Sunteți pe pagina 1din 425

1

Clive Cussler
i
Justin Scott
SABOTORUL

Traducere din limba englez: Maria Aciobniei prin Lingua


Connexion

CLIVE CUSSLER i JUSTIN SCOTT


The Wrecker
EDITURA RAO
2015

LUCRURI NEREZOLVATE

12 DECEMBRIE 1934
5

Garmisch-Partenkirchen
Deasupra stratului de zpad, Alpii germani mucau din cer
precum flcile unui carnivor de demult. Norii de furtun treceau
peste piscurile btute de vnturi, iar stncile zimate preau c se
mic, de parc bestia sttea s se trezeasc. Doi brbai nu prea
tineri, dar n putere priveau de la balconul unui hotel destinat
schiorilor, mistuii de o senzaie trepidant de anticipare.
Hans Grandzau era un ghid a crui fa prea la fel de
coluroas precum vrfurile munilor. Purta pe chip cei aizeci de
ani n care traversase pantele ngheate. Cu o sear nainte se
jurase c vntul avea s i schimbe direcia spre est. Frigul aspru,
siberian, avea s strneasc fuioarele de aer umed de pe
Mediterana i s le preschimbe n ninsoare.
Brbatul cruia Hans i promitea zpad era un american nalt,
cu fire argintii n musta i n prul blond. Purta un costum din
stof de Norfolk, o plrie clduroas de fetru i un fular de la
Universitatea Yale cu emblema Colegiului Branford. Era mbrcat
ca orice alt turist bogat, venit n Alpi pentru sporturile de iarn.
Dar ochii lui se fixau cu o intensitate albastr, glacial, asupra
unui castel de piatr aflat la aisprezece kilometri dincolo de valea
coluroas.
Castelul domina de o mie de ani viroaga izolat. Era aproape
ngropat sub zpezi i ascuns n mare parte de umbra piscurilor de
deasupra. La civa kilometri n vale era un sat, iar urcuul pn
la castel era prea lung i prea abrupt s poat fi fcut cu uurin.
Americanul privea cum un fuior de fum se furia spre castel. Era
prea departe ca s vad locomotiva de la care venea, dar tia c
acolo era calea ferat care trecea grania spre Innsbruck. Un cerc
complet, se gndi el nverunat. Crima ncepuse lng o cale
ferat din muni n urm cu douzeci i apte de ani. n seara
aceea avea s se termine ntr-un fel sau altul, tot lng o cale
ferat din muni.
Eti sigur c te simi n stare? ntreb ghidul. Urcuul e
abrupt. Vntul are s fie tios ca un palo.
Sunt n form, la fel ca tine, btrne.
6

Ca s l ncurajeze pe Hans, i spuse c se pregtise nainte,


fcnd camping cu trupele de schi din Norvegia i legndu-se
neoficial de o unitate din Armata Statelor Unite ca s i
perfecioneze abilitile necesare unui rzboi purtat n muni.
Nu tiam c trupele americane fac exerciii militare n
Norvegia, spuse bos neamul.
Americanul zmbi ters, iar ochii lui albatri cptar o nuan
de violet.
Doar pentru cazul n care trebuie s ne ntoarcem aici i s
mai punem capt vreunui rzboi.
Hans rspunse cu un rnjet sinistru. Americanul tia c era
mndru veteran al Alpenkorp, divizia german de elit din zona
muntoas, format de mpratul Wilhelm n timpul Rzboiului
Mondial dintre anii 1914-1918. ns nu era prieten cu nazitii care
obinuser de curnd controlul asupra guvernului german i
ameninau s arunce Europa ntr-un nou rzboi.
Americanul privi n jur ca s se asigure c erau singuri. O
camerist n vrst, mbrcat cu rochie neagr i or alb,
mpingea un aspirator pe hol, n spatele uilor de la balcon.
Atept pn plec femeia, apoi strnse n palma lui mare o
pungu de piele cu monede de aur de cte douzeci de franci
elveieni i i-o ntinse ghidului.
Plata ntreag n avans. Ne-am neles s m lai i s te
ntorci acas dac nu pot ine pasul. Tu iei schiurile. Ne ntlnim la
sistemul de tragere.
Se ntoarse grbit n camera lui luxoas cu lambriuri de lemn,
de unde privelitea de afar prea i mai friguroas din pricina
covoarelor moi i a focului care trosnea n emineu. Se schimb
repede n pantaloni din gabardin, rezisteni la ap, pe care i vr
n osete groase de ln, apoi n cizme cu ireturi, mbrc dou
pulovere subiri de ln, o vest de piele antivnt i o geac de
gabardin pn la olduri, pe care o ls descheiat.
Jeffrey Dennis btu la u i intr. Era un agent tnr i calm
de la biroul din Berlin; purta o plrie tirolez de care i
cumprau turitii. Jeffrey era iste, zelos i organizat. Dar nu i
plcea s stea n aer liber.
7

Tot nu ninge?
D-le tuturor und verde, i spuse brbatul mai n vrst,
ntr-o or n-ai s-i mai vezi nici vrful nasului.
Dennis i ntinse un rucsac mic.
Actele pentru dumneavoastr i pentru bagaj. Trenul va
trece grania n Austria la miezul nopii. Vei fi ateptat la
Innsbruck. Paaportul ar trebui s fie bun pn mine.
Brbatul mai vrstnic privi pe fereastr spre castelul ndeprtat.
Soia mea?
E n siguran la Paris. La hotelul George al V-lea.
Mesajul?
Tnrul i ddu un plic.
Citete-l.
Dennis citi cu voce monoton:
Mulumesc, dragul meu, pentru cea mai frumoas
aniversare posibil a celor douzeci i cinci de ani mpreun.
Cellalt brbat se relax vizibil. Acesta era codul pe care l
alesese ea, fcndu-i semn cu ochiul, cu dou zile mai nainte. i
oferise un alibi, o a doua lun de miere romantic, n cazul n care
l recunotea cineva i l ntreba dac se afla acolo cu afaceri.
Acum era departe, n siguran. Timpul pentru ascunziuri
trecuse. Se apropia furtuna. Lu plicul i l apropie de flcrile din
emineu. Verific atent paaportul, vizele i permisele de trecere a
graniei.
Pistolul?
Era compact i uor. Dennis spuse:
E noul pistol automat pe care l folosesc poliitii nemi cnd
lucreaz sub acoperire. Dar pot s v fac rost de un revolver de
serviciu dac v simii mai confortabil cu o arm mai veche.
Ochii albatri, care priveau din nou castelul de dincolo de valea
ntunecat, se ntoarser ctre brbatul mai tnr. Fr s se uite
n jos la mini, americanul nalt ndeprt revista, verific s fie
goal camera cartuului, apoi ncepu inspecia pistolului Walther
PPK, nlturnd piedica i scond arcul i resortul de pe eav.
Fcu toate astea n dousprezece secunde. Continund s-l
priveasc n ochi pe curier, reasambl pistolul n zece secunde.
8

Ar trebui s funcioneze.
Tnrul ncepu s priceap c se afla n prezena mreiei,
nainte s se poat opri, puse o ntrebare potrivit mai degrab
pentru un biea:
Ct trebuie s exersezi ca s ajungi s faci aa ceva?
Un zmbet surprinztor de clduros apru pe figura sever i
americanul vorbi cu blndee i umor:
Exerseaz noaptea, Jeff, n ploaie, cnd cineva trage spre tine
i ai s nvei foarte repede.
Ningea abundent cnd ajunse la cablul de remorcare i abia mai
vedea creasta din vrful prtiei de schi. Piscurile stncoase care se
nlau n spate erau invizibile. Ceilali schiori erau ncntai,
nghesuindu-se s apuce frnghia pentru nc o tur nainte ca
furtuna iminent s i foreze pe ghizi s nchid prtiile din motive
de siguran. Hans i luase schiuri din cel mai nou model, cu
margini de oel prinse de lemn cu nituri.
Se nteete vntul, spuse el ca o justificare pentru margini. E
ghea pe vrfuri.
i nfurar picioarele n legturile flexibile, prinzndu-le de
clcie, i puser mnuile i apucar beele, strecurndu-se prin
mulimea rsfirat spre frnghia dat pe dup bobina ntoars de
motorul zgomotos de tractor. Apucar strns de frnghie. Cablul le
smuci braele i cei doi brbai pornir la deal; era o imagine tipic
unei staiuni elegante un american bogat n cutarea aventurii
spre sfritul vrstei mijlocii i antrenorul lui privat, destul de
btrn i de nelept ca s l aduc n siguran napoi la hotel n
timp util pentru cin.
Vntul sufla cu putere n vrful crestei, schimbndu-i direcia.
Rafalele rscoleau zpada din toate direciile. La nceput nu se
vedea mai nimic dincolo de civa schiori care stteau la rnd s
coboare pe prtie. Apru imediat imaginea hotelului, mititel ca o
cas de ppui la captul prtiei, cu piscuri nalte care se nlau
n spate. Hans i americanul se ndeprtar de mulime cu
ajutorul beelor. Deodat, cnd nimeni nu putea s i vad, trecur
peste creast i se avntar pe cealalt coast.
9

Schiurile brzdau urme proaspete n pulberea neatins.


Strigtele schiorilor i zumzitul motorului de tragere a frnghiei
ncetar brusc. Ninsoarea se aternea tcut pe mbrcmintea de
ln. Era aa de linite nct auzeau ssitul lemnului cu margini
de metal brzdnd suprafaa nins, dar i propria rsuflare i
btile inimii. Hans cobor n fa peste un kilometru i jumtate i
se opri ntr-un adpost format de un afloriment stncos. Scoase de
acolo o sanie uoar, improvizat.
Era fcut dintr-o targ Robertson, o lectic din lemn de frasin,
fag i pnz menit s se nfoare strns pe un marinar rnit ca
s l imobilizeze i s poat fi transportat pe scrile nguste i
abrupte ale unui vapor. Brancarda era prins de o pereche de
schiuri i Hans o trgea cu o sfoar legat n jurul taliei. Merse
nainte nc un kilometru i jumtate pe o pant mai domoal.
Ajuni la poalele unui povrni abrupt, i puser piei de foc pe
schiuri. Perii acestora, ntori cu faa n jos, le ofereau aderena
necesar urcuului.
Ninsoarea era tot mai deas. Abia aici ncepu Hans s-i merite
banii. Americanul se putea orienta cu busola la fel de bine ca
oricine altcineva. Dar nici o busol nu i oferea garania c nu avea
s se abat din drum, izbit de vnt i dezorientat din pricina
amestecturii nebuneti de unghiuri abrupte. Dar Hans Grandzau,
care schia pe aceti muni de cnd era copil, tia unde se afl dup
nclinarea unei pante oarecare i dup felul cum vntul sufla altfel
din cauza ei.
Urcau kilometri ntregi i schiau din nou la vale, apoi urcau din
nou. Deseori erau nevoii s se opreasc pentru odihn sau ca s
ndeprteze gheaa de pe pieile de foc. Era aproape ntuneric cnd
ninsoarea se potoli brusc pe o creast. Americanul vzu dincolo de
ultima vale o singur fereastr luminat la castel.
D-mi sania, spuse el. De aici m descurc singur.
Ghidul i auzi hotrrea din glas. Nu lsa loc de discuii. i ddu
sfoara de la sanie i-i strnse mna, apoi i ur noroc i se
ndrept spre satul din vale, lsnd o urm erpuit n ntuneric.
Americanul se ndrept ctre lumin.

10

ARTILERIA PROLETARIATULUI

11

1
21 SEPTEMBRIE 1907
CASCADA RANGE, OREGON
Poliistul de la transporturi feroviare urmrea cum intra
schimbul de noapte n gura zimat a tunelului i se ntreba ce
foloase scotea compania Southern Pacific de la un miner chior,
ncrncenat i care chiopta cu piciorul eapn. Partea din fa a
salopetei i cmaa din flanel erau zdrenuite, iar cizmele subiate
ca foaia de hrtie. Borul plriei turtite de fetru era lsat n jos ca
la clovnii de la circ i ciocanul de oel al bietului amrt atrna din
mnu de parc era prea greu de ridicat. Ceva era suspect acolo.
Poliistul era un beiv cu faa aa de umflat de rachiu nct nu
i se mai vedeau ochii de falei. Dar erau nite ochi ptrunztori,
nc ageri i animai n mod miraculos de speran i amuzament
dei deczuse att de mult nct lucra pentru cel mai dispreuit
departament de poliie din ar. Pi n fa, pus pe investigat. Dar,
chiar n clipa aceea, un biat tnr, un ntng nevinovat, proaspt
venit de la ar, lu ciocanul btrnului miner ca s l care n locul
lui. Cellalt prea mult mai n vrst dect era de fapt i complet
inofensiv din pricina gestului de buntate, a chioptatului i a
peticului de pe ochi. Dar nu era chiar inofensiv.
Drept n fa se vedeau dou guri n partea lateral a muntelui,
tunelul feroviar principal i, undeva n apropiere, un tunel mai
mic, deschiztor de drumuri, gurit iniial ca s exploreze ruta,
s ventileze aer proaspt i s se poat scurge apa prin el.
Tunelurile erau ncadrate de cmrue din brne, ncastrate n
piatr, ca s nu cad stncile peste oameni i peste crucioarele
culbutoare aflate ntr-un permanent du-te-vino.
Cei din schimbul de zi se mpleticeau spre ieire; epuizai,
oamenii se ndreptau spre trenul care i ducea la buctria de
campanie din tabr. O locomotiv pufia n apropiere, trgnd
vagoane pline de traverse. Mai erau i crue cu marfa trase de
echipaje de cte zece mgari, drezine de mn mpinse de-a lungul
12

saboilor de deraiere i nesfrii nori de praf. Locul spre care se


ndreptau era ndeprtat, la distan de dou zile de mers cu
trenul de la San Francisco pe rute ocolite, n condiii grele. Dar nu
era un loc izolat.
Liniile de telegraf, prinse pe stlpi ubrezi, fceau legtura ntre
Wall Street i gura tunelului. Aa se transmiteau vetile sumbre
despre panica financiar care zguduia New Yorkul la aproape 5
000 de kilometri distan. Bancherii din Est, patronii cilor ferate,
erau nspimntai. Btrnul tia c firele scprau de cerine
contradictorii. Se cerea urgentarea construciei trectorii
Cascades, o linie ferat expres, de importan crucial, ntre San
Francisco i nordul rii. Sau nchiderea ei.
Btrnul se opri chiar n faa gurii tunelului ca s se uite n
sus, spre munte, cu ochiul sntos. Fortificaiile de la Cascade
Range strluceau roiatice n lumina soarelui aflat la asfinit. Le
privi ca i cum voia s i aminteasc n ce fel arta lumea nainte
s fie nghiit de tunelul ntunecos n adncimile lui de piatr.
mpins de omul din spatele lui, frec peticul de la ochi, de parc
retria momentul pierderii mistuitoare. Cnd l atinse, fcu o mic
deschiztur pentru al doilea ochi, care era i mai ager dect
primul. Poliistul feroviar, care arta doar un pic mai presus dect
copoii obinuii i ntrziai mintal, nc l privea nencreztor.
Minerul era un om cu mult snge rece. Avea suficient curaj s
rmn ferm pe poziie, precum i neruinarea apatic de a
ndeprta suspiciunile, prefcndu-se nenfricat. Ignorndu-i pe
muncitorii care se mpingeau pe lng el, privi n jur ca i cnd era
brusc uimit de spectacolul tot mai mare al noii ci ferate ce
sfredelea muntele.
Era, ntr-adevr, uimit de aa o iniiativ. ntregul demers, care
presupunea munca a mii de oameni, se sprijinea pe o structur
simpl, aflat la picioarele lui. Dou ine metalice erau prinse n
cuie de traverse de lemn, la distan de 1,4 metri. Legturile erau
bine fixate pe un terasament de balast din pietri. Combinaia asta
forma un leagn zdravn care putea s reziste locomotivelor de
sute de tone ce goneau cu 1,5 kilometri pe minut. Repetate la
intervale de 1,5 kilometri 2 700 de legturi, 352 de buci de
13

in, 60 de butoaie de crampoane acestea formau o autostrad


neted de oel, aproape fr frecare, care putea continua la
nesfrit. inele treceau peste terenul accidentat, agndu-se de
tieturile nguste, cioplite n laturile curbate ale pantelor aproape
verticale, srind peste defileuri pe postamente ghimpate i spnd
galerii prin stnc.
Dar munii o fceau s par nensemnat, s arunce n
derizoriu minunea tehnicii moderne i a exploatrii srguincioase.
i nimeni nu tia mai bine dect el ct de fragil era totul.
Se uit la poliist, care ntre timp devenise atent la altceva.
Echipa din schimbul de noapte dispru n gaura scobit n
stnc. Apa glgia la picioarele lor n timp ce treceau prin
nenumratele galerii susinute de piloni de lemn. Brbatul chiop
rmase n urm, nsoit de flcul masiv care i cra ciocanul. Se
oprir dup vreo nouzeci de metri n dreptul unui tunel lateral i
stinser lmpile cu acetilen. Singuri pe ntuneric, se uitar la
lmpile celor care se ndeprtau. Apoi continuar drumul prin
tunel, pipind prin ase metri de roc, pn intrar n tunelulpionier paralel. Era ngust, mai bolovnos dect intrarea
principal, iar tavanul era cobort din loc n loc. Se ghemuir i
merser mai departe, tot mai adnc n munte, aprinznd din nou
lmpile cnd tiau c nu i mai vedea nimeni.
Btrnul chiopta mai repede acum, fcnd lumina s danseze
pe perete. Brusc, se opri i i trecu mna peste un filon denivelat
n piatr. Tnrul l privea i se ntreba nu pentru prima oar
ce anume l fcea pe btrn s lupte pentru cauz cnd cei mai
muli oameni betegi, aa ca el i-ar fi petrecut timpul ntr-un
balansoar. Dar cum putea s o peasc punnd prea multe
ntrebri n taberele de muncitori, i pstr nedumerirea pentru
sine.
Sap aici!
Btrnul spunea doar att ct s inspire ncrederea voluntarilor
recrutai de el. Fermierul care i cra ciocanul i imagina c d o
mn de ajutor unui indrilar din Puget Sound, acolo unde
sindicatul pornise o grev general din cauza creia toat
industria de indril din lemn de cedru era blocat, dar pe care
14

productorii exploatatori o anihilaser cu ajutorul sprgtorilor de


grev. Era exact rspunsul pe care un pui de anarhist atepta s l
aud.
Recrutul dinaintea lui credea c btrnul e din Idaho i c
fugise de rzboaiele minelor de la Coeur dAlene. Urmtorul avea
impresia c luptase pentru cauz, organizndu-i pe Wobblies 1 la
Chicago. Cum i pierduse ochiul? n acelai loc n care devenise
chiop, pierznd vremea cu sprgtorii de grev din Colorado City
sau muncind pe post de gard de corp pentru Big Bill Haywood,
de la Federaia Minerilor din Vest, ori poate fusese mpucat cnd
guvernatorul chemase Garda Naional. Diplome n rame aurite
pentru cei care sufereau de foame ca s cldeasc o lume mai
bun i aveau curajul s lupte pentru asta.
Brbatul masiv scoase o dalt de un metru i o inu nemicat,
n timp ce brbatul cu peticul pe ochi o propti pn cnd dalta fu
bine fixat n granit. Apoi i ddu ciocanul napoi.
Poftim, Kevin! Mic-te repede!
Eti sigur c dac distrugem tunelul acesta nu i rnim pe
bieii care lucreaz n galeria principal?
Pe viaa mea! Sunt ase metri de granit solid ntre ei i noi.
Povestea lui Kevin era una obinuit n Vest. Trebuia s devin
fermier, dar banca i luase familiei lui pmntul, iar el muncise n
minele de argint pn cnd fusese concediat pentru c vorbea n
favoarea sindicatului. Luase btaie de la poliia feroviar pentru c
mergea cu mrfarele prin toat ara, cutnd de lucru. Cnd
luptase pentru salarii mai mari, fusese atacat de sprgtorii de
grev cu cozi de topor. Erau zile cnd l durea capul aa de tare
nct nici nu putea s gndeasc. Cel mai ru era n nopile cnd l
apuca disperarea c nu avea s i gseasc vreodat o slujb
stabil sau un loc n care s doarm, darmite s ntlneasc o
fat i s i ntemeieze o familie, ntr-o astfel de noapte fusese
sedus de visul anarhistului.
Dinamita, artileria proletariatului, avea s construiasc o
lume mai bun.
Muncitori Industriali ai Lumii sindicat internaional al muncitorilor,
format n 1905 (n. tr.).
1

15

Kevin manevra cu greu barosul cu amndou minile. nfipse


dalta la vreo 30 centimetri. Se opri s i trag sufletul i se plnse
de unealt.
Nu m pot obinui cu ciocanele astea de oel. Ricoeaz prea
mult. Mie-mi place fonta veche.
Folosete-te de ricoeu. Cu o graie surprinztoare, ologul cu
peticul pe ochi lu barosul i l manevr cu uurin, folosindu-i
ncheieturile puternice s l legene n aer, s l trag napoi cu o
micare fluid i s l coboare cu putere peste dalt. F-l s te
ajute. Poftim, termin tu Bine! Foarte bine!
Spar o gaur de un metru n piatr.
Dinamita, spuse btrnul care l lsase pe Kevin s care toate
lucrurile compromitoare n cazul n care i-ar fi percheziionat
poliia feroviar. Kevin scoase din cma trei bee de culoare rounchis. Pe fiecare dintre ele era nscris cu cerneal neagr numele
productorului, VULCAN. Ologul le puse unul dup altul n gaur.
Amorsa.
Eti absolut sigur c nu rnim nici un muncitor?
Garantat.
Cred c nu m-ar deranja s-i spulber pe efi, dar oamenii ia
de acolo sunt de partea noastr.
Chiar dac nu o tiu nc, spuse ologul cinic.
Ata amorsa care avea s detoneze cu destul for ca s fac
dinamita s explodeze.
Fitilul!
Kevin desfur cu grij fitilul ascuns n plrie. 90 de
centimetri de fir de cli impregnat cu praf de puc pulverizat
avea s ard n nouzeci de secunde 30 de centimetri n jumtate
de minut. Btrnul ntinse 3,35 metri de fitil ca s aib la
dispoziie cinci minute pentru a se retrage ntr-un loc sigur. Cei 30
de centimetri n plus se adugau pentru variaiile de consisten i
umezeal.
Vrei s dai tu foc? ntreb el nonalant.
Ochii lui Kevin strluceau ca ai unui bieel n dimineaa de
Crciun.
Pot?
16

Stai s verific dac e liber drumul. S ii minte, ai doar cinci


minute ca s iei. Nu pierde vremea. l prinzi i pleci stai! Ce-i
asta?
Prefcndu-se c auzise pe cineva venind, se ntoarse i scoase
pe jumtate un cuit dintr-o cizm.
Kevin se ls pclit. Fcu palma cu n dreptul urechii. Dar
nu auzea dect zumzitul ndeprtat al forezelor din galeria
principal i vaietul ventilatoarelor ce scoteau aerul urt mirositor
din tunelul-pionier, aducnd aer proaspt.
Ce? Ce-ai auzit?
Fugi pn acolo! Vezi cine vine!
Kevin alerg, fcnd umbrele s sar n urma luminii reflectate
pe pereii duri.
Btrnul rupse fitilul cu praf de puc de la amors i l arunc
n ntuneric. l nlocui cu unul identic dintr-un ghem de cli,
mbibat n trinitrotoluen topit care se folosea pentru detonarea mai
multor explozibili simultan pentru c ardea foarte repede.
Se mic rapid i cu ndemnare. Pn s l aud pe Kevin
venind dup ce cutase cai verzi pe perei, pregtise deja
neltoria. Dar cnd privi n sus, rmase uimit, vzndu-l pe
Kevin cu ambele mini ridicate. n spatele lui venea poliistul,
acelai care se uitase la el cnd intrase n tunel. Faa buhit de
alcool se transformase din pricina suspiciunii ntr-o masc rece de
rzbunare. inea strns i ferm n mn un revolver.
Ridic-te! ordon el. Minile sus!
Arunc o privire la fitil i la amors, nelegnd totul imediat, i
inu arma aproape de corp, fiind evident un lupttor care tia s o
foloseasc.
Btrnul se mic foarte ncet. Dar, n loc s se supun
ordinului, se aplec i scoase cuitul lung din cizm.
Poliistul rse. Vocea lui avea o caden muzical i pronuna
cuvintele cu dragostea unui autodidact pentru limba englez.
Ai grij, btrne! Dei ai venit din greeal cu un cuit la o
lupt cu pistoale, voi fi bucuros s te mpuc dac nu-i dai drumul
n clipa asta.
Btrnul fcu o micare din ncheietur. Lama se ntinse,
17

devenind de trei ori mai lung i transformndu-se ntr-o floret


subire. Aruncndu-se cu o graie fluid, o nfipse n gtul
poliistului. Acesta duse o mn la gt i ncerc s ocheasc.
Btrnul mpinse lama i mai adnc, rsucind-o i tind mduva
spinrii; lama nfipt pn la capt iei prin spate. Revolverul czu
pe jos cu zgomot. Btrnul scoase lama, iar poliistul se prbui pe
jos lng arm.
Din gtul lui Kevin se auzi un glgit. Avea ochii mrii de oc i
de team, uitndu-se de la brbatul mort la sabia care apruse de
nicieri, apoi napoi la mort.
Cum ce?
Btrnul aps arcul, lama se retrase n teac i intr napoi n
cizm.
Acelai principiu ca la recuzita de la teatru, explic el. Uor
modificat. Ai chibriturile?
Kevin bg n buzunar minile tremurnde, cut orbete i
scoase n sfrit o sticl nvelit.
M duc s vd dac e liber intrarea n tunel, i spuse
btrnul. Ateapt semnalul meu. ine minte, cinci minute. S fii
al naibii de sigur c e aprins, c arde cum trebuie, apoi fugi ct te
in picioarele! Cinci minute.
Cinci minute ca s se retrag ntr-un loc sigur. Dar nu i dac
trinitrotoluenul cu ardere rapid, care srea trei metri ct ai clipi,
fusese nlocuit cu praful de puc pulverizat cu ardere lent.
Btrnul pi peste trupul poliistului i se grbi s ajung la
gura tunelului-pionier. Cnd vzu c nu e nimeni prin preajm,
btu uor de dou ori cu dalta. Se auzir trei bti cu ecou.
Drumul era liber.
Btrnul scoase un ceas oficial Waltham, de la cile ferate, pe
care nici un miner nu i l-ar fi putut permite. Fiecare conductor,
dispecer i mecanic de locomotiv era obligat prin lege s poarte
ceasul de buzunar cu aptesprezece rubine i secundar central.
Era garantat s dea ora exact cu o precizie de jumtate de
minut pe sptmn, fie c se zdruncina n cabina fierbinte a unei
locomotive, fie c nghea pe peronul acoperit de zpad al unei
gri n vrful munilor High Sierra. Cadranul alb cu numere arabe
18

abia se mai vedea n asfinit. Privi limba care arta secundele n


loc de minutele pe care Kevin credea c i le ofer praful de puc
pentru a ajunge la adpost.
Kevin avea doar cinci secunde s scoat dopul sticlei n care
erau beele de chibrit, s scoat unul, s pun dopul la loc i s
ngenuncheze lng fitil. Trei secunde pentru ca degetele lui agitate
s scapere bul de chibrit pe barosul de oel. O secund ca s
aprind flacra i s o ating de fitilul cu trinitrotoluen.
O adiere aproape blnd sufl peste faa btrnului.
Apoi o rafal de vnt iei din bolta de deasupra intrrii, mpins
afar de pocnitura surd a dinamitei ce explodase n adncimile
stncii. Un bubuit amenintor i nc o rafal de vnt semnalar
c tunelul-pionier se prbuise.
Galeria principal era urmtoarea.
Se ascunse printre brnele care sprijineau bolta i atept. Era
adevrat c ntre tunelul-pionier i brbaii care spau galeria
principal era o distan de ase metri. Dar n locul n care pusese
dinamita muntele era departe de a fi solid, fiind doldora de cute i
stnci sparte.
Pmntul se zdruncin, micndu-se ca la cutremur.
Btrnul zmbi sinistru. Tremurul acela de sub cizmele lui
dezvluia mai mult dect strigtele nspimntate ale minerilor i
artificierilor ngrozii care ieeau valvrtej din tunelul principal.
Mai mult dect ipetele nnebunite ale celor care se adunau n
tunelurile pline de fum ca s vad ce se ntmplase.
La cteva sute de metri sub munte se prbuise tavanul
tunelului. Totul fusese programat pentru ca tavanul s ngroape
cruciorul culbutor, s striveasc douzeci de vagoane, locomotiva
i tenderul. Nu l tulbura faptul c aveau s fie strivii i oamenii.
Erau la fel de nensemnai ca poliistul pe care tocmai l omorse.
Nu simea compasiune nici pentru rniii blocai n ntuneric
dincolo de peretele de piatr spart. Cu ct erau mai muli mori,
mai mult distrugere i confuzie i cu ct se fcea ordine mai
ncet, cu att ntrzierea era mai mare.
i scoase peticul de pe ochi i l puse n buzunar. Apoi i
scoase plria ponosit, ndoi borul spre afar i o puse pe cap ca
19

pe basca unui miner. Dezlegnd repede earfa de sub pantaloni


care i imobiliza genunchiul ca s par chiop, iei din ntuneric pe
dou picioare zdravene, se amestec n mulimea de oameni
speriai i alerg mpreun cu ei, mpiedicndu-se la fel ca ei de
traverse, de ine i zbtndu-se s scape. n cele din urm,
oamenii ncetinir goana, ntori din drum de zecile de curioi care
alergau napoi spre locul dezastrului.
Brbatul cunoscut sub numele de Sabotorul merse nainte,
cobornd n anul de lng ine, evitnd cu uurin echipajele de
salvare i poliitii pe un drum exersat de multe ori. Ocoli un
macaz pe care se afla un tren privat, special pentru pasageri, tras
n spatele unei locomotive negre i lucioase. Monstrul ssia
ncetior, scond abur pentru electricitate i cldur. iruri de
ferestre cu draperii strluceau n ntunericul nopii. Se auzea
muzic n aerul rece, iar brbatul vzu servitori cu livrea care
aranjau masa pentru cin. Trecnd pe lng tren n urm cu
cteva ore, tnrul Kevin se revoltase mpotriva privilegiailor
care cltoreau n lux n timp ce minerii erau pltii cu doi dolari
pe zi.
Sabotorul zmbi. Era trenul personal al preedintelui cii ferate,
n vagoanele luxoase era pe cale s se dezlnuie furtuna cnd
acesta avea s afle c muntele se prbuise n tunel i era aproape
sigur c privilegiaii de care vorbea Kevin nu aveau s se simt
chiar aa de privilegiai n seara aceea.
La peste un kilometru mai jos de ina proaspt montat, lumina
electric strident indica antierul rsfirat cu barci pentru
muncitori, depozite de materiale, magazine de unelte, generatoare,
zeci de macazuri pline de marfare i un depou n care ntorceau i
erau reparate locomotivele. Sub platforma aceasta, ntr-o groap,
se vedeau lmpile cu ulei ale unei tabere de la captul inelor, un
ora temporar cu tot felul de corturi i vagoane de marfa
abandonate, n care se aflau acum saloane de dans improvizate,
baruri i bordeluri care nsoeau antierul aflat mereu n micare.
Acum aveau s se mite i mai ncet.
Aveau nevoie de cteva zile s curee tunelul de piatr. Cel puin
o sptmn pn cnd sprijineau roca slbit, reparau
20

stricciunile i puteau relua lucrul. De data asta, sabotase calea


ferat destul de bine, era cea mai bun ncercare de pn acum. i
dac reueau s identifice ce mai rmsese din Kevin, singurul
martor care l putea asocia cu delictul, aveau s afle c acesta era
un tip temperamental animat de convingeri radicale i care vorbea
despre tabra muncitorilor nainte s se arunce accidental n aer.

21

2
n 1907, trenul special devenise o emblem aparte a
americanilor bogai i puternici. Milionarii obinuii care aveau
cabane la Newport, case pe Park Avenue i moii pe rul Hudson
se plimbau ntre palatele somptuoase n vagoane private, ataate la
trenurile de pasageri. Dar titanii cei care deineau cile ferate
cltoreau n trenurile lor speciale private, cu locomotive proprii,
pregtite s mearg oriunde pe continent, dup cheful
proprietarilor. Trenul cel mai rapid i mai luxos din Statele Unite
aparinea preedintelui Cilor Ferate Southern Pacific, Osgood
Hennessy.
Trenul lui Hennessy era vopsit ntr-un rou stacojiu lucios i era
tras de o locomotiv puternic, Baldwin Pacific 4-6-2, neagr
precum crbunele pe care l avea n tender. Vagoanele lui private,
numite Nancy Nr. 1 i Nancy Nr. 2, dup rposata lui soie, erau
lungi de 24 metri i late de 3 metri. Erau din oel, construite dup
indicaiile lui de ctre compania Pullman i mobilate de tmplari
din Europa.
n vagonul Nancy Nr. 2 se aflau biroul lui Hennessy, salonul i
sala de recepie, cu tot cu czi de marmur, paturi de alam i un
telefon ce putea fi conectat la sistemul de telefonie din orice ora n
care oprea trenul. n cellalt vagon se aflau o buctrie modern,
cmri n care ncpeau proviziile pe o lun i o sufragerie, precum
i camerele servitorilor. Vagonul pentru bagaje avea o camer
rezervat pentru automobilul fiicei sale, Lillian, un Packard Gray
Wolf. Un vagon-restaurant i cuetele luxoase din vagonul Pullman
erau pentru inginerii, bancherii i avocaii implicai n construcia
trectorii Cascades.
Odat ce intra pe linia principal, trenul lui Hennessy l putea
duce la San Francisco n jumtate de zi, la Chicago n trei zile i la
New York n patru, schimbnd tipurile de motoare pentru a
maximiza condiiile de drum. Cnd acest lucru nu mai era de
ajuns ca s i satisfac ambiia de o via de a controla fiecare cale
ferat din ar, trenul lui special ncepu s foloseasc telegrafia
22

fr fir, un sistem de inducie electromagnetic, patentat de


Thomas Edison, care trimitea mesajele telegrafice ntre trenul aflat
n mers i firele de telegraf care se nirau paralel cu inele.
Hennessy nsui era doar o frm de om, scund, chel i prea
neltor de fragil. Avea ochii negri i ageri ca ai dihorilor, o privire
glacial care descuraja minciuna i stingea speranele false i avea
inima unei oprle Heloderma2 flmnde, dup cum jurau rivalii
lui pclii. La cteva ore dup prbuirea tunelului, era tot n
cma, dictnd cu repeziciune telegrafistului, cnd intrar
invitaii lui la cin. Senatorul Charles Kincaid, rafinat i elegant,
veni mbrcat impecabil n haine de sear. Era nalt i deosebit de
artos. Avea prul lucios i mustaa tuns. Nu puteai ghici la ce se
gndea dac se gndea mcar dac te luai dup ochii lui cprui.
Dai avea pregtit un zmbet dulceag.
Hennessy l salut pe politician cu un dispre abia mascat, n
cazul n care n-ai auzit, Kincaid, s-a mai produs un accident. Pe
legea mea, acesta a fost sabotaj.
Doamne sfinte! Suntei sigur?
Al naibii de sigur, am telegrafiat la Agenia de Detectivi Van
Dorn.
Minunat alegere, domnule! Sabotajul i va depi pe erifii
locali, dac pot s spun aa, chiar de ai putea gsi vreunul n
pustietatea asta. Ar fi prea mult chiar i pentru poliia cilor ferate.
Nite huligani n uniforme murdare, ar fi putut aduga Kincaid,
dar senatorul era slujitorul cii ferate i avea grij cum vorbea cu
omul care l fcuse ceea ce era acum i care l putea distruge la fel
de uor. Care e mottoul celor de la Van Dorn? ntreb el linguitor.
Nu ne dm btui niciodat! Domnule, avnd n vedere c sunt
calificat, cred c e de datoria mea s conduc echipele care vor
cura tunelul.
Faa lui Hennessy se strmb de dispre. Papioiul acesta
lucrase peste Ocean n construcia de poduri pentru Cile Ferate
din Bagdad, n Imperiul Otoman, pn cnd ziarele ncepur s i
spun Inginerul-Erou fiindc se zvonea c salvase nite misionari
i asistente de la Crucea Roie American de rpitorii turci.
oprl veninoas (n. tr.).

23

Hennessy nu prea credea n povetile astea de eroism. Dar Kincaid


transformase cumva pretinsa faim ntr-un mandat n cadrul
legislaturii corupte de stat pentru a reprezenta interesele cilor
ferate n Clubul Milionarilor din Senatul Statelor Unite. i nimeni
nu tia mai bine dect Hennessy c domnul Kincaid devenea tot
mai bogat de pe urma pgilor sub form de aciuni la cile ferate.
Trei oameni mori ntr-o clipit, mormi el. Cincisprezece
blocai. Nu am nevoie de mecanici. Am nevoie de un antreprenor de
pompe funebre. i de un detectiv stranic.
Hennessy se ntoarse spre telegrafist.
Au rspuns de la Van Dorn?
Nu nc, domnule. Tocmai am trimis
Joe Van Dorn are ageni n toate oraele de pe continent.
Trimite mesaje tuturor!
Lillian, fiica lui Hennessy, veni n grab din camerele lor private.
Kincaid fcu ochii mari i zmbi nfocat. Dei se afla pe o linie
secundar prfuit la Cascade Range, era mbrcat n aa fel
nct ar fi ntors privirile n cele mai bune saloane din New York.
Rochia ei de sear din ifon alb era adunat n talia subire i
decoltat n fa, dezvluind o deschiztur ascuns doar parial
de un trandafir de mtase. Purta un colier de perle ncrustat cu
diamante n jurul gtului graios i prul ridicat ntr-un nor auriu,
n vreme ce o sumedenie de crlioni i mpodobeau fruntea nalt.
Cerceii strlucitori din diamante Peruzzi, cu tietur tripl,
atrgeau atenia asupra feei. Un penaj care arta ce avea de oferit,
adic destule, se gndi Kincaid cu cinism.
Lillian Hennessy era uimitor de frumoas, foarte tnr i
foarte, foarte bogat. Perechea potrivit pentru un rege. Sau
pentru un senator care intea ctre Casa Alb. Mai problematic
era lumina dur din ochii ei de un albastru-deschis incredibil care
anuna c era o pacoste greu de stpnit. Iar acum tatl ei, care
nu fusese niciodat n stare s i pun cpstru, o fcuse secretara
lui personal, ceea ce i ddea foarte mult independen.
Tat, spuse ea, tocmai am vorbit cu mecanicul-ef prin
telegraf. Crede c pot intra n tunelul-pionier pe partea mai
ndeprtat i s sape pn ajung la puul principal. Echipele de
24

salvare fac spturi. Mesajele tale au fost trimise. E momentul s


te mbraci pentru cin.
Nu iau cina cnd oamenii sunt blocai.
Nu i ajui dac te nfometezi. Lillian se ntoarse spre Kincaid.
Bun, Charles, spuse ea glacial. Doamna Comden ne ateapt n
salon. Ne vom delecta cu un cocteil ct se mbrac tata.
Hennessy nu apruse nc, dei ei i terminaser buturile.
Doamna Comden, o femeie brunet i voluptuoas, n vrst de
patruzeci de ani, care purta o rochie verde strmt de mtase i
diamante tiate n vechiul stil european, spuse:
M duc s-l aduc. Trecu n biroul lui Hennessy. Ignorndu-l
pe telegrafistul care, ca toi telegrafitii, jurase s nu dezvluie
niciodat mesajele pe care le trimitea sau le primea, doamna
Comden puse mna catifelat pe umrul osos al lui Hennessy i
spuse: Tuturor ne este foame. Buzele ei se deschiser ntr-un
zmbet convingtor: Haide s-i conducem la cin. Domnul Van
Dorn ne va rspunde ct de curnd.
n timp ce vorbea, fluierul locomotivei sun de dou ori,
semnalul dublu pentru nainte i trenul se puse ncet n micare.
Unde mergem? ntreb ea, fr s se mire prea mult c
plecau din nou.
Sacramento, Seattle i Spokane.

25

3
La patru zile de la explozia din tunel, Joseph Van Dorn l ajunse
n sfrit din urm pe rapidul i plimbreul Osgood Hennessy n
depoul feroviar Great Northern din Hennessyville. Orelul nounou de la periferia oraului Spokane, Washington, de lng
grania cu statul Idaho, mirosea a cherestea proaspt, a creozot i
crbuni ari. Dar deja era supranumit Minneapolis din NordVest. Van Dorn tia c Hennessy construise aici pentru c avea n
plan s dubleze reeaua feroviar Southern Pacific, asimilnd
rutele nordice de pe tot continentul.
Fondatorul renumitei Agenii de Detectivi Van Dorn era un
brbat masiv de vreo patruzeci de ani, bine mbrcat i cu nceput
de chelie, care arta mai mult ca un om prosper care cltorea n
interes de afaceri dect ca spaima lumii interlope. Prea un om
sociabil, cu un nas roman puternic i un zmbet binevoitor, uor
temperat de o umbr de melancolie irlandez n ochi; avea nite
favorii rocai extraordinari care coborau spre barba rocat i
mai extraordinar. Apropiindu-se de trenul lui Hennessy, simi o
adevrat uurare la auzul muzicii sltree de la gramofon.
Recunoscu melodia vioaie i mistuitoare a noului cntec Search
Light Rag al lui Scott Joplin, iar asta nsemna c fiica lui Hennessy,
Lillian, era pe aproape. Preedintele argos de la Southern Pacific
era un omule mai uor de manevrat cnd era ea prin preajm.
Se opri pe peron, simind c n vagon era vnzoleal. i iat c
apru Hennessy care l arunca pe primarul din Spokane afar pe
u.
D-te jos din trenul meu! Hennessyville nu va fi niciodat
anexat oraului tu. Parcul meu feroviar nu va plti impozite n
Spokane!
Apoi se rsti la Van Dorn:
i-a luat ceva timp s ajungi aici!
Van Dorn rspunse mojiciei lui Hennessy cu un zmbet cald.
Dinii lui albi i puternici strlucir n cuibul mustii rocate i
Joseph prinse n palm mna omuleului, vorbind cu amabilitate:
26

Eram la Chicago, iar tu eti peste tot. Ari bine, Osgood, dei
pari un pic enervat. Ce mai face frumoasa Lillian? ntreb el n
timp ce Hennessy l ndemna s intre.
mi d mai mult btaie de cap dect o droaie de macaronari.
Uite-o c vine! Vai, vai, ce mare te-ai fcut, domnioar, nu
te-am mai vzut de
De cnd eram la New York, cnd te-a angajat tata s m duci
napoi la coala domnioarei Porter?
Nu, o corect Van Dorn. Cred c ultima dat a fost cnd team scos din nchisoare la Boston n urma paradei sufragetelor,
care a scpat de sub control.
Lillian! spuse Hennessy. Vreau s scrii la main notiele de
la ntlnirea asta i s le ataezi la un contract prin care angajm
agenia Van Dorn.
Lumina ghidu din ochii ei de un albastru-deschis se stinse
cnd ntlni privirea serioas, devenit brusc preocupat numai de
afaceri.
Contractul e gata s fie semnat, tat.
Joe, presupun c eti la curent cu atacurile astea.
neleg, spuse Van Dorn diplomat, c nite accidente
groaznice zdrnicesc construcia liniilor Southern Pacific prin
Cascades. Au murit nite muncitori i civa pasageri nevinovai.
E imposibil s fie toate nite accidente, rspunse Hennessy
cu fermitate. Cineva face tot posibilul s distrug calea ferat.
Angajez agenia ta ca s-i prinzi pe sabotori, fie c sunt anarhiti,
strini sau greviti. mpuc-i, spnzur-i, fa ce trebuie s faci, dar
pune-le capt odat.
I-am dat cazul celui mai bun agent al meu n clipa n care miai telegrafiat. Dac situaia e chiar aa cum bnuieti tu, l numesc
anchetator-ef.
Nu! spuse Hennessy. Vreau s te ocupi tu, Joe. S te ocupi
personal.
Isaac Bell e cel mai bun om al meu. Mi-a dori s fi avut
talentul lui cnd aveam aceeai vrst.
Hennessy l ntrerupse.
S-i intre bine n cap, Joe! Trenul meu e garat la numai 600
27

kilometri nord de tunelul sabotat, dar am mers peste 1 100


kilometri pn aici, fcnd cale ntoars, schimbnd direcia.
Trectoarea va reduce drumul cu o zi ntreag. Succesul trectorii
i viitorul ntregii ci ferate sunt mult prea importante ca s le las
n grija unui angajat.
Van Dorn tia c Hennessy era obinuit s obin ceea ce i
dorea. La urma urmei, construise linii transcontinentale de la
Atlantic la Pacific, trecnd n vitez pe lng rivalii lui, Commodore
Vanderbilt i J.P. Morgan, pclind Comisia Interstatal de Comer
i Congresul Statelor Unite i luptndu-se din priviri cu
preedintele antitrust, Teddy Roosvelt. De aceea, Van Dorn se
bucur cnd i ntrerupse conductorul lui Hennessy. eful trenului
sttea n u, n uniforma lui impecabil din stof albastr, cu
nasturi strlucitori de alam i nururile roii de la Southern
Pacific.
Iertai-m c v deranjez, domnule. Au prins un vagabond
care ncerca s se urce n tren.
i de ce m bai pe mine la cap? Eu conduc o cale ferat. D-l
pe mna erifului.
Pretinde c domnul Van Dorn va garanta pentru el.
Un brbat nalt intr n vagonul lui Hennessy, pzit de doi
poliiti masivi de la cile ferate. Era mbrcat n hainele ponosite
ale unui vagabond care mergea cu mrfarele n cutare de lucru.
Haina de dril i pantalonii i erau pline de praf. Avea cizmele roase.
Plria de cowboy J.B. Stetson era uzat i distrus de ploaie.
Lillian Hennessy i observ mai nti ochii, albatri cu nuane de
violet, care priveau salonul cu o privire ager, ptrunztoare,
iscodind fiecare colior. Iui cum erau, preau s se opreasc
asupra fiecrei fee de parc ar fi ncercat s ghiceasc ce gndeau
tatl ei, Van Dorn i n sfrit ea nsi. l privi la rndul ei cu
ndrzneal, iar efectul i se pru uimitor.
Avea peste 1,80 metri i era musculos ca un arab pursnge.
Buza de sus era acoperit de o musta groas, blond, ca i prul
lui des i barba de pe obrajii nebrbierii. Lsase minile n jos pe
lng corp i avea degetele lungi i graioase. Lillian remarc linia
ferm a brbiei i a buzelor i decise c avea n jur de treizeci de
28

ani i era foarte sigur de el.


Cei care l nsoeau stteau aproape, dar nu l atingeau. Cnd i
lu privirea de la faa brbatului nalt i ddu seama c unul
dintre paznici inea la nas o batist nsngerat. Cellalt clipea
dintr-un ochi umflat i nvineit.
Joseph Van Dorn zmbi ngmfat.
Osgood, d-mi voie s i-l prezint pe Isaac Bell, cel care va
conduce ancheta n numele meu.
Bun dimineaa, spuse Isaac Bell. Fcu un pas n fa i
ntinse mna.
Paznicii venir dup el. Hennessy i alung spunnd scurt:
Afar!
Paznicul care i tot ducea batista la nas i opti ceva
conductorului care i ndemna spre u.
Scuzai-m, domnule, spuse conductorul. i vor lucrurile
napoi.
Isaac Bell scoase din buzunar o teac mbrcat n piele.
Cum te cheam?
Billy, veni rspunsul morocnos.
Bell i arunc teaca i spuse pe un ton glacial, care abia i
masca furia:
Billy, data viitoare cnd un om se pred voluntar s-l crezi pe
cuvnt.
Se ntoarse spre cel cu ochiul vnt.
i pe tine?
Ed.
Bell scoase un revolver i i-l ddu lui Ed cu patul nainte. Apoi
ls cinci cartue n palma paznicului, spunnd:
S nu scoi niciodat o arm pe care nu o stpneti.
Eu credeam c o stpnesc, mormi Ed i ceva din expresia
lui nefericit l impresion pe detectivul nalt.
Ai fost cowboy nainte s vii la calea ferat? ntreb Bell.
Da, domnule, trebuia s muncesc.
Ochii lui Bell se fcur de un albastru blnd i zmbi binevoitor.
Scoase o moned de aur ascuns n curea.
ine, Ed. Pune o bucat de friptur pe ochiul acela i luai-v
29

ceva de but.
Paznicii ncuviinar din cap.
Mulumim, domnule Bell.
Isaac Bell se ntoarse spre preedintele companiei South Pacific,
care se uita la el ncruntat i nerbdtor.
Domnule Hennessy, voi face raportul imediat dup ce fac o
baie i mi schimb hainele.
Geanta ta e la hamal, spuse Joseph Van Dorn, zmbind.
Detectivul se ntoarse n jumtate de or, cu mustaa aranjat i
hainele de vagabond schimbate cu un costum gri-argintiu din trei
piese, croit dintr-o ln englezeasc de bun calitate i bine esut,
mai potrivit pentru toamna rcoroas. Cmaa de un albastrudeschis i cravata violet, cu nod fcut n patru micri, i scoteau
n eviden culoarea ochilor.
Isaac Bell tia c trebuia s nceap acest caz cu dreptul, adic
s stabileasc faptul c el i nu preedintele cu aere de stpn era
eful anchetei. Mai nti i ntoarse lui Lillian Hennessy zmbetul
clduros. Apoi se nclin politicos n faa unei femei senzuale cu
ochi negri, care intr tcut i se aez ntr-un fotoliu de piele. n
cele din urm se ntoarse spre Osgood Hennessy.
Nu sunt ntru totul convins c accidentele au fost acte de
sabotaj.
Pe naiba! Muncitorii fac grev n tot Vestul. Acum avem
panica de pe Wall Street care i a pe radicali i i strnete pe
agitatori.
E adevrat, rspunse Bell, c grevele de la tramvaiele din San
francisco i cea a telegrafitilor de la Western Union i-au nrit pe
muncitorii sindicaliti. i chiar dac liderii Federaiei Vestice a
Minerilor, care sunt n proces la Boise, au complotat s-l omoare
pe guvernatorul Steunenberg o acuzaie de care m ndoiesc,
pentru c ancheta n acest caz a fost neglijent e clar c existau
destui revoluionari depravai care s pun dinamit la poarta
guvernatorului. Isaac Bell se opri ca s i concentreze privirea
asupra lui Hennessy. Domnul Van Dorn m pltete s prind
ucigai i sprgtori de bnci de pe tot continentul. Cltoresc cu
30

mai multe trenuri modeste, accelerate i expres ntr-o lun dect o


fac cei mai muli oameni ntr-o via.
Ce legtur au cltoriile tale cu atacurile asupra cii mele
ferate?
Accidentele de tren se ntmpl des. Anul trecut, Southern
Pacific a pltit dou milioane de dolari pentru rnile suferite de
pasageri. Pn la sfritul anului se vor produce zece mii de
coliziuni, opt mii de deraieri i peste cinci mii de decese
accidentale. Ca pasager frecvent, o iau drept un lucru personal
cnd vagoanele sunt mpinse unul ntr-altul ca un telescop.
Osgood Hennessy ncepu s se nroeasc de furie.
Am s-i spun acelai lucru pe care l spun oricrui partizan
care are impresia c liniile ferate sunt mama tuturor relelor. Calea
Ferat Southern Pacific are o sut de mii de angajai. Lucrm la
foc automat, transportnd o sut de milioane de pasageri i trei
sute de milioane de tone de marfa n fiecare an!
Mie mi plac trenurile, spuse Bell cu blndee. Dar feroviarii
nu exagereaz cnd spun c micuul manon de oel care ine
roata pe in este un centimetru ntre via i moarte.
Hennessy btu cu pumnul n mas.
Revoluionarii tia ucigai sunt orbii de ur! Nu i dau
seama c viteza trenurilor e darul lui Dumnezeu pentru fiecare
brbat i femeie? America e imens! Mai mare dect Europa aia
argoas. Mai ntins dect China divizat. Cile ferate ne unesc.
Cum ar merge oamenii dintr-un loc n altul fr trenurile noastre?
Cu diligena? Cine le-ar cra recoltele la pia? Boii? Mgarii? O
singur locomotiv de-a mea car mai mult marf dect toate
cruele Conestoga care au traversat vreodat Marile Cmpii
domnule Bell, tii ce este un Thomas Flyer?
Desigur. Un Thomas Flyer este un automobil Thomas model
35 n patru cilindri, cu aizeci de cai putere, construit n Buffalo.
Mi-a dori ca anul viitor s ctige Compania Thomas Cursa New
York-Paris.
De ce crezi c au numit un automobil dup un tren? bubui
Hennessy. Viteza! Un flyer e un tren expres faimos pentru vitez!
i
31

Viteza e minunat, l ntrerupse Bell. Iat de ce


Hennessy folosea aceast seciune a vagonului su privat pe
post de birou, iar asta se vedea datorit cadrelor pentru hri
suspendate de tavanul din lemn lustruit. Detectivul nalt, cu prul
blond se uit la etichetele lor de alam i desfcu o hart feroviar
care reprezenta liniile din California, Oregon, Nevada, Idaho i
Washington. Art spre grania muntoas dintre California de Nord
i Nevada.
Acum aizeci de ani, nite familii de pionieri care i spuneau
Grupul Donner au ncercat s treac munii cu un convoi de
crue. Se ndreptau spre San Francisco, dar zpada czut prea
devreme le-a blocat drumul ales ca s traverseze Sierra Nevada.
Grupul Donner a rmas blocat toat iarna. Au rmas fr
mncare. Cei care nu au murit de foame au supravieuit mncnd
cadavrele celor mori.
Ce naiba au de-a face pionierii canibali cu linia mea ferat?
Isaac Bell rnji.
Astzi, mulumit cii ferate, dac i se face foame n
trectoarea Donner, eti la distan de numai patru ore de
restaurantele excelente din San Francisco.
Pe faa dur a lui Osgood Hennessy nu se vedeau mari diferene
ntre zmbete i priviri mnioase, dar ced n faa lui Joseph Van
Dorn:
Ai ctigat, Joe. D-i nainte, Bell. Zi ce ai de zis.
Bell art harta.
n ultimele trei sptmni, au avut loc nite deraieri suspecte
aici la Redding, aici la Roseville i la Dunsmuir i prbuirea
tunelului, care v-a fcut s l chemai pe domnul Van Dorn.
Nu mi spui nimic nou, se rsti Hennessy. Au murit patru
liniori i un mecanic de locomotiv. Zece muncitori nu mai pot
lucra din cauza membrelor rupte. Construcia a fost ntrziat cu
opt zile.
i un detectiv de la poliia cilor ferate mort n tunelulpionier.
Poftim? A, da, am uitat. Unul dintre copoii mei.
l chema Clarke. Aloysius Clarke. Prietenii l strigau Wish.
32

l cunoteam, explic Joseph Van Dorn. Lucra pentru agenia


mea. Un detectiv foarte bun. Dar avea probleme.
Bell se uit la figurile tuturor i rosti cu voce clar cel mai mare
compliment care se putea face n Vest:
Wish Clarke era un om cu care puteai trece orice punte. Apoi
se adres lui Hennessy: Pe drum ncoace m-am oprit n taberele
muncitorilor. La marginea oraului Crescent City de pe linia
Siskiyou art pe hart coasta de nord a Californiei am auzit de
un revoluionar sau anarhist cruia muncitorii i spun Sabotorul.
Un revoluionar! Exact cum spuneam!
Muncitorii tiu puine lucruri despre acesta, dar se tem de el.
Oamenii care se altur cauzei lui nu mai sunt vzui apoi. Din ce
am aflat pn acum, e posibil s fi recrutat un complice pentru
explozia din tunel. Un agitator tnr, un miner pe nume Kevin
Butler, care a fost vzut srind ntr-un marfar la sud de Crescent
City.
Spre Eureka! interveni Hennessy. De la Santa Rosa a luat-o
spre Redding, Weed i spre trectoarea Cascades. Aa cum am
spus tot timpul. Muncitori revoluionari, strini, anarhiti. i-a
mrturisit agitatorul crima?
Kevin Butler o s mrturiseasc n faa diavolului, domnule.
Trupul lui a fost gsit lng cel al detectivului Clarke n tunel. Cu
toate astea, nimic din trecutul lui nu arat abilitatea de a
desfura singur un asemenea atac. Sabotorul, aa cum i se
spune, e nc liber.
Transmitorul telegrafului zdrngni n cealalt camer. Lillian
Hennessy ciuli urechile. Cnd zgomotul se opri, telegrafistul intr
grbit cu transcrierea. Bell observ c Lillian i spuse tatlui ei,
fr s citeasc de pe hrtie:
De la Redding. O coliziune la nord de Weed. Un tren cu
muncitori a ignorat semnalul. Un tren cu materiale care venea din
urma lui nu tia c marfarul se afla n zon i l-a izbit n spate.
Vagonul de serviciu a intrat prin vagonul de marf. Doi muncitori
au murit.
Hennessy sri n picioare, rou la fa.
Nu e sabotaj? A ignorat semnalul, pe naiba! Trenurile acelea
33

se ndreptau spre trectoarea Cascades. Ceea ce nseamn alt


ntrziere.
Joseph Van Dorn veni mai aproape ca s l calmeze pe
preedintele apoplectic.
Bell se apropie de Lillian.
Cunoti alfabetul Morse? ntreb el ncet.
Eti perspicace, domnule Bell! Cltoresc cu tata de cnd
eram mic. Are mereu prin preajm un transmitor de telegraf.
Bell se uit nc o dat la tnra femeie. Poate c Lillian era mai
mult dect copilul singur la prini, rsfat i ncpnat, aa
cum prea s fie. Putea fi un izvor valoros de informaii despre
cercul intim al tatlui ei.
Cine e doamna aceea care tocmai ni s-a alturat?
Emma Comden e o prieten de familie. Mi-a dat lecii de
francez i german i s-a strduit foarte mult s-mi
mbunteasc inuta Lillian clipi cu genele lungi ce ncadrau
ochii de culoare albastru-deschis la pian.
Emma Comden purta o rochie strmt cu un guler rotund i o
bro elegant la gt. Era foarte diferit de Lillian, rotunjoar acolo
unde tnra femeie era slab, cu ochii de un cprui-nchis,
aproape negri, cu prul castaniu-nchis cu nuane roiatice, strns
ntr-un coc franuzesc.
Vrei s spui c ai primit educaie acas astfel nct s l poi
ajuta pe tatl tu?
Vreau s spun c am fost dat afar din attea pensioane din
Est nct tata a angajat-o pe doamna Comden ca s mi
desvreasc educaia.
Bell zmbi la rndul lui.
Cum de mai ai timp pentru francez, german i pian cnd
eti i secretara personal a tatlui tu?
Mi-am depit ndrumtoarea.
Dar doamna Comden a rmas
Lillian rspunse cu rceal.
Dac te ajut ochii, domnule detectiv, poate observi c tatei i
este foarte drag prietena noastr de familie.
Hennessy vzu c Isaac i Lillian stteau de vorb.
34

Poftim?
Spuneam doar c am auzit vorbindu-se despre doamna
Hennessy ca despre o mare frumusee.
Frumuseea lui Lillian nu vine din partea mea de familie. Ci
bani primeti pentru meseria de detectiv, domnule Bell?
Cel mai mult din ct se pltete n general.
Atunci m nelegi cu siguran c n calitate de tat al
acestei tinere inocente sunt obligat s te ntreb de unde ai
asemenea haine elegante?
De la bunicul meu, Isaiah Bell.
Osgood Hennessy rmase uimit. Nu s-ar fi mirat mai tare dac
Bell i-ar fi spus c era progenitura regelui Midas.
Isaiah Bell a fost bunicul tu? Asta nseamn c tatl tu e
Ebenezer Bell, preedintele American States Bank din Boston.
Doamne Dumnezeule, un bancher?
Tatl meu e bancher. Eu sunt detectiv.
Tatl meu nu a ntlnit un bancher n toat viaa lui. Era
muncitor pe seciune, btea crampoane. Vorbeti cu un simplu
muncitor la calea ferat, Bell. Am nceput la fel ca el, legnd inele
de traverse. Am crat i eu sufertaul. Am muncit cele zece ore pe
zi i am trecut prin toate: frnar, mecanic, conductor, telegrafist,
dispecer n sus, de la in la gar i la biroul general.
Ceea ce ncearc tata s spun, zise Lillian, e c s-a ridicat
de la a bate crampoane n soarele fierbinte la a nfige crampoane
aurite de ceremonie sub o umbrel.
Nu i bate joc de mine, fetio!
Hennessy smulse alt hart prins de tavan. Era o schi, o
copie pe hrtie milimetric, de culoare albastru-deschis, care arta
n detaliu planurile inginereti pentru un pod cu armturi i grinzi
care trecea peste un mic canion i care se sprijinea pe doi piloni
din piatr i oel.
n direcia asta ne ndreptm, domnule Bell, spre podul
Cascades Canyon. Am adus un mecanic de top pensionar, Franklin
Mowery, ca s-mi construiasc cel mai bun pod feroviar la vest de
Mississippi i aproape i-a terminat treaba. Ca s ctig timp, am
construit nainte de finalizarea extinderii, direcionnd trenurile pe
35

o linie abandonat pentru cherestea care vine erpuind din


deertul Nevada. Art spre hart. Cnd vom sparge aici tunelul
13 vom vedea c podul ne ateapt. Vitez, domnule Bell! Totul se
rezum la vitez.
Avei un termen-limit? ntreb Bell.
Hennessy se uit aspru la Joseph Van Dorn.
Joe, presupun c lucrurile spuse confidenial sunt n tot
atta siguran cu detectivii cum sunt i cu avocaii mei?
Ba n i mai mult siguran, spuse Van Dorn.
Exist un termen-limit, recunoscu Hennessy fa de Bell.
Impus de bancheri?
Nu de diavolii ia. De Mama Natur. Vine Btrna Iarn i
cnd va ajunge la Cascades s-a terminat cu construcia liniilor
pn la primvar. Am cel mai bun credit din toat industria, dar,
dac nu leg trectoarea cu podul Cascade Canyon nainte s m
opreasc iarna, creditul meu va fi terminat. ntre noi fie vorba,
domnule Bell, dac extinderea se oprete, pierd orice ans s
termin trectoarea Cascades a doua zi dup primul viscol.
Linitete-te, Osgood, spuse Van Dorn. l vom opri.
Hennessy nu se putea liniti ns. Scutur schia de parc voia
s o sugrume.
Dac m mpiedic sabotorii tia, va dura nc douzeci de
ani pn s mai ncerce cineva s se ocupe de trectoarea
Cascades. E ultima barier care mpiedic progresul n Vest i eu
sunt ultimul om n via care are curaj s o nlture.
Isaac Bell nu se ndoia c btrnul i iubea calea ferat. Nu
uita nici de indignarea din propria lui inim la gndul c ali
oameni nevinovai puteau muri sau puteau fi rnii de Sabotor. Cei
nevinovai erau sacri. Dar pe primul loc n mintea lui Bell era
amintirea lui Wish Clarke, care se aruncase pe nepus mas, n
felul lui dezinvolt, n faa unui cuit menit pentru Bell.
V promit c-l voi opri!
Hennessy se uit ndelung la el, msurndu-l. Se aez ncet
ntr-un fotoliu.
Respir uurat, domnule Bell, tiind c am la dispoziie un
detectiv de calibrul tu.
36

Cnd Hennessy se uit la fiica lui s vad dac e de acord cu el,


observ c aceasta l privea pe detectivul bogat i cu relaii bune ca
pe o main nou de curse pe care avea s i cear s i-o cumpere
la urmtoarea aniversare.
Fiule, zise el. Exist i o doamn Bell?
Bell remarcase deja c frumoasa tnr l msura din ochi. Se
simea flatat, chiar tentat, dar nu o lua personal. Era uor de
ghicit de ce. Cu siguran era primul om pe care l vzuse care nu
se lsa intimidat de tatl ei. Dar ntre fascinaia tinerei i interesul
subit al tatlui de a-i vedea fata fcnd o partid reuit, venise
momentul ca acest domn s i fac inteniile clare.
Sunt logodit, rspunse el.
Logodit, serios? i ea unde e?
Locuiete n San Francisco.
Ce s-a ntmplat cu ea dup cutremur?
i-a pierdut casa, rspunse Bell misterios, amintindu-i bine
c prima lor noapte mpreun se terminase brusc cnd unda de
oc le aruncase patul n partea opus a camerei, iar pianul lui
Marion czuse n strad prin peretele din fa. Marion a rmas
acolo s se ngrijeasc de orfani. Acum cei mai muli dintre ei sunt
aranjai, iar ea i-a gsit o slujb la un ziar.
Ai stabilit data nunii? ntreb Hennessy.
n curnd, zise Bell.
Lillian Hennessy prea s ia cuvntul acela drept o provocare.
Suntem foarte departe de San Francisco.
1 600 kilometri, spuse Bell. O parte din ei sunt greu de
parcurs, sunt ascensiuni abrupte i nesfrite cotituri prin munii
Siskiyou motivul pentru care exist trectoarea Cascades, care va
reduce drumul cu o zi, adug el, schimbnd subtil subiectul de la
fete de mritat la sabotaj. Apropo, mi-ar prinde bine un permis
pentru tren.
i dau ceva mai bun de att! spuse Hennessy, srind n
picioare. i dau permisul de liber trecere pentru orice tren din
ar. Vei avea i un bilet scris de mine care i permite s nchiriezi
orice tren special spre orice loc ai nevoie. Acum lucrezi pentru
calea ferat.
37

Nu, domnule. Lucrez pentru domnul Van Dorn. Dar promit s


folosesc trenurile speciale pe ct posibil.
Domnul Hennessy v-a pus aripi la dispoziie, spuse doamna
Comden.
De-ai ti mcar ncotro s zbori Frumoasa Lillian zmbi.
Sau ctre cine.
Cnd transmitorul de la telegraf ncepu din nou s zdrngne,
Bell nclin capul spre Van Dorn i ieir amndoi pe peron. Un
vnt rece din nord btea prin depou, antrennd fumul i zgura.
O s am nevoie de muli dintre oamenii notri.
Sunt ai ti, numai s-i ceri. Pe cine vrei?
Isaac Bell nir o list lung de nume. Van Dorn ascult,
ncuviinnd din cap. Dup aceea, Bell spuse:
A vrea s am baza la Sacramento.
A fi crezut c vei dori s fie la San Francisco.
Din motive personale, da. A prefera ansa s fiu n acelai
ora cu logodnica mea. Dar la Sacramento sunt legturi feroviare
mai rapide spre Coasta Pacificului i pe continent. Ne-am putea
aduna la domnioara Anne?
Van Dorn nu i ascunse mirarea.
De ce vrei s v ntlnii ntr-un bordel?
Dac acest aa-zis Sabotor se pune cu o ntreag reea
feroviar continental, e un infractor cu legturi extinse. Nu vreau
ca oamenii notri s fie vzui ntr-un loc public pn nu aflu ce
tie el i de unde tie.
Sunt sigur c Anne Pound ne va face loc n salonul din spate,
spuse Van Dorn pe un ton serios. Dac aa crezi tu c e cel mai
bine. Dar spune-mi, ai mai descoperit ceva n afar de ce i-ai spus
lui Hennessy?
Nu, domnule. Dar am senzaia c Sabotorul e excepional de
vigilent.
Van Dorn ddu tcut din cap. Din experiena lui, cnd un
detectiv att de intuitiv pe ct era Isaac Bell avea o senzaie,
aceea se contura de la detalii mici, dar elocvente, care cu siguran
scpau celor mai muli oameni. Apoi spuse:
mi pare foarte ru de Aloysius.
38

A fost ocant. Omul acela mi-a salvat viaa la Chicago.


i tu ai salvat-o pe a lui la New Orleans, spuse Van Dorn. i
nc o dat n Cuba.
Era un detectiv al naibii de bun.
Cnd era treaz. Dar se bga n mormnt cu butura. i nu lai fi putut salva de la asta. Dei ai ncercat.
Era cel mai bun, spuse Bell cu ncpnare.
Cum a murit?
A fost strivit de stnci. Evident, Wish era chiar n locul unde a
explodat dinamita.
Van Dorn cltin cu tristee din cap.
Omul acela avea nite instincte excelente. Chiar i beat. Mi-a
prut ru c a trebuit s-l concediez.
Bell vorbi pe un ton neutru.
Arma lui era la civa metri distan de corp, indicnd faptul
c o scosese din teac nainte de explozie.
E posibil s fi fost aruncat acolo de explozie.
Era acelai pistol Army cu un singur foc care i plcea lui. n
tocul cu clap. Nu a czut. Probabil l avea n mn.
Van Dorn puse o ntrebare dureroas ca s confirme
presupunerea lui Bell c Aloysius Clarke ncercase s previn
atacul.
Sticla lui unde era?
n hain.
Van Dorn ddu din cap i ncerc s schimbe subiectul, dar
Isaac Bell nu terminase.
Trebuia s aflu cum a ajuns n tunel. A murit nainte sau
dup explozie? Aa c i-am urcat cadavrul ntr-un tren i l-am dus
la doctor n Klamath Falls. Am stat acolo ct l-a examinat.
Doctorul mi-a artat c cineva i-a nfipt un cuit n gt nainte s
fie strivit.
Van Dorn tresri.
I-au tiat gtul?
Nu l-au tiat. L-au strpuns. Cuitul i-a intrat n gt, a
alunecat printre dou vertebre cervicale i i-a tiat mduva
spinrii, apoi a ieit prin ceaf. Doctorul a spus c a fost o tietur
39

demn de un chirurg sau de un mcelar.


Sau a fost pur i simplu norocos.
Dac e adevrat, atunci ucigaul a fost norocos de dou ori.
Cum adic?
Ar fi nevoie de mult noroc s l nvingi pe Wish Clarke, nu
crezi?
Van Dorn i mut privirea.
Mai era ceva n sticl?
Bell i zmbi ters i trist.
Nu te teme, Joe i eu l-a fi concediat. Era uscat complet.
A fost atacat din fa?
Aa se pare, spuse Bell.
Dar spui c Wish avea deja arma scoas.
Aa e. Atunci cum de l-a rnit Sabotorul cu un cuit?
L-a aruncat? ntreb Van Dorn bnuitor.
Bell duse mna la cizm i o ridic odat cu propriul lui cuit.
Jongl lama de oel ntre degete, cntrind-o.
Ar fi avut nevoie de o catapult ca s nfing de tot un cuit n
gtul unui om masiv.
Desigur Ai grij, Isaac! Dac e aa cum spui, Sabotorul
trebuie s fie un tip iute ca fulgerul ca s l nving pe Wish Clarke.
Chiar i dac era but.
Va avea ocazia, jur Isaac Bell, s mi arate ct e de iute.

40

4
Becurile electrice de la digul Santa Monica din Venice iluminau
greementul unui vas cu trei catarge ancorat permanent lng dig,
precum i acoperiul unui pavilion extins. O fanfar cnta ntr-un
tempo rapid Gladiator March, al lui John Philip Sousa.
Cuttorul de comori ntoarse spatele muzicii dulci-amrui i
merse mai departe pe nisipul bttorit spre locuri ntunecate.
Lumina tremura pe valuri, aruncnd n fa o umbr nspumat,
iar vntul rcoros de pe Pacific sufla prin hainele lui jerpelite.
Mareea era joas i brbatul cuta o ancor de furat.
Trecu pe lng un stuc de cocioabe. Pescarii japonezi care
locuiau acolo aveau brcile trase pe nisip, n apropierea colibelor,
ca s le poat supraveghea. Imediat dup locuinele japonezilor
gsi ceea ce cuta, una dintre brcile de pescuit cu fundul plat
mprtiate pe plaj de Societatea Brcilor de Salvare din Statele
Unite, ca s poat salva marinarii naufragiai i turitii de la nec.
Brcile erau complet echipate, gata de lansare n orice clip de
echipele de voluntari. Trase pnza deoparte, bjbind printre vsle,
plute, ispoale cositorite i simind, n sfrit, metalul rece al
ancorei.
Duse ancora spre dig. Mergea cu greu pe plaja nclinat ctre
ora, nainte de a ajunge n zona luminat. Strzile erau pustii,
casele cufundate n ntuneric. Se feri de un paznic de noapte care
patrula pe jos i ajunse netulburat de nimeni la un grajd care, la
fel ca mai toate grajdurile din zona aceea, era pe punctul de a fi
transformat ntr-un spaiu pentru automobile. Maini i camioane
erau parcate care ncotro printre crue, trsuri i crucioare.
Mirosul de benzin se ntreptrundea cu cel de fn i blegar.
Era un loc plin de via pe timp de zi, frecventat de grjdari,
taximetriti, cruai i mecanici care fumau, mestecau i depnau
poveti. Dar singurul care era treaz n seara aceea era fierarul,
care l lu prin surprindere pe cuttorul de comori, dndu-i un
dolar pentru ancor. i promisese doar cincizeci de ceni, dar buse
i el era unul dintre cei pe care whisky-ul i transforma n oameni
41

generoi.
Fierarul se puse pe treab, nerbdtor s modifice ancora
nainte s observe cineva c era furat. Pentru nceput, tie una
din cele dou palme de font lovind-o de cteva ori cu ciocanul i o
dalt de canelat pn reui s o rup. Pili marginile ca s
netezeasc ruptura. Cnd ridic ancora la lumin, ceea ce mai
rmsese din ea arta ca un crlig.
Transpira n ciuda frigului nopii, aa c bu o sticl de bere i
trase o duc zdravn din sticla de whisky Kelloggs, apoi ncepu
s dea o gaur n coada cerut de client. Era munc grea s
gureti font. Oprindu-se s-i trag sufletul, mai bu o bere. n
cele din urm termin, dndu-i oarecum seama c dac mai bea
o gur de Kelloggs avea s-i gureasc mna n loc de crlig.
nfur crligul ntr-o ptur adus de client i l puse n
geanta acestuia. Ameit de cap, ridic palma tiat din ancor din
locul n care czuse, n nisipul de lng nicoval. Tocmai se ntreba
ce-ar fi putut face cu ea cnd clientul btu la u.
Adu-o ncoace!
Brbatul sttea n ntuneric, iar fierarul vedea acum nc i mai
puin din trsturile lui aspre dect vzuse n noaptea precedent.
Dar recunotea vocea puternic, dicia clar din Est, atitudinea
superioar, nlimea i redingota impermeabil, la un singur rnd
de nasturi, lung pn la genunchi.
Am zis s-o aduci aici!
Fierarul duse geanta pn la u.
nchide ua!
O nchise n urma lui, blocnd astfel lumina, iar clientul smulse
geanta i spuse pe un ton grbit:
Mulumesc, prietene.
Cu plcere, oricnd, mormi fierarul, ntrebndu-se ce naiba
putea s fac un grangur cu o jumtate de ancor.
O moned de aur de zece dolari strlucea n umbr, plata
pentru o sptmn de munc n acele vremuri grele. Fierarul o
cut prin nisip, o pierdu i fu nevoit s ngenuncheze ca s o
ridice. Simi c brbatul era pe aproape. Se uit precaut la el i l
vzu bgnd mna ntr-o cizm veche, care nu prea se potrivea cu
42

oalele lui elegante. n clipa aceea, ua din spatele lui se deschise


i lumina czu pe faa brbatului. Fierarului i se pru cunoscut.
Trei grjdari i un mecanic auto se mpleticir pe u, bei mori i
rznd zgomotos cnd l vzur ngenuncheat pe nisip.
La naiba! strig mecanicul. Se pare c i Jim a golit sticla.
Clientul se ntoarse cu spatele i dispru pe alee, lsndu-l n
urm pe fierarul care habar nu avea c fusese ct pe ce s fie ucis
pentru sigurana celuilalt.

n cei patruzeci i apte de ani de cnd Sacramento era capitala


statului California, conacul alb al lui Anne Pound oferise
ospitalitate i bunvoin legiuitorilor i celor care fceau lobby la
distan de numai trei strzi. Era mare i frumos, construit n
stilul victorian timpuriu. Avea foioare, frontoane, verande i
balustrade din lemn alb, strlucitor. n foaier, dincolo de ua
lcuit de la intrare, din lemn de alun, domnea portretul n ulei al
stpnei casei n anii tinereii. Scara ei acoperit cu mochet roie
era aa de renumit n cercurile politice nct i puteai da seama
de relaiile unui om dac zmbea cu subneles la auzul expresiei
Treptele spre Rai.
n seara aceea, la ora opt, stpna nsi, mult mai n vrst i
mai corpolent, cu prul bogat i blond, albit acum la fel ca
lemnria, prezida adunarea de pe o canapea de culoare rouburgund n salonul din spate, unde sttea nconjurat de valuri de
mtase verde. n camer se aflau multe asemenea canapele, fotolii
ncptoare, scuiptori din alam lustruit, picturi n rame aurite
nfind femei nubile, mai mult sau mai puin mbrcate i un
bar mare, plin de pahare de cristal. n seara aceea era complet
izolat de partea din fa a camerei prin ui glisante de mahon,
groase de aproape opt centimetri. De paz sttea un brbat cu un
joben elegant, un fost boxer profesionist despre care se spunea c
l-ar fi pus la pmnt pe Jim Gentilomul Corbett pe cnd se afla
n culmea gloriei i care supravieuise ca s spun povestea mai
departe.
Isaac Bell i ascunse un zmbet, vznd ct de nucit era
Joseph Van Dorn de stpna nc frumoas. ncepuse s se
43

mbujoreze pe sub barb i era rou ca favoriii lui. Orict de


curajos se dovedea adesea n faa atacurilor violente, Van Dorn era
de-a dreptul ruinos cnd era vorba de femei n general i purtri
intime n special. Era clar c ar fi preferat s fie oriunde altundeva
dect n salonul din spate al celui mai elitist bordel din California.
ncepem? ntreb Van Dorn.
Domnioar Anne, spuse Bell, ntinznd politicos mna ca s
o ajute s se ridice de pe canapea. V mulumim pentru
ospitalitate!
n timp ce Bell o conducea spre u, femeia vorbi cu accentul
trgnat din Virginia despre ct de recunosctoare era i acum
Ageniei de Detectivi Van Dorn pentru prinderea n cel mai discret
mod cu putin a unui mare criminal care le ataca pe fetele ei
srguincioase. Monstrul, o fiar diform pe care agenii lui Van
Dorn o descoperiser ntr-una dintre cele mai bune familii din
Sacramento, fusese nchis pentru totdeauna ntr-un spital de
nebuni, iar clienii ei nu auziser o vorb despre acest scandal.
Joseph Van Dorn se ridic n picioare i spuse cu glas tare:
S trecem la treab. Isaac Bell se ocup de anchet. Atunci
cnd vorbete, o face n numele meu. Isaac, spune-le la ce te
gndeti.
Bell se uit la cei din jur nainte de a vorbi. Lucrase cu sau
auzise de toi efii ageniilor din oraele din Vest: cei din Phoenix,
Salt Lake, Boise, Seattle, Spokane, Portland, Sacramento, San
Francisco, Los Angeles, Denver i ceilali ageni adunai de Van
Dorn.
Printre cei ce ieeau n eviden se aflau Horace Bronson,
directorul solid al biroului din San Francisco i Arthur Curtis,
scund i gras, alturi de care Bell lucrase la cazul Banditului
Mcelar, din pricina cruia pierduser un prieten comun, Glenn
Irvine, care fusese i partenerul lui Curtis.
Texas Walt Hatfield, un fost grnicer deirat ca srma
ghimpat, specialist n opritul jafurilor din vagoanele expres, avea
s fie deosebit de valoros n acest caz. La fel i Eddie Edwards, din
Kansas City, un agent ncrunit prea devreme, expert n raziile
prin care cura staiile de bande de hoi, acolo unde trenurile
44

trase pe linii secundare erau foarte vulnerabile fa de tlhrii i


sabotaj.
Cei mai n vrst din camer erau Mack Fulton, din Boston, cu
privirea lui de ghea, care cunotea toi sprgtorii de seifuri din
ar i partenerul lui, Wally Kisley, expert n explozivi, mbrcat n
costumul lui obinuit din trei piese, cu un model strident n
carouri. Mack i Wally erau n aceeai echip din primele lor zile la
Chicago. Mereu cu glumele i farsele la ei, erau cunoscui n
agenie drept Weber i Fields, dup celebrii comici de vodevil i
productori de musicaluri burleti de pe Broadway.
n sfrit, era acolo i prietenul lui Bell, Archie Abbott, din New
York, un agent sub acoperire aproape invizibil, care intr sfios pe
ua de la buctrie a domnioarei Anne, mbrcat ca un vagabond
care cuta poman.
Bell spuse:
Dac detoneaz cineva o bomb aici, o s-i ia de but toi
nelegiuiii de pe continent.
Toi rdeau pe nfundate. Texas Walt Hatfield puse ntrebarea la
care se gndeau cu toii:
Isaac, vrei s ne zici de ce stm toi nghesuii ntr-un bordel
ca nite texani pitii pe dup bolovani n timpul raziei?
Pentru c ne confruntm cu un sabotor ambiios, care are
planuri ingenioase i pe care nu-l intereseaz pe cine omoar.
Ei, dac zici tu aa
E un uciga slbatic, nemilos. A provocat deja destule pagube
i a ucis aa de muli oameni nevinovai nct vagabonzii au luat
aminte i l-au poreclit Sabotorul. inta lui pare s fie trectoarea
Southern Pacific Cascades. Calea ferat e clientul nostru. Agenia
de Detectivi Van Dorn are dou lucruri de fcut: s protejeze
clientul, mpiedicndu-l pe Sabotor s mai fac i alte pagube i
s-l prind cu suficiente dovezi ca s-l trimit la treang.
Bell ddu deodat din cap. Un secretar n cma veni grbit s
aeze o hart a cii ferate peste un tablou cu nimfe la scldtoare.
Harta nfia cile ferate vestice, de la Salt Lake City la San
Francisco, care treceau prin California, Oregon, Washington,
Idaho, Utah, Nevada i Arizona.
45

L-am invitat pe Jethro Watt, directorul poliiei de


transporturi, ca s ne arate cele mai vulnerabile puncte de pe
calea ferat i ca s v pun la curent.
Detectivii rspunser cu mormieli batjocoritoare.
Isaac Bell i amui cu o privire glacial.
tim cu toii neajunsurile poliitilor de la transporturi. Dar
Van Horn nu are suficieni oameni ca s acopere 13 000 kilometri
ptrai de cale ferat. Jethro are informaii pe care nu avem cum
s le aflm singuri. Aa c, dac vreunul din camera asta i spune
ceva directorului Watt care s-l fac mai puin cooperant, o s aib
de-a face cu mine.
La comanda lui Bell, secretarul l conduse nuntru pe
directorul Watt, care, dup nfiare, nu prea s contrazic
ateptrile sczute ale detectivilor cu privire la poliitii de la
transporturi. De la prul unsuros lipit de frunte, deasupra feei
irascibile i nebrbierite, la gulerul nesplat, haina i pantalonii
ifonai, pn la cizmele roase i umflturile din haine care
dezvluiau arme de calibru mare i bastoane, Jethro Watt, aproape
la fel de nalt ca Isaac Bell i de dou ori mai lat, prea prototipul
tuturor gardienilor i poliitilor de la cile ferate din ar. Apoi
deschise gura i i uimi pe toi.
E o vorb veche: nimic nu e imposibil pentru Southern
Pacific. Iat ce vor s spun muncitorii feroviari cu asta: noi facem
de toate. Ne croim drum. Ne punem inele. Ne facem locomotivele
i materialele rulante. Ne nlm podurile patruzeci n noua
extindere, pe lng Cascade Canyon. Ne spm tunelurile vor fi
cincizeci pn vom termina. Ne ntreinem echipamentele.
Inventm pluguri speciale High Sierra pentru iarn, trenuri de
pompieri pentru var. Suntem o ntreprindere mrea.
Fr s nmoaie tonul sau s zmbeasc mcar, adug:
n golful San Francisco, pasagerii feriboturilor care
traverseaz de la Oakland Mole spre ora susin c atelierele
noastre pregtesc chiar i gogoile pe care le vindem pe vas. Le
plac sau nu, tot le mnnc. Southern Pacific e o ntreprindere
mrea. Fie c v place sau nu de noi.
Ochii injectai ai lui Jethro Watt czur pe barul ornamentat pe
46

care se afla o piramid din pahare de cristal i i umezi buzele.


O ntreprindere mrea are i muli dumani. Dac un
oarecare se d jos din pat dimineaa pe partea greit, d vina pe
calea ferat. Dac nu e bun recolta, d vina pe calea ferat. Dac
i pierde ferma, d vina pe calea ferat. Dac sindicatul nu poate
mri salariile, d vina pe calea ferat. Dac e concediat din pricina
crizei, d vina pe calea ferat. Dac banca pierde i nu i primete
banii napoi, d vina pe calea ferat. Uneori se nfurie destul ca s
fac nite afaceri cu trenul rapid. S jefuiasc trenuri. Dar
sabotajul e mai ru dect jefuirea trenurilor. Mai ru i mai greu
de oprit pentru c o ntreprindere mrea este i o int-mamut.
Sabotajul din partea nemulumiilor stora e i motivul pentru
care compania deine un corp de poliie pentru protecie. O armat
enorm. Dar, ca orice armat, avem nevoie de aa de muli soldai
nct nu putem fi pretenioi i, uneori, trebuie s recrutm i ceea
ce alii, mai privilegiai, numesc drojdia societii
Privi ncruntat prin camer i jumtate dintre detectivi crezur
c va scoate un ciomag. n schimb, zmbi batjocoritor i conchise:
A venit vorb de sus c armata noastr trebuie s v vin n
ajutor, domnilor detectivi. Suntem la dispoziia voastr, iar bieii
mei au primit instruciuni s asculte ordinele pe care le dai. Eu i
domnul Bell am discutat deja ndelung cu efii de echip i cu cei
mai buni mecanici. Domnul Bell tie ce tim i noi. Cu alte cuvinte,
dac aa-zisul Sabotor vrea s tulbure lucrrile la trectoarea
Cascades, ne poate ataca n fel i chip. Poate s provoace un
accident dac umbl la circuitele care fac ca trenurile s gareze
unul lng altul. Sau poate s manipuleze telegraful prin care efii
de echip controleaz micrile trenurilor. Poate s dea foc unui
pod. Deja a dinamitat un tunel, poate s mai dinamiteze unul.
Poate s atace atelierele i topitoriile care deservesc trectoarea.
Cel mai sigur, la Sacramento. i la Red Bluff, unde se fac buloane
de ancorare pentru podul Cascade Canyon. Poate s dea foc
depourilor cnd sunt pline de locomotive aduse pentru ntreinere.
Poate s mineze inele. i de cte ori reuete i mor oamenii, va
strni panic printre muncitori. La rugmintea domnului Bell, am
trimis armata noastr n locurile unde calea ferat este foarte
47

expus. Soldaii notri sunt pe poziii i ateapt ordinele


voastre. Acum domnul Bell v va arta care sunt acele locuri, ct
mi torn eu un phrel.
Watt travers salonul fr s se scuze, ndreptndu-se direct
spre barul plin de cristaluri.
Isaac Bell spuse:
Fii ateni! Avem mult de lucru.
Spre miezul nopii, rsul fetelor nlocuise ntlnirea solemn din
salonul domnioarei Anne. Detectivii ageniei Van Dorn se
mprtiaser, furindu-se napoi la hotel, singuri sau cu vreo
pereche; numai Isaac Bell i Archie Abbott mai erau n biblioteca
domnioarei Anne, o camer fr ferestre n inima conacului, acolo
unde cei doi continuau s discute cu hrile n fa.
Archie Abbott for autenticitatea costumului lui de vagabond,
turnndu-i un coniac Napoleon de doisprezece ani ntr-un pahar
special de cristal i inhalnd aroma cu o apreciere rafinat.
Weber i Fields au dreptate n privina jafurilor de la
pulberrii. Explozivele disprute sunt un indiciu.
Dac nu cumva le cumpr de la magazin.
Archie ridic paharul ca pentru un toast.
Pentru nimicirea Sabotorului! Fie ca vntul s-i sufle n fa
i soarele fierbinte s-l orbeasc!
Accentul bine modelat al lui Archie suna de parc ar fi strigat
din cartierul Hells Kitchen din New York. Dar Archie avea multe
accente pe care, la nevoie, le putea schimba ca s se asorteze cu
hainele. Se fcuse detectiv numai dup ce familia lui de snge
albastru, dar srcit de Panica din 1893, l mpiedicase s devin
actor. La prima lor ntlnire, Isaac Bell era boxer la Yale, cnd
povara de neinvidiat de a apra onoarea Universitii Princeton i
revenise lui Archibald Angell Abbott al IV-lea.
Am rezolvat toate aspectele?
Aa se pare.
De ce nu pari mai fericit, Isaac?
Cum a zis i Watt, e o cale ferat mare.
A, da. Abbott lu o gur de brandy i se aplec din nou
48

asupra hrii. Fruntea lui nalt se ncrei. Cine pzete Redding


Yards?
Lewis i Minalgo erau cel mai aproape, spuse Bell,
nemulumit de propriul lui rspuns.
Cel dinainte era o piaz rea, zise Archie, recitnd din poezia
foarte iubit Casey at the Bat, i ultimul era un ins.
Bell ncuviin din cap i spuse, gndindu-se la ordinele de
serviciu:
O s-i mut la Glendale i l pun pe Hatfield ef la Redding.
Glendale, pe naiba! Eu i-a muta n Mexic.
La fel i eu, dac m-a putea lipsi de oameni. Dar Glendale e
destul de departe. Nu cred c trebuie s ne ngrijorm prea mult
pentru Glendale. E la distan de 1 100 kilometri de ruta
Cascades i scoase ceasul de aur. Am fcut tot ce puteam face n
seara asta. Am o camer n plus n apartamentul de la hotel. Dac
te pot strecura pe lng paznic mbrcat aa.
Abbott scutur capul.
Mersi, dar cnd am trecut mai devreme prin buctrie,
buctreasa domnioarei Anne mi-a promis o cin la miezul nopii.
Bell cltin din cap spre vechiul lui prieten.
Archie, numai tu ai fi n stare s dormi ntr-un bordel i s
petreci noaptea cu buctreasa.
Am verificat orarul trenurilor, spuse Abbott. Trimite salutrile
mele domnioarei Marion. Ai avea timp s prinzi trenul de noapte
spre San Francisco.
Aa aveam de gnd, spuse Bell i iei grbit n noapte,
ndreptndu-se spre gar.

49

5
La miezul nopii, sub cerul nstelat, un brbat mbrcat n
costum i purtnd plrie moale cu boruri late, ca un funcionar
de la calea ferat, apsa maneta i pedalele unui velociped cu trei
roi pentru inspecia inelor, deplasndu-se ntre Burbank i
Glendale. ina era neted pe poriunea abia terminat a liniei San
Francisco-Los Angeles. Dnd din brae i din picioare, mergea cu
aproape 30 kilometri la or ntr-o linite sinistr, deranjat numai
de clinchetul ritmic al roilor care treceau peste legturile dintre
ine.
Velocipedul se folosea la supravegherea muncitorilor de pe
seciuni cnd nlocuiau traversele uzate sau putrezite, turnau
balast de piatr ntre legturi, aliniau inele, bteau cu ciocanul n
crampoanele ieite i fixau bolurile. Cadrul mainriei, cele dou
roi i consola care le lega de roata lateral erau fcute din lemn
tare de frasin alb, iar cercul de rulare era din font. ntregul
vehicul cntrea mai puin de 70 kilograme. Un singur om l putea
ridica de pe ine i ntoarce n direcia opus sau l putea da la o
parte din calea unui tren. Sabotorul, care nu era invalid dect
atunci cnd trebuia s se deghizeze, l putea rsturna fr
probleme peste rambleu cnd termina cu el.
Pe locul gol din spatele lui stteau legate o rang, o cheie pentru
ine i un extractor confecionat dintr-o ancor de barc din font,
de la care fusese scoas o palm.
Velocipedul era furat. Intrase ntr-o cldire acoperit cu indril
de la marginea depozitului de marfa de lng Burbank, n care l
pstra inspectorul de zon de la Southern Pacific i l scosese pe
in. n cazul improbabil n care vreun poliist de la transporturi
sau de ar l vedea i l ntreba ce naiba fcea mergnd pe linia
principal la miezul nopii, costumul i plria aveau s-i ofere
dou clipe de ezitare. Destul timp ca s dea un rspuns tcut cu
lama din cizm.
Lsnd n urm luminile din Burbank i trecnd pe lng
fermele ntunecate, se obinui repede cu lumina stelelor. Dup
50

jumtate de or, la 16 kilometri de Los Angeles, ncetini,


recunoscnd unghiurile n zigzag i straturile dense de zbrele al
unei pasarele de fier care traversa albia unui ru. Pedal mai
departe pe structura pasarelei. inele se curbau, devenind paralele
cu albia.
Se opri la civa metri, dup ce simi roile cnind peste o
legtur, n locul unde se mbinau dou ine. Scoase uneltele i se
ghemui pe balastul din piatr spart, sprijinindu-i genunchii pe o
travers. Pipind pe ntuneric legturile dintre ine, gsi eclisa,
bucata plat de metal care unea inele. Scoase cu extractorul
cramponul care prindea eclisa de travers. Apoi folosi cheia ca s
deurubeze cele patru boluri care fixau eclisa i le scoase pe
toate.
Arunc trei boluri, bucele i eclisa peste rambleul abrupt,
acolo unde nici mecanicul cu cea mai ager privire nu le putea
vedea n lumina farului, apoi bg ultimul bol ntr-o gaur de la
coada crligului.
Simi o durere ascuit i trase o njurtur.
Se tiase la deget n marginea de metal. Blestemndu-l pe
fierarul beiv care nu se deranjase s pileasc marginile gurii, i
nfur degetul ntr-o batist, ca s opreasc sngerarea. Termin
de nurubat, fr ndemnare, buca pe bol. O strnse cu cheia
suficient de bine ca s in crligul drept. Captul deschis era
ndreptat spre vest, direcia de unde avea s vin trenul Coast Line
Limited.
Coast Line era un flyer, unul dintre trenurile rapide de pasageri
care alergau pe distane lungi ntre orae. Se ndrepta spre Los
Angeles, trecnd prin munii Santa Susana, de la Santa Barbara la
Oxnard, Burbank i Glendale.
Deodat, Sabotorul simi inele vibrnd. Sri n picioare. Coast
Line Limited trebuia s aib ntrziere n seara aceea. Dac de la
trenul acesta venea vibraia nsemna c recuperase mult timp.
Dac era alt tren nsemna c muncise o grmad i i asumase
riscuri mari ca s deraieze un amrt de personal.
Se auzi vaietul unui fluier de tren. Sabotorul apuc extractorul
i scoase crampoanele care fixau ina de traversele de lemn. Reui
51

s ndeprteze opt, apoi vzu strlucirea unui far mai sus pe in.
Arunc extractorul peste rambleul abrupt, se urc n velociped i
ncepu s pedaleze cu putere. Acum auzea locomotiva. Sunetul era
slab i ndeprtat, dar recunoscu pufitul clar i distinctiv al
locomotivei Atlantic 4-4-2. ntr-adevr, era trenul Limited, iar
brbatul i ddu seama dup ritmul rapid al aburului ieit pe co
c se apropia n vitez.
Locomotiva Atlantic 4-4-2, care trgea trenul Coast Line Limited,
era construit pentru vitez.
Mecanicul Rufus Patrick o ndrgea din cauza asta. Compania
American de Locomotive din Shenectady, New York, i montase
roi motoare enorme, de doi metri. La 95 kilometri pe or, motorul
cu patru roi o inea neclintit, iar patul cu dou roi din spate
susinea o cutie de foc care producea suficient abur supranclzit.
Rufus Patrick recunotea c nu era chiar aa de puternic.
Vagoanele noi i grele de oel pentru pasageri, care trebuiau s
apar n curnd, aveau s necesite locomotivele mai puternice
Pacify. Aceasta nu era pregtit s urce n muni, dar era
nentrecut cnd era vorba s trag trenuri rapide, cu vagoane de
lemn pentru pasageri, cu o vitez ameitoare pe drumuri lungi i
drepte. Sora ei geamn prinsese cu un an nainte 204,5 kilometri
pe or, o vitez-record care probabil avea s fie mult timp greu de
btut, se gndea Patrick. Cel puin nu de el, nici mcar n seara
asta n care ntrzia, mai ales cnd trgea dup el zece vagoane de
pasageri pline de oameni care sperau s ajung acas n siguran.
95 kilometri pe or era destul, zburau cu 1,6 kilometri pe minut.
Cabina locomotivei era aglomerat. n afar de Rufus Patrick i
de fochist, Zeke Taggert, mai erau i doi musafiri: Bill Wright, un
funcionar de la Sindicatul Electricienilor, prieten cu Rufus i
nepotul lui Bill, tizul su, Billy, pe care l nsoea la Los Angeles,
unde biatul urma s nceap ucenicia la un laborator care
producea celuloid pentru filmele de cinema. Cnd se opriser
ultima oar pentru ap, Rufus venise la ei n vagonul de bagaje,
unde se urcaser ca s nu plteasc bilet i i invitase n cabin.
Lui Billy, care avea paisprezece ani, nu-i venea s cread ce
52

noroc avea s mearg cu o locomotiv. Tnjise toat viaa dup


zgomotul trenurilor care treceau pe lng casa lui i fusese aa de
ncntat de cltorie nct nu dormise toat noaptea. Dar nu
visase niciodat c va ajunge s mearg n cabin. Domnul Patrick
purta o apc dungat, exact cum artau n filme; era omul cel
mai calm i mai sigur de el pe care l vzuse Billy vreodat. i
explicase la fiecare pas ce fcea i fluierase de dou ori i pusese
din nou trenul n micare.
Am pornit, Billy! mping maneta de comand n fa! Pn la
capt ca s mergem nainte, apoi n partea opus ca s mergem
napoi. Putem s mergem cu aceeai vitez n ambele direcii.
Patrick apuc o manet lung, orizontal. Acum pornesc
acceleratorul, trimind abur la cilindrii care pun n micare roile
motoare i deschid supapa cu nisip ca s fie aderen pe ine.
Acum trag la loc acceleratorul ca s nu pornim prea repede. O
simi cum zvcnete fr s alunece?
Billy dduse voios din cap. Locomotiva pornise lin de tot, iar
Patrick ncepuse s creasc acceleraia.
Acum parcurgeau ultimii kilometri nainte de Los Angeles ctre
Glendale, fluiernd la interseciile de nivel i Patrick i spuse
bieelului uimit:
Niciodat n-ai s conduci o locomotiv mai bun ca asta.
Produce aburi din belug i merge cu uurin.
Fochistul, Zeke Taggert, care bgase lopei pline de crbune n
cutia de foc, nchise ua cu o bufnitur i se aez s-i trag
sufletul. Era un brbat masiv, negru i unsuros i puea a
transpiraie.
Billy? bubui el cu voce groas. Vezi geamu de colea? Taggert
ciocni n manometru. E cel mai important geam din tren. Arat
nivelul apei din cazan. Dac e prea jos, cerul focarului se
nclzete i se topete, apoi face BUM! i ne trezim toi pe lumea
ailalt!
Nu-l bga n seam, Billy, spuse Patrick. Zeke trebuie s se
asigure c avem destul ap n cazan. Avem tenderul plin cu ap
chiar n spatele nostru.
Cum se face c acceleratorul e la mijloc? ntreb Billy.
53

St n mijloc cnd mergem. Doar de att avem nevoie acum


ca s mergem cu 95 kilometri pe or. Dac o mpingi n fa,
mergem cu 193 kilometri pe or.
Mecanicul i fcu semn cu ochiul lui Billy.
Maneta de acceleraie ne ajut i s direcionm locomotiva
prin curbele strnse. Zeke, se apropie vreo curb?
E o pasarel chiar n fa, Rufus. Dup ea urmeaz o curb
strns.
D-i btaie, fiule!
Poftim?
Condu-o prin curb. Hai, repede! Prinde-o. Bag capul aici i
uit-te.
Billy apuc maneta cu mna stng i se aplec pe fereastr la
fel cum fcuse mecanicul.
Maneta era fierbinte i vibra n mna lui de parc era vie. Raza
de la farul locomotivei strlucea pe ine. Billy vzu pasarela care se
apropia. Prea foarte ngust.
Mic-o doar puin, spuse Rufus Patrick, avertizndu-i pe
ceilali doar cu un semn cu ochiul. Abia dac e nevoie s-o
deplasezi. Uor. Uor. Da, ncepi s te descurci. Dar trebuie s-o
aduci chiar la mijloc. E un ajustaj fix.
Zeke i Bob schimbar cte un rnjet ntre ei.
Acum ai grij. Da, te descurci bine. Ia-o uor
Ce-i acolo n fa, domnule Patrick?
Rufus Patrick se uit n direcia artat de biat.
Lumina farului de la locomotiv proiecta umbre i reflexii de pe
cadrul de fier al pasarelei, aa c era greu de vzut ceva. Probabil
era doar o umbr. Deodat, farul lumin ceva ciudat.
Ce nai? Cnd se afla n compania unui copil, Patrick
nlocuia automat njurturile cu vorbe mai blnde.
Era o bucat de metal ca un crlig care ieea din ina dreapt,
ca o mn dintr-un mormnt nu prea adnc.
Frneaz! strig Patrick spre fochist.
Zeke se arunc peste frna cu aer comprimat i o trase cu toat
puterea. Trenul ncetini att de violent nct prea c lovise un zid.
Dar numai pentru o clip. Dup o secund, greutatea celor zece
54

vagoane de pasageri i cea a tenderului plin de crbuni i ap


propulsar locomotiva n fa.
Patrick puse i el o mn experimentat pe frn. Manevr
frna cu micrile pricepute ale unui ceasornicar i trase maneta
de comand n sens invers. Roile motoare se nvrteau, scrind
i strnind o explozie de scntei, rzuind buci de oel de pe ine.
Frnele i mecanismele de inversare sczur viteza trenului Coast
Line Limited. Dar era prea trziu. Locomotiva Atlantic 4-4-2, cu
roi nalte, trecea deja urlnd peste pasarel, apsnd crligul i
deplasndu-se cu 65 kilometri pe or. Patrick nu putea dect s se
roage c pilotul n form de sgeat, aa-zisul bot al locomotivei,
care trecea peste linii n faa acesteia, avea s-l ndeprteze nainte
s se prind n osia vagonului.
ns crligul de fier montat de Sabotor pe ina slbit se ag
zdravn de pilot. Smulse linia dinaintea roilor din fa de pe
partea dreapt a locomotivei de aproape 8,5 tone. Roile motoare
masive se izbir de traverse, srind peste lemn i balast cu 65
kilometri pe or.
Viteza, greutatea i ineria necrutoare striveau marginea
terasamentului i transformau traversele n achii. Roile se
nvrteau n aer i motorul, nc mpingnd angrenajul, ncepu s
se ncline pe o parte, trgnd i tenderul n urma lui. Locomotiva
trase peste marginea inei vagonul de bagaje, care tr, la rndul
su, primul vagon de cltori, nainte ca acesta s se desprind
din mecanismul de cuplare cu vagonul al doilea.
Apoi, ca prin minune, locomotiva pru s se ndrepte singur.
Dar nu fu dect un rgaz scurt. mpins din spate de greutatea
tenderului i a vagoanelor, se rsuci i alunec pe rambleu,
patinnd pn cnd se izbi cu pilotul stlcit i cu farul de fundul
tare al albiei rului.
n cele din urm se opri, nclinat ntr-un unghi abrupt, cu
botul n jos i cu osia purttoare n aer. Apa din cazanul
etaneizat, supranclzit la 193 C, se revrsa peste placa
superioar nroit, aflat n spatele cazanului.
Ieii! url mecanicul. Ieii, o s sar n aer!
Bill era incontient, ntins peste cutia de foc. Micul Billy sttea
55

nucit pe podea, inndu-se de cap. Printre degete i se scurgea


snge.
La fel ca Patrick, Zeke se pregtise de impact i nu era rnit
prea ru.
Ia-l pe Bill, i spuse Patrick lui Zeke, care era voinic. Iau eu
biatul.
Patrick l apuc pe Billy pe sub bra ca pe un sac de iut i sri
din locomotiv. Zeke l puse pe Bill pe umr, sri la rndul lui i
ateriz pe panta abrupt de pietri. Patrick se cltin cu biatul.
Zeke l apuc pe Patrick cu braul liber i l inu drept. Zgomotele
accidentului se opriser brusc. n linitea de acum, auzeau
pasagerii rnii strignd n primul vagon, care era mototolit ca
ambalajul unui cadou de Crciun.
Fugii!
Focul de crbune pe care Zeke Taggert l nteise dnd din greu
cu lopata nc mai ardea sub placa superioar. Continua s
topeasc oelul, arznd stranic ca s menin temperatura de 1
200 C necesar pentru fierberea celor 7 500 litri de ap. Dar cum
deasupra lui nu era ap ca s absoarb cldura, temperatura
oelului crescu de la valoarea normal de 315 C la cea a focului,
de 1 200 C. La asemenea temperatur, placa groas de 1,27
centimetri se nmuia ca untul n tigaie.
Presiunea aerului de 13 bari din interiorul cazanului era de
paisprezece ori mai mare dect presiunea obinuit a aerului de
afar. Aburul din cazan avu nevoie de numai o secund s
gseasc o fisur i s izbucneasc prin placa superioar.
n timp ce ieea aburul, cei 7 500 litri de ap sub presiune,
nclzit la 193 C, se transformau n vapori n secunda n care
intrau n contact cu aerul rece din Glendale. Volumul apei crescu
de o mie ase sute de ori. ntr-o clip, 7 500 litri de ap se
schimbar n 1 600 tone de abur. Prins n cazanul locomotivei
Atlantic 4-4-2, aburul izbucni cu un urlet ocant, fcnd
locomotiva de oel s explodeze n milioane de buci de rapnel.
Billy i unchiul lui nici nu tiau ce se ntmplase. Nu tiau nici
curierul de la Wells Fargo Express din vagonul pentru bagaje, nici
cei trei prieteni care jucau poker n partea din fa a vagonului
56

deraiat. Dar Zeke Taggert i Rufus Patrick, care nelegeau felul i


cauza forelor diavoleti adunate ca o tornad, simir durerea
aburului oprit pre de o secund nainte ca explozia s i ucid.
Velocipedul Kalamazoo se rsturn pe rambleu n dangtul
fontei lovite de piatr i pritul lemnului de frasin plesnit.
Ce naiba e asta?
Jack Douglas, n vrst de nouzeci i doi de ani, era aa de
btrn nct pe vremuri se lupta cu indienii ca s protejeze prima
cale ferat din Vest. Compania l pstrase ca angajat din motive
sentimentale i l lsa s o fac pe paznicul de noapte i s
patruleze prin depoul din Glendale cu un pistol cu o singur
tragere, Colt .44, la old. ntinse mna vnoas i osoas dup
arm i ncerc s-o scoat din teaca uleioas cu o micare
exersat.
Sabotorul sri cu o iueal uimitoare. Lovitura fu aa de
eficient nct ar fi luat prin surprindere i pe unul de vrsta lui.
Paznicul nu avu nici o ans. Sabia telescopic i ptrunse n gt i
iei nainte s se prbueasc la pmnt.
Sabotorul privi dezgustat cadavrul. Dintre toate lucrurile
ridicole care ar fi putut merge prost, se ntmplase tocmai acesta.
Srise pe el un hodorog care ar fi trebuit s fie de mult n pat.
Ridic din umeri i spuse zmbind: Cine nu cru cnd are va
rbda la lips mare. Scoase un afi din buzunarul de la hain i l
mototoli. Apoi se puse n genunchi lng cadavru, deschise palma
mortului i nfur degetele acestuia pe hrtia boit.
Strzile ntunecate i pustii duceau spre locul n care liniile
Southern Pacific traversau inele nguste ale Cilor Ferate Electrice
de la Glendale i Los Angeles. Tramvaiele mari i verzi ale liniei
interurbane de pasageri nu funcionau dup miezul nopii. Pe
liniile acestea se transporta n schimb marfa, profitnd de
electricitatea ieftin, cumprat noaptea la pre mic. Uitndu-se cu
atenie dup poliiti, Sabotorul sri ntr-un vagon plin de sticle cu
lapte i lzi de morcovi cu destinaia Los Angeles.
ncepea s se lumineze cnd cobori n ora i travers East
Second Street. Domul n stil maur al grii de la Atchinson, Topeka
57

i Santa Fe, La Grande Station, se ivea pe fundalul unui rsrit


rou-aprins. Brbatul scoase o valiz dintr-o camer de bagaje i
i schimb hainele murdare n toalet. Apoi se urc n trenul rapid
Santa Fe-Albuquerque i lu micul dejun cu friptur, ou i chifle
proaspete n vagonul-restaurant, dotat cu argintrie i porelanuri.
n timp ce locomotiva prindea vitez, apru conductorul arogant
al trenului rapid de pasageri, strignd:
Biletele, domnilor!
Adoptnd atitudinea unui om care cltorea mult pentru
afaceri, Sabotorul nu ridic privirea din ziarul Los Angeles Times,
innd capul plecat i ascunzndu-i trsturile; se terse apoi de
ervetul de pnz i scoase portofelul.
V-ai tiat la deget! spuse conductorul, uitndu-se la pata
roie de snge de pe ervet.
Cnd mi ascueam briciul, zise Sabotorul, fr s ridice
privirea din ziar i njurndu-l din nou pe fierarul pe care i dorea
s-l fi ucis.

58

6
Era abia trei dimineaa cnd Isaac Bell sri din tren nainte ca
acesta s se opreasc la captul de linie din apropierea rmului la
Oakland Mole. Aici se termina drumul pentru pasagerii care se
ndreptau spre vest; era un bra stncos de 1,5 kilometri pe care
Southern Pacific l construise n golful San Francisco. Digul se
ntindea pe nc 1,5 kilometri n golf, ca s aduc mrfarele pn
la vapoare i la bacurile care transportau marfa n ora, dar
pasagerii schimbau aici pentru feribot.
Bell alerg spre feribot, uitndu-se n lungul peronului dup
Lori March, ranca btrn de la care cumpra mereu flori. n
buzunarul de la hain avea cheia mic i plat a apartamentului
lui Marion Morgan.
Vnztorii de ziare, somnoroi i cu semine n pr de la barjele
cu fn n care dormeau, strigau cu voce strident: Ediie special!
Ediie special! i fluturau toate ziarele aprute n San Francisco.
Isaac Bell se opri pe loc la vederea primului titlu de ziar.
SABOTORII DERAIAZ TRENUL
COAST LINE LIMITED N GLENDALE
Bell avea senzaia c fusese njunghiat n stomac cu un cuit de
vntoare. ntre Glendale i trectoarea Cascades erau 1 120
kilometri.
Domnule Bell? Domnule Bell?
Chiar n spatele biatului cu ziare era un agent de la biroul din
San Francisco al ageniei. Nu prea s fie cu mult mai n vrst
dect putiul care vindea jurnale. Avea prul brunet, turtit ca o
pern n vrful capului i nc mai avea pe fa cute de la aternut.
Dar ochii lui albatri erau plini de entuziasm.
Sunt Dashwood, domnule Bell. De la biroul din San
Francisco. Domnul Bronson m-a lsat pe mine responsabil cnd ia luat pe ceilali la Sacramento. Nu se ntorc dect mine.
Ce tii despre Limited?
59

Tocmai am vorbit cu eful poliiei de la transporturi de aici,


din Oakland. Se pare c au dinamitat locomotiva, au fcut-o s
sar de pe ine.
Ci au murit?
Pn acum, ase. Cincizeci de rnii. Unii sunt disprui.
Cnd pleac urmtorul tren spre Los Angeles?
E un rapid peste zece minute.
Merg cu el. Sun la biroul din Los Angeles. Spune-le c am
zis eu s mearg la locul accidentului i s nu lase pe nimeni s
pun mna pe ceva. Nici mcar pe poliiti.
Tnrul Dashwood se aplec spre el i opti, ca i cum voia s i
spun ceva iar s-l aud bieii cu ziarele:
Poliitii cred c Sabotorul a murit n explozie.
Ce?
Un propagandist de la sindicat, William Wright. Un
revoluionar, evident.
Cine a zis?
Toat lumea.
Isaac Bell se uit cu rceal la caleidoscopul de titluri fluturate
de biei.
FAPTE MIELETI
LISTA MORILOR N CRETERE
DOUZECI DE VIEI PIERDUTE
SABOTORII DINAMITEAZ LOCOMOTIVA
TREN RAPID ARUNCAT N ALBIA RULUI
Bnuia c ultimul titlu era cel mai aproape de adevr. Cum se
ntmplase era doar o speculaie. Cum era posibil s se tie care
era numrul morilor n urma unui accident petrecut cu doar
cteva ore mai devreme la distan de 800 de kilometri? Nu se mira
c titlul lugubru, LISTA MORILOR N CRETERE. DOUZECI DE
VIEI PIERDUTE, aprea ntr-un ziar deinut de un jurnalist de
scandal, Preston Whiteway, un om care nu lsa niciodat faptele s
mpiedice vnzrile. Marion Morgan tocmai ncepuse s munceasc
pe post de editor la San Francisco Inquirer.
60

Dashwood! Care e numele tu de botez?


Jimmy James.
Ok, James. Uite ce vreau s faci! Afl tot ce se poate afla
despre domnul William Wright i nu tie toat lumea. De care
sindicat aparine? Are o funcie n sindicat? Pentru ce l-a arestat
poliia? Care sunt nemulumirile lui? Cu cine se asociaz?
Uitndu-se de sus la James Dashwood, l fix pe brbatul mai
scund cu o privire ptrunztoare. Poi s faci asta pentru mine?
Da, domnule.
E foarte important s aflm dac a lucrat singur sau
mpreun cu alii. i dau voie s chemi orice agent Van Dorn de
care ai nevoie s te ajute. Trimite-mi raportul prin telegrafia gara
din Burbank. O s-l citesc cnd cobor din tren.
Ceaa era deas cnd rapidul de Los Angeles porni de pe dig,
aa c Isaac Bell privea degeaba dup luminile din San Francisco
ce sclipeau pe partea cealalt a golfului. Se uit la ceas s vad
dac plecaser la timp. Cnd puse ceasul napoi n buzunar simi
cheia de alam. Plnuise s i fac lui Marion o vizit-surpriz n
toiul nopii. Dar el era cel surprins. i nu ntr-un mod plcut.
Sabotorul ajungea mai departe dect se ateptase el. i muli
oameni nevinovai muriser.
Soarele torid de amiaz din sudul Californiei sclda accidentul
ntr-o lumin cum Isaac Bell nu mai vzuse. Partea din fa a
locomotivei sttea cu botul n sus, intact, ntr-un unghi foarte
nclinat n albia uscat a rului, pe fundul rambleului feroviar.
Pilotul, farul i coul de fum erau uor de identificat. n spatele lor,
acolo unde ar fi trebuit s fie restul locomotivei, nu mai era dect
un hi de evi de cazan, zeci de tuburi rsucite n toate direciile
posibile. Dispruser vreo nouzeci de tone de materiale, cazanul
de oel, cutia de foc din crmid, cabina, pistoanele i roile
motoare.
Pasagerii au scpat ca prin urechile acului, spuse eful de
operaiuni i ntreinere de la Southern Pacific, n timp ce i arta
lui Isaac Bell mprejurimile. Era un om corpolent, cu burt mare,
mbrcat ntr-un costum sobru din trei piese i prea cu adevrat
61

uimit c numrul confirmat al morilor nu era cu mult mai mare


de apte. Pasagerii erau deja preluai de un tren de asisten, cu
destinaia Los Angeles. Vagonul medical special al companiei
sttea nefolosit pe linia principal, iar doctorul i asistenta aveau
prea puin de lucru, bandajnd cte o tietur pentru cei din
echipele care lucrau la repararea liniei.
Nou vagoane au rmas pe ine, explic directorul. Tenderul
i vagonul de bagaje le-au protejat de fora exploziei.
Bell vedea n ce fel deviaser unda de oc i resturile. Tenderul,
cu ncrctura vrsat prin prile laterale distruse, prea mai
degrab o movil de crbune n loc de material rulant. Vagonul
pentru bagaje arta de parc l atacase o artilerie ntreag. Dar nu
vedea urmele de ardere asociate cu explozia dinamitei.
Dinamita nu poate s fac o asemenea locomotiv s
explodeze.
Sigur c nu. Ceea ce vedei e explozia cazanului. Apa s-a
scurs cnd s-a nclinat locomotiva i placa superioar a cedat.
Deci mai nti a deraiat?
Aa se pare.
Bell i arunc o privire glacial.
Un pasager susine c trenul mergea foarte repede i c lua
curbele strns.
Prostii.
Suntei sigur? Era n ntrziere.
l tiam pe Rufus Patrick. Cel mai precaut mecanic de linie.
Atunci de ce a srit trenul de pe ine?
A fost ajutat de nenorocitul acela de sindicalist.
Artai-mi unde a deraiat.
Funcionarul l conduse pe Bell acolo unde ina era ntrerupt
pe o parte. Dincolo de bucata de in care lipsea se vedeau un ir
de traverse zdrobite i o adncitur n balast, acolo unde roile
motoare mprtiaser piatra sfrmat.
Nemernicul acesta tia bine ce face, trebuie s recunosc.
Cum adic tia bine ce face?
Brbatul masiv i nfipse degetele mari n vest i explic:
Exist multe feluri n care poi deraia un tren i eu le-am
62

vzut pe toate. Eram mecanic de locomotiv prin anii 1880, cnd


aveau loc marile greve care au fost destul de sngeroase, poate v
amintii nu, suntei prea tnr. Ascultai la mine, erau multe
acte de sabotaj pe atunci. i pentru cei ca mine, care ineam
partea companiei, nu era uor s conduci un tren fr s tii cnd
complotau grevitii s i fure inele de sub roi.
n ce feluri poi deraia un tren? ntreb Bell.
Poi s pui dinamit pe ine. Problema e c trebuie s stai pe
aproape ca s aprinzi fitilul. Ai putea s construieti un dispozitiv
cu temporizator dintr-un ceas cu alarm, ca s ai timp s fugi, dar
dac trenul are ntrziere, dispozitivul explodeaz la momentul
nepotrivit. Sau poi s montezi un declanator i greutatea
locomotivei s detoneze praful de puc, dar declanatoarele nu
sunt sigure i e posibil ca un amrt de inspector de ine s apar
ntr-o drezin i s sar n aer. Poi i s scoi cteva crampoane de
la traverse i s deurubezi cteva boluri din ochiul de pete
care sudeaz inele, s tragi un cablu lung prin guri i s tragi de
el cnd vine trenul. Problema e c ai nevoie de muli voinici care s
mute ina. Iar tu stai la vedere i ii cablul atunci cnd l lovete
locomotiva. Dar nemernicul acesta a folosit un crlig care este
aproape lipsit de orice pericol.
Funcionarul i art lui Bell urmele de pe traversa unde lemnul
era curbat din pricina extractorului. Apoi i art zgrieturile
fcute de cheia de in.
A scos crampoanele i a deurubat ochiul de pete, cum vam zis. I-am gsit sculele aruncate peste rambleu. ntr-o curb, e
posibil ca o in desprins s se mite. Dar, ca s fie sigur, a prins
un crlig de ina desprins. Locomotiva s-a agat n el i a smuls
ina de sub roi. Diabolic!
Ce fel de om ar ti s fac ceva att de eficient?
Eficient? Directorul se simi jignit.
Tocmai ai spus c tie ce face.
Da, am neles. Ei bine, e posibil s fi fost muncitor feroviar.
Sau inginer civil. i din cte am auzit despre explozia aceea de la
tunelul din trectoare, probabil tia cte ceva despre geologie dac
a reuit s prbueasc dou galerii cu o singur ncrctur.
63

Dar sindicalistul mort pe care l-ai gsit era electrician.


Atunci complicii lui, ali sindicaliti revoluionari, i-au artat
ce s fac.
Unde ai gsit cadavrul sindicalistului?
Brbatul art spre un copac nalt, la distan de cteva sute de
metri. Explozia cazanului i rupsese toate frunzele, iar crengile
goale se ntindeau spre cer ca o mn scheletic.
I-am gsit pe el i pe fochist n vrful platanului.
Isaac Bell abia dac privi ntr-acolo. Avea n buzunar raportul
lui Jimmy Dashwood despre William Wright. Era aa de detaliat
nct tnrul Dashwood avea s primeasc o avansare i o btaie
pe umr la urmtoarea ntlnire. n numai opt ore, James
Dashwood descoperise c William Wright lucrase ca gestionar la
Sindicatul Electricienilor. Se spunea c reuea s evite grevele
folosindu-se de tehnici de negociere care strneau admiraia
muncitorilor i efilor n egal msur. Fusese i diacon la Biserica
Episcopal Sfnta Treime din Santa Barbara. Din cele spuse de
sora lui ndurerat, Wright l nsoea pe fiul ei la Los Angeles,
mergeau la un laborator de film. Directorul laboratorului
confirmase faptul c atepta s vin un biat n dimineaa aceea i
i povestise lui Dashwood c i oferiser ucenicia fiindc el i
William Wright fceau parte din aceeai loj a Ordinului Antic Arab
al Nobilului Altar Mistic. Era clar c Sabotorul nu murise n
accident. Sabotorul uciga era nc viu i numai Dumnezeu tia
unde avea s atace urmtoarea dat.
Unde-i crligul?
l pzesc oamenii dumneavoastr de acolo. Acum, dac mi
dai voie, domnule Bell, am o cale ferat de reparat.
Bell merse de-a lungul platformei spre locul unde Larry
Sanders, de la biroul din Los Angeles al ageniei, sttea ghemuit i
inspecta o travers. Dou dintre gorilele lui musculoase ineau
poliia la distan. Bell se prezent i Sanders se ridic n picioare,
tergndu-i praful de pe genunchi.
Larry Sanders era un brbat slab, cu prul scurt, tuns ic i o
musta aa de subire nct prea s fi fost desenat cu creionul.
Era mbrcat la fel ca Bell, ntr-un costum alb de n, potrivit climei
64

clduroase, dar purta un melon de orean care, destul de


surprinztor, era la culoarea costumului. Spre deosebire de cizmele
lui Bell, pantofii lui erau pantofi de dans, uori i lucioi, iar Larry
arta de parc ar fi fost mai bucuros s pzeasc holul unui hotel
elegant dect s stea n praful de crbune ce acoperea platforma
aglomerat. Obinuit cu excentricitile croitorilor din Los Angeles,
Bell nu acord prea mult atenie nclmintei i mbrcmintei
ciudate a lui Sanders, presupunnd c detectivul era un om
competent.
Am auzit de tine, spuse Sanders, ntinznd o mn moale i
ngrijit. eful meu mi-a telegrafiat de la Sacramento, a zis c o s
vii. Mereu mi-am dorit s te cunosc.
Unde-i crligul?
Poliitii de la transporturi l-au gsit deja pn s ajungem
noi.
Sanders l conduse pe Bell la o lungime de in ndoit ca un
covrig. ntr-un capt era prins un crlig care prea s fi fost
modificat dintr-o ancor.
Acela e snge sau rugin?
N-am remarcat. Sanders deschise un cuita de buzunar cu
mner perlat i zgrie crligul. Snge. Snge uscat. Se pare c s-a
tiat la mn ntr-o margine de metal. Ce ochi buni ai, domnule
Bell!
Isaac ignor complimentul.
Afl cine a fcut gaura asta.
Ce spui, domnule Bell?
Nu putem aduna toi oamenii din California care s-au tiat la
mn, dar poi s afli cine a fcut gaura n bucata asta ciudat de
metal. Caut n fiecare atelier i fierrie din inut. Imediat. D-i
zor!
Isaac Bell se ntoarse cu spatele i merse spre poliitii care l
priveau morocnoi.
Ai mai vzut vreodat un asemenea crlig?
E o bucat dintr-o ancor de barc.
La asta m-am gndit i eu. Bell deschise o tabacher de aur
i o ntinse i celorlali. Dup ce i aprinser fiecare cte o igar
65

i se prezentar drept Tom Griggs i Ed Bottomley, i ntreb: Dac


omul acela din copac nu e cel care a deraiat trenul, cum credei c
a reuit adevratul sabotor s scape?
Poliitii schimbar o privire ntre ei.
Crligul acela i-a oferit destul timp, spuse Ed.
Apoi interveni Tom:
Am gsit un velociped de verificare a inelor rsturnat pe o
parte n Glendale. Ni s-a raportat c l-a furat cineva de la depoul
din Burbank.
Ok. Dar dac a ajuns la Glendale cu drezina, asta a fost
probabil pe la trei sau patru dimineaa, zise Bell. Cum credei c a
plecat din Glendale? Tramvaiele nu merg aa de trziu.
O fi avut vreo main care s-l atepte.
Credei?
Pi, l-ai putea ntreba pe Jack Douglas, numai c-i mort. El
era supraveghetor la Glendale. Cineva l-a ucis azi-noapte. L-a tiat
ca pe un porc de ajun.
Acum aud prima dat treaba asta, spuse Bell.
Ei bine, poate n-ai vorbit cu cine trebuie, rspunse poliistul,
aruncnd o privire dispreuitoare spre spilcuitul Sanders care
atepta pe aproape.
Isaac Bell zmbi ters.
Cum adic l-a tiat? L-a njunghiat?
njunghiat? ntreb Ed. Cnd ai vzut ultima dat o
njunghiere care s strpung haina unui om pe amndou
prile? Cel care l-a ucis ori a fost unul al naibii de puternic, ori a
folosit o sabie.
O sabie? repet Bell. De ce spunei asta?
Chiar dac era suficient de puternic s l njunghie dintr-un
capt n cellalt cu un cuit lung de vntoare, i-ar fi fost foarte
greu s l scoat. De asta las oamenii cuitele n cadavre.
Afurisitele alea se blocheaz. De asta m gndesc c a folosit o
lam lung i subire, ca o sabie.
Foarte interesant, zise Bell. O idee foarte interesant Mai e
ceva ce ar trebui s tiu?
Poliitii se gndir cteva clipe. Bell atepta rbdtor, privindu-i
66

pe amndoi n ochi. Ordinul de sus al directorului Jethro Watt de


a coopera nu ajungea n mod automat i la poliitii de pe teren,
mai ales cnd se confruntau cu un agent de la Van Dorn ncrezut
ca Larry Sanders. Tom Griggs se decise brusc.
Am gsit asta n mna lui Jack. Scoase o bucat de hrtie
mototolit i o netezi cu degetele lui lipicioase. Literele negre ieeau
n eviden n lumina soarelui.
RIDICAI-V!
APRINDEI FLACRA NEMULUMIRII
NIMICII-I PE PRIVILEGIAI
PENTRU CA MUNCITORII S TRIASC!
Presupun c nu era a lui Jack, spuse Tom. Clar, btrnul nu
era genul care s devin revoluionar.
Se pare c Jack l-a nhat n timp ce se luptau, explic Ed.
Mai bine i nha arma, zise Tom.
Aa s-ar zice, spuse Isaac Bell.
Ciudat e de ce n-a fcut-o.
Cum adic? ntreb Bell.
Greii dac v nchipuii c Jack Douglas dormea n post
doar fiindc avea nouzeci i doi de ani. Chiar anul trecut au venit
unii din Glendale cutnd ciubucuri. Au scos pistoalele la Jack. Pe
unul l-a mpucat n umr cu revolverul acela vechi al lui i pe
cellalt l-a lovit n fund.
Ed pufni n rs.
Jack mi-a spus c a nceput s se ramoleasc. Pe vremuri, iar fi omort pe amndoi i i-ar fi scalpat. I-am zis: Ai fost peaproape, Jack. Pe unul l-ai gurit n umr i pe cellalt la fund.
Dar Jack a zis: Am zis c m ramolesc, nu c sunt bolnav. Nu am
ratat. I-am lovit acolo unde am ochit. Asta nseamn c m fac mai
bun cu vrsta. Aa c indiferent cine este cel care l-a ucis azinoapte pe Jack tie s se descurce.
Mai ales, adug Tom, dac nu avea la el dect o sabie. Jack
i-ar fi dat seama imediat. Pi cum l nvinge un om cu o sabie pe
unul cu un pistol?
67

i eu m ntreb acelai lucru, zise Bell. Mulumesc, domnilor.


Mulumesc foarte mult. Scoase dou cri de vizit i le ddu cte
una. Dac avei vreodat nevoie de ceva de la agenia Van Dorn,
luai legtura cu mine.
Am avut dreptate, i spuse Bell lui Van Dorn cnd acesta l
chem la San Francisco. Dar nu de ajuns. Are planuri i mai mari
dect mi-am imaginat.
Se pare c i cunoate meseria, zise Van Dorn, vorbind cu
aceeai tristee ca a responsabilului cu ntreinerea de la Southern
Pacific. Cel puin destul de bine nct s ne tot ocoleasc. Dar cum
se deplaseaz? Cu marfare?
Am trimis ageni s interogheze muncitorii din fiecare tabr
din Vest, rspunse Bell. i ntrebm fiecare ef de gar i fiecare
vnztor de bilete de care s-ar fi putut apropia cel care a cumprat
un bilet pe distan lung la un tren rapid.
Van Dorn mormi.
Vnztorii de bilete reprezint o ans mai slab dect
muncitorii. Ci pasageri a spus Hennessy c transport Southern
Pacific n fiecare an?
O sut de milioane, recunoscu Bell.

68

7
Cnd Isaac Bell i telefon lui Marion Morgan s-i spun c are
o or liber n San Francisco nainte s ia trenul spre Sacramento
i s o ntrebe dac putea pleca mai repede de la serviciu, Marion
rspunse:
Ne ntlnim pe doc!
Marele Ceas Magneta, primul ceas de referin la vest de
Mississippi, care venise pe la Capul Horn cu un vapor cu abur, era
deja celebru, dei fusese instalat n hotelul St. Francis doar cu o
sptmn nainte. Dominnd holul dinspre Powell Street al
cldirii, ceasul vienez, mpodobit cu sculpturi, semna cu ceasul
foarte mare al unui bunic i prea puin demodat, dup moda
european. De fapt, era electric i controla automat toate ceasurile
din marele hotel care se nla peste Union Square.
Holul era mobilat cu scaune i canapele aranjate pe covoare
orientale. Veioze electrice de hrtie i de sticl rspndeau o
lumin cald, reflectat i multiplicat n oglinzi aurite. n aer se
simea mirosul dulce de cherestea i de vopsea proaspt. La
optsprezece luni dup ce Marele Cutremur i distrusese interiorul,
cel mai nou i mai seme hotel din San Francisco era deschis i
oferea patru sute optzeci de camere, iar n primvar urma s se
deschid o arip nou. Devenise imediat cel mai cutat hotel din
ora. Cele mai multe scaune i canapele erau ocupate de clieni
care citeau ziarul. Titlurile anunau ultimele zvonuri despre
muncitorii agitatori i revoluionarii strini care provocaser
deraierea trenului Coast Line Limited.
Marion intr prima n hol, aa de ncntat s-l vad pe Isaac
nct nu remarc privirile admirative ale domnilor care se uitau
cum se plimba prin faa ceasului. Purta prul blond-deschis prins
n vrful capului, o coafur modern care atrgea atenia asupra
gtului ei lung i graios i asupra frumuseei feei. Avea talia
subire, minile delicate i, judecnd dup felul n care prea c
plutete peste covor, picioarele de sub fusta bogat erau lungi.
Ochii ei verzi ca marea se uitau spre ceas cnd minutarul se
69

ndrept i Marele Magneta rsun cu treizeci de gonguri care


semnau aa de mult cu clopotele unei catedrale nct preau s
zguduie pereii.
Dup un minut, Isaac intr n hol, nalt i debordnd de
frumusee masculin n costumul crem de ln, cma albastr
cu guler rsfrnt i cravata cu dungi aurii, druit de Marion i
asortat cu mustaa i prul lui blond. Era aa de bucuroas s-l
vad nct nu izbuti s spun dect att:
Niciodat n-ai mai ntrziat pn acum!
Isaac zmbi i deschise ceasul de buzunar.
Marele Magneta e nainte cu aizeci de secunde, spuse el,
apoi o privi de sus pn jos i adug: Iar tu nu ai artat vreodat
mai bine.
Isaac o lu n brae i o srut. O conduse spre dou scaune de
unde putea s vad tot holul cu ajutorul oglinzilor i comandar
ceai i prjitur de lmie de la un osptar mbrcat n frac.
La ce te uii? ntreb Bell. Marion l privea cu un zmbet
blnd ntiprit pe faa ei frumoas.
Mi-ai dat viaa peste cap!
Cutremurul a fcut asta, o tachin el.
nainte de asta. Cutremurul a fost doar o ntrerupere.
Doamnele de vrsta lui Marion Morgan trebuiau s fie mritate
deja de civa ani, dar ea era o femeie cumptat care se bucura
de independena ei. La treizeci de ani, cu o experien ndelungat
ca secretar-efa la banc, trise singur i obinuse diploma n
Drept la Universitatea Stanford. Peitorii frumoi i bogai care o
imploraser s se mrite cu ei plecaser dezamgii. Poate c de
vin era aerul din San Francisco, att de plin de nesfrite
posibiliti, care i ddea curaj. Poate era educaia ei, oferit de
profesori alei pe sprncean ori iubirea cu care o copleise tatl ei
dup moartea mamei. Poate era faptul c tria n timpuri moderne,
emoia faptului c tria n primii ani ndrznei ai unui secol nou.
Dar ceva o umpluse de ncredere i de capacitatea rar de a se
bucura de faptul c era singur.
Cel puin pn cnd Isaac Bell intrase n viaa ei i i fcuse
inima s bat mai repede, de parc avea aptesprezece ani i era la
70

prima ntlnire.
Sunt aa de norocoas, se gndea ea.
Isaac o lu de mn.
Pre de cteva secunde i veni greu s vorbeasc. Frumuseea,
inuta i graia ei l micau ntotdeauna. Privind n ochii ei verzi,
spuse:
Sunt cel mai fericit brbat din San Francisco. i dac eram n
New York acum, a fi fost cel mai fericit brbat din New York.
Marion zmbi i i feri privirea. Cnd se uit din nou la el, vzu
c Isaac se uita la un titlu de ziar: DERAIAT!
Accidentele de tren erau o problem cotidian n 1907, dar pe
Marion o ngrozea faptul c un tren rapid spre Los Angeles
deraiase cnd Isaac cltorea mereu n acest fel. ns ar fi fost tot
att de ilogic s se ngrijoreze c Isaac s-ar putea ntlni cu ucigai
i cuitari pe ct ar fi fost s se team pentru sigurana unui tigru
din jungl.
Isaac se uita la ziar, cu o expresie de furie ntunecat pe fa.
Marion l lu de mn.
Isaac, accidentul acesta e legat de cazul tu?
Da. E cel puin al cincilea atac.
Dar e ceva pe faa ta, ceva fioros, care-mi spune c e o
chestiune personal.
Mai ii minte cnd i-am povestit despre Wish Clarke?
Sigur! i-a salvat viaa. Sper s-l cunosc ntr-o bun zi ca s-i
mulumesc personal.
Cel care a deraiat trenul l-a ucis pe Wish, spuse Bell cu
rceal.
O, Isaac! mi pare att de ru!
Aa ncepu Bell s o pun la curent, dup cum i era obiceiul,
povestindu-i fiecare detaliu despre atacurile Sabotorului asupra
trectorii Cascades i despre cum ncerca el s le opreasc. Marion
avea o gndire analitic i ptrunztoare. Se putea concentra
asupra faptelor i s vad tiparele n primele etape de formare. Mai
presus de toate, punea ntrebri eseniale care reflectau propriile
lui gnduri.
Motivul nu e nc tiut, concluzion Isaac. Ce alt motiv poate
71

s aib ca s recurg la asemenea distrugeri?


Crezi n teoria aceea c Sabotorul e un revoluionar? ntreb
Marion.
Exist dovezi. Complicii lui. Afiul revoluionar. Pn i inta
calea ferat e personajul negativ preferat al acestor oameni.
Nu pari prea convins, Isaac.
Nu sunt, recunoscu el. Am ncercat s m pun n locul lui, s
gndesc la fel ca un agitator suprat, dar tot nu-mi pot imagina un
asemenea masacru al oamenilor nevinovai. n toiul unei razii sau
al unei greve, ar putea ataca poliitii. Dei nu sunt de acord cu
asemenea violene, pot s neleg cum degenereaz gndirea unui
om. Dar acest atac neobosit asupra unor oameni obinuii o
asemenea ticloie mi se pare ilogic.
O fi nebun. Vreun lunatic?
Posibil. Numai c e remarcabil de ambiios i meticulos
pentru un nebun. Acestea nu sunt atacuri impulsive. Le pregtete
cu rigurozitate. i la fel i pregtete i evadrile. Dac e nebunie,
e inut bine sub control.
Poate c e anarhist.
tiu. Dar de ce s omoare atia oameni? De fapt, murmur
Isaac, e ca i cum ncearc se semene teroare. Dar ce ctig n
felul acesta?
Umilirea public a Companiei Feroviare Southern Pacific,
rspunse Marion.
Asta reuete cu siguran, spuse Bell.
Poate c ar trebui s gndeti ca un bancher, nu ca un
anarhist sau ca un nebun.
Ce vrei s spui? Isaac se uita la ea fr s neleag.
Marion rspunse pe un ton clar i hotrt.
Imagineaz-i ce pagube are acum Osgood Hennessy.
Bell ddu gnditor din cap. Ironia expresiei gndete ca un
bancher avea o anumit rezonan pentru un brbat care
ntorsese spatele unei cariere impuse n banca propriei familii. O
mngie pe Marion pe obraz.
Mulumesc, spuse el. Mi-ai dat o tem de gndire.
M bucur, spuse Marion, adugnd n glum: A prefera s te
72

gndeti la ceva dect s te amesteci n bti cu pistoale.


mi plac btile cu pistoale, glumi Isaac la rndul lui. Te
oblig s te concentrezi. Dei n cazul acesta am putea vorbi despre
dueluri cu sbii.
Cu sbii?
E foarte ciudat. I-a ucis pe Wish i pe nc un om cu un
obiect care pare s fie o sabie. ntrebarea e: cum reuete s
doboare un om narmat? Nu poi s ascunzi o sabie.
Dar dac are un baston cu i? Destui brbai n San
Francisco poart aa ceva la ei pentru protecie.
Pn scoi sabia din teac, adversarul cu pistol are destul
timp s trag primul.
Ei bine, dac te atac pe tine cu sabia, o s regrete. Tu ai
fcut scrim la Yale.
Bell cltin din cap, zmbind.
Am fcut scrim, nu m-am duelat. E o mare diferen ntre
sport i lupt. mi amintesc cnd antrenorul meu, care a fost
duelist, vorbea despre cum ascunde masca de scrim ochii
adversarului. Spunea c prima dat cnd lupi ntr-un duel eti
ocat s vezi privirea rece a celui care intenioneaz s te omoare.
Tu ai fost?
Cum s fiu?
ocat. Marion zmbi. Nu te preface c nu te-ai luptat
niciodat ntr-un duel.
Bell zmbi i el.
Doar o dat. Eram amndoi foarte tineri. i vederea sngelui
rou care a nit ne-a convins rapid c de fapt nu voiam s ne
omorm unul pe altul. De fapt, suntem i acum prieteni.
Dac asta caui, sigur nu mai sunt muli dueliti n ziua de
azi.
Probabil e european, zise Bell. Italian sau francez.
Sau neam. Cu o cicatrice Heidelberg oribil pe obraz. Nu
spunea Mark Twain c scoteau custurile fcute de chirurg i
turnau vin pe ran ca s fie cicatricile i mai urte?
Probabil c nu e neam, spuse Bell. Ei sunt cunoscui pentru
loviturile rapide. Lovitura care i-a ucis pe Wish i pe cellalt tip a
73

fost mai degrab n stil italienesc sau franuzesc.


Sau a fost student pe acolo, suger Marion. Un american care
a fcut coala n Europa. Sunt destui anarhiti n Frana i n
Italia. Poate acolo a devenit i el anarhist.
Tot nu tiu cum reuete s ia prin surprindere un om
narmat cu pistol. Bell fcu un gest demonstrativ. n cele cteva
secunde ct dureaz s scoat sabia, poi s naintezi i s-l loveti
n nas.
Marion se ntinse peste cetile de ceai i l apuc de mn.
Ca s fiu sincer, a fi ncntat s nu fiu nevoit s-mi fac
griji dect pentru un nas spart.
Am ajuns n stadiul la care mi-a dori un nas spart sau
mcar o ran superficial, dou.
Pentru ce?
i mai ii minte pe Weber i pe Fields?
Btrneii aceia caraghioi! Wally Kisley i Mack Fulton o
invitaser la cin cnd se aflaser n trecere prin San Francisco de
curnd i o fcuser toat seara s rd.
Wally i Mack zic mereu: Nasurile sparte sunt un semn sigur
al progresului. tii c eti pe aproape dac prada te pocnete n
mutr. n momentul acesta, mi-ar prinde bine un pumn n mutr.
Comentariul i fcu pe amndoi s zmbeasc.
Dou doamne, mbrcate la mod cu rochii i plrii dup cele
mai noi modele, intrar n hotel i traversar holul ntr-un uvoi de
pene i mtase. Cea mai tnr era aa de frapant nct muli
clieni rmaser cu ziarul n poal.
Ce fat frumoas! spuse Marion.
Bell o vzuse deja n oglind.
Cea care poart albastru-deschis, zise Marion.
E Lillian, fiica lui Osgood Hennessy, spuse Bell, ntrebnduse dac era doar o coinciden c Lillian venise la St. Francis n
timp ce el era aici, dei bnuia c ntlnirea nu era ntmpltoare.
O cunoti?
Am cunoscut-o sptmna trecut n trenul lui Hennessy. E
secretara lui personal.
Ce fel de persoan e?
74

Bell zmbi.
Are aere de femeie fatal. Flutur genele ca actria aceea
francez.
Anna Held.
Dar e inteligent i se pricepe la afaceri. E foarte tnr,
rsfat de un tat iubitor i bnuiesc c e foarte naiv n ce
privete problemele sentimentale. Femeia brunet a fost profesoara
ei. Acum e amanta lui Hennessy.
Vrei s te duci s le salui?
Nu acum, cnd nu am dect cteva minute de petrecut cu
tine.
Marion i rspunse cu un zmbet mulumit.
Sunt flatat. E tnr, nespus de frumoas i probabil foarte
bogat.
Tu eti nespus de frumoas i, cnd te vei mrita cu mine, vei
fi i tu bogat.
Dar eu nu sunt motenitoare.
Am cunoscut destule motenitoare, mersi frumos, de pe
vremea cnd nvam valsul boston la coala de dans, spuse el,
zmbind la rndul lui. E un vals lent cu o alunecare lung. Putem
s-l dansm la nunta noastr, dac vrei.
O, Isaac, eti sigur c vrei s te nsori cu mine?
Da.
Cei mai muli oameni ar spune c sunt o fat btrn. i c
un brbat de vrsta ta ar trebui s se nsoare cu o fat de vrsta
ei.
N-am fcut niciodat ce ar trebui s fac. De ce s ncep
acum, cnd n sfrit am ntlnit fata visurilor mele? i mi-am
ctigat i un prieten pentru toat viaa?
Dar ce va crede familia ta despre mine? Nu am bani. Vor
spune c sunt o ntreinut.
Vor crede c sunt cel mai norocos brbat din America. Isaac
zmbi. Apoi adug pe un ton sumbru: i cei care nu fac asta pot
s se duc dracului. Vrei s stabilim data?
Isaac Trebuie s stm de vorb.
Ce e? S-a ntmplat ceva?
75

Sunt foarte ndrgostit de tine. Sper c tii asta.


Mi-o ari n fel i chip.
i mi doresc foarte mult s m cstoresc cu tine. Dar m
ntreb dac n-am putea atepta puin.
De ce?
Mi s-a oferit o slujb interesant i mi-a dori foarte mult s
ncerc.
Ce fel de slujb?
Ei bine, tii cine e Preston Whiteway, nu?
Sigur c da. Preston Whiteway e un ziarist de scandal care a
motenit trei dintre cele mai mari publicaii din California, inclusiv
San Francisco Inquirer. Bell zmbi curios. Ziarul pentru care lucrezi
chiar tu Se spune c e foarte artos i un celebru biat de bani
gata, c i etaleaz avuia pe care o sporete publicnd titluri de
senzaie. i-a bgat coada i n politic, folosindu-se de puterea
ziarelor lui ca s se asigure c prietenii lui sunt numii n Senatul
Statelor Unite primul dintre ei e chiar trepduul lui Osgood
Hennessy, senatorul Charles Kincaid. De fapt, cred c domnul
Whiteway al tu i-a dat lui Kincaid porecla Inginerul-Erou.
Nu e domnul Whiteway al meu, dar o, Isaac, are o idee nou
minunat. I-a venit n timp ce ziarul publica tirea despre
cutremur un jurnal de tiri sub form de film. L-a numit Lumea
filmului. Vor filma evenimente reale i le vor rula n teatre i la
cinema cu taxa de cinci ceni. i, Isaac! Marion i strnse braul
emoionat Preston m-a rugat s-l ajut s pun pe roate proiectul
sta.
Ct timp?
Nu sunt sigur. ase luni sau un an. Isaac, tiu c pot s fac
asta. Iar omul acesta vrea s-mi dea ocazia s ncerc. tii c am
absolvit prima n generaia mea la Drept la Stanford, dar o femeie
nu poate practica, de aceea am lucrat nou ani la banc. Nu vreau
s muncesc toat viaa. Dar vreau s creez ceva i asta e ansa
mea.
Bell nu se mira c Marion voia s obin o slujb interesant.
Nici nu se ndoia de dragostea lor. Erau amndoi contieni de
faptul c erau norocoi s se fi ntlnit pentru a nu lsa nimic s
76

intervin ntre ei. Trebuiau s ajung la un compromis. Nu putea


s nege c era ocupat pn peste cap ncercnd s-l prind pe
Sabotor.
Ce-ar fi s promitem c n ase luni fixm data nunii? Cnd
se mai aaz lucrurile? Poi s-i pstrezi slujba i s fii cstorit.
O, Isaac, ar fi minunat! mi doresc foarte mult s fiu
implicat de la nceput n Lumea filmului.
Clopotul ceasului Magneta btu ora patru.
A fi vrut s avem mai mult timp, spuse ea trist.
Lui Bell i se prea c trecuser numai cteva minute de cnd se
aezaser.
Te duc cu maina la birou.
Observ c Lillian Hennessy se uita ntr-adins n direcia opus
cnd ieir din hol. Dar doamna Comden i zmbi discret cnd o
privi. Bell rspunse cu o nclinare politicoas din cap, uimit nc o
dat de senzualitatea femeii i o strnse pe Marion de bra ceva
mai tare.
O main de curse Locomobil pe benzin, roie ca focul, era
parcat chiar n faa hotelului St. Francis. Era modificat pentru
traficul n ora cu aprtoare i proiectoare. Portarii de la hotel
pzeau maina de civa biei curioi, ameninndu-l cu pedepse
aspre pe cel care ar fi lsat urme de degete murdare pe vulturul
lucios de alam din vrful radiatorului sau ar fi respirat prea
aproape de scaunele roii de piele.
Ai primit napoi maina de curse! E frumoas, spuse Marion,
vdit ncntat.
Mult iubita main a lui Bell fusese aproape distrus n timpul
unei curse de 800 de kilometri, n care se ntrecuse cu o
locomotiv de la San Francisco la San Diego; locomotiva rspndea
aburii pe inele drepte, iar maina alerga pe drumurile neasfaltate
i pline de pietri. O curs pe care o ctigase Bell, dup cum i
amintea acum, zmbind ntristat. Trofeul lui fusese faptul c l
arestase pe Banditul Mcelar ameninndu-l cu pistolul.
Am aranjat s mi-o trimit aici de la Bridgeport, Connecticut,
de ndat ce au reconstruit-o n fabric. Urc!
Bell se ntinse peste volan ca s trag maneta de contact de pe
77

bordul de lemn. Regl acceleraia i celelalte manete. Apoi aps


rezervorul de presiune. Portarul se oferi s porneasc motorul cu
manivela. Motorul n patru cilindri porni bubuind de la prima
ncercare, fiind cald nc dup drumul de la depozitul de marfa
unde primise Bell maina. Cnd se ntinse s elibereze frna, l
chem pe cel mai mic dintre bieii care se uitau cu ochii ct
cepele.
mi dai o mn de ajutor? Nu poate s plece dac nu
claxoneaz!
Biatul strnse mingiua de cauciuc cu ambele mini. Maina
rsun deodat ca oile cu cornul mare din Munii Stncoi. Bieii
se mprtiar, iar maina zvcni n fa. Marion rse i se aplec
peste rezervor ca s-l ia de mn pe Isaac. n curnd alergau pe
Market Street, erpuind printre trsurile trase de cai i tramvaie,
gonind pe lng celelalte automobile.
Cnd ajunser n faa cldirii cu schelet de oel i cu
dousprezece etaje, care gzduia ziarul San Francisco Inquirer, Bell
vzu ultimul loc liber de parcare, chiar lng trotuar. Un tip blond
ntr-un Rolls-Royce decapotabil vir spre el, claxonndu-l.
A, uite-l pe Preston! Poi s faci cunotin cu el.
De-abia atept, zise Bell, apsnd pe acceleraie i pe frn n
succesiune rapid i strecurnd maina mare de curse n locul
liber cu o secund naintea mainii lui Preston Whiteway.
Alo! Acela e locul meu!
Bell observ c Whiteway era la fel de artos cum se zvonea, un
brbat solid, cu umeri lai, proaspt brbierit i cu uvie blonde
extravagante. Era la fel de nalt ca Bell, dei ceva mai ndesat la
mijloc i arta ca i cum jucase fotbal n facultate i nu-i mai
aducea aminte cnd se ntmplase ultima oar ca lucrurile s nu fi
mers dup voia lui.
Eu am ajuns primul, zise Bell.
Asta e cldirea mea!
i dau locul napoi dup ce mi iau la revedere de la iubita
mea.
Preston Whiteway i ntinse gtul ca s se uite pe dup Bell i
strig:
78

Marion? Tu eti?
Da! Acesta e Isaac. Vreau s facei cunotin.
M bucur s te cunosc, spuse Preston, artnd exact pe dos.
Marion, ar trebui s urcm! Avem mult de lucru.
Ia-o nainte, spuse ea pe un ton rece. Vreau s-mi iau la
revedere de la Isaac.
Whiteway sri din main, strignd dup portar s o parcheze, l
ntreb pe Bell n treact:
Ct de rapid e maina?
Mai rapid ca aia, spuse Bell, artnd spre Rolls-Royce.
Marion i acoperi gura s nu rd i, cnd Whiteway se
ndeprt ndeajuns, i spuse lui Bell:
Parc suntei doi bieei n curtea colii. Cum poi s fii gelos
pe Preston? E foarte de treab. Are s-i plac dup ce l cunoti
mai bine.
Sunt convins, zise Bell. i cuprinse faa n mini i o srut
pe buze. S ai grij de tine.
Eu? Tu s ai grij. Te rog, te rog s ai grij de tine. Se for s
zmbeasc. Poate ar trebui s repei cum s te lupi cu sbiile.
Asta am de gnd.
O, Isaac, mi-a dori s avem mai mult timp!
M ntorc ct de repede pot.
Te iubesc, dragul meu!
Undeva deasupra antierului de la trectoarea Cascades, un
vagon-platform era abandonat pe o linie secundar. Era la o
distan scurt deasupra macazului care, atunci cnd se nchidea,
lega linia aceea de nclinarea abrupt a liniei terminus; aceasta
fcea legtura ntre antierul de dedesubt i noua fabric de
cherestea din pdure, aflat la civa kilometri n sus pe munte.
Vagonul era ncrcat peste msur cu o movil de traverse din
lemn de cucut de munte 3 ce urmau s ajung la instalaia de
creozotare din trectoare pentru a fi mbibate cu gudron de
crbune.
Tsuga mertensiana specie de conifere rspndit pe Coasta de Vest a
Americii de Nord (n. tr.).
3

79

Sabotorul simi c are ocazia de a ataca din nou, mai curnd


dect i planificase, prinznd astfel doi iepuri dintr-o lovitur.
Atacul acesta avea s zdruncine nu doar Calea Ferat Southern
Pacific. Dac i ieea manevra, toat lumea urma s afle c era
imun la eforturile depuse de Agenia de Detectivi Van Dorn.
Era un om ordonat, cu snge rece. Plnuise cu minuiozitate
atacul de la tunel, rezervndu-i timp pentru fiecare etap, de la
recrutarea unui complice care dispunea de combinaia ideal de
zel i naivitate pn la gsirea locului prielnic din punct de vedere
geologic pentru dinamit i plnuirea evadrii. Atacul asupra
trenului Coast Line Limited necesitase eforturi similare, inclusiv
folosirea unui crlig, ca s fie evident c era vorba de sabotaj, nu
de un simplu accident. Avea planuri asemntoare pentru alte
atacuri, aflate n diverse stadii de dezvoltare, dei trebuia s fac
unele modificri acum, cnd detectivii Van Dorn pzeau depourile
importante i atelierele de ntreinere.
Dar nu toate sabotrile trebuiau planificate. Sistemul de ci
ferate care traversa toat ara era deosebit de complex. Erau
destule ocazii de a distruge ceva, atta timp ct se folosea de
cunotinele lui superioare i era permanent atent s nu fac vreo
greeal din neglijen.
Atta timp ct se mica repede i fcea doar lucruri la care nu
se atepta nimeni.
Vagonul avea s rmn pe linia aceea pentru scurt timp.
Pentru fiecare kilometru i jumtate de in era nevoie de 2 700 de
traverse i, peste o zi sau dou, un administrator de materiale
stresat avea s strige: Unde naiba sunt celelalte traverse?, iar
muncitorii ngrozii aveau s nceap o cutare disperat printre
facturi i telegrame dup vagonul disprut.
Cea mai apropiat tabr de muncitori, care s fie suficient de
mare nct s nu fie remarcat n mbulzeala oamenilor care i
pregteau de mncare, cutau un loc de dormit, veneau i plecau
n nesfrita cutare a unui loc de munc, se afla lng parcurile
feroviare de la Dunsmuir, California. Dar Dunsmuir era departe, la
aproape 250 kilometri. Nu mai avea timp s recruteze pe careva.
Trebuia s se ocupe singur de vagon. Existau anumite riscuri cnd
80

desfurai singur atacul i alte riscuri cnd atacai repede. Dar


pagubele pe care le putea provoca numai cu vagonul acela erau
aproape incalculabile.

81

8
Avnd srutul lui Marion nc umed pe buze, Isaac Bell i
ocup locul n trenul rapid spre Sacramento, ateptnd s plece
din terminalul Oakland. Marion l cunotea bine, mai bine dect se
cunotea el nsui. Pe de alt parte, existau lucruri pe care nu avea
probabil s le afle vreodat. Cum poi fi gelos pe Preston? Sunt
attea motive, se gndea Bell. De exemplu, Whiteway e acolo cnd
eu nu sunt, pentru c eu pierd ntrecerea cu Sabotorul.
nchise ochii. Nu mai dormise ntr-un pat de zile n ir, dar
somnul tot nu venea. Mintea i alerga ntruna. Din capitala statului
trebuia s ia o serie de trenuri ca s ajung n ndeprtatul
Oregon. Avea nevoie de o perspectiv nou asupra prbuirii
tunelului de la trectoarea Cascades, trebuia s afle dac
Sabotorul plnuia un alt atac la captul cellalt al tunelului. Pe
drum avea s se i se alture Archie Abbott, care i telegrafiase cu o
sear nainte c era posibil s afle ceva important n tabra de
muncitori de lng Dunsmuir.
Domnule Bell?
Conductorul i ntrerupse gndurile. Omul i duse degetele la
cozorocul lustruit ntr-un salut respectuos i spuse, cu un semn
mecheresc din ochi:
Domnule Bell, o anumit doamn ntreab dac nu ai sta
ceva mai confortabil lng dumneaei.
Bnuind c avea s o gseasc pe tnra domnioar Hennessy
n cellalt tren, Bell l urm pe conductor pe culoar. Conductorul l
duse spre peronul unde se aflau un vagon privat i unul pentru
bagaje, trase de o locomotiv Atlantic 4-4-2 aa de lucioas nct
prea c abia ieise din fabric.
Bell urc n vagon i intr ntr-un salon rou, somptuos, care ar
fi de minune cu bordelul lui Anne Pound. Lillian Hennessy, care se
schimbase de rochia albastr asortat cu ochii ei ntr-o rochie roie
de sear care se potrivea cu salonul, l ntmpin cu un pahar de
ampanie i un zmbet triumftor.
Nu numai tu poi s nchiriezi un tren privat.
82

Nu se cuvine ca noi doi s cltorim singuri, rspunse Bell


calm.
Nu suntem singuri. Din nefericire.
D-mi voie s-i amintesc c sunt logodit cu Marion Morgan,
apuc Bell s spun, apoi se auzi o formaie de jazz cntnd n
spatele vagonului. Bell se uit prin u. ase instrumentiti negri
cntau la clarinet, violoncel, chitar, trombon i trompet, adunai
n jurul unei pianine i improviznd pe piesa lui Adaline Shepherd,
Pickles and Peppers.
Lillian Hennessy se apropie ca s vad peste umrul lui Bell.
Purta un corset n forma ciocului de lebd, iar Isaac simi pe
spate moliciunea snilor. Fu nevoit s ridice tonul ca s se aud
peste muzic.
N-am mai auzii ca nite cntrei de jazz s se dea drept
nsoitori.
Nu ei. Lillian se strmb. Ea: tata a aflat c am de gnd s te
ncolesc n San Francisco. A trimis-o s stea cu ochii pe mine.
Cntreul la trompet ridic instrumentul n sus, ca i cum
voia s strpung tavanul. n locul liber astfel format n cercul de
instrumentiti, Bell vzu c pianista aplecat asupra clapelor cu
degetele alergnd, ochii scprnd i buzele ntredeschise ntr-un
zmbet fericit nu era alta dect doamna Comden.
Nu tiu cum de a aflat, spuse Lillian. Dar, mulumit tatei i
desigur doamnei Comden, onoarea ta e n siguran, domnule Bell.
Te rog s rmi! Nu-i cer dect s fim prieteni. Va fi o cltorie
rapid. Avem drum liber pn la trectoarea Cascades.
Bell era tentat. Linia la nord de Sacramento era ocupat cu
marfare aflate ntr-un du-te-vino ntre Sacramento i trectoare. Se
gndise chiar s nchirieze unul dintre trenurile speciale ale lui
Hennessy. Trenul lui Lillian era gata de plecare. Mergnd cu vitez
pe liniile eliberate, trenul special al fiicei preedintelui cii ferate lar fi scutit de o zi de drum.
Avem un telegraf n vagonul de bagaje, dac ai nevoie s
trimii mesaje, spuse Lillian.
Asta reui s ncline definitiv balana.
Mulumesc, spuse Bell zmbind. Accept ambuscada ta, dei
83

e posibil s cobor la Dunsmuir.


Ia un pahar cu ampanie i povestete-mi despre domnioara
Morgan a ta.
Trenul se puse n micare n timp ce Lillian i ntindea un pahar.
Fata linse o pictur scurs pe deget i flutur genele ca o actri
din Frana.
E foarte drgu.
i Marion a crezut asta despre tine.
Lillian se strmb din nou.
Drgu nseamn obraji roii i rochii cadrilate. Despre
mine se spune mai mult dect att.
De fapt, a spus c eti nespus de frumoas.
De asta nu ne-ai fcut cunotin?
Am preferat s-i amintesc c i ea e nespus de frumoas.
n ochii ei albatri apru o strfulgerare.
Nu loveti cu mil, nu-i aa?
Bell rspunse cu un zmbet dezarmant.
Nu n dragoste, tnr domnioar e un obicei pe care
recomand s-l dezvoli cnd creti mai mare. Acum povestete-mi
despre problemele tatlui tu cu bancherii.
Nu are probleme cu bancherii, rspunse Lillian. Rspunsul
veni aa de repede i era aa de vehement nct Bell tia ce s
ntrebe mai departe.
A spus c-o s aib pn la iarn.
Numai dac nu-l prinzi pe Sabotor, spuse ea cu aplomb.
Dar ce e cu Panica asta care se strnete la New York? A
nceput n martie i nu d semne c ar disprea.
Lillian rspunse cu o hotrre cumptat.
Panica, dac mai rmne mult timp aa, va aduce cu ea
sfritul prosperitii n afaceri pentru cile ferate. Suntem n
mijlocul unei expansiuni minunate, dar chiar i tata recunoate c
nu poate dura la nesfrit.
Bell i aminti din nou c Lillian Hennessy era ceva mai
complicat dect o motenitoare rzgiat.
Panica amenin controlul tatlui tu asupra liniilor?
Nu, spuse ea repede. Apoi explic: Tata a nvat foarte
84

devreme c modul prin care poate plti o a doua cale ferat era s
o administreze pe prima aa de bine nct s fie solvabil i s
poat obine credit pentru ea. Bancherii aveau s danseze dup
cum le cnta el.Nici un alt om implicat n afacerea asta nu se
putea descurca mai bine. Dac aveau s cedeze ceilali, el urma s
adune rmiele i s ajung la final victorios.
Bell ciocni paharul cu al ei.
Pentru victorii!
Isaac zmbi. Dar nu era sigur dac tnra se luda cu adevrat
sau se strduia numai s par vesel i optimist. Era i mai puin
sigur dac Sabotorul era hotrt s smulg din rdcini calea
ferat.
ntreab orice bancher din ar, spuse ea mndr. i va
spune c Osgood Hennessy e invincibil.
Stai s trimit o telegram s anun oamenii unde m pot gsi.
Lillian lu sticla de ampanie i l conduse n vagonul pentru
bagaje, unde conductorul, care lucra i ca telegrafistul trenului,
trimise mesajul lui Bell prin care raporta ctre Van Dorn locul
unde se afla. Cnd s se ntoarc n salon, transmitorul ncepu
s pcne. Lillian ascult cteva secunde, apoi ddu ochii peste
cap i i spuse conductorului peste umr:
Nu rspunde.
Cine transmite, tatl tu? ntreb Bell.
Nu. Senatorul.
Care senator?
Kincaid. Charles Kincaid. mi face curte.
neleg c nu eti foarte interesat.
Senatorul Kincaid e prea srac, prea btrn i prea enervant.
Dar foarte artos, spuse doamna Comden, zmbindu-i lui
Bell.
Foarte artos, fu Lillian de acord. Dar tot e prea srac, prea
btrn i prea enervant.
Ct de btrn? ntreb Bell.
Are cel puin patruzeci de ani.
Are patruzeci i doi de ani i e extrem de viguros, spuse
doamna Comden. Cele mai multe fete ar spune c e o partid
85

bun.
A prefera s fac pojar.
Lillian umplu din nou paharele pentru ea i Bell. Apoi zise:
Emma, ce anse sunt s cobori din tren la Sacramento i s
dispari, iar eu s merg mai departe spre nord cu domnul Bell?
Absolut nici una, draga mea. Eti prea tnr i mult prea
inocent ca s cltoreti fr nsoitori. Iar domnul Bell e prea
Prea cum?
Emma Comden zmbi.
Interesant.
Sabotorul mergea grbit pe linia ctre depozitul de cherestea,
clcnd pe traverse ca s nu fac zgomot pe balastul de piatr
sfrmat.
Ducea cu el o rang de 1,2 metri i grea de 13 kilograme. n
spate avea un rucsac de soldat din rzboiul hispano-american, din
doc i cu clap cauciucat. Baretele l trgeau zdravn de umeri.
Avea n el o cutie de apte kilograme de ulei de huil i o potcoav
pe care o luase de la unul dintre fierarii prea ocupai s
potcoveasc sutele de mgari ce trgeau cruele cu marfa.
Aerul rece de munte mirosea a rin de pin i a altceva; avu
nevoie de cteva secunde s recunoasc mirosul. Vntul ducea cu
el aroma zpezii. Dei era o noapte senin, simea c vine iarna
timpurie n muni. Grbi pasul, obinuindu-i ochii cu lumina
stelelor. inele sclipeau n faa lui, iar copacii se profilau de-a
lungul drumului.
Fiind nalt, cu picioare lungi i n form fizic bun, urca panta
abrupt cu repeziciune. Voia s ctige timp. Avea mai puin de
dou ore pn la rsritul lunii. Cnd aceasta avea s apar peste
muni, strpungnd ntunericul cu lumina ei, el avea s devin o
int clar pentru poliia feroviar care patrula clare.
Dup un kilometru ajunse la o intersecie n form de Y unde
linia se desprea n dou. Cea din stnga, pe care urcase pn
atunci, cobora spre antier. Cea din dreapta se altura liniei
principale, proaspt construite spre sud. Verific acul de macaz
care controla linia conectat.
86

Acul era poziionat n aa fel nct un tren care cobora de la


depozitul de cherestea era direcionat spre antier. Era tentat s
trimit vagonul greu pe linia principal. Dac aranja totul cum
trebuia, avea s se ciocneasc frontal cu o locomotiv ndreptat
spre nord. Dar o asemenea coliziune avea s blocheze liniile, aa c
dispecerii ar fi fost nevoii s opreasc toate trenurile i asta l-ar fi
mpiedicat s mai scape din acel capt de linie.
Drumul continua puin mai nclinat i Sabotorul grbi iar pasul.
Dup nc un kilometru, vzu silueta ntunecat a vagonului. Era
tot acolo!
Deodat auzi ceva. Se opri n loc, ncremenit. i fcu mna
cu la ureche. Auzi din nou sunetul acela distonant. Rsete.
Oameni bei care rdeau, undeva mai sus pe munte. La distan
mare vedea strlucirea aurie a focului de tabr. i ddu seama c
erau nite cherestegii care beau o sticl de whisky Squirrel. Erau
prea departe ca s-l aud sau s-l vad, orbii de lumina focului.
Chiar dac auzeau vagonul, ar fi fost oricum prea trziu.
Trecu de pe in pe linia secundar pe care se afla vagonul
ncrcat. Gsi maneta de la macaz i o trase, nchiznd locul unde
se ntlneau cele dou seturi de linii, adic unind linia secundar
cu cea care transporta cherestea. Apoi merse la vagon, ndeprt
proptelele de lemn de sub roile din fa, gsi marginea rece a
frnei i o ntoarse pn cnd saboii de frn se ridicar de pe
roile uriae de fier ale vagonului.
Acum vagonul se putea deplasa, iar Sabotorul se atepta s se
mite singur din pricina greutii, mai ales c linia era nclinat.
Dar vagonul sttea pe loc, blocat din pricina gravitaiei sau a
limii roilor apsate pe ine de ncrctur. Trebuia s fac o
improvizaie ca s mite vagonul.
Merse n spate, puse potcoava civa centimetri n spatele
ultimei roi, propti ranga sub roat acolo unde se unea cu ina i o
aps pe potcoav, fcnd astfel un punct de sprijin. Se ls cu
toat greutatea pe rang i o aps de cteva ori.
Ranga alunec, scond un scrnet de metal. O puse din nou
sub roat i aps din nou. Roata se mic un centimetru.
Sabotorul nfipse ranga mai adnc, lovi potcoava mai tare i se ls
87

din nou cu toat greutatea pe dispozitivul improvizat.


Deodat se auzi o voce chiar deasupra capului lui, care aproape
c i vorbea n ureche.
Ce faci acolo?
Sabotorul czu pe spate, uimit. Un cherestegiu se apleca peste
movila de traverse, trezit dintr-un somn amestecat cu alcool i
duhnind a butur n timp ce bolborosea:
Amice, dac l miti din loc, nu se mai oprete pn ajunge la
capt. Stai s m dau jos nainte s porneasc.
Sabotorul lovi nucitor cu ranga.
Oelul greu se ciocni de craniul beivului i l fcu s cad pe
traverse ca o ppu de crpe. Sabotorul atept s vad dac mai
mic i, cnd vzu c nu mai sufla, i relu calm activitatea ca i
cum nu se ntmplase nimic.
Simi c spaiul dintre roat i pivot se deschide. Vagonul se
mica. Ddu drumul rngii i sri pe vagon cu recipientul cu ulei
de huil. Vagonul trecu ncet peste macaz i se mut pe linia
principal, unde prinse vitez. Sabotorul sri peste trupul
beivului i ntoarse frna, strngnd-o pn cnd auzi cum se
fixeaz saboii pe roi, ncetinind vagonul pn pe la 16 kilometri
pe or. Apoi deschise cutia i mprtie uleiul peste traverse.
Vagonul alunec pe ine nc un kilometru pn la intersecia n
form de Y, acolo unde panta devenea mai abrupt.
Sabotorul aprinse un chibrit i, protejndu-l de curent, l atinse
de uleiul de huil. n timp ce flcrile se ntindeau, ddu drumul
frnelor. Vagonul porni cu vitez. Brbatul sttea n spatele roilor.
Exact n clipa aceea apru luna de dup un munte i lumin
inele suficient de tare ct s se vad un loc sigur n care s sar.
Sabotorul nelese c asta era ansa lui. Fusese mereu un brbat
norocos.
Lucrurile se aezau mereu dup voia lui. La fel se ntmpla i
acum. Sri i ateriz cu uurin. Auzi vagonul cum se ntoarce
spre stnga, trecnd zgomotos peste intersecie spre antier.
Se ntoarse spre dreapta, lund-o pe linia principal i
ndeprtndu-se de antier. Roile huruiau n timp ce vagonul
gonea pe pant. Ultimul lucru pe care l vzu erau flcrile aurii
88

care se micau cu vitez spre munte. n trei minute, fiecare poliai


de pe munte avea s alerge ca un apucat spre antier n timp ce el
alerga n direcia opus.
Legnndu-se i accelernd la 30, 40, apoi 50 kilometri pe or,
lsnd limbi de foc n urm, vagonul scpat de sub control ncepu
s zguduie ncrctura, fcnd traversele mari s se loveasc unele
de altele precum coastele unei nave n timpul furtunii.
Cherestegiul, pe nume Don Albert, se rostogolea dintr-o parte n
alta, cu braele i picioarele blngnindu-se. Mna i alunec n
spaiul dintre dou traverse. Cnd bucile de lemn se micar din
nou i i strivir degetele, brbatul se trezi cu un urlet de durere.
Albert i vr degetele n gur i linse rana, ntrebndu-se de ce
se mica totul cu el. Capul, care l durea ngrozitor, se nvrtea cu
el. Gustul dulceag de whisky ieftin din gur explica ambele senzaii
familiare. Dar de ce i tot schimbau poziia stelele de pe cer? i de
ce vibra lemnul plin de achii de sub el? Bg mna care nu-l
durea sub apca groas i simi o durere ascuit la cap, dar i
sngele lipicios. Probabil czuse i se lovise la scfrlie. Bine c
avea craniul ca o ghiulea de tun.
Nu, nu czuse. Se certase cu cineva. i amintea vag c vorbise
cu un om ciudat, nalt i zvelt chiar nainte s i piard
cunotina. Straniu lucru, dar i se prea c se afl n tren. Habar
nu avea unde gsise un tren n tabra de cherestea izolat, aflat
la jumtatea drumului pe munte spre Cascades. Privi n jur, ntins
mai departe pe spate. n spatele lui era un foc. Vntul sufla
flcrile departe de el, dar tot era prea aproape. Simea cldura
flcrilor.
Se auzi un fluier aa de aproape de parc era chiar n faa lui.
Don Albert se ridic i aproape l orbi farul locomotivei. Era ntrun tren, ntr-adevr, mergea repede, cu un kilometru pe minut, cu
flcri n spate i alt tren venea din fa direct spre el. O mie de
lumini jucau n faa lui, ca luminile de la cinematograf: flcrile n
spate, farul locomotivei din fa flancat de semnalizatoarele verzi,
luminile electrice de pe stlpi ce luminau antierul, luminile
cldirilor de pe antier, luminile din corturi, lumina lanternelor
89

care se zdruncinau n timp ce oamenii alergau s-i salveze viaa,


ncercnd s se dea la o parte din calea trenului dezlnuit n care
se afla.
Locomotiva al crui fluier se auzea nu venea direct spre el, era
pe linia de lng cea pe care se deplasa vagonul lui. Asta era o
mare uurare, pn cnd vzu macazul.
La 90 kilometri pe or, vagonul greu trecu peste macazul nchis
de parc era fcut din paie, nu din oel, trecnd pe lng
locomotiva care trgea cteva vagoane goale de marfa. Vagonul se
lovi de locomotiv, strnind un nor de scntei, scrni cnd se lovi
de tender i se ciocni de vagoanele goale, care se rostogolir peste
in, ca i cum un copil furios ar fi drmat tabla de ah cu
pumnul.
Impactul abia dac ncetini vagonul n flcri. Srind peste ine,
se prbui ntr-un depou de lemn, plin de mecanici care reparau
locomotive. Don Albert i pierdu din nou cunotina nainte s se
gndeasc mcar s sar i s-i salveze viaa.
La vreo cinci kilometri spre sud, linia din dreapta se unea cu
linia principal n locul unde ncepea s urce pe o pant abrupt.
Sabotorul urc panta aproape un kilometru i scoase un sac de
voiaj dintr-un desi de pini n care l ascunsese din vreme. Scoase
din sac cleti de tiat srm, pinteni pentru alpinism i mnui
protectoare, i fix pintenii pe cizme i atept lng un stlp de
telegraf s treac primul tren cu vagoane goale care se ndrepta de
obicei spre sud pentru o nou ncrctur. Cerul nordic ncepea s
se nroeasc. Brbatul privi satisfcut la roeaa care devenea tot
mai aprins, estompnd lumina stelelor. Conform planului,
vagonul strnise un incendiu n antier i n tabra muncitorilor.
Nu venea nici un tren. Sabotorul se temea c avusese un succes
prea mare i crease un asemenea haos nct nici un marfar nu mai
putea pleca din antier. Dac era adevrat, era blocat acum la
captul liniei fr putin de scpare. Dar n cele din urm vzu
strlucirea alb a farului care se apropia. i puse mnuile, se
cr pe stlpul de telegraf i tie toate cele patru fire.
Ajuns din nou pe pmnt, dup ce tiase legtura trectorii cu
90

restul lumii, auzea acum locomotiva 2-8-0 Consolidation pufind


n sus pe pant. nclinarea o ncetinea suficient de mult ca el s se
poat urca ntr-un vagon deschis.
Se nfur ntr-o hain de pnz luat din sacul de voiaj i
dormi pn cnd trenul se opri s ncarce ap. Privind cu atenie,
ca s nu fie gsit de frnri, se urc pe stlpul de telegraf i tie
firele. Se culc din nou, trezindu-se la urmtoarea oprire ca s mai
taie nite fire. La venirea zorilor se afla n continuare n trenul care
nainta ncet pe linia principal, ntr-un vagon pentru vite, de
culoare verde-deschis i care mirosea a mgari. Era aa de frig
nct i vedea aburii respiraiei.
Se ridic precaut s arunce o privire cnd trenul lu o curb i
i ddu seama c vagonul verde se afla ntr-un ir de vreo cincizeci
de vagoane goale, undeva la mijloc ntre locomotiva nceat, dar
puternic i un vagon rou, de serviciu, la coad. Se ls n jos
nainte ca frnarul s se uite prin cupola ridicat a vagonului de
serviciu pentru inspecia periodic a trenului. n doar cteva ore,
Sabotorul avea s sar din tren la Dunsmuir.

91

9
Isaac Bell se trezi ntre cearafuri fine i observ c trenul
special al lui Lillian fusese tras pe o linie secundar ca s fac loc
unui marfar gol. De la fereastra camerei lui, prea c se aflau n
mijlocul pustietii. Singurul semn de civilizaie era un drumeag de
trsuri bttorit pe lng ine. Vntul rece sufla printre ramurile
copacilor, mprtiind un amestec cenuiu de pmnt uscat i praf
de crbune.
Isaac se mbrc repede. Era a patra oar cnd erau trai pe
alt linie de la Sacramento pn aici, n ciuda laudelor lui Lillian
c drumul era liber. Singura dat cnd Bell mersese cu un tren
special oprit de attea ori fusese dup Marele Cutremur, ca s lase
trenurile de ajutor s ajung la oraul devastat. Trenurile de
pasageri i cele speciale, care de obicei erau sacrosancte, se
ddeau deoparte n faa celor de marfa, iar asta i amintea de ct
de important era trectoarea Cascades pentru viitorul companiei
Southern Pacific.
Se ndrept spre vagonul pentru bagaje, unde i petrecuse
jumtate de noapte, ca s vad dac telegrafistul avea vreo
transmisie nou de la Archie Abbott. n ultimul mesaj, Archie i
spusese s nu se mai opreasc la Dunsmuir pentru c nu
descoperise nimic nou n timpul cercetrilor lui sub acoperire n
taberele de muncitori. Trenul trecuse prin parcurile aglomerate i
prin taberele de dincolo de ele, oprindu-se numai pentru crbuni
i ap.
James, osptarul, mbrcat ntr-o uniform alb ca laptele, l
vzu pe Bell grbindu-se spre cambuz i alerg dup el cu o
ceac de cafea i o mustrare serioas despre importana micului
dejun pentru un om care sttuse treaz toat noaptea ca s
munceasc. Era bun ideea cu micul dejun. Dar, nainte s poat
Bell s accepte, Barrett, conductorul i telegrafistul, se ridic de la
transmitor cu un mesaj scris n clieu de cupru. Pe fa avea o
expresie sumbr.
Tocmai a sosit asta, domnule Bell.
92

Nu era de la Archie, ci de la Osgood Hennessy nsui:


TREN SCPAT DE SUB CONTROL. SABOTORII TAIE
FIRELE DE TELEGRAF STOP. ANTIER IMPORTANT
DISTRUS. STOP. ANTIERUL DE EXTINDERE N FLCRI.
STOP. MUNCITORI TERORIZAI.
Isaac Bell l apuc pe Barrett de umr aa de strns nct acesta
se strmb.
Ct timp i ia unui marfar s ajung de la captul de linie al
trectorii pn aici?
ntre opt i zece ore.
Marfarul care tocmai a trecut a plecat din captul de linie
dup vagonul acela?
Barrett se uit la ceasul de buzunar.
Nu, domnule. Trebuie s fi fost departe de locul acela.
Deci orice tren plecat dup atac se afl ntre noi i ei.
Nu mai are unde s se duc. E o singur linie pn aici.
nseamn c e blocat!
Sabotorul fcuse o greeal fatal. Reuise s rmn prins la
captul unei linii ferate simple, ntr-un peisaj rural accidentat i cu
o singur cale de ieire. Bell trebuia doar s-l intercepteze. Dar
trebuia s-l ia prin surprindere, s-l prind n capcan nainte s
sar din tren i s fug n pdure.
Punei trenul n micare. l prindem n curs.
Nu ne putem muta. Suntem trai pe linia secundar. Ne-am
putea ciocni de un marfar care merge spre sud.
Bell art spre clapeta telegrafului.
Afl cte trenuri sunt ntre noi i captul de linie.
Barrett se aez la clapet i ncepu s lucreze ncet.
Sunt cam ruginit, se scuz el. A trecut ceva vreme de cnd
mi ctigam pinea aa.
Bell se plimba ncoace i ncolo prin vagon n timp ce clapeta
pcnea n codul Morse. n jurul telegrafului era cel mai mult
spaiu liber. n spate se afla un culoar ngust, ntre cuierele puse
unele peste altele i cutiile cu provizii, scurtat de automobilul lui
93

Lillian, un Packard Gray Wolf, acoperit cu o aprtoare de pnz.


Fata i artase maina lui Bell n seara precedent, amintindu-i cu
mndrie de ceva ce un brbat ca el, care iubea viteza, tia deja:
splendida main de curse continua s stabileasc noi recorduri la
Daytona Beach.
Barrett l privi ngrijorat. Expresia hotrt a lui Bell era la fel
de dur ca lumina ngheat din ochii lui albatri.
Domnule, dispecerul din Weed spune c, din ce tie el, un
marfar merge cu mare vitez pe linie. A plecat de la capt dup
accident.
Cum adic din ce tie el? Mai sunt i alte trenuri pe drum?
Firele de telegraf din nord nu au funcionat n cteva locuri
azi-noapte. Dispecerul nu tie sigur ce a trecut pe acolo ct timp
nu au mers firele. Nu avem protecie, nu putem ti ce vine din nord
pn cnd nu sunt reparate. Aa c nu avem autorizaie s
mergem pe linia principal.
Sigur, mormi Bell n sinea lui. De fiecare dat cnd trenul se
oprea pentru ap, Sabotorul se urca pe cel mai apropiat stlp i
tia firele de telegraf, provocnd haos n sistem ca s se asigure c
scap.
Domnule Bell, a vrea s v ajut, dar nu pot s pun n pericol
vieile oamenilor pentru c nu tiu ce apare dup urmtoarea
curb.
Isaac Bell se gndi puin la asta. Sabotorul putea s vad fumul
de la locomotiva lor cu civa kilometri nainte s vad trenul.
Terenul era mai nivelat la sud de Cascade Range, mai puin
muntos ca n captul liniei, aa c omul putea s dispar n
pdure i s scape.
Ct de repede o s treac marfarul acela?
n mai puin de o or.
Bell ntinse poruncitor mna spre maina lui Lillian.
Descrcai-o.
Dar domnioara Lillian
Acum!
Echipa deschise uile din lateralul vagonului, instal o ramp i
cobor maina pe drumul de crue de lng linie. Era o main
94

micu prin comparaie cu cea a lui Bell. Abia dac i ajungea pn


la bru, aezat precar pe roi late, cu spie de srm. Capota gri
din tabl de deasupra motorului forma un bot ascuit. n spatele
capotei se aflau volanul, o banchet cu tapierie din piele i cam
att. Cabina era deschis. Sub ea, de fiecare parte a asiului,
tuburi lucioase de cositor, aranjate pe apte iruri orizontale,
serveau drept radiator, ca s rcoreasc motorul n patru cilindri.
Legai-i n spate vreo dou cutii cu benzin i roata aceea de
rezerv, ordon Bell.
Bieii se puser repede pe treab n timp ce Bell alerg spre
salon. Se ntoarse narmat cu un cuit n cizm i cu un pistol cu
dou focuri ascuns n borul lat al plriei. Sub hain mai avea un
pistol care ncepuse s-i plac, un Browning nr. 2 semiautomat,
fcut n Belgia, pe care un armurier american l modificase pentru
cartue de calibrul 380. Era uor i se rencrca repede. Era
deficitar n privina forei de oprire, dar compensa cu exactitatea
letal.
Lillian Hennessy iei n fug din camera ei, trgnd un capot de
mtase peste cmaa de noapte, iar Bell se gndi n treact c
arta bine chiar i dup ce dduse gata trei sticle de ampanie.
Ce faci?
Sabotorul e pe linie. M duc s-i tai calea.
Conduc eu! Lillian sri plin de energie n spatele volanului i
le strig bieilor s i porneasc motorul. Era pregtit pentru
orice, treaz ntr-o clip i cu ochii strlucitori. Dar n timp ce
motorul pornea, Bell i puse toat fora n glas i strig:
Doamn Comden!
Emma Comden iei n fug mbrcat n halat, cu prul brunet
mpletit n coad i alb la fa din pricina agitaiei.
Luai-o de aici! spuse el.
Bell o apuc de talie pe Lillian cu braele lui lungi i o ridic din
main.
Ce faci? strig ea. Las-m jos!
O depuse pe Lillian, care se zbtea i ipa, n braele doamnei
Comden. Amndou se prbuir ntr-un amestec de picioare
dezgolite.
95

Pot s te ajut! strig Lillian. Nu suntem prieteni?


Nu merg cu prietenii la bti cu pistoale.
Bell sri n spatele volanului i porni pe drumeag, strnind un
nor de praf.
E maina mea! mi furi maina de curse!
Tocmai am cumprat-o! strig el peste umr. Trimite factura
la Van Dorn!
Cu toate c, se gndi Bell zmbind larg i luptndu-se s treac
maina joas peste anurile fcute de cruele cu marfa, odat ce
cheltuielile lui Van Dorn erau trimise la Osgood Hennessy, acesta
avea s sfreasc prin a cumpra maina fiicei lui de dou ori.
Cnd privi n urm, vzu c lsa un nor de praf la fel de nalt i
de ntunecat ca fumul de la locomotiv. Sabotorul avea s-l vad
venind de la distan, ceea ce l-ar fi putut pune pe fug.
Bell nvrti volanul. Maina iei de pe drumeag i urc pe
rambleul cii ferate, apoi pe terasament. Trase din nou de volan i
o fix cu roile peste in. Maina trecea acum pe traverse i peste
balast. Era o cltorie cam zdruncinat, dei zglielile erau mai
previzibile dect cele de pe drumeag. n cazul n care reuea s nu
nepe cauciucurile cu vreun crampon, ansele ca maina s
rmn intact la asemenea vitez erau mai mari pe pietre dect
prin anuri. Se uit n urm, asigurndu-se c beneficiul cel mai
mare era c acum nu mai lsa n spate nori de praf.
Merse spre nord un sfert de or.
Dintr-odat, vzu o coloan de fum care se nla spre cerul
albastru. Trenul nu se vedea, ascuns dup o curb a liniei ce
trecea printr-o vale mpdurit dintre dou dealuri. Era mult mai
aproape dect se ateptase la vederea fumului. Cobor imediat de
pe in pe rambleu i sri ntr-un desi desfrunzit. ntorcnd
maina, privi cum se apropie coloana de fum.
Pufitul umed al locomotivei ncepu s se aud peste huruitul
insistent al motorului. n curnd deveni un zgomot tot mai tare,
asurzitor. Apoi motorul mare i negru apru de dup curb,
scuipnd fum i trgnd n urm un tender lung cu crbuni i un
ir de vagoane goale. Trenul se deplasa repede pentru un marfar,
nefiind ncrcat i alunecnd uor pe ine la vale.
96

Bell numr cincizeci de vagoane i se uit atent la toate.


Preau goale. Nu-i ddea seama dac la fel erau i cele dou
vagoane pentru vite. Cele mai multe erau cu uile deschise. Nu
vzu pe nimeni nuntru. Ultimul vagon era unul rou de serviciu,
cu o cupol cu geam pe acoperi.
n secunda n care vagonul rou trecu pe lng el, Bell porni
motorul mainii i iei din stufri, urcnd apoi din nou pe
terasament. Trecu roile din dreapta peste in i acceler. Maina
ni n urma trenului, srind cu putere peste traverse. La aproape
65 kilometri pe or, se zdruncina violent i se legna dintr-o parte
n alta. Cauciucul scria la contactul cu metalul cnd roile se
loveau de ine. Bell njumti distana dintre el i tren. Apoi se
apropie i mai mult, micornd distana pn la trei metri.
Observ c nu putea sri n vagonul de serviciu fr s mearg n
paralel cu trenul. Trecu maina din nou peste ine i merse
nclinat pe rambleul ngust i abrupt, presrat cu stlpi de telegraf.
Trebuia s ajung lng vagon, s se apuce de o scar lateral i
s sar nainte ca maina s ncetineasc i s rmn n urm.
Merse cu vitez pe lng tren. La mic distana n fa vzu un
stlp de telegraf aezat mai aproape de in dect celelalte. Nu
avea loc s se strecoare printre stlp i tren.

97

10
Bell i for motorul, apuc scara cu mna dreapt i sri.
Degetele i alunecau pe oelul rece. Auzi automobilul lovindu-se
de stlpul de telegraf din spatele lui. Atrnnd precar ntr-o mn,
vzu maina rostogolindu-se pe rambleu i se lupt din toate
puterile s nu ajung la fel. Dar simea c braul i este smuls din
umr. Durerea se ntindea ca o limb de foc. Orict ncerca s se
in, tot i se desprindeau degetele.
Alunec. Atunci cnd atinse balastul cu cizmele, se prinse de
ultima treapt a scrii cu mna stng. Cizmele se trau pe pietre,
ameninndu-i poziia i aa nesigur. Apoi se prinse cu ambele
mini de scar, i trase picioarele sub el i se ridic, punnd
minile una peste alta, pn cnd reui s urce piciorul pe treapt
i s se suie pe platforma din spate a vagonului.
Deschise ua i verific interiorul vagonului dintr-o privire. Vzu
un frnar care amesteca ntr-o oal urt mirositoare, aezat pe o
sob cu lemne. nuntru mai erau dulapuri pentru unelte, cufere
de ambele pri, ale cror capace desprinse serveau drept paturi i
bnci, o toalet i un birou acoperit cu foi de parcurs. O scar
ducea spre cupol, ghereta trenului, de unde echipajul putea s
vad irul de vagoane din fa i s comunice prin steaguri sau
lanterne cu locomotiva.
Frnarul sri n picioare cnd ua se izbi de perete. Se ntoarse
uimit cu spatele la sob.
Tu de unde naiba ai aprut?
Bell. Detectiv la Van Dorn. Unde e conductorul?
S-a dus la locomotiv cnd ne-am oprit pentru ap. Van Dorn
zici? Detectivii?
Bell se urca deja pe scar spre cupola de unde putea vedea
vagoanele.
Adu-mi steagul! F-i semn mecanicului s opreasc trenul,
ntr-unul dintre vagoane este un sabotor.
Bell se sprijini de pervazul din faa geamurilor i privi cu
atenie. ntre el i locomotiva din care ieea fum se ntindeau
98

cincizeci de vagoane. Nu vedea pe nimeni pe acoperiul celor


acoperite, din pricina crora nu vedea vagoanele de marfa mai
joase.
Frnarul se urc lng Bell cu un steag. Mirosul de tocan era
i mai ru n cupol. Sau o fi fost din cauza frnarului, care nu
mai fcuse baie de mult.
Ai vzut pe careva c se strecoar n tren? ntreb Bell.
Doar un muncitor btrn. Prea beteag ca s mearg. Nu m-a
lsat inima s-l alung pe bietul amrt.
Unde e?
Pe la mijlocul trenului. Vedei vagonul acela verde pentru
vite? Moneagul mergea chiar n vagonul din faa aceluia.
Oprete trenul!
Frnarul scoase steagul prin fereastr i l flutur. Dup cteva
minute, capul cuiva apru din cabina locomotivei.
Acela e conductorul. Ne-a vzut.
Mic steagul!
Pufitul locomotivei ncetini. Bell simi scrnetul saboilor de
frn. Vagoanele se lovir unele de altele cnd trenul se opri. Bell
se uit iar la acoperiul lor.
De ndat ce se oprete trenul, o iei nainte i verifici fiecare
vagon. S nu sari la el. Doar strigi dac vezi pe careva, apoi te dai
la o parte. Omul acesta te omoar de cum te vede.
Nu pot.
De ce?
Trebuie s trimitem un cantonier napoi cnd oprim. n cazul
n care vine alt tren dup noi, trebuie s-i facem semn s opreasc.
Firele nu merg bine azi.
Nu nainte de a verifica fiecare vagon, spuse Bell, scond
pistolul Browning din hain.
Frnarul cobor din cupol. Sri de pe platforma din spate i
alerg de-a lungul trenului, oprindu-se s se uite n fiecare vagon.
Mecanicul sun din fluier, cernd o explicaie. Bell privi
acoperiurile, apoi se mut n partea cealalt a cupolei ca s vad
n lungul trenului.

99

Sabotorul sttea ntins pe spate ntr-un cufr transformat n


banc la mai puin de trei metri de scara cupolei, innd un cuit
ntr-o mn i un pistol n cealalt. Toat noaptea i fcuse griji c
se pusese singur n pericol, aranjnd atacul cu vagonul aa de
aproape de captul de linie. Se temuse c poliia de la
transporturi, mpins de la spate de detectivii lui Van Dorn, avea
s opreasc trenul nainte s ajung la Weed sau la Dunsmuir i
s scotoceasc bine, de aceea trecuse la fapte. n timpul ultimei
opriri pentru ap, alergase spre vagonul de serviciu i se
strecurase nuntru, n timp ce echipajul se ocupa de locomotiv i
verifica plcile de gard.
Alesese un cufr plin cu lanterne, gndindu-se c nimeni nu
avea nevoie de lanterne n miezul zilei. Dac deschidea cineva
cufrul, plnuia s-l omoare cu orice i-ar fi picat n mn, apoi ar
fi srit n picioare s mai omoare pe cineva dac era nevoie.
Zmbi posomort n spaiul strmt i ntunecos. Avusese
dreptate. i cine urcase n tren dac nu detectivul-ef de la Van
Dorn, celebrul Isaac Bell? n cel mai ru caz, Sabotorul avea s l
fac de rs pe Bell. n cel mai bun caz, avea s-l mpute ntre ochi.
Frnarul verific toate vagoanele i, cnd ajunse la locomotiv,
Bell l vzu discutnd cu mecanicul, conductorul i fochistul,
adunai toi jos. Apoi conductorul i frnarul venir napoi n
grab, verificnd din nou cele cincizeci de vagoane pentru marfa i
pentru vite. Cnd ajunser la vagonul de serviciu, conductorul, un
brbat mai n vrst i cu o expresie suprat pe faa ridat,
spuse:
Nu sunt sabotori. Nici muncitori, nimeni. Trenul e gol. Am
pierdut destul timp aici.
Ridic steagul s-i fac semn mecanicului.
Ateapt, zise Bell.
Cobor din vagon i alerg n lungul trenului, uitndu-se iar
prin vagoane i pe dedesubtul lor. La mijlocul drumului spre
locomotiv, se opri n dreptul vagonului verde care puea a mgari.
Bell se ntoarse i alerg napoi.
Cunotea mirosul acela. Nu era tocana. i nu venea nici de la
100

frnarul nesplat. Un brbat care trecuse prin vagonul verde i


mirosea a mgari se ascundea acum undeva n spate.
Bell se urc pe platform, deschise ua i arunc cea mai
apropiat saltea de pe banc, trgnd capacul desprins. n cufr
erau cizme i pelerine galbene de ploaie. l deschise pe urmtorul.
Era plin cu steaguri i instrumente uoare de reparaii. Mai erau
dou cufere. Conductorul i frnarul priveau curioi de lng u.
Dai-v napoi, le spuse Bell. i deschise a treia cutie.
Coninea cutii cu ulei lubrifiant i kerosen pentru lmpi. Cu arma
n mn, se aplec s ridice ultimul capac.
Acolo nu-s dect lanterne, zise frnarul.
Bell l deschise.
Frnarul avea dreptate. n cufr erau lanterne roii, verzi i
galbene.
Nervos, uimit, ntrebndu-se dac omul reuise cumva s fug
spre copaci n timp ce el se uita n partea opus, Bell se ndrept
spre locomotiv i i spuse mecanicului:
Pune trenul n micare!
Reui s se calmeze treptat. n cele din urm zmbi, amintindui ce l nvase Wish Clarke: Nu gndeti limpede cnd eti
suprat. i cu att mai mult cnd eti suprat pe tine nsui.
Nu se ndoia de faptul c Sabotorul era un om capabil, poate
chiar genial, dar acum se prea c mai avea un avantaj: norocul,
elementul acela intangibil care putea provoca haos ntr-o anchet
i care prelungea arestarea. Bell credea c era doar o chestiune de
timp pn s-l prind pe Sabotor, dar timpul era scurt incredibil
de scurt pentru c Sabotorul era foarte activ. Acesta nu era un
sprgtor de bnci oarecare. Nu avea s se ascund ntr-un bordel
ca s-i fac praf ctigurile necinstite pe femei i butur.
Probabil chiar acum plnuia un nou atac. Bell era contient c tot
nu avea idee ce anume l motiva pe omul acesta. Dar tia c
Sabotorul nu era genul de brbat care s piard vremea
srbtorind victorii.
Douzeci de minute mai trziu, Bell ordon s se opreasc lng
trenul special al lui Lillian Hennessy, care era n continuare oprit.
Echipajul trecu mai departe ca s ia ap.
101

Sabotorul atept pn cnd echipajul ncepu s se ocupe de


aprovizionarea cu ap. Apoi cobor de pe raftul cupolei i se
strecur napoi n ascunztoare, n cufrul cu lanterne. La
urmtoarea oprire pentru ap, cobor din vagonul de serviciu i
urc n altul, tiind c echipajul avea s caute lanternele la
cderea serii.
Zece ore mai trziu, n toiul nopii, cobor pe peronul din
Redding. Vznd c mai sus erau muli detectivi i poliiti care
controlau trenurile, se ascunse ntr-un canal i urmri luminile
care dansau n ntuneric.
n rstimp, ncepu s se gndeasc la ancheta lui Bell. Era
tentat s-i trimit o scrisoare: mi pare ru c nu ne-am ntlnit
n marfar. Dar nu merita gluma. Nu trebuia s se laude, ci s-l
lase pe Bell s cread c nu era n tren. C scpase prin alte
mijloace. Avea s gseasc un mod mai bun de a semna confuzie.
Un marfar gol iei din depou, ndreptndu-se spre sud.
Sabotorul alerg pe lng el, se prinse de spatele unui vagon i
reui s se strecoare dedesubt, proptindu-se ntre barele de sprijin.
Iei din ascunztoare la Sacramento, cnd trenul se opri s
obin permisiunea de a intra n parcul feroviar. Merse cam un
kilometru i jumtate printre fabrici i barcile muncitorilor ctre
o pensiune, la opt strzi distan de cldirea Capitoliului. i plti
proprietresei patru dolari pentru c i pstrase valiza i o duse
ntr-o alt pensiune, aleas la ntmplare la zece strzi distan,
nchirie o camer i plti n avans pentru o sptmn. Spre prnz
casa era goal, muncitorii erau plecai la munc. Se ncuie n
camera comun din captul holului, ndes hainele murdare n
rucsac, se brbieri i i fcu baie. ntors n camera lui, i puse pe
cap o peruc blond i i lipi cu clei o barb i o musta de
aceeai culoare, amndou tunse scurt. Apoi i puse o cma
curat, lavalier i un costum scump. i fcu bagajele, punnd
pintenii pentru crat n valiz i i lustrui cizmele.
Iei din pensiune pe ua din spate, ca s nu-l vad nimeni cu
noua nfiare i o lu pe un drum ocolitor ctre gar, uitndu-se
de mai multe ori n spate, s nu fie urmrit. Arunc rucsacul n
102

spatele unui gard de scnduri, dar pstr valiza.


Sute de cltori se aflau n gara Southern Pacific. Se amestec
printre ei, ca i cum era un oarecare om de afaceri bine mbrcat,
care pleca spre un ora ndeprtat. Brusc, nainte s se poat opri,
izbucni ntr-un hohot de rs. Rdea aa de tare nct i acoperi
gura cu mna ca s nu se mite barba de la locul ei.
La chiocul de ziare se vedea ultimul numr din Harpers
Weekly. Caricatura de pe prima pagin l nfia chiar pe Osgood
Hennessy. Preedintele cii ferate aprea sub forma unei caracatie
fioroase care i ntindea tentaculele ca nite linii de tren ctre New
York City. Zmbind larg, Sabotorul cumpr revista cu zece ceni.
Vnztorul se holba la el, aa c merse la alt chioc din afara
grii ca s ntrebe:
Avei creioane? Groase. i un plic cu timbru, v rog.
n intimitatea toaletei de la cel mai apropiat hotel, rupse prima
pagin a revistei, scrise ceva pe ea i o puse n plic. Scrise pe plic
adresa detectivului-ef Isaac Bell, la agenia Van Dorn, San
Francisco.
Lipi timbrul, se ntoarse n grab n gar i puse plicul ntr-o
cutie potal. Apoi se urc n trenul rapid spre Ogden, Utah, la
aproape o mie de kilometri spre est, un ora de jonciune de lng
Great Salt Lake, acolo unde se intersectau nou ci ferate.
Apru conductorul.
Biletele, domnilor.
Sabotorul i cumprase bilet. Dar, cnd bg mna n
buzunarul vestei ca s-l scoat, simi pericolul. Nu sttu mult s
se ntrebe ce anume i strnise presimirea. Ar fi putut fi orice.
Vzuse numrul mare de poliiti n parcul feroviar din
Sacramento. Vnztorul de bilete se uitase curios la el. Un tip
oarecare pe care l remarcase n staia pasagerilor ar fi putut fi
agent Van Dorn. Bazndu-se pe instinct, ls biletul n buzunar i
scoase un abonament.

103

11
Bell se chinui vreo patruzeci i opt de ore cu ntrzieri enervante
ca s ajung la antierul Cascades, la captul de linie de la
trectoare. Dispecerii de la Southern Pacific erau copleii de
telegrame, aa c orarul trenurilor era haotic. Lillian se dduse
btut i plecase cu trenul ei special la Sacramento. Bell
continuase drumul, mergnd cu diverse trenuri cu materiale i
ajunsese n cele din urm cu o ncrctur de pnz i dinamit.
Compania Southern Pacific se folosise de timp mai bine dect el.
Depoul de locomotive distrus de incendiu fusese culcat la pmnt,
resturile transportate n alt parte i o sut de tmplari construiau
acum o structur nou cu lemn umed, adus de la depozit.
Aa e iarna, ddea un administrator voinic explicaii pentru
reparaiile rapide. Nimeni nu vrea s repare locomotive prin
zpad.
Oamenii ncrcaser grmezi de ine rsucite n vagoaneplatform i puneau ine noi n locul unde vagonul rupsese
macazurile. Vagoanele acoperite erau aezate cu macaraua pe
inele noi. Salahorii ridicau corturi mari ca la circ, ca s
nlocuiasc buctria incendiat de tciunii srii de la depou.
Muncitorii luau posomori prnzul n picioare, iar Bell i auzea pe
unii spunnd c nu ar mai vrea s se ntoarc la lucru. Nu erau
suprai din pricina lipsei meselor sau a bncilor, ci din cauza
fricii. Dac nu ne poate apra calea ferat, atunci cine o s-o fac?
i auzea ntrebnd. Iar rspunsul venea nfierbntat din mai multe
pri: O s ne salvm singuri. Ne retragem dup ce ncasm
banii.
Bell vzu trenul privat, rou-stacojiu, al lui Osgood Hennessy
intrnd n parcul feroviar i alerg ntr-acolo, dei nu prea l
ncnta ntlnirea. Joseph Van Dorn, care i se alturase lui
Hennessy la San Francisco, l ntmpin n u cu o figur
serioas.
Btrnul e ntr-o dispoziie foarte proast, spuse el. Trebuie
s nchidem pliscul i s-l lsm s urle.
104

i Hennessy url. Dei nu de la nceput. Iniial avea aerul unui


om nfrnt.
Nu exageram, biei. Dac nu fac legtura cu Cascade
Canyon Bridge nainte s vin zpada, trectoarea e moart. i
nenorociii ia de bancheri o s m trimit la moarte odat cu ea.
Se uit la Bell cu ochi triti. Am vzut ce figur aveai cnd i-am
povestit c la nceput scoteam crampoane ca tatl meu. Te ntrebai
cum poate o fosil costeliv ca mine s mnuiasc un baros. N-am
fost ntotdeauna numai piele i os. Te-a fi putut bate mr pe
vremea aia. Am inima bolnav, de aceea m-am mpuinat aa.
Ei, haide, l liniti Van Dorn.
Hennessy l ntrerupse.
Ai ntrebat de un termen-limit. Eu sunt cel care are
termenul-limit. i nici un alt afacerist feroviar nc n via nu
poate termina trectoarea Cascades n afar de mine. Bieii tia
noi nu sunt n stare de nimic. Fac trenurile s mearg dup orar,
dar numai pe inele puse de mine.
Conopitii nu construiesc imperii, spuse doamna Comden.
Efortul ei de a-l liniti l fcu pe Hennessy s urle. Acesta
smulse schia podului Cascade Canyon din tavan.
Cel mai bun pod din Vest e aproape terminat, strig el. Dar
nu ajunge nicieri pn cnd nu se unesc liniile de la trectoare.
i ce gsesc cnd ajung aici dup ce am lsat detectivi bine pltii
s pzeasc? Alt nenorocit de sptmn pierdut ca s
reconstruiesc ce am mai construit o dat. Oamenii sunt speriai, le
e team s munceasc. Doi frnri i un mecanic-ef mori. Patru
mineri ari. Administratorul parcului lat n pat, cu craniul crpat.
i un cherestegiu n com.
Bell schimb o privire cu Van Dorn.
Ce cuta un cherestegiu ntr-un antier feroviar? Fabrica e
sus pe munte.
Cine naiba tie? explod Hennessy. i m ndoiesc c se mai
trezete s ne spun.
Unde e acum?
Nu tiu. ntreab-o pe Lillian Nu, nu poi, la naiba! Am
trimis-o la New York ca s-i ndulceasc pe bancherii ia afurisii.
105

Bell se ntoarse i cobor din vagonul privat, ndreptndu-se


ctre spitalul de campanie organizat n tren. Gsi minerii ari
nfurai n bandaje albe i pe administratorul bandajat care
striga c era vindecat, fir-ar s fie, s i se dea drumul pentru c
avea o cale ferat de reparat. Dar nu gsi nici un cherestegiu.
L-au luat prietenii lui, spuse doctorul.
De ce?
Nimeni nu mi-a cerut voie. Eu luam cina.
Era treaz?
Din cnd n cnd.
Bell alerg n biroul administratorului-ef, unde se mprietenise
cu dispecerul i funcionarul, care tia foarte multe informaii.
Funcionarul zise:
Am auzit c l-au mutat undeva n ora.
Cum l cheam?
Don Albert.
Bell mprumut un cal din grajdurile poliiei i porni n galop
spre orelul care se iea n spatele captului de linie. Era undeva
n vale, un ora temporar format din corturi, barci i vagoane de
marf abandonate, aranjate ca s poat gzdui saloane, sli de
dans i bordeluri pentru echipele de muncitori. La mijlocul
sptmnii, spre dup-amiaz, drumurile nguste i prfuite erau
prsite, de parc locuitorii i trgeau sufletul pentru seara de
smbt, cnd se pltea salariul.
Bell intr ntr-un salon urt mirositor. Barmanul, ef peste
tejgheaua aezat deasupra butoaielor cu whisky, ridic privirea
mbufnat dintr-un ziar de Sacramento, vechi de o sptmn.
Unde stau cherestegiii? ntreb Bell.
La Doi Vulturi, mai jos pe strad. Dar acum nu gsii pe
nimeni. Taie traverse cu fierstrul sus pe munte. Lucreaz n ture
duble ca s le coboare nainte s ning.
Bell i mulumi i o lu spre Doi Vulturi, un vagon acoperit i
drpnat. O pancart pictat pe acoperi nfia un vultur rou
cu aripile ntinse; gsiser pe undeva i un set de ui batante. Ca
i n salonul precedent, singurul prezent era barmanul, la fel de
mbufnat ca primul. Se lumin ns la fa cnd Bell i arunc un
106

bnu pe tejghea.
Cu ce s v servesc, domnule?
l caut pe cherestegiul care s-a rnit n accident. Don Albert.
Am auzit c e n com.
Eu aud c se mai trezete din cnd n cnd, spuse Bell.
Unde-l gsesc?
Suntei poliist?
Art eu a poliist?
Nu tiu, domnule. n ultima vreme roiesc pe aici ca mutele, l
msur din priviri pe Bell i se hotr. Are grij de el o bab, ntr-o
cocioab lng ru. Urmai anurile pn la ru, nu putei s-o
ratai.
Lsnd calul unde-l legase, Bell cobor la rul care, dup
mirosul ce venea dintr-acolo, servea drept canalizare. Trecu pe
lng un vagon vechi de la Central Pacific, care fusese cndva
vopsit n galben. Dintr-o gaur tiat n perete n chip de fereastr
apru capul unei fete tinere creia i curgea nasul:
L-ai gsit, frumosule. Acesta e locul pe care-l caui.
Nu, mersi, rspunse Bell politicos.
Mai jos n-o s gseti nimic mai bun dect ce avem aici,
drgu.
O caut pe femeia care are grij de cherestegiul rnit.
Ea s-a pensionat, domnule.
Bell i continu drumul pn ajunse la un ir de cocioabe
ubrede, construite din lemnul cuferelor pentru transport. Ici i
colo se vedeau imprimate denumirile originale. CRAMPOANE.
BUMBAC. COZI DE TRNCOP. SALOPETE.
n faa unei cocioabe pe care scria SULURI DE HRTIE PENTRU
PIAN vzu o btrn aezat pe o ptur ntoars, inndu-i
capul n mini. Avea prul complet alb. Purta doar o rochie de
bumbac cu un al n jurul umerilor, mbrcminte prea subire
pentru umezeala rece care se ridica din prul fetid. l vzu venind
i sri n picioare ngrozit.
Nu-i aici! strig ea.
Cine? Stai linitit, doamn! Nu v fac nici un ru.
Donny! ip ea. Au venit de la poliie.
107

Nu sunt de la poliie, spuse Bell. Eu


Donny! Fugi!
Din cocioab iei n fug un cherestegiu de aproape doi metri.
Avea o musta enorm, ca de mors, care cobora spre barba sur,
prul lung i soios i inea n mn un cuit lung de vntoare.
Tu eti Don Albert? ntreb Bell.
Donny e vrul meu, spuse cherestegiul. Ai face bine s fugi
ct mai poi, domnule. Aici suntem o familie.
ngrijorat c Don Albert putea s-o tearg prin spate, Bell duse
mna la plrie i o cobor cu tot cu revolverul .44.
mi place o btaie cu cuite la fel de mult ca oricui, dar acum
n-am vreme. Las-l jos!
Cherestegiul nici nu clipi. Fcu ns patru pai n spate i
scoase al doilea cuit, mai scurt i fr mner.
Pui pariu c arunc cuitul mai bine dect inteti tu cu
pistolaul la? ntreb el.
Nu sunt parior, zise Bell, apoi scoase noul Browning din
hain i trase n cuitul din mna brbatului. Acesta url de
durere i privi ocat la cuitul lucios care se nvrtea prin aer.
Pot ntotdeauna s lovesc cuitul de vntoare, spuse Bell,
dar de acela scurt nu-s sigur. Aa c, pentru mai mult siguran,
am s te mpuc n mn.
Cherestegiul ddu drumul cuitului.
Unde e Don Albert? ntreb Bell.
Nu-l deranja, domnule. E rnit grav.
Dac e rnit grav, ar trebui s fie n spital.
Nu poate s stea n spital.
De ce?
Poliia o s dea vina pe el pentru accident.
Cum aa?
Era n vagon.
n vagon? repet Bell. Vrei s cred c a supravieuit unui
accident n care vagonul avea vitez de un kilometru i jumtate pe
minut?
Da, domnule. Fiindc aa e.
Donny are un cap ca o ghiulea, spuse btrna.
108

Pas cu pas, Bell scoase povestea de la cherestegiu i de la


btrn, care se dovedi a fi mama lui Don Albert. Acesta dormea
dus dup ce se mbtase, cnd l trezise un brbat care pusese
vagonul n micare. Brbatul l pocnise n cap cu o rang.
Are capul ca de font, l asigur brbatul pe Bell, iar mama
lui Don ncuviin. Femeia i explic nlcrimat c, de fiecare dat
cnd Don deschidea ochii n spital, un poliai se rstea la el.
Lui Donny i era fric s le spun despre brbatul care l-a
lovit.
De ce? ntreb Bell.
S-a gndit c n-o s-l cread, aa c s-a prefcut c era rnit
mai grav dect era de fapt. I-am spus lui vru John de colea. El ia adunat prietenii ca s-l ia pe Donny n timp ce doctorul era la
mas.
Bell o asigur c poliia nu avea s-l deranjeze pe fiul ei.
Eu sunt detectiv la agenia Van Dorn, doamn. Poliitii sunt
la ordinele mele. Am s le spun s v lase n pace.
n cele din urm o convinse s-l duc nuntru.
Donny? A venit un brbat s te vad.
Bell se aez pe un cufr lng patul de scnduri unde Don
Albert dormea pe o saltea de paie, bandajat la cap. Era un brbat
masiv, mai mare dect John, cu o fa ltrea, o musta ca a
vrului su i mini enorme i crpate de munc. Mama lui i frec
mna i Don ncepu s se mite.
Donny? A venit un brbat s te vad.
Don se uit la Bell cu ochi tulburi, care se limpezir dup cteva
clipe. Cnd se trezi de-a binelea, se vedea c erau de un albastru
intens i debordau de inteligen. Lucrul acesta i strni interesul
lui Bell. Nu numai c nu era n com, ci chiar prea s fie un
observator fin. i era singurul om pe care l tia Bell care trecuse
la un metru pe lng Sabotor i era nc n via.
Cum te simi? ntreb Bell.
M doare capul.
Nu m mir.
Don Albert rse, apoi se strmb de durere.
neleg c te-a lovit unu zdravn.
109

Albert ddu din cap ncet.


Cu o rang, cred. Cel puin aa mi s-a prut. De fier, nu de
lemn. Nu l-am simit ca pe o coad de topor.
Bell ncuviin din cap. Don Albert vorbea ca un om care fusese
lovit nu numai cu o coad de topor la viaa lui, ceea ce nu era
chiar aa de neobinuit pentru un cherestegiu.
I-ai vzut cumva faa?
Albert se uit la vrul i la mama lui.
Domnul Bell zice c-o s le spun poliailor s ne lase n pace,
spuse femeia.
E om cinstit, zise John.
Don Albert ddu din cap, strmbndu-se din nou cnd micarea
i provoc durere.
Da, i-am vzut faa.
Era noapte, spuse Bell.
Stelele pe deal sunt ca lanternele. Nu aveam focul pornit n
vagon, nu era nimic care s-mi blocheze vederea. Da, l-am vzut.
i m uitam n jos la el eram n vrful traverselor i el s-a uitat
n sus la lumina stelelor cnd am vorbit eu aa c i-am vzut
bine figura.
i aminteti cum arta?
De-a dreptul ocat. S-i stea inima, nu altceva. Nu se atepta
s aib companie.
Era prea frumos s fie adevrat, se gndea Bell tot mai
entuziasmat.
Poi s-l descrii?
Un brbat ras, fr barb, cu apc de miner pe cap. Prul
era probabil brunet. Urechi mari. Nasul ascuit. Ochii deprtai.
Nu le-am vzut culoarea. Lumina nu era aa puternic. Obraji
nguti adic puin adncii. Gura mare, puin ca a ta, cu
excepia mustii.
Bell nu era obinuit ca martorii s fac descrieri att de
detaliate. De obicei era nevoie s asculi cu atenie i s pui multe
ntrebri subtile ca s obii asemenea amnunte. Dar cherestegiul
avea memoria unui reporter de ziar. Sau a unui artist. Asta i ddu
o idee lui Bell.
110

Dac i aduc un portretist, ai putea s-i povesteti ce-ai


vzut n timp ce deseneaz?
l desenez eu.
Pardon?
Donny tie s deseneze, spuse mama lui.
Bell se uit lung la minile dure ale lui Albert. Avea degetele
groase ca nite crnai i pline de btturi. Dar aa s-ar fi putut
explica amintirile detaliate ale cherestegiului. Ce noroc nesperat,
se gndi Bell. Prea frumos s fie adevrat.
Adu-mi hrtie i creion, spuse Don Albert. tiu s desenez.
Bell i ddu carnetul lui de buzunar i un creion. Minile lui
puternice schiar o fa chipe cu trsturi cizelate, fcnd
micri iui i ndemnatice. Bell studie desenul cu atenie i se
dezumfl. ntr-adevr, era prea frumos s fie adevrat.
Ascunzndu-i dezamgirea, l btu uor pe umr pe uriaul
rnit.
Mulumesc, amice. Mi-ai fost de mare ajutor. Acum
deseneaz-m i pe mine.
Pe tine?
Poi s-mi faci portretul? ntreb Bell. Era un mod simplu de
a testa puterea de observare a uriaului.
Da, sigur. Degetele groase ncepur din nou s se mite.
Cteva minute mai trziu, Bell ridic desenul la lumin.
E ca i cum m-a uita n oglind. Chiar desenezi exact ceea
ce vezi, aa-i?
Pi, de ce a face-o altfel?
Mulumesc foarte mult, Donny. Acum odihnete-te.
Bell puse cteva monede de aur n mna btrnei, dou sute de
dolari, destul ct s se descurce toat iarna. l gsi pe Joseph Van
Dorn plimbndu-se prin faa trenului lui Hennessy i fumnd un
trabuc.
Ei bine?
Cherestegiul e un artist, spuse Bell. L-a vzut pe Sabotor. Mia desenat o fa. Deschise caietul i i art lui Van Dorn primul
desen. l recunoti pe omul acesta?
Sigur c da, mormi Van Dorn. Tu nu?
111

Broncho Billy Anderson.


Actorul.
Probabil c amrtul l-a vzut n The Great Train Robbery.
The Great Train Robbery era un film lansat cu nite ani n urm.
Dup ce i mpucau pe toi cei din tren, tlharii reueau s
scape cu locomotiva pe care o decuplau i ajungeau la caii lsai s
atepte mai sus pe linie, urmrii n acelai timp de poter. n
America erau puini oameni care s nu-l fi vzut mcar o dat.
N-am s uit niciodat cnd am vzut filmul acesta prima
dat, spuse Van Dorn. Eram n New York City la teatrul
Hammerstein, la intersecia dintre Broadway i 42nd Street. Era
genul acela de teatru unde rula un film ntre acte. Cnd a nceput
filmul, ne-am ridicat cu toii ca de obicei s ieim la o igar sau s
bem ceva. Dar civa oameni s-au ntors s priveasc, apoi au
nceput toi s se aeze la loc i filmul a rulat mai departe.
Uimitor Vzusem piesa de teatru prin 1890. Dar filmul era mai
bun.
Din cte mi amintesc, spuse Bell, Broncho Billy juca mai
multe roluri.
Am auzit c acum cltorete prin Vest cu propriul lui tren i
face filme.
Da. Da, Broncho Billy i-a fcut studio de filme.
Cred c asta nu-i las suficient timp liber ca s distrug ci
ferate, spuse Van Dorn sec. Aa c n-am ajuns nicieri.
Nu chiar, spuse Bell.
Van Dorn prea nencreztor.
Cherestegiul nostru i amintete un actor celebru a crui
imagine dintr-un film i s-a blocat n ce i-a mai rmas din creier.
Uit-te aici! L-am testat ca s vd ct de bine se pricepe. i
art lui Van Dorn propriul portret.
S fiu al naibii! E destul de bine. El a desenat asta?
n timp ce stteam acolo. Chiar poate s deseneze feele aa
cum sunt.
Nu ntru totul. Urechile tale nu sunt aa. i i-a fcut o
gropi n barb ca a lui Broncho Billy. Tu ai o cicatrice, nu o
gropi.
112

Nu e perfect, dar e destul de aproape. i-apoi Marion spune


c seamn cu o gropi.
Marion e prtinitoare, diavol norocos ce eti. Oricum,
cherestegiul nostru ar fi putut vedea oricare dintre filmele lui
Broncho Billy. Sau l-o fi vzut undeva pe scen.
Oricum ar fi, tim cum arat Sabotorul.
Sugerezi c seamn cu geamnul lui Broncho Billy?
Mai degrab cu vrul lui. Bell sublinie trsturile de pe
schia cherestegiului una cte una. Nu geamnul lui. Dar dac faa
Sabotorului i-a amintit omului de Broncho Billy, atunci cutm un
om care are o frunte nalt, o gropi n brbie, o privire
ptrunztoare, urechi mari i o fa inteligent, cu trsturi
puternice. Nu tocmai geamnul lui Broncho Billy. Dar a spune c
Sabotorul seamn mai degrab cu un idol de matineu.
Van Dorn pufai nervos din trabuc.
Adic s le spun bieilor s nu aresteze brbai cu mutre
slute?
Isaac Bell insist, cerndu-i efului s vad toate posibilitile.
Cu ct se gndea mai mult la asta, cu att simea mai mult c aici
exista o pist.
Ci ani crezi c are omul acesta?
Van Dorn se uit ncruntat la desen.
ntre 28-29 i 40.
Cutm un brbat chipe care poate s aib n jur de
douzeci-treizeci sau patruzeci de ani. Vom face copii dup asta.
Ia-l cu tine, arat-l muncitorilor. Arat-l efilor de gar i
vnztorilor de bilete din orice loc ar fi putut lua un tren. Oricui lar fi putut vedea.
Pn acum nu e nimeni. N-a mai rmas nimeni n via. Cu
excepia cherestegiului acesta cu pretenii de Michelangelo.
Eu tot mi mai pun sperane n mainistul sau fierarul care a
dat gaura n crligul de la Glendale, spuse Bell.
S-ar putea s aib noroc bieii lui Sanders, ncuviin Van
Dorn. S-a dat destul la ziar i Dumnezeu tie c l-am fcut s
neleag c locul lui cldu din Los Angeles s-ar putea schimba cu
Missoula, Montana. Dac asta nu merge, poate c o s-l vad
113

cineva pe Sabotor data viitoare i o s supravieuiasc. i tim c


va fi i o dat viitoare.
Va fi o dat viitoare, ncuviin Bell posomort. Numai dac
nu-l oprim nainte.

114

12
Tabra de muncitori de lng Ogden se afla ntr-un loc puin
mpdurit, ntre liniile de tren i un ru cu ap curat, bun de
but i de splat. Era una dintre cele mai mari tabere din ar
nou linii se ntlneau ntr-un singur punct unde exista un trafic
permanent de marfare ce treceau n toate direciile i cretea cu
fiecare zi. Panica falimenta fabricile i tot mai muli oameni plecau
cu trenul n cutare de lucru. i recunoteai pe nou-venii dup
plrii. Gambetele orenilor erau mai numeroase dect epcile
minerilor i cciulile ciobanilor. Erau chiar i cteva plrii moi de
fetru purtate de oameni cndva avui i crora nu le trecuse
niciodat prin gnd c aveau s ajung ntr-o asemenea situaie.
Vreo mie de muncitori se grbeau s fac ordine nainte de
lsarea ntunericului. Frecau rufe i oale de gtit n cazane cu ap
fiart, ntindeau hainele splate pe frnghii sau pe crengile
copacilor i aezau oalele cu fundul n sus pe pietre s se usuce.
Cnd se ntuneca, aruncau nisip peste focuri i mncau cteva
resturi pe ntuneric.
Nite focuri ar fi fost bine-venite. n noiembrie era frig n nordul
statului Utah i cteva furtuni de zpad se abtuser deja peste
tabr. Aflat la 1 500 metri peste nivelul mrii, era expus n faa
vijeliilor dinspre vest din apropiere de Marele Lac Srat i a
rafalelor dinspre est care veneau de pe munii Wasatch. Dar
poliitii de la transporturi, venii din parcul Ogden, fcuser razii
trei nopi la rnd cu pistoale i bte ca s conving populaia tot
mai numeroas s mearg mai departe. Nimeni nu i dorea s se
ntoarc i a patra oar, aa c nu puteau face focuri de tabr.
Mncau n linite, temndu-se de copoi i de iarn.
O tabr de muncitori, la fel ca n orice ora, avea cartiere foarte
clar delimitate pentru locuitori. Unele zone erau prietenoase, altele
erau mai puin sigure. n josul apei, n partea cea mai ndeprtat
de linii, unde prul cotea i se revrsa n rul Weber, se afla o
zon pe care era mai bine s o vizitezi narmat. Acolo nu se
respecta proverbul triete i las-i i pe alii s triasc, ci fur
115

sau vei fi furat.


Sabotorul se ndrept fr team ntr-acolo. Era pe terenul lui,
ntr-un loc plin de nelegiuii. Dar pn i el i aez mai bine
cuitul din cizm i mut pistolul dintr-un buzunar adnc al hainei
n betelia pantalonilor, de unde l putea scoate mai uor. Dei nu
erau focuri aprinse, nu era ntuneric profund. Trenurile care
treceau mereu pufind strpungeau noaptea cu farurile, iar stratul
subire de zpad reflecta strlucirea glbuie a ferestrelor de la
vagoane. Pe lng el trecea acum un ir de vagoane Pullman
luminate, ncetinind n apropierea oraului; Sabotorul vzu n
lumina farurilor o umbr ghemuit lng un copac, un om ce inea
ambele mini n buzunar.
Sharpton, strig el aspru.
Aici, domnule, rspunse omul.
ine minile la vedere, ordon Sabotorul.
Sharpton se supuse, pe de o parte fiindc Sabotorul l pltea
pentru munca lui, pe de alt parte pentru c se temea de el. Pete
Sharpton fcuse nchisoare pentru c jefuise bnci i trenuri, aa
c recunotea un om periculos cnd l vedea. Nu i vzuse
niciodat faa. Se mai ntlniser o singur dat, cnd Sabotorul l
urmrise i l acostase pe aleea din spatele grajdului de unde se
nchiriau cai, unde Pete luase o camer. i trise toat viaa de
cealalt parte a legii i tia c nu existau oameni mai periculoi ca
acesta.
Ai gsit omul? ntreb Sabotorul.
O s fac treaba pentru o mie de dolari, rspunse Sharpton.
D-i cinci sute nainte. F-l s se ntoarc dup restul dup
ce i face treaba.
Ce-l oprete s dea bir cu fugiii dup ce ncaseaz primii
cinci sute? Banii sunt gsii, nu e nici un risc.
l va mpiedica faptul c o s-l caui i o s-l omori. Poi s-l
faci s neleag lucrul sta?
Sharpton chicoti n ntuneric.
O, da. i-apoi, nu mai e att de dur. O s fac ce-i spun.
Ia asta, spuse Sabotorul.
Sharpton pipi pachetul.
116

tia nu-s bani.


i dau i banii imediat. Acesta e fitilul pe care vreau s-l
foloseasc.
V suprai dac ntreb de ce?
Ctui de puin, spuse Sabotorul. Arat exact ca un fitil cu
ardere rapid. Ar pcli i un sprgtor de seifuri experimentat.
Presupun c omul tu are experien.
A spart seifuri i vagoane expres toat viaa lui.
Aa cum am cerut. n ciuda aparenei, e un fitil cu ardere
lent. Cnd l aprinde, va dura mai mult s detoneze dinamita
dect a calculat el.
Dac dureaz prea mult, o s sar n aer trenul n loc de ine.
Lucrul sta te deranjeaz, Sharpton?
Eu spun doar ce-o s se ntmple, rspunse Sharpton
precipitat. Dac vrei s aruncai trenul n aer i nu doar s-l
jefuii, nu e treaba mea. Dumneavoastr pltii.
Sabotorul puse al doilea pachet n palma lui Sharpton.
Ai aici trei mii de dolari. Dou mii pentru tine, o mie pentru
omul tu. Nu poi s-i numeri pe ntuneric. Va trebui s ai
ncredere n mine.

117

13
Schia pe care cherestegiul i-o fcuse Sabotorului i dovedi
eficiena peste cinci zile.
Un vnztor de bilete cu ochii ageri de la Southern Pacific i
aminti c vnduse un bilet pentru Ogden, Utah, unui om care
semna cu cel desenat de Don Albert. Dei clientul lui avea barb,
iar prul era aproape la fel de blond ca al lui Isaac Bell, vnztorul
insist c aveau trsturi asemntoare.
Bell l interog personal, ca s se asigure c omul nu era nc
un admirator al filmului The Great Train Robbery i fu destul de
impresionat nct ceru agenilor s cerceteze toi angajaii
rapidului spre Ogden.
Aflar nouti n Reno, Nevada. Unul dintre conductorii
rapidului, locuitor din Reno, i aminti i el de pasager i spuse c
ar fi putut fi omul din desen, dei insist pe culoarea diferit a
prului.
Bell merse n grab n Nevada, l cut pe conductor acas i
ntreb cu nonalan, ca i cum stteau la palavre, dac vzuse i
el filmul cu pricina. Omul rspunse c asta avea de gnd s fac
urmtoarea dat cnd rula la teatrul de vodevil. Nevasta l btea la
cap de mai bine de un an s o duc s-l vad.
De la Reno, Bell lu trenul de noapte spre Ogden i cin n timp
ce treceau prin munii Trinity. Trimise telegrame cnd oprir la
Lovelock i primi mai multe rspunsuri la sosirea n Imlay; adormi,
ntr-un trziu, n vagonul confortabil, traversnd statul Nevada.
Telegramele care l ateptau la Montello, chiar nainte de a trece
grania n Utah, nu conineau nici o informaie nou.
Pe la prnz, cnd se apropiau de Ogden, trenul travers n vitez
Marele Lac Srat peste grinzile lungi din lemn de conifere din
trectoarea Lucin. Osgood Hennessy irosise opt milioane de dolari
i hectare ntregi de pdure din Oregon ca s construiasc ruta
nou i nivelat dintre Lucin i Ogden. Scurta astfel drumul dintre
Sacramento i Ogden cu dou ore, uimindu-i pe Commodore
Vanderbilt i pe J.P. Morgan, rivalii lui pe rutele sudice i nordice.
118

Trenul se opri brusc exact cnd Bell era aa de aproape de captul


de linie al oraului nct vedea piscurile nzpezite ale munilor
Wasatch la est de Ogden.
Conductorul i spuse c liniile erau blocate la aproape zece
kilometri n fa.
O explozie deraiase trenul Sacramento Limited care se ndrepta
spre vest.
Bell sri din tren i alerg pe lng el spre captul din fa.
Mecanicul i fochistul coborser din locomotiv i stteau pe
balast, nvrtind foie de igri. Bell le art legitimaia de detectiv
i ordon:
Ducei-m ct mai aproape de accident.
mi pare ru, domnule detectiv, nu primesc ordine dect de la
dispecer.
Bell scoase rapid pistolul. Dou evi ntunecate se cscar spre
mecanic.
Aici e o chestiune pe via i pe moarte, ncepnd cu viaa
dumitale, spuse Bell. Art spre botul locomotivei i spuse: Pornii
trenul spre locul accidentului i nu v oprii pn nu dai de
rmiele lui!
Doar n-o s mpucai un om cu snge rece, spuse fochistul.
Sigur c-ar face-o, spuse mecanicul, privind agitat cnd la
pistol, cnd la expresia de pe faa lui Isaac Bell. Treci la lopat i
bag crbuni!
Locomotiva mare, model 4-6-2, merse vreo nou kilometri, apoi
un frnar le fcu semn cu un steag rou s se opreasc, dup care
dispru ntr-o gaur mare, cscat n balast. Dincolo de gaur,
ase vagoane Pullman, un vagon de bagaje i un tender stteau
nclinate pe o parte. Bell sri din locomotiv i se ndrept spre
locul accidentului.
Ci au fost rnii? l ntreb el pe oficialul de la cile ferate,
care se ocupa de accident.
Treizeci i cinci. Patru rnii grav.
Mori?
Nici unul. Au avut noroc. Nemernicul a aruncat linia n aer
cu un minut mai devreme. Mecanicul a avut timp s reduc viteza.
119

Ciudat, spuse Bell. Atacurile lui au fost mereu foarte bine


organizate.
Ei bine, acesta a fost ultimul. L-am prins.
Poftim? Unde e?
eriful l-a prins la Ogden. Norocul lui. Pasagerii au ncercat
s-l lineze. A scpat, apoi l-a vzut unul dintre ei mai trziu, se
ascundea ntr-un grajd.
Dincolo de locul accidentului, Bell gsi o locomotiv care s-l
duc la depoul Union.
nchisoarea se afla n mansarda primriei din Ogden, la distan
de o strad de gar. Doi ageni de la Van Dorn erau deja acolo,
vechea echip Weber i Fields, format din Mack Fulton i Wally
Kisley. Nici unul nu spunea glume. Dimpotriv, amndoi preau
posomori.
Unde e? ntreb Bell.
Nu e el, spuse Fulton plictisit. Prea epuizat, iar Bell se
ntreb pentru prima dat dac nu cumva Mack ar fi trebuit s ia
n considerare pensionarea. Fusese ntotdeauna sfrijit, dar acum
faa lui era scoflcit ca a unui cadavru.
Nu e cel care a deraiat trenul?
Ba da, el l-a deraiat, spuse Kisley, al crui binecunoscut
costum cadrilat era acoperit de praf. Wally prea la fel de obosit ca
Mack, dar nu bolnav. Numai c nu e el Sabotorul. Poftim, ncearci i tu norocul cu el.
Ai anse mai mari s-l faci s vorbeasc. Nou nu vrea s ne
spun o vorb.
De ce ar vorbi cu mine?
E un prieten vechi de-al tu, zise Fulton misterios. El i
Kisley erau cu douzeci de ani mai n vrst dect Bell, veterani i
prieteni, liberi s spun orice le trecea prin cap, chiar dac Bell era
eful investigaiei.
Eu i-a scoate adevrul cu fora, zise eriful. Dar bieii
dumitale au zis s v ateptm i compania feroviar mi-a spus c
jucm dup cum ne cnt Van Dorn. Mare prostie, dup prerea
mea. Dar pe mine nimeni nu m ntreab.
Bell intr n ncperea unde l ineau pe prizonier legat cu
120

ctue de masa fixat bine n podeaua de piatr. Vechiul prieten


era Jake Dunn, un sprgtor de seifuri. n captul mesei se afla un
teanc ordonat de bancnote de cinci dolari, n valoare de cinci sute
de dolari, plata pentru munca depus, dup spusele erifului.
Primul gnd sinistru al lui Bell era c Sabotorul angaja acum
complici ca s comit atrocitile n locul lui. Asta nsemna c
putea lovi oriunde i putea scpa nainte de a se produce atacul.
Jake, n ce naiba te-ai mai amestecat de data asta?
Bun ziua, domnule Bell! Nu ne-am mai vzut de cnd m-ai
trimis la San Quentin.
Bell rmase tcut, msurndu-l din priviri. San Quentin lsase
urme asupra sprgtorului. Prea cu douzeci de ani mai btrn,
doar o umbr din ce fusese cndva. Minile i tremurau aa de tare
nct era greu de crezut c putea monta un explozibil fr s-l
detoneze din greeal. Dei la nceput se bucurase s vad o figur
cunoscut, Dunn se zvrcolea acum sub privirea lui Bell.
Aruncarea n aer a seifurilor Wells Fargo e jaf, Jake.
Deraierea trenurilor de pasageri e crim. Brbatul care te-a pltit a
ucis zeci de oameni nevinovai.
Nu tiam c deraiem trenul.
Nu tiai c, dac arunci n aer inele de sub trenul care trece
n vitez, o s provoci un accident? spuse Bell uimit, cu faa
ntunecat de dezgust. Ce-ai crezut c-o s se ntmple?
Prizonierul ls capul n jos.
Jake! Ce-ai crezut c-o s ntmple?
Trebuie s m credei, domnule Bell. Mi-au spus s dinamitez
ina ca s se opreasc trenul i s poat jefui vagonul expres. Nu
tiam c are de gnd s culce trenul la pmnt.
Ce vrei s spui? Tu eti cel care a aprins fitilul.
El a schimbat fitilul. Am crezut c aprind un fitil cu ardere
rapid, care detoneaz ncrctura la timp ca s opreasc trenul.
Dar a ars ncet. Nu mi-a venit s cred, domnule Bell. Ardea aa
ncet nct trenul urma s treac peste explozibil. Am ncercat s-l
opresc.
Bell i arunc o privire glacial.
Aa m-au prins, domnule Bell. Am fugit napoi i am ncercat
121

s-l sting cu piciorul. Prea trziu. M-au vzut i, dup ce trenul a


deraiat, au fugit dup mine, de parc l-am mpucat eu pe
McKinley.
Jake, eti cu treangul n jurul gtului i ai o singur cale de
scpare. Du-m la omul care te-a pltit.
Jake Dunn scutur violent capul. Lui Bell i se pru c arta ca
un lup cu piciorul prins n capcan. Nu, nu ca un lup. Nu era nici
o for brut n el, nici o demnitate. Adevrul era c Dunn arta ca
o potaie care sttea drept momeal pentru un vnat mai mare.
Unde e, Jake?
Nu tiu.
De ce m mini?
N-am omort pe nimeni.
Ai deraiat trenul, Jake. Ai mare noroc c n-ai omort pe
nimeni. Dac nu te spnzur, te bag la pucrie pentru tot restul
vieii.
N-am omort pe nimeni.
Bell schimb brusc tactica.
Cum de ai ieit aa de repede din nchisoare, Jake? Ct ai
stat, trei ani? De ce i-au dat drumul?
Jake se uit deodat la Bell cu ochii mari i fr nici o urm de
viclenie.
Am cancer.
Bell rmase ca trsnit. Nu avea nici o simpatie pentru infractori,
dar o boal necrutoare transforma un criminal ntr-un om
obinuit. Jake Dunn nu era nevinovat, dar era dintr-odat o
victim care urma s sufere de durere, fric i disperare.
mi pare ru, Jake. Nu tiam.
Cred c s-au gndit s m lase liber, s mor singur. Aveam
nevoie de bani. De asta am acceptat trgul sta.
Jake, tu ai fost mereu un meseria, nu un uciga. De ce
acoperi un criminal? insist Bell.
Jake rspunse optit.
l gsii ntr-un grajd unde se nchiriaz cai, pe 24th Street,
dincolo de linii.
Bell pocni din degete. Wally Kisley i Mack Fulton ddur buzna
122

nuntru.
24th Street, zise Bell. Grajdul de unde se nchiriaz cai.
nconjurai zona, chemai ajutoarele de erif din perimetrul
exterior i ateptai-m.
Jake ridic privirea.
Nu pleac nicieri, domnule Bell.
Cum adic?
Cnd m-am ntors s-mi iau restul de bani, l-am gsit la etaj,
ntr-o camer.
L-ai gsit? Adic era mort?
Cu gtul tiat. Mi-a fost team s zic s nu dea vina tot pe
mine.
Cu gtul tiat? ntreb Bell. Sau njunghiat?
Jake i trecu degetele prin prul rrit.
Cred c njunghiat.
Ai vzut vreun cuit?
Nu.
Era strpuns? Se vedea i rana la ceafa?
N-am stat s-l examinez de aproape, domnule Bell. Cum
spuneam, tiam c-au s dea vina pe mine.
Trecei ncoace, le spuse Bell lui Kisley i lui Fulton. Domnule
erif, trimitei un doctor? Vedei dac i d seama ce anume l-a
ucis i de ct timp e mort.
Tu unde o s fii, Isaac?
Alt drum nchis, se gndi Bell. Sabotorul nu era doar norocos,
i fcea i singur norocul.
La gar, rspunse el plin de speran. Poate i amintete
vreun vnztor dac i-a dat bilet s plece de aici.
Duse dou copii ale desenului fcut de cherestegiu la depoul
Union, o cldire cu dou etaje, frontoane i un turn cu ceas, unde
i interog pe vnztori. Pe urm, condus ntr-un Ford de un
poliist prin cartierele strjuite de copaci i pline de bordeie
construite anapoda, merse acas la vnztorii i supraveghetorii
care nu lucraser n ziua aceea. Bell arta tuturor desenul i, cnd
nu recunoteau figura, Bell le arta o versiune modificat, n care
aprea cu barb. Nici unul nu recunotea imaginile.
123

Cum a scpat Sabotorul din Ogden? se ntreba Bell.


Rspunsul era uor. n ora funcionau nou ci ferate diferite.
Sute, poate chiar mii de pasageri erau n fiecare zi n trecere pe
acolo. Cu siguran Sabotorul tia deja c agenia Van Dorn era pe
urmele lui. Ceea ce nsemna c avea s-i aleag intele cu mai
mult atenie cnd era timpul s scape.
Bell trimise ageni de la biroul din Ogden la hoteluri n cazul n
care Sabotorul ar fi rmas n ora. Nici unul dintre recepioneri nu
recunoscu desenul. La Broom, un hotel scump, cu trei etaje i
faad de crmid, proprietarul magazinului de trabucuri spuse
c ar fi avut un client care semna cu brbatul cu barb. O
chelneri de la magazinul de ngheat i aminti de brbatul
brbierit. i rmsese n gnd pentru c era foarte chipe. Dar nu-l
vzuse dect o dat, n urm cu trei zile.
Kisley i Fulton se ntlnir cu Bell n biroul spartan al ageniei,
o camer mare pe partea mai puin plcut a 25th Street, un
bulevard separat de linii pentru tramvaie electrice. Pe partea pe
care stteau pasagerii cilor ferate se aflau restaurante, croitorii,
frizerii, magazine cu suc i ngheat i o spltorie chinezeasc,
fiecare umbrit de cte o copertin colorat. Pe partea cu agenia
se aflau baruri, camere de nchiriat, cazinouri i hoteluri care
adposteau bordeluri.
Podeaua din birou era goal, mobila strveche i nu exista dect
o singur fereastr. Pe perei erau puse afie cu persoane cutate,
iar cele mai noi erau cele dou variante ale portretului Sabotorului
desenat de cherestegiu, cu i fr barb, dup cum observase
vnztorul de bilete cu ochi ageri din Sacramento.
Kisley i Fulton erau ceva mai veseli, dei Fulton prea epuizat.
E clar c eful nu vrea s arunce banii pe birouri n Ogden,
zise Wally.
Sau pe mobil, adug Mack. Biroul acela arat de parc a
fost adus ntr-o cru.
Poate i convine cartierul, pentru c e la distan de un
scuipat de gara Union.
Asta i fac oamenii, scuip pe trotuarul nostru.
Continund discuia n stilul lor caracteristic, merser la
124

fereastr i artar trotuarul aglomerat.


Iat geniul domnului Van Dorn. Privelitea de la fereastra
asta poate fi folosit ca s instruim ucenicii cu privire la natura
crimei sub toate formele ei.
Vino aici, tinere Isaac, arunc o privire spre barurile,
bordelurile i speluncile n care se fumeaz opiu i cu care ne
nvecinm. Iat-i pe potenialii clieni deczui care ceresc. Sau,
dac nu reuesc s strneasc mila, atac cetenii pe alei.
Privete acolo, un filfizon cu musta atrage naivii cu jocuri
de alba-neagra pe o mas pliant.
i uit-te la minerii aceia omeri, mbrcai n zdrene, care
se prefac c dorm pe caldarm n faa barului, cnd, de fapt, stau
la pnd s ias beivii.
De ct timp a murit omul? ntreb Bell.
Aproape o zi ntreag, aa crede doctorul. Ai avut dreptate cu
njunghierea. O lam ngust i-a strpuns gtul. La fel cum au
pit Wish i paznicul din Glendale.
Aadar, dac l-a ucis Sabotorul, n-ar fi putut pleca din Ogden
mai devreme de seara trecut. Dar nimeni nu l-a vzut
cumprndu-i bilet.
Sunt destul marfare care vin i pleac, spuse Wally.
Acoper distane prea lungi n timp scurt ca s mearg numai
cu marfare, zise Mack.
Probabil c folosete i alt fel de trenuri, depinde de situaie,
spuse Wally.
Cine era mortul? ntreb Bell.
Un angajat pe tura de noapte de prin partea locului, dup
cum spune eriful. Acest Bronco Billy n carne i oase suspectul
nostru principal mi pare ru, Isaac, n-am rezistat. Fulton art
ctre afiul cu persoana cutat de poliie.
ine-o tot aa i am s-l rog pe domnul Van Dorn s i trimit
pe Weber i Fields n Alaska.
e suspectat c a jefuit o diligen n august. Poliitii l-au
prins furnd salariile angajailor unei mine de cupru din Utah
acum zece ani. i-a turnat partenerii pentru o sentin mai
uoar. Se pare c l tia din nchisoare pe Jake Dunn.
125

Bell scutur din nou capul cu dezgust.


Nu numai c Sabotorul angajeaz oameni ca s-l ajute, dar i
i pune s angajeze ali oameni la rndul lor. Poate s atace
oriunde pe continent.
Se auzi o btaie uoar n u. Detectivii ridicar privirile,
mijind ochii la vederea unui tnr nelinitit, mbrcat cu un
costum ponosit. ntr-o mn ducea o valiz ieftin, n cealalt i
inea plria.
Domnu Bell?
Isaac Bell l recunoscu pe tnrul James Dashwood din San
Francisco, ucenicul care fcuse treab bun descoperind
nevinovia sindicalistului ucis n accidentul cu trenul Coast Line
Limited.
Intr, James. F cunotin cu Weber i Fields, cei mai vechi
detectivi din America.
Bun ziua, domnule Weber. Bun ziua, domnule Fields.
Eu sunt Weber, zise Mack. El e Fields.
mi cer scuze, domnule.
Ce caui aici, James? ntreb Bell.
M-a trimis domnul Bronson cu asta, domnule. Mi-a spus s
merg cu trenul rapid ca s ajung naintea potei.
Ucenicul i ntinse un plic de hrtie maro. nuntru era alt plic
cu numele lui scris cu creionul cu litere mari, trimis de biroul din
San Francisco. Bronson ataase i un bilet: L-am deschis, n-am
mai ateptat. M bucur c-am fcut-o. Se pare c te-a nimerit.
Bell deschise plicul care i era adresat. Scoase din plic prima
pagin a unui numr recent din Harpers Weekly. Era o caricatur
de William Allen Rogers care l nfia pe Osgood Hennessy ntr-o
bluz de grangur din mtase, clare pe o locomotiv pe care scria
CALEA FERAT SOUTHERN PACIFIC. Hennessy trgea dup el un
tren, numit CENTRAL RAILROAD OF NEW JERSEY, la intrarea n
oraul New York. Trenul era desenat n aa fel nct semna cu o
caracati care se zvrcolete. Pe desen apreau urmtoarele
cuvinte scrise de mn cu un creion negru: POATE BRAUL LUNG
AL SABOTORULUI S AJUNG MAI DEPARTE DECT
TENTACULELE LUI OSGOOD?
126

Ce naiba e asta? ntreb Wally.


O mnu aruncat, rspunse Bell. Ne provoac.
i ne scoate i ochii cu asta, zise Mack.
Mack are dreptate, spuse Wally. Eu nu mi-a bate capul s o
iau personal, Isaac.
E i revista acolo, spuse Dashwood. Domnul Bronson s-a
gndit c o s vrei s-o citii, domnule Bell.
Clocotind n sinea lui, Bell citi repede coninutul primei pagini,
n revista Harpers, care se autointitula Jurnalul civilizaiei, se
povestea cu sete despre devastarea monopolului cilor ferate. n
numrul respectiv era un articol despre ambiiile lui Osgood
Hennessy. Se prea c Hennessy obinuse n secret un numr
majoritar de aciuni la Compania de Cale Ferat Baltimore &
Ohio. B&O deinea deja mpreun cu Illinois Central n care
Hennessy avea o cot parte mare un numr nsemnat de aciuni
n Compania Feroviar Reading. Aceasta controla Central Railroad
of New Jersey, ceea ce i oferea lui Hennessy intrare n districtul
New York, pe care i-l dorea foarte mult.
Ce nseamn asta? ntreb James.
nseamn c, spuse Isaac Bell posomort, Sabotorul poate
ataca bunurile lui Hennessy direct n New York City.
Orice accident provocat n New York, spuse Mack Fulton, va
afecta compania Southern Pacific mai tare dect orice atac n
California.
New York fiind cel mai mare ora din ar, zise Wally Kisley.
Bell se uit la ceas.
Am timp s prind trenul Overland Limited. Trimitei bagajele
dup mine la clubul Yale din New York City.
Se ndrept spre u, dnd ordine ntruna.
Telegrafiai-i lui Archie Abbott! Spunei-i s m caute la New
York. Anunai-l i pe Irv Arlen s supravegheze parcurile feroviare
din Jersey City. i pe Eddie Edwards. El cunoate parcurile. A
spart banda Lava Bed care jefuia trenurile expres de pe diguri. Voi
doi terminai aici, asigurai-v c nu mai e nc n Ogden lucru
de care m ndoiesc i aflai ncotro a luat-o.
New Yorkul este, dup cum scrie aici, spuse Wally, citnd din
127

ziarul Harpers Weekly, ara Sfnt unde toi feroviarii viseaz s


ajung n pelerinaj.
Ceea ce nseamn, zise partenerul lui, c e deja pe drum i o
s te atepte acolo.
Bell se ntoarse din u i se uit la Dashwood, care privea n
jur cu nerbdare.
James, f-mi o favoare.
Da, domnule.
Ai citit rapoartele despre accidentul cu trenul Coast Line
Limited?
Da, domnule.
Spune-i domnului Bronson c te trimit la Los Angeles. Vreau
s-l gseti pe fierarul sau mainistul care a fcut gaura n crligul
folosit la deraierea trenului Limited. Poi s m ajui? Ce s-a
ntmplat?
Dar la Los Angeles conduce domnul Sanders i s-ar putea
s
ine-te departe de Sanders. Eti pe cont propriu. Ia primul
rapid spre vest. Grbete-te!
Dashwood o zbughi pe lng Bell i cobor valvrtej pe scri ca
un copil care iese de la coal.
Ce poate s fac un puti pe cont propriu? ntreb Wally.
Este foarte bun, zise Bell. i nu se poate descurca mai ru
dect a fcut-o Sanders pn acum. Gata, plec! Mack, odihnetete! Ari groaznic.
i tu ai arta la fel dac ai fi dormit pe scaun n tren n
ultima sptmn.
Hodorogilor, dai-mi voie s v spun s avei grij. Sabotorul e
ca o otrav.
Mulumim pentru sfatul tu nelept, fiule, rspunse Wally.
Ne vom strdui s inem minte, spuse Mack. Dar, aa cum
spuneam, pun pariu c e deja pe drum spre New York.
Wally Kisley se duse la fereastr i l privi pe Isaac Bell alergnd
s prind trenul.
O, o s ne distrm, nu glum. Minerii notri au rmas fr
beivi.
128

i fcu semn lui Mack s vin lng el. Srind deodat de pe


trotuar, minerii l flancau acum pe tipul ngrijit care alerga dup
tren n costum scump. Fr s se opreasc sau s ncetineasc,
Bell trecu printre ei ca o sgeat i minerii se ntoarser pe trotuar.
Ai vzut? ntreb Kisley.
Nu. i nici ei n-au vzut.
Rmaser la fereastr, urmrind cu atenie cetenii care roiau
pe trotuare.
Putiul acela, Dashwood, i amintete de cineva? ntreb
Fulton.
De cine? De Isaac?
Nu. Acum cincisprezece ba nu, ce tot spun? douzeci de
ani, Isaac nc mai alerga dup mingile de lacrosse la coala aia
fioas la care l-a trimis taic-su. Noi eram la Chicago. Tu cercetai
nite indivizi implicai n afaceri cu cereale. Eu eram bgat pn
peste cap n ancheta din cazul atacului cu bomb de la Haymarket,
cnd ne-am dat seama c, de fapt, poliitii omorser cei mai
muli oameni. i aminteti c a venit un puti din mahalale care
cuta de lucru? I-a plcut domnului Van Dorn, ne-a pus s-i
artm cum stau lucrurile. Avea talent. Ager, rapid, i curgea ap
cu ghea prin vine.
S fiu al naibii, spuse Mack. Wish Clarke.
S sperm c Dashwood nu bea.
Uite! Mack se aplec spre geam.
l vd! zise Wally. Smulse desenul cherestegiului de pe perete,
cel cu barba adugat, aducndu-l la fereastr.
Un muncitor nalt, cu barb, mbrcat n salopet i cu basc pe
cap, care mergea spre gar cu un rucsac mare pe umr, fusese
forat s se opreasc n faa unui bar ca s le fac loc chelnerilor
s arunce patru beivi pe trotuar. mpresurat de mulimea care
aclama, brbatul nalt privea ngrijorat n jur, dezvluindu-i
chipul de sub basc.
Detectivii se uitar la desen.
El e?
S-ar putea. Dar pare c are barba aceea de ceva vreme.
Numai dac n-o fi nchiriat-o.
129

Dac asta a fcut, a gsit una bun, spuse Mack. Nu-mi plac
nici urechile. Nu sunt nici pe departe aa de mari.
Dac nu e el, insist Wally, ar putea fi fratele lui.
Ce-ar fi s-l ntrebm dac are vreun frate?

130

14
M duc eu primul, tu ne urmreti de la geam.
Wally Kisley o rupse la fug pe scri.
Muncitorul nalt se strecur prin mulime cu rucsacul pe umr,
sri peste un beiv, ocoli un altul i i relu drumul n grab spre
gara Union. De la fereastr, Mack Fulton urmri drumul pe care
acesta mergea neabtut printre trectorii care veneau i plecau
grbii.
Wally cobor n fug treptele i iei din cldire. Cnd ajunse pe
trotuar, ridic privirea. Mack i art direcia bun. Wally ncepu
s alerge. i fcu semn celuilalt c l vzuse pe cel cutat, iar Mack
fugi dup el pe scri cu inima bubuind n piept. Se simea ru de
cteva zile i acum se chinuia s rsufle.
l prinse pe Wally din urm, care i spuse:
Eti alb ca varul. Eti n regul?
Super. ncotro a luat-o?
Pe alee. Cred c m-a vzut.
Dac te-a vzut i a fugit, el e omul nostru. Haide!
Mack o lu nainte, trgnd adnc aer n piept. Aleea era
noroioas i duhnea. n loc s se intersecteze cu 24th Street, aa
cum presupuneau detectivii, cotea la stnga i se bloca ntr-un
abator cu obloane de oel. n fa se aflau nite butoaie destul de
mari ca s se ascund cineva dup ele.
L-am ncolit, zise Wally.
Mack i pierdu rsuflarea. Wally se uit la el. Avea faa
contorsionat de durere. Se aplec, inndu-se de piept i czu n
noroi. Wally ngenunche lng el.
Doamne, Mack!
Mack era alb la fa, cu ochii larg deschii. Ridic privirea i se
uit peste umrul lui Wally.
n spatele tu! murmur el.
Wally se ntoarse spre zgomotul pailor grbii.
Brbatul pe care l urmriser, care semna cu cel din schi i
care era, evident, Sabotorul alerga spre ei cu un cuit n mn.
131

Wally l acoperi pe prietenul lui i scoase cu repeziciune pistolul de


sub haina cadrilat. Ridic trgaciul revolverului cu degetul mare,
cu o micare ndelung exersat, peste cocoul rsucit. Ainti arma
n aa fel nct s loveasc oasele din umrul Sabotorului i nu sl omoare, ca s-l poat interoga cu privire la viitoarele atacuri
plnuite.
nainte ca Wally s poat trage, auzi un clic metalic i vzu
sclipirea oelului; lama cuitului i sri brusc n fa. Sabotorul era
nc la un metru i jumtate de el, dar vrful i intra deja n ochi.
i-a fcut o sabie care se alungete dintr-un cuit cu arc, fu
ultimul gnd al lui Wally Kisley, n timp ce lama Sabotorului i
ptrundea n creier. i eu care credeam c le-am vzut pe toate.
Sabotorul scoase lama din craniul detectivului i o nfipse n
gtul partenerului su czut. Brbatul arta de parc era deja
mort, dar nu era momentul s-i asume riscuri. Retrase lama i
privi n jur cu rceal. Vznd c nimeni nu venise pe alee dup
detectivi, o terse de haina cadrilat, aps pe buton i tiul se
retrase napoi n teac.
Fusese ct pe-aici, acel dezastru pentru care nu puteai s-i iei
msuri de precauie, doar s fii mereu pregtit i s acionezi cu
precizie, aa c se bucura c scpase. Acum d-i drumul, se
gndi. Overland Limited nu avea s atepte ct srbtorea el.
Plec n fug de pe alee, trecu prin gloata de pe trotuar i
travers spre 25th Street. Tie calea unui tramvai electric, apoi o
lu la dreapta pe Wall Street i merse pn la gara Union.
Asigurndu-se c nu l urmrea nimeni, travers i intr n gar
prin partea de nord.
Gsi toaleta pentru brbai i se ncuie ntr-o cabin. Micnduse contracronometru, dezbrc salopeta ascuns pe sub hainele
elegante de drum i scoase din rucsac o geant Gladstone de piele,
cu finisaje de alam. Mai scoase o pereche de cizme negre din
piele, cu ireturi, o plrie cenuie Homburg din cutia protectoare
i un pistol, apoi puse n rucsac cizmele zdrenuite n care inea
sabia, i leg ireturile i ascunse pistolul n buzunarul hainei. i
scoase barba, pe care o aez tot n geant i terse urmele de
132

lipici de pe fa. Apoi puse salopeta n rucsac i nghesui rucsacul


n spatele toaletei. Nu era nimic acolo care s l poat incrimina. Se
uit la ceas i atept exact dou minute, tergndu-i cizmele de
spatele pantalonilor ca s le lustruiasc i trecndu-i un pieptene
de filde prin pr.
Iei din cabin. i verific nfiarea n oglinda de deasupra
chiuvetei. Mai ndeprt o bucic de lipici de pe barb i i puse
plria pe cap.
Deschise zmbind ua toaletei i travers holul aglomerat, care
se umpluse subit de detectivi de la cile ferate. Mai avea doar
cteva secunde la dispoziie, aa c trecu grbit pe lng doi
ngrijitori care nchideau porile ctre peroanele inundate de fum.
O locomotiv uier de dou ori, semnalnd pornirea, iar trenul
Overland Limited, un rapid de lux format din opt vagoane Pullman,
un vagon-restaurant i un vagon-salon, porni ctre Cheyenne,
Omaha i Chicago.
Sabotorul alerg pe lng ultimul vagon n care era salonul,
innd pasul cu acesta i privind n toate direciile.
Ceva mai departe, chiar n spatele vagonului cu bagaje, vzu un
brbat care sttea pe scrile primului Pullman, inndu-se de o
balustrad i nclinndu-se ca s vad bine cine se urca n tren n
ultima secund. Erau 180 metri ntre el i locul unde Sabotorul se
apuc de balustrad ca s se urce n vagon din mers, dar silueta
celuilalt era imposibil de confundat.
Partea din fa a trenului iei din umbra grii i Sabotorul vzu
c brbatul care supraveghea platforma avea prul blond i bogat,
strlucind ca aurul n lumina soarelui la asfinit. Ceea ce nsemna,
dup cum bnuise, c brbatul nu era nimeni altul dect
detectivul Isaac Bell.
Fr s ezite, Sabotorul se prinse de balustrad i sri pe
platforma din spate a trenului. Din vestibulul deschis intr n
vagonul-salon. nchise ua n urma lui, lsnd n urm zgomotul
i fumul i se bucur de linitea rapidului transcontinental de lux,
decorat cu muluri grele, lambriuri de lemn lustruit, oglinzi i
covoare groase pe jos. Chelnerii duceau tvi de argint cu buturi
pentru pasagerii care stteau pe canapele confortabile. Cei care
133

ridicar ochii din ziare, ntrerupnd conversaiile, salutar sosirea


ntrziat a domnului bine mbrcat cu nclinri politicoase din
cap, aa cum fceau membrii unui club.
Atunci apru conductorul. Cu ochii duri i buzele strnse,
mbrcat cu o uniform impecabil, de la chipiul lucios pn la
pantofii strlucitori, prea plin de el, brutal i suspicios, ca toi
conductorii de tren.
Biletele, domnilor! Biletele pentru Ogden!
Sabotorul flutur abonamentul.
Conductorul fcu ochii mari cnd vzu numele de pe
abonament i l salut pe noul pasager extrem de politicos.
Bine ai venit, domnule!

134

PRIVILEGIAII

135

15
14 OCTOMBRIE 1907
SPRE EST CU OVERLAND LIMITED
Ducei-m imediat n cabina mea!
Isaac Bell avea s vin ct ai clipi n spatele trenului, ca s vad
cine se urcase n ultima clip, dar Sabotorul inteniona s dea
ochii cu detectivul n momentul ales de el.
Conductorul, umil ca un paj care slujea unui prin mbrcat n
hermin, l conduse pe Sabotor pe un culoar strjuit de ferestre
ctre un apartament mare n mijlocul vagonului, n locul unde se
simeau cel mai puin zdruncinturile trenului.
Intr! nchide ua!
Apartamentul privat, rezervat oaspeilor speciali ai cii ferate,
era dotat mai ceva ca un palat, cu dulapuri sculptate de mn i
tavane din piele presat. Avea i un salon, o cuet, baie proprie
cu o cad de marmur i robinete din argint. Sabotorul i arunc
geanta pe pat.
Ceva personaliti n tren? l ntreb el pe conductor, vrnd
s tie ce alte persoane importante mai erau acolo. Puse ntrebarea
cu un zmbet complice i i strecur conductorului un ban de aur.
Nici un oaspete al Companiei de Cale Ferat Southern Pacific nu
trebuia s plteasc baci ca s aib parte de servicii bune. Dar
conductorul unui tren transcontinental, la fel ca i casierul unui
pachebot, putea fi un aliat eficace i o surs de informaii de culise
despre pasagerii influeni care cltoreau prin ar. Combinaia
dintre intimitatea prefcut i banul sec era o investiie care avea
s se amortizeze din plin. i aa se i ntmpl, deoarece
conductorul rspunse degajat.
Domnul Jack Thomas, preedintele First National Bank, s-a
urcat la Oakland mpreun cu domnul avocat Bruce Payne.
Avocatul care se ocup cu afacerile cu petrol?
Da, domnule. Domnul Payne i domnul Thomas sunt foarte
buni prieteni, v dai seama.
136

Banii i legile cu privire la afacerile cu petrol fac cas bun,


zmbi Sabotorul, ncurajndu-l pe conductor s vorbeasc mai
departe.
Judectorul Congdon i colonelul Bloom, domnul cu afacerile
cu crbuni, sunt n tren nc de la Sacramento.
Sabotorul ddu din cap. Judectorul James Congdon i se
alturase lui J.P. Morgan s cumpere afacerea cu oel a lui Andrew
Carnegie. Kenneth Bloom intrase ntr-un parteneriat cu
Pennsylvania Railroad ntr-o afacere cu crbuni.
i domnul Moser, din Providence, proprietarul de filaturi,
care are un fiu n Senat, domnule.
Bun biat, spuse Sabotorul. Interesele n textile ale tatlui
su se afl pe mini bune.
Conductorul zmbi, bucurndu-se de apropierea de asemenea
nababi renumii.
Sunt sigur c ar fi onorai dac ai lua cina mpreun cu ei.
S vd cum m simt, rspunse el nonalant, adugnd n
timp ce i fcea un semn aproape imperceptibil cu ochiul: Se aude
ceva de o mas de joc?
Da, domnule. Se joac poker dup cin n cabina
judectorului Congdon.
i cine mai e n tren?
Conductorul turn mai departe numele unor proprietari de vite,
magnai mbogii din mineritul din vestul rii i liota obinuit
de avocai de la cile ferate. Apoi cobor vocea i spuse optit:
S-a urcat i un detectiv de la Van Dorn la Ogden, chiar
naintea dumneavoastr, domnule.
Un detectiv? Sun interesant. Ai aflat cum l cheam?
Isaac Bell.
Bell hm. Bnuiesc c nu merge sub acoperire dac i-a
spus cum l cheam.
L-am recunoscut. Cltorete des.
Are un caz?
Nu tiu. Dar merge cu un permis semnat chiar de
preedintele Hennessy. i ni s-a dat ordin c trebuie s le dm
agenilor Van Dorn orice ne cer.
137

Zmbetul Sabotorului se rci i o licrire ngheat i strluci n


ochi.
Ce i-a cerut Isaac Bell?
nc nimic, domnule. Presupun c investigheaz accidentele
de la Southern Pacific.
Poate reuim s scumpim lucrurile pentru domnul Bell la
jocul acesta.
Conductorul era surprins.
Oare ar avea un detectiv destul curaj pentru jocul domniilor
voastre?
Bnuiesc c domnul Bell i permite, zise Sabotorul. Dac e
acelai Isaac Bell despre care am auzit zvonuri c ar fi bogat. N-am
jucat niciodat poker cu un detectiv. Ar fi interesant. De ce nu-l
ntrebi dac nu ar vrea s ni se alture?
Nu era o ntrebare, ci un ordin, iar conductorul promise s l
invite pe detectiv s participe dup cin la jocul de poker cu mize
mari din cabina judectorului Congdon.
Felul n care un om juca poker dezvluia tot ce trebuia s tii
despre el. Sabotorul avea s profite de ocazie s l msoare pe Bell
i s decid cum s-l omoare.
Cabina lui Isaac Bell se afla ntr-un vagon Pullman, n care era o
toalet n captul din fa, cu o oglind oblic, finisaje din nichel i
chiuvete mari de marmur. Exista i o camer cu dou fotolii. Un
palmier n ghiveci se legna n ritmul trenului care gonea de-a
lungul rului Weber, tras de locomotiva puternic pe o pant de
unu la sut spre Wasatch Range.
Bell se brbieri acolo nainte de a se mbrca pentru cin. Dei
i permitea un apartament luxos, cu propriile lui utiliti, prefera
s le foloseasc pe cele comune cnd cltorea. n asemenea
saloane, la fel ca n vestiarele slilor de sport i ale cluburilor
private, combinaia de marmur, gresie, ap curent i scaune
confortabile i fcea pe brbai ludroi n absena femeilor.
Acetia discutau deschis cu strinii i ntotdeauna puteai afla
informaii preioase din conversaii la care trgeai cu urechea. i
ntr-adevr, dnd cu briciul Wootz pe obraz, proprietarul robust i
138

vesel al unui abator din Chicago puse jos trabucul i spuse:


Mi-a zis Porter c senatorul Charles Kincaid s-a urcat n tren
la Ogden.
Inginerul-Erou? rspunse un comis-voiajor bine mbrcat,
care sttea lungit ntr-un fotoliu confortabil de piele. Mi-ar plcea
s-i strng mna.
Nu trebuie dect s-l prinzi n vagonul-restaurant.
Niciodat nu tii cum e cu senatorii tia, spuse vnztorul.
Guvernatorii i membrii Congresului dau mna cu orice mai sufl,
dar senatorii americani sunt cteodat tare ncrezui.
Aa se ntmpl cnd eti numit n loc s fii ales.
El era tipul acela nalt care s-a urcat n tren n ultima clip?
ntreb Bell de lng oglind.
Mcelarul din Chicago spuse c citea ziarul la plecarea trenului
i nu observase. O fcuse ns comis-voiajorul.
A srit n tren iute ca un vagabond.
Unul foarte elegant, zise Bell, iar ceilali ncepur s rd.
Asta e bun, chicoti mcelarul. Un vagabond bine mbrcat.
Ce meserie ai, fiule?
Lucrez n asigurri, spuse Bell. i surprinse privirea
vnztorului n oglind.
Tipul acela care a urcat ultimul era senatorul Kincaid?
Ar fi putut fi, rspunse cellalt. Nu m-am uitat cu atenie.
Vorbeam cu un domn n partea din fa a vagonului i conductorul
mi bloca vederea. Dar n-ar fi ntrziat trenul pentru un senator?
Aa a zice, spuse mcelarul. Se ridic greoi din scaun, stinse
trabucul i spuse: V salut, biei. M duc n salon. Dac vrei
ceva de but, fac cinste.
Bell se ntoarse n cabin.
Brbatul care urcase n ultimul minut n tren dispruse pn s
ajung el n salon n captul din spate al garniturii, ceea ce nu era
tocmai surprinztor, fiindc Overland Limited era un tren plin de
cabine, singurul spaiu public fiind vagonul-restaurant i salonul.
Restaurantul era gol, cu excepia chelnerilor care pregteau mesele
pentru cin i nici unul dintre fumtorii din salon nu semna cu
brbatul elegant vzut de Bell de la distan. i nici cu desenul
139

cherestegiului.
Bell sun dup nsoitor. Acesta era un negru de vrst mijlocie,
suficient de btrn s se fi nscut sclav i s fi trit astfel i la
maturitate.
Cum te cheam? ntreb Bell. Nu se putea conforma
obiceiului de a le spune nsoitorilor din trenuri George dup
angajatorul lor, George Pullman.
Jonathan, domnule.
Bell puse n palma brbatului o moned de aur de zece dolari.
Jonathan, uit-te la desenul sta. L-ai vzut pe acest om n
tren?
Jonathan privi cu atenie desenul.
Deodat, un expres ndreptat spre vest trecu pe lng ferestre,
uiernd i pufind; trenurile trecur unul pe lng altul cu o
vitez nsumat de aproape dou sute de kilometri pe or. Osgood
Hennessy pusese dou linii pe mai toat ruta pn n Omaha, aa
c trenurile secundare nu mai pierdeau mult timp pe alte linii ca
s lase cale liber celorlalte trenuri.
Nu, domnule, zise nsoitorul, cltinnd din cap. N-am vzut
nici un domn care s arate aa.
Dar pe acesta? Bell i art schia brbatului cu barb, ns
primi acelai rspuns. Era dezamgit, dar nu surprins. Trenul care
se ndrepta spre est era numai unul dintre cele o sut cincizeci
care plecaser din Ogden de cnd infractorul din grajd fusese
njunghiat. Dei erau mai puine trenurile care fceau legtura cu
New York City, acolo unde Sabotorul promitea c merge n bileelulmomeal.
Mulumesc, Jonathan. i ddu nsoitorului cartea lui de
vizit. Te rog s-i transmii conductorului c doresc s-l vd cnd
are timp.
Dup mai puin de cinci minute, conductorul ciocni la u.
Bell l pofti nuntru, afl c numele lui era Bill Kux i i art cele
dou desene, unul cu barb i unul fr.
S-a urcat cineva n tren la Ogden care s semene cu vreunul
dintre aceste desene?
Conductorul le studie cu atenie, inndu-l pe primul n mn,
140

apoi pe al doilea, ntorcndu-le spre lumina lmpii fiindc afar se


nnoptase. Bell urmrea faa dur a lui Kux. nsrcinai cu
sigurana trenului i cu verificarea biletului fiecrui cltor,
conductorii erau observatori ateni i cu memorie bun.
Nu, domnule. Nu cred Dei acesta pare cunoscut.
L-ai mai vzut pe brbatul acesta?
Pi, nu tiu Dar mi e cunoscut faa asta. i mngie
brbia i pocni deodat din degete. De acolo l tiu. Tocmai l-am
vzut la film.
Bell lu napoi schiele.
Dar nu s-a urcat nici un om care s semene cu desenele
acestea la Ogden?
Nu, domnule. Conductorul pufni n rs. Aproape c m-ai
pclit aici, pn mi-am amintit de film. tii cu cine seamn? Cu
actorul acela. Cu Broncho Bill Anderson. Nu-i aa?
Cine era brbatul care s-a urcat n tren n ultima clip?
Conductorul zmbi.
Ei poftim, ce coinciden!
Cum adic?
Veneam deja spre cabina dumneavoastr cnd mi-a dat
nsoitorul cartea de vizit. Domnul despre care vorbii m-a rugat
s v invit la un joc de cri dup cin n cabina judectorului
Congdon.
Cine e?
Pi, nimeni altul dect senatorul Charles Kincaid!

141

16
Acela era Kincaid?
Bell tia c ansele erau foarte mici. Dar felul n care omul acela
se urcase n tren era foarte hotrt, ca i cnd fcuse un efort
special s plece nevzut din gara din Ogden. ansele erau teribil
de mici, trebuia s recunoasc. Pe lng numrul mare de trenuri
pe care Sabotorul le-ar fi putut lua, mai era i faptul c oamenii
alergau de obicei ca s prind trenul. i el fcea asta deseori.
Cteodat intenionat, fie ca s pcleasc pe cineva care era deja
n tren, fie ca s scape de cineva care l urmrea prin gar.
Din ce tiu eu, senatorul era la New York, spuse Bell.
O, se plimb mult, domnule. tii cum sunt funcionarii tia
de stat, mereu pe drumuri. S i spun c v ducei s jucai?
Bell i arunc lui Bill Kux o privire glacial.
Cum se face c senatorul Kincaid tie cum m cheam i c
sunt n tren?
Era ceva neobinuit s vezi un conductor de tren care se
ngrijoreaz pentru altceva dect pentru vreun accident. Kux
ncepu s se blbie.
Pi, el, eu Pi, tii dumneavoastr cum e, domnule.
tiu cum e, cltorul nelept se mprietenete cu
conductorul, zise Bell, cu o expresie mai blnd, ca s-i ctige
ncrederea. Conductorul nelept se strduiete ca toat lumea din
tren s fie mulumit. Dar mai ales acei pasageri care merit cel
mai mult s fie mulumii. Trebuie s v reamintesc, domnule Kux,
c avei ordine direct de la preedintele cii ferate, care spun c
detectivii Van Dorn sunt primii votri prieteni?
Nu, domnule.
E limpede?
Da, domnule Bell. mi pare ru dac v-am fcut probleme.
Nu i face griji. Bell zmbi. Nu e ca i cum ai trdat
ncrederea unui jefuitor de trenuri.
Suntei foarte generos, v mulumesc Pot s-l informez pe
senatorul Kincaid c mergei s jucai cri cu el?
142

Cine mai joac?


Judectorul Congdon, desigur i colonelul Bloom.
Kenneth Bloom?
Da, domnule, magnatul cu afaceri cu petrol.
Ultima dat cnd l-am vzut pe Kenny Bloom sttea cu o
lopat n spatele elefanilor.
M iertai, domnule. Nu neleg.
Cnd eram copii, am mers o perioad cu circul. Pn ne-au
prins din urm prinii. Cine mai e?
Domnul Thomas, bancherul, domnul Payne, avocatul i
domnul Moser din Providence. Fiul lui e senator, ca i domnul
Kincaid.
Ar fi fost greu de imaginat nc doi campioni servili ai
corporaiilor, se gndi Bell, dar nu spuse dect att:
Spune-i senatorului c a fi onorat s particip.
Conductorul Kux se ndrept spre u.
Ar trebui s v avertizez, domnule Bell
Sunt mize mari?
i asta. Dar, dac un agent Van Dorn e primul meu prieten, e
de datoria mea s v spun c unul dintre domnii care joac n
seara asta e cunoscut c i mai i face singur norocul.
Isaac Bell zmbi larg.
Nu-mi spune cine trieaz. Va fi mai interesant s descopr
singur.
Judectorul James Congdon, gazda jocului de poker din acea
sear, era un btrn zvelt i noduros, cu o alur aristocratic i un
aer dur i de neclintit, asemenea metalului pur din care fcuse
avere.
Ziua de lucru de zece ore, proclam el cu vocea ca un rostogol
de crbune, va aduce dezastru n industria oelului.
Avertismentul smulse nclinri solemne din cap de la nababii
adunai n jurul mesei acoperite cu pnz verde i un strigt de
ncuviinare de la senatorul Charles Kincaid. Senatorul deschisese
subiectul cu o promisiune afabil de a vota legi mai stricte la
Washington ca s-i vin mai uor magistratului s dea interdicii
143

mpotriva grevitilor.
Dac se ndoia careva din trenul acela care traversa acum statul
Wyoming de gravitatea conflictului dintre muncitorii sindicaliti i
proprietarii de fabrici, Ken Bloom, motenitorul a jumtate din
antracitul din Pennsylvania, i lmuri pe deplin.
De drepturile i interesele muncitorilor nu se vor ngriji
agitatorii, ci cretinii crora Dumnezeu, n nesfrita Lui
nelepciune, le-a dat controlul asupra intereselor de proprietate
ale rii.
Cte cri dorii, domnule judector? spuse Isaac Bell cnd i
veni rndul s dea crile. Se aflau n mijlocul unei mini i era
responsabilitatea dealerului s fac jocul s continue. Ceea ce nu
era mereu uor pentru c, n ciuda mizelor enorme, jocul era
amical. Cei mai muli dintre participani se cunoteau i jucau
deseori mpreun. n jurul mesei se discutau brfe i se tachinau
cu bunvoin, vrnd uneori s dezvluie intenia rivalilor sau
valoarea crilor din mn.
Dup cum observase Bell, Kincaid prea intimidat de judector,
care l striga uneori Charlie, dei senatorul era omul care s insiste
s i se spun Charles, dac nu domnule senator.
Crile? ntreb Bell din nou.
Deodat, vagonul se zdruncin cu putere.
Roile treceau peste o poriune dur de linie. Vagonul se smuci.
Tria din pahare se vrs pe postavul verde. Toi cei din ncperea
luxoas tcur, amintindu-i c i ei goneau pe timp de noapte cu
110 kilometri pe or, laolalt cu masa de cri, cristalele, lmpile
de alam fixate pe perei, crile de joc i monedele de aur.
Mergem pe traverse? ntreb cineva. Toi rser nelinitii, cu
excepia judectorului Congdon, care ridic paharul nainte s se
mai verse ceva din el i vorbi n timp ce vagonul se scutura tot mai
tare:
Apropo, domnule senator Kincaid, ce prere avei de potopul
de accidente de la Calea Ferat Southern Pacific?
Kincaid, care prea c buse cam mult la cin, rspunse cu glas
tare:
Vorbind n calitate de inginer, zvonurile legate de proasta
144

conducere de la Southern Pacific sunt nite minciuni scandaloase.


E treab periculoas s te ocupi de calea ferat. Aa a fost i aa
va fi mereu.
La fel de brusc cum ncepuse, zdruncintura se opri i trenul i
relu mersul lin. Porni mai departe n vitez, aflat n siguran pe
ine. Pasagerii rsuflar uurai la gndul c nu avea s le apar
numele n ziarul de diminea pe lista celor mori ntr-un accident
feroviar.
Cte cri, domnule judector?
Dar judectorul nu terminase de vorbit.
Eu nu am zis nimic de conducerea proast, Charlie. Dac poi
vorbi ca un apropiat al lui Osgood Hennessy i nu ca un inginer,
spune-ne cum merg lucrurile la trectoarea Cascades a lui
Hennessy, unde se pare c se petrec majoritatea accidentelor.
Kincaid ncepu un discurs nsufleit, care s-ar fi potrivit mai
bine ntr-o edin de Congres dect la un joc de poker pe bani
grei.
V asigur, domnilor, c brfele despre extinderea nesbuit a
liniei Cascades sunt prostii. Marea noastr naiune a fost
construit de oameni curajoi precum preedintele Hennessy, care
i-a asumat riscuri enorme, confruntndu-se cu necazuri i
mergnd mai departe chiar i atunci cnd cei cu judecat mai
limpede l-au implorat s se astmpere, cnd s-a luptat cu
falimentul i dezastrul financiar.
Bell observ c Jack Thomas, bancherul, nu prea deloc
convins. Era evident c senatorul Kincaid nu mbuntea cu
nimic reputaia lui Hennessy.
Cte cri dorii, domnule judector? ntreb el din nou.
Replica lui Congdon fu mai alarmant dect zguduielile
trenului.
Nici o carte, mulumesc. Nu mai am nevoie de alte cri.
Ceilali juctori se holbau la el. Bruce Payne, avocatul, spuse cu
voce tare ce gndeau de fapt cu toii.
S nu schimbi nimic la o mn cu cinci cri e ca i cum ai
galopa spre ora n fruntea unei bande de hoi.
Mna era la a doua rund. Isaac Bell dduse deja fiecrui
145

juctor cte cinci cri cu faa n jos. Congdon, aflat sub presiune
chiar n stnga lui Bell, ntr-o poziie care de obicei te obliga s
spui pas, deschisese prima rund de pariere. Toi cei din salonul
luxos, cu excepia lui Payne, completaser miza din prima rund a
magnatului. Charles Kincaid, aezat chiar n dreapta lui Bell,
plusase impulsiv, forndu-i pe ceilali juctori s participe cu i
mai muli bani. Monedele de aur czuser surd pe postavul mesei
i toi juctorii, inclusiv Bell, merser mai departe, mai ales fiindc
senatorul juca fr s judece prea mult.
Dup prima rund, juctorii aveau voie s dea jos una, dou
sau trei cri i s ia altele ca s-i mbunteasc mna. Anunul
judectorului c avea deja toate crile necesare nu bucura pe
nimeni. Susinnd c nu dorea nici o mbuntire, acesta sugera
c avea deja o mn ctigtoare, una care utiliza toate cele cinci
cri i urma avea s bat dou perechi sau trei cuie. Asta
nsemna c avea ori chint (cinci cri n ordine cresctoare) sau
culoare (cinci cri de aceeai culoare), ori full house (trei de un fel
i o pereche), o combinaie care btea chinta sau culoarea.
Poate c domnul Bell va fi drgu s dea cri celorlalidomni,
se bucur Congdon, care i pierduse brusc interesul fa de
greutile muncitorilor i accidentele de tren, eu sunt nerbdtor
s deschid a doua rund de pariuri.
Vrei cri, Kenny? ntreb Bell. Bloom, care nu era nici pe
departe la fel de bogat din crbuni pe ct era Congdon din oel,
ceru trei cri, cu vagi urme de speran.
Jack Thomas lu dou, sugernd c avea deja trei cri de un
fel. Bell credea c probabil era vorba de o pereche oarecare i
pstra un as n sperana disperat c mai veneau doi. Dac avea
ntr-adevr trei cri de un fel, ar fi mrit miza n prima rund.
Urmtorul, Douglas Moser, nobilul proprietar de fabrici din New
England, spuse c vrea o carte, ceea ce nsemna c avea probabil
dou perechi i spera s prind o culoare sau o chint. Bell vzuse
destul ca s-i dea seama c era prea bogat ca s-i pese dac
pierdea sau ctiga. Mai rmnea senatorul, la dreapta lui Bell.
Nici eu nu trag carte, spuse Kincaid.
Sprncenele lui Congdon, srmoase ca un cablu de oel, se
146

ridicar un centimetru. Civa dintre cei de fa exclamar uimii.


Nu se mai auzise s existe dou mini servite n aceeai rund.
Dar nu Kincaid fcuse crile, ci Bell. Orict de neobinuit era s
existe o mn servit, dac senatorul avea i el una era numai din
cauza norocului i nu pentru c triase.
Ultima dat cnd am vzut dou servite, spuse Jack Thomas,
s-a terminat cu schimburi de focuri.
Din fericire, spuse Moser, nimeni de la masa asta nu e
narmat.
Ceea ce nu era adevrat, din cte vzuse Bell. Senatorul trior
inea un pistol n buzunarul lateral. Bell consider c era o
precauie bun pentru persoanele publice de la asasinarea lui
McKinley.
Dealerul ia dou, spuse Bell, apoi ddu jos dou cri, lu
altele i puse pachetul pe mas. Miza primului juctor. Cred c
acela suntei dumneavoastr, domnule judector.
Btrnul Congdon i zmbi lui Kincaid, artnd dini mai
galbeni ca ai unui lup cenuiu.
Mizez pe tot potul.
Jucau la limita potului, ceea ce nsemna c singura restricie
pentru un pariu era suma care se afla pe mas n acel moment.
Pariul lui Congdon dezvluia faptul c, dei era surprins de mna
lui Kincaid, nu se temea de el, sugernd c avea o mn foarte
puternic, probabil un full house, nu chint sau culoare. Bruce
Payne, care prea foarte fericit c ieise din joc, sri s numere
potul i anun cu o voce subire:
Potul rotunjit e de 3 600 de dolari.
Joseph Van Dorn l nvase pe Isaac Bell s judece averile n
funcie de ct ctiga un muncitor n fiecare zi. l dusese n cel mai
dur bar din Chicago ca s vad cum ucenicul lui bine mbrcat
ctig nite ncierri. Apoi i dirijase atenia lui Bell spre clienii
care se aliniau pentru prnzul gratuit. Evident, descendentul unei
familii de bancheri din Boston i absolvent de Yale tia cum
funcioneaz mentalitatea celor privilegiai, dup cum observase
eful zmbind. Dar un detectiv trebuia s neleag i cum
gndete restul de 98% din populaie. Cum raiona un om fr un
147

ban n buzunar? Ce fcea un om care nu mai avea nimic de


pierdut n afar de team?
Cei 3 600 de dolari din mna respectiv erau mai muli bani
dect ctigau lucrtorii judectorului n ase ani.
Pariez 3 600, spuse Congdon, mpingnd toi banii din faa
lui n centrul mesei i aruncnd cu zgomot un scule rou cu alte
monede de aur.
Ken Bloom, Jack Thomas i Douglas Moser aruncar grbii
crile.
Merg pe cei 3 600 ai dumneavoastr, spuse senatorul
Kincaid. i mresc potul. 10 800 de dolari.
Salariile pe optsprezece ani, se gndi Bell.
Cred c linia v este foarte recunosctoare, zise Congdon,
nepndu-l pe senator n privina aciunilor de la cile ferate, care
serveau deseori drept mit pentru legiuitori.
Linia i scoate banii investii, rspunse Kincaid, zmbind.
Sau vrei s credem c mna dumneavoastr e cu adevrat
servit.
Suficient ct s pot plusa. Ce vei face, domnule judector?
Miza a urcat la 10 800 pentru dumneavoastr.
Isaac Bell i ntrerupse.
Cred c miza a crescut pentru mine.
O, mi pare foarte ru, domnule Bell. V-am srit cnd v
venise rndul s aruncai crile.
Nu face nimic, domnule senator. Am vzut c abia ai prins
trenul la Ogden. Probabil c nc v grbii.
Mi s-a prut mie c vd un detectiv care se nclina ntr-o
parte. Periculoas treab, domnule Bell.
Nu e, pn nu-mi d vreun infractor peste degete.
Potul, mormi nerbdtor judectorul, este format din cei 3
600 ai mei i cei 10 800 ai senatorului Kincaid, ceea ce nseamn
c miza pentru domnul Bell e de 14 400 de dolari.
Payne se amestec n vorb:
Potul, care include plusarea domnului senator, este acum de
21 600 de dolari.
148

Calculele lui Payne nu mai erau necesare. Chiar i cel mai bogat
i mai lipsit de griji om de la mas era contient c 21 600 de
dolari era o sum suficient de mare ca s cumperi locomotiva care
trgea trenul lor i poate chiar i un Pullman.
Domnule Bell, spuse judectorul, ateptm un rspuns.
Merg pe miza dumneavoastr, domnule judector i pe cea a
senatorului, spuse Bell. Potul devine astfel de 36 000 de dolari i
plusez din nou.
Plusai?
36 000 de dolari.
Recompensa pentru Bell era plcerea de a vedea faa
senatorului i pe cea a celui mai bogat magnat al oelului din
Statele Unite cznd la unison.
Potul a ajuns acum la 72 000 de dolari, calcul domnul
Payne.
O linite adnc se aternuse n salon. Nu se auzea dect
zgomotul surd al roilor de tren. Mna zbrcit a judectorului se
furi n buzunarul de la piept, de unde scoase un carnet de
cecuri. Din alt buzunar lu un stilou de aur, i scoase capacul i
scrise agale un numr pe cec. Apoi se semn, sufl peste cerneal
s se usuce i zmbi.
Merg pe plusarea dumneavoastr de 36 000, domnule Bell i
pe a senatorului, de 10 800, care pare acum o sum infim i
plusez la 118 800 de dolari Domnule senator Kincaid, e rndul
tu. Miza mea i a domnului Bell te cost acum 154 800 ca s
rmi n joc.
Dumnezeule mare, zise Payne.
Ce-ai de gnd, Charlie? 154 800 de dolari dac vrei s joci.
Merg mai departe, spuse Kincaid nepat, scriind numrul pe
cartea de vizit i aruncnd-o peste movila de aur.
Nu plusezi? l tachin Congdon.
M-ai auzit.
Congdon i ndrept zmbetul sec spre Bell.
Domnule Bell, am plusat 118 800 de dolari.
Bell rspunse i el cu un zmbet, ascunznd faptul c i simpla
acceptare a mizei i-ar fi redus considerabil averea personal. Dac
149

plusa, o mpuina dramatic.


Judectorul James Congdon era unul dintre cei mai bogai
oameni din America. Dac Bell plusa, nimic nu l-ar fi oprit s
pluseze din nou i s-l curee de tot.

150

17
Domnule Payne, spuse Isaac Bell. Ct e potul acum?
Pi, stai s vd Potul este acum de 237 600 de dolari.
Bell numr n gnd muncitorii. Patru sute de oameni ar fi
putut ctiga potul acela ntr-un an bun. Zece oameni, dac erau
destul de norocoi s supravieuiasc unei lungi viei ntrerupte de
accidente i omaj, ar fi putut ctiga suma aceea din copilrie i
pn la btrnee.
Congdon ntreb cu un aer inocent:
Domnule Payne, ct va fi potul dac domnul Bell crede n
continuare c acele dou cri schimbate i-au mbuntit mna
suficient ca s mearg mai departe?
Hmm, ar fi 475 200 de dolari.
Aproape o jumtate de milion, spuse judectorul. ncepem s
vorbim de bani adevrai.
Bell se hotr c judectorul vorbea prea mult. Btrnul magnat
prea de-a dreptul nelinitit. Ca un om care avea n mn o
culoare care, n ceea ce privea mna servit, se afla pe locul cel
mai de jos.
mi dai voie s sper, domnule, c vei accepta cecul meu de
la American States Bank of Boston?
Desigur, fiule. Suntem cu toii nite domni aici.
Merg mai departe i plusez 475 200 de dolari.
Am ieit, zise Congdon, aruncnd crile pe mas.
Kincaid zmbi, vdit uurat c judectorul ieise din joc.
Cte cri ai luat, domnule Bell?
Dou.
Kincaid se uit ndelung la crile din mna lui Bell. Cnd
detectivul ridic ochii, i ls gndurile s zboare aiurea, ceea ce l
fcea s par indiferent fa de ce urma s fac senatorul.
Vagonul se legna din cauza creterii vitezei. Efectul de
amortizare a zgomotului dat de covoare i de mobil n salonul
luxos tindea s mascheze faptul c acceleraser la aproape 130
kilometri pe or n cmpiile Marelui Bazin din Wyoming.
151

Kincaid duse mna la buzunarul vestei unde inea crile de


vizit. Avea minile mari, dup cum observ Bell. i ncheieturi
puternice.
Sunt foarte muli bani, zise senatorul.
Cam muli pentru un funcionar public, ncuviin Congdon.
Enervat c fusese forat s ias din joc, mai adug o aluzie
neplcut la aciunile deinute de senator la cile ferate. Chiar i
pentru unul cu interese adiacente.
Payne repet estimarea lui Congdon.
Aproape jumtate de milion de dolari.
Sunt bani grei n zilele astea de panic, cnd piaa se
prbuete, adug Congdon.
Domnule Bell, ntreb Kincaid, ce face un detectiv care st
agat de tren cnd un infractor i d peste degete?
Depinde, zise Bell.
De ce anume?
De cazul n care a fost nvat sau nu s zboare.
Kenny Bloom pufni n rs. Kincaid rmase cu ochii la Bell.
Dumneavoastr ai fost nvat s zburai?
nc nu.
i ce facei?
Lovesc la rndul meu, zise Bell.
Cred c aa e, spuse Kincaid. Renun.
Lipsit n continuare de expresie, Bell puse crile pe mas cu
faa n jos i adun 950 400 de dolari n aur, creane i cecuri,
inclusiv pe al lui. Kincaid se ntinse dup crile lui Bell. Acesta
puse mna hotrt peste cri.
Eram curios ce aveai acolo, zise Kincaid.
i eu la fel, spuse Congdon. Cu siguran nu ai mers la
cacealma contra a dou mini servite.
Mi-a trecut prin gnd c acele dou mini servite erau
cacealmaua, domnule judector.
Amndou? Nu prea cred.
Eu cu siguran nu am fcut aa ceva, zise Kincaid. Am avut
culoare pe cup.
ntoarse crile cu faa n sus ca s vad toat lumea.
152

Sfinte Dumnezeule, domnule senator! zise Payne. Opt, nou,


zece, valet, pop. Mai trebuia una i fceai chint. Cu siguran
ai fi plusat cu aa ceva.
Exact, mai trebuia una, remarc Bloom. Asta ne amintete de
faptul c o chint mic e mai rar dect dinii ginii.
A vrea foarte mult s vd ce cri ai avut, domnule Bell,
spuse Kincaid.
Nu ai pltit s le vedei, zise Bell.
Pltesc eu, spuse Congdon.
Poftim, domnule?
Pentru mine merit s dau 100 000 de dolari ca s
demonstrez c ai avut o suit mare i ai tras o pereche ca s
facei full house. Ceea ce ar bate culoarea senatorului i chinta
mea amrt.
Nu accept, spuse Bell. Un prieten vechi mi spunea c o
cacealma ar trebui s-i lase pe ceilali nedumerii.
E exact aa cum am crezut, spuse Congdon. Nu acceptai
pariul pentru c am dreptate. Ai avut noroc i ai prins alt
pereche.
Dac asta vrei s credei, domnule judector, vom merge
amndoi acas mulumii.
La naiba! zise magnatul. V ofer dou sute de mii. Doar
artai-mi crile.
Bell le ntoarse.
Acelai prieten mi-a zis s le art din cnd n cnd ca s-i
pun pe gnduri. Ai avut dreptate n legtur cu suita mare.
Magnatul csc ochii.
S fiu al naibii! Trei doamne singure. Ai mers la cacealma.
Ai avut doar trei. V-a fi btut cu chinta mea. Dei a fi pierdut
fa de culoarea ta, Charlie. Dac nu ne-ar fi scos domnul Bell pe
amndoi.
Charles Kincaid explod.
Pariai jumtate de milion de dolari pe trei dame amrte?
mi plac doamnele, spuse Isaac Bell. ntotdeauna mi-au
plcut.

153

Kincaid ntinse mna i atinse damele ca i cum nu-i venea si cread ochilor.
Va trebui s transfer fondurile cnd ajung la Washington,
spuse el nfipt.
Nici o grab, rspunse Bell politicos. i eu ar fi trebuit s fac
la fel.
Unde s trimit cecul?
M gsii la Clubul Yale din New York City.
Fiule, spuse Congdon, scriind un cec pentru care nu era
nevoit s transfere fonduri, i-ai pltit biletul de tren, nu glum.
Bilet de tren, pe naiba, spuse Bloom. Ar putea s cumpere
trenul.
Vndut! rse Bell. Venii napoi n salon s bei ceva din
partea mea, poate lum i o cin trzie. Toat cacealmaua asta mia fcut foame.
n timp ce i conducea spre spatele trenului, Isaac se ntreba de
ce renunase senatorul. Considera c fusese o micare corect,
dar, dup ieirea din joc a lui Congdon, devenise o manevr mult
mai prudent dect fcuse Kincaid toat seara, ceea ce era foarte
neclar. Era ca i cum Kincaid o fcuse pe prostul mai devreme. i
ce era toat vorbria aceea despre Osgood Hennessy i riscurile
mari pe care i le asuma? Cu siguran nu mbuntise poziia
binefctorului su n faa bancherilor.
Bell comand ampanie pentru toi cei prezeni i ceru
chelnerului s serveasc o cin trzie. Kincaid spuse c nu putea
rmne dect pentru un pahar, motivnd c era obosit. Dar l ls
pe Bell s-i toarne i al doilea pahar, apoi mnc friptur cu ou,
prnd c i mai trecuse dezamgirea fa de jocul de cri.
Juctorii se amestecar cu ali cltori care i petreceau seara cu
paharul n mn. Grupurile se formau i se destrmau, dup care
se formau la loc. Povestea celor trei dame se repeta ntruna. Pe
msur ce mulimea se rsfira, Isaac Bell se trezi singur cu Kenny
Bloom, judectorul i senatorul, care remarc:
Am auzit c artai echipajului un afi cu o persoan cutat.
E schia unui om pe care l investigm, rspunse Bell.
Artai-ne! spuse Bloom. Poate l-am vzut.
154

Bell scoase un desen din hain, mpinse farfuriile deoparte i


ntinse hrtia pe mas.
Bloom arunc o privire.
Acesta-i actorul! Din The Great Train Robbery.
Chiar e actorul? ntreb Kincaid.
Nu. Dar exist o asemnare cu Broncho Billy Anderson.
Kincaid mngie desenul cu degetele.
Mi se pare c seamn cu mine.
Arestai-l! rse Ken Bloom.
Seamn, zise Congdon. Oarecum. Tipul acesta are trsturi
ferme. La fel are i senatorul. Uitai-v la gropia din brbie. i tu
ai una aa, Charles. Am auzit o droaie de femei proaste la
Washington care cotcodceau c semeni cu idolul de la cinema.
Eu nu am urechile aa de mari, nu-i aa?
Nu.
Ce uurare, spuse Kincaid. Nu pot fi idol cu urechi mari.
Bell ncepu s rd.
eful ne-a avertizat, Nu arestai orice slut.
Se uit curios de la schi la senator, apoi din nou la schi.
Exista o asemnare, aveau fruntea nalt. Urechile erau cu
siguran diferite. Att suspectul din desen, ct i senatorul aveau
figuri inteligente, cu trsturi puternice. Muli oameni artau aa,
dup cum bine remarcase Joseph Van Dorn. Cei doi se difereniau,
pe lng mrimea urechilor, n profunzimea privirii. Brbatul care
l lovise pe cherestegiu cu o rang prea mai hotrt i mai dur. Nu
era surprinztor c i pruse intens celui pe care l atacase. Dar
Kincaid nu prea s aib un scop. Chiar i la apogeul ntrecerii n
pariuri l vzuse pe Kincaid mulumit de el nsui i mai degrab
servil fa de cei puternici. Bell i reaminti c se ntrebase totui
mai devreme dac nu cumva aerul inofensiv al lui Kincaid era o
pcleal.
Ei bine, zise Kincaid, dac l vedem pe individ, l nhm
pentru dumneavoastr.
Dac l vedei, ferii-v din calea lui i chemai ajutoare,
spuse Bell cu seriozitate. E ca o otrav.
Bine, eu merg la culcare. A fost o zi lung. Noapte bun,
155

domnule Bell, spuse Kincaid prietenos. Mi s-a prut interesant s


jucm cri mpreun.
i scump, zise Congdon. Ce vei face cu toate ctigurile,
domnule Bell?
Am s-i cumpr o cas logodnicei mele.
Unde?
n San Francisco. Pe Nob Hill.
Cte case au rmas n picioare dup cutremur?
Cea la care m gndesc eu a fost construit s reziste o mie
de ani. Problema e c ar putea s fie nite fantome pe acolo. A
aparinut fostului ei ef, care s-a dovedit a fi un uciga depravat i
un sprgtor de bnci.
Congdon ncepu s rd.
Experiena m-a nvat c metoda cea mai bun de a face o
femeie s se simt n largul ei n casa alteia e s-i nmnezi nite
dinamit i s-i urezi distracie plcut n procesul de
reamenajare. Eu am fcut asta de multe ori. Se rezolv ca prin
minune. S-ar putea s mearg i pentru fotii efi.
Charles Kincaid se ridic i le ur noapte bun tuturor. Apoi
adug ntr-o doar, pe un ton batjocoritor:
Ce s-a ntmplat pn la urm cu ucigaul acela, sprgtorul
de bnci?
Isaac Bell l privi n ochi pe senator pn cnd acesta ls
privirea n jos. Abia atunci vorbi detectivul:
L-am bgat n pmnt, domnule. Nu va mai face niciodat
ru cuiva.
Kincaid rse cu poft.
Faimosul motto al lui Van Dorn: Noi nu ne dm btui
niciodat.
Niciodat, spuse Bell.
Senatorul Kincaid, judectorul Congdon i ceilali plecar la
culcare, lsndu-i singuri n ncpere pe Bell i Kenny Bloom.
Dup o jumtate de or, trenul ncepu s ncetineasc. Se vedea
cte o lumin din loc n loc, apoi aprur suburbiile oraului
Rawlins. Treceau acum pe strzi slab luminate.

156

De pe platforma din spatele vagonului Pullman, n care se afla


cabina lui, Sabotorul estima viteza trenului. Desenul lui Bell l
zguduise mai mult dect pierderile enorme la poker. Banii nu
nsemnau nimic pe termen lung, pentru c n curnd avea s fie
mai bogat dect Congdon, Bloom i Moser la un loc. Dar desenul
era un ghinion rar. Cineva i vzuse faa i fcuse o descriere. Din
fericire, urechile nu semnau. i slav Domnului c semna cu
actorul acela. Dar nu se putea baza mult timp pe asemenea
ntmplri norocoase care s-l nedumereasc pe Isaac Bell.
Sri din trenul care se deplasa cu vitez mic i ncepu s
colinde strzile ntunecate. Trebuia s acioneze repede. Trenul nu
avea oprire dect de treizeci de minute i el nu cunotea oraul.
Dar oraele feroviare erau construite dup un tipar i avea senzaia
c norocul care l prsise n seara aceea ncepea s se ntoarc.
Una peste alta, Isaac Bell lsase garda jos. Detectivul era ameit de
norocul uimitor la masa de joc. i era posibil ca printre telegramele
care l ateptau n staie s fie i vetile tragice din Ogden, care s-l
ocheze.
Gsi ce cuta n doar cteva minute, lundu-se dup sunetul
pianului dintr-un bar nc plin de via, dei trecuse de mult de
miezul nopii. Nu intr pe uile batante; n schimb, lu n mn un
teanc de bani i fcu nconjurul barului, mergnd fr team pe
alei dosnice. La etajul al doilea se vedeau luminile strlucitoare ale
cazinoului i ale slii de dans, precum i luminile estompate ale
bordelului anexat. eriful, mituit ca s ignore operaiunile ilegale,
nu voia s se apropie de acele ui. Aa c se angajau oameni de
ordine care s menin linite i s descurajeze hoii. i iat c
erau aici.
Doi boxeri cu nasul spart i pumnii mari, de felul celor care
participau la concursuri de rodeo, fumau pe treptele de scndur
care duceau la etaj. Se uitar la el tot mai curioi pe msur ce se
apropia nesigur. Ajuns la ase metri de trepte, se mpiedic i se
inu de perete ca s i menin echilibrul. Cei doi se ridicar,
schimbar o privire ntre ei i aruncar igrile.
Sabotorul se ndeprt cltinndu-se, ca i cnd era beat,
aruncndu-se pe ntuneric spre ua deschis a unui grajd. Vzu
157

c brbaii se uitau din nou unul la altul, creznd c norocul lor


cretea cu fiecare clip. Aveau s l uureze pe beiv de teancul de
dinero n linite.
Sabotorul intr naintea lor n grajd i i alese repede un loc de
lng u, unde lumina de la cealalt u ptrundea prin geam.
Cei doi venir dup el; primul brbat scoase un cuit din buzunar.
Sabotorul l lovi la picioare, culcndu-l la pmnt. ocul fu total,
iar brbatul czu pe paiele btute de copite. Partenerul lui,
nelegnd c beivul nu era chiar aa de beat pe ct prea, ridic
pumnii.
Sabotorul se ls ntr-un genunchi, scoase cuitul din cizm i
fcu o micare din ncheietur. Lama se alungi n totalitate i
atinse cu vrful gtul brbatului. Cu cealalt mn, Sabotorul
aps pistolul pe tmpla celui czut pe paie. Pre de o clip, nu se
auzir dect sunetul pianului ndeprtat i rsuflarea greoaie i
speriat a boxerilor.
Relaxai-v, domnilor, zise Sabotorul. V propun o afacere. V
dau 10 000 de dolari s ucidei un cltor din trenul Overland
Limited. Avei douzeci de minute pn pleac trenul.
Boxerii nu aveau nimic mpotriv s omoare un om pentru
asemenea sum. Sabotorul i-ar fi putut cumpra cu numai cinci
mii. Dar erau oameni practici.
Cum l coborm din tren?
E un om care i apr pe cei nevinovai, rspunse Sabotorul.
Va sri n ajutorul unui om aflat n pericol de exemplu, o
domni la ananghie. Avei aa ceva la dispoziie?
Cei doi se uitar n lungul aleii. La o fereastr se vedea o veioz
roie.
Pentru doi dolari, va fi disponibil.
Trenul Overland Limited oprise cu un scrnet metalic al
saboilor de frn i n clinchetul aparatelor de cuplare, n fia
ngust de lumin de lng staia Rawlins. Cei mai muli dintre
pasageri dormeau n paturile lor. Cei civa care erau treji
coborser pe peron s-i dezmoreasc oasele, fugrii ns de
mirosul arcurilor alcaline, amestecat cu fumul de crbune.
158

Echipajul principal schimba motoarele n timp ce n tren apreau


proviziile, ziarele i telegramele.
nsoitorul, fostul sclav Jonathan, se apropie de Isaac Bell n
salonul prsit, acolo unde detectivul sttea ntins pe canapea,
amintindu-i plin de ncntare mpreun cu Kenneth Bloom de
zilele lor la circ.
Telegram de la Ogden, domnule Bell.
Bell i ddu btrnului un baci de o mie de dolari.
Nu-i nimic, Jonathan, spuse el, rznd. n seara asta am avut
noroc. Mcar att s fac, s mpart bogia. Scuz-m o clip, Ken.
Se ntoarse ca s citeasc telegrama. Deodat figura i deveni
mpietrit i ochii i se umplur de lacrimi fierbini.
Te simi bine, Isaac? ntreb Ken.
Nu, rspunse acesta gtuit i iei pe platforma din spate ca
s-i umple plmnii de mirosul acru, metalic. Dei erau n toiul
nopii, o locomotiv de serviciu muta vagoanele de marfa n parcul
feroviar. Bloom iei dup Bell.
Ce s-a ntmplat?
Weber i Fields
Vodevil? Ce tot vorbeti?
Isaac Bell nu putu spune dect att:
Vechii mei prieteni. Mototoli telegrama n pumn i i opti:
Ultimul lucru pe care li l-am spus a fost s aib grij. Le-am spus
c Sabotorul e ca o otrav.
Cine?
Bell i arunc o privire necrutoare i Bloom se retrase n salon.
Detectivul netezi telegrama i o citi din nou. Cadavrele lor
fuseser gsite pe o alee, la dou strzi de biroul lui. Probabil c l
vzuser pe Sabotor i se luaser dup el. Era greu de crezut c
un singur om putuse dobor doi detectivi veterani. Dar Wally nu se
simea bine. Poate asta l ncetinise. Ca anchetator-ef, responsabil
pentru sigurana agenilor lui, ar fi trebuit s-l nlocuiasc ar fi
trebuit s in departe de pericol un om vulnerabil.
Bell simea c avea s-i explodeze capul, att de plin era de
durere i de furie. Nu reui s se concentreze o bucat bun de
vreme. Apoi, treptat, nelese c Wally i Mack i lsaser cu limb
159

de moarte o motenire. Brbatul urmrit de ei trebuia s fi


semnat bine cu cel din desenul cherestegiului, altfel nu le-ar fi
strnit curiozitatea. Din ce alt cauz s-l fi urmrit pe alee?
Faptul c i atacase i i omorse dovedea c desenul era o
descriere fidel, orict le-ar fi amintit oamenilor de starul de
cinema.
Locomotiva nou ddu semnalul de plecare. inndu-se de
balustrada platformei, cu lacrimile curgndu-i pe obraji, Bell era
att de pierdut n gndurile lui sumbre nct abia auzi semnalul.
Cnd trenul se puse n micare, i ddu vag seama c traversele
rmn n urma vagonului ce ieea din gar i trecea pe sub ultimul
bec cu lumin electric.
Se auzi iptul unei femei.
Bell ridic privirea. O vzu alergnd pe ine ca i cnd ncerca
s prind un tren din mers. Rochia ei alb prea c strlucete n
ntuneric, luminat din spate de becurile ndeprtate. Un brbat
venea dup ea, o matahal care o prinse n brae i i opri iptul,
acoperindu-i gura cu mna i culcnd-o la pmnt cu greutatea
trupului lui.
Bell ni de pe platform. Sri peste balustrad i o rupse la
fug pe traverse, alergnd ct de repede putea. Dar trenul mergea
cu vitez mare, aa c se dezechilibr. Se fcu ghem, i acoperi
faa cu minile, se lovi de traverse i se rostogoli ntre ine, n timp
ce trenul se ndeprta cu aproape 50 kilometri pe or.
Bell ddu peste un macaz i se opri ntr-un post de manevr.
Sri n picioare i alerg n ajutorul femeii. Brbatul o inea cu o
mn de gt i o trgea de rochie cu cealalt.
D-i drumul! strig Bell.
Brbatul sri n picioare.
Dispari! i spuse el femeii.
D-mi banii! strig ea, ntinznd mna. Acesta i puse banii
n palm. Femeia se uit la Bell, apoi se ntoarse spre gar. Cel
care se prefcuse c o ataca se arunc asupra lui Bell cu o ploaie
de lovituri.
Privind ocat la lumina roie din spatele trenului care disprea
n noapte, Bell se feri instinctiv de loviturile grele, lsndu-le s
160

cad n gol. Apoi l lovi un pumn tare ca piatra n ceafa.


Sabotorul privea de pe platforma trenului n timp ce accelerau
tot mai mult. Lumina roie din spate strlucea pe ine. Trei siluete
se micorau pe fundalul luminos al depourilor din Rawlins. Dou
dintre ele preau nemicate. A treia era aruncat cnd spre una,
cnd spre cealalt.
Adio, domnule Bell! Nu uita s dai i tu peste degete.

161

18
Erau doi.
Pumnul primit n ceafa l trimise pe Bell spre primul boxer, care
l lovi n obraz. Lovitura l fcu s se nvrt ca un titirez. Al doilea
boxer l atepta pregtit cu un pumn care l culc la pmnt pe
detectiv.
Bell czu cu umrul pe balast, se rostogoli pe traverse i se lovi
de o in. Oelul rece i sprijinea capul ca o pern i Bell se uit n
sus, ncercnd s-i dea seama ce se ntmpla. n urm cu doar
cteva secunde sttea pe platforma din spate a unui tren luxos, de
clasa nti. Apoi srise n ajutorul unei femei. Acum l loveau doi
lupttori cu pumni de oel.
Acetia se roteau n jurul lui, blocndu-i orice ieire.
La cteva sute de metri de linii, o locomotiv de serviciu se opri
pe o linie secundar i lumin inele cu farul, scondu-i la iveal
pe Bell i pe atacatorii lui suficient ct s se poat vedea unii pe
alii, dar, din cte i ddea seama Bell, nu destul ct s fie vzui
de cineva care s intervin.
n lumina farului, vzu c erau doi brbai masivi, nu la fel de
nali ca el, dar amndoi cu mult mai solizi. Vedea dup poziia lor
c erau profesioniti. Iui n micri, tiau cum i unde s loveasc
n aa fel nct s rneasc adversarul, tiau toate manevrele
mrave. Dup expresia de pe feele lor tia c nu trebuia s se
atepte la mil.
n picioare, biea! Ridic-te i lupt ca un brbat!
Se ddur civa pai n spate ca s-i fac loc, att de
ncreztori erau n capacitile lor i n faptul c erau doi contra
unu.
Bell i scutur capul ca s-i revin i i adun picioarele de
sub el. i el era boxer. tia cum s primeasc un pumn. tia i
cum s dea unul. tia cum s loveasc n combinaii rapide. Dar
erau mai muli i tiau i ei cum s se mite.
Primul boxer lu poziia de lupt, cu ochii strlucind i pumnii
cobori n postura campionului la lupte John L. Sullivan. Al doilea
162

inea minile mai sus, n stilul lui Jim Gentilomul Corbett,


singurul care l fcuse vreodat knockout pe Sullivan. De el
trebuia s se fereasc, Corbett fiind un boxer inteligent, nu cum
era cellalt. Acesta i proteja faa cu mna stng i cu umrul,
aa cum ar fi fcut i Corbett. Mna dreapt, care i proteja
stomacul, era ca un baros de rezerv.
Bell se ridic.
Corbett fcu un pas n spate.
Sullivan atac.
Bell observ c strategia lor era simpl i avea s fie foarte
eficient. n timp ce Sullivan l ataca din fa, Corbett avea s-l
mping la loc de cte ori se ndeprta din pricina loviturilor. Dac
Bell rezista destul ct s l oboseasc pe Sullivan, Corbett urma si ia locul i s o ia de la capt.
Revolverul lui Bell era n plria agat acum n cabina lui. i
pistolul tot n tren era, mergnd mai departe la Cheyenne. Bell era
mbrcat n inuta de sear n care luase cina i jucase poker:
jacheta de la smoching, cma plisat, cu butoni de diamant i
papion de mtase. Doar nclmintea, o pereche de cizme negre
lustruite, ascunse n mare parte de pantaloni n loc de pantofi
uori din piele ntoars, ar fi ndemnat un osptar-ef s nu-l
aeze la cea mai bun mas.
Sullivan arunc un swing de dreapta. Bell se feri. Primul pumn
i trecu pe deasupra capului i Sullivan, dezechilibrat, se
mpiedic. Atunci Bell l lovi de dou ori, o dat n stomac, fr
prea mult efect, apoi n lateralul feei, care l fcu s strige furios.
Corbett rse cu asprime.
Un boxer inteligent? l ridiculiz el. Unde-ai nvat s boxezi,
fiule? La Harvard?
La Yale, zise Bell.
Atunci, ia una pentru Boola Boola4. Corbett simul cu
dreapta i i aplic lui Bell o stng n coaste. Dei Bell reuise s
se retrag, i se pru c l lovise o locomotiv. Se prbui la pmnt
din pricina durerii ascuite. Sullivan alerg spre el s-l loveasc n
cap. Bell se rsuci disperat i cizma intuit care venea spre faa
Cntec de ncurajare pentru studenii de la Universitatea Yale (n. tr.).

163

lui i sfie umrul hainei.


Cnd sunt doi contra unu, nu e timp pentru reguli n box. Bell
apuc o bucat grea de balast din terasament i se ridic n
picioare.
V-am spus c am studiat i la Chicago? ntreb el. n partea
de vest.
Arunc piatra cu toat puterea n faa lui Corbett.
Acesta url de durere i duse mna la ochi. Bell se ateptase sl fac s se clatine mcar, dac nu s-l scoat de tot din lupt. Dar
Corbett se mica foarte repede. Se ferise destul de iute ca s nu-l
loveasc piatra cu toat fora. Cobor mna din dreptul ochiului, se
terse de snge pe cma i strnse pumnul.
Chestia asta o s te coste, studentule. Poi s mori repede sau
poi s mori ncet, iar tu i-ai ctigat a doua variant.
Corbett se nvrtea n cerc, cu un pumn ridicat i unul cobort,
cu un ochi ntunecat i unul privind cu rutate. ncerc mai multe
lovituri scurte patru, cinci, ase pentru a vedea exact, dup
reacia lui Bell, ct de bun era i unde avea slbiciuni. Deodat,
porni spre Bell cu pumnii ridicai, i ddu o stng, apoi o dreapt,
ncercnd s-l slbeasc pentru o lovitur mai grea.
Bell se feri de lovituri. Dar Sullivan l atac dintr-o parte i
propti un pumn zdravn n gura detectivului, trimindu-l din nou
la pmnt.
Bell simi gust de sare n gur. Se ridic, scuturnd capul. i
curgea snge pe fa, pe buze. Lumina de la locomotiva de serviciu
i fcea dinii s strluceasc.
sta zmbete, i spuse Sullivan lui Corbett. E nebun?
E ameit de btaie. L-am lovit mai tare dect credeam.
Hei, studentule, care-i poanta?
Treci i termin-l.
i pe urm?
Las-l pe ine. O s par c l-a clcat trenul.
M-ai ntrebat care-i poanta. Caut un criminal. Acelai om
care v-a angajat pe voi s m ucidei, imbecili certai cu apa ce
suntei! Poanta e asta: voi, imbecililor, o s-mi spunei cum arat.
Sullivan se arunc spre Bell, lovind cu dreapta. Acesta se mic
164

repede. Pumnul i trecu pe deasupra capului ca un bolovan, iar


Bell l lovi n cap cu stnga atunci cnd Sullivan se mpiedic din
cauza forei loviturii ratate. Sullivan czu la pmnt ca un berbec.
De data asta, cnd veni Corbett dintr-o parte, Bell era pregtit i l
lovi cu aceeai stng, stlcindu-i nasul cu un pocnet surd.
Corbett mormi, rsucindu-se graios pe loc, dei un altul ar fi
czut pur i simplu. Ridic stnga s i apere brbia de croeul de
dreapta al lui Bell i i inu mna dreapt n jos ca s blocheze
lovitura dat de adversar n stomac. Apoi spuse:
Uite una pe care n-o nvei la coal.
l lovi pe Bell de dou ori att de tare nct aproape i smulse
capul de pe umeri.
Sullivan l izbi pe Bell. Fora loviturii l plesni n tmpl i-l ls
lat. Durerea l sget ca un ac n creier. Dar faptul c simea
durerea nsemna c era nc n via, contient c Sullivan i
Corbett se apropiau s-i dea lovitura decisiv. I se nvrtea capul i
fu nevoit s se mping cu minile ca s se ridice n picioare.
Domnilor, e ultima voastr ans. Acesta e omul care v-a
pltit s m ucidei?
Sullivan lovi cu pumnul n hrtia din mna lui Bell.
Acesta se ndrept ct putu din cauza durerii din coaste i reui
s fenteze urmtoarea combinaie de lovituri.
Cu tine m rfuiesc imediat, i spuse el lui Sullivan. Dup ce
l nv pe amicul tu ceva ce am studiat la coal. Apoi se ntoarse
spre Corbett. Dac erai mcar pe jumtate att de bun pe ct crezi
c eti, nu te-ai lsa tocmit s bai pe cte unul ntr-un orel
feroviar uitat de lume.
mecheria funcion. Aa cum vorbele spuse n jurul mesei
puteau dezvlui inteniile juctorilor la poker, vorbele spuse ntr-o
ncierare provocau nechibzuin. Corbett l mpinse la o parte pe
Sullivan.
D-te de-aici! O s-l fac pe nenorocitu sta s plng nainte
s-l omor.
Atac orbit de furie, aruncnd cu pumnii ca nite ghiulele.
Bell tia c o ncasase deja prea mult ca s se bazeze pe vitez.
Mai avea o ans s i adune puterile i s dea o lovitur decisiv.
165

Prea obosit ca s evite loviturile, suport dou, o evit pe


urmtoarea i l pocni pe Corbett n obraz, dndu-i capul pe spate.
Apoi Bell ripost cu dreapta ct de tare putu, nfingndu-se n
corpul lui Corbett. Acesta rmase fr aer i se prbui de parc i
se nmuiaser genunchii. Luptnd cu ultimele puteri, ncerc s se
prind de gtul lui Bell, dar nu reui.
Bell se arunc spre Sullivan. Gfia de oboseal, dar avea pe
fa o expresie hotrt i dur:
Cine te-a tocmit s m omori?
Sullivan czu n genunchi lng Corbett, vr mna n
buzunarul prietenului su i scoase un cuit. Sri n picioare i l
atac pe Bell.
Acesta tia c btuul era mai solid dect el. i el era pe
jumtate vlguit, aa c era prea riscant s ncerce s-i ia arma.
Scoase propriul lui cuit din cizm i l inu bine n palm, trecnd
cu degetul arttor peste lam ca s nu-l lase s se roteasc.
Lucind ca limba de oprl, cuitul se nfipse drept n gtul lui
Sullivan. Btuul czu n genunchi, iar sngele i ni printre
degetele ncletate pe beregat.
Nu mai avea cum s rspund la ntrebrile lui Bell.
Detectivul ngenunche lng Corbett. Ochii i erau larg deschii.
Un firicel de snge i se scurgea din gur. Dac nu murea nc din
cauza rnilor interne provocate de pumnul primit n stomac, era
totui pe aproape i nici el nu avea s rspund la ntrebri. Fr
s mai piard vremea, Isaac Bell se ndrept spre gara Rawlins i
ddu buzna pe ua dispecerului.
Acesta ridic ochii spre brbatul n haine de sear rupte i plin
de snge pe fa.
Ce naiba ai pit, domnule?
Preedintele liniei m-a autorizat s nchiriez un tren privat,
spuse Bell.
Sigur c da. i mie mi-a dat papa un permis pentru rai.
Ben scoase scrisoarea de la Osgood Hennessy din portofel i o
mpinse sub nasul dispecerului.
Vreau cea mai rapid locomotiv.
Dispecerul citi o dat, se ridic i spuse:
166

Da, domnule! Dar nu am dect una i e programat s se


cupleze la un personal care pleac spre vest n vreo douzeci de
minute.
ntoarce-o, mergem spre est.
ncotro?
Plecm dup trenul Overland Limited.
N-o s-l prindei niciodat.
Dac nu-l prind, o s avei veti de la domnul Hennessy. Treci
la telegraf i elibereaz liniile.
Trenul Overland Limited avea un avans de cincizeci de minute,
dar locomotiva lui Bell avea avantajul c nu trgea dect greutatea
propriului crbune i a apei, n timp ce motorul celuilalt ducea opt
vagoane Pullman i vagoane-restaurant, de bagaje i saloane, l
ajut i baciul de o sut de dolari dat fochistului i mecanicului.
Mergeau prin ntunericul nopii, dnd peste zpad n munii
Medicine Bow, ca un vestitor al iernii pe care se chinuiau s-o
ntreac muncitorii lui Osgood Hennessy, n timp ce Sabotorul
semna moarte i distrugere n calea lor.
Lsar zpada n urm, cobornd n valea Laramie, trecnd apoi
mai departe prin ora, oprindu-se numai s ia ap i pornind apoi
din nou la drum. n cele din urm ajunser trenul Overland
Limited n gara Buford, unde soarele lumina granitul roz din vrful
dealului Sherman. Limited era tras pe o linie secundar ca s ia
ap; fochistul se lupta s coboare robinetul din cisterna de lemn i
trgea lanul care trimitea apa n tender.
Avem suficient ap ca s ajungem la Cheyenne fr s ne
oprim? l ntreb Bell pe fochist.
Cred c da, domnule Bell.
Treci mai departe! i spuse Bell mecanicului. Du-m direct la
gara Cheyenne. Ct de repede poi.
Din gara Buford la Cheyenne drumul cobora ase sute de metri
pe o distan de aproape cincizeci de kilometri. Se ndreptau acum
spre Cheyenne cu 145 kilometri pe or, fiindc nu era nimic pe
linia spre vest n faa locomotivei lui Bell.

167

19
Sabotorul se trezise n clipa n care se oprise trenul. Ddu puin
perdeaua la o parte i vzu granitul roz strlucind n lumina
soarelui pe dealul de unde muncitorii scoteau balast pentru ine.
Aveau s fie n Cheyenne la micul dejun. nchise ochii, bucuros c
i mai rmnea o or de somn.
O locomotiv trecu n vitez pe lng tren.
Sabotorul deschise ochii. Sun dup nsoitor.
George, i spuse el lui Jonathan. De ce ne-am oprit?
Pentru ap, domnu.
De ce ne-a depit trenul acela?
Nu tiu, domnu.
Noi suntem trenul Limited.
Da, domnu.
Ce tren poate fi mai rapid ca sta, fir-ai s fii?
nsoitorul tresri. Faa senatorului Kincaid era deodat
schimonosit de furie, ochii i strluceau i gura i se strmba de
ur. Jonathan era ngrozit. Senatorul putea porunci ntr-o clip s
fie dat afar. L-ar fi aruncat din tren la prima oprire. Sau chiar aici
n vrful Munilor Stncoi.
N-a trecut nici un tren pe lng noi, domnu. Era doar o
locomotiv, singur.
Doar o locomotiv?
Da, domnu! Doar locomotiva i tenderul.
nseamn c trebuie s-o fi nchiriat cineva.
Probabil, domnu. Cum zici dumneata. A trecut ct ai clipi din
ochi.
Sabotorul se ntinse la loc pe pat, i mpleti minile la ceafa i
se concentr intens.
Mai dorii ceva, domnu? ntreb Jonathan temtor.
Cafea.
Locomotiva lui Bell trecu pe lng terenurile de depozitare din
Cheyenne i intr n gara Union puin dup ora nou dimineaa.
168

Bell merse direct la hotelul Inter-Ocean, cel mai bun hotel cu trei
etaje pe care l vedea din gar. Agentul local de paz arunc o
privire brbatului nalt mbrcat n haine de sear sfiate i
cma mbibat de snge i travers n fug holul ca s-l
opreasc.
Nu putei intra aici mbrcat n halul acesta.
Sunt Bell. De la agenia Van Dorn. Du-m la un croitor. i fmi rost de un negustor, un biat care lustruiete pantofi i un
frizer.
Imediat, domnule S aduc i un doctor?
Nu e timp.
Trenul Overland Limited intr n gar patruzeci de minute mai
trziu.
Isaac Bell atepta pe platform la mijlocul trenului i arta mai
bine dect se simea. l durea tot corpul, iar coastele l stnjeneau
la fiecare rsuflare. Dar era brbierit i aranjat, la fel cum fusese la
jocul de poker din seara precedent, mbrcat n haine negre i
elegante de sear, cma alb, papion de mtase i bru, iar
cizmele i luceau ca nite oglinzi.
Un zmbet flutura pe buzele lui umflate. Cineva din tren urma
s aib parte de o surpriz uria. ntrebarea era dac Sabotorul
avea s fie att de ocat nct s se dea de gol.
nainte ca trenul s se opreasc, Bell urc n Pullman chiar n
faa vagonului-restaurant, pi cu greu pe trepte, travers spre
restaurant i intr. Forndu-se s stea drept i s mearg normal
pentru ochii celor prezeni, i ceru osptarului o mas n mijloc, ca
s vad cine intra pe ambele ui.
Baciul de o mie de dolari nu rmsese neobservat de
personalul trenului. I se oferi loc imediat, i se aduser cafea, chifle
fierbini pentru micul dejun i i se recomand s comande
pstrvul de Wyoming, proaspt prins.
Bell urmrise faa fiecrui om care intrase n restaurant ca s i
observe reacia. Mai muli clieni, observnd hainele lui de sear,
remarcar cu un zmbet prietenos:
Ai avut o noapte lung?
Mcelarul din Chicago i fcu semn cu mna, la fel i comis169

voiajorul dichisit cu care sttuse de vorb la toalet. Judectorul


Congdon veni spre el i spuse:
Iart-m c nu stau cu tine, domnule Bell. Cu excepia
evident a unei tinere domnioare, prefer doar compania propriei
mele persoane dimineaa.
Kenny Bloom veni mpleticindu-se din pricina mahmurelii i se
aez lng Bell.
Bun dimineaa, spuse Bell.
Ce naiba o fi bun la ea Ei, dar ce-ai pit la fa?
M-am tiat la brbierit.
George! George! Adu aici nite cafea pn nu mor.
Avocatul Bruce Payne veni grbit spre masa lor, vorbind agitat
despre ce citise n ziarele din Cheyenne. Kenny Bloom i acoperi
ochii. Jack Thomas se aez pe ultimul loc liber i zise:
Al naibii oblon ai la ochi!
M-am tiat la brbierit.
Uite-l pe senator! La naiba, n-avem loc pentru el. George!
George! Adu un scaun pentru senatorul Kincaid. Un brbat care
pierde ci bani a pierdut el nu ar trebui s mnnce singur.
Bell se uit cum Kincaid se apropie ncet, salutnd din cap
cunotinele i traversnd restaurantul. Deodat se ddu napoi cu
o expresie speriat pe fa. Comis-voiajorul se ridicase de la micul
dejun ca s-i ntind mna. Kincaid se uit la el cu rceal, trecu
pe lng el i se ndrept spre masa lui Bell.
Bun dimineaa, domnilor. Eti mulumit, domnule Bell?
Mulumit de ce, domnule senator?
De ce? De faptul c ai ctigat aproape un milion de dolari
asear. Din care o parte consistent e a mea.
Asta fceam asear, zise Bell, uitndu-se n continuare spre
ui. ncercam s-mi amintesc. tiam eu c mi-a atras ceva atenia.
Se pare c i-a atras careva atenia cu nite pumni n fa. Ce
s-a ntmplat? Ai czut dintr-un tren aflat n micare?
Nu m-am brbierit bine, spuse Isaac Bell, cu ochii tot la ui.
Dar, dei rmase la micul dejun pn cnd se eliber i ultima
u, nu vzu pe nimeni care s reacioneze la prezena lui. ansele
erau oricum mici. ns chiar dac nu-l speriase pe Sabotor
170

ndeajuns ca s-i dea arama pe fa, de acum nainte acesta avea


s priveasc n urm nelinitit. Cine a zis c un detectiv de la Van
Dorn nu poate s zboare?

171

20
Wong Lee, din Jersey City, statul New Jersey, era un om mrunt,
cu o fa uie i un ochi orb. n urm cu douzeci de ani, un
salahor irlandez cu brae ntrite de cratul crmizilor i dduse
plria jos de pe cap. Cnd Wong l ntrebase de ce l insulta aa,
salahorul mpreun cu ali doi tovari l btuser att de crunt
nct nici prietenii lui Wong nu-l recunoscur la spital. Pe vremea
aceea avea douzeci i opt de ani, era plin de speran, nva
limba englez i lucra ntr-o spltorie ca s adune bani i s-i
aduc soia n America din stucul lor, Kowloon.
Acum avea aproape cincizeci de ani. Adunase la un moment dat
destui bani ca s-i cumpere propria spltorie dincolo de rul
Hudson, pe insula Manhattan din New York City, spernd s
ctige mai repede suma necesar chemrii ei. Engleza lui bun
atrgea clieni, dar Panica din 1893 pusese capt visului su i
Spltoria Manual Wong Lee se alturase zecilor de mii de afaceri
falimentate n acei ani. Cnd se ntoarse n sfrit prosperitatea,
anii lungi i grei l lsaser pe Wong prea slbit ca s-i mai
deschid o afacere. Fr s-i piard sperana, acum economisea
ct putea dormind pe podeaua spltoriei n care muncea n New
York City. Pstra o mare parte din bani pentru un certificat de
reziden, o nou clauz la rennoirea Legii de excludere a
chinezilor din 1902. Avocatul i explicase c neglijase s se apere
de acuzaiile de atac aduse n urm cu foarte muli ani, pe vremea
cnd era n spital. Aa c trebuia s plteasc pgi. Cel puin aa
susinea avocatul.
Apoi, n luna februarie, cnd iarna nu se mai ddea dus, un
strin se apropiase de Wong pe cnd era singur n spltorie. Era
un american alb, aa de nfofolit din pricina vntului c nu i se
vedeau dect ochii peste gulerul pelerinei i pe sub borul plriei.
Wong Lee, spusese acesta. Prietenul nostru comun, Peter
Boa, i trimite salutri.
Wong Lee nu-l mai vzuse pe Peter Boa de douzeci i cinci de
ani, de cnd lucraser mpreun cu explozibili, pe vremea cnd
172

erau doi imigrani care sprgeau munii pentru Calea Ferat


Central Pacific. Tineri, curajoi i plini de sperana de a se ntoarce
bogai n satele lor, dinamitau buci de stnc i se luau la
ntrecere montnd punctele de sprijin pentru trenuri.
Wong rspunsese c se bucura s aud c Boa era bine i
sntos. Ultima dat cnd l vzuse era n Sierra Nevada, iar Peter
i pierduse mna ntr-o explozie declanat prea devreme. Braul
ncepuse s se cangreneze i era prea bolnav s fug din
California, din calea gloatelor care atacau imigranii chinezi.
Peter Boa mi-a spus s te caut n Jersey City. Mi-a spus c
m poi ajuta, pentru c el nu a putut s-o fac.
Dup hainele de pe dumneata, remarcase Wong, vd c eti
prea bogat s atepi ajutor de la un om srac.
Sunt bogat, ntr-adevr, spusese strinul, mpingnd un sul
de bancnote pe tejgheaua de lemn. Un avans pn m ntorc,
zisese el, apoi adugase: Destul de bogat ca s-i pltesc orict ai
avea nevoie.
Dumneata de ce ai nevoie? ntrebase Wong.
Peter Boa mi-a spus c ai un talent aparte pentru demolri.
C foloseai un singur baton de dinamit cnd cei mai muli oameni
foloseau cinci. i se spunea Dragonul Wong. i, cnd protestai c
numai mpraii puteau fi dragoni, te-au proclamat mpratul
Dinamitei.
Flatat, Wong Lee tia c era adevrat. Avusese ntotdeauna o
intuiie n ceea ce privea dinamita pe vremea cnd nimeni nu tia
mare lucru despre acel explozibil nou. nc mai avea talentul acela.
Rmsese la curent cu toate noutile, tia chiar i despre felul n
care electricitatea fcea ca explozibilul s fie mai puternic i mai
sigur, spernd c ntr-o zi carierele i antreprenorii din construcii
aveau s fie de acord s angajeze din nou chinezii pe care i
folosiser cndva i pe care acum i izgoneau.
Wong folosise de ndat banii ca s cumpere aciuni n afacerea
efului su. Dar dup o lun, n martie, Panica se abtuse pe Wall
Street din nou. Fabricile din Jersey City se nchiser, la fel ca toate
fabricile din ar. Trenurile aveau mai puin marfa de transportat,
aa c feriboturile crau mai puine vagoane acoperite peste ru.
173

Slujbele se mpuinaser la docuri i tot mai puini oameni i


puteau permite s-i duc hainele la spltorie. Panica se adncise
n primvar i var. n toamn, Wong i cam pierduse sperana
de a-i mai revedea soia.
Acum era deja noiembrie, ntr-o zi friguroas i se apropia iari
iarna.
i iat c strinul se ntoarse n Jersey City, nfofolit din pricina
vntului de pe rul Hudson.
i aminti lui Wong c acceptarea avansului era o promisiune i
c trebuia s se in de cuvnt.
Wong i aminti c promisese s-i plteasc pentru orice avea
nevoie.
Cinci mii de dolari cnd e gata treaba. i ajung?
Foarte bine, domnule. Apoi, simindu-se neobinuit de
ndrzne fiindc strinul avea nevoie de el, Wong vru s tie: Eti
anarhist?
De ce ntrebi? spuse strinul cu rceal.
Anarhitilor le place dinamita, rspunse Wong.
i grevitilor le place, spuse strinul rbdtor, dovedind c
avea cu adevrat nevoie numai i numai de Wong Lee. Cunoti
expresia artileria proletariatului?
Dar dumneata nu pori haine de muncitor.
Sabotorul privi cu atenie faa istovit a chinezului, ca i cum i
ntiprea n memorie fiecare cicatrice.
Dei i desprea tejgheaua, Wong simi deodat c erau prea
aproape unul de cellalt.
Nu-mi pas, ncerc el s explice. Sunt doar curios, adug
nelinitit.
ntreab-m din nou, zise strinul i o s-i scot i cellalt
ochi.
Wong Lee fcu un pas n spate. Strinul puse o ntrebare,
urmrind faa lui Wong de parc i testa ndemnarea.
De ce ai nevoie ca s produci cea mai mare explozie posibil
din douzeci i cinci de tone?
Douzeci i cinci de tone de dinamit? E mult tare.
Ct un vagon ntreg. De ce ai nevoie s produci explozia?
174

Wong i spuse ce anume i trebuia, apoi strinul ncuviin:


Vei avea totul la dispoziie.
Aflat pe feribot n drum spre insula Manhattan, Charles Kincaid
sttea pe puntea deschis, la fel de nfofolit, protejndu-se de
vntul care mprtia fumul de crbune de deasupra portului. Nu
se putea abine s nu zmbeasc.
Grevist sau anarhist?
De fapt, nu era nici una, nici alta, n ciuda dovezilor
nspimnttoare pe care se strduise s le lase n urm. Discuii
radicale, postere agitatoare, strini diabolici, Spaima Galben pe
care avea s o furnizeze curnd trupul lui Wong, pn i numele
de Sabotor, toate erau doar praf n ochii dumanilor. Nu era vreun
revoluionar. Nu distrugea nimic. El construia.
Zmbetul i se lrgi, dar privirea i deveni de ghea.
Nu avea nimic mpotriva celor civa privilegiai. La sfrit avea
s fie printre ei, ba chiar cel mai privilegiat dintre toi.

175

21
Isaac Bell i Archie Abbott se crar n vrful vagonului plin
cu dinamit ca s supravegheze terminalul intercontinental de
marfa care acoperea districtul Communipaw din Jersey City.
Acesta era captul pentru fiecare linie dinspre vest i sud. Vagoane
de marfa care cltoriser trei, patru sau cinci mii de kilometri dea lungul Americii se opreau la digurile din New Jersey la distan
de un kilometru de destinaia lor, drumul fiind blocat de o fie de
ap cunoscut de marinari drept Rul de Nord i de restul
oamenilor drept rul Hudson.
Vagonul se afla pe cheiul de pulbere, o platform de depozitare
cu o singur linie pentru descrcarea explozibilului. Dar erau
destul de aproape ca s vad terminalul principal care ptrundea
n rul Hudson pe pontoane de o sut optzeci de metri. Patru
marfare se nirau pe fiecare dig, ateptnd s fie ncrcate pe
barje solide de lemn i duse dincolo de ru. Transportau toate
lucrurile pe care le devora oraul: ciment, cherestea, oel, ovz,
porumb, crbuni, kerosen i fructe congelate, legume, carne de
vit i de porc.
La un kilometru i jumtate peste ap, insula Manhattan se
ridica din portul plin de fum, de turle de biserici i catarge.
Deasupra lor se nlau turnurile podului Brooklyn i zeci de
zgrie-nori, multe dintre aceste cldiri abia terminate de la ultima
vizit a lui Bell cu un an nainte. Cldirea Flatiron, nalt de
douzeci i dou de etaje, fusese ntrecut de cldirea Times i
amndou preau minuscule pe lng un schelet de o sut optzeci
de metri pentru noul sediu al Companiei de Maini de Cusut
Singer.
Doar n New York ai s vezi aa ceva, se lud Archie Abbott.
Abbott era mndru ca un promotor al camerei de comer, dar
tia oraul ca-n palm, motiv pentru care Bell l preuia ca ghid.
Uit-te la vaporul acela, are steagul Cii Ferate Southern
Pacific, dei e la cinci mii de kilometri de cas. Toat lumea trebuie
s vin la New York. Am devenit centrul lumii.
176

Ai devenit o int, spuse Bell. Sabotorul v-a luat la ochi de


cnd Osgood Hennessy a semnat s preia controlul la Jersey
Central, obinnd astfel accesul n ora.
Vaporul din port care i strnise mndria civic lui Abbott era
un lep semi-scufundat, un vas pentru transportul materialelor cu
mult mai mare dect un remorcher. Aparinea noii Divizii Eastern
Marine a companiei Southern Pacific i arbora culorile cu mai
mult ndrzneal dect vasele locale din portul New York. Un
steag stacojiu nou-nou flutura n btaia brizei i patru inele roii,
strlucitoare precum ceara de sigiliu, ncercuiau coul murdar de
fum.
Vopsiser peste numele vechi, Oxford. La pupa scria acum
Lillian I. Hennessy redenumise fiecare lep i remorcher din flota
Diviziei Eastern Marine, de la Lillian I pn la Lillian XII i
ordonase s se picteze CALEA FERAT SOUTHERN PACIFIC pe
cadrul pupei i pe timonerie cu litere albastru-deschis.
n cazul n care Sabotorul nu tie c e aici, observ Archie.
tie, spuse Bell suprat.
Ochii lui mereu ageri i nelinitii erau ntunecai de griji. New
York City era ara Sfnt, aa cum scria n Harpers Weekly, locul
n care toi muncitorii feroviari tnjeau s vin n pelerinaj. Osgood
Hennessy i atinsese scopul, iar Isaac Bell tia n adncul
sufletului c vorbele atoare ale Sabotorului, scrise pe
caricatura din ziar, nu erau o joac. Ucigaul era hotrt s comit
un atac public. Urmtoarea btlie avea s se dea aici.
Cu faa mpietrit, Bell privea unul dintre nenumratele
remorchere care trgea o barj sau un bac dincolo de dig.
Marinarii de punte dezlegar barja i aceasta continu din inerie
s alunece uor i precis, ca o bil de biliard, spre locul de
acostare. n timp ce docherii asigurau barja, remorcherul ancorase
alt barj mare ncrcat cu dousprezece vagoane de marfa i o
mpinse n curentul puternic spre Manhattan. Manevre
asemntoare se repetau peste tot unde privea Bell, ca piesele bine
unse ale unei mainrii colosale. Dar, n ciuda tuturor precauiilor
lui, parcurile feroviare, cheiurile i bacurile i preau locul de joac
al Sabotorului.
177

Pusese o echip de ageni s pzeasc terminalul. eful Jethro


Watt trimisese o sut de poliiti feroviari alei pe sprncean i,
timp de o sptmn, nimic nu intrase sau ieise din port fr ca
ei s tie i s aprobe. Nici o ncrctur nu scpase neverificat.
Mai ales trenurile cu dinamit erau verificate vagon cu vagon.
Descoperiser c explozibilii erau manevrai fr prea mare grij n
Jersey City, cel mai mare ora din stat i la fel de aglomerat ca
Manhattan i Brooklyn de partea cealalt a portului.
Sub conducerea lui Bell, paznici narmai urcau n trenurile cu
dinamit nainte ca acestea s intre n atelierul portuar. Dup ce
permiteau trenurilor s intre, paznicii supravegheau fiecare etap
a descrcrii n timp ce vagoanele care transportau douzeci i
cinci de tone de dinamit depuneau ncrctura letal n lepuri,
barje i n crue cu o capacitate de dou tone. Detectivii Van Dorn
le interceptau pe toate, n afar de cele care plecau direct spre
antreprenori.
Totui, Bell tia c Sabotorul avea s gseasc uor explozibili
puternici. Dinamita era aa de cutat nct trenurile ajungeau pe
cheiul de pulbere zi i noapte. Locuitorii din New York aruncau n
aer temelia de ist micaceu a oraului ca s construiasc pivnie i
drumuri subterane n Manhattan, n Brooklyn, n Queens i n
Bronx. Cei din New Jersey aruncau n aer roca istoas de pe
dealuri ca s fac beton. Pietrarii ciopleau piatr de construcii de
pe malurile rului Hudson, de la Palisadele din New Jersey pn la
West Point. Constructorii de cale ferat dinamitau drumuri spre
tunelurile Hudson care se construiau pe sub ru.
Cnd tunelurile feroviare care leag New Jersey de New York
se vor termina anul viitor, se lud Archie, Osgood Hennessy i va
putea parc trenul privat la opt strzi distan de Times Square.
Slav Domnului c tunelurile nu sunt gata, zise Bell. Dac ar
fi, Sabotorul ar ncerca s le dinamiteze cnd e prins vreun tren
privat sub ru.
Archie Abbott art dispreul unui newyorkez pentru districtele
la vest de Hudson i mai ales pentru statul New Jersey, amintindui lui Isaac Bell c, de-a lungul anilor, seciuni ntregi din Jersey
City i de lng Hoboken fuseser nivelate periodic de accidente cu
178

dinamit, cel mai recent fiind din 1904.


Bell nu avea nevoie s-i aminteasc nimeni. Se rspndise
vestea c erau poliiti n zon i ncepuser s primeasc ponturi
de la oamenii speriai. Chiar cu o zi nainte prinseser un amrt
care cra pe Newark Avenue o jumtate de ton de dinamit n
cru pentru compania Trap Rock din New York i New Jersey.
Compania protesta de zor mpotriva cheltuielilor la care era
supus, fiind forat s transporte dinamita n sus pe rul
Hackensack spre mina Secaucus. Dar comisarul de la pompieri,
total nemulumit de atenia oamenilor, rmsese ferm pe poziie.
Aiuriii tia din Jersey n-au s aib nevoie de ajutor din
partea Sabotorului ca s se arunce n aer ntr-una din zile, anun
Archie Abbott i asta numai din neglijen.
Nu i ct am s fiu eu de paz, zise Isaac Bell.
De fapt, insist Abbott, dac ar fi o explozie, de unde am ti
c a fost Sabotorul i nu un aiurit din Jersey?
Vom ti. Dac reuete s treac de noi, va fi cea mai mare
explozie care a fost vreodat n New York.
Aadar, Bell pusese poliia feroviar n fiecare tren, vapor i
cru cu marfa deinut de Southern Pacific. Le ntri rndurile
cu ageni Van Dorn i inspectori de la Biroul de Explozibil,
proaspt nfiinat de cile ferate ca s promoveze transportarea n
siguran a dinamitei, a prafului de puc i a TNT-ului.
Fiecare om avea la el schia cherestegiului. Lui Bell i crescuser
speranele din cauza unui raport despre dezastrul din Ogden de la
Nicholas Alexander, eful nfumurat al biroului din Denver care, n
ciuda defectelor, era ntmpltor i un detectiv bun. Unii se
ntrebau dac Sabotorul i cutase cu premeditare pe Wally Kisley
i pe Mack Fulton ca s atace ageni Van Dorn. Dar Alexander
confirmase concluzia iniial a lui Bell c Wally i Mack l
urmaser pe Sabotor pe alee. Ceea ce nsemna c l recunoscuser
din desen.
i rnile specifice fcute cu sabia nu lsau loc de vreo ndoial
c Sabotorul i omorse cu mna lui.
Prietene, spuse Archie, i faci prea multe griji. Avem toate
zonele acoperite. Ne ocupm de treaba asta de o sptmn. Nici
179

mcar un semn de la Sabotor. eful se distreaz de minune.


Bell tia c Joseph van Dorn nu avea cum s se distreze de
minune pn cnd nu-l arestau sau omorau pe Sabotor. Dar era
adevrat c prezena puternic a ageniei avusese deja efectul
grozav de a prinde diveri criminali i fugari. Arestaser un
gangster din Jersey City care se ddea drept detectiv la
transporturi de la Jersey Central, o echip de trei sprgtori de
bnci i un inspector corupt de la Departamentul de Pompieri care
primise pag ca s nchid ochii n privina practicii periculoase
de a depozita dinamita pe radiatoare ca s nu nghee peste iarn.
Cheiul de pulbere l ngrijora cel mai mult pe Bell, dei roiau
poliiti pe acolo. Cu toate c era cel mai izolat de cheiurile
principale, era totui mult prea aproape, dup prerea lui Bell.
Uneori descrcau dinamit i cte ase vagoane odat pe lepurile
din jur. Nevrnd s-i asume nici un risc, Bell l pusese la
comanda poliitilor de la transporturi pe vechiul agent Eddie
Edwards, care cunotea parcul feroviar, docurile i gtile locale.
Wong Lee mergea pe jos spre cheiurile Communipaw, cu trupul
micu aplecat de la mijloc sub greutatea sacului uria de rufe. Un
detectiv de la cile ferate veni spre el i-l ntreb unde naiba credea
el c se duce.
Fuga-fuga, rufele domnului cpitan, rspunse Wong n
engleza stricat la care se atepta detectivul.
Pe ce vapor?
Pronunnd greit intenionat, Wong numi vasul Julia Reidhead,
un vapora cu trei catarge care transporta oase pentru
ngrmnt, aa c poliistul l ls s treac.
Dar, cnd ajunse la vaporul unde nite zilieri polonezi descrcau
marfa urt mirositoare, trecu pe alturi i urc schela de acces a
unei goelete cu dou catarge, folosit n comerul cu cherestea.
Hei, chinezule, strig ofierul de punte, unde naiba te duci?
La cpitanul Yatkowski, fuga-fuga, haine.
E n cabin.
Cpitanul era un barcagiu versat din Yonkers care fcea
contraband cu whisky, opiu chinezesc i cu fugari care cutau
180

jurisdicii mai prietenoase dincolo de ru. Criminalii care refuzau


s plteasc trecerea spre rmuri mai sigure erau gsii cu faa n
jos n Golful Inferior i se rspndise vestea n lumea interlop c
nu era bine s-l pcleti pe cpitanul Paul Yatkowski i pe ofierul
lui, Marele Ben Weitzman.
Ce-ai acolo, chinezule?
Wong Lee puse sacul jos i trase uor sfoara de la gt. Apoi pipi
cu grij printre cmi curate i cearafuri i scoase o cutiu
rotund pentru prjiturele. Acum nu mai vorbea stricat.
Am tot ce-mi trebuie, rspunse el. n cutie se afla un cadru
dintr-o plcu metalic, cu guri n care puteau fi puse capsule de
cositor, n aa fel nct s poat fi depozitate i transportate fr s
se ating unele de altele. Erau treizeci de guri i n fiecare gaur
era o capsul de grosimea unui creion i pe jumtate din lungimea
lui. Din capacul de sulf din vrful fiecrei capsule porneau dou
fire ncrligate. Erau cele mai puternice detonatoare, numrul 6,
din mercur mbuntit.
Secretul succesului pentru Dragonul Wong Lee n tineree, pe
cnd arunca stncile n aer pentru cile ferate din vest, fusese
combinaia dintre instinct i curaj. Muncind apte zile din apte pe
stnci i fiind neobinuit de perspicace, reuise s neleag c
orice baton de dinamit ascundea n nvelitoarea unsuroas mai
mult putere dect ar fi trebuit. Totul depindea de ct de repede
exploda. Pricepea n mod firesc c mai multe detonatoare care se
declanau simultan creteau gradul exploziei.
Cu ct exploda mai repede i cu ct mai mare era puterea, cu
att mai mult putea Wong s creasc efectele devastatoare. Puini
ingineri civili pricepuser asta n urm cu treizeci de ani, cnd
dinamita era relativ nou, iar ranii chinezi analfabei care s
neleag erau i mai puini. nc i mai puini erau cei care
fuseser suficient de ndrznei, nainte s se reduc pericolul cu
ajutorul capacelor alimentate electric, s i asume riscurile
necesare pe vremea cnd detonarea nu se putea face dect printrun fitil nesigur. Aadar, adevratul secret al exploziilor mari era
ndrzneala.
Ai adus bateriile electrice? ntreb Wong.
181

Le am, zise cpitanul.


i firele?
Sunt toate aici.
Wong savura momentul. Cpitanul, un brbat dur, brutal, care
ar fi dat cu el de pmnt pe strad, era uimit de talentele
ntunecate ale lui Wong.
i acum? spuse Wong. Acum m pun pe treab. Tu navighezi.
Doisprezece poliiti narmai cu puti pzeau ase vagoane de
marfa pe cheiul de pulbere. Trei dintre ei stteau cu ochii pe o
gac de zilieri tocmii s descarce dintr-un vagon opt sute
cincizeci de cutii de cte 30 kilograme fiecare, pline cu batoane de
15 centimetri, produse de fabrica Du Pont de Nemours din
Wilmington, Delaware. Ali patru supravegheau echipajul de pe
Lillian I, care ncrca dinamita pe lep. Unul dintre ei, un fost
inspector bancar, l btea la cap pe cpitanul lepului, fluturndu-i
nencetat pe sub nas facturile i telegramele.
eful de pe Lillian I, cpitanul Whit Petrie, era ntr-o dispoziie
groaznic. Ratase deja un flux care i-ar fi crescut viteza n amonte,
nc o ntrziere i avea s urce contra curentului toi cei 95 de
kilometri pn la cariera de la Sutton Point. Pe deasupra, noii lui
efi de la Southern Pacific erau i mai zgrcii dect cei de la New
Jersey Central i mai puin dispui s dea bani pe reparaiile
necesare dragului su vas, Oxford, pe care l redenumiser Lillian
n ciuda tuturor tradiiilor, cnd orice ntng tia c aducea
ghinion s schimbi numele vasului era ca i cnd s-ar fi jucat cu
destinul; ba mai ru, l njosiser dndu-i un numr, Lillian I, ca i
cnd nu era cel mai bun lep din tot irul de Lillian de la II la XII.
Uite ce idee am, spuse cpitanul exasperat. Eu merg acas s
iau cina cu soia. Voi n-avei dect s conducei vasul.
Nici un poliist nu zmbi. Nu-l lsar s plece dect atunci cnd
fur absolut siguri c predase o ncrctur de douzeci i cinci de
tone de dinamit unui antreprenor care arunca n aer stncile de
la Hudson Valley Cliffs era vorba de un drum scurt n amonte pe
care l fcea de opt ani, dup cum repeta cpitanul ntruna.
ns nu se termin aa de repede.
182

Tocmai cnd aruncau frnghiile, un tip nalt, blond i


morocnos, mbrcat n haine scumpe veni spre ei mpreun cu un
aghiotant care arta tare dichisit, cu excepia cicatricilor de la box.
Urcar pe punte, sprinteni ca nite acrobai, iar brbatul blond
scoase o legitimaie de la Van Dorn. Spuse c era detectivul-ef
Isaac Bell, iar nsoitorul su era detectivul Archibald Abbott, apoi
ceru s vad actele lui Petrie. Dup rceala din privirea lui,
cpitanul nelese c nu era cazul s fac poante despre cin, aa
c atept rbdtor s i fie citite toate actele pentru a zecea oar
n aceeai zi.
Abbott, aghiotantul, spuse n cele din urm, pe un ton de parc
venea direct din cartierul Hells Kitchen din New York:
n regul, cpitane, d-i drumul! Iart-ne de ntrziere, dar
nu ne asumm nici un risc. i fcu semn unui poliist de la
Southern Pacific cu braele ca de goril. McColleen, mergi cu
domnul cpitan. Merge la Compania de Plci de Ardezie Upper
Hudson de la Sutton Point. Are pe vas douzeci i cinci de tone de
dinamit. Dac ncearc vreunul s schimbe direcia, mpuc-l pe
nenorocit!
Abbott l apuc de umeri pe Isaac Bell i ncerc s-l ndrume
spre schela de acces, vorbind cu o voce complet schimbat, care se
potrivea mai bine cu personajul elegant de pe Fifth Avenue:
Gata, prietene! Ai mers la turaie maxim o sptmn
ntreag. Ai lsat poliiti de ndejde la datorie. Ne lum liber n
seara asta.
Nu, mormi Bell, privind ngrijorat vagoanele rmase.
Se apropia nserarea. Trei paznici de la transporturi ainteau
putile automate, montate pe tripozi, spre poarta care separa liniile
de depozitele principale de marfa.
Sunt ordinele domnului Van Dorn, zise Abbott. A spus c
dac nu i iei liber, ne ia cazul. Nu se joac, Isaac! Zice c vrea ca
toat lumea s aib mintea limpede. Ba chiar ne-a luat bilete la
Follies.
Credeam c e nchis.
S-a redeschis pentru un spectacol special pe care vor s-l
prezinte n turneu. Amicul meu, criticul de la ziar, a spus i citez:
183

Cel mai bun amestec de veselie, muzic i fete frumoase care s-a
vzut n ultimii ani. Toat lumea n ora se chinuie s gseasc
bilete. Iar noi le avem! Haide! Ne mbrcm i mncm ceva la club
nainte.
Mai nti, spuse Bell, vreau s vd trei tendere parcate, pline
de crbuni i cu frnele trase pe partea cealalt a porii, n cazul n
care i vine vreunui detept ideea s le lege la o locomotiv.

184

22
Archie Abbott, a crui familie cu snge albastru nu-l lsase s
devin actor, mergea la un club din Gramercy Park, numit
Juctorii. Clubul era nfiinat de nousprezece ani de actorul
Edwin Booth, cel mai bun Hamlet din secolul precedent i fratele
celui care l mpucase pe preedintele Lincoln. Se alturaser apoi
Mark Twain i generalul William Tecumseh Sherman, al crui mar
distructiv prin statul Georgia grbise sfritul Rzboiului Civil.
Booth cedase clubului propria lui cas, iar celebrul arhitect
Stanford White l transformase ntr-un club, nainte de a fi
mpucat la Madison Square Garden de motenitorul unui imperiu
construit pe afaceri cu oel, Harry Thaw.
Bell i Abbott se ntlnir la parter pentru o cin frugal. Era
prima lor mas de la micul dejun nfulecat la repezeal ntr-un
local din New Jersey. Urcar la etaj pentru cafea nainte de a pleca
spre centru, la intersecia dintre 44th Street i Broadway, ca s
vad spectacolul.
Bell se opri n salon ca s admire portretul n mrime natural
al lui Edwin Booth. Stilul inconfundabil al artistului, un amestec
puternic de realism i impresionism romantic, strni un val de
emoie n inima lui Bell.
A fost pictat de un frate Juctor, spuse Abbott. Destul de
bun, nu-i aa?
John Singer Sargent, zise Bell.
Da, desigur c-i recunoti stilul, spuse Abbott. Sargent a
pictat portretul mamei tale care st pe perete n casa tatlui tu
din Boston.
Chiar nainte s moar. Dei nu i-ai da seama cnd priveti
o femeie aa de tnr i frumoas. Bell zmbi amintindu-i de ea.
Uneori m aezam pe scar i vorbeam cu tabloul. Mama era
nerbdtoare i mi ddeam seama ce-i spunea lui Sargent:
Termin odat, m plictisesc cu floarea asta n mn.
Sincer, glumi Abbott, a prefera s dau socoteal unui tablou
dect mamei mele.
185

Hai s mergem! Trebuie s m opresc la birou i s le spun


unde m pot gsi.
La fel ca toi agenii din oraele mari, sediul lor din Times
Square era deschis douzeci i patru de ore pe zi.
mbrcai n frac, pelerine i jobene, se grbeau spre Park
Avenue, dar strada era nesat de trsuri i maini care se trau
spre centru.
Dac mergem cu metroul, scpm de aglomeraia asta.
Staia subteran de pe 23th Street era scldat n lumin
electric reflectat de gresia alb. Pe platform se nghesuiau
pasageri de toate felurile, de la femei i brbai care ieeau seara n
ora la negustori, muncitori i servitoare care mergeau spre cas.
Un tren rapid, ticsit de oameni, trecu n goan prin gar.
Metroul nostru, se lud Abbott, va permite milioanelor de
newyorkezi s ajung la serviciu n cldirile zgrie-nori.
Metroul vostru, remarc sec Bell, le va permite infractorilor s
jefuiasc o banc n centru i s srbtoreasc la periferie nainte
s ajung poliia la faa locului.
Metroul i duse n cteva clipe n centru. Urcar treptele i
ajunser ntr-o lume de unde fusese izgonit ntunericul. Times
Square era puternic iluminat de reclamele luminoase pe care mii
de beculee albe anunau nouti de la teatre, hoteluri i
restaurante. Automobilele, taxiurile i autobuzele huruiau pe
strzi. Mulimea mergea grbit pe trotuare late.
Bell intr n hotelul Knickerbocker, un hotel de cinci stele cu o
pictur mural n hol, fcut de Maxfield Parrish i care l nfia
pe Old King Cole. Sediul Van Dorn se afla la etajul al doilea, la o
distan discret de scara principal. Un tnr priceput, cu prul
pieptnat pe spate i papion la gt, ntmpina oaspeii ntr-o
camer decorat cu gust. Haina lui elegant ascundea arma pe
care tia bine s o manevreze. n sertarul de jos al biroului inea o
mitralier cu eav scurt. Putea controla ncuietoarea uii din
spate cu un buton electric din dreptul genunchiului.
Camera din spate semna cu biroul unui director de publicitate,
cu maini de scris, veioze din sticl verde, dulapuri metalice, un
calendar pe perete, un telegraf i un ir de telefoane pe biroul
186

ofierului de serviciu. n locul femeilor n bluze albe care s


dactilografieze la birouri, vreo ase detectivi completau rapoarte,
discutau strategii sau luau pauze de la paza holului din hotelurile
din Times Square. Avea intrri separate pentru vizitatorii a cror
inut nu ar fi fost acceptabil pentru elegana holului hotelului
Knickerbocker sau care preferau s intre i s ias din agenie pe
alee.
Bell i Abbott fur ntmpinai cu strigte de entuziasm.
Facei loc! Vin filfizonii de la oper!
Ce e, golanilor, n-ai mai vzut un gentleman pn acum?
ntreb Abbott.
Unde v ducei mbrcai aa, ca nite pinguini?
La Jardin du Paris pe acoperiul Teatrului Hammerstein, zise
Abbott, nclinnd plria i jucndu-se cu bastonul. La spectacolul
Follies n 1907.
Poftim? Avei bilete la Follies? spuser toi n cor. Cum ai pus
mna pe aa ceva?
Din partea efului, spuse Abbott. Productorul, domnul
Ziegfeld, i e dator domnului Van Dorn. Ceva legat de o soie care
nu era a lui. Haide, Isaac! Cortina se ridic!
Dar Isaac Bell rmase nemicat, uitndu-se la telefoanele
aliniate ca nite soldai. l supra ceva. Ceva ce uitase. Ceva trecut
cu vederea. Sau amintirea unui lucru greit.
i veni n gnd cheiul de pulbere din Jersey City. Avea memorie
fotografic i urmri cu ochii minii cheiul dintr-un capt n altul,
metru cu metru. Vzu mitraliera aintit spre poarta care
desprea cheiul de depozite. Vzu tenderele ncrcate de crbuni
pe care le mutase ca s protejeze poarta. Vzu irul de vagoane de
marfa, fumul, apa tulbure, terminalul din crmid roie din
Communipaw, cu docul pentru feriboturi pe malul apei
Ce lipsea?
Se auzi soneria unui telefon. Ofierul de serviciu ridic
receptorul celui din mijloc, pe care cineva l nsemnase drept cel
mai important cu o dung de ruj rou ca focul.
Da, domnule Van Dorn! Da, domnule! E aici Da,
domnule! i spun. La revedere, domnule Van Dorn.
187

Strngnd receptorul la piept, ofierul i spuse lui Isaac Bell:


Domnul Van Dorn a zis c suntei concediat dac nu prsii
imediat biroul.
Cei doi plecar de la Knickerbocker.
Archie Abbott, n rol de ghid mndru, art spre faada
restaurantului Rector, cu dou etaje, n timp ce se ndreptau spre
Broadway. i sri n ochi statuia uria din fa.
Vezi grifonul acela?
E greu s nu-l vezi.
Pzete cel mai mare restaurant cu homari din tot oraul!
Lui Lillian Hennessy i plcea s-i fac intrarea la Rector.
Trecnd pe lng grifonul de pe trotuar, condus ntr-un paradis
galben i verde de cristal i aur, luminat de candelabre uriae,
Lillian simea cum era s fii o actri mare i iubit. Cele mai
frumoase erau oglinzile de sus pn jos care permiteau tuturor
clienilor s vad cine intra pe ua turnant.
n seara aceea, oamenii se holbau la rochia ei frumoas, aurit,
la diamantele care i atrnau pe piept i schimbau oapte despre
escorta ei nemaipomenit de elegant. Sau, dup cum spunea
Marion Morgan, escorta ei nespus de elegant. Pcat c nu era
dect senatorul Kincaid, care o nsoea neobosit, spernd n
continuare s pun mna pe avere. Ce minunat ar fi fost s intre
aici la braul unui brbat precum Isaac Bell, artos, dar nu
frumuel; puternic, dar nu brutal; dur, dar nu aspru.
La ce te gndeti? ntreb Kincaid.
Cred c ar trebui s terminm homarii i s mergem la
spectacol O, ascult orchestra Vine Anna Held!
Orchestra restaurantului cnta mereu piesa celebr a unei
actrie de pe Broadway cnd intra ea. Se numea Ijust cant make
my eyes behave.
Lillian cnt cu voce plcut i n tonalitate:
In the northeast corner of my face,
and the northeast corner of the self-same place 5
n colul de nord-est al feei mele i n colul de nord-est al aceluiai
loc (n engl. n orig.) (n. tr.).
5

188

n clipa aceea intr Anna Held, actria de origine francez. Talia


ei minuscul era evideniat de o rochie verde minunat, mult mai
lung dect purta pe scen. Anna zmbea, fluturnd din gene.
O, Charles, ce grozav! M bucur c am venit!
Charles Kincaid zmbi la fata incredibil de bogat care se apleca
peste faa de mas, dndu-i brusc seama ct de tnr i de
inocent era. Ar fi pus pariu c nvase ocheadele pe care le
arunca din gesturile Annei Held. Trebuia s recunoasc, chiar
aveau efect cnd se uita la el cu ochii aceia albatri, cu o privire
ndelung studiat.
M bucur c m-ai chemat, spuse el.
Spectacolul Follies s-a ntors, rspunse ea voioas. Trebuia s
vin. Cine ar vrea s mearg singur la spectacol?
Cam asta era atitudinea lui Lillian fa de el. Charles ura
dispreul ei. Dar cnd termina cu tatl ei, btrnul nu avea s mai
rmn nici cu dou parale de lsat prin testament, n timp ce el
ar fi fost destul de bogat ca s-o cumpere pe Lillian cu papuci cu tot.
ntre timp, se prefcea c o curteaz ca s aib prilejul de a fi mai
des n preajma tatlui ei, lucru pe care nu l-ar fi putut face n
calitate de senator care vota pentru chestiunile legate de lumea
afaceritilor. Lillian Hennessy nu avea dect s-l dispreuiasc pe
pretendentul ei prea vrstnic, oarecum amuzant i vntor de
zestre, un ndrgostit fr speran la fel de nensemnat ca un
obiect de mobilier. Avea s fie a lui n cele din urm nu ca soie,
ci ca un obiect, ca o sculptur frumoas de care s se bucure
atunci cnd avea chef.
i eu trebuia s vin, rspunse Kincaid, njurndu-i n gnd
pe boxerii de la Rawlins care nu reuiser s-l omoare pe Isaac
Bell.
n seara asta mai ales trebuia s fie vzut n public. Dac Bell
nu devenea suspicios, avea s devin n curnd. n mintea
detectivului cu siguran apruse o vag umbr de ndoial. Ct
mai dura pn cnd schia lui Bell avea s trezeasc amintirea
cuiva care-l vzuse pregtind nenorocirile? Urechile prea mari din
desen nu puteau s-l protejeze la nesfrit.
Ce alibi mai bun putea s aib dect Follies n 1907, la Jardin
189

de Paris din Teatrul Hammerstein?


Sute de oameni aveau s in minte c senatorul Charles
Kincaid luase cina la Rector cu cea mai curtat motenitoare din
New York. O mie de oameni aveau s-l vad pe Inginerul-Erou
sosind la cel mai mare spectacol de pe Broadway cu o fat
remarcabil la bra la distan de vreo trei kilometri de un
spectacol care avea s umbreasc pn i marele Follies.
De ce zmbeti, Charles? ntreb Lillian.
Atept cu nerbdare spectacolul.

190

23
Pirateria era ceva rar pe rul Hudson n primii ani ai secolului
XX. Cnd cpitanul Whit Petrie vzu prova unui vas prin ploaie,
singura lui reacie fu s sune din fluier ca s-l avertizeze s nu se
apropie mai mult. Explozia sonor l trezi din somn pe McColleen,
poliistul care moia pe o banc n spatele timoneriei, n timp ce
Lillian I trecea la nord de Yonkers, luptndu-se cu mareea i
curentul puternic al rului.
Ce-i asta?
Un vas cu pnzele ridicate Prostul acela probabil e surd.
Prova vaporului se apropia n continuare de el, aa de mult
nct se vedeau pnzele pe fundalul cerului ntunecat. Whit Petrie
cobor un geam ca s vad mai bine i auzi huruitul motorului
auxiliar. Declan din nou semnalul sonor i ntoarse timona ca s
nu se ciocneasc. Cellalt vir dup ei.
Ce naiba?
McColleen era deja n picioare, pregtit i cu revolverul scos din
hain.
Se auzi bubuitul unei puti; ferestrele se sparser, orbindu-l pe
McColleen. Poliistul czu pe spate, strignd de durere, ducndu-i
o mn la ochi i trgnd orbete. Cpitanul Petrie apel la
instinctele lui nnscute de lupttor de strad din Jersey City.
nvrti timona ca s-l loveasc pe atacator.
Se dovedi tactica potrivit. lepul ncrcat avea toate ansele s
distrug goeleta. Dar crma uzat a vasului, neglijat mult timp de
companiile New Jersey Central Railroad i Southern Pacific, nu
fcu fa manevrei violente. Cu timona nvrtindu-se n gol, vasul
plin de dinamit se opri la mijlocul manevrei i se legn
neajutorat. Goeleta se izbi de lep n lateral i o mulime de oameni
urcar la bord, urlnd ca nite apucai i deschiznd focul asupra
oricui fcea o micare.
Jardin de Paris era un teatru improvizat pe acoperiul de la
Hammerstein. n seara aceea rece i ploioas, draperiile erau trase
191

ca s in la distan vntul, dar nu estompau deloc zgomotul


autobuzelor de pe Broadway. ns toi cei cu bilete preau
incredibil de fericii.
Pe podea erau aezate mese i scaune n aa fel nct locul
semna mai mult cu o sal de dans dect cu un auditoriu. Dar
conducerea adugase loji, ca s atrag ceea ce Archie Abbott
numea clieni de clas superioar. Lojile erau proaspt
construite pe o platform n form de potcoav, n vrful pagodei
de lng lift. Florenz Ziegfield, productorul spectacolului, le
oferise detectivilor cele mai bune locuri. De aici se vedeau bine
scena i toate celelalte loji care se umpleau de brbai n frac i
femei gtite ca de bal.
Uitndu-se la cei abia venii, Bell ntlni deodat privirea lui
Lillian Hennessy, cnd aceasta se aez pe un loc n partea opus.
Prea mai frumoas ca niciodat. Purta o rochie aurie i prul
adunat n vrful capului. Bell i zmbi, iar Lillian se lumin la fa
de bucurie, uitnd de faptul c i stricase automobilul Packard. De
fapt, se gndi Bell uor ngrijorat, fata i zmbea de parc era pe
cale s se ndrgosteasc ultimul lucru de care aveau nevoie
acum.
Uit-te la fata aia! spuse Abbott.
Archie, dac te mai apleci mult n fa, ai s cazi peste
locurile ieftine.
Ar merita dac ar plnge ea deasupra mea ai s-i spui tu
cum am murit. Stai puin, fata i zmbete ie.
O cheam Lillian, zise Bell. lepul acela de la Southern
Pacific, la care cscai gura azi, poart numele ei. Ca toat flota
deinut de calea ferat. E fiica btrnului Hennessy.
E i bogat? Sfinte Dumnezeule! Cine e scorosul acela de
lng ea? mi pare cunoscut.
Senatorul Charles Kincaid.
A, da, Inginerul-Erou.
Bell rspunse cu rceal la salutul senatorului. Nu era surprins
c nu primise nc la Clubul Yale cecul senatorului de la jocul de
poker. Brbaii care mpreau crile din partea de jos a
pachetului aveau tendina de a nu-i plti datoriile cnd credeau
192

c puteau s scape basma curat.


Senatorul e norocos.
Nu prea cred, zise Bell. E prea bogat i independent ca s-l
cread.
De ce spui asta?
Aa mi-a spus ea.
Dar de ce i-ar face ea confidene?
Tocmai termina a treia sticl de ampanie.
Deci tu eti cel norocos.
Eu sunt norocos c o am pe Marion i aa am de gnd s
rmn.
Iubirea asta, se jelui Archie batjocoritor cu o voce melancolic
n timp ce luminile ncepur s se sting, ne hituiete ca moartea
i taxele.
O doamn n vrst, nfurat n valuri de mtase i
mpodobit cu pene i diamante, se aplec din loja alturat i-l
btu pe umr pe Abbott cu lornieta.
F linite, tinere. ncepe spectacolul O, Archie, tu erai. Ce
mai face mama ta?
Foarte bine, mulumesc, doamn Vanderbilt. Am s-i spun c
ai ntrebat de ea.
Aa s faci. Archie, am auzit ntmpltor ce spuneai. Domnul
de lng tine are dreptate. Fata aceea tnr nu l place prea mult
pe legislatorul acela ngrozitor. i trebuie s spun c ar rezolva
repede problema averii zdrenuite a familiei tale.
Mama ar fi ncntat, ncuviin Abbott, adugnd apoi ncet
ca s nu-l aud dect Bell: Dac mama consider familia
Vanderbilt o aduntur de inculi nou mbogii, i dai seama ce
ngrozit ar fi s aduc acas fiica unui umil proprietar de ci
ferate.
N-ai tu norocul sta, spuse Bell.
tiu. Dar mama a vorbit clar, trebuie s fie dintr-o familie
mcar ca familia Astor.
Bell se uit la Lillian i i veni n gnd o strategie minunat. O
strategie care putea s-l scape de afeciunea domnioarei Lillian i
s o liniteasc pe mama lui Archie. Dar era nevoie de cumptarea
193

unui diplomat i de delicateea unui bijutier. Aa c nu spuse


dect att:
Taci acum! ncepe spectacolul.
n mijlocul rului Hudson, la distan de un kilometru i
jumtate de Broadway, lepul atacat de pirai naviga n aval. Fluxul
cretea viteza curentului, ajutndu-l s ctige timpul pierdut cu
repararea timonei. Mergea alturi de goeleta de lemn care l
capturase. Vntul btea dinspre sud-est, aducnd stropi grei de
ploaie. Pnzele goeletei erau strnse i motorul se strduia s in
pasul cu Lillian I.
Cpitanului goeletei, contrabandistul din Yonkers, i prea ru
de btrnul vas care urma s sar n aer. Dar nu prea mult, se
gndea Yatkowski zmbind, mai ales c fusese pltit cu o sum de
dou ori mai mare dect valoarea goeletei ca s nece n apele
rului echipajul lepului i s l salveze pe chinez, dup ce
trimiteau lepul pe ultimul drum. Ordinul efului care achita nota
de plat era clar: Ai grij de chinez pn cnd i face treaba.
Adu-l napoi viu i nevtmat. eful avea nevoie de expertul n
explozibil.
Fetele pe care productorul le numise cele mai frumoase din
cte se adunaser vreodat ntr-un teatru dansau ct le ineau
picioarele n rochii albe i scurte, cu plrii mari i panglici roii,
cntnd I Just Cant Make My Eyes Behave.
Unele dintre fetele astea vin direct de la Paris, opti Abbott.
Nu o vd pe Anna Held, rspunse Bell, care, la fel ca orice
brbat mai tnr de nouzeci de ani, cunotea bine ochii expresivi,
talia minuscul i oldurile voluptuoase ale actriei franceze. Se
spunea c i ngrijea pielea fcnd zilnic bi n lapte. Bell se uit
la Lillian Hennessy, care era absorbit de spectacol, dndu-i
seama subit c nsoitoarea ei, doamna Comden, avea o siluet
asemntoare cu a Annei Held. Oare i fcea i ei preedintele
Hennessy baie n lapte?
Abbott aplaud zgomotos i publicul se lu dup el.
Dintr-un motiv oarecare, cunoscut cel mai bine de domnul
194

Ziegfeld, i spuse el lui Bell peste rumoarea publicului, Anna Held


nu e printre fete. Dei triete cu el n concubinaj.
Cred c nici toat agenia Van Dorn nu-l poate scoate din
asemenea situaie.
Spectacolul continu. Comicii burleti se certau pe seama unei
note de plat la bar cu accent german, aa cum se certau Weber i
Fields, ducndu-l pe Bell cu gndul la Mack i Wally. Cnd
Annabelle Whitford apru pe scen ntr-un costum de baie negru,
nfind-o pe nottoarea Gibson, Abbott i ddu un cot lui Bell i
opti:
Mai ii minte cnd mergeam la film cnd eram copii? Ea
executa dansul fluturelui.
Bell asculta fr s-i dea prea mult atenie, gndindu-se la
planul Sabotorului. Unde avea s atace acum, cnd detectivii
supravegheau totul? i ce i scpase lui nsui? Din pcate, oricare
era acel lucru trecut cu vederea avea s fie remarcat de Sabotor.
Orchestra ncepu un cntec vesel, Ive Been Working on the
Railroad. Abbott l nghionti din nou pe Bell.
Uite! L-au introdus pe clientul nostru n numr.
Comicii stteau n faa unui fundal cu o locomotiv Southern
Pacific care venea pufind spre ei, ca i cnd era ct pe ce s-i
calce. Chiar dac nu priveai cu atenie, i ddeai seama c
brbatul mbrcat n haine de epoc, cocoat pe un cal de lemn, l
ntruchipa pe Paul Revere. Colegul lui, cu basc de mecanic pe cap
i salopet, l nfia pe preedintele de la Calea Ferat Southern
Pacific, Osgood Hennessy.
Paul Revere se apropie n galop, fluturnd o telegram.
Telegram de la Senatul Statelor Unite, domnule preedinte.
D-o-ncoace, Paul Revere! Hennessy smulse hrtia din mna
clreului i o citi cu glas tare: Domnule, v rugm s transmitei
instruciuni. Ai uitat s ne spunei cum s votm.
Ce instruciuni avei pentru senatori, domnule preedinte?
Calea ferat e aproape. Calea ferat e aproape.
Cum s voteze?
Una, dac vine pe uscat.
S aprindem o lantern n clopotni dac vine calea ferat
195

pe uscat?
pgi, idiotule. Nu lanterne. pgi!
Cte pgi pe mare?
Dou, dac
Isaac Bell sri de pe scaun.

196

24
n cala ntunecat a lepului Lillian I, Wong Lee termina de
aezat ncrengtura delicat a firelor la lumina unei lmpi de
biciclete cu trei baterii uscate. Wong Lee era recunosctor pentru
asemenea surs de lumin, amintindu-i fr plcere de zilele de
demult, cnd conecta firele dinamitei la flacr. Slav Cerului
pentru electricitatea care i permitea s lucreze i i oferea energia
prin care s declaneze explozibili cu o precizie uimitoare.
Isaac Bell iei de la Jardin de Paris printre draperiile care
aprau de ploaie i cobor pe o scar metalic, lipit de exteriorul
teatrului Hammerstein. Ajunse pe o alee i o lu la goan spre
Broadway. Era la dou strzi distan de hotelul Knickerbocker.
Trotuarele erau pline de oameni. Iei n strad, ferindu-se de
maini, alerg spre centru, intr n holul hotelului i urc treptele
spre biroul ageniei. Ajuns acolo, ntinse mna dup butonul de la
biroul ofierului speriat i ddu buzna n camera din spate.
Vreau s vorbesc cu Eddie Edwards, e pe cheiul de pulbere.
Care e linia pentru Jersey City?
Numrul unu, domnule. Aa cum ai ordonat.
Bell ridic receptorul i aps furca de cteva ori.
F-mi legtura cu Eddie Edwards.
Tu eti, Isaac? Ne aduci i nou o fat de la Follies?
Ascult, Eddie. Mut mitraliera de pe tripod ca s poi
acoperi i apa, nu numai poarta.
Nu pot.
De ce?
Cele cinci vagoane mi blocheaz cmpul de tragere. Pot s
asigur una din dou, dar nu pe amndou odat.
Atunci mai f rost de o mitralier. n cazul n care atac de pe
ap.
ncerc s mprumut una de la armat, dar nu se poate n
seara asta. mi pare ru, Isaac. Ce-ar fi s pun vreo doi pucai la
captul cheiului?
197

Spui c vagoanele i blocheaz cmpul de tragere? Pune


mitraliera deasupra lor.
Deasupra lor?
M-ai auzit. Pune mitraliera deasupra vagoanelor cu dinamit,
ca s o poi ntoarce n orice direcie. n felul sta se poate asigura
i poarta i apa. Haide, Eddie. Imediat!
Bell strnse uurat la piept receptorul. Asta uitase. Apa. Un atac
de pe vapor. Rnji spre ceilali detectivi care ascultaser captivai.
Urcarea unei mitraliere n vrful unui vagon cu dinamit ar
trebui s fie suficient ca s-i in treji, spuse el.
Se napoie n pas alert la teatru, simindu-se mult mai puin
ngrijorat i strecurndu-se napoi pe scaun tocmai cnd cdea
cortina dup primul act.
Ce s-a ntmplat? ntreb Abbott.
Dac Sabotorul decide s atace pe ap, o s dea nas n nas
cu o mitralier Vickers.
Bine gndit, Isaac. Acum poi s te relaxezi i s m prezini
cunotinei tale.
Senatorului Kincaid? ntreb Bell cu candoare. N-a spune c
suntem prieteni. Am jucat puin poker, dar
tii la cine m refer, afurisitule. M refer la Elena din Troia de
la Southern Pacific, a crei frumusee a lansat dousprezece
vapoare cu abur.
Mi se pare mult prea inteligent ca s cedeze unui biat de la
Princeton.
Se urc n lift! Hai, Isaac!
Zeci de oameni ateptau lifturile. Bell l conduse pe Abbott
printre draperiile pentru ploaie, pe scara exterioar, apoi intrar n
holul cavernos de la parter, pe care l mpreau toate cele trei
teatre din cldire.
Uite-o!
Lillian Hennessy i senatorul Kincaid erau nconjurai de
admiratori. Femeile se nghesuiau s strng mna senatorului,
iar soii lor se mpingeau, ncercnd s se apropie de Lillian. Era
greu de crezut c soiile lor observau sau c le psa mcar. Bell
vzu cum dou dintre ele i strecurau subtil lui Kincaid crile de
198

vizit.
Mai nali dect majoritatea oamenilor i avnd experien cu
ncierrile din slile de dans, detectivii trecur prin mulime ca
un escadron de nave de lupt. Lillian i zmbi lui Bell.
Acesta se uit la Kincaid, care l privi la rndul lui pe detectiv i
i fcu un semn prietenos din mn.
E minunat acest spectacol, nu-i aa? strig senatorul cnd
Bell se apropie. mi place teatrul. S tii c te-am auzit vorbind cu
Kenny Bloom cnd spuneai c ai fugit cu circul. Pe mine nu m-a
atras circul, ci scena. ntotdeauna am vrut s fiu actor. Ba chiar
am fugit odat cu o companie de teatru, nainte s-mi vin mintea
la cap.
La fel ca bunul meu prieten, Archie Abbott. Archie, i-l prezint
pe senatorul Charles Kincaid, un alt actor nemplinit.
Bun seara, domnule senator, spuse Abbott, ntinznd
politicos mna, dar dnd pe lng mna lui Kincaid din pricin c
nu-i putea lua ochii de la Lillian.
Bun seara, Lillian, zise Bell cu nonalan. D-mi voie s i-l
prezint pe vechiul meu prieten, Archibald Angel Abbott.
Lillian ncepu s fluture din gene n stilul Annei Held. Dar ceva o
fcu s se uite mai atent la figura lui Archie Abbott. Avea nite
ochi cenuii irezistibili i Bell observ c Archie se folosea din plin
de ei ca s i strneasc interesul lui Lillian. Fata se uit la
cicatricile de pe fruntea lui Abbott, la prul lui rocat i la
zmbetul strlucitor. Kincaid i spuse ceva, dar ea nu prea s-l
asculte. l privi n schimb drept n ochi pe Abbott i spuse:
ncntat de cunotin, domnule Abbott. Isaac mi-a povestit
despre dumneata.
Nu cred, domnioar Hennessy, altfel ai fi fugit din ncpere.
Lillian rse, Archie zmbi mndru, iar senatorul art total
nemulumit.
Bell se folosi de datoria la poker ca s-l ndeprteze pe senator
de Lillian i de Archie.
Mi-a plcut jocul nostru. i a fost o plcere s primesc cartea
dumitale de vizit, dar un cec cu suma datorat ar strni amintiri
i mai plcute.
199

Cecul meu va ajunge mine, rspunse Kincaid amabil. Eti


tot la Clubul Yale?
Pn nu apare vreo schimbare. Dar dumneata, domnule
senator? Mai rmi n New York sau te ntorci la Washington?
De fapt, plec la San Francisco diminea.
Dar Senatul nu e n sesiune?
Sunt eful unui subcomitet care conduce o audiere la San
Francisco n problema chinezilor. Arunc o privire la gloata de
amatori de teatru care se chinuiau s-i atrag atenia, l lu de
bra pe Bell i spuse cu voce joas: ntre noi fie vorba, domnule
Bell, ca juctori de poker, audierea va fi un paravan pentru
adevratul scop pentru care merg la San Francisco.
i care e acela?
Am fost convins de un grup exclusivist de afaceriti din
California s i ascult cum m implor s candidez la preedinie, i
fcu din ochi conspirativ. S-au oferit s m duc ntr-o excursie n
pdure. i imaginezi ce mult mi place mie, ca fost constructor de
poduri, s dorm n aer liber. Le-am spus c prefer s merg la una
dintre cabanele lor celebre din vest. Coarne pe perei, uri mpiai,
buteni n foc i instalaie sanitar.
i te lai convins? ntreb Bell.
ntre noi fie vorba, m las greu. Dar a fi foarte onorat s
candidez la preedinie, spuse Kincaid. Cine n-ar vrea? E visul
oricrui politician aflat n slujba poporului.
Preston Whiteway se afl i el printre afaceritii din
California?
Kincaid i arunc o privire dur.
Viclean ntrebare, domnule Bell.
Pre de o clip, privindu-se n ochi, cei doi preau c stau n
vrful unei stnci din Oregon, nu n holul aglomerat al unui
teatru.
i rspunsul e?
Nu pot s spun. Dar depinde foarte mult de ce va decide
preedintele Roosvelt anul viitor. Dac vrea s obin al treilea
mandat, eu nu prea mai am loc. n orice caz, m-a bucura dac ai
ine totul secret.
200

Bell spuse c nu va vorbi. Se ntreba de ce avea un senator al


Statelor Unite ncredere ntr-un om pe care l ntlnise doar o dat.
I-ai spus asta i domnului Hennessy?
Am s-i spun la timpul potrivit, adic dup ce se realizeaz
aranjamentul.
De ce s atepi? Nu i-ar fi de ajutor un preedinte de cale
ferat?
Luminile din hol clipeau, semnalnd finalul pauzei. Se
ntoarser la locurile lor, pe acoperi.
Ce fat grozav, i spuse Abbott lui Bell.
Ce prere ai de senator?
Care senator? ntreb Abbott, fcndu-i cu mna lui Lillian.
Tot mai crezi c e scoros?
Abbott se uit la Bell, observ c nu-l ntreba degeaba i
rspunse ct putea de serios:
Cu siguran se comport ca unul. De ce ntrebi, Isaac?
Pentru c am senzaia c are ceva de ascuns.
Dup felul n care s-a uitat la mine cnd vorbeam cu ea, ar
face moarte de om ca s pun mna pe domnioara Lillian i pe
banii ei.
Vrea s fie i preedinte.
Al cii ferate? ntreb Archie. Sau al Statelor Unite?
Al Statelor Unite. Mi-a spus c are o ntlnire secret cu nite
afaceriti din California care vor ca el s candideze, dac nu
ncearc Teddy Roosvelt s mai obin un mandat.
Dac e secret, de ce i-a spus ie? ntreb Archie.
Asta m ntrebam i eu. Numai un idiot ar fi capabil s-i dea
drumul la gur aa.
i l crezi?
Bun ntrebare, Archie. E ciudat c n-a zis nimic de William
Howard Taft.
E ca i cum n-ai spune nimic despre elefantul din salon.
Dac Roosvelt nu mai candideaz, atunci ministrul de rzboi Taft
va fi bunul prieten pe care l va pune n locul lui. Nu-i de mirare c
senatorul vrea s pstreze secretul. Se va pune contra propriului
partid.
201

Uite, nc un motiv s nu mi se confeseze, spuse Isaac. Ce


pune la cale?
De partea cealalt a lojilor, Lillian Hennessy ntreb:
Ce prere ai de domnul Abbott, Charles?
Familia lui e printre cele mai vechi din New York, cu excepia
danezilor i au multe rdcini daneze n arborele genealogic. Pcat
c i-au pierdut toi banii cu Panica din 93, adug Kincaid
zmbind larg.
Mi-a spus asta direct, spuse Lillian. Nu pare s-l deranjeze.
Ar deranja pe tatl oricrei fete tinere pe care ar cere-o de
nevast, o nep Kincaid.
Dar despre Isaac Bell ce prere ai? l nep Lillian la rndul
ei. Archie mi-a spus c tu i Isaac ai jucat cri. Am vzut c
vorbeai ceva n hol.
Kincaid zmbea n continuare, foarte ncntat de conversaia cu
Bell. Dac detectivul devenea suspicios, l putea convinge c nu era
el Sabotorul, poznd ntr-unul dintre numeroii senatori care visau
s ajung preedinte. Dac Bell fcea investigaii mai departe, avea
s descopere c existau afaceriti californieni care umblau dup un
candidat la preedinie, iar Preston Whiteway era primul dintre ei.
Senatorul Charles Kincaid era n capul listei, pentru c l
ncurajase i manipulase pe nestatornicul magnat al ziarelor din
San Francisco, convingndu-l c Inginerul-Erou pe care l ajutase
s devin senator avea s l ajute la rndul lui de la Casa Alb.
Despre ce vorbeai? insist Lillian.
Zmbetul lui Kincaid deveni crud.
Bell e logodit. Mi-a spus c vrea s cumpere o cas pentru
norocoasa lui iubit.
Oare era tristee pe faa ei sau era doar din cauza luminilor care
se stingeau pentru actul al doilea?
Jersey City drept n fa, chinezule! strig Marele Ben
Weitzman, pe care cpitanul Yatkowski l trimisese la bordul lui
Lillian Ica s o conduc dup ce aruncaser echipajul n apa
rului. D un pic din picior acolo!
202

Wong Lee continu s lucreze n ritmul lui, tratnd cele


douzeci i cinci de tone de dinamit cu respectul cuvenit.
Deceniile petrecute clcnd cmi i bttoriser minile. Nu mai
avea degete la fel de sprintene.
i mai rmsese un explozor i l bg n buzunar, pstrndu-i
vechiul obicei de a face economie. Apoi ntinse mna dup firul
electric dublu pe care l desfurase de la prova navei pn n cal,
acolo unde se aflau cutiile cu dinamit. Desfcuse deja cinci
centimetri din firele de cositor, trgnd de nvelitoarea de cauciuc.
Leg un fir de piciorul primului explozor. ntinse mna dup al
doilea fir i se opri.
Weitzman! Eti acolo?
Ce?
Verific dac mai e deschis comutatorul de la prova.
E deschis. Am verificat deja.
Dac nu e deschis, srim n aer cnd ating firele astea.
Stai! Ateapt. Mai verific o dat.
Weitzman leg timona cu o sfoar ca s pstreze cursul i se
grbi spre prova, blestemnd ploaia rece. Yatkowski i dduse o
lantern cilindric i, n raza ei plpitoare, vzu coarnele
deprtate ale comutatorului fixat de chinez, care aveau s rmn
aa pn cnd prova se izbea de cheiul de pulbere. Impactul avea
s apropie coarnele, completnd legtura electric dintre baterie i
explozoare i aruncnd n aer douzeci i cinci de tone de
dinamit. Astfel sreau n aer i celelalte o sut de tone de pe chei,
fcnd cea mai mare explozie din istoria oraului.
Weitzman alerg napoi i strig prin chepeng.
E deschis. Aa cum i-am zis.
Wong respir adnc i leg firul pozitiv de al doilea picior al
explozorului. Nu se ntmpl nimic. Desigur, i spuse el sec, dac
nu era n regul, nu i-ar fi dat seama fiindc ar fi fost deja mort.
Urc scara, iei prin chepeng i i spuse celuilalt s trimit semnal
goeletei. Aceasta se apropie din lateral, cu pnzele fluturnd
umede i izbindu-se tare de lep.
Uor! strig Weitzman. Vrei s ne omori?
Chinezule! strig cpitanul Yatkowski. Treci ncoace!
203

Wong Lee se cr cu picioarele obosite pe scara de sfoar.


Urcase prin locuri mai rele n muni, dar pe atunci era mai
tnr cu treizeci de ani.
Weitzman! strig cpitanul. Vezi cheiul?
Cum l-a putea rata?
Luminile electrice se vedeau la aproape un kilometru distan.
Poliitii luminaser totul ca pe Calea Lactee pentru ca nimeni s
nu i poat lua prin surprindere dinspre parcul feroviar, dar nu le
trecuse deloc prin cap puteau fi lovii dinspre ru.
Fixeaz-i direcia i d-te repede de acolo.
Weitzman ntoarse timona pn cnd poziion lepul cu farul
spre cheiul de pulbere. Veneau din lateral, iar cheiul era lung de
180 metri, aa c, indiferent dac devia puin de la curs, tot ar fi
reuit s loveasc suficient de aproape de cele cinci vagoane pline
cu dinamit.
Repede, am zis! strig cpitanul.
Weitzman nu mai avu nevoie de alte ndemnuri. Se grbi spre
puntea de lemn a goeletei.
D-i drumul! strig Wong. Du-ne de aici.
Nimeni nu nelegea mai bine dect Wong forele care aveau s
se abat asupra parcului feroviar, a portului i a oraelor din jur.
Cnd Wong i echipajul goeletei privir napoi ca s verifice dac
lepul era pe direcia bun, vzur un feribot de la Calea Ferat
New Jersey Central care arunca frnghiile ca s ias din
terminalul pentru pasageri din Communipaw. Probabil c tocmai
venise un tren i feribotul lua pasagerii pentru ultima tur.
Bine ai venit la New York! murmur cpitanul.
Cnd cele douzeci i cinci de tone de dinamit de pe lep
fceau s explodeze o sut de tone de dinamit pe cheiul de
pulbere, feribotul acela avea s dispar ntr-o vpaie.

204

25
Marion Morgan sttea pe puntea descoperit a feribotului Jersey
Central. Se lipea de balustrad, ignornd ploaia. Inima i btea cu
putere de bucurie i nerbdare. Nu mai vzuse New Yorkul de cnd
o luase tatl ei n excursie n Est pe cnd era numai o copil.
Acum, dincolo de ru se vedeau zeci de zgrie-nori cu ferestrele
luminate. Undeva, pe insula asta de vis, era i iubitul ei, Isaac.
Se tot gndise dac s i telegrafieze sau s-i fac o surpriz. Se
hotrse s-l surprind. Schimbase de cteva ori planul cltoriei
fiindc Preston Whiteway i schimba mereu programul ncrcat. n
ultima clip luase decizia de a rmne n California i de a o
trimite pe ea la ntlnirea cu bancherii din New York ca s le
prezinte propunerea lui de a finana jurnalul de tiri Lumea
filmului. Probabil c tnrul ziarist era impresionat de experiena
ei n domeniul bancar ca s-i dea o nsrcinare att de important.
Dar Marion bnuia c adevratul motiv pentru care trimitea o
femeie era acela c plnuia s o curteze, tiind c i putea croi
drum spre inima ei respectndu-i independena. Inventase o
expresie care s l fac pe insistentul Whiteway s priceap c era
logodit cu Isaac.
Inima mea e dat.
Fusese nevoit s o foloseasc deja de dou ori. Dar n felul
acesta spunea tot ce era de spus i era gata s o mai foloseasc de
zece ori dac era necesar.
Ploaia ncepea s se potoleasc, iar luminile oraului deveneau
tot mai strlucitoare. De ndat ce ajungea la hotel, avea s-l sune
pe Isaac la Clubul Yale. Hotelurile respectabile nu ngduiau ca
fetele nemritate s primeasc brbai n vizit. Dar orice poliist
din ar ar fi nchis ochii dac era vorba de un agent Van Dorn.
Politeea asta profesional l-ar fi fcut pe Isaac s zmbeasc.
Se auzi uieratul feribotului. Simi tremuratul elicelor sub tlpi.
Cnd se desprinser de malul din New Jersey, vzu pnzele unui
lep de mod veche n lumina cheiului.
205

Fusese nevoie de patru oameni care s ridice, n zece minute,


mitraliera grea n vrful vagonului de marfa. Aa cum prevzuse
Isaac Bell, poliia feroviar rmase treaz, urcnd pe trenul plin de
dinamit mitraliera grea cu centur, fixat pe un tripod. Dar Eddie
Edwards, anchetatorul de patruzeci de ani de la Van Dorn, cu pr
neateptat de crunt, urc totui pe scara vagonului ca s-i
verifice.
Arma lor era la fel de sigur, adaptat de la puca Maxim care
i dovedise eficacitatea dobornd armatele africane. Unul dintre
poliitii de la transporturi era un englez repatriat care spunea
poveti despre cum mcelrise nativi cu o asemenea puc n
rzboaiele coloniale. Edwards l instruise s-i lase n pace pe
nativii din New Jersey. Cu excepia cazului n care ncercau ceva.
Vechile bande de acolo nu erau la fel de dure ca atunci cnd
Edwards conducea lupta agenilor Van Dorn pentru curarea
parcurilor feroviare, dar tot erau fnoase.
Stnd pe acoperiul vagonului, ntorcndu-se ncet n loc ca s
supravegheze cmpul de tragere, care devenise un cerc n urma
manevrei, Edwards i amintea de vremurile de odinioar cnd
pzea transporturile de lingouri de aur. Desigur, pe atunci armele
bandei Lava Bed erau n mare parte evi de plumb, coturi de
cositor i din cnd n cnd cte o puc cu eava tiat.
Se uit la feribotul luminat care pleca din terminalul
Communipaw. Se ntoarse din nou spre poarta blocat de trei
tendere cu crbuni pzite de poliiti narmai i vzu c parcul
prea ct se poate de linitit. Locomotivele de schimb se foiau de
colo-colo, mutnd trenurile. Dar n fiecare cabin se afla i un
detectiv narmat. Se uit napoi spre ru. Ploaia se oprea. Acum se
vedeau clar luminile New Yorkului.
Goeleta aceea o s se loveasc de lep?
Nu. Era ct pe ce, dar acum se ndeprteaz. Vezi? Merge mai
departe i lepul vine ncoace.
Da, vd, zise Edwards, strngnd flcile. Unde naiba se duce?
Vine spre noi.
Edwards se uita la lep din ce n ce mai nemulumit.
Ct de departe e baliza aceea roie? ntreb el.
206

Lumina roie? La vreo 400 metri.


Dac trece de baliz, trage patru focuri n faa provei.
Vorbii serios? ntreb suspicios poliistul.
Da, la naiba, vorbesc serios. Pregtete-te s tragi.
Trece de baliz, domnule Edwards.
Trage! Acum!
Mitraliera scoase un zgomot nfundat. Locul unde loviser
gloanele era prea departe i ntunecat ca s vad ceva. lepul
venea tot mai aproape de chei.
Trage zece focuri spre acoperiul timoneriei.
Ar fi un semnal clar de alarm, spuse englezul. Gloanele
astea cilindrice sun ca un tunet.
Asigur-te c nu e nimic n spatele lui. Nu vreau s lovim
vreun biet remorcher.
E liber.
Trage! Acum! Nu mai atepta!
Cureaua cu cartue se smuci i zece gloane ieir pe eav. Un
norior de abur iei din rcitor.
Vasul se apropia tot mai mult.
Eddie Edwards i umezi buzele. Dumnezeu tia cine era pe vas.
Un beiv? Un biat speriat care sttea la timon ct dormea
cpitanul? Un btrn ngrozit care habar nu avea de unde veneau
gloanele?
Ducei-v acolo, la lumin. Facei-le semn Nu tu! Tu stai la
mitralier.
Alimentatorul i cruul sreau n sus i-n jos pe acoperiul
vagonului, dnd din mini disperai. Dar vasul mergea nainte.
Dai-v la o parte! le spuse Edwards. Trage n timonerie!
Apuc centura i ncepu s alimenteze mitraliera care porni un
nou atac asurzitor.
Dou sute de gloane nir pe eav, traversar cei patru sute
de metri i strpunser timoneria lepului, fcnd s sar achii i
cioburi. Dou gloane sfrmar cavila de sus a timonei. Un altul
sfie funia i timona se nvrti liber. Dar apa care trecea peste
vsle i meninea cursul spre chei. Apoi cadrul timonei se prbui.
Acoperiul czu peste crm, mpingnd cavilele n jos, ntorcnd
207

vslele de care era legat.


Actul al doilea al spectacolului ncepu n for, crescnd apoi n
intensitate. Valsul Ju-Jitsu, condus de prinul Tokio, direct din
Japonia, fu urmat de un cntec amuzant, I Think I Oughtnt Auto
Any More:
happened to be smoking when I got beneath her car,
gasoline was leaking and fell on my cigar, blew that chorus
girl so high I thought she was a star6
Cnd se termin cntecul, se auzi btaia unei tobe. Pe scen
apru o corist n bluz albastr, o fusti alb i ciorapi roii. Se
altur o a doua tob. Apru nc o corist. Apoi nc o tob i
nc o corist. n cele din urm, ase tobe bteau i ase coriste
mrluiau ncoace i ncolo. Apoi altele i altele. Alte tobe
ncinser ritmul care zdruncina scaunele. Dintr-odat, toate cele
cincizeci de fete frumoase de pe Broadway se oprir din dans,
scoaser cincizeci de tobe din culise, coborr scrile din lateralul
scenei i pornir pe culoare, btnd n tobe i dnd din picioarele
colorate n rou.
Nu te bucuri c-am venit? strig Archie.
Bell ridic ochii. O strfulgerare pe cer i atrase atenia, ca i
cum teatrul proiecta lumini i n josul cldirii, nu numai pe scen.
Prea c luase foc cerul. Simi c se zguduie cldirea i o clip se
gndi c era unda de oc a unui cutremur. Apoi auzi bubuitul
exploziei.

ntmpltor, fumam cnd m-am vrt sub maina ei


Benzina s-a scurs i a picat sub trabuc
Fata a zburat aa de sus nct ziceai c-i o stea (n engl. n orig.) (n.
tr.).
6

208

26
Orchestra se opri brusc. Teatrul fu cuprins de o linite sinistr.
Apoi czu pe acoperi o ploaie de sfrmturi, rsunnd ca o mie
de tobe. Sticla luminatorului se sparse i toi cei prezeni
publicul, angajaii i coristele ncepur s ipe.
Isaac Bell i Archie Abbott se micar n aceeai secund,
pornind pe culoar, trecnd prin aprtoarele de ploaie i cobornd
scara exterioar. Vzur o strlucire roiatic pe cer la nord-vest,
spre Jersey City.
Cheiul de pulbere, spuse Bell cu inima strns. Trebuie s
mergem acolo.
Uite, zise Archie n timp ce coborau scrile. Peste tot sunt
numai ferestre sparte.
Fiecare cldire de pe strad rmsese fr cel puin o fereastr.
44th Street era acoperit de cioburi. Cei doi se ntoarser cu
spatele la mulimea de oameni care umplea panicat bulevardul
Broadway i alergar spre ru. Traversar 8th Avenue, apoi 9th
Avenue, trecnd prin cartierul Hells Kitchen i ferindu-se de zecile
de locuitori care ieeau din baruri i cldiri de locuine. Toat
lumea striga: Ce s-a ntmplat?
Detectivii alergar mai departe pe 10th Avenue peste liniile de
cale ferat de la New York Central, ajunser pe 11th Avenue,
ocolind mainile de pompieri i caii speriai. Cu ct se apropiau
mai mult de ru, cu att vedeau mai multe ferestre sparte. Un
poliist ncerc s-i opreasc. i artar legitimaiile i trecur n
grab mai departe.
O nav de stins incendiul! strig Bell.
ncrcat cu hidromonitoare i elibernd fum, o nav de stins
incendii se retrgea dinspre cheiul 84. Bell alerg dup ea i sri.
Abbott ateriz lng ea.
Van Dorn, i spuse el marinarului speriat. Trebuie s
ajungem n Jersey City.
Ai greit ambarcaiunea. Noi mergem n centru s udm
cheiurile.
209

Motivul pentru ordinul primit deveni evident foarte repede. Pe


partea cealalt a rului, flcrile se ridicau la cer pe cheiurile din
Jersey City. Cum ploaia se terminase, vntul i schimbase direcia
spre vest, aruncnd scntei peste ru spre cheiurile din
Manhattan. Aa c, n loc s se ndrepte spre Jersey City ca s
sting focul, vasul mergea s ude cheiurile din Manhattan, ca s
nu permit scnteilor s aprind acoperiurile i navele de lemn
care erau ancorate n zon.
E un geniu, spuse Bell. Trebuie s recunosc.
Un Napoleon al crimei, consimi Archie. Ca i cum Conan
Doyle la trimis pe profesorul Moriarty la noi n loc s-l trimit la
Sherlock Holmes.
Bell observ un barcaz de la Divizia Maritim a
Departamentului de Poliie din New York pe terminalul pentru
feriboturi Lackawanna, de pe 23rd Street.
Las-ne acolo!
Poliitii din New York se nvoir s traverseze rul. Treceau pe
lng vase avariate, cu pnzele ferfeniite i courile de fum
rsturnate de explozie. Unele pluteau n deriv. Pe alte
ambarcaiuni, echipajul fcea reparaii ct s poat ajunge la mal.
Un feribot al cii ferate Jersey Central se ndrepta cu greu spre
Manhattan, cu ferestrele distruse i cu scheletul nnegrit.
Uite-l pe Eddie Edwards!
Prul alb al lui Edwards era acum negru, iar ochii i strluceau
pe faa murdar de funingine, dar nu era rnit.
Slav Domnului c ai sunat, Isaac. Am montat la timp
mitraliera ca s-i oprim pe nemernici.
S-i oprii? Ce tot vorbeti?
Nu au aruncat n aer cheiul. Art cu degetul spre fumul
gros. Trenul cu dinamit e n regul.
Bell se uit prin fum i vzu irul de vagoane. Cele cinci care se
aflau acolo cnd plecase el din Jersey City cu o sear nainte erau
la locul lor.
Dar ce au aruncat n aer? Am simit pn n Manhattan. A
spart toate geamurile din ora.
S-au aruncat pe ei nii. Mulumit mitralierei.
210

Eddie le povesti cum reuiser s devieze cursul lepului cu


focuri de mitralier.
S-au ntors i au luat-o spre goelet. Mai devreme i-am vzut
mpreun. Bnuiesc c au luat echipajul la bord. Dup ce
nenorociii au blocat crma i au ndreptat-o spre chei.
i dinamita a explodat din cauza gloanelor?
Nu cred. I-am fcut timoneria buci, dar nu a explodat.
lepul s-a rsucit la o sut optzeci de grade i a pornit-o n alt
direcie. Abia dup vreo trei-patru minute a explodat. Unul dintre
bieii de la mitralier a vzut cnd s-a lovit de goelet. i i-am
vzut toi pnzele n lumina exploziei.
E aproape imposibil s detonezi dinamit prin impact, zise
Bell. Probabil au improvizat un detonator Tu ce zici, Eddie? Cum
au pus mna pe lepul de la Southern Pacific?
Eu zic c au ncolit lepul n sus pe ru, spuse Edwards, lau mpucat pe McColleen i au aruncat echipajul n ap.
Mai nti trebuie s le gsim cadavrele, ordon Bell cu vocea
ncrcat de durere. Archie, spune-le poliitilor de pe ambele
maluri ale rului. Jersey City, Hoboken, Weehawken, New York,
Brooklyn, Staten Island. Agenia Van Dorn vrea s vad orice
cadavru scos din ap. Pltesc eu pentru nmormntarea omului
nostru i a echipajului nevinovat. Trebuie s identificm criminalii
care lucrau pentru Sabotor.
Se ivir zorile peste scena unui masacru care se ntindea pe
ambele maluri ale rului. Din cele ase cheiuri din Communipaw
mai erau cinci. Al aselea era complet ars. Nu mai rmseser
dect mormane de resturi nnegrite i o movil de vagoane distruse
care se vedeau din ap. Toate geamurile de lng terminalul
pentru pasageri de la Jersey City Central erau sparte, iar
acoperiul era pe jumtate smuls. Un feribot care acostase acolo se
blngnea, lovit de un remorcher scpat de sub control care i
gurise carena i sttea acum lipit ca un pui de burta mamei.
Catargele vaselor de lng chei erau distruse, acoperiurile de
cositor i pereii laterali ai barcilor se mprtiaser, marfa din
vagoane se rostogolea pe jos. Muncitorii bandajai, rnii de cioburi
i de resturi, cutau prin rmiele parcului feroviar, iar locuitorii
211

speriai ai cartierelor din apropiere se ndeprtau cu lucrurile n


spinare.
Cea mai ridicol imagine vzut de Bell n dimineaa aceea
cenuie era aceea a timonei unei goelete care fusese aruncat n
ap i aterizase pe un bac. De pe partea cealalt a rului veneau
veti despre miile de geamuri sparte i strzile acoperite de sticl
n partea inferioar a Manhattanului.
Abbott l nghionti pe Bell.
Vine eful.
Se apropia o barc cu motor a poliiei din New York, cu puul
scurt i cabina joas. Joseph Van Dorn sttea pe puntea de la
prova, mbrcat n palton i cu un ziar sub bra.
Bell merse s-l ntmpine.
E momentul s-mi depun demisia.

212

27
Cererea e respins! rspunse Van Dorn.
Nu e o cerere, domnule! spuse Isaac Bell cu rceal. E
intenia mea. Am s-l vnez singur pe Sabotor, chiar dac ar fi s
fac asta tot restul vieii. n acelai timp, promit s nu stnjenesc
ancheta ageniei condus de un anchetator mai bine calificat.
Van Dorn zmbi micnd din favoriii rocai.
Mai bine calificat? Poate ai fost prea ocupat s citeti ziarele
de diminea.
l apuc de mn pe Bell i l strnse cu putere.
n sfrit am ctigat o rund, Isaac. Bravo!
Am ctigat? Ce tot vorbeti, domnule? Au murit oameni pe
feribot. Jumtate din geamurile din Manhattan s-au spart.
Cheiurile sunt distruse. i asta din cauza sabotrii unui vas al cii
ferate Southern Pacific, pe care eu trebuia s-l protejez.
Recunosc, e o victorie parial. Dar tot victorie rmne. L-ai
oprit pe Sabotor s arunce n aer trenul cu dinamit, care era inta
lui. Dac i-ai fi permis, ar fi omort sute de oameni. Uit-te aici.
Van Dorn desfcu ziarul. Trei titluri cu litere uriae acopereau
prima pagin:
DAUNELE EGALEAZ PIERDERILE
CAUZATE DE INCENDIUL DIN MAI 1904
CELE MAI MULTE VIEI PIERDUTE PE FERIBOT,
3 MORI, NENUMRAI RNII
AR FI PUTUT FI MULT MAI RU, SPUNE COMISARUL
DE LA POMPIERI.
i uit-te la asta! E i mai bun.
Sabotorul spumega de furie.
Strzile din Manhattan erau acoperite de cioburi. De pe bacul
feroviar vedea fumul negru care se ridica deasupra malului din
Jersey. Portul era plin de vase avariate i barje. Explozia dinamitei
era unicul subiect de conversaie n baruri i saloane pe ambele
pri ale rului. Invadase chiar i salonul mbrcat n plu al
213

trenului Pennsylvania Special, care plecase din gara din Jersey


City spre Chicago.
Dar, spre furia lui, fiecare biat cu ziare din ora striga titlurile
ediiilor speciale i la fiecare gheret se vedeau minciunile:
SABOTAJ ZDRNICIT
POLIIA FEROVIAR I AGENII VAN DORN
AU SALVAT TRENUL CU DINAMIT
PRIMARUL E RECUNOSCTOR BUNEI
CONDUCERI DE LA SOUTHERN PACIFIC.
Dac Isaac Bell ar fi fost n tren, l-ar fi strns de gt cu minile
lui. Sau l-ar fi trecut pe sub roi. i reaminti c avea s vin i
momentul acela. Pierduse doar o btlie, nu rzboiul. El avea s
ctige rzboiul, iar Bell avea s-l piard. i acest lucru trebuia
srbtorit!
Chem chelnerul cu glas poruncitor.
George!
Da, domnu senator.
ampanie!
Chelnerul i aduse o sticl de Renaudin Bollinger ntr-o gleat
cu ghea.
Nu poirca aia! Se tie foarte bine c nu beau dect Mumm.
Chelnerul fcu o plecciune.
mi pare foarte ru, domnule senator. Dar Renaudin Bollinger
a fost ampania preferat a reginei Victoria, acum a regelui Edward
i ne-am gndit c ar fi un substitut pe msur.
Substitut? Ce naiba tot vorbeti acolo? Adu-mi ampanie
Mumm sau te dau afar!
Dar, domnule senator, tot stocul de Mumm al Cii Ferate
Pennsylvania a fost distrus n explozie.
n sfrit o victorie, repet Joseph Van Dorn. Dac e adevrat
ce spui, c Sabotorul ncearc s discrediteze Calea Ferat
Southern Pacific, atunci cu siguran nu-i convin rezultatele.
Buna conducere de la Southern Pacific, auzi tu Exact opusul a
214

ceea ce spera s obin cu atacul acesta.


Mie nu mi se pare o victorie, zise Isaac Bell.
Bucur-te de ea, Isaac. Pe urm d-i btaie s afli cine a
aranjat toate astea.
Sabotorul n-a terminat treaba.
Atacul sta nu a fost pus la cale peste noapte, spuse Van
Dorn serios. Vom gsi indicii cu privire la ce are de gnd s fac
mai departe.
Cercetrile fcute asupra timonei goeletei, care fusese tras pe
un bac feroviar, dezvluir trupul unui om pe care cei de la Divizia
Maritim l cunoteau bine.
Un obolan pe nume Weitzman, spuse cpitanul unei patrule
de lansare. Sttea pe lng cpitanul goeletei, un nemernic,
Yatkowski, din Yonkers. Fcea contraband cnd nu se ocupa cu
ceva mai ru.
Poliia din Yonkers cut prin tot oraul, dar fr nici un
rezultat. ns, n dimineaa urmtoare, rmiele cpitanului
ajunser la mal n Weehawken. Agenii Van Dorn descoperiser
deja c goeleta aparinea unui negustor cu cherestea nrudit prin
alian cu Yatkowski. Acesta nu recunoscu nici o crim, susinnd
c i vnduse nava cumnatului su cu un an mai devreme. Cnd
fu ntrebat dac Yatkowski folosise vreodat vasul ca s transporte
ilegal fugari, negustorul rspunse c ar fi fost n stare de orice.
Sabotorul i schimba tactica, dup cum bine ghicise Bell n
Ogden. n loc s se bazeze pe revoluionari zeloi, se dovedea
capabil s angajeze criminali cu snge rece care s fac treburile
murdare pe bani.
A folosit vreunul dintre oamenii tia explozibil ca s comit
asemenea crime? l ntreb el pe cpitanul patrulei.
Se pare c acum a fost prima dat, spuse poliistul cu un
zmbet trist i nu s-au priceput prea bine. Mai ales c s-au
aruncat singuri n aer.
E o fat frumoas aici care vrea s v vad, domnule Bell.
Bell nu ridic ochii de la biroul lui din sediul ageniei. Trei
telefoane sunau ntruna. Mesagerii erau ntr-un du-te-vino
215

continuu. Agenii erau pregtii s raporteze sau s primeasc


nsrcinri noi.
Sunt ocupat. Trimite-o la Archie.
Archie e la morg.
Atunci trimite-o la plimbare.
Trecuser patruzeci de ore de la explozia care zguduise portul
New York. Cutnd printre rmie, experii de la Biroul de
Explozibil, susinut de calea ferat, gsiser o baterie uscat, ceea
ce i fcu s cread c dinamita fusese aruncat n aer cu ajutorul
electricitii. Dar Bell tot nu avea idee dac cei care muriser la
bordul goeletei detonaser explozibilul sau angajaser un
profesionist. Se ntreba dac nu cumva Sabotorul nsui aranjase
explozia. Se aflase pe goelet? Era mort? Sau i pregtea
urmtorul atac?
Eu a primi-o dac a fi n locul dumneavoastr, insist
recepionerul.
Am vzut-o. E frumoas. E bogat. Nu am timp.
Dar a venit cu o gac de biei i au un aparat de fotografiat.
Poftim? Bell arunc o privire dincolo de u. Marion!
Bell ddu buzna pe u, o lu n brae i o srut. Logodnica lui
purta plrie legat cu o panglic ce i acoperea jumtate de fa.
Bell observ c i pieptnase prul blond-deschis, pe care de
obicei l purta n vrful capului, n aa fel nct s i acopere un
obraz.
Ce faci aici?
ncerc s fac fotografii cu eroul, dac m las jos din brae.
Vino afar, la lumin.
Erou? Eu sunt eroul sindicatului sticlarilor. i lipi buzele de
urechea ei i adug n oapt: Singurul loc n care te las din brae
e ntr-un pat.
Nu nainte s facem fotografii cu celebrul detectiv care a
salvat New Yorkul.
Dac mi ari faa la cinema o s-mi vin greu s iau prin
surprindere criminalii.
Te fotografiem din spate, s i se vad numai ceafa, va fi
foarte misterios. Hai repede, altfel pierdem lumina.
216

Coborr pe scara mare a hotelului Knickerbocker, urmai de


mormielile i ntrebrile optite ale asistenilor lui Bell, precum i
de cameramanul i asistenii lui Marion, care duceau o camer
Lumiere, un tripod de lemn i cutii cu accesorii. Afar, pe trotuar,
muncitorii schimbau ferestrele hotelului.
Aezai-l acolo! spuse cameramanul, artnd o poriune de
trotuar unde lumina era mai puternic.
Aici, spuse Marion. Ca s se vad geamurile sparte n spate.
Da, doamn.
Marion l apuc de umeri pe Bell.
ntoarce-te aa.
M simt ca un colet.
Chiar eti un colet minunat numit Detectivul n costum
alb. Acum, arat spre sticla din spate
Bell auzi n spatele lui zgomotele volanilor i ale mecanismelor
din spatele lor, un angrenaj care pcnea ca o main de cusut,
apoi rabatarea filmului.
Ce ntrebri avei? strig el peste umr.
tiu c eti ocupat. Am scris deja rspunsurile tale pentru
titluri.
i ce am spus acolo?
C agenia Van Dorn va urmri criminalul care a atacat
oraul New York pn la captul pmntului. Nu ne vom da btui
niciodat. Niciodat!
Nici eu n-a fi spus-o mai bine.
Acum stai s atam lentila telescopic Bine, arat spre
macaraua care ridic geamul Mulumesc. A fost grozav.
Cnd Bell se ntoarse s o vad zmbind, o pal de vnt i ridic
prul lui Marion i el vzu c i aranjase prul i earfa ca s
ascund un bandaj.
Ce-ai pit la fa?
Un ciob de sticl. Eram pe feribot cnd a explodat bomba.
Poftim?
Nu e nimic.
Ai fost la doctor?
Sigur c da. N-am s rmn cu cicatrice. i dac rmn, am
217

s port prul pe partea asta.


Bell era ocat, aproape paralizat de furie. Sabotorul aproape c
o omorse. n clipa aceea, cnd era ct pe ce s-i piard controlul,
un agent veni n fug din hotel, atrgndu-i atenia.
Isaac! A sunat Archie de la morga din Manhattan. Crede c a
gsit ceva.
Doctorul legist din Manhattan primea un salariu de 36 000 de
dolari pe an, aa c i permitea luxul celor din clasa mijlocie,
inclusiv verile petrecute n strintate. De curnd instalase un
sistem de identificare fotografic pe care l descoperise la Paris.
Sub luminator sttea agat o camer mare de fotografiat.
Lentila era ndreptat spre podea, unde erau puse marcaje ce
indicau nlimea n metri i centimetri. Pe podea era ntins un
cadavru, luminat puternic prin luminator. Bell vzu c era un
brbat, dei faa i era distrus de foc. Avea hainele ude. Din cap
pn n picioare msura 1,60 metri.
E doar un chinez, spuse legistul. Cel puin aa cred,
judecnd dup mini, picioare, culoarea pielii. Dar au spus c vrei
s vedei orice om necat.
Am gsit chestia asta n buzunarul lui, zise Abbott, artndui un cilindru de mrimea unui creion, cu fire care se ntindeau ca
dou picioare scurte.
Explozor pe baz de mercur, spuse Bell. Unde l-au gsit pe
omul acesta?
Plutea mai la vale de Battery.
Ar fi avut cum s pluteasc din Jersey City pn n captul
Manhattanului?
Curenii sunt imprevizibili, spuse legistul. Cadavrele ajung n
tot felul de direcii, prinse ntre maree i fluxul rului, depinde care
e mai crescut. Credei c el a declanat explozia?
Arat de parc a fost aproape, spuse Abbott cu nesiguran,
aruncndu-i o privire iscoditoare lui Bell.
V mulumim c ne-ai chemat, domnule doctor, spuse Bell,
apoi iei.
Abbott l ajunse din urm pe trotuar.
218

Cum a ajuns Sabotorul s recruteze un chinez?


Nu putem fi siguri pn nu aflm cine era omul acesta, spuse
Bell.
Asta va fi cam greu pentru c nu are fa.
Trebuie s aflm cine era. Care sunt principalele munci pe
care le fac chinezii n New York?
Cei mai muli lucreaz n fabricile de trabucuri, conduc
bcnii i spltorii manuale, desigur.
Omul nostru avea btturi n palme, zise Bell, ceea ce
nseamn c era un spltor care lucra cu un fier greu i ncins.
Sunt multe spltorii, spuse Archie. Cte una n fiecare
cvartal din cartierele cu muncitori.
ncepei n Jersey City. Acolo era ancorat goeleta. i acolo a
fost ncrcat cu dinamit lepul de la Southern Pacific.
Lucrurile ncepur deodat s se mite mai repede. Unul dintre
poliitii feroviari ai lui Jethro Watt i aminti c i dduse voie
unui chinez cu un sac de rufe s urce pe chei.
Spunea c merge la Julia Reidhead, o barc de metal care
descrca oase.
Vasul era nc ancorat la chei, cu catargele distruse de explozie.
Nu, spuse cpitanul ei. Nu dduse rufe la splat pe mal. La bordul
navei se afla i nevasta lui, aa c ea se ocupa de rufe. Apoi aflar
din jurnalul efului portului c goeleta lui Yatkowski fusese tras
lng Julia n dup-amiaza aceea.
Detectivii Van Dorn gsir studeni misionari care nvau
chinez la un seminar din Chelsea. Angajar studenii s traduc
pentru ei i i intensificar cutarea spltoriei la care lucrase
decedatul. Archie Abbott se ntoarse triumftor la hotelul
Knickerbocker.
l chema Wong Lee. Oamenii care l cunoteau au spus c pe
vremuri a lucrat la calea ferat n vest.
Arunca n aer stncile, spuse Bell. Desigur. De acolo a nvat
meserie.
Probabil a venit aici acum douzeci, douzeci i cinci de ani,
spuse Abbott. Muli chinezi au fugit din California ca s scape de
219

atacurile mulimilor furioase.


eful lui a spus asta numai ca s sune bine? Ca s scape de
detectivi?
Wong Lee nu era chiar un angajat. Cel puin, nu mai era
acum. A cumprat jumtate din aciunile efului su.
nseamn c Sabotorul l-a pltit bine, zise Bell.
Foarte bine. Cu banii jos chiar i destul ct s-i cumpere o
afacere. Trebuie s-i admir spiritul ntreprinztor. Ci muncitori
ar fi rezistat tentaiei de a-i cheltui pe vin i pe femei? Isaac, de
ce te uii aa la mine?
Cnd?
Cnd ce?
Cnd a cumprat Wong Lee jumtate din aciuni?
n februarie.
Februarie? De unde a avut bani?
De la Sabotor, desigur. Cnd l-a angajat. De unde s aib un
chinez srac atia bani?
Eti sigur c a fost n februarie?
Absolut. eful lui mi-a zis c a fost imediat dup Anul Nou
chinezesc. Se ncadreaz n tiparul Sabotorului, nu? Plnuiete
totul din timp.
Isaac Bell abia i mai stpnea emoia.
Wong Lee a cumprat aciuni la spltorie n februarie. Dar
Osgood Hennessy a fcut afacerea aceea secret abia n noiembrie.
De unde tia Sabotorul n februarie c Southern Pacific avea s
ctige intrarea n New York n noiembrie?

220

28
Sabotorul a auzit de undeva despre afacere, rspunse Abbott.
Nu! strig Bell. Osgood Hennessy tia c trebuia s obin
aciunile majoritare la Jersey Central n cel mai mare secret altfel
rivalii lui l-ar fi oprit. Nimeni nu aude de undeva despre inteniile
btrnului pirat pn nu vrea el s se aud.
Bell puse mna pe cel mai apropiat telefon.
Rezervai dou cabine alturate la trenul Twentieth Century
Limited, cu legtur pn la San Francisco!
Adic Sabotorul are informaii din interior. Despre Southern
Pacific? ntreb Archie.
Da, are, zise Bell, lundu-i haina i plria. Ori i-a dat
vreun prost drumul la gur, ori i-a transmis un spion informaii
despre planurile lui Hennessy. Oricum, nu e strin de cercul intim
al lui Hennessy.
Poate chiar o fi fcnd parte din el, spuse Abbott, alergnd pe
lng Bell cnd acesta iei din birou.
Cu siguran e aproape de vrf, ncuviin Bell. Te ocupi tu s
nchizi operaiunea din Jersey City. Trimite toi oamenii disponibili
la trectoarea Cascades. Acum c a pierdut la New York fac pariu
c acolo va ataca data viitoare. Vino dup mine ct de repede poi.
Cine e n cercul lui Hennessy? ntreb Archie.
Are bancheri n consiliul director. Are avocai i trenurile
speciale Pullman pline de mecanici i administratori care se ocup
de construcia trectorii.
O s dureze mult pn i anchetm pe toi.
Nu avem atta timp la dispoziie. ncep cu nsui Hennessy. i
spun ce tim i vedem la cine i se duce gndul.
Eu nu i-a trimite o asemenea ntrebare prin telegraf, zise
Archie.
De asta merg n vest. Din cte tim, Sabotorul ar putea fi i
un telegrafist. Trebuie s discut cu Hennessy fa n fa.
De ce nu nchiriezi un tren special?
Pentru c spionul Sabotorului ar putea s observe i s-i
221

dea seama c nu e n regul. Nu merit s risc.


Abbott rnji.
De asta ai nchiriat dou cabine alturate. Foarte iste, Isaac.
O s par c domnul Van Dorn te-a suspendat de la cazul
Sabotorului i te-a trimis s faci altceva.
Despre ce vorbeti?
Paz personal? rspunse Archie inocent. Pentru o anumit
doamn care lucreaz la buletinele de tiri n imagini i care se
ntoarce acas n California?
Greva telegrafitilor din San Francisco se terminase dezastruos
pentru sindicat. Cei mai muli dintre muncitori reluaser lucrul.
Dar unii telegrafiti i liniori, nrii de tacticile marilor companii,
deveniser sabotori, tind fire i incendiind birourile de telegraf. O
parte dintre aceti renegai erau angajaii Sabotorului, un personaj
misterios care comunica prin mesaje i lsa bani n slile pentru
bagaje din gri. La ordinele lui, repetau o subminare la nivel
naional a sistemului de telegraf. ntr-un moment crucial, avea s-l
izoleze pe Osgood Hennessy de bancherii lui.
Liniorii Sabotorului repetau tacticile vechi de pe vremea
Rzboiului Civil de a tia firele principale de telegraf i de a le lega
cu fire derivate, n aa fel nct mbinrile s nu fie vizibile de la
sol. Aveau s treac multe zile pn cnd restabileau comunicarea.
Nordul Californiei i Oregon nu erau conectate nc la statele estice
prin telefon, aa c telegraful era n continuare metoda de baz de
comunicare instantanee intracontinental. Cnd era gata,
Sabotorul putea s lanseze un atac organizat care s trimit
trectoarea Cascades cu cincizeci de ani n urm, n zilele cnd cel
mai rapid mod de comunicare erau diligena i clreii.
ntre timp, avea i alte ntrebuinri pentru telegrafitii
nemulumii.
Atacul de la New York fusese un dezastru. Isaac Bell cu
detectivii i poliitii lui transformaser ceea ce ar fi trebuit s fie
lovitura final pentru Southern Pacific ntr-un fel de victorie.
Efortul lui de a discredita compania euase. Dup atac, agenia
Van Dorn se micase repede, complotnd cu ziarele ca s-l descrie
222

pe preedintele cii ferate ca pe un erou.


Un accident sngeros avea s schimbe situaia.
Cile ferate i pstrau propriile sisteme de telegraf ca s asigure
deplasarea sigur i rapid a trenurilor. Liniile unice, nc n
numr mare, erau desprite n seciuni cu reguli stricte de
intrare. Un tren care avea permisiune s intre n seciune avea
drept de liber trecere. Dup ce trecea de seciunea respectiv sau
dup ce era tras pe o linie secundar, avea i alt tren permisiunea
s intre n seciunea respectiv. Ieirea trenurilor din seciuni era
comunicat prin telegraf. La fel se fceau i ordinele de a fi trase
pe linii secundare, confirmarea ordinelor i oprirea n siguran pe
linii secundare.
Dar telegrafitii Sabotorului putea s intercepteze ordinele, s le
opreasc i s le schimbe. Provocase deja o coliziune prin metoda
asta; un mpingtor din trectoarea Cascades stlcise un tren cu
materiale, izbindu-l de vagonul de serviciu al altui tren i omornd
doi oameni.
Un accident mai sngeros ar fi ters victoria lui Isaac Bell.
i ce putea fi mai sngeros dect dou locomotive care trgeau
trenuri cu muncitori i se izbeau frontal? Cnd trenul spre San
Francisco se opri la Sacramento, ls un pachet la sala cu bagaje,
cu ordine i un plic generos cu bani, apoi trimise biletul unui fost
funcionar sindicalist, pe nume Ross Parker.
Noapte bun, domnioar Morgan!
Noapte bun, domnule Bell! A fost o cin delicioas,
mulumesc.
Te descurci cu ua?
M descurc.
La cinci ore dup ce pasagerii trecuser pe covorul rou ca s
urce din gara Grand Central, trenul 20th Century Limited gonea
prin cmpiile din vestul statului New York cu o vitez de 128
kilometri pe or. nsoitorul din vagonul Pullman, cu privirea
ndreptat discret n alt parte, se foia de-a lungul culoarului
ngust de lng cabine, adunnd pantofii lsai de pasageri pentru
lustruit.
223

Bine, noapte bun.


Bell atept ca Marion s intre n cabin i s ncuie ua. Apoi
deschise ua de la cabina lui, se schimb ntr-un halat de mtase,
scoase cuitul din cizm i puse perechea de nclri pe culoar.
Viteza fcea ca gheaa din gleata de argint s se zdruncine. n
gleat sttea la rcit o sticl de ampanie Mumm. Bell nfur
sticla ud ntr-un ervet de pnz i o duse la spate.
Auzi o btaie uoar n ua interioar i merse s o deschid.
Da, domnioar Morgan?
Marion sttea n faa lui mbrcat ntr-un halat de cas, cu
prul bogat revrsat pe umeri, cu ochii ghidui i zmbet luminos.
Crezi c a putea s mprumut un pahar de ampanie?

Mai trziu, optind unul lng altul n timp ce trenul nainta n


noapte, Marion ntreb:
Chiar ai ctigat un milion de dolari la poker?
Aproape. Dar jumtate din ei erau banii mei.
Dar tot e jumtate de milion. Ce-o s faci cu ei?
M gndeam s cumpr conacul Cromwell.
Pentru ce?
Pentru tine.
Marion se uit la el nedumerit, vrnd s tie mai multe.
tiu la ce te gndeti, zise Isaac. i s-ar putea s ai dreptate.
E posibil s fie nite fantome pe acolo. Dar un btrn nebun cu
care am jucat cri mi-a zis c i-a dat nevestei lui un baton de
dinamit ca s redecoreze casa.
Dinamit? zmbi ea. E i asta o idee. Mi-a plcut casa din
afar. nuntru n-am putut s-o suport. Era aa de rece, ca el
Isaac, te-am simit tresrind mai devreme. Te doare ceva?
Nu.
Ce-i asta?
Marion atinse o vntaie glbuie de pe pieptul lui i Bell se trase
involuntar napoi.
Doar vreo dou coaste.
Rupte?
Nu, nu, nu Doar fisurate.
224

Ce s-a ntmplat?
Am dat peste doi boxeri n Wyoming.
Mai ai timp s te bai n timp ce-l caui pe Sabotor?
El i-a pltit.
A, spuse ea ncet. Apoi zmbi. Un nas spart? Asta nseamn
c ncepi s te apropii?
i-ai amintit. Da, a fost cea mai bun veste pe care am
primit-o toat sptmna Domnul Van Dorn crede c l-am pus
pe fug.
i nu e aa?
Pzim bine liniile lui Hennessy. Avem i portretul acela
schiat. Avem oameni buni care lucreaz la caz. Ceva trebuie s
mearg i n favoarea noastr. ntrebarea e dac o s mearg
nainte s atace din nou.
Ai mai exersat duelul? ntreb ea, glumind doar pe jumtate.
Am fcut cte o edin n fiecare zi la New York, spuse Bell.
Vechiul meu instructor de scrim m-a pus n legtur cu un ofier
naval care era foarte bun. E un scrimer excelent, antrenat n
Frana.
L-ai btut?
Bell zmbi i i turn ampanie n pahar.
Hai s zicem c locotenentul Ash a scos tot ce e mai bun din
mine.
James Dashwood i umplu carneelul cu o list de fierari,
grajduri, garaje auto i ateliere pe care le vizitase cu portretul
cherestegiului n mn. Lista tocmai ajunsese la numrul 100.
Descurajat i obosit s tot aud de Broncho Billy Anderson, i
telegrafie domnului Bell ca s i spun c acoperise fiecare ora,
sat i ctun din comitatul Los Angeles, de la Glendale n nord pn
la Montebello n est i Huntigton Park n sud. Nici un fierar,
mecanic sau mainist nu recunoscuse desenul sau c ar fi
confecionat un crlig dintr-o ancor.
Du-te spre vest, tinere, rspunse Isaac Bell. Nu te opri pn
nu dai de ap.
Aa ajunse n dup-amiaza urmtoare cu Red Train n Santa
225

Monica, pe malul oceanului Pacific. Dei nu i sttea n fire, pierdu


cteva minute plimbndu-se pe cheiul Venice ca s simt mirosul
apei srate i ca s priveasc fetele ce se bronzau la soare. Dou
dintre ele, n costume de baie viu colorate, erau cu picioarele
dezgolite pn aproape de genunchi. Alergau spre ptura ntins
lng barca de salvare aflat pe plaj, gata s fie dus de pe nisip
pe ap. Dashwood observ nc o barc la distan de aproape un
kilometru. Fiecare barc avea o ancor sub prelat. i reproa c
nu se gndise mai devreme la Santa Monica; ndreptnd umerii, o
porni grbit spre ora.
Primul loc n care se opri era un grajd tipic de nchiriat cai. Era
o structur de lemn suficient de mare ca s adposteasc tot soiul
de crucioare i crue, multe cabine pentru cai i o secie nou
pentru mecanici, cu chei, pompe de ulei i un transportor cu lan
pentru reparaii la motoare. Civa brbai tiau frunze la cini:
grjdari, rndai, mecanici auto i un fierar vnjos. Vzuse deja
destui astfel de oameni ca s nu se mai simt intimidat.
Vrei trsur sau main, putiule? strig unul dintre ei.
Potcoave, zise James.
Uite fierarul! E pentru tine, Jim.
Bun ziua, domnule, spuse James, prndu-i-se c fierarul
arta cam morocnos. Era masiv, dar cu obrajii scoflcii. Avea
ochii roii, ca i cum nu dormise bine.
Cu ce pot s te ajut, tinere?
Dashwood nvase s pun ntrebri discret. Mai trziu avea s
arate tuturor desenul. Dar dac ncepea n faa tuturor, se putea
transforma totul ntr-o dezbatere asemntoare unei ncierri la
bar.
Putem s ieim puin afar? Vreau s v art ceva.
Fierarul ddu din umeri, se ridic de pe cutia pe care sttea i
veni afar dup Dashwood, lng o pomp de benzin proaspt
instalat.
Unde-i calul? ntreb fierarul.
Dashwood i ntinse mna.
i eu sunt tot Jim. James. James Dashwood.
Credeam c vrei potcoave.
226

l recunoatei pe omul acesta? ntreb Dashwood, artndu-i


schia brbatului cu musta. Privi faa fierarului i, spre mare lui
uimire, vzu cum se d napoi. Brbatul avea o expresie sumbr pe
fa.
Lui Dashwood i btea inima cu putere. Acesta era fierarul care
fcuse crligul folosit la deraierea trenului Coast Line Limited.
Acest om l vzuse pe Sabotor.
Cine eti? ntreb fierarul.
Un detectiv de la agenia Van Dorn, rspunse James mndru.
n clipa urmtoare, era culcat la pmnt i fierarul alerga pe
alee.
Oprete-te! strig Dashwood, srind n picioare i pornind
dup el. Fierarul alerga repede pentru un brbat aa de voinic i
era surprinztor de agil, dnd colurile ca i cum era pe ine, fr
s piard vitez la fiecare ntoarcere pe diverse alei i prin curile
oamenilor, unde ddea peste rufele ntinse la uscat; ocolind
hambarele, magaziile i grdinile, ajunse n strad. Dar nu avea
fora fizic a unui bietan care nici nu fuma, nici nu bea. Odat
ajuni n spaiu liber, Dashwood ncepu s reduc distana.
Oprete-te! striga el ntruna, dar nici un trector nu voia s se
pun n calea unui brbat aa de masiv. Nu aprea nici un poliist
pe strad.
l ajunse din urm n faa unei biserici prezbiteriene, pe o strad
strjuit de copaci. Pe trotuar se aflau trei brbai de vrst
mijlocie, mbrcai n costum; preotul avea gulerul alb, eful
corului inea n mn o partitur i diaconul avea sub bra
registrele contabile ale parohiei. Fierarul trecu n goan pe lng
ei, urmat ndeaproape de James.
Oprete-te!
Aflat la un metru n spate, James Dashwood se arunc asupra
fierarului. Primi un clci n brbie, dar tot reui s l prind pe
fierar de glezne cu braele lui subiri. Se prbuir amndoi pe
trotuar, se rostogolir apoi pe un gazon i se ridicar n picioare.
James se inea de braul fierarului, gros ct coapsa detectivului.
Acum c l-ai prins, spuse diaconul, ce-ai de gnd s faci cu
el?
227

Rspunsul veni de la fierar sub forma unui pumn strns cu


ncheieturi groase ale degetelor. Cnd James Dashwood i veni n
simiri, era ntins pe iarb i cei trei brbai n costum l priveau
curioi.
ncotro a luat-o? ntreb James.
A fugit.
ncotro?
Cred c ncotro a vrut el. Te simi bine, fiule?
James Dashwood se ridic ameit i i terse sngele de pe fa
cu o batist dat de mama lui cnd se mutase la San Francisco s
lucreze pentru agenia Van Dorn.
L-a recunoscut vreunul dintre voi pe omul acela?
Cred c e fierar, spuse eful corului.
Unde locuiete?
Nu tiu, rspunse acesta.
Ce-ar fi s nu v mai certai, fiule? spuse preotul. Ca s nu
peti ceva ru.
Dashwood se ndrept cltinndu-se spre grajduri. Fierarul nu
era acolo.
De ce a fugit Jim? ntreb un mecanic.
Nu tiu. Voi s-mi spunei mie.
Se comport ciudat n ultima vreme, spuse un grjdar.
A lsat butura, zise altul.
Din cauza asta, spuse un rnda, rznd.
Cucoanele de la biseric mai fac o victim. Bietul Jim. Am
ajuns de nu mai e omul n siguran pe strad cnd se adun Liga
Abstinenei Femeilor Cretine.
Deodat, grjdarii, rndaii i mecanicii ncepur un cntec pe
care James nu-l mai auzise, dar pe care ceilali l tiau bine:
Heres to be a temperence supper,
With water in glasses tall,
And coffee and tea to end with
And me not there at allf.7
Iat o cin abstinent,
Cu ap n pahare nalte,
7

228

James scoase alt copie a desenului.


l recunoatei pe omul sta?
Cu toii rspunser nu n cor. Se pregti s aud pe careva
spunnd Broncho Billy, dar se prea c nici unul nu-l vzuse n
film.
Unde locuiete Jim? ntreb el.
Nimeni nu voia s-i spun.
Merse atunci la Departamentul de Poliie din Santa Monica,
unde un poliist de sector mai btrior l conduse la eful de
departament. Acesta avea cincizeci i cinci de ani, era ngrijit i
purta un costum negru i prul tuns scurt pe pri, dup moda de
atunci. Dashwood se prezent. eful se art prietenos i spuse c
se bucura s ajute un detectiv de la agenia Van Dorn. i spuse lui
Dashwood c numele fierarului era Higgins i c locuia ntr-o
camer nchiriat deasupra grajdului. Unde ar fi putut s se
ascund? eful habar nu avea.
Dashwood se opri la biroul Western Union ca s telegrafieze
raportul ctre sediul din Sacramento, de unde avea s ajung apoi
la Isaac Bell, oriunde ar fi fost acesta. Pe urm se plimb apoi pe
strzi pn czu ntunericul, spernd s-l vad pe fierar. La
unsprezece, cnd ultimul tramvai plec spre Los Angeles, se hotr
s nchirieze o camer la hotel n loc s se mai ntoarc n ora, ca
s poat ncepe cercetrile de diminea.
Un clre singuratic pe un murg lucios mergea pe o costi ce
ddea spre linia unic Southern Pacific, chiar la sud de grania cu
Oregon. Trei brbai, strni n jurul unui stlp de telegraf,
nghesuindu-se ntre linie i un opron abandonat cu acoperi de
cositor, vzur silueta conturat pe fundalul albastru al cerului.
eful lor i scoase plria cu boruri largi i o nvrti ncet pe
deasupra capului.
Ce faci, Ross? Nu-i face semn ca i cum l-ai invita aici.
Nu-l invit, spuse Ross Parker. i fac semn s plece.
La sfrit cu ceai i cafea
Iar eu nu iau parte la ea! (n engl. n orig.) (n. tr.).
229

i de unde s-i dea el seama de diferen?


St pe cal ca un vcar. Vcarii tiu foarte bine semnalul
hoilor de vite pentru Vezi-i de treaba ta i fugi de lng noi.
Dar noi nu furm vite. Nici mcar n-am vzut vite.
E acelai principiu. Dac omul n-o fi complet idiot, o s ne
lase n pace.
i dac nu ne las?
i zburm cpna.
n timp ce Ross i explica semnalele lui Andy, un escroc din San
Francisco, clreul ntoarse calul i dispru din vedere. Cei trei se
ntoarser la treab. Ross i porunci lui Lowell, liniorul, s urce n
vrful stlpului cu dou fire lungi legate de transmitorul lui
Andy.
Dac vcarul de pe costi ar fi ajuns mai aproape, ar fi vzut c
toi trei erau neobinuit de narmai pentru o echip de telegrafiti
n 1907. La cteva decenii de la ultimul atac al indienilor, Ross
Parker purta la bru un toc pentru pistol de calibru 45 i o puc
Winchester n spatele eii. Lowell avea i el o puc, cu evi
scurtate, agat de spate ca s i fie la ndemn. Chiar i Andy,
pungaul de ora, avea un revolver de calibrul 38 la curea.
Legaser caii la umbra unei pdurici, pentru c traversaser
cmpurile n loc s vin cu drezina.
Stai acolo! i porunci Ross lui Lowell. Nu dureaz mult.
El i Andy se aezar lng opronul vechi. De fapt, trecu
aproape o or pn cnd clapeta lui Andy ncepu s pcne, dup
ce interceptase ordinele dispecerului unui tren ctre operatorul din
Weed, la nord de unde se aflau ei. Cei trei se lipiser deja de
opron, moind la soare i ferii de vntul rece.
Ce spune? ntreb Ross.
Dispecerul i trimite instruciuni operatorului din Weed. i
spune s i fac semn mrfarului care merge spre sud s trag pe
o linie secundar la Azalea.
Ross se uit la copia lui dup program.
Bine. Trenul de lucru cu direcia nord trece pe linia
secundar de la Azalea n jumtate de or. Schimb ordinul ca s-i
dea voie mrfarului cu direcia sud s mearg la Dunsmuir.
230

Andy fcu ntocmai, schimbnd ordinul ca s i se transmit


mrfarului c linia era liber, dei un tren de lucru gonea spre
nord cu vagoane pline de muncitori. Telegrafist experimentat, imit
pumnul dispecerului din Dunsmuir pentru ca operatorul din
Weed s nu-i dea seama c se afla altcineva la clapet.
Hopa! Vor s tie ce s-a ntmplat cu trenul programat s
treac spre sud.
Trenurile programate aveau ntietate fa de celelalte. Dar Ross
era pregtit. Nici nu se osteni s deschid ochii.
Spune-le c trenul programat s treac spre nord tocmai a
raportat c e pe linia secundar la Shasta Springs cu placa de
gard ars.
Mesajul fals sugera c trenul spre nord s-ar fi stricat i c
echipajul l scosese de pe linia principal. Apoi ajunseser la firele
de telegraf cu o prjin de cinci metri din vagonul de serviciu ca s
agae telefonul portabil de fire. Astfel reuiser s comunice ntr-un
mod rudimentar. Operatorul din Weed accept explicaia i
transmise ordinele false care puneau cele dou trenuri pe direcia
de ciocnire.
Urc-te, Lowell, ordon Ross fr s deschid ochii. Trage
firele de acolo. Am terminat.
Lowell e n spatele opronului, zise Andy. S-a dus s se
uureze.
Frumos din partea lui.
Lucrurile mergeau conform planului pn cnd eava unei puti
apru de dup opron i se aps cu putere de capul
telegrafistului.

231

29
Se auzi un glas cntat:
Ia napoi mesajul pe care tocmai l-ai trimis.
Telegrafistul se uit ocat la chipul dur, cu privire de uliu, al lui
Texas Walt Hatfield, anchetator la agenia Van Dorn. n spatele
lui se afla murgul lucios, tcut ca o statuie.
n cazul n care te ntrebai, da, tiu alfabetul Morse. Dac
schimbi un cuvnt, i zbor capul de pe umeri i trimit singur
mesajul. Ct despre tine, domnule, i spuse el lui Ross Parker, care
ducea ncet mna spre tocul armei, nu face greeala asta, altfel n-o
s ai cnd s mai faci alta.
Da, domnule, spuse Ross, ridicnd minile. Pe lng puca
Winchester aintit spre capul lui Andy, texanul nalt avea i dou
pistoale n tocurile de la old. Dac nu era pistolar, cu siguran
arta ca unul.
Andy se hotr i el s-l cread. Transmise anularea ordinului
fals.
Acum trimitei ordinul iniial pe care l-ai interceptat,
jivinelor.
Andy transmise ordinul original care spunea ca marfarul s
atepte pe linia secundar de la Azalea ca s fac loc trenului ce
mergea spre nord.
Mult mai bine, ngn Hatfield. Doar n-o s lsm
locomotivele s se ciocneasc, nu-i aa?
Avea un zmbet la fel de binevoitor ca vocea trgnat. Dar
ochii i erau ntunecai ca un mormnt.
i acum, domnilor, o s-mi spunei cine v-a pltit ca s
punei la cale o fapt aa de mrav.
Las arma!
Lowell venise de dup opron cu puca n mn.
Walt Hatfield era sigur c brbatul cu puca l-ar fi spulberat
dac nu s-ar fi temut s nu-i ucid prietenii din greeal cu
aceeai serie de alice. Reprondu-i prostia de care dduse
dovad nu putea s spun altfel pentru c, dei nu-l vzuse, ar fi
232

trebuit s tie c era i al treilea brbat care s se urce pe stlp


fcu dup cum i se poruncise.
Ls puca jos. Toi ochii se ndreptar o clip spre clinchetul
metalului pe piatr.
Hatfield se rsuci pe o parte i scoase pistoalele cu o iueal
incredibil. inti spre Lowell i l mpuc direct n inim. n
aceeai clip aps trgaciul putii. Ambele evi bubuir i
plumbul greu l strpunse pe Andy, aproape s-l rup n dou.
Ross fugea deja spre cal. Andy czuse pe puca lui Hatfield i,
pn s o recupereze, Ross nclecase deja i se ndeprta
galopnd. Hatfield ndrept arma alunecoas din cauza sngelui i
trase. I se pru c l lovise. Ross se cltin n a, dar deja era ntre
copaci.
Fir-ar s fie, mormi Hatfield. Uitndu-se la cadavrele
celorlali doi, i ddu seama c nici unul nu avea s mai stea de
vorb cu Sabotorul. Urc pe cal, l ndemn i murgul porni n
galop.
Marion Morgan i ddu lui Isaac Bell un srut de desprire la
Sacramento. Ea mergea mai departe la San Francisco. El urma s
schimbe trenurile ca s mearg spre trectoarea Cascades. La
sfrit i spuse:
Nu-mi amintesc s fi avut vreodat o cltorie mai plcut cu
trenul.
O jumtate de zi mai trziu, nvrtindu-se prin parcul feroviar
din Dunsmuir, Bell numra poliitii care pzeau macazurile,
depoul i dispeceratele. Vorbi n gar cu doi ageni Van Dorn
mbrcai n costume negre i plrii care i artar diversele
puncte de control pe care le aranjaser. Mulumit de ce vedea,
ntreb unde l putea gsi pe Texas Walt Hatfield.
Strada principal din Dunsmuir, Sacramento Avenue, era o
strad noroioas btut de roile trsurilor. Pe o parte erau case i
magazine, desprite de noroiul strzii printr-un trotuar ngust de
scndur. Liniile Southern Pacific, irurile de stlpi de telegraf i
electrici, precum i magaziile i depozitele mprtiate se aflau pe
partea cealalt. Hotelul era o cldire cu dou etaje i cu verande
233

care naintau pe trotuar. Bell l gsi pe Hatfield n hol, bnd whisky


din ceac. Avea un bandaj pe sprncean i braul drept prins
ntr-o earfa.
mi pare ru, Isaac. Te-am dezamgit.
i povesti lui Bell cum, n timp ce fcea rondul punctelor de
control stabilite pe linia vulnerabil, observase de la distan o
tentativ de sabotare a liniilor de telegraf.
La nceput am crezut c tiau liniile. Dar cnd m-am apropiat
am vzut c legaser un transmitor i mi-am dat seama c
interceptau ordinele. Cu intenia de a provoca accidente.
Se foi nelinitit pe scaun, semn c-l durea tot corpul i
recunoscu:
La nceput am crezut c erau numai doi. Am uitat c ar fi
avut nevoie de un linior n vrful stlpului. Aa m-a luat prin
surprindere. Am reuit s scap, dar, din nefericire, doi dintre ei au
murit. Al treilea a ters-o. M-am gndit c el era eful, aa c am
fugit dup el, creznd c ne-ar putea spune mai multe despre
Sabotor. L-am rnit cu puca, dar nu suficient ct s-l mpiedic s
mai inteasc. Ticlosul acela murdar mi-a mpucat calul.
Poate te luase pe tine la ochi i a nimerit calul.
mi pare ru, Isaac. M simt tare prost.
i eu m-a simi n locul tu, spuse Bell. Apoi zmbi. Dar s
nu uitm c ai mpiedicat coliziunea a dou trenuri, dintre care
unul era plin cu muncitori.
arpele acela nc mai ssie, rspunse Hatfield morocnos.
Doar fiindc l-am oprit nu nseamn c l-am i prins.
Bell tia c are dreptate. Dar a doua zi, cnd se ntlni cu
Osgood Hennessy la captul de linie al trectorii, descoperi c
preedintele de la Southern Pacific privea partea bun a lucrurilor,
n parte pentru c erau din nou nainte cu lucrul. Ultimul tunel
lung de pe ruta spre podul Cascade Canyon Tunelul 13 era
spat aproape n ntregime.
I-o lum tot timpul nainte, se bucura Hennessy. La New York
a fost ru, dar, orict de ru a fost, toat lumea tie c ar fi putut fi
i mai i. Southern Pacific a scpat cu faa curat. Acum bieii ti
au evitat o coliziune catastrofal. i spui c suntei pe cale s-l
234

prindei pe fierarul care a fcut crligul acela folosit la deraierea


trenului Coast Line Limited.
Bell i raportase esenialul transmis de Dashwood, anume c
fierarul care fugise trebuia s tie ceva despre crlig i, prin
urmare, despre Sabotor. Bell i ordonase lui Larry Sanders s i
pun lui Dashwood la dispoziie tot biroul din Los Angeles ca s-l
prind pe fierarul care dispruse fr urm. Trebuia s apar ct
de curnd, acum c toi bieii din Los Angeles erau pe urmele lui.
Fierarul te poate duce direct la Sabotor, spuse Hennessy.
Asta sper i eu, zise Bell.
Sunt uimit c l-ai pus pe fug pe criminalul acesta agitator.
N-are s mai aib vreme s creeze probleme dac se chinuie s i-o
ia nainte.
Sper c avei dreptate, domnule. Dar nu trebuie s uitm c
Sabotorul e ingenios. i c i face planurile cu mult timp nainte.
Acum tim c a angajat un complice la New York nc de acum un
an. De asta am traversat continentul ca s v ntreb ceva fa n
fa.
Ce anume?
V asigur c discutm ct se poate de discret. La rndul
dumneavoastr, v cer s fii ct se poate de sincer.
Asta era clar de la nceput, mormi Hennessy. Ce naiba vrei
s m ntrebi?
Cine ar fi putut afla de planul dumneavoastr de a obine
aciuni majoritare la Calea Ferat New Jersey Central?
Nimeni.
Nimeni? Nici un avocat? Nici un bancher?
A trebuit s fac totul pe mutete.
Cu siguran o ntreprindere aa de complex necesit
ajutorul unor experi.
De obicei pun un avocat s se ocupe de o anumit parte a
aranjamentului i alt avocat de alt parte. La fel i cu bancherii.
Cte un diavol pentru fiecare lucru. Dac prindeau de veste, J.P.
Morgan i Vanderbilt s-ar fi aruncat asupra mea ca nite ulii. Cu
ct mi ineam gura mai mult, cu att aveam anse mai mari s
nha Jersey Central.
235

Deci nici unul dintre avocai sau bancheri n-a neles exact ce
se ntmpla?
Aa e Desigur, adug Hennessy, un ticlos foarte iste le-ar
fi putut pune cap la cap.
Bell i scoase carnetul.
V rog s-mi spunei numele bancherilor i avocailor care au
avut suficiente informaii ca s v ghiceasc inteniile.
Hennessy spuse la repezeal patru nume, menionnd c numai
doi dintre ei aveau anse s fi neles schema lucrurilor. Bell not
totul n carnet.
Ai spus cumva despre aranjamentul sta mecanicilor i
supraveghetorilor care trebuiau s se ocupe de linia nou?
Hennessy ezit.
Pn la un punct. Dar, repet, le-am dat numai attea
informaii ct s i in sub control.
mi dai i numele celor care ar fi putut s vnd informaia
ca s neleag ce intenii aveai?
Hennessy menion doi mecanici. Bell not n carnet, apoi l
ddu deoparte.
Lillian tia?
Lillian? Desigur. Dar nu ar fi dus vorba mai departe.
Doamna Comden?
La fel ca Lillian.
I-ai povestit senatorului Kincaid ce planuri avei?
Kincaid? Glumeti? Desigur c nu, de ce-a fi fcut aa ceva?
Ca s obinei sprijinul lui n Senat.
M ajut cnd i spun eu s m ajute. Nu trebuie s-l instig
eu.
De ce ai spus desigur c nu?
Omul e un idiot. Are impresia c nu-mi dau seama c st pe
lng mine ca s-mi curteze fiica.
Bell telegrafie dup un curier de la Van Dorn i, cnd acesta
ajunse, i nmn o scrisoare sigilat pentru biroul din
Sacramento, ordonnd investigarea imediat a mecanicului-ef de
la Southern Pacific, a lui Lillian Hennessy, a doamnei Comden, a
doi bancheri, doi avocai i a senatorului Charles Kincaid.
236

30
Un tren de lucru care mergea spre sud, ducnd acas sute de
brbai epuizai pentru o recuperare de trei zile, dup patru
sptmni de munc asidu, era tras pe o linie secundar ca s
fac loc unui tren cu materiale ce se ndrepta spre nord. Ateptau
s urce prin Cotul Canionului de Diamant, o curb rsucit aflat
la 80 kilometri sud de Tunelul 13. Linia secundar era spat n
stnc, la poalele unei pante abrupte, iar curba permitea o vedere
bun a liniilor care treceau n paralel pe deasupra. Ceea ce vzur
oamenii atunci avea s-i bntuie pentru tot restul vieii.
Locomotiva care trgea irul lung de vagoane era de tipul 2-8-0
Consolidation. Era ca un cal de povar care urca muntele pe opt
roi motoare. n timp ce urca panta uoar, spat n lateralul
canionului, bielele cuplare, care legau roile motoare, preau un
nor dinamic la viteza de 64 kilometri pe or. Puini dintre cei care
stteau lungii pe bncile tari ale trenului oprit bgar de seam,
dar cei care ridicar totui privirea vzur fumul aplatizat, lsat n
urma locomotivei sus, deasupra lor. Unul dintre ei i spuse
prietenului su care moia:
Gonete de parc nsui btrnul Hennessy st cu mna pe
acceleraie.
asiul locomotivei i roile scurte stabilizatoare, din fa, care
mpiedicau cltinarea la viteze mari, scrir cnd ajunser n
curb. Mecanicul tia drumul spre trectoare ca n palm, iar
aceast curb de pe buza Canionului de Diamant era singurul loc
n care nu voia s aud scritul unei ine desprinse.
Nu-mi place deloc zgomotul la, ncepu el s-i spun
fochistului. n urmtoarea milisecund, cu mult nainte de a mai
apuca s termine propoziia i cu att mai puin s frneze, prima
roat a locomotivei de o sut douzeci de tone lovi ina desprins.
Aceasta se dezlipi de traverse cu un pocnet asurzitor.
inele se deprtar, eliberate de traversele de lemn care le
ineau la distan de 1,2 metri. Toate cele patru roi motoare de pe
exteriorul curbei czur de pe oel i locomotiva ni direct nainte
237

cu 64 kilometri pe or, mprtiind pietri, achii de lemn i


crampoane rupte.
Celor de jos, din trenul de lucru aflat pe fundul canionului, li se
pru c trenul de marf de deasupra prinsese via i se hotrse
s zboare. Ani mai trziu, supravieuitorii aveau s jure c zburase
mult timp prin aer nainte ca gravitaia s-i fac efectul. Unii
devenir religioi, convini c Dumnezeu intervenise pentru ca
mrfarul s zboare suficient de mult ca s depeasc aproape n
totalitate trenul de dedesubt cnd czu de pe munte. Dar n ziua
aceea, ceea ce vzur, uitndu-se n sus, era locomotiva
Consolidation 2-8-0 care se rsturna de pe stnc i venea spre ei,
antrennd cincizeci de vagoane, copaci i buteni de pe pant ca
un bici lung i negru.
Cei mai muli i aminteau zgomotul. ncepuse ca un tunet,
crescuse precum vuietul unei avalane i se terminase, dup
cteva clipe care preau atunci ore ntregi, n zdrngnitul ascuit,
asurzitor al oelului i al lemnului ce se prbuea peste trenul
oprit. Nici unul dintre ei nu uit ns spaima.
Isaac Bell ajunse n cteva ore la faa locului.
i transmise lui Hennessy prin telegraf c era posibil s fi avut
loc un accident. Nu exista vreo dovad c Sabotorul umblase la
ine. Era adevrat i c locomotiva grea avariase att de tare locul
n care srise de pe in nct era imposibil s i dai seama dac
ina se slbise accidental sau crampoanele fuseser scoase
intenionat. Dar rapoartele ntocmite meticulos de poliia feroviar
de la Southern Pacific menionau c patrulele clare i drezinele
acoperiser zona.
Bell trase concluzia c era improbabil ca Sabotorul s se fi
apropiat aa de mult nct s provoace accidentul din Cotul
Canionului de Diamant.
Enervat la culme pentru c accidentul nelinitise muncitorii,
Hennessy l trimise pe Franklin Mowery, inginerul civil pe care l
rechemase de la pensie s construiasc podul Canyon Bridge,
pentru a inspecta accidentul. Mowery chiopta de-a lungul
platformei distruse, sprijinindu-se de braul asistentului su cu
238

ochelari. Era un btrn vorbre nscut, dup cum i spuse lui


Bell, n 1837, pe cnd Andrew Jackson era nc preedinte.
Spunea c fusese de fa cnd prima cale ferat continental
legase pentru prima dat liniile din est i din vest la Promontory
Point, n Utah, n 1869.
Acum aproape patruzeci de ani. Cum zboar timpul! E greu
de crezut c pe atunci eram mai tnr dect pezevenghiul sta
care m ajut s merg.
l btu pe umr afectuos pe asistentul su. Eric Soares zmbi
trengrete, artnd mai mult a poet sau pictor dect a inginer
civil, cu ochelarii de srm, prul brunet i ondulat, ochii
expresivi, fruntea lat, brbia ngust i mustaa subire i
rsucit.
Ce prere ai, domnule Mowery? ntreb Bell. A fost accident?
Greu de spus, fiule. Traversele s-au rupt ca nite surcele, dar
nici o bucat nu a rmas suficient de mare ca s se vad urme de
unelte. Crampoanele s-au ndoit ori s-au rupt n dou. mi
amintete de o deraiere pe care am vzut-o n 83. Un ir de
vagoane pentru pasageri a cobort de pe High Sierra, vagoanele
din spate au intrat unele n altele aa cum a intrat vagonul acela
de serviciu n cel de marf.
Detectivul i cei doi ingineri se uitar din nou la vagonul de
serviciu izbit de cel de marfa i turtit ca o valiz mpachetat n
grab.
Ce raport vei face pentru domnul Hennessy? ntreb Bell.
Mowery l nghionti pe Eric Soares.
Ce-ar trebui s-i spunem, Eric?
Soares i scoase ochelarii, privi n jur, mijind ochii, apoi se ls
n genunchi i examin cu atenie o travers sfrmat de roata
locomotivei.
Cum ai spus dumneavoastr, domnule Mowery, zise el, dac
au scos crampoanele, n-au lsat nici un semn.
Dar cred, zise Mowery, c btrnul nu va vrea s aud c de
vin e ntreinerea defectuoas, nu-i aa, Eric?
Nu, domnule Mowery, rspunse Eric, zmbind din nou iret.
Bell observ c prietenia lor se baza pe faptul c Mowery se
239

purta cu Soares de parc era nepotul lui preferat.


Nici n-are s-i plac dac suspectm construcia fcut n
grab, care s-ar fi putut transforma ntr-o slbiciune exploatat de
locomotiva grea i aflat n plin vitez, nu-i aa, Eric?
Nu, domnule Mowery.
Compromisul, domnule Bell, e esena ingineriei. Renunm la
ceva ca s obinem altceva. Cnd construim prea repede, obinem
lucruri ubrede. Dac suntem prea pretenioi, nu mai terminm
lucrul.
Eric se ridic, i puse ochelarii la loc i continu vorba
btrnului.
Cnd facem construcii prea puternice, riscm s le facem
prea grele. Dac le facem uoare, e posibil s fie prea slabe.
Eric e metalurgist, spuse Mowery, pufnind n rs. Apropo de
esen. Cunoate patruzeci de tipuri de metal care nici nu existau
pe vremea mea.
Bell nc mai studia vagonul de serviciu distrus, strivit de
vagonul de marf, cnd i veni o idee interesant. Oamenii acetia
erau ingineri. nelegeau cum se construiau lucrurile.
Putei face o sabie care la nceput e scurt i pe urm se
alungete? ntreb el.
Poftim?
Vorbeai despre metal i despre comprimare i m ntrebam
dac lama unei sbii s-ar putea retrage i alungi n acelai timp.
Ca o sabie de recuzit, telescopic? ntreb Mowery. Cnd
actorul se preface c e strpuns, dar de fapt sabia se retrage n ea
nsi?
Numai c asta nu s-ar retrage. Ar strpunge obstacolul.
Ce zici, Eric? Tu ai studiat metalurgia la Cornell. S-ar putea
face o asemenea sabie?
Poi s faci orice, dac ai bani, rspunse Eric. Dar ar fi dificil
s-o faci solid.
Destul de solid ca s njunghii un om?
O poi face cu uurin suficient de solid ca s mpingi.
Destul de solid ca s strpungi carnea. Dar nu ar rezista la un
impact lateral.
240

Impact lateral?
Eric vrea s spun, explic Mowery, c nu ar rezista dac ar fi
lovit din lateral ntr-un duel cu sbii adevrate.
Izbitura, spuse Bell. O lovitur brusc prin care dai deoparte
sabia adversarului.
Faci un compromis n privina duritii n favoarea densitii.
Dou sau trei segmente scurte de oel mbinate nu pot fi la fel de
compacte ca o singur lam. De ce ntrebai, domnule Bell?
Eram curios cum o fi s transformi un cuit ntr-o sabie, zise
Bell.
Surprinztor, spuse Mowery sec, pentru cel care st la
primire.
Constructorul de poduri arunc o ultim privire n jur i se
sprijini de braul lui Eric.
Hai s mergem, Eric. Nu are rost s mai amnm. Trebuie si raportez btrnului exact ce a raportat i domnul Bell, adic ceea
ce nu vrea btrnul s aud. Cine naiba tie ce s-o fi ntmplat?
Dar nu am gsit urme de sabotaj.
Cnd Mowery i prezent raportul, Osgood Hennessy, furios la
culme, ntreb cu glas ncet, dar periculos:
Mecanicul a fost ucis?
Abia dac l-a zdruncinat. Cred c e cel mai norocos mecanic
n via.
Concediaz-l! Dac nu a fost vorba de sabotaj nseamn c de
vin a fost viteza excesiv. Asta o s le arate muncitorilor c nu
tolerez mecanicii nesbuii care le pun viaa n pericol.
Dar concedierea mecanicului nu reui s-i calmeze pe
muncitorii ngrozii care lucrau la finisarea trectorii Cascades. Lor
nu le psa dac accidentul fusese provocat de un sabotor sau nu.
Dei erau tentai s cread c Sabotorul lovise din nou. Spionii
poliiei spuneau c n tabra muncitorilor umblau zvonuri de
grev.
Grev! repet Hennessy, aproape apoplectic. i pltesc foarte
bine. Ce naiba mai vor?
Vor s plece acas, i explic Isaac Bell. Era atent la starea n
care se aflau oamenii i se consulta cu agenii sub acoperire din
241

buctrii i din baruri, ba chiar i vizita personal ca s verifice


efectul atacurilor Sabotorului asupra muncitorilor de la Southern
Pacific. Le e fric s mearg cu trenul de lucru.
Ce nebunie! Sunt pe cale s sap ultimul tunel spre pod.
Ei spun c trectoarea a devenit cea mai periculoas linie din
Vest.
Bell admise c, n mod ironic, Sabotorul ctigase runda asta,
indiferent dac i-o dorise sau nu.
Btrnul i ls capul n mini.
Doamne sfinte, de unde s scot o mie de oameni cnd se
apropie iarna? Ridic privirea, suprat foc. Salt-le cpeteniile.
Bag o parte dintre ei la zdup! Ceilali i vor veni n simiri.
Pot s v sugerez o metod mai productiv? ntreb Bell.
Nu! tiu eu cum s strpesc o grev. Se ntoarse spre Lillian,
care l privea curioas. F-mi legtura cu Jethro Watt. i
transmite-i un mesaj guvernatorului. Vreau s vin nite patrule
aici pn diminea.
Domnule, abia am venit din tabr, zise Bell. Sunt ngheai
de spaim. n cel mai bun caz, poliitii lui Watt vor strni o
revolt; n cel mai ru caz, i vor determina pe unii dintre ei s se
mprtie. Nu vor face dect s nruteasc lucrurile. Nu putei
obliga nite oameni speriai s lucreze cum trebuie. Dar putei
ncerca s le mai domolii teama.
Ce vrei s spui?
Aducei-l pe Jethro Watt. Lsai-l s aduc cinci sute de
ofieri cu el. Dar punei-i s patruleze. Acoperii zona pn cnd
devine clar c dumneavoastr, nu Sabotorul, controlai fiecare
centimetru de linie de aici i pn la Tunelul 13.
N-o s mearg niciodat, zise Hennessy. Agitatorii tia n-au
s cread. Ei vor doar grev.
n cele din urm se bg i Lillian n vorb.
ncearc, tat.
Aa c btrnul ncerc.
n decurs de o zi, fiecare kilometru de linie era pzit i verificat
s nu aib ine slbite sau explozibili ascuni. La fel cum se
ntmplase la New Jersey City, unde agenii Van Dorn arestaser
242

tot soiul de infractori n timp ce i cutau pe complicii Sabotorului,


echipele de linie care cutau semne de sabotaj descoperir cteva
probleme pe linie i le reparar.
Bell se urc pe cal i merse de-a lungul liniei lungi de 30
kilometri. Se ntoarse cu locomotiva, mulumit c noua extensie a
trectorii fusese transformat din cea mai periculoas din Vest n
cel mai bine ntreinut. i era pzit de cei mai buni oameni.
Sabotorul mergea cu o cru de negustor, tras de doi mgari
zdraveni. Avea un coviltir peticit i splcit, ntins pe apte arcuri.
Sub coviltir se aflau oale, tigi, postavuri, sare, un butoi cu untur
i un butoi cu vase de porelan mpachetate n paie. Ascuns sub
marfa din cru, se afla o travers din lemn de brad proaspt
tiat, lung de 2,5 metri i cu laturi de 25 x 30 centimetri.
Negustorul era mort, dezbrcat i aruncat la poalele unui deal.
Era aproape la fel de nalt ca Sabotorul i hainele lui i se potriveau
destul de bine. O gaur spat pe lungimea traversei era umplut
cu dinamit.
Sabotorul mergea pe un drum de crue care probabil fusese la
nceput o potec a indienilor, nainte s apar calea ferat, poate
chiar o potec umblat de cprioare cu i mai mult timp n urm.
Dei era abrupt i ngust, drumul urma fr greeal cele mai line
pante de pe terenul denivelat.
Majoritatea aezrilor izolate pe lng care trecea erau
abandonate. Sabotorul le evita pe cele care mai erau locuite.
Locuitorii ar fi putut recunoate crua i s-ar fi ntrebat ce se
ntmplase cu stpnul.
Din loc n loc, drumul se intersecta cu noua cale ferat, dndu-i
ocazia s mearg cu roile pe in. Dar, de cte ori se apropia de
linia spre trectoare, vedea ofieri de patrul i poliiti, unii clare,
alii manevrnd drezine de mn. Plnuia s mearg pe ine
noaptea pn la marginea canionului adnc, unde avea s
nlocuiasc o travers cu cea exploziv din cru. Dar, pe msur
ce trecea dup-amiaza i pantele deveneau mai ntunecate, fu
nevoit s admit c nu i putea pune planul n aplicare.
Se vedea mna lui Isaac Bell n precauiile luate i Sabotorul i
243

njur din nou pe criminalii pe care i angajase n Rawlins i care


euaser. Dar toate njurturile i regretele lui nu puteau schimba
faptul c patrulele lui Bell l mpiedicau s mearg pe ine.
Terasamentul era ngust, format din piatr pe o parte i dintr-o
pant abrupt pe cealalt parte. Dac se ntlnea cu o patrul, nu
avea unde s ascund crua i, n majoritatea locurilor, nici nu
avea pe unde s coboare cu totul de pe ine.
Traversa cntrea 90 kilograme. Trebuia s scoat cu
extractorul o travers care cntrea doar 9 kilograme. l putea
folosi i ca pe o rang, ca s sape balastul, dar nu putea scoate
crampoanele, aa c tot mai avea nevoie de un ciocan, alte 5
kilograme. Era un brbat solid. Putea s ridice 105 kilograme.
Putea s ridice traversa, ciocanul i extractorul, legate toate i
urcate pe umr. Dar ci kilometri putea s le care?
Cnd descrc traversa din cru, i se pru mai grea dect i
imaginase. Slav Domnului c nu fusese creozotat cu gudron de
huil. Lemnul ar fi absorbit nc 13 kilograme de lichid nchis la
culoare.
Sabotorul sprijini traversa de stlpul telegraf i o leg de ciocan
i de extractor. Apoi trase crua n spatele unor copaci la scurt
distan de ine. mpuc amndoi mgarii, apropiindu-le eava de
cap ca s estompeze zgomotul, n cazul n care era vreo patrul pe
aproape. Se grbi napoi spre linie, se ghemui i urc legtura
greoaie pe umr. Pe urm se ridic i i continu drumul.
Lemnul dur trecea prin hain, fcndu-l s regrete c nu luase
o ptur din cru ca s i protejeze umrul. La nceput, durerea
era ca un disconfort surd. Curnd deveni ngrozitoare. i chinuia
muchiul umrului, mucnd din os. Dup aproape un kilometru,
simea c ia foc. S pun traversa jos, s se ntoarc la cru i s
ia o ptur? Ar fi putut s-o gseasc poliitii lng in.
l dureau deja i picioarele. Genunchii ncepeau s-i tremure.
Dar durerea din umr i tremuratul genunchilor nu nsemnau
nimic cnd greutatea ncepu s-i apese ira spinrii, stlcindu-i
nervii. Acetia i transmiteau o usturime n picioare, sgetndu-l n
pulpe i coapse. Se ntreb dac mai putea ridica din nou traversa
n cazul n care o lsa jos. n timp ce dezbtea astfel lucrurile,
244

altcineva lu decizia pentru el.


Crase traversa pe o distan de un kilometru i jumtate cnd
vzu o strlucire pe cer, drept n fa. Se fcea tot mai puternic.
Sabotorul i ddu seama c era farul unei locomotive care se
apropia cu vitez. O auzea deja mai tare dect zgomotul propriei
rsuflri ngreuiate. Trebuia s coboare de pe ine. Erau nite
copaci n apropiere. Pipind drumul pe ntuneric, cobor de pe
rambleu i se strecur printre copaci. Farul crea raze i umbre
nebuneti. Sabotorul se afund i mai mult n desi, apoi
ngenunche cu grij, nclinnd ncet traversa, pn cnd o sprijini
cu un capt de pmnt.
Uurarea pe care o simi era aproape ca o plcere copleitoare.
Sprijini cellalt capt al traversei de un copac. Apoi se prbui pe
pmnt i se ntinse pe acele de pin, ca s se odihneasc.
Locomotiva se auzi tot mai aproape i trecu n vitez pe lng el,
trgnd un tren care zdrngnea din pricina vagoanelor goale.
Trecu prea repede. n curnd, trebuia s se ridice, s sprijine
greutatea ngrozitoare pe umr i s se chinuie s urce rambleul.
Clciul cizmei i se ag de capul traversei cnd ncerc s
peasc peste linii. Simi c e pe cale s cad cu faa n jos. Se
lupt s-i menin echilibrul. Dar nu reui s se in pe picioare,
greutatea l apsa tot mai mult. Se rsuci ngrozit, ncercnd s nu
lase traversa s cad peste el. Dar greutatea era prea mare ca s o
poat evita complet. O lovitur ca de baros i strivi braul i
Sabotorul url de durere.
ntins cu faa n jos pe terasament, i trase braul de sub
travers, se aez n genunchi ca la rugciune, urc traversa pe
umrul chinuit de durere, se ridic i merse mai departe. ncerc
s numere paii, dar nu reuea s se concentreze. Mai avea opt
kilometri. Dar nu avea idee pe ce distan se chinuise s mearg,
ncepu s numere traversele. Deodat, se descuraj. Erau aproape
trei mii de traverse ntr-un kilometru i jumtate de linie. Dup o
sut, avea deja senzaia c moare. Dup cinci sute, se simea
copleit la gndul c cinci sute de traverse nsemnau doar vreo trei
sute de metri.
Gndurile ncepur s i se mprtie. i imagina c duce
245

traversa prin inima muntelui pn la Tunelul 13, tocmai la podul


Cascade Canyon.
Eu sunt Inginerul-Erou!
Rsul isteric se transform ntr-un icnet de durere. Simi c
pierde controlul. Trebuia s nu se mai gndeasc la durere i la
team, altfel nu mai putea continua.
i ndrept gndurile spre vremurile cnd nva matematic i
inginerie. Structura componenta care fcea un pod s reziste sau
s se prbueasc. Lonjeroane. Traverse. Stlpi de fundaie. Grinzi
Gerber. Prghii. Sarcini mobile. Greuti proprii.
Legile fizicii determinau felul n care se distribuia greutatea.
Legile fizicii spuneau c nu putea s care traversa mai departe,
ndeprt nebunia asta din minte i se concentr pe manevre de
scrim, pe micrile uoare ale sbiei.
Atac, spuse cu glas tare. Lovitur. Fandare. Parare. Ripost.
Fent. Fent dubl.
Mergea mai departe, dar greutatea i transforma oasele n jeleu.
Atac. Lovitur. Alonj. Parare. Intrarea neamului. Deodat, ncepu
s murmure termeni de inginerie de pe vremea cnd era student.
Apoi strig pe limba lui Heidelberg, ca atunci cnd nva s ucid.
Angriff. Battutaangriff. Ausfall, Parade. Doppelfinde. i imagina c
i
susura
cineva
n
ureche.
Atac:
Angriff.
Lovitur:
Battutaangriff.Alonj: Ausfall. Parare: Parade. Fent dubl:
Doppelfinde. O persoan nevzut fredona un cntecel fr
melodie. Apoi deveni strident. l auzea acum chiar n spate. Se
rsuci s vad, iar greutatea traversei aproape c l fcu s i
piard echilibrul. O lumin de lamp cu acetilen strlucea pe
ine. Era o patrul de poliie care ddea la manivel ntr-o drezin
de mn, aproape imposibil de auzit.
Pe partea stng era o stnc. Pe partea dreapt, versantul
muntelui cobora brusc. Simea mai mult dect vedea panta
abrupt. Vrfurile moi ale copceilor care strpungeau ntunericul
i artau c pn jos ar fi putut fi ase metri. Nu avea ncotro.
Drezina era aproape de el. Ls traversa s cad, apoi sri dup
ea.
Auzi cum traversa nimerete un trunchi de copac, fcndu-l s
246

plesneasc. Apoi se prbui ntr-un copac i impactul l ls fr


suflare.
Murmurul pe care l auzea se estomp. Drezina ncetinea,
ngrozit, i ddu seama c se oprise. Auzi brbai care vorbeau la
aproape cinci metri deasupra lui i vzu raze de lumin de la
lanterne. Poliitii coborr. Le auzea cizmele care fceau balastul
s scrie n timp ce peau pe terasament, luminndu-i drumul
cu lanternele. Un om strig. Pe ct de repede apruser, pe att de
repede disprur. Drezina porni cu zgomot i se ndeprt,
lsndu-l la poalele rambleului abrupt, pe ntuneric.
Micndu-se cu grij, lipit de pant, mpingnd cu cizmele n
pmnt, pipi pe ntuneric ca s gseasc traversa. Simi miros de
rin i l urm pn la copacul rupt. Abia acesta era testul
adevrat: s urce napoi pe rambleu pn la in. Nu erau dect
ase metri, dar fiecare metru ar fi prut ct o mie. Toate preau de
netrecut, greutatea pe care o cra, distana parcurs, nclinarea
rambleului.
Pe msur ce puterea ncepea s-l prseasc, vedea cum
visurile lui de bogie i putere se destram. Alunec i czu, apoi
se strdui s se ridice. Mcar de l-ar fi ucis pe Isaac Bell! i ddea
seama c se lupta cu Bell mai mult dect cu traversa, cu
trectoarea sau cu Southern Pacific.
Comarul provocat de Bell, care ncerca s-l opreasc, i ddu
puterea s urce. Centimetru cu centimetru, metru cu metru. Atac:
Angriff. Lovitur: Battutaangriff. Alonj: Ausfall. Parare: Parade.
Fent dubl: Doppelfinde. Czu de dou ori. Tot de dou ori se
ridic. Ajunse n vrf cltinndu-se. i de-ar fi fost s triasc
pn la nouzeci de ani, tot nu ar fi uitat urcarea aceea
chinuitoare.
Bubuitul din inim se auzea tot mai tare, aa de tare nct
nelese ntr-un trziu c nu inima lui se auzea. O locomotiv? Se
opri n mijlocul inelor, de-a dreptul ocat. Nu putea fi nc o
patrul. Era tunet? Se vzu sclipirea unui fulger. Auzi bubuitul
tunetului, ncepu s cad o ploaie rece. i pierduse plria.
Picturile de ploaie i se scurgeau pe fa.
Sabotorul izbucni n rs.
247

Ploaia avea s i ude pe poliiti, s i goneasc la adpost. Acum


rdea din ce n ce mai tare. Ploaie n loc de ninsoare. Rurile se
umflau, dar inele nu aveau s fie blocate de zpad. Probabil c
Osgood Hennessy era ncntat. Cam astea erau previziunile
experilor n meteorologie. Preedintele cii ferate i abandonase
pn la urm, ba chiar pltise un vraci indian ca s i spun cum
avea s fie vremea, iar acesta i spusese c ninsoarea urma s vin
trziu n anul acela. Dac ploua n loc s ning nsemna c
Hennessy avea mai mult timp s termine trectoarea.
Sabotorul sprijini traversa pe umr i spuse cu glas tare.
Niciodat.
Un fulger uria mbrc totul ntr-o lumin alb.
inele se curbau brusc, inndu-se de scobitura ngust n
stnc. Dedesubt aprea privelitea ameitoare a unui ru
nvolburat pe fundul adnc al canionului. Acesta era locul.
Sabotorul ls jos traversa, desfcu funia care lega instrumentele
i scoase crampoanele de pe ambele pri ale traversei fixate sub
linie, punndu-le apoi deoparte cu grij. Apoi scormoni piatra
spart cu extractorul, ndeprtnd bucile ascuite. Le scoase de
sub travers i le mprtie atent, ca s nu se rostogoleasc pe
rambleu.
Dup ndeprtarea balastului, folosi extractorul pe post de
prghie ca s scoat traversa dintre ine. Pe urm fix n loc
traversa cu dinamit, puse balastul la loc, mpingndu-l sub
travers. La sfrit fix cu ciocanul cele opt crampoane. Dup ce
fix traversa sub ine i nivel cu atenie balastul, ata
declanatorul, un cui ndesat sub in, ntr-o gaur fcut n
lemn.
Cuiul intr n lemn la 2,5 centimetri deasupra explozorului pe
baz de mercur. Calculase cu grij, insernd o sut de cuie ca s
msoare fora, aa nct o patrul care mergea cu drezina de mn
s nu apese cuiul aa de adnc nct s detoneze explozibilul. Doar
greutatea unei locomotive putea s declaneze explozia.
Nu-i mai rmnea dect o singur sarcin chinuitoare. Leg
uneltele de traversa scoas de sub in, o urc pe umr i se
ridic, dei i tremurau picioarele. Merse mpleticit vreo patru sute
248

de metri i arunc traversa i uneltele pe stnci, acolo unde nu le


putea vedea nici un poliist.
Tremura de epuizare, dar hotrrea l fcea s mearg mai
departe.
Mutilase trectoarea cu dinamit, accidente i incendii.
Zdruncinase mreaa companie Southern Pacific prin deraierea
trenului Coast Line Limited.
i ce dac Bell transformase atacul din New York spre avantajul
lui Hennessy?
Sabotorul ridic faa spre cerul tulburat de furtun i ls
ploaia s-l curee. Tunetul bubuia deasupra.
E al meu! url el drept rspuns. n seara asta l-am ctigat.
Avea s ctige aceast ultim rund.
Nici un om din trenul de lucru nu avea s supravieuiasc i s
termine Tunelul 13.

249

31
O mie de oameni mergeau n zori spre tabra de lucru de la
trectoare. Douzeci de vagoane cu bnci de lemn veneau n urma
unei locomotive ce scotea abur n exces. Oamenii stteau n ploaie,
prefernd s fie uzi i s le fie frig dect s se adposteasc n tren.
Ticloi ncpnai! spumega Hennessy, privind scena din
vagonul lui privat. Lillian, trimite o telegram guvernatorului. Asta
e rebeliune.
Lillian Hennessy puse degetele pe transmitor. nainte de a
tasta, i spuse lui Isaac Bell:
Nu poi s faci ceva?
Dup prerea lui Bell, oamenii care se nghesuiau n ploaie nu
preau deloc ncpnai. Preau speriai i ruinai de lucrul
acesta, ceea ce spunea multe despre curajul lor. Sabotorul luase
multe viei prin dinamit, accidente, coliziuni i incendii. Fiecare
atac lsase n urm mori i rnii. Oamenii muriser n trenuri
deraiate, n prbuirea tunelelor, n deraierea trenului Coast Line
Limited, n goana vagonului scpat de sub control i n explozia
ngrozitoare din New Jersey.
Patrulele au inspectat fiecare centimetru de linie, i rspunse
lui Lillian. Nu tiu dac pot face ceva ce nu s-a fcut deja. Doar s
m urc pe bara de protecie de la locomotiv i s verific eu nsumi
linia
Detectivul se rsuci n loc, iei din vagonul lui Hennessy,
travers parcul feroviar n fug i i fcu loc prin mulime. Se urc
pe scara din spatele tenderului, pi sprinten peste crbuni i sri
pe acoperiul cabinei de la locomotiv. De acolo vedea liniori i
mineri posomori, mprtiai n tot parcul. Cu toii amuir. O
mie de fee se ridicau spre imaginea caraghioas a unui brbat n
costum alb urcat pe locomotiv.
Bell l auzise cndva pe William Jennings Bryan vorbind unei
adunri la expoziia din Atlanta. Stnd n fa, aproape de Bryan,
fusese uimit de lentoarea cu care vorbea celebrul orator. Bryan i
dezvluise ulterior c vorbele se grbeau cnd pluteau n aer.
250

Prindeau apoi o caden normal pn s ajung n rndurile din


spate.
Bell ridic braele. i chem vocea din interior. Vorbi ntr-un
ritm lent, foarte lent. Dar fiecare cuvnt era o provocare aruncat
spre cei ce-l priveau.
Eu voi sta de paz.
Bell bg mna n hain.
Locomotiva asta va merge ncet spre captul de linie.
Scoase ncet pistolul Browning.
Voi sta pe bara de protecie, n faa locomotivei.
ndrept pistolul spre cer.
Voi trage cu acest pistol ca s anun mecanicul dac vd
vreun pericol.
Aps pe trgaci. mpuctura rsun pn n depou i n
ateliere.
Mecanicul va auzi mpuctura.
Trase din nou.
Va opri trenul.
Bell inu arma aintit spre cer i continu s vorbeasc ncet.
Nu voi spune c acela care nu vrea s mearg n spatele meu
e cel mai josnic la din munii Cascade.
Se auzi o nou mpuctur.
Dar voi spune aa: cine nu vrea s mearg ar trebui s se
ntoarc de unde a venit i s stea la fusta mamei.
Un val de rsete rsun dintr-un capt n altul al parcului.
Preau c se mic spre tren. Pre de o clip i se pru c reuise s
i conving. Dar se auzi o voce furioas:
Ai lucrat tu vreodat ntr-o echip de liniori?
De unde naiba s tii tu dac nu e n regul ceva? se auzi alt
voce.
Apoi un brbat voinic, rou la fa i cu ochi albatri, se urc pe
scara tenderului i pi peste crbuni pn ajunse la Bell.
Eu sunt Malone. eful echipei de liniori.
Ce doreti, Malone?
Deci vrei s stai pe bara de protecie, aa-i? Habar n-ai s-i
spui locomotivei aa cum i se spune i tu ai de gnd s vezi ce nu e
251

n regul cu inele nainte s srim cu toii n aer? Auzi la el, bar


de protecie Dar mcar att pot s spun: ai curaj!
eful de echip i ntinse o mn bttorit lui Bell.
Bate palma! Eu merg cu tine.
Cei doi brbai i strnser minile ca s-i vad toi cei de fa.
Apoi Malone ridic glasul, bubuind ca sirena unui vapor.
E careva aici care s spun c Mike Malone nu-i d seama
de pericol cnd l vede?
Nu era nimeni.
Vrea careva de aici s stea cu maic-sa?
Cu un nou val de rsete i o mie de urale, muncitorii urcar n
tren i se aezar pe bncile de lemn.
Bell i Malone coborr de pe locomotiv i se urcar pe bara de
protecie n form de pan. Aveau loc s stea pe ambele pri,
inndu-se de cte o bar de sub farul locomotivei. Mecanicul,
conductorul i fochistul venir n fa s primeasc ordinele.
Ct de repede vrei s mergem? ntreb mecanicul.
ntrebai-l pe expert, spuse Bell.
ine viteza sub 16 kilometri pe or, spuse Malone.
Sub 16? protest mecanicul. Dar vom ajunge n dou ore la
tunel.
Preferi s scurtm timpul i s srim n prpastie?
Echipajul trenului se ntoarse n cabin.
ine pistolul acela la ndemn, domnule, spuse Malone,
zmbindu-i lui Bell. ine minte, dac dm peste o mn sau
trecem peste o in desprins, vom fi primii care suportm
consecinele.
M-am gndit i eu la asta, spuse Bell sec. Dar, ce-i drept, am
controlat fiecare metru din linia asta n ultimele dou zile. Oamenii
au mers pe jos, clare i cu drezina.
Vom vedea, spuse Malone, uitnd s mai zmbeasc.
Vrei s ii sta? ntreb Bell, oferindu-i binoclul Carl Zeiss.
Nu, mersi, zise Malone. Am inspectat inele douzeci de ani
cu ochii tia ai mei. Nu e azi ziua n care s nv ceva nou.
Bell i trecu bareta binoclului peste cap ca s poat s-i dea
drumul i s trag un foc de avertisment.
252

Douzeci de ani? Atunci tu trebuie s m instruieti pe mine,


Malone. Dup ce ar trebui s m uit?
Dac lipsesc crampoanele care fixeaz traversele sub ine.
Dac lipsesc eclisele care unesc inele. Dac sunt rupturi pe ine
sau semne c ar fi fost spat balastul, n cazul n care nenorocitul
a ngropat explozibil. Terasamentul e proaspt pus. Ar trebui s fie
neted, fr adncituri, fr umflturi. Uit-te dup vreo piatr pe
traverse. i de cte ori ajungem ntr-o curb, fii i mai atent,
fiindc sabotorul acesta tie c mecanicul nu are timp s opreasc
dac vede ceva.
Bell duse binoclul la ochi. Era foarte contient de faptul c
fcuse o mie de oameni aflai n spatele lui s i rite viaa. Dup
cum observase i Malone, el i Bell aveau s suporte primii
consecinele unui atac fiindc mergeau n fa. Dar numai la
nceput. n caz c deraiau, aveau s moar cu toii.

253

32
Linia de tren mergea chiar pe lng versantul muntelui, pe o
poriune ngust. n stnga se nla stnca, plin de cicatrici
lsate n urm de forri i dinamit. n dreapta nu era dect aerul.
Coborrea era ba de civa metri, ba de jumtate de kilometru. n
locurile unde erau vizibile vile canionului, Bell vedea vrfuri de
copaci, buteni prvlii i ruri umflate de ploi.
Privi nainte pe in la treizeci de metri n fa. Binoclul lui avea
prisme moderne, Porro, care intensificau lumina. Vedea bine
capetele crampoanelor, cte opt btute n fiecare travers. Bucile
de lemn dreptunghiulare, de culoare ciocolatie, treceau pe sub
ochii lui cu o regularitate care l amorea.
Cte traverse sunt pe o distan de un kilometru i jumtate?
l ntreb el pe Malone.
Dou mii apte sute, rspunse acesta. Aproximativ.
Traversele ciocolatii se nirau una dup alta. Cte opt
crampoane n fiecare. Fiecare crampon fixat bine n lemn. Eclisele
prindeau fiecare mbinare, pe jumtate ascunse de in. Balastul,
format din piatr spart i ascuit, sclipea n ploaie. Bell urmrea
s vad dac era vreo adncitur n suprafaa neted, s nu fie
pietre pe traverse, cuie desprinse, crampoane lips sau rupturi n
inele lucioase.
Oprete! strig Malone.
Bell trase un foc. Bubuitura scurt a pistolului rsun printre
stnci i strni ecoul n canion. Dar locomotiva continu s
mearg.
Trage! strig Malone. Din nou!
Bell apsa deja pe trgaci. Coborrea era abrupt de-a lungul
curbei, iar fundul vii de sub ei era plin de buteni. Cnd se auzi a
doua mpuctur, saboii de frn se strnser cu un uierat i
locomotiva se opri ncet, cu roile scrind. Bell sri de pe cadrul
de fier i ncepu s alerge, urmat ndeaproape de Malone.
Acolo! spuse Malone.
Se oprir la ase metri n faa trenului, uitndu-se la o
254

umfltur a terasamentului aproape imperceptibil. Pietriul


proaspt ntins se ntindea pe o suprafa neted, uor nclinat
dinspre traverse ctre marginea stncii, dar aici se vedea o uoar
umfltur care se ridica la civa centimetri mai sus.
Nu te apropia prea mult! l avertiz Malone. Se pare c au
spat aici. Vezi c nu seamn cu stratul original?
Bell merse direct spre locul cu pricina i clc apsat.
Ai grij!
Sabotorul, spuse Bell, s-ar asigura c nimic n afar de
greutatea unei locomotive nu poate s detoneze mina asta.
Pari foarte sigur.
Sunt sigur, zise Bell. E prea detept ca s iroseasc praful de
puc pe o drezin.
ngenunche pe o travers i se uit de aproape. Ddu cu mna
peste pietri.
Dar ceea ce nu vd sunt semne c s-ar fi spat aici de
curnd. Pietrele astea stau aici de ceva vreme. Vezi c praful de
crbune nu e ters?
Malone se apropie mbufnat. Apoi ngenunche lng Bell,
scrpinndu-se n cap. i trecu degetele peste praful de crbune
care se fcea crust sub picturile de ploaie. Apuc nite buci
din balast i le examin. Se ridic brusc n picioare.
E lucrtur proast, nu-s explozibili, zise el. tiu exact cine a
pus seciunea asta de in i o s am o discuie cu el. mi pare
ru, domnule Bell. Alarm fals.
Paza bun trece primejdia rea.
Echipajul coborse deja. n spatele lor, cincizeci de muncitori
stteau cu gurile cscate, alii se ddeau i ei jos din tren.
Toat lumea s se urce n tren! strig Malone.
Bell l lu deoparte pe mecanic.
De ce nu ai oprit?
M-ai luat prin surprindere. Am avut nevoie de o clip s
reacionez.
Fii atent! rspunse Bell morocnos. Sunt vieile multor
oameni la mijloc.
Urcar pe toat lumea n tren i pornir din nou.
255

Traversele treceau la nesfrit. Lemn dreptunghiular dup lemn


dreptunghiular. Opt crampoane, patru pe fiecare in. Eclise care
fixau inele. Balast din pietri ascuit care sclipea n ploaie. Bell se
uita dup fiecare denivelare de pe suprafaa plat, dup pietre
rscolite, cuie scoase, crampoane lips i rupturi de in. Travers
dup travers.
Trenul continu ncet drumul, peste douzeci i cinci de
kilometri. Mai erau doar cinci kilometri i oamenii se puteau
ntoarce s sape la esenialul Tunel 13.
Dintr-odat, cnd intrar ntr-o curb care ncadra cel mai
adnc canion din rut, ceva neobinuit i atrase atenia lui Bell. La
nceput nu i ddu seama ce anume era. Abia nelegea despre ce
era vorba.
Malone! spuse el cu o voce biciuitoare. Uit-te! Ce nu e n
regul acolo?
Brbatul rou la fa se aplec n fa i miji ochii,
concentrndu-se.
Nu vd nimic.
Bell se uit cu binoclul pe ine. mpingndu-i picioarele pe
bara de protecie, inu binoclul cu o mn i scoase pistolul cu
cealalt.
Balastul era neted. Nu lipsea nici un crampon. Traversele
n peste douzeci i cinci de kilometri, trenul trecuse peste
cincizeci de mii de traverse. Fiecare era de culoare ciocolatie,
lemnul fiind nchis la culoare din pricina anticoagulanilor
absorbii prin creozotare. Acum, la doar civa metri n faa
locomotivei, Bell trase cteva focuri rapide de arm.
Oprete!
Mecanicul acion frna. Roile se blocar. Oelul scrni pe
oel. Locomotiva grea alunec din inerie mai departe. Din spate o
mpingea greutatea celor douzeci de vagoane.
Bell i Malone srir de pe bara de protecie i alergar naintea
locomotivei.
Ce e? strig eful de echip.
Traversa aceea! i art Bell.
Doamne Dumnezeule! url Malone.
256

Cei doi se ntoarser ca la un semn i ridicar braele de parc


voiau s opreasc trenul cu minile goale.

257

33
Mecanicul trase de maneta de comand, fcnd locomotiva s
mearg napoi.
Opt roi motoare greoaie se nvrtir n sens invers, scond
scntei pe ine. Pe moment, prea c doi oameni puternici chiar
opreau locomotiva Consolidation. i cnd aceasta se opri cu o
zdruncintur zdravn, Isaac Bell se uit n jos i vzu c se
nepenise cu cizmele n traversa suspect.
Vrful barei de protecie era chiar deasupra. Roile din fa se
aflau la numai doi metri distan.
D napoi, strig Malone. ncet!
Dup ce ddu ncet deoparte balastul de la ambele capete i se
uit cu atenie, Bell observ c traversa avea un dop rotund de
lemn, precum cele de la butoaiele cu whisky. Avea diametrul unei
monede de argint de un dolar i aproape c nu se vedea diferena
de culoare.
Mut-i pe toi mai n spate, i spuse el lui Malone. A umplut
traversa cu dinamit.
Declanatorul era fcut dintr-un cui care pornea explozorul. Era
suficient dinamit nuntru ca s spulbere inele de sub
locomotiv, fcnd-o s deraieze i s arunce vagoanele n jos, pe
versantul muntelui. ns Bell putea acum s-i trimit o telegram
lui Osgood Hennessy i s-i spun c Agenia de Detectivi Van
Dorn obinuse o nou victorie mpotriva Sabotorului.
Hennessy i mut trenul privat n captul liniei, acolo unde
minerii i liniorii care sosiser n siguran munceau din greu,
spnd n stnc ultimii treizeci de metri din Tunelul 13.
A doua zi de diminea, Osgood Hennessy l chem pe Bell n
vagonul lui. Lillian i doamna Comden i oferir cafea. Hennessy
era tot numai un zmbet.
Suntem pe cale s terminm spatul. ntotdeauna organizm
o ceremonie la finalizarea tunelurilor lungi, n care ndeprtez eu
258

ultima piatr. De data asta, muncitorii au trimis un mesager care


ne-a cerut s te lsm pe tine s dai ultima lovitur de baros
pentru ceea ce ai fcut ieri. E o mare onoare, eu a accepta n locul
tu.
Bell intr n tunel cu Hennessy, lipindu-se de perete cnd fur
nevoii s coboare de pe ine ca s lase s treac o locomotiv cu
vagonete basculante, pline cu resturi de materiale. Pe sute de
metri, tavanul arcuit i pereii laterali erau deja finisai. Spre
captul tunelului, tavanul era sprijinit de scnduri. Minerii lucrau
la ultima poriune de civa metri, sub un paravan de font i lemn
care i proteja de pietrele ce cdeau peste ei.
Burghiele glgioase se oprir la apropierea lui Bell i a
preedintelui cii ferate. Minerii ndeprtar piatra spart cu lopei
i ciocane, apoi plecar de lng peretele rmas ntreg.
Un miner masiv, cu brae vnjoase i strungrea, i nmn lui
Bell un baros de apte kilograme.
Ai mai lovit cu aa ceva pn acum?
Cnd fixam ruii pentru cort, la circ.
O s v descurcai. Minerul se aplec puin i i opti: Vedei
semnul acela cu creta? Lovii acolo. ntotdeauna pregtim locul ca
s se prbueasc pentru ceremonie Dai-v la o parte, biei!
Facei loc pentru domnul Bell!
Suntei sigur c nu vrei s facei dumneavoastr asta? l
ntreb Bell pe Hennessy.
Hennessy fcu un pas n spate.
Am spat destul tuneluri n viaa mea. i-ai ctigat dreptul
sta.
Bell ridic barosul peste umr i lovi cu putere n locul marcat
cu cret. Mai nti aprur nite crpturi, apoi se vzu o raz de
lumin. Bell lovi din nou. Minerii ncepur s aplaude cnd zidul
czu, lsnd lumina s ptrund n tunel.
Bell trecu prin deschiztur i vzu podul Canyon strlucind n
lumina soarelui. Armtura podului se ridica deasupra defileului
ngust al rului Cascade pe doi piloni nali i subiri, fixai pe
postamente masive de piatr. Aflat deasupra pclei de peste ap,
cel mai important pod din linia trectorii prea aproape gata.
259

Traversele erau deja puse n ateptarea inelor de oel care aveau


s vin dinspre tunel.
Bell vzu c era foarte bine pzit. Poliitii de la transporturi
stteau nirai din cincizeci n cincizeci de metri. La fiecare capt
al podului era cte o santinel. Deodat, un nor bloc lumina
soarelui, iar grinzile argintii devenir negre.
Ce zici, fiule? ntreb Hennessy mndru.
E o splendoare.
Cum avea s l atace Sabotorul?
n umbra podului se afla orelul Cascade, nfiinat pe locul
unde linia ferat original venea din deert pn la poalele
muntelui. Bell vedea pensiunea din anii 1870, Cascade Lodge, un
loc ce atrgea de muli ani turitii ndrznei care se ncumetau s
urce potecile nesfrite de pe deal. Din captul acela de linie,
Hennessy construise o linie temporar pentru marfa cu i mai
multe ace feroviare, ca s poat ridica materialele n locul unde se
construia podul. Era o serie de urcuuri imposibil de abrupte i
curbe periculoase pe care muncitorii o porecliser Snake Line 8.
Panta era att de greu de urcat nct Bell vzuse un ir de vagoane
de marf trase de trei locomotive cu abur i mpinse din spate de
trei motoare ajuttoare. Locomotivele i fcuser treaba. De acum
nainte, materialele aveau s ajung la trectoare.
Sabotorul nu avea s atace linia Snake Line, cci aceasta i
ndeplinise scopul deja. Nu avea s atace oraul, ci chiar podul.
Dac distrugea podul, avea s ntrzie lucrarea cu muli ani.
Ce naiba e acolo? ntreb Hennessy, artnd cu degetul spre
o coloan de fum care se ridica de pe un drum de crue de lng
orel.
Pe faa lui Isaac Bell apru un zmbet larg de admiraie.
Acela e automobilul Thomas Flyer despre care vorbeam noi.
Modelul 35 n patru cilindri, cu aizeci de cai putere. Uitai-v cum
merge!
Maina de un galben-deschis ajunse n vrful curbei, trecu peste
pragul de stnc i se opri la ase metri de locul unde Bell i
Hennessy stteau n dreptul gurii de tunel. Capota era cobort i
Linia erpuit (n engl. n orig.) (n. tr.).

260

lsat pe spate. n main era un singur om, un brbat nalt,


mbrcat n hain lung pn la glezne, plrie i ochelari de
protecie. Sri din spatele volanului de lemn i veni spre ei.
Felicitri! strig el, scondu-i ochelarii cu un gest dramatic.
Ce naiba faci aici? ntreb Hennessy. Nu trebuia s fie o
edin n Congres?
Srbtoresc cderea ultimei bariere a tunelului, spuse
Charles Kincaid. ntmpltor eram cu nite domni foarte
importani din California la Cascade Lodge. Le-am spus gazdelor
s atepte ct vin pn aici s v strng mna.
Kincaid apuc mna lui Hennessy i o strnse cu putere.
Felicitri, domnule! Minunat realizare! Acum nimic nu v
mai poate opri.

261

PODUL

262

34
1 NOIEMBRIE 1907
CASCADE CANYON, OREGON
Rou la fa i cu ochii aprini, eful de echip, Mike Malone,
pea ano prin faa gurii de tunel, ntre muncitorii care apucau
cu cleti bucile grele de in i locomotiva din spatele lor, care
scuipa fum i abur.
Cineva s mute automobilul la pn nu-l strivim, strig el.
Charles Kincaid veni n fug s-i salveze maina.
V surprinde c l-ai gsit aici pe senator? l ntreb Isaac pe
Hennessy.
Niciodat nu m surprind brbaii care viseaz la motenirea
fiicei mele, rspunse acesta peste zgomotul produs de muncitorii
lui Malone, care nivelau balastul din pietri n faa motorului i
montau traversele.
Senatorul Kincaid veni n fug napoi.
Domnule Hennessy, cei mai importani oameni de afaceri i
bancheri din California doresc s organizeze o petrecere n cinstea
dumneavoastr la Cascade Lodge.
N-am timp de petreceri pn nu pun inele pe podul acela i
construiesc tabra pe partea cealalt.
Nu putei veni dup ce se ntunec?
Mike Malone se ndrept spre ei.
Domnule senator, dac nu v e cu suprare, n-ai vrea s
mutai afurisitul la de automobil nainte s pun bieii s-i fac
vnt n prpastie?
Dar abia l-am mutat.
E tot n calea noastr.
Mut-l, mri Hennessy. Noi construim o cale ferat aici.
Bell se uit la Kincaid cum se grbea s-i mute iar maina,
apoi i spuse lui Hennessy:
Mi-ar plcea s vd ce pun la cale la petrecere.
Pentru ce, m rog?
263

E o coinciden ciudat c senatorul e aici azi.


i-am zis, i d trcoale fiicei mele.
Sabotorul are informaii private despre Southern Pacific. De
unde v cunoate planurile?
i-am spus i asta. Vreun curios a pus lucrurile cap la cap.
Sau i-a dat vreun prost drumul la gur.
n orice caz, Sabotorul nu e strin de cercul dumneavoastr
de prieteni.
Bine, spuse Hennessy. Pot s suport o petrecere dac poi i
tu. Ridic glasul ca s acopere larma i strig la senator: Kincaid!
Spune-le prietenilor ti c vin la petrecere dac invitaia lor mai e
valabil peste trei zile.
Senatorul se art uimit.
Doar n-o s terminai lucrarea n numai trei zile.
Dac nu termin, or s cad cteva capete.
Btrnelul pocni din degete. Inginerii venir n fug spre el,
desfcnd foile cu schie. Supraveghetorii erau chiar n spatele lor,
crnd tranzite pe umeri, urmai la rndul lor de chinezi cu
jaloane albe i roii. Isaac l prinse din urm pe Kincaid cnd
acesta tocmai se urca n main.
Ce coinciden c ntlnirea are loc tocmai n locul sta.
Ba din contr. Vreau ca Hennessy s fie de partea mea. Cum
domnii din California s-au artat dispui s nchirieze o caban
ntreag doar ca s m conving s candidez la preedinie, m-am
gndit c ar putea foarte bine s fie aproape de el.
n continuare te lai convins cu greu? ntreb Bell,
amintindu-i conversaia lor de la Follies.
Mai greu ca niciodat. n clipa n care spui da celor ca ei, i
nchipuie c le aparii.
i doreti funcia asta?
Drept rspuns, Charles Kincaid bg o mn sub reverul hainei
i l ntoarse, dezvluind o insign de campanie pe care scria
KINCAID PREEDINTE.
Rmne ntre noi.
Cnd faci marea dezvluire?
Vreau s-l surprind pe domnul Hennessy la petrecere. Ei vor
264

s vii i tu, mai ales c tu eti cel care a salvat linia din minile
Sabotorului.
Detectivului i se prea c aude numai minciuni.
Abia atept, spuse Bell.
Sabotorul se prefcea c nu observ privirea curioas a lui Bell.
tia c iretlicul cu preedinia nu avea s-l mai orbeasc mult
vreme pe detectiv. Dar rmase pe poziii, privind curios la podul
sclipitor ca i cnd nu avea nici o grij pe lume.
Platoul acela larg de pe partea ndeprtat a defileului, spuse
el nonalant, pare a fi locul potrivit n care s monteze Hennessy
platforma de lucru. n unele clipe, i spuse Sabotorul mndru, i
ddea seama c ar fi trebuit s fie actor.
i pare ru c ai renunat la inginerie? ntreb Bell.
Mi-ar prea ru dac nu mi-ar plcea politica aa de mult,
rse Kincaid. Se prefcu apoi c se gndete la ceva serios,
tergndu-i zmbetul de pe fa. Poate a gndi altfel dac a fi
fost un inginer aa de bun ca domnul Mowery, cel care a construit
podul acesta. Uit-te la structura asta! Ce graie, ce for! Era un
star i nc mai e, n ciuda vrstei lui. Eu n-am fost dect un
cltor capabil.
Bell l privea cu atenie. Kincaid zmbi.
Te uii la mine ciudat. Asta fiindc eti nc tnr, domnule
Bell. Ateapt pn te ajunge din urm vrsta de patruzeci de ani.
Ai s afli care i sunt limitele i vei descoperi alte lucruri la care
poi s fii mai bun.
Cum ar fi candidatura la preedinie? ntreb Bell n glum.
Exact!
Kincaid rse, l btu prietenete pe bra i sri n main.
Ambal motorul, pe care l lsase pornit i plec la vale fr s se
mai uite napoi. Orice indiciu c era ngrijorat ar fi alimentat
imaginaia detectivului.
De fapt, era euforic.
Osgood Hennessy mergea nainte cu toate puterile, bgndu-i
singur capul n la. Cu ct termina podul mai repede, cu att avea
s atrne n treang mai curnd. Dac platforma de lucru din
captul construciei reprezenta capul lui Hennessy, iar imperiul
265

Southern Pacific corpul, atunci podul Cascade Canyon era gtul.

266

35
Isaac Bell i puse oamenii n toate echipele de lucru ca s nu
apar acte de sabotaj. Hennessy i spusese c spatul tunelului
era doar nceputul. Inteniona s construiasc i dincolo de pod
att ct putea nainte de prima zpad. Se luda c pn i cel
mai la bancher de pe Wall Street avea s accepte dovada c
Southern Pacific era gata s continue construcia trectorii cnd
se topeau zpezile n primvar.
Bell trimise poliiti clare ca s pzeasc ruta pe care calea
ferat o construia prin munte. Apoi i ceru lui Jethro Watt s
comande personal poliia de la transporturi. Merser pe pod,
convenind s mreasc numrul celor care pzeau stlpii dedesubt
i poriunea de sus. Apoi verificar zona clare; uriaul Watt urc
pe un animal enorm, pe nume Thunderbolt, care tot ncerca s-i
road piciorul efului poliiei. Watt l potoli lovindu-l peste cap, dar
oricine se pricepea un pic la cai tia c Thunderbolt atepta doar o
ocazie mai bun.
Pn s se lase ntunericul n ziua aceea plin de activiti
febrile, tmplarii nlaser deja un schelet de susinere i un
adpost de lemn n Tunelul 13, n jurul arcadei abia formate.
Zidarii veneau repejor din urm cu lucrarea, iar echipele de liniori
montaser deja inele de la tunel pn la marginea defileului.
Trenul rou al lui Osgood Hennessy trecu prin tunel, mpingnd
un ir de vagoane ncrcate cu marfa pn la podul foarte bine
pzit. Liniorii descrcau acum inele i continuau s munceasc la
lumin artificial. Traversele trimise de la o tmplrie aflat n
amonte erau deja puse pe pod. Loviturile de baros rsunau n
noapte. Dup verificarea inelor, locomotiva lui Hennessy mpinse
materialele grele pe platform.
O mie de muncitori stteau cu sufletul la gur.
Nu se auzeau dect zgomote mecanice, pufitul locomotivei,
generatorul de curent i fonta care trecea peste oel. n timp ce
primul vagon trecea nainte, toi ochii se ndreptar spre Franklin
Mowery. Btrnul constructor de poduri privea i el cu atenie.
267

Isaac Bell l auzi pe Eric, asistentul ochelarist al lui Mowery,


cum se luda:
Domnul Mowery era tot aa de linitit i cnd am terminat
trectoarea Lucin pentru domnul Hennessy, peste Marele Lac
Srat.
Dar, spuse un supraveghetor crunt, uitndu-se n defileul
adnc, acela era cu mult mai aproape de ap.
Mowery se aplec nonalant, sprijinindu-se n baston. Pe chipul
lui rotund nu se citea nici o emoie, nici o grij nu fcea s i se
ncleteze flcile sau s-i tremure barba. ntre buzele mari inea
strns o pip rece, care nu mai scotea nici fum.
Bell se uita la pipa lui Mowery. Cnd vagonul cu materiale
ajunse fr nici o problem n captul opus i oamenii ncepur s
aplaude bucuroi, Mowery scoase pipa din gur i achiile dintre
dini.
M-ai prins, i zmbi el lui Bell. Podurile sunt nite chestii
tare ciudate, foarte imprevizibile.
A doua linie fu montat pe pod pn la prnz.
Agitai i plini de zel, muncitorii puser zeci de ine secundare.
n curnd, platoul izolat fu transformat ntr-o combinaie de parc
feroviar i platform de lucru. Trenul rou al lui Hennessy trecu
peste defileu i se opri pe o linie secundar puin ridicat, de unde
preedintele putea s supravegheze toat operaiunea. Pe pod
trecea acum un ir constant de trenuri cu materiale. n urma lor
veneau firele de telegraf, trimind vestea cea bun celor de pe Wall
Street.
Telegrafistul i nmn lui Hennessy un teanc de mesaje codate.
Nici un operator de telegraf de pe continent nu fusese verificat
mai ndeaproape dect J.J. Meadows de ctre agenia Van Dorn.
Verdictul dat de ei spunea c nu era pe lume om mai cinstit
dect el. Dar Bell nu voia s rite nimic, mai ales c avea proaspete
n memorie ntmplrile cu telegrafitii Sabotorului, care fcuser
schimb de focuri cu Texas Walt Hatfield. Toat corespondena lui
cu agenia era cifrat. ncuie ua cabinei din trenul privat i
decod mesajele.
Erau primele rezultate ale rapoartelor pe care le ceruse Bell ca
268

s scoat la iveal spionul din cercul intim al preedintelui. Nimic


din dosarul inginerului-ef de la Southern Pacific nu sugera c ar
fi fost necinstit. Era loial companiei, lui Osgood Hennessy i
standardelor nalte ale profesiei lui.
Acelai lucru se spunea i despre Franklin Mowery. Viaa
constructorului de poduri era ca o carte deschis, plin de
realizri profesionale. Printre numeroasele fapte caritabile se afla i
conducerea unui orfelinat metodist.
Lillian Hennessy fusese arestat de mult prea multe ori pentru o
fat att de tnr i de privilegiat, dar numai fiindc participase
la demonstraii pentru dreptul la vot. Acuzaiile fuseser mereu
respinse, ori din cauza poliitilor prea zeloi, se gndi Bell, ori din
cauza puterii unui tat iubitor care, ntmpltor, era preedintele
celei mai mari ci ferate din ar.
Dintre cei doi bancheri numii de Hennessy care ar fi putut s-i
ghiceasc planurile, unul fusese condamnat pentru fraud, cellalt
fusese implicat ntr-un divor. Pe unul dintre avocai l dduser
afar din barou n Illinois, iar cellalt fcuse avere cumprnd
aciuni la companiile feroviare pentru c deinea informaii despre
inteniile acestora. La o examinare mai atent, dup cum spuneau
detectivii Van Dorn, amndoi bancherii fcuser greeli n tineree;
avocatul exclus din barou fusese reprimit mai trziu. Dar
mbogitul Erastus Charney i atrgea atenia lui Bell, fiindc era
clar c profita de faptul c tia dinainte din ce direcie avea s bat
vntul. Bell transmise o telegram, cernd s se fac spturi mai
adnci n cazul lui Charney.
Isaac nu era tocmai surprins de viaa interesant dus de
doamna Comden nainte de a deveni concubina magnatului
feroviar.
O pianist genial nc de mic, i fcuse debutul n concert la
Filarmonica din New York la paisprezece ani, cntnd Concertul
pentru pian i orchestr nr. 2 n Fa minor al lui Chopin care era
greu de cntat la orice vrst, dup prerea agentului Van Dorn.
Fcuse apoi turnee n Statele Unite i n Europa, unde se i oprise
la Leipzig pentru studii. Se cstorise cu un muzician bogat, cu
relaii la curtea german i care divorase de ea, dup ce aceasta
269

fugise cu un ofier de vi nobil din Brigada de Cavalerie. Triser


mpreun la Berlin pn s intervin familia scandalizat a
ofierului. Emma se cstorise apoi cu un portretist srac pe nume
Comden, rmnnd vduv dup numai un an. Fr un ban n
buzunar i cu vremurile n care ddea concerte de mult uitate,
vduva Comden ajunse la New York, cltori spre New Orleans i
San Francisco i rspunse unui anun dat la ziar pentru postul de
preceptor pentru Lillian Hennessy. Obiceiurile ei nomade
continuar, mbarcat n trenul luxos folosit de Hennessy, un om
aflat mereu n micare. n rarele ocazii n care irascibilul Osgood
prea sociabil, ncnttoarea doamn Comden era imediat lng
el. i era vai i amar, dup cum observa agentul Van Dorn, de
politicianul, bancherul sau afaceristul a crui soie ndrznea s
nu o trateze cu respect.
Viaa lui Charles Kincaid fusese mult mai puin interesant
dect te-ar fi fcut s crezi ziarele lui Preston Whiteway. Studiase o
vreme ingineria la Academia West Point, trecuse apoi la inginerie
civil la Universitatea din Virginia de Vest, lucrase mai trziu n
domeniu la Colegiul Tehnic din Munchen i la o firm german
care construia calea ferat din Bagdad. Adevrul din spatele
poreclei Inginerul-Erou era ndoielnic. Era posibil ca
revoluionarii turci s le fi speriat pe asistentele medicale
americane i pe misionarii care aveau grij de refugiaii armeni. Nu
acelai lucru se putea spune despre relatrile din ziarele lui
Whiteway cu privire la rolul lui Kincaid n salvarea acelor oameni,
nota cu asprime agentul.
Bell trimise napoi alte dou ntrebri: De ce a plecat Kincaid
de la West Point? i Cine este Eric Soares?
Asistentul lui Franklin Mowery era mereu la dreapta lui. Orice
informaii ar fi avut Mowery despre treburile lui Hennessy, cu
siguran le cunotea i tnrul Eric.
i dac tot era vorba de tineri asisteni, de ce i lua aa de mult
lui James Dashwood s-l prind pe fierarul care construise
crligul folosit n accidentul trenului Coast Line Limited? Isaac Bell
citi din nou rapoartele detaliate trimise de Dashwood. Apoi i
transmise o telegram la biroul din Los Angeles: FIERARUL S-A
270

LSAT
DE
BUTUR.
CERCETEAZ
CERCURILE
DE
ABSTINEN.
Isaac Bell primi un raport de la biroul din Kansas City n care
scria c Eric Soares era un orfan pe care Franklin Mowery l
sponsorizase ca s termine Universitatea Cornell i pe care l
angajase apoi ca asistent. Unii spuneau c Soares era un inginer
talentat, alii ziceau c era un parvenit care profita de
generozitatea bine cunoscut a lui Mowery.
Bell se gndi c Mowery nu avea fora fizic sau agilitatea
necesar ca s lucreze pe teren fr ajutor. Eric ndeplinea
sarcinile n care era nevoie de activitate fizic, precum verificarea
lucrrilor la pod. Bell transmise biroului din Kansas City s
continue cercetrile.
Mesaj privat, domnule Bell.
Mulumesc, domnule Meadows.
Bell lu telegrama n cabin, spernd c era de la Marion. ntradevr, era de la ea i Bell strig de bucurie cnd citi: NU VREAU
REPET NU VREAU S MERG CU PRESTON WHITEWAY LA
CASCADE LODGE PENTRU BULETINELE DE TIRI PICTURE
WORLD. DAR TU MAI ETI ACOLO? DAC DA, CE VREI S FAC?
Bell o vizit pe Lillian Hennessy. Manevrele lui de a se sustrage
infaturii ei i de a-l salva pe Archie Abbott de mama lui preau s
dea rezultate. De cnd venise de la New York, discuiile lor se
ndreptau tot mai mult spre Abbott, iar fata ncepea s se comporte
cu Bell ca i cnd ar fi fost un frate mai mare sau un vr mai
vrstnic. Dup ce vorbi cu ea, Bell i trimise o telegram lui
Marion: VINO! VEI FI OASPETELE LUI HENNESSY N TRENUL
PRIVAT.
n timp ce Bell i continua investigaiile ca s protejeze podul
Cascade Canyon, construcia cii ferate mergea mai departe. La
dou zile dup ce trectoarea ajunsese peste canion, platforma de
lucru de pe platoul ndeprtat avea suficient spaiu i destule linii
ca s gzduiasc nesfritele iruri de marfare care transportau
ine de oel, crampoane, balast i crbune. O instalaie de
creozotare ajunse acolo pe buci. Oamenii o asamblar n dreptul
rezervelor de traverse, aa c maina ncepu n curnd s scoat
271

un fum neccios, n timp ce lemnul intra printr-un capt i ieea


prin cellalt mbibat cu substan conservant.
Cruele care transportaser traversele pe crri ntortocheate
de munte de la gaterul East Oregon Lumber crau acum scnduri
i grinzi. O armat de tmplari nla depourile cu acoperi metalic
pentru locomotive, centrale electrice pentru generatoare, fierrii,
buctrii, barci pentru echipele de liniori i grajduri pentru
mgari i cai.
Dup ce terminase drumul prin tunel i fcuse legtura cu
podul i cu platformele de lucru poziionate strategic, Hennessy
putea acum s aduc muncitori i materiale direct din California.
Paza rutei de 643 kilometri i a podului czu n sarcina detectivilor
Van Dorn i a poliiei de la Southern Pacific. Isaac Bell l ndemn
pe Joseph Van Dorn s mprumute soldai ca s sporeasc
numrul redus de ageni.
La doisprezece kilometri mai sus de podul Cascade Canyon,
pdurea n care aciona gaterul East Oregon Lumber rsuna de
diminea pn seara de zgomotul topoarelor cu ti dublu.
Catrii de abur, nite motoare puternice, staionare, nvrteau
bobinele cu cabluri de srm care crau butenii pn la fabric
pe un fga de alunecare. Traversele erau tiate i ndreptate, apoi
trimise n crue pe drumurile dificile. Seara, cnd se oprea lucrul,
cherestegiii extenuai auzeau zgomotul ndeprtat al sirenelor de
locomotiv, amintindu-le i n somn c linia ferat avea nevoie de
i mai mult lemn.
Pentru cei care livrau lemnul ctre platforma de lucru, distana
dintre pod i tabr prea mai degrab de o sut douzeci de
kilometri, nu de doisprezece. Drumurile de munte erau att de
accidentate nct Gene Garret, directorul ambiios i lacom al
fabricii, era recunosctor c Panica adusese vremuri grele. Dac
economia ar fi fost n cretere, fabrica ar fi avut prea puin
personal. Muncitorii cu mgari ar fi cutat de lucru n alt parte n
loc s urce muntele cu marfa. Cherestegiii care coborau n canoe
prin bulboanele rului ca s srbtoreasc ziua de salariu
smbt seara nu ar mai fi mers duminica pe jos doisprezece
272

kilometri.
Un lac artificial uria se umplea lng tabra izolat de lucru.
Apa mloas se aduna zilnic ntr-un bazin natural, format acolo
unde trei versani muntoi se ntlneau cu rul Cascade. Al
patrulea versant era de fapt un baraj dur alctuit din bolovani i
buteni prvlii. Se nla la cincisprezece metri deasupra zidriei
originale, construite cu muli ani nainte ca un canal de intrare n
fabric, de alimentare a gaterelor. Acum energia venea de la
motoarele auxiliare pe care noii proprietari ai companiei le
transportaser cu ajutorul carelor cu boi. Lacul original dispruse
sub apele crescnde. Staulele pentru mgari, buctriile i
barcile fuseser mutate de dou ori din cauza nivelului tot mai
mare al apei.
Sabotorul era mndru de barajul acela.
l concepuse ca pe un stvilar construit de castori, controlnd
curgerea apei fr s o opreasc de tot. Proiectul lui includea
trunchiuri uriae de copaci n loc de bee i bolovani de mrimea
unui om n loc de noroi. mecheria era s blochezi suficient din
cursul rului ct s umpli lacul, dar s lai suficient ap s
treac n aa fel nct n aval s par totul normal. Dac rul arta
mai sczut dect de obicei pentru toamna aceea trzie, curgnd la
vale spre oraul Cascade, puini erau cei care remarcau. Dat fiind
c podul Cascade Canyon era proaspt construit, nu mai erau
semne vechi prin care s se compare nivelul apei care trecea pe
lng pilonii de piatr.
Directorul Garret nu voia s pun ntrebri despre scopul
lacului sau despre investiia enorm ntr-o fabric prea ndeprtat
ca s transporte suficient lemn s i amortizeze costurile.
Societatea fictiv a Sabotorului, care cumprase n secret gaterul,
i pltea directorului un bonus generos pentru fiecare scndur i
travers pe care o trimitea spre calea ferat. Lui Garret nu-i psa
dect s i epuizeze cu munca pe cherestegii nainte ca iarna s le
opreasc activitatea.
Lacul cretea pe msur ce ploile de toamn umflau apele
praielor ce alimentau rul. ntr-un acces de umor negru,
Sabotorul l botezase lacul Lillian, dup fata ncpnat care l
273

dispreuise. Calculase c peste un milion de tone de ap se aflau


deja n defileul adnc. Lacul Lillian era o poli de asigurare de un
milion de tone pentru cazul n care slbiciunile pe care le inserase
n construcia podului nu l fceau s cad de la sine.
Sabotorul ntoarse calul i urc un kilometru i jumtate pe
potec, spre o caban ascuns ntr-un lumini lng izvor. Lemnul
de foc era stivuit sub o foaie de cort. Dintr-un co fcut din noroi i
vreascuri se ridica un firicel de fum. Nu avea dect o fereastr care
ddea spre drum. La fiecare col al casei era cte o ni pentru
puc, oferindu-i astfel un cmp de tragere de 360 de grade.
Philip Dow iei pe u. Era un brbat de patruzeci de ani, solid
i stpn pe el, brbierit i cu o chic bogat de pr negru i
crlionat. Originar din Chicago, era mbrcat n costum i plrie,
haine care nu se potriveau cu locul.
Ochii lui ascuii i chipul impasibil l fceau s semene cu un
poliist veteran, un puca marin sau cu un asasin. Era ntradevr un asasin; pentru prinderea lui, viu sau mort, se oferea o
recompens de zece mii de dolari de ctre Asociaia Proprietarilor
de Mine. n aisprezece ani de greve la Coeur dAlene, Philip Dow
omorse, dup cum singur spunea, nababi, aristocrai i tot soiul
de ali obolani.
Din pricina gndirii logice, a capacitii de conducere i a
codului de onoare strict i personal care preuia mai ales
loialitatea, Dow devenise o excepie rar de la regula lui Charles
Kincaid care prevedea ca nici un complice care i vzuse faa s nu
supravieuiasc, cu att mai mult s i cunoasc adevrata
identitate. Kincaid l adpostise cnd asasinarea guvernatorului
Steunenberg fcuse ca Dow s nu mai poat rmne n Idaho.
Maestrul desvrit al btei, al cuitului, al putii i al
explozibilului era n siguran n cabana din tabra Sabotorului,
recunosctor i absolut loial.
Isaac Bell vine la pensiune la banchetul de disear. Am pus la
cale o ambuscad.
Agenii Van Dorn nu-s uor de ucis, rspunse Dow. Era o
prezentare a faptelor, nu o lamentare.
E vreunul dintre bieii ti n stare s fac treaba?
274

Bieii lui Dow erau o gac de cherestegii ndrjii pe care i


formase ntr-o echip puternic. Muli dintre ei se ascundeau de
poliie, de aceea i atrgea izolarea fabricii. Cei mai muli preferau
s comit crime pentru bani n loc s se speteasc muncind.
Charles Kincaid nu lucra niciodat direct cu ei nimeni nu tia ce
legtur avea cu toate acestea dar, sub comanda lui Dow, acetia
reprezentau mna Sabotorului, fie ca s pregteasc un atac
asupra cii ferate, fie ca s i terorizeze pe complicii pltii, dar
temtori. Trimisese doi biei la Santa Monica s l omoare pe
fierarul care i vzuse faa. Dar acesta dispruse, aa c bieii
fugiser. Sudul Californiei, nsorit i prea puin mpdurit, nu era
un loc sigur pentru pdurari nchii la culoare, mbrcai n haine
de ln, cu musti rsucite i recompense puse pe capul lor.
Am s m ocup chiar eu, spuse Dow.
Vine i femeia lui, i spuse Sabotorul. Ar trebui s fie neatent
din cauza asta. Le va fi mai uor s-l ia prin surprindere.
M ocup singur, domnule senator. Mcar att pot s fac
pentru domnia ta.
Apreciez gestul tu, Philip, spuse Kincaid, tiind c acel cod
pe care l respecta Dow necesita o anumit politee arhaic n
exprimare.
Cum arat Bell? Am auzit de el, dar nu l-am vzut niciodat.
E cam de aceeai nlime ca mine De fapt, un pic mai
nalt. Avem aceeai statur, dei el e puin mai zvelt. Are o figur
aspr, cum ai mai vzut la oamenii legii. Pr blond i musta.
Desigur, va fi mbrcat elegant pentru banchet. Uite, i art
planul. Femeia st n trenul lui Hennessy. Momentul n care
acionezi va veni mai trziu, dup ce se ntorc de la petrecere.
Hennessy are insomnii, ntotdeauna i invit oaspeii pentru un
phrel nainte de culcare
Intrar n cabana pe care Dow o pstra foarte curat. Sabotorul
desfcu pe masa acoperit cu muama o schi care nfia trenul
lui Hennessy.
Dac o iei dinspre locomotiv i tender spre spate, N1 e
vagonul lui Hennessy, ca i N2. Urmtorul e vagonul de bagaje cu
un pasaj interior. Vagoanele n care sunt cabine, adic 3 i 4, sunt
275

n spate; apoi urmeaz vagonul-restaurant, cuetele Pullman i


salonul. Vagonul de bagaje le desparte. Nimeni nu trece de el fr
invitaie. Logodnica lui Bell va fi n vagonul 4, cabina 4, tocmai n
spate. Bell e n vagonul 4, n cabina 1. Ea se va duce prima la
culcare. El va mai rmne, de dragul aparenelor.
De ce?
nc nu-s cstorii.
Philip Dow prea nedumerit.
E ceva ce-mi scap?
E la fel ca un sfrit de sptmn petrecut la ar, numai c
e ntr-un tren, spuse Kincaid. O gazd amabil pregtete
dormitoarele ca s serveasc legturilor dintre musafiri, ca s nu
fie nevoii s mearg mult n vrful picioarelor. Sigur, e un lucru
tiut de toat lumea, dar nu e informaie public, dac nelegi ce
vreau s spun.
Dow ridic din umeri, ca i cum era mai important s ucizi nite
aristocrai dect s i nelegi.
Bell o s intre n vagonul 4 prin captul din fa, ntorcnduse din salonul lui Hennessy. Cnd ajunge n spate o s bat la ua
ei. Cnd ea deschide ca s-l lase s intre, tu iei din alcovul acesta
e locul n care st nsoitorul. Recomand s foloseti bastonul de
cauciuc, fiindc e mai silenios, dar las detaliile astea n seama ta.
Philip Dow tras ruta cu degetul ngrijit, gndindu-se la ce avea
de fcut. i plcea de senator, n msura n care putea s simt
afeciune pentru cineva. Nu putea s uite c el fusese cel care
riscase pentru el cnd toi ceilali l-ar fi turnat pentru recompens.
n plus, Kincaid tia cum funcionau lucrurile. Era o schem
destul de bun, simpl i clar. Dei femeia putea s cauzeze
probleme. Nu i permitea s fie prins, mai ales c n Idaho l
atepta spnzurtoarea. Trebuia s o omoare i pe ea nainte s
ipe.
Era logic s foloseasc un baston. Armele erau glgioase i cea
mai mic greeal fcut cu un cuit ar fi strnit urlete. i-apoi,
din ce i amintea din experienele violente de o via, omorse mai
muli dumani cu bastonul dect cu pistoale, cuite i explozibili la
un loc. Greutatea concentrat n captul de plumb al bastonului
276

se lipea aa de bine de tmpla cuiva nct sprgea osul i sfrma


creierii de fiecare dat.
Dai-mi voie s v ntreb ceva, domnule senator.
Ce anume?
Vrei s-l distrugei pe Osgood Hennessy, aa-i?
Kincaid se uit n alt parte, ca s nu vad Dow c se afla la
distan de o secund s i crape capul cu vtraiul.
De ce ntrebi? spuse Kincaid.
L-a putea ucide eu.
O, zmbi Kincaid. Dow nu ncerca dect s fie de ajutor.
Mulumesc, Philip. Dar prefer s-l las n via.
Pentru rzbunare, ncuviin Dow. Vrei s tie ce i facei.
Corect, mini Sabotorul. Rzbunarea era pentru proti. Nu
merita efortul nici mcar pentru o mie de insulte.
Moartea timpurie a lui Osgood Hennessy i-ar fi dat toate
planurile peste cap. Lillian, motenitoarea averii, nu avea dect
douzeci de ani. Bancherii lui Hennessy ar fi trebuit s mituiasc
un judector ca s i numeasc un tutore care s-i apere
interesele, nsui J.P. Morgan ar fi profitat de ocazie s obin
controlul asupra companiei, fcnd-o pe Lillian protejata lui. Nimic
din toate astea nu ar fi servit inteniei lui Charles Kincaid de a fi
primul dintre privilegiai.
Philip Dow i ndreptase atenia spre schi, observnd o nou
problem.
Dac nsoitorul se afl la post, n alcov?
Nu prea are cum s fie la ora aceea. Dac este, e treaba ta
cum te descurci cu el.
Philip cltin din cap.
Eu nu ucid oameni care muncesc. Dect dac nu am ncotro.
Sabotorul l privi curios.
Nu e dect un nsoitor de drum. Doar nu e alb.
Dow fcu un pas n spate, devenind posac i uitndu-se la el cu
ochii ntunecai.
Cea mai proast slujb n tren e cea mai bun pe care o pot
obine cei ca el. Toi sunt efii nsoitorului din vagonul Pullman.
Aa c, pentru mine, e un om care muncete.
277

Sabotorul nu mai ntlnise un sindicalist care s i includ i pe


negri n micarea muncitoreasc. Se grbi s-l liniteasc pe
asasinul nfuriat.
Poftim, ia asta!
i ddu lui Dow o stea de argint n ase coluri.
Dac, dup judecata ta, Philip, eti mai n siguran s l dai
jos din tren pe nsoitor, arat-i asta.
Dow lu insigna i citi inscripia.
Cpitanul Poliiei Transporturi de la Southern Pacific? Zmbi,
vdit uurat c nu trebuia s-l omoare pe nsoitor. Bietul om o s
se opreasc din alergat abia la Sacramento.

278

36
Marion Morgan ajunse din San Francisco cu doar o or nainte
de banchetul dat de Preston Whiteway n cinstea lui Osgood
Hennessy. Lillian Hennessy o ntmpin n trenul privat i o
conduse n cabina din vagonul 4. Se oferi s rmn i s o ajute
pe Marion cu rochia, dar logodnica lui Isaac Bell observ n curnd
c scopul motenitoarei era s i pun ntrebri despre Archie
Abbott.
Isaac Bell plecase deja n ora s inspecteze posturile de paz
care protejau pilonii podului. Vorbi ferm cu eful grzilor,
amintindu-i pentru a treia oar c santinelele trebuiau s i
schimbe poziiile la intervale neregulate, n aa fel nct un
atacator s nu poat prevedea cu ce se putea confrunta. Satisfcut
pentru moment, se grbi spre pensiunea Cascade.
Era o cldire mare, fcut din buteni i mpodobit cu vnat
mpiat, covoare esute de indienii Navaho, mobil rustic mai
confortabil dect prea i veioze cu abajururi de la Louis Confort
Tiffany. O formaie se nclzea cntnd Therell be a hot time in the
old town tonight, n timp ce Isaac i scotea gabardina pe care o
purtase peste smochingul bleumarin. Cteva clipe mai trziu,
Osgood Hennessy apru nsoit de doamna Comden, Lillian,
Franklin Mowery i Marion.
Aceasta din urm i prea uimitoare lui Isaac, n rochia roie cu
decolteu adnc. Dac aceea ar fi fost prima dat cnd o vedea, ar fi
mers glon la ea i ar fi cerut-o de soie. Ochii ei verzi strluceau.
Purta prul blond adunat n vrful capului, iar decolteul i era
mpodobit cu un colier de rubine pe care l primise de ziua ei de la
Isaac. ndeprtase bandajul care acoperea tietura de pe obraz.
Acoperise locul cu puin fard i acum nu se mai zrea nimic.
Bine ai venit la Cascade Canyon, domnioar Morgan, zmbi
el, salutnd-o formal pentru c erau prea muli oameni n jur ca s
o ia n brae. Niciodat nu ai fost mai frumoas.
Sunt aa de fericit c te vd, spuse ea, zmbind.
Preston Whiteway, urmat de aproape de chelnerii cu ampanie i
279

artnd ca i cum buse deja cteva pahare, se nghesui s i


salute.
Bun, Marion. i netezi onduleurile blonde. Ari minunat
O, bun, Bell! Cum mai merge maina aia nebunatic?
Merge perfect.
Dac vrei vreodat s-o vinzi
Nu vreau.
Ei bine, v urez poft bun. Marion, i-am pstrat loc ntre
mine i senatorul Kincaid. Vom avea multe afaceri de discutat.
M ocup eu de asta, murmur Osgood Hennessy i merse
direct la mas, mutnd nonalant toate cartonaele cu nume.
Tat, protest Lillian. E nepoliticos s schimbi cartonaele de
la locul lor.
Dac vor s m cinsteasc, pot s m aeze mai nti ntre
cele mai frumoase femei din ncpere care nu sunt i fiicele mele.
Lillian, te-am aezat lng Kincaid. Nu e tocmai plcut, dar cineva
trebuie s o fac. Bell, te-am aezat ntre Whiteway i domnioara
Morgan, ca s nu se mai holbeze n decolteul ei. Bine, hai s
mncm!
De ndat ce Philip Dow ajunse n zona de lucru de la Cascade
Canyon, un poliist l opri.
Unde mergi, domnule?
Dow i arunc o privire rece i i art insigna.
Poliistul aproape c se prbui cnd o vzu.
mi cer scuze, domnule cpitan! Am uitat c v-am mai vzut
nainte.
Mai bine mai trziu dect niciodat, spuse Dow, bucurnduse c avea insigna. Orice poliist care l mai vzuse avea vii n
memorie afiele cu persoanele cutate.
Pot s v ajut cu ceva, domnule cpitan?
Da. ine pentru tine ce ai vzut pn diminea. Cum te
numeti, domnule poliist?
McKinney, domnule. Darren McKinney.
Am s scriu lucruri bune despre tine n raport, McKinney.
Abia am pus piciorul aici i m-ai i vzut. Ai fcut treab bun!
280

Mulumesc, domnule cpitan.


Continu patrularea.
Da, domnule.
Pind sprinten i bazndu-se pe costum i plrie ca s
semene cu un om care era n largul lui printre motoarele ce
mpingeau iruri de vagoane de marfa, Dow travers linie dup
linie. n captul din fa strlucea trenul privat rou i auriu al lui
Hennessy, dincolo de sclipirea aspr a luminilor de pe pod.
Preedintele cii ferate urcase trenul pe o linie secundar ceva mai
ridicat, de unde putea vedea toat zona.
Bell dans cu Marion n pauzele dintre felurile de mncare.
Cnd m lai s te nv valsul acela lent de la Boston?
Nu n timp ce cnt Therell be a hot time n the old town
tonight.
Cnd Preston Whiteway veni spre ei ca s ncerce s danseze cu
Marion, o privire aspr din partea detectivului l fcu s se
rzgndeasc, aa c se ntoarse pe ring nsoit de doamna
Comden.
Desertul se numea Baked Alaska, un amestec de blat i
ngheat nfurat n bezea. Oaspeii care nu trecuser pn
atunci la vest de Mississippi jurau c era la fel ca orice alt desert
servit n celebrul restaurant Delmonico din New York City.
New Yorkul i aminti lui Lillian Hennessy de Archie Abbott.
Ce frumos zmbeti, spuse Charles Kincaid, ntrerupndu-i
irul gndurilor.
Anticipam discursul tu, se rsti ea.
Bell auzi ce spunea i i zmbi pe ascuns.
Lillian observ c Isaac era neobinuit de tcut i serios, n
ciuda faptului c era nsoit de frumoasa lui logodnic. Aproape la
fel de tcut ca Franklin Mowery, care arta foarte nelinitit. Ceva l
ngrijora cu adevrat. Se ntinse peste Kincaid ca s-l bat
prietenete pe umr pe btrn. Acesta ddu din cap neatent.
Preston Whiteway ciocni cu linguria n pahar i cele dou iruri
de fee mbujorate de la mas se ntoarser cu nerbdare.
Domnilor i doamnelor ziaristul se nclin spre Emma
281

Comden, Lillian Hennessy i Marion Morgan, singurele doamne din


pensiune sunt onorat c v-ai alturat dorinei mele de a-i
omagia pe marii constructori de la Calea Ferat Southern Pacific,
n timp ce ei merg mai departe spre elul lor final, dai-le de tire c
rugciunile noastre se ndreapt ctre ei i s sperm c marea
noastr admiraie i va ncuraja s continue. Constructorii fac ca
America s fie minunat i noi suntem onorai s ne aflm n
prezena celor mai curajoi dintre constructorii din Vest.
Strigtele de Bravo! rsunar printre cpriori. Californienii se
ridicar unul cte unul, aplaudnd zgomotos. Osgood Hennessy
nclin capul drept mulumire.
Aa cum i aplaudm pe cei ce construiesc cu mna i cu
inima, la fel l rugm i pe cel care se afl la acest splendid banchet
s construiasc viitorul marii noastre naiuni cu nelepciunea i
autoritatea lui. M refer, desigur, la bunul nostru prieten,
senatorul Charles Kincaid, care cred c va face un anun ce va
bucura inima fiecrui om din aceast sal. Domnule senator
Kincaid se ridic zmbind, mulumind pentru aplauze. n timp
ce aplauzele se potoleau, i nfipse degetele mari n reverele hainei.
Privi spre feele zmbitoare din jur, se ntoarse i i zmbi lui
Lillian. Apoi l privi n ochi pe Osgood Hennessy. n cele din urm,
i ndrept atenia spre capetele mpiate de urs i de elan fixate
pe perei.
Am venit aici la invitaia celor mai de succes oameni de
afaceri din California i Oregon. Oameni care au muncit din greu
s dezvolte acest inut minunat. ntr-adevr, acest peisaj rustic ne
amintete c destinul nostru n vestul Americii este s mblnzim
natura pentru prosperitatea ntregului teritoriu al Statelor Unite.
Lemnul, mineritul, culturile, vitele, toate deservite de marile
noastre ci ferate. Aceti domni m-au rugat s-i conduc spre noi i
noi realizri, de care s beneficieze naiunea noastr mrea i s
o protejez de dumanii ei Au fost foarte convingtori.
Arunc o privire spre cei de la mas.
Bell vzu c avea darul politicianului de a da impresia c se uita
la fiecare dintre cei prezeni. Dintr-odat, Kincaid ntoarse reverul
hainei, dezvluind insigna rou cu alb pe care scria KINCAID
282

PREEDINTE i pe care i-o artase detectivului Bell.


Am fost convins! spuse el, zmbind cu toat faa. M-ai
influenat. mi voi servi patria dup cum credei voi c este bine.
Preedinte? l ntreb Osgood Hennessy pe Bell cnd ceilali
izbucnir n aplauze i formaia ncepu s cnte.
Aa se pare, domnule.
Al Statelor Unite?
Aa e, domnule Hennessy, strig Preston Whiteway. Noi, cei
din California, l sprijinim din toat inima pe senatorul Charles
Kincaid, Inginerul-Erou.
S fiu al naibii!
i pe mine m-a luat prin surprindere! strig un afacerist
bogat din Marin County. Ni s-a mpotrivit ct i-a stat n putere. Mai
c l-am legat fedele ca s fie de acord.
Preston Whiteway atept s se potoleasc rsetele, apoi spuse:
Cred c domnul senator mai are ceva de spus.
Doar puin, zise Kincaid. M voi bucura s rmn n istorie
ca preedintele care inea cele mai scurte discursuri. Ascult
rsetele mesenilor, apoi deveni sobru. Dup cum spuneai, am fost
onorat, dar ezitant cnd mi-a fost fcut iniial propunerea. Dar
evenimentele oribile de acum dou sptmni de la New Jersey i
New York City m-au convins c fiecare slujba public trebuie s se
ridice i s apere poporul american de Pericolul Galben. Explozia
mieleasc a fost provocat de un chinez. Strzile oraului erau
acoperite de ferestre sparte. Nu voi uita niciodat scrnetul
cauciucurilor pe cioburile de sticl cnd am mers n ajutorul celor
lovii de soart. Un zgomot care va rmne mereu cu mine
Isaac Bell asculta cu atenie, n timp ce Kincaid dezvolta mai
departe subiectul. Oare Kincaid chiar credea ceea ce spunea? Sau
avertismentul cu privire la Pericolul Galben era genul de atac
politic pe care l ateptau cei ce l sprijineau? Bell se uit la
Marion. Avea o lumin ghidu n ochi. i simi privirea i se uit
n jos, mucndu-i buza. Lillian se aplec n spatele tatlui ei ca
s-i opteasc ceva, iar Bell vzu c amndou i acoper gura s
i nbue rsul. Era bucuros, dei nu foarte mirat, c se plceau
una pe cealalt.
283

Pericolul Galben pe care l nfruntm, valurile de imigrani


chinezi care fur slujbele americanilor i sperie femeile, a fost
deodat propulsat n casa noastr n noaptea aceea ngrozitoare n
New York City. Chinezul acela ticlos a aruncat n aer tone de
dinamit ntr-un parc feroviar aglomerat, n apropierea unui ora
aglomerat pentru propriile motive de neconceput, pe care un alb nar putea niciodat s le neleag
n umbra unui ir de vagoane de marfa, Philip Dow privea
ferestrele luminate ale trenului preedintelui. Senatorul Kincaid i
dduse programul de cin al angajailor care locuiau n tren.
Atept pn cnd acetia servir cina oaspeilor; apoi, n timp ce
luau masa cu nsoitorii i cu angajaii albi, care cinau n vagonul
pentru bagaje, Dow urc n tren prin captul din fa al vagonului
3. Studie configuraia vagoanelor 3 i 4, stabilindu-i eventuale ci
de scpare din tren prin fiecare vagon.
Alcovul nsoitorului din vagonul 4 era un dulpior cu o cortin
n loc de u. Era plin de prosoape i ervete curate, remedii
pentru rceli i mahmureli, o trus pentru lustruitul pantofilor i
un aragaz cu spirt la care se putea nclzi ap. Dow deurub un
bec ca s rmn umbrit o poriune de coridor pe care avea s
alerge spre cabina lui Marion Morgan. Dup aceea repet
micarea.
Repet i felul n care avea s urmreasc totul prin cortin, s
observe traseul lui Isaac Bell din faa vagonului pn n spate.
Apoi exers paii fcui ncet pe coridor i lovitura cu bastonul.
Limitat de spaiul ngust, mic bastonul pe furi. Combinaia
dintre cei trei pai n fug i micarea nceput din spate avea s
accelereze lovitura cu bastonul, nimerindu-i tmpla lui Isaac Bell
cu o for mortal.
Isaac Bell i masa tmpla.
Te doare capul? murmur Marion.
Sper numai ca discursul scurt s se termine mai repede,
opti el.
Anarhie? strig Charles Kincaid, ambalndu-se. Venerarea
284

mpratului? Cine tie la ce se gndete chinezul? La ura pentru


oamenii albi. Ori e tulburat de fumatul opiului, viciul lui preferat
Partizanii lui srir s aplaude.
Preston Whiteway, cu nasul rou din pricina vinului, strig n
urechea lui Osgood Hennessy:
Nu-i aa c senatorul a pus punctul pe i n privina
Pericolului Galben?
Am construit linia transcontinental cu ajutorul chinezilor,
rspunse Hennessy. Pentru mine sunt suficient de buni.
Franklin Mowery se ridic de la mas i se uit la Whiteway,
murmurnd:
Data viitoare cnd trenul vostru alunec prin Donner
Summit, aruncai un ochi pe lucrtura n piatr.
Whiteway, nevrnd s asculte opoziia, rnji spre Marion.
Pun pariu c btrnul Isaac aplaud nelegerea senatorului
Kincaid fa de ameninare, pentru c el e detectivul mare i tare
care a oprit chinezul nnebunit de opiu.
Bell i spuse c rnjetele lui Whiteway ctre Marion se
transformau periculos de repede n priviri pofticioase. Periculos
pentru Whiteway.
Se pare c motivaia lui a fost banul, rspunse Bell serios.
Ferindu-se de piciorul dat de Marion pe sub mas, adug: Nu
avem nici o dovad c acela care l-a pltit a fumat ceva mai
puternic dect tutunul.
Mowery i lu bastonul i se ndrept chioptnd spre
verand.
Bell se grbi s-i deschid ua pentru c tnrul asistent nu
fusese invitat la banchet. Mowery pi pe veranda acoperit i se
sprijini de balustrada care ddea spre ru.
Bell l privea curios. Inginerul se purtase ciudat toat ziua.
Acum se uita la pilonii podului, luminai de becuri electrice.
Btrnul prea n trans. Bell veni lng el la balustrad.
Frumoas privelitea de aici, nu-i aa?
Poftim? Da, da, desigur!
S-a ntmplat ceva? Nu v simii bine?
Crete nivelul apei, spuse Mowery.
285

A plouat mult. De fapt, cred c ncepe iar chiar acum.


Ploaia nrutete lucrurile.
Poftim, domnule?
Timp de mii de ani, rul a cobort din muni pe o pant
abrupt, rspunse Mowery ca i cum citea dintr-o carte. La o
asemenea nclinare, nenumrate tone de resturi coboar odat cu
apa. Materiale abrazive pmnt, nisip, pietri, bolovani. Toate
acestea sap n albie tot mai adnc. Spnd, antreneaz i alte
resturi. Apa depune resturile astea acolo unde panta e mai puin
nclinat. Cnd trece peste suprafee plane, precum cea pe care se
afl oraul sta, rul se mprtie i erpuiete. Canalele se
mpletesc ca o coad. Apoi se adun aici n defileu, lsnd tone
ntregi de sedimente. Numai Dumnezeu tie ce o fi ntre suprafa
i albia rului.
Deodat, se uit direct n ochii lui Bell. n lumina electric i
aspr, trsturile lui preau cadaverice.
Biblia ne spune c doar oamenii nesbuii i construiesc
casa pe nisip. Dar nu ne spune ce s facem cnd nu avem ncotro
i trebuie s o construim acolo.
Bnuiesc c de asta avem nevoie de ingineri.
Bell zmbi ncurajator, simind c inginerul voia s-i spun ceva
de care i era team s vorbeasc. Mowery chicoti, dar fr s
zmbeasc.
Ai pus punctul pe i, biete. De asta avem ncredere n
ingineri.
Ua se deschise n spatele lor.
Ne ntoarcem la tren, spuse Marion. Domnul Hennessy e
obosit.
Le mulumir gazdelor i i luar la revedere. Charles Kincaid
veni cu ei, oferindu-i lui Franklin Mowery braul ca s se sprijine.
Isaac o lu de mn pe Marion, ndreptndu-se prin ploaie ctre
linia abrupt.
Am s spun c sunt obosit dup drumul lung i m duc la
culcare, opti ea.
Sper c nu eti prea obosit dac e s-i bat n u?
Dac nu vii, vin eu la ua ta.
286

Se urcar n trenul de cltori n care veniser pe Snake Line.


Trei motoare n fa i dou n spate i mnau ncet pe cotiturile
brute ctre platoul unde trenul privat al lui Hennessy era tras pe
linia secundar, cu ferestre luminate i primitoare.
Poftii, domnilor, ordon Hennessy. S ne delectm cu nite
coniac i trabucuri.
Credeam c eti obosit, spuse Lillian.
Da, am obosit s ascult politicieni sporovind, rspunse
Hennessy. Doamnelor, este ampanie pentru voi n restaurant dac
dorii, ct tragem noi o igar.
Nu scapi tu de mine, zise Lillian.
Rmase i doamna Comden, cosnd pe tcute ntr-un scaun n
col.
Marion Morgan spuse noapte bun i merse n cabin.
Isaac Bell continu s stea cu ochii pe Kincaid, lsnd s treac
un timp suficient pentru salvarea aparenelor.
Philip Dow se uit pe lng draperie cnd auzi c vine cineva n
vagon prin vestibulul din fa. Vzu o femeie frumoas care se
ndrepta spre postul nsoitorului. Purta o rochie roie i un colier
cu rubine. De obicei, sindicalistul se simea enervat la culme de
astfel de manifestri ale bogiei. Dar acum era captivat de
zmbetul ei fericit. Femeile att de frumoase ca ea, cu prul lung i
blond, gtul graios, talia subire i ochii verzi ca de coral,
zmbeau mereu ca i cnd se felicitau singure pentru nfiare.
Dar ea era diferit. Ea zmbea de fericire.
Dow spera s nu se opreasc la ua lui Marion Morgan. Nu voia
s ucid o fiin aa de ncnttoare. Dar ea se opri i intr n
cabina 4. Nu omorse niciodat o femeie i nu voia s o fac
tocmai acum. Mai ales nu pe aceast femeie. Dar nu dorea nici s
ajung la spnzurtoare.
i refcu repede planul de atac. n loc s atepte ca ea s
deschid ua cnd venea Isaac Bell, avea s loveasc de ndat ce
Bell ridica mna s bat. Bell nu putea s fie la fel de neatent ca
atunci cnd s-ar fi aflat n braele ei. Detectivul avea s fie mai ager
i mai capabil s se apere, dar Dow era dispus s plteasc acest
287

pre ca s nu o ucid. i puse revolverul la curea, ca s-l poat lua


repede dac Bell se ferea de baston. I-ar fi fost mai greu s fug
dac se auzea o mpuctur, dar era gata s rite ca s nu
omoare femeia. Numai de nu l-ar fi obligat s-o omoare!

288

37
Isaac Bell observ cum Charles Kincaid se strmb dezgustat de
felul n care Lillian Hennessy demonstra c este o femeie modern.
Nu numai c refuza s i lase pe domni s-i savureze igrile, dar
i aprinse i ea una, spunndu-i tatlui ei:
Dac fiica preedintelui Roosvelt poate s fumeze, atunci pot
i eu.
Hennessy era la fel de deranjat ca senatorul.
Nu vreau s aud n acest loc numele acelui ludros,
oportunist i egocentric.
Ar trebui s te consideri norocos c nu fac dect s fumez. Se
spune c Alice Roosvelt apare la petrecerile de la Casa Alb cu un
piton pe umeri.
Doamna Comden ridic ochii de pe lucrul de mn.
Osgood, presupun c tu nu ai permite prezena erpilor n
trenul tu.
Dac lui Roosvelt i plac erpii, eu sunt mpotriva lor.
Senatorul Kincaid rdea cu poft.
Bell remarcase deja c senatorul avea impresia c insigna cu
KINCAID PREEDINTE i ridicase statutul n ochii lui Hennessy.
Mai remarcase i c Hennessy prea s se rzgndeasc n privina
potenialului acestuia.
Spune-mi, Kincaid, ntreb preedintele cii ferate foarte
serios, ce ai face dac ai fi ales preedinte?
A nva la faa locului, rspunse Kincaid curajos. Aa cum
ai nvat dumneavoastr despre trenuri.
Domnul Hennessy nu a nvat despre trenuri, el este cel care
i nva pe alii, vorbi din nou doamna Comden.
mi recunosc greeala, zmbi Kincaid cam eapn.
Domnul Hennessy transform cile ferate din America n
imperii.
Cu un zmbet, Hennessy i fcu doamnei semn s tac.
Doamna Comden se pricepe la vorbe. A fcut studii n
Europa.
289

Eti prea drgu, Osgood. Am studiat numai muzica la


Leipzig. i puse lucrul de mn ntr-un scule de satin. Apoi se
ridic de pe scaun i spuse: V rog, nu v deranjai, domnilor. Apoi
iei din salon.
Ceilali rmaser o vreme pufind din trabucuri.
Ei bine, cred c m voi retrage, spuse Isaac.
nainte s pleci, spune-ne cum merge cutarea Sabotorului,
zise Kincaid.
Al naibii de bine! rspunse Hennessy n locul lui. Bell l-a
oprit pe nemernicul acela uciga la fiecare pas.
Bell se sprijini de sptarul scaunului.
S batem n lemn, domnule. Am avut noroc de cteva ori.
Dac l-ai oprit, spuse Kincaid, nseamn c v-ai terminat
treaba.
O s termin cnd va atrna n treang. E un uciga care
amenin viaa a mii de oameni. Ci oameni spuneai c avei
angajai, domnule Hennessy?
O sut de mii.
Domnul Hennessy e modest, zise Kincaid. Dac includem
toate liniile n care deine aciuni, are peste un milion de oameni.
Bell se uit la Hennessy. Preedintele nu contrazicea afirmaia
asta uimitoare. Bell se trezi mut de admiraie. Dei era implicat n
efortul uria de a construi trectoarea, btrnul continua s-i
extind imperiul.
Pn ajunge la spnzurtoare, ntreb Kincaid, ce crezi c are
de gnd s fac mai departe?
Bell zmbi, dar zmbetul nu i ajunse la ochi. i amintea de
ultima dat cnd glumise cu senatorul, aruncnd cu vorbe la
masa de poker.
tiu ct tii i dumneata, domnule senator.
Kincaid zmbi la fel de rece.
A fi crezut c bnuiala unui detectiv e mai bun dect a
mea.
S auzim.
Eu cred c va ataca podul Cascade Canyon.
De asta e aa de bine pzit, spuse Hennessy. Ar avea nevoie
290

de o armat ca s se apropie mcar.


De ce crezi c ar ataca podul? ntreb Bell.
Orice prost vede c acest sabotor, oricine ar fi el anarhist,
strin, grevist tie cum s provoace cele mai mari pagube. E clar
c e un inginer strlucit.
Le-a mai venit i altora ideea asta, spuse Bell sec.
Pierzi un pariu aici, domnule Bell. Caut un inginer civil.
Un om ca dumneata?
Nu ca mine. Aa cum i spuneam deunzi, eu eram instruit
i capabil, dar niciodat strlucit.
Ce nseamn un inginer strlucit, domnule senator?
Bun ntrebare, Bell. Era mai bine s-l ntrebi pe domnul
Mowery, el e un astfel de om.
Mowery, dei era vorbre de fel, rmsese foarte tcut de cnd
vorbise cu Bell n umbra podului. Fcu un gest nerbdtor de
lehamite spre Kincaid.
Senatorul Kincaid se ntoarse spre Hennessy.
Poate i mai bine ar fi s ntrebi un preedinte de cale ferat.
Ce anume face ca un inginer s devin strlucit, domnule
Hennessy?
Ingineria feroviar nseamn s ii seama de nclinare i de
ap. Cu ct e mai lin platforma, cu att va merge trenul mai
repede.
i apa?
Apa va face tot posibilul s i strice drumul, dac nu i
deviezi cursul.
Eu te ntreb pe dumneata, domnule senator, spuse Bell. De
ce este un inginer strlucit?
Din cauza invizibilitii, rspunse Kincaid.
A invizibilitii? repet Hennessy, uitndu-se nedumerit la
Bell. Ce naiba tot spui, Kincaid?
Camuflarea. Secretul. Viclenia. Kincaid le zmbi. Fiecare
proiect necesit un compromis. Putere contra greutate. Vitez
contra costuri. Ceea ce un inginer prinde cu o mn trebuie s
cedeze cu cealalt. Un inginer strlucit tinuiete compromisurile.
Nu le vezi niciodat n munca lui. Luai ca exemplu podul
291

domnului Mowery. Pentru ochii mei de cltor, compromisurile lui


sunt invizibile. Podul pare c plutete.
Prostii, bombni agasat Franklin Mowery. E vorba doar de
matematic.
Dar chiar dumneata mi-ai vorbit despre compromisurile n
inginerie acum dou zile la accidentul de la Cotul Canionului de
Diamant, spuse Bell. Ce crezi, domnule? Sabotorul este un inginer
strlucit?
Mowery i mngia distrat barba.
Sabotorul are cunotine despre geologie, explozibili i despre
platforme, ca s nu mai vorbesc despre locomotive. Dac nu e
inginer nseamn c i-a ratat vocaia.
Emma Comden se ntoarse, nfofolit pn sub brbie n haina
de blan. Gulerul i ncadra chipul frumos. O cciuli asortat de
blan i sttea vesel pe cap, iar ochii i strluceau.
Haide, Osgood. Hai s ne plimbm de-a lungul liniei.
Pentru ce naiba?
S ne uitm la stele.
Stele? Dar plou.
A trecut furtuna. Cerul e minunat.
E prea frig, se plnse Hennessy. i-apoi, trebuie s trimit n
curnd nite telegrame, de ndat ce Lillian stinge afurisita de
igar i i ia carneelul. Kincaid, mergi cu doamna Comden la
plimbare, nu vrei? Bravo, domnule!
Desigur, va fi plcerea mea, ca de fiecare dat.
Kincaid i lu haina i i oferi braul doamnei Comden,
cobornd treptele spre platform.
Bell se ridic, nerbdtor s ajung la Marion.
Ei bine, v las s lucrai, domnule. Eu m retrag.
Stai o clip Lillian, ne lai singuri?
Lillian i privi nedumerit, dar nu protest i se retrase n
cabina ei, Nancy Nr. 2.
Vrei ceva de but?
Am but destul, mulumesc.
Te-ai legat de o femeie grozav.
Mulumesc, domnule. Simt c sunt foarte norocos.
292

Bell spera chiar s i demonstreze n curnd ct de norocos se


simea.
mi amintete de soia mea i ea era o for a naturii Ce
tii despre prietenul tu, Abbot?
Bell l privi surprins.
Eu i Archie suntem prieteni de cnd eram la colegiu.
Ce fel de om e?
Trebuie s tiu de ce ntrebai. E prietenul meu.
neleg c fiica mea s-a artat interesat de el.
V-a spus ea asta?
Nu, am aflat din alt surs.
Bell se gndi o clip la asta. Doamna Comden nu fusese n New
York, ci n Vest cu Hennessy.
Din moment ce ntrebai de prietenul meu, trebuie s ntreb
i eu cine v-a spus despre el.
Kincaid, cine altcineva? Era cu ea n New York cnd l-a
cunoscut pe Abbott. Te rog s nelegi, Bell, sunt contient c ar
spune orice ca s-l denigreze pe rivalul lui pentru mna fetei
mele pe care o va obine doar peste cadavrul meu.
Cred c i peste al lui Lillian, spuse Bell, fcndu-l pe
Hennessy s zmbeasc.
Cu toate c, spuse mai departe Hennessy, trebuie s
recunosc c toat povestea asta cu preedinia e un aspect nou. E
posibil s-l fi subestimat pe Kincaid Cltin capul a uimire.
Mereu am spus c a fi preferat s vd un maimuoi la Casa Alb
dect pe Theodore Roosvelt. Ar trebui s avem grij ce ne dorim.
Dar mcar Kincaid ar fi maimuoiul meu.
Dac ai accepta un maimuoi la Casa Alb, chiar de-ar fi al
dumneavoastr, l-ai accepta i de ginere?
Hennessy ocoli ntrebarea i spuse:
Te ntreb despre prietenul tu, Abbott, pentru c, dac
trebuie s compar peitorii, vreau s tiu ce opiuni am.
Bine, domnule. Acum neleg. O s v spun ce tiu. Archie
Abbott Archibald Angell Abbott al IV-lea este un detectiv
excelent, un profesionist n deghizri, un tip care se pricepe s dea
cu pumnul, care este de temut cu arma n mn i mai e i un
293

prieten devotat.
Un om alturi de care s treci rul? ntreb Hennessy
zmbind.
Fr nici o reinere.
i situaia lui? E aa de srac pe ct pretinde Kincaid?
Triete din salariul de detectiv, spuse Bell. Familia lui a
pierdut totul n Panica din 93. Mama lui locuiete cu familia
cumnatului ei. nainte erau destul de bogai, aa cum erau
familiile din New York pe atunci, cu o cas bun ntr-un cartier
bun.
Hennessy l privi pe Bell cu asprime.
E posibil s umble dup banii lui Lillian?
A renunat de dou ori la domnioare bogate ale cror mame
ar fi fost ncntate s le mrite ntr-o familie aa de cunoscut ca
familia Abbott. Una dintre ele era singura fiic a unui proprietar de
vapoare, alta era fata unui afacerist implicat n textile. Ar fi putut
s o aleag pe oricare. n ambele cazuri, taii fetelor au spus
rspicat c voiau s-l includ n afacerilor lor sau, dac prefera s
nu munceasc, s i ofere o alocaie.
Btrnul se uita fix la el. Bell i nfrunt privirea.
Apreciez sinceritatea ta, Bell, spuse Hennessy ntr-un trziu.
Eu nu voi fi prin preajm pentru totdeauna i numai pe mine m
are fata mea. Vreau s o vd aranjat nainte s se ntmple ceva
cu mine.
Bell se ridic.
Lillian ar putea face alegeri mai nepotrivite dect Archie
Abbott.
Da, dar ar putea s ajung prima doamn a Statelor Unite ale
Americii.
E o tnr foarte capabil, spuse Bell indiferent. Se va
descurca indiferent ce i va rezerva viaa.
Nu vreau s fie obligat s fac asta.
Desigur c nu. Ce tat ar vrea? Acum, lsai-m s v ntreb
eu ceva, domnule.
Spune.
Bell se aez din nou. Dei voia s se duc la Marion, era o
294

ntrebare care nu-i ddea pace.


Credei c senatorul Kincaid
nominalizat?

chiar

are

anse

fie

Charles Kincaid i Emma Comden mergeau tcui pe lng


motorul cu aburi care pufia neobosit, prin parcul feroviar, tot mai
departe n noapte, dincolo de strlucirea luminilor electrice. Acolo
unde balastul turnat pentru inele noi se termina, pir pe
poriunea de pdure proaspt defriat.
Stelele se vedeau foarte bine din pricina aerului rarefiat de
munte. Calea Lactee inunda ntunericul ca un ru alb. Doamna
Comden vorbea n german. Gulerul de blan i estompa glasul.
Ai grij s nu tragi diavolul prea tare de coad.
Kincaid i rspundea n englez. Germana lui, lefuit n cei
zece ani de inginerie n Germania, cnd lucrase pentru firme
nemeti care construiau calea ferat din Bagdad, era la fel de
bun ca a ei, dar ultimul lucru de care avea nevoie era s spun
careva c l auzise vorbind ntr-o limb strin cu amanta lui
Osgood Hennessy.
O s-i nvingem, zise el, cu mult nainte s i dea seama cine
suntem i ce vrem.
Dar n orice direcie apuci, Isaac Bell i pune piedici.
Bell habar nu are ce plnuiesc acum, spuse Kincaid
dispreuitor. Sunt aa de aproape, Emma. Bancherii mei din Berlin
sunt pregtii s intre n grev n clipa n care falimentez compania
Southern Pacific. Companiile mele secrete o vor cumpra pe civa
bnui, iar eu voi obine aciuni majoritare la toate cile ferate din
America, datorit faptului c Osgood Hennessy i extinde
imperiul. Nimeni nu m poate opri.
Isaac Bell nu e prost. Nici Osgood nu e.
Sunt adversari redutabili, ngdui Kincaid, dar sunt mereu
cu nite pai n urm.
De altfel, n cazul lui Bell, se gndea n sinea lui, era posibil s
nu mai apuce dimineaa dac Philip Dow se dovedea eficient ca de
obicei.
Trebuie s te avertizez c Franklin Mowery devine suspicios
295

n legtur cu podul lui.


E prea trziu s fac ceva.
Mie mi se pare c devii neglijent. i n felul acesta te vor
prinde.
Kincaid privi n sus spre stele i murmur:
Nu au cum. Am arme secrete.
Ce arme secrete?
Tu eti una dintre ele, Emma. Tu, care mi spui tot ce pun ei
la cale.
i eu ce am?
Tot ce poate fi cumprat cu bani, dup ce vom fi ctigat.
Dar dac vreau ceva sau pe cineva care nu poate fi
cumprat cu bani?
Kincaid rse din nou.
Voi fi la mare cutare. Va trebui s stai la rnd.
La rnd? Emma Comden i ndrept chipul senzual spre
lumina stelelor. Ochii i strluceau ntunecai. Care e arma ta
secret?
n cazul n care Bell reuea cumva s supravieuiasc atacului
i era suficient de norocos s l mpiedice din nou, nu putea s
rite i s-i spun nici mcar ei despre lacul Lillian.
Ai pstra secrete fa de mine? ntreb ea.
Nu trebuie s te simi jignit. tii c eti singura creia i-am
dat puterea de a m trda.
Nu i se prea avantajos s i spun despre Philip Dow. Aa cum
nu i-ar fi spus nici lui Dow despre aventura lui cu Emma, care
ncepuse cu ani nainte ca ea s devin amanta preedintelui de
cale ferat.
Emma zmbi ntristat.
N-am cunoscut un brbat mai ru ca tine, Charles. Dar nu
te-a trda niciodat.
Kincaid arunc o privire n jur ca s se asigure c nu i vedea
nimeni. Apoi strecur o mn n haina ei i o trase mai aproape de
el. Nu se mira deloc c Emma nu se mpotrivea, aa cum nu se
mira c i scosese toate hainele nainte s mbrace haina de
blan.
296

Dar ce avem aici? ntreb el, cu vocea schimbat de dorin.


Captul liniei, spuse doamna Comden.

297

38
Cnd vine vorba de politic, pufni pe nas Osgood Hennessy
drept rspuns la ntrebarea lui Isaac Bell, cred orice se ntmpl.
Vorbesc serios, domnule, spuse Isaac. Credei c va candida
cu adevrat la funcia de preedinte?
Politicienii se pot amgi singuri cu orice le convine. Dac
poate fi ales? Bnuiesc c da. Alegtorii fac cele mai neateptate
lucruri. Slav Domnului c nu voteaz i femeile! Ar fi ales numai
pentru c e artos.
Dar ar putea fi nominalizat? insist Bell.
Aici este problema.
Are sprijinul lui Preston Whiteway. Probabil c Whiteway
crede c are o ans.
Scormonitorul acela prin gunoaie nu s-ar da napoi de la
nimic ca s vnd ziare. Nu uita, indiferent dac pierde sau
ctig, tot va fi subiect de discuie pn n ultima sear a
conveniei.
Bell numi mai muli afaceriti californieni din grupul lui
Whiteway.
Oare chiar au impresia c pot s-l pun pe Kincaid n faa
celorlali membri de partid?
Osgood Hennessy chicoti cinic.
Afaceritii de succes cred c reuesc fiindc sunt inteligeni.
De fapt, cei mai muli sunt nite netoi, cu excepia acelui detaliu
la care s-au priceput ndeajuns ca s fac bani. Dar nu neleg de
ce nu s-ar mulumi cu William Howard Taft. Ar trebui s tie c,
dac mpart partidul n dou, le servesc alegerile pe tav
democrailor i lui William Jennings Bryan, dumanul acela
populist. Cine tie, poate pur i simplu sunt aici pentru o vacan
gratis pe cheltuiala lui Whiteway.
Posibil, spuse Bell.
De ce ntrebi? zise Hennessy, privindu-l curios.
Bell l privi iscoditor.
Ceva nu pare s fie n regul.
298

Nu cumva ncerci s-l denigrezi pe rivalul prietenului tu la


mna fiicei mele?
Bell se ridic de pe scaun.
Nu sunt nici viclean, nici prefcut. V spun aici i acum,
direct n fa, c fiica dumneavoastr merit pe cineva mai bun
dect Charles Kincaid. Noapte bun, domnule.
Ateapt, spuse Hennessy. Stai stai mi cer iertare. Nu
trebuia s spun aa ceva i e clar c nu-i adevrat. Mai ine-i
puin companie unui btrn. Emma o s se ntoarc n cteva
minute.
Charles Kincaid o conduse pe Emma Comden la ua cabinei
duble pe care o mprea cu Osgood Hennessy. i auzeau pe Bell i
Hennessy vorbind n continuare n salonul din faa vagonului.
Mulumesc c ai mers cu mine s vd stelele, domnule
senator.
Plcerea a fost de partea mea, ca ntotdeauna. Noapte bun,
doamn Comden.
i ddur inocent mna. Apoi Kincaid se ntoarse n cabina lui,
aflat ntr-un vagon din spatele trenului. i tremurau genunchii i
se simea ameit, acesta era efectul pe care l avea Emma Comden
asupra lui; descuie ua i o nchise n urma lui nainte s-i dea
seama c sttea cineva n fotoliu. S fie Dow, care se ascundea de
urmritori? Niciodat. Conform codului strict al asasinului, mai
degrab s-ar fi mpucat singur n cap dect s rite s-i trdeze
prietenul. Kincaid scoase pistolul din buzunar i aprinse lumina.
Surpriz, domnule senator, spuse Eric Soares.
Cum ai intrat aici? l ntreb Kincaid pe inginer.
Am forat ncuietoarea, rspunse acesta nonalant.
De ce naiba ai fcut asta?
Soares i scoase ochelarii i ncepu s-i tearg elegant cu
batista. n cele din urm, i puse la loc pe nas, i rsuci vrfurile
mustii i rspunse:
Pentru antaj.
antaj? repet Kincaid, gndindu-se la ce nsemna asta.
n rolul de senator, tia c Eric Soares era asistentul inginerului
299

Franklin Mowery. Dar n rolul Sabotorului tia c Soares falsificase


rapoartele de inspecie pentru Mowery despre starea pilonilor de
piatr care sprijineau podul Cascade Canyon.
Aps pistolul pe tmpla tnrului inginer. Soares nici nu clipi.
Nu m poi mpuca n propria cabin. De altfel, e destul de
elegant dac o compari cu amrta mea de cuet din vagonul
Pullman. E chiar mai elegant dect a domnului Mowery.
Pot s te mpuc i o voi face, spuse Kincaid cu rceal. Era
ntuneric. Nu mi-am dat seama c bietul domn Soares era cel care
m-a speriat. Am crezut c e vreun asasin anarhist i m-am aprat.
Asta i-ar satisface pe oamenii legii. Dar speranele tale pentru
preedinie s-ar spulbera dac l-ai mpuca pe un biet orfan care e
ca i adoptat de cel mai cunoscut constructor de poduri de pe
continent.
Kincaid puse arma n buzunar, i turn whisky dintr-o sticl de
cristal oferit de Calea Ferat Southern Pacific i sorbi butura, n
timp ce se sprijinea de perete i se uita atent la intrus. Se simea
foarte uurat. La fel ca toi ceilali, Soares credea n povestea
despre campania prezidenial. Asta nsemna c Soares nu tia c
el era Sabotorul. Dar ce anume tia dac voia s l antajeze?
A vrea i eu ceva de but.
Kincaid i ignor cererea. Dei ar fi fost de ajutor s l mbete, ar
fi fost i mai folositor s l pun pe nemernic la locul lui.
Ai dreptate cu privire la aspiraiile mele politice, spuse el. Aa
c hai s nu ne mai jucm. Ai intrat aici cu un scop. Care e acela?
Ce doreti?
i-am spus. Vreau bani.
De ce i-a da bani? Pentru ce?
Nu face pe prostul, domnule senator. Ca s nu te denun c
ai aciuni majoritare la Union Pier i Caisson Company n St.
Louis, Missouri.
Sabotorul de abia i mai ascundea uimirea. Simea cum i fuge
pmntul de sub picioare i de data asta nu putea s dea vina pe
Emma Comden.
De unde i-a venit ideea asta? ntreb el.
Am fost curios s aflu cine m pltea s mint n legtur cu
300

pilonii. M-am gndit c sabotarea celui mai mare pod din Vest ar
trebui s coste nite bani n plus dac a afla de unde venea paga.
Aa c m-am dus la vechiul meu prieten din orfelinat. El s-a
angajat la banc atunci cnd m-am apucat eu de inginerie. A
cercetat un labirint ntreg de societi care controlau companii mai
mici. Labirintul s-a transformat ntr-o jungl, dar vechiul meu
prieten e foarte priceput. n cele din urm a ajuns la tine. Ai
cumprat destule aciuni n secret, de fapt un numr majoritar, n
compania care a construit pilonii pentru podul Cascade Canyon.
Era de ateptat s se ntmple asta, i spuse Kincaid. Dar nu i
trecuse prin cap c dezastrul avea s se produc sub forma unei
glume proaste: s se mpiedice de un orfan luat sub arip de un
constructor de poduri bun la suflet.
Kincaid i analiz opiunile. S l ucid pe Soares; dac nu n
seara aceea, atunci a doua zi. S scoat de la el, nainte s moar,
numele celui care l ajutase i s l ucid i pe acela. Din pcate,
avea nevoie de Eric Soares ca s pstreze n continuare secretul
despre piloni. Mowery l-ar fi nlocuit imediat dac disprea. La o
examinare mai atent i o verificare amnunit a rapoartelor
msluite ale lui Eric, orice inginer competent care i prelua postul
ar fi putut vedea c pilonii nu erau suficient de rezisteni s
sprijine podul dac era s creasc nivelul apei.
Lucrezi pentru Sabotor, exact ca i mine, spuse Soares.
Presupun c ar trebui s fiu recunosctor c nu m acuzi c
a fi eu nsumi Sabotorul.
Nu m face s rd. Ai un viitor prea mare ca senator. Chiar i
ca preedinte, dac nu te torn eu nainte.
Basma curat, i zise Kincaid. Und verde.
Ct vrei?
De trei ori ct primesc de la Union Pier i de la Caisson
Company ca s m prefac c nu tiu nimic.
Kincaid ntinse mna dup portofel.
Cred c se poate aranja, spuse el, fr s se mire de ct de
mici erau visurile lui Soares.
Isaac Bell se smulse n sfrit de lng Osgood Hennessy i se
301

ndrept grbit spre cabine. Cnd trecea prin vagonul Nancy Nr. 2,
Lillian Hennessy iei din cabina ei i i bloc drumul cu o sticl de
ampanie. i schimbase rochia cu un capot strmt i i scosese
colierul de perle i de diamante, artndu-i pielea neted a
gtului. Prul despletit i mbrca umerii i ochii albatri erau plini
de cldur. De pe sticla abia scoas din gleata cu ghea curgeau
picturi de ap, iar folia de pe dop fusese ndeprtat. Dar srma
care inea dopul se afla la locul ei.
Am tras cu urechea, opti ea. i mulumesc pentru ce ai spus
despre Archie.
Am spus numai adevrul.
Lillian i ntinse sticla.
Pentru Marion. Spune-i somn uor din partea mea.
Bell se aplec i o srut pe obraz.
Noapte bun.
Bell se opri la vagonul de bagaje i vorbi cu telegrafistul
somnoros. Nu primise nici o telegram urgent. Deschise ua din
spatele vagonului i travers vestibulul, ntinznd mna spre ua
primului vagon de cabine. Un zmbet i lumin faa. Se simea ca
un copil.
Gura i se usca numai ct se gndea la Marion. Ce bine c aveau
ampania de la Lillian!
Intr pe ua de la coridorul lateral prevzut cu ferestre
ntunecate pe partea dreapt i cu ui lustruite din lemn de alun
pe partea stng. Un brbat mergea repede spre captul opus al
coridorului. Se ndeprta pe furi, aa c Bell se opri s-l observe.
Era de nlime mic spre medie i purta un costum negru. Prul
era brunet. Cnd brbatul ntoarse mnerul ca s ias n vestibul,
Bell i vzu mustaa subire i rsucit i ochelarii.
Eric Soares, asistentul lui Mowery, prea s fi ieit din cabina
btrnului i s se ndrepte spre cueta lui din vagonul Pullman.
Gndindu-se c ora era cam trzie pentru o ntlnire, mai ales c
btrnul rmsese treaz destul de trziu din cauza banchetului
prelungit, Bell i ls destul timp s treac n urmtorul vagon ca
s nu se mpotmoleasc ntr-o discuie.
n cele din urm, Bell travers vagonul 3, intr n vestibulul din
302

spate i trecu peste cuplaj n vestibulul din vagonul 4.


Philip Dow auzi c vine cineva, se piti i mai bine n alcovul
nsoitorului i privi printr-o crptur n draperie. Urechile i
spuneau c nu era Isaac Bell, ci un brbat mai mic de statur,
doar dac nu cumva detectivul se mica mai mult n vrful
picioarelor. Omul nu ncetini pasul cnd trecu pe lng draperie, ci
merse alert, ca i cnd era n trecere spre spatele trenului. Urechile
lui Dow nu l nelau. Un brbat subire n costum negru trecu pe
lng cabina lui Marion Morgan i iei prin ua din spate, care
ducea la vagoanele Pullman.
Dup un minut, auzi pai mai grei. Atept pn cnd brbatul
trecu pe lng el ca s dea la o parte draperia. Da, el era. Mai nalt
dect Kincaid, brbatul blond n haine elegante de la banchet
mergea direct spre ua lui Marion Morgan. Ducea n mn o sticl
de ampanie i fredona Therell be a hot time in the old town
tonight.
n timp ce alerga tcut, lundu-i avnt cu bastonul, Dow auzi
cuvintele versiunii din Chicago a cntecului:
Old Mrs. Leary left the lantern in the shed
and when the cow kicked it over
she winked her eye and said
itll be a hot time n the old town tonight!
FIRE FIRE FIRE!9

Btrna doamn Leary a uitat lanterna n opron


i cnd vaca i-a dat cu piciorul
A fcut din ochi i a spus
Disear va fi fierbineal n ora!
ARDE ARDE ARDE! (n engl. n orig.) (n. tr.).
9

303

39
nainte ca Philip Dow s ajung la victim, ua cabinei se
deschise. Probabil c femeia sttea n dreptul uii, ascultnd paii
lui Bell. Acesta flutur sticla de ampanie. Zmbetul ei nerbdtor
dispru brusc i ochii i sticlir de mnie.
Preston! Ce faci
Ferete-te! strig o voce din spatele lui Dow.
Omul al crui craniu Dow se pregtea s-l sfrme cu bastonul
se rsuci i Dow nu vzu nici o musta blond deasupra gurii
cscate de uimire i alcool. Sticla de ampanie pe care o ridicase
instinctiv bloc lovitura lui Dow. Bastonul greu trecu la un
centimetru pe lng obrazul lui Marion i izbi ua cabinei, lsnd
o ndoitur n lemnul tare.
Nu are musta blond! se gndi Dow. Nu era Isaac Bell. Asta
nsemna c Bell era n spatele lui; el strigase avertismentul. Dow
se ddu dup beivul chircit pe care aproape l omorse ca s l
foloseasc pe post de scut.
Vzu c detectivul venea n fug spre el. i scoase revolverul de
la curea. Bell traversase o treime din coridorul lung de 25 metri,
scond un pistol semiautomat Browning Nr. 2 din smoching cu o
micare fluid. Dow trase pistolul lui greu, de calibru 45, fiind
sigur c un agent Van Dorn care prefera un Browning uor putea
s nimereasc un nar n ochi de la douzeci de pai.
Isaac Bell vzu un brbat a crui figur i amintea de un afi cu
persoane cutate, trimis de Asociaia Proprietarilor de Mine.
Asasinul Philip Dow! Preston Whiteway se mpletici n calea lui
Bell, aa c acesta renun s trag.
Jos! strig el.
Dow aps trgaciul ct de repede putu. Nu avea cum s rateze.
Bell umplea coridorul ngust, ca o locomotiv care trecea n vitez
printr-un tunel cu o singur linie.
Marion, nu! strig Bell.
Dow simi c femeia frumoas mbrcat n rou l apuc de
bra cu ambele mini.
304

Primul foc lovi sticla de ampanie pe care o inea detectivul n


mn, fcnd-o s explodeze ntr-un nor de cioburi verzi. Al doilea
foc l nimeri pe detectiv. Al treilea lovi podeaua. Dow i eliber
mna i ntoarse revolverul spre faa lui Marion.
Isaac Bell simi lovitura ca de ciocan a glonului care i
strpunse antebraul. Apuc pistolul cu mna stng i cut
inta. Lui Marion i dduse prin cap s intre napoi n cabin. Dar
Preston Whiteway nc se mai mpleticea pe coridor, blocndu-i
vederea. Cnd Bell vzu c brbatul care l mpucase ndrepta
arma spre cabina lui Marion, aps pe trgaci.
Philip Dow auzi o explozie n cap. Pentru o clip, avu impresia
c l lovise glonul, dar c supravieuise cumva. Apoi i ddu
seama c Bell l mpucase n ureche. Simi o smucitur n bra
cnd Bell trase a doua oar. Degetele i se rsfirar involuntar i
revolverul i zbur din mn. Dow l mpinse pe beiv spre Bell
nainte ca acesta s trag a treia oar i alerg cei civa metri
pn la vestibulul din spatele lui, deschise ua i sri din tren.
Un poliist feroviar venea n fug, lundu-se dup zgomotul
mpucturilor. Dow nu sttu prea mult pe gnduri. Avea bastonul
tot n mna dreapt. l lovi pe poliist ntre ochi i alerg prin
ntuneric.
Bell ajunse pn la ultima treapt din vestibul, apoi durerea din
braul drept l fcu s cad n genunchi. Poliitii veneau n fug
spre trenul lui Hennessy.
Acolo! art Bell cu pistolul. Un singur om. De statur
mijlocie. Are costum negru i plrie. i-a scpat arma. Probabil
mai are una.
Poliitii pornir n direcia artat, suflnd n fluiere dup
ntriri. Bell urc scrile cu greu tocmai cnd Marion ajunse la el.
Eti n regul? ntrebar amndoi deodat.
Sunt bine, spuse ea i strig spre conductorul care se apropia
de ei: Aducei un doctor!
l ajut pe Bell s urce n vagon. Preston Whiteway se sprijinea
de ua cabinei ei, blocndu-le drumul.
Hei, ce se ntmpl? ntreb el.
Preston! spuse Marion. D-te la o parte pn nu iau arma i
305

te mpuc chiar eu.


Ziaristul pi napoi, scrpinndu-se n cap. Marion l ajut pe
Bell s intre n cabin i s se ntind n pat.
Prosoape, murmur Bell. Ca s nu i murdresc cearafurile.
Ct de grav eti rnit, Isaac?
Cred c sunt n regul. A nimerit doar braul, mulumit ie.
Pn s ajung doctorul din vagonul-spital, poliitii i
raportaser deja lui Bell c omul care l mpucase dispruse n
ntuneric.
Cutai-l n continuare, zise Bell. Sunt destul de sigur c lam rnit. De fapt, cred c i-am zburat urechea.
Chiar aa! Am gsit o bucat din ea. i o dr de snge pn
unde se termin luminile. Dar nu de-ajuns ca s l omori, din
pcate.
Gsii-l! l cheam Philip Dow. Se pltete o recompens de
zece mii de dolari pentru el. Vreau s tiu dac lucreaz pentru
Sabotor.
Doctorul companiei Southern Pacific era un tip dur, obinuit cu
rnile deschise i zdrobite pe care le vedea n construcia de ci
ferate. Bell era uurat c nu prea impresionat de plaga
nsngerat fcut de glonul lui Dow, care i sfiase muchiul.
Doctorul spl bine locul cu ap. Apoi ridic o sticl cu acid
carbolic.
O s te doar.
Septicemia o s m doar mai tare, spuse Bell, strngnd din
dini. Erau fire de estur n ran. Toarn deasupra.
Dup ce doctorul tampon locul cu dezinfectantul usturtor, l
bandaj.
Ar fi bine s-l ii legat cteva zile. Pun pariu c doare al naibii
de tare.
Da, spuse Bell, zmbindu-i lui Marion, care arta puin cam
palid. Acum c mi-ai atras atenia.
Nu te ngrijora, o s m ocup i de asta.
Doctorul scoase o sering din geanta de piele i trase un lichid
incolor dintr-o sticlu.
Ce-i asta? ntreb Bell.
306

Hidroclorur de morfin. N-ai s simi nimic.


Nu, mersi, doctore. Trebuie s gndesc limpede.
Cum doreti, spuse doctorul. Am s schimb mine
pansamentul. Noapte bun. Noapte bun, doamn.
Marion nchise ua n urma lui.
S gndeti limpede? Isaac, ai fost mpucat. Eti alb ca
varul. Probabil te doare ngrozitor. Nu poi s i iei liber n seara
asta?
Aa am de gnd, zise Bell, ntinznd mna sntoas spre ea.
De asta vreau s gndesc limpede.

307

40
Father, dear father,
come home with me now.10
Aa cnta Clubul de Abstinen i Veselie Ventura County,
format din aizeci de voci.
James Dashwood i suci gtul, spernd s-l observe pe Jim
Higgins, fierarul cu umerii lsai care fugise cnd i artase schia
cu Sabotorul. Isaac Bell credea c Higgins fcuse jurmntul de
abstinen la o asemenea ntlnire. ntlnirea asta, n oraul
Oxnard, n care se cultiva sfecl, umplea un cort suficient de mare
s adposteasc un circ.
Dashwood venise deja la ase astfel de ntlniri, destule ca s
tie cum stteau lucrurile. Se feri cu agilitate de mamele
zmbitoare care i mpingeau fetele spre el. Brbaii erau mai
numeroi dect femeile ori de cte ori se fcea jurmntul de
abstinen. Puini erau cei la fel de tineri sau de mplinii
profesional ca el. Prospectorul de lng el prea mai potrivit n
locul acela, cu haina peticit i plria pleotit, care arta de
parc intrase acolo s se adposteasc de ploaie.
Cntecul se termin n sfrit. Uierii montar o lantern
magic pe baz de acetilen. Lentilele ei lungi proiectau un cerc
luminos pe un ecran pe partea cealalt a cortului. Toi ochii se
ndreptar ntr-acolo. Urma s nceap un fel de spectacol.
Urmtorul vorbitor era un metodist nflcrat.
Beivii numeroi ne dispreuiesc ca pe nite idealiti! strig el.
Dar s pretinzi c nu ar trebui s existe loc n lume pentru buturi
mbttoare nu nseamn c eti idealist. Noi nu derulm un
experiment periculos. Nu e ceva nou s practici abstinena.
Pericolul vine atunci cnd ncerci s trieti cu butura.
Fcu un gest spre lanterna magic.
Cu ajutorul acestui microscop puternic i al lanternei magice,
Tat, drag tat,
Vino acas cu mine acum. (n engl. n orig.) (n. tr.).
10

308

voi demonstra c ingerarea alcoolului distilat nseamn s bei


otrav. Cnd bei asemenea buturi, i otrveti mintea. i
otrveti familia. i otrveti propriul corp. Privii ecranul,
doamnelor i domnilor. Sub lentila care mrete imaginea voi pune
acest pahar cu ap natural pur, luat din fntna de la biseric,
dup care voi proiecta imaginea pe ecran.
Mrit de cteva ori, apa de fntn era plin de microbi care
notau.
Brbatul ridic o pipet, o introduse n gtul unei sticle de
whisky Squirrel i absorbi lichidul maroniu.
Acum voi pune o singur pictur n ap. Una singur,
numai o pictur.
Pictura de whisky mrit lovi apa ca noroiul care murdrete
apa unui lac. Un nor cafeniu se mprtie n ap. Microbii fugir,
notnd frenetic spre marginile paharului. Dar nu aveau unde s
scape. Se zvrcolir i se zbtur pn cnd rmaser nemicai.
Prospectorul aezat lng Dashwood se cutremur.
Uit-te la duntorii ia mici, spuse el. E ultima oar cnd
beau ap fr whisky n ea.
Dashwood observ un brbat masiv, ntr-o hain nchis la
culoare, n rndurile din fa i se ndrept grbit ntr-acolo.
Cine va iei n fa? strig vorbitorul. Cine va semna
certificatul de abstinen i va jura s nu mai bea?
Cnd ajunse mai aproape, Dashwood vzu c brbatul pe care l
observase nu era Jim Higgins. Dar el era deja nconjurat de
asistentele vorbitorului, fete tinere i frumoase care veneau spre el
cu stilouri Waterman i certificate n alb.
nc dou telegrame, domnule Bell, spuse J.J. Meadows.
Cum v simii n dimineaa asta?
Perfect.
n prima telegram era vorba despre ntrebarea lui Bell cu
privire la plecarea timpurie a senatorului Charles Kincaid de la
Academia Militar de la West Point. Biroul ageniei din
Washington, D.C., care avea acces neoficial la dosarele Armatei
Statelor Unite, raporta c senatorul s-ar fi retras voluntar ca s
309

urmeze studiile la Universitatea din Virginia de Vest. Nu


descoperiser nici un indiciu despre comportament indecent sau
exmatriculare. Agentul credea c standardul colilor de inginerie
civil crescuse peste cel al colilor militare care, nainte de
Rzboiul Civil, erau singurele locuri unde se putea studia aa ceva.
Bell era mai intrigat de al doilea mesaj care coninea informaii
despre asistentul lui Franklin Mowery, Eric Soares. Cercetrile mai
minuioase dezvluiau faptul c Soares fugise din orfelinatul din
Kansas City sponsorizat de Mowery. Soares fusese descoperit dup
doi ani ntr-o coal de corecie. Mowery i asumase
responsabilitatea pentru el, angajase preparatori care s acopere
golurile n educaia lui i apoi l duse la colegiul de inginerie
Cornell. Bell i spuse c aa se explica relaia de unchi-nepot
dintre cei doi.
Bell l vizit pe btrn dup-amiaz, cnd Soares se afla la ru
i fcea inspecia zilnic a lucrului la piloni. Biroul lui Mowery era
o cabin transformat n trenul lui Hennessy. Inginerul era mirat
s-l vad pe Bell.
Credeam c eti la spital. Nici mcar nu pori legtoarea.
M durea mai tare cu ea.
L-au prins pe cel care te-a mpucat?
nc nu Domnule Mowery, pot s v pun cteva ntrebri?
Spune.
Sunt sigur c v dai seama ct de extins e investigaia
noastr. Aa c v rog s m iertai dac intru n detalii personale.
Spune, domnule Bell. Suntem de aceeai parte. Eu
construiesc podul, iar dumneata te asiguri c nenorocitul nu l
culc la pmnt.
M ngrijoreaz trecutul asistentului dumitale, spuse Bell
direct.
Mowery i puse pipa ntre buze i se ncrunt.
Cnd am ales s-l ajut pe Eric, nu avea dect cincisprezece
ani i locuia pe strzi. Oamenii de bun credin mi spuneau c o
s m jefuiasc i o s-mi dea una n cap. Le-am spus ce i spun
i dumitale: eu nu cred n existena unei categorii de criminali.
Sunt de acord cu dumneata, spuse Bell. Dar mi este
310

cunoscut un anumit tip de criminal.


Eric i-a meritat diploma, zise Mowery. Nu m-a dezamgit
niciodat cnd am tras sfori ca s-i obin o slujb. Oamenii de la
Union Pier i de la Caisson sunt mulumii de munca lui. De fapt,
l-au rugat deja s lucreze cu ei dup ce terminm aici. A spune c
tnrul a trecut deja de ce era mai greu, nu-i aa?
Bnuiesc c o s i fie dor de el dac rmne la Union Pier i
Caisson
i doresc s aib o carier bun. Ct despre mine, o s m
ntorc la fotoliul meu. Sunt prea btrn pentru ritmul impus de
Hennessy. I-am fcut o favoare i m bucur. Am construit un pod
grozav. Eu, Osgood Hennessy i Eric Soares.
E ceva ciudat, totui, spuse Bell. L-am auzit de curnd pe
Jethro Watt, eful poliiei de la transporturi, repetnd o vorb
veche: Nimic nu e imposibil pentru Southern Pacific.
N-a fost nicicnd ceva mai adevrat, de aceea munca la
Southern Pacific e pentru cei mai tineri.
Jethro a spus c sensul zicalei e c firma le face pe toate. i
construiete propriile motoare, materialele rulante i tunelurile. i
podurile.
E renumit pentru asta.
Atunci de ce i-a angajat pe Union Pier i Caisson ca s
monteze pilonii pentru podul vostru?
Pilonii de ru reprezint o munc specializat. Mai ales cnd
ai condiii speciale, aa cum am ntlnit aici. Union sunt cei mai
buni n bran. Au cptat experien pe fluviul Mississippi. Dac
poi s pui piloni acolo, poi s-i pui oriunde.
Dumneata ai recomandat firma asta?
Mowery ezit.
Acum c ai adus vorba, spuse ntr-un trziu, nu e tocmai
adevrat. Iniial am vrut s las firma noastr s se ocupe. Dar mi
s-a sugerat c Union ar fi o alegere mai neleapt pentru c
geologia zonei e complicat aa cum i-am spus i asear. Am
ntmpinat nite provocri pe fundul rului Cascade, dar e puin
spus. Sunt i mai multe dislocaii dect te-ai atepta s gseti n
munii acetia.
311

Eric i-a recomandat pe cei de la Union?


Desigur. l trimisesem pe el nainte, ca s fac o verificare a
zonei. Cunotea albia rului i i cunotea i pe cei de la Union. De
ce ntrebi despre toate astea?
Detectivul nalt l privi n ochi pe btrnul inginer.
Asear, dup banchet, preai tulburat n vagonul domnului
Hennessy. Mai devreme, cnd eram la pensiune, te uitai concentrat
la pilonii de susinere ai podului.
Mowery privi n alt parte.
Nu i scap prea multe, nu-i aa, domnule Bell? Nu-mi
plcea cum trecea apa pe lng piloni. Nu puteam s explic de ce
nici acum nu pot dar arta altfel dect ar fi trebuit.
V spune instinctul c nu e n regul ceva?
Posibil, recunoscu Mowery fr tragere de inim.
Poate ne asemnm din acest punct de vedere.
Cum aa?
Cnd nu am destule date, trebuie s m bazez pe instinct. De
exemplu, tipul care m-a mpucat azi-noapte ar fi putut fi un ho
care l-a urmrit pe Preston Whiteway n tren cu intenia de a-l
pocni n cap i a-i fura portofelul. Cred c l-am recunoscut ca fiind
un asasin notoriu. Dar nu am date concrete care s ateste c nu
ncerca s fac rost de bani. Whiteway era vizibil but i, prin
urmare, nu se putea apra i mai era i mbrcat ca un domn
bogat care probabil avea buzunarele doldora. Pentru c houl a
scpat, acestea sunt singurele date pe care le am. Dar instinctul
mi spune c a fost trimis s m omoare i c l-a confundat pe
Whiteway cu mine. Uneori, instinctul te ajut s pui lucrurile cap
la cap
De data asta, cnd Mowery ncerc s se uite n alt parte, Bell
l fix cu o privire necrutoare.
Mi se pare c vrei s-l nvinuieti pe Eric de ceva, murmur
Mowery.
Da, aa e, rspunse Bell.
Se aez pe scaun, uitndu-se n continuare la btrn.
Mowery ncerc s protesteze:
Fiule
312

O sclipire glacial n ochii albatri ai lui Bell l fcu s se


rzgndeasc. Detectivul nu era dect fiul tatlui su.
Domnule Bell
Bell vorbi apsat i distant.
E curios c, atunci cnd am spus c avem nevoie de ingineri,
ai spus c trebuie s avem ncredere n ei. i cnd am spus c
preai tulburat de pilonii de susinere, ai rspuns c vorbesc ca i
cnd a vrea s dau vina pe Eric.
Cred c ar fi mai bine s vorbesc cu Osgood Hennessy. Scuzm, domnule Bell.
Vin i eu.
Nu, spuse Mowery. E o discuie pentru ingineri, nu pentru
detectivi. Despre date reale, nu despre instincte.
Te conduc la vagonul lui.
Cum doreti.
Mowery i lu bastonul i se ridic ncet de pe scaun. Bell inu
ua deschis i o lu nainte pe coridorul lateral, ajutndu-l pe
Mowery s treac de uile de la vestibul. Hennessy era n biroul cu
lambriuri de lemn. Era i doamna Comden cu el, citind n scaunul
ei din col.
Bell bloc ua pentru o clip.
Unde e Soares acum? l ntreb pe Mowery.

313

41
O or mai trziu la St. Louis, sosi o telegram n bordeiul
subteran al unui anarhist care fugise din Italia i i schimbase
numele n Francis Rizzo. Acesta i nchise mesagerului ua n nas
nainte s deschid plicul. Pe hrtia glbuie era scris un singur
cuvnt: Acum.
Rizzo i puse haina i plria, urc ntr-un tramvai ctre un
cartier n care nu-l cunotea nimeni, cumpr un bidon de un litru
de kerosen i lu apoi alt tramvai, care l duse tocmai spre rul
Mississippi. Dup ce cobor, merse grbit printr-un cartier de
depozite pn cnd gsi un bar ascuns n umbra debarcaderului.
Comand o bere i mnc o porie de crnai la tejghea, fr s i
ia ochii de la uile batante. n clipa n care ncepur s apar
muncitorii i cruii, anunnd sfritul unei zile de munc,
Rizzo iei din bar i alerg pe strzile ntunecate spre birourile
firmei Union Pier & Caisson.
Rmas ultimul la serviciu, un funcionar tocmai ncuia uile.
Rizzo urmri totul de pe cealalt parte a strzii, pn se ncredin
c n birouri nu mai era nimeni. Apoi, apucnd pe un drum
plnuit cu luni nainte, intr pe o alee care ducea spre un pasaj
ngust ntre spatele cldirii i debarcaderul care o desprea de
ru. Trase de o scndur desprins, scoase o rang scurt
ascuns n spate i deschise cu fora o fereastr. Sri pe geam
nuntru, gsi scara principal de lemn care ducea la ultimul etaj
din cele trei, urc treptele i deschise mai multe ferestre. Apoi
guri bidonul de kerosen cu briceagul i cobor din nou treptele,
mprtiind lichidul volatil. Cnd ajunse pe ultima treapt, aprinse
un chibrit, l arunc peste kerosen i se uit la flcrile care se
nlau pe lemnul uscat. Atept s se asigure c luase foc i
lemnul, pe urm sri pe fereastr, lsnd-o deschis ca s pstreze
curentul.
Isaac Bell se afla n trenul de pe linia Snake Line, mergnd ncet
spre oraul Cascade. Eric Soares l anunase pe Franklin Mowery
314

c e posibil s lucreze pn trziu, cum fcea deseori. Ca de obicei,


urma s ia masa n ora i s doarm ntr-o barac de lng pilonii
de susinere, ca s nceap munca dis-de-diminea i s nu mai
piard vremea venind cu trenul.
Cnd Bell ajunse la postul santinelelor, descoperi c Soares,
care trebuia s munceasc din greu la ora aceea, plecase mai
devreme i nimeni nu tia unde.
n aval de oraul Cascade apruse un trg numit Hells Bottom 11,
format numai din cocioabe i bordeie. Exista numai datorit
fierarilor, zidarilor i muncitorilor care montau chesoanele la podul
Cascade Canyon, precum i lucrtorilor feroviari care construiser
linia abrupt Snake Line din ora i cea care lega esul de pod,
mulumit cherestegiilor i cruailor care aduseser la via, sus
n muni, vechiul gater East Oregon Lumber.
Eric Soares se ndrepta bucuros spre Hells Bottom. De altfel, i
spunea el, avnd n buzunar banii pe care i-i dduse senatorul
pentru prima tran din cele multe care aveau s urmeze, era
sigur c n seara aceea avea s fie cel mai bogat din orelul acela
nfloritor. Mai era i ndrgostit pe deasupra, dei tinereea lui
zbuciumat l nvase c acest lucru nu fcea dect s prosteasc
orice brbat. Mai ales dac se ndrgostea de o trfa. Prost sau nu,
o vizita n fiecare sear n care putea s scape de btrnul Mowery.
Acum, mulumit senatorului, i putea permite s o in cu el
toat noaptea.
Erau trei feluri de bordeluri n Hells Bottom.
Cele mai urte erau pentru cherestegii i cruai. Oamenii i
riscau viaa venind acolo prin vrtejurile rului cu Sgeile din
Hells Bottom, nite canoe din buteni scobii cu toporul i trecui
prin flacr.
Fetele din a doua categorie erau pentru echipele de muncitori
feroviari care veneau cu trenul pe Snake Line. Liniorii coborau n
orel smbt seara. Frnrii, conductorii, mecanicii de
locomotiv care lucrau n ture veneau la bordel zi i noapte,
blngnind lanternele roii de deasupra uii.
11

Fundul Iadului (n engl. n orig.) (n. tr.).


315

Nu era dect un singur bordel de lux. La Gabriel era de-a


dreptul elegant i, mai ales dup standardele unui orel din vest,
mai scump dect i putea permite un muncitor obinuit. Printre
clieni se numrau afaceriti bogai i specialiti din Cascade,
turiti nstrii care se cazau la celebra pensiune i mecanicii bine
pltii, avocaii i administratorii angajai la calea ferat.
Doamna Gabriel l ntmpin pe Eric Soares ca pe unul de-ai
casei.
A vrea s-o vd pe Joanna, spuse el.
E ocupat, domnule.
O s atept.
Mai dureaz ceva timp, zise ea.
Eric simi o umbr de gelozie. Ce prostie, i spuse. Dar
sentimentul era la fel de real ca btile accelerate de inim din
cauza crora i venea deodat greu s respire.
Avem o fat nou de care s-ar putea s v plac.
O atept pe Joanna.
Dac o provocai, doamna Gabriel te privea cu cei mai reci ochi
pe care i vzuse vreodat Eric. Acum se fcur de ghea i, n
ciuda experienei bogate pe care o avea, Eric simi c i se face fric.
Se uit n alt parte, de team s nu o strneasc i mai tare, dar
ea l surprinse cu un zmbet cald.
Haidei s facem altfel, domnule. V dau fata nou pe gratis
dac putei s m privii n ochi dup aceea i s-mi spunei c nu
merita bani grei. De fapt, v dau banii napoi dac mi spunei
sincer c nu e mai bun ca Joanna. Ce-avei de pierdut?
Ce avea de pierdut?
Paznicul bordelului l conduse la ua din spatele casei, ciocni
i o deschise. Eric pi ntr-o camer inundat de o lumin roz.
Paznicul nchise ua n urma lui i doi brbai mbrcai ca nite
cherestegii blocar intrarea.
Ca din senin, apru n faa lui eava unei puti. Ridic mna s
se apere, dar eava l lovi n cap. Simi c se prbuete, de parc
avea picioarele de gelatin. ncerc s strige. Se trezi cu un sac de
pnz peste cap i cu minile legate la spate. ncerc s i loveasc,
n schimb l lovir ei ntre picioare. ncepu s gfie, paralizat de
316

durere; atacatorii i legar gleznele, l luar i ieir cu el din


cldire. Eric simi c l aaz pe aua unui cal, dup care i legar
minile i picioarele cu sfoar pe sub burta calului. Strig din nou,
dar l lovir iar n cap i rmase fr cunotin.
Se trezi cnd l dezlegau doar ca s i lege din nou minile la
spate. i luar sacul de pe cap i i bgar o lumin puternic n
ochi. Cei doi brbai preau dou umbre n spatele fascicolului de
lumin. Eric simi miros de ap, ba chiar o auzi curgnd. Erau
ntr-un fel de pivni n care era ap. Ca o moar, i spuse el, prin
care trecea un pru. Cherestegiii se aplecar spre el.
Cum l cheam pe colegul tu de camer de la orfelinat?
Ducei-v naibii, spuse Eric Soares.
Cei doi l apucar de picioare, l rsturnar i i bgar capul n
prul cu ap rece ca gheaa. Eric era aa de speriat nct nici nu
avu timp s trag aer n piept. Rmas fr aer, se zbtea disperat,
smucindu-se att de tare nct i czur ochelarii de pe nas.
ncerc s respire, dar apa i intra n nas i pe gur. l ridicar din
ap, inndu-l cu capul n jos la civa centimetri deasupra apei.
Numele colegului tu de camer de la orfelinat.
De ce ncerc s spun, dei tia exact de ce.
Se nelase n privina senatorului, care dovedise c nu era
deloc naiv.
Cherestegiii l bgar din nou n ap. De data asta avu timp s
trag aer i l inu n plmni ct de mult posibil. Arcuindu-i
spatele, ncerc s se ridice. Brbaii l lsar i mai mult n jos,
pn i se umplur din nou nasul i gura cu ap. Eric se zbtea,
dar puterile l prseau i rmase fr vlag. l scoaser iari din
ap. Tuind i gfind, Eric scoase apa afar i trase aer adnc n
piept. i auzi vorbind i nelese c l ridicaser doar ca s l ntrebe
din nou.
Numele colegului tu de camer de la orfelinat.
Paul, zise Eric.
i mai cum?
Ce-avei de gnd
i mai cum?
Eric ezit. Dup ce se ddea stingerea la orfelinat, el i Paul
317

aveau grij unul de altul, luptndu-se cu oricine ncerca s i


atace. Simi strnsoarea n jurul gleznelor.
Nu! strig el, dar era deja sub ap; nasul i gtul l usturau,
vederea i slbi i se fcu ntuneric. Cnd l scoaser ntr-un trziu
din ap, ip: Paul Samuels! Paul Samuels! Paul Samuels!
Unde locuiete?
Denver, zise Soares.
Unde muncete?
La banc.
Ce banc?
First Silver. Ce vrei s-i facei?
L-am rezolvat deja. Voiam doar s tim c era persoana
potrivit, l bgar din nou n ap i Soares i ddu seama c era
pentru ultima dat.
Se porni cutarea prin vagoanele Pullman, dar nimeni nu reui
s dea de asistentul lui Franklin Mowery. Isaac Bell trimise
poliitii s l caute i n ora i n Hells Bottom, dei se ndoia c
aveau s-l gseasc. Dispruse i un ef de echip, dar i nite
muncitori de la Union Pier & Caisson.
Bell se duse la Osgood Hennessy.
Ar fi bine s verificai pilonii de susinere, spuse el mohort.
La asta a lucrat.
Franklin Mowery e deja acolo, rspunse Hennessy. A trimis
telegrame la Union Pier toat dup-amiaza, dar n-a primit nici un
rspuns.
M ndoiesc c o s primeasc.
Bell trimise o telegram la biroul Van Dorn din St. Louis.
Rspunsul veni ntr-o clip. Sediul companiei Union Pier &
Caisson fusese incendiat.
Cnd a fost asta? ntreb Bell.
Rspunsul se dovedi gritor pentru informaiile confideniale
deinute de Sabotor. Calculnd diferena de fus orar, prima alarm
de incendiu pornise la mai puin de dou ore dup ce Bell vorbise
cu Mowery despre bnuielile lui n privina lui Eric Soares.
Bell o vzuse pe Emma Comden cu Hennessy cnd Mowery
318

explicase ce anume l ngrijora n legtur cu pilonii de susinere.


Dar, n cteva minute, Hennessy chemase vreo doisprezece ingineri
care s verifice posibilul dezastru de care se temea Mowery. Aa c
nu doar Emma era la curent cu ce se ntmpla. Cu toate astea,
Bell se ntreba dac nu cumva femeia aceasta frumoas l pclea
pe btrnul preedinte.
Bell plec n cutarea lui Mowery i l gsi ntr-o cabin de paz
de lng pilonii de susinere. Btrnul avea lacrimi n ochi. Pe
masa unde mncau poliitii erau ntinse schie i un dosar cu
rapoarte ntocmite de Eric Soares.
Fals, spuse el, dnd paginile una cte una. Fals. Fals. Fals.
Fals Pilonii sunt instabili. O revrsare de ap i va face s se
prbueasc.
Lui Bell i venea greu s cread aa ceva. Din locul n care se
aflau atunci, pilonii masivi de piatr, care susineau structura
podului, preau solizi ca o fortrea.
Dar Mowery fcu un semn ctre o barj ancorat lng cel mai
apropiat pilon. Echipajul ridica din ap un scafandru, scondu-i
casca. Bell recunoscu noua casc Mark V. Compania nu se ddea
napoi de la nici o cheltuial, ceea ce dovedea importana podului.
Ce vrei s spunei? ntreb Bell.
Mowery cut un creion i desen pilonul din ap. La baza
pilonului mpunse hrtia pn i fcu o gaur.
Noi o numim eroziune. Apare cnd apa sap o gaur n albia
rului ceva mai sus de pilon. Dintr-odat, baza nu mai are nici un
sprijin. Fie se va scufunda n gaura asta, fie se va prbui din
pricina forelor inegale Ne-am construit casa pe nisip.

319

42
Isaac Bell se plimba pe podul Cascade Canyon.
Locul era scufundat ntr-o linite profund. Trecerea trenurilor
fusese oprit. Singurele sunete pe care le auzea Bell erau cele
fcute de tocurile cizmelor lui i ecoul vrtejurilor de dedesubt.
nc nu tia nimeni ct de instabil era podul, dar inginerii
czuser cu toii de acord c era doar o chestiune de timp i de
debit pn la prbuire. Cnd ajunse la mijlocul distanei dintre
marginile defileului, se uit n jos la rul care trecea neobosit pe
lng pilonii defectuoi.
ndrzneala Sabotorului l uimea.
Bell se chinuise s prevad modul n care Sabotorul avea s
atace podul. Luase msuri mpotriva oricrui atac, pzise pilonii i
nu scpase din ochi echipele de muncitori. Nu i trecuse prin gnd
c nemernicul atacase deja cu doi ani nainte, nainte s nceap
construcia podului.
Bell l oprise n New York City. l oprise pe ine. l oprise n
Tunelul 13 i pn la pod. Dar aici, sub pod, Sabotorul i dovedise
curajul nebun printr-o lovitur pe termen lung, plnuit n cazul
n care toate celelalte ncercri euau.
Bell cltin din cap, att din pricina furiei, ct i din cauza
admiraiei lui pentru abilitile dumanului. Sabotorul era un
mrav, un criminal fr mil, dar era formidabil. Asemenea
capacitate de organizare i execuie depea cu mult atacul cu
dinamit din New York.
Isaac Bell nu putea spune n aprarea lui dect c, atunci cnd
podul Cascade Canyon avea s se prbueasc, nu avea s fie o
surpriz pentru nimeni. Descoperise complotul nainte de
catastrof. Nici un tren plin de oameni nevinovai nu avea s cad
de pe ine. Dar era o catastrofa chiar dac nu mureau oameni.
Trectoarea, vastul proiect pe care jurase s l protejeze, era mort
i ngropat.
Simi c venea cineva n spatele lui i i ddu seama dup
parfum cine era.
320

Draga mea, zise el fr s-i ia privirea ntristat de la ap,


m confrunt cu un geniu.
Un Napoleon al crimei? ntreb Marion Morgan.
Aa i spune Archie. i are dreptate.
Napoleon era nevoit s-i plteasc soldaii.
tiu, spuse Bell mohort. Am gndit ca un bancher i asta nu
m-a ajutat prea mult.
Trebuie s-i mai aminteti un lucru, spuse Marion. O fi fost
Napoleon un geniu, dar n cele din urm a pierdut.
Bell se ntoarse i se uit la ea. Se atepta s o vad zmbind
comptimitor, dar o vzu zmbind cu toat faa, plin de speran
i ncredere. Era incredibil de frumoas, cu ochii vii i prul lucios,
de parc se scldase n lumina soarelui. Nu se putu abine s
zmbeasc la rndul lui, imitnd zmbetul ei larg.
Ce e? ntreb ea.
i mulumesc c mi-ai amintit de eecul lui Napoleon.
Marion i pusese din nou mintea n micare. O ridic bucuros n
brae, tresrind de durere din cauza glonului lui Philip Dow, care
l lovise n braul drept, aa c o sprijini pe stngul.
Trebuie s te prsesc din nou cnd de-abia ai venit. Dar e
vina ta, pentru c m-ai obligat s gndesc.
Unde te duci?
M ntorc la New York s interoghez fiecare bancher din
industria feroviar. Dac exist vreun rspuns la ntrebarea de ce
atac linia ferat, atunci trebuie s-l gsesc pe Wall Street.
Isaac? spuse Marion, lundu-l de mn. De ce nu te duci la
Boston?
Cele mai mari bnci sunt la New York. Hennessy i Van Dorn
pot s trag nite sfori. ncep cu J.P. Morgan i continui de acolo.
The American States Bank e n Boston.
Nu.
Isaac, de ce nu l rogi pe tatl tu? Are mult experien n
finane. Cnd lucram n bran, el era o legend.
Bell scutur capul.
i-am spus c tata nu s-a bucurat cnd am devenit detectiv.
De fapt, i-am frnt inima. Oamenii care se transform n legende
321

sper c fiii lor vor continua pe drumul creat de ei. Eu nu regret c


am apucat-o pe drumul meu. Dar nu am dreptul s-i cer s m
ierte.
Bell se ndrept n grab spre vagonul lui Osgood Hennessy ca
s l roage s fac pregtirile pentru New York. l gsi ntr-o stare
proast, mpresurat de griji i necjit. Era i Franklin Mowery cu
el. Amndoi preau prbuii, sporindu-i unul altuia pesimismul.
Nouzeci la sut din trectoarea mea e pe partea opus a
podului, se vita preedintele. Totul era pregtit pentru mutarea
final. Liniile, crbunele, traversele, instalaia de creozotare,
depoul, locomotivele, atelierele. Toate de partea cealalt a podului
care nu poate susine nici o roab. Sunt terminat.
Pn i vesela doamn Comden prea nvins, dei ncerca s-l
ncurajeze, spunnd comptimitoare:
Poate a sosit vremea s lsm natura s-i urmeze cursul.
Vine iarna. Poi ncepe din nou la anul, n primvar.
O s mor pn la prnz.
Ochii lui Lillian Hennessy strluceau de furie. Se uit
ncruntat la Isaac Bell. Apoi se aez pe scaun lng telegraf i
puse degetele pe transmitor.
Tat, zise ea, ar fi bine s trimit un mesaj atelierului din
Sacramento.
Sacramento? ntreb Hennessy neatent. Pentru ce?
Tocmai au terminat de fabricat buloanele de ancorare pentru
podul Cascade Canyon. Aa c au timp s fac nite balansoare.
Balansoare? Pentru ce naiba?
Pentru pensie. Pentru cei mai jalnici boorogi pe care i-am
vzut vreodat. Hai s construim o verand n faa depoului, pe
care s v legnai.
Stai puin, Lillian.
V dai btui, exact asta vrea i Sabotorul.
Hennessy se ntoarse spre Mowery i l ntreb fr prea mari
sperane:
Avem vreo ans s facem ceva cu pilonii?
Se apropie iarna, mormi Mowery. Acui vin peste noi
furtunile de pe Pacific i apa crete deja.
322

Domnule Mowery? murmur Lillian printre dinii strni. Ce


culoare vrei s aib balansoarul dumneavoastr?
Domnioar, dumneata nu nelegi!
neleg diferena dintre a te da btut i a lupta.
Mowery se uita la covor.
Dai-i un rspuns tatlui meu! insist Lillian. Se pot stabiliza
pilonii aceia nainte s se prbueasc?
Mowery clipi, scoase o batist ct toate zilele din buzunar i i
terse ochii.
Am putea ncerca s construim deflectoare de ap, zise el.
Cum?
Cu diguri de colmataj pe mal. S ntrim malul cu
anrocament, n aval i n amonte de piloni. Acelai anrocament pe
care trebuia s-l instaleze cum trebuie nenorocitul acela
Bnuiesc c am putea ncerca i nite juguri.
Mowery lu un creion i desen fr tragere de inim schia
unor deflectoare care deviau cursul apei n jurul pilonilor.
Dar asta e numai pe termen scurt, zise Hennessy necjit.
Pn la primul val de inundaie. Dar pe termen lung?
Pe termen lung, va trebui s extindem adncimea bazei
pilonilor. Direct n temelie, dac o putem gsi. Dar mcar mai jos
de eroziunea aceea.
Dar pilonii sunt deja montai, mormi Hennessy.
tiu. Mowery se uit la Lillian. Vezi dumneata, domnioar
Lillian, ar trebui s scufundm toate chesoanele noi ca s le
excaveze terasierii fcu un desen care nfi baza pilonilor
nconjurat de camere etaneizate, n care oamenii puteau lucra pe
sub apa rului dar nainte de asta ar trebui s ridicm
batardouri, protecii temporare n jurul pilonilor ca s inem apa la
distan, aici i aici. Se vede? Nu avem timp.
Puse creionul pe mas i ntinse mna dup baston.
Nu apuc s se ridice, cci Bell se aplec n faa lui i puse
degetul pe schi.
Batardourile astea seamn cu jugurile acelea. Ar putea
batardourile s devieze apa?
Desigur! se rsti Mowery. Dar
323

Btrnul tcu deodat. Se uita fix la desen. Apoi ochii ncepur


s-i sticleasc. Arunc bastonul i lu creionul n mn. Isaac Bell
i vr sub nas o foaie nou. Mowery desena n netire.
Uit-te aici, Osgood! La naiba cu termenul scurt. Construim
din start chesoanele. Apoi facem batardourile s funcioneze ca
nite deflectoare. Mai bine dect juguri, dac te gndeti puin.
Ct dureaz? ntreb Hennessy.
Cel puin dou sptmni dac se lucreaz non-stop, ca s
punem batardourile. Poate chiar trei sptmni.
Vremea se nrutete.
O s am nevoie de toi oamenii disponibili.
Am o mie de oameni care stau degeaba.
Construim anrocamentul aici i aici, ca s ntrim malul.
Roag-te s nu vin potopul.
Extindem deflectorul acesta
Nici constructorul, nici preedintele cii ferate nu bgar de
seam cnd Isaac Bell i Lillian Hennessy ieir din conferina de
inginerie nceput ad-hoc.
Bun treab, Lillian, spuse Bell. I-ai agitat bine.
Mi-am dat seama c ar fi bine s-mi asigur viitorul financiar
dac tot o s fiu curtat de un detectiv srac.
i-ar plcea asta?
Cred c da, Isaac.
Mai mult dect de un candidat la preedinie.
Ceva mi spune c ar fi mai interesant.
n acest caz, am veti pentru tine: i-am transmis lui Archie s
vin aici n locul meu.
Archie vine aici? l apuc pe Bell de mn. O, Isaac, i
mulumesc. Ce minunat!
Mustaa aurie a lui Bell se ntinse peste zmbetul larg, primul
de cnd descoperiser catastrofa pilonilor compromii.
Trebuie s-mi promii c nu i vei distrage prea mult atenia,
nc nu l-am prins pe Sabotor.
Dar dac Archie preia totul aici, tu unde mergi?
Pe Wall Street.

324

43
Isaac Bell travers continentul n patru zile i jumtate. Mergea
cu accelerate cnd putea, nchiriind trenuri private cnd i se prea
c nainteaz prea greu. Ultimele optsprezece ore le petrecu n
trenul Broadway Limited, botezat cu mndrie dup platforma cu
patru linii dintre New York i Chicago.
Stnd pe puntea feribotului spre Manhattan, vzu ct de repede
autoritile din New Jersey i cei de la cile ferate reparau
stricciunile provocate de explozia dinamitei. Acoperiul grii era
deja nlocuit i un nou chei se construia pe locul unde n urm cu
trei sptmni vzuse movile nnegrite de resturi, scufundate sub
maree. Vapoarele distruse nu mai erau acolo i cele mai multe
geamuri fuseser nlocuite, dei mai erau i unele locuri n care
ferestrele aveau scnduri n loc de ferestre. La nceput, privelitea l
umplu de speran, amintindu-i c n Oregon, Mowery i Hennessy
puneau echipele de muncitori la lucru ntruna ca s salveze podul
Cascade Canyon. Dar trebuia s recunoasc faptul c sarcina lor
era mult mai dificil, dac nu cumva chiar imposibil. Fuseser
sabotate fundaiile podului. Iar Sabotorul era nc liber, hotrt s
creeze i mai multe pagube.
Bell cobor pe Liberty Street i se ndrept spre Wall Street. La
intersecia cu Broadway, se nla sediul de marmur al firmei J.P.
Morgan & Company.
Sunt Isaac Bell, doresc s-l vd pe domnul Morgan.
Avei programat o ntlnire?
Bell se uit la ceasul lui de aur.
Domnul Joseph Van Dorn a aranjat ntlnirea pentru ora
zece n dimineaa asta... Ceasul dumneavoastr rmne n urm.
Da, desigur, domnule Bell. Din pcate, a intervenit o
schimbare n programul domnului Morgan. E pe vapor n drum
spre Anglia.
Pe cine a lsat n locul lui?
Nu a lsat pe nimeni, dar e un domn care v-ar putea ajuta.
Domnul Brooks.
325

Un mesager l conduse pe Bell n interiorul cldirii. Atept o


or n anticamera lui Brooks, din care se vedea un seif mbrcat n
nichel, cu bare de oel n fa i pzit de doi brbai narmai. i
petrecu timpul gndindu-se la detaliile a dou tlhrii fr cusur,
una pe timp de zi i una pe timp de noapte. ntr-un trziu, fu
condus n biroul lui Brooks.
Acesta era scund, ndesat i lipsit de maniere. l ntmpin
enervat pe Bell, fr s i cear scuze c l fcuse s atepte.
ntlnirea dumitale cu domnul Morgan a fost fcut fr
tirea mea. Mi s-a spus s v rspund la ntrebri. Sunt un om
foarte ocupat i nu pot s mi imaginez ce fel de informaii a putea
oferi unui detectiv.
Am o ntrebare simpl, zise Bell. Cine ar avea de ctigat dac
ar da faliment Compania Feroviar Southern Pacific?
Lui Brooks i sticlir ochii ca unui prdtor.
Avei informaii care s susin asemenea aluzii?
Nu fac nici o aluzie, rspunse Bell cu fermitate nainte de a
introduce un element proaspt n lupta nesfrit pentru
consolidarea cilor ferate i nainte de a-i strica reputaia lui
Hennessy pe pia.
ntreb cine ar avea de ctigat dac s-ar ntmpla aa ceva.
Dai-mi voie s m lmuresc, domnule detectiv. Nu avei nici
o informaie cum c Osgood Hennessy s-ar afla ntr-o poziie
nesigur?
Absolut deloc.
Interesul lui Brooks dispru subit.
Sigur c nu, spuse el posomort. Hennessy e invincibil de
treizeci de ani.
Dac nu ar fi
Dac! Dac! Dac! Bncile nu lucreaz cu dac, domnule
Brooks pretinse c uitase numele lui Bell i se uit la cartea de
vizit Bell. Bncile lucreaz cu date concrete. Bancherii nu
speculeaz, ci acioneaz cu lucruri sigure. Hennessy speculeaz
i face boacne.
i cu toate astea, spuse Bell ncet, spunei c e invincibil.
E descurcre.
326

Bell i ddu seama c i pierdea vremea. Discrei i orientai


ctre profit, bancherii nu dezvluiau nimic strinilor.
Brooks se ridic brusc. Se uit de sus la Bell i spuse:
Sincer, nu neleg de ce domnul Morgan i-ar pierde vremea
rspunznd la ntrebrile unui detectiv. Cred c e vorba din nou de
firea lui prea amabil.
Domnul Morgan nu e amabil, zise Bell, stpnindu-i furia
cnd se ridic de pe scaun. Domnul Morgan e inteligent. tie c
poate afla informaii preioase dac ascult ntrebrile cuiva. De
aceea domnul Morgan e eful, iar dumneata eti doar lacheul lui.
Poftim?! Cum ndrznii
Bun ziua!
Bell iei din cldirea lui J.P. Morgan i travers strada pentru
urmtoarea ntlnire.
Prei uimit.
n faa lui se afla un brbat brunet, artos, de vreo patruzeci de
ani, care l privea cu un zmbet cald. Purta o hain scump cu
guler de blan i o kippa pe cap un disc mic i rotund de catifea
care vdea apartenena la iudaism.
Chiar sunt uimit, zise Bell. Cine suntei dumneavoastr,
domnule?
Sunt Andrew Rubenoff. Brbatul i ntinse mna. i
dumneavoastr suntei Isaac Bell.
De unde tii? ntreb Bell uluit.
Pur coinciden. Nu pentru c v recunosc, ci pentru c vam vzut stnd aici i prnd uimit.
Cum m-ai recunoscut?
Din fotografie.
Bell evita cu ncpnare fotografii. Un detectiv nu avea nevoie
s fie recunoscut, dup cum i spusese lui Marion.
Rubenoff zmbi nelegtor.
Nu v facei griji. V-am vzut fotografia pe biroul tatlui
dumneavoastr.
Aha. Ai fcut afaceri cu tata.
Rubenoff ddu din mn, de parc spunea i da i nu.
Ne consultm ocazional.
327

Suntei bancher?
Aa mi se spune, zise el. De fapt, cnd am sosit aici din
Rusia, nu am fost prea impresionat de partea de est a New
Yorkului, aa c am luat trenul i am traversat ara. Am deschis
un bar la San Francisco. n cele din urm, am cunoscut o fat
frumoas al crui tat avea o banc, iar restul e doar o poveste
frumoas.
Avei timp s lum prnzul mpreun? spuse Isaac Bell.
Trebuie s stau de vorb cu un bancher.
Am deja ceva programat pentru prnz. Dar putem lua ceaiul
n biroul meu.
Biroul lui Rubenoff se afla dup col, pe Rector Street, pe care
poliia o blocase ca s poat fi transportat un pian dintr-o
camionet electric GMC la etajul cinci al unei cldiri, unde
fuseser scoase ferestrele. Spaiul i aparinea lui Rubenoff care,
ignornd toat agitaia, l conduse pe Bell nuntru. Prin gaura
cscat n perete intr mai nti o pal de vnt rece de pe rul
Hudson, apoi pianul negru care se legna n ritmul strigtelor
celor care l mutau. O secretar respectabil aduse ceai n pahare
nalte.
Bell explic ce intenii avea.
Aadar, spuse Rubenoff, nu e deloc o coinciden. M-ai fi
gsit oricum dup ce v-ar fi dat ceilali afar. Ne scutete de timp
pierdut i de necazuri faptul c v-am recunoscut.
V sunt recunosctor pentru ajutor, spuse Bell. N-am ajuns
nicieri cu Morgan. eful era plecat.
Bancherii formeaz bisericue, zise Rubenoff. Stau laolalt,
dei nu se plac i nu au ncredere unii n ceilali. Bancherii
elegani din Boston nu i simpatizeaz pe cei insoleni din New
York. Protestanilor nu le plac evreii nemi. Evreilor nemi nu le
plac evreii rui ca mine. Antipatia i lipsa de ncredere fac lumea
s se nvrt. Dar am filosofat destul. Ce anume dorii s tii?
Toat lumea e de prere c Osgood Hennessy e invincibil. Aa
e?
ntrebai-l pe tatl dumneavoastr.
Pardon?
328

M-ai auzit bine, spuse el ferm. Nu ignorai cel mai bun sfat
pe care l putei primi n New York City. ntrebai-l pe tatl
dumneavoastr. Transmitei-i salutrile mele. A fi tiut ce s v
spun pn anul trecut, dar am ieit din afacerile feroviare. Acum
investesc n automobile i cinematograf. O zi bun, Isaac.
Se ridic i se duse la pian.
Am s v conduc pe muzic.
Bell nu voia s mearg la Boston s l ntrebe pe tatl lui. Voia
rspunsuri aici i acum de la Rubenoff, despre care l bnuia c
tia mai multe dect voia s spun.
Abia au plecat oamenii care l-au mutat. Nu trebuie s-l
acordai mai nti?
n loc de rspuns, degetele lui Rubenoff zburar pe clape i
patru coarde sunar n armonie perfect.
Domnul Mason i domnul Hamlin au fcut piane pe care poi
s le dai de-a dura pe cascada Niagara i nu e nevoie s le
acordezi Tatl dumneavoastr, tinere Isaac. Mergei la tatl
dumneavoastr.
Bell lu metroul pn la Gara Grand Central, i trimise o
telegram tatlui su c venea s l vad i se urc n celebrul
Tren Alb de la Calea Ferat New England. i-l aducea bine aminte
din zilele studeniei, cnd l lua pn la New Haven. Botezaser
expresul sclipitor Trenul-Fantom.
ase ore mai trziu, cobor la Gara de Sud din Boston, un
templu enorm din piatr rozalie care vdea puterea cilor ferate.
Urc cinci etaje cu liftul pn la biroul Van Dorn din Boston. Tatl
su i trimisese rspuns la telegram: Sper c rmi la mine. Era
deja trecut de ora nou cnd ajunse la casa din ora a tatlui su,
construit n stil grecesc n Piaa Louisburg.
Padraic Riley, majordomul n vrst care ngrijea reedina Bell
nc de la naterea lui Isaac, deschise ua lustruit. Se salutar
prietenete.
Tatl tu e la mas, spuse Riley. S-a gndit c i-ar face
plcere s iei o cin trzie.
Sunt hmesit, recunoscu Bell. Ce face?
E aa cum l tii, zise Riley, la fel de discret ca ntotdeauna.
329

Bell se opri n salon.


ine-mi pumnii, murmur el, uitndu-se la portretul mamei
lui. Apoi i ndrept umerii i intr n sufragerie, unde silueta
nalt i usciv a tatlui su se ivea n capul mesei.
Se privir unul pe cellalt.
Riley ntrzia lng u, inndu-i rsuflarea. Ebenezer Bell, i
spunea el cu o urm de invidie, prea fr vrst. Prul i albise,
desigur, dar i-l pstrase pe tot, spre deosebire de el. i barba lui
de veteran al Rzboiului Civil era aproape alb. Dar avea nc
silueta zvelt i postura eapn a unui ofier din Armata
Unionist, care luptase n conflictul sngeros din urm cu
patruzeci de ani.
Dup prerea majordomului, brbatul n care se transformase
biatul stpnului l-ar fi fcut mndru pe orice tat. Privirea
hotrt din ochii albatri ai lui Isaac, cu tente de violet motenite
de la mam, o egala pe cea a tatlui su. Semnau aa de bine, se
gndea Riley. Poate prea bine.
Cu ce te pot ajuta, Isaac? ntreb Ebenezer ferm.
Nu sunt sigur de ce m-a trimis Andrew Rubenoff aici,
rspunse Isaac pe acelai ton.
Riley i ndrept privirea spre btrn. Dac era s existe o
mpcare, Ebenezer trebuia s fac primul pas. Dar nu spuse
dect att:
Rubenoff e un familist.
Nu neleg.
ncerca s-mi fac o favoare i st n fire.
i mulumesc c m-ai invitat s rmn peste noapte,
rspunse Isaac.
Eti binevenit aici, spuse tatl lui. Atunci, spre marea
uurare al lui Riley, Ebenezer se ridic elegant ca s rspund
ocaziei oferite de fiul lui cnd acceptase s rmn, lucru pe care
nu l fcuse n trecut. Ari bine, fiule! Cred c i priete munca.
Amndoi ntinser mna.
Cina e servit, spuse Riley.
n timp ce se osptau cu plcint galez i somon poat, tatl
330

lui Isaac Bell i confirm ceea ce i sugerase Marion i ce bnuise i


el.
Magnaii feroviari nu sunt chiar att de atotputernici pe ct
par. Controleaz liniile manevrnd un numr minim de aciuni.
Dar dac bancherii lor i pierd ncrederea, dac investitorii le cer
banii, se trezesc pe un rm btut de vnt. Ebenezer Bell zmbi.
Iart-m c amestec metafore maritime, dar dau de necazuri cnd
trebuie s adune capital ca s nu-i lase pe competitori s le
cumpere aciunile atunci cnd le scade valoarea. Calea Ferat New
England, care te-a adus aici, e pe cale s fie nghiit de New York,
New Haven i Hartford. I-a cam venit vremea nu-i de mirare c se
spune c a scpat ca prin urechile acului. Cert este c New
England nu mai are nici un cuvnt de spus.
tiu asta, protest Bell. Dar Osgood Hennessy a acaparat
orice linie care i-a ieit n drum pn acum. E prea inteligent i
prea recunoscut ca s se ntind mai mult dect l ine plapuma. A
recunoscut c o s rmn fr credit pentru extinderea trectorii
Cascades dac l mpiedic Sabotorul. Ar fi o mare pierdere, dar el
susine c are suficient credit ca s pstreze restul liniilor n
funciune.
Gndete-te cte linii a adunat Hennessy, la ct de multe a
devenit asociat
Exact. Deine cel mai mare cartel din ar.
Sau e doar o construcie din cri de joc.
Dar toi sunt de acord c Osgood Hennessy nu prezint nici
un risc. Omul lui Morgan a folosit cuvntul invincibil.
Sursele mele spun altceva. Ebenezer Bell zmbi.
n clipa aceea, Isaac Bell l vzu pe tatl lui n alt lumin. tia,
desigur, c tnrul ofier Ebenezer fcuse o figur frumoas n
serviciile secrete ale Armatei SUA. Avea i medalii care s o
dovedeasc. Dar lui Isaac i veni o idee ciudat. Una la care nu se
mai gndise niciodat. Oare i tatl lui i dorise cndva s fie mai
mult dect un bancher?
Tat, vrei s spui c Sabotorul ar putea deveni proprietarul
companiei Southern Pacific dac ar avea puterea de cumprare i
dac linia s-ar prbui din cauza eecului din trectoarea
331

Cascades?
i nu numai al companiei Southern Pacific, Isaac.

332

44
Al tuturor cilor ferate din ar, spuse Isaac Bell.
Acum nelegea totul.
Crimele Sabotorului erau motivate de un scop pe ct de malefic,
pe att de ndrzne.
n sfrit tiu ce vrea, zise Isaac. Motivele lui au o logic
bolnav. E prea ambiios s i doreasc mai puin de att. Sunt
crime monstruoase care servesc visului unui geniu. Dar cum se
poate bucura de victorie? n clipa n care preia controlul cilor
ferate, l vom vna pe tot continentul.
Dimpotriv, spuse Ebenezer Bell, se va bucura de victorie n
linite, netiut de nimeni.
Cum aa?
S-a pus la adpost ca s nu poat fi identificat sau anchetat.
Pe cine vnezi? i n ce ar? Un criminal att de ingenios precum
l-ai descris i va organiza retragerea, ca s spunem aa, dup
modelul traficanilor de arme din Europa. Sau dup modelul
cartelurilor care vnd opiu. tiu c exist speculani, profitori i
escroci care i-au desfurat n linite activitile ilegale timp de
treizeci de ani.
Cum? ntreb Isaac, dei ncepea s i dea singur seama.
Dac a fi n locul Sabotorului, rspunse Ebenezer, a merge
n strintate. A nfiina un labirint de societi pzite de angajai
guvernamentali corupi. Corporaiile acestea fantom ar mitui
autoritile ca s fie lsate n pace. Pe un ministru de rzboi sau
un ministru de finane. Cancelariile europene sunt celebre.
Iar n America, spuse Isaac ncet, pe un membru al Senatului
Statelor Unite.
Corporaiile i mituiesc pe senatori. De ce n-ar face-o i un
criminal? Te gndeti la un senator anume?
La Charles Kincaid.
E omul lui Hennessy. Dei trebuie s recunosc, am crezut
mereu c senatorul Charles Kincaid e mult mai prost dect colegii
lui din Camer.
333

Aa s-ar prea. Dar, de ceva vreme, am o bnuial


ngrozitoare n ceea ce-l privete. Ceea ce sugerezi ar putea explica
de ce l bnuiesc. Ar putea fi omul Sabotorului.
Cu acces liber la agenii guvernamentali doritori s fac
altora pe plac. i nu ar fi numai omul Sabotorului n Statele Unite,
ci i spionul din cercul de apropiai ai lui Hennessy. Ar fi absolut
diabolic, nu-i aa, fiule?
i eficient! spuse Isaac. Sabotorul s-a dovedit a fi nu numai
un om crud i cu mult snge rece, ci i eficient Dar exist o
problem cu teoria asta: Charles Kincaid pare s-i doreasc s fie
nominalizat la preedinie.
Nu mai spune!
l susine Preston Whiteway. E greu s-i imaginezi un
politician care vrea s fie preedinte i care s rite s fie prins c
primete mit de la un criminal.
Nu ar fi primul politician suficient de arogant nct s cread
c nu poate fi prins, spuse Ebenezer ncet.
Padraic Riley i ntrerupse, spunndu-le c servise coniacul i
cafeaua n bibliotec i c mergea la culcare, dac nu mai aveau
nevoie de el. Se ntoarse n loc i dispru nainte s i se rspund.
n emineu rmseser crbunii aprini. n timp ce Ebenezer
Bell turna cantiti generoase de coniac n dou ceti de cafea,
Isaac Bell privea concentrat flcrile. Ar fi putut fi Kincaid cel care
angajase gorilele s l omoare n Rawlins?
M-am ntlnit cu Kenny Bloom n trenul Overland Limited,
spuse el.
Ce mai face ticlosul acela?
Are vreo treizeci de kilograme n plus fa de ticloii
obinuii i e mai bogat ca niciodat. Tat, de unde ar avea bani
Sabotorul s cumpere Southern Pacific?
Ebenezer rspunse fr nici o ezitare.
De la cei mai bogai bancheri din lume.
Morgan?
Nu. Din cte tiu, Morgan e cam la limita resurselor. Nu se
poate atinge de liniile lui Hennessy. Nu ar putea s-o fac nici
Vanderbilt, Harriman sau Hill, chiar dac s-ar uni. Van Dorn are
334

birouri i peste Ocean?


Avem nelegeri reciproce cu detectivi strini.
Caut n Europa. Singurii bancheri destul de bogai sunt la
Londra i la Berlin.
Aduci mereu vorba de Europa.
Ai descris un criminal care are nevoie s adune sume
extraordinare n cel mai mare secret. Unde s-ar putea duce dup
bani dac nu n Europa? n cele din urm, tot acolo se va duce s
se ascund, i sugerez s te foloseti de oamenii votri din Europa
ca s gsii bancherii. ntre timp, am s te ajut i eu cum pot.
Mulumesc, tat. Isaac i strnse mna. Ai pus din nou cazul
pe picioare.
Unde te duci?
Isaac se ndrepta deja spre hol.
M ntorc la trectoare ct de repede posibil. O s ne atace n
continuare pn cnd se prbuete Hennessy.
Dar nu sunt trenuri rapide la ora asta.
nchiriez unul pn la Albany i apoi urc ntr-un tren spre
Chicago.
Tatl lui l nsoi la u, l ajut s se mbrace i rmase n foaier
cnd Isaac iei n ntuneric.
Cnd o s m ntorc, spuse el peste umr, vreau s-i prezint
pe cineva.
Sunt nerbdtor s o cunosc pe domnioara Morgan.
Bell se opri n loc. Plpiau lmpile sau tatl lui avea o sclipire
n ochi?
tii? Ai auzit de ea?
Sursele mele sunt toate de acord: Fiul tu e un brbat foarte
norocos.
O nou furtun de toamn trzie sufla cu putere dinspre Pacific
n timp ce James Dashwood lua parte la a dousprezecea ntlnire
a abstinenilor. Aceasta avea loc ntr-o sal rcoroas din Santa
Barbara. Ploaia btea n geamuri, vntul scutura copacii i lipea
de geam frunzele ude. Dar vorbitorul era inspirat i publicul
entuziasmat, ateptnd discursul nflcrat al Cpitanului Willy
335

Abrams cel rou la fa, supravieuitor al naufragiului de la Capul


Horn i fost mptimit de butur.
Alcoolul nu e nutritiv tuna cpitanul Willy. Strnete o
agitaie fizic general i nesntoas ntrete esuturile
creierului toate acestea sunt dovedite de analize tiinifice.
ntrebai orice ofier de pe vapor ce anume i face pe oameni s se
revolte. Care va fi rspunsul? Alcoolul. ntrebai un poliist ce i
face pe oameni s comit crime. Care va fi rspunsul? Alcoolul.
ntrebai paznicul de la nchisoare. Alcoolul. i gndii-v la
cheltuieli! Cte pini s-ar putea pune pe mas cu banii dai pe
buturi alcoolice? Cte case confortabile s-ar putea construi cu
banii aceia? Cu atia bani am putea chiar plti datoria naional!
Dashwood i ndrept atenia spre brbaii din public. Dintre
toi oratorii care vorbeau despre abstinen i pe care i ascultase
n cutarea fierarului Jim Higgins, cpitanul Willy Abrams era
primul care promitea c puteau scpa de datoria naional.
Cnd discursul se termin i Dashwood nu vzu pe nimeni n
mulime care s semene cu fierarul, se apropie de estrad.
nc unul? ntreb cpitanul Willy n timp ce i aduna
notiele. ntotdeauna am timp de nc un jurmnt.
Am depus deja jurmntul, spuse Dashwood, artndu-i
Declaraia de Abstinen Total nregistrat cu patru zile mai
devreme la sediul din Ventura al Asociaiei de Abstinen a
Femeilor Cretine. Mai avea zece declaraii n valiz, alturi de
crligul folosit la deraierea trenului i un teanc de desene cu
portretul Sabotorului.
Caut un prieten care sper c a depus jurmntul, dar m tem
c apoi a deczut iar. A disprut i mi-e fric de ce-i mai ru. Un
tip nalt i masiv, un fierar pe nume Jim Higgins.
Fierar? Unul masiv, cu umerii lsai, cu pr brunet i ochi
triti?
L-ai vzut?
Dac l-am vzut? Fii sigur c l-am vzut. Datorit mie, bietul
om a ajuns pe calea cea dreapt. n cel mai extrem mod posibil.
Cum adic?
n loc s jure c nu mai bea, a jurat s renune la orice i-ar
336

putea dori un om.


Nu v neleg, cpitane Willy.
Oratorul privi n jur, se asigur c nu era vreo femeie prin
preajm i i fcu semn cu ochiul injectat.
A renunat la butur, la bunurile lumeti i chiar i la femei.
Frate, eu cred cu adevrat c butura i beia sunt dou rele care
merg mn n mn. nsui Mntuitorul Isus nu i-ar putea ine
clienii treji dac ar avea un bar. Dar nimeni nu poate spune c eu
susin abandonarea tuturor plcerilor lumeti.
Ce-a fcut Jim Higgins?
Ultima oar am auzit c s-a fcut clugr.
Clugr?
A intrat la mnstire, asta a fcut.
James Dashwood scoase carneelul.
n ce ordin?
Nu tiu sigur. Ordinul Sfntului Nu-tiu-cum. N-am mai auzit
de ei. Nu era unul obinuit, ceva rar ntlnit cum gseti numai
prin prile astea.
Unde?
n sus, pe coast. Am auzit c sunt foarte rspndii.
n ce ora?
Undeva la nord de Morro Bay, cred.
Pe dealuri sau pe malul mrii? insist Dashwood.
n ambele zone, din cte am auzit. Sunt foarte rspndii.
Trecuser patruzeci de ani de cnd primul cablu de telegraf
transatlantic anulase timpul i spaiul. n 1907 erau peste o
duzin de cabluri care legau pe sub ap Irlanda de Newfoundland.
Ultimul cablu putea s transmit o sut douzeci de cuvinte pe
minut. n timp ce Isaac Bell se ndrepta cu vitez spre vest, o bun
bucat din capacitatea de transmisie era ocupat de agenia Van
Dorn, care aduna informaii despre bancherii europeni ai
Sabotorului.
Telegramele veneau n valuri de fiecare dat cnd trenul lui se
oprea pentru ap sau pentru schimbarea personalului. Pn s
ajung la Buffalo n trenul nchiriat Atlantic 4-4-2, un tren rapid
337

construit special pentru linia de la nivelul mrii, Bell avea deja o


valiz plin de hrtii. Pe drum i se alturaser ageni Van Dorn i
investigatori pltii, specialiti n afacerile bancare i translatori de
german i francez. La nceput primi rapoarte generale despre
finanarea european a cilor ferate din China, America de Sud,
Africa i Asia Mic. Apoi, pe msur ce agenii spau mai adnc,
rapoartele deveneau mai detaliate, cu referiri repetate la compania
Schane & Simon, o cas de investiii german puin cunoscut.
Bell adug trenului un vagon de dormit la Toledo pentru
personalul tot mai numeros i nlocui locomotiva 4-4-2 cu o
locomotiv Baldwin 4-6-0, mult mai puternic. La Chicago adug
i un vagon-restaurant, pentru ca detectivii s poat s i ntind
hrtiile pe mese n timp ce treceau n goan prin Illinois i Iowa.
Traversar statul Kansas, schimbnd locomotiva veche cu noua
Baldwin, echilibrat i eficient, ca s mearg n vitez prin
pantele uoare, dar nesfrite ale Marilor Cmpii. La fiecare oprire
gseau telegrame noi. Mesele din vagonul-restaurant erau
ngropate sub hrtiile galbene. Agenii, contabilii i experii lui Bell
l botezar Expresul Van Dorn.
Munii Stncoi aprur n zare, albatri precum cerul, ivinduse dintre ceuri, trei lanuri muntoase acoperite de zpad.
Supraveghetorii cii ferate care traversa munii, dornici s ajute,
scoaser la lumin cele mai bune motoare pentru prerie, cu
cilindri compui Vauclain, ca s poat merge pe poriunile
nclinate, n cursa aceea prin ar, Expresul Van Dorn schimb
optsprezece locomotive i cincisprezece echipe care l conduser cu
viteze ce ntreceau cu mult recordul de timp din anul anterior,
respectiv de cincizeci de ore pn la Chicago.
Bell remarc un tipar cu privire la compania Schane & Simon
cu sediul n Berlin. Cu ani n urm, i formase legturi apropiate
cu guvernul german prin cancelarul Otto von Bismarck. Aceste
legturi deveniser mai puternice sub conducerea mpratului
Wilhelm. Sursele ageniei spuneau c banca prea s trimit banii
guvernului ctre constructorii Cii Ferate din Bagdad, ca s
pstreze legenda c Germania nu construia o cale ferat ctre un
port din Golful Persic pentru a-i provoca pe englezi, francezi i rui
338

n privina intereselor lor n Orientul Apropiat.


Angajatorii senatorului Charles Kincaid, din cte mi
amintesc, spuse unul dintre translatori, care lucrase pentru
Departamentul de Stat nainte s se lase convins de Joseph Van
Dorn s lucreze pentru el. Pe vremea cnd era Inginerul-Erou.
Bell trimise o telegram la Sacramento ca s caute tranzaciile
dintre Schane & Simon i apropiaii lui Osgood Hennessy.
Isaac Bell se tot gndea la Charles Kincaid de cnd tatl lui i
explicase c asociaiile strine i proprietarii lor netiui aveau s
fie protejai de angajaii guvernamentali corupi. Un senator putea
face multe ca s promoveze interesele Sabotorului i ca s i
pstreze secretele. Dar ce l motiva pe Kincaid s i rite cariera
politic nfloritoare? Banii? Mult mai muli dect primea pe
aciunile de la Southern Pacific. Era furios pe Hennessy c nu o
ncuraja pe Lillian s-l ia de brbat? Sau o privea ca pe un
paravan, o scuz ca s stea mereu aproape de birourile lui
Hennessy?
Dar cum se mpca spionajul pentru Sabotor cu aspiraiile lui
politice? Sau l ncuraja pe Preston Whiteway s lanseze campania
doar ca pe un camuflaj? Oare Charles Kincaid abandonase visurile
politice ca s acumuleze o avere imens cldit pe mit? Sau, dup
cum sugerase tatl lui Bell, era aa de arogant nct credea c
poate scpa cu amndou?
Ajutorul acordat de Ebenezer Bell era mare i ntreprinztor.
Preedintele American States Bank ncepuse prin a-i lua la
ntrebri pe prietenii de ncredere i pe asociaii din Boston, New
York i Washington, D.C. prin telefon, telegraf sau mesagerie
privat. Afl diverse lucruri prin cunotinele lui de elit, apoi sp
adnc n mijlocul rii, acordnd o importan deosebit oraului
St. Louis, unde se afla sediul incendiat al companiei Union Pier &
Caisson. Informaiile adunate de el n vest de la bancherii de top
din San Francisco, Denver i Portland l fcur s apeleze la
servicii din partea bncilor mai mici din California i Oregon.
La cererea nobilului bancher din Boston, se organiz o ntlnire
la Eureka, un port care deservea industria de cherestea la 360
339

kilometri nord de San Francisco. Stanley Perrone, preedintele dur


al Northwest Coast Bank din Eureka, se opri la biroul noului
afacerist cu cherestea, A.J. Gottfried. Acesta mprumutase muli
bani de la banca lui Perrone ca s modernizeze gaterul Humboldt
Bay Lumber. Ferestrele de la biroul lui ddeau spre cheiul pentru
cherestea, care se ntrezrea n portul btut de ploaie.
Gottfried scoase o sticl de whisky bun din birou i amndoi
bur din pahare, vorbind despre vreme i despre cum devenea din
ce n ce mai rea, aa cum se vedea din apariia remorcherului rou
care trgea din greu printre goeletele ancorate n port.
Fir-ar al naibii! Pare c ne lovete din nou.
Remorcherul rou era pilotat de un mesager special al Biroului
de Meteorologie al Statelor Unite, care aducea anunuri de furtun
pentru cpitanii vaselor din port.
Bancherul trecu la lucruri serioase.
Din cte mi amintesc, A.J., ai cumprat Humboldt Bay
Lumber cu profiturile din vnzarea gaterului din estul statului
Oregon.
Hotrt s profite de vizita bancherului, afaceristul rspunse:
Exact aa s-a ntmplat. Dei eu mi amintesc c mi-ai uurat
treaba ajutndu-m s cumpr echipamentul vechi.
A.J., cine a cumprat de la tine gaterul East Oregon Lumber?
Un tip care avea mai muli bani dect minte, recunoscu
Gottfried bucuros. Pn s apar el, eram disperat c nu o s scap
niciodat de gater. Era prea scump de transportat lemnul n jos pe
munte. Nu ca aici, unde pot s ncarc goeletele cu lemn chiar la
mine acas. Desigur, numai dac nu naufragiaz vasul ncercnd
s intre n port.
Perrone ddu nerbdtor din cap. Toi tiau c intrarea n golful
Humboldt i merita numele de Cimitirul Pacificului. Ceaa era
deas, butoiaele de barc transformau apa n spum, iar norul
des de fum de la fabricile de cherestea fcea din canalul acela un
exerciiu de navigaie care scotea peri albi tuturor cpitanilor.
neleg, spuse el hotrt, c te gndeti s adaugi la afacerile
tale o fabric de ui i ferestre.
Dac fac rost de capital, rspunse Gottfried, spernd c
340

auzise bine. Din cauza Panicii e tot mai greu s mprumui bani.
Bancherul l privi n ochi i spuse:
Bnuiesc c acei civa privilegiai care se mprumut vor da
dovad de nelegere n ciuda Panicii. Cine i-a cumprat gaterul
East Oregon Lumber?
Nu pot s-i spun totul despre el. Dup cum i imaginezi, nu
am stat s caut calul de dar la dini. De ndat ce am btut palma,
am plecat de acolo ct ai clipi.
Goli paharul i i turn nc unul, apoi umplu paharul
bancherului, care nu reuise s bea tot.
Dar ce tii despre cel care a cumprat-o? insist Perrone.
tiu c avea o groaz de bani ghea.
De unde a scos cecul?
Pi, asta a fost interesant. A fi zis c din San Francisco sau
Portland. Dar cecul lui era de la o banc din New York. Am fost
niel suspicios, dar s-a dovedit a fi bun.
Tipul acesta era din New York?
O fi fost. Nu tia prea multe despre afacerile cu cherestea.
Acum c mi-ai adus aminte, mi dau seama c o cumpra pentru
altcineva.
Bancherul ddu din cap, ncurajndu-l pe cellalt s vorbeasc
mai departe. Ebenezer Bell spusese clar c nu se atepta s afle
toat povestea dintr-o singur surs. Dar fiecare informaie era de
ajutor. Puternicul preedinte al American States Bank fusese la fel
de clar, spunnd c ar fi recunosctor pentru orice noutate i
putea transmite Perrone.

341

45
Expresul Van Dorn se opri n gara din Denver att ct s urce
un agent cu plrie melon i costum cadrilat, aducnd cu el veti
proaspete de la Londra i de la Berlin.
Salutare, Isaac. Nu ne-am vzut de mult.
Ia loc, Roscoe. Verific la snge dosarele astea de la compania
Schane & Simon. Spune-le bieilor ti s-mi telegrafieze la
urmtoarea oprire.
Un avocat care i atepta la Salt Lake City le aduse i mai multe
informaii despre companie. Baza puterii bncii germane era o
reea de investiii care sprijinea proiectele de modernizare din tot
Imperiul Otoman. ncepuser s fac afaceri cu America de Sud i
cea de Nord n anii 1890.
Expresul Van Dorn gonea prin deertul Marelui Lac Srat cnd
Roscoe, care se urcase la Denver, descoperi ceva n movila de
telegrame despre Schane & Simon.
Isaac! Cine-i Erastus Charney?
E avocat pentru cile ferate. S-a mbogit cu aciunile de la
Southern Pacific. Prea s tie mai multe dect trebuia despre
momentul n care era bine s vinzi sau s cumperi.
Cu siguran a avut ce s vnd la Schane & Simon. Uit-te
la sumele astea trimise agentului de burs al lui Charney.
Bell trimise telegram din Wendover la Sacramento, n timp ce
trenul era ncrcat cu ap i crbuni pentru urcarea ctre Nevada,
trimind instruciuni s se cerceteze descoperirea lui Roscoe. Dar
se temea c era cam trziu. Dac Simon & Schane l
sponsorizaser pe Sabotor, atunci era clar c Charney fusese
mituit ca s ofere informaii despre planurile lui Hennessy. Din
pcate, faptul c avocatul corupt era nc n via dovedea c
legtura lui cu Sabotorul era indirect i c Charney nu tia nimic
despre el. Dar mcar puteau s scoat din joc nc un complice.
Dou ore mai trziu, trenul ieea din Elko, Nevada, n timp ce
un contabil durduliu alerga dup ultimul vagon. Cu vreo
cincisprezece kilograme n plus i trecut de vreo zece ani de vrsta
342

la care mai putea s alerge, Jason Adler se mpiedic. Se inea de


bara trenului cu o mn roz i moale, iar cu cealalt strngea o
serviet. Trenul l trgea de-a lungul peronului i Jason se inea
din toate puterile, gndindu-se cu mult calm c viteza era deja
prea mare ca s dea drumul la bar fr s sufere rni grave. Un
conductor atent alerg spre el. l prinse pe contabil de hain cu
amndou minile, dar i ddu seama prea trziu c erau pe cale
s cad amndoi din tren.
Detectivii Van Dorn srir s i ajute.
Contabilul ajunse pe podeaua vagonului, strngnd la piept
servieta.
Am informaii importante pentru domnul Isaac Bell, zise el.
Bell tocmai adormise, pentru prima oar n ultimele douzeci i
patru de ore, cnd draperia se ddu deoparte n cabina lui. ntr-o
clip era treaz de-a binelea, cu ochii sclipind de concentrare.
Agentul i ceru scuze c l trezise i i prezent un brbat
corpolent cu o serviet lipit de costum, care arta de parc fcuse
tumbe ntr-o movil de crbuni.
Domnule Bell, acesta este domnul Adler.
Bine ai venit, domnule Adler, ce mai facei?
Sunt contabil la American States Bank.
Bell se ridic brusc de pe pat.
Lucrai pentru tatl meu.
Da, domnule, spuse Adler mndru. Domnul Bell m-a rugat
anume s preiau acest audit.
Ce ai gsit?
Am descoperit numele proprietarului secret al companiei
Union Pier i Caisson din St. Louis.
Continuai!
Ar trebui s discutm ntre patru ochi, domnule Bell.
Acetia sunt ageni Van Dorn. Putei vorbi deschis.
Adler strnse servieta i mai tare la piept.
mi cer scuze, domnilor i dumneavoastr, domnule Bell, dar
am ordine stricte de la eful meu, domnul Ebenezer Bell,
preedintele American States Bank, s discut numai i numai cu
dumneavoastr.
343

Lsai-ne singuri, spuse Bell. Detectivii plecar. Cine deine


Union Pier? ntreb el.
O corporaie-fantom nfiinat de o cas de investiii din
Berlin.
Schane i Simon.
Da, domnule. Suntei bine informat.
Ajungem i acolo. Dar cine deine corporaia-fantom?
Adler vorbi n oapt.
Este controlat n totalitate de senatorul Charles Kincaid.
Suntei sigur?
Adler ezit pre de-o clip.
Nu sut la sut, dar sunt convins c senatorul Kincaid e
clientul lor. Schane i Simon au dat banii, dar sunt numeroase
indicii c au fcut asta n numele lui.
Asta nseamn c Sabotorul are legturi strnse cu
Germania.
Asta a fost i concluzia la care a ajuns tatl dumneavoastr,
rspunse Adler.
Bell nu pierdu vremea felicitndu-se pentru descoperirea aceea,
c senatorul lucra pentru Sabotor, aa cum se i ateptase. Ddu
ordin s se nceap o investigaie a fiecrui antreprenor angajat de
Southern Pacific ca s lucreze la trectoarea Cascades. i trimise
un avertisment lui Archie Abbott s stea cu ochii pe senator.
O telegram, domnule Abbott.
Mulumesc, domnule Meadows.
Faa lui Archie Abbott se lrgi toat ntr-un zmbet cnd
descifr mesajul de la Isaac Bell. i pieptn prul rocat n
reflexia de la fereastra vagonului i i ndrept papionul. Apoi se
duse direct n biroul privat al lui Osgood Hennessy, cu o scuz
bun de a o vedea pe domnioara Lillian, care purta o bluz de
catifea roie strns pe talie, cu un ir interesant de nasturi din
perle n fa i o tren frumoas n spate ce cobora uor pe olduri.
Btrnul nu era n toane bune n dimineaa aceea.
Ce doreti, Abbott?
Lillian l privea cu atenie, urmrind felul n care Abbott se
344

purta cu tatl ei. Nu putea s o dezamgeasc. Archie se nelegea


bine cu taii, doar cu mamele avea de furc.
Vreau s-mi spunei tot ce tii despre antreprenorii care
lucrau la trectoare, zise Abbott.
tim deja despre Union Pier i Caisson, rspunse Hennessy
rspicat. Au mai fost civa jos, n oraul Cascade. Furnizori,
hoteluri, spltorii. De ce ntrebi?
Isaac nu vrea s se repete problema cu pilonii de susinere,
aa cum nu vreau nici eu. Verificm toi antreprenorii. E adevrat
c un antreprenor a fost angajat de Southern Pacific pentru
livrarea traverselor pentru trectoare?
Desigur. Cnd am nceput construcia, am aranjat ca
traversele s fie depuse pe partea asta a podului Canyon ca s fie
gata de ndat ce traversam defileul.
Unde e gaterul?
Sus pe munte, la aproape 13 kilometri. Noii proprietari au
modernizat vechea moar.
V-au trimis traversele aa cum au promis?
Da. E anevoios s aduci cheresteaua aici, dar a mers pn
acum. Le-am dat prima comand din timp, iar instalaia de
creozotare are destul material.
Instalaia e tot de la un antreprenor din exterior?
Nu, e a noastr. O demontm i o trimitem mai departe de
cte ori e nevoie.
De ce nu v-ai instalat un gater propriu, cum fceai nainte?
Pentru c podul era la distan mare de restul drumului.
Locul acesta funciona deja. Mi s-a prut cel mai rapid mod de a
rezolva treaba. Asta a fost tot.
Apropo, l-ai vzut azi pe senatorul Kincaid?
Nu l-am mai vzut de ieri. Dac te intereseaz gaterul, de ce
nu te duci pn acolo s arunci o privire?
Exact acolo m duc.
Lillian sri de pe scaun.
Vin i eu cu tine!
Nu! strigar n acelai timp Archie Abbott i Osgood
Hennessy.
345

Tatl ei btu cu pumnul n mas. Archie zmbi i se scuz.


Mi-ar plcea s mergi cu mine, Lillian, spuse el, dar politica
Van Dorn
tiu, mi s-a mai spus. Nu te duci cu prietenii la confruntri.

346

46
James Dashwood gsi mnstirea St. Swithun datorit celor
spuse de cpitanul Willy Abrams la ntlnirea de Abstinen a
Femeilor Cretine: Sunt foarte rspndii.
Terenul mnstirii se ntindea pe cinci mii de hectare, de pe
colinele de la poalele munilor Santa Lucia pn la falezele de pe
rmul oceanului Pacific. Un drum noroios, aflat la civa kilometri
de cel mai apropiat ora, ducea dincolo de porile de fier spre un
platou unduios, plantat cu livezi de pomi fructiferi, arbuti i vii.
Capela era o cldire simpl, modern, cu vitralii, construit n
stilul Art Nouveau. Clugrii stteau n cldiri similare de piatr,
dar mai joase. l ignorar pe James cnd acesta le spuse c dorea
s vad un nou-venit, pe fierarul Jim Higgins.
Brbaii mbrcai n sutane treceau pe lng el de parc nici nu
l vedeau. Clugrii, care culegeau strugurii sau nucile, lucrau mai
departe orice le-ar fi spus. n cele din urm, un clugr i fcu
mil de el, lu un b i scrise n noroi: JURMNT DE TCERE.
Dashwood lu bul i scrise: FIERAR?
Clugrul art spre un grup de hambare i magazii n partea
opus a chiliilor. Dashwood porni ntr-acolo, auzind zgomotul
specific fcut de loviturile de ciocan pe fier, aa c mri pasul.
Ocoli un hambar i vzu o coloan groas de fum care se ridica
printre crengile unui castan. Higgins era aplecat deasupra forjei,
btnd o potcoav aezat pe captul nicovalei.
Purta o ras maronie sub orul de piele. Capul i era descoperit
i ud de la burnia rece. Rasa l fcea s par i mai masiv dect
i amintea Dashwood. ntr-o mn voinic inea ciocanul uria, iar
n cealalt avea cletii care strngeau fierul ncins. Cnd ridic
ochii i l vzu pe Dashwood n hainele de ora i cu servieta n
mn, detectivul i nfrn impulsul de-a o lua la sntoasa.
Higgins se uit lung n ochii lui Dashwood.
Sper c nu ai depus jurmntul tcerii, ca toi ceilali, zise
detectivul.
Sunt doar un novice. Cum m-ai gsit?
347

Cnd am auzit c te-ai lsat de but, am mers la ntlnirile


abstinenilor.
Higgins pufni pe nas, rznd i mormind furios n acelai timp.
M-am gndit c ultimul loc n care m-ar putea gsi agenii
Van Dorn e la mnstire.
Te-ai speriat de desenul pe care i l-am artat.
Higgins ridic potcoava fierbinte cu cletii.
Cred c nu m-am gndit bine
L-ai recunoscut, nu-i aa?
Higgins arunc potcoava ntr-o gleat cu ap.
Te numeti James, nu?
Da. Amndoi suntem Jim.
Nu. Tu eti James, eu sunt Jim Sprijini cletii de nicoval i
aez ciocanul alturi. Haide, James, s-i art mprejurimile.
Jim Higgins porni spre falez i James Dashwood veni dup el.
l prinse din urm i merse lng Higgins pn ajunser la
marginea falezei. Oceanul Pacific se ntindea ct vedeai cu ochii,
cenuiu i nspimnttor sub cerul ntunecat. Dashwood privi n
jos i simi c se nfioar. La zeci de metri sub picioarele lor,
oceanul se izbea de plaja stncoas, strnind nori de spum. Oare
Higgins l adusese pe malul acesta abrupt ca s l mping n hu?
tiam de ceva vreme c o s ajung n iad, spuse fierarul cu
voce grav. De asta am ncetat s mai beau whisky. Dar nu m-a
ajutat. M-am lsat i de bere. Tot n iad m duceam. Se ntoarse
spre Dashwood cu o privire sticloas. M-ai ntors pe dos cnd ai
venit. M-ai speriat i m-ai pus pe fug, m-ai fcut s m ascund.
James Dashwood se ntreba ce s spun. Ce ar face Isaac Bell n
asemenea situaie? Ar fi ncercat s pun ctue pe ncheieturile
acelea groase? Sau l-ar fi lsat s vorbeasc?
Nite barosani au nfiinat mnstirea asta, spuse Higgins.
Muli dintre clugrii de aici sunt oameni bogai care au renunat
la tot ce aveau ca s duc o via simpl. tii ce mi-a spus unul
dintre ei?
Nu.
Mi-a spus c-mi fac meseria exact cum fceau n Biblie,
numai c ard n forj crbune mineral n loc de crbune de lemn.
348

Mi-au spus c muncile fcute ca n Biblie sunt bune pentru


sufletele noastre.
Se ntoarse cu spatele la ocean i privi cmpurile i pajitile.
Burnia se transforma ncet n ploaie, acoperind viile i livezile.
M-am gndit c aici sunt n siguran, spuse el.
Privi n zare o vreme, apoi spuse:
Nu m-am gndit c o s-mi plac aici. mi place s lucrez n
aer liber, n loc s stau nghesuit printre camioane i automobile
care s intoxice aerul. mi place s observ vremea, s urmresc
furtunile Se ntoarse din nou cu faa spre Pacificul acoperit de
nori de furtun. Spre sud-vest, cerul era negru ca smoala. Vezi
locul acela? l ntreb el pe Dashwood, artnd spre poriunea
ntunecat.
Dashwood vedea oceanul mohort, prpastia de la picioarele lui
i stncile de jos.
Uit-te, James. O vezi venind?
Detectivul i ddu seama c fierarul nnebunise cu mult nainte
de deraierea trenului.
Ce s vd, Jim?
Furtuna. Ochii fierarului strluceau. De cele mai multe ori se
apropie din nord-vest, aa mi-a spus un clugr; vine dinspre
Pacificul de nord, unde e mai frig. Aceasta vine din sud, unde e
cald. Cele din sud aduc mai mult ploaie tii ceva?
Ce? ntreb Dashwood, tot mai dezamgit.
E un clugr aici al crui tat deine un telegraf Marconi fr
fir. tii c n clipa asta, la aproape ase sute de kilometri n largul
mrii, se transmit condiiile climaterice de pe un vapor spre Biroul
de Meteorologie? Jim tcu, gndindu-se la marea lui descoperire.
Acum era momentul potrivit i James profit de el.
Ben Franklin e cel care le-a dat ideea.
Ce?
Am nvat la liceu. Benjamin Franklin a observat c
furtunile sunt nite fronturi aflate n micare i c poi s
urmreti ncotro se ndreapt.
Fierarul prea curios.
Aa a fcut?
349

Aa c atunci cnd Samuel Morse a inventat telegraful,


oamenii din calea furtunii au putut fi avertizai. Aa cum zici tu,
Jim, telegraful Marconi permite vapoarelor s transmit
avertismente cu privire la ce se ntmpl pe ocean.
Deci Biroul de Meteorologie tie despre furtuna asta de ceva
vreme? Nu-i aa c-i nemaipomenit?
Dashwood i spuse c trebuia s termine cu discuia despre
vreme.
Cum adic te-am speriat? ntreb el.
Cu desenul acela pe care mi l-ai artat.
Cu acesta? Dashwood scoase din serviet portretul
brbatului cu musta.
Fierarul se ntoarse cu spatele.
Acela e omul care a deraiat trenul Coast Line Limited, spuse
el ncet. Doar c i-ai fcut urechile prea mari.
Dashwood nu mai putea de bucurie. Se apropia de adevr. Bg
mna n geant. Isaac Bell i trimisese mesaj s ia legtura cu nite
poliiti de la Southern Pacific, pe nume Tom Griggs i Ed
Bottomley. Griggs i Bottomley l luaser n ora pe Dashwood ca
s l mbete i s l arunce n braele unei rocate n bordelul lor
preferat. Apoi l duseser la micul dejun ca s-i dea crligul care
deraiase trenul. Dashwood scoase fierul greu din geant.
Tu ai fcut crligul acesta?
Fierarul arunc o privire morocnoas.
tii bine c eu l-am fcut.
De ce nu ai spus nimic?
Pentru c ar fi dat vina pe mine pentru c au murit toi
oamenii aceia.
Cum l chema?
Nu mi-a zis.
Dac nu tiai cum l cheam, de ce ai fugit?
Fierarul ls capul n jos. Lacrimile ncepur s i se scurg pe
obrajii roii.
Dashwood nu tia ce s fac mai departe, dar i spuse c ar fi
fost o greeal s vorbeasc. i ntoarse atenia spre ocean,
strduindu-se s rmn tcut i spernd c omul avea s-i reia
350

spovedania. Fierarului i se pru c Dashwood tcea fiindc l


considera vinovat.
Nu am vrut s fac ru. N-am vrut s rnesc pe nimeni. Dar
pe cine ar fi crezut, pe mine sau pe el?
De ce nu te-ar fi crezut?
Eu sunt doar un fierar. El e mare i tare. Tu pe cine ai crede?
Cum adic e mare i tare?
Pe cine ai crede? Pe un fierar beiv sau pe un senator?
Un senator? repet Dashwood complet disperat. Toat munca
lui, toat alergtura, toate cutrile l aduseser fa n fa cu un
om nebun.
Sttea mereu n ntuneric, opti Higgins, tergndu-i
lacrimile. Pe aleea din spatele grajdului. Dar bieii au deschis ua
i i s-a vzut faa la lumin.
Dashwood i aminti aleea i ua. i putea imagina lumina. Voia
s-l cread pe fierar, dar nu putea.
Unde l-ai mai vzut pe senator?
n ziare.
Semna bine?
Cum m vezi i cum te vd, rspunse Higgins i Dashwood i
spuse c fierarul credea fiecare vorb, aa cum se nvinovea
pentru accidentul de tren. Dar asta nu nsemna c era i
sntos.Brbatul pe care l-am vzut arta exact ca senatorul
acela. Nu putea fi el. Dar dac era el dac era mi-am dat seama
c o s am necazuri. Necazuri mari, pe care le meritam. i toate
fcute cu mna mea.
Plngnd din ce n ce mai tare i zguduindu-se, ridic mna
grosolan, ud de lacrimi.
Din cauza mea au murit oamenii aceia. Mecanicul, fochistul,
sindicalistul, bieelul
O rafal de vnt sufl rasa lui Higgins i fierarul se uit la
valurile care se sprgeau dedesubt, ca i cum acolo ar fi gsit
linitea. Dashwood nu ndrznea s respire, ncredinat c o
ntrebare simpl, precum Care senator?, l-ar fi fcut pe Jim
Higgins s sar n gol.

351

Osgood Hennessy i mustra pe avocaii lui, dup ce terminase


cearta cu bancherii din cauza vetilor proaste de pe Wall Street,
cnd ntrevederea le fu ntrerupt de un brbat scund, cu o
nfiare plcut, care purta cravat, vest i o plrie Stetson
alb-glbuie, precum i un pistol de calibrul 44 la old.
M scuzai, domnilor. mi pare ru c v ntrerup.
Avocaii ridicar ochii spre el plini de speran. Orice
ntrerupere care l-ar fi oprit pe preedintele cii ferate era un dar
de la Dumnezeu.
Cum ai trecut de conductorul meu? ntreb Hennessy.
L-am informat pe conductor i pe domnul narmat c sunt
inspectorul de poliie Chris Danis. Am un mesaj de la domnul
Isaac Bell pentru domnul Erastus Charney. E cumva i domnul
Charney aici?
Eu sunt, spuse rotofeiul Charney. Care e mesajul?
Suntei arestat.
Glonul tras cu puca Winchester, care aproape l doborse de
pe cal pe Ross Parker, i intrase n bicepsul drept i i umpluse
muchiul de achii de os. Doctorul spunea c era norocos c nu i
zdrobise umrul, ci doar l atinsese. Parker ns nu prea i
mprtea entuziasmul. La dou sptmni i jumtate dup ce
detectivul de la Van Dorn cu accent de Texas l mpucase i i
omorse doi dintre cei mai buni oameni, l durea la fel de tare cnd
mica braul ca s descuie csua potal.
l duru i mai tare cnd bg mn n cutie ca s scoat
scrisoarea Sabotorului. Simi aceeai durere cnd deschise plicul
cu un cuit. njurndu-l pe poliistul care l mpucase, Parker se
sprijini de o tejghea i scoase din plic biletul pe care sperase s-l
gseasc acolo.
Vederea zilnic a Biroului de Meteorologie, cu buletinul
informativ, era pe tejghea ntr-o ram de metal. Potaul de ar
adusese cte una n fiecare zi la ferma vduvei unde sttea s se
refac. Vremea din ziua aceea era la fel ca n ziua precedent i ca
n urm cu dou zile: mult vnt i mult ploaie. nc un motiv s
plece din Sacramento ct mai putea.
352

Parker lu biletul pentru bagaje i merse ctre gar, de unde lu


sacul de voiaj lsat de Sabotor. nuntru gsi teancurile obinuite
de bancnote de douzeci de dolari, o hart a Californiei de Nord i
a Oregonului, cu semne n locurile unde trebuia s taie firele i un
bilet: ncepe acum.
Dac Sabotorul i imagina c Ross Parker avea s se urce pe
stlpii de telegraf cu braul pe jumtate distrus i fr ajutoarele
care muriser, atunci se nela amarnic. Parker nu avea de gnd
s munceasc pentru banii din sac. Iei alergnd din gar i se
aez la rnd la casa de bilete.
Un brbat masiv se nghesui n faa lui. Prea a fi cherestegiu,
cu vest, apc, o cma cadrilat, musta nfoiat i cizme. Mai
i mirosea a cherestegiu, duhnind a transpiraie i a ln ud. Nu-i
mai trebuia dect un topor pe umr. Cu sau fr topor, era prea
mare ca s se ia la har, mai ales c Parker avea braul rnit. Un
brbat i mai solid i care mirosea la fel se aez la rnd n spatele
lui.
Cherestegiul cumpr trei bilete pn la Redding i se opri s
numere restul. Parker cumpr un bilet pentru Chicago. Se uit la
ceas. Avea destul timp s mnnce de prnz i s trag un pui de
somn. Plec din gar s caute un bar. Dintr-odat, cherestegiii de
la rndul de bilete venir lng el, de-o parte i de alta.
Chicago?
Poftim?
Domnule Parker, nu poi lua trenul spre Chicago.
De unde tii cum m cheam?
Oamenii de aici se bazeaz pe dumneata.
Ross Parker se gndi repede la ce se ntmpla. Probabil c
fusese urmrit de cei doi n sala bagajelor. Ceea ce nsemna c
Sabotorul, oricine o fi fost el, era cu civa pai naintea lui.
M-am lovit, spuse. Am fost mpucat, nu pot s urc pe stlpi.
Urcm noi pentru dumneata.
Suntei liniori?
Ct de nalt e un stlp de telegraf?
Aproape 5 metri.
Noi suntem montatori la nlime, domnule. Tiem vrfurile
353

uscate ale copacilor la 60 de metri i rmnem cocoai i ct


mncm de prnz.
Nu e vorba numai de urcat. Putei mbina firele?
Ne nvei dumneata cum s-o facem.
Hm, nu tiu ce s zic. Nu e tocmai simplu.
N-are a face. Oricum, mai mult o s tiem firele dect s le
mbinm.
Trebuie s le i mbinai, zise Parker. Nu e destul s tai firele
dac vrei s nchizi sistemul i s-l ii nchis. Trebuie s ascunzi
locul unde ai tiat ca s nu vad cei care repar.
Dac nu ne poi nva cum s mbinm, spuse cherestegiul
ntr-o doar, te omorm.
Ross Parker se resemn.
Cnd vrei s ncepem?
Cum scrie acolo, pe hart. Acum.

354

47
Expresul Van Dorn al lui Isaac Bell urca or de or pe panta
abrupt ctre trectoarea Donner. Ajungnd, n sfrit, n vrf,
locomotiva, tenderul, vagonul-restaurant i vagonul Pullman
trecur printre zidurile numite Pereii chinezeti i prin tunelul
Summit. Apoi trenul cobor spre Sierra Nevada.
Viteza cretea cu fiecare kilometru de teren nclinat, aa c
ajunser la 168 kilometri pe or. Chiar dac mai fceau o oprire
pentru crbuni i ap, Bell era convins c urmau s ajung la
Sacramento ntr-o or.
Trimise un mesaj cnd trenul se opri la Soda Springs. Ca s nu
piard timpul cu schimbatul locomotivelor, l rug pe
administratorul din Sacramento s pregteasc o locomotiv nou
care s l duc n nord spre podul Cascade Canyon.
Bell discuta cnd cu auditorii i avocaii, cnd cu detectivii i
anchetatorii, vorbind de mai multe ori cu fiecare om din tren.
ncepeau s descifreze misterul care i nconjura pe bancherii
europeni, finanatorii dezastrelor produse de Sabotor. Dar ct de
aproape era de Sabotorul nsui?
De cnd contabilul tatlui su i confirmase faptul c senatorul
Charles Kincaid era agentul i spionul Sabotorului, Bell se tot
gndea la partida de poker cnd jucase la cacealma cu Kincaid n
trenul Overland Limited. i amintea c prima dat l scosese din
joc pe magnatul oelului, James Congdon. Fusese o mare surpriz
c i Kincaid ieise din joc. Fcuse o micare istea, manevra
unui juctor calculat i suficient de curajos s i accepte
pierderea, dar mai precaut dect jucase toat seara. Mai viclean.
O fraz ciudat ncepu s se contureze n mintea lui Bell: M
gndesc la ceva imposibil.
Clare pe un cal roib, pe o potec de pe care se vedea gaterul
East Oregon Lumber, Sabotorul se uita la felul cum toate se aezau
dup voia lui. Ploile erau tot mai dese. Dup multe impasuri,
norocul i se schimbase. n munii din nord se nstpnea zpada.
355

Viscolul se apropia de Portland i Spokane. Dar aici cdea ploaia,


inundnd ruleele i praiele care se vrsau n rul Cascade.
Lacul Lillian ajunsese la marginea barajului.
Ploua prea tare, nu puteau tia lemnul. Motoarele auxiliare
folosite la transport stteau tcute. Cablurile care transportau
butenii la gater se zbteau n vnt. Managerul lacom se plimba
morocnos prin birou. Mgarii moiau n grajd. Boii stteau cu
spatele n ploaie. Cherestegiii i ceilali muncitori zceau ntini n
barci, bei.
O canoe din Hells Bottom era pe malul rului, sub barajul plin
cu ap de ploaie. Nu munceau, aa c nu aveau nici bani. Barurile
nu ofereau niciodat credit cnd se apropia iarna. Femeile, nici
att.
Sabotorul ntoarse calul i urc spre cabana lui Philip Dow.
Acesta nu iei s l ntmpine. Sabotorul leg calul, puse o
desag pe umr i btu la u. Dow deschise imediat. l urmrise
printr-o ni pentru puc.
Avea ochii febrili. Pielea era inflamat n jurul bandajului care
acoperea ce i mai rmsese din ureche. Dozele repetate de acid
carbolic i de whisky nerafinat abia ineau infecia sub control. Dar
Sabotorul se gndi c nu numai infecia i spunea cuvntul.
Asasinarea euat a lui Isaac Bell i schimbul de focuri cu acesta l
dezechilibraser pe asasin.
Praf de puc, fitil i declanatoare, spuse Sabotorul, punnd
geanta jos n colul cel mai ndeprtat de emineu. Impermeabile.
Cum stai cu auzul?
Aud bine pe partea asta.
Auzi fluierul locomotivei?
O locomotiv Consolidation se auzea slab n parcul feroviar din
vale, la doisprezece kilometri distan.
Dow nclin capul.
Acum c ai adus vorba
Ar trebui s aduci aici unul dintre biei ca s aud semnalul
pentru explozia de la baraj.
O s las ua deschis. Nu sunt surd. O s aud semnalul.
Sabotorul nu se cert cu el n privina asta. Trebuia s-l tie n
356

continuare pe Dow cooperant i loial i era clar c n starea n care


era acum, cherestegiul urt mirositor din cabana curat l-ar fi
provocat s-l omoare.
Nu-i face griji, spuse el. Am s trimit dou semnale deodat.
O s le auzi bine.
Sunetul fluierelor de locomotiv avea s rsune prin muni mai
tare dect nite scorpii naripate care strigau Drmai barajul
lacului Lillian!
Cum o s facei lucrul sta?
Crezi c fiecare om de acolo lucreaz pentru Osgood
Hennessy? ntreb Sabotorul misterios. Am s aranjez s fie dou
locomotive nepzite garate la marginea parcului. Pn s ajung
cineva acolo s vad de ce se aud fluierele, tu vei fi aprins deja
fitilul.
Dow zmbi. i plcea acest lucru.
Suntei peste tot, nu-i aa? zise el.
Oriunde trebuie s fiu, spuse Sabotorul.
Dow deschise sacul i inspect explozibilul cu ochi de expert.
Fulmicoton exploziv, ncuviin el. V cunoatei meseria.
Barajul era mbibat cu ap. Apa scotea nitroglicerina din
dinamita obinuit. Sabotorul adusese exploziv cu fulmicoton care
rezista la ap. Declanatoarele i fitilul erau i ele bune, nmuiate
intenionat n cear.
Nu ar trebui s montezi ncrctura nainte de mine la
prnz, ca s fii sigur c declanatorul rmne uscat, spuse
Sabotorul.
Dow, care de obicei era politicos, i art ncordarea, rstinduse:
tiu cum s arunc n aer un baraj.
Sabotorul cobor pe potec spre lac. Nite buteni plutiser spre
canalul deversor, mpiedicnd i mai mult scurgerea apei. Excelent,
i spuse el. Pn a doua zi dup-amiaz, lacul Lillian avea s fie i
mai mare. Deodat, se aplec n fa n a, cu toi nervii ntini la
maximum.
Jos n tabr, un clre urca pe drumul de crue dinspre
podul Cascade Canyon. Cei doisprezece kilometri de drum noroios
357

nu erau o invitaie pentru o plimbare, chiar dac nu ar fi plouat


torenial. Clreul venise special ca s verifice gaterul Est Oregon
Lumber.
Purta o plrie Stetson, un impermeabil glbui i o puc
ascuns n teac. Dar Sabotorul bnuia cine era. Prima dat l
vzuse la Jardin du Paris, aezat lng Isaac Bell. Nici plria, nici
impermeabilul i nici faptul c mergea clare nu puteau s
ascund inuta actorului newyorkez cu umerii drepi i capul
ridicat, care prea s spun Uitai-v la mine!
Un zmbet lacom apru pe faa Sabotorului n timp ce se
gndea cum s profite de vizita aceea neateptat.
A aprut, spuse el cu glas tare, detectivul Archibald Angell
Abbott al IV-lea

Lui Archibald Angell Abbott al IV-lea nu i plcea nimic la


gaterul East Oregon Lumber. De la drumul noroios, lung de
doisprezece kilometri, la motoarele auxiliare care stteau tcute i
la cherestegiii mohori care l priveau din barci, nu vzu nimic
care s aib vreo motivaie economic. Chiar de n-ar fi vzut
niciodat pn atunci un gater i vzuse destule n pdurile din
Mine n timp ce vizita taberele de var ale familiei Abbott cu
mama lui i ddea seama c acest loc dur i izolat nu putea
produce destul cherestea ca s plteasc mainile noi, darmite
s mai scoat i profit.
Trecu pe lng birouri i barci.
Nu se ostenea nimeni s i deschid ua ca s se adposteasc
de ploaie.
Lacul i plcea i mai puin. Barajul drpnat prea gata s se
prbueasc. Apa se scurgea de sus pn jos i trecea n valuri
prin canalul deversor. Ce cuta aici? ndemn calul s mai urce
puin ca s vad mai bine. Poteca l duse n vrful barajului, de
unde vedea tot lacul. Era enorm, mult mai mare dect trebuia s
fie. n afar de asta, fierstraiele circulare moderne pe care le
vzuse jos la moar funcionau pe baz de abur.
Abbott vzu o micare mai sus pe drumul noroios. Un clre se
apropia cu o vitez periculoas. Impermeabilul i flutura, adunat
358

ntr-o parte, dezvluindu-i puca. Vreun poliist care era n


patrulare, i spuse Abbott.
Abbott se aplec pe oblncul eii, cu apa scurgndu-i-se de pe
plrie i nvrtindu-i o igar cu degetele de la o singur mn.
Era un truc vechi al vcarilor, pe care l nvase de la Texas Walt
Hatfield i care se potrivea cu deghizarea lui n cowboy. Tocmai
reuise s o aprind cu un pai umed de chibrit cnd vzu c
brbatul care se apropia era nimeni altul dect senatorul Charles
Kincaid.
Mi s fie chiar persoana pe care mi-a spus Isaac s o
supraveghez.
Abbott arunc igara ntr-o bltoac.
Ce faci aici, Kincaid?
A putea s te ntreb acelai lucru.
mi fac meseria. Tu ce faci?
Am devenit curios n privina gaterului.
La fel i Isaac Bell. M-a rugat s arunc o privire.
Ce prere ai?
Ai vzut mai mult ca mine de acolo de sus. Abbott ddu din
cap spre potec. Tu ce prere ai?
Mi se pare o operaiune foarte mult modernizat, rspunse
Sabotorul, gndindu-se la metodele prin care l putea ucide pe
Abbott. Nu i lipsete dect un sistem pe cabluri ca s aduc
butenii pn la calea ferat.
Sunetul putii Sabotorului avea s scoat oamenii din barci. La
fel i pocnetul revolverului pe care l inea n teaca de la umr.
Dac apsa eava pistolului pe tmpla detectivului reducea
zgomotul. Dar, ca s se apropie suficient pentru asta, trebuia s se
expun unui pistolar cu experien i Abbott prea capabil s-l
omoare. Trebuia s foloseasc sabia telescopic. Dar se putea
mpotmoli n impermeabil. Cel mai bine era s coboare amndoi de
pe cai i s se ndeprteze de barci.
Era pe cale s spun c vzuse ceva mai sus pe lac, ceva ce i sar fi prut interesant lui Abbott, cnd auzi strigtul unei femei.
Sabotorul i Abbott se ntoarser spre drumeagul ce ducea ctre
fgaul de alunecare a butenilor.
359

S fiu al naibii, spuse Abbott, zmbind, apoi strig la rndul


lui: Tatl tu tie c eti aici?
Tu ce crezi?
Lillian Hennessy se urcase pe uriaul Thunderbolt, singurul cal
din grajdurile companiei suficient de mare ca s-l transporte pe
Jethro Watt. i ddu pinteni lui Thunderbolt i monstrul ngduitor
o duse ctre Abbott i Kincaid.
Obrajii tinerei motenitoare erau mbujorai de ploaie. Ochii ei
aveau o nuan de albastru mai deschis dect lumina cenuie. O
uvi atrgtoare de pr blond ieea de sub plrie. Dac era vreo
privelite mai frumoas n Oregon, nici unul dintre cei doi brbai
nu tia care era aceea. Fiecare zmbi cum putu mai bine.
Charles, ce caui aici?
Orice a face aici, nu ies din porunca tatlui meu.
Lillian se ntorsese deja spre Abbott, zmbind.
Ai gsit confruntarea pe care o cutai?
nc nu, rspunse el serios. Trebuie s vorbesc cu directorul.
Te rog s m atepi. A prefera s nu te ntorci singur.
Nu va fi singur, spuse Kincaid. Merg eu cu ea napoi.
Exact asta voiam s zic, spuse Abbott. M ntorc repede,
Lillian.
Merse ctre cldirea care semna cu un birou, cobor de pe cal
i btu la u. Un brbat sfrijit cu ochii duri, care prea s aib
aproape patruzeci de ani, deschise ua.
Ce e?
M numesc Archie Abbott. Avei un minut s rspundei la
cteva ntrebri?
Nu.
Abbott puse piciorul n u.
Am calea ferat drept client. Voi suntei singurii beneficiari,
chiar vrei s depun o plngere?
De ce n-ai spus aa? Intrai.
Numele directorului era Gene Garret; lui Abbott i venea greu s
cread c acesta nu tia c nu aveau cum s obin profit. Cnd
Abbott insist, vorbind de cheltuielile operaiunii, Garret se rsti la
el:
360

Proprietarii mi dau un salariu bun, plus un bonus la livrare.


Asta nseamn c obin un profit i nc ceva pe deasupra.
Abbott cercet birourile i aparatura, apoi se ntoarse la Lillian
i la Kincaid, care stteau tcui sub opronul de care erau legai
caii. Drumul era ncet i anevoios pn la platforma de jos.
Abbott duse calul lui Lillian la grajduri ca ea s poat urca n
tren fr s o observe tatl ei. Apoi i trimise o telegram lui Isaac
Bell, prin care l sftuia s i roage pe detectivii Van Dorn s i
cerceteze cu mai mult atenie pe proprietarii gaterului East
Oregon Lumber, spunndu-i totodat c l gsise pe Kincaid acolo
i c inteniona s stea cu ochii pe el.
l trimit de ndat ce se repar linia, promise J.J. Meadows.
Tocmai au czut toate firele. Probabil s-au prbuit stlpii din
cauza ploii.
James Dashwood sri de pe bacul feroviar de la Southern Pacific
la Oakland Mole. n timp ce steagurile cu cercuri negre la mijloc,
care ddeau avertismente meteo, fluturau n btaia vntului
dinspre golful San Francisco. Acele steaguri anunau o scdere
brusc a temperaturii.
James alerg s prind trenul spre Sacramento, disperat s-l
prind pe Isaac Bell la nodul feroviar. Trenul lui tocmai pleca de
lng peron. Detectivul fugi dup el, sri pe scar n ultima
secund i rmase n dreptul ultimului vestibul, trgndu-i
rsuflarea. Cnd trenul trecu pe lng cldirea grii, vzu cum
erau coborte steagurile albe. n locul lor se nlar steaguri roii
cu cercuri negre, exact cum prevzuse fierarul.
Avertisment de furtun.

361

48
Isaac Bell nu pierdu vremea n Sacramento. n urma mesajului
trimis de el, calea ferat pregtise deja cea mai nou locomotiv
Pacific 4-6-2, ncrcat cu ap i crbuni. La cteva minute dup
ce oprise, venind din est, Expresul Van Dorn pleca deja spre nord.
Bell i conduse pe nou-venii n vagonul-restaurant, acolo unde
munceau cu toii. El rmase gnditor pe platforma din spate, n
timp ce trenul ieea din gar. Fraza aceea ciudat i aprea mereu
n gnd: M gndesc la ceva imposibil. Mereu i mereu.
Oare Charles Kincaid o fcuse pe prostul la jocul acela de
poker? Oare Kincaid l lsase s ctige potul uria doar ca s-i
distrag atenia? Era evident c senatorul srise din tren la
Rawlins ca s-i plteasc pe oamenii aceia ca s-l omoare. Probabil
c tot el, acionnd n interesul Sabotorului, l anunase pe Philip
Dow s l acosteze n trenul lui Osgood Hennessy cnd lsa garda
jos.
i aminti din nou c senatorul pretindea c-l admir pe
Hennessy pentru riscurile enorme pe care i le asuma. Subminase
ntr-adins poziia binefctorului su fa de bancherii lui. Asta
fcea din el un agent foarte eficient al Sabotorului. Un spion foarte
viclean.
Dar dac celebrul senator al Statelor Unite nu era un agent
corupt aflat n slujba Sabotorului? Dac nu era spionul lui?
Chiar m gndesc la ceva imposibil, spuse Bell cu glas tare.
Viteza trenului cretea.
Domnule Bell! Domnule Bell!
Detectivul ntoarse capul spre ipetele disperate.
O siluet familiar alerga printre linii cu o valiz n mn,
srind peste macazuri i ocolind locomotivele.
Oprii trenul! ordon Bell deschiznd ua ca s-l aud
conductorul.
Locomotiva, tenderul, vagonul-restaurant i vagonul Pullman se
oprir n loc. Bell apuc mna ntins, ud de ploaie i de
transpiraie i l trase pe James Dashwood n vagon.
362

L-am gsit pe fierar.


De ce nu ai trimis telegram?
N-am putut, domnule Bell. O s credei c-s nebun. Trebuia
s v spun personal.
La privirea aspr a lui Bell, conductorul se retrase repede n
interiorul vagonului, lsndu-i singuri pe platform.
A recunoscut persoana din desen?
A recunoscut c era but n noaptea n care a fcut crligul
pentru Sabotor. Dar crede c acela pe care l-a vzut era o persoan
foarte important. Aa de important c nu-mi vine s cred. De
asta trebuia s v spun personal.
Isaac l btu pe umr pe Dashwood i i strnse mna.
i mulumesc, James. Ai fcut ca imposibilul s devin
posibil. Senatorul Charles Kincaid e Sabotorul.

363

49
Cum v-ai dat seama? ntreb James Dashwood.
n clipa n care pronun cuvintele, Bell i ddu seama c era
adevrat. Senatorul Charles Kincaid nu era spionul Sabotorului.
Kincaid era Sabotorul nsui.
Charles Kincaid se deplasa de la un atac la altul cu un
abonament feroviar. (O, e mereu pe drumuri, domnule, spusese
conductorul trenului Overland Express. tii cum sunt
funcionarii tia de stat, mereu pleac undeva).
Charles Kincaid intrase n cercul de apropiai ai lui Hennessy.
(Era mereu prin preajm, prefcndu-se c o curteaz pe Lillian
Hennessy, dndu-i trcoale tatlui ei, recrutnd oameni din
personalul preedintelui, precum Erastus Charney).
Charles Kincaid era inginer civil i tia exact cum s provoace
daune ct mai mari. (Caut un inginer, l aase el).
De unde tiai?
Expresia ocat de pe faa tnrului l fcu pe Bell s rspund
cu blndee.
James, n-a fi putut niciodat s-o spun cu voce tare dac numi spuneai tu nainte ce ai aflat. Bravo! Domnul Van Dorn are s
aud de tine Domnule conductor! Mergem napoi la biroul
dispecerului. Am nevoie de telegraful lui.
Biroul dispecerului se afla ntr-o cldire de lemn din mijlocul
parcului feroviar. Podeaua ncepu s se zdruncine n timp ce
locomotivele auxiliare trgeau alte trenuri la primul semn de liber
trecere. Bell dict o telegrama pentru Archie Abbott, la podul
Cascade Canyon: ARESTEAZ-L PE SENATORUL CHARLES
KINCAID.
Ochii telegrafistului stteau s ias din orbite.
Scrie mai departe! KINCAID ESTE SABOTORUL. Scrie mai
departe! IA TOATE MSURILE DE PRECAUIE. NU UITA REPET
NU UITA EL I-A UCIS PE WISH CLARKE, PE WEBER I PE
FIELDS. Trimite-o!
Clapeta ncepu s pcne mai repede dect o mitralier. Dar
364

telegrafistul nu reui s treac mai departe


ARESTEAZ. Mna i rmase blocat pe clapet.
Ce mai atepi?
A czut firul.

365

de

cuvntul

50
Am avut necazuri toat ziua.
Telegrafiaz la Dunsmuir! spuse Bell.
Pusese ageni Van Dorn la nodul acela feroviar. Voia s le spun
s plece cu o locomotiv n nord, s l anune pe Archie c trebuia
s l aresteze pe Sabotor.
Telegrafistul ncerc, dar fr rezultat.
Nu merge nici spre Dunsmuir.
Scrie la Redding. Texas Walt Hatfield se afla la Redding.
mi pare ru, domnule Bell. Se pare c toate liniile au czut
de aici pn n nord, la Sacramento.
Ocolete ruta asta.
Bell tia c existau mai multe linii de telegraf care legau
Sacramento de restul rii. Reelele comerciale fceau legtura
ntre trguri i orae mari. Al doilea sistem era reeaua privat a
cilor ferate prin care se transmiteau ordinele feroviare.
M ocup imediat.
Bell rmase lng telegrafist n timp ce acesta trimitea mesaje n
toate grile din zon, ncercnd s vad ct de extins era avaria.
Dispecerul i explic nelinitit:
La nord de Weed, liniile Western Union urmeaz ruta veche
Siskiyou pn la Portland. Noua trectoare Cascades are doar linii
feroviare.
Au fost stricate de ploaie, spuse telegrafistul, ateptnd nc
s primeasc rspunsuri. Pmntul se nmoaie, cad stlpii.
Bell se plimba ncoace i ncolo.
Czuser toate firele?
Era clar c nu se ntmpla asta din cauza ploii.
Aici era mna Sabotorului. Kincaid nu i asuma nici un risc,
asigurndu-se c Bell nu putea s i dea seama cine era. Izolase
captul de linie din trectoarea Cascades pentru ultimul atac
asupra podului, ca s opreasc ntreaga operaiune i s
falimenteze compania Southern Pacific. Avea s atace tot efortul de
consolidare atta timp ct stlpii erau nc vulnerabili.
Mai sunt i avalane de noroi, spuse dispecerul. i mai sunt
366

anunate ploi.
Disperat s l liniteasc pe detectivul suprat care se plimba
ntruna, dispecerul lu ziarele de pe birou. Sacramento Union
anuna c rurile crescuser cu ase metri peste limit i c deja
avuseser loc inundaii. San Francisco Inquirer, al lui Preston
Whiteway, vorbea despre Furtunile secolului, adugnd o
ilustraie grotesc a hrii Biroului Meteo, care arta o serie de
furtuni pe Pacific ce se ineau lan una de alta.
Inundaiile astea ar putea fi cele mai grave din istoria
Oregonului, citi dispecerul cu glas tare. Liniile ferate din vi sunt
sub ap i s-ar putea desprinde cu totul.
Bell continua s se plimbe. Un marfar trecu n goan pe lng
ei, zdruncinnd geamurile i tocurile de lemn. Locomotiva lui Bell
nvlui cldirea ntr-un nor, obligat s elibereze aburul acumulat
ca s i poat duce mai departe spre podul Cascade Canyon.
Liniile sunt deschise spre San Francisco i Los Angeles,
spuse telegrafistul, confirmnd cele mai rele temeri ale lui Bell.
Sabotorul Kincaid se concentra pe ruta Cascades.
F un ocol prin San Francisco sau prin Los Angeles ctre
Portland i de acolo mai departe.
Dar sabotorii liniilor de telegraf se gndiser i la asta. Nu
numai c picaser toate liniile de la Sacramento spre nord, dar
czuser i liniile de la distan, din nord din Dunsmuir, Weed i
Klamath Falls. Charles Kincaid izolase complet trectoarea
Cascades de podul Cascades Canyon.
Bell auzi zgomote dincolo de u. Jason Adler, expertul de la
American States Bank, ddu buzna n ncpere.
Domnule Bell, domnule Bell. Tocmai am terminat de citit
telegramele pe care le-am primit de cnd am oprit aici. Am gsit o
companie pe care o controleaz prin Schane & Simon. Au
cumprat gaterul East Oregon Lumber, care are contract cu
Southern Pacific ca s livreze cherestea i traverse pentru
trectoare.
Unde? ntreb Bell descurajat. Dar numele spunea totul.
Deasupra podului Canyon, pe rul Cascade. E acelai pod pe
care Union Pier i Caisson
367

Eliberai ina! strig Bell dispecerului din Sacramento cu o


voce de oel.
Dar mrfarele au prioritate ctre trectoare, domnule!
Trenul meu are permisiunea de a merge pn la podul
Cascade Canyon, rspunse Bell.
Dar liniile sunt czute, nu putem elibera linia.
O vom elibera pe msur ce naintm!
M opun, spuse dispecerul. E o nclcare a tuturor
procedurilor de siguran.
Bell se ndrept ctre tren, strignd ordine n stnga i n
dreapta.
Decuplai vagonul Pullman. Toi contabilii, avocaii, experii i
translatorii s rmn aici. Cutai mai departe pn aflm tot ce
a plnuit Kincaid. Nu vrem s ne mai ia prin surprindere. Agenii
narmai s se urce n tren!
Frnrii se mprtiar. Dup ce decuplar vagonul n plus, Bell
l vzu pe Dashwood stnd uitat n vestibulul vagonului Pullman.
Ce mai atepi, James? Urc n tren!
Dar nu am arm.
Poftim?
Ai spus s urce agenii narmai, domnule Bell. Ucenicii Van
Dorn au voie s umble doar cu ctue.
Detectivii rdeau, schimbnd priviri curioase.
Nu i spusese nimeni putiului c asta era prima regul pe care
trebuia s o ncalce?
Bell ridic vocea.
Biei, vi-l prezint pe James Dashwood, fostul ucenic al
biroului nostru din San Francisco. Tocmai a fost promovat pentru
c a descoperit un indiciu crucial care l-a demascat pe senatorul
Charles Kincaid. i poate da careva o arm?
Toi bgar mna n haine, plrii, beteliile pantalonilor i
cizme. Un arsenal de arme automate, revolvere i pistoale de
buzunar sclipea n lumina ploioas. Eddie Edwards ajunse primul
la Dashwood cu un pistol placat cu nichel.
Poftim, Dash. E cu foc dublu. Trebuie doar s apei ntruna
pe trgaci. Rencarci cnd nu mai face nici un zgomot.
368

Urcai n tren!
Bell se urc n cabin.
Avem drum liber pn la Cascade Canyon, i spuse
mecanicului.
Cum o s tie c venim dac nu merg liniile de telegraf?
Bun ntrebare. Ne oprim la depou.
Bell intr n caverna ntunecat i plin de fum, unde douzeci
de locomotive erau reparate pe masa turnant. Poliitii de la
Southern Pacific care stteau de paz l conduser la maistru, un
negru murdar de vaselin.
Am auzit de dumneata, domnule Bell, strig maistrul ca s
acopere zgomotul uneltelor de oel i de fier. Cu ce te pot ajuta?
Ct dureaz s scoi farurile de la dou locomotive de aici i
s le ataezi la locomotiva mea?
O or.
Bell scoase un pumn de monede de aur.
Dac faci asta n cincisprezece minute, sunt ale tale.
Pstreaz-i banii, domnule Bell. E din partea casei.
Paisprezece minute mai trziu, Expresul Van Dorn gonea spre
San Francisco cu un triunghi luminos n fa care strlucea ca o
comet.
Acum o s vad c venim! i spuse Bell mecanicului.
i arunc fochistului fraul.
Bag crbune.
Furtuna de pe Pacific, pe care Jim Higgins i-o artase lui James
Dashwood, izbea lanul muntos care strjuia coastele din nordul
Californiei i din sudul Oregonului, scldnd inutul Siskiyou sub
douzeci de centimetri de ap. Apoi se lovea de coasta Pacificului
ca i cum scpase de o mare povar. ns ploua din ce n ce mai
tare. Furtuna nainta pe continent, inundnd vile nguste ale
rului Klamath. Detectivii din Expresul Van Dorn vedeau barajele
improvizate din buteni, podurile de oel luate de ap i fermierii n
cizme nalte de cauciuc care ncercau s salveze vitele rtcite pe
cmpuri.
Deplasndu-se din sud-vest spre nord-est, furtuna btea cu
369

putere n estul rului Cascades. Efectul asupra liniei ce ducea


ctre trectoare se apropia de o catastrofa. Ruleele ieeau dintre
maluri. Apele rurilor creteau. Cea mai mare ameninare venea de
la colinele mbibate cu ap care ncepeau s alunece.
Sacramento Street din Dunsmuir se vedea din tren ca un ru
maroniu. Oamenii mergeau n canoe, ocolind trotuarele de lemn
desprinse de ape de pe marginea cldirilor. n Weed, case ntregi
ncepuser s pluteasc. Pe drumul spre cascada Klamath, fermele
semnau cu nite lacuri, iar lacul Klamath prea un ocean. Un
vapora de navigat pe lac, desprins din ancor, era nghesuit de
curent ntr-o pasarel feroviar. Trenul lui Bell se strecur i merse
mai departe.
O alunecare de teren le tie drumul n partea de nord a lacului.
O poriune de treizeci de metri de in era ngropat sub noroi i
pietri de intrai pn la genunchi. Veniser echipe de lucru din
Chiloquin ca s curee linia. Oamenii povestir c telegraful era
czut la plecarea lor. Nimeni nu tia ct avea s dureze reparaia.
Bell trimise un frnar s se urce pe un stlp i s nepe firul. Era
mort. La comanda lui, detectivii coborr n ploaie i ncepur s
dea la lopat. ntr-o or se puser din nou n micare, dar oamenii
uzi pn la piele i plini de noroi erau ntr-o dispoziie periculoas.
Pe msur ce se apropia noaptea, ddur de refugiaii de la
fermele inundate adunai n jurul focurilor.
Bell vzu cteva drezine adunate pe o linie secundar, cnd se
oprir n parcul din Chiloquin ca s se aprovizioneze cu ap. Ceru
o drezin uoar, cu trei roi, legat de motor, la fel ca vehiculul cu
manet folosit la verificarea inelor i furat de Sabotor ca s
deraieze trenul Coast Line Limited. Dac era s se ntmple ce era
mai ru, dac trenul era oprit de alt alunecare de teren, puteau
s o treac peste linia acoperit i s mearg mai departe.
Ucenicul unui dispecer de tren veni n fug spre ei tocmai cnd
plecau din parcul feroviar, strignd cu un glas subire c firul de
telegraf era deschis de la Sacramento. Bell afl c liniorii de la
Southern Pacific gsiser trei acte de sabotaj, c firele fuseser
tiate, mbinate i ascunse cu grij. Le spuse agenilor lui c acest
lucru dovedea c Sabotorul trecuse la aciune, izolnd trectoarea
370

Cascades pentru atacul final.


Al doilea mesaj venit prin firul reparat era un avertisment cu
privire la viteza vntului de la Biroul Meteo din San Francisco.
Vntul puternic aducea mai multe furtuni i mai multe ploi.
Imediat dup aceea sosi un anun care spunea c o nou furtun
venea dinspre ocean ctre Eureka. Strzile oraului erau inundate,
un vapor naufragiase n golful Humboldt i goeletele cu cherestea
pluteau n deriv n port.
n nord ningea. Traficul feroviar era ntrerupt. Oraul Portland
era paralizat i izolat de Seattle, Tacoma i Spokane. Dar
temperaturile erau mai blnde dect n sud, unde nc ploua
torenial. Pe rurile continentale, cherestegiii se necau, ncercnd
s distrug adunturile de buteni care ameninau s inunde
orae ntregi. Furtuna nou se mica repede i mtura deja munii
Klamath, ajungnd din urm i unindu-se cu prile din spate ale
furtunii care inunda trectoarea. Anunul fcut la ora opt seara de
Biroul Meteo din Portland pentru urmtoarele patruzeci i opt de
ore vorbea despre i mai mult zpad n nord i mai mult ploaie
n sud.
Bell ncerc din nou s-i trimit o telegram lui Archie Abbott.
Firele erau czute n continuare la nord de Chiloquin. Singura
modalitate de comunicare cu podul Cascades Canyon era s
ajung acolo cu Expresul Van Dorn.
Trenul mergea mai departe spre nord, cu cele trei faruri
strlucind. Dar trebuia mereu s ncetineasc atunci cnd echipele
de muncitori speriai, care se ndreptau spre sud, l vedeau venind
i ddeau napoi pn la cea mai apropiat linie secundar.
Expresul Van Dorn putea trece mai departe doar dup ce marfarul
era n siguran pe alt linie.
Isaac Bell rmase toat noaptea n cabina locomotivei. l ajuta
pe fochistul care nvrtea crbunii cu lopata, dar, de fapt, se afla
acolo ca s l ncurajeze pe mecanicul nspimntat s mearg mai
departe. Noaptea trecu fr s se produc vreun accident. Cnd
zorii mohori luminar n cele din urm munii btui de furtun,
tocmai treceau printr-o trectoare ngust. O pant pornea uor
din stnga liniei i cobora brusc n partea dreapt.
371

James Dashwood travers tenderul, alunecnd i mpiedicnduse, innd n mn un vas cu cafea. Bell o mpri cu ceilali din
echip, apoi lu i el o gur. Cnd ridic ochii s i mulumeasc
lui Dashwood, vzu c detectivul proaspt promovat avea privirea
ngrozit, fixat pe lanul muntos.
Bell auzi un uruit gros, un zgomot mai puternic dect al
locomotivei, care prea c vine din mruntaiele pmntului. inele
se zdruncinau sub locomotiva grea. O stnc se desprinse din
munte.
Apas acceleraia!
O pdure ntreag de conifere aluneca spre ine.

372

51
Pdurea o luase la vale pe panta abrupt, purtat de pmntul
alunecos i de butenii care se rostogoleau. Surprinztor, copacii
desprini rmneau drepi, n timp ce grmada de pmnt din care
se nlau cobora n vitez spre Expresul Van Dorn.
Apas acceleraia!
Mecanicul intr n panic.
n loc s accelereze ca s depeasc monstrul de lemn, noroi i
piatr, ncerc s opreasc trenul, trgnd maneta de frnare i
apsnd frnele pe abur. Locomotiva trgea numai vagonulrestaurant i tenderul, aa c se opri brusc. Bell, Dashwood i
fochistul se izbir de peretele de protecie.
Bell se ridic ncet i se uit la muntele ce se prbuea.
nainte! strig el, apucnd acceleraia din mna mecanicului.
Cu toat fora nainte!
Mecanicul i veni n fire i mpinse maneta de comand n fa.
Bell aps pe acceleraie. Locomotiva masiv sri nainte ca i cum
atta atepta. Dar pmntul ce aluneca de sus prindea vitez, iar
copacii nali se micau n tandem. Lat pe ct era trenul de lung,
poriunea de pmnt cobora pe munte ca un vapor lansat pe
lateral.
Bell simi o pal de vnt aa de puternic nct locomotiva se
zgudui. Rafala provocat de alunecarea de teren era umed i rece.
n cabin se fcu rcoare, de parc focul din boiler fusese stins.
Apoi bucata de pmnt ncepu s se destrame. Pe msur ce
venea la vale, se lea tot mai mult.
Copacii de la margine se ntoarser cu vrfurile n jos, venind
spre tren ca nite lance uriae. n faa lor cdeau pietre, lovindu-se
de ine i de locomotiv. Un bolovan mare ct o nicoval intr prin
geamul cabinei, dnd peste mecanic i fochist.
Dashwood sri s i ajute pe oamenii nsngerai, dar Bell l
trase napoi. Alt bolovan trecu asemenea unei ghiulele prin locul n
care fusese capul lui mai devreme. Pietroaiele izbeau locomotiva,
fcnd-o s se clatine, lovindu-se de tender, sprgnd ferestrele
373

vagonului de pasageri i acoperindu-i pe detectivi cu sticl spart.


Bucata de pmnt se desfcu n dou. Jumtate urma s cad
n faa locomotivei. Prinznd vitez tot mai mare, se nclin spre
linie ca un tren deraiat, lundu-se la ntrecere cu Expresul Van
Dorn ctre o jonciune prin care numai unul putea s treac. Era
o curs pe care trenul lui Bell nu putea s o ctige. Un torent de
pietre i noroi ngrop inele din fa.
Bucata mai mare de pmnt czu peste tren, strpungnd
vagonul de pasageri cu trunchiuri de copaci. Un bolovan mai mare
dect un hambar czu peste tender i l arunc de pe ine.
Tenderul greu, aflat ntre locomotiv i vagonul de pasageri, ncepu
s le trag dup sine i pe celelalte dou. Cuplajul l inea strns
legat de locomotiv, trgndu-i spatele dincolo de in. Liniile se
mprtia c din pricina forei uriae, fcnd locomotiva s
ajung pe traverse cu roile motoare. Locomotiva grea de sute de
tone se aplec spre an, naintnd n acelai timp, dup care
ncepu s se rstoarne. Roile pilot se izbir de pietrele aruncate pe
ine. Locomotiva nimeri ntre pietre i se opri brusc. Impactul
violent rupse cuplajul tenderului i acesta se rsturn n an.
Bell privi n urm, uitndu-se dup vagonul n care se aflau
detectivii lui.
Stlpii de telegraf rupi se legnau, prini nc n fire. O sut
optzeci de metri de linie erau ngropai sub noroi, pietre i lemn
zdrobit. Srise i cuplajul cu vagonul? Ori nimerise n an odat
cu tenderul? Pe locul unde trebuia s fie vagonul se afla o movil
de copaci. Bell i terse ochii de picturile de ploaie i se uit mai
atent, dezndjduit.
Apoi l vzu. Era tot acolo, sfrmat i inut pe loc de copacii
czui, intrai pe geam ca nite ace ntr-un ghem de a.
Bell fcu minile cu, strignd peste scobitura din munte unde
ar fi trebuit s fie inele de tren:
Eddie! Suntei teferi?
Bell ciuli urechile, ateptnd un rspuns. Nu se auzea dect
rul ce curgea prin an i aburul care fsia din locomotiva
distrus. Strig iar i iar. Printre picturile de ploaie, vzu un
smoc de pr alb ce i era cunoscut. Eddie Edwards fcea semne cu
374

mna. Cellalt bra i atrna pe lng trup.


Ne-am lovit, strig Eddie. N-a murit nimeni!
M duc mai departe. Trimit un doctor. James! Repede!
Biatul era alb ca varul i privea cu ochii mrii de groaz.
Drezina de mn. Mic-te. Acum!
Bell iei primul din cabin pn n fa locomotivei nclinate
ntr-un unghi periculos. Drezina era neatins. O dezlegar de pilot
i o duser pe umeri, alunecnd i mpiedicndu-se de pietrele
mprtiate pe treizeci de metri de in. Cteva minute mai trziu,
Bell apsa manetele i pedalele cu toat puterea.
Dup douzeci i cinci de kilometri, ajunser lng un tren tras
pe o linie secundar. Bell spuse oamenilor s desfac locomotiva i
parcurser cu ea n poziie invers ultimii cincisprezece kilometri
pn la tunelul 13, prin care trecur duduind. Mecanicul ncetini
cnd ajunse n parcul feroviar, plin de marfare crora li se oprise
trecerea peste podul slbit. Bell rmase uimit s vad un tren
masiv cu crbuni pe pod. ncrctura neagr, nghesuit n
cincizeci de vagoane-plnie, sclipea n ploaie.
Credeam c podul nu susine nici o greutate. L-au reparat
deja?
Dumnezeule, nu, rspunse inginerul. O mie de oameni
lucreaz jos la piloni, douzeci i patru de ore din douzeci i
patru, dar e nesigur. Mai au de muncit o sptmn i apele rului
cresc.
Ce caut trenul acolo?
Podul a nceput s se zdruncine. ncearc s-l stabilizeze prin
presiune.
Bell vzu c platforma principal de pe partea opus a podului
era la fel de aglomerat din cauza trenurilor. Trenuri goale, care nu
se puteau ntoarce n atelierele i depourile din California. Cum
toat lumea muncea jos la piloni, restul parcului prea prsit.
Unde e biroul dispecerului?
Au instalat unul temporar pe partea asta. n cabina aceea
galben.
Bell cobor din locomotiv i alerg ntr-acolo cu Dashwood pe
urmele lui. Dispecerul citea un ziar vechi de o sptmn.
375

Telegrafistul moia lng transmitor.


Unde e senatorul Kincaid?
Aproape toat lumea e jos, n ora, spuse dispecerul.
Telegrafistul deschise ochii.
Ultima dat cnd l-am vzut, se ducea spre trenul btrnului
Hennessy. Dar eu nu m-a duce acolo, n locul dumitale. Hennessy
aproape c a nnebunit. Cineva i-a trimis patru trenuri cu crbune
n loc de piatra de care avea nevoie ca s consolideze pilonii.
Facei rost de un doctor i un tren de salvare. Sunt oameni
rnii din cauza unei alunecri de teren la douzeci i cinci de
kilometri distan. Haide, Dash!
Traversar podul n fug, trecnd pe lng trenul cu crbune.
Bell vzu undele din bltoacele formate de ploaie. Structura
ubrezit se cutremura, n ciuda greutii trenului. Dintr-o privire
i ddu seama c rul Cascade crescuse cu civa metri de cnd
plecase el la New York. Vedea sute de oameni adunai pe maluri,
dirijnd barjele cu frnghii lungi, aruncnd pietre n ap i
ncercnd s devieze cursul apei, n timp ce alte sute de oameni
roiau n jurul chesoanelor i batardourilor scufundate de jur
mprejurul pilonilor.
Ai luat parte la multe arestri? l ntreb Bell pe Dashwood
cnd se apropiau de trenul de pe linia secundar ridicat.
Echipele de lucru schimbau turele. Un ir de lanterne i
steaguri de semnalizare era ntins pe lng locomotiva lui
Hennessy, iar lumina lor abia se mai vedea n atmosfera
nnegurat.
Da, domnule. Domnul Bronson m-a lsat s vin cu el cnd la prins pe Samson Scudder.
Bell i stpni zmbetul. Brbatul poreclit n mod ironic
Samson Scudder, un infractor de mna a doua care cntrea
patruzeci i cinci de kilograme ud fleac, era cunoscut drept cel
mai panic escroc din San Francisco.
Omul acesta e o otrav, avertiz Bell pe un ton grav. Stai pe
aproape i faci exact cum i spun.
S scot arma?
Nu n tren. Vor fi muli oameni n jur. S ai pregtite ctuele.
376

Bell merse pe lng tren i urc treptele de la vagonul Nancy


Nr.1. Detectivul pe care l lsase s pzeasc vagonul de la atacul
lui Philip Dow se afla n vestibul.
Senatorul Kincaid se afl la bord?
Osgood Hennessy scoase capul pe u.
L-ai ratat, Bell. Ce se ntmpl?
ncotro a luat-o?
Nu tiu. Dar a tras automobilul acela, Thomas Flyer, mai sus
pe linie.
El e Sabotorul.
Pe naiba!
Bell se ntoarse ctre agentul Van Dorn.
Dac se ntoarce, aresteaz-l. Dac i face probleme, trage,
altfel te omoar.
Da, domnule!
Trimite-i vorb lui Archie Abbott, poliitii feroviari s
pzeasc podul i oraul n cazul n care Kincaid face cale-ntoars.
Biei, venii cu mine. Dash! Ia un steag i nite lanterne.
Dashwood apuc un steag de semnalizare, nfipt zdravn n
teaca de lemn i dou lanterne, apoi alerg dup Bell.
D-mi i mie una, spuse Bell, apoi explic: Dac semnm cu
nite muncitori, vom ctiga secunde preioase, ca s ne putem
apropia.
De pe linia ridicat, Bell privi rndurile de trenuri nemicate i
pasajele nguste aflate ntre linii. Mai erau ase ore cu lumin de zi
n care s l prind pe Kincaid. Se uit spre pod, apoi spre captul
liniei, unde construcia nou se oprise cnd se aflase despre
sabotarea podului. Drumul era curat de copaci i de arbuti,
dincolo de locul unde se intersecta cu drumul spre gaterul East
Oregon Lumber.
Nu vedea automobilul Thomas Flyer al lui Kincaid din locul
acela. Oare Kincaid ajunsese deja la main i plecase? Apoi vzu
un brbat ieind dintre dou iruri de marfare goale, la marginea
parcului pustiu. Mergea n pas alert ctre dou locomotive parcate
alturi la captul liniilor.
Uite-l!
377

52
Sabotorul se grbea s ajung la locomotive ca s i trimit lui
Philip Dow semnalul s arunce barajul n aer, cnd auzi nite pai
venind spre el.
Se uit n urm. Doi frnri alergau spre el, fcnd semne cu
lanternele. Un tnr slbnog i un brbat nalt i zvelt, lat n
umeri i ngust n olduri. Dar unde era locomotiva pe care o
dirijau cu lanternele? Cele dou locomotive spre care mergea el
erau trase pe linii secundare i aveau abur doar ct s le in
nclzite.
Brbatul nalt purta o plrie cu boruri largi n loc de basca
muncitorilor. Isaac Bell. n urma lui alerga un biea care arta
de parc mergea nc la liceu.
Kincaid se vzu nevoit s ia o decizie. De ce mergea Bell prin
parcul feroviar, prefcndu-se c era frnar? S se atepte la
varianta cea mai convenabil, c Bell tot nu i descoperise
identitatea? Sau s mearg spre ei, s i salute cu mna i apoi s
scoat pistolul i s-i mpute, spernd c nu l vedea nimeni? n
secunda n care ntinse mna dup arm, i ddu seama c
pierduse vremea gndindu-se ce s fac.
Mna lui Bell se mic repede i Charles Kincaid se trezi cu
eava unui pistol Browning ntre ochi.
Nu ndrepta pistolul acela spre mine, Bell. Ce naiba crezi c
faci?
Charles Kincaid, rspunse Bell cu voce limpede i hotrt,
eti arestat pentru crim i sabotaj.
Arestat? Vorbeti serios?
Scoate pistolul din buzunarul stng i arunc-l.
Mai vedem noi, pufni Kincaid.
Fiecare gest al lui era al unui senator al Statelor Unite, jignit de
un prostovan.
Scoate pistolul din buzunarul stng i arunc-l la pmnt
pn nu-i guresc braul.
Kincaid ridic din umeri, ca i cum i cnta n strun unui
378

nebun.
Bine.
Micndu-se foarte ncet, duse mna la pistol.
Atenie, spuse Bell. ine arma ntre degetul mare i arttor.
Singurii ochi att de reci vzui vreodat de Charles Kincaid
erau cei la care se uita n oglind. Ridic pistolul din buzunar ntre
degetul mare i arttor i se aplec, de parc voia s l aeze cu
grij pe pmnt.
Cred c tii c un detectiv particular nu poate s aresteze un
membru al Senatului Statelor Unite.
O s las formalitile n seama unui erif sau a legistului,
dac i mai apropii mna de cuitul din cizm.
Ce naiba
D drumul pistolului! ordon Bell. Nu pune mna pe cuit!
Kincaid deschise palma foarte ncet. Pistolul i czu dintre
degete.
ntoarce-te cu spatele.
Micndu-se ca n trans, Kincaid se ntoarse ncet cu spatele la
detectivul furios.
Du minile la spate!
Kincaid fcu ntocmai, controlndu-i fiecare muchi. Dac Bell
avea s fac vreo greeal, acum era momentul. Kincaid auzi n
spatele lui tocmai cuvintele pe care se ruga s le aud.
D-mi ctuele, Dash!
Auzi clinchetul oelului. Atept s i se prind ctuele de prima
ncheietur. Abia cnd simi metalul rece pe cealalt mna se
rsuci, ntorcndu-se n spatele tnrului i apucndu-l strns de
gt.
Un pumn l nimeri la baza nasului. Kincaid czu pe spate.
Ameit din pricina loviturii, Kincaid ridic ochii. Tnrul
Dashwood era n picioare n lateral, privind scena cu un rnjet
entuziasmat pe fa i un revolver nou-nou n mn. Dar Isaac
Bell era cel care sttea deasupra lui, triumftor. Bell, care l lsase
lat dintr-un singur pumn.
Chiar credeai c las un puti s se apropie de criminalul care
i-a ucis pe Wish Clarke, Wally Kisley i pe Mack Fulton?
379

Pe cine?
Trei dintre cei mai buni detectivi alturi de care am avut
onoarea s lucrez. Ridic-te!
Kincaid se ridic ncet.
Doar trei? Pe Archie Abbott nu-l pui la socoteal?
Bell simi c i nghea sngele n vine i, n clipa aceea de
groaz, Sabotorul lovi.

380

53
Sabotorul se mic incredibil de repede. n loc s l atace pe
Isaac Bell, se npusti asupra lui James Dashwood. Se aplec pe
sub pistolul acestuia, ajunse n spatele lui i l apuc de gt cu
braul.
Acum pot s duc mna la cizm? ntreb Sabotorul pe un ton
batjocoritor.
i scosese deja cuitul.
Aps lama ascuit pe gtul lui Dashwood i fcu o cresttur
subire pe piele. Sngele ncepu s curg.
S-a ntors roata, Bell. Arunc arma sau i retez capul.
Isaac Bell ls pistolul s cad pe pmnt.
i tu, biete. D-i drumul!
Revolverul czu pe balastul ud numai dup ce Dashwood l auzi
pe Bell spunnd:
F ce spune, Dash!
Descuie ctuele.
F ce spune, zise Bell. Dashwood scoase cheia din buzunar i
reui s descuie ctuele de pe mna care l strngea de gt.
Ctuele czur cu zgomot. Urmar cteva clipe de linite, timp n
care se auzi doar zgomotul unei locomotive ndeprtate, apoi Bell
ntreb:
Unde e Archie Abbott?
Scoate pistolul de sub plrie, Bell.
Bell scoase pistolul cu dou evi i l arunc lng Browning.
Unde e Archie Abbott?
i cuitul din cizm.
Nu am cuit.
Legistul din Rawlins spune c un lupttor pltit a murit cu
un cuit nfipt n gt, zise Sabotorul. Presupun c i-ai cumprat
un nlocuitor.
Kincaid l tie din nou pe Dashwood i un al doilea firicel de
snge se uni cu primul.
Bell scoase cuitul i l puse pe jos.
381

Unde e Archie Abbott?


Archie Abbott? Ultima dat l-am vzut suspinnd pe lng
Lillian Hennessy. Da, Bell, te-am pclit. Am profitat de
slbiciunea ta, grija pentru alii.
Kincaid i ddu drumul lui Dashwood i l lovi cu cotul n obraz,
fcndu-l s cad secerat. Fcu o micare ciudat din ncheietur
i o sabie subire zbur spre faa lui Bell.
Bell se feri de lovitura care i omorse pe prietenii lui.
Kincaid sri iute ca fulgerul i lovi din nou. Bell se arunc n
fa, se prbui pe pietri, i adun picioarele i se rostogoli. Sabia
lui Kincaid fichiui aerul n locul unde se aflase cu o clip n urm.
Bell se rostogoli din nou, apucnd revolverul pe care Eddie
Edwards i-l dduse lui James Dashwood.
Bell ntinse mna, dar vzu sclipirea oelului cnd Kincaid
ajunse primul la pistol. Vrful de ac al sbiei telescopice se afla
chiar deasupra armei.
ncearc s-l ridici, l provoc el pe Bell.
Bell alunec n lateral, apuc steagul de semnalizare scpat de
James i se ridic n picioare. Apoi naint printr-o micare fluid,
innd teaca n poziia en garde.
Kincaid ncepu s rd.
Ai venit cu un b la o btaie cu sbii, domnule Bell. Mereu
eti cu un pas n urm. Cnd o s te nvei minte?
Bell apuc bine captul nfurat n steag i mpinse bul de
lemn.
Kincaid par lovitura.
Bell ncerc din nou, lovind metalul subire chiar sub vrful
armei lui Kincaid. Lovitura l expuse unui atac fulgertor, iar
Kincaid profit de ocazie. Strpunse cu sabia haina lui Bell,
tindu-l n dreptul coastelor. Bell czu pe spate, lovind n acelai
timp cu bul.
Kincaid atac din nou. Bell se feri i lovi tare pentru a treia
oar.
Senatorul se arunc n fa. Bell se rsuci, trecnd pe lng el
ca un toreador. Cnd senatorul se nvrti ca s l atace din nou,
382

Bell lovi cu putere, ndoind vrful sbiei.


Compromisul, Kincaid. Fiecare decizie inginereasc implic
un compromis. Mai ii minte? Ce apuci cu o mn dai cu cealalt?
Capacitatea ta de a ascunde sabia telescopic i-a slbit decizia.
Kincaid arunc sabia stricat spre Bell i scoase un revolver din
hain. Apoi ridic eava i trase piedica. Bell se arunc din nou,
executnd alt lovitur brusc. Bul se lipi de pielea ntins de pe
mna lui Kincaid. Senatorul strig de durere i scp revolverul.
Sri cu pumnii la Bell.
Detectivul ridic pumnii la rndul lui i spuse n btaie de joc:
Oare marele spadasin i inginerul genial a neglijat arta
brbteasc a aprrii? Sunt cei mai nendemnatici pumni pe
care i-am vzut de la Rawlins. Erai prea ocupat s complotezi
crimele ca s mai nvei cum s boxezi?
Din dou lovituri scurte, i nsnger nasul Sabotorului i l fcu
s se clatine. Pstrndu-i avantajul, Bell veni spre el s-i dea
lovitura decisiv i s l nctueze. Cu dreapta nimeri chiar la
int, un pumn care ar fi fcut pe oricine s leine. Sabotorul se
scutur i Bell i ddu seama pentru prima dat c Sabotorul era
uimitor de diferit, semnnd mai mult cu un monstru malefic
proaspt ieit dintr-un vulcan.
l privea pe Bell cu o ur ptima.
N-o s m opreti niciodat.
Schimbnd tacticile cu o agilitate ocant, apuc o lantern de
semnalizare i o ridic n aer. Bell pi sprinten n lturi.
Sabotorul cobor mna, lovind lanterna de o in i sprgndu-i
sticla. Kerosenul se mprtie i lanterna se aprinse ca un glob de
foc pe care sabotorul l arunc peste trupul nemicat al lui James
Dashwood.

383

54
Un val de flcri izbucni deasupra lui Dashwood, ntinzndu-se
peste pantalonii, haina i plria lui. Fumul purta cu el duhoarea
prului ars.
Sabotorul rdea triumftor.
Alege, Bell. Salveaz biatul sau prinde-m pe mine.
Alerg spre locomotivele parcate alturi.
Isaac Bell nu avu ncotro. i smulse haina i se npusti prin
fum.
Focul ardea cel mai tare pe pieptul lui Dashwood, dar prima lui
grij fu s-i salveze ochii. Bell i nfur haina n jurul capului
lui Dashwood ca s potoleasc flcrile, apoi se arunc deasupra
pieptului i picioarelor lui. Dashwood se trezi urlnd. Bell crezu c
erau strigte de durere i de team, estompate de hain, dar, de
fapt, tnrul i cerea scuze.
mi pare ru, domnule Bell. mi pare ru c l-am lsat s m
rpun.
Poi s te ridici?
Cu faa neagr de funingine, jumtate din pr prlit i lipit de
cap i cu sngele scurgndu-i-se pe gt, Dashwood sri n picioare.
Sunt n regul, domnule, mi pare ru
Gsete-l pe Archie Abbott. Spune-i s adune toi agenii Van
Dorn i s m urmeze pe munte.
Bell i lu cuitul, pistolul i revolverul. Pistolul lui Kincaid era
pe aproape, aa c l lu i pe acela.
Kincaid e proprietarul gaterului East Oregon Lumber. Dac e
vreo cale de scpare pe acolo, ucigaul o cunoate. Spune-i i lui
Archie!
uieratul unei sirene de locomotiv l fcu pe Bell s se ntoarc.
Kincaid se urcase n cabina celei mai apropiate locomotive.
Trgea de cordonul sirenei i ncerca s lege bucla mpletit.
Bell ridic revolverul, ochi cu grij i trase. Distana era mare,
chiar i pentru o arm att de precis. Un glon izbi metalul.
Sabotorul termin s lege calm cordonul i ddu s sar prin ua
384

deschis a cabinei. Bell trase din nou prin fereastra deschis,


intenionnd s-l in pe loc pn ajungea la el. Dar Kincaid sri i
o rupse la fug.
Fluierul se opri brusc. Kincaid se uit napoi, cu o expresie de
groaz ntiprit pe fa.
n tcerea brusc, Bell observ c, dei l ratase pe Kincaid,
glonul nimerise cordonul. Kincaid ncepu s alerge napoi spre
locomotive, dar Bell trase din nou. Fluierul era important, un fel de
semnal. Att de important nct Kincaid se ntorcea n ciuda
gloanelor. Bell trase nc o dat.
Plria lui Kincaid zbur de pe cap, smuls de glonul lui Bell.
Sabotorul se ntoarse i se ascunse dup tender. Containerul
ptrat plin de ap i crbuni i bloca lui Bell cmpul de tragere.
Alerg spre tender ct de repede putea. Ocoli tenderul i vzu c
Sabotorul era mult n faa lui, srind din captul terasamentului
acoperit cu balast. Cnd Bell ajunse n capt, l vzu alergnd pe
drumul curat pentru linie. Era o int greu de atins, fugind n
zigzag, vzndu-se printre umbrele copacilor pe aleea aglomerat,
disprnd pe msur ce drumul se curba n lungul colinei
muntoase.
Bell sri de pe balast pe terenul defriat i ncepu s fug dup
el.
Cnd ajunse la curba de pe drumul curat, vzu la distan, pe
o poriune plan, o sclipire galben automobilul Thomas Flyer,
modelul 35, al lui Kincaid apoi l observ pe senator care alerga
ntr-acolo.
Kincaid ntinse mna sub scaunul oferului mbrcat n piele
roie, scoase un revolver cu eava lung i trase trei focuri unul
dup altul. Bell se aplec s se fereasc de gloanele ce i uierau
pe la ureche. Se adposti dup un copac, scpnd astfel de nc un
glon. Kincaid era n faa mainii, ncercnd s porneasc motorul,
sprijinind mna stng de unul dintre faruri i nvrtind manivela
cu dreapta.
Bell trase din nou. Kincaid se feri, nvrtind mai departe
manivela. Numr ase focuri. Mai avea un glon i trebuia s
rencarce.
385

Motorul porni. Bell auzi zgomotul nfundat i, unul cte unul,


cei patru cilindri gigantici ncepur s bubuie. Kincaid sri n
spatele volanului. Bell era suficient de aproape ca s vad aripile
tremurnd din pricina motorului rece. Dar maina era nalt n
spate i capota era ridicat, iar gemuleul de la lunet era acoperit
de cauciucurile de rezerv, agate de capot. Nu-l vzu pe Kincaid
dect atunci cnd acesta ntinse mna spre schimbtorul de viteze,
montat n lateral. Era prea greu de nimerit ca s rite s foloseasc
ultimul glon.
Zgomotul motorului sczu n intensitate. Motorul aciona lanul
de transmisie. Bell ncepu s fug fr s mai ia seama la terenul
accidentat. Automobilul se puse n micare, lsnd fum albastru
n urm. Huruitul se transform ntr-un pocnet surd, autoritar, n
timp ce maina accelera pe drumul defriat. Mai nti cu viteza
unui om, apoi iute ca un cal.
Bell alerga dup maina galben. Mai avea un foc, dar nu l
vedea bine pe Kincaid, ascuns de capot i de cauciucurile din
spate i nu avea nici timp s rencarce. Bell fugea ca vntul, dar
automobilul se ndeprta.
n faa mainii, luminiul se lrgea brusc n locul unde drumul
defriat de Southern Pacific se intersecta cu poteca noroioas ce
ducea spre gaterul East Oregon Lumber. Automobilul iei de pe
drum i o lu pe potec, ncetinind cnd roile ncepur s se
nvrt n noroiul moale i n anurile fcute de crue. Motorul
huruia din pricina efortului depus, cauciucurile mprocau cu
pmnt i ap, eava de eapament scotea fum.
Bell se apropie la civa metri de automobil i sri.
Apuc ultimul cauciuc de rezerv din spate cu mna liber i i
nfipse degetele n anul de pe interior. Avnd i greutatea lui Bell
n spate care s i creasc traciunea pe spate, automobilul prinse
vitez.
Cizmele i se trau prin noroi, aa c Bell se prinse cu ambele
mini, ncercnd s se ridice. Ddu din picioare, apuc partea
dreapt a unui cufr fixat pe arcurile lamelare din spate, innduse de o ching de piele ca s se ridice pe aripa din spate. Cele
dousprezece spie acoperite cu noroi ale roii se mpleteau sub el.
386

Aripa se ls sub greutatea lui, frecndu-se de cauciuc. Scritul


metalului pe cauciuc l fcu pe Kincaid s-i dea seama de
prezena lui.
Sabotorul aps brusc frna ca s-l arunce pe Bell de pe
main. Bell se ls purtat de ineria micrii, ajungnd astfel mai
aproape de Kincaid. ntinse mna dup levierele cutiei de viteze
fr s le poat apuca, dar puse mna pe un tub de alam care
ducea uleiul spre lanul de transmisie. Kincaid arunc o cheie
francez n mna lui Bell. Detectivul se desprinse i czu, dar trase
dup el cutia cu unelte fixat de treapta automobilului.
Acum era aproape n faa roii din spate care era ct pe ce s l
calce. Lanul din interiorul roii trecea la civa centimetri pe lng
faa lui. Bell scoase arma automat din hain i i nfipse gura sub
jumtatea inferioar a lanului. Lanul prinse arma ntre
pinioanele roii dinate. Automobilul fcu un salt i derap pe roile
blocate.
Kincaid eliber ambreiajul i lanul sri. Arma lui Bell zbur
dintre pinioane i maina porni din nou. innd volanul cu mna
stng, Kincaid lovi din nou cu cheia francez, atingnd uor
plria lui Bell. Brbatul strnse cu braul drept cutia cu unelte,
rmase cu stngul prins bine de arip i scoase cuitul din cizma
dreapt. Kincaid ncerc iar s l loveasc.
Nevoit s i dea drumul ca s nu i striveasc osul, Bell nfipse
cuitul n peretele lateral al cauciucului. Roata smulse cuitul din
mna lui Bell i acesta czu la pmnt.
eava de eapament scoase un pocnet surd cnd maina prinse
vitez, urcnd panta i disprnd dup o curb strns. Bell se
ridic n picioare, acoperit tot de noroi i alerg napoi, cutndui arma prin anuri. Gsi nti plria, apoi arma automat; o
cur de noroi, o reasambl i schimb ncrctoarele. Acum avea
alte ase gloane la dispoziie. Dezbrc haina plin de noroi i o
lu la fug dup maina Sabotorului.
Atunci auzi tropot de cai n spate.
Archie Abbott apru de dup cotitur n fruntea unui grup de
zece detectivi Van Dorn clare, cu puti Winchester ascunse n
tecile prinse de ei. Archie i ddu calul pe care l luaser pentru
387

el. Bell vru s urce, dar calul ncerc s l mute de picior.


Lillian Hennessy l-a clrit fr probleme, spuse Abbott.
Bell ncord braul stng ca s trag n jos capul lui
Thunderbolt i vorbi cu fermitate n urechea ascuit a animalului.
Thunderbolt. Avem treab.
Calul l ls pe Bell s urce i porni n galop pe drumul
accidentat, n faa tuturor.
Dup vreo trei kilometri, Bell vzu o licrire galben printre
copaci.
Automobilul se oprise n mijlocul drumului. Cauciucul din
dreapta spate era tiat i pe jumtate desprins de roat, din
pricina cuitului nfipt de Bell. Urmele pailor lui Kincaid se
vedeau n sus pe drum. Bell puse un om s rmn n spate, s
nlocuiasc roata i s i urmeze cu maina.
La captul altor cinci kilometri de urcu pe munte, caii ncepeau
deja s oboseasc i mai aveau un kilometru pn la gater. Chiar
i monstrul care l purta pe Bell rsufla din greu. Dar el i
Thunderbolt erau tot n fa cnd ajunser la ambuscada pregtit
de Sabotor.
Flcrile se nlau dintre copacii ntunecoi. Putile Winchester
bubuiau. O ploaie de plumb explod n aer. Un glon trecu pe lng
faa lui Bell, altul i ciupi mneca. Auzi pe cineva strignd i un cal
se prbui n spatele lui. Detectivii se aplecar, scond putile
lungi din teac. Ferindu-se de copitele animalelor speriate, oamenii
ieir de pe drum. Bell rmase pe cal, trgnd foc dup foc n
direcia atacatorilor, fcnd arma s acioneze cu atta rapiditate
nct micrile devenir neclare. Cnd oamenii lui ajunser la
adpost printre copaci, sri de pe cal i se ascunse i el dup un
trunchi.
Ci sunt? strig Abbott.
Drept rspuns, veni un val de gloane care strpunser desiul.
Par a fi ase sau apte, rspunse Bell, dup care i rencrc
puca. Sabotorul fcuse o alegere bun. Gloanele veneau de sus.
Pistolarii lui i vedeau pe agenii Van Dorn, dar, ca s vad n
spate, agenii trebuiau s i expun capetele.
Nu exista dect un singur mod de a rezolva situaia.
388

Archie? strig Bell. Eti gata?


Gata.
Biei?
Suntem gata, Isaac, strigar toi n cor.
Bell atept un minut.
Acum!
Agenii pornir la atac.
Sabotorul i pstra calmul. Nimic din ce fceau agenii Van
Dorn nu l mai lua prin surprindere. Nu se ndoia nici de vitejia lor.
Aa c se atepta deja la contraatacul lor concentrat, disciplinat. i
Philip Dow i pstra calmul, trgnd numai atunci cnd vedea o
int trecnd printre copaci, pentru c el se simea cel mai bine n
toiul luptei. Dar cherestegiii lui Dow erau nite huligani obinuii
s se bat doi contra unu. Erau mai rapizi cu pumnul sau cu
toporul dect cu puca, aa c intrar n panic la vederea celor
zece arme care urcau dealul ca o brigad ieit din iad.
Sabotorul simi c oviau. Dup cteva secunde, o rupser cu
toii la fug, unii aruncnd i putile, alergnd la deal prin pdure
de parc le dduse prin gnd, chiar i n starea aceea de panic
fiind, c aveau s se salveze dac se ascundeau. Undeva n
apropiere, Dow lupta n continuare, dei nu prea avea ce s
nimereasc, pentru c intele se apropiau pitindu-se dup copaci.
Retragerea, ordon ncet Sabotorul. De ce s-i mpucm
dac putem s-i necm?
Isaac Bell i stricase planul de a-i trimite semnalul lui Dow cu
sirenele locomotivelor. Dac auzise mcar uieratul de cteva
secunde al locomotivei, singurul zgomot pe care reuise s-l fac
nainte ca Bell s se apuce de tras, asasinul nu reuise s
neleag faptul c trebuia s arunce n aer lacul Lillian.
Cei doi se retraser de la locul ambuscadei, lund-o pe aceeai
potec pe care coborse Dow cu oamenii lui din tabr. Cnd
ajunser la gater, cherestegiii care nu fceau parte din gaca lui
Dow se uitau n lungul drumului, ateni la sunetul mpucturilor.
La vederea Sabotorului i a lui Dow, care ieir dintre copaci cu
putile n mn, se ascunser n barci, lsnd ntrebrile pe
389

seama celor destul de nesbuii nct s le adreseze unor oameni


narmai.
Philip, spuse Sabotorul. Contez pe tine s arunci barajul n
aer.
Zis i fcut.
Nu-i va fi uor.
Ar trebui s m prind nti, zise Dow, ntinznd mna.
Sabotorul i strnse mna cu un aer grav, ca i cum lua parte la
o ceremonie. Nu era ctui de puin emoionat, dar se simea
uurat. Oricare ar fi fost codurile stranii dup care se ghida n
via asasinul, avea s detoneze explozibilul chiar de-ar fi fost
ultimul lucru pe care l fcea.
Te acopr eu, i spuse Sabotorul. D-mi puca ta. i in la
distan ct mai am muniie.
Urma s scape la final, cnd puhoiul apelor nvlea n defileu,
mturnd podul Cascade Canyon. Dac norocul inea cu el, avea
s fie ultimul om care s traverseze podul.

390

55
Abbott se tr lng Bell cnd focurile din tabra Sabotorului
ncetar.
Are un lac uria acolo, Isaac, strjuit de un baraj. M
gndesc c, dac l arunc n aer, o s drme podul.
Bell trimise patru detectivi s i urmreasc pe fugari prin
pdure. Pe cei trei rnii dintre oamenii lui i aez la marginea
drumului, asigurndu-se c mcar unul putea s se apere n cazul
n care se ntorceau atacatorii. Doi cai mori se aflau n mijlocul
drumului. Ceilali fugiser. Bell o lu la goan pe drumul
desfundat, urmat de aproape de Abbott i de Dashwood.
Aceea din fa e tabra, strig Abbott.
Tocmai cnd drumul se deschidea spre tabra de la gater, un foc
de arm i fcu s se ascund dup copaci.
E o diversiune, zise Bell. Ca s poat arunca barajul n aer.
i descrcar putile n direcia celui care ataca pn cnd
focul se opri, apoi i continuar drumul, scond armele de la
piept.
Ghemuit la baza barajului construit din buteni, ud leoarc din
pricina apei care cdea la treizeci de metri sub picioarele lui, Philip
Dow nelese, cnd putile Winchester ncetar focul, c viaa lui
ajunsese la sfrit. Kincaid i mpiedicase pe detectivi att ct
putuse.
Ucigaul nu avea nici un regret.
Rmsese credincios principiilor lui. Scpase lumea de un
numr rezonabil de nababi, aristocrai i alte soiuri de obolani.
Dar tia cnd era momentul s renune la lupt. Tot ce trebuia s
fac pentru a sfri totul onorabil era s termine aceast ultim
nsrcinare. S arunce n aer barajul nainte ca detectivii s-l
omoare sau s-l prind n via, ceea ce ar fi fost mai ru dect
moartea. Voia numai ca, nainte de a aprinde fitilul i de a face
Marea Sritur, s mai ia civa obolani dup el.
Trei dintre ei ieir din pdure cu pistoalele n mn. Aveau s
391

sar asupra lui de ndat ce i ataca. Trebuia s detoneze o bomb


i, din fericire, erau destule dispozitive instalate de-a lungul
barajului. Scoase un mnunchi de ase batoane de fulmicoton din
cuibul fcut ntre doi buteni. Apoi rupse o bucat scurt de fitil i
scoase cu grij un declanator.
Detectivii l observar. Auzi strigtele lor nfundate prin mugetul
apei. Veneau n fug, alunecnd pe butenii uzi. Nu mai avea dect
cteva secunde la dispoziie. Cu micri hotrte i ferme, leg
fitilul scurt de declanator i l vr n mnunchiul de fulmicoton.
Se puse n calea jetului de ap, scoase un chibrit uscat i un
aprinztor din sticla cu dop i ntinse flacra spre fitil. Apoi duse
cele ase batoane la spate i merse repede spre detectivi.
Arunc arma! strigau ei.
Dow ridic mna goal spre cer.
Arat mna!
l luar la ochi, dar el mergea mai departe. Distana era nc
prea mare pentru pistoale.
Isaac Bell trase i l nimeri pe Dow n umr.
Dow era att de concentrat s se apropie de detectivi nct abia
simi glonul de calibru mic. Nu se opri, ci se ntoarse cu umrul
lovit spre ei i ntinse mna cu explozibil n spate, ndreptnd
braul ca s catapulteze bomba la nlime i la distan mare.
Unul dintre detectivi alerg n faa celorlali, ridicnd un revolver
suficient de mare ca s l opreasc. Dac era posibil ca un om s
nimereasc din fug inta ndeprtat.
Treci napoi, Dash! strig Bell. Are ceva la spate.
Dow se rsuci s arunce explozibilul. Cel pe care Bell l strigase
se opri n loc i ntinse braul, ochindu-l pe Dow. Apoi strnse
pumnul liber i l puse peste piept, protejndu-i inima i plmnii
i stabiliznd arma. Dow se pregti de lovitur. Dash tia cum s
trag.
Glonul greu l nimeri n plin pe Dow, care se cltin nainte s
arunce bomba. Tot ce vedea naintea ochilor deveni nemicat. Nu
se auzea dect vuietul apei care curgea n cascad peste baraj, i
aminti c nu aprinsese nc fitilul ncrcturii care ar fi aruncat
totul n aer. Singurul fitil aprins era cel de la fulmicotonul pe care
392

l avea n mn. Cum putea s renune dac nu terminase treaba?


i simea minile i picioarele nepenite. Dar i adun toat
puterea i se ntoarse cu spatele la detectivi, mpleticindu-se spre
baraj.
Dash! D-te la o parte!
i ddur seama imediat ce fcea Dow. Toi trei deschiser
focul. Un glon i strpunse umrul, al doilea spatele. Unul l
nimeri n picior i ncepu s se prbueasc. Dar gloanele care l
loviser l mpingeau mai departe. Czu peste baraj. Sttea aplecat
peste fulmicoton, apsndu-l cu pieptul de butenii uzi, apoi vzu
flacra de la fitilul declanatorului. Nu mai avea dect o
milisecund de trit, dar tia c terminase treaba i c luase cu el
o echip de obolani Van Dorn.

393

56
Isaac Bell l apuc de grumaz pe James Dashwood i l arunc
spre Archie Abbott, care l prinse din zbor i l rsuci spre malul
rului ca pe o minge. Tocmai ntindea mna spre Bell cnd explod
bomba. Douzeci de pai, mai puin de treizeci de metri, i
desprea de impact. Unda de oc ajunse la ei ntr-o clip i cei doi
prieteni vzur un caleidoscop de copaci cnd fur trntii la
pmnt dup Dashwood. Cu urechile iuind, ncercar s urce mai
sus pe pant, mnai de disperarea i de neputina de a scpa de
peretele de ap ce trebuia s nvleasc prin barajul distrus.
Cnd Sabotorul auzi explozia, tia c ceva nu mersese bine. Nu
se auzise suficient de tare. Nu explodase tot fulmicotonul. Se opri
din alergat ntr-un loc de unde putea vedea rul jos, n canion i se
uit nelinitit dup peretele de ap eliberat de baraj. Rul cretea,
nivelul apei era cu siguran mai mare, dar nu att ct se
ateptase i se temea de ce era mai ru. Explozia parial
provocase daune barajului fr s l distrug.
Spernd c mcar muriser muli detectivi, o porni din nou la
drum, ncreztor c barajul avea s cedeze n cele din urm,
lsnd apa s drme podul, fie c aceasta dura cteva minute, fie
cteva ore. Dintr-odat, auzi sunetul unui automobil Thomas
Flyerul lui venind pe drum.
Faa i se lumin de un zmbet mulumit. Probabil c agenii
reparaser cauciucul. Frumos din partea lor. Cu pistolul ntr-o
mn i cuitul n cealalt, alese repede un loc unde anurile
adnci aveau s foreze maina s ncetineasc.
E o minune, spuse Abbott.
O minune de scurt durat, rspunse Bell.
Un torent de ap mare ct un taur ieea prin gaura fcut de
bomba asasinului n barajul din buteni. Dar bomba prin care
Philip Dow ncercase s i omoare nu detonase restul ncrcturii
i barajul rmase pe loc. Cel puin pentru moment.
Bell estim stricciunile, ncercnd s-i dea seama ct avea s
394

mai in. De sus curgea o cascad, iar jeturile neau ca nite


tunuri de ap prin crpturile din fa.
Dash, cum ai nvat s tragi aa? ntreb Abbott.
Mama nu m-a lsat s intru ucenic la Van Dorn pn nu m-a
nvat.
Mama ta
Cnd era tnr era n trupa lui Buffalo Bill, Wild West Show.
Poi s-i spui mamei tale c ne-a scpat pielea tuturor. i
poate a salvat i podul. S sperm c trenul acela cu crbune o s
in Ce s-a ntmplat, Archie?
Abbott prea foarte alarmat dintr-odat.
Dar aceea a fost ideea lui Kincaid.
Ce idee?
S stabilizeze podul cu greutate. Kincaid a spus c au fcut
asta cndva n Turcia i prea c funcioneaz.
Kincaid n-a fcut nimic n via fr un scop anume, zise
Bell.
Dar Mowery i ceilali ingineri nu ar fi permis aa ceva dac
n-ar fi crezut c greutatea trenului avea s funcioneze. Cred c ia dat seama ce se ntmpl cnd m-a vzut venind ncoace. Aa c
s-a prefcut c ajut ca s nlture orice bnuial.
Trebuie s ajung acolo jos imediat.
Caii au fugit, spuse Abbott, dar sunt mgari n grajduri.
Bell privi n jur, cutnd o soluie mai bun. Mgarii antrenai
s trag cruele cu cherestea nu puteau s-i duc la pod suficient
de repede ca s opreasc ceea ce fcea Sabotorul cu trenul cu
crbuni.
Ochii i czur pe o canoe de pe malul rului. Apa crescuse deja
i o trgea de captul din fa.
Mergem cu rapidul din Hells Bottom!
Poftim?
Lum canoea aceea pn la pod.
Rsturnar buteanul greu i scobit pe o parte ca s verse apa
de ploaie.
Repede! Apuc vslele!
mpinser canoea n ru i o inur lng mal. Bell se urc n
395

faa scndurii puse transversal de cherestegii i i pregti vsla.


Urc!
Uurel, Isaac, l avertiz Abbott. E o nebunie, o s ne necm.
Cherestegiii amorezai au supravieuit coborrii acesteia ani
de zile. Urc-te!
Cnd o s se prbueasc barajul, o s vin pe ru un val
care o s zboare brcua asta ca pe un b de chibrit.
Bell se uit la baraj. Torentul ce nea prin gaura fcut de
Dow spa acum la margine.
Gaura aia se face tot mai mare, spuse Abbott. Vezi cum se
las butenii de deasupra?
Are dreptate, zise Dash. S-ar putea prbui n orice clip.
Amndoi avei dreptate, rspunse Bell. Nu pot s v pun viaa
n pericol. Venii dup mine cnd putei.
Isaac!
Bell mpinse canoea de la mal. Abbott sri s prind captul din
spate. Curentul o trase spre mijlocul torentului.
Ne vedem jos! strig Bell, vslind cu putere ca s nu izbeasc
de stnci. Distracie plcut cu mgarii!
Viteza l lu prin surprindere. Curentul furios mna canoea mai
repede dect ar fi mers orice cal sau automobil. Dac o inea n
ritmul acesta, avea s ajung la podul Cascade Canyon n douzeci
de minute.
Dac nu se neca nainte.
Malurile erau abrupte, iar rul era ngust i presrat cu
bolovani. Din ap ieeau copacii czui. Trecea n vitez pe lng
trunchiurile ce pluteau n jur, aproape complet scufundate. Micua
canoe trecu peste un butean i ncepu s se ncline. Bell se
arunc n partea opus. n dreptul lui plutea un copac smuls de pe
mal, mpungnd aerul cu rdcinile uriae care se ntindeau spre
el ca nite tentacule. Bell se apr cu vslele, apoi le vr adnc n
ap, ncercnd s treac pe lng trunchiul monstruos de copac. O
rdcin l lovi n fa, ct pe ce s l doboare din canoe.
Vslind disperat, ajunse n faa copacului, se feri de un bolovan,
alunec printre ali doi i se lovi de o stnc plat, ascuns sub
ap. Apoi distana dintre pereii canionului ncepu s se micoreze;
396

apa curgea la vale pe o poriune destul de dreapt de civa


kilometri. Lucrurile preau s se mbunteasc i Bell i spuse
c era posibil s ajung teafr la pod.
Se uita ntruna n spate, dar nu se vedea vreun semn c barajul
s-ar fi nruit.
Poriunea dreapt se termina cu o serie de cotituri brute care
provocau vrtejuri, fcnd canoea s se nvrt n cercuri pe care
un singur om, aflat n partea din fa, nu le putea controla. Bell
ncerc n schimb s in canoea n poziie dreapt i s se apere
de pietrele care zburau dintr-odat n toate prile. Iei cu spatele
din a treia curb i privi peste umr s vad ncotro mergea. Pereii
canionului erau la distan ceva mai mare acum, iar apa inundase
malul, formnd cascade care antrenau pietre n uvoi. Curentul l
purta peste cascade. Bell vslea din toate puterile ca s menin
canoea dreapt i s ajung napoi n apa mai adnc din mijlocul
torentului.
Dar, de ndat ce se ndrept, auzi un murmur amenintor care
se transform rapid ntr-un bubuit asurzitor. Se auzea ca i cum
un val uria de ap venea n goan dup el. Se uit n spate,
ateptndu-se s vad ce era mai ru. Barajul, aflat la civa
kilometri n spate, prea s reziste. Dar bubuitul se auzea tot mai
tare. Dintr-odat, Bell nelese c ecoul care rsuna printre pereii
canionului venea de dup cotitura din faa lui.
Curentul l purt prin cotitura rului.
Observ frnghiile legate de copacii de pe mal. Apoi remarc
ceva ce semna cu o linie n apa rului. Numai c nu era o linie.
Era o ruptur acolo unde rul disprea ntr-o cascad.
Probabil c muncitorii legaser frnghii ca s se poat ine ct
coborau din brci i le crau peste cascad. Transportarea nu era
o opiune pentru Bell. Apa curgea deja mai repede la vale i
mpingea canoea spre cascad cu o vitez de aproape cincizeci de
kilometri pe or.
Ploile erau salvarea lui. Dac apa ar fi fost mic, ar fi murit,
zdrobit de stnci. Apa crescut scurta cascada i amortiza
aterizarea.
Plutea n continuare, purtat de curent, cnd vzu un bolovan
397

uria care mprea rul n dou. Se folosi de vsl ca s l


ocoleasc. Rul se mpreuna din nou pe partea cealalt ntr-un
salt violent care mproca spum, izbind canoea din ambele pri.
Deodat, apru profilat pe cerul ntunecat linia dreapt a
podului Cascade Canyon care unea cele dou maluri ale defileului.
Era ciudat c descrierea cea mai clar a frumuseii lui simple
venea chiar de la Sabotor: Prea c plutete. Era greu de crezut
c o structur att de mare putea s arate aa de uoar i s se
ntind pe o distan att de mare. Trenul cu crbune, tras pe
mijlocul podului, avea cincizeci de vagoane i tot mai erau poriuni
goale de linie i n fa i n spate.
Dar Sabotorul, care fcuse o descriere aa de frumoas podului
Cascade Canyon, era cel care voia s l distrug. Cu siguran
Sabotorul pstra un secret despre trenul acela, un secret care avea
s-i ofere controlul tuturor companiilor de cale ferat din ar.
Fiecare fapt fcut de el, fiecare crim comis, fiecare nevinovat
ucis i spuneau lui Bell c senatorul Charles Kincaid amgise
Compania Southern Pacific s parcheze trenul pe pod dintr-un
motiv care servea ambiiei monstruoase i visurilor lui diabolice.
Cteva clipe mai trziu, Isaac Bell vzu luminile oraului,
adunate de-a lungul malului, sub pod. ncerc s vsleasc spre
mal, dar nu reui. Canoea grea era prins n strnsoarea rului.
Trecu n vitez pe lng marginile oraului, pn cnd rul se
ngust i i acceler curgerea. Bell vzu luminile electrice
orientate spre piloni i chesoanele i batardourile construite n
jurul lor. O mie de oameni i o sut de instalaii se adunaser s
duc spre mal deflectoarele cu tone de roc i s nale laturile
batardourilor cu buci masive de lemn, inndu-le astfel deasupra
nivelului crescut al apei.
Rul purta canoea lui Bell printre piloni. Nimeni nu l vzu
venind deoarece canoea semna cu butenii nnegrii care pluteau
pe ap. Credea c avea s fie mpins sub pod, n ntuneric, dar
pereii canionului ngustau albia rului. Curenii se micau
nebunete.
Canoea fu mpins n lateral, spre pilonul cel mai ndeprtat de
ora. Sri peste un zgaz de piatr, se nvrti frenetic i se izbi de
398

batardoul de lemn. Cincizeci de tmplari epuizai, care fixau


scndurile pe cadrul de lemn, ridicar privirile nceoate,
vzndu-l pe Bell cum coboar repede din canoe i traverseaz
schela de acces ce unea batardoul cu pilonul pe care l nconjura.
Bun seara, domnilor, spuse Bell, fr s se opreasc i s
rspund ntrebrilor Cine? sau Unde?
Bell vzu o scar de metal fixat n piatr i o urc repede,
avertizndu-i pe cei de jos.
Va veni un val de inundaii pe ru n orice clip. Ridicai
peretele mai sus i pregtii-v s fugii.
La optsprezece metri deasupra apei, se termina poriunea cu
piatr i ncepea cea de metal. Pilonul avea o structur ptrat,
ntrit cu grinzi triunghiulare i avea dou scri. Bell bnuia c
erau pentru vopsit. Din locul n care se afla, pe pietrele superioare,
pilonul prea la fel de nalt precum cldirea Singer din New York
City, pe care Abbott o ludase cndva c avea 180 metri nlime.
Spernd c prietenul lui avea o perspectiv greit, Bell se ag de
bara inferioar.
Simi c podul se cutremur de ndat ce atinse scara. Prea c
se scutur mai tare dect atunci cnd l traversase cu cteva ore n
urm. Dar nu cu mult mai tare. Oare trenul producea efectul
scontat? Oare stabiliza podul? Nedumerit din pricina inteniilor
Sabotorului, Bell ncepu s urce mai repede.
Antebraul rnit de Dow ncepu s zvcneasc, dar Bell nu se
concentra la durerea tot mai ascuit, ci la ceea ce nsemna asta.
Avea mult de urcat pn pe pod i avea nevoie de toate patru
membrele. Cu ct urca mai mult, cu att se zdruncina podul mai
tare.
Ct de tare s-ar fi zdruncinat fr greutatea adugat?
Simea miros de fum pe msur ce se apropia de vrf, ceea ce
era ciudat pentru c nu trecea nici un tren pe pod. n cele din
urm, scara se termin n dreptul unei pasarele care traversa
arcada de oel i ducea ctre o scar mai mic, spre tablierul
podului. Urc ultimele trepte i se arunc pe tablier cu picioarele
nainte. Acum se afla ntr-un spaiu ngust ntre trenul cu crbune
i marginea liber, l durea capul de la efort i se sprijini s se
399

odihneasc, inndu-se cu mna de vagon.


i trase mna napoi, urlnd de durere.
Poriunea oelit a vagonului era fierbinte att de fierbinte
nct l frigea.
Bell alerg la vagonul urmtor i l atinse cu atenie. i acela era
fierbinte. Simi din nou miros de fum i i ddu seama n sfrit
de pcleala diabolic a Sabotorului. Aa-zisa presiune stabiliza
podul cu adevrat. Dar vibraiile apei ce se lovea de pilonii ubrezi
fceau podul s se scuture. Podul scutura trenul i, n acelai timp
i crbunii. n interiorul vagoanelor pline, miile de buci de
crbune se loveau unele de altele, crend frecare i, prin urmare,
cldur, ca un grnicer care freca dou buci de lemn ca s fac
focul.
Crbunele se aprinse tocmai cnd Bell i ddu seama de planul
genial al lui Kincaid. Cteva scntei micue se transformar n sute
de flcri. n curnd, mii de focuri aveau s se nmuleasc
precum ciupercile. ntregul tren fumega la mijlocul podului. n
orice clip, traversele de lemn de sub tren aveau s ia foc.
Trebuia s mute trenul de pe pod.
Platforma de construcie era arhiplin de trenuri i locomotive.
Dar, neavnd de lucru, nici o locomotiv nu era pregtit. Bell
observ locomotiva Baldwin, mare i neagr, de la trenul lui
Hennessy. Era mereu pornit ca s asigure lumina i cldura din
vagoanele Pullman i cele private i ca s fie oricnd gata s plece,
n funcie de ce i se nzrea preedintelui.
Bell alerg ntr-acolo. Le ordon tuturor frnrilor i
muncitorilor s schimbe macazurile ca s direcioneze locomotiva
btrnului spre pod. nsui Hennessy sttea lng locomotiv,
artnd fragil n hainele modeste. Rsufla din greu, sprijinit de
lopata unui fochist.
Unde e echipajul trenului? ntreb Bell.
Eu ddeam drumul la abur nainte s se nasc ei. Am trimis
pe toat lumea jos, s lucreze la batardouri. Doar c trebuia s-mi
trag sufletul. S-a ntmplat ceva. Ce miroase aa? A luat foc ceva
pe pod?
S-a aprins crbunele. Decuplai motorul, vreau s trag trenul
400

de acolo.
Hennessy dirij frnrii i muncitorii care alergau care ncotro
s schimbe macazurile, iar Bell desprinse locomotiva de tren,
merse puin nainte, apoi ddu cu spatele spre pod. Ajuns la
marfar, cupl locomotiva la primul vagon descoperit, n timp ce
fiecare om de pe platform ncerca s schimbe macazurile n aa
fel nct s i dea cale liber spre o linie izolat unde puteau muta
n siguran trenul n flcri.
Bell mpinse n fa maneta de comand, apoi aps acceleraia,
trimind abur ctre pistoane. Aici era partea cea mai grea.
Petrecuse destul timp ntr-o cabin de locomotiv ca s tie cum s
conduc una, dar s conduci i s tragi cincizeci de vagoane pline
erau dou lucruri diferite. Roile se nvrteau, dar trenul nu se
mica. i aminti de supapa de nisip care mprtia nisip sub roi
ca s creasc aderena i gsi i maneta potrivit. Acum ieea fum
din vagoane i vzu cum apar flcrile. ntinse mna dup
acceleraie i ncerc din nou.
Deodat, Sabotorul vorbi prin fereastra lateral.
i cu ce o s nlocuieti greutatea? ntreb el ironic. Cu i mai
mult crbune?

401

57
Balastul ar fi fcut podul s reziste, dar cumva s-au
amestecat lucrurile. Hennessy a ordonat balast pentru in. Dar a
primit tot crbune. M ntreb cum s-a ntmplat asta.
Sabotorul urc n cabin prin partea deschis din spate i
scoase un cuit din cizm.
Bnuind c avea o arm identic celei telescopice pe care el
nsui o stricase, Bell scoase pistolul i trase. Dar arma fusese
prea des scufundat n noroi i ap i se bloc. Auzi clicul
cuitului. Lama telescopic se ntinse i l lovi nainte s apuce s
se mite n spaiul ngust.
Nu era o ran superficial, ci o lovitur groaznic sub umrul
lui Bell. Nucit, ntrebndu-se dac lama i intrase n plmn, Bell
pipi n interiorul hainei i simi sngele cald. Nu reuea s i
concentreze privirea. Sabotorul sttea deasupra lui i Bell i ddu
seama c se prbuise pe podea.

402

58
Charles Kincaid trase sabia napoi, intenionnd s-i strpung
inima lui Isaac Bell.
Cunoteam bine slbiciunea armei mele, spuse el. Nu a fost
fcut s in la btaie. Aa c am mereu una de rezerv.
La fel i eu, spuse Bell. Scoase dintr-un buzunar interior
chiar pistolul lui Kincaid pe care l gsise mai devreme. Era ud de
snge i i aluneca n mn. ocul provocat de ran l fcea s
vad dublu i s i piard ncet-ncet cunotina. i adun toate
puterile, concentrndu-se ca lumina unui far pe pieptul lat al lui
Kincaid, apoi trase.
Kincaid fcu un pas napoi, cu o expresie uimit pe fa. Scp
sabia din mn. Trsturile lui frumoase erau contorsionate de
furie. Czu din locomotiv cu spatele pe ine.
Bell ncerc s se ridice, dar i era greu s i adune picioarele
sub el. De undeva de jos, de sub pod, auzi strigte alarmate.
uierul sirenei unei macarale de barj provoca urlete disperate. Se
tr pn n spatele cabinei. De acolo, vzu ce anume i
nspimnta pe bieii oameni. Barajul Sabotorului cedase n cele
din urm. Torentul plecase la vale.
Un val alb furios, nalt ct o cas i ncrcat cu buteni i copaci
ntregi, umplea rul dintr-o parte n alta. Oamenii se chinuiau s
mute generatoarele de curent electric din calea inundaiei. O barj
se rsturn. Luminile se stinser.
Bell se prinse de maneta Johnson i se strdui s se ridice.
Podul zguduia locomotiva. Flcrile se nlau spre cer din
vagoane. Dac muta trenul, putea s salveze podul de la incendiu.
Dar chiar i mort ntre ine, Sabotorul ctiga. Dac l muta,
nltura greutatea stabilizatoare i podul avea s se prbueasc
din cauza puhoiului de ap. Dac nu l muta, podul avea s ard.
Simea deja mirosul creozotului aprins cnd traversele de sub tren
ncepur s fumege.
Compromisul era singura soluie.
Bell ntoarse maneta de comand, aps acceleraia i ddu
403

trenul cu spatele pn la marginea podului. inndu-se bine de


barele de susinere, cobor scrile chinuit de durere. Un maistru de
antier venea n fug, uitndu-se ngrijorat la trenul n flcri.
Deschidem acum macazurile, domnule, ca s l putei muta
pe o linie izolat.
Nu, am nevoie de unelte. F-mi rost de o rang i de un
extractor de crampoane.
Trebuie s-l dm deoparte pn nu ia foc toat platforma.
Las trenul aici, ordon Bell calm. O s am nevoie de el din
clip n clip. Acum te rog s-mi aduci uneltele.
Maistrul alerg i se ntoarse ct ai clipi. Bell lu extractorul i
ranga masiv i alerg pe pod ct de repede i permitea gaura din
piept. n drumul lui, trecu pe lng silueta nemicat a
Sabotorului, nghesuit ntre ine. Trenul trecuse peste el fr s-l
mutileze. Bell merse mai departe pn ajunse n captul
ndeprtat. Acolo se ghemui i ncepu s scoat crampoanele din
eclisele ce ineau inele din partea de sus a podului.
Simea c zguduielile erau tot mai violente acum c trenul nu
mai era pe pod. Privi n jos i vzu rul Cascade Canyon vuind ca
un ocean lovit de uragan. Ameit de lipsa de oxigen i din cauza
sngelui pierdut, simi c devine buimac, dar continu s scoat
crampoanele unul cte unul.
Cine e acum Sabotorul? i spuse el. Se ntorsese roata. Isaac
Bell, detectivul-ef al ageniei Van Dorn, se chinuia cu toat
puterea rmas s deraieze un tren.
i era din ce n ce mai greu s respire i vzu un balon de snge
care se umfla i scdea deasupra rnii din piept. Dac sabia
Sabotorului i gurise cavitatea toracic i nu primea ajutor ct de
curnd, avea s se umple cu aer i s fac pneumotorax. Dar mai
nti trebuia s scoat o bucat ntreag de in.
Sabotorul nu era rnit la fel de grav ca Bell, dar era la fel de
hotrt. i venise n fire cnd Bell trecuse pe lng el cu
extractorul n mn. Acum o luase la fug, cu glonul nfipt ntre
dou coaste i aplecat de la mijloc, alergnd ct putea de repede
spre tren. i dduse seama ce fcea detectivul din cauza
404

extractorului. Bell voia s deraieze trenul n flcri i s devieze


inundaia dinspre pilonii slbii.
Ajunse la locomotiv, se urc ncet n cabin i puse cteva
lopei de crbune n focar.
Hei, ce faci acolo? strig un muncitor care se urca pe scar.
Domnul Bell a spus s lsm trenul aici.
Kincaid scoase un revolver cu eava lung pe care l luase din
automobil i l mpuc pe muncitor. Apoi porni locomotiva cu o
mn sigur pe acceleraie i pe supapa de nisip. Roile motoare se
micar ncet, cuplajele se mbinar i locomotiva ncepu s trag
vagoanele pe pod. Sabotorul vzu lumina alb a farului cznd pe
Isaac Bell, care se chinuia s desprind ina.
Trenul greu, plin de crbune, ncetini vibraiile care zdruncinau
podul. Bell simi diferena i, vznd lumina orbitoare a farului
principal al locomotivei, tiu c glonul lui l nimerise, dar nu l
omorse pe Charles Kincaid.
Locomotiva venea spre el. Simi apsarea roilor pe ine. Pe
urm l observ pe Kincaid care scoase capul pe fereastra cabinei
i l privi cu ur. Gura i se strmb ntr-un rnjet nfiortor de
triumf i Bell auzi pufitul aburului cnd Sabotorul acceler.
Bell scoase ultimul crampon din travers. Apoi se sprijini cu
toat greutatea pe rang, strduindu-se cu ultimele puteri s mite
ina desprins nainte s l calce Kincaid.
Detectivul simi cum roile din fa urc pe ina lui. Greutatea
locomotivei o inea pe loc. Cu o ultim sforare, reui s o mite un
centimetru, acel centimetru dintre via i moarte.
Locomotiva alunec de pe ine i ajunse pe traverse. Bell l vzu
pe Sabotor cu mna pe acceleraie, vzu cum triumful lui se
transform n disperare cnd realiz c era pe cale s trag trenul
n flcri peste pod, n apa rului.
Bell se ntoarse i o lu la goan, dar bara de protecie n form
de sgeat din faa locomotivei l lovi. Ca o musc plesnit de un
uria, se rostogoli n faa locomotivei peste marginea podului, dar
reui s se agae de o grind. Prins n armtur, Isaac Bell se uit
la locomotiva care srea peste margine. Era cale lung pn jos i,
405

pentru o clip, tot trenul pru suspendat n aer.


Locomotiva i irul de vagoane czur n ru, bubuind i
mprocnd malurile cu ap. Fumul se mpletea cu torentul. Chiar
i sub ap, focul strlucea cu sclipiri roiatice n vagoanele nirate
de-a curmeziul albiei ca insulele ngrmdite ale unei bariere
naturale ce proteja continentul de puterea oceanului. Surplusul de
ap se rostogolea n jurul lor, scznd n for i diminund
impactul.
Podul Cascade Canyon ncet s se mai zdruncine. Trenul czut
deviase cursul apei. Chiar nainte s i piard cunotina, Isaac
Bell vzu c luminile electrice se aprindeau din nou i barjele
ncrcate cu muncitori se ntorceau la chesoane ca s consolideze
pilonii de susinere.

406

59
nfruntnd viscolul, mulimea se aduna n faa conacului
Greystone, la intersecia dintre 37th Street i Park Avenue, ca s
urmreasc oaspeii ce soseau la Nunta sezonului de iarn din
1908: cununia unui fiu al btrnului New York i a fiicei unui
mogul al cilor ferate. Cei care priveau cuplul frumos n timp ce
traversa trotuarul nzpezit ca s urce treptele conacului ar fi zis
c brbatul nalt, n inut impecabil, cu mustaa aurie, o inea
de bra pe femeia superb de lng el ca s nu alunece pe ghea.
De fapt, adevrul era pe dos, dar nimeni nu l auzi pe Isaac Bell
cnd i spuse lui Marion Morgan:
Cine are nevoie de baston cnd ai o femeie puternic de care
s te sprijini?
Un detectiv care e n convalescen din pricina plmnului
perforat
Doar puin. Altfel n-a fi reuit s ajung.
aproape c ai murit din cauza pierderii de snge, a
infeciei, a pneumoniei
Dac omul acela m fotografiaz, l mpuc.
Nu i face griji. I-am spus c, dac ndreapt aparatul spre
tine, Lumea filmului o s-l concedieze i va ajunge n strad cu tot
cu familia lui. Ai inelul?
n buzunarul de la vest.
ine-te bine, iubitule, urmeaz treptele.
Reuir s le urce, dei Bell era alb la fa. Majordomii i lacheii
i poftir nuntru. Marion era uimit de florile din foaier i de pe
scara central.
Sngele-voinicului, trandafiri i flori de cire! Unde le-au
gsit?
Oriunde e primvar, n afar de liniile tatlui miresei.
Acesta tocmai se grbea s i ntmpine. Osgood Hennessy
purta o redingot de culoarea perlei, cu un trandafir la butonier.
Lui Bell i se prea c arta puin pierdut fr doamna Comden
lng el i bucuros c vedea o figur cunoscut.
407

Marion, m bucur c ai venit tocmai de la San Francisco. i


tu, Isaac, deja refcut pe deplin.
O nunt fr cavalerul de onoare ar fi ca o spnzurtoare fr
treang.
Marion ntreb dac mireasa era emoionat.
Lillian, emoionat? Are aptesprezece domnioare de onoare
de la pensioanele alea fandosite care au dat-o afar, iar prin vene i
curg cuburi de ghea. Hennessy zmbea mndru. i-apoi, nu a
fost niciodat o mireas mai frumoas n New York. Ateapt
numai s o vezi.
ntoarse capul spre J.R Morgan, salutndu-l cu rceal.
Recordul acela va fi btut dac ne hotrm s facem nunta la
New York, i opti Bell lui Marion.
Ce spui? zise Hennessy, trimindu-l pe Morgan la plimbare
cu o btaie politicoas pe umr.
Spuneam doar c ar trebui s vd ce face mirele. Pot s o las
pe Marion n grija dumneavoastr, domnule Hennessy?
E plcerea mea, spuse Hennessy. Haide, draga mea.
Majordomul mi-a spus c trebuie s ateptm pn dup cununie
ca s bem ampanie, dar eu tiu unde e pstrat.
A putea s o vd pe Lillian mai nti?
Hennessy i art drumul la etaj. Cnd btu n u, dinuntru
izbucni un cor de chiote i hohote de rs. Trei fete o conduser la
masa de toalet unde sttea Lillian, n jurul creia roiau alte fete.
Marion zmbi cnd vzu cum se mirau de anii ei n plus.
Lillian sri de pe scaun i o lu n brae.
Am dat cu prea mult ruj?
Da.
Eti sigur?
Te ndrepi spre un apartament matrimonial, nu spre un
bordel.
Colegele de coal ale lui Lillian izbucnir n rs, aa c Lillian
le spuse:
Plecai de aici.
Rmaser singure o clip.
Pari aa de fericit, spuse Marion.
408

Sunt. Dar sunt i puin emoionat din cauza tii tu,


noaptea nunii dup aceea.
Marion o lu de mn.
Archie e unul dintre puinii brbai care iubesc cu adevrat
femeile. Va fi tot ceea ce-i doreti.
Eti sigur?
Cunosc genul lor.
Bell l gsi pe Archie Abbott ntr-un salon aurit de recepie,
mpreun cu mama lui, o femeie frumoas cu o inut maiestuoas
i nobil, pe care Bell o tia de cnd era la colegiu. Doamna l
srut pe obraz i l ntreb de tatl lui. Cnd se ndeprt,
impuntoare ca un transatlantic, ca s ntmpine o rud, Bell
observ c prea mulumit de mireasa aleas de fiul ei.
Trebuie s-i mulumesc btrnului pentru asta. A cucerit-o
de i-au mers fulgii. Conacul sta i se pare extravagant, desigur, dar
mi-a spus aa: Domnul Hennessy e dur, dar minunat, ca un
castan btrn. i asta a fost nainte s ne spun el c ne
construiete o cas pe 64th Street, cu un apartament separat
pentru mama.
n acest caz, trebuie s te felicit de dou ori.
De trei ori ar fi mai bine. Fiecare bancher din New York ne-a
trimis un dar de nunt Dumnezeule mare, iat cine s-a ntors
din preumblri!
Texas Walt Hatfield, nalt, zvelt i aspru ca un cactus, intr n
camer, dnd orenii la o parte din calea lui ca pe scrumul de
igar. Se uit la tavanul aurit, la tablourile n ulei de pe perei i
la covorul de sub cizmele lui.
Felicitri, Archie. Ai dat lovitura! Salut, Isaac! Eti cam tras la
fa.
Am emoiile cavalerului de onoare.
Hatfield arunc o privire spre elita societii newyorkeze.
Jur c majordomul lui Hennessy s-a uitat la mine ca arpele
cu clopoei la picnic.
Ce i-ai fcut?
I-am spus c l scalpez dac nu-mi spune unde eti. Isaac,
409

trebuie s stm de vorb.


Bell se apropie i cobor vocea.
Ai gsit cadavrul?
Texas Walt cltin din cap.
Am cutat peste tot. Am gsit o teac de pus la umr care
probabil era a lui. i o cizm cu un cuit nuntru. Dar nici un
cadavru. Bieii mei cred c l-au mncat coioii.
Nu cred aa ceva, zise Bell.
Nici eu. Animalele las mereu ceva n urm, un bra sau o
cizm. Dar cinii notri n-au gsit nimic Au trecut trei luni
Bell nu rspunse. Cnd un zmbet i apru pe fa, fu doar din
cauz c o vedea pe Marion venind.
Totul e ngropat sub zpad continu Texas Walt.
Bell tcea.
am promis bieilor c te ntreb. Cnd oprim cutarea?
Bell puse o mn pe umrul lui Texas Walt, a doua pe umrul
lui Archie, i privi pe fiecare n ochi i spuse exact ceea ce se
ateptau ei s aud:
Niciodat.

410

TREBURI NEREZOLVATE

411

12 DECEMBRIE 1934
GARMISCH-PARTENKIRCHEN
Isaac Bell i prinse tlpicii de crare pe schiuri pentru ultima
dat i trase sania dup el pe o prtie abrupt, netezit de zpada
suflat de vnt i alunecoas din cauza gheii. n vrf se afla
castelul lui Kincaid. nainte s ajung acolo, se opri s priveasc
un cerc de lumin electric, la distan de cteva sute de metri,
care marca punctul de control al vehiculelor blindate, unde soldaii
nemi pzeau drumul ce ducea la poarta principal.
Nu vzu nici un semn c nu s-ar fi ascuns de viscol, aa c
relu urcuul, ndreptndu-se spre spatele castelului. Structura
care se contura pe fundal era dovada ingeniozitii Sabotorului.
Chiar i n faa eecului, reuise s pstreze ceea ce i asigura
confortul. Turnurile flancau capetele unui hol uria. La parterul
turnului mai ndeprtat se vedeau luminile de la camerele
paznicilor i servitorilor. O singur fereastr luminat n turnul
apropiat nsemna ncperile lui Kincaid.
Bell se opri n nmeii de lng zidurile strvechi s i trag
sufletul.
Lu un crlig de crat de pe sanie, deir o bucat de frnghie
cu noduri i o arunc n sus. Ancora de fier era nfurat n
cauciuc i se nfipse tcut n piatr. Folosindu-se de noduri, se
ridic pn n vrf. Marginea era acoperit cu sticl spart. Cur
o bucat cu mneca, trgnd sticla spre el ca s cad fr zgomot
n exteriorul zidului. Apoi se urc pe margine, adun frnghia, o
arunc pe cealalt parte a zidului i cobori n curte. Fereastra
luminat era la etajul al doilea din cele cinci ale turnului.
Ajunse n dreptul uii exterioare i trase zvorul, lsnd o parte
a acestuia n afar, ca s nu se mite ua din cauza vntului. Apoi
travers curtea ctre o u mic ce ducea n turn. Avea o
ncuietoare modern, dar spionii Van Dorn aflaser de cine era
fcut, permindu-i lui Bell s o descuie i dac ar fi fost legat la
ochi.
412

Nu spera s i fie uor s l aresteze. Aproape c l prinseser n


urm cu optsprezece ani, dar scpase n haosul care distrugea
Europa la sfritul Rzboiului Mondial. Se apropiaser din nou de
izbnd n timpul rzboiului civil din Rusia, dar nu de ajuns.
Kincaid i fcuse prieteni n ambele tabere.
n 1929, Bell credea c l ncolise n Shanghai, pn cnd
Kincaid scpase, apropiindu-se att ct era posibil ca s-i fac
Texas Walt de petrecanie. Nu avea nici un motiv s cread c
Sabotorul era mai puin ingenios dup ali cinci ani sau mai puin
periculos, n ciuda faptului c acum era trecut bine de aizeci de
ani. Joe Van Dorn avertizase, zmbind sinistru, c oamenii ri nu
mbtrnesc pentru c niciodat nu i fac griji pentru alii.
ncuietoarea se desfcu. Bell mpinse ua cu balamalele unse,
pstrnd o tcere de mormnt. Intr i nchise ua dup el. O
lamp slab cu parafin lumina o scar curbat care ducea n jos
spre beciuri i n sus spre camerele Sabotorului. O frnghie groas
atrna la mijloc, ca s se poat ine cei care urcau treptele nguste.
Bell nu se atinse de ea. Prins de acoperiul pivniei, orice micare
ar fi fcut-o s se loveasc zgomotos de piatr.
Bell scoase pistolul i ncepu s urce.
Se vedea lumin pe sub ua de la apartamentul Sabotorului.
Deodat, simi miros de spun i se rsuci, creznd c se micase
cineva n spatele lui. Din ntuneric apruse un brbat solid n
haine de servitor i cu un pistol n teaca de la bru. Bell l lovi
brusc, mpingnd eava pistolului n gtul neamului i amuindu-i
strigtul, apoi l lovi cu pumnul n cap, lsndu-l fr cunotin.
l trase apoi pe hol, ncerc o u i, cnd vzu c era descuiat, l
bg nuntru. Tie cordoanele de draperie cu un cuit, leg
minile i picioarele brbatului, apoi i puse un nod drept clu.
Trebuia s se grbeasc. Lipsa paznicului avea s fie remarcat.
Verific dac holul era liber; locul era linitit i pustiu. Ua
masiv avea o clan mare. Bell aflase c Sabotorul nu o ncuia
pentru c avea ncredere n perei, n ua exterioar, n paznici i
n soldaii nemi care s blocheze drumul.
Bell i lipi urechea de u. Auzi sunetul slab al muzicii. O
sonat de Beethoven. Probabil pus la fonograf, pentru c era
413

puin probabil ca radioul s fi ajuns n munii aceia. Cu att mai


bine, avea s estompeze sunetul uii deschise. Aps pe clan. Nu
era ncuiat. Deschise ua i intr n camera clduroas i plcut
luminat.
Focul ardea n sob, lumnrile i lmpile cu ulei luminau
bibliotecile, covoarele i tavanul casetat. Un fotoliu cu rezemtori
laterale era aezat cu faa spre foc i cu spatele la u. Bell nchise
uor ua ca s nu i atrag atenia Sabotorului dac se fcea
curent. Rmase tcut n picioare, obinuindu-i ochii cu lumina.
Muzica se auzea din alt parte, n spatele unei ui.
Vocea lui Isaac Bell umplu ncperea.
Charles Kincaid, eti arestat pentru crim.
Sabotorul se ridic de pe fotoliu.
Avea nc o statur solid, dei i arta cei aizeci i nou de
ani. Puin cocrjat i purtnd un sacou de catifea i ochelari,
Kincaid ar fi putut fi luat cu uurin drept un bancher pensionat
sau profesor universitar, dac nu ar fi fost cicatricile lsate de
miraculoasa evadare din Cascade Canyon. Pe faa lui, cndva
frumoas, se vedea maxilarul zdrobit n partea stng. Braul
stng se termina brusc chiar sub cot. Expresia lui prea ecoul
cicatricilor. Avea ochii nrii i gura strmbat de o expresie
dezamgit. Dar vederea lui Isaac Bell prea c l nvioreaz i
atitudinea i deveni deodat batjocoritoare i ironic.
Nu poi s m arestezi. Suntem n Germania.
Vei fi judecat n Statele Unite.
Te las auzul la btrnee? l lu n rs Kincaid. Ascult-m
cu atenie. Ca prieten apropiat al noului guvern, m bucur de
protecia statului.
Bell scoase ctuele din haina de schi.
Mi-ar fi mai uor s te omor dect s te las n via. Aa c
amintete-i ce-a pit nasul tu ultima dat cnd ai ncercat s
m pcleti, n timp ce eu i pun ctuele. ntoarce-te!
innd pistolul ndreptat spre Kincaid cu o mn, i prinse o
ctu de ncheietura minii sntoase i pe cealalt deasupra
cotului braului mutilat. Verific dac senatorul Kincaid putea s
strecoare cercul peste ciotul de la mn.
414

Sunetul nchiderii ctuelor pru s l paralizeze pe Charles


Kincaid. Cu vocea chinuit i privirea gale, l ntreb pe Isaac
Bell:
Cum mi-ai fcut aa ceva? Poliia german intercepteaz pe
oricine se apropie la mai puin de treizeci de kilometri de castelul
meu.
De asta am venit singur. Am luat-o prin spate.
Kincaid mormi, abandonnd orice speran.
Bell i privi prizonierul n ochi.
Vei plti pentru crimele tale.
Muzica se opri brusc i Bell i ddu seama c nu venea de la
un fonograf, ci de la un pian adevrat. Auzi ua deschizndu-se,
apoi fonetul mtsii i Emma Comden intr n apartament ntr-o
rochie elegant, cu croial n diagonal, care prea desenat pe
formele ei. Asemenea lui Kincaid, pe faa ei se vedea trecerea
anilor, dar lipseau cicatricile i furia care o ureau pe a lui.
Ridurile de pe obraji i de la colul ochilor vdeau zmbetele i
rsul. Dei ochii ei negri erau triti n seara aceea.
Bun, Isaac. Am tiut ntotdeauna c ne vom revedea ntr-o
zi.
Bell era ocat. O plcuse ntotdeauna, nainte s afle c era
complicea lui Kincaid. Era imposibil s separi spionajul fcut
pentru Sabotor de oamenii pe care el i omorse. Detectivul
rspunse cu rceal:
Emma, din fericire pentru tine, nu am loc dect pentru o
singur persoan, altfel veneai cu mine.
Stai linitit, Isaac, rspunse ea. Pedeapsa mea e c l iei de
lng mine. i voi suferi pentru pcatele mele ntr-un mod pe care
doar tu l poi nelege.
Ce vrei s spui?
l iubesc aa cum o iubeti tu pe Marion Pot s-mi iau
rmas-bun?
Bell fcu un pas n spate.
Emma se ridic n vrful picioarelor ca s l srute pe Kincaid
pe obraz. n acelai timp, puse un pistol mic, de buzunar, n mna
lui nctuat.
415

Emma, v mpuc pe amndoi dac i dai arma aceea, spuse


Bell. D-i drumul!
Femeia ncremeni. Dar n loc s arunce arma sau s o ndrepte
spre el, aps trgaciul. Zgomotul fu acoperit de trupul lui
Kincaid, care se prbui la pmnt, ntins pe spate.
Emma! strig el. S te ia naiba, ce se ntmpl?
Nu suport s tiu c vei muri n nchisoare sau executat pe
scaunul electric.
Cum ai putut s m trdezi?
Emma Comden ncerc s mai spun ceva, dar nu reui i se
ntoarse cu o privire rugtoare spre Isaac Bell.
Nu te-a trdat, spuse Bell posomort. i-a dat un dar pe care
nu l merii.
Kincaid nchise ochii. Muri cu o oapt pe buze.
Ce-a spus? ntreb Bell.
A spus: Merit tot ce mi doresc. Asta a fost cea mai rea
credin a lui i cea mai mare calitate.
Tot l iau cu mine.
Agenii Van Dorn nu se las pn nu prind infractorul?
ntreb ea cu amrciune. Viu sau mort?
Niciodat.
Emma se ls n genunchi, plngnd peste trupul lui Kincaid.
Spre surprinderea lui, Bell era emoionat.
Ai s fii n siguran aici? ntreb el.
O s supravieuiesc, spuse ea. Aa am fcut mereu.
Emma Comden se ntoarse la pian i ncepu s cnte o bucat
lent i trist. Cnd Bell ngenunche ca s urce trupul lui Kincaid
pe umr, recunoscu improvizaia melancolic dup un cntec auzit
cndva n gara din Oakland, Pickles and Peppers, al Adalinei
Shepherd.
Bell duse trupul Sabotorului n jos pe scri, iei din turn i pi
prin zpad. n partea cealalt a curii, trase zvorul lsat
ntredeschis, mpinse poarta grea i merse pe lng zid spre locul
unde lsase sania. l prinse cu sfori de sanie, i puse schiurile i
ncepu s coboare muntele.
Drumul prea s fie mai uor dect cel lung i brutal n lungul
416

vii de aproape cinci kilometri, presrate cu pante abrupte, dar


regulate. Dei ninsoarea era tot mai deas, tot ce trebuia s fac
era s mearg la vale. Dar, dup cum l avertizase Hans, panta se
nclina brusc pe ultimii 900 de metri pn n sat. Obosit i
ncepnd s i piard controlul picioarelor, czu n zpad. Se
ridic, ndrept sania i se apropie destul de mult ca s vad
luminile grii, dup care czu din nou. Se ridic din nou, ndrept
sania, cobor ultimii 180 de metri fr alte incidente i se opri n
spatele unei magazii de lng gar.
Halt!
Un brbat l privea din pragul uii. Bell i recunoscu haina i
chipiul; era de la Poliia Statal.
Semeni cu un actor de vodevil.
Am s-o iau ca pe un compliment, spuse Archie Abbott. Iar pe
amicul nostru l iau la vagonul de bagaje. Scoase un sicriu de lemn
pe roi din magazie. Trebuie s ne ngrijim s aib destul aer?
Nu.
l puser pe Kincaid n sicriu, nfurat n pnz, apoi puser
capacul.
Trenul pleac la timp?
Un viscol nu e suficient ca s ntrzie un tren nemesc. Ai
biletul? Ne vedem la grani.
Aureola de zpad, fcut de plugul montat n faa locomotivei,
strlucea n lumina farului, n timp ce trenul intra n gar. Bell se
urc i art biletul. Doar dup ce se prbui n scaunul de plu
din compartimentul clduros de la clasa nti i ddu seama ct
de nfrigurat i de obosit se simea i ct de tare l dureau toate.
Dar se desfta cu sentimentul de bucurie i mplinire. Sabotorul
era terminat, bgat n pmnt de crimele lui. Charles Kincaid nu
mai putea s omoare pe nimeni. Bell se ntreba dac Emma
Comden era pedepsit ndeajuns pentru felul n care l spionase pe
Osgood Hennessy. O lsase s scape basma curat? Rspunsul era
nu. Nu avea s fie liber niciodat pn cnd nu scpa din
nchisoarea inimii ei. i asta nu avea s se ntmple niciodat,
dup cum Isaac Bell tia mai bine dect oricine.
O or mai trziu, trenul se opri la Mittenwald. Conductorii
417

intrar glgioi, avertiznd pasagerii s pregteasc hrtiile


pentru control.
Am venit la schi, rspunse Bell la ntrebarea grnicerului.
Ce avei n bagajul din vagonul special?
Un prieten vechi s-a izbit de un copac. Mi s-a cerut s i duc
trupul acas.
Artai-mi!
Soldaii narmai cu puti Karabiner 98b luar poziia de drepi
pe coridor i l urmar ndeaproape pe Bell, care mergea n urma
paznicului spre vagonul pentru bagaje. Archie Abbott sttea pe
sicriu. Fuma o igar Sturm, un gest apreciat de Bell, pentru c
era marca deinut de Partidul Nazist.
Abbott nu se ridic la venirea grnicerului. Cu ochii cenuii i
reci, cu o masc dispreuitoare pe fa, se rsti ntr-o german
sacadat, perfect:
Decedatul a fost prietenul Reichului.
Grnicerul pocni din clcie, salut i i return hrtiile lui Bell,
dup care i mprtie pe soldai. Bell rmase n vagonul pentru
bagaje. Dup o jumtate de or, coborr la Innsbruck. Hamalii
austrieci puser sicriul ntr-un dric care atepta pe peron, nsoit
de o limuzin de la ambasad. Ambele maini aveau steaguri
americane.
Un asistent ddu mna cu Bell.
Excelena Sa, domnul ambasador, v trimite regretele sale
pentru c nu v-a putut ntmpina personal. E greu de plecat n
vremurile astea. Are o ran veche de la fotbal, tii cum e.
i o jumtate de ton de smiorcieli, mormi Abbott.
Preedintele Franklin Delano Roosvelt, care se luptase cu Marea
Criz Economic, nlturase obstacolul pus de ziarele reacionare
ale lui Preston Whiteway, fcndu-l pe fostul ef al lui Marion
ambasador n Austria.
Bell puse mna pe sicriu.
Spunei-i ambasadorului Whiteway c Agenia de Detectivi
Van Dorn apreciaz ajutorul oferit i transmitei-i mulumirile mele
personale Stai o clip!
Bell scoase din hain eticheta de livrare, o umezi pe spate i o
418

lipi de sicriu. Pe etichet erau scrise cuvintele:


AGENIA DE DETECTIVI VAN DORN
CHICAGO
ATENIE: ALOYSIUS CLARKE, WALLY KISLEY, MACK FULTON
Era o diminea rece la Paris cnd Isaac Bell cobor din tren la
Gara de Est. n timp ce fcea semne dup taxiuri, se opri s
admire un Bugatti elegant, vopsit n albastru i negru, tip 41
Royale. Considerat cea mai scump main din lume, era, fr
ndoial, tot att de graioas pe ct era de maiestuoas.
Maina opri cu o manevr elegant n faa lui Bell. oferul n
uniform sri din cabina descoperit.
Bonjour, monsieur Bell.
Bonjour, spuse Bell, ntrebndu-se ce s fac mai departe i
regretnd c uitase arma automat n bagaj.
oferul deschise portiera compartimentului luxos pentru
pasageri.
Marion Morgan Bell pipi locul de lng ea.
M-am gndit c ai nevoie s te ia cineva cu maina.
Bell urc i o srut.
Cum a fost? ntreb ea.
S-a terminat, spuse el. Joe Van Dorn i transport deja
cadavrul pe un vapor pe Mediterana. n dou sptmni va fi n
Statele Unite.
Felicitri, spuse Marion. tia c avea s-i spun mai mult
cnd era pregtit. Sunt aa de fericit s te vd.
i eu m bucur s te vd, dar nu trebuia sa te trezeti aa de
devreme.
Pi, nu m-am trezit de tot. Deschise partea de sus a hainei,
lsnd la vedere o cma de noapte roie, din mtase. M-am
gndit c i-ar plcea s iei micul dejun.
Maina intr n traficul oraului. Bell o lu pe Marion de mn.
Pot s te ntreb ceva?
Orice. Marion i lipi obrazul de palma lui.
De unde ai fcut rost de maina asta?
419

A, maina Asear luam un phrel nainte de culcare i un


domn francez foarte drgu a ncercat s m agae. Dintr-una n
alta, a insistat s folosim maina lui ct suntem la Paris.
Isaac Bell se uit la femeia pe care o iubea de aproape treizeci de
ani.
Un francez drgu nu e o fraz prin care s l liniteti pe
soul tu. De ce crezi c acest domn n vrst a fost aa de generos
cu maina lui?
Nu e n vrst. De fapt, e chiar mai tnr dect tine. Dei ar
trebui s adaug c nu se menine n form cum faci tu.
M bucur s aud asta. Dar tot vreau s tiu cum l-ai fermecat
ntr-att de i-a dat maina lui.
Era un romantic incurabil. Bietului biat i-au dat lacrimile
cnd i-am spus de ce nu pot merge cu el.
Isaac Bell nclin capul. Atept pn cnd fu sigur pe vocea lui.
Desigur. I-ai spus: Inima mea e dat.
Marion i srut buzele.
Cumva vd o lacrim n ochii ti?

420

CUPRINS
SABOTORUL..................................................................................2
LUCRURI NEREZOLVATE................................................................3
ARTILERIA PROLETARIATULUI......................................................11
1.............................................................................................. 12
2.............................................................................................. 21
3.............................................................................................. 25
4.............................................................................................. 38
5.............................................................................................. 46
6.............................................................................................. 54
7.............................................................................................. 63
8.............................................................................................. 74
9.............................................................................................. 83
10............................................................................................ 88
11............................................................................................ 94
12.......................................................................................... 103
13.......................................................................................... 106
14.......................................................................................... 117
PRIVILEGIAII............................................................................120
15.......................................................................................... 121
16.......................................................................................... 127
421

17.......................................................................................... 135
18.......................................................................................... 145
19.......................................................................................... 151
20.......................................................................................... 154
21.......................................................................................... 158
22.......................................................................................... 166
23.......................................................................................... 171
24.......................................................................................... 176
25.......................................................................................... 183
26.......................................................................................... 187
27.......................................................................................... 190
28.......................................................................................... 197
29.......................................................................................... 207
30.......................................................................................... 212
31.......................................................................................... 223
32.......................................................................................... 227
33.......................................................................................... 230
PODUL...................................................................................... 234
34.......................................................................................... 235
35.......................................................................................... 238
36.......................................................................................... 248
37.......................................................................................... 257
422

38.......................................................................................... 265
39.......................................................................................... 271
40.......................................................................................... 274
41.......................................................................................... 279
42.......................................................................................... 285
43.......................................................................................... 290
44.......................................................................................... 297
45.......................................................................................... 305
46.......................................................................................... 309
47.......................................................................................... 316
48.......................................................................................... 322
49.......................................................................................... 324
50.......................................................................................... 325
51.......................................................................................... 331
52.......................................................................................... 336
53.......................................................................................... 338
54.......................................................................................... 341
55.......................................................................................... 347
56.......................................................................................... 350
57.......................................................................................... 357
58.......................................................................................... 358
59.......................................................................................... 361
423

TREBURI NEREZOLVATE............................................................365
CUPRINS................................................................................... 374

424

425