Sunteți pe pagina 1din 275

Hannu Rajaniemi

Houl cuantic
Traducere din limba englez
Alina Bilciurescu

Hannu Rajaniemi s-a nscut n 1978 la Ylivieska, Finlanda, dar a


trit mare parte din via n Marea Britanie i a scris n limba
englez. A studiat matematica la Universitatea Cambridge i a
obinut un doctorat n fizic matematic la Universitatea din
Edinburgh. n septembrie 2010 prestigioasa editur Gollancz din
Marea Britanie i apoi TOR din Statele Unite i-au cumprat i
publicat volumul de debut, Houl cuantic, numai pe baza primelor
20 de pagini din manuscris. Un an mai trziu, cartea a fost
nominalizat la Premiul Locus pentru cel mai bun roman de debut
i este considerat att de critici, ct i de fanii literaturii science
fiction unul dintre cele mai bune debuturi din ultimii ani. n 2012
a aprut The Fractal Prince, volumul al doilea al seriei, iar n 2014
s-a publicat a treia carte, The Causal Angel. n prezent, Hannu
Rajaniemi locuiete n California.

Cuprins
1. Houl i dilema prizonierului
2. Houl i Arhonii
3. Detectivul i rochia de ciocolat
Interludiu Regele
4. Houl i ceretorul
5. Detectivul i colonia zoku
Interludiu Buntate
6. Houl i Paul Sernine
7. Detectivul i tatl su
Interludiu Voin
8. Houl i piraii
9. Detectivul i scrisoarea
10. Houl i o a doua prim ntlnire
Interludiu nelepciune
11. Houl i tzaddikii
12. Detectivul i Carpe diem
Interludiu Adevr
13. Houl n subteran
14. Detectivul i arhitectul
15. Houl i zeia
16. Houl i memoria
Interludiu Virtute
17. Detectivul i nodul gordian
18. Houl i regele
19. Detectivul i inelul
20. Doi hoi i un detectiv
21. Houl i un rmas-bun furat
Interludiu Vntorul
Mulumiri

Pentru Nana

vine o vreme cnd nu te mai recunoti printre toate aceste


schimbri, ceea ce este foarte trist. Acum m simt pesemne ca
omul care i-a pierdut umbra
Maurice Leblanc, Evadarea lui Arsne Lupin

1
Houl i dilema prizonierului
Ca de obicei, nainte ca eu i rzbomintea s ne mpucm
reciproc, ncerc s fac conversaie.
Toate nchisorile sunt la fel, nu crezi?
Nici mcar nu tiu dac m poate auzi. Nu are organe auditive
vizibile, doar ochi, sute de ochi omeneti la captul unor pedunculi
care i nfloresc din corpul ca un fruct exotic. Plutete n aer de
cealalt parte a liniei luminoase care ne desparte celulele. Uriaul
revolver Colt argintiu ar arta ridicol n membrele sale
manipulatoare subiri ca nite crengi, dac nu m-ar fi mpucat
deja de paisprezece mii de ori cu el.
nchisorile sunt cum erau nainte aeroporturile pe Pmnt.
Nimeni nu vrea s se afle aici. Nimeni nu triete aici. Suntem
doar n trecere.
Astzi pereii nchisorii sunt din sticl. La mare nlime
deasupra noastr se afl un soare asemntor celui real, dar nu
ntocmai, ci mai palid. n jurul meu se ntind ct vezi cu ochii
milioane de celule cu pereii i podeaua din sticl. Lumina filtrat
prin suprafeele transparente se reflect pe podea n culorile
curcubeului. Cu excepia reflexiilor multicolore, celula mea e goal,
ca i mine de altfel: gol-puc, la fel ca n ziua n care am venit pe
lume, fiindu-mi lsat doar pistolul. Uneori, cnd ctigi, i dau
voie s schimbi lucruri mrunte. Rzbomintea a avut succes. Are
flori imponderabile care i plutesc prin celul, bulbi roii, mov i
verzi crescui n nite bule de ap, ca nite versiuni animate ale
propriului organism. Narcisist nesuferit.
Dac am avea toalete, uile s-ar deschide spre interior. Nimic
nu se schimb.
Ei bine, acum chiar ncep s rmn fr replici.
Rzbomintea i ridic ncet arma. Pedunculii care i susin
ochii i se arcuiesc. A prefera s aib un chip: m irit felul n care
se holbeaz la mine cu pdurea aceea umed de globuri. Nu
conteaz. De data asta o s funcioneze. mi ndrept uor arma n
sus, micarea trupului i a ncheieturii simulnd poziia pe care a
adopta-o dac a inteniona s aps pe trgaci. Toi muchii mi
strig cooperare. Haide. Muc momeala. Sincer. De data asta o s
ne mprietenim
7

Pupila neagr a armei sale clipete fulgertor. Degetul mi


zvcnete pe trgaci. Se aud dou bubuituri ca de tunet. M
trezesc cu un glon n cap.
Nu te poi obinui niciodat cu senzaia de metal ncins
penetrndu-i easta i ieind pe partea cealalt. Este simulat cu
o precizie extraordinar. Un tren incandescent traversndu-i
fruntea, sngele cald stropind n toate prile i creierii mprtiai
pe umeri i pe spate, un frison i, n cele din urm, bezna, cnd
totul se oprete. Arhonii nchisorii Dilema vor s simi asta. Este
educativ.
Educaia este esenial n nchisoare. La fel i teoria jocurilor:
matematica lurii deciziilor raionale. Cnd eti o minte
nemuritoare cum sunt Arhonii, ai timp berechet s fii obsedat de
asemenea lucruri. Nu e deloc surprinztor c Sobornostul
colectivul de upload care conduce Sistemul Solar Interior i-a
nsrcinat s se ocupe de nchisori.
Repetm acelai joc iar i iar, n diferite variante. Un joc
arhetipal ndrgit de economiti i matematicieni. Uneori e jocul
laului: suntem automobiliti ntr-o curs pe o osea
interminabil, gonind unul spre cellalt, i trebuie s decidem
dac s virm sau nu n ultima clip. Uneori suntem soldai prini
n toiul unui rzboi de tranee, aflai fa n fa la marginile opuse
ale zonei-tampon. Iar uneori se ntorc la varianta clasic i ne
transform n prizonieri prizonieri de mod veche, interogai de
brbai nemiloi care trebuie s aleag ntre trdare i codul
tcerii. Astzi prefer armele. Nici nu vreau s-mi imaginez ce
urmeaz mine.
Revin brusc la via ca un elastic; clipesc. Exist n mintea mea
o fractur, o muchie nefinisat. Arhonii i schimb cte puin
structura neuronal de fiecare dat cnd i recapei cunotina.
Susin c acest instrument darwinian de ascuit mintea poate
lefui n cele din urm orice prizonier, transformndu-l ntr-un
colaborator reabilitat.
Dac cellalt trage, iar eu nu o fac, sunt terminat. Dac tragem
amndoi, doare puin. n cazul n care cooperm, e srbtoare
pentru amndoi. Doar c exist ntotdeauna impulsul de a apsa
pe trgaci. Teoria susine c dup confruntri repetate vom
dezvolta un comportament de cooperare.
Mai am nevoie de cteva milioane de runde i o s devin
Cerceta.
8

Cum s nu!
Dup ultima partid, scorul meu e o durere surd n oase. i
eu, i rzbomintea am atacat. Mai sunt nc dou partide n runda
asta. Nu e suficient. La naiba.
Cucereti teritoriu jucnd mpotriva vecinilor. Dac la finalul
fiecrei runde scorul tu este superior celui al vecinilor, ctigi i
eti recompensat cu dubluri ale propriei persoane, care i
nlocuiesc i i terg pe perdanii din jurul tu. Nu m descurc
prea bine azi dou atacuri duble pn acum, ambele cu
rzbomintea i dac nu ntorc cumva situaia n favoarea mea, o
s dispar de-a binelea.
mi evaluez opiunile. Dou dintre careurile din jurul meu cel
de la stnga i cel din spate conin copii ale rzbominii. n cel
din dreapta se afl o femeie: cnd m ntorc cu faa spre ea,
peretele dintre noi dispare i este nlocuit cu linia albastr a
morii.
Celula ei este la fel de goal ca a mea. St ghemuit n mijloc,
cu genunchii strni la piept, nfurat ntr-o hain neagr ca o
tog. O privesc curios: nu am mai vzut-o pn acum. Are o piele
foarte bronzat care m duce cu gndul la Oort, un chip asiatic
migdalat i un trup compact, puternic. i zmbesc i i fac cu
mna. Ea m ignor. Se pare c nchisoarea interpreteaz asta
drept cooperare de ambele pri: mi simt punctajul urcnd puin,
nclzindu-m ca o duc de whisky. Peretele de sticl se ridic din
nou ntre noi. Mi, s fie, ce uor a fost. Dar tot nu este suficient
pentru a nvinge rzbomintea.
Hei, ratatule, spune cineva, nu e interesat. Are opiuni mai
bune n jur.
n celula rmas se afl o copie a mea. Poart un tricou alb de
tenis, pantaloni scuri i ochelari de soare reflectorizani
supradimensionai i st tolnit ntr-un ezlong, lng o piscin. n
poal are o carte: Le Bouchon de cristal. E i una dintre preferatele
mele.
Te-a btut iari, spune el, fr s se sinchiseasc s-i ridice
privirea. Iari. Ct mai e scorul acum? Te-a btut de trei ori
consecutiv? Ar trebui s tii pn acum c strategia ei se ghideaz
tot timpul dup principiul dinte pentru dinte.
Aproape am reuit de data asta.
Toat treaba asta cu memoria fals a cooperrii e o idee bun,
spune el. Numai c, vezi tu, n-o s funcioneze niciodat.
Rzbominile au lobi occipitali diferii de cei standard i flux dorsal
9

nesecvenial. Nu poi s-o pcleti cu iluzii vizuale. Pcat c


Arhonii nu dau puncte pentru efort.
Clipesc.
Stai puin. Cum se face c tu tii toate astea, iar eu nu?
Credeai c eti unicul le Flambeur de aici? Mai sunt i eu prin
preajm. n fine, mai ai nevoie de zece puncte ca s-o bai, aa c
treci ncoace i d-mi voie s te ajut.
Sigur, deteptule, d-te mare acum.
M apropii de linia albastr, rsuflnd uurat pentru prima
oar de cnd a nceput runda asta. Se ridic i el, scondu-i de
sub carte pistolul automat lucios.
intesc cu arttorul spre el.
Pac, pac! spun eu. Cooperez.
Foarte amuzant, zice el i-i ridic arma rnjind.
Reflexia mea dubl n ochelarii lui de soare e mic i goal.
Hei, hei! Doar suntem mpreun n asta, nu?
Iar eu care credeam c am simul umorului.
E doar un joc de noroc cu miz gras, nu?
Se aude un clic. Zmbet fermector, celul minuios decorat,
m face s m simt n largul meu, mi amintete de mine nsumi,
dar, ntr-un fel, ceva nu e tocmai n ordine
Ah, la dracu!
Fiecare nchisoare i are zvonurile i montrii ei, iar locul sta
nu e cu nimic diferit. De la un rebel zoku cu care am colaborat o
vreme am auzit de legenda anomaliei. Ultradezertorul. Chestia care
nu coopereaz niciodat i scap basma curat. A descoperit un
defect n sistem, de care profit pentru a aprea ntotdeauna sub
nfiarea ta. i dac nici n tine nu poi avea ncredere, atunci n
cine s mai ai?
A, da! spune Ultradezertorul i apas pe trgaci.
Cel puin de data asta nu e rzbomintea, mi trece prin cap cnd
m lovete tunetul luminos.
Iar apoi nimic nu mai are noim.
n vis, Mieli mnnc o piersic pe Venus. Pulpa e dulce i
zemoas, puin amruie. Se ntreptrunde n mod delicios cu
gustul lui Sydn.
Neruinato, spune ea, rsuflnd greu.
Se afl ntr-o bul cuantic la paisprezece kilometri deasupra
Craterului Cleopatra, o mic oaz de umanitate, sudoare i sex de
pe marginea unei rpe aspre din Maxwell Montes. Afar uier
10

vnturi de acid sulfuric. n lumina chihlimbarie a pturii de nori,


filtrat prin nveliul diamantin de pseudomaterie, pielea lui Sydn
capt o nuan armie. Palma ei se muleaz perfect pe mons
veneris, odihnindu-se puin mai sus de sexul nc umed al lui
Mieli. Aripi moi i flfie lene n burt.
Ce-am fcut?
Multe. Asta te-au nvat pe tine n gubernie?
Sydn i zmbete n felul ei trengresc, iar colurile ochilor i
se ncreesc.
De fapt, nu am mai fcut asta de mult, spune ea.
Vezi s nu!
i ce-i cu asta? E foarte plcut.
Cu degetele minii rmase libere Sydn traseaz contururile
argintii ale fluturelui tatuat pe pieptul lui Mieli.
Nu face asta, spune Mieli.
I se face deodat frig.
Sydn i retrage mna i i atinge obrazul lui Mieli.
Ce s-a ntmplat?
A terminat de mncat pulpa fructului; nu a mai rmas dect
smburele. l mai ine puin n gur nainte s-l scuipe. E un
obiect mic i aspru, cu suprafaa gravat cu memorie.
Nu eti cu adevrat aici. Nu eti real. Te afli aici doar ca s
n-o iau eu razna n nchisoare.
i funcioneaz?
Mieli o trage mai aproape i o srut pe gt, simindu-i gustul
sudorii.
Nu chiar. Nu vreau s plec.
Tu ai fost mereu cea puternic, spune Sydn, trecndu-i
degetele prin prul lui Mieli. A sosit momentul.
Mieli se aga de ea, de senzaia familiar a trupului ei. Simte
arpele din pietre preioase de pe piciorul lui Sydn apsndu-se
cu putere pe pielea ei.
Mieli. Vocea pellegrinei n capul ei se simte precum un vnt
rece.
nc puin
Mieli!
Trecerea este dificil i dureroas, ca i cum ar muca din
smburele de piersic aproape i sparge dinii n miezul tare al
realitii. O celul de nchisoare, lumina fals, palid, a soarelui.
Un zid de sticl, iar dincolo de el, doi hoi stnd de vorb.
Misiunea. Luni ntregi de pregtire i execuie. Dintr-odat e
11

perfect treaz, iar planul i se deruleaz n minte.


A fost o greeal s-i ofer amintirea aceea, spune pellegrina n
capul ei. E aproape prea trziu. Acum d-mi drumul, m simt prea
nghesuit aici.
Mieli scuip smburele de piersic n direcia peretelui de
sticl, care se spulber ca gheaa.
Mai nti, timpul ncetinete.
Glonul mi ptrunde adnc n craniu, provocndu-mi o durere
ascuit, ca de la ngheat. Dincolo de linia albastr,
Ultradezertorul a rmas mpietrit cu arma n mn, ca o statuie.
Peretele de sticl din dreapta se sparge. Cioburile plutesc n
jurul meu, licrind n soare ca o galaxie de sticl.
Femeia din celul se ndreapt iute spre mine. Pete cu o
hotrre care trdeaz un scenariu repetat vreme ndelungat, ca
un actor care tocmai a auzit replica pe care o atepta pentru a
reaciona.
M msoar din cap pn-n picioare. Are prul negru, tuns
scurt, iar pe obrazul stng are o cicatrice: doar o linie neagr,
precis i geometric pe pielea ei bronzat. Are ochi verde-deschis.
Azi e ziua ta norocoas, spune ea. Ai ocazia s furi ceva.
mi ntinde mna.
Durerea mea de cap provocat de glon se intensific. n galaxia
de sticl din jurul nostru apar tipare cunoscute, aproape ca un
chip familiar
Zmbesc. Desigur. E visul de dinaintea morii. O eroare n
sistem: dureaz doar puin mai mult. nchisoare defect. Uile
toaletelor. Nimic nu se schimb.
Nu, spun eu.
Femeia din vis clipete.
Eu sunt Jean le Flambeur, spun eu. Fur numai ce vreau i
cnd vreau. i o s prsesc locul sta cnd o s vreau eu, nici o
clip mai devreme. De fapt, chiar mi place aici
Mi se mpienjenesc ochii de durere, nu mai vd nimic; totul
devine alb. ncep s rd.
Undeva n visul meu, cineva rde cu mine. Dragul meu Jean,
spune o alt voce, att de familiar. O, da, nu ncape ndoial. Pe
acesta l lum.
O mn de sticl mi atinge obrazul chiar n momentul n care
creierul meu artificial decide n sfrit c e timpul s mor.
12

Mieli ine n brae houl mort: e uor ca un fulg. Pellegrina se


scurge din smburele de piersic n nchisoare, ca o und de
cldur. Se ntrupeaz ntr-o femeie nalt mbrcat ntr-o rochie
alb, purtnd un colier de diamante, cu prul pieptnat atent n
valuri castanii, tnr i btrn n acelai timp.
Aa m simt mai bine, spune ea. Nu e destul loc n capul tu.
i ntinde braele cu voluptate. Acum hai s te scoatem de aici,
nainte s observe ceva copiii fratelui meu. Am treab aici.
Mieli se simte inundat de o for exterioar i salt n aer. Se
nal din ce n ce mai sus, simind curenii de aer alunecnd pe
lng ea, i pentru o clip se simte ca i cum ar locui n casa
Bunicii Brihane i ar avea din nou aripi. Nu dup mult timp,
nchisoarea devine o reea de mici ptrate sub ei. Careurile i
schimb culoarea, precum pixelii, formnd modele infinit de
complexe de cooperare i atac, ca nite fotografii
Chiar nainte ca Mieli i houl s traverseze cerul, nchisoarea
se transform n chipul zmbitor al pellegrinei.
A muri e ca i cum ai traversa un
deert, gndindu-te la ce s mai furi. ntins pe nisipul fierbinte,
cu soarele dogorindu-i n spate, biatul urmrete robotul de la
marginea cmpurilor de panouri solare. Robotul arat ca un crab n
culori de camuflaj, ca o jucrie de plastic, ns n interiorul su se
ascund lucruri de valoare, pentru care Ijja Chiorul e gata s
plteasc o sum frumuic. i cine tie, poate c Tafalkayt o s-l
numeasc din nou fiul su dac se comport ca un brbat din
familie
N-am vrut niciodat s mor ntr-o
nchisoare, un loc murdar din beton i metal, plin de duhori
rncede i de bti. l ustur buza spart. Citete o carte despre un
om asemenea unui zeu. Un brbat care poate face orice poftete,
fur secretele regilor i mprailor, i bate joc de reguli, i poate
schimba nfiarea i nu are dect s ntind mna pentru ca
diamantele i femeile s i cad n poal. Un brbat cu nume de
floare.
Nu pot s sufr momentul n care te prind.
l ridic din nisip cu violen. Soldatul i trage una peste fa cu
dosul palmei, iar apoi ceilali i pregtesc putile
nu e la fel de distractiv ca atunci cnd
furi de la o minte de diamant. Zeul hoilor se ascunde n interiorul
pulberii de gnduri cristalizate prin combinaii cuantice nclcite. i
13

toarn la minciuni minii de diamant pn cnd aceasta este


convins c este unul din gndurile proprii i l las s intre,
sus
Oamenii, numeroi, au creat lumi care strlucesc i scnteiaz
parc doar pentru el, iar el nu are dect s ntind mna s le
apuce.
E ca i cum ar muri. Iar a iei e ca
o cheie rsucindu-se n broasc. Barele de metal se dau la o
parte. O zei pete nuntru i l anun c este liber.
S te nati.
Paginile crii se rsfoiesc.
Inspir adnc. M dor toate. Lucrurile au dimensiuni
discrepante. mi acopr ochii cu nite mini uriae. n spatele
pleoapelor mi scapr fulgere. Muchii sunt o reea de cabluri de
oel. mi curge nasul. n stomac simt un gol arztor.
Concentreaz-te. Transform paraziii senzoriali ntr-un bolovan
ca aceia de pe Argyre Planitia, mare, grosolan i neted. n interiorul
propriei mini, m ntind pe o sit i m scurg prin ea,
dezintegrndu-m n granule fine de nisip rou i cznd prin
ochiuri. Bolovanul nu m poate urma.
Deodat se face din nou linite. mi ascult pulsul. E neverosimil
de regulat: fiecare btaie este asemenea ticitului unui mecanism
perfect.
Miros estompat de flori. Cureni de aer mi gdil prul de pe
antebrae i din alte locuri nc sunt gol. Imponderabilitate. De
jur mprejur, prezena inaudibil, ns palpabil a cerebromateriei.
i o alt fiin uman n apropiere.
Ceva mi gdil nasul. M scarpin i deschid ochii. Un fluture
alb zboar nspre lumina puternic.
Clipesc. M aflu la bordul unei nave o nav-pianjen oortian,
dup cte mi pot da seama ntr-un spaiu cilindric lung de circa
zece metri i cu un diametru de cinci metri. Pereii sunt
transpareni i au nuana murdar a gheii de comet. n
interiorul pereilor se afl suspendate sculpturi tribale ciudate, ca
nite caractere runice. Bonsai sferici i piese de mobilier coluroase
imponderabile plutesc n jurul axei centrale a cilindrului. Dincolo
de pereii navei se ntinde bezna nstelat. i peste tot zboar
fluturi mici i albi.
Salvatoarea mea plutete n apropiere. i zmbesc.
Domnioar, i spun, cred c eti cel mai frumos lucru pe care
14

l-am vzut vreodat.


Vocea mea sun parc de departe, ns o recunosc. M ntreb
dac mi-au reparat faa.
De aproape, pare n mod autentic extrem de tnr: ochii ei
verzi limpezi nu au acea privire rentinerit care a vzut totul.
Poart acelai vemnt simplu ca n nchisoare. Plutete ntr-o
poziie aparent relaxat, dar neltoare, cu picioarele netede
destinse, ns pregtite, ca un practicant al artelor mariale. Un
irag de pietre preioase multicolore i se ncolcete n jurul gleznei
stngi, urcndu-i n sus pe picior.
Felicitri, houle, spune ea. Ai evadat.
Vorbete pe un ton sczut i calm, care trdeaz ns o urm
de dispre.
Sper ca asta s fie ntr-adevr realitatea. N-am de unde s
tiu dac asta nu e cumva doar o nou variaie a Dilemei. Arhonii
au fost destul de consecveni pn acum, ns nu eti paranoic n
cazul n care chiar te-au ntemniat ntr-un iad virtual.
Senzaia de plcere care mi se ivete ntre picioare mi
ndeprteaz cel puin o parte din ndoieli.
Scuze. A trecut o vreme, spun eu, observndu-mi erecia cu
un interes detaat.
Da, e limpede, spune ea ncruntndu-se.
Are o expresie ciudat pe fa, un amestec de dezgust i
excitaie: mi dau seama c probabil recepteaz activitatea biotic
a acestui corp, iar o parte din ea simte ceea ce simt eu. Am deci
de-a face cu nc un gardian.
Crede-m, ai scpat. A necesitat un efort considerabil.
Desigur, n nchisoare au mai rmas vreo cteva milioane de
dubluri ale tale, deci poi s te consideri norocos.
Apuc unul dintre mnerele axei centrale i m deplasez n
spatele unui bonsai, acoperindu-mi goliciunea precum Adam. Un
roi de fluturi i ia zborul dintre frunze. Efortul fizic mi creeaz o
senzaie ciudat: muchii noului meu corp nc nu s-au trezit de-a
binelea.
Domnioar, am un nume.
i dau mna pe deasupra bonsaiului. Mi-o strnge cu ezitare.
Eu i-o strng cu fermitate. Expresia i rmne neclintit.
Jean le Flambeur, la dispoziia ta. Dei ai perfect dreptate:
sunt un ho.
i art iragul pe care l purtase la glezn. Mi se agit n palm
ca i cum ar fi viu: un arpe din pietre preioase.
15

Face ochii mari. Cicatricea de pe obraz i se nnegrete. i dintrodat, m aflu n infern.


Sunt un punct imaterial suspendat n mijlocul beznei, incapabil
de vreun gnd coerent. Mintea mi este prins ntr-o menghin.
Ceva m strnge din toate prile i nu-mi d voie s gndesc, smi amintesc sau s simt. Este de o mie de ori mai ru dect
nchisoarea. Dureaz o venicie.
Apoi revin la realitate, gfind, cu stomacul ntors pe dos,
vomitnd bil n frme plutitoare, dar incredibil de recunosctor
pentru fiecare senzaie.
Nu ai s mai faci asta niciodat, spune ea. Corpul i mintea ta
sunt de mprumut, nelegi? Fur ce i se cere, i poate c i se va
permite s le pstrezi.
Bijuteria erpuitoare i se afl din nou ncolcit n jurul gleznei.
Muchii obrajilor i zvcnesc.
Instinctele ascuite n nchisoare mi spun s-mi in gura i s
nu mai vomit, dar omul florilor din mine simte nevoia s
vorbeasc, iar eu nu-l pot opri.
E prea trziu, zic eu cu respiraia tiat.
Ce?
Cuta care i apare pe fruntea neted, ca o tu de penel, o face
s par i mai frumoas.
Sunt reabilitat. M-ai scos prea trziu. Acum sunt un altruist
evoluat, mademoiselle, o fiin plin de bunvoin i iubire pentru
semeni. Nici n-a putea concepe s iau parte la vreun soi de
activitate criminal, nici chiar la cererea ncnttoarei mele
salvatoare.
mi arunc o privire inexpresiv.
Foarte bine.
Foarte bine?
Dac tu nu-mi eti de niciun folos, va trebui s m ntorc
pentru un alt exemplar. Perhonen, te rog, pune-l pe sta ntr-o
bul i arunc-l afar.
Ne privim fix pentru o clip. M simt stupid. Am petrecut prea
mult vreme n trenul atacului i cooperrii. E timpul s cobor. Eu
sunt primul care i ntoarce privirea.
Ateapt, spun eu ncet. Acum c tot veni vorba, se poate smi fi pstrat totui nite instincte egoiste. Le simt revenind chiar
acum, n timp ce vorbim.
M gndeam eu c aa st treaba, spune ea. n fond, se
presupune c eti incorigibil.
16

Deci ce-o s se ntmple acum?


O s afli, spune ea. Eu sunt Mieli. Aceasta este nava mea,
Perhonen.
Face un gest cuprinztor cu mna, artnd de jur mprejur.
Atta vreme ct te afli aici, noi suntem zeiele tale.
Kuutar i Ilmatar? ntreb eu, indicnd zeitile oortiene.
Poate. Sau Omul ntunecat, dac preferi.
Zmbete. Amintirea locului n care m-a intuit nainte m face
ntr-adevr s-o privesc ntructva ca pe ntunecatul zeu oortian al
vidului.
Perhonen o s-i arate cabina ta.
Dup ce houl se retrage, Mieli se ntinde n carling. Se simte
epuizat dei biotul trupului ei care a ateptat-o luni ntregi
mpreun cu Perhonen i transmite c este complet odihnit. ns
disonana cognitiv e i mai grav.
Am fost chiar eu n nchisoare? Sau a fost o alta?
i amintete sptmnile interminabile de antrenament, zilele
de timp-lent subiectiv n costumul cuantic, pregtindu-se s
comit o crim doar ca s se lase prins de Arhoni i s ptrund
n nchisoare: eternitatea petrecut n celul, cu mintea nfurat
ntr-o amintire de demult. Evadarea violent, azvrlit n cer de
pellegrin, iar apoi trezirea ntr-un nou trup, tremurtor i fraged.
i toate astea din cauza hoului.
Iar acum mai trebuie s suporte i cordonul ombilical cuantic
care o leag de corpul pe care l-a fcut pentru el pellegrina,
prezena constant i surd a gndurilor lui. Se simte de parc ar
sta lungit lng un strin, simindu-i fiecare micare, fiecare
zvcnire prin somn. Fr ndoial c zeia din Sobornost avea s
fac ceva de felul acesta, care s o duc la nebunie.
A atins bijuteria lui Sydn. Furia o ajut puin. i nu, nu e doar
din cauza lui, e i din cauza ei.
L-am cazat pe ho, spune Perhonen.
Cel puin vocea ei cald n capul ei este ceva ce i aparine doar
ei, nu a fost pngrit de nchisoare. Ia unul dintre micile
avataruri albe i l ine n palme: se zbate, d din aripi i o gdil,
simindu-l asemenea unui puls.
Te simi copleit de iubire? ntreab nava glumind.
Nu, spune Mieli. Doar c mi-a fost dor de tine.
i mie mi-a fost dor de tine, spune nava.
Fluturele i ia zborul din mna ei i i se rotete deasupra
17

capului.
A fost groaznic s te atept singur.
tiu, spune Mieli. mi pare ru.
Dintr-odat simte o pulsaie n interiorul craniului. Are o
muchie aspr n minte, de parc ceva a fost tiat i lipit la loc. Mam ntors aceeai persoan? tie c ar putea s ia legtura cu
metacortexul ei din Sobornost, s-i cear s identifice senzaia, s
o izoleze i s scape de ea. Dar asta nu este ceea ce ar face un
rzboinic oortian.
Nu te simi bine. Nu ar fi trebuit s te las s pleci, spune
Perhonen. Nu i-a fcut bine deloc s te duci acolo. Nu ar fi trebuit
s te pun s faci asta.
, spune Mieli. O s te aud.
Dar e prea trziu.
Nav drag, spune pellegrina. S tii c eu am ntotdeauna
grij de copiii mei.
Pellegrina se afl acolo, plutind deasupra lui Mieli.
Feti neasculttoare, spune ea, nu-mi foloseti darurile cum
trebuie. D-mi voie s arunc o privire.
Se aaz graios lng Mieli, picior peste picior, ca i cum s-ar
afla n gravitaia terestr. Apoi i atinge obrazul lui Mieli i i caut
privirea cu ochii ei cprui, adnci. Degetele i sunt calde, cu
excepia inelului rece care se atinge de cicatricea lui Mieli. i
inspir parfumul. Ceva se rotete, nite mecanisme precise se
nvrtesc pn cnd se fixeaz perfect. i dintr-odat i simte
mintea neted precum mtasea.
Nu-i aa c e mai bine acum? ntr-o zi ai s nelegi c e bun
calea noastr. S nu te preocupe cine e cine i s realizezi c toi
sunt de fapt tu.
Dispariia disonanei este ca apa rece peste o arsur. Alinarea
brusc este att de intens, nct aproape izbucnete n lacrimi.
Dar nu poate s fac asta n faa ei. Aa c doar i deschide ochii
i ateapt, gata s se supun.
Nu primesc nici mcar un mulumesc? spune pellegrina. Nu-i
nimic. i deschide poeta i scoate un cilindru mic, alb, pe care l
pune ntre buze; din captul aprins emite un miros greos. Spunemi, aadar: ce prere ai de houl meu?
Nu sunt ndreptit s spun asta, spune Mieli ncet. Triesc
pentru a sluji.
Bun rspuns, dar cam anost. Nu-i aa c e chipe? Haide, fii
sincer. Chiar mai poi s tnjeti dup mica ta amorez pierdut,
18

cnd ai pe cineva ca el prin preajm?


Chiar avem nevoie de el? Pot s m descurc singur. Las-m
s te slujesc, cum am mai fcut-o i nainte
Pellegrina zmbete cu buzele ei perfecte, roii precum cireele.
Nu i de data asta. Tu eti, dac nu cea mai puternic dintre
slujitorii mei, cu siguran cea mai loial. Ascult-m ntocmai, iar
loialitatea i va fi rspltit.
Apoi dispare, iar Mieli rmne din nou singur n carling, cu
fluturi dansndu-i n jurul capului.
Cabina mea nu e mult mai mare dect o debara. ncerc s
ingurgitez un milkshake cu proteine fcut de faberul din perete,
ns noul meu corp nc nu reacioneaz prea bine la mncare.
Sunt nevoit s petrec ceva vreme la buda spaial: un scule cu
micri autonome, care iese din perete i i se fixeaz direct pe
fund. Se pare c pentru navele oortiene confortul nu e o prioritate.
Unul dintre pereii curbai are suprafaa lucioas, aa c mi
privesc reflexia feei n timp ce mi desfor activitile fiziologice
nedemne, ns necesare. Pare greit. n teorie, totul este aa cum
trebuie: buzele, ochii ca ai lui Peter Lorre (dup cum mi-a spus o
iubit, cu secole n urm), tmplele cu gropie, prul scurt, puin
crunt i rrit, aa cum mi place s-l port, corpul usciv, deloc
special, oarecum n form, smocul de pr de pe piept. Dar nu m
pot abine s nu clipesc n timp ce l privesc, ca i cum a vedea
puin n cea.
Cu att mai neplcut este senzaia asemntoare pe care o am
n cap. Cnd ncerc s-mi amintesc ceva, m simt de parc a
zgndri cu limba un dinte care se clatin.
M simt ca i cum mi s-ar fi furat ceva. Ha!
ncerc s-mi abat atenia de la asta admirnd privelitea.
Peretele meu dispune de suficient putere de amplificare vizual
pentru a vedea nchisoarea Dilema n deprtare. Este un tor
diamantin de aproape o mie de kilometri n diametru, ns din
unghiul acesta arat ca un ochi cu o pupil sclipitoare printre
stele, holbndu-se direct la mine. nghit n sec i clipesc pentru a
nu-l mai vedea.
Te bucuri c ai scpat? ntreab vocea navei.
Este o voce feminin, care se aseamn puin cu a lui Mieli,
ns sun de parc ar fi mai tnr. n mprejurri mai fericite, miar plcea s o ntlnesc pe posesoarea acestei voci.
Nici nu-i poi imagina. Nu e un loc prea vesel, zic eu oftnd.
19

Am toat recunotina pentru cpitanul tu, dei deocamdat pare


s fie cam ncordat.
Ascult, spune Perhonen, habar n-ai prin ce a trecut ca s te
scoat de acolo. O s fiu cu ochii pe tine.
Este o observaie interesant, pe care o pun deoparte pentru a
reveni asupra ei mai trziu. Cum a reuit s m scoat de acolo? i
pentru cine lucreaz? Dar fiindc e prea devreme pentru astfel de
ntrebri, nu fac dect s zmbesc.
Ei bine, orice sarcin ar avea pentru mine este n mod cert mai
uoar dect s m mpuc n cap o dat pe or. Eti sigur c
efa ta nu se supr dac vorbeti cu mine? n fond, sunt un
maestru criminal manipulator i aa mai departe.
Cred c m descurc cu tine. n plus, nu e chiar efa mea.
Aha.
Oi fi eu de mod veche, ns treaba cu sexualitatea om-gogol ma deranjat nc din tineree, iar obiceiurile vechi mor greu.
Nu e nimic de felul acela, spune nava. Suntem doar prietene.
n plus, ea m-a creat. De fapt, nu pe mine, ci nava. Sunt mai n
vrst dect par, s tii.
M ntreb dac accentul ei este autentic.
Am auzit de tine, s tii. Mai demult, nainte de Colaps.
Nu i-a fi dat nici cu o zi mai mult de trei sute de ani. Erai o
admiratoare?
Mi-a plcut furtul de la uzina de exploatare solar. A avut stil.
Stilul a fost ntotdeauna elul meu n via, zic eu. Apropo, nu
pari s ai nici cu o zi mai mult de trei sute de ani.
Vorbeti serios?
Sigur, lund n considerare ce am vzut pn acum.
Vrei s dm o tur pe aici? Mieli nu ar avea nimic mpotriv, e
ocupat.
Cu mare plcere.
Sigur e femeie poate c o parte din armul meu a supravieuit
nchisorii. Dintr-odat simt nevoia s m mbrac: m simt
vulnerabil vorbind cu o entitate feminin fr s fiu acoperit mcar
cu o frunz de smochin.
Se pare c avem destul timp s ne cunoatem mai bine. Poate
dup ce mi faci rost de nite haine, ce zici?
Mai nti, Perhonen mi confecioneaz un costum. Materialul
este prea moale; nu-mi place s port cerebromaterie, ns,
vzndu-m ntr-o cma alb, pantaloni negri i o hain mov20

nchis, ncep s-mi recapt ct de ct simul identitii.


Apoi mi arat spimescopul. Brusc, lumea capt o nou
direcie. Pesc nuntru, n afara propriului corp, deplasndu-mi
punctul de vedere n spaiu pentru a vedea nava din exterior.
Am avut dreptate: Perhonen este o nav-pianjen oortian. Este
format din module separate, legate ntre ele cu nanofibre, zone de
locuit care se rotesc n jurul unei axe centrale, ca o mainrie
dintr-un parc de distracii, pentru a crea o gravitaie simulat.
Firele formeaz o reea prin care modulele se pot deplasa
asemenea pianjenilor pe o plas. Pnzele cuantice arat
impresionant: sunt nite inele concentrice, subiri ca nite baloane
de spun, confecionate din atomi artificiali, ntinzndu-se pe o
distan de civa kilometri n jurul navei i avnd capacitatea de a
capta att lumina solar, ct i mezoparticule de pe Magistral i
spirale de lumin.
M uit pe furi i la propriul trup, iar acum sunt ntr-adevr
impresionat. Imaginea din spimescop este extraordinar de
minuioas. O reea de puncte cuantice sub piele, computere
proteomice n fiecare celul, computroniu dens n oase. Aa ceva
nu putea fi realizat dect n lumile din gubernia din apropierea
soarelui. Se pare c salvatorii mei lucreaz pentru Sobornost.
Interesant.
Parc pe mine voiai s m cunoti mai bine, spune Perhonen
vexat.
Bineneles, zic eu, numai c vreau s m asigur c sunt
prezentabil. n nchisoare nu petreci prea mult timp n compania
doamnelor.
Apropo, de ce te aflai acolo?
Dintr-odat mi se pare uluitor c nu m-am gndit la asta de
atta vreme. Am fost prea preocupat de arme, trdare i cooperare.
De ce m aflam n nchisoare?
O fat drgu ca tine nu ar trebui s se sinchiseasc de
asemenea lucruri.
Perhonen ofteaz.
Poate c ai dreptate. Poate c n-ar trebui s stau de vorb cu
tine. Lui Mieli nu i-ar plcea asta, dac ar afla. Dar n-am mai avut
pe nimeni interesant la bord de atta amar de vreme.
ntr-adevr, nu pare s fie o zon prea animat pe aici, observ
eu, artnd spre cmpul de stele care ne nconjoar. Unde
suntem?
n centura Troienilor Neptunieni. La mama naibii, n mijlocul
21

pustietii. Am ateptat aici mult vreme, de cnd s-a dus s te


aduc pe tine.
Mai ai multe de nvat despre viaa de criminal. Ateptarea
este esena. Plictiseal ntrerupt de momente de pur groaz.
Cam ca n rzboi.
Ah, n rzboi a fost mult mai bine, spune ea entuziasmat.
Am participat la Rzboiul Protocolului. Mi-a plcut la nebunie.
Trebuie s gndeti att de repede. Am fcut nite lucruri
incredibile: am furat o lun, tii? A fost nemaipomenit. Metis, chiar
nainte de Erupie: Mieli i-a pus o bomb-strangelet1 nuntru
pentru a o scoate de pe orbit; ce focuri de artificii, nici nu-i poi
imagina
Nava tace dintr-odat. M ntreb dac i-a dat seama c a
dezvluit prea multe informaii. Dar nu e asta; atenia i-a fost
captat de altceva.
n deprtare, printre pnzele lui Perhonen, vectorii
spimescopului i numele unor habitate ndeprtate, se vede un soi
de bijuterie de puncte luminoase, o stea n ase coluri. Mresc
perspectiva: sunt nite nave negre, zimate i coluroase, iar la
prov au sculptate cte apte figuri aceleai chipuri cu care este
decorat orice structur aparinnd Sobornostului Fondatorii:
regi-zei cu un trilion de supui. Pe vremuri ieeam s beau cu ei.
Arhonii vin dup noi.
Orice ai fi fcut, spune Perhonen, se pare c te vor napoi.

Strangelet particul ipotetic exotic, ultragrea, reprezentnd clustere de quarcuri


(n. red.).

22

2
Houl i Arhonii
Ce am fcut?
Lui Mieli i bate inima s-i sparg pieptul, n timp ce se
instaleaz n carling. Ceva a mers prost n nchisoare. Dar totul s-a
petrecut exact ca n simulri. Atunci de ce ne urmresc? Activeaz
autismul de lupt pe care i l-a integrat pellegrina n corp. O
nfoar ca o ptur rece, transformnd lumea din jur n vectori
i puuri gravitaionale. Mintea i se ntreptrunde cu a lui
Perhonen, gndind foarte rapid.
Obiecte: Perhonen.
Asteroizi Troieni dispersai, concentrai n jurul lui 2006RJ103,
un bolovan de dou sute de kilograme, locuit de sintovia cu
gndire lent.
nchisoarea, o gogoa de diamant la treizeci de secundelumin n spatele lor, originea vectorului actual al lui Perhonen,
dens, ntunecoas i rece.
Navele-lam ale Arhonilor, apropiindu-se rapid cu 0,5 g, o for
de acceleraie delta-v mult mai ridicat dect acceleraia domoal a
pnzei solare a lui Perhonen. n spimescop, flcrile motoarelor lor
cu antimaterie se vd ca nite coloane incandescente de mezoni i
raze gamma n plin retrodifuziune.
Magistrala, la douzeci de secunde-lumin distan, urmtorul
lor obiectiv. Un torent continuu de nave, una dintre puinele
suprafee invariabile ale vechii probleme a mecanicii lui Newton n
privina Sistemului Solar, o arter gravitaional care i permite s
cltoreti rapid i uor, doar cu un impuls lejer. Un liman sigur,
aflat prea departe.
n regul, i spune Mieli inspirnd adnc. Modul de lupt.
Tehnologia Sobornostului din interiorul coralului de safir
oortian se trezete la via. Nava-pianjen se reconfigureaz.
Modulele mprtiate se adun la un loc, micndu-se de-a lungul
firelor de legtur, i se sudeaz, devenind un con dens i
compact. Wingleturile cuantice se transform dintr-un material
perfect reflectorizant ntr-un scut de protecie de duritatea
diamantului.
Chiar la timp, nainte s fim lovii de nanomisilele Arhonilor.
Prima salv este doar un ir de impacturi abia simite, ca nite
23

fulgi, care nu izbutesc s penetreze scutul. ns urmtoarea serie


se va adapta i se va optimiza i tot aa, iar procesul se va repeta
pn cnd va ceda fie software-ul, fie hardware-ul scutului. Iar
dup aceea
Trebuie s ajungem la Magistral.
Motoarele din mintea ei simplific ramurile teoretice ale jocului
ca o drujb cu lama de diamant. Exist numeroase ci pentru a
iei din asta, aa cum un cntec oortian are mai multe nelesuri,
iar ea nu trebuie dect s gseasc una singur
O nou rafal, nenumrate ace de lumin n spimescop. Iar de
data aceasta, unele reuesc s ptrund. Dintr-unul din modulele
de depozitare nflorete o excrescen diform de safir. Calm, o
ejecteaz i o privete ndeprtndu-se i continund s se
metamorfozeze ncet, ca o tumoare malign, formnd organe
ciudate care atac scutul lui Perhonen cu spori de dimensiuni
moleculare, pn cnd aceasta o carbonizeaz cu laserele
antimeteorit.
Asta a durut, spune Perhonen.
M tem c asta o s doar i mai tare.
Arde dintr-un foc ntreaga energie delta-v din antimateria de
rezerv, propulsnd nava n puul gravitaional superficial al
asteroidului 2006RJ103. Trupul lui Perhonen geme n timp ce
antiprotonii din inelul magnetic de depozitare se transform n
jeturi fierbini de plasm. Redirecioneaz o parte din energie
pentru a intensifica forele de fuziune ale tuburilor de materie
programabil din fuzelaj.
Perhonen url de jur mprejurul lui Mieli, ns autismul i
permite acesteia s se concentreze exclusiv pe ceea ce are de fcut.
Gndete o torpil cuantic n jurul strangeletului din micul
arsenal al lui Perhonen i o lanseaz n direcia asteroidului.
n spimescop se vede o mic scnteie, precum i raze gamma i
barioni exotici. Apoi blocul de stnc izbucnete ntr-o fntn de
lumin, un fulger interminabil. Ecranul se cznete s fac fa,
ns n cele din urm nu mai arat dect purici, dup care se
stinge. Zburnd orbete, Mieli ntinde din nou aripile lui Perhonen.
Vntul de particule provocat de moartea ciudat a asteroidului i
smucete i i azvrle n direcia Magistralei. Acceleraia o face s
se simt grea, dintr-odat, iar structura de safir a navei cnt n
jurul ei.
Dup cteva clipe, ecranul pornete din nou i filtreaz bruiajul
cauzat de particule i de toat nebunia. Mieli i ine rsuflarea:
24

din bulgrele de flcri care se extinde ncet n urma lor nu-i face
ns apariia nicio nav neagr coluroas. Fie au fost consumate
de flcri, fie le-au pierdut urma n toat zpceala subatomic.
Dezactiveaz autismul pentru a savura o clip de triumf.
Am reuit, spune ea.
Mieli Nu m simt prea bine.
Prin fuzelajul navei ncepe s creasc o pat neagr, iar n
centrul ei se afl un mic ciob negru, rece i ntunecat. Un
nanomisil al Arhonilor.
Scoate-o din mine.
Dup dezactivarea autismului, frica i repulsia au un gust
oribil i scrbos de fiere.
Nu pot. Nu mai pot s-o ating. Are gustul nchisorii.
Mieli strig o rugciune n minte, n poriunea atins de zeia
din Sobornost, ns pellegrina nu rspunde.
De jur mprejurul meu, nava moare.
Nu tiu exact ce a fcut Mieli, dar dac e s m iau dup nova
n miniatur care a luminat spaiul acum cteva minute, duce o
lupt pe cinste. ns acum prin safirul pereilor se infiltreaz o
pnz de pianjen neagr. Aceasta este tactica Arhonilor: se
injecteaz n interiorul tu i te transform pe tine ntr-o
nchisoare. Simt un miros de rumegu ars pe msur ce naniii i
croiesc drum, din ce n ce mai repede, dobornd toate sistemele
imunitare pe care le activeaz nava. Se aude i un zgomot puternic
asemenea trosnetului unui incendiu forestier.
Era prea frumos ca s dureze, presupun. Aa-mi trebuie! ncerc
s-mi amintesc fiorul pe care l-am simit atunci cnd i-am furat
bijuteria lui Mieli. A putea s-o iau cu mine. Sau poate nu este
totul dect un alt vis nainte de a muri. Nici nu am plecat. Iar asta
a fost de la nceput doar o nchisoare n interiorul nchisorii.
Apoi aud o voce batjocoritoare n cap.
Jean le Flambeur, renun. nchisoarea te-a nfrnt. Merii s te
ntorci acolo. Nu eti cu nimic diferit de rzbominile nfrnte,
jucriile demente ale Sobornostului i morii uitai. Nici mcar nu-i
mai aminteti toate isprvile i aventurile. Tu nu eti el, ci doar o
amintire care-i nchipuie c este
La naiba, asta nu se poate! ntotdeauna exist o scpare. Nu
eti niciodat ntr-o nchisoare dect dac crezi c eti. O zei mia spus asta.
i dintr-odat tiu exact ceea ce am de fcut.
25

Nav!
Niciun rspuns. Fir-ar s fie!
Nav! Trebuie s vorbesc cu Mieli!
Tot nimic.
Cabina ncepe s se ncing. Trebuie s acionez. Afar, aripile
lui Perhonen sunt n flcri, ca o auror boreal capturat, arznd
n spaiu, n jurul nostru. Nava accelereaz att de mult, nct
acum are o gravitaie proprie de cel puin o jumtate de g. Dar
orientarea este dat peste cap: dedesubt se afl undeva spre
captul posterior al camerei centrale. Ies din cabin mpleticindum, apuc mnerele axei i ncep s m lansez spre carling.
Se simte o rafal de cldur, creia i urmeaz o lumin
dogoritoare: un segment ntreg al cilindrului se desprinde
nvrtindu-se nspre vidul de sub noi. Singurul lucru care m
desparte de vid este un perete ca un balon de spun din puncte
cuantice care i face pe neateptate apariia. ns este prea trziu
pentru a mai putea extirpa infecia. Fragmente ncinse de safir se
rotesc n vrtejuri prin aerul din jurul meu: un astfel de ciob,
ascuit ca o lam, mi zgrie antebraul, lsnd n urm o dr
sngernd.
Aerul este ncins acum i peste tot duhnete a rumegu ars.
Pata neagr din perei se extinde: nava arde, transformndu-se n
altceva. ncep s m car cu inima zbtndu-mi-se de parc
nsui cocoatul de la Notre Dame ar trage clopotele n pieptul
meu.
Prin safir reuesc s vd n interiorul carlingii: ceaa utilitar
nvrtindu-se nebunete ca un val de cldur i Mieli suspendat
n interior, cu ochii nchii. Bat n u cu pumnul.
Deschide!
Nu tiu dac i-a fost compromis deja creierul. Ar putea s se
afle deja n nchisoare, dup toate aparenele. ns dac asta nu sa ntmplat nc, am nevoie de ea pentru a iei teferi din situaia
asta. ncerc s m sprijin de stlp i s lovesc ua cu clciul. Dar
toate ncercrile mele sunt zadarnice dac ea sau nava nu-i
comand safirului programabil s se deschid.
Safir. mi amintesc expresia chipului ei atunci cnd m-am trezit
excitat. Citete datele biotice ale acestui corp n care m aflu, dar
probabil le filtreaz i le elimin. Doar dac nu cumva exist un
prag
Of la dracu! E mai uor dac nu ezit. Apuc un ciob lung i
ascuit de safir din aer i mi-l nfig ct de tare pot printre oasele
26

metacarpiene ale minii stngi. Aproape c mi pierd cunotina.


Ciobul zgrie oasele atunci cnd intr printre ele, rupndu-mi
tendoanele i venele. E o durere cumplit, roie i neagr i
necrutoare, de parc a da mna cu Satana. Simt miros de
snge: mi nete din ran, se prelinge pe mine i se scurge lent
n vidul de sub mine, n picturi mari cu forme nefireti.
Este pentru prima dat cnd simt durere real de cnd am ieit
din nchisoare i e o senzaie stranic. M uit la ciobul albastru
care mi iese din mn i izbucnesc n rs, pn cnd durerea
devine insuportabil i mi vine s urlu.
Cineva mi trage o palm puternic.
Ce naiba crezi c faci?
Mieli se uit la mine cu ochii mari din pragul carlingii. Cel puin
a simit asta. n jurul nostru plutesc foglei2 utilitari ineri, iar
praful cenuiu contribuie la haosul n mijlocul cruia ne aflm: m
duce cu gndul la cenua care cade peste un ora n flcri.
Crede-m, i spun rnjind ca un dement i sngernd, am un
plan.
Ai zece secunde.
Pot s-l extirp. l pot pcli. M pricep s fac asta. tiu cum
gndete. Am stat acolo mult vreme.
i de ce a avea ncredere n tine?
Ridic mna sngernd i smulg din ea bucata de safir.
Urmeaz o durere orbitoare, mult mai intens, i un zgomot ca un
plescit.
Pentru c, uier eu scrnind din dini, mai degrab mi nfig
asta n ochi dect s m ntorc acolo.
Se uit drept n ochii mei pentru un moment. Apoi, n mod
surprinztor, zmbete.
De ce anume ai nevoie?
Drepturi de administrator pentru corpul sta. tiu de ce e n
stare. Am nevoie de o capacitate de calcul mult mai ridicat dect
cea standard.
Mieli trage adnc aer n piept.
Fie. Numai scoate-l pe nemernicul la din nava mea.
Apoi nchide ochii, iar ceva n capul meu face clic.
Sunt administratorul, iar corpul meu este arborele lumii un
Yggdrasil. n oase am mecanisme de diamant, n celule, tehnologie
2

Foglet ansamblu ipotetic de roboi minusculi care pot crea replica unei structuri
fizice (n. red).

27

proteomic, iar encefalul, un adevrat creier al Sobornostului la


scar de raion, este capabil s conduc lumi ntregi. Propriul meu
psihic uman din interiorul su nu face nici mcar ct o singur
pagin din biblioteca din Babel. O parte din mine, partea care
zmbete, se gndete imediat la evadare, folosind aceast
mainrie nemaipomenit pentru a lansa o poriune din ea n
spaiu i pentru a-mi lsa eliberatorii prad temnicerilor. O alt
parte m surprinde spunnd nu.
M deplasez prin nava muribund, cutnd nanomisilul; acum
nu mai sunt ca o maimu nendemnatic, ci alunec lin prin aer
propulsat de propriile puteri, ca o nav spaial miniatural. Acolo,
m anun simurile mele amplificate: ascuns ntr-un modul de
fabricaie de la cellalt capt al cilindrului, un punct din care se
rspndete materia-nchisoare.
Cu un singur gnd, realizez o copie local a spimescopului lui
Perhonen. i comand crnii de safir a navei s se deschid. Devine
un gel umed i moale. mi vr mna adnc nuntru, apuc misilul
i l scot. Este minuscul, nu cu mult mai mare dect o celul, ns
are forma unui dinte negru cu rdcini ascuite. Corpul meu l
prinde cu nite tentacule cuantice. l ridic la nivelul ochilor: este
att de mic, ns conine cel puin o minte de Arhonte, care caut
ncontinuu obiecte pe care s le transforme n nchisori.
O bag n gur, muc cu putere i nghit.
Arhontele e mulumit.
Pre de o clip a detectat o imperfeciune, atunci cnd a simit
gustul hoului, o senzaie de neconcordan, de parc ar fi fost doi
Hoi ntr-unul singur.
ns lucrurile sunt ciudate n afara nchisorii-Mam: aici
jocurile nu sunt pure. Btrna fizic este urt i imperfect, nu
ca jocul Arhonilor, perfect n simplitatea sa, ns captnd ntreaga
matematic n toat indeterminabilitatea ei. De aceea, misiunea sa
este s transforme materia aceasta ntr-o alt nchisoare, pentru a
spori puritatea Universului. Asta este ceea ce Tatl lor, Inginerulde-Suflete, i-a programat s iubeasc. Este calea ctre o lume mai
bun.
Iar aceasta este o materie foarte bun de transformat ntr-o
nchisoare. i las gura ap anticipnd gustul modelelor pe care le
vor crea Dilemele reiterate. Copytatl su a descoperit un model de
trdare care are gust de ngheat cu nuci pecan: o familie de
strategii de replicare ca un flyer n Game of Life. Poate va gsi i el
28

ceva nou aici, pe aceast mic tabl de joc proprie.


Departe, extrem de departe, copyfraii lui i optesc prin
legtura-qupt, plngndu-se nc despre senzaia oribil de
nefiresc experimentat cnd au aflat de evadarea hoului i a
celuilalt anomalia. Le spune c totul s-a rezolvat cu bine, c se va
ntoarce n nchisoarea-Mam n curnd i va aduce cu el ceva
nou.
Privete n jos la grila de celule unde triesc micii hoi i fluturii
i femeile oortiene atunci cnd i descoper n materia dulce. Jocul
va rencepe n curnd, dintr-o clip-ntr-alta.
Va avea gust de erbet de lmie, i nchipuie Arhontele.
Magie, i spun. tii cum funcioneaz trucurile magice?
Am revenit la forma mea uman. Amintirea simurilor extinse i
a capacitii de calcul mi se terge ncet, ns tot o mai simt
asemenea durerii-fantom a unui mdular amputat. i desigur,
acum am n interiorul meu un Arhonte funcional, ntemniat n
propriile-mi oase, ntr-o stare de congelare computaional.
Stm ntr-unul din modulele strmte de depozitare, care se
rotete n jurul unui fir de legtur pentru a crea senzaia de
gravitaie, n timp ce nava se repar singur. ns de jur
mprejurul nostru se afl un ru sclipitor de nave spaiale,
mprtiate de-a lungul a mii de kilometri cubi, dar care se vd
mrite prin pielea lui Perhonen: nave rapide supermecanizate din
generaia zoku care ard combustibil n netire, n cazul lor fiecare
zi de traseu parcurs echivalnd cu o mie de ani; calmonave
asemenea unor balene, purtnd sori verzi i miniaturali n
interiorul lor, gndosnopuri ale Sobornostului agitndu-se peste
tot ca nite licurici.
De fapt, e destul de simplu are de-a face cu neurotiina.
Direcionarea ateniei ntr-un punct greit.
Mieli m ignor. Aranjeaz ntre noi o mas mic, pe care se
afl specialiti oortiene: bizare cuburi liliachii transparente,
sintovia fremtnd, feliue de fructe multicolore tiate cu
precizie create de un faber priceput i dou pahare mici.
Micrile ei sunt formale i reinute, aproape ritualice. Continund
s m ignore, scoate o sticl dintr-un compartiment din perete.
Ce faci? o ntreb.
M privete lipsit de orice expresie.
Srbtorim, spune ea.
Chiar aa, ar trebui, i spun eu zmbind larg. n orice caz, mi29

a luat mult vreme s descopr asta: poi nc s induci orbire


perceptiv n minile Sobornostului, i vine s crezi? Nimic nu se
schimb. Aa c i-am schimbat stimulii senzoriali, am conectat-o
la o simulare bazat pe spimescopul lui Perhonen. Are n
continuare impresia c face o nchisoare, doar c foarte, foarte
ncet.
Aa deci.
Se uit la sticl ncruntndu-se, ncercnd s-i dea seama
cum s-o deschid. M irit lipsa ei de interes pentru planul meu
genial.
Vezi? Aa funcioneaz. Uite!
Ating o lingur, o apuc uor, fac o micare ca i cum a
strnge-o n palm, n timp ce lingura mi cade deja n poal. Apoi
ridic amndou minile i mi deschid palmele.
A disprut.
Clipete uluit. nchid iar pumnul stng.
Sau poate s-a transformat.
l deschid, iar n palm mi se zvrcolete brara de la glezna ei.
I-o ntind ca pe o ofrand. Ochii i fulger, ns ntinde mna ncet
i mi-o ia din palm.
Nu vei mai atinge asta, spune ea. Niciodat.
Promit, i zic eu, vorbind serios. De acum nainte suntem
profesioniti. De acord?
De acord, spune ea cu o ncordare n voce.
Inspir adnc.
Nava m-a informat ce ai fcut. Ai trecut prin focurile iadului
ca s m scoi de acolo. Ce anume i doreti cu atta fervoare,
nct s faci aa ceva pentru mine?
Nu rspunde. n schimb, desface dopul sticlei cu o micare
brusc.
Ascult, i spun, n legtur cu oferta ta M-am gndit mai
bine. O s fur orice ai nevoie. Indiferent pentru cine lucrezi. O s-o
fac chiar dup metodele tale. i sunt dator. Poi s-i zici o datorie
de onoare.
Toarn vinul n pahare. Lichidul auriu este vscos, aa c
dureaz ceva. Cnd termin, mi ridic paharul.
nchinm pentru asta?
Ciocnim paharele, ceea ce necesit o ndemnare deosebit n
condiii de gravitaie redus. Bem. Thanisch-Erben Thanisch, 2343.
O arom discret de chibrituri pe care o au sticlele mai vechi: uneori
este numit Thaddeusatem respiraia lui Thaddeus.
30

De unde tiu asta?


Nu de tine am eu nevoie, houle, spune Mieli, ci de cine erai
nainte. Iar asta este primul lucru pe care trebuie s-l furm.
M uit fix la ea, trgnd n piept respiraia lui Thaddeus, i
odat cu mirosul m npdete o amintire. Ani i ani n care am
fost altcineva se scurg n mine
ca vinul ntr-un pahar. Corp plin mediu, robust, cu o und de
nerbdare, spune el privind-o prin paharul de Riesling ca o lumin
lichid, i zmbete. Cui i zici tu c are un corp plin? ntreab ea
rznd, iar el i spune c ea i aparine lui.
ns, de fapt, el este cel care i aparine ei ani ndelungi, ani de
iubire i vin, petrecui n Oubliette.
El eu a ascuns-o. Stenografie mental. Efectul Proust.
Undeva unde Arhonii nu ar putea s-o gseasc, o amintire
asociativ decodat de un miros, peste care nu ai putea s dai
vreodat ntr-o nchisoare unde nu se mnnc i nu se bea
niciodat nimic.
Sunt un geniu, i spun lui Mieli.
Nu zmbete, dar i ngusteaz uor ochii.
Marte, aadar, spune ea. Oubliette.
M trece un fior. Evident, nu am prea mult intimitate n acest
corp i nici n propria minte. Un nou panoptic, o nou nchisoare.
ns n comparaie cu ultima nchisoare n care am fost, aceasta
este mult mai plcut: o femeie frumoas, secrete, o mas
gustoas i o mare de nave care ne poart ctre aventur.
Zmbesc.
Locul uitrii, spun eu ridicnd paharul. Pentru noi
nceputuri!
Bea i ea odat cu mine, n tcere. n jurul nostru, pnzele lui
Perhonen despic spaiul ca nite lame, purtndu-ne de-a lungul
Magistralei.

31

3
Detectivul i rochia de ciocolat
Isidore este surprins c fabrica de ciocolat miroase a piele.
Mainile de conare umplu spaiul cu un zgomot ce reverbereaz
n pereii din crmid roie. Din tuburile de culoarea untului se
aude un bolborosit. Cilindrii se mic nainte i napoi n cuvele de
inox, frmntnd masa de ciocolat dinuntru i elibernd arome
cu fiecare micare cleioas i regulat ca btaia unei inimi.
Pe podea, ntr-o balt de ciocolat, zace cadavrul unui brbat.
O raz pal de lumin marian matinal ptrunznd printr-o
fereastr nalt i ofer nfiarea unei sculpturi n ciocolat a
suferinei: o piet ncletat, cu tmple gurite i o musta rar. I
se vede albul ochilor, pe care i are nc deschii, ns restul
trupului este acoperit de un strat de lichid lipicios maroniu i
negru vrsat din cazanul pe care l strnge la piept, ca i cum ar fi
ncercat s se nece n el. orul i hainele sale albe arat ca un
test Rorschach de pete ntunecate.
Isidore exocaut, accesnd exomemoria din Oubliette, care i
permite s recunoasc chipul brbatului ca i cum ar fi al unui
vechi prieten. Marc Deveraux. A treia ncarnare ca Nobil. Ciocolatier.
Cstorit. O fiic. Acestea sunt primele date, ceea ce i provoac un
fior pe ira spinrii. Ca ntotdeauna n primele momente ale unui
mister, se simte ca un copil care desface un cadou. Exist un
neles aici, ascuns sub straturi de ciocolat i moarte.
Urt treab, spune o voce hrit, sunnd ca un cor, care l
face s tresar.
Este Gentlemanul, desigur, care st sprijinit n baston de
partea cealalt a cadavrului. Ovalul metalic i neted al feei i
sclipete o secund n lumina soarelui, crend un contrast
puternic cu mantaua lung din catifea i cu jobenul de un negru
intens.
Cnd m-ai chemat aici, spune Isidore, nu credeam c este
vorba doar de un alt caz de piraterie gogol.
Se strduiete s adopte un ton nonalant, dar ar fi nepoliticos
s-i mascheze complet emoiile cu gevulot, astfel c nu reuete
s-i stpneasc o und de entuziasm. Este abia a treia ntlnire
cu tzaddik n persoan. S lucreze cot la cot cu unul dintre
justiiarii cei mai respectai din Oubliette i se pare nc asemenea
32

unui vis mplinit din copilrie. i totui, nu s-ar fi ateptat ca


Gentlemanul s-i cear s lucreze cu el la un caz de furt mental.
Tocmai copierea minilor celor mai luminate din Oubliette de ctre
agenii Sobornostului i alte pri interesate este ceea ce tzaddikii
au jurat s mpiedice.
Te rog s m scuzi, spune Gentlemanul. O s m strduiesc
s gsesc ceva mai neobinuit data viitoare. Uit-te mai bine.
Isidore i scoate lupa creat de zoku, primit cadou de la Pixil
un disc neted de cerebromaterie cu mner de alam i privete
prin ea cadavrul. n jurul lui se trezesc brusc la via venele,
materia cenuie i analizele celulare, arheologia unui metabolism
mort, plutind pe lng el ca nite organisme marine exotice.
Exocaut din nou, de data aceasta informaiile medicale care nu i
sunt cunoscute, i se nfioar la uoara durere de cap provocat de
nglobarea tuturor faptelor n memoria sa de scurt durat.
Un soi de infecie viral, spune el ncruntndu-se. Un
retrovirus. Lupa m informeaz c neuronii lui au o secven
genetic aberant provocat de o arheobacterie. Ct mai dureaz
pn vom putea s vorbim cu el?
Isidore nu e niciodat ncntat s interogheze victimele
crimelor: memoria lor este ntotdeauna fragmentat, iar unii dintre
ei sunt refractari la ideea de a renuna la obsesia intimitii,
tradiional n Oubliette, nici chiar pentru a ajuta la rezolvarea
propriului asasinat sau a unui caz de piraterie gogol.
Poate niciodat, spune Gentlemanul.
Cum adic?
Acesta a fost un upload optogenetic de tip cutie neagr. Foarte
brutal: probabil c omul a avut dureri cumplite. Este un truc vechi
dinaintea Colapsului. Pe vremuri foloseau obolani. Infectezi inta
cu un virus care i sensibilizeaz neuronii la lumina galben. Apoi
i stimulezi creierul cu lasere ore n ir, pentru a capta cile de
transmisie i antrenezi o funcie de cutie neagr pentru a le
reproduce. De la asta provin gurile acelea din craniu. Fibre
optice. Tentacule de upload.
Cu mna nmnuat, tzaddikul d la o parte cu grij prul
rrit al ciocolatierului: pe scalp se afl nite puncte mici negre la
distane de civa centimetri unele de altele.
Metoda asta produce cantiti uriae de date redundante, ns
reuete s treac de gevulot. i bineneles, i rvete ntreaga
exomemorie. l ucide, ca s spunem aa. Acest corp a murit n cele
din urm de tahiaritmie. Oamenii de la Resuscitare lucreaz la
33

urmtorul lui corp, ns nu sunt prea multe sperane dac nu


aflm unde au fost transferate datele.
neleg, spune Isidore. Ai dreptate, chiar este interesant
pentru un caz de piraterie gogol.
Isidore nu-i poate stpni o not de dezgust n voce cnd
pronun cuvntul gogol: un suflet mort, mintea ncrcat a unei
fiine umane, nrobit i forat s ndeplineasc diverse sarcini
un blestem pentru orice locuitor din Oubliette.
n general, pirateria gogol upload fr tiina victimei, furtul
minii acesteia se bazeaz pe inginerie social. Piraii ctig n
mod insidios ncrederea victimei, ciobindu-i bucat cu bucat
scutul de gevulot pn cnd ajung suficient de departe pentru a le
ataca mintea cu for brut. Dar n cazul acesta
Au tiat nodul gordian. O abordare simpl i elegant.
Eu nu a folosi cuvntul elegant pentru asta, biete.
n tonul tzaddikului se simte o und de mnie.
Ai vrea s vezi ce i s-a ntmplat?
S vd?
L-am vizitat mai devreme. Oamenii de la Resuscitare lucreaz
la el. Nu e o privelite prea plcut.
Ah.
Isidore nghite n sec. Moartea este mai puin oribil dect ceea
ce se ntmpl dup, iar palmele ncep s-i transpire gndindu-se
la asta. Dar dac vrea s devin pn la urm un tzaddik, nu-i
poate permite s se team de lumea subteran.
Sigur, dac crezi c e util.
Bun.
Tzaddikul i transfer exomemoria, deschizndu-i ambele
mini. Isidore o accept, gdilat pentru o clip de intimitatea
gestului. i dintr-odat i amintete c s-ar fi aflat ntr-o ncpere
cu Oamenii de la Resuscitare mbrcai n robele lor negre, n
spaiile subterane unde reintegreaz mini din exomemorie n
trupuri proaspt confecionate. Ciocolatierul recreat, ntins n cuva
plin cu substan sintobiotic, arat de parc ar face o baie. Dr.
Ferreira a atins fruntea siluetei nepenite cu Decantorul
ornamentat din alam. Pleoapele i s-au ridicat brusc, dezvelindu-i
albul ochilor, dup care au urmat urletul strident, micarea
necontrolat a membrelor, trosnetul mandibulei dislocate
Lui Isidore i se face grea de la mirosul de piele.
Este ceva monstruos.
Din nefericire, este ceva foarte omenesc, spune Gentlemanul.
34

ns mai exist o speran. Dac izbutim s gsim datele, dr.


Ferreira e de prere c i-ar putea elimina paraziii din exomemorie
i l-ar putea readuce la starea iniial.
Isidore inspir adnc. Ateapt ca furia s i se dizolve n apele
calme ale misterului.
Dar i-ai dat seama de ce te afli tu aici?
Isidore cerceteaz mprejurimile cu simul lui de gevulot
contiena acut a oricrui cetean din Oubliette referitoare la
setrile de securitate ale materiei inteligente din jurul su. Fabrica
i d o senzaie alunecoas. ncercarea de a accesa exomemoria
pentru a afla ce s-a ntmplat aici este la fel de futil ca ncercarea
de a apuca aerul cu minile.
Acesta era un loc foarte intim pentru el, spune Isidore. Nu
cred c ar fi mprtit gevulotul nici mcar cu membrii apropiai
ai familiei.
Trei drone sintobiotice mici intr n ncpere, artnd ca nite
pianjeni supradimensionai, ndemnatici, colorai n verde i
violet aprins, i umbl la manetele i cadranele mainii de conare.
Zgomotele care imit btile inimii ncep s se aud ceva mai tare.
Una dintre drone se oprete pentru a-l examina pe Gentleman,
atingndu-i uor haina cu picioarele subiri ca nite fuse, ns
tzaddikul o mpunge tare cu bastonul, iar creatura se retrage
numaidect.
Corect, spune Gentlemanul.
Face un pas nainte, aflndu-se acum att de aproape de
Isidore, nct acesta i poate vedea reflexia deformat n chipul
oval i argintiu al tzaddikului. Prul ondulat i st vlvoi, iar obrajii
i ard.
Nu avem alt mod de a reconstitui ce s-a ntmplat aici, dect
prin metodele tradiionale. i, orict de ciud mi-ar fi s-o recunosc,
se pare c tu ai talentul necesar pentru asta.
De aproape, tzaddikul are un miros dulceag ciudat, ca de
condimente, iar masca de metal pare s emane cldur. Isidore
face un pas napoi i tuete pentru a-i recpta vocea.
Voi face tot ce-mi st n putin, desigur, spune el,
prefcndu-se c se uit la Ceas un disc simplu de cupru cu o
singur limb, prins n jurul ncheieturii, numrndu-i clipele pe
care le mai are de trit pn s devin Tcut.
Sper s nu dureze prea mult, spune el, tremurul din voce
tirbind ns efectul de nonalan. Trebuie s ajung la o petrecere
n seara asta.
35

Gentlemanul nu rspunde, dar Isidore i poate nchipui


zmbetul cinic de sub masc.
O alt mainrie din fabric prinde via, bolborosind. Aceasta
pare mult mai sofisticat dect mainile de conare din inox.
Liniile ornamentale din alam sugereaz un design din epoca
regatului: este un faber. Un bra mecanic complex danseaz
deasupra unei tvi metalice, crend un ir regulat de picromigdale
din cteva micri graioase cu o raz atomic, de parc le-ar picta
cu un penel. Dronele mpacheteaz dulciurile n nite cutii mici i
le transport n alt parte.
Isidore i ridic sprncenele n semn de dezaprobare: nu te-ai
atepta ca un meter tradiional din Oubliette s se foloseasc de
tehnologie. ns ceva din aerul mainriei se potrivete cu forma pe
care o simte lund natere n mintea sa. O examineaz mai
ndeaproape. Tava este acoperit de fii subiri de resturi de
ciocolat.
Pentru nceput, desigur, voi avea nevoie de orice alte detalii
mai dispunei, spune el.
Asistenta lui spune c a gsit cadavrul.
Cu un deget alb nmnuat, printr-un gest rapid ca un
bobrnac, Gentlemanul i transmite lui Isidore o co-amintire
scurt: un chip i un nume. i-o amintete ca pe o cunotin
pasager. Siv Lindstrm. O fa oache i frumuic, pr brunet
coafat ntr-un vrtej de cacao neagr.
i familia a acceptat s stea de vorb cu noi Ce faci?
Isidore bag n gur o bucic din ciocolata rmas pe tava
faberului, exocutnd ct de repede poate i tresrind la durerea
de cap provocat de amintirile strine, amintiri care i permit s
recunoasc gustul slab, amrui, de fructe de pdure i acel terroir
neobinuit, specific solului din Valea Nanedi. Este ceva n neregul
cu fragilitatea pe care o simte. Se apropie de corpul ciocolatierului
i gust din ciocolata din cazanul pe care l ine n brae. Gustul
aceleia este, desigur, exact aa cum trebuie.
Forma povetii ciocolatierului i rsare pe neateptate n minte,
un contur dup altul, ca acele picromigdale cu cteva clipe n
urm.
Detectez, spune Isidore. Mai nti a vrea s vorbesc cu
asistenta.
Mergnd mpreun napoi spre ora, Isidore i Gentlemanul
traverseaz Parcul estoasei.
Acest simplu fapt este n sine o mrturie a succesului
36

ciocolatierului. Cldirea din crmid roie, cu o fresc uria


nfind boabe de cacao, este plasat ntr-una dintre cele mai
rvnite zone ale oraului. Parcul, un spaiu verde cu dealuri joase,
unduitoare, ntins pe o suprafa de aproximativ trei sute de metri,
este susinut de o platform robotic mergtoare, asemenea
tuturor prilor mbinate ale Oraului. Cmpurile verzi sunt
punctate din loc n loc de vile nalte, graioase, din epoca
Regatului, pe care tinerii bogai n Timp din Oubliette le
restaureaz i le reintegreaz n peisajul oraului. Isidore n-a
putut pricepe niciodat nevoia unora din generaia lui de a-i
cheltui rapid Timpul pe bunuri materiale i servicii, petrecndu-i
vieile de Nobili ntr-o scurt opulen pasager, nainte de lunga
perioad de munc istovitoare ca Tcui. Mai ales cnd exist
mistere de elucidat.
Dei parcul este un spaiu deschis, nu este o agora; pind pe
crrile presrate cu nisip, trec pe lng mai muli oameni ascuni
de gevulot, cu ceaa lor de confidenialitate strlucind ca roua
dimineii pe ntinderile de iarb din jurul lor.
Dorind s rmn singur cu propriile gnduri cteva clipe,
Isidore iuete pasul, cu mnecile paltonului trase peste mini
pentru a le apra de frig. Avnd picioarele lungi, reuete de obicei
s se ndeprteze de ceilali, ns Gentlemanul ine pasul cu el
aparent fr efort.
Te plictiseti, nu-i aa?
Quptul lui Pixil vine brusc. n afar de vocea ei, i aduce un
mnunchi de alte senzaii: un gust de espresso, mirosul ciudat,
prea curat, al coloniei zoku.
Isidore i maseaz inelul de cuplare pe care l poart pe
arttorul minii drepte: un fir argintiu cu o mic piatr albastr,
care vorbete direct cu creierul su. nc nu s-a obinuit cu
metoda zoku de quptare. Trimiterea mesajelor direct, de la creier la
creier, printr-un canal cuantic de teleportare, i se pare o
modalitate de comunicare murdar i indiscret n comparaie cu
metoda de co-amintire din Oubliette. Aceasta din urm este mult
mai subtil: introduci mesaje n exomemoria destinatarului, astfel
nct acesta i amintete informaia, mai degrab dect s o
primeasc. Dar, ca tot ceea ce ine de Pixil i de poporul ei, este o
chestiune de compromis.
Nu-mi vine s cred. Amicul tu tzaddik pocnete din
degete i tu m lai balt s m pregtesc singur pentru
petrecere, iar acum te plictiseti.
37

Nu m plictisesc, protesteaz el prea repede, realiznd


imediat c nu este replica potrivit.
Foarte bine. Dar s tii c nu mai vorbesc niciodat cu
tine dac nu ajungi aici la timp. Quptul sosete mpreun cu o
nendoielnic senzaie erotic de material fluid pe piele, ca o
mngiere. ncerc s m hotrsc cu ce s m mbrac. Probez
haine, dup care m dezbrac din nou. M gndesc s fac un joc
din asta i a avea nevoie de ajutor, dar ce s zic, tu ai de
pierdut.
Noaptea trecut a fost una dintre nopile lor fericite; au
petrecut-o n micul apartament al lui Isidore din Labirint, fr alte
distracii, doar ei doi. El a gtit, dup care ea i-a artat un nou joc
de dormitor inventat de ea, ceea ce i-a stimulat att intelectual, ct
i fizic. Cu toate acestea, n timp ce ea dormea, el rmsese treaz,
rotiele minii nvrtindu-i-se n gol, cutnd modele n prul ei
rsfirat pe spatele palid.
ncearc s se gndeasc la replica potrivit, ns este nc
prins n forma ciocolatierului decedat.
Sunt doar pirai gogol, qupteaz el napoi, atand o ridicare
din umeri nonalant. N-o s dureze mult. M ntorc imediat.
Rspunsul vine cu un oftat.
Asta. Este. Important. ntregul meu zoku o s fie acolo.
ntregul zoku. Ca s m vad pe mine, rebela. i s-mi
cunoasc prietenul stupid i primitiv din Oubliette. Ai dou
ore la dispoziie.
Chiar fac progrese aici
Dou. Ore.
Pixil
i-a putea strica jocul, s tii. i-a putea spune exact
cine este tzaddikul tu. Ce prere ai?
Este aproape sigur c ameninarea este o cacealma. Tehnologia
ei cuantic zoku i ofer ntr-adevr abiliti sporite fa de vechea
calmotehnologie din Oubliette, dar tzaddikii i protejeaz cu grij
identitatea. ns l sperie chiar i gndul de a nu afla dac ar putea
s reueasc pe cont propriu, de a nu gsi de unul singur ultima
pies din puzzle. nainte s o poat opri, spaima se transmite prin
qupt ca btaia unei inimi, rapid i dens.
Vezi? Asta este ceea ce conteaz cu adevrat pentru tine,
nu-i aa? Distracie plcut. Nemernicule.
Dup aceea dispare.
Ce vrst are Pixil? ntreab Gentlemanul.
38

Isidore nu rspunde i ncearc s mearg mai repede.


Magazinul de ciocolat se afl pe una dintre strzile comerciale
largi care pornesc de pe Margine, un bulevard uor curbat care se
desfoar de-a lungul extremitii sudice a oraului. Platformele
din aceast zon sunt mai mari, iar configuraia este stabil, astfel
nct exist hri ale cartierului. De aceea, muli turiti
extraplanetari vin aici pentru a vedea cte ceva din Oubliette.
Restaurantele i cafenelele tocmai se deschid, punnd n funciune
radiatoarele pentru a face aerul rece marian mai suportabil
pentru clienii matinali. Biodrone mov i verzi se strng n jurul
lor, extinzndu-i mdularele fusiforme pentru a se nclzi.
Gentlemanul se oprete n faa unei vitrine nguste, n care sunt
expuse obiecte extraordinare: o sfer de mrimea unei mingi de
fotbal care arat ca un model fidel al lui Deimos din epoca
Regatului, presrat din loc n loc cu bomboane multicolore, i un
candelabru care atrn din tavan ambele confecionate din
ciocolat. ns un obiect mare de lng ele i atrage atenia lui
Isidore: o rochie. Este o pies sobr, cu guler nalt, cu o panglic
legat n talie i o fust unduitoare, ncremenit ntr-o ondulare de
ciocolat.
Tzaddikul deschide ua, ceea ce face s sune un clopoel de
alam.
Am ajuns. Dup cum s-ar exprima prietena ta jocul e pe
cale s nceap. O s rmn prin apropiere, dar te las pe tine s
vorbeti.
Dispare brusc, devenind o fantom n lumina palid a dimineii.
Magazinul const dintr-o ncpere ngust cu o tejghea lung
de sticl pe partea stng i cu rafturi de prezentare, luminate
puternic, pe partea dreapt. Sub tejghea, pralinele sclipesc ca nite
insecte cu carapacea lucioas. Piesele de rezisten sculpturi de
ciocolat bogat decorate se afl pe partea dreapt. Printre ele se
afl i o arip de fluture arcuit, de statura unei persoane, pe care
este desenat un chip de femeie, precum i ceva ce seamn cu o
masc mortuar, incredibil de subire, fcut din ciocolat de
culoarea teracotei.
Pentru o secund, Isidore este captivat de o pereche de pantofi
roii cu nite funde fluide de ciocolat. Le arhiveaz pentru a
reveni mai trziu asupra lor: avnd n vedere dispoziia actual a
lui Pixil, ar putea prinde bine nite ofrande din partea lui.
Cutai ceva anume? ntreab o voce care i este familiar din
39

exomemorie.
Siv Lindstrm. Arat mai obosit dect o nfiase amintirea,
faa drgu fiind brzdat de riduri. Dar are uniforma albastr
netezit i prul pieptnat cu grij. Ceasurile lor au un schimb
scurt de gevulot, tipic ntr-un magazin, ndeajuns pentru ca ea s
afle c el nu se prea pricepe la ciocolat, dar are suficient timp ca
s i-o permit i, totodat, pentru ca el s arunce o privire prin
exoamintirile publice despre ea i magazin. Gevulotul ei ascunde
probabil o anumit reacie emoional, ns n prezena lui Isidore
simuleaz o expresie serviabil perfect.
Avem o selecie deosebit de picromigdale, care tocmai au
sosit de la fabric.
Se ndreapt spre un raft, care tocmai este reaprovizionat de zor
de o dron sintobiotic pe care Isidore a vzut-o mai devreme i
care acum aranjeaz discurile de ciocolat colorat n iruri
ordonate.
M gndeam la ceva mai consistent, spune Isidore, artnd
ctre rochia de ciocolat din vitrin. Cum ar fi aceasta. A putea s
arunc o privire mai ndeaproape?
Vnztoarea nconjoar tejgheaua i deschide panoul de sticl
care separ vitrina de magazin. Pete nuntru cu micrile
abrupte, ezitante ale marienilor btrni, tresrind la lipsa
gravitaiei terestre, ca un cine care a fost btut de prea multe ori
i care acum se ateapt la o lovitur chiar i atunci cnd primete
o mngiere. De aproape, Isidore observ detaliile complicate ale
rochiei, modul n care materialul pare s curg, culorile aprinse.
Poate c m nel. Dar apoi simte gevulotul ei schimbndu-se
aproape imperceptibil. Sau poate c nu.
Ei bine, spune ea pe acelai ton, este ntr-adevr o pies
deosebit. Este modelat dup rochia unei Nobile de la Curtea
Olimpian, din ciocolat n stil Trudelle; a trebuit s ncercm
amestecul de patru ori. ase sute de componente aromatice i
trebuie s le nimereti exact pe toate. Ciocolata este imprevizibil,
te ine n suspans.
Ce interesant, spune Isidore, ncercnd s adopte aerul
plictisit de via al unui tnr bogat n Timp. Scoate lupa i
studiaz tivul rochiei. Forma vlurit devine o reea cristalin de
zaharuri i molecule. Se afund mai adnc n amintirile lui
proaspete legate de ciocolat. ns gevulotul magazinului intervine
imediat, detectnd o invadare nedorit a intimitii, i i
nceoeaz imaginea.
40

Ce facei? ntreab Lindstrm, privindu-l fix, de parc abia


acum l-ar vedea pentru prima oar.
Isidore se ncrunt privind paraziii.
La naiba, aproape c reuisem s vd, spune el.
i ofer lui Lindstrm cel mai fermector zmbet de care e n
stare, despre care Pixil spune c nmoaie oasele femeilor n vrst.
Ai putea, v rog, s gustai rochia?
Vnztoarea l privete cu un aer nencreztor.
Poftim?
Scuzele mele, spune el. Ar fi trebuit s menionez c
investighez incidentul n care a fost implicat angajatorul
dumneavoastr.
i deschide gevulotul doar att ct s-i poat afla ea numele.
Ochii ei verzi, limpezi, privesc n gol pre de o clip, ct dureaz sl exocaute. Apoi inspir adnc.
Deci dumneavoastr suntei biatul-minune despre care se
tot vorbete. Care vede lucruri pe care tzaddikii nu le vd.
Se ndreapt napoi spre tejghea.
Dac nu avei de gnd s cumprai nimic, a aprecia dac ai
pleca. ncerc s in magazinul deschis. Este ceea ce i-ar fi dorit i
el. De ce a vorbi cu dumneavoastr? Deja le-am spus lor tot ce
tiu.
Pentru c o s cread c suntei implicat, spune Isidore.
De ce? Pentru c i-am descoperit trupul? Aveam acces la
gevulotul su doar ct s-i tiu numele de familie.
Pentru c se potrivete tiparului. Facei parte din Prima
Generaie, mi dau seama dup mers. Asta nseamn c ai
petrecut aproape un secol ca Tcut, ceea ce poate avea efecte
bizare asupra minii unei persoane. Uneori poate ncepe s-i
doreasc s fie din nou o mainrie. Piraii gogol pot face asta
pentru un anumit pre o favoare, cum ar fi s-i ajutai s fure
mintea unui ciocolatier de renume mondial
Gevulotul ei se nchide ermetic, iar ea devine substitutul
estompat al unei persoane nvluite n intimitate; n acelai timp,
Isidore tie c el este o non-entitate pentru ea. Dar asta dureaz
numai o secund. Apoi revine la normal, cu ochii nchii i pumnii
strni n dreptul pieptului, ca i cum ar opri ceva s ias din ea.
ncheieturile ncletate ale degetelor i se albesc, contrastnd cu
pielea ei ntunecat.
Nu a fost nimic de felul acesta, spune ea ncet.
Nu, spune Isidore. Fiindc ai avut o aventur cu el.
41

Ceasul lui i gdil mintea. Ea i ofer un contract de gevulot, ca


o strngere de mn precaut, iar el accept: conversaia pe care
urmeaz s o poarte n urmtoarele cinci minute nu va fi stocat
n exomemoria lui.
Chiar nu suntei ca ei, nu-i aa? Ca tzaddikii.
Nu, spune Isidore, nu sunt.
Ea ridic o pralin din galantar.
tii ct de dificil este s faci ciocolat? Ct de mult dureaz?
El mi-a artat c nu este doar ceva dulce, ci i transmii o parte din
tine, crend ceva cu propriile mini. Ceva real.
ine bomboana n palm cu mult grij, ca i cum ar fi un
talisman.
M-am aflat n Tcere vreme ndelungat. Dumneavoastr
suntei prea tnr, nu avei de unde s tii cum este. Eti i nu
eti tu nsui: partea din tine care vorbete face alte lucruri, ceea
ce face o mainrie. Iar n timp aa trebuie s stea lucrurile. Chiar
i dup. Te simi dereglat. n afara cazului n care cineva te ajut
s te regseti.
Pune la loc pralina pe jumtate topit.
Oamenii de la Resuscitare spun c nu-l mai pot aduce napoi.
Doamn Lindstrm, s-ar putea s reueasc s fac asta,
dac m ajutai.
Ea i ndreapt privirea ctre rochie.
tii, am fcut-o mpreun. Am purtat una identic o dat,
demult, n Regat.
Privirea ei este rtcit departe, n zare.
De ce nu? spune ea. S o gustm. Mcar n cinstea memoriei
lui, dac nu din alt motiv.
Lindstrm ia un instrument din metal din spatele galantarului
i deschide ovind ua de sticl. Cu nespus grij, decupeaz o
frm din tivul rochiei i o pune pe limb. St nemicat aproape
un minut, avnd o expresie indescifrabil.
Nu este n regul, spune ea, fcnd ochii mari. Nu este deloc
n regul. Structura cristalin nu este cum trebuie. i nici gustul
Asta nu este ciocolata fcut de noi. Este foarte asemntoare, dar
nu este identic.
i d i lui Isidore o bucic: i se dizolv pe limb aproape
instantaneu, lsnd un gust amrui, cu o uoar arom de nuc.
Isidore zmbete. Sentimentul de triumf aproape c reuete
s-i tearg din minte tensiunea persistent creat de qupturile lui
Pixil.
42

Putei s mi spunei care este diferena, din punct de vedere


tehnic?
I se lumineaz privirea. Se linge pe buze.
Cristalele. n ultima faz, ciocolata se renclzete i se
rcete de multe ori; produsul obinut nu se topete la
temperatura camerei. n ciocolat se afl cristale: exist o anumit
simetrie acolo, care i ofer coeziune, un echilibru ntre fierbinte i
rece. Noi ncercm ntotdeauna s crem tipul V, dar aici se afl
prea mult din tipul IV, se simte n textur.
Toat ezitarea i fragilitatea par s i se risipeasc deodat.
Cum v-ai dat seama? Ce s-a ntmplat cu rochia mea?
Nu conteaz. Important este s nu o vindei pe aceasta. ineio ntr-un loc sigur. i dai-mi, v rog, o bucic din ea. Aa, e
bine, doar mpachetai-o n ceva. Nu v pierdei sperana: s-ar
putea totui s-l recuperai.
Rsul ei este amar i ntunecat.
Nici nu mi-a aparinut mie vreodat. M-am strduit. Am fost
drgu cu soia lui. Am fost prieten cu fiica lui. Dar nu a fost
niciodat ceva real. tii, pentru o clip aproape c a fost mai uor
aa. Doar amintirile i ciocolata.
i deschide i i nchide palmele ncet, de multe ori. Are
unghiile vopsite n alb.
V rog, gsii-l, spune ea ncet.
Voi face tot ce-mi st n putin, spune Isidore.
nghite n sec, oarecum uurat c aceast conversaie nu este
gravat n diamantul exomemoriei, ci doar n neuronii muritori ai
minii sale.
Apropo, nu am minit: chiar am nevoie de ceva special.
A, da?
Da. O s ntrzii la o petrecere.
Ua se deschide brusc. Este un adolescent, blond i deosebit de
chipe, cu trsturi slave regulate, avnd poate opt ani marieni.
Salut!
Sebastian, spune Lindstrm, sunt cu un client.
Nu face nimic, nu m deranjeaz, spune Isidore, oferindu-se
politicos, prin gevulot, s nu aud conversaia.
M ntrebam doar dac ai vzut-o pe lodie, spune biatul
zmbindu-i radios vnztoarei. Nu reuesc s dau de ea.
Este acas, cu mama ei, rspunde ea. Ar trebui s-i dai pace
acum. Fii respectuos.
43

Biatul d din cap nerbdtor.


Sigur, aa o s fac. Doar c m gndeam c a putea fi cumva
de ajutor
Nu poi. Acum, te rog, las-m s termin aici. Este ceea ce iar fi dorit tatl lui lodie.
Biatul, puin palid, se ntoarce pe clcie i iese n grab din
magazin.
Cine era? ntreab Isidore.
Prietenul lui lodie. Un mic nesuferit.
Nu v place de el?
Mie nu-mi place de nimeni, spune Lindstrm. Cu excepia
ciocolatei, desigur. Aadar, la ce fel de petrecere v ducei?
Dup ce iese din magazin, Isidore nu-l zrete nicieri pe
Gentleman. Dar mergnd de-a lungul Bulevardului Ceasornicului,
i aude paii srind de la un petic de umbr la cellalt, evitnd
lumina puternic a soarelui.
Recunosc c sunt curios s vd ncotro duc toate astea,
spune tzaddikul. Dar te-ai gndit c teoria pe care i-ai expus-o ei
ar putea fi ntr-adevr corect? C s-ar putea, de fapt, ca ea s fie
cea responsabil pentru furtul minii angajatorului ei? Presupun
c zmbetul ei armant nu este singurul tu argument n favoarea
nevinoviei sale.
Nu, spune Isidore. Dar a vrea s vorbesc i cu familia.
Crede-m, asistenta e vinovat, cu siguran.
Vom vedea.
Cum doreti. Tocmai am primit un alt indiciu de la fraii mei.
Se pare c exist urme ale unei operaiuni a vasilevilor n
apropiere. M duc s investighez.
Apoi tzaddikul dispare din nou.
Exomemoria l ghideaz pe Isidore ctre casa ciocolatierului.
Este una dintre cldirile albe, nalte, care se desprind suspendate
de la Margine, oferind o privelite spectaculoas asupra deertului
deluros al Depresiunii Hellas, presrate din loc n loc cu petice
verzi. Isidore coboar una dintre scrile care leag faadele
orientate spre exterior cu o u verde, avnd o uoar senzaie de
vertij atunci cnd zrete picioarele Oraului prin norul de praf pe
care acestea l strnesc dedesubt, la mare distan.
Ateapt un moment n faa uii roii a apartamentului. i
deschide o chinezoaic scund, n capot. Are un chip banal, pe
care nu i se poate citi vrsta, i prul negru, mtsos.
Da, v rog?
44

Isidore i ntinde mna.


Numele meu este Isidore Beautrelet, spune el, deschizndu-i
gevulotul pentru a o anuna cine este. Cred c v dai seama de ce
m aflu aici. V-a fi recunosctor dac ai avea timp s-mi
rspundei la cteva ntrebri.
i arunc o privire ciudat, ncurajatoare, ns gevulotul ei
rmne nchis: Isidore nu-i afl nici mcar numele.
Poftii nuntru, spune ea.
Apartamentul este mic, dar luminos; un faber i cteva
ornamente cuantice plutitoare sunt singurele concesii fcute
modernitii, iar o scar duce la etaj. Femeia l conduce ntr-un
salon primitor i se aaz pe un scunel de lemn, ca pentru copii,
lng una dintre ferestrele mari. Scoate o igaret xantean i i
scoate capacul: aceasta se aprinde, inundnd ncperea cu un
miros amar. Isidore st grbovit pe o canapea verde, joas, i
ateapt. Mai este cineva n camer, ascuns n ceaa de
confidenialitate: probabil fiica, presupune Isidore.
S v servesc cu o cafea sau cu altceva? ntreab gazda, dar
nu schieaz niciun gest s se ridice de la locul ei.
O aduc eu, spune o fat, deschizndu-i brusc gevulotul i
lundu-l prin surprindere pe Isidore, aprnd deodat lng el, de
parc ar fi ieit din pmnt.
Are ntre ase i apte ani marieni i este o adolescent palid
i zvelt, cu ochi cprui curioi. Poart o rochie xantean nou, cu
o croial tubular care lui Isidore i amintete oarecum de moda
zoku.
Nu, mulumesc, spune Isidore. Nu e nevoie.
Nici nu a trebuit s v exocaut, spune fata. Am citit n Ares
Herald c i ajutai pe tzaddiki. Ai descoperit oraul pierdut. Ai
ntlnit Linitea?
Se foiete ntruna pe pernele canapelei, prnd s nu poat sta
locului.
lodie! spune femeia pe un ton amenintor. V rog s o
scuzai pe fiica mea, este complet lipsit de maniere.
Doar ntrebam i eu.
Tnrul acesta cumsecade se afl aici pentru a pune el
ntrebrile, nu tu.
S nu crezi tot ceea ce citeti, lodie, spune Isidore,
aruncndu-i o privire serioas. mi pare nespus de ru pentru tatl
tu.
Fata se uit n jos.
45

Dar o s-l repare, nu-i aa?


Sper, spune Isidore. ncerc s-i ajut.
Soia ciocolatierului se ntoarce spre Isidore cu un zmbet
obosit, tergndu-i propriile cuvinte din gevulotul fiicei sale.
Am fcut attea sacrificii pentru ea. Copil nerod, ofteaz ea.
Avei copii?
Nu, spune Isidore.
Aduc mai multe necazuri dect bucurii. E vina lui: el a
rsfat-o pe lodie.
Soia ciocolatierului i trece degetele prin pr, innd nc
igareta ntr-o mn, iar pentru o clip Isidore se teme c prul
acela mtsos ar putea lua foc.
mi pare ru, spun asemenea lucruri oribile, cnd el este
cine tie unde. Nici mcar nu este un Tcut.
Isidore o privete calm. I s-a prut ntotdeauna fascinant s
observe cum reacioneaz oamenii atunci cnd simt c pot vorbi
deschis cu tine; se ntreab n treact dac ar pierde acest avantaj
n calitate de tzaddik. n orice caz, atunci ar dispune de alte
mijloace pentru a obine informaii.
Ai remarcat cumva ca domnul Deveraux s-i fi fcut recent
prieteni noi?
Nu. De ce?
lodie i arunc mamei o privire obosit.
Aa opereaz piraii, mam. Inginerie social. Adun
fragmente din gevulotul tu pentru a-i putea decripta apoi mintea.
Dar de ce l-ar vrea tocmai pe el? Nu avea nimic special. tia
s fac ciocolat. Mie nici mcar nu-mi place ciocolata.
Cred c soul dumneavoastr era exact genul de persoan de
care ar fi interesai piraii gogol: o minte specializat, spune
Isidore. Cei din Sobornost au o dorin insaiabil de modele
profunde de nvare, i sunt mai ales obsedai de mijloacele
senzoriale umane, mai ales de gust i de miros.
O include cu tact i pe lodie n gevulotul conversaiei.
Iar ciocolata lui este fr ndoial deosebit. Asistenta lui a
fost amabil i mi-a permis s gust din ea cnd am trecut pe la
magazin: o frm proaspt din rochia aceea care tocmai a sosit
de la fabric azi-diminea. Absolut extraordinar.
Faa lui lodie se schimonosete ntr-o expresie de dezgust,
asemenea unei mti, ca un ecou al morii ciocolatierului. Apoi
dispare n spatele ceii unui ecran etan de confidenialitate,
nete de la locul ei i alearg n sus pe scri din trei salturi
46

efectuate rapid n condiiile de gravitaie redus.


mi cer scuze, spune Isidore. Nu am vrut s o supr.
Nu v facei probleme. S-a strduit s adopte o atitudine
curajoas, ns ntreaga situaie este foarte dificil pentru noi.
i stinge igareta i se terge la ochi.
Presupun c se duce s se ntlneasc cu prietenul ei, iar
cnd o s se ntoarc nici n-o s vrea s-mi vorbeasc. Aa sunt
copiii.
neleg, spune Isidore, ridicndu-se n picioare. Mi-ai fost de
mare ajutor.
Ea pare dezamgit.
Credeam c avei mai multe ntrebri. Fiica mea mi-a spus
c ntotdeauna ntrebai ceva care nici nu le trece prin minte
tzaddikilor.
Chipul ei trdeaz o neobinuit ardoare.
ntrebrile nu sunt ntotdeauna cele mai importante, spune
Isidore. Condoleanele mele din nou.
Rupe o pagin din carneel, i mzglete n grab semntura
i anexeaz i o scurt co-amintire, dup care i-o nmneaz
femeii.
V rog s i-o dai lui lodie, mpreun cu scuzele mele. Cu
toate c nu sunt sigur dac mai este un fan.
Pe drum, nu se poate abine din fluierat: acum misterul a prins
un contur clar. i trece un deget de-a lungul lui, n minte, iar
acesta scoate un sunet cristalin, ca un pahar de vin pe jumtate
plin.
La prnz, Isidore mnnc risotto de caracati ntr-un mic
bistrou de la marginea parcului. Cerneala las urme interesante pe
erveel dup ce-i terge buzele. Mai st o jumtate de or i
privete oamenii din parc, notndu-i nite observaii n carneel,
dup care se ridic i pornete napoi spre fabrica de ciocolat
pentru a pregti capcana.
Biodronele l las s intre. Oamenii de la Resuscitare au venit la
un moment dat i au ridicat cadavrul. Conturul su i pata de
ciocolat se afl nc pe podea, ns acum sunt mascate cu cea
de confidenialitate, artnd ca pielea lepdat a unui arpe,
fcut din lumin. Isidore se aaz pe un scaun ubred din metal,
ntr-un col, i ateapt. Zumzetul mainriilor este surprinztor
de linititor.
mi dau seama c eti aici, s tii, spune el dup o vreme.
47

lodie iese din spatele uneia dintre mainrii, neestompat de


gevulot. Pare mai n vrst, artndu-i mai mult din adevrata
personalitate; are o privire aspr.
De unde ai tiut?
Urme de pai, spune Isidore, artnd spre petele de ciocolat
de pe podea. Nu ai fost la fel de atent ca data trecut. n plus, ai
ntrziat.
Co-amintirea pe care mi-ai lsat-o mpreun cu bileelul era
alandala, spune ea. Mi-a luat ceva timp s descifrez c vrei s ne
ntlnim aici.
Credeam c te intereseaz activitatea de detectiv. Dar, ca de
obicei, primele impresii pot fi neltoare.
Dac asta e tot n legtur cu tata, eu plec, spune lodie. Am
o ntlnire cu prietenul meu.
Sunt convins c ai. Dar nu are legtur cu tatl tu, ci cu
tine.
i nfoar cuvintele att de strns n gevulot, nct doar ei
doi le pot auzi i doar ei i le vor putea aminti vreodat.
M ntreb dac i-a fost chiar att de uor.
Ce anume?
S nu te gndeti la consecine. S-i dai unui strin codurile
personale ale gevulotului tatlui tu.
Ea nu rspunde, ns se holbeaz la el ncordat.
Ce promisiuni i-au fcut? O cltorie n stele? Un paradis
numai i numai pentru tine, unde ai fi mai ceva dect o prines
din Regat? S tii c lucrurile nu merg aa.
lodie face un pas ctre el, deprtndu-i ncet minile. Isidore
se leagn nainte i napoi pe scaun.
Aadar, codurile nu au funcionat. Iar Sebastian prietenul
tu vasilev, unul dintre ei nu a fost mulumit. Apropo, s tii c
lui nu-i pas de fapt de tine; i-au transplantat pur i simplu
emoiile altcuiva i au creat un hibrid. Dar ie i s-a prut foarte
real totul. S-a nfuriat; poate chiar te-a ameninat c te va prsi,
iar tu ai vrut s-i faci pe plac. tiai c tatl tu are un loc cu
gevulot, unde se poate face orice fr s fii deranjat. Poate a venit
cu tine ca s facei asta mpreun. Trebuie s recunosc c ai fost
istea. Ciocolata avea un gust uor discordant. Se afl n rochie,
nu-i aa? Mintea lui. Ai folosit faberul pentru a o introduce acolo.
Tocmai terminaser originalul, iar tu l-ai topit i ai fcut o copie.
Dronele au livrat-o la magazin. Toate datele codate n cristale de
ciocolat, gata s fie cumprate i furnizate Sobornostului, fr
48

ntrebri incomode, nu ca n cazul unui radio-pirat care s le


transmit, ci doar o minte mpachetat ntr-un simplu nveli de
ciocolat, ca un ou de Pate.
lodie l privete fix, lipsit de orice expresie.
Ceea ce nu neleg eu este cum de ai avut tria s-o faci, spune
el.
N-a contat, uier ea. N-a scos nici mcar un sunet. Nu a
suferit deloc. Nici mcar nu murise cnd am plecat. Nimeni nu a
pierdut nimic. O s-l resusciteze, aa cum ne resusciteaz pe toi,
iar apoi ne transform n Tcui. E nedrept. Nu noi le-am distrus
preiosul lor Regat. Nu noi i-am creat pe phoboi. Nu e vina noastr.
Ar trebui s trim venic, exact ca ei. Ar trebui s avem dreptul
sta.
lodie i rsfir ncet degetele. De sub unghii i nesc nanofilamente ca nite curcubeie subiri ct firele de pr, ntinzndu-se
mldioase ca un evantai de cobre.
Aa, tentacule de upload, spune Isidore. Chiar m ntrebam
unde erau.
lodie se apropie de el cu pai neobinuit de sacadai. Vrfurile
tentaculelor strlucesc. Pentru prima dat, lui Isidore i trece prin
minte c s-ar putea s ajung ntr-adevr foarte trziu la
petrecere.
Nu ar fi trebuit s faci asta ntr-un loc privat, spune ea. Ar fi
trebuit s-i iei tzaddikul cu tine. Prietenii lui Seb o s plteasc i
pentru tine. Poate chiar mai mult dect pentru el.
Filamentele de upload se lanseaz spre faa lui ca nite bice de
lumin. Simte zece nepturi ca de ac n craniu, iar apoi o
amoreal bizar. i pierde controlul asupra membrelor, se scoal
fr s vrea de pe scaun, muchii si acionnd involuntar. lodie
st n faa lui cu braele ntinse, ca un ppuar.
Asta i-au spus? C nu conteaz? C o s-i repare oricum
tatl? biguie el. Ia privete!
Isidore i deschide gevulotul, oferindu-i co-amintirea din
subteran: imaginea ciocolatierului urlnd i zbtndu-se i
murind iar i iar n ncperea de sub pmnt.
Fata se holbeaz la el cu ochii larg deschii. Tentaculele se
retrag. Genunchii lui Isidore cedeaz. Se prbuete pe podeaua de
ciment.
N-am tiut, spune ea. Nici mcar nu a
Se holbeaz la propriile mini.
Ce am
49

Degetele ei se arcuiesc ca nite gheare, iar tentaculele i se reped


ctre cap, disprnd printre firele de pr. Cade la pmnt n
convulsii. Isidore nu vrea s vad asta, ns nu are suficient vlag
ct s se mite, nici mcar ct s nchid ochii.
Asta a fost una dintre cele mai spectaculoase etalri de
prostie pe care le-am vzut vreodat, spune Gentlemanul.
Isidore schieaz un zmbet stins. Medicospuma care i
lucreaz n jurul capului i d senzaia c poart o casc de
ghea. E ntins pe o targ, la intrarea n fabric. n jurul lor
forfotesc Oameni de la Resuscitare n robe negre i biodrone suple
din subteran.
Mediocritatea nu a fost niciodat elul meu, spune el. Ai prins
vasilevul?
Bineneles. Biatul acela, Sebastian. A venit i a ncercat s
cumpere rochia, pretinznd c era o surpriz pentru lodie, pentru
a o nveseli. S-a autodistrus cnd a fost capturat, cum procedeaz
toi, scuipnd propagand feodorovist. Aproape c m-a atins cu
un meme armat. Reeaua lui de gevulot va trebui eradicat: nu
cred c lodie era singura complice.
Cum se simte?
Oamenii de la Resuscitare i cunosc bine meseria. O vor
repara dac pot. Dup care va intra prematur n Tcere, presupun;
depinde de ce va hotr Vocea. Dar nu ai fcut bine c i-ai dat
amintirea aceea. A rnit-o.
Am fcut ceea ce era necesar. A meritat-o, spune Isidore. Este
o criminal.
Simte nc n mruntaie amintirea rece i aspr a morii
ciocolatierului.
Gentlemanul i-a scos plria. Dedesubt, materialul din care
este confecionat masca i urmeaz contururile craniului: ntr-un
fel, l face s par mai tnr.
Iar tu eti de o prostie criminal. Ar fi trebuit s mprteti
gevulot cu mine sau s te ntlneti cu ea n alt parte. Ct despre
faptul c o merita
Gentlemanul se oprete brusc.
tiai c ea este vinovat, spune Isidore.
Gentlemanul nu rspunde.
Cred c ai tiut de la nceput. Nu ea era problema, ci eu. Ce
anume ncercai s demonstrezi?
Probabil i-a trecut prin minte c exist un motiv pentru care
50

nu te-am acceptat n rndurile noastre.


De ce?
n primul rnd, spune Gentlemanul, n vremea veche, pe
Pmnt, cei pe care i numeau tzaddiki erau adesea tmduitori.
Nu vd ce legtur are asta, spune Isidore.
tiu c nu vezi.
Adic? Ar fi trebuit s-o las s scape? S-i art compasiune?
Isidore i muc buza. Nu aa se dezleag misterele.
Nu, spune Gentlemanul.
Acel unic cuvnt are o form anume, Isidore o simte; nu este
solid sau cert, ns este negreit prezent. Furia l face s se
ntind dup ea i s-o apuce.
Cred c mini, spune Isidore. Nu sunt un tzaddik, nu pentru
c nu sunt un tmduitor. Nici Linitea nu este un tmduitor.
Motivul este c nu ai ncredere n cineva. Vrei un detectiv care nu
a Resuscitat. Vrei un detectiv care s poat ine secrete. Vrei un
detectiv care s poat da de urma criptarhilor.
Cuvntul acela nu exist, spune Gentlemanul, punndu-i
plria i ridicndu-se n picioare. i mulumesc pentru ajutor.
Tzaddikul i atinge faa lui Isidore. Atingerea catifelei este
neateptat de lejer i moale.
Apropo, spune Gentlemanul, nu o s-i plac pantofii de
ciocolat. i-am cumprat ceva cu trufe n loc.
Apoi dispare. n iarb ateapt o cutie de bomboane de
ciocolat legat frumos cu o fund.

51

Interludiu

Regele
Regele planetei Marte poate vedea totul, ns exist locuri unde
prefer s nu priveasc. De obicei, spaioportul este unul dintre
aceste locuri. ns astzi se afl acolo n persoan, pentru a ucide
un vechi prieten.
Sala de sosiri este construit n vechiul stil al Regatului: este
un spaiu uria, impuntor, cu un dom nalt. Mulimea colorat de
vizitatori din alte lumi abia dac umplu ncperea, pind
stngaci, nefiind obinuii cu gravitaia marian i ncercnd s
se deprind cu senzaia de gevulot pe piele.
Nevzut i neauzit de nimeni, Regele se plimb printre puzderia
de venetici: avataruri din Trm, locuitori slbnogi de pe Centur
n exoscheletele lor ca nite meduze, Rapizi forfotitori, etnici zoku
saturnieni cu trupuri standard. Se oprete n faa statuii Ducelui
de Ophir i privete n sus, dincolo de trsturile crpate,
profanate de Revoluionari, la vrejul care se nal ameitor,
dincolo de dom, ca o linie imposibil strpungnd cerul ruginiu,
care, dac ncerci s o urmezi cu privirea, i provoac o puternic
stare de vertij. l cuprinde o senzaie de grea: constrngerea
sdit n el cu secole n urm de nite mini dure supravieuiete
nc.
Aparii planetei Marte, griete vocea luntric. Nu vei pleca
niciodat de aici.
Strngnd din pumni, Regele se strduiete s priveasc n sus
att de mult timp ct poate rezista, scuturnd lanul pe care l
poart n minte. Apoi nchide ochii i ncepe s-l caute pe cellalt
om invizibil.
i las mintea s zburde prin mulime, privind prin ali ochi,
cutnd urme de manipulare n amintiri recente ca nite frunze
rvite n pdure. Ar fi trebuit s fac asta nainte. Prezena sa
aici n persoan are o anumit puritate. Pentru Rege, amintirile i
faptele aproape s-au contopit de-a lungul anilor, iar acum gustul
neptor al realitii i se pare nviortor.
Capcana subtil din interiorul memoriei este ascuns n exoamintirea proaspt a unui avatar materializat din Trm, prin
ochii cruia se uit Regele. Este amintirea recurent a altei
amintiri, care aproape c l nghite pe Rege ntr-un infinit tunel de
52

dj-vu, aspirndu-l asemenea ameelii provocate de vrej.


Dar jocul memoriei este jocul Regelui. Printr-un efort de voin,
se reancoreaz n prezent, izoleaz amintirea toxic, o urmrete
napoi la surs, jupoaie unul dup altul straturile de exomemorie
pn nu mai rmne dect smburele realitii: un brbat slab i
chel, cu tmplele scobite, mbrcat ntr-o uniform de Revoluionar
care atrn strmb pe el, aflat la civa pai de Rege i intuindu-l
cu nite ochi ntunecai.
Andr, spune Regele dojenitor, ce crezi c faci?
Brbatul i arunc o privire sfidtoare, iar pentru o clip Regele
simte cum din adncul lui urc o amintire mai veche, o amintire
real a iadului prin care au trecut mpreun. Ce pcat!
Cteodat vin aici, spune Andr, ca s privesc dincolo de
geamul acvariului nostru. tii, mi face bine s vd aerul i uriaii
de dincolo.
Dar nu de asta te afli aici, rostete Regele ncet, pe un ton
blajin, patern. Nu neleg. Credeam c ne-am neles s nu mai faci
afaceri cu ei. i cu toate astea, iat-te aici. Chiar i imaginai c nu
o s aflu?
Se apropie o schimbare, spune Andr oftnd. Nu mai putem
supravieui mult vreme. Fondatorii au fost slabi, dar asta n-o s
dureze prea mult. Ne vor mnca de vii, prietene. Nici mcar tu nu
i poi opri.
Exist ntotdeauna o scpare, spune Regele, dar nu i pentru
tine.
Din curtoazie, Regele i ofer o moarte-real rapid. Odat cu
fulgerarea unei arme cuantice zoku, din exomemorie sunt terse
definitiv toate urmele persoanei numite cndva Andr, prietenul
su. Absoarbe tot ceea ce are nevoie din Andr. Trectorii se
nfioar pentru o secund, simind valul brusc de cldur, apoi
uit totul.
Regele se pregtete s plece. Apoi i vede pe cei doi: brbatul
ntr-un costum negru, cu ochelari cu lentile albastre, i femeia
cocoat ca o bab, din cauza gravitaiei. i, pentru prima oar n
spaioport, Regele zmbete.

53

4
Houl i ceretorul
Oubliette, Oraul Mictor, Bulevardul Persistent, ntr-o
diminea nsorit, la vntoare de amintiri.
Strzile se deplaseaz i se modific, pe msur ce platformele
mergtoare se altur sau prsesc configuraia oraului, ns
Bulevardul acesta revine ntotdeauna, indiferent ce s-ar ntmpla.
De-a lungul su sunt aliniai cirei, iar dintr-o parte i alta
pornesc strzi i ganguri ce duc spre Labirint, unde se pstreaz
secretele. Prvlii peste care nu dai dect o singur dat, n care se
vnd jucrii din Regat, vechi roboi de tinichea de pe Pmnt sau
bijuterii zoku czute din cer. Ui care nu se arat dect dac
rosteti cuvntul potrivit, sau dac ai mncat alimentul potrivit n
ziua precedent, sau dac eti ndrgostit.
Mulumesc c m-ai adus n infern, spune Mieli.
mi ridic ochelarii de soare cu lentile albastre i i zmbesc.
Sufer n mod vdit din pricina gravitaiei, micndu-se ca o
btrnic: trebuie s-i menin dezactivate extensiile tehnice
atta vreme ct suntem ceteni temporari.
n comparaie cu toate locurile pe care le-am vzut vreodat,
acesta nu arat nici pe departe infernal: cerul de un violet intens
deasupra Depresiunii Hellas i nori de planoare albe cu aripi
uriae suspendate n vzduhul marian; cldirile nalte i
sofisticate, amintind de Parisul din belle poque lipsite de povara
gravitaiei, turle din piatr roiatic, cu pasarele i balcoane;
taxiuri-pianjen gonind n sus pe zidurile laterale, srind de pe un
acoperi pe urmtorul; cupola strlucitoare a coloniei zoku, lng
Districtul Prafului, unde norul rou ridicat de picioarele oraului
se umfl ca o pelerin n vnt. Dac stai nemicat, simi cum
oraul se leagn uor ceea ce-i amintete c este un ora care
cltorete, purtat pe spinrile Titanilor.
n infern se afl toi oamenii interesani, i spun eu.
Se uit chior la mine. Mai devreme, cnd eram n vrej, avea
privirea aceea plictisit de dj-vu, dup care mi-am dat seama c
trecea n revist scenarii virtuale, pregtindu-se.
Nu suntem aici ca s admirm peisajul, spune ea.
De fapt, suntem. Pe aici, pe undeva, se mai afl nc o
amintire asociativ pe care trebuie s o gsesc.
54

i fac cu ochiul.
S-ar putea s dureze o vreme, aa c ncearc s ii pasul.
Cel puin funciile motorii mi-au revenit la normal, aa c o iau
nainte, strecurndu-m prin mulimea de marieni nali din jur,
care merg n salturi, ca John Carter.
Moda s-a schimbat ct am fost eu plecat. Din ce n ce mai
puini oameni poart acum pantalonii i cmile albe, neutre,
inspirate de vechea uniform a Revoluiei. n schimb, observ mai
multe volane, plrii i rochii vaporoase amintind de epoca
Regatului, alturi de creaii zoku din cerebromaterie, care aduc
mai mult a geometrie dect a haine. Aici nu exist camuflare
deplin n spatele unui ecran confidenial de gevulot. Acesta este
Bulevardul, locul unde se presupune c iei ca s te etalezi.
Singurul aspect invariabil este desigur prezena Ceasurilor de
toate formele i mrimile, pe post de brri sau catarame de
curea, coliere sau inele. Toate msoar Timpul, Nobilul Timp,
timpul trit ca fiin uman, pe care trebuie s-l rectigi prin
munca istovitoare depus n calitate de Tcut. Trebuie s-mi
stpnesc instinctele de tlhar ca s nu buzunresc pe nimeni.
M opresc n Agora Revoluiei ca s-o atept pe Mieli. Este o
pia n care se nal unul dintre monumentele dedicate
Revoluiei: o lespede scund de roc vulcanic, sculptat de
Tcui, pe a crei suprafa sunt gravate, cu scris mrunt, numele
miliardelor de gogoli care au fost adui aici de pe Pmnt. De jur
mprejurul monumentului clipocesc nite fntni mici. mi
amintesc c am mai fost de multe ori aici.
Dar cine eram? i ce fceam?
Vinul marian mi-a trezit nite amintiri, dar fr s le aeze n
vreo ordine anume: pur i simplu mi le-a mprtiat prin minte aa
cum ai mproca vopsea. Exista o fat numit Raymonde; exista
ceva numit Thibermesnil. Poate c Mieli are dreptate: nu ar trebui
s m bazez pe vechea mea identitate pentru a-mi dezvlui n mod
miraculos ncotro s-o apuc, ci ar trebui s abordez ntreaga
operaiune ntr-o manier mai sistematic. Am o datorie de pltit
ei i angajatorului ei misterios i cu ct izbutesc s fac asta mai
repede, cu att mai bine.
M aez pe o banc din fier forjat de la marginea agorei, aflat
chiar la limita spaiului public. Societatea din Oubliette se bucur
de intimitate absolut, cu excepia agorelor: aici eti obligat s te
ari publicului. Oamenii i schimb comportamentul n mod
instinctiv atunci cnd trec din Bulevard n agor: i ndreapt
55

spatele i toi par s peasc exagerat de ateni, salutndu-se


unii pe alii cu scurte nclinri ale capului. Ceea ce se ntmpl
acolo rmne accesibil n memoria tuturor. Sunt locuri care in de
discursul public i de democraie, unde poi ncerca s influenezi
Vocea sistemul de e-democraie din Oubliette. Este de asemenea
un aspect avantajos pentru criptoarhiteci, care au astfel acces la
date publice pentru a contribui la evoluia oraului
De unde tiu toate astea? A fi putut s le aflu din mica
exomemorie pe care am primit-o odat cu cetenia temporar i
cu Ceasul pe care l-a cumprat Mieli pentru noi. Dar nu asta s-a
ntmplat: nu am exocutat adic nu m-am concentrat n mod
contient pentru a obine informaii din banca de date colectiv din
Oubliette. Iar asta nseamn c sigur am mai fost cndva cetean
al oraului Oubliette, cel puin pentru o vreme. Aadar am avut cu
siguran un Ceas, iar aici a avea un ceas nseamn a avea i o
exomemorie, un loc de stocare a propriilor gnduri i vise, n care
i menin identitatea atunci cnd treci de la calitatea de Nobil la
cea de Tcut. Poate c asta ar trebui s caut: Ceasul persoanei
care eram aici.
ntorc gndul acesta pe toate prile. ntr-un fel, pare prea
simplu, prea neelegant, prea fragil. Oare vechiul eu ar fi fcut asta?
i-ar fi ascuns secretele n exomemoria unei identiti din
Oubliette? M trece un fior cnd mi dau seama c nu am nici cea
mai vag idee.
Simind nevoia de ceva care s m fac s m simt din nou eu
nsumi, m ridic i m plimb la marginea agorei pn zresc o fat
frumoas. St pe o alt banc, lng un faber public, i se ncal
cu nite patine tip parkrouller cu roi uriae de cerebromaterie pe
care tocmai le-a imprimat. Poart un tricou alb i pantaloni scuri.
Picioarele ei goale, lungi, perfecte, arat ca o sculptur n aur.
Bun, spun eu, zmbindu-i ct de irezistibil sunt n stare.
Caut Biblioteca Revoluiei, dar mi s-a spus c nu exist hri. Ai
putea cumva s-mi spui n ce direcie ar trebui s m ndrept?
i strmb nasul bronzat i crn la mine, dup care dispare,
alunecnd ca vntul pe Bulevard i lsnd n urm un substitut
cenuiu de gevulot.
Vd c admiri atraciile locale, spune Mieli.
Acum douzeci de ani mi-ar fi zmbit i ea.
Att de aproape de o agora? Nu prea cred. i ai dat gre cu
schimbul de gevulot: ar fi trebuit s creezi o linie privat. Eti sigur
c ai locuit aici nainte?
56

Vd c cineva i-a fcut temele.


Da, ncuviineaz ea.
i sunt sigur c aa este: a exersat cu scenarii virtuale i
simulri, trimind mici mini-sclave ca s scotoceasc
exomemoriile publice dup orice frm de informaie pe care ne
permite s-o obinem gevulotul nostru temporar.
E surprinztor de puin ceea ce am aflat. Dac ntr-adevr ai
locuit aici n ultimele dou decenii, fie artai foarte diferit, fie nu ai
pus niciodat piciorul n agore i nu ai participat la evenimente
publice.
mi susine privirea. Pe frunte i sclipesc cteva broboane de
sudoare.
Dac ai falsificat cumva amintirea aceea dac asta este o
tentativ de evadare, ai s vezi c sunt n gard. i te asigur c nu
o s-i plac rezultatul.
M aez din nou pe banc, privind spre agora. Mieli se aaz
lng mine, ntr-o poziie ce pare incomod, cu spatele drept ca o
sgeat. Probabil c are dureri din pricina gravitaiei, dar ar
prefera s moar mai degrab dect s lase s-i manifeste
suferina.
Nu este o tentativ de evadare, spun eu. Am o datorie la tine.
i totul este att de familiar, nct sunt sigur c ne aflm la locul
potrivit. Dar nu tiu care este pasul urmtor. Nu am aflat nimic
despre ceea ce ar putea reprezenta acest Thibermesnil, dar nici nu
m surprinde asta; aici se afl straturi peste straturi de secrete,
rnjesc eu. Sunt sigur c, undeva, vechiul eu savureaz toat
treaba asta. Sincer s fiu, se poate s fi fost prea detept pentru
noi doi pui la un loc.
Vechiul tu a fost prins, spune ea.
Punct ochit, punct lovit.
mproc nite Timp din Ceasul meu provizoriu (un mic cerc
argintiu prins la ncheietur cu o curea transparent; cadranul
subire ca un fir de pr se mic un milimetru) n faberul de lng
banc, iar acesta mi produce o pereche de ochelari de soare negri,
pe care i-i ofer lui Mieli.
Poftim. Probeaz-i.
De ce?
Pentru a-i ascunde privirea aceea de Gulliver. Nu pari s fii
n largul tu pe planete.
Se ncrunt, ns i-i pune ncet la ochi. i scot n eviden
cicatricea.
57

tii, spune ea, ideea mea iniial era s te in n suspensie la


bordul lui Perhonen i s vin aici ca s adun date senzoriale pe
care s i le introduc n creier pn cnd i ies la iveal amintirile.
Ai dreptate. Nu-mi place locul sta. E prea mult zgomot, prea mult
spaiu, prea mult din orice.
Se las pe spate, i ntinde braele i-i ridic picioarele pe
banc, aezndu-se n poziia lotus.
Dar soarele lor e cald.
n momentul acela observ biatul descul, care pare s aib n
jur de cinci ani, fcndu-mi cu mna de pe latura opus a agorei.
Iar chipul lui mi este cunoscut.
tii, cnd toate astea vor ajunge la bun sfrit, am s-l ucid, i
spune Mieli lui Perhonen, zmbindu-i n acelai timp hoului.
Fr s-l torturezi mai nti? ntreab nava. Te-ai cam nmuiat.
Nava este poziionat pe o orbit nalt, iar legtura lor de
neutrino strict ascuns de detectorii paranoici de tehnologie din
Oubliette abia dac le permite s poarte o conversaie normal.
nc o mic frustrare cauzat de locul acesta, dar nici pe
departe la fel de neplcut ca senzaia permanent de greutate i
refuzul obstinat al obiectelor de a rmne suspendate n aer atunci
cnd le d drumul. Orict de ruine i-ar fi cu extensiile ei de la
Sobornost, a ajuns s se bazeze pe ele.
Dar cum discreia este unul dintre parametrii misiunii, poart
scutul temporar de gevulot furnizat de funcionarul vamal Tcut
cu carapacea neagr din staia-vrej (fr nanotehnologie importat,
tehnologie cuantic, sobortehnologie, fr dispozitive de stocare a
datelor capabile s stocheze o minte standard, fr), i menine
metacortexul, oasele de piatr cuantic, armele-fantom i toate
celelalte extensii n stare de camuflaj. i se chinuie.
Ai descoperit pn la urm ce-i cu datele din exomemoria
public? ntreab ea. Sau ce s-a ntmplat cu misterioasa persoan
de contact care n-a mai aprut?
nc nu, rspunde Perhonen. Gogolii le analizeaz, dar datele
sunt foarte multe: nici urm de Thibermesnil sau de cineva care s
arate ca Flambeur pn acum. Aa c, n locul tu, l-a pune pe
biatul nostru s munceasc mai mult dac vrea s-i
redobndeasc libertatea.
Mieli ofteaz.
Nu asta mi doream s aud, spune ea.
Singurul aspect pozitiv de pn acum este lumina solar
58

artificial radiind din punctul strlucitor de pe cer n care se afla


nainte Phobos. Cel puin o s-mi recuperez rapid bronzul venusian.
Pentru a-i ascunde privirea aceea de Gulliver, repet houl.
Mieli se simte brusc dezorientat: n tmple i pulseaz o
senzaie copleitoare de dj-vu. Fir-ar s fie de activitate biotic.
Pot s fiu sigur c pellegrina tie exact ce anume m-ar face s-o iau
razna. n kotoul ei, acas n Oort, tria ntr-o peter de ghea cu
vreo douzeci de oameni o comet scobit pe dinuntru, cu un
spaiu de locuit nu cu mult mai mare dect Perhonen. Dar asta era
cu totul altceva: o prezen constant a gndurilor i aciunilor
altcuiva printr-un cordon ombilical cuantic. Filtreaz i elimin
majoritatea informaiilor, dar din cnd n cnd ptrund pn la ea
anumite gnduri i senzaii.
Scutur din cap.
Bun, spune ea. Perhonen m anun c va trebui s facem
totul dup metoda tradiional. O s continum s ne plimbm
pn cnd
Vorbete singur. Houl parc a intrat n pmnt. i scoate
ochelarii de soare i i examineaz, ncercnd s descopere vreun
posibil truc sau vreo funcie de amplificare a realitii care i-ar fi
putut nlesni dispariia. Dar nu sunt dect un simplu obiect din
plastic.
Perhonen! Unde naiba e?
Nu tiu. Tu eti cea cu legtura biotic.
Aproape c detecteaz o urm de amuzament n vocea navei.
Vittu! Perkele! Saatana! Lua-l-ar Omul ntunecat! njur Mieli
tare. O s plteasc pentru asta.
Un cuplu de trectori mbrcai n albul Revoluiei, cu un copil
de mn, i arunc o privire ciudat. Cu stngcie, ncearc s-i
citeasc interfaa ei de gevulot de turist. Privat. O senzaie bizar
de apsare i d de tire c a devenit un simplu substitut pentru
privirile celor din jur.
Gevulotul. Desigur! Sunt o fraier. n mintea ei exist un hotar
care i separ amintirile locale de exoamintiri. Houl i-a transferat o
co-amintire cu ei doi stnd de vorb cu cteva secunde n urm,
iar gevulotul ei rudimentar a acceptat-o. Vorbeam cu o amintire.
Pentru o clip, Mieli se detest cu nverunare. Senzaia acut
i amintete de infecia cu cerebrocoral pe care a avut-o n
copilrie, cnd i-au crescut epi ascuii din dini, apsndu-i
gingiile i provocndu-i o durere intens. Karhu a vindecat-o
printr-un cntec, dar i era imposibil s nu ating epii cu limba.
59

i nghite sentimentul i se concentreaz asupra activitii biotice.


i este greu s lucreze fr s recurg la metacortex, dar
altminteri l-ar da n vileag detectorilor, aa c ncearc s se
concentreze doar pe acea parte din mintea ei care este conectat
cu mintea hoului. Se simte ca i cum ar ncerca s reia legtura
cu un membru-fantom. nchide ochii i se concentreaz
Duduie, ndurai-v, spune cineva cu o voce hrit i aspr.
n faa ei se afl un brbat gol, avnd zonele intime cenzurate
politicos de o cea cenuie de gevulot. Are pielea palid i este
lipsit de pr. Are ochii roii i arat de parc ar fi plns. Singurul
obiect de pe corpul lui este un Ceas o brar metalic groas cu
un disc transparent de cristal, atrnat de unul din braele sale
slbnoage.
ndurai-v, spune el. Dumneavoastr venii din stele; vei
petrece cteva momente de splendoare aici, iar apoi v vei
ntoarce la belug, la nemurire. Avei mil de mine, fiindc mai am
clipe numrate de trit pn s trebuiasc s pltesc pentru
pcatele mele, pn s vin i s-mi smulg sufletul i s-l azvrle
n flcile unei maini fr limb, care nici nu va putea s urle de
durere
Te simi bine? ntreab Perhonen. Ce se ntmpl?
Mieli ncearc s foloseasc aceeai tactic cu gevulotul ca mai
devreme intimitate absolut pentru a-l elimina pe acest smintit
din orizontul ei i invers, ns stratul ei de gevulot o informeaz
pur i simplu c a stabilit un contract de gevulot cu un alt individ,
care le garanteaz o monitorizare reciproc superficial pentru
urmtoarele cincisprezece minute.
n faa mea se afl un brbat dezbrcat, i d ea de tire navei,
pe un ton neajutorat.
Credeam c a evadat.
V implor, dac v-ai milostivi cu cteva biete secunde mcar,
cu nite firimituri nensemnate din timpul dumneavoastr, v-a
mprti toate secretele mele. Am fost Conte tocmai la Curtea
Regal, un Nobil, nu aa cum m vedei acum, ci stpnul unui
castel i cu un milion de gogoli care s m slujeasc. Iar n timpul
Revoluiei am luptat alturi de trupele Ducelui de Tharsis. Ar
trebui s vedei autenticul Marte, vechiul Marte, v-a oferi toate
acestea pentru numai cteva secunde
Pe chipul su prelung i palid se scurg acum uvoaie de
lacrimi.
Mai am doar cteva decasecunde de trit, avei mil
60

Mieli se ridic njurnd i ncepe s mearg numai ca s scape


de brbatul acela, ns remarc o tcere subit n jur. Se afl chiar
n centrul agorei.
Marienii se deplaseaz aici cu excesiv bgare de seam.
Nimeni nu d binee celorlali. Turitii civa Rapizi ca nite
licurici, un polimorf cu membre delicate din colonia zoku
Ganymede i ali civa care inspectaser pn atunci numele
gravate pe monumentul Revoluiei prin lentile plutitoare de
cerebromaterie se ntorc pentru a o privi.
Brbatul trage de tivul togii ei.
Un minut, chiar i numai cteva secunde, n schimbul
secretelor vechiului Marte
Acum este complet gol, neprotejat de gevulotul din agora. Ea i
mpinge mna la o parte cu simpl for omeneasc, n loc s i-o
smulg din ncheietur. ns el scoate un scncet ascuit i se
prbuete la picioarele ei, agndu-i-se nc de vemnt i
gemnd. Dintr-odat este strpuns de certitudinea c toat
lumea i privete, dei nu pare astfel.
n regul, spune ea, ridicndu-i Ceasul un model cristalin
pe care l-a ales pentru c avea aspectul unei bijuterii oortiene.
Zece minute. Mi-ar lua mai mult timp s scap de tine.
Se concentreaz asupra dispozitivului, iar cadranul auriu se
deplaseaz cu o fraciune. Ceretorul salt n picioare, lingndu-se
pe buze.
Fantoma Regelui s v binecuvnteze, duduie, spune el.
Strinul tia ce spune cnd mi-a zis c suntei generoas.
Strinul? ntreab Mieli, cu toate c tie deja rspunsul.
Strinul cu ochelarii de soare albatri, fii binecuvntai, i el,
i dumneavoastr.
Un zmbet larg i se ntinde pe ntregul chip.
V dau un sfat, spune el lund un aer de precupe. Dac a fi
n locul dumneavoastr, a terge-o imediat din agora aceasta.
Cu excepia turitilor, toat lumea se ndeprteaz din jurul lui
Mieli.
Snge, ap. Sunt sigur c nelegei ce vreau s zic.
Apoi o ia la sntoasa, purtndu-i goliciunea pe picioarele
ciolnoase i ieind din agora.
O s-l torturez pe ho, spune Mieli. Snge i ap? Ce a vrut s
spun cu asta?
Pe Pmnt, spune Perhonen, existau nite peti numii rechini.
Cred c ceretorii de timp urmresc activitatea din exomemoria
61

public, de pild din agore, unde nu exist confidenialitate, aa c


probabil te-au vzut cnd i-ai dat Timp unui
Agora se umple dintr-odat de sunetul picioarelor goale
alergnd, iar Mieli se trezete nconjurat de o armat de ceretori.
Alerg n urma biatului prin mulimea de pe Bulevard. i
menine avansul pe care l are fa de mine, strecurndu-se cu
uurin prin hiul de picioare. i vd tlpile goale gonind ca prin
cea, asemenea acului unui faber. Lovesc oamenii cu coatele
pentru a putea nainta, cerndu-mi scuze i lsnd n urm
nenumrate siluete furioase i neclare de gevulot.
Sunt ct pe ce s l ajung din urm ntr-o staie de taxiuripianjen, de unde Bulevardul se ramific ntr-o sut de alei
separate ce duc spre Labirint. Se oprete n faa mainriilor ca
nite trsuri fr cai, bogat ornamentate, cu picioare lungi de
alam, i se ghemuiete sub ele, privindu-le fascinat, n timp ce
acestea i ateapt muteriii.
M apropii ncet de el prin mulime. Are o textur diferit de
restul realitii din jur, pare mai limpede. Poate este din cauza
murdriei de pe fa, a zdrenelor maronii cu care este mbrcat
sau a ochilor cprui-nchis att de diferii de cei ai marienilor. Se
afl doar la civa metri
Dar nu face dect s m tachineze. Izbucnete ntr-un slab
hohot de rs cnd m lansez spre el i alunec pe sub birjele cu
picioare lungi. Eu sunt prea mare ca s m strecor pe sub ele i
nu-mi rmne dect s m lupt din nou cu mulimea din jur
pentru a ocoli vehiculele i pasagerii care ateapt.
Biatul sunt eu. mi amintesc c, n visul meu, eu eram el.
Amintirile sunt presate ca nite fluturi sub greutatea secolelor i
sunt att de fragile, nct se destram atunci cnd ncerc s le
ating: deertul, un soldat i o femeie ntr-un cort. Poate c biatul
nu exist dect n capul meu. Poate este o proiecie pe care vechea
mea identitate a lsat-o n urm. Oricum ar fi, trebuie s aflu. i
strig numele nu Jean le Flambeur, ci numele mai vechi.
O parte din mine numr secundele pn cnd Mieli va reui
s-i rezolve mica problem, redobndind controlul asupra
situaiei, i mi va decupla toate sistemele sau m va azvrli n
vreun alt iad. Este posibil s mai am doar cteva minute pentru a
afla ce are s-mi spun, fr ca gardianul meu s-mi sufle n
ceaf. l zresc cu coada ochiului disprnd pe o alee i
ptrunznd n Labirint. mi blestem ghinionul i continui s alerg.
62

Labirintul este zona n care se intersecteaz i se ciocnesc


platformele mai mari i alte componente ale oraului, lsnd ntre
ele suficiente spaii pentru sute de alte piese mai mici de puzzle,
care se afl n continu micare i formeaz ocazional dealuri i
pasaje nguste i ntortocheate, care i pot schimba ncet direcia
chiar n vreme ce le traversezi, ns att de lin nct singurul mod
de a-i da seama este s observi orizontul micndu-se. Nu exist
hri pentru aceast parte a oraului, ci doar ghizi-licurici pe care
i urmeaz turitii mai curajoi.
Alerg cu pai din ce n ce mai mari pe o pant abrupt, pavat
cu pietre bolovnoase. Alergatul pe Marte este o art pe care nu
am reuit niciodat s-o stpnesc cum trebuie; atunci cnd strada
se clatin brusc, aterizez ntr-o poziie proast dup un salt mai
nalt, alunecnd civa metri la vale.
V simii bine?
La unul din balcoanele de deasupra se afl o femeie aplecat
peste balustrad, strngnd un ziar n mn.
Da, sunt bine, mormi eu, destul de convins c trupul de la
Sobornost pe care mi l-a ncredinat Mieli nu are s se strice prea
lesne. ns durerea simulat pe care o simt n noada nvineit este
pn la urm tot durere.
Ai vzut un bieel care a trecut pe aici?
V referii la bieelul acela?
Hoomanul, aflat la nici o sut de metri de mine, se prpdete
de rs. M ridic anevoie i o iau din nou la goan dup el.
Ne afundm din ce n ce mai adnc n Labirint, iar biatul i
pstreaz avansul, cotind ntruna dup cte un col, dar
nendeprtndu-se prea mult de mine, fugind pe pietre de
caldarm i pe suprafee din marmur, cerebroiarb i lemn.
Fugim prin micile piee chinezeti, cu templele lor budiste
alungite, cu faadele mpodobite de dragoni roii i aurii
strlucitori, prin piee provizorii din care eman miros de
sintopete, trecem pe lng un grup de Oameni de la Resuscitare
n robele lor negre, supraveghind Tcui creai de curnd.
Gonim pe strzi complet estompate de gevulot poate zone rufamate i pe strzi pustii, unde Tcui constructori leni i
masivi, ca nite elefani cu carapace galbene, imprim case noi
zugrvite n culori pastelate. Acolo sunt ct pe ce s-i pierd urma
biatului, derutat de zumzitul strident i de mirosul bizar de alge
al creaturilor gigantice, ns l zresc fcndu-mi cu mna de pe
spinarea uneia dintre ele i cobornd apoi dintr-un salt.
63

Un grup de parkroulleri ne urmeaz o vreme, lund cursa


noastr drept vreun soi de joc urban. Fetele i bieii marieni sunt
mbrcai n stilul Regatului, cu imitaii de corsete, crinoline,
peruci pudrate, consolidate cu cerebromaterie, pentru a nu-i
ncurca pe puti atunci cnd sar pe ziduri i fac tumbe n aer de pe
un acoperi pe altul, roile lor supradimensionate adernd la orice
suprafa. M susin cu strigte de ncurajare, i pentru un
moment mi trece prin minte s cheltuiesc nite Timp i s cumpr
o pereche de patine de la unul dintre ei, ns durerea imaginar
care tocmai a nceput s cedeze m convinge s-mi continui
urmrirea pe jos.
M atept ca din clip-n clip s-mi fie dezactivat trupul i s
trebuiasc s o atept pe Mieli i pedeapsa pe care i s-o nzri s
mi-o administreze. Cu toate astea, mi doresc s-i fi putut vedea
mutra.
Cnd ajungem n vechea grdin cu roboi, mi se taie n cele
din urm rsuflarea. Plin de ciud c nu pot depi parametrii
umani strict de baz ai corpului n care m aflu, m aplec nainte,
sprijinindu-mi palmele pe genunchi i gfind, n timp ce sudoarea
neptoare mi se scurge n ochi.
Uite, spun eu, hai s fim rezonabili. Dac eti o parte din
propriul meu creier, mi imaginez c eti rezonabil.
Pe de alt parte, probabil c la vrsta aceea numai rezonabil nu
eram. Sau, de altfel, la orice alt vrst.
Grdina mi se pare neobinuit de familiar. Este o frm din
vechiul Regat, pe care oraul a adoptat-o i a nghiit-o cndva n
timpul traversrii deertului marian, iar bizarul su metabolism
urban a adus-o aici. Este un spaiu deschis n interiorul
Labirintului, protejat de o aglomerare de sinagogi nalte. Lespezile
negre i albe din marmur reprezint ptrate cu latura de vreo
cinci metri, care mpreun formeaz un model de zece pe zece,
amintind de o tabl de ah. Cineva a plantat pomi i flori aici: un
ntreg buchet de culori verde, rou, alb i violet se revars peste
marginile dalelor monocrome. Biatul a disprut.
Nu am prea mult timp la dispoziie. Tanti aia cu cicatrice pe
fa o s vin dup amndoi n curnd i n-o s fie n toane bune.
n fiecare ptrat se afl cte o mainrie uria, reprezentnd
cavaleri medievali, samurai sau soldai romani, purtnd armuri cu
gravuri complicate, coifuri cscate larg i arme ascuite
amenintoare. Platoele sunt ruginite i degradate de intemperii,
iar unele dintre coifurile goale au fost transformate n ghivece de
64

flori, din care i iesc capul mnunchiuri de begonii i trandafiri


marieni n nuane pale. Unele dintre figuri par mpietrite n toiul
luptei, ns, n timp ce-mi trag eu rsuflarea, par s se mite
aproape imperceptibil. Ceva mi spune c dac a rmne i le-a
privi ndelung jocul, ar interpreta ncet un scenariu pus n micare
de actori de mult apui.
Aud din nou rsul biatului. M ntorc i l vd blbnindu-se
agat de braul unui robot rou, la o oarecare distan fa de
ceilali, cu arma sa ca o coas ridicat deasupra capului. Fac un
salt nainte i ncerc s-l prind, ns dispare iar. Cad pentru a
doua oar n timpul urmririi, de data asta tocmai ntr-o tuf de
trandafiri.
M rostogolesc ncet, cu rsuflarea nc tiat. Spinii mi
ptrund prin haine i m zgrie.
Bine, derbedeule, zic eu. Poftim, ai ctigat.
O raz provenind de la strlucitorul Phobos strbtndu-i
traseul de opt ore pe bolta cerului lumineaz coiful deschis al
robotului. nuntru scnteiaz ceva argintiu. M ridic n picioare i
ncep s escaladez armura robotului; cel puin cratul este mai
uor n gravitaia marian. Sap n pmntul adunat n coif i scot
la iveal un obiect din metal. Este un ceas cu o brar grea din
argint i cadranul din alam. Limba este nepenit la zero. l bag
repede n buzunar ca s-l inspectez cu atenie mai trziu.
Aud nite pai i primesc o solicitare abrupt de a mprti
gevulot. Nici nu m sinchisesc s m ascund.
n regul, Mieli, spun eu. Nu mai pot s fug. Te rog nu m
trimite n infern, te urmez de bunvoie.
Infern? rostete o voce rguit. Infernul sunt ceilali.
Privesc n jos. Un brbat cu faa mbtrnit i un smoc de pr
alb, mbrcat ntr-o salopet albastr, se holbeaz la mine
sprijinindu-se ntr-o grebl.
S tii c sta nu e un mr, spune el.
Apoi se ncrunt.
S m trsneasc! Tu eti?
, ne cunoatem de undeva?
Nu eti Paul Sernine?

65

5
Detectivul i colonia zoku
Isidore a fost ct pe ce s ajung la timp.
Taxiul-pianjen traverseaz ntr-o goan nebun acoperiurile
oraului. l cost o sut de kilosecunde, ns este singura
modalitate s se apropie de destinaie. Se ine strns de centura de
siguran. Cabina se hurducie nainte i napoi, n timp ce
vehiculul odrasla corcit a unui pianjen, a unei mainrii de
rzboi a lui H.G. Wells i a unui taxi sare peste acoperiuri i se
trte pe ziduri.
Scap din mn cutia de bomboane i ncepe s suduie cnd
aceasta ricoeaz de colo pn colo n cabin.
E totul n ordine acolo n spate? ntreab oferia, o femeie
tnr purtnd masca domino roie, tradiional, a taximetritilor.
ntr-un ora care i schimb ntruna configuraia i unde
multe locuri sunt n permanen ascunse de gevulot, sarcina lor
este s gseasc o cale de a ajunge din punctul A n punctul B,
ceea ce implic o anumit mndrie.
Nu v facei griji, o s ajungem unde trebuie.
M simt bine, spune Isidore. Numai conducei mai repede.
Colonia zoku se afl aproape de prova oraului, n Districtul
Prafului, chiar deasupra locului n care Tcuii-Atlas pregtesc
nisipul marian pentru a susine greutatea oraului. E uor de
observat unde se afl hotarul coloniei: sub norii roii de praf,
bulevardele largi cu faadele lor n stil belle poque i cu irurile de
cirei las locul unor castele de poveste din diamant, care par a fi
matematic ntrupat n form fizic. Lumina amurgului se
refract ricond pe suprafeele lucioase ale cldirilor ca printr-o
prism, crend un efect ameitor. Colonia zoku se afl aici de mai
bine de douzeci de ani, de cnd au cerut azil n timpul Rzboiului
Protocolului; ns zvonurile spun c a crescut dintr-o
nanosmn, ntr-o singur noapte. Un ciob din imperiul
tehnologiei cuantice care conduce planetele exterioare, aici pe
Marte. De cnd este mpreun cu Pixil, Isidore a tot ncercat s
neleag neobinuita organizare non-ierarhic a coloniei zoku,
ns fr prea mari sori de izbnd.
Dup mai multe salturi care aproape i ntorc stomacul pe dos,
taxiul-pianjen se oprete n sfrit. Se afl n faa unei cldiri cu
66

aspect de catedral, din sticl i lumin, cu turnuri, flee ascuite


i arcuri gotice crescute parc n mod organic din ntreaga
construcie, care nesc din prile laterale la intervale aleatorii.
Am ajuns la destinaie, anun oferia. Avei, cum s-ar zice,
prieteni sus-pui? Nu-i lsai s v fac creierul past cuantic.
Isidore pltete, urmrind exasperat cu ct repeziciune
coboar acul indicator pe cadranul Ceasului su. Apoi ia cutia cu
bomboane i ncearc s estimeze paguba. E puin turtit la un
col, ns intact n rest. Oricum n-o s observe diferena. Sare
afar, trntete portiera mai tare dect ar fi fost nevoie i ncepe s
urce treptele ctre uile masive. Se simte sugrumat de papion i l
aranjeaz nervos cu mini tremurtoare.
Se intr doar cu invitaie, i se adreseaz o voce care pare s
vin din subteran.
De dincolo de u se ivete un monstru. Materialul se comport
ca suprafaa unui iaz vertical care se unduiete n jurul formei
uriae a creaturii, care poart o uniform albastr de portar i o
apc. Are aproape trei metri nlime, epiderma verde i o fa ca
o prun uscat, ochi minusculi i doi coli galbeni enormi, iar ntrunul din ei are grefat o mic bijuterie zoku. Are o voce groas i
nefiresc de reverberant, ns omeneasc.
Creatura i ntinde o mn uria. De-a lungul antebraelor are
muchii crestate, negre i ascuite, pe care strlucete un soi de
lichid. Miroase a lemn-dulce. Isidore nghite n sec.
Am o invitaie, spune el, ntinzndu-i inelul de cuplare.
Monstrul se apleac i l studiaz ndeaproape.
Petrecerea a nceput deja, spune monstrul. Datele
inscripionate pe invitaii expir i ele.
Uite ce e, spune el, am ntrziat puin, dar Lady Pixil m
ateapt.
Cum s nu.
Sunt la u, i qupteaz el lui Pixil disperat. tiu c am
ntrziat, dar sunt aici. Te rog, vino s m ajui s intru.
Niciun rspuns.
N-o s mearg, spune monstrul, dregndu-i vocea. Cuplopetrecerea este o tradiie important care simbolizeaz unitatea i
coeziunea membrilor zoku i care se ine nc din vremea breslelor
strbune ale metaversului. n aceast zi de srbtoare suntem
asemenea strmoilor notri. Nu o s se ntrerup totul pentru a
permite unui ntrziat s participe.
Dac e aa de important, spune Isidore, atunci tu ce caui
67

aici?
Monstrul adopt o expresie ciudat de bleag.
Optimizarea resurselor, mormie el. Cineva trebuie s se
ocupe i de u.
Ascult, care e cel mai ru lucru care se poate ntmpla dac
m lai s intru?
A putea s fiu exclus din zoku, necuplat. Singur pe o planet
strin. N-ar fi bine deloc.
Nu e niciun mod n care a putea s ezit Isidore. tii tu
s te mituiesc?
Monstrul l scruteaz cu privirea. La naiba. Te pomeneti c lam jignit!
Ai pietre preioase? Bijuterii? Aur?
Nu. Haide, Pixil, e absurd! Ciocolat?
Ce-i aia?
Boabe de cacao prelucrate ntr-un mod foarte special.
Delicios. , cel puin pentru organisme rudimentare. sta era un
cadou chiar pentru Lady Pixil. ncearc una.
Se chinuie s deschid cutia, dar i pierde curnd rbdarea i
sfie capacul. i arunc monstrului o bomboan executat cu
miestrie, iar acesta o nha din aer.
Delicios, spune el, apoi i smulge lui Isidore cutia din mini,
care i dispare n gtlej cu un zgomot ca de main de mcinat.
Extraordinar de gustos. Poi s-mi dai i codul-surs, te rog? O s
le plac la nebunie celor din Trm.
Asta a fost tot ce aveam.
Poftim?
Nu mai am altele. A fost doar un obiect fizic, unic.
Vai de mine, spune monstrul. Fir-ar s fie, e mult prea mult.
mi pare nespus de ru. N-am vrut Uite, cred c le pot regurgita
i putem s le punem la loc cum erau
Stai linitit, nu face nimic.
tii cum e, a fost un reflex: corpul sta trebuie s se supun
la tot felul de stereotipuri narative. Dar sunt sigur c pot s creez o
replic mcar
Monstrul deschide gura larg i ncepe s-i ndese unul din
brae pe gtlej n jos, dintr-un unghi imposibil.
Pot s intru acum?
Monstrul scoate un sunet glgitor.
Da, da, sigur, cum s nu. O s uitm de ntregul incident. Nam vrut s fiu un necioplit. Distracie plcut!
68

Cele dou ui se deschid larg n faa lui. n momentul n care


Isidore pete nuntru, lumea pare s se transforme n altceva.
Isidore nu poate suporta aceast constant modificare a realitii
cu care trebuie s te confruni n Districtul Prafului. Membrii zoku
nu au buna-cuviin s-i ascund secretele sub masca banalului,
ci i le mnjesc pe tot cortexul vizual, n straturi peste straturi de
coduri-surs i realitate amplificat, dup care este imposibil s
vezi ce se afl cu adevrat dedesubt. Iar senzaia brusc de
deschidere, lipsa granielor de gevulot, i provoac un soi de vertij.
nuntru nu mai arat ca o catedral de diamant. Se afl la
intrarea ntr-un spaiu vast, nalt, deschis, prin ai crui perei i
tavan trec tot felul de evi i cabluri. Aerul e ncins i miroase a
ozon i a sudoare sttut. Podeaua e dezgusttor de lipicioas.
Corpuri luminoase cu neon rspndesc o lumin difuz, iar din loc
n loc, pe nite mese joase, sunt aezate monitoare cu ecranul plat,
cu aspect antic i butucnos, care arat fie personaje animate
grosolan, fie forme dansatoare abstracte. Muzica zgomotoas, cu
volumul dat la maximum i un ritm menit s provoace migrene,
umple ntregul spaiu.
Petrecreii se mic printre mese, vorbind unii cu alii. Toi
arat surprinztor de umani. Poart bikini din zale artizanale
peste trupurile splcite. Unii au cu ei i cte o sabie din plastic.
Alii sunt mbrcai n cutii de carton. Dar toi au la ei cutii de
cuplaj sau poart plci de circuit prinse la curea.
Salut. Vrei s ne cuplm?
Fata arat ca un elf dolofan cu prul roz. Poart nite urechi
mari de pisic, este machiat mult prea strident i e mbrcat cu
un tricou strmt i incomod pe imprimeul cruia o femeie cu ochii
mari ilustreaz un act obscen cu ceva. n rucsac duce i dou
rachete argintii gemene, cu form falic, conectate cu un cablu
ombilical gros la un telefon cu touchscreen pe care l ine n mn.
, mi-ar face plcere, dar i slbete din nou papionul
prea strns. De fapt, o caut pe Pixil.
Fata se holbeaz la el cu ochii mari.
Ahaaa.
Da, tiu, am ntrziat, dar
Nu-i face probleme, nici mcar nu s-a dat startul petrecerii,
lumea abia ncepe s se cupleze. Tu eti Isidore, nu-i aa? Ce
grozav!
Gesticuleaz agitat din mini i aproape c sare n sus.
Pixil vorbete tot timpul despre tine! Toat lumea a auzit de
69

tine!
O cunoti pe Pixil?
Cum s n-o cunosc, prostuule! Eu sunt Cyndra. Sunt Dealul
ei Epic!
i apas micul ei sn stng prin materialul roz.
E un avatar grozav, nu-i aa? Sue Yi, din originalul Qclan! Am
cumprat vechiul ei flux existenial de la un Ah, stai aa, nu ar
trebui s-i spun asta ie, c tu te joci de-a detectivul, nu? Scuze.
Isidore exocaut cuvintele Deal Epic, dar aici, n colonia zoku,
sistemul exomemoriei din Oubliette este amuit. Sper c e doar o
metafor.
Deci ai putea s-mi spui unde o gsesc pe Pixil?
Nu.
De ce nu?
Prostuule, nu te-ai prins? sta e un bal mascat! Va trebui s
o cutm i s vedem ce costum poart.
nainte s-i dea bine seama ce se ntmpl, Isidore i simte
mna apucat de palma transpirat a Cyndrei, care l trage dup
ea n mijlocul mulimii.
Nici n-ai idee ct lume vrea s te cunoasc, i face ea cu
ochiul. tii, suntem cu toii impresionai. Un biat din Oubliette!
Ce chestii facei cu corpurile voastre foarte, foarte obscen.
i-a povestit despre
A, da, mi spune totul. Uite, ei trebuie s tie unde e Pixil.
Cyndra l ndrum ctre un morman de computere vechi care
zumzie i radiaz cldur, nconjurate de nite fotolii de puf.
n jurul mainriilor stau adunai trei oameni. Dup prerea lui
Isidore, nu arat deloc cum s-ar atepta el s arate Pixil. n primul
rnd, doi dintre ei au brbi. Unul dintre brbai, nalt i slab,
poart o pelerin galben, o masc domino, pantaloni scuri i un
soi de tunic roie. Cellalt e mai solid i poart o pelerin albastr
larg cu o margine zdrenuit i o masc cu urechi ascuite.
Cel de-al treilea membru al grupului este o femeie ceva mai n
vrst, cu pr blond, rar, cu faa ridat, purtnd ochelari i o
armur de piele ce pare incomod i cu o sabie aezat pe
genunchi. Ambii brbai se bie nainte i napoi n fotolii, n
ritmul unor explozii cu sunet metalic.
Cyndra i d o palm pe spate brbatului slab, provocnd o
detuntur pe ecran.
Rahat, spune el, smulgndu-i ochelarii de la ochi. Uite ce-ai
fcut!
70

Brbatul cu pelerin se las pe spate n fotoliu.


Mai ai multe de nvat, Biatule Minune.
Isidore are gura uscat. E obinuit cu strngerile de mn cu
gevulot care fac legtura ntre nume i chipuri i stabilesc
contextul social. Dar acetia sunt strini propriu-zii.
A vzut-o careva pe Pixil? ntreab Cyndra.
Hei! Nu iei din pielea personajului! se rstete brbatul cu
urechi ascuite.
Ei, asta-i bun! spune Cyndra. Asta e mai important.
A fost aici chiar acum cteva clipe, spune brbatul slab, fr
s-i dezlipeasc ochii de pe ecran i find de colo pn colo un
mic dispozitiv alb pe care l ine n mna dreapt. Scoate nite
pcnituri.
Cum a venit costumat? ncercm s o gsim.
Nu tiu.
Cred c se presupune c e McGonigal, spune brbatul cu
urechi ascuite. Aranja un joc de Vrcolac n camera din spate.
Dar nu i-a modificat corpul prea mult. Cam varz.
Bun, i spune Cyndra lui Isidore. Tu stai aici, iar eu m duc
s o caut. Biei, el este Isidore, ta na na! Prietenul lui Pixil. i el e
juctor.
Aa deci, spune brbatul cu barb.
Femeia mbrcat n piele i arunc o privire iscoditoare lui
Isidore.
Isidore, aceti tipi pui pe otii sunt btrnii zoku. De obicei
sunt mai politicoi. Drathdor, Sagewyn i uitndu-se la femeie,
Cyndra se nclin uor Venerabila. O s aib grij de tine. M
ntorc imediat. M bucur c ai venit pn la urm!
Stai jos. Ia o bere, l ndeamn Sagewyn, brbatul cu urechi
ascuite.
Isidore se aaz ntr-unul din fotoliile-sac de pe podea.
Mulumesc.
Examineaz cutia de bere, nesigur cum ar putea s-o deschid.
Pare o petrecere grozav.
Drathdor pufnete dezaprobator.
Nu e o petrecere, e un ritual strvechi!
mi pare ru, Pixil nu mi-a spus prea multe. Despre ce e
vorba?
Povestete tu, spune Drathdor uitndu-se la Venerabil. Tu
povesteti cel mai bine.
Ea chiar a fost acolo, explic Sagewyn.
71

Este modul n care ne cinstim tradiiile, spune Venerabila,


care are o voce puternic, de sopran. Acest zoku este foarte vechi,
avndu-i originile n clanurile de juctori de dinainte de Colaps,
spune ea zmbind. Unii dintre noi i amintesc foarte bine
vremurile acelea. Toate astea se ntmplau, nelegi desigur, chiar
nainte ca uploadurile s capete proporii. Concurena era acerb,
aa c trebuia s profii de orice ocazie ca s ctigi un avantaj n
faa vreunei bresle rivale. Am fost printre primii care au
experimentat cu mecanisme cuantice economice de colaborare. La
nceput nu erau dect doi otaku nebuni care lucrau ntr-un
laborator de fizic i furau qubii cuplai n capcane cu ioni, pe
care i introduceau n propriile platforme de joc, coordonnd
raiduri ale breslelor i ctignd o groaz de bani n casele de
licitaii. Se pare c poi face chestii distractive cu aceast cuplare.
Jocurile devin bizare. Cum ar fi Dilema Prizonierului cu telepatie.
Coordonare perfect. Noi echilibre de joc. Eram cei mai tari i
notam n muni de aur.
nc suntem cei mai tari, spune Drathdor.
. Dar acum ai nevoie de cuplare pentru a crea magia. Pe
atunci nu existau satelii de comunicare cuantic. Aa c ddeam
petreceri ca asta. Oamenii i crau qubiii cu ei, cuplndu-i cu ct
de mult lume puteau, spune Venerabila zmbind. Iar apoi ne-am
dat seama ce puteam realiza combinnd planificarea i
coordonarea perfect a resurselor cu interfeele creier-computer.
Atinge uor cu degetele mnerul sabiei. Este o bijuterie de
mrimea unui ou care contrasteaz cu armura ei tern; este
transparent, tiat n mai multe faete i are o nuan discret de
violet.
Am fcut multe alte lucruri de-atunci. Am supravieuit
Colapsului. Am construit un ora pe Saturn. Am pierdut un rzboi
cu Sobornostul. Dar din cnd n cnd e bine s ne amintim de
unde venim.
Pixil nu mi-a pomenit nimic din toate astea, spune Isidore.
Pe Pixil, l lmurete Venerabila, o intereseaz mai puin de
unde vine dect ncotro se ndreapt.
Deci eti juctor? ntreab Drathdor. Pixil ne-a tot zis de
jocurile pe care le joci acolo, n Oraul Murdar. Zice c o inspir
pentru ceva la care lucreaz ea, aa c sunt curios s aflu mai
multe despre materia prim.
Jocurile pe care le jucm unde?
, uneori l numim Oraul Murdar, spune Sagewyn. E o
72

glum.
Aa deci. Cred c m confundai cu altcineva, eu de fapt nu
joc nimic
Venerabila i atinge umrul.
Cred c ceea ce vrea s spun tnrul Isidore este c nu
consider c ceea ce face el este de fapt un joc.
Isidore se ncrunt.
Uitai ce este, nu tiu ce v-a spus Pixil, dar eu studiez istoria
artei. Lumea m numete detectiv, dar nu este n fond dect o
abilitate de a rezolva probleme, atta tot.
Spunnd asta, simte iar ct l-a usturat respingerea tzaddikului.
Sagewyn pare nedumerit.
Dar cum ii scorul? Cum treci la nivelul urmtor?
De fapt, nu prea are de-a face cu asta. Ceea ce conteaz
este s ajui victima, s prinzi fptaul, s te asiguri c e adus n
faa justiiei.
Drathdor pufnete, mprocndu-i berea pe costum.
Asta e dezgusttor.
Se terge la gur cu mnua.
Absolut dezgusttor. Vrei s zici c eti un fel de memezombie toxic? i Pixil te-a chemat aici? Te atinge?
i arunc o privire ocat Venerabilei.
Nu-mi vine s cred c permii aa ceva.
Fiica mea este liber s fac ce vrea cu viaa ei, i cu cine
vrea. De altfel, cred c ne-ar face bine s recunoatem c exist o
societate uman n afara noastr, n jurul nostru, i c trebuie s
convieuim. E uor s uitm asta n Trm, spune ea zmbind. i
e sntos pentru un copil s se joace n mizerie pentru a-i ntri
imunitatea.
Stai aa, spune Isidore. Fiica ta?
M rog, spune Drathdor ridicndu-se n picioare. Mai bine
plec pn nu m molipsesc i eu de nite justiie.
n timp ce se ndeprteaz, las n urm o tcere incomod.
tii, eu tot nu pricep cum ai putea s ii scorul ncepe
Sagewyn.
Venerabila i arunc o privire aspr lui Sagewyn.
Isidore, a vrea s vorbesc puin cu tine.
Btrnul zoku cu urechi ascuite se ridic i el.
Mi-a fcut plcere s te cunosc, Isidore, spune el fcnd cu
ochiul. Primul obstacol? ntreab el, desennd un gest ciudat n
aer, ca i cum ar evita un pumn. Haide, ia-o ncetior.
73

mi cer scuze pentru partenerii mei zoku, spune Venerabila.


Nu prea au contact cu lumea exterioar.
M simt onorat s v ntlnesc, spune Isidore. Nu mi-a spus
nimic de dumneavoastr. i nici de tatl ei. Este i el prin
preajm?
Poate c n-a vrut s te zpceasc. Mie mi place s folosesc
cuvntul mam, dar este ceva mai complicat. Hai s zicem c a
fost un incident n timpul Rzboiului Protocolului, n care am fost
implicat eu i o rzbominte a Sobornostului, luat prizonier.
Se uit la inelul de cuplare din mna lui Isidore.
Ea i l-a dat?
Da.
Interesant.
Poftim?
Bietul de tine. Nu ar fi trebuit s te cheme aici. Eti teribil de
dezorientat, ofteaz ea. Dar poate de asta are nevoie acum: s
demonstreze ceva.
Nu neleg.
ncearc s citeasc expresia femeii, ns indiciile subtile de
gevulot lipsesc. Misterul a fost mereu unul dintre trsturile care lau atras la Pixil. Dar n cazul mamei ei, nu face dect s-l sperie.
Ceea ce voiam s-i spun este c nu ar trebui s te atepi la
prea mult din partea fiicei mele. Vezi tu, ea este deja legat de ceva
mai nsemnat dect ea nsi. Acesta este unul dintre motivele
pentru care i-am spus povestea. Ea experimenteaz acum, ceea ce
e n regul, i asta ar trebui s faci i tu. Dar voi doi nu suntei
cuplai. Nu vei face niciodat parte din asta. nelegi?
Isidore trage brusc aer n piept.
Cu tot respectul, consider c relaia noastr ne privete
numai pe noi. Sunt sigur c i ea este de acord cu mine.
Nu nelegi, replic Venerabila.
Dac ncercai s spunei c nu sunt destul de bun pentru
ea zice el ncrucindu-i braele. Tatl meu a fost un Nobil al
Regatului. i triam cu impresia c pot deveni membru al unui
zoku. Cine tie dac nu o s m hotrsc s fac chiar asta?
Dar nu o vei face.
Nu cred c este treaba dumneavoastr s decidei asta.
Ba este. Acesta este un zoku. Toi suntem unul.
Ochii i scnteiaz.
Nu te lsa pclit de costume. Nu asta este adevrata noastr
fa. Nici pe ea nu ai vzut-o cu adevrat: am fcut-o astfel pentru
74

a o trimite s peasc printre voi i s v cunoasc. ns pe


dinuntru
Imaginea Venerabilei se unduiete ca suprafaa unei ape i
pentru o clip devine o statuie sclipitoare din milioane de particule
de praf jucue, n interiorul creia plutete un chip minunat,
nconjurat de bijuterii orbitoare asemenea celei incrustate pe
mnerul sabiei, dispuse n jurul ei n constelaii complexe. n clipa
urmtoare revine la nfiarea ei de blond ntre dou vrste.
Pe dinuntru suntem altceva.
i atinge uor mna lui Isidore.
Dar nu-i face griji. Lucrurile i vor urma cursul firesc, spune
ea ridicndu-se. Probabil Cyndra o s se ntoarc n curnd.
Bucur-te de petrecere.
Se afund n mulime cu sabia atrnndu-i la old, lsndu-l
pe Isidore cu ochii la ploaia de pixeli de pe monitoare.
Dup o vreme, pe Isidore l bate gndul s bea ceva, aa c
gust berea. E rsuflat i miroase urt, ar prefera vinul, dar cu
toate astea apuc s goleasc dou cutii pn s-i simt efectele.
ncepe s resimt oboseala de peste zi i aproape adoarme privind
monitoarele. Doi ali invitai un tnr i o fat machiat ca un
cadavru se aaz s joace. Dup un timp brbatul se ntoarce
ctre Isidore cu un zmbet timid.
Bun, spune el. Ai vrea s ncerci i tu? Eu nu sunt un
adversar pe msura Domnioarei Distrugtoare de Lumi de aici.
Fata i d ochii peste cap.
Nu-mi spune, faci dragoste, nu rzboi, aa-i? zice ea.
Exact.
Brbatul pare ceva mai n vrst dect Isidore, prnd s fie la
anii adolescenei mariene, are trsturi asiatice, o musta
subire ca un nur, un costum bine croit i pr negru dat pe spate.
Pe umr are o geant de piele.
Deci ce zici?
Cred c sunt prea beat pentru asta, spune Isidore. Joac tu.
Ca s fiu sincer, butul pare o cale foarte nimerit ca s-mi
salvez onoarea. Scuzele mele, domni. Ne-ai nvins.
Fata ofteaz.
Atunci asta e. M duc s joc Vrcolacul. Oameni pricjii!
i trimite lui Isidore o bezea.
Te distrezi? ntreab brbatul.
Nu chiar.
75

Pcat.
Ridic una din dozele de bere de pe mas i o deschide.
Dup cum probabil ai descoperit deja, berea de aici e absolut
oribil. E totul autentic, nelegi tu.
Merge, spune Isidore, deschiznd i el nc o cutie. Eu sunt
Isidore.
Adrian.
Strngerea de mn a brbatului este fr ndoial specific
celor din Oubliette. Dar nici mcar nu i se mai pare un detaliu
important, avnd n vedere eliberarea ciudat de gevulot i dulcea
ameeal de care e cuprins.
Aadar, Isidore, ia zi, de ce nu eti n mijlocul mulimii,
dansnd i cuplndu-te i agnd gagici zoku?
Am avut o zi foarte ciudat, spune Isidore. Aproape am fost
ucis. Am prins un pirat gogol. Sau doi. Cu ciocolat. Ct despre
gagici zoku, am deja una. Maic-sa e o zei i m detest.
Aa deci, spune Adrian. M ateptam mai mult la ceva de
genul: am vzut un tzaddik sau am avut visul altcuiva azi-noapte.
Aaa, a fost implicat i un tzaddik, spune Isidore.
Asta sun a poveste pe cinste! Zi mai departe.
Continu amndoi s bea. I se pare att de firesc s-i
povesteasc despre ciocolatier. Cuvintele i curg cu uurin. l
face s se gndeasc la Pixil. Ct am stat de fapt de vorb cu
adevrat? Fr gevulotul care s-i in n fru gndurile sau
limba, se simte ca o piatr sltnd pe suprafaa unei ape, uor i
liber.
Cine eti tu, Isidore? l ntreab Adrian dup ce i-a terminat
povestea. Cum ai ajuns s te implici n toate astea?
Nu m pot abine. Simt mereu nevoia s m gndesc la
lucruri pe care nu le neleg. nainte, cutreieram Labirintul i
sprgeam lacte de gevulot doar ca s m distrez.
Dar de ce? Ce obii din asta?
Isidore se las pe spate, rznd.
Nu neleg oamenii. Am nevoie s deduc lucruri. Nu tiu de ce
oamenii spun sau fac lucrurile pe care le spun i le fac, dac nu
m gndesc la asta.
E uimitor, spune Adrian cnd Isidore se oprete pentru a mai
lua o duc de bere.
Observ parc de departe c brbatul mzglete ceva ntr-un
carneel de mod veche, din hrtie. Asta nu poate nsemna dect
un singur lucru, iar Isidore, dei cu mintea nceoat, i d
76

seama c a fcut o greeal.


Eti ziarist, spune el.
Elanul i-a disprut acum, iar apa nghite piatra care slta
nainte. i simte capul greoi. ntr-o lume cu un sistem perfect de
intimitate, exist nc lacune analoge, iar publicarea ziarelor este
una dintre cele mai profitabile infraciuni tolerate n Oubliette. Au
ncercat s-l identifice nc de la primul su caz cu hoii de haute
couture. ns nu au reuit s-i ptrund gevulotul. Pn acum.
Aa este, sunt ziarist. Adrian Wu, de la Ares Herald.
Scoate din geant un aparat de fotografiat de mod veche nc
un truc pentru a ptrunde dincolo de gevulot. Bliul l orbete
pentru o clip pe Isidore.
Isidore l lovete. Sau cel puin ncearc: sare n picioare i i
balanseaz braul cu frenezie, ns nu reuete s-l ating. I se
mpleticesc picioarele. Apuc cel mai apropiat obiect monitorul de
pe mas i, cu tot cu el, se prbuete pe podea cu un duduit. Se
chinuie s se ridice n picioare, ncercnd s-i nface aparatul lui
Adrian.
D-mi-l!
Cum s nu! ie i altor cincizeci de mii de cititori, mine. tii,
am tot ncercat s-i lum un interviu nc de prima dat cnd ai
fost zrit cu Gentlemanul. Nu vrei s ne spui ceva i despre ea?
Despre ea?
Sigur, rnjete Adrian. i se presupune c tu eti detectivul?
Umbl vorba c Gentlemanul este o femeie. i apropo iat-o i pe
domnia serii.
Bun, scumpule, spune Pixil.
Cu tot cu ocul, furia i ceaa provocat de alcool, Isidore se
simte totui topit de duioie cnd o vede. Rujul negru i face
zmbetul ndoit s semene cu o virgul. Trupul ei mic este ndesat
ntr-o rochie strmt cu model cadrilat i cu bretele de piele, care i
accentueaz rotunjimea umerilor ntunecai exact att ct trebuie.
Cyndra mi-a spus c ai ajuns. M bucur aa de mult.
Srutul pe care i-l d lui Isidore are gust de punci.
Bun, spune Isidore. i-am adus ciocolat, dar a mncat-o
monstrul.
Vai de mine. Cred c eti beat.
Mai bine de-att, spune Adrian. Este celebru.
Face o mic plecciune n faa lui Isidore, dup care dispare n
mulime.
77

Ora care urmeaz este cu totul n cea, iar dup o vreme uit
de ziarist. E foarte cald, iar tot ce aude de la oricine, fr excepie,
sun incredibil de amuzant. Pixil l duce de la un grup zoku la
altul. Vorbesc cu zei cuantici care stau n cerc i se contrazic care
dintre ei este un vrcolac. Supereroi palizi n costume de latex
nepotrivite i pun ntrebri despre tzaddiki. i vine greu s se
concentreze la altceva dect la mna ei mic i cald atingndu-i
spatele.
Putem s cutm un loc mai retras? ntreab el n sfrit.
Sigur. Vreau s m uit la cuplri.
Gsesc o canapea unde e linite, mai departe de zona central a
petrecerii, i se aaz. Cuplrile sunt spectaculoase. Oamenii i
conecteaz cutiile cu qubii rucsacuri cu propulsie, pistoale cu
raze i sbii magice la dispozitive Rube Goldberg uriae, cu fibre
optice i cabluri. Din cauza echipamentului primitiv, cuplrile nu
reuesc de fiecare dat, dar atunci cnd izbutesc, arcuri electrice
ies din bobine Tesla, se aud efecte sonore asurzitoare i rsete
glgioase. Mirosul de ozon din aer l ajut pe Isidore s-i mai
limpezeasc mintea.
Cred c-mi place mai mult de tine cnd eti beat de-a binelea,
spune Pixil. Tocmai i-ai recuperat privirea ta specific.
Ce privire?
Tocmai deduci ceva.
Nu-i adevrat.
Se strduiete, ns i vine greu s gndeasc. Un soi de furie
lichid i se nvrtete prin mruntaie, refuznd s stea locului.
Ia zi, spune Pixil, rvindu-i prul. Dac ghicesc la ce te
gndeti, o s fii sclavul meu n seara asta.
Isidore d pe gt restul buturii din paharul de plastic un fel
de punci exagerat de dulce, cu guarana, pe care l-au primit de la
ultimul grup, nite adolescente n costume marinreti. i mai ia
din moleeal, dar l i agit.
n regul, zice el. M bag.
Te gndeti la tzaddikul tu. ncerci s m faci geloas?
Nu. N-a ieit bine. Nu o s fiu tzaddik. Dar nu la asta m
gndesc.
Nu se poate, spune ea cu o expresie de ngrijorare sincer. Ce
altceva mai voia nemernicul la? Eti genial. Ai rezolvat cazul cu
chestia aia, nu?
Da, dar n-a fost destul. Nu-i face griji. Nu vreau s vorbesc
despre asta. Mai ghicete.
78

Sub refuzul su de a accepta realitatea se casc asemenea unui


hu sentimentul eecului.
Bine, spune ea mngindu-i mna i gdilndu-i palma cu
degetul arttor. Te gndeti care ar fi cea mai eficient modalitate
de a m duce n pat n cel mai scurt timp posibil?
Nu.
Nu? ntreab ea, pufnind n glum, ca i cum s-ar simi
jignit. Atunci poate c ar trebui s chemi un taxi, Domnule
Detectiv. De ce nu te gndeti la asta? Eu o fac.
Mai ai dreptul la o ncercare, spune Isidore.
S vedem, spune Pixil cu un aer serios, apsndu-i tmplele
cu degetele i nchiznd ochii. Te gndeti la
N-ai voie s triezi cu qupturi sau gevulot, spune Isidore.
Glumeti? Eu nu triez niciodat, spune ea uguindu-i
buzele. A zice c te gndeti la Adrian i de ce l-am invitat aici i
de ce am rugat-o pe Cyndra s te etaleze n faa btrnilor i de ce
te urte biata mea mam-de-cuplare, spune ea cu un zmbet
blajin. Cam aa ceva? Tu chiar m crezi aa stupid?
Da, spune Isidore. Adic nu. Ai dreptate. Deci de ce ai fcut
toate astea?
Furia ncepe s i se coaguleze ntr-un nod compact n piept.
Tmplele i pulseaz.
Eti drgu cnd eti confuz.
Spune-mi!
Sclavii nu au dreptul s fac revendicri. Am ctigat, spune
Pixil.
Nu am chef de joac acum. De ce?
n primul rnd, voiam s m flesc cu tine, spune ea lundu-i
mna n poal.
S te fleti cu mine? Am reuit s-i jignesc din primele cinci
minute. Iar mama ta chiar m urte.
Mam-de-cuplare. Nu, nu te urte. ncearc doar s m
protejeze. Sunt primul copil creat pe Marte, nelegi tu, cu
compatibilitate pentru gevulot, punte ntre dou lumi, bla bla bla.
i tot sunt ocai c prietenul meu este unul de-ai votri. Merit s
fie jignii puin. Ei nc mai triesc cu impresia c o s ne
ntoarcem pe Jupiter ntr-o bun zi, dei nu a mai rmas nimic
acolo dect pulbere i drone ale Sobornostului care o nghit. Acum
trim aici, dar nimeni altcineva nu vrea s o accepte.
Aadar, spune Isidore, m-ai folosit.
Bineneles c te-am folosit. E un joc. Alocarea optim a
79

resurselor nu e o glum. Facem ceea ce este cel mai bine unii


pentru ceilali, aa funcioneaz lucrurile, nu putem evita asta. n
cazul de fa, s m rzvrtesc puin este cel mai bun lucru pe
care l pot face.
Deci nu te rzvrteti cu adevrat, nu?
Haide, fii serios, spune ea. Tu faci asta cu ceilali tot timpul.
Te pricepi la asta. De ce crezi c eti prietenul meu? Pentru c
sunt un puzzle pentru tine. Nu m poi descifra ca pe ceilali. Team vzut cum vorbeti cu unii oameni, cum le spui ceva, dar de
fapt nu eti tu, e doar ceva ce ai dedus. S nu-mi spui c nu e un
joc i pentru tine.
Nu e doar un joc, spune Isidore. Astzi am fost la un pas de
moarte. O fat i-a ucis tatl ntr-un mod oribil. Lucruri de genul
sta se ntmpl, iar cineva trebuie s le rezolve.
i ajut la ceva dac le rezolvi?
M ajut pe mine, spune Isidore ncet. tii asta.
Da, tiu. i m-am gndit c ar trebui s-o afle i alii. Faci un
lucru nobil i cineva ar trebui s in scorul. Aa c l-am invitat pe
Adrian aici, unde poate s vorbeasc cu tine fr tmpenia aia de
gevulot. O s te ajute s devii celebru.
Pixil, ai fcut un lucru necugetat. O s intru n mari belele din
cauza asta. Crezi c poi pur i simplu s decizi de ce am eu
nevoie? Nu fac parte din zokul tu. Cu mine nu merge aa.
Nu, nu merge, spune Pixil. Cu zoku nu am de ales.
i atinge bijuteria zoku incrustat la baza gtului, unde i se
ntlnesc claviculele.
Cu tine o fac pentru c vreau.
n adncul su tie c minte, ns ntr-un fel nu conteaz, i o
srut oricum.
tii, spune ea, pn la urm ai pierdut pariul. Haide, am s-i
art ceva.
Pixil l ia de mn i l conduce ctre o u simpl care nu se
afla acolo cu o clip n urm. n timp ce-i trec pragul mpreun, n
spatele lor se aprind din nou arcuri electrice de cuplare.
Pentru un moment, simte o alt discontinuitate.
Ptrund ntr-un spaiu vast, cavernos, plin de cuburi negre de
diferite dimensiuni, pornind de la un metru cub pn la mrimea
unei case, stivuite unele peste altele. Pereii, podeaua i tavanul
aflat undeva foarte, foarte sus sunt albe i ntructva
luminiscente. Iluminaia o face pn i pe Pixil s par palid.
80

Unde suntem? ntreab Isidore, iar vocea lui provoac un


ecou straniu.
tii c noi suntem mercenari, da? Jefuim. Ei bine, sta e locul
unde inem prada.
Pixil i d drumul la mn i alearg naintea lui, atingnd unul
din cuburi, care devine instantaneu transparent. n interior se afl
o bestie ciudat, scnteietoare, ca un arpe cu pene, ncolcinduse n aer, prizonier ntr-o cuc de lumin. O bul spime
plutitoare l informeaz c este vorba despre un vierme Langton,
capturat pe coclaurile virtuale mai slbatice ale Trmului, cruia
i s-a conferit form fizic.
Pixil rde.
Poi gsi aproape orice aici.
Alearg de colo pn colo, atingnd cuburile.
Hai s explorm!
Dau peste ou de sticl, ceasuri antice i dulciuri de odinioar,
de pe Pmnt. Isidore descoper o nav spaial strveche ntrunul din cuburile mai mari. Arat ca dintele murdar al unui uria,
cu suprafaa ceramic alb acoperit de pete maronii. Pixil
deschide un cub plin cu costume de teatru i, rznd, i ndeas o
plrie pe cap lui Isidore.
Nu o s se supere dac ne gsesc aici? ntreab Isidore.
Nu-i face griji, sclavule, spune Pixil cu un zmbet ghidu.
Trage costumele jos i le adun pe podea ntr-un morman gros,
fredonnd singur.
i-am zis eu: optimizarea resurselor.
i ncolcete braele n jurul gtului su i l srut intens.
Hainele i se dizolv sub propria atingere. l trage n jos, n cuibul
de mantii i rochii. Furia se scurge din el, iar nluntrul su nu
mai rmne loc dect pentru forma ei.

81

Interludiu

Buntate
Ca n fiecare zi de Sol Solis, Xuexue vine n grdin pentru a-i
zmbi robotului rou.
Robotul st singur, departe de grupurile de mainrii surprinse
n poziie de lupt, aranjate pe tabla de marmur cu ptrate albe i
negre. Aspectul su este, de asemenea, puin diferit: are silueta
roie, supl, a unei maini sport, acoperit de un strat de rugin,
i un clu strlucitor n vrful coifului.
Xuexue se aaz n faa lui pe un scunel pliant, privete direct
ctre deschiztura neagr din coiful lui i zmbete, ncercnd s
stea ct mai nemicat. Recordul ei este de dou ore. Partea cea
mai dificil este s pstreze i sentimentul zmbetului. Azi e uor: a
avut o zi bun cu copiii la grdini. Micii mprai i mprtese
din Oubliette cumprai scump cu Timp de ctre prinii lor i
rsfai n consecin pot fi dificili, ns au i ei momentele lor
mai bune. Poate c astzi i va dobor propriul record.
M scuzai spune o voce.
Fcnd un efort, Xuexue i nbu impulsul de a se ncrunta
i zmbete n continuare, fr s se ntoarc s vad de unde a
venit vocea.
Simte o mn atingndu-i umrul i tresare. Fir-ar s fie. Ar fi
trebuit s-i nchid gevulotul, dar asta ar fi anulat zmbetul.
ncerc s m concentrez, spune ea mustrtoare.
Un tnr o privete amuzat. Are pr negru-tciune, uor
bronzat, sprncene negre, arcuite deasupra unor pleoape grele. E
mbrcat de parc s-ar duce la o petrecere, cu un blazer i
pantaloni elegani i nite ochelari de soare cu lentile albastre care
s-l protejeze de razele orbitoare ale lui Phobos.
mi cer scuze, spune el cu o urm de voioie n glas. Ce
anume am ntrerupt?
Xuexue ofteaz.
Nu ai nelege oricum.
Pune-m la ncercare.
i scoate ochelarii i o privete pe Xuexue cu o expresie
curioas. Tenul lui este puin cam prea perfect, are un stil diferit
fa de corpurile standard din Oubliette. Zmbete, ns are o
privire neatent, ca i cum ar asculta mai multe conversaii n
82

acelai timp.
i zmbesc gladiatorului rou de aproape un an, cel puin o
or pe sptmn, rspunde ea.
De ce?
tiu o teorie conform creia exist gogoli leni n ei, zice ea.
Un vechi joc din Regat. Pentru ei, aceasta este o btlie crncen.
Lupt pentru propria libertate. tii c se mic, dac i priveti
destul timp? Aa c m-am gndit c i ei ne vd pe noi. Dac stm
neclintii. Ca i fantomele, poate.
neleg, remarc el mijind ochii la roboi. Nu cred c a avea
suficient rbdare pentru asta. i de ce l-ai ales tocmai pe acela?
Nu tiu, spune ea, pare singuratic.
Tnrul atinge platoa robotului.
Nu crezi c e posibil ca mai degrab s-i distragi atenia, iar
apoi s piard lupta? i s nu-i rectige niciodat libertatea?
Regatul nu mai exist. Sunt liberi de aproape o sut de ani,
zice ea. Cred c ar trebui s-i anune i pe ei cineva.
E un gnd frumos, remarc el, dup care i ofer mna. Eu
sunt Paul. Cu toate strzile astea mictoare, m-am cam rtcit.
Speram s-mi poi arta pe unde este ieirea.
Prin gevulotul su rudimentar de vizitator se strecoar o urm
de emoie: o frmntare, o greutate, o vin. Xuexue i imagineaz
btrnul mrii stnd n spinarea lui. Este un sentiment foarte
familiar. i deodat i se pare mai important s vorbeasc cu acest
strin dect s-i zmbeasc robotului.
Sigur c pot, admite ea. Dar de ce nu mai rmi un pic? Ce te
aduce n Oubliette?
n timp ce vorbete, concepe un contract de gevulot n minte, pe
care i-l ofer lui Paul.
Ce-i asta?
Nimeni altcineva nu-i va aminti i nu va ti ceea ce vom
spune noi aici, rspunde ea. Chiar i eu voi uita, dac nu cumva
mi permii tu s-mi amintesc, spune ea zmbind. Aa merg
lucrurile aici, unde nu e nevoie s fii un strin.
E ca i cum ai avea un confesional portabil.
Cam aa ceva.
Paul se aaz pe jos lng Xuexue i privete robotul.
tii, se ntmpl rar s ntlneti o persoan cu adevrat
altruist. E un lucru admirabil ce faci.
Xuexue zmbete.
Nu te consideri o persoan altruist?
83

Am luat o cotitur diferit pe autostrada evoluiei, am


regresat. Sunt undeva ntre dinozauri i psri.
Niciodat nu e prea trziu, spune ea. Mai ales aici.
Ce vrei s zici? ntreab el.
Suntem n Oubliette. Locul uitrii. Aici este posibil s
ntlneti un tiran din Regat sau un lider al Revoluiei i nici
mcar s nu afli. Sau s te aezi lng cineva i mai detestabil, aa
ca mine, suspin ea.
El o privete cu ochii mari. Ea i exfoliaz gevulotul ca i cum
ar cura o ceap i i ofer o amintire.
Xuexue vindea nemurire. Mergea n orae i sate devastate de
cutremure sau alunecri de teren, sau n sate de pescari aezate
pe malul unor lacuri secate. Se uita la creierele copiilor cu ajutorul
scanerului ecograf din telefonul ei i le vorbea prinilor disperai
despre viaa fr de trup. Le arta copiilor videoclipuri din Rai,
unde zei i zeie vorbeau despre via etern, ca nite grdinari de
programe. Copiii rdeau i o artau cu degetul. n fiecare sat se
gseau civa care voiau s o urmeze. Ea i aduna n camioane
automate cu ajutorul dronelor companiei i i ducea la Porile
Iridescente ale Raiului.
Porile constau din nite barci construite n grab n deertul
Ordos, acoperite cu prelate de camuflaj. Latrinele miroseau urt.
Paturile de campanie erau murdare.
n primele dou sptmni nu aveau du, ns Xuexue i
ceilali instructori majoritatea doar nite chipuri pe ecranele de
afiaj ale dronelor teleghidate spuneau c nu conteaz, c n
curnd aveau s depeasc nevoile trupului.
Prima etap a transformrii avea loc n clas. Copiii purtau
cti care le provocau mncrimi i care le transmiteau
mainriilor companiei gndurile lor. Xuexue i supraveghea pe
parcursul asprului antrenament: ore ntregi de programare, de
formare a unor grupuri de cod i a unor secvene de simboluri n
minte, primind ocuri orgasmice de plcere prin stimulatorul
magnetic transcranial al ctii pentru fiecare succes i fiind supui
unui mic iad dac erau prea leni sau euau. n clas nu se
vorbea, se auzea numai un cor de strigte de agonie i extaz.
De obicei, erau pregtii n ase sptmni, rmnnd cu arsuri
permanente pe capul ras, cu tmplele scobite i cu ochii pe
jumtate nchii, zbtndu-li-se ca n faza de somn REM. Apoi i
ducea unul cte unul la Doctorul Ceresc, spunndu-le c urmau
84

s-i primeasc imediat nepreuita porie de nemurire. Niciunul nu


se mai ntorcea din cortul Doctorului. Serile, Xuexue se conecta la
satelitul companiei prin sistemul de transmitere a datelor
superdense pentru a le trimite petabyii recoltai de la creierele
tinere, gogoli proaspei care s toarc iruri de cod n fermele de
software din cloud.
Dup aceea i ngduia un scurt rgaz de incontien,
obinut cu un vin ieftin de orez i cu drugware, nainte de a iei
din nou n lume.
Dup zece ani de munc pentru companie va primi ea nsi
adevrata nemurire. Un upload Moravec de nalt precizie, fr
nicio fisur a contiinei, o operaie lent prin care neuronii ei vor
fi nlocuii, unul cte unul, cu simulri artificiale: o autentic
transformare n ceva digital. Un Trm creat de ea nsi, n cloud.
Avea s merite efortul, i spunea ea.
Tocmai sosise cu un nou grup de recrui, cnd o puzderie de
drone uruitoare au mpnzit vzduhul, venind din vest, ca un nor
furios, incendiind totul n cale. Pentru o clip, privind ncremenit
la distrugerea Porilor, i s-a prut totul firesc. Apoi, cuprins de
groaza neagr a morii, a fcut singurul lucru care i sttea n
putin: a fugit n cortul Doctorului.
nuntru, a experimentat o a doua natere, din care nici pn
n ziua de azi nu-i mai amintete nimic, n afar de o mare de
puncte roii, o clem strngndu-i craniul, un sunet ca un
scrnet.
Xuexue deschide ochii. Amintirea se scurge din ea ca un jet de
ap rece. Paul se holbeaz la ea cu ochii larg deschii.
Ce s-a ntmplat dup aceea? optete el.
Nimic, pentru mult vreme, spune ea. Am fost adus aici
odat cu miliardele de gogoli ai Regelui. M-am trezit ca Tcut.
Revoluia mi-a prins bine. Chiar am creat ceva nou. Am creat un
loc fr mici nemuritori.
Privind robotul, adaug:
Presupun c nc ncerc s m revanez pentru ei. Nu va fi
niciodat suficient, dar e bine s ncerc. Cte un lucru, pe rnd.
Poate c este suficient, spune Paul, zmbindu-i, de data
aceasta cu o cldur sincer n ochi. Mulumesc.
N-ai pentru ce, spune Xuexue. Eu sunt aici n fiecare
sptmn. Mai treci s m vezi dac te hotrti s rmi.
Mulumesc, spune Paul. Poate voi face asta.
85

Stau amndoi i privesc mpreun robotul. ncetul cu ncetul, ei


i revine zmbetul. Ascult respiraia tnrului alturi. Poate c
astzi i va dobor recordul.

86

6
Houl i Paul Sernine
Timp, doar un strop de Timp, v rog, domni
O s devin Tcut pentru a treia oar, mi-am pltit datoriile, v
rog, ajutai-m
Sunt un meteugar, sunt croitor, v ofer mintea mea pentru
un strop de Timp, o putei vinde la un pre bun
Mieli se lupt s nainteze n mulimea de ceretori de Timp.
Unii sunt goi ca primul cu care s-a confruntat, alii arat ca orice
alt trector de pe Bulevard, ns toi au aceleai foame i disperare
n privire. Unii poart mti i glugi. Se mping unii pe alii ca s
ajung la ea, ca un inel rsucit format de trupuri care se nal
unele peste altele ca nite valuri nvolburate, strngndu-se n
jurul ei. Civa dintre gogolii ei de aprare mai autonomi ncep s
se trezeasc. Trebuie s scap de aici pn nu m dau de gol.
mpinge un ceretor ntr-o parte, l lovete pe altul cu umrul:
cad la pmnt, ntr-o degringolad de membre. Se grbete s
treac de ei. Unul din ceretorii de pe jos o apuc de picior. Cade.
Se lovete la un cot n impactul dureros cu asfaltul. Un bra ncepe
s-i strng gtul ca ntr-o menghin. O voce i uier la ureche:
D-ne Timp, cea extraplanetar ce eti, dac nu, o s avem
noi grij ca Oamenii de la Resuscitare s nu te mai poat aduce
napoi pe lumea asta.
Ajutor! strig ea.
I se mpienjenete privirea, iar tmplele ncep s-i pulseze.
Metacortexul ei se trezete i i amortizeaz durerea, ncetinete
timpul i ncepe s-i trezeasc i restul sistemelor. Ar fi att de
uor s mture din cale toat gloata asta ca pe nite ppui de
crp
Simte o boare de vnt. Strnsoarea din jurul gtului ei dispare.
Cineva ip, iar n agora se aude ecoul unor pai care alearg.
Deschide ochii.
n aer, la doi metri deasupra pmntului, plutete un brbat n
negru i argintiu, cu pantofii perfect lustruii, innd n mn un
baston. Un vnt viu danseaz n jurul lui, o und de cldur,
mbibat de mirosul de ozon care trdeaz prezena ceii utilitare.
Nu ar trebui s aib asta aici, i spune ea.
Mini plsmuite din valul de cldur in ceretorii mascai la
87

pmnt nenumrai nanii, crend structuri invizibile, extensii


ale membrelor brbatului nvemntat n negru. Ceilali ceretori o
iau la goan pentru a scpa dincolo de grania agorei, unde se
transform n cea de gevulot i dispar n mulime.
V simii bine? ntreab brbatul, cu o voce ciudat,
hritoare.
Coboar lng Mieli, iar pantofii si lovesc marmura cu un
sunet ascuit. Poart o masc lucioas de metal care i acoper
capul: Mieli este aproape convins c este o bul cuantic. i
ntinde o mn acoperit de o mnu alb, pe care Mieli o apuc,
acceptndu-i ajutorul pentru a se ridica n picioare.
Un tzaddik. Nemaipomenit.
Baza de date a Sobornostului pe care a studiat-o pe drum
coninea detalii sumare despre justiiarii din Oubliette. Sunt activi
de aproximativ dou decenii i au n mod evident acces la
tehnologie provenit din afara planetei Marte. Vasilevii
Sobornostului ageni infiltrai care opereaz n colaborare cu
piraii gogol, presupun c au o legtur cu colonia zoku nfiinat
pe planet dup Rzboiul Protocolului.
Da, m simt bine, spune Mieli. Sunt doar puin ameit.
Vai, vai, comenteaz Perhonen. Ce avem noi aici? Un prin
chipe clare pe un cal alb?
Termin cu prostiile i vezi mai bine cum s procedez ca s nu
m dau de gol.
Haidei s plecm din agora pn nu sosesc ziaritii, zice
tzaddikul, oferindu-i braul lui Mieli.
Mieli constat cu surprindere c i tremur puin picioarele, aa
c i accept braul i se las condus napoi ctre umbra cireilor
i larma Bulevardului Persistent. Unii oameni majoritatea turiti
privesc scena, ns tzaddikul face un gest, iar Mieli i d seama
c se afl din nou sub mantaua intimitii.
Mulumesc, spune ea. Ziariti?
Da, de obicei urmresc foarte atent tot ce se ntmpl n
agore. La fel ca i noi. i la fel fac i ceretorii n cutare de prad
uoar, dup cum ai aflat pe propria piele.
Gesticuleaz cu bastonul spre atacatorii mascai de pe jos.
Ce se va ntmpla cu ei?
Tzaddikul strnge din umeri.
Depinde de ce va hotr Vocea. Probabil un regim de Tcere
timpuriu sau extins, dar asta era soarta care i atepta oricum.
Vocea lui coral trdeaz o not ciudat de mnie.
88

M tem c acesta este preul pe care l pltim pentru celelalte


lucruri bune pe care le avem aici.
Apoi i scoate plria i face o plecciune.
Scuzai-m, permitei-mi s m prezint: Gentlemanul acesta
este un nom de guerre care mi-a fost ncredinat la dispoziia
dumneavoastr. Sper c ziua nu v-a fost iremediabil compromis.
Flirteaz cu tine, spune Perhonen. Incredibil, chiar flirteaz.
n niciun caz. Nici mcar nu are fa.
Simindu-se gdilat, Mieli i d seama c tzaddikul o
scaneaz. Nu exist pericolul s ptrund pn la straturile de
camuflaj pe care le ascunde dincolo de gevulot, ns este un alt
indiciu c localnicii nu sunt chiar att de primitivi.
Nici eu nu am fa, dar asta nu m-a mpiedicat pn acum.
Las asta. Ce fac acum? Nu m pot conecta la sistemele hoului
n timp ce m scaneaz sta.
E un samaritean, aa c cere-i ajutorul. Menine-i acoperirea,
prostuo. ncearc s fii i tu drgu o dat-n via.
Mieli ncearc s zmbeasc i s se gndeasc la ce ar spune
identitatea ei de acoperire o turist venit din habitatul unei
centuri de asteroizi.
Suntei poliist, nu-i aa? Administrator de reea?
Cam aa ceva.
Eram mpreun cu un prieten atunci cnd au aprut. M-am
rtcit de el i habar nu am cum s-l gsesc.
Poate c nava are dreptate: houl nu e singurul care se pricepe
la inginerie social.
O, neleg. i nu tii cum s folosii co-amintiri pentru a-i
trimite un mesaj? Nu ai mprtit gevulot pentru a ti n
permanen unde v aflai? Bineneles c nu. E o situaie
deplorabil: Tcuii de la vam in cu strictee s v despoaie de
toat tehnologia proprie, ns nu v arat cu adevrat cum s-o
folosii pe a noastr.
Voiam doar s vizitm atraciile turistice, spune Mieli. S
vedem Palatul Olympus i poate s mergem la o vntoare de
phoboi.
Uitai ce putem face, spune Gentlemanul. Vom arunca o
privire la memoria agorei uite aa.
Pe ea pune stpnire o senzaie neateptat, ca aceea pe care o
ai atunci cnd gseti n sfrit cuvntul care-i sttea pe limb.
Mieli i amintete s fi vzut agora de sus, incredibil de detaliat, i
tie c-i poate aminti fiecare chip din mulime. Are o amintire
89

clar a hoului fugind de-a curmeziul agorei.


O! exclam Gentlemanul.
Mieli primete o solicitare brusc de gevulot din partea lui
pentru a-i uita reacia. O accept: metacortexul ei o va stoca
oricum. Pune un semn de carte pentru a o revizita mai trziu.
Ciudat.
A putea nclca regulile puin pentru a v ajuta s-l gsii.
Noi, tzaddikii, avem nite resurse speciale.
Tzaddikul deurubeaz vrful bastonului. O mic sfer de cea
utilitar nete afar ca un balon de spun. Plutete n aer lng
Mieli i ncepe s strluceasc.
Asta ar trebui s rezolve problema: urmai licuriciul i o s v
conduc la el.
Mulumesc.
Cu mare plcere. ncercai s nu mai intrai n bucluc.
Tzaddikul i scoate din nou plria i, nconjurat de un val de
cldur, se ridic n aer.
Vezi? Nu a fost aa de greu, nu? intervine Perhonen.
mi pare ru, spun eu, dar nu tiu despre cine vorbeti.
Blochez solicitarea de gevulot a grdinarului, sau cel puin asta
cred eu. Interfaa de gevulot pe care o pun la dispoziia vizitatorilor
nu este menit s fac fa tuturor subtilitilor interaciunilor
cotidiene din Oubliette, ci doar s le ofere cteva setri de baz
care variaz de la mprtire nelimitat la intimitate
impenetrabil. Am o vag amintire a unui autentic sim al
intimitii, n comparaie cu care ceea ce am acum pare vedere
monocrom.
Probabil c indivizii care i-au proiectat corpul au acelai star
de cinema preferat, spune grdinarul. Semeni leit cu un tip care
venea pe aici cu prietena lui. O fat foarte frumuic.
M dau jos ncet de pe robot.
Oricum, ce cutai acolo sus? ntreab el cu o expresie
derutat.
Voiam doar s am o perspectiv mai larg asupra tablei de
joc, l lmuresc eu. Sunt un mptimit al jocurilor, s-ar putea zice.
M scutur de praful de pe sacou.
Tu ngrijeti toate florile de aici? E foarte frumos.
Eu sunt la.
i bag degetele mari pe sub bretelele salopetei, ca nite
crlige, i zmbete pn la urechi.
90

Ani ntregi de munc. A fost mereu un loc pentru ndrgostii.


Eu sunt prea btrn pentru asta dup cteva ture ca Tcut, nui mai arde de aa ceva , dar tot mi place s in locul ngrijit
pentru tineri. Eti n vizit?
Da.
Ai un ochi bun; sta e genul de loc pe care majoritatea
turitilor nu l-ar gsi. Pare s-i plac i prietenei tale.
Ce vrei s spui cu asta aah.
Mieli st la umbra unuia dintre roboii mai mari, cu un licurici
plutindu-i deasupra capului.
Bun, dragul meu, salut ea.
M ncordez, ateptndu-m s fiu propulsat n infern. ns mi
arunc doar un zmbet glacial.
Te-ai rtcit? o ntreb. Mi-a fost dor de tine.
i fac cu ochiul grdinarului.
Mai bine v las singuri. Mi-a fcut plcere s v cunosc, zice
grdinarul i se evapor, disprnd printre ruinele roboilor.
Mai tii, l apostrofeaz Mieli, acum ceva vreme ai spus c o
s ne comportm ca nite profesioniti.
Pot s-i explic
Nici mcar nu vd pumnul venind, ci doar simt un impact
brusc n nas, calculat cu precizie pentru a-mi provoca durere
maxim fr a-mi rupe osul. M izbesc cu spatele de robot. Apoi
urmeaz un ir de lovituri cu piciorul, care mi golesc plmnii de
aer i fac s-mi ia foc plexul solar. Iar la final, lovituri uoare cu
pumnii n obraji i una care mi zdruncin falca. Fidel pn la
capt parametrilor si cruzi, trupul meu abia i mai trage
rsuflarea i m face s m simt disociat, n mod bizar, ca i cum
a vedea din afar micrile imposibil de rapide ale lui Mieli.
Aa arat profesionalismul meu, uier ea. n kotoul meu din
Oort nu se punea prea mare pre pe explicaii.
Mersi, abia reuesc eu s articulez. C nu ai apsat butonul
care m trimite n iad.
Asta pentru c ai gsit ceva.
Pare c privete n deprtare un indiciu c analizeaz
amintirile recente ale acestui trup.
Hai s vedem, spune ea ntinznd mna.
i dau Ceasul. Se joac cu el, gnditoare, aruncndu-l n sus i
prinzndu-l.
n regul. Scoal-te. O s vorbim despre asta mai ncolo.
Vizita s-a terminat.
91

tiu c intenionezi s-l furi napoi, spune ea n taxiulpianjen ce ne duce napoi la hotel.
Pare s-i fac plcere drumul. Picioarele diamantine i
telescopice ale vehiculului ca o caleac ne poart pe deasupra
acoperiurilor Labirintului.
Poftim?
Da, acum pot s identific semnalele. M-ai pclit de dou ori
cu mecheria ta de ho de buzunare, dar nu se va mai ntmpla.
Scuze, e un reflex. Presupun c asta face ca provocarea s fie
mai interesant, zic eu masndu-mi faa care nc m ustur. Ct
i trebuie trupului stuia s se vindece?
Att timp ct hotrsc eu.
Se las pe spate.
i pn la urm, care-i treaba cu furatul?
E
E un instinct, mi vine s spun. E ca i cum a face dragoste. M
face s devin mai mult dect sunt. E art. Dar nu ar nelege, aa
c pur i simplu repet gluma arhicunoscut:
nseamn respectarea proprietii celorlali. O fac proprietatea
mea ca s-o pot respecta cum trebuie.
Dup asta nu mai scoate niciun cuvnt. Admir pe fereastr
privelitea care salt pe lng noi.
Hotelul este o cldire masiv aflat n apropierea portului de
planoare n care am sosit din staia-vrej. Avem nite camere mari
la unul dintre etajele superioare, care cost o cantitate
impresionant de Timp, dar care nu sunt decorate suficient de
opulent pentru gustul meu (sunt pline de muchii lucioase i
suprafee de sticl n stilul decoratorilor Xanteeni), dar cel puin
avem un faber, aa c-mi pot nlocui hainele.
Doar c nu apuc s fac asta. mi arat masa mic i scaunul
din faa balconului.
Stai jos.
Aaz Ceasul n faa mea.
Povestete. Pentru numele Omului ntunecat, spune-mi ce s-a
ntmplat n agora.
i ncleteaz i-i descleteaz pumnul. nghit n sec.
n regul. M-am vzut pe mine nsumi.
Ridic o sprncean.
Nu a fost o alt amintire, nu ca aceea de pe nav. O fi fost
vreun soi de construct de gevulot: l-a mai vzut i altcineva n
92

afar de mine. M-a condus la grdin, aa c se pare c suntem pe


drumul cel bun.
Se poate. Nu i-a trecut prin minte s m informezi i pe
mine? Mai am vreun motiv s nu te mai scap din ochi de acum
nainte? Sau s nu-i recomand angajatorului meu s scoatem
mnuile de mtase i s aplicm o abordare mai direct cu
creierul tu?
S-a ntmplat totul foarte brusc.
M uit la Ceasul de pe mas, care sclipete n lumina soarelui,
i observ din nou inscripia de pe margine.
Am avut sentimentul c e ceva intim.
mi apuc faa ntre degetele ei incredibil de puternice i o
ridic spre ea. M privete drept n ochi fr s clipeasc, cu ochii
ei verzi plini de mnie.
Atta vreme ct ne aflm n asta mpreun, nu exist nimic
intim. Pricepi? Dac am nevoie s tiu, mi vei povesti fiecare
amintire din copilrie, fiecare fantezie pe care ai avut-o n timp ce
te masturbai, fiecare moment jenant din adolescen. E clar?
M ntreb totui, pronun eu ncet i cu grij, dac exist ceva
care i afecteaz ie profesionalismul. i a meniona n punctul
sta c nu eu sunt cel care a fcut-o de oaie n timpul evadrii din
nchisoare. Eu sunt cel care ne-a scos teferi din toat trenia.
mi d drumul i se uit pe fereastr pentru o clip. M ridic de
pe scaun i mi iau ceva de but de la faber coniac din epoca
Regatului fr s-i ofer i ei un pahar. Apoi examinez din nou
Ceasul. Simbolurile zodiacului sunt aezate ntr-un tabel de apte
pe apte: Marte, Venus i altele pe care nu le recunosc. i
dedesubt, cu litere cursive: Lui Paul, cu dragoste, de la Raymonde.
i din nou cuvntul acela, Thibermesnil, cu litere armii.
Ai putea s faci nite cercetri n legtur cu astea? i optesc
eu lui Perhonen. Cel puin tu nc mai vorbeti cu mine fr s m
loveti, nu-i aa?
N-am nevoie s te lovesc, spune nava. Am lasere. O s vd ce
gsesc.
Mi-a vorbit neobinuit de scurt i la obiect, ceea ce nu m
surprinde. mi spun c faa mi arde doar din pricina coniacului.
n regul, spune Mieli. Hai s vorbim despre obiectul acesta
pe care l-ai furat.
Gsit.
Nu conteaz.
l ridic de pe mas.
93

Spune-mi ce tii despre el. Informaiile pe care le am din


Oubliette fr ndoial nu mai sunt de actualitate.
Tonul ei este lipsit de culoare. O parte din mine i dorete s
sparg din nou acel strat glacial de protecie, orict de periculos ar
fi, ca s vd ct de adnc pot ptrunde.
E un Ceas. Un dispozitiv care stocheaz Timp ca moned
cuantic stri cuantice imposibil de falsificat sau de copiat, cu
durate de via finite; este protejat mpotriva tentativelor de
imitaie; msoar timpul pe care un cetean din Oubliette l are la
dispoziie ntr-un trup omenesc. Este, de asemenea, rspunztor
pentru canalul cifrat prin care ceteanul respectiv poate accesa
exomemoria. Un dispozitiv foarte personal.
i tu crezi c i-a aparinut ie? Are rspunsul la ceea ce ne
trebuie nou?
Poate. Dar ne lipsete ceva. Ceasul n sine e inutil fr
codurile publice de gevulot din creier.
Mieli lovete uor cadranul cu unghia.
Aa deci.
Funcioneaz n felul urmtor: exomemoria stocheaz date
toate datele care se acumuleaz n Oubliette, mediul
nconjurtor, simurile, gndurile, totul. Gevulotul controleaz cine
poate accesa datele i ce anume poate fi accesat, n timp real. Nu
este vorba doar de o pereche de chei una public i una privat
, ci e o ierarhie nebuneasc, asemenea unor cuiburi nchise unele
ntr-altele, un arbore de puncte nodale, n care fiecare ramur
poate fi descuiat doar de punctul nodal de la rdcin. Cnd
cunoti pe cineva, stabilii de comun acord ce putei mprti, ce
poate ti despre tine, ce anume v vei aminti mai trziu.
Sun complicat.
Chiar este. Marienii au un organ specializat pentru asta,
spun eu ducndu-mi degetul la frunte. Un sim al
confidenialitii. Simt ce mprtesc, ce este confidenial i ce nu
e. i mai au ceva care se numete co-amintire: mprtirea
amintirilor cu ceilali, pur i simplu oferindu-le cheia potrivit. Noi
avem versiunea rudimentar. Vizitatorilor le dau puin
exomemorie i interfaa corespunztoare, suficient de bine definit.
Dar noi nu avem mijloacele necesare pentru a citi nuanele subtile.
i de ce au un asemenea sistem?
Ridic din umeri.
Motive istorice n principal, dei nu se tiu prea multe despre
ce anume s-a ntmplat exact aici dup Colaps. Versiunea comun
94

acceptat este c cineva a adus aici un miliard de gogoli pentru un


proiect particular de terraformare i s-a autointitulat Rege. Asta
pn cnd gogolii s-au rzvrtit. n orice caz, sistemul cu gevulot
este aproape singurul motiv pentru care Sobornostul nu a nghiit
nc locul acesta. Solicit prea mult efort s stea s decripteze
totul.
n regul, intervine Perhonen. mi cer scuze pentru ntrziere,
dar nu am vrut s v ntrerup. Simbolurile sunt astrologice. Secvena
aceasta exact nu apare dect ntr-o singur surs: Teatrul
Memoriei al lui Giulio Camillo, un sistem ocult din Renatere.
Thibermesnil este un castel n Frana. Aici avei detaliile.
Ne trimite un spime prin canalul de neutrino. Mieli l privete i
l las s pluteasc n aer, ntre noi.
Foarte bine, spune ea. Deci ce nseamn toate astea?
M ncrunt.
N-am nici cea mai mic idee. Dar cred c toate informaiile de
care avem nevoie se afl stocate n vechea mea exomemorie.
Trebuie s gsim o cale s o obinem. Cred c trebuie s devin din
nou Paul Sernine, oricine ar fi fost.
mi torn nite coniac.
i unde crezi c se afl vechiul tu trup? El sau tu l-a luat
cu el cnd a plecat? i ce semnificaie au simbolurile alea?
Tot ce se poate. Ct despre simboluri, nu tiu am avut
ntotdeauna o nclinaie pentru efecte teatrale. Dar nu m ajut
s-mi amintesc nimic.
M cam enerveaz vechea mea identitate. De ce naiba a trebuit
s complici totul ntr-un asemenea hal? ns rspunsul este
limpede: pentru ca secretele s rmn secrete. S le ascunzi
printre alte secrete este o metod ca la carte.
Deci nu exist nicio cale de a folosi fora brut pentru a-i
accesa amintirile prin intermediul Ceasului? Perhonen ar putea
s
Nu. Aici se pricep mai bine dect oriunde la trei lucruri: vin,
ciocolat i criptografie. Dar spun eu, ridicnd arttorul este
posibil s furm gevulot. Sistemul este att de complex, nct nu
este perfect, aa c uneori poi declana cascade ntregi de
ramificaii de gevulot dac determini pe cineva s-i mprteasc
lucrul potrivit la momentul potrivit. Inginerie social, ca s zicem
aa.
La tine totul se reduce la furt, nu-i aa?
Ce pot s zic? E o obsesie.
95

M ncrunt.
tim chiar i de unde s ncepem: am avut o iubit aici. Dar
vom avea nevoie de nite instrumente solide de spart gevulot. Sau
poate chiar mai mult de-att. S ne folosim de simul sta de
gevulot de jucrie cu care au catadicsit s ne nzestreze ar fi ca i
cum am ncerca s descuiem o broasc cu o crmid, pe
ntuneric. Aadar, cred c a venit vremea s-i contactezi
angajatorul i s-i spui s ne pun n legtur cu nite pirai
gogol.
Ce te face s crezi c
Haide, s fim serioi. Angajatorul tu face parte din
Sobornost, asta e limpede ca lumina zilei; poate e vreun copyclan
puternic, pus pe fapte mree pentru a crete n ochii Fondatorilor.
El/ea/ei sau care pronume s-or mai folosi la ora actual cu
siguran sunt n legtur cu piraii de aici, doar Soborii sunt
principalii lor clieni, zic eu oftnd. Nu i-am simpatizat niciodat
prea tare, dar dac vrei s sapi dup o comoar, trebuie s fii
pregtit s te murdreti pe mini.
Mieli i ncrucieaz braele.
Foarte bine, spune ea. O s te atenionez dei sunt sigur c
nici nu ai de gnd s ii cont de asta c nu este o micare prea
neleapt sau salutar pentru tine s pui ntrebri sau s faci
inferene cu privire la binefctorul nostru comun.
Ultimele cuvinte le pronun cu o urm de ironie n glas.
n orice caz, se pare c ne putem concentra pe trei lucruri.
Unu: s ne dm seama de ce i-ai lsa Ceasul ie nsui. Doi: s
ncercm s-i gsim vechiul cadavru. Trei: s lum legtura cu
singurii oameni de pe planeta asta cu o moral i mai lax dect a
ta.
Se ridic n picioare.
Voi vedea ce pot face n legtur cu a treia opiune. ntre timp,
tu i Perhonen v vei concentra pe numrul unu. Iar a doua
opiune o vom lsa pentru mai trziu, dup ce vom afla mai multe.
i du-te s te speli.
Se ntoarce s plece.
Ateapt.
Uite ce e, mi pare ru c am evadat. A fost un reflex. Nu miam uitat datoria. Trebuie s nelegi c ntreaga situaie este puin
ciudat.
Mieli m privete cu un zmbet cinic, dar nu rspunde.
n ocupaia mea, e esenial s nu rmi prins n trecut. Att
96

timp ct vom lucra mpreun, sper c vei ncerca s urmezi i tu


acelai principiu, spun eu zmbind. Nu le cer scuze multor
oameni. i nici nu m las prins de prea muli. Aa c te poi
considera norocoas.
tii care e soarta hoilor n locul de unde provin eu? ntreab
Mieli zmbind. Le umplem plmnii cu substan sintobiotic
pentru a-i menine n via. Apoi i azvrlim afar. Ochii le sar din
orbite, sngele le fierbe. Dar pot tri aa ore ntregi.
mi ia paharul de pe mas i pleac cu el.
Aa c tu eti cel care ar trebui s se considere norocos.
Furia o face pe Mieli s se simt neobinuit de treaz. Mnia pe
care o simte mpotriva hoului este un sentiment pur, curat. Vreme
ndelungat furia ei a fost nvluit i ncuiat undeva, dar ceea ce
simte acum i face bine, este simplu i direct. Inspir adnc i se
plimb prin ncpere, bucurndu-se o vreme chiar de senzaia de a
se opune gravitaiei. Apoi nghite ce mai rmsese din butura
alcoolic a hoului. Usturimea care se transform n cldur se
afl ntr-o opoziie de un echilibru perfect cu emoia resimit
nainte. Imediat dup aceea, este copleit de vin. Iar i permit s
m enerveze. Ticlosul.
Abandoneaz paharul suspendat n aer i njur cnd acesta
cade pe podea. Nu se simte comod n camera asta: este prea
bidimensional, iar gravitaia i amintete de nchisoare. Dar cel
puin simte un miros suav de trandafiri.
O s se gndeasc mult vreme la replica aia cu vidul, spune
Perhonen. Bun treab.
Nu-mi pas dac m consider o barbar slbatic. Cu
siguran m face s m simt aa. Mieli pune paharul jos. Am
nevoie de linite acum, te rog. Trebuie s vorbesc cu pellegrina.
Eti sigur c o s te descurci?
Am mai fcut asta nainte, ai uitat? Am cltorit pe Venus de la
captul opus al Sistemului ca s o ntlnesc pe nemernica asta.
Cred c pot face fa unei mici cltorii mentale.
Bravo, curaj!
Apoi Perhonen dispare.
Mieli se ntinde n pat, nchide ochii i-i imagineaz templul.
Se afl n umbra lui Kunapipi Mons, un vulcan-scut care se ridic
din cmpia de bazalt. Suprafaa pietrei este acoperit de un strat
subire de plumb i telur, creat de noxele care se ridic din
canioanele i rpele unde temperatura depete apte sute de
97

kelvini.
Templul este o umbr de stnc, proiecia unui obiect
multidimensional cu o curioas geometrie: culoarele negre pe care
le parcurge se deschid brusc, lsnd locul unor bazine vaste
traversate de poduri de piatr aezate n unghiuri imposibile. Dar a
mai trecut prin acest labirint i nainte, aa c urmeaz n mod
infailibil nsemnele din flori metalice.
n centru se afl o ax, o mic singularitate capturat, plutind
ntr-o cavitate cilindric o stea cztoare suspendat. Acolo
locuiete zeia. Pn astzi Mieli i amintete cum se simea la
finalul cltoriei sale care a adus-o aici, n lumea fizic, mbrcat
ntr-un costum cuantic gros, epuizat din cauza gravitaiei
necrutoare, cu toate membrele arzndu-i de oboseal.
Mieli, spune zeia. mi face plcere s te vd aici.
n mod surprinztor, are un aspect mai uman aici dect atunci
cnd alege s i se arate din proprie iniiativ. Ridurile de pe chip,
de la colurile ochilor i de la gt sunt mai vizibile acum.
Ia s vd unde eti. Aha, pe Marte. Desigur. ntotdeauna mi-a
plcut planeta Marte. Cred c vom pstra locul acela undeva,
odat ce Marea Misiune Comun va fi dus la bun sfrit.
D la o parte o uvi de pr de pe fruntea lui Mieli.
tii, mi-a dori s vii n vizit pe aici nu numai cnd ai nevoie
de ceva. Am timp suficient pentru toi cei care m slujesc, i la
urma urmelor de ce n-a avea? Eu sunt o pluralitate.
Am fcut o greeal, spune Mieli. Mi-a scpat houl. Am fost
neatent. Nu se va mai ntmpla.
Pellegrina ridic din sprncene.
Ia s-i vd amintirile. A, dar l-ai regsit? i ai fcut progrese?
Copila mea, nu e nevoie s vii s te spovedeti la mine dup fiecare
mic eec sau obstacol din cale. Am ncredere n tine. M-ai slujit cu
credin. Acum ia spune-mi, de ce anume ai nevoie?
Houl vrea unelte pentru a putea fura ceea ce se cheam
gevulot aici. Crede c exist ageni ai Sobornostului pe Marte care
l-ar putea ajuta i vrea s-i contacteze.
Pellegrina arunc o privire ctre punctul strlucitor de pe ax.
n mprejurri normale ar fi o solicitare foarte simpl. Mi-ar
respecta pecetea fr crcnire. ns nu-mi pot permite s fiu
prta la misiunea ta, nu n mod direct. i pot furniza
informaiile i intermediarii necesari, ns va trebui s negociai
singuri cu ei. Vor fi vasilevi, care au tendina s creeze probleme.
Sunt nite biei aa chipei i sunt contieni de asta.
98

neleg.
Nu conteaz. i voi trimite informaiile necesare navei tale
micue i ncnttoare. Sunt mulumit de progresele pe care le-ai
fcut; nu te ngrijora pentru eecuri.
Mieli nghite n sec. ntrebarea i nete de pe buze pe
nepoftite.
M pedepseti pentru ceva?
La ce te referi? Sigur c nu.
Atunci de ce trebuie s-l tratez pe ho cu mnui de catifea?
n timpul rzboiului, rzbominile capturau prizonieri i izbuteau
s gseasc chiar i cele mai mici detalii ascunse n minile lor. Cu
ce este houl mai special?
Deocamdat nu este, spune pellegrina. Dar va fi.
Nu neleg.
Nici nu trebuie. Crede-m, ai fost aleas cu atenie pentru
aceast sarcin. Du-o la capt la fel de bine cum ai nceput, iar n
curnd i eu, i prietena ta te vom putea vedea aici n carne i
oase.
Apoi Mieli se rentoarce n camera cu miros de trandafiri. Se
ridic ncet i-i mai ia ceva de but.
Ct timp Mieli e plecat, eu i Perhonen ncercm s dezlegm
misterul Ceasului. Sau cel puin ea face asta; eu acionez ca i
cum a fi minile ei. Se pare c Mieli i-a oferit navei un anumit
grad de acces la sistemele senzoriale ale acestui trup. Este o
senzaie bizar s in Ceasul n mn n timp ce din degete mi se
strecoar cili cuantici subiri care ptrund n interiorul
mecanismului.
Mi-au plcut dintotdeauna Ceasurile, spun eu cu voce tare.
Combinaia strilor de cuplare cu oscilatoare i cu mecanic. Mari
i mici n acelai timp. O frumusee.
Hm. Ridic-l mai aproape de ochi.
n timp ce Perhonen efectueaz analiza, eu rsfoiesc diferite
exomemorii ale unor palate de memorie i ncerc s fac fa
migrenei provocate astfel cu o nou butur.
tii ceva, cred c nu eram ntreg la minte. Palate ale
memoriei? Un sistem elaborat de memorie, bazat pe o tehnic ce
presupune ntiprirea de locuri i imagini n minte. Locuri imaginare
unde pot fi nmagazinate simboluri ce constituie amintiri. Utilizat de
oratori greci, crturari medievali i ocultiti renascentiti. Perimat
dup apariia tiparului.
99

Scutur Ceasul, cuprins de frustrare.


A fi crezut c scopul pentru care am ascuns ceva aici era ca
tocmai eu s-l pot regsi cu uurin. Parc nici n-a vrea ca eu s
descopr ceva.
Nu te mai mica.
Nu gsesc nimic despre Paul Sernine, nu exist exoamintiri
publice despre el, nu c ar fi surprinztor. Dar m ntreb ce
cutam pe Marte, n afar de fata asta, Raymonde.
Probabil c furai ceva.
Ador locul sta, dar considernd cariera mea anterioar, nu
prea e mare lucru de furat pe aici. i nu a fi intrat n afacerea cu
pirateria gogol.
Eti sigur? Acum pune-l napoi pe mas.
Da, bineneles c sunt sigur. i, n fond, care-i problema ta?
Nava scoate un suspin bizar, imaginar.
Tu eti. Te-oi crede tu fermector, dar i pricinuieti necazuri
prietenei mele. Nu se ocup cu ghicitori sau cu evadri din nchisori.
Nici mcar nu este o rzboinic, nu propriu-zis.
Atunci de ce face toate astea? De ce lucreaz pentru
Sobornost?
De ce face oricine orice? Pentru cineva. Nu mai pune attea
ntrebri. ncerc s m concentrez. Capcanele cu ioni de aici sunt
foarte sensibile.
n ordine. Oricum, cu ct dezlegm misterul mai curnd, cu
att mai curnd vom putea cu toii s ne concentrm la lucruri
mai importante pentru noi.
Pipi obiectul pe care l in n mini. Literele care formeaz
cuvntul Thibermesnil sunt uor ieite n relief.
Aha!
Dintr-odat fac legtura. Dup ce m-am ntors am avut un vis
n care aprea o carte, o carte despre houl cu floare. i o
povestire. Sherlock Holmes sosete prea trziu. Un pasaj secret
descuiat de
Aps litera H cu unghia. Dup ce aps o vreme, se rotete. La
fel se ntmpl i cu R i L. Capacul Ceasului se deschide.
nuntru se afl o fotografie cu un brbat i o femeie. Brbatul
sunt eu: mai tnr, brunet, zmbitor. Femeia are pr castaniurocat i un irag de pistrui pe nas.
Bine te-am gsit, Raymonde! spun eu.

100

7
Detectivul i tatl su
Isidore clipete n lumina lui Phobos, dimineaa. n gur are un
gust oribil i ntregul cap i pulseaz. i ngroap faa pentru o
clip n prul lui Pixil, ncercnd s mai pstreze puin senzaia de
cldur a trupului ei. Apoi face un efort i deschide ochii,
retrgndu-i uor braul de sub ea.
Vistieria arat altfel dimineaa. Lumina se filtreaz prin perei i
alte suprafee, lsnd s se ntrezreasc n deprtare linia roie
care delimiteaz Depresiunea Hellas. E ca i cum s-ar trezi afar,
sub cerul liber, ntr-o pdure geometric bizar.
Noaptea precedent nu este dect un talme-balme de imagini
aleatorii, astfel c, din reflex, acceseaz exomemoria, pentru a-i
aminti ce s-a ntmplat, dar se lovete, desigur, de un perete gol.
Privete chipul adormit al lui Pixil. Buzele i sunt arcuite ntrun zmbet aproape imperceptibil, iar ochii i se zbat sub pleoape.
Bijuteria zoku i scnteiaz la gt n lumina dimineii, contrastnd
cu pielea ei mslinie. Ce naiba fac? gndete el. Are dreptate, e
doar un joc.
Dureaz ceva pn i gsete toate hainele n maldrul de
obiecte vestimentare i, din greeal, aproape c mbrac o pereche
de pantaloni bufani. Pixil respir regulat ct timp dureaz toat
operaiunea i nu se trezete nici mcar atunci cnd Isidore se
ndeprteaz n vrful picioarelor.
n lumina zilei, cuburile din tezaur seamn cu un labirint i
nu recunoate imediat drumul spre ieire, chiar i cu simul lui de
orientare antrenat n Labirint. Ca de obicei, Isidore este derutat de
lipsa de gevulot, aa c se simte uurat atunci cnd gsete
portalul. Aici trebuie s fie. O arcad argintie, un semicerc perfect
cu o lucrtur complicat de filigran pe margine. Trage aer n piept
i pete prin perete. Discontinuitatea este chiar mai pronunat
de data aceasta
Mai dorete vin domnia voastr?
i dintr-odat se afl ntr-o uria sal de bal, care nu poate
fi altceva dect Sala Regelui din Palatul Olympus. Sclavi gogoli, cu
trupurile mpodobite cu bijuterii sclipitoare, se rsucesc n poziii
incredibile n vrful unor stlpi nali, cu micri acrobatice lente
i mecanice. Un servitor-mainrie ntr-o livrea roie i ofer un
101

pahar cu membrul su ca o mandibul. i d seama c este


mbrcat ca un nobil marian, cu o pelerin vie peste un pieptar
din estur cuantic, i poart o sabie. Peste tot n jurul lui sunt
oameni gtii n veminte rafinate, scldai n lumina lui Phobos,
care ptrunde n ncpere printr-o fereastr enorm cu vedere spre
versantul lui Olympus Mons. Cupola se afl att de sus nct pare
un cer aurit.
Totul pare extrem de real. Accept paharul, nmrmurit.
mi acordai acest dans?
O femeie nalt cu o masc veneian, cu o siluet generoas,
abia disimulat de reeaua de bretele i bijuterii, i cu pielea de un
rou-auriu izbitor, i ntinde o mn. Stupefiat nc, se las condus
ctre un spaiu liber din mijlocul mulimii, unde un gogol cu mai
multe mini cnt nite melodii dumnezeiesc de frumoase la flaute
de alam. Ea se mic lejer, pe vrfuri, urmndu-l precum
condeiul unui scriitor; mna lui se sprijin pe curba lin a oldului
ei.
Vreau s-l fac gelos pe soul meu, optete ea, emannd un
miros de vin exotic.
i cine este soul dumneavoastr?
E acolo sus, pe podium.
Isidore privete n sus atunci cnd fac o piruet. i acolo l vede
desigur pe Regele Marian, mbrcat n alb i auriu, rznd,
nconjurat de o suit de admiratori i curteni. Se ntoarce pentru
a-i spune femeii cu pielea roie c trebuie s se retrag n curnd,
cnd deodat totul ncremenete.
Ce faci? ntreab Pixil.
Se uit la el cu braele ncruciate, prnd complet treaz
acum, purtnd costumul ei zoku obinuit.
Dansez, spune el, desprinzndu-se de femeia purpurie, care
ntre timp a devenit statuie.
Biat prostu.
Ce e locul sta?
Un vechi Spaiu al Trmului. Ceva creat pe fug de
Drathdor, mai demult, cred. E un romantic, spune Pixil dnd din
umeri. Nu e tocmai pe gustul meu.
Face un gest, dup care semicercul apare din nou n spatele ei.
Voiam s-i pregtesc micul dejun. ntregul zoku doarme nc.
N-am vrut s te trezesc.
Discontinuitatea vine ca o uurare de data aceasta,
readucndu-l pe el i lumea din jur la o stare de oarecare
102

normalitate.
Ia zi, ce nseamn asta? Voiai s o tergi aa, pe furi, dup
noaptea trecut?
Isidore nu rspunde. Un fior de ruine i alunec pe spinare,
lsnd urme reci, i nici nu este sigur de ce.
E vorba de treaba cu tzaddikul, spune el n cele din urm. Am
nevoie s-mi adun gndurile. Te quptez eu mai ncolo.
Se uit de jur mprejur.
Cum se iese de aici?
tii c doar trebuie s vrei. Qupteaz-m, spune Pixil,
trimindu-i o bezea; ns n ochi i se citete dezamgirea.
Dup nc o discontinuitate, se afl n afara coloniei, clipind n
lumina puternic a soarelui.
Ia din nou un taxi-pianjen i i cere s-l lase n apropierea
Labirintului. De data aceasta l roag pe ofer s conduc ncet. l
doare stomacul; e clar c proiectanii marieni de trupuri nu erau
pregtii pentru chimicalele antice nocive pe care le beau Btrnii
zoku.
Se simte instantaneu uurat atunci cnd prsesc Districtul
Prafului. Gevulotul i zbrnie n minte, iar lucrurile i recapt
textura proprie, de piatr, metal sau lemn, nu mai sunt doar o
geometrie eteric.
Ia micul dejun ntr-o cafenea decorat cu dragoni, aflat la un
col de strad, gonind oboseala cu o cafea i o porie mic de terci
de orez chinezesc, ns sentimentul de vin persist.
Apoi vede ziarul. Un domn mai n vrst, cu un Ceas cu lan de
cupru agat la buzunarul vestei, citete Ares Herald la o mas din
apropiere. TNR TZADDIK PETRECE DE POMIN, url titlul.
Tremurnd, i cere mesei un exemplar, iar chelnerul-dron i-l
aduce. Este chiar el, o poz mictoare pe hrtie, vorbind despre
toate cele, despre cazul cu ciocolata, despre Pixil.
Vreme ndelungat ne-am bucurat de protecia acelor femei i
brbai mascai puternici, tzaddikii; iar cititorii care ne urmresc
publicaia tiu c i ei au nevoie de ajutor cu cazurile mai dificile.
Suntem ncredinai c nu este nevoie s-i reamintim cititorului de
incidentul dispariiei din Schiaparelli City sau de dispariia iubitului
Domnioarei Lindgren, cazuri n care un individ, pn acum
necunoscut publicului, a jucat un rol esenial. Descris ca un tnr
agreabil, aceast persoan a colaborat cu Gentlemanul n mai
multe ocazii, dezlegnd mistere care l depeau pe tzaddik.
The Herald poate dezvlui acum c acest erou anonim nu este
103

altul dect Isidore Beautrelet, un student la arhitectur, n vrst de


zece ani. Domnul Beautrelet i-a acordat umilului dumneavoastr
corespondent un interviu neobinuit de candid asear, la o
srbtorire sofisticat din Districtul Prafului. Tnrul detectiv fusese
invitat de o tnr domnioar cu care are o legtur romantic de
ceva vreme
Sunt i fotografii: un instantaneu alb-negru cu el, cu gura
deschis, la petrecerea zoku. Arat palid, are privirea rtcit i
prul rvit. Ideea c oameni cu care nu a mprtit gevulot tiu
acum cine este i ce a fcut i provoac o senzaie de ntinare.
Domnul de la masa alturat l privete acum cu asprime. Achit
repede nota, se nfoar n confidenialitate i pornete spre cas.
Isidore mparte locuina cu Lin, o alt student, ntr-unul din
vechile turnuri de la marginea Labirintului. Au un apartament cu
cinci camere ntinse pe dou etaje, decorat n cea mai mare parte
cu mobil din tempomaterie aleas la nimereal i cu tapete
exfoliante, care-i schimb modelul n funcie de strile locatarilor.
Cnd intr n cas, tapetul pare s se unduiasc i i schimb
imaginea, adoptnd modelul alb-negru cu psrile mpletite ale lui
Escher.
Isidore i face un du i pregtete nc o cafea. Buctria o
ncpere cu tavanul nalt cu un faber i o mas instabil are o
fereastr mare cu vedere peste acoperiurile Labirintului i gurile
de ventilaie dintre cldiri, luminate de soare. Se aaz o vreme la
fereastr i ncearc s-i adune gndurile. Lin e i ea prin
preajm. Figurinele ei animatronice sunt mprtiate ca de obicei
pe masa din buctrie. Dar cel puin ea d dovad de suficient
complezen pentru a sta ascuns n spatele gevulotului.
S-au adunat deja o mulime de co-amintiri referitoare la
articolul din Herald, care i zvcnesc n subcontient, ca o migren.
Vrea s uite de toate. Cel puin nu are exoamintiri ale conversaiei
cu reporterul, pe care s le ntoarc pe toate prile i s le clatine
ca pe un dinte care se mic; o mic binecuvntare. i apoi mai
este i partea cu tzaddikul, la care i este mai greu s nu se
gndeasc.
Primete o cerere de gevulot de la Lin. O accept fr tragere de
inim, permindu-i colegei sale de apartament s-l vad.
Iz? ntreab ea.
Studiaz animaie tradiional i provine dintr-un ora-mic din
Valea Nanedi. Are o expresie ngrijorat pe chipul rotund i pete de
vopsea n pr.
104

Da?
Am vzut ziarul. Habar n-aveam c tu ai fost cel care a fcut
toate chestiile alea. Vrul meu a fost n Schiaparelli.
Isidore nu rspunde. i privete expresia i se ntreab dac ar
trebui s ncerce s-i dea seama ce nseamn, dar nu pare s
conteze.
Pe bune, n-am avut nici cea mai mic idee. Dar mi pare ru
c ai ajuns pe prima pagin a ziarelor.
Se aaz la mas i se apleac spre el.
Te simi bine?
Da, sunt n regul, spune el. Am de nvat.
Bine, atunci anun-m dac vrei s ieim s bem ceva mai
trziu.
Probabil c nu.
Bine.
Ridic de pe mas ceva nvelit ntr-o pnz.
tii, m gndeam la tine ieri i am fcut asta, spune ea
ntinzndu-i pacheelul. Petreci aa de mult timp singur i m-am
gndit c nu i-ar strica s ai companie.
Isidore desface ncet pachetul. E o creatur verzuie ciudat, ca
din desene animate doar un cap cu ochi mari i cu tentacule, de
mrimea pumnului. Curioas, ncepe s i se mite n palm.
Miroase vag a cear. Are ochi mari albi, cu dou puncte negre pe
post de pupile.
Am gsit un design al unui vechi bot chimic i i-am pus un
creier de substan sintobiotic. Poi s-i dai un nume. i zi-mi
dac vrei s ieim la un pahar mai trziu.
Mersi, spune el. Chiar apreciez gestul. Asta e ceea ce m
ateapt de acum nainte? Mil? Recunotin prost plasat?
Nu te obosi prea tare cu nvatul.
Apoi dispare din nou n spatele zidului ei de gevulot.
n camera lui, Isidore pune creatura pe podea i ncepe s se
gndeasc la influenele oraului Heian Kyo asupra arhitecturii
Regatului. i este mai uor s se concentreze nconjurat de
lucrurile lui personale, de cteva sculpturi mai vechi de-ale tatlui
su, de cri i imprimanta masiv de tempomaterie. Podeaua i
biroul sunt pline de schie tridimensionale de cldiri, att
imaginare, ct i reale, peste care troneaz un model la scar
redus al Catedralei Ares. Creatura verde se ascunde n spatele
acestuia din urm. O micare istea, micuule. Trim ntr-o lume
105

mare i rea.
Multora dintre colegii lui li se pare frustrant s nvee. Dei
perfect, exomemoria nu-i poate oferi dect amintiri de scurt
durat. Pentru nvarea aprofundat tot este nevoie de
aproximativ zece mii de ore de studiu pentru orice subiect. Pe
Isidore nu-l deranjeaz: atunci cnd are o zi bun, se poate pierde
n puritatea formelor ore n ir, explornd modele de tempomaterie
ale edificiilor, pipind fiecare detaliu cu buricele degetelor.
Acceseaz un text despre secta Tendai i Palatul Daidairi i
ncepe s citeasc, ateptnd ca lumea contemporan s se
estompeze pe fundal.
Ce mai faci, iubitule? Quptul lui Pixil l face s tresar. Vine
nsoit de o explozie euforic de bucurie. Am veti grozave. Toat
lumea crede c eti adorabil. Vor s mai vii. Am vorbit cu
mama i, sincer s fiu, cred c eti pur i simplu paranoic
i smulge inelul de cuplare din deget i l azvrle ct colo.
Ricoeaz printre modelele de cldiri mariene. Monstruleul verde
o terge n goan i se ascunde sub pat. Isidore d un ut
catedralei; o poriune din ea se dizolv n tempomaterie inert,
ridicnd n aer un praf alb. Sparge pe rnd i celelalte modele,
pn cnd podeaua e plin de praf i resturi.
Se aaz n mijlocul ruinelor i ncearc s-i dea seama cum le
poate reasambla n minte, ns nu reuete s le adune i are
senzaia c niciun fragment nu se mai potrivete cu altul.
A doua zi este Sol Martius i, ca ntotdeauna, Isidore i
viziteaz tatl pe trmul morilor.
Coboar treptele lungi, n spiral, ale Turnului Rsturnat,
mpreun cu ceilali oameni ndoliai, n tcere, usturndu-l ochii
de la noaptea nedormit. Turnul atrn agat de burta oraului
ca un sn de cristal. Pe parcursul ntregului drum poate vedea
umbra oraului i micarea ritmic, lent, a picioarelor sale,
urcnd i cobornd. Deasupra lor, platformele alunec i se
angreneaz, pe msur ce oraul i optimizeaz distribuia
greutii la fiecare pas. Totul este acoperit de praf portocaliu.
Lumina lui Phobos care pe vremuri era o lun, iar acum este
transformat ntr-o stea datorit minusculei singulariti din
interiorul ei i confer lumii un aer bizar i atemporal de
crepuscul.
n dimineaa aceasta sunt puini vizitatori ndoliai. Isidore
merge n spatele unui brbat negru cu spatele aplecat sub
greutatea costumului su cuantic.
106

La rstimpuri trec pe lng cte o platform controlat de un


Om de la Resuscitare mascat i silenios. Micrile Tcuilor de
dedesubt sunt ascunse de norul de praf, ns zidurile antiphoboi
sunt vizibile: se ntind spre orizont, determinnd ruta planificat a
oraului. Pe traiectoria deja parcurs, n spatele oraului au rmas
urme de via proaspt, ca o tu de penel constituit de cmpuri
de substan sintobiotic i utilaje de terraformare. La fel ca fraii
i surorile sale, oraul se strduiete s coloreze din nou n verde
planeta Marte. Dar pn la urm, phoboii vin iar i iar, neoprii.
La baza Turnului ascensoarele i ateapt. Oamenii de la
Resuscitare le ofer fiecruia cte un licurici pe care s-l urmeze,
odat cu instruciuni stricte s se ntoarc pn la amiaz. Unul
din ei l ajut pe Isidore s-i mbrace costumul cuantic, produs n
Oubliette, cu materiale programabile moderne, ns cu un design
prea ncrcat, din aram i piele, care i d aspectul unui costum
antic de scafandru. Mnuile incomode l mpiedic s apuce cum
trebuie buchetul de flori pe care l-a adus cu el. Se nghesuie cu
toii n lift o simpl platform suspendat cu nanofilament
printr-o ecluz pneumatic i coboar prin ceaa portocalie,
legnndu-se nainte i napoi, n ritm cu micrile oraului.
Odat ajuni la suprafa, nu mai sunt dect nite siluete lente,
purtnd fiecare cte o casc asemenea unui clopot i urmnd cte
un licurici.
Corpul masiv al oraului se desluete n deprtare ca un al
doilea cer, mai greu, cu fracturi i custuri acolo unde se ntlnesc
diferitele platforme, deplasndu-se i alunecnd ncet, ca
mecanismul unui ceasornic. Din acest unghi, picioarele par o
pdure de bare i de articulaii mult prea fragile pentru a-i susine
greutatea. Ideea unui cer care s-ar putea prbui i d o stare de
anxietate lui Isidore, aa c dup o vreme se hotrte s-i
concentreze privirea pe scnteia licuriciului.
Nisipul pe care calc este bttorit de picioare i enile i alte
mijloace de locomoie ale Tcuilor, care mpnzesc tot locul. Cei
mai mici dintre ei se grbesc s se dea din calea picioarelor lui, ca
i cum el nsui ar fi un Ora gigantic clcnd cu pai uriai prin
inutul lor. Tcuii care lucreaz la terraformare depesc statura
unui om i circul n turme, trudind printre alge i regolit. Un
Tcut-Atlas trece cu pai mari pe lng ei, cutremurnd pmntul
o omid cu ase picioare mai mare dect un zgrie-nori, care se
grbete s corecteze echilibrul unui picior al oraului sau s se
asigure c terenul e sigur pentru a nainta. n deprtare zrete un
107

Tcut ce reprezint o fabric de aer, o uzin pe enile, ca un mic


ora n sine, nconjurat de roiuri de Tcui zburtori. Dar licuriciul
nu-i las rgaz s zboveasc. l conduce rapid de-a curmeziul
umbrei oraului, drept nainte, unde tatl su ajut la construcia
zidurilor de aprare mpotriva phoboilor.
Tatl lui are zece metri nlime i un corp alungit, ca de
insect. Sap n regolitul marian, ridic piatra pulverizat, o trece
printr-un sistem de prelucrare chimic, amestecnd-o cu bacterii
sintobiotice, i o transform n material de construcie pentru zid.
Cu cele dousprezece membre subiri i rapide modeleaz
materialul care i curge din gura ca un cioc, construind zidul strat
cu strat. Carapacea lui are o tent metalic ce pare ruginit n
lumina portocalie. ntr-o parte are o gaur din care nmugurete
un nou mdular semnul unei lupte recente cu phoboii.
Muncete cot la cot cu ali o sut ca el; unii se car pe
spinarea altora pentru a putea nla zidul ct mai sus. Dar
poriunea de zid construit de tatl su arat altfel. E plin de
chipuri i forme n relief, multe dintre ele fiind distruse aproape
instantaneu de Tcuii mecanici mai mici, care au sarcina de a
instala muniia zidului. Cu toate acestea, pe tatl lui Isidore nu
pare s-l deranjeze.
Tat, spune Isidore.
Tcutul se ntrerupe din lucru i se ntoarce ncet ctre Isidore.
Carapacea de metal i pocnete i i scrie pe msur ce se
rcete. Ca de obicei, Isidore este strbtut de un fior de team la
gndul c i el se va afla ntr-un astfel de trup ntr-o bun zi. Tatl
su se nal deasupra lui ca un copac cu lame n loc de frunze.
Mecanismele minilor i ncetinesc din ce n ce mai mult,
retrgndu-se treptat.
i-am adus nite flori, spune Isidore.
Este un buchet de crini de Argyre, florile preferate ale tatlui
su. l aaz cu atenie pe jos. Tatl su l ridic cu blndee i cu
o exagerat grij. Lamele i se rotesc din nou pentru o clip, iar
mdularele subiri i danseaz n aer. Tcutul aaz o mic
statuet n faa lui Isidore, confecionat din materialul negricios
al zidului: un brbat fcnd o plecciune i zmbind.
Cu plcere, spune Isidore.
Pentru un moment, rmn nvluii n tcere. Isidore se uit la
basorelieful sfrmicios de pe zid, la toate chipurile i peisajele
sculptate de tatl su. Mai este i un copac gravat cu dragoste n
piatr, cu ramurile pline de bufnie cu ochii mari. Poate c lodie
108

avea dreptate, i trece prin minte. Totul e nedrept.


Trebuie s-i spun ceva.
Sentimentul de vin se aga de spatele, de umerii lui i de
burta lui, umed i rece, ca btrnul mrii. i vine greu s
vorbeasc sub imperiul ei.
Am fcut ceva stupid. Am vorbit cu un ziarist. Eram beat.
Se simte slbit i se aaz pe nisip, lund n mn statueta de
la tatl su.
Nu am nicio justificare. mi pare ru. Deja am avut nite
necazuri din cauza asta i este posibil s ai i tu.
De data aceasta tatl su i plsmuiete dou statuete, cea
mare ducndu-i braul dup umrul celei mici.
tiu c ai ncredere n mine, spune Isidore. Simeam nevoia
s-i spun.
Se ridic i se uit la formele modelate n zid: cai n galop,
forme abstracte, chipuri, Nobili, Tcui. Prin costumul spaial
ptrunde vag mirosul de praf de puc al pietrei recent prelucrate.
Reporterul m-a ntrebat de ce ncerc s rezolv probleme. I-am
dat un rspuns stupid.
Face o pauz.
i mai aminteti cum arta ea? i-a lsat mcar atta lucru?
Tcutul se ridic n picioare, devenind i mai evident c e fcut
din buci coluroase de metal. Cu membrele cu care modeleaz
piatra atinge un ir de chipuri inexpresive de femeie, fiecare dintre
ele puin diferit de celelalte, fiecare o ncercare de a capta ceva ce a
pierdut.
Isidore i amintete ziua n care a ncetat s i-o aminteasc pe
mama lui, atunci cnd gevulotul ei s-a nchis. A avut brusc
senzaia unei absene. nainte, se simise ntotdeauna n siguran
la gndul c exist cineva care s tie mereu unde se afl i ce
gndete.
Tcutul creeaz nc o statuet n nisip, o siluet de femeie,
fr chip, care ine ridicat o umbrel deasupra celorlalte dou
figurine.
tiu c tu crezi c ncerca s ne protejeze, dar eu nu cred
asta.
D cu piciorul statuetei, care devine din nou praf i pulbere. i
regret imediat gestul.
N-am vrut s fac asta, mi pare ru.
Se uit din nou la zid, la munca titanic a tatlui su. Ei l
distrug, iar el o ia de la capt. Numai phoboii i vd opera. Dintr109

odat se simte ridicol.


Hai s nu mai vorbim despre ea.
Tcutul se leagn ca un copac btut de vnt. Apoi mai face
nc dou statuete, cu trsturi familiare, inndu-se de mn.
Pixil e bine, spune Isidore. Nu Nu tiu n ce direcie ne
ndreptm, dar odat ce ne dm seama, o s-o aduc din nou s te
viziteze.
Se aaz din nou pe jos, sprijinindu-se de zid.
De ce nu-mi povesteti mai bine ce-ai mai fcut tu?
ntors n ora, n lumina puternic, Isidore se simte iari uor,
i nu doar fiindc i-a dezbrcat costumul spaial. Duce n
buzunar prima statuet pe care i-a fcut-o tatl su n ziua aceea:
greutatea ei l linitete.
Se cinstete cu un prnz ntr-un restaurant italo-chinezesc de
pe Bulevardul Persistent. Articolul este publicat n continuare n
Ares Herald, dar de data asta reuete s se concentreze la
mncare.
Nu v facei griji, Domnule Beautrelet, spune o voce. Orice
reclam este o reclam bun.
Isidore ridic privirea surprins. De partea cealalt a mesei s-a
aezat o femeie. Nu a sesizat nici mcar o und n gevulot, care sl avertizeze de prezena ei. Are un trup nalt i tnr i un chip
frumos, dar ntr-o manier voit neconvenional, cu prul tuns
scurt, un nas puternic, aproape obraznic, buze pline i sprncene
arcuite. Poart o jachet xanthean alb peste o variant scump
a uniformei Revoluiei. Dou pietricele par s-i fac cu ochiul din
lobii urechilor.
i aaz minile suple peste ziar, cu degetele lungi arcuite ca
spinarea unei pisici.
Ce gust are celebritatea, Domnule Beautrelet?
M scuzai, dar nu cred c am avut plcerea
i lanseaz din nou o ofert de gevulot, cel puin pentru a-i afla
numele. Nici mcar nu e sigur c ar trebui s tie asta despre el
sau s-i vad faa. Dar n jurul ei pare s fie un zid compact de
confidenialitate, o oglind transparent de o singur parte.
Aceasta nu este o invitaie s socializm, Domnule Beautrelet.
Rspundei-mi doar la ntrebare.
Isidore i privete minile care se odihnesc pe fotografia albnegru. Printre degetele ei i vede ochii moleii din poza fcut de
reporter.
110

De ce v intereseaz?
Ce-ai spune s rezolvai un caz care s v aduc faim
adevrat? ntreab ea cu un zmbet aproape copilros.
Angajatorul meu v urmrete progresul de ceva vreme. Se pricepe
s recunoasc talentul.
Isidore este acum suficient de treaz pentru a deduce, pentru a
accesa exomemoria. Pare s se simt comod n trupul ei, ceea ce
nseamn c a petrecut mult timp ca Nobil, poate prea mult pentru
a arta att de tnr. Are un accent aproape imperceptibil de
ora-lent, dar disimulat cu grij. Sau poate disimulat doar att ct
este nevoie ca s-l observe el.
Cine suntei?
Ea mpturete ziarul n dou.
Vei afla asta doar dac vei accepta oferta.
I-o prezint nsoit de o co-amintire de mici dimensiuni.
O zi bun, Domnule Beautrelet.
Se ridic fr grab, i zmbete din nou, dup care se
ndeprteaz, devenind o pat de gevulot n mulime.
Isidore deschide amintirea: devine contient de ceva ce parc-i
sttea pe limb. Un loc, o or. i un nume.
Jean le Flambeur.

111

Interludiu

Voin
Isaac este cel care vine cu ideea s intre prin efracie n
sinagog. ns Paul este, desigur, cel care le deschide calea,
optind gevulotului cldirii albe, n form de scoic, pn ce le
arat una din ui, dedesubtul unei arcade nalte mpodobite cu
stucaturi.
Dup tine, rabine, spune Paul, aproape mpiedicndu-se
atunci cnd face o plecciune exagerat, cu faa arzndu-i.
Nu, nu, dup tine, insist Isaac. Sau ce s mai, hai s intrm
mpreun.
i arunc braul pe dup umerii tnrului i intr mpreun,
mpleticindu-se, n lcaul sacru.
Au but ncontinuu timp de paisprezece ore. Lui Isaac i place
la nebunie senzaia ascuit a alcoolului zbrnindu-i n creier, cu
mult mai bun dect drugware sofisticate. Partea treaz din el,
care pierde din ce n ce mai mult teren, identific mai degrab un
meme dect o senzaie fizic: o mie de ani de cultur a beiei i
veneraia pentru Bacchus fac parte din trupul su produs n
Oubliette.
n orice caz, tot ceea ce conteaz este c lumea din jurul lor are
o logic bizar, contorsionat, c inima i bate n piept ntr-un
asemenea hal nct e gata s se urce pe unul dintre zidurile
antiphoboi i s urle o provocare ctre toate creaturile ntunecate
ale deertului marian. Sau s se confrunte cu Dumnezeu nsui,
ceea ce a intenionat s fac iniial.
Dar ca ntotdeauna, linitea neclintit din sanctuarul sinagogii
l face s se simt mic. Lumina etern o sfer cuantic
strlucitoare arde deasupra porilor Arcei, flacra ei
amestecndu-se cu primele raze ale zorilor, filtrate prin vitraliile
albastre i aurii ale ferestrelor nalte.
Isaac se aaz pe unul dintre scaunele orientate ctre pupitrul
cititorului, i scoate plosca de metal, de campanie, din buzunarul
jachetei i o agit. Dup cum sun, este pe jumtate goal.
Ei bine, iat-ne, i se adreseaz el lui Paul. Zi-mi, ce te
frmnt? Vorbete odat. Altfel vom fi irosit buntate de butur
degeaba.
n regul. Dar mai nti spune-mi: de ce tocmai religia?
112

ntreab Paul.
Isaac rde.
De ce tocmai alcoolul? Odat ce-l guti, e greu s mai renuni.
Deschide plosca i trage o duc. Vodca l arde pe limb.
n plus, asta e credina nvingtorilor, prietene: o mie i una
de reguli arbitrare pe care trebuie pur i simplu s le accepi, toate
complet iraionale. Nu are nimic de-a face cu ideea aia de nci
cum c trebuie doar s crezi ca s fii mntuit. Ar trebui s-o ncerci
i tu cndva.
Mersi, dar nu e pentru mine.
Paul face civa pai ctre porile Arcei cu o expresie stranie pe
fa.
Sunetul melodios pe care l scot legile atunci cnd le calci n
picioare, mormie el, apoi se ntoarce. Isaac, tu tii de ce suntem
noi prieteni?
Pentru c te detest ceva mai puin dect pe toi ceilali idioi
pe care oraul sta marian mizerabil i poart n spinare,
rspunde Isaac.
Pentru c nu-mi doresc nimic din ceea ce ai tu.
Isaac se uit la Paul. n lumina vitraliilor i prin aburii
alcoolului, pare foarte tnr. i amintete cum s-au cunoscut: o
glceav ntr-un bar de extraplanetari care a scpat de sub
control; vechea mnie a lui Isaac a nit din el n reprize, ca o
tuse, i a culminat ntr-o ceart, ocazie cu care a aflat ncntat c
tnrul lui adversar nu se ascunde n spatele gevulotului.
Isaac rmne tcut pentru o clip.
Permite-mi s te contrazic, spune el, ridicnd plosca. Hai,
vino i ia-o! l ndeamn el rznd cu poft. Haide, serios acuma,
ce te macin? tiu eu la ce duc maratonurile astea de beie. Nu-mi
zice c iar e ceva legat de fata aia.
Poate, admite Paul. Am fcut o prostie mare de tot.
Nici nu m atept la ceva mai prejos de la tine, i d replica
Isaac. Vrei s te pedepsesc? Vrei s te pedepseasc Dumnezeu? i
fac cu plcere favoarea asta. Hai vino-ncoace s-i trag una.
ncearc s se ridice de pe scaun, ns picioarele refuz s-l
asculte.
Uite ce e, scrntitule. Unul din motivele pentru care nu i-am
spart faa atunci cnd ne-am cunoscut a fost c am mirosit la tine
microbul dependenei. Nu tiu dup ce tnjeti, dar nu te poi
ascunde de asta. n cazul meu, sunt memes: viermii cerebrali,
religia, poezia, Cabala, revoluiile, filosofia feodorovist, alcoolul. n
113

cazul tu, e altceva.


Isaac pipie dup sticl n buzunarul jachetei, dar i simte
minile mari i stngace, ca nite mnui fr degete.
Orice ar fi, eti pe punctul de a arunca la gunoi ceva
nemaipomenit de bun din cauza chestiei steia. Scap de ea. Nu
face ce-am fcut eu. nceteaz.
Nu pot, spune Paul.
De ce nu? ntreab Isaac. O s te doar o singur dat.
Paul nchide ochii.
Exist o chestie. Eu am fcut-o. M depete. A crescut n
jurul meu. Am crezut c pot scpa de ea, dar nu pot: de fiecare
dat cnd vreau un lucru, mi spune s-l iau. i chiar pot. E uor.
Mai ales aici.
Isaac rde.
N-o s pretind c neleg o iot din ce mi-ai ndrugat, spune
el. Astea sunt inepii extraplanetare, nu-i aa? Cogniie ntrupat.
Mini i trupuri multiple i rahaturi de genul sta. Ca s-i zic
drept, vorbeti ca un bieel smiorcit care are prea multe jucrii.
Arunc-le. Dac nu le poi distruge, cel puin ncuie-le undeva i
asigur-te c o s te doar ru de tot dac te mai atingi de ele
vreodat. Pe Pmnt, aa m-au dezvat s-mi mai rod unghiile.
Isaac se las pe spate i i d seama c ncepe s alunece de
pe banca de lemn. Se uit la leii cioplii n tavan.
Fii brbat, spune el. Eti mai puternic dect jucriile tale.
Suntem ntotdeauna mai puternici dect lucrurile pe care le
crem. Renun la ele. Creeaz ceva nou cu viaa ta, cu propria
minte i cu propriile mini.
Paul se aaz lng el, privind fix la porile Arcei. Apoi scoate
plosca de metal din buzunarul lui Isaac i bea din ea.
i cum a mers treaba asta pentru tine? ntreab el.
Isaac i trage o palm. Spre surprinderea lui, chiar l-a nimerit.
Paul scap plosca din mn i se holbeaz la el, acoperindu-i cu o
mn urechea i obrazul care l ustur. Plosca lovete podeaua cu
un zdrngnit, iar restul de butur se vars.
Poftim, uite ce-am fcut din cauza ta, spune Isaac.

114

8
Houl i piraii
Muzeul de Art Contemporan este ascuns sub nivelul strzii,
fiind format dintr-o serie de tuburi transparente, balcoane i galerii
care se ncolcesc n jurul oldurilor oraului ca o ntortocheat
centur de sticl. Situarea muzeului face ca exponatele s se
bucure din plin de lumin i ofer o privelite uluitoare asupra
picioarelor oraului, care deseneaz arce line n Depresiunea
Hellas.
Ne plimbm dintr-o galerie n alta, cu cafele n paharele de
tempomaterie. Mie mi face plcere; arta mi s-a prut ntotdeauna
linititoare, dei multe dintre lucrrile expuse aici n ultima vreme
au o not violent, agresiv, cu explozii de culoare i muchii
ascuite. Mieli pare ns plictisit. Examinnd o serie de acuarele,
scoate un sunet ciudat, ca i cum ar fredona ceva.
Nu prea eti o iubitoare de art, nu-i aa?
Rde ncetior.
Arta nu ar trebui s fie insipid sau moart, cum e asta,
spune ea. Arta trebuie s fie cntat.
Cred c asta se cheam muzic prin prile astea.
mi arunc o privire sever, dup care nu mai zic nimic,
mulumindu-m s privesc operele abstracte mai vechi i s observ
studentele de la art.
Dup o vreme, ncepem s observm piraii gogol.
Mieli a obinut cheile publice ale agenilor Sobornostului de la
angajatorul ei i le-a trimis co-amintiri. Eu am avut ideea s ne
ntlnim la muzeu. Gevulotul este bine structurat aici, exist
destule spaii de agora pe lng exponate pentru a descuraja
violena, oferind n acelai timp confidenialitate perfect pentru
discuii particulare. Dar nu m ateptam s vin att de muli.
O feti care se uit la un tablou cu o turm de elefani zveli
pscnd n Valea Nanedi i atinge vrful nasului exact n acelai
fel ca un cuplu care trece pe lng noi inndu-se de mn. Iar
mersul lor este identic cu cel al unei studente de la art ntr-un
tricou decoltat, la care nu m pot abine s nu m zgiesc pentru o
clip. Apoi trece pe lng noi o ntreag familie, tatl cu pr rocat
rrit, rznd la unison cu fiul su ntr-o manier suspect. i mai
sunt muli alii peste tot n jurul nostru. Sesizez c-i deschid mici
115

poriuni de gevulot pentru a ne da de tire unde se afl. n mod


bizar, manierismele lor mi sunt cunoscute, de acum mult vreme,
din timpul existenei mele umane pe Pmnt.
Ne mn ca pe oi, mi optete Mieli. Pe aici.
Ajungem pe un balcon mare, desprit de aripa principal a
muzeului prin nite ui de sticl. n apa mic a unei fntni se afl
trei sculpturi care arat ca nite totemuri alctuite din forme
metalice coluroase i din forme organice, care aflu din coamintirea care le corespunde sunt resturi din trupurile unor
Tcui. Apa li se prelinge printre ncheieturi: ar fi un sunet
linititor, dac nu m-ar duce cu gndul la snge.
Balconul se umple cu membrii turmei, s fie poate vreo
douzeci. Un grup se plaseaz cu hotrre n faa uilor de sticl,
mpiedicnd orice tentativ de fug.
Spre surprinderea mea, Mieli pare s admire sculpturile,
privindu-le captivat pentru un timp, pn ce-i ating braul.
Cred c a sosit momentul.
Foarte bine, spune ea. i nu uita, las-m pe mine s vorbesc.
Te rog chiar.
O feti neagr de vreo ase ani vine spre noi. Poart o rochie de
un albastru-aprins i are dou codie care i nesc parc din cap.
i atinge nasul crn ntr-un mod care ne este de acum cunoscut.
Suntei extraplanetari? ntreab ea. De unde suntei? Pe mine
m cheam Anne.
Bun, Anne, spune Mieli. Nu e nevoie s rmi n pielea
personajului. Suntem printre prieteni.
Precauia nu stric niciodat, spune studenta la art cu
picioare lungi din spatele nostru, fr s-i ridice privirea din
caietul de schie.
Avei un minut la dispoziie s ne explicai cum ne-ai gsit,
spune o femeie ntr-o rochie caleidoscopic, inndu-se de mn
cu un tnr, lng balustrada balconului.
Dup care o s aflm singuri, ncheie Anne.
Sunt sigur c nu vrei s iniiai vreun conflict aici, spune
Mieli. Locul sta e plin de agore.
Anne zmbete.
Avem de-a face cu agore tot timpul, spune ea. Cincizeci de
secunde.
Lucrez pentru cineva care lucreaz pentru copytatl vostru,
spune Mieli. Avem nevoie de ajutor.
Arat-ne pecetea, spune tnrul tat cu prul rocat,
116

ncercnd s-i liniteasc sugarul care plnge.


Suntem gata s cooperm, spune studenta la art. Dar mai
nti artai-ne pecetea.
Brusc, se face linite n balcon. Unii dintre ei nc mai poart
discuii normale, gesticulnd ctre statui i rznd. ns ochii
tuturor sunt aintii asupra noastr.
Marea Misiune Comun are un caracter secret, dup cum tii
chiar mai bine dect mine, spune Mieli. V-am gsit nu este o
dovad suficient?
Scumpo, avem nevoie de ceva mai mult de-att. Suntem
vasilevi. Puini sunt cei care se dedic Marii Misiuni Comune cu
mai mult pasiune dect noi.
Anne apuc marginea togii lui Mieli cu mna ei mic.
i nu o s srim la comanda unui singleton servitor al cine
tie crui clan pricjit ne-Fondator.
Zmbete, artndu-i dinii inegali ca un ir de cuburi de
zahr.
Mai e puin i expir timpul. Poate c ar trebui s aruncm o
privire n capul la frumuel al tu.
Nu avem nevoie de cine tie ce, spune Mieli. Doar de nite
unelte pentru simularea gevulotului unei identiti mariene
Facei parte din concuren? ntreab tatl cu prul rocat. De
ce v-am ajuta?
Mieli se ncordeaz. Lucrurile sunt pe cale s ia o ntorstur
urt. Membrii Sobornostului nu sunt mari negociatori: dac
ntregul comportament i-e dictat de ablonul copyclanului, nu
prea-i mai rmne loc pentru creativitate. i desigur, tocmai deasta i ador eu. ncerc s-mi amintesc unde am observat ultima
dat zmbetul, gesturile, tonul. Pe Pmnt, cu secole n urm,
ntr-un bar, mbtndu-m mpreun cu nite hackeri i certndune pe teme politice. Cine mai era acolo? A, da. Matjek, mic i
furios. Matjek, care a devenit unul din zeii Sobornostului.
mi schimb poziia corpului, artnd ca un brbat scund care
vrea s par mai nalt. mi ndrept umerii. mi schimonosesc faa
ntr-o expresie de mnie ndreptit.
Avei idee cine sunt eu?
O umbr de fric trece peste chipurile vasilevilor. Studenta la
art i scap caietul de schie n fntn. V-am prins.
Servitoarea mea nu are de ce s v dea vou explicaii. Sper
c nu ateptai explicaii de la mine. Pentru ndeplinirea Marii
Misiuni Comune este nevoie de loialitate. Se pare c voi nu
117

ndeplinii aceast condiie.


Mieli se holbeaz la mine cu ochii mari.
Pref-te c tii despre ce vorbesc, i optesc prin legtura
biotic. i explic mai trziu.
Avei nevoie de pecei i simboluri ca s v dai seama c un
Fondator se afl printre voi? Am nevoie de unelte. Am o sarcin de
ndeplinit aici. Misiunea ne poart n locuri neateptate, aa c am
venit nepregtit. mi vei pune la dispoziie fr ntrziere ceea ce
am solicitat.
Dar ngaim Anne.
Am un fragment de Dragon cu mine, uier eu. Poate vrei s
facei parte din el?
Vasilevii tac pentru o clip. Apoi sunt izbit de un uvoi de date.
Simt cum trupul Sobornostului le recunoate i le inventariaz.
abloane de personalitate, simulri ale simului de gevulot,
absolut toate instrumentele necesare pentru a menine o identitate
fals n Oubliette. Ca s vezi, chiar a funcionat
Dintr-odat, Anne se cutremur, i se mpienjenesc ochii i
uvoiul de date se oprete la fel de brusc cum a pornit.
Meninndu-mi poziia, mi rotesc privirea prin ncpere, ncercnd
s sugerez o insatisfacie superioar.
Ce nseamn asta? Nu m-am fcut neles?
Am neles perfect, Domnule le Flambeur, spun vasilevii n
cor. Acum v rugm s nu v micai. Prietenii notri vor s
vorbeasc cu dumneavoastr.
La naiba.
M ntorc spre Mieli s-i spun c am obinut tot ce ne trebuie i
c ar fi bine s ne scoat de aici, dar nainte s-mi termin gndul,
ncep focurile de artificii.
Mieli urmrete cacealmaua hoului ocat i uluit n acelai
timp. Ea l-a ntlnit pe Matjek Chen, iar houl i imit la perfecie
vocea i limbajul corpului. Minile Sobornostului aflate n aceste
trupuri mariene furate au convingerea c se afl, la propriu, n
prezena unei fiine divine. Iar atacul pe care-l declaneaz are
ferocitatea pe care ai atepta-o din partea unor dreptcredincioi
aflai fa n fa cu un blasfemator. La dracu cu subtilitatea. O si distrug.
Metacortexul ei este acum online. ncetinete timpul pentru a
obine un rgaz s gndeasc. Trage vlul autismului de lupt.
Perhonen, scaneaz!
118

De la nlime, nava propulseaz un nor de particule exotice cu


interaciune slab care se mprtie prin ncpere. Scheletele
vasilevilor sunt ca nite fantome pe radarul ei. Metacortexul
potrivete structurile, inventariaz armele ascunse. Arme-fantom.
Armament al Sobornostului, cu gloane care preiau controlul
asupra minii. Fir-ar s fie! Cu un singur gnd, i activeaz
propriile sisteme.
Mna ei dreapt conine un pistol cuantic, un accelerator liniar
cu muniii coerente semiautonome. Mna stng conine o armfantom cu o serie de nanomisile: fiecare dintre ele are pregtit
cte un gogol de rzboi gata s invadeze sistemele inamice i s le
inunde cu cpii proprii. Stratul de materie programabil de sub
epiderma ei se transform n armur, unghiile i devin mai dure ca
diamantul. Reactorul de fuziune din femurul ei drept ncepe s se
ncarce. Motorul Nash din metacortex selecteaz un set de inte
optime i o poziie de acoperire pentru ho.
La semnalul meu, deschizi focul, i spune lui Perhonen.
Va trebui s-mi schimb poziia pe orbit, spune nava. O s
avem necazuri cu Tcuii orbitali.
F-o!
Mieli simte lama cuitului morii foarte aproape. Ea este un
singleton, o entitate cu totul i cu totul finit: orice alt opiune ar
nsemna s-i trdeze strbunii. Dac eueaz, nu va mai avea o a
doua ans. i uneori, aceast senzaie a mrginirii este decisiv,
mai ales mpotriva Sobornostului.
Piraii gogol i activeaz i ei sistemele, ns, fiind ageni
infiltrai, nu dispun de acelai grad de dotri militare. Cu toate
astea, au arme-fantom implantate n ochi, n mini i n trunchi.
Dup zece milisecunde deschid focul. Pe fee le joac punctele
razelor infraroii ca un machiaj sclipitor n timp ce sunt lansate
nanomisilele. ncperea explodeaz ntr-o pnz de pianjen letal
de vectori i traiectorii, n cmpul vizual al lui Mieli.
l nfac pe ho i l arunc la baza statuii din mijloc, ntr-o
gaur a reelei. Simultan, lanseaz o explozie de particule
cuantice. Are senzaia c picteaz cu degetele n aer, fiecare
micare lsnd n urm o tu strlucitoare. Particulele fiecare
dintre ele un condensat Bose-Einstein, ncrcat cu energie i logic
cuantic devin extensii ale minii ei, ca nite membre separate de
corp. Folosete trei dintre ele pentru a contracara i a dobor
misilele din aer, rupnd reeaua mortal pentru a-i face loc de
manevre. Celelalte dou zboar fulgertor nspre gloata de vasilevi,
119

gata s explodeze n fascicule de lumin coerent.


Misilele vasilevilor riposteaz, intind n direcia ei. Altele i
schimb traiectoria pentru a-l ataca pe ho. Grupul de vasilevi se
disperseaz pentru a evita atacul cu particule cuantice, ns nu
sunt suficient de rapizi. Particulele nmuguresc, devenind nite
sori albi de laser care rspndesc o lumin incandescent
orbitoare n interiorul galeriei, topind sticla, corpurile de substan
sintobiotic i obiecte de art de o valoare inestimabil.
Mieli face un salt nainte. Aerul are consistena unei ape
uleioase. Chiar i prin prisma autismului de lupt, libertatea de
micare este formidabil. Face slalom printre misile, lsnd urme
ngheate n ap i aplicndu-i un pumn n abdomen studentei de
la art, ca un soi de gnd ntrziat.
Apoi se reped cu toii asupra ei: Anne, familia, femeia n rochia
iptoare i ali trei. Din degete le nesc tentacule de
dezagregare, sgei de distrugere vibrant. Una din ele i biciuiete
spatele. Armura ei reacioneaz, arznd stratul infectat pentru a-l
ndeprta. Pentru o clip, arat ca i cum ar avea aripi de foc.
Programeaz o secven defensiv simpl pentru arma-fantom
i trage n ei, o dat, de dou ori, de trei ori. Houl are nevoie de
mai mult protecie. Nimerete doi dintre ei. Gogolii-fantom
preiau controlul asupra minilor vasilevilor i le lanseaz corpurile
n calea misilelor direcionate spre ho.
Smulge braul femeii cu rochia caleidoscopic, ndreptndu-l
ctre Anne. Trunchiul fetei explodeaz, devenind praf i pulbere, n
timp ce degetele moleculare i dezintegreaz celulele. i lanseaz
ultima particul cuantic n ochiul brbatului rocat. Civa dintre
vasilevi riposteaz, redeschiznd focul. Impactul provocat de
armele-fantom i fac armura s urle. Scrnind din dini, prinde
n pumn unul din gloane. Conine sigur o copie a minii unui
vasilev va avea destul timp s o interogheze mai trziu.
O atac toi deodat. Deasupra ei se afl un morman de
corpuri, un munte coordonat de sintocarne, care i ignor pumnii
i uturile de parc ar fi cea. Capul ei este strivit de podea. i
trimite lui Perhonen un set de coordonate. Acum!
O sgeat de flcri cobort din vzduh reteaz balconul ca un
bisturiu, separndu-l de oldul oraului. Metalul geme. De undeva
de sus, aripile lui Perhonen mprtie o ploaie de lumin fierbinte
i aspr.
Aflndu-se brusc n cdere liber, se simte din nou ca acas.
Crmind prin pcla sngerie i printre corpurile nclecate, l
120

gsete pe ho i l prinde din zbor. Apoi i desface aripile. Ca de


obicei, senzaia asemenea unor muguri nflorindu-i din umeri i
amintete de copilrie, de zborurile prin pdurile ngheate ale
kotoului ei, cnd se lua la ntrecere cu parapianjenii. Dar aripile
ei sunt mai puternice acum, refcute, suficient de puternice
pentru a-i susine att greutatea proprie, ct i pe cea a hoului,
chiar i n acest ora cu gravitaie puternic.
Erup mpreun prin tavanul galeriei. Ruinele contorsionate ale
balconului n flcri se prvlesc odat cu vasilevii ctre picioarele
oraului.
Pcat de statui, se gndete ea.
Lumea este n haos: peste tot n jur sunt corpuri, explozii i
miros de carne ars. Clipesc, iar n secunda urmtoare trupul mi-e
izbit de-o suprafa de piatr. Bubuituri de tunet sacadate mi
zguduie craniul. Sunt proiectat printr-un perete de sticl, Mieli m
ridic de la podea i zburm, limbi de foc se reped n sus la noi,
aerul uier n jur de parc am traversa un tunel de vnt, plmnii
mi se golesc
Urlu. Apoi m prbuesc. Aproximativ un metru. n gravitaia
marian. Aterizez pe spate, urechile mi iuie violent, fulgere
colorate mi strpung privirea, am gura nc deschis dup ce
aerul din plmni mi se epuizeaz.
Termin, spune Mieli.
E n genunchi, la civa metri de mine, retrgndu-i ncet n
spate o pereche de aripi, ca doi arbori graioi, argintii, cu nervuri
extrem de delicate, separate de un film transparent, sclipitor,
asemenea esturii aripilor lui Perhonen. Dup un moment dispar.
La dracu! spun eu dup ce-mi mai trag rsuflarea.
Ne aflm pe un acoperi cu pant lin, undeva aproape de
marginea oraului. Incendiul i coloana de fum care se vd la
orizont indic cu precizie locul unde ne aflam doar acum cteva
secunde. Un stol de tzaddiki coboar pe cmpul de lupt ca nite
ciori.
La dracu i iar la dracu!
i-am zis s termini! spune Mieli, ridicndu-se n picioare.
Toga ei e fcut ferfeni, dezgolindu-i pe alocuri pielea cafenie
i neted. mi surprinde privirea i se ntoarce cu spatele, n timp
ce vemntul ei se regenereaz.
La
Trag adnc aer n piept, cu un uierat, tindu-mi singur vorba.
121

Nenorociii. Cineva le-a spus cine suntem. Cineva tia.


Drag porumbeilor, spune Perhonen, m bucur c suntei teferi,
dar s nu ateptai veti de la mine n urmtoarele cteva ore. M-am
vzut nevoit s-mi abandonez poziia n mod de camuflaj: Tcuii
orbitali par orbi i surzi, dar cred c pn i ei m-au vzut trgnd
cu lasere nspre planeta lor. V anun cnd m ntorc. Avei grij de
voi.
Ce s-a ntmplat acolo? o ntreb pe Mieli.
Au atacat. A trebuit s-i cer lui Perhonen s-i elimine,
cauznd daune majore. Aa e protocolul.
Deci sunt cu toii mori?
Distrui. Fr posibilitatea unei sincronizri a exomemoriei.
Dac sunt resuscitai, nu-i vor aminti de noi. Erau vasilevi
camuflai, probabil nu aveau echipament de comunicare cu
neutrino.
Doamne, Dumnezeule! Au existat victime colaterale?
Doar opere de art, spune Mieli, i nu-mi dau seama nici n
ruptul capului dac e o glum. Dar ai obinut ce ne trebuia, da?
Verific datele pe care mi le-a transmis fetia-pirat. Lipsesc nite
fragmente, dar prile eseniale sunt intacte.
Da. O s trebuiasc s le examinez, zic eu masndu-mi
tmplele. Ascult, aici e ceva putred la mijloc. Cineva le-a vndut
un pont. Asta e evident. Patronul tu e cumva implicat n vreun joc
murdar de putere n cadrul Sobornostului? E ceva ce ar trebui s
tiu?
Nu.
Rspunsul ei nu las loc de stat la discuii.
n regul. Atunci nu ne rmne dect s presupunem c e
ceva local. Va trebui s analizm situaia.
Eu voi analiza situaia. Tu vei continua misiunea conform
planului.
M ridic ncet. Corpul meu este nevtmat nu am oase rupte
, dar se preface rnit. Am furnicturi peste tot, ca i cum a fi
acoperit de o vntaie uria.
Ah, i nc ceva.
Ce?
Sper c i dai seama c va trebui s-mi dai i altceva dect
privilegii de durere pentru corpul sta? Dac o s creez o nou
identitate, o s am nevoie de ceva mai mult flexibilitate. Chiar i
pentru a depista cine e fata asta, Raymonde, o s-mi trebuiasc
ceva mai mult dect ochi i urechi. Ca s nu mai vorbesc de
122

simularea simului de gevulot i de supravieuire n caz c se


ntmpl s ne confruntm din nou cu prietenul nostru cu voci
multiple.
M privete cu atenie, masndu-i minile. O pojghi de
snge nchegat, uscat, i se desprinde ca nite solzi, lsndu-i
pielea curat.
A, i apropo, mulumesc c mi-ai salvat pielea, i spun eu.
tiu c mi irosesc efortul degeaba, totui ncerc s-i zmbesc
cu cldur un gest aproape sincer.
Va trebui s m revanez cumva.
Mieli se ncrunt.
Bine, o s vd ce pot face n privina asta dup ce ne
ntoarcem. Acum hai s o tergem de aici. Nu cred c am lsat
urme publice n afara gevulotului, dar se pare c tzaddikii nu joac
dup aceleai reguli. Nu mai vreau s m mai lupt i cu ei.
Zburm?
M apuc de umr cu putere i m trage pn la margine.
Strada se afl cam la o sut de metri sub noi.
Dac vrei, poi s ncerci, spune ea. Dar corpul acela nu are
aripi.
n seara aceea, la hotel, mi creez un nou chip.
La insistenele lui Mieli, ne furim napoi la hotel pe un drum
ocolit, protejai complet de gevulot, nconjurnd aproape jumtate
de ora nite msuri exagerat de paranoice, avnd n vedere c
nimeni nu ar trebui s ne poat recunoate, atta vreme ct
suntem ascuni de gevulot. Odat ajuni napoi n camer, Mieli
instaleaz un sistem de aprare: mici puncte de lumin i eman
din degete i ncep s patruleze pe la ui i ferestre.
Nu le atinge, spune ea, de parc a avea nevoie de vreun
avertisment.
Iar apoi face ceva magic, ceva pentru care aproape c mi vine
s o srut. i chiar a sruta-o, dac nu a avea nc proaspt n
minte imaginea ei smulgnd braul unei fete i ciomgind alte trei
persoane cu el. nchide ochii pentru o clip, iar eu simt un fel de
clic n cap. Nu este ceva copleitor, nici nu se compar cu
libertatea absolut pe care am simit-o fugitiv atunci cnd ne-am
luptat cu Arhonii, dar e totui ceva. Devin mai contient de
propriul sine i dobndesc o senzaie de control. Acum tiu c
pielea acestui corp ascunde o reea de particule cuantice atomi
artificiali capabili s-i nsueasc orice proprieti fizice posibile,
123

putnd, de pild, s simuleze o epiderm cu orice culoare, form


sau aspect.
Mieli pretinde c are nevoie s-i rencarce sistemele i s
regenereze anumite zone afectate, aa c se duce la culcare
devreme. Perhonen este i ea tcut, ncercnd probabil s se
descotoroseasc de santinelele orbitale sau sprgndu-le sistemele
i inventnd pretexte convingtoare care s explice dispariia ei
temporar de pe radarele lor. Aa c, pentru prima dat de cnd
am evadat din nchisoare, m bucur de o singurtate deplin.
M simt bine. Petrec un timp privind pur i simplu peisajul
nocturn al oraului de pe balcon i bnd whisky. Pentru mine,
whisky-ul a avut ntotdeauna gust de introspecie; momentul de
tihn dup ce iei o nghiitur, gustul rmas n urm sunt o
invitaie la reculegere, identificnd aromele care persist pe limb.
mi aranjez uneltele n minte, una cte una.
Gevulotul nu este perfect. Are anumite bucle, locuri n care un
punct nodal reprezentnd o amintire, un eveniment, o persoan
are mai mult de un singur printe. Ceea ce nseamn c uneori,
dac mprteti gevulot n legtur cu ceva cu totul inofensiv, ca
o amintire, un gust sau un moment intim, este posibil s descui
straturi ntregi ale exomemoriei unei persoane. Piraii gogol au un
software specializat care urmrete s cartografieze arborele de
gevulot al unui individ, ncercnd s identifice n conversaie
punctele nodale-cheie.
Exist un tip de software de atac care opereaz asemenea unui
intermediar, ncercnd s intercepteze comunicarea cuantic
dintre un Ceas i exomemorie. Pentru asta voi avea nevoie de mult
mai mult for brut i capaciti de calcul cuantic: va trebui s-i
cer ajutorul lui Perhonen pentru asta. O simulare perfect a
organului de sim al confidenialitii, pe care vreau s-o pun
nentrziat n funciune. i n sfrit, un set de chei
publice/private i exomemorii libere dintre care s aleg. Nici nu
vreau s m gndesc cum au fost obinute, dar cel puin s-a
murdrit altcineva pe mini n locul nostru. Unele dintre ele sunt
fragmentate din pricina ntreruperii transferului, dar deocamdat
ar trebui s ne ajung ce avem.
Faptul c sunt pe punctul de a deveni altcineva mi provoac
un fior de plcere la ideea tuturor posibilitilor care mi se atern
nainte. Pe vremuri sream probabil de la o identitate la alta: postuman, zoku, standard, Sobornost. Iar asta m face s-mi doresc
s fiu din nou zeul hoilor mai mult dect orice altceva.
124

Deschid Ceasul i m uit iar la fotografie. Cine ar trebui s


devin pentru tine, Raymonde? Cine eram pentru tine nainte?
Zmbetul ei nu-mi ofer niciun rspuns, aa c nchid capacul,
mi termin butura i m privesc n oglinda de la baie.
Trsturile mele cu pleoape grele i pr uor grizonant m
duc cu gndul din nou la angajatorul lui Mieli. Probabil c m-a
cunoscut cu mult timp n urm. Dar oricine ar fi, ea face parte
dintre amintirile de care m-a despuiat nchisoarea. M bucur de
imaginea din oglind cteva momente. Nu sunt narcisist, ns mi
plac oglinzile pentru maniera n care i permit s te autodefineti
prin ceva extern. i, n sfrit, testez reaciile acestui corp. Devino
puin mai tnr, i spun. Puin mai nalt, pomei mai mari, pr mai
lung. Imaginea din oglind curge ca o ap, iar fiorul de plcere din
mruntaie se transform n voioie.
i face plcere toat treaba asta, nu-i aa? spune o voce.
M uit prin camer, dar nu e nimeni. Iar vocea mi pare extrem
de cunoscut.
Aici sunt, spune reflecia mea din oglind, chipul meu tnr
din fotografie, chipe i brunet, cu un zmbet pn la urechi.
i nclin uor capul ntr-o parte, examinndu-m prin sticl.
ntind mna i ating imaginea, dar nu se mic. Am aceeai
senzaie de irealitate pe care am avut-o cnd l-am zrit pe
bieandrul din agora.
Te gndeti la ea, ceea ce nseamn c o s te duci s vorbeti
iar cu ea, spune el cu un oftat melancolic. Ar trebui s tii cteva
lucruri.
Chiar aa! i strig. Unde-mi sunt amintirile? De ce ne jucm
aa? Ce-i cu simbolurile alea?
M ignor.
Noi chiar am crezut c ea era aleasa. Salvarea. i pentru o
vreme, chiar a fost.
Atinge suprafaa de sticl de pe partea cealalt o reflexie a
gestului meu de mai devreme.
Chiar te invidiez, s tii. Ai o nou ans. Dar adu-i aminte
c data trecut ne-am comportat odios fa de ea. Nu meritm o a
doua ans. Aa c nu-i frnge inima sau, dac o faci, asigur-te
c e cineva prin preajm care s i-o lipeasc la loc.
Apoi rnjete din nou.
Sunt sigur c m urti puin acum. Nu te atepta s-i fie
uor. Am fcut n aa fel nct s fie totul att de greu de gsit, nu
pentru tine, ci pentru mine. Ca un alcoolic care-i ncuie toat
125

butura n beci i arunc apoi cheia.


i, cu toate astea, iat-te aici, deci se pare c nu a fost
suficient. Uit-ne ajuni n punctul sta. Transmite-i toate cele
bune din partea mea.
Scoate un Ceas din buzunar acelai pe care-l in i eu n
mn i se uit la el.
Asta e, trebuie s plec. Distracie plcut. i ine minte, i
plac plimbrile n balon.
Dup aceea dispare, fiind nlocuit de noua mea reflecie.
ncep s-mi creez un nou chip, cu care s m duc la prima
ntlnire.

126

9
Detectivul i scrisoarea
Mai trziu n seara aceea, Isidore urmeaz co-amintirea pn n
Parcul estoasei. l conduce pe o alee nisipoas ngust, printr-o
pdurice de pini i ulmi. Dincolo de copaci descoper conacul.
Este cel mai mare edificiu restaurat din epoca Regatului pe care
l-a vzut vreodat Isidore, cu excepia Palatului Olympus. I se pare
uluitor cum gevulotul l ascunde de ochii publicului. Ultimele raze
de soare se reflect n cele dou turnuri care se ridic la dreapta i
la stnga, nlndu-se spre cer ca nite pumnale orientale.
Conacul arunc umbre lungi, albstrii, pe un cmp de flori aranjat
cu precizie geometric. Florile formeaz triunghiuri i poligoane
multicolore, ca i cum grdinarul ar fi intenionat s demonstreze
teoreme euclidiene. Isidore i d seama abia n clipa urmtoare c
sunt aezate n forma unui cadran solar darian, umbra turnului
mai nalt reprezentnd limba ceasului.
n spatele unei pori nalte de fier ateapt un Tcut, o creatur
ieit din comun: un umanoid sculptat, de statura unui brbat, cu
o masc aurie, mnui care-i ascund muchiile i colurile, i
mbrcat ntr-o livrea albastr brodat cu fire argintii. i amintete
de manechinele mpodobite cu bijuterii din simularea Regatului.
Nu l salut, desigur, ns Isidore consider c e politicos s spun
totui ceva.
M numesc Isidore Beautrelet. Sunt ateptat.
Acesta i deschide poarta n tcere i l conduce spre conac.
Traverseaz cmpuri de trandafiri, crini i alte flori exotice, pe care
trebuie s le exocaute pentru a le recunoate i care rspndesc o
mireasm mbttoare.
ntr-o dumbrav inundat de lumina aurie a amurgului se afl
un pavilion n form de pagod. nuntru, un tnr aproape nc
adolescent, ntre ase i opt ani marieni citete o carte, cu o
ceac goal de ceai alturi. Poart o uniform simpl a Revoluiei,
prea larg pentru el. Sprncenele subiri i sunt apropiate n semn
de concentrare. Are nite trsturi delicate i un chip mplinit.
Tcutul servitor sun un clopoel de argint. Brbatul nal ncet
privirea i se ridic n picioare, exagerat de atent.
Bine ai venit, spune el i i ntinde mna.
Falangele lui par s aib consistena porelanului. Este mai
127

nalt dect Isidore, dar incredibil de slab, ducnd la extrem


constituia marian alungit.
mi face mare plcere c ai putut veni. V servesc cu ceva?
Nu, mulumesc.
V rog, luai loc. Ce prere avei de grdina mea?
E impresionant.
Da, grdinarul meu e un geniu. Un om foarte modest, dar
genial. Iar asta, desigur, se aplic adesea i altor indivizi de un rar
talent, ca dumneavoastr de pild.
Isidore l privete n tcere, ncercnd s nlture interferena
din gevulot. Nu este ntocmai o absen a confidenialitii, ca n
Districtul Prafului, ci o anumit nesiguran, ca i cum ar putea
s se deire dintr-o clip-ntr-alta.
Tnrul zmbete.
Suntei destul de genial ca s v dai seama cine sunt?
Suntei Christian Unruh, spune Isidore. Mileniarul.
Nu i-a fost greu s afle asta, ns i-a petrecut aproape toat
dup-amiaza cercetnd exoamintiri publice i comparndu-le cu
co-amintirea primit de la femeia n alb. Unruh dac acesta este
ntr-adevr numele lui este o persoan discret chiar i dup
standardele din Oubliette: n afar de perioada tinereii, e dificil s
afli alte detalii despre el. n pres, numele lui apare mai ales n
contextul evenimentelor mondene i al tranzaciilor de afaceri. Se
vede cu ochiul liber c are mai mult Timp dect Dumnezeu nsui.
Avei o avere personal de Timp obinut din speculaiile cu
gevulot la burs, un tip de afacere pe care Vocea l-a aprobat abia
acum civa ani. i n mod clar v preocup ceva. Pirateria gogol?
O, nu. Am avut grij s rmn ct se poate de obinuit n
toate privinele, n afar de acumularea de Timp. Un mecanism de
aprare, s-ar putea spune. Nu, ceea ce m ngrijoreaz este asta.
Unruh i ntinde lui Isidore un bilet dintr-o hrtie fin, neted,
nemarcat, coninnd cteva cuvinte ntr-un scris elegant, delicat.
Drag Domnule Unruh, citete el,
Ca rspuns la invitaia dvs. netrimis voi fi ncntat s particip
la petrecerea dvs. Carpe diem din al 28-lea sol al lunii Vrishika, 24**
Voi veni nsoit de nc o persoan.
Preasupusul dvs. servitor, Jean le Flambeur.
Isidore s-a gndit la Flambeur toat dup-amiaza. Exomemoria
din Oubliette nu are prea multe informaii despre el. n cele din
urm, a cheltuit nite Timp pe un agent de date costisitor care s-a
128

aventurat n Trmul din afara noosferei Oubliettei. S-a ntors cu


un amestec de fapte i legend. Niciun fel de amintiri sau
lifecasturi, nici mcar fiiere video sau audio. Fragmente de
dinaintea Colapsului, ipoteze online neverificate despre o minte
criminal extraordinar care opera n Londra i Parisul Rapide.
Poveti fanteziste despre o uzin de exploatare solar furat de la
Sobornost, o spargere ntr-un creier din gubernie; afaceri murdare
cu proprieti virtuale din Trm.
Nu este cu putin ca toate s se refere la un singur individ, ci
cel mult la o copyfamilie. Sau poate e vorba de un meme, o idee cu
care infractorii orice o nsemna cuvntul acesta n diferite regiuni
ale Sistemului s-i semneze crimele. n orice caz, nu poate fi
vorba dect de o fars. Isidore i d napoi biletul.
Petrecerea Carpe diem? ntreab el. Are loc peste o
sptmn.
Unruh zmbete.
Da. Un mileniu de Timp se duce repede n ziua de azi. Cea
mai mare parte o voi dona, iar restul va fi administrat de Odette,
colaboratoarea mea, pe care ai cunoscut-o deja. mi dau seama c
e ceva rar pentru generaia noastr s nu m revolt mpotriva
tuturor i s nu m vait de ct de nedrept e totul, ns eu sunt un
idealist. Cred n Oubliette. Am avut opt ani plini n acest trup, iar
acum sunt pregtit s-mi fac datoria ca Tcut. Desigur, vreau s
m retrag cu stil, nainte de etapa urmtoare. S triesc clipa
pentru o noapte.
Are o amrciune stranie n glas.
Servitorul Tcut le ofer amndurora cte o ceac de ceai, din
porelan scump. Unruh soarbe din ea cu poft.
n plus, finitudinea confer valoare momentelor, nu credei?
Cred c acesta a fost scopul strbunilor notri. Nu voiam dect s
m bucur de aceast experien. Pn am primit biletul.
Cum a sosit?
L-am gsit n bibliotec, spune Unruh. n propria bibliotec!
Chipul lui copilros este brzdat de linii aspre de furie, care par
nelalocul lor. Aaz cu zgomot ceaca pe farfurioar.
Nu las pe nimeni s intre la mine n bibliotec, domnule
Beautrelet. Este sanctuarul meu inviolabil. i, pe deasupra, n
afar de prietenii mei apropiai, nimeni altcineva nu are gevulotul
pentru a ajunge la conac. Avnd n vedere experiena
dumneavoastr recent cu presa, mi imaginez c nelegei c m
simt pngrit.
129

Isidore se cutremur. I se face pielea de gin la gndul c


vreun individ ar putea s ptrund n spaiul lui personal,
neanunat, fr s aib acces la gevulotul lui.
Nu credei c este posibil s fie o simpl fars?
Unruh i mpreuneaz degetele.
Am luat n considerare i aceast posibilitate, desigur, spune
el. Dup cum v putei nchipui, am examinat atent exomemoria
conacului. Nu am gsit nimic. Asear, cndva ntre apte i opt
jumate, scrisoarea a aprut din senin. Nu recunosc scrisul. Hrtia
provine dintr-o papetrie de pe Bulevard. Nu prezint alte urme
evidente de ADN n afar de ale mele. Pn aici a ajuns Odette cu
investigaia. Sunt convins c avem de-a face cu tehnologie
extraplanetar. Modul de lucru s-ar potrivi fr ndoial cu ceea ce
tim despre acest personaj s anune data i ora la care
intenioneaz s-i comit infraciunea. ntr-un fel, nici nu m
surprinde. Extraplanetarii ne iau drept nite napoiai i ne
trateaz ca pe un soi de teren de joac. i din cine tie ce motiv,
acest ho m-a ales pe mine drept jucria lui. Dar dac m-a
adresa Vocii sau tzaddikilor, mi-ar spune toi acelai lucru: este o
fars. i de asta v aflai dumneavoastr aici, domnule Beautrelet,
spune Unruh zmbind. Vreau s m ajutai. Vreau s aflai cum a
ajuns scrisoarea la mine n bibliotec. Vreau s aflai ce are de
gnd s fac i s-l mpiedicai. Sau dac reuete ce a plnuit,
atunci s recuperai ce mi aparine.
Isidore inspir adnc.
Cred c este posibil s mi supraestimai aptitudinile. Nu sunt
deloc convins c este vorba despre adevratul Flambeur. Dar dac
este ntr-adevr el, ce v face s credei c eu a fi un adversar pe
msura unui asemenea personaj?
Dup cum v-am zis, sunt un idealist, spune Unruh. Sunt
familiarizat cu activitatea dumneavoastr. M consider chiar un
admirator. i, cu toate c m simt profund insultat de aciunile
hoului, mi se pare totui amuzant perspectiva de a-mi nsoi
ieirea din scen de o competiie intelectual. Firete, v voi
recompensa eforturile n mod corespunztor, dac asta v
nelinitete. Ce spunei?
S prinzi un ho, se gndete Isidore. Ceva pur, simplu, curat.
Chiar dac se dovedete a fi doar o glum.
n ordine, spune el. Accept.
Unruh bate din palme.
Excelent! Nu o s v regretai decizia, domnule Beautrelet,
130

zice el ridicndu-se. Acum haidei s o gsim pe Odette i s


vizitm locul infraciunii.
Conacul este construit n acelai stil grandios ca simularea din
Regat din colonia zoku: tavane nalte, podele de marmur, armuri
robotice negre i mate aliniate de-a lungul coridoarelor, alturi de
tablouri mari reprezentnd peisaje de pe vechiul Marte: stnci
roii, Valles Marineris, chipul zmbitor al Regelui mbrcat n alb
i auriu.
Odette femeia n alb i ateapt n bibliotec i schieaz, cu
o micare tioas a capului, un salut ctre Isidore atunci cnd cei
doi intr n ncpere.
Bravo, i se adreseaz Unruh femeii. Se pare c farmecele tale
l-au convins pe tnrul domn Beautrelet s ne dea o mn de
ajutor cu mica noastr dilem.
M gndeam eu c o s accepte, spune ea. Cred c o s vi se
par interesant acest caz, domnule Beautrelet.
Biblioteca este o ncpere nalt, foarte luminoas, nzestrat cu
o lucarn, cu ferestre mari ce dau spre grdin i canapele din
piele ce par foarte comode. De miile de cri, att n format
analogic, ct i spime, aranjate n iruri ordonate pe rafturi din
lemn de stejar nchis la culoare, se ocup o dron sintobiotic cu
aspectul unui arbore. n centrul camerei, pe un covor de culoarea
vinului rou, troneaz un planetariu din alam un model
mecanic al sistemului solar ilustrnd n timp real imaginea
planetei Marte i a spaiului cosmic nconjurtor.
Unruh ntinde o mn, iar drona i ridic unul dintre
membrele negre, ca nite crengi, pn la unul din rafturile
superioare, i i ofer volumul dorit.
Acesta este lifecastul Contelui de Isidis, care a fcut parte
dintr-o grupare secret care a complotat i a ncercat s-l elimine
pe Rege cu civa ani naintea Revoluiei. Au euat, firete. Dar
anii prerevoluionari sunt o perioad fascinant, n care lucrurile
ar fi putut lua o cu totul alt ntorstur. Sigur, e plin de lacune,
n urma Erupiei. Dup cum sigur v-ai dat seama deja, am avut o
faz n care am fost pasionat de Regat, cu ceva vreme n urm,
spune el cu o not dogit n glas. Aadar, acesta este volumul pe
care l studiam cnd am observat scrisoarea. Se afla aici, spune
mileniarul indicnd o mic mas de lectur. A ales locul cu grij,
asigurndu-se c o voi vedea din fotoliul meu preferat.
Pune cartea pe mas, face civa pai spre unul din scaune i
se aaz.
131

Doar eu, cei trei servitori Tcui i Odette i acum


dumneavoastr avem gevulot pentru locul acesta.
Avei i alte msuri de siguran?
nc nu. Dar sunt dispus s v dau mn liber pentru a
instala orice considerai necesar, inclusiv tehnologie de pe piaa
neagr. Odette se va ocupa de detalii, aa c putei s o anunai
pe ea ce anume v trebuie.
Unruh se uit la Isidore cu un zmbet larg.
i v recomand s vizitai Bulevardul Persistent n compania
ei. Vei avea nevoie de o costumaie adecvat pentru petrecere.
Isidore tuete, devenind dintr-odat jenat de imitaia veche i
boit a uniformei revoluionare pe care o poart.
V deranjeaz dac arunc o privire n jur?
Sigur c nu. mi nchipui c o s petrecei o bucat nsemnat
de timp aici n urmtoarele cteva zile. V-am asigurat acces la
exomemorie cu excepia unor segmente personale aa c
suntei liber s explorai n voie.
Isidore ridic i deschide volumul pus pe mas de Unruh.
Brusc se vede nconjurat de o colecie uluitoare de imagini,
videoclipuri i texte, care plutesc n jurul lui. Videoclipuri, sunete
i zgomote nregistrate din perspectiva privitorului, chipuri
elegante i sli impresionante
Unruh i smulge cartea din mn cu o violen subit. Are ochii
umflai i pete roii pe obrajii palizi.
A prefera uier el s stai departe de coninutul
bibliotecii. Multe dintre aceste volume au fost dificil de
achiziionat i sunt destul de posesiv cu ele.
i nmneaz cartea dronei, care o pune la loc pe etajer.
Expresia lui Isidore i trdeaz ocul i nteirea pulsului, astfel
c Unruh scutur din cap cu un zmbet timid.
mi cer scuze. Trebuie s nelegei pasiunea unui colecionar.
Dup cum am menionat deja, acesta este un loc foarte personal
pentru mine. V-a fi recunosctor dac ai efectua investigaia fr
alte interese academice.
Isidore clipete, gonind imaginile din minte, cu inima zbtndui-se n piept. Pe chipul lui Odette apare brusc o expresie aspr.
Istoria nu m-a interesat niciodat prea mult, spune el ncet.
Unruh izbucnete ntr-un rs ciudat, ca o tuse.
i poate ne-ar face tuturor mai bine dac am petrece mai mult
timp n prezent, hm? De fapt, chiar aa intenionez s-mi petrec
urmtoarele cteva zile: trebuie s m ocup de nite treburi
132

omeneti pe ultima sut de metri.


i strnge din nou mna lui Isidore.
Am ncredere n dumneavoastr, domnule Beautrelet. Sper s
nu m dezamgii.
i eu sper, spune Isidore.
Dup ce pleac Unruh, Isidore i scoate lupa i ncepe s
examineze ncperea. Lupa acoper camera cu un strat de
informaii: urme de ADN, zone mai uzate ale covorului, amprente
i pete de grsime, molecule i elemente reziduale. Acceseaz
simultan exomemoria camerei. Un turn infinit de momente trecute
i nflorete n minte. O scurt exocutare l informeaz c
scrisoarea se afla acolo la ora 20:35 n seara precedent, dar nu i
cu cteva secunde mai devreme. Iar n ncpere nu se afla nimeni,
nici nainte, nici dup. Extinde perspectiva memoriei asupra
restului conacului: un servitor aflat n picioare, n tcere etern,
aici, altul acolo, i un bloc compact, ascunznd ncperile
personale ale lui Unruh.
Examineaz din nou scrisoarea. Nu exist niciun semn de
automaterializare: este chiar hrtie real, lucrat manual, sau o
imitaie nanotehnologic perfect. Chiar i cu ajutorul unei
tehnologii extraplanetare avansate, i vine greu s-i nchipuie un
nor de nanii crend-o din senin n doar cteva secunde; energia
necesitat de o asemenea operaiune ar fi lsat nenumrate urme
n exomemoria conacului.
Am probat toate posibilitile evidente, spune Odette,
sprijinit de unul din braele fotoliului lui Unruh, privindu-l pe
Isidore cu zmbetul ei de copili. M ndoiesc c jucria aceea
zoku va descoperi ceva n plus fa de mine.
Isidore abia dac o aude: este mult prea concentrat s
examineze podeaua i pereii bibliotecii. Dup cum era de ateptat,
sunt din bazalt solid, ornat cu piatr vie. Se aaz i nchide ochii
pentru cteva clipe. Imagini fugare din carte ascund forma
misterului, dei o parte din el simte nevoia s le integreze n
investigaie. Le mtur din memorie i se concentreaz numai pe
scrisoare. O camer ncuiat; un obiect misterios; pare o
operaiune mult prea curat.
Cnd a fost ultima dat cnd ai procurat ceva pentru domnul
Unruh? o ntreab el pe Odette.
i duce gnditoare un deget la buze.
Probabil acum trei sptmni. De ce?
133

M gndeam la cai troieni, spune Isidore. Este posibil s fi


cumprat cumva un dispozitiv mascat, ceva care s conin o
microdron sau altceva care s fi plasat scrisoarea acolo unde a
gsit-o domnul Unruh? De fapt, se poate ca dispozitivul s fi fost
achiziionat cu mult timp n urm i s fi stat aici pn a fost
activat.
Mi se pare improbabil, spune Odette. Christian analizeaz
foarte atent, cu ajutorul experilor, orice articol pe care l cumpr.
i chiar dac ar fi existat un astfel de dispozitiv, ar fi fost
nregistrat n exomemorie.
Aa este, ncuviineaz Isidore, privind-o curios. Avei vreo
teorie proprie?
Nu pentru asta sunt pltit, zice Odette. Dar dac ar trebui s
v ofer una ei bine, ceea ce pot spune este c, de-a lungul
timpului, de cnd lucrez aici, l-am vzut pe dragul de Christian
fcnd lucruri mai excentrice dect s-i scrie singur scrisori,
continu ea cu un zmbet mult mai mbtrnit i maliios de
aceast dat. Se plictisete repede. Pentru binele dumneavoastr,
domnule Beautrelet, sper c v pricepei s i inventai mistere, nu
numai s le rezolvai. i c suntei mai talentat ca detectiv dect n
domeniul vestimentar. Garderoba dumneavoastr are neaprat
nevoie de mbuntiri.
Isidore nc se gndete la scrisoare cnd se ntoarce acas n
seara aceea. i d seama ct de mult i-a lipsit acest sentiment de
desfurare lent a hrii unui nou mister n mintea lui.
Lin este probabil treaz nc: n buctrie e lumina aprins.
Realizeaz c nu a mncat nimic de la prnz, aa c i comand
faberului de buctrie s-i fac rapid un risotto.
n timp ce privete braul faberului dansnd deasupra farfuriei,
crend boabele de orez cu raza lui atomic, se gndete la Unruh.
Ceva n legtur cu el pare nelalocul lui. Insinuarea fcut de
Odette, c ar fi fost invitat s joace un rol ntr-o arad elaborat,
pare s se potriveasc cu restul faptelor. ns forma soluiei este
prea bizar pentru a fi acceptabil.
Se holbeaz la farfuria aburind, decide c vrea s mai pstreze
senzaia de acuitate pe care i-o d foamea, o las pe masa din
buctrie i se duce n camera lui.
Ai avut o zi lung?
Pixil st pe pat cu picioarele ncruciate i se joac cu creatura
verde.
Ce caui aici? Cum ai intrat?
134

A exclus-o n mod intenionat pe Pixil din gevulotul lui n


ultimele cteva zile. A fost ca un anestezic local, amorindu-i rana
i ajutndu-l s uite de ea.
Pixil ridic inelul de cuplare. Trsturile ei au o anumit
granulozitate neclar, iar el i d seama c nu este dect o
imagine creat din cea utilitar.
Nu e doar un dispozitiv de comunicare, tii? spune ea. M-am
plictisit s m joc de-a ghicete la ce se gndete iubitul tu.
Presupun c ai dat dovad de iniiativ inventnd jocul sta.
Vorbeti
Serios? Nu. Dar fr ndoial majoritatea locuitorilor din
colonia zoku ar vorbi serios. mi place de micuul sta. Are un
nume?
Nu.
Pcat. I-ar prinde bine. Poate ceva din scrierile lui Lovecraft?
Dei pe aici se afl creaturi mai mari i slinoase, pline de
tentacule.
Isidore nu rspunde.
S neleg c eti prea ocupat ca s vorbeti cu mine? ntreab
Pixil.
Poate c pur i simplu m-am sturat s m joc de-a hai s
vorbim despre sentimentele noastre.
Pixil l privete un rstimp.
Aa deci. i eu care tocmai stabilisem o metod ca s inem
scorul. Primeti cte un punct de fiecare dat cnd spui ceva
adevrat, plus un bonus cnd faci dezvluiri emoionale autentice.
Dar vd c mi-am pierdut vremea, spune ea ncrucindu-i
braele. tii, dac l-a ruga pe Drathdor, ar putea crea un model
de rspunsuri emoionale care ar anticipa i mi-ar spune exact
cum funcionezi.
Isidore este asediat de un gnd ngrozitor.
Sper c nu ai nimic de-a face cu treaba asta cu le Flambeur,
nu?
Se lovete de limitele impuse de gevulot cu privire la informaiile
pe care le poate mprti n legtur cu misiunea de la Unruh,
aa c limba i ncremenete. Dar chiar pare genul de lucru
caracteristic pentru Pixil: plsmuirea unui puzzle elaborat pentru
a-i reda ncrederea n el. Oripilat, i d seama c nu este o ipotez
pe care o poate elimina din start.
N-am idee despre ce vorbeti, spune ea. Se pare c eti ocupat
cu chestiuni importante. Am venit s-i spun c, indiferent ce joc
135

vrei s joci cu mine i, crede-m, joc mai bine dect tine


micarea urmtoare i aparine.
Dispare. Inelul de cuplare i creatura verde cad pe pat cu un
bufnet surd. Monstruleul aterizeaz pe spate i-i agit
neputincios tentaculele n aer.
tiu cum te simi, spune Isidore.
Ridic creatura i o aaz n picioare, iar ea i arunc o privire
recunosctoare, fcnd ochii mari. Se ntinde lng ea i se uit n
tavan. tie c ar trebui s se gndeasc la Pixil i cum s se
revaneze. ns gndurile lui orbiteaz n jurul scrisorii. Este un
obiect fizic. Are o origine. Cineva a scris-o. Este imposibil ca
exomemoria s nu nregistreze de unde a provenit. Aadar,
originea ei trebuie s se afle gravat undeva n exomemorie. Dac
nu cumva
Dac nu cumva tocmai exomemoria are o eroare.
Gndul l face s clipeasc. E ca i cum ai spune c acceleraia
gravitaional nu ar fi o constant de 0,6 g, sau c soarele ar putea
s nu rsar mine. Dar ideea aceasta, orict de inadecvat, se
potrivete. i nu numai att simte c este doar o poriune dintr-o
form mai mare, pndind n bezn, unde nu o poate atinge. Odat
ce ai eliminat imposibilul, ceea ce rmne, orict de improbabil ar
prea, trebuie s fie adevrul.
Ceva rece i atinge degetele de la picioare, iar el scoate un mic
ipt, luat prin surprindere. Monstruleul exploreaz lumea de sub
ptura lui. l ridic n palme i i arunc o privire mnioas, iar el
i mic tentaculele candid.
tii ceva, spune Isidore, cred c am s te botez Sherlock.
Dup cum au stabilit, Odette l ajut s-i aleag un costum
pentru petrecerea Carpe diem. Petrec o jumtate de zi pe
Bulevardul Persistent. Tema festivitii va fi Timpul. Un vnztor
cu degete ndemnatice i ia msurile pentru un costum negru cu
argintiu bazat pe Sol Lunae, a doua zi din sptmna calendarului
darian.
Nu se presupune c Luna este un simbol feminin? protesteaz
el cnd Odette i aduce la cunotin tema costumului.
Christian a planificat totul cu grij, spune Odette, urmrind
ncruntat diversele modele pe care magazinul le proiecteaz pe
silueta zvelt a lui Isidore. n locul tu, nu l-a contrazice: eu nu
am reuit niciodat s-i schimb prerea. Cred c vom ncerca alt
material, probabil catifea, spune ea i adaug zmbind: Luna
136

simbolizeaz, de asemenea, misterul i intuiia. Poate asta


reprezini pentru el. Sau poate c nu.
Isidore nu mai scoate un cuvnt i se supune fr s riposteze
torturii blnde a croitorului.
Dup excursia la cumprturi, se ntoarce la conac i ncepe s
elimine imposibilul, elabornd o serie de ipoteze pentru a explica
apariia scrisorii, fiecare mai complex dect precedenta. Variaz
de la hrtie automaterializat pn la cea de invizibilitate
suficient de sofisticat pentru a pcli senzorii omniprezeni ai
exomemoriei. Dar toate l aduc napoi la aceeai improbabil
concluzie: ceva este n neregul cu exomemoria nsi.
Unul dintre servitorii Tcui i aduce un prnz uor, pe care l
servete singur. Dup cte se pare, mileniarul este prea ocupat cu
ultima lui sptmn pe care o are de trit n trupul de Nobil,
pentru a irosi prea mult Timp pe ceva ce a fost pus deja n
micare.
Dup-amiaza, Isidore ia n considerare posibilitatea manipulrii
exomemoriei. Exocaut pn cnd simte c-i explodeaz capul de
la attea date tehnice despre comunicare ubicu distribuit,
criptografie public cuantic, probleme generale bizantine i
protocoale secrete mprtite. Exomemoria se afl pretutindeni.
Minusculii ei senzori, distribuii n fiecare bucic de
cerebromaterie i normomaterie, nregistreaz absolut totul, de la
evenimente, fluctuaii de temperatur, deplasarea obiectelor i
pn la gnduri, iar accesarea ei este controlat numai de gevulot.
ns a fost programat doar pentru a fi scris, prezentnd
numeroase redundane. Ptrunderea n sistem i editarea ei ar
presupune resurse tehnologice i computaionale mult mai
avansate dect cele ce stau la dispoziia oricrui cetean din
Oubliette.
Revelaia i provoac fiori pe ira spinrii. Poate c o for
extralumeasc l-a ales ntr-adevr pe Unruh drept int.
Dup o plimbare prin grdin unde un brbat cu prul alb,
mbrcat ntr-o salopet albastr, ngrijete florile lui Unruh, ajutat
de un servitor Tcut Isidore parcurge ntreaga exomemorie a
conacului la care are acces, cutnd alte lacune. St pe unul
dintre fotoliile din bibliotec i rememoreaz. Unruh a avut o via
ordonat n ultimul an, aproape de pustnic, cu excepia unor
petreceri ocazionale restrnse. Din cnd n cnd, curtezane exotice
din Strada arpelui se ivesc printre amintiri, fcndu-l pe Isidore
s se ntrebe ce ar crede Adrian Wu despre noul lui angajator. Dar
137

Unruh i petrece cea mai mare parte a timpului n solitudine,


primind n vizit comerciani de antichiti, mncnd singur i
stnd ore ntregi cufundat n lectur, n bibliotec.
Este pe punctul de a renuna torentul de detalii este prea
voluminos pentru a putea fi absorbit dintr-odat cnd se
hotrte s confrunte memoria cu cartea pe care o citea Unruh,
lifecastul Contelui Isidis. Ultima oar cnd a citit Unruh din ea a
fost acum patru sptmni. Iar n memorie
i ia cteva clipe ca s fac legtura. Apoi se ridic n picioare
dintr-un salt i se duce s-o caute pe Odette. Orchestreaz
pregtirile pentru petrecere ntr-un mic birou din aripa estic a
conacului, nconjurat de invitaii spime care plutesc n jurul ei ca
un stol de psri ngheate n timp.
Vreau s vorbesc cu domnul Unruh.
M tem c e imposibil, spune ea. Christian mai are doar
cteva zile la dispoziie i, n afara cazului n care mi las alte
instruciuni, le va petrece cum crede el de cuviin.
Trebuie s-i pun nite ntrebri.
Domnule Beautrelet, n locul dumneavoastr m-a mulumi
s-mi joc rolul desemnat n aceast mic dram instrumentat de
el.
Atinge o coal virtual din aer, care se deschide, devenind
chipul unei tinere femei. l analizeaz, ducndu-i vrful
condeiului la buze.
Un artist lifecast, spune ea. Nu cred c s-ar potrivi n peisaj.
Uneori am impresia c ar fi trebuit s fiu muzician. Organizarea
unei petreceri are multe aspecte n comun cu compunerea unei
piese muzicale: trebuie s-i dai seama de modul n care diferitele
instrumente se completeaz reciproc. Din punctul meu de vedere,
dumneavoastr suntei tot un instrument, domnule Beautrelet.
Christian mi-a ncredinat rolul de dirijor pentru ultima sa zi.
Aadar, v rog, pstrai-v revelaiile dramatice pentru petrecere.
Din cte tiu, condiia esenial a comediei este coordonarea.
Isidore i ncrucieaz minile la piept.
Am auzit un citat odat, spune el. Definiia tragediei: eu,
alunecnd pe o coaj de banan. Definiia comediei: tu, cznd
ntr-o gaur i murind. M ntreb ce anume a descoperi dac mia petrece mai mult timp cercetndu-v pe dumneavoastr.
Odette l privete drept n ochi vreme ndelungat.
Nu am nimic de ascuns, zice ea ntr-un final.
Isidore zmbete, dar nu rspunde. Ea este prima care i
138

ntoarce privirea.
Fie, admite Odette. Presupun c i-ar face plcere o distracie
uoar.
Unruh l ntmpin ntr-una din galeriile conacului, mbrcat
ntr-un halat i afind o expresie distant. Isidore zrete pe
cineva estompat de gevulot trecnd pe un coridor, ceea ce-l face s
se ntrebe din ce activitate s-a ntrerupt mileniarul pentru a-l
primi.
Domnule Beautrelet. Mi s-a comunicat c ai descoperit ceva.
Da. Sunt convins c ngrijorarea dumneavoastr este ct se
poate de fondat i c o for extraplanetar este implicat n acest
incident. V voi ajuta s facei pregtirile necesare pentru
petrecere.
Presupun c ar trebui s v mulumesc c nu mprtii
bnuiala lui Odette c a fi scris eu nsumi biletul, spune Unruh.
i altceva?
Nimic. Exomemoria local a fost manipulat ntr-o anumit
manier, dar nu am putut nc determina cum sau de cine. Dar nu
despre asta voiam s v vorbesc.
A, nu? spune Unruh, ridicnd din sprncene.
n timp ce examinam exomemoria, cutnd lacune, am
observat c ai studiat frecvent lifecastul lui Isidis, aa c m-am
uitat la prima lectur. Sunt contient c am abuzat poate de
puterea pe care mi-ai dat-o, dar m-am simit constrns s studiez
toate elementele cazului din toate unghiurile posibile.
Aa este.
Trebuie s v spun c am observat reacia pe care ai avut-o
citind textul.
Unruh ipase, aruncase cartea n colul opus al ncperii,
smulsese alte volume din rafturi, rsturnase planetariul cu o
violen care prea s-i copleeasc statura firav i n cele din
urm se prbuise n fotoliu.
Dac nu m nel, la scurt vreme dup aceea ai luat decizia
de a intra mai devreme n starea de Tcut. Ce anume ai vzut?
Unruh ofteaz.
Domnule Beautrelet, ar trebui poate s v clarific faptul c nu
ducei o investigaie generic. Nu v-am mputernicit s-mi
cotrobii prin viaa particular sau s iscodii motivele aciunilor
mele, ci doar s-mi protejai proprietatea i propria persoan de
ceea ce am considerat a fi o ameninare.
139

M-ai angajat ca s elucidez un mister, spune Isidore. i nu


cred c este vorba doar despre misterul scrisorii. Am exocutat de
asemenea Contele Isidis.
i ce ai descoperit?
Nimic. Nu am putut gsi niciun fel de referiri la vreun Conte
Isidis n exomemoriile publice. Din punct de vedere al
cunotinelor opiniei publice, acesta nu a existat vreodat.
Unruh se ndreapt ctre una dintre ferestrele uriae ale
galeriei i privete afar.
Domnule Beautrelet, trebuie s recunosc c nu am fost
complet sincer cu dumneavoastr. O parte din mine spera c vei
bga de seam anumite detalii pe cont propriu, ceea ce ai i fcut.
Atinge geamul cu mna lui palid.
Se ntmpl un fenomen bizar atunci cnd eti bogat, chiar i
atunci cnd bogia este att de artificial ca n societatea noastr.
ncepi s dezvoli o form de solipsism. Lumea se pliaz conform
voinei tale. Totul n jur se transform n propria ta reflecie, iar
dup o vreme devine anost s te priveti n ochi numai pe tine
nsui, spune el oftnd. Aa c am ncercat s gsesc un teren mai
ferm n trecut, n originile noastre, n istorie. M ndoiesc c sunt
prea muli din generaia noastr care s fi studiat cu atta fervoare
ca mine epoca Regatului i Revoluia. La nceput, a fost evadarea
perfect, cu mult mai bogat dect existena noastr fad, cu lupte
autentice, ru real, idei triumfnd asupra oprimrii, cu disperare
i speran. Contele Isidis complotnd mpotriva unui tiran.
Dram. Intrig. i Revoluia! Am cumprat amintiri de la ceretorii
de Timp. mi amintesc s m fi aflat acolo, n Valea Harmakis,
sfiind trupuri de Nobili cu gheare de diamant. Dar dup un timp
am realizat c era ceva putred aici. Cu ct m afundam mai adnc,
cu att ddeam peste mai multe inconsecvene. Oameni care
apreau n lifecasturi pe care le cumprasem de la comerciani la
negru, amintiri care se contraziceau. n timp ce citeam lifecastul
lui Isidis, am avut prima revelaie, i ai vzut cum am
reacionat.
Unruh strnge din pumni.
Mi-am pierdut ncrederea n trecut. E ceva n neregul cu el.
Cu ceea ce tim. De aceea nu am vrut s studiai textele din
bibliotec. Nu i-a dori nimnui acest sentiment. Poate c vechii
filosofi aveau dreptate i chiar trim ntr-o simulare, ca nite
marionete ale unor zei transumani; poate c Sobornostul a ctigat
deja, visele lui Fedorov au devenit realitate, iar noi nu suntem
140

dect nite simple amintiri. i dac nu poi avea ncredere n


istorie, de ce i-ar mai psa de prezent? Nu-mi mai trebuie. Voi fi
pur i simplu Tcut.
Sunt sigur c exist o explicaie raional, spune Isidore.
Poate c ai fost victima unei falsificri; poate ar trebui s
investigm sursele textelor din biblioteca dumneavoastr
Unruh schieaz un gest de dezaprobare.
Nu mai conteaz acum. Putei face orice dorii cu aceast
informaie dup ce eu nu voi mai fi. Voi mai avea parte de un
moment perfect, dup care am terminat, zice el zmbind. Dar m
bucur totui c am avut dreptate n ceea ce-l privete pe le
Flambeur. Va fi cu siguran o ntlnire interesant.
i atinge umrul lui Isidore.
V sunt recunosctor, domnule Beautrelet. mi doream s
vorbesc cu cineva despre asta. Odette este important pentru mine
din multe privine, ns ea nu ar nelege. Este o fptur care
triete n prezent, aa cum ar trebui s m strduiesc i eu s
fac.
Apreciez ncrederea pe care mi-ai artat-o, spune Isidore, dar
consider totui c
Am ncheiat subiectul, l ntrerupe Unruh cu fermitate.
Singurele lucruri care trebuie s v preocupe acum sunt
petrecerea i houl nostru. i fiindc veni vorba avei dispoziii
anume n legtur cu securitatea pe care s i le transmit lui
Odette?
Am putea solicita deschiderea total a gevulotului la intrare,
sau am putea amplasa mai multe agore n grdin
Ce lips de elegan! n niciun caz! protesteaz Unruh,
ncruntndu-se. S fii jefuit e una, dar lipsa de maniere e cu totul
altceva.

141

10
Houl i o a doua prim ntlnire
Raymonde ia masa de prnz lng terenul de joac, atunci cnd
ne ntlnim din nou pentru prima dat. n poal i mprtiate pe
banc are partituri pe care le studiaz n timp ce muc aproape
cu ferocitate dintr-un mr.
Scuz-m, spun eu.
Vine aici n fiecare zi i mnnc dintr-o pung mic de
tempomaterie, n grab, ca i cum s-ar simi vinovat c-i acord
un moment de linite. Se uit la copiii care se car ca nite
maimue pe barele alambicate i la copiii mici care se joac la
gropile de nisip cu jucriile sintobiotice rotunde i colorate. St
aezat pe marginea bncii, cu picioarele lungi i graioase ndoite
ntr-o poziie incomod, gata s sar n picioare.
M privete ncruntat. Gevulotul ei este deschis doar puin,
doar ct s-i dezvluie expresia oarecum amenintoare schiat
pe chipul ei mndru i ascuit, ceea ce o face ntr-un fel chiar mai
frumoas.
Da?
Schimbm un salut prin gevulot, scurt i la obiect. Motorul
pirat gogol scaneaz dup lacune, ns deocamdat nu gsete
nimic.
Perhonen i cu mine am cutat-o prin agore i exomemorii
publice i, dup ore n ir de munc, am dat de ea n sfrit ntr-o
amintire brusc i intens a unei fete ntr-o fust glbuie i bluz,
trecnd printr-o agora cu un mers hotrt. Nu avea expresia
imobil ca o masc pe care o adopt adesea marienii n locuri
publice, ci prea serioas, cufundat n gnduri.
n ziua precedent i-am furat una din colile cu partituri,
purtnd o alt fa. Acum i-o ntind.
Cred c asta i aparine.
O accept ovind.
Mulumesc.
Probabil ai scpat-o ieri. Am gsit-o pe jos.
Ce noroc, spune ea.
Este nc suspicioas: gevulotul ei i ascunde pn i numele,
iar dac nu i-a cunoate deja faa, a uita-o dup aceast
conversaie.
142

Locuiete undeva pe la periferia Districtului Prafului. Se ocup


cu ceva care are de-a face cu muzica. Duce o via obinuit. Are o
garderob modest i conservatoare. ntr-un fel, mi se pare bizar,
deoarece nu se potrivete cu zmbetul din fotografie. Dar n
douzeci de ani se pot ntmpla multe. M ntreb dac a ieit
recent din Tcere; asta i face de obicei pe tinerii marieni s fie
foarte zgrcii cu Timpul.
Este foarte bun, s tii.
Poftim?
Muzica. Foaia este analogic, aa c nu m-am putut abine s
nu o citesc.
i ofer puin gevulot. Accept. Da!
Eu sunt Raoul. mi pare ru pentru deranj, dar cutam de
mult un pretext ca s intru n vorb cu tine.
Nu o s mearg, optete Perhonen.
Ba sigur c da. O femeie nu poate rezista unei poveti
captivante.
Un strin misterios pe o banc din parc? i place la nebunie.
Ei, atunci m bucur c ai gsit unul, spune ea.
mi mai ofer puin gevulot: are un iubit. La naiba. Dar vom
vedea dac e un obstacol.
Ai vreun mecena?
M izbesc de un alt blocaj de gevulot.
mi cer scuze dac sunt indiscret, dar sunt pur i simplu
interesat. Despre ce este vorba?
Este o oper. Despre Revoluie.
Aha, neleg.
Se ridic n picioare.
Trebuie s m ntlnesc cu un student. Mi-a fcut plcere.
Ei poftim, spune Perhonen. Ai fcut-o de oaie.
Parfumul ei o not de pin mi se duce direct la amigdal,
declannd amintirea unei amintiri. Eu, dansnd cu ea ntr-un
club cu podeaua de sticl din Pntece, pn n zori. Oare atunci
am ntlnit-o prima oar?
Ai o problem cu poriunea de a cappella, spun eu.
Ezit.
Pot s-i art cum s o rezolvi, dac accepi s iei cina cu
mine.
De ce a accepta sfaturi de la tine? ntreab ea, lundu-mi
coala din mn.
Nu sfaturi, ci simple sugestii.
143

M examineaz, iar eu i zmbesc ct mai fermector cu


putin. Am petrecut mult vreme exersnd n faa oglinzii,
ncercnd s-mi adaptez zmbetul acestui chip nou.
i aaz dup urechea alb o uvi de pr negru.
De acord. Va trebui s m convingi. Dar aleg eu locul.
mi transmite o co-amintire, indicndu-mi un local din
apropierea monumentului Revoluiei.
Ateapt-m acolo la apte.
S-a fcut. Cum ai zis c te cheam?
Nu am zis, spune ea, ridicndu-se i ndeprtndu-se de
terenul de joac, cu tocurile bocnind pe asfalt.
n timp ce houl e n ora, la vntoare de dragoste, Mieli
ncearc s se impulsioneze singur pentru a-l interoga pe vasilev.
Glonul armei-fantom, de mrimea unei gmlii de ac, abia are
capacitatea de calcul pentru a rula o minte de nivel uman. O
cntrete n mn, n nveliul de safir care o menine n stare
latent, aruncnd-o n sus i prinznd-o, nefiind nc obinuit cu
gravitaia o noutate pentru ea. Chiar i obiectul acesta minuscul
i se pare greu, asemenea unui eec. Iar i iar simte impactul n
palm.
Suntem n rzboi, i spune ea. Ei l-au provocat. Ce alternativ
am?
Camera de hotel i se pare prea strmt, se simte sufocat. Se
trezete plimbndu-se prin ora, strngnd nc glonul n palm,
cutreiernd Bulevardul Persistent, acum familiar, n linitea dupamiezii.
Poate c nelinitea provine din activitatea biotic a hoului. Nu
a cutezat s mai suprime legtura dup tentativa lui de evadare,
mai ales acum, dup ce i-a permis cu reticen s-i schimbe
chipul i structura mental. Aa c este insuportabil de contient
de entuziasmul lui, ca i cum ar avea o mncrime constant.
Se oprete s guste mncarea sioas i condimentat care se
obinuiete aici. O servete un tnr care i zmbete ntruna i i
tot trimite co-amintiri cu subneles, pn cnd se nfoar n
gevulot ca s mnnce n linite. Felul de mncare se cheam
cassoulet i o face s se simt balonat i greoaie.
Cum merge acolo? o ntreab pe Perhonen.
Tocmai a convins-o s-i accepte invitaia la o prim ntlnire,
spune nava.
Minunat.
144

Nu pari deloc ncntat. Nu e foarte profesionist din partea ta.


Am nevoie s fiu singur o vreme. ine-l sub observaie n
locul meu.
Sigur. Dar ar trebui s-l urmreti tu. E oarecum distractiv.
Mieli ntrerupe legtura. Distractiv. Merge ncercnd s imite
pasul lejer al marienilor mbrcai n alb, dorindu-i s poat
zbura din nou. Dup un timp, cerul i se pare prea vast. Cea mai
apropiat cldire este un soi de biseric, unde intr ncercnd s
gseasc un refugiu. Nu tie ce zeu este venerat aici i nu are nicio
curiozitate s afle. Dar bolile nalte ale tavanului i amintesc de
spaiile deschise din templele lui Ilmatar de acas, din Oort,
peteri de ghea ale zeiei aerului i spaiului. Aa c i se pare
cumva potrivit s cnte o rugciune n surdin:
Mam a aerului, d-mi nelepciune,
fiic a cerului, putere d-mi,
ajut un orfan calea spre cmin s-i afle,
cluzete o pasre rtcit ctre miazzi.
Iart un copil cu mini nsngerate,
o biat ntruchipare ce lucrarea-i ntineaz
cu fapte urte i mai urte gnduri nc,
cu tieturi i cicatrice cntecul i necinstete.

Repetarea rugii o face s se gndeasc la lcaul natal i la


Sydn, iar asta i uureaz povara. Dup ce mai st o vreme n
tcere, se ntoarce la hotel, acoper ferestrele i scoate glonulfantom.
Trezete-te, i comand minii vasilevului.
Unde? Aah.
Salut, Anne.
Tu erai.
Da. Slujitoarea Fondatorului.
Mintea vasilevului rde. Mieli i d o alt voce, nu de copil, ci o
voce de vasilev, masculin, fr inflexiuni i grav. ntr-un fel, asta
i uureaz sarcina.
Nu era niciun Fondator. A fost suficient de iste ca s ne
amgeasc. Dar nu era niciun chen sau chitragupta, spune
mintea.
Nu la el m refer, optete Mieli. Eti terminat. Te-ai pus n
calea Marii Misiuni Comune. Dar din mil, i ofer ansa s
145

vorbeti din proprie iniiativ nainte de a fi aruncat n uitare,


ansa de a te salva.
Vasilevul rde iari.
Nu-mi pas pe cine slujeti. Eti o biat servitoare. Pentru ce
atta vorbrie ca s afli ce e n mintea mea? Termin odat ce ai de
fcut i nu mai irosi timpul unui Fondator cu flecreala ta.
Scrbit, Mieli reduce mintea la tcere. Apoi acceseaz gogolul
chirurg din metacortexul ei i i comand s nceap. Acesta l
imobilizeaz pe vasilev ntr-un sandbox i ncepe s-l fragmenteze;
separ funciile contiente superioare, l recompenseaz i l
pedepsete. Este un soi de perversiune a sculpturii: nu ncearc s
descopere forma care se ascunde n piatr, ci sparge piatra n
buci i le reasambleaz, formnd altceva.
Rezultatele gogolului chirurg reprezint afiaje neprelucrate de
nvare asociativ a populaiilor de neuroni simulai. Dup o
vreme, oprete fluxul. Abia reuete s ajung pn la baie nainte
s vomite resturile pestileniale ale prnzului ei nedigerat.
Se ntoarce la vasilev cu un gust acid n gur.
Salutare, scumpo, spune acesta pe un ton euforic. Cu ce-i
pot fi de folos?
Poi s ncepi prin a-mi spune tot ce tii despre Jean le
Flambeur, spune Mieli.
Raymonde ajunge cu ntrziere, avnd grij s traverseze mica
agor de mn cu un brbat chipe cu un pr ca o coam de leu,
mai tnr dect ea, care o srut la desprire. Apoi mi face cu
mna. M ridic i i trag scaunul ca s se aeze. Accept gestul cu
atitudine puin trufa.
Am ateptat-o la restaurantul ales de ea, aezat la o mas
afar, lng radiator. Este un local mic i curios, cu ui simple de
sticl i o firm goal; interiorul este n schimb un carnaval de
culoare i obiecte exotice, cutii de sticl cu animale exotice
mpiate, ochi de sticl i picturi luxuriante. Am tot derulat n
minte prima noastr ntlnire, gndindu-m la ce anume a
reacionat: nu la aerul de mister, ci la tachinare. Mi-am modificat
i aspectul fizic n mod subtil nimic din ce nu ar fi de ateptat
odat cu dezvluirea progresiv a gevulotului, dar prnd o not
mai rutcios. Se pare c este ndeajuns pentru a-i nclzi
zmbetul cu un grad.
Cum a mers lecia?
Bine. I-am predat fiicei unui cuplu tnr, care are foarte mult
146

potenial.
Potenialul este esenial. La fel ca i n cazul muzicii tale.
Nu e chiar aa, spune ea. M-am tot gndit la asta. Ai minit.
Nu este nimic n neregul cu fragmentul acela. n caz c nu tiai,
ne aflm n Oubliette, iar eu sunt o fat frumoas. Ceea ce
nseamn c genul sta de lucruri se ntmpl tot timpul, spune ea
ridicndu-i mndr capul i lsndu-i prul s curg n cascade
pe umeri. Un strin misterios. O coinciden fericit. Serios? E un
truc vechi.
i d rapid dou comenzi dronei chelner.
Nu terminasem de citit meniul, spun eu.
Aiurea. O s serveti zebra teriyaki. Este excelent.
Fac un gest de capitulare.
n regul. Credeam c aa se fac lucrurile prin prile astea.
Atunci de ce ai acceptat s te ntlneti cu mine?
Poate c eu sunt cea care te-a urmrit pe tine.
Poate.
Mnnc o mslin din castronul cu aperitive i ndreapt
scobitoarea spre mine.
Ai fost politicos. Nu te-ai descurcat prea bine cu gevulotul. E
limpede c provii de altundeva, iar asta e ntotdeauna interesant.
Iar acum mi datorezi ceva, ceea ce e mereu dezirabil.
La naiba. Verific progresul motorului pirat. nc ncearc s
gseasc bree n gevulotul ei, fr prea mult succes. Dar este
evident c ea se descurc mai bine la asta.
Mrturisesc. Am cumprat o cetenie. Sunt de pe Ceres, din
Centur.
Ridic din sprncene. Nu este deloc uor s cumperi o cetenie
marian; de obicei, implic o decizie oficial luat de Voce. ns
piraii gogol par s fi fcut o treab bun cu inventarea povetii de
fundal pentru aceast identitate, avnd grij s introduc anumite
detalii pe ici, pe colo, n exomemorii publice.
Interesant? De ce aici?
Gesticulez la tot ce se afl n jur.
Avei un cer. Avei o planet ntreag. Ai realizat ceva. Avei
un vis.
M privete cu aceeai intensitate curioas cu care i privise
mrul la prnz i, pentru o clip, m pregtesc de muctur.
Mult lume crede asta. Dar nainte am trecut, desigur, printrun rzboi civil ngrozitor, n urma cruia au scpat din fru nite
mainrii de ucis autoreplicante, care au distrus toat munca de
147

terraformare depus de stpnii notri, proprietarii de sclavi,


nainte s i ucidem. Dar aa e, se afl i un vis, ascuns pe undeva
pe acolo, spune ea zmbind.
tii, nimeni nu mi-a spus pn acum ct de des
Atac? Phoboii? Depinde. De cele mai multe ori, nici mcar nu
remarci, iar cnd i dai seama, e doar un bubuit surd n
deprtare. Tcuii rezolv problema. Unii copii zboar cu
planoarele ca s priveasc, bineneles. i eu fceam asta cnd
eram mai tnr. E ceva spectaculos.
mi ofer o co-amintire care m ia prin surprindere. Un planor
din cerebromaterie, cu aripi albe; o mare de tunete i flcri
dedesubt, o reea strlucitoare de lasere ntrezrit prin pulberea
portocalie, o avalan neagr de ceva izbind trupele de Tcui; o
explozie orbitoare. Iar alturi de ea, cineva care o atinge i o srut
pe gt
Inspir adnc. Motorul pirat se aga de amintirea senzual i
ncepe s o analizeze.
Ce s-a ntmplat? Pari derutat, spune ea.
Observ c a sosit mncarea; aroma delicioas m ademenete,
ndeprtndu-m de amintire i provocndu-mi o suprasolicitare
senzorial. Chelnerul un brbat cu pielea negricioas i cu dini
de un alb sclipitor mi rnjete. Raymonde i face un semn
aprobator din cap.
Este un loc derutant, zic eu.
Toate locurile interesante sunt aa. Asta ncerc s ilustrez
prin muzica pe care o scriu, despre care preai s ai attea idei.
ncerci s le provoci un infarct asculttorilor ti?
Rde.
Nu. Ceea ce vreau s spun e c i noi suntem confuzi. E
frumos s vorbim de visul Revoluiei, de recrearea unui nou
Pmnt, un trm al fgduinei i lucruri de felul acesta, dar de
fapt nu este att de simplu. Exist i multe sentimente de vin
amestecate cu visul. Iar generaiile mai tinere nu au aceeai
mentalitate. Am fost Tcut o dat i nu-mi doresc s fac asta din
nou. Iar cei mai tineri dect mine i vd pe zoku venind aici, i
oameni ca tine. Nu mai tiu ce s cread.
Cum a fost? S fii Tcut?
Gust mncarea. Carnea de zebr este ntr-adevr excelent:
neagr i suculent. Are gusturi bune. Poate c e ceva ce a nvat
de la mine.
Frmieaz o bucat de pine n farfurie, dus pe gnduri.
148

E greu de explicat. Se ntmpl foarte abrupt: cnd i se


termin Timpul are loc transferul. Oamenii de la Resuscitare vin
s-i ridice trupul, dar tu te afli deja acolo. E ca i cum ai avea un
atac cerebral. Dintr-odat creierul tu funcioneaz diferit, ntr-un
corp diferit, cu simuri diferite. Dar dup ce trece ocul iniial, nu e
chiar aa de ru. Devii foarte concentrat pe munca ta, iar
concentrarea este foarte plcut. Ai o structur diferit. Nu poi
vorbi, dar ai nite vise foarte intense, pe care le poi mprti cu
ceilali. i eti puternic, dar asta depinde n ce corp nimereti, ceea
ce poate fi un sentiment foarte palpitant.
Deci Tcuii au via sexual sau nu?
Poate c vei afla singur ntr-o bun zi, biat extraplanetar.
Oricum, nu sun prea ru, remarc eu.
Au existat dispute nesfrite pe tema asta. Muli tineri cred c
e vorba doar despre un complex de vinovie. Dar Vocea nu a
primit niciodat vreo propunere de abolire a sistemului. Ai putea
s te ntrebi de ce: oare nu am putea gsi alt metod? Nu am
putea folosi drone sintobiotice pentru a face aceste munci? Dar nu
e chiar att de simplu. Dup ce te ntorci, eti rvit pentru o
vreme. Te uii n oglind i-i vezi cellalt sine. i lipsete. E ca i
cum ai avea un geamn siamez, de care nu te poi despri n fond
niciodat.
Ridic paharul de vin, ales tot de ea un Sauvignon din Valea
Dao. mi amintesc vag c se presupune c ar avea efect afrodiziac.
S bem n cinstea confuziei, spune ea, dup care sorbim
amndoi din pahar.
Vinul are o textur bogat, viguroas, cu arom de piersic i
caprifoi, care mi provoac un sentiment ciudat, un amestec de
nostalgie i emoia unei noi iubiri. ntr-o oglind, undeva, vechiul
eu sigur zmbete.
Ei l voiau, spune vasilevul nerbdtor.
De fiecare dat cnd rspunde la o ntrebare, gogolul chirurg i
stimuleaz centrii plcerii. Dezavantajul este c dureaz ceva pn
s rspund.
Cine?
Cei ascuni. Ei comand aici. Ne-au promis suflete pentru el,
ct de multe vrem.
Cine sunt ei?
Ne-au vorbit prin alte guri, cum fac uneori Fondatorii. Am fost
de acord. i de ce nu? De ce s nu colaborm cu ei? Misiunea i va
149

nghii pe toi n cele din urm, toi vor ngenunchea n faa


altarului lui Fedorov. Putem s ne ntoarcem la muzeu ca s ne
uitm la elefani?
Arat-mi.
ns vasilevul i pierde coerena. Scrnind din dini, Mieli
restabilete o versiune anterioar i-i ordon chirurgului s o ia de
la capt.
Cina se prelungete cu un desert, iar apoi cu o plimbare prin
Parcul estoasei. Stm de vorb i, ncet-ncet, gevulotul ei ncepe
s se deschid ctre mine.
Provine dintr-un ora-lent din Kasei. A avut o tineree
nebuneasc, n care a irosit o grmad de Timp, apoi s-a aezat la
casa ei (cu un brbat mai n vrst, se pare). Nu uit de datorii:
m pune s-i iau ngheat de la o fat ntr-un or alb i alege
aromele; simfonii bizare de gusturi pe care nici nu le pot defini,
care seamn puin cu pepenele galben i mierea. ncerc s
pstrez pentru o clip micile detalii pe care mi le mprtete,
nainte s le arunc n flcile lacome ale motorului pirat.
Motivul pentru care vreau s scriu o oper, spune ea cnd ne
aezm cu cornetele de ngheat lng o fntn n stilul epocii
Regatului, este c vreau s realizez ceva mre. Revoluia a fost
mrea. Oubliette este ceva mre. Nimeni nu abordeaz piepti
temele astea. Ceva grandios, ceva plin de pirai gogol i zoku i
revolt i zgomot.
Oubliettepunk, zic eu.
mi arunc o privire curioas, dup care scutur din cap.
n fine, iat ce vreau s fac.
De aici se vede Montgolfiersville, dincolo de parc locuinebalon ancorate, presrate la orizont ca nite fructe multicolore. Le
privete cu o expresie nostalgic.
Te-ai gndit vreodat s pleci de aici? ntreb eu.
i unde s m duc? tiu, sunt o puzderie de posibiliti. Sigur
c m-am gndit. Dar aici sunt un pete mare ntr-un iaz mic, i
ntr-un fel prefer asta. Cred c aici pot s schimb ceva. n lumea
larg nu sunt aa de sigur.
Cunosc sentimentul.
Spre surprinderea mea, chiar l cunosc. E tentant s rmi aici,
s creezi ceva la scar uman, s construieti ceva. Poate c aa sa simit el cnd a venit aici. Sau poate c ea l-a fcut s se simt
aa.
150

Dar bineneles, asta nu nseamn c nu sunt curioas,


spune ea. Ai putea s-mi ari locul de unde vii tu, cum e acolo.
Nu cred c e aa de interesant.
Ei, haide, vreau s vd, spune ea lundu-mi mna i
strngnd-o n palmele ei calde i puin lipicioase de la ngheat.
mi scanez memoria fragmentat, n cutare de imagini: un
castel de ghea n Oort, comete i reactoare de fuziune conectate
ntr-un strlucitor planetariu, oameni naripai urmrindu-le;
Supra City, unde cldirile sunt de mrimea planetelor, domuri,
turnuri i arcuri nlndu-se ctre inelul lui Saturn; Lumile
Centurii acoperite de suprafee de substan sintobiotic slbatic
de culoarea coralului i ruginiu autumnal; creierele din gubernie,
din Sistemul Interior, sfere de diamant mpodobite cu chipurile
Fondatorilor, pline de nemurire i intrigi.
Partea bizar este c toate acestea mi par mai puin reale dect
prezena mea alturi de ea, n lumina soarelui, prefcndu-m
uman i nensemnat.
nchide ochii pentru cteva momente, savurnd amintirea.
Nu tiu dac tocmai ai nscocit asta, dar merii o mic
recompens, spune ea.
M srut. Pentru o clip, ncerc s-mi dau seama ce gust are
ngheata ei, apoi m pierd n senzaia buzelor ei, a limbii ei
ncolcindu-se cu a mea. mi ofer o co-amintire senzual: srutul
din perspectiva ei, o inversare a punctelor de vedere.
n capul meu, motorul pirat scoate un ipt de bucurie: a
descoperit o bucl, o amintire despre mine, o gaur n gevulotul ei
care se casc devenind un dj-vu abisal. Un alt srut, acum
mult vreme, suprapus peste acesta; o himer din prezent i
trecut. Ignor strigtul triumfal al motorului pirat i i ntorc
srutul, atunci i acum.
Povestete-mi despre tzaddiki, spune Mieli.
Ar putea lsa gogolul chirurg s preia interogatoriul, dar este
oricum dezonorant, aa c mcar e dispus s duc ea nsi
povara.
Anomalii, spune vasilevul gnditor. Dumanul nostru cel mai
temut. Tehnologie zoku. Aici au loc lupte pentru putere, nevzute,
ntre cei ascuni i colonia zoku. Tzaddikii sunt o arm. Tehnologie
cuantic. Spectacol. Oamenii de aici au ncredere n ei. ncercm
s-i ucidem cnd avem ocazia, dar i protejeaz cu succes
identitile.
151

Cine sunt?
Linite. Brutalul. Eficientul. Futurista. Rapid. Jucu.
Vasilevul jongleaz cu nume colorate i imagini cu o evident
ncntare. O siluet mascat, cu o pelerin albastr; o cea roie
care se mic asemenea Rapizilor de pe Venus. Identiti ipotetice,
posibile inte; imagini din agore i exomemorii descifrate.
Gentlemanul.
Brbatul cu masca argintie. Iar n spatele lui
Nu, nu, nu, optete Mieli. Lua-m-ar Omul ntunecat.
ncearc s-l contacteze pe ho, ns conexiunea biotic este
ntrerupt.
Mult mai trziu ajungem n apartamentul ei rznd,
mpiedicndu-ne i oprindu-ne ca s ne srutm, nfurai n
gevulot, iar de cteva ori, chiar i complet la vedere. M simt
mbtat de un cocktail emoional: dorin, amestecat cu vin,
amestecat cu nostalgie, propulsndu-m pe o traiectorie care
sfrete printr-o coliziune cu suprafaa dur, necrutoare, a
prezentului.
Locuiete ntr-unul din turnurile rsturnate de sub nivelul
oraului. n lift, n timp ce coborm, o srut pe gt, strecurndumi minile pe sub bluz, atingndu-i pielea mtsoas. Rde.
Motorul pirat capteaz fiecare atingere, fiecare mngiere
mprtit pe care ne permitem reciproc s o memorm, spnd
nemilos n gevulotul ei.
Ajuni nuntru, se desprinde din braele mele, apsndu-mi
buzele cu degetul.
Dac tot o s ne amintim situaia asta, s o facem cel puin s
fie memorabil. F-te comod, m ntorc imediat, spune ea.
M aez pe canapea i atept. Apartamentul are tavanul nalt,
iar pe rafturi sunt etalate att obiecte de art marian, ct i
artefacte de pe Pmnt, care mi par cunoscute. ntr-o cutie de
sticl se afl un revolver vechi, care mi aduce aminte, n mod
dezagreabil, de nchisoare. Mai observ nite cri i un pian vechi,
a crui suprafa din lemn de mahon contrasteaz puternic cu
restul decorului de sticl i metal. M las s vd i s-mi
amintesc toate astea, i simt cum motorul pirat gogol aproape i-a
atins masa critic, fiind pe punctul de a-i suge toate amintirile.
Se aude o muzic, aproape ca un susur la nceput, apoi din ce
n ce mai tare; o bucat cntat la pian, o melodie superb,
ntrerupt la rstimpuri de disonane chinuitoare intenionate.
152

Aadar, spune-mi, Raoul, ce anume este n neregul cu


muzica mea? ntreab ea, aezndu-se lng mine, mbrcat ntro cma neagr de mtase, cu dou pahare de ampanie n
mn.
Luminile slabe ale Tcuilor danseaz sub noi, n noaptea
albastr, mii i mii de fclii mari i mici, ca un cer nstelat
rsturnat.
Absolut nimic, zic eu.
Ciocnim paharele. Degetele ei mi mngie n treact minile.
M srut din nou, fr grab, atingndu-mi uor tmpla cu
mna.
Vreau s-mi amintesc asta, spune ea. Vreau ca tu s-i
aminteti asta.
Deasupra mea simt greutatea trupului ei moale i cald,
parfumul ei m nconjoar ca o pdure de pini, prul ei mi gdil
faa ca o
ploaie, m mbt cu Isaac rabinul n ploaie i cnt, mpleticindum spre cas trziu n noapte i trgnd-o dup mine afar ca s
vad norii sub domul angeloreelei, prul ei se ud
n timp ce melodia curge n jurul nostru ca o cascad, mi
amintesc
cnd a cntat prima dat la pian pentru mine, dup ce am fcut
dragoste, goal, cu degete uoare i lente pe clapele albe i negre
minile ei mi deseneaz linii pe piept
hri i schie, arhitectur, forme mbinndu-se unele cu celelalte,
ore n ir; iar ea ridic una din schie i zice c seamn cu
partiturile
Povestete-mi, m ndeamn ea
i i povestesc c sunt un ho, c biatul din deert i dorea s
fie grdinar, c vreau s-mi creez o nou via, iar ea, spre
surprinderea mea, nu fuge, ci doar rde
ncet
precum labele unei pisici dansatoare, cu o plrie extravagant,
un motan-nclat, cobort parc dintr-un vis, pe condorul unui
castel
Haimana nenorocit! Lepdtur ce eti! ip Raymonde.
Prezentul se materializeaz ntr-o sticl de ampanie care mi se
sparge n cap. mi pierd cunotina pentru un moment, iar cnd
mi revine vederea, eu zac ntins pe podea, iar ea st n picioare
deasupra mea, cu un baston vechi n mn.
Ai cea mai mic idee ce-ai fcut?
153

Chipul ei este o masc argintie, iar vocea, un cor strident.


Tocmai cnd m ntrebam unde sunt poliitii de pe lumea asta, mi
spun eu ovitor, cu o fraciune de secund nainte ca Mieli s
intre spulbernd fereastra.
Mieli zdrobete pseudosticla cu aripile. Cioburile zboar prin
ncpere n slow-motion asemenea fulgilor de zpad. Metacortexul
o inund cu informaii. Houl e aici, tzaddikul acolo un nucleu
uman de carne i oase nconjurat de un nor de cea utilitar de
lupt.
A renunat la orice fel de subtilitate i msuri de precauie
pentru a da de ho, spunndu-i lui Perhonen s-i rite din nou
acoperirea i s scaneze dup particule masive cu interaciune
slab, pentru a gsi locul unde s-a pierdut semnalul conexiunii
biotice. Apoi s-a nlat n vzduh estompat de gevulot, rsfoind
dosarul navei despre femeia aceea. I s-a prut c dureaz o
venicie s pun cap la cap toate detaliile, dar nu este surprins
s vad c tzaddikul l-a adus pe ho la ea acas.
ncearc s-l nface pe ho i s ias de acolo la fel de rapid
cum a intrat, ns ceaa, mai agil, i nfoar aripile ntr-un strat
de gel vscos, care ncearc s-i ptrund pn la plmni i
blocndu-i accesul la armele-fantom. Trage cu o particul
cuantic, n stare de orbire/paralizie. Explodeaz ca un soare
miniatural. ns ceaa nu se mic din jurul ei. Se transform ntrun nor alb, opac, orbitor, mpiedicnd-o s mai vad altceva n
afara unei lmpi cu lav incandescent. Radiatoarele de rezerv ale
aripilor ei sunt de asemenea blocate, aa c trebuie s se reseteze
pe timp-lent.
Resimte lovitura tzaddikului intensificat de foglet ca i cum sar fi ciocnit cu o comet oortian. O proiecteaz printr-o etajer de
sticl i prin peretele din spatele acesteia. Cnd trece prin ele,
ipsosul i sticla au textura nisipului umed. Armura ei url, iar una
din coastele consolidate cu piatr vie i se frnge. Metacortexul i
estompeaz durerea; se ridic ntr-un nor de moloz. Se afl n baie.
Un nger monstruos se holbeaz la ea din oglind.
i mai multe lovituri. ncearc s pareze, ns curg i se
strecoar pe lng braele ei. Tzaddikul este inaccesibil, fogleii
formeaz extensii amorfe ale voinei sale. Mieli se lupt cu o
fantom. Are nevoie de spaiu. Canalizeaz energia reactorului de
fuziune din coaps ctre microventilatoarele aripilor. Curentul
puternic mprtie, urlnd, fogleii. Ia civa n pumn, i nghite i
154

comand unui gogol s-i analizeze. n regul. Cea de lupt


depit, de pe vremea Rzboiului Protocolului. Gogolul are nevoie
de cteva momente pentru a gsi msurile potrivite de contraatac.
Cu aripile eliberate, eman suficient cldur de combustie
pentru a putea intra din nou n modul de timp-rapid. Acum i se
pare o plimbare agale s se apropie de tzaddik; nu trebuie dect s
se fereasc de tentaculele statice de foglei, care pentru vederea
ei intensificat par nite cordoane de bule de spun plutind n
aer. Tzaddikul este o statuie cu o masc argintie. Mieli i aplic o
lovitur bine plasat la baza gtului moale, uman, suficient de
puternic pentru a o anihila
iar mna ei trece printr-o imagine de foglei.
Atacul Gdel are fora unui difuzor de 120 de decibeli apsat
direct pe timpanul ei. Virusuri de algoritm genetic i acapareaz
sistemele, ncercnd s contracareze mainriile pentru a-i
ptrunde n creierul uman. Gogolul nsrcinat cu contramsurile
se vicrete. l lanseaz mpotriva ceii i i nchide toate
sistemele.
n pielea ei omeneasc se simte ca i cum ar avea o rceal
puternic. Pentru o clip, este neajutorat n strnsoarea
tentaculelor de foglei, iar aripile i atrn blege pe spate. ns n
secunda urmtoare contramsurile intr n aciune, iar ceaa
explodeaz ntr-o pulbere alb inert. Se prvlete pe podea,
gfind, tuind, ca un simplu muritor din carne i oase.
ncperea este complet devastat, nemairmnnd dect
mobil nimicit, sticl spulberat i cea moart. Tzaddikul se
afl n centrul acestui peisaj n ruine, innd bastonul n mn.
Dar i ea este redus acum la condiia ei uman. Reacioneaz
totui rapid, npustindu-se fulgertor asupra lui Mieli cu nite
lovituri de lupttor kendo, cu bastonul ridicat deasupra capului.
Fr s se ridice, ncearc s-i pun piedic femeii mascate, dar
aceasta sare cu uurin incredibil de sus, n gravitaia slab, i
ncearc s-i aplice o lovitur direct lui Mieli. Se ferete de
lovitur, rostogolindu-se, sare n picioare i riposteaz cu o alt
lovitur mpotriva tzaddikului, care i este blocat de baston
Terminai! Amndou! spune houl.
Are n mn o arm, un obiect primitiv de metal care pare
ridicol de mare n mna lui. Dar este fr ndoial periculoas, iar
el are int bun. Bineneles. i-a petrecut o mulime de timp cu
arme de foc n nchisoare. Iar telecomanda pentru corpul lui de la
Sobornost este la fel de inert ca i restul sistemelor ei, n urma
155

atacului tzaddikului. Tipic.


Propun s ne aezm cu toii dac gsii vreun loc unde mai
putei sta jos ca s putem discuta despre asta ca nite oameni
civilizai.
Ceilali o s soseasc n curnd, spune Raymonde.
Capul mi plesnete de durere i m abin cu greu s nu tuesc
de la tot praful din apartament. Dar nc mai pot mirosi o
cacealma atunci cnd se afl n faa mea.
Nu-i adevrat. Presupun c Mieli i-a anihilat ceaa ta
drgla. i viceversa, avnd n vedere c nc m pot mica i
pot vorbi. De fapt, sta ar fi momentul favorabil pentru mine ca s
scap, dac nu m-ar opri onoarea mea blestemat.
Mieli pufnete ironic. Gesticulez cu arma.
Aezai-v undeva.
Cu ochii nc la Mieli, iau o nghiitur dintr-un pahar de
ampanie, care, printr-o minune, a supravieuit devastrii. mi
nmoaie puin gtul. Apoi m aez pe o bucat de zid. Mieli i fosta
mea iubit se uit una la alta, dup care se aaz ncet, n aa fel
nct s se poat urmri att reciproc cu privirea, ct i pe mine.
Orict de flatat m-a simi s se bat dou femei pentru mine,
credei-m c nu merit efortul.
Cel puin n privina asta suntem de acord, zice Raymonde.
tii ceva, intervine Perhonen, dei sunt la vreo patru sute de
kilometri deprtare, tot i pot carboniza mna, dac nu dai drumul
pistolului.
Hopa!
Te rog. E o vechitur. Probabil nici nu funcioneaz. E o
cacealma. Te rog, nu-i spune lui Mieli. ncerc s rezolv situaia n aa
fel nct s nu existe victime. Te rog frumos! spun eu.
Pentru un gogol cu o gndire att de rapid, nava i cntrete
rspunsul ngrijortor de mult timp.
Fie, spune ea n cele din urm. Ai un minut la dispoziie.
Constrngeri temporale, iari. Eti mai ru ca ea.
Raymonde, ea e Mieli. Mieli, ea e Raymonde. Raymonde i cu
mine am avut o relaie pe vremuri; Mieli, pe de alt parte, m
trateaz mai mult ca pe un obiect. Dar am un soi de datorie de
onoare fa de ea, aa c nu m plng prea mult, spun eu, dup
care inspir adnc. Raymonde, nu era ceva personal, doar c am
nevoie s-mi recuperez vechea identitate.
i d ochii peste cap. Acum mi pare chinuitor de cunoscut.
156

M ntorc ctre Mieli.


Serios, chiar era nevoie s faci asta? Aveam totul sub control.
Eram pe punctul de a-i smulge capul, m ntrerupe
Raymonde.
Cuvntul de siguran e probabil unul din multele lucruri pe
care nu mi le amintesc, spun eu oftnd. Uite ce e, uit pentru
moment de ce a fost ntre noi. Eu caut ceva, iar tu m poi ajuta.
Eti tzaddik, ceea ce e extraordinar, apropo, aa c sunt sigur c i
noi te putem ajuta cu ceva n schimb. De exemplu, pirai gogol. O
sumedenie. Pe tav.
M privesc amndou pentru o clip i sunt convins c btlia
e pe cale s izbucneasc din nou.
n regul, este de acord Raymonde. Hai s discutm.
Rsuflnd uurat, arunc pistolul pe jos, care se lovete de
podea cu un zdrngnit, i i mulumesc lui Hermes c nu se
descarc.
Se poate cumva s rmnem puin singuri? o ntreb pe Mieli.
Arat ca o epav: toga ei este din nou fcut zdrene, iar aripile
i atrn ca nite crengi golae i cioturoase, ns i pstreaz nc
o privire suficient de amenintoare care-mi servete pe post de
rspuns.
Las-o balt, zic eu, uit c am ntrebat.
Raymonde st n picioare n faa ferestrei sparte, cu minile
ascunse n mnecile cmii.
Ce s-a ntmplat? o ntreb. Cine eram aici? Unde am
disprut?
Chiar nu-i aminteti?
Nu, deloc.
Cel puin, nu nc. Noile amintiri mi se reasambleaz nc n
cap; este o senzaie covritoare; odat cu ele, capt i o ciudat
durere de cap.
D din umeri.
Nu conteaz.
Am lsat ceva aici. Secrete. Unelte. Amintiri. Nu doar
exomemoria, ci altceva mai important. tii unde?
Nu, spune ea ncruntndu-se. Dar am o bnuial. ns va
trebui s-mi oferi ceva mult mai valoros dect pirai gogol ca s te
ajut. Iar noua ta iubit mi datoreaz un nou apartament.

157

Interludiu

nelepciune
Din moarte napoi la via sunt doar civa pai. Vede o lumin
n fa, ns simte fiecare pas de parc ar fi scufundat n ap
lent i greoi. Bathilde plutete n sus, ridicndu-se din propriul
trup, mbrcat ntr-un costum spaial. Se privete luptndu-se
dedesubt. Casca de alam sclipete n lumin. Nu tie de ce, dar i
se pare c aa trebuie s fie. i las trupul s se prvleasc i se
ridic spre lumina de sus. n sfrit, se gndete ea
pentru a pi apoi n lumina amurgului marian, aproape
prbuindu-se la pmnt, prins de nite brae puternice. Gfie,
ncercnd s-i recapete suflul, i clipete. Apoi privete n urm la
Coridorul Naterii i Morii, o construcie scund, lung i
dreptunghiular imprimat de Tcui constructori, aezat ntr-un
an adnc, la mai bine de-un kilometru de traiectoria oraului,
chiar n deertul marian. Nu se gsete altceva dect pietri i
nisip lipit cu clei bacterian, cu decupaje subiri i mici guri pe
laterale. Pe lng zidul antiphoboi masiv construit de Tcui, pare
un cub de jucrie. ns n interior
Vai de mine! exclam Bathilde, inspirnd adnc.
Deci cum i s-a prut? ntreab Paul Sernine, arhitectul
scurtei ei mori.
O sprijin uor, conducnd-o mai departe de ieire, de unde i
fac apariia mai muli vizitatori nucii. Protejatul ei rnjete
victorios dincolo de sticla ctii.
Dup cum ari, i-ar face bine ceva de but.
O da, spune Bathilde.
Paul i ofer un pahar de ampanie ntr-o mic bul cuantic.
Ea l accept i soarbe, ncntat de gustul limpede n aerul uscat
al ctii.
Paul, eti un geniu.
S neleg c nu-i regrei sprijinul?
Bathilde zmbete. Petrecerea se anim n jurul lor. E
bucuroas c a avut succes campania publicitar: co-amintiri
virale cu momentele intense petrecute n interiorul Coridorului. Iar
gestul simbolic de a-l poziiona n afara zidului a fost o idee
inspirat, care a adugat un element de suspans evenimentului.
Nici pe departe. Va trebui s convingem Vocea s includ aa
158

ceva n ora cu statut permanent. Ne-ar face enorm de mult bine.


Cum i-a venit ideea?
Paul i arcuiete sprncenele negre.
tii ct detest s mi se pun ntrebarea asta.
S fim serioi, spune Bathilde. Adori s vorbeti despre tine
nsui.
n fine, dac chiar vrei s tii, m-am inspirat din lucrarea lui
Noguchi de la Hiroshima. Natere i moarte. Ceva cu care am uitat
cum s dm piept.
Ce coinciden, este o idee foarte asemntoare cu
propunerea fcut Vocii acum cteva luni de Marcel, spune
Bathilde, artnd ctre un tnr negru care privete dispreuitor
ieirea din Coridor, cscndu-se ca o gur ntunecat.
Ideile sunt ieftine, i d replica Paul. Execuia conteaz.
ntr-adevr, spune Bathilde. Sau poate te-a inspirat i noua ta
muz.
O femeie rocat ntr-un costum spaial negru, aflat n
apropiere, atinge suprafaa aspr a Coridorului.
Cam aa ceva, admite Paul privind n jos.
Nu mai pierde vremea vorbind cu o babet ca mine, l
ndeamn Bathilde. Du-te i srbtorete.
Paul i ofer iar un zmbet larg, iar ea aproape c regret
pentru o clip c a decis s aib o relaie strict profesional cu el.
Ne vedem mai trziu, spune el cu o mic plecciune, dup
care dispare n mulimea de costume spaiale, devenind imediat
centrul ateniei.
Bathilde privete din nou Coridorul. Din afar pare att de
inofensiv, ns nuntru, unghiurile, luminile i formele rezoneaz
cu structura oricrui creier de origine uman, declannd
mecanisme cerebrale care simuleaz o experien aproape de
moarte. O scamatorie arhitectural. i amintete de numeroasele
ei mori i nateri i i d seama c nu a mai avut niciodat acest
tip de experien. O experien cu adevrat nou. Zmbete n
sinea sa: de ct vreme nu a mai avut parte de aa ceva? i atinge
Ceasul-brar druit de Paul, trasnd cu degetul cuvntul
Sapientia gravat pe margine.
Bun, o salut fata rocat.
Iat un exemplu de tineree autentic, neatins de moarte, nici
temporar, nici de alt fel.
Bun, Raymonde, i rspunde Bathilde. Eti mndr de
prietenul tu?
159

Fata zmbete timid.


Nici nu-i imaginezi.
O, ba sigur c da. i e chiar un lucru greu: i vezi c
realizeaz ceva de felul acesta, iar apoi ncepi s te ntrebi dac te
ridici la nlimea lor. Am dreptate?
Fata o privete n tcere. Bathilde scutur din cap.
Scuz-m. Sunt o btrn ncrit. M bucur pentru tine,
bineneles, spune ea, atingnd mna nmnuat a fetei. Ce voiai
s spui? Noi, oamenii n vrst, avem obiceiul acesta prost de a
ntrerupe, avem impresia c le-am auzit deja pe toate de
nenumrate ori. M bucur la gndul c voi fi din nou un Tcut n
curnd. M va obliga s-i ascult pe ceilali.
Raymonde i muc buza.
Voiam s-i cer un sfat.
Bathilde rde.
n cazul n care vrei s auzi adevruri pline de cinism despre
via, filtrate de cteva secole de experien, te adresezi persoanei
potrivite. Ce anume vrei s tii?
E vorba despre copii.
Ce e de tiut? I-am avut i eu: te necjesc, dar merit, dac ai
grij. Exomemoria i ofer toate informaiile de care ai nevoie.
Vorbete cu un Om de la Resuscitare ca s te ajute cu matisarea
genomului sau, dac te crezi n stare, poi s gseti modele
extraplanetare pe piaa neagr. Pur i simplu adaugi ap. i voil.
Bathilde se mustr singur pentru c o amuz expresia cu care
reacioneaz Raymonde la gestul ei expansiv.
Nu asta voiam s ntreb. M refeream la el, la Paul, spune
Raymonde nchiznd ochii. Nu-mi dau seama ce e n capul lui. Nu
tiu dac e pregtit.
Hai s ne plimbm puin, i propune Bathilde.
nconjoar mpreun Coridorul, mergnd n direcia zidurilor
antiphoboi. Cerul ncepe s se ntunece.
De un lucru sunt sigur. Atunci cnd vorbesc cu Paul, mi
amintete de cineva pe care l-am cunoscut acum mult vreme,
cineva care mi-a frnt inima, spune Bathilde rznd. Dar fii pe
pace, c am frnt i eu destule inimi la rndul meu.
Atinge zidul Coridorului, care ncepe deja s se sfarme.
Unii dintre noi trim foarte mult vreme, continu ea. Suntem
cei care nvm s nu ne schimbm, indiferent de ceea ce se
ntmpl. Corpuri, gogoli, transformri dup toate astea rmne
ceva neschimbat la noi. Este o proprietate evolutiv; altminteri, am
160

muri efectiv n urma metamorfozei. Nu exist nicio lumini la


captul tunelului, ci doar timpul care ne erodeaz ntruna. Orice
i-ar fi spus Paul, i el este unul dintre noi, de asta mi-am dat
seama cu certitudine. Aa c trebuie s decizi dac el cel real, nu
acest arhitect zmbitor este omul pe care i-l doreti ca tat al
copiilor ti. Dar se strduiete, i o face pentru tine.
Aici erai, spune Paul. Doamnele mele preferate.
O mbrieaz pe Raymonde.
Ai fost deja nuntru?
Raymonde scutur din cap.
Ar trebui s te duci, spune Bathilde. Nu e aa de ru cum
pare la prima vedere. Distracie plcut!
Cei doi ptrund n interiorul Coridorului prin partea opus.
Privindu-i, Bathilde i amintete, ca ntr-o acuarel, de dansul cu
Regele, n Palatul Olympus, i se ntreab dac pe atunci avea i
ea aceeai privire ca Raymonde.

161

11
Houl i tzaddikii
Tzaddikii nu sunt aa cum m ateptam. mi imaginasem un
soi de brlog secret, plin de trofee ale victoriilor din trecut, poate; o
sal de consiliu cu o mas rotund i cu scaune nalte, mpodobite
cu emblema personal a cte unui tzaddik.
n schimb, ntlnirea are loc n buctria Linitii.
Futurista se joac nervoas cu paharul, micndu-l n cercuri
pe masa de lemn. Este o creatur roie i lucioas, un fel de hibrid
ntre o fiin uman i un automobil vechi, i se pare c nu poate
sta locului.
Aadar, spune ea, are de gnd s-mi explice cineva ce facem
aici?
Linite st ntr-o mic locuin-zeppelin n Montgolfiersville o
gondol suspendat de un balon n form de lacrim, umplut cu
gaz, ancorat deasupra oraului. Buctria e mic, ns pare
nzestrat cu o tehnologie avansat. Pe lng faber, are i ustensile
de gtit tradiionale, cuite, oale, tigi i alte instrumente din crom
i din metal pe care nu le recunosc: n mod clar, mncarea e ceva
important pentru Linite. Atmosfera este destul de intim, avnd
n vedere c suntem cam muli n ncpere: noi doi i cei ase
tzaddiki. Eu stau nghesuit ntre Mieli i un brbat n negru cu
masc de cap de mort Episcopul. i simt genunchiul osos
mpungndu-mi coapsa.
Gazda noastr deschide o sticl de vin cu o micare abil din
ncheietur. Ca i Gentlemanul, poart o masc fr chip, dar de
un albastru-nchis, i o mantie din cea utilitar, care i d
aspectul unei pete vii de cerneal. Este nalt i, dei nu a rostit nici
mcar un cuvnt pn acum, are un anumit aer solemn. Ne umple
paharele rapid i eficient, iar apoi i adreseaz un semn din cap lui
Raymonde.
V mulumesc c ai venit, spune ea cu vocea hritoare a
identitii ei de tzaddik. Am aici de fa doi vizitatori extraplanetari
cu care am avut o mic nenelegere acum dou nopi. Am
motive s cred c sunt solidari cu cauza noastr. Poate c ar fi mai
bine s ne explici chiar tu, Jean.
Mulumesc, zic eu.
Mieli a fost de acord s m lase pe mine s vorbesc, cu condiia
162

ca, dac lucrurile iau o ntorstur nedorit, s-mi nchid gura


fr cea mai mic ezitare.
Numele meu este Jean le Flambeur, continui eu. Putei
exocuta asta dac dorii, spun eu, fcnd o pauz pentru efect,
ns e dificil s relaionezi cu un public care poart mti. ntr-o
via anterioar, am fost cetean n Oubliette. Partenera mea i cu
mine suntem n cutarea unui obiect care mi aparine i pe care lam lsat aici. Colega dumneavoastr tzaddik, pe care o cunosc
dinainte, m-a asigurat c m poate ajuta. n schimb, v oferim
ajutorul nostru.
Gust vinul: un Badeker Solarancio vechi. Linite are gusturi
bune.
Nu sunt sigur c ar trebui s avem discuia asta, spune
Futurista. De ce am implica elemente exterioare n treburile
noastre? i, pentru Dumnezeu, oare eu sunt singura care miroase
tehnologia Sobornostului de care e plin nemernica asta? ntreab
ea, fulgerndu-i privirea de la Raymonde la Linite. Mai degrab
ar trebui s-i interogm. Cel puin! Dac ai vreo treab personal
cu creaturile astea, rezolv-i singur problema. Nu e nevoie s ne
compromii i pe noi.
mi asum ntreaga responsabilitate pentru tot, bineneles,
zice Raymonde. ns cred c ne pot ajuta s-i nfrngem n sfrit
pe criptarhi.
Credeam c i antrenezi micul protejat detectiv pentru asta,
spune erpoaica.
Costumul ei las s se vad ceva mai mult dect ale celorlali: o
salopet mulat roie i o masc n stil veneian, care i las libere
buclele blonde i i dezvluie buzele pline, senzuale. n alt fel de
mprejurri, mi-ar fi captat ntreaga atenie.
Raymonde pstreaz tcerea pentru un moment.
Acesta este un alt subiect de discuie i nu ne privete n
situaia de fa, ncepe Raymonde. n orice caz, trebuie s ne
canalizm eforturile n mai multe direcii simultan. Ceea ce am tot
ncercat eu s spun este c noi tratm simptomele. Tehnologie
extraplanetar. Pirai gogol. Dar suntem la fel de afectai de
infecia subiacent ca i oamenii pe care ncercm s i aprm,
adaug ea, aplecndu-se deasupra mesei. Aa c, atunci cnd vd
c avem ocazia s lucrm cu un agent extern care ne poate ajuta
cu problema asta, v-o aduc la cunotin.
i care este preul? ntreab Regele obolan.
Are o voce tnr, subire, i un trup masiv. Masca lui comic
163

de roztor i las la vedere brbia neras.


Lsai-m pe mine s m ocup de pre, zice Raymonde.
i ce anume pot face ei n plus fa de noi? ntreab
Futurista, privindu-m suspicioas.
i zmbesc candid.
Ajungem imediat i la asta, doamn Diaz.
Nu-i pot vedea faa, ns observ cu satisfacie cum este
cutremurat de un fior de oc, transformnd-o ntr-o pat de cea
roie pentru o secund.
Nu am pierdut vremea n cele dou zile care i-au trebuit lui
Raymonde pentru a aranja ntlnirea. Mieli mi-a pus la dispoziie o
baz de date, despre a crei provenien nici nu am vrut s tiu,
coninnd indicii destul de temeinice n privina identitilor
tuturor tzaddikilor. Am reuit s confirm majoritatea informaiilor
cu puin munc de teren i terpelind nite gevulot. n
consecin, nu le tiu numele animalelor de cas sau poziiile
sexuale preferate, dar tiu suficient.
Dar nainte s ajungem la asta, ne-ar ajuta s nelegem exact
care v sunt obiectivele.
Trei lucruri, rspunde Raymonde. S susinem idealurile din
Oubliette. S-i aprm cetenii de piraii gogol i de alte fore
exterioare. i s descoperim cine conduce cu adevrat oraul i si anihilm.
Totul a nceput cu Vocea, spune Raymonde.
Exocaut rapid i aflu detaliile sistemului de guvernare edemocratic din Oubliette: co-amintiri specializate care servesc
drept voturi i decizii referitoare la politicile de guvernare, aplicate
de biroul Primarului i de funcionarii publici Tcui.
Existau modele repetitive ciudate n cazul hotrrilor luate.
O mai mare deschidere ctre lumea din afar. Acordarea de
cetenie extraplanetarilor. Relaxarea restriciilor tehnice. La
scurt vreme dup aceea, au nceput s apar primii pirai gogol.
Linite a fost printre primii care au suferit, spune ea atingnd
mna tzaddikului nalt. Sistemul nostru se destabilizeaz dac
sunt introduse fore exterioare. Tcuii nu puteau face fa
anomaliilor tehnologice. Aa c am decis s o facem noi. Avem
susintori cu interese proprii, desigur, ns aflate n concordan
cu interesele din Oubliette. Am fcut mult bine. ns de fiecare
dat cnd observam un model, o modalitate de a ameliora situaia
pe termen mai ndelungat s nchidem un radio pirat care
164

transmitea uploaduri furate, sau s extirpm o reea poluat de


gevulot lucrurile aveau tendina s dispar. Piraii tiu cum s-i
aleag intele i cum s se apropie de ele. Se pricep la ceea ce fac,
dar este evident c i ajut cineva. De ceva vreme tim c
exomemoria a fost compromis. Exist unul sau mai muli indivizi
care o msluiesc. n ce msur, cum i de ce asta nu mai tim. i
numim criptarhi. Conductorii ascuni. Sau, aa cum zice
Futurista: ticloi mpuii. Noi credem n idealurile Revoluiei. Un
Marte uman. Un loc n care fiecare este stpn pe propria minte,
un loc n care fiecare i aparine siei. Iar asta nu este posibil
cnd cineva din spatele cortinei trage sforile, spune Raymonde
uitndu-se la mine. Aadar, acesta este preul nostru. Dai-ne o
modalitate de a-i gsi pe criptarhi, iar noi v vom da ceea ce v
aparine.
Desigur, spune Episcopul, asta presupunnd c prerea bun
a Gentlemanului despre voi este justificat n vreun fel.
Domnule Reverte, i-o ntorc eu cu un zmbet de rechin, mie
mi-a luat dou zile s aflu cine suntei. Aceti criptarhi v cunosc.
De fapt, suspectez c v tolereaz prezena. V potrivii sistemului
pe care l-au creat. i meninei stabilitatea. i asta este exact ceea
ce vor ei.
Golesc paharul i m las pe spate n scaun.
Nu jucai niciodat murdar. Suntei nite poliiti onorabili,
cnd de fapt ar trebui s fii revoluionari. Criminali. Iar asta este
fr ndoial un domeniu n care v pot ajuta. Mai este vin?
De fapt, tocmai mpotriva influenei unor astfel de indivizi ar
trebui s luptm: extraplanetari care se cred mai detepi dect
noi, zice Futurista rotindu-i privirea prin ncpere. Eu votez s-i
expulzm de pe planet i s ne ntoarcem la treburi mai serioase.
Iar Gentlemanul ar trebui sancionat pentru comportamentul su.
De jur mprejurul mesei vd capete fcnd semne de
ncuviinare. Mi-e ciud c nu am putut s le citesc reaciile cum
trebuie. nc nu stpnesc gevulotul la fel de bine ca un marian
nativ, n ciuda motoarelor pirat gogol. Treaba asta nu o s aib un
deznodmnt fericit.
Atunci ncepe Mieli s vorbeasc.
Nu v suntem dumani.
Se ridic n picioare i se uit la tzaddiki.
Eu vin de departe. Am alte credine dect voi. Dar fii convini
de un lucru: orice ar spune houl c este capabil s fac, la orice
165

nelegere am ajunge, m voi asigura c este onorat. Sunt Mieli,


din Kotoul Hiljainen, fiica lui Karhu. Iar eu nu mint.
n mod bizar, oamenii din aceast ncpere i par mai familiari
dect tot ce a vzut pe planeta lor pn acum. Pe chipurile
mascate strlucete cu ardoare un vis, ceva mai mare, dincolo de
ei. i amintete de expresia identic a tinerilor rzboinici din
kotoul ei. Houl nu va nelege asta niciodat: el vorbete o alt
limb, plin de jocuri i trucuri.
Uitai-v la gndurile mele.
i deschide gevulotul n faa lor, pn la capt, ct de mult este
cu putin. Acum i pot citi gndurile de la suprafa i i pot vedea
toate amintirile acumulate pn acum n lumea aceasta. Dintrodat se simte uoar, ca i cum tocmai s-ar fi dezbrcat de o
pelerin grea.
Dac gsii vreun semn de nelciune, alungai-ne aici i
acum. Acceptai ajutorul nostru?
Pentru o clip se las o tcere mormntal n jurul mesei. Apoi
Linite rostete un singur cuvnt.
Da, spune el.
Raymonde ne conduce prin Montgolfiersville, printre grdinile
mici i ngrdite, unde sunt ancorate casele-balon. Copleit de
imaginea luminii filtrate prin pnzele multicolore umplute cu gaz i
de senzaia de ameeal provocat de gevulot interdicia de a-mi
aminti unde a avut loc ntlnirea, rmn tcut o vreme. ns cnd
intrm pe strzile largi, mai familiare, ale Marginii, iar Raymonde
revine, de la identitatea sa de Gentleman, la personalitatea ei
feminin elegant, simt nevoia s zic ceva.
i mulumesc, spun eu. i-ai asumat un risc enorm. O s m
strduiesc s m asigur c nu vei regreta asta.
Exist o ans considerabil c vei iei ifonat din toat
treaba asta, aa c nu-mi mulumi nc.
A fost chiar aa de ru?
Da. A fost. Credeam c am comis o greeal aducndu-v
acolo, pn cnd a nceput s vorbeasc prietena ta, zice
Raymonde, privind-o pe Mieli cu respect. Ai fcut un lucru nobil.
mi cer scuze pentru mprejurrile n care a avut loc prima noastr
ntrevedere. Sper s putem colabora.
Mieli ncuviineaz n tcere.
O privesc pe Raymonde. Abia acum mi dau seama c arat
altfel dect n amintirile mele. Mai puin vulnerabil. Mai n vrst.
166

De fapt, am senzaia c nu o cunosc deloc pe aceast femeie nou,


strin.
Chiar e ceva important pentru tine, nu-i aa? ntreb eu.
Da, chiar este, rspunde ea. Sunt sigur c e o senzaie
complet strin pentru tine. S faci ceva pentru alii.
mi pare ru. n ultimul timp am trit i eu clipe confuze.
M-am aflat ntr-un loc oribil vreme ndelungat.
Raymonde mi arunc o privire rece.
ntotdeauna te-ai priceput s vii cu tot felul de pretexte. i nu
are sens s te scuzi, nu ajut la nimic. n caz c nu i-e deja
suficient de clar, afl c exist foarte puine persoane n univers
care m scrbesc mai mult dect tine. Aa c, dac a fi n locul
tu, m-a duce s le gsesc, aa cum am stabilit. Poate c atunci
vom putea mcar s facem o comparaie favorabil.
Se oprete.
Hotelul vostru este n direcia aceea. Eu am de predat o lecie
de muzic.
i zmbete lui Mieli.
Vorbim curnd.
Deschid gura s articulez ceva, dar ceva mi spune c e mai
bine s-o las moart de data asta.
n dup-amiaza aceea, m aez i ncep s fac planuri.
Mieli ne transform camerele ntr-o mic fortrea particule
cuantice patruleaz acum la ferestre i se regenereaz nc dup
daunele suferite n urma ncierrii cu Raymonde. Aa c m pot
bucura din nou de o relativ solitudine, cu excepia legturii
noastre biotice. M aez pe balcon cu un vraf de ziare, cu cafea i
croasante, mi pun ochelarii de soare, m las pe speteaz i ncep
s citesc paginile mondene.
Aa cum se ntmpl cu toate aspectele vieii de aici, nu duc
lips de o oarecare miestrie i tehnic, aa c m trezesc
savurnd un pic cam mult povetile dramatizate excesiv. Tzaddikii
se bucur de o prezen puternic n paginile jurnalelor, iar tonul
se schimb de la o publicaie la alta; unele i venereaz de-a
dreptul. Dau peste un articol despre un puti care lucreaz
mpreun cu Gentlemanul la un caz de piraterie gogol i m ntreb
dac acesta este detectivul pomenit de erpoaic.
Dar partea cu adevrat suculent este lista de petreceri Carpe
diem care vor avea loc n perioada urmtoare; teoretic, sunt
secrete, ns ziaritii depun un efort admirabil pentru a le
167

descoperi.
Ceea ce faci tu acolo pare prea distractiv ca s poat fi
considerat munc, spune Perhonen.
O, ba este chiar o treab cum nu se poate mai serioas.
Urzesc un plan.
Ce-ai zice s mi-l explici i mie?
Adic vrei s spui c mai ai i alte caliti, nu eti doar un
chip frumuel?
Privesc n sus la cerul senin. Canalul de comunicare mi indic
poziia navei: este doar un punct invizibil pentru ochiul liber,
undeva deasupra orizontului. i trimit o bezea.
N-o s ajungi nicieri cu linguiri.
Nu-mi expun niciodat planurile nainte s fie dospite n
ntregime. Este un proces creator. Criminalul este un artist
creator; detectivii sunt doar nite critici.
Vd c suntem binedispui astzi.
ncep n sfrit s m simt eu nsumi din nou. Combaterea
unei conspiraii planetare puse la cale de nite criminali geniali
capabili de a controla minile oamenilor, mpreun cu un grup de
justiiari mascai sta ar trebui s fie rostul vieii.
Serios? spune nava. i cu drumul ctre autodescoperire cum
stai?
Asta e o chestiune personal.
Ca s o citez pe Mieli
Da, tiu, tiu. Raymonde m-a prins prea devreme. Nu am
obinut nimic foarte folositor, doar nite imagini fugare.
Eti sigur?
Ce vrei s zici?
Cineva mai suspicios ar putea crede c ai aflat deja cum putem
obine ceea ce cutm. C ne duci cu zhrelul doar pentru propriul
amuzament, ca s-i intri n rolul tu de ho extravagant.
M simt jignit. Chiar crezi c a face eu una ca asta?
Nava are ntructva dreptate. Am pit pe lng amintiri de
parc a fi clcat pe coji de ou i, ntr-adevr, poate c unul
dintre motive este c, dei nu am intenionat, chiar mi face
plcere ntregul proces.
Mai am nc o teorie. Te dai peste cap ca s-o impresionezi pe
tipa asta, Raymonde.
Asta, drguo, este ceva de domeniul trecutului. Dac a
permite unor astfel de treburi s-mi ntunece judecata, ar fi extrem
de periculos n profesia mea.
168

Cum s nu!
Dei preuiesc compania ta, cu ct m pot ntoarce mai
repede la lucrurile la care m pricep cel mai bine, cu att voi fi mai
fericit. i fiindc veni vorba de asta, nu mi-ar strica nite linite
acum. ncerc s gsesc o modalitate de a ptrunde pe trmul
morilor.
M las pe speteaza scaunului, nchid ochii i-mi acopr faa cu
ziarul pentru a m ascunde de soare i de privirea navei.
Vezi? Exact la asta m refer. Toat ziua ai ateptat ocazia s
spui asta.
Mieli se simte obosit. Corpul ei este n proces de verificare i
repornire a sistemelor. Nu a mai avut o menstruaie de ani buni,
dar i amintete vag c aa se simea pe atunci. Dup ce se ntorc
de la ntlnirea cu tzaddikii, nu-i dorete dect s se ntind n
camera ei, s asculte melodii oortiene suave i s adoarm
linitit. ns pellegrina o ateapt. Zeia este mbrcat cu o
rochie de sear albastru-nchis. Are prul coafat n sus i poart
mnui negre, lungi, din mtase.
Copil drag, spune ea, srutnd-o uor pe obraz pe Mieli cu
buzele ei nmiresmate. A fost o scen ncnttoare. Dram.
Aciune. i ai vorbit cu atta patos, nct ai reuit s-i convingi pe
oamenii aceia n costumele lor caraghioase c au nevoie de tine.
Nici mcar o personalitate creat la comand de un gogol nu s-ar fi
descurcat mai bine. Aproape c mi pare ru c i vei primi
recompensa att de curnd.
Mieli clipete.
Credeam c o s-l lsm pe ho s
Desigur, ns exist limite. Civa vasilevi pe ici, pe colo e
una, ns exist aspecte ale acestui loc de care trebuie s inem
cont n contextul Marii Misiuni Comune. Criptarhii sunt unul
dintre aceste aspecte: menin un echilibru pe care nu dorim s-l
perturbm deocamdat, din mai multe motive.
Nu o s-i distrugem?
Bineneles c nu. Te vei ntlni cu ei. i v vei coordona
activitile. Le vei oferi tzaddikilor numai att ct trebuie ca s
obinem ce vrem. Iar apoi o s-i livrm pe tzaddiki criptarhilor.
Toat lumea ctig.
Pellegrina zmbete.
Iar acum, copila mea, cred c houl are de gnd s-i expun
noile sale idei. F-i pe plac. Ciao!
169

Mieli atinge bijuteria lui Sydn ca s-i reaminteasc pentru ce


face toate astea. Apoi se ntinde i ateapt btaia n u.

170

12
Detectivul i Carpe diem
n seara petrecerii de Carpe diem, grdina respir atmosfera
tcut a unui actor care i ine rsuflarea i i optete replicile.
Paharele de ampanie sunt aranjate n iruri ordonate pe mese,
sunt amenajate mici foioare pentru vicii extraplanetare mai
exotice, iar licuricii de foglet nu sunt nc aprini. O orchestr de
Tcui i acordeaz instrumentele reprezentate de pri din
corpurile lor crend o cacofonie discret de almuri. Un expert
pirotehnist cu o plrie nalt aaz diverse rachete multicolore
ntr-un dispozitiv care arat ca o org n miniatur.
Aadar, ce prere avei, domnule Detectiv? ntreab Unruh.
Poart un costum de Sol Jovis, ultima zi a sptmnii
calendarului darian. Culorile gigantului gazos de mult disprut
scnteiaz incandescente la suprafaa materialului tunicii. La
umbra copacilor, haina lui strlucete slab n nuane de rouaprins i alb.
Arat ca o petrecere din vechiul Regat, spune Isidore.
Ha! Da, n orice caz, nu este un mod neplcut de a cheltui
cteva sute de megasecunde, zice Unruh.
i ridic Ceasul, prins cu un lan de vest. Este un obiect
surprinztor de simplu: un disc negru cu o singur limb aurie.
Cnd credei c voi fi jefuit?
Am fcut toate pregtirile cu putin. Le Flambeur sau cine-o
fi o s-l facem s depun ceva efort ca s-i obin prada.
n final, msurile de securitate constau n cteva agore plasate
strategic i nite slujitori Tcui suplimentari angajai de Odette
din partea Vocii Tcui antiphoboi de asalt cu diverse arme i
senzori specializai. Isidore sper s fie suficient. A avut n vedere
i nite opiuni mai elaborate care implicau tehnologie obinut la
negru, ns n cele din urm a ajuns la concluzia c ar fi introdus
mai multe slbiciuni dect avantaje.
Bravo, aa v vreau, spune Unruh, btndu-l pe umr pe
Isidore. tii, noi nu am apucat s discutm nc despre onorariul
dumneavoastr.
Domnule Unruh, v asigur c
Da, da, foarte nobil din partea dumneavoastr. V las
biblioteca mea. Poate vei izbuti s-i descifrai enigmele. Sau putei
171

pur i simplu s-i dai foc din temelii. Odette a ntocmit deja
contractul, v voi transfera negreit gevulotul cu pricina nainte de
sfritul nopii.
Isidore se uit ncremenit la mileniar.
V mulumesc.
Nu e nevoie s-mi mulumii. Doar ngreunai-i sarcina
oaspetelui nostru nepoftit. Apropo, v nsoete cineva n seara
aceasta?
Isidore scutur din cap.
Pcat. Acum trebuie s m dedic unor activiti depravate
nainte s o mierlesc. V rog s m scuzai.
Isidore supravegheaz o bucat de vreme pregtirile i le d
indicaiile necesare Tcuilor nite creaturi scunde, ca nite
pantere, cu carapace negre, lucioase n legtur cu traseele lor
de patrulat mprejurimile. Apoi se duce ntr-una din camerele de
oaspei, unde i-a fost pregtit costumul de Sol Lunae. Tot i se pare
puin cam feminin, prea strmt n locurile nepotrivite. l mbrac
oricum. Are senzaia c-i lipsete ceva i realizeaz c i-a lsat
inelul de cuplare n buzunarul de la pantaloni. l scoate i l aga
de lanul de la Ceas.
Deci asta nseamn s ai trac, i zice el.
Eu i Raymonde sosim la petrecere cu o ntrziere politicoas,
la fel ca restul invitailor. De jur mprejurul nostru, coboar din
taxiuri brbai i femei n costume sofisticate, vise xanteene de
mtase, dantel i cerebromaterie. Tema petrecerii este Timpul, aa
c printre noi se afl zei i zeie indiene ale calendarului darian,
planete i stele, precum i, firete, musafiri purtnd Ceasuri
afiate cu opulen.
Nu-mi vine s cred c m-am lsat convins de tine s fac
asta, spune Raymonde.
Un servitor Tcut umanoid ntr-o livrea sclipitoare, cu figura
reprezentnd o masc sculptat, ne verific invitaiile sub form de
co-amintiri i ne conduce ctre fluxul mulimii care umple ncet
grdina cu aspect de cadran solar, separndu-se n grupuri mai
mici. Clinchetul paharelor, muzica ares nova superb i vocile
musafirilor se contopesc ntr-o simfonie ameitoare.
M ntorc ctre Raymonde cu un zmbet. Este seductoare n
costumul ei de Phobos, constnd ntr-o rochie cu un decolteu
generos, mnui albe i o sfer luminoas n interiorul
abdomenului, suficient de strlucitoare pentru a acoperi cu
172

luminiscen anumite zone strategice. Alturi de ea, eu sunt


mulumit n costumul meu modest de pun, cu cravat alb,
diverse replici ornamentale de Ceasuri i o floare la butonier.
Te asigur c asta este una dintre cele mai puin imorale
infraciuni n care am fost implicat, spun eu. S fur de la bogai i
s dau sracilor. ntr-un anumit sens.
i totui.
Salut din cap un cuplu care trece pe lng noi, costumai n
Venus i Marte i al cror gevulot dezvluie doar att ct s se
asigure c sunt remarcai.
Noi nu ne ocupm de asta. De fapt, chiar dimpotriv.
Strlucirea micului Phobos de la centur i accentueaz
conturul elegant al oaselor feei; mi amintete de sculptura unei
zeie greceti.
Prietenii ti mascai au nevoie de dovezi, iar noi le vom furniza
dovezi.
Iau un pahar de ampanie de la un servitor Tcut aflat n
trecere. i scutur o particul de praf de pe reverul hainei,
impregnnd-o n acelai timp cu o doz de invizibil din Partea A a
planului, din floarea mea. Este o substan puternic, dar e bine
s o eliberez ct mai devreme, pentru a-i oferi timpul necesar s
acioneze.
Nu-i face griji. Dac amicul tu reuete s ne prezinte, totul
va merge ca pe roate.
Care e situaia cu paza? i optesc lui Mieli. Se afl la hotel;
este personalul nostru de ntrire, coordonnd misiunea cu
Perhonen.
E minim, spune ea. Totui, ceva mai puternic dect te
ateptai. Tcuii rzboinici m cam ngrijoreaz: chiar au nite
senzori destul de buni.
F-mi un serviciu, zice Raymonde, i nu ncerca s m
liniteti. Haide s socializm cu ceilali.
Raymonde ne-a obinut invitaiile surprinztor de uor.
Christian Unruh este, dup cte se pare, nu numai un mecena al
artelor, ci i un admirator al Regatului, astfel c o cunotin de-a
lui Raymonde de la Academia de Muzic s-a gndit c ar fi o idee
excelent s discute cu el despre opera pe care o compune.
Desigur, la petrecere sunt o sumedenie de ali artiti aspirani n
cutare de sprijin, ns cunotina ei ne-a promis s ne prezinte
personal. Iar asta este tot ceea ce-mi trebuie.
Raymonde!
173

O femeie scund i mai n vrst ne face cu mna. Poart o


rochie din cerebromaterie de forma unei clepsidre, dar fr
nveliul de sticl: doar nisip marian rou scurgndu-i-se de-a
lungul siluetei mplinite, crend un efect hipnotic.
Ce plcere s te ntlnesc aici! i cine este acest chipe domn?
M nclin i mi deschid puin gevulotul, ct o cer bunele
maniere, ns m asigur c nu va stoca amintiri permanente ale
nfirii mele.
Raoul dAndrezy, la dispoziia dumneavoastr.
Raymonde i prezint identitatea mea de acoperire emigrantul
din Ceres. Gevulotul doamnei-clepsidr mi dezvluie c este Sofia
dellAngelo, profesoar la Academia de Muzic i Teatru.
Ah, sunt sigur c putem aranja ceva, spune Sofia. Dar ce s-a
ntmplat cu bietul Anthony? Pur i simplu i adoram prul.
Raymonde roete puin, dar nu rspunde. Sofia mi face cu
ochiul.
Ar trebui s ai grij, tinere. O s-i fure inima i n-o s i-o
mai dea napoi.
, nu vreau s-l sperii. M-am strduit mult s-l prind n la,
zice Raymonde. Gazda noastr a dat vreun semn pn acum?
Sofia pare descurajat, cu obrajii ei buclai i rubiconzi.
Nu, m tem c nu. De aproape o or tot ncerc s-l gsesc.
Cred c trebuie s aud neaprat despre noua ta compoziie. Dar
din cte am neles, nu intenioneaz s se arate dect unui grup
restrns de prieteni n seara asta. mi vine a crede c i este team
ntr-adevr de tipul acela, le Flambeur? nfiortor, spune ea pe un
ton confidenial.
Le cine? ntreab Raymonde.
Nu ai auzit? spune Sofia. Se zvonete c un soi de criminal
extraplanetar s-a autoinvitat aici a trimis chiar o scrisoare
pentru a-i anuna prezena. Este o treab formidabil de
palpitant. Christian a angajat chiar i un detectiv, tii tu, biatul
care a aprut n toate ziarele.
Raymonde face ochii mari.
i-a anunat prezena? uier Mieli n mintea mea. Anunat?
Nu am nici cea mai mic idee despre ce vorbete, protestez eu.
Ar fi extrem de neprofesionist.
E adevrat: pregtirile din ultimele cteva zile m-au inut prea
ocupat pentru a mai avea timp s adaug nflorituri suplimentare.
Am o tresrire brusc de regret: trimiterea unui rspuns la
invitaie ar fi trimis exact mesajul potrivit.
174

Sunt nevinovat, jur. E aceeai situaie care a fost i cu piraii


gogol. Cineva tie prea multe.
O s abandonm misiunea, spune Mieli. Dac chiar te
ateapt, riscul este prea mare.
Nu fi caraghioas. Nu o s mai prindem o ans ca asta prea
curnd. Situaia a devenit ceva mai interesant, atta tot. i, pe
deasupra, am o idee.
Nu o s ne tocmim pe tema asta, m confrunt Mieli.
Vrei s spui c o s fugim cu coada ntre picioare? Ce fel de
lupttoare eti? M bazez pe tine s te ocupi de partea violent,
bine? Las-m s hotrsc eu de data asta. Cu asta m ocup. Dac
apare vreun semn c am putea da de necaz, ne retragem.
Mieli ezit.
Fie. Dar o s te urmresc ndeaproape.
Sunt convins de asta.
Raymonde i mulumete Sofiei pentru ncercarea de a interveni
n favoarea ei, iar apoi ne scuzm i ne refugiem ntr-un mic foior
din apropierea poienii, unde un grup de acrobai i etaleaz
miestria cu o pereche de elefani zveli, cu trompele desennd cu
nite tore modele complicate n aer, i cu un stol de megapapagali
dresai o explozie de culori critoare.
tiam eu c a fost o idee proast, zice Raymonde. Nici mcar
nu vom reui s ne apropiem de Unruh. i de ce mai trebuie s fie
i el aici?
Se uit fix n direcia unui tnr aflat de partea cealalt a
poienii, nalt i subiratic, cu prul rvit, mbrcat ntr-un
costum negru cu argintiu ce nu pare s i se potriveasc. Se plimb
prin mulime cu un aer absent i vistor.
El e detectivul?
Da, Isidore Beautrelet.
Interesant. Se pare c e apropiat de Unruh.
Raymonde mi arunc o privire tioas.
S nu cumva s-l implici n asta.
De ce nu?
mi simt instrumentele piratului gogol n minte. Nu am probat
nc motorul de furt al identitii, ns se afl la locul lui, gata s
fie folosit.
l cunoti, nu? Ai vreun acces la gevulotul lui pe care l-ai
putea mprti?
Trage adnc aer n piept.
Haide, nu face pe mironosia, zic eu. ncercm s comitem o
175

infraciune. Trebuie s ne folosim de toate uneltele care ne stau la


dispoziie.
Da, am foarte mult din gevulotul lui, spune ea. i ce-i cu
asta?
A, da? E un fost iubit? Altul cruia i-ai furat inima?
Nu te privete.
Haide, ajut-m. D-mi gevulotul lui ca s putem obine ceea
ce ne-am propus.
Nu.
mi ncruciez braele.
n regul, atunci. Hai acas i las-i n continuare pe
ppuarii ti invizibili s-i trag sforile. ie i tuturor celorlali.
Inclusiv lui, adaug eu, fcnd un gest ctre detectiv i restul
mulimii. Exact asta ncercam s-i spun. Trebuie s faci
compromisuri ca s ctigi.
Se ntoarce cu spatele la mine. Chipul ei are o expresie aspr,
ncerc s o iau de mn, dar nu-i deschide pumnul.
Uit-te la mine. Las-m s fac asta, ca s nu trebuiasc s o
faci tu.
Naiba s te ia! spune ea apucndu-mi ncheietura. Dar dup
ce se termin totul, o s-mi returnezi tot ce i voi da. Jur-mi.
i jur.
i eu i jur c dac l rneti cumva, o s ajungi s-i doreti
s fi rmas n nchisoarea de unde ai ieit.
l privesc pe tnr. St sprijinit de un copac, cu ochii pe
jumtate nchii, prnd aproape adormit.
Raymonde, nu am de gnd s-l rnesc, ci doar poate s-i
rnesc puin orgoliul. O s-i prind bine.
Nu prea te-ai priceput niciodat la fapte bune.
mi deschid minile, fac o mic plecciune i m duc s-l
ntlnesc pe detectiv.
Isidore are atenia ncordat; se plimb, observ, deduce; nu e
dificil s deslueasc tipare sociale sub fluxul de gevulot. Iat-l pe
compozitorul care a scris muzica ce va fi interpretat de Tcui mai
trziu n cursul serii, umblnd dup complimente; iat un activist
pentru resurecia Tcuilor ncercnd s obin o donaie de la
Unruh pentru cauza lui. ncearc mai mult s simt dect s
priveasc, atingnd cu un deget mental mprejurimile, citind
realitatea n Braille, o capacitate pe care a avut-o mereu, cutnd
detalii care nu se potrivesc n peisaj.
176

Bun seara!
Isidore ridic privirea, cu concentrarea tulburat. n faa lui se
afl un brbat cu pielea mslinie, cu o cravat alb, de o vrst
nedefinit, puin mai scund dect Isidore. Agate de vesta
strinului sclipesc o mulime de Ceasuri decorative aurite cam
ostentativ, dup prerea lui Isidore i, n ciuda luminii slabe
furnizate de licurici, acesta poart ochelari de soare cu lentile
albastre. La rever are o floare rou-aprins. Este nconjurat de o
boare slab de parfum feminin, o mireasm discret de pin.
Brbatul i scoate ochelarii i i zmbete lui Isidore de parc
ar fi plictisit de via. Are pleoape grele i sprncene de un negru
intens, desenate parc cu tu. Gevulotul su este nchis, n mod
prudent.
Da?
mi cer scuze, caut un cum se spune, un loc privat?
Isidore se ncrunt.
Poftim?
Pentru nevoi fiziologice, m nelegei?
Ah. Suntei extraplanetar?
Da. Jim Barnett. M tem c mi-este greu s m orientez pe
aici, spune brbatul ducndu-i degetul la tmpl. Creierul meu
nu s-a adaptat nc, nelegei? M putei ajuta?
Desigur.
Isidore i transmite brbatului o scurt co-amintire care i
indic toaletele din castel. n acelai moment simte un junghi
asemenea nceputului unei migrene. Poate c am muncit prea mult.
Brbatul zmbete larg i l bate pe umr.
Ah, ce convenabil! Mulumesc mult. Distracie plcut.
Apoi dispare n mulime.
Isidore se ntreab dac ar trebui s trimit un paznic Tcut sl supravegheze. ns atenia i este captat de o anomalie dintr-o
agor nvecinat. Un brbat mic de nlime, costumat n Sol
Mercurii, acoperit de flcri argintii i purtnd un coif naripat, i
inspir un aer familiar. St de vorb cu o tnr ntr-un costum de
Gemeni o imagine-foglet reprezentnd o copie a persoanei ei i
imit simetric fiecare micare. Brbatul fixeaz cu privirea ceva
aflat n deprtare.
Isidore i optete ceva unui Tcut, dup care se apropie de cei
doi i l atinge pe brbat pe umr.
Adrian Wu.
Ziaristul tresare surprins.
177

Hai s stm de vorb, spune Isidore.


Dar am invitaie, protesteaz Wu. Unruh le-a mprit n
stnga i n dreapta. Trebuie s realizez un reportaj despre
eveniment. Totui, m mir c tu eti aici. E ceva ce ar trebui s tie
cititorii mei?
Nu, se ncrunt Isidore. Ai fcut fotografii analogice n seara
asta?
Pi
Unul dintre Tcuii de asalt pete fr zgomot lng Isidore.
Capul su lipsit de chip se holbeaz la ziarist. Genereaz un bzit
subsonic, n surdin, care reverbereaz n plmnii lui Isidore. Wu
l privete fix.
Ar trebui s tii c eu sunt responsabil cu msurile de
securitate aici, spune Isidore.
Dar
D-mi fotografiile i te las s rmi.
Wu i scoate coiful, deurubeaz un obiect cilindric din el i i-l
ntinde lui Isidore. Este un aparat de fotografiat analogic, activat
de curelua care i se leag sub brbie, un dispozitiv primitiv cu
film fotosensibil, mult prea simplu pentru a fi afectat de gevulot.
Mulumesc, spune Isidore.
Face un gest din cap ctre femeia n costum de Gemeni.
Ar trebui s fii foarte atent la ce spunei n preajma acestui
domn. Dai-mi de tire dac v deranjeaz n vreun fel, spune el
zmbind spre Wu. Putei s-mi mulumii mai trziu.
A nceput primul dans. Isidore consider c merit ceva de but
i-i procur un pahar de vin alb. Apoi se uit la ceas: Unruh mai
are nc o or pn s-i expire Timpul.
n momentul acela observ c inelul de cuplare i-a disprut de
pe lan. Inima i duduie n piept. Exocaut, rederulnd n minte
ntlnirea cu brbatul cu ochelarii cu lentile albastre i observ
cum strinul i fur inelul cu o micare aproape imperceptibil,
desprinzndu-i Ceasul de lan, iar apoi reatandu-l i scond
inelul, toate acestea n doar cteva secunde, vorbind n acelai
timp cu Isidore i mascnd ce poate cu gevulot.
Isidore trage adnc aer n piept. Apoi mintea i fulger prin
agorele de la petrecere, trimindu-le lui Odette i paznicilor Tcui
o co-amintire cu brbatul. Dar nu e de gsit nicieri, fie a plecat,
fie este mascat de gevulot. ncepe s mearg agitat de colo pn
colo, ncercnd s repereze toate petele estompate de gevulot n
spatele crora s-ar putea ascunde oaspetele nepoftit, care fr
178

ndoial nu era altul dect Jean le Flambeur. ns brbatul pare s


se fi evaporat. De ce a venit s-mi vorbeasc? Doar ca s-mi rd n
nas? Sau Simte din nou migrena ciudat i o bizar senzaie de
dj-vu, chipuri care-i trec fulgertor prin faa ochilor, ca i cum sar afla n dou locuri deodat.
i scoate lupa i aparatul de fotografiat al lui Wu i examineaz
filmul. Fr nicio dificultate, dispozitivul zoku transpune punctele
de pe film n imagini colorate. Le rsfoiete, atingnd discul de
sticl. Femei din lumea monden. Actori. i iat-l i pe Unruh.
Mileniarul apare ntr-o poz fcut cu doar cteva minute n urm,
conform datei i orei nregistrate de aparat, rznd n mijlocul
unui grup de prieteni, printre care se afl i o siluet familiar n
negru i argintiu, cu prul rvit
Isidore scap aparatul din mn i o ia la goan.
Duplicarea nfirii detectivului nu dureaz dect un
moment. Realizez operaiunea ntr-unul din foioarele dotate cu
confidenialitate complet pe care gazda noastr a avut grij s le
pun la dispoziia invitailor si pentru plceri carnale i alte
activiti clandestine. mi imprim pe propria piele imaginea lui
tridimensional i mi reprogramez hainele pentru a arta ca ale
lui. Nu e nevoie s art absolut identic: multe detalii pot fi mascate
cu gevulot.
M uit distras la inelul pe care i l-am furat: tehnologie zoku,
fr ndoial. Decid s-l examinez mai trziu i l bag n buzunar.
Adevratul impediment este semntura identitii lui, i tocmai
pentru asta am nevoie de gevulotul pe care mi l-a dat Raymonde.
Am nevoie i de capacitatea cuantic de calcul a lui Perhonen,
pentru a aproxima starea cuantic utilizat de Ceasul lui pentru a
se identifica.
Credeam c e uor s fii ho, spune nava, n timp ce facem
schimburi rapide de date. Asta e munc, nu glum.
Ateptare i groaz pur, dup cum am zis.
ncerc s ignor fluxul de amintiri care mi se deruleaz prin
minte n timp ce sunt prelucrate de nav i de motorul de furt al
identitii, ca s-mi in promisiunea fa de Raymonde. Mi se
succed imagini rapide ale unor chipuri fr expresie sculptate pe
un zid i ale unei fete cu o bijuterie zoku la gt. Amintirile au o
neobinuit inocen i pentru o clip m ntreb ce caut biatul
sta s vneze pirai gogol i criminali ca mine.
Le mtur din minte: nu sunt aici ca s-i fur trecutul
179

detectivului, ci Timp. Motorul gogol i anun succesul cu un


clinchet, vorbind cu Ceasul meu msluit i fcnd lumea s cread
c sunt Isidore Beautrelet. Nu am dect o fereastr de cteva clipe
pn Ceasul lui i rennoiete semntura de identitate cu
gevulotul ambiant, aa c trebuie s m mic rapid. mi verific
restul aparaturii pianjenul cuantic i trgaciul din minte i
hotrsc c a venit vremea pentru evenimentul principal al serii.
M apropii de grupul lui Unruh gevulotul mprumutat mi
permite acum s-i vd imitnd mersul distras i indecis al
detectivului. inta mea st de vorb cu o femeie nalt, mbrcat
n alb sclipitor ca gheaa, i arat cherchelit i vesel.
Domnule Beautrelet, strig el cnd d cu ochii de mine. Cum
merge vntoarea de infractori?
Avem o sumedenie aici de fa din care putem alege, spun eu.
Unruh izbucnete n rs, dar femeia n alb se uit ciudat la
mine. Mai bine m grbesc.
Vd c suntei binedispus, spune Unruh. Bravo, s bem
pentru asta, zice el golindu-i paharul.
i ofer lui Unruh nc un pahar luat de la un osptar Tcut aflat
n trecere. n momentul n care mi-l ia din mn, i dau rapid o
comand pianjenului cuantic. mi alearg iute pe mn, i sare n
palm i i dispare n interiorul mnecii de culoarea gigantului
gazos. Apoi pornete n cutarea Ceasului.
Pianjenului i-a luat trei zile s creasc i, n plus, a fost nevoie
s duc din nou o lung munc de convingere cu Mieli pentru a-mi
da voie s experimentez cu corpul de la Sobornost. Eu i Perhonen
am creat modelul, care mi-a crescut n scobitura braului
asemenea unei mici umflturi cu multe picioare, stocnd n
interior cteva dintre strile REP pe care att eu, ct i Mieli le
folosim pentru sistemul de comunicare superdens cu nava. n
timp ce-i zmbesc lui Unruh, ghidez pianjenul cu mintea.
Ar fi i greu s nu fiu binedispus, avnd n vedere c mai are
puin i ncepe focul de artificii.
Gata. Pianjenul i se cuibrete pe Ceas i se strecoar
nuntru, conectnd nite fire cuantice minuscule la capcanele cu
ioni care stocheaz unitile de Timp personalizate, imposibil de
falsificat, ale lui Unruh, stri cuantice transmise de Ceasul lui
sistemului de resuscitare, una cte una, numrndu-i clipele care
i-au mai rmas din existena sa uman. Apoi transmite un scurt
semnal ctre Perhonen. Una, dou, trei, zece secunde de Timp,
cuante teleportate n spaiu, transformate n stri cuantice i
180

stocate n aripile lui Perhonen. Da!


Unruh se ncrunt.
Pstram artificiile pentru momentul meu apoteotic din seara
aceasta, spune el.
Zmbesc.
Nu ar trebui oare ca fiecare moment s fie un moment
apoteotic?
Unruh rde iari.
Domnule Beautrelet, nu tiu cum de suntei dintr-odat att
de spiritual poate v-ai gsit umorul pe fundul paharului sau pe
buzele vreunei fete drgue dar m bucur!
Domnul le Flambeur, presupun?
Detectivul rsare n faa mea, flancat de doi paznici Tcui,
dou creaturi negre, lucioase ntrupri ale forei i ferocitii
pure. Ridic din sprncene. A fost mai rapid dect m ateptam,
mult mai rapid. Merit plecciunea pe care i-o fac.
La dispoziia dumneavoastr.
Revin la propria nfiare. Zmbesc larg ctre Unruh.
Ai fost o gazd ct se poate de binevoitoare, dar m tem c
trebuie s m retrag acum.
Domnule le Flambeur, v rog s nu v micai.
mi arunc floarea n aer i formez imaginea mental a apsrii
unui buton mare, rou.
Artificiile explodeaz toate o dat. Cerul este brzdat de urme
de foc, esnd spirale duble i triple, stele izbucnind n fulgi de
argint cu detunturi brute. Dup o cascad de confetti de un
violet aprins, dou rachete albastre deseneaz simbolul infinitului
pe cer. Se simte miros de praf de puc.
n jurul meu petrecerea ncremenete. Paznicii Tcui
mpietresc. Muzica nceteaz. Unruh scap paharul din mn, ns
rmne drept, cu privirea pierdut n gol. Se prbuesc doar
cteva persoane, majoritatea invitailor rmnnd ns n picioare,
cu privirea fixat undeva n deprtare, ns fr s vad nimic.
ntre timp, focul de artificii se stinge deasupra noastr.
nc o scamatorie din manualul piratului gogol: un virus
optogenetic care face neuronii hipersensibili la anumite lungimi de
und ale luminii. Nu a fost dificil s l adaptez, nu pentru
parametrii de upload, ci pentru crearea unei perioade de
inactivitate. Se pare c infecia generat de floarea mea s-a
rspndit chiar mai repede dect m ateptam. Nu sunt chiar att
de muli fabricani de artificii n Oraul Mictor: s-i mituiesc cu
181

o aa-zis surpriz inofensiv pentru domnul Unruh a fost partea


uoar.
M nfor n gevulot i m strecor prin mulimea nmrmurit,
tcut i incontient. Raymonde m ateapt la poarta grdinii,
protejat de asemenea de o confidenialitate complet.
Sigur nu vrei s mai rmnem pentru nc un dans? o ntreb.
nchid ochii i atept s fiu plmuit. Nu se ntmpl. Cnd
deschid ochii, m privete cu o expresie indescifrabil.
D-mi napoi gevulotul lui. Acum!
O ascult i i returnez integral drepturile la amintirile
detectivului, eliminndu-l complet din sistemul meu i devenind
din nou doar Jean le Flambeur.
Ofteaz.
Aa e mai bine. Mulumesc.
Presupun c asociaii ti o s ne acopere urmele aici?
Nu-i face griji pentru asta, spune ea. Tu du-te i f-i treaba
ta.
Dac te consoleaz cu ceva, zic eu, partea care urmeaz
const n decesul meu.
Ne aflm n grdina public. E ntuneric. Raymonde se
transform n Gentleman i plutete n aer. Ultimele rbufniri ale
focului de artificii i se oglindesc n masca argintie.
Nu mi-am dorit niciodat ca tu s mori, mi arunc ea vorbele.
Alta a fost motivaia.
Ce anume? Rzbunare?
S m anuni cnd o s-i dai n sfrit seama, spune ea i
dispare numaidect.
n mod uluitor, petrecerea continu dup ce expir perioada de
timp furat. Au trecut zece minute. Formaia reia melodia de unde a
rmas, iar conversaiile se anim din nou. i bineneles c nu se
vorbete dect despre un singur lucru.
Lui Isidore i pulseaz tmplele. Cerceteaz mprejurimile
mpreun cu paznicii Tcui i cu Odette i examineaz iar i iar
exomemoria grdinii. Dar nici urm de le Flambeur. Sentimentul
de eec i dezamgire i atrn ca o greutate de plumb n stomac.
Se ntoarce la petrecere abia spre miezul nopii.
Unruh i-a deschis gevulotul publicului. Se afl n centrul
ateniei i-i place la nebunie, fiind complimentat pentru curajul de
care a dat dovad nfruntnd houl. ns n cele din urm face un
gest cu mna, spunnd:
182

Prieteni, a venit vremea s v prsesc. V mulumesc pentru


rbdarea cu care ai urmrit numrul nostru de divertisment care
nu se afla n program. Rsete. Dar, cel puin, datorit curajului
de care a dat dovad domnul Beautrelet aici de fa, a plecat cu
mna goal. Intenionam ca ultimele clipe s mi le petrec n pat,
ntre aceste dou minunate doamne spune el, strngnd n brae
dou curtezane de pe Strada arpelui i fiind strivit eventual de
un elefant.
i ridic paharul n direcia pahidermului zvelt care se nal n
spatele mulimii.
Dar poate c e mai bine s-mi ntmpin sfritul aici, alturi
de prieteni. Timpul este aa cum alegem s-l trim: relativ,
absolut, finit, infinit. Aleg s imortalizez acest moment, pentru ca
atunci cnd voi trudi curndu-v vou canalizarea, aprndu-v
pe voi de phoboi i purtnd oraul vostru pe umeri, s-mi pot
aminti ce nseamn s ai asemenea prieteni. i astfel, cu un pahar
i un srut Unruh le srut pe ambele fete sau dou alte
rsete pier acum. Ne vedem pe
Se prbuete la pmnt, scpnd din mn paharul. Clipind
uimit, cu ochii aintii la trupul inert al mileniarului, Isidore se
uit la Ceas. Mai este un minut pn la miezul nopii. Dar cum e
cu putin? A planificat totul att de atent, pn la ultimul cuvnt.
ns gndurile i sunt necate n avalana de urale i bubuitul
sticlelor de ampanie, de jur mprejur.
Oamenii de la Resuscitare sosesc s ridice cadavrul. ncepe
etapa de priveghi a festivitii. Iar Isidore se aaz cu un pahar de
vin n fa i ncepe s deduc.

183

Interludiu

Adevr
n noaptea n care are loc Erupia, Marcel i Biatul-Bufni
survoleaz Noctis Labyrinthus ntr-un planor.
Biatul-Bufni a fost cel care a venit cu ideea, bineneles.
Canioanele din Labyrinthus sunt pline de phoboi i coloane
termice neltoare, dup cum tie toat lumea. De fapt, Marcel
nici nu i prea permite s plteasc Timpul necesar pentru
planor, ns nu-i poate ine piept iubitului su.
Ai devenit un moneag, spune el. Nu vei fi niciodat un artist
dac nu cochetezi cu moartea din cnd n cnd.
Nu poate suporta ideea ca propriul concept artistic, la care
lucreaz de atta vreme, s fie pus n practic de altcineva, aa c
nu poate evita provocarea. Abia cnd se afl n vzduh, privind n
jos, la genunile ntunecate, i n sus, la stele, i d seama c se
simte fericit.
Deasupra la Ius Chasma, Biatul-Bufni crmete abrupt n
jos, pn cnd planorul aproape c atinge pseudocopacii negri,
apoi redreseaz brusc. Vireaz aproape de marginea canionului,
iar Marcel simte un gol uria n stomac. Observndu-i expresia,
Biatul-Bufni izbucnete n rs, chiuind.
Eti complet nebun, i spune Marcel Biatului-Bufni i l
srut.
Credeam c nu mai ajungi la partea asta, se rsfa BiatulBufni zmbind.
A fost distractiv. Dar acum am putea s ne nlm mai sus i
doar s privim cerul o vreme?
Pentru tine, orice, dragul meu. Mai ales c avem toat
noaptea la dispoziie pentru acrobaii.
Biatul-Bufni i face cu ochiul, ns Marcel i ignor gestul,
afundndu-se pur i simplu n scaun i privind cerul. Exocaut,
fcnd s apar constelaiile i planetele.
M tot gndesc s plec, spune Marcel.
S pleci? ntreab Biatul-Bufni. Unde te-ai duce?
Marcel schieaz un gest vag.
tii tu. Acolo sus. Departe.
Atinge cu palma pielea neted i transparent a planorului. Un
Jupiter strlucitor i clipete printre degete.
184

E un ciclu stupid aici, nu i se pare? i nu mi se mai pare


deloc real aici.
Nu se presupune c asta e treaba ta? S te simi ireal?
Are o urm de mnie n voce. Biatul-Bufni studiaz ingineria
i nu ar fi fost niciodat mpreun cu el dac nu ar fi existat
atracia fizic; ns din cnd n cnd mai scoate i cte o perl care
i face s tresalte inima lui Marcel. De-a lungul celor doi ani de
relaie, au existat numeroase ocazii n care Marcel a intenionat sl prseasc. ns momente ca acesta l-au oprit ntotdeauna.
Nu, zice Marcel. Treaba mea e s transform irealitatea n
realitate sau s fac lucrurile reale i mai reale. Mi-ar fi mai uor
acolo sus. Zoku au mainrii care transform gndurile n obiecte.
Cei din Sobornost spun c vor pstra fiecare gnd care a fost
gndit vreodat. n schimb aici
Jupiter explodeaz sub degetele lui. Pentru o clip mna lui
este o siluet roie pe un fond alb, orbitor. Clipete, simte planorul
cutremurndu-se n jurul lor, iar aripile lui contorsionndu-se n
forme ciudate, ca nite buci de hrtie cuprinse de flcri. Simte
mna rece a Biatului-Bufni n mna lui. Apoi iubitul lui url
din toi rrunchii, strig cuvinte fr sens. De jur mprejur,
vzduhul este mistuit de flcri. Apoi se prbuesc.
Abia mult mai trziu, Marcel aude pronunat cuvntul Erupie,
dup ce Tcuii le-au recuperat trupurile din deert, iar Oamenii
de la Resuscitare i-au reasamblat.
Oraele au fost avariate. Chiar i exomemoria a fost afectat.
Dincolo de ceruri, situaia este i mai grav: Jupiter a fost distrus,
nghiit de o singularitate gravitaional sau tehnologic, sau
ambele, nimeni nu tie cu certitudine. Sobornostul susine c a
stopat o ameninare cosmic i ofer azil de upload tuturor
cetenilor din Oubliette. Ca rspuns la aceste declaraii, zoku
rmai n Supra City se mut. Se vorbete despre un rzboi.
Lui Marcel nu-i pas de nimic din toate astea.
Asta da plcere neateptat, spune Paul Sernine, aezat pe un
scaun din studioul lui Marcel.
Poate c este doar n imaginaia lui Marcel, ns gevulotul
rivalului su trdeaz o urm de invidie mut n timp ce privete
modelele cleitronice, schiele i obiectele gsite.
Chiar nu m ateptam s fiu primul pe lista de socializare,
dup o absen att de lung. Care mai e situaia?
185

Ei bine, vino s vezi singur, l ndeamn Marcel.


Biatul-Bufni st n cea mai frumoas din ncperile casei de
la Margine a lui Marcel, cu o privelite orientat spre zona opus
oraului. i petrece cea mai mare parte a timpului eznd la
fereastr n tcere, n coconul lui de medicospum, cu privirea n
gol. Dar din cnd n cnd vorbete, scond nite iruri lungi de
sunete aspre ca nite pcnituri, care par s-i sfie gtlejul.
Oamenii de la Resuscitare nu neleg fenomenul, spune
Marcel. Exist o stare coerent permanent n creierul lui, ca ntruna din vechile teorii cuantice despre contiin: un condensat
aflat n microtubulii neuronali, amestecat cu exomemoria lui. Dac
cedeaz, e posibil s-i revin, dar la fel de bine e posibil s nu o
mai fac.
mi pare nespus de ru s aud asta, zice Sernine.
Spre surprinderea lui Marcel, vocea lui trdeaz o grij sincer.
Mi-a dori s pot face ceva.
Poi, spune Marcel.
Nu neleg.
Renun. n mod clar, n trecut mi-ai considerat ideile demne
de a fi imitate. Aa c i le vnd ie, zice Marcel, artnd cu un gest
spre studio. Pe toate. tiu c-i permii.
Sernine clipete.
De ce?
Nu merit. Exist nite uriai n univers. Noi nu contm.
Cineva ne poate strivi sub talpa piciorului fr chiar s-i dea
seama. Nu are niciun rost s crem imagini drgue. Oricum, totul
a fost fcut deja. Suntem nite furnici. Singurul lucru care
conteaz este s avem grij unii de alii.
Marcel i atinge mna Biatului-Bufni.
Iar eu pot face asta pentru el. Este rspunderea mea. Pot s
atept s se nsntoeasc. Dar pentru asta am nevoie de Timp.
Sernine i privete vreme ndelungat.
Te neli, spune el. Suntem la fel de mari ca i ei. Cineva
trebuie s le arate asta.
Construind case de jucrie? Treaba ta.
Marcel face un gest de renunare, apoi compune un contract de
gevulot pe care i-l ofer lui Sernine.
i aparine totul. Ai ctigat.
Mulumesc, optete Sernine.
Apoi st nemicat i ascult sunetele scoase de Biatul-Bufni.
n cele din urm, i drege vocea.
186

Dac e s facem asta, zice el fr grab, a putea s vin n


vizit din cnd n cnd?
Cum doreti, spune Marcel. Mie mi-e totuna.
Dau mna pentru a consacra nelegerea. Din politee, Marcel l
servete cu coniac, ns amndoi beau n tcere, iar Sernine pleac
imediat dup ce termin.
Biatul-Bufni se mai linitete dup ce Marcel i d s
mnnce. Mai rmne lng el mult vreme, comandndu-i casei
muzic ares nova. ns atunci cnd rsar stelele, Marcel trage
draperiile.

187

13
Houl n subteran
nscenm moartea mea a doua zi de diminea, n Piaa
Timpului Pierdut. Acesta este locul n care ceretorii de Timp vin
s-i dea ultima suflare. Este o agora plin de statui ntunecate de
bronz ale morii, oaselor i suferinei. i, n egal msur, este un
spectacol menit s le aduc actorilor cteva secunde preioase de
via n plus.
Timp, Timp, nu mai am Timp, i strig eu unui cuplu aflat n
trecere, scuturnd un instrument muzical confecionat din oase
printate de un faber.
n spatele meu, doi ceretori fac dragoste cu disperare n umbra
statuilor. Un grup de monturi goi, cu feele pictate, danseaz
slbatic, iar trupurile li se rsucesc i li se cutremur.
M doare n gt de la ct am urlat la turiti din alte lumi, care
reprezint majoritatea publicului nostru. Un locuitor de pe
Ganymede, ntr-un exoschelet delicat, ne tot arunc nedumerit
frme de Timp, ca i cum ar hrni nite porumbei, prnd s nu
neleag rostul ntregii situaii.
Nu exagera, spune Mieli n capul meu.
Supravegheaz scena din mulime, urmrind dansul morii din
pia.
Trebuie s fie credibil, i rspund eu.
Sigur c eti credibil. Deci, oricnd eti pregtit
n regul. D-i drumul.
Timpul este marele Distrugtor, strig eu. Chiar de-a fi Thor,
Zeul Tunetului, Btrneea tot m-ar dobor la pmnt i m-ar
rpune, spun eu fcnd o plecciune. Doamnelor i domnilor,
iat Moartea!
Mieli mi nchide sistemele printr-o comand de la distan.
Picioarele mi cedeaz. Plmnii nceteaz s pompeze aer i am o
senzaie ngrozitoare, ca de nec. n mod absurd, realitatea rmne
la fel de limpede i de precis ca ntotdeauna. Mintea mea nc
funcioneaz n interiorul trupului de la Sobornost, doar c n
regim nedetectabil, n timp ce restul corpului mi se nchide.
Privirea mi se nceoeaz i m prbuesc la pmnt, ca o parte
din numrul Dansului Morii, pe care l-am exersat n ultimele
cteva zile mpreun cu colegii mei de suferin, care vor muri i ei
188

n curnd. Trupurile noastre prbuite formeaz cuvintele


MEMENTO MORI pe caldarmul pieei.
Din mulimea de spectatori se ridic ovaii, un amestec de vin
i fascinaie. Apoi urmeaz un moment de tcere. n pia rsun
ecoul unor pai grei, care se apropie ntr-o caden perfect.
Sosesc Oamenii de la Resuscitare.
Mulimea se desparte pentru a le face loc s treac. De-a lungul
anilor, ntreaga procedur s-a transformat ntr-un ritual, pe care
pn i Oamenii de la Resuscitare l-au acceptat. Mrluiesc n
direcia pieei n iruri de cte trei sunt n jur de treizeci n total
nvemntai n robe roii, feele i mersul le sunt ascunse de un
gevulot foarte dens, iar la bru le atrn Decantoare. n urma lor
vine un grup de Tcui de la Resuscitare. Au o nfiare vag
umanoid, ns sunt uriai, avnd trei sau patru metri nlime, n
loc de chipuri au nite carapace negre, iar din trunchi le iese un
ciorchine de membre. Le simt paii cutremurnd pmntul de sub
mine.
O siluet cu glug roie se apleac deasupra mea i apropie un
Decantor de Ceasul meu falsificat. Pentru o clip, m trece un fior
de spaim iraional: aceti slujitori ai morii au vzut cu
siguran toate ncercrile posibile de a nela Moartea. ns
dispozitivul de alam zbrnie ncet, iar apoi scoate un singur
clinchet. Omul de la Resuscitare se apleac uor i mi nchide
ochii rapid, cu o micare scurt i profesionist. Sunt ridicat de un
Tcut, iar apoi rencepe duduitul lent i sacadat al pailor care m
poart n subteran.
Nu vd nimic, i spun lui Mieli. Mai poi s-mi reactivezi nite
simuri?
Nu vreau s observe nimic suspect. i, n plus, ar trebui s-i
joci rolul cum trebuie.
mi creeaz o senzaie ciudat aceast procesiune care m
poart prin tunele n subteran, ecourile pailor din oraul de sub
ora i mirosul neobinuit de alge al Tcuilor. Micarea legnat
m adncete ntr-o bizar melancolie. Nu am murit niciodat n
toate secolele pe care le-am trit. Poate c sistemul din Oubliette
este cel mai indicat, poate c aceasta este atitudinea cea mai
adecvat n faa nemuririi: trebuie s mori din cnd n cnd ca s
poi aprecia viaa.
i se mai pare distractiv i acum? ntreab Perhonen.
Ba bine c nu!
Mi se pare ngrijortor. E timpul s te trezeti.
189

M ntorc din mori pentru a doua oar, dar fr vise


intermediare de aceast dat. mi simt ochii de parc ar fi acoperii
cu un strat de praf. Plutesc ntr-un gel lipicios, ntr-un spaiu
strmt. mi ia doar o clip s regurgitez mica unealt din piatr
cuantic pe care am nghiit-o i s deschid ua cociugului. Nu e
izolat cu gevulot, ci este doar nchis cu o ncuietoare mecanic: e
uimitor ct de tradiionaliti sunt Oamenii de la Resuscitare. Uile
alunec n lturi, iar eu m strecor afar.
Sunt ct pe ce s cad n gol: m aflu la mare nlime,
suspendat pe peretele unei ncperi cilindrice cu perei metalici,
acoperii de o multitudine de mici trape. M duce cu gndul la un
fiet. De-a lungul ncperii, pe vertical, coboar nite cabluri. Mai
jos, un Tcut un ciorchine de mecanisme i brae ca o caracati
st agat de fire. nmagazineaz noi trupuri. nchid din nou
trapa, lsnd-o doar puin crpat pentru a vedea afar, i atept
s plece. Vjie pe lng mine, crndu-se pe cabluri ca un
pianjen. Apoi ndrznesc s ies din nou. Cu gelul scurgndu-mise de pe piele, caut nite mnere de care s m apuc.
n regul, spune Perhonen. Acum recepionez nite imagini. Mai
jos sunt nite burlane de ventilaie, pe unde poate intra Mieli.
mi reconfigurez stratul de particule cuantice de sub piele n
aa fel nct s m pot apuca de materialul din care sunt fcui
pereii i s cobor de-a lungul cociugelor morilor adormii.
Pe fundal se aude un zgomot uruitor, o combinaie de
uierturi ndeprtate i apropiate, bubuituri i bufnituri
nfundate. n locul acesta se afl organele oraului, pistoanele,
motoarele i tuburile pe unde circul organismele sintobiotice de
reparaie; i muchii artificiali uriai care mic picioarele
oraului.
Tuburi transparente erpuitoare coboar n pant de-a lungul
marginilor ncperii, fiind prevzute cu bare fcute n mod clar
pentru nite Tcui de mai mici dimensiuni. Abia sunt suficient de
mari ca s m pot strecura nuntru. Perhonen mi transmite
imaginile-fantom pe care le recepteaz de la emitorul meu de
ghidaj cu particule masive cu interaciune slab: n jurul meu se
afl o anatomie haotic de galerii, tunele i mainrii.
Cobor mai mult de cincizeci de metri, zgriindu-m de tuburile
i de pereii burlanului, oprindu-m de fiecare dat cnd aud
micrile vreunui Tcut. La un moment dat, o mulime de Tcui
de dimensiunea unor gndaci miun pe lng mine, ignorndu190

m i chiar urcndu-se pe mine cu ochii lor minusculi strlucind


n ntuneric, iar mie mi vine greu s nu ip.
n cele din urm ajung la un alt tunel orizontal, fcut dintr-un
soi de material ceramic lucios, acoperit de nite fluide alunecoase
cu miros amrui care picur din pereii poroi. Sunt ntr-o bezn
absolut, aa c dau drumul la infraroii, ncercnd s ignor
lumea fantomatic a giganilor care se mic la marginea razei
mele vizuale i concentrndu-m pe destinaie.
Dup ce m trsc n bezn o venicie, tunelul se lrgete i
coboar n pant: m chinui s nu alunec. n sfrit, zresc o fie
de lumin, un asfinit portocaliu n deprtare, i simt vntul
ngheat. La lumin, reuesc s vd c tunelul se lrgete, formnd
un pu n pant, la captul cruia se afl o plas cu ochiuri mici
prin care ptrunde lumina de afar.
Spune-i lui Mieli c eu sunt gata cnd e i ea gata, i transmit
lui Perhonen.
i urmrete emitorul de ghidaj. Ar trebui s fie acolo dintr-o
clip-ntr-alta.
Ca s ajungem pn n punctul acesta a fost nevoie de un plan
elaborat. Gevulotul de la baza oraului este incredibil de dens:
Oubliette nu vrea s uureze munca pirailor gogol cu niciun chip.
Aa c singura cale de acces a fost din interior.
Scot din nou unealta cuantic i decupez o gaur n plas. Taie
materialul cu uurin. Pentru o clip m ia cu ameeal privind n
jos. Apoi simt o rafal de curent fierbinte: Mieli se afl sub
deschiztur, plutind n aer cu aripile ntinse.
De ce a durat atta? ntreb eu.
mi arunc o privire dezaprobatoare.
tiu, tiu, spun eu. Ar trebui s-mi trag nite haine pe mine
cnd m ntorc din mori.
Mieli ne conduce prin tunele n direcia din care vine semnalul
pianjenului cuantic, care ne dezvluie unde se afl trupul lui
Unruh. M bucur c este i ea cu mine: vd neclar toate tunelele i
coridoarele. De cteva ori ne nfoar n cea nedetectabil, cnd
nite Tcui mai mari trec pe lng noi, hrind i bocnind, i
lsnd n urm un iz de alge.
Ajungem ntr-un final la camerele mortuare nite ncperi
cilindrice cu un diametru de o sut de metri, curate ca nite sli de
operaie i cu detalii de crom, spre deosebire de tunelele
ntunecoase, coninnd sertare cu cociuge pe care sunt gravate
191

nume i coduri. Pe Unruh l gsim n a treia camer mortuar.


Cnd intru, aud un uierat care vine de sus: cioclul Tcut
octopod ne-a i reperat. Coboar fulgertor pe cabluri, repezinduse spre mine.
Mieli m mpinge n lturi i trage n el cu arma-fantom.
Scoate un zgomot ascuit i se oprete la civa metri deasupra
mea, legnndu-se agat de cabluri ca o marionet. M uit la
capul lui cu flci, dar lipsit de chip, i nghit n sec.
Nu-i face griji, spune Mieli. Gogolul meu doar a preluat
controlul asupra funciilor lui motorii. Mintea dinuntru a rmas
teafr. Doar n-am vrea s-i nclcm principiile de etic
profesional.
Nu m ngrijoreaz prea tare treaba asta, spun eu.
Mieli mi-a adus o salopet de cerebromaterie, dar tot mi-e frig.
Face un gest, iar Tcutul o ascult docil i se car pe cabluri
pentru a ne aduce trupul lui Unruh. n cteva clipe cociugul se
afl deja pe podea, n faa noastr. l deschid cu unealta cuantic.
Dup cum i-am zis lui Raymonde, spun eu, lum de la bogai
i le dm sracilor.
Fostul mileniar este livid, alb i gol, cu excepia discului negru
al Ceasului. D-i drumul, i spun eu lui Perhonen. Raza ei cu
particule apare n cmpul meu vizual ameliorat un creion alb de
lumin care danseaz pe suprafaa Ceasului, teleportarea cuantic
a minutului pe care l-am furat nainte. Cmpul vizual mi se umple
de parazii, n vreme ce sistemul ambiant de resuscitare ncepe s
funcioneze, descrcnd n corpul lui Unruh ultima versiune
sincronizat a minii lui din exomemorie.
Trupul lui Unruh se cutremur. Trage adnc aer n piept o
inspiraie neregulat i umed. Tuete i deschide brusc ochii.
Ce unde
mi pare ru, domnule Unruh, nu dureaz dect o clip.
Mieli mi d casca de upload, care este neagr i simpl. I-o
aez pe cap lui Unruh i i ader imediat la suprafaa craniului.
Unruh rde, ns este ntrerupt de tuse.
Iari dumneavoastr? spune el scuturnd din cap. Sunt
dezamgit. Nu m ateptam s fii un pirat gogol ordinar.
Zmbesc.
V asigur c nu am nicio frm din gevulotul dumneavoastr
i c am returnat tot ce am furat. Asta este n legtur cu altceva.
Nu v micai.
Era calea cea mai evident. Cum faci s afli dac exist fore
192

ascunse care manipuleaz minile oamenilor? Gseti un model


curat i faci o comparaie nainte i dup. Unruh era tnr, nu
avea alte resuscitri la activ sau timp petrecut ca Tcut: mintea lui
luat n ntregime nu trecuse niciodat prin sistemul de
resuscitare. Acum ns a trecut, iar dac cineva a compromis-o n
vreun fel, vom detecta modificarea. Dac nu asta e, am fost i la
petreceri mai proaste la viaa mea.
Dac trebuie, ofteaz Unruh. Aadar, ai furat un minut din
Timpul meu, iar acum mi l-ai dat napoi? Pentru a avea acces la
mintea mea aici? Interesant. Nu-mi pot nchipui de ce. Este o
infraciune foarte ciudat, domnule le Flambeur. Mi-a dori s mai
pot rmne, ca s fiu martor cnd v prinde domnul Beautrelet.
O s-i transmit salutrile dumneavoastr, spun eu. Apropo,
mi cer scuze pentru condiiile de fa. Mi-a dori s fi avut ocazia
s bem un pahar mpreun.
Nicio problem. De curnd am avut de-a face cu o stare de
disconfort mult mai accentuat.
Ct ateptm, spun eu, dac nu v deranjeaz, a vrea s v
ntreb de unde tiai c o s fim prezeni la petrecere.
Scrisoarea, spune el cu un gest unduitor al minii.
O scrisoare?
M privete curios.
Nu a fost trimis de dumneavoastr? O, dar asta este o intrig
mai complex dect mi-am imaginat. Ce pcat c trebuie s ratez
tot spectacolul. Am gsit o scrisoare la mine n bibliotec, de la
dumneavoastr. Nu am reuit s descoperim cum a ajuns acolo.
Domnul Beautrelet a presupus c este ceva n neregul cu
exomemoria
Acum recepionm datele, spune Perhonen. ntr-adevr, se pare
c au avut loc nite schimbri, n special n
Trsturile lui Unruh se schimonosesc ntr-o grimas
amenintoare. Se repede la gtul meu, degetele lui albe mi sap
n carne. Scoate un urlet oribil, sfietor, i-mi repede un cap n
gur. Vd rou n faa ochilor de durere.
Mieli l smulge din ncletare, sucindu-i braele la spate.
Le Flambeur! strig el cu o voce diferit. O s te prind. Le Roi
o s te prind!
Apoi se nmoaie n braele lui Mieli, cnd i expir Timpul
pentru a doua oar.
mi masez gtul.
Dac mai era nevoie de dovezi suplimentare c minile din
193

Oubliette sunt manipulate, a zice c tocmai le-am obinut, spun


eu.
Avem datele, spune Perhonen. E foarte ciudat.
Mieli ascult cu atenie n jur.
Vine cineva, spune ea, dup care aud i eu paii n deprtare
i Tcuii care se apropie.
Incredibil! Cred c detectivul adolescent chiar a reuit s-i
dea seama care era pasul urmtor.
Mieli m apuc de bra.
Poi s-i continui mai trziu jocurile. Acum trebuie s o
tergem.
Mieli studiaz harta tridimensional alctuit de Perhonen din
datele lor senzoriale, cutnd ci de evadare.
N-ar trebui s fugim? ntreab houl.
t.
Metacortexul sugereaz diferite ci de evacuare, calculnd care
sunt rutele cu probabilitate minim de confruntri ostile. Nu are
nicio intenie s lupte pentru a putea evada. Acolo: o posibil rut,
urcnd prin camera asta, iar apoi prin
Podeaua i pereii se cutremur. Se aude un uruit ca un
geamt, iar harta se modific. Acum realizeaz ce anume
reprezint acele aglomerri ntinse de muchi artificiali, cldur i
energie de pe hart: Tcui-Atlas, care menin n echilibru
platformele i structura intern a oraului. Probabil se afl chiar
sub Labirint, unde configuraia se schimb cel mai mult. Oamenii
de la Resuscitare se folosesc de Tcui pentru a-i ncoli, blocnd
cile de evacuare. Ceea ce nseamn c trebuie s lupte. Doar dac
nu cumva
Pe aici, se rstete ea la ho i o ia la goan prin tunel, n
direcia din care se aud vocile.
Mai bine zis, spune houl, nu ar trebui s fugim n direcia
opus?
Nefiind dispus s se ciondneasc n situaia de fa, i d un
mic ghiont prin legtura lor biotic.
Nu era nevoie s faci asta!
Tunelul care trece prin camera mortuar este larg i cilindric i
se lete pe msur ce nainteaz. Metacortexul ei repereaz
ecourile Tcuilor i Oamenilor de la Resuscitare aflai undeva n
faa lor. Dar nu ei o intereseaz.
Ptrund ntr-o ncpere larg i joas, cu un diametru de o sut
194

de metri, luminat slab de tuburile fluorescente de substan


sintobiotic. Unul din perei este aspru i organic, se mic i
pulseaz este carapacea solzoas a unei fiine vii: este o parte din
trupul unui Tcut-Atlas. Mieli i activeaz autismul de lupt i
vizualizeaz ntreaga geometrie a lumii subterane din jurul lor:
platformele, mbinrile, felul n care se potrivesc toate piesele.
Oprii-v! strig o voce.
De pe latura opus a ncperii intr un grup de Oameni de la
Resuscitare cu glugi pe cap, flancai de Tcui rzboinici masivi.
Mieli trage cu arma-fantom n trupul Tcutului-Atlas,
inoculndu-i un simplu sclav gogol care se va autodistruge dup
cteva iteraii. Pereii i podeaua ncep s se cutremure. Peretele
Tcut are o convulsie. I se desprind solzii. Cu un zgomot asurzitor,
camera se despic pe mijloc. Prin gaura care se casc n podea
nete lumina zilei. Mieli l nfac pe ho i sare n gol.
Cad prin rana spat n carnea oraului. Soluii sintobiotice
curg iroaie n jurul lor, asemenea sngelui. Apoi se afl dintrodat afar, n mijlocul pdurii de picioare ale oraului, clipind n
lumina puternic.
Mieli i deschide aripile pentru a le opri cderea, i nfoar n
gevulot i pornete n zbor napoi spre oraul celor vii.
Sunt cuprins de entuziasm cnd ne ntoarcem la hotel.
Sub stratul de gevulot, sunt plin de murdrie i funingine,
tremurnd dup nc un zbor cu Mieli, ns sunt n extaz. O parte
din mine se ntreab ce-a fost cu ieirea aceea a lui Unruh, dar
este nvins de restul fiinei mele, care nu vrea dect s
srbtoreasc.
Haide, i spun lui Mieli. Trebuie s srbtorim. Aa cere
tradiia. Acum eti un ho onorific. Apropo, sta era momentul n
care, n mod tradiional, ar fi trebuit s fim prini, s ne certm pe
prad sau s ratm evadarea. Dar am reuit. Nu-mi vine s cred.
mi zbrnie capul. n ultimele cteva ore am fost emigrant de
pe Centur, detectiv, ceretor de Timp i cadavru. Probabil c aa
m simeam nainte. Mi-e greu s stau locului.
Te-ai descurcat de minune. Ca o amazoan.
tiu c plvrgesc aiurea, dar nu-mi pas.
tii ceva, cnd o s se termine toat povestea asta, a putea
s m ntorc i s m stabilesc din nou aici. i s fac ceva simplu.
S cultiv trandafiri. S fur inimile fetelor i alte lucruri din cnd n
cnd.
Comand cea mai scump butur pe care o poate face faberul
195

hotelului, vin din Regat crescut virtual, i i ofer un pahar lui Mieli.
i tu, nav! Bravo, bun treab cu magia cuantic.
Presupun c eu a fi personajul savantului dement cruia i
place s arunce chestii n aer, spune Perhonen.
Rd.
E versat i n cultura pop! Sunt ndrgostit!
Apropo, am gsit detalii interesante n datele primite.
Mai trziu! Zi-ne mai trziu! Avem treab acum, trebuie s ne
mbtm.
Mieli m privete ciudat. Din nou mi doresc s-i pot descifra
reaciile, ns legtura biotic este unidirecional. ns, spre
surprinderea mea, accept paharul pe care i-l ofer.
Aa te simi de fiecare dat? ntreab ea.
Draga mea, ateapt pn o s petrecem luni ntregi plnuind
o intrare prin efracie ntr-un creier din gubernie. Asta nu-i nimic.
Doar scntei. Atunci s vezi focuri de artificii adevrate. Dar sunt
un om nsetat n deert, aa c deocamdat mi-e suficient.
Ciocnesc cu ea.
n cinstea infraciunilor!
Entuziasmul hoului e contagios. Mieli i d seama c i-a fcut
plcere s se mbete. A mai ndeplinit operaiuni care au necesitat
pregtiri i planuri elaborate i nainte, dar nu a simit niciodat
un astfel de fior ilicit precum cel degajat de ho. ntr-adevr, i-a
jucat bine rolul, ca un frate din koto, fr niciun semn de
rzvrtire, ca o creatur complet schimbat, n elementul su.
Tot nu pricep, spune ea, lsndu-se pe spate n canapea,
prad euforiei. De ce e distractiv?
E un joc. Nu te-ai jucat niciodat cnd erai acas, n Oort?
Participam la curse. i ne luam la ntrecere n miestrie i
cntece vki.
Brusc, i se face dor de toate astea.
mi plcea pe vremuri s creez lucruri din coral. Vizualizezi un
lucru. Gseti cuvintele care l definesc. i le cni coralului vki,
care crete i l formeaz. i la final ai ceva ce este cu adevrat al
tu, un lucru nou-aprut n lume, spune ea ntorcnd privirea.
Aa am fcut-o pe Perhonen. Dar asta s-a ntmplat demult.
Vezi tu, pentru mine furatul este exact la fel, zice houl,
prnd dintr-odat serios. Ce caui aici? o ntreab el. De ce nu
eti napoi acas, crend lucruri?
Fac ceea ce trebuie s fac. Iar asta am fcut de cnd m tiu,
196

spune Mieli, ns nu vrea s se lase copleit de negur.


Nu i n seara asta. Astzi o s facem doar ce dorim. O s ne
simim bine. Ce-ai vrea s faci?
S cnt, rspunde Mieli. A vrea s cnt.
tiu tocmai locul potrivit, spune houl.
Pntecele: strzi subterane i pasarele printre turnurile
rsturnate. Puncte luminoase provenind de la Tcuii de jos, drone
care vnd ziare cu articole despre cutremurul din timpul zilei i
despre ntmplrile bizare de la petrecerea de Carpe diem din
noaptea precedent.
Micul bar se numete Earfa de Mtase Roie. Are o scen
mic; pereii sunt acoperii de postere curgtoare cu lifecasturi ale
unor cntrei, luminnd intermitent un grup de msue rotunde.
Organizeaz seri de amatori, n care oricine poate urca pe scen.
Publicul const din civa marieni tineri care au vzut totul i
afieaz acea venic expresie care las s se neleag c nimic
nu-i impresioneaz. Dar houl o conduce nuntru i o nscrie n
program, vorbind cu proprietarul pe un ton sczut, n vreme ce ea
ateapt la bar, consumnd buturi alcoolice cu arome bizare din
pahare minuscule.
Houl a insistat s petreac ceva mai mult timp pentru a se
pregti, iar ea, cu ajutorul lui Perhonen, s-a supus cerinei,
comandndu-i faberului s-i confecioneze un costum nchis la
culoare, cu pantaloni, pantofi cu platform i o umbrel. Houl a
luat-o n zeflemea, spunndu-i c arat de parc s-ar duce la o
nmormntare, ns a tresrit nervos cnd ea i-a ntors gluma,
zicnd c ar putea s fie nmormntarea lui, ceea ce chiar a fcuto s rd. mbrcat n aceste haine neobinuite cu aspect de
armur, se simte ca i cum ar fi cu totul altcineva, o persoan
mult mai nechibzuit. i d seama c este o senzaie fals i c
metacortexul i va elimina starea de ameeal i emoiile inutile la
primul semn de pericol. Totui, se simte bine prefcndu-se.
Cum merge? i optete ea lui Perhonen. Ar trebui s ni te
alturi. O s cnt.
Pe scen, o fat cu nite ochelari de soare supradimensionai
face ceva ce combin poezia cu nite imagini abstracte de
tempomaterie i sunetul btilor inimii ei. Mieli vede cum houl se
strmb.
mi pare ru, spune nava. Am treab: trebuie s rezolv o
problem de criptografie multidimensional complex cu o mie de
197

gogoli matematici. Dar m bucur c te distrezi.


Mi-e dor de ea.
tiu. O vom aduce napoi.
Mieli? Tu urmezi.
Mieli tresare.
Trebuie s plec acum. Mi-a venit rndul s cnt.
i nbu un rgit.
Nu-mi vine s cred c m-ai convins s fac asta.
Da, mi se zice des treaba asta, spune houl. tii, eti singura
persoan n care pot avea ncredere aici, aa c nu-i face griji,
sunt de partea ta, te susin.
Ea ncuviineaz din cap, simind un nod n gt, sau poate n
gtul lui. Urc pe scen, pind puin cam nesigur.
Cntecele se revars din ea ca un potop. Cnt despre ghea.
Cnt despre lunga cltorie a lui Ilmatar din lumea de flcri,
despre bucuria aripilor i despre strbunii din alinen; cntecul
care creeaz nave i cel care protejeaz porile unui koto de Omul
ntunecat. Cnt despre cminul ei.
Cnd termin, publicul rmne cufundat n tcere. Iar apoi
oamenii ncep s aplaude unul cte unul.
Mult mai trziu, merg mpreun napoi spre hotel. Houl o ine
de bra i, ntr-un fel, nu i se pare deloc nepotrivit.
Ajuni n camer, cnd vine momentul s-i spun noapte
bun, houl nu-i d drumul la mn. i simte excitaia i
ncordarea prin legtura biotic. i atinge obrazul i i apropie faa
de a ei.
Apoi izbucnete ntr-un rs ca o avalan, la fel de nvalnic
cum s-au revrsat cntecele mai devreme i, vznd expresia lui
ofensat, i este cu neputin s se opreasc.
mi pare ru, spune ea, inndu-se de burt i rznd cu
lacrimi. Nu m pot opri.
mi cer scuze dac nu vd ce este att de ilar, se burzuluiete
houl.
Figura lui exprim att de bine orgoliul lui rnit, nct Mieli
simte c ar putea muri de rs.
n fine. M duc s-mi iau ceva de but.
D s plece, rsucindu-se brusc pe clcie.
Stai, l strig ea, trgndu-i nasul i tergndu-i lacrimile.
mi pare ru. Mulumesc pentru intenie. Doar c e nostim. Dar
i mulumesc mult pentru noaptea asta.
198

El schieaz un zmbet.
Cu plcere. Vezi, uneori e bine s faci ce-i doreti.
Dar nu tot timpul, spune ea.
Nu, ofteaz houl. Poate nu tot timpul. Noapte bun.
Noapte bun, rspunde Mieli, nbuindu-i nc un chicot, i
vrea s plece.
Simte o neregularitate n gevulotul ei, o amintire subit c se
mai afl i altcineva n ncpere.
Vai de mine, spune o voce. Sper c nu am ntrerupt nimic
important.
Pe scaunul din balcon, unde st de obicei houl, se afl acum
un alt brbat, care fumeaz o igar subire de foi. Mirosul
neptor o lovete brusc, asemenea unei amintiri neplcute.
Brbatul e tnr i are pr negru, pieptnat pe spate. i-a aranjat
haina pe sptarul scaunului i i-a suflecat mnecile cmii.
Rnjete artndu-i dinii albi i tioi.
M-am gndit c a sosit vremea s avem o mic discuie.

199

14
Detectivul i arhitectul
Isidore examineaz cadavrul lui Unruh pentru a doua oar.
Mileniarul nu mai are aceeai expresie mpcat din noaptea
precedent: pe chipul livid i-a rmas ntiprit o grimas oribil,
pe frunte i la tmple are nite semne roii, iar degetele i sunt
ncletate ca nite gheare.
n camera mortuar e att de frig, nct Isidore scoate aburi
cnd respir. Gevulotul nchis etan de aici face ca totul s par
ireal i alunecos, iar tcerea n care sunt cufundai cei trei Oameni
de la Resuscitare care l-au condus aici nu mbuntete deloc
situaia. Siluetele n robe roii, cu feele ascunse de gevulot i
ntuneric, stau nefiresc de nemicate, fr s se clinteasc i
prnd chiar s nu respire.
V mulumesc c mi-ai permis s cobor aici, spune el,
adresndu-se celui (sau celei?) cu simbolul auriu al infinitului pe
piept. mi dau seama c este o situaie oarecum neobinuit.
Niciun rspuns. Este aproape sigur c este acelai Om de la
Resuscitare cu care a vorbit mai devreme la Casa Resuscitrii,
dup ce a realizat care era planul hoului. Dup cutremurul
oraului, l-au adus aici pentru a-i arta ce s-a ntmplat, dar pn
acum nimeni nu a scos niciun cuvnt.
Era singura concluzie logic: unicul motiv pentru a fura o
cantitate att de mic de Timp a fost acela de a o returna, cu
scopul de a svri vreo infraciune n subteran. Bietul Unruh.
Piesele nu se potrivesc, ceea ce l face s nu se simt n apele lui.
Examineaz locul faptei cu lupa lui. Pe podea se afl dou
tipuri de gel pentru conservarea trupurilor, n stadii diferite de
coagulare: al lui Unruh i al altcuiva. Se potrivete cu teoria lui
privind modul n care a ptruns houl aici: i-a simulat cumva
moartea, iar apoi a dat drumul nuntru unui complice foarte bine
narmat. i nsemneaz n memorie s verifice exomemoriile
tuturor agorelor cu memento mori, unde se duc s moar ceretorii
de Timp.
Detecteaz, de asemenea, sub unghiile lui Unruh, urme de
celule artificiale bizare, mult mai complexe dect orice pri
componente ale unui trup sintobiotic din Oubliette, ceea ce
reprezint indicii clare ale unei lupte. Iar semnele de pe craniu i
200

urmele de vtmare ale creierului su mort indic un upload


forat.
Ai putea s-l reanimai doar pentru cteva secunde? i
ntreab Isidore pe Oamenii de la Resuscitare. Mrturia lui ne-ar
putea ajuta s elucidm ce anume s-a ntmplat de fapt aici.
Nu l surprinde faptul c paznicii n robe roii ai lumii din
subteran nu i rspund dect printr-o tcere care i confirm
ateptrile: nu sunt dispui s ncalce cu niciun chip legile
resuscitrii, nici chiar pentru a rezolva un caz de infraciune.
Se plimb prin ncpere i se gndete. Unul dintre Oamenii de
la Resuscitare se ocup de Tcutul avariat, atacat de complicele
hoului. Isidore a examinat deja glonul, un fragment minuscul de
diamant. Oricare ar fi fost odat structura lui intern, s-a
consolidat formnd o mas compact.
Ceea ce l deranjeaz cel mai tare este lipsa mobilului crimei.
Incidentul de la petrecere, iar acum asta: nicio asemnare cu
cazurile de piraterie gogol despre care a citit sau n care a fost
implicat. Dup cte se pare, houl nici nu a ncercat s pun mna
pe gevulotul lui Unruh. Este o non-crim. A fost furat nite Timp,
apoi returnat, cu dou copii distincte ale minii lui Unruh, care
sunt, evident, inutile, imposibil de decriptat fr cheile gevulotului.
i, de fapt, cum a fost furat Timpul?
V deranjeaz dac arunc o privire? ntreab el, ridicnd
Ceasul lui Unruh, dup ce l descleteaz cu grij din mna
mileniarului. A vrea s-l cercetez mai ndeaproape.
Omul de la Resuscitare cu semnul infinitului pe piept
ncuviineaz ncet din cap, scoate un Ceas mic, simplu, din
buzunar i l atinge cu un Decantor att pe acesta, ct i Ceasul
lui Unruh, dup care pune noul Ceas exact n locul unde fusese
cel vechi, dndu-i apoi lui Isidore Ceasul negru, elegant, al lui
Unruh.
V mulumesc, spune Isidore.
Omul de la Resuscitare i d gluga pe spate i i deschide
puin gevulotul, dezvluind o fa rotund i prietenoas. i drege
vocea.
mi cer scuze petrecem att timp cu fraii notri Tcui,
nct ne vine greu s
Nu-i nicio problem, spune Isidore. Ai fost foarte amabil.
Omul scoate ceva din buzunar.
Colegul meu acolo jos spune el artnd ctre podea. Pe
vremea cnd era ne-Tcut era mare fan, adaug el tuind. Aa
201

c m ntrebam dac nu cumva ai putea un autograf?


i ntinde un decupaj de ziar nfurat n tempomaterie.
Articolul lui Adrian Wu.
Isidore l ia oftnd i se scormonete n buzunar dup un pix.
Isidore clipete n lumina zilei, bucuros s lase n urm faada
sumbr a Casei Resuscitrii. Dup rcoarea din subteran, vntul
de pe Bulevardul Persistent i se pare fierbinte, ns sunetul vocilor
trectorilor este reconfortant.
Atacul optogenetic de la petrecere i-a provocat o senzaie de
dezorientare i o uoar durere de cap care persist nc. Un
Tcut-medic l-a examinat ca i pe ceilali oaspei, ns nu a
descoperit niciun semn de contaminare permanent. A izbutit s
izoleze virusul, iar cnd au percheziionat proprietatea, Isidore i
Odette au gsit floarea aruncat care fusese utilizat pentru a-l
rspndi. Isidore o are la el, n geanta de umr, nchis, pentru
siguran, ntr-o bul de tempomaterie.
Nu a nchis un ochi, ns gndurile care-i zboar ntruna prin
minte nu-i dau pace s se odihneasc. i de fiecare dat cnd se
gndete la ho, simte un fior de ruine n vintre. Au stat att de
aproape unul de altul, fa n fa, iar houl i-a furat lui Isidore
att nfiarea, ct i inelul de cuplare. Modul n care a fost
svrit furtul de identitate este nc un mister. Din cte tie
Isidore, nu ar fi trebuit s existe nicio modalitate prin care houl s
aib acces la gevulotul lui.
Nici n exomemoria grdinii nu a lsat houl vreo urm: singura
ocazie n care apare fr masca de gevulot este atunci cnd
vorbete cu Isidore. Dar este evident c-i poate schimba
nfiarea dup bunul plac. Isidore se ntreab dac nu cumva
nelinitea pe care o resimte este cauzat parial i de team: poate
c le Flambeur i este superior.
Se oprete pentru o clip sub unul din cireii de pe Bulevard i
inspir mireasma florilor pentru a-i limpezi gndurile. Inamicul
lui nu se deosebete de un pirat gogol ordinar dect prin reputaie
i un anumit fler. Le Flambeur trebuie s fi fcut pe undeva o
greeal, iar Isidore o va descoperi.
Scrnind din dini, se ndreapt spre aleile laterale care
pornesc din Bulevard, n cutarea unei Ceasornicrii.
Interesant, spune Ceasornicarul, examinnd cu ochii mici
Ceasul lui Unruh printr-un ocular enorm de alam. Da, cred c v
202

pot spune cum au fcut asta.


Lentila ocularului clipete, afind tot felul de informaii
digitale. Ceasornicarul este un brbat deirat, ntre dou vrste,
mbrcat cu un tricou cu mneci sfiate, cu pr albastru, o
musta zburlit i urechi lungite de la implanturi i cercei.
Atelierul lui este o combinaie ntre un laborator de fizic cuantic
i spaiul de lucru al unui ceasornicar; e plin de cutii lucioase i
zumzitoare cu ecrane holografice plutind n jurul lor i de
grmjoare de piese mici i instrumente atent ordonate pe
suprafee de lucru din lemn. Pe fundal se aude o muzic
zgomotoas, iar Ceasornicarul i scutur capul n sus i-n jos, cu
frenezie, pe ritmul muzicii, n timp ce lucreaz. Dup ce Isidore i-a
spus povestea lui Unruh, s-a artat foarte dornic s-l ajute, dei
privirile libidinoase ocazionale pe care i le arunc tnrului
detectiv nu sunt foarte uor de ignorat.
Scoate un obiect din interiorul Ceasului, cu penseta aflat la
extremitile degetelor lui nmnuate mini miniaturale cu
degete care se extind pn la nivel molecular. l ridic n lumin.
Abia este vizibil cu ochiul liber: un pianjen minuscul de culoarea
pielii. l nchide ntr-o mic bul de tempomaterie i l mrete
pn cnd arat ca o insect monstruoas, mare ct o mn.
Isidore i scoate lupa, care atrage privirea curioas a
Ceasornicarului.
Chestia asta are stri REP n burt, spune Ceasornicarul. S-a
strecurat n capcanele cu ioni ale Ceasului, unde sunt stocate
creditele de Timp, i-a cuplat chestia din stomac cu strile
cuantice ale capcanelor, a transmis vreun semnal i paf! strile au
fost teleportate altundeva. Aproape cel mai vechi truc din
manualul de mecanic cuantic, doar c asta e prima oar cnd l
vd aplicat pentru a fura Timp.
Unde ar putea fi receptorul? ntreab Isidore.
Ceasornicarul d din umeri.
Ar putea fi oriunde. Pentru quptare nu ai nevoie de un semnal
puternic. Ar putea fi i n spaiu, dup cte tiu eu. Apropo,
gngania asta sigur nu e de prin locurile astea. Eu a paria pe
Sobornost, spune el scuipnd apoi pe jos. Sper s-i prindei.
i eu. Mulumesc.
Arunc o privire prin atelier. Ceasurile din vitrin i inspir o
senzaie de familiaritate, ceva care-i gdil mintea
Un Ceas. Un capac greu din alam. O brar argintie. Cuvntul
Thibermesnil
203

De unde vine amintirea asta?


V simii bine? ntreab Ceasornicarul.
Da, da, am nevoie doar s stau jos un moment.
Isidore se aaz pe scaunul oferit de ceasornicarul cuantic.
nchide ochii i trece din nou n revist exoamintirile de la
petrecere. Acolo: o senzaie bizar c vede dublu, chiar dup ce a
vorbit cu houl, chiar nainte ca acesta s fure Timp de la Unruh.
Desigur: dac houl a folosit cheia identitii lui pentru a se da
drept Isidore, atunci nseamn c are acces la exoamintirile create
n momentele respective.
Putei, v rog, s dai muzica mai ncet?
Da, sigur, sigur. Vrei un pahar cu ap?
i maseaz tmplele, separndu-i cu atenie amintirile proprii
de cele care nu ar trebui s se afle acolo. S-a uitat la Ceas. Acela
este Ceasul lui. Mai d i peste alte gnduri, frnturi de desene
arhitecturale, o femeie frumoas cu o cicatrice pe fa i o nav
spaial ca un fluture cu aripi sclipitoare. Identific i nite emoii:
arogan, aplomb i cutezan, ceea ce l nfurie pe Isidore. Am s
te prind, gndete el, ai s vezi!
Deschide ochii. Inima i bate puternic. Accept paharul cu ap
i bea cu sete.
Mulumesc.
Trage adnc aer n piept.
Mai am o singur ntrebare, dup care nu v mai deranjez. Ai
vzut vreodat Ceasul acesta?
i transmite Ceasornicarului o co-amintire a Ceasului pe care
tocmai l-a vzut.
Brbatul st pe gnduri cteva secunde.
Nu pot s zic c l-am vzut. Dar pare meterit de btrna
Antonia, de la dou strzi mai ncolo. Spune-i c vii din partea lui
Justin.
i face cu ochiul lui Isidore.
Mulumesc nc o dat. Mi-ai fost de mare ajutor.
N-avei pentru ce. n zilele noastre e greu s ntlneti tineri
care s aprecieze Ceasurile, spune el rnjind i punndu-i mna
fr mnu pe coapsa lui Isidore. Dar dac chiar ai vrea s v
artai recunotina, sunt sigur c am putea gsi o modalitate
Isidore o zbughete afar. n urma lui izbucnete din nou
muzica aceea infernal, amestecat cu hohotele de rs ale
Ceasornicarului.
Da, mi-l amintesc, spune Antonia.
204

Nu pare deloc btrn, cel puin nu dup nfiare: se afl


probabil la al treilea sau al patrulea ei corp. E o femeie micu, cu
pielea negricioas i cu trsturi indiene. Magazinul ei este
luminos i ordonat; alturi de ceasuri, sunt expuse i bijuterii
xanteene. Printeaz imediat o reprezentare din tempomaterie a coamintirii ceasului, cntrind-o n mn i btnd uor cadranul cu
unghia ei de un rou aprins.
A fost cu ani i ani n urm, cel mai probabil, spune ea.
Judecnd dup model, poate acum douzeci de ani pmnteti.
Clientul a vrut un mecanism special: puteai ascunde ceva
nuntru i l puteai deschide apsnd o anumit combinaie de
litere. Era probabil un dar pentru iubit sau iubit.
V mai amintii din ntmplare ceva despre persoana care l-a
cumprat? ntreab Isidore.
Femeia scutur din cap.
Gevulotul magazinului nu are permisiunea s memoreze
asemenea informaii. M tem c nu mai tiu nimic despre clientul
respectiv. Oamenii tind s-i protejeze intimitatea cnd vine vorba
de Ceasurile lor, spune ea ncruntndu-se. Cu toate astea, sunt
aproape sigur c am fcut o serie ntreag de astfel de ceasuri,
nou n total, cu modele similare, toate pentru acelai client. Pot
s v dau schemele dup care au fost fcute, dac dorii.
Ar fi nemaipomenit, spune Isidore.
Antonia ncuviineaz din cap i brusc mintea lui e inundat de
diagrame complexe de design mecanic i cuantic, dup care
urmeaz o nou durere sgettoare. Clipete, ncercnd s nlture
durerea, iar Antonia i zmbete.
Sper c Justin nu v-a speriat. E o meserie singuratic
munc mult, apreciere puin; uneori l ia valul, mai ales cu tineri
ca dumneavoastr.
Ai descris i munca de detectiv, spune Isidore.
Isidore ia prnzul ntr-un mic restaurant plutitor din
Montgolfiersville i ncearc s-i adune gndurile. Este
recunoscut chiar i aici se pare c implicarea lui n petrecerea de
Carpe diem a lui Unruh a fost relatat n detaliu n Herald dar e
prea absorbit de dilema Ceasurilor, pentru a se ascunde cu gevulot
de fiecare privire curioas. Mnnc o plcint cu dovleac, ns
aproape c nici nu-i simte gustul. Este prea ocupat s examineze
n minte schiele Ceasurilor.
Sunt toate identice, cu excepia cuvintelor gravate pe fiecare
205

dintre ele. Bonitas. Magnitudo. Eternitas. Potestas. Sapientia.


Voluntas. Virtus. Veritas. Gloria. Buntate, Mreie, Eternitate,
Putere, nelepciune, Voin, Virtute, Adevr, Glorie. Niciuna din
calitile pe care le-ar asocia pe loc cu Jean le Flambeur. ns
sugereaz c afacerea cu Unruh nu a fost un simplu impuls
ntmpltor de a-i rde de barbarii din Oubliette, aa cum
bnuise mileniarul. Este clar c le Flambeur are o anumit
legtur cu planeta Marte, o legtur veche de cel puin douzeci
de ani.
Petrece o or sorbind din cafea, admirnd privelitea oraului
de sus i exocutnd cuvintele descoperite. Se gsesc n texte
medievale, n Ars Generalis Ultima de Ramon Llull, n care apar ca
atribute ale lui Dumnezeu, din secolul al treisprezecelea, n
legtur cu arborele sephirot din tradiia Cabalei i cu arta uitat
a memoriei. Unul dintre discipolii lui Llull a fost Giordano
Bruno, care a perfecionat arta palatelor de memorie stocarea
imaginilor mentale n locuri fizice, ca i cum s-ar afla n afara
minii. Cel puin aceasta din urm este o conexiune familiar.
Exomemoria din Oubliette opereaz n aceeai manier, stocnd
toate gndurile, experienele i senzaiile dintr-un anumit loc n
mainria computaional omniprezent din jur.
Forma raionamentului pare corect, ns nu poate fi convins
c nu este doar o impresie iluzorie generat de potrivirea
abloanelor, ca atunci cnd identifici chipuri familiare n formele
norilor. i revine apoi n minte fragmentul de amintire despre
desenele arhitecturale.
O nou exocutare despre palate de memorie i dezvluie
faptul c Vocea a dat o comand pentru o serie de piese
arhitecturale cu douzeci de ani n urm. Nou reflecii asupra
memoriei, realizate de un arhitect numit Paul Sernine.
Toate palatele se afl n Labirint, relativ aproape unele de
celelalte, ns exoamintirile care le menioneaz sunt vechi, aa c
Isidore e obligat s o ia la pas pn s le gseasc pe cont propriu.
Prima construcie pe care o gsete se afl n apropierea unei
piee din Labirint, nghesuit ntre o sinagog i un mic centrufaber public. Este absolut bizar. Are dimensiunile unei case mici
i este cldit dintr-un material negru i neted. Este compus din
suprafee geometrice, planuri, cuburi, fixate toate laolalt ntr-o
manier aparent aleatorie; totui, simte c structura are o anumit
ordine subiacent. Suprafeele formeaz nite spaii care aduc a
206

ncperi i coridoare, distorsionate n mod bizar, ca ntr-o oglind


trucat. Pe o plcu de lng ceea ce ar putea fi considerat o
intrare st scris Eternitas.
Structura arat ca i cum ar fi fost creat mai degrab printr-o
operaie algoritmic, dect de o fiin uman. Anumite poriuni se
vd difuz, ca i cum suprafeele ar continua s se frng i s se
secioneze n mod fractal dincolo de capacitile percepiei vizuale
umane. n ansamblu creeaz o impresie destul de amenintoare.
Un localnic a mai atenuat efectul sinistru i mormntal al
interiorului ntunecat, punnd nite ghivece cu plante nuntru,
iar mldiele au crescut i s-au ncolcit n jurul epelor i s-au
ntins de-a lungul suprafeelor pentru a da de lumin.
n timp ce Isidore cerceteaz structura, se deschide o mic
exoamintire local care descrie Eternitas ca pe un experiment de
transformare direct a datelor exomemoriei n piese arhitecturale
i n spaii locuibile. n Oubliette se ntlnesc cu nemiluita astfel
de proiecte artistice chiar muli dintre colegii lui Isidore sunt
implicai n proiecte cu mult mai ciudate ns este clar c aici se
afl ceva mai profund, care are sau a avut o anumit nsemntate
pentru ho.
Ascultndu-i instinctul, i scoate lupa. I se taie rsuflarea.
Cnd mrete imaginea, suprafaa i dezvluie imensa
complexitate, frunze negre, epe i piramide, ntregi structuri
arhitecturale de o regularitate ngrijortoare care coboar pn la
nivel molecular. Iar lupa nici mcar nu recunoate materialul:
seamn cu ceea se cheam materie cuantic zoku, ns mai
dens; n ciuda dimensiunilor relativ reduse, structura este
probabil incredibil de grea. n profunzime arat mai puin ca o
pies arhitectural i mai mult ca o parte dintr-o mainrie de o
nemaipomenit complexitate, ngheat n timp.
i sunt nou dintr-astea? Isidore trage adnc aer n piept. Poate
chiar m depete situaia.
Adncit n gnduri, se ndreapt ctre urmtoarea pies din
seria de Reflecii, aflat la doar cteva sute de metri de prima,
lsndu-se n seama simului su de orientare pentru a-l ghida
prin Labirint.
Ce legtur au toate astea cu Unruh? se ntreab el. Timp,
castele de memorie, Atribute ale lui Dumnezeu? Poate c nu au
niciun sens: poate c le Flambeur e nebun. ns toate instinctele i
strig c exist totui o logic aici i c toate elementele adunate
207

pn acum nu reprezint dect o frm dintr-un aisberg uria.


Un zgomot neateptat l face s tresar. Observ silueta unui
parkrouller pe un acoperi din apropiere. Aceasta este una din
zonele Labirintului n care au fost ncepute construciile, dup care
au fost abandonate atunci cnd alunecarea platformelor oraului a
deplasat-o ntr-o poziie nefavorabil: aici totul este cldit pe
jumtate i abandonat. Construciile aliniate de-a lungul strzilor
nguste arat ca nite dini stricai. Parkroullerul dispare sub ochii
lui, devenind o cea de gevulot. Merge mai departe, grbind pasul.
Dup un minut aude nite pai care l urmresc. La nceput
crede c este o singur persoan, ns cnd se oprete s asculte,
i d seama dup ecoul lor c sunt mai muli urmritori care
mrluiesc perfect sincronizai, ca nite soldai. Iuete pasul i
cotete pe o alee lateral, prsind strada principal, ns observ
cum micarea lent a Labirintului o nchide la cellalt capt,
transformnd-o ntr-o fundtur. ntorcndu-se, se pomenete
aproape fa n fa cu cei patru Sebastiani.
Toi arat ca prietenul lui lodie: au aisprezece ani, trsturi
perfecte, pr blond, haine tinereti strmte influenate de moda
zoku. Iniial, chipurile lor sunt lipsite de orice expresie. Apoi
zmbesc toi la unison, cu gurile strmbate ntr-o grimas crud i
sumbr.
Salut, copyucigaule, spune unul din ei.
Acum te recunoatem, spune un al doilea.
Ar fi trebuit s
i vezi de treab, ncheie ultimul.
O mare prostie din partea ta s intri pe teritoriul nostru,
duhnind a subteran.
O mare prostie s te apropii de locurile pe care cei ascuni ni
le-au ncredinat n paz.
Fac un pas nainte asemenea unor soldai antrenai i scot la
iveal nite cuite mici.
Isidore se ntoarce i o ia la fug ct de repede poate, uitnduse dup nite trepte pe care s se poat cra ca s treac de
obstacolul care a blocat aleea.
Parkroullerul Sebastian l doboar cu o lovitur din zbor. Aerul
i prsete brusc plmnii i el aterizeaz pe pavaj cu coatele
nainte, urmate de nas. Pentru o clip vede rou n faa ochilor.
Cnd i recupereaz vederea, este pironit pe spate, iar deasupra
lui desluete patru fee de porelan aezate n cerc. Ceva rece i
ascuit i apas gtlejul, iar nite mini i imobilizeaz membrele.
208

Disperat, i deschide gevulotul i ncearc s contacteze frecvena


de urgen a poliiei Tcuilor, ns o simte ndeprtat i
alunecoas: piraii gogol se interpun cumva.
Tentaculele de upload danseaz deasupra feei lui ca erpii
focurilor de artificii de la petrecere: i-i imagineaz ssind. Simte
o mic neptur dureroas n gt. Unul din Sebastiani ridic un
ac mic de injecie.
Mintea ta ne va aparine nou, copyucigaule, spune el. A fost
aa o binecuvntare s aflm cum ari. L-am slvit pe Fedorov
cnd am vzut hrtia. O s urli acum, asemenea ciocolatierului n
amintirile fratelui meu. Roag-te ca Fondatorii, n marea lor
nelepciune, s-i ofere un rol n Marea Misiune Comun. Pe post
de sistem de lansat rachete. Sau poate ca hran pentru Dragoni.
Simte extremitile tentaculelor pe scalp ca nite sruturi
electrice usturtoare.
Dai-i drumul! poruncete o voce coral hritoare.
Gentlemanul se afl la cellalt capt al aleii, la limita razei
vizuale nceoate a lui Isidore o siluet neagr cu o licrire
argintie.
Nici gnd, spune primul Sebastian, cu nite tentacule
ieindu-i din gur ca un mnunchi de erpi scnteietori. i ating
creierul. Nici mcar ceaa ta de vrjitoare nu e mai rapid dect
lumina, cea ce eti.
Lumin. Sebastianii sunt acum cu ochii pe Gentleman. Cu un
gnd, dizolv bula cuantic din geant n care se afl nchis
trandafirul hoului. Sper s funcioneze suficient de rapid. Sper s
aib efect asupra lor. i deschide gevulotul ctre Gentleman, att
ct s-i arate gndurile de la suprafa. Focuri de artificii, gndete
el ctre tzaddik. Lumin.
De altfel, poi s-i asculi urletele
Un fulger luminos, apoi o lung cdere prin bezn.
n cele din urm, lumina revine. Isidore este susinut de ceva
moale. Chipurile Sebastianilor i scnteiaz nc n privire, ns
dup o clip realizeaz c este de fapt reflecia propriului chip n
masca Gentlemanului.
Nu ncerca s vorbeti, l sftuiete tzaddikul. Am chemat
ajutoare.
Isidore plutete suspendat n aer pe o pern moale de ceva: se
simte mai comod dect n propriul pat.
Las-m s ghicesc, spune Isidore. sta a fost al doilea lucru
209

incredibil de stupid pe care l-ai vzut vreodat?


Nu chiar.
Asta da sincronizare perfect, remarc Isidore. Ai fi fost de
mare ajutor la petrecere asear.
Nu ne putem afla pretutindeni. S neleg c ancheta asta
nesbuit a ta are legtur cu infamul musafir nepoftit?
Isidore ncuviineaz din cap.
Isidore, am tot intenionat s vorbesc cu tine. S-mi cer scuze.
Dup ultimul nostru caz te-am judecat prea dur. Sunt de prere
c ai calitile necesare pentru a fi unul dintre noi. Nu am avut
niciodat ndoieli n privina asta. ns nu nseamn c trebuie s
faci asta. Eti tnr. Poi face altceva cu viaa ta. S studiezi. S
munceti. S creezi. S trieti.
De ce vorbim despre asta acum? ntreab Isidore.
nchide ochii. i pulseaz tot capul: o doz dubl a armei
optogenetice ntr-o singur zi. Vocea tzaddikului i sun dogit i
ndeprtat.
Uite, de-aia, spune tzaddikul. Din cauz c te afli iar i iar n
primejdie. Iar pe lumea asta sunt lucruri cu mult mai periculoase
dect vasilevii. Las houl n grija noastr. Du-te acas i rezolv-i
problemele cu prietena ta zoku. n via mai sunt i alte lucruri
importante, nu doar vntoarea de fantome i de pirai gogol.
i de ce te-a asculta pe tine?
Tzaddikul nu rspunde. Dar Isidore simte o atingere uoar pe
obraz, urmat pe neateptate de un srut lin pe frunte, nsoit de
senzaia ciudat a unei mti argintii alunecnd la o parte.
Atingerea este att de uoar i delicat, nct Isidore este pentru
prima dat gata s admit c Adrian Wu a avut dreptate. i
parfumul acela discret de pin
Nu-i cer s m asculi, spune tzaddikul. Doar s ai grij.
Urma srutului i arde pe frunte dup ce deschide ochii. Dintrodat este nconjurat de larm i forfot, de vocile Oamenilor de la
Resuscitare i de Tcui n rou i alb. Dar tzaddikul a disprut.
Isidore vede iar scntei i nchide ochii. Ca nite focuri de artificii,
se gndete el. i odat cu asta, nainte s se prbueasc n
bezn, se iete o ntrebare.
De unde a tiut tzaddikul de focurile de artificii?

210

15
Houl i zeia
Amndoi ne holbm la strin. Acesta se ridic n picioare i i
pune haina.
Vrei s bei ceva?
Se duce la faber i i umple paharul.
M tem c m-am servit singur ct am ateptat. Se pare c
srbtorii, dar nici nu-i de mirare, spune el lund o nghiitur.
Ai dat o lovitur impresionant. Noi am urmrit-o cu interes.
Haide, o ndemn eu pe Mieli. Poi s-l dobori pe tipul sta. Hai
s-l facem s ciripeasc.
Mieli mi arunc o privire ciudat.
Brbatul d din cap ctre Mieli.
Apropo, mulumesc de invitaie. Eu i asociaii mei apreciem
abordarea fr ocoliuri.
D drumul trabucului n pahar, iar acesta se stinge cu un
fsit.
Dar unde-mi sunt manierele? V rog, spune el artnd ctre
canapea, luai loc.
O apuc de umr pe Mieli. Invitaie? Se scutur, ndeprtndum. Mai trziu. Cntreaa oortian de la Earfa de Mtase Roie
a disprut, iar trsturile ei sunt din nou dure ca granitul. mi dau
seama c nu are chef de ceart, m aez lng ea. Brbatul se
sprijin de marginea mesei, arcuindu-i sprncenele.
Apropo, Jean, sunt surprins. Pe vremuri, ai fi fost mult mai
direct. N-ai fi ateptat pe nimeni s moar de bunvoie, ai fi lsat
n urm cadavre acolo unde aveai nevoie de ele. nseamn c te-ai
cam nmuiat.
Sunt un artist, m roiesc eu. Arta valoroas nu se creeaz
cu cadavre. Sunt sigur c v-a fi spus asta chiar i pe vremuri,
domnule?
Scuzele mele, spune el. Nu m aflu n propriul trup. Tnrul
acesta a ieit azi-diminea din starea de Tcut, aa c mi-am
apropriat corpul lui pentru ntlnirea noastr ca s prentmpin
orice tentaie de a fi atacat.
Mai scoate un trabuc, i umezete vrful n gur i l miroase.
n plus, e plcut s ncerci ceva nou din cnd n cnd. Poi smi spui Robert. Ne-am mai ntlnit, dar, din cte neleg, e posibil
211

s nu-i mai aminteti. i amndoi am avansat n carier de


atunci. Eu am devenit unul dintre indivizii luminai pe care
prietenii ti tzaddiki i numesc criptarhi, n timp ce tu, din cte se
pare, ai devenit prizonier.
Robert criptarhul aprinde trabucul i pufie. Captul se
nroete.
Te face s te ntrebi care e treaba cu karma, nu-i aa? M
gndesc c ar trebui s fie integrat n urmtoarea generaie a
sistemului de resuscitare.
Ce vrei? ntreb eu.
Ridic din sprncene.
Ei bine, asociata ta aici de fa a venit cu o propunere foarte
interesant. Poate c doamna ar dori s-o repete i pentru urechile
tale.
Mieli se uit la mine. Poart un machiaj discret care pare ciudat
n lumina necrutoare din camer: o face s arate ca un cadavru.
ncetezi s te mai amesteci n treaba noastr, iar noi i livrm
tzaddikii pe tav, zice Mieli.
E tentant, nu-i aa? spune Robert.
n piept mi urc un val de furie, fiere i pucioas. Alcoolul nu
ajut. Inspir adnc i mi nbu mnia, adunnd-o ntr-un pumn
mental pentru mai trziu. i zmbesc criptarhului.
tii, Jean, te-am urmrit de cnd ai sosit. Pentru un
profesionist, ai cam atras atenia asupra ta. nc ne mai amintim
cum a fost data trecut. Nu i-ai fcut deloc prieteni aici. Ce pcat,
c doar ne cunoatem de atta vreme. Oricum, loialitatea nu a fost
niciodat punctul tu forte. Ca dovad, uite ce s-a ntmplat cu
fata aia, Raymonde.
M abin s nu muc momeala.
i atunci ce-i cu toate tergiversrile astea? Pirai gogol,
scrisoarea pentru Unruh
n ochi i se aprinde o scnteie: ncearc s o ascund n grab
cu gevulot, dar nu izbutete. Habar n-are de scrisoare. Face un
gest vag cu mna n care ine trabucul.
Nite joculee ca s mai piperm puin lucrurile. Suntem
btrni i ne plictisim repede. Dar a venit momentul s trecem la
subiect. Rspunsul la oferta ta este nu.
Mieli se ncrunt.
De ce?
Rspund eu n locul lui.
Pentru c tii deja cine sunt tzaddikii. Unul din ei este pus
212

chiar de tine acolo, sau poate mai muli. Au fost cu toii Tcui. i
i convine c fac curat pe strzi.
Sunt bttori la ochi i ineficieni, uneori chiar puin
agasani, dar ntr-adevr, ne ajut s facem fa problemelor
mrunte. Dar nu asta este ideea. Jean, mi-a plcut dintotdeauna
maniera ta expeditiv de a-i judeca pe toi ceilali drept montri.
Noi suntem de acord cu tzaddikii. Noi dorim ca locul acesta s fie
liber, special i sigur, un loc n care s putem tri eliberai de
povara pcatelor trecutului. Nu cu tzaddikii avem noi o problem,
ci cu cine se afl n spatele lor. i am vrea s le servim o mic
informaie fals.
Colonia zoku, spun eu.
M bucur c te intereseaz politica noastr local, zice el
scond un obiect mic din buzunar: ceva rotund, de forma unui
ou, care arat ca o bijuterie zoku. Vine la pachet cu o co-amintire
pregtit special pentru prietenii votri tzaddikii ceva ce ai fi
putut descoperi, n mod plauzibil, n cadrul micii voastre
ntrevederi cu Unruh, dar mai util pentru scopul nostru.
Asta-i tot? ntreab Mieli.
Sigur c nu, rnjete din nou criptarhul, artndu-i dinii
ptai de tutun cu o grimas de btrn pe un chip de tnr. Sigur
c nu e suficient. Jean, ne vrem partea noastr.
Poftim?
Te-am lsat s pleci de aici acum muli ani. Aveai s te ntorci
chipurile i s-i mpari cu noi toate comorile extraplanetare. i
mai aminteti? Bineneles c nu, spune Robert i scutur din cap.
Chiar nu ar fi trebuit s te mai ntorci acum. Am avut atta amar
de vreme s ne gndim la zilele nefericite de odinioar.
Se ridic n picioare.
Aadar, aceasta este oferta noastr. Unu: le livrai asta
tzaddikilor, n mod convingtor. Doi: orice firimituri de date ai
extras din mintea acelui biet biat le mprtii cu noi i le
distrugei. i trei: cnd gsii ceea ce cutai, ne primim partea
noastr. Cu dobnd. Haide, Jean, nu fi lacom. Comoara ta
legendar este cu siguran destul de mare pentru toat lumea.
tii ce cred? zic eu. Cred c asta e o cacealma. Nu cred c eti
nici pe departe att de puternic pe ct pretinzi. Cred c i-e fric de
ceea ce am descoperit. i chiar ar trebui s-i fie. Rspunsul este
Mieli mi imobilizeaz trupul. Am senzaia c sunt plit n cap
cu un ciocan ngheat.
Da, spune Mieli.
213

Vreau s-mi azvrl minile n tavan, s urlu i s sar n sus,


dar nu pot s m eliberez din strnsoarea ei mental de kung fu.
Nu pot dect s privesc neputincios cum criptarhul face o
plecciune n faa lui Mieli.
Angajatoarea mea v consider nite aliai valoroi, spune ea.
Vom mprti unele dintre descoperirile noastre cu voi, ca o
dovad de bun-credin. Iar ea o s vad ce poate face pentru a
v ajuta cu problema voastr legat de zoku.
Splendid! exclam Robert. M bucur c ne nelegem. A fost o
plcere s fac afaceri cu tine.
Se apleac, lsndu-se pe vine, i m bate cu palma pe obraz.
Se pare c doamna te ine sub papuc, Jean. Dar aa a fost
ntotdeauna situaia cu tine i femeile, nu-i aa?
Mieli l conduce afar, n timp ce eu rmn n continuare
ncremenit ca o statuie, lovindu-mi tmplele cu pumni nchipuii
de furie.
Nu pot s cred c facem asta! strig eu la Mieli. Vrei s lucrezi
cu ei? Cum rmne cu toate promisiunile fcute? Cu onoarea
kotoului tu? Tzaddikii sunt personajele pozitive aici.
Are totui dreptate, admite Mieli. Nu e treaba noastr s
stabilim asta.
Pe naiba nu e!
M plimb nervos prin ncpere, dup care m opresc i ating
geamul cu fruntea ca s m rcoresc.
Uii ceva: ei m cunosc pe mine, iar asta i face automat
personaje negative. Nu putem avea ncredere n ei.
Nu e o chestiune de ncredere, l contrazice Mieli. Vom atepta
pn i vom recupera amintirile pentru a face urmtoarea
micare.
i dac ceva nu merge conform planului? Dac nu vom reui
s-i convingem pe tzaddiki? Dac Raymonde rostesc eu
scrnind din dini. Asta este o greeal colosal.
Nu este treaba ta s decizi asta, spune Mieli. Avem o misiune
de ndeplinit, iar eu sunt cea care decide care este cea mai bun
cale de urmat.
tii, n seara asta am crezut pentru o clip c ai ntr-adevr
nite omenie n tine.
ncerc s nu rostesc cuvintele, ns nesc ca gloanele dintr-o
mitralier.
Dar Sobornostul i-a splat minile. Te-au transformat ntr-un
214

robot. Cntatul la de mai devreme era doar melodia dintr-o cutie


muzical. O nregistrare. Un gogol, spun eu, strngnd pumnii. Eu
am stat n nchisoare o venicie i tot nu au reuit s m fac unul
de-al lor. ie ce lucru att de teribil i-a fcut nemernicul pe care l
slujeti?
Ridic paharul pe jumtate gol lsat n urm de criptarh, cu
mucul de igar plutind n el.
Poftim, uite ce gust are, zic eu lund o nghiitur, iar apoi
scuipnd-o pe jos. Are gust de cenu.
Expresia lui Mieli rmne neclintit. D s plece.
Am treab, m repede ea. O s analizez datele obinute de la
Unruh. Avem nevoie de o asigurare n caz c apare vreo problem.
Avem deja o problem, remarc eu. Paharul meu e gol. O s
m mbt.
Bravo ie, spune Mieli glacial. Dac ncerci cumva s o
contactezi pe prietena ta tzaddik, voi afla. Nu o s ias prea bine
pentru tine.
Nemernica. M apas o greutate enorm. Sunt prins ntr-un
col. mi blestem fostul sine pentru a suta oar pentru c a lsat
un asemenea dezastru n urm, cnd exist attea moduri mult
mai simple de a ascunde o comoar, cum ar fi s-o ngropi ntr-o
gaur n pmnt. Afurisitul.
Idiotule, spune o voce n capul meu. Exist ntotdeauna o ieire.
Singura nchisoare e propria minte.
Ateapt, ncerc eu s-o opresc.
M privete cu acelai dezgust cu care m-a privit pe nav, n
prima zi dup ce m-a eliberat din nchisoare.
D-mi voie s vorbesc cu el sau ea, sau ce-o fi, spun eu.
Poftim?
Las-m s vorbesc cu eful tu. tiu c poi s m pui n
legtur cu el. Hai s terminm cu asta o dat pentru totdeauna.
Dac e s urmm calea aleas de tine, vreau s-o aud din gura celui
care comand, nu doar de la cel care execut ordine.
M fulger cu privirea.
ndrzneti s
Haide, n-ai dect s m decuplezi. Trimite-m napoi n iad.
Nu-mi pas, am fost deja acolo. Vreau doar s zic ce am de zis.
Dup aia o s fiu un biat asculttor, spun eu nghiind restul de
lichid scrbos cu gust de scrum. Promit.
Ne holbm unul la altul. Ochii ei de un verde-deschis rmn
aintii asupra mea fr s clipeasc. ns dup o clip i atinge
215

cicatricea.
Foarte bine, accept ea. Tu ai vrut-o.
Se aaz pe canapea i nchide ochii. Cnd i redeschide, este
cu totul altcineva.
E ca i cum ar purta o masc. Pare mai btrn i mai calm;
nu mai are linitea ascetic de rzboinic, ci pare s fie cineva care
este obinuit s fie privit i sigur pe sine. Iar zmbetul ei are o
viclenie de arpe.
Jean, Jean, Jean, spune ea pe un ton melodios, care mi pare
bizar de cunoscut. Ce ne facem noi cu tine, micul meu prin al
florilor?
Apoi se ridic, i ncolcete braele n jurul gtului meu i m
srut.
Mieli este prizonier n propriul corp. Vrea s nchid ochii i s
se desprind de ho, ns nu poate. Simte mirosul dezgusttor de
alcool care eman din rsuflarea lui. i d seama n ce direcie se
ndreapt lucrurile i realizeaz dintr-odat c nu e nimic amuzant
n asta.
Ajut-m, i cere ea lui Perhonen fr zgomot. Scoate-m de
aici!
Biata de tine. Uite.
Brusc, este nconjurat de o bezn rcoroas i mngietoare.
Cel puin nava mai are nc acces la subprogramul la care a fost
redus mintea ei.
Ce are de gnd s fac?
Misterioase i sunt cile, tii cum se zice, spune nava. Te simi
bine?
Nu.
Lipsit de trup i de voce, lui Mieli i vine s plng.
El a avut dreptate, iar eu m-am nelat. Dar nu aveam de ales,
nu-i aa?
Aa e. Ordinele zeiei sunt liter de lege; pentru moment, aa
stau lucrurile. mi pare ru.
Iar eu mi-am nclcat jurmintele. Trebuie s m rog la
Ilmatar s m ierte.
Sunt sigur c este o zei nelegtoare. Sunt convins c ai
mai muli sori de izbnd cu ea dect cu cealalt. Nu-i face griji. Ea
i houl se merit unul pe altul.
Vocea navei este calm i blajin.
Ai dreptate, spune Mieli. n plus, noi avem de lucru, nu-i aa?
216

Chiar aa.
Dintr-odat, bezna din jurul lui Mieli nu mai este vid. Se afl
n mijlocul unui datascop vast i complex. i optete, explicndui propria structur: doi arbori uriai suprapui, formai din
puncte nodale i ramuri, reprezentnd cele dou versiuni ale minii
i memoriei cifrate ale lui Christian Unruh.
Srutnd corpul lui Mieli, m simt ca i cum a sruta o veche
prieten care m-a atras dintotdeauna. Dar srutul acesta nu este
deloc cum mi l-am nchipuit: este de o ferocitate i o for care mi
taie rsuflarea. Evident, este mult mai puternic dect mine:
trebuie s-mi ntorc capul pentru a reui s trag aer n piept.
Cine eti? reuesc eu s ngaim, respirnd cu greu.
Se afund n pernele canapelei, rznd ca o feti. Apoi i
ntinde braele de-a lungul sptarului i se aaz picior peste
picior.
Binefctoarea, salvatoarea, zeia, mama ta.
Observndu-mi expresia ngrozit, ncepe s rd i mai tare.
Glumesc, dragule. Dei s-ar putea spune c sunt mama ta
spiritual. Te-am nvat o sumedenie de lucruri cu mult timp n
urm, spune ea, dup care bate cu palma perna de lng ea.
Haide, acum stai jos.
M supun cu oarecare precauie.
mi mngie obrazul, apoi coboar ctre gulerul descheiat al
cmii, dndu-mi fiori pe ira spinrii.
De fapt, ar trebui s verificm dac i mai aminteti ceva.
M srut intens pe gt, mucndu-m uor. mi este din ce n
ce mai greu s m ag de propria furie. M ncordez.
Relaxeaz-te. i place corpul acesta, bag mna-n foc. i am
avut grij ca trupul tu s fie receptiv.
Ultimele cuvinte le rostete optit. Simindu-i rsuflarea
fierbinte pe piele, mnia mea se transform n altceva.
Cnd trieti atta vreme, devii un expert rafinat n orice
domeniu. Mai ales n lucrurile pe care ai rar ocazia s le deguti.
ntr-o bun zi, cnd totul se va sfri, o s te nv cum s trieti.
Lucrurile astea sunt att de greoaie i stngace: avem metode mai
bune n gubernii. Dar e distractiv, nu-i aa?
mi muc lobul urechii, iar apoi tresare.
Of, ce caraghioas e legtura asta biotic. Biata Mieli este att
de paranoic. O voi deconecta. N-ai de gnd s-o tergi nicieri, nu-i
aa?
217

Nu, rspund eu rsuflnd cu greu. Dar trebuie s stm de


vorb.
Vorbitul poate s mai atepte, nu crezi?
Ba da, slav Domnului.
ine cont c eu nu neleg toate astea, spune Perhonen, ns
gogolii matematici tiu ce fac. Acesta este unul din punctele nodale
fundamentale ale acestui arbore de gevulot.
Pentru Mieli, structurile complexe de date arat ca viziunile
incomprehensibile pe care le experimentezi n alinen. Perspectiva ei
plutete deasupra unei intersecii de nenumrate linii, conectate
ntr-o sfer plin de simboluri i seciuni tridimensionale ale unui
creier. Modificrile au avut loc aici, aici i aici. Obiectele din
interiorul sferei i schimb culoarea. Mieli atinge sfera pentru a
asimila informaia i reflecteaz o clip.
E memoria lui procedural, o lmurete ea. Deci ntr-o
anumit situaie, l-ar determina s acioneze ntr-un anumit mod.
De exemplu, s voteze pentru Voce.
Da. Mai sunt i alte modificri, aici i acolo, dar nimic esenial.
Partea interesant este c putem identifica sursa editrii.
Nava lumineaz una din liniile conectate la punctul nodal pe
care l examineaz, la care sunt anexate informaii suplimentare
constnd n formule matematice complexe.
Modul de funcionare a gevulotului este generarea unui arbore
de perechi de chei publice i private: de fiecare dat cnd utilizatorul
are o nou amintire, domeniu sau experien pentru care vrea s
indice drepturile de gevulot, este generat o nou pereche de chei.
Sunt de asemenea cifrate cu perechea superioar din ierarhie.
Scopul este ca doar individul n cauz s aib acces la punctul
nodal originar.
Numai c
Numai c se pare c toate punctele nodale originare sunt
generate i de o alt pereche. O cheie universal, dac vrei s-i zici
aa. Cine deine aceast pereche de chei poate accesa i modifica
orice exomemorie din Oubliette. Pentru oamenii care trec prin Tcere,
asta nseamn ntreaga lor minte. De acolo provin modificrile
suferite de mintea lui Unruh. Criptarhii au probabil un sistem
automat care modific pe oricine trece prin Tcere.
Maic Ilmatar, ngaim Mieli. Deci este posibil s
dac vor, pot s vad i s modifice orice amintire i gnd
aparinnd cuiva care a fost Tcut. Bineneles, ar fi prea mult
218

informaie de coordonat pentru o singur persoan, deci presupun


c au nite metode mecanice mbuntite pentru asta. Avnd n
vedere alterrile minore fcute minii lui Unruh, presupun c au
resurse limitate disponibile pentru asta.
Dar ideea esenial este c Oubliette nu este un loc al uitrii. Nu
este un rai al confidenialitii. Este un panoptic.
A trecut mult vreme de cnd n-am mai fcut asta. La nceput
vd totul ca printr-o cea fierbinte: micri fulgertoare, carne,
piele, guri, atingeri i mucturi. Este mult mai puternic dect
mine i nu ezit s o arate. Pe deasupra, se joac i cu dotrile lui
Mieli, tachinndu-m cu o particul cuantic incandescent n
vrful degetului i rnjind ca o pisic.
A treia oar descoperim c aripile ei sunt sensibile la atingere,
iar atunci lucrurile devin extrem de interesante.
Aadar, ce putem face cu asta?
Nu putem face nimic n legtur cu accesul la punctul nodal
originar. ns dup cum mi transmit gogolii putem suprapune
nc un nivel de codificare peste tot ce se afl acolo deja. Cu ajutorul
motoarelor pirat, putem crea identiti false din Oubliette. Am creat
cteva cu chei care nu proveneau din interfaa generatoare de chei
din Oubliette.
i?
Asta ne-a permis s crem co-amintiri la care criptarhii nu vor
avea niciodat acces. Orice persoan cu care mprtim acele coamintiri va fi vaccinat mpotriva oricrei falsificri a criptarhilor, fie
c trece prin Tcere sau nu. Modificarea este viral: o poi transmite
orict de multor oameni doreti. i am mai creat nc una care i
terge din memorie modificrile operate deja. De altfel, houl a
sugerat s le rspndim prin intermediul unui ziar
Stai aa! Houl a sugerat?
Da, am avut deja discuia asta cu el. n timp ce tu cntai. Nu a
durat prea mult timp pn ce gogolii matematici au reuit s fac
descoperirile astea.
Deci el tie deja toate astea? Are co-amintirile?
Da. Nava face o pauz. M-a fraierit, nu-i aa? Nemernicul.
Mieli ateapt s asimileze noua informaie.
Da, te-a fraierit. i cred c mai urmeaz i altcineva la rnd.
Se crap deja de ziu cnd lum n sfrit o pauz ca s ne mai
219

odihnim. La un moment dat n cursul nopii, am reuit n cele din


urm s ajungem pn la mine n dormitor. M las pe spate,
afundndu-m n perne cu ochii pe jumtate nchii i o privesc:
st ntins pe partea cealalt a patului, goal, cu excepia Ceasului
temporar, cu aripile rmase pe jumtate deschise, scldat n
lumina zorilor.
ntr-adevr i-am fost o bun profesoar, nu-i aa?
Aa este. Am fost tii tu singuri?
Ah, i-e team s nu cumva s o rneti pe draga de Mieli? Ce
drgu din partea ta s te ataezi de ea. Recunosc c i eu sunt un
pic sentimental cnd vine vorba de ea. E ca i cum a avea un
stilou preferat sau un talisman norocos.
Se ntinde. Pn i cicatricea arat altfel pe faa ei: mai
maliioas.
Dar nu te ngrijora, e cu nava. Suntem singuri. Eti numai al
meu. Ar fi trebuit s fac asta mai devreme, dar asta e, nu am chiar
att de multe avataruri.
Nu-mi vine s cred c nu-mi amintesc de tine. Cu o excepie:
atunci cnd am ieit din nchisoare, am avut o licrire. O alt
nchisoare, pe Pmnt. Citeam o carte
Atunci a fost prima oar cnd ne-am ntlnit, spune ea. Pe
vremea aceea erai un derbedeu ordinar ajuns la ora, cu nisip din
deert ntre degetele de la picioare. Aa de necioplit i de curajos.
i uit-te la tine acum! Un diamant. Sau vei fi din nou unul n
curnd. Iar atunci zmbete ea atunci mi vei putea mulumi
cum se cuvine.
Ai auzit ce i-am spus lui Mieli, nu? Nu sunt de acord cu
tactica ta cu criptarhii.
Face un gest de dezaprobare.
Aiurea, Jean, tu habar n-ai ce se petrece cu adevrat aici. Sau descurcat bine cu locul sta. Sistemul din Oubliette
funcioneaz. Oamenii sunt fericii aici. Chiar i tu ai crezut c eti
fericit data trecut cnd ai venit aici.
M privete cu o uoar insinuare otrvit n ochi.
Cred c idealismul tu nu are att de-a face cu politica, ct
mai degrab cu dorina ta de a o impresiona pe ticloasa aia mic
i pistruiat.
O nchisoare rmne o nchisoare chiar dac nu tii ce este cu
adevrat, spun eu. Iar eu am alergie la nchisori.
Bietul biat. tiu, tiu.
i tii la ce mai am alergie? La nclcat promisiuni, zic eu
220

nghiind n sec. tiu c am o datorie la tine. i o s m revanez


orice-ar fi. Dar nu o s-mi ncalc cuvntul, nici mcar pentru tine.
i cum ai de gnd s-i ii promisiunile, micul meu prin al
florilor?
Am promis s fiu biat bun, aa c o s ncep prin a m lsa
arestat, spun eu.
Poftim?
tii pianjenul acela cuantic pe care l-am confecionat?
Trucul cu furtul de timp? Ei bine, am fcut dou buci.
M uit la Ceasul meu.
Asta nu ar fi mers niciodat cu Mieli: trebuie s admit c m
cunoate mult mai bine dect tine. Pe de alt parte, tu ai fost mult
mai susceptibil la anumite distracii: ar fi trebuit s vezi ce
fermector am fost i ct m-am strduit asear s-o cuceresc, fr
niciun rezultat. n schimb tu? Mai ai puin i-i expir Timpul.
Se mic fulgertor, mai rapid dect o pot urmri eu cu
privirea. M intuiete cu genunchiul n stomac, iar minile i se
strng ca o menghin n jurul gtului meu. Chipul ei devine o
masc de furie. Nu pot s respir. Zresc cu coada ochiului
cadranul Ceasului ei artnd secundele care i se scurg,
apropiindu-se de zero
O s te ip ea.
Ceasul ei scoate un clinchet metalic, iar ea devine o stan de
piatr neagr. Orice-ai zice despre Oubliette, sistemul cu gevulot
temporar pe care l pun la dispoziia vizitatorilor este destul de
avansat, e aproape la acelai nivel cu ceaa utilitar pentru uz
militar. Nu te trimite n Tcere, dar i taie legtura cu restul lumii,
i oprete funciile vitale. Minile ei i slbesc strnsoarea din
jurul gtului meu, iar ea se rstoarn de pe pat ca o statuie
naripat din marmur neagr, complet imobil.
mi fac un du i m mbrac, fluiernd de unul singur. Jos, n
holul hotelului, mi nclin plria n faa funcionarului de la
imigrri n uniform alb i a celor doi Tcui care l nsoesc: mi
place la nebunie cnd funcionarii i fac treaba eficient.
Afar se anun o zi minunat. mi pun ochelarii de soare cu
lentile albastre i m duc s o caut pe Raymonde.

221

16
Houl i memoria
i trimit lui Raymonde o co-amintire, transmindu-i s ne
ntlnim n parc, la locul nostru din apropiere de Montgolfiersville.
Primesc rapid rspunsul: mi amintesc c va veni acolo. Traversez
Labirintul nfurat complet n gevulot, spernd c noua coamintire anticriptarhi a lui Perhonen va funciona conform
planului.
A ajuns naintea mea i st pe banca noastr obinuit cu un
pahar de cafea din tempomaterie, privind n sus la baloane. Ridic
din sprncene cnd vede c sunt singur.
Unde i-e paznica oortian? Dac i nchipui c asta va fi una
din aventurile tale romantice
!
i pasez co-amintirea viral. O accept i strmb din nas.
Expresia ei trece de la ncruntare la durere, iar apoi la uluire.
Excelent. A funcionat. Singurul efect secundar pe care l-am
observat eu a fost un miros neplcut persistent.
Ce naiba a fost asta? ntreab ea clipind. Acum m doare
capul.
Prin cuvinte i co-amintiri o pun la curent cu rezultatele
operaiunii Unruh, cu vizita criptarhilor i cu disensiunea mea cu
angajatoarea lui Mieli, dar omit detaliile intime referitoare la
chestiunea din urm.
Tu ai fcut asta? se mir ea. Nu mi-am imaginat niciodat c
ai
Eti liber s faci ce vrei cu ea, spun eu. Pornete o revoluie.
mprtete-o cu ceilali tzaddiki ca pe o arm. Nu e treaba mea.
N-avem prea mult timp la dispoziie. Cnd Mieli va redeveni
operaional, m va deconecta: dac ai vreo influen asupra
Tcuilor de la imigrare, ncearc, te rog, s-i determini s ntrzie
procedura. Trebuie s-mi gsesc secretele nainte.
Se uit n jos.
Nu tiu unde sunt.
Ah.
Am minit. Eram furioas. Am vrut s-i art ceea ce am
devenit. S-i art c am trecut peste, c am mers mai departe. i
am vrut s am un as n mnec.
222

neleg.
Jean, eti un nemernic. ntotdeauna vei fi un nemernic. Dar
de data asta ai fcut un lucru bun. Nu tiu ce altceva s-i zic.
Ai putea s-mi oferi toate amintirile pe care le ai despre
nemernicul care am fost, i sugerez eu.
Bine, accept ea i mi atinge mna.
Sunt amintirile ei, nu ale mele. ns atunci cnd i deschide
gevulotul, ceva se ntmpl. E ca i cum un bobos nflorete n
capul meu, hrnit de ceea ce-mi ofer ea, crescnd, renscnd;
pri din mine se unesc cu pri din ea, devenind ceva mai mult.
Un secret mprtit, ascuns de Arhoni.
Marte, acum douzeci de ani. Sunt epuizat. Simt o greutate
care m apas: rezultatul anilor de metamorfoze, al pendulrilor
ntre fiin uman, gogol, membru zoku, copyfamilie, trind ntrun trup sau mai multe trupuri simultan, n particule de praf
contient, furnd bijuterii, mini, stri cuantice i chiar lumi de la
creiere de diamant. Sunt o umbr rarefiat, tears, subiat.
Corpul din Oubliette simplific lucrurile: btaia inimii la unison
cu ticitul unui Ceas face ca totul s par ncnttor de finit. Merg
pe Bulevardul Persistent i ascult vocile omeneti. Simt c totul
este iari nou.
O fat st pe o banc n parc, privind lumina care danseaz
printre baloanele din Montgolfiersville. E tnr, iar pe chip are o
expresie de uimire i admiraie. Arat ca o reflecie. i zmbesc. Iar
ea, cine tie de ce, mi zmbete napoi.
E dificil s uii ceea ce eti, chiar i n preajma lui Raymonde.
Prietena ei Gilbertine se uit la iubitul ei cu o privire pe care a
vrea s-o fur. Raymonde afl asta. M prsete i se ntoarce n
oraul-lent de unde provine.
O urmez n Nanedi City, unde casele albe se ntind pe pantele
vii ca un zmbet. i cer iertare. O implor. Nu m ascult.
Aa c i vorbesc despre secrete. Nu despre toate, ci suficient
ct s-mi neleag apsarea. i spun c nu le mai vreau.
Iar ea m iart.
ns tot nu e suficient. Ispita de a lua o alt form, de a evada,
se afl mereu acolo, este n permanen prezent n mine.
Prietenul meu Isaac mi vorbete despre palate de memorie i
223

despre cele nou Atribute ale lui Dumnezeu.


mi creez propriul palat al memoriei. Nu este un simplu spaiu
mental pentru a stoca imagini memorate. Secretele mele sunt mult
mai apstoare. Sute de ani de via. Artefacte furate de la
Sobornost i de la zoku, mini, minciuni, trupuri i trucuri.
l construiesc din cldiri, fiine umane i qubii cuplai; din
materia Oraului nsui, dar mai ales din propriii mei prieteni. Au
cu toii atta ncredere n mine, sunt att de deschii, att de
receptivi. Nu suspecteaz nimic, nici mcar atunci cnd le ofer
Ceasurile fcute la comand, cele nou Atribute. Le umplu
exomemoriile cu lucruri care mi aparin mie. Introduc asamblori
picotehnici furai de la Sobornost n nou cldiri, pentru a putea
s reconstruiesc totul dac voi avea nevoie.
ncui palatul n urma mea, gndindu-m c nu-l voi mai vizita
niciodat. l ncui de dou ori: o dat cu o cheie, o dat cu un pre.
i dau cheia lui Raymonde. Pentru un timp m simt uor i liber
i iari tnr. Raymonde i cu mine vrem s ne cldim o via
mpreun. Proiectez cldiri. Cultiv flori. Sunt fericit. Suntem fericii
amndoi. Facem planuri de viitor.
Pn cnd apare Cutia.
M aez. mi ating faa. O simt nelalocul ei, ca pe o masc:
dedesubt se afl o alt nfiare, o alt via. Pentru o clip m
npdete impulsul de a rci cu unghiile stratul fals.
i Raymonde arat altfel. Nu mai este doar fata pistruiat cu
partiturile n geant, sau Gentlemanul. Acum este nconjurat de o
aureol de amintiri fantasmele a mii de momente. Realizez c numi mai aparine.
Ce s-a ntmplat? o ntreb eu. Cu tine, cu ei?
Ce se ntmpl de obicei cu oamenii? Triesc. Merg mai
departe. Intr n Tcere. Se ntorc. O iau de la capt,
reinventndu-se.
Nu-mi aminteam de niciunul din ei. Isaac. Bathilde.
Gilbertine. Marcel. Toi ceilali. Nu-mi aminteam nici de tine. M-am
forat s uit, ca s nu fii niciodat gsii, n caz c aveam s fiu
prins cndva.
mi place s cred c acesta a fost motivul. Dar te cunosc prea
bine. Nu ncerca s te pcleti singur. Ai evadat. Ai vzut ceva ce
te-a atras mai mult dect dorina de a rmne alturi de noi,
spune ea cu un zmbet trist. Chiar te simeai prins att de tare n
224

curs cu noi, de ai simit nevoia s rupi orice legtur?


Nu tiu. Chiar nu tiu.
Raymonde se aaz lng mine.
Nu tiu ct importan are, dar te cred, mi zice ea, privind
casele-balon. Mi-a fost greu dup ce ai plecat. La un moment dat
am avut o alt relaie. Dar nu m-a ajutat. Apoi am intrat ntr-o
Tcere timpurie pentru un timp. M-a ajutat puin, dar, dup ce mam ntors, eram nc plin de furie. Linite mi-a artat c pot smi canalizez furia ntr-o direcie util.
i acoper gura cu mna i nchide ochii.
Nu-mi pas ce vrea femeia aceea oortian s furi pentru ea. Ai
fcut deja tot ce se putea mai ru. Ai furat ceea ce ar fi putut fi. De
la mine i de la tine. Iar asta nu mai poi recupera.
Nu mi-ai spus ce s-a ntmplat cu ncep eu.
Nu m ntreba, m ntrerupe ea. Uit de asta.
ntre noi se instaleaz tcerea i privim locuinele-balon. mi
trece prin minte un gnd nebunesc: s le tai sforile ca s se poat
ridica i pluti n tria albastr. Dar nu poi tri n vzduh.
Cheia ta e la mine, spune Raymonde. O mai vrei?
Nu-mi vine s cred c am inut-o n mn, spun eu rznd i
nchid ochii. Nu tiu. Am nevoie de ea. Am o datorie de pltit.
O parte din mine o vrea mai mult dect orice altceva. Dar mai
trebuie pltit i un pre. Vieile unor strini pe jumtate uitai. De ce
mi-ar psa?
Mi-ai dat-o mpreun cu mesajul: Spune-mi s m duc la
Isaac, aa c uite, i spun.
Mulumesc, zic eu ridicndu-m. O s fac asta chiar acum.
Bine. Eu m duc s vorbesc cu Linite i cu ceilali. Cnd
termini ce ai de fcut, anun-m ce ai decis. Dac o mai vrei i
dup aceea, nu trebuie dect s mi-o ceri.
S-ar putea s trebuiasc s rescrii opera aceea dup ce
termini cu toate astea, spun eu.
M srut pe obraz.
Pe curnd.
Isaac locuiete singur ntr-un mic apartament, ntr-un turn din
Labirint. i trimit o co-amintire anonim s atepte un musafir i
mi rspunde c este acas. Cnd deschide ua se ncrunt, ns
imediat ce mi deschid gevulotul, chipul lui brbos se lumineaz.
Paul! exclam el, mbrindu-m strns, cu o for de urs,
aproape fcndu-mi coastele s trosneasc. Apoi m nfac de
225

reverele hainei i m scutur de sus pn jos. Unde ai fost pn


acum? strig el. i aud vocea rsunnd n cutia toracic.
M trte la propriu nuntru i m azvrle pe o canapea ca pe
un obolan.
Ce naiba caui aici? Credeam c eti Tcut sau c ai fost
nghiit de nenorociii ia din Sobornost!
i suflec gfind mnecile cmii n carouri, dezvelindu-i
braele groase i proase. n jurul uneia din ncheieturile uriae
poart un Ceas solid din alam. mi d fiori, dei cuvntul gravat
este ascuns privirii.
Dac ai venit ca s-i dai iar bti de cap lui Raymonde
spune el.
Ridic o mn a protest.
Sunt nevinovat. Am venit cu afaceri. Dar voiam s te vd.
Hm! mormie el, privindu-m bnuitor pe sub sprncenele
stufoase, apoi ncepe ncet s rnjeasc. n regul. Hai s bem
ceva!
Traverseaz camera cu pai hotri, lovind lucrurile
mprtiate pe podea cri, haine, foi de tempomaterie, caiete
i-i deschide drum spre buctria mic. Faberul ncepe s
bolboroseasc. M uit n jur prin apartament: o chitar agat pe
perete, tapet nsufleit cu personaje de desene animate pentru
copii, etajere nalte pentru cri, un birou acoperit de o
permanent avalan de e-hrtie.
Locul sta a rmas complet neschimbat, remarc eu.
Isaac revine cu o sticl de vodc din tempomaterie.
Glumeti? Pi, n-au trecut dect douzeci de ani. Curenia
de primvar se face o dat la patruzeci de ani.
Ia o duc din sticl, apoi ne toarn amndurora dou degete n
cte un pahar.
i n-am fost nsurat dect de dou ori n perioada asta, spune
el ridicnd paharul. S bem n cinstea femeilor. Nu m lua pe mine
cu afacerile. Femeile te-au adus aici.
Nu rspund i ciocnesc paharul cu el. Bem amndoi. Eu
tuesc, iar el rde, izbucnind ntr-o cascad de hohote bubuitoare.
Deci ia zi, va trebui s-i trag eu o papar bun, sau s-a
ocupat Raymonde deja de asta? ntreab el.
n ultimele cteva zile oamenii au stat la coad pentru asta.
Aa i trebuie.
Toarn din nou vodc n pahare ntr-o cascad generoas care
se prelinge pe podea.
226

n orice caz, ar fi trebuit s-mi dau seama c aveai s vii cnd


au renceput visele.
Ce vise?
Motanul nclat. Castele. Am bnuit dintotdeauna c tu ai
ceva de-a face cu ele, spune el ncrucindu-i braele. Oricum, nare nicio importan. Deci, ia zi, te-ai ntors ca s fii fericit alturi
de dragostea ta adevrat?
Nu.
Foarte bine, fiindc e oricum prea trziu. Ntrule. Eu mi-am
dat seama dinainte ce aveai s faci, trebuie s recunosc. Ai stat
ntotdeauna ca pe ace. N-ai fost niciodat pe deplin mulumit cu
nimic. Nici mcar cu Raymonde, zice el fcnd ochii mici. N-ai de
gnd s-mi povesteti pe unde ai fost, nu-i aa?
Nu.
Nu conteaz. M bucur s te vd. Lumea a fost mai anost
fr tine prin preajm.
Ciocnim din nou paharele.
Isaac
Ai de gnd s-mi ndrugi vreo dulcegrie?
Nu.
Nu-mi pot nfrna hohotul de rs. M simt de parc nici n-a fi
plecat. mi imaginez dup-amiaza scurgndu-se odat cu rul de
vodc, stnd de vorb i bnd pn cnd Isaac ncepe s-i
citeasc poeziile i s vorbeasc despre teologie i depnnd la
nesfrit amintiri despre femei, fr posibilitatea de a-l ntrerupe.
Nu exist altceva ce a face cu mai mult plcere.
Iar acesta este, desigur, preul.
mi pare ru, spun eu punnd paharul pe mas. Chiar trebuie
s plec.
Se uit la mine atent.
E totul n ordine? Ai o privire cam ciudat.
Da, e n regul. Mersi pentru butur. A sta mai mult, dar
Ha! Deci chiar este vorba de o femeie. Nu-i face probleme.
Pn data viitoare cnd ai s mai treci pe aici o s fac curat.
mi pare ru.
Pentru ce? Nu e treaba mea s-i judec faptele. Sunt deja prea
muli pe aici care arunc cu pietre, spune el btndu-m pe umr.
Hai, du-te. Data viitoare adu-mi o fat extraplanetar. Cu pielea
verde, dac se poate. mi place verdele.
Nu scrie ceva pe tema asta n Tora? ntreb eu.
mi asum riscul, spune Isaac. Shalom.
227

Pe drum spre apartamentul lui Raymonde m simt uor ameit.


M ateptam s vii mult mai trziu, spune ea, poftindu-m
nuntru.
M strecor pe lng dronele sintobiotice inerte care au nceput
s fac reparaii. Prelate de tempomaterie atrn peste tot ca nite
pnze de pianjen.
Pardon de dezordine, spune ea, dar e vina ta.
tiu.
mi arunc o privire ptrunztoare.
Aadar?
D-mi voie s o vd.
M aez pe un scaun cu aspect ubred, printat recent, i
atept. Raymonde revine cu un obiect nvelit ntr-o bucat de
pnz.
Nu mi-ai zis niciodat cum funcioneaz, spune ea. Sper c
tii ce faci.
Dezvelesc arma i o privesc. Pare mai grea dect ultima oar
cnd am inut-o n mn, i mai urt, cu eava ei scurt i groas
i cu magazia rotund i ndesat, coninnd nou gloane cele
nou atribute ale lui Dumnezeu. O bag n buzunar.
Trebuie s m gndesc bine la ce am de fcut, i spun lui
Raymonde. i dac nu ne mai vedem i mulumesc.
Nu rspunde i privete n lturi.
nchid ua n urma mea i cobor cu liftul la parter. Simt un fior
bizar n gevulot i, brusc, alturi de mine pe Bulevard, rsrit ca
din pmnt, un tnr brunet ntr-un costum elegant pete n
ritm cu mine. Are chipul meu, ns zmbetul uuratic nu-mi
aparine. i fac un semn s o ia nainte, iar eu l urmez.

228

Interludiu

Virtute
Gilbertine are din nou un vis cu Motanul nclat. E un cotoi
dungat care merge pe dou picioare, poart o plrie extravagant
i bocanci de armat. O conduce prin coridoarele din marmur i
aur ale unui palat; pe ambele laturi se afl cte un ir de ui. Una
dintre ele este deschis.
Ce-i nuntru? ntreab ea motanul, care o privete cu o
scnteie bizar n ochi.
Vei afla cnd se ntoarce stpnul, rspunde el cu o voce
subire i tremurtoare.
Se trezete n apartamentul ei din Montgolfiersville, lng
corpul cald al recentului ei iubit, care sforie lng ea i al crui
nume aproape c i s-a ters deja din memorie. Contractele ei de
gevulot sunt ntotdeauna bine ntocmite, avnd grij s creeze
minimul de neplceri pentru toat lumea implicat i s lase n
urm doar amintiri carnale plcute ici i colo, senzaii intense
fierbini asociate cu anumite gusturi i locuri.
Visele s-au nmulit n ultima vreme. Iar propriile ei amintiri i
par dezlnate, incomode. Se ntreab dac nu cumva a nceput s
mbtrneasc, nu n sensul strvechi al termenului, ci dezvoltnd
maladia nemuritorilor despre care vorbete Bathilde, cauzat de
prea multe tergeri i rescrieri consecutive.
Co-amintirea sosete n timp ce se afl sub du mpreun cu
iubitul ei, ale crui mini anonime i maseaz spatele. Mesajul este
ncrcat de nelinite i pare urgent. Raymonde.
Dispare de sub atingerea lui ntr-o cea de gevulot. Oricum,
asta plnuia s fac, mai devreme sau mai trziu. Se oprete doar
ca s-i ia Ceasul de pe noptier: nu suport s-l poarte atunci
cnd face dragoste. Cuvntul Virtus gravat pe el i s-a prut
ntotdeauna o glum proast.
Raymonde o ateapt n apartamentul ei din Pntece. Este
palid i tras la fa, iar pistruii i ies n eviden pe pielea alb.
Ce s-a ntmplat? ntreab Gilbertine.
Paul. A disprut.
Poftim?
A disprut. Nu tiu unde e. Nu tiu ce s m fac.
229

Gilbertine i mbrieaz prietena, n timp ce un val de furie


crete n ea.
, nu-i face griji. O s fie totul bine.
Cum? ntreab Raymonde, cu umerii tremurnd. Cum o s fie
bine?
Fiindc o s-l gsesc i o s-l fac s plteasc, gndete
Gilbertine.
Contractele ei de gevulot sunt ntotdeauna bine ntocmite, chiar
i cele mai vechi. i conin ntotdeauna clauze de urgen.
Spre satisfacia ei, chiar reuete s l ia prin surprindere. l
gsete n grdina ciudat cu roboi din Labirint, aezat pe o
capsul mic de bagaj, zmbind de unul singur i privind n gol.
Poart un combinezon, lucios, n stil zoku, care nu pare s fie
fcut integral nici din materie, nici din lumin. n mini are o cutie
mic pe care o tot nvrte ntre degete.
Cnd ea i se arat ntr-un final, pare un bieel speriat pentru o
fraciune de secund. Apoi zmbete.
Aaa, iat-te n sfrit, spune Paul.
ns nu arat deloc ca acel Paul pe care i-l amintete
Gilbertine, arhitectul egocentrist, uneori necugetat, iremediabil
ndrgostit de prietena ei. Ochii lui sunt limpezi i lipsii de orice
emoie, iar pe buze are un zmbet alunecos i glacial.
Adu-mi aminte: cum te numeti?
Nu-i mai aminteti?
Am avut grij s uit, spune el, ndeprtndu-i minile.
Gilbertine inspir adnc.
Sunt Gilbertine Shalbatana. Iar tu eti Paul Sernine. Ai iubito pe prietena mea Raymonde, care acum sufer. Trebuie s te
ntorci la ea. Sau mcar s ai decena s-i iei rmas-bun. Te-a
iertat deja cndva.
Ea i azvrle amintirea, deschizndu-i gevulotul.
Raymonde le-a fcut cunotin. Raymonde, tovara de arme a
lui Gilbertine de cnd a venit din Nanedi, o fat dintr-un ora-lent
ajuns n metropol, care-i dorea s compun muzic. Gilbertine
a invidiat-o n secret pentru norocul ei, pentru modul n care
lucrurile preau s-i mearg mereu ca pe roate, aparent fr efort.
La fel s-a ntmplat i cu el, aa c, desigur, a vrut s fie al ei. i
nu era deloc dificil s-l fac s-i doreasc lucruri pe care nu le
avea.
Dar nu a durat. El s-a ntors la ea, uitnd complet cine era
Gilbertine, a urmat-o pe Raymonde pn n Nanedi i napoi.
230

Gilbertine a acceptat c aa stteau lucrurile. ns ceea ce s-a


ntmplat acum nu mai poate accepta.
Paul se uit la ea cu o privire detaat.
Mulumesc, spune el, nu-mi ajungea ce obinusem de la tine
nainte.
ngrozit, simte cum ceva ncearc s-i strpung gevulotul.
Dar ai dreptate, rostete Paul cu calm. Paul Sernine nu ar
putea pleca vreodat. ns, vezi tu, el va rmne aici, n interiorul
tu i al celorlali. Pe cnd eu trebuie s m aflu n alt parte. S
fur focul zeilor. S fiu Prometeu. Treburi de genul acesta.
Nu m intereseaz, spune Gilbertine. Ai un copil mpreun cu
fata aia.
Asta mi-a fi amintit, spune el tresrind. Nu este o informaie
corect.
Ba bine c nu! zice ea pe un ton ncrcat cu tot veninul pe
care l poate stoarce din vechea ran.
Nu nelegi. Nu a fi uitat asta, spune el scuturnd din cap. n
orice caz, nu conteaz. Nu suntem aici ca s vorbim despre mine,
ci despre tine.
Gilbertine i ndreapt umerii, ncercnd s se conecteze la
exomemorie.
Eti dement.
Simte nite furnicturi pe scalp i, brusc, unde n mod normal
ar trebui s se afle partea din ea conectat la restul lumii, nu mai
este dect un zid. Se simte ca i cum ar avea un membru-fantom
n minte.
Paul se ridic n picioare.
M tem c i-am tiat conexiunea la exomemorie. Nu-i face
griji, o s te reconectez n cteva momente.
Gilbertine face un pas napoi.
Ce eti? uier ea. Un vampir?
n niciun caz, spune Paul. Nu te mica. O s te doar puin.
Gilbertine o ia la fug. Abia dac poate gndi, avnd n vedere
gaura pe care o simte n cap. Ceasul. Orice-ar face, probabil c o
face prin intermediul Ceasului. i zgrie ncheietura, ncercnd s
i-l scoat
dar de fapt nu alearg, e doar o amintire a alergatului; se afl
nc nepenit naintea lui Paul, iar ochii lui seamn att de mult
ce cei ai Motanului nclat
nal cutia.
Vezi? Am aflat despre asta din visele unui biat srman rnit
231

n Erupie. Am luat-o de la zoku: nici mcar n-o s-i dea seama


c lipsete.
Ce-i aia? optete Gilbertine.
Un zeu ntr-o cuc, spune Paul. Trebuie s-l pun undeva.
Pentru asta te afli aici.
Cutia ncepe s strluceasc, dup care dispare din mna lui
Paul. Acum se afl n capul ei.
i amintete forme abstracte, o structur de date ca un fulg de
zpad metalic imens, muchii ascuite apsndu-i zonele moi ale
minii. Pentru o clip are senzaia c un tub de fier ncins i
strpunge tmplele. Apoi durerea dispare, ns rmne cu senzaia
unei greuti.
Ce mi-ai fcut?
Ceea ce v-am fcut tuturor. Am pus anumite obiecte n nite
locuri n care nu le va cuta nimeni. n exomemoriile voastre,
protejate de cele mai bune metode criptografice din System. ntrun loc care va revendica un pre dac voi dori s le recuperez.
Acesta a fost ultimul obiect de care trebuia s scap. mi pare ru
pentru disconfortul cauzat. Sper c m poi ierta.
Non-Paul ofteaz.
Fie c m crezi sau nu, Paul pe care l cunoti tu nu a avut
nimic de-a face cu toate astea.
Nu te cred, zice Gilbertine. Memoria nu este totul. O parte din
tine nc este Paul, indiferent cine crezi c eti acum sau ce ai
fcut cu propriul creier, chiar dac el a fost o simpl masc pe
care ai purtat-o. i sper c o s ard n focurile iadului.
Ar vrea s se repead la el i s-i zgrie faa, dar aureola
subire de foglet din jurul creaturii care a luat forma lui Paul i
spune c violena ar fi inutil.
mi pare ru c asta este prerea ta, spune el. Evident, nu-i
pot permite s-i aminteti nimic din toate astea. Sper s o poi
consola cumva pe Raymonde.
Poi s faci ce vrei cu memoria mea, spune ea. O s m asigur
c are s te urasc pe vecie.
Poate c asta merit, replic el. Adio.
i atinge fruntea, iar prin mintea ei sufl o boare de vnt
Gilbertine clipete n lumina strlucitoare a lui Phobos. E
singur n grdina cu roboi. Se simte dezorientat i i ia cteva
secunde s-i aminteasc de ntlnirea cu Raymonde. Ce a fcut
dup aceea? Exocaut ultimele cteva minute, ns descoper c
232

sunt goale. Fir-ar s fie! O fi nc o defeciune rmas de pe urma


Erupiei.
n mod surprinztor, i amintete visul avut azi-noapte:
Motanul nclat, o u nchis. A avut ntr-adevr un vis?
Pentru o clip i trece prin minte s exocaute i visul, ns se
rzgndete. Sunt i-aa prea multe de fcut n lumea real.

233

17
Detectivul i nodul gordian
Isidore are nevoie de restul zilei ca s-i revin. Medicii Tcui
refuz s-l lase s plece pn nu l ndoap cu nanodoctori
sintobiotici. Este zpcit i confuz, gndurile i alearg n toate
direciile deodat, ns cnd ajunge acas se prbuete n pat,
dobort de oboseal. Se trezete trziu, dup un somn lung, fr
vise.
n mod frustrant, odihna nu-i ofer nicio rezolvare, aa c
rmne ndelung la masa din buctrie, holbndu-se pe fereastr
la lumea de afar, ncercnd s priceap care este locul fiecrui
fragment, unde sunt custurile, unde se mbin toate piesele
acestui puzzle: tzaddikul, houl, Timpul, palatele de memorie.
Tapetul arat din nou ca o jungl la Escher, prnd iptoare n
lumina puternic a zilei. Gndurile i sunt ntrerupte de o cerere
vesel de gevulot.
Bun dimineaa, spune Lin.
h, mormie Isidore.
Colega lui de apartament este mbrcat mai ngrijit dect de
obicei, cu cercei sclipitori la urechi. i zmbete lui Isidore i ncepe
s prepare micul dejun la faber: o omlet spaniol.
Vrei o cafea i ceva de mncare? ntreab ea.
Da, te rog.
Isidore i d seama c e lihnit. Mncarea cald l ajut s-i
mai recapete forele.
Mulumesc.
N-ai pentru ce. Chiar pare c ai nevoie s mnnci ceva.
tii, i-am dat un nume creaturii de la tine, spune Isidore
printre nghiituri.
Cum l cheam?
Sherlock.
E un nume foarte bun, rde ea. S ndrznesc s te ntreb
cum merge cu munca de detectiv? Ai aprut iari n Herald.
Petreceri, hoi i moarte. Avei o via captivant, domnule
Beautrelet.
Ei bine, spune Isidore masndu-i tmplele. E cu suiuri i
coboruri. n momentul de fa habar nu am ce ar trebui s fac. E
o situaie foarte confuz. Nu-mi dau seama ce face houl sta, sau
234

dac e ntr-adevr un ho.


Lin i strnge uor braul.
Sunt sigur c o s-i dai de capt.
i tu ce mai faci? S-a ntmplat ceva deosebit? Ari altfel.
Cam aa ceva, admite Lin, trasnd o linie cu degetul pe
suprafaa de lemn a mesei. Am cunoscut pe cineva.
O, e grozav! exclam Isidore, simind o urm de dezamgire
care nu-i are locul i pe care ncearc s o ignore.
Cine tie? S vedem cum merge. Ne tot gndim la asta de o
vreme, aa c am decis s lsm precauia la o parte i s vedem
cum evolueaz lucrurile, spune ea cu un zmbet larg. Dar sper s
dureze suficient ct s putem da o petrecere aici. Dac i-ai invita
prietena, am putea s gtim cu toii. Nici nu tiu: oamenii zoku
mnnc?
E puin cam complicat la ora actual, se scuz Isidore. Nici
mcar nu sunt sigur c o mai pot numi prietena mea.
mi pare ru. E ciudat, indiferent ct de iste ai fi, lucrurile
astea devin tot timpul aa de ncurcate. Cred c dup un timp
trebuie s adopi metoda nodului gordian. l retezi dintr-odat i
gata, s-a desfcut. Fr attea complicaii.
Isidore ridic privirea i se oprete din mestecat.
tii ceva? Eti genial!
nghite, d peste cap restul de cafea, dup care se repede la el
n camer i-i ia geaca. l mngie pe Sherlock pe cap i se
grbete s ias pe u.
Unde te duci? strig Lin dup el.
S gsesc pe cineva cu o sabie, rspunde Isidore.
De data asta, colonia zoku i se pare neobinuit de
amenintoare. Vrfurile, muchiile i protuberanele catedralei de
sticl par ascuite. Isidore st n faa porii, ncercnd s se
hotrasc ce s fac.
Alo? spune el, ns nu se ntmpl nimic.
Cum se presupune c funcioneaz treaba asta? Prin gnduri, l
lmurise Pixil.
Atinge suprafaa rece a uii i i imagineaz chipul lui Pixil.
Simte furnicturi n degete. Rspunsul vine brusc i cu violen,
fiind cu mult mai brutal dect atunci cnd folosete inelul de
cuplare.
Car-te.
Sosete cu o senzaie asemntoare cu o lovitur cert, ca o
235

palm usturtoare pe obraz.


Pixil!
Nu vreau s vorbesc acum cu tine.
Pixil, ne putem ntlni? E important.
Lucrurile importante au o dat de valabilitate. Ca i mine.
Am treab.
mi pare ru c nu am mai ncercat s te contactez. Lucrurile
au luat-o razna. Poi s-mi dai drumul nuntru sau s iei tu, ca
s ne vedem? Nu o s dureze mult, promit.
Trebuie s fac un raid n douzeci de minute. Ai zece
minute la dispoziie. Acum d-te din drum.
Poftim?
D-te la o parte din drum!
Ceva uria iese pe ua care sclipete i se unduiete ca
suprafaa unei ape. Pixil apare clare pe o creatur neagr,
asemntoare cu un cal cu ase picioare, dar mai mare, acoperit
cu platoe aurii i argintii, cu ochii injectai i cu dinii albi i
ascuii. Pixil poart o armur complicat cu platoe late pentru
umeri, asemntoare celor purtate de samurai, i o masc
nspimnttoare ridicat pn la frunte, iar la bru i atrn o
sabie.
Creatura fornie i clnne din dini spre Isidore, fcndu-l s
se dea napoi, mpleticindu-se. Se lipete cu spatele de o coloan.
Pixil descalec i bate animalul pe ceaf.
E n regul. Pe Cyndra o cunoti deja.
Bestia fabuloas scoate un rget care duhnete a carne
putred, mai-mai s-i sparg timpanele.
tiu c ne grbim, i spune Pixil creaturii, dar nu e nevoie s-l
mnnci. M descurc i singur cu el.
Animalul se ntoarce i dispare prin ua prin care a venit.
mi cer scuze, zice Pixil. Cyndra a inut mori s vin i ea ca
s-i arate ce prere are despre tine.
Aa deci, spune Isidore.
I s-au nmuiat genunchii, aa c se aaz pe trepte. Pixil se las
pe vine lng el, ceea ce-i face armura s zngne.
Deci despre ce e vorba? ntreab ea.
M-am tot gndit, ncepe Isidore.
Serios?
El i arunc o privire ncrcat de repro.
Am voie s te tachinez, spune ea. Aa merge treaba.
236

Bine, admite el nghiind sec.


i este greu s pronune cuvintele, care sunt parc nite obiecte
ascuite, cu forme bizare, n gura lui. i amintete de Demostene,
marele orator care se antrena vorbind cu pietricele n gur. Muc
i el pietrele i vorbete n cele din urm.
Nu o s mearg relaia noastr, zice el, fcnd o scurt pauz.
Ea nu rspunde.
Am fost mpreun cu tine pentru c eti altfel, continu el. Nu
te puteam descifra. Nu te puteam nelege. Ne-am simit bine
pentru o vreme. Dar nu avea s duc la nimic altceva. Nu te-am
pus niciodat pe primul plan. Ai fost ntotdeauna doar altceva.
Vocea din capul meu care mi distrgea atenia. i nu aa vreau s
te privesc. Merii ceva mai bun.
Ea l privete cu o expresie serioas, dar apoi el i d seama c
se preface.
Asta ai venit s-mi spui? Ai avut nevoie de att timp ca s
ajungi la concluzia asta? Singur singurel?
De fapt, m-a ajutat i Sherlock, admite el, la care ea i arunc
o privire curioas. Nu conteaz.
Pixil se aaz lng Isidore, i proptete sabia pe una din trepte
i se sprijin n ea.
i eu m-am tot gndit, zice ea. Ce-mi place mai mult la tine
este faptul c i scoi din srite pe btrni. M distreaz s-i vd
agasai. i faptul c nu exist niciun fel de cuplare ntre noi, nu
avem obligaii. i s fiu cu cineva puin mai ncet la minte, ca tine,
spune ea, scond limba la el i dndu-i la o parte o uvi de pr
de pe frunte. Prostu, dar frumuel.
Isidore trage brusc aer n piept.
Ultima parte e o glum, l lmurete Pixil. ntr-un fel.
Rmn o vreme unul lng altul.
Vezi, nu a fost aa de greu. Ar fi trebuit s purtm conversaia
asta mai demult, rostete Pixil privindu-l pe Isidore. Eti trist?
Isidore ncuviineaz din cap.
Un pic.
Ea l strnge tare n brae. Platoele armurii i apas pieptul lui
Isidore, provocndu-i durere, dar cu toate astea o mbrieaz i
el.
Aadar, concluzioneaz ea, ridicndu-se n picioare cu un
zngnit metalic. Trebuie s m duc s omor nite montri. Iar tu
ai de prins un ho, din cte am auzit.
Da, apropo de asta
237

Ce anume?
i mai aduci aminte cnd ai zis c ai putea s-mi divulgi cine
este Gentlemanul? Glumeai i n legtur cu asta?
Eu nu glumesc niciodat n chestiuni de dragoste i rzboi,
spune Pixil rotindu-i sabia.
Isidore merge pn la marginea Districtului Prafului i i trimite
o co-amintire tzaddikului: tiu cine eti. Apoi se aaz pe un
ezlong, ntr-o piaet, chiar la grania de unde ncepe colonia,
unde piatra devine diamant.
nchide ochii i ascult zgomotul apei. i las mintea s
pluteasc n voie, odat cu sunetul. i brusc se simte el nsui ca
apa, curgnd peste un bolovan, pipind forma care i-a scpat pn
atunci. I se desface n minte ca un fulg de zpad uria, ceea ce l
nfurie.
Simte o boare de vnt. Deschide ochii. Gentlemanul coboar
dintr-o und de cldur. Pentru o clip, aura ei de foglet este
oglindit de jetul de ap care nete din fntn. Masca ei
sclipete n soare.
Sper c e ceva important. Sunt foarte ocupat.
Isidore zmbete.
Doamn Raymonde, scuzele mele, ns trebuie s discutm
ceva.
Masca argintie se topete, lsnd locul chipului pistruiat al
unei femei rocate, n timp ce alctuiete rapid un contract strict
de gevulot. Pare obosit.
Foarte bine, spune ea, ncrucindu-i braele; vocea ei
adevrat sun ca un clopoel, este cristalin i melodioas. Te
ascult. Cum ai
Am triat, spune Isidore. Am cerut o favoare cuiva.
Pixil, bineneles. Fata aia nu tie s-i in gura nchis.
Contam pe faptul c ai fi prea mndru pentru a o ntreba vreodat.
Exist lucruri mai importante dect mndria. Poate c nu m
cunoti att de bine precum crezi.
Presupun c nu ne aflm aici ca s-i ridicm n slvi
isteimea. i se pare c nici ca s-mi mulumeti c i-am salvat
mintea. Apropo, cu plcere.
i vorbete pe un ton glacial i i evit privirea.
Aa este, suntem aici ca s descifrm un mister. Dar pentru
asta am nevoie de ajutorul tu.
Ateapt, l oprete ea i-i transmite o co-amintire, pe care el
238

o accept, amintindu-i deodat de un miros neptor care-l duce


cu gndul la mncarea stricat lsat cndva de tatl su la el n
atelier.
Ce-a fost asta? ntreab el.
Ceva ce toat lumea din Oubliette va primi n curnd, l
lmurete ea. Continu.
M-am tot gndit la cuvntul criptarh de cnd l-ai menionat,
spune Isidore. Manipuleaz exomemoria, am dreptate?
Da. Acum tim cum funcioneaz: au un soi de cheie
universal care le ofer acces la mintea oricui a fost Tcut la un
moment dat.
Iar voi luptai mpotriva lor.
Da.
i ai colaborat cu houl. Jean le Flambeur, sau cum l-o
chema cu adevrat.
Ea pare surprins, ns ncuviineaz din cap.
Da, dar
Ajungem i la asta. Ceea ce a fcut cu Unruh a fost s obin
dovezi, aa e? I-a comparat mintea nainte i dup ce a intrat n
sistemul de resuscitare, ca s vad dac a fost modificat. L-ai
pus s se murdreasc el pe mini n locul vostru. Un criminal
extraplanetar.
Raymonde i acoper gura cu pumnul.
Da, aa am procedat. Dar nu nelegi
F-m tu s neleg atunci. Fiindc tiu ce vrea i pot s m
asigur c nu o s-o obin vreodat. Pot s dau n vileag tot ce ai
fcut. i atunci adio, ncredere n tzaddiki.
ncredere, spune ea. Acum nu mai conteaz ncrederea. Ceea
ce conteaz este dreptatea. i putem nvinge. Avem n sfrit o
arm cu care i putem nvinge. Toate cazurile acelea la care am
lucrat, pirai gogol, tehnologie extraplanetar ei erau responsabili
pentru tot. Au fcut i lucruri mai grave, lucruri despre care nici
mcar nu tim. Fiecare decizie a Vocii. Nu sta e visul Revoluiei.
nc suntem sclavi.
Pete spre trepte i st deasupra lui Isidore.
Pentru tine nc este un joc. Nici nu-i de mirare c te-ai
neles aa de bine cu fata aia zoku. Trezete-te. Da, bravo, ai
ctigat, m-ai btut; ai descoperit adevrul. Dar noi, ceilali, avem
treburi mai importante de fcut. Nu avem de rezolvat un simplu
caz, ci de obinut dreptatea, pentru toat lumea.
l privete cu asprime.
239

Tu nu ai avut niciodat nevoie s lupi. Ai fost ntotdeauna


ocrotit. Am nceput s lucrez cu tine ca s-i art c se ntrerupe
ea i i muc buza.
Ce s-mi ari? ntreab Isidore. Ce anume ai vrut s-mi
demonstrezi, mam?
Pentru el, este nc o strin. Amintirile pe care a refuzat s i le
ofere rmn pecetluite.
Am vrut s-i art c exist oameni ri pe lumea asta. i am
vrut s m asigur c nu o s ajungi i tu ca spune ea cu vocea
ntretiat. Dar pn la urm nu am putut s te vd rnit. Aa c
am anulat totul.
Cred c oamenii care le ascund celorlali adevrul nu sunt cu
nimic mai breji dect criptarhii, rostete Isidore cu un zmbet
amar. Nici mcar nu tii totul despre ei. Nu au manipulat doar
Vocea. Au manipulat totul. Istoria nsi. Vorbeti de Revoluie?
Cred c este tot invenia lor. Unruh a descoperit asta. Dac te uii
cu atenie la toate detaliile, i dai seama c totul este un fals. El a
adunat suficiente dovezi ca s neleag asta. Orice persoan care
i amintete de Revoluie toate informaiile provin din
exomemorie. Nu poi avea ncredere n nimic. Am vzut Regatul.
Mi-a luat mult vreme s-mi dau seama de asta, ns este ntr-o
cutie din colonia zoku. Este o simulare. De acolo provin toate
amintirile despre Regat. Cldirile, artefactele toate sunt doar
recuzit. Deci aa stau lucrurile. Voi lucrai pentru zoku, iar ei
lucreaz pentru criptarhi. Aa c, indiferent de inteniile voastre,
tot vei aciona n favoarea lor.
Se uit la ea i se gndete la irul de chipuri de pe peretele
tatlui su.
Aa c scuz-m dac nu pot lua n serios nimic din ce spui
tu despre trecut i, de altfel, i despre viitor.
ncercam s
S m protejezi? Isidore aproape c scuip cuvntul. Asta i
place tatei s cread. De ce anume ne protejai?
De tatl tu. De tatl tu adevrat, strig ea strngnd din
ochi. Isidore, ai zis c i-ai dat seama ce vrea houl. Ce anume?
Nu tii?
Spune-mi.
n Labirint sunt nou construcii proiectate de el pe vremea
cnd era Paul Sernine, care se pot conecta cumva la Tcuii-Atlas
printr-un mecanism care le unete. A fcut nou Ceasuri care au
240

i ele ceva de-a face cu asta. A fcut ceva similar i cnd a fost n
subteran, determinndu-i pe Tcui s se mite. Construciile fac
parte dintr-un mecanism. Nu tiu la ce servete. Cred c este ceva
legat de exomemorie
Nou construcii. O, Doamne! exclam ea, apucndu-l pe
Isidore de umr. Cnd ai descoperit toate astea?
Chiar nainte de atacul pirailor gogol
Asta nseamn c i criptarhii tiu despre asta. Ceva
ngrozitor este pe punctul de a se ntmpla. Trebuie s plec.
Continum mai trziu discuia asta. Trebuie s te adposteti ntrun loc sigur. Colonia zoku este cel mai sigur loc. Stai acolo cu
Pixil. Aici lucrurile o s ia o ntorstur urt.
Dar
Nu e negociabil. Du-te acolo chiar acum, sau te duc eu cu
fora.
Devine din nou Gentlemanul i se nal n vzduh nainte ca
tnrul s poat rspunde.
Isidore se uit dup ea cteva clipe. Apoi se aaz din nou. E
obinuit s i se mite pmntul sub picioare cu legnarea
uoar, constant a oraului , dar acum are senzaia c se
balanseaz pe muchia unui abis incomensurabil care tocmai s-a
cscat sub el. ncearc s se agae de forma din mintea lui, ns
inima i bate cu atta putere nct i este imposibil s se
concentreze
Pmntul se zguduie. Se aude un scrnet nfiortor. Dalele
pavajului din piaet se deplaseaz din loc. Se prbuete la
pmnt, protejndu-i faa cu braele. Mainrii colosale duduie n
subteran i pentru o clip are impresia c oraul este un strat
subire de via pe pielea unei creaturi gigantice care se scutur,
nepat de o albin. Apoi cutremurul nceteaz la fel de brusc cum
a nceput. Mainria hoului.
Isidore se ridic n picioare, nc tremurnd, i clipete,
ncercnd s se dezmeticeasc. Apoi o ia la goan spre Labirint.
n ora se aud ecourile ocului de dup cutremur. Majoritatea
daunelor sunt de natur estetic cldirile au schelete de
cerebromaterie , ns oraul a ncetat s se mite. O mulime
zgomotoas ia cu asalt Bulevardul Persistent: n vzduh rsun
murmurul nelinitit al vocilor a mii de oameni. S-a ntmplat ceva
n Labirint: un nor de praf plutete n aer, pe deasupra
acoperiurilor, iar dincolo de el se ridic o nou structur, un ac
241

negru nalt de cteva sute de metri.


Isidore ncearc s-i croiasc drum prin mbulzeal. Unele
scuturi de gevulot sunt dezactivate n degringolad. Pretutindeni n
jur sunt ochi mrii, rsete nervoase i o spaim nerostit pe
chipurile tuturor.
nc un proiect de art blestemat, spune un brbat cu un
chip dur, purtnd o masc de pnz de pianjen, sprijinit de
taxiul-pianjen ancorat la pmnt. Bag mna-n foc c e nc un
afurisit de proiect de art!
M-ai putea duce acolo sus? l ntreab Isidore.
Nici gnd, rspunde brbatul. Tzaddikii blocheaz totul, nu
vedei?
Isidore i urmeaz traiectoria privirii i observ un nor de
tzaddiki plutind deasupra Labirintului, nconjurai de o und de
cldur, crend un soi de scut.
Au luat-o razna cu toii, spune taximetristul. Ai vzut ce au
fcut mai devreme? Am primit co-amintirea aia de la ei. A avut un
gust mizerabil. i ne mai pregtesc nc ceva.
Unul din tzaddiki erpoaica zboar deasupra unei agore din
apropiere. Vocea ei pare s rezoneze de peste tot, chiar din aer.
Nu v ncredei n Voce! strig ea. Am fost minii!
Vorbete despre criptarhi, despre manipularea Vocii i despre
conductorii din umbr. Ofer o co-amintire care garanteaz
protecie mpotriva lor. Vorbete despre pirai gogol, despre dovezi
de manipulare a minilor, despre datele descoperite n mintea lui
Unruh. Spune c tzaddikii vor avea grij ca exomemoria s rmn
intact i criptarhii s fie gsii i adui n faa justiiei. Mulimea
mrie furioas.
n timp ce ea vorbete, Isidore exocaut fluxul de date al
exomemoriei Bulevardului. Ea nu se afl de fapt acolo, ci doar o
mulime care ascult o voce venit din gol.
La naiba! ncearc s-o blocheze.
Amintirea brusc transmis de Voce l lovete cu o for i cu o
emoie strivitoare, care aproape c l doboar n genunchi. i
amintete c tzaddikii rspndesc minciuni, c sunt ageni zoku i
c zoku doresc s distrug stilul de via din Oubliette. Vocea a fost
ntotdeauna doar o sugestie, doar un mic glas agasant care-i
reamintete o list de prioriti, dar de data asta este un contact
direct, agresiv, o amintire gravat n propria minte, cu neputin
de ignorat. i amintete c ar trebui s se duc acas i s-i
activeze confidenialitatea integral de gevulot pn cnd lucrurile
242

revin la normal i c toate defeciunile sistemelor din ora sunt


cauzate de o uoar infecie cu phoboi, care este inut sub control,
lucrndu-se la remedierea situaiei.
Scutur din cap. Amintirile sunt mbibate de vin: se smulge
din gheara lor ca i cum ar fi nisipuri mictoare.
Asta nu e n regul, spune taximetristul, masndu-i
tmplele. Nu e n regul. Am auzit cu urechile mele ce a zis
adineauri.
Se aud strigte. La marginea agorei s-a iscat o altercaie: un
tnr mbrcat cu haine n stil zoku este mpins de colo pn colo
de un grup de brbai i femei n uniforme ale Revoluiei.
Linge-praf! ip ei. Trf cuantic!
Prin mulime se rspndesc valuri de furie i violen, la care se
mai adaug i o alt micare: un grup de oameni care nainteaz
lent, la unison i n tcere. Un cuplu cu trupuri de vrst mijlocie
trece pe lng Isidore cu o privire sticloas, stranie. A avut
dreptate, gndete Isidore. Nu e un simplu joc.
l nfac i l scutur de umeri pe taximetrist.
i dau o megasecund dac m duci chiar acum n Districtul
Prafului, spune el.
Eti nebun? Toi oamenii tia se ndreapt ntr-acolo ca s-l
fac buci.
Atunci ai face bine s ajungi acolo naintea lor, i-o reteaz
tnrul.
oferul se uit la Isidore cu ochii mici.
Hei, nu eti cumva aghiotantul tzaddikului luia? Ai idee ce
dracu se petrece?
Isidore inspir adnc.
Un ho interplanetar construiete o mainrie picotehnologic
chiar din oraul nsui, n vreme ce criptarhii controleaz minile
oamenilor pentru a ncerca s distrug colonia zoku ca s-i
mpiedice pe tzaddiki s-i nlture de la putere. Iar eu vreau s
opresc ambele pri, spune el, i dup o scurt pauz adaug: i
pe deasupra, bnuiesc c houl este tatl meu adevrat.
oferul se holbeaz uluit la el cteva secunde.
Am neles, zice el. Urc!
Taxiul-pianjen gonete ca o insect posedat pe deasupra
Bulevardului, croindu-i drum printr-o zon a Labirintului i
sltnd nebunete pe deasupra strzilor. Acul negru se ridic
amenintor deasupra Labirintului, iar civa tzaddiki plutesc nc
243

n jurul lui. Labirintul pare c a fost apucat de nite mini uriae


i amestecat precum un puzzle de copii: peste tot se vd cldiri
prbuite i strzi sfrmate. Echipamente galbene de salvare i
Tcui medici miun peste tot, necoordonai i dezorientai.
ntreaga exomemorie este strbtut de unde bizare de dj-vu.
Districtul Prafului arat ca un glob cu zpad. Este nconjurat
de o cupol cuantic ce deformeaz tot ce se afl n interior,
conferind cldirilor zoku forme alungite i ireale. Totul se
deplaseaz, se pliaz, i schimb nfiarea.
Mulimea mrluiete n aceeai direcie pe strzile de sub ei,
dar cel mai probabil eforturile lor vor fi n van. Nu e posibil ca asta
s fie ceea ce plnuiesc criptarhii, gndete Isidore. Nu au cum s
scape de ei doar cu o mulime nfuriat
Asta a fost, spune oferul. Vrei s ntoarcem? Nu avem cum
s trecem mai departe.
Las-m undeva n apropiere.
oferul l duce pe o alee lturalnic, aflat chiar n afara
cmpului cuantic, care arat ca un balon de spun, subire ns
nenchipuit de mare, curbndu-se spre cer ca un orizont vertical
iridescent.
Mult noroc, i ureaz oferul. Sper c tii ce faci.
Taxiul decoleaz din nou. Sltnd brusc, picioarele scot scntei
n contact cu asfaltul.
Isidore atinge bula. Pare inconsistent i neted la atingere,
ns cu ct o mpinge mai tare, cu att l respinge cu mai mult
for. De fiecare dat cnd o mpinge, sfrete prin a aluneca pe
suprafaa ei. Se gndete la Pixil. D-mi voie s intru. Dar nu
primete niciun rspuns.
Vreau s vorbesc cu Venerabila, spune el cu voce tare. tiu
treaba cu Regatul.
Pentru o clip nu se ntmpl nimic. Apoi bula i cedeaz sub
presiunea minii i, luat prin surprindere, aproape c se
prvlete. Trece prin ea: o simte pe piele exact ca pe un balon de
spun umed i gdiltor.
n colonia zoku totul se afl n micare. Cldirile diamantine se
pliaz, micorndu-se, schimbndu-i forma, de parc ar fi castele
de hrtie care se demonteaz i revin la componentele iniiale.
Pretutindeni forfotesc creaturi zoku cu diverse forme, de la chipuri
n nori de foglei pn la montri verzi, modelnd materia prin
gesturi.
O sfer de mrimea unei persoane i face apariia n faa lui,
244

printr-un proces invers spargerii unui balon de spun. Pixil iese


din ea, purtnd nc armura i sabia, cu o expresie sumbr pe
fa.
Ce se ntmpl afar? ntreab ea. Raidul nostru a fost
anulat. Iar ntregul zoku se pregtete de plecare. i-a fi spus,
dar
i atinge bijuteria zoku cu un gest neputincios.
tiu, tiu. Optimizarea resurselor. Cred c suntem pe cale s
avem o revoluie, spune Isidore. Trebuie s vorbesc cu Venerabila.
O, excelent! spune Pixil. Poate c de data asta ai s-o nfurii dea binelea.
Bula cuantic i transport pe Isidore i Pixil n tezaur. i aici
este forfot: cuburile negre se ridic de la pmnt i dispar n
portalurile de argint. Venerabila se afl n mijlocul ncperii este
o form feminin gigantic i scnteietoare, cu un chip senin
nconjurat de o aureol de bijuterii suspendate n aer.
Tinere, i se adreseaz ea, eti ntotdeauna bine-venit, ns
trebuie s te avertizez c ai ales un moment foarte nepotrivit.
Are aceeai voce grav i cald a femeii blonde pe care a
cunoscut-o la petrecere.
Isidore se uit n sus ctre Venerabil, adunndu-i toat
mnia i ostilitatea mpotriva fiinei postumane din faa lui.
De ce ai fcut-o? De ce i-ai ajutat pe criptarhi?
Pixil l fixeaz nencreztoare cu privirea.
Isidore, despre ce vorbeti?
tii criptarhii despre care au vorbit tzaddikii toat ziua? i
aminteti de Trmul pe care ai spus c l-a creat Drathdor? Ei
bine, acela este Regatul. De acolo provin toate amintirile celor din
Oubliette legate de Revoluie i perioada de dinainte. Zokul tu a
fcut asta posibil.
Nu-i adevrat! protesteaz Pixil, strpungndu-l pe Isidore cu
privirea. Nici mcar nu are sens ce zici! exclam ea, ntorcndu-se
ctre Venerabil. Spune-i!
ns Venerabila nu rspunde.
Nu pot s cred aa ceva, strig Pixil.
Nu am avut de ales, admite Venerabila. Dup Rzboiul
Protocolului, eram la pmnt. Aveam nevoie de un loc unde s ne
ascundem de Sobornost ca s ne vindecm. Am fcut o nelegere.
Nu ni s-a prut mare lucru: noi ne rescriem trecutul i amintirile
tot timpul. Aa c le-am dat ce au vrut.
245

Pixil l ia de mn pe Isidore.
Isidore, i jur c nu am tiut nimic despre asta.
Te-am creat s fii ca ei, s te integrezi printre ei, mrturisete
Venerabila. De aceea nu i-am putut dezvlui mai mult dect tiau
ei.
i i-ai lsat pur i simplu s fac ce-au vrut? ntreab Isidore.
Nu, spune Venerabila. Am avut nite regrete dup ce am
vzut ce s-a ntmplat. Aa c am creat tzaddikii le-am pus la
dispoziie tehnologia i ajutorul nostru unor tineri idealiti din
Oubliette. Am sperat c vor constitui o contragreutate. n mod cert,
ne-am nelat, iar houl sta al tu a dat totul peste cap.
Lmurete-m un singur lucru. Ce a fost locul sta nainte?
ntreab Isidore.
Venerabila face o pauz. Chipul senin i este umbrit de o
expresie de tristee.
Nu e evident? spune ea. Oubliette a fost o nchisoare.

246

18
Houl i regele
M aflu n grdina cu roboi, fa n fa cu vechiul meu sine,
cntrind arma n mn. i el are aceeai arm n mn, sau cel
puin o reflexie oniric a ei. Ce ciudat c ntotdeauna se ajunge la
doi brbai cu arme, reale sau imaginare. n jurul nostru, rzboiul
lent al mainilor antice continu.
M bucur c ai ajuns, spune el. Nu tiu unde ai fost pn
acum. Nu tiu ncotro te ndrepi. Dar tiu c te afli aici ca s faci
o alegere. Dac apei pe trgaci, vei fi din nou cine am fost odat.
Dac nu faci nimic, i vei duce mai departe viaa asta cu fapte
mrunte i vise mrunte. Sau poi alege s asculi din nou muzica
sferelor i sunetul melodios al nclcrii legilor lor. Eu tiu ce a
face dac a fi n locul tu.
Desfac pistolul i m uit la cele nou gloane. Pe fiecare dintre
ele este un nume, coninnd o stare cuantic, cuplat cu Timpul
din Ceasul persoanei respective: Isaac, Marcel, Gilbertine i toi
ceilali. Dac aps pe trgaci de nou ori, le va expira Timpul.
Motorul va porni. Nou oameni vor deveni Tcui, Tcui-Atlas,
dedesubtul oraului. mi vor construi palatul de memorie. i nu-i
voi mai vedea niciodat.
nvrtesc cilindrul revolverului, ca la ruleta ruseasc. Tnrul
eu rnjete.
Haide, m ndeamn el, ce mai atepi?
Arunc arma ct colo. Aterizeaz ntr-o tuf de trandafiri. Privesc
spaiul gol ocupat mai nainte de sinele meu tnr.
Nemernicule, i strig eu. tiai c nu voi putea face asta
niciodat.
Nicio problem, spune o voce. M ocup eu.
Grdinarul i nltur gevulotul, innd arma n mn. Are
prul alb, trsturi mbtrnite cu grij, ns mi par extrem de
familiare. Fac un pas nainte, dar de pe umrul lui drept m
fixeaz cu un ochi cuantic strlucitor un dispozitiv ovoid lucios o
arm cuantic zoku.
Nu i-a recomanda s te miti, spune el. Jucria asta i-ar
pulveriza pn i corpul tu sofisticat de la Sobornost.
Ridic minile ncet.
247

Le Roi, presupun?
Zmbete este acelai zmbet ca al criptarhului de la hotel.
Deci tu eti Regele aici?
mi calculez ansele de supravieuire n eventualitatea n care la ataca. Nu arat bine deloc. Trupul meu este nc blocat n
starea sa uman, iar cei cinci metri care ne despart ar putea la fel
de bine s fie un an-lumin.
Prefer s m consider un simplu grdinar. i aminteti de
nchisoarea Sante, de pe Pmnt? Ce i-ai spus colegului tu de
celul? C ceea ce i-ai dori cu adevrat s furi este un Regat al
tu. Dar ar fi prea mare btaie de cap s-l conduci personal, aa
c mai bine pui pe altcineva s conduc pe post de marionet, n
timp ce tu pliveti grdina i oferi flori fetelor, i mai dai cte un
ghiont din cnd n cnd ca s ajustezi lucrurile, zice el, desennd
n aer un arc cu mna liber, suficient de larg ct s cuprind
grdina i oraul din jurul nostru. Ei bine, eu i triesc visul,
ofteaz el. Dar, ca toate visele, a nceput s se destrame.
Aa e. Tzaddikii sunt pe cale s sfreasc arada i s
trezeasc oamenii, spun eu ncruntndu-m. Tu i cu mine am
fost colegi de celul?
Rde.
ntr-un fel. Dac vrei, poi s-mi spui le Roi. Jean le Roi, aa
mi-au zis pe aici, cu toate c nu-mi mai place numele.
l privesc fix. Acum c i-a deschis gevulotul, observ
asemnarea.
Ce s-a ntmplat?
Am fost neprevztori nainte de Colaps. i de ce nu? Am
lucrat cot la cot cu Fondatorii. Am spart software-ul de
administrare a drepturilor cognitive imediat ce Chitragupta l-a
scris. Eram o mulime. Iar unii dintre noi au fost prini. Ca mine.
Cum ai ajuns aici? ntreb eu, apoi mi dau brusc seama.
Acesta nu a fost niciodat un Regat, nu-i aa? spun eu. A fost o
nchisoare.
Locul acesta trebuia iniial s fie o nou Australie, continu
el. O idee tipic pentru perioada pre-Colaps: s bage criminalii n
maini de terraformare pentru a-i plti datoriile fa de societate.
i crede-m c am muncit din greu; am prelucrat regolit i am
transformat Phobos ntr-o surs de lumin, am topit calota
glaciar cu bombe nucleare, i toate astea doar ca s fim iar
oameni pentru o vreme. S-au asigurat, bineneles, c suntem
ncuiai cum trebuie aici. Chiar i acum, numai cnd m gndesc
248

s plec de pe Marte, am dureri ngrozitoare. Dar apoi a avut loc


Colapsul i nebunii au luat n stpnire azilul. Am spart sistemul
panoptic i l-am transformat n exomemorie. L-am folosit ca s
prelum noi puterea.
Scutur din cap.
i am decis s le spunem celorlali o poveste mai frumoas.
Erupia a fost o binecuvntare, a ters toate urmele pe care le-am
lsat nu c ar fi fost prea multe oricum. Abia dup ce au sosit
zoku, am reuit s-i dm povetii o form fizic, desigur. Privind
napoi, nu ar fi trebuit s-i lsm s se stabileasc aici. Pe atunci
aveam nevoie de ceva care s ne ia Sobornostul de pe cap. C mult
ne-a mai ajutat i treaba asta! Dar cel puin ne-au oferit
instrumente cu care s plmdim vise minunate.
Noi? Cine mai e implicat n asta? ntreb eu.
Nimeni. Sau mai bine zis, nu mai e nimeni acum. Am scpat
de ceilali acum mult vreme. O grdin are nevoie de un singur
grdinar.
ntinde mna liber i atinge tulpina unei flori.
Am fost fericit aici o vreme, spune el, dup care faa i se
schimonosete ntr-o grimas. Apoi a trebuit s vii tu aici. Tu, care
avusesei att de mult succes n comparaie cu mine. Toat
puterea aia pe care o aveai, toat libertatea! i totui te-ai stabilit
aici. Nici nu-i imaginezi ct m-a putut nfuria asta.
Le Roi rde.
tii la fel de bine ca mine cum este s-i doreti ce are altul.
i nchipui ct de mult am rvnit la ceea ce aveai tu. Aa c dup
ce ai plecat, am luat ce am putut. Femeia ta, de exemplu. Nu va
mai fi niciodat a ta. Crede c ai prsit-o, pe ea i copilul pe care
l-ai avut mpreun, i ai disprut. N-am neles niciodat ce ai
vzut la ea. Cel puin la capitolul sta i-ai acoperit mai bine
urmele, cu amintirea aia pe care ai mprit-o cu ea: nu mi-am dat
seama niciodat ce anume era chestia asta.
Ridic revolverul cu cele nou gloane.
Te-ai crezut aa de iste cnd i-ai ascuns comoara n
exomemoriile prietenilor ti. Minile luminate gndesc la fel, i cu
toate astea recunosc c nu am reuit s-o gsesc. Dar tiam c o s
te ntorci, aa c i-am ntins o curs. Imaginile de gevulot au venit
de la mine. i totui, cel care a pus cap la cap toate indiciile a fost
detectivul. Foarte convenabil.
ndreapt arma spre mine.
i-am oferit ansa s mergi pn la capt: la urma urmei, ce-i
249

corect e corect. Dar n-ai fcut-o. Aa c acum e rndul meu.


Cu un urlet de furie, vznd rou n faa ochilor, m arunc
asupra lui. Arma cuantic se descarc. M prbuesc la pmnt,
faa mi se izbete cu putere de marmur. Trupul de la Sobornost
zbiar de durere pentru o clip, apoi se milostivete i mi aplic
un soi de anestezic, amorindu-m. M rostogolesc i ncerc s m
ridic, ns realizez c piciorul meu drept este acum un ciot
nnegrit, disprut de la genunchi.
Le Roi privete n jos spre mine i zmbete. Apoi ridic
revolverul n aer i ncepe s trag. ncerc s l apuc de picioare,
dar m lovete cu talpa n fa. ncerc s numr mpucturile, dar
pierd socoteala.
Pmntul se zguduie. n adncurile oraului, Tcuii-Atlas care
erau cndva prietenii mei se trezesc cu noi mini i un nou scop.
Palatele de memorie reprezint pri din ei, care cu toat fora
unei catastrofe naturale vor s se reuneasc. O furtun de pietre
se dezlnuie n jurul nostru. Cldirile din jurul grdinii cu roboi
se prbuesc. Palatele se ridic impuntoare deasupra lor
asemenea unor vele negre, brzdnd totul n calea lor, croindu-i
amenintoare drum ctre noi.
Se unesc deasupra noastr ca o cupol, asemenea degetelor
unor mini geometrice negre. Apoi m prvlesc n bezn, cuprins
de amoreal; Regele dispare.

250

19
Detectivul i inelul
Lui Mieli i furnic pielea de la lactele de gevulot. Dar se simte
din nou uoar i imponderabil, iar carlinga lui Perhonen este
singurul lucru ce se poate compara cu un cmin. Senzaia de
siguran i confort aproape c este suficient pentru a estompa
vocea turbat a pellegrinei din capul ei.
M bucur c te-ai ntors, spune Perhonen. Avatarurile-fluturi
ale navei danseaz n jurul capului lui Mieli. M-am simit ca i cum
lipsea o parte din mine.
i eu, recunoate Mieli, ncntat s simt din nou flfitul
gdiltor al aripilor pe pielea ei. O parte nsemnat.
Ct de repede poi s te ntorci acolo jos? vrea s tie
pellegrina.
Zeia a nsoit-o n permanen pe Mieli de cnd Tcuii de la
imigrare au transportat-o napoi pe nav i au trezit-o. Gura ei este
o dung roie glacial.
Este inacceptabil. Va trebui pedepsit. Pedepsit, rostete ea
savurnd parc gustul cuvntului. Chiar aa, pedepsit.
E o problem cu activitatea lui biotic, spune Mieli.
Are o senzaie bizar de absen. E oare cu putin s-mi
lipseasc activitatea lui biotic? Cum devii dependent de otrav!
Nu mai ocoli subiectul i recunoate c, de fapt, eti ngrijorat,
spune Perhonen. ntre noi fie vorba, i eu sunt.
Ultimele date nregistrate semnaleaz daune grave. i nu mai
putem cobor pe planet timp de treizeci de zile, cel puin nu n
mod legal.
Ce face biatul la? bombne pellegrina.
Autoritatea de control orbital din Oubliette ne cere s obinem un
vector de apropiere pentru Magistral, m informeaz Perhonen. Iar
vizitatorilor nu li se mai permite s utilizeze staia-vrej. Se ntmpl
ceva n ora.
Avem vizibilitate? ntreab Mieli.
Avatarurile-fluturi ale navei deschid n faa ei un evantai de
imagini mictoare pe mai multe lungimi de und, care i arat
oraul o form lenticular ntunecat n mijlocul cldrii
portocalii a Depresiunii Hellas, acoperit de norul de gevulot.
Ceva e foarte n neregul acolo jos, spune Perhonen. Nu se mai
251

mic.
Imaginile dezvluie i o mas neagr, ceoas, care se prelinge
n jos de pe buza craterului de impact, ndreptndu-se spre ora.
Perhonen mrete imaginile, iar Mieli se trezete privind scene
infernale.
Chestiile-alea? spune nava. ia sunt phoboi.
Ce am putea face? o ntreab Mieli pe pellegrin.
Nimic, rspunde zeia. Ateptm. Jean a vrut s se joace acolo
jos: n-are dect s se joace. Ateptm pn termin.
Cu tot respectul, o contrazice Mieli, asta nseamn c
misiunea este ratat. Mai sunt ageni la sol care ar putea fi
utilizai? Pirai gogol?
ndrzneti s-mi sugerezi ce s fac?
Mieli tresare.
Rspunsul e nu. Nu pot lsa nicio urm a prezenei mele aici.
Trebuie s ne limitm pierderile.
O s-l abandonm pur i simplu?
E pcat, desigur. Eram puin sentimental n ceea ce-l
privete: a fost o experien plcut, n majoritatea timpului. Mica
lui trdare chiar a fcut lucrurile mai interesante. ns nimic nu
este de nenlocuit. Dac iese victorios criptarhul, poate va fi mai
uor s negociem cu el. Dar probabil nu la fel de distractiv, spune
pellegrina melancolic.
Orice probleme ar experimenta oraul, cred c se rspndesc,
anun Perhonen. Flota de Tcui este n dezordine. n caz c te
intereseaz, phoboii vor lovi fortificaiile oraului n aproximativ
treizeci de minute.
Stpn, spune Mieli, am renunat la tot ca s te slujesc: la
propriul trup, la propria minte i chiar la o mare parte din onoarea
mea. ns houl a fost fratele meu de koto n ultimele sptmni,
chiar dac mi-a venit greu s-l accept. Nu-l pot lsa n urm
altfel nu voi mai putea da ochii cu strmoii mei. ngduie-mi
mcar att.
Pellegrina ridic din sprncene.
Aa deci, i-a intrat pe sub piele pn la urm. Dar rspunsul
este tot nu, eti prea valoroas pentru misiune. Vom atepta.
Mieli ezit, privind la oraul nemicat din imagini. Nu merit, se
gndete ea. Este un ho, un mincinos.
Dar m-a convins s cnt din nou. Chiar dac a fost doar un truc.
Stpn, dac mi ngdui asta, sunt gata s renegociez
252

termenii nelegerii noastre. Poi s opreti un gogol din mine. Dac


nu m ntorc, m poi renvia sub ce form doreti.
Mieli, nu face asta, i optete nava. Nu te mai poi rzgndi
niciodat.
Este singurul lucru care mi-a mai rmas, n afar de onoare. i
valoreaz mai puin dect onoarea mea.
Pellegrina i ngusteaz ochii.
Hmm, asta este ntr-adevr interesant. i toate astea pentru
el?
Mieli ncuviineaz din cap.
Aa s fie. i accept oferta. Cu condiia ca nava s foloseasc
dispozitivul strangelet asupra oraului, n caz c se ntmpl ceva:
nc m pori n interiorul tu, aa c nu pot risca s fiu gsit,
spune pellegrina, iar apoi adaug zmbind: Acum nchide ochii i
roag-te la mine.
Dureaz numai cteva minute pn trece de flota dezorganizat
de Tcui-santinele. Mieli las subtilitatea la o parte i accelereaz
motoarele cu antimaterie ale navei la putere maxim. Nava devine
o sgeat luminoas de diamant spintecnd atmosfera pe
traiectorie rectilinie n jos, ctre Depresiunea Hellas.
Arat-mi phoboii.
Creaturi de comar gonesc de-a curmeziul Depresiunii. Sunt
cu milioanele, n nenumrate variante, aglomerate toate unele ntraltele, formnd o mas compact care se mic asemenea unui
organism coerent. Roiuri de insecte transparente organizate n
forme mergtoare colosale. Ciorchini de saci ca nite bulbi plini cu
substane chimice, care se mic pulsnd i curgnd. Umanoizi cu
trupuri ca de sticl i chipuri straniu de autentice se pare c unii
dintre strmoii lor au descoperit c nfiarea uman ncetinete
puin reflexele Tcuilor rzboinici.
Phoboii sunt arme biotice-biologice hibride, care se nmulesc
prin miliarde de generaii virtuale i care i modific apoi propria
structur n mod corespunztor. Oubliette poart de secole un
rzboi mpotriva lor. Iar cnd Oraul Mictor nu se mic, acestea
pot simi mirosul de snge.
Mieli evalueaz armele pe care le are la dispoziie. Gogolii ei de
contracarare sunt creai pentru a fi folosii mpotriva zoku, aa c
probabil nu sunt eficiente mpotriva creierelor chimice simple ale
phoboilor. Prin urmare, fora fizic pare s fie o opiune mai
realist: particule cuantice, antimaterie, lasere i dac se ajunge
253

la asta strangeletul care a mai rmas, dei se teme de efectul


acestuia asupra ntregii planete.
n regul, spune Mieli. Planul e simplu. Tu i ii n loc. Eu m
duc s-l recuperez pe ho. Iar apoi vii s ne iei. Ca data trecut.
Am neles, confirm nava. Ai grij.
ntotdeauna zici asta. Chiar i atunci cnd eti pe cale s-mi
dai drumul ntr-un ora la un pas de distrugere.
i de fiecare dat vorbesc serios, spune nava.
Apoi o nfoar pe Mieli ntr-o bul cuantic, o prinde cu un
cmp electromagnetic i o lanseaz spre Marte.
Cu metacortexul activat la capacitate maxim, Mieli crmete
cu ajutorul aripilor, ndreptndu-se ctre una dintre agorele de pe
Bulevardul Persistenei. Trage cu nanomisile asupra oraului la o
fraciune din viteza luminii. Poart armur, iar de data aceasta are
i o arm extern, un tun Sobornost multifuncional un cilindru
lucios cu o for distructiv enorm. Misilele trimit napoi imagini
fragmentate nainte de a fi pulverizate: sistemul de gevulot nu este
suficient de rapid pentru a mpiedica transmisia. Metacortexul ei le
asambleaz ntr-un tablou unitar al oraului de dedesubt.
Fee nsngerate, uniforme albe ptate. Pirai gogol cu
tentaculele de upload desfcute, atacnd orice mic. Marieni
tineri i btrni luptndu-se cu arme improvizate. Tcui militari
restricionnd accesul pe anumite strzi. Tzaddikii luptnd att
mpotriva Tcuilor, ct i a oamenilor, contracarnd focurile de
arm cu scuturi de cea utilitar. Colonia zoku sub o cupol
cuantic, lupte ncrncenate de jur mprejurul ei. n mijlocul
Labirintului, un ac negru care nu se afla acolo nainte. i aproape
chiar sub ea
Gentlemanul se lupt n Piaa Timpului Pierdut cu o hait de
Tcui de asalt. Formele ei de foglet trosnesc sub presiunea
focurilor de arm.
Mieli elimin Tcuii cu misile autonome ncrcate cu plasm
quarc-gluon, care mtur o jumtate din pia ntr-un arc de
flcri de luminozitatea unei nove, luminnd pentru o clip formele
de foglet invizibile, ce capt aspectul unor corali exotici nflorind
din Gentleman.
Cum stm cu phoboii? o ntreab Mieli pe Perhonen.
Nava i ofer acces la propriile simuri. Danseaz deasupra
masei colcitoare, trgnd cu focoase AM de o microton asupra
phoboilor. Sus, vzduhul clipete n acelai ritm, fiind brzdat de
254

nite fulgere orbitoare; cteva secunde mai trziu se aud i


bubuiturile.
Situaia nu e prea bun, anun nava. Am avea nevoie de o
arm viral. Eu ncerc s-i mai in pe loc, dar dintr-o clip-ntr-alta
vor ataca oraul prin nvluire pentru a doua oar.
Mieli i ncetinete coborrea cu ajutorul aripilor, ns tot se
izbete puternic de pmnt. Piatra se crap sub picioarele ei
protejate de armura cuantic. Atunci cnd se ridic din micul
crater format, o vede pe Raymonde. Este nconjurat de un nor de
lame de foglet care plutesc n jurul ei, gata de atac.
Tu care eti? ntreab ea. Mieli sau cealalt?
Sunt cea care i zice c n cteva minute o s v confruntai
cu o problem grav: phoboii.
Offf, la naiba! mormie Raymonde.
Mieli se uit n jur la ruine. Mai ncolo, pe Bulevard, se aud alte
mpucturi i o explozie n deprtare.
Asta se presupune c ar fi o revoluie?
Lucrurile au luat-o razna acum o or, o informeaz
Raymonde. Cei controlai de criptarhi au nceput s-i execute pe
toi cei care erau infectai de co-amintire, iar apoi au chemat i
Tcuii militari din fortificaii. Am narmat supravieuitorii pn
acum. Dac supravieuiete sistemul de resuscitare, vom putea si renviem pe toi. Dar la ora actual se pare c suntem pierdui.
Iar adevrata problem este chestia aia, spune ea indicnd acul
ridicat deasupra Labirintului.
Ce este?
E creaia lui Jean, o lmurete Raymonde. Se afl nuntru.
Cu criptarhul.
Vin phoboii, spune Mieli. Trebuie s redobndim controlul
asupra situaiei, altfel o s aflai cu toii pe propria piele ce
nseamn moartea permanent. Trebuie s punei din nou oraul
n micare. S neleg c zoku nu reacioneaz n niciun fel?
Nu. Nici nu-i mai pot contacta.
Era de ateptat, remarc Mieli. n regul. Tu trebuie s
ptrunzi n chestia aia, s-l scoi pe criptarh de acolo i s-l faci s
opreasc lupta pentru a putea s ne ocupm de phoboi. Iar eu o s
vin s-l scot pe ho de acolo. Aa c se pare c ne ndreptm n
aceeai direcie.
Mieli i ntinde aripile. Tzaddikul se ridic n aer alturi de ea.
Zboar pe deasupra oraului cuprins de flcri, nspre acul negru.
255

Voi suntei cei care ai perturbat lucrurile, spune Isidore.


Trebuie s ne ajutai. O s ne alegem cu un rzboi civil dac nu-l
oprete cineva pe criptarh. Tzaddikii nu se pot descurca singuri.
Nu. Suntem datori s ne aprm n primul rnd propriile
interese. Ne-am vindecat; ne-am recptat forele. E vremea s
plecm.
n jurul lor, sala tezaurului este aproape goal, nu au mai
rmas dect portalurile de argint.
Suntei nite dezertori, i provoac Isidore.
Nu facem dect s ne optimizm resursele, se scuz
Venerabila. Eti liber s ni te alturi, dei vei afla c forma ta
actual nu este adecvat.
Eu rmn aici, riposteaz Isidore. Aici e casa mea.
O parte din strlucirea Venerabilei formeaz un ora
miniatural, ale crui strzi sunt pline de oameni minusculi i care
este brzdat de fulgere de lumin i de flcri. Isidore observ
conflictul dintre cei controlai de criptarh i cei inoculai cu coamintirea. Simte gust de snge i i d seama c i muc limba.
Iar n apropierea fortificaiilor, se vd valuri albe care se izbesc de
ele, crndu-se pe picioarele oraului. Phoboi.
Poate ar fi mai bine s te gndeti de dou ori, l avertizeaz
Venerabila.
Isidore nchide ochii. E o form diferit de cea a unui mister, se
schimb cu repeziciune, se transform, nu este static precum
forma unui fulg de nea, care poate fi analizat din diverse unghiuri
i neleas.
Criptarhii, spune el. Criptarhii au puterea s opreasc
nebunia asta. Ar putea s repun oraul n micare i s opreasc
lupta. Raymonde era de prere c se vor duce acolo, mpreun cu
houl
Apoi tnrul arat ctre acul nfipt ca o sgeat n inima
oraului miniatural.
Inelul, continu el. Houl mi-a furat inelul de cuplare. Pixil,
treaba aia fantomatic pe care ai fcut-o nainte ar funciona
nuntrul chestiei leia?
Poate, dar depinde ce este chestia aia. Avem nevoie doar de o
Poart a Trmului ca s aflm, spune Pixil, ndreptndu-se ctre
cel mai apropiat arc de argint.
Zoku nu vor permite asta, i atenioneaz Venerabila.
Doar las-m s trec prin ea, o roag Isidore. E tot ceea ce-i
cer. Nu pot s stau pur i simplu aici i s privesc.
256

Pixil i atinge bijuteria zoku de la baza gtului. nchide ochii,


strngndu-i cu putere. Pentru o clip, chipul ei este transfigurat
de durere. Bijuteria se desprinde ca o mic fiin care tocmai s-a
nscut. O ridic cu degetele pline de snge.
Libertatea care nu ne prsete niciodat, cuget ea, este
libertatea de a prsi. Eu am plecat. Aici m-am nscut, aici vreau
s rmn.
l ia de mn pe Isidore.
S mergem!
Ce crezi c faci? ntreab Venerabila.
Pixil atinge portalul, prin care se revars lumina zilei, aurie ca
mierea.
Ceea ce este corect, rspunde ea, dup care pete de partea
cealalt, trgndu-l pe Isidore dup ea.

257

20
Doi hoi i un detectiv
Suntem reconstruii din ntuneric. Pentru o clip, am senzaia
c sunt desenat de un creion; mi revin n simiri treptat, puin
cte puin: mai nti pielea, carnea i apoi, pe rnd, toate
membrele. i n cele din urm mi recapt vzul.
O pisic se holbeaz la mine. St pe picioarele dinapoi, poart
cizme i plrie. De centura ei lat atrn o sabie. Are ochii
sticloi, lipsii de via, i mi dau seama c de fapt chiar sunt de
sticl; sclipesc n nuane aurii, luminoase. Apoi pisica i scoate
plria i face o plecciune cu micri mecanice elaborate.
Bun ziua, stpne, spune ea cu o voce ascuit, uruitoare.
Bine ai revenit.
Ne aflm n marea galerie a unui palat. Pe pereii aurii sunt
agate tablouri, iar din tavan atrn candelabre sclipitoare. Nite
ferestre largi se deschid spre o teras italian, iar lumina aurie a
soarelui dup-amiezii inund interioarele, nzestrnd obiectele cu o
aur chihlimbarie. M aflu la acelai nivel cu pisica, ghemuit la
podea. Ca o mic ndurare, piciorul meu nu mai este un ciot. La fel
ca le Roi, sunt mbrcat ntr-un vechi costum de curtean, cu
pulpane, nasturi de alam, nite pantaloni caraghios de strmi i
o cma cu volane. ns el este cel n faa cruia se nclin pisica.
ine n continuare n mn revolverul.
M pregtesc s fac un salt, ns el e mai rapid. M lovete
peste obraz cu patul armei i, n mod bizar, durerea este mai
puternic aici dect n lumea real. Simt cum metalul mi
ptrunde n carne i ntr-unul din pomei i aproape c lein. Am
gura plin cu snge.
Le Roi m nghiontete cu piciorul.
Ia de aici creatura asta, strig el, i gsete-mi ceva de
mbrcat.
Pisica se nclin din nou i bate din labe. Abia dac se aude
btaia, ns se aud pai n deprtare i se deschide o u.
M chinui s m ridic n capul oaselor i scuip snge la
picioarele lui le Roi.
Canalie, l sudui eu. Eram pregtit pentru tine. Sunt nite
capcane pe aici de care habar n-ai. Ai s vezi.
Ooo, asta e o ncercare jalnic, nedemn de niciunul din noi,
258

spune le Roi. Fii recunosctor c mi se pare distractiv s te in prin


preajm. Ca pe o amintire ndeprtat, poate.
Face un gest cu arma i nite brae puternice i ferme m ridic
de pe podea i ncep s m trasc. Figuri de cear: un brbat
ntr-un costum de nceput de secol douzeci, cu o musta
stufoas, i o femeie pe care nu o recunosc, n costum de slujnic.
Amndoi au ochi de sticl i fee galbene de cear, sculptate
grosolan. ncerc s m eliberez, ns nu sunt nici pe departe
suficient de puternic pentru fora lor mecanic.
Dai-mi drumul! ip eu. Nu el e stpnul tu, eu sunt!
ns este clar c arma i confer lui le Roi mult mai mult
autoritate dect pot aduna eu aici.
Canalie! ip eu. Vino napoi i lupt!
Creaturile m trsc de-a lungul unui coridor cu ui deschise.
Par s fie cu sutele: dincolo de ele, figuri de cear mute joac
diverse scene cu micri lente. mi evoc amintiri: un tnr ntr-o
celul, citind o carte. Un cort ntunecat cu o femeie eznd ntr-un
col, fredonnd de una singur, gtind ceva la un foc trist. Zresc
cu coada ochiului o Raymonde dezbrcat, cu chip de cear,
cntnd la pian cu micri lente i stngace. Sunt cu toii
nensufleii i mecanici i brusc realizez ce ar putea nsemna s
fiu o amintire ndeprtat.
ns nu ncep s urlu dect abia atunci cnd m duc n
atelierul n care se afl mulajele, cuva cu cear ncins i
instrumentul ascuit.
Simte o discontinuitate. Atunci cnd se ncheie, Isidore nc o
ine de mn pe Pixil. Clipete. Aerul miroase a praf i cear. Se
afl n ceea ce pare s fie un atelier de torionar, ns cu ferestre
nalte i ornamentate, care dau spre o grdin. Houl este prins n
chingi pe o mas lung, iar deasupra lui sunt aplecate creaturi din
basme: un lup n haine de femeie, un brbat cu musta i o
slujnic n costume din istoria strveche a Pmntului. Cu toii au
n minile de cear sau n labe cuite curbate ascuite.
Pixil face un salt nainte. Spada i nete din teac cu un
sunet metalic i ncepe s spintece n stnga i-n dreapta, prin
cear i alam. Un cap blnos zboar n aer; din spatele craniului
spintecat al brbatului sar roi dinate i alte buci de metal.
Creaturile de cear se prvlesc la podea fcute buci. Apoi atinge
uor gtul hoului cu vrful sabiei.
Nicio micare, l avertizeaz ea. Asta e o sabie din Trm.
259

Dup cum vezi, se adapteaz binior la locul sta.


Voiam doar s spun mulumesc, optete houl abia trgndui rsuflarea, dup care rnjete ctre Isidore. Domnule
Beautrelet, sunt ncntat s v vd aici. Ne-am mai ntlnit. Jean
le Flambeur, la dispoziia dumneavoastr. ns, evident, prietena
dumneavoastr are un avantaj asupra mea.
Ce se petrece aici? ntreab Isidore.
Criptarhul le Roi deine controlul asupra acestui loc, mi
pare ru s v informez, spune el clipind. Dar cum ai ajuns aici?
Ah, desigur, inelul dumneavoastr zoku, remarc el. E uimitor ct
de utile pot fi uneori obiceiurile de cleptoman. Atenie!
Isidore se ntoarce. Zrete o creatur blnoas care nete ca
o sgeat pe podea.
Prindei-o! strig houl. i-a furat inelul!
Se apropie, spune Perhonen. Nu-i mai pot opri.
Simte impactul phoboilor naripai pe pielea navei, secndu-i
armura de energie.
Iei de acolo.
Nava se ridic, iar Mieli vede cum valul de phoboi lovete zidul
dezorganizat de Tcui ca o coas, revrsndu-se peste el. Clipete
ca s-i mute privirea de la perspectiva navei i-i rendreapt
atenia asupra atacului mpotriva Tcuilor de asalt controlai de
criptarhi.
Un Tcut constructor galben i-a provocat prbuirea,
mpnzind aerul cu praf de construcie creat de un faber,
blocndu-i provizoriu microventilatoarele aripilor. Tcuii continu
s se arunce cu obstinaie asupra ei i a lui Raymonde,
ncetinindu-le naintarea ctre acul negru.
Phoboii au reuit s ptrund, i strig Mieli tzaddikului.
Chiar i prin norul de praf i masc, Mieli i vede disperarea
zugrvit pe fa.
Mieli! Se ntmpl ceva!
ncetinete timpul i privete din nou prin ochii navei.
Cupola din jurul coloniei zoku dispare. Fantasme din lumin,
diamant i pietre preioase nesc afar atacnd hoarda de
phoboi cu fascicule de lumin coerent, secernd-o de parc nici
nu s-ar afla acolo, micndu-se mai iute dect poate detecta ochiul
uman. n urma lor izbucnesc flcri mistuitoare arme
nanotehnologice autoreplicante , iar cercurile de foc se
rspndesc prin masa clocotitoare. Oare ce i-a fcut s se
260

rzgndeasc? se ntreab Mieli. Dar nu are timp s se gndeasc


la asta.
Haide! i spune ea lui Raymonde. nc mai avem timp!
Scrnind din dini, scoate o lam cuantic din gura tunului i
elimin mulimea de Tcui din drumul lor.
Fata zoku m elibereaz. Detectivul alearg deja dup pisic,
iar eu o iau dup el. Creatura nu mai e de gsit, iar eu alerg ca un
znatic n direcia n care cred c s-a dus, trecnd pe lng ali
roboi ai memoriei.
Iar apoi o vd, ntr-o mic galerie, aezat pe o mas cu un
singur picior, cioplit dintr-un lemn nchis la culoare: un obiect
negru, nedecorat, n care ar putea intra o verighet. Cutia
Schrdinger. M tenteaz la fel de mult ca acum douzeci de ani,
cnd am aflat c se afla n posesia coloniei zoku, i nu pot rezista.
Intru cu grij i o nfac, ateptndu-m la o capcan. Dar nu se
ntmpl nimic. O strng n pumn i m ntorc pe coridor.
Detectivul i fata zoku alearg napoi.
mi pare ru, spune detectivul. A scpat.
Asta cutai? spune Jean le Roi.
Arat ntinerit acum, seamn mai mult cu mine. Are faa
neted, prul negru i o musta subire. Poart o cravat neagr,
mnui albe i o pelerin aruncat pe umeri, ca i cum s-ar fi
pregtit s ias n ora. n mn are un baston. n jurul capului i
plutete un ciorchine de bijuterii zoku, sclipind n nuane de verde
i albastru. Dar i-a pstrat zmbetul batjocoritor.
Ridic inelul un cercule argintiu cu o piatr albastr.
Nu v facei griji, nu o s mai avei nevoie de el.
Face un gest din mn ca un scamator i inelul dispare ntr-un
nor de pulbere strlucitoare.
Putei rmne cu toii aici, n calitate de oaspei ai mei.
i scutur praful invizibil de pe revere.
Cred c am gsit un trup pe care a vrea s-l port. E timpul
s las n urm toat nebunia asta.
Fata zoku scoate un ipt slbatic i, nainte s-o pot opri, se
repede cu sabia asupra lui le Roi. Cu o micare prea rapid pentru
a o putea urmri, el rsucete captul bastonului, din care iese,
fulgertor, un i. Pareaz lovitura ei, apoi se retrage i atac.
Vrful bastonului-spad rsare din spatele fetei ca o floare
malefic, ascuit. El i-l retrage dintr-o singur micare, fr
efort. Ea se prbuete n genunchi. Detectivul sare n grab lng
261

ea, ridicnd-o. Dar mi dau seama c e deja prea trziu.


Le Roi mpinge cu iul spada czut pe jos.
O jucrie frumuic, remarc el. Dar ale mele sunt mult mai
frumoase.
Abia acum pare s-l observe pe detectiv pentru prima oar.
Face ochii mari.
Tu nu ar trebui s te afli aici, rostete el calm. Ce caui aici?
Detectivul se holbeaz n sus la el. Pe obraji i se preling lacrimi,
ns ochii i ard de furie.
Domnule le Roi, spune el pe un ton netulburat, sunt aici ca s
v arestez pentru crimele mpotriva oraului Oubliette i, n
numele Revoluiei, v ordon s-mi predai nentrziat cheia
exomemoriei dumneavoastr
Nu, nu, spune le Roi ngenunchind alturi de biat. Te neli.
Credeam c nu eti dect o amintire pe care a ntors-o el mpotriva
mea. Nu am vrut s se ntmple asta, adaug el privind fata. O
putem resuscita dac vrei. i uite, asta e cheia mea, dac o vrei,
continu el, scpnd bastonul din mn i scotocindu-se n
buzunar. Uite, ia-o tu, zice el, ndesnd ceva n mna detectivului.
Ia-o. O s te trimit napoi. Se cuvine ca prinul s moteneasc
regatul
Detectivul l izbete peste fa, iar el i ridic iul dintr-un salt
i l ndreapt ctre Isidore. Apoi scutur din cap.
Destul!
Face un gest cu arma, iar detectivul dispare ntr-o scnteiere
luminoas.
i strici toate jucriile, spun eu ridicnd sabia din Trm.
Vrei s ncerci i cu mine?
Sabia mi vorbete, dezvluindu-mi structura subiacent a tot
ceea ce ne nconjoar. Acesta este un mic Trm, o lume virtual
care servete drept interfa pentru mainria picotehnologic din
jurul nostru. Sunt o entitate programabil, care conine ntreaga
informaie a materiei trupului meu, descompus de palat. Iar n
pntece am ceva albastru, ca o fantom
Le Roi i ngusteaz ochii.
Biatul nu e stricat, spune el. A ieit bine. Te-a depit, a fost
mai detept dect tine. Voi veni s-l vizitez peste o sut de ani.
Tu nu ai niciun merit. n plus, are dreptate. Trebuie s
plteti pentru ce ai fcut.
M salut cu iul, zmbind batjocoritor.
Atunci execut sentina, dac poi. Hai s terminm odat.
262

Adopt o poziie tipic de scrim. Ochii lui sunt o reflecie a


propriilor mei ochi.
Ridic cu ambele mini spada din Trm i mi-o mplnt n
stomac. Durerea e orbitoare. Spada spintec constructul de
software din care sunt constituit.
i elibereaz Arhontele.
Iese din mine odat cu sngele i mruntaiele, vrsndu-se
ntr-un flux de date. Se rspndete, penetrnd pereii i podeaua
palatului, care ncep s se metamorfozeze n sticl. Pereii celulelor
coboar ntre mine i Jean le Roi i, dnd natere unei nchisori
Dilema, ncep s rd.
Mieli este ct pe ce s-l mpute pe detectiv atunci cnd acul l
expulzeaz. O poriune dintr-o muchie ascuit i neagr se
transform n trupul gol al unui tnr i se prbuete afar.
Raymonde se afl lng el n clipa urmtoare, ridicndu-l n brae.
A prins-o pe Pixil, abia articuleaz biatul.
Au ajuns la baza acului acum cteva minute. Lui Mieli i se pare
c arat ca pseudomateria pe care nu a mai vzut-o dect pe lng
ruinele rmase n urma Erupiei; nu este fcut din atomi i
molecule, ci din ceva mai subtil materie quarc sau spum spaiutimp.
Mieli, spune Perhonen, nu cred c te afli n siguran acolo. Se
petrece ceva n interiorul chestiei leia. Raze gamma, particule
masive cu interaciune slab, e ca o fntn
Structura este strbtut de o und i dintr-odat devine
asemenea sticlei fumurii: ntunecat, rece i dens. Ca
nchisoarea. A eliberat Arhontele.
Mieli i las arma n jos i atinge peretele acului, care se
deschide i o accept ca un iubit.
Arhontele e fericit. Noi hoi, noi lucruri de creat, noi jocuri de
dezvoltat, ntr-un sol dens care i ajut mintea s se extind nmiit.
Cineva l atinge: femeia din Oort, fugara, revenind n mbriarea
lui. O las s intre. Are gust de scorioar.
Pe Isidore l dor toate mdularele. Trupul i este nou, ca o ran,
iar moartea lui Pixil l mistuie pe dinuntru ca o flacr. ns nici
nu are vreme s se gndeasc la asta, fiindc brusc tie totul.
Exomemoria l nconjoar ca o mare, limpede ca un ocean
tropical. Tcui, Nobili, tzaddiki: fiecare gnd care a fost gndit
vreodat, fiecare amintire. Toate i aparin. Este cea mai frumoas
263

i cea mai nspimnttoare form pe care a vzut-o sau a simit-o


vreodat. Istoria. Prezentul: furie, snge i foc. Tcui-Atlas lundo razna, cznindu-se s menin oraul n picioare. Oameni
luptnd ca nite marionete, cu butoanele, manetele i manivelele
pe care tatl su le-a pus n capul lor complet date peste cap.
Le vorbete prin intermediul Vocii i le reamintete cine sunt.
Tcuii se ntorc la posturile lor de aprare de pe zidurile antiphoboi. Luptele nceteaz.
i ncetul cu ncetul, pas cu pas, oraul ncepe din nou s se
mite.
Aadar, iat-ne din nou aici. La zdup.
Sunt gol. in ochii nchii. n faa mea, pe jos, se afl un pistol.
i ndat am s-l ridic i am s m hotrsc dac s trag sau nu.
Zgomotul sticlei care se sparge este muzic pentru urechile
mele, o muzic pe care o aud cnd ncalc legea. Prin celul se isc
un vnt care poart cioburi mrunte. Deschid ochii i o vd pe
Mieli cu aripile deschise un nger n negru cu o cicatrice.
Speram c o s vii, spun eu.
Acum o s-mi zici c tu eti Jean le Flambeur i c vei prsi
locul acesta numai cnd pofteti tu? ntreab ea.
Nu, de data asta nu o s spun asta.
O iau de mn. M strnge n brae. D din aripi i ne nlm
prin cerul de sticl, departe de arme, amintiri i regi.

264

21
Houl i un rmas-bun furat
mi iau rmas-bun de la detectiv Isidore n buctria lui, a
doua zi dup ce zoku o aduc pe Pixil napoi la via.
E diferit acum, remarc el. Nu tiu de ce, dar e diferit.
Stm la masa lui din buctrie, iar eu m strduiesc s nu
privesc tapetul mohort, de un cafeniu murdar.
Uneori, spun eu, e nevoie doar de cteva clipe pentru a deveni
o persoan diferit. Alteori e nevoie de secole ntregi.
ncerc s scap de creatura verde care tot d trcoale mesei.
Pare s m considere un inamic natural i mi tot roade mneca.
Dar firete, nu trebuie s ii seama de sfaturile mele, cu att
mai puin cnd vine vorba de femei.
l privesc: are un nas osos i nite pomei nali. Exist o
oarece asemnare n jurul gurii, al mandibulei i al ochilor. M
ntreb ce anume ar fi lsat n seama ntmplrii Raymonde i le
Roi. Sper c a motenit mai multe de la ea dect de la mine.
i tu te-ai schimbat mult, continui eu. Isidore Beautrelet,
Criptarh al oraului Oubliette. Sau poate c rege ar fi un cuvnt
mai potrivit. Ce vei face mai departe?
Nu tiu, spune el. Nu pot lua singur toate deciziile. Trebuie s
redau Vocea poporului. Trebuie s existe o cale mai bun prin care
s funcioneze totul. Voi renuna la statutul meu ct mai curnd
cu putin. i trebuie s hotrsc dac dac le voi reda tuturor
amintirile referitoare la originile oraului Oubliette.
n orice caz, o revoluie este ntotdeauna un vis frumos, zic
eu. Iar tu tocmai ai avut parte de o revoluie real. Orice-ai face, fii
cu bgare de seam! Sobornostul o s ncerce s te gseasc rapid,
punndu-i toate forele n micare. Presupun c zoku vor ajuta i
ei de data asta, ns nu va fi uor, l avertizez eu, apoi adaug
zmbind: Dar va fi i palpitant. Mre i derutant. Ca o oper,
dup cum mi-a spus cineva odat.
Privete pe fereastr. Oraul nc se vindec: este cu siguran
o alt privelite dect nainte. Iar nchisoarea este i ea vizibil de
aici un ac diamantin nlndu-se deasupra acoperiurilor din
Labirint.
Dar tu ce ai de gnd s faci? ntreab el. O s te duci s te
apuci de activiti ilegale?
265

Mai mult ca sigur. M tem c nc mai am o datorie de


rscumprat, spun eu rnjind. Eti bine-venit s ncerci s m
prinzi dac poi. Dar cred c vei fi prea ocupat.
i arunc o privire amenintoare creaturii verzi, care acum
ncearc s mi se cocoae n poal.
Desigur, alii nu par s aib aceeai problem.
M ridic n picioare.
E timpul s plec. Mieli n-a mai ucis nimic de cteva zile bune,
iar asta i creeaz mereu o dispoziie proast.
i strng mna.
Nu sunt tatl tu, ns tu eti un om mai de soi dect mine.
Rmi aa. Dar dac eti cumva tentat s treci la un moment dat
n tabra cealalt, d-mi de tire.
Spre surprinderea mea, m strnge tare n brae.
Nu, mulumesc, rspunde el. Ne mai vedem noi.
Putem pleca odat? ntreab Perhonen. Trebuie neaprat s-l
ateptm i pe el?
Nava staioneaz pe ruta mprejmuit de ziduri a oraului,
lng peretele deteriorat i prjolit al Tcuilor. Mieli se plimb pe
afar ntr-un costum spaial, ncercnd s-i alunge nfrigurarea.
Pe zid sunt sculpturi n relief care i amintesc de Oort, peisaje i
rnduri peste rnduri de chipuri fr expresie. Atingndu-le, aude
n minte cntecul firav sculptat n ele.
Bun! salut Raymonde.
E deghizat n Gentleman, dar fr masc, iar n loc de costum
poart un halo slab de foglet. Cnd zrete sculpturile n relief, o
umbr de tristee i vinovie i trece peste chip.
Te simi bine? ntreab Mieli.
Mi-am amintit doar c trebuie s vd pe cineva, zice
Raymonde, privind ctre Perhonen. E o nav frumoas.
Mulumesc, spune Perhonen. Dar nu sunt doar o fa
frumuic.
Raymonde se nclin n faa navei.
i suntem recunosctori i ie, spune ea. Nu erai obligat s
faci ceea ce ai fcut pentru noi.
Nu-i poi da seama, spune nava, cu carcasa de safir licrind,
dar s tii c m-ai fcut s roesc.
Raymonde privete n jur.
N-a ajuns nc? Nici nu m mir.
O srut pe Mieli pe ambii obraji.
266

Mult noroc i drum bun! i i mulumesc, spune ea, ezitnd


apoi o clip. Cnd i-ai deschis gevulotul, ne-ai artat gndurile.
Am vzut de ce faci toate acestea. Sper s o gseti.
Nu e o chestiune de speran, spune Mieli, ci de voin.
Un rspuns bun, spune Raymonde. i nu fi dur cu el. Adic
fii dur, dar nu foarte. N-are ncotro trebuie s fie ceea ce este.
Dar nu este att de ru pe ct ar putea fi.
Vorbii despre mine? ntreab houl, cobornd dintr-o bul de
transport zoku. tiam eu c o s m vorbii pe la spate.
Atept n nav, spune Mieli. Plecm n cinci minute.
La final, nu tiu ce s-i spun, aa c stm amndoi n tcere pe
nisipul rou. Umbrele oraului palpit n jurul nostru ca nite aripi
de lumin i ntuneric.
Dup o vreme, i srut mna. Chiar dac are lacrimi n ochi, nu
le vd, sunt ascunse de umbre. M srut uor pe buze. Rmne
pe loc, privindu-m n timp ce m ndrept spre nav. Cnd pielea
navei se deschide s m primeasc, m ntorc, i fac cu mna i i
trimit o bezea.
Aflat nuntrul navei, cntresc Cutia n mn.
Ai de gnd s deschizi chestia aia sau nu? ntreab Mieli. A
vrea s tiu ncotro mergem.
Dar eu tiu deja.
Pe Pmnt, spun eu. Dar poi s-o rogi pe Perhonen s nu se
grbeasc? A vrea s admir peisajul.
Spre surprinderea mea, nu riposteaz. Perhonen se nal ncet
i cotete deasupra Oraului Mictor, survolnd artera
reprezentat de Bulevardul Persistent, ntinderea verde a Parcului
estoasei, castelele de hrtie din Districtul Prafului. Oraul are
acum un nou chip, ns i zmbesc oricum. M ignor i continu
s se mite.
Ne aflm deja la jumtatea drumului spre Magistral cnd
realizez c detectivul mi-a furat Ceasul.

267

Interludiu

Vntorul
E primvar i Inginerul-de-Suflete e fericit.
Viroscopul lui din gubernie este o grdin mecanic, ntins i
roditoare. Seminele pe care le-a plantat n timpul lungii ierni
Dyson, cnd gubernia i-a ncetinit funciile pentru a-i elimina
surplusul de cldur, au nflorit, iar acum este nconjurat de
varietate pretutindeni atta varietate.
Gogolii i roiesc n jur ca un stol de psri albe, n timp ce el i
sondeaz adncimile: afund un miliard de perechi de mini n
solul negru, unde fiecare particul este o roat zimat care se
potrivete perfect cu particulele nvecinate, pentru a simi
seminele noilor mini compozite pe cale s nfloreasc. InginerulPrim nsui se afl pretutindeni, supraveghind culesul roadelor
unui arbore memetic aici, descinderea unui stol de algoritmi
genetici ntr-un spaiu cu noi parametri dintr-un proces de
ramificare dincolo.
Cu o infinit tandree, scoate un mugure recent nflorit dintr-un
gogol nou-creat, unul cu o afeciune rar care l face s cread c
ar avea un trup de sticl, uor casabil: ceva ce credea c a pierdut
cu secole n urm. Combinat cu o superb schizofrenie, va da
natere unei mini capabile s se divid i s se recombine dup
bunul plac, integrnd amintiri, iar asta o vor adora rzbominile
lui Matjek. Despic un gogol pentru a se ocupa de detaliile banale
ale lucrrii, iar el i rendreapt atenia ctre imaginea de
ansamblu. Inginerul-Prim nete ca o sgeat n vzduh, cu
poalele halatului alb de laborator fluturndu-i n briza rcoroas.
Da, stratul de acolo va produce o recolt bun de vorbitori-Dragon.
n acel vast labirint, Hitai neabtui se afl deja n faza de
gestaie; n curnd vor fi gata s exploreze spaii parametrale mai
mari dect lumile nite furnici matematice scotocind dup
teoreme nedemonstrate prin imensul univers Gdel.
Inginerul i d seama c nu a fost niciodat mai fericit: o
cutare rapid prin biblioteca lui de gogoli i confirm acest fapt.
Este mai satisfcut dect a fost vreodat orice Inginer, nc din
primele sale zile ca student la Universitatea din Minsk dei un alt
moment, petrecut cu o persoan deosebit, aproape se ridic la
aceeai nlime. Pentru acest fapt n sine merit s despice un
268

gogol i s-l stocheze n Bibliotec, ngheat n timp.


Aadar, nu poate dura, desigur.
Viroscopul este strbtut de o und i nu mai puin de ali doi
Fondatori i fac apariia neanunai. Valuri de spaim religioas
se abat peste gogolii grdinari de rang inferior, care se
prosterneaz printre mainriile n cretere. O rzbominte aflat n
gestaie scap, profitnd de lipsa de atenie a ngrijitorilor un
pianjen metalic cu o agresivitate otrvitoare controlat, care calc
n picioare un strat promitor de Vistori, pn cnd Inginerul i
ntinde una din miliardele de mini pentru a remedia situaia. Ce
risip. Incontieni de pagubele pe care le provoac, cei doi strini
nainteaz cu pai mari ctre zona principal a grdinii. Unul din
ei este un brbat chinez mic de statur, cu un aspect mai degrab
modest, cu pr alb, mbrcat ntr-un vemnt clugresc sobru.
Cel puin Matjek Chen, cel mai puternic dintre toi Fondatorii
Sobornostului, are galanteria s nu-i fac apariia aici n forma sa
deplin de Fondator.
ns cealalt, o femeie nalt ntr-o rochie alb de var, cu o
umbrel de soare n mn i cu faa ascuns
Cuprins brusc de grab, Inginerul se precipit s izoleze
oaspeii ntr-un subvirtual o sarcin deloc uoar, avnd n
vedere c puterile lor de Fondatori ar putea lesne sfia astfel de
iluzii i l trimite pe Inginerul-Prim n ntmpinarea lor.
Grdina devine una autentic, plin de cirei n floare, cu o
fntn de piatr n stil fedorovist cu dou figuri eroice, un brbat
i o femeie, ridicnd o cup. Gogoli Ingineri de rang inferior
pregtesc rcoritoare, n timp ce Inginerul-Prim le iese n cale
musafirilor.
Bine ai venit! i ntmpin el mngindu-i barba un gest
regal, socotete el.
Face o uoar plecciune n faa celor doi. Chen l salut cu un
gest abia sesizabil din cap. Inginerul ncearc s analizeze
vechimea acestui gogol: cu siguran, nu este cel Prim, ns are
suficient din aura Fondatorului pentru a avea o putere autentic.
Femeia i strnge umbrela i i zmbete. n jurul gtului ca de
lebd poart diamante sclipitoare.
Bun, Sasha, spune ea.
El i ntinde un scaun.
Josphine.
Se aaz plin de graie, punnd picior peste picior i
sprijinindu-se delicat n umbrela strns.
269

Ai o grdin fermectoare, Sasha, remarc ea. Nici nu e de


mirare c eti aa scump la vedere n ultima vreme. Pe bun
dreptate; i eu, dac a tri ntr-un astfel de loc, nu a mai dori sl prsesc.
Uneori este tentant s ignorm realitile lumii ce ne
nconjoar, spune Chen. Din nefericire, nu dispunem cu toii de
luxul acesta.
Inginerul schieaz un zmbet acru ctre btrnul Fondator.
De munca pe care o desfor aici beneficiaz ntregul
Sobornost, precum i Marea Misiune Comun.
Desigur, este de acord Chen. Eti unicul calificat pentru
aceast munc. i tocmai de asta ne aflm aici.
Se aaz pe marginea fntnii, atingnd apa.
Cadrul acesta este puin cam exagerat, nu i se pare?
Inginerul i amintete c trmurile lui Chen sunt de regul
locuri abstracte, spartane, cu o fizic elementar i abia suficiente
detalii pentru a evita vile straniului.
Of, Matjek, spune Josphine, te rog. Nu fi aa un plicticos.
Acesta este un loc minunat. i nu vezi c Sasha are treab? Mereu
i mngie barba atunci cnd este nerbdtor s se ntoarc la
lucru, dar e prea politicos s ne-o spun n fa.
Are gogoli cu duiumul care s-i fac treaba n locul lui, spune
Chen, dar m rog, fie.
i mpreuneaz minile i se apleac peste mas.
Frate, avem o mic problem cu una din creaiile tale.
nchisoarea Dilema a fost spart.
Imposibil.
Convinge-te singur.
Viroscopul fluctueaz cnd Chen i transmite Inginerului o
amintire: pentru o clip, l vede pe gogolul Fondator n adevrata
sa nfiare, ca vocea a trilioane de Cheni, rspndii pe toat
ntinderea necuprins a guberniilor, oblastiilor i raioanelor
Sobornostului, nu att o persoan, ct mai mult un mdular. n
clipa urmtoare are n mn un gogol ngheat pe care l
recunoate pe loc ca fiind o creaie proprie: un mic experiment cu
jocuri i obsesii de care aproape c i uitase. Un Arhonte, dup
cum l-a numit el, menit s-i in nchii undeva departe pe
smintiii i criminalii din Sobornost. l descojete ca pe o portocal,
deschizndu-l i absorbindu-i amintirile.
Ce ciudat, spune el, privind cum nchisoarea scuip afar trei
mini ntr-o carcas fragil de materie.
270

Este strbtut de un fior de admiraie pentru creatura firav


din nava oortian care izbutete s-i pcleasc propria creaie.
i noteaz s aib grij ca urmtoarea generaie de Arhoni s fie
nzestrat cu capacitatea de a distinge ntre diferite straturi ale
realitii.
Nici mcar nu am fi observat, spune Chen, dac nu ar fi
comis o eroare: trebuia s scoat de acolo doi gogoli, nu trei. Dup
cum vezi, al treilea este extrem de interesant.
O, da, ncuviineaz Inginerul, cuprins de o mndrie de bunic
vznd creaia Arhontelui. Dezertorul. Fascinant.
Coduri de Fondator. Cineva a deschis nchisoarea cu coduri
de Fondator. Trebuie s aflm de ce, se rstete Chen izbind cu
pumnul n mas. Suntem cu toii n rzboi, ntre noi, unii dintre
noi chiar cu propria persoan. Dar sunt anumite lucruri pe care
am czut de acord s nu le facem.
Poate c tu ai fost de acord, Matjek, spune Josphine,
urmnd cu un deget buza paharului ei de ap. E clar c cineva nu
e de aceeai prere.
Trebuie s recuperm gogolii ia: noi eu am nevoie s aflu
ce tiu ei.
i nu ai o mulime de gogoli proprii cu care s faci asta?
ntreab Inginerul, satisfcut c-i poate susine privirea btrnului
Fondator pentru un moment. Exist opere mai importante de
nceput i de desvrit.
Simte iritarea lui Chen crescnd ndrtul mtii calme a
gogolului, precum electricitatea static n aer.
Sasha, spune Josphine, nu suntem copii. Nu am fi nu a fi
venit s-i cer ajutorul dac nu aveam nevoie de tine.
i atinge mna i i zmbete; chiar i dup trei secole i
miliarde de ramificri, Inginerului i vine greu s nu-i zmbeasc
napoi.
Matjek, poate ar trebui s-mi dai voie s vorbesc cu Sasha
ntre patru ochi, zice ea, susinndu-i privirea btrnului Fondator
pentru o clip.
Spre surprinderea Inginerului, acesta este primul care privete
n lturi.
Foarte bine, accept Chen. Poate c un copil i poate bga
minile n cap altui copil. M ntorc repede.
Prsete viroscopul ntr-o manier lipsit de elegan, trgnd
dup el avatarul gogol printr-o bre a spaiului cu atta violen,
nct Inginerul face eforturi s-o netezeasc.
271

Josphine scutur din cap a dezaprobare.


Vorbim cu toii despre schimbare, spune ea. Dar sunt lucruri
care nu se schimb niciodat.
Apoi l privete cu o licrire n ochi.
ns tu te-ai schimbat. Ador toate lucrurile astea pe care le-ai
construit. E uluitor. M ntreb ai fost ntotdeauna aa n adncul
tu, chiar i pe vremuri? Sau te-ai maturizat?
Josphine, spune-mi odat ce vrei.
Ea i uguiaz buzele mbufnat.
Nu sunt sigur c-mi place acest Sasha matur. Nici mcar nu
ai roit.
Te rog.
Cum doreti, zice ea privind n sus i trgnd adnc aer n
piept. M ucid. Ceilali. Lucrurile s-au schimbat n timpul ultimei
tale Ierni, s-au schimbat radical. Anton i Hsien sunt mpreun
acum. Chitragupta este ei bine, este el nsui. n schimb eu pe
mine nu m-au plcut niciodat. i sunt slbit, mai slbit dect
i poi imagina.
Inginerul o privete nencreztor.
Gogolcid? Oare am ajuns chiar att de departe?
Nu nc, dar asta este ceea ce au de gnd. Matjek este singura
mea speran i tie c pe mine m asculi. Nu e vorba de fapt
despre nchisoare, i dai seama: vrea doar s aib o arm
mpotriva celorlali. i sprijinul tu.
A putea ezit el. A putea s te protejez.
Eti drgu, dar tim amndoi c nu ai reui. Ceilali i-au
lsat locul acesta pentru c le eti util. Dac se schimb situaia,
locul acesta va disprea. Ajut-l pe Matjek, iar el ne va ajuta pe
amndoi. Creeaz ceva ce-i va captura pe micii fugari. Este un
lucru mrunt, ns i va dovedi c m asculi, iar asta mi va oferi
mie valoare n ochii lui.
Inginerul nchide ochii. i simte Grdina vie, germinnd, i
miliarde de mini afundate n solul ei; toate acestea se afl n
interiorul unui puternic creier din gubernie, hrnindu-se cu
materie i energie provenite direct de la soare, o sfer de diamant
de mrimea vechiului Pmnt, cuprinznd trilioanele sale de gogoli
i Dragonii din interior. i cu toate acestea, se simte mic.
n regul, accept el. Doar de data asta. De dragul vremurilor
de altdat.
Mulumesc, spune ea i-l srut pe obraz. tiam eu c pot
conta pe tine.
272

Nu lsa lucrurile s mearg prea departe cu el.


l cunosc pe Matjek, att ct este cu putin s-l cunoasc
cineva. M descurc eu cu el, deocamdat. E posibil s am i alte
opiuni, dar acelea necesit timp. Aa c i mulumesc pentru
darul acesta.
N-ai pentru ce, rspunde el zmbind. O s-i fac un vntor.
Vrei s priveti?
ntotdeauna mi-a plcut s te privesc lucrnd.
Las visul grdinii s se destrame n jurul lor. n forma ei de
Fondator, este la fel de frumoas o fptur de argint tors, esut
dintr-o mulime de gogoli. O conduce prin Fabric n direcia
Livezii, unde cresc lucrurile lui preferate. Savurnd n tcere
bucuria de a o vedea radiind uimire, se las complet absorbit de
lucru. Aceasta este o misiune pentru un alt nivel, nu mai este o
munc de supraveghetor, ci una de artizan; modulele cognitive ale
noii sale creaii i nconjoar ca nite imense atlase i simfonii de
ci neuronale i gnduri.
Este ncntat c i poate integra noua descoperire n proiect.
Acest Vntor nu va fi unul singur, ci mai muli: va avea
capacitatea s se desfac n numeroase pri i s se unifice la loc.
l nzestreaz cu fermitatea pe care a descoperit-o ntr-un sculptor
oortian i cu capacitatea de coordonare a unui pianist de concert,
asezonate cu forme animalice mai primitive, din vechile biblioteci,
de rechin i felin. i ngduie suficiente drepturi cognitive pentru
a fi inteligent, ns nu destule pentru a dispune de laten, i i
aloc un fragment din cerebromateria guberniei, astfel nct s fie
gata de pornire atunci cnd i va ordona noua sa stpn.
Creatura plmdit nu vorbete, ns i urmrete pe amndoi
cu privirea, n tcere, ateptnd o int. Are acea frumusee pe
care o au adesea armele, care te mbie s le atingi, dei tii c te
vei tia n muchiile lor ascuite.
Este al tu. Al tu, nu al lui Matjek. Trebuie doar s-i spui ce
vrei s gseasc.
Josphine Pellegrini zmbete i optete un nume la urechea
Vntorului.

273

Mulumiri
Toi scriitorii sunt hoi: respectm ideile altora i ni le nsuim
pentru a le putea respecta i mai bine, ntr-o manier proprie. Le
ofer mulumirile mele i o plecciune adnc tuturor victimelor,
mai ales lui Maurice Leblanc i lui Geoff Manaugh de la
BLDGBLOG.
ndeosebi, le mulumesc din inim tuturor celor care au fcut
posibil aceast carte:
Agentului meu, John Jarrold, pentru toate sfaturile nelepte i
blndele ndemnuri ocazionale, i editorului meu, Simon Spanton,
pentru ncrederea enorm pe care mi-a acordat-o.
Lui Angela, Sam, Cyrille i tuturor celor de la ThinkTanks
Maths, pentru rbdarea i sprijinul lor.
Membrilor East Coast Writers Group: Alan Campbell, Tim
Chant, Jack Deighton, Caroline Dunford, Andrew Ferguson,
Andrew Home, Gavin Inglis, Jane McKie, Martin Page, Stefan
Pearson, Charlie Stross, Big Andrew Wilson, Kirsti Wishart i
Alexander Guthrie Stewart, pentru nelepciunea lor i comentariile
sincere de-a lungul anilor i pentru c m-au nvat tot ceea ce
tiu despre scris. Mulumiri speciale lui Andrew Ferguson pentru
edina aceea extraordinar din Fife
Lui Esa Hilli, pentru prietenia, ideile i perspectiva sa.
Lui Anni, Antti, Darren, Jelena, Nicole, Panu, Sanna, Saana,
Sami i Sara, pentru prietenia, ospitalitatea i ntregul lor sprijin
n momentele de anxietate, n diversele etape ale proiectului.
Prinilor mei, Mirja i Mauno, pentru tot.
i n sfrit, lui Zuzana, pentru c a fost alturi de mine.

274

275