Sunteți pe pagina 1din 251

LEE CHILD

NIMIC
NU E UOR
The Hard Way

Singuratic de felul su, obinuit s cltoreasc fr


bagaj, Jack Reacher e gata ntotdeauna s dea o mn de
ajutor i o lovitur de pumn ca s se asigure c s-a
fcut dreptate. Cnd este angajat de enigmaticul domn
Lane pentru a-l afla pe rpitorul soiei i fiicei acestuia,
nelege repede c nu va ajunge nicieri bazndu-se pe
stilul lui obinuit de a lucra cu indiciile. Acesta e un caz pe
care Reacher va trebui s-l ia tot mereu de la capt...

Capitolul 1
Jack Reacher comand un espresso dublu, n pahar de
plastic i, nainte ca acesta s soseasc, vzu cum viaa
cuiva se schimb din temelii. Nu c s-ar fi micat chelnerul
prea ncet. Dimpotriv, micarea fusese att de rapid...
Att de rapid c Reacher nici mcar nu-i ddu seama la
ce se uit. Era o simpl scen urban, repetat de un
milion de ori pe zi: un tip descuie o main, se urc n ea i
pleac. Atta tot. Dar a fost de ajuns.
Espresso-ul fusese aproape perfect, aa c Reacher se
ntoarse la aceeai cafenea peste exact douzeci i patru de
ore. Dou seri petrecute n acelai loc era un lucru
neobinuit pentru Reacher, dar i spuse c o cafea
excelent merita o abatere de la obiceiuri. Cafeneaua era
pe partea de vest a Sixth Avenue din New York, la mijlocul
cvartalului dintre Bleecker i Houston. Se afla la parterul
unei cldiri banale, cu patru niveluri. Cafeneaua slab
luminat era mobilat cu o main de cafea cromat, lung
i fierbinte ca o locomotiv, i cu o tejghea. Afar, pe
trotuar, se ntindea un singur ir de msue de metal, sub
o copertin joas de pnz. Reacher alese aceeai mas de
la captul rndului unde sttuse i n seara dinainte, i
acelai scaun. Se aez confortabil. Sttea cu spatele la
peretele exterior al cafenelei, privind spre est, pe deasupra
trotuarului, peste bulevard. i plcea s stea afar vara, n

New York. Mai ales seara. i plceau ntunericul electric i


aerul fierbinte, murdar, i exploziile de sunet, i traficul, i
aglomeraia. Toate l ajutau pe brbatul solitar s se simt
conectat i, n acelai timp, izolat.
Fu servit de acelai chelner din seara dinainte i
comand acelai lucru: un espresso dublu n pahar de
plastic. l plti imediat i ls restul pe mas. n felul sta
putea s plece exact atunci cnd voia, fr s-l insulte pe
chelner. Reacher aranja ntotdeauna cele mai mici detalii
ale vieii sale astfel nct s se poat pune n micare n
orice clip. Nu datora nimnui nimic i nu purta nimic cu
el. Din punct de vedere fizic, era un brbat masiv, dar
fcea puin umbr i nu lsa nicio urm.
i bu cafeaua ncet. Privi taxiurile scurgndu-se ctre
nord. Vzu grupuri de tineri ndreptndu-se spre
cluburile de noapte. Vzu o main german albastr,
parcnd n apropiere. Urmri un brbat solid, n costum
cenuiu, cobornd din ea. l privi croindu-i drum printre
dou mese de pe trotuar, intrnd n cafenea i
ndreptndu-se ctre tejgheaua din spate, unde era adunat
personalul. l urmri punnd ntrebri.
Individul era de nlime medie, prea solid ca s poat
fi numit suplu i prea subire ca s poat fi numit masiv.
Prul, tuns scurt i ngrijit, i albise la tmple. Avea mersul
uor, mai mult pe vrfuri dect pe clcie. Vorbea fr si mite buzele prea mult. Ochii ns i fugeau fr
osteneal, cnd spre stnga, cnd spre dreapta. Tipul
trebuie s fi avut cam patruzeci de ani, ghici Reacher, i

mai ghici i c ajunsese la patruzeci de ani pentru c luase


aminte nencetat la tot ce se ntmplase n jurul lui. Mai
vzuse asemenea priviri la veteranii din elita infanteriei,
care supravieuiser mai multor misiuni n jungl.
Apoi chelnerul care-l servise pe Reacher se ntoarse i
art ctre el. Individul solid n costum cenuiu l privi
lung. Reacher i ntoarse privirea peste umr, prin
fereastr. Brbatul n costum cenuiu i mulumi
chelnerului. Iei pe u i-i croi drum ctre masa lui
Reacher. Acesta l ls s atepte n picioare pn se hotr.
Apoi i spuse Da, ca un rspuns, nu ca o ntrebare.
Da, ce? replic individul.
Da, orice, spuse Reacher. Da, e o sear plcut, da,
poi s mi te alturi, da, poi s m ntrebi ce ai de ntrebat.
Tipul se aez.
De fapt, chiar am o ntrebare, ndrzni el.
tiu, spuse Reacher. Despre seara de ieri.
De unde tii?
Vocea individului era joas, iar accentul prea britanic.
Chelnerul a artat ctre mine. i singurul lucru care
m deosebete de ceilali clieni este faptul c eu am fost
aici i ieri-sear, iar ei nu.
Ai vzut o main asear? l ntreb individul.
Am vzut o mulime de maini asear.
Un Mercedes-Benz. Parcat acolo.
Tipul art ctre o poriune de trotuar neocupat, din
faa unui hidrant de pe cealalt parte a strzii.
Reacher spuse:

Argintie, un sedan cu patru ui, S420, cu numr


preferenial de New York care ncepea cu OSC.
Murdar, cauciucuri uzate, ambele bare de protecie
zgriate.
Ai vzut-o plecnd?
Reacher ncuviin din cap.
Un tip s-a urcat n ea i a plecat, chiar nainte de
unsprezece i patruzeci i cinci de minute.
Trebuie s fi fost mai degrab spre miezul nopii...
Se poate, admise Reacher. Cum zici tu.
L-ai vzut pe ofer?
i-am spus, l-am vzut urcnd n main i plecnd.
Individul se ridic:
Trebuie s vii cu mine!
Unde?
S vorbeti cu eful meu.
Cine e eful tu?
Un tip pe nume Lane.
Nu eti poliist, spuse Reacher. Prerea mea. Nu eti
american. Eti britanic. New York Police Department n-a
ajuns chiar n halul sta...
Cei mai muli dintre noi sunt americani, replic
englezul. Dar ai dreptate, nu suntem poliiti. Suntem
particulari.
Cum adic?
Nite particulari care pot s-i demonstreze c merit
s le faci o descriere a individului care a plecat de aici cu
maina aia.

i n ce fel o s merite?
Financiar, spuse tipul. Mai exist alte feluri?
Multe alte feluri, i-o ntoarse Reacher. Cred c o s
rmn exact unde m aflu.
E o treab foarte serioas.
Cum aa?
Individul se aez din nou.
Asta nu pot s-i spun. Domnul Lane a decis c este
esenial pentru operaiune ca nimeni s nu tie. Din
motive foarte serioase.
Cum te numeti? ntreb Reacher.
Tipul bg un deget n buzunarul de la piept al
sacoului i scoase o carte de vizit. I-o ntinse lui Reacher
peste mas. n partea de sus scria: Operational Security
Consultants.
OSC, citi Reacher. Ca pe plcua de nmatriculare.
Suntei consultani pe probleme de securitate i vi s-a furat
maina, zmbi el.
Individul rspunse:
Nu pentru main ne facem griji.
Mai jos, pe cartea de vizit, era un nume: John Gregory.
Sub nume scria: Armata Britanic. n retragere. Apoi funcia:
Vicepreedinte executiv.
De ct timp te-ai retras? ntreb Reacher.
Din Armata Britanic? spuse Gregory. De apte ani.
Unitatea?
SAS.
nc mai ari ca ei.

i tu la fel, spuse Gregory. De ct timp ai plecat?


De apte ani, rspunse Reacher.
Unitatea?
Divizia de Cercetri Penale, Armata American, n
cea mai mare parte.
Gregory ridic privirea, interesat:
Investigator?
n cea mai mare parte.
Gradul?
Maior, spuse Reacher. Pn acolo am reuit s ajung.
Probleme n carier?
Am avut i eu poria mea.
Cum te numeti?
Reacher.
Ai nevoie de o slujb?
Nu, spuse Reacher. Nicidecum.
Eu am fost sergent, mrturisi Gregory.
Reacher ncuviin din cap.
Mi-am dat seama. Tipii din SAS asta sunt de obicei.
Aadar, vrei s vii cu mine ca s vorbeti cu domnul
Lane?
Pare cam mare agitaia pentru o main furat...
Nu e vorba despre main.
Atunci despre ce?
Via i moarte, opti englezul. n clipa asta, mai
mult despre moarte dect despre via.
Reacher se uit la pahar. Rmsese mai puin de un
deget de lichid gros i vscos, doar zaul noroios. Ls din

mn paharul.
OK, hotr el. Hai s mergem!
Sedanul albastru se dovedi a fi ntr-adevr un BMW
Serie 7, nou, cu numere prefereniale OSC. Gregory
descuie maina cu telecomanda i Reacher se aez pe
locul din dreapta. Gregory scoase din buzunar un telefon
mobil argintiu.
M ntorc cu un martor, rosti el sec, n pur stil
britanic.
Gregory porni spre nord, pe Sixth Avenue, prin
Midtown, pn pe 57th Street, apoi dou cvartale spre
vest. Vir spre nord, tie Columbus Circle, o lu pe
Central Park West i intr pe 72nd Street. Se opri n faa
cldirii Dakota.
Frumos locor, spuse Reacher.
Coborr mpreun din main i un alt brbat solid n
costum cenuiu iei din umbr, se urc la volan i demar.
Gregory l conduse pe Reacher n cldire. Urcar n lift.
Coridoarele erau la fel de ntunecate i de impozante ca i
exteriorul.
O vezi vreodat pe Yoko? ntreb Reacher.
Nu, spuse Gregory.
Coborr din lift la etajul cinci i o u de apartament
se deschise. Portarul sunase probabil s anune. Ua era de
stejar solid, de culoarea mierii, la fel ca i lumina ce se
revrsa dinuntru. Un holior ptrat se deschidea ctre un
living spaios, i el ptrat. Livingul avea perei galbeni,

veioze joase pe mese, scaune i sofale confortabile. n


camer se aflau ase brbai, niciunul aezat. Toi erau
tcui. Trei purtau costume cenuii, asemntoare cu al lui
Gregory, ceilali, jeani i sacouri negre. Reacher i ddu
imediat seama c fuseser militari. Cu toii aveau aspect
de militari. Pn i apartamentul cptase aerul tcut i
disperat al unui buncr de comand aflat la mare distan
de locul unde btlia lua o ntorstur nedorit.
Brbaii se ntoarser i se uitar la Reacher. Apoi,
fiindc cinci dintre ei privir ctre al aselea, Reacher l
identific drept domnul Lane.
eful. Era cam cu o jumtate de generaie mai n vrst
dect oamenii si. Purta un costum cenuiu. Avea prul
crunt, tuns foarte scurt. Puin mai nalt dect media i
suplu, arta palid, chipul fiindu-i marcat de ngrijorare.
Sttea perfect drept, ncordat, cu vrfurile degetelor
atingnd tblia unei mese pe care se aflau un telefon i o
fotografie nrmat.
El e martorul, spuse Gregory. L-a vzut pe ofer.
Brbatul de la mas se apropie de Reacher, evalundu-l.
Se opri la o lungime de bra i-i ntinse mna.
Edward Lane, ncepu el. M bucur s te cunosc,
domnule.
Avea accent american. Reacher i rosti numele i-i
strnse mna lui Lane.
Spune-mi ce-ai vzut, i ceru acesta.
Am vzut un tip urcndu-se ntr-o main. i
plecnd la volanul ei.

Am nevoie de detalii, insist Lane.


Reacher a fost investigator la CID, interveni Gregory.
A descris Benz-ul la perfecie.
Unde erai? ntreb Lane.
ntr-o cafenea. Maina se afla puin spre nord-est, pe
cealalt parte a Sixth Avenue. Poate la un unghi de
douzeci de grade, la vreo treizeci de metri distan.
De ce te uitai la ea?
Era prost parcat. Mi-am zis c trebuie s fi nclecat
vreun hidrant.
Corect, spuse Lane. i dup aia?
Un tip a traversat strada ctre main. Prin trafic,
oblic. Aa c nu i-am vzut dect spatele.
i apoi?
A bgat cheia n broasc i s-a suit n main. Apoi a
plecat.
Spre nord, evident, fiind pe Sixth Avenue. A dat
colul?
Nu l-am vzut cotind.
Poi s-l descrii?
Jeani, cma albastr, apc de baseball albastr,
tenii albi. Hainele erau vechi i preau comode. Tipul era
de nlime medie, greutate medie.
Vrsta?
Nu i-am vzut faa. Dar nu mergea ca un putan.
Avea cel puin treizeci de ani. Poate patruzeci.
Cum se mica, mai precis?
Era concentrat. Iar dup poziia umrului, a zice c

avea cheia n mn i o inea orizontal. Concentrat i


oarecum grbit.
De unde venea?
Din spatele meu, mai mult sau mai puin...
L-ai recunoate dac l-ai vedea din nou?
Numai dup haine, mers i inut.
Dac a traversat prin trafic, trebuie s fi privit spre
sud, s se asigure c nu vine nimic spre el. Deci ar fi
trebuit s-i vezi profilul, dinspre dreapta. Apoi, cnd a
urcat la volan, ar fi trebuit s-i vezi obrazul stng.
Era alb, preciz Reacher. Nu avea barb sau musti.
Nu e de-ajuns, spuse Lane.
Nu aveai asigurare?
Dar nu e vorba de main.
Era goal.
Ba nu, nu era goal.
Atunci ce era n ea?
Mulumesc, domnule Reacher, i-o retez Lane. Mi-ai
fost de ajutor.
Se ntoarse i porni ctre masa pe care se aflau telefonul
i fotografia. Rmase alturi, cu degetele rsfirate,
atingnd uor lemnul lustruit lng telefon, ca i cnd ar fi
putut detecta apelul naintea ritului soneriei.
Ai nevoie de ajutor, opin Reacher. Nu-i aa?
Am destui tovari, spuse Lane, fcnd un gest
amplu spre camer. Trupe SEAL ale Marinei, Delta Force,
pucai marini din detaamentele de recunoatere, Berete
Verzi, SAS. Cei mai buni din lume!

Ai nevoie de un alt fel de ajutor. Oamenii tia pot s


porneasc un rzboi mpotriva tipului care i-a luat
maina, fr doar i poate. Dar mai nti trebuie s-l
gseti.
Niciun rspuns.
Ce era n main? ntreb Reacher.
Vorbete-mi despre cariera ta, i-o ntoarse Lane.
S-a ncheiat de mult vreme. Asta e principala ei
calitate.
Gradul final?
Maior. CID n armat.
Investigator?
Da.
Bun?
Destul de bun.
Unitatea special 110?
O perioad. Dar tu?
Ranger i Delta. Am nceput n Vietnam, am
terminat n Golf, dup prima rund. Am ieit colonel plin.
Ce era n main?
Lane i feri privirea. Apoi se uit din nou la Reacher,
ca i cum ar fi luat o decizie.
Trebuie s-mi dai cuvntul tu ntr-o privin, spuse
el.
Care ar fi aia?
Fr poliie.
Reacher ridic din umeri.
OK, rspunse el.

S te aud spunnd-o!
Fr poliie.
Fr FBI, fr nimeni, preciz Lane. Ne ocupm noi.
Ai neles? Dac-i ncalci cuvntul, i scot ochii.
Cuvntul meu e de-ajuns, fgdui Reacher.
Spune-mi c ai neles ce-i fac dac nu i-l respeci.
Reacher privi de jur mprejurul camerei. nregistr
totul. Atmosfera de disperare i ase veterani ai Forelor
Speciale, toi duri ca oelul, toi uitndu-se la el, toi plini
de loialitate fa de echipa lor i de suspiciune ostil fa
de intrus.
mi scoi ochii, spuse Reacher.
Lane lu n mn fotografia nrmat. O lipi pe piept,
astfel c Reacher avu impresia c dou persoane se uit la
el n acelai timp. n partea de sus, trsturile vdind
ngrijorare ale lui Lane. Mai jos, n ram, o femeie de o
uluitoare frumusee clasic. Pr ntunecat, ochi verzi,
pomei nali i o gur ca un boboc, completate de talentul
maestrului fotograf.
E soia mea, rosti Lane.
Reacher ddu din cap. Nu spuse o vorb.
Numele ei e Kate, relu Lane. Kate a disprut ieridiminea. Iar n cursul dup-amiezii am primit un
telefon. De la rpitori. Voiau bani. Asta era n main.
Individul pe care l-ai vzut era unul dintre rpitori
ridicnd rscumprarea.
Tcere.
Au promis c-i dau drumul, adug Lane. i au

trecut douzeci i patru de ore. N-au mai sunat.


Edward Lane ntinse fotografia ca pe o ofrand, iar
Reacher fcu un pas nainte i o lu. O nclin spre lumin.
Kate Lane era frumoas. Era hipnotizant. Mai tnr
dect soul ei cu vreo douzeci de ani, aadar n jur de
treizeci. n fotografie, se uita la ceva din afara cadrului.
Ochii i strluceau de dragoste. Gura prea gata s se
arcuiasc ntr-un zmbet.
Mona Lisa mea, murmur Lane. Asta cred eu despre
fotografie.
Reacher i-o ddu napoi.
E recent?
Lane o aez la loc pe mas.
Mai puin de un an.
Dar de ce fr poliie? De obicei, bieii se descurc
bine.
Fr poliie, repet Lane. Poi face tu treaba asta.
Nu pot, spuse Reacher. Nu am resursele lor.
Poi mcar s ncerci.
Ci bani au cerut? ntreb Reacher.
Un milion de dolari, bani lichizi.
i erau n main? Un milion de dolari?
n portbagaj. ntr-o geant de piele.
OK, spuse Reacher. Or s sune din nou. Hai s ne
aezm cu toii. S ncepem cu nceputul. Explic-mi ce s-a
ntmplat ieri.
Lane lu loc i ncepu s povesteasc despre ziua

precedent. Reacher se aez la un capt al sofalei.


Gregory, alturi de el. Ceilali cinci se mprtiar prin
camer.
Kate a plecat la zece dimineaa, ncepu Lane. Cred c
se ducea la Bloomingdale...
Crezi?
i las o oarecare libertate de micare. Nu-mi
comunica n detaliu ce itinerar avea. Nu n fiecare zi.
Era singur?
O nsoea fiica ei.
Fiica ei?
Are o fat de opt ani, din prima cstorie. Jade.
Locuiete aici, cu voi?
Lane ncuviin din cap.
i unde e Jade acum?
Disprut, evident, spuse Lane.
Deci e o dubl rpire? se mir Reacher.
Lane ddu iari din cap.
Tripl. Nici oferul lor nu s-a mai ntors.
i nu i-a trecut prin minte s-mi spui asta mai
devreme?
E vreo diferen? O persoan sau trei?
Cine-i oferul?
Un tip pe nume Taylor. Englez, fost ofier SAS. Un
om de valoare.
Dar cu maina ce s-a ntmplat?
A disprut.
Kate se ducea des la Bloomingdale?

Lane scutur din cap.


Nu avea un program anume. Nu facem nimic cu
regularitate sau previzibil. i schimb oferii, i alternez
traseele.
De ce? Ai muli dumani?
Destui. Ocupaia mea nu-i aduce prieteni.
Va trebui s-mi explici n ce const munca ta. Va
trebui s-mi spui cine-i sunt dumanii.
De ce eti aa de sigur c or s sune iari?
Ajung i la asta, spuse Reacher. Vorbete-mi despre
prima conversaie. Cuvnt cu cuvnt.
Au sunat la ora patru dup-amiaz. A decurs aa
cum i poi nchipui. tii, soia ta e la noi, fiica ta e la noi.
Vocea?
Distorsionat. Una dintre chestiile alea electronice.
Metalic, de robot din filme. Am ntrebat ce vor. Au spus
c un milion de dolari. Am cerut s mi-o dea pe Kate la
telefon. Mi-au dat-o, dup cteva momente.
Lane nchise ochii.
Ajut-m m-a rugat ea. Apoi tipul cu vocea aia
ciudat a intrat din nou pe fir i am fost de acord s-i dau
banii. Fr ezitare. Tipul mi-a spus c m sun ntr-o or,
pentru instruciuni.
i te-a sunat?
Lane ncuviin din cap.
La ora cinci. Mi-a spus s atept ase ore, apoi s pun
banii n portbagajul Mercedes-ului pe care l-ai vzut, s
cer cuiva s-l duc n Village, i s-l parcheze n locul la,

la unsprezece i patruzeci de minute fix. oferul trebuia s


ncuie maina i s arunce cheile ntr-o cutie potal de la
intrarea unei anumite cldiri de la intersecia Spring Street
cu West Broadway. Dup care trebuia s porneasc spre
sud, pe West Broadway. Cineva avea s vin mai apoi s ia
cheile. Dac oferul se oprea sau se uita mcar napoi,
Kate avea s moar. La fel i dac puneam un dispozitiv
de urmrire n main.
Cine a condus pn acolo? se interes Reacher.
Gregory, spuse Lane.
Am urmat instruciunile, interveni Gregory. Pas cu
pas.
Ct a trebuit s mergi pe jos? l ntreb Reacher.
ase cvartale.
Cum era cldirea n faa creia se afla cutia potal?
Abandonat, rspunse Gregory. Goal, n orice caz.
Ct de bun era Taylor? l cunoteai din Anglia?
Gregory aprob din cap:
Taylor era chiar foarte bun.
OK, spuse Reacher. Se impun cteva concluzii
evidente. Prima: Taylor e deja mort. De bun seam c
indivizii tia te cunoteau ntr-o oarecare msur, aa c
trebuie s fi tiut cine e Taylor. Nu l-ar fi lsat n via. Prea
periculos.
Lane ntreb:
De ce crezi c m cunosc?
Au cerut o anumit main, explic Reacher. i au
bnuit c ai prin cas un milion de dolari. Au cerut banii

dup ce bncile se nchiseser i i-au cerut s-i livrezi


nainte de deschiderea lor. Nu muli oameni, chiar dintre
cei foarte bogai, pot s ndeplineasc asemenea condiii.
Nimeni nu vorbi.
Sunt trei, adug Reacher. Unul care le pzete pe
Kate i pe Jade. Unul care-l urmrete pe Gregory ct
merge pe jos spre sud, pe West Broadway, i-l sun la
celular pe un al treilea, care ateapt semnalul ca s ridice
cheile.
Din nou tcere.
i au baza de operaiuni la cel puin trei sute de
kilometri spre nord, continu Reacher. Hai s spunem c
prima micare s-a produs pe la ora unsprezece, ieridiminea. Dar nu te-au sunat dect peste mai bine de
cinci ore. Pentru c erau n micare. Apoi i-au dat
instruciuni la ora cinci, pentru o rscumprare care s fie
livrat ase ore mai trziu. Fiindc doi dintre ei trebuiau
s fac tot drumul napoi cu maina. Cinci-ase ore, asta
nseamn vreo trei sute de kilometri.
De ce spre nord? ntreb Lane. Ar putea fi oriunde.
Nu la sud sau la vest, explic Reacher. Pentru c
atunci ar fi cerut ca maina cu rscumprarea s fie la sud
de Canal Street, ca s poat s-o ia direct spre Holland
Tunnel. Nici la est, pe Long Island, pentru c atunci ar fi
vrut ca maina s staioneze n apropiere de Midtown
Tunnel. Nu, au vrut-o la nord de Sixth. Asta nseamn
George Washington Bridge, sau Henry Hudson i Saw
Mill, sau Triborough i Major Deegan. n cele din urm,

probabil c au intrat pe Thruway. Ar putea fi n Catskills.


La o ferm, de ce nu? Categoric, ntr-un loc cu un garaj
mare sau cu un hambar.
De ce?
Tocmai au motenit Mercedes-ul tu. Imediat dup
ce au deturnat maina pe care o conducea Taylor ieri. Au
nevoie de un loc unde s ascund toate mainile astea.
Taylor conducea un Jaguar.
Poftim! Locul unde se ascund trebuie s arate deja ca
un showroom de maini de lux!
De ce eti aa de sigur c or s sune din nou?
E-n firea omeneasc. n clipa asta i trag uturi ntre
ei. Au cerut un milion de dolari n bani ghea i tu i-ai
livrat fr s ezii o clip. Ar fi trebuit s riti i s
tergiversezi. Iar acum i spun: Fir-ar s fie, trebuia s-i
cerem mai mult! Aa c or s te stoarc de nc o tran.
Nimeni nu vorbi.
Cinci milioane, spuse Reacher. Att or s cear data
viitoare.
Kate e n siguran? ntreb Lane.
n clipa asta, e n siguran. Ea este lozul lor
ctigtor. i ai fcut bine c ai cerut s-i auzi vocea la
telefon prima oar. Asta a creat un precedent favorabil.
Problema o s apar dup ce primesc ultima rat.
Istee concluzii, spuse Lane, ca pentru sine. Trei tipi,
departe. n nordul statului. La o ferm.

Capitolul 2
Telefonul sun exact la ora unu noaptea. Lane l smulse
din furc:
Alo?
Reacher auzi din receptor o voce stins, distorsionat.
Lane spuse:
D-mi-o pe Kate!
Urm o alt pauz, apoi o voce de femeie, panicat,
abia suflnd. Spuse numai un cuvnt, dup care explod
ntr-un ipt. Brbatul nchise ochii i strnse din pleoape,
iar vocea electronic ltr ase silabe scurte. Lane spuse
OK, iar Reacher auzi legtura ntrerupndu-se.
Edward Lane rmase tcut, cu respiraia ntretiat.
Cinci milioane de dolari, spuse. De unde ai tiut?
Era pasul urmtor cel mai firesc, rspunse Reacher.
Unu, cinci, zece, douzeci. Aa gndesc oamenii.
Parc vezi totul n globul de cristal. Te angajez.
Douzeci i cinci de btrne pe lun, la fel ca toi oamenii
mei de aici.
Dar povestea asta n-o s dureze o lun, observ
Reacher. Nu are cum.
Am fost de acord cu suma cerut, spuse Lane. Nu
puteam s trag de timp. i fceau ru lui Kate.
Gregory ntreb:
Instruciunile, mai trziu?
ntr-o or, confirm Lane.

De jur mprejurul camerei, brbaii preau c se mai


relaxaser. Lane privea n gol.
Trebuie s stm de vorb, relu Reacher, calm. Ar
trebui s ncercm s ne dm seama cine sunt indivizii
tia.
Ok, accept Lane. S mergem n birou.
l conduse pe Reacher afar din living, prin buctrie,
pn la o camer de serviciu, n partea din spate a
apartamentului. Fusese amenajat ca birou. Mas,
computer, fax, telefoane, fiete, rafturi.
Vorbete-mi
despre
Operational
Security
Consultants, i ceru Reacher.
Lane se aez pe scaunul de la birou.
Nu e mare lucru de spus. Suntem doar un grup de
foti militari care ncearc s-i fac de lucru. Ca
bodyguarzi, mai ales. Securitate corporatist. Lucruri
dintr-astea...
Pe birou se aflau dou fotografii nrmate. Una era
varianta la scar mai mic a fotografiei uluitoare a lui
Kate, din living. Cealalt nfia o alt femeie, cam de
aceeai vrst, blond, nu brunet precum era Kate, i cu
ochii albatri, nu verzi. Dar la fel de frumoas.
Nu m-ai convins, domnule Lane. Bodyguarzii nu
ctig douzeci i cinci de mii pe lun.
Afacerile mele sunt confideniale, spuse Lane.
Nu i dac-i vrei soia i fiica napoi.
Tcere.
Un Jaguar, un Mercedes i un BMW, relu Reacher.

Plus un apartament n cldirea Dakota. Plus o grmad de


bani ghea la ndemn. Plus jumtate de duzin de tipi
pltii mprtete. Una peste alta, o cru de bani.
Toi, perfect legali.
Numai c nu vrei s fie implicat poliia.
Lane inti la fotografia femeii blonde.
Nu sta e motivul.
Reacher urmri privirea interlocutorului su.
Ea cine e?
Anne. A fost prima mea soie.
i ce s-a ntmplat?
Vezi tu, am mai trecut prin asta, mrturisi Lane.
Acum cinci ani. Anne mi-a fost furat. Exact n acelai fel.
Dar atunci am procedat ca la carte i am chemat poliia.
Poliia a chemat FBI-ul.
i mai departe?
FBI-ul a dat-o n bar, ntr-un fel sau altul, spuse
Lane. I-au gsit cadavrul o lun mai trziu, n New Jersey.
Reacher nu rosti o vorb.
De asta nu mai vreau poliie, ncheie Lane.
Cei doi brbai rmaser tcui vreme ndelungat.
Apoi Reacher zise:
Cincizeci i cinci de minute. Ar trebui s te
pregteti pentru urmtorul telefon.
Nu pori ceas, remarc Lane.
ntotdeauna tiu ct e ora.
Reacher l urm napoi n living. Se gndea c Lane
vrea s rspund la telefon simindu-i oamenii n jur.

Poate c avea nevoie de mbrbtare. Sau de sprijin.


Telefonul sun exact la ora dou dimineaa. Lane ridic
receptorul. Reacher auzi chiielile robotului. Lane spuse:
D-mi-o pe Kate la telefon.
Probabil c cererea i fusese refuzat, pentru c imediat
adug:
V rog, nu-i facei ru.
Ascult un minut, apoi rspunse:
OK.
Dup care nchise.
Ora apte dimineaa. Acelai loc, aceeai procedur.
BMW-ul albastru. O singur persoan.
M duc eu, spuse Gregory.
Ar trebui s mergem cu toii acolo, propuse un alt
brbat.
Era american, scund, negricios, cu ochii la fel de
inexpresivi ca ai unui rechin-ciocan.
n zece minute am afla unde e Kate, adug el. i
promit.
Se pare c ne tiu, spuse Lane. Ne-ar recunoate.
A putea merge eu, se oferi Reacher. Pe mine n-au de
unde s m cunoasc.
V comunic decizia ntr-o or, mormi Lane,
pornind spre dormitorul principal.
S-a dus s numere banii, gndi Reacher. Se ntreb cum or
fi artat cinci milioane de dolari.
Ci bani are? se interes el.
Muli, rspunse Gregory.

A pierdut ase milioane n dou zile.


Tipul cu ochi lipsii de expresie zmbi:
O s-i lum napoi. Poi fii sigur de asta. O s le par
ru c s-au nscut.
Reacher privi n ochii goi ai individului i crezu fiecare
cuvnt. Apoi tipul ntinse mna subit i zise:
Eu sunt Carter Groom.
Ceilali patru brbai se prezentar i ei, cu o cascad
de nume i strngeri de mini. Reacher ncerca s lege
numele de figura fiecruia. Pe Gregory l tia deja. Tipul
cu o cicatrice mare lng un ochi se numea Addison. Cel
mai scund dintre toi era un hispanic, Perez. Pe cel mai
nalt l chema Kowalski. Mai era i un negru, pe nume
Burke.
Am neles de la domnul Lane c v ocupai cu paza
persoanelor i securitatea corporatist, spuse Reacher.
Tcere brusc. Niciun rspuns.
Eu a zice c ai fost cu toii ofieri operativi. Aadar,
combatani. Drept pentru care am impresia c Lane al
vostru se ocup de cu totul altceva.
De exemplu? ntreb Gregory.
Pete de mercenari, rspunse Reacher.
Groom cltin din cap.
O expresie nefericit, amice, spuse el. Suntem o
corporaie militar particular i suntem perfect legali.
Lucrm pentru Pentagon, cum am fcut ntotdeauna, i
cum ai fcut i tu pe vremuri.
Ci oameni avei? ntreb Reacher. i ce e aici, de

fapt?
Groom ridic din umeri.
Noi suntem echipa A. i mai e o agend plin cu
numele membrilor echipei B. n Irak am trimis o sut de
oameni.
Acolo ai fost? n Irak?
i n Columbia, i n Panama, i n Afghanistan.
Mergem oriunde are nevoie de noi Unchiul Sam.
Eu tiam c Pentagonul pltete cu cecuri, spuse
Reacher. Dar aici par s se gseasc o mulime de bani
ghea. Africa?
Niciun rspuns.
M rog, ced Reacher. Nu e treaba mea. Tot ce a
vrea s tiu e unde a fost doamna Lane, n ultimele dou
sptmni.
Ce importan are? ntreb Kowalski.
A fost urmrit, spuse Reacher. Nu crezi? Bnuiesc
c bieii ri nu pierdeau vremea n fa la Bloomingdale
aa, c poate-poate o aprea.
Doamna Lane a fost la Hamptons, interveni Gregory.
Cea mai mare parte a verii, mpreun cu Jade. S-au ntors
acum trei zile.
S-a ntmplat ceva ct au stat la Hamptons? Ceva
ieit din comun?
ntr-o zi a aprut la u o femeie, spuse Gregory.
Ce fel de femeie?
O femeie ca toate femeile. Gras. Sau mai degrab
solid. La vreo patruzeci de ani. Pr lung, crare pe mijloc.

Doamna Lane a dus-o la plimbare pe plaj. Apoi femeia a


plecat. Am bnuit c e vreo prieten venit n vizit.
O mai vzusei vreodat?
Gregory cltin din cap.
Ce au fcut doamna Lane i Jade dup ce s-au ntors
n ora?
Nu cred c au fcut mare lucru...
Ba da, ea a ieit o dat, spuse Groom. Doamna Lane,
vreau s zic. Singur. Am condus-o eu cu maina. S-a dus
la Staples.
Magazinul de papetrie? Ce a cumprat?
Nimic. Am ateptat-o douzeci de minute lng
bordur i n-a ieit cu nimic de acolo.
Ciudat loc pentru cscat gura la vitrine. A intrat cu
ceva nuntru? ntreb Gregory. Poate c returna vreo
trguial.
Avea poeta cu ea, i aminti Groom. E posibil.
Apoi ridic privirea, uitndu-se peste umrul lui
Reacher. Edward Lane se lupta cu o geant mare de piele.
Cinci milioane de dolari, i spuse Reacher. Deci aa arat.
Lane trnti geanta pe podea.
A vrea s vd o poz a lui Jade, i ceru Reacher.
n dormitor, rspunse Lane.
Aa c Reacher l urm n dormitor. Zugrvit ntr-un
alb-murdar, prea senin ca o mnstire i tcut ca un
mormnt. Patul dublu era din lemn de cire. Noptiere
asortate de ambele pri. Un dulap din aceeai esen.
Lng birou, un scaun, iar pe birou, o fotografie nrmat.

n partea dreapt a cadrului aprea Kate Lane. Era o poz


identic celei din living, att c acolo fusese decupat n
aa fel nct s exclud obiectul afeciunii ei: micua Jade.
Se uitau una la cealalt, cu ochii plini de dragoste, cu
buzele schind un nceput de zmbet. n fotografie, Jade
prea cam de apte ani. Avea prul lung, nchis la culoare,
uor ondulat, fin ca mtasea. Ochii verzi i pielea ca de
porelan.
Pot s m uit? ntreb Reacher.
Lane ncuviin din cap. Reacher lu fotografia n mn
i o privi de aproape. Artistul surprinsese n mod
desvrit legtura tainic dintre mam i copil. Era o
poz excelent, dei calitatea hrtiei nu prea la fel de
bun ca a celei din living. Poate c bugetul lui Lane nu
permitea o fotografie de prim calitate atunci cnd era
vorba de fiica lui vitreg.
Foarte frumos, spuse Reacher, punnd fotografia la
loc. Te deranjeaz dac m uit puin prin birou?
Lane ridic din umeri i Reacher ncepu cu sertarele de
jos. n cel mare din stnga erau topuri cu hrtie de scris. n
cel din dreapta se aflau nite dosare, al cror coninut se
referea exclusiv la educaia lui Jade. Era nscris la o coal
particular. Toate cecurile emise indicau sume extrase din
contul personal al lui Kate Lane. n sertarele de sus se
nghesuiau creioane i pixuri, plicuri, timbre, un carnet de
cecuri. i chitane de pli. Dar nimic semnificativ. Nimic
recent. Nimic de la Staples, de exemplu.
n sertarul din mijloc nu gsi dect dou paapoarte

americane, unul al lui Kate i cellalt al lui Jade.


Cine e tatl lui Jade? ntreb Reacher.
Nu mai triete, rspunse Lane. A murit de cancer la
stomac cnd Jade avea trei ani.
Cine era?
Avea un magazin de bijuterii. Kate l-a administrat
nc un an dup moartea lui. nainte fusese fotomodel.
Acolo am cunoscut-o. n magazin. Cumpram un ceas.
Alte rude?
N-am cunoscut niciuna.
Reacher nchise sertarul din mijloc.
Ce purta cnd a ieit? ntreb.
Nu sunt sigur, spuse Lane. Toi plecaserm naintea
ei. Cu excepia lui Taylor.
Pot s vd camera lui Jade? ntreb Reacher.
Camera fetiei era n culori pastelate, plin cu lucruri de
copil. Uri pufoi, ppui de porelan, jucrii, jocuri. Un
ptu. Un birou n miniatur, acoperit cu desene fcute n
creioane cerate, pe hrtie ieftin. Un scaun mic.
Niciun obiect care s aib vreo semnificaie pentru un
poliist militar.
Am terminat, spuse Reacher. mi cer scuze pentru
deranj.
l urm pe Lane n living. i gsir pe Gregory i pe
ceilali cinci soldai la locurile lor.
A sosit timpul s lum o hotrre, anun Lane. E
cazul s presupunem c Reacher a fost observat intrnd n
cldire n seara asta, sau nu?

N-am vzut pe nimeni, spuse Gregory. i cred c e


foarte puin probabil. O supraveghere permanent ar cere
prea muli oameni.
Sunt de acord, admise Lane. Prin urmare, eu cred c
Reacher ar fi cel mai potrivit pentru misiunea de la ora
apte. Iar noi ar trebui s organizm propria operaiune de
supraveghere.
Reacher ncuviin cu o micare a capului.
O s urmresc ce se ntmpl n faa cldirii de pe
Spring Street, anun. Aa o s-l vd mcar pe unul dintre
ei.
Numai supraveghere. Absolut nicio intervenie.
Nu-i face griji.
Or s ajung acolo mai devreme, opin Lane.
Nu-i face griji, repet Reacher. Plec chiar acum.
Dar tii ce cldire ar trebui s supraveghezi?
Nu-i nevoie, spuse Reacher. O s-l vd pe Gregory
lsnd cheile.
Apoi iei din apartament, cobor cu liftul i iei n
strad. Porni spre staia de metrou de la intersecia 72nd
Street cu Broadway.
Femeia care inea sub observaie cldirea l vzu
plecnd. l remarcase i mai devreme, cnd sosise cu
Gregory. Se uit la ceas i not ora.
Reacher merse cu metroul zece staii ctre sud, pn la
Houston Street. Apoi o lu tot spre sud, pe Varick. Era
trecut de trei dimineaa, cu trei ore i patruzeci de minute

nainte de ora stabilit. Merse cteva cvartale, cu pasul


cuiva care, dei are o int, nu se grbete s ajung acolo.
Trecnd de Spring Street, privi colul dinspre sud-vest. Era
o cldire ngust, cu o u roie, decolorat, la care duceau
trei trepte. Ferestrele murdare ale etajelor superioare
fuseser dublate pe dinuntru cu un material textil nchis
la culoare. La parter era o singur fereastr, acoperit cu
permise de construcie decolorate, lipite unul peste altul.
Ua avea o fant pentru introducerea corespondenei.
Asta e, i spuse Reacher. Trebuie s fie!
Fcu o tur n jurul cvartalului. Porni din nou spre sud,
pe West Broadway, i se opri n dreptul unei ui de pe
trotuarul de vizavi. Se ntinse pe spate, cu capul ntr-o
parte, ca un vagabond rpus de prea mult butur, dar
cu ochii pe jumtate deschii, aintii asupra uii roii
aflate la douzeci de metri distan.
Ceasul din capul lui Reacher tici pn la ora ase
dimineaa. n canioanele de crmid i oel din Soho era
nc ntuneric, dar deasupra, cerul ncepea s se lumineze.
Noaptea fusese cald i Reacher nu avusese neplceri.
Pn acum, niciun fel de activitate n jurul uii roii. Dar
cei matinali miunau deja pe strzi. Nimeni nu se uita la
el. Era numai un beiv zcnd pe un prag.
i spuse c rpitorii, oricine ar fi fost ei, aveau s fie n
curnd pe poziii. Cu siguran c nu erau proti. Aveau s
verifice acoperiurile, ferestrele i mainile parcate, s se
asigure c nu se afl prin preajm niciun poliist. Reacher
nu fusese luat niciodat drept poliist. ntotdeauna e ceva

fals ntr-un poliist care se deghizeaz. ns Reacher era


natural.
Nu avea ceas, dar cnd l vzu pe Gregory i zise c
trebuie s fi trecut opt sau nou minute de ora apte. Opt
sau nou minute ar fi trebuit s dureze drumul de la
hidrantul de pe Sixth Street. Aa c Gregory ajunsese la
timp. Se opri n faa uii roii i urc cele trei trepte. Apoi
Reacher l vzu ridicnd capacul fantei pentru scrisori i
ndesnd cheile nuntru. l vzu ndeprtndu-se. l vzu
lund curba la dreapta, pe West Broadway. Nu se uitase n
urm, nu fcuse dect s-i joace rolul, n ncercarea de a o
ine n via pe Kate Lane.
Reacher i aintise privirile pe ua roie. Atepta. Au
trecut trei minute, gndi. Cinci milioane de dolari nsemnau
o grmad de bani. Imediat ce unul dintre tipi confirma c
Gregory s-a ndeprtat suficient, cellalt avea s soseasc
la u.
Un minut. Dou minute. Trei minute.
Nu se ntmpl nimic.
Reacher inea ochii pe jumtate nchii, dar se uita att
de fix la u, nct detaliile acesteia i se ntiprir n minte.
ase minute. Opt. Nou. Tot nimic!
Reacher se ntreb: M-au vzut? i rspunse: Sigur c
da. Nite indivizi suficient de buni ca s scoat din
circulaie un veteran SAS trebuie s fi verificat atent
strada. Dar se ngrijoraser? i rspunse tot el. Nu, nu se
ngrijoraser. Oamenii care dormeau pe praguri erau ca
tomberoanele sau cutiile de scrisori. i mai era i singur.

Poliia sau FBI-ul venea ntotdeauna n grup.


Atunci, ce dracu se ntmpla?
Nousprezece minute.
Reacher renun, dup douzeci. Se grbi spre nord,
de-a lungul a ase cvartale, pn la trotuarul cu hidrantul.
Era gol. Nici urm de BMW.
Reacher se ntoarse pe Spring Street. l gsi pe Gregory
pe trotuar, n faa uii roii.
Ei? ntreb Gregory.
Nimic, oft Reacher. N-a venit nimeni. Iar maina a
disprut.
Cum aa?
Probabil c exist o u n spate, spuse Reacher.
Ar trebui s verificm. Domnul Lane va vrea s tie
ntreaga poveste.
Gsir intrarea ntr-o alee, dou cldiri mai la vest.
Strjuit de o poart nchis cu lan. Deasupra porii era
un panou din plas de srm, nalt de ase metri.
Nicio posibilitate de intrare.
Reacher se ddu un pas napoi i privi n jur. n partea
dreapt a cldirii-int era o cofetrie. n spatele ei se
vedea o lumin. Fcndu-i palmele cu, Reacher i lipi
faa de geam. Vzu umbra unei siluete micndu-se. Btu
n u. Silueta se ntoarse. Era o femeie. Scund, brunet,
tnr, prnd obosit. Deschise ua asigurat cu un lan
gros de oel.
Departamentul Sntii, spuse Reacher.
Nu ai fa, replic femeia.

i avea dreptate. Reacher artase convingtor ca


vagabond pe un prag de u. Ca birocrat, nu putea pcli
pe nimeni. Aa c fcu semn din cap ctre Gregory,
mbrcat n costumul lui cenuiu.
Domnul e de la primrie, spuse. Eu l nsoesc.
Tocmai a trecut controlul, ripost femeia.
E vorba despre cldirea de alturi, preciz Reacher.
Ce-i cu ea?
obolani. Sunt de la deratizare. Am primit plngeri.
Femeia tcu.
Avei o cheie de la poarta aleii? o ntreb Gregory.
Femeia neg din cap, apoi adug:
Dar putei s intrai pe ua mea de serviciu.
i conduse prin aerul ncrcat de arome. Partea de la
strad era amenajat ca magazin, iar n spate se afla o
buctrie funcional. Cuptoare care abia se ncingeau.
Vane cu ciocolat care se topea. O u n spate, la captul
unui hol scurt, placat cu gresie. Reacher i Gregory se
trezir ntr-o alee pietruit. Aceasta era orientat est-vest,
tind cvartalul, cu o poart de ieire n Thompson Street,
iar n cellalt capt cotind n unghi drept ctre poarta pe
care o vzuser din Spring Street.
O fereastr la parter. i o u de serviciu. Cu un lact
mare, solid.
Reacher se ntoarse n buctrie.
Ai vzut pe cineva alturi? ntreb.
Nu, rspunse cofetreasa. E o cldire prsit.
Suntei aici n fiecare zi?

De la apte i jumtate dimineaa. Primul lucru e s


aprind cuptoarele, pe care le sting la zece seara. Plec de
aici la unsprezece i jumtate. Sunt exact ca un
cronometru.
apte zile pe sptmn?
Afacere mic. Nu ne odihnim niciodat.
Reacher aprob din cap.
Cine e proprietarul cldirii de alturi?
Habar n-am, spuse femeia. Uitai-v la permisele
lipite pe fereastra din fa.
Mulumim, zise Reacher.
Vrei o ciocolat?
Nu n timpul serviciului, rspunse el.
mpreun cu Gregory inspect fereastra din fa a
cldirii. Pe geam erau lipite cam o duzin de permise.
Toate expiraser de mult. Dar se mai vedeau cteva
numere de telefon, scrise cu o carioca neagr. Gregory
scoase din buzunar celularul argintiu i fcu o poz cu el.
Cei doi intrar n holul cldirii Dakota fix la opt i
jumtate.
Femeia care privea i not ora.
Vetile proaste l lsar pe Lane nmrmurit. Reacher l
privi luptndu-se s-i recapete autocontrolul.
Concluzii?
ntrebarea sun ca o porunc. Ca un drept ce i se
cuvenea.
mi revizuiesc concluziile, spuse Reacher. Poate c

nu sunt trei indivizi. Poate sunt numai doi. Unul st cu


Kate i Jade, cellalt vine singur n ora. Nu are nevoie s-l
urmreasc pe Gregory ndeprtndu-se pe West
Broadway, pentru c oricum intenioneaz s foloseasc
ua din dos.
Riscant. E mai bine s fii pe strad, n spaiu deschis.
Reacher cltin din cap.
i-au fcut bine temele. Vecina se afl n cldire de la
apte i jumtate dimineaa i pn la unsprezece i
jumtate noaptea. Ceea ce explic orele pe care le-au ales.
La apte dimineaa, nainte s ajung femeia. La
unsprezece patruzeci n prima sear, dup ce ea plecase.
Orarul e bizar de precis. Trebuie s existe vreun motiv
pentru asta.
Edward Lane nu spuse o vorb.
Reacher continu:
Sau poate c e un singur individ. De capul lui. De ce
nu? Dac pe Kate i Jade le-a ascuns n siguran undeva
n nordul statului... i poate c nu se afla nicidecum pe
alee. Ci n interiorul cldirii.
Lane se plimba ncolo i ncoace. O fcea de parc ar fi
fost mcinat de o alt idee. Reacher se ateptase la asta.
Acum o va spune, gndi el.
Sau poate c sunt patru indivizi, rosti Lane. i poate
c tu eti al patrulea. De aceea erai n cafenea n prima
sear. i ineai spatele amicului tu.
Reacher tcu.
Tu te-ai oferit s supraveghezi cldirea n dimineaa

asta, continu Lane. Deoarece tiai c acolo n-o s se


petreac nimic. Ar fi trebuit s ii sub observaie maina. i
ai tiut c or s mai cear cinci milioane. Eti unul dintre
ei, nu?
Dou ntrebri, spuse Reacher. De ce m-a fi ntors la
cafenea n a doua sear? n seara aia nu s-a ntmplat
nimic. i, dac a fi fost unul dintre rpitori, de ce i-a fi
mrturisit lui Gregory c am vzut nite chestii?
Pentru c voiai s-i faci intrarea aici, ca s ne
ndrumi n direcia greit.
Reacher i cobor privirea spre fotografia lui Kate.
Ce pcat, murmur el. Soia ta e o femeie frumoas,
domnule Lane. Iar fetia ei, un copil adorabil. i, dac vrei
s le capei napoi, eu sunt tot ce ai la dispoziie. Pentru c,
aa cum am mai spus, tipii tia de aici pot s porneasc
un rzboi, dar nu o investigaie.
Nimeni nu vorbi.
tii unde locuiesc? ntreb Reacher.
A putea afla, rspunse Lane.
N-ai putea. Fiindc, de fapt, nu locuiesc nicieri. Aa
c, dac a hotr s plec de aici n momentul sta, nu m-ai
mai revedea niciodat.
Lane nu rspunse.
i, prin urmare, nici pe Kate. Nici pe ea n-ai mai
revedea-o.
Linite deplin.
Nu m aflu aici ca s v pun pe o pist fals, relu
Reacher. Dac a fi vrut s v ndrept ntr-o direcie

greit, azi-diminea v-a fi descris doi indivizi inventai.


Dar n-am fcut-o. M-am ntors aici i v-am spus c mi
pare ru, pentru faptul c deocamdat nu v pot indica o
anume direcie. V-am spus c mi pare ru. mi pare ru cu
adevrat.
Nimeni nu rosti un cuvnt. Apoi Lane rsufl uurat.
mi cer scuze. Te rog s m ieri. E din cauza
stresului.
Reacher rspunse:
Nu e nevoie de scuze.
Lane continu:
Un milion de dolari ca s-o gseti pe soia mea.
Pentru mine? ntreb Reacher. Asta da mrire de
salariu. Acum cteva ore era vorba de douzeci i cinci de
mii.
Accepi? ntreb Lane.
Vorbim despre pre dup aceea, spuse Reacher. Dac
izbutesc.
Dac?...
Am un handicap considerabil. Succesul depinde de
ct de mult reuim s prelungim povestea asta.
Or s mai sune?
Da, cred c da.
Lane se duse n birou, iar cinci dintre oamenii lui ieir
s ia micul dejun. Reacher rmase n living. Gregory i
inu companie.
Poi s-o aduci napoi? ntreb el.

Nu tiu, rspunse Reacher. De obicei, genul sta de


poveste nu are final fericit. Rpirile sunt afaceri brutale.
Chiar crezi c se aflau n cldire cnd am lsat
cheile?
E posibil.
OK spuse Gregory. Atunci ce zici de ideea asta: acolo
e baza lor de operaiuni. Acolo stau ei. Nu undeva n
nordul statului.
Ar fi cea mai a dracului cacealma! fcu Reacher.
Bine, sun la numerele alea. Dac se poate, ncearc s
aranjezi s ne ntlnim cu cineva care are o cheie. Dar la
colul cu Thompson Street. Ca s nu fim vzui. Ca s fim
mai siguri.
Reacher l ls pe Gregory s dea telefoane i se
ntoarse, prin buctrie, pn n biroul lui Lane. Brbatul
era aezat la mas, privind fotografiile din faa lui. Cele
dou soii ale sale. Pierdute, poate, amndou.
FBI-ul i-a prins pe rpitori? ntreb Reacher. Atunci,
cnd cu Anne?
Lane scutur din cap.
Dar ai aflat tu, mai trziu.
Ajunsesem la limit, spuse Lane. Cine ar putea face
aa ceva? La nceput nu mi-am putut imagina pe nimeni
care s-o fac. Dar era clar c cineva fusese n stare, aa c
am cobort tacheta posibilitilor. Dar atunci mi s-a prut
c oricine de pe lumea asta ar putea fi vinovatul. Era
dincolo de capacitatea mea de nelegere.
M surprinzi. Te miti ntr-o lume n care lurile de

ostatici i rpirile nu sunt ceva nemaiauzit.


Dar de data asta era o chestiune personal, spuse
Lane. Era aici, n New York. i era vorba de nevasta mea,
nu de vreunul din oameni.
Dar i-ai gsit pe indivizi.
Aa crezi?
Reacher ddu din cap, apoi explic:
Nu m ntrebi dac nu s-ar putea s fie aceiai tipi. E
ca i cum ai ti cu certitudine c sunt alii.
Lane nu coment.
Cum i-ai gsit? ntreb Reacher.
Cineva, care cunotea pe altcineva, a auzit ceva.
Traficani de arme.
i ce s-a ntmplat cu ei?
Nu-i pot spune dect att: sunt sigur c, de data
asta, nu sunt aceiai indivizi.
Ai mai auzit ceva zvonuri? ntreb Reacher.
Niciun cuvnt.
Vreun rival n afaceri?
n afacerile astea nu am rivali. i, chiar dac a avea,
nu ar face aa ceva. Ar fi echivalent cu sinuciderea.
Reacher tcu.
Or s mai sune? ntreb Lane.
Cred c da.
Ct or s-mi cear?
Zece. sta ar fi urmtorul pas.
Asta nseamn dou geni, zise Lane.
Reacher i spuse: Btrnul a ajuns la un total de

aptesprezece milioane de dolari i nici n-a clipit!


Cnd or s sune? ntreb Lane.
Timpul ct se deplaseaz cu maina, plus timpul ct
discut. Sfritul dup-amiezii, nceputul serii. Nu mai
devreme.
Se auzi un ciocnit uor n u i Gregory se ivi n prag.
Am gsit ce ne trebuia, spuse el, adresndu-se nu lui
Lane, ci lui Reacher. Cldirea de pe Spring Street.
Proprietarul e falit. Unul dintre avocaii lui ne ateapt
acolo peste o or. I-am dat de-neles c ne-ar interesa s
cumprm imobilul.
Bine lucrat, spuse Reacher.

Capitolul 3
Individul de la biroul de avocatur care-l reprezenta pe
proprietarul falit era un asistent suplu, la vreo treizeci de
ani. Gregory i nmn o carte de vizit cu OSC i l
prezent pe Reacher drept un contractor a crui opinie o
preuia.
Cldirea e locuibil? ntreb Gregory.
Nu e nimeni nuntru acum, spuse tipul. Apa a fost
oprit, la fel electricitatea, gazele, canalizarea. n plus, mai
e un lucru care face foarte puin probabil locuirea.
Descuie poarta aleii dinspre Thompson Street. Cei trei
intrar i se ndreptar ctre ua din spate a cldirii.
Ateapt-ne, spuse Gregory, apoi cobor vocea. Dac
sunt nuntru, asta ar putea nsemna moartea pentru
amndou, pe loc, i opti lui Reacher.
Acesta ncuviin din cap i ridic privirile spre
ferestre. Erau negre de jeg, iar n spatele lor se zreau nite
perdele negre, prfuite. Zgomotul strzii era asurzitor.
Prin urmare, apropierea lor trecuse probabil neobservat.
Cum poi fi att de sigur c nu e nimeni nuntru? l
ntreb Reacher pe avocat.
O s v art.
Tipul bg cheia n broasc i deschise ua. Apoi ridic
braul, ca s-i mpiedice pe Reacher i pe Gregory, aflai n
spatele lui, s se apropie prea mult. Motivul care fcea
puin probabil ca imobilul s fie locuit era inexistena
podelelor. Ua din spate se deschidea pe buza unei gropi

de trei metri adncime.


Vedei? ntreb avocatul. Casa nu e tocmai locuibil,
corect?
Lng ua din spate, n interior, era sprijinit o scar. O
persoan agil ar fi putut s se in de tocul uii, s se
balanseze n lateral ca s ajung la ea i s coboare n
groap. Apoi ar fi putut s i croiasc drum spre partea
din fa a cldirii ca s ia ceea ce czuse, de la aproape
patru metri nlime, din fanta pentru coresponden.
Persoana agil ar fi putut de asemenea s atepte acolo,
ca s prind orice ar fi czut prin fant.
Cine mai are cheile? ntreb Reacher.
Toat lumea de pe lume, probabil, rspunse
avocatul. Cldirea e abandonat de aproape douzeci de
ani. Primul lucru pe care trebuie s-l facei e s schimbai
ncuietorile.
Nu ne intereseaz, declar Gregory. Vrem ceva
locuibil imediat.
Suntem dispui s lsm din pre, anun avocatul.
Oferim un dolar, spuse Gregory. Att a fi dispus s
pltesc pentru o vgun ca asta.
M facei s pierd vremea, bombni tnrul.
nchise ua. Apoi o ncuie la loc i porni spre captul
aleii, fr niciun alt cuvnt. Reacher i Gregory l urmar
ctre ieirea din Thompson Street. Avocatul ncuie poarta
i o lu din loc.
Nu aici e baza lor de operaiuni, aadar, conchise
Gregory. E numai o cutie potal oarb pentru cheile de la

maini. Data viitoare trebuie s supraveghem aleea.


Cred c ai dreptate.
Peste treizeci i ase de minute, cei doi erau napoi n
cldirea Dakota, iar femeia care inea sub observaie
intrarea mai fcu o notaie n registru.
Reacher aipi o vreme pe sofa i, cnd se trezi, n living
nu mai rmsese dect Carter Groom. Tipul cu ochi de
rechin. Era aezat pe un fotoliu i nu fcea nimic.
Ai tras lozul nectigtor aa c ai rmas s m
pzeti? ntreb Reacher.
Nu eti chiar prizonier, spuse Groom. Ai de ctigat
un milion de dolari.
O duceai des cu maina pe Kate?
Am avut i eu parte de asta.
Cnd era i Jade cu ea, cum se aezau n main?
Doamna Lane edea ntotdeauna n fa. Putoaica n
spate.
Dar pe vremuri cu ce te ocupai?
Puca marin, echipa de recunoatere, spuse Groom.
Sergent-major.
Cum ai fi fcut tu rpirea de la Bloomingdale?
E o sigur cale s-o faci curat, ncepu Groom. Totul
tre s se petreac n main, nainte s coboare careva.
Bloomie e pe trotuarul dinspre est al Lexington Avenue.
Lex duce spre centru. Aa c Taylor ar fi tras pe stnga,
vizavi de intrarea principal. Ar fi oprit lng irul de
maini deja parcate. Atunci, individul nostru ar fi deschis

portiera din spate i s-ar fi strecurat alturi de copil.


Putoaica sttea n spatele maic-sii, cu centura de
siguran legat. Tipul i-ar fi pus copilului pistolul la
tmpl. Stop joc, exact acolo! Nimeni de pe strad nu se
prinde. i de aici ncolo, Taylor face ce i se spune. Oricum,
ce ar fi putut s mai fac?
i dup asta?
Dup asta, tipul nostru i cere lui Taylor s conduc
spre un loc linitit. l mpuc n ira spinrii, prin scaunul
mainii. O pune pe doamna Lane s-l zvrle ntr-un an.
Apoi o oblig pe ea s conduc restul drumului. El are tot
interesul s rmn pe bancheta din spate, cu putoaica.
Reacher ncuviin din cap.
Aa vd i eu lucrurile.
Pcat de Taylor, spuse Groom. nc nu i-au gsit
cadavrul.
Ai sperane?
Groom cltin din cap:
Nu nseamn dect c l-au aruncat ntr-o zon
nepopulat.
Cum era Taylor, ca om?
n afara serviciului era blnd. i drgu cu putoaica.
Doamna Lane prea s-l plac. Taylor fcea parte din
cercul intimilor. Era bun. Eu sunt din cercul exterior. La
mine se gndesc numai cnd e vorba de afaceri. n plan
social, eu sunt cam handicapat, recunosc. Cnd nu sunt n
aciune, nu fac doi bani. Unii dintre biei tiu s se poarte
n ambele situaii.

Unde erai acum cinci ani?


Cnd cu Anne? A, pi eu am venit dup aia!
Pe la cinci fr un sfert dup-amiaza, la vreo cincizeci i
cinci de ore de la rpire, Lane se ntoarse n camer, urmat
de oamenii lui. Cincizeci i cinci de ore nsemna un
interval incredibil de lung pentru o rpire. Cele mai multe
se ncheiau ntr-un fel sau altul, n mai puin de douzeci
i patru de ore.
Reluar veghea n preajma telefonului. Lane sttea n
picioare lng mas. Ceilali se grupar prin camer,
privind cu toii n aceeai direcie.
n apartamentul ei de vizavi, femeia care spiona
cldirea puse mna pe telefon i form un numr.
Femeia de peste drum se numea Patricia Joseph Patti,
pentru puinii prieteni i form numrul unui detectiv
de la NYPD pe nume Brewer.
A aprut un personaj nou, spuse ea.
Brewer nu ntreb cine era la telefon. tia.
Cine?
nc nu i-am aflat numele.
Descriere?
Foarte nalt, solid, genul de scandalagiu. n jur de
patruzeci de ani. Pr blond, tuns scurt, ochi albatri.
Cma verde, pantaloni bej. A aprut asear, trziu.
Unul dintre ei? ntreb Brewer.
Se mbrac altfel. i e mult mai masiv dect ceilali.

Dar se poart ca ei. Aproape sigur c fost militar.


OK, spuse Brewer. Bine lucrat. Altceva?
Un singur lucru, adug Patti Joseph. De vreo dou
zile nu le-am mai vzut pe soie i fiic.
n livingul din cldirea Dakota telefonul sun la o or
pe care Reacher o estim ca fiind cinci. Lane smulse
receptorul din furc.
D-mi-o pe Kate, spuse el.
Urm o lung pauz, apoi o voce de femeie, limpede i
sonor. Dar nu calm. Lane nchise ochii. Apoi se auzi din
nou scheunatul electronic. Lane ascult, cu trsturile
schimonosindu-i-se. Dup care convorbirea se ncheie.
Lane puse receptorul n furc. Figura lui reflecta pe
jumtate speran, pe jumtate disperare.
Vor i mai muli bani, spuse el. Instruciunile vor
sosi ntr-o or.
Poate ar trebui s m duc acolo de pe-acum, opin
Reacher. n caz c modific intervalul de timp.
Dar Lane scutura deja din cap.
Au spus c schimb ntreaga procedur.
Doamna Lane e bine? ntreb Gregory.
Lane rspunse:
I se simea teama n voce.
Dar vocea tipului? ntreb Reacher. Cuvintele, topica
frazei, cadena. E american sau strin?
American, spuse Lane. Aa cred.
nchise ochii i se concentr:

Da, american. Niciun cuvnt ciudat sau neobinuit.


Absolut normal.
Ci bani? ntreb Reacher. Zece?
Patru i jumtate, spuse Lane. Asta-i tot ce vor. ntr-o
geant.
Reacher i petrecu urmtoarele cincizeci i cinci de
minute gndindu-se la ultimele pretenii financiare. Era o
sum bizar. O progresie bizar. Unu, cinci, patru i
jumtate. n total zece milioane i jumtate. Nu avea nicio
logic.
Telefonul sun exact la ase seara. Lane rspunse i
ascult. Nu vorbi. Apelul pentru instruciuni dur mai
puin de dou minute.
E ultima rat, anun Lane. Dup asta, s-a terminat.
Mi-au promis c o primesc napoi.
Prea devreme, i spuse Reacher. N-o s fie chiar aa.
ntr-o or din momentul sta, preciz Lane. Un
singur om pleac de aici cu banii, n BMW, i se plimb. O
s aib cu el telefonul meu mobil i o s i se comunice
destinaia. Trebuie s in linia liber mai apoi, ca ei s tie
c nu ia legtura cu nimeni altcineva. Conduce pn la
destinaie. O s gseasc Jaguar-ul parcat undeva. Maina
cu care a dus-o Taylor pe Kate. Trebuie s pun banii pe
bancheta din spate i s plece de-acolo. Orice micare
dubioas i Kate moare.
Au numrul tu de mobil? ntreb Reacher.
Trebuie s-l fi luat de la Kate.

M duc eu, propuse Gregory. Dac eti de acord.


Nu, spuse Lane. Te vreau aici.
M duc eu, se oferi Burke, negrul.
Lane ncuviin din cap.
Mulumesc.
i dup aia? ntreb Reacher. Cum o recuperm pe
Kate?
Lane rspunse:
Dup ce numr banii, ne mai sun o dat. Aici.
Banii vor fi deja legai n calupuri etichetate. Dar nu au
ncredere. Or s rup etichetele i or s numere hrtiile
una cte una. Le va lua ceva timp.
Reacher ddu din cap. Dac bancnotele erau de cte o
sut, asta nsemna patruzeci i cinci de mii de bancnote.
Dac le lua aizeci de secunde s numere pn la o sut,
nsemna patru sute cincizeci de minute, adic apte ore i
jumtate. Plus timpul de mers cu maina. Avea s urmeze
o noapte lung, i spuse.
Haidei la mine, ordon Lane. Burke i Reacher.
n birou, Lane scoase un Samsung argintiu din
ncrctorul pentru celulare i i-l ntinse lui Burke. Apoi
dispru, probabil n dormitor.
S-a dus s aduc banii, opti Burke.
Reacher aprob din cap. Privi portretele de pe birou.
Anne Lane avea prul lung i blond, drept, pieptnat cu
crare pe mijloc, ca un fotomodel sau o actri. Ochii
limpezi, nevinovai, i un zmbet inocent.
Cu Anne n-a avut copii, nu? ntreb Reacher.

Nu, rspunse Burke. Slav Domnului!


Lane se ntoarse opintindu-se, cu o geant de piele
burduit. O trnti pe podea i se aez la birou.
Ct mai e? ntreb el.
Patruzeci de minute, rspunse Reacher.
Ateptai dincolo, le ceru Lane. Lsai-m singur.
Burke ridic geanta, o duse n hol i o ls lng u.
Reacher se aez pe un scaun i ncepu s numere
minutele. Burke se plimba de colo-colo. Carter Groom
btea darabana pe braul fotoliului. Alturi de el, Gregory
sttea linitit, ntr-o atitudine tipic britanic. Mai ncolo era
Perez, hispanicul. Lng acesta, Addison, cel cu faa
marcat de cicatrice. Apoi Kowalski, lunganul.
Reacher arunc o privire ctre portretul lui Kate Lane,
de lng telefon, i l lu cu frig. Femeia se afla mai
aproape de moarte acum dect oricnd n ultimele trei
zile, iar el tia asta. Se gndi c o tiau cu toii.
E timpul, anun Burke. Am plecat.
i duc eu geanta, spuse Reacher.
Coborr cu liftul n tcere. Un BMW atepta jos. De
data asta negru. Burke deschise portiera din spate.
Pune geanta pe banchet, zise el.
Vin cu tine, propuse Reacher. tii la fel de bine ca
mine c povestea asta n-o s se termine cu o scen
frumoas, ca rentlnirea de la Checkpoint Charlie. Kate no s se apropie de noi prin ceaa deas, zmbind
curajoas, innd-o pe Jade de mn. Aa c trebuie s
anticipm.

Ce ai de gnd s faci?
Dup ce lai geanta, m dau jos la primul col. M
ntorc, s vd ce se ntmpl.
Lane o s m omoare.
Nu trebuie s afle. O s-i spun c am fost la o
plimbare.
O s te omoare pe tine dac o dai n bar.
Riscul meu.
Riscul lui Kate...
Tot mai speri n scenariul revederii n cea?
Burke tcu. Zece secunde. Cincisprezece.
Urc! spuse el.
Burke puse telefonul mobil al lui Lane n ncrctor, pe
bordul BMW-ului, iar Reacher se strecur n patru labe
ntre cele dou rnduri de scaune.
Ocolete gropile, l rug pe Burke.
Nu trebuie s vorbim, l atenion. Vezi astea?
Reacher l urmri pe Burke artnd ctre un dispozitiv
micu de lng oglinda retrovizoare.
Microfon, explic el. Pentru celular. Foarte sensibil.
O s pot s-i aud? ntr-un difuzor?
n zece difuzoare, rspunse Burke.
Unde suntem acum? ntreb Reacher.
Pe 57th Street. Traficul e criminal. O s intru pe West
Side i o s-o iau spre sud. Bnuiesc c vor s ajung undeva
n centru. Imposibil s parchezi Jaguar-ul pe strad
altundeva.

Ce fceai pe vremuri? ntreb Reacher.


Delta, rspunse Burke.
Tu cum ai fi plnuit rpirea, n fa la Bloomingdale?
Rapid, n interiorul mainii. Imediat ce Taylor oprea.
Aa a spus i Groom.
Groom e chiar prea detept pentru un puca marin.
Nu crezi?
Ba da. Dar de ce te-ai fi aflat la Bloomingdale?
E magazinul preferat al doamnei Lane. Cumpr
totul de acolo.
Dar cine ar fi putut s-o tie?
Burke rmase tcut.
Asta e o ntrebare foarte bun, murmur el.
Sun telefonul.
Acum taci, spuse Burke, apsnd un buton de pe
celular.
Bun seara, rosti o voce.
Vocea era att de alterat, c n-ar fi existat nicio ans
s o recunoasc fr ajutorul unor dispozitive electronice.
Cu cine vorbesc? ntreb. Vreau s-i cunosc numele.
M numesc Burke.
Vocea se auzi din nou:
Cine mai e acolo n main, cu tine?
Nu e nimeni cu mine n main, rspunse Burke.
Reacher i spuse c la cellalt capt al liniei era cuplat
probabil un detector de minciuni. Dar soldaii din trupele
Delta erau antrenai s depeasc teste mai serioase dect
cele pentru novici. Dup o secund, vocea ntreb, calm:

Unde te afli, domnule Burke?


Pe 57th Street, rspunse acesta. M ndrept spre vest.
Intr pe West Side, pe autostrad. Mergi spre sud.
Las-mi suficient timp, ceru Burke. Traficul e
infernal.
Rmi pe fir.
Maina se umplu de sunetul distorsionat al unei
rsuflri. Era adnc i lent. Fr griji, i spuse Reacher.
Acum sunt pe 42nd Street, spuse Burke.
Mergi nainte, i se ceru.
American, gndi Reacher. Un tip nu prea masiv. Dup
lejeritatea vocii.
Am ajuns la intersecia cu 24th Street, anun Burke.
Reacher i spuse: Ne ntoarcem n Greenwich Village.
Vocea ntreb:
Unde eti acum?
Perry, rspunse Burke.
Mergi mai departe. Dar rmi n atenie de acum.
Reacher gndi: Rmi n atenie? E o expresie militar.
Morton Street, comunic Burke.
F stnga dup trei cvartale, ceru vocea. Pe Houston.
Cunoate oraul, i spuse Reacher. tie c Houston e la trei
cvartale sud de Morton, i mai tie c se pronun Hauston,
nu ca oraul din Texas.
Reacher simi cum maina ncetinete.
Am cotit-o pe Houston, spre est, anun Burke.
Mergi mai departe, i se comand.
Urmeaz Sixth Avenue, spuse Burke.

Vocea i ceru:
Cotete pe ea.
Burke fcu la stnga.
Acum treci pe prima band. O s-i vezi inta pe
partea dreapt. Jaguar-ul verde. Pe la jumtatea
cvartalului.
Reacher i spuse: Exact n acelai loc, lng acelai
nenorocit de hidrant...
Vocea porunci:
Oprete i f transferul.
Reacher simi transmisia trecnd n poziia parcat i
auzi cnitul lmpilor de semnalizare. Portiera de pe
partea lui Burke se deschise. Peste zece secunde se
deschise i portiera de lng capul lui Reacher. Burke se
aplec, lu geanta cu bani i nchise ua. Reacher auzi
portiera Jaguarului deschizndu-se. Apoi nchizndu-se la
loc. Auzi un bufnet nfundat, produs de un mecanism
hidraulic, de undeva din afar. Peste alte zece secunde,
Burke era napoi pe scaunul oferului.
Transferul s-a fcut, anun el. Banii sunt n Jaguar.
Vocea spuse:
La revedere.
Telefonul se nchise.
Pornete imediat, opti Reacher. F dreapta pe
Bleecker.
Burke demar, acceler pe vreo douzeci de metri, apoi
frn. Reacher gsi clana, se strecur afar i se precipit
napoi ctre intersecie.

Reacher coti la stnga pe Sixth Avenue ca un funcionar


care se ndreapt spre cas. Se amestec n mulime, lucru
la care se pricepea surprinztor de bine, cu toate c era cu
un cap mai nalt dect restul lumii. Privea drept nainte,
pstrnd Jaguar-ul verde n cmpul vizual periferic. Se
uit n stnga. Nimic. Se uit n dreapta.
i vzu un individ la doi metri de portiera dinspre
ofer.
Era acelai tip pe care-l vzuse n prima sear. Aceeai
statur, aceleai micri, aceleai haine. Alb, puin bronzat,
suplu, musculos, brbierit cu grij, cu flcile ncletate,
fr urm de zmbet, la vreo patruzeci de ani. Calm,
concentrat, atent. Individul deschise portiera i se strecur
pe scaunul oferului. Porni motorul i privi lung peste
umr n trafic. Apoi scoase maina elegant din locul de
parcare i se ndrept spre nord. Trecu pe lng Reacher,
disprnd din raza lui vizual. ase secunde, de la nceput
pn la sfrit. Chiar mai puin de-att.
Reacher privi n jur. Nu se vedea niciun taxi. Porni pe
jos. Trebuia s se mite ca s-i consume frustrarea. Se
avnt spre nord, pe Sixth Avenue, rapid i furios, n
vreme ce trectorii se fereau din calea lui de parc ar fi fost
radioactiv.
Peste douzeci de minute i douzeci de cvartale, zri
un magazin Staples pe cellalt trotuar. Vitrine pline cu
rechizite la preuri mici, adevrate chilipiruri. Travers.
Nu tia la ce filial o dusese Carter Groom pe Kate, dar i

imagina c lanurile de magazine aveau aceleai mrfuri


peste tot. Intrnd, trecu pe lng un arc unde erau
adunate crucioarele. Dincolo de el, pe stnga, se aflau
casele de marcat. Pe dreapta era un centru de copiere, plin
cu xeroxuri de mare vitez. n faa lui se desfurau
douzeci de rnduri de rafturi nalte pn n tavan, plineochi cu o cantitate impresionant de mrfuri. Travers n
zigzag, pn n captul ultimului rnd.
Nu avea nici cea mai vag idee ce cutase Kate Lane
ntr-un asemenea magazin.
Rmase pe loc, privind fascinat un copiator de
dimensiunile unui usctor de rufe, care scuipa duplicate
ale unui document. Apoi iei din nou n strad.
Peste alte douzeci de minute se gsea n Bryant Park,
mncnd un hotdog luat de la o tonet de pe strad. Dup
care porni mai departe. Treizeci i dou de cvartale mai la
nord, lng Central Park, exact peste drum de cldirea
Dakota, se opri ca mpietrit, fa n fa cu Anne, prima
soie a lui Edward Lane.
Primul lucru pe care-l fcu Anne Lane fu s-i spun lui
Reacher c se nela.
Anne era sora mea, i explic femeia. Semnm
foarte bine.
Scuz-m c m-am holbat aa, se blbi Reacher. i
condoleane.
Mulumesc, i rspunse. Sunt cu ase ani mai tnr.
Ceea ce nseamn c am exact vrsta pe care o avea Anne

acolo, n fotografia lui Lane.


Ari exact ca ea.
M strduiesc, spuse femeia. Mi se pare c o in n
via. Pentru c, atunci cnd ar fi trebuit, nu am fost n
stare.
Cum ai fi putut s-o ii n via?
Hai s stm puin de vorb. M numesc Patti Joseph.
Jack Reacher.
Vino cu mine, propuse ea. Trebuie s ne ntoarcem.
Nu putem s ne apropiem prea mult de cldirea Dakota.
l conduse spre sud, prin parc, spre ieirea n 66th
Street. Apoi din nou spre nord. Intrar n holul imobilului
de la numrul 115, Central Park West.
Bun venit la Majestic! spuse Patti Joseph.
Apartamentul era la etajul al aptelea. De la fereastra
livingului se vedea intrarea cldirii Dakota. n faa
pervazului se gsea un scaun, iar pe pervaz, un carneel i
un stilou. Plus un aparat de fotografiat Nikon cu
teleobiectiv i un binoclu Leica 10x42.
Lucrezi pentru Lane? ntreb Patti.
Nu.
L-ai cunoscut pe Lane cnd era ofier activ n
armat?
Nu.
Patti Joseph zmbi:
Aa mi-am nchipuit i eu. Altfel nu te-ai fi aflat
acolo. I-am spus lui Brewer c nu eti unul dintre ei. Eti
prea masiv ca s fi fost n Forele Speciale.

Am lucrat n poliia militar. Cine e Brewer?


NYPD. Pentru el fac asta, preciz ea, artnd ctre
blocnotes.
i urmreti pe Lane i pe oamenii lui? Pentru
poliie?
Pentru mine nsmi, mai mult. Dar anun i poliia.
De ce?
Fiindc sperana moare ultima.
Sperana n ce?
n faptul c o s fac o greeal i o s obin o
dovad mpotriva lui.
Reacher arunc o privire n carnet. Ultima notaie era:
Ora 20.14. Burke se ntoarce singur, fr geant, n BMW-ul
negru OSC 23; intr n TDA.
TDA? ntreb Reacher.
The Dakota Apartments. Asta e numele oficial al
cldirii.
Ai vzut-o vreodat pe Yoko?
O vd tot timpul.
Dar pe Burke l tii bine?
E acolo de pe vremea lui Anne.
De ce mi ari toate astea? ntreb Reacher.
Am hotrt s fiu atent la tipii noi care apar i s-i
avertizez, spuse ea.
n legtur cu ce?
n legtur cu Lane, cine e el cu adevrat. n legtur
cu ce a fcut.
Ce a fcut?

Stai s pun de o cafea.


Patti dispru n buctria micu i ncepu s-i fac de
lucru cu o cafetier. Curnd, Reacher simi aroma
fierbinte. i spuse c nu e nicio tragedie dac rmne s
bea o ceac.
Patti strig:
Fr lapte, fr zahr, aa-i?
De unde tii?
Am ncredere n intuiia mea, rspunse femeia.
i eu n a mea, gndi Reacher, dei nu era sigur pe de-antregul ce i spunea intuiia n momentul acela.
Te rog, treci la subiect, i ceru lui Patti.
OK, rspunse ea. Anne n-a fost rpit acum cinci ani.
Aia a fost doar o acoperire. Lane a ucis-o.
i aduse lui Reacher o cafea i se aez pe scaunul de la
fereastr.
Sora mea, Anne, nu era foarte asculttoare, continu
Patti. Edward Lane i conducea csnicia ca pe o
operaiune militar, iar ea nu suporta asta. Cu ct se
rzvrtea mai tare, cu att Lane devenea mai restrictiv n
privina disciplinei. Cred c e n pragul unei boli psihice.
Paranoic.
Cu ce se ocupa Anne?
Era fotomodel. Exact ca i cea de-a doua soie.
Ce s-a ntmplat?
S-a ales praful de csnicie. Ea voia s divoreze. Eu
eram de acord cu asta, ar fi fost cel mai bine pentru ea. Dar
a vrut s mearg pn la capt. Pensie alimentar, partajul

bunurilor... Am sftuit-o s plece dracului de-acolo i att.


Dar ea adusese nite bani n relaia lor. Lane i folosise
cnd ncepuse afacerea, iar acum Anne i voia partea
napoi. Pentru Lane ar fi nsemnat o umilin public, plus
c ar fi trebuit s-i caute alt investitor. Aa c a nscenat o
rpire i a ucis-o.
A fost implicat poliia, spuse Reacher. i FBI-ul.
Patti zmbi trist.
A fcut ca totul s par foarte real.
Cine bnuieti c a dus planul la ndeplinire? o
ntreb Reacher.
Patti rspunse:
Nimeni care s mai fie n echipa A. i nu cred c ar fi
folosit pe vreunul din echipa B.
Atunci cine?
Tipi din echipa A care nu mai sunt prin preajm.
Erau doi. Pe unul l chema Hobart, pe altul Knight. La
puin timp dup moartea Annei a avut loc o operaiune n
strintate. Doi oameni nu s-au mai ntors. Exact cei doi.
Asta da coinciden! exclam Reacher.
Cred c Lane s-a asigurat c n-or s se mai ntoarc.
Reacher tcu.
tiu, spuse Patti. Surioara mai mic e nebun, aa-i?
Reacher o privi. Nu prea nebun. Avea prul lung i
blond, drept, exact ca Anne, n fotografie. Ochi albatri,
mari, un nas crn, pistrui micui, tenul alb.
Cum crezi c s-au petrecut lucrurile? o ntreb.
n ziua aia, pe Anne a dus-o cu maina Knight,

povesti Patti. A dus-o la cumprturi. A ateptat-o. Dar ea


n-a mai ieit din magazin. Urmtorul lucru care s-a
ntmplat a fost un telefon, peste vreo patru ore. Stilul
clasic. Fr poliie, o cerere de rscumprare.
Pentru ce sum?
O sut de mii.
Dar Lane a chemat poliia.
Patti ncuviin din cap.
Numai ca acoperire. FBI-ul a ascultat telefoanele i a
supravegheat locul unde trebuiau lsai banii. Lane
susine c agenii au fost vzui. Dar toat povestea era un
circ. Agenii FBI au ateptat, n-a venit nimeni, pentru c
nu avea cine s vin. Aa c au adus banii napoi acas.
Totul a fost numai de faad. Lane i-a jucat rolul, apoi s-a
ntors i a anunat c poliia a nghiit momeala, c FBI-ul e
convins, dup care Anne a fost ucis.
Unde era cellalt tip, Hobart, cnd se ntmplau
toate astea?
i luase liber, chipurile pentru a merge la
Philadelphia. Dar evident c era n magazin, ateptnd s
apar Anne.
Te-ai dus la poliie s le spui, atunci, imediat?
M-au ignorat, oft Patti. Era la puin timp dup
dezastrul de la Twin Towers. Toat lumea era isterizat.
i poliistul sta de acum, Brewer?
M suport. Dar nu cred c mic un deget n
privina cazului.
Ai vreo dovad mpotriva lui Lane?

Nu, rspunse Patti. Absolut nimic. Tot ce am e


contextul i intuiia.
Contextul?
tii la ce folosete o grupare militar particular, n
fond?
n fond, scopul ei e de a-i permite Pentagonului s
scape de supravegherea Congresului.
Exact, confirm Patti. Oamenii din corporaie nu
sunt neaprat lupttori mai buni dect militarii obinuii.
Ba, de multe ori, chiar mai slabi. Ei sunt acolo numai ca s
ncalce regulile. E ct se poate de simplu.
i cum crezi c ai fi putut s-o ii pe Anne n via?
Ar fi trebuit s-o scot de acolo. Fr un ban, dar vie.
i ce vrei s fac eu?
Vreau s pleci de acolo. Pentru binele tu. Nu-i
murdri minile fcndu-i treburile lui Lane.
Tcere.
n plus, e un individ periculos, adug Patti.
O s fiu atent, promise Reacher. Ca ntotdeauna. Dar
de plecat, plec cnd cred eu de cuviin.
Patti Joseph nu spuse nimic.
A vrea s m ntlnesc cu tipul sta, Brewer, relu
brbatul. Pentru c, dac i merit numele de poliist, a
vorbit deja cu detectivii i cu agenii FBI care s-au ocupat
iniial de caz. Ar putea avea o imagine mai limpede.
De obicei vine aici dup ce-i transmit un raport
telefonic.
Ai spus c nu face nimic...

Trece doar pe aici, la sfritul turei. n drum spre


cas.
Cnd iese din tur?
La miezul nopii. Nu sunt combinat cu el, nimic de
genul sta, replic Patti, citind expresia de pe faa lui
Reacher. El e singur. Eu sunt singur. Asta-i tot.
Reacher nu coment.
Uit-te la fereastra mea, spuse Patti. Dac Brewer e
aici, lumina o s fie aprins. Dac nu, nu.

Capitolul 4
Reacher iei singur din apartament. Ddu un ocol
cldirii lui Patti, ca msur de precauie. Era zece fr un
sfert, seara. O noapte de var perfect. Din parc se auzea
muzic, iar n Bronx sau n Shea probabil c se juca
baseball. Reacher se ndrept spre cldirea Dakota.
Portarul l sun pe Lane, apoi i ddu drumul nuntru.
Lund liftul, urc i-l gsi pe Gregory ateptndu-l.
Am crezut c ai dat bir cu fugiii, l ntmpin el.
Am fost la o plimbare, spuse Reacher. Vreo veste?
E prea devreme.
Reacher l urm n apartament. Edward Lane sttea n
fotoliul de lng telefon. Alturi de el, la captul sofalei,
era o adncitur n perne. Locul ocupat pn nu de mult
de Gregory, ghici Reacher. Apoi intr Burke. Apoi
Addison, Perez i Kowalski. Groom se rezemase de perete,
cu faa ctre u, atent. La mine se gndesc numai cnd e
vorba de afaceri, spusese el.
Cnd or s sune? zise Lane.
Bun ntrebare, gndi Reacher. Sau o s-i suni tu pe ei? Ca
s le dai verde s apese pe trgaci?
Cu voce tare spuse:
N-or s-o fac nainte de diminea.
Lane se uit la ceas.
Peste zece ore.
Da, rspunse Reacher.

Am fcut tot ce mi-au cerut, murmur Lane ca


pentru sine.
Nimeni nu coment.
Pe la jumtatea celei de-a doua ore, Lane i arunc o
privire lui Reacher i-i spuse:
E de mncare n buctrie, dac vrei.
Reacher nu voia s mnnce. Dar voia s ias dracului
din camera aia. Era ca i cum ar fi privegheat cu toii un
muribund.
Mulumesc, rspunse el.
Se duse la buctrie. Pe bufet erau farfurii murdare i
cutii de carton desfcute, cu mncare chinezeasc.
Neatingndu-se de ele, se aez pe un scaun. Se uit spre
dreapta, la ua deschis a biroului.
Ascult. Nu venea nimeni. Intr n birou. Mas,
computer, fax, telefoane, fiete, rafturi.
ncepu cu rafturile.
Cri de telefoane, manuale de instructaj pentru arme
de foc, o istorie a Argentinei i un atlas al lumii. Mai era i
un Rolodex plin de carduri cu nume i numere de telefon,
cu diferite coduri MOS. Military Occupational Specialties.
Reacher cut la litera G, uitndu-se dup Carter Groom.
Nu era acolo. Apoi la B, dup Burke. Nici acesta nu era. n
mod clar, dduse peste baza de date pentru echipa B.
Unele nume aveau alturi notaii ca MIA disprut n
misiune sau KIA ucis n misiune.
Reacher atinse mouse-ul computerului. Fereastra
deschis pe ecranul monitorului ceru parola. Reacher tast

Kate. Accesul interzis. ncerc apoi 05LaneE, de la colonel


Edward Lane. Accesul interzis. Renun.
Continu cu fietele.
Erau patru. Cte dou sertare la fiecare. Fr etichete.
Nencuiate. Deschise primul sertar. Pe ine duble atrnau
ase dosare din carton galben, subire. Toate ase erau
pline cu documente financiare.
Deschise apoi sertarul din stnga jos. Acelai tip de
dosare galbene. De data asta, pline cu mape mari de
plastic, coninnd articole de genul celor care se pun n
torpedoul automobilelor noi. Cri tehnice, certificate de
garanie, adrese de service-uri, dubluri ale unor chei de
main i telecomenzi pentru alarme. Abonamente pentru
autostrad. Chitane de benzin.
Reacher nchise sertarul. Arunc o privire ctre u. l
vzu pe Burke stnd n picioare, privindu-l tcut.
Un lung moment, Burke nu scoase o vorb. Apoi zise:
M duc s fac o plimbare.
Te nsoesc, se oferi Reacher.
Burke se mulumi s ridice din umeri. Reacher l urm
afar din apartament. Coborr cu liftul, tot n tcere.
Ieir n strad i cotir ctre est, spre Central Park.
Reacher ridic discret privirea spre fereastra lui Patti
Joseph. ntuneric. Deci era singur.
n legtur cu ntrebarea aia pe care ai pus-o, ncepu
Burke.
Care ntrebare? fcu Reacher.
Cine tia c doamna Lane merge adesea la

Bloomingdale...
Ce-i cu ea?
Cred c e implicat cineva din interior, spuse Burke.
Era negru ca tciunele, nu prea nalt, cam de statura i
constituia unui juctor din liga a doua de baseball.
Ce s-a ntmplat dup povestea cu Anne? ntreb
Reacher.
Te referi la tipii care au rpit-o? N-am ce s
comentez.
Au recunoscut?
Nu.
Parcul se ntindea n faa lor, ntunecat i pustiu.
Muzica ncetase.
ncotro mergem? ntreb Reacher.
Nu conteaz. Voiam numai s vorbim.
Despre implicarea cuiva din interior?
Da.
Cine crezi c a fost?
Habar n-am, rspunse Burke, dnd colul spre sud.
Dar cui i s-a dat informaia? ntreb Reacher. Nu cine
a dat informaia. Cred c asta ar fi important de tiut. i
cred c asta aveai de gnd s-mi spui.
Burke continu s mearg n tcere.
Mi s-a prut c vrei s vorbim, bombni Reacher.
Dar vd c nu ai prea multe de spus. Aproape c m-ai
trt dup tine de poman. i nu pentru c erai ngrijorat
c nu fac destul micare.
Burke parc amuise.

Ai de gnd s joci Cine tie ctig cu mine?


Poate c ar fi cea mai bun metod, rspunse Burke,
n sfrit.
Crezi c la mijloc e vorba de bani?
Nu numai. Cel mult jumtate din ecuaie.
Cealalt jumtate fiind n scop de pedeaps?
Te-ai prins.
Cineva care i poart pic lui Lane?
Da. i nu doar o persoan, spuse Burke.
Dou persoane?
Da.
Ce fel de pic i poart?
Ai idee care-i cel mai ru lucru pe care i-l poate face
un om altuia?
Depinde cine e omul...
Exact, spuse Burke. i cine suntem noi?
Reacher reflect.
Soldai din Forele Speciale, rspunse.
Corect. Aadar, ce nu facem noi niciodat?
Nu lsai cadavre n urm pe cmpul de lupt.
Burke tcu din nou.
Dar Lane a lsat. A lsat dou cadavre n urm.
Burke se opri pe trotuarul dinspre nord de la Columbus
Circle.
Ce ncerci s-mi spui? ntreb Reacher. Cineva a ieit
la lumin, cutnd rzbunare? n numele celor doi mori?
Burke iari nu rspunse. Reacher l intui cu privirea.
Ai lsat n urm doi indivizi n via?

Nu eu, replic Burke. Nu noi. Ci Lane.


Hobart i Knight, spuse Reacher.
De unde le cunoti numele? Nu exist nimic despre
ei n dosarele din fietele alea. i nici n computer. Au fost
teri de peste tot. Ca i cnd nici n-ar fi existat.
Ce s-a ntmplat cu ei?
Erau rnii, din cte susinea Lane. Noi nu i-am
vzut. Erau la posturi de observaie n avangard i am
auzit focuri de arm. Lane s-a dus pn la ei, apoi cnd s-a
ntors, a spus c sunt grav rnii i n-au cum s mai ajung
napoi la baz. A spus c nu-i putem aduce. A spus c am
pierde prea muli oameni ncercnd s-i aducem. Practic,
ne-a ordonat s ne retragem. I-am abandonat acolo.
i ce crezi c s-a ntmplat cu ei?
Am presupus c or s fie luai prizonieri. Caz n care
am estimat c sperana lor de via ar fi fost de vreun
minut jumate.
Atunci de ce ai mai rmas alturi de Lane dup
aceea? Atia ani...
Eu ascult ordinele. i i las pe ofieri s ia deciziile.
Aa a fost ntotdeauna i aa o s fie mereu. Asta-i regula.
tie c s-au ntors? Lane la el m refer.
Nu m-ai ascultat cu atenie, spuse Burke. Nimeni nu
tie dac s-au ntors. Nimeni nu tie nici mcar dac mai
sunt n via. E doar o presupunere a mea, asta-i tot.
Cine ar putea s fi vorbit cu ei? Cineva din interior...
Nu tiu.
Ce erau?

Pucai marini.
La fel ca Groom?
Da, la fel ca Groom.
Reacher tcu.
Pucaii detest s fac asta, adug Burke. Detest
s lase oameni n urm.
Atunci el de ce rmne alturi de Lane?
Din acelai motiv ca i mine. Nou nu ne e permis s
punem ntrebri.
Poate n serviciul activ, pufni Reacher. Nu neaprat
i ntr-o companie privat de tot rahatul.
Ai grij cum vorbeti, amice. Doar te ajut s ctigi
un milion de dolari. Dac i gseti pe Hobart i Knight, le
gseti i pe Kate i Jade.
Nu trebuie s-mi fac griji cum vorbesc, replic
Reacher. Dac respeci i acum regula, eu sunt nc ofier.
Pot s spun orice am chef i tu nu poi dect s iei poziia
de drepi i s m salui.
Burke se ntoarse i porni spre nord. Reacher l ajunse
din urm i merse tcut alturi de el. Zece minute mai
trziu intrar pe 72nd Street. Reacher privi n sus.
Fereastra lui Patti Joseph era luminat.
Reacher i spuse:
Du-te nainte. Eu m mai plimb puin.
De ce? ntreb Burke.
Mi-ai dat motive s reflectez. Mai am o ntrebare,
adug Reacher. Lane i Kate se nelegeau bine?

Sunt cstorii nc.


i asta ce nseamn?
nseamn c se nelegeau bine.
La fel de bine cum se nelegea cu Anne?
Burke ncuviin din cap.
Cam la fel.
Ne vedem mai trziu, ncheie Reacher.
Atept pn cnd Burke dispru n cldire, apoi porni
i el, ndeprtndu-se de locuina lui Patti Joseph.
Manevr de rutin.
Portarul de la Majestic sun n apartament. Trei minute
mai trziu, Reacher ddea mna cu Brewer, poliaiul. Patti
Joseph era n buctrie, fcea cafele. Se schimbase ntr-un
costum cu jachet i pantalon, ngrijit i asortat.
ntorcndu-se cu dou ceti, i ddu fiecruia cte una,
apoi spuse:
V las s stai de vorb. Poate e mai bine s nu fiu
aici. M duc la o plimbare. Doar noaptea pot s merg peafar n deplin siguran.
Apoi iei, privind cu team peste umr, ca i cum
tocmai urma s i se decid viitorul. Reacher se uit mai
bine la Brewer. Era exact aa cum te-ai fi ateptat s fie un
detectiv din New York, dar ceva mai nalt, mai solid, cu
prul mai lung, mai nengrijit, mai energic. Avea vreo
cincizeci de ani i albise prematur.
De ce te intereseaz povestea asta? ntreb el.
Lane mi-a propus s m angajeze, explic Reacher.

Am ascultat i versiunea lui Patti. Vreau s tiu n ce m


bag.
Cu ce te ocupi?
Am fost n armat.
Trim ntr-o ar liber!
Brewer se tolni pe sofaua lui Patti ca i cum ar fi fost
proprietatea lui. Reacher se rezem de perete.
i eu am fost cndva poliist. Poliia militar.
Brewer ridic din umeri:
Presupun c-i pot acorda cinci minute.
Hai s tragem linie i s adunm, propuse Reacher,
aezndu-se. Ce s-a ntmplat acum cinci ani?
Nimeni din NYPD n-are cum s tie asta, spuse
Brewer. Dac a fost rpire, atunci e treaba FBI-ului, fiindc
rpirea e delict federal. Dac a fost pur i simplu o crim,
atunci e treaba poliiei din New Jersey, pentru c au gsit
cadavrul de cealalt parte a podului George Washington.
Prin urmare, n-a fost niciodat n parohia noastr.
Atunci de ce eti aici?
Legtura cu membrii comunitii. Fata pare
nefericit i are nevoie de un umr pe care s plng. n
plus, e frumuic i face cafea bun.
Departamentul tu trebuie s fi primit copii ale
documentelor.
Brewer ddu din cap afirmativ.
Exist un dosar, spuse el. Dar singurul lucru care se
tie cu siguran e c Anne Lane a murit acum cinci ani n
New Jersey. Cadavrul a fost gsit dup o lun, n stare de

descompunere avansat. Dar s-a fcut identificarea dup


dantur. Ea era.
Cauza morii?
Plag mpucat n zona cervical. Pistol de calibru
mare, probabil nou milimetri. Era afar, sub cerul liber.
n gaura glonului intraser insecte... Dar trebuie s fi fost
un pistol de calibru nou.
Altceva la locul crimei?
O carte de joc. Un trei de trefl. Bgat pe la ceaf
sub bluza femeii. Criminalitii aproape c n-au avut date,
aa c nimeni nu tie ce o fi nsemnat.
Dar tu ce crezi? ntreb Reacher. Rpire sau crim?
Brewer csc.
Dac auzi zgomot de copite, n primul rnd te
gndeti la cai, nu la zebre. Dac un tip sun s anune c
i-a fost rpit nevasta, presupui c aa e. Plus c au existat
apeluri telefonice reale, au fost bani reali pui n geant...
Dar?
Brewer rmase tcut o clip.
Patti are talentul s te atrag de partea ei, spuse.
Trebuie s recunoti c i cealalt versiune e la fel de
plauzibil.
i intuiia ta?
Pur i simplu nu tiu, rspunse Brewer. i sta e un
sentiment ciudat pentru mine. Vreau s spun, uneori m
nel, dar de tiut tiu ntotdeauna.
Aadar, ce ai de gnd s faci?
Nimic. E un dosar pe care de mult s-a aternut

praful i nici nu e n jurisdicia noastr.


Brewer lu o gur de cafea, apoi ntreb pentru a doua
oar:
Dar pe tine de ce te intereseaz povestea asta?
i-am rspuns.
Rahat! Te roade ceva, exclam Brewer. Patti mi-a
spus un lucru. N-a mai vzut-o pe doamna Lane de cteva
zile. Nici pe putoaic. i poate c tu caui o paralel cu
cele ntmplate n trecut...
Reacher tcu, iar Brewer continu:
Ai fost poliist, nu soldat combatant. Aa c acum
m ntreb de ce ar vrea Lane s te angajeze.
Din nou tcere. O privire lung i plin de semnificaii,
ca de la poliist la poliist. Apoi Brewer relu:
Cum vrei tu. Dup cum spuneam, trim ntr-o ar
liber.
Reacher i termin cafeaua i se ridic.
Aadar, ce faci cu informaiile pe care i le d Patti la
telefon?
Le transmit mai departe, rspunse Brewer. Cuiva
interesat.
Cine-i persoana?
Un detectiv particular. O femeie. Tot frumuic, dar
ceva mai n vrst.
NYPD lucreaz cu detectivi particulari acum?
S-a retras din FBI. Este agentul care a condus cazul
Anne Lane.
Lui Patti i-ai spus?

Brewer scutur din cap.


E mai bine s nu tie.
Cum o cheam pe femeia asta?
Credeam c n-o s m mai ntrebi...
Reacher prsi apartamentul lui Patti mai bogat cu
dou cri de vizit. Una era a lui Brewer, cealalt,
elegant, cu numele Lauren Pauling gravat n partea de sus
i Investigator privat dedesubt. Apoi: Fost agent special FBI.
n partea de jos erau o adres potal din centru, una de email, mpreun cu numerele de telefon fix i mobil. Avea
un aspect foarte profesionist.
Reacher arunc la gunoi cartea de vizit a lui Brewer,
iar pe cea a lui Lauren Pauling o bg n pantof. Era
aproape ora unu noaptea. Vzu o main de poliie pe
Columbus Avenue. Gabori, i spuse n gnd. Cuvntul i se
roti o vreme n minte ca o crengu prins de vrtej n
apele unui ru. nchise ochii i ncerc s ptrund
semnificaia. Dar i scp i de data asta. Intr n holul
cldirii Dakota. Portarul de noapte sun sus, n
apartament. La etajul cinci, Gregory era deja pe coridor.
Deocamdat nimic. Dar mai avem probabil vreo
apte ore.
Toat lumea se afla nc n living.
Trebuie s trag un pui de somn, anun Reacher. Trei
sau patru ore.
Du-te n camera lui Jade, spuse Lane.
Reacher ddu din cap i porni ntr-acolo. Patul se

dovedi mult prea mic pentru un brbat de talia lui.


Lu perna, cearaful i plapuma i-i ncropi un culcu
pe podea. Ddu la o parte tot felul de jucrii. Ursuleii de
plu erau noi, iar ppuile preau neatinse. Mut biroul ca
s aib loc i toate hrtiile se mprtiar pe jos. Desenele
fcute cu creioane cerate pe hrtie ieftin. Copacii, ca nite
acadele verzi pe bee maronii, i o cldire mare n spatele
lor. Dakota, probabil. Alt desen cu trei siluete, una dintre
ele mult mai mic dect celelalte. Familia, probabil. Mama,
fiica, tatl vitreg. Mama i fiica zmbeau, dar Lane fusese
desenat cu guri negre n gur, ca i cum cineva i-ar fi tras
un pumn i i-ar fi scos civa dini. Mai era un desen
nfind un avion. Fuzelajul avea trei ferestre, care
ncadrau trei fee. n ultimul desen aprea din nou familia,
dar fiecare membru n dublu exemplar. Doi Lane, dou
Kate, dou Jade.
Reacher aez hrtiile la loc. Puse ceasul din capul su
s sune la cinci dimineaa. nchise ochii, inspir o dat i
adormi.
Reacher se trezi, aa cum planificase, la ora cinci, dar
tot obosit. l gsi pe Carter Groom n buctrie, lng o
main de cafea Krups.
Mai avem trei ore de ateptat, l anun acesta.
Apoi intr Burke. Nu spuse o vorb. Se purta ca i cum
seara precedent n-ar fi existat. Groom turn cafea n trei
cni. Lu una dintre ele i iei din ncpere. La fel fcu i
Burke. Reacher i bu cafeaua aezat pe bufet.

E timpul s-i dm deteptarea fostului agent special Lauren


Pauling.
n drum spre ieire, se opri n living. Lane zcea n
acelai fotoliu. Realitate sau prefctorie, era oricum o
demonstraie de rezisten. Gregory, Perez i Kowalski
dormeau pe sofale. Addison prea treaz, dar nu mica.
Groom i Burke i beau cafelele.
Ies puin, spuse Reacher. Micul dejun.
Reacher fcu la dreapta pe 72nd Street, ndreptndu-se
spre Broadway. Nu-l urmrea nimeni. Gsi un telefon
public i form numrul telefonului mobil al lui Pauling.
Femeia rspunse la al treilea trit.
Alo?
Voce ruginit nu adormit, ci doar nefolosit nc.
Reacher ntreb:
Ai auzit de curnd numele Reacher?
Ar fi trebuit? contracar Pauling.
Am economisi o mulime de timp dac ai spune pur
i simplu da. De la sora Annei Lane, Patti, prin
intermediul unui poliist pe nume Brewer.
Da, rspunse Pauling. Ieri-sear, trziu.
A vrea s ne vedem ct mai curnd, spuse brbatul.
Tu eti Reacher?
Da, eu sunt. ntr-o jumtate de or, la biroul tu?
tii unde e?
Brewer mi-a dat cartea ta de vizit.
ntr-o jumtate de or, consimi Pauling.
Aa c, o jumtate de or mai trziu, Reacher atepta pe

West 4th Street, cu un pahar de cafea ntr-o mn i o


gogoa n cealalt, privind-o pe Lauren Pauling n timp
ce se apropia.
Era o femeie elegant, de vreo cincizeci de ani. Brewer
spusese e frumuic i avusese dreptate. Destul de
nalt, mbrcat ntr-o fust dreapt, neagr. Ciorapi
negri, pantofi negri cu toc. O bluz verde-smarald, care ar
fi putut fi de mtase. La gt, un irag de perle, desigur
imitaie. Prul, vopsit n blond-auriu, i se revrsa pe umeri
n bucle. Ochii verzi erau zmbitori.
Jack Reacher, bnuiesc, ncepu ea.
Reacher muc din gogoa, i terse degetele pe
pantaloni i i strnse mna. Apoi atept pn ce ea
descuie ua de la intrare. O privi dezactivnd alarma de la
panoul din hol. Era dreptace. i folosi degetul mijlociu,
apoi indexul, inelarul i iar indexul, fr s mite mna
prea mult. Probabil 8461, i spuse Reacher. Ori e proast, ori
neatent, de m-a lsat s vd. Neatent, mai degrab. Nu poate
s fie proast.
Reacher o urm la etaj, unde descuie ua unui
apartament cu dou camere. Holul de ateptare, apoi o
ncpere cu biroul ei i dou scaune pentru musafiri.
Foarte compact, dar mobilat perfect. Dac ar fi fost puin
mai mare, ar fi putut s fie birou de avocatur sau
cabinetul unui chirurg plastician.
Am vorbit cu Brewer, spuse ea. L-am sunat acas,
dup ce mi-ai telefonat tu. E curios n privina motivelor

tale.
Vocea lui Lauren Pauling era joas i uor rguit.
Reacher se simea n stare s-o asculte o zi ntreag.
Aa c am devenit i eu curioas.
Reacher se aez. Femeia se strecur pe cealalt parte a
mesei i se aez i ea.
Nu fac dect s caut informaii, explic Reacher.
Dar de ce?
Hai s vedem dac ajungem n punctul n care e
cazul s-i spun.
Brewer susine c ai fost poliist militar.
Cndva, de mult.
Atunci tii c nu ar trebui s vorbeti cu mine.
De ce nu?
Gndete-te, se nsuflei ea. Dac Edward Lane nu ia ucis soia, atunci cine dracu a fcut-o? Ei bine, eu am
ucis-o. Din neglijena mea s-a ntmplat...
Reacher spuse:
Nimeni nu reuete n sut la sut din cazuri. Nu n
lumea real, cel puin.
Pauling cltin din cap.
Mai e i sor-sa. St acolo sus, n cuibul la de vultur,
tot timpul. Parc ar fi contiina mea...
Am cunoscut-o.
mi st pe suflet.
Povestete-mi despre treiul de trefl, i ceru Reacher.
Am tras concluzia c nu nsemna nimic, rspunse ea.
Tocmai se lansase o carte sau un film, sau aa ceva, n care

asasinul lsa n urm astfel de lucruri. Aa c pe vremea


aia apreau destul de des. Dar n bazele de date nu am
gsit nimic despre vreun trei. i nici despre trefle nu era
mare lucru. Am pus s se ocupe de asta cei mai dotai
oameni ai mei. Nimic. Aa c treiul de trefl a fost pus cu
intenia de a ne trimite pe o pist fals. Trebuia s aflm
cine voia s ne trimit acolo.
L-ai luat n considerare i pe Lane, la vremea aia?
Pauling ncuviin din cap.
L-am verificat foarte atent, la fel i pe oamenii lui.
Cine l cunotea? Cine tia c are bani? Cine tia despre
nevast-sa?
i?
Nu e un tip prea agreabil, aproape un bolnav mintal.
Are o nevoie paranoic de a comanda.
Patti Joseph susine acelai lucru.
Are dreptate.
tii ceva? continu Reacher. Nici oamenii lui nu sunt
foarte departe. Au o nevoie paranoic de a li se comanda.
Sunt civili, dar se in scai de vechile lor reguli militare. Ca
de nite colaci de salvare.
Pentagonul nu a fost foarte cooperant. Dar am
observat dou lucruri. Cei mai muli dintre ei au fcut
stagii repetate n armat, dar au primit mult mai puine
medalii dect te-ai atepta. i majoritatea au fost subiectul
unor demobilizri ordinare. Nicidecum nite demobilizri
cu onoruri. Nici mcar Lane.
Reacher cltin din cap.

Asta ar explica de ce stau pe lng Lane. Cu dosarele


lor, unde altundeva ar mai primi douzeci i cinci de mii
pe lun?
Cu att sunt pltii? Att i-a oferit Lane?
Reacher nu rspunse.
Pentru ce vrea s te angajeze?
nc n-am terminat cu informaiile.
Anne Lane a murit, acum cinci ani, pe un teren viran
de lng New Jersey Turnpike. Astea sunt toate
informaiile pe care le avem.
Intuiia ta?
Dar a ta?
Reacher ridic din umeri.
Brewer mi-a spus un lucru. A spus c pur i simplu
nu tie i pentru el asta e ciudat, fiindc nainte chiar
dac uneori se nela, ntotdeauna tia. i eu sunt la fel.
ntotdeauna tiu. Mai puin de data asta.
Cred c a fost o rpire adevrat, opin Pauling. i
eu am dat-o n bar.
Cum ai dat-o n bar?
Nu tiu.
Atunci se poate s fi fost o nscenare foarte elaborat.
Ce-i trece prin minte, Reacher?
Brbatul o privi n ochi.
Indiferent ce a fost, se ntmpl din nou.
Lauren Pauling se aplec spre el i-l rug:
Povestete-mi.
Aa c Reacher i povesti totul, de la primul espresso

dublu la oferul anonim care plecase cu Mercedes-ul i


pn la livrarea banilor n exact acelai loc.
Dac e o nscenare, e incredibil de elaborat, ntri
Pauling.
Exact aa gndesc i eu, mrturisi Reacher. Iar dac
nu e aa, nu-mi pot imagina cine o face. Ar avea nevoie de
oameni de ncredere, dar din jurul lui Lane nu lipsete
nimeni.
Se nelegeau? Soul i soia?
Nimeni nu spune altceva.
Deci e de-adevratelea.
Reacher ddu din cap.
Povestea pare coerent. nceputul trebuie s fi
depins de o informaie din interior, despre locul i
momentul unde aveau s se afle Kate i Jade. Iar rpitorii
tiau exact ce maini are Lane.
i mai ce?
Ceva care-mi st pe creier. Ceva legat de poliie. I-am
cerut lui Lane s repete exact ce i s-a cerut la primul apel
telefonic. i a fcut-o. Rpitorii nu au spus niciodat fr
poliie. Ceea ce sugereaz c tiau povestea de acum cinci
ani. tiau c Lane n-ar apela oricum la poliie.
Asta sugereaz c prima rpire a fost pe bune.
Nu neaprat. Ar putea numai s reflecte ceea ce
Lane a pus n circulaie pentru urechile celorlali. Dar mai
e un lucru cruia nu-i gsesc locul n niciun scenariu. i
anume abordarea iniial. Singura metod posibil ar fi
fost o abordare rapid, n interiorul mainii, imediat ce se

oprea. Toat lumea e de acord cu asta. Problema e c


Bloomingdale se ntinde pe un cvartal ntreg. Cum ar fi
putut cineva s prevad cu precizie locul de pe Lexington
Avenue unde avea s opreasc Jaguar-ul lui Taylor? Iar
dac nu puteau ti dinainte cu exactitate, toat afacerea se
prbuea de la sine.
Ce vrei s spui?
Spun c, nscenare sau nu, ceva e n neregul n toat
povestea asta. Spun c nu pot s o apuc de nicieri. Spun
c, pentru prima oar n viaa mea, pur i simplu nu tiu.
i ce ai de gnd s faci?
S-o iau de la capt.
Ce nseamn de la capt?
Aa fceam n poliie, atunci cnd n-aveam noroc.
tii tu, o iei din nou de la momentul zero, reevaluezi totul,
ntorci pe toate prile fiecare detaliu.
Pot s te ajut?
Am nevoie de amnunte despre doi tipi, Hobart i
Knight.
Pauling cltin din cap.
Knight conducea maina n ziua cnd Anne a fost
rpit, iar Hobart era plecat atunci la Philadelphia. Au
murit undeva n strintate.
Poate c n-au murit n strintate. Au fost
abandonai grav rnii, dar n via. Vreau s tiu ce s-a
ntmplat cu ei.
Crezi c mai sunt n via? Crezi c s-au ntors?
N-am idee. Dar cel puin unul din oamenii lui Lane

n-a dormit bine azi-noapte.


I-am cunoscut pe Hobart i Knight, tii? Acum cinci
ani. La vremea investigaiei.
Arta vreunul ca tipul pe care l-am vzut eu?
De talie mijlocie i ct se poate de banal? Chiar
amndoi! Ce ai de gnd s faci acum?
M ntorc la Dakota. Poate primim un telefon i se
termin toat povestea. Dar cel mai probabil n-o s-l
primim iar distracia rencepe.
D-mi trei ore, spuse Pauling. Apoi sun-m pe
mobil.

Capitolul 5
Cnd Reacher ajunse la Dakota era ora apte i lumina
rsritului fcuse loc dimineii. Cerul sticlea ntr-un
albastru dur. Nu fu nevoie ca Reacher s ntrebe dac
sunase telefonul. Era clar c nu sunase. Tabloul rmsese
neschimbat de ore ntregi. Lane edea n fotoliul lui. Apoi
Gregory, Groom, Burke, Perez, Addison, Kowalski, toi
tcui, morocnoi, nirai pe ici pe colo, privind n gol,
rsuflnd arar.
Lane ntoarse ncet capul, l privi int pe Reacher i
ntreb:
Unde dracu ai fost?
S mnnc.
Te pltesc ca s munceti.
Ba nu m plteti deloc. N-am vzut nicio para pn
acum.
Asta e problema ta? Banii?
Reacher nu rspunse.
Se rezolv imediat, decret Lane.
i se ridic n picioare cu greutate, de parc ar fi fost
prima oar dup multe ore probabil c aa i era.
Vino, spuse el.
Reacher l urm n dormitorul principal. Lane deschise
ua debaralei, cea mai ngust dintre cele dou. nuntru
era o alt u. n stnga ei, un panou cu butoane, care
controla sistemul de securitate. Lane tast cu mna stng.

Arttorul. Inelarul. Mijlociul. Mijlociul... 3785, i spuse


Reacher. Prost sau neatent, dac m-a lsat s vd.
Dispozitivul piui, iar Lane deschise ua. Bg mna
nuntru i trase de un fir. Un bec se aprinse, luminnd o
ncpere de doi metri pe unu, nesat cu baloi de form
cubic, ambalai n folie groas de plastic. Pe folie, marcaje
ntr-o limb strin.
Mai precis, n francez: Banque Centrale. Bani!
Teancuri legate cu banderole, dolari americani fcui
baloi i mpachetai. Multe cuburi erau intacte. Unul era
desfcut i din el se revrsaser pachete cu bani.
Lane tr balotul desfcut pn n dormitor. Din el
czur dou pachete subiri de bancnote.
Ia-le, spuse Lane. Sunt banii ti. Ia-i.
Reacher rmase nemicat. Lane ridic de jos unul dintre
pachete.
Ia-i.
Reacher rspunse:
Discutm despre plat dac obin rezultate.
Ia-i! url Lane.
Arunc pachetul spre pieptul lui Reacher. l lovi
deasupra sternului, surprinztor de puternic. Apucnd i
cellalt pachet, Lane repet micarea. Lovi n acelai loc.
Ia-i! url din nou.
Apoi se aplec i, cufundndu-i amndou minile n
balotul de plastic, ncepu s arunce pachet dup pachet, la
ntmplare. Ele l lovir pe Reacher n picior, n stomac, n
piept, n cap. Salve dezordonate, de cte zece mii de dolari

fiecare. O rafal. Apoi pe faa lui Lane aprur lacrimi i


ncepu s ipe necontrolat, gfind, suspinnd: Ia-i! Ia-i! i
apoi: Adu-o napoi! Adu-o napoi! Adu-o napoi! i, n fine: Te
rog! Te rog!
Reacher rmase n picioare, cu sute de mii de dolari
mprtiate n juru-i, gndind: Nimeni nu poate juca teatru
att de bine. De data asta e adevrat.
Se ntoarse n living, lsndu-l pe Lane s se calmeze.
Un minut mai trziu, acesta l urm linitit i se aez calm
n fotoliu, de parc nu s-ar fi ntmplat nimic. Se aez pur
i simplu i ncepu s priveasc telefonul.
Acesta sun puin nainte de opt fr un sfert. Lane
smulse receptorul din furc:
Alo?
Apoi faa i se crisp. Altcineva. Ascult timp de vreo
zece secunde i nchise.
Cine a fost? ntreb Gregory.
Un prieten. Poliia a gsit azi-diminea un cadavru
plutind pe Hudson. La dana de pe 79th Street. Brbat, alb,
neidentificat, la vreo patruzeci de ani. Ucis cu un singur
foc.
Taylor?
El trebuie s fie, spuse Lane.
Gregory ntreb:
Ce avem de fcut?
Acum? Nimic. Ateptm aici. Ateptm n
continuare telefonul. Cel pe care-l vrem.
i care nu mai veni. Pn la zece fr un sfert, toat

energia se scursese din trupul lui Lane. Se ls pe spate n


fotoliu, i rezem capul de sptar privind fix n tavan.
S-a terminat, murmur el. E moart, nu-i aa?
Nu primi rspuns.
La ora zece, Lane se ridic i spuse:
OK. Acum ne micm. Cutm i distrugem. O s se
fac dreptate. Dreptatea noastr.
Nimeni nu vorbi.
Pentru Kate, declam Lane. i pentru Taylor.
Gregory rspunse:
Conteaz pe mine.
Pn la capt, complet Groom, iar ceilali
ncuviinar din cap.
Mulumesc.
Apoi Lane se aplec nainte, prnd a-i fi recptat
energiile. Se ntoarse ctre Reacher:
Primul lucru pe care l-ai spus cnd ai intrat n
camera asta a fost c oamenii mei pot s porneasc
rzboiul mpotriva lor, dar c mai nti trebuie s-i gsim.
Reacher ncuviin din cap.
Gsii-i!
Reacher merse la telefonul public pe care-l mai folosise
i nainte. Scoase cartea de vizit din pantof i apel
mobilul lui Lauren Pauling. Rosti n receptor:
De data asta e de-adevratelea i nu se mai ntorc.
Ea rspunse:
Poi s ajungi la Naiunile Unite ntr-o jumtate de

or?
Reacher o zri pe Lauren Pauling ateptndu-l pe
trotuar. Arta bine. Era cu zece ani mai n vrst dect el,
dar brbatului i plcea ce vedea.
Am cerut cuiva un serviciu, spuse ea, pornind spre
Reacher. Ne ntlnim cu un ofier de legtur pentru unul
dintre comitetele ONU.
Pe ce tem?
Mercenari. Se presupune c suntem mpotriva lor.
Pentagonul ador mercenarii.
Dar are pretenia ca mercenarii s se duc acolo
unde sunt trimii. Nu-i place s-i ocupe timpul cu aciuni
colaterale neautorizate.
Aa i-a pierdut Lane pe Hobart i Knight? ntr-o
aciune colateral?
Undeva n Africa, confirm Pauling.
Tipul cu care ne vedem tie amnunte?
O parte. E destul de mare n funcie, dar mai nou. No s-i spun cum l cheam i nici eu nu i-am spus
numele tu. Asta ne-a fost nelegerea.
OK.
Telefonul ei sun. Ascult i privi n jur.
Trebuie s mergem la o cafenea pe 2nd Street,
anun ea. Tipul vine acolo.
Pauling l conduse pe Reacher ctre un separeu din
fundul cafenelei i se aez n aa fel nct s poat vedea
ua. Reacher se strecur lng ea. Niciodat nu se aeza

dect cu spatele la un perete. Pauling i fcu semn


chelneriei, comand cafea i ridic trei degete.
ntorcndu-se, chelneria trnti pe mas trei cni mari,
grele, maronii.
Reacher lu o gur de cafea. Fierbinte i tare.
l ochi pe tipul de la Pentagon chiar nainte ca acesta s
intre pe u. Militar, dar nu neaprat combatant. Poate un
simplu birocrat. Obinuit. Nici tnr, nici btrn, cu prul
blond tuns scurt, n costum bleumarin de stof, ieftin, i
cma alb, cravat n dungi, pantofi lustruii oglind. Un
alt fel de uniform.
Tipul se opri i privi n jur. Nu pe noi ne caut, i spuse
Reacher. Se uit dup persoane care-l pot recunoate. Dac vede
pe cineva, se preface c a primit un telefon i pleac. Pn la
urm, nu e deloc prost individul.
Dar, n mod evident, omul nu vzuse nimic ngrijortor.
Se apropie i se aez la mas, n faa lor. Reacher observ
c poart la rever o insign neagr, cu dou pistoale
ncruciate.
Nu am mare lucru pentru voi, i anun. Americanii
angajai ai unor firme particulare, care lupt n strintate,
intr n categoria vetilor proaste, mai ales dac au fost
trimii n Africa. Aa c toat povestea asta nu poate fi
aflat dect cu aprobare special. Deoarece lucrurile s-au
petrecut nainte s vin eu, nu am cum s tiu prea multe.
Unde s-a ntmplat? ntreb Reacher.
Nici mcar de asta nu sunt foarte sigur. Burkina Faso
ori Mali. Istoria obinuit. Rzboi civil. Un guvern

ngrozit, o mn de rebeli. O armat pe care nu se poate


baza. Aa c guvernul cumpr protecie de pe piaa
internaional, ce gsete.
n vreuna din rile astea se vorbete franceza?
Ca limb oficial? n amndou. De ce?
Am vzut o parte din bani. Ambalai n plastic, cu
inscripii n francez.
Ct de muli?
Mai muli dect am ctiga noi doi, mpreun, ntr-o
via.
Dolari americani?
Reacher ncuviin din cap.
O grmad de bani.
Tipul continu:
Povestea care a circulat zice c Edward Lane a luat
banii i a fugit.
Dar nu toat lumea a scpat de acolo.
Individul aprob:
Aa se pare. n cele din urm, am primit un raport n
care scria c doi americani au fost capturai. Un an mai
trziu am primit i numele lor. Erau Knight i Hobart.
M mir c au rmas n via.
Rebelii au nvins. Toat lumea care lucrase pentru
vechiul regim s-a trezit c are belele mari. Iar doi
americani erau adevrate trofee. Aa c au fost inui n
via. Dar torturai fr mil...
tii cum s-a terminat povestea?
Vag. Unul a murit n captivitate, dar cellalt a scpat,

dup cum susine Crucea Roie. Un gest umanitar, la


insistenele Crucii Roii, n cinstea aniversrii a cinci ani
de la lovitura de stat. Au dat drumul unui grup mai mare.
Asta relativ recent. Dup aceea, biroul de imigrri
nregistreaz un individ care intr singur n ar, venind
din Africa, cu documente emise de Crucea Roie. n fine,
dac te duci la Administraia pentru Veterani, acolo exist
un raport despre un brbat proaspt ntors din Africa, care
primete tratament ambulatoriu pentru ceva ce ar semna
cu o boal tropical, plus nite mutilri despre care au
raportat Mdecins sans Frontires.
Reacher ntreb:
Care dintre ei a scpat?
Nu tiu.
Am nevoie de numele lui. i de adres, de la
Administraia pentru Veterani.
Nu-i uor, spuse individul. Ar trebui s-mi depesc
cu mult atribuiile. i mi-ar trebui un motiv al naibii de
bun pentru asta.
Reacher se uit fix la reverul lui i rosti:
Zece-aij-doi.
Nicio reacie.
Reacher continu:
Aa c, nu fi jigodie. Iei pe interval, bine?
Iari, pe faa tipului nicio expresie.
O s-o sun pe doamna Pauling pe mobil, consimi n
cele din urm. Cnd, nu tiu. Dar o s obin ce pot i ct
pot de repede.

Apoi se strecur afar din separeu i porni direct spre


u. O deschise, fcu la dreapta i dispru.
Care e treaba cu zece-aij-doi? ntreb Pauling.
Purta o insign de poliie militar. Cu asta se ocup,
de fapt. n poliia militar, 10-62 e codul radio pentru ofier
n primejdie, solicit ajutor urgent. Aa c o s ne ajute.
Atunci poate c nu va trebui s-o iei de la capt.
Poate. Dar mi s-a prut cam timid. Eu unul a fi dat
imediat o spargere la fietul cuiva.
Poate c de-asta el a promovat i tu nu.
Un individ timid ca el n-o s fie niciodat promovat.
Poftim? E deja general de brigad, spuse Pauling.
Biatul sta? Cam tnr, nu?
Nu, tu eti cam btrn. Totul e relativ.
Reacher schimb subiectul:
n dimineaa asta, NYPD a gsit plutind pe ru un
cadavru neidentificat. Brbat, alb, la vreo patruzeci de ani.
Lane a primit un telefon.
Taylor?
Aproape sigur.
Ce urmeaz?
Lucrm cu ce avem, spuse Reacher. Adoptm teoria
c ori Hobart, ori Knight s-a ntors acas cu sufletul plin
de ur.
Cum procedm?
Muncim pe brnci. N-am de gnd s atept pn
primim ceva de la Pentagon.
Vrei s vorbim? Am fost cndva investigator.

Gndete cu voce tare. Ce nu se potrivete din ce avem?


Abordarea iniial. Asta nu se leag.
Altceva?
Totul.
E prea mult, spuse Pauling. Ia-o pe bucele.
OK, admise Reacher. Am cobort din BMW-ul negru
imediat dup ce Burke mutase geanta n Jaguar i am fost
uimit ct de repede ajunsese strinul la main.
i asta ce nseamn?
C atepta chiar acolo, pe strad.
Dar n-ar fi riscat? Dac e Hobart sau Knight, Burke lar fi recunoscut ntr-o clip.
Poate se ascundea n intrarea vreunei cldiri.
De trei ori la rnd? A folosit acelai hidrant n trei
situaii diferite. Ar fi fost greu s gseasc o acoperire
potrivit de fiecare dat. Am fcut treaba asta de multe
ori. Inclusiv ntr-o noapte foarte special, acum cinci ani...
Reacher o ntrerupse:
Nu te mai nvinovi.
Dar n sinea lui i spuse: Acoperire potrivit. i mainainte gndise: Tot acolo, la acelai nenorocit de hidrant?
Ls jos cana de cafea, ncet, atent, apoi cuprinse mna
stng a femeii. Ridicnd-o, i-o srut cu gingie.
Degetele ei erau rcoroase, subiri i parfumate.
Mulumesc, spuse. Mulumesc foarte mult.
Pentru ce?
A folosit de trei ori la rnd un hidrant. De ce? Pentru
c un hidrant garanteaz aproape ntotdeauna o poriune

de trotuar liber. Dar a folosit acelai hidrant de fiecare


dat. De ce? Pentru c i plcea hidrantul la. Dar ce face
ca un hidrant s fie mai plcut dect altul?
Ce?
Nimic, spuse Reacher. Ce avea tipul n acel loc era o
poziie avantajoas. i trebuia o acoperire discret, pe care s
se poat baza i noaptea trziu, i dimineaa devreme, i la
orele de vrf. Dac mergem pe Sixth Avenue, o s ne dm
seama care era acoperirea. Poate c cineva l-a vzut.
Reacher i Pauling luar un taxi, care i duse spre sud,
pn la Houston Street, i apoi spre vest, pn pe Sixth.
Coborr n colul dinspre sud-est i privir cerul gol,
acolo unde fuseser cndva Twin Towers. Se ntoarser
spre nord, iar n fa i lovi briza cald, plin de praf i
murdrie.
Arat-mi faimosul hidrant, spuse Pauling.
Merser pe jos pn ajunser n dreptul lui, exact la
mijlocul cvartalului. Gros, scund, ptros. Pauling rmase
n picioare lng el.
Unde s-ar gndi mintea unui militar s se ascund?
ntreb femeia.
Reacher recit:
Soldatul tie c un punct de observaie satisfctor
ofer o perspectiv frontal nentrerupt i securitate
adecvat n flancuri i n spate. tie c trebuie s-i ofere
protecie fa de fenomenele naturale i s-l ascund de
privitori. tie c trebuie s existe o probabilitate
mulumitoare de a-l ocupa fr a fi deranjat pe ntreaga

durat a operaiunii.
i care ar fi durata operaiunii?
S zicem o or, maximum, de fiecare dat.
Cum s-au ntmplat lucrurile prima i a doua oar?
Strinul l-a urmrit pe Gregory parcnd maina,
apoi l-a urmat pe jos, pn pe Spring Street.
Deci nu atepta n interiorul cldirii abandonate?
Nu, dac lucra singur.
Cu toate astea, a folosit ua din spate.
Cel puin a doua oar, da.
Am stabilit fr urm de ndoial c lucra singur?
Numai unul dintre ei s-a ntors viu.
Deci unde i avea punctul de observaie?
La vest de aici, spuse Reacher. n locul lui, eu mi-a fi
dorit s pot vedea n linie dreapt. Nu piezi. La o
distan, s zicem, de pn la treizeci de metri.
Peste drum?
Reacher ncuviin din cap.
Pe la jumtatea cvartalului, n cel mai ru caz puin
mai la nord sau puin mai la sud.
Atunci stabilete nite limite.
Un arc de cel mult patruzeci i cinci de grade. Asta
nseamn douzeci i ceva de grade spre nord i douzeci
i ceva de grade spre sud. Raz maxim, treizeci de metri.
Pauling se ntoarse spre bordur. ntinse braele n fa,
la patruzeci i cinci de grade, cu palmele ridicate. Examin
ceea ce se vedea n spaiul dintre brae. n total, cinci
stabilimente. Cele trei din mijloc puteau fi luate n calcul,

pe cnd cel dinspre nord i cel dinspre sud erau


marginale. Mna ei stng arta ctre o florrie. Lng ea,
cafeneaua preferat a lui Reacher. Apoi un atelier de
nrmat tablouri. Apoi un magazin de vinuri. Mna ei
dreapt arta ctre o farmacie.
O florrie nu i-ar fi de folos, spuse femeia. N-ar fi
deschis la unsprezece patruzeci seara.
Reacher nu coment.
Magazinul de vinuri era probabil deschis atunci,
adug ea. Dar nu i la apte dimineaa.
Reacher conchise:
Nu poi s pierzi vremea ntr-o florrie sau ntr-un
magazin de vinuri cte o or de fiecare dat. Pn i la
cafenea ar fi fost destul de riscant. De trei ori, pe perioade
destul de lungi... Cineva i-ar fi amintit de el.
Se poate s fi stat pur i simplu pe strad?
Nu ar fi fost aprat de intemperii i nu s-ar fi putut
ascunde. Cu att mai puin de trei ori la rnd. n partea
asta de ora, ar fi riscat s fie arestat ca dealer de droguri.
Sau ca terorist.
Atunci unde a stat?
Suficient de sus. Un puca marin din trupele de
recunoatere caut s aib o perspectiv nentrerupt. i
asta nu se poate garanta la nivelul strzii. Oricnd se poate
ntmpla s-i parcheze n fa un camion de aprovizionare.
nc o dat Lauren Pauling se ntoarse cu faa spre
bordur i-i desfcu braele, de data aceasta ridicate.
Delimitau etajele superioare ale acelorai cinci cldiri.

De unde a venit prima oar? ntreb ea.


De la sud de mine, spuse Reacher. Dinspre dreapta.
Eu stteam cu faa spre nord-est, la ultima mas, acolo.
Dar atunci se ntorcea din Spring Street. Nu am cum s
tiu de unde pornise.
Dar ultima dat, dup ce Burke a lsat geanta,
trebuie s fi venit direct de la punctul lui de observaie,
nu?
Era deja aproape de main cnd l-am vzut.
Din ce direcie?
De fapt, cam din aceeai ca i prima oar.
Pauling i mut mna dreapt mai la sud i tie aerul
puin mai la stnga de masa dinspre captul cafenelei.
Astfel, vederea se restrngea la jumtate din cldirea cu
florria i cea mai mare parte a cldirii n care se afla
cafeneaua. Deasupra florriei, pe trei etaje, ferestrele aveau
jaluzele verticale, iar pe pervazuri se zreau imprimante i
teancuri de hrtii.
Cldire de birouri, spuse Pauling.
Deasupra cafenelei, alte trei rnduri de ferestre,
acoperite care cu esturi indiene, care cu perdele din
dantel, care cu bucele de sticl colorat atrnate pe
sfori. Una dintre ferestre nu era acoperit. Alta era
camuflat cu ziare.
Apartamente de locuit, spuse Pauling.
ntre florrie i cafenea era o u albastr, ceva mai
retras n interior. La stnga ei un interfon argintiu, cu
butoane i etichete cu nume. Reacher gndi cu voce tare:

Cineva care iese pe ua aia i se ndreapt ctre


hidrant ar trebui s traverseze drumul pe direcia nord-est,
nu?
Pauling exclam:
L-am gsit!
Interfonul argintiu de lng ua albastr avea ase
butoane negre, aliniate vertical. Primul nume era
Kublinski, scris foarte ngrijit, cu cerneal decolorat.
Butonul cel mai de jos corespundea, evident, soneriei din
locuina superintendentului, i pe el era mzglit Super, cu
carioca neagr. Cele patru butoane din mijloc nu erau
etichetate.
Chirii mici, spuse Pauling. nchirieri pe termen scurt.
Persoane n trecere. Cu excepia doamnei sau domnului
Kublinski.
Care probabil c s-a mutat n Florida acum cincizeci
de ani, opin Reacher. S ncercm la administrator?
Pauling aprob din cap i aps cu unghia elegant
butonul pe care scria Super. i rspunse o izbucnire de
zgomote distorsionate.
Ageni federali, strig Pauling.
Ceea ce era oarecum adevrat.
Urmar alte zgomote n difuzor i, cteva momente mai
trziu, ua se deschise, scond la iveal un brbat nalt i
slab, avnd pe cap o cciuli neagr tricotat.
Da, ce dorii? spuse el, cu un pronunat accent
rusesc.

Pauling i flutur cartea de vizit pe sub ochi.


Vorbete-ne despre cel mai recent chiria al tu, i
ceru ea.
Numrul 5, spuse omul. Acum o sptmn. A venit
n urma unui anun n Village Voice.
Vrem s vedem apartamentul.
Nu sunt sigur c trebuie s v las, ngim individul.
n America exist nite reguli...
Securitatea naional, se rsti Reacher. Alte reguli nu
mai simt n America.
Omul ridic din umeri. Se ndrept spre scri. Reacher
i Pauling l urmar. Se simea mirosul de cafea intrnd
prin perei, de la cafenea. Nu existau apartamente cu
numrul 1 sau 2. Prima u la care ajunser purta numrul
4, n spatele cldirii, la baza scrii. Pe acelai etaj era i
numrul 3, la captul unui coridor ce ducea spre partea
din fa. Numrul 5 se afla exact deasupra, la etajul al
doilea, cu vedere spre est, peste strad. Pauling i arunc o
privire lui Reacher, iar acesta ncuviin din cap.
Apartamentul care nu are nimic la fereastr, i opti
el.
Ajuni la etajul al doilea, trecur pe lng apartamentul
cu numrul 6 i se ndreptar ctre numrul 5. Aroma de
cafea se estompase, fiind nlocuit de mirosul universal al
holurilor de bloc, de legume fierte.
E acas? ntreb Reacher.
Administratorul cltin din cap.
Nu l-am vzut dect de dou ori. Mai mult ca sigur

acum e plecat. Am trecut adineauri prin toat cldirea, am


reparat niscai evi.
Alese o cheie de pe inelul de la centur. Descuie ua, o
mpinse ca s se deschid i se trase un pas napoi.
Apartamentul era complet gol.
Cu excepia unui singur scaun. Genul de obiect care se
gsea de vnzare pe trotuarele din Bowery, unde dealerii
desfceau
bunurile
confiscate
din
restaurantele
falimentare. Scaunul era aezat n faa ferestrei, ntors spre
nord-est.
Reacher se apropie i se aez. Hidrantul de pe trotuar
se afla exact n faa lui. Se ridic i se ntoarse n loc. Vzu
o u care se ncuia. Vzu trei perei masivi. Soldatul tie c
un punct de observaie satisfctor ofer o perspectiv frontal
nentrerupt i securitate adecvat n flancuri i n spate. tie c
trebuie s-i ofere protecie fa de fenomenele naturale i s-l
ascund de privitori. tie c trebuie s existe o probabilitate
mulumitoare de a-l ocupa fr a fi deranjat pe ntreaga durat a
operaiunii.
Reacher i se adres administratorului:
Povestete-ne despre chiriaul sta.
Nu poate s vorbeasc, spuse omul.
Cum adic, e mut?
Nu din natere. n urma unei traume.
Adic a amuit dintr-un oc?
Nu emoional, preciz administratorul. Fizic. Nu
comunica dect scriind ntr-un carnet. A scris c a fost
rnit n serviciul militar. Dar nu avea nicio cicatrice

vizibil. Apoi, i-a inut gura nchis tot timpul. De parc


s-ar fi jenat s vd eu ceva anume. Atunci mi-am amintit
de o ntmplare petrecut n urm cu mai bine de
douzeci de ani.
Anume?
Eu sunt rus. Am fost blestemat s servesc Armata
Roie n Afghanistan. O dat, un trib ne-a trimis napoi un
prizonier, ca avertisment. i tiaser limba.
Administratorul i duse pe Reacher i Pauling jos, n
apartamentul lui din subsol. Deschise un dulap i scoase
contractul de nchiriere al apartamentului 5. Fusese
ncheiat exact cu o sptmn n urm, fiind semnat de un
anume Leroy Clarkson. Care, aa cum se putea bnui, era
un nume inventat. Leroy i Clarkson se chemau primele
dou strzi ce se deschideau din oseaua West Side la nord
de Houston Street, la doar cteva cvartale distan.
Nu i-ai cerut un act de identitate? ntreb femeia.
Numai dac ar fi pltit cu cec, spuse intendentul.
Dar tipul a pltit cu bani ghea.
Semntura era indescifrabil.
Administratorul le oferi o descriere fizic a chiriaului,
care nu fcea dect s o confirme pe cea a lui Reacher. Spre
patruzeci de ani, alb, talie medie, fr barb sau musta.
Jeani, cma albastr, apc de baseball, pantofi de
sport, toate purtate i prnd confortabile.
Pentru ct timp a pltit?
O lun. E minimum. Apoi se poate prelungi

contractul.
Tipul nu se mai ntoarce, l asigur Reacher. Poi s
suni imediat la Village Voice. Spune-le s-i publice din nou
anunul.
Reacher i Pauling ieir pe ua albastr i se oprir la
cafenea, s bea un espresso. Femeia spuse:
Aadar, nu lucra singur. Pentru c n-ar fi avut cum
s dea telefoanele.
Reacher nu rspunse. Ea continu:
Povestete-mi despre vocea pe care ai auzit-o.
Era a unui american. Mainria nu putea s
mascheze cuvintele, cadena i ritmul. Omul avea rbdare.
Inteligent, stpn pe situaie, imperturbabil. Cunotea
geografia oraului. Posibil militar, dup unele expresii. I-a
cerut lui Burke s-i spun numele, ceea ce sugereaz c e
familiarizat cu echipa lui Lane sau c ncerca s-l testeze
cu un detector de minciuni. Distorsiuni serioase ale vocii.
Dar am avut sentimentul c nu e n vrst, dup lejeritatea
vocii.
Lipsit de griji i stpn pe situaie... Pare a fi vioaranti n afacere. Nu un subordonat.
Reacher aprob din cap.
Bun observaie.
Cine dracu s fie?
Dac amicul tu de la Pentagon nu ne-ar fi zis
altceva, a fi pus pariu c sunt Hobart i Knight, amndoi
n via, mpreun, colabornd.
Dar nu pot fi...

Deci, oricare dintre ei s-ar fi ntors, i-a ales un nou


partener.
Unul n care are ncredere, spuse Pauling. i l-a gsit
rapid.
Reacher privi ctre hidrant.
O telecomand ar funciona oare la distana asta?
ntreb el.
Pentru o main? Poate. De ce?
Dup ce Burke a lsat geanta cu bani, am auzit un
sunet ca de portiere ncuindu-se. Probabil c tipul a dat
comanda de sus, din camer. Probabil c urmrea scena
de la fereastr. N-a vrut s lase banii ntr-o main
descuiat nicio clip mai mult dect era absolut necesar.
De bun-sim.
Dar tii ce nu e de bun-sim? De ce era el acolo, sus,
i nu cellalt tip? De ce s se duc s nchirieze
apartamentul acela care nu poate s vorbeasc? Oricine
intr n contact cu el nu-l uit prea uor. i la ce folosete
un punct de observaie? Pentru comand i control, nu?
Dar individul sta nu poate nici mcar s sune pe un
celular.
SMS-uri, suger Pauling. Poi s trimii mesaje scrise
pe celular.
OK, admise Reacher. ns tot nu pricep de ce s-a dus
tipul care nu poate vorbi s trateze cu administratorul
cldirii.
Nici eu nu pricep, mrturisi femeia.
Un moment de tcere.

i acum ce facem? ntreb Pauling.


Munc grea, rspunse Reacher. Eti dispus la asta?
M angajezi?
Nu, te oferi voluntar. Pentru c, dac facem treaba ca
la carte, o s afli i ce s-a ntmplat cu Anne Lane acum
cinci ani. i o s poi dormi linitit noaptea.
Doar dac nu aflu c acum cinci ani a fost deadevratelea. Atunci s-ar putea s nu mai dorm niciodat.
Viaa e un joc de noroc, decret Reacher. Altfel nici
n-ar fi aa amuzant.
Pauling rmase tcut vreme ndelungat.
OK decise ea. M ofer voluntar.
Reacher spuse:
Atunci du-te i scie-l din nou pe amicul nostru
sovietic. F rost de scaunul la. l ducem n Bowery, s
aflm de unde provine. Poate l-a cumprat partenerul cel
nou. Poate cineva i aduce aminte de el.
Reacher cra scaunul ntr-o mn ca pe o saco,
ndreptndu-se spre est, mpreun cu Pauling. La sud de
Houston Street, Bowery era organizat ca o nlnuire de
zone comerciale. Un ir de magazine. Se gseau acolo
articole electrice, echipamente de birou uzate, aparatur
pentru buctrie, mobil de restaurant. Lui Reacher i
plcea Bowery.
Pune marfa cea mai bun n vitrin e mantra
comercianilor. Dar n Bowery, vitrinele preau mai puin
importante dect ce era expus pe trotuar. Iar scaunul din

mna lui Reacher nu fcea parte din marfa bun. Aa c


el i Pauling se strecurar prin ui nguste i privir
obiectele prfuite dinuntru. Vzur o mulime de scaune.
Niciunul nu prea prea confortabil.
n al patrulea magazin gsir ce cutau.
Era un magazin mare, cu mobil de restaurant cromat
n partea din fa, i o gac de proprietari chinezi
ateptnd n spate. Dincolo de scaunele de bar, capitonate
n culori iptoare, de pe trotuar, n interior zceau
maldre de mese vechi i seturi de scaune ngrmdite
unul peste altul, ase cte ase. n spatele lor, atrnate pe
perete, vzur dou scaune identice cu obiectul din mna
lui Reacher.
Punct ochit, punct lovit, spuse Pauling.
Reacher merse cu scaunul n mn pn la chinezul
aezat n spatele unei mese.
Ai vndut scaunul sta! Acum vreo sptmn.
l ridic s i-l arate, apoi fcu semn din cap ctre
peretele pe care atrnau celelalte dou exemplare.
Cinci dolari, spuse chinezul.
Nu m-ai neles. Nu vreau s-l cumpr. i tu nu poi
s-l vinzi, pentru c nu e al tu. Vreau s tiu cui i l-ai
vndut.
Btrnul chinez zmbi.
Ba te neleg foarte bine. Vrei informaii despre
cumprtorul scaunului. i eu i spun c orice informaie
are un pre. n cazul sta, preul e de cinci dolari.
Cine l-a cumprat, acum o sptmn?

Cinci dolari.
Doi jumate plus scaunul.
Scaunul o s-l lai oricum. Te-ai sturat s-l cari
dup tine.
A putea s-l las n magazinul de alturi.
Pentru prima oar, ochii chinezului se micar. Se uit
spre scaunele agate pe perete. Reacher i-l nchipui
gndind: Un set de trei e mai bun dect o pereche.
Patru dolari i scaunul, spuse chinezul.
Trei i scaunul.
Trei jumate i scaunul.
Biei, v rog, interveni Pauling.
Deschise poeta i scoase un portofel negru burduit,
din care smulse o hrtie de zece dolari, nou-nou, dintrun teanc gros ct o carte.
Zece dolari, spuse ea. i afurisitul de scaun. Aa c
d-i drumul, arat-ne c le merii.
Nu putea vorbi, ncepu btrnul. Tipul fcea ca un
pete pe uscat.
Cum arta? ntreb Reacher.
Btrnul chinez se lans ntr-o descriere identic celei
pe care le-o oferise administratorul rus. Dup care se
ntoarse ctre Pauling i ntreb:
V folosete informaia mea?
Poate, spuse Pauling. Dar nu aduce nimic nou.
mi pare ru, oft chinezul. Poi s pstrezi scaunul.
M-am sturat s-l tot car dup mine, bombni
Reacher.

Btrnul cltin din cap.


Aa m gndeam i eu. Poi s-l lai aici.
Pauling l trase pe Reacher afar. Ultima oar cnd
vzur scaunul, un tip l agase n vrful unei prjini i l
suia pe perete, lng fraii lui.
O lum de la capt! exclam Pauling.
Nu are logic, zise Reacher. De ce s-l trimit pe
tipul care nu vorbete, ca s-l vad toat lumea?
Probabil c amicul lui are ceva i mai ieit din
comun.
Nici nu vreau s m gndesc ce ar putea fi...
Lane i-a abandonat pe oamenii tia doi. De ce l
ajui?
Nu-l ajut pe el. De-acum, totul e pentru Kate i feti.
Sunt moarte.
n cazul sta, trebuie rzbunate. Pentru c nu era
rzboiul lor. Dac Hobart sau Knight l-ar fi atacat direct pe
Lane, a fi stat probabil pe margine, aplaudndu-i. Dar nau procedat aa. Le-au atacat pe Kate i Jade. i din dou
lucruri rele nu iese unul bun.
Nici din trei lucruri rele.
Ba n cazul sta, da, replic brbatul.
Tu nu le-ai cunoscut pe Kate i Jade...
Le-am vzut n fotografii. A fost de-ajuns.
Nu mi-ar plcea s-mi fii duman, reflect Pauling.
Nu, aprob Reacher. Nu i-ar plcea deloc.
Celularul lui Pauling trebuie s fi vibrat, pentru c l

scoase din buzunar nainte ca Reacher s-l aud sunnd.


Se opri pe trotuar i-i spuse numele tare, contracarnd
zgomotul strzii, apoi ascult cam un minut. Mulumi i
nchise.
Informaii concrete. Lucrurile s-au petrecut n
Burkina Faso, numit anterior Volta Superioar. O fost
colonie francez. Populaie, treisprezece milioane, cu un
PIB cam un sfert din averea lui Bill Gates.
Dar cu destule lichiditi ct s-i angajeze pe Lane i
echipa lui?
Nu, dup prerea sursei mele, spuse Pauling. Acolo
au fost capturai Hobart i Knight, dar nu exist nicio
dovad a angajrii lui Lane de ctre guvernul local.
Avem nevoie de un nume. O s trebuiasc s
ncercm ceva de capul nostru. Omul i spune Leroy
Clarkson. Poate fiindc acolo locuiete.
Pe lng Clarkson sau Leroy?
Un tip care fcea bani frumoi nainte de a sta cinci
ani ntr-o pucrie african nu-i exclus s fi avut un
apartament n zona aia.
Pauling ddu din cap aprobator.
Ar trebui s trecem pe la biroul meu. S aruncm o
privire n cartea de telefon.
Erau civa Hobart i o jumtate de pagin de Knight n
Pagini Albe din Manhattan, ns niciunul nu sttea n
cartierul care s justifice pseudonimul Leroy Clarkson.
Pauling avea i alte baze de date, dar nicieri nu aprea
vreun Knight sau Hobart suspect.

A lipsit cinci ani, spuse ea. Practic, a disprut de pe


faa pmntului. Telefon deconectat, utiliti tiate, chestii
din astea...
Probabil, confirm Reacher. Dar nu neaprat.
Indivizii tia sunt obinuii cu plecrile neateptate. De
obicei, fac aranjamente pentru pli automate.
Conturile lui bancare trebuie s se fi golit ntre timp.
Reacher ncuviin din cap.
Oricum, probabil c sttea cu chirie. Proprietarul i-o
fi scos lucrurile n strad de mult...
Atunci, ce facem?
Ateptm. l ateptm pe amicul tu, birocratul.
Numai dac nu mbtrnim i murim nainte s ne caute.
Dar peste o clip telefonul lui Pauling sun iar. Ascult
un minut, apoi nchise.
Iat c n-am mbtrnit prea tare.
Ce i-a spus?
Hobart, rosti ea. Hobart s-a ntors.

Capitolul 6
Reacher ntreb:
Prenumele?
Pauling rspunse:
Clay. Clay James Hobart.
Reacher ntreb:
Adresa?
Pauling rspunse:
Ateptm un rspuns de la Administraia pentru
Veterani.
Pn atunci, hai s ne apucm iar de cutat n crile
de telefon.
Nu le pstrez pe cele vechi. Categoric n-am nimic de
acum cinci ani.
S-ar putea s aib ceva rude aici. La cine altcineva s
se ntoarc?
Erau apte Hobart n cartea de telefon.
Sun-i pe toi, spuse Reacher. Pref-te c eti un
hrogar de la Administraia pentru Veterani i ai de
rezolvat o ncurctur n documente.
Celularul lui Pauling sun din nou. Tipul de la
Pentagon venea cu informaii noi. Ea not totul ntr-un
carnet.
Adresa lui Hobart? o ntreb Reacher.
Nu nc. Administraia pentru Veterani se codete.
Atunci, ce avea pentru noi?

Lane e pe lista neagr oficial a Pentagonului,


anun Pauling.
De ce?
tii n ce a constat operaiunea Cauza Dreapt?
Din Panama, complet Reacher. mpotriva lui
Manuel Noriega. Acum mai bine de cincisprezece ani. Am
fost acolo, pentru scurt timp.
i Lane a fost. Pe vremea aia era nc n uniform. Sa descurcat foarte bine. Acolo i-a ctigat gradul de
colonel. Apoi a luptat n primul rzboi din Golf, dup care
a demisionat, n condiii neclare. Dar nu suficient de
neclare pentru ca Pentagonul s nu-l angajeze n calitate
de contractor privat. L-a trimis n Columbia. S-a dus acolo
cu cei dinti membri ai echipei actuale, s lupte mpotriva
unuia din cartelurile drogurilor. A luat banii guvernului
ca s-o fac, dar, odat ajuns, a nhat i banii cartelului,
pentru a anihila n schimb un cartel rival. Pentagonul nu sa suprat foarte tare, deoarece un cartel e la fel de ru ca
altul, dar nici n-a mai avut ncredere n Lane ulterior. Aa
c nu l-a mai angajat niciodat.
Oamenii lui spun c au fost n Irak i n Afghanistan.
Pauling aprob din cap.
ns doar ca subcontractori. Pentagonul a angajat pe
cineva de ncredere, iar acel cineva i-a aruncat i lui Lane
un os de ros. Dup povestea din Columbia, Lane a trit
din firimiturile de la mesele altora. La nceput, firimituri
mari, dar care s-au micorat din ce n ce. Competiia e tot
mai acerb. Se pare c s-a mbogit atunci, n Africa, dar

ce i-a rmas de acolo reprezint tot capitalul pe care-l mai


are.
i n Burkina Faso era tot subcontractor? ntreb
Reacher.
Foarte posibil. Altfel de ce nu apare n scripte ca
personajul principal?
Guvernul nostru a fost implicat?
Aa cred. Amicul meu pare uor tensionat.
Reacher cltin din cap.
De asta ne ajut, aa-i? Nu e vorba de un poliist
care-l ajut pe alt poliist. E vorba de autoriti care
ncearc s controleze situaia. E vorba de cineva care a
hotrt s ne livreze discret cte o informaie, nct noi s
nu ne apucm s facem spturi i s atragem atenia n
mod public.
Pauling nu coment. Apoi telefonul ei sun din nou.
Ascult timp de cincisprezece secunde, scrise n carnet
simbolul dolarului, apoi dou cifre, apoi ase zerouri.
nchise telefonul.
Douzeci i unu de milioane de dolari, spuse ea. n
bani lichizi. Att a obinut Lane n Africa.
Ai avut dreptate. Firimituri zdravene!
Pauling aprob.
Toat afacerea a costat o sut cinci milioane de dolari
americani, din rezerva central a guvernului lor.
OK, spuse Reacher. Ct nseamn jumtate din
douzeci i unu?
Zece i jumtate.

Exact. Rscumprarea pentru Kate a fost exact


jumtate din plata primit n Burkina Faso. Chiar mi se
prea o sum ciudat, dar acum ncepe s aib sens. Lane
probabil c a luat jumtate, ca profit personal. Aa c
Hobart s-a ntors acas i a decis c, pentru suferinele
ndurate, e ndreptit la partea lui Lane.
Rezonabil, admise Pauling.
Eu a fi vrut mai mult de att, coment Reacher. A
fi vrut totul.
Telefonul sun iar. De data aceasta, Pauling scrise trei
rnduri.
Avem adresa, anun ea. St cu sora lui. ntr-un
apartament de pe Hudson Street, care pun pariu c e n
cldirea dintre Clarkson i Leroy.
O sor cstorit, opin Reacher. Altfel i-am fi gsit
numele n cartea de telefon.
Vduv. Probabil c a pstrat numele soului.
Sora vduv se numea Dee Marie Graziano i figura n
cartea de telefon la adresa de pe Hudson. Pauling intr
ntr-o baz de date a pltitorilor de impozite.
Chirie controlat de stat, citi ea. St acolo de zece
ani.
Copie numrul de asigurri sociale al lui Dee Marie i l
introduse ntr-o alt baz de date.
Are treizeci i opt de ani. Venituri modeste. Lucreaz
cnd i cnd. Soul ei a fost tot puca marin. A murit
acum trei ani.
Pauling deschise Google i tast Dee Marie Graziano. Se

uit la rezultatele cutrii, dar ceva de acolo o determin


s renune. Intr n schimb n Lexis Nexis. Ecranul se
umplu de o ntreag list de citaii.
Ia uit-te la asta! A dat n judecat guvernul,
Departamentul de Stat i Departamentul Aprrii.
Pauling aps pe butonul pentru imprimare i i ntinse
lui Reacher cteva foi. Timp de cinci ani, Dee Marie
Graziano dusese o campanie susinut pentru a afla ce i se
ntmplase fratelui ei, Clay James Hobart. O campanie
lung i amar.
Era ncrncenat, conchise Pauling. Nu i se pare?
Ca Patti Joseph, spuse Reacher. Parc-ar fi surori...
Dup un an, cei de la Pentagon au aflat c Hobart e
viu, ba i unde se gsea. Dar timp de patru ani au pstrat
tcerea. Au lsat-o pe biata femeie s se chinuie.
Oricum, ce ar fi putut ea s fac? S lase balt totul i
s plece n Africa, s-l salveze, aa, de una singur? S-l
aduc napoi ca s fie acuzat de uciderea Annei Lane?
N-au existat niciodat probe mpotriva lui.
Pauling tcu brusc.
Ce e? ntreb Reacher.
Am stabilit c Hobart i-a luat un nou partener, nu?
Imediat ce s-a ntors din Africa. Un partener n care avea
ncredere. N-ar putea fi sora lui? E oare posibil ca vocea pe
care ai auzit-o la telefon s fi fost o voce de femeie? Ai
spus c avea un fel de lejeritate...
Reacher ddu din cap.
Da, chiar aa am spus.

Ca o voce de femeie?
Posibil. Gregory susinea c n Hamptons a venit n
vizit o femeie. O tip gras. A stat de vorb cu Kate.
Poate c a fost Dee Marie. Poate c cerea bani. Poate
c doamna Lane i-a dat cu flit, i asta a fost pictura care a
umplut paharul.
Aici e vorba de mai mult dect de bani.
Dar asta nu nseamn c nu e vorba i de bani,
replic Pauling. Partea lui Dee Marie ar nsemna mai bine
de cinci milioane de dolari. Ar putea considera-o un fel de
compensaie. Cte un milion de dolari pentru fiecare an
ct a fost minit. Pentru cinci ani de dat cu capul de
perei.
Posibil, spuse Reacher din nou.
Pauling lu de pe un raft ghidul oraului i verific
adresa de pe Hudson Street.
E la sud, ntre Vandam i Charlton. Nu ntre
Clarkson i Leroy. Dar e la numai un sfert de or de aici.
Au minile ptate de snge i buzunarele pline cu
bani, Pauling! Trebuie s fie de mult n insulele Cayman.
Atunci, ce facem?
Pornim spre Hudson Street i tragem ndejde c
urma nu s-a rcit de tot.
Reacher i Pauling erau n inferioritate, pentru c
niciunul dintre ei nu avea arm, iar Hobart o ntlnise pe
agent de dou ori imediat dup dispariia Annei Lane. La
acea vreme, Pauling discutase ndelung cu ntreaga echip

a lui Lane. Pe de alt parte, convingerea lui Reacher c


apartamentul din Hudson Street era gol prea s fie un
avantaj.
Nu se zrea niciun portar. Cldirea, o cutie cu cinci
niveluri, avea o faad banal de crmid roie. n ua
neagr era ncorporat un interfon de aluminiu. Zece
butoane negre. Alturi de 4L scria caligrafic Graziano.
Nu exist lift, remarc Pauling. Casa scrilor e pe
mijloc. Apartamente lungi, nguste, cte dou la fiecare
etaj. 4L ar trebui s fie la nivelul patru, pe stnga.
Reacher aps pe toate butoanele, n afar de 4L, i rosti
cu o voce ncleiat, dar puternic:
Nu-mi gsesc cheile.
Interfonul bzi de dou ori i Pauling mpinse ua.
Intrar. Holul era pe centru, iar scara n dreapta.
Acum ateptm, opti Reacher. Cel puin dou
persoane or s scoat capul, s vad cine i-a pierdut
cheile.
Sus, deasupra lor, o u se deschise n ntuneric. Apoi
se nchise la loc. Dup care se deschise o alta. Peste treizeci
de secunde se nchise i aceasta.
OK, spuse Reacher. Acum putem urca.
Puse piciorul pe prima treapt, care scri sonor.
Pauling porni n urma lui. Traversar holul nivelului trei,
se ntoarser i privir n sus, spre ntunericul de la etajul
de deasupra. Reacher urca scrile pind din dou n dou
trepte, ca s reduc la jumtate numrul de scrituri.
Pauling clca pe marginea treptelor, unde lemnul fcea

mai puin zgomot. Ajunser sus.


Ua apartamentului 4L era vopsit n verde. Cam pe la
nivelul pieptului lui Reacher se afla un vizor murdar.
Brbatul i lipi urechea de tocul uii. Ascult, apoi se
ndrept de spate.
E cineva nuntru, murmur el. Drept nainte. O
femeie care vorbete. Cum zici c e dispus apartamentul?
Un hol scurt, rspunse Pauling n oapt. ngust,
pn trece de baie. Dup care presupun c se deschide
livingul. Peretele din spate are probabil n partea stng o
fereastr care d spre curtea interioar. Ua buctriei
trebuie s fie pe dreapta. Buctria, n fund de tot.
Reacher ddu din cap, semn c nelesese. n cel mai
ru caz, femeia era n buctrie, n linie dreapt fa de ua
de la intrare. n cazul cel mai ru i mai ru, avea alturi
de ea, pe bufetul din buctrie, un pistol ncrcat.
Ateapt aici, spuse Reacher. Dac auzi mpucturi,
sun la Salvare. Dac nu auzi, intr i rmi la doi metri n
spatele meu.
Brbatul fcu un pas napoi. Avea un metru nouzeci i
cinci i cam o sut zece kilograme. Purta 45 la pantofi, ale
cror tlpi erau din material compozit foarte greu.
Tocurile, fcute din cinci straturi, msurau peste trei
centimetri. Fiecare pantof cntrea aproape un kilogram.
Fii mai pe faz! mai opti Reacher.
i ls greutatea pe piciorul din spate, se uit la ua
modest i se ddu napoi ca un sritor cu prjina care
ncearc s doboare un record. Apoi se lans. Un pas, doi.

Clciul drept izbi n u exact deasupra clanei, lemnul


plesni, aerul se umplu de praf, ua se ddu de perete, iar
Reacher se avnt nuntru. Din doi pai se trezi n
mijlocul livingului. Acolo se opri fulgerat. Venind din
spate, Lauren Pauling se lovi de el.
Apartamentul era dispus exact aa cum bnuise
Pauling. n ua buctriei sttea o femeie solid, mbrcat
ntr-o rochie simpl de bumbac. Avea prul lung, aten,
pieptnat cu crare pe mijloc. ntr-o mn inea o cutie de
sup, desfcut. Ochii i gura i se cscaser de uluial.
n living, ntins pe sofaua uzat, zcea un brbat.
Un brbat grav bolnav. Emaciat. Fr dini. Pielea i
lucea, probabil de febr. Nu avea mini, nici labe la
picioare.
Pauling ntreb:
Hobart?
Pe brbatul de pe sofa prea a nu-l mai surprinde
nimic. Mic din cap i spuse:
Agent special Pauling. Ce plcere s te vd!
Avea limb, aadar. Vorbea chiar foarte bine.
Pauling privi ctre femeie:
Dee Marie Graziano?
Da, rspunse aceasta.
Pauling se ntoarse din nou spre Hobart:
Ce dracu i s-a ntmplat?
Africa, rspunse Hobart. Africa mi s-a ntmplat.
Purta jeani noi, epeni, de un albastru-nchis. Mnecile
cmii i crcii pantalonilor fuseser suflecate ca s lase

dezgolite cioturile braelor i ale picioarelor, care erau


unse cu alifie. Amputrile preau s fi fost fcute
rudimentar i brutal, fr custuri, fr reconstrucie.
Ce i s-a ntmplat? ntreb Pauling din nou.
Poveste lung, rspunse Hobart.
Vrem s-o auzim.
De ce? FBI-ul a venit s m ajute? Acum?!
Nu sunt n FBI, spuse Pauling. Nu mai sunt.
i ce eti acum?
Investigator particular.
Privirea lui Hobart se mut asupra lui Reacher.
Dar tu?
La fel. Mai mult sau mai puin.
Fceam o sup, bigui Dee Marie Graziano.
Pauling spuse:
Continu, te rog.
Reacher nchise ua sfrmat ct putu de bine. Cnd
se ntoarse n living, Pauling nc se uita fix la brbatul de
pe sofa.
Ce i s-a ntmplat? ntreb ea pentru a treia oar.
Mai nti s mnnce, strig Dee Marie din
buctrie.
Femeia se aez pe sofa, lng fratele ei, i-i ddu supa
cu lingura. Din cnd n cnd, Hobart ncerca s ridice una
din minile lips, ca s se tearg la gur. O secund, pe
fa i se aternea o expresie perplex, de parc ar fi fost
uimit de ct de mult dinuia amintirea obinuinelor fizice

dup ce acestea nu mai erau cu putin.


Edward Lane, spuse Pauling n cele din urm. Cnd
l-ai vzut ultima oar?
Acum cinci ani, rspunse Hobart. n Africa.
Ce s-a ntmplat acolo?
Am fost capturat viu. Mare prostie din partea mea!
i Knight la fel?
Hobart ddu din cap, ncuviinnd.
Cum s-a ntmplat? ntreb Reacher.
Hobart rmase tcut un lung moment.
n Burkina Faso era rzboi civil, ncepu el. Mai tot
timpul e rzboi civil acolo. Aveam de aprat un ora. S-a
nimerit s fie tocmai capitala. Se numete Ouagadougou.
Noi i spuneam O-Town.
Cum s-au petrecut lucrurile? ntreb Pauling.
Toate luptele se purtau n nord-est. La vreun
kilometru i jumtate de marginea oraului era o lizier.
Dou drumuri duceau n ora, le spuneam Ora Unu i Ora
Dou. Ca orele pe un cadran de ceas, tii? Rebelii urmau
s foloseasc drumul Ora Unu. Numai c flancul avea s
fie n jungl. Nu puteam s-i vedem dect dup ce treceau
de pdurice i ieeau la loc deschis. Aveau de traversat
aproape doi kilometri de teren plat, fr copaci, iar noi
eram narmai cu mitraliere.
Atunci, care era problema?
Ne-am gndit c urmau s deplaseze jumtate din
fore pe marginea dreapt a drumului Ora Unu i cealalt
jumtate pe marginea stng. Am aflat c, la vreo trei

kilometri nainte de locul unde ne aflam, efectivele de pe


marginea dreapt aveau s coteasc la nouzeci de grade
spre stnga, ca s ncerce o manevr n flanc. Dar asta ar fi
nsemnat cam cinci mii de oameni traversnd drumul Ora
Dou. I-am fi vzut. Knight i cu mine fuseserm pucai
marini de recunoatere, aa c ne-am oferit s organizm
avanposturi. Knight s-a aezat ntr-un loc cu vedere bun
la drumul Ora Unu, iar eu la drumul Ora Dou. Planul era
c, dac nu ncercau s ne atace din flanc, i atacam noi
frontal i, n cazul n care ne descurcam aa, grosul
forelor urmau s ni se alture. Dac atacul lor era
puternic, Knight i cu mine trebuia s ne retragem ctre
marginea oraului i s njghebm acolo o a doua linie de
aprare. Iar dac vedeam c pregtesc manevra de atac
din flanc, ne retrgeam imediat i ne reorganizam pe dou
fronturi.
Reacher ntreb:
i cum de-au luat-o lucrurile razna?
Am fcut dou greeli, spuse Hobart, i ncepu s
horcie.
Are malarie i tuberculoz, explic sora lui. l
obosii.
Face tratament? ntreb Pauling.
Nu avem asigurare medical. Administraia pentru
Veterani ne mai ajut. n afar de asta, l duc la urgen, la
St. Vincent.
Poftim? Cum urc i coboar scrile?
l duc eu, spuse Dee Marie. n spate.

Reacher l ntreb pe Hobart:


Ce greeli?
Au simulat un atac. Vreo zece soldai au ieit dintre
copaci, la vreun kilometru i ceva n faa lui Knight. n
stilul glorie sau moarte.
Knight i-a lsat s alerge puin, dup care i-a secerat cu
mitraliera. Nu l vedeam. M-am trt pn la el, s vd
dac e n via.
i era?
Da, era bine. Cnd am ajuns n avanpostul lui, miam dat seama c drumul Ora Dou se vedea chiar mai
bine de acolo. n plus, cnd ncep focurile de arm, e mai
bine s fii n pereche cu cineva. Asta a fost prima mea
greeal: m-am aezat n aceeai tranee cu Knight.
i a doua?
Am crezut ce mi-a spus Edward Lane.
Reacher ntreb:
Ce i-a spus Edward Lane?
La vreo jumtate de or de la primul atac simulat,
Lane a venit n traneea lui Knight. A prut surprins s m
vad i pe mine acolo. Susinea c a primit informaii noi
i c vom vedea o sumedenie de oameni traversnd
drumul Ora Dou, dar c aveau s fie trupe
guvernamentale care ies din jungl i ocolesc, pentru a ne
ntri poziiile din ariergard. A zis c bine ar fi fost s
apar ct mai muli, fiindc erau de partea noastr.
i i-ai vzut?
Mii i mii.

Iar apoi?
Am rmas pe loc. Toat ziua i dup ce s-a lsat
ntunericul. Dup care s-a dezlnuit iadul. Vreo cinci mii
de oameni au ieit dintre copaci pe drumul Ora Unu i au
pornit drept spre noi. n acelai timp, ali cinci mii au ieit
din jungl, la sud, i au pornit i ei spre noi. Erau aceiai
pe care-i numraserm mai devreme. Rebeli! Noile
informaii ale lui Lane fuseser greite. Abia mai trziu
mi-am dat seama c, de fapt, m minise.
Ce se ntmplase? ntreb Pauling.
Mai trziu am pus lucrurile cap la cap. Oamenii
notri se retrseser cu dousprezece ore n urm.
Probabil c Lane s-a ntors din vizita pe care ne-o fcuse, a
srit imediat n Jeep i a luat-o la goan.
Reacher spuse:
Vrem s tim de ce a fcut asta.
E simplu, rspunse Hobart. Lane ne-a abandonat
pentru c voia s scape definitiv de Knight. S-a ntmplat
ca eu s m aflu unde nu trebuia, asta-i tot.
De ce voia s scape de Knight?
Pentru c Knight o omorse pe nevasta lui Lane.
Pauling ntreb:
i-a mrturisit Knight asta?
La nceput, Hobart nu rspunse.
Mi-a mrturisit vreo mie de chestii diferite, zise el
ntr-un trziu, zmbind amar. Knight a fost nebun vreo
patru ani. Probabil c i eu.

Ce s-a ntmplat mai apoi? ntreb Pauling. Spunene!


Dee Marie Graziano se ridic.
Nu vreau s aud nc o dat. Nu pot s mai ascult.
Ies puin.
Pauling i deschise poeta i scoase portofelul. i
ntinse lui Dee Marie un teanc de bancnote.
Cumpr cte ceva, i spuse. Mncare, medicamente.
Nu-mi place pomana.
Nu conteaz, interveni Reacher. Fratele tu are
nevoie de tot ce poate primi.
Ia banii, Dee, o ndemn Hobart. i cumpr ceva i
pentru tine.
Dee Marie ridic din umeri, apoi accept. i lu cheile
i iei. Reacher auzi ua de la intrare deschizndu-se.
Balamalele stricate de el scheunar.
Ar trebui s chemm un tmplar, observ Pauling.
Cheam-l pe rusul la de pe Sixth Avenue, spuse
Reacher. Sunt sigur c mai muncete i pe la alii. Apoi se
ntoarse ctre Hobart: Eti norocos c ai o sor ca ea.
Dar i e foarte greu...
Povestete-ne despre Knight.
Hobart pru s se relaxeze dup plecarea surorii sale.
A fost unul din momentele alea unice, cnd ai
impresia c, dei ai mai fost n rahat i nainte, niciodat nai neles ct de adnc poate fi. nti n-am fcut nimic.
Dup aia, ne-am uitat unul la altul i cred am hotrt
s cdem luptnd. Aa c am nceput s tragem. Veneau

ntruna, i noi i tot seceram. Dar curnd au aprut


problemele cu echipamentul, bnuiam c aa o s se
ntmple. Cnd i-au dat seama, au atacat cu toii. OK, miam zis eu, pn aici ne-a fost.
nchise ochii i n camer se aternu tcerea.
Dar? ntreb Reacher.
Au ajuns pe marginea traneei i s-au oprit. Un ofier
s-a uitat la noi zmbitor. Faa neagr, dinii albi n lumina
lunii. Omorserm cteva mii din oamenii lor i li se ivise
ocazia s ne captureze.
i dup aceea?
n primele zile a fost haos. Eram n lanuri tot
timpul. Nu aveau nchisori. Nu aveau nimic, de fapt. Dar
ne-au dat de mncare. Apoi, dup vreo sptmn, a
devenit clar c lovitura de stat reuise, aa c au intrat n
O-Town i ne-au trt ntr-o arip separat a nchisorii
oraului. Am crezut c negociau cu Washingtonul. Dar
evident c nu s-a ntmplat asta, pentru c ne-au aruncat
la un loc cu ceilali. A fost cumplit. nghesuial de
nedescris, mizerie, boli, fr ap curat, aproape fr
mncare, ntr-o lun ajunseserm schelete. Dup care neau judecat.
Ai avut parte de un proces?
Bnuiesc c proces a fost. Habar n-am ce spuneau. i
ne-au gsit vinovai. Am crezut c mai ru de-att nu se
poate. Greit! Cci a venit ziua mea de natere.
Ce s-a ntmplat de ziua ta?
Au scos afar vreo duzin dintre noi. Probabil c

aveam toi aceeai zi de natere. Ne-au dus ntr-o curte.


Primul lucru pe care l-am vzut a fost o gleat mare cu
smoal, aezat deasupra unui arztor. Fierbea. Dup aia,
am vzut c lng gleat era un bloc mare de piatr,
negru de snge uscat. Un gardian a luat o macet i a
nceput s urle la tipul care era primul la rnd. Prizonierul
de lng mine, care vorbea puin engleza, mi-a tradus.
Gardianul spunea c ai de ales. Existau trei posibiliti. De
ziua noastr, aveam s ne pierdem cte un picior. Prima
alegere, stngul sau dreptul. A doua alegere, pantaloni
lungi sau pantaloni scuri. Adic, ne tia piciorul deasupra
genunchiului sau dedesubt. A treia, folosim gleata sau
nu. Smoala fierbinte nchide arterele i cauterizeaz rana.
Dac nu foloseai gleata, sngerai pn la moarte. Aveam
de ales.
Nimeni nu vorbi.
Hobart continu:
Am ales stngul, pantalonii lungi i gleata.
Mult vreme camera rmase tcut ca un mormnt.
Apoi Hobart continu:
Peste un an, la urmtoarea zi de natere, am ales iar
pantalonii lungi i gleata.
Reacher ntreb:
I-au fcut acelai lucru i lui Knight?
Hobart ddu din cap afirmativ.
Eram i nainte apropiai. Dar unele lucruri te leag
cu adevrat.

Pauling era alb la fa ca hrtia.


Knight i-a vorbit despre Anne Lane?
Mi-a spus c a mpucat-o pe Anne n New Jersey.
i-a spus i de ce?
Mi-a dat o mulime de motive diferite. Cte zile,
attea motive. Uneori susinea c, Lane fiind suprat pe
nevast-sa, i-a cerut s-o omoare. Alteori spunea c el lucra
pentru CIA. Sau chiar c Anne era extraterestr...
El a rpit-o?
Hobart ncuviin din cap.
A dus-o cu maina la magazin, dar n-a oprit. A scos
un pistol i a condus mai departe, pn n New Jersey.
Acolo a ucis-o.
Imediat? ntreb Pauling.
Da, imediat. Era moart cu o zi nainte s aflai voi
povestea. Altfel, procedurile voastre au fost corecte.
Tu chiar erai atunci la Philadelphia? ntreb Reacher.
Da, chiar eram. Habar n-am avut ce a fcut Knight n
ziua aia.
Cine a imitat vocea lui Anne la telefon? ntreb
Pauling. Cine a organizat livrarea rscumprrii?
Uneori Knight spunea c nite prieteni de-ai lui.
Alteori spunea c s-a ocupat Lane de tot.
Pauling merse mai departe:
Care e adevrul n privina lui Anne Lane?
Hobart zmbi trist.
Adevrul despre Anne Lane? Crede-m, m-am
gndit la asta pn la obsesie. Deoarece, n ultim instan,

era motivul pentru ceea ce mi se ntmpla mie. Cred c


Lane a nscenat totul fiindc Anne voia s divoreze i
cerea pensie de ntreinere. Lane n-a suportat ideea. Aa c
a aranjat s fie ucis.
De ce voia Lane s scape de Knight, dac nu fcuse
dect s-i urmeze ordinele?
Lane i acoperea urmele, nu-i plcea s rmn
dator.
Ce s-a ntmplat cu Knight pn la urm? ntreb
Reacher.
A patra aniversare, rnji Hobart. N-a mai ales
gleata. N-a mai vrut s continue. M-a lsat balt. Puca
marin afurisit.
Peste zece minute se auzi soneria interfonului i Dee
Marie ceru ajutor la cratul pachetelor. Reacher cobor i
aduse n buctrie patru plase cu trguieli. O ntreb:
Am auzit c pe Kate Lane a vizitat-o cineva la
Hamptons. Tu ai fost?
Ne-am gndit c ar fi bine s tie i ea de ce e capabil
brba-su, explic Dee Marie.
Cum a reacionat?
A ascultat, ct timp ne-am plimbat pe plaj. I-am
spus c nu avem dovezi. Dar i-am spus c nu avem nici
ndoieli. A ascultat cu atenie. Nu a reacionat prea
evident.
I-ai vorbit i despre fratele tu?
A fcut parte din poveste. A ascultat i asta.
Dar cu soul tu ce s-a ntmplat?

Lui Vinnie i s-a ntmplat Irakul. O bomb-capcan


pe marginea drumului. Mi-au spus c a fost ucis
instantaneu. Dar asta spun ei de fiecare dat.
Reacher o ls pe Dee Marie n buctrie i se ntoarse
n living.
Ce crezi c ar putea s nsemne un trei de trefl? l
ntreb pe Hobart.
Knight. Trei era numrul lui norocos. Iar Trefl era
porecla lui n Corpul Pucailor Marini.
A lsat asupra cadavrului lui Anne Lane o carte de
joc. Un trei de trefl.
Serios? Mi-a spus asta i nu l-am crezut.
Dee Marie se ntoarse n camer. Reacher i se adres:
Vreau s tiu unde ai fost i ce ai fcut n ultimele
patru zile.
Dee Marie rspunse. Fr ezitri, nirnd o povestire
uor incoerent, i tocmai prin aceasta convingtoare.
Ultimele patru zile ncepuser cu Hobart la spital, mai
bine de patruzeci i opt de ore, cu o recidiv sever a
malariei. Dee Marie rmsese cu el cea mai mare parte a
timpului. Apoi l adusese acas cu un taxi. De atunci
fuseser singuri n apartament, pn cnd li se sprsese
ua de la intrare i Reacher dduse buzna n sufragerie.
De ce ntrebi? vru Hobart s afle.
Noua doamn Lane a fost rpit. Cu fiica ei.
i ai crezut c eu am fcut-o?
Pentru o vreme. Am primit un raport sumar despre

tine i Knight. Am auzit despre mutilri. Fr detalii. Apoi


am auzit despre un tip fr limb. Am crezut c eti tu.
Fr limb? se mir Hobart. A face schimb oricnd.
Ne cerem scuze, spuse Pauling.
Nu e vina voastr.
O s te ajutm dac putem.
Ocupai-v mai nti de femeie i de copil.
Ne temem c e deja prea trziu.
Nu spune asta. Unde e speran, e i via. Pe mine
sperana m-a inut n via timp de cinci ani cumplii.
Reacher i Pauling i lsar pe Hobart i pe Dee Marie
mpreun, pe sofaua uzat. Cobornd n strad, se
strecurar printre umbrele dup-amiezii unei zile
splendide de var trzie. Mainile se trau pe lng ei pe
carosabil, lent i enervant. Claxoanele urlau. Pietonii
grbii miunau n jur.
Reacher spuse:
Opt milioane de oameni. Opt milioane de poveti
crude ale oraului.
Pauling replic:
Dar n-am ajuns nicieri.

Capitolul 7
i acum? ntreb Pauling.
O lum de la capt. Am pierdut timp preios. Am
irosit energie. Din vina mea, fiindc am fost un prost.
Cum aa?
Ai vzut cum era mbrcat Hobart?
Jeani noi, ieftini.
Tipul pe care l-am vzut plecnd cu mainile purta
jeani vechi moi, plcui, confortabili. Nu avea cum s fie
proaspt ntors din Africa. Dureaz o venicie s faci o
pereche de jeani i o cma din acelai material s arate
aa. Individul pe care l-am vzut eu sttuse bine-mersi
acas timp de cinci ani, splndu-i linitit rufele.
Pauling nu coment.
Tu eti liber de-acum, spuse Reacher. Ai obinut ce
voiai. Tragedia Annei Lane nu s-a petrecut din vina ta. Poi
s dormi noaptea.
Pot s dorm, dar nu linitit. Pentru c nu am cum s
m ating de Edward Lane. Mrturia lui Hobart n-ar fi
crezut. OK, declaraia pe patul de moarte a lui Knight ar
fi admisibil n justiie, deoarece tribunalul ar considera c
nu avea motive s mint. Dar n-a existat nicio declaraie pe
patul de moarte. Au existat o duzin de fantezii aleatorii,
nirate de-a lungul a patru ani. Hobart a ales s cread
ntr-una din ele, asta-i tot.
Atunci, mulumete-te cu jumtate de cozonac. i

Patti Joseph la fel. O s trec pe la ea, s-i spun.


Tu te-ai mulumi cu jumtate de cozonac?
Eu, n niciun caz. Nu renun. Lista mea de sarcini se
tot lungete.
Nici eu nu renun.
Ne ntlnim la Patti Joseph, decise Reacher. Peste
dou ore. Trebuie s ne deplasm separat.
De ce?
Eu voi ncerca s provoc pe cineva s m omoare.
n timp ce Pauling se ndrepta ctre metrou, Reacher
porni pe Hudson Street spre nord, nici repede, nici ncet.
Travers Morton, Barrow, Christopher. Pe West 10th
ncepu s mearg n zigzag pe strduele mrginite de
copaci n Village, un cvartal ctre est, apoi spre nord, apoi
spre vest, i din nou spre nord. Ajunse la captul lui Eight
Avenue, se ntoarse ctre nord, dup care ncepu s
mearg din nou n zigzag, pe strduele linitite din
Chelsea. Se opri n faa intrrii unei case i-i leg
ireturile. Porni mai departe. Cnd ajunse la 23 West coti
spre rsrit, apoi iari spre nord, pe Eight Avenue. Patti
Joseph i Majesticul erau la mai puin de trei kilometri
deprtare, n linie dreapt, i mai avea la dispoziie o or
ntreag s ajung acolo.
Reacher o gsi pe Pauling ateptnd ntr-un fotoliu din
holul Majesticului. i schimbase inuta. Arta bine.
M-am oprit i am vorbit cu administratorul rus, l

inform ea. Se duce mai pe sear s repare ua.


Bine, spuse Reacher.
Nu te-a omort nimeni, remarc ea.
Brbatul se aez.
nc un lucru asupra cruia m-am nelat, bombni
el. Am presupus c cineva din echipa lui Lane a dat o
mn de ajutor la rpire. Dar acum nu mai cred asta. Lane
mi-a oferit un milion de dolari. Cineva din interior care mar fi urmrit ar fi bnuit c sunt suficient de motivat. i leam demonstrat c sunt ct de ct competent. Dar nimeni
n-a ncercat s m opreasc. Tocmai am petrecut dou ore
plimbndu-m prin Manhattan. Oricine ar fi fost, i-am
oferit cel puin o duzin de ocazii s m omoare. Dar
nimeni n-a ncercat.
Cum s-ar fi putut face treaba fr ajutor dinuntru?
N-am nici cea mai vag idee.
Urcar la etajul apte. Patti Joseph i atepta pe coridor.
Atmosfera era puin tensionat. Patti trise cinci ani cu
convingerea c sora ei murise din cauza lui Pauling. Aa
c era destul ghea de nlturat. ns vetile promise o
ajutaser pe Patti s nceap dezgheul.
Care sunt noutile? ntreb gazda, pornind spre
buctrie ca s pun de cafea.
Peste zece minute, Patti Joseph plngea. Lacrimi de
durere, lacrimi de uurare. Lacrimi de furie.
Unde e Knight acum? ntreb ea.
Knight a murit, spuse Reacher. i a murit n chinuri.
Bine. M bucur. Cum procedm n privina lui Lane?

Asta rmne de vzut.


Ar trebui s-l sun pe Brewer.
Brewer nu poate face nimic. Nu exist dovezi.
Oricum, nu de felul celor de care au nevoie poliitii sau
procurorii.
Tu de ce eti aici? La New York adic, intrnd i
ieind din cldirea Dakota?
Reacher nu rspunse.
Nu sunt proast, relu Patti. Mi-am dat seama c, la
o zi dup ce nu le-am mai vzut pe Kate i pe Jade, ai
aprut tu, oamenii au nceput s pun geni n
portbagajele mainilor, apoi ai venit aici s-l ntrebi pe
Brewer despre mprejurrile n care a disprut ultima
nevast a lui Lane.
Reacher ntreb:
i de ce crezi c sunt aici?
Cred c nemernicul a fcut-o din nou.
Reacher se uit la Pauling, iar aceasta ridic din umeri,
vrnd parc s spun c Patti merit s afle povestea. Aa
c Reacher i povesti ce tia. i relat toate faptele, toate
presupunerile, toate ntrebrile, toate concluziile.
Cnd termin, Patti se ridic, se duse la bufet i scoase
dintr-un sertar un teanc de fotografii. i arunc lui Reacher
pachetul n brae. Una dintre ultimele fotografii era a lui
Dee Marie Graziano ieind din cldirea Dakota.
Asta e sora lui Hobart, nu? spuse Patti. Atunci cnd
portarul a informat-o c familia Lane e n Hamptons.
Dup care s-a dus acolo.

Deci?
Kate Lane pleac la o plimbare pe plaj cu femeia
asta ciudat, aude o poveste fantastic, dar ceva o
mpiedic s o ignore pur i simplu. Poate un amnunt
care o face s-i cear soului ei explicaii. Moment n care
se dezlnuie iadul. Brusc, Kate devine la fel de rea ca
Anne.
Lane ar fi ncercat s se rzbune i pe Hobart i Dee
Marie.
Dac ar fi putut s-i gseasc. Tu i-ai gsit numai cu
ajutorul Pentagonului...
Dou ntrebri, o ntrerupse Reacher. Dac povestea
cu Anne se repet, de ce Lane trage de mine s-l ajut?
Ca s dea un spectacol convingtor n faa oamenilor
lui, rspunse Patti.
A doua ntrebare. De data asta cine ar putea juca
rolul lui Knight?
Femeia reflect.
Greu de precizat, spuse Patti. Pentru c nimeni nu
lipsete... OK, mi cer scuze. Poate c ai dreptate. Numai
pentru c la Anne a fost o nscenare, nu nseamn c i la
Kate e la fel. Dar ine minte: nu caui o femeie pe care Lane
o iubete. Caui un obiect de pre care-i aparine. E ca i
cum cineva i-ar fi furat un ceas de aur, chestie care l-a
nfuriat la culme.
Reacher i Pauling coborr cu liftul n tcere. Ieir pe
trotuar. nceputul serii. Patru benzi de trafic i ndrgostii

n parc. Cini n les, grupuri de turiti.


Pauling ntreb:
i acum, ncotro?
Eti liber n seara asta, spuse Reacher. Eu m ntorc
n brlogul lupilor.
Pauling se ndrept spre metrou, Reacher spre Dakota.
Portarul l ls s urce fr s mai sune sus. Fie Lane l
pusese pe vreo list cu persoane dezirabile, fie portarul se
obinuise cu mutra lui.
Cnd Reacher ciocni la u, i deschise Kowalski.
Prea s fie singur. Reacher intr.
Unde e lumea? ntreb.
Pe afar, scutur pomii, rspunse Kowalski.
Care pomi?
Burke crede c ne viziteaz fantomele trecutului.
Knight i Hobart, plus Reacher. Pierdere de vreme!
Au murit n Africa.
Nu e adevrat. Un amic de-al unui amic a sunat la
cineva de la Administraia pentru Veterani. Numai unul
dintre ei a murit n Africa.
i care anume?
Nu tim nc. Dar o s aflm. Orice om are un pre.
Iar al unui conopist de la Administraia pentru Veterani e
destul de mic.
Intrar n livingul pustiu.
I-ai cunoscut? ntreb Reacher. Pe Knight i Hobart?
Sigur, rspunse Kowalski.
i de partea cui eti? A lor sau a lui Lane?

Lane m pltete. Ei nu.


Reacher se ndrept spre dormitor. Kowalski l urm:
Unde te duci?
S numr banii.
Lane e de acord cu asta?
Dac nu era, nu-mi ddea combinaia pentru
dezactivarea alarmei.
i-a dat combinaia?
Aa sper, i spuse Reacher.
Deschise ua debaralei i form 3785 pe panoul
electronic. Urm o secund agonizant de ateptare, apoi
ncuietoarea uii interioare fcu clic.
Reacher ptrunse n ncpere i trase de nurul becului
electric. Un spaiu ngust pe partea stng, banii pe partea
dreapt. Baloi ntregi. Toi neatini, cu excepia celui pe
jumtate gol. Reacher l tr afar.
tii s numeri? l ntreb pe Kowalski.
Glumeule!
Reacher intr napoi n debara. Ddu jos un balot intact.
Pe partea din fa, sub marcajul Banque Centrale, scria, cu
litere mai mici, Gouvernement National, Ouagadougou,
Burkina Faso. i, mai jos: USD 1 000 000. Reacher zri figura
imprimat a lui Ben Franklin. Bancnote de o sut de
dolari. Zece mii de bancnote. Un milion de dolari. n total
erau zece baloi intaci. i zece ambalaje goale.
Cincizeci de pachete, spuse Kowalski. Zece mii de
dolari n fiecare. Cinci sute de miare. Zece milioane jumate
aici, zece milioane jumate disprute. Adic totalul iniial:

douzeci i unu de milioane de dolari.


Reacher l nsoi pe Kowalski n birou. Privi n jur. Ctre
computer.
Ctre fiete. Ceva legat de ele l scia. Apoi, o nou
idee l nfior. Ca un cub de ghea pe ira spinrii.
Ce copaci scutur bieii? ntreb el.
Spitalele, spuse Kowalski. Ne-am gndit c, oricare
dintre ei ar fi, trebuie s fie bolnav.
Un moment de tcere.
Plec din nou, anun Reacher. Tu rmi aici.
Trei minute mai trziu, era la telefonul public, formnd
numrul lui Pauling.
Femeia rspunse la al treilea rit.
Arunc-te ntr-un taxi i du-te la Dee Marie. Lane i
oamenii lui scotocesc spitalele. nc nu au aflat care din cei
doi s-a ntors. Dar e numai o chestiune de timp pn ajung
la St. Vincent i fac rost de adresa lui Hobart. Ne ntlnim
acolo. Trebuie s-i mutm ntr-alt parte.
nchise, apoi lu i el un taxi.
Ua apartamentului era tot deschis, atrnnd n
balamalele rupte. Dincolo de ea, din living, se auzeau voci.
A lui Dee Marie i a lui Pauling. Reacher intr n
apartament. Pauling purta jeani i un tricou. Hobart era
n capul oaselor pe sofa. Nu arta bine, dar ochii i
scnteiau.
Lane vine ncoace? ntreb el.
Poate, spuse Reacher. E indicat s lum n calcul

posibilitatea asta.
i ce putem face?
Trebuie s fim detepi. S ne asigurm c gsete un
apartament gol.
Hobart ddu din cap, nu foarte convins.
Unde ar trebui s te afli? l ntreb Reacher. Din
punct de vedere medical, vreau s spun.
Medical? Habar n-am. Dar cred c sor-mea a fcut
nite cercetri.
Dee Marie interveni:
Birmingham, n Alabama, sau Nashville n
Tennessee. Unul dintre spitalele universitare mari de
acolo. Am nite brouri. Sunt competeni.
Nu putem s-l ducem la Birmingham sau la
Nashville n seara asta.
Nu putem s-l ducem acolo niciodat. Numai
operaia cost peste dou sute de mii. Protezele ar putea s
fie i mai mult.
Dee Marie lu dou brouri de pe mas i i le ntinse.
Arat bine, admise Reacher.
Luna de pe cer! pufni Dee Marie.
Pentru ast-sear, un motel. Undeva n apropiere,
propuse Pauling.
Reacher iei pe hol i verific scrile. Nu se ntmpla
nimic. Intr din nou n apartament, trgnd ua n urma
lui, att ct se putea. Fcu la stnga, ctre dormitor.
Apropiindu-se de fereastr, privi afar, spre nord, apoi
spre sud. i vzu un Range Rover oprind la bordur.

Numr de nmatriculare: OSC 19. Reacher se rsuci pe


clcie i se ntoarse rapid n living.
Sunt aici, spuse. Acum!
Ce facem? se precipit Dee Marie.
n baie, ordon Reacher. Toi!
Se duse la sofa i-l ridic pe Hobart. l cr n baie i-l
aez cu grij n cad. Dee Marie i Pauling se nghesuir
n ncperea strmt.
N-ar trebui s te gseasc aici, observ Pauling.
ncuie ua, rspunse Reacher. Stai cuminte i nu face
zgomot. Reacher rmase n hol. Peste o clip, auzi
interfonul bzind. Aps pe buton i spuse:
Da?
Auzi o voce:
Asistentul de la Administraia pentru Veterani.
Reacher zmbi. Ce drgu, gndi el. Aps din nou pe
buton i spuse:
Urc.
Apoi se ntoarse n living i se aez pe sofa, ateptnd.
Auzi scrieli puternice dinspre scar. Trei persoane,
estim el.
Primul intr Perez, micuul hispanic.
Apoi Addison, cel cu cicatricea deasupra ochiului.
Apoi Edward Lane nsui.
Ce dracu caui aici? ntreb acesta.
V-am luat-o nainte, rspunse Reacher.
Tu ai spart ua?
Nu aveam cheie.

Unde e Hobart?
n spital.
Rahat! De acolo venim.
Nu la spitalul de aici. n Alabama sau n Tennessee.
De unde tii?
Are nevoie de ngrijiri speciale. St. Vincent i-a
recomandat unul dintre spitalele universitare din sud.
Reacher art cu degetul spre msua de cafea i Lane
remarc brourile lucioase.
Care din ele?
Nu conteaz. Fiindc nu Hobart a rpit-o pe Kate.
Aa crezi tu?
Nu cred, tiu sigur. Ar fi trebuit s ntrebi de ce s-a
dus la St. Vincent.
Am ntrebat. Are malarie.
Are amputri la toate cele patru membre, spuse
Reacher. Nu poate s mearg, nu poate s ofeze, nu poate
s in n mn un pistol sau s formeze un numr de
telefon.
Tcere total.
S-a ntmplat n prizonierat, adug Reacher. n
Burkina Faso. Noul regim s-a distrat puin cu el.
Nimeni nu scoase o vorb.
Dup ce ai plecat cu toii i l-ai lsat n urm,
continu Reacher.
Tu nu tii cum a fost, bigui Lane.
Dar tiu cum e acum, replic Reacher.
Dar tot vreau s-l gsesc.

De ce?
Niciun rspuns.
ah mat! Lane nu putea spune de ce fr s recunoasc
ce anume i ceruse lui Knight s fac, n urm cu cinci ani.
Am ajuns foarte aproape, zise Reacher. Vi-l dau eu
pe adevratul rpitor.
Cnd?
Dup ce mi dai banii.
Care bani?
Mi-ai oferit un milion de dolari.
Ca s-mi gseti soia. Acum e prea trziu.
OK, spuse Reacher. Atunci nu vi-l livrez pe tip.
A putea s-l scot de la tine cu fora.
ncearc numai, c te pun n patru labe i-l bat pe
Perez cu easta lui Addison pn i-l bag n cur ca pe un
piron.
Nu-mi plac ameninrile.
Pe-asta o zice tipul care a promis c-mi scoate
ochii?...
Tcere mormntal.
OK, un milion de dolari. Cnd mi dai numele?
Mine, l asigur Reacher.
Lane ncuviin din cap, apoi se adres oamenilor si:
Hai s mergem.
Addison spuse:
Unde e baia?
Reacher se ridic n picioare, ncet. Ridic tonul:
Du-te acas i folosete-o pe-a ta!

Ce?
Nu merii s te pii n acelai loc cu el. L-ai lsat de
cru!
Tu n-ai fost acolo.
S mulumeti cerului pentru asta. i-a fi tras la
uturi n cur i te-a fi trt de urechi pe toat linia
frontului.
Lane fcu un pas nainte.
Sacrificiul a fost necesar ca s salvez echipa.
Reacher l privi int.
Sacrificiu nu e totuna cu salvare. Acum scoate-i pe
oprlanii tia de aici.
Lung moment de tcere. Nicio expresie pe faa lui
Perez, un rictus pe a lui Addison, calcul viclean n ochii lui
Lane.
Numele, spuse eful. Mine.
l vei avea, rspunse Reacher.
Lane le fcu un semn din cap spre oamenii si i ieir
cu toii. Reacher atept s aud ua dinspre strad
trntindu-se, apoi o lu ctre dormitor. Urmri Range
Rover-ul disprnd spre nord. Merse la baie.
Au plecat, anun.
l aduse pe Hobart n brae napoi pe sofa. Pauling rosti,
privind n podea:
Am auzit totul.
Hobart complet:
Ai fost foarte aproape s-o peti ru. Lane nu
angajeaz oameni de treab.

Te-a angajat pe tine.


Eu nu sunt o persoan de treab, rspunse Hobart.
M potriveam perfect n echip.
Reacher l ntreb:
S presupunem c Perez i Addison ar fi fost n
traneele alea din Africa. Tu i-ai fi lsat acolo?
n niciun caz. i cu siguran c nici ei nu m-ar fi
lsat pe mine.
Pauling i ntrerupse:
Trebuie s v mutm de aici.
Acum nu mai e nevoie, spuse Dee Marie. Nu se mai
ntorc. n clipa de fa, sta e locul cel mai sigur din tot
oraul.
Interfonul zbrni i auzir o voce cu accent rusesc.
Administratorul de pe Sixth Avenue venise s repare ua.
Acum chiar c suntem OK, declar Dee Marie.
Aa c Pauling l plti pe rus i plec, mpreun cu
Reacher.
Pauling mergea tcut, prnd oarecum ostil. Evita s
se uite n direcia lui Reacher.
Ce e? ntreb el.
Am auzit totul din baie. Te-ai angajat la Lane. I-ai
vndut. Acum lucrezi pentru nemernic.
Am vrut s-l testez, explic Reacher. Lucrez pentru
Kate i Jade. Dar mai am nevoie de dovezi c de data asta
e de-adevratelea. Dac n-ar fi fost, Lane ar fi dat napoi.
ns l vrea pe tip. Prin urmare, exist un tip.

Nu te cred. Lane joac la cacealma. Pune n scen un


spectacol pentru oamenii lui i pariaz c e mai detept
dect tine.
Dar tocmai a aflat c nu e mai detept dect mine. Lam gsit pe Hobart naintea lui.
Oricum, e vorba despre bani, nu-i aa?
Da, admise Reacher. E vorba despre bani.
Ai putea mcar s ncerci s negi.
Reacher zmbi i continu s mearg n tcere.
Ce-o s faci cu un milion de dolari? i cumperi o
cas? O main? O cma nou? Pn acum mi plceai...
Credeam c eti mai presus de astea.
El rspunse:
Pauling, d-mi pace!
De ce a face-o?
Pentru c, n primul rnd, o s te pltesc pe tine
pentru timpul pierdut, pentru servicii, i o s-i rambursez
banii cheltuii, apoi o s-l trimit pe Hobart la Birmingham
sau Nashville ca s-l repare. O s-i nchiriez un
apartament i o s-i dau nite gologani. i, dac mai
rmne ceva, o s-mi cumpr o cma nou.
Serios?
Ct se poate de serios. Hobart merit. Asta e sigur. i
mi se pare foarte cinstit ca Lane s plteasc pentru toate.
Pauling se opri n loc.
mi pare ru, spuse.
Atunci, repar-i greeala.
Cum?

Lucreaz cu mine n continuare. Avem multe de


fcut.
I-ai spus lui Lane c mine i dai un nume.
Trebuia s-l scot cumva de acolo...
Poi s-o faci pn mine?
Nu vd de ce nu.
De unde ai de gnd s ncepi?
N-am nici cea mai vag idee.
ncepur din apartamentul lui Lauren Pauling. Locuia
n dou cmrue de pe Barrow Street.
Locuina, zugrvit n cea mai mare parte n galben, era
plcut i prietenoas. Avea un dormitor-alcov, baie,
buctrie i o ncpere cu o sofa, un fotoliu, un televizor i
o mulime de cri. Peste tot se zreau fotografii ale unor
copii, dar pe Reacher nu-l interes s afle dac erau nepoii
de-ai ei.
Se aez pe sofa i-i ls capul pe spate. i plcea s
aib un moment de pauz n care s disece o problem.
Pauling comand mncare indian. Ceasul din capul
lui Reacher ajunse la nou i jumtate. Cerul se color din
bleumarin n negru i luminile se aprinser n ora.
S mai ncercm o dat chestia aia, o rug el.
Brainstorming-ul.
OK, accept Pauling. Care a fost prima not fals?
Reacher nchise ochii i-i aminti nceputul. i-l aminti
pe Gregory intrnd n cafenea.
Gregory m-a ntrebat despre maina pe care o

vzusem cu o sear nainte. I-am spus c plecase puin


nainte de unsprezece patruzeci i cinci, iar el a zis c nu,
trebuie s fi fost mai aproape de miezul nopii.
Pauling remarc:
Dar nu pori ceas.
De obicei tiu sigur ct e ora.
Care a fost urmtorul lucru?
Ceva legat de urcarea n maina lui Gregory. BMWul albastru. A fost ca un semnal de alarm, acum, cnd
stau s m gndesc...
Dar nu-i dai seama ce anume?
Nu.
i apoi?
Apoi am ajuns la cldirea Dakota. Dup asta, n-a
mai fost vorba dect despre fotografie.
Pauling l ntrerupse:
Hai s lum o pauz. Am nite vin alb.
N-ai greit acum cinci ani. Ai fcut totul ca la carte.
Ar trebui i s srbtorim asta.
Pauling scoase din frigider o sticl i umplu dou
pahare. Se ntoarse pe sofa cu vinul. Reacher o ntreb:
Ai demisionat n urma cazului Anne Lane?
Nu tocmai... Dar n ultim instan, da.
Reacher tcu i se uit la ea. Arta minunat. Lui
Reacher i plceau femeile la fel de mult ca oricrui brbat,
dar era ntotdeauna dispus s le gseasc defecte. Lauren
Pauling nu avea niciun defect. Absolut niciunul. Cu
certitudine.

Oricum, felicitri, spuse el. S dormi bine la noapte.


Poate c n-o s am ocazia, spuse ea.
i simea parfumul. Arom subtil, spun de lux, piele
curat. Prul i se rsfira pe umeri. Era supl i bine fcut.
Femeia spuse:
Poate c vom lucra toat noaptea.
El rspunse:
Munca fr distracie l face pe Jack un tip tare
plicticos.
Nu eti deloc un tip plicticos.
Mulumesc.
Reacher se aplec i o srut uor pe buze. Apoi o trase
aproape i o srut mai apsat.
De obicei nu fac asta, spuse ea, cu buzele lipite de ale
lui. Nu cu oamenii cu care lucrez.
Acum nu lucrm, zise el. Lum o pauz.
Srbtorim. Srbtorim faptul c nu suntem n locul
lui Hobart sau Kate Lane.
Eu srbtoresc faptul c tu eti tu.
O femeie mai btrn, opti ea. O meritm...
Reacher nu rspunse. Zmbi i o srut pe gt, sub
ureche.
Ea ridic braele i rmase aa ct timp el i scoase
tricoul. Purta un sutien micu, negru. Ridic i el braele,
iar ea ngenunche pe sofa i-i trase cmaa peste cap. i
rsfir degetele ambelor mini, ca nite stele de mare, pe
pieptul lui lat. Le cobor spre talie. i deschise cureaua. El
i desfcu sutienul. O lu n brae, o ntinse pe sofa i-i

srut snii. Cnd ceasul din capul lui ajunse la zece i


cinci, erau deja n pat, mbriai, fcnd dragoste cu o
rbdare i o tandree pe care Reacher nu le mai simise
niciodat.
Dup aceea fcur un du mpreun, i terminar
vinul i se ntoarser n pat. Reacher plutea, epuizat i
fericit.
Mult mai trziu, se trezi cu minile lui Pauling
acoperindu-i ochii. l ntreb:
Ct e ceasul?
ase patruzeci i doi, spuse el. Dimineaa.
Eti incredibil!
Nu e un talent prea util. M scutete cel mult de
costul unui ceas.
Dar dac Gregory s-a nelat i tu ai avut dreptate n
privina orei cnd a fost ridicat prima tran din banii
pentru rscumprare? Ce ar nsemna asta?
Reacher deschise gura ca s spun: Nu tiu.
Dar se opri.
Pentru c, brusc, i ddu seama ce nsemna.
Ai o lantern? o ntreb.
E una micu n poeta mea.
Bag-o n buzunar, i ceru el. Las poeta acas. i
mbrac-te n pantaloni.

Capitolul 8
Pornir pe jos, pentru c era o diminea splendid.
Ddur colul, intrnd pe Spring Street exact la apte i
jumtate. Reacher se opri n faa cofetriei. Privi nuntru.
n buctrie licrea o lumin. O vzu pe proprietreas
micndu-se de colo-colo.
Ciocni cu putere n fereastr, iar femeia se ntoarse
spre u i o deschise.
Reacher ntreb:
Putem s mai intrm o dat pe alee?
Proprietreasa ripost:
Chiar suntei de la deratizare?
Investigatori, spuse Pauling, innd cartea de vizit
la vedere.
Ce investigai?
Dispariia unei femei, explic Reacher. i a copilului
ei.
Femeia insist:
i credei c sunt alturi?
Nu e nimeni alturi, rspunse Reacher. Facem doar o
verificare de rutin.
Pauling i Reacher intrar. Lauren l urm prin
buctrie, de-a lungul holului i dincolo de ua din spate,
pn n alee.
Spatele cldirii abandonate era exact aa cum l tia
Reacher. Se aplec. i scoase pantoful i sparse cu el o

fereastr de la parter. Bgnd mna prin gaura din geam,


pipi pn ddu de clana din interior. Descuie ua i-i
retrase mna cu grij.
OK, spuse el.
Deschise larg ua, nct Pauling s poat vedea ce-i.
Eti dispus s faci un drum n jos pe scar?
De ce eu?
Pentru c, dac m-am nelat, s-ar putea s renun la
caz i s rmn acolo pe vecie.
Pauling ntinse gtul i arunc o privire. ntorcndu-se
cu spatele, pi pn la marginea hului. Reacher o prinse
de mna dreapt, iar ea puse piciorul stng i mna stng
pe scar. i desprinse dreapta dintr-a lui Reacher i
ncepu s coboare.
Brbatul vzu de sus raza lanternei mpungnd
ntunericul. Pauling strig:
ncotro o iau acum?
Spre faa cldirii. Chiar sub intrarea principal.
Raza lanternei se fix ntr-un punct.
Pauling ajunsese n partea din fa a imobilului,
imediat sub u.
Acum uit-te n jos, strig Reacher. Ce vezi?
Lumina lanternei cobor.
Vd tot felul de gunoaie, spuse Pauling.
Uit-te mai atent!
Raza de lumin tras un cerc mic. Apoi unul mai larg.
Apoi se opri i rmase nemicat.
OK, strig Pauling. Acum vd. Dar de unde ai tiut?

Reacher nu rspunse. Pauling se aplec. Se ridic la loc.


n mna dreapt inea lanterna. n stnga avea dou seturi
de chei de main, unul de la un Mercedes-Benz, cellalt
de la un BMW.
Pauling arunc cheile n sus, spre Reacher. Amndou
seturile erau pe inele cromate. Amndou aveau cte o
singur cheie i o telecomand. Reacher le strecur n
buzunar. Apoi o prinse pe Pauling de bra i o slt de pe
scar.
Toat povestea cu afurisita cutie potal era la
derut, spuse el, nchiznd ua i bgnd braul prin
sprtur ca s o ncuie la loc. Individul avea deja cheile
fietului din biroul lui Lane.
Deci nu te-ai nelat n privina orei.
Reacher aprob din cap.
Tipul se afla n apartamentul de deasupra cafenelei.
Se uita pe fereastr. L-a vzut pe Gregory parcnd la
unsprezece patruzeci, a ieit, a traversat Sixth Avenue i a
folosit cheia pe care o avea n buzunar. Imediat, adic mult
mai aproape de unsprezece patruzeci dect de miezul
nopii.
La fel a procedat i cu BMW-ul albastru, a doua zi de
diminea.
Identic, rspunse Reacher.
i de aceea a fost att de exact cnd a cerut mainile.
Trebuiau s se potriveasc cu cheile pe care le furase.
Asta m-a scit i pe mine, mai trziu. Cnd Gregory

mi-a dat drumul n main n prima sear, a folosit


telecomanda de la trei metri distan, cum ar fi fcut
oricine. Dar n seara dinainte, tipul cellalt n-a fcut aa cu
Mercedes-ul. Pentru c nu avea telecomanda. Nu avea
dect cheia. Iat i motivul pentru care a folosit Jaguar-ul
la ultima rat. Voia s-l poat ncuia de pe partea opus a
strzii, imediat ce Burke punea banii nuntru. Singura
telecomand pe care o avea era a Jaguar-ului. O motenise
de la rpire.
Pauling rmase tcut pentru un moment.
Accepi deci teoria c a existat un ajutor din interior,
nu-i aa?
Tipul fr limb. El e rspunsul la ntreaga arad.
Pauling i Reacher ajunser la biroul ei nainte de ora
nou.
Acum avem nevoie de Brewer, decret Reacher. i de
Patti Joseph.
Brewer doarme, rspunse Pauling. Lucreaz pn
noaptea trziu.
Astzi o s nceap treaba mai devreme. Pentru c
trebuie identificat cadavrul din rul Hudson.
Taylor?
E necesar s tim precis dac e Taylor. Sunt sigur c
Patti are o fotografie a lui. Brewer ar putea s-o foloseasc
pentru identificare.
Aa c Pauling o sun pe Patti Joseph. Aceasta confirm
c are un dosar cu fotografii ale tuturor oamenilor lui
Lane. Promise s aleag cea mai bun poz i s o pun

deoparte pentru Brewer. Apoi Pauling l sun pe poliist,


trezindu-l din somn. Era argos din cauza asta, dar
accept s se duc s ia fotografia.
i acum? ntreb Pauling. Lane ateapt un nume
astzi.
Astzi ine pn la miezul nopii, rspunse
Reacher. i mai am de verificat un amnunt nainte de
orice altceva.
Ce anume?
Mai nti cartea de telefon, spuse el. T. de la Taylor.
Ea lu de pe raft Pagini Albe pentru Manhattan i
deschise cartea pe birou. ntreb:
Iniiala?
Habar n-am. Uit-te dup persoane particulare n
West Village.
Pauling gsi apte posibile potriviri: 8 West Street,
Bank, Perry, Sullivan, 12 West, Hudson i Waverly Place.
Reacher suger:
ncepi cu Hudson Street. Uit-te n ghid i vezi n ce
cvartal e adresa asta.
Iat, exact la jumtatea dintre Clarkson i Leroy,
descoperi ea. Ce-i acolo?
Tu ce crezi?
Tipul fr limb l cunotea pe Taylor? Locuia
mpreun cu el? Lucrau mpreun? L-a ucis?
Reacher nu rspunse.
Stai aa! fcu Pauling. Taylor era omul din interior,
nu? El a furat cheile de la maini. A parcat n fa la

Bloomingdale exact acolo unde voia cellalt tip, acela fr


limb. Tot timpul ai avut impresia c e ceva n neregul cu
rpirea. Numai n felul sta ar fi putut s mearg.
Reacher rmase tcut n continuare.
Ce naiba se ntmpl aici?
Pritocim detaliile i punem cap la cap indiciile.
Lum treaba de la capt. Urmtorul pas, mergem s
vizitm locuina lui Taylor.
Acum?
E un moment la fel de bun ca oricare altul.
Pornir pe jos. Condensul picura din aparatele de aer
condiionat de la etajele cldirilor ca nite stropi mari de
ploaie. Vnztorii ofereau ceasuri de marc false i
umbrele. Oraul, n plin tumult. Lui Reacher i plcea New
York-ul mai mult dect alte locuri. i plceau indiferena
lui, agitaia nebun i anonimatul.
Imobilul n care locuia Taylor era un cub de crmid,
nalt de aisprezece etaje. Avea o intrare modest, dar
holul arta civilizat. Un singur tip, n spatele unui birou
lung.
Abordarea? ntreb Pauling.
Cea mai simpl, rspunse Reacher. Cea direct.
Deschiser ua dinspre strad i intrar n hol.
Uite care e treaba, i se adres Reacher portarului.
Cucoana asta i d patru sute de dolari dac ne lai s
intrm n apartamentul domnului Taylor.
Portarii sunt i ei oameni. Iar suma era bine aleas.
Suficient de mare ca s par bani serioi. i, spunea

experiena lui Reacher, ntea tentaia irezistibil de a te


trgui n sus, pn la cinci sute. Experiena lui Reacher
mai spunea c, odat ce tentaia s-a instalat, btlia e
ctigat.
Tipul nepeni, apoi se uit n stnga, se uit n dreapta.
Nu vzu pe nimeni. Spuse:
OK, trimit un om de serviciu.
Dar pstrezi banii pentru tine, gndi Reacher.
Cinci sute, adug portarul.
Reacher rspunse:
S-a fcut.
Pauling scoase portofelul din poet, l deschise i
numr cinci hrtii de cte o sut, pe care le mpinse pe
birou.
Etajul doisprezece. Facei stnga, mergei pn la
ultima u pe dreapta. Omul de serviciu v ateapt acolo.
Art spre lifturi. Reacher i Pauling se ndreptar ntracolo.
mi datorezi o grmad de bani, mormi Pauling, n
timp ce uile liftului se deschideau.
M in de cuvnt, promise Reacher. Ast-sear o s
fiu bogat.
Ascensorul opri la etajul doisprezece i uile alunecar
n lturi. Cotir la stnga i se oprir n faa ultimei ui de
pe dreapta.
Reacher ntreb:
Ct o plti pentru un apartament ca sta?
Chirie?

Pauling msura din ochi distana dintre ui, ca s


estimeze dimensiunile apartamentului, i spuse:
Dou dormitoare mici cred c vreo patru mii pe
lun. Poate patru i ceva.
O mulime de bani.
Se auzi clinchetul ascensorului i apru un brbat n
uniform verde. Omul de serviciu. Se apropie, descuie ua
lui Taylor, dup care se trase un pas napoi.
Reacher ptrunse primul. Aerul din apartament era
fierbinte i sttut. La intrare ddu ntr-un vestibul de
dimensiunile unei cabine de telefon, apoi, pe stnga, zri o
buctrie cu mult inox, iar pe dreapta, un cuier de haine.
Livingul, drept nainte; dou dormitoare, unul lng altul,
n fund, la stnga. Buctria i livingul artau impecabil
de curate. Decorul era modern, reinut, de bun-gust,
masculin. Piese clasice. Multe cri, aranjate pe rafturi n
ordine alfabetic. Un televizor micu. Un numr
impresionant de CD-uri.
Foarte elegant, spuse Pauling.
Cel mai mare dintre cele dou dormitoare era simplu,
aproape monastic. Perei albi, un pat impozant de mijloc,
aternuturi gri. Debaraua era plin de costume, sacouri,
cmi i pantaloni, stivuite cu grij, dup anotimp i
culoare.
E uimitor! exclam Pauling. Vreau s m cstoresc
cu omul sta!
Reacher trecu n al doilea dormitor. Un spaiu mic,
simplu, nedecorat. n lustra din tavan nu exista bec. n

camer nu vzu nimic n afar de dou paturi nguste,


metalice. Aternuturile de pe ele preau folosite. Pe perne
se deslueau cteva urme. Fereastra era acoperit cu o
bucat de pnz neagr.
Reacher conchise:
Aici au fost ascunse Kate i Jade.
Pauling examina pernele:
Fire de pr lung, negru.
Reacher se ntoarse n living i cercet biroul.
Documente personale, documente financiare. Numele mic
al lui Taylor era Graham. Cetean britanic, cu reziden n
SUA. Pe birou trona un telefon cu memorie. Prea nounou. Avea zece butoane pentru apelare rapid, cu etichete
alturi de fiecare, marcate cu iniiale. Cea mai de sus era
notat cu L. Pentru Lane, ghici Reacher. Aps pe butonul
corespunztor etichetei i pe ecranul cenuiu apru un
numr care ncepea cu 212. Aps i pe celelalte nou
butoane, unul dup altul. Pe afiaj aprur trei numere cu
212, trei cu 917, dou cu 718 i un numr lung care ncepea
cu 01144. Numerele cu 212 erau toate din Manhattan.
Amici, probabil. Cele cu 917 telefoane mobile. Foarte
posibil, pentru aceiai tipi. Cu 718 erau numere din
Brooklyn. Cel lung, cu 01144, trebuie s fi fost din Marea
Britanie. Poate cineva din familie. i corespundea iniiala S.
Reacher mai aps pe butoane cteva clipe, apoi
renun.
Crezi c aici exist portar non-stop? o ntreb pe
Pauling.

M ndoiesc, spuse ea. Nu n zona asta. n cldirea


mea nu exist. Cred c i aici st doar o parte din zi.
Probabil pn la ora opt.
Atunci, aa s-ar explica ntrzierile. Nu le putea
aduce aici cnd portarul era la post de serviciu. n prima
zi a avut de ateptat cteva ore. Dup aia, a pstrat
intervalul, ca s fie consecvent.
i ca s creeze impresia de distan.
Aa credea i Gregory. El a avut dreptate, eu m-am
nelat.
Pauling ntreb:
i acum?
A vrea s m mai ntlnesc o dat cu amicul tu de
la Pentagon. S-i fac o ofert.
Ce i-am putea oferi noi?
Spune-i c eliminm echipa lui Lane de pe eichier
dac ne ajut cu o informaie mic. O s accepte trgul.
Putem s ne inem de cuvnt?
Mai devreme sau mai trziu o s se ajung la ori
noi, ori ei.
Pauling se apuc s-l caute pe prietenul ei la diferite
telefoane din ntreaga cldire a ONU. l gsi, iar acesta
accept, dup cteva ezitri, s se ntlneasc n aceeai
cafenea ca data trecut, la ora trei dup-amiaz.
Timpul trece, avertiz Pauling.
ntotdeauna trece. Mai ncearc la Brewer.
Dar poliistul nu era la biroul su i avea telefonul
mobil nchis.

Ajunser la cafeneaua de pe Second Avenue cu


patruzeci de minute mai devreme.
Ai o teorie, nu-i aa? i spuse Pauling lui Reacher. Ca
un om de tiin. O teorie global.
Nu, rspunse Reacher. Nu e global. E doar parial.
mi lipsete un element major. Dar am un nume pentru
Lane.
Care?
Stai s vorbim i cu Brewer.
Reacher i fcu semn chelneriei. Aceeai de data
trecut. Comand cafea. Acelai gust fierbinte, puternic.
Telefonul lui Pauling sun cu o jumtate de or naintea
ntlnirii cu tipul de la Pentagon. Ascult puin i spuse
unde se aflau. Apoi nchise.
Brewer, anun ea. n sfrit. Vrea s vorbim fa-n
fa. Vine aici.
O s ajung odat cu amicul tu.
N-o s-i plac asta. Nu cred c-i place aglomeraia.
Dar tipul de la Pentagon apru puin mai devreme.
M ngrijoreaz oferta voastr, ncepu el. Nu pot s
ncurajez o ilegalitate.
Reacher i spuse n gnd: Mcar o dat n nenorocita ta de
via fii recunosctor! Dar cu voce tare rspunse:
V neleg ngrijorarea, domnule. Dar avei cuvntul
meu c niciun poliist sau procuror din America n-o s
aib vreun comentariu negativ n legtur cu asta.
i ce vrei s fac eu?

Am nevoie de o verificare a numelui unui pasager pe


toate listele de zbor ale curselor care au plecat din zona
noastr n ultimele patruzeci i opt de ore.
Curse militare?
Nu, comerciale.
Ce aeroport? Ce zbor?
Nu sunt sigur. A ncepe cu JFK. British Airways,
United sau American, ctre Londra. A ncepe cu dupamiaza zilei de alaltieri. Dac nu apare nimic, a ncerca
Newark. Dac nici acolo nu apare nimic, m-a ntoarce la
JFK, dar a cerceta listele de ieri-diminea.
OK, admise tipul. Pe cine trebuie s caut? Unul din
oamenii lui Lane?
Reacher ddu din cap:
Pn de curnd.
Numele?
Taylor. Graham Taylor. E cetean britanic.
Tipul de la Pentagon plec, promind s in legtura
cu ei prin telefonul lui Pauling. Femeia i se adres lui
Reacher:
N-ai gsit n apartament paaportul lui Taylor. Deci,
ori e nc viu, ori cineva se folosete de identitatea lui.
Reacher tcu. Pauling continu:
Hai s zicem c Taylor lucra cu tipul fr limb. S
zicem c, dintr-un motiv oarecare, s-au certat fie pentru
ce le-au fcut lui Kate i Jade, fie pentru bani, fie pentru
ambele. S zicem c unul din ei l-a omort pe cellalt i a
fugit, lund paaportul lui Taylor i toi banii.

De ce s-ar folosi de paaportul lui Taylor?


Poate c n-are paaport. Muli ceteni americani nu
au. Sau poate c e dat n consemn la frontier. Sau c navea cum s se prezinte la aeroport sub nume propriu.
Paapoartele au fotografii...
Tu semeni cu fotografia din paaportul tu?
Puin.
Pauling explic:
Uneori, puin e tot ce-i trebuie. La ieirea din ar
nu sunt la fel de ateni ca la intrare.
Reacher ridic privirea i-l vzu pe Brewer intrnd.
Poliistul se aez pe locul pe care tocmai l eliberase tipul
de la Pentagon.
Cadavrul din ru nu e al brbatului din poza lui
Patti, anun el. Acela are cam un metru optzeci i cinci i
constituie atletic, mortul are peste unu nouzeci i e slab
mort.
Pauling ntreb:
Avea limb?
Ce?! se mir Brewer.
Cutm un tip cu limba tiat.
Brewer o privi n ochi.
Atunci mortul de pe ru nu e al vostru. Are de toate
n afar de puls.
Reacher ntreb:
L-ai identificat?
Brewer ddu afirmativ din cap.
Dup amprente. Era un informator valoros al NYPD.

Metamfetamine din Long Island. Tocmai trebuia s


depun mrturie.
Atunci nu are absolut nicio legtur cu noi, conchise
Reacher.
Brewer i arunc o privire lung i aspr.
Eti sigur?
Reacher confirm:
Pe cuvnt. mi pare ru c nu putem s te ajutm.
Poliistul ridic din umeri.
OK.
Mai ai fotografia de la Patti? se interes Reacher.
Fotografiile. Mi-a dat dou.
Erau ntr-un plic alb, format A4. Brewer l puse pe
mas, apoi plec. Reacher ls plicul nedesfcut.
Ce avem pn acum? ntreb el.
Acelai lucru. i avem pe Taylor i pe tipul care nu
poate vorbi.
Brbatul cltin din cap.
Taylor este tipul care nu poate vorbi.
Pauling fcu o pauz de gndire, apoi spuse:
Din cauza accentului?
Reacher ncuviin din cap.
Exact. Am tot zis c nu lipsete nimeni, dar Taylor a
lipsit nc de la nceput. Taylor a fost n spatele ntregii
trenii. El a nchiriat apartamentul i a cumprat
scaunul. i nu putea risca s deschid gura. Pentru c e
englez. tia c o s trezeasc amintiri: dac cineva pornea
pe urmele lui i auzea despre un tip de vreo patruzeci i

ceva de ani cu accent britanic, i-ar fi dat seama ntr-o clip


c el este. O apucaserm pe o pist fals.
A fcut acelai lucru ca i Knight acum cinci ani. La
fel s-a petrecut prima rpire. Deschide plicul, i ceru
Pauling. S vedem dac se confirm.
Reacher scoase fotografiile din plic, cu faa n jos. Apoi
o ntoarse pe cea de deasupra.
Era tipul pe care-l vzuse de dou ori pn atunci.
Taylor.
Nu ncape ndoial! exclam Reacher. sta e
individul pe care l-am vzut urcnd mai nti n Mercedes,
apoi n Jaguar.
ntoarse pe fa i a doua fotografie. Era un prim-plan.
De data asta, tipul inea gura deschis. Avea dini oribili.
Unii lipseau.
Poftim, spuse Reacher. Ascundea dou probe
compromitoare. Accentul britanic i stomatologia
britanic.
Unde e acum? n Anglia?
Aa a zice. S-a dus acas, unde se simte n
siguran.
Cu banii?
n bagajul de cal. Trei geni.
Poate s fac aa ceva? n ciuda controalelor cu raze
X?
Nu vd de ce nu. Am ascultat o dat o lecie despre
bani, inut de un expert. Bancnotele sunt fcute mai ales
din fibre de in i bumbac. Cred c la raze X apar ca fiind

haine.
Pauling aranj fotografiile una lng alta pe mas, n
faa ei.
Pcat, oft Reacher. Cnd l credeam mort, mi
plcea. Toat lumea l vorbea de bine.
Dar acum ai un nume pentru Lane, remarc ea. O
teorie unificat i universal. Ca a unui om de tiin. Nu
neleg de ce spui c e incomplet. Taylor a fcut totul.
Nu, n-a fcut totul singur. Telefoanele le-a dat un
american. A avut un partener. De-asta teoria e incomplet.
Lane n-o s se mulumeasc doar cu jumtate. N-o
s scoat banii.
Ba da, mcar o parte. Primim restul cnd venim cu
numele partenerului.
i cum aflm cine a fost partenerul?
Nu putem s aflm dect dac-l gsim pe Taylor i-l
ntrebm.
n Anglia?
Dac acolo ne spune amicul tu de la Pentagon c sa dus. Ar putea s verifice i cine a stat lng Taylor n
avion. Poate au plecat mpreun.
Aa c Pauling lu telefonul i i ls tipului de pe
Pentagon un mesaj.
i acum? ntreb ea.
Ateptm s te sune omul tu. Apoi, comand, te
rog, o main ctre aeroport i rezerv locuri pentru un
zbor la Londra, dac acolo s-a dus Taylor. Pun pariu c
Lane m va trimite dup el, pentru munca preliminar.

Dup care o s-i aduc echipa la faa locului, ca s-l


omoare. i o s ne ocupm de ei acolo.
Pauling ridic privirea.
De asta ai promis c niciun poliist sau procuror din
America n-o s aib nimic de comentat...
Reacher o srut i porni ctre metrou. nainte de ora
cinci dup-amiaz era n faa cldirii Dakota.
Dar nu intr. Porni ctre Central Park, spre memorialul
John Lennon. Din apropierea locului unde fusese ucis
cntreul. Asemenea celor mai muli din aceeai
generaie, Reacher considera Beatles ca parte din viaa lui.
Beatles constituiau fundalul, coloana sonor a vieii sale.
Poate de asta i plceau englezii.
Poate de asta nu voia s fac ceea ce se pregtea s fac.
Dar nu exista nicio ndoial. Taylor era biatul ru.
Poate c pur i simplu nu suporta ideea c trebuie s
dea un bandit pe mna altui bandit. Dar o fac pentru Kate,
i spuse Reacher. Pentru Jade. Pentru Hobart.
Se ntoarse i iei din parc.
Edward Lane rsfir cele dou fotografii ale lui Taylor
ntre degetul mare i arttor i puse o singur ntrebare:
De ce?
Lcomie, opin Reacher. Sau rutate, sau gelozie, sau
toate la un loc.
Unde e acum?
Cred c n Anglia. O s aflu n curnd.
Lane spuse:

Probabil c a avut un partener. Cine anume?


Va trebui s-l ntrebi chiar pe Taylor.
Vreau s mi-l gseti.
Eu mi vreau banii.
Zece la sut acum. Restul, cnd ajung fa-n fa cu
Taylor.
Douzeci la sut acum. Sau am ters-o.
Lane spuse:
OK, douzeci la sut acum. Dar pleci dup el chiar
acum. Ast-sear. Noi venim douzeci i patru de ore mai
trziu. Toi apte. O s fim la Park Lane Hilton.
Cu restul de bani?
Pn la ultimul bnu. O s i-i art cnd ne ntlnim
la hotel ca s ne spui unde e Taylor. De dat, i-i dau cnd l
vd cu ochii mei de criminal.
OK admise Reacher. S-a fcut.
Zece minute mai trziu, era din nou n metrou, cu dou
sute de mii de dolari ntr-o pung de plastic de la Whole
Foods.
Reacher se ntlni cu Pauling n apartamentul ei, i
ddu punga i-i spuse:
Oprete ce-i datorez i ascunde restul. E de-ajuns
pentru ca Hobart mcar s nceap tratamentul.
Pauling o deschise i scoase cteva bancnote, pe care le
puse pe masa de buctrie. Apoi nchise punga la loc i o
ascunse n cuptor.
Nu am seif aici, explic ea.
Lu patru hrtii din teancul de pe mas i i le ntinse lui

Reacher.
Pentru haine noi, spuse. Disear plecm spre Anglia.
Te-a sunat amicul tu?
Ea ddu din cap.
Taylor a urcat la bordul cursei British Airways de
Londra la mai puin de patru ore de cnd Burke a lsat
banii n Jaguar.
Singur?
Aa se pare. A stat lng o englezoaic.
Reacher obiect:
Nu am nevoie de patru sute de dolari pentru haine.
Pauling rspunse:
Ba ai, cnd cltoreti cu mine.
Peste o jumtate de or, Reacher fcea ceva ce nu mai
fcuse n viaa lui. i cumpra haine dintr-un magazin
universal. Era la Macys, n raionul pentru brbai, n faa
unei case de marcat, innd pe bra o pereche de pantaloni
gri, o jachet gri, un tricou negru, un pulover negru, o
pereche de osete negre i una de chiloi albi. Sttu la
coad i plti. n apartamentul lui Pauling, fcu du i se
mbrc. i scoase paaportul uzat i fotografiile de la
Patti Joseph din buzunarul vechilor lui jeani i le puse n
pantalonii abia cumprai. n buzunarul de la piept al
hainei celei noi introduse o periu de dini pliabil. Apoi,
mpreun cu Pauling, atept n holul cldirii s apar
maina care avea s-i duc la aeroport.

Capitolul 9
Pauling fcuse rezervarea la clasa business, la acelai
zbor cu care plecase i Taylor cu patruzeci i opt de ore
nainte.
Care e strategia? ntreb ea.
l gsim pe Taylor, Lane se ocup de el, apoi eu m
ocup de Lane.
Cum?
Gsesc eu o cale.
i ceilali?
Dac mi se pare c, fr Lane, echipa se duce de
rp, atunci i las pe ceilali n pace. Dar dac vreunul din
ei ncearc s preia comanda, l rezolv i pe la. i tot aa,
pn cnd echipa chiar se duce de rp.
Taylor n-o s fie uor de gsit, l avertiz femeia.
Am un plan.
Spune-mi-l!
Cunoti vreun investigator privat britanic? Exist
vreun soi de frie transnaional?
S-a putea s existe. Am nite numere de telefon.
Cunotine locale, preciz Reacher. Asta e
ntotdeauna cheia.
Pauling lu o ptur de la nsoitoarea de bord i-i ls
scaunul pe spate. O vreme, Reacher o privi dormind, apoi
se ntinse i el. i plcea s zboare. S te culci n New York
i s te trezeti la Londra era un vis exact pe gustul lui.

Stewardesa i trezi pentru micul dejun.


Apoi se aprinser tot felul de semnale luminoase,
anunnd nceperea coborrii pe Aeroportul Heathrow.
Reacher i lipi fruntea de geam i privi n jos. Vzu
Tamisa, strlucind n soare ca plumbul topit. Vzu Tower
Bridge, din piatr alb, renovat de curnd. i suci gtul
cutnd cu privire Catedrala St Paul. Vzu domul uria,
nconjurat de strdue antice, ntortocheate. Vzu Palatul
Parlamentului i Big Ben-ul.
i spuse lui Pauling:
Trebuie s gsim un hotel linitit. Unde nu se uit n
paapoarte i poi s plteti cu bani ghea. n Bayswater,
probabil.
Se ntoarse din nou spre geam i vzu o autostrad cu
ase benzi, cu trafic lent, pe stnga. Apoi gardul
aeroportului. Prin microfoane, nsoitorul de zbor le ur
pasagerilor bun-venit la Londra.
Completar formularele de intrare n ar i un oficial le
tampil paapoartele. Pauling schimb un teanc de
dolari, apoi gsir trenul rapid ctre gara Paddington.
Numai bine pentru hotelurile din Bayswater. Ieir din
metrou pe o strad central a Londrei, la mijlocul dupamiezii.
Londra era nsorit, proaspt i rece.
Pornir spre sud-est, ctre Sussex Gardens. Din
cltoriile anterioare, Reacher i amintea de iruri de case
terasate, unite, amenajate ca hoteluri ieftine. Pauling

refuz primele dou stabilimente n care intrar, pn


cnd nelese c nu aveau s gseasc ceva mai bun. Aa c
ced i-l accept pe al treilea. Tipul de la recepie se dovedi
ncntat s accepte bani ghea. Nu exista niciun fel de
registru. Patul era dublu, cu o cuvertur de nailon verde.
N-o s stm mult aici, o consol Reacher.
E-n regul, rspunse Pauling.
Reacher se aez pe pat ct ea se spl. Apoi femeia iei
din baie i se apropie de fereastr, privind peste
acoperiuri.
Aproape dou sute cincizeci de mii de kilometri
ptrai, spuse ea. Asta avem n fa. De unde ncepem?
Hai s sunm la frie, propuse Reacher.
Pauling i lu poeta i scoase din ea un aparat micu.
Un Palm Pilot. Apel un director i gsi un nume i o
adres.
Grays Inn Road, citi ea. O fi prin apropiere?
Nu cred, rspunse Reacher. Cred c e mai la est.
Unde sunt toi avocaii. Dar bnuiesc c putem ajunge
acolo cu metroul.
Pauling form un numr la telefonul de pe noptier.
Reacher ascult jumtatea ei de conversaie. Explic unde
se afl i ceru o ntrevedere. ntreb:
Cum vi se pare ora ase? Apoi spuse: OK,
mulumesc.
Pornir ctre staia de metrou. O cltorie de ase staii,
un tren aglomerat. Coborr la Chancery Lane, la ase fr
un sfert, i ieir n lumina zilei, pe strzi sufocate de

trafic. Taxiuri negre, autobuze roii, trotuare pline de


lume.
O luar spre nord, pe Grays Inn Road, trecnd pe lng
o plac pe care se putea citi faptul c acolo locuise Charles
Dickens.
Pauling se uita la numerele caselor. Gsi ua cutat.
Era maro, ngust, cu un geamlc de sticl. Cercetar
inscripiile gravate n aram de pe faad. Una preciza:
Investigative Services Ltd. Reacher mpinse ua i constat c
era deschis. Urcnd dou etaje, ajunser la intrarea ntr-o
ncpere ptrat, cu un birou n mijloc. Ocupantul un
brbat micu, cu prul rar.
Voi trebuie s fii americanii, i ntmpin el.
Cutm pe cineva, explic Pauling. A sosit de la
New York acum dou zile. Este englez, se numete Taylor.
De dou ori n aceeai zi! se mir tipul. Domnul
Taylor al vostru se bucur de mare popularitate.
Ce vrei s spunei?
Am mai primit un telefon de la New York, cu aceeai
ntrebare. Brbatul care a sunat n-a vrut s-i dea numele.
Am bnuit c ncearc la toate ageniile din Londra.
Pauling se ntoarse ctre Reacher i i spuse pe mutete:
Lane.
Apoi reveni la discuia cu brbatul de la birou:
i ce i-ai spus?
C sunt aizeci de milioane de oameni n Marea
Britanie i cteva sute de mii se numesc Taylor. C, fr
informaii suplimentare, nu pot s-l ajut.

Dar pe noi ne putei ajuta?


Asta depinde de informaiile suplimentare pe care
mi le dai.
Avem fotografii.
Ar putea ajuta, la un moment dat. Dar nu n prima
faz. Ct a stat domnul Taylor n America?
Mai muli ani, cred.
Atunci nu sunt sperane, conchise individul. Eu
lucrez cu baze de date. Facturi, registre electorale, rapoarte
de credit. Dac domnul Taylor n-a mai locuit aici de ani de
zile, n-o s apar nicieri. mi pare foarte ru.
Pauling i arunc lui Reacher o privire care spunea:
Grozav plan!
Reacher nu se ls:
Avem un numr de telefon. E vorba de ruda lui cea
mai apropiat.
Am percheziionat apartamentul lui Taylor din New
York i am gsit un telefon cu memorie, care avea zece
butoane programate pentru apelare rapid, explic
Reacher. Singurul numr din Anglia era notat sub iniiala
S. i, dac relaia de rudenie e apropiat, Taylor n-ar fi
venit napoi fr s o anune pe aceast persoan.
Care e numrul? ntreb detectivul.
Reacher nchise ochii i recit numrul ncepnd cu
01144 pe care-l memorase n apartamentul din Hudson
Street. Detectivul l not.
OK, spuse el. Eliminm prefixul internaional i l

nlocuim cu un zero. Apoi deschidem computerul i ne


uitm ntr-un director invers. Asta n-o s ne dea dect
adresa, s ne nelegem. Trebuie s mergem n alt parte ca
s descoperim identitatea persoanei care locuiete acolo.
Aps pe mai multe taste, pn cnd pe ecran apru o
adres.
Grange Farm, citi el. n Bishops Pargeter. Nu departe
de Norwich, dac ne lum dup codul potal.
Bishops Pargeter e numele oraului?
Tipul ddu din cap afirmativ.
Sau mai degrab un stuc. n inutul Norfolk, n
estul Angliei. Terenuri agricole, plat ca-n palm, vntos.
Este n Fens, la nord-est, cam la dou sute de kilometri de
aici.
i numele?
Individul intr ntr-o alt baz de date.
Registrul electoral, spuse el. Uite aici. Doi votani
nregistrai la adresa asta. Domnul Anthony Jackson i, s
vedem... Da, doamna Susan Jackson. De aici iniiala S, de
la Susan.
O sor, opin Pauling. Mritat. Se repet istoria cu
Hobart.
Ei, i acum, relu tipul, s mai facem ceva. De data
asta nu tocmai legal, dar suntem ntre colegi.
Deschise o a treia baz de date.
Departamentul pentru Munc i Pensii. Statulddac n aciune.
Introduse numele lui Jackson i adresa, apoi ddu un

ir lung de comenzi succesive.


Anthony Jackson are treizeci i nou de ani, iar soia
sa, Susan, treizeci i opt. ntr-adevr, numele ei de fat a
fost Taylor. Au un singur copil, o fiic de opt ani. O
cheam Melody i pare s se fi nscut la Londra.
Intr ntr-o alt baz de date.
Registrul funciar, anun.
Introduse adresa. Aps pe butonul Submit. Pe ecran se
deschise o nou fereastr.
Au cumprat terenul din Bishops Pargeter acum
ceva mai mult de un an. Ceea ce ar sugera c sunt oreni
care se ntorc la ar.
Mulumim, spuse Reacher. Apreciem ajutorul... i
poate uitai de toate astea dac mai sun cumva tipul de la
New York.
Primul sosit, primul servit! Buzele mi sunt
pecetluite, l asigur detectivul.
Mulumim, spuse Reacher nc o dat. Ct v
datorm?
O, absolut nimic. A fost n ntregime plcerea mea.
ntotdeauna ncntat s ajut un coleg.
Cnd ajunser napoi n strad, Pauling gndi cu voce
tare:
Tot ce are Lane de fcut e s verifice apartamentul
lui Taylor, s gseasc telefonul i ne ajunge din urm.
Toate directoarele alea inverse sunt disponibile pe internet.
N-o s gseasc telefonul, replic Reacher. i, chiar
dac l-ar gsi, n-ar face legtura. Alt tip de pregtire.

Eti sigur?
Nu tocmai. Aa c am ters numrul.
i acum, ncotro?
Mergem la Bishops Pargeter, s-o cunoatem pe Susan
Jackson.
Cei doi se duser pn la Marble Arch, s gseasc un
centru de nchirieri de maini. Reacher nu avea nici permis
de conducere, nici carte de credit, aa c o ls pe Pauling
s completeze formularele, i porni pe Oxford Street n
cutarea unei librrii. ntr-una din ele descoperi un raft
ntreg cu hri rutiere ale Angliei. Primele trei n care se
uit nu artau Bishops Pargeter. Prea mici, i spuse. Apoi
vzu un raft cu lucrri ale Direciei Cartografice. Scoase
toate planurile topografice ale Norfolk-ului i le studie,
unul cte unul. La a patra ncercare, gsi Bishops Pargeter.
Era un stuc de rspntie, la vreo patruzeci i cinci de
kilometri sud-vest de Norwich.
Cumpr harta, pentru detalii, i cel mai ieftin atlas,
pentru orientarea general. Apoi se ntoarse la biroul de
nchirieri auto, unde o gsi pe Pauling ateptndu-l, cu
cheia unui Mini Cooper.
Rou, spuse ea. Cu capot alb. Foarte cool.
Cred c Taylor e acolo. Cu sor-sa.
De ce?
Instinctul l-ar ndemna s se ascund ntr-un loc
izolat. Cum a fost soldat, ar alege un loc n care s se poate
apra. Acolo, terenul e plat ca o mas de biliard. Tocmai

m-am uitat pe hart. Ar vedea pe oricine se apropie, de la


zece kilometri. Dac are i o puc, e de neatins. Iar dac
are i o main de teren, o poate lua n orice direcie. Poate
s-o taie pur i simplu peste cmpuri.
Nu-i exclus, spuse Pauling. Bnuiesc... Deci, cum
procedm?
Taylor a stat trei ani alturi de Lane. Aa c nu ne-a
cunoscut nici pe tine, nici pe mine. Doar n-o s se apuce
s trag n orice necunoscut care se apropie.
Ne ducem direct la el acas?
Cel puin suficient de aproape ca s aruncm o
privire.
Angajatul de la nchirieri aduse Mini Cooper-ul din
garaj. Reacher mpinse scaunul pasagerului pn la
bancheta din spate i se arunc nuntru. Pauling se aez
la volan i porni motorul.
Nord-est, spuse Reacher. Pe autostrada M11.
Se trr prin ora pn ajunser la un drum larg, cu
indicativul A10, care-i scoase la M25. Pornir pe el i, dou
ieiri mai ncolo, erau pe M11, ndreptndu-se spre nordest, ctre Cambridge, Newmarket i, n fine, Norwich. Ora
nou seara, aproape ntuneric.
Mainua zumzia susinut. Ceasul din mintea lui
Reacher arta zece seara.
Nu-mi place deloc povestea asta, mormi el. Nu pare
n regul. Nu pot s scap de sentimentul c fac o mare
greeal.
Mult mai trziu, trecur n vitez printr-un ora numit

Fenchurch St. Mary. Drumul se ngust. Vzur un


indicator rutier: NORWICH 60 km. Aa c Reacher lu o
alt hart i ncepu s caute intersecia ctre Bishops
Pargeter. Indicatoarele rutiere se dovedeau clare i utile,
dar numele mai lungi erau deseori abreviate. Reacher
vzu un semn cu BSHPS PTER, ns trecuser binior de
el cnd nelese ce nsemna. Pauling ntoarse. Drumul era
ngust i ntortocheat.
Ct mai avem? ntreb ea.
Vreo cincisprezece kilometri, spuse Reacher, privind
pe geamul mainii. Nu mai are rost acum. E prea
ntuneric. N-o s vedem nici casa, cu att mai puin cine
locuiete n ea.
La vreo ase kilometri n fa, harta indica existena mai
multor cldiri. Una dintre ele era marcat cu literele PH.
Citi legenda: Public House.
O crcium. Poate chiar un motel. Ar trebui s lum
o camer. i s continum dup ce se lumineaz de ziu.
Pauling aprob:
Mie-mi convine, efu.
Reacher i ddu seama c e obosit. Cltoria,
diferena de fus orar, drumurile necunoscute, stresul
ofatului.
Iart-m, spuse el. Am exagerat.
Nu, rspunse femeia. Suntem exact n locul potrivit
pentru ce avem de fcut mine diminea.
Curnd, vzur n deprtare o lumin, care se dovedi a
fi chiar firma unui han: The Bishops Arms. Localul

prea cald i primitor.


Pauling parc mainua ntre un Land Rover murdar i
un sedan hodorogit. Opri motorul. Reacher i duse geanta
pn la intrare. n faa lor era recepia, o tejghea din lemn,
vechi i nchis la culoare, uluitor de bine lustruit. Nimeni
prin jur. La stnga se zrea o u: Saloon Bar. Ddea ntr-o
ncpere care prea goal. La dreapta, dincolo de scri, o
alt u, pe care scria Public Bar. Reacher l vedea pe
barman i spinrile a patru clieni, cocoai pe scaune
nalte, de bar. n colul ndeprtat sttea cu spatele un
brbat, singur la o mas.
Reacher lovi clopoelul. Dup un lung moment de
ateptare, sosi barmanul. Avea vreo aizeci de ani, era
corpolent i rou n obraji.
Dorim de o camer, i ceru Reacher.
V cost patruzeci de lire. Dar aici intr i micul
dejun.
n regul.
Vrei o camer cu baie?
Pauling rspunse:
Da, cu baie. Ar fi mai bine.
i ntinse barmanului patru hrtii de cte zece lire, iar el
i nmn o cheie. Apoi i ddu lui Reacher un pix,
punndu-i n fa un registru. La rubrica Nume,
Reacher scrise J. & L. Bayswater. Apoi marc rubrica
Adresa de afaceri n locul Adresei de reedin i
inser adresa Stadionului Yankee: East 161st Street, Bronx,
New York, USA. n spaiul pentru Marca vehiculului

complet: Rolls-Royce. Apoi l ntreb pe barman:


Putem s mncm ceva?
M tem c e cam trziu pentru mncare gtit,
rspunse omul. Dar v putem oferi nite sendviuri, dac
vrei.
E foarte bine, spuse Reacher.
Suntei americani, nu? Vin o mulime pe aici. Vor s
vad vechile aerodromuri. Unde au staionat echipajele n
timpul rzboiului.
Sunt prea tnr pentru asta, mrturisi Reacher.
Barmanul ddu din cap, cu un aer nelept, i le
propuse:
Intrai s bei ceva. Sendviurile or s fie gata
imediat.
Omul dispru n buctrie, iar Reacher se ndrept spre
bar. Cinci capete se ntoarser la intrarea lui. Cei patru de
la bar artau ca nite fermieri. Fee arse de soare, mini
butucnoase.
Tipul care sttea singur la masa din col era Taylor.
Ca un bun soldat, Taylor rmase cu ochii pe Reacher
att timp ct avu nevoie ca s estimeze posibilele
ameninri. Apariia femeii n urma nou-venitului pru sl liniteasc, aa c se ntoarse la berea sa. Reacher o
conduse pe Pauling la o mas din colul opus. Se aez cu
spatele la perete i-i urmri pe fermieri relundu-i poziia
la bar.
Ar trebui s comandm ceva de but, spuse el.

Cred c o s ncerc berea local, rspunse Pauling.


Reacher se ridic i se ndrept spre bar.
O halb din cea mai bun bere, v rog, i o jumtate
pentru doamna.
Se ntoarse ctre cei patru fermieri i adug:
Bei ceva cu noi, domnilor?
Apoi privi spre barman i ntreb:
Pot s pltesc i consumaia dumitale?
Atenia tuturor se ndrept ctre Taylor, singura
persoan care nu fusese nc invitat. Acesta ridic
privirea ca i cum ar fi fost forat s-o fac, iar Reacher
mim aciunea de a bea ceva i spuse, cu voce puternic:
Ce pot s-i ofer?
Taylor se uit la el:
Mulumesc, dar trebuie s plec.
Accent britanic pur. O privire calculat. Dar nimic
oglindit pe figur. Un vag zmbet, nevinovat. Se ridic i
porni spre u.
Barmanul umplu ase halbe i jumtate din cea mai
bun bere i le alinie pe tejghea. Reacher plti, apoi, lund
halba i paharul lui Pauling, le duse la masa lor. Cei patru
fermieri i barmanul se ntoarser spre ei, cu paharele
ridicate. Reacher gndi: Acceptare social instantanee, pentru
mai puin de treizeci de dolari. Dar cu voce tare spuse:
Sper c nu l-am ofensat cumva pe tip...
Nu-l cunoatem, rspunse unul dintre fermieri.
E de la Grange Farm, preciz un altul. De acolo tre
s fie, c l-am vzut venind cu Land Rover-ul de la Grange

Farm.
Unde-i asta?
Niel mai jos, pe drum. Acu st acolo o familie.
ntreab-l pe Dave Kemp, interveni al treilea fermier.
O s-i spun totul despre ei.
Reacher ntreb:
Cine e Dave Kemp?
Dave Kemp de la magazin, din Bishops Pargeter.
tie, c el ine i oficiul potal. Un bgcios afurisit.
E vreo crcium acolo?
Asta-i singura crcium pe muli kilometri ptrai,
biete. De ce crezi c e aa aglomerat?
Reacher nu coment.
Sunt nou-venii la Grange Farm, se bg n vorb al
patrulea fermier. De la Londra. Chestia aia cu mncarea
organic...
i cu aceast informaie se ncheie ceea ce considerau c
datoreaz n schimbul unei halbe de bere.
Ai avut dreptate, opti Pauling. Taylor e la ferm.
Dar o s mai rmn acolo, de-acum?
Nu vd de ce nu. Gestul tu de american prost i
generos a fost destul de convingtor.
Sendviurile erau bune. Pine de cas, proaspt i
crocant, unt, friptur de vit, sos de hrean i, alturi,
brnz de cas. Le mncar i-i terminar berile. Apoi se
duser sus, n camera lor. Reacher i puse ceasul din cap
s sune la ora ase. n zori. Taylor rmne pe loc, sau Taylor
fuge dar n orice caz o s fim pe faz.

Capitolul 10
A doua zi diminea, la ora ase, de la fereastr se
vedea o imens cmpie plat, nvluit n ceuri. Terenul
verde-cenuiu se ntindea pn la orizont. Cei civa
copaci aveau trunchiuri lungi, subiri i coroane rotunde,
compacte, ca s reziste la vnturi.
Afar se fcuse frig, iar maina se udase toat de rou.
Urcar fr s vorbeasc prea mult.
Grange Farm era mrginit de anuri, nu de garduri.
Dincolo de acestea, pe cmpurile netede, bine arate,
cerealele de toamn plantate de curnd nverzeau pal. Mai
aproape de centrul perimetrului se vedeau plcuri mici de
copaci, apoi o cas mare, frumoas, de piatr cenuie. Mai
mare dect i imaginase Reacher i mai impresionant
dect o simpl ferm. De la nord la est se nirau cinci
hambare joase.
Drumul pe care mergeau era flancat de anul ce forma
hotarul de sud al fermei. Traversa pe un pode, apoi
continua spre nord. La vreun kilometru deprtare se afla
casa, la captul drumului. Land Rover-ul era parcat n
spate, lng unul dintre hambarele de sine stttoare.
E nc aici, spuse Reacher.
Pauling ncetini. n cas nu se putea sesiza nicio
micare. Nicio lumin.
Femeia opri motorul i cobor geamul de pe partea ei.
Afar era o pace desvrit.

Probabil c ntreaga lume a artat cndva aa,


medit ea.
Brusc, tcerea fu risipit de un foc de arm. Reacher i
Pauling se lsar pe vine, cercetnd orizontul dup vreun
fuior de fum. ncercnd s afle de unde se trgea.
Vntori? ntreb Pauling.
Reacher ascult cu atenie. Dar nu se mai auzi nimic.
Cred c era un dispozitiv automat pentru speriat
psrile, spuse el. Tocmai au semnat...
Sper c numai asta a fost.
Ne ntoarcem, decise Reacher. Hai s-l cutm pe
Dave Kemp la magazin.
Pauling porni motorul. Bishops Pargeter nu consta
practic dect dintr-o biseric veche i cldiri nirate peste
drum de ea pe vreo cincizeci de metri. Una din case
adpostea magazinul universal i, pentru c vindea i
ziare, era deja deschis.
Abordarea direct? ntreb Pauling.
O variant a ei.
Coborr din main. Dinspre rsrit btea un vnt
tios. Prin comparaie, magazinul stesc prea clduros i
confortabil. Era compus dintr-un ghieu potal, o seciune
central, unde se vindeau alimente, i un stand cu ziare n
partea din spate. La tejghea sttea un brbat vrstnic.
Tu eti Dave Kemp? ncepu Reacher.
Aa m cheam, rspunse btrnul.
Mi s-a spus c pe tine trebuie s te ntreb. Am venit
aici ca s achiziionm proprieti.

Suntei americani, nu?


Reprezentm o corporaie agricol important din
Statele Unite. i oferim comisioane foarte generoase. n
general, cutm ferme bune, care au fost cumprate de
curnd de neprofesioniti. Dar le vrem nainte s le
distrug.
Grange Farm, spuse Kemp. Au luat-o nite prlii de
oreni. S-au apucat de culturi organice. Ar trebui s fie n
fruntea listei tale. ia s-au ntins mai mult dect le e
plapuma.
Grange Farm pare o investiie bun, zise Reacher.
Dar am auzit c mai adulmec cineva pe acolo. A fost
vzut de curnd...
Serios? se mir Kemp, ncntat de intriga ce se
profila. Apoi se dumiri: A, nu, tiu despre cine vorbeti. E
fratele proprietresei!
Eti sigur de asta?
Kemp aprob din cap:
Strinul a venit aici i s-a prezentat. A zis c a
terminat-o cu hlduiala. Voia s trimit un pachet n
America, aa c am stat de vorb niel.
Pauling ntreb:
Ce a trimis n America?
Nu mi-a spus. Adresa era a unui hotel din New York.
Iar la destinatar notase numrul unei camere. Nu figura
vreun nume de persoan.
Reacher interveni:
i tu ce crezi c era nuntru?

Avea form de crticic, spuse Kemp. Fr prea


multe pagini. i era prins cu un elastic.
A completat o declaraie vamal?
n formular, a trecut pachetul ca reprezentnd
documente. Nu e nevoie de declaraie.
Mulumim, domnule Kemp.
i comisionul meu?
Dac o s cumprm ferma, l vei primi, rspunse
Reacher.
Se ntoarser la ferm. Linitea domnea n continuare.
Ai fost foarte credibil, zise Pauling. S-a legat foarte
bine cu ce ai spus asear. Presupunnd c Kemp se apuc
s mprtie zvonul, Taylor o s te cread un escroc care
ncearc s scoat ct mai uor un ban nemuncit.
Pot fi un mincinos dintre cei mai buni, fu de acord
Reacher. Din pcate.
Apoi tcu, pentru c tocmai se deschisese ua fermei.
Vzu ieind patru siluete. Dou mari, una ceva mai mic,
una foarte mic. Probabil doi brbai, o femeie i un copil.
S-au trezit! exclam el.
i vd, dar cu greu. Patru persoane. Familia Jackson
mpreun cu Taylor, nu?
Aa ar trebui s fie.
Cu toii purtau ceva pe umeri. Ca nite ciomege.
Dar ce fac? ntreb Pauling.
Alea sunt cazmale, spuse Reacher. Se duc pe cmp,
la prit.

Siluetele se deplasar spre nord, ndeprtndu-se de


drum i devenind doar nite umbre palide n cea.
Reacher hotr:
Am vzut destul. Ne-am terminat treaba. Hai napoi,
la Londra, s-l ateptm pe Lane.
Pe drum spre Londra nimerir n traficul navetitilor.
Foarte aglomerat.
Dup dou ore oprir la o benzinrie i Reacher
schimb locul cu Pauling, chiar dac el nu era trecut n
actele de nchiriere ale mainii. I se prea o contravenie
minor n comparaie cu ceea ce avea de gnd s fac mai
trziu.
Traficul se mica anevoie, nvrtejindu-se o vreme ca
apa n jurul gurii de scurgere a chiuvetei, nainte de a ceda
atraciei inexorabile a oraului: prin St Johns Wood, n
jurul Regents Park, pe lng Marble Arch i, nainte, pe
Park Lane. Hotelul Hilton era la captul dinspre sud al
bulevardului. Parcar ntr-un garaj comercial la
unsprezece fr un sfert. Mai rmsese o or pn la
sosirea lui Lane i a oamenilor lui.
Vrei s lum prnzul mai devreme? ntreb Pauling.
Nu pot s mnnc, rspunse Reacher. Sunt un pachet
de nervi. M simt de parc l-a livra pe Taylor unui clu.
Atunci, pleac.
Nu pot. Vreau rzbunare pentru Kate i Jade i vreau
banii pentru Hobart. n plus, am fcut o nelegere cu
amicul tu de la Pentagon. Trebuie s m in de cuvnt.
Avnd n vedere toate astea, cred c o s sar peste prnz.

Pauling ntreb:
Eu unde voi sta?
n hol. S fii pe faz. Dup care vreau s te duci s-i
iei o camer altundeva. Las-mi un bilet la recepia de la
Hilton. Folosete numele Bayswater. Eu l duc pe Lane n
Norfolk, Lane se ocup de Taylor, eu m ocup de Lane.
Dup asta m ntorc, te iau i mergem undeva mpreun.
Poate la Bath. La termele romane. S ne splm de pcate.
Urcar cele cteva trepte pn n hol. Pauling se
ndrept ctre un grup de fotolii, Reacher ctre recepie. Se
aez la rnd. Se uit la un copiator, deasupra cruia era
agat o plcu pe care scria: Prin lege, unele documente
nu pot fi copiate.
De exemplu, bancnotele, complet Reacher n gnd.
Bieii lui Edward Lane, spuse el, cnd i veni
rndul. S-au cazat deja?
Recepionerul cut n computer.
Nu nc, domnule.
Cnd sosesc, anun-i, te rog, c sunt acolo, n hol.
Numele dumneavoastr, domnule?
Taylor, fcu Reacher.
Se ndeprt i se instal ntr-un loc linitit. Urma s
aib de numrat opt sute de mii de dolari n numerar i nu
voia spectatori. O familie, aezat n apropiere, l privea
obosit. Doi copii i mama lor. Femeia prea epuizat, iar
odraslele, fnoase. Au sosit cu un zbor de diminea i
probabil i ateapt camera, gndi el. Mama le despachetase
jumtate din lucruri, ncercnd s-i distreze. Cri de

colorat, ursulei jerpelii, o ppu fr o mn, jocuri


video. De ce nu faci un desen cu ceea ce o s vezi? ntreba
femeia. Ca la psihoterapeut...
Reacher se ntoarse i privi ctre ua de intrare.
l vzu pe Perez ptrunznd n hotel. Apoi pe
Kowalski. Apoi pe Edward Lane nsui. i urmau Gregory,
Groom, Addison i Burke. Valize pe rotile, geni sport.
Uor ifonai, dar cu atenia ncordat. Artau ca un grup
de soldai din Forele Speciale care ncercau s
cltoreasc incognito, ceea ce i erau.
i privi nregistrndu-se n catastif. i privi pe
recepioner transmindu-le mesajul. l vzu pe Lane
ntorcnd capul. Privirea lui mtur ncet holul. Se opri pe
chipul lui Reacher. eful fcu un semn din cap. Toi cei
apte brbai i luar bagajele i i croir drum prin
mulimea din hol. Lane ls jos o geant, o pstr pe
cealalt n mn i se post n faa lui Reacher.
Arat-mi banii, i ceru acesta.
tii unde e Taylor?
Reacher ddu din cap afirmativ.
Da, tiu. L-am vzut de dou ori. Asear, i nc o
dat azi-diminea.
Atunci spune-mi unde e.
nti arat-mi banii!
Lane nu schi vreun gest. Reacher continu:
Ai sunat la civa detectivi particulari din Londra.
Omul are dreptul s evite o cheltuial inutil, nu?
i, mi-ai luat-o nainte?

Nu.
Aadar cheltuiala nu e inutil.
OK, admise Lane.
Puse jos o geant din piele i i trase fermoarul. Reacher
se aplec. Geanta era plin cu bani.
ncerc s-i strecoare degetul pe sub una dintre
banderolele de hrtie. Era strns. Zri patru teancuri a
cte douzeci de pachete fiecare, n total, optzeci de
pachete. O sut de sute n fiecare. Optzeci nmulit cu o
sut, nmulit cu o sut, nsemna opt sute de mii.
Ridic marginea unei bancnote i o frec ntre degete.
Erau bani adevrai. Simea rizurile. Simea mirosul hrtiei
i al cernelii.
OK, spuse, lsndu-se pe spate n fotoliu.
Lane trase la loc fermoarul genii.
Deci, unde e?
Reacher l avertiz:
Sunt i civili acolo.
N-o s tragem, declar Lane. Un glon e prea bun
pentru Taylor. Intrm i-l scoatem de-acolo fr s ne
atingem de un fir de pr din capul lui, sau al altcuiva. O s
ne spun cine a fost partenerul lui, apoi o s moar, ncet
i dureros. Aa c nu m intereseaz o lupt cu arme de
foc. Nu pentru c mi-ar psa de necombatani. Ci pentru
c nu vreau ca Taylor s aib vreun accident.
OK am neles.
Deci, unde e?
Reacher fcu o pauz. Se gndi la Hobart, la

Birmingham din Alabama i la Nashville din Tennessee.


E n Norfolk, spuse el. Un comitat la nord-est de aici.
La vreo dou sute de kilometri.
Unde n Norfolk?
ntr-un loc numit Grange Farm...
Care e cel mai apropiat ora mare?
...la vreo cincizeci de kilometri sud-vest de Norwich.
Dar cel mai apropiat ora?
Reacher nu rspunse.
Cel mai apropiat ora? repet Lane.
Reacher se uit ctre recepie. Prin lege, unele documente
nu pot fi copiate. Auzi n minte vocea obosit a femeii carei ntreba copilul: De ce nu faci un desen cu ceea ce o s vezi?
Se uit la ppua creia i lipsea o mn. Auzi vocea lui
Dave Kemp, n magazinul de ar: Avea form de crticic.
Lane insist:
Reacher?
Auzi n minte vocea lui Lauren Pauling: Uneori, puin e
tot ce-i trebuie. La ieirea din ar nu sunt la fel de ateni ca la
intrare.
Lane se impacient:
Reacher? Hei! Care e cel mai apropiat ora?
Brbatul ncerc s se concentreze i privi drept n ochii
lui Lane. Spuse ntr-un trziu:
Cel mai apropiat ora se numete Fenchurch St
Mary. Pregtete-te s plecm ntr-o or. Vin s v iau.
Se ridic i se strdui s traverseze ncet holul hotelului.
Prinse privirea lui Pauling. Iei afar, pe trotuar.

Apoi o lu la goan spre parcare ca urmrit de demoni.


Reacher fusese cel care parcase maina, aa c avea
cheile. Aproape c smulse portiera din balamale i se
arunc nuntru. Smuci mainua i o lu spre ieire.
i zvrli tipului de la barier o hrtie de zece lire. Urc
rampa n vitez i se lans n trafic, frnnd n colul opus,
pentru c o vzuse pe Pauling grbindu-se n direcia lui.
Dup ce femeia se strecur n main, demar n tromb.
Nordul, ceru el. ncotro e nordul?
n spatele nostru, spuse ea. Dar ce dracu se
ntmpl?
Scoate-m din ora. Iute! Folosete atlasul. Ai s
gseti acolo o hart a Londrei.
Pauling ncepu s dea paginile frenetic.
nconjoar Hyde Park Corner i intr napoi pe Park
Lane. i, te rog, spune-mi i mie ce se petrece.
Am fcut o greeal, rspunse Reacher. i aduci
aminte c i-am spus c nu pot scpa de sentimentul c fac
o mare greeal? Ei bine, m-am nelat. Nu era o mare
greeal, ci una catastrofal.
Poftim?
Vorbete-mi despre fotografiile din apartamentul
tu. Nepoi i nepoate, nu-i aa?
O mulime, rspunse ea.
Vorbete-mi despre jucriile lor preferate. Jucriile
lor preferate de demult. De cnd aveau opt ani.
Cred c un ursule sau o ppu. Ceva ce pstrau de
cnd erau foarte mici.

Exact, spuse Reacher. Genul de jucrie att de


ndrgit nct ar fi vrut s-o ia cu ei ntr-o cltorie. Exact
ca familia care sttea lng mine n holul hotelului.
i?
Cum artau jucriile alea?
Cnd copiii aveau opt ani? Erau deja antice. Artau
ca dracu. Toi copiii au asemenea jucrii.
Jade nu avea. Asta lipsea din camera ei.
Ce vrei s spui?
Spun c, dac Jade ar fi fost rpit n drum spre
Bloomingdale, a fi gsit n camera ei toate jucriile
preferate, cele vechi. Dar nu erau!
i ce nseamn asta?
nseamn c Jade tia c pleac. C i-a fcut
bagajele.
Reacher socoti c avea aproximativ dou ore avans fa
de Lane. Lui Lane i-ar fi luat cam o or s se prind c a
fost lsat balt, apoi cel puin nc o or ca s organizeze
urmrirea. Pauling se minun:
Jade i-a fcut bagajele?
i Kate la fel, adug Reacher. A luat cu ea un singur
lucru. ns cel mai preios: fotografia cu fiica sa. Cea din
dormitor.
Dar ai vzut-o acolo, spuse Pauling. N-a luat-o cu ea.
Reacher scutur din cap.
Am vzut o fotocopie. Fcut la Staples. De foarte
bun calitate, totui o copie.
Dar cine i-ar face bagajele pentru o rpire?

N-au fost rpite, decret Reacher. Tocmai asta e. Au


fost eliberate.
Reuir s ias din zona Marble Arch i prinser
semafoarele pe verde pn dincolo de Marylebone Road.
Curnd, treceau prin cartierele de nord ale Londrei, prin
Finchley i Swiss Cottage, ctre Hendon. Autostrada M1
avea s-i duc pn la M25, apoi spre M11.
Kate a crezut-o pe Dee Marie, continu Reacher. Dee
Marie i-a povestit despre Anne i a avertizat-o, iar Kate a
neles exact.
Pauling spuse:
tii ce nseamn asta?
Sigur c tiu.
Taylor le-a ajutat. Le-a salvat, le-a ascuns, i-a riscat
viaa pentru ele. E unul dintre bieii buni.
Reacher aprob din cap.
Iar eu tocmai i-am spus lui Lane unde se afl.
Intrar pe M11 prin captul de sud. Reacher aps
pedala de acceleraie i for Mini-ul pn la o sut
cincizeci de kilometri la or. Pauling ntreb:
i banii?
Pensie de ntreinere. Noi am crezut c era jumtate
din plata pentru aciunea din Burkina Faso, dar n ochii lui
Kate era echivalent a jumtate din proprietile comune.
Probabil c, la nceput, a contribuit i ea cu capital. Dup
criteriul sta pare s-i aleag Lane soiile. n afar de
statutul lor de trofeu.
Al naibii plan! exclam Pauling. Dar au fcut i

greeli.
Sigur c au fcut. Dac vrei ntr-adevr s dispari,
nu iei nimic cu tine. Absolut nimic. Orice fleac te poate da
de gol.
Cine l-a ajutat pe Taylor? A avut un partener
american. Persoana care ddea telefoanele.
A fost chiar Kate. Au colaborat.
i i-ai zis lui Lane unde e Taylor?
Aproape. M-am oprit totui la timp: n-am spus
Bishops Pargeter. Am spus Fenchurch St Mary, n schimb.
Dar, cu o hart bun, o s se descurce i singur.
Pauling rmase tcut o clip.
Trebuie s ncercm s-i avertizm. Trebuie s o
lum n considerare i pe sor. i pe Melody.
Susan i Melody sunt n perfect siguran.
Cum poi s afirmi asta?
ntreab-te unde sunt Kate i Jade.
Habar n-am...
Ba ai, spuse Reacher. tii exact unde sunt. Le-ai
vzut azi-diminea.
Ieir de pe autostrad la Newmarket i pornir spre
Norwich pe drumuri de ar.
Reacher spuse:
Gndete-te la dinamica lucrurilor. De ce i-ar cere
Kate ajutorul lui Taylor? Cum ar putea cere ajutorul
oricruia dintre ei? Cu toii i sunt loiali lui Lane pn la
fanatism.

Pauling opin:
Aveau deja o relaie.
E singura explicaie. Au existat i indicii. Carter
Groom susinea c lui Kate i plcea Taylor i c Taylor se
nelegea bine cu fetia.
Apariia lui Dee Marie trebuie s fi reprezentat un
fel de catalizator.
Reacher aprob din cap.
Kate i Taylor au fcut un plan i l-au pus n aplicare.
Dar mai nti i l-au explicat lui Jade.
E un secret cam mare ca s-l in un copil.
Nici nu l-a prea inut, spuse Reacher. Era ngrijorat.
i ca s se mai liniteasc, a desenat totul.
Cum aa?
n camera ei erau patru desene. Kate n-a fcut
curenie suficient de bine. Unul dintre ele nfia o
cldire mare, cenuie, avnd copaci n fa. Am crezut c
era Dakota, vzut din Central Park. Acum cred c era
Grange Farm. Trebuie s-i fi artat fotografii. Copacii
seamn chiar foarte bine. Ca nite acadele verzi, pe bee
maro. i mai era un desen al unei familii. Am crezut c
brbatul e Lane. Dar mi s-a prut ceva ciudat la gura lui.
Ca i cum jumtate din dini i fuseser scoi. Deci era
Taylor. A desenat noua ei familie. Taylor, Kate i ea nsi.
i crezi c Taylor le-a adus aici, n Anglia?
Aveau nevoie de o ascunztoare sigur. Jade a
desenat trei persoane ntr-un avion. Iar n ultimul desen
apreau dou familii la un loc. Ca i cum ar fi vzut dublu.

Atunci n-am neles ce nseamn. Dar acum cred c erau


Jackson i Taylor, Susan i Kate, Melody i ea nsi. Noua
ei familie extins. Fericii pn la adnci btrnei, la
Grange Farm.
Nu ine, replic Pauling. Paapoartele lor erau n
sertar.
Faptul c le-a lsat aa, la vedere, transmitea un
mesaj: Hei, suntem nc n ar. Ceea ce nsemna c de fapt
nu sunt.
Cum iei din ar fr paaport?
Doar tu ai spus c la ieire nu se uit foarte atent...
Pauling nelese:
Susan i Melody.
Susan i Melody au venit n State. Au primit toate
tampilele necesare la intrare. Apoi le-au dat paapoartele
lui Kate i Jade. Apoi Taylor a fcut rezervri la British
Airways. n avion a stat lng o englezoaic. Pun pariu c
pe lista de pasageri apare doamna Susan Jackson. i mai
pun pariu i c alturi de ea se afla domnioara Melody
Jackson. De fapt, erau Kate i Jade Lane.
Dar nseamn c Susan i Melody au rmas blocate
n Statele Unite.
Temporar, spuse Reacher. Ce a trimis Taylor prin
pot?
O crticic. Cu puine pagini.
Dou paapoarte, legate cu un elastic. Trimise ctre
camera de hotel a lui Susan, la New York.
Dar cnd vor iei nu vor avea tampila de intrare.

Reacher ncuviin din cap.


E o neregul. Dar ce pot s fac inspectorii de la
aeroport? S le deporteze? Exact asta vor i ele.
Surori... murmur Pauling. Patti Joseph, Dee Marie
Graziano, Susan Jackson. Toat povestea asta e despre
loialitatea surorilor.
John Gregory apsa i el pedala de acceleraie. Era la
volanul unei Toyota Land Cruiser cu apte locuri,
nchiriat. Alturi se afla Edward Lane. Kowalski,
Addison i Groom se nghesuir pe bancheta din spatele
lor. Pe ultimele dou locuri stteau Burke i Perez. Intrau
pe M11 prin captul de sud, dup ce traversaser prin
centrul Londrei.
De data aceasta, Reacher vzu semnul BSHS PTER i
ncetini cu mult nainte. Era aproape dou dup-amiaza.
Soarele ardea sus pe cer. O zi de var trzie englezeasc,
perfect. Aproape.
Pauling l ntreb:
Ce ai de gnd s le spui?
C mi pare ru. E probabil cel mai bun nceput.
i apoi?
Apoi probabil c o s-o repet.
Nu te mai nvinovi. Au nscenat o rpire. Nu e vina
ta c ai luat-o n serios.
Ar fi trebuit s-mi dau seama, se cin Reacher.
Trecur de Bishops Arms. Traversar anul care marca

hotarul sudic al Grange Farm.


Reacher ncetini nainte de pode. Vehicul mic, vitez
redus. Deloc amenintor. Cel puin aa spera s par.
Aleea era lung i fcea dou curbe. Pmntul bttorit
se dovedi noroios i mai puin neted dect pruse de la
deprtare.
Unde or fi dui cu toii? Pe cmp, la prit? ntreb
Pauling.
Nu poi s preti apte ore fr ntrerupere. i-ai
frnge spatele.
Aleea se bifurca la vreo douzeci metri nainte de cas.
Spre apus, drumul ctre ua din fa. Spre rsrit, un
drumeag mai puin ngrijit, ctre hambare. Reacher o lu
ctre rsrit. Land Rover-ul nu se vedea. Uile hambarului
erau nchise.
Frn i ddu napoi. O apuc pe cellalt drum. Se opri
la trei metri de ua principal.
i acum? ntreb Pauling.
Batem la u, spuse Reacher.
Se apropiar. Ua era fcut din scnduri masive de
stejar, negre ca noaptea. n mijloc vzur un inel atrnat n
gura unui leu, ce fusese montat n aa fel nct s loveasc
un cui avnd floarea ct un mr. Reacher btu de dou ori.
Rsun ca o tob mare.
Apoi strig:
Taylor? Graham Taylor?
Niciun rspuns.
Niciun zgomot. Cu excepia fonetului unor picioare

micue, la vreo zece metri deprtare. Reacher privi spre


stnga. Zri un genunchi delicat retrgndu-se dup colul
casei.
Te-am vzut, strig el. Poi s iei acum, e-n regul.
Niciun rspuns.
Peste o clip, vzu un cpor ntunecat iindu-se de
dup col. Un chip micu, cu ten palid i ochi mari, verzi.
O feti de vreo opt ani.
Bun, spuse Pauling. Cum te cheam?
Melody Jackson, rspunse Jade Lane.
Pe mine m cheam Lauren. Iar el e Reacher.
Jade ddu din cap. Putea fi recunoscut imediat dup
copia fotografiei pe care Reacher o vzuse n apartamentul
lui Lane. Purta o rochie de var, fr mneci, cu dungi
verzi. Avea osete albe i sandale.
Pauling continu:
Am venit s vorbim cu oamenii mari. tii unde sunt?
O voce rspunse:
Unul dintre ei e chiar aici, doamn.
Kate Lane iei de dup cellalt col al casei. Arta exact
ca n fotografie. Prul nchis la culoare, ochii verzi, gura ca
un boboc de floare. Incredibil de frumoas. nalt cam de
un metru aptezeci i cinci, supl i unduioas. Purta o
cma brbteasc de bumbac. i sttea minunat.
Sunt Susan Jackson, spuse ea.
Reacher scutur din cap.
Nu, nu eti, dar oricum m bucur s te cunosc. i pe

Jade.
Dar tu?
Numele meu e Reacher. Unde-i Taylor?
Cine?
Reacher fcu un pas n fa.
Nu avem timp pentru asta, Kate. Putem vorbi
deschis? Nu vreau s-o sperii pe fiica ta.
tie totul.
OK, spuse Reacher. Edward Lane e la o or n urma
noastr. Poate mai puin.
Edward e aici? murmur Kate, pe fa oglindindu-ise teama. Edward e n Anglia? Deja?
Reacher ncuviin.
Vine ncoace. M-a pltit ca s-l gsesc pe Taylor.
Atunci de ce ne avertizezi?
Pentru c tocmai mi-am dat seama de realitate.
Kate nu rspunse.
Unde-i Taylor? ntreb Reacher din nou.
A plecat cu Tony, cumnatul lui. La Norwich. S-au
dus dup o pies pentru excavator. Trebuie s spm nite
anuri.
Cnd au plecat?
Acum vreo dou ore.
Hai s intrm, propuse Reacher.
Prezena nc unei femei pru s-o liniteasc pe Kate.
Deschise ua de la intrare i i conduse nuntru. Casa
avea tavane joase, de brne, i ferestre mici, cu rame de
plumb. Buctria era o ncpere spaioas, rectangular. n

crlige atrnau tigi i craite de aram, de jur mprejur se


rsfirau canapele i fotolii. emineul prea suficient de
mare ct s poi locui n el, iar de gtit se gtea pe o sob
de mod veche. Masa era din stejar masiv, cu
dousprezece scaune, iar ntr-un col se mai afla un birou
din lemn de pin, pe care tronau un telefon i teancuri de
hrtii.
Reacher spuse:
Cred c ar trebui s pleci, Kate. Chiar acum. Tu i
Jade. Pn cnd ne mai lmurim.
Dar cum? ntreb femeia. Maina nu e aici.
Ia-o pe a noastr.
N-am condus niciodat. N-am mai fost niciodat
prin zona asta.
Pauling interveni:
Conduc eu. Oriunde vrei s mergi.
El tie?
C totul a fost o nscenare? nc nu.
OK, decise Kate. Du-ne undeva. Acum. Te rog.
O apuc pe Jade de mn. Fr poet, fr hain. Era
gata de plecare, atunci, pe loc. Reacher i arunc lui
Pauling cheile de la Mini i le urm afar.
Ateapt, spuse el.
Pe drum, ctre vest, se vedea o form verzuie
apropiindu-se rapid. Curat, lustruit i strlucitoare, nu
prea a fi maina de teren a fermei.
La un kilometru i jumtate distan. Nouzeci de
secunde. Nu era destul timp.

Toat lumea napoi n cas, strig el. Acum!


Kate, Jade i Pauling fugir n sus pe scri, n timp ce
Reacher se ndrept spre colul de sud-est al casei i se
ascunse ntr-un ungher de unde putea vedea podeul.
Ajunse acolo exact la timp ca s vad maina intrnd. Era
un Land Rover Defender, model vechi. nuntru, doi tipi.
i aminteau de siluetele pe care le vzuse diminea,
nvluite n cea. Tony Jackson. Fermierul. Cellalt trebuie
s fi fost Taylor. Maina era Land Rover-ul fermei, splat
i lustruit. Drumul la Norwich indusese i o oprire la
spltoria auto.
Reacher reveni n buctrie i strig n sus, spre scri, c
totul e n regul. Apoi iei din nou n curte. Maina opri
ntre cas i hambare. Portierele se deschiser, iar Jackson
i Taylor coborr. Cel dinti se apropie de Reacher:
Dave Kemp mi-a spus ce vrei. Rspunsul e negativ.
Nu vnd.
Iar eu nu cumpr, replic Reacher.
Atunci de ce eti aici?
Jackson era un tip suplu, dar vnjos, avnd o constituie
destul de asemntoare cu a lui Taylor. Aceleai trsturi
englezeti. Pr mai deschis la culoare i ceva mai lung.
Dini mai buni.
Reacher explic:
Am venit s-l vd pe Taylor.
Taylor fcu un pas nainte i ntreb:
Pentru ce?

Ca s-mi cer scuze. i s te avertizez.


Taylor nu rspunse. Apoi ochii i fugir la stnga i la
dreapta, cuttura vdind o minte ager, care fcea rapid
calcule.
Lane? ntreb el.
Se afl probabil la mai puin de o or deprtare.
OK, spuse Taylor.
Vocea i suna calm. Nu prea surprins. Surprinderea e
pentru amatori. Iar Taylor era profesionist. Secundele de
stupoare nu reprezentau dect secunde preioase irosite.
Te-am vzut pe Sixth Avenue, adug Taylor. Cnd
urcam n Jaguar. Nu m-am gndit prea mult la asta, dar team revzut asear la crcium. Abia atunci mi-am dat
seama. Am crezut c urci n camer ca s-l suni pe Lane.
Dar se pare c s-a mobilizat mai repede dect am crezut.
Era deja pe drum.
tie exact unde ne aflm?
Mai mult sau mai puin. Am spus: Grange Farm. Mam abinut s spun Bishops Pargeter, dar i-am pomenit de
Fenchurch St Mary.
O s ne gseasc n cartea de telefon. n Fenchurch
nu exist nicio Grange Farm. Noi suntem cel mai aproape.
mi pare ru, zise Reacher.
Cnd ai neles care-i adevrul?
Puin prea trziu.
Cum i-ai dat seama?
Jucriile. Jade i-a luat cu ea jucriile cele mai dragi.
Taylor zmbi. Avea dinii stricai, dar un zmbet plin de

cldur.
E un copil grozav, spuse el. Tu ce eti, detectiv
particular?
Am fost n Poliia Militar a armatei SUA.
Cum te numeti?
Reacher.
Ct te pltete Lane?
Un milion de dolari.
Taylor zmbi din nou.
Sunt flatat. Iar tu eti bun. Dar am tiut c e numai o
chestiune de timp. Cu ct trecea mai mult fr s-mi
descopere cadavrul, cu att lumea ncepea s-i pun
ntrebri. Dar mi-am zis c am putea avea la dispoziie
vreo dou sptmni.
Mai ai vreo aizeci de minute.
Se adunar n buctrie pentru un consiliu de rzboi.
Jade se aez la mas, desennd. Primul lucru pe care-l
spuse Taylor fu:
Hai s aprindem focul. E frig aici. i s bem o ceac
de ceai.
Pauling se mir:
Avem timp pentru asta?
Armata Britanic, explic Reacher. ntotdeauna se
gsete timp pentru o ceac de ceai.
Nici Jackson nu prea prea ngrijorat. Doar calm i
vigilent.
Tu cu ce te ocupai pe vremuri? l ntreb Reacher.

Para, unu, rspunse Jackson.


Regimentul Unu Parautiti. Tipi duri!
Lane a luat cu el ase oameni, spuse Reacher.
Echipa A? ntreb Taylor. Erau apte. nainte s
demisionez eu.
Ba chiar nou oameni, observ Reacher.
Cu Hobart i Knight, ncuviin Taylor. Kate a aflat
povestea. De la sora lui Hobart.
Asta a pus lucrurile n micare?
n parte. A mai fost i altceva. Hobart nu e singurul.
De-a lungul anilor, din pricina lui Lane au fost ucii sau
rnii o mulime de oameni. N-a fcut nimic pentru ei. Sau
pentru familiile lor.
De-asta ai vrut banii?
Banii sunt compensaia pentru Kate. Are dreptul la
ei. E treaba ei cum i cheltuiete. Dar sunt sigur c o s fac
ce se cuvine.
Tony Jackson turn ceaiul fierbinte, dulce i tare n
cinci cni disparate i ciobite.
Avem timp pentru asta? ntreb Pauling din nou.
Reacher, avem timp pentru asta? zise i Taylor.
Suntem n Anglia. Dac am fi n Kansas, la
magazinul lui Dave Kemp s-ar vinde puti i muniie. Dar
nu suntem n Kansas. i Lane nu avea cum s aduc aa
ceva cu avionul. Prin urmare, dac vine acum e nenarmat.
Dar trebuie s se gseasc arme pe undeva, spuse
Pauling.
Taylor aprob din cap.

Peste tot. Dar ai nevoie de timp ca s le procuri.


Ct de mult timp?
Minimum dousprezece ore, a zice eu. Aa c, dac
Lane vrea s se narmeze nti, ajunge aici cel mai
devreme mine diminea. n plus, i plac raidurile la
rsritul soarelui.
Suntei narmai? ntreb Reacher.
Doar ne aflm la o ferm, rspunse Jackson.
Fermierii sunt ntotdeauna pregtii s distrug
duntorii.
Era ceva n vocea lui... Un fel de hotrre fatal. Reacher
se uita cnd la el, cnd la Taylor. Aceeai statur, aceeai
greutate, aceleai trsturi tipic englezeti. Se ridic i se
apropie de telefon. Unul dintre cele vechi, fr memorie,
fr butoane pentru apelare rapid.
Se ntoarse ctre Taylor.
Tu ai hotrt aa! Ai folosit numele Leroy Clarkson.
Ca s atragi atenia ctre apartamentul tu.
Taylor tcu.
Ai fi putut s-o opreti pe Jade s-i ia jucriile. Ai fi
putut s-i spui lui Kate s lase fotografia acas. Sora ta,
Susan, ar fi putut s-i aduc paaportul lui Tony. Atunci
ar fi aprut trei Jacksoni pe lista pasagerilor, nu doi
Jacksoni i un Taylor. Fr numele tu real nu puteai fi
urmrit pn n Anglia.
Taylor continu s tac.
Telefonul din apartamentul tu era nou, adug
Reacher. L-ai cumprat ca s poi s lai numrul lui Susan

acolo.
Din nou Taylor nu rosti o vorb.
Ai vorbit cu Dave Kemp, continu Reacher. Care e
cel mai mare brfitor din comitat. Apoi ai but la crcium
cu o gac de fermieri curioi. Pentru c voiai s lai urme
clare. Pentru c ai vrut s-l aduci pe Lane aici, pentru o
nfruntare.
Tcere mormntal.
Reacher conchise:
Ai vrut s fii pe teren propriu. i i-ai fcut socoteala
c locul sta e uor de aprat.
Taylor ncuviin din cap.
Lane a fost puin mai rapid dect ne-am ateptat.
Dar aa e, am vrut s vin aici.
De ce?
Tocmai ai spus-o. Pentru o confruntare.
Confruntarea final.
De ce tocmai acum?
Kate Lane, de pe scaunul ei de lng foc, ridic
privirea:
Sunt nsrcinat.
n lumina blnd a flcrilor din cmin, frumuseea lui
Kate era sfietoare. Spuse:
Cnd Edward i cu mine am nceput s ne certm,
m-a acuzat c i sunt necredincioas. Ceea ce, pe atunci,
nu era adevrat. M-a ameninat c, dac m prinde
vreodat cu altcineva, o s-mi arate ct de tare l doare

fcndu-i lui Jade ceva care s m doar pe mine i mai


mult. Nu l-am luat n serios. Dar dup ce am aflat de
Anne, i de Knight, i de Hobart, mi-am dat seama c nu-i
de glum. Iar la acea dat aveam deja ceva de ascuns. Aa
c am fugit.
Cu Lane pe urmele tale.
Reacher se ntoarse spre Jackson:
Nu repari excavatorul ca s adnceti anurile. l
repari ca s sapi morminte, corect?
Taylor ntreb:
Ai ceva mpotriv?
Nu, rspunse Reacher. Absolut nimic.
Pstrezi milionul de dolari?
Stabilisem s i-l dau lui Hobart.
Asta e bine, l asigur Kate. Noi putem pune
deoparte nite bani pentru ceilali.
Taylor ntreb:
Doamn Pauling, ce spunei? Avei vreo problem?
Pauling recunoscu:
Ar trebui s am. O problem uria. Cndva am
depus un jurmnt: s apr legea...
Dar?
Dar nu pot s pun mna pe Lane n niciun alt fel.
Prin urmare, ne-am neles, conchise Taylor. Bunvenit la petrecere!
Dup ce-i terminar ceaiul, Jackson l duse pe Reacher
ntr-o debara de lng buctrie, unde deschise un dulap
din perete. n el erau aliniate patru arme automate

Heckler & Koch G36. Un model nou, care intrase n


dotarea armatei cu puin nainte de ncheierea carierei
militare a lui Reacher. Fusese proiectat pentru muniia
standard a NATO, de 5,56 mm. Ca aproape toate armele
germane, exemplarele preau scumpe i artau bine.
Reacher ntreb:
De unde le ai?
Le-am cumprat. De la un ofier de intenden
corupt din Olanda.
Dar muniie?
Jackson deschise un alt dulap. Reacher vzu lucirea
metalului negru. Din belug.
Nu putem folosi mai mult de trei sau patru
ncrctoare. Prea mult zgomot.
Ct de aproape e poliia?
Nu foarte. n Norwich. Dar oamenii au telefoane.
Ai putea opri sperietoarea de ciori pentru o zi.
Jackson aprob cu o micare.
Evident. Asta face parte din plan. E programat s
nceap s trag la rsritul soarelui. Exact atunci cnd l
ateptm pe Lane.
Dac a avea o sor i un cumnat, a vrea s fie ca
Susan i ca tine.
l tiu de mult pe Taylor. Am fost mpreun n Sierra
Leone. A face orice pentru el.
Eti de acord cu toate astea? Tu ai rdcini aici,
literalmente.
O s fie bine. G36 e destul de precis. S-ar putea s

ne ajung o singur salv.


Jackson ncuie ambele dulapuri. Reacher se ntoarse n
buctrie i se aez lng Taylor.
Vorbete-mi puin despre Gregory, i ceru.
Ce-i cu el?
O s rmn alturi de Lane? Sau trece de partea ta?
Cu Lane, cred. Gregory i-a dorit ntotdeauna un
grad ofieresc, dar nu l-a primit niciodat. Lane l-a fcut
un fel de locotenent neoficial. n fine, statutul social rvnit.
n plus, o s fie jignit c nu i-am mprtit secretul.
Cunoate zona asta?
Taylor cltin din cap.
E londonez, ca i mine.
Dar ceilali? O s treac vreunul de partea ta?
n cel mai bun caz, putem spera la neutralitate din
partea lui Groom i a lui Burke. Dar n-a conta pe asta.
Ct de buni sunt? Vreau s spun toi, ca ntreg.
Sunt la fel de buni ca mine. Pe vremuri erau
formidabili, dar acum sunt pe cale s devin mediocri. Nu
se mai antreneaz. Antrenamentul e important.
De ce te-ai alturat lor?
Pentru bani, recunoscu Taylor. i apoi am rmas din
cauza lui Kate.
Traser la sori primul schimb de gard: Pauling i
Jackson. Brbatul avea s stea n Land Rover, n spatele
casei, femeia n Mini, n fa. n felul acesta, fiecare dintre
ei putea acoperi ceva mai mult de o sut optzeci de grade.
Avans de nouzeci de secunde dac Lane venea pe drum,

puin mai mult dac venea peste cmp.


Paz suficient. Mcar att ct dura lumina zilei.

Capitolul 11
Lumina zilei dur pn dup opt. La ora aceea, Reacher
era deja de paz n Land Rover, iar Kate Lane n Mini.
Amurgul se lsa rapid i, odat cu el, i ceaa, care reducea
vizibilitatea la mai puin de o sut de metri.
La opt i jumtate, Reacher se strecur afar din Land
Rover i se ndrept spre buctrie. Din ntuneric l
ntmpin Taylor.
Mai avem zece ore, spuse el. Suntem n siguran
pn la rsrit.
Eti sigur? ntreb Reacher.
Nu tocmai.
Am putea s le ducem pe Kate i Jade altundeva.
Taylor scutur din cap.
E mai bine dac rmn. Nu vreau s fiu atent n mai
multe pri deodat.
n sinea sa, Reacher i ddea dreptate lui Taylor. Atenia
divizat era un lucru ru. Mai ales dac oamenii lui Lane
supravegheau deja casa. Caz n care urmreau i
drumurile. Cutndu-l pe Taylor, n principal. Dar, dac li
s-ar fi oferit ocazia s constate c Susan i Melody Jackson
erau de fapt Kate i Jade Lane, ntreaga poveste i-ar fi
schimbat cursul.
Fcur planurile n timp ce luau cina. Czur de acord
s organizeze dou tururi de paz a cte doi oameni. Asta
le-ar fi asigurat linitea pn diminea. Fiecare persoan,

narmat cu cte un G36 ncrcat. n primul schimb urmau


s intre Taylor i Jackson, iar la ora unu i jumtate i
schimbau Reacher i Pauling. Kate Lane nu trebuia s
participe. Eventualitatea de a fi recunoscut de vreun
cerceta al prii adverse era prea riscant.
Reacher spl vasele, iar Taylor i Jackson plecar la
posturi. Kate urc s o culce pe Jade. Pauling puse lemne
pe foc. Peste o jumtate de or, Kate reveni. Reacher gndi
c era posibil s remarci la ea sarcina, dar cu greu.
ntreb:
Jade e-n regul?
Acum doarme, dar n-a dormit bine n ultima vreme.
Diferena de fus orar a dat-o peste cap. Apoi e puin
speriat. Nu nelege de ce nu sunt animale pe-aici. i nu
nelege noiunea de teren arabil. Are impresia c
ascundem de ea o grmad de creaturi drgue.
Reacher o rug:
Povestete-mi cum s-a petrecut totul.
A fost destul de simplu, de fapt. Unele lucruri erau
pregtite dinainte. Am cumprat alteratorul de voce, am
nchiriat camera, am cumprat scaunul, am luat cheile
mainilor.
Taylor a fcut mai toate astea, nu?
Dar eu a trebuit s cumpr alteratorul de voce. Ar fi
fost prea ciudat dac un tip care nu putea vorbi cerea aa
ceva.
Te cred...
Apoi am copiat fotografiile la Staples. Asta a fost

dificil. A trebuit s-l las pe Groom s conduc. Ar fi fost


prea suspect s insist s vin Graham de fiecare dat. Dar
n continuare a mers uor. Am plecat spre Bloomingdale
n dimineaa aia, ns ne-am dus drept la apartamentul lui
Graham. Am stat acolo i am ateptat. Mai trziu, am
nceput s dm telefoanele. Chiar din apartament.
Ai uitat s spui fr poliie.
tiu. La nceput eram aa de speriat... Am crezut c
am dat-o-n bar. Dar Edward n-a prut s-i dea seama.
Ulterior a devenit mult mai simplu.
De ce ai mprit suma n trei trane?
Pentru c, dac ceream totul dintr-odat, ar fi fost un
indiciu prea evident. Ne-am zis c e mai bine s lsm s
se acumuleze stresul. i atunci poate c lui Edward i-ar fi
scpat legtura.
Nu cred c i-a scpat. Dar cred c a interpretat-o
greit. A nceput s se gndeasc la ceva legat de
ntmplrile din Africa.
Edward m considera proprietatea lui. De parc a fi
fost o vit. i mi-a spus c, dac o s-i fiu vreodat
necredincioas, o s-i fac ru lui Jade. A spus c m leag
i m oblig s m uit la el cum i face ru lui Jade. Aa
ceva ncerci s-i scoi din minte. Dar tiam c e capabil de
orice. Potrivit unei vorbe din btrni, nu trebuie s te bagi
ntre o leoaic i puiul ei. Nu nelegeam asta, dar acum
neleg.
n ncpere se ls tcerea, o tcere cum numai la ar
poate fi. Flcrile din cmin dansau i plpiau. Reacher

ntreb:
Intenionezi s rmi aici?
Aa sper, spuse Kate. Fermele de produse organice
sunt de mare viitor. Mai bine pentru oameni, mai bine
pentru pmnt. Poate ne i extindem puin.
Mi-e greu s te vd ca nevast de fermier.
Cred c mi-ar plcea.
Chiar dac Lane dispare complet din peisaj?
n cazul sta, bnuiesc c am putea s mai mergem
din cnd n cnd pe la New York. Dar niciodat n
apartamentul din cldirea Dakota.
Sora Annei locuiete peste drum de Dakota. l
urmrete pe Lane n fiecare zi, de patru ani ncoace.
Kate spuse:
A fi onorat s-o cunosc. A vrea s-o mai vd i pe
sora lui Hobart.
Ca un fel de club al supravieuitorilor, trase
concluzia Pauling.
Reacher se duse la fereastr. Nu se vedea dect
ntunericul. Nu se auzea dect tcerea.
Dar mai nti trebuie s supravieuim, spuse el.
inur focul aprins i, n rstimpuri, moir n fotolii.
Cnd ceasul din capul lui Reacher ajunse la unu i
jumtate, o btu uor pe genunchi pe Pauling, se ridic i
se ntinse. Ieir mpreun n ntunericul i frigul nopii.
Reacher se ndrept ctre captul de sud al casei.
Se aez, ateptnd. Dup un minut, ochii lui se

adaptaser i vzu c dincolo de nori apruse luna. De la


distan nu l-ar fi putut vedea nimeni. ns vederea
oricum nu era simul care conta cel mai mult noaptea.
Auzul era principalul.
Fcu doi pai nainte i rmase nemicat. ntoarse capul
ncet, examinnd totul n jur, ntr-un arc de dou sute de
grade.
Ar fi auzit de la o sut cincizeci de metri orice fiin
care s-ar fi apropiat.
Reacher, pe ntuneric. narmat i periculos. Invincibil.
Rmase n acelai loc timp de cinci ore. Nu veni nimeni.
La ase i jumtate dimineaa, pe cer apru o fie
orizontal, trandafirie i strlucitoare. Lumina se propaga
ncet ctre vest, ca o maree.
Momentul primejdiei maxime.
Taylor i Jackson ieir din cas, cu a treia i a patra
puc. Reacher i mut postul de observaie lng zidul
din spate al casei, orientat ctre sud. Taylor adopt o
poziie n oglind, lng faad. Reacher tia c, la
douzeci de metri de ei, Jackson i Pauling fceau acelai
lucru. Paz suficient de bun.
Att timp ct puteau rezista pe poziii.
Rmaser astfel toat ziua i mare parte din sear.
Paisprezece ore la rnd.
Lane nu sosi.
Unul cte unul fcur scurte pauze de mas i mers la
toalet. Putile ncepur s li se par de o ton. Jackson
porni din nou sperietoarea de ciori.

Kate i Jade rmaser n cas, ascunse privirilor. Fceau


de mncare i turnau de but. Soarele topi ceaa i aerul se
nclzi, apoi, spre sear, se rci din nou.
Lane nu sosi.
Jade se juca la mas. Desen Mini Cooper-ul rou, o
desen pe Pauling cu arma. l desen pe Reacher, mai nalt
dect casa. Apoi desen animale n hambare, dei i se
spusese c nu existau.
Lane nu sosi.
Jade ncepu s ntrebe pe fiecare pe rnd dac poate iei
s exploreze curtea. Rnd pe rnd, fiecare i spuse c nu.
La a treia ncercare, Reacher o auzi schimbndu-i cererea
i ntrebndu-l pe Taylor dac poate iei pe ntuneric, i l
auzi pe Taylor rspunznd poate, ca toi prinii
epuizai de pretutindeni.
La opt i jumtate seara se ntlnir cu toii la ua de la
intrare, tremurnd de oboseal.
Taylor mormi:
Ateapt s obosim.
n felul sta o s ctige, opin Jackson. Nu mai
putem rezista mult.
Pauling spuse:
Trebuie s presupunem de-acum c e narmat.
Vine mine la rsrit, se pronun Taylor.
Eti sigur? ntreb Reacher.
Nu tocmai. La trei sau patru dimineaa ar fi la fel de
probabil.
Prea ntuneric, l contrazise Jackson.

Dac au fcut rost de arme, poate au cumprat i


dispozitive de vedere pe timp de noapte.
Tu cum ai proceda? l ntreb Reacher pe Taylor.
Trei tipi vin pe jos dinspre nord, presupuse Taylor.
Ceilali patru urc pe alee, poate doi n main, cu farurile
stinse, cu vitez mare; ali doi i flancheaz pe jos. apte
oameni. N-am putea mpiedica mcar trei dintre ei s intre
n cas. Ar lua un ostatic nainte s apucm s reacionm.
I-am lovi nainte s se apropie de cas, replic
Pauling.
Numai dac toi patru reuim s rmnem treji i
ateni n urmtoarele opt ore... Sau treizeci i dou de ore,
oft Taylor. Lane nu se grbete.
Timpul e de partea lui, nu a noastr, recunoscu
Reacher. Suntem sub asediu acum. O s ni se termine
mncarea i, mai devreme sau mai trziu, toi patru o s
adormim n acelai timp.
Atunci njumtim paza, suger Taylor. Un om la
sud, un om la nord. Ceilali doi se odihnesc, dar sunt
pregtii.
Reacher scutur din cap.
Nu, e timpul s devenim agresivi. M duc dup ei.
Trebuie s se fi oprit pe aici, pe undeva.
Singur? se ngrijor Pauling. Asta e o nebunie!
N-am ncotro, spuse Reacher. nc nu am obinut
banii pentru Hobart. Sunt opt sute de mii de dolari. Nu
pot s-i las s se risipeasc.

Reacher aduse harta topografic din main i o studie


mpreun cu Jackson. Grange Farm i Bishops Pargeter
erau aproximativ n centrul unui triunghi de teren
nepopulat, mrginit la est de drumul care lega Norwich cu
Ipswich, iar la vest, de drumul spre Thetford. Se vedeau
poteci ntortocheate i ferme izolate. Singura cldire aflat
la o distan rezonabil de Bishops Pargeter, notat cu PH,
era crciuma Bishops Arms.
Crezi c sunt acolo? ntreb Reacher.
Jackson rspunse:
Dac s-au oprit nti n Fenchurch St Mary i apoi au
pornit spre Bishops Pargeter, e singurul loc pe lng care
ar fi putut s treac. Dar mai aproape de Norwich sunt
multe altele.
Eu cred c au rmas n preajm, spuse Reacher.
Atunci ar trebui s fie la Bishops Arms, rspunse
Jackson.
Opt kilometri, gndi Reacher. Pe jos, trei ore dus-ntors.
M pot ntoarce pn la miezul nopii.
Am plecat n recunoatere, anun el.
Trecu prin debara i lu dou ncrctoare de rezerv
pentru arm. n buctrie gsi poeta lui Pauling, de unde
pescui lanterna ei. mpturi harta i o bg n buzunar.
Apoi se adunar cu toii la ua din fa, pentru a se decide
asupra unei parole. Nu voia s fie mpucat la ntoarcere.
Jackson suger Canaries, care era porecla echipei de fotbal
din Norwich, datorit dungii galbene de pe echipament.
Sunt buni de ceva? ntreb Reacher.

Au fost, spuse Jackson. Acum douzeci i ceva de ani


erau grozavi.
i eu la fel, gndi Reacher.
Porni ctre nord, prin spatele casei. Apoi coti spre vest,
meninnd o direcie paralel cu drumul. Pe cer mai
rmsese puin lumin de amurg. Nori zdrenuii i stele
palide dincolo de ei. Pmntul era moale i greu sub tlpi.
i ducea arma de pat, cu mna stng, gata s-o ridice n
poziie de tragere oricnd ar fi fost nevoie.
Hotarul Grange Farm l reprezenta un an de scurgere,
lat de trei metri i adnc de aproape doi, cu fundul mlos.
Reacher trebui s alunece pn jos, s se lupte cu noroiul,
apoi s urce pe malul opus.
Aproape de jumtatea distanei l cuprinse oboseala. i
era n ntrziere. Schimbnd direcia, se apropie de drum.
Gsi potec de tractor care traversa cmpurile fermei
vecine. Mri puin viteza. Urm leaurile de roi pn
cnd acestea cotir abrupt spre nord. Apoi o lu din nou
peste cmp.
Cu cinci minute nainte de ora unsprezece zri firma
luminat a hanului. Evit drumul, pentru eventualitatea
c Lane ar fi instalat spioni, i ajunse n spatele cldirii, la
vreo patru sute de metri de ea. Se vedeau ptrate mici de
lumin fluorescent. Ferestre de baie sau de buctrie, i
spuse.
Porni spre sud, direct ctre ele.
Reacher

nconjur

cldirea

sensul

acelor

de

ceasornic, departe de lumina care se revrsa dinspre la


ferestre.
ncperile mici din spate erau n mod clar toalete. Ddu
colul i constat c zidul de est al cldirii nu avea ferestre.
Dup urmtorul col, arunc o privire n barul public, la
est de ua de intrare. i zri pe aceiai patru fermieri pe
care-i vzuse cu dou seri nainte. i acelai barman.
i continu drumul.
n parcare tronau patru maini. Niciuna dintre ele nu
era nou. Niciuna dintre ele nu era genul pe care l-ar fi
oferit o firm de nchirieri din Park Lane.
Dincolo de intrare vzu alte trei ferestre, care ddeau n
cellalt bar.
Cu dou seri nainte, acesta fusese gol. Nu i acum. O
singur mas era ocupat. De trei brbai: Groom, Burke i
Kowalski. Pe mas, n faa lor, zceau resturile cinei. i trei
pahare pe jumtate goale. ncperea era cald, luminoas
i primitoare.
Reacher i continu drumul.
Dup urmtorul col era o singur fereastr, pe zidul
vestic, i prin ea Reacher vzu n bar dintr-un alt unghi. Se
ntoarse cei civa pai pn n faa cldirii. Invizibil de la
orice fereastr. Se ls n genunchi i, foarte atent, i culc
arma pe pmnt, exact sub fereastra dinspre vest. Nimeni
n-ar fi dat de arm, dect dac s-a fi mpiedicat de ea.
Apoi porni spre sud, fcnd un ocol prin parcare, n drum
spre ua principal. Aps pe clan i intr n hol. n fa
se vedea recepia. La dreapta l auzea pe proprietar,

trebluind n barul public.


Apuc iute registrul i l deschise. Cu dou seri n
urm, J. & L. Bayswater. n seara urmtoare, ali trei
oaspei: C. Groom, A. Burke i L. Kowalski. La tipul
vehiculului aprea o Toyota Land Cruiser.
n parcare nu se afla nicio Toyota Land Cruiser.
Unde erau Lane, Gregory, Perez i Addison?
Frunzri registrul i constat c Bishops Arms nu avea
dect trei camere de oaspei. Deci, presupunnd c
Groom, Burke i Kowalski luaser fiecare cte o camer,
pentru ceilali nu mai rmsese loc la han. Se duseser
altundeva.
Reacher intr n barul public. Gazda ridic privirea
spre el, iar cei patru fermieri l salutar din cap.
Reacher l ntreb pe barman:
Ieri au venit apte tipi. Trei dintre ei sunt aici. Unde
i-ai trimis pe ceilali patru?
I-am trimis la Maston Manor.
Unde-i asta?
n partea ailalt de Bishops Pargeter. La vreo zece
kilometri de aici.
Unul dintre fermieri se ntoarse pe jumtate i coment:
E foarte frumos. Mult mai elegant dect aici. Bag
seama c au tras la sori i ia care au pierdut au rmas la
noi.
Prietenii lui rser. Umor de bar, acelai peste tot n
lume.
Mulumesc, spuse Reacher.

Iei n hol. Se opri n dreptul celuilalt bar. Puse mna pe


clan. Trase aer n piept, apoi deschise ua.
Carter Groom sttea cu faa spre intrare. i ridic
privirea. Kowalski i Burke se rsucir pe scaune i se
holbar la el. Reacher intr n ncpere i nchise ncet ua
n urma sa.
Da ai ceva tupeu! exclam Groom.
Reacher se ndrept ctre emineu. Lovi cu vrful
pantofilor n piatra vetrei, ca s-i scuture noroiul de pe
tlpi. Lu din cui un vtrai greu de font i l folosi ca s
rcie noroiul ntrit pe tocuri. Apoi atrn vtraiul la loc.
Cei trei ateptau.
Situaia s-a schimbat, ncepu Reacher.
Se apropie de fereastra dinspre apus. Trase scaunul cel
mai apropiat i se aez, la un metru i un geam de sticl
distan de arma sa.
Cum adic s-a schimbat? se mir Burke.
N-a fost nicio rpire, rspunse Reacher. A fost o
nscenare. Kate i Taylor s-au ndrgostit unul de altul i
au fugit. Asta-i tot. Sigur, au luat-o pe Jade cu ei. Dar a fost
nevoie s procedeze aa nct lucrurile s par altceva,
pentru c Lane devine un psihopat periculos cnd e vorba
de csniciile lui. Printre altele...
Kate e n via? ntreb Groom. Unde?
Undeva n State, bnuiesc.
Atunci Taylor ce caut aici?
Vrea o confruntare cu Lane pe teren propriu.

Pi, o s aib parte de una pe cinste!


Reacher cltin din cap.
E o idee proast. Se afl la o ferm, nconjurat de
anuri prea adnci ca s treci de ele cu maina. Aa c leai trece cu piciorul. Apoi, are cu el opt din amicii lui de la
SAS, iar cumnatu-su, care a fost ntr-un fel de Beretele
Verzi de-ale englezilor, a adus i el ase dintre camarazii
lui. Au instalat mine pe o raz de o sut de metri i au
mitraliere la fiecare fereastr. Plus dispozitive de ochire n
infrarou i lansatoare de grenade.
N-au cum s le foloseasc. Suntem n Anglia.
E pregtit s le foloseasc. Crede-m. Dar n-o s fie
nevoie. Pentru c patru dintre tipii din SAS sunt intai de
elit. Sunt echipai cu PSG1. Arme superprecise Heckler &
Koch. Te secer de la trei sute de metri. Stop joc!
n camer se ls tcerea. Kowalski lu o gur din
butur. Apoi Burke fcu la fel. Apoi i Groom. Kowalski
era stngaci, Burke i Groom, dreptaci. Reacher complet:
Aadar, cel mai bun lucru pe care putei s-l facei e
s renunai.
Burke spuse:
Nu putem s plecm pur i simplu.
n Africa ai putut, replic Reacher. I-ai lsat balt
pe Hobart i Knight, ca s salvai echipa. Acum ar trebui
s-l lsai pe Lane balt, ca s v salvai pe voi niv.
Groom ntreb:
Eti de partea lui Taylor?
Reacher ncuviin din cap:

i m descurc bine cu arma.


Au furat toi banii ia, coment Burke.
Pensie de ntreinere. Pentru c a cerut pensie a fost
ucis Anne. Iar Kate a aflat totul.
Aia chiar a fost rpire.
Reacher scutur din cap.
Knight a omort-o. La comanda lui Lane, fiindc
Anne voia s divoreze. De asta l-ai abandonat pe Knight
n Africa. Lane i acoperea urmele. L-a sacrificat i pe
Hobart, pentru c s-a ntmplat s fie n acelai post de
observaie.
Minciuni!
L-am gsit pe Hobart. Knight i-a povestit totul. n
timp ce li se tiau minile i picioarele.
Tcere.
Burke se uit la Groom. Groom la Burke. Amndoi la
Kowalski. O lung pauz.
OK, accept Burke. Bnuiesc c putem s stm pe
margine de data asta.
neleapt decizie, aprob Reacher.
Se ridic i porni spre u. Se opri lng cmin. ntreb:
Unde-s Lane i ceilali?
Linite. Apoi Groom spuse:
Nu era destul loc aici. S-au dus la Norwich. La un
hotel de acolo.
i cnd pornete atacul? ntreb Reacher.
Alt pauz.
La rsrit, poimine.

Ce a cumprat?
Semiautomate. MP5K, cte una pentru fiecare, plus
dou de rezerv. Muniie, vedere n infrarou, lanterne
de toate.
Avei de gnd s-l sunai imediat ce ies pe u?
Nu, rspunse Burke. Nu e genul de om pe care s-l
suni pentru veti dintr-astea.
OK, spuse Reacher.
Apoi fcu un pas rapid spre stnga i smulse vtraiul
din cui. Se rsuci, nvrti vtraiul n aer i-l lovi pe Carter
Groom peste antebraul drept. Osul i se sparse ca
porelanul. Groom deschise gura, dar, nainte s emit
vreun sunet, Reacher i rupsese braul stng lui Kowalski
cu o lovitur de rever. Kowalski era stngaci. Burke i Groom
erau dreptaci. Reacher l mpinse cu oldul pe Kowalski, ca
s-l dea la o parte din drum, i l lovi pe Burke peste
pumnul drept, sfrmndu-i oasele minii. Dup care se
ntoarse i puse vtraiul la loc, n cuiul de lng cmin.
Voiam doar s m asigur, spuse el. Nu m-ai convins
complet cu rspunsurile voastre. Mai ales la despre
hotelul unde s-a cazat Lane.
Apoi iei din ncpere i nchise ua ncet n urma lui.
Era exact unsprezece i jumtate noaptea, dup ceasul din
capul su.
Exact la unsprezece i treizeci i doi, Edward Lane
nchise portbagajul Toyotei, dup ce pusese nuntru nou
arme semiautomate Heckler & Koch, aizeci de

ncrctoare Parabellum de 9 mm a cte treizeci de gloane


fiecare, apte dispozitive de vedere n infrarou, zece
lanterne, ase role de band adeziv i doi colaci de
frnghie. Apoi Gregory porni motorul. Pe bancheta din
spate edeau Perez i Addison, tcui i gnditori. Lane se
aez pe locul din fa i Gregory demar ctre vest.
Doctrina standard a Forelor Speciale recomanda asalturile
n zori, dar mai cerea i introducerea unei mici echipe de
supraveghere, cu puin timp nainte de atac.
Exact la unsprezece i treizeci i trei, dup ceasul de pe
noptiera sa, Jade se trezi. Rmase o vreme n pat, n capul
oaselor. Apoi cobor tlpile pe podea. Travers camera i
trase perdeaua. Afar era ntuneric. i pe ntuneric avea
voie s ias afar. Aa spusese Taylor. Avea voie s dea o
rait prin hambare, s caute animalele care tia sigur c
exist acolo.
Reacher i recuper arma la unsprezece i treizeci i
patru i porni napoi lund-o pe drum, pentru c astfel
avea s ajung mai repede, n vreo aptezeci i cinci de
minute. Era obosit, dar mulumit. Scosese din funciune
trei degete care puteau apsa pe trgaci, reducnd forele
inamice la cincizeci i apte la sut din capacitatea iniial.
Continu s mearg. Singur n ntuneric. Invincibil.
Dup ce strbtuse aleea care ducea la Grange Farm i
vzuse casa, ntunecat i tcut, senzaia de bine i

dispru. Spuse parola de cinci-ase ori. La nceput, cu voce


sczut, apoi mai tare.
Canaries, canaries, canaries.
Nu primi niciun rspuns.

Capitolul 12
Reacher ridic arma n poziie de tragere. La ce bun s ai
o arm dac nu e pregtit s-o foloseti imediat? Rmase
absolut nemicat. Ascult atent. Nu auzi nimic.
Lane, i spuse.
Nu se mir. Surprinderea era numai pentru amatori, iar
Reacher era profesionist. Se ndeprt de cas, micornd
riscul de a deveni int i mbuntindu-i unghiul de
tragere. Ferestrele erau toate ntunecate. Numai la
buctrie se vedea o lumin slab, roiatic. Rmiele
focului. Ua de la intrare era nchis. n apropiere se vedea
conturul Mini Cooper-ului. Aplecat n fa, ca i cum ar fi
ngenuncheat.
Se apropie de main, se ghemui lng bara din fa i
pipi roile. Fii de cauciuc sfiat. Se mut n partea
cealalt. Aceeai situaie.
O main cu traciune pe fa, complet pe butuci.
Se apropie de ua principal. Era nchis, dar nu
ncuiat. Aps pe clana. mpinse ua principal. Ridic
arma. Casa era cufundat n ntuneric. Prea goal.
Cercet buctria. Arta exact aa cum o lsase, doar c nu
se afla nimeni acolo.
Aprinse lanterna i o trecu n mna stng, alturi de
patul armei. O folosi ca s verifice toate ncperile de la
parter. Toate goale.
Se strecur n sus, pe scri. Prima camer n care intr

era n mod clar a lui Jade. n pat dormise cineva. Dar nu se


vedea nici urm de copil.
Urmtoarea camer era a familiei Jackson. O mas de
toalet plin cu cosmetice. Fotografii nrmate ale unei
fetie necunoscute. Melody, i spuse Reacher. Un catalog
cu tipuri de excavatoare pe una din noptiere. Lectura de
sear a lui Jackson.
Nici urm de Jackson.
A treia odaie era a lui Kate i Taylor. Un pat dublu,
vechi, o noptier de nuc. Fr decoraiuni, ca o camer de
oaspei. Fotografia fusese rezemat de perete, pe o
comod. Kate i Jade, mpreun. Fotografia original. Fr
ram.
Continu. Apoi se opri, la jumtatea holului de la etaj.
Pentru c pe podea vzu snge.
O dr fin, de vreo treizeci de centimetri lungime, ca o
urm de vopsea. Sugernd o micare rapid. Reacher
adulmec. Se simea un vag miros de praf de puc.
Lumin holul cu lanterna i zri, la captul opus, ua
deschis a unei bi. Pe peretele din fund, o plac de
faian spart, la nivelul pieptului.
Cel puin un rnit, socoti Reacher, n timp ce cobora
scrile i ieea din nou n ntuneric.
nconjur casa n sensul acelor de ceasornic. n
deprtare se profilau hambarele, ntunecate i tcute.
Btrnul Land Rover era pe jante, aa cum se i ateptase.
Patru cauciucuri tiate. Trecu pe lng el i se opri lng
zidul dinspre sud. Stinse lanterna i scrut ntunericul.

Ce se ntmplase?
Avea ncredere n Pauling, pentru c o cunotea, i avea
ncredere n Taylor i n Jackson, chiar dac nu-i cunotea
prea bine. Trei profesioniti. Obosii, dar funcionali. O
abordare lung i periculoas, din punctul de vedere al
intruilor. Ar fi trebuit s vad patru cadavre i o main
nchiriat distrus.
Atunci de ce vedea altceva?
Atenie distras, i ddu seama. Ca i mai devreme,
rspunsul era ascuns n desenele lui Jade. Animale n
hambar. Nu doarme prea bine, spusese Kate. Reacher i-o
imagin pe copil trezindu-se, probabil pe la miezul
nopii, ieind din cas la adpostul ntunericului, patru
aduli repezindu-se s-o caute, panic, o cutare febril,
urmritori nevzui atacnd. Taylor i Jackson i Pauling
ezitnd s trag, de team c s-ar putea nimeri ntre ei, sau
c le-ar dobor pe Jade sau pe Kate.
Lane recunoscndu-i fiica vitreg.
i soia.
Reacher fu scuturat de un spasm violent i
necontrolabil. Aprinse lanterna, i cobor raza pentru a-i
lumina drumul i porni pe alee. Dup prima curb o lu la
fug. ncotro, nu tia.
Perez i duse la ochi dispozitivul de vedere n
infrarou i anun:
OK, Reacher a plecat.
Edward Lane ddu din cap. ntorcndu-se ctre Perez,
i comand:

Gsete un telefon. Sun la Bishops Arms. Spune-le


celorlali s vin ncoace, acum!
Dar maina e la noi, i aminti spuse Perez.
S vin pe jos!
Jackson spuse:
Reacher o s se ntoarc, tii asta.
Era singurul care putea vorbi. Singurul fr band
adeziv la gur, cci avea faa zdrobit, acolo unde l
lovise Lane.
Lane rspunse:
tiu c o s se ntoarc. n cel mai ru caz, merge pe
jos zece kilometri, nu gsete nimic i se ntoarce aici. O
s-i ia patru ore. Pn atunci vei fi mori. O s poat s
vad cum moare copilul, apoi doamna Pauling, dup care
l omor i pe el. ncet.
Eti nebun! i strig Jackson.
Sunt furios, rspunse Lane. i cred c am tot dreptul
s fiu.
Perez iei.
Reacher lu n fug a doua curb a aleii. Apoi ncetini
puin. Dup care se opri de-a binelea.
Stinse lanterna. Rmase nemicat i se concentr asupra
amintirii a ceea ce vzuse.
n noroi se distingeau urme de cauciucuri. Trei rnduri.
Mai nti, vechiul Land Rover al lui Tony Jackson.
Apoi, roile Mini Cooper-ului.
Al treilea rnd de urme aparinea unui vehicul mare,

greu, cu roi noi i pneuri cu relieful intact. Genul de


pneuri pe care le-ar avea o Toyota Land Cruiser nchiriat.
Un singur rnd de urme. Nu dou, dus-ntors.
Lane se afl nc pe domeniul fermei.
Lane l lovi din nou pe Jackson cu lanterna, iar acesta
i pierdu cunotina.
Lane se apropie de Kate. Ochi n ochi. Aprinse lanterna
i i-o inu sub brbie, cu raza n sus, transformndu-i faa
superb ntr-o masc grotesc.
Pn cnd moartea ne va despri, spuse el. E o
declaraie pe care am luat-o n serios.
Kate ntoarse capul. Lane o prinse de brbie cu mna
liber i i smuci capul napoi ctre el.
Renunnd la oricine altcineva, continu el. i pe
asta am luat-o n serios. mi pare aa de ru c tu n-ai
fcut-o...
Kate nchise ochii.
Reacher continu s mearg spre captul aleii, trecu
podeul i urm drumul spre rsrit, ndeprtndu-se de
ferm, cu lanterna aprins. Hotrse s le arate c are de
gnd s plece. S le arate o siluet spectral pierzndu-se
n cea.
naint vreo dou sute de metri spre est, apoi stinse
lanterna. Coti la nouzeci de grade i porni spre nord,
peste drum, lunecnd pe panta anului de la marginea
domeniului. Se cr pe partea cealalt, innd arma n

sus, deasupra capului. Apoi o lu la fug, direct spre nord.


Dou minute mai trziu avansase deja vreo patru sute
de metri. Se opri s-i trag rsuflarea. Fix selectorul
armei pe poziia foc-cu-foc. Apoi sprijini patul armei pe
umr i porni nainte. Ctre hambare.
Reacher, narmat i periculos. ntorcndu-se.
Edward Lane se afla n continuare fa n fa cu Kate.
Spuse:
Bnuiesc c te culci cu el de ani de zile.
Kate nu rspunse.
Sper c ai folosit prezervative. Cine tie ce boli poi
s iei de la un tip ca el.
Apoi zmbi. O nou idee. Ca o glum.
Sau s rmi gravid...
Ceva n privirea ei ngrozit.
Eti gravid, spuse Lane. Eti gravid, nu? mi dau
seama!
Puse palma pe pntecele ei, i Kate se smuci napoi,
lovindu-se de stlpul de care era legat.
Dumnezeule, e de necrezut! O s mori avnd n
burt copilul altui brbat.
Apoi se rsuci pe clcie. Se opri o clip. Se ntoarse.
Nu pot s permit aa ceva, o anun el. N-ar fi corect.
Trebuie s-i facem nti un avort.
Kate nchise ochii.
Oricum o s mori, spuse Lane, precum cel mai
rezonabil brbat din lume.

Reacher nelese c sunt cu toii ntr-un hambar. Unde


n alt parte ar fi putut ascunde maina? tia c sunt cinci
hambare.
ncepu cu cel mai apropiat, spernd s aib noroc. Dar
nu avu. Lipi urechea de crptura dintre dou scnduri i
ascult atent. Nu auzi nimic nuntru. Lipi un ochi de
crptur, dar nu vzu nimic. Doar ntunericul.
Se duse la al doilea hambar, cu sperana rennoit. ns
al doilea hambar era la fel de ntunecat i de tcut ca
primul. Se deplas prin ntuneric ctre cele trei hambare
grupate n jurul curii. Se opri mpietrit.
Fiindc sesizase cu un col al ochiului lumin i micare
n cas. La fereastra buctriei.
Lane se ntoarse ctre Gregory i spuse:
Avem nevoie de o mas de operaie. Gsete ceva
plat. i aprinde farurile mainii. Trebuie s vd ce fac.
Reacher se mic rapid i fr zgomot ctre intrarea din
spate a casei. Atept. Prin u auzea o voce. Cu un vag
accent hispanic. Perez, la telefon. Reacher rsuci arma n
mn. O apuc de partea dinaintea patului.
Apoi atept.
Peste dou minute, Perez iei din cas i se ntoarse s
nchid ua n urma sa. Reacher lovi. Ctarea armei zdrobi
tmpla lui Perez. Muri nainte s ating pmntul.

Lane se rsuci ctre Addison i-i ordon:


Du-te s vezi ce dracu face Perez. Ar fi trebuit s se
ntoarc de-acum.
Reacher e afar, spuse Jackson. De-aia nu s-a ntors
Perez.
Lane zmbi.
i ce ar trebui s fac? S ies i s cercetez? Nici
pomeneal. Pentru c exact acum Reacher trece pe lng
biserica din Bishops Pargeter.
Reacher era ghemuit lng ua buctriei, alegnd
dintre lucrurile pe care le avusese Perez la el. Un MP5K cu
un ncrctor cu treizeci de gloane. O lantern, acum
spart. Dou cuite de buctrie, unul zimat, altul cu
lama dreapt.
Reacher bg un cuit n pantof. Ridic arma
semiautomat i o atrn pe umrul stng.
Apoi se ntoarse ctre hambare.
Reacher, singur n ntuneric. Lund-o de la capt.
Reacher iei n curtea cu pmnt bttorit, cea
mrginit de hambare pe laturile de nord, est i sud. Toate
trei aveau ui glisante nalte, acoperiuri de indril i
perei din scnduri, lucind stins n lumina lunii.
Nu putea s-i dea seama care dintre ele era ocupat.
Rmase nemicat. Nord sau est, i spuse. Ar fi fost mai
uor pentru oferul mainii. Travers curtea, ncet i
linitit. Ajunse la colul din stnga al hambarului dinspre

nord. l nconjur, n sensul acelor de ceasornic.


Ajunse la colul din dreapta-fa. Se strecur de-a
lungul peretelui i puse urechea lng mbinarea uii. Nu
auzi nimic. Nu vzu nicio raz de lumin.
Nu e sta, i spuse.
Se ntoarse i privi spre rsrit. la trebuie s fie, gndi
el. Porni ntr-acolo. Se afla la cinci metri cnd ua se
deschise. O dr lat de lumin albastr se revrs afar.
Toyota era parcat nuntru, cu farurile aprinse. Addison
iei din hambar. Pe umr i atrna arma. Se opri s trag
ua dup el. O nchise aproape complet, aprinse o lantern
i o lu ctre cas.
Reacher inspir aer adnc i porni n urma lui Addison,
pe nesimite.
Apoi cele dou siluete se contopir n ntuneric. Se
oprir. Lanterna czu n rn. Addison se mpletici i
czu, cu gtul despicat de cuitul ascuns n pantoful lui
Reacher.
Cnd Addison nu mai mica, Reacher era deja departe.
Cu o puc automat i dou semiautomate. i continu
drumul spre cas. Se opri mai nti la etaj, n dormitor.
Apoi se opri n buctrie, cercetnd vatra i biroul. Dup
care iei n curte.
Fcu un popas lng hambarul de la rsrit. Arunc
arma G36. Trgea numai cte unul sau cte trei gloane, i
trgea prea ncet. Aa c o ls jos i scoase ncrctorul
din MP5-ul lui Perez. Mai rmseser nou gloane.
Aadar, Perez fusese desemnat trgtor. Ceea ce nsemna

c ncrctorul lui Addison era nc plin. Chiar era. l puse


n arma lui Perez. Un ncrctor pe care-l tia plin, ntr-o
arm care tia c funcioneaz. O micare de bun-sim
pentru cineva care inteniona s supravieuiasc
urmtoarelor cinci minute. Inspir. Expir.
E timpul s-nceap spectacolul.
Se aez pe pmnt, cu spatele la ua ntredeschis.
Adun lucrurile pe care le adusese din cas. O ramur de
frasin, de vreo jumtate de metru lungime, groas ct un
bra de copil. Trei elastice. O oglind portabil.
Leg toarta oglinzii de ramura de frasin, cu ajutorul
elasticelor. Apoi se lungi pe burt i ntinse ncet ramura
prin deschiztura uii. Cu mna stng. Suci creanga pn
cnd vzu o reflexie perfect a scenei dinuntru.
Oglinda i arta un hambar solid i ptrat, cu cpriori
verticali, care susineau culmea acoperiului i ranforsau
grinzile. Doisprezece stlpi. De cinci dintre ei erau legai
oameni. De la stnga la dreapta, Reacher i vzu pe Taylor,
apoi pe Jackson, Pauling, Kate i Jade. Aveau braele la
spate i ncheieturile legate dup stlpi. i gleznele le
fuseser legate. Aveau band adeziv pe gur. Toi, cu
excepia lui Jackson. Dar gura lui era o ran sngernd. i
nu se inea pe picioare.
Taylor fusese rnit. Cmaa i era mbibat de snge, n
regiunea antebraului drept. Pauling prea n regul. Kate
era alb ca foaia de hrtie i avea ochii nchii. Jade atrna
pe stlp cu capul n piept, probabil leinat.
Toyota fusese bgat n hambar cu spatele i ntoars n

aa fel nct s se lipeasc de zidul din spate, pe partea


stng. Farurile strluceau, cu faza lung aprins.
Gregory se lupta cu o tblie mare, plat. O u,
probabil. O cra spre mijlocul hambarului.
Lane se afla n picioare, n centru, cu mna dreapt
ncletat pe mnerul pistolului MP5, cu stnga pe eav.
inea degetul pe trgaci. Era cu faa spre u. La limita
nebuniei, apreciaser unii i alii. A depit de mult limita aia,
i spuse Reacher.
Gregory aduse tblia n partea din fa a hambarului i
Reacher l auzi ntrebnd:
Unde vrei s pun asta?
Lane rspunse:
Avem nevoie de capre.
Lane i trase un ut n coaste lui Jackson i-l ntreb:
Avei nite capre aici?
Jackson murmur:
n cellalt hambar.
Lane spuse:
i trimit pe Addison i Perez dup ele cnd se ntorc.
Nu se mai ntorc, replic Jackson. Reacher e afar i
le-a venit de hac.
M enervezi, se rsti Lane.
ns Reacher l vzu privind ctre u. i nelese ce
ncerca Jackson s fac. ncerca s-l determine pe Lane si concentreze atenia n afara hambarului. ncerca s
ctige timp.
Apoi Reacher l auzi pe Lane apropiindu-se de ua

hambarului i strignd:
Reacher, eti acolo?
Reacher atept. Lane url iar:
Reacher, eti acolo? Ascult! n zece secunde l
mpuc pe Jackson. n coaps. O s sngereze prin artera
femural pn la moarte.
Reacher atept.
Zece, rcni Lane. Nou. Opt.
Vocea i se auzi mai nfundat, pe msur ce se ntorcea
ctre centrul hambarului. Apoi Lane se apropie din nou i
strig:
apte. ase. Cinci.
Gregory nepenise n loc, innd tblia vertical n fa.
Patru, url Lane.
Reacher se gndi s rite i s-l sacrifice pe Jackson. Un
ostatic din cinci ucis n aciune nu ar fi fost exagerat.
Primise o medalie pentru un rezultat mai slab de-att.
Trei, strig Lane.
Dar lui Reacher i plcea Jackson, i mai trebuia s se
gndeasc i la Susan i Melody. Susan, sora cea
credincioas. Melody, copilul nevinovat. Mai trebuia s se
gndeasc i la visul lui Kate Lane: o familie mai mare, cu
care s lucreze la ferm.
Doi, strig Lane.
Reacher ls din mn oglinda, ntinse braul drept ca
un nottor i se prinse cu degetele de muchia uii. Se tr
pe spate, rapid, trgnd i ua dup el. O deschise larg,
ns rmase ascuns vederii.

Apoi atept.
n hambar, nicio micare. tia c ochii lui Lane sunt
aintii asupra vidului negru de afar. tia c urechile lui
se chinuie s prind vreun sunet n adncul tcerii. Cea
mai veche dintre temerile atavice ale omului. Acolo e ceva.
Reacher auzi un bufnet atunci cnd Gregory scp
tblia. Apoi, o curs disperat. Din punctul de vedere al
lui Lane, ua se deschisese de la dreapta la stnga,
acionat de o entitate nevzut. Prin urmare, acea entitate
se afla acum afar, n partea stng. Reacher se ridic, se
ntoarse i o lu la fug n sens invers acelor de ceasornic,
n jurul hambarului. Nouzeci de metri i patru cotiri n
vreo treizeci de secunde. Un atlet ar fi fcut-o n zece
secunde, la Olimpiad, ns n-ar fi avut nevoie ca la linia
de sosire s fie suficient de temperat nct s trag precis
cu o arm semiautomat.
Acum se afla tot afar, dar n partea dreapt.
Linite n hambar. Nicio micare. Reacher i propti
ferm picioarele n pmnt, se sprijini cu umrul stng de
zid, innd cotul pe lng corp, ncheietura minii rsucit
i degetele pe suportul anterior al armei. Arttorul minii
drepte apsase deja trgaciul pe poriunea de curs liber.
Cu ochiul stng nchis, Reacher aliniase deja, cu dreptul,
ambele ctri ale armei. Atept. Auzi pai uori pe
podeaua de beton a hambarului, la puin peste un metru
n faa lui i spre stnga. Vzu o umbr traversnd fia de
lumin. Vzu ceafa lui Lane, doar civa centimetri,
iindu-se n afar. Omul privea spre stnga, n ntuneric.

Reacher voia s trag paralel cu hambarul, nu


perpendicular, ctre interior, ceea ce ar fi nsemnat s pun
ostaticii n pericol. Trebuia s-l lase pe Lane s vin spre
el.
i Lane veni. Se ntinse n afar, spre stnga. nc puin.
Exact n ctarea armei lui Reacher. Mai nti, partea
dreapt a capului. Apoi, o bucat mai mare. Apoi, n
ctare intr ntreaga ceaf. Fix n centru.
O fraciune de secund se gndi s-l strige pe Lane. S-l
fac s se ntoarc cu faa. S-i spun de ce avea s moar.
Apoi se gndi la o lupt. ntre doi brbai. Ca un
ceremonial. Poate ar fi fost mai cinstit.
Apoi se gndi la Hobart i aps pe trgaci.
Un fel de bzit surd, ca o main de cusut funcionnd
sau o motociclet la mare distan. Se auzi apoi limpede
bufnitura unui trup lovind betonul, zgomot nbuit doar
de mbrcminte.
Sper c Jade n-a vzut asta, gndi Reacher.
Apoi se instala n cadrul uii. Gregory privea spre
stnga, dar mpucturile care-l omorser pe Lane
veniser de la dreapta.
mpuc-l! spuse Jackson.
Reacher nu mic.
mpuc-l! repet Jackson. Nu m obliga s-i spun
pentru ce era tblia aia de mas!
Reacher risc o privire ctre Taylor. Taylor ddu din cap
afirmativ. Reacher privi spre Pauling. i ea ddu din cap,
ncuviinnd. Aa c Reacher trase trei gloane n pieptul

lui Gregory.
Curenia i inu ocupai restul nopii i cea mai mare
parte a zilei urmtoare. Dei erau cu toii obosii de
moarte, prin consens nu merser s doarm. Cu excepia
lui Jade. Kate o duse la culcare i rmase s-i vegheze
somnul. Copilul leinase foarte devreme, la nceput,
pierduse cea mai mare parte a ceea ce se petrecuse, i
prea s nu fi neles restul. Reacher i spuse c, dac n
zilele urmtoare aveau s se manifeste efecte negative,
fetia se va elibera de ele mulumit creioanelor colorate i
hrtiei.
Kate arta de parc ar fi cltorit pe jos pn n iad i
napoi. Privise clipe ndelungi cadavrul lui Lane. Se
convinsese c nu avea s se petreac vreo rsturnare de
situaie de tip hollywoodian, iar Lane s se ridice, rentors
la via. Era mort cu desvrire, complet i definitiv. i l
vzuse murind. Genul de certitudine care ajut. Se
ndeprt de cadavru cu pas ceva mai uor.
Tricepsul lui Taylor era sfiat n totalitate. Reacher
pans rana ct putu de bine. Dar avea nevoie i de un
medic. Hotrr s mai atepte cteva zile. Era mai bine s
nu se fac legtura ntre vizita doctorului i haosul nopii
aceleia.
Jackson se simea bine, cu excepia sprncenelor
jumulite, a unor vnti, a buzei sparte i a ctorva dini
lips. De cel puin ase ori trecuse prin incidente mai
grave cnd era n armat, i liniti el.

Pauling nu se putea plnge. Reacher i tiase legturile,


iar ea i smulsese singur banda adeziv de pe gur, apoi
l srutase apsat. Prea s fi avut absolut ncredere n
faptul c el avea s apar i s gseasc o cale de scpare.
Reacher nu-i ddea seama exact dac femeia spunea
adevrul sau voia doar s-l flateze. n orice caz, nu-i
povesti ct de aproape fusese de a porni dup potcoave de
cai mori. Nu menion ce mare noroc avuseser c o
privire aruncat ntmpltor pe alee declanase o sinaps
aleatorie n creierul su.
Reacher percheziion Toyota i gsi geanta de piele a
lui Lane. Cea pe care o vzuse la Hilton, n Park Lane. Cele
opt sute de mii de dolari erau acolo neatinse. i ddu lui
Pauling geanta n pstrare. Apoi se aez pe podea,
rezemat de stlpul de care fusese legat Kate, la doi metri
de cadavrul lui Gregory. Era calm. nc o noapte de munc
obinuit din lunga i violenta sa via. Nimic nou.
Altcineva poate ar fi agonizat cutnd explicaii; el i
consum energia cutnd cel mai bun loc pentru a se
descotorosi de cadavre.
n cele din urm, le ascunser pe un teren de zece acri,
n colul de nord-vest al fermei. Jackson porni excavatorul
i ncepu imediat lucrul la o groap uria, care trebuia s
aib nou metri lungime, trei metri lime i trei metri
adncime, pentru c hotrser s ngroape i mainile.
Taylor era rnit, aa c fu scutit de munca grea. n
schimb, se apuc s cerceteze locul, n cutarea oricror
dovezi care ar fi putut fi gsite de alii. Pauling spl

sngele de pe holul de la etaj i nlocui placa de faian


spart. Reacher stivui cadavrele n Toyota.
Soarele rsrise de mai multe ore cnd terminar de
spat groapa. Jackson construise la un capt o ramp
neted, iar Reacher ls Toyota s alunece pe ea,
zdrobindu-se de peretele de pmnt. Jackson porni cu
excavatorul spre cas i mpinse Mini-ul pn la groap,
unde i ddu drumul pe pant. Taylor arunc acolo i
restul lucrurilor. Apoi Jackson ncepu s astupe groapa.
Reacher se opri s priveasc. Cerul era albastru-deschis,
iar soarele lumina apos. Sus pe cer cutreierau nori subiri,
i btea un vnt slab, cldu. l urmri pe Jackson lucrnd
pn cnd pmntul ajunse la acoperiul mainilor, apoi
plec ncet ctre cas.
Peste exact dousprezece luni, cmpul era nverzit de
semnturile de toamn. Tony i Susan Jackson, mpreun
cu Graham i Kate Taylor lucrau terenul de alturi. n cas,
verioarele de nou ani, bune prietene, Melody Jackson i
Jade Taylor, aveau grij de friorul lui Jade, un bieel de
cinci luni, pe nume Jack.
La aproape cinci mii de kilometri vest de Grange Farm,
Lauren Pauling se afla n apartamentul ei din Barrow
Street, bndu-i cafeaua i citind New York Times. Trecuse
cu vederea un articol care relata despre moartea a trei
contractori militari, proaspt ajuni n Irak. Numele lor
erau Burke, Groom i Kowalski. Muriser cu dou zile n
urm, cnd o min explodase sub vehiculul lor, ntr-o

suburbie a Bagdadului. Dar remarc un articol din


seciunea metropolitan, n care se anuna c, n cldirea
Dakota, consiliul de administraie hotrse preluarea unui
apartament, dup dousprezece luni de neplat a
ntreinerii. La descinderea n cas fuseser gsite mai bine
de nou milioane de dolari ntr-o debara ncuiat.
La aproape zece mii de kilometri vest de Grange Farm,
Patti Joseph dormea adnc ntr-o locuin de pe malul
oceanului, n Seattle, Washington. De zece luni avea un
nou serviciu, de editor al unei reviste. Perseverena i
atenia pentru detalii o fceau s fie foarte apreciat n
bran. Se vedea cu un ziarist local. Era fericit.
Departe de Seattle, departe de New York, departe de
Bishops Pargeter, n Birmingham, Alabama, Dee Marie
Graziano se trezi devreme i se duse la sala de gimnastic
a spitalului, s-l vad pe fratele ei mergnd cu noile sale
proteze metalice.
Nimeni nu tia unde e Jack Reacher. Plecase de la
Grange Farm la dou ore dup ce motorul excavatorului
amuise, iar de atunci nu se mai auzise nimic despre el.

Lee Child
Nscut n 1954, Coventry
Reedine: Manhattan i n sudul
Franei
Cariera de scriitor a lui Lee Child
a nceput, n 1995, cu o micare
ndrznea. Lucrase muli ani
pentru Granada Television, din Marea Britanie, cnd, la
patruzeci de ani, a fost concediat brusc. Era decis s nu-i
mai caute un loc de munc ntr-o corporaie i, cnd soia
sa Jane l-a ntrebat ce are de gnd s fac, i amintete c a
rspuns:
Ei bine, o s scriu romane. Jane a primit destul de bine
vestea.
Child comenteaz c, privind retrospectiv, i se pare o
decizie destul de nebuneasc. Dar am dedicat scrisului
tot timpul i toat energia mea. Consideram c e cea mai
bun opiune pe care o pot face. Acum mi dau seama c a
fost incredibil de riscant. Din fericire, ndrzneala a dat
roade. Primul roman al lui Child, Killing Floor, a fost
publicat n 1997, devenind rapid un bestseller
internaional. De atunci, a publicat un roman pe an toate
cu la fel de mare succes, toate avndu-l ca erou pe durul
su personaj, hoinarul Jack Reacher.
Cnd a hotrt s-l creeze pe Reacher, Child a luat
decizia de a evita modelul eroului nefericit i neadaptat.

Am dorit un personaj lipsit de griji. Are i el idei fixe i


probleme dar, din fericire, nu tie c le are. Aa c nu-i
plnge de mil. E detept i puternic, e un introvertit, iar
suferinele sale sunt, de fapt, suferinele altora.
Reacher este american sut la sut, i aciunea
romanelor se petrece n SUA lucru nu tocmai simplu de
realizat pentru britanicul Lee Child, dei el susine c anii
de munc n televiziune, cnd a ascultat dialoguri din
filme americane, l-au ajutat mult. Decizia de a-l face pe
Reacher american a fost parial motivat de realiti
comerciale SUA au o pia mai generoas pentru operele
de ficiune dar i influenat de dragostea autorului
pentru vastele spaii deschise ale Americii.
Cnd scrisul i-a oferit libertatea de a se muta la New
York, mpreun cu soia sa americanc, Child a fcut pasul
cu entuziasm. Nu a pierdut ns legtura cu rdcinile
sale. nc mai este suporter Aston Villa i conduce pe
autostrzile Americii un Jaguar fabricat la Browns Lane,
la o arunctur de b de localitatea unde s-a nscut.
Admiratorii lui Reacher vor fi ncntai s afle c
drepturile de ecranizare pentru Killing Floor au fost de
curnd achiziionate de Paramount, iar Tom Cruise se pare
c va fi productorul filmului.

Totul ncepe ntr-o noapte


newyorkez canicular, n timp
ce Jack Reacher savura linitit
un espresso pe terasa unei
cafenele i privea trectorii. Dar
totul se schimb atunci cnd
este abordat de un strin care-i
spune c tocmai a asistat la
plata
unei
rscumprri
substaniale. n plus, bogatul
afacerist Edward Lane vrea s
orice pre s gseasc
persoanele rpite. Pn s-i
dea seama c enigmaticul domn Lane are i el nite secrete
de ascuns, fostul poliist militar este prea implicat ca s
mai dea napoi.