii, tapet alb cu linii nguste gri, perne sprijinite n coluri i
ornamente perfect simetrice pe emineu. Ecranul neprfuit al
televizorului sclipea n lumina reflectat de la fereastr.
Conturul neclar al lui Sheryl trecu n ritm alert de cealalt parte a
perdelelor de dantel, tergndu-se la ochi. Ray trecu descul prin faa
uii sufrageriei i cu umerii aplecai, tamponndu-se sub ochelari cu
captul cordonului de la halatul de cas. Ca i cum ar fi citit gndurile
lui Strike, Hazel explic:
Ray i-a rupt spatele n timp ce ncerca s scoat o familie dintr-o
pensiune care luase foc. Peretele a cedat i scara lui s-a prbuit. Trei
etaje.
Dumnezeule, spuse Strike.
Buzele i minile lui Hazel tremurau. Strike i aminti ce spusese
Wardle: c poliia o tratase neglijent pe Hazel. n aceast stare de oc,
probabil c suspiciunea sau interogarea dur a lui Ray li se pruse o
cruzime de neiertat, o exacerbare intolerabil a ngrozitorului lor chin.
Strike tia multe despre intruziunea brutal a oficialitilor n suferina
privat. Se aflase de ambele pri ale gardului.
Vrea cineva ceai? strig Ray rguit, din ceea ce Strike bnuia c
e buctria.
Du-te la culcare! i strig Hazel, strngnd un ghemotoc de
266
erveele ude. Pot s le fac eu! Du-te la culcare!
Eti sigur?
Du-te la culcare, te trezesc eu la 3!
Hazel i terse ntreaga fa cu un erveel nou, ca i cum ar fi fost
un prosop.
El nu e genul care s stea pe ajutor social, dar nimeni nu vrea s-i
dea o slujb ca lumea, i spuse ea ncet lui Strike, n timp ce Ray trecea
napoi prin faa uii, trgndu-i nasul. Cu spatele lui, vrsta lui i
plmnii care nu sunt n cea mai bun stare. Bani n mn munc n
ture
Vocea ei se stinse, n timp ce gura i tremura. Pentru prima oar, l
privi pe Strike direct n ochi.
Nu tiu de fapt de ce v-am rugat s venii, i mrturisi ea. Totul e
confuz n capul meu. Mi s-a spus c ea v-a scris, dar dumneavoastr nu
i-ai rspuns i apoi ai primit ai primit
Trebuie s fi fost un oc groaznic pentru dumneavoastr, spuse
Strike, dndu-i seama foarte bine c orice ar fi spus era prea puin.
A fost, spuse Hazel febril, groaznic. Teribil. Noi nu tiam nimic,
absolut nimic. Am crezut c e n stagiu cu facultatea. Cnd a venit
poliia la u ea a spus c se duce cu facultatea i eu am crezut-o, nu
tiu ce stagiu de la coal. Prea n ordine nu m-am gndit
niciodat dar ea era foarte mincinoas. Minea tot timpul. A stat cu
mine trei ani i tot n-am vreau s zic, n-am putut s-o opresc.
Despre ce minea? ntreb Strike.
Orice, spuse Hazel cu un gest puin violent. Dac era mari, zicea
c e miercuri. Uneori minciuna nici nu avea vreun rost. Nu tiu de ce.
Nu tiu.
De ce locuia cu dumneavoastr? ntreb Strike.
Kelsey e era sora mea vitreg. Aceeai mam. L-am pierdut pe
tata cnd eu aveam 20 de ani. Mama s-a cstorit cu un tip de la munc
i a nscut-o pe Kelsey. ntre noi erau 24 de ani diferen eu
plecasem de acas pentru ea eram mai mult ca o mtu dect ca o
sor. Apoi mama i cu Malcolm au avut un accident de main n
Spania, acum trei ani. Un ofer beat. Malcolm a murit pe loc, mama a
stat n com patru zile i apoi a murit i ea. Nu avem alte rude, aa c
am luat-o pe Kelsey la mine.
Curenia extrem a mediului ambiant, pernele aezate pe col,
suprafeele curate i bine lustruite l fcur pe Strike s se ntrebe cum
267
s-ar fi integrat aici o adolescent.
Eu i cu Kelsey nu ne-am neles, spuse Hazel, prnd din nou s
citeasc gndurile lui Strike.
n timp ce arta spre etaj, unde Ray se dusese s se culce, lacrimile
ei ncepur iar s curg.
El era mult mai rbdtor cu toate toanele i suprrile ei. Are un
fiu adult care lucreaz n strintate. Se pricepe mai bine la copii dect
mine.
Apoi Hazel continu cu o izbucnire subit de furie:
Apoi vine poliia i ntr-un mod extrem de brutal ne spune c ea a
fost ncep s-l interogheze pe Ray de parc el ar fi de parc el ar
putea s fac asta vreodat, ntr-un milion de ani eu i-am spus, e un
comar. Vezi la tiri, nu-i aa, oameni care i cheam copiii s se
ntoarc acas oameni judecai pentru lucruri pe care nu le-au fcut
nu te gndeti niciodat nu te gndeti niciodat dar noi nici n-am
tiut c ea a disprut. Am fi cutat-o. Nici n-am tiut. Poliia i-a pus
ntrebri lui Ray unde era i nu mai tiu ce
Mi-au spus c el nu a avut nimic de-a face cu asta, spuse Strike.
Da, poliitii cred asta acum, spuse Hazel printre lacrimi de furie,
dup ce trei oameni le-au spus c a fost cu ei n fiecare clip, ntr-un
weekend cu bieii i le-au artat i poze, ca s le dovedeasc
Lui Hazel nu i s-ar fi prut deloc rezonabil ca brbatul care locuia cu
Kelsey s fie interogat n legtur cu moartea ei. Strike, care auzise
mrturiile lui Brittany Brockbank, Rhona Laing i multe altele
asemenea lor, tia c cei mai muli violatori i ucigai de femei nu erau
necunoscui mascai care ieeau din spaiul ntunecat de sub scri.
Erau chiar tatl, soul, prietenul mamei sau al surorii
Hazel i terse lacrimile imediat ce acestea ncepur s-i cad pe
obrajii rotunzi, apoi ntreb brusc:
Dar ce-ai fcut cu scrisorile ei prosteti?
Asistenta mea le-a pus ntr-un sertar pe care l avem pentru
corespondena neobinuit, spuse Strike.
Poliia a spus c nu i-ai rspuns. Ei spun c erau falsificate,
scrisorile pe care le-au gsit.
Exact, spuse Strike.
Deci cine le-a trimis tia c ea e interesat de dumneavoastr.
Da, spuse Strike.
Hazel i sufl nasul energic, apoi ntreb:
268
Atunci vrei un ceai?
Strike accept doar pentru c se gndea c ea vrea s aib ansa de
a se aduna puin. Dup ce ea iei din camer, ncepu s se uite n jur
fi. Singura fotografie se afla pe un mic set de msue din colul de
lng el. Ea nfia o femeie radioas de 60 i ceva de ani, cu plrie
de paie. Strike presupuse c era mama lui Hazel i Kelsey. O dung
puin mai ntunecat de pe suprafaa mesei, de lng fotografie, sugera
c acolo mai fusese una, care mpiedicase soarele s decoloreze mica
fie de pe lemnul ieftin. Strike bnui c aceasta fusese fotografia din
coal a lui Kelsey, fotografia pe care o publicaser toate ziarele.
Hazel se ntoarse cu o tav cu cni de ceai i o farfurie cu biscuii.
Dup ce ea aez cu grij ceaiul lui pe un suport de lng fotografia
mamei ei, Strike spuse:
Am auzit c Kelsey avea un iubit.
Prostii, replic Hazel, lsndu-se pe spate n fotoliu. Alte
minciuni.
Ce v face s?
Zicea c l cheam Niall. Niall. Zu aa.
Din ochii ei se prelinser iar lacrimi. Strike nu reuea s neleag de
ce iubitul lui Kelsey nu putea s se numeasc Niall, iar nedumerirea lui
era vizibil.
De la Direcia Unu, spuse Hazel pe deasupra erveelului.
Scuze, spuse Strike, complet debusolat. Nu
Trupa. E o trup care a ieit a treia la X Factor. Ea e obsedat
era obsedat , iar Niall era preferatul ei. Aa c, atunci cnd ea zice c
a cunoscut un biat de 18 ani pe nume Niall, care are motociclet, pi,
ce altceva am fi putut noi s credem?
Ah. neleg.
Ea zicea c l-a cunoscut la psihoterapie. Ea mergea la
psihoterapie, nelegei. Pretindea c l-a cunoscut pe Niall n sala de
ateptare, c el se afla acolo pentru c mama i tatl lui muriser, ca i
ai ei. Noi nu l-am vzut niciodat. Eu i-am spus lui Ray Iar ncepe, iar
minte, i Ray mi-a zis Las-o aa, dac ea e fericit, dar mie nu-mi
plcea c ea minte.
Hazel avea o privire fanatic.
Ea minea tot timpul, a venit acas cu un ghips la ncheietur, a
zis c e o tietur i s-a dovedit c era un tatuaj cu Direcia Unu. i uite
c a zis c pleac ntr-un stagiu cu facultatea, uite i asta minea
269
ntruna i uite unde a ajuns!
Hazel fcu un efort enorm i vizibil ca s controleze o nou
izbucnire a lacrimilor, strngnd din buzele ei tremurtoare i
apsnd cu putere erveelele pe ochi. Inspir adnc i spuse:
Ray are o teorie. A vrut s le-o spun poliitilor, dar lor nu le-a
psat, i interesa mai mult unde fusese el cnd ea era dar Ray are un
prieten pe nume Ritchie care se ocup puin cu grdinritul, nelegei,
i Kelsey l-a cunoscut pe Ritchie
Hazel expuse teoria, cu o cantitate enorm de repetiii i detalii
irelevante. Strike, care era foarte deprins cu stilul dezlnat al
martorilor nepregtii, o asculta atent i politicos.
Hazel scoase din sertarul unei comode o fotografie care ndeplini un
dublu rol, i dovedi lui Strike pe de o parte c, atunci cnd Kelsey era
ucis, Ray fusese cu trei prieteni de-ai lui ntr-un weekend cu bieii, n
Shoreham-by-Sea, i de asemenea i dezvlui rnile tnrului Ritchie.
Ritchie i Ray stteau pe prundiul de lng un petic de scaiei de
mare, zmbind larg, cu beri n mn, i mijindu-i ochii n soare.
Transpiraia sclipea pe easta cheal a lui Ray i ilumina faa umflat a
tnrului Ritchie, cu copcile i vntile ei. Ritchie avea piciorul bgat
ntr-o gheat ortopedic.
i, nelegei, Ritchie a trecut pe aici imediat dup accidentul
lui, i Ray crede c asta i-a dat ideea lui Kelsey. El crede c ea plnuia
s-i fac ceva la picior i apoi s pretind c a avut un accident auto.
Ritchie nu avea cum s fie iubitul ei, nu-i aa? ntreb Strike.
Ritchie! El e puin mai ntng. Ne-ar fi spus. Oricum, ea abia l
tia. Totul era o plsmuire. Eu cred c Ray are dreptate. Kelsey plnuia
s-i fac iar ceva la picior i s pretind c era de la motocicleta
vreunui biat.
Ar fi fost o teorie excelent, se gndi Strike, dac Kelsey ar fi zcut n
spital, pretinznd c suferise un accident de motociclet i refuznd s
dea alte detalii sub pretextul c protejeaz un iubit fictiv. Era de acord
cu Ray c sta era exact tipul de plan pe care l-ar fi putut nscoci o
adolescent de 16 ani, combinnd n proporii periculoase
megalomania i obtuzitatea. ns ideea era discutabil. Indiferent dac
Kelsey plnuise cndva sau nu un fals accident de motociclet, probele
artau c ea abandonase acest plan, prefernd s-i cear lui Strike
instruciuni pentru ndeprtarea piciorului.
Pe de alt parte, era prima oar cnd cineva fcea vreo legtur
270
ntre Kelsey i un motociclist, iar Strike era interesat de convingerea
absolut a lui Hazel c orice iubit trebuia s fie fictiv.
Pi, n anul ei abia dac erau biei, spuse Hazel, i unde
altundeva ar fi putut s-l cunoasc? Niall. Kelsey n-a avut niciodat
iubit la coal sau altcumva. Se ducea la psiholog i uneori se ducea la
biserica de pe strada noastr, e o asociaie de tineri, dar acolo nu exist
niciun Niall cu motociclet. Poliia a verificat, i-a ntrebat pe prietenii
ei dac tiau ceva. Darrell, liderul grupului, a fost foarte tulburat. Ray l-
a vzut n dimineaa asta, n timp ce mergea spre cas. Zice c Darrell a
izbucnit n lacrimi cnd l-a zrit de pe cellalt trotuar.
Strike ar fi vrut s-i ia notie, dar tia c asta ar fi modificat
atmosfera de ncredere pe care voia s-o ncurajeze.
Cine e Darrell?
Darrell n-a avut nimic de-a face cu asta. E un voluntar tnr de la
biseric.
Apoi Hazel continu, fr nicio legtur:
E din Bradford, i Ray e sigur homosexual.
Kelsey vorbea acas despre
Strike ezit, netiind ce termen s foloseasc.
Despre problema ei cu piciorul?
Cu mine nu, spuse Hazel categoric. Eu nu acceptam, nu voiam s
aud asta, uram asta. Mi-a spus cnd avea 14 ani i eu i-am spus exact ce
credeam. Dorina de a atrage atenia, asta era tot.
Avea pe picior o cicatrice veche. Cum a?
A fcut asta imediat dup ce a murit mama. De parc eu n-a fi
avut suficiente griji. i-a legat piciorul cu srm, a ncercat s ntrerup
circulaia.
Lui Strike i se prea c expresia lui Hazel lsa s se vad o
combinaie de repulsie i furie.
Era n main, n spate, atunci cnd mama i Malcolm au murit. A
trebuit s gsesc un psiholog, asta doar pentru ea. El credea c ce i-a
fcut ea la picior era un strigt dup ajutor sau aa ceva. Suferin.
Vinovia supravieuitorului, nu-mi mai amintesc. Dar ea a zis c nu, c
voise ca piciorul s dispar o vreme Nu tiu.
Hazel scutur energic din cap.
A mai vorbit cu cineva despre asta? Cu Ray?
Da, puin. Adic, el tia cum e ea. Cnd ne-am cuplat noi, cnd ne-
am mutat mpreun, ea i-a spus nite minciuni chiar gogonate c
271
tatl ei e spion, asta era una dintre ele, i c de asta maina lor a avut
accident, i nu mai tiu ce. Deci el tia cum e Kelsey, dar nu se enerva
pe ea. Pur i simplu schimba subiectul, vorbea cu ea despre coal i
asta
Faa lui Hazel devenise de un rou-nchis neplcut.
S v spun eu ce voia Kelsey, izbucni ea. S fie n scaun cu rotile
s fie plimbat ca un copil, s fie rsfat i s fie n centrul ateniei.
Doar despre asta era vorba. I-am gsit un jurnal, cam cu un an n urm.
Ce putea s scrie, ce-i plcea s-i imagineze, ce fantezii avea. Groaznic!
Cum ar fi? ntreb Strike.
Cum ar fi s-i taie cineva piciorul i s stea n scaun cu rotile, s
fie mpins pn la marginea scenei i s se uite la Direcia Unu, ei s
vin la ea i s fac mare caz de ea c are handicap, spuse Hazel dintr-o
rsuflare. Imaginai-v aa ceva. E dezgusttor. Exist oameni care au
cu adevrat handicap i care nu i-au dorit niciodat asta. Eu sunt
asistent. tiu asta. I-am vzut.
Hazel arunc o privire spre gambele lui Strike.
M rog, nu trebuie s v spun dumneavoastr.
Apoi ntreb brusc i de-a dreptul.
N-ai fcut asta, nu-i aa? Nu ai nu v-ai tiat n-ai fcut asta
singur?
Strike se ntreb dac de asta dorise s se ntlneasc cu el. Oare
voise ea, ntr-un mod confuz i subcontient, n timp ce ncerca s-i
gseasc repere n oceanul pe care se trezise plutind dintr-odat n
deriv, s demonstreze ideea chiar dac sora ei nu mai era i nu
putea fi neleas c oamenii nu fac asta, cel puin nu n lumea real
n care pernele stau frumos ntr-un col i handicapul apare doar din
nenoroc, din cauza zidurilor care se prbuesc i a exploziilor de la
marginea drumului?
Nu, spuse el. A fost o explozie.
Da, bineneles! spuse ea pe un ton de triumf violent. Eu a fi
putut s-i spun a fi putut s-i spun dac ea dac m-ar fi ntrebat,
dar ea susinea c i se pare c piciorul ei n-ar trebui s fie acolo. Ca i
cum ar fi fost ceva greit c l are, i el trebuia s dispar ca o
tumoare sau aa ceva. Eu nu ascultam. Erau doar prostii. Ray spune c
a ncercat s-i bage minile n cap. I-a spus c nu-i d seama ce vrea,
c nu i-ar plcea s stea n spital aa cum a stat el dup ce i-a rupt
spatele, ntins luni de zile n ghips, cu escoriaii i infecii, i toate
272
celelalte. Dar el nu se nfuria cu ea. i zicea vino s m ajui n grdin
sau ceva, ca s-i abat atenia. Poliia ne-a zis c Kelsey discuta pe
internet cu oameni ca ea. Noi n-am tiut nimic. Adic, avea 16 ani, nu
poi s le caui n laptop, nu-i aa? Nu c a ti ce s caut.
V-a vorbit vreodat despre mine? ntreb Strike.
Ne-a ntrebat asta poliia. Nu. Nu-mi amintesc s fi vorbit
vreodat de dumneavoastr, i nici Ray. Adic, nu v suprai mi
amintesc de procesul Lula Landry, dar nu mi-a fi amintit numele
dumneavoastr de acolo i nu v-a fi recunoscut. Dac v-ar fi pomenit,
mi-a aminti. E un nume ciudat nu v suprai.
Dar prietenii? Ieea des n ora?
Abia dac avea prieteni. Nu era tipul popular. i minea i pe toi
copiii de la coal i nimnui nu-i place asta, nu-i aa? O tiranizau din
cauza asta. Li se prea c ea e ciudat. Abia dac ieea n ora. Cnd se
ntlnea cu acest presupus Niall, nu tiu.
Furia ei nu-l surprindea pe Strike. Kelsey fusese o completare
neateptat n casa ei imaculat. Acum, pentru tot restul vieii, Hazel
avea s-i poarte vinovia i suferina, groaza i regretul, nu n ultimul
rnd pentru c viaa surorii ei fusese curmat nainte ca ea s se poat
debarasa de ciudeniile care le ndeprtaser una de alta.
A putea s folosesc toaleta? ntreb Strike.
Hazel ddu din cap, tamponndu-i ochii.
Drept nainte, n capul scrilor.
Strike i goli vezica n timp ce citea o diplom nrmat pentru
comportament curajos i meritoriu, acordat pompierului Ray
Williams i atrnat deasupra rezervorului de ap. Era aproape
convins c Hazel o atrnase acolo, nu Ray. Altfel, baia prezenta prea
puin interes. Aceeai atenie meticuloas fa de curenie i ordine
manifestat n sufragerie se prelungea pn la interiorul dulpiorului
din baie, din care Strike afl c Hazel nc mai menstrua, c
achiziionau past de dini angro i c unul sau amndoi dintre ei avea
hemoroizi.
Iei din baie ct mai tcut posibil. Din spatele unei ui nchise venea
un huruit slab, care arta c Ray doarme. Strike fcu doi pai hotri
la dreapta i se trezi n camera minuscul a lui Kelsey.
Totul se asorta i avea aceeai nuan de lila: pereii, plapuma,
abajurul i perdelele. Strike se gndi c ar fi putut ghici c ordinea
fusese impus cu fora haosului de aici, chiar dac nu ar fi vzut restul
273
casei.
O tabl de plut avea funcia ca pe perei s nu existe urme
dizgraioase de ace. Kelsey tapetase pluta cu fotografii cu cinci biei
drgui despre care Strike presupuse c erau Direcia Unu. Capetele i
picioarele lor depeau marginile tablei. Un biat blond aprea mai
des. n afara pozelor cu Direcia Unu, Kelsey mai decupase celui,
majoritatea shih-tzu, cuvinte i acronime aleatoare: OCUPARE, FOMO
i NEMAIPOLONIC i multe nume NIALL, adesea prinse pe cte o
inim. Colajul aleator i neglijent vorbea despre o atitudine complet
discordant cu meticulozitatea cu care fusese ntins plapuma pe pat i
cu amplasarea riguroas a covorului ptrat lila.
n corpul de bibliotec ngust se afla la loc de cinste ceea ce prea a
fi o nou carte Direcia Unu: Mereu tineri povestea noastr oficial
de la X Factor. Pe rafturi se afla seria Amurg, o cutie de bijuterii, o
harababur de mici nimicuri pe care nici mcar Hazel nu reuise s le
fac s par simetrice, o tav de plastic cu machiaj ieftin i cteva
jucrii de plu.
Bizuindu-se pe faptul c Hazel era suficient de greoaie ca s fac
suficient zgomot dac urca la etaj, Strike deschise rapid sertarele.
Bineneles, poliia trebuia s fi luat tot ceea ce era de interes: laptopul,
orice col mzglit de hrtie, orice numr de telefon sau nume notat,
orice jurnal, dac Kelsey mai continuase s in jurnal dup cel n care
i vrse nasul Hazel. Rmnea un amestec de bunuri: o cutie cu
hrtie de scris precum cea pe care i scrisese lui, un Nintendo DS vechi,
un pachet de unghii false, o cutie mic cu ppui de dormit
guatemaleze i, n sertarul cel mai de jos al noptierei, ntr-un penar
mios, mai multe folii de staniol rigid cu pastile. Scoase una: erau
capsule ovale, galben mutar, pe care scria Accutane. Lu o folie i o
bg n buzunar, nchise sertarul i se duse la dulap, care era
dezordonat i cu un uor iz de sttut. Lui Kelsey i plcuser negrul i
rozul. Strike pipi rapid faldurile de stof, cut n buzunarele
hainelor, dar nu gsi nimic pn cnd nu ncerc o rochie lbrat, n
care ddu peste ceea ce prea a fi un bilet mototolit de tombol sau
garderob, cu numrul 18.
Hazel nu se micase dup plecarea lui Strike. El se gndi c ar fi
putut s stea mai mult i ea nu ar fi remarcat. Cnd intr iar n camer,
ea tresri uor. Plnsese din nou.
Mulumesc c ai venit, spuse ea cu voce ngroat, ridicndu-se
274
n picioare. mi pare ru, eu
i ncepu s suspine cu adevrat. Strike i puse mna pe umr i,
nainte s-i dea seama, ea i lipise faa de pieptul lui, suspinnd i
agndu-se de reverele hainei lui, fr urm de cochetrie, doar pur
suferin. Strike i nconjur umerii cu braele i rmaser aa un
minut ntreg, dup care ea se desprinse, cu cteva respiraii tremurate,
iar braele lui Strike czur pe lng corp.
Rmas fr cuvinte, Hazel scutur din cap i l conduse la u.
Strike i reiter condoleanele. Ea ddu din cap, cu o fa
nspimnttoare n lumina care cdea acum n holul ponosit.
Mulumesc c ai venit, spuse ea nghiindu-i nodul din gt.
Aveam nevoie s v vd. Nu tiu de ce. mi pare att de ru.

275
35

Dominance and Submission49


De cnd plecase de acas, el coabitase cu trei femei, dar aceasta
Aceea i punea cel mai mult rbdarea la ncercare. Toate cele trei
curve infecte pretinseser c l iubesc, ce o mai fi nsemnnd i asta.
Aa-numita lor iubire le fcuse pe primele dou s fie maleabile.
Bineneles, n esena lor toate femeile erau nite pizde care te nelau,
hotrte s obin mai mult dect ofereau, dar primele dou nici nu se
comparaser cu Aceea. El era obligat s suporte mai mult dect
suportase vreodat, deoarece Aceea era o parte esenial a mreului
su plan.
Cu toate acestea, el visa ntruna c o omoar pe Aceea. i imagina
cum faa stupid a Aceei se destinde n timp ce cuitul se afunda adnc
n burta ei, nevenindu-i s cread c Scumpul (Aceea i spunea lui
Scumpul) o omora, chiar n timp ce sngele ncepea s-i iroiasc pe
mini, iar mirosul de rugin umplea aerul nc reverbernd de ipetele
ei
Faptul c trebuia s fac pe amabilul i distrugea autocontrolul. S
nceap s-i foloseasc farmecul, s le atrag i s le fac s fie
drgue era ceva uor pentru el, era a doua lui natur, aa fusese
ntotdeauna. ns a juca acest rol o perioad lung de timp era altceva.
Prefctoria l aducea n pragul prbuirii. Uneori pn i zgomotul
respiraiei Aceei era suficient ca lui s-i vin s pun mna pe cuit i
s-i gureasc plmnii ia nenorocii
Dac nu apuca s se ocupe de una curnd, avea s explodeze
dracului.
Duminic dimineaa, devreme, el gsi un pretext ca s ias din cas,
dar n timp ce se apropia de Denmark Street, hotrt s o intercepteze
pe Secretar cnd aceasta venea la lucru, ceva din el fremt, ca
tremuratul mustilor unui oarece.
Se opri lng o cabin telefonic de pe cellalt trotuar, mijindu-i

49Dominare i supunere (n limba englez, n original, titlu al unei piese a trupei


Blue yster Cult).
276
ochii la o siluet din colul lui Denmark Street, chiar n faa unui
magazin de instrumente muzicale zugrvit n culorile iptoare ale
unui afi de circ.
El i tia pe poliiti, le tia micrile, jocurile. Tnrul care sttea cu
minile n buzunarele gecii cu umeri de piele fcea pe nonalantul, un
simplu trector
Ce dracu, el inventase jocul la. Practic putea s se fac invizibil.
Uit-te la boul la, cum st la col de strad creznd c geaca cu umeri
din piele face din el un tip de gac nu te pune cu mecherii
adevrai, prietene.
Se ntoarse ncet i iei din cmpul lui vizual, n spatele cabinei
telefonice, unde i lu de pe cap fesul l purtase atunci cnd fusese
fugrit de Strike. Geac cu Umeri de Piele putea s aib descrierea lui.
Ar fi trebuit s se gndeasc la asta, ar fi trebuit s-i dea seama c
Strike avea s apeleze la prietenii lui din poliie, laul la nenorocit
Dar nu a fost difuzat niciun portret-robot, se gndi el ieind din nou
pe strad, n timp ce stima lui de sine cretea iar. Strike ajunsese la un
metru de el, dar fr s-i dea seama, i nc habar n-avea cine era el.
Dumnezeule, ce plcut ar fi, dup ce se ocupa de Secretar, s l
urmreasc pe Strike i afacerea lui nenorocit cum se scufund i
dispar sub avalana noroioas a publicitii, a hruirii din partea
poliiei i presei, mnjit prin asociere, incapabil s-i protejeze
angajaii, suspectat de moartea ei, complet ruinat
Deja i planifica urmtoarea aciune. Avea s se duc la LSE, unde
Secretara o urmrea adesea pe cealalt toarf blond, i s o agae
acolo. ntre timp, avea nevoie de un acopermnt diferit i, poate, de
ochelari de soare noi. i pipi buzunarele dup bani. Abia dac avea
ceva, ca de obicei, fir-ar a dracu. Trebuia s o oblige iar pe Aceea s
ias la lucru. Se sturase de lamentaiile, schellielile i pretextele ei
de acas.
n cele din urm i lu dou acoperminte noi, o apc de baseball
i un fes gri de ln, care s nlocuiasc varianta neagr din material
sintetic pe care o bgase ntr-un co de gunoi din Cambridge Circus.
Apoi lu metroul spre Holborn.
Ea nu era acolo. Nu erau nici studenii. Dup ce ncerc n zadar s
ntrezreasc prul rou-auriu, i aminti c astzi era lunea de dup
Pate. Era zi de srbtoare i LSE era nchis.
Dup cteva ore se ntoarse n Tottenham Court Road, o cut n
277
Court i pndi o vreme pe lng intrarea la Spearmint Rhino, dar nu
reui s-o gseasc nicieri.
Dup un ir de zile n care nu reuise s ias afar i s o caute,
dezamgirea i provoc o durere aproape fizic. Agitat, ncepu s
mearg pe strdue laterale linitite, spernd c n drum avea s-i ias
vreo fat, orice femeie de fapt, nu trebuia s fie Secretara; cuitele de
sub geaca lui s-ar fi mulumit cu orice acum.
Poate c ea fusese att de zguduit de mica lui felicitare nct i
dduse demisia. Asta nu era deloc ce i dorise. El voise ca ea s fie
ngrozit i dezechilibrat, dar s lucreze pentru Strike, pentru c ea
era mijlocul prin care el putea s ajung la acel nemernic.
Foarte dezamgit, se ntoarse seara devreme la Aceea. tia c
urmtoarele dou zile era obligat s le petreac alturi de Aceea i
aceast perspectiv i storcea i ultimele rmie de control. Dac ar fi
putut s o foloseasc pe Aceea n modul n care plnuia s o foloseasc
pe Secretar, ar fi fost cu totul altceva, o uurare: s-ar fi grbit spre
cas, cu cuitele pregtite dar nu ndrznea. Avea nevoie ca Aceea s
fie vie i subjugat de el.
nainte ca cele 48 de ore s treac, era gata s explodeze de furie i
violen. Miercuri sear i spuse Aceei c a doua zi trebuia s plece
devreme la o lucrare i o sftui fr menajamente pe Aceea c era
timpul s se reapuce de lucru. Lamentaiile i mieunturile rezultate l
epuizar pn cnd se nfurie. Intimidat de furia lui brusc, Aceea
ncerc s-l mbuneze. Aceea avea nevoie de el, Aceea l dorea, Aceei i
prea ru
Dormi separat de Aceea, prefcndu-se c e nc furios. Asta i ddu
posibilitatea de a se masturba, dar fr s simt vreo bucurie. Ce voia
el, ce avea el nevoie, era contactul cu carnea de femeie prin
intermediul oelului ascuit, ca s i simt dominarea n timp ce nea
sngele, s aud supunerea total din ipetele ei, implorrile ei,
icnetele i scncetele ei muribunde. Amintirile dilor n care fcuse
asta nu l alinau; abia i inflamau nevoia. Ardea de dorina de a face
asta iar: o voia pe Secretar.
Joi diminea se trezi la 5 fr un sfert, se mbrc, i lu apca de
baseball i porni s strbat Londra spre apartamentul pe care ea l
mprea cu Frumuelul. Soarele rsrise atunci cnd el ajunse n
Hastings Road. Un Land Rover antic, parcat la scurt distan de cas, i
oferea un paravan. Se sprijini de el, urmrind prin parbriz ferestrele
278
apartamentului ei.
La ora 7 vzu micare n spatele ferestrelor de la sufragerie i, la
puin timp dup aceea, Frumuelul iei din cas la costum. Prea tras
la fa i nefericit. i se pare c eti nefericit acum, nemernic prost ce
eti stai s vezi dup ce o s m distrez eu cu prietena ta
Apoi, n sfrit, apru ea, nsoit de o femeie mai n vrst care i
semna bine.
Fir-ar a dracului.
Ce fcea, ieea n ora cu maic-sa? Prea o btaie de joc. Uneori
lumea ntreag prea s fie mpotriva lui, s-l mpiedice s fac ce voia,
s-l limiteze. Ura aceast senzaie c omnipotena lui se risipea, c
oamenii i circumstanele l ncorsetau, l reduceau la statutul de
muritor mpiedicat i agitat ca oricare altul. Cineva avea s plteasc
pentru asta.

279
36

I have this feeling that my luck is none too good50


Blue yster Cult, Black Blade

Joi diminea, cnd i sun alarma, Strike ntinse un bra greoi i


plesni butonul de pe ceasul vechi att de tare nct l rsturn de pe
noptier pe podea. Strike i miji ochii i trebui s recunoasc faptul c
soarele care strlucea prin perdelele subiri prea s confirme
afirmaia hrit a alarmei. Tentaia de a se ntoarce pe o parte i de a
se cufunda iar n somn era aproape copleitoare. Mai zcu nc vreo
cteva secunde cu antebraul acoperindu-i ochii, ca s se fereasc de
lumin, apoi, cu o combinaie de oftat i geamt, ddu la o parte
ptura. Puin dup aceea, n timp ce bjbia dup clana uii de la baie,
se gndi c n ultimele cinci nopi probabil c dormise n medie trei
ore.
Dup cum prevzuse Robin, trimiterea ei acas nsemnase c el
trebuia s aleag ntre a o urmri pe Blond sau pe Cine Turbat. Dup
ce asistase cu puin timp n urm la modul n care se repezise pe
neateptate la bieii lui i vzuse lacrimile lor de team, Strike
hotrse c trebuia s-l considere pe Cine Turbat o prioritate. O
lsase pe Blond n seama rutinei ei ireproabile i petrecuse mari
pri ale sptmnii fotografiindu-l pe tatl furiat, strngnd imagini
peste imagini cu brbatul care i spiona bieii i i acosta de fiecare
dat cnd mama lor nu era prezent.
Cnd nu se ocupase de Cine Turbat, Strike avusese de lucru la
investigaiile lui. Poliia se mica mult prea ncet pentru gustul lui, aa
c, fr a avea nici acum cea mai mic dovad c Brockbank, Laing sau
Whittaker au vreo legtur cu moartea lui Kelsey Platt, Strike i
umpluse aproape fiecare or liber a ultimelor cinci zile cu tipul de
munc neabtut, non-stop, pe care pn atunci o oferise doar armatei.
n echilibru pe singurul lui picior, Strike nvrti robinetul duului
spre dreapta, permind apei ngheate s l loveasc i s l trezeasc,
s i rcoreasc ochii umflai i s-i fac pielea de gin prin prul

50 Am senzaia c m-a cam prsit norocul (n limba englez, n original).


280
negru de pe piept, brae i picioare. Singurul lucru bun la duul lui
minuscul era c, dac aluneca, nu avea loc s cad. Odat curat, Strike
opi napoi n dormitor, unde se terse energic i ddu drumul la
televizor.
Nunta regal urma s aib loc a doua zi i pregtirile dominau toate
canalele de tiri pe care le putu gsi. n timp ce i fixa proteza, se
mbrca i consuma ceai cu pine prjit, prezentatorii i comentatorii
emiteau un flux constant i nsufleit de comentarii despre cei care
stteau deja n corturi de-a lungul rutei i n fa la Westminster Abbey
i despre numrul turitilor care se revrsau spre Londra ca s asiste
la ceremonie. Strike nchise televizorul i cobor spre birou, cscnd
larg i ntrebndu-se cum o afecta acest baraj multimedia al discuiilor
despre nunt pe Robin, pe care nu o mai vzuse de vinerea trecut,
atunci cnd sosise cartea potal cu Jack Vettriano n care se gsea o
mic i sinistr surpriz.
n ciuda faptului c tocmai terminase o can mare de ceai la etaj,
cum ajunse la birou Strike ddu drumul ceainicului din reflex, apoi
puse pe masa lui Robin lista cu localurile de striptease, cluburile de
dans erotic i saloanele de masaj pe care ncepuse s o ntocmeasc n
puinele lui ore libere. Imediat ce avea s soseasc Robin, voia s-o
roage s continue documentarea i s sune la toate localurile pe care le
gsea n Shoreditch, sarcin pe care putea s o ndeplineasc de acas,
n siguran. Dac ar fi putut s-o fac s coopereze, Strike ar fi trimis-o
napoi n Masham mpreun cu mama ei. Amintirea feei ei albe l
bntuise toat sptmna.
Strike i nbui un al doilea cscat imens i se ls s cad pe
scaunul lui Robin ca s-i verifice e-mailurile. n ciuda inteniei lui de a
o trimite acas, abia atepta s-o vad. i lipsea prezena ei n birou,
entuziasmul, atitudinea ei pozitiv, buntatea fireasc i neforat, i
voia s-i povesteasc despre puinele progrese pe care le fcuse n
timpul ncpnatei lui urmriri a celor trei brbai ce l obsedau n
prezent.
Adunase deja aproape 12 ore n Catford, n care ncercase s-l
zreasc pe Whittaker intrnd sau ieind din apartamentul lui de
deasupra fast-foodului, care se afla pe o strad pietonal aglomerat
din spatele Teatrului Catford. Pe marginea curbat a teatrului se aflau
magazine de pete, ateliere de peruci, cafenele i brutrii, fiecare
avnd deasupra un apartament cu trei ferestre arcuite, dispuse
281
triunghiular. Perdelele subiri ale apartamentului n care credea
Shanker c st Whittaker erau trase mereu. Ziua, strada era plin de
standuri comerciale care i ofereau lui Strike o ascunztoare eficient.
Mirosurile amestecate ale aromelor de la standul cu obiecte amanice
i cele ale lespezilor de pete crud care zceau pe ghea alturi i
umplur nrile pn cnd aproape c ncet s le mai observe.
Timp de trei seri, Strike privise de la intrarea actorilor de vizavi de
apartament, fr s vad nimic n afara unor forme neclare care se
micau prin spatele perdelelor apartamentului. Apoi, miercuri seara,
ua de lng fast-food se deschisese, dnd la iveal o adolescent
costeliv.
Avea un pr negru i murdar, pieptnat pe spate, i o fa supt, ca
de iepure, cu paloarea vineie a unui bolnav de tuberculoz. Purta o
bluz scurt, hanorac gri cu fermoar i colani care ddeau picioarelor
ei subiri aspectul unor beioare de curat pipa. Cu braele
ncruciate peste trunchiul ei subire, fata intr n fast-food
sprijinindu-se pe u pn ce aceasta ced i apoi aproape czu
nuntru. Strike travers n grab, att de rapid nct prinse ua nainte
s se nchid, i se aez la coad imediat n spatele ei.
Cnd fata ajunse la tejghea, brbatul care servea i se adres pe
nume.
Salut, Stephanie.
Salut, spuse ea eu voce sczut. Dou cola, te rog.
Avea mai multe piercing-uri n urechi, nas i buz. Dup ce numr
monedele cu care s plteasc iei cu capul plecat, fr s se uite la
Strike.
Strike se ntoarse la intrarea ntunecoas de vizavi, unde roni
cartofii prjii pe care tocmai i cumprase, fr s-i ia ochii de la
ferestrele luminate de deasupra fast-foodului. Faptul c ea cumprase
dou cola sugera c Whittaker era acolo, poate ntins gol pe o saltea,
aa cum l vzuse Strike att de des n adolescena lui. Strike crezuse c
se detaase, dar n timp ce sttea la coad n fast-food pulsul i se
accelerase, tiind c s-ar putea afla la doar civa metri de acel
nemernic, separai doar de un plafon fragil de lemn i ipsos. Urmrise
cu ncpnare apartamentul pn cnd luminile de la ferestre se
stinseser, pe la ora 1 noaptea, dar nu era nici urm de Whittaker.
Nu avusese mai mult noroc nici cu Laing. O examinare atent pe
Google Street View sugera c balconul pe care pozase Laing, cel cu pr
282
ca de vulpe, pentru fotografia de pe JustGiving aparinea unui
apartament din Wollaston Close, un bloc de apartamente ndesat i
prginit aflat la mic distan de Strata. Nici bazele de date de
telefonie, nici registrul votanilor pentru acel imobil nu dezvluiau
vreo urm a lui Laing, dar Strike nc ntreinea sperana c el ar putea
locui acolo ca oaspete al altcuiva sau ar putea s stea n chirie i s nu
aib telefon fix. Mari seara petrecuse mai multe ore supraveghind
apartamentele, lund cu el o pereche de ochelari cu vedere de noapte
care i ddeau posibilitatea s priveasc prin ferestrele fr perdele
dup cderea ntunericului, dar nu vzu niciun semn c scoianul ar fi
intrat, ar fi plecat sau s-ar fi micat prin interiorul vreunuia dintre
apartamente. Nedorind deloc s-l previn pe Laing c l urmrea,
Strike decisese s nu recurg la o cutare din u n u, prefernd s
pndeasc ziua de lng arcadele de crmid ale unui pod feroviar
din apropiere, care fuseser umplute ca s se creeze spaii ca nite
tunele. Acolo se aflau mici afaceri: o cafenea ecuadorian, un salon de
coafur. Tcerea i posomoreala lui Strike erau evidente, n timp ce el
bea i mnca tcut printre sud-americanii veseli.
Noul cscat al lui Strike se transform ntr-un alt geamt de
oboseal i el se ntinse pe scaunul de la calculatorul lui Robin, astfel
c nu auzi primii pai zngnitori de pe scrile din hol. La momentul la
care i ddu seama c vine cineva i se uit la ceas era cu siguran
prea devreme pentru Robin, care i spusese c trenul mamei ei pleca la
ora 11 o umbr urca deja pe peretele de dincolo de geamul mat. Se
auzi o btaie la u i, spre uimirea lui Strike, n birou intr Dubl
Msur.
Dubl Msur, un om de afaceri burtos de vrst mijlocie, era mult
mai bogat dect ar fi sugerat aspectul lui boit i comun. Astzi, faa lui
complet banal, nici atrgtoare, nici insipid, era schimonosit de
consternare.
M-a prsit, i spuse el lui Strike fr preambul.
Se ls s cad pe canapeaua din imitaie de piele, ntr-o erupie de
fals flatulen care l lu prin surprindere; Strike presupuse c
aceasta era a doua lui surpriz pe ziua aceea. Trebuia s fi fost un oc
pentru el s fie prsit, cnd procedura lui obinuit era s strng
probe ale infidelitii i s le prezinte blondei n chestiune,
ntrerupnd astfel legtura dintre ei. Cu ct Strike i cunotea mai
bine clientul, cu att nelegea mai exact c, pentru Dubl Msur, asta
283
constituia un fel de apogeu al satisfaciei sexuale. Brbatul prea s fie
o combinaie stranie de masochist, voyeur i maniac al controlului.
Serios? spuse Strike.
Se ridic n picioare i se ndrept spre ceainic; avea nevoie de
cafein.
Noi am supravegheat-o foarte atent i nu a existat niciun indiciu
al vreunui alt brbat.
n realitate, nu fcuse nimic n privina Blondei toat sptmna, n
afar de a prelua apelurile telefonice ale lui Raven, pe cteva dintre ele
lsndu-le s intre n csua vocal, n timp ce el l fila pe Cine Turbat.
Se ntreb acum dac le ascultase pe toate. Spera din tot sufletul c
Raven nu l avertizase c apruse un alt brbat bogat, dispus s
acopere o parte a cheltuielilor universitare ale Blondei n schimbul
unor privilegii exclusive, altfel ar fi trebuit s-i ia la revedere pentru
totdeauna de la banii lui Dubl Msur.
Atunci de ce m-a prsit? vru s afle Dubl Msur.
Pentru c eti un ciudat nenorocit.
Pi, eu nu pot jura c nu exist altcineva, spuse Strike, alegndu-
i cu grij cuvintele n timp ce turna cafea instant ntr-o can. Spun
doar c, dac exist, ea a fost al naibii de istea n privina asta. I-am
urmrit fiecare micare. Cafea?
Credeam c suntei cei mai buni, mormi Dubl Msur. Nu, nu
beau instant.
Mobilul lui Strike sun. Strike l scoase din buzunar i se uit cine l
apela: Wardle.
Scuze, trebuie s rspund, i spuse el clientului su nemulumit.
Fcu ntocmai.
Salut, Wardle.
Malley e eliminat, spuse Wardle.
Faptul c Strike nu reacion timp de cteva secunde era un semn al
epuizrii lui. Apoi ncepu s-i dea seama c Wardle vorbea despre
gangsterul care tiase cndva penisul unui brbat i de a crui
vinovie n chestiunea piciorului Wardle pruse convins.
Cioclu aa, spuse Strike, ca s demonstreze c e atent. Zici c e
eliminat?
N-are cum s fi fost el. Era n Spania cnd fata a fost omort.
Spania, repet Strike.
Dubl Msur btea darabana pe braul canapelei.
284
Da, spuse Wardle, n Menorca, fir-ar a naibii.
Strike lu o gur de cafea, care era att de tare de parc el ar fi
turnat apa clocotit direct n borcan. n partea lateral a craniului su
ncepea s mijeasc o durere de cap. Rareori l durea capul.
Dar am fcut progrese cu cei doi ale cror fotografii i le-am
artat, spuse Wardle. Tipul i tipa care postau pe site-ul de ciudai
unde Kelsey punea ntrebri despre tine.
Strike i aminti vag de fotografiile pe care Wardle i le artase, cu un
tnr cu privire chior i o femeie cu pr negru i ochelari.
I-am intervievat, nu s-au ntlnit cu ea niciodat; aveau doar
contact pe internet. n plus, el are un alibi beton pentru data la care a
murit ea: fcea o tur dubl la un supermarket n Leeds. Am verificat.
Dar
Strike i ddea seama c Wardle se ndrepta spre ceva ce i se prea
promitor.
exist un tip care sttea pe forum i care i zice Devotee,
care i cam speria pe toi. Are o chestie cu amputaii. i plcea s
ntrebe femeile unde vor s fie amputate i se pare c a ncercat s se
ntlneasc cu cteva dintre ele. n ultima vreme a amuit aproape
complet, ncercm s dm de el.
h, spuse Strike, foarte contient de iritarea crescnd a lui
Dubl Msur. Sun promitor.
Da, i n-am uitat de scrisoarea aia pe care ai primit-o de la tipul
cruia i plcea ciotul tu, spuse Wardle. l cercetm i pe el.
Excelent, spuse Strike.
Abia dac i ddea seama ce spune, dar ridic mna ca s i arate lui
Dubl Msur care era pe punctul de a se ridica de pe canapea c
aproape a terminat.
tii, nu pot s vorbesc acum, Wardle. Poate mai trziu.
Dup ce Wardle nchise, Strike ncerc s-l mbuneze pe Dubl
Msur, care intrase ntr-o stare de furie slab n timp ce atepta
terminarea convorbirii telefonice. Ce anume credea el c ar putea s
fac Strike legat de faptul c prietena lui i dduse papucii era o
ntrebare pe care detectivul, care nu i permitea s se debaraseze de
un potenial client regulat, nu o puse. n timp ce sorbea cafea neagr ca
smoala i durerea de cap i se accentua, principala emoie a lui Strike
era o dorin febril de a se afla n poziia de a-i spune lui Dubl
Msur s se duc dracului.
285
i atunci, l ntreb clientul lui, ce ai de gnd s faci n legtur cu
asta?
Strike nu era sigur dac ceea ce i se cerea era s o foreze pe Blond
s reia relaia, s o urmreasc prin toat Londra n sperana de a
descoperi un alt iubit sau s-i napoieze lui Dubl Msur banii. Dar
nainte de a apuca s rspund, auzi ali pai pe scrile metalice i voci
feminine. Dubl Msur abia avu timp s arunce o privire uimit i
ntrebtoare spre Strike nainte ca ua de sticl s se deschid.
Robin prea mai nalt dect i amintea el: mai nalt, mai
atrgtoare i mai stnjenit. n spatele ei iar n circumstane
normale pe Strike l-ar fi amuzat i interesat acest fapt era o femeie
care nu putea fi dect mama ei. Dei puin mai scund i categoric mai
lat, avea acelai pr blond-cpun, aceiai ochi gri-albstrui i o
expresie de iretenie binevoitoare care efului lui Robin i erau
profund familiare.
mi pare foarte ru, spuse Robin zrindu-l pe Dubl Msur i
oprindu-se brusc. Noi putem atepta jos vino, mam
Nefericitul lor client se ridic n picioare, categoric suprat.
Nu, nu, nu e nevoie, spuse el. Nu aveam programare. O s plec.
Atunci vreau doar ultima factur, Strike.
i croi drum spre ieirea din birou.

O or i jumtate mai trziu, Robin i mama ei stteau tcute n


taxiul care avansa spre Kings Cross, n timp ce valiza Lindei se legna
pe podea.
Linda insistase c vrea s-l cunoasc pe Strike nainte de a pleca
spre Yorkshire.
Lucrezi pentru el de peste un an. Sunt sigur c nu o s-l
deranjeze dac trec pe acolo s-l salut. Mi-ar plcea s vd unde
lucrezi, cel puin, ca s-mi pot imagina atunci cnd povesteti despre
birou
Robin se opusese din rsputeri, stnjenit de nsi ideea de a i-o
prezenta lui Strike pe mama ei. Prea ceva infantil, deplasat i
prostesc. O preocupa mai ales faptul c, dac aprea cu mama ei dup
ea, asta ar fi ntrit credina evident a lui Strike c era prea zguduit
ca s se ocupe de cazul lui Kelsey.
Acum Robin regreta amarnic c lsase s i se vad tulburarea atunci
cnd sosise cartea potal cu Vettriano. Ar fi trebuit s-i dea seama c
286
nu trebuie s trdeze nicio urm de team, mai ales dup ce i
povestise lui Strike despre viol. El i spusese c nu are nicio
importan, dar ea tia c nu e aa: avea destul experien cu oamenii
care i spuneau ce e bine i ce nu e bine pentru ea.
Taxiul avansa rapid pe Inner Circle i Robin trebui s-i
reaminteasc faptul c nu era vina mamei ei c ea i cu Strike o
dduser n bar cu Dubl Msur. Ar fi trebuit s-l sune mai nti pe
Strike. Adevrul era c sperase ca Strike s fie i c ea avea s-i poat
arta Lindei biroul i s o duc de acolo fr a fi nevoie s fac
prezentrile. Se temuse c, dac l sun pe Strike, acesta ar fi inut s
fie acolo ca s se ntlneasc cu mama ei, din curiozitatea lui
caracteristic mbinat cu neastmpr.
Linda i Strike fcuser conversaie, n timp ce Robin pregtea
ceaiul, pstrnd n mod deliberat tcerea. Era aproape convins c
unul din motivele pentru care Linda vrusese s se ntlneasc cu Strike
era s evalueze nivelul exact de amiciie care exista ntre acesta i fiica
ei. Din fericire, Strike arta ngrozitor, cu cel puin zece ani mai btrn
dect vrsta lui real, neras i cu ochii nfundai n cap, aa cum arta
atunci cnd renuna la somn n favoarea muncii. Cu siguran Lindei i-
ar fi fost greu s-i imagineze c Robin ntreinea o iubire secret,
acum cnd l vzuse pe eful ei.
Mi-a plcut de el, spuse Linda n timp ce palatul St Pancras din
crmid roie intra n cmpul lor vizual, i trebuie s spun c, poate
n-o fi el frumos, dar are ceva.
Da, spuse Robin cu rceal. i Sarah Shadlock are aceeai
impresie.
Cu puin timp nainte ca ele s plece spre gar, Strike ceruse s
vorbeasc cinci minute doar cu ea, n biroul lui. Acolo i ntinsese
nceputul unei liste a saloanelor de masaj, localurilor de striptease i
cluburilor de dans erotic din Shoreditch i o rugase s nceap
procesul laborios de a suna la toate acestea, n cutarea lui Noel
Brockbank.
Cu ct m gndesc mai mult la asta, spusese Strike, cu att mi se
pare c el lucreaz n continuare ca btu sau bodyguard. Ce altceva
poate s fac el, un tip solid cu traumatism cerebral i un trecut ca
sta?
Din consideraie fa de Linda, care putea auzi, Strike omisese s
adauge c era sigur c Brockbank continua s lucreze n industria
287
sexului, unde puteau fi ntlnite cel mai uor femei vulnerabile.
Bine, rspunsese Robin, lsnd lista lui Strike pe birou, acolo
unde o pusese el. O conduc pe mama i m ntorc
Nu, vreau s faci asta de acas. F o list cu toate apelurile; o s-i
restitui eu banii.
Prin mintea lui Robin trecuse fulgertor o imagine cu afiul cu
Survivor al lui Destinys Child.
i cnd m ntorc la birou?
S vedem ct i ia asta, spuse el.
Interpretnd corect expresia ei, Strike adugase:
Uite ce e, cred c tocmai l-am pierdut pe Dubl Msur definitiv.
De Cine Turbat m pot ocupa eu singur
Dar Kelsey?
Tu ncearc s dai de Brockbank, spuse el artnd spre lista din
mna ei.
Apoi adug, n timp ce capul i zvcnea (dar Robin nu tia asta):
Uite ce e, mine toat lumea o s aib liber, e zi de srbtoare
pentru nunta regal
Nu putea fi mai clar: el voia ca ea s se dea la o parte. Ceva se
schimbase n timp ce ea fusese plecat de la birou. Poate c Strike i
amintise c, la urma urmei, ea nu fusese antrenat de poliia militar,
nu mai vzuse membre tiate nainte ca un picior s le fie livrat la u,
c, pe scurt, ea nu era tipul de partener care s-i fie lui de folos n
aceast situaie extrem.
Tocmai am avut cinci zile libere
Pentru numele lui Dumnezeu, spuse el pierzndu-i rbdarea, tu
doar faci liste i dai telefoane de ce trebuie s fii aici ca s faci asta?
Tu doar faci liste i dai telefoane.
Robin i aminti c Elin o numise secretara lui Strike.
n timp ce sttea n taxi cu mama ei, un val incandescent de furie i
ranchiun mtur din calea lui raionalitatea. El o numise partenera sa
n faa lui Wardle, atunci cnd avusese nevoie ca ea s se uite la
fotografiile cu un trup dezmembrat. ns nu existase niciun contract
nou, nicio renegociere formal a relaiei lor profesionale. Ea tasta mai
repede dect Strike, cu degetele lui late i proase: ea se ocupa de
numrul mare de facturi i e-mailuri. Ea se ocupa de cea mai mare
parte a arhivrii. Poate c Strike nsui, se gndi Robin, i spusese lui
Elin c ea era secretara lui. Poate c a o numi partener fusese o mit
288
pentru ea, o simpl figur de stil. Poate (acum Robin i aa singur
ranchiuna i i ddea seama de asta) c Strike i Elin discutau despre
neajunsurile ei n timpul cinelor luate pe ascuns i pe la spatele soului
lui Elin. Probabil c el i mrturisise lui Elin ct de mult regreta acum
c angajase o femeie care, la urma urmei, fusese o simpl lucrtoare
temporar cnd venise la el. Probabil c i povestise lui Elin i despre
viol.
S tii c i pentru mine a fost o perioad dificil.
Tu doar faci liste i dai telefoane.
De ce plngea? Lacrimi de furie i frustrare se prelingeau pe faa ei.
Robin? spuse Linda.
Nu e nimic, nu e nimic, spuse Robin slbatic, tergndu-se sub
ochi cu podurile palmelor.
i dorise cu disperare s se ntoarc la lucru dup cinci zile
petrecute n cas mpreun cu mama ei i Matthew, dup tcerile
trilaterale stingheritoare din acel spaiu minuscul i conversaiile
optite pe care tia c Linda le are cu Matthew n timp ce ea era la baie
i despre care preferase s n-o ntrebe. Nu voia s fie iar prins n cas
ca ntr-o capcan. Orict de iraional ar fi prut acest gnd, se simea
mai n siguran n mijlocul Londrei, uitndu-se dup silueta masiv cu
fes, dect n apartamentul ei din Hastings Road.
Oprir n sfrit n faa grii Kings Cross. Robin se strduia din
rsputeri s-i in emoiile sub control, contient de privirile pe furi
ale Lindei n timp ce traversau gara aglomerat spre peronul ei. Ea i
cu Matthew aveau s fie din nou singuri n seara aceea, cu perspectiva
amenintoare a acelei discuii finale i definitive. Robin nu voise ca
Linda s vin i s rmn, ns plecarea ei iminent o obliga s
recunoasc faptul c prezena mamei ei i adusese o alinare pe care
abia dac o sesizase.
Bun, spuse Linda dup ce valiza ei fusese aezat n bun stare pe
raftul pentru bagaje, iar ea revenise pe peron ca s petreac ultimele
cteva minute cu fiica ei. tia sunt pentru tine.
n mn inea 500 de lire.
Mam, nu pot s-i primesc
Ba da, poi, spuse Linda. Folosete-i ca avans pentru o locuin
nou sau pentru o pereche de Jimmy Choo pentru nunt.
Mari se plimbaser pe la magazinele de pe Bond Street, holbndu-
se prin vitrin la bijuteriile impecabile, la genile care costau mai mult
289
dect o main la mna a doua, la hainele de firm la care niciuna
dintre ele nu ar fi putut mcar s aspire. Era ceva foarte diferit de
magazinele din Harrogate. Robin privise cu cea mai mare invidie n
vitrinele magazinelor de pantofi. Lui Matthew nu-i plcea ca ea s
poarte tocuri-cui; Robin i exprimase, sfidtoare, dorina de a avea
nite tocuri de 12 centimetri.
Nu pot, repet Robin n gara agitat i plin de ecouri din jurul
lor.
Prinii ei participau la cheltuielile de nunt ale fratelui ei Stephen
care urma s aib loc n a doua jumtate a acelui an. Dduser deja un
avans considerabil pentru recepia ei, care fusese amnat o dat;
cumpraser rochia i pltiser pentru modificrile ei, pierduser un
avans pentru mainile de la nunt
Eu vreau s-i primeti, spuse Linda cu asprime. Fie i investeti n
viaa ta de femeie singur, fie i cumperi pantofi de nunt.
Robin nu spuse nimic, luptnd mpotriva altor lacrimi.
Indiferent ce decizi, ai tot sprijinul meu i al tatei, spuse Linda,
dar a vrea s-i pui ntrebarea de ce nu ai anunat pe nimeni altcineva
c nunta a fost contramandat. Nu poi continua s trieti aa, ca ntr-
un limb. Nu e bine pentru niciunul din voi. Ia banii. i hotrte-te.
O prinse pe Robin ntr-o mbriare strns, o srut imediat sub
ureche i se urc napoi n tren. Robin reui s zmbeasc n tot timpul
n care i fcu cu mna, dar dup ce trenul porni n sfrit, ducnd-o pe
mama ei napoi n Masham, la tatl ei, la Rowntree, labradorul, i la tot
ce era prietenos i familiar, Robin se prbui pe o banc rece de metal,
i ngrop faa n mini i plnse n tcere peste bancnotele pe care i le
dduse Linda.
Nu fi trist, scumpo. Are balta pete.
Robin ridic privirea. n faa ei sttea un brbat nengrijit. Burta i se
revrsa larg peste curea i avea un zmbet lasciv.
Robin se ridic ncet n picioare. Era la fel de nalt ca el. Ochii lor
erau la acelai nivel.
Dispari, i spuse ea.
Brbatul clipi. Zmbetul lui se transform n ncruntare. n timp ce
se ndeprta cu pai mari, ndesnd banii n buzunar, Robin l auzi cum
strig ceva n urma ei, dar nici nu nelese, nici nu-i psa ce spusese el.
n interiorul ei se strni o furie imens i imprecis mpotriva
brbailor care considerau manifestrile emoionale o delicioas u
290
deschis, brbaii care se holbau la snii ti sub pretextul c
examineaz raftul cu vinuri, brbaii pentru care simpla ta prezen
fizic nsemna o invitaie lubric.
Furia ei se amplific i l cuprinse i pe Strike, care o trimisese acas
la Matthew pentru c acum o considera un risc, care prefera s
pericliteze afacerea la a crei edificare contribuise i ea, s munceasc
mai departe de unul singur dect s o lase s fac ceea ce ea se
pricepea s fac, ceea ce uneori fcea mai bine dect el, din cauza
handicapului permanent pe care ea l dobndise n ochii lui pentru c
se aflase ntr-o scar de bloc nepotrivit la momentul nepotrivit, n
urm cu apte ani.
Aa c, da, avea s sune la afurisitele lui de cluburi de dans erotic i
localuri de striptease, n cutarea acelui nemernic care i spusese
fetio, dar avea s mai fac i altceva. Abia ateptase s-i spun lui
Strike asta, dar cu ora de plecare a Lindei nu avusese timp i nici nu
simise vreo nclinaie s fac asta dup ce el i spusese s stea acas.
Robin i strnse cordonul i mrlui mai departe ncruntat,
simindu-se pe deplin ndreptit s continue s urmeze de una
singur un indiciu pe care Strike nu l cunotea.

291
37

This aint the garden of Eden.51


Blue yster Cult, This Aint the Summer of Love

Dac trebuia s stea acas, se gndi s se uite la nunta regal. A


doua zi diminea, devreme, Robin revendic un loc pe canapeaua din
sufragerie, cu laptopul deschis pe genunchi, mobilul lng ea i
televizorul aprins n fundal. i Matthew avea zi liber, dar era n
buctrie, inndu-se la distan de ea. Astzi nu existase nicio ofert
de ceai plin de solicitudine, nicio ntrebare despre serviciul ei, nicio
atenie slugarnic. Dup plecarea mamei sale, Robin simise la el o
schimbare. Cumva, Linda prea s-l fi convins pe Matthew, n decursul
conversaiilor lor linitite, c ceea ce se ntmplase ar putea s rmn
ireparabil.
Robin tia perfect de bine c trebuia s dea lovitura de graie. n
urma cuvintelor de desprire ale Lindei, situaia i se prea i mai
urgent. nc nu gsise o alt locuin, cu toate acestea, trebuia s-i
spun lui Matthew c se mut de acolo i s cad de acord asupra unei
formulri pe care s o transmit prietenilor i rudelor. Dar iat-o stnd
pe canapea i lucrnd, n loc s se ocupe de subiectul care prea s
umple micul apartament, s emane din pereii lui, meninnd o
atmosfer permanent i rigid de tensiune.
Comentatorii purtau flori fie la butonier, fie la corsaj i
plvrgeau n direct despre decoraiile de la Westminster Abbey.
Oaspeii celebri erpuiau spre intrare, iar Robin asculta pe jumtate, n
timp ce i nota numerele de telefon ale cluburilor de dans erotic,
localurilor de striptease i saloanelor de masaj din Shoreditch i din
mprejurimi. Din cnd n cnd derula o pagin ca s vad aprecierile
clienilor, n slaba speran c cineva ar putea aminti de un bodyguard
pe nume Noel, dar n afara femeilor care lucrau acolo nicio persoan
nu era numit. Clienii de servicii sexuale le recomandau adesea pe
baza entuziasmului pe care ei considerau c l manifest fa de munca
lor. Mandy de la un salon de masaj ofer 30 de minute complete fr

51 Asta nu e grdina Raiului (n limba englez, n original).


292
s lase vreo impresie c s-ar grbi, superba Sherry de la Beltway
Strippers era ntotdeauna dispus i nelegtoare, gata s
glumeasc. O recomand cu cldur pe Zoe, spunea un client, are o
siluet superb i ofer un final foarte fericit!!!
Dac s-ar fi aflat n alt dispoziie sau n alt via , poate c lui
Robin i s-ar fi prut amuzant modul n care ei discutau despre femei.
Att de muli brbai care plteau pentru sex aveau nevoie s cread
c entuziasmul femeilor era real, c ele erau amabile de plcere, c
rdeau sincer la glumele clienilor, c le fceau cu adevrat plcere
masajele corporale i masturbrile cu mna. Un comentator postase o
poezie despre fata lui preferat.
Chiar n timp ce i ntocmea cu srguin lista de numere de
telefon, Robin se gndi c era puin probabil ca Brockbank, cu
palmaresul lui insalubru, s fi fost angajat de vreunul dintre localurile
mai pretenioase, pe ale cror site-uri apreau fete goale iluminate i
retuate artistic i invitaii ca cuplurile s participe mpreun.
Robin tia c bordelurile sunt ilegale, n schimb nu trebuia s
cltoreti prea departe n spaiul virtual ca s gseti referiri la ele.
De cnd ncepuse s lucreze pentru Strike, devenise expert n a
extrage informaii din coluri obscure ale internetului, i n curnd
compara laborios referiri la localurile din zona aceea de pe site-uri
improvizate dedicate schimbului de astfel de informaii. Aici, pe cea
mai ieftin treapt a acestei piee, nu exista nicio poezie: sexul anal e
60 de lire acolo, Numai fete strine, fr limba englez, Foarte
tinere, probabil totui curate. Nu-i bga scula n tot ce vezi acolo.
Adesea era disponibil doar o locaie aproximativ. Robin tia c
Strike nu ar fi lsat-o s plece n cutarea vreunui subsol sau bloc de
locuine ieftine unde lucrau mai ales fete est-europene sau doar
paraute chinezoaice.
Fcu o pauz, spernd subcontient ca nodul strns din pieptul ei s
slbeasc, i ridic privirea spre televizor. Prinii William i Harry
avansau mpreun pe coridor. n timp ce Robin privea, ua de la
sufragerie se deschise i Matthew intr cu o can de ceai. Nu se oferise
s-i fac i ei una. Matthew se aez n fotoliu fr s spun nimic,
privind fix spre ecranul televizorului.
Robin i relu munca, foarte contient de prezena lui Matthew
lng ea. Faptul c sttea cu ea fr s vorbeasc era o schimbare.
Acceptarea izolrii ei fr s o ntrerup, nici mcar ca s-i ofere ceai
293
era i ea nou. La fel i faptul c nu lu telecomanda ca s schimbe
postul.
Camerele revenir n faa Hotelului Goring, unde pndeau prima
imagine cu Kate Middleton n rochie de nunt. Robin privea pe furi pe
deasupra laptopului, n timp ce derula ncet o serie de comentarii
semianalfabete despre un bordel de lng Commercial Road.
O izbucnire de comentarii i aclamaii pasionale o fcur s ridice
privirea chiar n momentul n care Kate Middleton urca n limuzin.
Mneci lungi de dantel, exact ca i cele pe care ea le ndeprtase de pe
rochia ei de nunt
Limuzina porni ncet. Kate Middleton abia se vedea n main, lng
tatl ei. Deci preferase s nu poarte coc. Robin avusese de gnd s fac
la fel. Lui Matthew i plcea aa. Nu c asta ar mai fi contat
Mulimile aclamau de-a lungul traseului de pe Mall, era plin de
drapele ct vedeai cu ochii.
Cnd Matthew se ntoarse spre ea, Robin se prefcu din nou c e
absorbit de laptop.
Vrei ceai?
Nu, spuse ea. Mersi.
Adugase mulumirile, deoarece i dduse seama ct de agresiv
sunase rspunsul ei. i sun mobilul. Adesea, Matthew se ncrunta sau
se mbufna cnd asta se ntmpla n zilele ei libere: se atepta s fie
Strike, i uneori chiar aa era. Astzi Matthew nu fcu dect s i reia
privitul la televizor.
Robin lu mobilul i citi SMS-ul care tocmai sosise:

De unde tiu c nu eti de la pres?

Era pista pe care o urmrea fr ca Strike s tie i avea rspunsul


pregtit. n timp ce mulimile aclamau avansarea lent a limuzinei de
pe ecran, Robin scrise:

Dac presa ar ti despre tine, ar fi deja n faa casei tale. i-am spus s
m caui pe internet. E o poz cu mine n timp ce intru n tribunal ca s
depun mrturie n cazul uciderii lui Owen Quine. Ai gsit-o?

Robin puse mobilul la loc, n timp ce inima ncepea s-i bat mai
repede.
294
Kate Middleton cobora din limuzin la Westminster Abbey. Talia ei
prea foarte mic n rochia de nunt. Prea att de fericit cu
adevrat fericit Robin privea, cu inima bubuind, cum frumoasa
femeie avanseaz ncet spre intrarea n catedral.
Auzi din nou bip-ul mobilului.

Da, am vzut poza. i?

Matthew scoase un sunet straniu n timp ce inea cana la gur.


Robin l ignor. Probabil c el credea c ea i trimite mesaje lui Strike,
cauza obinuit a micilor lui grimase i sunete de exasperare. Robin
cut funcia de aparat de fotografiat, ridic mobilul la nivelul feei i
i fcu o poz.
Bliul l fcu pe Matthew s tresar i s ntoarc privirea. Plngea.
Degetele lui Robin tremurau n timp ce trimitea poza cu ea ntr-un
SMS. Dup asta, nevrnd s priveasc spre Matthew, se uit iar la
televizor.
Acum, Kate Middleton i tatl ei mergeau ncet pe culoarul cu covor
purpuriu care desprea oceanul de invitaii cu plrii. n faa ei se
desfura apogeul unui milion de basme i fabule: fata de rnd care se
ndreapt ncet spre prinul ei, frumoasa care avanseaz inexorabil
spre un rang nalt
mpotriva voinei ei, Robin i aminti noaptea n care Matthew o
ceruse n cstorie, lng statuia lui Eros din Piccadilly Circus. Pe
trepte erau vagabonzi care rseser batjocoritor n timp ce Matthew se
aeza n genunchi. Robin fusese luat complet prin surprindere de acea
scen neateptat de pe treptele soioase, de faptul c Matthew i
riscase cel mai bun costum pe piatra umed i murdar, n aburii
alcoolici care pluteau spre ei pe deasupra mirosului de gaz de
eapament: cutia mic i albastr de catifea i apoi safirul licritor, mai
mic i mai palid dect cel al lui Kate Middleton. Mai trziu, Matthew i
spusese c alesese safirul deoarece se potrivea cu ochii ei. Unul dintre
vagabonzi se ridicase n picioare i aplaudase, ameit de alcool, atunci
cnd ea spusese da. Robin i amintea luminile intermitente de neon
din Piccadilly care se reflectau pe faa radioas a lui Matthew.
Nou ani de via n comun, de maturizare mpreun, de certuri i
reconcilieri, de iubire. Nou ani n care trauma care ar fi trebuit s-i
despart i inuse strns laolalt.
295
Robin i aminti ziua de dup cererea n cstorie, ziua n care ea
fusese trimis de agenia de munc temporar la Strike. Prea mult,
mult mai n urm n timp dect era de fapt. Ea se simea acum o
persoan diferit cel puin se simise o persoan diferit pn cnd
Strike i spusese s stea acas i s transcrie numere de telefon,
evitnd ntrebarea despre momentul la care ea avea s revin la birou.
i ei s-au desprit.
Ce? spuse Robin.
Aa a fost, spuse Matthew cu o voce frnt.
Fcu semn din cap spre televizor. Prinul William tocmai se
ntorsese ca s-i priveasc mireasa.
S-au desprit pentru o vreme.
tiu asta, spuse Robin.
ncerca s vorbeasc cu rceal, dar Matthew avea o expresie
dezolant.
Poate c ntr-un anumit fel eu m-am gndit c tu merii un om mai
bun ca mine.
E ceva chiar s-a terminat ntre noi? ntreb el.
Kate Middleton ajunsese n dreptul Prinului William, la altar.
Preau ncntai s se regseasc.
Robin tia, n timp ce privea fix ecranul, c astzi rspunsul ei la
ntrebarea lui Matthew ar fi luat drept definitiv. Inelul ei de logodn
era n continuare acolo unde l lsase ea, pe vechile lui manuale de
contabilitate din bibliotec. Niciunul din ei nu se atinsese de el dup ce
Robin l scosese de pe deget.
Dragii mei ncepu Protopopul de Westminster pe ecran.
Robin se gndi la ziua n care Matthew o invitase n ora pentru
prima oar i i aminti cum se ntorsese acas de la coal, arznd pe
dinuntru de nsufleire i mndrie. i amintea cum chicotise Sarah
Shadlock n timp ce se sprijinea de Matthew ntr-o crm din Bath i
cum Matthew se ncruntase uor i se trsese napoi. Se gndi la Strike
i Elin ce-aveau ei de-a face cu asta?
i-l aminti pe Matthew, alb la fa i tremurtor, n spitalul n care o
inuser 24 de ore dup viol. Pierduse un examen ca s stea cu ea, pur
i simplu plecase fr s anune. Mama lui fusese foarte suprat din
cauza asta. Matthew trebuise s dea restana n var.
Aveam 21 de ani i nu tiam atunci ce tiu acum: c nu mai exist
nimeni ca tine i c nu a putea niciodat s iubesc pe altcineva la fel
296
de mult ca pe tine
Sarah Shadlock lundu-l n brae cnd el era beat, fr ndoial, n
timp ce el i mrturisea sentimentele confuze fa de Robin, care era
agorafobic i nu suporta s fie atins
Se auzi bip-ul mobilului. Robin l lu n mod automat i se uit la el.

Bun, te cred c eti tu.

Robin nu reuea s asimileze ceea ce citea i puse mobilul la loc pe


canapea, fr s rspund. Brbaii artau att de tragic cnd
plngeau. Ochii lui Matthew erau purpurii. Umerii lui se zgliau.
Matt, spuse ea ncet, peste suspinele lui uoare. Matt
Robin ntinse mna.

297
38

Dance on Stilts52
Cerul era de un roz marmorat, dar strzile nc pulsau de oameni.
Un milion de londonezi i oameni din provincie roiau pe trotuare:
plrii de culoare rou, alb i albastru, drapele i coroane de plastic,
mscrici care beau bere i ineau de mn copii cu fee vopsite, toi
unduind i nvolburndu-se ca o maree de sentimentalism insipid.
Umpleau metroul i inundau strzile, iar n timp ce el i croia drum
printre ei, uitndu-se dup ce i trebuia lui, auzi de mai multe ori
refrenul imnului naional, cntat discordant de nite beivi i o dat cu
miestrie de un crd de femei galeze petrecree care nu-l lsau s ias
din staie.
O lsase pe Aceea suspinnd. Nunta o scosese temporar pe Aceea
din nefericirea ei, o dusese spre o afeciune dezgusttoare i lacrimi de
autocomptimire, spre aluzii plngree la angajament i tovrie. El
reuise s-i pstreze cumptul doar pentru c fiecare nerv, fiecare
atom al lui era concentrat asupra a ceea ce avea s fac n seara aceea.
Concentrat asupra eliberrii care avea s vin, el fusese rbdtor i
iubitor, dar rsplata lui fusese c Aceea i luase cea mai mare libertate
de pn atunci i ncercase s-l mpiedice s plece.
i luase deja geaca n care erau adpostite cuitele lui i cedase.
Dei nu o atinsese nici cu un deget pe Aceea, el tia cum s ngrozeasc
i s intimideze doar prin cuvinte, prin limbajul trupului, scond
dintr-odat la lumin fiara dinuntru. Ieise din cas trntind ua,
lsnd-o pe Aceea n urma lui, ocat i speriat.
Avea s fie obligat s se strduie din greu ca s o mbuneze, reflect
el n timp ce i croia drum prin mulimea de beivi de pe trotuar. Un
buchet de flori amrte, nite regrete nesincere, nite abureli c era
stresat acest gnd aduse pe faa lui o expresie de rutate. Nimeni nu
ndrznea s-l provoace, cu mrimea i atitudinea lui, chiar dac el se
ciocnise de mai muli dintre ei n timp ce i croia drum prin mulime.
Erau ca nite popice, ca nite popice de carne, iar pentru el aveau tot

52 Dansul pe picioroange (n limba englez, n original).


298
atta via i semnificaie. n viaa lui, oamenii aveau importan doar
prin ceea ce puteau s fac pentru el. Aa ajunsese s aib atta
importan Secretara. El nu mai urmrise niciodat att de mult timp o
femeie.
Da, i ultima durase ceva, dar fusese alt situaie: curva aia mic i
tmpit czuse cu atta voioie n ghearele lui nct ai fi putut crede c
asta e ambiia ei n via, s fie hcuit. Ceea ce, bineneles, se i
ntmplase
Gndul la asta l fcu s zmbeasc. Prosoapele de culoarea piersicii
i duhoarea sngelui ei ncepea s aib iar acel sentiment, acel
sentiment de omnipoten. n seara asta avea s prind una, simea
asta
Headin for a meeting, shining up my greeting53
Cuta o fat care s se fi separat de gloatele nghesuite, zpcit de
butur i sentimentalism, dar oamenii umblau pe strzi n turme, aa
c ncepu s se gndeasc dac, la urma urmei, n-ar fi fost mai bun o
trf.
Vremurile se schimbaser. Nu mai era ca odinioar. Prostituatele nu
mai trebuiau s umble pe strzi, acum, cu telefoanele mobile i
internetul. n ziua de azi, a cumpra o femeie era la fel de simplu ca un
apel pentru livrare de mncare la domiciliu, dar el nu voia s lase urme
pe internet sau pe lista de apeluri a vreunei curve. Pe strzi rmsese
doar drojdia, iar el tia toate zonele, dar trebuia s se gseasc ntr-un
loc cu care el s nu fie asociat n niciun fel, undeva departe de Aceea
La doupe fr zece minute noaptea se afla n Shacklewell,
cutreiernd strzile cu partea inferioar a feei ascunse n gulerul
ridicat al gecii, cciula tras jos pe frunte i cuitele izbindu-i-se
puternic de piept n timp ce mergea, unul din ele un cuit drept de tiat
carne, iar cellalt, o macet compact. Bistrouri i nenumrate crme,
fanioane cu steagul Marii Britanii peste tot avea s-o gseasc, i dac
dura toat noaptea
La un col ntunecos stteau trei femei cu fuste minuscule, fumnd i
vorbind. El travers pe cellalt trotuar i una dintre ele strig dup el,
dar el o ignor, trecnd mai departe n ntuneric. Trei nsemna prea
mult: rmneau doi martori.
Vntoarea era deopotriv mai uoar i mai dificil pe jos. Nu avea

53 M duc la ntlnire, mi pregtesc salutul (n limba englez, n original).


299
de ce s-i fac griji c numrul mainii aprea pe camerele de
supraveghere, partea complicat era unde s o duc, nemaivorbind de
fug, asta era o chestiune chiar dificil.
Mai cutreier strzile nc o or, pn cnd se trezi din nou pe
poriunea de trotuar pe care sttuser cele trei trfe. Acum mai erau
doar dou. Mai uor de gestionat. Un singur martor. Avea faa aproape
complet acoperit. Ezit i, n acest timp, o main ncetini i oferul
avu o conversaie scurt cu fetele. Una din ele se sui n maina care
apoi plec.
Acea otrav minunat i inund venele i creierul. Era exact ca
atunci cnd ucisese pentru prima oar: i atunci rmsese cu cea mai
urt, s fac cu ea orice dorea.
Nu mai era timp de ezitri. Oricare dintre prietenele ei se putea
ntoarce.
Te-ai ntors, iubire?
Vorbea cu o voce gutural, chiar dac prea tnr i avea prul
vopsit rou i tuns scurt i ondulat, cu piercing-uri n ambele urechi i
n nas. Nrile ei erau umede i roz, ca i cum ar fi fost rcit. Pe lng
geaca de piele i fusta mini cauciucat, purta tocuri-cui imense, pe care
prea s-i pstreze echilibrul cu dificultate.
Ct? ntreb el.
Abia ascult rspunsul. Ce conta era locul.
Putem s mergem la mine, dac vrei.
El accept, dar era ncordat. Ar fi fost bine s fie o garsonier sau o
camer izolat de bloc: fr nimeni pe scri, nimeni care s aud sau s
vad, doar un ungher mic i murdar care abia atepta un cadavru. Dac
se dovedea c e un spaiu comun, vreun bordel propriu-zis, cu alte fete
i o curv gras la conducere sau, mai ru, un pete
Femeia cobor ovitor de pe trotuar nainte ca semaforul s se fac
verde. El o prinse de bra i o trase napoi, n timp ce o camionet alb
trecea n vitez.
Salvatorul meu! chicoti ea. Mersi, iubire.
El i ddea seama c femeia e drogat. Vzuse destule ca ea. Nasul
ei iritat i picurtor l dezgusta. Imaginea lor din vitrinele pe lng care
treceau putea fi aceea de tat i fiic, att era ea de scund i slab, iar
el de mare i solid.
Ai vzut nunta? ntreb ea.
Ce?
300
Nunta regal? Ea arta minunat.
Pn i aceast trf mic i murdar era nnebunit de nunt.
Continu s trncneasc despre asta n timp ce mergeau, rznd mult
prea des i blngnindu-se pe pantofii ei ieftini cu tocuri-cui, n timp
ce el nu spunea nimic.
Da pcat c mam-sa nu l-a vzut nsurndu-se, nu-i aa?
Apoi fata spuse, artnd spre un bloc de locuine ieftine din fa:
Am ajuns. Aici e apartamentu meu.
El vzu n deprtare: n jurul uii luminate erau oameni, pe trepte
sttea un brbat. Se opri brusc.
Nu.
Da ce e? spuse ea serios. Nu-i face griji din cauza lor, iubire, ne
cunoatem.
Acolo, spuse el artnd spre un spaiu ntunecos dintre dou
cldiri.
Iubire, am un pat
Acolo, repet el furios.
Ea clipi spre el cu ochii ei machiai excesiv, puin tulburat, dar
gndirea ei era nceoat, curv proast, iar el o convinse n tcere,
prin simpla for a personalitii lui.
Da, bine, iubire.
Paii lor scrneau pe o suprafa care prea parial fcut din
pietri. El se temea c ar putea exista lumini sau senzori de siguran,
dar 20 de metri mai ncolo, pe strad, i atepta un ntuneric compact.
El purta mnui. i ntinse bancnotele. Ea i deschise fermoarul de la
pantaloni. El era nc moale. Femeia ngenunche i, n timp ce ea i
fcea de lucru n ntuneric, ncercnd s-l aduc n stare de congestie,
el trase n tcere cuitele din ascunztoarea lor din interiorul gecii.
Unul n fiecare mn, cu dunga lor de nailon de pe lam i mnerele de
plastic n minile lui transpirate
O lovi att de puternic cu piciorul n burt nct ea zbur n spate
prin aer. Se auzi un icnet sufocat i uierat, apoi el i ddu seama dup
scrnetul pietriului unde aterizase ea. Avans mpleticit, cu liul
nc deschis, i o gsi mpiedicndu-se de ea. Czu peste ea.
nfipse cuitul de mcelar iar i iar: ddu de os, probabil o coast, i
bg cuitul din nou. Se auzi un uierat al plmnilor ei, apoi ea ncepu
s ipe, ocndu-l.
Dei sttea clare pe ea, fata se zbtea i el nu i putea gsi gtul, ca
301
s-o termine. i ddu o lovitur teribil cu maceta din mna stng, dar,
n mod incredibil, ea nc avea suficient via ca s ipe iar
Din gura lui se revrs un torent de obsceniti mpunse iar i iar
cu cuitul de carne i guri palma, cnd ea ncerc s-l opreasc, i
asta i ddu o idee i intui braul la pmnt, ngenunchind pe el, i
ridic cuitul
Fir-ai a naibii de toarf nenorocit
Cine e acolo?
Fir-ar a dracului de porcrie.
O voce de brbat care venea din ntuneric, din direcia strzii, spuse
iar:
Cine e acolo?
El se ridic de pe ea, i trase chiloii i pantalonii i se ddu n spate
ct putu de repede, cu cele dou cuite n mna stng i cu ceea ce el
credea c sunt dou degete de-ale ei n dreapta, calde nc, osoase i
sngernde Ea continua s geam i s scnceasc apoi, cu un ultim
i lung uierat, amui
El porni ontcit n necunoscut, departe de silueta ei nemicat, cu
toate simurile ascuite ca ale unei pisici la apropierea ndeprtat a
unui ogar.
E totul n regul acolo jos? spuse o voce masculin rsuntoare.
Dduse de un zid solid. Merse de-a lungul lui pe pipite, pn cnd
zidul se transform n gard de srm. La lumina ndeprtat a unui
stlp, vzu conturul a ceva ce semna cu un service auto prginit,
lng care se vedeau, n penumbr, formele masive i misterioase ale
mainilor. Undeva, n spaiul pe care tocmai l prsise, auzi pai:
brbatul venise s investigheze ipetele.
Nu trebuia s se panicheze. Nu trebuia s fug. Zgomotul i-ar fi fost
fatal. Se prelinse ncet pe lng gardul de srm din jurul mainilor
vechi, spre un petic de ntuneric care putea fi sau o deschidere ctre o
strad nvecinat, sau o fundtur. Strecur cuitele nsngerate la loc
n interiorul gecii, azvrli degetele n buzunar i se furi mai departe,
ncercnd s nu respire.
Dinspre alee se auzi un strigt rsuntor:
Fir-ar a dracu! Andi ANDY!
El ncepu s fug. Acum nu mai puteau s-l aud, cu strigtele lor
care reverberau de perei, i, ca i cum ar fi redevenit prietenul lui,
universul i aternu sub picioare un teren cu iarb moale, n timp ce el
302
avansa greoi spre noul ntuneric al deschiderii
O fundtur, cu zid de doi metri. Auzea traficul de pe cealalt parte.
Nimic altceva de fcut: gfind i trgndu-se n sus, dorindu-i s fie
cum fusese cndva, n form, puternic i tnr, ncerc s se ridice pe
zid, strduindu-se s gseasc o priz cu picioarele, n timp ce muchii
lui protestau zgomotos
Panica poate s fac lucruri minunate. Ajunse pe zid i cobor pe
partea cealalt. Ateriz violent; genunchii lui protestar, dar el se
cltin i apoi i regsi echilibrul.
Mergi mai departe, mergi mai departe normal normal
normal
Mainile vjiau pe lng el. i terse pe furi minile nsngerate
de geac. Strigte ndeprtate, prea nbuite ca el s le aud trebuia
s se ndeprteze de acolo ct mai repede posibil. Avea s se duc n
locul de care Aceea nu tia.
O staie de autobuz. Alerg puin i se aez la coad. Nu conta unde
mergea, atta timp ct asta l ducea de acolo. Degetul lui mare ls o
urm nsngerat pe bilet, l mpinse adnc n buzunar i ddu de
degetele ei tiate.
Autobuzul porni huruind. El inspira prelung i lent, ncercnd s se
calmeze.
Cineva de la etaj cnta imnul naional. Autobuzul acceler. Inima lui
tresri de bucurie. Treptat, respiraia i reveni la normal.
nvrti ntre degetele lui degetul ei mic, cald nc, n timp ce-i
privea fix imaginea reflectat n geamul murdar. Pe msur ce panica
scdea, locul ei era luat de exuberan. Zmbi larg la imaginea lui
ntunecoas, mprtindu-i triumful cu singurul om n stare s
neleag.

303
39

The door opens both ways54


Blue yster Cult, Out of the Darkness

Ia uite, spuse Elin luni dimineaa, stnd ocat n faa


televizorului, cu un bol de cereale n mn. i vine s crezi!
Strike tocmai intrase n buctrie, proaspt splat i mbrcat, dup
obinuita lor ntlnire de duminic seara. Spaiul imaculat, crem cu alb,
era plin de suprafee de oel inoxidabil i lumini linitite, ca o sal de
operaii a epocii spaiale. Pe peretele din spatele mesei atrna un
televizor cu plasm. Pe ecran aprea preedintele Obama, care sttea
pe un podium i vorbea.
L-au ucis pe Osama bin Laden! spuse Elin.
Dumnezeule, spuse Strike oprindu-se brusc ca s citeasc pe
burtier.
Hainele curate i brbieritul nu amelioraser prea mult aspectul lui
jalnic de epuizare. Programul de lucru prin care ncerca s pun ochii
pe Laing sau Whittaker ncepea s lase o amprent dureroas: avea
ochii injectai, iar pielea lui prinsese o nuan cenuie.
Se duse spre cafetier, i turn o can i o bu cu lcomie. Noaptea
trecut fusese ct pe ce s adoarm deasupra lui Elin i considerase
faptul c reuise, cel puin, s-i duc misiunea pn la capt n una
dintre puinele mici realizri ale sptmnii. Acum se sprijini de insula
cu blat de oel, privindu-l pe imaculatul preedinte i invidiindu-l din
inim. El cel puin l prinsese pe cel pe care-l cuta.
Detaliile publice ale morii lui bin Laden le oferir lui Elin i Strike
un subiect de discuie n timp ce ea l ducea la staia de metrou.
M ntreb ct de siguri erau c e el, spuse ea oprind n faa staiei,
nainte de a intra n cas.
Strike se ntrebase asta i el. Bineneles, bin Laden avusese un fizic
distinctiv: avea peste 1,80 metri iar gndurile lui Strike se ntoarser
la Brockbank, Laing i Whittaker, pn cnd Elin le solicit din nou.
Miercuri ies cu colegii s bem ceva, dac ai chef.

54 O u se deschide n ambele sensuri (n limba englez, n original).


304
Elin prea uor inhibat.
Duncan i cu mine am czut de acord n aproape toate privinele.
M-am sturat s ne ascundem.
mi pare ru, nu se poate, spuse el. Cu toate misiunile astea de
supraveghere de care i-am spus.
Strike trebuise s pretind c urmrirea lui Brockbank, Laing i
Whittaker erau misiuni pltite, pentru c altfel ea nu ar fi neles
niciodat insistena lui deocamdat zadarnic.
Bine, pi, atunci atept s m suni, spuse ea.
Strike simi o nuan rece n vocea ei, dar prefer s-o ignore.
Oare merit? se ntreb el n timp ce cobora la metrou cu rucsacul
pe umr, gndindu-se nu la brbaii pe care i urmrea, ci la Elin. Ceea
ce pornise ca o distracie plcut ncepea s dobndeasc statutul de
obligaie mpovrtoare. Predictibilitatea ntlnirilor lor aceleai
restaurante, aceleai nopi ncepuse s nu mai aib farmec, ns
acum, cnd ea se oferise s sparg tiparul, el se vedea lipsit de
entuziasm. Putea gsi fr s se gndeasc prea mult o duzin de
lucruri pe care ar fi preferat s le fac ntr-o sear liber, n loc s bea
ceva cu o gac de prezentatori de la Radio Three. Somnul era n
fruntea listei.
n curnd Strike simea c se apropie ea avea s vrea s-l
prezinte fiicei ei. n 37 de ani, Strike reuise s evite statutul de
prietenul lui mami. Amintirile despre brbaii care trecuser prin
viaa Ledei, unii dintre ei cumsecade, cei mai muli nu apogeul
ultimului grup fiind reprezentat de Whittaker , i lsaser o aversiune
care se apropia de repulsie. Nu simea nicio dorin de a vedea n ochii
copilului altcuiva teama i nencrederea pe care o citise n ochii surorii
sale, Lucy, de fiecare dat cnd ua se deschidea pentru a lsa s intre
alt brbat necunoscut. Nu avea habar care fusese expresia lui. Atta
timp ct reuise s fac asta, i alungase din minte acea parte a vieii
Ledei, concentrndu-se asupra mbririlor i rsetelor ei, asupra
bucuriei ei materne fa de realizrile lui.
n timp ce se ddea jos din metrou la Notting Hill Gate, n drum spre
coal, i vibr mobilul: soia desprit a lui Cine Turbat i trimisese
un SMS.

Ca s fiu sigur c tii c azi bieii nu merg la coal, e zi de


srbtoare. Sunt la bunicii lor. Acolo nu o s-i urmreasc.
305
Strike njur n oapt. ntr-adevr, uitase despre ziua de
srbtoare. Partea bun era c acum putea s se ntoarc la birou i s
mai recupereze din hrogrie, apoi s o ia spre Catford Broadway, de
data asta pe lumin. i-ar fi dorit foarte mult ca acel SMS s fi sosit
nainte s fac ocolul prin Notting Hill.
Dup patruzeci i cinci de minute, Strike bocnea pe scara metalic
spre biroul su, ntrebndu-se pentru a mia oar de ce nu luase
niciodat legtura cu proprietarul ca s repare liftul. ns cnd ajunse
la ua de sticl se ridic o ntrebare i mai presant: de ce era aprins
lumina?
Strike deschise ua att de energic nct Robin, chiar dac auzise
trudnica lui apropiere, tresri pe scaun. Se uitar fix unul la cellalt, ea
sfidtoare, el acuzator.
Ce faci aici?
Lucrez, spuse Robin.
i-am spus s lucrezi de acas.
Am terminat, spuse ea btnd ntr-un teanc de hrtii care zcea
lng ea, pe birou, plin de notie de mn i numere de telefon. Astea
sunt toate numerele pe care le-am putut gsi n Shoreditch.
Ochii lui Strike urmar mna ei, dar ceea ce i atrase atenia nu fu
micul teanc de hrtii cu scris ngrijit, ci inelul de logodn cu safir.
Urm o tcere. Robin se ntreba de ce i se izbete inima de coaste.
Ct de ridicol era s se simt n defensiv era decizia ei dac se
cstorea sau nu cu Matthew era absurd pn i faptul c trebuia s-
i declare asta ei nsei
Ai revenit, nu-i aa? spuse Strike ntorcndu-se cu spatele la ea n
timp ce i atrna geaca i rucsacul.
Da, spuse Robin.
Urm o scurt pauz. Strike se ntoarse din nou cu faa la ea.
Nu am suficient de lucru pentru tine. Am rmas cu o singur
lucrare. Pot s m ocup singur de Cine Turbat.
Robin i ngust ochii gri-albstrui.
i Brockbank, Laing i Whittaker?
Ce-i cu ei?
Nu mai ncerci s-i gseti?
Ba da, dar nu asta era
Pi atunci cum o s te ocupi de patru cazuri?
306
Nu sunt cazuri. Nu pltete nimeni pentru
Deci sunt un fel de hobby, nu-i aa? spuse Robin. De asta am
cutat eu numere de telefon tot weekendul?
Uite ce e vreau s-i prind, e adevrat, dar nu
Strike ncerc s-i organizeze argumentele, n ciuda epuizrii
intense i a celorlalte emoii, mai dificil de definit (logodna redevenise
valabil el bnuise tot timpul c asta s-ar putea ntmpla faptul c o
trimisese acas, unde s-i petreac timpul cu Matthew, ajutase i el,
bineneles).
Ai fost foarte mulumit s m lai s te duc cu maina n Barrow,
spuse Robin, care venise pregtit s se certe, tiind bine c el n-o s
vrea ca ea s revin la birou. Nu te-a deranjat ca eu s le chestionez pe
Holly Brockbank i Lorraine MacNaughton, nu-i aa? Deci ce s-a
schimbat?
Ai mai primit o bucat dintr-un cadavru, asta s-a schimbat,
Robin!
Strike nu vrusese s strige, dar vocea lui rsuntoare rico din
fietele de arhiv.
Robin rmase impasibil. l mai vzuse pe Strike furios, l auzise
njurnd, l vzuse lovind cu pumnul chiar acele dulapuri metalice. Nu
o deranja.
Da, spuse ea calm, i asta m-a zguduit. Cred c majoritatea
oamenilor ar fi fost zguduii dac ar fi primit un deget de la picior ntr-
o carte potal. i tu preai destul de ngreoat.
Da, i tocmai de asta
ncerci s te ocupi de patru cazuri de unul singur i m trimii
acas. Eu nu am cerut concediu.
n intervalul euforic dup ce i pusese la loc inelul, Matthew chiar o
ajutase s i repete pledoaria n favoarea revenirii la lucru. Privind n
urm, fusese ceva de-a dreptul extraordinar ca el s joace rolul lui
Strike i ea s-i avanseze argumentele, dar Matthew fusese dispus s
o ajute s fac absolut orice, atta timp ct ea era de acord s se
cstoreasc cu el pe 2 iulie.
Eu voiam s m reapuc imediat de
Doar pentru c tu voiai s revii la lucru, spuse Strike, asta nu
nseamn c era i n interesul tu.
Ah, nu mi-am dat seama c eti psiholog calificat, spuse Robin cu
un sarcasm delicat.
307
Uite ce e, spuse Strike, eu sunt angajatorul tu i depinde de mine
s
Era mai nfuriat de raionalitatea ei reinut dect ar fi fost de furia
i lacrimile ei (safirul licri din nou rece pe degetul ei).
Credeam c sunt partenera ta, spuse Robin.
Nu are nicio importan, spuse Strike, partener sau
nepartener, eu tot am responsabilitatea s
Deci ai prefera s te uii cum afacerea asta eueaz dect s m
lai s lucrez? spuse Robin.
Faa ei palid se mbujor de furie, iar Strike, dei simea c pierde
puncte, ncerca o plcere obscur din cauz c ea i pierdea cumptul.
Eu te-am ajutat s-o construieti! continu Robin. Tu faci exact
jocul lui, indiferent cine ar fi el, dac m tragi pe linie moart, neglijezi
lucrrile pltite i lucrezi pn o s te
Cum i dai seama c eu am?
Pentru c ari ca dracu, spuse Robin direct.
Luat pe nepregtite, Strike aproape rse, pentru prima oar dup
mai multe zile.
Fie sunt partenera ta, relu Robin, fie nu. Dac ai de gnd s m
tratezi ca pe un articol de porelan pentru ocazii speciale, pe care l
scoi cnd crezi c n-o s aib de suferit, atunci suntem suntem
condamnai. Afacerea e condamnat. Ar fi mai bine s accept ceea ce
Wardle
Ce anume? spuse Strike tios.
Ceea ce Wardle mi-a sugerat, s solicit un post n poliie, spuse
Robin privindu-l pe Strike drept n fa. Asta pentru mine nu e doar un
joc, nelegi. Nu sunt o feti. Am supravieuit unor lucruri mult mai
rele dect s primesc prin pot un deget. Aa c
Robin i mai pierdu din curaj. Sperase s nu se ajung la un
ultimatum.
hotrte-te. Hotrte-te dac eu sunt sau nu partenera ta sau
o o povar. Dac nu te poi baza pe mine dac nu m poi lsa s m
confrunt cu aceleai riscuri ca tine , atunci mai bine
Aproape i se frnse vocea, dar se for s continue.
mai bine plec, ncheie ea.
n emoia ei, Robin i nvrti scaunul spre calculator puin prea
energic i se trezi cu faa la perete. Strngnd acel mic rest de
demnitate care i mai rmsese, i potrivi scaunul ca s stea cu faa la
308
monitor i continu s deschid e-mailuri, ateptnd rspunsul lui.
Nu i spusese lui Strike despre pist. Avea nevoie s tie dac era
reinstalat ca partener a lui, nainte de a-i spune asta fie ca mprire
a przii ei, fie ca dar de bun-rmas.
Oricine ar fi, mcelrete femei de plcere, spuse Strike calm, i a
artat foarte clar c ar vrea s fac la fel i cu tine.
Am neles asta, spuse Robin cu o voce tensionat i cu ochii n
monitor, dar tu ai neles faptul c, dac el tie unde lucrez, probabil
tie i unde locuiesc, i c, dac e att de hotrt, o s m urmreasc
oriunde a merge? Nu poi s nelegi c a prefera s contribui la
prinderea lui dect s stau i s atept ca el s atace?
Nu avea de gnd s se roage. nainte ca Strike s vorbeasc iar, cu o
voce apstoare, Robin golise din Inbox 12 spam-uri.
Bine.
Bine ce? ntreb ea, ntorcnd prudent privirea.
Bine revii la lucru.
Robin radia. El nu i ntoarse zmbetul.
Ah, nu mai fi posomort, spuse ea ridicndu-se n picioare i
dnd ocol biroului.
Pentru o clip, Strike crezuse, nebunete, c ea ar putea fi pe
punctul de a-l mbria, att de fericit prea (iar odat ce inelul
protector revenise pe degetul ei, probabil c el devenise un personaj
care putea fi mbriat n siguran, un concurent desexualizat), dar
Robin doar se ndrept spre ceainic.
Am o pist, i spuse ea.
Da? zise el.
Strike nc se strduia s desclceasc noua situaie. (Ce avea s-i
cear s fac, ceva care s nu fie prea periculos? Unde putea s-o
trimit?)
Da, spuse ea. Am luat legtura cu unul dintre cei de pe forumul
TIIC care vorbeau cu Kelsey.
Strike csc larg i se ls s cad pe canapeaua din imitaie de
piele, care sub greutatea lui scoase sunetele obinuite de flatulen, i
ncerc s-i aminteasc despre cine vorbea ea. Suferea att de mult de
lipsa somnului nct memoria lui de obicei cuprinztoare i exact
devenea nefiabial.
Tipul sau femeia? ntreb el, amintindu-i vag de fotografiile pe
care i le artase Wardle.
309
Brbatul, spuse Robin, turnnd ap clocotit peste pliculeele de
ceai.
Era prima oar n relaia lor cnd Strike se trezi c savureaz
perspectiva de a o submina pe Robin.
Deci te-ai plimbat pe site-uri fr s-mi spui? Te-ai jucat cu o
grmad de clieni anonimi de servicii sexuale fr s tii cu cine te
pui?
i-am spus c m ocupam de asta! zise Robin cu indignare. Am
vzut c Kelsey punea ntrebri despre tine pe un forum, i mai
aminteti? i spunea Niciosperan. i-am spus toate astea cnd a fost
Wardle aici. El a fost impresionat.
El e i mult naintea ta, spuse Strike. I-a interogat pe amndoi
oamenii cu care vorbea ea pe internet. E o fundtur. Nu s-au ntlnit
niciodat cu ea. Wardle lucreaz acum la un tip pe nume Devotee, care
ncerca s se ntlneasc cu femeile de pe site.
tiu deja de Devotee.
De unde?
Mi-a cerut s-i art o poz cu mine i dup ce i-am trimis-o a
amuit
Deci ai flirtat cu nebunii tia, nu-i aa?
Ah, pentru numele lui Dumnezeu, spuse Robin nerbdtoare, m-
am prefcut c am aceeai tulburare ca i ei, asta nu prea e flirt i nu
cred c avem de ce s ne facem griji din cauza lui Devotee.
i ntinse lui Strike o can cu ceai, exact nuana lui preferat de
creozot. n mod pervers, asta mai degrab l irit dect s-l calmeze.
Deci nu crezi c avem de ce s ne facem griji din cauza lui
Devotee? Pe ce te bazezi?
Dup ce a sosit scrisoarea aia care i era adresat ie brbatul
obsedat de piciorul tu, i aminteti? , m-am documentat puin
despre acrotomofili. Comparativ cu alte parafilii, e foarte rar asociat
cu violena. Cred c e mult mai probabil ca Devotee s se masturbeze
n faa calculatorului, gndindu-se la toi acei oameni care vor s
devin altceva.
Incapabil s gseasc un rspuns la asta, Strike sorbi din ceai.
n orice caz, spuse Robin (faptul c el nu i mulumise pentru ceai
o rodea), tipul cu care vorbea Kelsey pe internet i el vrea s fie
amputat l-a minit pe Wardle.
Cum adic l-a minit?
310
De fapt s-a ntlnit cu Kelsey n viaa real.
Da? spuse Strike cu o nonalan ferm. De unde tii asta?
Mi-a povestit totul. Cnd l-a contactat poliia, a fost ngrozit
nimeni dintre rudele sau prietenii lui nu tie despre obsesia lui de a se
debarasa de un picior , aa c s-a panicat i a spus c nu s-a ntlnit
niciodat cu Kelsey. Se temea c dac se afl despre asta se va crea
publicitate i el va trebui s depun mrturie la tribunal. n orice caz,
dup ce l-am convins c sunt cine sunt, c nu sunt jurnalist sau
poliist
I-ai spus adevrul?
Da, i asta a fost cea mai bun decizie pe care puteam s-o iau,
pentru c dup ce l-am convins c sunt chiar eu a fost de acord s ne
ntlnim.
i ce te face s crezi c se va ntlni cu adevrat cu tine? ntreb
Strike.
Pentru c avem fa de el un avantaj pe care poliia nu l are.
Cum ar fi?
Cum ar fi, spuse Robin cu rceal, dorindu-i s poat da un
rspuns diferit, tu. Jason e absolut disperat s se ntlneasc cu tine.
Cu mine? spuse Strike complet descumpnit. De ce?
Pentru c el crede c i-ai tiat singur piciorul.
Ce?
Kelsey l-a convins c tu ai fcut-o singur. i vrea s tie cum.
Dumnezeule mare, spuse Strike, e bolnav la cap?
Apoi Strike i rspunse imediat:
Bineneles c da. Bineneles c e bolnav la cap. Doar vrea s-i
taie piciorul. Dumnezeule mare!
Pi, tii, exist o dezbatere dac TIIC e o boal mental sau un fel
de anomalie a creierului, spuse Robin. Dac scanezi creierul cuiva care
sufer de
M rog, spuse Strike, ndeprtnd subiectul cu un gest al minii.
Ce te face s crezi c nebunul sta are ceva util?
S-a ntlnit cu Kelsey, spuse Robin nerbdtoare, care trebuie s-
i fi spus de ce era att de convins c i tu eti unul dintre ei. Are 19
ani, lucreaz la un supermarket din Leeds, are o mtu la Londra i o
s vin aici, o s stea la ea i o s se ntlneasc cu mine. ncercm s
gsim o dat concret. El trebuie s afle mai nti cnd i poate lua
liber. Uite ce e, el e la doi oameni distan de persoana care a convins-o
311
pe Kelsey c tu eti un amputat voluntar
Robin era deopotriv dezamgit i iritat de lipsa de entuziasm a
lui Strike fa de rezultatele muncii ei de una singur, dar continua s
ntrein o speran vag c el va nceta s fie att de dificil i critic.
iar persoana aceea e aproape sigur criminalul!
Strike sorbi iar din ceai, pentru ca s poat ptrunde ncet n
creierul lui epuizat, ceea ce i spusese ea. Raionamentul ei era solid. A-
l convinge pe Jason s se ntlneasc cu ea era o realizare
semnificativ. Ar fi trebuit s o laude. n schimb, Strike rmase tcut,
bnd din ceai.
Dac crezi c ar trebui s-l sun pe Wardle i s-i transmit lui
asta spuse Robin cu o ranchiun sesizabil.
Nu, spuse Strike, oferindu-i lui Robin o mic satisfacie prin
graba cu care rspunsese. Pn cnd nu aflm ce poate el s nu o s
irosim timpul lui Wardle. l anunm dup ce aflm ce tie acest Jason.
Cnd ai zis c vine la Londra?
ncearc s-i ia liber; nc nu tiu.
Unul din noi ar putea s mearg n Leeds s se vad cu el.
El vrea s vin aici. ncearc s in povestea asta la distan de
cei care l cunosc.
Bine, zise Strike ursuz, frecndu-i ochii injectai i ncercnd s
formuleze un plan care s-o in pe Robin ocupat i, n acelai timp,
departe de pericol. Atunci tu continu s-l presezi i ncepe s suni la
numerele alea, vezi dac poi gsi vreun indiciu despre Brockbank.
Am nceput deja s fac asta, spuse ea.
Strike auzi tonul latent de revolt, iminenta ei insisten c voia s
revin pe strad.
i, zise Strike gndind rapid, a vrea s supraveghezi Wollaston
Close.
S m uit dup Laing?
Exact. ncearc s treci neobservat, nu sta dup cderea
ntunericului i dac-l vezi pe tipul cu fes pleac de acolo sau
declaneaz alarma de viol. Preferabil ambele.
Nici mcar ursuzenia lui Strike nu reuea s sufoce ncntarea lui
Robin c revenise la bord, partener pe deplin egal n aceast afacere.
Nu avea cum s tie c Strike credea i spera c o trimite ntr-o
fundtur. Urmrise ziua i noaptea intrarea micului bloc de locuine,
schimbndu-i n mod regulat poziia, folosind ochelari cu vedere de
312
noapte ca s examineze balcoanele i ferestrele. Nimic din ce vzuse
nu indica faptul c Laing s-ar fi ascuns nuntru: nicio umbr lat care
s se mite n spatele vreunei perdele, nicio urm de pr pornind de
jos de pe frunte sau de ochi ntunecai ca de dihor, nicio siluet masiv
care s se legene pe crje sau (deoarece Strike nu lua nimic de bun
cnd era vorba de Donald Laing) care s mearg ano, ca un fost
boxer ce era. Fiecare brbat care intrase sau ieise din cldire fusese
examinat de Strike, n cutarea unui indiciu al unei asemnri cu
fotografia de pe JustGiving sau cu silueta cu fes i fa neclar, i
niciunul din ei nu se potrivise nici pe departe.
Da, spuse el, tu ocup-te de Laing i d-mi jumtate din numerele
alea cu Brockbank le mprim n dou. Eu rmn cu Whittaker. S nu
uii s suni n mod regulat, bine?
Bineneles, spuse Robin jubilnd. A, i Cormoran
El pornise deja spre biroul lui, dar se ntoarse.
ce sunt astea?
Robin inea n mn pastilele de Accutane pe care el le gsise n
sertarul lui Kelsey i pe care le lsase n tvia lui Robin.
A, astea, spuse el. Nimic.
O parte din veselia ei pru s se evapore. n Strike ncoli o uoar
vinovie. tia c e un nemernic morocnos. Ea nu merita asta. ncerc
s se adune.
Tratament pentru acnee, spuse el. Erau ale lui Kelsey.
Bineneles ai fost la ea acas te-ai ntlnit cu sora ei! Ce s-a
ntmplat? Ce i-a spus?
Strike nu se simea n stare s-i povesteasc acum despre Hazel
Furley. Avea impresia c discuia avusese loc cu mult timp n urm, era
epuizat i continua s simt o ostilitate nerezonabil.
Nimic nou, spuse el. Nimic important.
Atunci de ce-ai luat pastilele astea?
M-am gndit c ar putea fi anticoncepionale poate urmrea
ceva fr ca sora ei s tie.
A, spuse Robin. Deci chiar nu sunt nimic.
Arunc pastilele la coul de gunoi.
Mndria l fcu pe Strike s continue: mndria pur i simpl. Ea
descoperise o pist bun, iar el nu avea nimic n afara unei idei vagi
despre Accutane.
i am gsit un bilet, spuse el.
313
Un ce?
Ca un bilet de garderob.
Robin atept rbdtoare.
Numrul 18, spuse Strike.
Robin atept i alte explicaii, dar nu mai urm niciuna. Strike
csc i i recunoscu nfrngerea.
Ne vedem mai trziu. ine-m la curent cu ce faci i unde eti.
Strike intr n biroul lui, nchise ua, se aez pe scaun i se ls pe
sptar. Fcuse tot posibilul ca s o mpiedice s revin pe strad. Acum
nu voia altceva dect s o aud cum pleac.

314
40

love is like a gun


And in the hands of someone like you
I think itd kill.55
Blue yster Cult, Searchin for Celine

Robin era cu un deceniu mai tnr dect Strike. Ajunsese la biroul


lui ca secretar temporar, nechemat i nedorit, la cel mai de jos
punct al vieii lui profesionale. El intenionase s o pstreze doar timp
de o sptmn, i asta pentru c la sosirea ei fusese ct pe ce s o
rstoarne i s o omoare pe scrile de metal i se simea dator fa de
ea. Cumva, ea l convinsese s o lase s rmn, mai nti nc o
sptmn, apoi nc o lun i, n sfrit, pentru totdeauna. Ea l
ajutase s ias din starea de cvasiinsolven, muncise pentru ca
afacerea s aib succes, nvase n timp ce lucra i acum nu cerea
altceva dect s i se permit s stea alturi de el, n timp ce afacerea se
prbuea iar, i s lupte pentru supravieuirea ei.
Tuturor le plcea de Robin. i lui i plcea de Robin. Cum ar fi putut
s nu-i plac de ea, dup toate lucrurile prin care trecuser mpreun?
Cu toate acestea, el i spusese de la bun nceput: doar pn la un
punct. Trebuia pstrat o distan. Barierele trebuiau s rmn la
locul lor.
Ea intrase n viaa lui chiar n ziua n care el se desprise pentru
totdeauna de Charlotte, dup 16 ani de relaie intermitent despre
care el nc nu putea s spun dac fusese mai degrab plcut sau
dureroas. Serviabilitatea i solicitudinea lui Robin, fascinaia ei fa
de ce fcea el, admiraia ei fa de el personal (dac era s fie onest
fa de el nsui, atunci trebuia s fie pn la capt) fuseser ca un
balsam pentru acele rni pe care i le provocase Charlotte, acele traume
interne care supravieuiser cu mult cadourilor ei de desprire, un
ochi vnt i nite tieturi.
Safirul de pe al treilea deget al lui Robin fusese atunci o recompens

55iubirea e asemenea unei arme / i n minile cuiva ca tine / Cred c ar putea s


omoare. (n limba englez, n original).
315
suplimentar: o protecie i un blocaj. Prevenind posibilitatea a ceva
mai mult, inelul i oferea libertatea de a ce? De a se baza pe ea? De a
se mprieteni cu ea? De a permite barierelor s se erodeze
imperceptibil, astfel c, privind n urm, Strike i ddu seama c ei i
mprtiser informaii personale pe care aproape nimeni altcineva
nu le tia. Robin era una dintre cele doar trei persoane (bnuia el) care
tiau despre presupusul copil pe care Charlotte pretindea c-l
pierduse, dar care era posibil s nu fi existat niciodat sau s fi fost
avortat. El era unul dintre cei doar civa care tiau c Matthew fusese
necredincios. Cu toat hotrrea lui de a o ine pe Robin la distan, se
sprijiniser propriu-zis unul pe cellalt. El nc i mai amintea exact
senzaia de a o ine de talie, n timp ce se ndreptau erpuit spre
Hotelul Hazlitt. Ea era suficient de nalt pentru ca el s-o in cu
uurin. Nu-i plcea s fie obligat s se aplece. Nu i plcuser
niciodat femeile foarte scunde.
Lui Matthew nu i-ar plcea asta, spusese ea.
I-ar fi plcut nc i mai puin dac ar fi tiut ct de mult i plcuse
lui Strike.
Ea nu era nici pe departe la fel de frumoas ca Charlotte. Charlotte
era acel tip de frumusee care i fcea pe brbai s uite de ei n
mijlocul propoziiei, care i uluia i i fcea s amueasc. Robin era o
fat foarte sexi, cum el nu putea s nu remarce atunci cnd ea se apleca
s scoat calculatorul din priz, dar brbaii nu rmneau interzii n
prezena ei. De fapt, dac i amintea de Wardle, Robin prea s-i fac
i mai locvace.
ns lui i plcea faa ei. i plcea vocea ei. i plcea s fie lng ea.
Nu c ar fi vrut s fie cu ea asta ar fi fost o nebunie. Nu puteau s
conduc afacerea mpreun i s aib o aventur. n orice caz, ea nu
era tipul de fat cu care s ai o aventur. El nu o cunoscuse altfel dect
logodit sau rmas singur dup ce logodna ei luase sfrit i, prin
urmare, o vedea ca pe tipul de femeie destinat csniciei.
Strike nsum, aproape cu furie, acele lucruri pe care le tia i le
observase i care o desemnau pe ea ca fiind profund diferit de el, ca
ntruchipare a unei lumi mai sigure, mai retrase, mai convenionale.
Robin avusese acelai iubit infatuat ncepnd din clasa a XI-a (chiar
dac acum el nelegea asta ceva mai bine), o familie drgu de clas
mijlocie n Yorkshire, prini cstorii timp de decenii i aparent
fericii, un labrador, un Land Rover i un ponei, i aminti Strike. Un
316
afurisit de ponei!
Apoi alte amintiri i impuser prezena i o Robin diferit se
desprinse de aceast imagine a unui trecut sigur i ordonat: i iat, n
faa lui, o femeie care nu ar fi fost nelalocul ei n DIS. Era acea Robin
care fcuse cursuri de oferie avansat, care se lovise la cap n
urmrirea unui criminal, care i nfurase, calm, braul nsngerat cu
haina ei, pe post de garou, dup ce el fusese njunghiat, i l dusese la
spital. Robin care improvizase cu atta succes n timp ce interoga
suspecii nct le smulsese informaii pe care poliia nu reuise s le
obin, care o inventase i ntruchipase cu succes pe Venetia Hall, care
convinsese un tnr ngrozit, care voia s-i amputeze piciorul, s aib
ncredere n ea, care i oferise lui Strike o sut de alte exemple de
iniiativ, ingeniozitate i curaj care ar fi putut s fac deja din ea o
poliist n haine civile, dac nu ar fi intrat cndva ntr-o scar de bloc
ntunecoas, unde o atepta un nemernic cu masc.
i femeia aceea avea s se cstoreasc acum cu Matthew! Matthew,
care mizase pe faptul c ea avea s lucreze n resurse umane, cu un
salariu frumos care s-l completeze pe al lui, care se mbufna i se
plngea de programul ei de lucru lung i imprevizibil i de salariul ei
mizerabil oare ea nu putea s vad ce lucru stupid fcea? De ce
dracu i pusese iar inelul la pe deget? Nu gustase libertatea n acea
cltorie cu maina n Barrow, la care Strike privea n urm cu o
duioie care l tulbura?
Face o greeal imens, asta e tot.
Asta era tot. Nu era ceva personal. Fie c ea era logodit, cstorit
sau singur, nimic nu ar fi putut s ias vreodat din slbiciunea pe
care el, era obligat s recunoasc, ajunsese s o aib. Avea s
restabileasc distana profesional care dispruse cumva odat cu
confesiunile ei bete i cu camaraderia cltoriei lor n Nord, i s
suspende temporar planul lui doar pe jumtate recunoscut de a pune
capt relaiei cu Elin. Pe moment prea mai sigur s aib la ndemn
alt femeie, i chiar una foarte frumoas, al crei entuziasm i
pricepere n pat ar fi trebuit, fr ndoial, s compenseze
incompatibilitatea cert din afara lui.
ncepu s se ntrebe ct avea s mai lucreze Robin pentru el dup ce
devenea doamna Cunliffe. Cu siguran Matthew avea s-i foloseasc
fiecare gram al influenei lui de so ca s o smulg dintr-o profesie pe
ct de periculoas, pe att de prost pltit. Ei bine, sta era turnul ei de
317
observaie: patul, n care putea s i zac.
Numai c odat ce te despreai, era mult mai uor s repei
experiena. El tia asta. De cte ori se despriser el i Charlotte? De
cte ori relaia lor se fcuse buci i de cte ori ncercaser ei s
reasambleze dezastrul? Pn la urm rmseser mai multe crpturi
dect substan: triser ntr-o pnz de pianjen fcut din falii,
inut laolalt de speran, durere i amgire.
Robin i Matthew mai aveau doar dou luni pn la nunt.
nc mai era timp.

318
41

See there a scarecrow who waves through the mist.56


Blue yster Cult, Out of the Darkness

n urmtoarea sptmn se ntmpl ca Strike s se vad foarte


puin cu Robin. Supravegheau locaii diferite i fceau schimb de
informaii aproape exclusiv prin telefonul mobil.
Dup cum se ateptase Strike, nici Wollaston Close, nici
mprejurimile lui nu trdaser vreo urm a fostului Grnicer al
Regimentului Regal, dar nici el nu avusese mai mult succes n gsirea
omului su din Catford. Stephanie cea costeliv mai intr i mai iei de
cteva ori n i din apartamentul de deasupra fast-foodului. Chiar dac
nu putea s fie acolo non-stop, Strike deveni curnd destul de sigur c
i vzuse toat garderoba: cteva pulovere murdare i un hanorac
zdrenuit. Dac, aa cum afirmase Shanker plin de ncredere, Stephanie
era prostituat, atunci lucra rar. Dei avea grij s nu-i permit
niciodat s-l zreasc, Strike se ndoia c ochii ei scobii ar fi reinut
prea exact o imagine chiar dac el ar fi ieit la lumin. Deveniser
obturai, plini de o ntunecime interioar, fr s mai absoarb lumea
exterioar.
Strike ncercase s stabileasc dac Whittaker era aproape
permanent nuntru sau aproape mereu absent din apartamentul din
Catford Broadway, dar nu exista niciun telefon fix nregistrat la acea
adres, iar imobilul aprea pe internet ca aparinnd unui domn
Dareshak, care fie l nchiria, fie nu reuea s scape de squater-i.
ntr-o sear, detectivul sttea, fumnd, lng intrarea actorilor,
privind ferestrele luminate i ntrebndu-se dac i imagina el
micarea din spatele lor, cnd mobilul lui vibr, iar el vzu numele lui
Wardle.
Strike sunt. Ce e?
Cred c a mai aprut ceva, spuse poliistul. Se pare c prietenul
nostru a lovit iar.

56 Uite acolo o sperietoare de ciori care i face semn prin cea. (n limba englez,
n original).
319
Strike i mut mobilul la cealalt ureche, deprtndu-l de trectori.
Continu.
Cineva a njunghiat o prostituat n Shacklewell i i-a tiat dou
degete ca suvenir. I le-a tiat deliberat i-a intuit braul la pmnt i
le-a retezat.
Dumnezeule! Cnd a fost asta?
Acu zece zile pe 29 aprilie. Abia a ieit din com indus.
A supravieuit? ntreb Strike.
Acum i desprinse complet ochii de ferestrele n spatele crora
Whittaker putea s se ascund sau nu, dedicndu-i lui Wardle ntreaga
lui atenie.
Prin nu tiu ce miracol, spuse acesta. A njunghiat-o n abdomen,
i-a perforat plmnul, apoi i-a tiat degetele. E un miracol c a ratat
organele importante. Suntem destul de siguri c el a crezut c e
moart. Ea l dusese ntr-un loc gol dintre dou cldiri pentru o felaie.
Dar au fost deranjai: doi studeni care mergeau pe Shacklewell Lane
au auzit-o ipnd i au luat-o pe alee s vad ce se ntmpl. Dac ar fi
ntrziat 15 minute ea era bun moart. A fost nevoie de dou
transfuzii de snge ca s-o in n via.
i? spuse Strike. Ce spune?
Pi, e drogat pn peste cap i nu-i amintete atacul efectiv. Ea
crede c era un tip alb, mare i solid, cu cciul. Geac ntunecat.
Gulerul ridicat n sus. Nu i-a vzut prea bine faa, dar crede c e din
Nord.
Da? spuse Strike, n timp ce inima i btea mai tare ca oricnd.
Aa zice ea. Da e ameit. Ah, i a mpiedicat-o s fie clcat de
main, sta e ultimul lucru pe care i-l amintete. A tras-o napoi de
pe strad cnd se apropia o camionet.
Ce gentleman, spuse Strike suflnd fumul de igar spre cerul
nstelat.
Da, spuse Wardle. Ei, voia s-i pstreze membrele intacte, nu-i
aa?
Ar putea iei vreun portret-robot?
l ducem mine pe grafician s se vad cu ea, dar nu am prea
multe sperane.
Strike rmase n ntuneric, gndindu-se intens. i ddea seama c
Wardle fusese zguduit de noul atac.
Ai vreo veste despre vreunul dintre oamenii mei? ntreb el.
320
nc nu, spuse Wardle lapidar.
Strike decise s nu insiste. Avea nevoie de aceast cale de acces la
anchet.
Dar pista ta cu Devotee? ntreb el, ntorcndu-se s priveasc
spre ferestrele apartamentului lui Whittaker, unde nu prea s se fi
schimbat nimic. Asta cum merge?
ncerc s-i pun pe urmele lui pe cei de la infracionalitate
virtual, dar mi se spune c n momentul sta au altceva mai important
de fcut, spuse Wardle, nu fr ranchiun. Opinia lor e c e doar un
pervers banal sau unul care se uit prin ferestre.
Strike i aminti c asta fusese i opinia lui Robin. Prea c nu mai
sunt prea multe de spus. i lu la revedere de la Wardle, apoi se
afund n nia lui din peretele rece, fumnd i privind ferestrele cu
perdele ale lui Whittaker, ca mai nainte.

A doua zi diminea, Strike i Robin se ntlnir la birou din


ntmplare. Strike, care tocmai ieise din apartamentul lui cu o cutie de
carton cu fotografii ale lui Cine Turbat sub bra, intenionase s plece
direct, fr s mai intre n birou, dar cnd vzu conturul neclar al lui
Robin prin geamul mat se rzgndi.
Neaa.
Salut, spuse Robin.
Era ncntat s-l vad, i nc i mai ncntat s-l vad zmbind.
Dialogurile lor din ultimul timp fuseser pline de o stinghereal
ciudat. Strike purta cel mai bun costum al lui, care l fcea s arate
mai slab.
De ce eti aa de elegant? ntreb Robin.
ntlnire de urgen cu avocatul: soia lui Cine Turbat vrea s le
art tot ce am strns, toate pozele cu el n timp ce pndete n faa
colii i se repede la copii. M-a sunat asear, trziu; tocmai apruse
acas la ea, suprat i amenintor: o s-l acuze de tot ce poate, ca s
ncerce s obin un ordin de interdicie.
Asta nseamn c ncetm s-l mai supraveghem?
M ndoiesc, spuse Strike uitndu-se la ceas. Cine Turbat n-o s
se lase cu una, cu dou. Oricum, nu conteaz asta am zece minute i
am aflat nouti.
Strike i povesti despre tentativa de asasinare a prostituatei din
Shacklewell. Dup ce termin, Robin prea atent i gnditoare.
321
A luat degete?
Da.
Ai zis cnd eram la Feathers , ai zis c nu nelegi cum ar putea
Kelsey s fie prima lui crim. Ai zis c eti sigur c el mai exersase pn
la ce i-a fcut ei.
Strike ddu din cap.
tii cumva dac poliia a cutat alte crime n care a fost tiat o
bucat dintr-o femeie?
Trebuie s-o fi fcut, spuse Strike, spernd c are dreptate i
notndu-i n minte s-l ntrebe pe Wardle. Oricum, dup asta o s-o
fac.
i ea nu crede c l-ar recunoate dac-l mai vede?
Cum am zis, i ascunsese faa. Un tip alb solid, geac neagr.
Au gsit la ea vreo mostr de ADN? ntreb Robin.
Se gndir amndoi, simultan, la ceea ce avusese de suportat Robin
nsi n spital, dup agresiunea asupra ei. Strike, care investigase
violuri, cunotea procedura. Robin i aminti brusc, nefericit, c
trebuise s fac pipi ntr-o sticlu pentru mostre, cu un ochi complet
nchis pentru c el o lovise acolo, apoi faptul c trebuise s se ntind
pe patul de examinare i blndeea doctoriei n timp ce i deprta
genunchii
Nu, spuse Strike. Nu au gsit nu a existat penetrare. Oricum,
trebuie s plec. Poi s-o lai balt azi cu urmrirea lui Cine Turbat:
cred c tie c a fcut-o de oaie, m ndoiesc c o s apar la coal.
Dac poi s arunci o privire n Wollaston
Stai! Adic, dac ai timp.
Mai am cteva minute, spuse el uitndu-se iar la ceas. Ce s-a
ntmplat? Nu cumva l-ai vzut pe Laing?
Nu, spuse ea, dar cred nu e deloc sigur c s-ar putea s avem o
pist despre Brockbank.
Glumeti!
Pe Commercial Road e un club de striptease; m-am uitat puin la
el pe Google Street View. Pare destul de leampt. Am sunat i am
cerut cu Noel Brockbank, i o femeie mi-a spus Cine?, dup care Vrei
s zici Nile? A acoperit receptorul cu mna i a discutat puin cu alt
femeie despre cum l cheam pe noul bodyguard. E evident c abia s-a
angajat. Aa c l-am descris cum arat i ea a zis Da, sta e Nile.
Apoi Robin continu, minimalizndu-i singur spusele:
322
Bineneles, e posibil s nu fie el deloc, ar putea fi un brbat cam
sumbru care chiar se numete Nile, dar cnd i-am descris mandibula
lung, ea a zis imediat
Iar ai dat gol de la jumtatea terenului, spuse Strike uitndu-se la
ceas. Tre s plec. Trimite-mi un SMS cu datele clubului de striptease,
bine?
M gndeam c a putea
Nu, a vrea s rmi n Wollaston Close, spuse Strike. Vorbim.
n timp ce ua de sticl se nchidea n urma lui, iar el cobora
zngnind scrile metalice, Robin ncerc s se simt ncntat pentru
c el spusese c ea dduse gol de la mijlocul terenului. Dar ea sperase
s aib ansa de a face altceva dect s se holbeze zadarnic, ore n ir,
la apartamentele din Wollaston Close. ncepea s bnuiasc faptul c
Laing nu era acolo i, mai ru, c Strike tia asta.

Vizita la avocat fu scurt, dar productiv. Avocatul era ncntat de


probele abundente pe care Strike le aezase n faa lui i care
demonstrau energic constantele violri ale acordului de custodie de
ctre Cine Turbat.
Ah, excelent, spuse el zmbind radios deasupra unei poze mrite
cu fiul cel mic care se ascundea nlcrimat n spatele bonei, n timp ce
tatl lui mria i arta cu degetul, aproape nas n nas cu sfidtoarea
femeie. Excelent, excelent
Apoi, observnd expresia clientei lui, se grbi s-i ascund veselia
provocat de vederea suferinei copilului ei i le oferi ceai.
O or mai trziu, Strike, nc n costum, dar acum inndu-i cravata
ndesat n buzunar, o urmrea pe Stephanie prin centrul comercial
din Catford. Asta nsemna s treac pe sub o sculptur gigantic din
fibr de sticl cu o pisic neagr zmbitoare, aezat pe traversa de
deasupra aleii care ducea la mall. Pisica avea o nlime de dou etaje,
ntre laba blbnit i vrful cozii nepstoare care arta spre cer, i
prea pregtit s se repead la ceva sau s-i prind pe cumprtorii
care treceau pe dedesubt.
Strike decisese s o supravegheze pe Stephanie dintr-un capriciu,
deoarece nu o mai urmrise niciodat, iar dup ce afla unde se duce i
cu cine se ntlnete avea de gnd s se ntoarc i s supravegheze
apartamentul. Stephanie mergea, ca aproape ntotdeauna, cu braele
strns nfurate n jurul torsului ei, ca i cum s-ar fi inut laolalt, i
323
purta hanoracul gri familiar i fust mini neagr i ciorapi. Subirimea
picioarelor ei ca nite crengi era subliniat de adidaii butucnoi.
Intr ntr-o farmacie i Strike se uit prin vitrin cum st ghemuit pe
un scaun n timp ce atepta o reet, fr s priveasc pe nimeni n
ochi, holbndu-se la picioarele ei. Dup ce i lu punga alb de hrtie
plec precum venise, trecnd pe sub pisica imens care i legna laba,
prnd c se ntoarce la apartament. ns trecu de fast-foodul de pe
Catford Broadway i, puin dup aceea, fcu la dreapta spre Afro
Caribbean Food Center, disprnd ntr-o crcium mic numit
Catford Ram, construit n spatele centrului comercial. Crma, care
prea s aib un singur geam, era mbrcat n lemn la exterior, ceea
ce ar fi fcut-o s semene cu un pavilion victorian mare dac nu ar fi
fost plin de reclame la fast-food, Sky Sporty i conexiuni Wi-Fi.
ntreaga zon era amenajat pentru pietoni, dar o camionet
cenuie i ponosit fusese parcat la mic distan de intrarea n
crcium, oferindu-i lui Strike un paravan eficient de unde s
pndeasc, n timp ce i studia opiunile. n acest moment nu ar fi avut
niciun rost s ajung fa n fa cu Whittaker, iar crciuma prea prea
micu ca s se poat feri de ochii fostului su tat vitreg, dac chiar cu
el se ntlnea Stephanie. Nu voia dect s aib ansa de a compara
aspectul actual al lui Whittaker cu silueta cu fes i, poate, cu brbatul
cu geac de camuflaj care pndise la Court.
Strike se sprijini de camionet i i aprinse o igar. Tocmai se
hotrse s gseasc un punct de observaie ceva mai deprtat, ca s
vad cu cine iese Stephanie din crm, cnd uile din spate ale
camionetei dup care se ascundea el se deschiser brusc.
Strike fcu civa pai grbii cu spatele, n timp ce din camionet
coborau patru brbai, mpreun cu o cea fumurie cu miros puternic
i neptor de plastic ars pe care fostul lucrtor la DIS o recunoscu
imediat ca fiind cocain.
Toi patru erau nengrijii, cu blugi i tricouri murdare, de vrste
greu de evaluat deoarece fiecare dintre ei avea faa supt i ridat
prematur. Gurile a doi dintre ei erau prbuite nuntru, deasupra
gingiilor rmase fr dini. ocai pentru o clip s-l descopere att de
aproape de ei pe necunoscutul mbrcat n costum curat, prur s-i
dea seama din expresia uimit a lui Strike c acesta nu tiuse ce se
ntmpla n interiorul camionetei i trntir uile.
Trei dintre ei se ndreptar ano spre crcium, dar al patrulea
324
brbat nu plec. l privea insistent pe Strike, care l privea insistent i
el. Era Whittaker.
Era mai mare dect i amintea Strike. Chiar dac tiuse c
Whittaker era aproape la fel de nalt ca el, Strike uitase scara acestuia,
limea umerilor, greutatea oaselor de sub pielea lui plin de tatuaje.
Tricoul lui subire, inscripionat cu logoul trupei Slayer, deopotriv
militarist i ocultist, flutura pe trupul lui, n timp ce se nfruntau
unul pe cellalt, lsnd s se vad conturul coastelor.
Faa lui glbuie prea uscat prin congelare, ca un mr vechi, cu
carnea topit i pielea lipit de os i avnd caviti sub pomeii nali.
Prul nclcit era rrit la tmple: atrna n codie subiri n jurul lobilor
alungii, fiecare din ei mpodobit cu un inel de argint ncastrat n carne.
Stteau aa, Strike n costumul lui italian, anormal de ferchezuit, i
Whittaker duhnind a fum de cocain, cu ochii lui aurii de preot eretic
nfundai acum n spatele pleoapelor ridate i flasce.
Strike n-ar fi tiut s spun ct se holbaser unul la cellalt, dar n
acest timp prin minte i trecu un flux de gnduri perfect coerente
Dac el era criminalul, poate c Whittaker s-ar fi panicat, dar nu ar fi
fost prea surprins s-l vad pe Strike. Dac nu era el criminalul, ocul
de a-l descoperi pe Strike lng camioneta lui ar fi trebuit s fie
extrem. ns Whittaker nu se comportase niciodat asemenea celorlali
oameni. i plcuse ntotdeauna s par omniscient i imposibil de
ocat.
Apoi Whittaker reacion, iar Strike i ddu seama imediat c ar fi
fost nerezonabil s se atepte ca el s fac altceva dect fcea.
Whittaker rnji, lsnd s se vad nite dini nnegrii. Ura de 20 de ani
a lui Strike se reaprinse, iar el simi dorina de a-i nfige pumnul n
faa lui Whittaker.
Ia te uit, spuse Whittaker ncet. E chiar sergentul Sherlock
Holmes, fir-a al naibii.
Whittaker ntoarse capul. Strike vzu cum pielea sclipete printre
rdcinile prului rar i simi o plcere meschin din cauza faptului c
Whittaker chelea. Dobitocul era mndru de aspectul lui, cu siguran
nu-i plcea asta.
Banjo! strig Whittaker la ultimul dintre cei trei nsoitori ai si,
care tocmai ajunsese la crm. Ad-o-ncoa!
Zmbetul lui rmase insolent, dar ochii lui demeni zvcneau de la
camionet la Strike i apoi din nou la crcium. i flexa degetele
325
murdare. Cu toat nepsarea afiat, era tensionat. De ce nu ntreba ce
cuta acolo Strike? Sau tia deja?
Prietenul pe nume Banjo iei din crm, trgnd-o pe Stephanie de
ncheietura ei subire. Stephanie continua s in n mna liber punga
alb de hrtie de la farmacie, care prea orbitor de imaculat pe lng
hainele ieftine i murdare ale ei i ale lui Banjo. n jurul gtului i slta
un lnior de aur.
De ce ai? scnci Stephanie fr s neleag. Ce?
Banjo o depuse lng Whittaker.
Du-te i ia-mi o halb, i ordon Whittaker lui Banjo, care se
ndeprt supus.
Whittaker i strecur mna pe dup ceafa subire a lui Stephanie,
care ridic privirea spre el cu acea adoraie servil a unei fete care,
asemenea Ledei naintea ei, vedea n Whittaker ceva ce pentru Strike
era complet invizibil. Apoi degetele lui Whittaker i strnser gtul
pn cnd pielea din jurul lor se albi i ncepu s o scuture pe
Stephanie, nu att de energic nct s atrag atenia trectorilor, dar cu
suficient for ca expresia ei s se schimbe instantaneu n una de fric
absolut.
tii ceva de asta?
De c-ce? se blbi ea.
Pastilele zngneau n punga alb de hrtie.
De el! spuse Whittaker ncet. De sta care te intereseaz att de
mult, curv mic i mpuit
D-i drumul, spuse Strike, vorbind pentru prima oar.
De cnd mi dai tu ordine? l ntreb Whittaker ncet, rnjind larg,
cu ochi de nebun.
Cu o for subit i ocant, Whittaker o prinse pe Stephanie de gt
cu ambele mini i i ridic ntreg trupul n aer. Ea scp punga alb pe
trotuar, ca s ncerce s se elibereze, i ddu din picioare n timp ce
faa i se nvineea.
Fr gndire sau reflecie. Strike l lovi puternic pe Whittaker n
burt i acesta czu pe spate, trgnd-o pe Stephanie dup el; nainte
ca Strike s poat mpiedica asta, auzi cum capul ei se izbete de beton.
Rmas pe moment fr aer, Whittaker ncerc s se ridice n picioare,
n timp ce printre dinii nnegrii revrsa un torent de obsceniti
optite, iar Strike vedea cum cei trei prieteni ai lui, cu Banjo n fa, i
croiesc drum spre ieirea din crcium: vzuser totul pe unicul ei
326
geam murdar. Unul dintre ei avea un cuit scurt i ruginit.
Haidei! i incit Strike, fr s dea napoi i desfcnd larg
braele. Aducei poliia la laboratorul vostru mobil de cocain!
Whittaker, nc lipsit de rsuflare, fcu de pe jos un gest care avu
efectul de a-i ine la distan pe prietenii lui, aceasta fiind cea mai
rezonabil manifestare a lui pe care Strike o vzuse vreodat. La
geamul pubului se ieau mai multe fee.
Nenorocitule nenorocit ce uier Whittaker.
Da, hai s discutm despre mame, spuse Strike, trgnd-o pe
Stephanie n picioare.
Simea cum n urechi i pulseaz sngele. Ar fi vrut s-l pocneasc
pe Whittaker pn i zdrobea faa glbuie.
Pe a mea el a omort-o, i spuse Strike fetei.
Privi n ochii ei goi. Braele ei erau att de subiri c Strike aproape
putea s le nconjoare cu mna.
Ai auzit ce i-am spus? A ucis deja o femeie. Poate mai multe.
Whittaker ncerc s-l prind pe Strike de genunchi i s-l doboare;
Strike l ndeprt lovindu-l cu piciorul, continund s-o in pe
Stephanie. Urmele roii ale minilor lui Whittaker ieeau n eviden
pe gtul ei alb, ca i urma lanului, de care atrna conturul unei inimi
contorsionate.
Haide cu mine, i zise Strike fetei. E un criminal nenorocit. Exist
adposturi pentru femei.
Ochii ei erau ca nite puuri ctre o ntunecime pe care Strike nu o
cunoscuse niciodat. Putea s-i ofere i un unicorn: propunerea lui era
o nebunie, n afara domeniului posibilului. n mod incredibil, dei
Whittaker o strnsese de gt pn cnd ea nu mai putuse vorbi,
Stephanie se smulse de lng Strike ca i cum acesta ar fi fost un
rpitor, se mpletici spre Whittaker i se ghemui protector lng el, n
timp ce inima contorsionat se legna.
Whittaker o ls pe Stephanie s-l ajute s se ridice n picioare i se
ntoarse cu faa la Strike, frecndu-i burta acolo unde fusese lovit.
Apoi, n stilul lui dement, ncepu s rd nfundat ca o femeie btrn.
Whittaker ctigase: amndoi tiau asta. Stephanie se aga de el de
parc el o salvase. Whittaker i bg degetele murdare adnc n prul
din spatele capului ei i o trase cu putere spre el, o srut, bgndu-i
limba n gt, dar n acelai timp fcnd semn prietenilor lui care
continuau s priveasc s urce n camionet. Banjo se sui la volan.
327
Ne mai vedem, bieelu mamii, i opti Whittaker lui Strike.
Apoi o mpinse pe Stephanie n faa lui, s urce n spatele
camionetei.
nainte ca uile acesteia s se nchid peste obscenitile i rsetele
batjocoritoare ale prietenilor lui, Whittaker privi drept n ochii lui
Strike i fcu gestul familiar de tiere a gtului, rnjind. Camioneta
demar.
Strike i ddu dintr-odat seama c n jurul su se aflau mai muli
oameni care se holbau, privindu-l cu expresia absent, dar uimit a
publicului cnd se aprinde pe neateptate lumina. De geamul crmei
stteau n continuare lipite mai multe fee. Nu i mai rmsese nimic de
fcut, n afar de a memora numrul camionetei vechi i ovitoare
nainte ca ea s dea colul. n timp ce el se ndeprta furios de acel
decor, privitorii se mprtiau, fcndu-i loc.

328
42

Im living for giving the devil his due.57


Blue yster Cult, Burnin for You

Se mai ntmpl i rateuri, i spuse Strike. Cariera lui militar nu


fusese complet lipsit de ntmplri nefericite. Puteai s te antrenezi
orict de bine, s verifici fiecare articol al echipamentului, s anticipezi
fiecare mprejurare neprevzut i totui s te dea peste cap un
ghinion aleator. Odat, n Bosnia, un telefon mobil defectuos i
pierduse pe neateptate ntreaga energie din baterie, declannd un
lan de ntmplri nefericite culminnd cu faptul c un prieten de-al lui
abia scpase cu via dup ce o luase cu maina pe o strad greit din
Mostar.
Nimic din toate acestea nu schimba faptul c, dac un subordonat
de-al lui de la DIS aflat ntr-o misiune de supraveghere s-ar fi sprijinit
de spatele unei camionete parcate neglijent fr s verifice mai nti
dac aceasta e goal, Strike ar fi avut multe de spus, i pe un ton
vehement. Nu voise s se confrunte cu Whittaker, sau aa i spunea el,
dar dup o perioad de reflecie rece fu obligat s accepte c aciunile
lui spuneau o poveste diferit. Frustrat de ndelungatele ore n care
urmrise apartamentul lui Whittaker, fcuse prea puine eforturi ca s
nu se lase observat de la geamul crciumii i, chiar dac nu ar fi avut
de unde s tie c n acea camionet e Whittaker, simea, cnd i
aducea aminte, o plcere slbatic tiind c l pocnise, n sfrit, pe
nenorocitul acela.
Dumnezeule, ct i dorise s-i fac ru. Rsul sfidtor, prul cu
codie subiri, tricoul cu Slayer, mirosul neptor, degetele strnse n
jurul gtului alb i subire, vorbele incitante despre mame:
sentimentele care irupseser n Strike la vederea neateptat a lui
Whittaker fuseser cele ale ipostazei lui de la 18 ani, nerbdtor s se
bat, nepsndu-i de consecine.
Lsnd la o parte plcerea de a-l fi lovit pe Whittaker, ciocnirea lor
nu produsese prea multe informaii semnificative. Orict ar fi ncercat

57 Triesc ca s-i dau diavolului ce i se cuvine. (n limba englez, n original).


329
s fac o comparaie, nu putea nici s-l identifice, nici s-l elimine pe
Whittaker, doar dup aspect, ca fiind sau nu silueta masiv cu fes. Dei
silueta ntunecat pe care Strike o fugrise prin Soho nu avusese
uviele nclcite ale lui Whittaker, prul lung putea fi legat la spate
sau bgat sub cciul; pruse mai solid dect Whittaker, dar gecile cu
pernue puteau foarte uor s dea volum. i nici reacia lui Whittaker
atunci cnd l descoperise pe Strike lng camioneta lui nu-i oferise
detectivului vreun indiciu real. Cu ct se gndea mai mult la asta, cu
att mai puin se putea decide dac vzuse triumf n expresia
sfidtoare a lui Whittaker sau dac ultimul gest, degetele murdare care
despicau aerul, fuseser obinuitul lui dramatism, o ameninare fr
acoperire, rzbunarea infantil a unui brbat hotrt cu orice pre s
fie cel mai ru, cel mai nfricotor.
Pe scurt, ciocnirea lor dezvluise faptul c Whittaker rmsese
narcisist i violent i i oferise lui Strike dou mici informaii
suplimentare. Prima era aceea c Stephanie l iritase pe Whittaker
pentru c manifestase curiozitate fa de Strike i, chiar dac Strike
presupunea c aceasta se datora simplului fapt c el fusese cndva fiul
vitreg al lui Whittaker, nu excludea complet posibilitatea ca ea s fi fost
declanat de faptul c Whittaker vorbise despre o dorin de
rzbunare sau lsase s-i scape faptul c el cuta aa ceva. n al doilea
rnd, Whittaker reuise s-i fac prieteni brbai. Dei prezentase
ntotdeauna, pentru anumite femei, o atractivitate pe care Strike nu o
nelegea, Whittaker se bucurase de o aversiune i un dispre aproape
universale din partea brbailor pe vremea cnd l cunoscuse Strike.
Propriul lui sex avusese tendina de a-i dezaproba histrionismul,
aburelile sataniste, dorina de a iei n fa n orice grup i, bineneles,
de a nu suporta atracia lui stranie i magnetic fa de femei. ns
acum Whittaker prea s fi gsit un fel de echip, brbai care
mpreau cu el drogurile i i permiteau s-i domine.
Strike conchise c singurul lucru profitabil pe care l putea face pe
termen scurt era s-i povesteasc lui Wardle ce se ntmplase i s-i
dea numrul camionetei. Fcu asta n sperana c poliia avea s
considere c merit efortul s caute droguri sau alte probe
incriminante n acel vehicul sau, nc i mai bine, n apartamentul de
deasupra fast-foodului.
Wardle ascult fr niciun entuziasm n timp ce Strike insista c
mirosise fum de cocain. Strike se simi obligat s recunoasc, dup ce
330
convorbirea lu sfrit, c, dac ar fi fost n poziia lui Wardle, nu ar fi
considerat nici el propriile lui probe motiv suficient pentru
percheziionarea camionetei. n mod evident, poliistul se gndea c
Strike l urte pe fostul lui tat vitreg i, orict de mult sublinie Strike
legtura dintre el i Whittaker prin Blue yster Cult, Wardle nu pru
s se rzgndeasc.
Cnd Robin l sun n seara aceea, cu obinuitul ei raport despre
ultimele nouti, Strike se simi uurat i alinat c i poate povesti ce se
ntmplase. Dei avea i ea veti, anunul lui c se ntlnise fa n fa
cu Whittaker i abtu atenia i o fcu s asculte ntreaga poveste ntr-o
tcere nerbdtoare.
Pi, m bucur c l-ai lovit, spuse ea dup ce Strike termin s se
mustre singur pentru c ngduise ca acea altercaie s aib loc.
Da? ntreb el surprins.
Bineneles. O strngea de gt pe fat!
Chiar n clipa n care cuvintele i ieeau din gur, Robin i dori s nu
le fi spus. Nu voia s-i ofere lui Strike niciun motiv suplimentar s-i
aminteasc acel lucru pe care ea i dorea s nu i-l fi spus niciodat.
n materie de cavaler rtcitor, am fost mai degrab varz. Fata a
czut peste el i a dat cu capul de asfalt.
Dup o scurt pauz de reflecie, Strike adug:
Ce nu neleg eu e ea. Asta era ansa ei. Ar fi putut s plece: A fi
dus-o la un adpost, a fi avut grij de ea. De ce dracu s-a ntors la el?
De ce fac femeile asta?
Din ezitarea de o fraciune de secund de dinaintea rspunsului lui
Robin, Strike i ddu seama c spusele lui puteau primi o anumit
interpretare personal.
Presupun ncepu Robin.
Simultan, Strike adug:
N-am vrut s spun c
Amndoi se oprir.
Scuze, zi mai departe, spuse Strike.
Voiam doar s zic c oamenii agresai se aga de agresori, nu-i
aa? Au fost splai pe creier i cred c nu exist alternativ.
Eu eram alternativa, fir-ar a dracu, eram chiar acolo, n faa ei!
Vreo urm de Laing azi? ntreb el.
Nu, spuse Robin. tii, chiar nu cred c e acolo.
Eu totui cred c merit
331
Uite ce e, tiu cine st n fiecare apartament n afara unuia singur,
spuse Robin. Din toate celelalte ies i intr oameni. Ultimul fie e
neocupat, fie e cineva mort acolo, pentru c ua nu se deschide
niciodat. Nu am vzut s vin nici mcar ngrijitori sau asistente.
Mai ncercm o sptmn, spuse Strike. E singura pist pe care o
avem pentru Laing.
n timp ce Robin ncerca s protesteze, Strike adug iritat:
Ascult, i eu o s fiu n aceeai poziie, o s filez clubul la de
striptease.
Numai c tim c Brockbank e acolo, spuse Robin tios.
O s cred asta cnd o s-o vd, replic Strike.
i luar la revedere cteva minute mai trziu, cu o nemulumire
reciproc prost disimulat.

Toate anchetele aveau stagnrile i secetele lor, atunci cnd


informaia i inspiraia secau, dar lui Strike i era greu s adopte o
perspectiv filosofic. Graie necunoscutului care trimisese piciorul, n
afacere nu mai intrau bani. Ultimul lui client pltitor, soia lui Cine
Turbat, nu mai avea nevoie de el. n sperana de a convinge un
judector c un ordin de interdicie nu era necesar, Cine Turbat se
supunea de fapt unei astfel de decizii.
Agenia nu mai putea supravieui prea mult dac din biroul ei
continuau s emane duhorile conjugate ale eecului i perversiunii.
Aa cum prevzuse Strike, numele lui se multiplica acum pe internet,
n conexiune cu uciderea i dezmembrarea lui Kelsey Platt, iar detaliile
macabre nu doar anulau orice menionare a succeselor lui anterioare,
dar eclipsau i simpla reclam la serviciile lui de detectiv. Nimeni nu
mai voia s angajeze un om att de notoriu; nimnui nu-i plcea ideea
unui detectiv att de strns legat de o crim nesoluionat.
Prin urmare, Strike porni plin de hotrre i uoar disperare spre
clubul de striptease, unde spera s-l gseasc pe Noel Brockbank.
Clubul se dovedi a fi nc o veche crm convertit, aflat pe o
strdu care pleca din Commercial Road n Shoreditch. Faada de
crmid se frmia pe alocuri; ferestrele fuseser vopsite n negru,
cu siluete albe i grosiere de femei goale. Numele iniial (The
Saracen) nc se mai distingea, cu litere mari i aurii, pe sub vopseaua
neagr i scorojit de pe uile duble.
Zona era locuit n mare parte de musulmani. Strike trecea pe lng
332
acetia, cu hijab-urile i taqiyah-urile lor, n timp ce ei se uitau prin
numeroasele magazine de haine ieftine, toate purtnd nume precum
International Fashion i Made in Milan i etalnd manechine triste cu
peruci sintetice, mbrcate n nailon i poliester. Commercial Road era
nesat cu bnci din Bangladesh, agenii imobiliare iptoare, coli
englezeti i bcnii prginite care vindeau fructe trecute n spatele
unor vitrine soioase, dar nu avea nicio banc pe care s te aezi, nici
mcar un zid scund i rece. Chiar dac Strike i schimba frecvent
punctul de observaie, genunchiul lui ncepu n curnd s se plng de
lungile intervale petrecute n picioare, n timp ce atepta nu se tie ce,
pentru c Brockbank nu se vedea nicieri.
Brbatul de la intrare era ndesat, fr gt, iar Strike nu vzu pe
nimeni care s intre sau s ias, n afara clienilor i a stripperielor.
Fetele veneau i plecau i, asemenea locului lor de munc, erau mai
nengrijite i mai puin cizelate dect cele care lucrau la Spearmint
Rhino. Unele aveau tatuaje sau piercing-uri; mai multe dintre ele erau
supraponderale iar una, care lsa impresia c e beat atunci cnd intr
n cldire la ora 11 dimineaa, prea de-a dreptul murdar, aa cum se
vedea prin vitrina aormeriei aflate exact vizavi de club. Dup ce
supraveghe Saracen timp de trei zile, Strike, care i fcuse multe
sperane, n ciuda a ceea ce i spusese lui Robin, conchise fr tragere
de inim c fie Brockbank nu lucrase niciodat acolo, fie fusese deja
concediat.

Dimineaa zilei de vineri sosi nainte ca tiparul deprimant al lipsei


totale de indicii s se modifice. n timp ce Strike pndea din intrndul
unui magazin de haine deosebit de jalnic numit World Flair, mobilul lui
sun i Robin i spuse la ureche.
Mine vine n Londra Jason. Tipul cu piciorul. De pe site-ul celor
care vor s fie amputai.
Excelent! spuse Strike, simindu-se uurat la simpla perspectiv
de a intervieva pe cineva. Unde ne ntlnim cu el?
E vorba de ei, spuse Robin, cu o not clar de rezerv n voce. Ne
ntlnim cu Jason i Tempest. Ea e
Poftim? o ntrerupse Strike. Tempest?58
M ndoiesc c e numele ei de botez, spuse Robin sec. E femeia cu

58 Furtun, n limba englez, n original.


333
care interaciona Kelsey pe internet. Cea cu pr negru i ochelari.
A, da, mi amintesc, repet Strike, innd mobilul ntre falc i
umr n timp ce i aprindea o igar.
Tocmai am vorbit cu ea la telefon. E o mare activist n
comunitatea de transabilitate i e destul de solicitant, dar Jason crede
c ea e minunat i se simte mai n siguran dac e i ea acolo.
Foarte bine, spuse Strike. Deci unde ne ntlnim cu Jason i
Tempest?
Vor s mearg la Gallery Mess. E cafeneaua de la Galeria Saatchi.
Serios?
Lui Strike i se prea c-i amintete c Jason lucra la un
supermarket i era surprins c prima lui dorin la sosirea n Londra
era arta contemporan.
Tempest e n scaun cu rotile, spuse Robin, i se pare c acolo au
acces foarte bun pentru cei cu dizabiliti.
Bine, spuse Strike. La ce or?
La 1, spuse Robin. Ea ntreba dac pltim noi.
Presupun c vom fi nevoii.
i auzi Cormoran ar fi n regul dac mi iau liber mine-
diminea?
Da, sigur. S-a ntmplat ceva?
Nu s-a ntmplat nimic, numai c am de rezolvat nite nite
lucruri legate de nunt.
Nicio problem.
nainte ca ea s apuce s nchid, Strike adug.
Hei, vrei s ne ntlnim noi mai nti, nainte s-i chestionm? Ca
s convenim asupra strategiei de intervievare?
Ar fi minunat! spuse Robin.
Micat de entuziasmul ei, Strike suger s se ntlneasc ntr-un
magazin de sendviuri de pe Kings Road.

334
43

Freud, have mercy on my soul.59


Blue yster Cult, Still Burnin

A doua zi, Strike era de cinci minute la Pre A Manger de pe Kings


Road cnd sosi Robin, cu o saco alb pe umr. Strike era la fel de
neinformat n privina modei feminine ca majoritatea fotilor soldai
brbai, dar pn i el recunotea numele Jimmy Choo.
Pantofi, spuse el artnd cu degetul, dup ce i comandase ei o
cafea.
Bravo, spuse Robin zmbind larg. Pantofi. Da. Pentru nunt.
La urma urmei, trebuiau s poat recunoate faptul c nunta urma
s aib loc. De cnd Robin reluase logodna, un tabu ciudat prea s
existe n jurul acestui subiect.
Mai vii, nu-i aa? ntreb ea n timp ce se aezau la o mas de
lng fereastr.
Oare acceptase cndva c va participa la nunt, se ntreb Strike.
Primise noua invitaie, care, ca i prima, era imprimat cu negru pe un
carton crem tare, dar nu-i amintea s-i fi spus c avea s vin. Ea l
privea, ateptnd un rspuns, i el i aminti de Lucy i de ncercrile ei
de a-l sili s participe la ziua de natere a nepotului su.
Da, spuse el fr chef.
S confirm eu pentru tine? ntreb Robin.
Nu, spuse el. O s confirm eu.
Strike presupunea c asta implic s o sune pe mama ei. Aa te
prindeau femeile, se gndi el. Te puneau pe nite liste i te obligau s
confirmi i s te dedici. i induceau senzaia c, dac nu vii acas, o
farfurie cu mncare cald o s rmn de izbelite, un scaun cu sptar
auriu o s rmn neocupat, un cartona cu numele tu o s stea
ruinos pe o mas, anunnd lumii ntregi grosolnia ta. Fr s se
gndeasc prea mult, nu putea gsi niciun lucru pe care s-i doreasc
mai puin s-l vad dect cstoria lui Robin cu Matthew.
Vrei ai prefera s o invit i pe Elin? ntreb Robin curajos,

59 Freud, fie-i mil de sufletul meu. (n limba englez, n original).


335
spernd s vad c expresia lui devine ceva mai puin posac.
Nu, spuse Strike fr ezitare.
ns el vzu n oferta ei un fel de rugminte, i afeciunea lui real
fa de ea l fcu s revin la dispoziia lui ceva mai amabil.
Atunci hai s vedem pantofii.
Nu cred c vrei s vezi!
Dac am zis c vreau.
Robin scoase cutia din saco, cu o veneraie care l amuz pe Strike,
slt capacul i despturi foiele dinuntru. Erau nite pantofi
strlucitori, de culoarea ampaniei cu tocuri-cui prelungi.
Cam rock n roll pentru o nunt, spuse el. Credeam c sunt nu
tiu mai nflorai.
Aproape c nici n-o s se vad, spuse ea mngind unul din tocuri
cu arttorul. Aveau i nite platforme, dar
Robin nu termin propoziia. Adevrul era c lui Matthew nu i
plcea ca ea s fie prea nalt.
Deci cum o s-i manevrm pe Jason i Tempest? spuse ea,
punnd capacul la loc peste pantofi i bgndu-i n saco.
Tu o s conduci interviul, spuse Strike. Tu ai fost n legtur cu ei.
Eu o s intervin dac e necesar.
i dai seama, spuse Robin cu stnjeneal, c Jason o s te ntrebe
despre picior? C el crede c tu c tu ai minit n legtur cu modul n
care l-ai pierdut?
Da, tiu asta.
Bun. N-a vrea s te superi sau ceva, asta e tot.
Cred c o s m descurc, spuse Strike, amuzat de expresia ei
ngrijorat. N-o s-l pocnesc, dac asta te preocup.
Asta e bine, spuse Robin, pentru c, dac e s judecm dup
fotografiile lui, l-ai face buci.
O luar pe Kings Road unul lng cellalt, n timp ce Strike fuma,
spre intrarea n galerie puin retras de la strad, n spatele statuii lui
Sir Hans Sloane cu peruc i ciorapi. Trecur printr-o arcad din zidul
de crmid deschis la culoare i intrar ntr-un scuar cu iarb care,
dac nu ar fi fost zgomotul strzii aglomerate din spatele lor, ai fi putut
crede c e o pajite de la ar. Scuarul era nconjurat pe trei laturi de
cldiri de secol XIX. n fa, n interiorul a ceea ce nainte ar fi putut s
fie o cazarm, era Gallery Mess.
Strike, care i imaginase vag un bufet lipit de galerie, i ddu
336
seama acum c intra ntr-un spaiu mult mai luxos i i aminti cu un
anumit regret de depirea de cont i, pe de alt parte, de acordul de a
plti pentru ceea ce, aproape sigur, avea s fie un prnz pentru patru
persoane.
Sala n care intrar era lung i ngust. Prin deschiderile din
dreapta lor se vedea o a doua zon, mai spaioas. n timp ce l urmau
pe osptarul-ef spre zona interioar a slii, feele de mas albe,
chelnerii la costum, plafoanele cu boli nalte i arta contemporan
abundent de pe perei sporir teama lui Strike c avea s plteasc
foarte mult pentru asta.
Cei doi pe care i cutau erau uor de reperat printre clienii
mbrcai cu gust, majoritatea femei. Jason era un tnr aos, cu nas
lung, care purta un hanorac maroniu i blugi i arta de parc ar fi
putut s-o ia la fug la cea mai mic provocare. Semna cu un btlan
ciufulit, cum se holba la ervetul lui. Tempest, al crei pr negru tuns
scurt i ondulat era categoric vopsit, purta ochelari groi, cu rame
ptrate, i era opusul lui ca fizic: palid, bondoac i flasc, cu ochii
mici i nfundai ca nite stafide ntr-un chec. Purta un tricou negru, cu
un ponei multicolor de desene animate ntins pe pieptul ei amplu, i
sttea ntr-un scaun cu rotile de lng mas. Fiecare avea n faa lui un
meniu deschis. Tempest i comandase deja un pahar cu vin.
Cnd i vzu pe Strike i Robin c se apropie, Tempest ncepu s
zmbeasc radios i ntinse arttorul ei ndesat ca s-l mpung pe
Jason n umr. Biatul privi temtor n jurul lui; Strike sesiz asimetria
pronunat a ochilor si albastru-deschis, unul fiind cu cel puin un
centimetru mai sus dect cellalt. Asta i ddea un aspect ciudat de
vulnerabil, ca i cum ar fi fost terminat n grab.
Bun, spuse Robin, zmbind i ntinznd mna mai nti spre
Jason. M bucur c ne cunoatem n sfrit.
Bun, murmur el, ntinznd nite degete inerte.
Dup o cuttur rapid ctre Strike, Jason ntoarse privirea i se
nroi.
Ei, salut! spuse Tempest.
Tempest ntinse mna spre Strike, continund s zmbeasc. i
ddu scaunul napoi cam zece centimetri, cu mult abilitate, i i suger
lui Strike s-i ia un scaun de la o mas nvecinat.
Cafeneaua asta e extraordinar. E aa de uor s te miti prin ea
i angajaii sunt foarte serviabili.
337
Apoi Tempest i se adres tare unui chelner aflat n trecere:
Nu te supra! Ne mai aduci dou meniuri, te rog?
Strike se aez lng ea, n timp ce Jason se trgea la o parte ca s-i
fac loc lui Robin lng el.
E un loc minunat, nu-i aa? spuse Tempest sorbind din vin. i
angajaii sunt minunai n privina scaunului cu rotile. Nu tiu cum s
te mai ajute. O s-l recomand pe site-ul meu; am o list cu locaii
prietenoase pentru cei cu dizabiliti.
Jason i ls capul deasupra meniului, prnd c se teme s
priveasc n ochi pe oricine.
I-am spus s nu-i fac probleme ce comand, i spuse Tempest
lui Strike, relaxat. El nu-i ddea seama ct de mult trebuie s fi
ctigat voi din soluionarea cazurilor lora. I-am spus: probabil c
presa v-a dat o grmad de bani doar pentru poveste. Bnuiesc c asta
facei acum, ncercai s rezolvai cazurile de foarte mare notorietate?
Strike se gndi la contul lui bancar n degringolad, la ilustra lui
garsonier de deasupra biroului i la efectul catastrofic pe care
piciorul tiat l avusese asupra afacerii lui.
ncercm, spuse el evitnd s priveasc spre Robin.
Robin alese cea mai ieftin salat i o ap. Tempest ordon un
aperitiv i un fel principal, ndemnndu-l pe Jason s fac la fel, apoi
strnse meniurile i le napoie chelnerului cu un aer de gazd
graioas.
Deci, Jason, ncepu Robin.
Imediat, Tempest vorbi peste ea, adresndu-i-se lui Strike.
Jason e agitat. Nu s-a gndit prea bine care ar putea fi
repercusiunile unei ntlniri cu tine. A trebuit s i le explic; am vorbit
la telefon zi i noapte, ar trebui s vezi facturile ar trebui s i le
trimit ie, ha ha! Dar, serios vorbind
Expresia lui Tempest deveni dintr-odat grav.
am vrea foarte mult s ne asiguri n avans c n-o s avem
probleme pentru c nu am spus totul poliiei. Pentru c nu e ca i acum
am fi avut vreo informaie util. Ea era o srman copil cu probleme.
Noi nu tim nimic. Ne-am ntlnit cu ea doar o dat i nu avem nici cea
mai vag idee cine a omort-o. Sunt sigur c tu tii mult mai multe
despre asta dect noi. Ca s fiu sincer, am fost foarte ngrijorat cnd
am auzit c Jason vorbise cu partenera ta, pentru c eu nu cred c toat
lumea nelege cu adevrat ct de persecutai suntem noi ca i
338
comunitate. Am primit eu nsmi ameninri cu moartea ar trebui s
te angajez ca s le investighezi, ha ha.
Cine te-a ameninat cu moartea? ntreb Robin cu o surprindere
politicoas.
E site-ul meu, nelegi, spuse Tempest ignornd-o pe Robin i
adresndu-i-se lui Strike. Eu l conduc. E ca i cum a fi o mam
surogat sau Maica Stare, ha ha n orice caz, eu sunt cea creia i se
confeseaz toi i creia i se cer sfaturi, aa c, evident, eu sunt cea care
e atacat atunci cnd ignoranii ne iau la ochi. Presupun c ce fac eu nu
m prea ajut. M lupt mult i pentru cauzele altora, nu-i aa, Jason?
Tempest se opri doar ca s ia o gur lacom de vin, apoi continu:
n orice caz, nu-l pot sftui pe Jason s vorbeasc cu tine n lipsa
unei garanii c n-o s dea de necaz.
Strike se ntreb ce autoritate credea ea c ar putea avea el n
aceast chestiune. Realitatea era c att Jason, ct i Tempest
ascunseser informaii fa de poliie i, independent de motivele
pentru care fcuser asta i indiferent dac informaiile lor s-ar fi
dovedit sau nu a fi de valoare, comportamentul lor fusese nesbuit i
posibil duntor.
Nu cred c vei avea probleme niciunul dintre voi, mini el cu
uurin.
Ei, bun, m bucur s aud asta, spuse Tempest cu oarecare
complezen, pentru c noi chiar vrem s ajutm, evident. Adic, eu i-
am zis lui Jason, dac brbatul la vneaz comunitatea TIIC, ceea ce e
posibil adic, la naiba, e datoria noastr s ajutm. i nici nu m-ar
surprinde asta, la ce jigniri i ur primim pe site. E incredibil. Adic e
evident c ele vin din ignoran, dar suntem jignii de oameni la care
te-ai atepta s fie de partea noastr, care tiu exact cum e s fii
discriminat.
Sosir buturile. Spre oroarea lui Strike, chelnerul est-european
rsturn sticla lui de bere Spitfire ntr-un pahar cu ghea.
Hei! spuse Strike tios.
Berea nu e rece, spuse chelnerul, surprins de ceea ce, n mod
evident, i se prea o reacie exagerat a lui Strike.
Ce mama dracu, murmur Strike.
Pescui gheaa din pahar. Era suficient de ru c l atepta o not de
plat sntoas pentru prnz i fr ghea n bere. Chelnerul i servi
lui Tempest al doilea ei pahar de vin cu un aer uor fnos. Robin
339
ncerc s profite:
Jason, cnd ai luat prima oar legtura cu Kelsey
Dar Tempest i puse paharul pe mas i i acoperi vocea.
Da, mi-am verificat toate arhivele, i Kelsey a vizitat prima oar
site-ul n decembrie. Da, am spus asta poliiei, le-am comunicat totul.
Kelsey a ntrebat de tine
Tempest i spusese asta lui Strike pe un ton care sugera c acesta ar
fi trebuit s se simt flatat c fusese menionat pe site-ul ei.
apoi ea a nceput s discute cu Jason, au fcut schimb de e-
mailuri i de atunci ncolo au fost permanent n legtur, nu-i aa,
Jason?
Da, spuse Jason slab.
Apoi ea a sugerat o ntlnire i Jason m-a contactat pe mine nu-i
aa, Jason? practic s-a gndit c s-ar simi mai confortabil dac a
veni i eu, pentru c, la urma urmei, aa e internetul, nu? Nu se tie
niciodat. Putea s fie oricine. Putea s fie un brbat.
i ce i-a spus Kelsey despre mine, Jason? l ntreb Strike pe
biat.
Jason se fcu purpuriu la fa cnd Strike i se adres i Robin se
ntreb brusc dac nu cumva era gay. n urma cercetrii amnunite a
forumurilor, detectase un subtext erotic n unele fantezii ale celor care
postau, chiar dac nu n toate, v fiind cel mai ostentativ dintre
ei.
A spus, murmur Jason, c fratele ei te cunoate. C a lucrat cu
tine.
Serios? spuse Strike. Eti sigur c a zis frate?
Da.
Pentru c ea nu avea frate. Doar o sor.
Ochii ui ai lui Jason se plimbar nervos pe deasupra obiectelor de
pe mas, dup care revenir asupra lui Strike.
Sunt destul de sigur c a zis frate.
A lucrat cu mine n armat, deci?
Nu, nu n armat, nu cred. Mai trziu.
Minea ntruna. Dac era mari, zicea c e miercuri.
Dar mie mi s-a prut c a zis c prietenul ei i-a spus asta, zise
Tempest. Ne-a spus c are un prieten pe nume Neil, Jason mai ii
minte?
Niall, murmur Jason.
340
A, da? Bun, Niall. El a luat-o dup ce am ieit la cafea, i
aminteti?
Stai puin, spuse Strike n timp ce ridica mna, iar Tempest se
opri, asculttoare. L-ai vzut pe Niall?
Da, zise Tempest. A venit s-o ia. Cu motocicleta.
Urm o scurt tcere.
Un brbat cu motocicleta a venit s-o ia de la unde v-ai ntlnit
cu ea? ntreb Strike.
Tonul lui calm era contrazis de pulsul dintr-odat accelerat.
Caf Rouge, pe Tottenham Court Road, spuse Tempest.
Nu e departe de biroul nostru, spuse Robin.
Nuana de rou a lui Jason se ntunec i mai tare.
Ah, Kelsey i Jason tiau asta, ha ha! Sperai s-l vezi pe Cormoran
c intr n cafenea, nu-i aa, Jason? Ha ha ha!
Tempest rse cu voioie, n timp ce chelnerul se ntorcea cu
aperitivul ei.
Un brbat pe motociclet a venit s-o ia, Jason?
Gura lui Tempest era plin i, n sfrit, Jason putu s vorbeasc.
Da, spuse el cu o privire furiat spre Strike. O atepta mai ncolo,
pe strad.
Ai vzut cum arta? ntreb Strike, anticipnd corect rspunsul.
Nu, era cumva cumva ascuns dup col.
Nu i-a scos casca, spuse Tempest bnd vin dup mncare, ca s
revin mai rapid n conversaie.
Ce culoare avea motocicleta, v amintii? ntreb Strike.
Tempest credea c era mai degrab neagr, iar Jason era sigur c
fusese roie, dar amndoi erau de acord c fusese parcat prea departe
ca s recunoasc productorul.
V mai amintii ca Kelsey s fi spus i altceva despre prietenul ei?
ntreb Robin.
Amndoi negar din cap.
Felurile lor principale sosir n mijlocul unei explicaii interminabile
a lui Kelsey despre serviciile de promovare i susinere oferite de site-
ul creat de ea. Abia cnd i umplu gura cu cartofi prjii Jason gsi n
sfrit curajul de a i se adresa lui Strike direct.
E adevrat? spuse el dintr-odat.
Apoi, dup ce spuse asta, faa lui deveni iar rou-aprins.
Ce anume? ntreb Strike.
341
C tu c
Tempest se aplec din crucior spre Strike, mestecnd energic, i
puse mna pe antebra i nghii.
C i-ai fcut asta singur, opti ea prnd vag c face cu ochiul.
Coapsele ei groase se repoziionaser n timp ce Tempest le ridica
de pe scaun, susinndu-i singure greutatea, n loc s atrne sub
trunchiul mobil. Strike sttuse n Spitalul Selly Oak cu oameni pe care
rnile suferite n rzboi i lsaser paraplegici i tetraplegici, vzuse
picioarele lor topite, micrile de compensare pe care nvaser s le
fac cu partea superioar a trupului, ca s ajute greutatea moart de
dedesubt. Pentru prima oar, realitatea a ceea ce fcea Tempest l izbi
cu for. Tempest nu avea nevoie de scaun cu rotile. Era complet apt.
n mod straniu, expresia lui Robin fu cea care l fcu pe Strike s
rmn calm i politicos, deoarece privirea de dezgust i furie pe care
ea i-o arunc lui Tempest i aduse o eliberare prin intermediar. Strike i
se adres lui Jason.
Va trebui s-mi spui ce ai auzit, pentru ca eu s-i pot spune dac
e adevrat sau nu.
Pi, spuse Jason, care abia se atinsese de burgerul lui Black
Angus, Kelsey zicea c te-ai dus la crcium cu fratele ei i c te-ai te-
ai mbtat i i-ai spus adevrul. Ea credea c tu ai ieit din baza ta din
Afganistan cu o arm, te-ai dus ct mai departe n ntuneric i apoi te-
ai mpucat singur n picior, apoi l-ai pus pe un doctor s i-l amputeze.
Strike lu o gur mare de bere.
i am fcut asta pentru ce?
Ce? spuse Jason clipind nedumerit.
ncercam s devin invalid ca s scap de armat sau?
A, nu! spuse Jason, prnd ciudat de ofensat. Nu, erai
Jason roi att de tare nct prea improbabil ca n restul trupului
su s mai fi rmas suficient snge.
ca noi, continu el n oapt. Aveai nevoie de asta. Aveai nevoie
s fii amputat.
Robin descoperi brusc c nu mai putea s se uite la Strike i se
prefcu, n schimb, c admir o pictur cu o mn care inea un singur
pantof. Cel puin aa i se prea, c tabloul nfieaz o mn care ine
un pantof. Putea la fel de bine s fie un ghiveci maro cu un cactus roz n
el.
Fratele care i-a povestit lui Kelsey despre mine el tia c ea
342
vrea s scape de piciorul ei?
Nu cred, nu. Ea zicea c eu sunt singurul cruia i-a spus vreodat.
Oamenii nu prea vorbesc, spuse Tempest, vrndu-se iar n
conversaie la prima ocazie. Exist mult ruine, mult ruine.
Apoi fcu semn spre picioarele ei i continu, senin:
Eu nu sunt disfuncional. Trebuie s spun c am un traumatism
la spate. Dac oamenii ar ti c sunt transabil nu ar nelege deloc. i
nu m ntreba ce prejudeci au cadrele medicale, e absolut incredibil.
Eu mi-am schimbat de dou ori medicul de familie; n-aveam chef s
suport s mi se ofere iar nenorocitele alea de consultaii psihiatrice.
Nu, Kelsey ne-a spus c n-a putut niciodat s spun cuiva, srmana de
ea. Nu avea nicio speran. Nimeni nu nelegea. De asta a apelat la noi
i la tine, bineneles.
Tempest i zmbi lui Strike cu o uoar condescenden, din cauz
c, spre deosebire de ea, el ignorase apelul lui Kelsey.
Nu eti singur, nelegi. Odat ce oamenii reuesc s obin ceea
ce caut, de obicei prsesc comunitatea. E n regul noi nelegem
asta dar ar fi foarte important dac oamenii ar mai rmne doar ca s
descrie cum e s ajungi n sfrit n trupul care i-a fost destinat.
Robin era ngrijorat c Strike ar putea exploda, aici, n acest spaiu
alb i politicos n care iubitorii de art conversau cu glas sczut. ns ea
nu luase n calcul autocontrolul pe care fostul ofier al Diviziei de
Investigaii Speciale l dobndise n lungii ani de interogatorii. Poate c
zmbetul lui politicos oferit lui Tempest era puin ncrncenat, dar
Strike nu fcu altceva dect s se ntoarc iar spre Jason i s spun:
Deci tu nu crezi c a fost ideea fratelui ei ca ea s m contacteze?
Nu, spuse Jason. Cred c a fost doar ideea ei.
Dar ce anume voia de la mine?
Pi, evident, interveni Tempest aproape rznd, voia sfaturi
despre cum s fac ce ai fcut tu!
Aa crezi i tu, Jason? ntreb Strike.
Biatul ddu din cap c da.
Da voia s afle ct de ru trebuia s se rneasc la picior ca s-i
fie tiat i cred c se gndea cumva c tu ai putea-o prezenta
doctorului care i-l tiase pe al tu.
Asta e eterna problem, spuse Tempest, n mod evident
nedndu-i seama de efectul pe care l producea asupra lui Strike, s
gseti un chirurg de ncredere. De obicei n-au niciun pic de nelegere.
343
Unii au murit ncercnd s fac asta singuri. A existat n Scoia un
chirurg minunat care a fcut cteva amputri la cei care sufereau de
TIIC, dar apoi i s-a interzis s mai fac asta. Asta s-a ntmplat acum
mai bine de zece ani. Oamenii merg n strintate, dar dac n-ai cu ce
s plteti, dac nu-i permii cltoria i poi da seama de ce voia
Kelsey s pun mna pe lista ta de contacte!
Robin ls cuitul i furculia s cad cu zgomot, simind pentru
Strike ntreaga jignire pe care presupunea c o ncearc el. Lista lui de
contacte! De parc amputarea ar fi fost un artefact rar pe care Strike l
cumprase de pe piaa neagr
Strike i mai chestion pe Jason i pe Tempest nc un sfert de or,
dup care conchise c nu mai tiau nimic ct de ct util. Imaginea
singurei lor ntlniri cu Kelsey, aa cum o zugrveau ei, era aceea a
unei fete disperate i imature a crei nevoie de a fi amputat era att
de puternic nct era dispus, cu aprobarea ambilor ei prieteni
virtuali, s fac orice ca s o ndeplineasc.
Da, oft Tempest, Kesley era unul dintre acei oameni. Avusese
deja o tentativ cnd era mai mic, cu nite srm. Am avut oameni
att de disperai c i-au pus picioarele pe linia ferat. Un tip a ncercat
s scape de picior nghendu-l n nitrogen lichid. n America a fost o
fat care a ratat intenionat un salt la schi, dar aici pericolul e c s-ar
putea s nu obii exact gradul de dizabilitate pe care l vrei
i tu ce grad vrei? o ntreb Strike.
Tocmai ridicase mna s cear nota.
A vrea s-mi fie tiat mduva spinrii, spuse Tempest perfect
calm. Paraplegic, da. La modul ideal asta o s-o fac un chirurg. ntre
timp, m descurc aa.
Tempest fcu din nou un gest spre cruciorul cu rotile.
S foloseti toaleta i elevatoarele de scri pentru cei cu
handicap, tot tacmul, nu? ntreb Strike.
Cormoran, spuse Robin pe un ton de avertizare.
Se gndise c asta s-ar putea ntmpla. Strike era stresat i
nedormit. Robin presupunea c ar trebui s se bucure c obinuser
mai nti toate informaiile de care aveau nevoie.
E o necesitate, spuse Tempest calm. tiu asta nc de cnd eram
mic. Sunt ntr-un trup greit. Trebuie s fiu paralizat.
Chelnerul sosise; Robin ntinse mna dup not, pentru c Strike nu
l observase.
344
Repede, te rog, i spuse ea.
Chelnerul prea ursuz; era cel la care se rstise Strike pentru c i
pusese ghea n paharul cu bere.
Ci oameni cu dizabiliti cunoti? o ntreb Strike pe Tempest.
Cunosc vreo civa, spuse ea. Evident, avem multe n
Avei un ccat n comun. Un ccat.
tiam eu, murmur Robin n oapt.
Smulse POS-ul din mna chelnerului i mpinse nuntru cardul ei
Visa. Strike se ridic n picioare, dominnd-o pe Tempest, care dintr-
odat pru descurajat. Jason se ghemui pe scaunul lui, prnd c ar
vrea s dispar n interiorul hanoracului.
Haide, Corm spuse Robin smulgndu-i cardul din aparat.
Ca s tii i voi, spuse Strike adresndu-se amndurora, n timp
ce Robin i lua haina i ncerca s-l trag de lng mas, eu am fost
ntr-o main care a srit n aer.
Jason i acoperise faa purpurie cu minile, cu ochii plini de lacrimi.
Tempest doar csc gura.
oferul a fost sfrtecat n dou asta chiar i-ar aduce ceva
atenie, nu? i spuse el violent lui Tempest. Numai c el e mort, aa c
atenie un ccat. Cellalt tip a pierdut jumtate de fa eu am pierdut
un picior. Nu a fost nimic voluntar n
Bun, spuse Robin lundu-l pe Strike de bra. Am plecat.
Mulumesc foarte mult pentru ntlnire, Jason
Trateaz-te, spuse Strike tare, artnd cu degetul spre Jason n
timp ce o lsa pe Robin s-l trag de acolo, iar clienii i chelnerii se
holbau. Trateaz-te naibii puin. La cap.
Cnd respiraia lui Strike ncepu s revin la normal, ajunseser
deja la aproape un cvartal distan de galerie, pe strada plin de
vegetaie.
Bun, spuse el, dei Robin nu spusese nimic. M-ai avertizat. mi
pare ru.
E n regul, spuse ea blnd. Am obinut tot ce voiam.
Mai merser n tcere vreo civa metri.
Ai pltit tu? N-am observat.
Da. O s recuperez banii din fondul pentru cheltuieli mrunte.
Merser mai departe. Pe lng ei treceau brbai i femei cu haine
elegante, ocupai, agitai. O fat cu aspect boem i uvie rasta trecu
plutind ntr-o rochie lung cu model floral, dar poeta de 500 de lire
345
trda faptul c meritele ei de hippiot erau la fel de false precum
dizabilitatea lui Tempest.
Cel puin n-ai pocnit-o, spuse Robin. n scaunul ei cu rotile. n faa
tuturor acelor iubitori de art.
Strike ncepu s rd. Robin scutur din cap.
tiam c o s-i iei din pepeni, spuse ea zmbind.

346
44

Then Came The Last Days of May60


El crezuse c ea e moart. Nu l preocupase faptul c nu se uitase la
tiri, pentru c ea fusese prostituat. Nu vzuse nimic n ziare nici de
prima de care se ocupase. Prostituatele nu contau, nu nsemnau nimic,
nu-i psa nimnui. Secretara era cea care avea s creeze marea
senzaie, pentru c ea lucra pentru acel nemernic o fat care locuia
mpreun cu logodnicul ei frumuel ntr-o locuin curat, genul dup
care se nnebunea presa
Dar el nu nelegea cum putuse trfa s rmn n via. i amintea
senzaia cuitului nfipt n trupul ei, sunetul de pocnet, de strpungere
a metalului care i despica pielea, scrnetul oelului pe os, sngele
care nea. Potrivit ziarelor, o gsiser nite studeni. Nite studeni,
fir-ar a dracu.
Dar el nc mai avea degetele ei.
Ea produsese un portret-robot. Ce glum! Poliitii erau nite
maimue n uniform, brbierite, toi. Oare credeau c imaginea aia o
s-i ajute? Nu semna deloc cu el, absolut deloc; ar fi putut fi oricine,
alb sau negru. Ar fi rs cu voce tare dac Aceea n-ar fi fost acolo, dar
Aceei nu i-ar fi plcut ca el s rd n faa unei prostituate i a unui
portret-robot
Aceea era destul de fnoas pe moment. El trebuise s se strduie
din greu s o mbuneze pe Aceea pentru c o tratase att de dur,
trebuise s-i cear scuze, s fac pe amabilul. Eram suprat, spusese
el. Foarte suprat. Trebuise s-o in n brae pe Aceea, s-i cumpere
nite flori nenorocite i s rmn acas, ca s o mbuneze pentru c el
fusese furios, i acum Aceea profita, aa cum fceau mereu femeile,
ncerca s obin i mai mult, ct mai mult posibil.
Nu-mi place cnd dispari.
Te fac eu pe TINE s dispari dac mai continui aa.
El i turn o minciun cum c avea ansa s-i gseasc de lucru, dar
ea ndrznise, pentru prima oar, s-l chestioneze: cine i-a spus

60 Apoi au venit ultimele zile ale lui mai (n limba englez, n original).
347
despre asta? Ct o s fii plecat?
El se uita la Aceea cum vorbete i i imagina cum i trage pumnul
n spate i o pocnete att de tare peste faa ei hidoas c i sparge
oasele
Dar mai avea nevoie de Aceea nc o vreme, cel puin pn cnd se
ocupa de Secretar.
Aceea nc l iubea, sta era asul din mneca lui: tia c o poate pune
la respect pe Aceea cu ameninarea c pleac pentru totdeauna. ns
nu voia s abuzeze de asta. Aa c i ddea nainte cu florile, cu
srutrile, cu buntatea care fcea ca amintirea furiei lui s se
atenueze i s se risipeasc n memoria stupid i zpcit a Aceei. Lui
i plcea s adauge n buturile ei ceva relaxant, ceva n plus care s i
perturbe echilibrul, s o fac s plng la gtul lui, s se agae de el.
Rbdtor, bun, dar hotrt.
n cele din urm ea acceptase: putea s plece o sptmn, o
sptmn ntreag, liber s fac orice voia.

348
45

Harvester of eyes, thats me.61


Blue yster Cult, Harvester of Eyes

Inspectorul detectiv Eric Wardle nu era deloc ncntat c Jason i


Tempest i miniser pe oamenii lui, dar Strike descoperi c acesta era
mai puin furios dect s-ar fi ateptat el atunci cnd se ntlnir luni
seara s bea o bere n Feathers, la invitaia lui Wardle. Explicaia
ngduinei lui era simpl: dezvluirea conform creia Kelsey fusese
luat dup ntlnirea ei din Caf Rouge de un brbat cu motociclet se
potrivea perfect cu noua lui teorie preferat.
i aminteti de tipul pe nume Devotee care era pe site-ul lor?
Care are un feti pentru amputai i a amuit dup ce Kelsey a fost
omort?
Da, spuse Strike, care i amintea c Robin povestise c avusese o
interaciune cu acesta.
L-am depistat. Ia ghici ce are n garaj?
Strike presupuse, pe baza faptului c nu se fcuse nicio arestare, c
nu gsiser membre umane, aa c suger ndatoritor.
O motociclet?
Kawasaki Ninja, spuse Wardle.
Apoi adug, ca s i-o ia nainte lui Strike.
tiu c noi cutm o Honda, dar a fcut pe el cnd ne-am dus s-l
vizitm.
Aa fac majoritatea oamenilor cnd le apare la u poliia de la
Omucideri. Continu.
E un tip mic i transpirat, pe nume Baxter, un reprezentant de
vnzri care nu are niciun alibi pentru weekendul de pe 2 i 3, nici
pentru 29. E divorat, fr copii i susine c a stat n cas s se uite la
nunta regal. Tu te-ai fi uitat la nunta regal dac n-ar fi fost nicio
femeie n cas?
Nu, spuse Strike, care vzuse doar nite imagini la tiri.
El susine c motocicleta e a fratelui su i c el doar are grij de

61 Culegtor de ochi, iat-m. (n limba englez, n original).


349
ea, dar dup cteva ntrebri a recunoscut c a ieit i el cu ea de
cteva ori. Deci am aflat c tie s mearg pe motociclet, aa c ar fi
putut s nchirieze sau s mprumute Honda.
Ce-a spus despre site?
A minimalizat asta la maximum, zice c glumea doar, c nu era
nimic serios, nu l excit cioturile, dar cnd l-am ntrebat dac putem
s ne uitm puin n calculatorul lui nu i-a plcut deloc. A cerut s
discute cu avocatul lui nainte s ne dea un rspuns. Aa c am lsat
lucrurile, dar ne ducem iar mine s ne vedem cu el. Doar o discuie
prieteneasc.
A recunoscut c a vorbit cu Kelsey pe internet?
I-a fost greu s nege, cnd noi avem laptopul ei i toate arhivele
lui Tempest. A ntrebat-o pe Kelsey despre planurile ei pentru picior i
s-a oferit s se ntlneasc cu ea, dar ea l-a trimis la plimbare cel
puin pe internet.
Strike i arunc o privire sceptic i Wardle reacion:
La naiba, trebuie s l cercetm, nu are niciun alibi, are
motociclet, i place amputarea i a ncercat s se ntlneasc cu ea!
Da, bineneles, spuse Strike. Alte piste?
De asta am vrut s ne vedem. L-am gsit pe Donald Laing al tu. E
n Wollaston Close, la Elephant and Castle.
Serios? spuse Strike sincer ocat.
Savurnd faptul c l surprinsese i el pe Strike mcar o dat,
Wardle zmbi afectat.
Da, i e bolnav. L-am gsit prin intermediul unei pagini de la
JustGiving. Ne-am dus la ei i am obinut adresa.
Bineneles, asta era diferena dintre Strike i Wardle: acesta din
urm nc mai avea legitimaia, autoritatea i tipul de putere la care
Strike renunase atunci cnd plecase din armat.
Te-ai ntlnit cu el? ntreb Strike.
Am trimis civa oameni la el i nu era acas, dar vecinii au
confirmat c e apartamentul lui. St n chirie, locuiete singur i se
pare c e destul de bolnav. Ziceau c s-a dus puin acas, n Scoia. La
nmormntarea unui prieten. Bnuiesc c se ntoarce curnd.
Foarte plauzibil povestea, murmur Strike deasupra halbei lui.
Dac Laing mai are un singur prieten n Scoia, eu mnnc halba asta.
Dac-i face plcere, spuse Wardle pe jumtate amuzat, pe
jumtate impacientat. Credeam c-o s fii ncntat c i urmrim pe
350
oamenii ti.
Sunt, spuse Strike. i e sigur bolnav, nu?
Vecinul crede c are nevoie de crje. Se pare c a tot stat prin
spitale.
Pe ecranul mbrcat n piele de sus se derula meciul Arsenal-
Liverpool de luna trecut, cu volumul nchis. Strike se uit cum van
Persie rateaz penaltiul despre care el crezuse, n timp ce urmrea
meciul la televizorul portabil minuscul din apartamentul lui, c i-ar
putea aduce lui Arsenal victoria de care avea disperat nevoie. Nu se
ntmplase, bineneles. n momentul de fa norocul Tunarilor intra la
ap, odat cu al lui.
Ai pe cineva? ntreb Wardle abrupt.
Ce? spuse Strike uimit.
Lui Coco i-a plcut cum ari, spuse Wardle, asigurndu-se c
Strike l vede cum zmbete afectat n timp ce spune asta, ca s l
conving i mai tare c lui aa ceva i se prea ridicol. Prietena lu
nevast-mea, Coco. Rocata, i-aminteti?
Strike i aminti c Coco era dansatoare de varieteu.
Am promis c ntreb, spuse Wardle. I-am zis c eti un nemernic
nefericit. Ea zice c n-o deranjeaz.
Spune-i c sunt flatat, spuse Strike n mod sincer, dar, da, am pe
cineva.
Nu e partenera ta de la agenie, nu? ntreb Wardle.
Nu, spuse Strike. Ea se cstorete.
Aici ai ratat o chestie, prietene, spuse Wardle cscnd. Eu a fi
fcut-o.

Deci stai s vd dac am neles bine, spuse Robin a doua zi


diminea la birou. Imediat ce aflm c Laing locuiete ntr-adevr n
Wollaston Close, vrei ca eu s ncetez supravegherea.
Ascult-m puin, spuse Strike, care fcea ceai. Vecinii spun c el
e plecat.
Tocmai mi-ai spus c tu nu crezi c a plecat cu adevrat n Scoia!
Faptul c ua de la apartamentul lui a rmas nchis de cnd ai
nceput tu s-l urmreti sugereaz c a plecat undeva.
Strike arunc pliculee de ceai n dou cni.
Nu pun botul la partea cu nmormntarea prietenului, dar nu m-
ar surprinde s fi aprut iar n Melrose, ca s s-o bat pe mama lui
351
dement pn i mai d nite bani. S-ar putea foarte bine ca asta s fie
ideea lui Donnie al nostru de distracie de vacan.
Unul din noi ar trebui s fie acolo atunci cnd el se ntoarce
Unul din noi va fi acolo, spuse Strike linititor, dar ntre timp a
vrea s treci la
Brockbank?
Nu, m ocup eu de Brockbank, spuse Strike. A vrea s te iei
puin de Stephanie.
De cine?
Stephanie. Prietena lui Whittaker.
De ce? spuse Robin tare.
Ceainicul fierbea cu obinuitul lui crescendo de zngnit al
capacului i turbulen a bulelor de aer, aburind fereastra din spatele
su.
Vreau s vd dac ne poate spune ce fcea Whittaker n ziua n
care a fost ucis Kelsey i n noaptea n care fetei din Shacklewell i-au
fost tiate degetele. Pe 3 i 29 aprilie, mai exact.
Strike turn apa peste pliculeele de ceai i amestec laptele,
clinchetind cu linguria de peretele cnii. Robin nu tia dac s fie
ncntat sau iritat de schimbarea sugerat pentru rutina ei. Una
peste alta, se gndi c se bucur, dar recentele ei suspiciuni c Strike
ncearc s o trag pe o linie secundar erau greu de risipit.
Sigur nc mai crezi c Whittaker ar putea fi ucigaul?
Da, spuse Strike.
Dar nu ai nicio
N-am nicio prob pentru niciunul din ei, nu-i aa? spuse Strike. O
s continui pur i simplu pn gsesc probe sau i elimin pe toi ca
suspeci.
Strike i ntinse o can cu ceai i se ls pe canapeaua din imitaie de
piele, care mcar o dat nu trase niciun vnt sub el. Un triumf minor,
dar n absena altora era mai bine dect nimic.
Speram s-l pot elimina pe Whittaker din cauza modului n care
arat zilele astea, spuse Strike, dar, tii, ar fi putut s fie el tipul cu fes.
tiu sigur ceva: e exact acelai nemernic ca pe vremea cnd l-am
cunoscut eu. Cu Stephanie am fcut-o complet de oaie, acum n-o s
vrea s discute cu mine, dar tu poate c ai putea s reueti ceva cu ea.
Dac i poate oferi un alibi pentru datele alea sau s ne ndrume spre
altcineva care poate s fac asta, va trebui s reevalum. Dac nu,
352
Whittaker rmne pe list.
i tu ce-o s faci n timp ce eu lucrez la Stephanie?
Rmn la Brockbank.
Strike i ntinse picioarele, lu o gur revigorant de ceai i
continu:
M-am hotrt, azi intru n club, ca s aflu ce s-a ntmplat cu el.
M-am sturat s mnnc kebab i s pierd vremea prin magazine de
haine, ateptnd ca el s apar.
Robin nu spuse nimic.
Ce e? spuse Strike, urmrindu-i expresia.
Nimic.
Hai, zi odat.
Bine i dac el chiar e acolo?
O s vd la momentul n-o s-l lovesc, spuse Strike,
interpretndu-i corect gndurile.
Bine, spuse Robin nehotrt, dar pe Whittaker l-ai lovit.
Aia a fost altceva, spuse Strike.
Vznd c ea nu rspunde, Strike continu:
Whittaker e special. Suntem rude.
Robin rse, dar fr tragere de inim.

Cnd Strike scoase 50 de lire de la un bancomat din faa intrrii n


Saracen, pe Commercial Road, aparatul mojic i prezent un bilan
negativ al contului su curent. Cu o expresie ncrncenat, Strike i
ddu o hrtie de 10 lire bodyguardului cu gt scurt de la u i intr
printre benzile de plastic negru care mascau interiorul slab iluminat,
ns insuficient ca s ascund impresia general de ponosire.
Interiorul fostei crme fusese evacuat n totalitate. Decorul refcut
ddea impresia de centru comunitar deczut, slab iluminat i apatic.
Podeaua era din pin lcuit i reflecta neonul lat care se ntindea pe
toat lungimea barului ce ocupa o parte a slii.
Era dup-amiaz, i o fat se nvrtea deja pe o mic scen din
cellalt capt al crciumii. Scldat n lumina roie i stnd n faa unor
oglinzi nclinate, astfel ca fiecare centimetru al crnii ei cu ncreituri
s poat fi admirat, fata i scotea sutienul pe Start Me Up a lui
Rolling Stones. Un numr impresionant de patru brbai stteau pe
taburete nalte, unul cocoat la fiecare mas, mprindu-i atenia
ntre fata care acum se balansa stngaci n jurul unei bare i un
353
televizor mare pus pe Sky Sports.
Strike se duse direct la bar, unde se trezi fa n fa cu un anun pe
care scria Orice client prins c se masturbeaz va fi dat afar.
Strike comand o halb de John Smith i se aez la bar. n afar de
bodyguard se mai vedea un singur alt angajat masculin, brbatul care
sttea n spatele unui platan de lng stripperi. Era ndesat, blond i
de vrst mijlocie i nu semna deloc cu Brockbank.
Speram s m ntlnesc cu un prieten aici, i spuse Strike
barmaniei.
Neavnd ali clieni, barmania sttea sprijinit de bar, privind
vistoare la televizor i curndu-i unghiile lungi.
Da? spuse ea pe un ton plictisit.
Da, spuse Strike. Zicea c lucreaz aici.
Un brbat cu geac fluorescent se apropie de bar i chelneria se
ndeprt ca s-l serveasc, fr s mai spun nimic.
Start Me Up se termin, i odat cu ea i numrul stripperiei. Sri
jos de pe scen, dezbrcat, nfc un al i dispru printr-o perdea
din spatele crmei. Nimeni nu btu din palme.
O femeie cu un chimonou de nailon foarte scurt i ciorapi de dam
se strecur din spatele perdelei i ncepu s se plimbe prin crm,
ntinznd un pahar de bere gol spre clienii care, unul cte unul, bgau
mna n buzunar i i ddeau mruni. Femeia ajunse n cele din urm
la Strike. Acesta arunc nuntru cteva lire. Femeia se ndrept direct
spre scen, unde aez cu grij paharul de bere cu monede lng
platanul DJ-ului, i scoase chimonoul i urc pe scen n sutien, chiloi,
ciorapi i tocuri-cui.
Domnilor, cred c o s v plac asta V rog, un clduros bun-
venit pentru minunata Mia!
Femeia ncepu s se legene pe Are Friends Electric? a lui Gary
Numan. Nu exista nici cea mai vag sincronizare ntre micrile ei i
melodie.
Barmania i relu poziia lene de lng Strike. De unde sttea el
se vedea mai bine televizorul.
Da, zise ea.
l cheam Noel Brockbank.
Da? Nu-l tiu.
Aa, spuse Strike, prefcndu-se c examineaz crciuma, dei se
asigurase deja c Brockbank nu se vedea nicieri. Poate am greit
354
locul.
Prima stripperi ddu la o parte perdeaua i iei de dup ea. Se
schimbase ntr-o rochi mini cu paiete, de un roz ca de gum de
mestecat, care abia ajungea la zona ei inghinal i era, cumva, mai
indecent dect goliciunea ei de dinainte. Se apropie de brbatul cu
geac fluorescent i l ntreb ceva, dar acesta scutur din cap. Se uit
n jur, prinse privirea lui Strike, zmbi i se apropie de el.
Bun, spuse ea. Io sunt Orla. Tu cine eti?
Avea accent irlandez. Prul ei, care lui Strike i se pruse blond n
lumina roie a scenei, se dovedi a fi armiu-aprins. Sub rujul portocaliu
gros i genele la fel de false groase se ascundea o fat care prea c ar
mai putea fi nc elev.
Cameron, spuse Strike.
Aa i spuneau de obicei oamenii, dup ce i nelegeau greit
prenumele.
Ai avea chef de un dans privat, Cameron?
Unde se ntmpl asta?
P-acolo, spuse ea, artnd spre perdeaua dincolo de care se
schimbase. Nu te-am mai vzut pe aici.
Nu. Cutam pe cineva.
Cum o cheam?
E un brbat.
Dac vrei biei ai greit locu, scumpule, spuse ea.
Era att de tnr nct Strike se simi uor mnjit doar pentru c ea
i spunea scumpule.
Vrei s-i iau ceva de but? o ntreb el.
Fata ezit. Dintr-un dans privat ieeau mai muli bani, dar poate c
el era genul de tip care avea nevoie de nclzire.
Sigur.
Strike plti o sum exorbitant pentru o votc cu limet, pe care ea
o sorbi cu afectare pe un scaun de lng el. Mare parte a snilor i
ieeau din rochi. Textura pielii i aminti lui Strike de Kelsey cea
moart: neted i ferm, cu mult grsime de adolescent. Pe umr
avea tatuate trei stele albastre mici.
Poate c l cunoti pe prietenul meu? spuse Strike. Noel
Brockbank.
Micua Orla nu era proast deloc. n privirea piezi pe care i-o
arunc lui Strike se amestecau suspiciunea i calculul. Se ntreba, ca i
355
maseuza din Market Harborough, dac nu cumva el era poliist.
mi datoreaz bani, spuse Strike.
Ea continu s-l examineze nc o clip, cu fruntea ei neted
ncruntat, apoi pru s nghit minciuna.
Noel, repet ea. Cre c a plecat. Stai aa Edie?
Chelneria plictisit nu-i lu ochii de la televizor.
Hmm?
Cum l chema pe tipu la pe care l-a dat afar Des sptmna
trecut? Tipu care a rezistat doar cteva zile?
Nu- cum l chema.
Da, cre c Noel l chema pe la concediat, i spuse Orla lui Strike.
Apoi, cu o asprime subit i nduiotoare, spuse:
D zece lire i m duc s aflu ce vrei.
Strike oft n sinea lui i i ntinse o bancnot.
Ateapt aici, spuse Orla voioas.
Cobor de pe scaunul de bar, bg bancnota sub elasticul chiloilor,
trase de rochi n jos fr nicio elegan i se ndrept alene spre DJ,
care se ncruntase la Strike n timp ce Orla vorbea cu el. DJ-ul ddu
scurt din cap, n timp ce faa cu gu mare i sclipea n lumina roie, iar
Orla alerg napoi, prnd ncntat de ea nsi.
tiam io! i spuse ea lui Strike. Io nu eram aici cnd s-a ntmplat,
da a avut o criz sau aa ceva.
O criz? repet Strike.
Da, era abia prima lui sptmn de lucru. Un tip solid, nu? Cu
brbie mare?
Exact, spuse Strike.
Da, i ntrzia, i asta nu-i plcea lu Des. Des e la de-acolo.
Orla adugase precizarea inutil artnd spre DJ-ul care se uita la
Strike cu suspiciune, n timp ce schimba melodia Are Friends
Electric? cu Girls Just Wanna Have Fun a lui Cyndi Lauper.
Des i freca ridichea c a ntrziat i tipu tu a czut pur i simplu
pe jos i a nceput s se zvrcoleasc.
Apoi Orla adug ncntat:
Ziceau c s-a piat pe el.
Strike se ndoia c Brockbank ar fi urinat pe el ca s scape de o
mutruluial din partea lui Des. Prea c avusese cu adevrat o criz
epileptic.
i apoi ce s-a ntmplat?
356
Prietena amicului tu a venit repede din spate
Care prieten?
Stai aa Edie?
Hm?
Cine e fata aia neagr cu extensii? Aia cu e superbe? Aia de
care nu-i place lu Des?
Alyssa, spuse Edie.
Alyssa, i spuse Orla lui Strike. Alyssa vine repede din spate i
ip la Des s sune la salvare
i a sunat?
Da. Des l-a dus pe tipu tu de aici i Alyssa a mers i ea cu ei.
i Brock Noel a mai venit de-atunci?
Pi dac pic aa pe jos i se pi pe el pentru c a ipat cineva la
el, atunci nu e cine tie ce bodyguard, nu? spuse Orla. Am auzit c
Alyssa ar fi vrut ca Des s-i mai dea o ans, da Des nu d nimnui nc
o ans.
Aa c Alyssa i-a zis lu Des c e un dobitoc zgrcit, spuse Edie,
ieind brusc din apatia ei, i Des a dat-o afar i pe ea. Ce vac proast.
Avea nevoie de banii ia. Are copii.
Cnd s-au ntmplat toate astea? le ntreb Strike pe Orla i Edie.
Acu cteva sptmni, spuse Edie. Da tipu la era un ciudat.
Cltorie sprncenat.
De ce era ciudat? ntreb Strike.
i dai seama ntotdeauna, zise Edie cu un fel de sil greu
ncercat. ntotdeauna. Alyssa are un gust groaznic la brbai.
A doua stripperi rmsese acum n nite chiloi cu nur i ddea
entuziast din fund spre srcciosul ei public. Doi brbai mai n vrst
tocmai intraser n club i ezitau nainte s se apropie de bar, cu ochii
aintii asupra chiloilor cu nur care, n mod evident, urmau s fie dai
jos.
Nu tii unde a putea s-l gsesc pe Noel, nu-i aa? o ntreb
Strike pe Edie, care prea prea plictisit ca s cear bani n schimbul
informaiilor.
St cu Alyssa, undeva prin Bow, spuse barmania. Ea are o
locuin social, da se plngea mereu de condiii.
Anticipnd ntrebarea lui Strike, Edie adug:
Nu tiu exact unde e. N-am fost pe-acolo sau ceva.
Io credeam c-i place, spuse Orla neclar. Zicea c au o grdini
357
bun.
Stripperia i scosese chiloii cu nur i i flutura pe deasupra
capului, ca pe un lasou. Dup ce vzuser ce era de vzut, cei doi noi
clieni o luar spre bar. Unul dintre ei, un brbat suficient de btrn ca
s fie bunicul Orlei, i ainti ochii lcrimoi asupra decolteului ei. Orla
l msur cu o privire pragmatic, apoi se ntoarse spre Strike.
Deci vrei dansul la privat sau nu?
Cred c nu, spuse Strike.
nainte ca el s termine de spus asta, Orla cobor de pe scaun i se
strecur spre brbatul de 60 de ani, care rnji, lsnd s se vad mai
multe goluri dect dini.
O siluet masiv apru lng Strike: bodyguardul fr gt.
Des vrea s schimbe dou vorbe cu tine.
Tonul lui ar fi sunat amenintor, dac bodyguardul n-ar fi avut o
voce surprinztor de ascuit pentru un brbat att de lat.
Strike privi n jur. DJ-ul, care l privea din cellalt capt al slii, i
fcu semn.
E vreo problem? l ntreb Strike pe bodyguard.
Dac e, o s-i spun Des, veni rspunsul vag ru prevestitor.
Aa c Strike travers sala, ca s discute cu DJ-ul, i se opri ca un
colar imens chemat de director la catedr. Pe deplin contient de
absurdul situaiei, trebui s atepte n timp ce o a treia stripperi i
depunea paharul cu monede lng platan, n siguran, i scotea
mantia purpurie i urca pe scen, mbrcat n dantel neagr i cu
tocuri-cui de plexiglas. Era plin de tatuaje i avea pete sub machiajul
abundent.
Domnilor, e, cur i clas cu Jackaline!
ncepu Africa a lui Toto. Jackaline ncepu s se nvrt n jurul
barei, lucru la care se pricepea mult mai bine dect oricare dintre
colegele ei, iar Des acoperi microfonul cu mna i se aplec n fa.
Deci, prietene.
Prea deopotriv mai btrn i mai dur dect n lumina roie a
scenei, cu ochi vicleni i o cicatrice de-a lungul flcii la fel de adnc
precum cea a lui Shanker.
De ce ntrebi oamenii de bodyguardul la?
E un prieten de-al meu.
N-a avut niciun fel de contract.
Nici n-am spus asta.
358
Aiurea, n-a fost nicio concediere abuziv. Nu mi-a zis c are crize,
fir-ar a dracu. Trfa aia de Alyssa te-a trimis?
Nu, spuse Strike, mi s-a spus c Noel lucreaz aici.
E o vac turbat.
N-am cum s tiu. Eu pe el l cutam.
Des se scrpina la subsuoar i se uit urt la Strike n timp ce, la un
metru distan, Jackaline i mpingea bretelele sutienului de pe umeri,
privind cu nverunare peste umr la cei cinci-ase clieni care o
urmreau.
Nemernicu la a fost pe dracu n Forele Speciale, spuse Des
agresiv, de parc Strike insistase c aa stteau lucrurile.
Asta i-a spus?
Asta a spus ea. Alyssa. Acolo n-ar primi un distrus ca sta.
Ochii lui Des se ngustar.
Oricum, mai erau i alte chestii care nu-mi plceau.
Da? De exemplu?
Asta m privete pe mine. Tu spune-i asta din partea mea. Nu a
fost vorba doar de criza aia nenorocit. Spune-i s-o ntrebe pe Mia de
ce nu mai vreau s-l primesc i mai spune-i Alyssei c, dac mai face
vreo porcrie mainii mele sau mai trimite pe vreunu dintre prietenii
ei aici ca s afle chestii nasoale despre mine, o dau n judecat. Asta s-
i spui!
Foarte bine, spuse Strike. Ai vreo adres?
Dispari, ai neles? mri Des. Dispari dracu de-aici.
Des se aplec deasupra microfonului.
Frumos, spuse el cu un fel de lascivitate profesional, n timp ce
Jackaline i legna snii ritmic n lumina purpurie.
Des i fcu lui Strike un gest de ntinde-o i se ntoarse iar la
teancul lui de discuri de vinil.
Strike accept inevitabilul i se ls condus spre ieire. Nimeni nu l
bg n seam: atenia publicului era n continuare mprit ntre
Jackaline i televizorul mare cu Lionel Messi. La u, Strike se ddu la o
parte ca s lase s intre un grup de tineri n costum, toi prnd deja
destul de bei.
e! strig primul dintre ei, artnd spre stripperi. e!
Bodyguardul se simi ofensat de acest mod de a intra. Urm o
uoar altercaie, n timpul creia cel care strigase fu potolit de
prietenii lui i de mustrrile bodyguardului, nsoite de mai multe
359
mpungeri cu degetul arttor n piept.
Strike atept rbdtor soluionarea chestiunii. Dup ce tinerilor li
se permise n sfrit s intre, se retrase pe primele acorduri ale
melodiei The Only Way Is Up a lui Yazz.

360
46

Subuman62
Singur cu trofeele lui, se simea cu adevrat ntreg. Ele erau dovada
superioritii lui, a uluitoarei sale abiliti de a se strecura printre
poliitii asemenea maimuelor i printre mase asemenea turmei,
lund orice voia el, ca un semizeu.
Bineneles, ele i mai ddeau ceva de fcut.
Prea c nu i se scoal niciodat n timp ce omora efectiv. Cnd se
gndea la asta nainte, da: uneori intra ntr-o frenezie onanist,
depnnd n mintea lui ideile despre ce urma s fac, rafinnd i
repunnd n scen diferitele posibiliti. Dup aceea acum, de
exemplu, n timp ce inea n mn snul rece, cauciucos i sfrijit pe
care l tiase de pe torsul lui Kelsey, care ncepea deja s devin uor
rugos din cauza expunerii repetate la aer, n afara frigiderului atunci
nu avea niciun fel de problem. Acum o avea ca un catarg.
Avea degetele ultimei n congelator. Scoase unul de acolo i l lipi de
buze, apoi l muc cu putere. i imagin c degetul era nc ataat de
ea i ea ip de durere. Muc mai adnc, savurnd senzaia crnii reci
despicate, cu dinii apsnd puternic pe os. Una din minile lui cut
bjbind nurul pantalonilor de trening
Dup aceea puse totul la loc n frigider, nchise ua i o mngie
uor, rnjind de unul singur. n curnd acolo aveau s fie mult mai
multe. Secretara nu era mic: 1,70 sau 1,75, dup estimarea lui.
O problem minor nu tia unde e ea. i pierduse urma. n
dimineaa asta nu venise la birou. El se dusese la LSE, unde o zrise pe
curva blond, dar nu o vzuse nicieri pe Secretar. O cut la Court;
se uit chiar i la Tottenham. ns era doar un impediment temporar.
Avea s-o gseasc. Dac trebuia, avea s-o intercepteze iar a doua zi
diminea, la staia West Ealing.
i fcu o cafea i turn n ea o gur de whisky, din sticla pe care o
avea acolo de luni de zile. Nu mai erau prea multe alte lucruri n

62Subhuman (n limba englez, n original, titlu al unei piese a trupei Blue yster
Cult).
361
ascunztoarea murdar n care i inea comorile, n sanctuarul lui
secret: un ceainic, cteva cni ciobite, frigiderul altarul profesiunii lui
o saltea veche pe care s doarm i o staie n care s-i pun iPod-ul.
Asta era important. Devenise parte a ritualului su.
I se pruse o porcrie cnd i ascultase prima oar, dar, pe msur
ce obsesia lui pentru distrugerea lui Strike sporise, la fel sporise i
preferina pentru muzica lor. i plcea s-o asculte la cti n timp ce o
pndea pe Secretar, n timp ce i cura cuitele. Acum asta era
pentru el muzic sacr. Unele versuri i reveneau mereu, ca nite
fragmente ale unei slujbe religioase. Cu ct asculta mai mult, cu att i
se prea c ei neleseser.
Femeile erau reduse la esen atunci cnd se aflau n faa cuitului.
Groaza lor le epura. Aveau un fel de puritate atunci cnd implorau i se
rugau pentru viaa lor. Cultul (aa cum le spunea el n sinea lui) prea
s neleag asta. tiau despre ce e vorba.
i bg iPod-ul n staie i alese una dintre melodiile lui preferate,
Dr. Music. Apoi se duse la chiuvet i la oglinda pentru brbierit
crpat pe care o inea acolo, cu aparatul de ras i foarfecele la
ndemn: toate instrumentele de care avea nevoie un brbat ca s se
transforme complet.
Din unica box a staiei, Eric Bloom cnta:

Girl, dont stop that screamin


Youre sounding so sincere63

63ip mai departe, fetio /Pari att de sincer. (n limba englez, n original,
versuri ale piesei Dr. Music a trupei Blue yster Cult).
362
47

I sense the darkness clearer64


Blue yster Cult, Harvest Moon

Astzi 1 iunie Robin putea s-i spun pentru prima oar: M


cstoresc luna viitoare. 2 iulie prea, dintr-odat, foarte aproape.
Croitoreasa din Harrogate voia o ultim prob, dar Robin nu avea idee
cnd ar fi putut s mearg acas. Cel puin nu-i lipseau pantofii. Mama
ei se ocupa de confirmri i actualiza periodic lista de invitai. Robin se
simea ciudat de rupt de toate pregtirile. Plictisitoarele ore de
supraveghere din Catford Broadway, n timp ce fila apartamentul de
deasupra fast-foodului, ineau de o lume cu totul diferit de
problemele legate de flori, cine s stea lng cine la recepie i (asta
din partea lui Matthew) dac i ceruse deja sau nu lui Strike cele dou
sptmni libere pentru luna de miere, pentru care Matthew fcuse
rezervri i care trebuia s fie o surpriz.
Robin nu-i ddea seama cum se putuse apropia nunta att de mult
fr ca ea s-i dea seama. Luna urmtoare, chiar luna urmtoare, avea
s devin Robin Cunliffe cel puin presupunea c aa va fi. Cu
siguran, Matthew se atepta ca ea s adopte numele lui. Zilele
acestea era incredibil de voios, o mbria fr cuvinte cnd se
ntlnea cu ea n hol i nu obiecta niciodat la programul ei de lucru
ndelungat, care se prelungea i n weekendurile lor.
n ultimele cteva diminei o dusese cu maina n Catford, pentru c
era n drumul lui spre compania din Bromley pe care o audita. Acum
avea o atitudine amabil fa de dispreuitul Land Rover, chiar n timp
ce i bloca cutia de viteze i rmnea cu el n intersecii, spunnd ce dar
minunat fusese, ct de amabil se purtase Linda s li-l dea lor, ct de
util era o main cnd el era trimis undeva n afara oraului. n timpul
cltoriei din ziua anterioar se oferise s o scoat pe Sarah Shadlock
de pe lista de invitai. Robin i ddea seama c Matthew trebuise s-i
strng tot curajul fie i doar s pun acea ntrebare, de team c
pomenirea numelui lui Sarah ar fi putut provoca o ceart. Se gndise o

64 Simt cum ntunericul se risipete (n limba englez, n original).


363
vreme la asta, ntrebndu-se care era de fapt poziia ei, i n cele din
urm spusese nu.
Nu m deranjeaz, spusese ea. A prefera s vin. E n regul.
Eliminarea de pe list i-ar fi spus lui Sarah c Robin aflase ce se
ntmplase cu ani n urm. Prefera s par c tiuse dintotdeauna, c
Matthew i mrturisise asta demult, c pentru ea nu nsemna nimic;
avea i ea mndria ei. ns atunci cnd maic-sa, care vorbise i ea
despre participarea lui Sarah, o ntrebase pe Robin pe cine voia s
pun pe locul liber de lng ea, acum c prietenul comun al lui Sarah i
Matthew, Shaun, nu mai putea s vin, Robin rspunsese tot cu o
ntrebare.
Cormoran a confirmat?
Nu, spuse mama ei.
A, spuse Robin. Pi el zice c o s confirme.
Vrei s-l pui lng Sarah, nu-i aa?
Nu, bineneles c nu! se rsti Robin.
Urm o scurt pauz.
Scuze, spuse Robin. Scuze, mam sunt stresat nu, ai putea
s-l pui pe Cormoran lng nu tiu
Vine i prietena lui?
El zice c nu. Pune-l oriunde, dar nu lng afurisita de vreau s
zic, nu lng Sarah.
Aa c Robin i ocup locul, ateptnd s-o zreasc pe Stephanie n
cea mai cald diminea din acel an. Cumprtorii de pe Catford
Broadway purtau tricouri i sandale; negresele treceau pe strad cu
baticuri viu colorate. Robin, care i luase o rochie de var pe sub o
geac veche de blugi, se sprijini de zidul uneia dintre firidele ei
obinuite din cldirea teatrului, prefcndu-se c vorbete la telefon i
i omoar timpul, dup care se prefcu c examineaz lumnrile
parfumate i beioarele cu arome din standul cel mai apropiat.
Era dificil s-i pstrezi concentrarea cnd erai convins c fusesei
trimis dup potcoave de cai mori. Strike putea s insiste c el l
consider n continuare pe Whittaker suspect de asasinarea lui Kelsey,
dar Robin, n sinea ei, rmnea neconvins. nclina tot mai mult spre
opinia lui Wardle c Strike avea pic pe fostul lui tat vitreg i c
judecata lui de obicei sntoas era ntunecat de vechi nedrepti.
Ridicnd periodic privirea spre perdelele nemicate de la
apartamentul lui Whittaker, Robin i aminti c Stephanie fusese
364
vzut ultima oar n timp ce era mpins de Whittaker n spatele unei
camionete i se ntreb dac ea chiar era n interiorul apartamentului.
De la uorul resentiment c i ziua aceasta avea s fie una pierdut,
Robin trecu imediat la o meditaie asupra principalei animoziti pe
care o simea n prezent fa de Strike: Faptul c el i nsuise cutarea
lui Noel Brockbank. Cumva, Robin ajunsese s considere c Brockbank
era mai ales suspectul ei. Dac ea nu ar fi jucat cu succes rolul Venetiei
Hall, ei n-ar fi aflat niciodat c Brockbank tria n Londra, i dac ea
nu ar fi avut isteimea s-i dea seama c acel Nile e Noel, n-ar fi gsit
niciodat urma care ducea la Saracen. Pn i glasul sczut de la
urechea ei Te cunosc cumva, fetio? , orict de sinistru ar fi fost,
constituia un tip straniu de legtur.
n timp ce se sprijinea de piatra rece, privind ua neclintit a
apartamentului, mirosurile amestecate de pete crud i arome care
ajunseser s-i reprezinte pe Whittaker i Stephanie i umpleau nrile.
Gndurile ei recalcitrante alunecau implacabil spre Zahara, fetia care
rspunsese la mobilul lui Brockbank. Robin se gndise la ea n fiecare
zi de dup discuia lor, iar cnd Strike se ntorsese de la clubul de
striptease i ceruse toate detaliile posibile despre mama ei.
Strike i spusese c prietena lui Brockbank se numea Alyssa i era
negres, aa c probabil i Zahara era la fel. Poate c semna cu fetia
cu cozi mpletite epene care venea acum pe strad, inndu-se strns
de arttorul mamei ei i holbndu-se la Robin cu nite ochi negri i
solemni. Robin zmbi, dar fetia nu fcu la fel: continu doar s o
examineze, n timp ce ea i mama ei treceau mai departe. Robin
continu s zmbeasc pn cnd fetia se ntoarse aproape cu 180 de
grade, ca s nu ntrerup contactul vizual cu ea, i se poticni cu
picioarele ei micue nclate cu sandale. Se lovi de pmnt i ncepu s
plng; impasibil, mama ei o ridic de jos i o lu n brae. Simindu-
se vinovat, Robin relu observarea ferestrelor lui Whittaker, n timp
ce suspinele fetiei care czuse reverberau pe strad.
Aproape sigur, Zahara locuia n apartamentul din Bow despre care i
se povestise lui Strike. Se prea c mama ei se plngea de apartament,
dei Strike spusese c una din fete
Una din fete comentase
Bineneles! murmur Robin cu nsufleire. Bineneles!
Strike nu avea cum s se fi gndit la asta bineneles c nu, era
brbat! Robin ncepu s apese pe tastele telefonului.
365
n Bow erau apte grdinie. Robin bg mobilul la loc n buzunar i,
nsufleit de argumentaia ei, i ncepu plimbarea obinuit printre
standurile comerciale, aruncnd din cnd n cnd o privire spre
ferestrele apartamentului lui Whittaker i al eternei ui nchise, n
timp ce mintea ei se concentra n ntregime urmririi lui Brockbank. i
veneau n minte dou modaliti de aciune: filarea fiecreia dintre
aceste apte grdinie, n cutarea unei negrese care venea dup o
feti pe nume Zahara (dar cum i-ar fi dat seama care erau mama i
fiica potrivite?) sau sau Robin se opri lng un stand care vindea
bijuterii tradiionale, aproape fr s-l vad, acaparat de gndurile
despre Zahara.
Cu totul din ntmplare, ridic privirea de la o pereche de cercei cu
pene i mrgele n timp ce Stephanie, pe care Strike i-o descrisese cu
exactitate, ieea pe ua de lng fast-food. Palid, cu ochii nroii i
clipind n lumina strlucitoare a soarelui ca un iepure albinos,
Stephanie se sprijini de ua fast-foodului, se rostogoli nuntru i se
ndrept spre tejghea. nainte ca Robin s-i poat reveni, Stephanie
trecuse pe lng ea cu o cutie de coca-cola n mn i intrase napoi n
cldire pe ua alb.
La dracu.
Nimic, i spuse ea lui Strike la telefon, o or mai trziu. E tot
nuntru. N-am avut timp s fac nimic. A intrat i a ieit cam n trei
minute.
Rmi acolo, spuse Strike. Ar putea s ias iar. Cel puin tim c
nu doarme.
Ai gsit ceva despre Laing?
Nu ct am stat acolo, dar a trebuit s m ntorc la birou. Veti
importante: Dubl Msur m-a iertat. Tocmai a plecat. Avem nevoie de
bani nu puteam s refuz.
O, Dumnezeule mare cum e posibil s aib deja o nou
prieten?
N-are. Vrea s verific nu tiu ce dansatoare erotic pe care o
curteaz el, s vd dac are deja o relaie.
De ce n-o ntreab pur i simplu?
A ntrebat-o. Ea zice c nu se vede cu nimeni, dar femeile sunt
nite japie perverse i trdtoare, Robin, doar tii asta.
A, da, bineneles, oft Robin. Uitasem. Ascult, mi-a venit o idee
despre Br stai aa, se ntmpl ceva.
366
E totul n regul? ntreb el tios.
Da ateapt puin
n faa lui Robin oprise ncet o camionet. Robin i ddu ocol,
continund s in mobilul la ureche i ncercnd s vad ce se
ntmpl. Din cte putea s vad, oferul avea prul tuns periu, dar
soarele de pe parbriz o orbea i ascundea trsturile acestuia. Pe
trotuar apru Stephanie. Cu braele nfurate n jurul ei, Stephanie
travers strada cu pai mari i se sui n spatele camionetei. Robin se
ddu la o parte ca s lase maina s treac, prefcndu-se c vorbete
la mobil. Ochii ei se ntlnir cu cei ai oferului, ntunecai i ascuni de
glug.
A plecat, s-a suit n spatele unei camionete vechi, i spuse ea lui
Strike. oferul nu semna cu Whittaker. S-ar putea s fie metis sau
mediteraneean. Nu se vedea bine.
Pi, tim c Stephanie se prostitueaz. Probabil s-a dus s ctige
nite bani pentru Whittaker.
Robin ncerc s nu se lase ofensat de tonul lui prozaic. i aminti
c Strike o eliberase pe Stephanie din strnsoarea lui Whittaker printr-
un pumn n burt. Se opri i privi n vitrina unui chioc de ziare.
Articolele dedicate nunii regale continuau s fie foarte prezente. Pe
peretele din spatele brbatului asiatic de la casa de marcat atrna un
steag britanic.
Ce vrei s fac? A putea s m duc i s m ocup de Wollaston
Close n locul tu, dac tu te duci dup noua fat a lui Dubl Msur. Ar
avea h
Robin se ntorsese ca s plece i se ciocni de un brbat nalt cu
barbion, care o njur.
Scuze, icni ea din reflex, n timp ce brbatul o mpingea ca s
poat intra n chiocul de ziare.
Ce s-a ntmplat? ntreb Strike.
Nimic m-am izbit de cineva ascult, m duc n Wollaston
Close.
Bine, spuse Strike dup o pauz sesizabil, dar dac apare Laing
ncearc doar s faci o poz. Nu te apropia deloc de el.
Nici n-aveam de gnd, spuse Robin.
Sun-m dac ai nouti. Sau chiar dac n-ai.

Scurta izbucnire de entuziasm pe care o resimise la perspectiva de


367
a se ntoarce n Wollaston Close se estompase n momentul n care
Robin ajunse n staia Catford. Nu tia sigur de ce dintr-odat se simea
abtut i nelinitit. Poate c i era foame. nainte de a se urca n
metrou, hotrt s se elibereze de obiceiul de a mnca ciocolat, care
i periclita ansele de a intra n rochia de nunt modificat, Robin i
cumpr un baton energizant cu aspect neapetisant.
n timp ce mesteca dreptunghiul cu gust de rumegu, n metroul
care o ducea spre Elephant and Castle, Robin se trezi c i freac
absent coastele, acolo unde se ciocnise de brbatul solid cu barbion.
Bineneles, a fi njurat de oameni la ntmplare era preul pe care
trebuia s-l plteti dac locuiai n Londra; Robin nu i amintea ca n
Masham s fi fost vreodat njurat de un necunoscut, nici mcar o
dat.
Ceva o fcu s priveasc brusc n jur, dar n apropierea ei nu prea
s se afle niciun brbat solid, nici n vagonul neaglomerat, i nici din
cele nvecinate nu privea vreunul spre ea. Acum, dac sttea s se
gndeasc, n dimineaa aceea renunase la o parte a vigilenei ei
obinuite, amgit de familiaritatea lui Catford Broadway, distras de
gndurile ei despre Brockbank i Zahara. Se ntreb dac ar fi observat
pe altcineva acolo, care s o urmreasc dar n mod sigur asta era
paranoia. n dimineaa aceea, Matthew o lsase acolo cu Land Roverul;
cum ar fi putut s o urmreasc ucigaul n Catford, altfel dect
ateptnd-o cu un vehicul n Hastings Road?
Cu toate acestea, se gndi ea, trebuia s se fereasc de complezen.
La coborrea din metrou observ un brbat nalt i ntunecat care
venea puin n urma ei i se opri intenionat, ca s-l lase s treac.
Brbatul nu se ntoarse s-o priveasc. E clar c sunt paranoic, se gndi
Robin, aruncnd batonul energizant neterminat ntr-un co de gunoi.

Ajunse abia la 1 i jumtate n curtea interioar de la Wollaston


Close. Cldirea Strata se nla deasupra apartamentelor vechi i
prginite ca un emisar al viitorului. Rochia lung de var i geaca de
blugi veche care se potriviser att de bine cu piaa din Catford preau
aici puin prea studeneti. Dar, prefcndu-se din nou c vorbete la
mobil, Robin ridic nonalant privirea i inima i se opri puin n loc.
Ceva se schimbase. Perdelele fuseser trase ntr-o parte.
Extrem de atent acum, Robin continu s mearg n aceeai
direcie, n eventualitatea n care el privea de la fereastr, intenionnd
368
s gseasc un loc umbrit de unde s i poat supraveghea balconul.
Era att de hotrt s gseasc locul de pnd perfect i s pstreze
aparenele unei convorbiri fireti, nct nu mai era deloc atent unde
calc.
Nu! scnci Robin, n timp ce piciorul drept i fugea de sub ea.
Piciorul stng i se agase n tivul rochiei lungi. Robin alunec ntr-
un pagat parial nedemn, apoi se rsturn ntr-o parte i scp din
mn mobilul.
Ah, la naiba! gemu ea.
Lucrul pe care alunecase prea vom sau chiar diaree: o parte din el
se luase pe rochia ei, pe sandalele ei. i julise mna la aterizare, dar
ceea ce o ngrijora cel mai mult era identitatea exact a substanei
vscoase i cleioase, galben-maronie.
Undeva, n apropierea ei, un brbat izbucni n rs. Suprat i
umilit, Robin ncerc s se ridice fr s ntind mzga i mai mult pe
hainele i nclmintea ei i nu privi imediat spre sursa acelui zgomot
zeflemitor.
Scuze, ppu, spuse o voce scoian imediat n spatele ei.
Robin ntoarse brusc privirea i avu impresia c e strbtut de un
curent electric puternic.
n ciuda zilei calde, brbatul purta o cciul cu aprtoare pentru
urechi, geac n ptrele roii i albastre i blugi. Brbatul privi n jos
spre ea, continund s rnjeasc i susinndu-i mare parte a
greutii lui semnificative cu ajutorul unor crje metalice. Obrajii
albicioi, brbia i pungile de sub ochii mici i ntunecai erau
desfigurate de ciupituri. Carnea gtului gros se revrsa peste guler.
n una din minile lui atrna ceea ce prea a fi o pung de plastic cu
cteva cumprturi. Robin reui s vad vrful tatuat al pumnalului
despre care tia c strpunge un trandafir galben undeva mai sus pe
antebraul lui. Picturile de snge tatuate care i se scurgeau pe
ncheietur preau rni reale.
Ai nevoie de un robinet, spuse el rnjind larg n timp ce arta
spre piciorul lui Robin i tivul rochiei ei, i o perie de curat.
Da, spuse Robin zguduit.
Se aplec s-i ia mobilul. Ecranul era crpat.
Eu stau acolo, spuse el artnd cu capul spre apartamentul pe
care ea l supraveghease cu intermitene timp de o lun. Poi s vii la
mine dac vrei. S te speli.
369
A, nu, e n regul, spuse Robin cu rsuflarea tiat. Dar
mulumesc foarte mult.
Nicio problem, spuse Donald Laing.
Privirea lui alunec peste trupul ei. Robin simi cum o furnic pielea,
ca i cum el i-ar fi trecut degetul peste ea. Brbatul se ntoarse pe
crjele lui i ncepu s se ndeprteze, n timp ce punga de plastic se
legna stingher. Robin rmase acolo unde o lsase el, contient de
pulsul care i izbea faa.
Brbatul nu privi napoi. Aprtoarele pentru urechi ale cciulii lui
se balansau ca urechile unui cocker, n timp ce el ocolea dureros de
ncet cldirea i ieea din cmpul ei vizual.
O, Doamne! opti Robin.
Mna i genunchiul o usturau acolo unde czuse pe ele. Absent,
Robin i ndeprt prul de pe fa. Abia atunci i ddu seama, cu
uurare, dup mirosul de pe degetele ei, c substana alunecoas
fusese curry. Se grbi spre un col dup care s nu mai poat fi vzut
de la ferestrele lui Donald Laing i aps pe tastele mobilului crpat ca
s-l sune pe Strike.

370
48

Here Comes That Feeling65


Valul de cldur care se abtuse asupra Londrei era dumanul lui.
Sub un tricou nu avea unde s ascund cuitele, iar cciulile i gulerele
ridicate pe a cror mascare se bazase preau deplasate. Nu putea s
fac nimic altceva dect s atepte, fumnd neputincios, n acel loc de
care Aceea nu tia.
n sfrit, duminic vremea se stric. Ploaia mtura parcurile
prjolite, tergtoarele de parbriz dansau, turitii i luau ponchourile
lor de plastic i naintau nepstori printre bli.
Plin de nsufleire i hotrre, i lu o cciul tras pn jos
deasupra ochilor i geaca lui special. n timp ce mergea, cuitele i
sltau pe piept, n lungile lor buzunare improvizate pe care le tiase n
cptueal. Strzile capitalei erau acum doar ceva mai puin
aglomerate dect atunci cnd o tiase pe parauta ale crei degete
zceau n congelatorul lui. Turitii i londonezii continuau s roiasc
pretutindeni ca nite furnici. Unii dintre ei cumpraser umbrele i
cciuli cu steagul britanic. Se izbi de civa dintre ei doar pentru
plcerea de a-i mbrnci.
Nevoia lui de a ucide devenea urgent. Ultimele cteva zile irosite
rmseser n urm i nvoirea pe care i-o dduse Aceea expira ncet,
dar Secretara rmnea vie i n libertate. O cutase ore n ir,
ncercnd s-o depisteze, i apoi ea apruse, ocant, drept n faa lui,
trfa aia insolent, ziua-n amiaza mare dar erau martori
pretutindeni
Slab control al impulsurilor, ar fi zis psihiatrul la nenorocit, dac ar
fi tiut ce fcuse el cnd o vzuse. Slab control al impulsurilor! El i
controla impulsurile foarte bine cnd voia asta era un brbat de o
deteptciune suprauman, care omorse trei femei i mutilase nc
una fr ca poliia s afle ceva, aa c d-l n m-sa pe psihiatru i
diagnosticele lui tmpite , dar cnd o vzuse acolo, drept n faa lui,
dup toate acele zile pustii, voise s-o rneasc, voise s se apropie de

65 Aceea senzaie familiar (n limba englez, n original).


371
ea, s se apropie foarte mult, suficient de aproape nct s-o miroas,
s-i vorbeasc, s se uite n ochii ei nspimntai.
Apoi ea plecase boas i el nu ndrznise s-o urmreasc, nu
atunci, dar faptul c o lsase s plece aproape l omorse. Ea ar fi
trebuit deja s zac n frigiderul lui, tiat n bucele. El ar fi trebuit s
i urmreasc faa n acel extaz al groazei i morii, n care el le poseda
complet i ele deveneau pentru el doar un obiect de joac.
Aa c iat-l mergnd prin ploaia rece, turbat de furie din cauz c
era duminic i ea plecase iar, se ntorsese n acel loc n care el nu s-ar
fi putut apropia niciodat de ea, pentru c Frumuelul se afla
ntotdeauna acolo.
Avea nevoie de mai mult libertate, mult mai mult libertate.
Adevratul obstacol era c Aceea sttea acas tot timpul, l spiona i se
aga de el. Toate astea trebuiau s se schimbe. Deja o fcuse pe Aceea,
fr s vrea, s se ntoarc la lucru. Acum se hotrse c avea s se
prefac fa de Aceea c are o slujb nou. Dac era necesar, avea s
fure ca s fac rost de bani, ca i cum i-ar fi ctigat fcuse asta de
destule ori nainte. Apoi, eliberat, avea s dispun de timpul necesar ca
s se asigure c, atunci cnd Secretara lsa garda jos, cnd nu era
nimeni atent, cnd ea ddea colul greit, el se afla undeva n
apropiere
Pentru el, trectorii aveau la fel de puin via ca roboii. Imbecili,
imbecili, imbecili Pretutindeni unde ajungea se uita dup ea,
urmtoarea de care avea s se ocupe. Nu Secretara, nu, pentru c trfa
se ntorsese n spatele uii ei albe de la intrare, mpreun cu
Frumuelul, ci orice femeie suficient de idioat, suficient de beat ca s
l nsoeasc pentru scurt vreme pe un brbat i cuitele lui. Trebuia
s se ocupe de una nainte s se ntoarc Aceea, trebuia s fac asta.
Avea neaprat nevoie de asta ca s poat continua, dup ce se ntorcea
i se prefcea iar c e brbatul pe care l iubete Aceea. Ochii lui
licreau de sub cciul, sortndu-le, eliminndu-le: femei cu brbai,
femei cu copii agai de ele, dar nicio femeie singur, nu aa cum avea
el nevoie de ele
Merse kilometri ntregi pn cnd se ls ntunericul, pe lng
crme luminate n care brbaii i femeile rdeau i flirtau, pe lng
restaurante i cinematografe, cutnd, ateptnd, cu rbdarea unui
vntor. Era duminic seara i cei care urmau s mearg la serviciu se
ntorceau acas devreme, dar nu conta: nc mai existau turiti
372
pretutindeni, oameni din provincie, atrai de istoria i misterele
Londrei
Era aproape miezul nopii cnd srir n ochii lui exersai, ca un
mnunchi de ciuperci durdulii din iarba nalt: o gac de fete ameite
i zgomotoase, care chicoteau i mergeau erpuit pe trotuar. Se aflau
pe una dintre acele strzi jalnice i prginite care constituiau plcerea
lui special, unde o ncierare i o fat care ipa n-ar fi fost ceva
neobinuit. Se lu dup ele, la zece metri n urma lor, privindu-le cum
trec pe sub stlpii de iluminat, cum i dau coate i chicotesc, toate n
afar de una. Ea era cea mai beat i prea cea mai tnr dintre toate:
gata s vomite, din cte i ddea el seama. Fata se mpleticea pe
tocurile-cui i rmsese puin n urma prietenelor ei, trfa proast.
Niciuna dintre prietenele ei nu-i dduse seama n ce hal e ea. Erau
rupte de bete i mergeau cltinat, pufnind i rznd n hohote.
El venea ncet n urma lor, ct se poate de degajat.
Dac ea ar fi vomitat n strad, zgomotul le-ar fi atras pe prietenele
ei, care s-ar fi oprit i s-ar fi strns n jurul ei. Fata nu putea s
vorbeasc, pentru c se lupta cu impulsul de a vomita. Treptat,
distana dintre ea i prietenele ei crescu. Se blbnea i se mpleticea,
ceea ce lui i aminti de ultima, cu tocurile ei cui stupide. Asta nu trebuia
s supravieuiasc, s fac portret-robot.
Un taxi se apropie. El i imagin scena nainte ca ea s aib loc.
Fetele strigau zgomotos dup taxi, ipnd i fluturnd braele, i se
suiau una cte una, cu fundurile lor mari. Grbi pasul, cu capul plecat i
faa ascuns. Stlpii de iluminat se reflectau n bli, semnul Liber se
stingea, mritul motorului
Uitaser de ea. Fata se mpletici direct n zid, ridicnd o mn ca s
se sprijine.
Probabil avea doar cteva secunde la dispoziie. Una dintre
prietenele ei putea s-i dea seama n orice clip c ea nu mai e cu ele.
Eti n regul, scumpo? Te simi ru? Hai ncoace. Pe aici. Nu e
nicio problem. Chiar aici.
Fata ncepu s icneasc, n timp ce el o trgea pe o strad lateral.
Ea ncerc fr vlag s-i smulg braul, n timp ce ddea afar; voma
curgea pe ea i o neca.
Trf jegoas, mri el.
Una din minile lui era deja pe mnerul cuitului de sub geac. O
trase cu putere spre o ni ntunecoas dintre un magazin de filme
373
porno i unul de lucruri vechi.
Nu, icni ea.
Dar se neca cu voma care i venea din stomac. De cealalt parte a
strzii se deschise o u i lumina se revrs peste un ir de trepte. Pe
trotuar nvlir nite oameni care rdeau.
El o izbi de zid i o srut, intuind-o cu putere n timp ce ea ncerca
s se zbat. Gura ei avea un gust scrbos, de vom. Ua de vizavi se
nchise i grupul de oameni trecu mai departe, n timp ce vocile lor
rsunau n noaptea tcut. Lumina se stinse.
Fir-ar a dracu, spuse el dezgustat.
i dezlipi gura de a ei, dar continu s o intuiasc de zid cu trupul
lui. Ea trase aer n piept s ipe, dar el avea cuitul pregtit i l nfipse
adnc ntre coastele ei, cu uurin, nu ca la ultima, care se luptase cu
atta energie i ncpnare. Zgomotul se stinse pe buzele ei
ncordate, n timp ce sngele cald se revrsa peste mna lui
nmnuat, nmuind materialul. Fata se smucea convulsiv, ncercnd
s vorbeasc. Ochii i se ddur peste cap, rmnnd doar albul, i
ntregul ei trup, nc intuit de cuit, se nmuie.
Bravo, opti el.
Scoase cuitul de tiat carne i ea i czu n brae, muribund. O
trase n fundul niei, unde un morman de gunoi atepta s fie ridicat.
Ddu cu piciorul la o parte sacii negri, o arunc ntr-un col i scoase
maceta. Suvenirele erau obligatorii, ns avea doar cteva secunde la
dispoziie. Era posibil ca o alt u s se deschid sau trfele alea
ameite de prietene ale ei s se ntoarc dup ea cu taxiul
Tie i retez, bg trofeele calde i ude n buzunar, apoi ngrmdi
gunoiul lng i peste ea.
Durase mai puin de cinci minute. Se simea ca un rege, ca un zeu. Se
ndeprt, cu cuitele puse bine la adpost, gfind n aerul rece i
curat al nopii, alergnd puin dup ce ajunse iar pe strada principal.
Era deja la un cvartal distan cnd auzi nite voci feminine rguite
care strigau n deprtare.
Heather! Heather, unde eti, proasta dracului?
Heather nu v aude, opti el n ntuneric.
ncerc s se opreasc din rs, ngropndu-i faa n guler, dar nu i
putea nfrna exaltarea. n fundul buzunarelor, degetele lui ude leoarc
se jucau cu cartilajul cauciucos i pielea de care cerceii ei nite
cornete de ngheat mici, din plastic erau n continuare prini.
374
49

Its time in the season for a maniac at night.66


Blue yster Cult, Madness to the Method

Vremea rmase rece, cu stropi de ploaie i rafale de vnt, n timp ce


iunie intra n a doua lui sptmn. Explozia de ceremonii nsorite care
nconjuraser nunta regal rmsese doar amintire: valul ameitor de
frenezie romantic se retrsese ncet, articolele legate de nunt i
banerele de felicitare fuseser nlturate din vitrinele magazinelor, iar
ziarele capitalei reveniser la chestiuni mai pmnteti, inclusiv o
iminent grev la metrou.
Apoi, pe prima pagin a ziarelor de miercuri, izbucni groaza. Trupul
mutilat al unei femei tinere fusese descoperit sub nite saci de gunoi,
iar dup cteva ore de la primul anun prin care poliia cerea
informaii, lumea fusese avertizat c pe strzile Londrei umbla un
Jack Spintectorul al secolului XXI.
Trei femei fuseser atacate i mutilate, dar poliia prea s nu aib
nicio pist. n goana lor de a acoperi fiecare aspect posibil al povetii
hri ale Londrei nfind locul fiecrui atac, imagini ale celor trei
victime jurnalitii se dovediser hotri s recupereze timpul
pierdut, contieni c era posibil s fi ratat deja prima parte a
petrecerii. Pn atunci trataser uciderea lui Kelsey Platt ca pe un act
izolat de nebunie i sadism, iar atacul ulterior asupra Lilei Monkton,
prostituata de 18 ani, nu obinuse aproape deloc spaiu n media. O
fat care se vindea pentru sex nu se putea atepta s alunge o
proaspt duces de pe prima pagin.
Asasinarea lui Heather Smart, o angajat de 22 de ani a unei firme
de construcii din Nottingham, era cu totul altceva. Titlurile se scriau
practic singure, cci Heather era o eroin despre care se putea povesti
uor, cu slujba ei permanent, dorina nevinovat de a vedea
obiectivele capitalei i iubitul care era nvtor la coala primar. n
seara dinaintea morii ei, Heather se dusese s vad Regele leu,

66 E acel moment al anotimpului n care apare noaptea un nebun (n limba englez,


n original).
375
mncase dim sum n Chinatown i se fotografiase n Hyde Park cu
soldai ai Regimentului de Cavalerie n fundal. Nenumrai centimetri
de articol se puteau toarce din weekendul prelungit de srbtorire a
celei de-a 30-a zile de natere a cumnatei ei, care culminase cu
moartea brutal i sordid din spatele unui magazin de filme pentru
aduli.
Asemenea tuturor povetilor excelente, povestea ei se multiplica
precum o amoeb, producnd o serie nesfrit de alte poveti,
articole de opinie i de speculaie, fiecare dintre ele dnd natere
propriului ei cor contestatar. Existau discuii despre tendinele
alcoolice deplorabile ale tinerelor britanice, cu acuzaii reciproce de
nvinovire a victimei. Existau articole ngrozite de violen sexual,
temperate de observaii c aceste agresiuni erau mult mai puin
rspndite dect n alte ri. Existau interviuri cu prietenele tulburate
i pline de vinovie care o abandonaser din greeal pe Heather,
care, la rndul lor, ddeau natere unor atacuri i denigrri ale mediei
sociale, ceea ce ducea din nou la o aprare a tinerelor ndurerate.
Deasupra fiecrui articol plutea umbra ucigaului necunoscut, a
dementului care hcuia trupurile femeilor. Presa descinse din nou n
Denmark Street, n cutarea brbatului care primise piciorul lui
Kelsey. Strike decise c sosise momentul ca Robin s fac acea discuie
mult analizat, dar amnat zilnic n Masham, pentru o ultim prob a
rochiei de nunt, apoi o terse iar acas la Nick i Ilsa cu un rucsac i o
copleitoare senzaie a propriei neputine. Un agent n haine civile
rmase postat n Denmark Street, n caz c sosea ceva suspect prin
pot. Wardle era ngrijorat c ar putea sosi nc un membru adresat
lui Robin.
mpovrat de solicitrile unei anchete desfurate sub lumina
orbitoare a mediei naionale, Wardle nu reui s se ntlneasc fa n
fa cu Strike timp de ase zile dup descoperirea trupului lui Heather.
Strike porni din nou spre Feathers la nceputul serii i l gsi acolo pe
Wardle, cu o expresie hruit, dar nerbdtor s discute despre toate
acestea cu cineva care era i nuntrul, i n afara cazului.
A fost o sptmn ca dracu, oft Wardle, acceptnd halba pe
care i-o luase Strike. M-am apucat iar de fumat. April e foarte suprat.
Lu o gur mare de bere, apoi i mprti lui Strike adevrul despre
descoperirea trupului lui Heather. Dup cum Strike observase deja,
articolele din pres erau contradictorii n privina multor aspecte
376
posibil importante, chiar dac toate acuzau poliia c nu o gsise timp
de 24 de ore.
Erau toate muci, ea i cu prietenele ei, spuse poliistul,
prezentnd fr menajamente cadrul aciunii. Patru dintre ele s-au
urcat ntr-un taxi, att de cherchelite, c au uitat de Heather.
Ajunseser la o strad distan cnd i-au dat seama c ea nu mai e cu
ele. Taximetristul s-a enervat, pentru c erau glgioase i agresive.
Cnd a zis c nu poate s ntoarc n mijlocul strzii, una dintre ele a
nceput s-l njure. A urmat o mare ceart, aa c au trecut cel puin
cinci minute pn cnd el a acceptat s se ntoarc dup Heather. Cnd
au ajuns, n sfrit, pe strada pe care credeau c-o lsaser nu uita c
ele sunt din Nottingham, nu cunosc Londra deloc Heather nu mai era
nicieri. Au patrulat pe strad cu taxiul, strignd dup ea de la geamul
taxiului. Apoi uneia dintre ele i se pru c o zrete pe Heather n
deprtare cum se urc ntr-un autobuz. Aa c dou dintre ele se ddu
jos nu are nicio logic, erau fcute praf i ncepu s alerge pe
strad, strignd dup autobuz s opreasc, n timp ce celelalte dou
scot capul pe geam i strig la ele s se suie la loc, c ar fi mai bine s
urmreasc autobuzul cu taxiul. Apoi cea care se certase mai devreme
cu taximetristul i spuse c e un pakistanez prost i el le zise s se dea
dracului jos din taxiul lui i pleac.
Apoi Wardle continu, obosit:
Aa c, practic, toate mizeriile astea pe care le suportm noi c n-
am gsit-o timp de 24 de ore se reduc la alcool i rasism. toarfele alea
proaste erau convinse c Heather se suise n autobuzul la, aa c am
pierdut o zi jumtate ncercnd s urmrim o femeie care avea o hain
asemntoare. Apoi proprietarul de la Adult Entertainment Centre se
duce s mute containerele de gunoi n fa i o gsete acolo, ntins
sub o grmad de saci, cu nasul i urechile tiate.
Deci partea asta e adevrat, spuse Strike.
Faa mutilat a fetei fusese singurul detaliu asupra cruia toate
ziarele erau de acord.
Da, partea asta e adevrat, spuse Wardle apsat. Spintectorul
din Shacklewell. Sun minunat.
Martori?
Nimeni n-a vzut nimic.
Dar Devotee i motocicleta lui?
L-am eliminat, recunoscu Wardle cu o expresie ncrncenat. Are
377
un alibi solid pentru asasinarea lui Heather o nunt n familie i n-
am reuit s gsim nimic nici pentru celelalte dou atacuri.
Strike avu impresia c Wardle mai voia s-i spun ceva, aa c
atept atent.
N-a vrea ca presa s aud de asta, spuse Wardle cobornd
vocea, dar noi credem c e posibil s mai fi omort dou.
Dumnezeule! spuse Strike, sincer alarmat. Cnd?
Mai demult, spuse Wardle. O crim nesoluionat din Leeds,
2009. O prostituat provenit din Cardiff. njunghiat. Nu a tiat nimic
din ea, dar i-a luat lniorul pe care ea l purta mereu i a aruncat-o
ntr-un an din afara oraului. Trupul a fost gsit abia dup dou
sptmni. Apoi, anul trecut, o fat a fost omort i mutilat n Milton
Keynes. O chema Sadie Roach. Au pus-o pe seama prietenului ei. Am
cutat toate detaliile. Familia lui a fcut o campanie intens s-l
elibereze i a fost achitat la apel. Nu exista nimic care s-l lege de
crim, n afar c se certaser i el l ameninase cndva pe un tip cu
briceagul. Am pus psihologul i criminalitii s cerceteze toate cele
cinci atacuri i concluzia e c au suficiente caracteristici comune care
s sugereze un singur fpta. Se pare c folosete dou cuite, un cuit
de tiat carne i o macet. Victimele sunt toate vulnerabile
prostituate, bete, tulburate emoional i le aga pe toate pe strad,
n afar de Kelsey. A luat trofee de la toate. E prea devreme s ne dm
seama dac avem vreun ADN identic la toate femeile. Exist anse s
nu fie aa. Nu pare s fi fcut sex cu niciuna dintre ele. Altceva l excit.
Lui Strike i era foame, dar ceva i optea s nu ntrerup tcerea
indispus a lui Wardle. Poliistul bu iar din bere i apoi zise, fr s se
uite n ochii lui Strike.
i cercetez pe toi oamenii ti. Brockbank, Laing i Whittaker.
Era i timpul.
Brockbank e interesant, spuse Wardle.
L-ai gsit? ntreb Strike, ncremenind cu halba la gur.
nc nu, dar tim c pn acum cinci ani mergea regulat la o
biseric din Brixton.
La biseric? Eti sigur c e acelai individ?
Fost soldat, fost juctor de rugby, nalt, maxilar proeminent, un
ochi nfundat, urechi ferfeniite, pr ntunecat tuns periu, depn
Wardle. Pe nume Noel Brockbank. 1,90 sau 1,93. Accent nordic
puternic.
378
El e, spuse Strike. La biseric, ce naiba?
Stai aa, spuse Wardle ridicndu-se. Tre s m duc la bud.
Pe de alt parte, de ce nu? se gndi Strike n timp ce se ducea la bar
s ia nc dou halbe. Crciuma ncepea s se umple. Se ntoarse la
mas i cu un meniu, pe lng beri, dar nu se putea concentra asupra
lui. Fete tinere n cor n-ar fi primul
Trebuia, spuse Wardle revenind la mas. A iei la o igar, m
ntorc
Termin mai nti cu Brockbank, spuse Strike, mpingnd spre el
noua halb.
Ca s fiu sincer, l-am gsit din ntmplare, spuse Wardle
aezndu-se la loc i acceptnd halba. Unul dintre tipii notri o fila pe
mama unui traficant de droguri din ora. Noi nu credeam c mama e
att de nevinovat cum pretindea ea, aa c tipul nostru a urmrit-o la
biseric i iat-l pe Brockbank la u, mprind cri de rugciuni. A
nceput s discute cu poliistul fr s tie cine e, iar omul nostru habar
n-avea c Brockbank ar fi cutat n legtur cu ceva. Dup patru
sptmni, omul nostru m aude c am cuta un Noel Brockbank
pentru cazul Kelsey Platt i mi zice c a cunoscut un tip cu numele
sta n urm cu o lun, n Brixton.
Wardle oferi o palid imitaie a obinuitului su zmbet afectat i
continu.
Ai vzut? Chiar dau atenie ponturilor tale, Strike. Ar fi o prostie
s nu fac asta, dup cazul Landry.
Le dai atenie cnd nu gseti nimic despre Cioclu Malley i
Devotee, se gndi Strike, dar nainte s reia subiectul scoase nite
sunete care preau impresionante i recunosctoare.
Ziceai c Brockbank a ncetat s mai mearg la biseric?
Da, oft Wardle. M-am dus acolo ieri, am schimbat dou vorbe cu
pastorul. Un tip tnr, entuziast, la o biseric din oraul vechi tii
tipul.
Wardle se nela, deoarece contactul lui Strike cu clerul se limitase,
n principal, la preoii militari.
Era foarte interesat de Brockbank. Zicea c a avut o via foarte
grea.
Traumatisme cerebrale, plecat din armat invalid, i-a pierdut
familia, tmpeniile astea? ntreb Strike.
Asta era ideea, spuse Wardle. Zicea c i-e dor de fiul lui.
379
h, spuse Strike nnegurat. tie unde st Brockbank?
Nu, dar se pare c prietena lui
Alyssa?
Wardle se ncrunt uor, bg mna n buzunarul interior al gecii,
scoase un carneel i l consult.
Da, aa e, de fapt, spuse el. Alyssa Vincent. De unde tiai?
Au fost concediai amndoi de curnd dintr-un club de striptease.
Apoi, vznd c Wardle ddea semne c ar vrea s se abat de la
subiect, Strike spuse grbit.
i explic imediat. Zi mai departe cu Alyssa.
Pi, a reuit s obin o locuin social n estul Londrei, lng
mama ei. Brockbank i-a spus pastorului c urma s se mute cu ea i cu
copiii ei.
Copii? spuse Strike, n timp ce gndurile i zburau la Robin.
Dou fetie, se pare.
tim unde e casa asta? ntreb Strike.
nc nu. Pastorului i-a prut ru s-l vad c pleac.
Wardle privi agitat spre trotuar, unde civa brbai fumau.
Dar am scos de la el c Brockbank a fost la biseric n duminica
de pe 3 aprilie, adic n weekendul n care a murit Kelsey.
innd cont de agitaia crescnd a lui Wardle, Strike nu mai fcu
niciun comentariu, n afara sugestiei de a iei amndoi pe trotuar la o
igar.
i aprinser igrile i fumar unul lng cellalt timp de cteva
minute. n ambele direcii treceau oameni ieii de la serviciu, obosii
de programul de lucru lung. Seara se apropia de sfrit. Chiar deasupra
lor, ntre movul nopii care se apropia i coraiul de neon al soarelui
care apunea, se afla o poriune de cer incolor, de aer insipid i gol.
Dumnezeule, ce mult mi lipsea asta, spuse Wardle.
Trase din igar de parc era laptele mamei lui, apoi relu subiectul
conversaiei lor:
Da, deci Brockbank a fost la biseric n weekendul la, i fcea de
lucru. Pare c tie foarte bine cum s se poarte cu copiii.
Sunt sigur de asta, murmur Strike.
E nevoie de ceva tupeu, nu-i aa? spuse Wardle. S omori i s
dezmembrezi aa o fat, apoi s apari la biseric de parc nu s-ar fi
ntmplat nimic?
Wardle sufl fumul spre trotuarul opus, cu ochii aintii asupra
380
sculpturii Ziua a lui Epstein, care mpodobea sediul Administraiei
Transporturilor. Un biat sttea n faa unui brbat aezat pe un tron,
cu trupul rsucit astfel nct reuea n acelai timp s-l mbrieze pe
regele din spatele lui i s-i expun penisul n faa privitorilor.
Tu eti catolic? ntreb Strike.
Wardle pru uimit.
De fapt da, sunt, spuse el suspicios. De ce?
Strike scutur din cap zmbind uor.
tiu c unui psihopat nu i-ar psa, spuse Wardle cu o urm de
agresivitate. Voiam doar s zic oricum, nite oameni de-ai notri
ncearc s afle unde st acum. Dac e o locuin social i
presupunnd c Alyssa Vincent e numele ei real, n-ar trebui s fie prea
greu.
Excelent, spuse Strike.
Poliia avea resurse cu care el i Robin nu se puteau compara; poate
c acum, n sfrit, urmau s apar nite informaii concluzive.
Dar Laing?
A, spuse Wardle, strivind prima igar i aprinznd imediat nc
una, despre el am aflat mai multe. St singur n Wollaston Close de un
an jumtate deja. Supravieuiete din ajutorul de handicap. n
weekendul de pe 2 i 3 a avut o infecie la piept i prietenul lui, Dickie,
a venit s-l ajute. Nu putea s mearg la magazin.
Ce convenabil, spuse Strike.
Sau poate e adevrat, spuse Wardle. Am verificat i Dickie a
confirmat tot ce ne-a spus Laing.
Laing a prut surprins c l ntreab poliia ce-a fcut?
La nceput a prut destul de ocat.
V-a lsat s intrai n apartament?
N-am avut ocazia. Ne-am ntlnit n timp ce el mergea prin
parcare n crje i pn la urm am discutat cu el ntr-o cafenea din
zon.
Aia ecuadorian din tunel?
Wardle l fix pe Strike cu privirea, iar detectivul l strpunse, la
rndul lui, cu o uittur calm.
L-ai filat i tu, nu-i aa? Nu ne da peste cap ancheta, Strike. Ne
ocupm noi de asta.
Strike ar fi putut s rspund c Wardle avusese nevoie de atenia
presei i de eecul de a scoate ceva din pistele sale preferate ca s
381
dedice resurse serioase urmririi celor trei suspeci ai lui. Prefer s
pstreze tcerea.
Laing nu e prost, continu Wardle. Nu i-am pus prea multe
ntrebri pn s se prind despre ce e vorba. tia c probabil avem
numele lui de la tine. Vzuse n ziare c ai primit un picior.
Care e opinia lui despre problema asta?
E posibil s fi sugerat ceva de genul unui om mai drgu nu i s-ar
fi putut ntmpla aa ceva, spuse Wardle cu un rnjet uor, dar una
peste alta cam ce te-ai atepta. Puin curios, puin agresiv.
Prea bolnav?
Da, spuse Wardle. Nu tia c venim i ne-am ntlnit n timp ce el
se tra n crje. De aproape nu arat prea bine. Are ochii injectai. i
pielea crpat. E cam varz.
Strike nu spuse nimic. Suspiciunea lui fa de boala lui Laing
persista. n ciuda dovezilor fotografice clare ale consumului de
steroizi, plcilor i leziunilor pielii pe care Strike le vzuse cu ochii lui,
se ncpna s se opun ideii c Laing e cu adevrat bolnav.
Ce fcea cnd au fost omorte celelalte femei?
Zice c era acas singur, spuse Wardle. Nimic care s confirme
sau s infirme asta.
Hmm, spuse Strike.
Intrar napoi n crcium. Un cuplu le ocupase masa, aa c gsir
alta, lng geamul ct peretele care ddea spre strad.
Dar Whittaker?
Da, am reuit s dm de el asear. Ajut o trup n turnee.
Eti sigur de asta? ntreb Strike suspicios, amintindu-i
afirmaia lui Shanker c Whittaker pretindea c face asta, dar de fapt
tria de pe urma lui Stephanie.
Da, sunt sigur. Ne-am dus la prietena lui drogat
Ai intrat n apartament?
A vorbit cu noi la u, cum era de ateptat, spuse Wardle.
Apartamentul pute. n orice caz, ne-a spus c Whittaker e plecat cu
bieii, ne-a dat adresa concertului i acolo era. O camionet veche
parcat n fa i o trup nc i mai veche. Ai auzit cumva de Death
Cult?
Nu, spuse Strike.
Nu-i bate capul, sunt varz, spuse Wardle. A trebuit s asist
jumtate de or la chestia aia pn s m pot apropia de Whittaker.
382
ntr-un subsol din Wandsworth. A doua zi mi-au iuit urechile ntruna.
Whittaker prea cumva c ne ateapt. Se pare c acum cteva
sptmni a dat de tine lng camioneta lui.
i-am povestit de asta, spuse Strike. Cu fumul de cocain
Da, da, spuse Wardle. Uite ce e, n-am niciun pic de ncredere n el,
dar el zice c Stephanie poate s-i ofere un alibi pentru toat ziua cu
nunta regal, aa c asta ar elimina atacul asupra prostituatei din
Shacklewell, i el susine c era plecat cu Death Cult atunci cnd au fost
omorte Kelsey i Heather.
i ies toate trei crimele, nu? spuse Strike. Ce frumos. Death Cult e
de acord c a fost cu ei?
Ca s fiu sincer, au fost destul de vagi n privina asta, spuse
Wardle. Vocalistul are aparat auditiv. Nu tiu dac a neles tot ce l-am
ntrebat.
Vznd c Strike se ncrunt, Wardle adug:
Nu-i face griji, am nite oameni care le verific declaraiile ca
martori. O s aflm dac a fost cu adevrat acolo sau nu.
Wardle csc i se ntinse.
Trebuie s m ntorc la birou, spuse el. S-ar putea s stau toat
noaptea. Au nceput s ne vin o grmad de informaii de cnd se
ocup ziarele de asta.
Acum lui Strike i era extrem de foame, dar crciuma era
zgomotoas i simea nevoia s mnnce undeva unde putea s
gndeasc. El i cu Wardle pornir mpreun pe strad, aprinzndu-i
fiecare o nou igar.
Psihologul a gsit ceva, spuse Wardle n timp ce pe cerul de
deasupra lor se derula o perdea de ntuneric. Dac avem dreptate i e
vorba de un criminal n serie, de regul e un oportunist. Are un mod de
operare al naibii de bun trebuie s aib obiceiul de-a planifica, ntr-o
anumit msur, altfel n-ar fi putut s scape att de des dar la Kelsey
a existat o modificare a tiparului. El tia exact unde st ea. Scrisorile i
faptul c el tia c nu o s fie nimeni acolo: a fost complet premeditat.
Problema e c am cercetat al naibii de bine, dar n-am gsit nicio prob
c vreunul din oamenii ti s-ar fi aflat vreodat n proximitatea ei. I-am
demontat complet laptopul i nu am gsit nimic. Singurii oameni cu
care a vorbit vreodat despre piciorul ei au fost dubioii ia de Jason i
Tempest. Nu avea aproape niciun prieten, iar dac avea erau toate fete.
Pe telefonul ei nu s-a gsit nimic suspect. Din cte tim noi, niciunul
383
din tipii ti nu a trit sau lucrat vreodat n Finchley sau Shepheds
Bush, cu att mai puin pe lng coala sau colegiul ei. Nu au nicio
legtur cu vreuna din cunotinele ei. Cum dracu ar fi putut vreunul
din ei s se apropie suficient ca s-o manipuleze i fr ca familia s
observe?
tim c era nimfoman, spuse Strike. Nu uita de aa-zisul iubit
care s-a dovedit a fi foarte real cnd a venit s-o ia de la Caf Rouge.
Da, oft Wardle. n continuare n-avem nicio pist pentru
motocicleta aia nenorocit. Am difuzat o descriere n pres, dar nimic.
Wardle se opri n faa uilor de sticl ale locului su de munc,
prnd hotrt s fumeze igara pn la ultimul milimetru, i adug:
Ce mai face partenera ta?
E bine, spuse Strike. S-a dus n Yorkshire pentru o prob a rochiei
de nunt. Am obligat-o s-i ia liber: n ultima vreme a lucrat mult n
weekenduri.
Robin plecase fr s protesteze. Pentru ce ar mai fi rmas, odat ce
presa ncepuse s fileze Denmark Street i poliia se ocupa acum de
Brockbank, Laing i Whittaker mult mai eficient dect ar fi putut s-o
fac orice agenie de detectivi? O singur misiune pltit amrt?
Baft, spuser Strike i Wardle n timp ce i luau rmas-bun.
Poliistul ridic mna, n semn de mulumire i la revedere, i
dispru n cldirea mare din spatele prismei sclipitoare inscripionate
cu New Scotland Yard, care se rotea ncet.
Strike se ndrept ncet spre metrou, tnjind dup un kebab i
dezbtnd n sinea lui problema pe care tocmai i-o pusese Wardle.
Cum ar fi putut oricare dintre suspecii lui s se apropie de Kelsey Platt
suficient ca s-i cunoasc micrile sau s-i ctige ncrederea?
Se gndi la Laing, care tria singur n apartamentul lui groaznic din
Wollaston Close, supraponderal i infirm, ncasndu-i ajutorul pentru
handicap i artnd mult mai btrn dect vrsta lui real de 34 de ani.
Cndva fusese un brbat amuzant. Oare mai avea nc talentul de a
fermeca o fat tnr pn la o face s mearg cu el cu motocicleta sau
s-l primeasc ncreztoare ntr-un apartament din Shepherds Bush,
despre care familia ei nu tia nimic?
Dar Whittaker, care puea a cocain, cu dinii lui nnegrii i prul
rar i nclcit? E adevrat, Whittaker avusese cndva un farmec
hipnotic, iar Stephanie, cea costeliv i dependent de droguri, prea
s-l gseasc atrgtor, dar singura pasiune cunoscut a lui Kelsey
384
fusese pentru un biat blond i ngrijit care era cu doar civa ani mai
mare ca ea.
i mai era i Brockbank. Pentru Strike, fostul funda lateral solid i
msliniu era de-a dreptul respingtor, extrem de diferit de drguul
Niall. Brockbank locuise i lucrase la civa kilometri de casa i
serviciul lui Kelsey i, chiar dac amndoi merseser la biseric,
locurile lor de rugciune se aflau pe maluri opuse ale Tamisei. Sigur
poliia ar fi descoperit deja dac ntre cele dou congregaii ar fi existat
vreun contact.
Oare faptul c nu se tia ca ntre Kelsey i cei trei suspeci s existe
vreo legtur i elimina pe fiecare dintre ei ca posibil uciga? Dei
logica prea s impun ca rspuns da, o anumit ncpnare din
Strike continua s opteasc nu.

385
50

Im out of my place, Im out of my mind67


Blue yster Cult, Celestial the Queen

ntreaga cltorie acas a lui Robin avea un aer extrem de ciudat de


irealitate. Se simea desincronizat fa de toi ceilali, pn i fa de
mama ei, care era preocupat de aranjamentele de nunt i puin
hruit, chiar dac nelegea faptul c Robin cuta mereu pe telefon
ultimele nouti despre Spintectorul din Shacklewell.
Stnd n buctria familiei, cu Rowntree sforind la picioarele ei i
planul de amplasare a oamenilor la recepie desfurat pe masa de
lemn curat dintre ele, Robin ncepu s neleag ct de mult se
dezisese de responsabilitatea pentru nunta ei. Linda i arunca ntruna
ntrebri despre cocarde, discursuri, pantofii miresei, parura ei, cnd
ar fi trebuit s vorbeasc cu pastorul, unde voiau ea i cu Matthew s
fie trimise cadourile, dac Mtua Sue a lui Matthew ar trebui s stea la
masa principal sau nu. Robin i imaginase c ederea acas va fi
odihnitoare, n loc de asta, i se cerea s se ocupe de un val imens de
solicitri minore din partea mamei ei, pe de o parte, pe de alt parte de
o serie de ntrebri ale fratelui su, Martin, care studia cu atenie
relatrile despre descoperirea cadavrului lui Heather Smart, pn cnd
Robin i pierdu cumptul din cauza a ceea ce ea considera a fi
morbiditatea lui, la care Linda, epuizat psihic, interzisese complet
pomenirea ucigaului n casa lor.
ntre timp, Matthew era furios, chiar dac ncerca s nu o arate, din
cauz c Robin nu i ceruse nc lui Strike dou sptmni de concediu
pentru luna de miere.
Sunt sigur c o s fie n regul, spuse Robin la cin. Abia dac
avem de lucru, iar Cormoran zice c poliia ne-a preluat toate pistele.
nc n-a confirmat, spuse Linda, care urmrise chior ct de
puin mnca Robin.
Cine? ntreb Robin.
Strike. Nu a confirmat.

67 Sunt nelalocul meu, sunt nelalocul meu (n limba englez, n original).


386
O s-i amintesc, spuse Robin, lund o gur mare de vin. Nu i
spusese niciunuia dintre ei, nici mcar lui Matthew, c avea ntruna
comaruri dup care se trezea simind c se sufoc n ntuneric, n
acelai pat n care dormise n lunile de dup viol. Un brbat imens o
urmrea ntruna n aceste vise. Uneori ddea buzna n biroul n care
lucra ea cu Strike. Cel mai adesea pndea n ntuneric, pe strduele
dosnice ale Londrei, cu nite cuite strlucitoare. n dimineaa aceea
fusese ct pe ce s-i scoat ochii, dar apoi ea se trezise gfind,
auzindu-l pe Matthew cum ntreab somnoros ce a zis.
Nimic, spusese ea, dndu-i la o parte de pe frunte prul
transpirat. Nimic.
Matthew trebuia s se ntoarc luni la lucru. Prea ncntat s o lase
pe ea n Masham, s-o ajute pe Linda la pregtirile pentru nunt. Mama
i fiica se ntlnir cu pastorul de la St Mary the Virgin pentru o ultim
discuie referitoare la forma slujbei de luni dup-amiaz.
Robin se strduia din rsputeri s se concentreze asupra sugestiilor
voioase ale preotului, a discursului su ecleziastic de ncurajare, dar n
tot timpul n care el vorbi, ochii ei fugeau ntruna ctre crabul mare din
piatr care prea s se suie pe peretele bisericii din dreapta culoarului.
Acest crab o fascinase n copilrie. Nu reuise s neleag de ce un
crab sculptat imens se tra n sus pe pietrele bisericii lor, iar
curiozitatea ei n aceast privin sfrise prin a o contamina pe Linda,
care se dusese la biblioteca din ora, cutase n arhive i o informase
triumftoare pe fiica ei c crabul fusese sigla strvechii familii Scrope,
al crei monument se afla deasupra lui.
Robin, care avea nou ani, fusese dezamgit de rspuns. ntr-un fel,
ideea nu fusese niciodat s gseasc o explicaie. Pur i simplu i
plcea s fie singura care voia s descopere adevrul.

Atunci cnd Strike sun a doua zi, Robin se afla n camera de prob
paralelipipedic a croitoresei, cu oglinda ei aurit i mirosul de covor
nou. tia c e Strike datorit soneriei personalizate pe care i-o
atribuise. Se repezi spre poet, fcnd-o pe croitoreas s emit un
strigt uor de iritare i surpriz, n timp ce faldurile ifonului pe care
le rensila cu abilitate i erau smulse din mini.
Alo? spuse Robin.
Salut, zise Strike.
Cele dou silabe simple o ntiinar pe Robin c se ntmplase ceva
387
ru.
O, Doamne, a mai fost omort cineva? bigui Robin.
Uitase de croitoreasa care sttea pe vine lng tivul rochiei ei de
nunt. Femeia se holb la ea n oglind, cu gura plin de ace.
Scuze, poi s m lai o clip? Nu tu!
Adugase asta pentru Strike, ca nu cumva s nchid.
Scuze, repet ea, n timp ce croitoreasa trgea perdeaua n urma
ei, iar ea se lsa s cad pe taburetul din col, cu rochia de nunt pe ea,
eram cu cineva. A mai murit cineva?
Da, spuse Strike, dar nu e ceea ce crezi tu. E fratele lui Wardle.
Creierul obosit i suprasolicitat al lui Robin ncerc s uneasc
punctele care refuzau s se lase legate.
Nu are nicio legtur cu cazul, spuse Strike. A fost clcat pe
trecere de o camionet care avea vitez.
Dumnezeule! spuse Robin, complet tulburat.
Uitase pentru o vreme c moartea putea s vin n orice alt mod
dect prin intermediul unui nebun cu cuite.
E nasol, aa e. Avea trei copii i mai atepta unul. Tocmai am
vorbit cu Wardle. E groaznic s i se ntmple aa ceva.
Creierul lui Robin pru s intre iar n funciune.
i atunci Wardle?
i-a luat concediu pe motive personale, spuse Strike. Ghici cine
vine n locul lui?
Doar nu Anstis? ntreb Robin, dintr-odat ngrijorat.
Mai ru, spuse Strike.
Doar nu doar nu Carver? spuse Robin, cu o presimire
catastrofic brusc.
Dintre poliitii pe care Strike reuise s-i ofenseze i s-i fac praf
n timpul celebrelor dou triumfuri detectivistice ale lui, inspectorul
detectiv Roy Carver fusese surclasat cel mai ru i, prin urmare, era cel
mai nverunat. Eecurile lui din timpul anchetrii cderii unei
prezentatoare de mod celebre din apartamentul ei de lux fuseser
cercetate n detaliu i, de fapt, chiar exagerate de pres. Carver, un
brbat transpirat, cu mtrea i o fa pestri i stacojie precum
carnea de vit conservat, l antipatizase pe Strike nc dinainte ca
detectivul s demonstreze public c poliistul nu reuise s depisteze o
crim.
Ai ghicit din prima, spuse Strike. Tocmai a stat aici trei ore.
388
O, Doamne de ce?
Termin, spuse Strike, tii de ce. sta e un vis pentru Carver, s
aib un pretext s m interogheze n legtur cu o serie de crime.
Numai c nu mi-a cerut alibiuri i i-a petrecut o groaz de timp cu
scrisorile alea false ctre Kelsey.
Robin gemu.
De ce Dumnezeu l las pe Carver? Adic, cu palmaresul lui
Orict de greu ne-ar fi nou s credem, Carver n-a fost toat
cariera un dobitoc. Probabil efii lui cred c a avut ghinion cu Landry.
Ar trebui s fie ceva temporar, ct are Wardle liber, dar m-a avertizat
deja s nu m apropii de ancheta asta. Cnd l-am ntrebat cum merg
cercetrile despre Brockbank, Laing i Whittaker, aproape c mi-a zis
s m duc dracului cu egoul i cu intuiiile mele. N-o s mai primim
nicio informaie din interior despre evoluia cazului, asta pot s-i
spun sigur.
Dar va trebui s urmeze liniile de anchet ale lui Wardle, zise
Robin, nu-i aa?
Dat fiind c e evident c ar prefera s i-o taie dect s m lase s
soluionez nc un caz de-al lui, ai crede c o s fie atent s urmreasc
toate pistele mele. Problema e c mie mi-e clar c el i-a justificat cazul
Landry prin faptul c eu am avut noroc i cred c faptul c eu vin cu
trei suspeci n cazul sta i se pare pur spectacol. A vrea din toat
inima s fi gsit o adres pentru Brockbank nainte ca Wardle s fie
nevoit s plece.
n mod evident, deoarece Robin tcuse un minut ntreg, n timp ce l
asculta pe Strike, croitoresei i se pru rezonabil s vad dac ea era
pregtit s reia proba i i bg capul printre perdele. Robin, a crei
expresie devenise dintr-odat extatic, i fcu impacientat semn s
plece.
Avem o adres pentru Brockbank, i spuse Robin lui Strike cu
voce triumftoare, n timp ce perdelele se nchideau la loc.
Ce?
Nu i-am spus, pentru c m-am gndit c Wardle trebuia s-o fi
obinut deja, dar m-am gndit ca, pentru orice eventualitate, s sun la
grdiniele din zon, prefcndu-m c sunt Alyssa, mama Zaharei. Am
spus c voiam s verific dac au nregistrat corect noua noastr adres.
La una dintre ele mi s-a citit cu voce tare de pe lista cu datele
prinilor. Stau pe Blondin Street, n Bow.
389
Dumnezeule, Robin, asta e genial!
Cnd croitoreasa se ntoarse n sfrit s-i fac treaba, gsi o
mireas considerabil mai radioas dect cea pe care o prsise. Lipsa
de entuziasm a lui Robin pentru procesul modificrii rochiei
diminuase plcerea cu care croitoreasa i fcuse treaba. Robin era de
departe cea mai frumoas client din registrele ei i sperase s i
pozeze pentru reclam, dup ce rochia era gata.
E minunat, spuse Robin. E absolut minunat.
Zmbi radios spre croitoreasa care trgea de ultimul tiv ca s l
ndrepte i contemplar mpreun spectacolul din oglind.
Pentru prima oar, lui Robin i se prea c de fapt rochia nu arat
ru deloc.

390
51

Dont turn your back, dont show your profile,


Youll never know when its your turn to go.68
Blue yster Cult, Dont Turn Your Back

Reacia public a fost copleitoare. n prezent urmrim peste 1.200


de piste, dintre care unele par promitoare, a spus inspectorul
detectiv Roy Carver. n continuare facem apel pentru informaii
despre locul n care se afl o Honda CB750, utilizat pentru
transportarea unei pri a trupului lui Kelsey Platt, i rmnem
interesai s discutm cu oricine s-a gsit pe Old Street n noaptea de 5
iunie, cnd a fost asasinat Heather Smart.

Dup prerea lui Robin, titlul POLIIA URMRETE NOI PISTE N


CUTAREA SPINTECTORULUI DIN SHACKLEWELL de fapt nu era
justificat de nimic din scurta relatare de sub el, chiar dac, probabil,
Carver nu mprtea presei detalii adevrate cu privire la evoluia
cazului.
Cinci fotografii cu femeile despre care acum se credea c fuseser
victimele Spintectorului umpleau mare parte a paginii, iar identitile
i sfritul lor brutal le erau imprimate pe piept, cu litere negre.

Martina Rossi, 28 de ani, prostituat, ucis prin njunghiere, un


lnior furat.

Martina era o femeie grsu i brunet, care purta o bluz alb fr


mneci. Fotografia ei neclar prea s fi fost un selfie. Un medalion cu
o harf n form de inim atrna de lniorul din jurul gtului ei.

Sadie Roach, 25 de ani, secretar executiv, ucis prin njunghiere,


mutilat, cerceii luai.

68Nu te ntoarce cu spatele, nu-i arta profilul, / Nu tii niciodat cnd i vine
rndul s intri. (n limba englez, n original).
391
Sadie fusese o fat drgu, cu tunsoare trengreasc i cercei mari
n urechi. Judecnd dup siluetele decupate de la marginile imaginii ei,
fotografia fusese fcut la o reuniune de familie.

Kelsey Platt, 16 ani, ucis prin njunghiere i dezmembrat.

Aici era faa familiar, durdulie i banal a fetei care i scrisese lui
Strike i care zmbea n uniforma ei colar.

Lila Monkton, 18 ani, prostituat, njunghiat, unele degete tiate,


nc n via.

O imagine neclar cu o fat sfrijit, al crei pr nengrijit i vopsit


rou-aprins era tuns scurt i ondulat i ale crei piercing-uri multiple
sclipeau n bliul aparatului de fotografiat.

Heather Smart, 22 de ani, lucrtoare n serviciile financiare, ucis


prin njunghiere, nasul i urechile tiate.

Heather avea faa rotund i un aspect inocent, cu pr ondulat


castaniu, pistrui i un zmbet timid.
Robin ridic privirea din Daily Express i oft adnc. Matthew
fusese trimis s auditeze un client din High Wycombe, aa c astzi nu
putuse s o lase cu maina. Avusese nevoie de nu mai puin de o or i
20 de minute ca s ajung din Ealing n Catford, n metrouri pline de
turiti i navetiti care transpirau n aria Londrei. Acum i prsi
scaunul i se ndrept spre u, balansndu-se odat cu ceilali
navetiti n timp ce metroul ncetinea i se oprea, din nou, n staia
Catford Bridge.
Sptmna n care revenise la lucru, mpreun cu Strike, fusese
ciudat. Era evident c Strike nu are nici cea mai mic intenie de a se
supune ordinului de a nu se amesteca n ancheta lui Carver, ns l lua
pe ofierul investigator suficient de n serios ca s fie prudent.
Dac poate s justifice acuzaia c am dat peste cap ancheta
poliiei, suntem terminai ca afacere, spuse el. i noi tim c el o s
ncerce s spun c eu am stricat totul, indiferent dac fac asta sau nu.
Atunci de ce mai continum?
Robin fcuse pe avocatul diavolului, pentru c altfel ar fi fost
392
profund nefericit i frustrat dac Strike ar fi anunat c vor
abandona pistele.
Deoarece Carver crede c suspecii mei sunt o prostie, iar eu cred
c el e un dobitoc incompetent.
Rsul lui Robin se terminase prematur atunci cnd Strike i spusese
c voia ca ea s se ntoarc n Catford i s o fileze pe prietena lui
Whittaker.
nc? spuse ea. De ce?
tii de ce. Vreau s vd dac Stephanie poate s-i ofere alibiuri
pentru vreuna din datele eseniale.
tii ce? i zise Robin, adunndu-i curajul. Am fost n Catford o
grmad. Dac n-ai nimic mpotriv, a prefera s m ocup de
Brockbank. De ce s nu-ncerc s scot ceva de la Alyssa?
Mai e i Laing, dac vrei o schimbare, spuse Strike.
M-a vzut de aproape cnd am czut, replic Robin imediat. Nu
crezi c-ar fi mai bine dac te-ai ocupa tu de Laing?
I-am supravegheat apartamentul ct ai fost tu plecat, spuse
Strike.
i?
i de obicei st n cas, dar uneori se duce pn la magazine i
napoi.
Doar nu mai crezi i acum c el a fost, nu?
nc nu l-am eliminat, spuse Strike. De ce eti aa de ahtiat s te
ocu