Sunteți pe pagina 1din 270

ALEXANDRE DUMAS CAVALERUL D'HARMENTAL Ilustraia copertei. GH.

MARINESCU ALEXANDRE DUMAS Le Chevalier D'Harmental Alexandre Dumas CAVALERUL D'HARMENTAL Traducere de C. POPESCU-ULMU EDITURA ALBATROS BUCURETI I CPITANUL ROQUEFINETTE n ziua de 22 martie a anului de graie 1718, n a treia joi a postului Patilor, un tnr senior cu o nfiare semea, avnd cam ntre douzeci i ase i douzeci i opt de ani, se ainea clare pe un minunat cal pur snge spaniol, ctre orele opt dimineaa, la captul lui Pont Neuf1care d n cheiul colii. Sttea aa de drept i de neclintit n a, nct ai fi zis c fusese pus acolo de santinel de ctre locotenentul general al poliiei regatului, messir2Voyer d'Argenson. Dup o ateptare de aproape o jumtate de ceas, rstimp n care tnrul a putut fi vzut nu o dat ntrebnd din ochi, plin de nerbdare, orologiul de la Samaritaine, privirea sa, ce rtcise pn atunci, pru s se ainteasc cu satisfacie asupra unui ins, care, venind dinspre piaa Dauphine, fcu o jumtate de ocolire la dreapta i se ndrept ctre el. Cel care avusese onoarea s atrag astfel atenia tnrului cavaler era un cocogeamite zdrahon, nalt de cinci picioare i opt degete, trupe de ai fi zis c-i croit dintr-un maldr de carne, purtnd n loc de peruc o claie de pr negru presrat cu cteva fire cenuii, mbrcat pe jumtate n straie oreneti, pe jumtate n haine militare, mpodobit la umr cu o fund a crei culoare, la origine, fusese de un rou-aprins cum e macul, dar care, de atta ploaie i din pricina ariei soarelui, devenise aproape portocalie. n plus, era narmat cu o spad lung pe care o purta orizontal, i care l izbea nendurtoare peste pulpe; n sfrit, purta o plrie mpodobit odinioar cu o pan i cu un galon, i pe care stpnul ei, fr ndoial, n amintirea splendorii ei trecute, o purta att de aplecat pe urechea sting, nct prea c nu-i poate pstra aceast poziie dect printr-un miracol de echilibru. De altminteri, din chipul, din umbletul, din purtarea sa, n fine din ntreaga alctuire a acestui om, care prea s aib patruzeci i cinci patruzeci i ase de ani, i care clca de parc ar fi fost cel mai de seam dintre semeni, legnndu-se din mijloc, rsucindu-i cu o mn mustaa i cu cealalt fcnd semn caletilor s se dea n lturi, din totul se desprindea o asemenea nepsare insolent, nct cel care l urmrea din ochi nu se putu opri s nu surd i s nu murmure printre dini: Cred c am gsit ce-mi trebuie! i mnat de aceast presupunere, tnrul senior pi drept ctre noul sosit, cu intenia vizibil de a-i vorbi. Acesta, dei nu-l cunotea ctui de puin pe cavaler, vznd c, dup cte se prea, cu persoana sa avea treab, se opri n 1 Podul Nou. 2 Messire titlu de onoare, semnificnd monseigneur, care a fost dat iniial oricrui personaj de un rang deosebit, apoi oricrei persoane nobile.

fa la Samaritaine, i mpinse piciorul drept nainte, lundu-i a treia poziie de gard, i rmase n ateptare, cu o mn pe spad i cu cealalt pe musta, spre a auzi ce voia s-i spun personajul care l ntmpina astfel. ntr-adevr, aa cum prevzuse omul cu panglici portocalii, tnrul senior i struni calul n faa lui i, ducnd mna la plrie, rosti: Domnule, dup nfiarea i manierele dumneavoastr, sunt ncredinat c suntei un gentilom. S m fi nelat oare? Nu, pe toi zeii! domnule, rspunse cel cruia i era adresat aceast ntrebare neobinuit, ducndu-i, la rndul su, mna la plria de psl. Sunt! ntr-adevr foarte bucuros c nfiarea i manierele mele vorbesc att de limpede pentru persoana mea, iar din moment ce socotii c trebuie s-mi acordai titlul care mi se cuvine, putei s-mi spunei cpitan. ncntat c suntei militar, domnule, continu cavalerul nclinndu-se din nou. Este o certitudine n plus pentru mine c nu v va rbda inima s lsai n ncurctur un tnr curtenitor. Fii binevenit, cu condiia totui ca acest tnr curtenitor s nu-i pun sperana n punga mea, ntruct v voi mrturisi cu toat sinceritatea c ultimul scud l-am lsat adineauri ntr-o crcium de ling podul Tournelle. Nu este ctui de puin vorba de punga dumneavoastr, domnule cpitan, ci, din contra, v rog s credei, a mea v st la dispoziie. Cu cine am onoarea s vorbesc, ntreb cpitanul, vizibil emoionat de acest rspuns, i ce pot face spre a v fi pe plac? M numesc baronul Ren de Valef, rspunse clreul. S-mi fie cu iertare, domnule baron, ntrerupse cpitanul, dar cred c n rzboaiele din Flandra am cunoscut o familie cu acest nume. E chiar familia mea, domnule, dat fiind c sunt de origine din Lige. Cei doi interlocutori se salutar din nou. Aflai, prin urmare, continu baronul de Valef, c unul dintre prietenii mei intimi, cavalerul Raoul d'Harmental, a avut parte, noaptea trecut, mpreun cu mine, de o ceart urt care trebuie s se sfreasc n dimineaa asta printr-un duel; adversarii notri erau trei, iar noi doar doi. Aadar m-am dus dis-dediminea la marchizul de Gac i la contele de Surgis, dar, din nefericire, niciunul, nici cellalt nu-i petrecuse noaptea n patul lui. Cum chestiunea nu putea fi amnat, deoarece peste dou ore plec n Spania, i ntruct ne trebuia neaprat un secund, sau mai degrab o a treia persoan, am venit s m postez pe Pont Neuf cu intenia de a m adresa primului gentilom care va trece. Ai trecut, i iat, m-am adresat dumneavoastr. Iar dumneavoastr, naiba s m ia, bine ai procedat! Batei palma, domnule baron, sunt omul dumneavoastr. i la ce or, m rog, este duelul? La nou i jumtate, n dimineaa asta. i unde trebuie s aib loc? La poarta Maillot. Ei, drcia dracului! Nu e niciun moment de pierdut! Dar dumneavoastr suntei clare i eu pe jos: cum o s aranjm chestiunea asta? Ar fi un mijloc, domnule cpitan. Care? S-mi facei onoarea s v urcai pe cal, n spatele meu. Bucuros, domnule baron. in numai s v previn, adug tnrul senior cu un surs uor, c armsarul meu este puin cam iute. Oh! l recunosc, exclam cpitanul dndu-se napoi cu un pas i aruncnd spre frumosul animal o privire rapid de bun cunosctor. Sau m nel amarnic, sau s-a nscut ntre munii Grenadei i Sierra-Morena. Clream unul la fel ca sta la Almanza, i nu odat l-am fcut s se poarte ca un mieluel cnd voia s-o

porneasc cu mine la galop, iar asta numai strngndu-l cu genunchii. Atunci m-ai linitit. Aadar sus pe cal, domnule cpitan, i la poarta Maillot! Gata sunt, domnule baron. i fr a se sluji de scara pe care i-o lsase liber tnrul senior, dintr-un singur avnt cpitanul se i gsi pe crupa calului. Baronul spusese adevrul: calul su nu era obinuit cu o povar att de grea; de aceea mai nti ncerc s se descotoroseasc de ea; dar nici cpitanul nu minise, iar animalul simi ndat c avea de-a face cu nite fiine mai puternice dect el, astfel nct, dup dou sau trei salturi care nu avur alt rezultat dect s scoat n eviden, n ochii trectorilor, iscusina celor doi clrei, se hotr s urmeze calea supunerii i cobor n trap ntins cheiul colii, care, la aceast epoc, nu era nc dect un fel de port natural, travers, tot cu aceeai iueal, cheiul Luvrului i cheiul Tuileriilor, strbtu poarta Conferinei, i, lsnd la stnga drumul ctre Versailles, o apuc pe calea cea mare, pe Champs-Elysees, care duce astzi la arcul de triumf de la l'Etoile. Ajuns la podul d'Antin, baronul de Valef ncetini un pic alura calului, ntruct vzu c avea tot timpul pentru a sosi la poarta Maillot la ora convenit. Cpitanul profit de acest moment de rgaz spre a relua conversaia. Acum, domnule, fr s fiu indiscret, rosti el, pot s v ntreb pentru care motiv mergem s ne batem? Am nevoie, m nelegei, s fiu lmurit despre ce este vorba, pentru a m hotr ce atitudine s iau fa de adversarul meu, i pentru a ti dac trenia merit osteneala de a-l ucide. Ct se poate de just, domnule cpitan, rspunse baronul. Iat faptele aa cum s-au petrecut. Luam ieri seara cina la cumtr Fillon. Sau poate cumva nu o cunoatei? La naiba! eu sunt cel care a scos-o n lume, n 1705, nainte de campaniile mele din Italia. Ei bine! rspunse rznd baronul, putei s v flii c ai format o elev care v face cinste! Pe scurt, cinam aadar la ea, ntre patru ochi, eu cu d'Harmental. Fr nicio reprezentant aparinnd sexului frumos? ntreb cpitanul. Oh! doamne! Da. Trebuie s v spun c d'Harmental este un fel de clugr trapist, care se duce la Fillon doar din teama de a nu se crede c evit locul, fiind n plus unul care nu iubete dect cte o singur femeie, i care n momentul de fa e ndrgostit de micua d'Averne, nevasta locotenentului din regimentul soldailor de gard. Foarte bine. Ne aflam aadar acolo i vorbeam despre treburile noastre, cnd am auzit deodat un grup vesel tare ce-i fcea intrarea n salonaul lipit de-al nostru. Cum ceea ce aveam s ne spunem nu privea pe nimeni, am tcut, i, fr s vrem, iat-ne ascultnd conversaia vecinilor notri. Or, vedei ce nseamn hazardul! Vecinii notri vorbeau tocmai despre singurul lucru pe care ar fi trebuit s nu-l auzim. ( Despre iubita cavalerului, poate? Ai ghicit. La primele cuvinte care mi-au ajuns la ureche din discuia lor, mam ridicat spre a-l lua cu mine pe Raoul; dar, n loc s m urmeze, mi-a pus mna pe umr i m-a fcut s m aez din nou. Aa deci, spunea o voce, Philippe este ndrgostit lulea de micua d'Averne?" De la petrecerea dat de mareala d'Estrees, cnd, deghizat n Venus, i-a druit o cingtoare pentru spad, nsoit de nite versuri n care l asemuia cu Marte." Dar sunt opt zile de atunci, rosti o a treia voce." Da, rspunse prima voce. Oh! ea i-a manifestat un soi de mpotrivire, fie c inea cu adevrat la acest biet d'Harmental, fie c tia c regentul nu iubete dect pe cea care i rezist. n sfrit, azi diminea, n schimbul unui co plin cu flori i cu pietre scumpe, ea a binevoit s rspund c

ast sear o va primi pe Altea Sa." Ah, ah! exclam cpitanul, ncep s neleg. Cavalerul s-a suprat? ntocmai, n loc s rd de toate astea, cum ai fi fcut dumneavoastr sau cum a fi fcut eu, cel puin aa ndjduiesc, i s profite de aceast mprejurare pentru a obine restituirea brevetului de colonel, care i-a fost retras sub pretextul economiilor, d'Harmental deveni att de palid nct am crezut c era pe punctul s leine. Apoi, se apropie de peretele subire i izbi cu pumnul pentru a se face tcere, dup care exclam: Domnilor, mi pare ru c trebuie s v contrazic, dar cel care a afirmat c doamna d'Averne a acordat o ntlnire regentului, sau oricrui altuia, a minit". Eu sunt, domnule, cel care a fcut afirmaia i o susin, rspunse prima voce. i dac exist n aceste cuvinte ceva care v displace, aflai c eu m numesc Lafare, cpitan n regimentul soldailor de gard." Iar eu, Fargy", rosti a doua voce. Iar eu, Ravanne", rosti a treia voce. Foarte bine, domnilor, relu d'Harmental. Mine, ntre orele nou i nou jumtate, la poarta Maillot." i veni s se aeze din nou n faa mea. Domnii de alturi vorbir despre alte chestiuni, iar noi ne-am terminat masa. Iat ntreaga afacere, domnule cpitan, i acum tii tot att ct i mine n aceast privin. Cpitanul scoase un fel de exclamaie care voia s spun: Lucrurile nu sunt prea grave. Dar, cu toat aceast semi-dezaprobare a susceptibilitii cavalerului, rmase neclintit n hotrrea de a susine ct putea mai bine cauza l crei aprtor devenise ntr-un mod att de neateptat, orict de greit i prea aceast cauz n esena ei. De altminteri, chiar de ar fi avut alt intenie, era prea trziu pentru a mai da napoi. Ajunseser la poarta Maillot, iar un tnr clre, ce prea c ateapt, i care i zrise de departe pe baron i pe cpitan, tocmai i pornise calul n galop i se apropia acum cu iueal de ei. Era cavalerul d'Harmental. Scumpul meu cavaler, spuse.baronul de Valef strngndu-i mna, permitemi ca n lipsa unui vechi prieten s-i prezint unul nou. Nici Surgis, nici Gace nu erau acas. L-am ntlnit pe domnul pe Pont Neuf, i-am nfiat dificultatea n care ne aflm, i iat, s-a oferit s ne scoat din ncurctur cu o minunat bunvoin. Aadar i datorez o ndoit recunotin, scumpul meu Valef, rspunse cavalerul, aruncnd asupra cpitanului o privire n care rzbtea o uoar nuan de mirare, iar dumneavoastr, domnule, continu el, v datorez scuze pentru faptul c v-am vrt din capul locului ntr-o ncurctur i pentru c facem cunotin ntr-o mprejurare att de neplcut. Dar sper c ntr-o zi mi vei oferi prilejul de a-mi lua revana, i v rog, de se va ivi cazul, s dispunei de mine aa cum am dispus eu de dumneavoastr. Ai glsuit bine, domnule cavaler, rspunse cpitanul srind jos, iar cu manierele dumneavoastr m-ai face s merg pn la captul lumii. Proverbul are dreptate: numai munii nu se ntlnesc. Cine este individul sta bizar? l ntreb ncet de tot d'Harmental pe Valef, n timp ce cpitanul executa fandri cu piciorul drept pentru a-i dezmori ncheieturile. Pe legea mea! Nu-l cunosc ctui de puin, spuse Valef, dar ceea ce tiu, e c fr el ne-am fi aflat la ananghie. Vreun srman ofier ce s-a ridicat prin meritele sale, tar ndoial, i pe care pacea l-a dat deoparte ca pe atia alii. De altminteri, o s ne convingem numaidect despre ce i poate pielea, cnd l vom vedea la lucru. Ei bine, spuse cpitanul, nviorat dup exerciiile fcute, unde sunt boboceii notri? M simt n verv n dimineaa asta. Cnd am venit n ntmpinarea dumneavoastr, rspunse d'Harmental, nu sosiser nc; dar am zrit la captul aleii venind un fel de trsur de pia, care le va servi drept scuz dac sunt n ntrziere. De altminteri, adaug cavalerul,

scond din buzunarul de la jiletc un foarte frumos ceas mpodobit cu briliante, nu e timpul trecut, ntruct de-abia dac sunt orele nou i jumtate. S mergem deci s-i ntmpinm, zise Valef, desclecnd la rndul su i aruncnd frul n minile valetului lui d'Harmental. Dac ar ajunge ei la locul de ntlnire n timp ce flecrim aici, atunci va prea c ne-am lsat ateptai. Ai dreptate, zise d'Harmental. i, cobornd din a la rndul su, pi ctre intrarea n pdure, urmat de cei doi nsoitori. Domnii nu poruncesc nimic? ntreb stpnul hanului, care sttea n u, ateptnd muterii. Ba da, jupne Durnd, rspunse d'Harmental, care, de teama de a nu fi deranjat, voia s aib aerul c a venit doar pentru o simpl plimbare. Un dejun pentru trei persoane. Ne ducem s dm o rait pe alee i ne ntoarcem. i arunc trei ludovici n mna hangiului. Cpitanul vzu lucind una dup alta cele trei piese de aur, i calcul cu rapiditatea unui amator foarte priceput cam ce putea oferi un han din Bois de Boulogne pentru aptezeci i dou de livre. Dar cum el l cunotea pe cel cu care avea de-a face, socoti c o recomandare din partea sa nu ar strica deloc. Prin urmare, apropiindu-se la rndul su de hangiu, i spuse: Ah, aa! amice, birtaule nepricopsit, tii bine c m pricep la preuri, i si intre bine n cap c nu s-a gsit la s m nele pe mine la socoteal. Vinurile s fie fine i felurite, iar dejunul mbelugat. De nu, i rup oasele! Ai neles? Fii linitit, domnule cpitan, rspunse jupn Durnd, nici nu-mi trece prin gnd s nel un muteriu ca dumneavoastr. Bine. Sunt dousprezece ceasuri de cnd nu am mncat. ine seama de treaba asta. Hangiul se nclin ca un om care tia ceea ce voia s nsemne una ca asta i se ntoarse la buctrie, ncepnd s cread c nu fcuse o afacere chiar att de stranic pe ct sperase la nceput. Ct despre cpitan, dup ce i-a fcut un ultim semn de recomandare, pe jumtate amical, pe jumtate amenintor, iui pasul i i ajunse din urm pe cavaler i pe baron, care se opriser pentru a-l atepta. Cavalerul nu se nelase cu privire la trsura de pia. La cotitura primei alei, el i zri pe cei trei adversari care coborser din trsur; acetia erau, aa dup cum am spus-o mai nainte, marchizul de Lafare, contele de Fargy i cavalerul de Ravanne. S ne ngduie cititorii notri s le dm cteva scurte amnunte despre aceste trei personaje, pe care le vom vedea de mai multe ori reaprnd n cursul acestei istorisiri. Lafare, cel mai cunoscut dintre cei trei, graie poeziilor pe care le-a lsat i carierei militare pe care a parcurs-o, era un brbat ntre treizeci i ase, treizeci i opt de ani, cu o nfiare deschis i sincer, de o veselie i de o bun dispoziie inepuizabile, totdeauna gata s in piept primului venit, la osp, la joc i la mnuitul armelor, fr sa pstreze ranchiun i fr venin, foarte cutat de sexul frumos i foarte iubit de regent. Acesta l numise cpitanul soldailor si de gard, i, de zece ani ncoace, de cnd l admitea n intimitatea sa, l ntlnise ca rival cteodat, dar ca slujitor fidel totdeauna. De aceea prinul, care avea obiceiul s dea porecle tuturor destrblailor si elegani i tuturor iubitelor sale, nu pomenea niciodat de el fr s-l numeasc biatul bun. Totui, de ctva timp ncoace, popularitatea lui Lafare, orict de temeinic ar fi fost stabilit ea prin antecedente demne de stim, scdea vrtos printre femeile de la curte i printre fetele de la Oper. Circula peste tot zvonul c voia s se fac de rsul lumii devenind un om serios. Este adevrat c, pentru a-i pstra reputaia, unii opteau c aceast transformare aparent nu avea alt cauz dect gelozia domnioarei de Coni, fiica doamnei ducese i nepoata marelui Conde, care se vorbea ca

despre o certitudine l onora pe cpitanul grzilor domnului regent cu o afeciune cu totul deosebit. De altminteri, legtura ei cu ducele de Richelieu, care, n ceea ce l privea, trecea drept amantul domnioarei de Charolis, ddea un nou temei acestui zvon. Contele de Fargy, numit de obicei frumosul Fargy, substituind epitetul pe care l primise de la natur titlului pe care i-l lsaser motenire strmoii si, era considerat, aa cum l arta i numele, drept cel mai frumos tnr din epoca sa; ceea ce, n acele vremuri de curtoazie fa de femei, impunea obligaii n faa crora nu dduse niciodat napoi, i de care se achitase totdeauna n chip onorabil. ntr-adevr, prea cu neputin s ai o talie mai zvelt dect a lui Fargy. Era n acelai timp nzestrat cu una din acele naturi pline de elegan i putere, suplee i vitalitate, caliti cu totul opuse celor ale eroilor de romane din acele timpuri. Adugai la aceste nsuiri un chip fermector, reunind calitile cele mi contrarii, adic plete negre i ochi albatri, trsturi puternic accentuate i un ten de femeie. n plus, nzestrai-l cu spirit, loialitate, curaj, cu darul de a fi n aceeai msur om de lume, i v vei face o idee despre nalta consideraie de care trebuia s se bucure Fargy n snul societii acelei epoci nebune, care se pricepea att de bine s aprecieze aceste felurite merite. Ct despre cavalerul de Ravanne, care ne-a lsat nite memorii att de ciudate, asupra tinereii sale, nct, cu toat autenticitatea lor, eti totdeauna tentat s le crezi apocrife, era pe atunci un copil care de-abia devenise independent. Bogat i de cas mare, intra n via pe poarta sa aurit i alerga, cu toat ardoarea, imprudena i pofta nesioas a tinereii, drept ctre plcerile pe care le promite viaa. Din aceast pricin, aa cum e obiceiul la optsprezece ani, el mpingea pn la exces toate viciile i toate calitile epocii sale. Se nelege aadar cu uurin orgoliul su de a servi ca secund unor oameni ca Lafare i Fargy, ntr-un duel care trebuia s aib un oarecare rsunet n saloanele intime ale nobililor de rang mare i la supeurile galante de dup miezul nopii. II DUELUL ndat ce Lafare, Fargy i Ravanne i vzur adversarii aprnd dup cotul aleii, merser, la rndul lor, s-i ntmpine. Ajuni la zece pai unii de alii. i scoaser cu toi plria i se salutar cu acea politee elegant care constituia, n asemenea mprejurri, unul din caracterele aristocraiei secolului al optsprezecelea, i fcur civa <pai astfel, cu capul descoperit i cu sursul pe buze, n aa chip nct n ochii unui trector care nu ar fi tiut motivul ntlnirii lor, ei ar fi avut aerul unor prieteni ncntai de a se fi revzut. Domnilor, zise cavalerul d'Harmental, cruia i aparinea de drept cuvntul, sper c nici dumneavoastr nici eu nu am fost urmrii. Dar ncepe s se fac puin cam trziu, i am putea s fim deranjai aici. Eu cred, aadar, c ar fi bine s ajungem nti i nti ntr-un loc mai ndeprtat, unde s ne simim mai n largul nostru spre a pune capt micii afaceri pentru care ne-am ntlnit. Domnilor, zise Ravanne, tiu eu ce v trebuie: doar la o sut de pai de aici, o veritabil sihstrie; v vei crede n Tebaida. Atunci, s-l urmm pe copil, exclam cpitanul. Inocena duce la mntuire! Ravanne ntoarse capul i-l msur din cap pn n picioare pe prietenul nostru cu panglici portocalii. Dac nu avei vreun angajament cu cineva, naltul meu domn, rosti tnrul paj pe un ton batjocoritor, vot cere s am eu ntietate. O clip, o clip, Ravanne, l ntrerupse Lafare. Am de dat cteva explicaii domnului d'Harmental. Domnule Lafare, rspunse cavalerul, curajul dumneavoastr este att de bine cunoscut nct explicaiile pe care mi le oferii sunt o dovad de gentilee,

pentru care, v rog s m credei, v sunt cu totul recunosctor. Dar aceste explicaii nu ar face dect s ne ntrzie n mod inutil, i noi nu avem, cred, timp de pierdut. Bravo! exclam Ravanne. Iat ceea ce se numete a vorbi, domnule cavaler. Odat ce ne vom fi tiat beregata, sper c mi vei acorda prietenia. Am auzit vorbindu-se mult despre dumneavoastr n nalta societate, i de mult vreme doream s v cunosc. Cele dou persoane se salutar din nou. Haide, haide, Ravanne, spuse Fargy, ntruct i-ai luat obligaia de a ne fi cluz, arat-ne drumul. Ravanne se avnt imediat n pdure asemenea unui tnr faun. Cei cinci nsoitori ai si l urmar. Caii, inui de drlogi, i trsura de pia rmaser pe drum. Dup zece minute de mers, n timpul crora cei ase adversari pstraser cea mai adnc tcere, fie din teama de a nu fi auzii, fie din pricina acelui sentiment natural care l face pe om s se reculeag o clip atunci cnd i este viaa n primejdie, cei ase adversari, zic, se aflar n mijlocul unui lumini nconjurat de toate prile de o perdea de arbori. Ei bine, domnilor, zise Ravanne aruncnd o privire satisfcut n jurul su, ce spunei despre acest loc? Spun c de v ludai c l-ai descoperit, rosti cpitanul, atunci mi facei impresia unui caraghios de Cris-tofor Columb! Nu trebuia dect s-mi spunei c aici voiai s mergei, i v-a fi condus eu, cu ochii nchii. Ei bine! domnule, rspunse Ravanne, ca s fii mulumit, ne vom strdui s plecai atunci n chipul n care ai fi venit aici. tii, domnule de Lafare, cu dumneavoastr am treab, spuse d'Harmental aruncndu-i plria pe iarb. Da, domnule, rspunse cpitanul din regimentul soldailor de gard, urmnd exemplul cavalerului, i tiu de asemenea c nimic nu putea, n acelai timp, s-mi tac mai mult onoare i s-mi produc mai mult mhnire dect un duel cu dumneavoastr, mai ales pentru un asemenea motiv. D'Harmental surise ca un om pentru care aceast nfloritur de politee nu era fr efect, ns la aceste vorbe nu rspunse dect punnd mna pe spad. Se pare, scumpul meu baron, rosti Fargy adresndu-se lui Valef, c suntei pe punctul de a pleca n Spania? Trebuia s plec noaptea trecut, scumpul meu conte, rspunse Valef, i numai plcerea de a v vedea n aceast diminea m-a determinat s rmn pn la aceast or, ntr-att de importante sunt chestiunile pentru care merg acolo. Drace! iat ceva care m ntristeaz nespus de mult, continu Fargy trgndu-i spada, cci daca a avea nefericirea s v pricinuiesc vreo ntrziere, mi-ai purta o pic de moarte. Nicidecum. A considera c a fost o jertf adus unei prietenii sincere, scumpul meu conte, rspunse Valef. Aa c, luptai-v ct putei mai bine, i n mod serios, v rog. Sunt la ordinele dumneavoastr. Haidei, haidei odat, domnule, spuse Ravanne cpitanului, care dup ce i mpturise cu grij haina, o punea tacticos alturi de plrie. Vedei bine c v atept. S nu ne impacientm, frumosul meu tnr, zise btrnul osta continundu-i pregtirile cu impasibilitatea-i zeflemist care i era fireasc. Una din calitile eseniale cnd ai luat arma n mn este sngele rece. Ara fost ca dumneavoastr la vrsta pe.care o avei, dar la a treia sau la a patra lovitur de spad pe care am primit-o, am neles c apucasem pe o cale greit, i am revenit, pe drumul cel drept. Domol! adug el scondu-i n sfrit spada, care,

dup cum am spus, era de o lungime stranic. La naiba, domnule! exclam Ravanne aruncnd o privire asupra armei adversarului su, ce fermector sbioi avei acolo! mi aduce aminte de frigarea cea mare din buctria mamei mele, i sunt dezolat c nu i-am spus efului buctar s mi-o aduc spre a fi la egalitate cu dumneavoastr. Mama dumneavoastr este o vrednic femeie, iar buctria sa o buctrie pe cinste. Am auzit frumoase cuvinte de laud despre amndou, domnule cavaler, rspunse cpitanul pe un ton aproape printesc. De aceea a fi dezolat s v rpesc att uneia ct i celeilalte pentru un fleac cum este acela care mi prilejuiete onoarea de a-mi ncrucia spada cu a dumneavoastr. Presupunei aadar pur i simplu c luai o lecie cu maestrul dumneavoastr de arme, i fandai ct putei mai mult. Recomandarea era inutil. Ravanne era exasperat de calmul adversarului su, la care, cu tot curajul pe care l avea, sngele lui tnr i aprins nu-i ddea nicio speran s aspire. De aceea se precipit asupra cpitanului cu o asemenea furie nct spadele se angajar pn la gard. Cpitanul fcu un pas napoi. Ah! v retragei, marele meu domn, exclam Ravanne. A te retrage nu nseamn a fugi, micul meu cavaler, rspunse cpitanul. Este o axiom a artei la care v invit s meditai. De altminteri, nu-mi pare ru c am prilejul s studiez felul dumneavoastr de a duela. Ah, dup cte mi se pare, suntei elevul lui Berthelot. Este un maestru bun, dar are un mare defect: acela de a nu nva s parezi. Atenie, uitai-v un pic, continu el ripostnd printr-o lovitur de eschiv la o lovitur direct. Dac a fi fandat, v-a fi strpuns ca pe o ciocrlie. Ravanne era furios, ntruct simise efectiv n partea lateral a corpului vrful spadei adversarului, dar att de uor plasat nct ar fi putut s-l ia drept contactul cu butonul unei florete. Mnia i se ntei i din pricina convingerii c i datora viaa, iar atacurile sale se nmulir, i mai grbite dect nainte. Haide, haide, exclam cpitanul, iat c v pierdei capul acum, i cutai s m lsai chior. Ei! tinere, ei! La piept, mii de draci! Ah, revenii la figur? M vei fora s v dezarmez! Iari? Ducei-v s v adunai de pe jos spada, tinere, i ntoarcei-v srind ntr-un picior, asta are s v calmeze. i cu o violent lovitur de bici, fcu s-i sar arma lui Ravanne la douzeci de pai. De data aceasta, Ravanne profit de pova; merse ncet s-i ridice spada de jos i reveni pind lent spre cpitan, care l atepta cu vrful spadei sprijinit de pantof. Numai c tnrul era palid ca vesta sa de satin, pe care apruse o uoar pictur de snge. Avei dreptate, domnule, i zise el, sunt nc un copil, dar duelul cu dumneavoastr m va ajuta, sper, s fac din mine un brbat. Cteva atacuri, nc, v rog, pentru a nu se spune c ai avut ntreaga glorie. i se aez din nou n gard. Cpitanul avea dreptate: cavalerului nu-i lipsea dect calmul pentru a face din el un om de temut n mnuirea spadei. De aceea, la prima lovitur din aceast a treia repriz, constat c trebuia s acorde toat atenia propriei sale aprri. Dar el avea o prea mare superioritate n arta scrimei pentru ca tnrul su adversar s mai poat obine vreun succes. Lucrurile se terminar cum era lesne de prevzut: cpitanul fcu s sar pentru a doua oar spada din mna lui Ravanne; dar, de data aceasta, se duse el nsui s-o ridice de jos, i cu o politee de care lai fi crezut incapabil la prima vedere, i spuse, napoindu-i spada: Domnule cavaler, suntei un tnr brav, dar credei-l pe un vechi client nelipsit al colilor de scrim i al tavernelor, care a participat, mai nainte ca dumneavoastr s fi venit pe lume, la rzboaiele din Flandra; pe cnd v aflai n leagn, la acelea din Italia i cnd erai n rndul pajilor, la rzboaiele din Spania:

schimbai profesorul. Lsai-l ncolo pe Berthelot, care v-a artat tot ce tie. Luail pe Bois-Robert, i s m nhae toi dracii din iad dac n ase luni nu voi avea eu de nvat de la dumneavoastr. Mulumesc pentru lecie, domnule, zise Ravanne ntinznd mna cpitanului, n timp ce dou lacrimi, pe care nu i le putea stpni, i curgeau de-a lungul obrajilor, mi va folosi, sper. i, primindu-i spada din minile cpitanului, urm exemplul acestuia: o vr la loc n teac. Dup care, amndoi i ndreptar iari ochii spre tovarii lor, pentru a vedea cum mai stteau lucrurile. Lupta era terminat. Lafare era aezat pe iarb, cu spatele rezemat de un copac: primise o lovitur de spad ce urma s-i strpung pieptul, dar, din fericire, vrful lamei ntlnise o coast i alunecase dea lungul osului, astfel nct rana prea la prima vedere mai grav dect era n realitate. Zcea totui leinat, ntr-att de violent fusese izbitura. D'Harmental, n faa sa, n genunchi, i tergea sngele cu batista. Fargy i Valef i dduser o lovitur reciproc: unul avea coapsa strpuns, cellalt braul gurit. Amndoi i cereau scuze i i fceau promisiuni ca n viitor s fie cei mai buni prieteni. Ia uitai-v, tinere, se adres cpitanul lui Ravanne, artndu-i diferitele episoade ale cmpului de btlie, privii la toate acestea i meditai. Iat sngele a trei bravi gentilomi curgnd probabil pentru vreo femeie uuratic! Pe legea mea! rspunse Ravanne cu totul calmat, cred c avei dreptate, domnule cpitan, i s-ar putea, ntr-adevr, s fii singurul dintre noi toi care s aib o judecat sntoas. n aceast clip, Lafare deschise ochii i l recunoscu pe d'Harmental n omul care i ddea ajutor. Domnule cavaler, i spuse el, vrei s urmai un sfat prietenesc? Trimitei-mi chirurgul acela amrt pe care l vei gsi n trsur, i pe care l-am adus pentru orice eventualitate. Apoi s ajungei ct mai repede la Paris, artai-v disear la balul Operei, i dac vei fi ntrebat despre sntatea mea, spunei c sunt opt zile de cnd nu m-ai vzut. n ceea ce m privete, putei fi perfect linitit, numele dumneavoastr nu va iei de pe buzele mele. De altminteri, dac vi s-ar ntmpla s avei vreo discuie neplcut cu oamenii conetabilului, dai-mi de tire ct mai repede, i vom lua msurile potrivite astfel nct chestiunea s nu aib urmri. V mulumesc, domnule marchiz, rspunse d'Harmental. V prsesc ntruct tiu c v las n mini mai bune dect ale mele. Altminteri, credei-m, nimic nu ar fi putut s m despart de dumneavoastr mai nainte de a v vedea n siguran n patul dumneavoastr. Cltorie bun, scumpul meu Valef! spuse Fargy, ntruct nu-mi trece prin gnd c aceast zgrietur o s v mpiedice s pornii la drum. La ntoarcere, s nu uitai c avei un prieten, n piaa Louis-Le-Grand, nr. 14, Iar dumneavoastr, scumpul meu Fargy, dac avei s-mi dai vreo nsrcinare pentru Madrid, nu avei dect s spunei, i putei fi sigur c va fi adus la ndeplinire cu exactitatea i zelul unui bun camarad. i cei doi prieteni i strnser minile, ca i cum nu s-ar fi petrecut absolut nimic. Adio, tinere, adio, se adres cpitanul lui Ravanne. Nu uitai sfatul pe care vi l-am dat: lsai-l ncolo pe Berthelot i luai-l pe Bois-Robert. Mai cu seam fii calm, retragei-v cnd este cazul, parai la timp, i vei fi unul dintre cei mai fini dueliti din regatul Franei. Sbioiul meu adreseaz multe complimente frigrii celei mari a mamei dumneavoastr. Ravanne, n ciuda prezenei sale de spirit, nu gsi nimic de rspuns cpitanului. Se mulumi s-l salute, i se apropie de Lafare, care i pru a fi cel

mai serios rnit. Ct despre d'Harmental, Valef i cpitanul, ei ajunser pe alee unde gsir trsura de pia, i n trsur pe chirurg, care trgea un pui de somn. D'Harmental l trezi i i aduse la cunotin c marchizul de Lafare i contele de Fargy aveau nevoie de serviciile sale, artndu-i n acelai timp drumul pe care trebuia s-l urmeze, n afar de aceasta, porunci valetului su s descalece i s-l urmeze pe chirurg, spre a-i servi de ajutor. Apoi, ntorcndu-se ctre cpitan, i zise: Domnule cpitan, cred c nu ar fi prudent s mergem s lum dejunul pe care l-am comandat. Primii aadar toate mulumirile mele pentru mna de ajutor pe care mi-ai dat-o, i, ca o amintire din partea mea, ntruct suntei pe jos, dup cte mi se pare, binevoii s acceptai n dar unul dintre cei doi cai ai mei. Putei s luai la ntmplare: sunt nite cai buni. Cel mai modest dintre ei nu v va lsa n ncurctur, cnd va fi nevoie s-l punei s strbat opt pn la zece leghe ntr-o or. Pe legea mea, domnule cavaler, rspunse cpitanul aruncnd o privire cu coada ochiului spre calul ce i era oferit ntr-un chip att de generos, nu era cazul s-mi druii nimic pentru aa ceva. ntre gentilomi, sngele i punga sunt lucruri care se mprumut n fiecare zi. Dar dumneavoastr procedai cu atta amabilitate nct mi-ar fi cu neputin s v refuz. Dac vei avea vreodat nevoie de mine pentru indiferent ce chestiune, amintii-v c sunt la dispoziia dumneavoastr. i dac s-ar ivi cazul, domnule, unde a putea s v regsesc? ntreb surznd d'Harmental. Eu nu am domiciliu bine stabilit, domnule cavaler, dar vei cpta totdeauna tiri despre mine ducndu-v la Fillon, ntrebnd de Normande, i interesndu-v la ea despre cpitanul Roquefinette. i cum cei doi tineri se sltaser n a, cpitanul fcu la fel, nu fr a remarca n sinea lui c tnrul cavaler d'Harmental i lsase pe cel mai frumos dintre cei trei ceri.. i atunci, cum se aflau n apropierea unei rspntii, fiecare apuc pe drumul su i se ndeprt n galopul cel mai ntins. Baronul de Valef se ntoarse prin bariera Passy, se duse drept la Arsenal, lu mesajele ncredinate de ducesa du Maine, n casa creia era socotit ca un intim, i plec n aceeai zi spre Spania. Cpitanul Roquefinette fcu trei sau patru tururi la pas, la trap i la galop n Bois de Boulogne, pentru a aprecia feluritele caliti ale armsarului su, i recunoscnd c era, aa cum spusese cavalerul, un animal de ras i frumoas i bun, se ntoarse foarte satisfcut la jupnul Durnd, unde mnc el singur dejunul ce fusese comandat pentru trei. n aceeai zi i duse armsarul la trgui de cai i l vndu pe aizeci de ludovici. Suma nsemna jumtate din ct valora; dar trebuie s tii s faci sacrificii cnd vrei s obii bani repede. Ct despre cavalerul d'Harmental, el o apuc pe aleea la Muette, intr n Paris pe marele bulevard des Champs-Elysees i, ntorcndu-se acas, n strada Richelieu, gsi dou scrisori care l ateptau. Scrisul de pe una din cele dou scrisori i era att c|e bine cunoscut, nct, privind-o, tot trupul i se nfiora, i dup ce o lu cu o ndelung ezitare, de parc era vorba de un tciune aprins, o deschise cu o mn tremurtoare care trda importana pe care i-o acorda. Scrisoarea coninea cele ce urmeaz: Scumpul meu cavaler Nu suntem stpne pe inima noastr, o tii, i una dintre nimicniciile firii

noastre este de a nu putea iubi mult vreme nici aceeai persoan, nici acelai lucru. n ceea ce m privete, vreau, ca fa de celelalte femei, s am cel puin meritul de a nu-l nela pe acela care mi-a fost iubit Nu venii aadar la ora dumneavoastr obinuit, ntruct vi s-ar spune c nu sunt acas, i sunt att de bun nct nu a vrea s primejduiesc sufletul unui valet sau al unei cameriste poruncindu-le s spun o minciun att de mare. Adio, scumpul meu cavaler. S nu pstrai o amintire prea urt despre mine, i purtai-v astfel nct s gndesc despre dumneavoastr i peste zece an?, ceea ce gndesc n acest ceas, anume c suntei unul dintre cei mai galani gentilomi din Frana". SOPHIE D'AVERNE" Mii de draci! exclam d'Harmental lovind cu pumnul ntr-o fermectoare mas de Boule pe care o prefcu n buci, dac l-a fi ucis pe acest srman de Lafare, nu m-a fi consolat ntreaga via! Dup aceast explozie, care l uura puin, cavalerul ncepu s bat drumul de la u la fereastr i napoi, cu un aer care dovedea c bietul biat mai avea nevoie de cteva decepii de acest gen pentru a fi la nlimea moralei filosofice pe care i-o predica frumoasa infidel. Apoi. dup cteva tururi, zri pe jos cea dea doua scrisoare, pe care o uitase cu desvrire. Mai trecu nc de dou sau de trei ori pe lng ea, privind-o cu o trufa indiferen i, n sfrit, reflectnd c aceasta i-ar abate poate gndurile de la prima, o ridic dispreuitor, o deschise cu ncetineal, privi la scris, care i era necunoscut, cut semntura, care lipsea, i, strnindu-i acest iz de mister o oarecare curiozitate, citi cele ce urmeaz: Cavalere, Dac n suflet avei un sfert din avntul romanios i n inim jumtate din curajul pe care prietenii dumneavoastr pretind c slluiesc acolo, suntem gata a v oferi s ndeplinii o aciune ndrznea, demn de dumneavoastr, i al crei rezultat va fi, n acelai timp, de a v rzbuna pe omul pe care l detestai cel mai mult pe lume i de a v duce la o int strlucit, la care nici n cele mai frumoase vise n-ai sperat vreodat. Geniul bun care trebuie s v cluzeasc pe acest drum fermecat, i n care trebuie s v ncredei cu totul, v va atepta n noaptea aceasta, de la miezul nopii pn la orele dou, la balul Operei. Dac vei veni fr masc, el v va ntmpina; dac vei veni mascat, l vei recunoate dup o panglic violet pe care o va purta pe umrul sting. Parola este: Sesame, deschide-te! Rostii-o cu ndrzneal, i vei vedea deschizndu-se o peter minunat, dar cu totul altfel dect aceea a lui Ali-Baba". Minunat! zise d'Harmental; i dac geniul cu panglic violet i ine numai jumtate din promisiune, pe legea mea, i-a gsit omul potrivit! III CAVALERUL D'HARMENTAL Cavalerul Raoul d'Harmental, cu care, nainte de a trece mai departe, este necesar ca cititorii notri s fac mai pe ndelete cunotin, era unicul vlstar al uneia dintre cele mai nobile familii din Nivernais. Dei aceast familie nu a jucat niciodat vreun rol important n istorie, ea nu era lipsit totui de o anumit glorie, pe care o cptase, fie prin ea nsi, fie prin alianele sale. Astfel, tatl cavalerului, seniorul Gaston d'Harmental, venind n 1682 la Paris i, avnd fantezia de a se urca n caletile regelui, i adusese, fr greutate, dovezi de noble datnd nc din anul 1399, operaie heraldic pretenioas, care, dac ar

fi s ne lum dup un memoriu al parlamentului, ar fi pus n mare ncurctur nu puini duci i pairi. Pe de alt parte, unchiul su dinspre partea mamei, domnul de Torigny, fiind numit cavaler al Ordinului, promoia din 1694, cnd a trebuit s-i fie recunoscute cele aisprezece grade de descenden nobiliar, a mrturisit c pe obrazul blazonului su, cum se spunea pe atunci, partea cea mai frumoas o datora celor din familia d'Harmental, cu care strmoii si erau nrudii de trei sute de ani. Aadar cele spuse sunt ndeajuns pentru a satisface exigenele aristocratice ale epocii despre care.scriem. Cavalerul nu era nici srac, nici bogat; tatl su i lsase la moarte un domeniu situat n mprejurimile oraului Nevers, i care i aducea un venit anual cam ntre douzeci i cinci i treizeci de mii de livre. Avea cu ce s duc o via foarte mbelugat n provincia sa; dar cavalerul primise o educaie excelent, i simea cum n inima lui slluiete o mare ambiie; aadar, odat devenit major, adic prin 1711, i-a prsit inutul provincial i a dat fuga la Paris. Prima vizit a fcut-o contelui de Torigny, pe care se bizuia mult spre a-l introduce la curte. Din nefericire, la acea epoc, nsui contele de Torigny nu mai avea trecere acolo. Dar cum el i amintea totdeauna cu mare plcere, aa dup cum am spus-o, de familia d'Harmental, l recomand pe nepotul su cavalerului de Villarceaux, iar cavalerul de Villarceaux, care nu putea s refuze nimic prietenului su contele de Torigny, l conduse pe tnr la doamna de Maintenon. Doamna de Maintenon avea o calitate: aceea de a fi rmas prietena fotilor si iubii. Ea l primi foarte bine pe cavalerul d'Harmental, datorit celui care i redeteptase vechi amintiri i care i-l recomanda elogios, iar, cteva zile mai trziu, cnd marealul de Villars veni s-i prezinte omagiile, ea i adres cteva cuvinte att de struitoare n favoarea tnrului ei protejat, nct marealul, ncntat de a gsi un prilej spre a fi agreabil acestei regine in partibus, rspunse c, ncepnd din acel ceas, l angaja pe cavalerul d'Harmental n casa lui militar, promind c-i va da osteneala s-i ofere toate ocaziile spre a justifica buna prere pe care augusta sa protectoare binevoia s o aib despre el. A fost o mare bucurie pentru cavaler cnd vzu deschizndu-i-se o asemenea poart. Campania care urma s aib loc era hotrtoare. Ludovic al XIV-lea ajunsese la ultima perioad a domniei sale, la epoca nfrngerilor militare. Tallard i Marsin fuseser nvini la Hochstett, Villeroi la Ramillies, iar nsui Villars, eroul de la Friedlingen, tocmai pierduse faimoasa btlie de la Malplaquet mpotriva lui Marlborough i a lui Eugeniu de Savoia. Europa, un moment nbuit sub mna lui Colbert i a lui Louvois, reaciona mpotriva Franei. Situaia treburilor statului era din cale afar de grea; regele, ca un bolnav osndit care i schimb medicul la fiecare or, i schimba minitrii n fiecare zi. Dar fiecare nou ncercare dezvluia o ne? putin nou. Frana nu mai putea s susin rzboiul i nu reuea nici s ncheie pacea. n zadar oferea ea s abandoneze Spania i s-i restrng fruntariile: nu era destul umilire. Se pretindea ca regele s dea liber trecere armatelor inamice prin Frana spre a se duce s-l izgoneasc pe nepotul su.de pe tronul lui Carol al II-lea, i s predea, cu titlu de garanie pn la ncheierea pcii, oraele fortificate Cambrai, Metz, La Rochelle i Bayonne, afar numai dac nu prefera, ca ntr-un rgaz de numai un an, s-l detroneze el nsui prin fora armelor. Iat n ce condiii fusese acordat un armistiiu nvingtorului de la Dunes, Senef, Fleurus, Steinkerque i Marsaille; aceluia care, pn atunci, inuse n pulpana mantiei sale regale pacea i rzboiul; aceluia care se intitula mpritorul coroanelor, pedepsitorul naiunilor, marele, nemuritorul; aceluia, n sfrit, pentru care, de o jumtate de secol ncoace, se cioplea marmora, se turna bronzul, se msura versul alexandrin, se istovea tmia. Ludovic al XIV-lea plnsese n plin consiliu. Aceste lacrimi dduser natere unei armate, iar aceast armat fusese

ncredinat lui Villars. Villars mrlui drept ctre inamic, a crui tabr se afla la Denain, iar dumanul, cu ochii aintii la agonia Franei, lenevea n sigurana sa. Nicicnd vreo responsabilitate mai mare nu mpovrase o frunte. Villars urma s joace salvarea Franei pe o lovitur riscant. Aliaii ridicaser, ntre Denain i Marchiennes, o linie de fortificaii, pe care, n orgoliul lor anticipat, Albemarle i Eugeniu de Savoia o numeau calea cea mare a Parisului. Villars lu hotrrea s cucereasc Denain prin surprindere, i, odat Albemarle dobort, s-l nving pe prinul Eugeniu. Pentru a reui ntr-o aciune att de cuteztoare, trebuia s nele nu numai armata inamic, ci i armata francez, succesul acestei fapte ndrznee stnd n nsi imposibilitatea sa. Villars proclam sus i tare intenia de a lua cu asalt redutele din Landrecies. ntr-o noapte, la o or convenit, ntreaga sa armat se pune n micare i nainteaz n direcia acestui ora. Deodat, este dat ordinul de a o lua la stnga, trupele de geniu arunc trei poduri peste fluviul Escaut. Villars trece fluviul fr obstacole, se azvrle n mlatinile despre care se credea c sunt impracticabile, i n care soldaii nainteaz avnd apa pn la bru; merge drept ctre primele redute, le cucerete aproape fr cea mai mic mpotrivire, pune stpnire succesiv pe fortificaiile construite de-a lungul unei leghe, ajunge la Denain, trece peste anul care l nconjoar, ptrunde n ora i, ajungnd n citadel, l gsete pe tnrul su protejat, cavalerul d'Harmental. care i prezint spada lui Albemarle, pe care tocmai l fcuse prizonier. n aceast clip, se vestete sosirea lui Eugeniu de Savoia. Villars se ntoarce, ajunge naintea lui la podul peste care acesta din urm trebuie s treac, pune stpnire pe el i ateapt. Acolo, se ncinge adevrata lupt, ntruct luarea Denain-ului nu a nsemnat dect o hruial. Eugeniu d atac dup atac, revine de apte ori la captul acestui pod pentru a-i zdrobi aici cele mai bune trupe mpotriva artileriei care protejeaz podul i mpotriva baionetelor care l apr; n sfrit, cu hainele ciuruite de gloane, grozav de nsngerat de pe urma celor dou rni primite, se urc pe cel de-al treilea cal, iar nvingtorul de la Hochstett i de la Malplaquet se retrage plngnd de furie i mucndu-i mnuile de mnie. n ase ore, faa lucrurilor s-a schimbat cu totul: Frana este salvat, iar Ludovic al XlV-lea rmne tot marele rege. D'Harmental se purtase ca un brbat care vrea s se disting dintr-odat. Villars, vzndu-l cu totul acoperit de snge i de pulbere, i reaminti de cine i fusese recomandat, i porunci s fie adus n preajma sa, n timp ce chiar n mijlocul cmpului de btlie, aternea pe hrtie pe o tob rezultatul zilei. Vzndu-l pe d'Harmental, Villars i ntrerupse scrisoarea. Suntei rnit? l ntreb el. Da, domnule mareal, dar att de uor nct nici nu merit osteneala s vorbim despre acest lucru. V simii n stare s facei aizeci de leghe clare, n cea mai mare goan, fr s v odihnii o or, un minut, o secund? M simt capabil de orice, domnule mareal, pentru a fi de folos regelui i domniei-voastre. Atunci, pornii chiar n aceast clip, cobori direct la doamna de Maintenon, spunei-i din partea mea cele ce ai vzut, i dai-i de tire despre sosirea curierului care va aduce raportul oficial al celor petrecute. Daca va voi s v conduc la rege, nu v mpotrivii. D'Harmental nelese importana misiunii care i se ncredinase, i, plin de praf, plin de snge, fr s-i mai fi scos cizmele, sri pe un cal odihnit i ajunse la prima pot; dousprezece ore dup aceea se afla la Versailles. Villars prevzuse ce avea s se ntmple. Dup primele cuvinte rostite de

cavaler, doamna de Maintenon l lu de mn i l conduse la rege. Regele lucra cu Voisin n camera sa, contrar obiceiului, ntruct era puin bolnav. Doamna de Maintenon deschise ua, l mpinse pe cavalerul d'Harmental la picioarele regelui, i ridicndu-i minile ctre cer, rosti: Sire, mulumii-i lui Dumnezeu, ntruct Majestatea Voastr o tie, noi nu suntem nimic prin noi nine, i de la Dumnezeu ne vine tot ajutorul. Ce se ntmpl, domnule? Vorbii! rosti cu nsufleire Ludovic al XIV-lea, mirat c l vede la picioarele sale pe acest tnr pe care nu-l cunotea. Sire, rspunse cavalerul, tabra din Denain a fost cucerit; contele d'Albemarle este prizonier, prinul Eugeniu de Savoia a fost pus pe fug. Marealul de Villars aterne victoria sa la picioarele Majestii Voastre. Cu toat stpnirea sa de sine, Ludovic al XIV-lea pli; simi cum i se taie picioarele, i se sprijini de mas pentru a nu cdea peste fotoliu. Ce avei, sire? exclam doamna de Maintenon alergnd spre el. Doamn, v datoresc totul, zise Ludovic al XIV-lea. Dumneavoastr l salvai pe rege, i prietenii dumneavoastr salveaz regatul. Doamna de Maintenon se nclin i srut respectuos mna monarhului. Apoi, Ludovic al XIV-lea, nc foarte palid i cu totul emoionat, trecu ndrtul perdelei grele care separa salonul n care se afla patul, dup care se putu auzi rugciunea de mulumire pe care o ndrepta cu voce sczut Domnului; la captul ctorva momente, reapru calm i grav, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. i acum, domnule, povestii-mi lucrurile cu toate amnuntele. Atunci d'Harmental relat n amnunime aceast minunat btlie, care, ca printr-un miracol, salvase monarhia. Apoi, cnd d'Harmental termin de istorisit, Ludovic al XIV-lea i zise: i despre dumneavoastr, domnule, nu mi spunei nimic? Dac judec dup sngele i noroiul care v acoper nc hainele, nu ai rmas n ultimele rnduri. Sire, am fcut tot ce mi-a stat n putin, rosti d'Harmental nclinndu-se; dar dac exist ntr-adevr ceva de spus despre mine, cu permisiunea Majestii Voastre, las aceast grij domnului mareal de Villars. Bine, tinere, i dac el are s v uite, din ntmplare, ne vom aminti noi. Trebuie s fii obosit, ducei-v s v odihnii; sunt mulumit de dumneavoastr. D'Harmental se retrase foarte voios. Doamna de Maintenon l nsoi iari pn la u. D'Harmental i srut nc o dat mna, i se grbi s profite de permisiunea regal care i fusese acordat; se mplineau douzeci i patru de ore de cnd nici nu buse, nici nu mncase, nici nu dormise. Cnd se trezi, i se remise un pachet ce i se adusese de la Ministerul de rzboi. Era brevetul de colonel. Dup dou luni, pacea fu ncheiat. Spania pierdea jumtate din monarhie, dar Frana rmase intact. Trei ani mai trziu, Ludovic al XIV-lea avea s moar. Dou partide net distincte, net ireconciliabile mai ales, se aflau fa n fa n momentul acestei mori: acela al bastarzilor, ntruchipat n persoana domnului duce du Maine, i acela al principilor legitimi, reprezentat de domnul duce d'Orlans. Dac domnul duce du Maine ar fi avut statornicia, voina, curajul soiei sale, Louise-Bndicte de Cond, i sprijinit cum era el de testamentul regal, poate c ar fi triumfat; dar ar fi trebuit s se apere la lumina zilei atunci cnd era atacat, ns ducele du Maine, puin curajos i nu prea inteligent, periculos din pricin c era att de la, nu era bun dect pentru lucrurile care se petreceau subteran. A fost provocat pe fa, iar atunci artificiile sale fr numr, prefctoriile lui distinse, manevrele sale tenebroase i profunde se dovedir inutile. ntr-o bun zi, i aproape fr lupt, fu prvlit de pe culmea pe care l nlase dragostea oarb a btrnului rege. Cderea a fost grea i mai cu seam ruinoas; se retrase

distrus, abandonnd regena rivalului su, i nepstrnd din toate favorurile pe care le acumulase dect supra-intendena educaiei regale, conducerea artileriei i ntietatea fa de duci i pairi. Hotrrea pe care tocmai o dduse parlamentul lovea n vechea curte i n tot ceea ce inea de ea. Printele Letellier nu atept s fie exilat, doamna de Maintenon se refugie la Saint-Cyr, iar domnul duce du Maine se nchise n frumoasa i eleganta sa cas de ar din Sceaux pentru a-i continua traducerea din Lucreiu. Cavalerul d'Harmental asistase ca spectator interesat, este adevrat, dar ca spectator pasiv, la toate aceste intrigi, ateptnd mereu ca intrigile s mbrace un caracter care s-i permit s ia parte la ele. Dac ar fi fost o lupt deschis i narmat, ar fi trecut n tabra n care l chema recunotina. Prea tnr i prea cast nc, dac se poate spune aa ceva n materie politic, pentru a se ntoarce dup cum btea vntul situaiilor avantajoase, rmase respectuos memoriei fostului rege i ruinelor vechii curi. Absena sa de la Palais-Royal, n jurul cruia gravitau n aceste clipe toi cei care voiau s-i reia un loc pe firmamentul politic, a fost interpretat drept opoziie, i, ntr-o bun diminea, tot aa cum primise brevetul care i acorda un regiment, primi decizia care i-l retrgea. D'Harmental avea ambiia vrstei sale: singura cariera deschis unui gentilom din acea epoc era cariera armelor; debutul su n aceast carier fusese strlucit, iar lovitura care i spulbera la vrsta de douzeci i cinci de ani toate speranele sale n viitor a fost pentru el nespus de dureroas. Alerg la domnul de Villars, n care gsise odinioar un protector att de nflcrat. Marealul l primii cu rceala unui om care nu ar fi suprat dac ar uita trecutul, i ar vedea trecutul uitat i de alii. De aceea, d'Harmental nelese c btrnul om de curte era pe cale de a-i schimba complet opiniile, i se retrase n mod discret. Dei aceast vrst este cu precdere aceea a egoismului, prima ncercare prin care trecea cavalerul i-a fost tare amar; dar el se afla n acea fericit perioad a vieii n care se ntmpl rar ca durerile ambiiei nelate s fie profunde i durabile: ambiia este pasiunea acelora care nu au alte pasiuni, iar cavalerul le avea nc pe toate acelea pe care le ai la douzeci i cinci de ani. De altminteri, spiritul vremii nu se ndreptase nc spre melancolie. Acesta este un sentiment cu totul modern, nscut din rsturnarea zodiilor norocoase i din neputina oamenilor. n secolul al optsprezecelea era puin obinuit s se viseze la lucruri abstracte i s se aspire la necunoscut; se mergea direct ctre plceri, ctre glorie sau ctre situaii nalte; i cu condiia s fi fost frumos, brav sau intrigant, oricine putea s ajung acolo. Era nc epoca n care lumea nu se simea umilit din pricina fericirii sale. Astzi, spiritul domin prea mult materia pentru ca lumea s cuteze a mrturisi c este fericit. De altfel, trebuie s-o recunoatem, vntul ce btea era prielnic bucuriei, iar Frana prea s navigheze, cu toate pnzele ridicate, n cutarea vreuneia dintre acele insule fermecate cum se gsesc pe harta aurit a celor O mie i una de nopi. Dup acea ndelung i trist iarn a btrneii lui Ludovic al XlV-lea, aprea deodat primvara voioas i strlucitoare a unei tinere regaliti: fiecare nflorea la razele acestui nou soare, strlucitor i binefctor, i mergea fremtnd i fr grij, cum se ntmpl cu fluturii i albinele n cele dinti zile ale verii. Plcerea, absent i proscris mai bine de treizeci de ani, se rentorcea; era ntmpinat ca un prieten pe care nu mai sperai s-l revezi; alergau dup ea din toate prile, fr ovire, cu braele i inimile deschise, i, de team, fr ndoial, ca ea s nu le scape din nou, profitau de orice clip. Tristeea cavalerului d'Harmental durase vreme de opt zile, dup care se amestecase n mulime, apoi fusese trt de vrtej, i acest vrtej l aruncase la picioarele unei femei frumoase. Trei luni de zile fusese omul cel mai fericit de pe lume; vreme de trei luni

uitase de Saint-Cyr, de Tuilerii, de Palais-Royal; nu mai tia dac exist o doamn de Maintenon, un rege, un regent; tia c este bine s trieti cnd eti iubit, i nu vedea pentru ce nu ar tri i nu ar iubi mereu. Ajunsese aici cu visul su cnd, aa dup cum am spus mai nainte, lund cina cu prietenul su baronul de Valef ntr-o cas onorabil din strada Saint-Honore, fusese de odat trezit brutal de ctre Lafare. Deteptarea ndrgostiilor este, n general, neplcut, i am vzut c, sub acest raport, d'Harmental nu era mai rbdtor dect ceilali. Lucrul era, de altminteri, cu att mai de iertat cavalerului, cu ct el credea c iubete cu adevrat, i cu ct, n buna sa credin teribil de tinereasc, el gndea c nimic nu ar putea s mai ia, n inima sa, locul acestei iubiri; era o rmi de prejudecat provincial pe care o adusese din mprejurimile Nevers-ului. De aceea, aa dup cum am vzut, scrisoarea att de ciudat, dar cel puin att de sincer, a doamnei d'Averne, n loc s-i inspire admiraia pe care o merita n aceast epoc nebun, nebun, mai nti l doborse. nsuirea natural a fiecrei dureri care se abate peste noi este de a redetepta toate durerile trecute, pe care le credeam disprute i care nu erau dect adormite. Sufletul i are, ca i trupul, cicatricile sale, i ele nu se nchid niciodat att de bine nct o ran nou s nu le poat redeschide. D'Harmental se simi din nou ambiios: pierderea iubitei i reamintise de pierderea regimentului. De aceea nu trebuia nimic altceva dect cea de-a doua scrisoare, att de neateptat i att de misterioas, pentru a mai abate gndurile cavalerului de la durerea sa. Un ndrgostit din zilele noastre ar fi aruncat, cu dispre, scrisoarea ct colo, i s-ar fi desconsiderat, dac nu i-ar fi scormonit durerea astfel nct si plmdeasc din ea, cel puin pentru opt zile, o palid i poetic melancolie; dar un ndrgostit din timpul regenei era mult mai ngduitor. Sinuciderea nu era nc descoperit, i oamenii nu se necau atunci, cnd cdeau din ntmplare n ap, dect dac nu gseau la ndemn nici cel mai mrunt fir de pai de care s se in. D'Harmental nu simula aadar nfumurarea neroad a tristeii; el hotr, suspinnd, este adevrat, c va merge la balul Operei; i, pentru un amant trdat ntr-un chip att de neprevzut i att de crud, aceasta nsemna deja mult. Dar, trebuie s spunem, spre ruinea bietei noastre specii, ceea ce l mn mai cu seam la aceast filosofic hotrre era faptul c n a doua scrisoare, n cea cu promisiuni att de minunate, recunoscu scrisul unei femei. IV LILIACUL Balurile Operei fceau pe vremea aceea furori grozave. Erau o invenie contemporan a cavalerului de Bouillon, cruia nu-i trebuise nimic altceva dect acest serviciu adus societii epocii, n goan dup distracii, pentru a i se ierta titlul de prin d'Auvergne, pe care i-l luase fr s se tie prea bine pentru ce. Aadar el era acela care inventase aceast podea dubl care aducea parterul la nivelul scenei, iar regentul, just preuitor al oricrei invenii frumoase, i acordase, spre a-l rsplti pentru aceasta, o pensie de ase mii de livre. Era de patru ori mai mult dect ceea ce marele rege i ddea lui Corneille. Aceast frumoas sal, cu arhitectura bogat i grav, pe care cardinalul de Richelieu o inaugurase cu o pies scris de el, Mirarne, sala n care Lulli i Quinault i reprezentaser pastoralele, i n care Molire i jucase el nsui principalele capodopere, era, aadar, n acea sear locul de ntlnire a tot ceea ce curtea avea nobil, bogat i elegant. D'HarmentaL dintr-un sentiment de ciud foarte firesc n situaia sa, acordase o grij i mai mare ca de obicei toaletei. Din aceast pricin ajunse cnd sala era deja plin. De aceea i-a i fost team o clip c masca cu panglic violet nu o s-l poat gsi, ntruct geniul necunoscut

avusese neglijena de a nu-i fi indicat un loc de ntlnire. i atunci d'Harmental se felicit de a fi venit cu faa descoperit, hotrre care, s-o spunem n treact, nsemna, n ceea ce l privea, o foarte mare siguran n discreia adversarilor si, ntruct un singur cuvnt al acestora l-ar fi trimis n faa parlamentului sau cel puin la Bastilia; dar aa de mare era ncrederea pe care gentilomii, n aceast epoc, o aveau unii fa de alii, nct dup ce, dimineaa, spada sa trecuse prin trupul unuia dintre favoriii regentului, cavalerul venea, fr nicio ezitare, la Palais-Royal, n cutarea unui noroc neateptat. Prima persoan pe care o zri a fost tnrul duce de Richelieu, pe care numele su, aventurile, elegana, i poate indiscreiile sale, ncepeau s-l fac att de cutat. Se vorbea ca despre un fapt sigur c dou prinese din casa regal i disputau atunci dragostea sa, ceea ce nu le mpiedica pe doamnele de Nesle i de Polignac s se bat n duel cu pistolul pentru el, iar pe doamna de Sabran, doamna de Villars, doamna de Mouchy i doamna de Tencin s-i mpart inima lui. Tocmai se ntlnise cu marchizul de Canillac, unul dintre desfrnaii regentului, i pe care, din pricina aparenei rigide pe care o afecta, Altea Sa l numea Mentor-ul su. Richelieu ncepuse s-i povesteasc lui Canillac o ntmplare, cu glas tare i cu izbucniri zgomotoase. Cavalerul l cunotea pe duce, dar nu ndeajuns pentru a pica n mijlocul unei conversaii ncepute; de altminteri nu pe el l cuta. De aceea avea de gnd s treac mai departe, cnd ducele l opri, apucndu-l de pulpana hainei. La naiba! rosti el, scumpul meu cavaler, dumneavoastr nu ne stnjenii; tocmai i povestesc lui Canillac o aventur stranic ce i poate servi lui, ca locotenent nocturn al domnului regent, i dumneavoastr, ca o persoan expus la primejdia prin care am trecut eu. Istoria are data de astzi: acesta e un merit n plus, ntruct nu am avut nc timpul s o povestesc dect la douzeci de persoane, aa nct este de-abia cunoscut. Rspndii-o mai departe: mi vei face plcere, la fel i domnului regent. D'Harmental ncrunt din sprncene, Richelieu i alegea ru momentul n acea clip cavalerul de Ravanne tocmai trecea urmrind o masc. Ravanne! strig Richelieu, Ravanne! N-am timp acum, rspunse cavalerul. Nu tii oare unde este Lafare? Are o teribil durere de cap. Dar Fargy? i-a scrntit piciorul. i Ravanne se pierdu n mulime, dup ce a schimbat cu adversarul su din dimineaa aceea salutul cel mai amical. Ei bine! i ntmplarea? ntreb Canillac. Am ajuns i la ea. Imaginai-v c acum ase sau apte luni, la ieirea mea de la Bastilia, unde m trimisese duelul meu cu Gace, trei sau patru zile poate dup ce reaprusem n lume, Rafe mi nmneaz un fermector bileel din partea doamnei de Parabere, prin care sunt invitat s-mi petrec seara la ea. nelegei, cavalere, nu este cazul, n momentul n care iei din Bastilia, s dispreuieti o ntlnire dat de iubita celui care i ine cheile. De aceea, nu trebuie s mai ntrebai dac am fost exact. La ora hotrt, mi fac apariia. Ghicii pe cine gsesc aezat alturi de ea pe o sofa? M prind pe ce vrei! Pe soul ei? ntreb Canillac. Nu, nici de cum; pe Altea Sa Regal n persoan. Am fost cu att mai mirat cu ct fusesem introdus ca i cum doamna ar fi fost singur. Totui, cum nelegei bine, cavalere, nu m-am fstcit deloc. Am luat un aer grav, naiv i modest, un aer ca al tu, Canillac, i am salutat-o pe marchiz cu aparenele unui att de profund respect, nct regentul a izbucnit n hohote de rs. Cum nu m

ateptam la aceast explozie, mrturisesc, am fost un pic zpcit. Am luat un scaun s m aez, dar regentul mi fcu semn s iau loc pe sofa, de cealalt parte a marchizei. M-am supus. Scumpul meu duce, mi spuse el, v-am scris pentru o chestiune foarte serioas. Iat-o pe aceast srman marchiz, care, cu toate c este desprit de doi ani de soul su, se gsete nsrcinat." Marchiza fcu tot ce putu ca s roeasc; dar simind c nu va izbuti, i acoperi faa cu evantaiul. Dup primele cuvinte pe care mi le-a spus cu privire la situaia ei, continu regentul, l-am chemat pe d'Argenson i l-am ntrebat al cui ar putea fi copilul. Oh! domnule, cruai-m!", rosti marchiza. Haide, puicua mea, continu regentul, o s se termine i asta. Un pic de rbdare. tii ce mi-a rspuns d'Argenson, scumpul meu duce?" Nu", am spus eu, destul de stnjenit. Mi-a spus c e al meu sau al dumneavoastr." Este o calomnie infam!" am exclamat eu. Nu v mai ncurcai n propriile minciuni, duce, marchiza a mrturisit totul." Atunci, continuai eu. dac marchiza a mrturisit totul, nu vd ce mi rmne s v mai spun." De aceea, continu regentul, nu v-am chemat pentru a-mi da lmuriri mai amnunite, ci, ntruct suntem complici la aceeai crim, s ne scoatem unul pe altul din ncurctur." i de cine avei a v teme, monseniore? am ntrebat eu. n ceea ce m privete, eu tiu c, protejat de numele Alteei Voastre, pot s nfrunt orice." De cine avem s ne temem, scumpul meu? De ipetele lui Parabere, care va voi s-l fac duce." Ei bine! dar dac l-am face tat?" am rspuns eu. Chiar aa, exclam regentul, asta ne convine de minune, i ai avut aceeai idee ca i marchiza." La naiba, doamn, am rspuns eu, aceasta-i o mare onoare pentru mine." Dar dificultatea, obiect doamna de Parabere, st n faptul c au trecut mai bine de doi ani de cnd nici mcar nu am mai vorbit cu marchizul, i, cum are pretenia c-i gelos, sever, mai tiu eu ce, a fcut jurmnt c dac vreodat m-a gsi n poziia n care m aflu, s-ar rzbuna pe mine fcndu-mi un proces despre care s se duc vestea." nelegei, Richelieu, lucrurile iau o ntorstur ngrijortoare", adug regentul. Pe toi dracii! v cred prea bine, monseniore!" Am ntr-adevr la dispoziie cteva mijloace de constrngere, dar aceste mijloace nu merg pn la a fora un so si primeasc soia n casa lui." Ei bine! reluai eu, dac l-am face s vin el la soia sa?" Iat dificultatea!" Ateptai puin, doamn marchiz. Fr indiscreie, domnul de Parabere mai este stpnit oare de slbiciunea sa pentru vinul de Chambertin i de Romanee?" M tem c da", spuse marchiza. Atunci, monseniore, suntem salvai! l invit pe domnul marchiz la cin, n mica mea cas, mpreun cu o duzin de desfrnai i de femei ncnttoare! Dumneavoastr mi-l trimitei pe Dubois..." Cum! Dubois?" ntreb regentul. Fr ndoial; trebuie s fie neaprat i cineva care s-i pstreze mintea limpede. Cum Dubois nu poate s bea, i nu fr de motiv, el va avea misiunea s-l fac pe marchiz s bea; i cnd toat lumea va fi sub mas, l va scoate din mijlocul nostru, i va face cu el tot ce va pofti. Restul o privete pe marchiz." Cnd v spuneam eu, marchiz, relu regentul, btnd din palme, c Richelieu e un bun sftuitor! Ascultai, duce, continu el, ar trebui s renunai s mai dai trcoale anumitor palate, s-o lsai pe btrn s moar n linite la Saint-Cyr, s-l lsai pe chiop, la Sceaux, s potriveasc rime la versurile lui, i fr ovire s trecei alturi de noi. V-a da, n guvernul meu, locul pe care l deine cpna aia btrn de d'Uxelles, i poate c lucrurile nu ar merge mai ru..." Ba bine c nu! am rspuns. Cred i eu, dar lucrul este cu neputin: am alte planuri." Minte zvpiat!" murmur regentul. i domnul de Parabere? ntreb cavalerul d'Harmental, curios s cunoasc sfritul istoriei. Domnul de Parabere! ei bine! toate lucrurile se petrecur aa cum fuseser hotrte mai dinainte. A adormit la mine i s-a trezit la soia sa. nelegei c a fcut mare glgie, dar nu mai avea posibilitatea s fac un scandal n toat

regula i s intenteze un proces: trsura i rmsese peste noapte la poart, i toi servitorii l vzuser intrnd i ieind, astfel nct ateptarm n linite, dei cu o anumit nerbdare, s aflm cu cine avea s semene copilul, cu domnul de Parabere, cu regentul sau cu mine? n sfrit, marchiza a nscut astzi la amiaz. i cu cine seamn copilul? ntreb Canillac. Cu Noce! rspunse Richelieu izbucnind n rs. Nu-i aa c-i stranic istoria, marchize? Tii! ce nenorocire c srmanul marchiz de Parabere a fcut prostia s moar nainte de deznodmnt! Cum ar fi fost el rzbunat de festa pe care i-am jucat-o! Cavalere, opti n acel moment la urechea lui d'Harmental o voce dulce i melodioas, n timp ce o mn mic i se aeza pe bra, cnd vei fi terminat cu domnul de Richelieu, cer s vin eu la rnd. Scuzai-m, domnule duce, zise cavalerul, vedei ns c sunt pe cale de a fi rpit. V las s v ducei, dar cu o condiie. Care? S povestii istoria pe care v-am spus-o acestui fermector liliac, trasndu-i sarcina s o repete la toate psrile de noapte pe care le cunoate. Mi-e tare team, rspunse d'Harmental, c nu voi avea timp. Oh! atunci, cu att mai bine pentru dumneavoastr, relu ducele, dnd drumul cavalerului pe care l inuse pn atunci de pulpana hainei, ntruct n acest caz vei avea s-i spunei desigur ceva mai interesant. i se ntoarse pe clcie spre a lua el nsui la bra un domino, care, n treact, tocmai l felicitase pentru aventura sa. Cavalerul d'Harmental arunc o privire rapid asupra mtii care l acostase mai nainte, spre a se ncredina dac era ntr-adevr aceea care i dduse ntlnire, i vzu pe umrul ei sting panglica violet care trebuia s-i slujeasc drept semn de recunoatere. Se grbi apoi s se ndeprteze de Canillac i de Richelieu, spre a nu fi ntrerupt n timpul conversaiei, care, dup toate probabilitile, trebuia s prezinte pentru el un oarecare interes. Necunoscuta, care i trdase spia femeiasc dup sunetul vocii, era de statur mijlocie, i, att pe ct se putea judeca dup elasticitatea i supleea micrilor, prea a fi o femeie tnr. n ceea ce privete talia, turnura, tot ceea ce un ochi ptrunztor are atta interes s descopere ntr-un asemenea caz, era inutil orice osteneal n acest sens, dat fiind slabul rezultat pe care l promitea acest studiu. ntr-adevr, aa cum artase deja domnul de Richelieu, ea adoptase dintre toate costumele pe acela care era cel mai n msur s ascund fie farmecele, fie defectele: era mbrcat ca un liliac, costum foarte folosit n aceast epoc, i cu att mai comod cu ct era de o simplitate perfect, compunndu-se doar din mpreunarea a dou fuste negre. Modul de a le ntrebuina era la ndemna oricui: se strngea una, ca de obicei, n jurul brului; se trecea capul mascat prin deschiztura buzunarului celeilalte; se trgea n jos partea din fa, din care se fceau dou aripi; se ridica partea de dinapoi, din care luau natere dou coarne, i aveai aproape certitudinea de a-l scoate din toate sritele pe interlocutor, care nu te recunotea, mpachetat astfel, dect atunci cnd se ddea dovad de o extrem bunvoin. Cavalerul fcu toate aceste remarci n mai puin timp dect ne-a trebuit nou pentru a descrie un asemenea costum; dar neavnd nicio idee despre persoana cu care avea de-a face, i creznd c era vorba pur i simplu de vreo intrig amoroas, el ezita s-i adreseze cuvntul, cnd, ntorcndu-i capul spre necunoscut, auzi urmtoarele cuvinte: Cavalere, i spuse masca fr s-i dea osteneala de a-i deghiza vocea, avnd fr ndoial certitudinea c vocea sa i era necunoscut, tii oare c v

sunt ndoit de recunosctoare pentru faptul de a fi venit, mai cu seam n starea de spirit n care v aflai? Din nenorocire, nu pot, cu cugetul curat, s atribui o asemenea promptitudine dect curiozitii. Frumoas masc, relu d'Harmental, nu mi-ai spus n scrisoarea dumneavoastr c suntei un geniu bun? Or, dac n realitate v bucurai de o natur superioar, trecutul, prezentul i viitorul trebuie s v fie pe deplin cunoscute; tiai aadar c voi veni, i, pentru c o tiai, venirea mea nu trebuie deci s v mire. Vai! rspunse necunoscuta, se vede bine c suntei un nevolnic muritor, i c avei fericirea de a nu v fi ridicat niciodat deasupra sferei dumneavoastr. Altminteri ai ti c dac noi cunoatem, dup cum spunei, trecutul, prezentul i viitorul, aceast tiin este mut n ceea ce ne privete, iar lucrurile pe care noi le dorim cel mai mult rmn cufundate pentru noi n cea mai adnc obscuritate. Drace! rspunse d'Harmental, tii oare scumpe geniu, c m vei face tare nfumurat dac avei de gnd s continuai pe acest ton? ntruct, luai seama, mi-ai spus, sau cam pe aproape, c aveai o mare dorin s vin la ntlnirea cu dumneavoastr. Credeam c nu v aduc la cunotin nimic nou, cavalere, i mi se pare c scrisoarea, n privina dorinei pe care o aveam de a v vedea, nu trebuia s v lase nicio ndoial. Aceast dorin, pe care nu o admit de altminteri dect pentru c o mrturisii i pentru c sunt prea curtenitor pentru a v contrazice, nu v-a fcut oare s promitei, n aceast scrisoare, mai mult dect este n puterea dumneavoastr de a v ine de cuvnt? Punei la ncercare tiina mea, ea are s v arate capacitatea puterii mele. Oh! Doamne! M voi mrgini la lucrul cel mai simplu. Dup cum spunei, cunoatei trecutul, prezentul i viitorul; ghicii-mi norocul. Nimic mai uor: dai-mi mna. D'Harmental fcu ce i se cerea. Nobile cavaler, rosti necunoscuta dup un moment de examinare, vd foarte cite scrise, prin direcia aductorului i prin dispunerea fibrelor longitudinale ale aponevrozei palmare, cinci cuvinte, n care este cuprins ntreaga istorie a vieii dumneavoastr; aceste cuvinte sunt: curaj, ambiie, dezamgire, dragoste i trdare. La naiba! o ntrerupse cavalerul, nu tiam c geniile studiaz att de aprofundat anatomia i c ele sunt obligate s-i ia licena ca un bacalaureat de la Salamanca! Geniile tiu tot ceea ce tiu oamenii, i multe alte lucruri nc, nobile cavaler. Ei bine! ce vor s spun aceste cuvinte att de sonore i att de opuse n acelai timp, i ce v fac ele cunoscut despre mine, n trecut, foarte savantul meu geniu? Ele mi fac cunoscut c numai prin curajul dumneavoastr ai dobndit gradul de colonel pe care l-ai deinut n armata din Flandra; c acest grad trezise ambiia dumneavoastr; c aceast ambiie a fost urmat de o dezamgire, i c ai crezut c v vei consola de aceast dezamgire prin dragoste; dar c dragostea, ca i situaia nalt, fiind expus trdrii, dumneavoastr ai fost trdat. Nu-i ru, rosti cavalerul, nici sibila din Cumae nu s-ar fi descurcat mai bine. Un pic de imprecizie, ca n toate horoscoapele; dar, altfel, o mare parte de adevr n toate acestea. S trecem la prezent, frumoas masc. Prezentul! cavalere! S vorbim foarte ncet despre el, cci miroase teribil a Bastilie! Cavalerul tresri fr voie, ntruct el credea c nimeni, cu excepia actorilor care jucaser acolo un rol, nu putea s-i cunoasc aventura din dimineaa aceea.

La aceast or, continu necunoscuta, doi bravi gentilomi zac foarte jalnic n paturile lor, n timp ce noi flecrim plini de veselie la bal; i aceasta, pentru c un anumit cavaler d'Harmental, mare amator de a asculta pe la ui, nu i-a amintit de un hemistih al lui Virgiliu. i care este acest hemistih? ntreb cavalerul din ce n ce mai mirat. Facilis descensus Avemi3, spuse, rznd, liliacul. Scumpul meu geniu! exclam cavalerul, cufundndu-i privirile prin deschizturile mtii necunoscutei, iat. permitei-mi s v-o spun, un citat cam masculin. Nu tii oare c geniile sunt de amndou sexele? Da, ns nu auzisem spunndu-se despre ele c citeaz att de curent din Eneida. Nu este oare corect citatul? mi vorbii despre sibila din Cumae, eu v rspund n limba sa; mi cerei ceva pozitiv, eu v servesc prompt; dar, voi muritorii, nu suntei niciodat satisfcui. Nu, ntruct mrturisesc c aceast tiin a trecutului i a prezentului mi trezete o teribil poft de h cunoate viitorul. Exist totdeauna dou viitoruri, zise masca; exista viitorul sufletelor slabe, i viitorul sufletelor tari. Dumnezeu a dat omului liberul arbitru, pentru ca el s poate alege. Viitorul dumneavoastr depinde de dumneavoastr. Totui trebuie s le cunoti, aceste dou viitoruri, pentru a-l alege pe cel mai bun. Ei bine! exist unul care v ateapt undeva, n mprejurimile Nevers-ului, ntr-un fund de provincie, ntre iepurii de cas din iepurrie i ginile din curtea dumneavoastr de psri. Acesta v va duce drept pe banca de epitrop al bisericii. Se ncropete dintr-o ambiie facil, i nu trebuie dect s v lsai n voia soartei pentru a-l nfptui: suntei pe aceast cale. i cellalt? replic d'Harmental, vizibil iritat c s-a putut presupune o clip c un asemenea viitor l-ar putea atepta vreodat pe el. Cellalt, zise necunoscuta rezemndu-i braul de braul tnrului gentilom, i aintindu-i ochii asupra lui prin masc; cellalt v va arunca n mijlocul ateniei i n plin lumin; cellalt va face din dumneavoastr unul din actorii scenei care se joac n lume; fie c vei pierde, fie c vei ctiga, v va lsa cel puin renumele unui mare juctor. Dac pierd, ce voi pierde? ntreb cavalerul. Viaa probabil. Cavalerul fcu un gest de dispre. i dac voi ctiga? adug el. Ce spunei de gradul de comandant de regiment, de titlul de grande de Spania, i de cordonul ordinului Sfntului Spirit? Toate acestea fr a mai socoti n perspectiv bastonul de mareal. Spun c, ntr-adevr, ctigul merit miza, frumoas masc, i dac tu mi dai dovada c poi s respeci ceea ce promii, sunt omul care i trebuie. Aceast dovad, rspunse masca, nu v poate fi dat dect de altcineva, nu de mine, cavalere, i dac voii s-o cptai, trebuie s m urmai. Oh! oh! spuse d'Harmental. S m fi nelat oare, i tu s nu fi dect un geniu de mna a doua, un spirit subaltern, o putere intermediar? Drace! Iat ceva care mi-ar scdea un pic din consideraia ce o am pentru tine. Ce importan are, dac eu sunt supusa vreunei mari vrjitoare, i dac ea este cea care m trimite! Te previn c nu tratez nimic prin ambasador. 3 Coborrea n [lacul] Avern este uoar. Eneida, cartea a Vl-a. (Continuarea versului: dar s scapi din ntunecata viitoare, aceasta este dificultatea.) (nota trad.).

De aceea i am misiunea s v conduc la ea. Atunci o voi vedea? Fa n fa, aa cum Moise l-a vzut pe Dumnezeu. S pornim, n acest caz! Cavalere, suntei tare zorit la treab! Uitai oare c nainte de orice iniiere exist anumite ceremonii indispensabile pentru a se lua msuri de garanie privind discreia iniiailor? i ce trebuie s fac? Trebuie s v lsai legat la ochi, s v lsai condus acolo unde se va voi s fii dus; apoi, odat sosit la poarta templului, trebuie s depunei jurmntul solemn c nu vei dezvlui nimic, nimnui, oricine ar fi, despre lucrurile care vi se vor spune sau despre persoanele pe care le vei vedea. Sunt gata s jur pe Styx, zise rznd d'Harmental. Nu, cavalere, rspunse masca cu o voce grav; jurai pur i simplu pe onoare, suntei cunoscut, i aceasta va fi de ajuns. i acest jurmnt odat depus, ntreb cavalerul dup o clip de tcere i de reflecie, mi va fi permis s m retrag dac lucrurile care mi se vor propune nu sunt dintre acelea pe care s le poat ndeplini un gentilom? Nu vei avea dect contiina dumneavoastr drept arbitru, i nu vi se va cere dect cuvntul dumneavoastr drept garanie. Sunt gata, rosti cavalerul. S mergem aadar, rosti masca. Cavalerul se pregti s traverseze mulimea n linie dreapt pentru a ajunge la ieirea din sal, dar zrindu-i pe Brancas, Broglie i Simiane care se aflau n calea lui, i care, fr ndoial, l-ar fi oprit din drum, fcu un ocol care, totui, avea s-l duc la aceeai int. Ce facei? ntreb masca. Evit s ntlnesc vreo persoan care ar putea s ne ntrzie. Cu att mai bine! ncepeam s m tem. De ce v temeai? ntreb d'Harmental. M temeam, rspunse masca rznd, ca graba dumneavoastr s nu fie diminuat cu diferena dintre diagonal i cele dou laturi ale ptratului. La naiba! spuse d'Harmental, iat pentru prima oar, cred, cnd se d ntlnire unui gentilom, la balul Operei, pentru a i se vorbi despre anatomie, literatur veche i matematici! Regret c trebuie s v-o spun, frumoas masc, dar suntei ntr-adevr geniul cel mai pedant pe care l-am cunoscut n viaa mea. Liliacul izbucni n rs, dar nu rspunse nimic la aceast butad n care rbufnea ciuda cavalerului de a nu putea recunoate o persoan care prea totui att de bine informat cu privire la propriile sale aventuri; dar cum aceast ciud nu fcea dect s-i sporeasc curiozitatea, amndoi, cobornd la fel de grbii, se aflar dup cteva clipe n vestibul. Ce drum apucm? rosti cavalerul. O s mergem pe sub pmnt sau ntr-un car purtat de doi grifoni? Dac permitei, ca vaiere, o s mergem pur i simplu ntr-o trsur. n fond, i cu toate c ai lsat impresia c v ndoii nu o singur dat de acest fapt, eu sunt femeie i mi-e fric de ntuneric. Permitei-mi, n acest caz, s poruncesc s trag la scar caleaca mea, rosti cavalerul. Nu, eu o am pe a mea, v rog, rspunse masca. Chemai-o atunci! Cu permisiunea dumneavoastr, cavalere, nu vom fi mai mndri dect Mahomed fa de munte; i cum caleaca mea nu poate s vin la noi, vom merge noi la ea. Dup aceste cuvinte, liliacul l conduse pe cavaler n strada Saint-Honore. O

trsur fr armoarii, la care erau nhmai doi cai de culoare nchis, atepta la colul strduei Pierre-Lescot. Vizitiul se afla pe capr, nfurat ntr-o manta mare, fr mneci, care i ascundea toat partea de jos a feei, n timp ce o plrie larg, n trei coluri, i acoperea fruntea i ochii. Un lacheu inea cu o mn o portier deschis, iar cu cealalt i masca faa cu o batist. Urcai-v, i spuse masca lui d'Harmental. Cavalerul ovi o clip: aceti doi slujitori necunoscui fr livrea, care preau tot att de dornici ca i stpna lor s-i pstreze incognito-ul; aceast caleaca fr nicio iniial, fr niciun blazon, locul obscur unde era retras, ora naintat din noapte, totul i inspira lui d'Harmental un sentiment de nencredere foarte firesc; dar numaidect, gndindu-se c oferea braul unei femei i c avea cu el o spad, se urc cu ndrzneal n caleaca. Liliacul se aez lng el, iar lacheul nchise la loc portiera cu un resort care se nvrtea de dou ori n felul unei chei. Ei bine! Nu plecm? ntreb cavalerul, vznd c trsura rmnea nemicat. Ne rmne de luat o mic precauie, rspunse masca scond din buzunar o batist de mtase. Ah! da, este adevrat, zise d'Harmental, o uitasem; m las n voia dumneavoastr cu toat ncrederea; facei ce credei de cuviin. i i aplec nainte capul. Necunoscuta l leg la ochi, apoi, odat operaia terminat, rosti: Cavalere, mi dai cuvntul dumneavoastr de onoare c nu vei ndeprta aceast legtur mai nainte de a fi primit permisiunea de a o scoate? Vi-l dau. Bine. Dup care, ridicnd geamul din fa, necunoscuta se adres vizitiului: Unde tii, domnule conte. i caleaca porni n galop. V ARSENALUL Pe ct fusese de animat conversaia la bal, pe att a fost de absolut linitea n timpul drumului. Aceast aventur, care se nfiase mai nti sub aparenele unei aventuri de dragoste, cptase ndat o alur mai grav i se ndrepta vizibil spre uneltirea politic. Dac, acest aspect nou nu l nfricoa pe cavaler, i ddea cel puin un motiv de gndire, i aceste reflecii erau cu att mai profunde cu ct nu odat el visase la ceea ce ar trebui s fac dac s-ar gsi ntr-o situaie asemntoare cu aceea n care probabil urma s se afle. n viaa oricrui om exist o clip care i decide ntregul viitor. Aceast clip, orict de important ar fi ea, rareori este pregtit de calcul i dirijat de voin: aproape totdeauna hazardul este acela care l nfac pe om, aa cum face vntul cu o frunz, i care l arunc pe un fga nou i necunoscut, unde, odat intrat, este constrns s se supun unei fore superioare, i creznd c i urmeaz liberul arbitru, nu este dect sclavul mprejurrilor sau jucria evenimentelor. Aa fusese i cu cavalerul; noi am vzut pe ce poarta intrase el la Versailles, i cum interesul i chiar recunotina trebuiser s-l ataeze de partidul btrnei curi chiar n absena simpatiei. D'Harmental, prin urmare, nu calculase binele sau rul pe care doamna de Maintenon l fcuse Franei; nu discutase dreptul sau puterea pe care le avea Ludovic al XlV-lea de a-i legitima bastarzii; nu cntrise n balana genealogiei pe domnul duce du Maine i pe domnul duce d'Orleans; el nelesese din instinct c trebuia s-i devoteze viaa acelora care i-o fcuser, din obscur, glorioas; iar cnd murise acest rege btrn, cnd aflase c ultimele sale dorine erau ca domnul duce du Maine s dein regena, cnd vzuse c ultimele dorine ale regatului erau anulate de parlament, el socotise ca o uzurpare nlarea la putere a domnului duce d'Orleans, i cu certitudinea unei

reacii armate mpotriva acestei puteri, i aruncase privirile prin toat Frana pe unde flutura stindardul sub faldurile cruia contiina sa i spunea c trebuia s se alinieze. Dar, spre marea sa uimire, nimic din ceea ce atepta nu se ntmplase; Spania, att de interesat s vad n fruntea crmuirii Franei o voin prieten, nici nu protestase mcar; domnul du Maine, obosit de o lupt care nu durase totui dect o zi, reintrase n umbra din care se prea c nu ieise dect fr voia sa; domnul de Toulouse, blnd, bun, linitit, i cruia aproape c i era ruine de favorurile cu care fuseser copleii el i fratele su, nici nu lsa mcar s se bnuiasc faptul c el ar putea vreodat s se proclame ef de partid; marealul de Villeroy fcea o opoziie slab i ciclitoare, n care nu se vdea nici plan nici calcul; Villars nu se ducea la nimeni, dar atepta, evident, ca lumea s vin la el; d'Uxelles se raliase i acceptase prezidenia afacerilor strine; ducii i pairii aveau rbdare i l lingueau pe regent n sperana c acesta, n cele din urm, aa cum promisese, va ridica ducilor du Maine i de Toulouse ntietatea pe care Ludovic al XlV-lea le-o acordase fa de ei; n sfrit, exista o proast dispoziie, se vdea o nemulumire, chiar o opoziie fa de crmuirea ducelui de Orleans, dar toate acestea erau impalpabile, invizibile, mprtiate. Nicieri un nucleu n jurul cruia s se reuneasc adereni, nicieri o voin creia s i-o nfeudeze pe a sa; pretutindeni zgomot, veselie pretutindeni; din piscul societii pn n adncurile sale, plcerea inea loc fericirii; iat ce vzuse d'Harmental, iat ce-l fcuse s-i vre din nou n teac spada pe jumtate tras. El crezuse c era singurul care a ntrevzut o alt soluie a lucrurilor, i rmsese convins c aceast soluie nu existase vreodat dect n imaginaia sa, ntruct cei mai interesai de izbnda pe care o visase el preau s o socoteasc att de imposibil de atins, nct nu ncercau nimic spre a ajunge la ea. Dar din clipa n care vedea c se nelase, din clipa n care, sub aceast aparen vesel, se pregtea ceva sumbru, din clipa n care aceast nepsare nu era dect un vl pentru a ascunde ambiii clocotitoare, totul i aprea altfel, iar speranele sale, pe care le crezuse moarte i care nu erau dect aipite, murmurau, trezindu-se, promisiuni mai seductoare ca oricnd. Aceste oferte care i se fcuser adineauri, orict de exagerate se conturau, acest viitor care i se promitea, orict de improbabil ar fi fost, i nflcraser imaginaia. Or, la douzeci i ase de ani, imaginaia este o ciudat fermectoare; este arhitectul palatelor aeriene, este zna cu vise de aur, este regina regatului fr de margini, i orict de puin i-ar sprijini planurile cele mai gigantice pe cea mai plpnd trestie, ea le i vede nfptuite, ca i cum acestea ar avea drept temelie axa de neclintit a pmntului. De aceea, cu toate c trsura gonea de aproape o jumtate de or, cavalerului nu i se pruse deloc c timpul a trecut ncet; el era att de adnc cufundat n refleciile sale, nct chiar de nu ar fi fost legat la ochi, tot ar fi ignorat prin ce strzi era purtat. n sfrit, deslui un zgomot surd, aa cum isc roile unei trsuri ce trece pe sub o bolt: auzi scrind o poart ce se deschidea pentru a-i face loc s intre i care se nchise n urma ei, i aproape imediat caleaca se opri, dup ce descrisese un rondou. Cavalere, i spuse cluza, dac v e team s v angajai mai departe, este nc timp i putei da napoi. Dac, dimpotriv, nu v-ai schimbat hotrrea, venii. Drept orice rspuns, d'Harmental ntinse mna. Lacheul deschise portiera; mai nti cobor necunoscuta, dup care l ajut pe cavaler s coboare; imediat picioarele sale ddur de o scar, urc cele ase trepte ale unui peron, i, tot cu ochii legai, tot condus de doamna mascat, travers un vestibul, apuc pe un coridor, intr ntr-o camer. n acest moment auzi cum trsura pornea din nou. Iat-ne sosii, rosti necunoscuta; v reamintii bine condiiile noastre, cavalere? Suntei liber s acceptai sau s nu acceptai un rol n piesa care

urmeaz s se joace n ceasul acesta; dar, n caz de refuz, promitei pe onoarea dumneavoastr s nu spunei nimnui un singur cuvnt despre persoanele pe care le vei vedea i despre lucrurile pe care le vei auzi? Jur pe onoarea mea! rspunse cavalerul. Atunci, luai loc, ateptai n aceast camer, i s nu v scoatei legtura de pe ochi dect n momentul n care vei auzi sunnd orele dou. Fii linitit, nu mai avei mult timp de ateptat. Dup ce rosti aceste cuvinte, cluza cavalerului se despri de el; o u se deschise i apoi se nchise din nou. Aproape numaidect btu orele dou, i cavalerul i smulse legtura de pe ochi. Se afla singur n cel mai fermector budoar cu putin de imaginat; era o mic ncpere n form de octogon, toat mbrcat n mtase liliachie i argintie, decorat cu desene mari, cu mobile i ui tapisate; mesele i etajerele erau lucrate n chip minunat de Boulle, i erau toate ncrcate cu magnifice bibelouri de China; pardoseala era acoperit cu un covor persan, iar tavanul era pictat de Watteau, care ncepea s fie pictorul la mod. La aceast privelite, cavalerului i veni greu s cread c fusese chemat pentru o chestiune grav, i aproape c se rentoarse la primele sale idei. n acest moment se deschise o u ascuns n tapiserie, i d'Harmental vzu aprnd o femeie, pe care, n nflcrarea fantastic a minii sale, ar fi putut s o ia drept o zn, ntr-att de subire, de zvelt i de mic i era talia; era mbrcat ntr-o fermectoare rochie de pekin de culoarea mrgritarului, presrat toat cu buchete att de ncnttor brodate nct de la o deprtare de trei pai, le-ai fi putut lua drept flori naturale; volanele, mnecile lungi i nodurile de panglici din pr erau din dantel de Englitera; podoabele n chip de fund erau din perle, cu agrafe din diamante. n ceea ce privete figura, aceasta era acoperit de o jumtate de masc din catifea neagr, de care atrna o prelungire din dantel de aceeai culoare. D'Harmental se nclin, ntruct era ceva regesc n mersul i n aliura acestei doamne, nelegnd atunci c prima femeie nu era dect solul acesteia. Doamn, i spuse el, am prsit oare de-a binelea pmntul oamenilor, cum ncep s cred, pentru lumea geniilor, i suntei cumva puternica zn creia i aparine acest frumos palat? Vai! cavalere, rspunse doamna mascat cu o voce dulce, i totui hotrt i sigur, eu nu sunt deloc o zn puternic, ci, dimpotriv, o srman prines persecutat de un vrjitor ru care mi-a rpit coroana i care mi asuprete cu mult cruzime regatul. De aceea, dup cum vedei, caut pretutindeni un cavaler viteaz care s m elibereze, iar vlva strnit de renumele ce-l avei a fcut s m adresez dumneavoastr. Dac nu este nevoie dect de viaa mea pentru a v napoia trecuta dumneavoastr putere, doamn, relu d'Harmental, rostii un singur cuvnt, i sunt gata s mi-o risc cu bucurie. Cine este acest vrjitor cu care trebuie s m lupt? Cine este acest uria pe care trebuie s-l spintec? ntruct dintre toi m-ai ales pe mine, voi fi demn de onoarea pe care mi-ai fcut-o. Din acest moment, v dau cuvntul meu, chiar dac aceast fgduial ar trebui s m piard. n orice caz, cavalere, v vei pierde ntr-o bun companie, rosti doamna necunoscut deznodndu-i ireturile mtii i descoperindu-i faa; cci v vei pierde cu fiul lui Ludovic al XlV-lea i cu nepoata marelui Conde. Doamna duces du Maine! exclam d'Harmental punnd un genunchi la pmnt. Altea Voastr s m ierte dac, necunoscnd-o, am putut rosti ceva care s nu fie n armonie cu profundul respect pe care i-l port. Nu ai spus dect lucruri de care trebuie s fiu mndr i recunosctoare, cavalere. Dar poate c dumneavoastr v cii de a le fi rostit. n acest caz, suntei liber s decidei, i putei s v luai cuvntul napoi.

S m fereasc Dumnezeu, doamn, ca dup ce am avut fericirea de a-mi lega prin jurmnt viaa n slujba unei att de mari i de nobile prinese cum suntei dumneavoastr, s fiu aa de nefericit nct s m lipsesc eu nsumi de cea mai mare cinste pe care am ndrznit vreodat s-o sper! Nu, doamn, dimpotriv, v implor, luai n serios ceea ce v-am oferit adineaori n glum, adic braul, spada i viaa mea. S mergem, cavalere, rosti ducesa du Maine cu acel surs care o fcea att de puternic asupra tuturor celor care o nconjurau, vd c baronul de Valef nu m-a nelat n ceea ce v privete, i c suntei aa cum v-a nfiat. Venii, s v prezint prietenilor notri. Ducesa du Maine pi prima, iar d'Harmental o urm, uluit nc de-a binelea de cele petrecute, dar foarte hotrt, jumtate din orgoliu, jumtate din convingere, s nu dea niciun pas napoi. Ieirea ddea n acelai coridor prin care l introdusese prima sa cluz. Doamna du Maine i cavalerul fcur civa pai mpreun pe coridor, apoi ducesa deschise ua unui salon n care i ateptau patru noi personaje: cardinalul de Polignac, marchizul de Pompadour, domnul de Malezieux i abatele Brigaud. Cardinalul de Polignac trecea drept iubitul doamnei du Maine. Era un prelat frumos, avnd ntre patruzeci i patruzeci i cinci de ani, totdeauna mbrcat cu un rafinament desvrit, cu vocea mieroas datorit obinuinei, cu figura rece, din fire timid; devorat de ambiie, venic nfrnat de slbiciunea caracterului su, care l fcea c rmn la urm ori de cte ori ar fi trebuit s mearg n frunte; altminteri, de neam mare, aa cum arta i numele su, foarte savant pentru un cardinal i foarte bun literat pentru un mare senior. Domnul de Pompadour era un brbat ntre patruzeci i cinci i cincizeci de ani, fost cavaler de onoare al marelui delfin, fiul lui Ludovic al XlV-lea, i care prinsese cu acest prilej o att de mare iubire i o att de afectuoas veneraie pentru ntreaga familie a marelui monarh, nct, neputnd vedea, fr o profund durere, cum regentul este pe punctul de a declara rzboi lui Filip al V-lea, se aruncase cu trup i suflet n partidul domnului duce du Maine. Pe lng acestea, mndru i dezinteresat, el dduse un exemplu de loialitate foarte rar ntlnit n acea epoc, trimind napoi regentului brevetul pensiilor sale i al aceleia al soiei sale, i refuznd, una dup alta, pentru el i pentru marchizul de Courcillon, ginerele su, toate slujbele care le fuseser oferite. Domnul de Malezieux era un brbat ntre aizeci i aizeci i cinci de ani. Cancelar de Dombes i senior de Chtenay, el datora acest dublu titlu recunotinei domnului duce du Maine, de a crui educaie se ocupase. Poet, muzician, autor de mici comedii pe care le interpreta el nsui cu extrem de mult spirit, nscut pentru viaa lene i intelectual, totdeauna preocupat de plcerea tuturor i de fericirea personal a doamnei du Maine, fa de care devotamentul su mergea pn la adoraie, era tipul sibaritului din secolul al optsprezecelea; dar asemenea sibariilor, care, atrai irezistibil de privelitea frumuseii, o urmar pe Cleopatra la Actium i se lsar ucii n jurul ei, el ar fi urmat-o pe scumpa sa Benedicta prin foc i ap, i, la un cuvnt al ei, fr ezitare, fr zbav, i voi spune aproape fr regret, s-ar fi azvrlit din naltul turnurilor catedralei NotreDame. Abatele Brigaud era fiul unui negutor din Lyon. Tatl su, care avea mari interese comerciale cu regala curte a Spaniei, fu nsrcinat s arunce aa, n vnt, i ca de la el pornind, unele propuneri cu privire la cstoria tnrului Ludovic al XlV-lea cu infanta Maria-Tereza de Austria. Dac aceste propuneri ar fi fost ru primite, minitrii Franei le-ar fi dezaprobat, i nu ar mai fi fost nimic de adugat; ns ele fur bine primite, i minitrii Franei i ddur asentimentul. Cstoria avu loc, si cum micul Brigaud veni pe lume cam n acelai timp cu marele delfin, tatl su ceru drept recompens ca fiul regelui s fie naul fiului su, ceea ce i fu

acordat cu amabilitate. Mai mult, tnrul Brigaud fu plasat n preajma delfinului, unde l cunoscu pe marchizul de Pompadour, care, aa dup cum am mai spus, era cavaler de onoare. La vrsta lurii unei hotrri, Brigaud intr la clugrii de la Oratoire i iei de acolo abate. Era un om fin, ndemnatec, ambiios, dar cruia, aa cum se ntmpl cteodat i celor mai mari genii, i scpaser ocaziile de a ajunge departe. Ctva timp nainte de epoca n care am ajuns, l ntlnise pe marchizul de Pompadour, care cuta el nsui un om inteligent i priceput la intrigi, capabil de a fi secretarul doamnei du Maine. i spuse la ce l expunea aceast funcie ntr-un asemenea moment. Brigaud cntri o clip att perspectivele bune ct i pe cele rele, i cum cele bune i se pru c au biruit, accept. Dintre aceste patru persoane, d'Harmental nu cunotea personal dect pe marchizul de Pompadour, pe care l ntlnise adeseori la domnul de Courcillon, ginerele acestuia, care era puin rud de snge sau prin alian cu familia d'Harmental. Domnul de Polignac, domnul de Pompadour i domnul de Malezieux vorbeau, n picioare, n faa unui cmin; abatele Brigaud sttea jos, n faa unei mese, i punea n ordine nite hrtii. Domnilor, zise ducesa du Maine pind n ncpere, iat-l pe bravul aprtor despre care ne-a vorbit baronul de Valef i pe care ni l-a adus scumpa dumitale Delaunay, domnule de Malezieux. Dac numele i trecutul su nu sunt suficiente pentru a-i sluji de garant fa de dumneavoastr, atunci rspund eu personal pentru el. Prezentat astfel de Altea Voastr, zise Malezieux, nu mai vedem n el numai un camarad, ci un veritabil ef pe care vom fi gata s-l urmm pretutindeni unde va voi s ne conduc. Scumpul meu d'Harmental, zise marchizul de Pompadour ntinznd mna tnrului, noi eram deja aproape rude; acuma, iat-ne frai. Fii binevenit, domnule, rosti cardinalul de Polignac cu acel ton mieros care i era obinuit, i care contrasta att de ciudat cu rceala chipului su. Abatele Brigaud nl capul, l ntoarse spre cavaler cu o micare a gtului care semna cu aceea a unui arpe, i fix asupra lui d'Harmental doi ochi mici, strlucitori, cum sunt aceia ai linxului. Domnilor, zise d'Harmental dup ce a rspuns printr-un semn fiecruia dintre ei, eu sunt nou i tare novice printre dumneavoastr, tare ignorant mai ales cu privire la ce se petrece i la ce v pot fi de folos; dar dac cuvntul meu de onoare l-am dat doar de cteva minute, devotamentul meu la cauza care ne reunete dateaz de mai muli ani. V rog aadar s-mi acordai ncrederea pe care att de generos a solicitat-o pentru mine Altea Sa Serenisim. Tot ceea ce v cer, apoi, este un prilej grabnic spre a v dovedi c sunt demn de aceast ncredere. Minunat! exclam ducesa du Maine. Triasc militarii fiindc merg drept la int! Nu, domnule d'Harmental, nu, nu vom avea secrete fa de dumneavoastr, iar prilejul pe care l cerei, i care va pune pe fiecare dintre noi la adevratul su loc, sper c nu se va lsa ateptat. Iertai-m, doamn duces, ntrerupse cardinalul mototolindu-i ngrijorat gulerul de dantel, dar, dup modul n. care v pronunai, cavalerul ar putea s cread c este vorba de o conspiraie. i despre ce este vorba aadar, cardinale? ntreb ducesa du Maine cu enervare. Este vorba, zise cardinalul, de un consiliu tainic, este adevrat, dar care nu prezint nimic condamnabil, n care noi cutm mijloacele pentru a ndrepta nenorocirile statului i pentru a lmuri Frana asupra adevratelor sale interese, reamintindu-i ultimele dorine ale regelui Ludovic al XlV-lea.

Haida-de, cardinale, exclam ducesa izbind cu piciorul, o s m facei s mor de enervare cu toate frazele dumneavoastr ocolite! Cavalere, continu ea ntorcndu-se ctre d'Harmental, nu o ascultai pe Eminena Sa, care, fr ndoial, n acest moment se gndete la Anti-Lucreiul su. Dac ar fi fost vorba de un simplu consiliu, ne-am fi descurcat noi cu excelentul cap al Eminenei Sale, i nu am mai fi avut nevoie de dumneavoastr. Este vorba de o conspiraie stranic i n toat regula mpotriva regentului, conspiraie din care face parte regele Spaniei, din care face parte cardinalul Alberoni, din care face parte domnul duce du Maine, din care fac parte eu, din care fac parte marchizul de Pompadour i domnul de Malezieux, din care fac parte abatele Brigaud i Valef, din care facei parte dumneavoastr, din care fac parte domnul cardinal nsui i primul preedinte, din care va face parte jumtate din parlament, i din care vor face parte trei sferturi din Frana! Iat despre ce este vorba, cavalere. Suntei mulumit, cardinale? Este limpede, domnilor? Doamn! murmur Malezieux mpreunndu-i minile in faa ei cu mai mult devoiune dect ar fi fcut cu siguran n faa Fecioarei Mria. Nu, dup cum vezi, Malezieux, continu ducesa, m nfurie cu procedeele sale deplasate de mpciuire! Doamne! dar merit oare s fii brbat ca s bjbi astfel la infinit? Eu, eu nu v cer o spad, nu v cer un pumnal; s mi se dea numai un cui, iar eu, o femeie, i aproape o pitic, m voi duce, ca o nou Jahel, s-l nfig n tmpla acestui nou Sisara. Atunci totul se va fi sfrit, i dac voi da gre, nu voi fi compromis dect eu. Domnul de Polignac scoase un oftat adnc, Pompadour izbucni n rs, Malezieux ncerc s o calmeze pe duces, abatele Brigaud i plec uor capul i ncepu s scrie din nou ca i cum n-ar fi auzit nimic. Ct despre d'Harmental, el ar fi vrut s srute poala rochiei doamnei du Maine, ntr-att aceast femeie i se prea superioar celor patru brbai care o nconjurau. n acest moment, se auzi iari zgomotul unei trsuri care ptrundea n curte i care se oprea n faa peronului. Fr ndoial c persoana ateptat era o persoan nsemnat, ntruct se ls o mare tcere, i ducesa du Maine, n nerbdarea ei, se duse ea nsi s deschid ua. Ei bine? ntreb ea. Iat-l, rosti n coridor o voce. Lui d'Harmental i se pru c o recunoate: vocea liliacului. Intrai, intrai, prine, rosti ducesa; intrai, v ateptam. La aceast invitaie, un brbat nalt, subire, grav i demn, cu faa prlit de soare, pi nuntru, nvluit ntr-o mantie, i dintr-o singur arunctur de ochi mbria tot ce se afla n camer, oameni i lucruri. Cavalerul l recunoscu pe ambasadorul Majestilor Lor Catolice, prinul de Cellamare. Ei bine! prine, ntreb ducesa, ce nouti ne spunei? Spun, doamn, rspunse prinul srutndu-i respectuos mna i aruncndui mantia pe un fotoliu, spun c Altea Voastr Serenisim ar trebui neaprat s-i schimbe vizitiul. i prevestesc nenorociri dac l ine mai departe n slujb pe pezevenghiul care m-a adus aici; se pare c a fost pltit de regent pentru a frnge gtul Alteei Voastre i al prietenilor sai. Toi cei de fa izbucnir n rs i n special vizitiul nsui, care, fr ceremonie, intrase n urma prinului, i care, aruncndu-i mantaua larg i plria pe un scaun vecin cu fotoliul pe care prinul de Cellamare i azvrlise mantia, arta a fi un brbat cu nfiare aleas, cam de treizeci i cinci, patruzeci de ani, i avnd ntreaga parte de jos a feei ascuns de o band de tafta neagr. Auzii, scumpul meu Laval, ce spune prinul despre dumneavoastr? ntreb ducesa. Da, da, zise Laval. S i se mai dea nobili din neamul Montmorency ca s se

poarte cu ei n chipul acesta! Ah! domnule prin, primii baroni cretini nu sunt demni de a v sluji ca vizitii? La naiba! suntei tare dificil. i avei muli vizitii la Napoli care i trag obria din Robert cel Puternic? Cum? dumneavoastr erai, scumpul meu conte? exclam prinul ntinzndu-i mna. Eu nsumi, prine. Doamna duces i-a trimis vizitiul s-i petreac jumtatea postului n snul familiei, i m-a luat n slujba sa pentru aceast noapte. S-a gndit c era mai sigur. i doamna duces bine a fcut, rosti cardinalul de Polignac, niciodat nu se pot lua destule precauii. VI PRINUL DE CELLAMARE Ba bine c nu! Eminena Voastr, zise Laval. Tare mult a vrea s tiu dac ai fi de aceeai prere dup ce vei fi petrecut jumtate din noapte pe capra unei trsuri, mai nti pentru a merge s-l caut pe domnul d'Harmental la balul Operei i apoi pentru a m duce s-l iau pe prin de la palatul Colbert? Cum! exclam d'Harmental, dumneavoastr, domnule conte, ai fost cel att de amabil? Da, eu, tinere, rspunse Laval, i a fi fost pn la captul pmntului pentru a v aduce aici, ntruct v cunosc, suntei un viteaz; suntei unul dintre primii care au intrat n Denain i care l-ai fcut prizonier pe d'Albemarle. Ai avut fericirea s nu v lsai acolo jumtate din falc, aa cum mi-am lsat-o eu n Italia, i ai avut dreptate, ntruct ar fi fost un motiv n plus pentru a v lua napoi regimentul, cum au i fcut-o de altminteri. V vom restitui toate acestea, cavalere, fii linitit, chiar nsutit, spuse ducesa: dar, deocamdat, s vorbim despre Spania. Prine, mi-a spus Pompadour c ai primit tiri de la Alberoni. Da, Altea Voastr. i care sunt acestea? Bune i rele n acelai timp. Majestatea Sa Filip al V-lea se afl ntr-unui din momentele sale de melancolie, iar cei din jur nu-l pot decide la nimic. Nu poate s cread n tratatul cuadruplei aliane. Nu poate s cread n el! exclam ducesa, i acest tratat desigur c este semnat la aceast or! i n opt zile Dubois l va fi adus aici! tiu acest lucru, Altea Voastr, continu cu rceal Cellamare; dar Majestatea Sa Catolic nu-l tie. Astfel, el ne las singuri? Ce s spun... aproape. Dar ce face regina, i ce se ntmpl cu toate frumoasele ei promisiuni i cu acea pretins putere pe care o are asupra soului ei? Despre aceast putere, doamn, ea promite s v dea dovezi cnd se va fi ntreprins ceva. Da, zise cardinalul de Polignac, dup care nu-i va respecta cuvntul fa de noi! Nu, Eminena Voastr, m fac chezaul ei. Ceea ce vd eu mai limpede n toate acestea, spuse Laval, e c trebuie s-l compromitem pe rege; odat compromis, are s accepte. Foarte bine! zise Cellamare, iat c avansm. Dar cum s-l compromitem, ntreb ducesa du Maine, fr o scrisoare a sa, fr vreun mesaj, chiar verbal, la cinci sute de leghe distan? Nu i are oare el reprezentantul su la Paris, i acest reprezentant nu se gsete la dumneavoastr, doamn, n acest moment? Haida-de, prine, rosti ducesa, dumneavoastr avei puteri mai mari dect

vrei s mrturisii. Nu. Puterile mele se mrginesc la a v spune c citadela din Toledo i fortreaa din Saragoza se afl la dispoziia dumneavoastr. Gsii mijlocul s-l facei pe regent s intre acolo, i Majestile Lor Catolice vor nchide att de bine poarta dup el, nct nu va mai iei de acolo, v asigur eu de aceasta. Este imposibil, rosti domnul de Polignac. Imposibil? i pentru ce? exclam d'Harmental. Nimic mai simplu, dimpotriv, mai ales cu viaa pe care o duce domnul regent. Ce trebuie pentru aceasta? Opt sau zece oameni curajoi, o trsur bine nchis, i schimburi de cai odihnii pn la Bayonne. Eu m-am oferit deja s-mi asum aceast aciune, zise Laval. i eu la fel, spuse Pompadour. Dumneavoastr nu putei, spuse ducesa. Dac lucrurile ar da gre, regentul, care v cunoate, ar ti cu cine a avut de-a face, i ai fi pierdui. E neplcut, zise cu rceal Cellamare, ntruct, odat ajuns la Toledo sau la Saragoza, l ateapt demnitatea de grande de Spania pe cel care va fi reuit. i cordonul albastru, adug doamna du Maine, la rentoarcerea sa la Paris. Oh! v rog tcei, v implor, doamn, zise d'Harmental. Dac Altea Voastr spune asemenea lucruri, devotamentul va mbrca haina ambiiei, ceea ce i va nltura ntregul merit. Eram pe punctul de a m oferi eu spre a ncerca lovitura, ntruct pe mine nu m cunoate regentul, dar iat c acum ezit. i totui, a ndrzni s spun c m simt demn de ncrederea Alteei Voastre, i capabil de a o justifica. Cum, cavalere! exclam ducesa, ai risca?... Viaa mea. Este tot ce pot s risc. Credeam c am i oferit-o Alteei Voastre i c Altea Voastr a acceptat-o. S m fi nelat oare? Nu, nu, cavalere, rosti ducesa cu nflcrare, iar dumneavoastr suntei un gentilom brav i loial. Exist presimiri, totdeauna am crezut n ele, i din clipa n care Valef v-a pronunat numele, prezentndu-v aa cum suntei. mi-a trecut prin minte gndul c salvarea are s ne vin de la dumneavoastr. Domnilor, auzii ce spune cavalerul. Cu ce putei s-l ajutai, s vedem? Cu tot ce va voi, rostir Laval i Pompadour. Vistieria Majestilor Lor Catolice este la dispoziia sa, zise prinul de Cellamare, i poate lua de acolo din belug. V mulumesc, domnilor, zise d'Harmental ntorcndu-se spre contele de Laval i marchizul de Pompadour. Cunoscui cum suntei, nu ai face dect s ngreuiai i mai mult aciunea. Ocupai-v numai s-mi procurai un paaport pentru Spania, ca i cum a avea misiunea s conduc acolo vreun prizonier de vaz. De bun seam c lucrul nu e greu. mi iau asupra mea aceast nsrcinare, rosti abatele Brigaud. Voi face rost de la domnul d'Argenson de un act gata pregtit care nu va mai trebui dect s fie completat. Privii la scumpul de Brigaud, zise Pompadour, nu vorbete prea des, ns glsuiete bine. El ar trebui s fie cardinal, rosti ducesa, mult mai degrab dect anumii mari seniori pe care i cunosc. Dar odat ce vom dispune de uniforme albastre i de sutane roii, fii linitii, domnilor, nu vom fi avari cu ele. Acum, cavalere, ai auzit ce v-a spus prinul: dac avei nevoie de bani... Din nefericire, rspunse d'Harmental, eu nu sunt destul de bogat pentru a refuza oferta Excelenei Sale i, atunci cnd voi fi terminat cei o mie de pistoli pe care i am, va trebui ntr-adevr s recurg la dumneavoastr. La el, la mine, la noi toi, cavalere, ntruct fiecare, n asemenea mprejurri, trebuie s contribuie dup mijloacele sale. Eu am puini bani pein, dar am multe diamante i perle; aa c avei grij s nu v lipseasc nimic, v

rog. Nu toat lumea este dezinteresat ca dumneavoastr, i exist devotamente care nu se cumpr dect cu preul aurului. Dar, n sfrit, domnule, v-ai gndit bine n ce aventur v aruncai? Dac vei fi prins! Eminena Voastr s se liniteasc, rspunse dispreuitor d'Harmental, eu am destule motive s m plng de domnul regent pentru a se crede, dac voi fi prins, c este o chestiune ntre el i mine, i c rzbunarea mea este cu totul personal. Dar, n fine, zise contele de Laval, v-ar trebui un fel de locotenent n aceast aciune, un om pe care s v putei bizui. Avei pe cineva? Cred c da, rspunse d'Harmental. Numai c ar trebui s fiu ntiinat n fiecare diminea cu privire la ceea ce va face regentul n fiecare sear. Domnul prin de Cellamare, ca ambasador, precis c are poliia sa secret. Da, zise prinul ncurcat; am cteva persoane care mi raporteaz... Tocmai de aceasta este vorba, spuse d'Harmental. Dar unde locuii? ntreb cardinalul. n casa mea, Monseniore, rspunse d'Harmental, n strada Richelieu, nr. 74. i de ct timp locuii acolo? De trei ani. Atunci suntei prea cunoscut acolo, domnule, trebuie s v mutai n alt cartier. Persoanele pe care le primii sunt cunoscute, iar cnd vor fi vzute figuri noi, cei din jur se vor neliniti. De data aceasta Eminena Voastr are dreptate, zise d'Harmental. mi voi cuta o alt locuin n vreun cartier ndeprtat i unde se ajunge mai greu. M voi ocupa eu de aceast problem, zise Brigaud. Haina pe care o port nu trezete bnuieli. Voi lua cu chirie o locuin ca i cum ar fi destinat unui tnr din provincie care mi-a fost recomandat i care ar veni s ocupe o slujb ntr-un minister. ntr-adevr, scumpul meu Brigaud, zise marchizul de Pompadour, suntei asemenea acelei prinese din O mie i una de nopi care nu putea s deschid gura fr s nu-i cad din ea perle. Ei bine! ne-am neles, domnule abate, zise d'Harmental; m bizui pe dumneavoastr, i nc de astzi am s anun acas la mine c prsesc Parisul pentru o cltorie de trei luni. Aadar, totul este hotrt, rosti cu bucurie ducesa du Maine. Iat, este pentru prima dat cnd vedem limpede cum stau treburile, cavalere, i aceasta datorit dumneavoastr. Nu o voi uita. Domnilor, zise Malezieux scondu-i ceasornicul, v atrag atenia c sunt orele patru dimineaa, i c o vom face s moar de oboseal pe scumpa noastr duces. V nelai, seneale4, rspunse ducesa: asemenea nopi odihnesc. De mult vreme nu am petrecut eu o noapte att de bun. Prine, zise Laval relundu-i de pe scaun mantaua-i larg i fr mneci, trebuie s v mulumii cu vizitiul pe care cereai s fie izgonit, afar numai dac nu preferai s minai dumneavoastr niv sau s v ducei pe jos. Nu, pe legea mea! zise prinul, merg la risc; eu sunt napolitan i cred n prevestiri. Dac o s m rsturnai, atunci va fi un semn c trebuie s ne oprim unde ne aflm; dac ajungem cu bine, asta va nsemna c putem merge nainte. Pompadour, l nsoii pe domnul d'Harmental? ntreb ducesa. Cu plcere, rspunse marchizul; a trecut o groaz de timp de cnd nu neam mai vzut, i avem s ne spunem o mulime de lucruri. Nu a putea oare s-mi iau rmas bun de la spiritualul meu liliac? ntreb 4 Ofier care mprea dreptatea n numele regelui.

d'Harmental. ntruct nu uit c acestei tinere i datoresc fericirea de a-mi fi oferit serviciile Alteei Voastre. Delaunay! rosti ducesa conducndu-i pn la u pe prinul de Cellamare i pe contele de Laval, Delaunay! Iat-l pe domnul cavaler d'Harmental, care pretinde c suntei cea mai mare vrjitoare pe care a vzut-o n viaa sa. Ei bine! rosti, intrnd n camer, cu sursul pe buze, acea care a lsat mai trziu aa de fermectoare memorii sub numele de doamna de Staal, credei acum n profeiile mele, domnule cavaler? Cred n ele, pentru c sper, rspunse cavalerul. Dar n acest moment, cnd cunosc zna care v-a trimis, nu m uimete cel mai mult ceea ce mi-ai spus cu privire la viitor. Ci, cum de ai putut fi att de bine informat despre trecut i, mai cu seam, despre prezent? Haide, Delaunay, spuse ducesa rznd, fii bun cu el i nu-l mai chinui att. Altminteri va crede c suntem dou vrjitoare, i are s-i fie fric de noi. Unul dintre prietenii dumneavoastr, cavalere, ntreb domnioara Delaunay, nu v-a prsit oare n aceast diminea, la Bois de Boulogne, spre a veni s-i ia rmas bun de la noi? Valef! Valef! exclam d'Harmental. neleg acum. Aida-de! spuse doamna du Maine. Dac ai fi fost n locul lui Oedip, ai fi fost mncat de zece ori de sfinx. Dar matematicile? Dar Virgiliu? Dar anatomia? continu d'Harmental. Ignorai oare, cavalere, zise Malezieux, amestecndu-se n discuie, c noi nu o numim aici dect savanta noastr, cu excepia lui Chaulieu totui, care i spune cocheta i trengri sa, dar asta datorit familiaritii i chipului su poetic de exprimare? Ce s mai spun! deunzi, doar, adug ducesa, noi am pus-o s se ia la ntrecere cu Duvernoy, medicul nostru, i l-a nvins la anatomie! De aceea, zise marchizul de Pompadour lundu-l la bra pe d'Harmental pentru a pleca mpreun, medicul, un om de treab, n decepia sa, a pretins c, din ntreaga Fran, este fata care cunoate cel mai bine trupul omenesc. Iat, zise abatele Brigaud strngndu-i hrtiile, primul savant care i-a permis s spun o vorb de duh. Este adevrat c fr s bnuiasc acest fapt. D'Harmental i Pompadour, dup ce i-au luat rmas bun de la ducesa du Maine, plecar rznd, urmai de abatele Brigaud, care se bizuia pe ei pentru a nu se ntoarce acas pe jos. Ei bine! rosti doamna du Maine adresndu-se cardinalului de Polignac, care rmsese ultimul cu Malezieux, Eminena Voastr tot mai gsete c e un lucru att de teribil s conspiri? Doamn, rspunse cardinalul, care nu nelegea c se poate rde atunci cnd i joci capul, v voi ntoarce ntrebarea cnd vom fi cu toii la Bastilia. i plec la rndul su cu amabilul cancelar, deplngndu-i soarta nenorocit care l mpingea ntr-o aciune att de temerar. Ducesa du Maine l privi cum se ndeprteaz, cu o expresie de dispre pe care i era cu neputin s o ascund; apoi, cnd rmase singur cu domnioara Delaunay, i se adres acesteia, foarte voioas: Scumpa mea Sophie, s ne stingem felinarul, ntruct cred, n sfrit, c am gsit un om! VII ALBERONI Cnd se trezi, d'Harmental crezu c viseaz. De treizeci i ase de ore ncoace, evenimentele se succedaser cu o aa de mare repeziciune nct el fusese trt ca de un vrtej, fr s tie ncotro mergea. Numai acum, se regsea cu sine nsui i putea s reflecteze la trecut i la viitor.

Noi aparinem unei epoci n care fiecare a conspirat mai mult sau mai puin. tim aadar din experiena proprie cum se petrec lucrurile ntr-un asemenea caz. Dup un angajament luat ntr-un moment oarecare de exaltare, primul sentiment pe care l ncerci, aruncndu-i o privire asupra noii poziii luate, este un sentiment de regret de a fi mers att de departe; apoi, puin cte puin, te familiarizezi cu ideea primejdiilor la care te expui. Imaginaia, totdeauna aa de binevoitoare, le ndeprteaz din faa ochilor, pentru a nfia n locul lor ambiiile care pot s se realizeze. Peste puin timp se amestec i orgoliul; nelegi c ai devenit deodat o putere ocult n acest stat, n care, n ajun, nc, nu erai nimic; treci dispreuitor pe lng aceia care duc o via obinuit; mergi cu capul mai sus, cu ochii mai mndri; te legeni n sperane, adormi n nori, i te trezeti ntr-o bun diminea nvingtor sau nvins, ridicat n slvi de popor, sau zdrobit de angrenajele acestei maini care se numete crmuirea. Aa a fost i cu d'Harmental. Epoca n care tria avea nc drept perspectiv de viitor Liga i ajungea aproape pn la Frond; de-abia trecuse o generaie de cnd tunul Bastiliei susinuse rebeliunea marelui Conde. n timpul acestei generaii, Ludovic al XlV-lea dominase scena, este adevrat, cu voina sa omnipotent; dar Ludovic al XlV-lea nu mai era, iar nepoii credeau c, n acelai teatru i cu aceleai maini, puteau s joace aceeai pies pe care o jucaser prinii lor. ntr-adevr, aa cum am spus, dup cteva clipe de reflecie, d'Harmental revzu lucrurile sub aceeai nfiare sub care le vzuse n ajun, i se felicit de a fi ocupat, cum fcuse din primul moment, cel dinti loc mijlocul unor personaje att de nalte cum erau cei din spiele Montmorency i Polignac. Familia sa, prin nsui faptul c vieuise totdeauna n provincie, i transmisese foarte mult din acel cavalerism aventuros, att de la mod sub Ludovic al XIII-lea, i pe care Richelieu nu putuse s-l nimiceasc n ntregime pe eafoduri i nici Ludovic al XIV-lea nu reuise s-i nbue n anticamere. Era ceva romanesc ca, tnr, s te nrolezi sub stindardul unei femei, mai cu seam cnd aceast femeie era nepoata marelui Conde. i apoi, ii att de puin la via la douzeci i ase de ani, nct i-o primejduieti n fiecare clip pentru lucruri mult mai uuratice dect pentru o aciune de felul aceleia al crei principal ef devenise d'Harmental. De aceea el se hotr s nu-i iroseasc timpul, spre a fi n msur s-i respecte promisiunile pe care le luase. Nu-i ascundea faptul c ncepnd din acel moment, nu-i mai aparinea, i c ochii tuturor conjurailor, de la cei ai lui Filip al V-lea pn la cei ai abatelui Brigaud, erau aintii asupra sa. Interese supreme ajunseser sa fie legate de voina sa, iar de curajul su nvalnic sau mai potolit, de prudena sa mai mare sau mai mic urma s depind destinele a dou regate i politica lumii. ntr-adevr, n acest moment, regentul era cheia de bolt a edificiului european, iar Frana, care nc nu avea contrapondere n Nord, ncepea s dobndeasc, dac nu pe calea armelor, cel puin prin diplomaie, acea influen pe care, din nenorocire, nu a pstrat-o totdeauna de atunci ncoace. Situat, cum era ea, n centrul triunghiului alctuit din cele trei mari puteri, cu ochii aintii spre Germania, un bra ntins spre Anglia i cellalt spre Spania, gata a se nturna ca o prieten sau ca o duman ctre acela dintre aceste trei state care nu ar trata-o dup demnitatea sa, de optsprezece luni ncoace, de cnd ducele d'Orleans ajunsese la crma rii, ea luase o atitudine de for calm pe care nu o avusese niciodat, nici chiar sub Ludovic al XlV-lea. Aceasta se datora diviziunii de interese pe care o adusese uzurparea lui Wilhelm de Orania i urcarea pe tron a lui Filip al V-lea. Credincios vechii sale uri mpotriva statuderului Olandei, care o refuzase pe fiica sa, Ludovic al XlV-lea sprijinise cu statornicie preteniile lui Iacob al II-lea, acelea ale cavalerului de Saint-Georges. Credincios pactului su de familie ncheiat cu Filip al V-lea, l susinuse statornic pe nepotul su, cu ajutoare

n oameni i n bani, mpotriva mpratului, i, slbit fr de ncetare de acest ndoit rzboi care l costase atta aur i snge, fusese constrns s ncheie faimoasa pace de la Utrecht, care i-a adus atta ruine. Dar la moartea btrnului rege totul se schimbase, iar regentul adoptase o cale nu numai nou, ci chiar opus. Tratatul de la Utrecht nu era dect un armistiiu, care era anulat din momentul n care politica Angliei i a Olandei nu urmrea interese comune cu politica francez. Ca urmare, regentul ntinsese mai nti mna lui George I, i tratatul triplei aliane fusese semnat la Haga, la 4 februarie 1717, de abatele Dubois n numele Franei, de generalul Cadogan n numele Angliei, i de eful puterii executive Heinsius pentru Olanda. nsemna de fapt un mare pas n pacificarea Europei, dar nu era un pas definitiv. Interesele Austriei i ale Spaniei rmneau tot n suspensie. Carol al VI-lea nu-l recunotea nc pe Filip al V-lea ca rege al Spaniei, iar Filip al V-lea, n ceea ce l privea, nu voise s renune la drepturile sale asupra provinciilor monarhiei spaniole pe care tratatul de la Utrecht, ca despgubire pentru tronul lui Filip al II-lea, le cedase mpratului. De atunci, regentul nu mai avea dect un singur gnd: acela de a-l determina pe Carol al VI-lea, prin negocieri amicale, s-l recunoasc pe Filip al V-lea drept rege al Spaniei, i de a-l constrnge pe Filip al V-lea, prin for dac era nevoie, s renune la preteniile sale asupra provinciilor transferate mpratului. n acest scop, chiar n momentul n care am nceput s depanm aceast povestire, Dubois se afla la Londra, urmrind ncheierea tratatului cuadruplei aliane cu i mai mult ardoare dect o fcuse pentru acela de la Haga. Or, acest tratat al cuadruplei aliane, reunind ntr-un singur mnunchi interesele Franei i ale Angliei, ale Olandei i ale Imperiului, neutraliza orice pretenie a indiferent crui alt stat care nu ar fi fost aprobat de cele patru puteri. De aceea, ncheierea acestui pact nsemna singurul lucru de pe lume de care se temea Filip al V-lea, sau mai degrab cardinalul Alberoni; pentru c, n ceea ce-l privea pe Filip al V-lea, cu condiia s aib o femeie i un scunel pentru rugciuni, nu se interesa ctui de puin de ceea ce se ntmpla n afara dormitorului i a capelei lui. Dar lucrurile nu stteau deloc tot aa cu Alberoni. Acesta ntruchipa una din acele ciudate soarte norocoase, aa cum popoarele vd, de cnd lumea, cu o uimire mereu proaspt, croindu-i drum n preajma tronurilor; era unul din acele capricii ale destinului pe care hazardul l ridic i l sfrm, asemenea trombelor gigantice pe care le poi vedea naintnd pe ntinsul oceanului, ameninnd s nimiceasc totul, i pe care o pietricic azvrlit de mna ultimului matelot le face s se destrame n aburi; era una din acele avalane care amenin s nghit oraele i s astupe vile, pentru c o pasre, lundu-i zborul, a desprins un fulg de omt din vrful munilor. Ar nsemna s citim o istorie tare curioas dac s-ar scrie istoria marilor efecte iscate de o cauz mic, de la grecii antici pn n zilele noastre! Dragostea Elenei a adus rzboiul Troii i a schimbat faa Greciei. Violarea Lucreiei i-a izgonit pe Tarquini din Roma. Un so insultat l-a cluzit pe Brennus n Capitoliu. La Cava i-a adus pe mauri n Spania. O glum de prost gust scris de un tnr nfumurat pe scaunul unui btrn doge era ct pe-aci s zdruncine din temelii Veneia. Evadarea lui Dearbnorgil mpreun cu Mac Murchad a provocat sclavia Irlandei. Ordinul dat lui Cromwell de a cobor de pe corabia pe care se mbarcase deja spre a se duce n America a avut drept rezultat executarea lui Carol I i cderea Stuarilor. O discuie ntre Ludovic al XIV-lea i Louvois, cu privire la o fereastr de la Trianon, a provocat rzboiul Olandei. Un pahar cu ap vrsat pe rochia doamnei Marsham l-a ndeprtat pe ducele de Marlborough de la comand i a salvat Frana prin pacea de la Utrecht. n sfrit, Europa era ct pe aci s fie trecut prin foc i sabie pentru c domnul de Vendme l-a primit pe

episcopul de Parma stnd pe scaunul su gurit. Acest fapt a nsemnat obria norocului lui Alberoni. Alberoni se nscuse n coliba unui grdinar. Copil fiind, s-a fcut clopotar. nc de tnr, i schimb bluza groas, rneasc, din pnz, cu un guler de cleric. Avea o fire vesel i bufon. Domnul duce de Parma l auzi, ntr-o diminea, rznd cu atta poft, nct bietul de el, care nu rdea n toate zilele, voi s afle ce-l nveselea astfel, i porunci s-l aduc n faa lui. Alberoni i povesti nu tiu ce ntmplare caraghioas; veselia fu molipsitoare i Altea Sa se stric de rs, dup care bgnd de seam c era bine s rzi cteodat, l angaja n serviciul su. ncetul cu ncetul, i tot amuzndu-se de snoavele sale, ducele gsi c bufonul era detept, i nelese c aceast deteptciune ar putea s nu fie nepriceput n materie de treburi nsemnate. Tocmai n acest timp se nimeri s se ntoarc bietul episcop de Parma cu totul mortificat de primirea pe care i-o fcuse generalisimul armatei franceze, i a crui ciudat recepie ne este, ntr-adevr, cunoscut. Susceptibilitatea acestui trimis putea s compromit marile interese pe care Altea Sa avea a le dezbate cu Frana; ducele socoti c Alberoni era tocmai omul ce i trebuia, care s nu se simt umilit de nimic, i l trimise pe abate s ncheie negocierile pe care episcopul le ntrerupsese. Domnul de Vendome, care nu se jenase de un episcop, nu se jen de un abate i l primi pe cel de-al doilea ambasador al Alteei Sale la fel cum l primise i pe primul; dar, n loc s urmeze exemplul predecesorului su, Alberoni unde nu nscoci chiar pe seama situaiei n care se afla domnul de Vendome nite glume att de caraghioase i nite laude aa de neobinuite, nct, pe loc, afacerea fu ncheiat, i se ntoarse la duce cu toate lucrurile aranjate dup dorina acestuia. Faptul de mai sus a nsemnat un motiv pentru ca ducele s-l foloseasc i ntro alt afacere. De data aceasta, domnul de Vendome tocmai voia s se aeze la mas. Alberoni, n loc s-i vorbeasc de afaceri, i ceru ducelui permisiunea de a accepta s guste din dou feluri de bucate pregtite cum tie el, cobor la buctrie i se urc apoi innd ntr-o mn un castron de sup cu brnz i n cealalt o tav cu macaroane. Domnul de Vendome gsi att de grozav supa, nct inu ca Alberoni s mnnce cu el, la masa lui. La desert, Alberoni aduse vorba despre afacerea sa, i profitnd de buna dispoziie n care se afla domnul de Vendome n urma dejunului, isprvi repede toat treaba, mnuind doar furculia. Altea Sa se minuna; cele mai iscusite inteligene pe care le avusese n preajma sa nu obinuser niciodat asemenea succese. Alberoni se ferise stranic s-i dea buctarului reetele sale. De aceea, de data aceasta, domnul de Vendome a fost acela care l ntreb pe ducele de Parma dac nu avea ceva de tratat cu el. Alteei Sale nu-i veni greu s gseasc un al treilea motiv de ambasad, i l trimise din nou pe Alberoni. Abatele gsi mijlocul de a-l convinge pe suveranul su c locul unde el i-ar fi cel mai util era ling domnul de Vendome, i pe domnul de Vendome, c nu este cu putin s trieti fr sup cu brnz i fr macaroane. Prin urmare, domnul de Vendome l angaja n serviciul su, i ls curnd pe mn afacerile cele mai secrete, i sfri prin a-l face primul su secretar. n acest rstimp domnul de Vendome trecu n Spania. Alberoni intr n legtur cu doamna des Ursins, iar cnd domnul de Vendome muri, n 1712, la Tignaros, aceasta l lu pe lng ea n slujba pe care Alberoni o avusese pe lng defunct: nsemna nc o ascensiune. De altminteri, de la plecarea sa, Alberoni nu se oprise deloc. Prinesa des Ursins ncepea s mbtrneasc, crim de neiertat n ochii lui Filip al V-lea. Ea se hotr, pentru a o nlocui pe Mria de Savoia, s caute o tnr, prin intermediul creia s poat continua s-i exercite dominaia asupra regelui. Alberoni i propuse pe fiica fostului su stpn, i-o nfi ca pe o copil fr de curaj i fr voin, care nu va cere niciodat de la regalitate altceva

dect numele. Prinesa des Ursins se ls amgit de aceast promisiune, cstoria fu hotrt, i tnra prines prsi Italia spre a veni n Spania. Primul ei act de autoritate a fost de a porunci arestarea prinesei des Ursins, care venise n ntmpinarea ei n toalet de curte, i de a ordona s fie dus, aa cum se afla, fr mantie, cu pieptul descoperit, pe un frig de zece grade sub zero, ntr-o trsur, al crei geam fusese spart cu cotul de unul dintre soldai, mai nti la Burgos, apoi n Frana, unde ajunse dup ce a fost nevoit s mprumute cincizeci de pistoli de la servitorii ei. Vizitiului i-a degerat un bra, i a trebuit s-i fie tiat. Dup prima sa ntrevedere cu Elisabeta Farnese, regele Spaniei l ntiina pe Alberoni c era prim-ministru. Din acea zi, graie tinerei regine, care i datora totul, ex-clopotarul avea s exercite o putere fr margini asupra lui Filip al V-lea. Or, iat ce visa Alberoni, care, aa cum am mai spus, l mpiedicase mereu pe Filip al V-lea s recunoasc pacea de la Utrecht. Dac ar reui conjuraia, dac d'Harmental ar izbuti s-l rpeasc pe ducele d'Orleans i s-l duc n citadela din Toledo sau n fortreaa din Saragoza, atunci Alberoni ar face ca domnul du Maine s fie recunoscut drept regent, ar scoate Frana din cuadrupla alian, l-ar expedia pe cavalerul de Saint-Georges cu o flot pe coastele Angliei, iar pe Prusia, Suedia i Rusia, cu care avea cte un tratat de alian, le-ar pune s se lupte cu Olanda. Imperiul ar profita de pe urma luptei lor pentru a relua Neapolul i Sicilia, i ar asigura marele ducat de Toscana, pe punctul de a rmne fr stpn prin stingerea familiei de Medicis, celui de-al doilea fiu al regelui Spaniei; ar reuni rile de Jos catolice cu Frana, ar da Sardinia ducilor de Savoia, Commachio papii, Mantua veneienilor; ar ajunge s fie sufletul marii ligi a Sudului mpotriva Nordului i, de s-ar ntmpla s moar Ludovic al XV-lea, l-ar ncorona pe Filip al V-lea ca rege al unei jumti a lumii. Trebuie s recunoatem, nu erau calcule proaste pentru un buctar, pentru un macaronagiu. VIII UN PAA PE CARE L CUNOATEM Toate aceste lucruri se aflau n minile unui tnr de douzeci i ase de ani. Nu era deci de mirare c la nceput s-a cam nspimntat puin din pricina responsabilitii ce apsa pe umerii si. Pe cnd se afla n toiul acestor reflecii, i fcu apariia abatele Brigaud. Acesta se i interesase de viitoarea locuin a cavalerului, i i gsise, pe strada du Temps-Perdu, la numrul 5, ntre strada du Gros-Chenet i strada Montmartre, o cmru mobilat, aa cum se cdea unui tnr srac din provincie, care venea s-i caute norocul la Paris. El > aducea, n plus, dou mii de pistoli din partea prinului de Cellamare. D'Harmental voi s-i refuze, ntruct i se prea c din acel moment el nu ar mai aciona dup contiina sa ori din devotament, i c ar intra n solda unui partid; dar abatele Brigaud l fcu s neleag c, ntr-o asemenea aciune, existau susceptibiliti ce trebuiau nvinse i complici ce trebuiau pltii, i c, de altminteri, dac lovitura ar fi reuit, cavalerul trebuia s plece chiar n acel moment n Spania i s-i deschid, poate, calea cu ajutorul aurului.,. Brigaud lu cu el un costum complet al cavalerului pentru a-i cumpra haine pe msura sa, nite haine simple, aa cum se cuvenea s poarte un tnr care solicita un post de mic funcionar ntr-un minister. Abatele Brigaud era ntr-adevr un om preios. D'Harmental i petrecu restul zilei cu pregtirile pretinsei sale cltorii, nu ls mcar o singur scrisoare care ar fi putut s compromit vreun prieten, n cazul unor evenimente neplcute; apoi, cnd se ls noaptea, o porni spre strada Saint-Honore, unde, datorit Normandei, spera s afle tiri despre cpitanul

Roquefinette. ntr-adevr, din clipa n care i se vorbise despre un locotenent pentru aciunea asumat, se gndise numaidect la acest om pe care hazardul i-l scosese n cale,, i care, servindu-i de secund, i dduse o dovad a curajului su imperturbabil. Nu avusese nevoie dect de o privire pentru a recunoate n el pe unul din acei aventurieri, rmi a condotierilor din evul mediu, totdeauna gata s-i vnd sngele oricui ofer un pre bun, pe care pacea i las pe drumuri, i care i pun atunci spada, devenit inutil pentru stat, n slujba celor ce-i solicit. Un astfel de om de bun seam c ntreinea legturi sumbre i misterioase cu unii dintre acei indivizi fr nume, cum se gsesc totdeauna la baza conspiraiilor; maini pe care le faci s acioneze fr ca ele nsele s cunoasc nici resortul care le pune n micare, nici rezultatul pe care l produc; care, fie c lucrurile eueaz, fie c reuesc, se risipesc la zgomotul pe care l strnete aciunea lor i pe care eti foarte mirat cnd le vezi cum dispar n pturile cele mai de jos ale mulimii, asemenea acelor fantome care se prvlesc, la sfritul piesei, prin trapele unui teatru bine nzestrat cu mainrii. Cpitanul Roquefinette era aadar indispensabil pentru proiectele cavalerului, i cum devii superstiios devenind conspirator, d'Harmental ncepu s cread c nsui Dumnezeu i-l adusese de mn. Cavalerul, fr a fi un client al coanei Fillon, era o cunotin a acesteia. Era la mod, n aceast epoc, s mergi cteodat la ea, spre a te mbta uor, cnd nu te duceai acolo pentru altceva. De aceea, d'Harmental nu era pentru ea nici fiul ei, nume pe care l ddea n mod familiar obinuiilor casei, nici cumtrul ei, nume pe care l rezerva abatelui Dubois; era foarte simplu domnul cavaler, dovad de consideraie ce ar fi umilit grozav pe cei mai muli dintre tinerii epocii. Fillon, dup ce a chemat-o d'Harmental, se art destul de mirat cnd cavalerul o ntreb dac nu ar putea vorbi cu una dintre pensionarele ei, cu aceea cunoscut sub numele de Normanda. Oh, Dumnezeule! domnule cavaler, i spuse ea, sunt cu adevrat mhnit c un asemenea lucru vi se ntmpl dumneavoastr, ntru ct a fi vrut s rmnei la mine, dar Normanda tocmai este reinut pn mine sear. La dracu! zise cavalerul, ce patim grozav! Oh! nu este o patim, relu Fillon, este un capriciu al unui vechi prieten cruia i sunt cu totul devotat. Cnd are bani, bineneles. Ei bine! iat c v nelai. Eu i acord credit pn la o anumit sum. Ce vrei? E o slbiciune, dar trebuie neaprat s fii recunosctoare: el este cel care m-a introdus n lume, cci, aa cum m vedei, domnule cavaler, eu care am avut ce e mai bun n Paris, ncepnd cu domnul regent, eu sunt fata unui biet purttor de scaun. Oh! eu nu sunt asemenea celor mai multe dintre frumoasele dumneavoastr ducese care i reneag originea, i asemenea a trei sferturi dintre ducii i pairii dumneavoastr care pun s li se fabrice genealogii. Nu, ceea ce sunt, o datoresc meritului meu, i sunt mndr de acest fapt. Atunci, rosti cavalerul, care era foarte puin curios, n starea de spirit n care se afla, s cunoasc istoria coanei Fillon, orict de interesant ar fi fost aceasta spunei c Normanda are s fie aici mine sear? Ea este aici, domnule cavaler, este aici; numai c, aa cum v spuneam, se ine ntr-una de nebunii cu soldoiul meu de cpitan. Ia stai, scumpa mea consilier (era numele care i se ddea cteodat coanei Fillon, de cnd cu o anumit confuzie iscat cu o consilier care avea avantajul de a purta acelai nume ca i ea), oare din ntmplare cpitanul dumneavoastr nu o fi i cpitanul meu? Cum se numete cel al dumneavoastr? Cpitanul Roquefinette.

E chiar el! i este aici? n persoan. Ei bine! tocmai cu el am treab, i nu ntrebam de Normanda dect pentru a avea adresa cpitanului. Atunci, totul merge strun, rspunse coana Fillon. Fii, aadar, bun i spunei s-l cheme. Oh! nu va cobor, chiar de ar fi regentul nsui care ar voi s-i vorbeasc. Dac vrei s-l vedei, trebuie s v urcai la el. i unde anume? La camera nr. 2, aceea n care ai cinat alaltieri sear cu baronul de Valef. Oh! cnd are bani, nimic nu e prea bun pentru el. E un om care nu este dect cpitan, dar care are un curaj de rege. Din ce n ce mai bine! rosti d'Harmental urcnd scara, fr ca amintirea paniei care i se ntmplase n aceast camer s aib puterea de a-i abate mintea de la drumul nou pe care apucase. Un curaj de rege, scumpa mea consilier, este tocmai ceea ce mi trebuie. Chiar dac d'Harmental nu ar fi cunoscut camera n discuie, el nu s-ar fi putut nela, ntruct, odat ajuns pe primul palier, auzi vocea bravului cpitan care i-ar fi servit de cluz. Haidem, ngeraii mei, spunea el, al treilea i ultimul cuplet, i mpreun, reluarea, ultimele dou versuri. Apoi ncepu s cnte cu o magnific voce de bas: Prea sfinte Roch, unica noastr avuie, Ascult o cretin seminie Nenorocit-n toate, de cium ameninat; Nu ne e team de moarte niciodat. Vino, ajut-ne, al nostru reazem fii, Abate de la noi ceretile urgii. Dar nu-i aduce i-al tu cine, C n-avem niciun col de pine. Patru sau cinci voci de femei reluar n cor: Dar nu-i aduce i-al tu cine, C n-avem niciun col de pine. E mai bine, rosti cpitanul, e mai bine. S trecem acum la btlia de la Malplaquet. Oh! ba deloc, zise o voce. Mi-e lehamite de btlia dumitale. Cum, i-e lehamite de btlia mea! O btlie la care am luat parte n persoan, mii de draci! Oh! puin mi pas! prefer o roman tuturor cntecelor urcioase de rzboi, pline de njurturi care l jignesc pe bunul Dumnezeu! i ea ncepu s cnte: Linval iubea pe Arsena... i nu putea s-o uite. Tcere! rosti cpitanul. Nu mai sunt oare eu stpn aici? Att timp ct o s am bani, vreau s m distrez dup placul meu. Cnd nu o s mai am o lecaie, atunci se schimb lucrurile: o s-mi cntai fleacurile voastre de balade lcrmoase, iar eu nu voi mai avea nimic de spus.

Se pare c invitatele cpitanului gsir c nu era de demnitatea stirpei feminine s subscrie orbete la o astfel de pretenie, deoarece se isc o asemenea glgie, nct d'Harmental socoti c era momentul s-i despart pe certrei. Prin urmare, btu la u. Rsucii cheia, zise cpitanul, i zvoraul are s v dea drumul bucuros. ntr-adevr, mpotriva oricrei probabiliti, cheia rmsese n broasca uii: d'Harmental urm deci punct cu punct recomandarea ce i era dat n limba Scufiei Roii, i, deschiznd ua, se gsi n faa cpitanului, naintea resturilor unei cine copioase, culcat pe un covor, rezemat de cteva perne, cu o cmu de femeie pe umeri, o pip mare n gur i avnd o fa de mas nfurat n jurul capului n chip de turban. Trei sau patru fete se ineau n jurul su. Pe un fotoliu i era aezat haina, la care se putea observa o panglic nou; alturi, plria, cu un iret nou-nou, i Colichemarde, acea faimoas spad care i inspirase lui Ravanne comparaia pozna cu frigarea cea mare a mamei sale. Cum! dumneavoastr suntei, domnule cavaler! exclam cpitanul. M gsii ca pe domnul de Bonneval, n seraiul personal i n mijlocul odaliscelor mele. Nu-l cunoatei pe domnul de Bonneval, domnioarelor? Un pa cu trei tuiuri, un prieten de-al meu, care, ca i mine, nu putea s sufere romanele, dar care se pricepea binior s se descurce n via. S-mi hrzeasc Dumnezeu un sfrit ca al su! este tot ceea ce i cer. Da, eu sunt, domnule cpitan, zise d'Harmental, neputndu-se mpiedica s nu rd de grupul grotesc care i se nfia n faa ochilor. Vd c nu mi-ai dat o adres greit, i v felicit pentru dragostea dumneavoastr fa de adevr. Fii binevenit, domnule cavaler, zise cpitanul. Domnioarelor, v rog s-l slujii pe domnul exact cum m slujii pe mine n toate privinele, i s-i cntai cntecele pe care le va dori. Luai loc, aadar, domnule cavaler, i mncai i bei ca i cum ai fi la dumneavoastr acas, avnd n vedere c noi bem i mncm calul dumneavoastr. Mai mult de jumtate s-a i dus, srmanul animal! Dar resturile sunt bune. Mulumesc, domnule cpitan. Tocmai am luat i eu cina, i vreau s v spun doar un cuvnt, dac mi ngduii. Nu, la dracu! Nu ngdui, zise cpitanul, afar numai dac nu e vorba iar de un duel. Oh! Aa ceva trece nainte de oriice! Un duel, minunat! Normanda, ntinde-mi spada! Nu, domnule cpitan, e vorba de o treab important. Dac e vorba de o treab important, sluga dumneavoastr din toat inima, domnule cavaler! Eu sunt mai tiran dect tiranul din Teba sau din Corint, Archias, Pelopidas, Lenidas, nu mai tiu care Olibrius, care i amna treburile pe a doua zi. In ce m privete, am bani pn mine sear. Deci pe poimine diminea, afacerile serioase. Dar, cel puin, poimine, domnule cpitan, zise d'Harmental, m pot bizui pe dumneavoastr, nu-i aa? In vecii vecilor, domnule cavaler! Cred, de asemenea, c amnarea este mai prudent. Prudentsima, zise cpitanul. Athenais, aprinde-mi din nou luleaua. Pe poimine aadar. Pe poimine. Dar unde am s v regsesc? Plimbai-v ntre orele zece i unsprezece dimineaa pe strada du TempsPerdu, i privii din timp n timp n sus; vei fi strigat de undeva. E lucru hotrt, domnule cavaler, ntre orele zece i unsprezece dimineaa. Iertai-m, dac nu v conduc, dar turcii nu au acest obicei. Cavalerul fcu un semn cu mna c l dispensa de aceast formalitate, i, dup ce nchise ua, ncepu s coboare. Nu ajunse bine la a patra treapt, c l auzi pe cpitan, credincios primelor sale idei, intonnd ct l inea gura acel

faimos cntec al dragonilor de la Malplaquet, care a fcut poate s curg tot atta snge n dueluri ct vrsase pe cmpul de btlie. IX MANSARDA A doua zi, abatele Brigaud sosi la d'Harmental la aceeai or ca i n ajun. Era un om de o exactitate desvrit. Aducea trei lucruri foarte utile cavalerului: haine, un paaport, i raportul poliiei prinului de Cellamare asupra a ceea ce urma s fac domnul regent n acea zi de 24 martie 1718. Hainele erau simple, cum se cuvin unui mezin din buna burghezie care vine la Paris s-i caute norocul. Cavalerul le ncerca, i, graie nfirii sale plcute, se potrivi c, aa simple cum erau, hainele i veneau de minune. Abatele Brigaud cltin din cap: ar fi preferat ca d'Harmental s fi avut un aspect mai puin frumos; dar era o nenorocire ireparabil, i trebui s se consoleze. Paaportul era pe numele de senor Diego, intendent al nobilei case d'Oropesa, care avea misiunea de a readuce n Spania un fel de maniac, bastard al sus-zisei case, a crui nebunie se manifesta prin a se crede regentul Franei. Aceast precauie, dup cum se vede, prentmpina orice plngeri pe care ducele d'Orlans le-ar fi putut face din fundul trsurii sale. i cum paaportul era n perfect regul, de altminteri, semnat de prinul de Cellamare i vizat de messir Voyer d'Argenson, nu exista niciun motiv pentru ca regentul, odat aflat n caleaca, s nu fac o cltorie sprncenat pn la Pampeluna, unde totul ar fi fost ncheiat. Mai cu seam semntura lui messir Voyer d'Argenson era imitat cu o exactitate care fcea cea mai mare cinste caligrafilor prinului de Cellamare. n ceea ce privea raportul, era o capodoper de claritate i de precizie. l reproducem cuvnt cu cuvnt spre a da, n acelai timp, o idee despre felul de via al prinului i despre modul n care funciona poliia ambasadorului Spaniei. Acest raport era ntocmit la orele dou noaptea. Astzi, regentul se va scula trziu: a avut loc un supeu n micile apartamente. Doamna d'Averne participa pentru prima dat, nlocuind-o pe doamna de Parabre. Celelalte femei erau ducesa de Falaris i Saleri, dame de onoare pe lng Madame. Brbaii erau marchizul de Broglie, contele de Noce, marchizul de Canillac, ducele de Brancas, i cavalerul de Simiane. n privina marchizului de Lafare i a domnului de Fargy, acetia erau reinui la pat de o indispoziie a crei cauz nu se cunoate. La prnz va avea loc consiliul. Regentul trebuie s comunice acolo ducelui du Maine, prinului de Conti, ducelui de Saint-Simon, ducelui de Guiche, i altora, proiectul de tratat al cuadruplei aliane, trimis de abatele Dubois, care anuna, n acelai timp, rentoarcerea sa n trei sau patru zile. Restul zilei este consacrat n ntregime ndatoririlor paterne. Alaltieri, domnul regent i-a cstorit o fiic pe care a avut-o cu Desmarets, i care a fost crescut Ia clugriele de la Saint-Denis. Ea cineaz cu soul ei la Palais-Royal, i, dup cin, domnul regent o nsoete la Oper, n loja doamnei Charlotte de Bavaria. Desmarets, care nu i-a vzut fiica de ase ani, a fost ntiinat c, dac vrea s-o vad, poate s vin la teatru. Domnul regent, cu tot capriciul su pentru doamna d'Averne, i face mereu curte marchizei de Sabran. Marchiza se laud nc cu fidelitatea ei, nu fa de soul su, ci fa de ducele de Richelieu. Ca s-i mearg treburile mai repede, domnul regent l-a numit ieri pe domnul de Sabran supraveghetor-ef al buctriei i ospeelor sale". Trag ndejdea c avem de-a face cu o treab bine fcut, spuse abatele Brigaud, dup ce cavalerul termin de citit raportul. Pe legea mea! da, scumpul meu abate, rspunse d'Harmental; dar dac regentul nu ne d n viitor nite ocazii mai bune spre a ne ndeplini misiunea, nu-

mi va fi uor s-l duc n Spania. Rbdare! rbdare! rosti Brigaud; e timp pentru toate. Chiar dac regentul ne-ar oferi astzi o ocazie, probabil c nu ai fi n msur s profitai de ea. Nu, avei dreptate. Vedei, dar, ce face Dumnezeu este bine fcut: Dumnezeu ne las ziua de astzi, s profitm de ea pentru a ne muta. Mutatul nu cerea nici mult timp i nu era nici dificil: d'Harmental i lu avutul, cteva cri, pachetul care coninea ntreaga garderob, se urc n trsur, porunci s fie condus la abate, ddu drumul trsurii spunndu-i vizitiului c urma s plece n acea sear la ar, i c avea s lipseasc zece sau dousprezece zile, i c nu trebuiau s fie ngrijorai din pricina sa. Apoi, schimbndu-i hainele elegante cu acelea care se potriveau cu rolul pe care urma s-l joace, merse, condus de abatele Brigaud, s-i ocupe noua locuin. Era o camer, sau mai degrab o mansard, cu o sli, situat la etajul al patrulea, pe strada du Temps-Perdu, la nr. 7, care se numete astzi strada SaintJoseph. Proprietreasa casei era o cunotin a abatelui Brigaud; de aceea, graie recomandrii sale, se fcuser pentru tnrul provincial cteva cheltuieli extraordinare: gsi n camer nite perdele de o albea desvrit, rufrie de o nespus finee, un fel de bibliotec plin cu cri, astfel nct vzu de la prima arunctur de ochi c, dac nu era tot aa de bine instalat ca n apartamentul su din strada Richelieu, avea s locuiasc cel puin ntr-un mod suportabil. Doamna Denis acesta era numele prietenei abatelui Brigaud l atepta pe viitorul ei chiria pentru a-i face ea nsi onorurile camerei. i lud toate dichisurile ncperii, l asigur c de n-ar fi fost asprimea timpurilor, el nu ar fi obinut-o nici pentru un pre dublu, l ncredina c aceast cas era una din cele mai bine vzute din cartier, i garant c zgomotul nu avea s-l tulbure de la lucru, ntruct, strada fiind prea strimt pentru ca dou trsuri s treac pe ea n acelai timp. se ntmpla foarte rar ca vizitiii s se aventureze pe aici. La toate aceste lucruri cavalerul rspunse ntr-un chip att de modest, nct doamna Denis. cobornd la primul etaj. n care locuia, recomand portarului i soiei sale s aib cea mai mare consideraie pentru noul ei locatar. Acest tnr, dei ar fi putut cu siguran s se ia la ntrecere, n ceea ce privea nfiarea plcut, cu cei mai mndri seniori de la curte, i se prea tare departe de a avea, mai ales fa de femei, manierele uuratice i indiscrete pe care domniorii din epoca aceea credeau c e de,.bonton" s i le ia. Este adevrat c, n numele familiei pupilului su, abatele Brigaud pltise chiria pe un trimestru nainte. Cteva clipe dup aceea, abatele Brigaud cobor la rndul su la doamna Denis, pe care o edific pn la capt asupra tnrului su protejat, care, spuse el, nu avea s primeasc absolut pe nimeni altcineva dect pe el i pe un vechi prieten al tatlui su. Acesta din urm. cu toate apucturile sale puin cam aspre pe care le cptase prin taberele osteti, era un senior foarte vrednic de stim. D'Harmental crezuse c trebuie s se foloseasc de aceast precauie pentru ca apariia cpitanului s nu o nspimnte prea tare pe buna doamn Denis n cazul n care, din ntmplare, avea s-l ntlneasc. Rmas singur, cavalerul, care fcuse deja inventarul camerei, se hotr, pentru a se distra, s-l fac i pe acela al vecintii; deschise fereastra i ncepu inspecia tuturor obiectelor pe care le putea cuprinde cu privirea. El putu s se conving nti i nti despre adevrul observaiei pe care o fcuse doamna Denis cu privire la strad: de-abia dac avea zece sau dousprezece picioare n lime i, din naltul locului de unde se coborau privirile cavalerului, i se prea i mai strimt nc; aceast mic lime, care pentru orice alt chiria ar fi constituit fr ndoial un cusur, lui i apru, dimpotriv, o calitate, ntruct calcul ndat c n situaia n care ar fi fost urmrit, el putea, cu ajutorul

unei scnduri aezate ntre fereastra lui i fereastra deschis de peste drum, s treac de cealalt parte a strzii. Era aadar important, pentru orice eventualitate, s stabileasc, cu locatarii din casa din fa, relaii de bun vecintate. Din nenorocire vecinul sau vecina prea a fi puin dispus la sociabilitate; nu numai c fereastra era ermetic nchis, aa cum impunea epoca anului n care se desfurau evenimentele, dar chiar i perdelele de muselin care atrnau napoia ferestrelor erau att de bine trase nct nu prezentau nici cea mai mic deschiztur prin care s se poat strecura privirile. O a doua fereastr, care prea s aparin aceleiai ncperi, era nchis cu aceeai grij. Mai favorizat dect casa doamnei Denis, casa din fa fa acesteia avea i un al cincilea etaj, sau mai degrab o teras. O ultim camer mansardat, situat exact deasupra ferestrei att de nchise, ddea spre aceast teras, care era, dup toate probabilitile, reedina unui agronom distins, ntruct el reuise, dup mult rbdare, timp i munc, s transforme terasa ntr-o grdin care numra, pe dousprezece sau cincisprezece picioare ptrate, un havuz, o grot i un umbrar. Este adevrat c havuzul nu funciona dect cu ajutorul unui rezervor superior, alimentat iarna de apa din cer, iar vara de aceea pe care nsui proprietarul o turna n el; este adevrat de asemenea c grota, mpodobit toat cu sumedenie de scoici i avnd deasupra o mic fortrea din lemn, prea destinat, n orice mprejurare s-ar fi ivit, s adposteasc, nu o fiin omeneasc, ci pur i simplu un exemplar din rasa canin; este adevrat, n sfrit, c umbrarul, din pricina asprimii iernii, era n ntregime despuiat de frunziul ce i alctuia farmecul principal, i semna deocamdat cu un imens cote pentru pui de gin. D'Harmental admir harnica dibcie a trgoveului parizian, care reuete si creeze un petec de ar la marginea ferestrei, pe colul unui acoperi, pn n adncitura streinii. El murmur faimosul vers al lui Virgiliu: O fortunatos nimium5!, dup care, briza fiind destul de rece, i nezrind dect un ir cam monoton de acoperiuri, de couri i de giruete, cavalerul nchise la loc fereastra, i scoase haina, se nveli ntr-un halat care avea defectul de a fi puin prea confortabil pentru situaia prezent a stpnului su, se aez ntr-un fotoliu destul de bun, i aez picioarele pe grtarul de la sob, ntinse mna spre un volum al abatelui de Chaulieu i, pentru a se distra, ncepu s citeasc versurile nchinate domnioarei Delaunay, despre care i vorbise marchizul de Pompadour, i care cptau pentru el un nou interes de cnd le cunotea istoria. Urmarea acestei lecturi a fost c d'Harmental, dei se surprinse surznd la iubirea octogenar a bunului abate, i ddu seama c, poate mai nefericit dect acesta, el avea inima cu desvrire pustie. Tinereea, curajul, elegana, spiritul su mndru i aventuros l-au fcut s aib mult trecere la femei; dar n toate aceste aventuri de dragoste el nu napoiase niciodat dect ce i se oferise, adic nite legturi efemere. O clip crezuse c o iubete pe doamna d'Averne, i c este iubit de ea; dar n ceea ce o privea pe frumoasa inconstant, aceast mare pasiune nu inuse piept mpotriva unui co cu flori i cu pietre scumpe, i mpotriva vanitii de a place regentului. Mai nainte ca infidelitatea ei s fi fost fptuit, cavalerul credea c ar fi fost cuprins de disperare din pricina acestei necredine. Ea fusese svrit, avea dovada; se btuse n duel, pentru c n acea epoc se duelau n legtur cu orice, ceea ce i avea probabil explicaia n faptul c duelul era oprit cu severitate. n sfrit, i dduse seama de nensemnatul loc pe care l deinea n inima sa marea iubire, creia totui crezuse c-i druise ntreaga sa simire. Este adevrat c evenimentele petrecute de trei 5 O fortunatos nimium, sua si bona norint, Agricolas! (Prea fericiii oameni ai ogoarelor, dac i-ar cunoate fericirea!) Georgicele, II, 458-459.

sau patru zile ncoace i abtuser negreit mintea spre alte gnduri, dar cavalerul nu-i ascundea faptul c nu ar fi fost aa, dac ar fi fost ntr-adevr ndrgostit. O mare disperare nu i-ar fi permis ctui de puin s mearg la balul mascat spre a cuta o distracie, i dac nu s-ar fi dus la balul mascat, niciunul dintre evenimentele care se succedaser ntr-un ritm att de rapid i de neateptat nu s-ar fi ntmplat. Rezultatul tuturor acestor reflecii a fost c d'Harmental rmase convins c el era cu desvrire incapabil de o mare pasiune, i c era sortit doar s se fac vinovat fa de femei de o mulime din acele fermectoare nelegiuiri care, n aceast epoc, l fceau pe un tnr senior s ajung la mod. Ca urmare, se ridic, fcu vreo trei tururi prin camer cu un aer cuceritor, scoase un suspin adnc, gndindu-se pentru ce epoc ndeprtat erau, probabil, amnate aceste frumoase proiecte, i se ntoarse cu pai ncei de la oglind spre fotoliu. n timp ce mergea, bg de seam c fereastra din fa, cu o or mai nainte att de ermetic nchis, era n sfrit larg deschis. Se opri printr-o micare involuntar, ndeprt perdeaua, i i ainti ochii spre apartamentul care era lsat astfel n voia investigaiilor sale. Era o camer locuit, dup toate aparenele, de o femeie. Pe pervazul ferestrei, o ncnttoare celu, o ogri alb i cu pete de culoarea cafelei cu lapte, i sprijinea lbuele din fa. fine i elegante, privind cu mult curiozitate strada. Alturi de fereastr se gsea un mic gherghef de brodat. n fund, n dreptul ferestrei, un clavecin deschis se odihnea ntre dou armonii. Cteva pasteluri, ncadrate n rame de lemn negru, reliefat de un fir de aur, erau agate de pereii tapetai cu hrtie persan pictat, iar nite perdele din indian, avnd acelai desen ca i hrtia, atrnau napoia perdelelor din muselin, att de scrupulos trase peste ochiurile de geam. Prin cea de-a doua fereastr, ntredeschis, se zreau perdelele unui iatac n care probabil c se afla un pat. Restul mobilierului era cu totul simplu, dar de o armonie ncnttoare. care se datora, evident, nu ntmplrii, ci gustului modestei locatare a acestui colior retras. O femeie btrn mtura, tergea praful i deretica, profitnd desigur de absena stpnei casei pentru a purcede la aceste ndeletniciri casnice. Dei nu se afla dect ea n camer, era totui limpede c altcineva locuia acolo. Deodat fizionomia ogriei, ai crei ochi mari rtciser pn atunci prin toate prile, cu nepsarea aristocratic proprie acestui animal, pru s se nsufleeasc; i aplec repede capul nspre strad, apoi, cu o uurin i o iscusin miraculoas, sri pe marginea dinafar a ferestrei i se aez acolo, ciulindu-i urechile i ridicnd una din lbuele din fa. Cavalerul. nelese atunci, dup aceste semne, c se apropia locatara cmruei, i deschise numaidect fereastra. Din nenorocire, era deja prea trziu, strada era pustie. n acelai moment, ogria sri de la fereastr n camer, i alerg la u. D'Harmental socoti c tnra urca scara, i, pentru a o vedea dup placul su, se dete napoi i se ascunse cu ajutorul perdelei; dar btrna se apropie de fereastr i o nchise din nou. Cavalerul nu se atepta la acest deznodmnt, i de aceea fu, mai nti, cu totul dezamgit; renchise fereastra, la rndul su, i se ntoarse s-i ntind picioarele pe grtarele de fier ale cminului. Lucrul nu era tare amuzant, i n acea clip cavalerul, att de nelipsit de prin saloane i att de ocupat de obicei cu toate acele treburi mrunte de societate care devin fondul vieii pentru un om de lume, deveni contient de izolarea n care era pe cale s se gseasc de ndat ce retragerea sa din lume s-ar fi prelungit. i aminti c altdat cntase i el la clavecin i desenase, i se gndi c dac ar avea cea mai mic spinet i cteva creioane colorate, i s-ar prea c timpul trece mai uor. l sun pe portar i l ntreb de unde s-ar putea procura aceste obiecte. Portarul i rspunse c orice plus de mobilier era, firete, pe

socoteala chiriaului, i c dac voia un clavecin, trebuia s-l ia cu chirie; iar n ceea ce privea creioanele colorate, se gseau de vnzare la o prvlie ce se afla la ntretierea dintre strzile Clery i Gros-Chenet. D'Harmental i ddu portarului un ludovic dublu, i i spuse c ntr-o jumtate de or dorea s aib o spinet, i tot ceea ce i trebuia pentru a desena. Ludovicul dublu era un argument a crui eficacitate o preuise nu de puine ori. Totui, reprondu-i de a-l fi folosit de data aceasta cu o uurin care contrazicea poziia sa aparent, l chem din nou pe portar i i spuse c nelegea, ntr-adevr, pentru ludovicul dublu, s aib nu numai hrtie i creioane colorate, ci i chiria clavecinului pltit pe o lun. Portarul i rspunse c ntruct se va tocmi ca pentru el nsui, lucrul era posibil, dar c negreit va trebui s i se plteasc transportul. D'Harmental consimi. O jumtate de or mai trziu, se afla n posesia obiectelor cerute, ntr-att Parisul era deja, la acea dat, un ora minunat pentru orice vrjitor care avea o baghet de aur. Portarul, rentors la el, i spuse soiei c dac tnrul de la al patrulea nu se va uita mai cu atenie la banii si, ar putea s-i ruineze lesne familia; i i art doi scuzi de cte ase franci pe care i economisise din ludovicul dublu al colocatarului. Nevasta lu scuzii din minile brbatului, numindu-l beiv, i i puse cu grij ntr-un scule de piele ascuns sub o grmad de oale vechi, deplngnd nenorocirea tailor i a mamelor care fac grozave sacrificii bneti pentru asemenea pulamale. Acesta a fost elogiul funebru al ludovicului dublu al cavalerului. X UN OREAN DE PE STRADA DU TEMPS-PERDU In acest timp, d'Harmental se aezase n faa spinetei, i ciocnea clapele ct se pricepea mai bine. Negustorul avusese un dram de contiin i i trimisese un instrument aproape acordat, astfel nct cavalerul bg de seam c fcea minuni, i ncepu s cread c se nscuse cu geniul muzicii, i c nu-i lipsise pn atunci dect o mprejurare asemenea celeia n care se afla pentru ca acest geniu s se dezvolte. Fr ndoial c era ceva adevrat n toate acestea, ntruct, n mijlocul unui tril din cele mai ameitoare, el vzu, de cealalt parte a strzii, cinci degete mici care ridicau cu delicatee perdeaua pentru a cerceta de unde venea aceast armonie neobinuit. Din nenorocire, la vederea acestor degeele, cavalerul uit de muzica sa, se ntoarse cu vioiciune pe taburet n sperana c va zri o figur dincolo de mn. Aceast manevr prost calculat l pierdu. Stpna cmruei, surprins n flagrant delict de curiozitate, ls s cad din nou perdeaua. D'Harmental, rnit de aceast rezerv exagerat, se duse s-i nchid fereastra, i tot restul zilei rmase tare suprat pe vecina sa. Seara i-o petrecu desennd, citind i cntnd la clavecin. Niciodat cavalerul nu ar fi crezut c existau attea minute ntr-o or, i attea ore ntr-o zi. La ceasurile zece seara, l sun pe portar spre a-i da ordine pentru a doua zi. Dar portarul nu rspunse: se culcase de mult. Doamna Denis spusese adevrul: casa ei era o cas linitit. D'Harmental afl atunci c existau oameni care se bgau sub plapum n momentul n care el avea obiceiul de a se urca n caleaca spre ai ncepe vizitele. Acest fapt i ddu mult de gndit asupra moravurilor ciudate ale acestei clase nefericite a societii care nu cunotea nici Opera, nici supeurile intime, i care dormea noaptea i era treaz ziua. El cuget c trebuia s vii n strada du Temps-Perdu pentru a vedea asemenea lucruri, i i promise ferm s-i nveseleasc pe prietenii si cnd i va sta n putin s le povesteasc aceste fapte bizare. Totui, un lucru i fcu plcere, anume c vecina sa era treaz ca i el: aceasta dovedea c avea un spirit superior celui al vulgarilor ceteni din strada du Temps-Perdu. D'Harmental mai credea c nu rmi treaz dect pentru c nu ai

poft s dormi sau pentru c ai dorina de a te distra. El i uita pe aceia care rmn treji pentru c nu pot face altfel. La miezul nopii, se stinse lumina n camera din fa, iar d'Harmental, la rndul su, se hotr s se culce i el. A doua zi, la orele opt, abatele Brigaud se afla la el; i prezent lui d'Harmental cel de-al doilea raport al poliiei secrete a prinului de Cellamare. Acesta era conceput n termenii urmtori: Orele trei dimineaa. Dat fiind comportarea ordonat pe care a avut-o ieri, dl. regent a dat porunc s fie trezit la orele nou. El va primi cteva persoane indicate, la scularea sa. De la orele zece pn la amiaz, va fi audien public. De la amiaz pn la ora unu, dl. regent se va ocupa cu treburi secrete cu La Vrilliere i Leblanc. De la ora unu la orele dou, va deschide corespondena cu Torcy. La orele dou i jumtate, va trece la consiliul de regen i va face vizit regelui. La orele trei, se va duce, la sala de joc cu racheta din strada Seine, pentru a susine o partid, mpreun cu Brancas i Canillac, mpotriva ducelui de Richelieu, a marchizului de Broglie i a contelui de Gace, care i-au provocat. La orele ase, va merge s cineze la Luxembourg la doamna duces de Berry, i i va petrece aici seara. De acolo, el va reveni, fr soldai de gard, la Palais-Royal, afar numai dac ducesa de Berry nu i va da o escort alctuit din soldai de-ai ei". La naiba! fr soldai de gard, scumpul meu abate. Ce prere avei despre aceasta? rosti d'Harmental, ncepnd s-i fac toaleta. Nu v las oare gura ap? Fr soldai de gard, da, rspunse abatele; dar cu slujnici pedestrai ce deschid drumul, cu slujitori clri ce merg naintea trsurii, cu un vizitiu, toi oameni care se bat foarte puin, este adevrat, dar care ip foarte tare. Oh! rbdare, rbdare, tnrul meu prieten! Suntei aadar tare grbit s ajungei grande de Spania? Nu, scumpul meu abate; dar sunt grbit s nu mai vieuiesc ntr-o mansard n care totul mi lipsete i n care sunt nevoit s-mi fac singur toaleta, dup cum vedei. Credei aadar c nu nseamn nimic s te culci la orele zece seara i s te mbraci fr fecior dimineaa? Da, ns avei muzic, relu abatele. Ah! ntr-adevr, zise d'Harmental. Abate, v rog, deschidei fereastra, s se vad c primesc oameni din societatea bun. Aceasta mi va face cinste i m va nla n ochii vecinilor. Ia te uit! ia te uit! exclam abatele, fcnd ce-l rugase cavalerul. Dar nu-i ru deloc ce aud. Cum! nu-i ru! continu la rndul su d'Harmental, dimpotriv, este foarte bine. E din Armida, la naiba! Dracul s m ia dac a fi crezut c am s dau de aa ceva la etajul al patrulea, i nc n strada du Temps-Perdu! Cavalere, eu v prezic un lucru, rosti abatele. Dac eventual cntreaa este tnr i ct de ct drgu, n opt zile ne va fi tot att de greu s v facem s ieii de aici pe ct ne e de anevoie acum s v facem s rmnei. Scumpul meu abate, rspunse d'Harmental cltinnd din cap, dac poliia dumneavoastr ar fi tot att de bine informat pe ct este aceea a prinului de Cellamare, ai ti c sunt lecuit de dragoste pentru vreme ndelungat. i dovada, iat-o: s nu credei c mi petrec zilele suspinnd; am s v rog, aadar, cnd cobori, s-mi trimitei ceva, de pild un pateu mare i o duzin de sticle din

vinurile cele mai alese. M bizui pe dumneavoastr: tiu c suntei un cunosctor. De altminteri, trimise de dumneavoastr, ele vor nsemna o atenie din partea tutorelui; cumprate de mine, ar atesta desfrnarea unui pupil, i eu trebuie smi apr reputaia provincial n faa doamnei Denis. E just; nu v ntreb n ce scop; m bizui pe dumneavoastr. i avei dreptate, scumpul meu abate; este? pentru binele cauzei. ntr-o or, pateul i vinul vor fi aici. Cnd v vd din nou? Mine, probabil. Aadar, pe mine. M expediai? Atept pe cineva. Tot pentru cauza cea bun? V asigur de acest lucru. Mergei, i Dumnezeu s v aib n paz! Rmnei, i diavolul s nu v duc n ispit! Amintii-v c femeia este aceea care ne-a fcut s.fim izgonii, toi ci suntem, din raiul pmntesc. S nu avei ncredere n femeie! Amin! rosti cavalerul, fcnd cu mna un ultim semn abatelui Brigaud. ntr-adevr, aa cum remarcase cumsecadele abate, d'Harmental era zorit s-l vad plecat. Marea sa dragoste pentru muzic, pe care o descoperise doar n ajun, fcuse asemenea progrese, nct dorea s nu fie deranjat cu nimic de la ceea ce tocmai auzea. Att pe ct i permitea aceast blestemat de fereastr mereu nchis, ceea ce rzbtea pn la cavaler, din acordurile instrumentului i din execuia vocal, revela c vecina sa este o excelent muzician. Digitaia era savant, vocea dulce dei ampl, i, n notele nalte, avea nite vibratouri profunde, din acelea care i merg la inim. De aceea, dup un pasaj foarte dificil i perfect executat, d'Harmental nu se putu stpni s nu bat din palme i s nu strige bravo. Din nenorocire iari, acest triumf cu care muziciana, n singurtatea sa, nu era deloc obinuit, n loc s-o ncurajeze, o intimida fr ndoial n aa msur nct, clavecin i voce, totul se opri numaidect, iar linitea urm imediat melodiei fa de care cavalerul i manifestase att de imprudent entuziasmul. n schimb, d'Harmental vzu deschizndu-se ua camerei de deasupra, care, aa cum am spus-o, ddea spre teras. Mai nti iei o mn ntins care n mod vizibil interoga timpul. Rspunsul timpului fu, linititor, dup toate probabilitile, ntruct mna fu aproape imediat urmat de un cap acoperit cu o mic scuf din indian, strns pe frunte cu o panglic de mtase de culoarea guei porumbelului, iar capul, la rndul su, nu preced dect cu cteva clipe partea din fa a unui corp acoperit cu un fel de halat n chip de cma scurt, i confecionat din aceeai stof ca i scufa. Toate acestea nu permiteau nc lui d'Harmental s recunoasc cu precizie sexul n care s categoriseasc persoana creia se prea c i este att de greu s se hazardeze n aerul dimineii. n sfrit, o biat raz de soare strecurndu-se printre doi nori, l ncuraja, dup ct se pare, pe timidul locatar al terasei, care se hotr s ias cu totul. D'Harmental recunoscu atunci, dup pantalonul scurt din catifea neagr i dup ciorapii felurit colorai, c personajul care tocmai i fcea intrarea n scen era de stirpe brbteasc. Era horticultorul despre care am pomenit. Timpul ru din zilele precedente l lipsise, fr nicio ndoial, de promenada matinal, i l mpiedicase s acorde grdinii ngrijirile obinuite, ntruct ncepu s o strbat cu o vizibil nelinite de a nu constata vreo stricciune provocat de vnt i de ploaie. Dar dup o inspectare minuioas a havuzului, a grotei i a umbrarului, care constituiau cele trei podoabe principale, chipul blajin al horticultorului se lumin de o faz de bucurie, aa peste margini. Socoti aadar c putea s-i ofere plcerea de seam nu numai c toate lucrurile se aflau la locul

lor, dar c nsui rezervorul era plin ochi, gata s dea peste margini. Socoti aadar c putea s-i ofere plcerea de a face s neasc apele, risip pe care de obicei, dup exemplul regelui Ludovic al XlV-lea, nu i-o ngduia dect duminica. nvrti de un robinet, i mnunchiul de nituri sptmnal se ridic majestuos la nlimea de patru sau cinci picioare. Pe omul acesta naiv l npdi o bucurie att de mare, nct se porni s cnte refrenul unui vechi cntec pastoral cu care d'Harmental fusese legnat odinioar; i pe cnd l repeta: Lsai-m s merg, Lsai-m s zburd, Lsai-m s merg s zburd n aluni, alerg la fereastr i strig de dou ori, cu voce tare: Bathilde! Bathilde! Cavalerul nelese atunci c exista o comunicaie arhitectural ntre camera de la etajul al cincilea i cea de la al patrulea, i o legtur oarecare ntre horticultor i muzician. Dat fiind modestia de care tocmai dduse dovad, d'Harmental se gndi c de va rmne mai departe la fereastr, muziciana ar putea s nu se urce pe teras; de aceea nchise din nou fereastra, cu un aer de nepsare perfect, avnd totui grij s-i asigure napoia perdelei o mic deschiztur prin care putea s vad totul fr s fie vzut. Ceea ce prevzuse se ntmpl. Dup o clip doar, n cadrul ferestrei apru capul ncnttor al unei tinere; dar cum, fr ndoial, terenul pe care se aventurase cu atta curaj cel care o chemase era prea umed, ea nu voi s mearg mai departe. Ogria, nu mai puin temtoare dect stpna sa, rmase aproape de ea, cu labele ei albe aezate pe marginea ferestrei, scuturndu-i capul n semn de negaie la toate struinele ce i fur fcute pentru a o atrage mai departe dect ndrznea s mearg stpna ei. Totui, se stabili un dialog care dur cteva minute ntre acel om simplu i tnr. D'Harmental avu aadar rgazul s o examineze cu att mai mult atenie, cu ct fereastra sa fiind nchis, i ngduia s vad fr a auzi. Ea prea s fi ajuns la acea vrst delicioas a vieii n care femeia, trecnd din copilrie la tineree, simte totul nflorind n inima i pe faa sa: sentimente, graie i frumusee. La prima arunctur de ochi se vedea c nu avea mai puin de aisprezece ani, dar nu mai mult de optsprezece. Exista n ea un ciudat amestec a dou rase: avea prul blond, tenul mai i gtul unduitor al unei englezoaice, cu ochii negri, buzele de mrgean i dinii ca nite perle ai unei spaniole. Cum nu-i ddea nici cu alb, nici cu carmin, i cum la acea epoc pudra de-abia ncepea s fie la mod, i de altminteri ea era rezervat capetelor aristocratice, tenul ei strlucea graie propriei sale prospeimi, i nimic nu ntuneca delicioasa nuan a cosielor sale. Cavalerul rmase n extaz. ntradevr, el nu vzuse n viaa sa dect dou genuri de femei: rnci zdravene i dolofane din Nivernais, cu picioare groase, cu mini mari, cu jupoane scurte i cu plrii n chip de corn de vntoare, i femei din aristocraia parizian, frumoase fr ndoial, dar avnd acea frumusee ofilit de nopile schimbate n zi, de plceri, de acea rsturnare a vieii care le face asemenea unor flori care nu ar primi de la soare dect cteva raze plpnde, i la care aerul dttor de via al dimineii i al serii nu ar ajunge dect prin geamurile unei sere calde. El nu cunotea aadar acest tip orenesc, acest tip intermediar, dac se poate spune aa, ntre nalta societate i populaia de la ar, care are toat elegana uneia i toat sntatea proaspt a celeilalte. De aceea, cum am mai spus, el rmase pironit locului, i mult vreme dup ce tnra se retrsese, avea ochii nc aintii asupra ferestrei unde apruse aceast desfttoare viziune. Zgomotul fcut de ua care se deschidea l trezi din extazul su: pateul i

vinul abatelui Brigaud i fceau intrarea solemn n mansarda cavalerului. Vederea acestor provizii i reaminti c, pentru moment, avea altceva de fcut dect s se dedea vieii contemplative, i c i dduse ntlnire cpitanului Roquefinette pentru o afacere de foarte mare importan. n consecin, i scoase ceasul i vzu c erau orele zece dimineaa. Ne amintim c era ora convenit. Ddu drumul, aductorului buntilor imediat dup ce le-a pus pe mas, se nsrcina el nsui cu restul serviciului, pentru a nu fi nevoit s-l amestece pe portar n micile sale afaceri, i, deschiznd din nou fereastra, ncepu s pndeasc apariia cpitanului Roquefinette. XI PACTUL De-abia se instalase n observatorul su c l i zri pe demnul cpitan care venea dinspre strada Gros-Chenet, cu nasul n vnt, cu mna n old, i cu alura marial i decis a unui om care, ca i filosoful grec, este contient c poart totul cu sine. Plria sa, indicator dup care intimii lui puteau recunoate situaia secret a finanelor stpnului ei, i care n zilele norocoase era aezat tot att de solid pe cap pe ct este o piramid pe baza sa, plria sa zic i reluase acea miraculoas nclinaie care l izbise atta pe baronul de Valef, i graie creia unul din cele trei vrfuri aproape c atingea umrul drept, n timp ce alt vrf ar fi putut s-i furnizeze lui Franklin cu patruzeci de ani mai devreme, dac fizicianul l-ar fi ntlnit pe cpitan, prima idee despre paratrsnet. Ajuns la a treia parte din lungimea strzii, i nl capul, aa cum fuseser convenite lucrurile, i chiar deasupra lui l descoperi pe cavaler. Cel care atepta i cel care era ateptat schimbar un semn, iar cpitanul, calculndu-i distanele dintr-o ochire cu totul strategic, i recunoscnd ua care trebuia s corespund ferestrei, pi pragul panicei case a doamnei Denis cu acelai aer de familiaritate ca i cum ar fi fost pragul unei taverne. Cavalerul, dinspre partea sa, nchise din nou fereastra i trase perdelele cu cea mai mare grij. S fi fost oare pentru a nu fi vzut cu cpitanul de ctre frumoasa sa vecin? S fi fost oare pentru ca Roquefinette nsui s nu o vad? Dup o clip, d'Harmental auzi paii cpitanului i zgomotul fcut de spada sa, ilustra Colichemarde, care se izbea de barele scrii. Ajuns la etajul al treilea, cum lumina care venea de jos era singura care rzbtea pn acolo, cpitanul se gsi foarte ncurcat, netiind dac trebuia s se opreasc sau s treac mai departe. De aceea, dup ce a tuit n chipul cel mai semnificativ, vznd c acest apel rmsese neneles de acela pe care l cuta, rosti: Mii de draci! domnule cavaler, ntruct nu m-ai fcut, probabil, s vin ca s-mi frng gtul, deschidei-mi ua sau cntai, s fiu cluzit de lumina cerului sau de sunetul vocii dumneavoastr. Altminteri, sunt pierdut, asemenea lui Tezeu n Labirint. i cpitanul se porni s cnte el nsui, ct l inea gura: Frumoas Ariana, eu te rog; mprumut-mi ghemul tu, Zu, zu, zu. Cavalerul alerg la u i o deschise. Minunat, rosti cpitanul, care ncepea s se deseneze n penumbr. A dracului de neagr mai e scara coteului sta de porumbei. Dar, n sfrit, iatm, credincios consemnului, neclintit la datorie, exact la ntlnire. Sunau orele zece la Samaritaine chiar n momentul n care treceam peste Pont Neuf. Da, suntei un om de cuvnt, vd, rosti cavalerul ntinznd mna cpitanului. Dar intrai repede: este important s nu atragei atenia vecinilor

mei. n acest caz, sunt mut ca un lin, rspunse cpitanul. Pe lng aceasta, adug el artnd pateul i sticlele ce acopereau masa, ai ghicit veritabilul mijloc de a-mi nchide gura. Cavalerul mpinse ua napoia cpitanului i trase zvorul. Ah! ah! mistere? Cu att mai bine! eu sunt pentru mistere. Aproape totdeauna e ceva de ctigat de la oamenii care ncep prin a-i spune: ssst! n orice caz, nu puteai s v adresai cuiva mai nimerit dect slugii dumneavoastr, continu cpitanul, revenind la limbajul su mitologic. l avei n fa pe nepotul lui Harpocrate, zeul tcerii. Aa c nu v sfiii. E foarte bine, domnule cpitan, relu d'Harmental, ntruct v mrturisesc c am s v spun lucruri destul de importante pentru a v cere dinainte discreia. Ai obinut-o, domnule cavaler. n timp ce ddeam o lecie micului Ravanne, v-am observat cu coada ochiului cum mnuiai spada ca un om priceput, i mie mi plac oamenii viteji. i apoi drept mulumire pentru un mic serviciu care nu fcea nici ct un bobrnac, mi-ai druit un cal ce valora o sut de ludovici, iar mie mi plac oamenii generoi. Aadar, pentru c dumneavoastr suntei de dou ori omul meu, pentru ce nu a fi i eu odat omul dumneavoastr? Ce mai, zise cavalerul, vd c vom putea s ne nelegem! Vorbii i eu v ascult, rspunse cpitanul lundu-i aerul cel mai grav. M vei asculta mai bine stnd jos, scumpul meu oaspete. S ne aezm la mas i s dejunm. Cuvntai ca sfntul Ioan Gur de Aur, domnule cavaler, rosti cpitanul desprinzndu-i spada i punnd-o mpreun cu plria pe clavecin. Aa nct, continu el, aezndu-se n faa lui d'Harmental, nu exist posibilitatea de a fi de alt prere dect a dumneavoastr. Iat-m: comandai manevra, i eu o execut. Gustai acest vin n timp ce eu atac pateul. nelept ai grit, zise cpitanul: s ne mprim forele i s nfrngem separat inamicul, apoi ne vom reuni pentru a extermina ce va rmne din el. i mbinnd aplicaia cu teoria, cpitanul apuc de gt prima sticl ntlnit, o meteri de-i sri dopul, i, umplndu-i pn sus paharul, l ddu pe gt cu o asemenea uurin nct ai fi putut crede c natura l dotase cu un mod de a nghii cu totul deosebit. ns, trebuie s fim drepi cu el, de-abia fu but vinul c i ddu seama c licoarea pe care o vrsase pe gtlej att de denat merita un grad de atenie mult mai nalt dect acela pe care i-l acordase. Oh! oh! zise el plescind din limb i punndu-i paharul pe mas cu o ncetineal plin de respect. Ce am fcut oare? Nedemn ce sunt! Dau pe gt nectar ca i cum ar fi o pctoas de poirc, i asta la nceputul unei mese! Ah! continu el, turnndu-i un al doilea pahar din aceeai sticl i cltinnd din cap, Roquefinette, prietene, ai nceput s mbtrneti. Acum zece ani, dup prima pictur care i-ar fi atins cerul gurii, ai fi tiut cu ce ai de-a face, pe cnd acum i trebuie mai multe dibuieli ce s cunoti valoarea lucrurilor. n sntatea dumneavoastr, domnule cavaler. i, de data aceasta, cpitanul, mai circumspect, nghii tacticos coninutul celui de-al doilea pahar, lund-o de la cap de trei ori pentru a-l goli, i fcnd semn cu ochiul spre a-i arta satisfacia. Apoi, dup ce termin, rosti: Este Ermitage, din 1702, anul btliei de la Friedlinden! Dac furnizorul dumneavoastr are mult din vinul acesta, i dac d pe datorie, dai-mi adresa lui: i fgduiesc o clientel stranic! Domnule cpitan, rspunse cavalerul punnd o bucat enorm de pateu n farfuria comeseanului su, nu numai c furnizorul meu d pe datorie, ba chiar l d i pe gratis prietenilor mei. Oh! ce om cumsecade! exclam cpitanul pe un ton convins. i, dup cteva clipe de linite, n timpul crora un observator superficial ar fi

putut s-l cread absorbit de aprecierea pateului aa cum fusese un moment mai nainte absorbit de aceea a vinului, punndu-i amndou coatele pe mas, i privindu-l pe d'Harmental cu un aer iret, printre cuitul i furculia pe care le inea n mini, rosti: Aa deci, scumpul meu cavaler, noi conspirm, i noi avem nevoie pentru a izbuti, dup ct se pare, ca acest biet cpitan Roquefinette s ne dea o mn de ajutor? Cine v-a spus asta, domnule cpitan? l ntrerupse cavalerul, tresrind fr s vrea. Cine mi-a spus asta? La naiba! Stranic ghicitoare de dezlegat! Un om care druiete cai de o sut de ludovici, care bea n mod obinuit vin de un pistol sticla, i care locuiete ntr-o mansard de pe strada du Temps-Perdu, ce dracu vrei s fac dac nu s conspire? Ei bine! domnule cpitan, zise rznd d'Harmental, nu voi face pe discretul: s-ar putea ntr-adevr s fi ghicit exact. V nspimnt oare o conspiraie? continu el turnnd de but oaspetelui. Pe mine, s m nspimnte? Cine e acela care a zis c exist ceva pe lume care s-l nspimnte pe cpitanul Roquefinette? Nu eu, domnule cpitan, pentru c, fr a v cunoate, de la prima vedere, dup primele cuvinte schimbate, mi-am aruncat ochii asupra dumneavoastr pentru a v oferi s fii secundul meu. Ah! adic de vei fi spnzurat la o spnzurtoare de douzeci de picioare, eu voi fi spnzurat la una de zece; asta-i tot. La naiba! domnule cpitan, zise d'Harmental turnndu-i din nou s bea, dear fi s se nceap prin a vedea lucrurile sub aspectul lor periculos, aa cum facei dumneavoastr, atunci nu s-ar mai ntreprinde niciodat nimic. Pentru c am vorbit de spnzurtoare? rspunse cpitanul. Dar aceasta nu dovedete nimic. Ce este spnzurtoarea n ochii filosofului? Unul din miile de chipuri de a ncheia cu viaa, i cu siguran unul din cele mai puin dezagreabile. Se vede bine c nu ai privit niciodat problema n fa, pentru a face pe scrbitul. De altminteri, artndu-ne curajul, noi vom avea gtul tiat, ca domnul de Rohan. Ai vzut cum i s-a tiat gtul domnului de Rohan? continu cpitanul privindu-l n fa pe d'Harmental. Era un tnr frumos ca dumneavoastr, aproape de aceeai vrst. El conspirase, aa cum vrei s facei i dumneavoastr, dar lucrurile au dat gre. Ce vrei! Lumea se mai neal. I-au ridicat un eafod frumos, negru, i s-a ngduit s se ntoarc spre fereastra unde se afla iubita sa, i s-a tiat cu foarfecele gulerul cmii, dar clul era un stngaci, obinuit s spnzure i nu s decapiteze, astfel nct fu nevoit s reia lucrul de trei ori pentru a-i tia capul. Chiar i aa nu o scoase la capt dect cu ajutorul unui cuit pe care l trase de la bru, i cu care i ciopri aa de bine gtul nct reui n sfrit s-i desprind cpna... Ce mai, dumneavoastr suntei un viteaz! continu cpitanul vznd c d'Harmental ascultase fr a ncrunta din sprncene amnuntele acestei oribile execuii. Dai mna ncoace, sunt omul dumneavoastr. mpotriva cui conspirm? Ia s vedem, s fie oare mpotriva domnului duce du Maine? mpotriva domnului duce d'Orleans? Trebuie s-i rupem i cellalt picior chiopului? Trebuie s-i scoatem i cellalt ochi chiorului? Iat-m, la dispoziia dumneavoastr. Nimic din toate acestea, domnule cpitan. i, de va vrea Dumnezeu, nu se va vrsa snge. Atunci despre ce este vorba? Ai auzit vreodat vorbindu-se despre rpirea secretarului ducelui de Mantua? De Matthioli? Da.

La naiba! Cunosc afacerea mai bine ca oricine: l-am vzut pe cnd l duceau la Pignerol. Cavalerul de Saint-Martin i domnul de Villebois sunt cei care au dat lovitura; dovad c au cptat fiecare cte trei mii de livre, pentru ei i pentru oamenii lor. S-a pltit destul de puin, rosti cu dispre d'Harmental. Gsii, domnule cavaler? Totui trei mii de livre nseamn o sum frumuic. Atunci, pentru trei mii de livre, ai fi luat asupra dumneavoastr treaba asta? A fi luat-o, rspunse cpitanul. Dar dac, n loc de a-l rpi pe secretar, vi s-ar fi propus s-l rpii pe duce? Atunci, ar fi fost mai scump. j Dar ai fi acceptat la fel? De ce nu? A fi cerut dublu, asta-i totul. i dac, dndu-v dublu, un om ca mine v-ar fi spus: domnule cpitan, nu e o afacere primejdioas i tenebroas aceea n care v arunc, soldat de sacrificiu, ci e o lupt n care m angajez ca i dumneavoastr, n care mi pun ca i dumneavoastr n joc numele, viitorul, capul, ce i-ai fi rspuns acestui om? I-a fi ntins mna, aa cum v-o ntind. Acum, despre cine este vorba? Cavalerul umplu din nou paharul cpitanului i apoi pe al su. n sntatea regentului, rosti el, i s-i fie dat s ajung fr accident pn la frontiera cu Spania, cum a ajuns Matthioli la Pignerol! Ah! ah! zise cpitanul Roquefinette ridicndu-i paharul pn la nlimea ochilor. Apoi, dup o pauz: i de ce nu? continu el. Regentul nu este nici el dect un om, la urma urmei. Numai c noi nu vom fi nici decapitai, nici spnzurai: noi vom fi trai pe roat. Altuia i-a spune c e mai scump, dar pentru dumneavoastr, domnule cavaler, eu nu am dou preuri. mi vei da ase mii de livre, i eu v voi gsi doisprezece oameni foarte hotri. Dar n aceti doisprezece oameni, ntreb cu aprindere d'Harmental, credei c v putei ncrede? Nici nu vor ti mcar despre ce este vorba! rspunse cpitanul. Vor crede c la mijloc e o prinsoare i asta-i totul. Iar eu, domnule cpitan, spuse d'Harmental deschiznd un scrin i lund din el un scule cu o mie de pistoli, am s v dovedesc c nu m tocmesc cu prietenii mei. Iat dou mii de livre n aur. Luai-le ca arvun dac 92, reuim. Dac dm gre, fiecare o va apuca n ce parte va crede de cuviin. Domnule cavaler, rspunse cpitanul lund sculeul i cntrindu-l n mn cu un aer de nespus satisfacie, nelegei c nu v voi aduce jignirea de a numra dup ce i-ai numrat dumneavoastr. i pe cnd treaba? Nu tiu nc nimic, scumpul meu cpitan. Dar dac ai gsit pateul suportabil i vinul bun, i dac vrei s-mi facei zilnic plcerea de a dejuna cu mine, cum ai fcut astzi, v voi ine la curent. Nu mai este vorba de aa ceva, domnule cavaler, rosti cpitanul, i, pentru moment, s-a terminat cu rsul! Nici n-a apuca s vin trei zile la rnd, la dumneavoastr, c poliia acestui blestemat de d'Argenson s-ar i afla pe urmele noastre. Din fericire, el are de-a face cu unul la fel de iret ca el, i e mult vreme de cnd ne jucm mpreun de-a v-ai ascunselea. Nu, nu, de acum i pn n momentul aciunii, trebuie s ne vedem ct mai rar cu putin, sau mai degrab s nu ne vedem deloc. Strada dumneavoastr nu e lung, i cum d la un capt n strada Gros-Chenet i la cellalt n strada Montmartre, nu am nevoie nici mcar s trec pe ea. Iat, continu el desprinzndu-i funda de la umr, luai aceast panglic, n ziua n care va trebui s urc la dumneavoastr, o vei prinde de un

cui, n afara ferestrei. Voi ti ce vrea s nsemne acest lucru i m voi sui aici. Cum! domnule cpitan, zise d'Harmental vzndu-i convivul ridicndu-se i prinzndu-i spada, plecai fr s dai gata sticla! Ce v-a fcut acest vin excelent, pe care adineaori l apreciai atta, i pe care avei aerul c-l dispreuii acum? Tocmai pentru c l apreciez mai departe, de aceea m despart de el, iar dovad c nu l dispreuiesc, adug el umplndu-i din nou paharul, este c i voi spune un ultim rmas bun. n sntatea dumneavoastr, domnule cavaler! Putei s v flii c avei un vin stranic! Hum! i acum, gata, s-a sfrit! Iat-m de aici nainte la regim de ap. i asta pn a doua zi dup ce voi fi vzut panglica roie fluturnd la fereastr. ncercai, v rog, ca lucrul acesta s se ntmple ct mai curnd cu putin, fiindc apa este un lichid al dracului de neprielnic constituiei mele. Dar pentru ce plecai aa de repede? Pentru c eu l cunosc pe cpitanul Roquefinette. E un biat de treab; dar cnd se gsete n fata unei sticle, trebuie s o bea, i cnd a but, trebuie s vorbeasc. Ins, orict de bine ai vorbi, amintii-v de cuvintele acestea: cnd vorbeti prea mult, sfreti totdeauna prin a spune vreo prostie. Adio, domnule cavaler. Nu uitai panglica roie ca macul. Acum eu m duc la treburile noastre. Adio, domnule cpitan, zise d'Harmental. Vd cu plcere c nu e nevoie s v recomand discreia. Cpitanul fcu repede, cu policarul de la mna dreapt, un semn al crucii peste gur, i nfund drept plria pe cap, i slt ilustra Colichemarde, de team s nu iste vreun zgomot izbind pereii, i cobor scara ntr-o tcere att de adnc de parc s-ar fi temut ca nu cumva fiecare dintre paii si s strneasc un ecou n palatul d'Argenson. XII BALANSOARUL Cavalerul rmase singur, dar de data aceasta gsea n ceea ce se petrecuse adineaori ntre el i cpitan un subiect destul de amplu de reflecie pentru a nu mai avea nevoie s recurg, n plictiseala sa, nici la poeziile abatelui de Chaulieu, nici la clavecin, nici la creioane colorate. ntr-adevr, pn atunci cavalerul nu fusese angajat oarecum dect pe jumtate n aciunea ndrznea, al crei sfrit urma s fie fericit, dup cum l fcuser s ntrevad ducesa du Maine i prinul de Cellamare; dar cpitanul, pentru a-i pune la ncercare curajul,. i dezvluise att de brutal sngerosul sfrit al altei conspiraii. Pn atunci el nu fusese dect extremitatea unui lan. Rupndu-l dintr-o parte, el era eliberat. Acum, el devenise o verig intermediar prins strns ntre amndou prile, legndu-se n acelai timp cu ceea ce avea societatea mai nalt i cu ceea ce avea ea mai josnic. n sfrit, din acest moment, el nu i mai aparinea, i era asemenea acelui cltor pierdut n Alpi, care se oprete n mijlocul unei poteci necunoscute i msoar cu ochii pentru prima oar muntele ce se nal deasupra capului i genunea care se deschide la picioarele sale. Din fericire, cavalerul avea acel curaj calm, rece i hotrt al omului n care sngele i fierea, aceste dou fore contrarii, n loc s se neutralizeze, se stimuleaz combtndu-se. El se vra ntr-o primejdie cu toat rapiditatea omului sanguin, i odat angajat n aceast primejdie, el o cumpnea cu hotrrea unui om cu temperament bilios. Rezulta de aici c d'Harmental trebuia s fie la fel de primejdios ntr-un duel ca i ntr-o conspiraie; cci, ntr-un duel, calmul i permitea s profite de cea mai mic greeal a adversarului, i, ntr-o conspiraie, sngele rece l ajuta s nnoade din nou, pe msur ce s-ar fi zdrobit, acele fire imperceptibile de care ine adeseori reuita celor mai nalte aciuni. Doamna du Maine avea deci dreptate s-i spun domnioarei Delaunay c putea s-i sting

felinarul, socotind c a gsit n sfrit un om. Dar acest om era tnr, acest om avea douzeci i ase de ani, adic o inim deschis nc tuturor iluziilor i tuturor poeziilor din aceast prim parte a existenei. Copil, i aternuse coroniele la picioarele mamei sale; tnr fiind, venise s-i arate frumoasa uniform de colonel iubitei sale. n sfrit, n cursul tuturor aciunilor primejdioase din viaa sa, o imagine iubit pise naintea lui, i el se aruncase n mijlocul pericolului cu certitudinea c, dac ar fi s piar acolo, avea s-i supravieuiasc cineva, care i va deplnge soarta i pentru care amintirea sa cel puin avea s rmn vie. Dar mama sa era moart. Ultima femeie de care se crezuse iubit, l trdase; cavalerul se simea singur pe lume, legat numai prin interes de nite oameni pentru care ar deveni un obstacol de ndat ce nu le-ar mai fi un instrument, i care, dac el ar da gre, departe de a-i deplnge moartea, nu ar vedea n aceasta dect un motiv de siguran. Or, aceast stare de izolare, care ar trebui s fie invidiat de orice om aflat ntr-o primejdie suprem, constituie aproape ntotdeauna, ntr-un asemenea caz ntratt de mare este egoismul firii noastre o cauz de profund descurajare. Omul resimte o aa de mare groaz fa de neant, nct el crede c supravieuiete nc prin sentimentele pe care le inspir, i se consoleaz oarecum de a prsi viaa pmnteasc, gndindu-se la regretele care i vor ntovri memoria, i la pietatea care nu i va uita mormntul. De aceea, n aceste clipe cavalerul ar fi dat totul pentru a fi iubit de cineva, chiar de n-ar fi fost poate dect un cine. Cavalerul era cufundat n adncul cel mai trist al acestor reflecii, cnd, tot trecnd i iar trecnd prin faa ferestrei lui, bg de seam c fereastra vecinei sale era deschis. Se opri deodat, i scutur fruntea de parc ar fi vrut s scape de cele mai negre dintre gnduri, apoi, sprijinindu-i cotul de zid i lsndu-i capul n mn, ncerc, prin privirea obiectelor exterioare, s dea o alta direcie spiritului su. Dar omul nu este mai stpn pe starea de veghe dect pe somnul su, iar visele pe care le are, cu ochii deschii sau nchii, se supun unei desfurri independente de voina sa, i se leag fr ca s tie nici cum, nici pentru ce cu fire invizibile care, vibrnd ntr-un chip neateptat, le reveleaz existena. Atunci obiectele cele mai opuse se apropie, ideile cele mai incoerente se atrag; apar licriri fugitive care. dac nu s-ar stinge cu iueala unui fulger, near dezvlui poate viitorul. Simi c se petrece ceva ciudat n tine; nelegi din aceasta c nu eti dect un fel de main micat de o mn invizibil, i, dup cum eti fatalist sau providenial, te ncovoi sub capriciul neinteligent al hazardului sau te nchini n faa voinei misterioase divine. Aa a fost cu d'Harmental: el cutase n privirea unor obiecte strine de amintirile i de speranele sale o abatere a ateniei de la situaia prezent, i el nu gsi aici dect continuarea gndurilor sale. Tnra pe care o zrise de diminea sttea aezat lng fereastr, pentru a se bucura de ultimele raze ale zilei; lucra la ceva, la un fel de broderie. ndrtul ei se afla clavecinul, deschis, iar pe un taburet, aezat la picioarele ei, ogria, adormit, avea un somn uor specific animalelor pe care natura le-a hrzit pentru paza omului; se trezea la fiecare zgomot care se urca dinspre strad, ciulea urechile, i ntindea capul n chip graios dincolo de marginea ferestrei, apoi se culca din nou ntinzndu-i una din lbue peste genunchii stpnei sale. Toate acestea erau luminate ntr-un chip ncnttor de o lucire a soarelui aflat la asfinit, care ptrunsese n adncul camerei i fcea s strluceasc n irizri luminoase ornamentele de aram ale clavecinului i firele de aur ale colului unei rame. Restul se afla n penumbr. i atunci, fr ndoial din pricina dispoziiei deosebite de spirit n care se afla cnd l izbise acest tablou, cavalerului i se pru c aceast tnr, cu chipul calm i suav, intra n viaa sa ca unul din acele personaje rmase pn atunci napoia cortinei, i care i fac apariia ntr-o pies n actul al doilea sau al treilea pentru a

lua parte la aciune i cteodat pentru a-i schimba deznodmntul. De la acea vrst n care vezi nc ngeri n vise, el nu mai ntlnise nimic asemntor. Tnra nu avea asemnare cu niciuna din femeile pe care le vzuse pn atunci. Era un amestec de frumusee, de candoare i de simplitate, cum se gsete cteodat la acele fermectoare capete pe care Greuze le-a copiat, nu din natur, ci pe care el le-a vzut reflectndu-se n oglinda imaginaiei sale. i atunci, uitnd totul, condiia umil n care fr ndoial se nscuse ea, strada n care sttea, camera modest care i servea de locuin, nevznd n femeie dect femeia nsi, i plmdindu-i o inim dup chipul ei, d'Harmental cuget asupra fericirii brbatului care ar face primul s palpite aceast inim, care ar fi privit cu dragoste de aceti ochi frumoi, i care ar culege de pe aceste buze, att de fragede i att de pure, cuvintele: te iubesc aceast floare a sufletului, n cea dinti srutare. Aa sunt nuanele ciudate pe care le capt aceleai obiecte din pricina deosebirii de situaie a aceluia care le privete. Cu opt zile nainte, n mijlocul luxului, ducnd o via pe care nicio primejdie nu o amenina, ntre un dejun la tavern i o vntoare cu gonaci, ntre un joc cu racheta la Farol i o orgie la Fillon, dac d'Harmental ar fi ntlnit-o pe aceast tnr, el nu ar fi vzut n ea, fr ndoial, dect o ncnttoare grizet, n urmrirea creia l-ar fi trimis pe valetul su, i creia, a doua zi, ar fi pus s i se ofere n chip insulttor un dar de douzeci i cinci de ludovici; ns cavalerul d'Harmental de acum opt zile nu mai exista. n locul frumosului senior, elegant, smintit, mprtiat, ncreztor n via, apruse un tnr izolat, care pea n umbr, singur, cu propriile sale fore, fr o stea spre a-l cluzi, care putea deodat s simt cum i se deschide pmntul sub picioare, sau cum se prvlete cerul peste capul su. Acesta avea nevoie de un sprijin, orict de slab ar fi fost, avea nevoie de iubire, avea nevoie de poezie. Nu era deci de mirare c, acum, cutnd o madon creia s i se roage, el o rpea, n imaginaia sa, pe aceast tnr frumoas din sfera materiala i prozaic n care se gsea, i, atrgnd-o n sfera lui, o aeza, nu aa cum era ea, fr ndoial, ci aa cum ar fi dorit el s fie, pe piedestalul gol al adoraiilor sale trecute. Deodat tnra i nl capul, i arunc ntmpltor ochii n faa ei, i zri figura gnditoare a cavalerului. i apru ca vdit faptul c tnrul sttea acolo pentru ea i c pe ea o privea. De aceea, o roea vie trecu numaidect peste chipul ei. Totui, ea se purt ca i cum nu ar fi vzut nimic, i i aplec din nou capul spre broderie. Dar dup cteva momente se ridic, se nvrti puin prin camer, apoi, fr afectare, fr s fac pe mironosia, dei cu o urm de ncurctur totui, se ntoarse pentru a nchide fereastra. D'Harmental rmase unde era i cum era, continund, cu toat nchiderea ferestrei, s peasc mai departe n ara imaginar n care i cltoreau gndurile. O dat sau de dou ori i se pru c vede ridicndu-se perdeaua vecinei, ca i cum aceasta ar fi vrut s tie dac indiscretul care o gonise de la locul ei se mai afla tot acolo. n sfrit, se auzir cteva acorduri savante i rapide; o armonie dulce le urm, i atunci d'Harmental i deschise, la rndul su, fereastra. Nu se nelase; vecina avea o miestrie cu totul deosebit. Execut dou sau trei buci, fr ca totui s-i alture vocea sunetelor instrumentului, i_ d'Harmental resimi aproape tot atta plcere s o asculte, pe ct resimise s o priveasc. Deodat, ea se opri n mijlocul unei msuri. D'Harmental presupuse sau c-l vzuse la fereastr, sau c voia s-l pedepseasc pentru curiozitatea lui, sau c intrase cineva, i c acest cineva o ntrerupsese; se trase napoi, dar astfel nct s nu piard din vedere fereastra. Dup cteva clipe, el recunoscu c ultima sa presupunere era cea adevrat. Un brbat apru la fereastr, ridic perdeaua, i lipi faa mare i naiv de un geam, n timp ce cu mna btea ritmul unui mar

pe un alt geam. Dei intervenise o diferen sensibil n toaleta sa, cavalerul l recunoscu pe omul cu havuzul, pe care l vzuse de diminea pe teras, i care, cu un aer de familiaritate desvrit, pronunase de dou ori numele Bathilde. Aceast apariie mai mult dect prozaic produse efectul pe care trebuia n chip firesc s-l produc, anume c l readuse pe d'Harmental din viaa imaginar la realitate. El l uitase pe acest brbat, care fcea un contrast att de perfect i att de ciudat cu fata, creia, n mod necesar, i era sau tat, sau iubit, sau so. Or, n toate aceste cazuri, ce putea s aib comun cu nobilul i aristocratul cavaler, fiica, iubita sau soia unui astfel de om? Femeia, i aceasta este o nenorocire a situaiei sale venic dependente, se nal sau se coboar din strlucirea sau din vulgaritatea brbatului de braul cruia se sprijin cnd pete, i, trebuie s-o mrturisim, horticultorul terasei nu era fcut pentru a o menine pe srmana Bathilde la nlimea la care o ridicase cavalerul n visele lui. De aceea se porni pe rs din pricina propriei sale nebunii. Cum afar ncepea s se lase ntunericul, i ntruct din dimineaa zilei trecute nu mai pusese piciorul afar, se hotr s dea o rait prin ora, spre a se ncredina el nsui de exactitatea raporturilor prinului de Cellamare. Se nvlui n mantie, cobor cele patru etaje, i o porni spre palatul Luxembourg, unde, aa cum scria n nota pe care i-o nmnase de diminea abatele Brigaud, regentul trebuia s mearg s supeze fr a fi nsoit de soldai de gard. Ajuns n faa palatului Luxembourg, cavalerul nu vzu niciunul din semnele care s dea de tire c ducele d'Orlans se afla la fiica sa; nu exista la poart dect o santinel, n timp ce din momentul n care intra domnul regent, era obiceiul s fie pus i a doua santinel. Mai mult, nu se vedea n curte nicio trsur care s atepte, nici slujitori pedestri care deschid drumul, nici lachei; era aadar evident c domnul duce d'Orlans nu venise nc. D'Harmental atept sl vad trecnd, deoarece, dat fiind c regentul nu dejuna niciodat i nu lua la orele dou dup-amiaza dect o ceac de ciocolat, rar se ntmpla s cineze mai trziu de orele ase. Or, btuse de cinci i trei sferturi la Saint-Sulpice n momentul n care cavalerul ddea colul dintre strzile Cond i Vaugirard. Cavalerul atept o or i jumtate n strada Tournon, patrulnd din strada Petit-Lion pn la palat, fr s observe nimic din ce-l interesa. La orele opt fr un sfert vzu o oarecare micare la Luxembourg. O trsur precedat de slujitori clri, purtnd tore aprinse, trase la scara peronului. Cteva clipe mai trziu, se urcar n trsur trei femei; cavalerul l auzi pe vizitiu strignd clreilor nsoitori: la Palais-Royal! Acetia pornir n galop, caleaca i urm, santinela prezent arma, i, orict de repede ar fi trecut prin faa sa elegantul echipaj cu armoriile Franei, cavalerul recunoscu pe ducesa de Berry, pe doamna de Mouchy, dama sa de onoare, i pe doamna de Pons, dama de onoare ce avea grij de toaleta sa. Exista o eroare grav n itinerariul ce fusese trimis cavalerului: fiica era cea care se ducea la tat, i nu tatl se ducea la fiic. Cu toate acestea, cavalerul mai atept nc, ntruct era cu putin s se fi ntmplat regentului vreun accident care s-l fi reinut acas. O or dup aceea, caleaca trecu din nou. Ducesa de Berry rdea din pricina unei ntmplri amuzante pe care i-o povestea Broglie, pe care l adusese cu ea. Nu se ntmplase aadar niciun accident grav. Poliia prinului de Cellamare era cea care greise. Cavalerul se rentoarse acas ctre orele zece, fr s fi ntlnit pe cineva cunoscut sau s fi fost recunoscut de careva. ntmpin oarecare greutate pn ce i se deschise, ntruct, dup obiceiurile patriarhale ale casei Denis, portarul se culcase. Cnd veni s trag zvorul, bombnea ntruna. D'Harmental i strecur n mn o jumtate de scud, spunndu-i odat pentru totdeauna c se va ntmpla uneori s se ntoarc trziu; dar c, de fiecare dat cnd se va ntmpla acest lucru, l va atepta aceeai gratificaie. La care portarul nu tiu cum s-i mai

mulumeasc, i l ncredina c era cu totul liber s se ntoarc la ora care i va plcea, i chiar s nu se ntoarc deloc acas. Revenit n camera sa, d'Harmental observ c la vecina sa era lumin; i puse luminarea napoia unei mobile i se apropie de fereastr. n acest chip, att pe ct i ngduiau perdelele, el putea s vad, n camera ei, n timp ce nu se putea vedea la el. Fata sttea aezat lng o mas, desennd probabil pe un carton pe care l inea pe genunchi, ntruct i se vedea profilul care se detaa n negru pe fondul luminos iscat de lampa aezat alturi de ea. Dup cteva clipe, o alt umbr, pe care cavalerul o recunoscu a fi aceea a omului simplu de pe teras, trecu de dou sau de trei ori ntre lamp i fereastr. n sfrit, umbra se apropie de tnr, aceasta ntinse fruntea, umbra i dete o srutare, i se ndeprt, luminndu-i calea cu luminarea prins n sfenicul ce-l inea n mn. Cteva momente mai trziu, geamurile camerei de la etajul al cincilea se luminar. Toate aceste mici mprejurri vorbeau o limb pe care era cu neputin s nu o nelegi: omul cu terasa nu era soul Bathildei, era cel mult tatl ei. D'Harmental, fr s tie pentru ce, se simi nespus de voios din pricina acestei descoperiri: el deschise fereastra ct mai ncetior cu putin, i rezemat cu coatele de bara care i servea de sprijin, cu ochii aintii asupra acestei umbre, czu din nou n aceeai reverie din care l trezise, peste zi, apariia grotesc a vecinului su. Cam dup o or, tnra se ridic, i puse cartonul i creioanele colorate pe mas, nainta spre micul ei iatac, ngenunche pe un scunel n faa celei de-a doua ferestre i i fcu rugciunea. D'Harmental nelese c veghea sa trudnic luase sfrit; dar, reamintindu-i de curiozitatea frumoasei sale vecine, cnd, pentru prima dat, cntase i el, voi s vad dac ar avea puterea s-i prelungeasc aceast veghe, i se aez la spinet. Ceea ce prevzuse se ntmpl: la primele sunete care ajunser pn la ea, fata, ignornd c datorit poziiei lmpii i se vedea umbra prin perdele, se apropie de fereastr n vrful picioarelor, i, crezndu-se bine ascuns, ascult n voie melodiosul instrument care, asemenea unei psri de sear, se trezea spre a cnta n mijlocul nopii. Concertul poate c ar fi inut astfel multe ore, ntruct d'Harmental, ncurajat de rezultatul avut, se simea ntr-o verv i o uurin de execuie pe care nu le mai ncercase niciodat. Din nefericire, chiriaul de la etajul al treilea era, fr niciun dubiu, vreun bdran, puin amator de muzic, ntruct d'Harmental auzi deodat, chiar sub picioarele sale, zgomotul unui baston care lovea n tavan cu o asemenea violen, nct, fr putin de ndoial, acesta era un avertisment direct care i se ddea spre a amna pentru un moment mai convenabil melodioasa lui ocupaie. n orice alt mprejurare d'Harmental l-ar fi trimis la dracu pe impertinentul mpritor de avertismente; dar se gndi c un scandal care l-ar da de gol pe gentilom, l-ar face s-i piard reputaia n ochii doamnei Denis, i c risca prea mult s fie recunoscut pentru a nu trece n chip filosofic peste unele din neplcerile noii situaii pe care o adoptase. Prin urmare, n loc de a intra ntr-o opoziie mai ndelungat cu regulile nocturne stabilite fr ndoial ntre gazda sa i locatarii ei, el se supuse invitaiei, uitnd n ce mod i fusese fcut aceast invitaie. Dinspre partea sa, de ndat ce nu mai auzi nimic, tnra i prsi fereastra, i ntruct ls s cad napoia ei rndul al doilea de perdele, cele din stof de Persia, ea dispru din privirile lui d'Harmental. Ctva timp nc, totui, el putu s vad camera luminat; dar curnd se stinse orice licrire. In ceea ce privete camera de la etajul al cincilea, de mai bine de dou ore se afla n cea mai deplin obscuritate. D'Harmental se culc la rndul su, foarte voios la gndul c exista un punct de contact att de direct ntre el i frumoasa lui vecin. A doua zi, abatele Brigaud ptrunse n camera sa cu exactitatea-i obinuit.

Cavalerul se i sculase de o or, i se apropiase de douzeci de ori de fereastr, fr s fi putut s-o zreasc pe vecin, dei era evident c ea se sculase, chiar naintea lui. ntr-adevr, prin ochiurile de sus ale ferestrei, el vzuse, la deteptare, c perdelele cele mari erau prinse de agtoarele lor. De aceea, gata cum era s-i descarce pe cineva nceputul su de proast dispoziie, rosti, ndat ce ua fu nchis: Ah! la naiba! scumpul meu abate, felicitai-l din partea mea pe prin cu privire la poliia lui: s-a terminat definitiv cu ea, pe legea mea! Ce avei mpotriva ei? ntreb abatele Brigaud cu obinuitul su surs pe jumtate. Ce am? Voind s m conving eu nsumi, ieri, asupra fidelitii sale, m-am dus s stau la pnd n strada Tournon, i am rmas acolo patru ceasuri ca s aflu c nu regentul a fost cel ce a venit la fiica sa, ci doamna duces de Berry s-a dus la tatl ei. Ei bine! noi tim asta. Ah! dumneavoastr tii asta? rosti d'Harmental. Da, dovad c ea a ieit la orele opt fr cinci minute de la Luxembourg, cu doamna de Mouchy i doamna de Pons, i s-a napoiat la orele nou i jumtate, aducndu-l cu ea pe Broglie, care a venit s ia masa n locul regentului, pe care l ateptaser inutil. i regentul, unde este? Regentul? Da. Aceasta este o alt poveste. O s-o aflai. Ascultai i nu pierdei un cuvnt, apoi vom vedea dac mai spunei c poliia prinului este prost organizat. Ascult. Raportul nostru anuna oare c ducele-regent trebuia, ieri, la orele trei, s mearg n strada Seine pentru f se ntrece ntr-o partid cu racheta, n sal? Da. S-a dus acolo. Dup o jumtate de or a ieit din sal, inndu-i batista la ochi; i dduse singur o lovitur cu racheta peste sprincean cu atta violen nct i-a plesnit pielea de pe frunte. Ah! Iat aadar accidentul! Ateptai. Atunci regentul, n loc s se napoieze la Palais-Royal, a poruncit vizitiului s-l duc la doamna de Sabran. tii unde locuiete doamna de Sabran? Locuia n strada Tournon, dar de cnd soul ei este supraveghetorul-ef al buctriei regentului, nu s-a mutat oare n strada des Bons-Enfants, foarte aproape de Palais-Royal? ntocmai. Or, se pare c doamna de Sabran, care pn atunci i fusese credincioas lui Richeliu, micat n sfrit de starea jalnic n care l-a vzut pe srmanul prin, a vrut s justifice proverbul: nefericit la joc, fericit n dragoste. Prinul, la orele apte i jumtate, printr-un bileel scris n sufrageria doamnei de Sabran, care l invitase la supeu, l-a ntiinat pe Broglie c nu se va mai duce la Luxembourg, i i-a dat lui nsrcinarea s se duc n locul su, i s-i prezinte scuzele sale ducesei de Berry. Ah! Iat aadar istoria pe care o povestea Broglie pi care le fcea pe doamne s rd cu atta poft! Probabil. Acum nelegei? Da, neleg c regentul, nefiind dotat cu nsuirea ubicuitii, nu putea s fie n acelai timp la doamna de Sabran i la fiica sa. i dumneavoastr nu nelegei dect aceasta? Scumpul meu abate, vorbii ca un oracol. Explicai-v, haide! Disear, am s vin s v iau la orele opt, i vom merge s facem un tur prin strada des Bons-Enfants. Locurile vor vorbi pentru mine.

Ah! ah! rosti d'Harmental, am ghicit... Fiind att de aproape de PalaisRoyal, regentul va merge pe jos; cldirea n care locuiete doamna de Sabran are intrarea prin strada des Bons-Enfants. Dup o anumit or, se nchide trecerea spre Palais-Royal, care d n strada des Bons-Enfants, el este aadar nevoit, pentru a se napoia, s ocoleasc prin curtea Fntnilor sau prin strada Neuvedes-Bons-Enfants, i atunci l-a nhat! Mii de draci! abate, suntei un om mare, i dac domnul duce du Maine nu v face cardinal sau cel puin arhiepiscop, nu mai exist dreptate. Am mult ncredere n aceast privin. Acum, pricepei! trebuie s fii gata. Sunt. Avei mijloace de execuie organizate? Am. Atunci, cum comunicai cu oamenii dumneavoastr? Printr-un semn. i acest semn nu v poate trda? Cu neputin. In acest caz, totul merge bine. Acum,nu mai e vorba dect s dejunm, cci eram aa de grbit s vin s v spun aceste nouti grozave, nct am plecat de acas fr s iau nimic n gur. S dejunm, scumpul meu abate? Ce uor v vine s vorbii! Nu pot s v ofer dect frmiturile pateului de ieri, i trei sau patru stele de vin care au supravieuit, cred, btliei. Hum! hum! murmur n sinea lui abatele. S cutm o soluie mai bun dect asta, scumpul meu cavaler. La ordinele dumneavoastr. S coborm s lum dejunul la amabila noastr gazd, doamna Denis. De ce dracu vrei s merg s iau dejunul la ea? O cunosc eu oare? Aceasta m privete pe mine. Am s v prezint drept pupilul meu. Dar o s avem parte de un dejun detestabil. Linitii-v: cunosc eu ce bucate gtete. Dar dejunul sta are s fie plictisitor la culme I Ins v vei face o prieten dintr-o femeie cunoscuta foarte bine n cartier pentru purtarea sa excelent, pentru devotamentul su fa de ocrmuire; dintr-o femeie incapabil, n sfrit, s dea adpost unui conspirator, nelegei aceasta? Dac este pentru binele cauzei, abate, atunci m sacrific. Fr a mai pune la socoteal c este o cas foarte plcut, n care se afl dou tinere persoane care cnt, una la viola d'amore i cealalt la spinet, i un biat care este secretar n cancelaria unui procuror; n fine, o cas n care vei putea cobor duminica seara pentru a face o partid de loton. Ducei-v la naiba cu doamna Denis a dumneavoastr! Ah! iertai-m, abate, poate c suntei prietenul casei. n acest caz, s considerm c nu am spus nimic. Eu sunt duhovnicul su, rspunse abatele Brigaud cu un aer modest. Atunci, mii de scuze, scumpul meu abate. Dar avei de fapt dreptate; doamna Denis este o femeie nc tare frumoas, care se ine foarte bine, cu mini superbe i picioare micue. La naiba! mi-o reamintesc. Cobori primul, v urmez. De ce nu mpreun? Dar toaleta mea, abate? Vrei s apar n faa domnioarelor Denis cu prul ciufulit, cum art acum? Haida de! Ai obligaii fa de propriu-i obraz, ce dracu! De altminteri, este mai potrivit s m anunai; eu nu am privilegiile unui duhovnic. Avei dreptate: cobor, v anun, i n zece minute sosii n persoan, nu-i

aa? In zece minute. Pe curnd. La revedere. Cavalerul nu spusese adevrul dect pe jumtate; el rmnea poate pentru ai face toaleta, dar i n sperana c avea s o zreasc un pic pe frumoasa lui vecin, pe care o visase toat noaptea. Aceast dorin se vdi fr rezultat: n zadar rmase la pnd napoia perdelelor de la fereastra sa, aceea a fetei cu cosie aurii i cu fermectori ochi negri rmase cu desvrire acoperit. Este adevrat c, n schimb, el putu s-i zreasc vecinul care, ntredeschiznd ua n toaleta matinal pe oare cavalerul i-o cunotea deja, i scoase afar, cu aceeai precauie ca i n ajun, mai nti mna, apoi capul. Dar, de data aceasta, ndrzneala sa nu merse mai departe, ntruct era un pic de cea, iar ceaa, dup cum se tie, este prin esen contrarie firii parizianului. De aceea burghezul nostru tui de dou ori, apelnd la corzile cele mai joase ale vocii sale, i, retrgndu-i capul i braul, se napoie n camera sa asemenea unei broate estoase n carapacea sa. D'Harmental vzu prin urmare cu plcere c ar putea s se dispenseze de a cumpra un barometru, i c vecinul su i-ar aduce acelai serviciu ca i acei cumsecade clugri capucini de prin pduri care ies din schitul lor n zilele cu vreme frumoas, i care rmn, din contra, cu ndrtnicie n sihstria lor n zilele n care ploaia nu mai contenete. Apariia vecinului i fcu efectul obinuit i aciona la rndul su asupra srmanei Bathilde. De fiecare dat cnd d'Harmental o zrea pe fat, desluea n ea o att de suav atracie, nct el nu mai vedea dect femeia tnr, graioas, frumoas, muzician i pictori, adic fiine cea mai delicioas i cea mai desvrit pe care o ntlnise vreodat. n aceste momente, asemenea acelor fantome care trec n noaptea viselor noastre purtnd, ca o lamp de alabastru, lumina lor n ele nsele, ea se lumina cu o raz celest, respingnd n obscuritate tot ceea ce o nconjura; dar cnd, la rndul su, omul terasei se arta privirilor cavalerului, cu figura sa comun, cu nfiarea sa ordinar, cu acel tip indestructibil de vulgaritate care i pecetluiete pe anumii indivizi, numaidect se desfura n mintea cavalerului un ciudat joc de-a hua, ca pe un balansoar; ntreaga poezie disprea, aa cum la un fluier al mainistului dispare un castel al znelor; lucrurile erau vzute n alte culori, aristocraia nnscut a lui d'Harmental biruia din nou: Bathilde nu mai era dect fiica acestui om, adic vreo tnr uuratic, nimic mai mult Frumuseea ei, graia, elegana, chiar talentele sale deveneau un joc al hazardului, o eroare a naturii, ceva n felul unui trandafir care ar fi nflorit pe o varz. i atunci cavalerul ridica din umeri, privindu-se n oglind, se pornea pe un rs nebun, i nemainelegnd de unde i venea impresia att de vie pe care o ncercase cu cteva clipe mai nainte, o atribuia preocuprii minii sale, ciudeniei situaiei n care se afla, singurtii, oricrui alt fapt n fine, cu excepia veritabilei sale cauze, anume puterii suverane i irezistibile a distinciei i frumuseii. D'Harmental cobor aadar la gazda sa n dispoziia sufleteasc cea mai favorabil pentru a le gsi fermectoare pe domnioarele Denis. XIII FAMILIA DENIS Cavalerul i abatele prsir deci, pe rnd, mansarda i coborr la amfitrioana lor. Doamna Denis nu socotise potrivit ca dou persoane tinere att de inocente, cum erau fiicele sale, s prnzeasc alturi de un tnr care, doar de trei zile de cnd sosise la Paris, se i ntorcea acas noaptea la orele unsprezece i cnta la clavecin pn la ceasurile dou dimineaa. Zadarnic a asigurat-o abatele Brigaud c aceast dubl infraciune la regulamentele interioare ale

poliiei casei sale nu trebuia s scad cu nimic n ochii ei purtrile pupilului su, de care el garanta ca de sine nsui. N-a putut s obin dect ca ' domnioarele Denis s-i fac apariia la desert. Dar cavalerul bg imediat de seam c dac mama le oprise s se fac vzute, ea nu le oprise de a se face auzite. De-abia luaser loc ce trei comeseni n jurul unui adevrat prnz de cucernic, alctuit dintr-o mulime de feluri mbietoare la vedere i delicioase la gust, c se i auzir sunetele sacadate ale unei spinete, acompaniind o voce creia nu-i lipsea registrul, dar ale crei frecvente erori de tonuri dovedeau o lips de experien deplorabil. La primele note, doamna Denis puse mna pe braul abatelui; apoi, dup o clip de tcere, n timpul creia ea ascult cu un surs binevoitor aceast muzic ce fcea s i se zbrleasc prul n cap lui d'Harmental, i spuse acestuia: Auzii? La clavecin cnt Athens a noastr, iar vocea e a Emiliei. Abatele Brigaud, pe cnd fcea semn din cap c auzea perfect att acompaniamentul ct i vocea, l calc pe picior pe d'Harmental spre a-i semnala c era un prilej nimerit pentru a plasa un compliment. Doamn, rosti ndat cavalerul, care nelese apelul pe care l fcea abatele la politea sa, noi v datorm o ndoit mulumire, ntruct ne oferii nu numai un excelent dejun, ci i un concert fermector. Da, rspunse cu indiferen doamna Denis. Sunt copilele mele care se amuz, ele nu tiu c suntei aici, i exerseaz, dar am s le opresc s continue. i doamna Denis schi o micare pentru a se ridica. Cum aa! doamn, exclam d'Harmental. Pentru c vin din provincie, m credei aadar cu totul nedemn s lac cunotin cu talentele capitalei? S m fereasc Dumnezeu, domnule, s am o asemenea prere despre dumneavoastr! rspunse doamna Denis cu un aer plin de maliiozitate, ntruct tiu c suntei muzician. Chiriaul de la al treilea mi-a adus la cunotin acest fapt. n acest caz, doamn, de bun seam c nu v-a mprtit o opinie prea favorabil cu privire la meritele mele, continu rznd cavalerul, ntruct nu a prut s aprecieze peste msur puinele merite pe care le-a putea avea. Mi-a spus numai c ora i se pruse bizar pentru a face muzic. Dar ascultai, domnule Raoul, adug doamna Denis trgnd cu urechea spre u: rolurile s-au schimbat Acum, scumpul meu abate, cea care cnt este Athenais a noastr, iar Emilia o acompaniaz pe sora sa la viola d'amore. Se prea c doamna Denis avea o slbiciune pentru Athenais; n loc s vorbeasc, aa cum fcuse n timp ce fusese rndul Emiliei s cnte din gur, ea ascult de la un capt la altul romana favoritei sale, cu ochii aintii drgstos asupra abatelui Brigaud, care, fr a pierde ritmul n care i folosea furculia i paharul de vin, se mulumea s tot dea din cap n semn de aprobare. De altminteri, Athenais cnta un pic mai corect dect sora sa, dar ea rscumpra aceast calitate printr-un defect cel puin echivalent pentru urechile cavalerului: avea o voce de o vulgaritate nspimnttoare. n ceea ce o privea pe doamna Denis, ea i legna uor capul n ritm greit, cu un aer de beatitudine care fcea infinit mai mult onoare bunvoinei sale materne dect priceperii sale muzicale. Un duo succed solo-urilor. Domnioarele Denis juraser s-i debiteze ntregul lor repertoriu. D'Harmental cut la rndul su, pe sub mas, picioarele abatelui Brigaud pentru a-i zdrobi cel puin unul, dar nu le ntlni dect pe acelea ale doamnei Denis, care, lund investigarea fcut pe bjbite de cavaler drept o tachinare personal, se ntoarse cu amabilitate ctre el. Aa deci, domnule Raoul, i spuse ea, tnr i fr experien, venii s v expunei astfel tuturor primejdiilor capitalei! Oh! Dumnezeule, da, rosti abatele Brigaud, lund cuvntul, de team c

d'Harmental, stimulat de ocazie, nu va putea rezista plcerii de a rspunde cu vreo rutate. Doamn Denis, n acest tnr l vedei pe fiul unui prieten care mi-a fost foarte scump (duse ervetul la ochi), i care, sper, va face cinste grijii pe care am avut-o pentru educaia sa, cci, fr a lsa impresia, pupilul meu este un ambiios! i domnul are dreptate, continu doamna Denis. Cnd ai talentele i chipul domnului, mi se pare c poi s reueti orice. Ah! ns, doamn Denis, zise abatele Brigaud, dac mi-l rsfai aa din primul minut, n-am s vi-l mai aduc, bgai de seam! Raoul, copilul meu, continu el adresndu-se cavalerului pe un ton printesc, sper c nu crezi un cuvnt din toate astea. Apoi, aplecndu-se la urechea doamnei Denis: Aa cum l vedei, adug el, ar fi putut s rmn la Sauvigry i s aib acolo primul loc dup senior: are trei mii de livre suntoare venit, din bunuri imobiliare! Tocmai ct socotesc s dau ca zestre fiecreia dintre fiicele mele, rspunse doamna Denis ridicnd vocea astfel nct s poat fi auzit de cavaler, i aruncndu-i o privire cu coada ochiului pentru a vedea ce efect avea s produc asupra lui vestea unei asemenea drnicii. Din nenorocire pentru cptuiala viitoare a domnioarelor Denis, cavalerul se gndea n acest moment la cu totul altceva dect s reuneasc cele trei mii de livre venit cu care aceast generoas mam i dota fiicele, cu mia de scuzi anuali cu care l gratificase abatele Brigaud. Falsetul domnioarei Emilie, vocea de contralto a domnioarei Athenais, banalitatea acompaniamentului amndurora, l readuser, sub impresia amintirilor recente, la vocea att de pur i de flexibil, i la execuia instrumental att de distins i de savant a vecinei sale. Urmarea a fost c, datorit acestei puteri ciudate de reacie pe care ne-o d o mare preocupare mpotriva obiectelor exterioare, d'Har-mental reui s scape de muzica aducnd a vacarm ce se executa n camera nvecinat, i, refugiindu-se n el nsui, urmri acolo o dulce melodie ce-i erpuia prin memorie, i care, orict de absent ar fi fost n realitate, reuea s-l apere, ca o armur vrjit, de sunetele ascuite i iptoare care veneau s se toceasc n jurul su. Privii-l cum ascult! i spuse doamna Denis abatelui. Minunat! E o plcere s faci cheltuieli pentru un tnr ca acesta! De aceea am s-i trag o praftori domnului Fremond! i cine este domnul Fremond? ntreb abatele turnndu-i vin n pahar. Este chiriaul de la al treilea, un pctos de mic rentier, cu un venit de o mie dou sute de livre, al crui cine mops mi-a provocat deja neplceri cu toi locatarii, i care a venit s se plng c domnul Raoul l mpiedic s doarm, pe el i pe cinele su. Scump doamn Denis, rosti abatele Brigaud, nu trebuie s v certai pentru asta cu domnul Fremond. Orele dou dimineaa reprezint o or nepotrivit, i dac pupilul meu vrea neaprat s rmn treaz, s fac muzic n timpul zilei i s deseneze seara. Cum! domnul Raoul i deseneaz! exclam doamna Denis, minunndu-se nespus de acest surplus de talent. Dac deseneaz? Ca Mignard! Oh! scumpul meu abate, zise doamna Denis mpreunndu-i minile, dac am putea obine un lucru... Care? ntreb abatele. Dac am putea obine ca domnul Raoul s fac portretul dragii noastre Athenais! Cavalerul se trezi brusc din preocuprile sale, asemenea unui cltor adormit pe o pajite, care, n timpul somnului, simte strecurndu-se lng el un arpe, i

care nelege n chip instinctiv c l pate o mare primejdie. Abate! exclam el cu un aer nfricoat, i aintind asupra bietului Brigaud nite ochi furibunzi. Abate, fr stupizenii! Oh! Doamne! dar ce i s-a ntmplat pupilului dumneavoastr? ntreb doamna Denis, nspimntat de-a binelea. Din fericire, n momentul n care abatele destul de ncurcat de altminteri pentru a rspunde la ntrebarea doamnei Denis era n cutarea unui subterfugiu mulumitor spre a o trage pe sfoar privitor la exclamaia cavalerului, ua se deschise, cele dou domnioare Denis intrar roind de emoie, i, deprtndu-se, una la dreapta i cealalt la stnga, fcur fiecare o reveren de menuet. Ei bine! domnioarelor, zise doamna Denis simulnd un aer sever, ce nseamn asta? Cine v-a dat permisiunea s v prsii camera? Maman, rspunse o voce pe care cavalerul, dup notele sale piigiate, crezu a o recunoate ca fiind a domnioarei Emilie, v cerem frumos iertare dac am fcut o greeal, i suntem gata s ne ntoarcem la noi. Dar, maman, rosti o alt voce pe care, dup tonurile sale grave, cavalerul socoti c trebuia s aparin domnioarei Athenais, noi am crezut c s-a stabilit s ne facem intrarea la desert. Haidei, venii, domnioarelor, de vreme ce tot suntei aici. Ar fi ridicol acum s plecai. De altminteri, adug doamna Denis aeznd-o pe Athenais ntre ea i Brigaud, i pe Emilie ntre ea i cavaler, persoanele tinere sunt totdeauna binevenite, nu-i aa, abate? Ori de cte ori se afl sub aripa mamei lor! i doamna Denis ntinse fiicelor sale o farfurie cu bomboane, din care luar cu vrful degetelor i cu o modestie care fcea cinste bunei educaii pe care o primiser, domnioara Emilie o pralin i domnioara Athenais un drajeu. n timpul discursului i aciunii doamnei Denis, cavalerul avusese rgazul s-i studieze fiicele. Domnioara Emilie era lung i usciv, avea douzeci i doi douzeci i trei de ani, i se spunea c seamn leit cu rposatul domnul Denis, tatl ei, avantaj care nu era suficient, dup ct se pare, pentru a merita, n inima matern, o parte de afeciune egal cu aceea pe care doamna Denis o nutrea fa de ceilali doi copii ai ei. De aceea, biata Emilie, temndu-se mereu c va grei i c va fi certat, rmsese de o stngcie care i devenise a doua natur, i pe care leciile repetate ale maestrului ei de dans nu putuser s o nlture. Ct privete domnioara Athenais, aceasta, cu totul contrar sorei sale, era mic i ndesat, roie i rotunjoar, i, datorit celor aisprezece sau aptesprezece ani ai si, avea ceea ce se numete n mod vulgar frumuseea diavolului, adic strlucirea trectoare a tinereii. Ea nu semna nici cu domnul, nici cu doamna Denis, ciudenie care dduse mult ap la moar gurilor rele din strada SaintMartin, mai nainte ca doamna Denis s-i fi vndut prvlia de postavuri i s fi venit s locuiasc n strada du Temps-Perdu, n casa pe care ea i soul ei o cumpraser din ctigurile dobndite n timpul cstoriei lor. Cu toat aceast lips de asemnare cu prinii, domnioara Athenais era totui favorita declarat a mamei sale, ceea ce i ddea toat ncrederea care i lipsea bietei Emilie. Ca o fiin bun ce era, Athenais profita totdeauna de aceast favoare, trebuie s-o spunem spre lauda ei, pentru a scuza pretinsele greeli ale surorii ei mai mari. De altminteri, cavalerului care, n calitatea sa de desenator, era fizionomist i se pru c remarc, de la prima arunctur de ochi, ntre chipul domnioarei Athenais i acela al abatelui Brigaud, anumite linii similare, care, alturate unei ciudate asemnri n privina taliei, ar fi putut, la rigoare, s-i cluzeasc pe curioii n privina cercetrii paternitii, dac aceast cercetare nu ar fi fost nelepete interzis de legiuirile noastre. Dei erau de-abia orele unsprezece dimineaa, cele dou surori erau gtite ca pentru a merge la bal, i purtau la gt, pe brae i la urechi, tot ceea ce posedau

n materie de bijuterii. Aceast apariie, att de corespunztoare cu ideea pe care d'Harmental i-o fcuse mai dinainte despre fetele gazdei sale, constitui pentru el un nou izvor de reflecii. Deoarece domnioarele Denis erau att de exact ceea ce trebuiau s fie, adic ntr-o att de perfect armonie cu starea i educaia lor, pentru ce oare Bathilde, care prea s fie de o condiie de-abia egal cu a lor, era n mod vizibil pe att de distins pe ct erau ele de vulgare? De unde provenea, ntre nite tinere aparinnd aceleiai clase i avnd aceeai vrst, aceast imens diferen fizic i moral? Desigur c era ascuns aici vreun secret straniu pe care, ntr-o zi sau alta, cavalerul avea s-l afle, fr ndoial. Un al doilea apel, pe care piciorul abatelui Brigaud l adres piciorului lui d'Harmental, l fcu s neleag c refleciile sale puteau fi cu desvrire juste, dar c momentul pe care i-l alesese pentru a se lsa n voia lor era absolut deplasat. ntr-adevr, doamna Denis luase un aer de demnitate att de semnificativ, nct d'Harmental socoti c nu mai era nicio clip de pierdut dac voia s tearg, n mintea gazdei sale, urta impresie pe care o produsese distracia sa. Doamn, i se adres el ndat cu aerul cel mai graios pe care l putu arbora, persoanele din familia dumneavoastr pe care am avut onoarea s le cunosc mi strnesc dorina de a cunoate ntreaga familie. Oare fiul dumneavoastr nu se afl acas, i nu a putea avea plcerea s-i fiu prezentat? Domnule, rspunse doamna Denis, creia o att de amabil interpelare i redase ntreaga drglenie, fiul meu se afl la maestrul Joulu, procurorul, unde i are slujba, i, afar numai dac drumurile sale nu-l aduc prin cartier, este puin probabil s aib n dimineaa aceasta onoarea de a v face cunotin. S mor, nu altceva! dragul meu pupil, zise abatele Brigaud ntinznd mna spre u, suntei ca rposatul Aladin, i este suficient, dup ct se pare, s v exprimai o dorin pentru ca aceast dorin s fie ndeplinit. ntr-adevr, chiar n acel moment se auzi rsunnd pe scar cntecul domnului de Marlborough, care, la acea epoc, prezenta ntregul farmec al noutii, iar ua deschizndu-se fr nicio ntiinare prealabil, n prag i fcu apariia un biat ndesat cu faa vesel, care avea mult din aerul domnioarei Ahtenais. Bun, bun, bun! exclam noul sosit ncrucindu-i braele i privind cu luare aminte cadrul obinuit al familiei, sporit cu abatele Brigaud i cavalerul d'Harmental. Nu se simte deloc jenat mama Denis! Mi-l trimite pe Boniface la procurorul su cu o bucat de pine i o frm de brnz, i i spune: Du-te, dragul meu, ia seama la indigestii. i n lipsa lui, dumneaei d chiolhanuri i ospee! Din fericire, srmanul de Boniface are un nas stranic. Mai trece el o dat prin strada Montmartre, adulmec el cu mare atenie, i i spune: Ce miroase oare acolo, n strada du Temps-Perdu, la numrul 5? Atunci a venit degrab, i iact-l! Loc pentru biatu'! i trecnd de la vorb la fapt, Boniface tr un scaun de ling u pn la mas, i se aez ntre abatele Brigaud i cavaler. Domnule Boniface, zise doamna Denis, ncercnd s ia un aer sever, nu vezi oare c sunt de fa strini? Strini? ntreb Boniface lund o farfurie de pe mas i punnd-o n fa. i unde sunt m rog aceti strini? S fii dumneavoastr, papa Brigaud? S fie domnul Raoul? Ei bine! dnsul nu e un strin, dnsul este un chiria. i nhnd nite tacmuri de pe mas, unde se porni s nfulece pe rupte din toate bucatele, astfel nct s-i liniteasc n privina timpului pierdut pe cei care i-o luaser nainte. Pe toi sfinii! doamn Denis, zise cavalerul, vd cu plcere c am fcut mult mai multe progrese dect credeam, ntruct nu tiam s am onoarea de a fi

cunoscut de domnul Boniface. Ar fi de-a dreptul caraghios dac nu v-a cunoate, spuse, cu gura plin, secretraul procurorului. Dumneavoastr suntei doar cel care st n camera mea. Cum se poate! Doamn Denis, zise d'Harmental, m lsai s ignor faptul c am onoarea de a urma n acea camer motenitorului prezumtiv al casei dumneavoastr? Nu m mai mir c am gsit o camer att de elegant aranjat. Se recunoate acolo grija unei mame. Da, s v fie de bine! ns, dac ar fi s v dau un sfat prietenesc, ar fi s nu privii prea mult pe fereastr. i pentru ce asta? ntreb d'Harmental. Pentru ce? Pentru c avei n faa dumneavoastr o anumit vecin... Domnioara Bathilde? rosti cavalerul mnat de prima reacie. Aha! o cunoatei deja? continu Boniface. Bun, bun, bun! atunci o s mearg bine. Nu vrei s taci odat din gur, domnule! exclam doamna Denis. Uite ce-i! continu Boniface, trebuie neaprat s prevenim chiriaii, atunci cnd exist n locuine cazuri redhibitorii. Dumneata nu ai de-a face cu procurorii, mam, dumneata nu tii astea. Acest copil e detept foc, rosti abatele Brigaud cu acel ton zeflemist, datorit cruia nu se tia niciodat dac glumea sau dac vorbea serios. Dar, continu doamna Denis, ce vrei s fie comun ntre domnul Raoul i domnioara Bathilde? Ce s fie comun? Va fi. n opt zile, are s fie ndrgostit de ea ca un nebun, sau altminteri nu ar fi vorba de un brbat, i c nu merit osteneala s iubeti o cochet. O cochet? rosti d'Harmental. Da, o cochet, o cochet, continu Boniface. Am spus-o, i nu-mi iau vorba napoi. O cochet care face pe mironosia cu tinerii, i care locuiete cu un btrn. Fr s mai inem socoteal de afurisita ei de Mirza, care mi mnca toate bomboanele, i care, ori de cte ori m ntlnete acum, sare s m mute de picior. Ieii, domnioarelor, exclam doamna Denis sculndu-se n picioare i ridicndu-le i pe fiicele sale. Plecai! nite urechi att de pure ca ale voastre nu trebuie s aud asemenea vorbe uuratice. i le mpinse, pe domnioara Athenais i pe domnioara Emilie, spre ua camerei lor, unde intr i ea mpreun cu ele. Ct despre d'Harmental, acesta se simi cuprins de o poft feroce s-i sparg capul domnului Boniface cu sticla. Totui, nelegnd ridicolul situaiei sale, fcu un efort spre a se stpni. Dar, spuse el, credeam c acest burghez cumsecade pe care l-am vzut pe teras, ntruct fr ndoial c despre el vrei s vorbii, domnule Boniface... Despre el, despre btrnul ticlos. Cum? i ce credei oare despre el? C este tatl ei, continu d'Harmental. Tatl ei? Are cumva un tat, domnioara Bathilde? Ea nu are tat! Sau cel puin unchiul ei. Ah! Unchiul ei! Poate, n felul din Bretania, vreun vr de-al tatlui sau de-al mamei sale, dar nu altfel. Domnule, rosti n chip maiestuos doamna Denis ieind din camera fetelor ei, pe care le consemnase fr ndoial n ungherul cel mai adnc al ncperii, te rugasem, odat pentru totdeauna, s nu mai spui niciodat vorbe nesocotite n faa domnioarelor care sunt surorile dumitale. Ah! da, ntr-adevr! zise Boniface, continund s calce n strchini, domnioarele surorile mele! Credei oare c la vrsta lor nu pot s aud ce am

spus, mai cu seam Emilie, care are douzeci i trei de ani? Emilie este inocent ca un prunc nou-nscut, domnule, rosti doamna Denis relundu-i locul ntre Brigaud i d'Harmental. i Inocent! Da, bizuie-te pe asta, mam Denis, i mbat-te cu ap chioar! Am gsit un roman tare nostim n camera inocentei noastre, aida-de, pentru nite zile ca postul patelui. Am s vi-l art, papa Brigaud, dumneavoastr care suntei duhovnicul ei. O s vedem puintel dac dumneavoastr i-ai permis s se cuminece de pate cu el. Taci din gur, pozna ru ce eti! zise abatele. Vezi bine ct amrciune i faci mamei tale! ntr-adevr, aceasta era sufocat de ruine deoarece o scen care pricinuia un asemenea prejudiciu reputaiei fiicelor sale se petrecuse n faa unui tnr pe care ea, cu acea ndeprtat prevedere a mamelor, poate c i pusese ochii. i nu mai lipsea mult ca doamnei Denis s-i vin ru. Nu exist nimic n care brbaii s cread mai puin dect n leinurile femeilor, i cu toate acestea nu exist nimic de care s fie amgii mai uor. De altminteri, fie c a crezut c e gata s leine, fie c nu a crezut, d'Harmental era prea politicos pentru a nu-i manifesta, ntr-o asemenea mprejurare, o dovad de solicitudine fa de gazda sa. El se repezi spre ea cu braele ntinse. Urm de aici c doamna Denis, cum vzu un punct de sprijin, se duse ntr-acolo unde acesta i era oferit, i, lsndu-i capul pe spate, lein n braele cavalerului. Abate, rosti d'Harmental, n timp ce domnul Boniface profita de mprejurri pentru a-i vr n buzunare toate bomboanele care mai rmseser pe mas, abate, mpingei un fotoliu! Abatele apropie un fotoliu cu ncetineala calm a unui om obinuit cu asemenea accidente, i care este linitit dinainte n ceea ce privete urmrile lor. O aezar pe doamna Denis n jil, iar d'Harmental i ddu s respire sruri, n timp ce abatele Brigaud o lovea uor peste cuul palmelor; dar cu toate aceste ngrijiri pline de zel, doamna Denis nu prea deloc dispus s-i revin n simiri, cnd, deodat, n clipa n care se ateptau cel mai puin, ea se ridic pe propriile-i picioare, ca tras n sus de un resort, dnd n acelai timp un ipt grozav. D'Harmental crezu c strii de slbiciune i urma un atac de nervi. Cavalerul era cu adevrat nspimntat, ntr-att rzbtea un accent de adevr i de spaim din strigtul pe care l scosese biata femeie. Nu-i nimic, nu-i nimic! zise Boniface. I-am turnat n spate apa care rmsese n caraf. Asta a trezit-o. Vedei bine c nu mai tia ce s fac pentru ai reveni. Ei bine! Ce-i? continu nemilosul trengar, vznd c doamna Denis l privea cu nite ochi teribili. Eu sunt. Nu m mai recunoti oare, mam Denis? E micul tu Boniface care te iubete att! Doamn, rosti d'Harmental, foarte ncurcat de ntreaga situaie, sunt cu adevrat dezolat de tot ceea ce s-a petrecut. Oh! domnule, exclam doamna Denis izbucnind n lacrimi, sunt tare nenorocit! Haide, nu mai plnge, mam Denis! Eti i aa destul de muiat, zise Boniface. Du-te mai degrab de-i schimb cmaa; nu e nimic mai ru pentru sntate dect s ai o cma care i se lipete de spate. Acest copil e plin de nelepciune, zise Brigaud, i cred c ai face bine s-i urmai sfatul, doamn Denis. Dac a ndrzni s-mi altur struinele mele la acelea ale abatelui, relu d'Harmental, v-a ruga, doamn, s nu v deranjai din pricina noastr. De altminteri, a sosit momentul s ne retragem, i s ne lum rmas bun de la dumneavoastr. i dumneavoastr plecai, abate? rosti doamna Denis aruncnd o privire disperat de ajutor ctre Brigaud.

Eu, spuse Brigaud, cruia, dup ct se pare, puin i psa de rolul de consolator, eu sunt ateptat la palatul Colbert i trebuie neaprat s v prsesc. Aadar, adio, domnilor, zise doamna Denis fcnd o reveren creia apa ce ncepea s se scurg de pe ea i rpea mult din mreie. - La revedere, mam, zise Boniface, aruncndu-i braele n jurul gtului doamnei Denis, cu sigurana unui copil rzgiat. Nu ai nimic de spus maestrului Joulu? La revedere, biat ru! rspunse biata femeie mbrindu-i fiul, pe jumtate deja surztoare i pe jumtate suprat nc, dar cednd acelei atracii creia nicio mam nu-i poate rezista. La revedere, i fii cuminte! De pus la icoan, mam Denis, dar cu condiia s ne faci nite zaharicale pentru masa de sear, ce zici? i al treilea secretar al maestrului Joulu, opind ntruna, i ajunse din urm pe abatele Brigaud i pe d'Harmental, care se i aflau pe palier. Ei bine, ei bine, sectur mic! exclam abatele ducndu-i cu iueal mna la buzunarul de la vest, ce treab ai tu pe acolo? Nu mai dai i dumneavoastr atenie, papa Brigaud. M uitam numai dac nu v-a rmas n buzunraul de la jiletc vreun scud mititel pentru prietenul dumneavoastr Boniface. Ascult, spuse abatele, uite unul mare; las-ne n pace, i du-te. Papa Brigaud, zise Boniface luat de avntul recunotinei sale, avei o inim de cardinal, i dac regele nu v face dect arhiepiscop, ei bine, pe cuvnt de onoare! atunci vei fi furat pe jumtate. La revedere, domnule Raoul, continu el adresndu-se cavalerului cu aceeai familiaritate de parc l-ar fi cunoscut de zece ani. V repet, fii cu bgare de seam la domnioara Bathilde dac vrei s v pzii inima, i aruncai-i o chiftea zdravn Mirzei dac inei la pulpele dumneavoastr! i, atrnndu-se cu o mn de frnghie i cu cealalt de ramp, cobor dintr-o singur sritur cele dousprezece trepte care alctuiau primul etaj, i se gsi astfel la poarta dinspre strad fr s fi atins o singur treapt. Brigaud cobor cu un pas mult mai linitit n urma prietenului su Boniface, dup ce i-a dat ntlnire cu cavalerul, pentru acea sear, la orele opt. Ct despre d'Harmental, cu totul cufundat n gnduri, se urc din nou n mansarda sa. XIV PANGLICA DE CULOAREA MACULUI Ceea ce preocupa mintea cavalerului nu era nici deznodmntul dramei n care el i alesese un rol att de important, i care prea s se apropie, nici admirabila precauie pe care o luase abatele Brigaud de a-i gsi locuin ntr-o cas n care el avea obiceiul, de zece ani ncoace, s vin aproape n toate zilele, n aa chip nct vizitele sale, chiar dac ar fi devenit i mai frecvente, n-ar fi putut fi remarcate. Nu era nici diciunea maiestuoas a doamnei Denis, nici vocea de sopran a domnioarei Emilie, nici glasul de contralto al domnioarei Athenais, nu erau nici drcoveniile domnului Boniface. Era pur i simplu srmana Bathilde despre care tocmai auzise vorbindu-se cu atta uurin la gazda sa. Dar cititorul nostru s-ar nela grozav dac ar crede c brutala acuzaie a domnului Boniface ar fi dunat ctui de puin sentimentelor nc nelmurite i confuze pe care le resimea cavalerul pentru fat. Prima reacie fusese ntradevr o impresie penibil, un sentiment de dezgust; dar, reflectnd la acestea, nu-i trebuiser dect cteva secunde pentru a nelege c o asemenea alian era cu neputin. Hazardul poate, n cel mai ru caz, s duc la naterea unei fete ncnttoare dintr-un tat fr distincie; nevoia poate uni o femeie tnra i elegant cu un so btrn i vulgar; dar numai iubirea sau interesul pot genera asemenea legturi n afara societii, aa cum se presupunea c exist una ntre

tnra de la etajul al patrulea i burghezul de pe teras. Or, ntre aceste dou fiine att de opuse n toate privinele, nu putea s existe dragoste; i n ceea ce privete interesul, lucrul era i mai puin probabil, cci dac situaia lor nu cobora pn la mizerie, ea nu se ridica cu certitudine deasupra mediocritii; i nici mcar nu era vorba de acea mediocritate aurit despre care vorbete Horaiu, i care druiete o vil la ar, la Tibur, sau la Montmorency, care rezult dintr-o pensie de treizeci de mii de sesteri din tezaurul lui August, sau dintr-un nscris de ase mii de franci n cartea mare. Ci de acea biat i plpnd mediocritate care nu ngduie s trieti dect de pe o zi pe alta i pe care nu o mpiedici s coboare la treapta de srcie real dect printr-o munc nencetat, la vreme de noapte i ndrjit. Singura concluzie care reiei din toate acestea era aadar, pentru d'HarmentaL certitudinea c Bathilde nu era nici fiica, nici soia, nici iubita acestui teribil vecin, a crui vedere fusese suficient pn atunci s strneasc o att de stranie reacie asupra iubirii ce se nfiripa n inima cavalerului. Aadar, dac ea nu ntruchipa niciuna din aceste trei alternative, nsemna c exist o tain privitoare la naterea Bathildei, i dac exista o asemenea tain, atunci Bathilde nu era ceea ce prea a fi. Prin urmare totul se explica: aceast frumusee aristocratic, aceast graie fermectoare, aceast educaie desvrit ncetau de a fi o enigm fr dezlegare. Bathilde era deasupra poziiei pe care era forat s-o dein momentan; existaser de bun seam n viaa acestei tinere unele din acele lovituri ale soartei, care sunt pentru indivizi ceea ce sunt cutremurele pe pmnt pentru orae: ceva se prbuise n viaa ei, care o silise s coboare pn la sfera inferioar n care vegeta, i ea era asemenea acelor ngeri czui care sunt nevoii ctva timp s duc viaa oamenilor, dar care nu ateapt dect ziua cnd li se vor reda aripile pentru a se urca din nou la cer. Rezultatul tuturor acestor reflecii a fost c d'Harmental putea s se ndrgosteasc de Bathilde fr a-i pierde stima n proprii ochi. Cnd inima se lupt cu orgoliul, ea are resurse admirabile pentru a-l nela pe trufaul i dojenitorul ei inamic. Din momentul n care Bathilde avea un nume, ea era categorisit i nu putea s ias din acest cerc al lui Popilius pe care familia l trasase n jurul ei; dar de ndat ce ea nu avea nici nume, nici familie, de ndat ce din noaptea care o nconjura ea putea s ias strlucind de lumin, nimic nu mai mpiedica imaginaia brbatului care o iubea s-o ridice n speranele sale la o nlime la care ea nici nu ar fi ndrznit s ajung cu privirea. Prin urmare, departe de a urma povaa pe care i-o dduse att de amical domnul Boniface, primul lucru pe oare l fcu d'Harmental ntorcndu-se la el a fost de a merge ntins la fereastr, i de a vedea n ce stare se afla cea a vecinei sale: fereastra vecinei era larg deschis. Dac i s-ar fi spus cavalerului cu opt zile mai nainte c un lucru att de simplu ca o fereastr deschis ar face vreodat s-i bat inima, cu siguran c ar fi rs i ar fi fcut mult haz din pricina unei asemenea presupuneri. Totui, aa stteau lucrurile, cci, dup ce i-a sprijinit o clip mna de piept, asemenea unui om care respir n sfrit dup o lung apsare, el i rezem cotul celeilalte mini de zid pentru a privi printr-un col, spre a o vedea pe tnr fr s fie vzut de ea. Se temea ca, zrindu-l, s nu se sperie, ca n ajun, de aceast struitoare atenie pe care fata putea s-o atribuie numai curiozitii. Dup cteva clipe, d'Harmental i ddu seama c, desigur, n camer nu se afla nimeni, ntruct cu siguran harnica i sprintena fat ar fi trecut i ar fi revenit deja de zece ori prin faa ochilor si dac nu ar fi fost absent. D'Harmental deschise atunci la rndul su fereastra, i totul l ntri n presupunerea sa; era chiar uor de vzut c mna iubitoare de simetrie i ordine a btrnei menajere tocmai trecuse prin camer, ntruct clavecinul era bine nchis; notele muzicale, de obicei mprtiate, erau strnse ntr-un singur maldr

peste care tronau trei sau patru volume, care, suprapuse, dup cum se micorau n dimensiuni, alctuiau vrful piramidei, iar o magnific pies de dantel cu desenuri n relief, ndoit la mijloc i aezat cu grij pe sptarul unui scaun, atrna paralel de cele dou laturi ale spetezei. De altminteri, aceast presupunere fu schimbat numaidect n certitudine, ntruct, la zgomotul pe care l fcu deschiznd fereastra, d'Harmental vzu cum se ivete capul fin al ogriei, care, cu urechea totdeauna la pnd, i demn de cinstea pe care i-o fcuse stpna sa instituind-o pzitoarea casei, se trezise de-a binelea, i, ridicndu-se pe pern, se uita s vad cine era inoportunul care venea s-i tulbure astfel somnul. Datorit indiscretei voci de bas a jupnului de pe teras i ranchiunei prelungite a domnului Boniface, cavalerul tia deja dou lucruri foarte importante i anume: vecina se numea Bathilde, dulce i armonioas denumire, potrivit ntru totul unei tinere frumoase, graioase i elegante, i ogria se numea Mirza, nume care i se prea c deine un rang nu mai puin distins n artistocraia rasei canine. Or, cum nimic nu este de dispreuit atunci cnd vrei s pui stpnire pe o fortrea, i cum cea mai nensemnat nelegere secret cu cineva din cetate este adeseori mai rodnic spre a duce la predarea ei dect cele mai teribile maini de rzboi, d'Harmental se hotr s nceap prin a intra n relaii cu ogria, i folosind mldierea cea mai dulce i cea mai mngietoare pe care putu s-o dea vocii sale, el o chem: Mirza! Mirza, care se culcase nepstoare pe perna ei, i ridic cu vioiciune capul, cu o expresie de uimire perfect justificat. ntr-adevr, trebuia s i se par destul de ciudat finei i inteligentei celue, ca un om care i era cu desvrire necunoscut, aa cum era cavalerul, s-i permit s-o strige, pe nepus mas, cu numele ei de botez. De aceea se mulumi s-i ainteasc asupra lui nite ochi nelinitii, care, n umbra uoar n care se afla, strluceau ca dou pietre de granat roii ca focul, i, n timp ce tropia cu labele de dinainte, s scoat un mic murmur surd care putea trece drept un mrit. D'Harmental i reaminti c marchizul d'Uxelles mblnzise un cine de vntoare cu pr lung i urechi pleotite al domnioarei Choin, cine ce era o fiin necuvnttoare mult mai argoas dect toate ogriele de pe lume, cu capete de iepuri de cas fripte, i c din aceast delicat atenie rezultase pentru el bastonul de mareal al Franei. Cavalerul nu i pierdu aadar sperana de a ndulci, printr-o seducie de acelai gen, primirea mritoare cu care domnioara Mirza i ntmpinase demersurile, i se ndrept spre zaharni, cntnd printre dini: A cinilor putere s-admirai: Li-e mare trecerea la tron; i-un mareal al Franei niciodat, Nu-i merit mai mult al su baston. Apoi reveni la fereastr narmat cu dou buci de zahr destul de groase pentru a putea fi divizate la infinit. Cavalerul nu se nelase: la prima bucat de zahr care czu lng ea, Mirza i ntinse alene gtul; apoi, dndu-i seama, cu ajutorul mirosului, de natura momelii care i era oferit, i ntinse laba ctre bucat, o aduse n imediata apropiere a botului, o prinse cu vrful dini lor, o trecu de la incisivi la molari, i ncepu s-o sfarme cu acel aer languros cu totul propriu rasei creia avea onoarea s aparin. Aceast operaie odat terminat, i trecu peste buze o mic limb trandafirie care arta, cu toat indiferena sa aparent, ce inea fr ndoial de excelenta educaie pe care o primise, c nu era de loc insensibil la plcuta

surpriz pe care i-o pregtise vecinul ei. De aceea, n loc s se culce din nou cum fcuse prima oar, rmase aezat pe pern cscnd cu o sfreal plin de moliciune, dar micnd din coad n semn c era gata s se trezeasc de-a binelea, de ndat ce s-ar fi consimit s i se rsplteasc deteptarea cu dou sau trei cadouri asemntoare aceluia fcut adineaori. D'Harmental, care era obinuit cu apucturile tuturor cinilor king-Charles6ai celor mai frumoase femei ale epocii, nelese de minune dispoziiile binevoitoare pe care domnioara Mirza le arta fa de el, i nevrnd s le dea rgazul s se rceasc, arunc o a doua bucat de zahr, avnd ns grij de data aceasta ca bucata s cad destul de departe de ea pentru ca ogria s fie nevoit s-i prseasc perna spre a se duce dup ea. Era o prob care trebuia s-l lmureasc asupra cruia dintre cele dou pcate de neiertat, trndvia sau lcomia, nclina mai mult inima aceleia pe care voia s i-o fac complice. Mirza rmase o clip nehotrt, dar lcomia birui, i ea se duse pn n fundul camerei s caute bucata de zahr care se rostogolise sub clavecin; n acest moment o a treia bucat czu lng fereastr, i Mirza, supunndu-se mereu legilor atraciei, merse de la a doua la a treia aa cum mersese de la prima la a doua. Dar aici se opri drnicia cavalerului; el socoti c a dat destul pentru a fi rspltit ntr-un feL i atunci se mulumi s-o strige a doua oar, dar acum pe un ton uor imperativ: Mirza! artndu-i totodat i celelalte buci care se aflau n cuul minii. Mirza, de data aceasta, n loc s-l priveasc pe cavaler cu nelinite sau dispre, se ridic pe labele de dinapoi, i puse labele din fa pe marginea ferestrei i ncepu s-i fac aceleai mofturi pe care le-ar fi fcut unei vechi cunotine: se terminase, Mirza era domesticit. Cavalerul observ c i trebuise tot atta timp, pentru a ajunge la acest rezultat, ct ar fi investit pentru a seduce o camerist cu bani sau o duces cu diamante. Atunci a fost rndul lui s fac pe dispreuitorul cu Mirza, i s-i vorbeasc pentru a o obinui cu vocea lui. Totui, temndu-se din partea interlocutoarei sale, care susinea pe ct i sttea n putin dialogul prin uoare scncete surde i prin mici mrieli de alintare, temndu-se, zic, de o revenire a mndriei, el i arunc o a patra bucat de zahr, asupra creia Mirza se repezi cu o i mai mare iueal, ntruct fusese lsat s atepte mai mult. Apoi, fr s fie chemat de data aceasta, reveni din proprie iniiativ s-i ia locul la fereastr. Triumful cavalerului era complet. Aa de complet nct Mirza, care n ajun dduse semne de o inteligen net superioar cnd semnalase, privind n strad, rentoarcerea Bathildei, i cnd semnalase prin fuga spre u, urcatul ei pe scri, de data aceasta nu semnal niciuna nici alta, n aa chip nct stpna sa, intrnd deodat, o surprinse tocmai n toiul fielor pe care, la rndul ei, le fcea vecinului. Este cinstit s spunem, totui, c la zgomotul pe care l fcu ua cnd se deschise, Mirza, orict de preocupat ar fi fost, se ntoarse, i, recunoscnd-o pe Bathilde, nu fcu dect un salt pn ia ea, copleind-o cu dezmierdrile cele mai tandre; dar odat acest soi de datorie ndeplinit, s adugm, spre ruinea speciei, c Mirza se grbi s revin la fereastr. Aceast aciune neobinuit din partea ogriei sale i cluzi firete ochii Bathildei ctre cauza care o pricinuise. Ochii ei i ntlnir pe aceia ai cavalerului, Bathilde se nroi, cavalerul o salut, i Bathilde, fr a ti prea bine ce fcea, i rspunse la salutul ce i fusese adresat cu cteva clipe mai nainte. Prima reacie a Bathildei a fost s se duc la fereastr i s-o nchid. Dar un sentiment instinctiv o reinu: nelese c nsemna s dea importan unui lucru mrunt, i, a se apra nsemna s recunoasc faptul c se credea ameninat. 6 In text king's-Charles-dogs", cini ai regelui Carol, cini de talie mic, cu prul lung i urechile pleotite, (n. trad.)

Prin urmare, pstrndu-i atitudinea natural, travers camera i dispru n ungherul n care nu puteau ptrunde privirile vecinului. Apoi, dup cteva clipe, cnd se ncumet s se rentoarc vzu c vecinul i nchisese fereastra. Bathilde nelese ct discreie era n gestul lui d'Harmental, i i fu recunosctoare. ntr-adevr, cavalerul ddea o lovitur de maestru: relaiile cu vecina aflnduse abia la nceputul lor, cele dou ferestre, apropiate cum erau ele una de alta, nu puteau s rmn deschise n acelai timp. Or, dac ar fi fost s rmn deschis fereastra cavalerului, atunci aceea a vecinei neaprat s-ar fi nchis, i ct de ermetic se nchidea aceast nefericit de fereastr! Cavalerul tia ceva n aceast privin: nici chip s zreti mcar vrful nasului Mirzei napoia perdelelor care astupau toate crpturile. n timp ce, dac, din contra, ar fi fost nchis fereastra lui d'Harmental, era posibil s rmn deschis aceea a vecinei i atunci el putea s-o vad ducndu-se, venind, lucrnd, ceea ce nsemna o mar distracie, dac ne gndim bine, pentru un biet om condamnat la recluziunea cea mai desvrit; de altminteri, el fcuse un pas imens pe calea apropierii de Bathilde: o salutase, i Bathilde i rspunsese la salut. Aadar ei nu mai erau cu totul strini unul fa de cellalt, exista ntre ei un nceput de cunotin; dar pentru ca aceast cunotin s urmeze un drum progresiv, n afara unor mprejurri deosebite, nu trebuia niciun fel de pripeal. A risca o vorb dup acel salut, nsemna s riti a compromite totul. Trebuia mai degrab s-o fac pe Bathilde s cread c singur hazardul era de vin. Bathilde nu credea acest lucru, dar, fr vreun neajuns, ea putea s aib aerul c e convins. Rezult din toate acestea c Bathilde i ls fereastra deschis, i vznd-o nchis pe cea a vecinului, veni de se aez lng fereastr, cu o carte n mn. n ceea ce o privea pe Mirza, ea sri pe taburetul care se afla la picioarele stpnei, care i servea de scaun. Dar n loc s-i ntind capul pe genunchii rotunzi ai fetei, aa cum avea obiceiul s-o fac, ea i-l rezem de marginea coluroas a ferestrei, ntr-att de preocupat era ea de acest generos necunoscut care mnuia zahrul cu atta drnicie. Cavalerul se aez n mijlocul camerei, i lu pastelurile, i graie unui colior al perdelei ridicat cu ndemnare, desen fermectorul tablou pe care l avea naintea ochilor. Din nenorocire, era epoca zilelor scurte; de aceea, ctre orele trei, lumina firav pe care norii i ploaia o lsau s coboare din cer pe pmnt ncepu s scad, i Bathilde nchise fereastra. Totui, orict de puin timp avusese la dispoziie cavalerul, ntregul cap al fetei era terminat, iar asemnarea perfect, ntruct se tie ct de potrivit este pastelul pentru a reproduce trsturile fine i delicate pe care pictura le ngreuiaz, totdeauna, un pic: gseai acolo cosiele unduinde ale fetei, pielea sa fin i transparent, curba graioas a frumosului gt de lebd, n fine ntreaga miestrie pe care o poate atinge arta, cnd are n fa unul din acele inimitabile modele care fac disperarea artitilor. Odat cu cderea nopii, i fcu apariia i abatele Brigaud. Cavalerul i abatele se nfurar n mantii i pornir spre Palais-Royal; era vorba, dup cum ne amintim, s cerceteze terenul. Casa n care locuia doamna de Sabran, de cnd soul ei fusese numit supraveghetorul-ef al buctriei i ospeelor regentului, era situat la nr. 22, ntre palatul de la Roche-Guyon i pasajul denumit altdat pasajul de la PalaisRoyal, pentru c acesta era singurul care fcea legtura ntre strada des BonsEnfants i strada de Valois. Acest pasaj, care i-a schimbat numele dup aceast epoc i care se numete astzi pasajul du Lyce, se fereca n acelai timp cu celelalte pori zbrelite ale grdinii, adic la orele unsprezece noaptea precis; urma c odat intrai ntr-o cas de pe strada des Bons-Enfants dac aceast cas nu avea o a doua ieire n strada de Valois cei care, dup orele

unsprezece, aveau nevoie s se rentoarc, din aceast cas, la Palais-Royal, erau silii s fac un mare ocol, fie prin strada Neuve-des-Petits-Champs, fie prin curtea des Fontaines. Or, astfel stteau lucrurile cu casa doamnei de Sabran, care era un mic palat fermector cldit ctre sfritul celuilalt secol, adic cu douzeci sau douzeci i cinci de ani mai nainte de evenimentele pe care le istorisim, de nu tiu ce perceptor, care voise s-i maimureasc pe marii seniori i s-i aib, ca i ei, micul lui palat. Se compunea, n totul, dintr-un parter i un etaj deasupra cruia se ridica o galerie de piatr din care se deschideau mansardele servitorilor, cldirea fiind dominat de un acoperi jos, din igle, uor nclinat; dedesubtul ferestrelor de la etaj trona un balcon larg ce forma un ieind de trei sau patru picioare i care se ntindea de la un capt la cellalt al casei; numai nite ornamente din fier asemntoare cu balconul i care se nlau pn la teras separau cele dou ferestre de la fiecare col de cele trei ferestre din mijloc, aa cum se vede adeseori la casele la care s-a voit s se ntrerup comunicaiile exterioare; altminteri, cele dou faade erau la fel. Cum strada de Valois este mai joas cu opt sau zece picioare dect strada des Bons-Enfants, ferestrele i poarta parterului ddeau n aceast parte spre o teras din care se njghebase o mic grdin care, primvara, se gtea cu flori ncnttoare, dar care nu comunica n niciun fel cu strada pe care o domina: singura intrare care era i singura ieire a palatului ddea deci, aa cum am spus, n strada des Bons-Enfants. Era tot ceea ce i puteau dori mai mult conspiratorii notri. ntr-adevr, regentul odat intrat la doamna de Sabran, cu condiia s vin pe jos, ceea ce era posibil, i cu condiia s ias dup orele unsprezece, ceea ce era probabil, era prins ca ntr-o curs de oareci, pentru c trebuia neaprat s ias pe unde intrase i pentru c nimic nu era mai uor dect s se dea un atac rapid i ndrzne, asemenea celui ce era premeditat, n strada, des Bons Enfants, una din cele mai pustii i mai ntunecoase strzi din mprejurimile Palais-Royal-ului. n plus, cum la acea epoc, la fel ca i astzi, aceast strad era nconjurat de case foarte suspecte i frecventate n general de indivizi aparinnd unei tagme destul de pctoase, puteai s pui rmag pe orice c nimeni nu ar da mare atenie ipetelor, prea frecvente n aceast strad pentru a se mai ngrijora careva, iar de ar fi fost s soseasc straja de noapte, lucrul s-ar fi ntmplat, dup obiceiul acestei stimabile poliii, destul de trziu i destul de lent pentru ca mai nainte de intervenia sa, totul s se fi sfrit. Inspectarea terenului odat ncheiat, dispoziiile strategice hotrte i numrul casei notat, d'Harmental i abatele Brigaud se desprir, abatele pentru a merge la Arsenal s raporteze doamnei du Maine despre excelenta stare sufleteasc n care se afla mai departe cavalerul, iar d'Harmental spre a se napoia n mansarda lui din strada du Temps-Perdu. Ca i n ajun, camera Bathildei era luminat; numai c de data aceasta fata nu desena, ci era ocupat cu o broderie; de-abia la ora unu noaptea se stinse lumina. Ct despre jupnul de pe teras, se afla de mult vreme la el n camer, atunci cnd se napoiase d'Harmental. Cavalerul dormi prost. Nu trieti ntre o dragoste care se nfirip i o conspiraie care se apropie de deznodmnt fr a ncerca anumite sentimente necunoscute pn atunci i puin prielnice somnului. Totui, ctre diminea, oboseala birui, i se trezi doar cnd i simi braul scuturat destul de zdravn. Fr ndoial, n acel moment cavalerul visa ceva urt, iar aceast scuturtur i se pru a fi urmarea visului, ntruct, pe jumtate adormit nc, i duse mna la pistoalele ce se aflau pe masa lui de noapte. Ei! ei! exclam abatele. O clip, tinere; la naiba! Ai luat-o razna. Deschidei ochii mari. Bine, aa, m recunoatei?

Ah! ah! zise d'Harmental rznd, dumneavoastr suntei, abate. Pe legea mea! Ai fcut bine c m-ai oprit la vreme. Ai nimerit ru: visam c veneau s m aresteze. Semn bun, relu abatele Brigaud, semn bun, tii doar c orice vis este un lucru contrar adevrului: totul o s mearg strun. E ceva nou? ntreb d'Harmental. i dac acel ceva ar exista, cum l-ai ntmpina? Pe legea mea! a fi ncntat, rosti d'Harmental. Cnd ai purces la o asemenea aciune, cu ct o poi termina mai repede, cu att mai bine. Ei bine! atunci, spuse Brigaud scond din buzunar o hrtie pe care o ntinse cavalerului, citii i preamrii numele Domnului, ntruct suntei servit dup pofta inimii. D'Harmental lu hrtia, o despturi cu acelai calm ca i cnd ar fi fost vorba de lucrul cel mai nensemnat, i citi cu jumtate de glas cele ce urmeaz: In noaptea aceasta, la orele zece, domnul regent a primit un curier din Londra care i anun sosirea abatelui Dubois pentru mine 28. Cum, din ntmplare, domnul regent lua cina la Madame, depea i-a putut fi nmnat cu toat ora naintat. Cteva clipe mai nainte, domnioara de Chartres i ceruse tatlui ei ngduina de a merge s se spovedeasc i s se mprteasc la abaia din Chelles, i fusese convenit c regentul o va nsoi acolo; dar, la primirea acestei scrisori, hotrrea a fost schimbat, iar domnul regent a poruncit s se scrie membrilor consiliului pentru a se reuni astzi la amiaz. La orele trei, domnul regent se va duce s-o salute pe Maiestatea Sa la palatul Tuileries; el i-a solicitat o convorbire ntre patru ochi, ntruct ncepe s se impacienteze din pricina ncpnrii domnului mareal de Villeroi, care pretinde ntruna c trebuie s fie prezent la ntrevederile domnului regent cu Maiestatea Sa. Umbl zvonul c dac va continua cu aceast ncpnare, lucrurile vor putea s ia o ntorstur tare neplcut pentru mareal. La orele ase, domnul regent, cavalerul de Simiane i cavalerul de Ravanne se vor duce s supeze la doamna de Sabran." Ah! ah! exclam d'Harmental. i reciti ultimele dou rnduri, apsnd pe fiecare cuvnt. Ei bine! ce prere avei despre acest mic paragraf? rosti abatele. Cavalerul sri jos din pat, i mbrc halatul, scoase din sertarul scrinului o panglic de culoarea macului, lu de pe birou un ciocan i un cui, i deschiznd fereastra, nu fr a arunca o privire pe furi spre fereastra vecinei, intui panglica de zidul exterior. Iat rspunsul meu, rosti cavalerul. Ce dracu vrea s nsemne asta? Asta vrea s nsemne, relu d'Harmental, c putei s v ducei s-o anunai pe doamna duces du Maine c~sper s aduc la ndeplinire n aceast sear promisiunea pe care i-am fcut-o. i acum plecai, scumpul meu abate, i s nu revenii mai devreme de dou ore, ntruct atept pe cineva pe care este mai bine s nu-l ntlnii aici. Abatele, care era prudena nsi, nu atept s i se spun a doua oar; i lu plria, strnse mna cavalerului i iei n mare grab. Douzeci de minute mai trziu, intr cpitanul Roquefinette. XV STRADA DES BONS-ENFANTS n seara aceleiai zile, care czuse ntr-o duminic,1 pe la orele opt, n momentul n care un grup destul de mare de brbai i de femei era adunat n jurul unui cntre ambulant, care fcea minuni cntnd n acelai timp din talgere cu genunchii i din tamburin cu minile, grup ce nchidea aproape cu

desvrire intrarea n strada de Valois, un muchetar i doi cavaleriti din cavaleria uoar de gard coborr. pe scara din spatele Palais-Royal-ului i fcur civa pai pentru a nainta spre pasajul du Lyce, care, aa cum tim cu toii, ddea n aceast strad. Dar vznd mulimea care aproape c le bara drumul, cei trei militari se oprir i prur c se sftuiesc: rezultatul deliberrii a fost fr ndoial c trebuiau s apuce pe un alt drum dect pe acela care fusese hotrt mai nti, cci muchetarul, dnd primul exemplul unei manevre noi, o lu prin curtea des Fontaines, ddu colul strzii des Bons-Enfants, i mergnd ntruna cu un pas rapid, dei era destul de corpolent, sosi iute la casa cu numrul 22, a crei poart se deschise ca prin farmec la apropierea sa, i se nchise repede, n urma lui i a celor doi nsoitori ai si. n momentul n care ei luaser hotrrea s fac acest mic ocol, un tnr mbrcat ntr-o hain de culoare cenuie, de se confunda cu aceea a zidurilor, nvluit ntr-o mantie de aceeai nuan ca i haina i purtnd o plrie cu boruri largi, tras mult peste ochi, prsi grupul care l nconjura pe muzicant, cntnd el nsui pe aria Spnzurailor: Douzeci i patru! douzeci i patru! douzeci i patru", i naintnd cu repeziciune spre pasajul du Lyce, ajunse la captul opus tocmai la timp pentru a-i vedea pe cei trei ilutri hoinari intrnd n casa pe care am pomenit-o. Arunc apoi o privire n jurul su, i la licrirea unuia din cele trei felinare care, graie marei drnicii a consiliului comunal, luminau, sau mai degrab trebuiau s lumineze strada n toat lungimea sa, zri pe unul din acei cumsecade i zdraveni crbunari cu faa de culoarea funinginei, att de bine fixai prin stereotipie de ctre Greuze. Crbunarul se odihnea n faa uneia din bornele palatului de la RocheGuyon, pe care i aezase sacul. Un moment pru c ezit s se apropie de acest om; ns crbunarul, la rndul su, cnt i el, pe aria Spnzurailor, acelai refren pe care l cntase omul cu mantia; acesta pru s nu mai aib nicio ezitare, i merse drept spre crbunar. Ei bine! domnule cpitan, spuse omul cu mantia, i-ai vzut? Cum v vd, domnule colonel: un muchetar i doi cavaleriti din cavaleria uoar, dar nu i-am putut recunoate; ns, dat fiind c muchetarul i ascundea faa cu batista, presupun c acesta este regentul. Este chiar aa, i cei doi cavaleriti sunt Simiane i Ravanne. Ah! ah! colarul meu, rosti cpitanul. Voi avea plcerea s-l rentlnesc. Este un copil bun. n orice caz, domnule cpitan, fii atent s nu v recunoasc. S m recunoasc, pe mine? Ar trebui s fie diavolul n persoan ca s m recunoasc mbrcat aa de caraghios cum sunt acum. Mai degrab dumneavoastr ar trebui s reflectai puin la propriile cuvinte. Avei un nefericit aer de mare senior care nu merge ctui de puin cu haina pe care o purtai. Dar s nu mai vorbim de asta. Iat-i prini acum n cursa de oareci. Problema este s nu-i lsm s ias din ea. Oamenii notri sunt prevenii? Pe legea mea! Domnule cpitan, tii bine c nu-i cunosc mai mult dect m cunosc ei pe mine. Am prsit grupul cntnd refrenul care este parola noastr. M-au auzit? M-au neles? Nu tiu nimic. Fii linitit, domnule colonel, sunt nite biei zdraveni care aud i o frntur de oapt i care neleg dintr-o jumtate de cuvnt. ntr-adevr, ndat ce omul cu mantie se ndeprtase de grup, o schimbare ciudat, pe care el nu ar fi putut s-o prevad nicidecum, se iscase n aceast mulime, care prea alctuit numai din trectori fr de lucru: dei cntecul nu se terminase i nici cheta nu ncepuse nc, ei se pornir s se nire ca mtniile pe un irag. Numeroi oameni ieir din cerc, separat, sau doi cte doi, i ntorcndu-se unii ctre alii, schiau un gest imperceptibil cu mna, unii lund-o

prin susul strzii de\Valois, alii prin curtea des Fontaines, ultimii chiar prin PalaisRoyal, ncepur s mpresoare strada des Bons-Enfants, care prea a fi centrul ntlnirii pe care i-o dduser. Dup aceast manevr, al crei el este uor de neles, nu mai rmaser n faa cntreului dect zece-dousprezece femei, civa copii i un casc-gur de burghez de vreo patruzeci de ani, care, vznd c era gata s nceap cheta, prsi, locul i el, cu un aer de profund dispre fa de toate aceste cntece noi, i morfolind printre dini un vechi cntec pastoral pe care prea s-l situeze mult deasupra cntecelor fr de perdea pe care prostul gust al timpului le fcuse s ajung la mod. I se pru, nu odat, naivului burghez, c mai muli oameni pe lng care trecea i fceau anumite semne. ns cum el nu aparinea nici unei societi secrete i nici unei loji masonice, i vzu mai departe de drum, fredonnd ntruna refrenul su favorit: Lsai-m s merg, Lsai-m s zburd, Lsai-m s merg s zburd n aluni. i dup ce a luat-o pe strada Saint-Honore pn la bariera des Deux-Sergents, fcu colul strzii du Coq i dispru. Aproape n aceeai clip, omul cu mantia, care se deprtase primul de grupul asculttorilor, cntnd: Douzeci i patru! douzeci i patru! douzeci i patru!", apru din nou n josul scrii pasajului Palais-Royal, i apropiindu-se de cntre i spuse: Prietene, soia mea este suferind, i muzica ta o mpiedic s doarm; dac nu ai vreun motiv special s rmi aici, du-te n piaa Palais-Royal; ine un scud drept despgubire c te mui n alt parte. V mulumesc, monseniore, rspunse cntreul, msurnd poziia social a necunoscutului dup generozitatea de care dduse dovad, m duc ntr-o clip. Nu avei cumva s-mi dai vreo nsrcinare n strada Mouffetard? Nu! V-a fi fcut serviciul pe gratis. Apoi omul o apuc pe drumul su, i, cum el era n acelai timp centrul i cauza adunrii mulimii, tot ceea ce mai rmsese din ea dispru odat cu el. n acest moment orologiul de la Palais-Royal btu de orele nou. Tnrul cu mantie i scoase atunci de la buzunarul jiletcii un ceasornic a crui garnitur din diamante contrasta cu costumul simplu, i cum ceasornicul o luase nainte cu zece minute, l potrivi, apoi ocoli la rndul su prin curtea des Fontaines, i ptrunse n strada des Bons-Enfants. Sosind n faa casei cu nr. 24, l regsi pe crbunar. i cntreul? ntreb acesta. A plecat. Bine! Dar diligenta potei? ntreb la rndul su omul cu mantie. Ateapt la colul strzii Baillif. Au avut grij s nfoare roile i picioarele cailor cu crpe? Da! Foarte bine! Atunci, s ateptm, zise omul cu mantie. S ateptm, rspunse crbunarul. i totul reintr n tcere. Se scurse o or, vreme n care civa trectori ntrziai traversar strada la intervale tot mai ndeprtate. Nu dup mult timp strada deveni aproape pustie. Puinele ferestre ce puteau fi vzute nc luminate se cufundar i ele n ntuneric unele dup altele, iar bezna, nemaiavnd de luptat dect mpotriva celor dou felinare, dintre care unul se gsea n faa capelei Saint-Clair, iar cellalt n colul

strzii Baillif, sfri prin a invada trmul pe care, de mult timp nc, l revendica. Se mai scurse o or: se auzi trecnd straja de noapte pe strada Valois. In urma strjii, paznicul pasajului veni s nchid poarta. .Bine! murmur omul cu mantie; acum suntem siguri c nu vom fi deranjai. Acum, rspunse crbunarul, numai s ias din cas nainte de a se face ziu. Dac ar fi singur, ne-am putea teme c va rmne acolo. Dar este puin probabil ca doamna de Sabran s-i rein peste noapte pe toi trei. Hm! ea poate s-i dea camera unuia i s-i lase pe ceilali doi s doarm sub mas. La naiba! avei dreptate, domnule cpitan, nu m gndisem la asta. Altfel, toate precauiile dumneavoastr au fost luate cu atenie? Toate. Oamenii dumneavoastr cred c e vorba pur i simplu de o prinsoare? Se fac cel puin c o cred. Nu li se poate cere mai mult. Deci, ne-am neles bine, domnule cpitan: dumneavoastr i oamenii dumneavoastr suntei bei, m mpingei, eu cad ntre regent i acela, dintre cei doi, pe care regentul l ine de bra, eu i despart, dumneavoastr punei mna pe el, i punei un clu n gur, i la un fluierat sosete trsura, n timp ce Simiane i Ravanne sunt inui la respect cu pistolul la grumaz. Dar, ntreb crbunarul vorbind mai ncet, dac i spune numele? Dac i spune numele? rspunse omul cu mantia. Apoi adug i mai n oapt dect vorbise interlocutorul su: n conspiraie, nu exist jumti de msur. Dac i spune numele, l vei ucide. La naiba! zise crbunarul, s ne dm osteneala s nu-i spun numele. i cum omul cu mantia nu rspunse, totul intr din nou n linite. Se mai scurse nc un sfert de ceas fr s se ntmple nimic nou. ns atunci o lumin, ce venea din fundul apartamentului, lumin cele trei ferestre din mijloc. Ah! ah! Iat ceva nou! rostir mpreun omul cu mantia i crbunarul. n aceast clip se auzir paii unui om care venea dinspre strada SaintHonore, i care se pregtea s strbat strada n toat lungimea ei; crbunarul mestec printre dini un blestem s se drme cerul, nu altceva. n timpul acesta omul se apropia mereu; dar, fie c bezna singur era de ajuns pentru a-l nspimnta, fie c vzuse n aceast bezn micndu-se ceva suspect, era evident c omul ncerca o anumit emoie. ntr-adevr, nc din dreptul palatului Saint-Clair, folosind acel vechi iretlic al fricoilor care vor s dea impresia c nu le este team, el se porni pe cntat; dar, pe msur ce nainta, vocea i devenea tot mai tremurtoare. Cu toate c inocena cntecului dovedea senintatea inimii sale, ajungnd n faa pasajului, teama sa era att de vizibil, nct ncepu s tueasc, ceea ce, dup cum se tie, n gama teroarei, indic o gradaie a fricii cu o treapt deasupra cntatului. Totui, vznd c nu se mica nimic n jurul su, se mai liniti un pic, i cu o voce pe care o pusese mai n armonie cu situaia sa prezent dect cu sensul cuvintelor, el relu: Lsai-m s merg, Lsai-m... Dar aici se opri deodat, nu numai din cntat, ci i din mers, ntruct zrind, la lucirea ferestrelor salonului, doi oameni ce stteau n picioare n adncitura unei pori principale, simi c i se taie n acelai timp i glasul i picioarele, i se opri brusc, nemicat i mut. Din nefericire, chiar n acest moment o umbr se apropie de fereastr; crbunarul i ddu seama c un strigt putea s nenoroceasc

totul, i fcu o micare spre a se azvrli asupra trectorului. Omul cu mantie l reinu. Cpitane, i spuse eL s nu-i facei vreun ru acestui om. Apoi, apropiindu-se de el, i zise: Trecei, prietene, dar trecei repede i nu privii napoi. Cntreul nu atept s i se spun a doua oar, i o lu la sntoasa pe ct de repede i permiteau picioarele lui mici i tremuratul care i pusese stpnire pe tot trupul, n aa chip nct la captul a cteva secunde dispru dup colul grdinii palatului de Toulouse. Era i timpul, murmur crbunarul, iat c se deschide fereastra. Cei doi oameni se cufundar ct putur mai mult n umbr. ntr-adevr, fereastra tocmai se deschisese i unul dintre cei doi din cavaleria uoar naintase pe balcon. Ei bine! rosti din interiorul apartamentului o voce pe care crbunarul i omul cu mantia o recunoscur ca fiind a regentului. Ei bine! Simiane, cum e timpul? Pi, rspunse Simiane, eu cred c ninge. Cum! crezi c ninge? Sau c plou. Nu tiu nimic, continu Simiane. Cum, dubl dihanie, zise Ravanne, tu nu poi s deosebeti ce cade de sus? i veni la rndul su pe balcon. La urma urmelor, zise Simiane, nu sunt tare sigur dac ntr-adevr cade ceva. E beat mort, spuse regentul. Eu, zise Simiane rnit n amorul su propriu de beivan, eu, beat mort! Poftii aici, Monseniore. Venii, venii. Dei invitaia fusese fcut ntr-un chip destul de ciudat, regentul, rznd, nu ezit s vin alturi de cei doi nsoitori ai si. De altminteri, dup felul cum mergea, era uor de vzut c el nsui era mai mult dect nclzit. Aa! Beat mort, relu Simiane ntinznd prinului mna, beat mort! Ei bine! dai mna ncoace. Fac prinsoare pe o sut de ludovici c, orict de regent al Franei ai fi, nu putei face ceea ce fac eu. nelegei, monseniore, rosti din interiorul apartamentului o voce feminin, este o provocare. i ca atare o primesc. Accept pe o sut de ludovici. Vin i eu cu jumtate alturi de cel care m primete, zise Ravanne. Pariaz cu marchiza, zise Simiane. Nu vreau pe nimeni n miza mea. Nici eu, zise regentul. Marchiz, exclam Ravanne, cincizeci de ludovici contra unui srut. ntrebai-l pe Philippe dac mi permite s in rmagul. inei-l, zise regentul, inei-l. Vi se propune o afacere bun, marchiz, i nu putei dect s ctigai. Ei bine. Eti gata, Simiane? Sunt gata. M vei urma? Pretutindeni. Ce ai de gnd s fad? Privii. Unde dracu te duci? M ntorc la Palais Royal. Pe unde? Pe acoperiuri. i Simiane, nfcnd acel soi de evantai de fier pe care l-am prezentat ca separnd ferestrele salonului de ferestrele camerei de culcare, ncepu s se caere n felul acelor maimue care se urc pn la captul unei frnghii pentru a cpta un bnu la etajul al treilea. Monseniore, exclam doamna de Sabran, repezindu-se pe balcon i

apucndu-l pe prin de bra, sper c nu-l vei urma. Nu-l voi urma? rosti regentul desprinzndu-se de marchiz. tii oare c am drept principiu c tot ce ncearc vreunul, eu pot s duc la bun sfrit? S se suie pe lun, i s m ia dracu dac nu ajung s bat la poart n acelai timp cu el. Ai pariat pe mna mea, Ravanne? Da, prine, rspunse tnrul rznd din toat inima. Ei bine! Atunci, srut-o, ai ctigat. i regentul se avnt la rndul su spre barele de fier, crndu-se napoia lui Simiane, care, agil, lung i subire cum era, se afl ntr-o clip pe teras. Dar sper c vei rmne cel puin dumneavoastr, Ravanne? rosti marchiza. Timpul necesar pentru a ridica miza dumneavoastr, rspunse tnrul depunnd un srut pe frumoii obraji fragezi ai doamnei de Sabran. i acum, continua el, adio, doamn marchiz, eu sunt pajul monseniorului, i nelegei c trebuie s-l urmez. i Ravanne se avnt la rndul su pe drumul primejdios pe care apucaser regentul i Simiane. Crbunarul i omul cu mantia scoaser o exclamaie de uimire care fu repetat de ntreaga strad, ca i cum fiecare poart i avea ecoul ei. Ia stai! Ce e asta? rosti Simiane, care, ajuns primul pe teras, avea mai puine griji dect cei ce urcau nc., Nu vezi, dublu beivan? rosti regentul prinznd cu o mn marginea exterioar a terasei, este straja de noapte, i ai s faci s ne duc la corpul de gard, dar i promit c am s te las s mucegieti acolo! Auzind aceste cuvinte, cei ce se aflau n strad amuir deodat, spernd c ducele i nsoitorii si nu vor mpinge gluma mai departe, c vor cobor din nou i n cele din urm vor iei tot pe drumul obinuit. Ah! Iat-m! zise regentul, ridicndu-se n picioare pe teras. i-e de ajuns, Simiane? Nu, monseniore, nu, rspunse Simiane, i aplecndu-se la urechea lui Ravanne, continu: nu este straja de noapte, nu vd nicio baionet, niciun fel de centiron. Ce se ntmpl oare? ntreb regentul. Nimic, rspunse Simiane fcnd semn lui Ravanne, nimic, numai c eu mi continui ascensiunea, i de data aceasta, monseniore, v invit s m urmai. i odat rostite aceste cuvinte, ntinznd mna regentului, ncepu s escaladeze acoperiul, trgndu-l pe regent dup el, n timp ce Ravanne l mpingea din spate. Vznd ce se petrece, cum nu mai exista nicio ndoial asupra inteniilor fugarilor, crbunarul trnti un blestem, iar omul cu mantie scoase un strigt de furie, n acest moment Simiane mbria vrtos hornul. Eh! eh! exclam regentul aezndu-se clare pe creasta acoperiului, i privind n strad, unde, n mijlocul luminii proiectate de ferestrele salonului rmase deschise, puteau fi vzute agitndu-se opt sau zece persoane. Dar ce-i asta? rosti el. Un mic complot? Ah! s-ar spune c vor s ia casa cu asalt. Sunt furioi. Am poft s-i ntreb cu ce le-a putea fi de folos. Fr glum, monseniore, zise Simiane, i s-o lum la picior. Ocolii prin strada Saint-Honore, strig omul cu mantie. nainte! nainte! ntr-adevr pe noi ne vor, Simiane, rosti regentul, repede, de cealalt parte. S ne retragem! S ne retragem! Nu tiu ce m reine, zise omul cu mantie, scondu-i de la centur un pistol i intindu-l pe regent, s nu-l fac s se rostogoleasc asemenea unei ppui de la iarmaroc. Mii de trsnete! exclam crbunarul oprindu-i mna, o s facei s fim rupi n buci.

Dar, ce e de fcut? S ateptm s se prvleasc singuri, i s-i frng gtul. Ori Providena nu este dreapt, ori ea ne pregtete aceast mic surpriz. Oh! am o idee! Roquefinette. Eh! domnule colonel, fr nume proprii! V rog. Avei dreptate, scuzai-m. Nu avei pentru ce. S vedem acum ideea. La mine, venii la mine! strig omul cu mantie npustindu-se n pasaj. S spargem poarta, i i vom prinde de cealalt parte, cnd vor sri jos. i ci mai rmseser dintre nsoitorii si l urmar: ceilali, n numr de cinci sau ase, se aflau pe drum spre a ocoli prin strada Saint-Honore. S mergem, s mergem, monseniore, nu e niciun minut de pierdut, rosti Simiane, lsat pe fund. Nu este nobil, dar este sigur. Cred c i aud n pasaj, zise regentul. Ce gndeti despre asta, Ravanne? Eu nu gndesc, monseniore, eu alunec la vale. i toi trei coborr cu o rapiditate egal pe panta nclinat a acoperiului i ajunser pe teras. Pe aici, pe aici, rosti o voce de femeie, n momentul n care Simiane srea deja peste parapetul terasei, pentru a cobor pe scara de fier a terasei. Ah! Dumneavoastr suntei, marchiz! rosti regentul. Pe legea mea! Suntei o femeie de mare ajutor. Srii pe aici, i cobori repede. Cei trei fugari srir de pe teras n camer. Preferai s rmnei aici? ntreb doamna de Sabran. Da, zise Ravanne. M duc dup Canillac i garda sa de noapte. Nu, nu, zise regentul. Dup felul n care acioneaz cei ce ne urmresc, marchiz, ar ptrunde n casa dumneavoastr i v-ar trata ca pe un ora luat cu asalt. Nu, s ajungem la Palais-Royal, e mai bine aa. Coborr cu repeziciune scara, cu Ravanne n frunte, i deschiser poarta grdinii. Acolo, auzir rsunnd loviturile disperate pe care le ddeau urmritorii n poarta cu grilaj de fier. Izbii, izbii ct vrei, amicii mei, zise regentul, alergnd cu nepsarea i sprinteneala unui tnr ctre captul grdinii. Poarta e solid, i are s v dea mult de furc. Pericol! monseniore, strig Simiane, care, graie taliei sale nalte, srise la pmnt prinzndu-se cu braele: iat-i c alearg ncoace dinspre captul strzii de Valois. Punei piciorul pe umrul meu, acolo, bine, cellalt... acum lsai-v s alunecai n braele mele. Suntei salvat, slav Domnului! Scoate spada i Scoate spada, Ravanne! i s-i atacm pe ticloii tia, zise regentul. n numele cerului, monseniore! exclam Simiane, trgndu-l dup sine pe prin. Urmai-ne! Mii de zei! M pricep, poate, n ale vitejiei. Dar, ceea ce vrei s facei nseamn nebunie curat. La mine, Ravanne, la mine! i cei doi tineri, apucndu-l fiecare pe duce de cte un bra, l duser cu ei printr-unul din acele pasaje, deschise totdeauna, la Palais-Royal, chiar n momentul n care cei care veneau n fug prin strada de Valois nu se aflau dect la douzeci de pai de ei, i n clipa n care poarta pasajului se nruia sub eforturile celei de-a doua trupe; ntreaga band reunit se izbi aadar de poarta mare zbrelit, chiar n momentul n care cei trei seniori o nchideau n urma lor. Domnilor, rosti atunci regentul, salutnd cu mna, ntruct, plria, Dumnezeu tie pe unde rmsese, v urez, pentru capetele dumneavoastr, ca toate astea s nu fie dect o glum, ntruct ai atacat pe cineva mai puternic dect dumneavoastr. i ferii-v mine de locotenentul de poliie! Pn atunci, noapte bun. i un ntreit hohot de rs i mpietri de-a binelea pe cei doi conspiratori, aflai

lng poarta zbrelit, n fruntea camarazilor ce gfiau groaznic. De bun seam c omul sta a ncheiat un pact cu Satana! exclam d'Harmental. Pierdurm prinsoarea, prietenii mei, rosti Roquefinette adresndu-se oamenilor si, care i ateptau ordinele. Dar nu v punem pe liber nc: partida nu e dect amnat. n ceea ce privete suma promis, jumtate din ea ai i ncasat-o. Mine, acolo unde tii, pentru rest. Noapte bun. Voi fi mine la ntlnire. Odat toi oamenii risipii, cei doi efi rmaser singuri. Ei bine, domnule colonel? rosti Roquefinette deprtndu-i picioarele, parc pentru a-i pstra mai bine echilibrul, i privindu-l pe d'Harmental drept n ochi. Ei bine, domnule cpitan! rspunse cavalerul, am o poft nebun s v vorbesc despre un anumit lucru, Despre care? De a m urma la vreo rspntie i s-mi zdrobii capul cu o lovitur de pistol, pentru ca acest cap nenorocit s fie pedepsit i s nu fie recunoscut. i pentru ce asta? Pentru ce asta? Pentru c n asemenea chestiuni, cnd dai gre, nu eti dect un prost. Ce am s-i spun eu oare acum doamnei du Maine? Cum, spuse Roquefinette, v nelinitii din pricina acestei Puicue? Ah! la naiba, suntei teribil de susceptibil. De ce dracu chiopul ei de brbat nu-i aranjeaz singur trebuoarele? A fi vrut tare mult s-o vd pe mironosia dumneavoastr, cu cei doi cardinali ai ei i cu cei trei sau patru marchizi, care mor de fric n aceste clipe, prin vreun ungher al Arsenalului, n timp ce noi ne aflm n frunte pe cmpul de btlie. A fi vrut nespus de mult s vd dac ei s-ar fi crat pe ziduri ca nite oprle. Reinei, domnule colonel, ascultai-l pe un vulpoi btrn: pentru a fi bun conspirator, trebuie mai cu seam ceea ce dumneavoastr avei, i anume curaj, dar mai trebuie i ceea ce dumneavoastr nu avei: rbdare. Mii de draci! Dac a avea o afacere ca asta pe socoteala mea, v asigur c eu a duce-o la bun sfrit, i dac vei voi ntr-o zi s mi-o pasai mie... Vom mai vorbi despre asta. Dar, n locul meu, ntreb colonelul, ce i-ai spune dumneavoastr doamnei du Maine? Ce i-a spune! I-a spune: Prines, precis c regentul a fost prevenit de poliia sa, i nu a ieit din palat, dup cum socoteam, iar noi am avut de-a face doar cu ticloii lui de destrblai, care ne-au tras pe sfoar". Atunci prinul de Cellamare v va spune: Scumpe d'Harmental, dumneavoastr suntei unica noastr salvare". Doamna duces v va spune: Nu este pierdut totul, pentru c ne rmne acest brav d'Harmental". Contele de Laval v va strnge mna, ncercnd, de asemenea, s v fac un compliment pe care nu-l va sfri, ntruct, de cnd a avut falca sfrmat, nu mai are vorba lesnicioas, mai cu seam pentru a face complimente. Domnul cardinal de Polignac se va nchina. Alberoni va trage njurturi de-l va face s tremure i pe bunul Dumnezeu, n acest chip vei fi mpcat toate lucrurile, iar amorul dumneavoastr propriu va fi salvat. V vei rentoarce, pentru a v ascunde, n mansarda dumneavoastr, de unde v sftuiesc s nu ieii de acum ncolo cteva zile, dac nu vrei s fii spnzurat. Din timp n timp am s v fac cte o vizit. Continuai s m nfruptai i pe mine din darurile fcute de Spania, pentru c simt nevoia s vieuiesc n mod plcut i s-mi susin moralul. Apoi, cu prima ocazie, i chemm din nou pe vitejii notri pe care i-am trimis adineauri la vatr, i ne lum revana. Da, cu siguran, zise d'Harmental, iat ceea ce ar face un altul. ns eu, ce vrei, eu am idei neroade, eu nu tiu s mint. Cine nu tie s mint, nu tie s acioneze, rspunse cpitanul. Dar ce zresc oare acolo? Baionetele strajei de noapte! Drgu instituie, zise cpitanul,

te recunosc bine i aici, ca ntotdeauna un sfert de or prea trziu. Dar nu are importan, trebuie s ne desprim. Adio, domnule colonel. Acesta este drumul dumneavoastr, continu cpitanul artnd cavalerului pasajul du Palais-Royal; n ce m privete, iat-l pe al meu, adug el ntinznd mna n direcia strzii Neuve-des-Petits-Champs. Haidei, calm, clcai cu pai rari, pentru a nu se bnui de cineva c ar trebui s alergai ct v in picioarele. Aa, cu mna n old, i cntnd balada mamei Gaudichon. i n timp ce d'Harmental ptrundea iari n pasaj, cpitanul o lu pe strada de Valois cu acelai mers ca i straja de noapte, asupra creia avea un avans de o sut de pai, i cntnd cu o aa de perfect nepsare, de parc nu s-ar fi petrecut nimic: S inem piept vrjmaului, Frana nu pic bani pein, Dar i ai Spaniei dubloni, Sunt dintr-un aur prea cretin. Ct despre cavaler, acesta o lu din nou pe strada des Bons-Enfants, redevenit tot att de linitit, la aceast or, pe ct era de zgomotoas cu zece minute mai nainte, i, la colul strzii Baillif, regsi trsura, care, fidel instruciunilor sale, nu se urnise din loc, rmnnd n ateptare, cu portiera deschis, cu lacheul la scar i cu vizitiul pe capr. La Arsenal, rosti cavalerul. Este inutil, rspunse o voce care l fcu pe d'Harmental s tresar, tiu cum s-au petrecut lucrurile, pentru c am fost de fa, i i voi informa despre toate acestea pe cei n drept. O vizit la o or att de naintat ar fi primejdioas pentru toat lumea. Ah! Dumneavoastr suntei, abate, zise d'Harmental cutnd s-l recunoasc pe Brigaud sub livreaua cu care se mpopoonase. Ei bine! mi vei face un adevrat serviciu dac vei fi purttorul de cuvnt n locul meu. S m ia naiba dac a ti ce s spun! n timp ce eu voi spune, rosti Brigaud, c suntei un gentilom brav i loial, i c dac ar fi numai zece ca dumneavoastr n Frana, totul s-ar termina ndat. Dar nu ne aflm aici pentru a ne face complimente. Urcai-v repede. Unde trebuie s v conduc? Este inutil, zise d'Harmental. M voi duce foarte bine pe jos. Urcai-v, este mai sigur. D'Harmental se urc, iar Brigaud, dei mbrcat ca un lacheu, se aez fr ceremonie alturi de el. La colul dintre strzile du Gros-Chenet i de Clery, spuse abatele. Vizitiul, iritat c a ateptat att de mult timp, se supuse numaidect, i, la locul indicat, trsura se opri, cavalerul cobor, ptrunse n strada du Gros-Chenet, i dispru peste puin dup colul pe care l fcea aceasta cu strada du TempsPerdu Trsura i continu cu iueal drumul ctre bulevard, naintnd fr cel mai mic zgomot, asemenea unui car fantastic ce nici nu ar atinge pmntul. XVI BUVAT Acum, cititorii notri trebuie s ne permit s le facem cunotin mai pe larg cu unul din personajele principale ale istorisirii pe care ne-am pus n gnd s le-o povestim, personaj pe care pn acum nu am fcut dect s-l schim n trecere. Vrem s vorbim de burghezul cumsecade pe care l-am vzut mai nti prsind grupul din strada de Valois i ndreptndu-se ctre bariera des Sergents, n

momentul n care cntreul i ncepuse cheta, i pe care, dac ne reamintim, lam revzut apoi, ntr-un moment att de inoportun, ntrziat tare, cum strbtea strada des Bons-Enfants n toat lungimea sa. Fereasc Dumnezeu s punem n discuie inteligena cititorilor notri, astfel nct s ne ndoim o singur clip c ei nu au recunoscut n bietul om, cruia cavalerul d'Har-mental i venise n ajutor ntr-un moment att de nimerit, pe bonomul de pe terasa din strada du Temps-Perdu. Dar ceea ce nu pot s tie cititorii, dac nu le-o povestim noi cu cteva amnunte, este existena acestui srman om din punct de vedere fizic, moral i social. Dac nu s-au uitat puinele lucruri pe care am avut prilejul, pn acum, s le spunem despre el, trebuie s ne reamintim c era un om ce avea cam patruzecipatruzeci i cinci de ani. Or, dup cum o tim cu toi, odat trecut de patruzeci de ani, burghezul din Paris nu mai are vrst, ntruct din acest moment uit cu totul de grija fa de persoana sa, de care n general nu s-a preocupat niciodat prea mult, astfel nct se mbrac cu ce gsete i i aranjeaz prul cum poate, neglijen n urma creia ptimesc tare mult graiile sale trupeti, mai ales cnd fizicul su, cum era acela al eroului nostru, nu era de natur s ias n eviden prin el nsui. Oreanul nostru era un omule de cinci picioare i o chioap, gros i scurt, predispus s ajung la obezitate pe msur ce va nainta n vrst, i care avea una din acele figuri placide n care totul, pr, sprncene, ochi i piele, pare de aceeai culoare; una din acele figuri, n sfrit, din care, de la zece pai, nu distingi nicio trstur. De aceea, dac fizionomistul cel mai entuziast ar fi cutat s citeasc pe aceast fa vreo menire nalt i rar, s-ar fi oprit cu siguran n examinarea sa de ndat ce ar fi urcat de la ochii si bulbucai de culoarea albastr ca a faianei la fruntea turtit, sau dac ar fi cobort de la buzele ntredeschise n chip prostesc pn la cutele umflate ale brbiei duble. Atunci ar fi neles c avea n faa ochilor unul din acele capete crora le este necunoscut orice nflcrare, ale crui pasiuni, bune sau rele, i-au cruat prospeimea tinereii, i care niciodat nu au zmislit ntre pereii goi ai cpnii lor dect refrenul banal al vreunui cntec cu care mamele i adorm copiii pe care i alpteaz. S adugm c Providena, care nu face niciodat lucrurile pe jumtate, semnase originalul a crui copie am oferit-o mai sus cititorilor notri cu numele caracteristic de Jean Buvat. Este adevrat c persoanele care avuseser posibilitatea s aprecieze profunda nulitate de spirit i minunatele caliti sufleteti ale acestui om de treab suprimau de obicei numele pe care l primise pe marginea cristelniei, i l numeau pur i simplu bonomul Buvat. nc din vrsta-i cea mai fraged, micul Buvat, care avea o repulsie pronunat fa de orice soi de studiu, manifest o vocaie cu totul deosebit fa de caligrafie. De aceea ajungea n fiecare diminea la colegiul Oratorienilor, unde mama sa l trimitea fr s o coste ceva, cu temele i traducerile miunnd de greeli, dar scrise cu o claritate, o precizie, o curenie, care i fceau plcere. Rezultatul a fost c micul Buvat cpta cu regularitate n fiecare zi lovituri de bici pentru mintea greoaie, i n toi anii premiul la scris pentru dibcia minii sale. La vrsta de cincisprezece ani, trecu de la Epitome sacrae, pe care o luase de la capt de cinci ori, la Epitome Graecae. Dar, nc de la primele traduceri, profesorii bgar de seam c saltul pe care deciseser s-l fac elevul lor era prea greu pentru acesta, i i aduser napoi, pentru a asea oar, la Epitome sacrae. Orict de pasiv se arta a fi n aparen, tnrul Buvat nu era lipsit n fond de un anumit orgoliu; el se ntoarse seara la mama sa cu ochii iroind de lacrimi, se plnse acesteia de nedreptatea care i fusese fcut, i declar n durerea sa un lucru pe care se ferise cu grij s-l mrturiseasc pn atunci: anume c se aflau n coal copii n vrst de zece ani ce erau mai avansai la studii dect el. Doamna vduv Buvat, care era o palavragioaic, i care-l vedea pe biatul ei

plecnd n fiecare diminea cu exerciiile perfect pictate, ceea ce ei i era suficient pentru a socoti c nu era acolo nimic de criticat, alerg a doua zi s-i ia la ocri pe cucernicii clugri. Acetia i rspunser c fiul ei era un copil bun, incapabil de vreun gnd urt mpotriva lui Dumnezeu i de vreo fapt rea fa de colegii si; dar c, n acelai timp, era de o att de formidabil prostie, nct ei l sftuiau s se fac maestru de caligrafie, i s-i dezvolte astfel singurul talent cu care se pare c natura, n zgrcenia sa fa de el, a consimit s-l hrzeasc. Acest sfat a fost o raz de lumin pentru doamna Buvat. Ea nelese c, n acest chip, foloasele pe care le-ar trage de pe urma fiului ei ar fi imediate: se ntoarse aadar acas i i comunic tnrului Buvat noile planuri de viitor pe care le furise pentru el. Tnrul Buvat nu vzu n aceste planuri dect un mijloc pentru a scpa de btile cu biciul i cu nuiaua pe care le ncasa zi de zi, i pe care nu le compensa n mintea sa premiul legat n piele de viel pe care l primea an de an. ntmpin aadar propunerile mamei sale cu cea mai mare bucurie, i promise c n mai puin de ase luni avea s fie primul maestru de caligrafie al capitalei, i, chiar n aceeai zi, dup ce i-a cumprat, din micile economii, un briceag cu patru limbi, un pachet cu pene de gsc i dou caiete cu hrtie fin, se aternu pe lucru. Cuvioii oratorieni nu se nelaser n privina adevratei vocaii a tnrului Buvat: caligrafia era la el o art care ajungea aproape pn la desen. La captul a ase luni, asemenea maimuei din O mie i una de nopi, el se pricepea s scrie n ase feluri de scrieri, i imita, cu penia, n linii, tot soiul de figuri omeneti, chipuri de animale, arbori. Dup un an, fcuse progrese aa de mari, nct era convins c putea s-i lanseze prospectul. Lucr la el timp de trei luni, zi i noapte, de era ct pe aci s-i piard vederea; dar se cuvine s spunem, de asemenea, c la captul acestui rstimp el realizase o capodoper: nu era un simplu afi, ci era un veritabil tablou care reprezenta Creaia lumii n trsturi pline i subiri, divizat aproape ca Transfiguraia lui Rafael. n partea de sus, consacrat Edenului, Tatl venic o scotea pe Eva din coasta lui Adam adormit, nconjurat de animalele pe care nobleea naturii lor le apropie de om, cum sunt leul, calul i cinele. n partea de jos se afla marea, n adncurile creia se vedeau notnd petii cei mai fantastici, i ale crei valuri hnau ncoace i ncolo, la suprafa, o superb corabie cu trei puni. De amndou prile, arbori doldora de psri fceau legtura ntre cer, pe care l atingeau cu vrful, i pmnt, pe care l rscoleau cu rdcinile, iar n intervalul lsat liber de toate aceste lucruri frumoase se avnta n linia cea mai perfect orizontal, i reprodus n ase scrieri diferite, adverbul fr cruare. De data aceasta, artistul nu a fost nelat n ateptrile sale. Tabloul produse efectul pe care trebuia s-l produc: opt zile mai trziu, tnrul Buvat avea cinci colari i dou colrie. Aceast faim spori ntruna, iar doamna Buvat, dup civa ani buni petrecui n ndestulare mai mult ca oricnd, chiar mai mult dect pe timpul rposatului ei so, avu satisfacia s nchid ochii linitit pe deplin n privina viitorului fiului ei. Ct despre acesta, dup ce a plns-o decent pe mama sa, i continu cursul vieii, att de cotidian ornduit nct putea s afirme n fiecare sear c ziua sa de mine va fi exact copiat dup cea din ajun. i ajunse astfel la vrsta de douzeci i ase sau douzeci i apte de ani, dup ce traversase, n calmul etern al inocenei i virtuoasei sale cumsecdenii, aceast epoc zbuciumat a existenei. Cam n aceast vreme i se ivi bravului nostru om prilejul de a svri o fapt sublim, i pe care o svri n mod instinctiv, cu naivitate i buntate, ca tot ceea ce fptuia. Poate c un om inteligent ar fi trecut pe lng ocazie fr s o vad, sau i-ar fi ntors capul vznd-o. Se afla pe atunci la etajul nti al casei ce purta nr. 6 de pe strada des Orties,

cas n care Buvat ocupa, modest, o mansard, o tnr csnicie care strnea admiraia ntregului cartier prin armonia ncnttoare n care convieuiau soul i soia. La drept vorbind, cei doi soi preau a fi nscui unul pentru altul. Soul era un brbat de treizeci i patru, treizeci i cinci de ani, de origine meridional, avnd prul, barba i ochii negri, faa oache i dinii ca nite perle. Se numea Albert du Rocher, era fiul unui vechi ef din Ceveni care fusese silit mpreun cu familia lui s mbrieze catolicismul, pe vremea persecuiilor domnului de Bville, i, pe jumtate din antagonism, pe jumtate pentru c tinereea i caut pe tineri, a intrat, dup ce i artase destoinicia ca scutier, la domnul duce de Chartres, care, tocmai n aceast epoc, i alctuia din nou casa militar, care suferise foarte mari pierderi n campania precedent, cu prilejul btliei de la Steinkerque, n care prinul nfruntase pentru prima oar inamicul. Du Rocher obinuse aadar locul lui La Neuville, predecesorul su, care fusese ucis n timpul admirabilei arje a casei regelui, care, condus de domnul duce de Chartres, decisese victoria. Iarna ntrerupsese campania; dar odat sosit primvara, domnul de Luxembourg i rechem la el pe toi acei ofieri frumoi care, la aceast epoc, i mpreau semestrial viaa ntre rzboi i plceri. Domnul duce de Chartres, totdeauna aa de grbit s scoat sabia, pe care gelozia lui Ludovic al XlV-lea o vra att de des napoi n teac, a fost unul dintre primii care s-au prezentat la acest apel. Du Rocher l urm cu ntreaga cas militar. Sosi ziua cea mare de la Nerwinde. Domnul duce de Chartres avea, ca de obicei, comanda casei militare; ca ntotdeauna, el atac n fruntea ei, dar att de adnc, nct, n diferitele sale arje, rmase de cinci ori aproape singur n mijlocul inamicilor. A cincea oar, nu avea lng el dect un tnr pe care de-abia l cunotea, dar, din privirea rapid pe care o schimb cu el, i ddu seama c era unul din acei oameni curajoi pe care se putea bizui i, n ioc s se predea, cum i propunea un osta inamic ce l recunoscuse, i zdrobi easta cu o lovitur de pistol. n aceeai clip, pornir dou descrcturi de pistol, dintre care una fcu s zboare plria prinului, iar plumbul celeilalte se turti de minerul spadei sale; dar aceste dou focuri de-abia niser, c inamicii care le trseser czur aproape simultan, prvlii de nsoitorul prinului, unul cu o lovitur de sabie, cellalt de pistol. i atunci o salv general se abtu asupra acestor doi brbai, care, din fericire, sau mai degrab prin minune, nu fur atini de niciun glonte; doar calul prinului, rnit de moarte la cap, se prbui sub el; tnrul care l ntovrea sri numaidect jos de pe calul su i i-l oferi. Prinul se hotra cam anevoie s primeasc acest serviciu, care putea s-l coste att de scump pe acela care i-l fcea; dar tnrul, care era nalt i puternic, socotind c nu era momentul s fac schimburi de amabiliti, l lu pe prin n brae, i, mai de voie, mai de nevoie, l puse iari n a. n acest moment, domnul d'Arcy, care sosea cu un detaament de clrei din cavaleria uoar, ptrunse pn la el tocmai cnd, cu tot curajul lor, prinul i nsoitorul su erau ct pe aci s fie ucii sau prini. Amndoi scpaser fr vreo ran, dei n hainele prinului se opriser patru gloane. Atunci ducele de Chartres ntinse mna nsoitorului su, i l ntreb cum se numete, ntruct, dei figura i era cunoscut, acesta era de att de puin timp n serviciul su, nct ducele nu-i amintea nici mcar numele lui. Tnrul i rspunse c se numete Albert du Rocher, i c l nlocuise pe lng el, ca scutier, pe La Neuville, ucis la Steinkerque7. Atunci, ntorcndu-se ctre cei care tocmai 7 ntruct s-ar putea crede c facem istorie romanat, vom cere cititorilor notri permisiunea de a le pune sub ochi fragmentul urmtor: Domnul duce de Chartres arjase n fruntea casei regelui: el nsufleise totul prin exemplul i prezena sa, i rmsese de cinci ori singur n mijlocul inamicilor si. Domnul du Rocher, unul dintre scutierii si, mpiedic s fie prins, i ucise doi oameni lng el, care trseser fiecare cte o lovitur de pistol asupra acestui prin, care primi patru descrcaturi de

sosiser, prinul le spuse: Domnilor, dumneavoastr ai mpiedicat s fiu prins; dar, adug el artndu-l pe du Rocher, iat pe acela care a mpiedicat s fiu ucis. La sfritul campaniei, domnul duce de Chartres, l numi pe du Rocher primul su scutier, i, trei ani mai trziu, pstrnd mereu fa de el afeciunea recunosctoare pe care i-o consacrase, l cstori cu o tnr de care du Rocher era ndrgostit i de zestrea creia se ocup. Din nenorocire, cum domnul de Chartres la aceast epoc nu era nc dect un tnr, de bun seam c zestrea nu a fost tare nsemnat, dar, n schimb, se nsrcina cu naintarea protejatului su. Tnra era de origine englez: mama sa o nsoise pe Madame Henriette n Frana, cnd venise aici spre a se cstori cu Monsieur, i dup otrvirea acestei prinese de ctre cavalerul d'Effiat, trecuse n serviciul marei delfine, ca doamn de onoare nsrcinat cu toaleta acesteia. Dar, n 1690, murind marea delfin, i englezoaica, n mndria ei cu totul insular, nevoind s rmn pe lng domnioara Choin, se retrsese ntr-o cas mic de ar, pe care o nchiriase aproape de Saint-Cloud, spre a se consacra aici n ntregime educaiei micuei sale Clarice, folosindu-se n acest scop de renta viajer pe care o datora deosebitei drnicii a marelui delfin. n aceste locuri, cu prilejul cltoriilor ducelui de Chartres la Saint-Cloud, fcu du Rocher cunotin cu aceast tnr, cu care domnul duce de Chartres, aa cum am spus-o, l cstori ctre anul 1697. - Aadar acetia erau cei doi tineri, a cror csnicie i fcea plcere s o vezi, care ocupau primul etaj al casei din strada des Orties, nr. 6, cas n care locuia i Buvat, n chip modest, ntr-o mansard. Tinerii soi avuseser mai nti un fiu, a crui educaie n caligrafie, nc de la vrsta de patru ani, a fost ncredinat lui Buvat. Micul elev fcea deja progresele cele mai mulumitoare, cnd, fulgertor, un pojar i curm frageda-i via. Disperarea prinilor a fost imens, cum este lesne de neles; Buvat o mprti cu att mai sincer cu ct colarul su promitea cele mai fericite nclinaii. Comptimirea artat pentru durerea lor, din partea unui strin, i leg de el, i ntr-o zi pe cnd omul acesta cumsecade se plngea de viitorul precar ce i ateapt pe artiti, Albert du Rocher se oferi s foloseasc influena pe care o avea spre a-i obine un post la Biblioteca regal. Buvat sri n sus de bucurie la gndul c va deveni funcionar public. Chiar n aceeai zi fu scris petiia cu cel mai frumos scris posibil; primul scutier adug o recomandaie clduroas, i, o lun mai trziu, Buvat primi un brevet de funcionar la Biblioteca regal, secia manuscriselor, cu o leaf de nou sute de livre anual. Cu ncepere din acea zi, Buvat, n orgoliul foarte firesc pe care i-l inspira noua sa poziie social, uit de colarii i de colriele sale, i se dedic n ntregime confecionrii etichetelor. Nou sute de livre, asigurate pn la sfritul vieii sale, nsemnau o adevrat bogie, i demnul scriitor de etichete, graie marii drnicii regale, ncepu s triasc zile fericite i ndestulate, promind mereu bunilor si vecini c de vor avea un alt copil, atunci numai el, Jean Buvat, l va nva s scrie. Dinspre partea lor, srmanii prini doreau foarte mult s dea acest spor de ocupaie vrednicului copist. Dumnezeu le mplini dorina. Ctre sfritul anului 1702, Clarice ddu natere unei fetie. A fost o foarte mare bucurie n ntreaga cas. Buvat nU-i mai ncpea n piele de mulumire: alerga pe scri btndu-se cu minile peste coapse, i cntnd ct l inea gura de tare refrenul cntecului su favorit: Lsai-m s merg, lsai-m pistol n hainele i armele sale. Unul dintre gentilomii si fu omort lng el. Domnul marchiz d'Arcy, care n nvlmeal se desprise de ducele de Chartres, cpt mai trziu alturi de el patru lovituri de pistol n haine, iar un cal al prinului fu ucis sub el". (Extras din Relatarea btliei de la Nerwinde de Devize. J. VATOUT, Conspiraia lui Cellamare.)

s zburd etc. n acea zi, pentru prima oar de cnd fusese numit, adic de doi ani, el nu ajunse la slujb dect la orele zece i un sfert n loc de orele zece precis. Un supranumerar, care credea c murise, i i solicitase postul. Mica Bathilde nu avea nici opt zile cnd Buvat voi s-o pun s fac bee, afirmnd c trebuia, pentru a deprinde bine un lucru, s-l nvei din tineree. Nu le-a fost deloc uor s-l fac s neleag c trebuia s atepte cel puin ca fetia s mplineasc doi sau trei ani. Buvat se resemna; dar, pn una alta, i pregti nite exerciii. La captul a trei ani, Clarice i inu promisiunea, i Buvat avu satisfacia de a pune n chip solemn n minile Bathildei prima pan de care s-a atins fetia. Suntem acum la nceputul anului 1707. Ducele de Chartres, devenit duce d'Orleans, prin moartea lui Monsieur, obinuse n sfrit un comandament militar n Spania, unde trebuia s duc trupe marealului de Berwick. Numaidect fur date ordine ntregii sale case militare pentru a fi gata pe ziua de 5 martie. n calitate de prim scutier, Albert trebuia neaprat s-l nsoeasc pe prin. Aceast tire, care, altdat, l-ar fi umplut de bucurie, aproape c l ndurera n acel moment, ntruct sntatea Claricei ncepea s inspire serioase ngrijorri, iar medicului i scpaser cuvintele de ftizie pulmonar. Fie c biata Clarice se simea grav bolnav, fie, lucru i mai firesc, c se temea doar pentru soul ei, izbucnirea durerii sale a fost att de mare, nct Albert nsui nu se putu opri s nu plng odat cu ea. Micua Bathilde i Buvat plnser pentru c i vedeau plngnd pe cei din preajma lor. Sosi ziua de 5 martie: ziua hotrt pentru plecare. Cu toat durerea ce o mistuia, Clarice se ocupase ea nsi de echipamentul i de toate cele necesare soului, i voise ca ele s fie demne de prinul pe care l ntovrea acesta. De aceea, n mijlocul lacrimilor, o strfulgerare de bucurie orgolioas i lumin chipul, cnd l vzu pe Albert n uniforma lui elegant i clare pe minunatul cal de lupt. Ct despre Albert, i se puteau citi pe chip curajul i mndria. Srmana femeie surise cu tristee gndindu-se la visele ei de viitor, dar, pentru a nu-l ndurera n aceste momente supreme, i zgzui mhnirea n inim. nbuindu-i temerile pe care le avea pentru el, i, poate, la fel, pentru ea nsi, a fost prima care s-i spun s se gndeasc nu la ea, ci la onoarea lui. Ducele d'Orlans i corpul su de armat intrar n Catalonia n primele zile ale lui aprilie, i naintar numaidect prin maruri forate n Aragon. Sosind la Segorbe, ducele afl c marealul de Berwick se pregtea s dea o btlie decisiv, i, n dorina pe care o avea de a ajunge la timp pentru a lua parte i el la aceasta, l trimise pe Albert n calitate de curier, cu misiunea de a-i spune marealului c ducele d'Orlans sosea n ajutorul lui cu zece mii de oameni, i de a-l ruga, dac acest lucru nu se opunea dispoziiilor sale, s-l atepte pentru a ncepe aciunea. Albert porni, dar, rtcit prin muni, ncurcat de cluze proaste, el nu preced armata dect cu o zi, i sosi n tabra marealului de Berwick chiar n momentul n care acesta era pe cale s intre n lupt. Albert ceru s i se indice poziia pe care o ocupa marealul n persoan. I-a fost artat: la stnga armatei, pe un deluor rotund de unde se putea observa ntreaga cmpie, ducele de Berwick se afla n mijlocul statului su major. Albert i porni calul la galop i se ndrept direct spre el. Mesagerul i declin calitatea n faa marealului, i i expuse scopul misiunii sale. Marealul, drept orice rspuns, i art cmpul de btlie, spunndu-i s se napoieze la prin i s-i relateze cele ce vzuse. Dar Albert respirase mirosul prafului de puc, i nu voia s plece aa. El ceru permisiunea de a rmne, pentru a-i duce cel puin tirea victoriei. Marealul consimi. n acel moment, generalul-ef considernd necesar o arj de dragoni, comand unuia dintre aghiotani s duc n grab colonelului ordinul de atac. Tnrul porni la galop, dar

de-abia strbtuse o treime din distana care separa deluorul de poziia ocupat de acest regiment, c o ghiulea de tun i smulse capul. Nici nu czuse bine din scri, c Albert, folosindu-se de acest prilej pentru a lua parte la btlie, ddu la rndul su pinteni calului, transmise colonelului ordinul, i, n loc s se napoieze spre mareal, i scoase spada i arj n fruntea regimentului. Aceast arj a fost una din cele mai strlucite din cursul zilei, i ptrunse att de adnc n inima imperialilor, nct ncepu s-l clatine pe inamic. Marealul, fr voia lui, l urmrise din ochi, n mijlocul nvlmelii, pe acest tnr ofier pe care putea s-l recunoasc dup uni form. l vzu cum ajunge pn la drapelul duman, cum ncepe o lupt corp la corp cu cel care l purta, apoi, dup cteva clipe, cnd regimentul inamic fu pus pe fug, l vzu pe Albert napoindu-se spre el, innd n brae trofeul. Ajuns n faa marealului, arunc drapelul la picioarele acestuia, deschise gura pentru a vorbi, dar, n loc de cuvinte, un val de snge i ni de pe buze. Marealul l vzu cltinndu-se pe oblncul eii, i se apropie pentru a-l susine; dar, mai nainte de a-i fi putut da vreun ajutor, Albert se prvlise: un glonte i strbtuse pieptul. Marealul sri jos de pe cal, dar curajosul tnr zcea mort peste drapelul pe care-l cucerise. XVII BUVAT CEL CUMSECADE Ducele d'Orleans sosi a doua zi dup btlie; l regret pe Albert aa cum este regretat un om curajos; dar, la urma urmelor, el avusese parte de moartea bravului, murise n mijlocul unei victorii, murise peste drapelul pe care l cucerise: ce putea s cear mai mult un francez, un soldat, un gentilom? Ducele d'Orleans inu s-i scrie cu propria-i mn srmanei vduve. Dac ceva ar putea consola o femeie de moartea soului ei, ar fi fr ndoial o asemenea scrisoare. Dar biata Clarice nu vzu dect un lucru, anume c ea nu mai avea so i c Bathilde nu mai avea tat. La orele patru, Buvat reveni de la Bibliotec; i se spuse c a ntrebat Clarice de el: cobor numaidect. Srmana femeie nu plngea; era dobort, nu-i curgea o lacrim, nu rostea un cuvnt; ochii i erau fici i fr expresie, asemenea acelora ai unei nebune. Cnd intr Buvat, nu-i ndrept privirile ctre el, nu-i ntoarse capuL se mulumi s ntind mna spre el i s-i dea scrisoarea. Buvat privi la dreapta, privi la stnga cu un aer de-a dreptul nuc pentru a ghici despre ce era vorba; apoi, vznd c nimic nu-i putea cluzi presupunerile, i aternu ochii pe bucata de hrtie, i citi cu voce tare: Doamn, soul dumneavoastr a murit pentru Frana i pentru mine. Nici Frana, nici eu nu vi-l putem da napoi pe soul dumneavoastr; dar amintii-v c dac vreodat vei avea nevoie de ceva, i Frana i eu suntem datornicii dumneavoastr. Devotatul dumneavoastr, PHILIPPE D'ORLEANS" Cum! exclam Buvat aintindu-i ochii si bulbucai asupra Claricei, domnul du Rocher?... Nu este cu putin! Tata a murit? rosti, apropiindu-se de mama ei, micua Bathilde care se juca ntr-un col cu ppua. Mam, este adevrat c a murit tata? Vai! vai! da, scumpul meu copil, exclam Clarice, regsindu-i n acelai timp cuvintele i lacrimile. Oh! da, este adevrat! Este ct se poate de adevrat! Oh! ce nefericite suntem! Doamn, spuse Buvat care nu dispunea n imaginaia sa de mari resurse consolatoare, nu trebuie s fii att de ndurerat; poate c e o tire nentemeiat.

Nu vedei c scrisoarea este scris de nsui ducele d'Orleans? exclam srmana vduv. Da, copilul meu, da, tatl tu a murit. Plngi, fetia mea, plngi! poate c vzndu-i lacrimile, Dumnezeu va avea mil de tine. i rostind aceste cuvinte, biata femeie tui att de dureros, nct Buvat parc i simi sfiat propriul su piept; dar spaima lui fu mult mai mare nc, vznd c batista pe care ea o dusese la gur, era acum plin de snge. i atunci el nelese c nenorocirea ce tocmai se abtuse asupra micuei Bathilde nu era poate cea mai mare nenorocire care o amenina. Apartamentul pe care l ocupa Clarice devenise de acum nainte prea mare pentru ea; de aceea nimeni nu se mir vznd c l prsete pentru a ocupa unul mai mic, la etajul al doilea. In afar de durere, care i nimicise Claricei toate puterile, exist n orice suflet nobil o anumit repulsie de a solicita, chiar de la patrie, recompensa sngelui vrsat pentru ea, mai cu seam cnd acest snge este cald nc, cum era acela al lui Albert. Biata vduv ezit aadar s se prezinte la Ministerul de rzboi spre ai reclama drepturile. A urmat de aici c dup trei luni, cnd Clarice s-a putut hotr s fac primele demersuri, cucerirea Requenei i aceea a Saragozei fcuser s se uite btlia de la Almanza. Ea art scrisoarea prinului; secretarul ministrului i rspunse c avnd o asemenea scrisoare, nu se putea s nu obin orice, dar c trebuia s atepte rentoarcerea Alteei Sale. Clarice i privi ntr-o oglind faa slbit, i surse trist. S atept! rosti ea, da, aa ar fi mai bine, recunosc, dar Domnul tie de voi mai avea timpul. Ca urmare a acestui insucces, Clarice i prsi locuina de la etajul al doilea, pentru a se muta n dou camere mici de la etajul al treilea. Srmana vduv nu avusese alt avere dect solda soului. Mica zestre pe care i-o dduse ducele dispruse odat cu cumprarea unor mobile i a echipajului soului. ntruct noua locuin pe care o ocupa era mult mai mic dect cealalt, nu a fost de mirare c biata vduv i vndu ce-i prisosea din mobile. Se atepta ca ducele d'Orlans s se napoieze la sfritul toamnei, i Clarice se bizuia mult pe rentoarcerea sa spre a-i mbunti situaia, dar, mpotriva tuturor uzanelor strategice ale acestei epoci, armata, n loc s intre n cvartirurile sale de iarn, i continu campania, i se afl c, n loc de a se pregti de rentoarcere, ducele d'Orlans luase toate msurile pentru a asedia Lerida. Or, n 1647, nsui marele Cond euase n faa Leridei. iar noul asediu, chiar presupunnd c ar fi avut un sfrit favorabil, prevestea s se trgneze ngrozitor. Clarice ntreprinse cteva demersuri noi: de data aceasta i se uitase pn i numele soului ei. Ea recurse din nou la scrisoarea prinului. Scrisoarea i fcuse efectul obinuit, dar i se rspunse c dup asediul Leridei, ducele d'Orlans nu putea s nu se napoieze. Srmana vduv se vzu nevoit s se narmeze iari cu rbdare. Numai c i prsise cele dou camere pentru a se muta ntr-o mic mansard ce se afla n faa aceleia a lui Buvat, i i vndu ce-i mai rmsese din mobile, ne mai pstrnd dect o mas, cteva scaune, leagnul micuei Bathilde, i un pat pentru ea. Buvat vzuse toate aceste mutri succesive fr s-i dea prea bine seama de rostul lor, i dei nu avea mintea foarte ptrunztoare, nu-i fusese greu, apoi, s neleag situaia vecinei sale. Buvat, care era un om ordonat, strnsese unele mici economii pe care ar fi dorit tare mult s le pun la dispoziia vecinei sale; dar cum, pe msur ce mizeria Claricei devenea tot mai mare, cretea la fel i mndria ei, niciodat srmanul Buvat nu a ndrznit s-i fac o asemenea ofert. i totui, de douzeci de ori s-a dus la ea cu un mic rulou de monezi ce coninea ntreaga sa avere, adic cincizeci sau aizeci de ludovici; dar de fiecare dat el

iei de la Clarice, cu ruloul tras pe jumtate din buzunar, fr a putea avea vreodat curajul s-l scoat cu totul. Doar, ntr-o zi, pe cnd Buvat cobora scara spre a se duce la slujb, l ntlni pe proprietar care i fcea turneul"trimestrial de ncasri, i ghicind c vizita pe care acesta avea de gnd s-o fac vecinei sale, cu punctualitatea lui minuioas, avea s-o pun, poate, ntr-o mare ncurctur, chiar dac era vorba de o sum modest, l pofti pe proprietar la el, spunndu-i c, n ajun, doamna du Rocher i nmnase lui banii, pentru a lua cele dou chitane n acelai timp. Ct despre proprietar, cruia i convenea acest lucru i care se temea de o ntrziere din partea chiriaei sale, puin i psa de unde i veneau banii: ntinse amndou minile, remise cele dou chitane i i continu turneul. Trebuie s spunem de asemenea c, n naivitatea sufletului su, Buvat se frmnt din pricina acestei fapte bune ca i cum ar fi fost vorba de ceva necinstit. Trei sau patru zile nu a ndrznit s se nfieze la vecina lui, aa nct, atunci cnd se duse din nou la ea, o gsi tare mhnit deoarece credea c e vorba de o atitudine de indiferen din partea lui. Ct despre Buvat, acesta o gsi pe Clarice aa de mult schimbat n timpul acestor patru zile, nct iei cltinnd din cap i tergndu-i lacrimile, iar pentru prima oar, poate, se bg sub aternut fr s mai cnte, n timpul celor cincisprezece tururi pe care avea obiceiul s le fac prin ncpere nainte de a se culca: Lsai-m s merg, Lsai-m s zburd,.. etc. ceea ce constituia dovada unei preocupri tare triste i foarte adnci. Se scurser i ultimele zile ale iernii, i acestea aduser, n treact, tirea capitulrii Leridei, dar n acelai timp se afl c tnrul i neobositul general se pregtea s asedieze Tortosa. A fost ultima lovitur dat srmanei Clarice. Ea nelese c primvara care sosea va aduce odat cu ea o nou campanie care avea s-l rein pe duce n fruntea armatei. Puterile o prsir de tot i fu nevoit s se aeze la pat. Situaia Claricei era ngrozitoare. Nu-i fcea iluzii asupra bolii sale, i ddea seama c aceasta e mortal, i nu avea pe nimeni pe lume cruia s-i ncredineze copilaul. Srmana femeie se temea de moarte, dar nu pentru ea, ci pentru fetia ei, care nu va avea parte nici mcar de piatra de pe mormntul mamei ei spre a-i odihni capul. Soul nu avea dect rude ndeprtate, la mila crora nici nu putea, nici nu voia s apeleze. n ceea ce privete familia Claricei, care era nscut n Frana, unde murise mama sa, ea nu i-o cunoscuse niciodat. De altminteri, chiar de ar fi existat vreo speran din aceast parte, ea nelegea c nu mai avea timpul s recurg la ajutorul acesteia. Moartea venea. ntr-o noapte, Buvat, care, seara, n ajun, o prsise pe Clarice mistuit de febr, o auzi gemnd att de adnc, nct sri jos din pat i se mbrc n grab spre a se duce s-i ofere ajutorul, dar, ajuns la u, nu ndrzni s intre, nici s bat. Clarice plngea n hohote i se ruga cu voce tare. n aceast clip, micua Bathilde se trezi i i strig mama. Clarice i nbui lacrimile, se duse i i lu copilul din leagn, i, aezndu-l n genunchi pe patul ei, l puse s repete toate rugciunile pe care le tia, i dup fiecare din ele Buvat o auzi exclamnd cu o voce dureroas: O, Doamne! o, Doamne! Ascult-l pe srmanul meu copila!" i n aceast scen nocturn, n care o feti ce de-abia i prsise leagnul i o mam pe jumtate n mormnt se rugau amndou Domnului, n mijlocul linitii nopii, era ceva att de cumplit de trist nct bunul Buvat promise, n mod solemn, cu voce nceat ceea ce nu ndrznea s ofere cu glas tare. Se putea ca Bathilde s rmn orfan, ns, cel puin, jur el, ea nu va fi prsit. A doua zi, intrnd n camera Clari cei, Buvat fcu ceea ce nu ndrznise

niciodat pn atunci: o lu n brae pe Bathilde, i apropie faa lui cumsecade i mare de ncnttorul obrjor al copilului, i i spuse ncetior: Fii linitit, haide, srman i micu nevinovat, mai sunt nc oameni buni pe pmnt. Atunci fetia i arunc braele n jurul gtului su i l srut la rndul ei. Buvat simi c i se mpienjeneau ochii de lacrimi, i cum auzise repetndu-se adeseori c nu trebuie s plngi n faa bolnavilor de teama de a nu-i neliniti, i scoase ceasornicul i rosti cu vocea cea mai groas pentru a-i ascunde emoia: Hum! hum! sunt orele zece fr un sfert; trebuie s plec. Rmas bun, doamn du Rocher. Pe scar, l ntlni pe medic i l ntreb ce credea despre bolnav. ntruct era un medic ce venea din caritate, i nu se credea obligat s foloseasc menajamente, dat fiind c ele nu i erau pltite, rspunse c n trei zile avea s se prpdeasc. Cnd se ntoarse la orele patru, Buvat gsi ntreaga cas agitat. Cobornd de la Clarice, medicul spusese c trebuie s i se dea ultima mprtanie. Aadar fusese ntiinat preotul, i preotul venise, urcase scara, precedat de paracliser i de clopoelul su, i, fr niciun fel de pregtire, intrase n camera bolnavei. Buvat auzi tot i bnui ce se ntmpla. Se urc ntr-un suflet, i gsi capul scrii i spaiul de lng u ticsite de toate cumetrele din mahala, care, dup cum era obiceiul din acea epoc, se inuser dup slujitorii ultimei cuminecturi. Aproape de patul pe care era ntins muribunda, att de palid i att de eapn nct, fr cele dou mari lacrimi care i picurau din ochi, ar fi putut fi luat drept o statuie de marmur culcat pe un mormnt, preoii cntau rugciunile celor n agonie, i, ntr-un col al ncperii, se afla micua Bathilde, pe care o despriser de mama sa, pentru ca bolnava s nu fie cu gndul n alt parte n timpul mplinirii ultimului ei act de credin. Fetia sttea ghemuit, nendrznind nici s ipe nici s plng, cu totul nspimntat de faptul c vedea atta lume pe care nu o cunotea i auzea atta zgomot din care nu nelegea nimic. De aceea, de ndat ce l zri pe Buvat, copilul dete fuga spre el, singura persoan pe care o cunotea n mijlocul acestei adunri funebre. Buvat o lu n brae i se duse s ngenunche cu ea lng patul muribundei. n aceast clip Clarice i cobor ochii asupra lui. Ea o vzu pe Bathilde n braele singurului prieten pe care l cunotea pe lume. Cu acea privire ptrunztoare a muribunzilor, ea cobor pn n strfundul acestei inimi curate i devotate, i citi acolo n acea clip tot ceea ce el nu ndrznise s-i spun. Atunci ea se ridic n capul oaselor, i ntinse mina scond un strigt de recunotin i de bucurie, i, ca i cum i-ar fi epuizat ultimele puteri ale vieii n acest elan matern, czu din nou leinat pe pat. Ceremonia religioas odat terminat, se retraser mai nti preotul i paracliserul; i urmar evlavioii, iar indiferenii i curioii ieir ultimii. Din rndul acestora fceau parte mai multe femei. Buvat le ntreb dac vreuna dintre ele nu tie printre cunotine o bun ngrijitoare de bolnavi. De ndat se prezent o femeie ntre dou vrste, ncredinndu-l, n mijlocul isonului inut de cumetrele ei, c are toate nsuirile cerute pentru a se ndeletnici cu aceast ocupaie onorabil, dar c, tocmai din pricina acestei nmnuncheri de caliti, ea obinuia s fie pltit pe opt zile nainte, innd seam c era foarte cutat n cartier. Buvat se interes asupra preului pe care-l pretindea pentru aceste opt zile; ea rspunse c pentru oricine alta ar fi aisprezece livre, dar, ntruct srmana doamn nu prea a fi tare nstrit, ea se mulumea cu dousprezece. Buvat, care tocmai n acea zi i ncasase leafa lunar, scoase din buzunar doi scuzi i i dete fr s se tocmeasc. Chiar dac ea i-ar fi cerut i ndoit, el tot i-ar fi dat; de aceea, aceast generozitate neateptat provoc multe presupuneri dintre care unele nu erau spre cea mai mare cinste a muribundei. ntr-att este de adevrat c o fapt bun este un lucru foarte rar, nct trebuie totdeauna, cnd este

fptuit n vzul lumii, ca oamenii s-i caute o cauz necinstit sau interesat! Clarice era tot leinat. ngrijitoarea intr numaidect n funciune, dndu-i, n lips de sruri, s respire oet. Buvat se retrase. Ct despre micua Bathilde, i se spusese c mama sa dormea. Bietul copil nu cunotea nc diferena ce exist ntre somn i moarte, i se apucase s se joace din nou, ntr-un col, cu ppua ei. Dup o or, Buvat se rentoarse spre a se interesa de starea Claricei: bolnava ieise din starea de lein, dar cu toate c avea ochii deschii, nu mai vorbea. Totui, ea putea s recunoasc nc pe cei din jur, ntruct, de ndat ce l zri pe Buvat, i mpreun minile i ncepu s se roage, apoi pru c ar cuta ceva sub pern. Dar efortul pe care trebuia s-l fac era, fr ndoial, prea mare pentru slbiciunea sa, ntruct scoase un geamt i czu din nou nemicat pe pern. ngrijitoarea cltin din cap, i, apropiindu-se de bolnav, i spuse: St bine perna matale, maic, nu trebuie s-o deranjezi. Apoi, ntorcndu-se ctre Buvat, adug, ridicnd din umeri: Ah! bolnavii, nu-mi vorbii de ei! Fiecare i nchipuie totdeauna c nu tiu ce lucru are ceva care l deranjeaz. sta e sfritul, ce mai, e moartea, dar ei nu o tiu. Clarice scoase un. suspin adnc, dar rmase nemicat, ngrijitoarea se apropie de ea, i cu firele unei pene i frec buzele cu un leac ntritor nscocit de ea, pe care se dusese s-l caute la spier. Buvat nu putea ndura acest spectacol; i spuse ngrijitoarei s vegheze asupra mamei i copilului, i plec. A doua zi dimineaa bolnavei i era i mai ru; dei avea ochii deschii, ea prea s nu mai recunoasc pe nimeni altcineva dect pe fetia ei, pe care o culcaser pe pat, lng ea. i luase mnua i nu mai voia s-i dea drumul. Ct despre feti, ca i cum ar fi simit c era ultima mngiere matern, rmsese nemicat i mut. Cnd l zri pe bunul ei prieten, i spuse numai att: Doarme, mmica doarme. I se pru atunci lui Buvat c srmana Clarice fcu o micare, ca i cum ar fi auzit nc i ar fi recunoscut vocea fetiei sale, dar putea s fie tot att de bine o tremurtur nervoas. El o ntreb pe ngrijitoare dac bolnava avea nevoie de ceva. ngrijitoarea cltin din cap, zicnd: La ce bun? ar nsemna bani aruncai pe grl. Pungaii tia de spieri ctig destul i aa! Buvat ar fi inut mult s rmn lng Clarice, ntruct vedea c srmana nu mai avea dect tare puin timp de trit. Dar niciodat nu i-ar fi trecut prin cap gndul, afar numai dac nu ar fi fost el nsui muribund, c ar putea s lipseasc o singur zi de la slujb. Sosi aadar la birou ca de obicei, dar att de trist i de copleit, nct regele nu ctig mare lucru dup urma prezenei sale. S-a remarcat chiar cu uimire, n acea zi, c Buvat nu a ateptat s rsune cele patru lovituri ale orologiului pentru a-i deznoda ireturile de la mnecuele albastre pe care i le punea la sosire spre a-i apra haina, i c, la prima btaie a orologiului, s-a ridicat, i-a luat plria i a ieit. Supranumerarul care i solicitase deja postul, l privi cum se duce, apoi, dup ce Buvat nchise ua, rosti destul de tare pentru a fi auzit de ef: Ei bine! nemaipomenit! Iat unul care nu se spetete muncind. Presimirile lui Buvat se adeverir: sosind acas, o ntreb pe portreas cum i merge Claricei. Ah! Mulumesc lui Dumnezeu rspunse ea, srmana femeie este foarte fericit: nu mai sufer. A murit! exclam Buvat cu acel fior pe care l strnesc totdeauna aceste cuvinte teribile asupra celui ce le aude. Acum aproape trei sferturi de or, rspunse portreasa; i ncepu din nou s-i crpeasc ciorapul, relund pe o melodie tare vesel un cntecel pe care l ntrerupsese pentru a-i rspunde lui Buvat.

Buvat urc treptele scrii ncet, una cte una, oprindu-se la fiecare etaj pentru a-i terge sudoarea de pe frunte; apoi, ajungnd la palierul pe care se aflau camera lui i cea a Claricei, se vzu nevoit s se reazeme de zid, ntruct simea c i se nmoaie picioarele. Vederea unui cadavru are ceva teribil i solemn, al crei efect l resimte chiar i omul cel mai stpn pe sine. De aceea i rmsese acolo, mut, nemicat, ovielnic, cnd i se pru c aude vocea micuei Bathilde care se tnguia. i aduse atunci aminte de srmanul copil, i acest fapt i re insufl puin curaj. Totui, ajuns la u, se opri iari, dar atunci auzi mai desluit gemetele fetiei. Mmico! strig copilul cu vocea-i micu ntretiat de lacrimi, mmico, trezete-te, mmico! De ce eti aa rece? Apoi copilul se ndrept spre u, i btnd n ea cu minutele, spuse: Bunul meu prieten, bunul meu prieten Vino! Sunt singur de tot, mi-e fric! Buvat nu nelegea de ce nu-l duseser pe copil n alt parte, de ndat ce i murise mama, iar mila profund pe care i-o inspir srmana micu biruind sentimentul dureros care l oprise o clip, duse mna la clan spre a deschide ua. Ua era ncuiat. n acest moment o auzi pe portreas c l strig; Buvat alerg la scar i o ntreb unde este cheia. Ei bine! tocmai despre asta-i vorba, rspunse portreasa; ia uitai-v, ct sunt de proast! Am uitat s v-o dau cnd ai trecut prin faa mea! Buvat cobor ct putu mai repede. i de ce se gsete aceast cheie aici? ntreb el. Proprietarul a adus-o, dup ce a poruncit s se ridice mobilele, rspunse portreasa. Cum! s se ridice mobilele exclam Buvat. Eh! Fr ndoial c a poruncit s se ridice mobilele! Vecina dumneavoastr nu era bogat, domnule Buvat, i mai mult ca sigur c avea datorii n toate prile. Iac! n-a vrut s aib vreo glceav, dumnealui, proprietarul! Sorocul i plata chiriei mai nainte de toate! Cum se i cuvine! De altminteri nu mai are nevoie de mobile, srmana, scumpa de ea! Dar ngrijitoarea, ce s-a ntmplat cu ea? Cnd a vzut c i-a murit bolnava, s-a dus. Treaba ei se sfrise. Dac vrei, are s vin s-o nfoare n giulgiu, pentru un scud. De obicei, portresele au parte de acest mic ctig suplimentar. Dar eu nu pot: eu sunt prea simitoare. Buvat nelese tot ce se ntmplase i se cutremur. Se urc de data aceasta pe att de repede pe ct de ncet suise treptele prima dat. Mna i tremura ntratt, nct nu putea nimeri ncuietoarea uii. n sfrit, cheia se nvrti n broasc i ua se deschise. Clarice era ntins pe podea, pe salteaua scoas de la patul ei, n mijlocul camerei ce fusese golit de toate mobilele. Un cearaf grosolan fusese aruncat peste ea i de bun seam c o acoperise n ntregime, dar micua Bathilde l dduse la o parte pentru a cuta chipul mamei sale, pe care-l sruta n clipa n care Buvat ptrunse n ncpere. Ah! prietenul meu bun, prietenul meu bun, exclam copilul, trezete-o pe micua mea, care vrea s doarm ntruna. Trezete-o, te rog. i copilul alerg spre Buvat, care privea din u acest trist spectacol. Buvat o duse pe Bathilde ling trupul nensufleit. Srut-o pe mama ta pentru ultima oar, srmane copil, i spuse el. Copilul se supuse. i acum, continu el, las-o s doarm. i lu copilul n brae i-l duse la el. Copilul nu se mpotrivi, ca i cum ar fi neles slbiciunea i singurtatea sa. El o culc n propriul su pat, ntruct ridicaser pn i leagnul copilului, iar

cnd o vzu adormit, iei pentru a se duce s fac declaraia de deces la comisarul cartierului, i s ntiineze administraia serviciilor funebre. Cnd se rentoarse, portreasa i nmn o hrtie pe care ngrijitoarea o gsise n mna Claricei cnd o nfurase n giulgiu. Buvat o despturi i recunoscu scrisoarea ducelui d'Orleans. Era singura motenire pe care srmana mam o lsase fiicei sale. XVIII MOTENIREA Ducndu-se s fac declaraia la comisarul cartierului, i s stabileasc msurile necesare cu serviciile funerare, Buvat i mai dduse osteneala s caute o femeie care s aib grij de micua Bathilde, ndeletnicire pe care nu o putea lua asupra sa, mai nti pentru c se afla ntr-o ignoran desvrit a treburilor unei guvernante, i apoi pentru c, aflndu-se la slujb timp de ase ore pe zi, era cu neputin ca fetia s rmn singur n absena sa. Din fericire avea la ndemn ceea ce i trebuia: era vorba de o femeie cumsecade avnd ntre treizeci i cinci i treizeci i opt de ani, care fusese n serviciul rposatei doamne Buvat n ultimii trei ani de via, i ale crei caliti serioase le apreciase de-a lungul celor trei ani. S-a neles cu Nanette, aa se numea aceast femeie de treab, c ea va locui n cas, va gti, va avea grij de micua Bathilde i va primi drept leaf cincizeci de livre pe an, precum i mncarea. Aceast nou rnduial trebuia s-i schimbe toate obiceiurile lui Buvat, njghebndu-i o gospodrie, lui, care trise totdeauna ca un holtei, i mncase la pensiuni familiale. Nu putea aadar s-i mai pstreze mansarda, devenit prea strimt pentru surplusul de existene legate de aici nainte de existena sa. i nc de a doua zi dimineaa porni n cutarea altei locuine. Gsi una n strada Pagevin, ntruct inea mult s nu se ndeprteze de biblioteca regelui, pentru ca, orice vreme ar fi fost afar, s ajung la slujb fr prea multe neplceri. Era un apartament alctuit din dou camere, o sli i o buctrie; czu la nvoial pe loc, iar ca nou chiria ddu portresei baciul tradiional, se duse n strada SaintAntoine s cumpere mobilele care i lipseau pentru a mobila camera Bathildei i cea a Nanettei, i chiar n aceeai sear, dup rentoarcerea de la slujb, mutatul a fost dus la bun sfrit. A doua zi, care cdea ntr-o duminic, avu loc nmormntarea Claricei, astfel nct Buvat, spre a aduce ultima cinstire vecinei sale, nu avu nevoie s cear nici mcar o zi de nvoire efului su. Timp de o sptmn sau dou, micua Bathilde ntreb n fiece clip de mmica ei Clarice, dar bunul ei prieten Buvat i aduse, spre a o consola, multe jucrii drgue, i ea ncepu s vorbeasc mai puin despre mmica ei, i cum i s-a spus c plecase spre a-l rentlni pe tticul ei, Bathide, n cele din urm, doar din timp n timp mai ntreba cnd aveau s se ntoarc amndoi prinii. n sfrit, vlul care separ primii notri ani de restul vieii se ngro puin cte puin, iar Bathide i uit pe prini pn n ziua n care fata, tiind n fine ce nsemna s fii orfan, avea s-i regseasc att pe unul ct i pe cellalt n amintirile sale de copil. Buvat i dduse Bathildei cea mai frumoas dintre cele dou camere; pe cealalt o pstrase pentru el, iar pe Nanette o surghiunise n sli. Aceast Nanette era o femeie cumsecade, care gtea binior, tricota n chip deosebit i torcea nemaipomenit. Dar, cu toate aceste felurite talente, Buvat nelese c Nanette mpreun cu el erau departe de a fi de ajuns pentru educaia unei tinere, i c, atunci cnd Bathide i va fi nsuit o scriere magnific, va fi cunoscut cele cinci reguli, va fi nvat s coas i s toarc, ea nu va ti exact dect jumtate din ceea ce ar trebui s tie, ntruct Buvat considerase obligaia pe care i-o asumase n toat ntinderea sa. Era una din acele firi pioase care nu gndesc dect cu inima, i nelesese c dei devenise pupila lui Buvat, Bathilde avea s

fie totui fiica lui Albert i a Claricei. El se hotr aadar s-i dea o educaie potrivit nu cu situaia ei prezent, ci cu numele pe care l purta. i, pentru a lua aceast hotrre, Buvat fcuse un raionament foarte simplu: anume c el datora slujba lui Albert, i prin urmare venitul acestei slujbe aparinea Bathildei. Iat cum mprea el cele nou sute de livre care alctuiau leafa sa pe un an: patru sute cincizeci de livre pentru maetrii de muzic, de desen i de dans; patru sute cincizeci de livre pentru zestrea Bathildei. Or, presupunnd c Bathilde, care avea acum patru ani, se va cstori patrusprezece ani mai trziu, adic la optsprezece ani, dobnda i capitalul adunate la un loc se vor ridica, n ziua cstoriei sale, cam la nou sau zece mii de livre. Ceea ce nu era mare lucru, Buvat o tia bine, i era foarte mhnit din aceast pricin, dar n zadar i torturase mintea, nu gsise niciun mijloc s-o scoat mai bine la capt. n privina hranei comune, a plii chiriei, a banilor pentru traiul Bathildei, pentru traiul su, precum i simbria Nanettei, avea s le fac fa apucndu-se din nou s dea lecii de scris i copiind diverse lucrri. n acest scop, avea s se scoale la orele cinci dimineaa i s se culce la orele zece seara. Asta ar nsemna numai profit, ntruct, graie acestei noi rnduieli, i-ar prelungi viaa cu patru sau cinci ore zi de zi. Dumnezeu binecuvnt dintru nceput aceste hotrri cucernice: nici leciile, nici copiile nu-i lipsir lui Buvat, i cum doi ani se scurser mai nainte ca Bathilde s fi terminat prima etap a educaiei, pe care i-o luase asupra lui, Buvat putu s adauge nou ute de livre la mica sa comoar i s plaseze nou sute de livre pe numele Bathildei. La vrsta de ase ani, Bathilde a avut aadar ceea ce rar au la aceast vrst fetele din casele cele mai nobile i mai bogate, adic maestru de dans, maestru de muzic i maestru de desen. De altminteri, era o nesfrit plcere s faci sacrificii pentru aceast copil ncnttoare, cci prea s fi fost hrzit cu una din acele firi fericite ale cror aptitudini te fac s crezi ntr-o lume anterioar, ntr-att cei care sunt dotai cu asemenea aptitudini par nu a nva lucruri noi, ci a-i aminti de lucruri uitate. n ceea ce privete frumuseea sa de copil, care ndreptea sperane minunate, i respecta toate fgduielile fcute. De aceea Buvat era tare fericit de-a lungul ntregii sptmni cnd, dup fiecare lecie, primea complimentele maetrilor, i nespus de mndru cnd, duminica, dup ce i mbrca haina de culoare roie cum e carnea somonului, pantalonii de catifea neagr i ciorapii trcai, o lua de mn pe mica sa Bathilde i pornea s fac mpreun cu ea plimbarea sptmnal. De obicei paii l duceau spre calea Porcherons. Acolo era locul de ntlnire al juctorilor de bile, i Buvat fusese altdat un mare amator al acestui joc. ncetnd de a mai fi actor, el devenise arbitru. Cu prilejul oricrei contestaii ce se ivea, la el se recurgea, i trebuie s recunoatem, avea un ochi att de precis, nct indica la prima privire, fr s se nele vreodat, care era bila cea mai apropiat de int. De aceea hotrrile sale erau fr drept de apel, respectate i urmate nici mai mult nici mai puin dect acelea pe care le ddea sfntul Ludovic la Vincennes. ns, trebuie s-o spunem iari spre lauda sa, predilecia pe care o avea pentru aceast plimbare nu era nscut dintr-un sentiment egoist: acest itinerar ducea n acelai timp la blile de la Grange-Batelire, ale cror ape ntunecate i uor vlurite atrgeau o sumedenie de libelule cu aripi de voal i talii de aur, pe care copiii simt o att de mare plcere s le fugreasc. Una din marile distracii ale micuei Bathilde era de a alerga, cu plasa ei verde n mn, cu minunatele sale cosie aurii fluturnd n vnt, dup fluturi i libelule. i urmau de aici deseori, din cauza formei terenului, unele mici accidente pentru rochia ei alb. Dar, cu

condiia ca Bathilde s se fi amuzat, Buvat trecea cu o mare senintate peste o pat sau o agare a rochiei, lucrurile acestea privind-o pe Nanette. Vrednica femeie bombnea grozav la ntoarcerea acas, dar Buvat i nchidea gura ridicnd din umeri i rostind: Aida de! La btrnee vremea-i pierzi, la tineree te distrezi! i cum Nanette avea un mare respect fa de proverbe pe care le punea ea nsi n aplicare atunci cnd se ivea prilejul, se supunea de obicei nvturii acestuia. Se ntmpla de asemenea cteodat, dar aceasta numai n zilele de mare srbtoare, ca Buvat s consimt, la rugmintea micuei Bathilde, care voia s vad de aproape morile de vnt, s mearg tocmai pn n Montmartre. Atunci se pleca mai de vreme; Nanette lua cu ea merinde pentru prnzul de pe esplanada de l'Abbaye. Ptrundeau vitejete n foburg, traversau podul des Porcherons, lsau la dreapta cimitirul Saint-Eustache i capela Notre-Dame-de-Lorette, treceau de barier, i se urcau pe drumul ctre Montmartre, azvrlit ca o panglic ntre pajitile verzi i colinele Briolets. n ziua aceea, nu se napoiau dect la orele opt seara; dar, nc de la crucea des Porcherons, micua Bathilde dormea n braele lui Buvat. Lucrurile merser astfel pn n anul de graie 1712, epoc n care marele rege se vzu att de strmtorat n treburile sale, nct nu vzu alt mijloc de a iei din ncurctur dect ncetnd de a-i mai plti slujbaii. Lui Buvat i se aduse la cunotin aceast msur administrativ de ctre casier, care l anun ntr-o bun diminea, atunci cnd se prezent s-i ncaseze leafa pe luna scurs, c nu erau bani n casierie. Buvat l privi pe casier cu un aer de o total nmrmurire: nu i-ar fi trecut niciodat prin cap ideea c regele ar putea duce lips de bani. El nu se neliniti de altminteri din pricina acestui rspuns, convins fiind c numai un accident ntmpltor ntrerupsese plata, i se ntoarse la birou fredonnd cntecul favorit: Lsai-m s merg, Lsai-m s zburd,, etc. La dracu! i spuse supranumerarul, care, dup apte ani de ateptare, fusese n sfrit naintat funcionar pe data de nti a lunii precedente, trebuie c avei o fire teribil de vesel dac v mai arde s cntai cnd nu mai suntem pltii. Cum? zise Buvat. Ce vrei s spunei? Vreau s spun c poate nu venii de la casierie? Ba da, exact de acolo vin. ~ i vi s-a pltit? Nu, mi s-a spus c nu erau bani. i ce credei despre asta? Pi de! eu cred, spuse Buvat, eu cred. c ni se vor da banii pe dou luni la un loc. Ah! da, vorbesc degeaba! banii pe dou luni la un loc! Ascult Ducoudray, continu slujbaul ntorcndu-se ctre vecinul su, dumnealui crede c ne vor da banii pe cele dou luni la un loc! Ce om naiv mai e i papa Buvat! Asta o vom vedea luna cealalt, rspunse al doilea slujba. Da, zise Buvat, repetnd aceste cuvinte care i se prur a fi cele mai juste, asta o vom vedea luna cealalt. i dac nu au s v plteasc nici luna cealalt, i nici cele care vor urma, ce vei face, papa Buvat? Ce voi face? rosti Buvat, mirat c se poate ndoi cineva de hotrrea sa de a veni mai departe la slujb. Ei bine, dar este foarte simplu: eu voi veni totui. Cum! dac nu vei mai fi pltit, zise slujbaul, vei veni totui mai departe?

Domnule, zise Buvat, regele m-a pltit timp de zece ani pn la o centim. Dup zece ani, dac este strmtorat, el are, deci, tot dreptul s-mi cear un pic de edit. Linguitor josnic! exclam slujbaul. Se scurse i luna, veni din nou ziua de plat: Buvat se prezent la casierie cu deplina ncredere c avea s i se plteasc suma restant; dar, spre marea sa uimire, i se aduse la cunotin ca i ultima dat c tot goal era i acum casa de bani. Buvat ntreb cnd avea s se umple. Casierul i rspunse c era tare curios. Buvat nu tiu cum s se mai scuze i se rentoarse la biroul su, dar, de data aceasta, fr s mai cnte. n aceeai zi, noul slujba i ddu demisia. ns, cum era dificil s nlocuieti un funcionar care pleca din pricin c nu se mai pltea, i cum munca trebuia totui s fie fcut, eful l mpovra pe Buvat, n afar de propria sa activitate, i cu aceea a demisionarului. Buvat o accept fr s murmure, i cum, la urma urmei, etichetele sale i lsau de altminteri destul timp de prisos, la sfritul lunii munca era la zi. Nu se plti mai mult n a treia lun dect n primele dou. Era un adevrat faliment. Dar, aa cum am vzut, Buvat nu se trguia niciodat cnd era vorba de ndatoririle sale. Ceea ce promisese s fac, sub imperiul primului impuls, fcu i cu matur chibzuin. Numai c ddu lovitura la mica sa comoar, care se compunea exact din lefurile sale pe doi ani. n acest timp Bathilde cretea: era acum o tnr de treisprezece-paisprezece ani, a crei frumusee devenea din zi n zi mai remarcabil, i care ncepea s neleag ntreaga dificultate a situaiei sale. De aceea, de ase luni ncoace, sau poate de un an, sub pretextul c prefer s rmn acas spre a desena sau a cnta la clavecin, plimbrile la Porcherons, alergrile pe malul blilor de la Grange-Batelire i ascensiunile la Montmartre fuseser ntrerupte. Buvat nu nelegea nimic din aceste gusturi sedentare care i veniser aa dintr-o dat tinerei fete, i cum el, dup ce a ncercat de dou sau trei ori s se plimbe fr ea, a bgat de seam c nu plimbarea n sine i fcea plcere, s-a hotrt, ntruct este necesar ca citadinul din Paris, nchis ntreaga sptmn, s aib aer cel puin duminica, s-a hotrt, cum spuneam, s caute o mic locuin cu grdin. Numai c locuinele cu grdin deveniser prea scumpe pentru starea finanelor srmanului Buvat, astfel nct gsind cu prilejul curselor sale mica locuin din strada du Temps-Perdu, i veni pe loc luminoasa idee de a nlocui grdina cu o teras; se gndi numaidect c aerul avea s fie mai bun, i se ntoarse s o ntiineze pe Bathilde de chilipirul gsit, spunndu-i c singurul neajuns pe care l vedea la viitorul lor apartament, care de altminteri le convenea din toate punctele de vedere, era faptul c, acum, cele dou camere ale lor vor fi separate, i c ea va fi obligat s locuiasc la etajul al patrulea, cu Nanette, n timp ce el avea s locuiasc la al cincilea. Ceea ce i se prea un inconvenient lui Buvat, i se pru, dimpotriv, Bathildei un avantaj. De ctva timp ncoace ea nelegea, cu acel instinct al pudorii firesc femeii, c nu era decent ca, mai departe, camera ei s fie la acelai etaj cu camer de care nu o desprea dect o u, camer ce aparinea unui brbat nc tnr, i care nu era nici tatl, nici soul ei. Ea l ncredina aadar pe Buvat c, dup tot ceea ce i spusese despre aceast locuin, socotea c i va fi tare greu s gseasc o alta care s-i plac tot att de mult i l ndemn s ncheie contractul ct mai repede cu putin. Buvat, ncntat, ntiina n aceeai zi c renun la vechea locuin i ddu arvun pentru cea nou; apoi, la sorocul cel mai apropiat, se mut. Era pentru a treia oar de douzeci de ani ncoace, i totdeauna doar n circumstane peremptorii. Dup cum se vede, Buvat nu avea o fire nestatornic. i Bathilde avea dreptate s cugete astfel, cci, de cnd mantelua sa neagr

scotea n relief nite umeri admirabili, de cnd de sub mitenele ei se iveau cele mai frumoase degete de pe lume, de cnd, din Bathilde de altdat, ea nu mai pstrase dect piciorul de copil, toat lumea remarca faptul c Buvat era nc tnr; c de cinci sau ase ori, cum era socotit ca un om ordonat i era vzut ducndu-se n fiecare lun, cu regularitate, la notarul su, el avusese prilejul s ncheie o cstorie convenabil fr a profita de aceast ocazie; c, n fine, tutorele i pupila locuiau n acelai apartament, astfel nct cumetrele, care se artau pline de un adnc respect fa de Buvat pe cnd Bathilde nu avea dect ase ani, ncepeau s strige n gura mare despre imoralitatea lui, acum cnd Bathilde avea cincisprezece ani. Srmanul Buvat! Dac a existat vreodat un ecou nevinovat i curat, atunci a fost acela ce rzbtea din aceast camer nvecinat cu cea a Bathildei, din aceast camer care i-a adpostit timp de zece ani capul mare, cumsecade, buclat i trandafiriu, prin care nu trecuse niciodat vreun gnd urt, nici chiar n vis. . Dar, mutndu-se n strada du Temps-Perdu, a fost mult mai ru: Buvat i Bathilde veniser, dup cum ne amintim, din strada des Orties n strada Pagevin, iar acolo, unde era cunoscut admirabila sa purtare fa de bietul copil, aceast amintire l aprase nc mpotriva calomniei. Dar se scursese mult vreme de cnd fusese fptuit acest gest frumos, care, chiar n strada Pagevin, ncepea s fie uitat. Era deci tare dificil ca zvonurile care ncepuser s se rspndeasc s nu-i urmreasc ntr-un cartier nou, n care erau cu totul necunoscui, i n care nscrierea lor sub dou nume diferite trebuia oricum s trezeasc bnuieli, excluzndu-se orice idee de rudenie apropiat. Rmnea presupunerea care, atribuind lui Buvat o tineree furtunoas, vedea n Bathilde fructul unei vechi pasiuni pe care Biserica ar fi uitat s-o consfineasc. Dar aceast presupunere cdea la prima examinare. Bathilde era nalt i zvelt, Buvat era gros i scurt; Bathilde avea ochii negri i strlucitori, Buvat avea ochii albatri ca faiana i fr cea mai mic expresie; Bathilde avea pielea alb i mat, iar trandafiriul cel mai viu colora faa lui Buvat; n sfrit, ntreaga persoan a Bathildei exprima elegana i distincia, n timp ce bietul bonom Buvat era din cap pn n picioare un tip de o vulgar simplitate. i n consecin femeile ncepur s-o priveasc pe Bathilde cu dispre, iar brbaii l numeau pe Buvat o lichea fericit. Se cuvine s spunem de altminteri c doamna Denis a fost una din ultimele care s dea crezare tuturor acestor zvonuri. Vom spune mai trziu cu ce prilej a nceput s cread n ele. Totui prevederile slujbaului demisionar se mpliniser. Trecuser optsprezece luni de cnd Buvat nu vzuse o para din leaf, fr ca bravul om, cu tot acest credit ndelungat, s-o lase mai moale o clip cu punctualitatea sa obinuit. Ceva mai mult, de cnd nu se mai plteau lefurile, Buvat avea o fric teribil s nu-i vin poft ministrului s fac economii suprimnd o treime din numrul funcionarilor, i cu toate c serviciul i lua zilnic ase ore din timpul pe care l-ar fi putut folosi ntr-un mod mai rentabil, el ar fi socotit ca o nenorocire ireparabil pierderea acestei slujbe. De aceea i ddea i mai mult silin pe msur ce pierdea sperana restituirii drepturilor sale. Rezult de aici c superiorii si s-au ferit cu strnicie s dea afar un om care muncea cu att mai mult cu ct era pltit mai puin. Ignorana complet a datei la care avea s nceteze aceast situaie precar, mpreun cu micorarea micului su tezaur care amenina s se epuizeze peste puin timp, ntunecau totui fruntea lui Buvat, n aa chip nct Bathilde prinse a bnui c se petrecea ceva de care ea nu avea cunotin. Cu tactul care le caracterizeaz pe femei, ea nelese c orice ntrebare pus lui Buvat cu privire la un secret pe care el nu i l-a destinuit din proprie iniiativ ar fi inutil. Aadar ea

se adres Nanettei. Aceasta se ls un pic rugat, dar cum totul n cas se afla sub influena Bathildei, n cele din urm i mrturisi cum stteau treburile; numai atunci afl Bathilde tot ceea ce datora ea delicateei dezinteresate a lui Buvat. Ea tia acum c pentru a pstra neatini banii destinai spre a-i plti pe maetrii ei de distracii i a-i agonisi o zestre, Buvat muncea dimineaa de la orele cinci pn la orele opt, iar seara, de la orele nou pn la miezul nopii, i ceea ce l ntrista att, n ciuda acestei munci nverunate, acum cnd nu i se mai pltea leafa, era faptul c se va vedea nevoit, n momentul n care micile sale economii se vor fi epuizat, s-i mrturiseasc Bathildei c trebuiau s suprime orice cheltuial care nu era riguros necesar. Primul gnd al Bathildei, aflnd de acest sfnt devotament, a fost s cad la picioarele lui Buvat, cnd se va rentoarce, i s-i srute minile; dar ea nelese ndat c singurul mijloc de a ajunge la elul pe care i-l propusese era de a prea c ignor totul, iar cnd acesta se rentoarse de la slujb, nu putu ghici ct recunotin i veneraie ascundea srutul filial pe care l depuse fata pe fruntea lui. XIX BATHILDE A doua zi, Bathilde i spuse rznd lui Buvat c socotea c maetrii ei nu mai aveau ce s-o nvee, c ea tia tot att ct i ei, i c a-i mai pstra mult timp ar nsemna bani pierdui. Cum Buvat nu gsea nimic mai frumos ca desenele Bathildei, cum, atunci cnd cnta Bathilde, el se credea n al noulea cer, nu-i veni greu s-o cread pe pupila sa, cu att mai mult cu ct maetrii, de o bun credin rar ntlnit, mrturisir c eleva lor tia destul pentru a se descurca de aici nainte singur. Astfel erau simmintele pe care le inspira Bathilde, nct ele purificau tot ceea ce se apropia de ea. Se nelege c aceast dubl declaraie fcu mare plcere lui Buvat; dar Bathilde nu se mulumi doar s fac economii, reducnd cheltuielile; ea se mai hotr s sporeasc veniturile. Dei fcuse progrese aproape la fel n muzic i n desen, ea nelese c numai desenul putea s-i fie de ajutor, n timp ce muzica nu-i va fi niciodat dect un mijloc de destindere. Ea i ndrept aadar toat srguina spre desen, i cum avea ntr-adevr n acest domeniu un talent superior, reui n curnd s fac nite pasteluri ncnttoare. n fine, ntr-o zi, voind s cunoasc valoarea lucrrilor sale, l rug pe Buvat, ca n drum spre slujb, s se opreasc la negustorul de culori de la care i cumpra ea hrtie i creioane, i care i avea prvlia n strada de Clery, col cu strada du GrosChenet, i s-i arate dou capete de copil pe care le desenase din imaginaie, ntrebndu-l apoi la ct le preuia. Buvat accept aceast nsrcinare fr a o lua ctui de puin n nume de ru, i o aduse la ndeplinire cu naivitatea sa obinuit. Negustorul, deprins cu asemenea propuneri, suci i rsuci cu un aer dispreuitor capetele ntre minile sale, i cu toate c le critic stranic, spuse c nu putea oferi dect cincisprezece livre pentru fiecare. Buvat, ofensat nu de preul oferit, ci de modul puin respectuos n care comerciantul i vorbise de talentul Bathildei, i le trase destul de brusc din mini, spunndu-i c-i mulumete. Negustorul atunci, creznd c bonomul nostru nu gsea preul destul de ridicat, spuse c de hatrul cunotinei lor avea s dea pentru cele dou capete pn la patruzeci de livre; dar Buvat, ranchiunos al dracului cnd era vorba de o jignire adus desvririi pupilei sale, i rspunse cu rceal c desenele pe care i le artase nu erau de vnzare, i c el nu ntreba de preul lor dect pentru propria lui satisfacie. Or, dup cum se tie, din momentul n care desenele nu sunt de vnzare, ele cresc nespus de mult n valoare: urmarea a fost c negustorul sfri prin a oferi pn la cincizeci de livre; dar Buvat, puin sensibil la aceast propunere despre care nici nu-i trecuse prin cap c ar putea profita, puse

din nou desenele n map, iei de la negustor cu ntreaga mndrie a unui om rnit n demnitatea sa, i se ndrept spre slujb. La ntoarcere, negustorul se afla ca din ntmplare n pragul uii, dar observndu-l, Buvat o lu iute la picior. Aceasta ns nu-i sluji la nimic, negustorul veni spre el, i, punndu-i minile pe umerii lui Buvat. l ntreb dac nu voia s-i dea cele dou desene pentru preul pe care i-l spusese. Buvat i rspunse a doua oar i cu q voce i mai aspr dect prima dat, c desenele nu erau de vnzare. Pcat, relu negustorul, a fi mers pn la optzeci de livre, i se ntoarse n prag cu un aer indiferent, dar urmrindu-l totui pe Buvat cu coada ochiului. Buvat i continu drumul cu o mndrie care-i fcea i mai grotesc turnura, i, fr s se mai fi ntors mcar o dat, dispru dup colul strzii du Temps-Perdu. Bathilde l auzi pe Buvat care urca treptele zdrngnind cu bastonul n vergelele scrii, ceea ce strnea un zgomot regulat cu care avea obiceiul s-i acompanieze paii. Ea alerg numaidect n ntmpinarea lui pn pe palier, ntruct era foarte ngrijorat cu privire la rezultatul negocierilor, i n virtutea unui rest din obiceiurile sale copilreti, i arunc braele n jurul gtului su. Ei bine! drag prietene, l ntreb ea, ce a spus domnul Papillon? Acesta era numele negustorului de vopsele. Domnul Papillon, rspunse Buvat tergndu-i fruntea, domnul Papillon este un impertinent! Biata Bathilde pli. Cum asta, drag prietene, un impertinent! Da, un impertinent, care, n loc s cad n genunchi m faa desenelor tale, i-a permis s le critice. Oh! dac nu e vorba dect de asta, drag prietene, zise Bathilde rznd, el are dreptate. Trebuie s ii seam c eu nu sunt nc dect o colri. Dar, n sfrit, a oferit vreun pre oarecare? Da, rspunse Buvat, el a avut i aceast impertinen. i ce pre? ntreb Bathilde tremurnd teribil. A oferit pe ele optzeci de livre! Optzeci de livre! exclam Bathilde. Oh! Fr ndoial c te neli, drag prietene. El a ndrznit s ofere optzeci de livre pentru amndou, o repet, rspunse Buvat apsnd pe fiecare silab. Dar asta nseamn de patru ori mai mult dect valoreaz, exclam fata btnd din palme de bucurie. Este posibil, relu Buvat, cu toate c nu mai tiu ce s cred. Dar nu este mai puin adevrat c domnul Papillon este un impertinent. Nu aceasta era i opinia Bathildei; de aceea, pentru a nu ncepe o discuie att de delicat cu Buvat, schimb subiectul conversaiei, anunndu-l c masa este gata, veste care de obicei ddea imediat un alt curs ideilor prea naivului nostru om. Buvat nmn Bathildei mapa cu desene, fr alte observaii, i intr n mica sufragerie lovindu-i coapsele cu minile i fredonnd inevitabilul: Lsai-m s merg, Lsai-m s zburd etc. El cin cu mare poft, ca i cum amorul su propriu aproape patern nu ar fi fost tulburat de vreun insucces, i ca i cnd nu ar fi existat pe lume vreun domn Papillon. Chir n aceeai sear, n timp ce Buvat se urcase n camera lui spre a-i scrie copiile, Bathilde nmn Nanettei mapa, i spuse s duc domnului Papillon cele dou portrete ce se aflau nuntru, i s-i cear suma de optzeci de livre pe care o oferise lui Buvat.

Nanette i mplini dorina, i Bathilde atept ntoarcerea ei cu mare nelinite, ntruct nu-i venea s cread c Buvat nu se nelase asupra preului. Zece minute mai trziu ea era complet linitit, ntruct buna ei Nanette se ntoarse cu cele optzeci de livre. Bathilde lu banii din minile ei, i i privi o clip cu lacrimi n ochi. Ea va putea aadar s-i napoieze bunului Buvat o parte din ceea ce fcuse pentru ea. ' A doua zi, Buvat, rentorcndu-se de la bibliotec, voi s mai treac odat prin faa uii domnului Papillon, chiar de n-ar fi fost dect pentru a-i bate joc de el; dar mare i fu mirarea cnd, prin geamurile de la vitrina prvliei, zri, n nite rame magnifice, cele dou capete de copil care l priveau. i n acelai timp se deschise ua, i apru negustorul. Ei bine! papa Buvat, i spuse el, ne-am fcut aadar micile noastre socoteli, ne-am hotrt s ne descotorosim de cele dou capete ale noastre care nu erau de vnzare! Ah! pe toi sfinii. Nu v credeam aa de iret, vecine! Mi-ai scos din buzunar optzeci de livre zdravene, n orice caz. Dar puin mi pas. Spunei-i domnioarei Bathilde, fiindc-i o fat bun i cuminte, i din consideraie pentru ea, c de voiete s-mi dea n fiecare lun cte dou desene ca astea, i dac se angajeaz ca vreme de un an s nu fac i pentru alii, i le voi cumpra cu acelai pre. Buvat rmase ncremenit; bombni un rspuns pe care negustorul nu-l putu nelege, i o apuc pe strada du Gros-Chenet, alegnd pietrele de caldarm n care i nfigea vrful bastonului, ceea ce constituia pentru el nc un semn important de preocupare. Apoi urc cele cinci etaje fr a mai zdrngni cu bastonul n zbrelele scrii, ceea ce avu drept rezultat c deschise camera Bathildei fr ca aceasta s-l fi auzit. Tnra desena, ncepuse deja un alt cap. Zrindu-l pe bunul ei prieten, n picioare, n pragul uii, cu o nfiare foarte ngrijorat, Bathilde i puse pe mas cartonul i pastelurile, i alerg spre el, ntrebndu-l ce se ntmplase, dar Buvat, fr a rspunde, i terse dou lacrimi mari, i rosti cu un accent de o sensibilitate cu neputin de exprimat: Aa, fiica binefctorilor mei, copilul Claricei Gray i al lui Albert du Rocher muncete pentru a tri! Dar, ticuule, rspunse Bathilde, jumtate plngnd, jumtate rznd, eu nu muncesc, eu m amuz. Cuvntul ticuule, n ocaziile nsemnate, era utilizat de Bathilde n locul vorbelor drag prietene i avea de obicei ca rezultat s calmeze cele mai mari suferine ale bonomului nostru, dar de data aceasta iretlicul ddu gre. Eu nu sunt nici ticuul dumneavoastr, nici prietenul drag al dumneavoastr, murmur Buvat scuturnd din cap, i privind-o pe tnr cu o admirabil bonomie. Eu sunt, fr ocoliuri, sracul Buvat, pe care regele nu-l mai pltete, i care nu ctig ndeajuns cu caligrafia lui pentru a continua s v dea educaia care se cuvine unei domnioare ca dumneavoastr. i ls s-i cad braele cu atta descurajare, nct bastonul i scp din mini. Oh! dar vrei s m faci s mor de mhnire? exclam Bathilde izbucnind n hohote de plns, ntr-att durerea lui Buvat se zugrvea pe chipul su. Eu, s te fac s mori de mhnire, copila mea! exclam Buvat, cu un accent n care rzbtea o profund duioie. Dar ce am spus? Dar ce am fcut oare? i Buvat i mpreun minile, gata s cad n genunchi n faa ei. Minunat! rosti Bathilde. Uite aa te iubesc eu, ticuule, atunci cnd i tutuieti fiica. Dar cnd nu m tutuieti, mi se pare c eti suprat pe mine, i atunci m pornesc pe plns. Dar eu nu vreau s plngi! zise Buvat. Ei, asta ar mai lipsi, s te vd plngnd! Atunci, spuse Bathilde, voi plnge mereu dac nu m vei lsa s fac ce

vreau. Aceast ameninare a Bathildei, orict de pueril ar fi fost ea, l fcu pe Buvat s se nfioare din cretet pn n tlpi, deoarece din ziua n care micua copil o plnsese pe mama sa, nici o lacrim nu mai picurase din ochii tinerei. Ei bine! zise Buvat, f aadar cum vrei, i ceea ce vrei tu. Dar promite-mi c n ziua n care regele mi va plti restana... Bine, bine, ticuule! zise Bathilde ntrerupndu-l pe Buvat. Vom vedea toate astea mai trziu, dar, deocamdat, cina se rcete din cauza dumitale. i tnra, lundu-l la bra pe bonomul nostru, trecu mpreun cu el n sufragerie, unde, prin glumele i voioia ei, terse ndat de pe faa mare i cumsecade a lui Buvat pn i ultima urm de tristee. Dar ce ar fi fost dac srmanul Buvat ar fi tiut totul? ntr-adevr, Bathilde se gndise c pentru a continua s-i plaseze desenele n condiii bune, nu trebuia s fac prea multe asemenea desene; i, dup cum am vzut, presupunerea sa era just, ntruct negustorul de culori i spusese lui Buvat c are s cumpere dou desene pe lun, dar cu condiia ca Bathilde s nu lucreze i pentru alii, ci numai pentru el. Or, Bathilde putea s fac aceste dou desene n opt sau zece zile; i rmneau aadar cel puin cincisprezece zile pe lun, pe care socotea c nu mai are dreptul s le piard. Cum ea fcuse tot attea progrese m educaia de gospodin ct i n aceea de femeie de lume, i ddu chiar n aceeai diminea Nanettei misiunea de a cuta, fr a spune pentru cine, printre cunotine, vreun lucru de mn, cu acul, dar dificil, i prin urmare bine pltit, cu care ar putea s se ndeletniceasc n absena lui Buvat. Desigur, remunerarea ar spori bunstarea casei. Nanette, care nu putea s nu o asculte pe tnra ei stpn, se porni aadar n cercetare chiar n acea zi, i nu avu nevoie s mearg prea departe pentru a gsi ceea ce cuta. Era timpul dantelelor, dar i al deirrii lor; doamnele din aristocraie plteau ghipura cu cincizeci de ludovici cotul, i apoi alergau neatente prin boschete cu rochii mai transparente nc dect acelea pe care Juvenal le denumea vzduh esut. Rezultau de aici, cum este lesne de neles, multe rupturi, care trebuiau s fie ascunse de privirile mamelor sau soilor, astfel nct, n aceast epoc, aveai poate mai mult de ctigat cu repararea dantelelor dect cu vnzarea lor. nc de la prima sa ncercare n acest gen, Bathilde fcu minuni; acul ei prea a fi al unei zne. De aceea Nanette primi sumedenie de felicitri pentru Penelopa necunoscut care refcea astfel n timpul zilei estura care se destrma noaptea. Datorit acestei brave hotrri a Bathildei, hotrre din care o parte rmase necunoscut de toat lumea i chiar de Buvat, ndestularea, pe punctul de a lipsi din gospodrie, se rentoarse printr-un ndoit izvor. Buvat, mai linitit de acum nainte, vzu bine c trebuia s renune la plimbrile sale duminicale, fr ca Bathilde s se fi pronunat cu certitudine n aceast privin. Cum el nu gsea aceste plimbri ncnttoare dect pentru faptul c le fcea mpreun cu Bathilde, se hotr s trag foloase de pe urma acelei faimoase terase care cntrise aa de mult n alegerea locuinei sale. Timp de opt zile, n fiecare diminea i sear, el i petrecu cte o or s tot ia msuri, fr ca nimeni, nici mcar Bathilde, s aib vreo idee despre ceea ce voia s fac. n sfrit, el se decise la un havuz, o grot i un umbrar. Trebuia s-l fi vzut pe oreanul nostru din Paris luptndu-se cu una din acele idei fantastice, cum era cea care i trecuse prin cap n ziua n care se hotrse s aib un parc pe teras, pentru a nelege ce lucruri poate furi rbdarea omeneasc, lucruri care, la prima vedere, par cu neputin. Havuzul a fost aproape un fleac. Dup cum am spus, streinile, care se aflau cu opt picioare mai sus dect terasa, ofereau toate nlesnirile pentru executarea sa. Umbrarul

nsui a fost o nimica toat: cte va ipci vopsite n verde, btute n cuie n form de romb i mbrcate cu iasomie i caprifoi, au nsemnat toate strdaniile. Dar grota a fost cea care trebuia s fie cu adevrat capodopera acestor noi grdini ale Semiramidei. ntr-adevr, duminica, nc din zorii zilei, Buvat pornea spre pdurea Vincennes, i, odat ajuns acolo, ncepea s caute de zor acele pietre heteroclite, cu forme chinuite, dintre care unele ntruchipeaz cu mult naturalee capete de maimue, altele iepuri de cas ghemuii, astea de-aici nite ciuperci, cele de colo nite clopotnie de catedral. Apoi, dup ce strngea un numr destul de mare de asemenea pietre, cdea la nvoial cu careva s le ncarce ntr-o roab i, n schimbul unei livre turneze8, pe care o consacra sptmnal acestor cheltuieli, s i le aduc la etajul al cincilea, la locuina sa din strada du Temps-Perdu. Trei luni a durat pn s se completeze aceast prim colecie. Buvat trecu apoi de la monolii la vegetale. Orice rdcin avnd imprudena de a iei din pmnt sub forma unui arpe sau sub aparena unei broate estoase, devenea proprietatea lui Buvat, care, cu un mic cosor n min, se plimba cu ochii aintii spre pmnt, cu tot atta atenie ca i cum ar fi cutat o comoar, i care, de ndat ce zrea o form lemnoas dup placul su, se arunca cu faa spre pmnt cu nverunarea unui tigru care se prvlete asupra przii sale. Lovind ntruna, cioprind mereu, tind cu fierstrul, n cele din urm tot reuea s-o smulg din pmnt. Aceast cutare ncpnat, pe care paznicii din Vincennes i din Saint-Cloud au ncercat nu odat s-o mpiedice, dar fr s poat reui, ntr-att de iret Buvat le dejuca inteniile prin perseverena sa, a durat alte trei luni, la captul crora, spre marea sa satisfacie, i vzu n sfrit toate materialele strnse la un loc. i atunci ncepu opera arhitectural. Cea mai mare ca i cea mai mic piatr care trebuia s slujeasc la edificarea acestui Babei modern fu mai nti sucit i rsucit pe toate feele, spre a se nfia privirilor sub aspectul ei cel mai avantajos; apoi era aezat, nepenit, cimentat, nct fiecare ieitur n relief s ntruchipeze imitaia capricioas a unui cap de om, a unui trup de animal, a unei plante, a unei flori sau unui fruct. In curnd a devenit o ngrmdire himeric a celor mai diverse nfiri, la care venir s se adauge erpuind, trndu-se, agndu-se toate acele rdcini cu forme ofidiene sau batraciene, pe care Buvat le surprinsese n flagrant delict de asemnare cu vreo reptil oarecare. n sfrit, bolta se rotunji i sluji de vizuin unui balaur magnific, piesa cea mai preioas a coleciei, iar la cele apte capete ale balaurului, Buvat avu fericita idee s adauge, pentru a le da o nfiare i mai nspimnttoare, nite ochi din smal i limbi din postav stacojiu. Urmarea a fost c dup ce lucrarea i desvri ntreaga perfeciune, Buvat nu se mai apropia de teribila cavern dect cu o anumit ezitare, iar la nceput, pentru nimic n lume, el nu s-ar fi plimbat noaptea, singur, pe teras. XX CEREREA IN CSTORIE Opera babilonian a lui Buvat durase dousprezece luni. n timpul acestor dousprezece luni, Bathilde mplinise aisprezece ani, astfel nct fata graioas devenise o femeie ncnttoare. n acest rstimp a remarcat-o vecinul su Boniface Denis, i tnrul s-a agitat n aa msur nct mama sa, care nu putea s-i refuze nimic, dup ce s-a dus s ia informaii prealabile de la o surs sigur, adic din strada Pagevin, sub pretextul vecintii, ncepuse s se nfiineze la 8 Tournois: se spune despre moneda btut pn n secolul al XlII-lea n oraul Tours, apoi despre moneda regal btut dup acelai model (ea valora mai puin cu un sfert dect moneda porisis btut la Paris) (n. trad.).

Buvat i la pupila sa, i sfrise prin a-i invita pe amndoi s vin s-i petreac la ea duminicile seara. Invitaia fusese fcut cu atta bunvoin, nct nu existase nicio cale de refuz, orict aversiune ar fi resimit Bathilde la gndul ieirii din singurtatea ei. De altminteri, Buvat era ncntat c i se oferea Bathildei un prilej de distracie. Apoi, judecind bine, cum el tia c doamna Denis are dou fete, poate c nu-i prea ru, n acest orgoliu printesc de care nu sunt ferite nici firile cele mai alese, s se bucure de biruina pe care pupila sa nu putea s nu o aib asupra domnioarei Emilie i asupra domnioarei Athenais. Cu toate acestea, lucrurile nu se petrecur ntocmai aa cum le aranjase mai dinainte bonomul nostru n capul su. Bathilde vzu din prima arunctur de ochi cu cine avea de-a face, i i ddu seama de mediocritatea rivalelor sale; astfel nct atunci cnd se discut despre desen, i cnd i se prezent spre a admira desenele acestor domnioare, reprezentnd nite capete executate dup un model sculptat, ea pretinse c nu are nicio lucrare n cas pe care s-o poat arta, n timp ce Buvat tia perfect c n mapele ei se aflau un cap al pruncului Isus i un cap al sfntului Ion, foarte reuite amndou. Dar aceasta nu a fost totul! Cnd a fost rugat s cnte, dup ce fuseser ascultate vocile domnioarelor Denis, Bathilde alese o mic roman simpl n dou cuplete care inu cinci minute, n locul marei arii pe care se bizuise Buvat, i care trebuia s dureze trei sferturi de ceas. Totui, spre marea mirare a lui Buvat, aceast purtare pru s sporeasc foarte mult prietenia doamnei Denis pentru tnra Bathilde. Lucru explicabil, deoarece doamna Denis care se hotrse dinainte s aduc un mare elogiu talentelor Bathildei, n ciuda orgoliului ei matern era oarecum nelinitit n privina rezultatului luptei artistice dintre tinerele domnioare. Bathilde a fost aadar copleit cu alintri de vrednica femeie, care, dup plecarea ei, afirm fa de toat lumea c tnra invitat era o persoan plin de talente i de modestie, i c elogiile ce i se aduseser nu erau exagerate. O negustoreas de mruniuri, retras din afaceri, vrnd chiar atunci s ia cuvntul pentru a reaminti de poziia ciudat a pupilei fa de persoana care i slujea de tutor, doamna Denis reduse la tcere gura pctoas, spunnd c ea cunotea perfect ntreaga istorie, i c nu exista nici cel mai mic amnunt care s nu fie spre cinstea celor doi vecini ai ei. Era vorba de o uoar minciun pe tare i-o ngduia doamna Denis cnd se pretindea att de bine informat, dar fr ndoial c Dumnezeu i-a iertat-o, innd seam de bunele ei intenii. Ct despre Boniface, din clipa n care nu se mai juca de-a capra i nu mai fcea felurite tumbe, era nul, de o nulitate complet. El a fost aadar n acea sear att de ters, nct Bathilde, neacordnd nicio importan unei asemenea fiine, nici nu l-a observat mcar. Dar lucrurile nu stteau la fel i cu Boniface. Srmanul biat, care nu era dect ndrgostit vznd-o pe Bathilde de departe, devenise nebun vznd-o de aproape. i din aceast recrudescen a sentimentelor rezult c Boniface nu se mai dezlipi de la fereastra lui, ceea ce o sili n chip foarte firesc pe Bathilde s-o nchid pe a sa ntruct, ne reamintim, domnul Boniface locuia pe atunci n camera ocupat dup aceea de cavalerul d'Harmental. Aceast purtare a Bathildei, n care era cu neputin s vezi altceva dect o suprem modestie, nu putea dect s aprind i mai tare pasiunea vecinului ei. De aceea, strui att de mult pe lng mama sa, nct aceasta se duse din strada Pagevin n strada des Orties, i acolo, datorit ntrebrilor pe care le puse unei portrese btrne, ajuns aproape oarb i cu totul surd, afl ceva din acea scen mortuar pe care am povestit-o, i n care Buvat jucase un rol att de frumos. Aceast femeie de treab uitase numele personajelor principale; ea i reamintea doar c tatl era un ofier frumos care fusese ucis n Spania, iar mama o tnr femeie ncnttoare care murise de durere i de mizerie. Ceea ce o izbise mai cu seam, i ceea ce i lsase nite amintiri att de vii, era faptul c

aceast nenorocire se ntmplase n acelai an n care i murise cinele ei mops. Dinspre partea sa, Boniface ncepuse s cerceteze i el, i aflase prin domnul Joulu, procurorul su, care era prietenul domnului Ladureau, notarul lui Buvat, c, n fiecare an, de zece ani ncoace, se depuneau cinci sute de franci pe numele Bathildei, care cinci sute de franci anuali, adunai cu dobnzile, alctuiau un mic capital de apte sau opt mii de franci. Un capital de apte sau opt mii de franci nsemna tare puin pentru Boniface, care, dup mrturia mamei sale, putea s se bizuie pe un venit anual de trei mii de livre; dar, n sfrit, acest capital, orict de firav ar fi fost el, dovedea cel puin c dac Bathilde era departe de a fi bogat, ea nu se afla nici n mizerie. i astfel trecu o lun, timp n care doamna Denis vzu c iubirea lui Boniface cretea nencetat, i cum n acest rstimp Bathilde, care mai venise la dou din seratele sale, se bucura de o stim ce nu suferise nicio tirbire n ochii doamnei Denis, aceasta se decise s fac cererea de cstorie n regul. Deci, ntr-o dupmas, pe cnd Buvat se rentorcea de la slujb, la ora lui obinuit, doamna Denis l atept n pragul uii, i, cnd vecinul se pregtea s se urce la el, schi un gest cu mna i i fcu cu ochiul, dndu-i a nelege c avea s-i spun ceva. Buvat nelese perfect apelul, i lu n mod politicos plria de pe cap i o urm pe doamna Denis, care l conduse n camera cea mai ndeprtat din locuina ei, nchise bine uile spre a nu fi surprini de nimeni, l invit pe Buvat s ad, i, cnd acesta lu loc, i ceru n chip maiestuos mna Bathildei pentru Boniface. Buvat rmase cu totul uluit la auzul propunerii. Nu-i trecuse niciodat prin minte c Bathilde ar putea s se cstoreasc. Viaa fr Bathilde i se prea de aci nainte un lucru att de imposibil pentru el, nct pli doar la gndul c ar putea fi prsit de ea. Doamna Denis era prea fin observatoare pentru a nu remarca straniul efect pe care l produsese cererea sa asupra sistemului nervos al lui Buvat. Ea nici nu voia de altfel ca el s ignore cumva c un lucru att de important trecuse neobservat; i oferi o sticlu cu sruri de care se folosea, i pe care o lsa totdeauna pe cmin, n vzul tuturor, pentru a-i procura prilejul de a repeta de dou sau de trei ori pe sptmn c nervii ei se aflau ntr-o stare de iritabilitate extrem. Buvat, care i pierduse capul, n loc s respire pur i simplu aceste sruri de la o distan convenabil, destup sticlua i mai c i-o vr n nas. Efectul tonicului fu rapid: Buvat sri n picioare ca i cum ngerul lui Habacuc l-ar fi tras n sus de pr; chipul lui trecu de la un alb splcit la crmiziul cel mai aprins, i se porni s strnute pre de zece minute, s-i sar creierii din cap nu altceva. Apoi, n sfrit, calmndu-se puin cte puin i revenind pe nesimite la starea n care se gsea n momentul n care fusese fcut propunerea, rspunse c nelegea ct de mult cinste fcea o asemenea propunere pupilei sale, dar, aa cum doamna Denis o tia fr ndoial, el nu era dect tutorele Bathildei, calitate care i crea obligaia de a-i transmite doar cererea, i n acelai timp ndatorirea de a o lsa cu desvrire liber de a o accepta sau de a o refuza. Doamna Denis gsi replica perfect just i l nsoi pn la poarta ce ddea n strad, spunndu-i c n ateptarea rspunsului su, l ruga s o considere foarte smerita sa slug. Buvat se urc la el i o gsi pe Bathilde foarte ngrijorat: el ntrziase o jumtate de or, dup cum arta pendula, ceea ce nu i se ntmplase nici mcar odat n zece ani. ngrijorarea fetei crescu i mai mult cnd vzu aerul trist i preocupat al lui Buvat. De aceea voi, mai nainte de orice, s afle pricina mhnirii aternute pe chipul bunului ei prieten. Buvat, care nu i pregtise cuvintele, ncerc s amne explicaia pn dup cin, dar Bathilde declar c nu se va aeza nicidecum la mas pn ce nu va ti ce se ntmplase. Aadar Buvat a trebuit, pe loc, s-i transmit pupilei sale, i fr niciun fel de pregtire, propunerea doamnei Denis.

Bathilde mai nti se nroi, aa cum face orice tnr creia i se vorbete de cstorie. Apoi, lund n minile sale minile lui Buvat, care se aezase pe scaun de team s nu i se nmoaie picioarele, i privindu-l drept n fa cu acel surs dulce care nsemna soarele bietului copist, i spuse: Aa deci, ticuule, te-ai sturat de biata dumitale fiic, i vrei s scapi de ea? Eu! zise Buvat, eu! S doresc s scap de tine! Dar eu a muri n ziua n care m-ai prsi! Ei bine, atunci, ticuule, rspunse Bathilde, pentru ce vii s-mi vorbeti de mriti? Dar, rosti Buvat, pentru c... pentru c... va trebui ntr-adevr ntr-o zi s te cptuieti, i nu vei gsi poate, mai trziu, o partid tot att de bun, dei, slav Domnului, mica mea Bathilde merit ceva mai bun dect un domn Boniface. Nu, ticuule, continu Bathilde, nu. Eu nu merit ceva mai bun dect domnul Boniface, dar... Ei bine! dar? Dar... eu nu m voi cstori niciodat. Cum! zise Buvat, tu nu te vei cstori niciodat! Pentru ce s m cstoresc? ntreb Bathilde. Nu suntem noi oare fericii aa cum suntem? Ba da, suntem fericii! Palo de lemn! exclam Buvat, cred i eu c suntem fericii. Palo de lemn" era o imprecaie politicoas de care se slujea Buvat n ocaziile nsemnate, i care indica nclinaiile panice ale acestui om cumsecade. Ei bine! continu Bathilde cu sursul ei de nger, dac suntem fericii, s rmnem aa cum suntem. tii, ticuule, nu trebuie s ceri omului mai mult dect poate. Iac! rosti Buvat, srut-m, copila mea! Ah! e ca i cum mi-ai lua o piatr mare ct Montmartre de pe suflet! Aadar nu doreti s se ncheie aceast cstorie? ntreb Bathilde, depunnd un srut pe fruntea tutorelui ei. Eu! s doresc aceast cstorie! rosti Buvat. Eu s doresc s te vd soia acestui mic punga de Boniface, a acestui afurisit de ticlos pe care nu-l nghieam deloc, i nu tiam pentru ce! Acuma o tiu! Dac nu doreti aceast cstorie, pentru ce-mi vorbeti despre ea? Pentru c tii bine c eu nu sunt tatl tu, spuse Buvat. Pentru c, tii bine, eu nu am niciun drept asupra ta; pentru c eti liber. Cu adevrat, sunt liber! zise rznd Bathilde. Liber ca aerul. Ei bine! Dac sunt liber, eu refuz. Drace! refuzi, zise Buvat. Sunt foarte mulumit de asta, e adevrat. Dar cum o s-i spun lucrul sta doamnei Denis? Cum? Spune-i c sunt prea tnr, spune-i c nu vreau s m cstoresc, spune-i c vreau s rmn n vecii vecilor cu dumneata. S mergem la mas, zise Buvat. Poate c-mi v veni vreo idee ca lumea cnd voi ataca farfuria cu sup. E caraghios, dar pofta de mncare mi-a revenit deodat. Adineaori aveam stomacul att de chircit nct a fi crezut c mi-ar fi cu neputin s nghit o pictur de ap. Acum, a bea ntreaga Sen. Buvat mnc asemenea unui cpcun i bu ca un elveian, dar, n ciuda acestei infraciuni la obiceiurile sale igienice, nu-i veni nicio idee mai grozav. i astfel se vzu obligat s-i spun pur i simplu doamnei Denis c Bathilde era foarte onorat de cererea sa, dar c ea nu voia s se cstoreasc. Acest rspuns neateptat o mpietri de uimire pe doamna Denis; ea nu crezuse niciodat c o mic i srac orfan ca Bathilde ar putea s refuze o

partid att de strlucit ca fiul ei. Primi n consecin foarte rece refuzul lui Buvat, i rspunse c fiecare era liber s fac ce poftete, iar dac domnioara Bathilde voia s rmn fat btrn, era stpn deplin pe faptele ei. Dar cnd ea reflect la acest refuz, pe care n orgoliul ei matern nu putea s-l neleag, vechile calomnii pe care le auzise altdat pe seama tinerei i a tutorelui i revenir n minte, i cum ea se afla acum ntr-o perfect dispoziie pentru a le da crezare, nu se mai ndoi ctui de puin c era vorba de adevruri dovedite. De aceea, cnd i transmise lui Boniface rspunsul frumoasei sale vecine, ea adug, spre a-l consola de acest eec matrimonial, c era foarte bine c tratativele au luat aceast ntorstur, ntruct aflase nite lucruri care, presupunnd c Bathilde ar fi acceptat cererea, nu i-ar fi ngduit ei, ca mam, s lase s se ncheie o asemenea cstorie. i ceva mai mult: doamna Denis socoti c nu era de demnitatea sa ca fiul ei, dup un refuz att de umilitor, s locuiasc mai departe n camera ce se afla n faa Bathildei; puse s i se pregteasc una mult mai mare i mai frumoas, ce da nspre grdin, i anun imediat c e de nchiriat camera n care locuise domnul Boniface. Opt zile mai trziu, pe cnd domnul Boniface, spre a se rzbuna pe Bathilde, o necjea pe Mirza, care sttea n pragul uii, considernd c vremea nu era destul de frumoas pentru a-i primejdui labele albe scondu-le afar, ogria, creia obinuina de a fi rsfat i formase un caracter foarte iritabil, se azvrli asupra domnului Boniface i l muc crunt de pulpa piciorului. Lucru ce a fcut ca srmanul biat, care avea inima nc destul de rnit i piciorul destul de puin vindecat, s-l sftuiasc att de amical pe d'Harmental s se fereasc de cochetria Bathildei i s arunce Mirzei o chiftelu. XXI IUBIRI CE SE NFIRIP Camera domnului Boniface rmase vacant trei sau patru luni, apoi, ntr-o bun zi, Bathilde, care se obinuise s vad fereastra nchis, ridicnd ochii, observ c era deschis, iar la aceast fereastr vzu o figur necunoscut. Era aceea a lui d'Harmental. Pe strada du Temps-Perdu puteau fi vzute puine figuri cum era cea a cavalerului. De aceea fata, admirabil plasat napoia perdelelor pentru a vedea fr a fi vzut, i acord atenie fr voia ei. ntr-adevr, n trsturile eroului nostru se deslueau o distincie i o finee care nu puteau scpa ochilor unei fete att de distinse cum era ea nsi; apoi hainele cavalerului, orict de simple ar fi fost ele, trdau la cel care le purta o perfect elegan; n sfrit, el dduse cteva porunci, i aceste porunci, rostite destul de tare pentru a fi auzite de Bathilde, fuseser date cu acea inflexiune de voce dominatoare, care dovedete, la cel care o posed, obinuina fireasc de a porunci. Ceva i spusese aadar din primul moment tinerei c avea n faa ochilor un brbat superior, sub toate aspectele, celui cruia i urmase n ocuparea micii camere, i cu acel instinct att de natural oamenilor cumsecade, ea l recunoscuse dintru nceput a fi un om de calitate. n aceeai zi, cavalerul i ncercase clavecinul. La primele sunete scoase de instrument, Bathilde ridicase capul: cavalerul, dei ignora c este ascultat, i poate tocmai pentru c ignora acest fapt, se lsase n voia preludiilor i a fanteziilor care trdau pe amatorul de prima for; de aceea, la auzul acestor acorduri care preau s trezeasc toate corzile muzicale ale propriei sale firi, Bathilde se ridicase i se apropiase de fereastr pentru a nu pierde o not, ntruct o asemenea distracie nsemna un lucru nemaiauzit n strada du Temps-Perdu. Acestea se ntmplau atunci cnd d'Harmental zrise lng geam ncnttoarele degeele ale vecinei sale, i pe care le fcuse s dispar ntorcndu-se cu atta precipitare, nct nu-i rmase

nicio ndoial Bathildei c i ea fusese vzut. A doua zi, Bathilde a fost aceea care se gndi c trecuse mult timp de cnd nu se mai ocupase cu muzica, i ca atare se aez la clavecin. ncepu s cnte tremurnd teribil de tare, cu toate c ignora cu desvrire ce putea s-o fac s tremure. Dar cum, la urma urmelor, ea era o excelent muzician, tremurturile disprur ndat, i atunci, n acel ceas, execut ea aa de strlucit bucata din Armide care a fost ascultat cu atta uimire de cavaler i de abatele Brigaud. Am spus mai nainte cum, a doua zi dimineaa, cavalerul l zrise pe Buvat, i cum aceast cunotin l dusese la aflarea numelui Bathildei, chemat de tutorele ei pe teras pentru a se bucura acolo de privelitea havuzului aflat n plin activitate. Ivirea tinerei, ne reamintim, fcuse asupra cavalerului o impresie cu att mai profund cu ct el, dat fiind cartierul i etajul, era departe de a se atepta la o asemenea apariie, i se afla nc sub imperiul vrjii, cnd intrarea cpitanului Roquefinette, cruia i dduse ntlnire, imprimase o nou direcie gndurilor sale, care de altminteri se rentorseser de ndat la Bathilde. A doua zi, Bathilde, profitnd de o prim raz de soare primvratic, se afla, de data aceasta, ea la fereastr. La rndul ei, vzuse cum ochii cavalerului se aintesc cu nfocare asupra sa: ea recunoscuse acea figur plin de tineree, creia reflectarea adnc la primejdioasele proiecte urzite i ddea o anumit gravitate trist. Or, tristeea i tinereea merg att de ru mpreun, nct o izbise aceast situaie neobinuit: aadar acest tnr frumos avea o amrciune pe suflet, pentru c era trist. i ce amrciune putea s aib el? Dup cum vedem, nc de a doua zi de cnd l zrise, Bathilde fusese minat ntr-un chip foarte firesc s se ocupe de cavaler. Aceasta nu o mpiedicase pe Bathilde s-i nchid fereastra; dar, dindrtul perdelei, vzuse cum figura trist a lui d'Harmental se ntunecase i mai mult. Atunci ea nelesese n mod instinctiv c l ntristase pe tnrul frumos, i, fr s tie pentru ce, se aezase la clavecin: nu oare pentru c bnuia c muzica este cea mai dibace consolatoare a chinurilor inimii? Seara, d'Harmental, la rndul su. se aez la clavecin, iar Bathilde ascult atunci cu tot elanul sufletului su acest mesaj melodios care vorbea despre iubire n mijlocul nopii. Din nefericire pentru cavaler, care, vznd cum se deseneaz umbra tinerei ndrtul perdelelor, ncepea a bnui c trimitea, de cealalt parte a strzii, simirile pe care le ncerca el fusese ntrerupt n partea cea mai frumoas a concertului de ctre vecinul de la al treilea etaj. Dar, cu toate acestea, ce era mai greu fusese fcut; exista un punct de contact ntre cei doi tineri, iar ei i i vorbeau n aceast limb a inimii, cea mai primejdioas dintre toate. De aceea, a doua zi dimineaa, Bathilde, care toat noaptea visase la muzic i puin i la muzician, simind c se petrecea ceva ciudat i necunoscut n ea, orict de atras ar fi fost de fereastr, i inuse fereastra nchis n mod scrupulos. i urmase de aici acea schimbare de dispoziie a cavalerului, sub impresia creia coborse el la doamna Denis. Acolo, aflase o tire important: anume c Bathilde nu era nici fiica, nici soia, nici nepoata lui Buvat. De aceea se urcase napoi foarte voios, i, gsind fereastra deschis, cu toate sfaturile caritabile ale lui Boniface. intrase n comunicaie imediat cu Mirza, prin mijlocul coruptor al bucelelor de zahr. Rentoarcerea neateptat a Bathildei ntrerupsese aceast ndeletnicire. Cavalerul, n egoista sa delicatee, i renchisese fereastra, dar, mai nainte ca fereastra s fi fost nchis, ntre cei doi tineri se schimbase un salut. Era mai mult dect acordase Bathilde pn acum vreunui brbat. Nu se poate spune c nu ar fi salutat din cnd n cnd pe vreo cunotin a lui Buvat, dar se ntmpla pentru prima oar s roeasc pe cnd rspundea la un salut. A doua zi, Bathilde l vzuse pe cavaler deschiznd fereastra i intuind o

panglic de culoarea macului de zidul exterior, fr ca ea s-i poat explica acest fapt. Ceea ce remarcase ea mai cu seam era animaia extraordinar de pe chipul cavalerului. ntr-adevr, aa cum ne reamintim, panglica de culoarea macului era un semnal, i, arbornd acest semnal, cavalerul fcea poate primul pas ctre eafod. O jumtate de or mai trziu apruse, napoia cavalerului, un personaj necunoscut Bathildei, dar a crui apariie nu avea nimic linititor: era cpitanul Roquefinette; Bathilde remarcase de asemenea, cu o anumit ngrijorare, c ndat ce intrase brbatul cu spada-i lung, cavalerul renchisese foarte repede fereastra. Cavalerul, cum este lesne de bnuit, avusese o ndelung conversaie cu cpitanul, ntruct trebuise s pun la punct toate pregtirile expediiei din seara aceea: aadar fereastra cavalerului rmsese att de mult timp nchis, nct Bathilde, creznd c a ieit, socotise c putea s-i deschid fereastra fr de vreun inconvenient. Dar de-abia a fost deschis, c fereastra vecinului ei, care prea c nu atepta dect acest moment pentru a intra n legtur cu Bathilde, se deschise la rndul ei. Din fericire pentru Bathilde, care ar fi fost foarte ncurcat din pricina acestei coincidene, ea se afla atunci n ungherul apartamentului unde nu puteau ptrunde privirile cavalerului. Ea se hotr aadar s nu plece de acolo atta timp ct lucrurile rmneau n aceeai situaie, i se aez lng cea de-a doua fereastr, care era nchis. Dar Mirza, care nu avea aceleai scrupule ca stpna ei, de-abia l zri pe cavaler c i alerg la fereastr i i sprijini de ea labele din fa, opind voios pe labele de dinapoi. Toate aceste fie fur rspltite, cum era i firesc de ateptat, cu o prim, a doua i a treia bucat de zahr; dar aceast a treia bucat de zahr, spre marea uimire a Bathildei, era nfurat ntr-o bucat de hrtie. Aceast bucat de hrtie o neliniti mai mult pe Bathilde dect pe Mirza, ntruct Mirza, pe care drajeurile i cubuleele de zahr mbrcate n foi o informaser despre aceast glum, scoase ndat, cu ajutorul labelor, bucata de zahr din nvelitoarea sa, i cum ea punea mult pre pe coninut i foarte puin pe nveliul conintor, mnc zahrul, ls hrtia i alerg la fereastr, dar nu mai exista niciun cavaler: satisfcut fr ndoial de iscusina Mirzei, el se retrsese n camera sa. Bathilde era foarte ncurcat; ea vzuse din prima arunctur de ochi c pe bucata de hrtie erau scrise trei sau patru rnduri. ns, evident, orict de mare ar fi fost prietenia subit pe care o resimea vecinul su fa de Mirza, nu Mirzei i scria el: scrisoarea era aadar destinat Bathildei. Dar ce s fac ea cu scrisoarea asta? S se ridice i s-o rup n bucele, era cu siguran foarte nobil i foarte demn; dar dac, dup cum era cu putin, rndurile de pe aceast hrtie, care servise de nveli, fuseser scrise de mai mult vreme, actul de severitate n cauz devenea tare ridicul. Dovedea, n plus, c ei i trecuse prin minte c putea fi vorba de o scrisoare, i, dac nu ar fi fost, un asemenea gnd ar fi fost tare ciudat. Bathilde se hotr aadar s lase lucrurile n starea n care se aflau. Cavalerul nu era obligat s cread c se afl n cas, pentru c ea nu i fcuse apariia. El nu putea s trag aadar nicio concluzie din faptul c scrisoarea rmsese intact, pentru c scrisoarea rmsese pe podea. Bathilde continu aadar s lucreze, sau mai degrab s reflecteze, ascuns napoia perdelei sale, dup cum probabil cavalerul se afla ascuns ndrtul perdelei sale. Dup aproape o or de ateptare, n timpul creia Bathilde, trebuie s-o mrturisim, i petrecu mai bine de trei sferturi de or cu ochii aintii asupra scrisorii, intr Nanette. Bathilde, fr s-i schimbe locul, i porunci s nchid fereastra. Nanette se supuse, dar rentorcndu-se vzu hrtia. Ce e asta? ntreb vrednica femeie, aplecndu-se pentru a ridica hrtia de

jos. Nimic, rspunse cu vioiciune Bathilde, uitnd c Nanette nu tia s citeasc, vreo hrtie care mi va fi czut din buzunar... apoi, dup o pauz de cteva momente i dup un efort vizibil de a se stpni i care trebuie aruncat n foc, adug ea. Dar, dac totui o fi vorba de vreo hrtie important, zise Nanette. Vedei cel puin ce este, mic domnioar. i Nanette i nfi Bathildei hrtia despturit, cu partea pe care erau aternute rndurile scrise. Tentaia era prea puternic pentru a-i rezista. Bathilde i arunc ochii pe hrtie, lundu-i att pe ct i sttea n putin un aer de indiferen, i citi cele ce urmeaz: Vi se spune orfan: eu sunt fr de prini; suntem aadar frate i sor n faa lui Dumnezeu. n aceast sear nfrunt o mare primejdie, dar a spera s scap teafr din ea, dac sora mea Bathilde ar voi s se roage pentru fratele ei Raoul." Aveai dreptate, rosti Bathilde cu o voce emoionat, lund hrtia din minile Nanettei, aceast hrtie este mai important dect credeam, dup care puse scrisoarea lui d'Harmental n buzunarul de la or. Cinci minute mai trziu, Nanette, care intrase aa cum intra de douzeci de ori pe zi, fr motiv, iei la fel cum venise, i o ls singur pe Bathilde. Bathilde nu-i aruncase dect o privire asupra hrtiei i i rmsese ntiprit cu o claritate ameitoare. ndat ce Nanette nchise ua, deschise din nou scrisoarea i o citi a doua oar. Era imposibil s spui mai multe lucruri n mai puine rnduri; chiar dac d'Harmental s-ar fi strduit o zi ntreag s combine fiecare cuvnt al acestei mici scrisori, pe care o scrisese sub imperiul inspiraiei, i tot nu ar fi putut s-o ntocmeasc cu mai mult iscusin. ntr-adevr, scrisoarea stabilea din capul locului o egalitate de poziie care trebuia s-o liniteasc pe orfan cu privire la o superioritate social oarecare; ea strnea interesul Bathildei asupra soartei vecinului ei, pe care o primejdie l amenina, primejdie ce trebuia s apar cu att mai mare n ochii fetei, cu ct pericolul i rmnea necunoscut. n sfrit, cuvintele frate i sor, att de ndemnatic strecurate la sfrit, i spre a cere acestei surori o simpl rugciune pentru fratele ei, excludeau din aceste prime relaii orice idee de dragoste. De aceea, dac Bathilde s-ar fi gsit n faa lui d'Harmental chiar n acest moment, n loc s fie ncurcat i s roeasc asemenea unei fete tinere care tocmai a primit ntia scrisoric de dragoste, ea i-ar fi ntins mna i i-ar fi spus surznd: Fii linitit, m voi ruga pentru dumneavoastr." Dar ceea ce rmsese n mintea Bathildei, mult mai periculos dect toate declaraiile de pe lume, era gndul acelei primejdii pe care o nfrunta vecinul ei. Printr-un soi de presimire care o izbise vzndu-l pe d'Harmental, cu un chip att de deosebit de fizionomia sa obinuit, intuind la fereastr acea panglic de culoarea macului, i pe care o scosese imediat dup intrarea cpitanului, Bathilde era aproape sigur c aceast primejdie era legat de acest nou personaj, pe care nu-l zrise nc. Dar n ce fel era legat aceast primejdie de el? De ce natur era aceast primejdie? Toate acestea i erau cu neputin s le neleag. Gndul i se oprea la un duel; dar pentru un brbat aa cum prea cavalerul, un duel nu trebuia s constituie una din acele primejdii pentru care se solicit rugciunea unei femei. De altminteri, timpul indicat nu era acela cnd au loc de obicei duelurile. Bathilde se pierdea aadar n presupunerile ei; dar, dei se pierdea n ele, ea se gndea la cavaler, mereu la cavaler, numai la cavaler; i dac el premeditase asta, apoi trebuie s-o spunem, calculul su era de o precizie care o ducea la desperare pe srmana Bathilde. Ziua se scurse fr ca Bathilde s-l mai vad reaprnd pe Raoul; fie manevr

strategic, fie c a fost ocupat n alte pri, fereastra sa rmase cu ncpnare nchis. De aceea, cnd Buvat se ntoarse acas, dup obiceiul su, la orele patru i zece minute, o gsi pe tnr att de preocupat nct, cu toate c perspicacitatea sa nu era mare n asemenea materie, o ntreb de trei sau patru ori ce avea: de fiecare dat Bathilde rspunse printr-unul din acele sursuri care l fceau pe Buvat, atunci cnd ea surdea astfel, s nu se mai gndeasc la nimic altceva dect s o priveasc. Urm de aici c, n ciuda acestor interpelri repetate, Bathilde rmase preocupat mai departe i i pstr taina. Dup cin, i fcu apariia lacheul domnului de Chaulieu: el venea s-l roage pe Buvat s treac neaprat chiar n acea sear pe la stpnul su, care avea s-i dea s copieze o sumedenie de poezii. Abatele de Chaulieu era unul dintre cei mai buni clieni ai lui Buvat, la care venea adeseori el nsui, ntruct o ndrgise tare mult pe Bathilde. Bietul abate ncepuse s orbeasc, dar totui nu n aa msur nct s nu poat recunoate i s aprecieze un chip frumos: este adevrat c el nu l vedea dect printr-un nor. De aceea, abatele Chaulieu i spusese Bathildei, n galanteria sa sexagenar, c singurul lucru care l consola era faptul c n acest fel sunt vzui ngerii. Buvat nu avea de gnd s lipseasc la ntlnire, i Bathilde mulumi n adncul sufletului ei blndului abate pentru faptul c, n acest chip, i nlesnea o sear de singurtate; ea tia c Buvat, cnd se ducea la domnul de Chaulieu, fcea acolo, de obicei, popasuri destul de ndelungate; sper aadar c Buvat, ca i n alte rnduri, avea s rmn acolo pn trziu. Srmanul Buvat! el iei din cas fr a bnui c, pentru prima dat, se dorea absena sa. Buvat era un gur-casc, aa cum este orice citadin ai Parisului. Parcurse galeria de la Palais-Royal de la un cap la altul, i se scurse ochii pe la toate prvliile, oprindu-se pentru a mia oar n faa acelorai obiecte care aveau obiceiul s-i trezeasc admiraia. Ieind din galerie, auzi zvon de cntece, i vzu un grup de brbai i de femei; se amestec printre ei i ascult cntecele. n momentul chetei, Buvat se ndeprt, nu pentru c ar fi fost mae pestrie, nu pentru c ar fi avut de gnd s refuze vrednicului de stim instrumentist rsplata la care avea tot dreptul; datorit ns unei vechi obinuine, a crei practicare i demonstrase eficiena, el ieea totdeauna n ora fr de bani la dnsul, astfel nct, ori de ce lucru ar fi fost ispitit, el era sigur c nu va ceda tentaiei. Or, n seara aceea, era foarte tentat s depun un bnu n talerul muzicantului, dar cum nu avea acest bnu n buzunarul su, fu nevoit s se ndeprteze. El se ndrept deci, aa dup cum am vzut, spre bariera des Sergents, o apuc pe strada du Coq, travers Sena pe la Pont Neuf i cobor din nou cheiul Coni pn la strada Mazarine, iar pe aceast strad Mazarine locuia abatele de Chaulieu. Abatele de Chaulieu l cunotea pe Buvat de doi ani, rstimp n care i apreciase excelentele caliti. El l primi aa cum avea obiceiul s-l primeasc, adic dup numeroase struine din partea sa i sumedenie de mpotriviri din partea lui Buvat, reui s-l fac s ia loc lng el, n faa unei mese ncrcate cu hrtii; este adevrat c Buvat se aez n aa chip pe marginea scaunului, i stabili unghiul alctuit din coaps i pulp ntr-o dispoziie att de perfect geometric, nct era dificil s recunoti dintru nceput dac sttea n picioare sau era aezat; totui, puin cte puin nainta pe scaun, i plas bastonul ntre picioare, i puse plria pe podea i se vzu n sfrit aezat aproape ca toat lumea. n acea sear nu era vorba doar de o mic edin: pe mas se aflau treizeci sau patruzeci de felurite lucrri n versuri, adic aproape jumtate dintr-un volum de poezii de pus n ordine. Abatele de Chaulieu ncepu prin a le face apelul unele dup altele, ntr-o anumit ordine, in timp ce, pe msur ce le striga, Buvat le ddea numere. Apoi, aceast prim operaie terminat, cum blndul abate nu

mai putea s scrie personal, i dat fiind c micul su lacheu era cel care i slujea de secretar i scria sub dictarea sa, abatele trecu mpreun cu Buvat la un alt gen de munc, adic la corectarea metric i ortografic a fiecrei poezii, pe care Buvat o restabilea n toat integritatea ei, pe msur ce abatele i-o recita pe dinafar. Or, cum abatele de Chaulieu nu se plictisea, i cum Buvat nu avea dreptul s se plictiseasc, rezult de aici c pendula btu deodat orele unsprezece, pe cnd amndoi socoteau c erau de-abia orele nou. Se aflau tocmai la ultima poezie; Buvat se ridic nspimntat de-a binelea la gndul c va fi forat s se rentoarc acas la.o asemenea or: era pentru prima dat c i se ntmpla un asemenea lucru; fcu sul manuscrisul, l leg cu o panglic trandafirie care slujise probabil de cingtoare domnioarei Delaunay, l puse n buzunar, apuc bastonul, i ridic de jos plria, i l prsi pe abatele de Chaulieu, scurtnd pe ct putea cuvintele de rmas bun de la abate. Dar, culmea nenorocirii, luna nu-i trimitea nici cea mai mic raz, iar cerul era acoperit cu nori. Buvat regret atunci tare mult c nu avea la el cel puin doi bnui spre a traversa Sena cu podul plutitor, care se gsea la acea epoc unde se afl acum podul des Arts. Dar, n aceast privin, am explicat cititorilor notri teoria lui Buvat, astfel nct el fu nevoit s ocoleasc, aa cum fcuse i la dus, prin cheiul Coni, Pont Neuf, strada du Coq i strada Saint-Honore. Totul mersese bine pn aici, i n afar de statuia lui Henric al IV-lea, a crei existen sau poziie Buvat o uitase, i care i strni o team grozav, i cu excepia orologiului de la Samaritaine, care, cincizeci de pai mai departe, se porni deodat, fr niciun fel de pregtire, s sune jumtatea de ceas, i al crei zgomot neateptat l fcu pe srmanul ntrziat s se nfioare din cretet pn n tlpile picioarelor, Buvat nu nfruntase nicio primejdie real. Dar sosind n strada des Bons-Enfants, totul se schimb: mai nti aspectul acestei strzi strimte i lungi, luminat pe toat ntinderea ei de lumina tremurtoare a numai dou felinare, nu era deloc linititor; apoi ea cptase n acea sear, n ochii nspimntai ai lui Buvat, o fizionomie cu totul deosebit. Buvat nu tia ntradevr dac era treaz sau adormit, dac visa sau dac se afla n faa vreunei vedenii fantastice a vrjitoriei flamande: totul i se prea viu pe aceast strad; bornele ce strjuiau zidurile se ridicau la trecerea sa, toate niele porilor murmurau, nite brbai traversau asemenea unor umbre dintr-o parte n cealalt a strzii; n sfrit, ajuns n dreptul casei cu nr. 24, aa dup cum am mai spus, el se oprise brusc n faa cavalerului i a cpitanului. Atunci d'Harmental, recunoscndu-l, l aprase mpotriva primului impuls al lui Roquefinette, invitndu-l s-i vaz de drum ct mai repede cu putin. Buvat nu ateptase s i se repete invitaia, o luase iute la picior de-i sfriau clciele, ajunsese n piaa des Victoires, apucase prin strada du Mail, strada Montmartre, i, n sfrit, sosise la casa cu nr. 4 de pe strada du Temps-Perdu, unde totui nu se crezuse n siguran dect atunci cnd vzuse poarta nchis i zvorit n urma sa. Acolo se oprise, rsuflase o clip, i aprinsese de la micul felinar de pe alee luminarea rsucit ca o coad de obolan, dup care se porni s urce treptele; ns de-abia atunci resimise n picioare consecinele ntmplrii, cci picioarele i tremurau n aa hal, nct cu mare greutate reui s ajung n capul scrii. n ceea ce o privea pe Bathilde, ea rmsese singur, i din ce n ce mai nelinitit pe msur ce se lsa nserarea. Pn la orele apte, vzuse lumin n camera vecinului; dar cam atunci lumina dispruse, i ceasurile urmtoare se scurseser fr ca ncperea s se lumineze iari. i atunci pentru Bathilde timpul i se mprise n dou ndeletniciri: una care nsemna s rmn n picioare n faa ferestrei spre a vedea dac nu se ntorsese cumva vecinul ei, i cealalt care consta n a se duce s ngenunche la crucifixul n faa cruia i fcea rugciunea n fiecare sear. i astfel auzise ea n mod succesiv sunnd orele nou, zece, unsprezece i unsprezece i jumtate; astfel auzise stingndu-se

unele dup altele toate acele zgomote ale strzii, care sfresc prin a se topi n acel vuiet vag i surd care pare a fi respiraia oraului adormit, i toate acestea, fr ca nimic s vin s-i dea de tire c primejdia care l amenina pe acela care se intitulase frate al ei, l ajunsese sau se destrmase. Bathilde se afla aadar n camera sa, rmas n ntuneric, pentru ca nimeni s nu observe c veghea, ngenuncheat poate pentru a zecea oar n faa crucifixului, cnd ua se deschise i ea zri, la lucirea luminrii pe care o inea n mn, pe Buvat, att de palid i att de nspimntat, nct vzu pe dat c i se ntmplase ceva. Ridicndu-se cu totul emoionat de teama pe care o ncerca pentru altul, se repezi spre el ntrebndu-l ce are. Dar nu era o treab uoar s-l faci pe Buvat s vorbeasc n starea n care se afla: ocul i trecuse din trup n minte, iar limba i era tot pe att de mpiedicat pe ct i erau picioarele de tremurnde. Cu toate acestea, dup ce Buvat se vzu instalat n fotoliul su cel mare, dup ce i trecu batista peste fruntea-i numai broboane de sudoare, dup ce i ntoarse capul de dou sau trei ori spre u, tresrind i ridicndu-se pe jumtate, spre a vedea dac teribilii oaspei ai strzii des Bons-Enfants nu l urmresc pn la pupila sa, numai atunci ncepu el s gngveasc nararea aventurii sale i s povesteasc cum fusese oprit n strada des Bons-Enfants de o band de hoi, al crei locotenent, un om feroce i nalt de aproape ase picioare, era ct pe aci sl ucid, n clipa n care sosi cpitanul i i salv viaa. Bathilde l ascult cu o atenie profund, mai nti pentru c l iubea sincer pe tutorele ei, i pentru c starea n care l vedea adeverea c n mod serios, pe drept sau pe nedrept, fusese zguduit de o mare spaim, apoi, pentru c i se prea c nimic din ceea ce se petrecuse n aceast noapte nu trebuia s-i fie indiferent: orict de ciudat i se pru aceast idee, i trecu totui prin minte gndul c tnrul frumos nu era strin de scena n care srmanul Buvat jucase adineauri un rol, i l ntreb dac avusese timpul s-l vad pe tnrul cpitan care alergase n ajutorul su i i salvase viaa. Buvat i rspunse c l vzuse la fa, aa cum o vedea pe ea nsi n acea clip, iar dovad sttea faptul c era un tnr frumos de douzeci i ase sau douzeci i opt de ani, ce purta pe cap o plrie mare de psl i era nvluit ntr-o mantie larg. n plus, n micarea pe care o fcuse ntinznd mna spre a-l proteja, mantia se desfcuse i lsase s se vad c, n afar de spad, avea la bru o pereche de pistoale. Aceste amnunte erau prea precise pentru ca Buvat s poat fi acuzat c este victima unor vedenii. De aceea, orict de preocupat ar fi fost Bathilde de gndul c primejdia cavalerului era legat de acest eveniment, ea a fost totui micat de primejdia mai puin mare, fr ndoial, dar real totui, prin care trecuse Buvat, i cum odihna este remediul suveran al oricrui oc, fizic i sufletesc, dup ce i-a oferit lui Buvat paharul de vin cu zahr pe care el i-l ngduia la marile ocazii i pe care el l refuz totui n cea de fa, i vorbi despre patul lui n care ar fi trebuit s se afle de dou ore. Zguduitura de bun seam c fusese destul de violent pentru ca Buvat s nu resimt nicio poft de a se culca, fiind chiar convins c va dormi destul de prost toat noaptea. Dar se gndi c veghind, el o fcea s rmn treaz i pe Bathilde. O vedea, a doua zi, cu ochii roii i faa palid, i cu abnegaia lui etern fa de sine, i rspunse Bathildei c avea dreptate, c simea cum somnul avea s-i fac bine, i aprinse luminarea de la sfenicul cu toart, o srut pe frunte i se urc n camera sa, nu fr s se fi oprit mai nainte de dou sau de trei ori pe scar pentru a asculta dac nu se aude vreun zgomot. Rmas singur, Bathilde urmri cu urechea paii lui Buvat, care, dup ce urcase scara, intr n camera sa; auzi apoi scritul uii, i cheia care se nvrti de dou ori n broasc. Atunci, aproape tot att de tremurnd ca i bietul copist, alerg la fereastr, uitnd, n ateptarea ei nespus de ngrijorat, de orice altceva.

Ea rmase astfel aproape nc o or, dar fr ca timpul s-i mai fi pstrat pentru ea vreo msur; apoi deodat scoase un strigt de bucurie. Prin geamurile pe care nu le mai acoperea nicio perdea, ea vzu deschizndu-se ua vecinului, i pe d'Harmental aprnd n prag, cu o luminare n mn. Printr-un miracol de intuiie, Bathilde nu se nelase: brbatul cu plria de psl i cu mantie, care l protejase pe Buvat, era ntr-adevr tnrul necunoscut, ntruct tnrul necunoscut avea o plrie mare de psl i o mantie larg. Mai mult. de-abia intrase n camera i i nchisese ua, cu aproape tot atta grij i precauie cum fcuse Buvat cu a sa, c d'Harmental i arunc mantia pe un scaun; sub aceast mantie purta o hain strimt de culoare nchis, i la centur avea o spad i dou pistoale. Nu mai exista aadar loc pentru vreo ndoial, erau din cap pn n picioare semnalmentele date de Buvat. Bathilde putu cu att mai bine s se ncredineze de acest fapt, cu ct d'Harmental, fr s lepede nimic din tot acest formidabil echipament, fcu dou sau trei tururi prin camer, cu braele ncruciate i reflectnd profund. Apoi i scoase pistoalele de la bru, se asigur c erau ncrcate, le puse pe noptier, i desprinse spada, o trase afar pe jumtate din teac unde o mpinse la loc, i o strecur sub cpti, dup care, scuturndu-i capul parc pentru a izgoni din el gndurile negre care l obsedau, se apropie de fereastr, o deschise i arunc o privire att de profund asupra ferestrei fetei, nct aceasta, uitnd c nu putea fi vzut, fcu un pas napoi lsnd s cad perdeaua n faa ei, ca i cum obscuritatea care o nvluia nu era de ajuns pentru a o ascunde vederii lui. Ea rmase astfel vreme de zece minute nemicat, n tcere i cu mna apsat pe inim, ca pentru a-i nbui btile; apoi ndeprt ncetior perdeaua, dar cea a vecinului se lsase iari. i nu mai vzu dect umbra lui, care trecea i se ntorcea ntruna, plin de frmntare, n spatele perdelei. XXII CONSULUL DUILIUS A doua zi, dup ziua sau mai degrab dup noaptea n care se petrecuser evenimentele povestite anterior, ducele d'Orleans, care se ntorsese la PalaisRoyal fr vreo vtmare, dup ce a dormit toat noaptea ca de obicei, trecu n cabinetul su de lucru la ora la care venea mai n toate zilele, adic pe la ceasurile unsprezece dimineaa. Graie caracterului su nepstor cu care l dotase natura, i pe care l datora mai cu seam marelui su curaj, dispreului artat primejdiei, precum i indiferenei fa de moarte, nu numai c era cu neputin s remarci vreo schimbare n fizionomia sa de obicei calm, i pe care singur plictiseala avea privilegiul de a o ntuneca, dar, mai mult, dup toate probabilitile, datorit somnului, el i uitase ntmplarea ciudat creia era ct pe aci s-i cad victim. Cabinetul n care intrase prezenta faptul demn de remarcat c era n acelai timp cabinetul unui om politic, al unui savant i al unui artist. Astfel, o mas mare, acoperit cu un covor verde, ncrcat cu hrtii i mpodobit cu climri i pene, trona n mijlocul ncperii, dar n jur, pe pupitre, pe evalete, pe suporturi, se puteau vedea o oper nceput, un desen fcut pe jumtate, o retort plin pe trei sferturi. i aceasta pentru c regentul, cu o mobilitate de spirit neobinuit, trecea ntr-o clip de la combinaiile cele mai profunde ale politicii la fanteziile cele mai capricioase ale desenului, i de la calculele cele mai abstracte ale chimiei la inspiraiile cele mai voioase sau cele mai sumbre ale muzicii; pentru c regentul nu se temea de nimic altceva ca de plictiseal, acest inamic pe care l combtea fr ncetare, fr a reui vreodat s-l nving cu totul, i care, respins fie prin munc, fie prin studiu, fie prin plcere, i sttea mereu n faa ochilor, dac se poate spune astfel, asemenea unuia dintre acei nori de la orizont spre care, chiar i n zilele cele mai frumoase, crmaciul corbiei i ntoarce ochii fr

de voie. De aceea regentul nu se afla niciodat fr de vreo ocupaie, nici mcar o or, i prin urmare inea s aib totdeauna la ndemn distraciile cele mai diverse. De-abia intrat n cabinetul su, unde consiliul trebuia s se reuneasc doar peste dou ore, regentul se ndrept de ndat spre un desen nceput care reprezenta o scen din Daphnis i Chloe, ale crei gravuri hotrse s fie fcute de unul dintre artitii cei mai ndemnatici ai epocii, numit Audran i i relu lucrul ntrerupt cu dou zile nainte de faimoasa partid, care debutase printr-o rnire cu racheta i se sfrise prin supeul de la doamna de Sabran. Dar nu luase bine creionul n mn, c i se aduse la cunotin c doamna Elisabeth-Charlotte, mama sa, poruncise de dou ori pn acum s i se comunice dac putea fi vizitat. Regentul, care avea cel mai mare respect fa de prinesa palatin, rspunse: nu numai c putea fi vizitat, dar, mai mult, dac Madame era gata s-l primeasc, se va grbi el s mearg la dnsa. Uierul iei pentru a duce rspunsul prinului, iar prinul, care isprvise anumite pri din desenul pe care l aprecia tare mult, se aternu iari pe lucru cu toat srguina unui artist n verv. Doar cteva clipe trecur i ua se deschise din nou; dar n locul uierului, care trebuia s vin s raporteze cu privire la ambasada sa, apru nsi Madame. Madame, dup cum se tie, era soia lui Filip I, fratele regelui, i venise n Frana dup moartea att de ciudat i att de neateptat a doamnei Henriette de Anglia, pentru a lua locul acestei frumoase i graioase prinese, care doar se ivise pentru a dispare, ca o alb i palid apariie. Comparaia, anevoie de susinut pentru orice nou sosit, fusese aadar i mai dificil nc pentru biata prines german, care, dac ar fi s ne lum dup portretul pe care i l-a fcut ea nsi, cu ochii ei mici, cu nasul scurt i gros, cu buzele lungi i turtite, cu obrajii ce-i atrnau i faa mare, era departe de a fi drgu. Din nenorocire ns, prinesa palatin nu era deloc despgubit de defectele chipului prin perfeciunea taliei sale; era mic i bondoac, avea corpul i picioarele scurte, iar minile att de ngrozitoare, nct mrturisete ea nsi c nu existau altele mai urte pe ntregul pmnt i c acesta a fost singurul lucru din biata sa fptur cu care regele Ludovic al XIV-lea nu a putut s se obinuiasc niciodat. Dar Ludovic al XIV-lea o alesese nu pentru a mri numrul frumuseilor de la curtea sa, ci pentru a-i ntinde preteniile dincolo de Rin. Aceasta ntruct, prin cstoria fratelui su cu prinesa palatin, Ludovic al XIV-lea, care i oferise deja anse de motenire asupra Spaniei, lund-o n cstorie pe infanta Marie-Thrse, fiica regelui Filip al IV-lea, i asupra Angliei nsurndu-l n prima cstorie pe Filip I cu prinesa Henriette, unica sor a lui Carol al II-lea, dobndea din nou drepturi eventuale asupra Bavariei, i probabile asupra Palatinatului, nsurndu-l pe Monsieur n a doua cstorie cu prinesa Elisabeth-Charlotte, al crei frate, avnd o sntate ubred, putea s moar tnr i fr de copii. Aceast presupunere se dovedise just; electorul murise fr urmai i se poate vedea din memoriile i negocierile pentru pacea de la Ruswick cum, odat sosit prilejul, plenipoteniarii francezi i prezentar preteniile i reuir n acest demers. De aceea Madame, n loc de a fi tratat, la moartea soului ei, aa cum prevedea contractul de cstorie, adic, n loc de a fi silit s intre ntr-o mnstire sau s se retrag n vechiul castel din Montargis, a fost meninut de Ludovic al XIV-lea n toate titlurile i onorurile de care se bucura pe cnd tria Monsieur, i aceasta cu toat ura doamnei de Maintenon, pe care i-o atrsese, i cu toate c regele nu uitase niciodat palma aristocratic pe care ea i-o dduse tnrului duce de Chartres n vzul tuturor, n galeria de la Versailles, cnd acesta i anunase cstoria sa cu domnioara de Blois. ntr-adevr, mndra palatin, foarte tare pe cele treizeci i dou de trepte de descenden nobil paterne i materne, considera ca o mare i umilitoare mezalian ca fiul ei s ia n cstorie

o femeie pe care legitimarea regal nu o putea mpiedica de a fi fructul unui ndoit adulter; i, n primul moment, incapabil s-i stpneasc sentimentele, ea se rzbunase prin aceast corecie matern un pic exagerat atunci cnd obiectul este un tnr de optsprezece ani pentru afrontul adus strmoilor si n persoana descendenilor ei. De altminteri, cum tnrul duce de Chartres consimea el nsui la aceast cstorie n contra voinei sale, el nelese foarte bine suprarea ce o cuprinsese pe mama sa la aflarea vetii, dei el ar fi preferat, fr ndoial, ca ea s-o fi manifestat ntr-un chip ceva mai puin grosolan. Urm de aici c atunci cnd muri Monsieur, iar ducele de Chartres deveni la rndul su duce d'Orleans, mama sa, care ar fi putut s se team c palma de la Versailles va fi lsat vreo amintire noului stpn de la Palais-Royal, gsi, dimpotriv, n el un fiu mai respectuos ca oricnd. Acest respect de altminteri crescu ntruna, i, devenit regent, fiul i crea mamei sale o poziie egal cu aceea a soiei sale. Mai mult nc: doamna de Berry, fiica sa mult iubit, cernd tatlui ei o companie de soldai de gard, la care pretindea c are dreptul, ca soie a unui delfin al Franei, regentul nu i-a acordat-o dect dispunnd, n acelai timp, ca o companie similar s treac n serviciul mamei sale. Aadar Madame deinea o poziie nalt la palat, i dac, n ciuda acestei poziii, nu avea nicio influen politic, aceasta se datora faptului c regentul avusese totdeauna drept principiu de a nu le lsa pe femei s ia parte ctui de puin la treburile statului. S adugm, c Filip al II-lea, regent al Franei, era chiar mai rezervat fa de mama sa dect fa de iubitele sale, ntruct cunotea gusturile epistolare ale acesteia, i nu voia ca proiectele lui s constituie obiectul corespondenei zilnice pe care mama sa o ntreinea cu prinesa WilhelmineCharlotte de Galles i cu ducele Anton-Ulric de Brunswick. n schimb, i pentru a o despgubi de aceast reinere, el i lsa guvernarea interioar a casei fiicelor sale, pe care, datorit marii sale lenevii, doamna duces d'Orleans o abandona fr dificultate soacrei sale. Dar, sub acest raport, srmana Palatin, dac ar fi s ne lum dup memoriile epocii, nu era deloc fericit. Doamna de Berry tria n mod public cu Riom, iar domnioara de Valois era n secret iubita lui Richelieu, care, fr s se tie n ce chip ca i cum ar fi posedat inelul fermecat al lui Gyges reuea s se introduc pn n apartamentele ei, cu toate grzile care vegheau la ui, cu toi spionii cu care l nconjura regentul; ba chiar acesta nsui se ascunsese nu o dat, pn i n camera fiicei sale, spre a sta la pnd. n ceea ce o privea pe domnioara de Chartres, al crei caracter urmase pn atunci o dezvoltare mai mult masculin dect feminin, devenind, pentru a spune astfel, ea nsi biat, prea s fi uitat c mai exist brbai, pn cnd, cu cteva zile nainte de ziua n care am ajuns cu povestirea, aflndu-se la Oper i ascultndu-l pe profesorul ei de muzic, Cauchereau, frumos i spiritual tenor de la Academia regal, care, ntr-o scen de iubire, avea nite modulaii prelungite de o puritate perfect i de o expresie dintre cele mai pasionate tnra prines, transportat fr ndoial de un sentiment cu totul artistic, ntinsese braele i exclamase cu voce tare: Ah! scumpul meu Cauchereau!" Aceast exclamaie neateptat, cum e lesne de nchipuit, dduse foarte mult de gndit mamei sale ducesa, care porunci de ndat s fie concediat frumosul tenor, i biruindu-i apatica ei nepsare, decisese s vegheze ea nsi pe viitor asupra fiicei sale, pe care o pzi foarte sever de atunci. Rmneau prinesa Louise, care a fost mai trziu regina Spaniei, i domnioara Elisabeth, care deveni duces de Lorena; dar despre acestea nu se discuta deloc, fie pentru c erau ntr-adevr cumini, fie pentru c se pricepeau mai bine dect surorile lor mai mari s-i nfrneze simirile inimii, sau glasul pasiunii lor. De ndat ce prinul o vzu pe mama sa fcndu-i apariia, el bnui c se petrecuse iari ceva nou n turma rebel a crei conducere i-o asumase ea, i care, lui, i ddea aa de mare btaie de cap; dar cum nicio ngrijorare nu putea

s-l fac s uite respectul pe care, n public sau n particular, l arta totdeauna fa de Madame, se ridic n momentul n care o zri, merse drept ctre ea i dup ce o salut, o lu de mn i o conduse spre un fotoliu, n timp ce el rmase n picioare. Ei bine! domnule, fiul meu, rosti Madame cu un accent german foarte pronunat, continund dup ce se instala foarte comod n fotoliu; ce am putut s mai aflu? i ce era s vi se ntmple ieri sear? Ieri sear? rosti regentul rechemndu-i amintirile i interogndu-se mirat. Da, relu palatina, ieri seara, pe cnd ieeai de la doamna de Sabrn! Oh! Nu e vorba dect de asta? continu prinul. Cum! nu e vorba dect de asta! Prietenul dumneavoastr Simiane merge i spune peste tot c au vrut s v rpeasc, i c nu ai scpat dect fugind peste acoperiuri. Ciudat drum, recunoatei, pentru regentul regatului, i pe care m ndoiesc c minitrii, orict de mare le-ar fi devotamentul fa de dumneavoastr, vor consimi s mearg pentru a ine consiliu! Simiane este un nebun, mam, rspunse regentul, neputndu-se mpiedica s nu rd din pricina faptului c mama sa l dojenea mereu de parc ar fi fost un copil. Nu erau ctui de puin nite oameni care voiau s m rpeasc, ci civa meseriai de treab care, dup ce au ieit din crciumile de la bariera des Sergents, au ajuns cu cheful i cu glgia lor n strada des Bons-Enfants. Ct despre drumul ce l-am apucat, nicidecum n-am luat-o pe acolo spre a fugi, ci pentru a ctiga o prinsoare pe care acest beivan de Simiane este furios c a pierdut-o. Fiul meu! Fiul meu! rosti palatina cltinnd din cap. Nu vrei niciodat s credei c v pndete primejdia, i cu toate acestea tii de ce sunt n stare dumanii dumneavoastr. Pe cei care defimeaz sufletul nu i-ar mustra grozav cugetul, credei-m, s ucid trupul. i tii ce a spus ducesa du Maine? n ziua n care ea ar vedea c, hotrt lucru, nu este nimic de fcut cu bastardul ei de so. ea v-ar cere o audien i v-ar mplnta un cuit n inim. " Aida de! mam, relu regentul rznd. S fi devenit oare att de bun catolic pentru a nu mai crede n predestinare? Eu cred n ea, dup cum tii. De ce vrei aadar s-mi torturez spiritul pentru a evita o primejdie, care sau nu exist, sau, dac exist, i are scris dinainte rezultatul n cartea venic? Nu, mam. Toate aceste precauii exagerate sunt bune pentru a ntuneca viaa, i nu la altceva. Tiranii s tremure. Dar eu, care sunt, dup ct pretinde Saint-Simon, omul cel mai blnd care a existat de la Ludovic cel Blnd ncoace, ce motive vrei s am, aadar, pentru a-mi fi team? Oh! Doamne! Niciunul, scumpul meu fiu, rosti palatina lund mna prinului, i privindu-l cu toat duioia matern pe care o puteau cuprinde ochii ei mici. Niciunul, dac toat lumea v-ar cunoate ca mine, i dac ar ti c suntei ntr-att de bun nct nu avei mcar puterea de a-i ur, pe dumanii dumneavoastr. Dar Henric al IV-lea, cruia din nenorocire i semnai un pic prea mult n anumite privine, era i el bun, i cu toate acestea a gsit totui un Ravaillac. Vai! mein Gott9! continu prinesa, amestecnd laolalt jargonul su francez cu o exclamaie de-a dreptul german, regii cei buni sunt cei asasinai. Tiranii i iau precauii, iar pumnalul nu ajunge pn la ei. Nu ar trebui s ieii niciodat fr escort. Dumneavoastr, fiul meu, suntei cel ce avei nevoie de un regiment de soldai de gard, i nu eu. Mam, continu regentul rznd, vrei s v povestesc o istorie? Da, fr ndoial, rosti prinesa palatin, ntruct povestii cu mult elegan. Ei bine! aflai aadar c era la Roma, nu-mi mai amintesc n ce an al 9 Dumnezeul meu (n limba german n original).

republicii, un consul foarte viteaz, dar care avea acest cusur, comun lui Henric al IV-lea i mie, de a umbla noaptea haimana. S-a ntmplat ca acest consul s fie trimis mpotriva cartaginezilor, i nscocind el o main de rzboi, un fel de cange de fier cu care se prindeau corbiile inamicului, main poreclit corb, ctig el mpotriva lor prima btlie pe mare pe care o repurtaser romanii vreodat, astfel nct se rentoarse la Roma. nespus de mult bucurndu-se el mai dinainte de sporirea norocului su n dragoste pe care avea s i-o aduc, fr ndoial, creterea reputaiei sale. i nu se nela: ntreaga populaie l atepta n afara porilor cetii, pentru a-l conduce n triumf la Capitoliu, unde l atepta i senatul. Or, senatul, cum l vzu ivindu-se, i ddu vestea c, drept rsplat pentru victoria sa, i decernase o nalt onoare care trebuia s-i mguleasc n cel mai mare grad amorul propriu: el avea s ias numai precedat de un muzicant care i va ntiina pe toi, cntnd din fluier, c acela care l urma era vestitul Duilius, nvingtorul cartaginezilor. Duilius, cum nelegei bine, mam, a fost n culmea bucuriei n urma unei asemenea distincii; se ntoarse la el acas, cu capul sus i precedat de fluieraul su, care i cnta ntregul repertoriu in marile aclamaii ale mulimii, care striga din toate puterile: Triasc Duilius! Triasc nvingtorul cartaginezilor! Triasc salvatorul Romei! Era ceva att de mbttor nct bietul consul era ct pe aci s-i piard capul, i de dou ori plec de acas n acea zi, dei nu avea absolut nimic de fcut prin ora, ci numai pentru a se bucura de prerogativa senatorial, i a auzi aceast muzic triumfal i strigtele care o acompaniau. Aceast ocupaie l aduse pn spre sear ntr-o stare de jubilare greu de exprimat. Apoi veni i seara. nvingtorul avea o iubita pe care o ndrgea tare mult i pe care ardea de nerbdare s o revad, un fel de doamna Sabran numai c soul acesteia cuteza s fie gelos, n timp ce al nostru, dup cum tii, e lipsit de acest sentiment ridicol. Consulul, deci, se mbie, i fcu toaleta, se parfum ct putu mai bine, i, odat orele unsprezece artate pe orologiul su cu nisip, iei n vrful picioarelor pentru a ajunge n calea Suburrane. Dar i fcuse socoteala fr s in seama de oaspetele lui, sau mai degrab muzicantul lui. De-abia fcu patru pai, c acesta, care trebuia s se afle n slujba sa att ziua ct i noaptea, se repezi de pe borna pe care sttea, i, recunoscndu-i consulul, se porni s peasc n faa lui, suflnd din toate puterile plmnilor n instrumentul su, aa nct cei ce se mai plimbau nc pe strzi ntorceau capul, cei care se aflau la casele lor ieeau n faa porii, iar cei care apucaser s se culce se sculau din pat i deschideau ferestrele, repetnd n cor: Ah! ah! iat c trece consulul Duilius! Triasc Duilius! Triasc nvingtorul cartaginezilor! Triasc salvatorul Romei!" Era foarte mgulitor, dar foarte inoportun. De aceea consulul voi s-l fac s tac pe instrumentistul su, dar acesta declar c avea ordinele cele mai stricte din partea senatului de a nu pstra tcerea mcar o singur clip, c primea zece mii de sesteri pe an pentru a sufla din tibicina lui, i c el are s sufle n ea atta vreme ct i va mai rmne un pic de putere n piept. Consulul, vznd c era inutil s mai discute cu un om care avea n sprijinul su o decizie a senatului, ncepu s alerge, spernd s scape de melodiosul su tovar, dar acesta i potrivi pasul dup al su cu atta precizie, nct tot ceea ce putu ctiga consulul, a fost c acum era urmat de muzicantul su, n loc de a fi precedat de el. n zadar umbl el cu iretlicuri ca un iepure, se avnt asemenea unei cprioare, se npusti piepti ca un mistre, blestematul de tibicinar nu-i pierdu o secund urma, astfel nct ntreaga Rom, nenelegnd nimic din aceast curs nocturn, dar, tiind numai c persoana care alerga era triumftorul din ajun, cobor n strad, se duse la ferestre i iei la pori, strignd: Triasc Duilius! Triasc nvingtorul cartaginezilor! Triasc salvatorul Romei!" Srmanul om ilustru avea o ultim speran, anume c n mijlocul acestei harababuri va gsi casa iubitei sale cufundat n linite, i c va putea s se strecoare pe poarta pe care ea i promisese c o va lsa

ntredeschis. Dar nicidecum! Rumoarea general cuprinsese calea Suburrane, i, cnd sosi n faa acestei graioase i ospitaliere case, la poarta creia de nenumrate ori rspndise parfumuri i atrnase cununi de flori, o gsi trezit din somn la fel ca pe celelalte, i vzu la fereastr pe so, care, cum l zri de departe, se porni s strige: Triasc Duilius! Triasc nvingtorul cartaginezilor! Triasc salvatorul Romei!" Eroul se ntoarse acas disperat. Dar a doua zi, gndi el, avea s scape mai ieftin cu muzicantul lui; dar sperana i fu nelat. La fel a fost i n a treia i n zilele urmtoare. Aa nct consulul, vznd c i era cu neputin de aici nainte s-i mai pstreze incognito-ul, porni iari spre Sicilia, unde, de mnie, i btu din nou pe cartaginezi, dar de data aceasta att de cumplit, nct se crezu c s-a terminat cu toate rzboaiele punice trecute i viitoare, iar Roma fu cuprins de o att de mare bucurie, nct se organizar serbri publice asemntoare cu acelea care se fceau n cinstea aniversrii ntemeierii cetii, i se propuse s se fac nvingtorului un triumf i mai magnific dect primul. Iar senatul se ntruni, spre a delibera mai nainte de sosirea lui Duilius asupra noii recompense care i va fi acordat. Tocmai erau pe cale s voteze ridicarea unei statui publice, cnd se auzir deodat puternice strigte de bucurie i sunetele unei tibicine. Era consulul care se sustrsese triumfului, graie ostenelii pe care i-o dduse, dar care nu putuse s se sustrag recunoaterii publice, datorit cntreului su din fluier. Bnuind c i se pregtea ceva nou, el venea s ia parte la deliberri. Gsi ntr-adevr senatul gata s voteze, cu bilele n mini. Atunci, naintnd la tribun, rosti: Senatori romani, intenia voastr este de a vota o recompens care s-mi fie plcut, nu-i oare aa?" Intenia noastr, rspunse cel care prezida, este de a face din tine omul cel mai fericit de pe pmnt." Ei bine! relu Duilius, vrei s-mi ngduii s v cer lucrul pe care l doresc cel mai mult?" Spune! spune!" strigar senatorii ntr-un singur glas. i avei s mi-l acordai?" continu Duilius cu toat timiditatea ndoielii. Pe Jupiter! i-l vom acorda", rspunse cel ce prezida n numele ntregii adunri. Ei bine! zise Duilius, senatori romani, dac socotii c am ctigat dreptul la recunotina patriei, scpai-m, drept recompens pentru cea de-a doua victorie, de acest ticlos de cntre din fluier pe care mi l-ai dat pentru prima." Senatul gsi cererea ciudat; dar el era obligat prin cuvntul su, i era epoca n care acesta nu se clca nc. Tibicinarul avu ca pensie pe via jumtate din leafa sa, dat fiind buna mrturie adus n favoarea lui, iar consulul Duilius, descotorosit n sfrit de muzicantul su, regsi fr a fi recunoscut i fr zgomot poarta acelei csue din calea Suburrane, pe care o victorie i-o nchisese i pe care alt victorie i-o redeschisese. Ei bine! ntreb palatina, ce legtur are aceast istorie cu frica pe care o am de a v vedea asasinat? Ce legtur, mam? rosti prinul rznd. Pi dac din pricina unui singur muzicant pe care l avea consulul Duilius, avu el parte de o asemenea decepie, nchipuii-v prin urmare ce mi s-ar ntmpla mie cu regimentul de soldai! Ah! Philippe! Philippe! relu prinesa rznd i suspinnd n acelai timp, oare totdeauna tratai cu atta uurin lucrurile serioase? Nicidecum, mam, rosti regentul, i iat dovada: cum presupun c nu ai venit aici cu unica intenie de a-mi face moral privitor la cursele mele nocturne, si cu scopul de a-mi vorbi despre anumite chestiuni, sunt gata s v ascult i s v rspund n mod serios cu privire la subiectul vizitei dumneavoastr. Da, avei dreptate, zise prinesa. Venisem ntr-adevr pentru altceva, venisem pentru a v vorbi despre domnioara de Chartres. Ah! da, despre favorita dumneavoastr, mam, fiindc zadarnic ai nega acest lucru, Louise este favorita dumneavoastr. Nu o fi oare cumva pentru c nu ine deloc la unchii ei, pe care nu-i iubii ctui de puin? Nu, nu-i asta, dei mrturisesc c mi-e destul de plcut s vd c este de

aceeai prere cu mine n privina bastarzilor, ci faptul c, lsnd la o parte frumuseea, pe care ea o are i pe care eu nu o aveam, ea este exact ceea ce eram eu la vrsta ei, avnd adevrate gusturi de biat, plcndu-mi cinii, caii i cavalcadele, mnuind praful de puc asemenea unui artilerist, i fcnd rachete ca un artificier. Ei bine! Ghicii ce ni se ntmpl cu ea! - Vrea s se nroleze oare n regimentul de gard francez? Nu, vrea s devin clugri! Clugri, Louise! Imposibil, mam! E vreo glum a nebunelor ei de surori. Nicidecum, domnule, relu palatina, nu e nimic de rs, v jur. i cum dracu a apucat-o aceast teribil furie mnstireasc? ntreb regentul, ncepnd s cread n adevrul celor spuse de mama sa, obinuit fiind el s triasc ntr-o epoc n care lucrurile cele mai bizare erau totdeauna cele mai probabile. Cum a apucat-o? continu Madame. ntrebai-l pe Dumnezeu sau pe diavol, cci numai unul dintre ei poate s-o tie. Alaltieri, i petrecuse ziua cu sora ei, plimbndu-se clare, trgnd cu pistolul, rznd i distrndu-se grozav. Pot s spun c niciodat nu o mai vzusem att de voioas. Cnd, seara, doamna d'Orlans m rug s poftesc n apartamentul ei. Acolo am gsit-o pe domnioara de Chartres care se afla la picioarele mamei sale, pe care o ruga cu lacrimi fierbini s-o lase s se spovedeasc i s se mprteasc la abaia din Chelles. Mama ei se ntoarse atunci spre mine i m ntreb: Ce credei despre aceast cerere, Madame?" Eu cred, am rspuns eu, c te poi spovedi i mprti la fel de bine oriunde, c locul nu nseamn nimic, i c totul depinde de ncercarea prin care treci i de pregtire". Dar auzind cuvintele mele, domnioara de Chartres i-a nteit rugminile, i aceasta cu attea insistene nct i-am spus mamei sale: Vedei, fiica mea, dumneavoastr suntei cea care trebuie s decidei". Ce s mai zic! rspunse ducesa, biata copil nu poate fi mpiedicat, totui, s se spovedeasc i s se mprteasc". S se duc aadar, reluai eu, i s dea Domnul s mearg acolo cu acest gnd!" V jur, Madame, rosti atunci domnioara de Chartres, c m duc numai pentru Dumnezeu i c niciun gnd lumesc nu-mi poart paii ntr-acolo." i atunci ne-a mbriat, iar ieri diminea la orele apte a plecat. Ei bine! tiu toate astea, pentru c eu trebuia s-o conduc acolo, rspunse regentul. S-a ntmplat aadar ceva de atunci? S-a ntmplat, relu Madame. Ieri seara ea a trimis trsura napoi, dndu-i porunc vizitiului s ne nmneze o scrisoare, adresat dumneavoastr, mamei sale i mie, n care ni se destinuiete c ntruct a gsit n acest schit linitea i pacea pe care nu spera s le ntlneasc n lume, ea nu vrea s mai prseasc acest lca. i ce spune mama sa despre aceast hotrre important? ntreb regentul lund scrisoarea. Mama sa? relu Madame. Mama sa este foarte mulumit de aceast decizie, aa cred eu, dac vrei s v spun prerea mea. Pentru c ei i plac mnstirile i consider o mare fericire pentru fiica sa intrarea n rndul clugrielor. Ct despre mine, eu spun c nu exist fericire acolo unde nu este vocaie. Regentul citi i reciti scrisoarea ca pentru a ghici, n aceast simpl manifestare a dorinei exprimate de domnioara de Chartres de a rmne la Chelles, cauzele secrete care iscaser aceast dorin; apoi, dup o clip de meditaie tot att de profund ca i cnd ar fi fost vorba de soarta unei mprii, rosti: Aici exist vreo decepie amoroas. Dup cte tii, mam, Louise ar fi ndrgostit de cineva? i atunci Madame povesti regentului aventura de la Oper, i exclamaia

scpat de pe buzele prinesei n entuziasmul fa de frumosul tenor. Drace! drace! rosti regentul. i ce-ai fcut, ducesa d'Orlans i dumneavoastr, n consiliul dumneavoastr matern? L-am dat afar pe Cauchereau, i am oprit-o pe domnioara de Chartres s mai mearg la Oper, Nu puteam s nu facem asta. Ei bine! relu regentul, nu e nevoie s cutm mai departe: totul este aci. Trebuie s-o vindecm ct mai repede de aceast fantezie. i ce vei face n acest scop, fiul meu? Voi merge chiar astzi la abaia din Chelles, i o voi descoase pe Louise; dac lucrul nu este dect un capriciu, i voi lsa capriciului rgazul de a trece. Are naintea ei un an pentru a rosti jurmintele solemne spre a deveni clugri. Voi avea aerul c mprtesc vocaia ei, iar odat sosit clipa intrrii n cinul clugresc, ea va fi prima care va veni s ne roage s-o scoatem din ncurctura n care se va fi bgat. Dac, dimpotriv, lucrul este grav, atunci va fi cu totul altceva. Dumnezeule! fiul meu! rosti Madame ridicndu-se. Gndii-v c nenorocitul de Cauchereau nu are probabil niciun amestec n treaba asta, i c sar putea s nu tie nimic de pasiunea pe care a inspirat-o. Linitii-v, mam, rspunse prinul rznd de interpretarea tragic pe care palatina, cu ideile sale de dincolo de Rin, o dduse acestor cuvinte. Nu voi reactualiza jalnica istorie a amanilor de la Paraclet10. Vocea lui Cauchereau nici nu va pierde nici nu va ctiga o singur not n toat aceast aventur, i nu foloseti pentru o prines de snge aceleai mijloace ca pentru o mic trgovea. Dar, pe de alt parte, rosti Madame aproape tot att de nspimntat de indulgena real a ducelui pe ct fusese de severitatea sa aparent, nici slbiciune! Mam, zise regentul, n cazul cel mai ru, dac ea trebuie s nele pe cineva, a prefera s fie vorba de soul ei dect de Dumnezeu. i, srutnd respectuos mna mamei sale, o conduse spre u pe biata prines palatin, cu totul scandalizat de aceast uurtate de moravuri, n mijlocul creia muri fr s se fi putut obinui vreodat cu ea. Apoi, dup ce iei prinesa, ducele d'Orleans se duse de se aez iari n faa desenului su, fredonnd o arie din opera Panthee, pe care o compusese n colaborare cu Laf are. Pe cnd traversa anticamera, Madame vzu venind spre ea un omule pierdut n nite cizme mari de cltorie i al crui cap era ascuns n gulerul imens al unei redingote cptuite cu blan. Ajuns n dreptul ei, i scoase din mijlocul surtucului un cap mic cu nasul ascuit, cu ochi ironici i cu o fizionomie ce inea n acelai timp de a dihorului i de a vulpii. Ah! ah! exclam palatina, tu eti, abate! Eu nsumi, Altea Voastr, i care tocmai am salvat Frana, doar att! Da, rspunse palatina, am auzit ceva asemntor i am mai auzit c se foloseau nite otrvuri n anumite boli. Tu trebuie s tii asta, Dubois, tu care eti fiu de spier. Madame, rspunse Dubois, cu insolena sa obinuit, poate c am tiut-o, dar am uitat-o. Dup cum Altea Voastr cunoate, eu am prsit foarte de tnr leacurile tatlui meu, pentru a m ocupa de educaia fiului dumneavoastr. N-are nicio importan, n-are nicio importan, Dubois, zise palatina rznd, eu sunt mulumit de zelul tu, i dac se prezint ocazia unei ambasade n China sau n Persia, am s-o cer regentului pentru tine. i de ce nu n lun sau n soare? relu Dubois. Ai fi i mai sigur nc de a 10 Mnstire ntemeiat de Ablard, lng Nogent-sur-Seine, i a crei stare a fost Helose.

nu m vedea napoindu-m de acolo. i salutnd-o cu arogan pe Madame, dup acest rspuns, fr a atepta ca ea s-i dea permisiunea s se retrag, aa cum poruncea eticheta, se rsuci pe clcie i, fr mcar s cear a fi primit, ntr n cabinetul regentului. XXIII ABATELE DUBOIS Toat lumea cunoate nceputurile abatelui Dubois, aadar nu ne vom extinde asupra biografiei anilor tinereii sale, pe care o vom gsi n toate memoriile epocii, i n special n acelea ale nendurtorului Saint-Simon. Dubois nu a fost deloc calomniat: era un lucru imposibil. Numai c s-a spus despre el tot rul pe care l merita, i nu s-a spus tot binele care s-ar fi putut spune. Exista n antecedentele sale i n acelea ale lui Alberoni, rivalul su, o mare asemnare; dar, trebuie s o spunem, geniul era de partea lui Dubois, i n aceast ndelungat lupt cu Spania, pe care natura subiectului nostru ne silete s o schim doar, ntregul avantaj a fost al fiului spierului mpotriva feciorului grdinarului. Dubois l preceda pe Figaro, cruia poate i-a slujit de tip; dar, mai fericit dect el, trecuse de la slujba bisericeasc n salon i din salon n sala tronului. Toate aceste avansri succesive rspltiser nu numai servicii particulare, ci i servicii publice: era unul dintre acei oameni care, pentru a ne sluji de expresia domnului de Talleyrand, nu parvin, ci sosesc. Ultima lui negociere era capodopera sa: era mai mult dect ratificarea tratatului de la Utrecht, era un tratat i mai avantajos pentru Frana. mpratul nu numai c renuna la toate drepturile sale asupra coroanei Spaniei, dup cum Filip al V-lea renunase la toate drepturile sale asupra coroanei Franei, ba chiar intra, cu Anglia i Olanda, n liga formata n acelai timp mpotriva Spaniei la miazzi, i mpotriva Suediei i Rusiei la miaznoapte. Diviziunea celor cinci sau ase state mari ale Europei era stabilit prin acest tratat pe o baz att de just i de solid, nct dup o sut douzeci de ani de rzboaie, de revoluii i de rsturnri, toate aceste state, mai puin Imperiul, se regsesc astzi aproape n aceeai situaie n care se aflau atunci. Regentul, care din fire nu mpingea prea departe severitatea principiilor, l iubea pe acest om care i fcuse educaia, i a crui situaie nalt i-o fcuse el. Regentul aprecia calitile pe care le avea Dubois i nu ndrznea s condamne prea aspru cele cteva vicii de care nu era lipsit. Cu toate acestea, ntre regent i Dubois exista o prpastie: viciile i virtuile regentului erau acelea ale unui mare senior, calitile i defectele lui Dubois acelea ale unui lacheu. De aceea zadarnic i spunea regentul, cu prilejul fiecrei noi favori pe care i-o acorda: Dubois, Dubois, fii cu mare bgare de seam la ce i-am dat: nu-i dect o hain de lacheu pe care i-o pun pe spinare! Dubois, cruia i psa de dar i nu de chipul n care era fcut acesta, i rspundea cu o strmbtur de maimu i cu nite blbieli de pedant caraghios care i erau proprii: Eu sunt valetul dumneavoastr, monseniore. mbrcai-m mereu tot aa. Altminteri, Dubois l iubea mult pe regent i i era cum nu se poate mai devotat. El pricepea bine c numai aceast mn puternic l susinea deasupra cloacei din care ieise, i n care, urt i dispreuit cum era de toi, un semn al stpnului putea s-l fac s se prvale din nou. El veghea aadar cu un interes cu totul personal asupra dumniilor i comploturilor crora putea s le cad victim prinul, i nu o dat, cu ajutorul unei contra-poliii adeseori mai bine slujit dect aceea a locotenentului general i care ajungea, prin doamna de Tencin, pn la cele mai nalte trepte ale aristocraiei, i prin cumtr Fillon, pn n straturile cele de mai jos ale societii el dejucase conspiraii despre care

messir Voyer d'Argenson nu auzise nici mcar o vorbuli. De aceea regentul, care aprecia serviciile de toate fekb-rile pe care Dubois i le adusese i putea s i le aduc nc, l primi pe abatele ambasador cu braele deschise. De cum l vzu intrnd, se ridic, i contrar acelor prini mediocri care, pentru a micora recompensa, scad valoarea serviciilor aduse, i spuse voios: Dubois, tu eti cel mai bun prieten al meu, iar tratatul cuadruplei aliane va fi mai de folos regelui Ludovic al XV-lea dect toate victoriile bunicului su Ludovic al XlV-lea. Perfect! rosti Dubois, dumneavoastr mi recunoatei meritele, monseniore, dar din nenorocire lucrurile nu stau la fel cu toat lumea. Ah! ah! zise regentul. Ai ntlnit-o cumva pe mama mea? Adineauri a ieit de aici. Tocmai, i era aproape ispitit s se rentoarc pentru a v cere, dat fiind frumoasa izbnd a ambasadei mele, s-mi ncredinai alta n China sau n Persia. Ce vrei? Bietul meu abate, relu rznd prinul, mama mea e plin de prejudeci, i ea nu te va ierta niciodat c ai fcut din fiul ei un asemenea elev. Dar linitete-te, abate, eu am nevoie de tine aici. i Maiestatea Sa cum st cu sntatea? ntreb Dubois, cu un surs plin de o detestabil speran. Era tare ubred n momentul n care am plecat! Bine, abate, foarte bine, rspunse cu gravitate prinul. Dumnezeu ni-l va pstra, ndjduiesc, spre fericirea Franei i spre ruinea calomniatorilor notri. i monseniorul l vede pe rege, ca de obicei, n fiecare zi? L-am vzut i ieri, ba chiar i-am vorbit despre tine. Ei a! i ce i-ai spus? I-am spus c probabil n acele clipe tocmai i asigurai linitea domniei. i ce a rspuns regele? Ce a rspuns? A rspuns, scumpul meu, c nu-i credea pe abai att de folositori. Maiestatea Sa e deteapt foc! i btrnul Villeroi se afla fr ndoial acolo? Ca totdeauna. Va trebui ntr-o bun zi, cu permisiunea Alteei Voastre, s-l trimit pe acest btrn caraghios la plimbare tocmai la captul cellalt al Franei. ncepe s m plictiseasc, din devotament fa de dumneavoastr, cu.insolena sa! Nu te sinchisi, Dubois, nu te sinchisi; orice lucru Va veni la timpul su. Chiar i arhiepiscopia mea? Fiindc veni vorba, ce-i cu aceast nou nebunie? Nou nebunie, monseniore? Pe cuvntul meu de onoare! Nimic nu-i mai serios. Cum! Scrisoarea aceasta a regelui Angliei care mi cere o arhiepiscopie pentru tine... Oare Altea Voastr nu a recunoscut stilul? Tu eti cel care a dictat-o, ticlosule! Lui Nericault Destouches, care l-a pus pe rege s-o semneze. i regele a semnat-o aa, fr s spun nimic? Ba nu! Cum vrei oare, a spus el poetului nostru, ca un prin protestant s se amestece n numirea unui arhiepiscop n Frana? Regentul are s citeasc recomandarea mea, va rde de ea i nu va face nimic din ceea ce l rog." Ba bine c nu, Sire", a rspuns Destouches, care, pe legea mea, are mai mult spirit dect folosete n piesele lui, regentul va rde de recomandare, dar dup ce va fi rs, are s fac ceea ce i va cere Maiestatea Voastr." Destouches a minit! Destouches nu a vorbit niciodat att de adevrat, monseniore.

Tu, arhiepiscop! Regele George ar merita, ca rsplat, s-i aleg vreo sectur de teapa ta pentru arhiepiscopia din York, atunci cnd va ajunge vacant. V desfid s-mi gsii perechea. Nu cunosc dect un om... i cine-i acesta? A fi tare curios s-l cunosc. Oh! E inutil. Este bine aranjat, i, cum locul su este bun, nu l-ar schimba pentru toate arhiepiscopiile din lume. Obraznicul! Pe cine suntei aadar suprat, monseniore? Pe un caraghios care vrea s fie arhiepiscop i care nu a primit nici mcar prima mprtanie. Ei bine! Nu voi fi dect mai bine pregtit astfel. Dar sub-diaconia, diaconia, preoia? Aida de! Vom gsi lesne vreun rasolitor de liturghii, vreun frate Jean des Entommeurs11care mi le va da pe toate, ntr-un ceas. M prind pe orice c nu-l vei gsi. S-a i gsit! i cine-i acesta? Primul preot miluitor al dumneavoastr, episcopul de Nantes, Tressan. Poznaul are rspuns la toate. Dar cstoria ta? Cstoria mea? Da, doamna Dubois! Doamna Dubois? Nu cunosc aa ceva! Cum, nenorocitule! Nu cumva ai asasinat-o? Monseniorul uit c nu sunt mai mult de trei zile de cnd a dat ordin s i se plteasc pensia pe un trimestru, i pe care o primete din tezaurul Alteei Sale? i dac vine s se opun la obinerea arhiepiscopiei tale? O desfid! Nu are probe. Poate cpta o copie de pe actul tu de cstorie. Nu exist copie fr de original. i originalul? Iat-i resturile aici, spuse Dubois scond din portofoliu o bucat de hrtie ce coninea un pic de cenu. Cum! mizerabile! i nu i-e team c te voi trimite la galere? Dac avei poft de aa ceva, momentul este prielnic, ntruct aud vocea locotenentului de poliie n anticamera dumneavoastr. Cine a pus s-l cheme? Eu. Pentru ce motiv? S-i trag o praftori. Pe ce chestie? O s aflai. Deci, ne-am neles, iat-m arhiepiscop: i i-ai i pus ochii pe o arhiepiscopie? Da, m-am decis pentru Cambrai. La dracu! tiu c-i plac lucrurile fine... Oh! Dumnezeule! Nu l-am ales pentru veniturile pe care le produce, ci pentru onoarea de a-i succeda lui Fnelon. i asta ne va aduce fr ndoial un nou Tlmaque? Da, dac Altea Voastr mi gsete o singur Penelop n tot regatul. Pentru c veni vorba de Penelopa, tii c doamna.de Sabrn... Eu tiu totul. 11 Fratele Jean des Entommeurs, personaj al lui Rabelais: clugr vesel i argos, pentru care Gargantua a pus s se construiasc abaia din Theleme (n. trad.).

Ah, aa! Abate, poliia ta e prin urmare totdeauna stranic de bine organizat? Avei s apreciai singur acest lucru. Dubois ntinse mna ctre un nur de sonerie; clopoelul rsun, un uier i fcu apariia. Introdu-l pe domnul locotenent general, zise Dubais. Dar, ia ascult, abate, relu regentul, mi se pare c tu eti cel ce ordon acum aici! Este spre binele dumneavoastr, monseniore. Lsai-m s acionez. Acioneaz atunci, zise regentul, trebuie s ai indulgen fa de noii sosii. Messir Voyer d'Argenson ptrunse n cabinet. Era egalul lui Dubois n privina ureniei; numai c urenia sa prezenta un tip cu totul opus: era burduhnos, mare, greu, purta o peruc imens, avea nite sprncene groase, zbrlite, i nu se ntmpla niciodat s nu fie luat drept diavolul n persoan de ctre copiii care l vedeau pentru ntia oar. Altminteri, docil, activ, abil, intrigant, i fcndu-i destul de contiincios datoria cnd nu era abtut de la obligaiile sale nocturne de vreo preocupare galant. Domnule locotenent general, zise Dubois fr s-i lase lui d'Argenson nici mcar timpul necesar pentru a-i termina salutul, iat pe monseniorul care nu are secrete fa de mine, i care a trimis s v caute pentru a-mi spune n ce costum a ieit el ieri seara, n ce cas i-a petrecut noaptea, i ce i s-a ntmplat dup ce a ieit din aceast cas. Dac nu a fi sosit chiar n aceast clip de la Londra, nu v-a mai fi pus toate aceste ntrebri. Dar nelegei, ntruct cltoream n acele ore cu mare iueal pe drumul de la Calais la Paris, eu nu pot s tiu nimic. Dar, rspunse d'Argenson, care presupunea c toate aceste ntrebri ascundeau vreo capcan, s-a ntmplat oare ceva extraordinar ieri sear? n ceea ce m privete, trebuie s mrturisesc c nu am primit niciun raport. n orice caz, ndjduiesc, nu s-a ntmplat niciun accident monseniorului? Oh! Dumnezeule! Nu, niciunul. Numai c monseniorul, care ieise ieri la orele opt seara, mbrcat ca ofier din regimentul de gard francez, pentru a se duce s supeze la doamna de Sabran, era ct pe aci s fie rpit pe cnd ieea de la ea. Rpit! rosti cu vioiciune d'Argenson plind, n timp ce regentul scotea o exclamaie de uimire. Rpit! i de cine? Ah! zise Dubois, iat ce ignorm i ceea ce ar fi trebuit s tii, dumneavoastr, domnule locotenent general, dac, n loc s meninei ordinea n noaptea trecut, nu v-ai fi dus s petrecei la mnstirea Madeleine din Traisnel. Cum, d'Argenson! zise regentul izbucnind n rs, dumneavoastr, un magistrat serios, s dai asemenea exemple! Ah! fii linitit, pe viitor v voi primi ntr-adevr, dac, aa cum ai procedat pe timpul rposatului rege, vei veni smi aducei la sfritul anului relatarea detaliat, pe zile, a faptelor mele. Monseniore, relu blbindu-se locotenentul general, sper c Altea Voastr nu crede un singur cuvnt din ceea ce i spune domnul abate Dubois. Hei! Cum, nefericitule, n loc s-i exprimi regretul pentru ignorana dumitale, m contrazici cu atta trie! Monseniore, vreau s v conduc n seraiul lui d'Argenson: o stare de douzeci i ase de ani i cteva novice de cincisprezece; un budoar ncnttor cptuit cu stof de India i chilii tapetate cu pnz pictat! Oh! domnul locotenent de poliie se achit minunat de obligaii, i cincisprezece la sut din veniturile loteriei acolo au intrat. Regentul se strmba de rs vznd figura rvit a lui d'Argenson. Dar, relu locotenentul de poliie ncercnd s readuc discuia asupra celuilalt subiect, mai umilitor pentru el, totui mai puin dezagreabil nu avei un merit deosebit, domnule abate, s cunoatei amnuntele unei ntmplri pe care v-a povestit-o fr ndoial monseniorul.

Pe onoarea mea! d'Argenson, exclam regentul, nu i-am spus mcar un cuvnt despre aceast ntmplare. Dar isprvii odat, domnule locotenent! Tot monseniorul este oare cel care mi-a povestit istoria acelei novice de la mnstirea maicilor ospitaliere din foburgul Saint-Marceau pe care voiai s-o rpii peste zidul mnstirii? Oare monseniorul e acela care mi-a vorbit de casa pe care ai construit-o, sub un nume fals, i avnd zidul despritor comun cu zidul mnstirii Madeleine, astfel nct putei intra acolo la orice or, printr-o u ascuns ntr-un garderob i care d n sacristia capelei preafericitului sfnt Marcu, patronul dumneavoastr? n sfrit, tot monseniorul este acela care mi-a spus c ieri nlimea Voastr i-a petrecut seara punnd s i se scarpine tlpile picioarelor i s i se citeasc, de ctre miresele Domnului, jalbele pe care nlimea Sa le primise n cursul zilei? Dar nu, toate astea, scumpul meu locotenent, nseamn doar nceputurile meseriei, iar cel care nu ar ti dect astea, nu ar fi demn, aa socotesc eu, nici s v desfac ireturile de la pantofi. Ascultai, domnule abate, rspunse locotenentul de poliie relundu-i tonul serios; dac tot ceea ce mi-ai spus cu privire la monsenior este adevrat, lucrul este grav, i este vina mea c nu-l tiu, atunci cnd altul l tie. Dar nu e timpul pierdut: vom cunoate vinovaii, i i vom pedepsi aa cum merit. ns, spuse regentul, nu trebuie nici s acordm prea mult importan acestui fapt: erau fr ndoial civa ofieri bei care credeau c fac o glum unuia dintre camarazii lor. Este o frumoas i stranic conspiraie, monseniore, relu Dubois, i care pleac de la ambasada Spaniei, trecnd pe la Arsenal, pentru a ajunge la PalaisRoyal. Iari, Dubois! Mereu, monseniore! i dumneavoastr, d'Argenson, care este opinia dumneavoastr n aceast privin? C inamicii dumneavoastr sunt capabili de orice, monseniore. Dar noi le vom dejuca comploturile, oricare ar fi ele, v dau cuvntul meu! n acest moment, ua se deschise, iar uierul de serviciu anun pe Altea Sa, monseniorul duce du Maine, care venea pentru consiliu, i care, n calitatea sa de prin de snge, avea privilegiul de a nu atepta. El nainta cu acel aer timid i nelinitit care i era firesc, aruncnd o privire piezi asupra celor trei persoane n faa crora se gsea, ca pentru a descoperi ce chestiune i preocupa n clipa sosirii sale. Regentul i nelese gndul. Fii binevenit, vere, i spuse el. Ascultai, iat doi oameni ri pe care i cunoatei, i care m ncredinau chiar n acest moment c dumneavoastr conspirai mpotriva mea. Ducele du Maine deveni palid ca moartea i, simind c i se nmoaie picioarele, se sprijini de bastonul n form de crj pe care l purta de obicei. i sper, monseniore, rspunse el cu o voce creia n zadar ncerca s-i redea fermitatea, c nu ai dat crezare unei asemenea calomnii? Oh! Dumnezeule, nu, rspunse n chip neglijent regentul. Dar, ce vrei? Am de-a face cu doi ncpnai care pretind c v vor surprinde ntr-o zi asupra faptului. Eu nu cred nimic din toate acestea. Dar cum eu sunt un juctor care rmne impasibil att la ctig ct i la pierdere, fie ce-o fi, eu v previn. Apraiv aadar mpotriva lor, cci sunt nite cumetri vicleni, v asigur. Ducele du Maine tocmai i descleta dinii spre a rspunde cu vreo scuz banal, cnd ua se deschise din nou i uierul anun n mod succesiv pe domnul duce de Bourbon, domnul prin de Coni, domnul duce de Saint-Simon, domnul duce de Guiche, cpitanul regimentelor de gard, domnul duce de Noailles, preedintele consiliului finanelor, domnul duce d'Antin, supra

intendentul administraiei, marealul d'Uxelles, preedintele afacerilor strine, episcopul de Troyes, marchizul de Lavrilliere, marchizul d'Effiat, ducele de Laforce, marchizul de Torcy, i marealii de Villeroi, d'Estrees, de Villars et de Bezons. ntruct aceste grave personaje erau convocate pentru a examina tratatul cuadruplei aliane, adus de Dubois de la Londra, i ntruct tratatul cuadruplei aliane nu figureaz dect ntr-un mod cu totul secundar n istoria pe care ne-am luat obligaia s o povestim, cititorii notri ne vor ncuviina s prsim somptuosul cabinet din Palais-Royal pentru a-i readuce n sraca mansard din strada du Temps-Perdu. XXIV CONJURAIA SE REIA D'Harmental, dup ce i-a pus plria de psl i mantia pe un scaun, pistoalele pe noptier i i-a strecurat spada sub perna de la cpti, se aruncase complet mbrcat pe pat, i att de mare este puterea unei constituii viguroase, nct, mai fericit dect Damocles, adormise, dei, la fel ca lui Damocles, o spad ce se inea numai ntr-un fir i atrna deasupra capului. Cnd se trezi, era ziua nmiaza mare, i ntruct n ajun, prins de preocuprile sale, uitase s nchid jaluzelele, primul lucru pe care l vzu a fost o raz de soare care se juca voios prin camer, trasnd de la fereastr pn la u o linie strlucitoare de lumin n care fluturau mii de gruncioare nespus de mici. D'Harmental crezu c visase, regsindu-se calm i linitit n cmrua sa att de alb i de curat, n timp ce, dup toate probabilitile, ar fi trebuit s se afle, la aceeai or, n vreo temni ntunecoas i trist. O clip el se ndoi de realitate, concentrndu-i toate gndurile asupra a ceea ce se petrecuse seara, n ajun. Dar toate erau acolo, panglica de culoarea macului pe scrin, plria de psl i mantia pe scaun, pistoalele pe noptier, i spada sub perna de la cpti; i el nsui, d'Harmental, ca o ultim dovad, n cazul n care toate celelalte dovezi ar fi fost insuficiente, se revedea n costumul su din ajun pe care nu-l prsise de teama de a nu fi trezit brusc din somn, n toiul nopii, de vreo vizit neplcut. D'Harmental sri jos din pat. Prima sa privire a fost ctre fereastra vecinei sale. Fereastra era deja deschis i puteai s-o vezi pe Bathilde mergnd ncoace i ncolo prin camer. A doua privire i-a ndreptat-o ctre oglind, iar oglinda i spuse c i pria de minune conspiraia. ntr-adevr, chipul i era mai palid ca de obicei, i, prin urmare, mai interesant; ochii i erau un pic febrili, i, prin urmare, mai expresivi; astfel nct era evident c n momentul n care i-ar trece pieptenele prin pr i ar schimba cravata mototolit cu alta, innd seama i de mica scrisoare pe care Bathilde o primise n ajun, el ar deveni incontestabil n ochii ei un personaj dintre cele mai interesante. D'Harmental nu-i spuse toate acestea cu voce tare, nu i le spuse nici chiar foarte ncet, dar instinctul periculos care ne mpinge srmanele noastre suflete la pieire i opti aceste gnduri minii, nedesluite, vagi, incomplete, este adevrat, dar destul de precis totui pentru ca el s se gteasc i s se aranjeze cu intenia de a-i asorta mbrcmintea cu mina de pe faa sa, adic un costum n ntregime negru succed costumului su nchis, buclele deranjate fur nnodate din nou cu o ncnttoare neglijen, iar vesta i se ntredeschise cu doi nasturi mai mult ca de obicei, pentru a face loc jaboului, care i se revrs peste piept cu o nepsare plin de cochetrie. Toate acestea au fost fcute neintenionat i cu aerul cel mai nepstor, dei sufletul i era prad grijilor, ntruct d'Harmental, orict de brav ar fi fost, nu uita c dintr-un moment ntr-altul puteau veni s-l aresteze. Dar pregtirile minuioase au fost svrite din instinct, astfel nct n momentul n care cavalerul iei din cmrua ce i slujea de cabinet de toalet i arunc o privire spre oglind, el i surise cu o melancolie care sporea farmecul i aa att de real al fizionomiei sale.

Nu putea s se nele asupra acestui surs, i se duse de ndat la fereastr i o deschise. Poate c Bathilde i furise i ea multe proiecte cu privire la clipa n care avea s-i revad vecinul; poate c pusese la cale o aprare frumoas care consta n a nu privi spre cavaler sau n a-i nchide fereastra dup o simpl reveren; dar la zgomotul fcut de fereastra vecinului ce se deschidea, totul fu uitat, i ea se repezi la fereastr exclamnd: Ah! iat-v! Dumnezeule! Ct ru mi-ai fcut, domnule! Aceast exclamaie nsemna de zece ori mai mult dect sperase d'Harmental. De aceea, dac pregtise i el cteva fraze bine cumpnite i elocvente, ceea ce era probabil, aceste fraze i zburar pe dat din minte, i mpreunndu-i minile, exclam la rndul su: Bathilde! Bathilde! Suntei aadar tot att de bun pe ct suntei de frumoas? Pentru ce bun? ntreb Bathilde. Nu mi-ai spus c dac eu sunt orfan, dumneavoastr suntei fr de prini? Nu mi-ai spus oare c eu sunt sora dumneavoastr i c dumneavoastr suntei fratele meu? i atunci, Bathilde, v-ai rugat pentru mine? Toat noaptea, spuse roind tnra. i eu care mulumeam hazardului c m-a salvat, n timp ce datoram totul rugciunilor unui nger! Aadar primejdia a trecut? exclam cu vioiciune Bathilde. Noaptea care a trecut a fost ntunecoas i trist, rspunse d'Harmental. Acum, dimineaa, totui, am fost trezit de o raz de soare; dar nu trebuie dect un nor, pentru ca ea s dispar. Tot astfel este i cu primejdia n care m-am aflat: a trecut pentru a face loc unei plceri nespus de mari, Bathilde, aceea de a fi sigur c v-ai gndit la mine; dar primejdia poate reveni. i, ia stai, relu el auzind paii unei persoane ce urca scara, iat-o, poate c vine s bat la u! n acest moment, ntr-adevr, trei lovituri se auzir btnd n ua cavalerului. Cine-i acolo? ntreb d'Harmental de la fereastr, cu un glas n care ntreg curajul su nu putea mpiedica s nu rzbeasc un pic de emoie. Un prieten! i se rspunse. - Ei bine? ntreb Bathilde cu ngrijorare. Ei bine! tot graie dumneavoastr, Dumnezeu continu s m protejeze. Cel care bate este un prieten. nc o dat mulumesc, Bathilde! i cavalerul i nchise din nou fereastra, trimind fetei un ultim salut care semna tare mult cu o srutare. Apoi se duse s deschid abatelui Brigaud, care, ncepnd s se impacienteze, se pornise s bat nc o dat. Ei bine! rosti abatele, pe chipul cruia era cu neputin s citeti cea mai mic schimbare. Ce ni se ntmpl dar, scumpul meu pupil, de ne-am nchis aa cu ncuietori i cu zvoare? Pentru a v face oare o idee prealabil despre Bastilia? Oprii-v, destul! abate! replic d'Harmental cu o voce att de vesel i cu un chip aa de voios nct ai fi spus c voia s se ia la ntrecere cu Brigaud n privina impasibilitii, fr glume de-alde astea, v rog, ar putea s ne aduc nenorocire! Dar ia uite, ia uite! exclam Brigaud aruncndu-i privirile n jurul su; nu sar spune oare c intri la un conspirator? Pistoale pe noptier, o spad sub perna de la cpti, i pe scaunul sta o plrie de psl i o mantie! Ah! scumpul meu pupil, scumpul meu pupil, o cam luai razna, mi se pare. Haidei, punei toate astea iari la locul lor, nct nici eu s nu-mi pot da seama, cnd vin s v fac vizita printeasc, despre ceea ce se petrece aici cnd nu sunt de fa! D'Harmental se supuse, admirnd n acelai timp calmul acestei fee

bisericeti, pe care sngele su rece, de militar, cu mare greutate putea s-l ating. Bine, bine, rosti Brigaud urmrindu-l din ochi. Ah, i aceast fund de prins la umr, pe care ai uitat-o, i care nu v-a fost niciodat destinat, cci, naiba s m ia! este de pe vremea cnd purtai rochi de feti! Haidei, haidei, punei-o i pe ea la locul ei; cine tie, ai putea s avei nevoie de ea. Eh! pentru ce, abate? ntreb rznd d'Harmental, ca s m duc dimineaa cu ea la ceremonialul sculrii regentului? Eh! Dumnezeule, nu, ci pentru a da un semnal vreunui brav om care trece pe strad. Haidei, punei-o i pe asta unde trebuie! Scumpul meu abate, zise d'Harmental, dac nu suntei diavolul n persoan, suntei cel puin una din cele mai intime cunotine ale sale. Ei nu! pentru Dumnezeu, nu! Eu sunt un biet om simplu ce i vede linitit de drum, i care, pe cnd merge, privete la dreapta i la sting. n sus i in jos, asta-i tot. Ce mi-e i cu fereastra asia... Ce dracu! iat o raz primvaratic, prima care vine s bat smerit la aceast fereastr, i dumneavoastr nu-i deschidei. S-ar spune c v este team s nu fii vzut, pe cuvntul meu de onoare! Ah! iertai-m, nu tiam c n clipa n care fereastra dumneavoastr se deschide, acest fapt duce la nchiderea alteia. Scumpul meu tutore, suntei plin de duh, rspunse d'Harmental, dar de o teribil indiscreie! n aa msur, nct dac ai fi muchetar n loc de a fi abate, v-a provoca la duel. M-ai provoca la duel! i pentru ce dracu, scumpul meu? Pentru c vreau s v netezesc drumul norocului, al gloriei i al dragostei poate! Ah! ar fi o monstruoas ingratitudine! Ei bine, nu! S fim prieteni, abate, relu d'Harmental ntinzndu-i mna. i acum, nu m-a supra s aflu cteva veti. Despre ce? Mai tiu eu! despre strada des Bons-Enfants, unde a fost mare tmblu, dup cte mi s-a spus; despre Arsenal, unde mi nchipui c doamna du Maine, ddea o serat; i chiar despre regent, care, dac e s cred ntr-un vis pe care lam avut, s-a napoiat la Palais-Royal foarte trziu i un pic agitat. Ei bine! Totul a mers de minune: zgomotul din strada des Bons-Enfants, dac totui a fost aa ceva, s-a potolit cu desvrire n dimineaa aceasta. Doamna du Maine, pe ct de mare i este recunotina fa de cei pe care treburi importante i-au reinut departe de Arsenal, pe att de mare, sunt sigur, i este n adncul sufletului dispreul fa de aceia care au venit la serat. n sfrit, regentul, ca de obicei, visnd noaptea trecut c era regele Franei, a i uitat c ieri sear era ct pe &ci s devin prizonierul regelui Spaniei. Acum trebuie s-o lum de la nceput. Ah! iertai-m, abate, rosti d'Harmental. Dar cu permisiunea dumneavoastr, este rndul celorlali. Nu a fi suprat dac m-a odihni puin. La dracu! Iat ceva care se mpac tare ru cu vestea pe care v-o aduc. i ce veste mi aducei? C noaptea trecut s-a decis s plecai cu diligenta, n dimineaa aceasta, n Bretania. n Bretania, eu? i ce vrei s fac n Bretania? O vei ti cnd vei fi acolo! i dac nu-mi place s plec? Vei reflecta i vei pleca totui. i la ce s reflectez? Vei reflecta c ar fi o fapt de nebun s ntrerupei o aciune ce se apropie de sfrit, pentru o dragoste care nu se afl dect la nceputurile sale, i s

prsii interesele unei prinese de snge pentru a cuceri bunvoina unei tinere uuratice. Abate! exclam d'Harmental. Oh! S nu ne suprm, scumpul meu cavaler, relu Brigaud, ci s raionm. V-ai angajat n mod voluntar n afacerea pe care o urmrim", i ai promis s ne ajutai s-o ducem la bun sfrit. Ar fi loial oare s ne lsai acum prad nfrngerii? Ce dracu! scumpul meu pupil, oricine trebuie s aib ceva mai mult ir n ideile sale, sau s nu se amestece s conspire. i tocmai pentru c am ir n ideile mele, relu d'Harmental, de aceea, de data aceasta ca i rndul trecut, nainte de a ntreprinde ceva nou, vreau s tii ceea ce ntreprind. M-am oferit pentru a fi braul, este adevrat; dar, nainte de a lovi, braul vrea s tie ce a decis capul, mi risc libertatea, mi risc viaa, risc ceva care poate mi este i mai preios nc. Vreau s risc toate acestea cum tiu eu, cu ochii deschii i nu nchii. Spunei-mi mai nti ce urmeaz s fac n Bretania, i apoi, ei bine, poate c voi merge. Ordinele dumneavoastr sun c v vei duce la Rennes. Acolo, vei rupe sigiliile acestei scrisori, i vei gsi n ea instruciunile dumneavoastr. Ordinele mele! instruciunile mele! Dar nu sunt oare acetia termenii de care se servete generalul fa de ofierii si, iar militarii au ei obiceiul s discute comenzile care li se dau? Nu, cnd ei se afl n rndurile armatei; ns eu, eu nu mai sunt. Este adevrat! uitasem s v spun c ai reintrat n rndurile sale. Eu? Da, dumneavoastr. Chiar am brevetul dumneavoastr n buzunar. Iat-l. i Brigaud scoase din buzunar un pergament pe care i-l prezent mpturit lui d'Harmental; acesta despturi ncet pergamentul ntrebndu-l din priviri pe Brigaud. Un brevet! exclam cavalerul; un brevet de colonel al unuia din cele patru regimente de carabinieri! i cine mi acord acest brevet? Privii semntura, la naiba! Louis-Auguste! domnul duce du Maine! Ei bine! Ce e de mirare aici? n calitatea sa de comandant al artileriei nu dispune el oare de numirile n dousprezece regimente? El v d un regiment, n locul celui care v-a fost retras, asta-i totul. i, n calitate de general al dumneavoastr, v trimite n misiune. S aib oare militarii obiceiul de a refuza ntr-un asemenea caz onoarea pe care le-a fcut-o eful lor gndindu-se la ei? Eu, eu sunt fa bisericeasc, i nu m pricep n treburile astea. Nu, scumpul meu abate, nu! exclam d'Harmental. Dimpotriv, datoria oricrui ofier al regelui este de a da ascultare efului su. Fr a mai socoti, relu n chip neglijent Brigaud, c n situaia n care conspiraia nu ar izbuti, dumneavoastr nu ai fcut dect s v supunei ordinelor care vi s-au dat, i c putei arunca asupra altuia ntreaga responsabilitate a aciunilor dumneavoastr. Abate! exclam a doua oar d'Harmental. La naiba! nu o s... Eu v fac s simii pintenul! Da, scumpul meu abate, da, m duc... Scuzai-m. Dar, ce mai, sunt momente n care sunt pe jumtate nebun. Iat-m la ordinele domnului du Maine, sau mai degrab ale doamnei. Nu o voi vedea oare nainte de plecare pentru a-i cdea la genunchi, pentru a-i sruta poala rochiei, pentru a-i spune c sunt gata s-mi dau viaa la un cuvnt al su? Aida de, iat c o s cdem n exagerarea opus Dar nu, nu trebuie s v dai viaa, trebuie s trii, s trii pentru a triumfa asupra dumanilor notri, i pentru a purta o uniform frumoas cu care vei suci capul tuturor femeilor. Oh! scumpul meu Brigaud, nu exist dect una creia vreau s-i plac.

Ei bine! o s plcei acesteia mai nti i celorlalte dup aceea. i cnd trebuie s plec? Chiar n aceast clip. Nu-mi acordai mcar o jumtate de or? Niciun minut! Dar nu am luat dejunul. V iau cu mine i vom dejuna mpreun. Nu am aici dect dou sau trei mii de franci, i nu e destul. V vei gsi solda pe un an n lada din trsura dumneavoastr. Haine?... Cuferele v sunt pline cu haine. Nu aveam oare msurile dumneavoastr, i ai fost cumva nemulumit de croitorul meu? Dar cel puin, abate, cnd am s m ntorc? De astzi n ase sptmni, zile numrate, doamna duces du Maine v ateapt la Sceaux. Ins, cel puin, abate, mi vei ngdui s scriu dou rnduri? Dou rnduri, fie! Nu vreau s fiu pretenios din cale afar. Cavalerul se aez la o mas i scrise cele ce urmeaz: Scump Bathilde, astzi e mai mult dect o primejdie ce m amenin, e o nenorocire care m lovete. Sunt forat s plec chiar n aceast clip fr a v revedea, fr a v spune bun rmas. Voi lipsi ase sptmni. n numele cerului! Bathilde, nu-l uitai pe acela care nu va fi o or fr s se gndeasc la dumneavoastr. RAOUL" Scrisoarea, odat terminat, ndoit i pecetluit, cavalerul se ridic i se duse la fereastr. Dar, aa dup cum am spus, fereastra vecinei sale se nchisese din nou la apariia abatelui Brigaud. Nu exista prin urmare niciun mijloc pentru a face s-i ajung Bathildei scrisoarea ce i era destinat. Lui d'Harmental i scp un gest de nerbdare. n acest moment se auzi la u un zgriat uor; abatele se duse s deschid, i Mirza, care, cluzit de instinct i de lcomie, gsise camera arunctorului de dulciuri, apru n prag, dup care intr dnd nesfrite semne de bucurie. Ei bine! rosti Brigaud, s mai spunei c nu exist un Dumnezeu protector al iubiilor! Erai n cutarea unui mesager, iat unul care v sosete taman la anc! Abate! abate! zise d'Harmental cltinnd din cap, luai seama s nu ptrundei n secretele mele mai mult dect ar putea s-mi convin! Aida de! rspunse Brigaud, un duhovnic, scumpul meu, nseamn o tain! Deci, niciun cuvnt nu o s v ias din gur? Pe onoarea mea! ca vaiere. i d'Harmental leg scrisoarea de gtul Mirzei, i ddu o bucat de zahr drept rsplat pentru misiunea pe care urm s o ndeplineasc, i jumtate trist de ai fi pierdut timp de ase sptmni frumoasa vecin, jumtate voios de a-i fi regsit pentru totdeauna frumoasa uniform, lu toi banii care i rmseser, vr pistoalele n buzunare, i prinse spada la cingtoare, i puse plria pe cap, i arunc mantia pe umeri, i l urm pe abatele Brigaud. XXV ORDINUL ALBINEI In ziua i la ora hotrt, adic ase sptmni dup plecarea sa din Paris, i la patru ceasuri dup amiaz, d'Harmental, napoiat din Bretania, ptrundea n

galopul ntins al celor doi cai de pot n curtea palatului din Sceaux. Valei n livrea de gal ateptau pe vastul.peron, i totul vestea pregtirile unei serbri. D'Harmental trecu printre cele dou rnduri ale lor, strbtu vestibulul, i se gsi ntr-un salon mare n mijlocul cruia stteau de vorb, grupuri-grupuri, ateptnd-o pe stpna casei, vreo douzeci de persoane, dintre care cea mai mare parte i erau cunoscute. Se aflau, printre alii, contele de Laval, marchizul de Pompadour, poetul Saint-Genest, btrnul abate de Chaulieu, Saint-Aulaire, doamnele de Rohan, de Croissy, de Charost i de Brissac. D'Harmental merse drept ctre marchizul de Pompadour, pe care l cunotea cel mai bine din toat aceast nobil i inteligent societate. Cei doi i strnser mna; apoi d'Harmental, trgndu-l de o parte pe Pompadour, l ntreb: Scumpul meu marchiz, ai putea oare s m lmurii cum se face c, n timp ce eu credeam c sosesc foarte precis pentru a lua parte la un trist i plictisitor conciliabul politic, m gsesc aruncat n mijlocul pregtirilor de serbare? Pe legea mea! nu tiu nimic n aceast privin, scumpul meu cavaler, rspunse Pompadour. i m vedei la fel de mirat ca i dumneavoastr, fiindc eu nsumi sosesc din Normandia. Ah! sosii i dumneavoastr din cltorie? Chiar n aceast clip. Pentru acest motiv, aceeai ntrebare pe care mi-ai adresat-o, i-am pus-o i eu lui Laval. Dar el sosete din Elveia, i nici el nu tie mai mult dect noi. n acest moment, se anun intrarea baronului de Valef. Ah! la naiba! iat-l c pic bine, continu Pompadour. Valef se numr printre persoanele cele mai intime ale ducesei, i ne va spune cum stau lucrurile. D'Harmental i Pompadour merser spre Valef, care, recunoscndu-i, veni n ntmpinarea lor. D'Harmental i Valef nu se mai vzuser din ziua duelului cu care ne-am nceput aceast povestire, astfel nct i strnser mna cu mare plcere. Apoi, dup primele complimente schimbate, d'Harmental ntreb: Dragul meu Valef, ai putea oare s-mi spunei care este scopul acestei mari adunri? Eu credeam c sunt convocat la o ntrunire foarte intim a ctorva persoane! Pe legea mea! scumpul meu prieten, nu tiu nimic din toate acestea, rosti Valef, tocmai sosesc de la Madrid. Ah, aa! oare toat lumea sosete aici de prin deprtri? exclam rznd Pompadour. Stai! iat-l pe Malezieux. Sper c acesta nu vine dect de la Dombes sau de la Chatenay, i cum n orice caz a trecut cu siguran prin salonul doamnei du Maine, vom afla n sfrit nouti de la el. Dup aceste cuvinte, Pompadour i fcu un semn lui Malezieux, dar demnul cancelar era prea curtenitor pentru a nu-i ndeplini mai nti ndatoririle sale fa de doamne: se duse aadar s-i prezinte omagiile doamnelor de Rohan, de Charost, de Croissy i de Brissac; apoi se ndrept spre grupul pe care l alctuiau Pompadour, d'Harmental i de Valef. Pe legea mea! scumpul meu Malezieux, rosti Pompadour, v ateptam cu mare nerbdare; dup ct se pare, noi sosim din cele patru coluri ale lumii: Valef de la miazzi, d'Harmental de la apus, Laval de la rsrit, eu de la miaznoapte, dumneavoastr, nu tiu de unde. Astfel nct, mrturisim, am fi curioi s tim ce vom avea de fcut la Sceaux. Ai venit pentru a lua parte la o mare solemnitate, domnilor, rspunse Malezieux. Ai venit pentru a asista la recepia unui nou cavaler al ordinului Albinei. La dracu! zise d'Harmental, suprat un pic pentru c nu i se lsase nici mcar posibilitatea de a trece prin strada du Temps-Perdu mai nainte de a veni la Sceaux: neleg atunci pentru ce doamna du Maine ne-a transmis tuturor recomandarea de a fi att de exaci la ntlnire; i n ceea ce m privete, eu sunt

foarte recunosctor Alteei Sale. Mai nti, tinere, l ntrerupse Malezieux, nu exist aici nici doamna du Maine, nici Altea Sa, exist frumoasa zn Ludovisa, regina Albinelor, creia fiecare trebuie s-i dea orbete ascultare. Or, regina noastr este atotnelepciunea, dup cum este i atotputernicia. i cnd vei ti cine este cavalerul Albinei pe care l primim acum, poate c nu.vei mai regreta att de mult iueala cu care ai venit. i pe cine primim? ntreb Valef, care, sosind cel mai de departe, era, firete, cel mai grbit s afle pentru ce l fcuser s vin. Primim pe Excelena Sa prinul de Cellamare. Ah! ah! atunci e altceva, rosti Pompadour, i ncep s neleg. i eu la fel, zise Valef. i eu la fel, rosti d'Harmental. Foarte bine! foarte bine! rspunse surznd Malezieux, i nainte de sfritul nopii vei nelege i mai bine nc. Deocamdat, lsai-v cluzii. Nu este de altminteri pentru prima oar c intrai undeva avnd o legtur la ochi, nu este aa, domnule d'Harmental? i rostind aceste cuvinte, Malezieux nainta ctre un omule cu faa turtit, cu prul lung i lipicios, cu priviri pizmae, care prea foarte ncurcat c se gsete ntr-o att de nobil societate, i pe care d'Harmental l vedea pentru ntia oar. De aceea l ntreb numaidect pe Pompadour cine era omul acesta mrunt. Pompadour i rspunse c era poetul Lagrange-Chancel. Cei doi tineri l privir o clip pe noul venit cu o curiozitate amestecat cu dezgust. Apoi, ntorcndu-i privirile n alt parte i lsndu-l pe Pompadour s-l ntmpine pe cardinalul de Polignac, care intra n acest moment, se duser s vorbeasc lng pervazul unei ferestre despre recepia noului cavaler al Albinei. Ordinul Albinei fusese fondat de doamna duces du Maine n legtur cu aceast deviz mprumutat din Aminta lui Torquato Tasso, i pe care ea o adoptase cu ocazia cstoriei sale: Piccola si, ma fa pur gravi le ferite (Mic da, ns face totui rni grave). Deviz pe care Malezieux, n eternul su devotament poetic fa de nepoata marelui Conde, o tlmcise astfel: Albina, creatura mic, Da, face mari vtmturi. Temei-v de acul ei fatal, i evitai a sale-nepturi. Iar de putei, fugii de acea sgeat Ce pleac glon, pe neateptate; Ea neap i-i ia zboru-ndat, E o ireat vietate. Acest ordin, ca toate celelalte ordine, i avea decoraia sa, ofierii, marelemaestru; decoraia era o medalie care reprezenta pe o fa un stup i pe cealalt pe regina Albinelor; medalia era prins de o panglic portocalie, care era petrecut pe dup gt, i orice cavaler trebuia s poarte decoraia ori de cte ori venea la Sceaux. Ofierii si erau Malezieux, Saint-Aulaire, abatele de Chaulieu i Saint Genest; marele-maestru al ordinului era doamna du Maine. Ordinul se compunea din treizeci i nou de membri, i nu putea depi acest numr: moartea domnului de Nevers redusese acest numr, i, aa cum Malezieux l ntiinase adineaori pe d'Harmental, acest loc gol urma s fie ocupat prin numirea prinului de Cellamare. Fapt este c doamna du Maine gsise mai sntos s ascund aceast reuniune cu totul politic sub un pretext cu totul frivol, sigur fiind c o serbare n

grdinile de la Sceaux ar aprea mai puin suspect lui Dubois i lui Voyer d'Argenson dect un conciliabul la Arsenal. De aceea, aa dup cum vom vedea, nimic nu fusese uitat pentru a reda ordinului Albinei vechea sa splendoare, i pentru a renvia n prima lor mreie acele faimoase nopi albe pe care le luase atta n derdere Ludovic al XlV-lea. ntr-adevr, la orele patru precis, moment hotrt pentru ceremonie, se deschise ua salonului i se zri, ntr-o galerie tapetat cu satin rou-aprins semnat cu albine din argint, pe un tron nlat pe trei trepte, frumoasa zn Ludovisa, creia micimea taliei i delicateea trsturilor sale, mult mai mult nc dect bagheta de aur pe care o inea n mn, i ddeau aparena fiinei aeriene al crei nume l luase. Ea fcu un gest cu mna, i ntreaga sa curte, trecnd din salon n galerie, se rndui n semicerc n jurul tronului su, pe treptele cruia se duser s ia loc marii demnitari ai ordinului. Cnd fiecare se afl la postul su, se deschise o u lateral, iar Bessac, ofier portdrapel din trupele de gard ale domnului duce du Maine, purtnd costumul de herald, adic o rob de culoarea cireei brodat toat cu albine din argint, i avnd pe cap un fel de cciul n form de stup, pi nuntru i anun cu glas tare: Excelena Sa prinul de Cellamare. Prinul intr, nainta cu un mers grav spre regina Albinelor, puse un genunchi pe prima treapt a tronului ei, i atept12. Prine de Samarcand, rosti atunci heraldul, dai ascultare cu atenie lecturii statutelor ordinului pe care marea zn Ludovisa binevoiete a vi-l conferi, i gndii-v n chip serios la ceea ce vei face. Prinul se nclin n semn c nelegea ntreaga importan a angajamentului pe care urma s-l ia. Heraldul continu: Articolul nti. Jurai i promitei o fidelitate inviolabil, o ascultare oarb marei zne Ludovisa, dictatoarea perpetu a ordinului incomparabil al Albinei. Jurai pe sacrul munte Hymette. In acest moment, se auzir acordurile unei muzici ascunse i un cor de muzicani invizibili cnt: Jurai, prin de Samarcand; Jurai, demn fiu al marelui han. Pe sacrul munte Hymette! jur, rosti prinul. Atunci corul relu cntarea, dar de data aceasta amplificat de vocile tuturor asistenilor: Il principe di Samarcand, Il digno figlio del gran'khan, Ha giurato: Sia ricevuto. (Prinul de Samarcand, Demnul fiu al marelui han, A jurat: S fie primit) Dup acest refren repetat de trei ori, heraldul relu lectura regulamentului: Articolul doi. Jurai i promitei s v aflai n palatul fermecat din Sceaux, capitala ordinului Albinei, ori de cte ori va fi vorba s se in consiliu, i aceasta, 12 Nu este nevoie s-i prevenim pe cititorii notri c aceste amnunte snt perfect istorice i.c nici nu inventm i nici nu imitm, ci pur i simplu copiem, nu din Bolnavul nchipuit sau din Burghezul gentilom, ci din Divertismentele de la Sceaux.

lsnd la o parte orice alte treburi, fr s v putei scuza nici chiar sub pretextul vreunei boli uoare, ca podagr, exces de mucoziti sau rie de Burgundia13. Corul relu: Jurai, prin de Samarcand; Jurai, demn fiu al marelui han. Pe sacrul munte Hymette! jur, rosti prinul, Articolul trei, continu heraldul. Jurai i promitei c vei nva fr ntrziere s dansai orice contra-dans ca furstemberg, dervie, pistolete, curante, sarabande, gig i altele, i c le vei dansa pe orice vreme; dar i mai bucuros, dac se poate, n luna lui cuptor, i c nu vei prsi dansul, dac acest lucru nu v este poruncit, pn ce hainele nu v vor fi leoarc de sudoare i pn ce nu vei fi fcut spume la gur. CORUL Jurai, prin de Samarcand; Jurai, demn fiu al marelui han. PRINUL Pe sacrul munte Hymette! jur. HERALDUL Articolul patru. Jurai i promitei s v urcai plin de avnt n toate claiele de fn, orice nlime ar avea ele, fr ca teama celor mai groaznice rostogoliri de-a berbeleacul s v poat opri vreodat. CORUL Jurai, prin de Samarcand; Jurai, demn fiu al marelui han. PRINUL Pe sacrul munte Hymette! jur. HERALDUL Articolul cinci. Jurai i promitei s luai sub protecia dumneavoastr toate soiurile de albine, i s nu facei niciodat ru vreuneia, s v lsai nepat n chip curajos de ele, fr a le izgoni, orice loc al persoanei dumneavoastr le-ar plcea s atace, fie mini, obraji, picioare etc.; chiar dac ar trebui aceste locuri, din pricina nepturilor, s devin mai groase i mai umflate dect acelea ale majordomului dumneavoastr. CORUL Jurai, prin de Samarcand; 13 Oricte cercetri am ntreprins cu privire la aceast boal nu i-am putut afla nici cauza i nici efectele.

Jurai, demn fiu al marelui han. PRINUL Pe sacrul munte Hymette! jur. HERALDUL Articolul ase. Jurai i promitei s respectai cel dinii produs al albinelor, i, dup exemplul marei dumneavoastr dictatoare, s avei oroare de ntrebuinarea profan pe care i-o dau spierii, chiar de ar trebui s crpai din pricina ngrrii peste msur. CORUL Jurai, prin de Samarcand; Jurai, demn fiu al marelui han. PRINUL Pe sacrul munte Hymette! jur. HERALDUL Articolul apte i ultimul. Jurai i promitei n sfrit s pstrai cu grij gloriosul nsemn al demnitii dumneavoastr, i s nu aprei niciodat n faa dictatoarei dumneavoastr fr a purta la gt medalia cu care dnsa v va onora. CORUL Jurai, prin de Samarcand; Jurai, demn fiu al marelui han. PRINUL Pe sacrul munte Hymette! jur. Dup acest ultim jurmnt, corul general relu: I principe di Samarcand, I digno figlio del gran'khan, Ha giurato: Sia ricevuto. Atunci zna Ludovisa se ridic, lu din minile lui Malezieux medalia atrnat de o panglic portocalie, i fcnd semn prinului s se apropie, rosti aceste versuri, al cror merit era mult sporit de aluzia privitoare la situaie: Al unui mare rege trimis demn, Primii din mna-mi gloriosul semn Al ordinului ce vi s-a fgduit: Tesandru, aflai din gura znei, Printre amici v-am rnduit, Fcndu-v azi cavaleru-Albinei.

Prinul puse un genunchi la pmnt, i zna Ludovisa i petrecu pe dup gt panglica portocalie cu medalia ce era prins de ea. n aceeai clip, corul general se dezlnui, cntnd ntr-un singur glas: Viva sempr, viva, et in onore cresca Il novo cavaliere della Mosca. (Triasc n veci, triasc, i n onoare creasc, Noul cavaler Al Ordinului Gzei.) La ultima msur a acestui cor general, se deschise o a doua u lateral, cu dou canaturi, permind s se vad un supeu magnific, servit ntr-o sal splendid luminat. Noul cavaler al ordinului Albinei oferi atunci braul dictatoarei, zna Ludovisa, i amndoi se ndreptar spre sala de ospee, urmai de restul celor de fa. Dar, la ua slii de ospee, fur oprii de un copil ncnttor, mbrcat ca zeul Amor i care inea n mn un glob de cristal n care puteau fi vzute attea bileele nfurate ci convivi se aflau. Era o loterie de un gen nou, i care era foarte vrednic s slujeasc drept continuare ceremoniei pe care am istorisit-o mai sus. Printre cele cincizeci de bilete care alctuiau aceast loterie se aflau zece pe care erau scrise cuvintele: cntec, madrigal, epigram, improvizaie etc., etc. Cei crora Ie cdeau aceste bilete erau obligai s se achite de datorie pe loc, n timpul mesei. Ceilali nu erau ndatorai dect s aplaude, s bea i s mnnce. n faa acestei loterii poetice, doamnele, n numr de patru, ncepur s protesteze pe motivul slbiciunii lor de spirit, care trebuia s le scuteasc de un asemenea concurs; ns doamna duces du Maine declar c nimeni nu trebuia s fie scutit de riscurile hazardului. Numai c doamnele erau autorizate s-i ia un colaborator, iar colaboratorul, n schimb, cpta dreptul la un srut. Dup cum se vede, era cea mai curat atmosfer poetic pastoral. Odat acest amendament adus legii, zna Ludovisa i introduse prima mna-i micu n globul de cristal i scoase din el un bilet pe care l despturi. Pe bilet sttea scris cuvntul improvizaie. Fiecare scoase dup ea cte un bilet; dar fie ntmplarea, fie aranjarea dibace a loturilor, piesele versificate czur aproape toate lui Chaulieu, Saint-Genest, Malezieux, Saint-Aulaire i Lagrange-Chancel. Doamna de Croissy, de Rohan i de Brissac traser celelalte loturi i aleser numaidect drept colaboratori pe Malezieux, Saint-Genest i abatele de Chaulieu, care se aflar astfel mpovrai cu o ndoit sarcin. Ct despre d'Harmental, spre marea sa bucurie, trsese un bilet alb, ceea ce, aa cum am mai spus-o, i limita ndatorirea la a aplauda, la a bea i a mnca. Aceast mic operaie fiind terminat, fiecare se duse s-i ia locul la mas care i fusese desemnat mai dinainte printr-o etichet ce purta numele su. XXVI POEII REGENEI Totui, s ne grbim s o spunem spre lauda doamnei ducese du Maine, aceast faimoas loterie, care reamintea n chip favorabil de cele mai frumoase zile ale palatului Rambouillet, nu era att de ridicol n fond pe ct prea a fi la suprafa. Mai nti micile poezii cu subiecte uoare, sonetele i epigramele erau foarte la mod n aceast epoc, a crei frivolitate o reprezentau de minune.

Acea bogat vatr de poezie aprins de Corneille i de Racine era pe cale s se sting, iar flacra sa, care luminase lumea, nu se mai trda dect prin cteva biete mici scntei care strluceau n cercul unei coterii, se rspndeau ntr-o duzin de saloane i se stingeau ndat. Apoi aceast ntrecere de duh mai avea i alt motiv n afar de acela al modei. Numai cinci-ase persoane erau iniiate n adevratul el al serbrii, i dou ore trebuiau s fie ocupate prin frivoliti amuzante, dou ore din durata unei mese n timpul creia fiecare fizionomie este o carte deschis comentariilor. Ducesa du Maine nu gsise nimic mai bun n acest scop dect s inventeze unul din acele jocuri care fcuser ca palatul din Sceaux s fie denumit galeriile spiritului distins. nceputul cinei a fost, ca totdeauna, rece i tcut; trebuie s te acomodezi cu vecinii, s recunoti pe mas acea strimt parte de proprietate care revine fiecrui conviv, apoi, n sfrit, orict de poet i orict de pstor ai fi, trebuie s nbui acel prim ipt al foamei. Totui, odat disprut primul fel de mncare, acea uoar uoteal care anun conversaia general ncepu s se fac auzit. Frumoasa zn Ludovisa, singura preocupat fr ndoial de improvizaia de care avusese parte prin hotrrea sorii, i nevoind s dea un prost exemplu lundu-i un colaborator, era tcut, ceea ce, printr-o reacie cu totul natural, arunca o umbr de tristee asupra ntregii mese. Malezieux vzu c era timpul s taie rul de la rdcin, i adresndu-se ducesei du Maine, i spuse: Frumoas zn Ludovisa, supuii ti se plng amarnic din pricina tcerii tale, cu care nu i-ai obinuit, i m nsrcineaz pe mine s le duc plngerea la picioarele tronului tu. Vai! rosti ducesa, vedei doar, scumpul meu cancelar, eu sunt asemenea corbului din fabul, care vrea s-l imite pe vultur i s rpeasc o oaie. Eu mi-am prins picioarele n improvizaia mea i nu mai pot iei din ncurctur. Atunci, rspunse Malezieux, ngduie-ne s blestemm pentru prima oar legile pe care ni le-ai impus. Dar tu ne-ai obinuit cu sunetul vocii tale i cu farmecul spiritului tu, frumoas prines, n aa chip nct nu ne mai putem lipsi de ele. Orice cuvnt, tiu bine, ce gura ia-l rostete, Surpriz-i pentru noi, ne mic, ne rpete; Drglaii diverse, o mie, naturale El are, i m iart, prines, de ndrznesc Ca proza ta, vai mie, aci s osndesc, Ce ne-a lipsit acum, de versurile tale. Scumpul meu Malezieux, exclam ducesa, trec improvizaia n contul meu. Iat c nu mai datorez nimic adunrii, doar dumneavoastr v mai sunt datoare un srut. Bravo! exclamar toi invitaii. Astfel, ncepnd din acest moment, domnilor, destul cu conversaiile particulare, destul cu uoteala individual, fiecare aparine tuturor. Haide, Apollon al meu, continu ducesa ntorcndu-se ctre Saint-Aulaire, care vorbea ncet doamnei de Rohan, ling care era aezat, s ne ncepem inchiziia cu dumneavoastr; spunei-ne cu voce tare secretul pe care i-l spuneai pe optite frumoasei dumneavoastr vecine. Se pare c secretul nu era de natur a fi repetat cu voce tare, ntruct doamna de Rohan se nroi pn n albul ochilor, i i fcu semn lui Saint-Aulaire s pstreze tcere; acesta o liniti cu un gest, apoi ntorcndu-se ctre duces, creia i datora un madrigal: Doamn, i spuse el, rspunznd la ordinul acesteia i achitndu-se n acelai timp de obligaia impus de loterie:

Divinitatea ce se-amuz, Voind secretul meu a-l ti, Apollon de a fi, ea nu mi-ar fi, ah, muz, Ci ea ar fi Thetis i ziua s-ar sfri! Acest madrigal, care cinci ani mai trziu avea s-l duc pe Saint-Aulaire la Academie, avu un asemenea succes nct, dup aplauzele de rigoare, pre de cteva momente nimeni nu se ncumet s ia cuvntul dup el. Ducesa puse prima capt clipelor de tcere, reprondu-i lui Laval c nu mnnc. Ai uitat de falca mea, rosti Laval artndu-i banda de piele ce-i susinea brbia. Noi, s uitm rana dumneavoastr! relu doamna du Maine, o ran cptat pentru aprarea rii i n serviciul ilustrului nostru printe Ludovic al XlV-lea! V nelai scumpul meu Laval, regentul este cel care o uit i nu noi. n orice caz, rosti Malezieux, mi se pare, scumpul meu conte, c o ran att de bine plasat este mai de grab un motiv de mndrie dect de tristee. Marte cu trsnetul su te lovi n aventuri de rzboi sute i mii, Demne de marele nume Laval. Acum i-a rmas un gtlej pentru a bea, Prietene, afl, e ce-i principal, Falca, de este posibil, mai uit-o pre ea. Da, spuse cardinalul de Polignac, dar dac vremea asta continu, scumpul meu Malezieux, gtlej ul lui Laval e n mare primejdie de a nu bea vin n anul acesta. Cum asta? ntreb Chaulieu cu ngrijorare. Cum asta, scumpul meu Anacreon? Ignorai oare ce se petrece n cer? Vai! rosti Chaulieu ntorcndu-se spre duces, Eminena Voastr tie bine c eu nu mai vd destul nici pentru a distinge stelele de pe cer. Dar nu are importan, dei nu vd pn la el, asta nu nseamn c nu sunt tare nelinitit de ceea ce se ntmpl acolo. Lucrtorii mei de la vie mi scriu din Burgundia c totul este prjolit de soare, i c recolta viitoare este pierdut dac n urmtoarele cteva zile nu vom avea ploaie. Auzii, Chaulieu, spuse rznd doamna duces du Maine, ploaie, dumneavoastr care avei aa de mare oroare fa de ap. Auzii ce dorete Eminena Sa? Oh! asta este adevrat, rosti Chaulieu: dar exist mijloace pentru a mpca toate lucrurile: De ap mi-e o scrb mare Iar cnd o vd m mnii tare, i freamt tot ca un turbat. Cu toat furia-mi, constat, Azi sufletul mi se nmoaie: Cer vinurile noastre ploaie. De grab, cerule, tu f s plou, Revars peste Frana ap nou, Ce prea destul i-aa a ptimit. i pe pmnt cdea-va n zadar, Eu grij voi avea s beau pitit,

De fric s nu-mi curg n pahar. Oh! s ne scutii neaprat de ap n seara aceasta, scumpul meu Chaulieu, exclam ducesa, i amnai ploaia pn mine. Ploaia ar da peste cap divertismentul pe care drgua noastr Delaunay, prietena dumneavoastr, ni-l pregtete, n aceste clipe, n grdin. Ah! iat prin urmare ceea ce ne-a rpit plcerea de a avea la mas pe amabila noastr savant, rosti Pompadour. Ea se sacrific pentru noi, i noi o uitm. Am fost nite ingrai fr pereche. n sntatea sa, Chaulieu! i Pompadour i ridic paharul, gest care fu numaidect imitat de sexagenarul iubit al viitoarei doamne de Staal. O clip, o clip! exclam Malezieux ntinzndu-i paharul gol ctre SaintGenest; la naiba! sunt i eu pe aici! Susin: o minte bun, pasmite, Nu trebuie vidul a admite. i eu pretind a l combate, basta! Rzboi oriunde i declar, i spre a v ncredina de asta, Hai umple Saint-Genest al meu pahar! Saint-Genest se grbi s asculte de somaia cancelarului de Dombes; dar vrnd s pun carafa la loc, fie din ntmplare, fie dinadins, el rsturn un sfenic, iar luminarea se stinse. Numaidect doamna duces, care urmrea cu ochii ei vii i ageri tot ce se petrecea n jur, l lu peste picior din pricina stngciei sale. Era fr ndoial ceea ce dorea cumsecadele abate, ntruct, ntorcndu-se numaidect spre doamna_du Maine, i se adres: Frumoas zn, suntei nedreapt cnd v batei joc de stngcia mea; ceea ce luai drept o lips de ndemnare este un omagiu adus frumoilor dumneavoastr ochi. i cum vine asta, scumpul meu abate? Un omagiu adus ochilor mei, spunei? Da, mare zn, continu Saint-Genest, am spus-o i o dovedesc: Muza mea sever i cam de duzin, Susine energic: atta lumin Este inutil, n ceruri acum. A noastr august Aminta de cum Lucirea din ochi face s-i strluce, Orice alt lumin, pe dat se duce. Acest madrigal, att de elegant ticluit, fr ndoial c ar fi obinut ntregul succes pe care merita s-l aib, dac, chiar n momentul n care Saint-Genest i rostea ultimul vers, doamna du Maine, cu toate strdaniile pe care le fcea pentru a se stpni, nu ar fi strnutat ntr-un chip jignitor i asta cu un aa de teribil zgomot, nct spre marea dezamgire a lui Saint-Genest, poanta final a madrigalului fu pierdut de cea mai mare parte a asculttorilor. Dar n aceast societate de vntori de vorbe de duh, nimic nu se putea pierde: ceea ce pgubea unuia, slujea altuia; i de-abia i scpase ducesei acest strnut intempestiv, c Malezieux, prinznd spiritul din zbor, exclam: Ct sunt de uimit: Ce zgomot fcu nasul, Frumoasei zeie divine!

Cci mare-i prinesa, tim bine, Dar mic este nasul Ce-att m-a uimit. Aceast ultim improvizaie era de o preiozitate ce ntrecea ntr-att msura nct pentru o clip impuse tcere tuturor celorlali, i se coborr din nou din nlimile poeziei n vulgaritile simplei proze. n tot rstimpul ct avuseser loc aceste salve vii i nentrerupte de spirit distins, d'Harmental, folosindu-se de libertatea pe care i-o ddea bileelul su alb, pstrase tcerea, sau schimbase cu Valef, vecinul su, cteva cuvinte cu voce nceat, sau cteva sursuri pe jumtate nfrnate. De altfel, aa cum gndise doamna du Maine, cu toat preocuparea foarte fireasc a ctorva convivi, festinul luat n totalitatea sa i pstrase o asemenea aparen de frivolitate, nct era cu neputin unor ochi strini s vad, sub aceast frivolitate aparent, cum erpuia conspiraia care se urzea. De aceea, fie datorit stpnirii de sine, fie din pricina satisfaciei de a vedea cum proiectele sale ambiioase se ndreapt spre un deznodmnt att de favorabil, frumoasa zn Ludovisa fcuse onorurile ospului cu o prezen de spirit, cu o graie i o voioie minunate. Dinspre partea lor, aa cum am vzut de asemenea, Malezieux, Saint-Aulaire, Chaulieu i SaintGenest o secondaser ct putuser mai bine. Totui momentul ridicrii de la mas se apropia: prin. ferestrele nchise i prin uile ntredeschise se auzeau vagi adieri de acorduri muzicale care ptrundeau, din grdin, n sala de ospee, i vesteau c noi divertismente i ateptau pe convivi. Astfel nct doamna du Maine, vznd c se apropia ora, anun c ntruct n ajun i promisese lui Fontenelle c va studia rsritul stelei Venus, ea primise n cursul zilei de la autorul Lumilor un excelent telescop, cu ajutorul cruia invita societatea s fac studii astronomice asupra frumosului astru. Aceast ntiinare constituia un prilej prea frumos oferit lui Malezieux de a lansa vreun madrigal, pentru ca acesta s nu profite de el. De aceea, cum doamna du Maine prea s se team c Venus nu rsrise nc, el rosti: Oh! frumoas zn! tii mai bine ca oricine c nu avem a ne teme de nimic. n parcuri, ca s studiai, Luneta-i gata, i v chem: Sala ospeelor lsai, Pe Cytereea s-o vedem. Da, terminai lungul festin, Prines fr-asemnare; Cci Venus nu va rsri, susin, Ct va fi-ntins ospul mare! Malezieux ncheia edina aa cum o ncepuse. Invitaii se ridicau deci de la mas, n mijlocul aplauzelor, cnd Lagrange-Chancel, care nu scosese niciun cuvnt n tot timpul banchetului, ntorcndu-se ctre duces, rosti: Iertare, doamn, ns am i eu o datorie de pltit, i cu toate c nimeni nu o reclam, dup ct se pare, eu sunt un datornic prea contiincios pentru a nu m achita de ea. Oh! este adevrat, Arhiloh al meu, rspunse ducesa, nu avei cumva s ne declamai un sonet? Nicidecum, doamn, relu Lagrange-Chancel: sorii mi-au rezervat o od, i foarte bine au procedat sorii, ntruct eu m cunosc i sunt puin priceput n toate aceste poezii de salon care au atta trecere astzi. Muza mea, doamn, o tii, este Nemesis, iar inspiraia mea, n loc de a pogor din cer, se urc din infern. Avei aadar buntatea, doamn duces, de a ruga aceste doamne i aceti domni s-mi acorde o clip atenia pe care de la nceputul mesei au avut-o

pentru alii. Doamna du Maine nu rspunse dect lund iari loc i fiecare i imit numaidect exemplul; apoi se aternur cteva momente de tcere, n timpul crora ochii tuturor convivilor se ndreptar cu o anumit nelinite asupra acestui om care mrturisea el nsui c Muza sa era o Furie, iar fntna lui inspiratoare, Hippocrene a sa, apa Acheronului. i atunci Lagrange-Chancel se ridic; un foc sumbru i se aprinse n priviri, un surs amar i crispa buzele, apoi cu o voce surd i care se armoniza perfect cu vorbele care i ieeau din gur, rosti versurile urmtoare care aveau s rsune pn la Palais-Royal i aveau s-l fac pe regent s verse lacrimi de indignare, pe care Saint-Simon le-a vzut curgndu-i din ochi. Ah, voi14, a cror for n elocina vie Contra a doi vrjmai, neomenoi tirani, Avu odinioar o drz semeie De a-i narma nvalnic pe greci i pe romani, n contra unui monstru, ce-i nc mai slbatic Turnai-mi fierea voastr, n gur, nencetat; S merg pe drumul vostru, eu ard ca pe jratic, i opera aceasta, s-o furesc m-mbie, Vrjit cu mult mai mult de-a voastr brbie Dect de moartea voastr s fiu nfricoat! De-abia-i deschise ochii spre a privi n lume, C, astfel cum el astzi cuteaz s se arate, Fu mniat nespus de piedicile anume Ce ntre tron i el, le-a tot vzut iscate. Nutrind aceste gnduri, cu odiosul el, Din arta lui Circe i a Medeei15, el Plcerile-i unice astfel i-a furit, Creznd vai! c pe calea aceasta, infernal, Va reui s umple prpastia real, Ce se mpotrivea dorinei ce-a rvnit. Luntraule, acuma, pe ape infernale, Te pregtete fr de spaime nesfrite S treci cu a ta luntre i umbrele regale, Pe care prinul Filip, curnd i va trimite. Oh! iar nenorociri, mereu se tot vestesc l i attea grele pierderi, ntruna se nnoiesc! Pricini de dezolare, de plns i de suspin! Asemeni, peste ntinderi de infinit mare ntr-o nvolburare i venic micare, Dup talazuri nalte, alte talazuri vin. Astfel sunt fiii16care, pe tatl17lor plngnd De aceleai lovituri ei cad rpui acum; Iar fratele de frate este urmat, pe cnd Soia las-n urm pe so18i ia alt drum. Dar, oh! ce lovituri mereu mai ucigae! 14 Demostene i Cicero. 15 Dup cum ne reamintim, ducele d'Orleans era un excelent chimist. S-a cutat s se ntemeieze calomniile mai cu seam pe experienele pe care le-a efectuat el n acest domeniu, mpreun cu Humbert. Calomniile au fost spulberate de nsi viaa lui Ludovic al XV-lea. 16 Ducii de Bourgogne i de Berry. 17 Delfinul vrstnic. 18 Domnul delfin i doamna delfin.

i peste doi feciori19, fiind tot ce ne rmase, A Parcei coas grea, se ntinde tot mai mare; Iar primul pe strbuni acum a regsit, i-al doilea20, cu chipul umbrit i ofilit, Se ndreapt, vai i el, spre ultima-i suflare l O rege21, de amar de vreme, beat fiind De tmieri continui i de prosperitate, Tu nu te vei vedea vreodat retrind n tripla i regeasc a ta posteritate. Tu tii de unde pleac sinistra lovitur, Cunoti unealta aceasta22, infam i sperjur i demn de un prin, ce-i vrednic de dispre; S piar cu il su complice aadar, Salva-vei prin supliciul acestora mcar Puinul snge care i-a mai rmas de pre. S-l hituieti pe prinul fricos23fr cruare, Ce de pe-acum de spaime se simte biruit. F astfel ca-n oprobriu i groaznic turbare Sfritul s i-l deie, aa cum a trit; S faci n aa chip, pe easta-i scelerat Soarta lui Mitridate asupra-i s se abat, De ostile romane, nfrnt, mpresurat, i ca n disperarea-i din urm i cumplit, Acea otrav chiar s nghit a-i fi dat, Ce de-ale sale mni ea fost-a pregtit. Este cu neputin de exprimat efectul pe care l strnir aceste versuri, care veneau dup improvizaiile lui Malezieux, madrigalele lui Saint-Aulaire, cntecele lui Chaulieu; fiecare se privea n tcere i parc nspimntat de a se gsi pentru prima oar n faa acestor hidoase calomnii care pn atunci se trser n umbr, dar nu ndrzniser s apar n plin zi. nsi ducesa, care le dduse cel mai mult crezare, plise, auzind aceast od, hidr monstruoas, i vznd cum i ridic n faa ei cele ase capete, pline de fiere i de venin. Prinul de Cellamare nu tia ce atitudine s ia, iar mna cardinalului de Polignac tremura n mod vdit pe cnd i mototolea gulerul de dantel. De aceea poetul i termin ultima strof n mijlocul aceleiai tceri care o ntmpinase pe prima; i ntruct ncurcat de aceast muenie general care arta dezaprobarea, chiar la cei mai fideli doamna du Maine se ridicase de pe scaun, cu toii i urmar exemplul i trecur mpreun cu ea n grdini. Pe peron, d'Harmental, care ieea ultimul, l lovi din nebgare de seam pe Lagrange-Chancel, care se ntorcea n sal pentru a lua batista pe care doamna du Maine o uitase acolo. Iertai-m, domnule cavaler, rosti poetul iritat, relundu-i poziia dreapt i aintind asupra lui d'Harmental nite ochi mici nglbenii de fiere; nu cumva vrei s trecei din ntmplare peste mine? Ba da, domnule, rspunse d'Harmental privindu-l cu dezgust de la ntreaga nlime a taliei sale, i tot aa cum ar fi fcut cu o broasc rioas sau cu o viper. Ba da, dac a fi sigur c v strivesc! 19 Fiii delfinului tnr. 20 Ludovic al XV-lea. 21 Ludovic al XlV-lea. 22 Humbert, chimistul. 23 S nu se uite c este vorba aici de eroul de la Steinkerque, Nerwinde i Lrida.

i lundu-l iari la bra pe Valef, cobor mpreun cu el n grdini. XXVII REGINA GROENLANDEZILOR Aa cum se putuse nelege n timpul dineului, i cum se putea ghici datorit divertismentelor pe care ducesa du Maine avea obiceiul s le dea n vila sa retras de la Sceaux, n acea chartreuse" a sa, srbtoarea, la nceputul creia le-am dat posibilitatea cititorilor notri s asiste, urma s se reverse din saloane n grdini, unde noi surprize i ateptau pe convivi. ntr-adevr, aceste vaste grdini, desenate de ctre Le Notre pentru Colbert, i pe care Colbert le vnduse domnului duce du Maine, deveniser n minile ducesei un lca cu adevrat feeric; aceste mase bogate ale grdinilor franuzeti cu plantaiile verzi de carpeni mici, cu lungile alei mrginite de tei, cu copacii de tis tiai n form de cupe, de spirale i de piramide, erau mult mai potrivite dect grdinile englezeti, cu mici boschete dese, cu alei ntortocheate i orizonturi foarte strimte, pentru serbrile mitologice care erau la mod n timpul domniei marelui rege. Grdinile din Sceaux mai cu seam, mrginite de o vast pnz de ap n mijlocul creia se nla pavilionul Aurorei, denumit astfel ntruct din acest pavilion pornea de obicei semnalul c noaptea avea s se sfreasc n curnd i c era timpul de plecare, aceste grdini, zic, cu spaiile lor pentru jocurile cu inele, pentru jocurile cu racheta i cu mingea, aveau un aspect de o mreie cu adevrat regal. i de aceea invitaii rmaser uimii cnd, ajuni pe peron, vzur toate vastele alei, toi aceti arbori minunai, toate graioasele plantaii de carpeni, legate una de alta prin ghirlande luminate care preschimbau aceast noapte obscur ntr-o zi din cele mai splendide, n acelai timp se auzi o muzic ncnttoare, fr s se poat vedea de unde venea; apoi, n sunetele acestei muzici invitaii vzur pe aleea cea mare cum se mica i se apropia ceva att de ciudat i att de neateptat, nct de ndat ce au recunoscut cu ce aveau de-a face, hohotele de rs izbucnir din toate prile. Era un joc de popice gigantice care se apropia cu gravitate pe aleea cea mare din mijloc, precedat de popicul cu numrul nou i escortat de bila sa, i care, naintnd pn la civa pai de peron, se rndui cu graie dup regulile stabilite, i, dup ce s-a nclinat n faa doamnei du Maine, n timp ce bila continua s se rostogoleasc pn la picioarele ei, ncepu s cnte o balad foarte trist privitoare la faptul c, pn n acea zi, nefericitul joc de popice, mai puin norocos dect jocurile cu inele, cu mingea i cu racheta, fusese exilat din grdinile de la Sceaux, cernd s se revin asupra acestei nedrepti, i s-i fie i lui acordat dreptul de a-i nveseli pe nobilii invitai ai frumoasei zne Ludovisa, aa cum l aveau confraii si. Aceast balad era o cantat executat de nou voci, acompaniat de viole i de flaute, ntretiat de solo-uri de bas cantate de bil, i strnind cel mai original efect; de aceea solicitarea pe care o exprima ea fu sprijinit de toi convivii i acordat de doamna du Maine. Numaidect i n semn de mare veselie, la semnalul dat, popicele ncepur un balet, nsoit de att de ciudate cltinri din cap i de groteti hnri ale corpului, nct succesul dansatorilor l ntrecu poate pe acela pe care l repurtaser cntreii, iar doamna du Maine, datorit satisfaciei pe care o resimea n urma acestui spectacol, i exprim fa de jocul de popice ntregul su regret de a-l fi ignorat att de mult vreme, precum i toat bucuria pe care o ncerca de a-i fi fcut cunotin, autorizndu-l din aceast clip, n virtutea puterii ei, ca regin a Albinelor, s se numeasc nobilul joc de popice, pentru ca el s nu rmn cu nimic mai prejos de rivalul su, nobilul joc al gtei. ndat aceast favoare acordat, popicele se rnduir pentru a face loc unor noi personaje, pe care, de cteva clipe, le puteai vedea naintnd pe aleea cea mare: aceste personaje, n numr de apte, erau acoperite n ntregime cu blnuri care le disimulau talia, i cu cciuli care le ascundeau faa; ceva mai mult, ei

peau cu gravitate, mnnd, n mijlocul lor, o sanie tras de doi reni, lucruri care artau c este vorba de o deputie polar. ntr-adevr, era o ambasad pe care popoarele Groenlandei o trimiteau znei Ludovisa. Aceast ambasad era condus de un ef ce purta un anteriu lung cptuit cu blan de jder i o cciul din piei de vulpe crora li se lsase trei cozi care atrnau n mod simetric, una pe fiecare umr i cealalt pe spate. Ajuns n faa doamnei du Maine, eful deputiei se nclin i lund cuvntul n numele tuturor, rosti urmtoarele: Doamn, groenlandezii chibzuind ntr-o adunare general a naiunii s trimit pe civa dintre cei mai nsemnai din neamul lor la Altea Voastr Serenisim, am avut cinstea de a fi ales pentru a merge n fruntea lor i a v oferi, din partea acestora, suveranitatea statelor lor. Aluzia era att de vizibil, i totui, datorit chipului n care era fcut, prezenta aa de puin pericol, nct un murmur de aprobare strbtu ntreaga adunare, i, ca semn al viitoarei sale adeziuni, un surs dintre cele mai graioase flutur pe buzele frumoasei zne Ludovisa; de aceea ambasadorul, vdit ncurajat de chipul n care fusese ntmpinat nceputul acestei cuvntri, continu ndat: Renumele, care nu vestete la noi dect minunile cele mai rare, ne-a ntiinat, n mijlocul zpezilor noastre, n vguna gheurilor de la noi, n srmanul i micul nostru col de lume, despre farmecele, virtuile i nclinaiile Alteei Voastre Serenisime: noi tim c ea detest soarele. Aceast nou aluzie fu priceput cu tot atta grab i nflcrare ca i prima; ntr-adevr, soarele era deviza regentului, i, aa dup cum am spus, doamna du Maine era cunoscut pentru predilecia sa fa de noapte. Rezult de aici aadar, doamn, continu ambasadorul, c ntruct, innd seam de poziia noastr geografic, Dumnezeu, n buntatea sa, ne-a binecuvntat cu ase luni de noapte i cu ase luni de crepuscul, noi venim s v propunem s v refugiai la noi pentru a scpa de acest soare pe care l uri; i, ca despgubire pentru ceea ce lsai aici, noi v oferim titlul de regin a groenlandezilor, fiind convini c prezena dumneavoastr va face s nfloreasc aridele noastre cmpuri, c nelepciunea legilor dumneavoastr va nfrna firile noastre neasculttoare, i c, graie blndeii crmuirii nlimii voastre, noi vom renuna la o libertate mai puin plcut dect regala dumneavoastr domnie. Dar, spuse doamna du Maine, mi se pare c regatul pe care mi-l oferii este puin cam departe, i, v mrturisesc, eu m tem de cltoriile lungi. Noi am prevzut rspunsul dumneavoastr, doamn, relu ambasadorul; i, graie farmecelor unui vrjitor puternic, de team c, mai lenevoas dect Mahomed, nu vei voi s mergei la munte, noi ne-am pregtit n aa chip nct muntele s vin la dumneavoastr. Hei! voi genii ale polului, continu eful ambasadei descriind n aer nite cercuri cabalistice cu bagheta, descoperii tuturor ochilor palatul noii voastre suverane. In aceeai clip se auzi o muzic fantastic, i vlul care acoperea pavilionul Aurorei ridicndu-se ca prin vraj, ntinsa pnz de ap, rmas mohort pn atunci ca o oglind tears, reflect o lumin att de ndemnatic aranjat, nct ai fi luat-o drept lumina lunii. i la aceast lumin se vzu atunci desenndu-se, pe o insul de ghea i la picioarele unui pisc de munte acoperit cu zpad i transparent, palatul reginei groenlandezilor, la care ducea un pod att de uor, nct prea furit dintr-un nor ce plutea. ndat, n mijlocul aclamaiilor generale, ambasadorul lu din minile unuia din personajele suitei sale o coroan pe care o aez pe capul ducesei, i pe care ducesa i-o fix ea nsi pe frunte cu un gest att de trufa, nct ai fi spus c era o coroan adevrat. Apoi, urcndu-se n sanie, se ndrept spre palatul marin i, n timp ce paznicii mpiedicau mulimea s o urmeze n noul su domeniu, ea travers podul i intr mpreun cu cei apte ambasadori pe o poart ce nfia o cavern. n aceeai clip podul se prbui,

ca i cum, printr-o aluzie nu mai puin strvezie dect celelalte, ndemnaticul mainist ar fi vrut s separe trecutul de viitor, iar un foc de artificii, ce explod deasupra pavilionului Aurorei, exprim bucuria pe care o resimeau groenlandezii la vederea noii lor regine. n acest rstimp, doamna du Maine era introdus de ctre un uier n camera cea mai izolat a noului ei palat, iar cnd cei apte ambasadori i aruncar jos cciulile i anterioare, ea se gsi n mijlocul grupului alctuit din prinul de Cellamare, cardinalul de Polignac, marchizul de Pompadour, contele de Laval, baronul de Valef, cavalerul d'Harmental i Malezieux. Iar uierul care o ateptase, dup ce nchise cu grij toate uile, veni s se amestece n chip familiar printre membrii acestei nobile adunri, el nefiind altul dect vechiul nostru prieten abatele Brigaud. Dup cum se vede, lucrurile apreau n sfrit sub adevrata lor nfiare, iar serbarea, aa cum fcuser adineaori ambasadorii, la rndul ei, i arunca jos masca i costumul, i o lua fr ovial ctre conspiraie. Domnilor, rosti doamna duces du Maine cu vivacitatea ei obinuit, nu avem o clip de pierdut, iar o absen prea lung ar trezi bnuieli. Fiecare s se grbeasc aadar s relateze ceea ce a fcut, i s tim n sfrit cum stm. Iertare, doamn, rosti prinul, dar mi-ai vorbit despre o persoan ce urma a fi de-ai notri, pe care nu o vd aici, i pe care a fi dezolat s nu o numr n rndurile noastre. Despre ducele de Richelieu vrei s spunei, nu-i aa? rspunse doamna du Maine. Ei bine! da, este adevrat, i luase obligaia c va veni, dar va fi fost reinut de vreo aventur, sau va fi uitat din pricina cine tie crei ntlniri: va trebui s ne lipsim de el. Da, fr ndoial, doamn, relu prinul. Da, dac nu vine, va trebui s ne lipsim de el. Dar nu v ascund c a regreta foarte mult absena sa. Regimentul pe care l comand se afl la Bayonne i, graie acestei reedine, care ni-l pune la ndemn, ducele ar putea s ne fie ct se poate de util. Binevoii, aadar, v rog, doamn duces, s dai porunc, dac vine, s fie introdus. Abate, spuse doamna du Maine ntorcndu-se ctre Brigaud, ai auzit, prevenii-l pe d'Avranches. Brigaud iei pentru a executa ordinul pe care l primise. Iertai-m, domnule cancelar, spuse d'Harmental domnului Maleziuex, dar mi se pare c acum ase sptmni, domnul de Richelieu refuzase n mod categoric s fie de-ai notri. Da, rspunse Malezieux, ntruct tia c fusese desemnat s duc prinului Asturiilor cordonul albastru, i nu voia s se certe cu regentul n momentul n care, drept recompens pentru aceast ambasad, urma s primeasc probabil ordinul Lnii de aur. Dar, de atunci, regentul i-a schimbat opinia, i cum se ncurc treburile cu Spania, a hotrt s amne trimiterea ordinului, astfel nct domnul de Richelieu, vzndu-i Lna sa expediat la calendele greceti, ni s-a raliat. Porunca Alteei Voastre a fost transmis celui n drept, doamn, spuse abatele Brigaud reintrnd n ncpere, i dac domnul duce de Richelieu i face apariia la Sceaux, va fi condus numaidect aici. Bine, zise ducesa. Acum s ne aezm n jurul acestei mese i s purcedem la treab. Haide, Laval, ncepei. Eu, doamn, spuse Laval, dup cum tii, am fost n Elveia, unde, n numele i cu banii regelui Spaniei, am constituit un regiment n cantonul Grisons. Acest regiment este gata s intre n Frana cnd va sosi momentul, ntruct este narmat i echipat, i nu mai ateapt dect ordinul pentru a porni. Bine, scumpul meu conte, bine! rosti ducesa, i dac nu considerai ca mai prejos de un Montmorency s fii colonelul unui regiment, n ateptarea a ceva

mai bun, vei lua comanda acestuia. Este un mijloc mai sigur de a avea Lna de aur dect de a duce ordinul Sfntului Spirit n Spania. Doamn, zise Laval, dumneavoastr suntei aceea care se cuvine s fixai fiecruia locul pe care i-l rezervai, i acela pe care i-l vei hotr va fi acceptat totdeauna cu recunotin de cel mai umil dintre slujitorii dumneavoastr. i dumneavoastr, Pompadour, zise doamna du Maine. n timp ce-i mulumea contelui de Laval cu un gest amical, i dumneavoastr, ce ai fcut? Urmnd instruciunile Alteei Voastre Serenisime, rspunse marchizul, mam dus n Normandia, unde am obinut semnarea protestului de ctre nobilime. V aduc treizeci i opt de semnturi, i dintre cele mai bune. i scoase un document din buzunar. Iat suplica adresat regelui; apoi, dup suplic, semnturile. Privii, doamn. Ducesa lu cu atta vioiciune documentul din minile marchizului de Pompadour, nct ai fi spus c i-l smulgea. Apoi, dup ce i arunc rapid ochii peste el, rosti: Da, da, ai procedat bine s inserai aceasta: semnat fr deosebire i fr diferen de ranguri i de case, pentru ca nimeni s nu poat gsi aici ceva de obiectat. Da, asta scutete de orice contestaie privind ntietatea. Bine. Guillaume-Alexandre de Vieux-Pont, Pierre-Anne-Marie de la Pailleterie, de Beaufremont, de Latour-Dupin, de Chtillon. Da, avei dreptate; sunt cele mai frumoase.i cele mai alese nume din Frana, dup cum sunt i cele mai fidele. Mulumesc, Pompadour, suntei un vrednic purttor de mesaje i, dac se va ivi cazul, ne vom aminti de abilitatea dumneavoastr,, iar mesajele se vor schimba n ambasad. i dumneavoastr, cavalere? continu ducesa ntorcndu-se spre d'Harmental, narmat cu acel fermector surs mpotriva cruia ea tia c nu exista vreo rezisten posibil. Eu, doamn, zise cavalerul, dup ordinele Alteei Voastre, am plecat n Bretania, i, ajuns la Nantes, am deschis depeele ce mi erau adresate i am luat cunotin de instruciuni. Ei bine? ntreb cu vivacitate ducesa. Ei bine! doamn, relu d'Harmental, eu am fost tot att de norocos n misiunea mea pe ct au fost domnii de La val i de Pompadour ntr-a lor. Iat angajamentul domnilor de Mont-Louis, de Bonamour, de Pont-Callet i de RohanSoldue. Numai s-i trimit Spania o escadr n faa coastelor noastre, i ntreaga Bretanie se va rscula. Vedei! vedei, prine! exclam ducesa adresndu-se lui Cellamare cu un accent plin de o bucurie ambiioas, totul ne ajut. Da, rspunse prinul. ns aceti patru gentilomi, orict de influeni ar fi ei, nu sunt singurii pe care ar trebui s-i avem de partea noastr. Mai sunt Laguerche-Saint-Amant, Bois-Davy, la Rochefoucault-Gondral, i, ce tiu eu? Decourt, d'Eree, pe care ar fi important s-i ctigm. Ei sunt ctigai de partea noastr, prine, zise d'Harmental, i iat scrisorile lor... poftii... i scond mai multe scrisori din buzunar, deschise dou sau trei i citi la ntmplare: Sunt att de mgulit de amintirea cu care m onoreaz Altea Voastr Serenisim, nct ntr-o adunare general a Statelor mi voi altura glasul tuturor acelora din corpul nobilimii care vor voi s-i dovedeasc ataamentul lor. Marchizul DECOURT".

Dac m bucur de oarecare stim i oarecare consideraie n provincia mea, nu vreau s m folosesc de acestea dect pentru a susine aici dreptatea cauzei Alteei Voastre Serenisime. LA ROCHEFOUCAULT-GONDRAL" Dac succesul chestiunii dumneavoastr ar depinde de sufragiul a apte sau opt sute de gentilomi, ndrznesc s v asigur, doamn, c el ar fi ndat decis n favoarea Alteei Voastre Serenisime. Am onoarea s v ofer din nou tot ceea ce depinde de mine n aceste ranguri nobiliare. Contele d'EREE" Ei bine! prine, exclam doamna du Maine, v vei preda n fine? Vedei, n afar de aceste trei scrisori, iat nc una de la Lavauguyon, una de la Bois-Davy, una de la Fumee. Iat cavalere, iat mna noastr dreapt. Este aceea care va ine pana. Ea s v fie zlog c n ziua n care semntura sa va fi o semntur regal, ea nu va avea s v refuze nimic. V mulumesc, doamn, rosti d'Harmental punndu-i respectuos buzele pe mna ce i se ntinsese. Dar aceast mn mi-a i acordat mai mult dect merit, iar succesul nsui m va rsplti att de mbelugat aeznd-o pe Altea Voastr n locul pe care trebuie s-l ocupe, nct cu adevrat nu voi mai avea n acea zi nimic de dorit. i acum, Valef, este rndul dumneavoastr, relu ducesa: v-am lsat la urm, pentru c erai cel mai important. Dac am neles bine semnele pe care leam schimbat n timpul dineului, nu suntei nemulumit de Maiestile Lor Catolice, nu-i aa? Ce-ar spune Altea Voastr Serenisim de o scrisoare scris chiar de mna Maiestii Sale Filip? Ce a spune de o scrisoare scris chiar de mna Maiestii Sale! exclam doamna du Maine. A spune c este mai mult dect am ndrznit vreodat s sper. Prine, rosti Valef ntinzndu-i o hrtie lui Cellamare. Se nvlui n mantie, cobor cele patru etaje, i o porni spre palatul Luxembourg, unde, aa cum scria n nota. dumneavoastr cunoatei scrisul Maiestii Sale regele Filip al V-lea. ncredinai-o deci pe Altea Sa Regal, care nu ndrznete s-o cread, c aceast scrisoare este ntr-adevr scris n ntregime de mna sa. n ntregime, rosti Cellamare nclinndu-i capul, n ntregime, acesta este adevrul. i cui i este adresat? rosti doamna du Maine lund-o din minile prinului. Regelui Ludovic al XV-lea, doamn, zise Valef. Perfect, perfect, exclam ducesa, o vom face s ajung sub ochii Maiestii Sale prin marealul de Villeroi. S vedem ce spune. i citi att de repede pe ct i ngduia dificultatea scrisului24: Escurial, 16 martie 1718. De cnd Providena m-a urcat pe tronul Spaniei, un singur moment nu am pierdut din vedere obligaiile naterii mele: Ludovic al XlV-lea, de etern memorie, este prezent totdeauna n spiritul meu. Mi se pare mereu c l aud pe acest mare prin, n momentul despririi noastre, spunndu-mi pe cnd m 24 Aceast scrisoare, care se gsete n arhivele Ministerului Afacerilor Strine, este efectiv scris n ntregime de mna lui Filip al V-lea.

mbria: Nu mai exist Pirinei! Maiestatea Voastr este singurul vlstar al fratelui meu mai mare, a crui pierdere o resimt n fiecare zi. Dumnezeu v-a chemat la succesiunea acestei mari monarhii, a crei glorie i ale crei interese mi vor fi scumpe pn la moarte. n sfrit, v port n adncul inimii mele, i nu voi uita niciodat, pentru nimic n lume, ceea ce datorez Maiestii Voastre, patriei mele i memoriei bunicului meu. Scumpii mei spanioli, care m iubesc cu duioie i care sunt foarte ncredinai de dragostea pe care le-o port, nu sunt geloi pe sentimentele pe care vi le mrturisesc, i ei simt ntr-adevr c unirea noastr constituie baza linitii publice. mi place s cred c interesele mele personale sunt nc scumpe unei naiuni care m-a hrnit la snul ei, i c aceast generoas nobilime care a vrsat atta snge pentru a le susine va privi totdeauna cu dragoste pe un rege care se glorific de a-i fi recunosctor i de a se fi nscut n mijlocul ei". Acestea vi se adreseaz dumneavoastr, domnilor, rosti doamna duces du Maine, ntrerupndu-se i salutnd graios cu mna i din priviri pe cei care o nconjurau. Apoi ea continu, nerbdtoare fiind s cunoasc restul epistolei: Cu ce ochi aadar credincioii dumneavoastr supui pot privi ei tratatul care se semneaz mpotriva mea, sau, pentru a spune mai bine, mpotriva dumneavoastr niv25? n timp ce finanele dumneavoastr epuizate nu pot face fa cheltuielilor obinuite ale pcii, se voiete ca Maiestatea Voastr s se uneasc cu inamicul meu cel mai mortal26i s porneasc rzboi mpotriva mea dac nu consimt s predau Sicilia arhiducelui. Nu voi subscrie niciodat la aceste condiii, ele mi sunt insuportabile. Nu insist asupra consecinelor funeste ale acestei aliane; m voi mrgini s rog struitor pe Maiestatea Voastr s convoace fr ntrziere statele generale ale regatului su, pentru a delibera asupra unei afaceri de o att de mare nsemntate." Statele generale! murmur cardinalul de Polignac. Ei bine! ce spune Eminena Voastr despre statele generale? ntrerupse cu nerbdare doamna du Maine. Sau msura asta are cumva nefericirea de a nu cpta aprobarea dumneavoastr? Nici nu condamn, nici nu aprob, doamn, rspunse cardinalul; m gndesc numai c aceeai convocare a fost, fcut i n timpul Ligii, i c lui Filip al II-lea nu i-a venit prea bine atunci. Vremurile i oamenii s-au schimbat, domnule cardinal, relu cu vivacitate ducesa du Maine. Nu mai suntem n 1594, ci n 1718, Filip al II-lea era flamand i Filip al V-lea este francez. Aadar nu se pot produce din nou aceleai rezultate, deoarece cauzele sunt diferite. Scuzai-m, domnilor. i ea i relu lectura: V fac aceast rugminte n numele sngelui care ne unete, n numele acestui mare rege din care ne tragem obria, n numele popoarelor dumneavoastr i ale mele; dac a existat vreodat prilejul de a asculta vocea naiunii franceze, atunci acesta este astzi. Este absolut necesar de a se afla de la ea nsi ceea ce gndete, de a se ti dac ntr-adevr ea vrea s ne declare rzboi. n momentele n care sunt gata s-mi expun viaa pentru a-i apra gloria i interesele sale, sper c vei rspunde ct mai degrab la propunerea pe care v25 Tratatul cuadruplei aliane, pe care am vzut cum l-a adus Dubois n triumf de la Londra. 26 mpratul.

o fac, c adunarea pe care v-o cer va preveni nenorocitele angajamente n care am putea fi aruncai, i c armatele Spaniei nu vor fi ntrebuinate dect pentru a susine mreia Franei i a-i umili pe dumanii ei, ntruct eu nu le voi folosi niciodat dect pentru a dovedi Maiestii Voastre iubirea sincer i inexprimabil pe care o am pentru ea." Ei bine! ce spunei domnilor de aceasta? Putea oare Maiestatea Sa Catolic s fac mai mult pentru noi? ntreb doamna du Maine. Ea putea s alture la aceast scrisoare un mesaj adresat direct statelor generale, rspunse cardinalul. Acest mesaj, dac regele ar fi binevoit s-l trimit, ar fi avut, sunt sigur de acest fapt, o mare influen asupra deliberrii lor. Iat-l, rosti prinul de Cellamare scond, la rndul su, un document din buzunar. Cum, prine! relu cardinalul, ce spunei? Spun c Maiestatea Sa Catolic a fost de prerea Eminenei Voastre, i c mi-a adresat acest mesaj, care este complementul scrisorii pe care a remis-o baronului de Valef. Atunci, nu ne mai lipsete nimic! exclam doamna du Maine. Ne lipsete Bayonne, zise prinul de Cellamare cltinnd din cap. Bayonne, poarta Franei! n acest moment intr d'Avranches, anunndu-l pe domnul duce de Richelieu. i acum, prine, nu v mai lipsete nimic, spuse rznd marchizul de Pompadour, ntruct iat-l pe cel care are cheile acestei pori. XXVIII DUCELE DE RICHELIEU n sfrit, exclam ducesa cnd l vzu intrnd pe Richelieu, iat-v, domnule duce. Suntei mereu acelai, iar prietenii nu vor putea oare s se bizuie niciodat pe dumneavoastr mai mult dect iubitele ce le avei? Dimpotriv, doamn, zise Richelieu apropiindu-se de duces i srutndu-i mina cu acel respect facil care trda brbatul pentru care femeile nu aveau rang. Dimpotriv, cci astzi mai mult ca oricnd, dovedesc Alteei Voastre c tiu s le mpac pe toate. Astfel, facei un sacrificiu pentru noi, duce? zise rznd doamna.du Maine. De o mie de ori mai mare dect putei bnui. V imaginai cumva pe cine am prsit adineauri? Doamna de Villars? ntrerupse doamna du Maine.; Oh! nu. Ceva mai bun. Doamna de Duras? Nu ai ghicit. Doamna de Nesle? A! Doamna de Polignac? Ah! scuzai, cardinale. Mai departe. Lucrul acesta nu o privete pe Eminena Sa. Doamna de Soubise, doamna de Gabriant, doamna de Gace? Nu, nu, nu. Domnioara de Charolais? Nu am mai vzut-o de la ultima mea cltorie la Bastilia. Doamna de Berry? tii bine c de cnd Riom a avut ideea s-i trag o btaie, este nebun dup el. Domnioara de Valois? O cru pentru c vreau s-o iau de soie, cnd vom reui, iar eu voi fi prin spaniol. Nu doamn, am prsit pentru Altea Voastr dou grizete, i cele mai fermectoare!...

Grizete!... ah! exclam ducesa cu o micare a buzelor de un dispre ce nu ar putea fi definit. Nu credeam s cobori pn la aceste fiine de rnd. Cum fiine de rnd! Dou femei ncnttoare, doamna Michelin i doamna Renaud. Nu le cunoatei? Doamna Michelin, o blond delicioas, un veritabil cap de Greuze; soul ei este tapier. Vi-l recomand, duces. Doamna Renaud, o brunet adorabil, cu ochi albatri i sprncene negre... i al crei so este, pe legea mea! nu-mi mai reamintesc bine... Ceea ce este domnul Michelin probabil, spuse rznd Pompadour. Scuzai-m, domnule duce, relu doamna du Maine, care i pierduse toat curiozitatea pentru aventurile amoroase ale lui Richelieu din momentul n care aceste aventuri ieeau dintr-o anumit lume, scuzai-m, dar s ndrznesc oare s v reamintesc c ne-am adunat aici pentru treburi serioase? Ah! da. Conspirm, nu-i aa? Ai uitat acest lucru? Pe legea mea! Cum o conspiraie nu este un lucru dintre cele mai vesele, suntei de acord, doamn duces du Maine, ori de cte ori mi st n putin, mrturisesc, eu uit c sunt conspirator. Dar asta nu nseamn nimic. La fel, ori de cte ori trebuie s m nham din nou la lucru, iei bine, m nham iari. Ia s vedem, doamn duces, cum stm cu conspiraia? Poftim, duce, rosti doamna du Maine, luai cunotin de coninutul acestor scrisori i vei fi tot att de avansat ca i noi. Oh! s m scuze Altea Voastr, doamn, spuse Richelieu. Dar, acesta este adevrul, eu nu le citesc nici chiar pe cele care mi sunt adresate, i am din acestea apte sau opt sute cu cele mai fermectoare scrisuri de pe lume i pe care le pstrez pentru distracia btrneilor mele. Uite ce-i, Malezieux, dumneavoastr care suntei luciditatea nsi, facei-mi o expunere sumar. Ei bine! domnule duce, spuse Malezieux, aceste scrisori sunt angajamentele seniorilor bretoni de a susine drepturile Alteei Sale. Foarte bine! Acest document este protestul nobilimii. Ah! d-mi acest document. Protestez. Dar nu tii mpotriva a ce? Nu are a face, eu protestez totdeauna. i lund documentul, i scrise numele dup acela al lui Guillaume-Antoine de Chastellux, care era ultimul semnatar. ngduii-i, doamn, spuse Cellamare ducesei, numele lui Richelieu este bine s-l ai, oriunde s-ar gsi el. i aceast scrisoare? ntreb ducele, artnd misiva lui Filip al V-lea. Aceast scrisoare, continu Malezieux. este o scrisoare scris chiar de mna regelui Filip al V-lea. Ei bine! Maiestatea Sa Catolic scrie i mai prost dect mine, zise Richelieu; asta mi face plcere. i Raffe care spune totdeauna c acest lucru este imposibil! Dac scrisul misivei este mizerabil, tirile pe care le conine sunt totui bune, zise doamna du Maine, ntruct este o scrisoare n care l roag pe regele Franei s reuneasc statele generale pentru a se opune executrii tratatului cuadruplei aliane. Ah! ah! exclam Richelieu. i Altea Voastr este sigur de statele generale? Iat protestul care angajeaz nobilimea. Cardinalul rspunde de cler i nu mai rmne dect armata. Armata, spuse Laval, este treaba mea. Am hrtia n alb cu semnturile a douzeci i doi de colonei. Mai nti, spuse Richelieu, eu rspund de regimentul meu, care se afl la Bayonne, i care prin urmare este n msur s ne aduc mari servicii.

Da, zise Cellamare, i noi ne bizuim mult pe acest fapt, dar am auzit c este vorba s i se schimbe garnizoana. Serios? Nici nu se poate mai serios. nelegei, duce, trebuie s prentmpinm aceast msur. Cum de nu! chiar n aceast clip. Hrtie... cerneal... i voi scrie ducelui de Berwick. n ajunul intrrii regimentului n campanie, nu va fi de mirare c solicit pentru el favoarea de a nu se deprta de teatrul de rzboi. Ducesa du Maine se grbi s-i pun ea nsi la dispoziie lui Richelieu cele cerute i, lund o pan, i-o prezent.. Ducele se nclin, lu pana i aternu scrisoarea urmtoare, pe care o copiem textual i fr a-i schimba o silab27: Domnule duce de Berwick, pair i mareal al Franei28. ntruct regimentul meu, domnule, este unul dintre cele mai n msur s porneasc n campanie, i ntruct se afl dup ce fcut o echipare cu uniform, pe care le-ar prpdi cu totul, daca, mai nainte de a fi terminat, regimentul ar fi obligat s fac vreo micare. Am onoarea a v roga clduros, domnule, de a binevoi s-l lsai la Baionne pin nceputu lui mai, cnd echipare i'a fi fcut, i v rog s m socotii cu toat consideraia posibil, domnule, servitorul dumneavoastr foarte plecat i foarte supus. DUCELE DE RICHELIEU i acum, citii, doamn, continu ducele nmnnd scrisoarea doamnei du Maine; datorit acestei precauii regimentul nu se va urni din Bayonne. Ducesa lu scrisoarea, o citi i o trecu vecinului ei care o trecu i el altuia, astfel nct scrisoarea fcu nconjurul mesei. Din fericire pentru duce, el avea dea face cu prea mari seniori pentru ca acestora s le pese de un lucru att de mrunt ca nite litere n plus sau n minus. Singur Malezieux, care era ultimul, nu putu s-i nfrneze un uor surs. Ah! ah! domnule poet, zise Richelieu, care i nchipui pricina, rdei! Se pare c am avut nenorocirea s ofensm pe aceast mironosi ridicul care se numete ortografia. Ce vrei? Eu sunt un gentilom i au uitat s m pun s nv limba francez, gndindu-se c voi putea oricnd, n schimbul a o mie cinci sute de livre pe an, s am un valet care s-mi scrie scrisorile i s-mi fac versurile. Aa este. Ceea ce nu m va mpiedica, scumpul meu Malezieux, s intru la Academie, nu numai naintea dumneavoastr, dar i naintea lui Voltaire. i dac se va ivi ocazia, domnule duce, valetul dumneavoastr va fi oare acela care v va face discursul de recepie? El i lucreaz la discurs, domnule cancelar, i vei vedea c nu va fi mai ru dect acelea pe care le-au fcut anumii academicieni pe care i cunosc. Domnule duce, spuse doamna du Maine, fr ndoial c va fi un lucru foarte neobinuit recepia dumneavoastr n snul ilustrului corp de care mi vorbii, i v promit c m voi ocupa, nc de mine, s-mi asigur un fotoliu la tribun, n aceast zi mrea. Dar, n seara aceasta, noi ne ocupm de altceva: s revenim aadar, ca doamna Deshoulieres, la oile noastre. Haidem, frumoas prines, zise Richelieu, pentru c vrei neaprat s v 27 Vom cuta s redm aproximativ, n traducere, erorile gramaticale din original, (nota trad.). 28 Ducele de Berwick fusese numit locotenent general al armatelor regelui, n cazul n care ar fi izbucnit rzboiul, i el acceptase, dei Filip al V-lea l numise grande de Spania, duce si cavaler al ordinului Lnii de aur.

facei pstori, vorbii, v ascult. S vedem, ce ai hotrt? Aa dup cum am spus, s obinem de la rege, cu ajutorul acestor dou scrisori, convocarea statelor generale; apoi, statele generale odat reunite, siguri de cele trei ordine, cum suntem, facem ca regentul s fie dat jos i s fie numit n locul su Filip al V-lea. i cum Filip al V-lea nu poate prsi Madridul, el ne d depline puteri, i guvernm Frana n locul su... Ei bine, ce mai! nu sunt deloc prost cumpnite toate astea, ns pentru a convoca statele generale trebuie un ordin al regelui. Regele va semna acest ordin, rspunse doamna du Maine. Fr s tie regentul? relu Richelieu. Fr s tie regentul! I-ai promis aadar episcopului de Frejus c l vei face cardinal? Nu, dar i voi promite lui Villeroi demnitatea de Grande de Espana i ordinul Lnii de Aur. Mi-e tare team, doamn duces, spuse prinul de Cellamare, c toate astea nu-l vor determina pe mareal la un demers care atrage dup sine o att de grav responsabilitate, cum este demersul pe care sperm s-l obinem din partea sa. Nu pe mareal ar trebui s-l ctigm, ci pe soia sa.' Ah! Dar mi-ai dat o idee, spuse Richelieu. mi iau eu aceast sarcin. Dumneavoastr? rosti ducesa cu uimire. Da, eu, doamn, relu Richelieu. Dumneavoastr avei corespondena dumneavoastr, eu o am pe a mea. Eu am luat cunotin de apte sau opt scrisori pe care Altea Voastr le-a primit astzi. Altea Voastr vrea s ia cunotin de una singur pe care am primit-o ieri? Aceast scrisoare este numai pentru mine, sau poate fi citit cu glas tare? Dar avem de-a face cu oameni discrei, nu este aa? rosti Richelieu, privind n jurul su cu un aer de o nespus nfumurare. mi nchipui acest lucru, relu ducesa; de altminteri gravitatea situaiei... Ducesa lu scrisoarea i citi: Domnule duce. Eu sunt o femeie de cuvnt: soul meu se afl, n sfrit, n ajunul plecrii n mica sa cltorie despre care tii. Mine, la orele unsprezece, nu voi fi acas dect pentru dumneavoastr. S nu credei c m hotrsc la acest pas fr a fi dat ntreaga vin pe domnul de Villeroi. ncep s m tem c avei misiunea de a-l pedepsi. Venii deci la ora convenit spre a-mi dovedi c nu sunt prea mult de condamnat pentru c v prefer seniorului i stpnului meu legitim." Ah! iertai-m! scuzai-mi zpceala, doamn duces, nu pe aceasta voiam s v-o art. Aceasta este scrisoarea de alaltieri. Ateptai, iat-o pe cea de ieri. Ducesa du Maine lu cea de-a doua scrisoare pe care i-o prezent domnul de Richelieu i citi: Scumpul meu Armand," Este ntr-adevr aceasta, i nu v nelai cumva iari? rosti ducesa ntorcndu-se spre Richelieu. Nu, Altea Voastr, de data aceasta este ntr-adevr cea care trebuie. Ducesa relu: Scumpul meu Armand, Suntei un avocat primejdios cnd pledai mpotriva domnului de Villeroi. Trebuie s-mi exagerez n faa ochilor talentele dumneavoastr spre a-mi micora slbiciunea; aveai n inima mea un judector interesat s va ajute s ctigai procesul. Venii mine pentru a pleda din nou, v voi audia pe tribunalul meu,

cum numeai ieri nefericita sofa din dormitor." i ai fost acolo? Desigur, doamn. Astfel, ducesa?... Va face, sper, tot ceea ce vom voi noi, i cum ea i poruncete soului s fac tot ceea ce vrea ea, vom avea ordinul de convocare a statelor generale la ntoarcerea marealului. i cnd se ntoarce? n opt zile. i vei avea curajul s-i fii credincios n tot acest timp, duce? Doamn, cnd am mbriat o cauz, sunt capabil de cele mai mari sacrificii pentru triumful ei. - Astfel, putem s ne bizuim pe cuvntul dumneavoastr? M devotez cu totul. Domnilor, rosti ducesa du Maine, l-ai auzit; s continum s lucrm fiecare pe trmul su. Dumneavoastr, Laval, acionai asupra armatei. Dumneavoastr, Pompadour, asupra nobilimii. Dumneavoastr, cardinale, asupra clerului. i s lsm pe domnul duce de Richelieu s acioneze asupra doamnei de Villeroi. i urmtoarea adunare, n ce zi o inem? ntreb Cellamare. Totul va depinde de mprejurri, prine, rspunse ducesa. n orice caz, dac nu voi avea timpul necesar pentru a v ntiina, voi trimite dup dumneavoastr aceeai trsur i acelai vizitiu care v-au adus la Arsenal prima dat cnd ai venit acolo. Apoi, ntorcndu-se spre Richelieu: Ne acordai restul nopii, duce? continu doamna du Maine ridicndu-se. Cer iertare Alteei Voastre, rspunse Richelieu. Dar este un lucru absolut imposibil, sunt ateptat n strada des Bons-Enfants. Cum asta! aadar ai reluat relaiile cu doamna de Sabran? Nu ne-am certat niciodat, doamn, v rog s-o credei. Dar, avei grij, duce, asta nsemna constan. Nu, doamn, e calcul. Ce mai, vd c suntei pornit s v jertfii. Eu nu fac niciodat lucrurile pe jumtate, doamn duces. Ei bine! S ne ajute Dumnezeu! i vom lua exemplu de la dumneavoastr, domnule duce, v promitem. S mergem, domnilor, continu ducesa, peste puin se face o or i jumtate de cnd sn tem aici, i ar fi timpul, cred, s ne ntoarcem n grdin dac nu vrem s se comenteze prea mult absena noastr. De altminteri, desigur c pe rm se afl o biat zei a Nopii care ne ateapt spre a ne mulumi pentru preferina pe care i-o acordm fa de soare, i nu ar fi politicos s-o lsm s atepte prea mult. Cu permisiunea Alteei Voastre, doamn, rosti Laval, trebuie totui s v rein nc o clip pentru a v supune ncurctura n care m aflu. Spunei, conte, relu ducesa, despre ce este vorba? Este vorba de recursurile, de protestele, de memoriile noastre. Am convenit, dup cum tii, s se imprime toate aceste piese de nite lucrtori care nu tiu s citeasc. i ce s-a ntmplat? Ei bine! am cumprat o pres, am instalat-o n pivnia unei case, n spatele mnstirii Val-de-Grce. Am angajat lucrtorii trebuincioi, i pn n prezent, aa cum Altea Voastr a putut constata, lucrurile au decurs satisfctor. Dar ce s vezi, zgomotul mainii i-a fcut pe vecini s cread c oamenii notri fabricau bani fali, iar ieri a avut loc n cas o descindere a poliiei. Din fericire, am avut

rgazul s oprim lucrul i s tragem un pat deasupra trapei, astfel nct zbirii lui Voyer d'Argenson n-au descoperit nimic. Dar cum o asemenea vizit ar putea s aib loc din nou i s nu se sfreasc tot att de fericit, imediat dup plecarea lor le-am dat drumul lucrtorilor, am ngropat presa, i am pus s se aduc la mine toate hrtiile i corecturile. Ai procedat bine, conte! exclam cardinalul de Polignac. Da, ns cum vom face acum? ntreb doamna du Maine. S transportm presa la mine, zise Pompadour. Sau la mine, spuse Valef. Nu, nu, zise Malezieux, o pres este un mijloc prea periculos, un om al poliiei poate s se strecoare printre lucrtori i s nruie totul. De altminteri, probabil c mai avem puine lucruri de imprimat. Da, spuse Laval, ce e mai greu s-a fcut. Ei bine! continu Malezieux, prerea mea ar fi, aa cum propusesem mai nti, s recurgem pur i simplu la un copist inteligent, discret i sigur, cruia i-am da destui bani pentru a-i cumpra tcerea. Oh! n acest mod ar fi mult mai sigur, exclam domnul de Polignac. Da, ns unde s gseti un asemenea om? rosti prinul. nelegei c pentru o treab att de important ar fi primejdios s iei pe primul venit. Dac a ndrzni... rosti abatele Brigaud. ndrznii, abate, ndrznii, spuse ducesa du Maine. A spune, continu abatele, c am la ndemn ce v trebuie. Ei bine! cnd v spuneam eu c abatele este un om preios, exclam Pompadour. Dar ce ne trebuie cu adevrat? ntreb Polignac. Oh! Chiar dac Eminena Voastr ar porunci s se caute cu dinadinsul, i tot nu ar gsi ceva mai bun. O veritabil main, care va scrie totul fr s citeasc nimic. Apoi, ca s fim i mai precaui, zise prinul, am putea redacta piesele cele mai importante n limba spaniol, i cum aceste piese sunt destinate n mod special Maiestii Sale Catolice, am avea dublul avantaj de a lucra ntr-o limb necunoscut copistului nostru, i cum, firete, acest lucru i va da ceva mai mult btaie de cap, va fi un motiv pentru a-l plti mai mult, fr ca el nsui s bnuiasc importana celor ce copiaz. Atunci, prine, zise Brigaud, voi avea onoarea s vi-l trimit. Nu, nu, spuse Cellamare, nu trebuie ca acest caraghios s pun piciorul n ambasada Spaniei. Toate astea se vor face prin mijlocitor, v rog. Da, da, vom aranja noi toate lucrurile, zise doamna du Maine; omul este gsit, acesta e principalul. Rspundei de el, Brigaud? Da, doamn, rspund de el, E tot ce trebuie; acum, nimic nu ne mai reine, continu ducesa. Domnule d'Harmental, dai-mi braul, v rog. Cavalerul se grbi s dea ascultare doamnei du Maine, zare, neputndu-se ocupa pn atunci de el, aa cum fcuse cu toat lumea, profitase de acest prilej pentru a-i exprima, prin aceast favoare, recunotina pentru curajul pe care l artase n strada des Bons-Enfants i pentru abilitatea de care dduse dovad n Bretania. La poarta pavilionului, trimiii groenlandezi, redevenii simpli invitai ai serbrii de la Sceaux, gsir o mic galer pavoazat cu armele Franei i ale Spaniei, i care, n lipsa podului care dispruse, i atepta spre a-i duce pe malul cellalt. Doamna du Maine pi prima, i fcu semn lui d'Harmental s se aeze alturi de ea, lsndu-l pe Malezieux s dea onorurile cuvenite lui Cellamare i lui Richelieu. ndat, la semnalul dat de o muzic ascuns, galera ncepu s pluteasc spre mal.

Aa cum spusese ducesa, zeia Nopii, nvemntat ntr-o rochie lung din mtase strvezie, neagr, semnat toat cu stele din aur, o atepta de cealalt parte a micului lac, ntovrit de cele dousprezece Ore care i mpreau mpria ei; galera se ndrept spre acest grup, care, de ndat ce o vzu pe duces la o deprtare de unde se putea auzi vocea, ncepu s intoneze o cantat potrivit subiectului. ncepea cu un cor ce cnta o strof de patru versuri, cruia i succeda un solo, urmat la rndul su de o a doua execuie n cor, totul de un gust att de ales, nct fiecare se ntoarse spre Malezieux, marele rnduitor al serbrilor, spre a-l felicita pentru acest divertisment. Singur n mijlocul tuturor, la primele note ale solului, d'Harmental tresrise ntr-un chip ciudat, ntruct vocea cntreei avea atta afinitate cu o alt voce care i era bine cunoscut i foarte scump amintirii sale, nct, orict de improbabil ar fi fost prezena Bathildei la Sceaux, cavalerul se ridicase n picioare, printr-o micare mai puternic dect el nsui, spre a privi persoana al crei glas l fcuse s ncerce o emoie att de neobinuit. Din nefericire, cu toate fcliile pe care Orele, supusele ei, le ineau n mn, el nu putea zri faa Zeiei, acoperit cum era de un vl asemenea rochiei cu care era mbrcat. Auzea numai aceast voce pur, flexibil, sonor, cum urca i cobora iari, cu acea tehnic ampl, savant i facil, pe care o admirase atta, cnd, prima dat, l uimise n strada du Temps-Perdu. Fiecare accent al vocii, mai distinct pe msur ce el se apropia de rm, rsuna pn n strfundul inimii sale i l fcea s se nfoare din cretet pn n tlpi. n sfrit, galera trase la mal, solo-ul ncet i corul ncepu s cnte iari. ns d'Harmental, tot n picioare i insensibil la orice alt gnd dect la acela care l pre ocupa, continua s urmreasc, n amintirea sa, vocea stins i notele ce i luaser zborul. Ei bine! domnule d'Harmental, rosti ducesa du Maine, att de simitor suntei fa de farmecele muzicii nct s v fac s uitai c suntei cavalerul meu? Oh, iertai-m, iertai-m. doamn, zise d'Harmental srind pe mal i ntinznd mna ducesei. Dar mi se pruse c recunosc aceast voce, care, trebuie s-o mrturisesc, mi recheam amintiri att de puternice... Aceasta dovedete c suntei un obinuit al Operei, scumpul meu cavaler, zise ducesa du Maine, i c apreciai cum se cuvine talentul domnioarei Bury. Cum! aceast voce pe care am ascultat-o adineauri este vocea domnioarei Bury? ntreb cu uimire d'Harmental. Ea nsi, domnule, i dac nu v ncredei n cuvntul meu, relu ducesa pe un ton n care rzbtea o uoar nuan de ciud, permitei-mi s iau braul lui Laval sau al lui Pompadour i ducei-v s v ncredinai n persoan. Oh! doamn, zise d'Harmental reinnd n chip respectuos mna pe care ducesa schiase gestul de a o retrage. Altea Voastr s m scuze. Suntem n grdinile Armidei i un moment de greeal este ngduit n mijlocul unor asemenea ncntri. i prezentndu-i din nou braul ducesei, se ndeprt cu ea n direcia castelului. In aceast clip, se auzi un ipt slab, i, orict de slab ar fi fost, ptrunse n inima lui d'Harmental, care se ntoarse aproape fr voia sa. Ce este? ntreb ducesa du Maine, cu o ngrijorare ntreptruns de nerbdare. Nimic, nimic, zise Richelieu, este mica Bury care i are nevricalele ei. Dar linitii-v, doamn duces, eu cunosc boala: nu este primejdioas... i chiar, dac dorii tare mult, m voi duce mine s m interesez de sntatea sa. Dou ceasuri dup acest mic accident, de altminteri ceva prea mrunt pentru a tulbura ctui de puin serbarea, cavalerul d'Harmental, readus la Paris de ctre abatele Brigaud, se ntorcea n mica sa mansard din strada du Temps-Perdu, din care lipsea de ase sptmni.

XXIX GELOZIE Prima stare de spirit pe care o ncerc d'Harmental ntorcndu-se acas fu un sentiment nelmurit de tihn plcut, iscat de faptul de a se regsi n aceast cmru n care fiecare obiect i redetepta o amintire. Dei lipsise timp de ase sptmni din locuina lui, s-ar fi zis c o prsise n ajun, ntr-att, datorit grijilor aproape materne ale bunei doamne Denis, fiecare lucru se gsea la locul su. D'Harmental, cu sfenicul n mn, rmase o clip intuit locului, privind de jur mprejur cu o expresie care semna aproape cu extazul; fapt este c toate celelalte impresii din viaa sa dispruser n faa acelora pe care le resimise n acest mic col de lume. Apoi, odat trecut acest prim moment, el alerg la fereastr, o deschise i ncerc s arunce o inefabil privire de iubire prin geamurile ntunecate ale ferestrei vecinei sale. Fr ndoial, Bathilde dormea cufundat n somnul ei ngeresc, netiind c d'Harmental se napoiase, c el era acolo, privind la fereastra sa, nfiorat de dragoste i de speran, ca i cum, lucru cu neputin, aceast fereastr avea s se deschid i s-i vorbeasc! D'Harmental rmase astfel mai mult de o jumtate de or, respirnd din tot pieptul aerul nopii, care nu i se pruse niciodat att de curat i de proaspt, mutndu-i ntruna privirile de la acea fereastr la cer i de la cer la acea fereastr. Numai atunci nelese d'Harmental n ce msur Bathilde devenise o trebuin a vieii sale, i ct de adnc i de puternic era dragostea ce o simea pentru ea. n sfrit d'Harmental nelese c nu putea s-i petreac ntreaga noapte la fereastr i, nchiznd canaturile, se ntoarse n camer, dar spre a purcede din nou la acea cutare de amintiri creia i dduse natere n inima sa rentoarcerea n mica lui ncpere. D'Harmental deschise pianul, uor dezacordat datorit faptului c nu-l folosise att de mult timp, i i trecu degetele peste clape, cu riscul de a strni din nou mnia locatarului de la etajul al treilea. De la pian, trecu la mapa de carton unde era pstrat portretul neterminat al Bathildei. Pastelul era un pic ters, dar era tot frumoasa i casta fat, alturi de care se ivea cporul nebun i capricios al Mirzei. Toate erau aa cum le prsise, cu excepia acelei uoare pecei distructive pe care o aterne totdeauna timpul peste lucrurile pe care de-abia le atinge n treact cu vrful aripii. n sfrit, dup ce s-a mai oprit pentru ultima oar n faa fiecrui obiect, hruit de somnul totdeauna aa de puternic la o anumit epoc a vieii, se culc i adormi repetnd n memorie aria cantatei pe care o cntase domnioara Bury, din care el, n acest vag crepuscul al gndirii care precede o complet toropeal, sfri prin a face o singur i aceeai persoan cu Bathilde. Trezindu-se, d'Harmental sri jos din pat i alerg la fereastr. Ziua prea a se apropia de amiaz, iar soarele era magnific; i totui, cu toate aceste seducii att de puternice, fereastra Bathildei era ct se poate de nchis. D'Harmental i arunc o privire spre ceas: erau orele zece. Cavalerul ncepu s-i fac toaleta. Am mrturisit mai nainte c el nu era lipsit de o anumit cochetrie un pic feminin; nu era vina sa, ci aceea a epocii, n care totul era afectat, chiar i pasiunea. Dar de data aceasta nu pe expresia de melancolie a chipului su se bizuia el; ci pe bucuria sincer a rentoarcerii, care ddea tuturor trsturilor sale un minunat aer de fericire. Era evident c d'Harmental nu atepta dect o privire a Bathildei pentru a se ncorona rege al creaiei. Aceast privire se duse el s o caute la fereastr, ns fereastra Bathildei rmnea nchis. Atunci d'Harmental o deschise pe a sa, spernd c zgomotul va atrage privirile vecinei: dar nimic nu se mic. Rmase acolo o or: ct inu aceast or nicio adiere nu cltin mcar perdelele; ai fi spus c ncperea fetei

era abandonat. D'Harmental tui, d'Harmental nchise i redeschise fereastra, d'Harmental desprinse mici bucele din tencuiala zidului i le arunc n ochiurile ferestrei: totul fu zadarnic. i atunci, surprizei i urm ngrijorarea; aceast fereastr, nchis cu atta ncpnare, dovedea de bun seam cel puin o absen, dac nu o nenorocire. Bathilde lipsea. Unde putea fi Bathilde? Ce ntmplare a putut s clinteasc din fgaul ei aceast via att de calm, att de dulce, att de ordonat? Pe cine s ntrebe? La cine s se informeze? Nu rmnea dect buna doamn Denis care ar fi putut s tie ceva. Era foarte simplu ca d'Harmental, ntors acas n timpul nopii, s fac a doua zi o vizit proprietresei sale: d'Harmental cobori la doamna Denis. Doamna Denis nu-i mai vzuse chiriaul din ziua acelui dejun. Ea nu uitase ngrijirile pe care i le dduse d'Harmental cnd leinase: l primi aadar ca pe fiul risipitor din parabol. Din fericire pentru d'Harmental, domnioarele Denis erau ocupate cu lecia de desen, iar domnul Boniface se afla la procurorul su, astfel nct nu avu de-a face dect cu respectabila sa gazd. Conversaia alunec n chip foarte firesc asupra ordinii, grijii, cureniei pstrate n cmru, n absena celui care o ocupa. De aici pn la a ntreba dac n timpul acestei absene locuina din fa i schimbase locatarul, trecerea era simpl i uoar. De aceea ntrebarea, pus fr afectare, aduse un rspuns lipsit de orice ndoial. n ajun, dimineaa, doamna Denis o vzuse pe Bathilde la fereastra ei, iar seara, tot n ajun, domnul Boniface l ntlnise pe Buvat care se napoia de la slujb; numai c al treilea secretar al maestrului Joulu remarcase pe chipul demnului copist un aer de trufie maiestuoas, pe care motenitorul numelui Denis l remarcase cu att mai mult cu ct acest aer era mai puin obinuit pentru fizionomia vrednicului su vecin. Era tot ceea ce voia s tie d'Harmental: Bathilde era la Paris, Bathilde era acas. Fr ndoial c hazardul nu ndreptase nc privirile fetei spre aceast fereastr pe care de att de mult vreme ea o vzuse nchis, spre aceast camer pe care de aa de mult vreme o tia goal. D'Harmental i mulumi din nou doamnei Denis pentru toate amabilitile din timpul absenei sale, amabiliti pentru care ndjduia s se revaneze acum la napoiere, i i lu rmas bun de la destoinica proprietreas cu o efuziune de recunotin creia doamna Denis era tare departe de a-i ghici adevrata cauz. Pe palier, d'Harmental l ntlni pe abatele Brigaud care venea s-i fac doamnei Denis vizita cotidian. Abatele l ntreb pe cavaler dac se urca la el, i, la rspunsul su afirmativ, l anun c la plecarea de la doamna Denis, avea s se suie pn la al patrulea etaj, adic pn la el. D'Harmental, care nu avea de gnd s ias n cursul zilei, i promise c-l va atepta. Rentors n camera sa, d'Harmental se duse glon la fereastr. Nimic nu se schimbase la vecina sa: perdelele scrupulos trase sfidau pn i cea mai mic deschiztur prin care ar fi putut s ptrund privirea. Negreit, era vorba de o hotrre luat dinainte. D'Harmental se decise s ntrebuineze o ultim cale pe care o rezervase drept supremul su mijloc de salvare: se aez la pian, i, dup un preludiu strlucitor, cnt, cu un acompaniament improvizat de el, aria Cantatei Nopii, pe care o auzise n ajun, i care, de la prima pn la ultima not, i rmsese ntiprit n memorie. Dei, pe cnd cnta, privirile sale nu scpar din vedere inexorabila fereastr, totul rmase mut i nemicat: camera din fa nu mai avea ecou. Dar neobinnd efectul la care se atepta, d'Harmental iscase altul la care nu se atepta. Pe cnd termina ultima msur, auzi rsunnd nite aplauze ndrtul su; se ntoarse i l vzu pe abatele Brigaud. Ah! dumneavoastr suntei, abate! zise d'Harmental ridicndu-se i ducndu-se s nchid degrab fereastra. Drace! nu v tiam aa de mare

meloman. Nici pe dumneavoastr aa de bun muzician. La naiba! scumpul meu pupil, o cantat pe care ai auzit-o o singur dat, e minunat! Aria mi s-a prut foarte frumoas, abate, asta-i totul, zise d'Harmental. i cum eu am memoria sunetelor, am reinut-o. i apoi, era cntat att de fermector, nu-i aa? relu abatele. Da, zise d'Harmental, aceast domnioar Bury are o voce admirabil, iar prima dat cnd i va aprea numele pe afi, m voi duce incognito la Oper. Oare vocea dorii s-o auzii? ntreb Brigaud. Da, spuse d'Harmental. Atunci, nu trebuie s v ducei la Oper, pentru asta. i unde trebuie s m duc? Nicieri: rmnei aici, v aflai n cea mai bun loj. Cum! Zeia Nopii?... Era vecina dumneavoastr. Bathilde! exclam d'Harmental, aadar nu m nelasem, o recunoscusem! Oh! Dar este cu neputin, abate. Cum se face c Bathilde s-a aflat n noaptea trecuta la doamna duces du Maine? Mai nti, scumpul meu pupil, nimic nu este imposibil n vremurile n care trim, rspunse Brigaud. De la nceput, s v intre bine n cap asta nainte de a nega sau de a ntreprinde ceva: s credei n posibilitatea oricrui lucru, iat calea sigur pentru a ajunge la orice. Dar, n fine, cum de biata Bathilde?... Da, nu-i aa c lucrul pare ciudat la prima vedere? Ei bine! totui, nimic nu e mai simplu n fond. Dar ntmplarea de altminteri probabil c nu v intereseaz, nu-i aa, cavalere? Aa nct s vorbim despre altceva. Ba da, abate, ba da, zise d'Harmental; v nelai amarnic, i ntmplarea, dimpotriv, m intereseaz n cel mai nalt grad. Ei bine! scumpul meu pupil, pentru c suntei att de curios, iat ntreaga trenie. Abatele de Chaulieu o cunoate pe domnioara Bathilde. Nu-i aa c astfel i spunei vecinei dumneavoastr? Da. ns cum de o cunoate abatele de Chaulieu? Oh! ntr-un chip foarte firesc. Tutorele acestei copile ncnttoare este, dup cum tii sau dup cum nu tii, unul dintre copitii capitalei cu cel mai frumos scris. Bun! i pe urm! Ei bine! Pe urm, cum domnul de Chaulieu are nevoie de cineva care s-i recopieze poeziile, ntruct, rmnnd fr vedere, aa dup cum ai putut vedea, el este forat, pe msur ce i vine inspiraia, s le dicteze unui mic lacheu care nu tie nici mcar ortografia, el s-a adresat vecinului Buvat pentru a-i ncredina aceast important treab, i prin numitul Buvat el a fcut cunotin cu domnioara Bathilde. Dar toate astea la un loc nu-mi explic totui cum de se gsea domnioara Bathilde la doamna duces du Maine. Ateptai, nu v repezii. Orice istorie i are nceputul, complicaiile i deznodmntul ei, ce dracu! Abate, m scoatei din srite. Rbdare, dumnezeule! rbdare! Am i rbdare. Haidei, v ascult. Ei bine! Fcnd cunotina domnioarei Bathilde, bunul Chaulieu a suferit, ca i ceilali, influena farmecului irezistibil, ntruct tii c un fel de magie o nconjoar pe tnra persoan n cauz, i c nu poi s-o vezi fr s-o iubeti. tiu asta, murmur d'Harmental. Deci, cum domnioara Bathilde este plin de talente, i ntruct nu numai

c ea cnt ca o privighetoare, dar i deseneaz ca un nger, bunul Chaulieu a vorbit despre ea cu atta entuziasm domnioarei Delaunay, nct aceasta s-a gndit s-o pun s schieze costumele diferitelor personaje care jucau vreun rol n serbarea pe care o pregtea, i la care noi am asistat ieri sear. Toate astea nu-mi explic de ce era Bathilde i nu domnioara Bury care interpreta Cantata Nopii. Am ajuns i aici. n sfrit! Or, s-a ntmplat cu domnioara Delaunay ce se ntmpl cu toat lumea: domnioara Delaunay a ndrgit-o pe mica vrjitoare. n loc s-o trimit acas dup ce i-a desenat costumele n discuie, a oprit-o trei zile la Sceaux. Prin urmare ea se afla nc acolo alaltieri, nchis cu domnioara Delaunay, n camera sa, cnd cineva veni cu un aer nspimntat s-l anune pe liliacul dumneavoastr c administratorul Operei o chema pe domnioara Delaunay pentru o chestiune de maxim importan. Domnioara Delaunay iei, lsnd-o singur pe Bathilde. Rmas singur, Bathilde se plictisea, i, cum domnioara Delaunay ntrzia s se ntoarc, Bathilde, pentru a se distra, se aez la pian, ncepu prin cteva acorduri, execut dou trei game, apoi, gsind pianul bine acordat, i simindu-se n voce, ncepu aria cea mare, nu mai tiu din ce oper, i totul cu atta perfeciune, nct domnioara Delaunay auzind aceast execuie, la care nu se atepta, ntredeschise ncetior ua, ascult aria cea mare pn la capt, i cnd aceasta se termin, veni s se arunce de gtul frumoasei cntree strigndu-i c putea s-i salveze viaa. Uimit, Bathilde ntreb cu ce anume i n ce chip putea ea s-i fac un serviciu att de mare. Atunci domnioara Delaunay i povesti cum domnioara Bury de la Oper se angajase s vin s cnte a doua zi, la Sceaux, Cantata Nopii, i cum, nesimindu-se deloc bine chiar n acea zi, spre marele su regret, aducea la cunotin Alteei Sale Regale, doamnei du Maine, c o ruga respectuos s mi se mai bizuie pe ea. Astfel nu mai exista Noapte, i prin urmare nici serbare dac Bathilde nu ar avea extrema bunvoin de a-i lua asupra ei sus-zisa cantat. Bathilde, cum trebuie c V imaginai lesne, se apr din toate puterile; ea declar c nu putea s cnte o compoziie muzical pe care nu o cunotea. Domnioara Delaunay i puse cantata n fa. Bathilde spuse c aceast muzic i se prea oribil de dificil. Domnioara Delaunay rspunse c nimic nu era dificil pentru o muzician de fora sa. Bathilde voi s se ridice, domnioara Delaunay o sili s se aeze iari. Bathilde i mpreun minile, domnioara Delaunay i le despri i i le puse pe pian; pianul atins scoase un sunet. Bathilde, fr voia ei, descifra prima msur, apoi a doua, apoi ntreaga cantat. A doua oar, ea aborda partea vocal i o cnt pn la capt cu o precizie de intonaie i cu trsturi de expresie admirabile. Domnioara Delaunay era n delir. Doamna du Maine sosi la rndul ei, disperat de cele ce aflase cu privire la domnioara Bury. Domnioara Delaunay o rug pe Bathilde s renceap cantata. Bathilde nu ndrzni s refuze; ea se acompanie la pian i cnt ca un nger. Doamna du Maine i altur rugminile la acelea ale domnioarei Delaunay. Cum poi s refuzi ceva doamnei du Maine! Dumneavoastr tii, cavalere, este cu neputin. Biata Bathilde a fost aadar forat s se predea, i nespus de ruinoas, nespus de ncurcar, pe jumtate rznd, pe jumtate plngnd, consimi cu.dou condiii: prima, avea s se duc s-i spun ea nsi bunului ei prieten Buvat motivul pentru care lipsise i avea s mai lipseasc de acas; a doua, va rmne acas, toat seara aceea i ntreaga diminea a zilei urmtoare, pentru a studia nefericita cantat care i pricinuia o att de neplcut perturbare n ntregul ei fel de via. Aceste clauze au fost dezbtute de o parte i de alta, i admise sub jurmnt reciproc: jurmnt din partea Bathildei c va fi napoi a doua zi la apte seara; jurmnt din partea domnioarei Delaunay i a doamnei du Maine, c toat lumea va continua s cread c domnioara Bury era cea care cntase.

Dar atunci, ntreb d'Harmental, cum a fost trdat acest secret? Ah! datorit unei mprejurri cu totul neateptate, relu Brigand cu acel aer de ciudat bonomie care fcea s nu poi ghici niciodat dac glumea sau dac vorbea serios. Totul fusese minunat, cum ai putut vedea i dumneavoastr, pn la sfritul cantatei, i dovad st faptul c, neauzind-o dect o "dat, ai reinuto totui de la un capt la cellalt. ns, n momentul n care galera care ne readucea de la pavilionul Aurorei la rm atingea pmntul, fie emoia de a fi cntat astfel pentru prima oar n public, fie pentru c recunoscuse printre nsoitorii doamnei du Maine pe cineva pe care nu se atepta s-l vad ntr-o att de aleas companie, n fine, fr ca nimeni s poat ghici pentru ce, srmana zei a Nopii scoase un ipt i lein n braele Orelor, nsoitoarele sale. Din acea clip toate jurmintele fcute fur uitate, toate promisiunile luate se destrmar n vnt. I se nltur vlul pentru a i se stropi faa cu ap; astfel nct atunci cnd am dat fuga ntr-acolo, n timp ce dumneavoastr v ndeprtai, oferind braul Alteei Sale, am fost foarte mirat s recunosc, n locul domnioarei Bury, pe frumoasa dumneavoastr vecin. Atunci am ntrebat-o pe domnioara Delaunay, i cum nu mai era nicio posibilitate de a se pstra incognito-ul, ea mi povesti ce se petrecuse, tot sub pecetea secretului, pe care l trdez doar pentru dumneavoastr, scumpul meu pupil, i. deoarece, fr s tiu pentru ce, eu nu pot s v refuz nimic. i aceast indispoziie? ntreb d'Harmental cu ngrijorare. Nu era nimic, o ameeal de o clip, o emoie trectoare care nu a avut urmri, pentru c, oricte rugmini i-au fost adresate, Bathilde nu a vrut s rmn mcar o jumtate de ceas n plus la Sceaux, i pentru c a cerut cu atta struin s se ntoarc napoi acas, i s-a pus la dispoziie o trsur, i cu o or naintea noastr, de bun seam c ea se ntorsese. Se ntorsese? Deci suntei sigur c s-a napoiat? V mulumesc, abate, iat tot ceea ce voiam s tiu, iat tot ceea ce voiam s v ntreb. i acum, zise Brigaud, pot s m duc, nu-i aa? Nu mai avei nevoie de mine, tii tot" ceea ce voiai s tii? Nu spun asta, scumpul meu Brigaud. Dimpotriv, rmnei, mi facei plcere. Nu, mulumesc, am de fcut nite drumuri prin ora. V las cu gndurile dumneavoastr prea scumpul meu pupil. i cnd am s v revd, abate? ntreb mainal d'Harmental. Mine, probabil, rspunse abatele. Pe mine, atunci. Pe mine. Acestea fiind zise, abatele, rznd ntr-un chip care nu-i aparinea dect lui, ajunse la u, n timp ce d'Har-mental deschidea iari fereastra, hotrt s rmn acolo de santinel pn a doua zi dac era nevoie, chiar de n-ar fi obinut, drept rsplat pentru o ndelungat ateptare, dect s-o zreasc pe Bathilde un moment, o secund. Bietul gentilom era ndrgostit ca un student. XXX UN PRETEXT La orele patru i cteva minute, d'Harmental l zri pe Buvat care ddea colul strzii du Temps-Perdu, dinspre strada Montmartre. Cavalerul observ c onestul copist pea ntr-un ritm mai grbit ca de obicei, i c, n loc s-i in bastonul perpendicular, aa cum face un burghez cnd umbl, el l inea orizontal, ca un om care alearg. n ceea ce privete acel aer de mreie care l izbise att n ajun pe domnul Boniface, el dispruse n ntregime pentru a face loc unei uoare expresii de ngrijorare. Nu era posibil s se nele: Buvat nu se ntorcea att de

grbit dect pentru c era nelinitit din pricina Bathildei. Bathilde era aadar suferind! Cavalerul l urmri din ochi pe demnul copist pn n clipa n care acesta dispru sub poarta aleii ce ducea la intrarea casei n care locuia. D'Harmental, pe drept cuvnt, presupunea c va intra la Bathilde n loc s se urce la el, i spera c Buvat avea s deschid n sfrit fereastra la ultimele raze ale soarelui, care nc de diminea venise s o mngie. ns d'Harmental se nela; Buvat se mulumi s ridice perdeaua i s vin s-i lipeasc faa grosolan de un geam. n timp ce cu minile btea toba pe cele dou geamuri vecine; n plus, apariia i-a fost de tare scurt durat, cci dup cteva clipe se ntoarse cu vioiciune, ca un om care este chemat, i, lsnd s cad din nou perdeaua de muselin pe care o ridicase, dispru de la fereastr. D'Harmental presupuse c dispariia era motivat de un apel la pofta de mncare a vecinului su; acest fapt i reaminti c, preocupat fiind de ncpnarea pe care o dovedea aceast nefericit fereastr de a nu se deschide, el uitase de dejun, ceea ce, trebuie s-o spunem spre ruinea lui d'Harmental, constituia o mare infraciune la obiceiurile sale. Or, cum nu exista nicio ans ca fereastra s se deschid atta timp ct vecinii si erau ocupai cu luarea cinei, cavalerul se hotr s profite de aceste momente pentru a cina. Prin urmare, l sun pe portar i i porunci s se duc s caute la osptrie puiul cel mai gras i la negustorul de pometuri cele mai frumoase fructe pe care le va putea gsi. n privina vinului, i mai rmseser nc nite sticle vechi din cele trimise de abatele Brigaud. D'Harmental mnc cu o anumit remucare: el nu nelegea cum putea fi n acelai timp att de chinuit i s aib atta poft de mncare. Din fericire el i reaminti c citise, n opera nu tiu crui moralist, c tristeea a ngrozitor pofta de mncare. Aceast maxim i liniti contiina, i drept urmare nefericitul pui fu devorat pn la ultimul oscior. Dei aciunea de a cina era foarte fireasc n sine i nu prezenta, desigur, nimic vrednic de dojana, d'Harmental, mai nainte de a se aeza la mas, i nchisese fereastra, dar asigurndu-i, prin ndeprtarea perdelelor, o mic deschiztur cu ajutorul creia putea vedea etajele superioare ale casei de peste drum. Datorit acestei precauii, n momentul n care i termina masa, l zri pe Buvat care, fr ndoial, dup ce i-o isprvise i el, i fcea apariia la fereastra terasei. Aa dup cum am spus, afar era o vreme magnific, i de aceea Buvat pru foarte dispus s profite de ea; dar cum Buvat era dintre acele fiine neobinuite pentru care plcerea nu exist dect cu condiia s fie mprtit, d'Harmental l vzu rentorcndu-se, i, dup gestul su, presupuse c se adresa Bathildei, care, fr ndoial l nsoise, i o invita s-l urmeze pe teras. Prin urmare, d'Harmental sper o clip c avea s-o vad pe tnr aprnd i se ridic, cu inima tresltnd de bucurie; dar se nela. Orict de ispititoare era aceast frumoas sear, orict de elocvent era rugmintea prin care Buvat o invita pe pupila lui s se bucure de ea, totul fu zadarnic. Dar nu la fel s-a ntmplat i cu Mirza, care, srind pe fereastr fr a fi invitat, unde nu ncepu, cu o grozav voioie, s fac tot felul de salturi pe teras, innd n bot captul unei panglici de culoarea guii porumbelului, pe care ea o flutura ca pe o flamur, i pe care d'Harmental o recunoscu ca fiind panglica cu ajutorul creia i strngea boneta de noapte vecinul su. Acesta o recunoscu i el, ntruct aruncndu-se de ndat n urmrirea Mirzei, el fcu, urmrind-o cu toat repeziciunea micilor sale picioare, de trei sau de patru ori nconjurul terasei, micare ce s-ar fi prelungit fr ndoial la nesfrit, dac Mirza nu ar fi fcut imprudena de a se refugia n faimoasa cavern a balaurului, pe care am prezentat-o cititorilor notri. Buvat ovi o clip dac s-i vre braul n vgun, dar, n sfrit, lundu-i inima n dini, o urmri acolo pe fugar, i dup cteva clipe, cavalerul l vzu retrgndu-i mna narmat cu preafericita panglic, pe

care o trecu de mai multe ori peste genunchi pentru a-i nltura orice cutuli, apoi o ndoi cu precizie, i se napoie n camera sa spre a o pune bine, fr ndoial n vreun sertar unde s se afle la adpost de zburdlniciile Mirzei. Acesta era momentul pe care l atepta cavalerul. El deschise fereastra, i trecu capul printre cele dou canaturi ntredeschise, i atept. Dup cteva clipe, Mirza i scoase la rndul ei capul din cavern, privi n jur, csc, scutur din urechi i sri pe teras. n aceast clip cavalerul o chem cu tonul cel mai mngietor i cel mai seductor care i sta n putin. Mirza tresri la sunetul vocii; apoi cluzii de voce, ochii i se ndreptar spre cavaler, nc de la prima privire ea l recunoscu pe omul cu bucile de zahr, scoase un mic mrit de bucurie, apoi, minat de un impuls gastronomic tot att de rapid ca fulgerul, ea se azvrli dintr-un singur salt prin fereastra lui Buvat, aa cum face cerbul Coco prin toba sa, i dispru. D'Harmental i aplec ochii, i aproape n acelai moment o zri pe Mirza care traversa strada ca o nluc, i care, mai nainte ca el s fi avut timpul s-i nchid fereastra, zgria la ua lui. Din fericire pentru d'Harmental, Mirza avea memoria zahrului dezvoltat n acelai grad n care avea el memoria sunetelor. E lesne de ghicit c d'Harmental nu l ls deloc s atepte pe micul i ncnttorul animal, care se repezi n camer innd-o numai n salturi, exprimnd prin semne ne echivoce bucuria pe care i-o strnea aceast ntoarcere neateptat. Iar cavalerul era aproape tot att de fericit ca i cnd ar fi vzut-o pe Bathilde. Mirza nsemna ceva din tnra fat, era ogria ei mult iubit, att de mngiat, att de srutat de ea, care ziua i alungea capul pe genunchii ei, i care seara se culca la picioarele patului su; era confidenta mhnirilor i a fericirii sale, era n afar de acestea o mesager sigur, rapid, excelent, i mai cu seam n aceast ultim calitate o atrsese d'Harmental la el i o primise adineauri att de bine. Cavalerul i oferi Mirzei s se serveasc direct din zaharni, se aez la masa lui de scris i, lsnd s-i vorbeasc inima i s-i alerge pana, aternu scrisoarea urmtoare: Scump Bathilde, m socotii tare vinovat, nu este aa? Dar nu putei s tii ciudatele mprejurri n care m aflu, i care constituie scuza mea. Dac a avea fericirea de a v vedea o clip, o singur clip, ai nelege cum de exist n mine dou personaje att de diferite: tnrul student de la mansard i gentilomul de la serbrile din Sceaux. Deschidei-mi aadar sau fereastra, pentru a v putea vedea, sau ua, pentru a v putea vorbi. Permitei-mi s vin s v cer iertare n genunchi. Sunt sigur c atunci cnd vei ti ct sunt de nefericit, i mai cu seam ct v iubesc, vei avea mil de mine. Adio, sau mai degrab la revedere, scump Bathilde. li dau ncnttoarei noastre mesagere toate srutrile pe care a vrea sa le depun pe frumoasele dumneavoastr picioare. Adio, nc o dat, v iubesc mai mult dect pot s o spun, mai mult dect putei s o credei, mai mult dect v vei putea nchipui vreodat, RAOUL" Aceast mic scrisoare care ar fi prut tare rece unei femei din epoca noastr, pentru c nu spunea dect exact ceea ce voia s spun cel ce o scria, i pru cavalerului bine cumpnit i, ntr-adevr, era foarte ptima pentru acea epoc. De aceea d'Harmental o mpturi fr s schimbe nimic, i o prinse ca i pe prima sub zgarda Mirzei. Apoi, ridicnd de jos zaharnia, pe care mica fiin mnccioas o urmri din ochi pn la dulapul n care d'Harmental o puse bine, cavalerul deschise ua

camerei i art Mirzei cu un gest ceea ce i rmnea de fcut. Fie datorit mndriei, fie datorit inteligenei, Mirza nu atept s i se repete invitaia, se avnt pe scar de parc ar fi avut aripi, nu se opri dect exact timpul necesar pentru a-i trage, n treact, o muctur domnului Boniface care se rentorcea de la procurorul su, travers strada ca un fulger, i dispru n aleea casei unde locuia Bathilde. Cteva clipe nc d'Harmental rmase ngrijorat la fereastr, ntruct se temea ca Mirza s nu se duc din nou la Buvat sub umbrarul de caprifoi, i ca scrisoarea s nu fie deturnat astfel de la veritabila sa destinaie. Dar Mirza nu era proast s comit asemenea greeli, i cum la captul a ctorva secunde d'Harmental nu o vzu aprnd la fereastra terasei, el deduse cu mult agerime de minte c Mirza se oprise la etajul al patrulea. Prin urmare, pentru a nu o nspimnta prea mult pe biata Bathilde, el i nchise fereastra, spernd c astfel, cu ajutorul acestei concesii, va cpta vreun semn care s-i arate c era pe cale de a-l ierta. Dar nu a fost aa: d'Harmental atept zadarnic ntreaga sear i o parte din noapte. La orele unsprezece, lumina, de-abia vizibil prin perdelele duble, n continuare foarte bine nchise, se stinse cu totul. D'Harmental veghe nc o or la fereastra deschis, pentru a observa cea mai mic aparen de mpcare; dar nimic nu se schimb, totul rmase mut, aa cum totul era cufundat n ntuneric, i d'Harmental fu nevoit s renune de a o revedea pe Bathilde deocamdat. Dar a doua zi aduse aceeai asprime: era o hotrre deliberat de aprare care, pentru un brbat mai puin ndrgostit dect d'Harmental, ar fi exprimat pur i simplu teama de nfrngere; dar cavalerul, readus printr-un simmnt adevrat la simplitatea epocii de aur, nu vzu aici dect o rceal n eternitatea creia el ncepu s cread; este adevrat c ea inea de douzeci i patru de ore. D'Harmental i petrecu dimineaa frmntnd n mintea sa o mie de planuri, unele mai absurde dect altele. Singurul care vdea o judecat sntoas era pur i simplu de a traversa strada, de a urca cele patru etaje pn la Bathilde, de a intra la ea i de a-i spune totul; acesta i trecu prin minte ca i celelalte, dar cum era singurul nelept, d'Harmental se feri grozav s se opreasc la el. De altminteri, ar fi nsemnat o foarte mare ndrzneal s se nfieze astfel la Bathilde fr a fi autorizat la acest gest de cel mai mic semn, sau cel puin fr s fie mnat acolo de vreun pretext. Un asemenea mod de a proceda putea s o rneasc pe Bathilde, iar ea era i aa foarte mniat. Deci era mai bine s atepte, i d'Harmental atept. La orele dou, abatele Brigaud i fcu apariia i l gsi pe d'Harmental groaznic de indispus. Abatele arunc o privire cu coada ochiului spre fereastra mereu nchis, cu cea mai mare grij, i ghici totul. Lu un scaun, se aez n faa cavalerului, i nvrtindu-i policar ele unul n jurul celuilalt, aa cum l vedea c face d'Harmental, i spuse dup o clip de tcere: Scumpul meu pupil, ori eu sunt un prost fizionomist, ori citesc pe figura dumneavoastr c vi s-a ntmplat ceva foarte trist. Citii bine, scumpul meu abate, zise cavalerul. M plictisesc. Ah! serios! i n aa msur, continu d'Harmental, care avea grij s-i descarce fierea pe care o adunase n ajun, nct sunt gata s trimit la toi dracii conspiraia dumneavoastr. Oh! cavalere, nu trebuie s v pierdei orice ndejde. Cum! s trimitei conspiraia la toi dracii, cnd ea merge strun. Aida de! i ce ar spune ceilali? Suntei ncnttori, dumneavoastr i ceilali. Ceilali, scumpul meu, vntur lumea, se duc la baluri, la Oper, au dueluri, amante, au n sfrit distracii i nu sunt forai s stea nchii ca mine ntr-o pctoas de mansard. Ei bine! Dar acest pian, aceste culori? Ei a! c tare mai sunt distractive, muzica i desenul dumneavoastr!

Nu sunt distractive cnd desenezi sau cni singur. Dar, n fine, cnd se poate desena i cnta n companie, lucrul ncepe s mearg mai bine. i cu cine dracu vrei s desenez i s cnt? Le avei mai nti pe cele dou domnioare Denis. Ah da! fr s mai vorbim de faptul c ele cnt bine i deseneaz frumos, nu-i aa? Dumnezeule! Eu nu pretind c sunt nite virtuoase, nite artiste, i tiu bine c nu sunt de talia vecinei dumneavoastr. Ei bine l dar fiindc veni vorba, ce zicei de vecina dumneavoastr? Ei bine! Vecina mea? Pentru ce nu facei muzic mpreun cu ea, de pild? Ea care cnt att de bine. Asta v-ar distra. Dar o cunosc eu oare pe vecina mea? i deschide ea mcar fereastra? Vedei, de ieri diminea, s-a baricadat. Ah! da, vecina mea, e tare amabil! Ei, ca s vedei! Mie mi se spusese c e ncnttoare. De altminteri, cum vrei s cntm, fiecare n camera sa? Am forma un duo tare ciudat! Nu, la ea. La ea! I-am fost eu prezentat? O cunosc eu? Dar ce naiba! Facei rost de un pretext. Eh, de ieri caut unul. i nu l-ai gsit nc? Un om cu imaginaie ca dumneavoastr! Ah! scumpul meu pupil! Nu v recunosc. tii ce, abate, destul cu glumele, astzi nu sunt n toane bune. Ce vrei, orice om i are zilele sale proaste, i astzi sunt stupid. Ei bine! n acele zile omul se adreseaz prietenilor si. Prietenilor si? Pentru ce? Pentru a gsi pretextul pe care l caut zadarnic el nsui. Ei bine! abate prietene, gsii-mi acest pretext. Haidei, atept. Nimic nu este mai uor. Serios! l vrei? Fii cu bgare de seam la ceea ce v angajai. M angajez s v deschid ua vecinei dumneavoastr. ntr-un mod cuviincios? Cum aa! Cunosc eu oare un altul? Abate, v sugrum, dac pretextul dumneavoastr nu-i la locul su. i dac este bun? Dac este bun, abate, dac este bun, atunci suntei un om fermector. - V amintii ce a spus contele de Laval, despre descinderea pe care a fcut-o justiia n casa lui din Val-de-Grce, i despre faptul c a trebuit s dea drumul lucrtorilor i s pun s se ngroape presa? Perfect. V amintii de hotrrea luat n urma acestor discuii? Da, pe viitor s se foloseasc un copist. n sfrit, v mai amintii c mi-am luat eu sarcina de a-l gsi pe acest copist? mi reamintesc. Ei bine, acest copist asupra cruia mi-am aruncat ochii, acest om cumsecade pe care am promis s-l descopr, nu mai ncape vorb, este descoperit. Scumpul meu cavaler, este tutorele Bathildei. Buvat? n persoan. Ei bine! Eu v trec dumneavoastr puterile mele depline. V urcai la el, i oferii fiicuri de aur pe care le poate ctiga. Ua v este larg

deschis i cntai ct poftii cu Bathilde. Ah! scumpul meu Brigaud, exclam d'Harmental aruncndu-se de gtul abatelui, mi salvai viaa, pe cuvntul meu de onoare! i d'Harmental i lu plria i se repezi spre u. Acum cnd avea un pretext, nu se mai temea de nimic. Stai! stai! rosti Brigaud, nu m ntrebai mcar unde trebuie s se duc omul nostru s se intereseze de copiile n discuie. La dumneavoastr, la naiba! Nu, nu, tinere, nu! i atunci la cine? La prinul de Listhnay, n strada du Bac, nr. 110. La prinul de Listhnay!... Cine mai e i prinul sta, abate? Un prin fabricat de noi, d'Avranches, valetul doamnei du Maine. i credei c i va juca bine rolul? Nu fa de dumneavoastr, poate, care suntei obinuit s vedei prini adevrai, dar fa de Buvat... Avei dreptate. La revedere, abate! Gsii deci bun pretextul? Excelent. Ducei-v aadar, i Dumnezeu s v aib n paz! D'Harmental cobor cte patru trepte o dat; ajuns apoi n mijlocul strzii i vzndu-l la fereastra sa pe abatele Brigaud care l privea, i fcu un ultim semn cu mna i dispru sub poarta aleii ce ducea la Bathilde. XXXI OPINIE CONTRARA Cum este lesne de neles, Bathilde nu apelase la asemenea hotrri fr ca inima ei s nu sufere din aceast pricin: biata copil l iubea pe d'Harmental din toate puterile sufletului ei, aa cum iubeti la aptesprezece ani, aa cum iubeti pentru ntia oar. n timpul primei luni de absen, ea numrase toate zilele; n cea de-a cincea sptmn, numrase orele; n rstimpul ultimelor opt zile, numrase minutele. Tocmai atunci abatele de Chaulieu venise dup ea spre a o conduce la domnioara Delaunay, i cum el avusese grij nu numai s vorbeasc despre talentele sale, ci s spun i cine era, Bathilde fusese primit cu toate ateniile care i erau datorate i pe care biata Delaunay i le acorda cu att mai bucuroas cu ct acestea fuseser mult timp uitate fa de ea nsi. De altminteri, aceast deplasare, care l fcuse pentru moment att de mndru pe Buvat, fusese ntmpinat de Bathilde ca o distracie care trebuia s o ajute spre a trece mai uor ultimele momente ale ateptrii. Dar, cnd vzu c domnioara Delaunay socotea s dispun de ea chiar n ziua n care, dup calculul ei, trebuia s soseasc Raoul, ea blestem din toat inima clipa n care abatele, de Chaulieu o condusese la Sceaux, i Bathilde ar fi refuzat, desigur, oricare ar fi fost struinele sale, dac nu ar fi intervenit doamna du Maine. Nu era chip s-i refuzi doamnei du Maine un lucru pe care ea l cerea ca o ndatorire, ea care, la rigoare, i cu concepia ce exista la acea epoc despre supremaia rangurilor, ar fi avut dreptul s ordone. Bathilde, cu toate poziiile sale de aprare doborte, acceptase prin urmare. Dar cum Bathilde i-ar fi reproat ntreaga via dac Raoul ar fi sosit n absena ei, i dac ntorcndu-se ar fi gsit nchis fereastra, aa dup cum am spus, ea ceruse s se napoieze acas spre a studia cantata n largul ei i pentru a-l liniti pe Buvat. Biata Bathilde! Inventase dou pretexte nesincere pentru a ascunde sub un dublu vl motivul adevrat al ntoarcerii sale. Este lesne de ghicit c dac Buvat fusese mndru de faptul c se apelase la Bathilde pentru a desena costumele serbrii, cu totul altceva a fost cnd afl c tnra era destinat s joace acolo i un rol. Buvat visase nencetat pentru

Bathilde o rentoarcere a norocului care i-ar reda poziia social pierdut prin moartea lui Albert i a Claricei, iar tot ceea ce putea s-o apropie de lumea pentru care era nscut, i aprea ca un drum ctre o reabilitare fericit i inevitabil. Cu toate acestea, ncercarea i se pruse cumplit lui Buvat; cele trei zile pe care le petrecuse fr a o vedea pe Bathilde parc fuseser trei secole pentru el. n timpul acestor trei zile, srmanul copist fusese ca un trup fr suflet. La birou, lucrurile mai mergeau nc, dei era vdit pentru toi c se produsese un cataclism n viaa acestui om cumsecade. Totui, acolo i regsea munca obinuit, fiele de scris, etichetele de pus, timpul aadar se scurgea nc de bine de ru. Dar odat ntors acas, srmanul Buvat se simea cu totul izolat. De aceea, n prima zi nici nu putuse mnca, vzndu-se singur la acea mas, la care, de treisprezece ani ncoace, era obinuit s o vad n faa sa pe micua Bathilde. A doua zi, ntruct Nanette l-a dojenit c se prpdea aa cu firea i a susinut c i ruineaz sntatea cu atta post negru, Buvat i calc pe inim. Dar cumsecadele copist, care pn n acea zi nici nu bgase de seam vreodat c are un stomac, de-abia i termin masa, c i se pru c dduse pe gt plumb, nu altceva, i se vzu nevoit s recurg la cele mai puternice leacuri digestive pentru a face s treac mai departe aceast nenorocit cin ce prea hotrt s-i rmn n esofag. De aceea, n a treia zi, Buvat nu se aez la mas, i Nanette ntmpin cele mai mari greuti de pe lume spre a-l hotr s nghit o sup, n care ea pretindea chiar c a vzut cum i s-au rostogolit dou lacrimi mari. n sfrit, n seara celei de-a treia zile, Bathilde se napoiase i readusese bietului ei tutore somnul rpit i pofta de mncare absent. Buvat, care de trei nopi dormea foarte ru i care de trei zile mnca i mai prost nc, dormi ca un butean i mnc asemenea unui cpcun, sigur fiind ca absena copilului su mult iubit se apropia de sfrit i ca, odat trecut noaptea, el avea s reintre n posesia aceleia far de care i dduse seama c i va fi de aici nainte cu neputin s triasc. Bathilde era tare voioas; dac socotise bine, aceasta trebuia s fie ultima zi de absen a lui Raoul. Raoul i scrisese c pleca pentru ase sptmni. Ea numrase, unele dup altele, patruzeci i dou de zile grozav de lungi; cele. ase sptmni se scurseser aadar cu desvrire, iar Bathilde, judecndu-l pe Raoul dup ea, nu admitea c el ar putea s ntrzie de aci nainte mcar o clip. De aceea, odat Buvat plecat spre slujb, Bathilde i deschisese larg fereastra, i pe cnd i studia cu srg cantata, ea nu pierduse totui din vedere o clip fereastra vecinului. Trsurile erau rare n strada du Temps-Perdu, totui, printr-o ntmplare nemaiauzit, trecur trei trsuri ntre orele zece i patru, i la fiecare Bathilde ddu fuga s se uite, dar cu inima zvcnind att de tare, nct de fiecare dat cnd i dduse seama c se nelase i c trsura nu-l readucea nc pe Raoul, ea cdea gfind pe un scaun, gata s se nbue. n sfrit, sunase orele patru; cteva minute mai trziu, Bathilde auzi paii lui Buvat pe scar. Atunci nchise suspinnd fereastra, i, de data aceasta, ea era aceea care oricte sforri ar fi fcut spre a ine o bun tovrie tutorelui, nu putu nghii o singur mbuctur. Sosise ora plecrii spre Sceaux; Bathilde se mai duse pentru ultima oar s ridice perdeaua: la Raoul totul era nchis. Gndul c aceast absen se putea prelungi dincolo de sorocul hotrt i trecuse atunci pentru prima dat prin minte i plecase cu inima strns i blestemnd mai mult ca oricnd aceast serbare care o mpiedica s-i petreac noaptea ateptndu-l nc pe acela pe care l atepta de att de mult vreme. Totui, cnd Bathilde ajunse la Sceaux, iluminaiile, zgomotul, muzica, i mai cu seam preocuparea de a cnta pentru ntia oar n faa unei lumi att de numeroase i alese, ndeprtar un pic din mintea Bathildei amintirea lui Raoul. Din vreme n vreme, cte un gnd trist i trecea prin minte i i strngea grozav inima ca ntr-un clete cnd se gndea c la aceast or poate c frumosul ei

vecin sosise i, vznd fereastra ei nchis, o credea indiferent la rndul su. Dar avea ziua de mine n fa. Obinuse din partea domnioarei Delaunay promisiunea c va fi condus napoi acas mai nainte de a se lumina de ziu, iar odat cu primele raze ale soarelui avea s fie la fereastr, i ce avea s vad nti i nti Raoul cnd i va deschide fereastra: pe ea avea s o vad. I-ar povesti atunci cum fusese silit s plece n seara aceea; l-ar face s bnuiasc ce mult a suferit i, dac ar fi s judece dup ea nsi, Raoul avea s fie att de fericit nct avea s-o ierte. Bathilde se legna n toate aceste gnduri pe cnd o atepta pe doamna du Maine la rmul lacului, iar apropierea micii galere o surprinse tocmai n toiul discursului pe care l pregtea pentru Raoul. n primul moment, Bathilde, copleit de emoia de a cnta ntr-o societate numeroas i att de nalt, crezu c i va pieri vocea; dar era prea stpn pe arta ei pentru a nu fi ncurajat de admirabila orchestr care o susinea i care era alctuit din cei mai buni muzicieni ai Operei. Ea se hotr aadar s nu priveasc pe nimeni pentru a nu se intimida, i lsndu-se n voia ntregii puteri a inspiraiei, cnt cu o perfeciune care fcu s poat fi luat foarte bine, graie vlului pe care l purta, drept persoana nsi pe care o nlocuia, dei aceast persoan era prima cntrea a Operei i era considerat ca neavnd rival n privina registrului vocii i a siguranei tehnicii. Dar mare fu uimirea Bathildei cnd, odat terminat solo-ul, i uurat fiind de reluarea corului, plecndu-i ochii, zri n mijlocul grupului care nainta spre ea, aezat pe aceeai banchet cu doamna duces du Maine, un tnr senior care semna att de tare cu Raoul nct, dac aceast apariie i s-ar fi nfiat n mijlocul cantatei sale, cu siguran c vocea i-ar fi pierit dintr-o dat. O clip ea se ndoi nc, dar cu ct galera se apropia mai mult de rm, cu att mai puin i era ngduit bietei Bathilde de a-i mai pstra ndoielile; o atare asemnare nu se putea ntlni nici chiar ntre doi frai, i era prea vdit c frumosul senior de la Sceaux i tnrul student de la mansard erau una i aceeai persoan. Dar acest fapt nu o rnea nc pe Bathilde. Treapta pe care se urca deodat Raoul, n loc de a-l ndeprta de fiica lui Albert du Rocher, l apropia de ea, i la prima vedere ea l recunoscuse pe Raoul ca aparinnd nobilimii, dup cum el nsui presimise c Bathilde era de neam. Ceea ce o rnea profund, ceea ce era o insult adus bunei sale credine, 0 trdare fa de dragostea ei, era aceast pretins absen n timpul creia Raoul, uitnd de strada du Temps-Perdu, lsa solitar cmrua sa pentru a veni s ia parte la serbrile de la Sceaux. Raoul avusese astfel un capriciu de o clip pentru Bathilde, acest capriciu mersese pn la a petrece o sptmn sau dou ntr-o mansard; dar Raoul se plictisise repede de aceast via care nu era a sa. Pentru a nu o umili prea mult pe Bathilde, el pretextase o cltorie; pentru a nu o mhni prea tare, el se prefcuse, spunnd c aceast cltorie era pentru el o nenorocire; dar nimic din toate astea nu era adevrat. Fr ndoial c Raoul nu prsise Parisul, sau, dac plecase, prima sa vizit la rentoarcere fusese n alte locuri dect n acelea care trebuiau s-i fie att de scumpe! Se gseau n aceast acumulare de nvinuiri temeiuri pentru a rni o dragoste mai puin simitoare dect aceea a Bathildei. n clipa n care Raoul cobor pe mal, biata copil se afl la patru pai de el, i i fu cu neputin s se mai ndoiasc mai departe c tnrul student i frumosul senior nu erau unul i acelai. Iar cnd vzu c acela pe care ea l luase pn atunci drept un tnr i naiv provincial i oferea cu un aer elegant i degajat braul mndrei doamne du Maine, toate puterile o prsir i, simind cum i se nmoaie genunchii, scoase un strigt dureros care rsunase pn n strfundul inimii lui d'Harmental, apoi Bathilde lein. Deschiznd ochii, Bathilde o gsi lng ea pe domnioara Delaunay, care, nelinitit, i cldea cele mai grabnice ngrijiri. Dar cum era cu neputin a bnui

adevrata cauz a leinului fetei, i cum de altminteri acest lein nu inuse dect o clip, Bathildei, pretextnd emoia pe care o ncercase, nu i veni greu s nele persoanele care o nconjurau. Numai domnioara Delaunay insist un moment pentru a rmne la Sceaux, n loc de a se ntoarce la Paris. Dar Bathilde era grbit s prseasc acest palat n care mai adineauri suferise atta, i n care ea l vzuse pe Raoul fr ca Raoul s o vad. Rug aadar, cu acea intonaie care nu ngduie un refuz, ca totul s se desfoare conform nelegerii, i cum trsura care trebuia s o readuc la Paris, ndat dup ce va fi cntat, era gata, ea se sui i porni la drum. La sosire o gsi pe Nanette ateptnd-o ntruct fusese ntiinat de ntoarcerea sa. Buvat de asemenea voise s rmn treaz pentru a o mbria pe Bathilde la napoiere i pentru a afla nouti de la marea serbare. Dar Buvat era, dup cum se tie, un om cu deprinderi bine fixate: miezul nopii nsemna pentru el limita strii de veghe, i niciodat nu depise aceast or, aa nct atunci cnd sosi miezul nopii, zadarnic i ciupi el pulpele picioarelor, degeaba i ddu pe la nas cu firele unei pene i fredona cntecul favorit, somnul birui toate strdaniile, i se vzu nevoit s mearg s se culce, ceea ce i fcu, trasndu-i Nanettei sarcina de a-i da de tire a doua zi de ndat ce Bathilde va putea fi vzut. Cum este lesne de nchipuit, Bathilde a fost foarte bucuroas c o gsete pe Nanette singur. Prezena lui Buvat, n starea de spirit n care se afla, ar fi stingherit-o n cel mai nalt grad. Exist n inima femeilor, indiferent ia ce vrst a ajuns inima, o afinitate pentru chinurile dragostei pe care nu o gseti niciodat n inima unui brbat, orict de bun i orict de consolatoare ar fi aceast inim, n faa lui Buvat, Bathilde nu ar fi ndrznit s plng; n faa Nanettei, izbucni n lacrimi. Nanette se atepta s o regseasc pe tnra sa stpn foarte mndr i foarte bucuroas de triumful pe care nu se putea s nu-l fi obinut, i fu nespus de mhnit s o vad n starea n care se afla; de aceea i ndrzni s-i pun ntrebrile cele mai struitoare. Dar, la toate aceste ntrebri, Bathilde se mulumi s rspund, cltinnd din cap, c nu era nimic, absolut nimic. Nanette vzu bine c lucrul cel mai nelept era s nu insiste ntr-un moment cnd tnra sa stpn prea att de hotrt s tac, i se retrase n camera ei, care, aa dup cum ara spus, era alturi de cea a Bathildei. Dar acolo, biata Nanette nu putu rezista acelei curioziti a inimii care o mpingea s vad ce se ntmpl cu stpn sa; i, privind prin gaura cheii, ea o vzu mai 29] nti, plngnd n hohote, cum ngenuncheaz n faa crucifixului, acolo unde ea o gsise att de des rugndu-se, apoi cum se ridic, i, ca i cnd s-ar fi supus unui impuls mai puternic dect ea, cum se duce s deschid fereastra i s priveasc la fereastra din faa ei. Din aceast clip nu mai exist nicio ndoial pentru Nanette. Suferinda Bathildei era o suferin pricinuit de iubire, i aceast suferin i venea din partea frumosului tnr care locuia de cealalt parte a strzii. Ca urmare, Nanette se calm un pic; femeile vars lacrimi pentru suferinele din dragoste mai mult dect pentru toate celelalte suferine, Har ele tiu, de asemenea din experien, c aceste suferine pot s se sfreasc cu bine. Astfel nct orice suferin de acest soi este alctuit pe jumtate din durere i pe jumtate din speran. Nanette se culc aadar mai linitit dect ar fi fost de nar fi ptruns cauza lacrimilor Bathildei. Bathilde dormi puin i ru; primele dureri i primele bucurii ale iubirii au acelai rezultat. Ea se trezi aadar cu ochii ncercnai i peste msur de obosit. Ar fi vrut tare mult s evite de a-l vedea pe Buvat, sub un pretext

oarecare, dar acesta, nelinitit, o i pusese de dou ori pe Nanette s-o ntrebe pe Bathilde dac putea fi vzut. Bathilde i adun ntregul curaj i se duse surznd s-i prezinte fruntea spre a-i fi srutat de bunul ei tutore. Dar Buvat avea prea mult instinctul inimii pentru a se lsa amgit de un surs; i vzu ochii ncercnai, chipul palid, i suferina Bathildei i fu dezvluit. Cum este lesne de neles, Bathilde tgdui c nu se afla n starea ei fireasc. Buvat se prefcu ns c i d crezare, deoarece vzu c, de ar fi avut aerul c se ndoiete, el ar fi suprat-o ru, i porni spre slujb foarte preocupat s afle ce o ntristase att pe biata sa Bathilde. Dup ce plec Buvat, Nanette se apropie de Bathilde, care, odat singur, se aezase ntr-un fotoliu, cu capul sprijinit ntr-o mn i cu cealalt atrnndu-i peste braul fotoliului, n timp ce Mirza, culcat la picioarele sale i nenelegnd nimic din aceast descurajare, gemea ncetior. Buna Nanette rmase o clip n picioare n faa tinerei spre a o contempla cu o dragoste aproape matern, apoi, dup cteva clipe, vznd c Bathilde nu scotea o vorb, rupse ea tcerea. Domnioara sufer nc? rosti ea. Da, buna mea Nanette, nc. Dac domnioara ar voi s deschid fereastra, poate c i-ar face bine. Oh! nu, nu, Nanette, mulumesc. Fereastra trebuie s rmn nchis. Domnioara poate c nu tie... tiu, Nanette, tiu. C frumosul tnr de peste drum s-a napoiat azi diminea. Ei bine! Nanette, zise Bathilde ridicnd capul i privind-o pe inimoasa femeie cu o uoar nuan de severitate. Ce are a face acest tnr frumos cu mine? Iertai-m, domnioar, zise Nanette, dar eu credeam... gndeam... Ce gndeai?... Ce credeai?... C v prea ru din pricina absenei sale i c ai fi fericit acum la ntoarcerea sa. Te nelai. Scuzai-m, domnioar, dar pare att de distins! Prea mult, Nanette, mult prea mult pentru sraca Bathilde. Prea mult, domnioar, prea distins pentru dumneavoastr! exclam Nanette. Asta-i bun! ntr-adevr! Oare dumneavoastr nu valorai ct toi frumoii seniori de pe lume? De altminteri, iac, dumneavoastr suntei nobil. Eu sunt ce par a fi, Nanette, adic o srman fat, de linitea, de iubirea i de onoarea creia orice mare senior crede c poate s-i bat joc fr a fi pedepsit. Tu vezi bine, Nanette, trebuie ca aceast fereastr s rmn nchis i s nu-l revd pe acest tnr. Doamne Dumnezeule! domnioar Bathilde, dar vrei oare s-l facei s moar de inim rea pe bietul biat? De azi-diminea nu se mic de la fereastra lui, i are un aer trist, att de trist, c ntr-adevr i se sfie inima cnd l vezi. Ei bine! Ce m intereseaz pe mine aerul su trist; ce-mi pas mie de acest tnr! Eu nu-l cunosc, nu-i tiu nici mcar numele. Este un strin, care a venit s locuiasc acolo numai cteva zile, care mine poate c va pleca, aa cum a mai fost plecat. Dac i-a fi dat atenie, a fi greit, Nanette, i n loc s m ncurajezi pe fgaul unei iubiri care ar fi o nebunie, tu ar trebui, dimpotriv, presupunnd c aceast iubire ar exista, s m faci s neleg tot ridicolul i mai cu seam tot pericolul acesteia. Vai de mine! domnioar, pentru ce? Tot va trebui s v ndrgostii ntr-o zi sau alta. Srmanele femei sunt condamnate s treac prin asta. Ei bine! pentru c trebuie neaprat s iubii, la urma urmelor, mai bine s iubii un tnr frumos ce are un aer nobil ca regele, i care trebuie s fie bogat, pentru c nu face nimic. Ei bine! Nanette, ce ai spune dac acest tnr care i pare att de sincer,

att de leal i att de bun, nu ar fi altceva dect un ru, un trdtor, un mincinos? Ah! Dumnezeule bun! domnioar, a spune c este cu neputin. i dac i-a spune c acest tnr care locuiete ntr-o mansard, care se arat la fereastr mbrcat n haine att de simple, se afla ieri la Sceaux, i oferea braul doamnei du Maine, mbrcat fiind n uniform de colonel? Ce a spune, domnioar? A spune c n sfrit bunul Dumnezeu se arat a fi drept, trimindu-v pe cineva demn de dumneavoastr. Sfnt Fecioar! Un colonel, un prieten al ducesei du Maine! Oh! domnioar Bathilde, vei fi contes, v-o spun eu, i asta nu-i prea mult pentru dumneavoastr, cci meritai cu mult mai mult. i dac Providena ar da fiecruia partea ce i se cuvine, nu contes ai fi, ci duces, prines, regin. Da, regin a Franei. Iac! doamna de Maintenon a fost de-a binelea. Nu a vrea s fiu regin ca ea, buna mea Nanette. Nu spun ca ea. De altminteri, nu pe rege l iubii, nu-i aa, domniorica noastr? Eu nu iubesc pe nimeni, Nanette. Eu sunt prea cuviincioas pentru a v contrazice, domnioar. Dar nu-i nimic. Vedei, ns, prei bolnav, i primul leac pentru o fat tnr care sufer e aerul proaspt, e soarele. Uitai-v la bietele flori, cnd sunt inute nchise, li se ntmpl ca dumneavoastr, ele plesc. Lsai-m s deschid fereastra, domnioar. Nanette, i interzic acest lucru. Du-te la treburile dumitale, i las-m. M duc, domnioar, uite c m duc, pentru c m alungai, zise Nanette ducnd un col al orului la coada ochiului. Dar s fiu eu n locul acestui tnr, tiu bine ce a face. i ce ai face? A veni s m apr eu nsumi, i sunt tare sigur c l-ai ierta, chiar dac ar avea vreo vin. Nanette, zise Bathilde tresrind, dac vine, te opresc s-l primeti, ai neles? Bine, domnioar, nu-l vom primi, cu toate c nu este foarte politicos s dai oamenii pe u afar. Politicos sau nu, vei face ceea ce am poruncit, zise Bathilde, creia contrazicerea i ddea puterile care i-ar fi lipsit dac prerea ei ar fi fost mprtit, i acum, vreau s rmn singur, poi s te duci. Nanette iei. Rmas singur, Bathilde izbucni n lacrimi; fora sa nu era dect orgoliu, dar era rnit n adncul inimii, i fereastra rmase nchis. Nu vom urmri aceast srman inim n toate tresririle ei, n toate nelinitile, n toate suferinele sale. Bathilde se credea femeia cea mai nenorocit de pe pmnt, dup cum d'Harmental se socotea brbatul cel mai nefericit din lume. La orele patru i cteva minute, aa dup cum am spus, Buvat se ntoarse acas. Bathilde recunoscu urmele pe care le lsase ngrijorarea pe faa lui mare i cumsecade, i fcu tot ceea ce putu spre a-l liniti. Ea surise, glumi, i inu tovrie la mas, dar toate acestea nu-l linitir deloc pe Buvat. De aceea, dup cin, el propuse pupilei sale, ca o distracie la care nimic nu se putea mpotrivi, o plimbare pe teras. Bathilde, gndindu-se c de ar refuza, Buvat avea s rmn lng ea, simula c accept, i se urc cu Buvat n camera acestuia, dar acolo pretext c are de scris o scrisoare de mulumire domnului de Chaulieu, pentru bunvoina pe care o artase prezentnd-o doamnei du Maine, i lsndu-i tutorele n plin ncierare cu Mirza, cobor din nou. Zece minute mai trziu, ea o auzi pe Mirza care zgria la u, i se duse s-i deschid.

Mirza intr innd-o numai n salturi, cu demonstraii de o att de nebun bucurie, nct fata nelese c i se ntmplase ceva extraordinar. Ea o privi atunci cu mai mult atenie, i vzu scrisoarea prins de zgarda ei. Cum era a doua pe care o aducea Mirza, Bathilde nu avu nevoie s cerceteze de unde venea i de la cine era scrisoarea. Tentaia era prea puternic pentru ca Bathilde s ncerce mcar s-i reziste. La vederea acestei hrtii, care i se prea c ascunde n ea destinul vieii sale, tnra crezu c are s leine. O desprinse tremurnd, mototolind-o cu o mn, n timp ce cu cealalt o mngia pe Mirza, care, ridicat pe labele dinapoi, dansa grozav de voioas de a fi devenit un personaj att de important. Bathilde deschise scrisoarea i o privi de dou ori, fr a putea s descifreze un singur rnd; peste ochi i se lsase un fel de nor. Scrisoarea, dei spunea mult, nu spunea nc destul. Scrisoarea ddea asigurri de nevinovie, i cerea iertare. Scrisoarea vorbea de circumstane ciudate care impuneau secretul. Dar scrisoarea spunea mai ales aceasta: cel care o scrisese era nebun de ndrgostit. Urm de aici c, fr a o liniti cu totul pe Bathilde, scrisoarea i aducea o mare uurare. Cu toate acestea Bathilde, dintr-un rest de mndrie cu totul feminin, se hotr totui s fie nenduplecat pn a doua zi. Deoarece Raoul se recunotea vinovat, trebuia ntr-adevr ca el s fie pedepsit. Biata Bathilde nu se gndea c jumtate din pedeapsa pe care o aplica vecinului su se rentorcea asupra ei nsi. Totui, efectul scrisorii, orict de incomplet ar fi fost el nc, avu o asemenea eficacitate nct n momentul n care Buvat cobor de pe teras, o gsi pe Bathilde infinit mai bine dect atunci cnd o prsise cu o or mai nainte: culorile i reveniser n obraji, voioia i era mai sincer, iar cuvintele ncetaser s-i fie sacadate i nfrigurate aa cum erau din ajun ncoace. i atunci Buvat ncepu s cread ceea ce l ncredinase pupila sa chiar n acea diminea, anume c starea de agitaie n care se afla se datora emoiei din ajun. Drept urmare, seara, ntruct trebuia s lucreze, Buvat se urc la el la ceasurile opt, iar pe Bathilde, care se plngea de faptul c se culcase n ajun la orele trei dimineaa, o ls liber n acea sear s se culce la ce or i va plcea. Bathilde rmase treaz, deoarece, cu toat insomnia ei din ajun, nu avea nici cea mai mic poft s doarm. Rmase linitit de veghe, mulumit i fericit, cci tia c fereastra vecinului era deschis, iar dup statornicia lui, i ghicea nelinitea. De dou sau trei ori tare o btu gndul s pun capt acestei neliniti, ducndu-se s-l vesteasc pe vinovat c, n schimbul unei explicaii oarecare, iertarea avea s-i fie acordat. Dar i se pru c a face astfel primii pai oarecum spontan n ntmpinarea lui Raoul nsemna mai mult dect se cuvenea s fac o fat tnr de vrsta ei i n situaia ei. Amn aadar lucrurile pe a doua zi. Seara, Bathilde i fcu rugciunea ca de obicei, i, ca de obicei, Raoul se regsi pe jumtate n rugciunea sa. Peste noapte, Bathilde vis c Raoul se afla la picioarele ei, i c i ddea nite motive att de serioase. nct ea era aceea care i mrturisea c este vinovat, i care i cerea iertare lui. De aceea de diminea se trezi foarte convins c fusese de o severitate ngrozitoare, nenelegnd cum de avusese curajul s-l fac s sufere n acest chip pe bietul Raoul. De aici urm c prima sa micare a fost s se duc la fereastr i s-o deschid; dar ducndu-se ntr-acolo, l zri, printr-o imperceptibil deschiztur, pe frumosul tnr ce sttea la fereastr. Aceast imagine o opri brusc. Nu ar nsemna oare o mrturisire deplin aceast fereastr deschis de ea nsi? Era mai bine s atepte sosirea Nanettei. Nanette ar deschide fereastra n chip foarte firesc, i astfel vecinul nu s-ar putea fli prea mult cu puterea sa de

seducie. Nanette i fcu apariia, ns fusese dojenit prea stranic n ajun cu privire la nefericita de fereastr pentru a se expune la o a doua reprezentaie a aceleiai scene. Urm de aici c nu avu nicio clip de gnd s se apropie de fereastr, i c se nvrti i foi prin camer fr a-i pomeni ctui de puin de aerisirea ncperii. Dup aproape o or folosit spre a deretica prin cas, Nanette iei fr s fi atins mcar perdelele. Bathilde era gata s plng. Buvat cobor s-i ia cafeaua mpreun cu Bathilde, aa cum i era obiceiul. Bathilde ndjduia c, intrnd n ncpere, Buvat avea s o ntrebe pentru ce sttea aa nchis n camera ei, i c vorbele acestea ar nsemna pentru ea un prilej spre a-i spune s deschid fereastra; ns Buvat primise n ajun de la eful Bibliotecii nite reguli noi de clasificare a manuscriselor, i era att de preocupat de etichetele sale, nct nu ddu atenie la nimic altceva dect la mina bun a Bathildei, i bu cafeaua fredonnd cntecul favorit, i iei fr a face nici cea mai mic observaie cu privire la aceste perdele att de jalnic trase. Pentru prima oar, Bathilde avu mpotriva lui Buvat un gest de enervare care aducea aproape a mnie, i i se pru c tutorele avea puin atenie fa de pupila sa, dac nu bga de seam c ea era pe cale s se nbue ntr-o ncpere cu ferestrele astfel astupate. Rmas singur, Bathilde se ls pe un scaun; ea nsi se vrse ntr-o ncurctur din care i era cu neputin s ias. Trebuia s-i porunceasc Nanettei s deschid fereastra: nu voia s fac acest lucru; trebuia s deschid ea nsi fereastra: nu-l putea face. Trebuia aadar s atepte. Dar pn cnd? S atepte pn mine, pn poimine poate, i pn atunci ce avea s gndeasc Raoul? Raoul nu-i va pierde oare rbdarea din pricina acestei severiti exagerate? Dac Raoul avea s-i prseasc din nou mansarda pentru cincisprezece zile, pentru o lun, pentru ase sptmni... pentru totdeauna... poate... Bathilde ar muri. Bathilde nu se mai putea lipsi de Raoul. Dou ore se scurser astfel, dou secole! Bathilde ncerc de toate: se apuc de broderie, se aez la clavecin, trecu la pasteluri; nu putu s fac nimic. Atunci apru Nanette, i i reveni un pic de speran. ns Nanette doar ntredeschise ua: ea venea s-i cear ngduina s fac un drum absolut necesar. Bathilde i fcu semn cu mna c putea s se duc. Nanette se ducea n foburgul Saint-Antoine: absena ei avea s dureze aadar cel puin dou ore. Ce s fac n rgazul acestor dou ore? Ar fi fost nespus de plcut s le petreac la fereastr: afar era un soare att de minunat, judecind cel puin dup razele care ptrundeau prin perdele. Bathilde se aez pe un scaun, i scoase scrisoarea din corsaj; o tia pe dinafar, dar nu e nimic, o mai citi odat. Primind o asemenea scrisoare, cum de nu se predase ea chiar n acea clip? Era att de tandr, att de plin de dragoste; se simea aa de bine c cel ce o scrisese, o scrisese cu vorbe izvorte din inima sa. Oh! dac cel puin ar putea s primeasc o a doua scrisoare. Era o idee. Bathilde i arunc ochii asupra Mirzei, Mirza, drgua mesager! o lu n brae, i srut tandru cporul fin i inteligent; apoi, tremurnd toat, biata copil, ca i cum ar fi fptuit o crim, se duse s deschid ua de la palier. Un tnr se afla n faa acestei ui, ntinzndu-i mna spre clopoel. Bathilde scoase un strigt de bucurie, iar tnrul un strigt de iubire. Acest tnr era Raoul. XXXII IN AL NOULEA CER Bathilde fcu civa pai napoi, deoarece simea c era gata s cad n braele lui Raoul.

Raoul, dup ce nchise n grab ua, fcu civa pai nainte i ngenunche la picioarele Bathildei. Cei doi tineri i aruncar o inefabil privire de iubire; apoi numele lor, schimbate ntr-un ndoit strigt, le scpar de pe buze; minile li se reunir ntr-o strngere electric, i totul fu uitat. Aceste dou biete inimi, crora li se prea c aveau attea s-i spun, bteau aproape una lng alta i rmneau mute: ntregul lor suflet le trecuse n luminile ochilor, i ei i vorbeau cu acea mare voce a tcerii care, n dragoste, rostete attea lucruri, i care are avantajul asupra celeilalte de a nu mini niciodat. Ei rmaser astfel cteva minute. n sfrit Bathilde simi cum o podidesc lacrimile; apoi, scond un suspin, i lsndu-se pe spate ca spre a-i recpta respiraia n pieptu-i sugrumat, rosti: Oh Doamne! Doamne! Ct am suferit! Dar eu! spuse d'Harmental, eu care, n aparen, n ochii dumneavoastr, am toate vinile, i care totui sunt nevinovat. Nevinovat, zise Bathilde, creia, printr-o reacie cu totul fireasc, i reveneau n minte primele sale ndoieli. Da, nevinovat, continu cavalerul. i atunci el povesti Bathildei tot ceea ce avea el dreptul s-i povesteasc din viaa sa, adic duelul su cu Laf are; cum, n urma acestui duel, venise el s se ascund n strada du Temps-Perdu; cum o vzuse pe Bathilde, cum se ndrgostise de ea; uimirea lui descoperind treptat n ea femeia distins, pictoria ndemnatic, muziciana de primul ordin; bucuria sa cnd crezu c observ c nu i era cu totul indiferent; fericirea sa cnd ncepu s cread c era iubit; n sfrit, el i spuse ct a fost de fericit cnd, n calitate de colonel de carabinieri, primise ordinul s se duc n Bretania, i cum acest ordin prevedea ca la rentoarcere s vin s raporteze despre misiunea sa Alteei Sale Serenisime doamna duces du Maine, nainte de a se duce la Paris. Aadar el sosise direct la Sceaux, ignornd ce se petrecea acolo i creznd c nu avea dect de lsat nite depee, n trecere, i cnd, din contra, picase n mijlocul unei serbri la care, absolut fr voia lui, fusese forat s ia parte, i aceasta din pricina poziiei pe care o deinea el pe ling domnul duce du Maine. Aceast expunere amnunit a fost ncheiat prin exprimarea unor asemenea preri de ru, prin aa cuvinte de dragoste i jurminte de fidelitate, nct Bathilde aproape c nu ddu atenie primelor pri ale discursului, pentru a se interesa i a-i aminti numai de sfrit. Era rndul Bathildei. Bathilde avea i ea de povestit lui d'Harmental o istorie lung; dar n aceast istorie nu existau nici reticene, nici obscuriti. Nu era istoria unei epoci din viaa sa, ci a ntregii sale viei. Bathilde, cu o anumit mndrie de a-i mprti iubitului ei c era demn de el, se zugrvi mai nti ca mic copil, bucurndu-se de mngierile unui tat i ale unei mame; dup care se nfi orfan, apoi prsit. i atunci apru Buvat, acest om cu fa vulgar i cu inim sublim, i ea i vorbi despre toate ateniile lui, despre buntatea lui nesecat, despre ntreaga sa iubire pentru biata lui pupil. Bathilde i prezent copilria ei fr griji i adolescena cufundat n gnduri. Sosi n sfrit la clipa n care, pentru prima oar, l vzuse pe d'Harmental, i, ajuns aici, ea surise, roind, ntruct simea bine c nu mai avea nimic ce s-i destinuiasc. Dar lucrurile nu stteau astfel. Mai ales ceea ce Bathilde credea c nu e nevoie s-i mprteasc lui d'Harmental, tocmai acestea voia neaprat cavalerul s le afle de pe buzele ei; de aceea nu o scuti de niciun amnunt. Zadarnic srmana copil se opri, se nroi, i plec ochii, ea trebui s-i deschid biata sa inim feciorelnic, n timp ce d'Harmental, n genunchi n faa ei, i sorbea cele mai mici oapte; apoi, cnd termin, ea trebui s nceap de la capt, deoarece d'Harmental nu se putea stura s o asculte, ntr-att era de fericit de a

se simi iubit de Bathilde, i ntr-att era de mndru c o putea iubi. Dou ore se scurseser ca dou clipe, i tinerii se aflau tot acolo, d'Harmental n genunchi n faa Bathildei, aplecat spre el, minile ei n minile lui, privindu-se ochi n ochi, cnd se auzi deodat sunnd la u. Bathilde i arunc ochii pe o mic pendul atrnat ntr-un col al camerei. Arta orele patru i ase minute: nu se putea nela, era Buvat, care se napoia acas. Ca prim reacie, Bathilde ncerc un sentiment de team; numaidect ns Raoul o liniti, surznd: el avea pretextul pe care i-l procurase abatele Brigaud. Cei doi ndrgostii mai schimbar aadar o ultim strngere de mn i o ultim privire, apoi Bathilde se duse s deschid ua tutorelui ei, care ncepu, ca de obicei, prin a o sruta pe frunte, i numai atunci l zri pe d'Har-mental. Stupefacia lui Buvat a fost mare; era pentru prima dat cnd un alt brbat dect el intra la pupila sa. i ainti asupra lui d'Harmental doi ochi bulbucai, uimii, i rmase n ateptare, ridicnd i cobornd bastonul n caden, dar fr a atinge pmntul cu el. I se prea n mod vag c l cunoate pe acest tnr. D'Harmental nainta spre el cu acea uurin despre care oamenii dintr-o anumit clas nu au nici mcar idee. Domnului Buvat, i spuse el, am onoarea s-i vorbesc? Mie nsumi, domnule, rspunse Buvat nclinndu-se i tresrind la sunetul acestei voci pe care credea c o recunoate, dup cum crezuse c recunoate de asemenea acest chip, i ntreaga onoare este de partea mea, v rog s m credei. l cunoatei pe abatele Brigaud? continu d'Harmental. Da, domnule, perfect, du... du... du... doamnei Denis, nu-i aa? Da, relu surznd d'Harmental, duhovnicul doamnei Denis. l cunosc, e un om foarte detept, domnule, foarte detept. Exact. Nu i v-ai adresat oare, cndva, domnule Buvat, pentru a v recomanda n vederea efecturii de copii? Da, domnule, ntruct sunt copist, i sunt la dispoziia dumneavoastr. Buvat se nclin. Ei bine! spuse d'Harmental ntorcndu-i salutul, scumpul abate Brigaud, care este tutorele meu, pentru a ti cu cine vorbii, domnule, v-a gsit un client excelent. Ah! Serios! Dar luai loc, domnule.' V mulumesc nespus. i cine este acest client, v rog? Prinul de Listhnay, care locuiete n strada du Bac, numrul 110. Un prin! Domnule, un prin? Da, un spaniol, cred, care se afl n coresponden cu gazeta Mercur din Madrid, i creia i trimite tiri din Paris. Dar acesta e un chilipir sadea, domnule! Un veritabil chilipir, aa cum ai spus, care v va da puin btaie de cap, este adevrat, ntruct toate depeele sale sunt n limba spaniol. Drace! Drace! exclam Buvat. Cunoatei limba spaniol? ntreb d'Harmental. Nu, domnule; nu cred, ca s zic aa. Nu are importan, continu cavalerul, surznd privitor la ndoiala lui Buvat; nu avei nevoie s cunoatei o limb pentru a face copii n aceast limb. Eu, domnule, a copia i din chinez, numai ca prile pline i prile subiri s fie trase destul de convenabil pentru a alctui litere. Extins pn la un anumit punct, domnule, caligrafia este o art de imitaie ca i desenul. i tiu c, sub acest raport, domnule Buvat, relu d'Harmental, dumneavoastr suntei un mare artist. Domnule, zise Buvat, dumneavoastr m copleii. Acum, fr indiscreie,

pot s v ntreb la ce or o voi gsi pe Altea Sa? Care Alte? Altea Sa prinul de... nu-mi mai amintesc numele... pe care l-ai spus, domnule... pe care mi-ai fcut onoarea de a mi-l spune, adug Buvat corectndu-se. Ah! prinul de Listhnay! El nsui. El nu este Alte, scumpe domnule Buvat. Iertai-m, mi se prea c toi prinii... Oh! exist prini i prini... Acesta este un prin de rangul al treilea, i cu condiia s-l numii monsenior, el va fi foarte satisfcut. Credei? Sunt sigur de acest lucru. i cnd l voi gsi, v rog? ntr-o or, dac vrei: dup ce luai cina, de exemplu, ntre orele cinci i cinci i jumtate. V reamintii adresa? Da, strada du Bac, nr. 110. Foarte bine! domnule. Foarte bine! Am s fiu acolo. Aadar, zise d'Harmental, sunt onorat s v spun la revedere. i dumneavoastr, domnioar, adug el ntorcndu-se ctre Bathilde, v rog s primii toate mulumirile mele pentru buntatea pe care ai avut-o de a-mi ine companie ateptndu-l pe domnul Buvat, buntate pentru care v voi pstra, v-o jur, o recunotin etern. i cu aceste cuvinte, lsnd-o pe Bathilde buimcit de sigurana de sine pe care i-o dduse obinuina unor asemenea situaii, d'Harmental, printr-un ultim salut, i lu rmas bun de la Buvat i de la pupila sa. Acest tnr este ntr-adevr foarte amabil, rosti Buvat. Da, foarte amabil, rspunse n chip mecanic Bathilde. Numai c mi se ntmpl un lucru extraordinar: mi se pare c l-am mai vzut. Este posibil, zise Bathilde. La fel i vocea sa, continu Buvat. Sunt convins c vocea sa nu mi-e strin. Bathilde tresri, ntruct ea i reaminti de seara n care Buvat se ntorsese grozav de nspimntat, dup aventura sa din strada des Bons-Enfants, iar d'Harmental nu i spusese nimic n legtur cu aceast aventur. n acest moment i fcu apariia Nanette, anunnd c masa era servit. Buvat, care era grbit s se duc la prinul de Listhnay, pi primul n mica sufragerie. Ei bine! domnioar, i spuse ncet de tot Nanette, care va s zic a venit tnrul cel frumos? Da, Nanette, da, rspunse Bathilde ridicnd ochii spre cer cu o expresie de infinit gratitudine. Da, i sunt tare fericit. Trecu i ea n sufragerie; aci, Buvat, dup ce i aezase plria peste baston i bastonul ntr-un col, o atepta pe Bathilde, btndu-se cu minile peste coapse, aa cum i era obiceiul n clipele sale de mare satisfacie. Ct despre d'Harmental, el nu era mai puin fericit dect Bathilde: era iubit, era sigur de aceasta. Bathilde i-o spusese cu aceeai plcere pe care o resimise ea nsi, cnd l-a auzit pe d'Harmental mrturisindu-i c o iubete. El era iubit, i nu de o biat orfana, de o mic grizet, ci de o tnr aparinnd nobilimii, iar tatl i mama ei ocupaser, la curtea lui Monsieur i a fiului su, unele din acele funcii care, la acea epoc, erau cu att mai onorabile cu ct te apropiau mai mult de prini. Nimic nu mpiedica aadar pe Bathilde i pe d'Harmental s aparin unul altuia; dac rmnea o distan social ntre ei, aceasta nsemna

att de puin, nct Bathilde nu avea dect un pas de fcut spre a urca, iar d'Harmental un singur pas spre a cobor, pentru ca amndoi s se ntlneasc la jumtatea drumului. Este adevrat c d'Harmental uita un lucru, un singur lucru: anume acest secret pe care se crezuse obligat s i-l tinuiasc Bathildei ca nefiind al su, anume aceast conspiraie care spa sub picioarele sale un abis care, dintr-un moment ntr-altul, putea s-l nghit. ns d'Harmental era departe de a vedea lucrurile astfel; d'Harmental era sigur c este iubit, iar soarele dragostei furete celei mai triste i mai prsite viei un orizont trandafiriu. n ceea ce o privea, Bathilde nu avea nicio ndoial care s-o ngrijoreze ct de ct asupra viitorului: cuvntul cstorie nu fusese pronunat ntre ea i d'Harmental, este adevrat, ns inimile lor se artaser una alteia n ntreaga lor puritate, i nu exista contract scris care s valoreze ct o privire a ochilor lui Raoul, s preuiasc o strngere de mn a sa. i de aceea, cnd, dup cin, Buvat, felicitndu-se pentru stranica pleac ce-i picase, i lu bastonul i plria spre a se duce la prinul de Listhnay, de-abia rmase Bathilde singur n camera ei, c se duse, voioas i ncreztoare, s deschid ea nsi, fr ezitare i fr a se ruina, aceast nefericit de fereastr att de mult vreme nchis. Ct despre d'Harmental, de cnd se napoiase n mansard, nu-i mai prsise fereastra. Dup cteva clipe, ndrgostiii se neleser asupra a tot ceea ce vor face: bunei Nanette aveau s-i mprteasc pe de-a ntregul taina lor. n toate zilele cnd Buvat va fi plecat, d'Harmental se va urca la Bathilde i va rmne alturi de ea dou ceasuri. Restul timpului i vor vorbi pe fereastr, i cnd, din ntmplare, ar fi obligai s in ferestrele nchise, i vor scrie. Ctre orele apte seara Buvat putea fi vzut aprnd n colul strzii Montmartre; clca apsat, cu pasul cel mai grav i mai majestuos, innd ntr-o mn un sul de hrtie i n cealalt bastonul; i se citea n ochi c se petrecuse ceva mre n viaa sa; Buvat fusese introdus n preajma prinului, i vorbise monseniorului n persoan. Cei doi tineri nu l zrir pe Buvat dect n momentul n care acesta trecea prin dreptul lor: d'Harmental i nchise numaidect fereastra. Bathilde avusese o clip de nelinite. Cnd d'Harmental i vorbise lui Buvat despre prinul de Listhnay, ea se gndise c Raoul, surprins la ea, inventa o a doua istorie pentru a explica prezena sa. Neavnd timpul s-i cear explicaii, i nendrznind s insiste pe lng Buvat spre a nu se duce n strada du Bac, ea avu o anumit remucare n momentul n care l vzu plecnd. Bathilde inea la Buvat cu toat recunotina inimii sale. El nsemna pentru Bathilde ceva sacru, pe care respectul ei trebuia s-l fereasc venic de ridicul. l atept aadar cu mare nelinite, pentru a judeca dup chipul su ce se petrecuse: faa lui Buvat era strlucitoare. Ei bine! ticuule? rosti Bathilde cu un rest de team. Minunat! zise Buvat. Am vzut pe Altea Sa. Bathilde rsufl uurat. Scuz-m, ns, ticuule, zise ea surznd, tii bine c domnul Raoul a spus c prinul de Listhnay nu are drept la acest titlu, nefiind prin dect de rangul al treilea. Garantez eu c e de primul, i menin altea", zise Buvat. Un prin de rangul al treilea, palo de lemn! un brbat nalt de cinci picioare i opt degete, plin de maiestate, i care mestec ludovicii de aur cu lopata! un om care pltete copiile cincisprezece livre pagina, i care mi-a dat douzeci i cinci de ludovici nainte!... Un prin de rangul al treilea!... Ah, ce s mai vorbim! i atunci o alt team i fcu loc n mintea Bathildei, anume c acest pretins client, pe care Raoul i-l gsise tutorelui ei, s nu fie dect un mijloc ocolit pentru a-l face pe Buvat s accepte nite bani pe care el ar socoti c i-a ctigat. Aceast team atrgea dup ea ceva umilitor, ceea ce fcu s i se strng inima. Ea i

ntoarse ochii spre fereastra lui d'Harmental, i l vzu pe tnrul care, printr-un ochi de geam, o privea cu atta dragoste, nct nu se mai gndi la nimic altceva dect s-l priveasc i ea, i aceasta cu atta uitare a tot ce o nconjura, nct nsui Buvat, orict de puin ndemnatic ar fi fost el s surprind la ceilali acest gen de sentimente, bg de seam preocuparea pupilei sale, i se apropie fr rutate s vad ce atrgea astfel atenia fetei. ns d'Harmental l vzu aprnd pe Buvat, i ls perdeaua s cad, astfel nct bonomul nostru nu se alese cu nimic de pe urma curiozitii sale. Aa care va s zic, ticuule, zise cu vioiciune Bathilde, care se temea ca Buvat s nu fi bgat de seam, i voia s-i abat atenia, eti mulumit? Foarte satisfcut. Dar trebuie s-i spun un lucru. Care? Dumnezeule! Ce e i cu noi, i ce minte slab avem! Ce i s-a ntmplat oare? S vezi... i reaminteti, i-am spus c deunzi credeam c recunosc figura i vocea acestui tnr, dar c nu puteam s-mi amintesc unde am vzut-o i unde am auzit-o. Da, mi-ai spus asta. Ei bine! Traversnd strada des Bons-Enfants pentru a iei la Pont Neuf, ajungnd n faa casei cu numrul 24, am avut un fel de inspiraie subit, i mi s-a prut c acest tnr era acelai ins pe care l vzusem n timpul acelei nopi grozave, la care nu m pot gndi vreodat fr s m cuprind fiorii! Adevrat, ticuule? rosti Bathilde cuprins ea nsi de fiori. Oh! ce nebunie! -- Da, ce nebunie! ntruct am fost pe punctul de a m ntoarce. M gndeam c acest prin de Listhnay ar putea fi ntr-adevr vreo cpetenie de tlhari, i c ar voi poate s m atrag ntr-o vgun. ns, cum eu nu iau niciodat bani cu mine, am cugetat c temerile mele erau exagerate, i din fericire le-am combtut prin raionamente. i acum, ticuule, eti ntr-adevr convins, nu-i aa, relu Bathilde, c acest biet tnr, care a venit n dup amiaza asta din partea abatelui Brigaud, nu are nicio legtur cu cel cu care ai vorbit n strada des Bons-Enfants? Fr ndoial. O cpetenie de hoi, cci susin mai departe c aceasta este poziia sa social, o cpetenie de hoi nu s-ar afla n relaii cu Altea Sa. Oh! Nu ar avea nicio logic, rosti Bathilde. Nu, chiar c nu ar avea nici cea mai mic logic, ns m-am luat cu vorba. Fata mea, ai s m ieri dac nu rmn cu tine n seara aceasta, dar i-am fgduit Alteei Sale s m apuc de copiile sale nentrziat, i nu vreau s-mi calc cuvntul. Bun seara, scumpa mea copil. Bun seara, ticuule. i Buvat se urc din nou n camera sa, unde se aternu numaidect la munca pe care i-o pltise att de generos prinul de Listhnay. Ct despre cei doi ndrgostii, i reluar conversaia ntrerupt de ntoarcerea lui Buvat, i numai Dumnezeu tie la ce or s-au nchis cele dou ferestre. XXXIII URMAUL LUI FENELON Datorit nelegerilor dintre cei doi tineri, care ddeau iubirii lor, att de mult vreme zgzuit, ntreaga nflorire posibil, trei sau patru zile se scurser asemenea unor clipe, n timpul crora au fost fiinele cele mai fericite de pe lume. ns pmntul, care prea s se fi oprit n loc pentru ei, continua totui s se roteasc pentru ceilali, iar evenimentele, care trebuiau s-i trezeasc n momentul n care se ateptau cel mai puin, se pregteau n tcere.

Domnul duce de Richelieu i inuse promisiunea. Marealul de Villeroi, ce urma s lipseasc de la palatul Tuileries numai o sptmn, dup cum am vzut, fusese rechemat n cea de-a patra zi printr-o scrisoare a marealei, care i scria c prezena sa pe lng rege era mai necesar ca oricnd, ntruct tocmai se declarase pojarul la Paris, iar cteva persoane se mbolnviser la Palais-Royal. Domnul de Villeroi se napoiase numaidect. Dup cum i aducea lumea aminte, toate acele mori succesive care, cu trei sau patru ani mai nainte, ndureraser regatul, fuseser puse pe seama pojarului, iar marealul nu voia s piard acest prilej de a se fli cu vigilena sa, exagernd importana i mai cu seam rezultatele acesteia. ntr-adevr, ca preceptor al regelui, el avea privilegiul de a nu-l prsi niciodat dect n urma unui ordin dat de el nsui, i de a rmne de fa la audientele acordate de rege oricrei persoane, chiar i regentului. Or, ducele lua aceste precauii ciudate mai cu seam fa de regent, i cum aceste precauii mergeau n acelai sens cu ura doamnei du Maine i a partidului ei, domnul de Villeroi era tare ludat, i se rspndea pretutindeni vorba c el gsise pe cminul lui Ludovic al XV-lea nite bomboane otrvite care fuseser puse acolo de nu se tie cine. Toate acestea avur drept rezultat un spor de calomnii mpotriva ducelui d'Orlans, i prin urmare un spor de importan pentru mareal, care n cele din urm tot i bgase n cap tnrului rege c lui i datora viaa. Datorit acestei convingeri, el cptase o mare nrurire asupra acestui biet vlstar regal, care, obinuit s se team de orice, nu avea ncredere dect n domnul de Villeroi i domnul de Frjus, fa de care nutrea sentimente de prietenie. Domnul de Villeroi era, aadar, ntr-adevr omul care trebuia pentru mesajul ce i se ncredinase, ns, datorit nehotrrii, trstur binecunoscut a caracterului su, el ezitase ctva timp pn s ia o decizie. S-a convenit, n fine, ca n lunea urmtoare zi a sptmnii n care, din cauza festinelor sale din ziua de duminic, domnul regent l vedea foarte rar pe rege s-i fie remise lui Ludovic al XV-lea cele dou scrisori ale lui Filip al V-lea. Apoi, domnul de Villeroi ar profita de acest rgaz de singurtate cu elevul su pentru a-l face s semneze ordinul de convocare a statelor generale, ordin pe care l-ar expedia numaidect, i pe care l-ar face public a doua zi, mai nainte de ora vizitei regentului la Maiestatea Sa. Astfel nct, orict de neateptat ar fi fost aceast msur, nu sar mai fi putut reveni asupra ei. n timp ce se unelteau toate acestea mpotriva lui, regentul i urma viaa obinuit n mijlocul lucrrilor sale, al studiilor, al plcerilor i mai cu seam al necazurilor sale familiale. Aa dup cum am mai spus-o, trei dintre fiicele sale i provocau suprri serioase i reale. Doamna de Berry pe care o iubea cel mai mult dintre toate pentru c o salvase din ghearele morii, vindecnd-o de o boal grea, n faa creia cei mai vestii medici, cu toii, se declaraser neputincioi uitnd de orice discreie, tria n mod public cu Riom, i amenina c-l va lua n cstorie la fiecare observaie pe care i-o fcea tatl ei. Ameninare ciudat, i care la aceast epoc totui, datorit respectului care se pstra nc fa de ierarhia rangurilor, urma s strneasc, dac ar fi fost adus la ndeplinire, un i mai mare scandal dect isca iubirea pe care, n orice alt epoc, aceast cstorie ar fi sfinit-o. Domnioara de Chartres i meninuse hotrrea de a se face clugri, fr s se fi putut descoperi dac aceast decizie era, aa cum i nchipuise regentul, urmarea unei decepii amoroase, sau, dup cum susinea mama sa, rezultatul unei vocaii reale. Este adevrat c ea, orict de clugri de prob ar fi fost, continua s se dedea tuturor plcerilor mondene care puteau fi introduse n mnstire, i pusese s i se transporte n chilie putile, pistoalele, i mai ales o magnific garnitur de rachete, de sori, de petarde i de tore romane, artificii graie crora ea oferea sear de sear tinerelor sale prietene un divertisment

pirotehnic; altminteri, nu trecea de pragul mnstirii din Chelles, unde tatl ei venea s o viziteze n fiecare miercuri. Cea de-a treia persoan din familie care, dup cele dou surori ale sale, i ddea cel mai mult de furc regentului, era domnioara de Valois, pe care o bnuia foarte mult c este amanta lui Richelieu, fr ca totui s fi putut obine vreodat o dovad sigur n acest sens, dei i pusese poliia pe urmele celor doi amani, i cu toate c, nu o singur dat, bnuind-o pe domnioara de Valois c l primete pe duce la ea, regentul intrase aici la orele cnd era cel mai probabil c avea s-l ntlneasc. Aceste bnuieli sporiser nc din pricina rezistenei pe care o opusese mamei sale care voise s-i dea ca so pe nepotul su, prinul de Dombes, devenit o partid excelent, mbogit cum ajunsese prin motenirea rmas de la grande Mademoiselle29; de aceea regentul se folosi de un nou prilej pentru a se convinge dac acest refuz era provocat de antipatia pe care i-o inspira tnrul prin sau de dragostea pe care o purta frumosului duce, ntmpinnd favorabil propunerile pe care i le fcuse Pleneuf, ambasadorul su la Torino, cu privire la cstoria dintre frumoasa Charlotte-Aglae i prinul de Piemont. Domnioara de Valois se rzvrtise grozav din pricina acestei noi conspiraii mpotriva propriei ei inimi. ns zadarnic gemuse i plnsese ea, regentul, cu toat buntatea spontan a caracterului su, de data aceasta se pronunase n mod cert, iar bieii amani nu mai aveau nicio speran, cnd se produse un eveniment neateptat care ddu peste cap totul. Madame, mama regentului, cu sinceritatea sa cu totul german, i scrisese reginei Siciliei, una din corespondentele sale cele mai asidui, c ea o iubea prea mult pentru a nu o preveni c prinesa care era destinat tnrului prin de Piemont avea un amant, i c acest amant era ducele de Richelieu. Este lesne de ghicit c, orict de avansate ar fi fost lucrurile, o asemenea declaraie ce venea de la o persoan cu moravuri att de austere ca Palatina, dusese la o ruptur total. Aadar, n momentul n care credea c scpase de domnioara de Valois, ducele d'Orleans afl deodat despre ruptur, apoi, ceva mai trziu, afl i cauza acestei rupturi; cteva zile se art mbufnat fa de Madame, trimind la toi dracii aceast manie de a coresponda care o stpnea pe biata prines palatin. Dar cum ducele d'Orleans avea firea cea mai puin certrea de pe lume, curnd rse i el de aceast nou escapad epistolar a mamei sale, abtut fiind de altminteri de la acest subiect de un subiect mult mai important: era vorba de Dubois, care voia cu orice pre s fie arhiepiscop. Am vzut, la rentoarcerea lui Dubois de la Londra, cum toat afacerea ncepuse atunci sub form de glum, i cum primise regentul recomandarea regelui William; ns Dubois nu era omul s se lase dobort de primul refuz. Cambrai devenise vacant prin moartea, la Roma, a cardinalului La Tremouille. Era una dintre cele mai bogate arhiepiscopii i una dintre cele mai nalte funcii ale Bisericii: era nzestrat cu un venit anual de 150 000 livre, i cum pe Dubois banii nu-l deranjau niciodat, ci, dimpotriv, i-i procura prin toate mijloacele cu putin, ar fi fost greu de spus dac era mai ispitit de titlul de urma al lui Fenelon dect de bogatul beneficiu care i era alocat. De aceea, cu primul prilej, Dubois puse din nou arhiepiscopia n discuie. De data aceasta, ca i prima oar, regentul voi s dea lucrurilor o ntorstur comic; ns Dubois deveni mai hotrt i mai struitor. Regentul nu putea suporta sciala, iar Dubois ncepea s-l plictiseasc cu insistena sa; astfel nct, creznd c-l ncolete bine pe Dubois, se prinse c nu va gsi un prelat care s vrea s-l hirotoniseasc arhiepiscop. i nu-i dect asta? exclam Dubois plin de bucurie. Am la ndemn ce ne e de trebuin. Cu neputin, rosti regentul care nu credea c linguirea omeneasc poate 29 Fiica cea mai mare a fratelui regelui.

s mearg pn ntr-acolo. Avei s vedei! zise Dubois. i iei alergnd. Dup cinci minute se napoie. Ei bine? ntreb regentul. Ei bine! rspunse Dubois, am gsit ce ne trebuie. Oh! cine este blestematul, exclam regentul, care consimte s hirotoniseasc o pulama ca tine? Primul dumneavoastr miluitor n persoan, monseniore. Episcopul de Nantes? Nici mai mult, nici mai puin. Tressan? El nsui! Cu neputin! Ce mai, iat-l. i n acest moment ua se deschise, iar valetul l anun pe monseniorul episcop de Nantes. Venii, monseniore, venii! exclam Dubois mergnd n ntmpinarea sa. Altea Sa Regal ne-a onorat adineaori pe amndoi, numindu-m, pe mine, aa cum v-am spus, arhiepiscop de Cambrai, i alegndu-v, pe dumneavoastr, spre a m hirotonisi. Domnule de Nantes, ntreb regentul, consimii ntr-adevr s v luai misiunea de a face din abate un arhiepiscop? Dorinele Alteei Voastre sunt ordine pentru mine, monseniore. Dar tii oare c el este un simplu membru al clerului, fiind numai tuns, i c nu a cptat nici sub-diaconia, nici diaconia, nici preoia? Nu are nicio importan, monseniore, ntrerupse Dubois. E de fa aici domnul de Nantes care v va spune c toate aceste ordine pot fi conferite ntr-o singur zi. Dar nu exist vreun exemplu al unei asemenea escaladri. Ba da, sfntul Ambrozie. Atunci, scumpul meu abate, zise rznd regentul, dac tu ai de partea ta Prinii Bisericii, eu nu mai am nimic de spus, i te las pe mna domnului de Tressan. Am s vi-l napoiez cu crja i cu mitra arhiepiscopal, monseniore. Dar i trebuie titlul de liceniat, continu regentul, pe care ncepea s-l amuze aceast discuie. Am cuvntul universitii din Orleans. Dar i trebuie atestri, scrisori episcopale de trimitere spre alt diocez. i oare Besons nu se afl pe acolo? Un certificat de via ordonat i de bune purtri. Voi avea unul semnat de Noailles. Ah! ct despre asta, m prind pe orice c nu, abate. Foarte bine! Atunci are s-mi dea Altea Voastr unul. Ei! ce dracu! semntura regentului Franei va avea ntr-adevr tot atta trecere la Roma ct aceea a unui rutcios de cardinal. Dubois, zise regentul, ceva mai mult respect, te rog, fa de prinii Bisericii. Avei dreptate, monseniore, nu se tie ce poi s ajungi. Tu, cardinal! Ah! asta-i bun! exclam regentul izbucnind n rs. Pentru c Altea Voastr nu vrea s-mi acorde albastrul30, rosti Dubois, trebuie ntr-adevr s m mulumesc cu rou, n ateptarea a ceva mai bun. Ceva mai bun! Cardinal! Ia te uit, pentru ce nu a fi ntr-o zi pap? 30 Panglica albastr, care nu se putea obine dect dup manifestarea i verificarea capacitii.

La urma urmelor, Borgia a fost i el. S ne dea Dumnezeu via lung la amndoi, monseniore, i o s vedei i asta, i multe alte lucruri nc. La dracu! exclam regentul, doar tii c eu mi bat joc de moarte. Vai! Chiar prea mult. Ei bine! ai s m faci s devin poltron din curiozitate. Nu ar fi deloc ru; i pentru a ncepe, monseniorul nu ar face ru s-i suprime plimbrile nocturne. i pentru ce asta? Pentru c, n primul rnd, n aceste plimbri viaa i este n primejdie. Ce-mi pas mie! Apoi i pentru un alt motiv. Care? Pentru c ele sunt, rosti Dubois lundu-i un aer ipocrit, un subiect de scandal pentru Biseric! Du-te dracului! Vedei, monseniore, zise Dubois ntorcndu-se spre Tressan, vedei n mijlocul cror libertini i al cror pctoi fr de leac sunt forat eu s-mi duc traiul. Ndjduiesc c Eminena Voastr va ine seam de poziia n care m aflu i nu va fi prea sever cu mine. Vom face tot ce ne va sta n putin, monseniore, rspunse Tressan. i cnd asta? zise Dubois, care nu voia s piard niciun ceas. ndat ce vei fi ndeplinit toate cerinele. V cer trei zile. Ei bine! n a patra zi sunt la ordinele dumneavoastr. Astzi este smbt. Aadar pe miercuri! Pe miercuri, rspunse Tressan. Numai c trebuie s te anun dinainte, abate, relu regentul, c la hirotonisirea ta are s lipseasc o persoan de o oarecare importan. i cine ar ndrzni s-mi aduc aceast ofens? Eu! Dumneavoastr, monseniore, v vei afla acolo, i anume n tribuna dumneavoastr oficial. i rspund c nu. Pun rmag pe o mie de ludovici. Iar eu i dau cuvntul meu de onoare. Pun rmag ndoit. Insolentule! Pe miercuri, domnule de Tressan. La hirotonisirea mea, monseniore. i Dubois iei nespus de voios spre a se duce s trmbieze peste tot numirea sa. Cu toate acestea Dubois se nelase asupra unui punct, anume adeziunea cardinalului de Noailles. Oricte ameninri i s-au adresat sau oricte promisiuni i s-au fcut, nu s-a reuit s i se smulg atestarea de via ordonat i de bune purtri pe care Dubois se flise c o va obine din partea sa. Este adevrat c a fost singurul care a avut ndrzneala acestei sfinte i nobile mpotriviri la scandalul care amenina Biserica; Universitatea din Orlans i ddu licenele; Besons. arhiepiscopul de Rouen, recomandarea; i, toate fiind gata n ziua hotrt, Dubois plec la orele cinci dimineaa, n costum de vntoare, spre Pontoise, unde l ntlni pe domnul de Nantes, care, conform promisiunii pe care io fcuse, i conferi sub-diaconia, diaconia i preoia. La amiaz totul era terminat, iar la orele patru, dup ce trecuse pe la consiliul de regen, care se inea la vechiul Luvru din pricina pojarului care, dup cum am spus, bntuia la Tuilerii, Dubois se rentorcea la el n haine de arhiepiscop. Prima persoan pe care o zri

n camera sa a fost cumtr Fillon. n dubla sa calitate de colaboratoare a poliiei secrete i a amorurilor publice, ea avea dreptul s ptrund la ministru la orice or. i cu toat solemnitatea zilei, ntruct ea afirmase c are s-i comunice lucruri de cea mai mare importan, nu ndrzniser s-i interzic intrarea. Ah! exclam Dubois zrind-o pe vechea sa prieten, stranic ntlnire! La dracu! cumetre, rspunse Fillon, dac tu eti aa de ingrat nct s-i uii vechii prieteni, eu nu sunt att de proast ca s-i uit pe ai mei, mai cu seam cnd ei nainteaz n grad. Ah! aa! spune-mi, relu Dubois ncepnd s-i dezbrace vemintele sacerdotale, oare ai intenia s m numeti mai departe cumtrul tu? Acum cnd vezi c-s arhiepiscop? Mai mult ca oricnd, i in att de stranic la acest lucru, nct am de gnd ca prima dat cnd are s vin regentul la mine, s-i cer s m numeasc stare la o mnstire, ca s prosperm deopotriv, tot mpreun. Aadar tot mai vine la tine, desfrnatul? Vai! dar nu pentru mine, srmane cumetre. Ah! s-au dus vremurile frumoase de odinioar; sper ns c, mulumit ie, ele au s se rentoarc, iar casa mea o s trag foloase de pe urma nlrii tale. Oh! biata mea cumtr, spuse Dubois aplecndu-se pentru ca Fillon s-i descheie copcile pelerinei, i dai bine seama c acum lucrurile s-au schimbat i c nu te mai pot vizita ca n trecut. Tare mndru mai eti; ct despre Filip, nici vorb, el vine mereu la mine. Filip nu este dect regentul Franei, n timp ce eu sunt arhiepiscop. Pricepi tu? mi trebuie o iubit care s-i aib locuina ei, unde s m pot duce fr s ias scandal, ca doamna de Tencin, de exemplu. Da, care te neal cu Richelieu. i cine i spune c, dimpotriv, nu-l neal pe Richelieu cu mine? La naiba! s fie oare, ntmpltor, vreo cumulard, i s se ocupe n acelai timp i cu dragostea i cu poliia? Poate. Dar fiindc veni vorba de poliie, relu Dubois continund s se dezbrace, tii tu c poliia ta doarme zdravn de trei sau patru luni ncoace, i dac lucrul sta are s continue, voi fi silit s-i retrag subvenia? Ah! netrebnicule! exclam Fillon, iat cum te pori cu vechile tale cunotine! Tocmai veneam s-i fac destinuire. Ei bine! n-ai s-o mai afli! O destinuire n legtur cu ce? Fleacuri! mi retragi tu subvenia, haida de, bdran ce eti! S fie vorba de Spania? ntreb ncruntnd sprncenele noul arhiepiscop, care simea n mod instinctiv c primejdia venea dintr-acolo. Nu e vorba de absolut nimic, cumetre, dect de o fat frumoas pe care voiam s i-o prezint. Dar cum tu te faci sihastru, bun seara. i Fillon fcu patru pai spre u. Haide, vino aici, zise Dubois fcnd la rndul su patru pai spre un scrin. i cei doi vechi prieteni, att de vrednici s se neleag, se oprir i se privir rznd. Haide, haide, zise Fillon, vd c nu-i totul pierdut i c mai e ceva bun n tine, cumetre. Ce mai stai; des chide scrinul sta mic i drgu, arat-mi un pic ce are n burt, iar eu mi voi deschide gura, i i voi arta ce-mi st pe inim. Dubois scoase din scrin un fiic de o sut de ludovici i l flutur pe dinaintea cumetrei Fillon. Cu ce-i umplut crnciorul? ntreb ea. Haide, s nu mini; de altminteri am s numr din nou dup tine, ca s fiu mai sigur. Dou mii patru sute de livre, e o sum frumuic, aa mi se pare. Da, pentru un abate, dar nu pentru un arhiepiscop. Dar, nefericite, zise Dubois, nu tii oare ct sunt de nglodate n datorii

finanele statului? Ei bine! i ce-i pas ie de asta, pehlivanule? N-o s ne fac iari Law milioane cu duiumul? Nu vrei cumva, n schimbul fiicului sta, zece mii de livre n aciuni ale Companiei Mississipi? Mulumesc, iubitule, prefer cei o sut de ludovici. Ad-i ncoace, eu sunt femeie cumsecade, i altdat ai s fii mai darnic. Ei bine! i acum, ce ai s-mi spui? Haide! Mai nti, cumetre, fgduiete-mi un lucru. Care? Fiindc este vorba de un vechi prieten, s nu i se fac niciun ru. Dar dac vechiul tu prieten este vreun ticlos care merit s fie spnzurat, de ce dracu vrei s rmn n pagub treangul? Uite aa! mi am eu ideile mele. Du-te de te plimb. Nu pot s-i fgduiesc nimic. Atunci, bun seara, cumetre, ine-i suta de ludovici. Ah! aa! nu cumva faci acum pe femeia virtuoas? Nu; ns am obligaii fa de acest brbat. El este cel ce m-a introdus n lume. Ei bine! se poate luda c a adus societii n acea zi un frumos serviciu. Nepoate, nc puin, i nu va mai trebui s se ciasc de tot ce a fptuit, pentru c nu scot o vorb astzi dac nu i este salvat viaa. Ei bine! i va fi salvat viaa. i-o fgduiesc, eti mulumit acum? i pe ce mi fgduieti tu asta? Pe cuvntul meu de om cinstit! Cumetre, tu vrei s m tragi pe sfoar. Dar tii c m plictiseti teribil pn la urm? Aha! Te plictisesc! Ei bine, adio! Cumtr, am s pun s te aresteze. Ce-mi pas mie! Am s poruncesc s te duc la nchisoare. Nici nu m sinchisesc. i am s te las s putrezeti acolo. Pn ce ai s putrezeti tu nsui; i asta nu va fi departe. Ei bine! haide. Ce vrei tu? Vreau viaa cpitanului meu. O vei avea. Pe cuvnt de ce? Pe cuvnt de arhiepiscop! Altceva. Pe cuvnt de abate! Mai zi altceva. Pe cuvntul lui Dubois! Minunat. Ei bine! Trebuie s-i spun mai nti c. acest cpitan al meu este ntr-adevr cel mai jerpelit cpitan care exist n regatul nostru. Pe dracu! exist totui concuren. Ei bine! el i ntrece nici vorb pe toi. Continu. Or, vei afla c omul meu, cpitanul, este de ctva timp ncoace la fel de bogat ca i Cresus. O fi jefuit vreun fermier general! Nu e n stare. S-l fi ucis, treac-mearg! dar s-l fi jefuit... drept cine l iei? Ei bine, atunci, de unde socoteti c i-au picat banii tia? Te pricepi oare la monede?

Da. De unde vin atunci astea? Ah! ah! dubloni din Spania. i fr aliaj... cu efigia regelui Carol al II-lea... dubloni care valoreaz 48 de livre ca nimic... i care i curg din buzunare ca un izvor, bietul meu scump! i la ce dat a nceput s ndueasc aa cu aur cpitanul tu? La ce dat? Cu dou zile mai nainte de seara n care regentul era ct pe aci s fie rpit n strada des Bons-Enfants. nelegi cumetre apologul? Ba bine c nu! i pentru ce vii doar astzi s-mi dai de tire? Pentru c buzunarele ncep s se goleasc, i pentru c este momentul prielnic spre a afla unde se duce s i le umple. Da, ns i pentru c voiai s-i dai tot rgazul s rmn lefter, nu-i aa? Iaca na, trebuie neaprat s triasc toat lumea! Ei bine! va tri toat lumea, cumtro, chiar i cpitanul tu. Dar pricepi tu? Trebuie s tiu tot ce face. Zi cu zi. i de care dintre domnioarele tale este ndrgostit? De toate cnd are bani. i cnd nu are? De Normande. Este prietena lui de inim. O cunosc: e o ireat i jumtate. Da, ns nu trebuie s te bizui pe ea, i de ce m rog? l iubete, mica proast. Ah! aa! iat prin urmare un voinic tare fericit 1 i se poate spune c o merit. O adevrat inim de aur! Care nu pstreaz nimic pentru el. Nu ca tine, avar btrn! Bine! bine! Tu tii nici vorb c sunt ocazii cnd sunt i mai si dect fiul risipitor; i nu depinde dect de tine sa se iveasc ocaziile astea. Vom face atunci tot ce ne va sta n putin. Astfel, zi cu zi, voi ti tot ce face cpitanul tu? Zi cu zi, e lucru hotrt! Pe cuvnt de ce? Pe cuvnt de femeie cinstit! Altceva. Pe cuvntul coanei Fillon! Perfect! Adio, monseniore arhiepiscop. Adio, cumtr. i cumtr Fillon nainta spre u, dar n clipa n care se pregtea s ias, intr uierul. Monseniore, rosti el, e un om de treab care dorete s vorbeasc cu Eminena Voastr. i cine-i acest om de treab, imbecilule? Un slujba de la Biblioteca regal, care, n clipele sale libere, scrie copii. i ce poftete el? i Spune c are de fcut Eminenei Voastre o destinuire de cea mai mare nsemntate. O fi cumva vreun amrt de om care cere un ajutor? Nu, monseniore, zice c-i pentru o afacere politic. Drace! Privitoare la ce? Privitoare la Spania. Bag-l nuntru atunci. i tu, cumtr, treci n cabinetul acela. Pentru ce?

Ei bine! Dac scriitorul meu i cpitanul tu s-ar cunoate, din ntmplare! Ia te uit, zise Fillon, ar fi nostim. Haide intr repede acolo. i cumtr Fillon intr n cabinetul pe care i-l arta Dubois. O clip mai trziu aprodul deschise ua i l anun pe domnul Jean Buvat. In momentul de fa, s spunem cum de acest important personaj al istoriei noastre avea onoarea de a fi primit n audien particular de ctre monseniorul arhiepiscop de Cambrai. XXXIV COMPLICELE PRINULUI DE LISTHNAY Noi l-am prsit pe Buvat pe cnd se urca din nou la el, cu sulul de hrtii n mn, spre a aduce la ndeplinire promisiunea pe care i-o fcuse prinului de Listhnay. Aceast promisiune fusese respectat cu sfinenie, i, cu toat dificultatea ce exista pentru Buvat de a-l scrie ntr-o limb strin, a doua zi copia ateptat fusese dus n strada du Bac, numrul 110, la orele apte seara. Buvat primise atunci din aceleai mini auguste o nou porie de lucru, pe care o napoiase cu aceeai punctualitate. Astfel nct prinul de Listhnay, cptnd ncredere ntr-o persoan care i dduse deja asemenea dovezi de exactitate, lu de pe biroul su un teanc de hrtii mult mai voluminos dect primele dou, i, pentru a nu-l deranja pe Buvat n fiecare zi, i fr ndoial pentru a nu fi deranjat el nsui, i porunci s aduc napoi totul odat, ceea ce presupunea un interval de trei sau patru zile ntre prezenta ntrevedere i ntrevederea viitoare. Buvat se ntorsese acas mai mndru i mai onorat ca niciodat de aceast dovad de ncredere, i o gsise pe Bathilde att de vesel i de fericit, nct se urcase n camera sa ntr-o stare de satisfacie interioar care se apropia de beatitudine. El se aternuse numaidect pe lucru, i este inutil s spunem c munca se resimise de pe urma acestei dispoziii sufleteti. Dei Buvat, cu toat sperana pe care o nutrise o clip, nu nelegea ctui de puin limba spaniol, el ajunsese s o citeasc curgtor; astfel nct aceast munc cu totul mecanic, crundu-i chiar osteneala de a urmri idei strine, i ngduia s fredoneze cntecelul su pe cnd copia de zor lungile memorii. A fost aadar aproape o decepie pentru Buvat cnd, odat prima copie terminat, el gsi, ntre primul manuscris i al doilea, un document scris n ntregime n limba francez. Buvat se obinuise de cinci zile cu castiliana neao, i orice dezordine n obiceiurile acestui om de treab nsemna o oboseal; dar Buvat, sclav al datoriei sale, se pregti totui s o ndeplineasc n mod scrupulos; i cu toate c documentul nu avea numr de ordine i cu toate c prea s se fi strecurat acolo din greeal, el se hotr" totui s-l copieze i pe acesta, de fapt dac nu de drept, n virtutea maximei: Quod abundat non vitiat31. El i ajusta aadar pana cu o uoar lovitur de briceag i, trecnd de la scrierea batard la scrierea aplecat, ncepu s copieze rndurile urmtoare: Confidenial. Pentru Excelena Sa Monseniorul Alberoni n persoan. Nimic nu e mai important dect de a se ctiga de partea noastr orae ntrite vecine cu Pirineii, i seniori care i au reedina n aceste cantoane." n aceste cantoane, repet Buvat dup ce termin de scris paragraful. Apoi, nlturnd un fir de pr ce se strecurase n deschiztura penei, continu: 31 Ceea ce este din abunden nu stric.

S se corup garnizoana din Bayonne sau s se pun stpnire pe ea." Cum vine asta adic? murmur Buvat: s se corup garnizoana din Bayonne. Oare Bayonne nu e un ora francez? Ia s vedem, ia s vedem mai departe, i el continu: Marchizul de P... este guvernator n D... Se cunosc inteniile acestui senior; cnd se va fi luat hotrrea, el trebuie s-i tripleze cheltuielile pentru a atrage nobilimea, el trebuie s mpart gratificaii n Normandia, Carentan este un post important. A se avea cu guvernatorul acestui ora aceeai conduit ca i cu marchizul de P...; s se mearg mai departe, s se asigure acestor ofieri recompensele care le convin. S se acioneze la fel n toate provinciile". Mi drace! exclam Buvat citind din nou ceea ce scrisese. Ce nseamn asta? Mi se pare c ar fi prudent s citesc n ntregime chestia nainte de a merge mai departe. i Buvat citi: Pentru a se face fa acestor cheltuieli, trebuie s se socoteasc cel puin trei sute de mii de livre n prima lun, i n continuare o sut de mii de livre pe lun, pltite cu exactitate". Pltite cu exactitate, murmur Buvat ntrerupndu-se din citit. Este evident c nu de Frana trebuie s fie fcute aceste pli, pentru c Frana este att de strmtorat, nct de cinci ani ea nu-mi poate plti leafa, cele nou sute de livre ale mele. Ia s vedem! Ia s vedem mai departe! i relu lectura. Aceast cheltuial, care va nceta la ncheierea pcii, l pune pe regele catolic n situaia de a aciona n siguran n caz de rzboi. Spania nu va fi dect o auxiliar. Armata lui Filip al V-lea este n Frana". Ia te uit, ia te uit, ia te uit! exclam Buvat. i eu care nu tiam nici mcar c a trecut grania. Armata lui Filip al V-lea este n Frana: un vrf de lance alctuit din aproximativ zece mii de spanioli este mai mult dect suficient mpreun cu prezena regelui. Dar trebuie considerat c se va termina repede cu cel puin jumtate din armata ducelui d'Orleans (Buvat tresri). Aici este punctul decisiv; acest fapt nu se poate aduce la ndeplinire fr bani. Este necesar 6 gratificaie de 100 000 de livre pentru fiecare batalion i escadron. Douzeci de batalioane nseamn dou milioane; cu aceast sum se formeaz o armat sigur: se distruge aceea a inamicului. Este aproape cert c supuii cei mai devotai ai regelui Spaniei nu vor fi folosii n armata care va merge mpotriva sa; ei s se mprtie prin provincii: acolo ei vor aciona n mod util; s fie investii cu caliti i competene, dac nu le au; n acest caz, este necesar ca Maiestatea Sa Catolic s trimit ordine n alb, pe care ministrul su la Paris s le poat completa. innd seam de mulimea ordinelor de dat, este necesar ca ambasadorul s aib puterea de a semna pentru regele Spaniei. Mai este necesar ca Maiestatea Sa Catolic s semneze ordinele sale ca fiu al Franei: acesta este titlul su. S se alctuiasc un fond pentru o armat de treizeci de mii de oameni, pe

care Maiestatea Sa o va gsi hotrt, oelit i disciplinat. Acest fond, sosit n Frana la sfritul lui mai sau la nceputul lui iunie, trebuie s fie distribuit imediat n capitalele provinciilor, ca Nantes, Bayonne, etc. etc. S nu se lase s ias din Spania ambasadorul Franei; prezena sa va garanta sigurana celor care vor lua atitudine32." Palo de lemn! exclam Buvat frecndu-se la ochi, dar asta e o conspiraie! O conspiraie mpotriva persoanei regentului i mpotriva siguranei regatului. Oh! Oh! i Buvat czu ntr-o profund meditaie. ntr-adevr, poziia sa era critic: Buvat amestecat ntr-o conspiraie! Buvat mpovrat cu un secret de Stat! Buvat innd n minile sale poate soarta naiunilor! Nu era nevoie de attea pentru a-l arunca pe acest om de treab ntr-o bizar perplexitate. De aceea secundele, minutele, orele se scurser fr ca Buvat, cu capul rsturnat pe sptarul fotoliului i cu ochii lui bulbucai aintii n tavan, s schieze cea mai mic micare. Doar din timp n timp i ieea din piept cte o pal de respiraie zgomotoas, exprimnd parc o uimire nedesluit. Orologiul sun orele zece, orele unsprezece, miezul nopii; Buvat se gndi c noaptea e un sfetnic bun, i se hotr n sfrit s se culce. E de la sine neles c el rmsese la pasajul din copie unde bgase de seam c originalul lua o ntorstur ilicit. Numai c Buvat nu putu s doarm; zadarnic bietul om se tot ntoarse i se tot rsuci cnd pe o parte cnd pe cealalt; de-abia nchidea el ochii, c i vedea nenorocitul de plan al conspiraiei scris cu litere de foc pe perete. Odat sau de dou ori, biruit de oboseal, simi c l cuprinde somnul; ns de-abia czu n toropeal c vis, prima dat, c era arestat de straja de noapte ca prta la conjuraie; iar a doua oar, c era njunghiat de conjurai. Prima dat, Buvat se trezi tremurnd ca varga, iar a doua oar se detept scldat tot n sudori. Aceste dou comaruri fuseser att de cumplite, nct Buvat scapr amnarul, i aprinse din nou luminarea i se hotr s atepte venirea zorilor, fr a se mai strdui atta s adoarm. Se fcu i ziu, dar lumina zilei, departe de a goni fantasmele nopii, nu fcu dect s le dea o i mai nfricotoare realitate. La cel mai mic zgomot care se isca n strad, Buvat tresrea; se auzi btnd la ua dinspre strad, i Buvat fu ct pe aci s leine. Nanette deschise ua camerei, i Buvat ddu un ipt. Nanette alerg spre el i l ntreb ce avea; dar Buvat se mulumi s clatine din cap i s rspund suspinnd: Ah! biata mea Nanette, ce vremuri cumplit de triste ne e dat s trim! i se opri de ndat, temndu-se c a spus prea mult. Buvat era prea preocupat pentru a cobor s-i ia micul dejun cu Bathilde; de altminteri, el se temea ca fata s nu bage de seam nelinitea lui i s nu-l ntrebe care este cauza. Or, cum el nu putea s-i ascund nimic Bathildei, i-ar fi divulgat aceast cauz, i atunci Bathilde ar fi devenit i ea complice. Spuse aadar s i se aduc sus cafeaua, pretextnd c se ivise un surplus de treab i c avea s lucreze n timp ce i va lua micul dejun. Cum iubirii Bathildei i prindea de minune aceast absen, biata prietenie nu se plnse deloc din pricina de mai sus. La orele zece fr cteva minute, Buvat porni spre slujb; dac mari i fuseser temerile la el acas, cum este lesne de nchipuit, odat ajuns n strad, ele se schimbar n teroare. La fiecare rspntie, la captul fiecrei fundturi, 32 Acest document este copiat textual dup originalul depus la arhivele Ministerului Afacerilor Strine.

ndrtul fiecrui col, i se prea c vede stnd la pnd slujbai ai poliiei, care l ateptau s treac spre a-l nha de guler. La colul pieei des Victoires i fcu apariia un muchetar, venind din strada Pagevin, iar Buvat, zrindu-l, fcu o asemenea sritur n lturi, nct era ct pe aci s se azvrle sub roile unei cleti ce venea dinspre strada du Mail. Ptrunznd n strada Neuve-des-PetitsChamps, Buvat auzi pe cineva ce mergea tare zorit n spatele su, i atunci Buvat se porni s alerge fr a mai ntoarce capul pn n strada Richelieu, unde fu nevoit s se opreasc, ntruct picioarele sale, puin obinuite cu acest surplus de efort, ameninau s nu-l poarte mai departe. n sfrit, cu mare greutate, ajunse i la Bibliotec, salut pn la pmnt santinela care era de gard la poart i, strecurndu-se iute pe sub galeria din dreapta, apuc pe scara cea mic ce ducea la secia manuscriselor, ajunse n biroul su, i czu epuizat n fotoliul de piele, dup care nchise n sertarul mesei ntregul pachet al prinului de Listhnay, pe care l adusese cu el, de team ca poliia s nu fac vreo vizit acas la el n absena sa. i, recunoscnd n sfrit c se afla aproape n siguran, scoase un suspin, care nici vorb c l-ar fi trdat pe Buvat n ochii colegilor si ca fiind prada unei mari agitaii, dac, dup obiceiul su, Buvat nu ar fi sosit naintea tuturor celorlali slujbai. Buvat avea un principiu, anume c nu trebuia s existe nicio preocupare personal, fie ea vesel sau trist, care s-l abat pe un funcionar de la serviciul su. Aadar, el se aternu pe treab, n aparen ca, i cum nimic nu s-ar fi petrecut, dar, n realitate, ntr-o stare de tulburare moral imposibil de descris. Treaba lui consta, ca de obicei, n a clasa i a eticheta crile; cu cteva zile mai nainte izbucnind un incendiu ntr-una din slile Bibliotecii, trei sau patru mii de volume fuseser aruncate claie peste grmad n nite covoare i transportate departe de primejdia flcrilor, iar acum era vorba de a le instala din nou pe rafturile respective. Deci, cum munca era foarte ndelungat i mai cu seam foarte plictisitoare, lui Buvat i-a fost trasat cu osebire aceast sarcin, de care el se achitase pn atunci cu o pricepere i mai ales cu o asiduitate ce i aduseser elogiile superiorilor i zeflemelele colegilor. Mai rmseser aadar numai dou sau trei sute de volume de clasat i de adugat la seria colegelor lor ntru limbaj, logic, moralitate, i am putea s spunem chiar ntru imoralitate, ntruct una din cele dou camere evacuate era plin cu volume foarte puin caste. Nu odat, fie prin titluri, fie prin desenele lor, volumele l fcuser s roeasc pn n albul ochilor pe pudicul copist, care n mijlocul acestor vrafuri de romane licenioase i de memorii neruinate, printre care se rtciser cteva cri de istorie, uimite de a se gsi ntr-o asemenea companie prea a fi un alt Loth, cugetnd, n picioare, pe ruinele anticelor ceti corupte. Cu toat urgena lucrrii, Buvat rmase n fotoliul su cteva clipe pentru a-i veni n fire; ns de-abia vzu ua deschizndu-se, iar pe unul dintre colegi intrnd i ocupndu-i locul, c instinctiv Buvat se ridic, apuc pana, o muie n cerneal, i, aprovizionndu-se n mna stnga cu un anumit numr de mici ptrate de pergament, se ndrept spre ultimele volume ngrmdite unele peste altele sau care zceau pe parchet, i, spre a continua clasarea, lu primul volum care i czu sub mn, mormind printre dini, aa cum avea obiceiul s fac n asemenea mprejurri: Breviarul ndrgostiilor, imprimat la Lige n 1712, la... fr numele tipografului. Ah! Dumnezeule! Iari goliciuni. Dar ce desftare pot gsi oare cretinii n a citi asemenea cri, i pe care ar trebui, mai bine, s se dea porunc s fie arse n piaa Grve, de mna clului! De mna clului! Brrr! Ce nume afurisit am mai pronunat i eu!... Dar ce poate fi i cu acest prin de Listhnay care m pune s copiez asemenea lucruri? i tnrul acesta care, sub pretext c m ndatoreaz, vine s-mi fac cunotin cu un asemenea ticlos! Haide, haide, aici nu e vorba de aa ceva. Oricum, e tare plcut s scrii pe pergament, pana

alunec parc pe mtase, trsturile subiri ale literelor sunt fine, iar cele pline sunt compacte, i ntr-adevr i sorbi din ochi scrisul. S trecem la alt carte: Angelica sau Plcerile secrete, cu gravuri, i nc ce gravuri! Londra. Ar trebui s se interzic unor asemenea cri s treac grania. Peste cteva zile o s vedem c se petrec lucruri frumoase la grani. S se ctige de partea noastr orae ntrite aflate n vecintatea Pirineilor, i seniori care i au reedina n aceste cantoane". Trebuie s ndjduim c oraele ntrite nu se vor lsa cucerite aa, ce dracu! i mai exist supui credincioi n Frana. Asta mai lipsea, uite c am scris Bayonne n loc de Londra, i Frana n loc de Anglia. Ah! prin blestemat! Uite, dea Domnul s fii prins, spnzurat, rupt n buci de viu. Dar dac l prinde i dac m denun! Palo de lemn! E cu putin! Ei bine! domnule Buvat, zise funcionarul nsrcinat cu ordinea, ce facei acolo de cinci minute cu braele ncruciate, nvrtindu-v ntruna ochii ia mari, nspimntai? Nimic, domnule Ducoudray, nimic. Meditez n mintea mea asupra unui nou mod de rnduire pe clase. Un nou mod de rnduire pe clase? Suntei cumva un provocator de dezordine? Vrei prin urmare s facei o revoluie, domnule Buvat? Eu, o revoluie? exclam Buvat nspimntat. O revoluie! Niciodat, domnule, niciodat, n ruptul capului! Mulumesc lui Dumnezeu! Este cunoscut devotamentul meu fa de monseniorul regent, devotament foarte dezinteresat, pentru c de cinci ani, dup cum tii, nu ni se mai pltete, i dac ntr-o bun zi a avea nenorocirea s fiu acuzat de un asemenea lucru, ndjduiesc, domnule, c a gsi martori, prieteni care s garanteze pentru mine. Bine, bine. Deocamdat, domnule Buvat, continuai-v treaba. tii c este urgent. Toate crile astea umplu biroul i ne stau n drum. Trebuie ca mine, cel mai trziu la orele patru, ele s se afle pe.rafturile lor. Ele vor fi acolo, domnule; ele voi: fi acolo, chiar dac va trebui s-mi petrec noaptea aici. Face pe naivul, papa Buvat, zise un funcionar care sosise de o jumtate de or i care nu terminase nc s-i ascut pana. Se ofer s lucreze n timpul nopii de cnd tie c exist o ordonan care interzice s se rmn aici peste noapte de teama focului. ns oricum, asta i aduce totdeauna foloase, ai aerul c eti plin de bunvoin, aa ceva i mgulete pe efi. Oh! linguitor mai eti, papa Buvat! Buvat era prea obinuit cu asemenea interpelri dezagreabile pentru a-i mai psa de ele; de aceea, odat clasate primele dou volume pe care le nregistrase i etichetase, lu altul i continu. Bibi, sau Memoriile inedite ale celului domnioarei de Champmesle. La naiba! iat o carte care trebuie s fie foarte interesant... Domnioara de Champmesle, o mare actri! mpodobit cu portretul stpnei autorului, o foarte frumoas femeie, pe legea mea! i ce pr magnific. Acest cine trebuie s-l fi cunoscut pe domnul Racine, i o mulime de ali oameni ilutri, i dac spune adevrul, repet, aceste memorii trebuie s fie foarte curioase: Paris, la Barbin, 1704... Ah!... Conjuraia domnului de Cinq-Mars... Drace! Drace!... am auzit vorbindu-se de el: era un frumos gentilom care se afla n coresponden cu Spania... Aceast blestemat de Spanie, ce nevoie are ea s se amestece venic n treburile noastre? Este adevrat c de data aceasta se spune c Spania nu va fi dect o auxiliar, dar o auxiliar care pune stpnire pe oraele noastre i care ne ademenete soldaii, asta seamn mult cu o inamic... Conjuraia domnului de Cinq-Mars, urmat de relatarea morii sale, i de aceea a domnului de Thou, condamnat pentru ne-divulgare, de un martor ocular.. Pentru ne-divulgare... oh! vai!... este drept... legea este categoric... cel care nu divulg este complice. Astfel, eu, de exemplu, sunt complice al prinului de Listhnay, i dac i se taie

capul lui, mi se va tia i mie... nu, adic se vor mulumi s m spnzure, avnd n vedere c eu nu sunt nobil... Spnzurat!... este cu neputin, Doamna, s fiu victima unui asemenea exces... De altminteri, sunt hotrt, voi declara totul; ns declarnd totul, sunt un denuntor... Un denuntor! ptiu! dar spnzurat... oh! oh!... Dar ce dracu avei astzi, papa Buvat? ntreb colegul bonomului, terminnd cu ascuitul penei. V desfacei cravata! Oare v sugrum, cumva? Ei bine! Nu v jenai! Scoatei-v acum i haina! facei-v comod, papa Buvat! facei-v comod! Scuzai-m, domnilor, zise Buvat; s-a ntmplat fr s bag de seam... involuntar... Nu aveam intenia s v ofensez. Perfect! i Buvat, dup ce i strnse cravata, clas Conjuraia domnului de Cinq-Mars i ntinse mna, tremurnd, dup un alt volum. Arta de a jumuli gina fr a o face s crie. Fr ndoial, asta-i o carte de buctrie. Dac a avea timp s m ocup de gospodrie, a copia vreo reet stranic pe care i-a da-o Nanettei pentru a mai aduga ceva la prnzul nostru obinuit de duminic, ntruct acum cnd banii se ntorc... da, se ntorc, din nenorocire se ntorc, i pe ce cale, Dumnezeule! Oh! am s-i dau napoi toi banii, i hrtiile lui, la fel, pn la ultimul rnd. Da, ns zadarnic i le voi napoia, el nu are s mi le restituie pe ale mele... mai mult. de patruzeci de pagini pline cu scrisul meu... i cardinalul de Richelieu care nu cerea dect cinci rnduri scrise de mna unui om pentru a pune s-l spnzure! Ei dispun de ce le trebuie pentru a porunci s m spnzure de o sut de ori!... i unde mai pui c nu va exista niciun mijloc de a nega fapta; acest scris, acest superb scris este cunoscut, este ntradevr al meu... Oh! mizerabilii! Ei nu tiu s citeasc, dar au nevoie de manifeste scrise artistic! i cnd m gndesc la faptul c de se vor citi etichetele mele i se vor ntreba oamenii: Oh! oh! cine este slujbaul care a clasat aceste volume?", li se va rspunde: Doar tii bine, este ticlosul la de Buvat, care fcea parte din conspiraia prinului de Listhnay..." Ia s vedem, nu am terminat. Arta de a jumuli gina fr a o face s crie, Paris, 1709, la Comon, strada du Bac, nr. 110. Ce mai e i asta! Acum am pus adresa prinului. Ah! pe cuvntul meu de onoare, mintea mi-o ia razna, simt c nnebunesc! Dar dac m-a duce s declar totul, refuznd s-l numesc pe acela care mi-a dat aceste hrtii s le copiez... Da, ns ei m vor sili s spun totul, au mijloace. De necrezut cum bat cmpii. Hai, Buvat, prietene, la treaba ta! Conspiraia cavalerului Louis de Rohan. Oh i asta! Dar nu pic aadar dect peste conspiraii! Ce fcuse prin urmare acesta?... Voise s rscoale Normandia. ns, mi reamintesc, este acel srman biat care a fost executat n 1674, cu patru ani nainte de anul n care m-am nscut. Mama mea l-a vzut pierind. Bietul biat!... Mi-a povestit adeseori. Oh! Dumnezeule! cine i-ar fi putut spune srmanei mele mame!... i apoi a fost spnzurat un altul, n aceeai vreme, un btrn slab, mbrcat numai n negru. Cum se numea oare?... Ah! dar bine, am cartea aci!... tare prost mai sunt!... Ah! da, Van den Enden. Asta este. Copie a unui plan de guvernare gsit ntre hrtiile domnului de Rohan i scris n ntregime de mna lui Van den Enden. Ah! Dumnezeule!... Ei bine, tocmai ce m privete: spnzurat! Pentru a fi copiat un plan... Oh! vai! vai! mi se ntoarce stomacul pe dos. Proces-verbal de tortur a lui Francois-Affinius Van den Enden. ndurare! Dac s-ar citi ntr-o zi la sfritul conjuraiei prinului de Listhnay: Proces-verbal de tortur a lui Jean Buvat. Uff! Anul una mie ase sute aptezeci i patru, etc.: noi, Claude Bazin, cavaler de Bezons, i Aiguste-Robert de Pomereu, ne-am transportat la castelul Bastiliei, asistai de Louis Le Mazier, consilier i secretar al regelui, etc, etc, i, fiind ntrunui din turnurile acelui castel, am poruncit s se trimit i s-l aduc pe Francois-Affinius Van den Enden, condamnat la moarte prin zisa sentin, i s fie

supus la chestiunea ordinar i extraordinar, i dup jurmntul fcut de ctre el de a spune adevrul, noi l-am mustrat c nu spusese tot ceea ce tia. despre conspiraiile i planurile de revolt ale domnilor Rohan i Latreaumont. A rspuns c spusese tot ceea ce tia, i c strin de conspiraie i nefcnd dect s copieze diferite piese, el nu putea s spun mai mult n aceast privin. Atunci am ordonat s i se aplice tortura brodechinilor." Domnule, dumneavoastr care suntei aa de nvat, i spuse Buvat supraveghetorului de ordine, a putea, fr indiscreie, s v ntreb ce era instrumentul de tortur numit brodechin? Scumpe domnule Buvat, rspunse slujbaul, vizibil mgulit de complimentul pe care i-l adresa copistul, pot s v vorbesc n cunotin de cauz despre acest subiect, ntruct am vzut anul trecut cum a fost pus la aceast cazn Duchauffour. Atunci, domnule, a fi curios s aflu... Brodechinii, scumpul meu Buvat, relu cu un ton ngmfat domnul Ducoudray, nu sunt nimic altceva dect patru scnduri cam asemntoare cu doagele de butoaie. Foarte bine! Vi se pune (cnd spun vi se pune, nelegei, scumpul meu Buvat, c o spun n accepiunea de generalitate i nu spre a vi se face o aplicare personal), vi se pune aadar mai nti piciorul drept ntre dou scnduri, apoi se nepenesc scndurile cu dou frnghii, dup care se procedeaz tot aa cu piciorul stng, apoi se mpreun picioarele, i ntre scndurile de la mijloc se introduc pene care sunt nfipte cu lovituri de mai: cinci pentru cazna obinuit, zece pentru cazna extraordinar. Dar, spuse Buvat cu o voce alterat, dar, domnule Ducoudray, asta precis c i aduce picioarele ntr-o stare de plns. Adic i le zdrobete pur i simplu. La a asea pan, de exemplu, picioarele lui Duchauffour au plesnit, iar la a opta, mduva oaselor curgea laolalt cu sngele prin crpturi. Buvat deveni palid ca moartea i se aez pe scara dubl pentru a nu cdea jos. Isuse Cristoase! murmur el, ce mi spunei, domnule Ducoudray! Adevrul exact, scumpul meu Buvat. Citii supliciul lui Urbain Grandier; vei gsi procesul su verbal de tortur, i atunci vei vedea dac umblu s v nel. Am unul la ndemn. l am pe acela al srmanului domn Van den Enden. Ei bine! citii atunci. Buvat i ndrept din nou ochii pe carte i citi LA PRIMA PANA: Afirm c a spus adevrul, c el nu are nimic de spus mai mult, c el ndur nevinovat. LA A DOUA PAN: Spune c el a mrturisit tot ceea ce tia. LA A TREIA PAN: A strigat: Ah! Doamne, Doamne! Am spus tot ceea ce am tiut. LA A PATRA PAN: A spus c el nu putea s mrturiseasc nimic altceva dect ceea ce se tia deja, adic faptul c el copiase un plan de guvernare care i fusese dat de cavalerul de Rohan." Buvat i terse fruntea cu batista.

LA A CINCEA PAN: A spus: Vai, vai, Doamne! Dar n-a vrut s mai spun ceva. LA A ASEA PAN: A strigat: Vai, Dumnezeule! LA A APTEA PAN: A strigat: Am murit! LA A OPTA PAN: A strigat: Ah! Doamne! nu pot s vorbesc, pentru c nu am nimic de spus. LA A NOUA PAN, care nseamn baterea unei pene groase: A spus: Doamne! Doamne! la ce bun s m martirizai aa! tii bine c nu pot s spun nimic; i pentru c sunt condamnat la moarte, omori-m. LA A ZECEA PAN: A spus: Oh! domnilor, ce vrei s spun? Oh! mulumesc, Doamne! mor! mor!" Ei bine! ei bine! dar ce avei, Buvat? exclam Ducoudray vzndu-l pe copist plind i cltinndu-se. Ce-i asta? iat c vi s-a fcut ru! Ah! domnule Ducoudray, zise Buvat, lsnd s-i cad cartea din min i trndu-se pn la fotoliu, ca i cum picioarele sale zdrobite nu ar mai fi putut sl susin. Ah! domnule Ducoudray, simt c m prpdesc! Iat ce nseamn s faci lectur n loc s lucrezi, zise slujbaul; dac v-ai fi mulumit s scriei titlurile n registrul dumneavoastr i s lipii etichetele pe spatele volumelor, nu vi s-ar fi ntmplat asta. ns domnul Buvat citete! Domnul Buvat vrea s se instruiasc! Ia spunei! Papa Buvat, v simii mai bine? ntreb Ducoudray. Da, domnule, cci hotrrea mea este luat, luat n mod irevocabil; nu ar fi drept, pe legea mea! s ndur pedeapsa unei crime pe care nu am comis-o. Am ndatoriri fa de societate, fa de pupila mea, fa de mine nsumi. Domnule Ducoudray, dac domnul director ntreab de mine, spunei-i c am plecat pentru o chestiune foarte important, care nu poate fi amnat. i scond sulul cu hrtii din birou, Buvat i nfund plria pe cap, i apuc vrtos bastonul, apoi iei pe u fr a ntoarce capul, cu maiestatea disperrii. tii cumva unde se duce? ntreb slujbaul dup plecarea lui Buvat. Nu, rspunse Ducoudray. Ei bine! Se duce s joace bile la Champs-Elysees sau la Porcherons. Slujbaul se nela. Buvat nu se ducea nici la Champs-Elysees, nici la Porcherons. Se ducea la Dubois. XXXV BERTRAND I RATON33 Domnul Jean Buvat! rosti uierul. Dubois i alungi capul de viper, i cufund privirea prin deschiztura subire care rmnea ntre trupul uierului 335. i tblia uii i, napoia celui ce introducea oficial persoanele, zri un omule ndesat, palid, ale crui picioare se biau sub el i care tuea spre a mai cpta ncredere n sine. O arunctur de ochi i-a fost de ajuns lui Dubois pentru a afla cu cine avea de-a face. Introdu-l, zise Dubois. 33 Numele celor dou personaje din fabula lui La Fontaine intitulat Maimua i Pisica. Primul, Bertrand (maimua), este cel ce neal, cellalt, Raton (pisica), este nelatul, (nota trad.).

Uierul dispru, i n pragul uii se ivi Jean Buvat. Venii! venii! zise Dubois. M onorai, domnule, se blbi Buvat fr a se clinti din loc. nchide ua i las-ne, i zise Dubois uierului. Uierul se supuse. i cnd tblia uii l izbi pe Buvat n partea posterioar pe neateptate, l fcu s descrie o mic sritur nainte. Buvat, o clip descumpnit, se nepeni pe picioare i redeveni imobil, privind la Dubois cu ochii lui bulbucai, nespus de mirai. ntr-adevr, Dubois strnea curiozitatea. Din costumul su episcopal nu pstrase dect partea inferioar, astfel nct se afla n cma, cu un pantalon pn la genunchi, negru, i cu nite ciorapi violei. Privelitea era n msur s-i nruie lui Buvat toate previziunile, ceea ce avea el n faa ochilor nefiind nici ministru, nici arhiepiscop, ci semnnd mult mai mult cu un urangutan dect cu o fiin omeneasc. Ei bine, domnule? rosti Dubois aezndu-se n fotoliu, punndu-i piciorul drept peste cel stng, i apucndu-i piciorul drept cu minile. Ai cerut s-mi vorbii: iat-m. Adic, domnule, spuse Buvat, eu am cerut s vorbesc cu monseniorul arhiepiscop de Cambrai. Ei bine! eu sunt! Cum, dumneavoastr suntei, monseniore! zise Buvat, apucndu-i plria cu amndou minile i nclinndu-se pn la pmnt. Scuzai-m, dar nu o recunoscusem pe Eminena Voastr. Este adevrat c e pentru prima oar c am onoarea s o vd. Cu toate acestea... hmm! dup acest aer de maiestate... hmm! hmm!... ar fi trebuit s pricep... Cum v numii? ntreb Dubois, ntrerupnd salamalecurile bietului naiv. Jean Buvat, la dispoziia dumneavoastr. Ce suntei? Slujba la Bibliotec. i avei s-mi facei destinuiri cu privire la Spania? Adic, monseniore, iat faptele: cum serviciul meu mi las libere ase ore seara i patru ore dimineaa, i ntruct Dumnezeu m-a nzestrat cu o scriere foarte frumoas, eu m ocup cu scrierea de copii. Da, neleg, rosti Dubois, vi s-a dat s copiai nite lucruri suspecte, i ai venit s mi le aducei, nu-i aa? Sunt n acest sul, monseniore, n acest sul, zise Buvat ntinznd mna spre Dubois. Dubois fcu un salt din jilul su pn la Buvat, nha sulul artat, se duse s se aeze la un birou, i, nlturnd ct ai clipi din ochi sfoara i plicul, se afl n faa hrtiilor n discuie. Primele peste care ddu erau scrise n limba spaniol; dar cum Dubois fusese trimis de dou ori n Spania, i vorbea un pic limba lui Calderon i a lui Lope de Vega, de la prima arunctur de ochi vzu de ce nsemntate erau aceste documente. ntr-adevr, erau tocmai protestele nobilimii, lista nominal a ofierilor care cereau slujb regelui Spaniei, i manifestul alctuit de cardinalul de Polignac i marchizul de Pompadour pentru a rscula regatul. Aceste documente erau adresate direct lui Filip al V-lea, iar o mic not, pe care Dubois o recunoscu a fi scris de nsi mna lui Cellamare, ntiina c deznodmntul conspiraiei fiind foarte apropiat, el avea s in la curent zi cu zi pe Majestatea Sa Catolic despre toate evenimentele foarte nsemnate care ar putea s grbeasc sau s ntrzie rezultatul. Venea apoi, n sfrit, ca o complinire, faimosul plan al conjurailor, pe care noi l-am pus sub ochii cititorilor, i care, rmas din nebgare de seam n mijlocul celorlalte documente traduse n limba spaniol, l alarmase pe Buvat. Lng plan, se gsea, caligrafiat cu cea mai frumoas scriere a naivului nostru, copia la care ncepuse s lucreze, i care era ntrerupt la aceste cuvinte:

S se acioneze la fel n toate provinciile" Buvat urmrise cu nelinite toate micrile fizionomiei lui Dubois: l vzuse trecnd de la uimire la bucurie, apoi de la bucurie la impasibilitate. Pe msur ce continua s citeasc, Dubois i trecuse succesiv un picior peste altul, i mucase zdravn buzele, i prinsese cu degetele vrful nasului, dar toate aceste gesturi erau aproape intraductibile pentru Buvat i, la sfritul lecturii, el nu desluise mai mult fizionomia arhiepiscopului, dect pricepuse originalul spaniol atunci cnd isprvise copiile. Dubois nelegea c acest om i dduse pe mn nceputul unui secret de cea mai nalt importan, i acum medita cum s fac s i se ofere pe tav i sfritul. Iat ce semnificau n fond aceste picioare ncruciate, aceste buze mucate i acest nas prins ntre degete. n sfrit, se pru c hotrrea lui e luat, faa i se lumin de o bunvoin fermectoare, i ntorcndu-se spre bonom, care pn atunci rmsese respectuos n picioare, i spuse: Dar aezai-v, scumpe domnule Buvat. V mulumesc - monseniore, rspunse Buvat tresrind, nu sunt obosit. Scuzai-m, scuzai-m, rosti Dubois, dar vd c v tremur picioarele. ntr-adevr, de cnd citise procesul verbal de tortur al lui Van den Enden, lui Buvat i rmsese n picioare o tremurtur nervoas aproape la fel cu aceea care se observ la cinii apucai de jigodie. Fapt este, monseniore, zise Buvat, c nu tiu ce am de dou ore ncoace, dar resimt o adevrat greutate cnd stau n picioare. Atunci aezai-v, i s vorbim ca doi buni prieteni. Buvat l privi pe Dubois cu un aer de stupefacie care, n orice alt moment, l-ar fi fcut s izbucneasc n hohote de rs. ns Dubois avu aerul c nu bag de seam uimirea lui i, trgnd un scaun care se afla la ndemn, i rennoi printr-un gest invitaia pe care i-o fcuse mai nainte vocal. Nu exista vreun mijloc de a da napoi. Buvat se apropie cltinndu-se, se aez pe marginea scaunului, i puse plria pe podea, i strnse bastonul ntre picioare, i sprijini minile pe mciulia de filde i atept. Dar aceast aciune nu se ndeplinise fr o violent comoie interioar, aa cum putea s-o ateste faa lui, care, din aib ca un crin cum era cnd intrase, devenise roie ca un bujor. Aa, scumpe domnule Buvat, rosti Dubois, spunei prin urmare c facei copii. Da, monseniore. i asta v aduce vreun ctig? Tare puin, monseniore, tare puin. Avei totui un scris superb, domnule Buvat. Da, ns nu toat lumea apreciaz acest talent la justa sa valoare ca Eminena Voastr. Este adevrat. Dar, n afar de aceasta, suntei slujba la Bibliotec. Am aceast cinste. Iar slujba dumneavoastr v aduce un venit? Oh! slujba mea! este altceva, monseniore: ea nu-mi aduce absolut nimic, deoarece, de cinci ani ncoace, casierul ne spune la sfritul fiecrei luni c regele este prea strmtorat pentru ca s ni se plteasc. i dumneavoastr rmnei totui n serviciul Majestii Sale? Foarte bine, domnule Buvat, e foarte bine. Buvat se ridic, l Salut pe monsenior, i se aez din nou. i poate, pe lng asta, continu Dubois, avei i o familie, o soie, copii? Nu, monseniore, pn n prezent am trit burlac. Dar rude, cel puin?

O pupil, monseniore, o tnr persoan fermectoare, plin de talent, care cnt ca domnioara Bury, i care deseneaz ca domnul Greuze. Ah! ah! domnule Buvat, i cum se numete aceast pupil? Bathilde... Bathilde du Rocher, monseniore. Este o tnr domnioar de spi nobil, fiica unui scutier al domnului regent, de pe timpul cnd era nc duce de Chartres, i care a avut nefericirea s fie ucis n btlia de la Almanza. Vd c avei nite poveri, scumpul meu Buvat! Vrei s vorbii oare de Bathilde, monseniore " Oh! nu, Bathilde nu este o povar; dimpotriv, biata copil scump! i ea aduce mai mult n cas dect cheltuiete. Bathilde o povar! Mai nti, n fiecare lun, domnul Papillon, tii, monseniore, negustorul de culori din colul strzii Clery, i numr optzeci de livre pentru dou desene; apoi... Vreau s spun, scumpul meu Buvat, c nu suntei bogat. Oh! bogat, asta nu, monseniore, nu sunt bogat Dar a voi ntr-adevr s fiu pentru biata mea Bathilde, i dac ai voi s obinei de la monsenior, ca odat cu primii bani care vor intra iari n vistieria statului, s mi se plteasc restana datorat sau cel puin o arvun... i la ct se poate ridica suma restant? La patru mii apte sute de livre, dousprezece bncue, opt centime, monseniore. Pff! ce-i asta, exclam Dubois. Cum ce-i asta, monseniore? Da... asta nu-i nimic. Ba da, monseniore, ba da, e mult, i dovad e faptul? c regele nu poate so plteasc. Dar asta nu v va face bogat. Asta mi-ar face viaa tihnit, i nu v ascund, monseniore, c dac, odat cu primele fonduri care vor intra din nou n vistieria statului... Scumpul meu Buvat, zise Dubois, am a v oferi ceva mai bun dect asta. Oferii, monseniore. Norocul dumneavoastr l avei n vrful degetelor. Mama mea mi-a spus-o totdeauna, monseniore. Aceasta dovedete, scumpul meu Buvat, c mama dumneavoastr era o femeie cu mult judecat. Ei bine! monseniore, iat-m gata n orice clip. Ce trebuie s fac n acest scop? Ah! Doamne! cel mai simplu lucru. mi vei face, pe loc, o copie de pe toate astea. Dar, monseniore... i asta nu e totul, scumpe domnule Buvat. Vei duce napoi persoanei care v-a dat aceste hrtii, copiile i originalele, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Avei s luai toate hrtiile pe care vi le va da aceast persoan, mi le vei aduce de ndat pentru a le citi, apoi vei proceda la fel cu celelalte hrtii ca i cu cele de aici, i asta fr vreo limit, pn ce v voi spune: Destul! Dar, monseniore, zise Buvat, mi se pare c acionnd astfel nel ncrederea prinului. Ah! ah! Cel cu care avei de-a face este un prin, scumpe domnule Buvat? i cum se numete acest prin? Dar, monseniore, mi se pare c spunndu-v numele su, l denun... Ah, aa! dar... i ce ai venit s facei oare aici? Monseniore, am venit s v previn de primejdia la care este expus Altea Sa monseniorul regent, i nimic mai mult. Nu zu! serios! zise Dubois pe un ton batjocoritor, i socotii s v oprii aici?

Doresc acest lucru, monseniore. Nu e dect o singur nenorocire, i anume c este cu neputin, scumpe domnule Buvat. Cum cu neputin? Cu desvrire. Monseniore arhiepiscop, eu sunt un om onest I Domnule Buvat, suntei un nerod. Monseniore, a voi totui s pstrez tcerea. Scumpul meu domn, vei vorbi. Dar dac vorbesc, sunt denuntorul prinului. Dar dac nu vorbii, i suntei complice. Complice, monseniore! i la ce crim? La crima de nalt trdare!... Ah! de mult vreme poliia are ochii pe dumneavoastr, domnule Buvat. Pe mine, monseniore? Da, pe dumneavoastr... Sub pretextul c nu vi se pltete leafa, dumneavoastr rostii cuvinte care ndeamn foarte mult la rzvrtire mpotriva statului. Oh! monseniore, cum se poate spune aa ceva I Sub pretextul c nu vi se pltete leafa, facei copii de pe acte incendiare, i asta de patru zile. Monseniore,, nu am bgat de seam dect ieri, eu nu tiu spaniola. O tii, domnule! V jur, monseniore... V spun eu c o tii, i dovad este faptul c nu exist o greeal n copiile dumneavoastr. Dar asta nu e totul. Cum, asta nu e totul? Nu, nu e totul. E oare n spaniol aceasta, domnule? Privii... Nimic nu este mai important dect s se ctige de partea noastr orae ntrite aflate n vecintatea Pirineilor, i seniori care i au reedina n aceste cantoane". Dar, monseniore, e tocmai ceea ce m-a ajutat de am descoperit... Domnule Buvat, au fost trimii la galere unii care fcuser mai puin dect dumneavoastr. Monseniore! Domnule Buvat, au fost spnzurai unii care erau mai puin vinovai dect suntei dumneavoastr. Monseniore! monseniore! Domnule Buvat, au fost rupi n buci de vii..: Iertare! monseniore, iertare! Iertare! iertare pentru un nemernic ca dumneata, domnule Buvat! Am s poruncesc s te ntemnieze la Bastilia i s-o trimit pe domnioara Bathilde la Saint-Lazare34. La Saint-Lazare! Bathilde la Saint-Lazare, monseniore! Bathilde la SaintLazare! i cine are dreptul s fac asta? Eu, domnule Buvat! Nu, monseniore, nu avei acest drept! exclam Buvat, care putea s se team de orice pentru el i s ptimeasc el nsui orict, dar care, la gndul unei asemenea infamii, devenea din vierme arpe. Bathilde nu e o fat de rnd, monseniore! Bathilde este o domnioar, o domnioar de neam, fiica unui om care a salvat viaa regentului, i chiar de ar trebui s merg s-o vd pe Altea Sa... Vei merge mai nti la Bastilia, domnule Buvat, zise Dubois sunnd de era s sparg clopoelul, i dup aceea vom vedea ce vom decide cu privire la 34 Leprozerie din Paris.

domnioara Bathilde. Monseniore, ce facei? Ai s vezi. (Uierul intr n ncpere). Un ofier de poliie i o trsur. Monseniore, zise Buvat, monseniore, fac tot ceea ce vei voi! Execut ceea ce am ordonat, continu Dubois. Uierul iei. Monseniore, zise Buvat mpreunndu-i minile, monseniore, m voi supune. Nu, domnule Buvat. Aaa! Vrei un proces! Ai s ai proces! Vrei treang! Ei bine, o s guti din el. Monseniore, exclam Buvat cznd n genunchi, ce trebuie s fac? Spnzurat! spnzurat!! spnzurat!!! continu Dubois. Monseniore, zise uierul intrnd din nou, trsura este la poart i ofierul de poliie se afl n anticamer. Monseniore, relu Buvat frngndu-i minile-i mici i smulgndu-i puinele fire de pr galbene care i rmseser, monseniore, vei fi oare fr mil? Aaa! Nu vrei s-mi spui numele prinului? Este prinul de Listhnay, monseniore. Aaa! Nu vrei s-mi spui adresa lui? Locuiete n strada du Bac, nr. 110, monseniore. Aaa! Nu vrei s-mi faci o copie de pe aceste hrtii? M-apuc de treab, monseniore, m-apuc de copiat chiar n clipa asta, zise Buvat, i se duse s se aeze n faa biroului, nha o pan, o nmuie n cerneal, i lund un caiet cu file albe, aternu pe prima pagin o superb majuscul. Uitai-v, am pornit, uitai-v. Numai, monseniore, permitei-mi s scriu Bathildei c nu m voi ntoarce acas pentru a lua cina. Bathilde la Saint-Lazare I murmur Buvat printre dini. Palo de lemn! De bun seam c e n stare s fac ce spune. Da, domnule, aa voi face, i voi fi i mai teribil, pentru salvarea statului, i ai s-o simi pe pielea dumitale dac nu duci napoi aceste hrtii, dac nu le iei pe celelalte, i dac nu vii s-mi faci chiar aici, n fiecare sear, o copie de pe ele. Dar, monseniore, zise Buvat disperat, eu nu pot s vin aici i s m duc i la slujb, totui. Ei bine, nu vei mai merge la slujb! pagub-n ciuperci! Cum, nu voi mai merge la slujb? Dar iat c sunt doisprezece ani, monseniore, de cnd m duc la serviciu fr s fi lipsit mcar o singur zi. Ei bine! i acord eu un concediu de o lun. Dar mi voi pierde postul, monseniore. Ce te mai intereseaz, din moment ce tot nu i se pltete? Dar onoarea, monseniore, onoarea de a fi funcionar public! i, apoi, eu mi iubesc crile; mi iubesc masa de lucru; mi iubesc fotoliul de piele! exclam Buvat gata s plng, gndindu-se c putea s piard toate astea. Ei bine! atunci, dac vrei s-i pstrezi crile, masa de lucru i fotoliul, supune-te. Oare nu v-am spus c sunt la ordinele dumneavoastr, monseniore? Atunci vei face tot ceea ce am s vreau eu? Totul. Fr a sufla cuiva vreo vorb? Voi fi mut. Nici chiar domnioarei Bathilde? Oh! Ei mai puin ca oricui, monseniore! Bine; cu aceast condiie, te iert. Oh! monseniore! Voi uita greeala ta.

Monseniorul este prea bun. i chiar... i chiar poate c voi merge pn la a te rsplti. Oh! monseniore! Atta mrinimie! Bine! bine! Acum la treab. M-am i apucat! monseniore, m-am i apucat! t Buvat se aternu la treab cu scrierea sa aplecat, care era cea mai rapid, fr a ridica altminteri ochii dect pentru a-i duce de pe copie pe original i iari de pe original pe copie, i fr a se opri dect pentru a-i terge din timp n timp fruntea, de pe care sudoarea se scurgea n broboane grele. Dubois profit de srguina lui spre a se duce s-i deschid cumetrei Fillon ua cabinetului i, fcndu-i semn cu degetul s tac, o conduse spre ua ncperii. Ei bine! cumetre, spuse foarte ncet Fillon, care, cu toat interdicia ce-i fusese exprimat nu-i putea stpni curiozitatea, ei bine! Unde se afl copistul tu? Iat-l, zise Dubois artndu-i-l pe Buvat care, aplecat peste coala de hrtie, muncea cu un zel nemaipomenit. i ce face? Ce face? Da, asta te ntreb. Ce face? Ghicete! Cum dracu vrei s tiu eu? Vrei aadar s-i spun? Da! Ei bine, el expediaz..: Ce? El expediaz scrisoarea de aprobare a papei privind nlarea mea la demnitatea de cardinal. Eti mulumit acum? Fillon scoase o att de sonor exclamaie de surpriz, nct Buvat tresri i ntoarse capul fr voia lui. ns Dubois o i mpinsese pe Fillon afar din camer, recomandndu-i din nou s-l in la curent zi cu zi despre tot ce va face cpitanul ei. Dar, poate c cititorul se va ntreba ce fceau n tot acest rstimp Bathilde i d'Harmental? Nimic: erau fericii. XXXVI UN CAPITOL DIN SAINT-SIMON Lucrurile inur astfel patru zile, n timpul crora Buvat, ncetnd s se mai duc la slujb sub cuvnt c este uor bolnav, izbuti dup mult strdanie s fac cele dou copii comandate, una de prinul de Listhnay, cealalt de Dubois. n cursul acestor patru zile, fr ndoial cele mai zbuciumate din ntreaga via a bietului caligraf, rmase att de posomorit i att de "taciturn, nct de mai multe ori Bathilde, n ciuda preocuprilor ei cu totul contrarii, l ntreb ce avea. Dar de fiecare dat cnd i era pus ntrebarea, Buvat, adunndu-i toate forele sufleteti, rspundea c nu avea absolut nimic, i cum n urma acestui rspuns ncepea fr zbav s fredoneze din nou cntecelul su favorit, reui s-o "nele pe Bathilde, cu att mai lesne cu ct, plecnd la ceasul obinuit, ca i cum continua s se duc la slujb, Bathilde nu vedea de fapt nicio dezordine real n deprinderile lui. Ct despre d'Harmental, el primea n fiecare diminea vizita abatelui Brigaud, care l ncunotina c toate lucrurile mergeau dup dorina lor, i cum, pe de alt parte, treburile sale amoroase mergeau de minune, lui d'Harmental ncepea s i se par c ocupaia de conspirator era ocupaia cea mai fericit de pe pmnt. n ceea ce-l privea pe ducele d'Orleans, cum tel nu bnuia nimic, continua s-

i duc viaa de toate bilele, i i invitase ca de obicei, la supeul de duminic, desfrnaii i iubitele, cnd, ctre orele dou dup-amiaz, Dubois ptrunse n cabinetul regentului. Ah! tu eti, abate? Tocmai aveam de gnd s trimit dup tine, s te ntreb dac vrei s fii printre comesenii mei n seara asta, spuse regentul. Aadar, monseniore, o s supai astzi? ntreb Dubois. tii c eti bine! Da' de unde ai rsrit cu mutra asta prpdit? Oare astzi nu mai e zi de duminic? Ba da, monseniore. Ei bine! atunci, vino s ne vezi. Iat lista invitailor, ascult: Noce, Lafare, Fargy, Ravanne, Broglie. Nu-l poftesc pe Brancas, a devenit plictisitor la culme de cteva zile ncoace. Cred c pune la cale vreo conspiraie, pe cuvntul meu de onoare! i apoi invitatele noastre Phalaris i d'Averne; nu se pot suferi; au s-i scoat ochii, i asta are s ne amuze grozav. O vom avea n plus pe Souris, i poate pe doamna de Sabran, dac nu are cumva vreo ntlnire cu Richelieu. Aceasta-i lista dumneavoastr, monseniore? Da. Ei bine, acum Altea Voastr vrea s arunce o privire asupra listei mele? i-ai fcut aadar i tu una? Nu, mi-a fost adus gata fcut. Ce-i asta? relu regentul aruncndu-i ochii pe o hrtie pe care i-o prezent Dubois. Lista nominal a ofierilor care cer s intre n serviciul regelui Spaniei: Claude-Francois de Ferrette, cavaler al ordinului Saint-Louis, ofier general al armatei i colonel al cavaleriei Franei; Boschet, cavaler al ordinului Saint-Louis i colonel de infanterie; de Sabran, de Larochefoucault-Gondral, de Villeneuve, de Lescure, de Laval." Ei bine? Apoi, iat alta, i i prezent ducelui o a doua hrtie. Protestul nobilimii." Facei-v listele, monseniore, facei-le! Vedei c nu suntei singurul, i c prinul de Cellamare i le face i el pe ale sale. Semnat fr. distincie de ranguri i de case, pentru ca nimeni s nu poat gsi ceva de obiectat: De Vieux Pont, de la Pailleterie, de Beaufremont, de Latour du Pin, de Montauban, Louis de Caumont, Claude de Polignac, Charles de Laval, Antoine de Chastellux, Armand de Richelieu!" i unde dracu ai pescuit tu toate astea, vicleanule? Ateptai, monseniore, nu am ajuns la capt.' Binevoii s aruncai o privire asupra acesteia: Planul conjurailor. Nimic nu este mai important dect s se ctige de partea noastr orae ntrite aflate n vecintatea Pirineilor; s se corup garnizoana din Bayonne." S predea oraele noastre, s dea n minile spaniolilor cheile Franei! Cine vrea s fac asta, Dubois? V rog, rbdare, monseniore, putem s v oferim ceva i mai bun dect asta. Poftii, iat nite scrisori ale Majestii Sale Filip al V-lea n persoan. Regelui Franei". Dar astea nu sunt oare numai copii? V voi spune numaidect unde se afl originalele! S vedem hrtia asta, scumpul meu abate, s-o vedem. De cnd Providena m-a urcat pe tronul Spaniei, etc, etc. Cu ce ochi aadar credincioii dumneavoastr supui pot privi ei tratatul care se semneaz mpotriva mea, etc. etc. Rog struitor pe Majestatea Voastr s convoace fr ntrziere statele generale ale regatului su." S convoace statele generale! n numele cui? Vedei bine aceasta, monseniore, n numele lui Filip al V-lea... Filip al V-lea este regele Spaniei i nu regele Franei. S nu schimbe el

rolurile. Eu am trecut odat Pirineii pentru a-l aeza din nou pe tron, a putea foarte bine s-i trec a doua oar pentru a-l rsturna. Ne vom gndi la asta mai trziu, nu zic nu. Dar deocamdat, v rog, monseniore, avem de citit al cincilea document, i care nu este cel mai puin important, aa dup cum o s socotii. i Dubois i. prezent regentului o ultim hrtie, pe care acesta o despturi cu atta nerbdare nct n-apuc s o desfac bine c o rupse n dou. Cum naiba murmur regentul. Nu e nimic, monseniore, nu e nimic. Bucile sunt.bune, rspunse Dubois: apropiai-le i citii. Regentul apropie cele dou buci i citi: Prea scumpi i mult iubii." Da, asta este! Continuarea metaforei: nici mai mult, nici mai puin, se cere scoaterea mea din funcie. i aceste scrisori, fr ndoial, trebuie s fie remise regelui? Mine, monseniore. De ctre cine? De mareal. De Villeroi? De el nsui. i cum de a putut s se hotrasc la o asemenea aciune? Nu el ci soia sa, monseniore. nc o fest a lui Richelieu. Altea Voastr a ghicit. i de la cine ai tu toate hrtiile astea? De la un amrt de conopist, cruia i-au fost date spre a le copia, deoarece, datorit unei descinderi fcute n vila contelui de Laval, nu a mai putut s funcioneze o pres pe care o ascundea n pivnia lui. i acest conopist se afla n legtur direct cu Cellamare? Imbecilii! Nicidecum, monseniore, nicidecum. Oh! Erau mai bine luate msurile: naivul de conopist nu avea de-a face dect cu prinul de Listhnay! Cu prinul de Listhnay! Cine mai e i sta? Strada du Bac, numrul 110. Nu-l cunosc. Ba da, monseniore, l cunoatei. i unde l-am vzut eu oare? n anticamera dumneavoastr. Cum! Acest pretins prin de Listhnay... Nu este altul dect acest mare punga de d'Avranches, feciorul de cas al doamnei du Maine. Ah! ah! M-ar fi mirat s nu fie amestecat i ea n toate astea, mica viespe! Oho! E vrt pn peste cap. i dac monseniorul vrea s fie descotorosit de data aceasta de ea i de ntreaga ei clic, i-am prins pe toi. S ne ngrijim mai nti de ceea ce este mai urgent. Da, s ne ocupm de Villeroi. Suntei hotrt la un act de autoritate? Perfect: atta timp ct nu a fcut dect s-i dea aere i s fac parad ca un personaj de teatru i de turnir, foarte bine. Atta timp ct s-a mrginit la calomnii i chiar la impertinene mpotriva mea, nc era foarte bine. Dar cnd este vorba de pacea i de linitea Franei, ah! domnule mareal, dumneavoastr le-ai compromis destul pn acum prin inepia dumneavoastr militar, pentru a v lsa s le compromitei din nou prin neroada dumneavoastr nfumurare politic. Aa, deci, zise Dubois, l arestm? Da, ns cu anumite precauii: trebuie s-l prindem n flagrant delict.

Nimic mai uor; el intr n fiecare diminea la rege la orele opt? Da. Fii mine diminea la orele apte i jumtate la Versailles. i apoi? Vei fi mai naintea lui la Majestatea Sa, i acolo i reproez n faa regelui... Nu, nu, monseniore, trebuie... n acest moment lacheul deschise ua. Linite, zise regentul. Apoi ntorcndu-se ctre lacheu: Ce vrei? Domnul duce de Saint-Simon. ntreab-l dac este vorba de o chestiune important. Lacheul se ntoarse i schimb cteva cuvinte cu ducele; apoi adresndu-se din nou regentului: Dintre cele mai importante, monseniore. Ei bine! s intre. Saint-Simon pi nuntru. Scuzai-m, duce, rosti regentul, termin o mic treab cu Dubois, i n cinci minute sunt al dumneavoastr. i n timp ce Saint-Simon intra, ducele i Dubois se retraser ntr-un col, unde rmaser efectiv cinci minute pentru a vorbi n oapt, dup care Dubois i lu rmas bun de la regent. Nu va mai fi niciun supeu n aceast sear, spuse el lacheului de serviciu pe cnd ieea. ntiinai persoanele invitate. Monseniorul regent este bolnav. i se ndeprt. S fie oare adevrat, monseniore? ntreb Saint-Simon cu o ngrijorare real, ntruct ducele, dei foarte zgrcit cu prietenia sa, avea, fie din calcul, fie dintr-o afeciune real, o mare nclinare pentru regent. Nu, scumpul meu duce, zise Filip, cel puin nu ntr-o msur care s m neliniteasc. Dar Chirac pretinde c dac nu voi fi cuminte, am s mor de apoplexie, i, pe legea mea, m-am hotrt, devin un om aezat. Ah! monseniore! S v-aud Dumnezeu! zise Saint-Simon. Dei este puin cam trziu. Cum asta, scumpul meu duce? Da, ngduina Alteei Voastre a oferit deja prea multe prilejuri calomniei. Ah! dac nu-i dect asta, scumpul meu duce, e att amar de vreme de cnd calomnia m tot muc, nct desigur c a nceput s se plictiseasc. Dimpotriv, monseniore, relu Saint-Simon. Precis se uneltete ceva nou contra dumneavoastr, cci ea se ridic mai uiertoare i mai veninoas ca oricnd. Ei bine! Ia s vedem, ce s-a mai ntmplat? Adineaori, pe cnd ieeam de la vecernie, pe treptele de la Saint-Roch se afla un srman care cerea de poman cntnd ntruna, i n timp ce cnta, oferea celor ce ieeau din biseric un soi de cntece populare de jale, ns, tii dumneavoastr ce erau aceste cntece de jale, monseniore? Nu, vreun cntec de crciun, vreun pamflet mpotriva lui Low, mpotriva acestei biete ducese de Berry, mpotriva mea, poate. Oh! scumpul meu duce, trebuie s-i lsm s cnte: dac cel puin ar plti35! Poftii, monseniore, citii! rosti Saint-Simon. i prezent ducelui d'Orleans o fiuic din hrtie grosolan, imprimat aa cum erau trase la tipar cntecele ce se cntau pe ulie. Prinul o lu ridicnd din 35 Variant a cuvintelor lui Mazarin: Ei cnt, ei vor plti! care se consola astfel pentru atacurile rimate ale Frondei, (n. trad.)

umeri, i aruncndu-i ochii pe hrtie cu un sentiment de dezgust imposibil de exprimat, ncepu s citeasc: Ah, voi, a cror for n elocina vie Contra a doi vrjmai, neomenoi tirani Avu odinioar o drz semeie De a-i narma nvalnic pe greci i pe romani, n contra unui monstru, ce-i nc mai slbatic, Turnai-mi fierea voastr, n gur, nencetat; S merg pe drumul vostru, eu ard ca pe jratic, i opera aceasta, s-o furesc m-mbie, Vrjit cu mult mai mult de-a voastr brbie, Dect de moartea voastr s fiu nfricoat. Altea voastr recunoate stilul? ntreb Saint-Simon. Da, rspunse regentul, este ai lui Lagrange-Chancel. Apoi continu: De abia-i deschise ochii spre a privi n lume. C, astfel cum el astzi cuteaz s se arate, Fu mniat nespus de piedicile anume Ce ntre tron i el, le-a tot vzut iscate. Nutrind aceste gnduri, cu odiosul el, Din arta lui Circe i a Medeei, el Plcerile-i unice astfel i-a furit, Creznd vai! c pe calea aceasta, infernal. Va reui s umple prpastia real, Ce se mpotrivea dorinei ce-a rvnit. Luai-o, duce, zise regentul ntinznd lui Saint-Simon fiuica, e att de demn de dispre, nct nu am curajul s citesc pn la capt. Citii, monseniore, citii, dimpotriv. Trebuie s tii de ce sunt capabili dumanii dumneavoastr. Din clipa n care se arat la lumina zilei, cu att mai bine. E un rzboi. V ofer prilejul unei btlii: acceptai-o i dovedii-le c suntei nvingtorul de la Nerwinde, Steinkerque i Lerida. Voii aadar s continui, duce? Trebuie, monseniore. i regentul, cu un sentiment de oroare aproape de nenvins, i duse din nou ochii pe fiuic i citi, srind o strof pentru a ajunge mai curnd la sfrit: Astfel sunt fiii care, pe tatl lor plngnd, De aceleai lovituri ei cad rpui acum; Iar fratele de frate este urmat, pe cnd Soia las-n urm pe so i ia alt drum. Dar, oh! ce lovituri mereu mai ucigae! i peste doi feciori, fiind tot ce ne rmase, A Parcei coas grea, se ntinde tot mai mare; Iar primul pe strbuni acum a regsit, i-al doilea, cu chipul umbrit i ofilit, Se ndreapt, vai, i el, spre ultima-i suflare! Regentul citise aceast strof oprindu-se la fiecare vers i cu o intonaie care se altera pe msur ce se apropia de sfrit, ns la ultimul vers indignarea a fost mai puternic dect el, i, mototolind fiuica ntre mini, voi s vorbeasc, dar vocea nu-l sluji, i doar dou lacrimi mari i se rostogolir din ochi peste obraji.

Monseniore, rosti Saint-Simon, privindu-l pe regent cu o mil plin de veneraie, monseniore, a voi ca ntreaga lume s fie aici de fa i s vad curgnd aceste lacrimi generoase. Eu nu v-a mai sftui atunci s v rzbunai pe dumanii dumneavoastr, ntruct, ca i mine, ntreaga lume ar fi convins de nevinovia dumneavoastr. Da, nevinovia mea, murmur regentul. Da, i viaa lui Ludovic al XV-lea o va dovedi. Infamii! ei tiu mai bine ca oricine care sunt adevraii vinovai. Ah! doamn de Maintenon! Doamn du Maine! Domnule de Villeroi! Deoarece acest nemernic de Lagrange-Chancel nu este dect scorpionul lor. i cnd m gndesc, Saint-Simon, c n aceste momente chiar. i am sub picioarele mele! C nu-mi trebuie dect s aps clciul i s-i strivesc. Strivii, monseniore, strivii! Sunt ocazii care nu se prezint n fiecare zi, i cnd le ai la ndemn, trebuie s te foloseti de ele. Regentul reflect cteva clipe, i n acest scurt rstimp figura sa descompus i relu puin cte puin expresia de buntate care i era fireasc, Ce mai! zise Saint-Simon, care urmrea pe fizionomia regentului reacia care se desfura, vd c aducerea la ndeplinire nu este sortit totui pentru astzi. Nu, domnule duce, zise Filip, cci pentru astzi am altceva mai bun de fcut dect s rzbun ofensele aduse ducelui d'Orleans: am de salvat Frana. i ntinznd mna lui Saint-Simon, prinul intr din nou n camera sa. Seara, la orele nou, monseniorul regent prsi Palais-Royal i, mpotriva obiceiului su, se duse s se culce la Versailles. XXXVII O CAPCAN A doua zi, ctre orele apte dimineaa, n momentul n care regele se scula, domnul prim ambelan intr la "Majestatea Sa, i l anun c Altea Sa Regal monseniorul duce d'Orleans solicita onoarea de a asista la toaleta,sa. Ludovic al XV-lea, care nu era nc obinuit s decid nimic el nsui, se ntoarse spre domnul de Frejus, care edea n colul cel mai puin vizibil al camerei, ca pentru a-l ntreba ce avea de fcut i, la aceast interogare mut, domnul de Frejus nu numai c fcu un semn din cap care voia s spun c trebuia s o primeasc pe Altea Sa Regal, ba chiar, ridicndu-se de ndat, se duse el nsui s-i deschid ua. Regentul se opri o clip n prag pentru a-i mulumi lui Fleury, apoi, asigurndu-se dintr-o rapid arunctur de ochi n interiorul camerei c marealul de Villeroi nu sosise nc, nainta spre rege. Ludovic al XV-lea era la aceast epoc un frumos copil de nou-zece ani, cu plete lungi, castanii, cu ochii negri ca cerneala, cu gura asemenea unei cirei, i cu pielia feii roz, care, la fel cu aceea a mamei sale, Marie de Savoie, duces de Bourgogne, era predispus la palori brute. Dei caracterul su era nc foarte nehotrt, din pricina hruielii la care l supunea fr ncetare ndoita guvernare a marealului de Villeroi i a domnului de Frjus, i era aternut pe ntreaga fizionomie o anumit nfocare i fermitate, care l vdeau pe strnepotul lui Ludovic al XIV-lea, mai avnd i obiceiul de a-i aeza plria ca el. Mai nti avertizat mpotriva domnului duce d'Orlans pe care cei din jur fcuser tot ce le sttea n putin spre a i-l nfia drept omul care i voia cel mai mult rul din ntreaga Fran el simise cum aceast prere preconceput disprea puin cte puin cu ocazia ntrevederilor pe care le avusese cu regentul, n care, cu acel instinct juvenil care i nal att de rar pe copii, el recunoscuse un prieten. Trebuie s spunem, de asemenea, c domnul duce d'Orlans avea fa de rege, n afar de respectul care i era datorat, ateniile cele mai drgue i cele mai tandre. Puinele treburi care puteau s fie supuse fragedei sale inteligene - i erau prezentate totdeauna cu atta luciditate i spirit, nct, dintr-o munc

politic ce ar fi nsemnat o oboseal cu oricare altul, el fcuse un fel de recreaie pe care copilul rege o vedea totdeauna sosind cu plcere. Mai trebuie s spunem c aproape totdeauna aceast munc era rspltit cu cele mai frumoase jucrii ce se puteau vedea, i pe care Dubois, pentru a fi bine vzut de rege, le aducea din Germania sau din Anglia. Majestatea Sa l primi aadar pe regent cu cel mai dulce surs, i i ddu mica sa mn spre a-i fi srutat, cu o graie cu totul deosebit, n timp ce monseniorul episcop de Frjus, credincios sistemului su de umilin, se dusese din nou s se aeze n acelai colior unde se afla la sosirea Alteei Sale. Sunt tare mulumit s v vd, domnule, zise Ludovic al XV-lea cu glscioru-i dulce i avnd pe fa sursul copilresc cruia eticheta care i se impunea nu putuse s-i ndeprteze ntreaga sa graie. Cu att mai mulumit cu ct, cum nu este ora dumneavoastr obinuit, presupun c venii s-mi aducei o veste bun. Dou, sire, rspunse regentul. Prima: tocmai mi-a sosit o cutie enorm de ia Nurnberg, care grozav mi se pare c e plin cu... Oh! cu jucrii! cu multe jucrii! nu-i aa, domnule regent? exclam regele, srind n sus de bucurie i btnd din palme fr s-i pese de valetul care sttea n picioare napoia sa, innd n mn o mic spad cu mner de oel pe care urma s i-o prind la cingtoare. Oh! jucrii frumoase! jucrii frumoase! Ct suntei de amabil! Ct de mult v iubesc, domnule regent! Sire, eu nu mi fac dect datoria, rspunse ducele d'Orleans nclinndu-se plin de respect, i dumneavoastr nu mi datorai nicio recunotin pentru aceasta. i unde este, domnule, unde se afl aceast cutie minunat? La mine, sire, i dac Majestatea Voastr vrea, am s poruncesc s-o transporte aici n cursul zilei, sau mine diminea. Oh! nu, numaidect, domnule, numaidect, v rog. Numai c ea se afl la mine. Ei bine! s mergem la dumneavoastr, exclam copilul dnd fuga spre u, fr s mai dea atenie faptului c, pentru a-i fi gata toaleta, i mai lipseau nc spada, mica vest de satin i cordonul albastru. Sire, rosti domnul de Frejus naintnd spre el, voi pune n vedere Majestii Voastre c se las cu prea mult pasiune n voia plcerii pe care i-o provoac posesiunea unor obiecte pe care ar trebui s le priveasc de pe acum ca pe nite lucruri neserioase. Da, domnule, da, avei dreptate, zise Ludovic al XV-lea fcnd un efort pentru a se stpni. Da. ns trebuie s m iertai: eu nu am mplinit nc zece ani, i ieri am lucrat cu spor. Este adevrat, rosti domnul de Frejus surznd. De aceea, Majestatea Voastr se va ocupa de jucriile sale dup ce va fi ntrebat pe domnul regent care este a doua veste pe care trebuia s o aduc la cunotina sa? Ah! da, domnule, fiindc veni vorba, care e cea de-a doua veste? O lucrare ce trebuie s fie de folos Franei, sire, i care este de o asemenea nsemntate, nct in s o supun Majestii Voastre. O avei aici? ntreb tnrul rege. Nu, sire, nu tiam c voi gsi pe Majestatea Voastr att de bine dispus pentru aceast lucrare, i am lsat-o n cabinetul meu. Ei bine! zise Ludovic al XV-lea ntorcndu-se jumtate spre domnul de Frejus i jumtate spre regent, i privindu-i pe amndoi rnd pe rnd cu nite ochi rugtori, nu am putea oare s mpcm toate astea? n loc s-mi fac plimbarea de diminea, a merge la dumneavoastr s vd jucriile frumoase de la Nrnberg, i dup ce le voi fi vzut, am trece n cabinetul dumneavoastr, unde am lucra. Este mpotriva etichetei, sire, rspunse regentul. Dar dac Majestatea Voastr vrea...

Da, vreau, zise Ludovic al XV-lea. Adic, adug el ntorcndu-se spre domnul de Frejus i privindu-l cu nite ochi att de dulci nct nu exista niciun mijloc de a le rezista, dac l ngduie bunul meu preceptor. Domnul de Frejus ar vedea n aceasta vreun inconvenient? rosti regentul ntorcndu-se ctre Fleury i pronunnd aceste cuvinte cu o intonaie care arta c preceptorul l-ar rni n cel mai nalt grad respingnd rugmintea pe care i-o fcea regescul su elev. Nu, monseniore, dimpotriv, spuse Fleury; este bine ca Majestatea Sa regal s se obinuiasc s lucreze, iar legile etichetei pot fi nclcate, atunci cnd din aceast nclcare vor decurge rezultate fericite pentru popor. Voi cere doar monseniorului permisiunea de a o nsoi pe Majestatea Sa. Desigur, domnule! rosti regentul. Cu cea mai mare plcere. Oh! ce fericire, ce fericire! exclam Ludovic al XV-lea. Repede, vesta, spada, cordonul albastru. Iat-m, domnule regent, iat-m! i nainta spre a lua mna regentului; dar n loc de a accepta aceast familiaritate, regentul se nclin, i, deschiznd el nsui regelui ua, i fcu semn s mearg n fa, i l urm la.trei sau patru pai mpreun cu domnul de Frejus, i cu plria n mn. Apartamentele regelui, situate la parter, se aflau la acelai nivel cu acelea ale monseniorului duce d'Orleans, i nu erau separate dect printr-o anticamer care ddea la rege, i o mic galerie ce ducea la o alt anticamer ce ddea la regent. Drumul a fost aadar scurt, i cum regele era tare grbit s ajung, ntr-o clip se gsir ntr-un mare cabinet, luminat de patru ferestre,, ce se deschideau toate patru ca nite ui, i prin care, cu ajutorul a dou trepte, se putea cobor n grdin. Acest mare cabinet ddea ntr-un altul mai mic n care domnul regent obinuia s lucreze i s-i primeasc pe intimi sau pe favorizai. ntreaga curte a Alteei Sale atepta acolo, i era un lucru firesc, ntruct era ora sculrii. De aceea, tnrul rege nu l remarc nici pe domnul d'Artagnan, cpitanul muchetarilor cenuii, nici pe domnul marchiz de Lafare, cpitanul soldailor de gard, dup cum nu remarc niciun numr destul de nsemnat de soldai din cavaleria uoar care se plimbau ndrtul ferestrelor. Este adevrat c, pe o mas, chiar n mijlocul cabinetului, ei vzuse prea fericita cutie, a crei nlime impresionant, cu toate ndemnurile de-abia rcite ale domnului de Frejus, l fcuse s scoat un strigt de bucurie. El trebui totui s se mai nfrneze i, ca rege, s primeasc omagiile domnilor d'Artagnan i de Lafare; dar n acest rstimp, monseniorul regent poruncise s fie chemai doi valei, narmai cu dli, care, ntr-o clip, fcur s zboare capacul din lemn moale care nchidea cutia, i ddur la iveal cea mai splendid colecie de jucrii ce a luat vreodat ochii unui rege de nou ani. La aceast privelite ispititoare, nu au mai existat nici preceptor, nici etichet, nici cpitan al grzilor, nici cpitan de muchetari cenuii; regele se precipit spre paradisul care i era deschis, i, ca dintr-o min inepuizabil, ca dintr-un co de zn, ca dintr-o comoar din O mie i una de nopi, el scoase rnd pe rnd clopotnie, corbii cu trei puni, escadroane de cavalerie, batalioane de infanterie, vnztori ambulani ncrcai cu pachete, scamatori cu paharele lor, n sfrit aceste mii de minuni ale primei vrste care, n seara de Crciun, i scot din mini pe toi copiii de dincolo de Rin; i asta cu nite manifestri de bucurie att de deschise i att de puin nobile, nct nsui domnul de Frejus respect clipele de fericire care luminau viaa regescului su elev. Cei de fa l priveau n acea tcere religioas care nconjoar marile dureri i marile bucurii. Dar pe cnd era mai adnc tcerea, se auzi n anticamere un zgomot violent. Ua se deschise; un lacheu l anun pe ducele de Villeroi, iar marealul apru n prag, cu bastonul n mn, speriat, cltinndu-i peruca, i ntrebnd cu ipete grozave unde se afl regele. Cum lumea era obinuit cu aceste apucturi,

domnul regent se mulumi s-i arate pe Majestatea Sa care continua s-i goleasc cutia, acoperind mobilele i parchetul cu splendidele jucrii pe care le scotea din inepuizabilul recipient. Marealul nu avea nimic de obiectat; era n ntrziere cu aproape o or. Regele se afla cu domnul de Frejus, acest alter ego, dar marealul se apropie totui bombnind, i aruncnd n jurul su nite priviri care preau s spun c, dac Majestatea Sa era expus vreunei primejdii, el se afla acolo pentru a o apra. Regentul schimb nite priviri de nelegere secret cu Lafare i un surs imperceptibil cu d'Artagnan; lucrurile mergeau de minune. Cutia odat goal, i dup ce l-a lsat pe rege s se bucure o clip de posesiunea vizual a tuturor comorilor sale, domnul regent se apropie de el, i, inndu-i n continuare plria n mn, i reaminti de promisiunea pe care i-o fcuse de a consacra o or, mpreun cu el, treburilor statului. Ludovic al XV-lea, cu aceast punctualitate a cuvntului dat care l-a fcut s spun mai trziu c exactitatea este politeea regilor, arunc o ultim privire asupra jucriilor, ceru permisiunea de a porunci s-i fie transportate n apartamentele sale, permisiune ce i fu numaidect acordat, i nainta spre micul cabinet a crui u i fu deschis de ctre domnul regent. i atunci, dup caracterele lor diferite, sau mai degrab dup politica dibace a unuia i lipsa de cuviin brutal a celuilalt, domnul de Fleury, care, sub pretextul aversiunii sale de a se amesteca n afacerile politice, nu asista aproape niciodat la edinele de lucru ale regelui, fcu civa pai napoi i se duse s se aeze ntr-un col, n timp ce, dimpotriv, marealul se repezi nainte, i, vzndu-l pe rege intrnd n cabinet, voi s-l urmeze. Acesta era momentul pe care l pregtise regentul i pe care l atepta cu nerbdare. Iertai-m, domnule mareal, rosti atunci regentul barnd drumul ducelui de Villeroi, ns chestiunile pe care am a le supune Majestii Sale, cernd secretul cel mai absolut, v voi ruga s binevoii a m lsa cteva clipe ntre patru ochi cu Majestatea Sa. ntre patru ochi! exclam Villeroi, ntre patru ochi! Dar tii bine, monseniore, c este eu neputin. Cu neputin, domnule mareal? rosti regentul cu cel mai mare calm. Cu neputin! i pentru ce, v rog? Pentru c, n calitatea mea de guvernor al Majestii Sale, am dreptul s-l ntovresc pretutindeni. Mai nti, domnule, relu regentul, acest drept nu mi se pare a fi ntemeiat pe niciun argument ntr-adevr sigur, i dac am binevoit s tolerez pn n ceasul de fa, nu acest drept, ci aceast pretenie, aceasta se datorete faptului c vrsta regelui o fcea s nu aib vreo importan. ns acum cnd Majestatea Sa urmeaz s mplineasc zece ani, acum cnd ncepe s ngduie s-o iniiez n tiina guvernrii, tiin pentru care Frana mi-a conferit titlul de preceptor al su, vei ncuviina, domnule mareal, ca, la fel ca domnul de Frjus i dumneavoastr, s am orele mele pentru discuii confideniale cu Majestatea Sa. O s v vin cu att mai uor s mi le acordai, domnule mareal, adug regentul cu un surs asupra expresiei cruia era dificil s te neli, cu ct suntei prea savant n aceste genuri de chestiuni pentru a v mai rmne ceva de nvat. Dar, domnule, replic marealul nfierbntndu-se dup obiceiul su i uitnd orice bun-cuviin pe msur ce se nfierbnta, domnule, v voi atrage atenia c regele este elevul meu. O tiu, domnule, rosti regentul pe acelai ton batjocoritor pe care ncepuse s-l ia fa de el, i c vrei s facei din Majestatea Sa un mare cpitan. Eu nu v mpiedic. Campaniile dumneavoastr din Italia i din Flandra stau mrturie c nu i se putea alege un profesor mai bun. Dar n acest moment, domnule mareal, nu este vorba nicidecum de tiin militar, este vorba pur i simplu de un secret de

stat care nu poate fi ncredinat dect Majestii Sale. Astfel v rog s luai act c v rennoiesc expresia dorinei pe care o am de a discuta cu regele n particular. Cu neputin, monseniore, cu neputin! exclam marealul pierzndu-i din ce n ce mai mult capul. Cu neputin! relu regentul. i pentru ce? Pentru ce? continu marealul. Pentru ce?... Pentru c datoria mea este de a nu-l pierde pe rege din ochi o singur clip, i pentru c nu voi permite... Luai seama, domnule mareal, l ntrerupse ducele d'Orlans cu o expresie de trufie imposibil de definit, cred c uitai de respectul ce mi se cuvine! Monseniore, relu marealul nfierbntndu-se tot mai tare, eu tiu respectul pe care l datorez Alteei Voastre regale, i tiu cel puin tot att ct datorez funciei mele i regelui, i pentru acest motiv Majestatea Sa nu va rmne o clip n afara supravegherii mele, dat fiind... Ducele ezit. Dat fiind? relu domnul regent. Dat fiind?....Terminai, domnule. Dat fiind c eu rspund de persoana sa, spuse marealul, care, mpins de acest soi de provocare, nu voia s aib aerul c d napoi. n faa ultimei lipse a oricrei reineri, n rndul tuturor spectatorilor acestei scene se aternu o clip de tcere, n timpul creia nu se auzir dect bombnelile marealului i suspinele nbuite ale domnului de Fleury. Ducele d'Orlans i nl capul cu un surs de dispre suveran, i lund puin cte puin acel aer de demnitate care fcea din el, atunci cnd voia, unul din prinii cei mai impuntori din lume, rosti: Domnule de Villeroi, v nelai peste msur, mi se pare, i credei c vorbii altcuiva. ns pentru c uitai cine sunt, este de datoria mea s v fac s v amintii. Marchize de Lafare, continu regentul adresndu-se cpitanului soldailor din garda sa, facei-v datoria. De-abia atunci marealul de Villeroi, ca i cum i-ar fi fugit pmntul de sub picioare, nelese n ce prpastie aluneca, i deschise gura pentru a ngima o scuz. Dar regentul nu i ls nici mcar timpul s-i termine fraza, i i nchise ua cabinetului n nas. Numaidect, i mai nainte ca el s-i fi revenit din surpriz, marchizul de Lafare se apropie de mareal i i ceru spada. Marealul rmase o clip buimac. De atta vreme de cnd el se lsa legnat de impertinena sa fr ca nimeni s i dea osteneala de a-l scoate din ea, sfrise prin a se crede inviolabil. Voi s vorbeasc, dar vocea i pierise i, la a doua cerere mai imperativ dect prima, i desprinse spada i o ddu marchizului de Lafare. n acelai timp, se deschide o u i se apropie o litier; doi muchetari cenuii l mping pe mareal nuntru; litiera se nchide, d'Artagnan i Lafare se plaseaz la fiecare portier, i, ntr-o clipit, prizonierul este dus printr-una din ferestrele laterale n grdin. Clreii din garda regelui, care cunosc consemnul, formeaz suita; mersul se iuete, se coboar scara cea mare, se apuc la stnga, se ptrunde n Oranjerie - acolo, ntr-o prim ncpere, este prsit ntreaga suit, i litiera, purttorii si i ceea ce conine ea intr ntr-o a doua camer acompaniai numai de Lafare i de d'Artagnan. Toate acestea se petrecuser att de rapid, nct marealul, a crui prim nsuire nu era sngele rece, nu avusese timpul s-i revin. Se vzuse dezarmat, se simise transportat, se afla nchis mpreun cu doi oameni pe care i tia c nu prea nutreau fa de el o mare prietenie i, exagerndu-i mereu importana, se crezu pierdut. Domnilor! exclam el plind, n timp ce sudoarea i pudra i curgeau pe fa. Domnilor, sper c nimeni nu are de gnd s m asasineze. Nu, domnule mareal, linitii-v, i spuse Lafare, n timp ce d'Artagnan,

vznd chipul grotesc pe care i-l ddea marealului peruca nspimntat, nu se putea mpiedica s nu rd. Nu, domnule, este vorba de un lucru mult mai simplu i infinit mai puin tragic. i de ce este vorba atunci? ntreb marealul cruia aceast asigurare i reda un pic de linite. Este vorba, domnule, de dou scrisori pe care aveai intenia s le remitei regelui n aceast diminea, i pe care precis le avei n vreunul din buzunarele hainei dumneavoastr. Marealul, care, preocupat fiind pn atunci de propria sa problem, o uitase pe aceea a doamnei du Maine, tresri, i i duse mna cu vioiciune la buzunarul unde se aflau scrisorile. Scuzai-m, domnule duce, zise d'Artagnan oprind mna marealului, suntem autorizai s v prevenim c, n cazul n care ai cuta s ne sustragei originalele acestor scrisori, domnul regent dispune de copiile lor. Apoi, voi aduga, zise Lafare, c suntem autorizai s vi le lum cu fora, i c suntem absolvii mai dinainte de orice accident pe care l-ar putea isca o lupt, presupunnd, ceea ce nu este probabil, c ai mpinge rebeliunea, domnule mareal, pn la a voi s v opunei. i m asigurai, domnilor, zise marealul, c monseniorul regent are copiile acestor scrisori? Pe onoarea mea! zise d'Artagnan. Pe cuvntul meu de gentilom! rosti Lafare. n acest caz, domnilor, relu Villeroi, nu vd pentru ce a ncerca s sustrag aceste scrisori, care de altminteri nu m privesc nicidecum, i pe care mi luasem sarcina s le remit doar din amabilitate. tim aceasta, domnule mareal, zise Lafare. Numai, adug marealul, sper, domnilor, c vei scoate n eviden n faa Alteei Sale Regale uurina cu care m-am supus ordinelor sale, i regretul foarte sincer pe care l ncerc de a-l fi ofensat. S nu v ndoii de acest fapt, domnule mareal, toate lucrurile vor fi raportate aa cum s-au petrecut! Dar scrisorile? Iat-le, domnule, zise marealul dndu-i lui Lafare cele dou scrisori. Lafare ridic un sigiliu cu armele Spaniei, ce era lipit doar pe una din ndoiturile scrisorii, i se ncredina c erau ntr-adevr documentele pe care avea misiunea s le ia; apoi, dup ce se asigur c nu era posibil nicio eroare, zise: Scumpul meu d'Artagnan. conducei-l acum pe domnul mareal la locul ce i s-a destinat, i v rog, n numele monseniorului regent, recomandai persoanelor care vor avea onoarea s-l acompanieze, mpreun cu dumneavoastr, s aib fa de dnsul toat consideraia datorat meritelor sale. ndat litiera se nchise din nou, iar purttorii ei se puser n micare. Marealul, uurat de cele dou scrisori, i ncepnd a bnui capcana in care czuse, trecu iari prin prima ncpere, unde l ateptau clreii din garda regelui. Cortegiul se ndrept spre poarta cu zbrele, unde ajunse dup cteva momente. O caleaca tras de ase cai era n ateptare; l urcar pe mareal ntrnsa; d'Artagnan se aez ling el. Un ofier de muchetari i du Libois, unul dintre gentilomii regelui, luar loc n fa; douzeci de muchetari se plasar cte patru la fiecare portier, iar restul n urm; se fcu semn vizitiului, i caleaca porni n galop. Marchizul de Lafare. care se oprise n susul scrii Oranjeriei pentru a asista la plecarea cortegiului, imediat ce vzu c totul se desfurase fr vreun incident neplcut, i relu drumul spre palat, innd n min cele dou scrisori ale lui Filip al V-lea. XXXVIII NCEPUTUL SFRITULUI

n aceeai zi, ctre orele dou dup amiaz, pe cnd d'Harmental, profitnd de absena lui Buvat, pe care l credeau la Bibliotec, repeta pentru a mia oar, culcat la picioarele Bathildei, c o iubea, c nu o iubea dect pe ea i c nu va iubi niciodat pe alta dect pe ea, i fcu apariia Nanette i l anun pe cavaler c l atepta cineva la el pentru o chestiune important. D'Harmental, curios s afle cine era inoportunul care l urmrea pn n paradisul dragostei sale, se duse la fereastr i l zri pe abatele Brigaud care se plimba n lung i n lat prin camera sa. O liniti atunci cu un surs pe ngrijorata Bathilde, depuse un srut cast pe fruntea feciorelnic a fetei, i se urc la el. Ei bine! i spuse abatele cnd l vzu, n timp ce dumneavoastr i facei foarte linitit declaraii de amor vecinei, se petrec nite lucruri grave, scumpul meu pupil! i ce se petrece m rog? ntreb d'Harmental. Vaszic nu tii nimic? Nimic, absolut nimic. Numai c dac ceea ce avei s-mi comunicai nu este de cea mai mare nsemntate, v strng de gt pentru c m-ai deranjat. Aa c, inei-v bine, i dac nu avei tiri demne de situaie, inventai-le. Din nenorocire, scumpul meu pupil, relu abatele Brigaud, realitatea va lsa imaginaiei mele nimica toat de inventat. ntr-adevr, scumpul meu Brigaud, rosti d'Harmental privindu-l pe abate cu mai mult atenie, avei o min cu totul aiurit! S vedem, ce s-a ntmplat? Povestii-mi tot ce tii. Ce s-a ntmplat? Oh! Doamne! Aproape nimic, afar numai c am fost vndui nu tiu de cine; c domnul mareal de Villeroi a fost arestat azi-diminea la Versailles, iar cele dou scrisori ale lui Filip al V-lea, pe care trebuia s le remit regelui, se afl n minile regentului. Mai spunei odat, abate, zise d'Harmental, cruia, din al noulea cer n care se urcase, i era teribil de greu s coboare iari pe pmnt. Repetai prin urmare, v rog, nu am auzit bine. i abatele repet cuvnt cu cuvnt tripla veste pe care i-o aducea la cunotin, apsnd asupra fiecrei silabe. D'Harmental ascult jelania lui Brigaud de la un capt la altul, i nelese la rndul su gravitatea situaiei. Dar oricare i-ar fi fost gndurile sumbre pe care aceast situaie le isc n mintea lui, chipul su nu manifest alt sentiment dect acea expresie de fermitate calm care i era fireasc n momentele de primejdie. Apoi, cnd abatele termin, cavalerul l ntreb cu un glas n care era cu neputin s recunoti cea mai mic schimbare: Asta-i tot? Da, pentru moment, rspunse abatele, i mi se pare chiar c este prea destul, iar dac nu suntei mulumit; cu att, nseamn c suntei tare dificil. Scumpul meu abate, cnd am nceput s ne jucm de-a conspiraia, relu d'Harmental, posibilitile de a pierde sau de a ctiga erau aproape egale. ansele noastre crescuser, ansele noastre scad acum Ieri, aveam nouzeci la sut anse; astzi nu mai avem dect treizeci: asta-i totul. Ce mai, zise Brigaud, vd cu plcere c nu v pierdei uor cumptul. Ce vrei, scumpul meu abate! relu d'Harmental. Eu sunt fericit n aceste clipe, i vd lucrurile ca un om fericit. Dac m-ai fi prins ntr-un moment de tristee, a vedea totul n negru, i a rspunde Amen la De profundis-ul36 dumneavoastr. Aadar, care v este prerea? C jocul se ncurc, dar c partida nu este pierdut. Domnul mareal de 36 Primele cuvinte dintr-un psalm al penitenei care se rostete de obicei n rugciunile pentru mori.

Villeroi nu este din conjuraie; domnul mareal de Villeroi nu tie numele conjurailor. Scrisorile lui Filip al V-lea, att pe ct pot s-mi amintesc, nu menioneaz pe nimeni, i nu este cu adevrat compromis n toate acestea dect prinul de Cellamare. Or, inviolabilitatea demnitii sale l pune la adpost de orice primejdie real. De altminteri, domnul de Saint-Aignan, dac planul nostru a ajuns la cardinalul Alberoni, trebuie s-i slujeasc la aceast or de ostatic. E mult adevr n cele ce ai spus, relu Brigaud linitindu-se. i de la cine deinei tirile? ntreb cavalerul. De la Valef, care le deinea de la doamna du Maine, i care s-a dus dup veti la prinul de Cellamare nsui. Ei bine! Ar trebui s-l vedem pe Valef. I-am dat ntlnire aici, i ntruct, mai nainte de a veni s v vd, am trecut pe la marchizul de Pompadour, m mir chiar c nu a sosit nc. Raoul! se auzi pe scar o voce; Raoul! Ia stai, e chiar el! exclam d'Harmental alergnd la u i deschiznd-o. Mulumesc, scumpul meu, zise baronul de Valef, venii cum nu se poate mai la timp n ajutorul meu, ntruct, pe onoarea mea! eram pe punctul s plec, convins c Brigaud se nelase n privina adresei, pentru c un cretin nu poate s locuiasc la o aa nlime i ntr-un asemenea cote de porumbei. Ah! dragul meu,- continu Valef nvrtindu-se pe un clci i privind mansarda lui d'Harmental, trebuie neaprat s-o aduc aici pe doamna du Maine, ca s tie tot ceea ce v datoreaz. Dea Domnul, baroane, zise Brigaud, ca dumneavoastr, cavalerul i cu mine s nu fim i mai prost gzduii peste cteva zile. Ah! vrei s spunei de Bastilia? Este posibil, abate. Dar cel puin, la Bastilia, e vorba de for major; apoi e o locuin regal, ceea ce i mrete totdeauna un pic prestigiul i, n realitate, un lca n care un gentilom poate locui fr a decdea chipurile. Dar locuina asta! ptiu, abate! Miroase de la o pot a biet funcionra: pe cinstea mea. Ei bine! Dac ai ti ce am gsit aici, Valef, rosti d'Harmental iritat fr voia sa din pricina dispreului manifestat de baron fa de locuina lui, ai fi n aceeai situaie ca i mine, nu ai mai vrea s-o prsii. Aida de! Cu adevrat? Vreo mic trgovea? O doamn Michelin poate? Luai bine seama, cavalere, astfel de lucruri nu sunt permise dect lui Richelieu. Dumneavoastr, i mie, care preuim poate mai mult dect el, dar care, pentru moment, avem nenorocul s nu fim la mod ca el, una ca asta ne-ar pricinui cele mai mari neajunsuri. De altminteri, baroane, spuse Brigaud, orict de uuratice ar fi observaiile dumneavoastr, eu le ascult cu cea mai mare plcere, deoarece dovedesc c treburile noastre nu se afl ntr-o stare att de proast pe ct gndeam. Dimpotriv. i pentru c veni vorba, conspiraia s-a dus dracului. Ce spunei, baroane? exclam Brigaud. Am crezut de-a binelea c n-au s-mi lase nici rgazul s v aduc vestea pe care v-o dau. Ce spunei, era ct pe aci s fii arestat, scumpul meu Valef? ntreb d'Harmental. N-a mai lipsit dect foarte puin, ct un vrf de ac. i cum asta, baroane? Cum asta? tii bine, abate, v-am prsit pentru a m duce Ia prinul de Cellamare. Da. Ei bine! M aflam acolo cnd au venit s pun mna pe hrtiile sale. Au pus mna pe hrtiile prinului? exclam Brigaud. Mai puin pe acelea pe care am apucat s le ardem, i din nenorocire

acestea nu alctuiau cea mai mare parte. Dar atunci suntem pierdui cu toi, rosti abatele. Oh! scumpul meu Brigaud, ct de uor v pierdei orice ndejde! Ce dracu! nu ne rmne oare posibilitatea de a organiza o mic Frond, i credei cumva c doamna du Maine nu face ct ducesa de Longueville? Dar, n sfrit, scumpul meu Valef, cum s-au petrecut toate astea? ntreb d'Harmental. Scumpul meu cavaler, imaginai-v scena cea mai caraghioas de pe lume. A fi vrut tare mult s fi fost i dumneavoastr acolo. Am fi rs ca nite bezmetici. Asta l-ar fi fcut s turbeze pe bdranul la de Dubois. Cum! Dubois nsui, ntreb Brigaud, Dubois a venit la ambasador? n carne i oase, abate. Imaginai-v c tocmai discutam n linite la gura focului despre micile noastre treburi, prinul de Cellamare i cu mine, rscolind ntr-o caset plin cu scrisori mai mult sau mai puin importante, i aruncndu-le n foc pe acelea care ni se preau c merit onorurile autodafeului, cnd, deodat, intr valetul su i ne anun c palatul ambasadei este mpresurat de un cordon de muchetari, i c Dubois i Leblanc cer s-i vorbeasc prinului. Scopul vizitei nu era greu de ghicit. Prinul, fr s-i mai dea osteneala s aleag, golete toat caseta n foc, m mpinge ntr-un cabinet de toalet, i poruncete s fie introdui. Ordinul era inutil: Dubois i Leblanc se aflau deja n pragul uii. Din fericire, niciunul nici cellalt nu m vzuser. Pn aici, nu vd nimic foarte caraghios n toate astea, zise Brigaud cltinnd din cap. Tocmai, iat unde ncepe partea nostim, relu Valef. Imaginai-v mai nti c m aflam n cabinet, vznd i auzind totul. Dubois apru n u, urmat de Leblanc, alungindu-i n camer capul su de dihor, i cutndu-l cu privirea pe prinul de Cellamare, care, nfurat n halat, sttea n faa emineului pentru a da hrtiilor n discuie rgazul de a fi mistuite de flcri. Domnilor, rosti prinul cu acel snge rece pe care i-l cunoatei, pot s tiu oare crui eveniment i datorez norocul nesperat al vizitei dumneavoastre?" Oh! Dumnezeule! monseniore, spuse Dubois, unui lucru tare simplu, i anume dorinei care ne-a cuprins, pe domnul Leblanc i pe mine, de a face cunotin cu hrtiile dumneavoastr, despre care adug el artndu-i scrisorile regelui Filip al Vlea aceste dou eantioane ne-au i dat o prim impresie." Cum! rosti Brigaud, aceste scrisori, confiscate doar la orele zece la Versailles de la domnul de Villeroi, se aflau deja la ora unu n minile lui Dubois? Aa cum spunei, abate; vedei c ele au fcut un drum mai lung dect dac ar fi fost depuse pur i simplu la pot. i ce a spus atunci prinul? ntreb d'Harmental. Oh! prinul a voit s ridice vocea, s invoce dreptul ginilor. ns Dubois, care nu e lipsit de o anumit logic, i-a atras atenia c el nsui violase puin acest drept lund conspiraia sub ocrotirea mantiei sale de ambasador, ntr-un cuvnt, cum era cel mai puin puternic, a trebuit realmente s ngduie ceea ce nu putea mpiedica. De altminteri Leblanc, fr s-i cear permisiunea, deschisese deja scrinul i inspecta coninutul, n timp ce Dubois trgea sertarele unui birou i cotrobia de zor, la rndul su. Deodat Cellamare i prsi locul, i l opri pe Leblanc, care tocmai pusese mna pe un pachet cu scrisori legat cu o panglic trandafirie. Iertai-m, domnule, i spuse el, fiecare cu atribuiile sale. Aceste scrisori sunt ale unor doamne, i l privesc pe un prieten al prinului." V mulumesc pentru ncrederea dumneavoastr, rosti Dubois fr a se tulbura, ridicndu-se i ducndu-se s ia n primire pachetul din minile lui Leblanc. Eu sunt obinuit cu aceste genuri de secrete, iar secretul dumneavoastr va fi bine pstrat." n acest moment ochii i se ndreptar spre cmin, i n mijlocul cenuei rmase de la scrisorile arse, Dubois zri o hrtie intact nc, i precipitndu-se

atunci spre cmin, o apuc n clipa n care flcrile erau gata-gata s-o cuprind. Micarea a fost att de rapid nct [ambasadorul nu-l putu mpiedica, i astfel hrtia se afla n minile lui Dubois mai nainte ca el s fi ghicit care i era intenia. La dracu! zise prinul privindu-l pe Dubois care i scutura degetele, tiam ntradevr c domnul regent are spioni ndemnatici, dar nu-i tiam destul de bravi nct s se arunce i n foc." i, pe legea mea! prine, zise Dubois, care despturise deja hrtia, ei sunt rspltii din belug pentru bravura lor. Privii..." Prinul i arunc ochii pe hrtie. Nu tiu ce coninea; dar ceea ce tiu e c prinul deveni palid ca moartea, i cum Dubois se pornise s rd n hohote, Cellamare, ntr-un moment de mnie, sfrm n nenumrate buci o fermectoare statuet de marmur care se afla la ndemna sa. Prefer s fie ea dect persoana mea", zise Dubois cu rceal privind sfrmturile care se rostogoleau pn la picioarele sale, n timp ce punea cu grij documentul n buzunar. Fiecruia i va veni rndul, domnule. Dumnezeu e drept", zise ambasadorul. Deocamdat, relu Dubois cu tonul su zeflemist, ntruct avem aproape tot ceea ce doream s avem, i deoarece nu ne mai rmne astzi timp de pierdut, o s dispunem punerea de sigilii la dumneavoastr." Sigilii la mine!" exclam ambasadorul exasperat. Cu permisiunea dumneavoastr, zise Dubois. Domnule Leblanc, procedai la punerea lor." Leblanc scoase dintr-un scule fii de pnz i cear gata pregtite. El ncepu operaia cu scrinul i cu biroul; apoi, odat aplicate peceile pe aceste dou mobile, nainta spre ua cabinetului n care m aflam. Domnilor, exclam prinul, nu voi ngdui niciodat..." Domnilor, zise Dubois deschiznd ua i introducnd n camera ambasadorului doi ofieri de muchetari, iat-l pe domnul ambasador al Spaniei care este acuzat de nalt trdare mpotriva statului. Avei amabilitatea de a-l nsoi la trsura care l ateapt,i de a-l conduce acolo unde tii. Dac se mpotrivete, chemai opt oameni i luai-l cu fora." i ce a fcut prinul? ntreb Brigaud. Prinul a fcut ceea ce ai fi fcut n locul su, presupun, scumpul meu abate: i urm pe cei doi ofieri, i cinci minute dup aceasta, sluga dumneavoastr se afla sub sigilii. Bietul baron! exclam d'Harmental. i cum dracu ai plecat de acolo? Ah! iat tocmai partea cea mai frumoas a lucrurilor. Cum a ieit prinul n timp ce eu m aflam, ca s spun aa, sub sigilii, iar treaba era terminat, deoarece ua de la cabinetul meu fusese ultima de sigilat Dubois l chem pe valetul lui Cellamare. Cum v numii?" ntreb Dubois. Lapierre, monseniore, la dispoziia dumneavoastr", rspunse valetul tremurnd ca varga. Scumpul meu Leblanc, relu Dubois, explicai, v rog, domnului Lapierre care sunt pedepsele la care este expus cel ce rupe sigilii." Galerele", rspunse Leblanc cu acel glas amabil pe care i-l cunoatei. Scumpul meu domn Lapierre, continu Dubois pe un ton dulce ca mierea, ai auzit: dac v convine s v ducei s vslii timp de civa ani pe corbiile Majestii Sale regelui Franei, atunci atingei doar cu vrful degetului vreuna din fiile astea mici sau din peceile astea mari, i s-a isprvit cu dumneavoastr. Dac, dimpotriv, v sunt agreabili o sut de ludovici, atunci pzii cu sfinenie sigiliile pe care le-am pus, i n trei zile v vor fi numrai cei o.sut de ludovici." Prefer suta de ludovici", spuse nemernicul de Lapierre. Ei bine! atunci, semnai acest proces verbal. V constituim paznic al cabinetului prinului." Sunt la ordinele dumneavoastr, monseniore", rspunse Lapierre, i semn. Acum, rosti Dubois, nelegei ntreaga responsabilitate care apas asupra dumneavoastr?" Da, monseniore.",.i v-o asumai?" Mi-o asum." Minunat. Scumpul meu Leblanc, nu mai avem nimic de fcut aici, rosti Dubois, i, adug el artnd hrtia pe care o scosese din cmin, am tot ceea ce doream". i cu aceste cuvinte iei urmat de acolitul su. Lapierre i privi cum se ndeprteaz, apoi, dup ce i-a vzut urcndu-se n trsur, se ntoarse spre cabinetul n care

m aflam, i zise:,,Eh! repede, domnule baron, s profitm de faptul c sn tem singuri, ca s putei pleca." tiai aadar c m aflu aici. pulama?:' La naiba! a fi acceptai altminteri postul de paznic? V vzusem intrnd n cabinet, i m-am gndit c nu inei s rmnei acolo trei zile,",,Ai dreptate. Iat o sut de ludovici drept rsplat pentru stranica ta idee.",,Dumnezeule! ce facei?" exclam Lapierre. Vezi bine. ncerc s ies."',.Nu pe u, domnule baron, nu pe u! Doar nu vrei s trimitei un srman om nsurat i cu copii la galere! De altminteri, pentru mai mult siguran, au luat cheia cu ei." i atunci pe unde dracu vrei s m duc, prostovane?c" Ridicai capul." L-am ridicat.".,Privii n sus." Privesc." La dreapta dumneavoastr." M-am conformat." Nu vedei nimic?" Ah! ba da: o ferstruic rotund, un ochi de bou." Ei bine! urcai-v pe un scaun, pe o mobil, pe primul lucru ntlnit. Fierstruica d n dormitor. V-ai suit? Lsai-v acum s alunecai, vei cdea pe moale, pe pat. Aa. N-ai pit nimic, domnule baron?" Nu. Aternutul prinului este excelent, pe legea mea. i doresc s aib un pat tot aa de bun acolo unde este dus." i sper acum c domnul baron nu va uita serviciul pe care i l-am fcut!" Cei o sut de ludovici, nu-i aa?"' Domnul baron este cel care mi i-a oferit." Uite, hoomanule, pentru c n aceste clipe numi pas dac azvrl banii pe fereastr, ia acest inel, care valoreaz trei sute de pistoli: nseamn c tu ctigi la trgul sta ase sute de livre.'' Domnul baron este cel mai generos senior pe care l cunosc." Bine. i acum pe unde trebuie s-o iau?" Pe scara asta mic. Domnul baron se va afla n oficiu, va traversa buctria, va cobor n grdin i va iei pe poarta cea mic, ntruct se poate ca poarta principal s fie pzit." Mulumesc pentru itinerariu." Am urmat instruciunile domnului Lapierre punct cu punct; am gsit oficiul, buctria, grdina, poarta cea mic; nu am fcut dect un salt din strada des Saints-Peres pn aici, i iat-m. i prinul de Cellamare, unde se afl? ntreb cavalerul. tiu eu! zise Valef. La nchisoare, fr ndoial. Drace! drace! drace! exclam Brigaud. Ei bine! ce spunei despre odiseea mea, abate? Spun c ar fi tare caraghioas, de nu era acea blestemat de hrtie pe care afurisitul de Dubois s-a dus s-o adune de prin cenu. Da, ntr-adevr, zise Valef, asta d o ntorstur proast lucrurilor. i dumneavoastr nu avei nicio idee despre ceea ce ar putea fi? Niciuna. Dar fii linitit, abate, hrtia nu s-a pierdut, i ntr-o zi sau alta vom ti bine ce cuprindea. n acest moment se auzir nite pai. Cineva urca scara. Ua se deschise, i Boniface i bg nuntru capul bucala t. Scuzai-m, domnule Raoul, zise motenitorul prezumtiv al doamnei Denis, dar nu pe dumneavoastr v cutam, ci pe papa Brigaud. Nu e nimic, domnule Boniface, spuse Raoul, fii bine venit. Scumpul meu baron, v prezint pe predecesorul meu n aceast camer, fiul distinsei mele proprietrese, doamna Denis, finul bunului nostru prieten abatele Brigaud. Ia te uit, avei prieteni baroni, domnule Raoul! La dracu! Ce onoare pentru casa mamei Denis! Ah! dumneavoastr suntei baron? Bine, bine, trengarule, zise abatele, cruia puin i psa dac lumea l tia ntr-o att de bun companie. Ai spus c pe mine m cutai? Pe dumneavoastr! i ce vrei de la mine? Eu, nimic. Mama Denis are nevoie de dumneavoastr. i ea ce vrea de la mine? tii tu cumva? Ce mai vorb, dac tiu! Vrea s v ntrebe pentru ce se ntrunete mine parlamentul. Parlamentul se ntrunete mine! exclamar Valef i d'Harmental.

i n ce scop? ntreb Brigaud. Ei bine! tocmai asta o intrig pe biata femeie. i de unde tie mama ta c se ntrunete parlamentul? Eu i-am spus-o. i tu de unde ai aflat noutatea? De la procurorul meu, la naiba! Maestrul Joullu tocmai se gsea la domnul prim-preedinte cnd i-a sosit ordinul de la Tuileries. De aceea, dac e vreun foc mine la biroul unde lucrez, putei fi linitit de-a binelea, papa Brigaud, c nu lam pus eu. Oh! ia spunei, nu-i aa c au s vin toi n robe roii? Asta o s fac s scad grozav preul racilor! Bine, trengarule; spune-i mamei tale c voi trece pe la ea cnd am s cobor. Sufficit37! v vom atepta. Adio, domnule Raoul, adio, domnule baron. Oh! doi gologani homarii! Doi gologani! i domnul Boniface iei, tare departe de a bnui efectul pe care l produsese asupra celor trei auditori ai si. Se uneltete vreo lovitur de stat, murmur d'Har-mental. Alerg la doamna du Maine s-o previn, rosti Valef. i eu, la Pompadour, s aflu nouti, spuse Brigaud. Iar eu, eu rmn, zise d'Harmental. Abate, dac avei nevoie de mine, tii unde sunt. Dar dac nu suntei aici, cavalere? Oh! nu voi fi departe. Nu avei dect s deschidei fereastra, i s batei de trei ori din palme; voi veni n fug. Abatele Brigaud i baronul de Valef i luar plriile i coborr mpreun spre a se duce fiecare acolo unde spusese. Cinci minute dup ei, d'Harmental cobor la rndul su, i se urc la Bathilde, pe care o gsi tare ngrijorat. Sunase orele cinci dup-amiaz, i Buvat nu se ntorsese nc. Era pentru prima dat c se ntmpla aa ceva de cnd fata ajunsese la anii cnd ncepi s nelegi. XXXIX EDINA SOLEMNA A PARLAMENTULUI A doua zi, la orele apte dimineaa, Brigaud veni s-l ia pe d'Harmental, i l gsi ateptndu-l, gata mbrcat. Amndoi se nfurar n mantii, i lsar plriile pe ochi, i o apucar pe strada de Clery, piaa des Victoires i grdina Palais-Royal-ului. Apropiindu-se de strada de l'Echelle, observar o micare neobinuit; toate bulevardele ce ddeau spre Tuileries erau pzite de numeroase detaamente de clrei din garda regelui i de muchetari, iar curioii, exilai din curtea i din grdina Tuileries, se mbulzeau n piaa du Carrousel. D'Harmental i Brigaud se amestecar n mulime. Ajuni n locul unde se gsete astzi arcul de triumf, fur oprii din drum de un ofier de muchetari cenuii, nvluit ca i ei ntr-o mantie larg. Era Valef. Ei bine! baroane, ce mai e nou? ntreb Brigaud. Ah! dumneavoastr suntei, abate! zise Valef. V cutam de zor, Laval, Malezieux i cu mine. I-am prsit chiar n acest moment, i probabil c sunt pe aproape. S nu ne ndeprtm de aici i ne vor regsi fr ntrziere. Dar dumneavoastr tii ceva? Nu, nimic: am trecut pe la Malezieux, dar plecase. Spunei mai bine c nu se ntorsese acas nc. Am rmas mpreun toat 37 E de-ajuns (n lat. n text)

noaptea la Arsenal. i nu s-a fcut nicio manifestare ostil? ntreb d'Harmental. Niciuna. Domnul duce du Maine i domnul conte de Toulouse au fost convocai pentru consiliul de regen care trebuia s se in n dimineaa aceasta nainte de edina solemn a parlamentului. La orele ase i jumtate se gseau amndoi la Tuileries, ca i doamna du Maine, care, pentru a se afla mai aproape de nouti, a venit s se instaleze n apartamentele sale de la supra-intenden. Se tie ce s-a mai ntmplat cu prinul de Cellamare? ntreb d'Harmental. L-au trimis spre Orlans, ntr-o trsur tras de patru cai, acompaniat de un gentilom din serviciul apartamentelor regale i escortat de doisprezece clrei din garda regelui. i nu s-a aflat nimic despre hrtia scoas de Dubois din cenu? ntreb Brigaud. Nimic. Ce crede doamna du Maine? C se plnuiete ceva mpotriva prinilor legitimai, i c se va profita de toate acestea pentru a li se mai rpi cteva din privilegiile pe care le au. De aceea, azi-diminea, l-a mutruluit zdravn pe soul ei care i-a promis c o s in piept cu drzenie; dar nu se bizuie pe el. i domnul de Toulouse? Noi l-am vzut ieri sear. Dar l tii, scumpul meu abate, nu e nimic de fcut cu modestia sa, ori mai degrab cu umilina sa. Consider totdeauna c se face i aa prea mult pentru ei, i este gata fr ncetare s cedeze regentului ceea ce i cere. Bine c mi-am adus aminte, i regele? Ei bine! regele... Da, cu ce ochi a privit el arestarea guvernorului su? Ah! nu tii: s-ar prea c exist un pact ntre mareal i domnul de Frjus, i c de ar fi ndeprtat unul din preajma Majestii Sale, cellalt ar trebui s se retrag numaidect. Ieri, n cursul dimineii, domnul de Frjus a disprut. i unde se afl acum? Dumnezeu tie. Aa nct regele, care primise destul de bine pierderea marealului, este de neconsolat de pierderea episcopului su. i de la cine tii toate astea? De la ducele de Richelieu, care a venit ieri, ctre orele dou, la Versailles spre a-i prezenta omagiile regelui, i care a gsit-o pe Majestatea Sa disperat, n mijlocul porelanurilor i al ochiurilor de la ferestre pe care le fcuse ndri. Din nenorocire, l cunoatei pe Richelieu, n loc s-l ndemne pe rege spre un sentiment de tristee, l-a fcut s rd povestindu-i cincizeci de baliverne, i aproape c l-a consolat sprgnd mpreun cu el restul porelanurilor i al ochiurilor de la ferestre. n acest moment, un individ mbrcat ntr-o rob lung de avocat i purtnd pe cap un fel de bonet ptrat trecu pe lng grupul pe care l alctuiau Brigaud, d'Harmental i Valef, fredonnd refrenul unui cntec compus despre mareal dup btlia de la Ramillies, i care suna astfel: Villeroi, Villeroi, A slujit cu mult elan Regele, regele... William, William. Brigaud se ntoarse, i sub aceast deghizare i se pru c-l recunoate pe Pompadour. Avocatul se opri i se apropie de grupul n discuie. Abatele nu mai avu nicio ndoial: era ntr-adevr marchizul. Ei bine! maestre Clement, i spuse el; ce nouti pe la palat? O noutate grozav, mai cu seam dac ea se confirm, rspunse Pompadour: se spune c Parlamentul refuz s se duc la Tuileries. Slav cerului! exclam Valef, asta m va mpca, s tii, cu robele roii; ns Parlamentul nu va ndrzni.

Ce spunei! tii doar c domnul de Mesme este de-ai notri; el a fost numit prezident datorit trecerii domnului du Maine. Da, este adevrat, ns a trecut mult vreme de la aceast numire, rosti Brigaud, i dac nu avei alt temei, maestre Clement, v sftuiesc s nu v bizuii prea mult pe domnul de Mesme. Cu att mai mult, relu Valef, cu ct, dup cum tii, tocmai a obinut de la regent s i se plteasc 500 000 de livre din contul su de reineri. Oh! oh! exclam d'Harmental, ia privii: mi se pare c se petrece ceva nou! Oare au ieit deja din consiliul de regen? ntr-adevr, o mare agitaie domnea n curtea Tuileriilor, i cele dou trsuri ale ducelui du Maine i ale contelui de Toulouse, prsindu-i locul unde fuseser trase, se apropiau de pavilionul Orologiului. n aceeai clip aprur cei doi frai. Schimbar ntre ei cteva cuvinte; fiecare se urc n caleaca sa, i cele dou trsuri se ndeprtar rapid, ieind printr-o poart mic practicat n poarta principal, ce da spre malul Senei. Pre de zece minute, Brigaud, Pompadour, d'Harmental i Valef fcur nenumrate presupuneri asupra acestui eveniment, care, remarcat nu numai de ei, ci i de muli alii, strnise vlv n rndurile mulimii, dar fr a-i putea da seama despre adevrata sa pricin, cnd l zrir pe Malezieux care prea a fi n cutarea lor. Se duser spre el, i, dup figura sa descompus, cei patru socotir c informaiile, dac deinea aa ceva, de bun seam c erau puin linititoare. Ei bine! ntreb Pompadour, avei cumva vreo idee despre ceea ce se ntmpl? Vai! relu Malezieux, tare mi-e team c totul este pierdut. tii oare c ducele du Maine i contele de Toulouse au prsit edina consiliului de regen? relu Valef. M aflam pe chei pe cnd ducele trecea n trsur; m-a recunoscut, a poruncit vizitiului s opreasc i mi-a trimis prin valetul su acest bilet scris cu creionul. Ia s vedem, zise Brigaud. i citi: Nu tiu ce se uneltete mpotriva noastr, ns regentul ne-a trimis invitaia, lui Toulouse i mie, de a prsi consiliul. Aceast invitaie mi s-a prut un ordin, i cum orice rezisten ar fi fost inutil, dat fiind c noi nu avem n consiliu dect patru sau cinci voturi, pe care nici nu tiu mcar prea bine dac ne putem bizui, a trebuit s m supun, ncercai s o vedei pe duces, care trebuie s se afle la Tuileries, i spunei-i c m retrag la Rambouillet, unde voi atepta desfurarea evenimentelor. Al dumneavoastr devotat LOUIS-AUGUSTE" Laul! rosti Valef. i iat oamenii pentru care ne riscm capul! murmur Pompadour. V nelai, scumpul meu marchiz, zise Brigaud: noi ne riscm capul pentru noi nine, aa ndjduiesc, i nu pentru alii. Nu e adevrat, cavalere? Ei bine! Dar ce dracu avei? Ateptai puin, abate, rspunse d'Harmental; nai se pare c recunosc pe... negreit, s m ia naiba! e chiar el! Nu v ndeprtai de aici, domnilor, nu-i aa? Nu, cel puin n ceea ce m privete, zise Pompadour. Nici eu, rosti Valef. Nici eu, rosti Malezieux. Nici eu, rosti abatele. Ei bine! n acest caz, v rentlnesc n cteva clipe. Unde v ducei? ntreb Brigaud. Nu are importan, abate, spuse d'Harmental; e vorba de o chestiune

personal. Lsnd braul lui Valef, d'Harmental porni numaidect s despice mulimea n direcia unui individ pe care, de ctva timp, l urmrea din ochi cu cea mai mare atenie, i care, graie forei sale musculare, aceast important arm de aprare care insufl respect, se apropiase de poarta zbrelit, mpreun cu cele dou darnicele cherchelite ce atrnau de braele lui. Vedei, prinesele mele, spunea individul n chestiune, nsoindu-i cuvintele cu linii arhitecturale pe care le trasa pe nisip cu vrful bastonului, n timp ce la fiecare micare spada-i lung se tot agita printre picioarele vecinilor, iat ce este o edin solemn a parlamentului. Eu cunosc toate astea: am fost la edina care a avut loc la moartea rposatului rege; cnd s-a anulat testamentul i s-a declarat, fr a tirbi din respectul datorat Majestii Sale Ludovic al XlV-lea, c bastarzii rmneau tot bastarzi. S vedei, edina se desfoar ntr-o sal mare, lung sau ptrat, asta n-are importan; scaunul regelui este aici, pairii sunt acolo, parlamentul se afl n fa. Ia spune, Honorine, l ntrerupse una din cele dou domnioare, te amuz cumva ce i tot ndrug acolo? Ba ctui de puin; nu merita osteneala s ne aduc de la cheiul Saint-Paul pn aici, promindu-ne de zor mare spectacol, pentru a ne arta cincizeci de muchetari clri, i o duzina de cavaleriti din garda regelui care alearg unii dup alii. Ce zici, amice, relu prima interlocutoare, mi se pare c dac am merge s mncm o plachie de pete la han, la Rpe, ne-ar prinde mai bine la stomac dect edina ta solemn, hai? Domnioar Honorine, continu cel cruia i fusese adresat aceast viclean invitaie, am i bgat de seam, dei s-au scurs de-abia dousprezece ore de cnd am cinstea s te cunosc, c nu i-e gndul dect la mncare i la butur, ceea ce e un cusur tare urt pentru o femeie. ncearc aadar s te ndrepi, cel puin n timpul ct trebuie s mai rmi cu mine. Ia spune, ia spune, Phmie, o fi vrnd oare s ne care cu el aa pn seara, la cinci, doar cu omleta lui cu slnin i cu cele trei sticle de vin alb, soldoiul sta? Mai nti, in s te previn, frumosule, c o terg dac nu sunt hrnit att timp ct rmn cu tine. Mai domol! pasiunea mea, cum spune domnul Pierre Corneille, mai domol! relu personajul la a crui vanitate se fcea acest apel gastronomic, apucnd cu cte o mn ncheietura minii fiecrei domnioare, i nepenindu-le sub braele lui ca n nite cleti. Nu este vorba de a discuta despre un fel de mncare mai mult sau mai puin; voi mi aparinei pn la orele patru dup-amiaza, conform conveniei ncheiate cu madam Cutare, cum naiba i spunei voi oare? Dar asta puin mi pas! Da, ns nutrite, hrnite! Nu a fost o singur clip vorba despre alimentare n tratat, puicuele mele, i dac este cineva pgubit n afacerea asta, acela sunt eu. Tu, zgrie-brnz urcios! Da, eu; eu am cerut dou femei. Ei bine! le ai! Pardon, pardon; repet: am cerut dou femei, ceea ce nseamn una blond i una brunet, i s-a profitat de ntuneric pentru a mi se da dou blonde, ceea ce este exact ca i cum nu mi s-ar fi dat dect una, ntruct ce mi-e baba Rada, ce mi-e Rada baba. Aadar eu a fi cel ce ar avea dreptul s pretind despgubiri. De aceea, s tcem din gur, drguele mele, s tcem din gur! Dar e o nedreptate, strigar mpreun cele dou darnicele. Ce vrei? lumea e plin de nedrepti. Iat, probabil c i se face o nedreptate. n momentul de fa, acestui biet domn du Maine, i dac ai avea un

pic de suflet, nu v-ai gndi dect la marea suprare ce i se pregtete srmanului prin. n ceea ce m privete, din aceast pricin, att de chircit mi-e stomacul, nct mi-ar fi cu neputin s nghit cea mai mic mbuctur. De altminteri, cereai spectacol: avei, iac, i nc unul frumos! Privii. Cine privete prnzete DHarmental spera, graie agitaiei pe care o prilejuia apropierea parlamentului, ca, fr s fie remarcat, s poat schimba cteva cuvinte cu vechea noastr cunotin pe care o rentlnea din ntmplare. Btndu-l pe umr pe Roquefinette i zise: Domnule cpitan, a putea oare s v spun dou cuvinte n particular? Patru, domnule cavaler, patru, i cu cea mai mare plcere. Rmnei acolo, pisicuele mele, adug el plasndu-le pe cele dou domnioare n primul rnd, i dac v jignete careva, facei-mi semn. Eu sunt aici, la doi pai. Iat-m, domnule cavaler, iat-m, continu el trgndu-l afar din mulimea care se mbulzea s asiste la trecerea parlamentului. V recunoscusem de cinci minute, dar nu se cdea s v adresez eu cuvntul primul. Vd cu plcere, rosti d'harmental, cpitanul Roquefinette este totdeauna prudent. Prudentisim, domnule cavaler. Astfel, dac avei s-mi facei vreo nou propunere, mergei nainte, nu v oprii. Nu, domnule cpitan, nu, cel puin pentru moment. De altminteri, locul nu este potrivit pentru o convorbire de asemenea natur. A voi doar s aflu de la dumneavoastr, de se va ivi cazul, dac edei tot n acelai loc. Tot, domnule cavaler. Eu sunt ca iedera: mor sau m ag; numai c. la fel ca i ea, m car, ceea ce vrea s spun c n loc s m gsii, ca ultima dat, la primul sau la al doilea etaj, v va trebui, dac mi facei onoarea de a m vizita, s m cutai de data aceasta la al cincilea sau la al aselea, dat fiind c, printr-o micare de bascul pe care o nelegei fr a trebui s fii un mare economist, pe msur ce fondurile coboar, eu m urc. Or. fondurile aflndu-se la cel mai jos nivel, eu m gsesc, firete, la cel mai nalt. Cum, domnule cpitan, zise d'Harmental rznd i ducnd mna la buzunarul de la vest, suntei strmtorat i nu v adresai prietenilor dumneavoastr? Eu, s mprumut bani! relu cpitanul oprind cu un gest inteniile darnice ale cavalerului. Ptiu! Cnd fac un serviciu, s mi se dea un cadou, foarte bine. Cnd nchei un trg, s fie ndeplinite condiiile, minunat! Dar ca eu s cer, fr a avea dreptul s cer? Aa ceva e vrednic de un rcovnic, i nu de un militar. Dei nu sunt dect doar gentilom, sunt mndru ca un duce i pair. ns, iertai-m, iertai-m, le zresc pe uuraticele mele care o terg, i nu vreau s fiu tras pe sfoar de asemenea creaturi. Dac avei nevoie de mine, tii unde m gsii. Aadar, la revedere, domnule cavaler, la revedere. i fr s atepte ceea ce d'Harmental ar fi putut avea s-i mai spun, Roquefinette porni n urmrirea domnioarelor Honorine i Euphemie, care, crezndu-se n afara supravegherii cpitanului, voiser s profite de aceast mprejurare pentru a cuta aiurea plachia de pete la care onorabilul osta fr ndoial c poftea tot att ct i ele, dac din ntmplare ar fi avut buzunarul mai bine garnisit. Totui, cum nu erau dect de-abia orele unsprezece dimineaa, i dup toate probabilitile edina parlamentului nu avea s se termine dect ctre orele patru dup-amiaz, iar pn atunci fr ndoial c nu se va fi decis nimic, cavalerul se gndi c, n loc s rmn n piaa du Carrousel, el ar face mult mai bine s consacre pe altarul iubirii sale cele trei sau patru ore pe care le avea n fa. De altminteri, cu ct se apropia de o catastrof, cu att mai mult resimea nevoia s o vad pe Bathilde. Bathilde devenise unul din elementele vieii sale,

una din piesele necesare existenei lui, i aflat pe punctul de a fi desprit de ea poate pentru totdeauna, nu nelegea cum ar putea s triasc o singur zi departe de ea. Prin urmare, chinuit de aceast nevoie perpetu a prezenei celei pe care o iubea, cavalerul, n loc s porneasc n cutarea nsoitorilor si, se ndrept ctre strada du Temps-Perdu. D'Harmental o gsi pe biata copil foarte ngrijorat. Buvat nu mai apruse din ajun, de la orele nou i jumtate dimineaa. Nanette se dusese atunci la Bibliotec s se intereseze, dar, spre marea ei stupefacie i spre marea indignare a confrailor si, aflase c de cinci sau ase zile vrednicul slujba nu mai fusese zrit pe acolo. O asemenea dezordine n obiceiurile lui Buvat dovedea iminena unor grave evenimente. Pe de alt parte fata remarcase n ajun la Raoul un fel de agitaie febril care, dei nbuit de tria caracterului su, trda vreo criz serioas, n sfrit, reunind vechile sale temeri cu noile ei spaime. Bathilde simea n chip instinctiv c o nenorocire invizibil, dar inevitabil, plana deasupra ei, i dintr-un ceas ntr-altul putea s se abat asupra capului su. ns cnd l vedea pe Raoul, orice team trecut sau viitoare disprea, se destrma n fericirea prezent. n ceea ce l privea, Raoul, fie datorit stpnirii de sine, fie c resimea o influen asemntoare cu aceea pe care o exercita el, nu se mai gndea dect la Bathilde. Totui, de data aceasta, preocuprile de o parte i de alta deveneau att de grave, nct Bathilde nu se putu opri s nu-i mprteasc lui d'Harmental ngrijorrile sale, care fur cu att mai prost combtute, cu ct aceast absen a lui Buvat se corela n mintea tnrului cu nite bnuieli care i ncoliser, dar pe care se grbise s le ndeprteze. Cu toate acestea, timpul se scurse cu repeziciunea sa obinuit, i cnd sun de orele patru, cei doi ndrgostii mai credeau c sunt mpreun de-abia de cinci minute. Era ora la care obinuiau s se prseasc. Dac Buvat trebuia s se rentoarc, atunci trebuia s se rentoarc la aceast or. Dup ce au schimbat o mie de jurminte, cei doi tineri se desprir, convenind c dac se va ntmpla vreunuia ceva nou, la orice or din zi sau din noapte ar fi fost, cellalt avea s fie ntiinat n aceeai clip. Chiar n poarta casei doamnei Denis, d'Harmental se ntlni cu Brigaud. edina solemn a parlamentului luase sfrit; nu se tia nc nimic sigur, dar circulau unele zvonuri care anunau c fuseser luate nite msuri teribile. De altminteri, informaiile urmau s soseasc; Brigaud i dduse ntlnire cu Pompadour i Malezieux la d'Harmental, care, cel mai puin cunoscut dintre toi, de bun seam c era i cel mai puin observat. Cam dup o or, sosi marchizul de Pompadour. Parlamentul voise mai nti s se mpotriveasc, dar orice rezisten cedase n faa voinei regentului. Scrisorile regelui Spaniei fuseser citite i condamnate. Fusese hotrt ca ducii i pairii s aib dreptul de a lua parte la edine imediat dup prinii de snge. Onorurile prinilor legitimai erau restrnse la simplul rang al demnitii lor de pairi. n fine, ducele du Maine pierdea supraintendena educaiei regelui, acordat domnului duce de Bourbon. Singur contelui de Toulouse i erau meninute, pe tot timpul vieii, prin excepie, privilegiile i prerogativele. Malezieux sosi la rndul su; tocmai o prsise pe duces, creia i se fcuse cunoscut s-i prseasc locuina din palatul Tuileries, care aparinea de aici nainta domnului duce. Un asemenea afront, cum este lesne d"s neles, o exasperase pe trufaa nepoat a marelui Condes i atunci o cuprinsese o att de cumplit mnie, nct sparse cu mna ei toate oglinzile cele mari i porunci s se arunce mobilele pe fereastr; apoi, aceast execuie terminat, se urcase n caleaca, trimindu-l pe Laval la Rambouillet, spre a-l ndemna pe domnul du Maine la vreo aciune energic, i dndu-i lui Malezieux nsrcinarea de a-i convoca pe toi prietenii ei chiar pentru acea noapte, la Arsenal. Pompadour i Brigaud protestar mpotriva imprudenei unei asemenea

convocri. Evident, doamna du Maine nu era pierdut din ochi. A merge la Arsenal chiar n ziua n care trebuia s tii c-i iritat la culme, nsemna s te compromii pe fa. Pompadour i Brigaud opinau prin urmare s o roage respectuos pe Altea Sa a alege o alt zi i un alt loc de ntlnire. Malezieux i d'Harmental erau de aceeai prere cu privire la imprudena aciunii i la primejdia la care se expuneau. ns amndoi susineau, primul din devotament, al doilea din datorie, c ordinul, cu ct prezenta mai mult pericol, cu att trebuiau, pentru onoarea lor, s i se supun. Discuia, cum se ntmpl totdeauna n asemenea mprejurri, ncepea s degenereze ntr-o altercaie destul de vie, cnd se auzir paii a dou persoane care urcau scara. ntruct cele trei persoane care i dduser ntlnire la d'Harmental se reuniser, Brigaud, care era totdeauna cu urechea la pnd i care auzise primul zgomotul, i duse degetul la buze pentru a le indica interlocutorilor si s pstreze tcere. i atunci se auzi n mod desluit apropiindu-se paii. Urm apoi o uoar uoteal, asemenea aceleia a dou persoane care se consult. n sfrit, ua se deschise i pir nuntru un soldat din garda francez mpreun cu o mic grizet. Soldatul din gard era baronul de Valef. Ct despre grizet, ea i ndeprt mica pelerin neagr care i ascundea figura, i o recunoscur pe doamna duces du Maine. XL OMUL PROPUNE Altea voastr aici! Altea voastr la mine! exclam d'Harmental. Ce am fcut eu oare pentru a merita atta onoare? A sosit momentul, cavalere, zise ducesa, cnd trebuie s artm oamenilor pe care i stimm importana pe care le-o acordm. De altminteri, s nu se spun c prietenii doamnei du Maine se vor expune pentru ea i c ea nu se va expune mpreun cu ei. Mulumesc lui Dumnezeu! eu sunt nepoata marelui Conde, i simt c nu am pierdut nimic din calitile nnscute ale bunicului meu. Altea voastr fie de dou ori binevenit, rosti Pompadour, ntruct ne scoate dintr-o mare ncurctur. Orict de hotri am fi fost s dm ascultare ordinelor sale, noi oviam totui la gndul primejdiei pe caro o prezenta o asemenea ntrunire la Arsenal n momentul n care poliia are ochii aintii asupra Alteei Sale. i eu am gndit ca dumneavoastr, marchize. De aceea, n loc s v atept, m-am hotrt s vin s v ntlnesc. Baronul m nsoea. Am cerut s fiu condus la contesa de Chavigny, o prieten a lui Delaunay, care locuiete n strada du Mail. Am spus s ni se aduc acolo haine, i cum nu ne aflam dect la doi pai de aici, am venit pe jos, i iat-ne! Pe legea mea, jupn d'Argenson este tare ager dac ne-a recunoscut sub aceast deghizare. Vd cu plcere, rosti Malezieux, c Altea Voastr nu este dobort de evenimentele pe care le-a adus aceast zi ngrozitoare. Dobort, eu, Malezieux! Sper c m cunoatei ndeajuns pentru a nu v teme o singur clip de aa ceva. Dobort! Ah! dimpotriv. Niciodat nu m-am simit mai puternic i cu mai mult voin! Oh! de ce nu sunt eu brbat! Altea Voastr s porunceasc doar, zise d'Harmental, i tot ceea ce ar face, dac ar putea s acioneze ea nsi, vom face noi, n locul su. Nu, nu. Ceea ce a face eu, este cu neputin s o fac alii. Nimic nu este cu neputin, doamn, pentru cinci brbai devotai cum suntem noi. De altminteri, nsui interesul nostru reclam o hotrre prompt i energic. Nu trebuie s credem c regentul se va opri aici. Poimine, mine, astsear poate, vom fi cu toii arestai. Dubois pretinde c hrtia pe care a scos-o din foc la prinul de Cellamare nu este nimic altceva dect lista conjurailor, n

acest caz, el cunoate numele nostru al tuturor. La aceast or noi avem aadar fiecare o sabie deasupra capului. S nu ateptm ca firul de care este atrnat s se rup: s apucm sabia i s lovim. S lovim, unde, ce, cum? ntreb Brigaud. Acest mizerabil parlament ne-a zdrobit toate proiectele. Au fost luate de noi anumite msuri, avem un plan ntocmit? Ah! cel mai bun plan care a fost conceput vreodat, zise Pompadour, care oferea cele mai multe anse de succes, era primul. i dovad st faptul c, fr o mprejurare nemaipomenit care l-a dat peste cap, el ar "i reuit. Ei bine! dac planul era bun, el este nc i acum, zise Valef. S ne ntoarcem atunci la el. Da, ns dnd gre, zise Maleziuex, acest plan l-a pus pe regent n gard. Dimpotriv, zise Pompadour; planul este cu att mai bun, cu ct se va credea c, datorit nereuitei sale, el a fost abandonat. i dovada, zise Valef, o constituie faptul c regentul, n aceast privin, ia mai puine precauii ca oricnd. Astfel, de exemplu, de cnd domnioara de Chartres este starea mnstirii din Chelles, se duce s o vad, odat pe sptmn, iar pdurea Vincennes o traverseaz singur i fr grzi n trsur, numai cu un vizitiu i doi lachei, i asta la orele opt sau nou seara. i care e ziua cnd face aceast vizit? ntreb Brigaud. Miercurea, rspunse Malezieux. Miercuri? asta-i mine, zise ducesa. Brigaud, rosti Valef, mai avei paaportul pentru Spania? Da! Il mai am. Aceleai nlesniri pentru drum? Aceleai. eful potei unde trebuie s schimbm caii este de partea noastr, i numai lui avem de dat lmuriri. Ct despre ceilali, lucrurile au s mearg de la sine. Ei bine! zise Valef, dac Altea Sa Regal m autorizeaz n aceast privin, strng mine apte sau opt prieteni, l atept pe regent n pdurea Vincennes, l rpesc, i d-i bice vizitiule! n trei zile sunt la Pampeluna. O clip, scumpul meu baron, zise d'Harmental; am s v atrag atenia c intrai n concuren cu mine, i c aciunea mi revine mie de drept. Dumneavoastr, scumpul meu cavaler, ai fcut ceea ce aveai de fcut. E rndul altora! Nicidecum, v rog, Valef. E n joc onoarea mea, deoarece am de luat o revan. M-ai supra aadar peste msur insistnd asupra acestui subiect. Tot ceea ce pot s fac pentru dumneavoastr, scumpul meu d'Harmental, rspunse Valef, e de a ncredina chestiunea alegerii, Alteei Sale, care tie c are n noi dou inimi la fel de devotate. S decid Altea Sa. Acceptai arbitrajul meu, cavalere? rosti ducesa. Da, ntruct sper n justiia dumneavoastr, doamn, spuse cavalerul. i dreptatea este de partea dumneavoastr. Da, onoarea aciunii v aparine. Da, ncredinez n minile dumneavoastr soarta fiului lui Ludovic al XlVlea i a nepoatei marelui Conde. M bizui cu totul pe devotamentul i curajul dumneavoastr, i sper cu att mai mult c vei reui de data aceasta, cu ct zeia norocului v datoreaz o despgubire. Aadar, scumpul meu d'Harmental, pentru dumneavoastr ntreaga primejdie; dar, tot pentru dumneavoastr i ntreaga onoare! Accept i una i cealalt cu recunotin, doamn, zise d'Harmental srutnd respectuos mna pe care i-o ntindea ducesa; i mine, la aceeai or, voi fi mort ori regentul se va afla pe drumul spre Spania. Minunat, zise Pompadour, iat ceea ce se cheam vorbi, i dac avei nevoie de cineva spre a v da o mn de ajutor, scumpul meu cavaler, bizuii-v

pe mine. i pe mine, spuse Valef. i noi, aadar, rosti Malezieux, noi nu suntem buni la nimic? Scumpul meu cancelar, zise ducesa, fiecruia partea sa: poeilor, feelor bisericeti, magistrailor, hotrrea; militarilor, execuia. Cavalere, suntei sigur c i vei regsi pe oamenii care v-au secondat rndul trecut? Sunt sigur de eful lor, cel puin. Cnd l vei vedea? n seara aceasta. La ce or? Numaidect, dac Altea Voastr dorete. Cu ct mai curnd, cu att mai bine. ntr-un sfert de ceas voi fi Ia el. Unde vom putea ti ultimul su cuvnt? 1-1 voi aduce Alteei Voastre oriunde s-ar afla. Nu la Arsenal, zise Brigaud, este prea periculos. Nu am putea oare s ateptm aici? ntreb ducesa. Voi atrage atenia Alteei Voastre, rspunse Brigaud, c pupilul meu este un biat foarte serios, primind puin lume, i c o vizit mai prelungit ar putea trezi bnuieli. Nu am putea s fixm un loc de ntlnire unde s nu ne fie team de aa ceva? ntreb Pompadour. Perfect, zise ducesa; la rondul de la Champs-Elysees, de exemplu. Malezieux i cu mine ne vom duce acolo ntr-o trsur fr lachei i fr armoarii. Pompadour, Valef i Brigaud ne ajung la rond, venind fiecare pe alt drum. Acolo, l ateptm pe d'Harmental, i lum ultimele msuri. De minune! zise d'Harmental, omul meu locuiete chiar n strada SaintHonore. tii, cavalere, relu ducesa, putei s-i promitei ci bani vrea, iar noi ne lum obligaia s respectm fgduiala. mi iau eu nsrcinarea s umplu scrinul, zise Brigaud. i s-l umplei bine, abate, zise d'Harmental surznd, ntruct tiu cine i ia misiunea de a-l goli. Astfel, totul este convenit, continu ducesa. ntr-o or, la rondul de la Champs-Elysees. ntr-o or, spuse d'Harmental. ntr-o or, repetar Pompadour, Brigaud i Malezieux. Apoi ducesa, dup ce i-a potrivit din nou mica-i pelerin n aa fel nct s-i ascund faa, lu iari braul lui Valef i ieir primii. Malezieux i urm la mic distan, astfel nct s nu o piard din vedere pe duces; n sfrit Brigaud, Pompadour i d'Harmental coborr mpreun. n piaa des Victoires, marchizul i abatele se desprir, abatele apucnd-o prin strada Pagevin, iar marchizul prin strada de la Vrilliere. Cavalerul i continu drumul prin strada Croix-des-PetitsChamps, care l duse n strada Saint-Honore, la civa pai de onorabila cas unde tia c l gsete pe demnul cpitan. Fie datorit hazardului, fie datorit calculului din partea ducesei du Maine, care l apreciase pe d'Harmental i nelesese ct temei se putea pune pe el, cavalerul era proiectat aadar n conjuraie mai adnc dect fusese vreodat, ns onoarea lui era angajat, el socotise c trebuie s fac ceea ce fcuse, i cu toate c ntrezrea consecinele teribile ale evenimentului a crui responsabilitate i-o asumase, mergea ctre acest rezultat aa cum mai fcuse, cu capul sus i inima generoas, foarte hotrt s sacrifice totul, chiar viaa, chiar dragostea sa, pentru aducerea la ndeplinire a cuvntului pe c