Sunteți pe pagina 1din 118

1

2
ARTHUR CONAN DOYLE




AVENTURILE LUI SHERLOCK HOLMES
VOLUMUL I
3
CUPRINS
AVENTURA I. UN SCANDAL N BOEMIA
AVENTURA II. LIGA ROCAILOR
AVENTURA III. UN CAZ DE IDENTITATE
AVENTURA IV MISTERUL DIN VALEA BOSCOMBE
AVENTURA V. CELE CINCI SEMINE DE PORTOCAL
AVENTURA VI. BRBATUL CU BUZA RSUCIT

4
AVENTURA I.
UN SCANDAL N BOEMIA
I.

Pentru Sherlock Holmes, ea va fi ntotdeauna FEMEIA. Rareori l-am
auzit numind-o altfel. n ochii si, ea le eclipseaz i le ntrece pe toate
reprezentantele sexului frumos. Nu este vorba de faptul c ar fi simit vreo
emoie asemntoare iubirii pentru Irene Adler. Toate emoiile iar aceea,
n mod special erau n opoziie cu mintea sa rece, precis, dar
impresionant de echilibrat. Era, trebuie s spun, cea mai perfect main
de raionare i de observare care a existat vreodat, dar ca iubit, s-ar fi pus
ntr-o poziie fals. Nu vorbea niciodat despre chestiuni de suflet, le
nlocuia cu o glum rutcioas i cu un surs dispreuitor. Erau chestiuni
admirabile pentru un observator excelente pentru a acoperi motivele i
aciunile brbailor. ns un argumentator antrenat ca el s admit
asemenea intruziuni n propriul temperament, delicat i fin ajustat,ar fi
nsemnat s permit unui factor perturbator s arunce un vl de ndoial
asupra tuturor rezultatelor minii sale. i totui, pentru el exista o singur
femeie, iar aceea era regretata Irene Adler, o amintire ndoielnic,
discutabil.
n ultima vreme, l-am vzut mai rar pe Holmes. Cstoria mea a avut ca
rezultat o ndeprtare a noastr. Fericirea mea total i interesul pentru
familie, fireti atunci cnd cineva se stabilete la casa lui, au avut daruls-mi
capteze ntreaga atenie, n timp ce Holmes, care evita orice form de
socializare, cu sufletul su bonom, a rmas n locuina noastr din strada
Baker, ngropat printre crile sale vechi, oscilnd sptmnal ntre cocain
i propria ambiie, ntre moleeala drogului i energia activ a firii sale
aspre. nc era, ca ntotdeauna, captivat de studierea crimelor, folosindu-i
capacitile extraordinare i excepionala putere de observaie ca s
urmreasc indicii i s rezolvecazurile misterioase pe care poliia,
nereuind s le dea de capt, le abandona. Din cnd n cnd, primeam veti
despre activitile sale: fusese chemat la Odessa ca s elucideze crima din
cazul Trepoff, clarificase tragedia frailor Atkinson de la Trincomalee i, n
5
sfrit, ndeplinise cu mult delicatee o misiune ncredinat de familia
regal din Olanda.
n afara acestor semne ale activitii sale, pe care oricum le mprteam
cu toi ceilali cititori ai cotidienelor, tiam foarte puine despre fostul meu
prieten i camarad.
ntr-o noapte era 20 martie m ntorceam dintr-o vizit la un pacient
(cci rencepusem s practic medicina), cnd drumul m-a dus pe strada
Baker. Pe cnd treceam prin faa uii binecunoscute, care va fi asociat
mereu n mintea mea cu peitul i cu incidentele neplcute din cazul
Scarlet, am simit nevoia s-l vd din nou pe Holmes i s aflu cum i mai
folosea extraordinarele sale puteri.
Odaia sa era puternic luminat i, chiar n clipa n care am privit n sus,
i-am vzut silueta ntunecat trecnd ncoace i-ncolo, dincolo de draperii.
Se plimba prin ncpere cu pas vioi, preocupat, cu brbia n piept i minile
mpreunate la spate. Cum i tiam ca nimeni altul fiecare stare i fiecare
nrav, acea atitudine a lui mi spunea multe. ncepuse din nou s lucreze.
Renunase la iluziile create de droguri i acum adulmeca mireasma unei noi
provocri. Am apsat butonul soneriei i am fost condus n camera care,
odat, fusese i a mea.
Nu a fost prea entuziasmat. De altfel, rareori se ntmpla s fie; ns era
bucuros, cred, s m vad. Fr prea multe cuvinte, dar privindu-m cu
blndee, mi-a fcut semn s m aez pe un fotoliu, mi-a ntins cutia cu
igri i mi-a artat chibriturile i sticla cu sifon plasate pe un col al mesei.
Apoi a rmas nemicat n faa focului, privindu-m cu expresia lui
introspectiv, unic.
i priete cstoria, a remarcat. Cred, Watson, c te-ai ngrat cu
vreo apte livre i jumtate de cnd nu te-am mai vzut.
Cu apte! am precizat.
ntr-adevr, ar fi trebuit s m gndesc ceva mai mult. O nimica
toat, mi imaginez, Watson. i ai renceput s lucrezi, observ. Nu mi-ai
spus c intenionai s conduci un atelaj.
Atunci, de unde tii?
Vd, deduc. Altminteri, cum a putea ti, de exemplu, c de curnd
te-ai udat foarte tare i c ai o menajer nepriceput i foarte
nendemnatic?
Dragul meu Holmes am spus eu , e mult prea mult. Cu siguran c
ai fi fost ars pe rug dac ai fi trit cu cteva secole n urm. Este adevrat c
am fcut joi o plimbare la ar i c m-am ntors de acolo foarte murdar, ns
de vreme ce mi-am schimbat hainele, nu-mi pot nchipui cum de ai tras
concluzia aceasta. Ct despre Mary Jane, menajera, este pur i
6
simpluincorijibil; soia mea a avertizat-o n repetate rnduri, dar cu toate
acestea nu neleg cum de i-ai dat seama cte parale face.
A chicotit i i-a frecat palmele.
O, mai simplu de att nici c se poate, a spus.Ochii mi spun c pielea
de pe interiorul pantofului stng prezint ase zgrieturi aproape paralele.
n mod evident, au fost fcute de o persoan neglijent, care a rcit
marginile pentru a ndeprta pmntul uscat. De aici, dubla mea deducie
c ai avut parte de vreme urt i c ai n subordine un exemplar foarte
nepriceput la curatul nclrilor. Ct despre ntoarcerea ta la lucru, dac
un domn intr la mine n odaie mirosind a iod, cu un semn negru de nitrat
de argint pe degetul mare de la mna dreapt i cu o umfltur pe partea
dreapt a jobenului care arat unde i-a dosit stetoscopul, ar trebui s fiu
ntr-adevr ncet la mintedac nu mi-a da seama c este un practicant activ
al medicinii.
Nu m-am putut abine s nu rd de uurina cu care explica procesul
propriei deducii.
Cnd i aud argumentele am remarcat eu , lucrurile mi par
ridicol de simple i m gndesc c le-a putea remarca i eu cu aceeai
uurin; cu toate acestea, fiecare deducie a ta m deruteaz i o neleg
abia cnd mi-o explici. i totui, cred c ochii mei sunt la fel de buni ca ai
ti.
Ai dreptate, a rspuns, aprinzndu-i o igar i lsndu-se se cad
ntr-un fotoliu. Vezi, dar nu observi. Distincia este clar. De exemplu, ai
vzut treptele care duc din hol ctre aceast odaie?
Deseori.
Ct de des?
De sute de ori.
n cazul acesta, i-e uor s-mi spui cte sunt, nu-i aa?
Cte sunt? Nu tiu.
Exact ce spuneam! Nu le-ai observat. i cu toate acestea, le-ai vzut.
Asta am vrut s demonstrez. Acum, eu tiu c sunt aptesprezece trepte,
deoarece am vzut, dar am i observat. Apropo, din moment ce eti
interesat de aceste lucruri, i din moment ce ai fost suficient de bun ca s-
mi nregistrezi una sau dou din experienele mele mrunte, s-ar putea s te
intereseze asta.
Mi-a aruncat o foaie de hrtie groas, roz-fumurie, care sttuse pn
atunci pe mas.
A venit cu ultima pot, a spus el. Citete cu voce tare.
Scrisoarea nu era datat i nu purta nicio semntur sau adres a
expeditorului.
7
V va cuta disear, la opt fr un sfert scria , un domn care
dorete s v consulte ntr-o problem foarte grav. Serviciile recente pe
care le-ai adus uneia dintre casele regale din Europa au artat c suntei un
om cruia i se pot ncredina secrete de o importan major. Aceast
recomandare n privina dumneavoastram primit-o de la foarte multe
persoane. S fii n odaiadumneavoastr la ora stabilit i s nu luai n
nume de ru faptul c vizitatorul va purta o masc.
Misterios, nimic de zis, am remarcat. Ce crezi c nseamn?
Nu am alte date deocamdat. Ar fi o greeal capital s trag
concluzii nainte s am mai multe detalii. Persoanele superficiale ncep s
modifice faptele n aa fel nct s se potriveasc propriilor presupuneri, n
loc s trag concluzii pe baza teoriilor. ns scrisoarea... Ce poi deduce din
ea?
Am examinat cu atenie scrisul i hrtia.
Cel care a scris-o este, probabil, nstrit, am remarcat, strduindu-m
s imit raionamentele companionului meu. O asemenea hrtie nu cost
mai puin de jumtate de coroan pachetul. Este deosebit de tare, rigid.
Deosebit acesta este cuvntul potrivit, a spus Holmes. Nu este
hrtie englezeasc. ine-o n lumin.
Am procedat ntocmai i am zritmai multe litere imprimate n textura
hrtiei: un E i un g, urmate de un P, un Gi un t.
Ce crezi c nseamn? a ntrebat Holmes.
Este numele manufacturierului, fr ndoial; sau mai degrab
monograma sa.
Nici pe departe. LitereleG i t vin de la Gesellschaft cuvntul
german pentru Companie. Este prescurtare uzual, similar termenului
Co. folosit de noi. Litera P, desigur, vine de la Papier. Ct despre
grupul de litere Eg, hai s aruncm o privire pe indexul denumirilor
geografice.
A luat un volum maro gros de pe un raft.
Eglow, Eglonitz...Iat-l: Egria. Se afl ntr-o ar vorbitoare de limba
german n Boemia, nu departe de Carlsbad. Cunoscut att ca scen a
morii lui Wallenstein, ct i pentru numeroasele fabrici de sticl i de
hrtie.Aadar, dragul meu, ce nelegi din asta?
Ochii i-au sclipit, n timp ce din igar ieea triumftor un nor albstrui.
Hrtia a fost fcut n Boemia, am spus.
Exact. Iar cel care a scris-o este neam. Ai observat probabil
construcia diferit a propoziiei... Aceast recomandare n privina
dumneavoastr am primit-o de la toat lumea. Un francez sau un rus nu ar
fi scris astfel. Doar un neam poate fi att de necuviincios cu verbele. Mai
8
rmne, aadar, s aflu ce dorete acest neam care scrie pe o hrtie din
Boemia i prefer s poarte o masc n loc s-i arate chipul. Aha, iat-l c
vine, dac nu m nel, aa c ne va lmuri imediat dubiile.
n timp ce vorbea, s-a auzit un zgomot rsuntor de copite i roi pe
pavaj, urmate de zbrnitul hotrt al soneriei de la intrare. Holmes a scos o
fluiertur.
O pereche, dup cum sun, a spus. Da a continuat, privind pe
fereastr , un cupeu drgu i dou exemplare artoase. O sut cincizeci de
guinee fiecare. Este vorba despre bani n acest caz, Watson, dac nu cumva
i de altceva.
Cred c-i mai bine s plec, Holmes.
Nicidecum, doctore. Rmi pe loc. M simt pierdut fr al meu
Boswell. Pe urm, se pare c avem ceva interesant aici. Ar fi pcat s pierzi
asta.
Dar clientul tu...
Las-l pe el. S-ar putea s am nevoie de ajutorul tu, i el la fel. Iat-l
c vine. Stai n fotoliul tu, doctore, i ncordeaz-i atenia.
Pai grei i apsai s-au auzit pe scri, apoi pe hol, oprindu-se n cele din
urm n faa uii. A urmat o btaie puternic i hotrt.
Intr! a spus Holmes.
Brbatul care a intrat, cu pieptul i membrele herculeene, nu prea s
msoare mai puin de un metru nouzeci.Vemintele sale erau de o opulen
care, n Anglia, estede obicei asimilat prostului gust. Benzi grele de astrahan
erau cusute de-a lungul mnecilor i pe pieptarele hainei la dou rnduri, n
timp ce pelerina albastru-nchis aruncat peste umeri era cptuit cu mtase
de culoarea focului, fiind prins la gt cu o bro cu un smarald. nclrile i
ajungeau pn la jumtatea gambei, fiind garnisite n partea de sus cu o blan
maronie bogati completnd astfel imaginea de opulen barbar pe care o
sugera ntreaga nfiarea brbatului. inea n mn o plrie cu boruri largi,
n vreme ce partea superioar a feei, inclusiv obrajii, i era acoperit cu o
masc neagr de vrjitor, pe care se pare c tocmai i-o potrivise, cci i
observasem mna ridicat cnd a intrat. Judecnd dup jumtatea
descoperit a feei, prea un om cu caracter puternic: avea buze groase, iar
brbia sa alungit, dreapt, sugera tenacitate.
Ai primit scrisoarea mea? a ntrebat el cu voce aspr i cu un
puternic accent german. V-am spus c voi veni.
Ne privea pe rnd, netiind cui s i se adreseze.
V rog s luai un loc, a spus Holmes. Acesta este colegul i prietenul
meu, doctorul Watson, care din cnd n cnd este att de amabil nct s
m asiste n rezolvarea cazurilor. Cu cine am onoarea?
9
Putei s v adresai cu apelativul contele Von Kramm, nobil din
Boemia. neleg c acest domn, prietenul dumneavoastr, este un om de
onoare i discret, cruia pot s-i ncredinez o chestiune de maxim
importan. Dac nu, aprefera s purtm discuia noastr ntre patru ochi.
M-am ridicat s ies, ns Holmes m-a prins de ncheietur i m-a forat
s m aez napoi.
Ori amndoi, ori niciunul, a spus el. Putei spune n faa acestui
domn tot ceea ce mi-ai spune mie.
Contele a ridicat din umerii si lai.
Atunci ar trebui s ncep a spus el , prin a cere amndurora s
jurai c vei pstra tcere absolut vreme de doi ani cu privire la subiect; la
sfritul acestei perioade, problema nu va mai prezenta importan. Nu
exist acum nimic mai important, o problem de o asemenea greutate, care
s influeneze mai mult istoria Europei.
Avei cuvntul meu, a spus Holmes.
i al meu.
M vei scuza pentru aceast masc, a continuat ciudatul nostru
vizitator. Persoana august care m-a angajat dorete ca agentul su s v fie
necunoscut, i trebuie s v mrturisesc c titlul cu care m-am recomandat
nu este chiar al meu.
tiu asta, a spus Holmes sec.
mprejurrile sunt foarte delicate, lundu-se toate msurile de
precauie pentru a mpiedica un eventual scandal imens care ar compromite
serios una dintre familiile regale ale Europei. Ca s vorbim deschis, aceast
chestiune privete Casa regal de Ormstein, a regilor motenitori din
Boemia.
i asta tiu, a murmurat Holmes, aezndu-se ntr-un fotoliui
nchiznd ochii.
Vizitatorul nostru a privit cu aparent surprindere silueta lipsit de
vlag a brbatului care fr ndoial i fusese descris ca fiind unul dintre cei
mai incisivi i energici gnditori din Europa.
Holmes a ntredeschis ochii i l-a fixat cu un aer nerbdtor pe
importantul su client.
Dac dumneavoastr, maiestate, ai binevoi s v prezentai cazul a
spus , v-a putea sftui mai bine.
Brbatul a srit de pe scauni a nceput s strbat odaia n lung i-n lat,
cuprins de om stare de agitaie aproape incontrolabil. Apoi, cu un gest
dezndjduit, i-a smuls masca de pe fa i a aruncat-o pe podea.
Ai dreptate, a strigat.Eu sunt regele. De ce s ncerc s ascund acest
lucru?
10
Chiar aa, de ce? a murmurat Holmes. tiam, nainte ca maiestatea
voastr s nceap s vorbeasc, c n faa mea se afl nsui Wilhelm
Gottsreich Sigismond von Ormstein, Mare Duce de Cassel-Felstein i rege
ereditar de Boemia.
V rog s nelegei a spus ciudatul nostru vizitator, aezndu-se
din noui trecndu-i mna peste fruntea sa nalt i alb c nu sunt
obinuit s rezolv asemenea afaceri n nume personal. i totui, problema
este att de delicat, nct nu am putut avea ncredere n nimeni. Am venit
incognito de la Praga doar ca s v cer o consultaie.
Atunci, v rog, cerei-mi-o, a spus Holmes, nchiznd din nou ochii.
Pe scurt, faptele sunt urmtoarele: cu cinci ani n urm, n timpul
unei vizite ndelungate la Varovia, am fcut cunotin cu o binecunoscut
aventurier, Irene Adler. Numele, fr ndoial, v este cunoscut.
Fii amabil i caut numele n indexul meu, doctore, a murmurat
Holmes fr s deschid ochii.
Adoptase de muli aniun sistem de arhivare a datelor despre cazurile cu
care venise n contact, astfel c era greu s gseti un subiect sau persoan
despre care s nu poat da informaii. Acum, de exemplu, am gsit biografia
lui Irene Adler fcut sandvi ntre cea a unui rabin evreu i aceea a unui
comandant de vas care scrisese o monografie despre petii de mare
adncime.
Las-m s vd! a spus Holmes. Hm! Nscut n New Jersey, n anul
1858. Contralto... hm! La Scala, hm! Primadon a Operei Imperiale din
Varovia... da! Retras din activitatea artistic... aha! Locuiete n Londra...
chiar aa! Din cte neleg, Maiestatea voastr s-a ncurcat cu aceast tnr,
i-ai scris cteva scrisori compromitoare, iar acum v dorii aceste scrisori
napoi.
Exact. Dar cum...
A existat o cstorie secret?
Nu.
Hrtii legale sau certificate?
Niciunul.
Atunci, nu reuesc s neleg, maiestate. Dac aceast tnr ar dori
s foloseasc aceste scrisori pentru a v antaja, cum le poate dovedi
autenticitatea?
Sunt scrise de mn.
Bleah! Un fals.
Pe hrtia cu monograma mea.
Furat.
Sigiliul meu.
11
Imitaie.
Fotografia mea.
Cumprat.
Aprem amndoi n ea.
Of, Doamne! Asta este foarte ru! Maiestatea voastr a comis ntr-
adevr o indiscreie.
Am fost nebun de legat.
V-ai compromis destul de serios.
Eram doar prin motenitor pe atunci. Eram tnr. Acum am treizeci
de ani.
Fotografia trebuie recuperat.
Am ncercat, dar am dat gre.
Maiestatea voastr trebuie s plteasc. Va trebui s-orscumprai.
Nu o vinde.
Atunci, s fie furat.
Au fost fcute cinci ncercri. De dou ori, sprgtorii pltii de mine
i-au rscolit casa. O dat i-am fcut pierdut bagajul cu care cltorea. De
dou ori i s-a ntins o curs. Fr niciun rezultat.
Nici urm de scrisori?
Absolut niciuna.
Holmes a rs.
Este o problem simpatic, a spus el.
ns una foarte serioas pentru mine, a venit rspunsul ncrcat de
repro al regelui.
Foarte, ntr-adevr. i ce intenioneaz s fac cu fotografia?
S m ruineze.
Cum poate face asta?
Urmeaz s m cstoresc.
Aa am auzit i eu.
Cu Clotilde Lothman von Saxe-Meningen, a doua fiic a regelui din
Scandinavia. Probabil c suntei la curent cu principiile stricte ale familiei
sale. Ea nsi este delicateea ntruchipat. O umbr de ndoial asupra
purtrii mele va pune capt acestei cstorii.
i Irene Adler?
Amenin s le trimit fotografia. i o va face. tiu c o va face. Nu o
cunoatei, dar are o inim de piatr. Este o femeie cu cel mai frumos chip
din lume, ns are mintea celui mai decis brbat. Ca s nu m cstoresc cu
o alt femeie, ar merge orict de departe.
Suntei sigur c nu a trimis-o nc?
Sunt sigur.
12
Cum aa?
A spus c o va trimite n ziua n care va fi anunat logodna. Ceea ce
se va ntmpla lunea viitoare.
Ah, n cazul acesta, mai avem nc trei zile, a spus Holmes cscnd.
Este un noroc, cci am doar una sau dou chestiuni importante de care
trebuie s m mai ocup. Maiestatea voastr va rmne la Londra
deocamdat, nu-i aa?
Cu siguran. M vei gsi la Langham, sub numele de contele Von
Kramm.
V voi trimite acolo o not prin care v voi anuna progresele n acest
caz.
V rog, chiar. Atept cu nerbdare.
i n privina banilor?
Avei la dispoziie un cec n alb.
Chiar aa?
Credei-m pe cuvnt, a renuna la una dintre provinciile regatului
meu ca s obin aceast fotografie.
Cum procedm cu cheltuielile?
Regele a scos de sub pelerino geant grea de piele de cprioar,
depunnd-o pe mas.
Aici sunt trei sute de lire sterline n monede de aur i apte sute n
bancnote, a spus.
Pe una din filele din carnetul su, Holmes a completat o chitan i i-a
dat-o.
i adresa domnioarei? a ntrebat el.
Este reedina Briony, bulevardul Serpentine, St. Johns Wood.
Holmes a notat-o.
nc o ntrebare, a spus el. Fotografia avea un format mare?
Da.
Atunci, noapte bun, Maiestate, i trag sperana c n curnd vom
avea veti bune. i noapte bun, Watson, a adugat, n timp ce roile caletii
regale se auzeau ndeprtndu-se. Dac vei fi att de amabil s treci pe aici
mine dup-amiaz, pe la ora trei, mi-ar plcea s discutm acest caz
mpreun.

II.

La ora trei fix, am ajuns n strada Baker, ns Holmes nu se ntorsese
nc. Menajera m-a informat c plecase de acas pe la ora opt dimineaa. M-
am aezat lng foc, hotrt s-l atept, orict ar fi durat. Eram foarte curios
13
s aflu cum decurgea ancheta n acest caz, care, dei nu era att de sumbru
i straniu precum cele dou crime rezolvate anterior, avea un aer aparte,
amplificat de starea exaltat a clientului lui Holmes.
ntr-adevr, pe lng natura investigaiei ce l atepta pe prietenul meu,
felul su magistral de a nelege situaiile i raionamentul su incisiv m
fascinau, stimulndu-m s-i studiez sistemul de lucru i s-i urmresc
metodele subtile i rapide prin care descifra cele mai ncurcate mistere.
Eram att de obinuit cu succesul su invariabil, nct posibilitatea eecului
mi ieise cu totul din minte.
Se fcuse aproape ora patru cnd ua s-a deschis i n camer a intrat un
brbat cu aspect de beiv, bolnvicios, cu favorii, rou la fa i mbrcat
ponosit. Obinuit cu tehnicile uimitoare de deghizare ale prietenului meu, a
trebuit s verific de trei ori pn s fiu sigur c era chiar el. M-a salutat cu o
nclinare scurt din cap i a disprut n dormitor, de unde a revenit peste
cinci minute mbrcat cu un costum de stof respectabil, asemenea lui
nsui. i-a vrt minile n buzunare i ntinzndu-i picioarele pn n
apropierea focului din emineu, s-a pus pe un rs sntos vreme de cteva
minute.
Ei bine, ntr-adevr! a strigat, apoi s-a necat i a nceput din nou s
rd, pn cnd s-a vzut obligat s se ntind pe scaun, vlguiti
neajutorat.
Ce este?
E mult prea nostim. Sunt sigur c nu ai putea ghici niciodat cum mi-
am petrecut dimineaa i ce am fcut pn la urm.
Nu-mi pot imagina. Presupun c ai supravegheat obiceiurile, sau
poate casa domnioarei Irene Adler.
Exact, ns urmarea este destul de neobinuit. Totui, i voi povesti.
Am plecat de acas azi-diminea, puin dup opt, deghizat ntr-un grjdar
fr chef de munc. Grjdarii se ajut i se neleg minunat ntre ei. Fii unul
dintre ei i vei afla tot ce e de aflat. Am ajuns destul de repede la reedina
Briony. Este o bijuterie de vil cu dou etaje, construit chiar la drum,
avnd o grdin n spate. Ua nchis cu o yal. O camer mare de zi pe
partea dreapt, bine mobilat, cu ferestre pn aproape de podea, cu acele
straniincuietori englezeti pe care i un copil lepoate deschide.
Dincolo de ele nu era nimic demn de menionat, cu excepia faptului c
la pasajul de trecere se putea ajunge de pe acoperiul depozitului. Am
nconjurat casa i am examinat-o ndeaproape, fr s observ ns nimic
interesant.
Am trecut apoi pe strad i am descoperit, dup cum m ateptam, mai
multe grajduri nirate pn la zidul dinspre grdin. I-am ajutat pe grjdari
14
s-i esale caii, primind n schimb dou pence, un pahar de butur plin pe
jumtate, dou porii de tutun i toate informaiile de care am avut nevoie
despre domnioara Adler, ca s nu mai vorbesc despre ceilali locuitoriai
cartierului, de care nu eram deloc interesat, dar ale cror biografii am fost
obligat s le ascult.
i despre Irene Adler? am ntrebat.
Ah, ea le-a sucit minile tuturor brbailor din zon. Este cea mai
drglacreatur de pe Pmnt. Triete retras, cnt n concerte, pleac
n fiecare zi la ora cinci i revine la apte fix, la cin. Rareori pleac la alte
ore, cu excepia zilelor cnd are concert.
Are un singur vizitator, un brbat, unul i bun. Este brunet, artos i
elegant, trece pe la ea zilnic, uneori de dou ori pe zi. Este un anume domn
Godfrey Norton, de la coala de Avocatur. Acestea sunt avantajele de a
avea un birjar pe post de confident. De acolo, din bulevardul Serpentine, l-
au dus acas de nenumrate ori i tiu totul despre el. Dup ce am ascultat
tot ce au avut de spus, m-am plimbat din nou prin mprejurimile reedinei
Briony, meditnd la planul meu.
Acest Godfrey Norton este, evident, un element important al cazului
nostru. Este avocat. Asta pare de ru augur. Care este relaia dintre ei i de
ce o viziteaz att de des? i este client, prieten sau amant? Dac este
valabil prima variant, probabil c fotografia a ajuns n posesia lui. Dac
este ultima, e puin probabil. De acest amnunt depinde dac mi voi
continua munca la reedina Briony sau mi voi ndrepta atenia asupra
biroului acestui domn de la coala de Avocatur. Era un amnunt
important, care mi-a lrgit aria investigaiei. M tem c te plictisesc cu
aceste detalii, dar trebuie s afli cu ce situaii m confrunt, ca s poi
nelege situaia.
Te urmresc cu atenie, i-am rspuns.
Tocmai cugetam la aceast problem, cnd la reedina Briony a sosit
o birj, din care a cobort un domn. Era un brbat extrem de prezentabil
pr negru, nas acvilin i cu musta... evident, brbatul despre care auzisem
attea mai devreme. Prea c se grbete, a strigat la birjar s-l atepte, apoi
a trecut de menajera care i-a deschis ua cu aerul unui brbat care se simte
ca acas.
A rmas n cas circa o jumtate de or, iar eu l-am putut zri pe
fereastra camerei de zi cum se plimba agitat, vorbind cu aprindere i
gesticulnd. Pe ea nu am vzut-o deloc. Apoi, brbatul a ieit, prnd i mai
nervos ca nainte. Pe cnd se urca n birj, a scos din buzunar un ceas de aur
i l-a privit cu o min serioas. Mergi ca vntul i-a strigat birjarului , mai
nti la Gross&Hankey,pe strada Regent, apoi la biserica St. Monica de
15
peoseaua Edgeware. Ai de la mine o jumtate de guinee dac ajungi n
douzeci de minute!
Au plecat, i tocmai m ntrebam dac ar trebui s-i urmresc, cnd pe
drum a aprut un landou luxos, al crui vizitiu avea haina pe jumtate
descheiat i cravata desfcut, n timp ce harnaamentele atelajului
atrnau neglijent. Nu a tras la intrare pn cnd ea nu i-a fcut apariia n
pragul uii. Am zrit-o doar pentru cteva clipe, ns pot spune c este o
femeie ncnttoare, cu un chip pentru care orice brbat i-ar da viaa.
Biserica St. Monica, John a strigat , i primeti jumtate de
sovereign
1
dac ajungi n douzeci de minute.
Era o ocazie prea bun ca s o pierd, Watson. Tocmai m gndeam dac
s rmn pe loc sau dac s pornesc n urmrirea landoului, cnd o birj a
trecut pe strad. Birjarul prea s practice un tarif dublu dect n mod
normal, ns am urcat nainte s apuce s spun ceva. Biserica St. Monica
i-am zis , i primeti jumtate de sovereign dac ajungi n douzeci de
minute. Era dousprezece fr douzeci i cinci, i era destul de limpede ce
va urma.
Birja mea a mers foarte repede. Nu cred c am circulat vreodat cu o
vitez mai mare, dar cu toate acestea ceilali ajunseser naintea noastr.
Prima birj i landoul, cu caii nfierbntai,se aflau n faa intrrii cnd am
ajuns. Am pltit i m-am grbit s intru n biseric. Nu era nici ipenie, cu
excepia celor doi pe care i urmrisem i a unui preot cu anteriu, care prea
s-i dojeneasc. Toi trei stteau n faa altarului. Am mers pe un culoar
lateral, ca orice alt trector care intr s se reculeag ntr-o biseric.
Deodat, spre surprinderea mea, cei trei s-au ntors spre mine, iar
Godfrey Norton s-a npustit n fug ctre mine.
Slav Domnului, a strigat. Ai picat la anc. Vino! Vino!
i ce a urmat? am ntrebat.
Vino, omule, vino, doar trei minute, altminteri nu va fi legal, a mai
spus el. Am fost pur i simplu trt spre altar i, nainte s mi dau seama ce
se ntmpl, m-am trezit mormind rspunsuri care mi erau optite la
ureche, depunnd mrturie despre lucruri n privina crora nu tiam nimic
i,cu alte cuvinte, asistnd la legalizarea cstoriei lui Irene Adler,
celibatar, cu Godfrey Norton, burlac. Totul s-a terminat foarte repede,
dup care am fost nconjurat de cei trei; domnul mi mulumea dintr-o
parte, doamna din cealalt, n timp ce preotul s-aplasat drept n faa mea. A
fost cea mai absurd postur n care m-am aflat vreodat n viaa mea, i
amintindu-mi acum ntreaga trenie, nu m-am putut abine s rd n

1
Moned britanic de aur n valoare de 20 de ilingi (n. tr.).
16
hohote. Se pare c s-a ivit o problem din cauza creia preotul a refuzat
categoric s oficieze cstoria fr un martor, iar apariia mea norocoas i-a
scutit pe nsurei de situaia stnjenitoare de iei n strad n cutarea unui
cavaler de onoare. Mireasa mi-a dat un sovereign, pe care intenionez s-l
port agat de lanul de la ceas, n amintirea acestui moment.
Ce turnur neateptat au luat lucrurile, am spus eu. i ce s-a mai
ntmplat pe urm?
Ei bine, mi-am simit planurile serios primejduite. Se prea c
proasptul cuplu urma s plece imediat, aa c trebuia s iau repede msuri.
n faa bisericii s-au desprit, el ntorcndu-se la coala de Avocatur, iar
ea,acas. Ne vedem n parc, la cinci, ca de obicei, a spus ea nainte de a
pleca. Mai mult nu am auzit. Au plecat n direcii diferite, iar eu am plecat
s m ocup de propriile aranjamente.
i anume?
Friptur rece de vit i un pahar de bere, a rspuns, sunnd din
clopoel. Am fost prea ocupat ca s m gndesc la mncare, iar disear i voi
fi i mai prins cu treburi. Apropo, doctore, am nevoie de ajutorul tu.
Cu plcere.
Nu te deranjeaz s ncalci legea?
Deloc.
Nici s fii n pericol de a fi arestat?
Nu, dac la mijloc este o cauz dreapt.
Ah, cauza este una excelent!
Atunci, sunt omul tu.
Eram sigur c m pot baza pe tine.
Dar care i-e dorina?
Dup ce domnioara Turner va aduce tava, i voi explica. Acum a
spus el, ntorcndu-se nfometat ctre mncarea simpl adus de menajer
, trebuie s vorbim n timp ce mnnc, cci nu am prea mult timp la
dispoziie. S-a fcut aproape ora cinci. Peste numai dou ore trebuie s fim
la locul aciunii. Domnioara Irene sau mai degrab doamna se ntoarce
acas la ora apte. Trebuie s ajungem la reedina Briony i s ne ntlnim
cu ea.
i pe urm?
O lai n seama mea. Am aranjat deja totul. Este un singur lucru
asupra cruia trebuie s insist. Nu trebuie s intervii, orice s-ar ntmpla.
nelegi?
Voi sta deoparte.
Nu faci nimic, orice ar fi. Probabil c se vor ntmpla mici neplceri.
S nu te amesteci. Voi face n aa fel nct s fiu invitat n cas. Dup patru
17
sau cinci minute, se va deschide fereastra de la camera de zi. Va trebui s
stai lng acea fereastr deschis.
Da.
M vei urmri, cci voi sta n aa fel nct s m vezi.
Da.
Iar cnd voi ridica mna uite, aa , vei arunca n camer ce i voi
da eu s arunci, i n acelai timp vei striga c a izbucnit un incendiu. M
urmreti?
Pe de-a-ntregul.
Nu-i nimic ieit din comun, a spus el, scond din buzunar un obiect
de forma unui trabuc. Este o fumigen, cu cte un capac la ambele
extremiti, n aa fel nct s se aprind singur. Asta este sarcina ta. Cnd
vei da alarma de incendiu, se va crea agitaie, amplificat de numrul mare
de oameni care-i vor face apariia. Atunci, te vei puteastrecura ctre
captul strzii, iar eu te voi ajunge din urm zece minute mai trziu. Sper c
m-am fcut neles.
Voi sta deoparte, voi veni lng fereastr, te voi urmri i la semnalul
tu voi arunca acest obiect, apoi voi da alarma de incendiu i te voi atepta
la captul strzii.
Exact.
Te poi bizui pe mine.
Excelent. Cred c a venit momentul s m pregtesc pentru noul meu
rol.
A disprut n dormitor i s-a ntors peste cteva minute costumat ca un
preot amabil i ntng, nonconformist. Plria neagr cu boruri largi,
pantalonii lbrai, cravata alb, zmbetul nduiotor i expresia de
curiozitate prieteneasc i binevoitoare de pe chip erau att de sugestive,
nct doar domnul John Hare le-ar fi putut egala. Holmes nu-i schimbase
doar costumul. Mimica, felul de a se purta, chiar i sufletul preau s i se
schimbe n funcie de rolul pe care l juca. Scena a pierdut un actor bun, la
fel cum tiina a pierdut un mare gnditor, atunci cnd Holmes s-a hotrt
s se specializeze n investigarea crimelor.
Era ora ase i un sfert cnd am plecat din strada Baker i mai aveam
nc zece minute la dispoziie atunci cnd am ajuns pebulevardul
Serpentine. Se nserase, iar felinarele tocmai se aprindeau n timp ce ne
plimbam prin faa reedinei Briony, ateptnd sosirea locatarului. Casa era
ntocmai cum mi-o imaginasem din descrierea succint a lui Sherlock
Holmes, ns zona prea mai puin retras dect m ateptam. Dimpotriv,
pentru o strad micu dintr-un cartier tcut, era foarte animat. Am zrit
un grup de oameni mbrcai ponosit care fumau i rdeau ntr-un ungher,
18
un tocilar cu roata sa, doi ofieri care flirtau cu o ddac i civa tineri bine
mbrcai care se plimbau cu trabucul n gur.
Vezi tu a spus Holmes n timp ce ne plimbam ncoace i ncolo prin
faa casei , aceast cstorie simplific lucrurile. Dintr-odat, fotografia a
devenit o arm cu dou tiuri. Sunt anse mari ca femeias vream s-o
fereasc de ochii domnului Godfrey Norton, la fel cum clientul nostru nu
dorete s fie vzut de prines. Acum, ntrebarea este:unde dm de
fotografie?
ntr-adevr, unde?
Este puin probabil s o poarte cu ea. Are format mare i nu poate fi
ascuns n vemintele unei femei. tie c regele are puterea s-i ntind o
curs i s-o percheziioneze. Au fcut deja dou asemenea ncercri. De
unde deducem, nu-i aa, c nu o ine asupra sa.
Atunci, unde?
La bancherul sau la avocatul ei. Ambele posibiliti sunt viabile. ns
nu nclin ctre niciuna dintre ele. Femeile sunt secretoase din fire i le place
s pstreze propriile secrete doar pentru ele. De ce ar ncredina fotografia
altei persoane? Ea poate fi foarte bine propriul su paznic, n vreme ce un
om de afaceri ar putea-o folosi pentru a-i crea, direct sau nu, influen. n
plus, s nu uitm c s-a hotrt s se foloseasc de fotografie foarte repede,
n doar cteva zile. Ar trebui, aadar,s-o aib la ndemn. Trebuie s fie n
cas.
Bine, dari-au spart-o de dou ori.
Ei na! N-au tiut unde s caute.
i tu unde o vei cuta?
Nu o voi cuta.
Atunci,cum vei proceda?
O voi face pe ea s-mi arate.
Va refuza.
Nu va putea face una ca asta. Dar aud uruitul roilor. Este trsura ei.
Acum, urmeaz-mi instruciunile pas cu pas.
n clipa urmtoare, de dup un cot al bulevardului s-a zrit licrul
luminilor laterale ale unei trsuri. Era un cupeu micu, care a tras chiar n
faa reedinei Briony. n timp ce oprea, unul dintre derbedeiistrni n
ungherul ntunecos al strzii s-a repezit s deschid ua n sperana c v
primi un bnu, ns a fost mbrncit de un altul, care serepezise spre
trsur cu aceeai intenie. A izbucnit o ceart aprig, care a fost
intensificat de apariia a doi ofieri, care i-au luat partea unuia dintre cei
doi pierde-var, i de tocilar, la fel de pornit s-i iaaprarea celuilalt. Au
nceput s se mbrnceasc i, o clip mai trziu, doamna, care coborse din
19
trsur, s-a regsit n mijlocul unei cete de oameni furioi ce se luptau,
lovindu-se slbatic cu pumnii i bastoanele. Holmes s-a amestecat n
mulime ca s o protejeze pe femeie, ns nici n-a ajuns bine lng ea, c a
scos un strigt i a czut la pmnt, cu sngele iroindu-i pe fa. n clipa
aceea, ofierii au fcut stnga-mprejur, ndeprtndu-sespre unul din
capetele bulevardului, iar cei doi pierde-var au luat-o n cealalt parte;
ntre timp, civa trectori ceva mai bine mbrcai, care priviser
ncierarea fr s se amestece, s-au repezit s o ajute pe doamn i s-i dea
primele ngrijiri rnitului. Irene Adler, dup cum nc o numesc, urcase n
grab scrile, oprindu-se n faa uii de la intrare, cu silueta sa superb
conturat de luminile din antreu.
Este rnit, srmanul domn? a ntrebat, ntorcndu-se ctre cei de pe
strad.
E mort, au strigat cteva voci.
Nu, nu, este viu! a strigat un altul. ns cu siguran va muri dac nu
este dus la spital.
E un brbat curajos, a intervenit o femeie. Tlharii ar fi furat geanta i
ceasul doamnei dac n-ar fi fost el. Era o band de hoi, i nc una dur.
Ah, iat c respir.
Nu-l putem lsa s zac n strad. Ne permitei s-l ducem nuntru,
coni?
Bineneles. S-l ducem n camera de zi. Am acolo o canapea
confortabil. Pe aici, v rog!
ncet, cu pas solemn, Holmes a fost purtat pe brae n reedina Briony
i ntins pe canapeaua din camera principal, n timp ce eu urmream scena
de la postul meu de lng fereastr. Lmpile fuseser aprinse, ns jaluzelele
nu fuseser trase, aa c l puteam vedea zcnd pe canapea. Nu tiu s spun
dac n acel moment a fost cuprins de remucare pentru rolul pe care l
juca, dar tiu c niciodat n viaa mea nu m-am simit mai ruinat de mine
nsumi ca atunci cnd am vzut cu ct graie i buntate l trata pe rnit
frumoasa creatur mpotriva creia complotam. i totui, ar fi fost cea mai
cumplit trdare fa de Holmes s m retrag atunci din misiunea pe care
mi-o ncredinase. Mi-am mpietrit inima i am scos fumigena de sub
manta. n definitiv, m-am gndit, nu exista pericolul s-o rnim. Pur i
simplu o mpiedicam pe ea s rneasc pe cineva.
Deodat, Holmes s-a ridicat de pe canapea i l-am vzut gesticulnd
asemenea cuiva care simte nevoiade aer proaspt. O menajer s-a grbit s
deschid fereastra. n clipa aceea, l-am vzut ridicndu-i mna i, la
semnalul su, am aruncat fumigena n camer, strignd:Foc!N-am apucat
s termin bine, c ntreaga mas de spectatori, bine sau prost mbrcai
20
gentlemani, grjdari i servitoare mi s-a alturat, strignd cu toii ntr-un
glas:Foc! Nori groi de fum se rotit prin camer,nvlind apoi afar, pe
fereastr. Am apucat s mai vd n treact siluetele oamenilor care se agitau
de colo-colo, i s-l aud pe Holmes, care-i asigura c fusese o alarm fals.
M-am strecurat prin mulimea care continua s strige, croindu-mi drum
spre captul strzii; zece minute mai trziu, prietenul meu m-a apucat de
bra i am plecat din acel loc.
A mers grbit i fr s scoat o vorb vreme de cteva minute, pn
cnd am intrat pe una dintre strduele linitite care ne-a scos apoi
laoseaua Edgeware.
Te-ai descurcat bine, doctore, mi-a spus. Nu putea iei mai bine de
att.
Ai fotografia?
tiu unde este.
i cum ai aflat?
Ea mi-a artat, aa cum i-am spus c va face.
Nu prea neleg.
Nu doresc s fac un mister din atta lucru, a rs el. A fost foarte
simplu. Ai observat, desigur, c toi cei de pe strad mi-au fost complici. Cu
toii au fost implicai n ntmplarea din aceast sear.
Am ghicit asta.
Cnd a izbucnit cearta, aveam puin vopsea ud n palm. M-am
repezit n fa, am czut, mi-am frecat palma de obraz i am devenit brusc
un personaj demn de mil. E un truc vechi.
i de asta mi-am dat seama.
Apoi m-au dus nuntru. S-a simit obligat s m primeasc. Ce
altceva ar fi putut face? M-a dus n camera sa de zi, exact camera n care
bnuiam c se afl ce cutm noi. S-a postat ntre camera de zi i dormitor,
iar eu eram hotrt s vd n care dintre cele dou odi pstra fotografia. M-
au aezat pe o canapea, iar eu am mimat c am nevoie de aer; au fost
obligai s deschid fereastra i atunci ai avut ocazia s intervii.
i cu ce te-a ajutat asta?
A fost extrem de important. Cnd o femeie crede c i ia foc casa, se
repede din instinct s salveze lucrul cel mai de pre. Este un impuls de
nestvilit, i nu o dat am profitat de el. Mi-a fost de folos n cazul
Darlington scandalul legat de o substituire i, de asemenea, n afacerea
Arnsworth. O femeie cstorit se repede s-i salveze copilul; una
necstorit, cutia cu bijuterii. Acum, mi era limpede c doamna noastr
nu avea nimic mai preios n cas dect fotografia cutat de noi. Aa c s-a
grbit s-o salveze.
21
Alarma de foc a fost dat admirabil. Fumul i strigtele ar fi fost
suficiente s zdruncine chiar i o persoan cu nervi de oel. Ea a
reacionatexact cum m ateptam. Fotografia se afl ntr-o ni din spatele
unui panou glisant, chiar deasupra mnerului clopoelului. A ajuns acolo
ntr-o clipit i am putut arunca o privire rapid cnd a descoperit pe
jumtate ascunztoarea. Cnd am strigat c era o alarm fals, a acoperit-o
la loc, a privit fumigena, a ieit n grab din camer i nu am mai apucat s-o
vd. M-am ridicat i, scuzndu-m, am prsit casa. Am fost tentat s iau
fotografia imediat, ns cum vizitiul intrase n camer i m privea acum cu
atenie, am gsit de cuviin c e mai bine s atept. O aciune pripit ar fi
putut strica totul.
i acum? am ntrebat.
Cutarea noastr a ajuns la final. Voi merge acolo cu regele, dar, dac
doreti, poi veni cu noi. Vom fi condui n camera de zi s o ateptm pe
doamna, dar este posibil ca atunci cnd va sosi s nu ne gseasc nici pe
noi, nici fotografia. Maiestatea sa va fi peste msur de mulumit so in
din nou n mn.
i cnd vei merge acolo?
La ora opt dimineaa. Ea nu se va fi trezit, astfel c vom avea cale
liber. n plus, trebuie s acionm ct mai repede, cci aceast cstorie ar
putea nsemna o schimbare total n viaa i n obiceiurile sale. Trebuie s-i
telegrafiez fr ntrziere regelui.
Am ajuns n strada Baker i ne-am oprit n faa intrrii. Prietenul meu se
scotocea prin buzunare dup chei, cnd am auzit vocea unui
trectorspunnd:
Noapte bun, domnule Sherlock Holmes.
n acel moment, se aflau civa oameni pe trotuar, ns salutul prea s
vin dintr-o birj care trecuse n vitez.
Am mai auzit vocea asta, a spus Holmes, privind de-a lungul strzii
slab luminate. M ntreb cine naiba ar fi putut fi.

III.

n noaptea aceea am dormit n locuina din strada Baker; dimineaa, n
timp ce serveam micul dejun, cu cafea i pine prjit, regele Boemiei s-a
npustit n ncpere.
Chiar ai luat-o! a strigat, prinzndu-l pe Sherlock Holmes pe dup
umeri i privindu-l nerbdtor drept n ochi.
nc nu.
Dar ai sperane?
22
Am sperane.
Atunci, vino. Sunt nerbdtor s mergem.
Trebuie s comandmo trsur.
Nu, cupeul meu ne ateapt.
n cazul acesta, problema se simplific.
Am cobort i am pornit din nou spre reedina Briony.
Irene Adler s-a cstorit, a spus Holmes.
S-a cstorit! Cnd?
Ieri.
Cu cine?
Cu un avocat englez pe nume Norton.
Dar nu-l iubete.
Eu trag ns ndejde c da.
De ce speri una ca asta?
Pentru c astfel,Maiestatea voastr ar fi scutit pe de alte probleme
viitoare. Dac doamna i iubete soul, n-o mai iubete pe Maiestatea
voastr. Dac nu v mai iubete, nu are niciun motiv s mai stea n calea
planului Maiestii voastre.
Este adevrat. i totui... Ei bine! Mi-a fi dorit ca trenul ei s
opreasc n gara mea! Ah, ce regin ar fi fost!
A czut pe gnduri, iar tcerea nu a fost ntrerupt de nimeni pn cnd
am ajuns n bulevardul Serpentine.
Ua reedinei Briony era deschis, iarpe trepte sttea o femeie n vrst,
care prea s ne atepte. Ne-a aruncat o privire sardonic n timp ce
coboram din cupeu.
Domnul Sherlock Holmes, presupun? a spus ea.
Eu sunt domnul Holmes, a rspuns companionul meu, privind-o
ntrebtor i uor nelinitit.
Aha! Doamna mi-a spus c ar fi posibil s vii. A plecat azi-diminea
mpreun cu soul. Au luat trenul de 5.15 de la Charing Cross spre
Continent.
Poftim?a exclamat Sherlock Holmes, fcnd un pas napoi, alb la fa
de mhnire. Vrei s spui c a plecat din Anglia?
i nu se va mai ntoarce niciodat.
i documentele? a ntrebat regele gtuit. Ah, totul este pierdut!
Vom vedea.
A trecut de servitor i s-a npustit spre camera de zi, urmat de rege i de
mine. Mobila era rvit, rafturile scoase i sertarele deschise, de parc
doamna i-ar fi strns lucrurile n grab nainte de a se face nevzut.
Holmes s-a repezit la mnerul clopoelului, a smuls panoul i, vrnd mna
23
nuntru, a scos o fotografie i o scrisoare. Fotografia o nfia pe Irene
Adler, mbrcat n rochie de sear, iar scrisoarea era adresat domnului
Sherlock Holmes, confidenial. Prietenul meu a desigilat-o i am citit-o toi
trei deodat. Era datat la miezul nopii trecute i spunea astfel:

DRAGUL MEU DOMN SHERLOCK HOLMES,
Te-ai descurcat foarte bine. M-ai nelat pe deplin. nainte de alarma de
incendiu, nu am bnuit absolut nimic. Apoi, cnd mi-am dat seama c m-
am dat de gol, am czut pe gnduri. Fusesem avertizat asupra dumitale cu
luni n urm. Mi se spusese c dac regele va angaja un detectiv, acela vei fi
cu siguran dumneata. Am fcut rost chiar i de adresa dumitale. Cu toate
acestea, iat c ai fcut n aa fel nct s-i dezvlui ceea ce nu doream s
afli. ns chiar i atunci cnd m-au ncercat ndoielile n privina dumitale,
mi-a fost greu s gndesc de ru la adresa unui preot btrn i blnd. ns,
vezi dumneata, pe vremuri am fost i eu actri. Costumaia brbteasc nu
reprezint o necunoscut pentru mine i profit adesea de libertatea de
micare pe care mi-o ofer. L-am trimis pe John, vizitiul, s te supravegheze,
iar eu am dat fuga la etaj, mi-am pus hainele de drum, cum le spun eu, i am
cobort exact n clipa n care te pregteai s pleci.
Ei bine, te-am urmrit pn n faa casei, asigurndu-m astfel c eram
ntr-adevr obiectul interesului celebrului domn Sherlock Holmes. Apoi,
destul de imprudent, i-am urat noapte bun i m-am ndreptat spre coala
de Avocatur ca s m ntlnesc cu soul meu.
i eu, i el am considerat c soluia cea mai bun ar fi s plecm, avnd
n vedere c suntem urmrii de un rival att de puternic; prin urmare,
mine, cnd vei veni, vei gsi cuibul gol. Ct despre fotografie, clientul
dumitales fie pe pace. Iubesc i sunt iubit de un om mai bun dect el.
Regele poate face ce dorete, fr nicio oprelite din partea celei fa de care
a greit att de ru. Mai pstrez fotografia doar ca s m tiu n siguran,
ferindu-m astfel de viitoarele lui aciuni. Las n schimb o fotografie pe care
ar putea dori s o aib. Rmn, drag domnule Sherlock Holmes,
Cu sinceritate, a dumitale
IRENE NORTON, nscut ADLER.

Ce femeie... ah, ce femeie! a strigat regele Boemiei dup ce am citit
toi trei scrisoarea. Te-am avertizatc este foarte inteligent i hotrt, nu-i
aa? Acum nelegi de ce spun ntruna c ar fi fost o regin admirabil?
Mare pcat c nu era la nivelul meu, nu crezi?
24
Din cte am vzut, doamna pare ntr-adevr s fie la un alt nivel fa
de Maiestatea voastr, a spus Holmes cu rceal. mi pare ru c nu am fost
n stare s rezolv problema aa cum dorea Maiestatea voastr.
Dimpotriv, domnul meu a strigat regele , lucrurile s-au aranjat
cum nu se poate mai bine. tiu c promisiunea sa este sfnt. Fotografia
este acum mai n siguran dect dac i-a fi dat foc.
M bucur c Maiestatea voastr are aceast convingere.
i sunt profund ndatorat. Te rog s-mi spui cum te pot rsplti.
Acest inel... a spus regele, scond de pe deget un inel cu smarald i
ntinzndu-i-l lui Holmes..
Maiestatea voastr are ceva ce eu preuiesc mai mult, a spus Holmes.
Nu trebuie dect s spui ce anume.
Aceast fotografie.
Regele l-a privit uimit.
Fotografia lui Irene! a strigat. Bineneles c o poi pstra, dac asta i
doreti.
V mulumesc, Maiestate. Atunci, nu mai este nimic de lmurit n
aceast privin. Am onoarea s v urez o foarte bun diminea.
A fcut o plecciune, ntorcndu-se i ndeprtndu-se att de rapid,
nct n-a observat mna pe care regele i-o ntinsese. L-am nsoit acas.
Astfel a luat sfrit un mare scandal care amenina s afecteze regatul
Boemiei, iar planurile iscusite ale lui Sherlock Holmes au fost date peste cap
de nelepciunea unei femei. Obinuia s fac remarci ironice despre
isteimea femeilor, ns n ultima vreme nu l-am mai auzit comportndu-se
astfel. Iar atunci cnd vorbete despre Irene Adler, ori cnd se refer la
fotografia sa, o face ntotdeauna cu apelativul onorabil de femeie.
25
AVENTURA II.
LIGA ROCAILOR
L-am vizitat pe prietenul meu, Sherlock Holmes, ntr-o zi din toamna
anului trecut, gsindu-l prins ntr-o conversaie cu un domn n vrst, foarte
robust, mbujorat, cu prul de un rou aprins. M-am scuzat pentru deranj i
am dat s m retrag, ns Holmes m-a tras napoi n camer i a nchis ua
dup mine.
Nu puteai s alegi un moment mai potrivit pentru vizit, dragul meu
Watson, a spus el pe un ton cordial.
Mi s-a prut c eti ocupat.
Aa i este. Chiar foarte ocupat.
Atunci, pot atepta n camera alturat.
Nici vorb. Acest domn, domnule Wilson, mi-a fost partener i ajutor
n majoritatea cazurilor rezolvate cu succes, i nu m ndoiesc de faptul c
mi va fi de folos i n cazul dumneavoastr.
Domnul cel robust s-a ridicat pe jumtate de pe scaun i a salutatcu o
nclinare a capului, privind ntrebtorcu ochii si mici, nconjurai de pungi
cu grsime.
Ia loc pe canapea, a spus Holmes, reaezndu-se n fotoliul su i
mpreunndu-i vrfurile degetelor, dup cum i era obiceiul cnd medita la
un caz. tiu, dragul meu Watson, c mi mprteti dragostea pentru tot
ceea ce este bizar i ieit din tiparele rutinei zilnice. Mi-ai dovedit-o prin
entuziasmul de care ai dat dovad cnd ai consemnat aventurile mele, i pe
care, dac mi permii s i spun astfel, le-ai nfrumuseat ntr-o oarecare
msur.
Cazurile tale m intereseaz foarte mult, am spus eu.
i aminteti ce am spus zilele trecute, chiar nainte de a cerceta cazul
domnioarei Mary Sutherland? C n cazul efectelor ciudate i al
combinaiilor extraordinare trebuie s ne raportm la viaa nsi, care este
mereu superioar oricrui efort de imaginaie.
O afirmaie de care m ndoiesc.
Aa este, doctore, totui trebuie s fii de acord cu mine, altminteri voi
continua s-i aduc argumente pn cnd teoria ta va ceda i mi vei da
dreptate. Acum, domnul Jabez Wilson, aici de fa, a fost att de bun s m
26
viziteze n aceast diminea i s-mi spun o poveste care promite s fie
unic, aa cum nu am mai ascultat de mult vreme. mi tii prerea:adesea,
cele mai ciudate i unice lucruri nu sunt legate de infraciunile mari, ci de
cele mai puin nsemnate, i cteodat, ntr-adevr, acolo unde exist dubii
dac a fost sau nu comis o infraciune evident. Din cte am auzit, mi este
imposibil s spun dac n cazul de fa avem de-a face cu o infraciune sau
nu, nscu siguran c firul epic este printre cele mai deosebite care mi-a
fost dat s le aud vreodat.
V-a ruga, domnule Wilson, s fii att de bun i s povestii totul de la
nceput. V cer aceste lucru nu doar pentru c prietenul meu, doctorul
Watson nu a auzit partea introductiv, dar i pentru c natura particular a
acestei poveti mi trezete dorina de a surprinde pn i cel mai mic
detaliu. De obicei, cnd disec cursulevenimentelor pn la cele mai mici
amnunte, reuesc s m orientez n funcie de alte mii de cazuri similare
care mi vin n minte. ns n cazul de fa sunt obligat s admit c faptele
sunt pur i simplu unice.
Clientul corpolent i-a umflat pieptul cu o atitudine mndr i a scosdin
buzunarul mantalei un ziar murdar i ifonat. i eu, i Holmes, l-am privit
pe brbat n timp ce trecea cu privirea peste coloana cu anunuri, cu capul
aplecat n fa i ziarul aezat pe genunchi, ncercnd s descifrez anumite
indicii dup hainele sau nfiarea sa.
Cu toate acestea, nu am aflat prea multe. Vizitatorul nostru prea un
comerciant britanic obinuit, obez, pompos i molatic. Purta o pereche de
pantaloni gri cu carouri, lbrai, o redingot descheiat i nu prea curat,
o vest cenuie de care atrnau un lan greu pentru ceas i un ornament
metalic de form ptrat, guritla mijloc. Un joben zdrenuit i o pelerin
maronie cu gulerul de catifea mototolit stteau pe scaunul de lng el. Cu
toate acestea, nu era nimic remarcabil la acest om, cu excepia prului su
rou-aprins i a expresiei de ntristare profund i nemulumire de pe chipul
su.
Sherlock Holmes a neles la ce m gndeam i a dat din cap zmbind
atunci cnd mi-a observat privirile ntrebtoare.
n afar de faptul evident c a petrecut ceva vreme fcnd munc
manual, c prizeaz, c este francmason, c a fost n China i c n ultima
perioad a scris foarte mult, nu pot deduce nimic altceva, a rostit el cu voce
tare.
Domnul Jabez Wilson s-a ndreptat n scaun, ntorcndu-i privirea spre
companionul meu, dar rmnnd n continuare cu degetul arttor pe ziar.
27
Cum, Doamne, iart-m,i-ai dat seama de toate acestea, domnule
Holmes? a ntrebat. Cum ai tiut, de exemplu, c am fcut o munc
manual? Este foarte adevrat, cci am nceput ca dulgher.
Minile dumitale, drag domnule. Mna dreapt este puin mai mare
dect stnga. Ai muncit mult cu ea, iar muchii sunt mai dezvoltai.
Bine, i prizatul, i francmasoneria?
Nu-i voi insulta inteligena spunndu-i cum mi-am dat seama, cci,
conform regulilor stricte ale ordinului dumitale, pori un ac de cravat cu
simbolul compasului.
Ah, desigur, am uitat asta. Dar scrisul?
Ce altceva ar putea indica faptul c maneta dreapt este foarte
lucioas pe o lungime de cinci inci, pe cnd cea stng este tocit la cot,
pentru c l-ai inut sprijinit pe mas?
Bine, dar China?
Petele pe care i l-ai tatuat imediat deasupra ncheieturii drepte
putea fi fcut doar n China. Am studiat arta tatuajului i chiar am scris pe
aceast tem. Acest fel de a colora n roz solzii petilor este caracteristic
Chinei. Cnd, n completare, vd i o moned chinezeasc atrnnd de
lanul de la ceas, problema devine chiar mai simpl.
Domnul Jabez Wilson a rs din toat inima.
Ei bine, nu mi-a fi nchipuit! a spus. M-am gndit la nceput c ai
recurs la cine tie ce vicleug, dar vd c nu e vorba de aa ceva.
ncep s cred, Watson, a spus Holmes, c am greit dnd aceste
explicaii. Omne ignotum pro magnifico.
2
tii, reputaia mea, aa cum este
ea, va avea de suferit dac sunt sincer. Spune-mi, nu reueti s gseti
anunul, domnule Wilson?
Ba da, iat-l, a rspuns cellalt, indicnd cu degetul su rou i gros
cteva rnduri de la jumtatea coloanei. Iat-l. Aa a nceput totul. Citete-l
singur, domnule.
Am luat ziarul din mna lui i am citit urmtoarele:

CTRE LIGA ROCAILOR: Conform ultimei dorine a rposatului
Ezekiah Hopkins, din Lebanon, Pennsylvania, SUA, exist acum un alt loc
vacant care va garanta unui membru al Ligii un salariu de patru lire sterline
pe sptmn pentru servicii pur nominale. Toi rocaii ntregi la minte i
la corp, avnd vrsta de peste douzeci i unu de ani, se pot califica. Aplicai
personal, luni, la ora unsprezece, la Duncan Ross, la birourile Ligii, Popes
Court nr. 7, strada Fleet.

2
Tacit, Viaa lui Agricola: Tot ce-i necunoscut e socotit minunat (n. tr.)
28

Ce Dumnezeu nseamn asta? am izbucnit, dup ce am citit de dou
ori neobinuitul anun.
Holmes a chicotit, chircindu-se n scaun poziia sa favorit atunci
cnd era bine dispus.
Cam ciudat, nu-i aa? a ntrebat. i acum, domnule Wilson, ia-o de la
capt i spune-ne despre dumneata, despre afacerile pe care le ai i despre
efectul pe care acest anun l-a avut asupra averii dumitale. Noteaz, te rog,
doctore, ziarul i data apariiei.
Este The Morning Chronicle din 27 aprilie 1890. De acum dou luni.
n regul. Aadar, domnule Wilson?
Ei bine, dup cum v spuneam, domnule Sherlock Holmes a
nceput Jabez Wilson, tamponndu-i fruntea , am o mic firm de amanet
n Piaa Coburg, lng City
3
. Nu este foarte mare, iar n ultimii ani nu a fcut
altceva dect s-mi asigure un trai decent. nainte, aveam doi asisteni, ns
acum mi permit doar unul; chiar i n cazul lui, ar fi trebuit s-mi caut alt
slujb ca s-l pltesc, ns el este dispus s lucreze pentru jumtate de
salariu, ca s nvee meserie.
Care este numele acestui tnr ndatoritor? a ntrebat Sherlock
Holmes.
Numele lui este Vincent Spaulding, i nu este chiar att de tnr. Mi-
e greu s spun ce vrst are. Nu mi-a putea dori un asistent mai inteligent,
domnule Holmes; mai ales c tiu foarte bine c altundeva ar putea ctiga
dublu dect la mine. ns de vreme ce el este mulumit aa, de ce s i dau
idei?
De ce, ntr-adevr? Pari norocos s ai un asemenea angajat care
lucreaz sub preul pieei. Nu vezi prea des aa ceva la angajaii din vremea
noastr. M ntreb dac nu cumva asistentul dumitale este la fel de
remarcabil ca acest anun.
Ah, are i el defectele lui, a spus domnul Wilson. Este un mptimit al
fotografiei. Petrece vremea fcnd poze, cnd i-ar folosi mai mult s-i
dezvolte mintea, apoi se nchide n pivni ca un iepure, s le developeze.
Aceasta este meteahna lui, dar n ansamblu este un bun angajat. Nu are
niciun viciu.
Mai lucreaz nc pentru dumneata, presupun.
Da, domnule. El i o fat de paisprezece ani, care gtete i face
curenie adic ceea ce mai am i eu prin cas, cci sunt vduv i nu am

3
Entitate administrativ a Londrei situat n sud-vestul capitalei Marii Britanii, la
marginea vechii ceti medievale (n. tr.).
29
familie. Trim foarte retrai, domnule, noi trei; muncim ca s avem un
acoperi deasupra capului i s ne pltim datoriile, nimic mai mult. Primul
lucru care ne-a pus pe gnduri a fost acest anun. Spaulding a venit n birou
acum fix opt sptmni, cu ziarul n mn, i a spus:
Mi-a fi dorit, domnule Wilson, s fi fost rocat.
De ce? l-am ntrebat.
Ei bine a spus el , este un post vacant la Liga Rocailor. Va aduce o
mic avere celui care l va primi, i neleg c sunt mai multe locuri vacante
dect oameni, aa c administratorii nu mai tiu ce s fac cu banii. Dac
prul meu i-ar schimba culoarea, acesta este locul unde a merge imediat.
Cum aa?, am ntrebat.
Vezi dumneata, domnule Holmes, sunt un om cruia i place s stea
acas, i cum slujba mea vine la mine n loc s merg eu la ea, se ntmpl
adesea s nu ies din cas sptmni la rnd. Prin urmare, nu prea sunt la
curent cu ceea se ntmpl afar i nu prea aflu noutile.
N-ai auzit niciodat de Liga Rocailor? a ntrebat, holbndu-se mirat
la mine.
Niciodat.
M mir, cci suntei eligibil pentru unul dintre posturile disponibile.
i ct se ctig?, am ntrebat.
Ah, aproape dou sute pe an, ns munca este uoar i nu afecteaz
prea mult alte ocupaii ale angajatului respectiv.
Ei bine, i poi imagina cu uurin c am devenit dintr-odat foarte
atent, cci de civa ani afacerile nu-mi mergeau prea bine, iar dou sute n
plus m-ar fi aranjat de minune.
Spune-mi mai multe despre chestia asta, i-am spus.
Ei bine a zis el, artndu-mi anunul , poi vedea i singur c Liga are
un post vacant, iar aici este trecut adresa unde i poi depune candidatura.
Din cte am aflat, Liga a fost fondat de un milionar american, Ezekiah
Hopkins, un om deosebit n tot ce fcea. El nsui era rocat i avea o
simpatie aparte pentru toi rocaii; prin urmare, a lsat prin testament o
avere uria pe minile administratorilor, cu rugmintea de a aciona n
interesul oamenilor cu pr rocat. Din cte am auzit, se pltete foarte bine
i, ca funcionar al Ligii, nu ai mai nimic de fcut.
i totui am spus eu , ar trebui s fie milioane de rocai care s
concureze pentru acest post.
Nu att de muli pe ct ai crede, a rspuns. Vezi dumneata, pot aplica
numai londonezii aduli. Acest american i-a nceput n tineree
ascensiuneala Londra i a dorit, la rndul lui, s fac orauluiun bine. Apoi,
am mai auzit c nu are sens s concurezi dac ai prul rou-deschis, de o
30
nuan prea nchis sau oricum altcumva dect rou strlucitor, aprins.
Acum, dac vrei s concurezi pentru acest post, domnule Wilson, ar trebui
s o faci; sau poate c eti de prere c nu prea merit s bai drumul doar
pentru cteva sute de lire sterline.
Acum, dup cum vedei, domnilor, prul meu are o nuan foarte plin
i bogat, aa c mi se prea c, dac urma s se organizeze vreun concurs,
aveam la fel de multe anse ca oricine altcineva. Vincent Spaulding prea s
fie mai bine informat ca mine i mi-am zis c-mi va fi de folos, aa c i-am
poruncit s trag obloanele i s m nsoeasc. Era foarte dornic s-i ia o zi
liber, aa c am nchis prvlia i ne-am ndreptat spre adresa indicat n
anun.
N-am crezut niciodat s am parte de o asemenea privelite, domnule
Holmes. Dinspre nord, sud, est i vest, fiecare om care avea fie i o palid
nuan de rocat n pr venise n ora ca s rspund anunului.
Strada Fleet era nesat de brbai rocai, iar Popes Court semna cu
taraba unui vnztor de portocale. N-a fi crezut c sunt att de muli
oameni care s vin din ntreaga ar, adunndu-se laolalt n urma unui
singur anun. Erau acolo toate nuanele de rocat pai, lmi, portocaliu,
crmiziu, setter irlandez, rou-nchis, argilos; i totui, aa cum spusese
Spaulding, nu erau prea muli care s aib aceast nuan roie ca focul.
Dezndjduit de numrul uria al celor care se puseser pe ateptat, am vrut
s renun, nsSpaulding nici n-a vrut s aud. Nu-mi pot da seama cum a
fcut, cert este ns c a mpins i a tras ncolo i-ncoace pn a reuit s m
treac prin mulime pn pe treptele care duceau la birou. Pe scri, se
formaser dou iruri: unul care urca, plin de speran, i altul care cobora
refuzaii; ne-am luptat ct am putut ca s ne inem rndul i curnd am
intrat n birou.
Ai avut parte de o experien cu adevrat interesant, a remarcat
Holmes n clipa n care clientul su s-a oprit din povestit, mprosptndu-i
memoria cu o dozuria detutun de prizat. V rog s continuai.
n birou nu se afla nimic altceva n afaractorva scaune de lemn i a
unei mese la care sttea un omule dotat cu o claie de pr chiar mai rocat
dect al meu. Abia dac schimba cteva cuvinte cu fiecare candidat ajuns n
faa sa, gsind ntotdeauna cte un pretext ca s-i descalifice. Obinerea
locului vacant nu prea, prin urmare, o chestiune prea uoar. Cu toate
acestea, cnd ne-a venit rndul, omuleul s-a artat mult mai binevoitor cu
mine dect cu ceilali: a nchis ua dup mine, dndu-mi de neles c vom
avea o discuie n particular.
Acesta este domnul Jabez Wilson a spus asistentul meu i dorete s
ocupe un post liber n Lig.
31
i se potrivete admirabil, a rspuns cellalt. ndeplinete toate
condiiile. Nici nu-mi mai aduc aminte cnd am vzut ultima oar pe cineva
att de potrivit. A fcut un pas napoi, i-a nclinat capul pe o parte i mi-a
privit prul pn cnd am nceput s m ruinez. Apoi, din senin, a venit
ctre mine, mi-a strns clduros mna i m-a felicitat pentru succesul
nregistrat.
Ar fi nedrept s ezit, a spus el. M vei scuza, sunt sigur, pentru toate
aceste msuri de precauie la care, n mod evident,sunt obligat s recurg.
Zicnd acestea, i-a vrt amndou minile n prul meu i a nceput s
trag pn cnd am urlat de durere.
Ai lacrimi n ochi, a spus apoi, dndu-mi n sfrit drumul. Cred c este
totul aa cum ar trebui s fie. Trebuie ns s s fim prevztori, cci am fost
nelai de dou ori de indivizi care purtau peruci i o dat de un brbat cu
prul vopsit. ntr-adevr, i-a putea relata nite poveti care i-ar produce
un mare dezgust fa de natura uman.S-a artat la fereastr i a strigat din
toate puterile c postul vacant fusese ocupat. Un geamt de dezamgire s-a
fcut auzit din strad i tot puhoiul acela de brbai rocai s-a rspndit
care-ncotro, pn cnd nu s-a mai vzut niciunul, cu excepia mea i a
angajatorului meu.
Numele meu, a spus el, este Duncan Ross i sunt unul dintre
beneficiarii fondului lsat de nobilul nostru binefctor. Eti cstorit,
domnule Wilson? Ai familie?
Am rspuns c nu. n clipa urmtoare, pe chip i-a aprut o grimas de
dezamgire crunt.
Oh, Doamne! a exclamat el pe un ton grav. Aceasta este ntr-adevr o
problem serioas! mi pare ru s aud aa ceva. Fondul a fost creat, desigur,
pentru ajutorarea rocailor, dar i n scopul proliferrii lor. Mare pcat c
eti burlac, zu aa.
M-am ngrijorat, domnule Holmes, cci am crezut c nu voi mai primi
postul vacant; ns dup a meditat cteva clipe, omuleul a spus c-i n
regul.
n alte circumstane, aceast obiecie ar fi fost hotrtoare a spus el ,
ns unui brbat cu prul att de rocat ca al dumitale trebuie s-i facem
unele concesii. Cnd vei putea s te apuci de lucru?
Ei bine, situaia este puin ncurcat, cci eu am deja o afacere, am
spus eu.
Ah, nu v facei probleme pentru asta, domnule Wilson! a intervenit
Vincent Spaulding. Voi pot ine locul fr probleme.
Care este programul de lucru? am ntrebat.
De la zece la dou.
32
Acum, domnule Holmes, la o firm de amanet este de lucru mai ales
seara, i n special joia i vinerea, nainte de ziua de salariu. Prin urmare, mi-
ar fi prins bine s ctig ceva dimineaa. n plus, tiam c asistentul meu era
un om de ndejde i c se va ngriji de tot la prvlie.
mi convine foarte mult, am spus eu. i plata?
Este de patru lire sterline pe sptmn.
i ce e de fcut?
Este pur nominal.
Ce anume nelegei prin pur nominal?
Ei bine, trebuie s fii tot timpul la birou, sau cel puin n cldire. Dac
pleci, pierzi pentru totdeauna postul. Testamentul stipuleaz foarte clar
acest aspect. Nu te ncadrezi n cerine dac pleci n acest interval.
Sunt doar patru ore pe zi, nici nu m gndesc s plec, am rspuns.
Nu se admite nicio scuz, a continuat domnul Duncan Ross.Nicio
boal, treab urgent sau altceva. Trebuie s stai aici, altminteri pierzi
postul.
i ce am de fcut?
Trebuie s copiezi Enciclopedia Britanica. Iat aici primul volum.
Trebuie s vii cu hrtie, cerneal, stilouri i sugativ, iar noi i punem la
dispoziie masa i scaunul. Poi ncepe de mine?
Cu siguran, am rspuns.
Atunci, la revedere, domnule Jabez Wilson, i permitei-mi s v felicit
nc o dat pentru postul important pe care ai fost att de norocos s l
primii.
M-a condus ctre ieire i am plecat acas mpreuncu asistentul meu:
pur i simplu nu tiam ce s spun sau s fac, ntr-att eram de ncntat de
norocul meu.
Ei bine, ntreaga zi nu m-am putut gndi la altceva, iar pn seara eram
iar deprimat; cci m autoconvinsesem c aceast afacere nu putea fi dect
o fars sau o neltorie, dei nu reueam s neleg care-i era scopul. Mi se
preau absurde att existena unui asemenea testament, ct iideea c se
pot plti att de muli bani pentru o activitate att de simpl precum
transcrierea Enciclopediei Britanice. Vincent Spaulding a fcut tot ce i-a stat
n putin s m nveseleasc, ns seara, la culcare,eram convinsc aveam
dreptate. Cu toate acestea, dimineaa am hotrt s verific cum
stteaulucrurile, aa c am cumprat o climar de cerneal de un penny i,
narmat cu un condei i cu apte coli de hrtie, am pornit spre Popes Court.
Spre surprinderea i ncntarea mea, totul era ct se poate de bine. Masa
era pregtit pentru mine, iar domnul Duncan Ross era acolo s se asigure
c m apuc de treab. M-a pus s ncep cu litera A, apoi m-a lsat singur;
33
dar venea din cnd n cnd s vad dac totul era n regul. La ora dou mi-
a urat o zi bun, m-a felicitat pentru ct scrisesem i a nchis ua biroului
dup mine. Lucrurile au continuat n acelai felcteva zile la rnd, domnule
Holmes, iar smbt, directorul a venit i mi-a nmnat patru monede de
aur pentru o sptmn de munc. La fel s-au petrecut lucrurile i n a doua
sptmn, ca i n cea care a urmat. n fiecare diminea m prezentam la
ora zece i n fiecare dup-amiaz plecam la ora dou. Treptat, domnul
Duncan Ross a nceput s vin doar o singur dat dimineaa, pentru ca
dup un timp s nu mai vin deloc. Cu toate acestea, nu ndrzneam s ies
din camer nici mcar o secund, cci nu tiam cnd i-ar putea face din
nou apariia pe neateptate, iar postul era att de bun i mi se potrivea att
de bine, nct nu puteam risca s-l pierd. Opt sptmni au trecut aa, timp
n care am scris despre Abbots i arcai, armuri, arhitectur i Attica, i
speram c, strduindu-m, a putea ajunge n scurt timp la litera B. Am
consumat ceva hrtie i aproape c umplusem un ntreg raft cu scrierile
mele. Apoi ns, din senin, ntreaga afacere a ajuns la sfrit.
La sfrit?
Da, domnule. i nu mai devreme de aceast diminea. Am mers la
serviciu, ca de obicei, la ora zece, ns am gsit ua ncuiat; mi-a atras
atenia o noti prins cu o piunez chiar pe mijlocul uii. Iat-o, o putei citi
i singur.
Ne-a ntinsun petic de carton albde mrimea unei foi de hrtie. Scria
aa:

LIGA ROCAILOR
S-A
DIZOLVAT.
9 octombrie 1890.

Sherlock Holmes i cu mine am studiat anunul concis, apoi am privit la
figura trist a brbatului care ne ntinsese biletul: latura comic a acestei
ntmplri ne-a copleit ntr-att de mult, nct am nceput s rdem n
hohote.
Nu cred c e nimic de rs, a strigat clientul nostru, nroindu-se la
fa. Dac nu putei face altceva dect s rdei de mine, plec altundeva.
Nu, nu, a strigat Holmes, mpingndu-l napoi pe scaunul de pe care
se ridicase pe jumtate. Nu a vrea s ratez cazul dumitale pentru nimic n
lume. Este neobinuit de revigorant. Dar este, dac mi permii s spun
astfel, destul de nostim. Te rog s ne spui ce ai fcut cnd ai gsit aceast
noti pe u?
34
Am rmas fr grai, domnule. Nu am tiut ce s fac. Apoi am sunat la
birourile alturate, ns nimeni nu prea s tie nimic. ntr-un final, am
mers la proprietar un contabil care locuiete la parter i l-am rugat s-mi
spun ce s-a ntmplat cu Liga Rocailor. Mi-a spus c nu a auzit niciodat
de aa ceva. Apoi l-am ntrebat cine este domnul Duncan Ross. Mi-a
rspuns c nu cunoate pe nimeni cu acest nume.
Ei bine am spus m refer la domnul de la numrul 4.
Cine, rocatul?
Da.
Ah a fcut cellalt , numele su este William Morris. Este avocat i a
folosit camera mea ca sediu temporar pn cnd noua sa reedin a fost
gata. S-a mutat ieri.
Unde l pot gsi?
La noul su birou. Mi-a lsat adresa. Da, Strada King Edward, nr. 17,
lng St. Paul.
Am plecat ntr-acolo, domnule Holmes, ns cnd am ajuns la acea
adres am constatat c acolo funciona o fabric de genunchiere, nimeni nu
auzise de William Morris sau de Duncan Ross.
i ce ai fcut? a ntrebat Holmes.
Am mers acas, n piaa Saxe-Coburg, i am cerut sfatul asistentului
meu. Dar nu m-a putut ajuta n niciun fel. Mi-a spus c dac atept, voi
primi o scrisoare de ntiinare. ns nu asta-mi doream, domnule Holmes.
Nu voiam s pierd un astfel de loc fr lupt, aa c, auzind c suntei
suficient de bun nct s oferii un sfat bun unui srman aflat la nevoie, am
venit imediat la dumneata.
Foarte nelept din partea dumitale, a spus Holmes. Cazul este din
cale-afar deneobinuit i-l voi analiza cu plcere. Din cele spuse de
dumneata, cred c este posibil s apar probleme mai grave dect am putea
bnui la prima vedere.
Grave, i nc cum! a exclamat domnul Jabez Wilson. La urma
urmelor, am pierdut patru lire sterline pe sptmn.
Deieti direct interesat a continuat Holmes , nu cred c ai motiv
s te plngi de aceast generoas lig. Dimpotriv, din cte neleg,eti mai
bogat cu treizeci de lire sterline, ca s nu mai vorbim despre cunotinele pe
care le-ai acumulat despre fiecare subiect din enciclopedie care ncepe cu
litera A. Nu ai pierdut nimic din cauza lor.
Nu, domnule. Dar a vrea s aflu cine sunt i care a fost scopul acestei
glume dac a fost o glum. A fost o fars destul de costisitoare pentru ei,
cci aucheltuit treizeci i dou de lire sterline.
35
Ne vom strdui s clarificm aceste lucruri. Pentru nceput, una sau
dou ntrebri, domnule Wilson. Acest asistent al dumitale, cel care i-a
atras atenia asupra anunului... De cnd l-ai angajat n firm?
Cam de o lun.
i cum l-ai gsit?
Am dat anun la mica publicitate.
A fost singurul candidat?
Nu, au fost doisprezece.
De ce l-ai ales pe el?
Pentru c era la ndemn i nu cerea muli bani.
Jumtate de salariu, de fapt.
Da.
Cum este acest Vincent Spaulding?
Nu prea nalt, solid, foarte rapid i fr pr pe fa, dei cred c are n
jur de treizeci de ani. Are o pat alb pe frunte.
Holmes s-a ridicat de pe scaun, teribil de agitat.
M gndeam eu, a spus el. Ai observat dac are guri n urechi pentru
cercei?
Da, domnule. Mi-a spus c i le-a fcut un igan cnd era tnr.
Hm! a spus Holmes, cznd pe gnduri. Lucreaz nc pentru
dumneata?
Da, domnule; tocmai ne-am desprit.
A avut grij de afacere n absena dumitale?
Nu m pot plnge, domnule. Nu-i mare lucru de fcut pe acolo
dimineaa.
De ajuns, domnule Wilson. V voi spune prerea mea despre acest
subiect ntr-o zi sau dou. Astzi este smbt, sper ca pn luni s trag o
concluzie. Ei bine, Watson a spus Holmes dup ce vizitatorul nostru a
plecat , ce nelegi din asta?
Nu neleg nimic, am rspuns sincer. Este o afacere misterioas.
Ca regul general, a spus Holmes, cu ct un lucru pare mai straniu la
nceput, cu att mai puin misterios se dovedete a fi n cele din urm.
Lucrurile obinuite ne pun cu adevrat n ncurctur, la fel cum un chip
comun este mai dificil de identificat dect unul cu trsturi aparte. Va
trebui s acionez imediat n acest caz.
Ce vei face, prin urmare? am ntrebat.
Voi fuma, a rspuns el. Este o chestiune de trei pipe, aa c te rog s
nu-mi vorbeti timp de cincizeci de minute.
36
S-a cuibrit n scaun, cu genunchii trai pn aproape de nasul su de
vultur, i a rmasaa, cu ochii nchii i cu pipa neagr de lut ieindu-i n
eviden asemenea ciocului unei psri ciudate.
La un moment dat, cnd, ajuns la concluzia c adormise, mi-am
ngduit s aipesc i eu, Holmes a srit brusc de pe scaun: cu mina unuia
care aluat o decizie important, a abandonat pipa lng emineu.
n aceast dup-amiaz se cnt Sarasate la St. Jamess Hall, a spus.
Ce zici, Watson? Crezi c pacienii te-ar putea nvoipentru cteva ore?
N-am nimic de fcut astzi. Meseria mea nu e niciodat foarte
solicitant.
Atunci, ia-i plria i vino cu mine. Trebuie s ajung mai nti n
ora, iar cu ocazia asta vom lua i masa. Programul de astzi cuprinde
muzic german, mai pe gustul meu dect cea italian sau francez. Cea
german este introspectiv, iar eu vreau s-mi adun gndurile. S mergem!
Am mers pn la Aldersgate; dup o scurt plimbare, am ajuns n piaa
Saxe-Coburg, scena ntmplrii pe care o ascultasem diminea. Era un loc
strmt i srccios ca vai de lume, unde patru iruri de case de crmid,
cu dou etaje, ce ddeau spre o mic curte interioar cu un gazon plin de
buruieni, luptau din greu cu o atmosfer dezagreabil, nesat de un abur
greu. Pe colul uneia dintre case, trei bile poleite i un carton maroniu pe
care scria JABEZ WILSON cu litere albe, marcau locul n care clientul
nostru rocat i desfura afacerea.
Sherlock Holmes s-a oprit n faa firmei, privind-o o vreme cu capul uor
nclinat i cu ochii scnteindu-i printre pleoapele mijite. Apoi a strbtut
agale strada, oprindu-se ntr-un ungher i privind intens celelalte case. n
cele din urm, s-a ntors la cea a cmtarului i a lovit cu putere cu bastonul
n pavaj o dat sau de dou ori, dup care s-a dus ctre ua de la intrare i a
ciocnit n ea. n prag s-a ivit imediat un tnr artos, proaspt ras, care l-a
invitat nuntru.
Mulumesc a declinat Holmes invitaia , doream doar s v ntreb
cum se ajunge de aici n strada Strand.
A treia la dreapta, apoi a patra la stnga, a rspuns prompt tnrul,
nchiznd apoi ua.
Ce biat inteligent, a observat Holmes n timp ce ne ndeprtam.
Dup prerea mea, este pe locul al patrulea printre cei mai istei oameni din
Londra, i ndrznesc s cred c ar putea fi chiar pe locul al treilea. Am mai
auzit despre el.
Evident, am spus, asistentul domnului Wilson are un rol important n
misterul Ligii Rocailor. Sunt sigur c ai btut la u doar ca s-l vezi.
Nu pe el.
37
Atunci, ce?
Genunchii pantalonilor.
i ce ai observat?
Exact ceea ce m ateptam.
i n pavaj de ce ai ciocnit?
Doctore drag, este un moment prielnic observaiilor, nu discuiilor.
Suntem spioni n ara dumanului. tim cte ceva despre piaa Saxe-Coburg.
S cercetm acum i partea din spatele pieei.
Drumul pe care am intrat prsindpiaa Saxe-Coburg contrasta cu
aceasta precum faa de verso-ul unui tablou. Era una dintre principalele
artere care duceau traficul oraului dinspre nord spre vest. oseaua era
blocat de uvoiul de comerciani care mergeau ncoace i-ncolo, n timp ce
pe trotuare miunau ruri-ruri trectorii grbii. Privind irul de magazine
i de spaii impuntoare pentru afaceri, cu greu realizam c acestea se
nvecinau cu piaa pustie, ncremenit pe care tocmai o prsisem.
Las-mi puin timp s observ locul, a spus Holmes, postndu-se ntr-
un col i privind de-a lungul cldirilor.Mi-ar plcea s-mi pot aminti
ordinea caselor de aici. E o meteahn de-a mea, s tiu exact cum arat
Londra. Aadar, aici este magazinul lui Mortimer, tutungiul, apoi
micaprvliecu ziare, filiala Coburg a Bncii Suburban, restaurantul
vegetarian i depozitul de atelaje McFarlane. Iar acum, doctore, am
terminat treaba, aa c a venit vremea s ne distrm. Un sandvi i o ceac
de cafea, apoi ne ndreptm spre trmul viorii, acolo unde totul este
parfum i delicatee, i armonie, i unde nu exist clieni rocai care s ne
contrarieze cu enigmele lor.
Prietenul meu era un muzician entuziast, el nsui fiind nu doar un
interpret desvrit, ci i un compozitor merituos. Toat dup-amiaza a stat
n fotoliu, cuprins de o complet fericire, dirijnd ncet cu degetele sale
lungi n ritmul muzicii, n timp ce faa sa blnd i zmbitore, cu ochii
languroi i vistori, era complet diferit de cea a lui Holmes detectivul,
Holmes neobositul, cel cu mintea ascuit, agentul criminalist gata de
munc dac v putei nchipui aa ceva. Personalitatea sa deosebit eraaa
cum deseori am crezut, rodul naturii sale duale, iar precizia sa extrem i
viclenia reprezentau, practic, o reacie mpotriva firii sale poetice i
contemplative care l acapara cteodat. Felul lui schimbtor de a fi l putea
purta de la oboseala extrem la energia debordant; i, dup cum bine
tiam, niciodat nu era mai teribil ca atunci cnd lenevea zile n ir n
fotoliul de acas, printre improvizaiile i crile sale. Dup care i venea
brusc pofta de vntoare, iar puterea sa genial de raionare se mbina
minunat cu intuiia, n aa fel nct cei neobinuii cu metodele sale ajung
38
s-l priveasc cu nedumerire, cci este att de diferit de muritorii de rnd.
Vzndu-l n acea dup-amiaz att de ptruns de muzic la St. Jamess
Hall, am simit c se apropiau vremuri grele pentru cei pe care i vna.
Probabil c vrei s mergi acas, doctore, nu-i aa? a remarcat n timp
ce ieeam.
Da, ar fi bine.
Eu mai am ceva de fcut vreme de cteva ore. Treaba asta din piaa
Coburg este ct se poate de serioas.
Ct de serioas?
O crim are nevoie de contemplare. Am toate motivele s cred c am
putea ajunge la timp ca s o mpiedicm. Dar astzi, fiind smbt, lucrurile
se complic i mai mult. Am nevoie de ajutorul tu la noapte.
La ce or?
La zece ar fi bine.
Voi fi n strada Baker la ora zece.
Foarte bine. Precum spuneam, doctore, s-ar putea s fie periculos,
aa c te rog s-i iei revolverul.
Mi-a fcut un semn de salut cu mna, s-a ntors pe clcie i, o clip mai
trziu, se fcuse nevzut n mulime.
Nu cred c sunt mai greu de cap dect vecinii mei, de exemplu, ns
ntotdeauna am fost complexat de faptul c raionamentul meu nu se ridic
la nlimea celui al lui Sherlock Holmes. n cazul de fa, auzisem i
vzusem exact aceleai lucruri ca i el, i totui din cuvintele lui era evident
c neleseselimpede nu numai ce se ntmplase, ci i ceea ce urma s se
ntmple, n timp ce mie ntreaga afacere mi se prea confuz i grotesc. n
timp ce mergeam spre locuina mea din Kensington, am reanalizat lucrurile,
ncepnd cu povestea extraordinar a copistului rocat i sfrind cu vizita
n piaa Saxe-Coburg, i cu cuvintele pe care Holmes mi le adresase la
desprire.
Care s fi fost, aadar, rostul acelei expediii nocturne i de ce trebuia s
iau revolverul cu mine? Unde urma s mergem, i ce aveam s facem acolo?
Holmes sugerase c acel asistent spn al cmtarului era un tip ieit din
comun un om care ar putea face un joc greu de neles. Am ncercat s
pun totul cap la cap, dar n cele din urm am renunat dezndjduit, lsnd
problema deoparte pn noaptea, cnd urma s primesc totui o explicaie.
Era nou i un sfert cnd am plecat de acas. Am traversat parcul, dup
care din strada Oxford am trecut sprestrada Baker. Dou birje ateptau la
u i, intrnd pe coridor, am auzit voci la etaj. Cnd am ajuns n odaia lui
Holmes, l-am gsit pe camaradul meu purtnd o discuie animat cu doi
brbai. Pe unul dintre ei l-am recunoscut ca fiind Peter Jones, agentul de
39
poliie, iar cellalt era un brbat nalt, osos, cu o min trist, care etala o
plrie foarte lucioas i o redingot de bun calitate.
Ha! Aadar, echipa este complet, a spus Holmes, ncheindu-se la
jachet i lundu-i bastonul din cuier. Watson, pe domnul Jones de la
Scotland Yard cred c-l cunoti,nu-i aa? D-mi voie s i-l prezint pe
domnul Merryweather, care ne va nsoi n aventura din aceast sear.
Iat c vnm din nou mpreun, doctore, a spus Jones dndu-i
importan. Prietenul acesta al nostru tie ca nimeni altul s organizeze
opnd. Tot ce-i dorete este un ogar btrn, care s-l ajute cnd vine
vremea s declaneze atacul.
Trag totui speran c vntoarea noastr nu se va ncheia cu
capturarea unei gte slbatice, a spus domnul Merryweather, posomort.
Poi avea deplin ncredere n domnul Holmes, a spus agentul de
poliie cu mndrie. Are metodele lui, care sunt, dac mi permite s le
numesc astfel, puin prea teoretice i fantastice, ns are fler de detectiv. Nu
exagerez dac spun c o dat sau de dou ori ca de exemplu n cazul
crimei din afacerea Sholto i a comorii din Agra a fost mai aproape de
adevr dect poliia.
Oh, dac aprecierea asta vine din partea dumitale, domnule Jones,
atunci este n regul, a spus strinul cu respect. Cu toate acestea,
mrturisesc c-mi lipsete jocul de cri. Este prima sear de smbt, dup
douzeci i apte de ani, cnd nu am parte de el.
Cred c vei realiza a intervenit Sherlock Holmes c n aceast
sear este la mijloc o miz mai mare dect ai avut parte vreodat, iar jocul
nostru va fi foarte captivant. n cazuldumitale, domnule Merryweather,
miza va fi de aproximativ treizeci de mii de lire sterline; iar n ceea ce te
privete pe dumneata, Jones, miza va fi omul pe care doreti de mult s pui
mna.
John Clay, criminalul, houl, sprgtorul i falsificatorul. Este tnr,
dar este cel mai bun n profesia sa, i in s-i pun ctuele mai mult dect n
cazul oricrui alt criminal din Londra. Este un om remarcabil, acest tnr
John Clay. Bunicul su a fost duce, iar el a studiat la Eton i Oxford. Are o
minte la fel de ireat ca i degetele sale iscusite i, dei am gsit semnele
lsate de el de fiecare dat, nu am reuit niciodat s-i dm de urm. Este
genul de infractor care sptmna aceasta d o spargere n Scoia, iar
sptmna viitoare strnge bani ca s construiasc un orfelinat n Cornwall.
Am fost pe urmele lui ani de zile, ns n-am reuit s-l prind pn acum.
Sper s am plcerea s i-l prezint disear. i eu am avut una sau
dou ntlniri cu John Clay i sunt de acord cu dumneata c este cel mai
bun n profesia lui. Acum ns, este trecut de ora zece, aa c ar fi bine s
40
plecm. Dac voi doi luai prima birj, Watson i cu mine v vom urma cu a
doua.
Pe drum, Sherlock Holmes nu a vorbit prea mult, prefernd s stea
relaxat n birj, fredonnd ariile ascultate dup-amiaz la St. Jamess Hall.
Am gonit printr-un labirint nesfrit de strzi luminate cu felinare cu gaz
pn cnd, ntr-un trziu, am ajuns pe strada Farrington.
Ne apropiem, a remarcat prietenul meu. Amicul nostru,
Merryweather, este director de banc, fiind direct interesat decaz. M-am
gndit c-ar fi bine s-l avem i pe Jones cu noi. Nu e biat ru, dei n
meseria lui este un imbecil notoriu. Are ns o calitate: este curajos ca un
buldog i la fel de tenace ca un homar cruia-i pic o prad n cleti. Iat,
am ajuns i suntem ateptai.
Ne aflam pe aceeai strad aglomerat pe unde trecuserm i diminea.
Birjele noastre s-au ndeprtat, iar noi, urmndu-l pe domnul
Merryweather, am strbtut un pasaj ngust i am intrat pe o u lateral
care ni s-a deschis n fa. Ne-am trezit pe un coridor strmt, care ducea
ctre o poart masiv din fier, la rndul ei deschis, de unde am
ajunslacteva trepte de piatr, care se terminau la alt poart ieit din
comun. Domnul Merryweather s-a oprit s aprind un felinar, apoi ne-a
condus printr-un pasaj ntunecat unde persista un miros de pmnti, dup
ce a deschis o a treia u,am ajuns cu toii ntr-o pivni uria, ticsit cu
lzi i cutii masive.
N-a zice c eti vulnerabil pe deasupra, i-a spus Holmes domnului
Merryweather, care inea ridicat felinarul, privindu-i interlocutorul.
i nici pe dedesubt, l-a asigurat acesta, lovind pavajul cu bastonul.
Doamne, sun a gol! a remarcat el cu surprindere.
M vd nevoit s te rog s fii mai discret! a spus Holmes pe un ton
sever. Ne-aipus deja n pericol expediia. Eti bun s te aezi pe una din
cutiile de colo i s nu mai intervii?
Cu un aer solemn, domnul Merryweather s-a cocoat pe o lad, afind o
expresie ofensat, n timp ce Holmes s-a aezat n genunchi i, cu ajutorul
felinarului i a unei lupe, a nceput s examineze fisurile dintre pietrele
pardoselii. Dup doar cteva secunde a prut s se fi lmurit asupra
situaiei, cci a srit n picioare, punndu-i ochelarii la loc n buzunar.
Avem la dispoziie cel puin o or a spus el , cci persoanele pe
care le ateptm nu pot aciona pn cnd bunul cmtar nu se duce la
culcare. Apoi ns, nu vor mai pierde niciun minut, cci, cu ct i termin
treaba mai repede, cu att au mai mult timp la dispoziie ca s dispar. Ne
aflm, doctore dup cum sunt convins c ai ghicit , n subsolul filialei
uneia dintre principalele bnci londoneze. Domnul Merryweather este
41
preedintele consiliului director i v va explica motivele pentru care cei
mai periculoi infractori din Londra ar fi interesai de aceast pivni.
Este vorba despre aurul nostru francez, a intervenit directorul,
vorbind n oapt. Am fost avertizai c n aceast noapte cineva va ncerca
s dea o spargere.
Aurul vostru francez?
Da. Am avut ocazia, acum cteva luni, s ne consolidm fondurile i
am mprumutat n acest scop treizeci de mii de napoleoni de la Banca
Franei. S-a dus vestea c nu am avut ocazia s despachetm banii, cares fie
pstrai aici,la subsol. Lada pe care stau, de exemplu, conine dou mii de
napoleoni ambalai ntre folii de plumb. Rezerva noastr de lingouri este
mult mai mare acum dect suma care se ine de obicei ntr-o sucursal a
unei bnci, iar directorii au avut ndoieli n privina siguranei depozitului
nostru.
ndoieli care s-au dovedit pe deplin justificate, a observat Holmes.
Acum ns, a venit vremea s punem planul la punct. M atept ca ntr-o or
lucrurile s se clarifice. ntre timp, domnule Merryweather, m tem c
trebuie s stingem felinarul.
i s stm pe ntuneric?
Din pcate, da. Adusesem cu mine un pachet de cri de joc,
gndindu-m c, fiind n patru, am putea juca o partid. Observ ns c
pregtirile adversarilor notri au mers att de departe, nct nu putem risca
s stm cu lumina aprins. Mai nti de toate, trebuie s ne stabilim locurile.
Avem de-a face cu persoane foarte ndrznee i, chiar dacle vom lua pe
nepregtite, ar putea s ne rneasc dac nu suntem ateni. Eu m voi posta
n spatele acestei lzi, iar voi ascundei-v n spatele celor de colo. Apoi,
cnd voi pune lumina pe ei, nconjurai-iimediat. Dac ncep s trag,
Watson, s nu ezii s i mputi.
Mi-am armat revolverul i l-am pus la ndemn, pe lada n spatele
creia m ascunsesem. Holmes a stins felinarul i am rmas cufundai n
ntuneric un ntuneric cum nu mai avusesem parte vreodat. Mirosul
metalului ncins ajungea pn la noi, asigurndu-ne parc de faptul c
lumina era nc acolo, gata s se reaprind la momentul potrivit. Cu nervii
ntini la maximum, atmosfera rece i umed de sub bolile ntunecate ale
pivniei mi se prea deprimant i apstoare.
Le rmne o singur cale de scpare, a spus Holmes n oapt. S-o ia
napoi prin cas i s ias n piaa Saxe-Coburg. Jones, sper c ai fcut ce te-
am rugat.
Am plasat un inspector i doi ageni la ua din fa.
42
n cazul acesta, le-am tiat toate cile de retragere. N-avem altceva
de fcut dect s ateptm n linite.
Ce greu mi s-a prut c a trecut timpul! Dei ateptarea a durat doar o
or i un sfert, am avut sentimentul c noaptea s-a sfrit i c se apropiau
zorii zilei. Minile i picioarele mi amoriser, cci mi-afost team s-mi
schimb poziia; cu toate acestea, nervii mei erau ntini la maximum, iar
auzul, att de ascuit, nct nu doar c puteam auzi respiraia uoar a
companionului meu, ci distinge chiar i respiraia profund a lui Jones i
oftatul directorului de banc. Din locul n care stteam, puteam privi peste
lad, spre pardoseal. Deodat, printre crpturile ei, am zrit o lumin.
La nceput, era doar o licrire vag care provenea de sub pietrele de
pavaj. Apoi s-a alungit, pn a devenit o linie galben, pentru ca n cele din
urm, fr niciun zgomot sau avertisment, s observ deschizndu-sen
pardoseal o fant luminoas, prin care s-a iit afar o mn alb, aproape
femeiasc. Pre de un minut sau poate ceva mai mult, mna s-a micat
ncoace i-ncolo pe podea, prnd s caute ceva. Apoi, s-a retras la fel de
repede precum apruse i totul s-a scufundat iar n ntuneric, cu excepia
licririi vagi dintre crpturile pardoselii de piatr.
Linitea a fost de scurt durat. Cu un sunet sinistru, ascuit, una dintre
pietrele albe, late, s-a ntors pe o parte, lsnd vederii o gaur ptrat, prin
care a iradiat la suprafa lumina unui felinar. Prin sprtur i-a fcut
apariia un cap tuns scurt de copilandru, care a nceput s priveasc cu
atenie de jur mprejur; apoi, punnd cte o mn pe fiecare parte a
deschizturii, tnrul s-a sltat pn la nivelul umerilor, apoi al taliei,
sprijinindu-i n cele din urm un genunchi pe margine. O clip mai trziu,
sttea ghemuit pe marginea deschizturii, ncercnd s-l trag afar i pe
complicele su, la fel de suplu i firav, cu chipul palid i o claie de pr rou.
E liber, a optit. Ai luat dalta i genile? Bravo, Scott! Hai sus, Archie,
s ne apucm de treab!
n clipa aceea, Sherlock Holmes a fcut un salt uria pn n dreptul
hoului, nfcndu-l de guler. Cellalt au plonjat napoi prin deschiztura
din pardoseal, i am putut auzi cum haina i-a fost sfiatde Jones, care a
ncercat s-l prind. O lumin scurt anit din eava unui revolver, ns
Holmes l-a lovit scurt pe agresor cu bastonul peste ncheietur, iar focul de
arm s-a descrcat n pardoseal.
Nu are rost s te opui, John Clay, a rostit Holmes pe un ton prietenos.
Nu ai nicio ans.
Vd, a rspuns cellalt, calm. Cred ns c prietenul meu este n
siguran, dei vd c ai rmas cu poalele hainei lui n mn.
Trei brbai care l ateapt de partea cealalt, la u, a spus Holmes.
43
Ah, atunci se pare c i-ai fcut treaba aa cum se cuvine. Trebuie s
te felicit.
i eu pe dumneata, a rspuns Holmes. Ideea cu Liga Rocailor a fost
inedit i foarte eficient.
i vei vedea prietenul imediat, a intervenit Jones. Este mai rapid
dect mine cnd e vorba s se strecoare coborrea prin guri. inei-l pn
m leg la ireturi.
Te avertizez: nu m atinge cu minile dumitale murdare, a spus
prizonierul n timp ce i se puneau ctuele. Poate c nu tii, ns prin venele
mele curge snge nobil. Binevoiete, te rog, s mi te adresezi cu domnule
i v rog.
Foarte bine, a chicotit Jones uitndu-se lung la el. Ei bine, domnule,
v rog, binevoii s urcm la etaj, de unde vom lua o birj care s o duc pe
altea sa la secia de poliie.
E mai bine, a rspuns John Clay pe un ton ct se poate de calm.
A fcut o plecciune ctre noi trei care rmseserm pe loc i a s-a
ndeprtat linitit, nsoit de ageni.
ntr-adevr, domnule Holmes a spus domnul Merryweather n timp
ce mergeam n urma lui prin subsol , nu tiu cum ar putea banca noastr
s-i mulumeasc sau s te rsplteasc. Fr ndoial c ai descoperit i ai
frnt cariera unuia dintre cei mai iscusii sprgtori de bnci pe care i-am
ntlnit n viaa mea.
Aveam de luat o revan n faa domnului John Clay, a spus Holmes.
Ct despre cazul n sine, am avut cteva cheltuieli pe care atept ca banca s
mi le returneze, dar una peste alta m simt pe deplin recompensat de
aceast experien unic n felul ei. Ca s nu mai vorbesc de acea poveste
remarcabil despre Liga Rocailor.

Vezi tu, Watson mi-a explicat el la primele ore ale dimineii, pe
cnd stteam la taifas n strada Baker, n faa unui pahar de whisky cu ap
mineral , mi s-a prutlimpede de la bun nceput care era scopul acestei
afaceri neobinuite cu LigaRocailor i copierea Enciclopediei: acest
cmtar nu prea inteligent trebuia inut departe de cas cteva ore pe zi. A
fost o stratagem stranie, ntr-adevr, ns mi-ar fi greu s identific o cale
mai eficient. Fr ndoial c metoda i-a fost sugerat minii ingenioase a
lui Clay de prul rou al complicelui su. Cele patru lire sterline pe
sptmn erau o ispit creiadomnul Wilson nu-i putea rezista, iar pentru
ei nu era mare lucru, de vreme ce inteau ctretot acel bnet din subsolul
bncii. Au dat un anun la ziar, unul dintre ticloi a nchiriat un birou
temporar, cellalt l-a invitat pe Wilson s aplice pentru acel post, i astfels-
44
au asiguratc brbatul va fi absent de acas n fiecare diminea. Cnd am
aflat c asistentul lui Wilson lucreaz pe jumtate de salariu, a fost evident
c avea un motiv ntemeiats fac asta.
Totui, cum i-ai dat seama careera acel motiv?
Dac n cas ar fi existat vreo femeie, a fi putut suspecta c la mijloc
era o simpl intrig amoroas. ns nici vorb de aa ceva. Cmtarulavea o
afacere mic, iar n cas nu putea exista nimic care s justifice pregtiri att
de complexe i cheltuieli att de mari. Prin urmare, miza era ceva ce se
gsea n afara casei. Ce putea fi? Mi-am amintit apoi depasiunea asistentului
pentru fotografie i de pretextul de care se folosea c s se nchid n
pivni. A, da, pivnia! Era ultimul indiciu de care aveam nevoie. Apoi am
fcut cercetri cu privire la acest asistent misterios i am aflat c aveam de-a
face cu unul dintre cei mai periculoi infractori din Londra. mi era limpede
c acolo, n pivni, punea ceva la cale ceva care l inea ocupat cteva ore
pe zi, vreme de cteva sptmni la rnd. Ce putea fi? m-am ntrebat eu
iari. Nu puteam bnui altceva dect c spa un tunel ctre alt cldire.
Cam asta tiam atunci cnd am mers mpreun s inspectm locul aciunii.
Te-ai artat surprins de faptul c am btut cu bastonul n pavaj. Nu eram
sigur dac pivnia se ntindea spre faa sau spre spatele casei. Nu era nspre
partea din fa. Apoi am sunat la u i, aa cum am sperat, a rspuns
asistentul. Am avut un schimb de cuvinte, ns niciunul din noi nu l-a privit
pe cellalt n ochi. Abia dac i-am vzut chipul. Altceva m interesa pe
mine: genunchii lui. Probabil c ai remarcat i tu ct de roi, ifonai i
ptai i erau pantalonii. Vorbeau de la sine despre nenumratele ore
petrecute cuspatul. Singurul punct care-mi mai rmsese de rezolvat era s
aflu ce anume cutau. Am dat ocol cldirii i,observnd c n continuarea
casei prietenului nostru se afla sediul unei filiale a Banca Suburban, am
simit c problema mea i gsise rezolvarea. Dup concert, cnd tu ai plecat
acas, am sunat la Scotland Yard i la preedintele consiliului director al
bncii, iar rezultatul l tii.
De unde ai tiut, totui, c urmau s dea lovitura azi-noapte? am
ntrebat.
Ei bine, faptul c biroul aa-zisei Ligifusese nchis nsemna c
pesprgtori nu-i mai interesa s-l in pe domnul Jabez Wilson la distan
cu alte cuvinte, terminaser tunelul. Era ns important s-l foloseasc
foarte repede, cci ar fi putut fi descoperit sau lingourile ar fi putut fi
transportate altundeva. Smbta le convenea mai mult dect orice alt zi,
cci aveau apoi la dispoziie dou zile ntregi ca s-i tearg urmele. Iat,
aadar, de ce m ateptam s acioneze azi-noapte.
45
Raionamentul tu este extraordinar, am exclamat, copleit de
admiraie. Faptele se nlnuiau, ntr-adevr, ns legturile dintre ele nu
erau deloc clare.
M-a salvat de plictiseal, mi-a rspuns, cscnd. Ah! Acum simt c se
apropie din nou. Vezi tu, mi petrec viaa ncercnd s scap de rutin, de o
existen tern. Iar aceste mici enigmemi sunt de mare ajutor.
Pe deasupra, eti i un adevrat binefctor al semenilor ti, i-am
rspuns.
A ridicat din umeri.
Ei bine, probabil c folosete la ceva, a remarcat el. Lhomme cest
rien, loeuvre cest tout
4
, dup cum i scria Gustave Flaubert lui George Sand.

4
Citatul original este: Lhomme nest rien, loeuvre tout (Omul nu este nimic, opera
este totul) (n. tr.).
46
AVENTURA III.
UN CAZ DE IDENTITATE
Dragul meu a spus Sherlock Holmes n timp ce stteam amndoi n
faa emineului aprins din locuina sa din strada Baker , n viaa noastr
exist mai multe fenomene ieite din comun dect toat ficiunea pe care ar
putea-o inventa mintea omului. Nu ne-am putea imagina una ca asta
pornind de la locuri comune ale existenei noastre. ns dac ne-am putea
lua zborul pe fereastra de colo inndu-ne de mn, s plutim peste acest
minunat ora, s dm uor la o parte acoperiurile i s tragem cu ochiul la
lucrurile stranii care se petrec n casele obinuite, la coincidenele ciudate,
la planurile, idealurile i minunatul ir de evenimente petrecute de-a lungul
generaiilor care duc la cele mai bizare rezultate , ficiunea cu concluziile
i convenienele sale ar deveni extrem de perimat i nerentabil.
i totui nu sunt prea convins de spusele tale, am rspuns. Cazurile
din pres, de exemplu, sunt n general destul de seci i comune. n
rapoartele poliiei,realismul este mpins la limit i totui rezultatul nu este,
trebuie s mrturisesc, nici fascinant i nici artistic.
O anumit selecie i discreie trebuie folosite n producerea acestui
efect realist, a remarcat Holmes. Cam asta se ncearc ntr-un raport al
poliiei, unde se pune mai mult accentul, probabil, pe mediocritatea
magistrailor dect pe detaliile ce pentru un observator conin esena vital
a ntregii probleme.
Am zmbit, dnd din cap.
Cred c neleg de ce gndeti astfel, i-am spus. Desigur, n calitatea
ta de sfetnic neoficial i ajutor al tuturor nedumeriilor de pe trei
continente, intri n contact cu tot felul de situaii bizare. Dar iat am
continuat eu, ridicnd ziarul de diminea de pe podea , te invit s facem
un test. S alegem un titlu la ntmplare. Cruzimea unui so fa de propria
soie. Este un articol de jumtate de coloan, dar cu toate acestea mi-e
familiar, dei nu l-am citit. Avem de-a face, bineneles, cu cealalt femeie,
cu butura, bruscarea, lovirea, vntile, sora comptimitoare sau
proprietara. Nici cel mai hain scriitor nu ar putea inventa ceva mai cumplit.
Dup prerea mea, ai ales un exemplu nefericit n sprijinul
demonstraiei tale, a spus Holmes, lund ziarul i aruncndu-i privirea pe
47
articol. Articolul se refer la divorul soilor Dundas i, din ntmplare, am
fost angajat s clarific cteva aspecte n legtur cu acest caz. Soul era
abstinent, nu a existat o alt femeie, iar comportamentul incriminat era
acela c avea obiceiul ca la fiecare mas s-i scoat proteza i s-o arunce n
direcia soiei lucru care, vei fi de acord cu mine, poate fi rodul imaginaiei
unui povestitor mediocru. Hai, doctore, ia de aici o doz de tutun i
recunoate c am marcat un punct cu exemplul ales de tine.
A scos o cutie aurit de tutun, cu un ametist mare pe centrul capacului:
un obiect luxos care contrasta cu felul su banal de a fi i cu viaa simpl pe
care o ducea, astfel nct nu m-am putut abine s nu comentez.
Ah, a spus el, am uitat c nu ne-am vzut de cteva sptmni bune.
Cutia este un cadou din partea regelui Boemiei, n semn de recunotin
pentru ajutorul pe care i l-am acordat n cazul Irene Adler.
i inelul? am ntrebat, artnd spre bijuteria cu briliant care i
strlucea pe deget.
L-am primit de la familia domnitoare a Olandei, nscazul n care i-
am ajutat este att de delicat, nct nu pot avea ncredere nici mcar n tine,
dei ai fost att de amabil s m sftuieti n cteva din cazurile mele.
Acum lucrezi la vreunul? am ntrebat cu interes.
Am n lucru vreo zece sau dousprezece, ns niciunul care s
prezinte un real interes. Sunt cazuri importante, s nu nelegi greit, ns
nu sunt deloc interesante. Exact cum ai auzit: mi-am dat seama c, de
obicei, merit s te apleci mai mult asupracazurilor neimportante,
analiznd legturile ascunse dintre cauz i efect ceea ce d, de altfel,
farmecul unei investigaii. Infraciunile grave tind s aib o rezolvare mai
simpl: n general, cu ct este mai gravdelictul, cu att este mai evident
motivul. n astfel de cazuri, cu excepia unei chestiuni destul de nclcite
care mi-a fost transmis din Marsilia, nu gseti nimic care s prezinte un
interes real. Cu toate acestea, se pare c voi obine ceva mai actrii ct de
curnd, cci persoana de colo pare s fie viitorul meu client. S m nel,
oare?
Vorbind, se ridicase de pe scaun i privea printre draperii spre strzile
Londrei, care se nfiau n aceleai nuane plicticoase, neutre,
dintotdeauna.
Uitndu-m peste umrul lui, am zrit pe trotuarul de vizavi o femeie
corpolent cu oetol grea de blan la gt i cu o pan roie mare la plria
cu boruri largi pe care o purta nclinat, tras peste urechi, asemenea unei
ducese cochete din Devonshire. De sub acea mrea panoplie trgea nervos
cu ochiul spre ferestrele noastre, ezitnd de bun seam, cci trupul i se
balansa nainte i napoi, iar degetele se jucau cu mnuile. Deodat,
48
zvcnind ca un sritor de la trambulin, a traversat strada n vitez, iar n
clipa urmtoare am putut auzi sunetul strident al soneriei.
Am vzut i altdat acest gen de manifestare, m-a lmurit Holmes,
aruncnd igara n focul din emineu. Balansul pe trotuar nseamn
ntotdeauna c la mijloc este o chestiune de amor. i-ar dori un sfat, ns nu
tie dac nu cumva problema ei este prea delicat ca s fie destinuit
altcuiva. De aici ncolo, putem face speculaii. Cnd cel care a greit este
brbatul, femeia nu ezit, iarcel mai adesea i manifest hotrrea
rupndu-mi firul de la sonerie. n cazul de fa ns, putem afirma c este
ntr-adevr o chestiune de amor, numai c femeia nu este att de furioas
pe ct este de uimit i ndurerat. Iat ns c sosete i ne va lmuri chiar
ea.
N-a apucat s termine ce avea de spus, cnd s-a auzit o btaie n u, iar
biatul de serviciu a intrat anunnd-o pe domnioara Mary Sutherland, n
timp ce n spatele su se contura deja silueta generoas a femeii. Sherlock
Holmes a ntmpinat-o cu curtoazia sa remarcabil i, nchiznd ua dup
ea, a invitat-o s se aeze pe un fotoliu. A studiat-o pre de un minut, aa
cum i sttea n obicei cnd avea un client nou.
Nu credei c, din cauza problemelor de vedere a ntrebat el , ar
trebui s nu mai batei att de mult la maina de scris?
Asta se ntmpla la nceput a rspuns ea , dar acum tiu
poziionarea fiecrei litere i nu trebuie s le mai caut cu privirea.
Apoi, realiznd bruscnelesul observaiei lui Holmes, i-a
privitinterlocutorul cu team i uimire:
M cunoatei, nu-i aa, domnule Holmes? a strigat ea. Altminteri,
cum ai putea ti toate aceste lucruri?
Nu v facei griji, a spus Holmes, rznd. Asta este menirea mea, s
tiu anumite lucruri. S spunem doar att: m-am antrenat s observ ceea ce
alii trec cu vederea. Dac n-ar fi aa, de ce ai veni s-mi cerei prerea?
Am venit, domnule, deoarece am auzit de dumneavoastr de la
doamna Etherege, pe al crei so l-ai gsit att de uor atunci cnd poliia i
toi ceilali renunaser definitiv s-l mai caute. Ah, domnule Holmes, mi
doresc s putei face la fel de mult i pentru mine. Nu sunt bogat, dar am
totui partea mea de rent de o sut pe an, n afar de suma pe care o ctig
scriind la main; credei-m ns c a renuna la tot doar ca s aflu ce s-a
ntmplat cu domnul Hosmer Angel.
De ce ai venit att de grabnic s-mi cerei ajutorul? a ntrebat
Sherlock Holmes, cu vrfurile degetelor mpreunate i cu privirea n tavan.
nc o dat, pe faa domnioarei Mary Sutherland s-a aternut uimirea.
49
Ei bine, da a spus ea , am plecat n grab de acas pentru cm-a
nfuriat uurina cu care dl. Windibank, tatl meu, trateaz lucrurile. Nu
voia s mearg nici la poliie i nici la dumneavoastr, nu fcea dect s
spun c nu s-a ntmplat nimic ru; aa c m-am nfuriat, mi-am luat
lucrurile i am venit imediat s v vd.
Tatl dumneavoastr a remarcat Holmes este tatl vitreg, desigur,
cci avei nume diferite.
Da, tatl meu vitreg. i spun tat, dei sun nostim, cci e cu numai
cinci ani i dou luni mai mare ca mine.
Mama dumneavoastr triete?
Da, desigur, mama triete i e sntoas. Nu am fost deloc ncntat,
domnule Holmes, cnd s-a mritat, la scurt vreme dup moartea tatlui, cu
un brbat cu aproape cincisprezece ani mai tnr dect ea. Tata era
instalator pe bulevardul Tottenham Court i a lsat n urm o afacere
profitabil, pe care mama a condus-o o vreme mpreun cu domnul Hardy,
supraveghetorul; ns cnd a aprut domnul Windibank, a insistat s-i
vnd afacerea, susinnd c el ctiga suficient pentru amndoi din
comerul cu vinuri. Au obinut patru mii apte sute de lire sterline, nici pe
departe ct ar fi obinut tata dac ar fi fost n via.
M ateptam s-l vd pe Sherlock Holmes iritat din cauza acestei
relatri incoerente;cnd colo, el asculta cu cea mai mare atenie.
Venitul de care pomeneai mai devreme a ntrebat el provine din
aceast afacere?
Ah, nu, domnule. Este o rentprimit motenire de la unchiul meu
Ned, din Auckland. Const ntr-un pachet de aciuni n Noua Zeeland, cu o
dobnd de 4,5 la sut. Suma total este de dou mii cinci sute de lire
sterline, ns eu pot beneficia doar de dobnd.
M intereseaz foarte mult cazul dumneavoastr, a spus Holmes. Din
moment ce beneficiai de aceast sum, la care se adaug ceea ce ctigai n
plus, cred c v permitei s cltorii i s v rsfai cum v poftete
inima. M gndesc c o tnr singur poate tri foarte bine din venitul de
aizeci de lire sterline.
A putea tri cu mult mai puin dect att, domnule Holmes, dar
sunt sigur c nelegei c, de vreme ce locuiesc n casa printeasc, nu
doresc s fiu o povar pentru ai mei, aa c se pot folosi i ei de aceti bani
att timp ct mai locuiesc acolo. Desigur, este doar ceva temporar. Dl.
Windibank ncaseaz dobnda care mi se cuvine o dat la patru luni i i-o
ncredineaz mamei, n timp ce eu m descurc destul de bine din banii
ctigai din dactilografiere. Primesc dou pence pe pagin, i de obicei
dactilografiez ntre cincisprezece i douzeci de pagini pe zi.
50
V-ai exprimat foarte clar punctul de vedere, a spus Holmes. Acesta
este prietenul meu, doctorul Watson, de fa cu care putei vorbi fr nicio
reinere. Acum, fii bun i spunei-ne ce legtur avei cu dl. Hosmer
Angel.
Domnioara Sutherland s-a mbujorat i s-a prins cu un gest nervos de
marginile jachetei.
L-am ntlnit prima oar la balul instalatorilor de gaze, a spus ea. Pe
vremea cnd tria tata, primea mereu invitaie; nici dup aceea nu ne-au
uitat, trimindu-le acum mamei. Domnul Windibank nu dorea s mergem
la bal. De fapt, el nu dorea s mergem nicieri. Se nfuria i dac voiam s
particip la o petrecere organizat la coala de duminic. De data aceasta
ns eram pornit s merg la bal, i a fi mers orice s-ar fi ntmplat; la urma
urmelor, ce drept are el s se opun? Spunea c nu se cuvine s am de-a face
cu genul de oameni care se adun la bal, cnd n realitate veneau acolo toi
prietenii tatei. Mai spunea c nu aveam nicio toalet potrivit pentru o
asemenea ocazie, cnd de fapt rochia mea purpurie aproape c nici n-am
scos-o din dulap. ntr-un final, cnd a neles c nu mi se mai putea opune,
a plecat n Frana cu afaceri, iar noi mama i cu mine ne-am dus la bal
nsoite de domnul Hardy, fostul nostru supraveghetor, unde l-am ntlnit
pe domnul Hosmer Angel.
Presupun, a spus Holmes, c atunci cnd domnul Windibank s-a
ntors din Frana, a fost foarte suprat c v-ai dus totui la bal.
Ei bine, s-a artat foarte ngduitor. A rs, mi aduc aminte, i a
ridicat din umeri, spunnd c nu are rost s i refuzi ceva unei femei, cci
pn la urm va face tot cum vrea ea.
neleg. La balul instalatorilor v-ai ntlnit, din cte neleg, cu un
domn pe nume Hosmer Angel.
Da, domnule. L-am ntlnit n acea noapte, iar a doua zi a sunat s
afle dac am ajuns acas n siguran, apoi ne-am ntlnit... adic, domnule
Holmes, am ieit s ne plimbm de dou ori. ns cnd s-a ntors tata,
domnul Hosmer Angel nu a mai putut veni n acea cas.
Nu?
Ei bine, v-am spus mai devreme c tatei nu-i plac asemenea lucruri.
Dac ar fi dup el, n-ar trebui s avemniciodat musafiri, obinuind s
spun c o femeie ar trebui s fie fericit n mijlocul familiei sale. ns o
femeie, cum i spuneam adesea mamei, are nevoie de propriul su cerc de
cunotine, iar eu nu mi-l formasem nc.
i domnul Hosmer Angel? N-a mai ncercat s v vad?
Ei bine, tata urma s plece din nou n Frana peste o sptmn, iar
Hosmer mi-a scris, spunndu-mi c ar fi mai sigur i mai bine pentru
51
amndoi s nu ne mai vedem pn la plecarea lui. n schimb, a propusca
ntre timp s ne trimitem scrisori, aa c a nceput s-mi scrie zilnic. Luam
scrisorile dimineaa, ceea ce nsemna c tata nu avea cum s afle de ele.
Erai logodit cu acest domn n acel moment?
Ah, da, domnule Holmes. Ne-am logodit dup prima noastr
plimbare. Hosmer... vreau s spun, dl. Angel... era casier la un birou de pe
strada Leadenhall, i...
Ce birou?
Aicivine partea cea mai rea, domnule Holmes: pur i simplu nu tiu.
Spunei-mi, atunci, unde locuia.
Dormea acolo.
Aadar, nu-i tii adresa?
Nu, cu excepia faptului c se afla pe strada Leadenhall.
Atunci, unde i trimiteai scrisorile?
La oficiul potal de pe strada Leadenhall, la post restant. Spunea c
dac i le-a fi trimis la birou, ar fi fost inta ironiilor celorlali angajai
pentru c primete scrisori de la o doamn. Eu i-am propus s i le bat la
main, aa cum le scria el pe ale lui, ns nu a fost de acord. Spunea c
atunci cnd le scriu de mn simte c vin de la mine, pe cnd dac le
dactilografiam era ca i cum ntre noi doi s-ar fi aflat maina de scris. V
dezvlui toate aceste detalii la care se gndea ca s v demonstrez ct de
ndrgostit era de mine, domnule Holmes.
ntr-adevr, a fost foarte sugestiv, a spus Holmes. De mult vreme
cred c aceste detalii sunt cele mai importante. V mai aducei aminte i
alte detalii despre domnul Hosmer Angel?
Era un brbat foarte timid, domnule Holmes. Prefera s ne plimbm
pe nserat mai degrab dect n plin zi, spunndc nu i place s fie
remarcat. Era foarte timid i galant. Chiar i vocea i era blajin. Avusese
probleme cu amigdalele n copilrie, aa mi-a spus, iar asta l-a lsat cu un
gt sensibil i cu o voce ezitant, optit. Era mereu bine mbrcat, curat i
elegant, dar avea privirea slab, la fel ca mine, i purta mereu ochelari de
soare.
Ei bine, i ce s-a ntmplat cnd domnul Windibank, tatl
dumneavoastr vitreg, s-a ntors din Frana?
Domnul Hosmer Angel a venit acas la mine i mi-a propus s ne
cstorim nainte de ntoarcerea tatlui meu. Era profund ndurerat i m-a
pus s jur cu mna pe Biblie c, orice s-ar ntmpla, i voi fi credincioas pe
veci. Mama e de prere c a avut dreptate s m pun s jur, acesta fiind un
semn al pasiunii cu care m iubete. tii, mama a fost de acord cu el de la
bun nceput i a zice c l-a plcut mai mult dect mine. Apoi, cnd am
52
discutat despre cstorie, am ntrebatce-o s spun tata; ns amndoi mi-
au spus s nu m gndesc pe moment la asta, ci s-i spun dup aceea, mama
asigurndu-m c se va ocupa ea ca lucrurile s fie n ordine cu el. Nu prea
mi-a plcut asta, domnule Holmes. ntr-adevr, mi se prea ciudat c
trebuie s-i cer permisiunea, cci este cu doar civa ani mai n vrst ca
mine; ns nu voiam s fac nimic pe ascuns, aa c i-am scris tatlui meu la
Bordeaux, unde avea birourile compania sa, numai c scrisoarea mi-a fost
returnat n dimineaa nunii.
Nu l-a mai prins acolo?
Nu, domnule, cci plecase spre Anglia chiar nainte de sosirea
scrisorii.
Ha! Ce ghinion. Nunta era aranjat, aadar, pentru vineri. Trebuia s
se in la biseric?
Da, domnule, dar ntr-un cadru restrns. Trebuia s fie la St. Saviour,
lng Kings Cross, apoi urma s lum masa la hotelul St. Pancras. Hosmer a
venit la noi acas cu o birj, dar cum eram deja dou persoane, am urcat n
ea eu i cu mama, n vreme ce el a chemat o trsur, singura care trecea
ntmpltor pe acolo. Am ajunsprima la biseric, iar cnd a sosit itrsura
lui, l-am ateptat s coboare, dar nu a fcut-o; cnd birjarul a cobort i s-a
uitat nuntru... nu era nimeni! Birjarul spune c nu-i poate nchipui ce se
ntmplase, cci l vzuse cu ochii lui urcndu-se. Toate acestea s-au
petrecut vinerea trecut, domnule Holmes, i de atunci nu l-am mai
vzut,n-am auzit nimic de eli nu mi-a mai dat niciun semn de via.
A zice c ai fost tratat foarte ru, a comentat Holmes.
Ah, nu, domnule! El este prea bun i prea blnd cas m prseascn
felul acesta. De ce, mi-ar mai fi spus atunci toat dimineaa c, orice s-ar
ntmpla, trebuie s-i fiu credincioas; i chiar ar aprea ceva neprevzut
care s ne despart, va trebui mereu s-mi amintesc c i-am fost sortit i
c, mai devreme sau mai trziu, el va veni s-i ia ceea ce-i era sortit. Mi s-a
prut straniu s-aud astfel de vorbe chiarn dimineaa nunii, nscele
ntmplate apoile dau un sens.
Cu siguran, aa este. Prerea dumneavoastr este c a fost victima
unei catastrofe neprevzute, nu-i aa?
Da, domnule. Cred c a presimit un pericol, altminteri ni mi-ar fi
vorbit astfel. i mai cred c presimirea lui s-a adeverit.
ns nu avei nici cea mai vag idee cu privire la ce i s-ar fi putut
ntmpla, nu-i aa?
Niciuna.
nc o ntrebare. Cum a reacionat mama dumneavoastr?
53
A fost furioas i a spus c nu mai trebuie s vorbesc niciodat despre
cele ntmplate.
i tatl dumneavoastr? I-ai povestit?
Da; i prea s cread, ca i mine, c s-a ntmplat ceva neprevzut i
c voi mai afla veti despre Hosmer. Zicea aa: ce interes ar putea avea
cineva s m aduc pn n pragul bisericii i s m prseasc acolo?
Acum, dac ar fi mprumutat bani de la mine, sau dac s-ar fi cstorit cu
mine ca s obin bani, s spunem c ar fi fost un motiv bun, ns Hosmer
era independent financiar i nu ar fi acceptat niciodat vreun ban de la
mine. i totui, ce s se fi ntmplat? De ce nu-mi scrie? Ah, simt c
nnebunesc de attea gnduri, pur i simplu nu pot dormi noaptea.
A scos o batist din manon i a nceput s ofteze din greu, ascunzndu-
i ochii.
Voi prelua acest caz de dragul dumneavoastr a spus Holmes,
ridicndu-se , i fr ndoial c vom ajunge la un rezultat. Lsai problema
n seama mea i de acum nainte nu v mai preocupai de ea. Ba chiar v-a
recomanda sfacei n aa fel nct domnul Hosmer Angel s v dispar din
minte, aa cum a disprut i el din viaa dumneavoastr.
Credei c-l voi mai vedea vreodat?
M tem c nu.
Dar ce s se fi ntmplat cu el?
Lsai aceast ntrebare n seama mea. M-ar ajuta dac mi-ai face o
descriere exact a lui i dac mi-ai pune la dispoziie scrisorile de la el.
I-am anunat dispariia n ultimul numr din SaturdaysChronicle, a
spus ea. Iat aici anunul i patru scrisori de la el.
Mulumesc. Adresa dumneavoastr?
Lyon Place nr. 31, Camberwell.
neleg c nu ai avut niciodat adresa domnului Angel. Unde se
desfoar afacerea tatlui dumneavoastr?
Cltorete pentru Westhouse & Marbank, importatorii vinului de
Bordeaux de pe strada Fenchurch.
Mulumesc. Mi-ai expus foarte clar problema. Lsai documentele
aici i amintii-v sfatul meu:considerai acest incident o carte nchis i nu-
i permitei s v afecteze viaa.
Suntei foarte amabil, domnule Holmes, dar nu pot face asta. Trebuie
s-i fiu fidel lui Hosmer. M va gsi pregtit cnd se va ntoarce.
n ciuda plriei sale ridicole, credina simpl a musafirei noastre avea
ceva nobil care ne strnea respectul. A lsat legtura de scrisori pe mas i a
plecat, cu promisiunea c va reveni ori de cte ori va fi chemat.
54
Sherlock Holmes a rmas tcut cteva minute, cu vrfurile degetelor
mpreunate, cu picioarele ntinse i cu privirea aintit n tavan. Apoi a luat
de pe etajer vechea sa pip din lut un fel de sfetnic intim al su i,
aprinznd-o, s-a lsat pe sptarul scaunului, ridicnd nori groi de fum
albstrui n jurul lui, n timp ce expresia de pe chipul su a devenit imobil.
O persoan destul de interesant, aceast doamn, a observat el n
cele din urm. O gsesc mai interesant dect problema ei, care, apropo,
este una destul de banal. Vei gsi n indexul meu un caz similar petrecut la
Andover n 77, precum i un altul asemntor anul trecut, la Haga. Orict
de veche ar fi tema, exist unul sau dou detalii absolut noi pentru mine.
Una peste alta, ntlnirea cu aceast femeie a fost plin de nvminte.
Mi s-a prut mie c ai adulmecat o afacere bun, ns nu mi-am dat
seama care ar putea fi aceasta, am remarcat.
Nu este invizibil, ci doar nebgat n seam, Watson. Nu ai tiut ce
anume s priveti, aa c ai pierdut ce era mai important. Nu te pot face s
nelegi importana mnecilor, sugestivitatea unghiei de la degetul mare sau
a concluziilor pe care lepoi trage privindu-i ireturile. S auzimce ai dedus
tu din nfiarea femeii? Descrie-mi.
Ei bine, avea o plrie de paie de culoarea ardeziei, cu boruri largi, de
care era prins o pan de un rou-crmiziu. Purta o jachet neagr, cu
mrgele negre cusute pe ea i un tiv ornamental,de asemenea negru. Rochia
era de un cafeniu nchis, cu plu purpuriu la gt i la mneci. Mnuile gri i
le inea atrnate de degetul arttor de la mna dreapt. Nu i-am observat
nclmintea. Purta o pereche discret de cercei de aur i prea c este
destul de nstrit.
Sherlock Holmes a btut uor din palme, chicotind.
Pe onoarea mea, Watson, te descurci minunat. Recunosc, tot ce ai
spus a fost corect. Este adevrat c ai omis tot ce era important, dar ai
intuiie n privina metodei i observi repede culorile. S nu te lains
niciodat condus de impresia general, dragul meu, ci concentreaz-te
asupra detaliilor. n cazul femeilor, de exemplu, nti de toate i privesc
mnecile. La un brbat, n schimb, poate c-ar fi mai bine s-i analizezi
genunchii pantalonilor. Dup cum ai observat, femeia de adineauri avea
mnecile tivite cu plu, un material foarte bun, care pstreaz urmele. Linia
dubl de deasupra ncheieturii partea cu caredactilografele apas pe
marginea mesei cnd bat la maina de scris era bine definit. Maina de
cusut manual las aceleai urme, ns numai pe mna stng, pe partea
opus degetului mare, nu ca n cazul nostru, pe partea mai lat a minii.
Apoi i-am privit chipul i, observnd urmele de ochelari de nas, m-am
55
hazardat s fac remarca despre privirea ei slab i scrisul la main, lucru
care a prut s o surprind.
La fel cum m-a surprins i pe mine.
Bine, dar era evident. Coborndu-mi privirea, am fost surprins s
observ c, dei botinele din picioare erau diferite, artau destul de
neobinuit: una prezenta un model destul de ters spre vrf, iar cealalt nu.
Din cinci bumbi, una era ncheiat la ultimii doi bumbi de jos, iar cealalt
la primul, al treilea i al cincilea. Acum, cnd vezi c o tnr mbrcat
ngrijit poart nclri ciudate, ncheiate doar pe jumtate, nu tragi
concluzia c a venit n grab?
i ce altceva ai mai remarcat? am ntrebat, interesat, ca de obicei, de
argumentele incisive ale prietenului meu.
Am observat n trecere c scrisese un bilet nainte de a pleca de acas,
dar a fcut-o abia dup ce se mbrcasede plecare. Ai vzut c mnua
dreapt avea o gaur pe degetul arttor, dar se pare c nu ai observat c i
mnua, i degetul erauptate cu cerneal violet. A scris n grab ceva,
nmuind prea adnc penia n climar. Se vede treaba c a scris biletul n
aceast diminea, altminteri semnul nu ar fi rmas ntiprit att de clar pe
deget. Este amuzant, dei elementar, Watson, ns acum trebuie s m
ntorc la treab. Te deranjeaz s-mi citeti anunul cu descrierea domnului
Hosmer Angel?
Am ridicat n lumin anunul tiprit.
Dat disprut spunea acesta din dimineaa zilei de 14, un domn pe
nume Hosmer Angel. De nlime medie; constituie solid, ten pal, pr
negru, o chelie mic n centru, musta i favorii negri, stufoi; ochelari de
soare, o uoar problem de vorbire. Ultima oar cnd a fost vzut purta o
redingot neagr cu faa de mtase, o vest neagr cu lan de aur pentru
ceas, pantaloni gri de tweedi ghete maro. Se tie c era angajat la un birou
de pe strada Leadenhall. Oricine poate da...
Este suficient, m-a ntrerupt Holmes. n privina scrisorilor, a
continuat, aruncndu-i privirea peste ele, sunt obinuite. Nu este absolut
niciun indiciu n ele, iar ntr-una d citate din Balzac. Exist totui un
amnunt n privina lor care fr ndoial c te va pune pe gnduri.
Sunt scrise la main, am remarcat.
Nu doar asta, ci i semntura este scris astfel. Privete la acest micu
Hosmer Angel de la sfrit. A fost trecut i o dat, ns nimic altceva n
afar de strada Leadenhall, lucru destul de vag. Acest amnunt despre
semntur este foarte sugestiv de fapt, l putem numi concludent.
n privina cui?
56
Dragul meu coleg, este posibil s nu remarci ce greu atrn acest
detaliu asupra cazului?
Nu pot spune c neleg altceva dect c individul se asigura astfel
c,n cazul n care ar fi fost acuzat de nclcarea promisiunilor, putea nega
c el este semnatarul scrisorilor.
Nu, nu aceasta este explicaia. Oricum, voi scrie dou scrisori, care
vor rezolva problema. Una este adresat unei companii din ora, cealalt
tatlui vitreg al tinerei doamne, dl. Windibank, cu rugmintea de a ne
ntlni aici mine sear, la ora ase. M bucur cnd putem rezolvacazurile
cu ajutorul rudelor de sex masculin. i acum, doctore, nu mai nimic de fcut
pn cnd nu vin rspunsurile la scrisori, aa c deocamdat putem lsa
aceast problem deoparte.
Aveam o mulime de motive s am ncredere n logica subtila
prietenului meu i n extraordinara sa energie de aciune, aa nct am fost
convins c uurina i sigurana cu care trata neobinuita enigm a clientei
sale se bazau pe o argumentaie solid. O singur dat tiu c a dat gre: n
cazul regelui din Boemia i a fotografiei lui Irene Adler; ns privind n urm
la straniul caz al Semnului celor Patru i la circumstanele ieite din comun
din dosarul Scarlet, neleg c eecul Adler a fost o ncurctur stranie pe
care nu a reuit s-o duc pn la capt.
L-am lsat trgnd din pipa sa de lut negru, cu convingerea c n seara
urmtoare, cnd urma s revin, avea s-mi dezvluie toate indiciile
referitoare laidentitatea mirelui disprut al domnioarei Mary Sutherland.
Un caz medical foarte gravmi ocupa mult timp n acea perioad, aa
ctoat ziua urmtoarenu m-am putu desprinde de la cptiul bolnavului.
Abia ctre ora ase m-am putut elibera i, srind ntr-o birj care m-a dus pe
strada Baker, m-am temut c voi ajunge prea trziu ca s asist la dezlegarea
misterului. L-am gsit pe Sherlock Holmes singur, pe jumtate adormit, cu
silueta sa subire ghemuit n fotoliu. Gamadiversificat de sticle i creuzete
i mirosul puternic de acid clorhidric mi-au indicat faptul c-i petrecuse
ziua cu experimentele de chimie la care inea att de mult.
Ei bine, ai rezolvat? l-am ntrebat cnd am intrat.
Da. Era bisulfat de barit.
Nu, nu, enigma! am strigat.
Ah, cazul! Am crezut c te referi la experimentul la care lucram. Nu a
fost nicioenigm, dei, aa cum spuneam i ieri, unele detalii sunt
interesante. Singurul dezavantaj este c, din pcate, nu cred s existe vreo
lege care s-l pedepseasc pe acel ticlos.
Aadar, cine era individul i de ce a a prsit-o pe domnioara
Sutherland?
57
ntrebarea nc mi struia pe buze, iar Holmes nc nu deschisese gura
s-mi rspund, cnd pe hol s-a auzit zgomot greu de pai, urmat de o
btaie n u.
Este tatl vitreg al fetei, domnul James Windibank, a spus Holmes.
Mi-a scris s m informeze c va veni la ora ase. Intr!
n odaie a intrat un brbat hotrt, de nlime medie, n jur de treizeci
de ani, proaspt ras, cu ten pal, cu o purtare afabil, insinuant i cu ochi
cenuii, ncnttori de ageri i de ptrunztori. Ne-a aruncat pe rndcte o
privire ntrebtoare, apoi i-a lsat jobenul lucios pe comod i, aplecndu-
se uor, s-a aezat pe cel mai apropiat scaun.
Bun seara, domnule James Windibank, a spus Holmes. Cred c
aceast scrisoare btut la main, n care mi confirmai ntlnirea de la ora
ase, este de la dumneavoastr, nu-i aa?
Da, domnule. M tem c am ntrziat puin, ns nu dispun pe de-a-
ntregul de timpul meu. mi pare ru c domnioara Sutherland v-a deranjat
cu problema aceea lipsit de importan, cu att mai mult cu ct eu, unul,
sunt de prere c rufele trebuie splate n familie. M-am mpotrivit venirii
sale aici, dar, dup cum probabil ai observat, este o persoannervoas,
impulsiv i nu greu de controlat atunci cnd i pune ceva n minte.
Desigur, nu am nimic cu dumneavoastr, cci nu avei legtur cu poliia,
ns nu este deloc plcut ca o problem de familie s fie rezolvat n afara
familiei. n plus, este o cheltuial inutil, cci m ntreb: cum oare ai putea
s dai de urma acestui Hosmer Angel?
Dimpotriv a spus Holmes cu voce joas , am toate motivele s
cred c am reuit s-l descopr pe domnul Hosmer Angel.
Surprins, domnul Windibank i-a scpat mnuile.
M bucur s aud asta, a spus.
Pare ciudat a continuat Holmes , ns o main de scris are la fel
de mult individualitate ca scrisul de mn. Dac nu avem de-a face cu
unele foarte noi, se poate spune foarte bine c nu exist dou maini de
scris identice. Unele litere sunt mai tocite ca altele, iar se imprim doar pe
jumtate. Acum, remarcai n acest bilet al dumneavoastr, domnule
Windibank, c peste fiecare liter E se imprim o dublur aproape
insesizabil, iar coada literei Rprezint un uor defect. Mai exist nc alte
paisprezece caracteristici, ns acestea dou sunt cele mai evidente.
La birou, toat corespondena este dactilografiatla maina de scris
respectiv, i fr ndoial c se uzeaz, a rspuns vizitatorul nostru,
aintindu-i asupra lui Holmes ochii si mici i scnteietori.
i acum, v voi arta ceva cu adevrat interesant, domnule
Windibank, a continuat Holmes. M gndesc s scriu ntr-una din aceste
58
zile o nou monografie despre maina de scris i legtura acesteia cu
cazurile de crim. Este un subiect asupra cruia mi-am ndreptat atenia n
urm ceva timp. Am aici patru scrisori care se presupune c provin de la
persoana disprut. Toate, btute la main. Pe fiecare din ele, nu numai c
E-ul este dublat i R-ul nu are coad, dar vei observa, dac vei vrea s
folosii lupa mea, c mai exist alte paisprezece caracteristici, la care am
fcut referire adineauri.
Domnul Windibank a srit de pe scaun i i-a luat plria.
Nu am timp de pierdut cu asemenea fantasmagorii, domnule
Holmes, a spus el. Dac l poi prinde, f-o, i anun-m cnd ai terminat.
Bineneles, a spus Holmes, ncuind ua. V anun, atunci, c l-am
prins!
Poftim! Cum aa? a strigat domnul Windibank, cu buzele devenite
brusc palide i privindu-l pe cellalt ca un oarece prins n capcan.
Ah, nu ine... chiar nu ine, a spus Holmes cu delicatee. Nu ai cum s
scapi, domnule Windibank. Este prea evident ce ai pus la cale i s tii c nu
mi-ai fcut un compliment cnd ai spus c este imposibil s rezolv aceast
problem,foarte simpl de altfel. Aa! Stai jos i hai s discutm.
Vizitatorul nostru s-a lsat s cad napoi pe scaun, cu o expresie
nspimntat pe chip i cu broboane mari de sudoare deasupra
sprncenelor.
Nu... nu pot fi acuzat de nimic, a biguit el.
M tem c nu, ntr-adevr. ns fie vorba-ntre noi, Windibank, a fost
cel mai crud, egoist i lipsit de inim iretlic pe care l-am vzut vreodat.
Acum, ngduie-mis prezint cursul evenimentelor i m poi contrazice
dac greesc.
Brbatul s-a chircit pe scaun, cu capul n piept:un om pur i simplu
drmat. Holmes i-a pus picioarele pe colul sobei i, cu minile n
buzunare, s-a lsat pe spate i a nceput s vorbeasc: prea c se adreseaz
mai degrab lui nsui, sau cel puin acesta era impresia mea.
Brbatul din cazul nostru a nceput Holmes s-a cstorit cu o
femeie mult mai n vrst dect el pentru bani, bucurndu-se apoi i de
banii fiicei acesteia, ct vreme tnra a locuit cu ei. Pentru o familie de
condiia lor, era o sum considerabil, iar o pierdere a rentei i-ar fi afectat
serios. Merita, aadar, efortul ca fiica s fie convins s rmn acas.
Tnra era amabil, afectuoas, aa c era evident c, datorit firii sale calde
i a venitul ei aa modest, cum era , nu avea s rmn singur mult
vreme. ns cstoria ei ar fi nsemnat, bineneles, pierderea sumei de o
sut de lire pe an; prin urmare,cum gsete tatl vitreg de cuviin s
prentmpine una ca asta? nti de toate, o oblig s-i petreac tot timpul
59
acas, interzicndu-i compania celor de vrsta ei. Curnd ns realizeaz c
nu este o soluie pe termen lung. Ea se revolt, insist asupra drepturilor ei
i, n final,l anun c are de gnd s participe la un anumit bal. Ce face
atunci inteligentul su tat? Gsete o soluie mai degrab raional. Cu
acordul i ajutorul soiei sale se deghizeaz, i ascunde ochii ptrunztori
n spatele unei perechi de ochelari de soare, i pune musta i favorii fali,
i schimb vocea cu una optit i, bazndu-se pe defectul de vedere al
fiicei lui, se d drept domnul Hosmer Angel, inndu-i astfel la distan pe
ceilali eventuali pretendeni.
A fost doar o glum la nceput, a gemut vizitatorul nostru. Nu ne-am
nchipuit c se va lsa dus de val.
Probabil c nu. Oricum ar fi, tnra era hotrt s continue i, tiind
c tatl ei era n Frana, nu a bnuit nicio clip c era victima unei farse. A
fost flatat de ateniile acestui domn, efectul fiind de propria mam, care i-
a exprimat limpede admiraia pentru el. Apoi, domnul Angel a nceput s-o
caute, cci era evident faptul c farsa trebuia continuat pn la obinerea
rezultatului scontat. Au existat cteva ntlniri i o logodn, care au avut ca
scop s-o mpiedice pe tnr s-i ntoarc atenia ctre alt pretendent. Dar
nelciunea nu putea continua la nesfrit. Aceste pretinse cltorii n
Frana deveneauderanjante. Trebuia ca aceast afacere s se sfreasc ntr-
o manier att de dramatic, nct s lase o impresie puternic n mintea
tinerei, n aa fel nct aceasta s fie excesiv de prevztoare cu orice alt
pretendent care ar fi putut aprea la un moment dat. De aici,toate acele
jurminte de fidelitate cu mna pe Biblie, toate acele aluzii la posibilitatea
de a se ntmpla ceva n dimineaa cstoriei. James Windibank i-a dorit ca
domnioara Sutherland s fie att de legat de Hosmer Angel i att de
nesigur de soarta sa, ncts nu-i mai doreasc alt brbat cel puin zece
ani de acum nainte. A dus-o pn la ua bisericii, apoi, pentru c nu putea
continua, a disprut folosind vechiul truc: a chemat o trsur, a urcat pe o
u i a cobort pe cealalt. Acesta cred c a fost irul evenimentelor,
domnule Windibank!
Ct timp vorbise Holmes, vizitatorul nostru i recptaseo parte din
sigurana de mai devreme: s-a ridicat de pe scaun afind rnjet de ghea
pe chipulsu palid.
Lucrurile ar putea sta astfel sau nu, domnule Holmes a spus , ns
dac eti att de perspicace pe ct se spune, ar trebui s-i dai seama c
dumneata eti cel care ncalci legea acum, nu eu. Nu am fcut nimic pentru
care a putea fi acuzat, dar ct vreme vei ine acea u ncuiat te expui
acuzaiei de atac i reinere ilegal.
60
Legea nu poate, dup cum spui, s te ating a comentat Holmes,
deschiznd larg ua , dei nu exist cineva care s merite mai mult ca
dumneata s fie pedepsit. Dac domnioara Sutherland are un frate sau un
prieten apropiat, ar trebui s pun s te biciuiasc. Pe legea mea a
continuat, nroindu-se la vederea zmbetului arogant de pe chipul
interlocutorului su , nu face parte din obligaiile fa de clienta mea, ns
aici te afli pe terenul meu de vntoare i cred c m voi servi...
A fcut doi pai spre biciuc, dar nainte de a o apuca s-a auzit un
zgomot precipitat de pai pe scri, apoi ua grea de la hol s-a izbit de perete
i de la fereastr l-am putut vedea pe domnul James Windibank lund-o la
sntoasa.
Ce ticlos cu snge rece! a spus Holmes, rznd, lsndu-se s cad
napoi pe scaun. Individul de adineauri va comite infraciune dup
infraciune, pn cnd va svri o fapt grav pentru care va sfri n
treang. A zice totui c, n anumite privine, acest caz a fost interesant.
Nu pot nelege pe deplin raionamentul tu, am remarcat.
Ei bine, a fost evident de la nceput c acest domn Hosmer Angel
trebuia s aib motive serioase pentru comportamentul su straniu, la fel
cum mi-a fost limpede c singurul care a profitat de pe urma acestui
incident era tatl vitreg. Apoi, faptul c cei doi brbai nu apreau niciodat
n acelai timp, ci unul aprea atunci cnd pleca cellalt, era foarte sugestiv.
La fel i ochelarii de soare i vocea neobinuit, ambele folosite la deghizare,
ca i mustile stufoase. Toate suspiciunile mele au fost confirmate de faptul
c i-a btut la main pn i semntura, cci scrisul lui de mn i era
tinerei att de cunoscut, nct ar fi existat pericolul s-l recunoasc.
Remarci, desigur, c toate aceste fapte izolate, laolalt cu cele neimportante,
ne conduc spre aceeai concluzie.
i cum le-ai verificat?
Odat ce l-am identificat, a fost uor s le pun cap la cap. Cunoteam
firma pentru care lucra acest om. Am analizat detaliile. Am eliminat apoi tot
ce putea fi rezultatul unei deghizri mustile, ochelarii, vocea, i am
trimis profilul rezultat la firm, rugndu-i s m informeze dac corespunde
descrierii vreunuia dintre angajaii lor. Observasem i particularitile
mainii de scris, aa c i-am trimis o scrisoare pe adresa de la serviciu,
rugndu-l s vin aici. Dup cum m ateptam, rspunsul su a fost
dactilografiat, scond la iveal aceleai defecte ale mainii de scris. Cu
aceeai pot a venit o scrisoare de la Westhouse&Marbank, firma de pe
strada Fenchurch, n care se spunea c descrierea mea corespunde n toate
privinele cu aceea a angajatului lor James Windibank. Voil tout!
i domnioara Sutherland?
61
Dac i spun, nu m va crede. Probabil c-i aminteti zicala persan:
Cei care fur un pui de tigru sunt ntr-un pericol la fel de mare ca cei care
dezamgesc o femeie.
62
AVENTURA IV
MISTERUL DIN VALEA BOSCOMBE
ntr-o diminea, eram cu soia mea la micul dejun, cnd slujnica a adus
o telegram. Era de la Sherlock Holmes:

Ai cteva zile libere la dispoziie? Tocmai am fost contactat din vestul
Angliei n legtur cu tragedia din valea Boscombe. A fi bucuros dac m-ai
nsoi. Aerul i peisajul sunt perfecte. Plecarea din Paddington la 11.15.

Ce spui, dragul meu? m-a ntrebat soia. Te duci?
Nu tiu ce s spun. Am destul de multe de fcut n aceste zile.
Ah, Anstruther i-ar putea ine locul fr probleme. Te vd cam palid
n ultima vreme. Cred c o schimbare i-ar face bine, ca s nu mai pomenesc
de faptul c te-au interesat ntotdeauna cazurile domnului Sherlock
Holmes.
A fi nerecunosctor dac a spune c nu, dac avem n vederect am
avut de ctigat datorit lor, am rspuns eu. ns dac m hotrsc s plec,
trebuie s-mi fac imediat bagajul, cci mai am doar o jumtate de or la
dispoziie.
Trebuie s admit c experiena cptat n tabra de supravieuire din
Afghanistan a avut totui un rezultat: m-a transformat ntr-un cltor gata
oricnd de plecare. Nevoile mele erau puine i simple, aa c n cel mai
scurt timp m aflam cu tot cu valiz ntr-o birj, gonind spre gara
Paddington. Sherlock Holmes mergea ncoace i-ncolo pe peron, iar silueta
sa nalt i costeliv prea chiar mai costeliv i mai nalt, datorit
pelerinei sale gri de cltorie i a cciulii strmte.
M bucur c ai venit, Watson, a spus el. Este foarte important pentru
mine s am pe cineva pe care m pot bizui cu adevrat. n asemenea situaii,
ajutorul localnicilor este ori nefolositor, ori prtinitor. Dac pstrezi cele
dou locuri din col, iau eu bilete.
Compartimentul a fost doar al nostru, din cauza teancului uria de ziare
pe care Holmes le adusese cu el. Le-a luat unul cte unul i le-a citit,
lundu-i notie i meditnd, pn cnd am trecut de Reading. Apoi, din
senin, le-a mototolit i le-a aruncat pe policioar.
63
Ai auzit ceva despre acest caz? m-a ntrebat.
Absolut nimic. Nu am mai citit un ziar de cteva zile.
Ziarele din Londra nu ofer prea multe amnunte. Le-am rsfoit pe
cele recente ca s aflu mai multe detalii. Din cte mi-am dat seama, se pare
c avem de-a face cu unul dintre acele cazuri aparent simple care n
realitate sunt foarte dificile.
Sun oarecum paradoxal.
Dar este perfect adevrat. Unicitatea unui cazeste aproape
ntotdeaunaechivalent cu un indiciu. Cu ct mai obinuit i mai
neinteresantpareun delict, cu att este mai dificil de rezolvat. n acest caz, s-
au formulat acuzaii serioase mpotriva fiului celui ucis.
Aadar, avem de rezolvat o crim?
Ei bine, aa se presupune. Nu iau nimic de bun pn nu am ocazia s
investighez personal cazul. i voi explica n cteva cuvinte cum stau
lucrurile, att ct am reuit eu s neleg.
Valea Boscombe se ntinde nu departe de Ross, n Herefordshire. Cel
mai mare proprietar de terenuri din zon este domnul John Turner, care a
fcut bani n Australia i s-a ntors acum civa ani n btrna noastr ar.
ntr-una din fermele deinute de el, cea din Hatherley, s-a stabilit domnului
Charles McCarthy, care, la rndul lui,i petrecuse o parte din via n
Australia. Brbaii s-au cunoscut n colonii, aa c nu era nimic neobinuit
n faptul c s-au statornicitatt de aproape unul de cellalt.
Turner era aparent mai bogat, aa c McCarthy i-a devenit chiria, cei
doi rmnnd totui n relaii bune, din cte se pare, cci erau vzui adesea
mpreun. McCarthy avea un fiu, un tnr de optsprezece ani, iar Turner o
singur fat, de aceeai vrst. Niciunuia din ei nu-i mai tria soia. Preau
s evite prezena familiilor tipic englezeti din mprejurimi, prefernd s
duc o via retras, dei amndoi McCarthy iubeau sportul i erau vzui
deseori la cursele din vecintate. McCarthy avea doi servitori un brbat i
o fat. Turner deinea un domeniu considerabil. Cam att am putut afla
despre cele dou familii. Acum, faptele.
Pe 3 iunie, lunea trecut adic, McCarthy a plecat de la ferma sa din
Hatherley n jurul orei trei dup-amiaz, ndreptndu-se spre iazul
Boscombe un ochi de ap format de rul care curge prin valea Boscombe.
De diminea fusese la Ross mpreun cu servitorul su, spunndu-i la un
moment dat acestuia c trebuia s se grbeasc, ntruct avea o ntlnire
important la ora trei. De la acea ntlnire ns nu s-a mai ntors n via.
De la ferma Hatherley pn la iazul Boscombe,distana nu e mai mare
de un sfert de mil, iardou persoane chiar l-au vzut trecnd ntr-acolo.
Unaeste o btrn al crei nume nu a fost menionat, iar cealalt este
64
William Crowder, un paznic de vntoare aflat n serviciul domnului
Turner. Ambii martori au afirmat c domnul McCarthy era nensoit.
Paznicul de vntoare a adugat faptul c, la cteva minute dup domnul
McCarthy l-a vzut mergnd n aceeai direcie pe fiul acestuia, domnul
James McCarthy, care inea n mn o arm. Nu s-a mai gndit la aceast
chestiune pn cnd a auzit de tragedie.
Cei doi McCarthy au fost vzui totui i dup ce paznicul de vntoare,
William Crowder, i-a pierdut din vedere. Iazul Boscombe este nconjurat de
o pdure deas, mrginit la rndul ei de un tpan cu iarb i stuf. O fat
de paisprezece ani, Patience Moran, fiica paznicului din valea Boscombe,
culegea la ora aceea flori n pdure. Ea a declarat c i-a vzut la marginea
pdurii, foarte aproape de lac,pe domnul McCarthy i pe fiul su,
carepreau implicai ntr-oceartaprins. L-a auzit pe domnul McCarthy
senior vorbindu-i foarte urt fiului su, vzndu-l apoipe acesta din urm
ridicnd mna, ca i cum se pregtea s-i loveasc tatl. nspimntat de
violena celor doi brbai, a alergat s-i spun mamei c-i lsase pe cei doi
McCarthy certndu-se lng iazul Boscombe i c se temea ca nu cumva cei
doi s se ncaiere. N-a apucat bine s-i termine povestea, c tnrul domn
McCarthy a venit ntr-un suflet la caban, spunnd c i-a gsit tatl mort n
pdure i cernd ajutorul paznicului. Era foarte agitat, nu mai avea nici
arma i nici plria, iar mna i mneca stng erau ptate de snge
proaspt. L-au urmat i au gsit cadavrul ntins n iarb, lng iaz. Prezenta
mai multe lovituri la cap, fcute cu un obiectcontondent, neascuit. S-a
constatat c rnile ar fi putut fi fcute cu patul armei fiului, care a fost gsit
tot n iarb, la mic distan de cadavru. n consecin, tnrul a fost
imediat arestat, primind mari verdictul de crim premeditat, pentru ca
miercuri s fie adus n faa magistrailor din Ross, care au naintat cazul
ctre jurai. Acestea sunt principale fapte, aa cum au fost ele prezentate
anchetatorilor i tribunalului.
Cu greu mi-a putea imagina un caz mai condamnabil, am remarcat.
Dac cineva se mai ndoia c dovezile circumstaniale pot duce la prinderea
unui criminal, iat dovada c aa ceva se poate ntmpla.
Dovezile circumstaniale reprezint indicii foarte neltoare, a
remarcat Holmes, gnditor. Par s confirme limpede o anumit ipotez,
ns dac schimbi doar puin modul lor de abordare, poi descoperi c
indic, ntr-o manier la fel de clar, ceva cu totul diferit. Trebuie s
recunosc, cu toate acestea, c dovezile din acest caz l incrimineaz pe tnr
i se prea poate ca el s fie ntr-adevr vinovatul. Sunt cteva persoane prin
mprejurimi, printre care i domnioara Turner, fiica proprietarului vecin,
care cred n nevinovia acestuia.Domnioara Turner l-a angajat pe
65
Lestrade, despre care i aminteti, desigur, c a soluionat cazul Scarlet.
Acesta s-a declarat destul de contrariat de caz, aa c mi-a cerut ajutorul;
prin urmare, iat de ce doi brbai de vrst mijlocie gonesc acum spre vest
cu cincizeci de mile pe or, n loc s-i savureze micul dejun acas.
M tem i-am spus c faptele sunt att de evidente, nct n cazul
acestei tragedii nu vei avea ctig de cauz.
Nimic nu este mai neltor ca faptele evidente, mi-a rspuns, rznd.
n plus, am putea avea ansa s descoperim cteva indicii evidente care s
nu fi fost la fel de vizibile pentru Lestrade. M cunoti prea bine ca s m
consideri un ludros atunci cnd spun c, indiferent dac-i voi demonta
sau nu teoria, o voi face cu acele mijloace pe care el nu este n stare s le
foloseasc, sau mcar s le neleag. Primul exemplu care mi vine n minte
este acela c fereastra dormitorului tu este pe partea dreapt: m ntreb
dac domnul Lestrade ar remarca un amnunt att de evident ca acesta.
Cum ai dedus una ca asta, Doamne, iart-m?
Dragul meu coleg, te cunosc bine. Cunosc rigurozitatea militar care
te caracterizeaz. Te brbiereti n fiecare diminea, iar n acest anotimp o
faci la lumina soarelui; ns din moment ce obrazul tu este brbierit din ce
n ce mai defectuos pe msur ce privirea mea se apropie de partea ta
stng, devenind de-a dreptul neglijent n zona maxilarului, mi este ct se
poate de limpede c acea parte este mai puin luminat dect cealalt. Nu-
mi pot imagina un om cu obiceiurile tale stricte privindu-se ntr-o lumin
egal ca intensitate i fiind satisfcut de un asemenea rezultat. Este doar un
exemplu banal de observaie i deducie, ns acestea sunt tehnicile mele
care sper s ne fie de ajutor n investigaia noastr. Exist unul sau dou
puncte minore care ne-au determinat s acceptm aceast anchet i pe
care merit s le lum n considerare.
Care?
Se pare c tnrul nu a fost arestat imediat, ci dup ntoarcerea la
ferma Hatherley. Pe urm, inspectorului de poliie care a venit s-l ridice i-a
rspuns c nu era surprins de veste i c primete ce merit.Aceast reacie
a avut efectul natural de a elimina orice urme de ndoial care ar fi putut
persista n mintea medicului legist.
A fost o mrturisire, am exclamat.
Nu, pentru c a fost urmat de susinerea nevinoviei.
Venind dup o asemenea serie de evenimente cumplite, a fost cel
puin o remarc dubioas.
Dimpotriv, a spus Holmes, este peticul de cer senin care se
ntrezreteprinmasa groas de nori. Orict de nevinovat ar fi, nu ar putea fi
att de ntru, nct s nu-i dea seama c toate circumstanele sunt
66
mpotriva lui. Dac ar fi prut surprins sau indignat atunci cnd a fost
arestat, a fi avut suspiciuni n privina comportamentului su, dat fiind
cmanifestrile de surprindere sau furie nu ar fi normale n mprejurrile
date, dei constituie cea mai bun atitudine pentru un intrigant. n schimb,
acceptarea deschis a situaiei l face s par nevinovat, sau cel puin un
brbat cu snge rece, hotrt. Ct despre remarca lui c primete ceea ce
merit, nu poate fi nici ea considerat anormal, dac ne gndim c a stat
lng cadavrul propriului tat, i c aici nu e nicio ndoial n acea ziua
aceea i-a uitat obligaiile filiale, aruncndu-i printelui su cuvinte grele i
chiar dup cum a declarat feticana a crei mrturisire este foarte
important ridicnd mna asupra lui ca i cum ar fi vrut s-l loveasc.
Reprourile pe care i le face i cina care rzbate din remarca mi par mai
degrab semnele unei mini sntoase, dect ale unei persoane vinovate.
Am scuturat din cap.
Muli oameni au fost spnzurai pe baza unor dovezi mult mai
fragile, am remarcat.
ntr-adevr. Dar i muli au fost spnzurai nevinovai.
Care sunt argumentele n favoarea tnrului n acest caz?
Nu are, m tem, prea multe n favoarea sa, dei sunt unul sau dou
lucruri foarte sugestive. Le gseti aici, i poi citi i singur.
A luat unul dintre ziare locale din Herefordshire i, ntorcnd pagina,
mi-a indicat un paragraf n care nefericitul tnr spunea varianta sa despre
cele ntmplate. M-am aezat n colul caletii i am nceput s citesc cu
atenie:

Domnul James McCarthy, fiul celui decedat, a fost chemat i a dat
urmtoarea declaraie: Am fost plecat n Bristol pentru trei zile i tocmai
m ntorsesem n dimineaa zilei de 3, lunea trecut. Tatl meu nu era acas
cnd am sosit, i am fost informat de menajer c a plecat spre Ross cu John
Cobb, rndaul nostru. La scurt timp dup ntoarcerea mea, am auzit
zgomot de roi n curte: era brica lui. Uitndu-m pe fereastr, l-am vzut
cobornd repede i ieind n mare grab din curte, ns nu mi-am dat seama
ncotro o apucase. Mi-am luat arma i am plecat spre iazul Boscombe, cu
gnd s vizitez cresctoria de iepuri care se afl pe cealalt parte a malului.
Pe drum, l-am vzut William Crowder, paznicul terenului de vntoare, aa
cum de altfel adeclarati el; i totui, trebuie s spun c acesta se neal
atunci cnd declar c-mi urmream tatl. Nu tiam c se afl n faa mea.
Cnd mai aveam o sut de metripn la iaz am auzit un strigt:
Cooee!;acesta era un semnal obinuit stabilit ntre mine i tatl meu. M-
am grbit s-l ajung i l-am gsit pe malul iazului. Prea surprins s m
67
vad, ba chiari m-a ntrebat pe un ton destul de dur ce cutam acolo. n
conversaia care a urmat s-au spus cuvinte dure i aproape c s-a ajuns la
lovituri, cci tatl meu era un om foarte violent. Vznd c patima sa
devenise practic de nestpnit, l-am lsat acolo i m-am ntors spre ferma
Hatherley. Nu am parcurs mai mult de o sut cinci zeci de metri, cnd am
auzit n spatele meu un urlet cumplit. M-am grbit napoii l-am gsit pe
tata ntins pe iarb, respirnd greu, prezentnd o lovitur puternic la cap.
Am aruncat arma ct colo i l-am inut n brae, dar aproape imediat i-a dat
duhul. Am rmas n genunchi lng el prede cteva minute, apoi am plecat
spre cabana domnului Turner, cea mai apropiat de locul ntmplrii,
pentru a-i cere ajutorul. N-am zrit pe nimeni lng tata cnd m-am ntors,
aa c nu am idee cum a cptat celelalte rni. Nu era o persoan foarte
popular, fiind destul de rece i cu un comportament distant, ns din cte
tiu, nu avea dumani care s-i doreasc moartea. Mai multe nu tiu.
Anchetatorul: Tatl dvs. a apucat s v spun ceva nainte s moar?
Martorul: A mormit cteva cuvinte, dar nu am prins dect ceva despre
un oarece
5
.
Anchetatorul: Ce ai neles din asta?
Martorul: Nu avea niciun neles pentru mine. Am crezut c delireaz.
Anchetatorul: Din ce motiv a izbucnit acea ceart cu tatl
dumneavoastr?
Martorul: Prefer s nu rspund.
Anchetatorul: M tem c trebuie s insist.
Martorul: mi este pur i simplu cu neputin s v rspund. V asigur
c nu are nimic de-a face cu tragedia cumplit care a urmat.
Anchetatorul: Aceasta o va decide Curtea. Nu cred c trebuie s insist
asupra faptului c refuzul de a rspunde va prejudicia considerabil cazul.
Martorul: i totui, m vd nevoit s refuz.
Anchetatorul: S neleg c acel strigt, Cooee, era un semnal convenit
cu tatl dumneavoastr?
Martorul: Da.
Anchetatorul: Cum se face, atunci, c a strigat nainte s v vad, ba
chiar nainte s afle c v-ai ntors de la Bristol?
Martorul (foarte confuz): Nu tiu.
Un jurat: Cnd aiauzit urletul i v-ai ntors, gsindu-l rnit de moarte,
nu ai vzut nimic care s v trezeasc suspiciuni?
Martorul: Nimic clar.
Anchetatorul: Ce vrei s spunei?

5
Rat, n limba englez (n. tr.).
68
Martorul: Eram att deconfuz i de nelinitit, nct am traversat
cmpul n fuga cea mare, nereuind s m gndesc la altceva dect la tatl
meu. Cu toate acestea, am avut impresia c am trecut pe lng ceva aruncat
la pmnt, n stnga mea. O pat cenuie un fel de hain sau poate un
pled. Cnd m-am ridicat de lng tatl meu am cutat-o cu privirea de jur
mprejur, ns dispruse.
Vrei s spunei c a disprut nainte s plecai dup ajutor?
Da, dispruse.
i nu tii ce anume era?
Nu, am avut doar senzaia c se afla ceva n locul acela.
Ct de departe de cadavru?
n jur dezece metri.
i la ce distan de marginea pdurii?
Cam aceeai.
Cu alte cuvinte, a disprut n timp ce dumneavoastr v aflai la zece
metri de ea?
Da, dar stteam cu spatele n direcia aceea.
Declaraia aceasta ncheie examinarea martorului.

Observ am spus ridicndu-mi privirea din ziar c anchetatorul, n
remarca sa final, a fost destul de aspru cu tnrul McCarthy.Atrage atenia
i pe bun dreptate , asupra unor discrepane: faptul c tatl su l-a
strigat nainte de a-l vedea, refuzul de a oferi detalii desprecearta dintre cei
doi i meniunea inexplicabil asupra ultimelor cuvinte ale tatlui su.
Toate acestea sunt, dup cum pomenete i anchetatorul, mpotriva fiului.
Holmes a rs ncetior, ntinzndu-se pe scaunul cu arcuri.
Nici tu, nici anchetatorul a comentat el , nu reuii s remarcai
cele mai puternice puncte n favoarea tnrului. Nu realizezi oare c bal
credit cu prea mult imaginaie, ba cu prea puin? Prea puin, pentru c
nu a inventat un motiv de ceart suficient de credibil nct s ctige
simpatia juriului; prea mult, pentru c a trecut de la propriile probleme de
contiin la cuvinteleatt de ieite din comun ale muribundului, care
spunea ceva despre un oarece, ca s nu mai pomenesc de incidentul cu
haina care a disprut. Nu, domnule, eu abordez acest caz plecnd de la
premisa c acest tnr spune adevrul, apoi vom vedea unde ne conduce
aceast ipotez. Acum ns, mi voi vedea deediiamea de buzunar din
Petrarca, iar despre acest caz nu voi mai scoate niciun cuvnt pn cnd
ajungem la locul faptei. Vom lua masa la Swindon i sper s ajungem acolo
n douzeci de minute.
69
Era aproape ora patru cnd, ntr-un final, dup ce am traversat frumoasa
vale Stroud i ncnttorul ru Severn, am ajuns n cochetul orel Ross. Un
brbat usciv, cu privire viclean ca de dihor, ne atepta pe peron. n ciuda
hainei sale maronii i a nclrilor de piele pe care le purta din respect
pentru mprejurimile rustice, nu am avut nicio problem n a-l recunoate
pe Lestrade, de la Scotland Yard. Ne-a condus la Hereford Arms, unde ne
rezervase o camer.
Am cerut o trsur, a spus Lestrade pe cnd stteam toi trei la o
ceac de ceai. i cunosc stilul energic de lucru i tiu c nu vei fi mulumit
pn nu vei cerceta locul crimei.
Drgu din partea ta iiau cele spuse de tine ca un compliment, a
rspuns Holmes. Este o chestiune de presiune atmosferic.
Lestrade l-a privit mirat.
Nu prea neleg, a spus el.
Ce spune barometrul? Douzeci-nou, vd. Nu bate vntul i nu e
niciun nor pe cer. Am o cutie cu igri care se cer fumate, iar canapeaua de
aici este mult mai confortabil dect cele din alte hoteluri. Nu cred c voi
folosi acea trsur n aceast sear.
Lestrade a rs cu indulgen.
Fr ndoial c i-ai format o prere din ziare, a spus el. Cazul este
clar i cu ct trece timpul, cu att devine i mai clar. Cu toate acestea,
nimeni nu poate refuza o doamn, i nc una cu o voin att de ferm. A
auzit de tine i ar vrea s-i afle prerea, dei i-am repetat de mai multe ori
c nu poi face mai mult dect am fcut deja eu. Iat ns c trsura sa a tras
n faa intrrii.
Nu a apucat s mai spun i altceva, cci n antreu a intrat val-vrtej cea
mai drgu femeie pe care am vzut-o vreodat. Ochii de culoarea
viorelelor pur i simplu strluceau, buzele ntredeschise erau frumos
conturate, obrajii i erau rozalii, i radia din toat fiina sa o emoie
copleitoare i mult ngrijorare.
Ah, domnule Sherlock Holmes! a strigat ea, privind cnd la mine,
cnd la el, pentru ca, ntr-un final, cu intuiia specific femeilor, s se
opreasc cu privirea asupra companionului meu. M bucur c ai venit. Am
venit special s v vorbesc. tiu c James nu e vinovat. O tiu i a vrea s fii
i dumneavoastr convins de asta. S nu v ndoii vreodat. Ne tim de
mici copii i i cunosc pcatele ca nimeni altcineva; credei-m ns, are un
suflet prea bun ca s fac ru fie i unei mute. Acuzaia care i se aduce le
pare absurd tuturor celor care-l cunosc cu adevrat.
Sper s l putem elibera, domnioar Turner, a spus Sherlock Holmes.
De un lucru v rog s nu v ndoii: voi face tot ce mi st n puteri.
70
Ai citit ce dovezi s-au adus n sprijinul acuzaiei, nu-i aa? Spunei-
mi, ai tras vreo concluzie? Nu vedei nicio porti de scpare, vreo eroare?
Nu credei i dumneavoastr c este nevinovat?
Cred c este foarte posibil ca lucrurile s stea astfel.
Ai vzut? a strigat, dndu-i capul pe spate i privindu-l sfidtor pe
Lestrade. Ai auzit, nu-i aa?Asta mi d sperane.
Lestrade a ridicat din umeri.
M tem c partenerul meu s-a grbit cu concluziile, a spus el.
Dar are dreptate. Ah! tiu c care dreptate. Nu James a fcut-o. Ct
despre cearta cu tatl su, sunt sigur c nu vrea s vorbeasc despre asta
pentru c disputa se referea la mine.
Cum aa? a ntrebat Holmes.
Nu este momentul potrivit pentru secrete, nu-i aa? James i tatl su
au discutat deseori n contradictoriu referitor la mine. Domnul McCarthy
dorea foarte mult s ne cstorim. James i cu mine ne-am iubit
ntotdeauna ca fraii; desigur ns c el este tnr i nu are mare experien
n via, i... i... ei bine, mi se pare normal s nu-i doreasc una ca asta.
Prin urmare, se iscau adesea certuri i sunt sigur c altercaia de la iaz a
pornit de la acelai subiect.
i tatl dumneavoastr? a ntrebat Holmes. Era de acord cu
cstoria?
Nu, i el era mpotriv. Nimeni, n afar de domnul McCarthy, nu era
de acord.
Pe faa tinerei a trecut o umbr de roea n timp ce Holmes a
continuat s-o priveasc ntrebtor.
V mulumesc pentru aceast informaie, a spus el. Dac voi suna n
prealabil, credei c m-a putea ntlni mine cu tatl dumneavoastr?
M tem c doctorul nu va fi de acord.
Doctorul?
Da, nu tii? De civa ani buni, bietul tata i-a cam pierdut vlaga, ns
aceast ntmplare l-a drmat complet. A czut la pat, iar doctorul Willows
spune c a ajuns o epav i c sistemul su nervos este serios zdruncinat.
Domul McCarthy este singurul care l cunotea pe tata nc de pe vremea
cnd i fceau veacul n inutul Victoria.
Aha! n Victoria! Acesta este un amnunt important.
Da, la minele de aur.
Exact, la minele de aur unde, din cte am neles, domnul Turner a
fcut o avere.
Da, ntr-adevr.
V mulumesc, domnioar Turner. Mi-ai fost de un real ajutor.
71
Ne vom ntlni mine ca s-mi spunei ce veti noi avei. Fr
ndoial c vei face un drum la nchisoare ca s v ntlnii cu James. Ah,
da, cnd ajungei acolo, v rog s-i spunei c eu cred din tot sufletul n
nevinovia lui.
Aa voi face, domnioar Turner.
Acum ns, trebuie s m ntorc acas, cci tata este foarte bolnav i
mi simte foarte mult lipsa atunci cnd sunt plecat. La revedere i Domnul
s v ajute.
A prsit hotelul cu aceeai grab cu care intrase: cteva clipe mai
trziu, am auzit roile trsurii vuind pe caldarm.
M dezguti, Holmes, a spus Lestrade indignat, dup cteva minute
de tcere. Ce rost avea s strneti sperane dearte? Nici eu nu sunt genul
de persoan care s se implice emoional n cazurile sale, ns ce ai fcut tu
se numete cruzime.
Cred c tiu cum l pot ajuta pe James McCarthy, a spus Holmes. i s-
a eliberatpermisul devizit la nchisoare?
Da, dar este valabil numai pentru noi doi.
Atunci m-am rzgndit cu privire la ieirea pe teren. Avem timp s
prindem trenul spre Hereford,ca s ne vedem cu acuzatul n seara asta?
Mai mult dect suficient.
Atunci, s mergem. Watson, m tem c i se va prea o venicie, dar
n realitate voi lipsi doar cteva ore.
I-am nsoit la gar, apoi am hoinrit pe strzile orelului, pentru ca
ntr-un final s m ntorc la hotel, unde m-am ntins pe canapeaua din
camer, ncercnd s citesc un roman. Intriga era att de subire n
comparaie cu misterul adnc prin care bjbiam Holmes i cu mine, nct
gndurile mi fugeau mereu de la aciune la faptele reale. Am aruncat cartea
ct colo i am nceput s analizez evenimentele de peste zi. Presupunnd c
povestea acestui tnr nefericit era pe de-a-ntregul adevrat, m ntrebam
ce lucru diavolesc, ce calamitate extraordinar i neprevzut s-ar fi putut
ntmpla ntre momentul despririi de tatl su i cel n care, atras napoi
de strigte sale, s-a repezit napoi, n poian.Fr doar i poate c se
petrecuse ceva ngrozitor. ns ce anume? Nu exista oare posibilitatea ca
instinctele mele de medic s descopere anumite indicii pornind de la natura
rnilor?
Am sunat la recepie, cernd s mi se aduc ziarul local cu relatarea
integral a anchetei. n depoziia chirurgului se afirma c treimea
posterioar a osului parietal stng i jumtatea stng a osului occipital
fuseser zdrobite de o lovitur puternic produs cu o arm contondent,
neascuit. Am marcat locul pe propria mea east. Evident, o asemenea
72
lovitur trebuie s fi venit din spate. Acest aspect era ntr-o oarecare msur
n favoarea inculpatului, cci atunci cnd fusese vzut certndu-se cu tatl
su, era poziionat n faa acestuia. Cu toate acestea, nu conta prea mult,
cci btrnul s-ar fi putut ntoarce cu spatele la el n momentele
premergtoare loviturii. Oricum, merita s-i atrag atenia lui Holmes asupra
acestei descoperiri. Apoi, muribundul a pomenit ceva de un oarece. Ce
putea s nsemne asta? Am exclus posibilitatea ca muribundul s fi delirat.
n general, cineva care moare ca urmare a unei lovituriviolente nu delireaz.
Nu, cel mai probabil ncercase s explice ce se petrecuse. Totui, ce dorise s
spun? Mi-am frmntat mintea n zadar ncercnd s gsesc o posibil
explicaie. Apoi, incidentul cu acea hain gri zrit n treact de tnrul
McCarthy. Dac era adevrat c ucigaul i pierduse haina probabil
pardesiul fugind de la locul faptei, nsemna c dovedise apoi un curaj
nebunesc ntorcndu-se dup ea cndtnrulsttea ngenuncheat lng tatl
su, chiar dac acesta se gsea cu spatele la el. Prea multeenigme i situaii
improbabile n acest caz! Nu m miram de prerea lui Lestrade, ns aveam
att de mult ncredere n intuiia lui Sherlock Holmes, nct nu-mi puteam
pierde sperana, cu att mai mult cu ct fiecare nou amnunt prea s-i
ntreasc convingerea asupra nevinoviei tnrului McCarthy.
Se fcuse trziu cnd Sherlock Holmes s-a ntors la hotel. A venit singur,
cci Lestrade rmsese la locuina sa din ora.
Barometrul este nc foarte ridicat, a remarcat, aezndu-se. Este
important s nu plou nainte ca noi s ajungem la locul faptei. Pe de alt
parte, ar trebui s fiu n deplintatea forelor pentru o treab ca asta, i nu
doresc s o fac atunci cnd sunt epuizat dup o cltorie att de lung. L-
am vzut pe tnrul McCarthy.
i ce ai aflat nou?
Nimic.
Nicio lmurire?
Absolut nimic. nclinam s cred la un moment dat c tie numele
ucigaului,dar l acoper, ns acum sunt convins c este la fel de consternat
ca toi ceilali. Nu e un tnr prea ager la minte, dei este plcut privirii i,
trebuie s recunosc, inimos.
Nu-i pot totui admira gusturile am remarcat , dac refuzul su de
a se cstori cu o tnr ncnttoare ca domnioara Turner este real.
Ah, aici avem o poveste destul de dureroas. Tnrul nostru este
ndrgostit nebunete de ea, ns acum vreo doi ani, pe cnd era nc un
bieandru i nainte s o cunoasc cu adevrat, dat fiind c ea fusese
trimis la o coal-internat vreme de cinci ani , ce crezi face, ntrul?
Selas prins n mrejele unei osptriedin Bristol, cstorindu-se civil cu ea.
73
Nimeni nu-i tie taina, dar ipoi uor nchipuice dram sfietoare tria:
era ocrt pentru c refuza s-i realizeze un vis pentru carede fapt i-ar fi
dat viaa ca s i se mplineasc, ns tia c aa ceva era cu neputin. Iat de
ce i atunci, la ultima disput cu tatl su, care i cerea din nou s se nsoare
cu domnioara Turner, ncepuse s gesticuleze cu braele n aer. Pe de alt
parte, i era cu neputin s se ntrein singur, iar tatl su, care era
unbrbataspru din toate punctele de vedere, l-ar fi renegat dac ar fi aflat
adevrul. Cu osptria, soia sa, i-a petrecut ultimele trei zile la Bristol,
ns tatl su nu a bnuit nimic. Noteaz acest aspect. Este foarte
important. ns nu tot ce ncepe ru se terminla fel de ru: aflnd din ziare
c tnrul nostruse afl sub acuzaie, avnd toate ansele s fie spnzurat,
osptria noastr i-a scris c a renunat definitiv la el, informndu-l c are
deja un so n portul Bermuda, aa c ntre ei doi nu mai exist nicio
legtur. Cred c aceast veste a avut darul s-l consoleze pe tnrul
McCarthy pentru cele ndurate n ultimul timp.
Atunci, dac el este nevinovat, cine s fi fost asasinul?
Ah! Cine? i atrag atenia n mod special asupra dou aspecte ale
cazului nostru. Primul este acela c brbatul ucis avea ntlnire la iaz cu
cineva care nu putea fi biatul su, dat fiind c acesta era plecat i nu tia
cnd se va ntoarce. Al doilea este faptul cvictima a fost auzit strignd
Cooee! nainte s afle c fiul su se ntorsese de la Bristol. Acestea sunt
punctele cruciale de care depinde acest caz. Acum ns, s discutm despre
George Meredith, dac eti amabil, i s lsm chestiunile minore pentru
mine.
Nu ploua, aa cum prevzuse Holmes, iar cerul dimineii era senin, fr
urm de nori. La ora nou, Lestrade a venit s ne ia cu trsura, i am plecat
toi trei ctre ferma Hatherley i iazul Boscombe.
Am veti neplcute n aceast diminea, a spus Lestrade. Se spune c
starea de sntate a domnului Turner s-a agravat i trage s moar.
E btrn, presupun? a ntrebat Holmes.
Are n jur de aizeci de ani; ns sntatea i-a fost serios zdruncinat
de aniipetrecui n strintate, ubrezindu-i-se din ce n ce mai mult n
ultima vreme. ntmplarea aceasta nefericit a avut asupra lui un efect
devastator. Era vechi prieten cu McCarthy i, a putea aduga, un
binefctor al acestuia, cci am aflat c-i ncredinase ferma Hatherley fr
s-i cear nicio chirie.
Chiar aa? Interesant, a spus Holmes.
Ah, da! L-a ajutat n fel i chip, de fiecare dat cnd a avut ocazia.
Toat lumea i laud buntatea.
74
Zu aa! Nu te mir deloc faptul c un individ ca acest McCarthy,
care nu pare s aib mare lucru, fiindu-i n schimb foarte obligat lui Turner,
vorbete ntruna despre cstoria fiului su cu fiica binefctorului su cea
care este, probabil, motenitoarea domeniului , i nc ntr-o manier att
de fudul, de parc ar fi o simpl formalitate? Mi se pare cu att mai straniu,
cu ct tim c nsui Turner se mpotrivea cstoriei. Aa ne-a spus fiica lui.
Nu tragi nicio concluzie din asta?
Am ajuns, aadar, la deducii i concluzii, a comentat Lestrade,
fcndu-mi cu ochiul. Cred c este destul de greu s observi faptele,
Holmes, fr s te lai furat de teorii i fantezii.
Ai dreptate, a rspuns Holmes cu modestie. Cred c i este greu s
observi faptele.
Oricum, am identificat un amnunt care ie i-a scpat, i-a replicat
Lestrade cu cldur n voce.
i anume...
C McCarthy senior a fost omort de McCarthy junior, iar toate
teoriile care invoc altceva sunt doar ap de ploaie.
Ei bine, apa de ploaie este mai limpede dect ceaa, a spus Holmes,
rznd. Cred c acolo, n stnga, este ferma Hatherley, nu-i aa?
Ba da, ai dreptate.
Era o cldire masiv, plcut vederii, cu dou etaje iacoperi de ardezie,
cu perei cenuii pe care se zreau pete ntinse i galbenede licheni.
Obloanele nchise i courile din care nu ieea fum i ddeau un aspect
sinistru, ca i cumasupra sa plana nc greutatea acelei ngrozitoare
ntmplri. Am sunat la u, iar menajera, la cererea lui Holmes, ne-a artat
cefel de nclri purtase stpnul su n momentul morii, dei nu avea la
dispoziie perechea cu pricina. Dup ce le-a msurat cu mare atenie din
mai multe unghiuri, Holmes a cerut s fie condus n curte, de unde am
plecat apoi cu toii ctre iazul Boscombe.
n astfel de situaii, cnd cerceta urmele de pe teren, Sherlock Holmes
se transforma radical. Cei ce-l tiau ca fiind gnditorul tcut i logicianul
din strada Baker nu l-ar fi recunoscut. Se mbujorase, sprncenelei
deveniser dou linii negre, groase, iar ochii si aruncau pur i simplu
scntei. inea privirea mereu n pmnt, avea umerii trai, buzele strnse,
iar venele de pe gtul lung i musculos i se dilatau, ieind n eviden ca
fichiul unui bici. Nrile i se dilatau ca uneislbticiunigata s-o ia la fug,
concentrndu-se att de mult la urmele pe care le cerceta, nct nicio
ntrebare sau remarc a nsoitorilor si nu-i ajungea la urechi sau cel mult
provocau un mrit scurt drept rspuns. Cu micri lente i fr s scoat o
vorb, a cercetat pas cu pas crarea care strbtea pajitile i pdurea, spre
75
iazul Boscombe. Terenul era umed, mltinos, la fel ca n tot inut, de altfel;
se vedeau multe urme de pai, att pe crare ct i alturi, prin iarb.
Uneori, Holmes grbea pasul, alteori rmnea nemicat minute n ir, iar o
dat a dat un mic ocol pe ntreaga pajite. Lestrade i cu mine mergeam
dup el detectivul cu o min indiferent i dispreuitore, eu urmrindu-mi
prietenul cu interes, ferm convins c fiecare aciune a saavea un scop precis.
Iazul Boscombe o ntindere de ap mrginit de stuf, lat cam de
cincizeci de metri desparte domeniul fermei Hatherley de parcul privat al
bogatului domn Turner.
Privind peste vrfurile copacilor care mrgineau iazul n partea cea mai
ndeprtat de noi, se zreau acoperiurile roii, proeminente, ale reedinei
bogatului proprietar. Pe partea dinspre Hatherley, pdurea era foarte deas,
ntre lizier i stufriul de pe malul iazului ntinzndu-se o fie de iarb,
lat nu mai mult de douzeci de pai. Lestrade ne-a indicat locul exact unde
fusese gsit cadavrul i, ntr-adevr, pmntul era att de moale, nct se
vedeau chiar i acum urmele lsate de trupul celui ucis. Dup cum puteam
ghici din privirile sale nerbdtoare, Holmes descoperise mai multe indicii
n iarba bttorit. A alergat de jur mprejur, asemenea uni ogar care a luat
urma vnatului, apoi s-a ntors ctre nsoitorul meu.
De ce ai intrat n iaz? a ntrebat el.
Am rscolit pe fundul apei cu grebla. M gndeam c poate daude
vreo arm sau orice alt indiciu. Dar cum naiba...?
Ah, asta-i bun! N-am timp de explicaii! Oricum, urma piciorului
tu stng, cu defectul lui cu tot, este peste tot. Un ir de pai de ai ti ncepe
de aici, pierzndu-se n stufri. Ah, ce simplu ar fi fost dac a fi ajuns
nainte s vin tot felul de gur-casc i s calce totul n picioare, ca o
ciread de bivoli. Uite, pe aici autrecut paznicul cu oamenii si, acoperind
toate urmele pe o raz de trei metri n jurul cadavrului. Avem ns aici trei
urme diferite ale aceluiai picior.
A scos o lup, i-a ntins pelerina pe jos i s-a aezat pe ea ca s
cerceteze locul mai bine, vorbind mai mult cu el nsui dect adresndu-ni-
se nou.
Acestea sunt urmele lsate de tnrul McCarthy. De dou ori a mers
ncet, iar o dat a alergat iat, urma lsat de pingea este mai adnc dect
a clciului, care abia se vede. Aadar, urmele de aici confirm povestea sa:
a alergat spre tatl su cnd l-a vzut la pmnt. Apoi, aici sunt urmele de
pai ale victimei, care s-a plimbat ncoace i-ncolo. Bine, dar atunci ce-i
asta? Aha, urma lsat de patul armei, ct timp biatul a stat s asculte. i
asta? Aha! Ce avem aici? Vrfuri! Vrfuri depantofi! Hm,
76
neobinuitenclri, zu aa! Urmele vin, pleac, se ntorc iari... desigur,
dup pelerin. Totui, de unde au venit?
A nceput s alerge n toate direciile, uneori pierznd urma, apoi
regsind-o, pn cnd a ajuns la marginea pdurii, la umbra unui fag
impozant cel mai mare copac din ntreaga zon. Holmes a privit de jur
mprejur, apoi pe chipul su s-a aternut mulumirea. A rmas vreme
ndelungat acolo, cercetnd frunzele i surcelele uscate, adunnd ntr-un
plic ceva ce mi s-a prut a fi praf i examinnd cu lupa nu doar pmntul, ci
i scoara copacilor, de la baza trunchiului pn la nlimea maxim la care
putea ajunge. O piatr zimat care zcea pe o ptur muchia fost i ea exa-
minatcu atenie. Apoi a urmat crarea prin pdure pn la drumul
principal, unde toate urmele se pierdeau.
A fost un caz interesant, a remarcat, redevenind cel pe care-l tiam.
Casa aceeacenuiedin dreapta trebuie s fie casa paznicului, nu-i aa? Cred
c voi intra s stau de vorb cu Moran, i voi profita de ocazie ca s scriu un
bilet. Apoi,ne putemntoarce n ora s lum prnzul. Acum, poi s te duci
napoi la bric, vin i eu ct pot de repede.
Zece minute mai trziu ne-am rentlnit la bric i ne-am ntors la
Ross. Holmes avea nc la el piatra pe care o culesese din pdure.
S-ar putea s te intereseze asta, Lestrade, a spus, artndu-i-o
celuilalt. Este arma crimei.
Nu vd niciun semn.
Nici nu este vreunul.
Atunci, de unde tii c-i arma crimei?
Sub ea, iarba era mare, ceea ce nseamn c se afla de numai cteva
zile pe locul unde am gsit-o. Nu se putea ghici locul de unde fusese luat.
n plus, corespunde cu forma rnilor. Pe corp nu s-au gsit urmele vreunei
alte arme.
i ucigaul?
Este un brbat nalt, stngaci, chiopteaz de piciorul drept, poart
cizme groase de vntoare i o pelerin gri, fumeaz trabuc indian, folosete
tabachera i poart n buzunar un briceag tocit. Ar mai fi cteva detalii, dar
acestea sunt suficiente pentru cutrile noastre.
Lestrade a rs strmb.
Mi-e team c nu mi-ai alungat nc scepticismul, a spus el. Teoriile
sunt foarte bune, dar m tem c avem de-a face cu un juriu inflexibil.
Nous verrons, a rspuns Holmes linitit. Tu continu s lucrezi dup
metodele tale, iar eu dup ale mele. Dup-amiaz voi fi ocupat i probabil
c m voi ntoarce la Londra cu trenul de sear.
i lai cazul neterminat?
77
Ba nu, este finalizat.
Dar misterul?
Este dezlegat.
Atunci, cine este criminalul?
Domnul pe care l-am descris.
Dar cine este el?
Cu siguran c nu va fi greu de gsit. Nu este o zon foarte populat.
Lestrade a ridicat din umeri.
Sunt un om practic a spus el , aa c nu-mi permit s strbat ara
n lung i-n lat cutnd un stngaci cu un defect de mers. Voi ajunge de
rsul Scotland Yard-ului.
Foarte bine, a spus Holmes ncet. i-am dat ocazia s rezolvi cazul.
Iat, am ajuns n faa locuinei tale. La revedere. i voi trimite o scrisoare
nainte s plec.
Dup ce l-am lsat pe Lestrade acas,ne-am ndreptat spre hotel, unde
ne atepta prnzul. Holmes era tcut i adncit n gnduri, cu o expresie
trist pe chip, ca oricine de altfel care se gsete ntr-o situaie neplcut.
Te rog, Watson a spus el dup ce s-a strns masa aeaz-te comod
i las-m s-i spun cum stau lucrurile. Nu prea tiu cum s procedez i
sfatul tu mi-ar prinde bine. Aprinde-i un trabuc i d-mi voie s-i explic.
Chiar te rog.
Ei bine, sunt dou aspecte n relatarea tnrului McCarthy care ne-au
atras amndurora atenia imediat, dei pe mine m-au convins de
nevinovia lui, iar pe tine de contrariu. Unul este acela c tatl su,
conform spuselor sale, a strigat Cooee! nainte s-l vad. Cellalt este c a
vorbit despre un oarece. Mai bine zis, a mormit cteva cuvinte, ns fiul
su a auzit doar att. Acesta este punctul de plecare al raionamentului
nostru i vom ncepe prin a presupune c tot ce a spus biatul este absolut
adevrat.
Atunci, ce-i cu acest Cooee!?
Ei bine, evident c semnalul nu-i era adresat fiului su, despre care
tia, aa cum am aflat, c era plecat la Bristol. Faptul c acesta a auzit
strigtul a fost o simpl coinciden. Acel Cooee! era menit s atrag
atenia celui cu care avea ntlnire. Dar Cooee! este un strigt de sorginte
australian, folosit ntre locuitorii de pe acel continent. Sunt sigur c
persoana pe care o atepta McCarthy la iazul Boscombe era cineva
familiarizat cu Australia.
Ce este cu oarecele, atunci?
Sherlock Holmes a scos din buzunar o hrtie mpturit, ntinznd-o pe
mas.
78
Aceasta este o hart a Coloniei Victoria, a spus el. Am telegrafiat la
Bristol noaptea trecut i am cerut s-mi fie trimis. A acoperit cu palma o
parte a hrii i m-a ntrebat: Ce se poate citi aici?
ARAT, am silabisit eu.
i acum?
i-a dat palma deoparte.
BALLARAT.
Exact. Acesta este cuvntul rostit de muribund, din care ns fiul su
a auzit doar ultima silab. De fapt, ncerca s-i dezvluie numele
criminalului: cutare, cutare, din Ballarat.
Extraordinar! am exclamat.
E ct se poate de limpede. Vezi tu, acum am micorat considerabil
cmpul cercetrilor. Acum, dac afirmaia fiului este corect, o alt
certitudine pe care o avem este haina cenuie. i iat cum, pornind de
lacteva declaraii vagi, am reuit s schimportretul fptaului: un
australian din Ballarat cu o pelerin gri.
ntocmai.
i nu oricine, ci unul care locuiete n preajm, cci la iaz se poate
ajunge doar dinspre ferm sau dinspre reedina domeniului, iar strinii nu
au acces acolo.
Chiar aa.
S ne ntoarcem acum la expediia noastr de astzi. Examinnd
terenul, am cules ctevaindicii cu privire la personalitatea criminalului, pe
care i le-am oferit pe tavntrului de Lestrade.
Totui, cum le-ai dedus?
mi cunoti metodele. Se bazeaz pe analiza aspectelor aparent
nesemnificative.
tiu, de exemplu, c ai ghicit nlimea asasinului dup lungimea
pasului. De asemenea, nclrile sale pot fi identificate dup urmele lsate.
Da, sunt nite nclri aparte.
Dar chioptatul?
Urma piciorului drept era ntotdeauna mai puin apsat dect a
celui stng. Pune mai puin greutate pe el. De ce? Pentru c chioapt...
este infirm.
Dar faptul c e stngaci?
Tu nsui ai fost uimit de natura rnii, aa cum a fost nregistrat ea
de medicul legist. Lovitura a venit din spate, i totui rana a fost pe partea
stng. O asemenea lovitur este posibil doar dac este executat de un
stngaci. Ct timp a durat discuia dintre tat i fiu, a ateptat n spatele
copacului. Ba chiar a i fumat. Am gsit scrum de igar, iar cunotinele
79
mele despre tutun mi-au permis s afirm c era vorba despre trabuc indian.
Dup cum tii, mi-am dedicat mai mult timp studierii acestui subiect,
scriind chiar i o mic monografie despre scrumul a 140 de varieti de pip,
trabuc i igarete. Dup ce am gsit scrumul, cutat prin preajm i am
descoperit chitocul pe muchiul din pdure unde fusese aruncat. Era un
trabuc indian, dintre cele produse n Rotterdam.
i portigaretul?
Am cercetat chitocul: captul trabucului nu fusese inut n gur.
Aadar, omul nostru folosise un mutiuc. Vrful fusese tiat, nu mucat,
ns tietura nu era dreapt, aa c am dedus c a folosit un cuita tocit.
Holmes am spus , ai esut n jurul acestui om o plas din care nu
poate scpa. Pur i simplu ai salvat o via nevinovat, ca i cum ai fi tiat
funia de care fusese spnzurat. mi dau seama acum ncotro duc toate
aceste indicii. Vinovatul este...
Domnul John Turner, a strigat chelnerul, deschiznd larg ua pentru
a permite unui vizitator s intre.
Nou-venitul avea o figur stranie i impresionant. Pasul su ncet,
chioptat, i umerii adui n fa ddeau impresia de slbiciune, ns
trsturile sale aspre, adnci i membrele lui enorme demonstrau o for
neobinuit, att trupeasc, ct i a firii. Barba ncurcat, prul crunt i
sprncenele stufoase,uor pleotite, i confereau un aer demni viguros. n
schimb, faa sa palid i culoarea albstriea buzelor i a colului nrilor m
lsa s nelegdintr-o privire c suferea de o boal cronic, fatal.
V rog s luai loc, a spus Holmes cu blndee. Ai primit biletul
meu?
Da, mi l-a adus paznicul. Spuneai c dorii s m vedei cas evitm
un scandal.
M gndeam c lumea va brfi dac veneam s v vizitez eu.
De ce doreai s m vedei?
n privireaobosit pe care i-o aruncase companionului meu am citit
dezndejde, ca i cum ntrebarea sa primise deja rspuns.
Exact, a spus Holmes, rspunznd mai degrab privirii dect
cuvintelor. Aa este. tiu totul despre McCarthy.
Btrnul i-a acoperit faa cu palmele.
Dumnezeule mare, ajut-m! a strigat. Nu, nu l-a fi lsat pe tnr s
peasc ceva. V dau cuvntul meu c a fi dezvluit totul dac lucrurile ar
fi luat o ntorstur urt mpotriva lui la curtea cu juri.
M bucur s aud asta, a spus Holmes pe un ton grav.
A fi vorbit pn acum dac n-ar fi fost vorba despre fetia mea drag.
tii, i s-ar frnge inima dac a fi arestat.
80
S-ar putea s nu se ajung la aa ceva, a spus Holmes.
Poftim?
Eu nu sunt poliist. neleg c fiica dumneavoastr a cerut s vin aici,
aa c acionez n interesul su. ns un lucru e sigur: tnrul McCarthy va
trebui s scape.
Sunt pe moarte, a spus btrnul Turner. Am diabet de ani de zile.
Doctorul spune c mai am doar o lun-dou de trit. A prefera s mor sub
acoperiul meu, nu ntr-o temni.
Holmes s-a aezat la mas, cu stiloul n mn i cu un teanc de hrtii n
fa.
Spunei-ne adevrul, a zis el. Eu voi nota toate faptele aici. La sfrit,
vei semna, iar Watson va fi martorul. Apoi voi pstra mrturisirea
dumneavoastrcas-l salvez pe tnrul McCarthy. Promit c nu o voi folosi
dect dac este absolut necesar.
n regul, a spus btrnul. Nu tiu dac voi supravieui pn la
proces, aa c n-are prea mare importan ce se ntmpl mine; ns mi-a
dori s-o scutesc pe Alice de oc. Acum ns, v voi spune cum au stat
lucrurile:povestea ncepe demult, ns nu-mi va lua la fel de mult s v-o
istorisesc. Nu-l cunoteai pe mort, pe McCarthy. Era diavolul ntruchipat,
credei-m pe cuvnt. S v fereasc Dumnezeu de ghearele unui astfel de
om. Am fost la cheremul lui n ultimii douzeci de ani i pot spune cu mna
pe inim c mi-a mncat viaa. nti de toate, s v spun cum a ajuns s m
aib n puterile lui.
Pe la nceputul anilor 60, eram la spturi n Australia. Eram tnr pe
atunci, cu snge fierbinte i necugetat, gata s pun mna pe orice; am intrat
ntr-un anturaj deocheat, am nceput s beau mult i,una peste alta, am
devenit ho la drumul mare. Eram ase n band, duceam o via liber,
slbatic, jefuind din cnd n cnd cte o gar sau oprind cruele pe
drumurilede legtur dintre antiere. Mi se spunea Black Jack din Ballarat,
iar gruparea noastr mai este i astzi cunoscut n colonie ca Banda
Ballarat.
ntr-o zi, un convoi ce transporta aur a plecat din Ballarat spre
Melbourne, iar noi l-am ateptat i l-am atacat. Erau ase poliiti i noi
eram tot ase, aa c a fost o lupt strns, ns noi am dobort patru dintre
ei dintr-un foc. nainte s punem mna pe prad, trei dintre ai notri au fost
s ei ucii. I-am pus pistolul la tmpl cruaului, care era chiar acest om,
McCarthy. mi doresc s-l fi mpucat atunci, ns l-am cruat, dei i-am
vzut ochii mici i ri ce m priveau fix, de parc ar fi vrut s-i aminteasc
fiecare trstur a mea. Am fugit cu aurul: acum eram bogai, aa c
amplecat spre Anglia fr s fim bnuii de ceva. M-am desprit de
81
tovarii mei i am hotrt s duc o via linitit i respectabil. Am
cumprat aceast proprietate, care s-a ntmplat s fie atunci de vnzare, i
am nceput s folosesc banii n scopuri caritabile, ca s m revanez pentru
modul n care i obinusem. M-am cstorit i, dei soia mea a murit de
tnr, mi-a lsat-o pe scumpa mea Alice. Chiar i atunci,pe vremea cnd
era doar o copil, mna sa mic prea s m conduc pe calea cea dreapt i
nimic altceva numai conta pentru mine. ntr-un cuvnt, am ntors foaia i
am fcut tot ce mi-a stat n putin ca s repar trecutul. Totul mergea bine,
cnd McCarthy m-a prins n mrejele sale.
Plecasem n ora s fac o investiie i l-am ntlnit pe nepus maspe
strada Regent: era prost mbrcat, cu pantofi sclciai n picioare.
Iat c ne ntlnim din nou, Jack, mi-a spus el, prinzndu-m pe bra.
i vom fi ca o familie. Suntem doi, eu i fiul meu, i vei avea grij de noi.
Dac nu, nu-i nicio problem, Anglia este o ar n care legea este
respectat, i ntotdeauna se afl un poliist prin preajm.
Ei bine, au venit n vest, i de atunci au trit pe cel mai bun domeniu al
meu fr s plteasc nicio chirie. Nu aveam odihn, pace, nu puteam uita;
oriunde m duceam, faa sa viclean m urmrea, rnjind peste umrul
meu. Pe msur ce Alice a crescut, lucrurile au mers din ce n ce mai ru,
cci ticlosul i-a dat seama curnd c m temeammai mult ca ea mi va afla
trecutul dect de poliie. i ndeplineam toate dorinele i-i ddeam orice-mi
cerea, fr s crcnesc: pmnturile, banii, casele pn cnd a ajuns s
cear ceva ce nu-i puteam oferi. A cerut-o pe Alice. Vezi dumneata, i fiul
su, i fata mea crescuser, iar pentru c m tia cu sntatea ubred, s-a
gndit c sosise vremea ca biatul su s pun mna pe ntreaga proprietate.
De data asta ns,am hotrt s m opun. Nu doream s m ncuscresc cu el:
nu pot spune c nu-mi plcea biatul, ns faptul c-i curgea prin vene
sngele lui McCarthy era suficient pentru mine. Am rmas ferm pe poziie.
McCarthy a nceput s m amenine. L-am provocat. Trebuia s ne ntlnim
la mijlocul drumului dintre case, la iaz, s rezolvm problema.
Cnd am ajuns acolo, l-am gsit discutnd cu fiul su, aa c am fumat
un trabuc i am ateptat n spatele unui copac s rmn singur. Dar, pe
msur ce ascultam conversaia, toat amrciunea i suprarea mea au
rbufnit: i ndemna fiul s se cstoreasc cu fiica mea, fr s-i pese de
prerea ei, de parc ar fi fost o prostituat luat de pe strad. M ngrozea
gndul c fiica i toat agoniseala meaurmau sfiela discreia acelui om.
Care s-mi fi fost scparea? Eram pe moarte i pe deasupra, cuprins de
dezndejde. Dei aveam mintea limpede i eram nc n putere, tiam c
soarta miera pecetluit. nsonoarea ifiica, astea nu!
82
Ambele puteau fi salvate, cu condiia s-i fiastupat gura. Am fcut-o,
domnule Holmes. A face-o oricnd din nou. Orict de mult am pctuit
odat, am dus o via de martir pentru a-mi ispi pcatele. ns ca fata mea
s fie amestecat n aceleai mizeriipe care le suferisem eu, ei bine, una ca
asta n-a fi putut ndura. L-am dobort fr ezitare, fr nici cea mai mic
urm de mil, ca pe o bestie veninoas. Urletul su l-a adus pe tnrul
McCarthy napoi, dar am apucat s m ascund n pdure, dei am fost
nevoit apoi s m ntorc i s-mi recuperez pelerina pe care o pierdusem n
timp ce fugeam. Acesta este adevrul, domnii mei, despre tot ceea ce s-a
ntmplat.
Ei bine, nu eu trebuie s te judec, a spus Holmes n timp ce btrnul
semna declaraia scris de prietenul meu. M rog doar s nu avem parte de
asemenea ispite.
i eu, domnule. Ce intenionai s facei?
Avnd n vedere sntatea dumitale, nimic. Eti contient de faptul
c n curnd va trebui s rspunzi n faa unei instane superioare celei de la
curtea cu juri. Voi pstra mrturisirea dumitale i, dac McCarthy va fi
condamnat, voi fi obligat s o folosesc. Dac nu, nu va fi vzut de ochii
nimnui, iar secretul dumitale va fi n siguran la noi, chiar i dup ce nu
vei mai fi n via.
Rmas-bun, atunci, a spus btrnul pe un ton solemn. i fie ca pe
paturile voastre de moarte, atunci cnd va veni momentul, sv fie mai uor
amintindu-v c mi-ai druit aceast linite sufleteasc.
Cltinndu-se i tremurnd din toate ncheieturile, a ieit mpleticindu-
se din ncpere.
Dumnezeu s ne ajute! a spus Holmes dup o lung tcere. Oare de
ce soarta joac asemenea feste unor biei oameni neajutorai? Nu am mai
auzit niciodat de un asemenea caz i, asemenea lui Baxter, spun: Iat, din
mila Domnului, acesta este Sherlock Holmes.
James McCarthy a fost achitat la curtea cu juri pe baza obieciilor aduse
de Holmes i deferit consiliului de aprare. Btrnul Turner a mai trit apte
luni dup mrturisirea pe care ne-a fcut-o; i sunt mari anse ca fiul i fiica
celor doi dumani s triasc fericii n ignorana norului care s-a aternut
peste trecutul lor.
83
AVENTURA V.
CELE CINCI SEMINE DE PORTOCAL
Cnd revd notiele i nregistrrile cazurilor lui Sherlock Holmes dintre
anii 82 i 90, descopr att de multe aspecte stranii i interesante, nct nu-
mi vine uor s hotrsc pe care s-o aleg i pe care s-o las deoparte. i totui,
unele dintre ele i-au ctigat notorietatea ca urmare aarticolelor din ziare,
n vreme ce altele nu i-au oferit prietenului meu ocazia s-i etaleze
calitilesale unice prin intermediul acestui mijloc de informare. Unele l-au
derutat, devenind un fel de naraiuni fr sfrit, n timp ce altele au fost
clarificate doar parial, fiind rezolvate mai degrab printr-o conjunctur
fericit dect cu ajutorul logicii, att de drag lui. Una dintre ele este
remarcabil prin amnuntele sale, iar rezultatele au fost att de uimitoare,
nct sunt tentat s o relatez, chiar dac exist aspecte asupra crora nu am
fost, i probabil c nu voi fi niciodat pe deplin edificat.
Anul 87 ne-a furnizat o lung serie de cazuri mai mult sau mai puin
interesante, ale cror nregistrri le-am pstrat. Dintre investigaiile
instrumentate pe parcursul celor dousprezece luni, preferatele melesunt
cazul Paradol, cel al Societii Ceretorilor Amatori care deinea un club
select n pivnia unui depozit de mobil , cazul privind dispariia
ambarcaiunii britanice Sophy Anderson, aventurile lui Grice Patersons pe
insula Uffa i, n final, cazul otrvirii lui Camberwell. n ultimul dintre
acestea, dup cum poate v amintii, Sherlock Holmes a reuit, ntorcnd
ceasul de la mna cadavrului, s dovedeasc faptul c fusese rnit cu dou
ore nainte, i c n tot acel interval cel decedat sttuse n pat o deducie
de mare importan n rezolvarea cazului. Toate acestea le voi schia
altdat, ns niciuna din ele nu se bucur de circumstanele singulare pe
care intenionez s le descriu mai jos.
Erau ultimele zile ale lunii septembrie i furtunile din preajma
echinociului i fceau de cap cu o violen teribil. Toat ziua, vntul a
gemut i ploaia a btut n ferestre, aa nct chiar i aici, n inima Londrei,
am fost nevoii s ne abatem gndurile pentru o clip de la rutina vieii i s
ne amintim de prezena acelor fore ale naturii care au sfiat omenirea
asemenea unei bestii nemblnzite. Pe msur ce se nsera, furtuna devenea
tot mai puternic i mai zgomotoas, iar prin emineu, vntul se auzea
84
plngnd i oftnd ca un copil. Sherlock Holmes sttea indispus n faa
focului, trecndu-i n revist nsemnrile, n timp ce eu stteam pe scaunul
de alturi, adncit ntr-una dintre povetile marinreti ale lui Clark Russell,
pn cnd furtuna de afar a prut s se ntreptrund cu cea din text, iar
stropii de ploaie s se transforme n vuietul valurilor de mare. Soia mea
plecase s-i viziteze mama, aa c pentru cteva zile locuiam din nou n
vechea mea reedin din strada Baker.
Nu tiu cum e cu putin am spus, ridicndu-miprivirea ctre
camaradul meu , dar aceasta a fost cu siguran soneria. Cine s fie ntr-o
sear ca asta? Vreunul din prietenii ti, cumva?
n afar de tine, nu am pe nimeni, mi-a rspuns. Nu ncurajez
vizitele.
Un client, atunci?
Dac-i aa, avem de-a face cu un caz grav. Nu vd ce altceva ar putea
scoate pe cineva din cas pe o asemenea vreme i la o astfel de or. Cred c
e mai degrab una din prietenele proprietresei.
Sherlock Holmes se nela, cci cteva clipe mai trziu, pe coridor s-a
auzit zgomot de pai, urmat de o btaie n u. i-a ntins mna i a
ntorsfasciculul lmpii dinspre el spre scaunul liber pe care urma s stea
noul-venit.
Intr! a spus.
Brbatul care a intrat era un tnrde circa douzeci i doi de ani, cu
inut ngrijit i vemintele n bun ornduial, cu o alur rafinat i
delicat. Umbrela din mn i pelerina lung, lucind nc din cauza ploii de
afar spuneau totul despre vremea cumplit pe care o nfruntase ca s
ajung acolo. Sttea n lumina lmpii, aa c i-am putut vedea foarte bine
faa palid i ochii triti, specifice unei persoane copleite de griji.
V datorez scuze, a spus, ducndu-i un lornion auriu la ochi. Sper c
nu deranjez. M tem c din cauza mea, odaia dumneavoastr att de
confortabil va purta urmele furtunii de afar.
Dai-mi haina i umbrela, a spus Holmes. Pot sta n cuier s se usuce.
Ai venit dinspre sud-vest, din cte vd.
Da, dinspre Horsham.
Amestecul de pmnt i argil de pe botul nclmintei
dumneavoastr este caracteristic zonei.
Am venit pentru un sfat.
Asta e uor.
i pentru ajutor.
Asta nu e ntotdeauna att de uor.
85
Am auzit de dumneavoastr, domnule Holmes. Maiorul Prendergast
mi-a povestit cum l-ai salvat din scandalul de la clubul Tankerville.
Ah, desigur. A fost acuzat pe nedrept c a triat la cri.
Mi-a spus c putei rezolva orice problem.
A exagerat.
C nu v nvinge nimeni.
Am fost nvins de patru ori... de trei ori de brbai, i o dat de o
femeie.
ns nu se compar cu succesele pe care le-ai avut.
Este adevrat c n general am nregistrat succese.
Mi-a dori s fiela fel i n cazul meu.
V rog s v tragei scaunul lng foc i s-mi dai mai multe detalii
despre cazul care v frmnt.
Nu este unul obinuit.
Niciunul dintre cele pe care trebuie s le rezolv nu este obinuit. De
obicei, sunt ultima curte de apel.
M ndoiesc, domnule, c ai avut vreodat de-a face cu un ir mai
misterios i inexplicabil de evenimente precum cele ntmplate familiei
mele.
M facei curios, a spus Holmes. V rog s ne povestii totul de la
nceput, oprindu-v ns laaspectele eseniale, apoi v voi adresa cteva
ntrebri asupra detaliilorce mi se vor prea mai importante.
Tnrul i-a tras scaun lng emineu, ntinzndu-i picioarele ude spre
focul dogoritor.
Numele meu este John Openshaw, dar afacerile mele au, din cte
neleg, foarte puin de-a face cu aceast cumplit poveste: este mai degrab
o problem motenit. Ca s v facei o privire de ansamblu, v voi spune
cum a nceput totul.
Trebuie s tii c bunicul meu a avut doi fii pe unchiul meu Elias i pe
tatl meu, Joseph. Tata avea o fbricu n Coventry, pe care a extins-o
odat cu apariia bicicletei. El a patentat cauciucul Openshaw care nu se
sparge, iar afacerea lui a avut un asemenea succes, nct atunci cnd a
vndut-o, a putut s se retrag beneficiind de un venit frumuel.
Unchiul meu Elias a emigrat de tnrn America, devenind colonist n
Florida, de unde veneau veti c o duce foarte bine. n rzboi, a luptat n
armata lui Jackson, apoi n cea a lui Hood, avansnd pn la gradul de
colonel. Cnd Lee a depus armele, unchiul meu s-a ntors pe plantaia lui,
unde a mai rmas vreme de trei sau patru ani. Prin 1869 sau 1870 s-a
rentors n Europa, achiziionnd o mic proprietate n Sussex, lng
Horsham.
86
A fcut o avere considerabil n State, iar motivul pentru care a plecat a
fost ura pe care o nutrea fa de negri, precum i opoziia sa fa de politica
republicanilor. A fost un om deosebit, agresiv i greu de temperat, slobod la
gur cnd se nfuria i nclinat spre traiul dus n izolare. n toi anii ct a
trit n Horsham, m-am ntrebat dac a pus vreodat piciorul n ora. Avea o
grdin i dou sau trei cmpuri n jurul casei, i acolo i ducea traiul, dei
se ntmpla s nu ias din odaia sa sptmni n ir. Bea foarte mult brandy
i fuma din greu, iar vizitatori nu avea niciodat, nici mcar pe fratele lui.
Pe mine nu m-a respins; de fapt, chiar m-a plcut, dei m-a vzut prima
dat prin 1878, cnd eu aveam n jur doisprezece ani, iar el se ntorsese n
Anglia de opt sau nou ani. L-a rugat pe tatl meu s m lase s stau cu el i,
n felul lui, se purta frumos cu mine. Cnd nu era beat obinuia s joace cu
mine table i dame, nsrcinndu-mapoi s fiu omul lui de legtur att cu
servitorii, ct i cu negustorimea; prin urmare, pot spune c la vrsta de
aisprezece ani devenisem stpnul casei. ineam toate cheile, fiindu-mi
permis s merg oriunde doream isfac ce voiam, ct vreme nu-l deranjam.
Cu o singur excepie: exista o camer n pod care sttea mereu ncuiat i
n care nu permitea nimnui, nici chiar mie, s intre. Curiozitatea m-a fcut
s trag odat cu ochiul prin gaura cheii, ns n-am putut zri dect o
grmad de cufere vechi i boccele aa cum de altfel era de ateptat ntr-o
astfel de camer.
ntr-o zi era n martie, 1883 ne-am pomenit cu o scrisoare cu timbru
din strintate pe mas, n faa farfuriei colonelului. Nu era deloc ceva
obinuit s primeasc scrisori, cci facturile erau pltite cu bani ghea, iar
el nu avea deloc prieteni. Din India!, a spus el cercetnd plicul. Timbru
din Pondicherry! Ce ar putea fi?L-adesfcut n grab, iar dinuntru au
czut n farfuria din faa lui cinci semine uscate de portocal. Am nceput
s rd, dar rsul mi-a ngheat pe buze cnd i-am vzut expresia de pe chip.
Colurile buzelor i se lsaser, ochii i ieiser din orbite, pielea idevenise
pmntie i se holba ngrozit la plicul pe care l inea n mna tremurnd.
K.K.K.!, a strigat, i apoi: Doamne Dumnezeule, pcatele m-au ajuns din
urm!
Ce este, unchiule?, am strigat.
Moartea, a spus el i, ridicndu-se de la mas,s-a retras n camera lui,
lsndu-m tremurnd de groaz.
Am luat plicul i am vzut c pe parte interioar, chiar deasupra benzii
adezive, fusese mzglit cu cerneal roie litera K, repetat de trei ori. Nu
mai era nimic altceva n plic cu excepia celor cinci semine uscate. Care
putea fi totui motivul spaimei sale copleitoare? M-am ridicat de la mas i,
n timp ce urcam scrile,l-am rentlnit. Cobora innd ntr-o mn o cheie
87
veche i ruginit de la ua din pod, probabil i o cutiu de alam ca un
mic sipet, n cealalt.
N-au dect s fac ce vor, deocamdat i in n ah, a spus el oftnd,
apoi a adugat: Spune-i lui Mary s fac focul n camera mea i trimite
dup Fordham, avocatul din Horsham.
Am fcut ntocmai, iar cnd a sosit avocatul am fost rugat s urc n
camer. Focul ardea vesel, iar pe grilajul vetrei se zrea o movil de cenu
pufoas, neagr, de la hrtiile arse pn atunci; inea lng el cutia de
alam, acum deschis,dar goal. Continund s-o privesc, am remarcatcu
uimire c pe capac erau imprimate cei trei de K pe care-i vzusem mai
devreme mzglii pe plic.
John a spus unchiul meu vreau s-mi fii martorla ntocmirea
testamentului. Moia, cu toate avantajele i neajunsurile ei, o las fratelui
meu, tatl tu adic, i fr ndoial c-i va reveni ie. Dac poi s te
bucuri de ea n pace, foarte bine! Dac vei descoperi c nu poi, urmeaz-mi
sfatul i las-i-o celui mai mare duman al tu. mi pare ru c trebuie s-i
las o asemenea motenireincert, ns nu tiu ce curs vor lua lucrurile. Fii
bun i semneaz hrtia acolo unde i arat domnul Fordham.
M-am conformat imediat, iar avocatul a luat hrtia cu el. Acest incident,
dup cum v dai probabil seama, m-a marcat foarte tare: am cugetat
ndelung i l-am analizat din toate punctele de vedre, fr s ajung ns la
vreo concluzie. Nu puteam scpa de sentimentul vag de groaz pe care-l
lsasem n urm, dei senzaia se atenua pe msur ce sptmnile treceau
fr ca nimic s schimbe rutina noastr zilnic. Am putut vedea cum
unchiul meu se schimba pe zi ce trecea. Bea mai mult ca oricnd i cuta
din ce n ce mai puin compania celorlali. Petrecea majoritatea timpului n
camera sa, cu ua ncuiat pe dinuntru, iar uneori intra ntr-un fel de
frenezie i ieea n fug din cas, strbtnd grdina de la un cap la cellalt
cu un revolver n mn, ipnd c nu-i este fric de nimeni i c nu putea fi
ngrdit precum oile n ocolde nimeni nici de om, nici de diavolul nsui.
Cnd aceste ieiri ncetau, trgea repede ua dup el i o ncuia din nou pe
dinuntru, asemenea cuiva care nu mai face fa terorii care-l macin. I-am
vzut faa n asemenea momente, i credei-m pe cuvnt: chiar i n zilele
reci era leoarc, att de ud, de parc ar fi ieit dintr-un bazin.
Ei bine, am ajuns la sfritul relatrii, domnule Holmes, i ca s nu
abuzez de rbdarea dumneavoastr, v spun repede c, ntr-o noapte cnd
s-a aventurat ntr-una din escapadele despre care v-am spus adineauri,
unchiul meu nu s-a mai ntors. L-am gsit, cnd ne-am dus s-l cutm,
plutind cu faa n jos n iazul din fundul grdinii. Nu prezenta niciun semn
de violen i, cum apa era adnc de doar aizeci de centimetri, juraii au
88
concluzionat, avnd n vedere excentricitile sale, c unchiul meu s-a
sinucis. Dar eu, care tiam cum se nfiora la gndul morii, am avut nevoie
de mult timp s accept acest verdict. Timpul a trecut, iar tatl meu a intrat
n posesia moiei i a sumei de paisprezece mii de lire sterline, care a
acoperit creditul la banc.
Un moment, a intervenit Holmes. Relatarea dumneavoastr este, din
ct-mi dau seama, printre cele mai remarcabile auzite de mine vreodat.
Spunei-mi n ce dat a primit unchiul dumneavoastr scrisoarea i pe cea a
presupusei sinucideri.
Scrisoarea a sosit pe 10 martie 1883. A murit apte sptmni mai
trziu, n noaptea de 2 mai.
Mulumesc. V rog s continuai.
Cnd tata a preluat proprietatea Horsham, i-am cerut s cercetm
podul, care fusese ntotdeauna inut sub cheie. Cutia de alam era acolo,
dei coninutul eifusese distrus. Pe interiorul capacului era o etichet cu
iniialele K.K.K. i cu meniunea Scrisori, memorii, chitane i registru
scris dedesubt, ceea ce indica, presupun, natura hrtiilor distruse de
colonelul Openshaw. Nu mai era nimic altceva important n pod,cu excepia
unor hrtii rvite i a unor caiete care descriau viaa unchiului meu n
America. Unele datau de pe vremea rzboiului civil i artau c i
ndeplinise bine ndatoririle, cptnd reputaia unui soldat curajos. Altele
fuseser scrise pe vremea reconstruciei statelor sudiste, majoritatea
coninnd teme politice ale acelor vremuri, cnd el jucase un rol important,
opunndu-se politicienilor trimii din Nord.
Ei bine, era nceputul anului 84 cnd tatl meu a venit s locuiasc la
Horsham, i totul a decurs cum nu se poate mai bine pn n ianuarie 85. n
a patra zi a noului an, n timp ce ne aflam la micul dejun, l-am auzit pe tata
scond un strigt ascuit. ntr-o mn avea un plic pe care tocmai l
deschisese, iarn palma celeilalte mini inea cinci semine uscate de
portocal. Pn atunci, obinuia s rd de ceea ce el numea povestea
pescreasc a colonelului, ns acum prea foarte speriat i contrariat de
faptul c i se ntmplaacelai lucru ca i fratelui su.
Ce naiba nseamn asta, John?, s-a blbit el.
Mi s-a strns inima. Este K.K.K., am spus.
A cercetat plicul pe interior.
Aa este!, a exclamat. Sunt chiar acele litere. Dar ce scrie deasupra
lor?
Pune hrtiile pe cadranul solar, am citit eu, privind peste umrul lui.
Ce hrtii? Ce cadran solar?, a ntrebat.
89
Cel din grdin. Nu este altul am spus , iar hrtiile trebuie s fie cele
care au fost distruse.
Da de unde! a spus el, prnds-i fac curaj. Suntem ntr-o ar
civilizat, nu putem da crezare unor astfel de caraghioslcuri. De unde a
fost trimis scrisoarea?
Din Dundee, am rspuns, cercetnd timbrul.
Glume proaste, a spus el. Ce am eu de-a face cu cadranele solare i cu
hrtii despre care nu tiu nimic? Pur i simplu n-o s dau atenie unei
asemenea absurditi.
Va trebui s vorbeti cu poliia, am spus.
Ca s rd de temerile mele, nu-i aa? Nu, nu voi face una ca asta.
Atunci,mi dai voie s-o fac eu?
Nu, i interzic. Nu vreau s fac caz de aceastfantasmagorie.
Era imposibil s i te mpotriveti, cci era peste msur de ndrtnic.
M-am ndeprtat, avnd unele presimiri neplcute.
A treia zi dup primirea scrisorii, tatl meu s-a dus s-i viziteze un
vechi prieten, maiorul Freebody, care este comandantul unuia dintre
forturile din Portsdown Hill. M-am bucurat s aflu c va petrece o perioad
acolo, cci nutream sentimentul c era mult mai n siguran dac sttea
departe de cas. Din pcate, m nelam. n cea de-a doua zi a absenei sale
am primit o telegram de la maior, care m ruga s m duc imediat acolo.
Tata czuse ntr-unul dintre acele puuri adnci care se gsesc din belug n
acea zon i zcea incontient, cu capul spart. M-am grbit spre el, dar a
murit fr s-i mai recapete contiina. Din cte se pare, se ntorcea din
Fareham pe la asfinit, i cum inutul i era necunoscut, iar puul neacoperit,
juriul nu a avut nicio ezitare n a da verdictul de moarte accidental.
Cu atenie, am examinat fiecare amnunt legat de moartea sa, ns nu
am reuit s gsesc nimic care s sugereze ideea unei crime. Nu erau semne
de violen, urme de pai, nu se furase nimic i nu fuseser vzui strini
suspeci prin preajm. Cu toate acestea, nu trebuie s v spun c nu mai
aveam pace,fiind aproape sigur c n jurul lui se esuse o intrig cumplit.
n acest fel sinistru am intrat n posesia motenirii mele. M vei ntreba
de ce nu m-am debarasat de ea. Ei bine, pentru c nutream convingerea c
problemele noastre se datorauunui incident vechi din viaa unchiului meu,
iar pericolul ar fi fost la fel de mare ntr-o cas ca noricare alta.
Srmanul meu tat s-a stins n ianuarie 85, iar de atunci au trecut doi
ani i opt luni. n tot acest timp, am trit fericit n Horsham, ba chiar
ncepusem s sper c acel blestem nu mai plana acum asupra familiei
noastre, lund sfrit odat cu tata.i totui, era prea devreme s m
90
gndesc la linitea mea: ieri diminea, lovitura a venit n acelai fel ca i n
cazul tatlui meu.
Spunnd acestea tnrul ascos din buzunarul vestei un plic mototolit i,
ntorcndu-se spre mas, a lsat s cad din el cinci semine uscate de
portocal.
Acesta este plicul, a continuat. tampila este a potei din Londra
arondismentul de est. nuntru sunt aceleai litere mzglite pe plicul
primit de tatl meu K.K.K. , precum i acelai mesaj: Pune hrtiile pe
cadranul solar.
i ce ai fcut? a ntrebat Holmes.
Nimic.
Nimic?
Ca s fiu sincer i spunnd acestea, i-a acoperit faa cu palmele sale
subiri i albe , m-am simit neajutorat. M-am simit ca acei srmani iepuri
albi care rmn paralizai cnd vd arpele furindu-se spre ei. Aveam
sentimentul c sunt prins, fr putin de scpare, n mrejele unui ru
inexorabil, pe care nu l poi prevedea i de care nici nu te poi feri.
Hei! Hei! a strigat Sherlock Holmes. Trebuie s acionezi, omule,
altminteri eti pierdut. Doar dac acionezi te mai poi salva. Nu-i permii
s te lai copleit de disperare.
Am fost la poliie.
Ah!
Dar au rs cnd mi-au auzit povestea. Desigur, inspectorul crede c
scrisorile sunt simple farse i c moartea rudelor mele a fost un accident,
aa cum a susinut i juriul, neavnd nicio legtur cu acele ameninri.
Holmes i-a ridicat minile mpreunate spre tavan.
Incredibil prostie! a strigat.
Cu toate acestea, mi-au trimis un poliist, care va rmne cu mine n
cas.
L-ai adus cu dumneata ncoace?
Nu. A primit ordine s rmn n cas.
Holmes i-a ridicat din nou minile n aer.
De ce nu ai venit la mine a strigat , i, mai mult de att, de ce nu ai
venit imediat?
Nu am tiut. Abia astzi am vorbit cu maiorul Prendergast despre
problemele mele i m-a sftuit s vin la dumneavoastr.
Au trecut dou zile de cnd ai primit scrisoarea. Trebuia s acionm
pn acum. Nu mai ai i alte dovezi, presupun... Vreun alt detaliu important
care ne-ar putea ajuta?
91
Ar mai fi ceva, a spus John Openshaw,scotocindu-se n buzunarul
hainei i, scond o bucat de hrtie decolorat, albstrie, pe care a depus-o
pe mas. mi amintesc a continuat el , c n ziua cnd unchiul meu a ars
hrtiile am observat c marginile nc nearse ale hrtiilor aruncate pe foc
aveau aceast culoare. Am gsit aceast sigur fil pe podeaua camerei sale
i tind s cred c a zburat dintre celelalte, scpnd astfel de distrugere. ns
n afara faptului c face referire la semine, nu vd cum ne-ar putea ajuta
prea mult. Cred c este o pagin dintr-un jurnal privat. Scrisul este fr
ndoial al unchiului meu.
Holmes a mutat din nou fasciculul lmpii i ne-am aplecat amndoi
peste foaie de pe mas, care judecnd dup marginile zdrenuite, prea
rupt dintr-uncaiet. Era datat martie, 1869, iar dedesubt erau cteva
nsemnri ciudate:

4. A venit Hudson. Acelai pod vechi.
7. Trimis seminele lui McCauley, Paramore i John Swain, din St.
Augustine.
9. McCauley eliminat.
10. John Swain eliminat.
12. L-am vizitat pe Paramore. Totul e bine.

Mulumesc! a spus Holmes, mpturind hrtia i restituindu-i-o
vizitatorului nostru. i ine bine minte ce-i spun: nu trebuie s mai pierzi
nicio clip. Nu avem timp de pierdut, nici mcar att ct s
analizmcelepovestite de dumneata. Trebuie s mergi imediat acas i s
acionezi.
Ce trebuie s fac?
Un singur lucru, dar trebuie fcut imediat. Trebuie s pui peticul de
hrtie pe care tocmai ni l-ai artat n cutia de alam gsit n pod. Tot acolo
mai pui un bilet n care s menionezi c toate celelalte hrtii au fost arse de
unchiul dumitale, aceasta fiind singura rmas. Va trebui s te exprimi n
aa fel nct s fii foarte convingtor. Dup ce ai fcut toate acestea, trebuie
s aezi imediat cutia pe cadranul solar, dup cum i s-a spus. Ai neles?
Sigur c da.
Nu te gndi deocamdat la rzbunare. Cred c o vom obine pe cale
legal; deocamdat, trebuie s ne esem pnza, n timp ce a lor este deja
esut. nti de toate ns, trebuie s ndeprtm pericolul iminent care
planeaz asupra dumitale. Abia pe urm ne putem ocupa de clarificarea
misterului i de pedepsirea vinovailor.
92
Mulumesc, a spus tnrul, ridicndu-se i punndu-i pelerina. Mi-
ai insuflat speran. V voi urma sfatul ntocmai.
Nu mai pierde nicio secund. i, mai presus de orice, ai grij de
dumneata, cci fr ndoial te pate un pericol iminent. Cum ajungi napoi
acas?
Cu trenul, din Waterloo.
Nu este nc ora nou. Pe strzile este nccirculaie, cred c vei fi n
siguran. i totui, fii prevztor: nu se tie niciodat ce se poate ntmpla.
Am o arm la mine.
Asta este foarte bine. Mine voi ncepe s lucrez la cazul dumitale.
Ne vedem la Horsham, atunci?
Nu, secretul dumitalese afl la Londra. l voi cuta aici.
Atunci v voi cuta peste o zi sau dou, cu veti despre cutia de
alam i hrtii. V voi urma ntocmai sfaturile.
Ne-a strns minile i a plecat. Afar, vntul nc vuia, iar ploaia
continua s bat n ferestre.
Sherlock Holmes a rmas o vreme n tcere, cu capul plecat i cu ochii
aintii pe focul rou, scnteietor, din emineu. Apoi i-a aprins pipa i,
lsndu-se pe sptarul fotoliului, a privit ndelung inelele de fum albstrui
care se ridicau unul dup altul spre tavan.
Cred, Watson, a remarcat ntr-un final, c niciunul dintre cazurile
noastre nu a fost att de extraordinar ca acesta.
Cu excepia, probabil, a Semnului celor patru.
Ei bine, da. Cu excepia, probabil, a acelui caz. i totui, acest John
Openshaw pare s fi trecut prin primejdii mult mai mari dect celetrite de
Sholto.
Totui, i-ai format o prere clar despre aceste primejdii, cum le spui
tu?
Nu este nicio urm de ndoial asupra naturii lor, mi-a rspuns.
Atunci, ce sunt? Cine este acest K.K.K., i de ce urmrete aceast
familie nefericit?
Sherlock Holmes a nchis ochii i i-a sprijinit coatele de braele
fotoliului, inndu-i vrfurile degetelor unite.
Cnd ia cunotin fie i de un singur aspect al unui caz a spus el ,
un gnditor adevrat deduce nu doar irul evenimentelor, ci i consecinele
care decurg din ele. La fel cum Cuvier, de exemplu, poate descrie corect un
animal ntreg privind doar un singur os al acestuia, la fel i observatorul
care a neles pe deplin legturile dintre mai multe incidente ar trebui s le
poat descrie cu acuratee pe toate celelalte, fie ele premergtoare sau
ulterioare faptelor. Noi nu am neles nc motivul care a generatfaptele. n
93
general, problemele ar putea fi rezolvate prin studierea detaliilor care i-au
pus n ncurctur pe cei ce au cutat un rspuns logic. Pentru a atinge
perfeciunea, este necesar ca gnditorul s aib capacitatea de a folosi
eficient toate faptele de care a luat act; iar aceasta implic, aa cum cum vei
vedea, asimilarea cunotinelor din mai multe domenii, care, chiar i n
aceste zile n care exist libertatea educaiei i enciclopediile, este cumva o
realizare rar. Nu este imposibil, cu toate acestea, ca un om s posede toate
cunotinele de care are nevoie n munca sa, i tocmai acest lucru am
ncercat i eu s fac n cazul de fa. Dac mi amintesc bine, tu, la un
moment de nceput al prieteniei noastre, mi-ai definit limitele ntr-o
manier foarte precis.
Da, am rspuns rznd. A fost un document singular. mi amintesc c
te caracterizam aa: filosofie, astronomie i politic, egale cu zero; botanica
variabil; geologia profund n cazul petelor de noroi din orice regiune
aflat la o distan de cincizeci de mile de ora; chimia stranie; anatomia
nesistematic; literatura de senzaie i modalitatea de arhivare a
informaiilor unice; cntre la vioar, boxer, spadasin, avocat i auto-
otrvitor cu cocain i tutun. Acesteaau fost, cred, principalele puncte ale
analizei mele.
Holmes a zmbit la ultimul argument.
Ei bine a replicat , spun acum, ca i atunci, c un om trebuie s-i
pstreze n mansard mobila de care se folosete cel mai des, restul
putnd s-o lase deoparte n bibliotec, de unde o poate lua cnd vrea.
Acum, pentru un caz precum cel din aceast sear, va trebui cu siguran s
ne folosim toate resursele. Fii amabil i d-mi volumul cu litera K al
Enciclopediei Americane de pe raftul de lng tine. Mulumesc. Acum, s
analizm situaia i s vedem ce concluzii putem trage. n primul rnd, am
putea ncepe prin a presupunec domnul colonel Openshaw avea motive
ntemeiate s prseasc America. Oamenii de vrsta lui nu-i schimb uor
obiceiurile i nu renun de bunvoie la climatul ncnttor al Floridei
pentru viaa singuratic dintr-un ora de provincie din Anglia. Dragostea sa
neobinuit pentru singurtatea din Anglia sugereaz idea c se temea de
ceva sau de cineva, aa c putem presupune, ca ipotez de lucru, c tocmai
aceast fric l-a fcut s prseasc America. n privina surseiacestei frici,
putem trage concluzii pe baza acestor scrisori ieite din comun primite de el
i de urmaii si. Ai remarcat de unde fuseser expediate acele scrisori?
Prima din Pondicherry, a doua din Dundee, iara treia din Londra.
Din Londra de Est. Ce concluzie tragi de aici?
Toate sunt porturi. Concluzia este c persoana care le-a trimis se afla
la bordul unui vapor.
94
Excelent. Deja avem un indiciu. ntr-adevr, este foarte probabil ca
persoana care le-a trimis s se fi aflat la bordul unui vapor. Acum ns, s
analizm alt amnunt. n cazul plicului de la Pondicherry, au trecut apte
sptmni ntre ameninare i punerea ei n practic, iar plicul de la Dundee
a fost urmat de fapta n sine la doar trei sau patru zile distan. Asta i
sugereaz?
O distan mai mare pe care a avut-o persoana de strbtut.
Totui,i scrisoarea a avut de strbtut un drum la fel de lung.
Atunci, nu vd legtura.
Eu presupunc vasul pe care se afl omul sau oamenii respectivi este
un vas de pasageri. Am senzaia c trimit ntotdeauna ameninarea
inspimnttorul simbol nainte s plece n curs. Ai vzut, nu-i aa, ct
de repede a fost executatavertismentulatunci cnd acesta din urm a fost
trimis din Dundee. Dac fptaii ar fi venit din Pondicherry cu un vapor cu
abur, ar fi ajuns aici cam n acelai timp cu scrisoarea. n realitate ns, a
fost o diferen de apte sptmni. Cred c aceste apte sptmni
reprezint diferena dintre cursa care a transportat corespondena i cea
care l-a adus pe autorul ei.
Este posibil.
Mai mult, este probabil. Acum i dai aadar seama denecesitatea de a
aciona urgent n acest nou caz i de ce l-am ndemnat pe tnrul
Openshaw la pruden. Punerea n practic a ameninrilor din scrisori a
venit de fiecare dat la sfritul perioadei de care expeditorii aveau nevoie
ca s strbat distana pn la Horsham. Ultima scrisoare ns a fost trimis
din Londra, ceea ce nseamn c nu avem deloc timp de pierdut.
Doamne Dumnezeule! am strigat. De ce oare aceast prigoan
permanent?
Hrtiile deinute de Openshaw au, n mod evident, o importan
vital pentru persoana sau persoanele de pe vasul de pasageri. Cred c este
destul de clar c avem de-a face cu mai mult de o persoan. Un om singur
nu ar fi putut duce la ndeplinire dou crime n aa fel nct s nele
investigaia unui procuror. Trebuie s fi fost implicai mai muli, cu toii
foarte hotri n atingerea elului.Astfel, K.K.K. nceteaz s mai fie
iniialele unui individ i devin emblema unei societi.
Dar a crei societi?
Ai auzit vreodat a ntrebat Sherlock Holmes, aplecndu-se spre
mine i coborndu-i vocea , ai auzit vreodat de Ku Klux Klan?
Niciodat.
Holmes a rsfoit rapid paginile volumului pe care acum l inea pe
genunchi.
95
Iat, a spus el cteva secunde mai trziu. Ku Klux Klan. Un nume
derivat din asemnarea cu sunetul produs de trgaciul unei puti. Aceast
cumplit societate secret era format din foti soldai confederai n
Rzboiul Civil, i s-a extins rapid, formnd grupri n diferite pri ale rii,
cele mai notabile fiind cele din Tennessee, Louisiana, Carolina de Nord i de
Sud, Georgia i Florida. Fora de care dispunea era folosit n scopuri
politice, att pentru terorizarea celor ce votau n favoarea negrilor, ct i
pentru asasinareasau alungarea din ar a celor care se opuneau vederilor
societii. Crimele organizate de membrii societii erau de obicei precedate
de o ameninare trimis celui vizat, care primea un dar neobinuit, dar uor
de recunoscut uneori un lstar de stejar, alteori semine de pepene sau
semine de portocal. La primirea acestora, victima fie renuna n mod
deschis la convingerile sale, fieprsea grabnic ara. Cei curajoi plteau cu
viaa, asasinatul fiind instrumentat adesea ntr-o manier stranie,
imprevizibil. Att de perfect era organizarea acestei societi, iar
metodele sale att de sistematice, nct nu sunt consemnate cazuri n care
cineva s-o fi nfruntat fr s-i fi pus viaa n pericol. Vreme de civa ani,
organizaia a prosperat, n ciuda eforturilor depuse de guvernul Statelor
Unite i de comunitatea sudist. n cele din urm, n anul 1869, micarea s-a
dizolvat brusc, dei sporadic au mai existat de atunci incidentesimilare.
Vei observa a continuat Holmes, lsnd volumul deoparte , c
dispariia brusc a societii a coincis cu plecarea lui Openshaw din
America, cu tot cu hrtiile organizaiei. Ar putea foarte bine s fie vorba
despre cauz i efect. Nu e de mirare aadar c el i familia sa sunt urmrii.
N-ar fi deloc exclus ca acest registru sau jurnal s dezvluieimplicareaunora
dintre principalii oameni de stat din Sud; probabil c sunt muli cei ce nu pot
dormi noaptea de grij, tnjind la ziua cnd jurnalul va fi recuperat.
Atunci, pagina pe care am vzut-o...
Este aa cum ne ateptam. Scria, dac mi amintesc corect, semine
trimise la A, B, i C adic li s-a trimis avertismentul societii. Apoi sunt
adnotri succesive c A i B au fost lichidai sau au prsit ara, iar n josul
paginii se spune c a fost vizitat i C, cu, m tem, un rezultat sinistru pentru
el. Ei bine, cred, doctore, c am putea face puin lumin asupra acestui caz
ntunecat, iar singura ans a tnrului Openshaw este s fac ntocmai ce i-
am spus. n noaptea asta nu ne mai rmne nimic de fcut, aa c d-mi
vioara i hai s ncercm s uitm pentru o jumtate de or de vremea
mizerabil de afari de problemele i mai mizerabile ale semenilor notri.

96
Se luminase de ziu i soarele strlucea prin vlul obscur care
nvluiametropola. Cnd am cobort, Sherlock Holmes servea deja micul
dejun.
S m scuzi c nu te-am ateptat a spus el , ns prevd c voi
toat ziua ocupat cu cazul tnrului Openshaw.
Ce ai de gnd s faci? am ntrebat.
Depinde foarte mult de rezultatele primelor cercetri. S-ar putea s
fie nevoie s merg la Horsham.
Credeam c asta ar fi trebuits faci nainte de orice altceva, nu-i aa?
Nu, voi ncepe cu centrul Londrei. Acum ns, hai, sun clopoelul de
colo ca s-i aduc menajera cafeaua.
n ateptare, am luat ziarulnc mpturit de pe mas i mi-am aruncat
privirea pe el. M-am oprit asupra unui titlu care mi-a dat fiori.
Holmes, am strigat, este prea trziu.
Ah! a spus el, lsnd ceaca din mn. Exact ce m-am temut. Ce s-a
ntmplat?
Vorbea calm, ns se vedea limpede c era profund afectat.
Mi-a srit n ochi numele de Openshaw i titlul Tragedia de lng
podul Waterloo. Iat ce scrie:Asear, ntre orele nou i zece, poliistul
Cook, din divizia H, fiind de serviciu lng podul Waterloo, a auzit un
strigt de ajutor, urmat de un zgomot suspect, ca i cum ceva ar fi czut n
ap. n ciuda ajutorului dat de civa trectori, noaptea foarte ntunecat i
furtuna puternic de afar, au fcut imposibil efectuarea unei operaiuni
de salvare. S-a dat alarma i, cu ajutorul poliiei navale, corpul a fost n cele
din urm recuperat. Decedatul s-a dovedit a fi un tnr domn al crui
nume, aa cum apare pe un plic gsit n buzunarul hainei, este John
Openshaw, care locuia lng Horsham.Se presupune c se grbea s prind
ultimul tren din gara Waterloo i c, n grab i din cauza ntunericului, a
greit drumul,cznd n ap peste marginea pontonului pentru alupele cu
abur de pe ru. Corpul nu avea urme de violen i fr ndoial c
decedatul a fost victima unui accident nefericit, care ar trebui s constituie
un semnal de alarm la adresa autoritilor n privina strii pontoanelor de
pe ru.
Am rmas cufundai n tcere cteva minute, Holmes fiind mai
deprimat i mai marcat dect l vzusem vreodat.
Asta mi rnete orgoliul, Watson, a spus el ntr-un final. Este un
sentiment meschin, fr ndoial, dar aa stau lucrurile: mi rnete orgoliul.
Acum, cazul acesta a devenit o problem personal i, dac Dumnezeu m
ine sntos, voi pune mna pe aceast band. Pentru c bietul tnr a venit
s mi cear ajutorul, ei bine, i voi trimite la moarte!
97
A srit de pe scaun i a nceput s meargncolo i-ncoace prin odaie,
teribil de agitat, cu obrajii si palizi devenii acum stacojii, frngndu-i
ntruna degetele lungi i subiri.
E diavolul ntruchipat, a exclamat ntr-un trziu. Cum de au reuit
oare s-l atrag n capcan? Debarcaderul nu se aflan drumspre gar. Iar
podul era, fr ndoial, prea aglomerat pentru ce urmreau ei, chiar i pe o
vreme urt ca azi-noapte. Ei bine, Watson, s vedem cine va avea ctig de
cauz. Acum, plec!
La poliie?
Nu.Voi fi propria mea poliie. Cnd m voi hotr s scutur pnza
esut n jurul rufctorilor, poliia n-are dect s culeag prada, ns nu
nainte.

Toat ziua aceea am fost ocupat cu pacienii mei, revenind la locuina
din strada Baker abia trziu, spre sear. Sherlock Holmes nu se ntorsese
nc. A sosit abia pe la ora zece, palid i ngrijorat. S-a dus direct ctre mas
i, tindu-i o felie de pine, a nfulecat-o cu poft, dup care a but un
pahar mare de ap.
i-e foame, am remarcat.
Sunt lihnit. Am uitat pur i simplu s mnnc. N-am pus nimic n
gur de la micul dejun.
Nimic?
Nicio mbuctur. N-am avut timp s m gndesc la asta.
Mcar ai avut succes?
Bineneles.
Ai dat de o pist?
i am la mn. Tnrul Openshaw va fi rzbunat curnd. Ei bine,
Watson, levom plti cu aceeai moned. Am meditat ndelung la asta!
Ce vrei s spui?
A luat o portocal de pe bufet i, feliind-o, a scos smburii, punndu-i
pe mas. A ales cinci dintre ei i i-a pus ntr-un plic. Pe interiorul plicului a
scris S.H. pentru J.O. Apoi l-a sigilat i a scris numele
destinatarului:Cpitanul James Calhoun, vaporul Lone Star, Savannah,
Georgia.
Cnd va intra n port, plicul l va atepta acolo, a spus el, chicotind. O
s aib parte demulte nopi albe. Va nelege mesajul ca pe o prevestire
asupra propriei soarte, la fel cum i s-a ntmplat lui Openshaw.
i cine este acest cpitan Calhoun?
eful bandei. Vor mai urma i alii, ns el este primul.
Cum i-ai dat de urm?
98
A scos din buzunar o hrtieplin de nsemnri: erau o mulime de date
i nume.
Am petrecut toat ziua de astzi a spus studiind registrele i
dosarele de arhivde la Lloyd, urmrind traseul fiecrui vas care a acostat n
Pondicherry n ianuarie i februarie 83. n acea perioad au fost nregistrate
treizeci i ase de vapoare. Unul dintre acestea, Lone Star, mi-a atras
imediat atenia deoarece, dei plecase din Londra, purta numele unuia
dintre statele Uniunii.
Texas, mi se pare.
Nu sunt sigur care; suntns convins c vaporul este american.
Apoi?
Am cercetat nregistrrile din portul Dundee, iar cnd am aflat c
Lone Star a acostat acolo n ianuarie 85, presupunerea mea a devenit
certitudine. M-am interesat pe urm ce vase au andocat recent n portul
Londrei.
i?
Lone Star a sosit sptmna trecut. Am mers n Albert Dock i am
aflat c a pornit-o n josul Tamisei la primele ore ale dimineii, ndreptndu-
se spre Savannah. Am telegrafiat la Gravesend i mi s-a spus c a trecut pe
acolo cu ceva timp n urm i, din moment ce vntul bate dinspre est, nu
am nicio ndoial c a trecut deja de Goodwins, fiind foarte aproape acum
de Insula Wight.
n situaia asta, ce ai de gnd s faci?
Ah, i am n mn. Din cte am aflat, Calhoun i cei doi ciraci ai si
sunt singurii americani nativi de pe vas. Ceilali sunt finlandezi i germani.
Mai tiu, de asemenea, c toi trei n-au fost la bord noaptea trecut mi-a
confirmat-o hamalul care le-a ncrcat vaporul. Atunci cndvor ajunge n
Savannah, vasul-pot va fi livrat deja scrisoarea mea, iar polia de acolo va
ti deja c aceti trei domni sunt cutai pentru crim.
Chiar i n cele mai bine ticluite planuri apar fisuri: ucigaii lui John
Openshaw nu au primit niciodat smburii de portocal care le-ar fi artat
c mai exista cineva la fel de iret i de hotrt ca i ei, care le dduse de
urm. Lungi i puternice au fost n acel an furtunile echinociului. Am
ateptat mult vreme veti din Savannah despre Lone Star, dar n zadar.
ntr-un final, am aflat c undeva, n mijlocul Atlanticului, a fost zrit
legnndu-se pe valuri pupa spulberat a unei brciinscripionate cu literele
L.S.: aceasta este tot ce vom ti vreodat despre soarta lui Lone Star.
99
AVENTURA VI.
BRBATUL CU BUZA RSUCIT
Isa Whitney, fratele rposatului Elias Whitney, D.D., Directorul
Colegiului Teologic St. George, era dependent de opiu. A nceput s
consume dintr-un capriciu, din cte am neles pe vremea cnd era la
colegiu; citise descrierea lui De Quincey despre visele i senzaiile
opiomanului i-ipunea laudanum n tutun, spernd s obin aceleai
rezultate. A descoperit, ca muli alii, c aceast practic e mai uor de
dobndit dect de scpat de ea, i vreme de muli ani a continuat s fie
sclavul drogurilor, ceea ce a strnit mila i n acelai timp groaza prietenilor
i a rudelor sale. l vd i acum, cu obrajiisi galbeni, bolnvicioi, cu
pleoapele czute i cu pupilele micorate, cuibrit ntr-un scaun o umbr a
unui brbat cndva demn.
ntr-o noapte era n iunie 89 , cam pe la ora la care omul casc i-i
privete ceasul, am auzit pe cineva sunnd la ua de la intrare. Am srit n
picioare, n timp ce soia mea a lsat s-i cadgoblenuln poal, privindu-m
cu un aer dezamgit.
Un pacient! a spus ea. Trebuie s pleci.
Am gemut, cci abia m ntorsesem acas dup o zi istovitoare.
Am auzit ua deschizndu-se, apoi zgomotul unor pai grbii pe
pardoseal. Ua odii s-a dat brusc n lturi i o doamn, mbrcat cu o
hain ntunecat icu chipul ascuns n spatele voalului negru, a intrat n
camer.
S m scuzai pentru ora trzie, a nceput ea, apoi, pierzndu-i
controlul, s-a npustit spre soia mea, i-a cuprins gtul cu braele i a
nceput s-i plng pe umr. Ah, ce necaz pe mine! a strigat. Am mare
nevoie de ajutor.
Ei bine a spus soia mea, ridicndu-i voalul , este Kate Whitney.
Dac-ai ti ce tare m-ai speriat, Kate! Pur i simplu nu te-am recunoscut.
Nu tiam ce s fac, aa c am venit direct la voi.
Aa se ntmpla mereu. Cnd aveau probleme, cunoscuii notri veneau
glon la soia mea, asemenea psrilor ctre lumina farului.
100
Foarte bine c ai venit. Acum, o s-i pun s bei puin vin i ap, iar
tu te vei aeza confortabil i ne vei spune ce s-a ntmplat. Sau poate c
preferi s-l trimit pe James la culcare?
Ah, nu! Am nevoie i de sfatul doctorului. Este vorba despre Isa. Nu a
venit acas de dou zile. Mi-e team pentru el!
Nu era prima dat cnd vorbea despre problemele soului ei, mie n
calitate doctor, iar soiei mele ca unei prietene i foste colege de coal. Am
ncercat s o alinm i s o linitim cum am putut mai bine. tia unde era
soul ei? Era posibil s reuim mpreun s-l aducem acas?
Aa prea. Avea informaii sigure c n ultima vreme, cnd lucrurile i
mergeau bine, i petrecea vremea ntr-un club al fumtorilor de opiu de la
periferia de est a oraului. n general, aceste escapade durau doar o zi:se
ntorcea de acolo seara, drmat i acuznd spasme. Acum ns trecuser
mai bine de patruzeci i opt de ore, i fr ndoial c zcuse n mizeria de
acolo, respirnd otrava sau dormind, rpus de efectele drogului. Putea fi
gsit, tia ea sigur, la Bar of Gold, n Bulevardul Upper Swandam. i totui,
ce putea ea singur s fac? Cum ar fi putut ea, o femeie tnr i timid, s-
i croiasc drum ntr-un astfel de loc ca s-i scoat soul din mijlocul
lehtei de tlharii care-l nconjurau?
Aceasta era situaia, i desigur c nu exista dect o singur cale de ieire.
A fi putut eu oare s-o conduc acolo? Apoi un al doilea gnd , de ce s
mai vin i ea? La urma urmelor, eram sfetnicul medical al lui Isa Whitney,
aa c se presupunea c am o oarecare influen asupra lui. De bun seam
c m-a fi descurcat mai bine dac m duceam singur. I-am promis c, dac
se afla ntr-adevr la adresa menionat de ea, i voi trimite soul acas cu o
birj n cel mult dou ore. Aa c, zece minute mai trziu, lsam n urm
fotoliul i odaia mea tihnit i goneam ntr-o caleac spre o misiune
ciudat, cum mi se prea atunci, dei numai viitorul putea hotrn ce
msur putea fi sau nu catalogat astfel.
La nceputul aventurii mele nu am ntmpinat nicio problem.
Bulevardul Upper Swandam este o strad infam ce se ntinde din spatele
debarcaderelor de pe malul nordic al rului spre estul Podului Londrei.
ntre un magazin de haine i unul de buturi se afla un rnd de scri care
cobora spre o deschiztur neagr ce semna cuo gurde peter. Acolo se
afla ascunziul cutat de mine.
Cerndu-i birjarului s atepte, am cobort scrile; la lumina
tremurnd a unei lmpi cu petrol plasate deasupra uii am gsit clana i
mi-am fcut loc printr-o camer lung i joas, nesat de fumul greu i
maroniu de opiu, cu bncue poziionate de-oparte i de alta, ca n teuga
unui vapor cu imigrani.
101
Prin perdeaua groas de fum se conturau siluetele unor corpuri
carezceau n poziii dintre cele mai ciudate, chiar fantastice cu umerii
aplecai, genunchii ndoii, capetele aruncate pe spate i cu brbiile n sus;
perechi de ochii negri, fr luciu, se ndreptau fr interes spre noul-venit.
Din ntuneric rzbteau mici puncte de lumin roie, acum strlucitoare,
acum palide, n timp ce otrava nc arznd cdea n boluri metalice.
Majoritatea zceau n tcere, totui unii bolboroseau cte ceva doar pentru
ei, n vreme ce alii discutau cu voce joas, monoton, cu vorbeleieindu-le
uvoi din gtlej, pentru ca n cele din urm s se cufunde i ei n tcere,
fiecare mormindu-i gndurile i nednd atenie cuvintelor vecinului. n
captul cel mai ndeprtat al ncperii am zrit un mic recipient n care
ardea crbune, lng care se afla un scaun de lemn cu trei picioare, pe care
sttea un btrn slab i nalt. i sprijinea brbia n pumni i, cu coatele pe
genunchi, sttea cu privirea aintit n mijlocul focului.
Nici nu intrasem bine, c un ngrijitor malaiezian s-a i grbit s-mi
ofere o pip cu o doz drog, artndu-mi o cuet liber.
Mulumesc. Nu intenionez s rmn, am spus. Se afl aici un prieten
de-al meu, domnul Isa Whitney, i a dori s vorbesc cu el.
Deodat, am simit ceva micndu-se n dreapta mea i, scond o
exclamaie de uimire, din cea s-a materializat lng mine Whitney, care,
palid, zdrenros i nengrijit, m fixa cu privirea.
Doamne Dumnezeule! Este Watson, a spus el. Strnea mil i prea
cu nervii ntini la maxim. Ascult, Watson, ct e ceasul?
Aproape unsprezece.
Ce zi e azi?
Vineri, 19 iunie.
Sfinte Sisoe! Credeam c e abia miercuri. De fapt, chiar este miercuri.
De ce ai vrea s m sperii?
i-a acoperit faa cu palmele i a nceput s ofteze cu voce piigiat.
Crede-m pe cuvnt: este vineri, omule. Soia ta teateapt de dou
zile. Ar trebui s-i fie ruine!
mi este. Totui te neli, Watson, cci stau aici doar cteva ore, trei
sau patru pipe... am uitat cte. n regul, merg cu tine acas. Nu vreau s o
sperii pe Kate... srmana mea Kate. D-mi mna! Ai o birj?
Da, m ateapt afar.
Atunci, s mergem. Cred ns c mai datorez ceva aici. Afl ct,
Watson. Nu m simt prea bine i nu m simt n stare de nimic.
inndu-mi respiraia ca s nu inhalez mirosul abject al stupefiantelor,
am traversat coridorul ngust dintre irul dublu de bncue ca s-l caut pe
deintorul localului. Trecnd pe lng btrnul nalt de lng vasul pentru
102
jeratic, am simit pe cineva trgndu-m de i am auzit o voce spunndu-mi
n oapt:
Treci de mine, apoi ntoarce-te i privete-m.
Cuvintele mi-au sunat limpede n urechi. M-am ntors. Nu puteau veni
dect dinspre btrnul pe lng care trecusem, dar acesta sttea la fel de
absorbit de gnduri ca mai devreme: costeliv, curiduri adnci pe chip,
grbovit de apsarea anilor, cu o pip de opiu atrnnd ntre genunchi, ca i
cum i-ar fi czut dintre degete de oboseal. Am fcut doi pai spre el i l-am
privit cu atenie. Cu greu mi-am stpnit un strigt de uimire. Se ntorsese
cu spatele ctre sal, n aa fel nct nimeni n afar de mine s nu-i poat
vedea chipul. Cptase dintr-o dat form, ridurile dispruser, ochii lipsii
de via i recptaser strlucirea: acolo, stnd lng foc i amuzndu-se
de perplexitatea mea, se afla nimeni altul dect Sherlock Holmes. Mi-a fcut
semn s m apropii i, o secund mai trziu, ntorcndu-se din nou cu faa
spre sal, s-a transformatla loc n btrnul senil i infirm de mai devreme.
Holmes! am exclamat pe un ton optit.Ce naiba faci aici?
Vorbete ct de ncet poi, mi-a replicat pe acelai ton.Am urechi
excelente. Dac ai fi att de amabil s te descotoroseti de prietenul tu
scoian, a fi foarte bucuros s stm de vorb.
Am o birj afar.
Atunci, te rog, trimite-l acas cu ea. Poi avea ncredere n el, cci
pare prea neputincios s dea de necaz. i-a mai recomanda s-i dai
birjarului un bilet pentru soia ta, anunnd-o c lucrezi cu mine. Apoi,
dacm atepi puin afar, apar i eu n cinci minute.
Era greu s-l refuzi pe Sherlock Holmes, cci tia ntotdeauna s-i
formuleze cererile clar i cu autoritate. Urcndu-l pe Whitney n birj, am
considerat c-mi ndeplinisem misiunea fa de prietena soiei mele; ct
despre restul, nu-mi puteam dori nimic mai mult dect s fiu alturi de
prietenul meu ntr-una dintre acele aventuri unice care constituiau condiia
normal a existenei sale. n cteva minute scrisesem biletul, achitasem nota
de plat a lui Whitney, l condusesem la birj i l vzusem disprnd n
ntuneric, spre cas. La foarte puin timp, o siluet decrepit a venit ctre
mine dinspre fumoarul de opiu, iar acum mergeam pe strad alturi de
Sherlock Holmes. Cteva sute de metri a mers cu spatele aplecat i cu pas
nesigur. Apoi, dup ce a privit n jur, s-a ndreptat i a izbucnit ntr-un rs
molipsitor.
Presupun, Watson mi-a spus , c i imaginezi c am venit aici ca
s fumez opiu, s-mi injectez cocain, i s-mi satisfac toate celelalte
slbiciuni cu care m-ai procopsit ncaracterizrile tale de natur medical.
Am fost, cu siguran, surprins s te gsesc aici.
103
ns nu mai surprins ca mine, cnd te-am vzut ntr-un asemenea
loc.
Am venit s caut un prieten.
Iar eu, s gsesc un duman.
Un duman?
Da, unul dintre dumanii mei obinuii, sau, ar trebui s spun, una
din przile mele obinuite. Pe scurt, Watson, sunt n mijlocul unei excelente
anchete i speram s aflu un indiciu din divagaiile incoerente ale acestor
nefericii, aa cum am procedat i altdat. Dac a fi fost recunoscut n
aceastspelunc, viaa mea s-ar aflan pericol, cci ticlosul de marinar care
o conduce mi-a jurat rzbunare. Exist n spatele unei cldiri din preajma
Debarcaderului lui Paulo trap care ar putea povesti multe grozvii care se
petrec aici n nopile fr lun.
Poftim? Vrei s spui cadavre?
Da, cadavre, Watson. Am fi bogai dac am avea cte o mie de lire
sterline pentru fiecare srman care i-a dat duhul n acel brlog. Este cea
mai cumplit capcan a morii, i m tem c Neville St. Clair a intrat acolo
ca s nu mai ias niciodat. Trapa ar trebui s fie pe aici, pe undeva.
i-a dus dou degete la gur i a scos un fluierat ascuit; semnalul su a
primit drept rspuns un fluierat identic din deprtare, urmat la scurt
vreme de zgomot de roi i de tropotul de copite al unei perechi de cai.
Aadar, Watson? a ntrebat Holmes, n timp ce din ntuneric se
prefigura o cotig nalt ce arunca dou fascicule de lumin galben din
felinarele laterale. Vii cu mine, nu-i aa?
Dac i pot fi de folos, da.
Ah, un camarad de ncredere este ntotdeauna de folos; iar un sfetnic,
cu att mai mult. n camera mea de la The Cedarssunt dou paturi.
The Cedars?
Da, aa se numete casa domnului St. Clair. Locuiesc acolo pe timpul
anchetei.
Unde anume se afl?
Lng Lee, n Kent. Avem de mers apte mile.
Sunt totui cam confuz.
Bineneles c eti. Vei afla totul n scurt timp. Hai, sus. n regul,
John, nu mai avem nevoie de tine. Poftim jumtate de coroan. Caut-m
mine, pe la unsprezece. D-i btaie! Pe curnd!
A fichiuit caii cu biciul i am strbtut strzile pustii i parc fr
sfrit, care se lrgeau din ce n ce mai mult; n cele din urm, am intrat pe
un pod lat, pe sub care curgea lene rul tulbure. De jur mprejur se
ntindeau iruri de case din crmid i mortar, linitea locului fiind
104
ntrerupt doar de pasul greu i sacadat al sergentului de strad sau de
strigtele i cntecele unei cete ntrziate de petrecrei. O stea sau dou
luceau anemic ici-colo, printre nori. Holmes a condus n tcere, cu capul n
piept i cu aerul unui om czut pe gnduri, n timp ce eu, pe locul de lng
el, ardeam de nerbdare s aflu n ce consta aceast nou provocare ce
prea s-l preocupe att de serios, fiindu-mi totui team s-i ntrerup firul
gndurilor. Am mai strbtut cteva mile, pn am ajuns la zona de vile din
suburbii, cnd, deodat, Holmes s-a scuturat, i-a ndreptat umerii i i-a
aprins pipa cu aerul unui om mulumit de propria realizare.
tii cnd s taci, Watson, a spus el. Iat de ce te consider un
companion nepreuit. Ai cuvntul meu, e minunat s am pe cineva cu care
s vorbesc, cci gndurile mele nu sunt prea plcute. M ntrebam ce a
putea s-i spun bietei femei cnd va aprea la ua mea.
Uii c nu tiu nimic despre cazul tu.
Am timp si-l prezint pn ajungem la Lee. Pare incredibil de
simplu, i totui nu-mi dau seama cum trebuie s procedez. Am o mulime
de indicii, fr ndoial, ns tot nu-i pot da de cap. Acum, i voi prezenta
cazul scurt i la obiect, Watson, i poate c vei reui s gseti tu o lumini
acolo unde eu vd doar ntuneric.
ncepe, atunci.
Acum civa ani mai exact, n mai 1884 a venit la Lee un domn pe
nume Neville St. Clair, care prea s aib o mulime de bani. A achiziionat
o vil mare, a aranjat-o foarte drgu i a trit cea mare parte a timpului pe
picior mare. Treptat, i-a fcut prieteni printre vecini, iar n 1887 s-a
cstorit cu fiica unui berar din zon, cu care are acum doi copii. Nu avea
nicio ocupaie precis, totui era interesat de cteva companii i obinuia
sse duc dimineaa n ora, ntorcndu-se n fiecare sear cu trenul de 5.14
de la gara din strada Cannon. Domnul St. Clair are acum treizeci i apte de
ani, este un om cu obiceiuri sntoase, un so bun, un tat afectuos i o
persoan simpatizat de toi cei ce-l cunosc. A putea aduga c datoriile
sale n acest moment, pe ct am reuit s aflu, se ridic la optzeci i opt de
lire sterline, n timp ce are n contul su de la banc are dou sute douzeci
de lire sterline. Nu exist, aadar, niciun motiv s credem c ar avea
probleme financiare.
Lunea trecut, domnul Neville St. Clair a plecat spre ora ceva mai
devreme ca de obicei, spunndu-i soiei la plecare c are de rezolvat dou
treburi importante i c i va aduce bieelului su un joc cu cuburi. Pe de
alt parte, printr-o coinciden noroc, n aceeai zi de luni, la scurt vreme
dup plecarea sa, soia domnului St. Clair a primit o telegram prin care era
informat c la sediul Aberdeen Shipping Company o atepta un pacheel
105
de o valoare considerabil. Acum, dac tii bine Londra, i aminteti
probabil c sediul acelei companii este n strada Fresno, sucursalele sale
aflndu-se pebulevardul Swandam, unde m-ai gsit asear. Doamna St. Clair
a luat prnzul, a ponit spre ora, a fcut cteva cumprturi, a luat pachetul
i la ora 4.35 fix strbtea Swandam Lane, ndreptndu-se spre gar. M-ai
urmrit pn aici?
mi este totul foarte clar.
Dac i aminteti, luni a fost o zi canicular, iar doamna St. Clair
mergea ncet, spernd s gseasc o birj, cci nu-i plcea deloc zona n care
ajunsese. Tot naintnd pe bulevardul Swandam, a auzit deodat un rcnet,
apoi a ncremenit recunoscndu-i soul, care o privea de la fereastr aflat
la al doilea etaj al unei cldiri. Fereastra era deschis, astfel c i-a vzut clar
chipul, pe care l descrie ca fiind teribil de ngrijorat. i-a
fluturatagitatbraele n direcia ei, apoi a disprut brusc, ca i cum ar fi fost
tras napoi de o for irezistibil. Un singur lucru i-a mai atras atenia ochiu-
lui ei de femeie, i anume c, dei purta haina neagr cu care plecase de
acas, soul su nu avea nici guler i nici cravat n momentul scurtei sale
apariii la fereastr.
Convins c ceva nu era n regul cu el, a alergat spre scri cci casa
arta ca fumoarul de opiu n care m-ai gsit asear i,traversnd n grab
camera din fa, a ncercat s urce la etaj. La baza scrilor ns, a dat nas n
nas cu acest marinar ticlos despre care i-am vorbit, care a mpins-o n
spate i care, ajutat de un danez angajat acolo pe post de ajutor, a aruncat-o
napoi n strad. Copleit de temeri i de ndoieli ngrozitoare, a luat-o la
fug pe strad i, printr-un noroc chior, a ntlnit n strada Fresno o patrul
format din civa poliiti nsoii de un inspector. Acesta din urm i doi
dintre poliiti au nsoit-o napoi i, n ciuda opoziiei proprietarului, au
ptruns n camera n care fusese vzut ultima dat domnul St. Clair. ns
nici urm de el. De fapt, pe ntreg etajul nu era nimeni altcineva, n
afaraunui un olog hidos care, din cte se pare, se aciuase pe acolo. Att el,
ct i marinarul au jurat c nimeni nu fusese n camera din fa n dup-
amiaza aceea. Au negat cu o asemenea hotrre, nct inspectorul
ezita,pregtindu-se s decreteze c doamna St. Clair se nelase; deodat,
aceasta a scos un strigt ascuit i s-a repezit spre o cutie aflat pe mas,
deschiznd-o. Dinuntru s-au revrsat pe mas o mulime de cuburi de
carton pentru copii. Era jocul pe care soul su promisese ca i-l va aduce n
dar fiului lor.
Aceast descoperire, precum i confuzia evident afiat de ologul
aciuat n casa cu pricina, l-au fcut pe inspector s-i dea seama c la mijloc
era o treab serioas.
106
Camera a fost examinat cu atenie, iar rezultatele au artat c aveau de-
a face cu o crim cumplit. ncperea din fa era mobilat ca o camer de
zi i, continundu-se ns cu un mic dormitor, care la rndul su ddea spre
zona ferit din spatele unuidebarcader. ntre debarcader i fereastra
dormitorului exist o fie ngust de pmnt, care este uscat pe timpul
refluxului, dar acoperit pe durata fluxului de cel puin un metru i
jumtate de ap. Fereastra dormitorului era larg i se deschidea de jos n
sus. La o examinare atent, pe pervaz s-au gsit urme de snge, cteva pete
fiind nc vizibile ici-colo pe podeaua de lemn a dormitorului. Aruncate n
spatele unei draperii din camera din fa s-au gsit mai multe obiecte de
mbrcminte aparinnd domnului Neville St. Clair, cu excepia hainei.
nclrile, osetele, plria i ceasul toate erau acolo. Nu lsau s se
ntrevad semne de violen suferite de posesorul lor, i nici nu existau alte
obiecte ale domnului Neville St. Clair. Se pare c fusese aruncat pe fereastr,
cci nu s-adescoperit nicio alt ieire, iar petele de snge de ru augur de pe
pervaz lsau de neles c nu s-ar fi putut salva notnd, cci fluxul se afla la
cota sa maxim n momentul tragediei.
i acum, s vorbim despre ticloii implicai n caz. Marinarul era
cunoscut ca un om cu antecedente, dar, dup cum afirm doamna St. Clair,
se pare c el se afla la baza scrilor la doar cteva secunde dup ce i vzuse
soul la fereastr, aa c nu ar fi putut participa la crim. Alibiul su era
ignorana absolut, el protestnd de altfel i spunnd c nu tia nimic nici
despre activitile lui Hugh Boone, paznicul su, nici despre prezena
hainelor domnului dat disprut.
Cam att despre acest marinar, care de altfel i administreaz acea
spelunc. S vorbim acum despre acel olog sinistru care locuiete la
etajulstabilimentului pentru opiomani, i care cu siguran c a fost ultima
persoan care l-a vzut pe Neville St. Clair. Numele su este Hugh Boone,
iar faa sa hidoas este cunoscut tuturor celor ce-i fac veacul prin zon.
Este un ceretor profesionist, dei, pentru a scpa de controalele poliiei
susine c face comer cu chibrituri. La mic distan de strada
Threadneedle, pe partea stng, se afl, dup cum cred c ai remarcat, o
mic ni ntr-un zid. Acela e locul n care nevolniculse aeaz zilnic, picior
peste picior, cu grmjoara de chibrituri n poal i,cum ofer trectorilor o
privelite att de jalnic, o ploaie de monede cade n apca de piele
unsuroas lsatpe asfalt, lng el. Nu de puine ori i-am urmrit i eu
prestaia, fiind surprins de mica avere pe care o strngea ntr-un timp scurt.
Vezi tu, are o nfiare att de neobinuit, nct nimeni nu poate trece pe
lng el fr s-l observe. Claia de pr portocaliu, faa palid desfigurat de
o cicatrice oribil care, strngndu-se, pur i simplu i-a rsucit buza de sus,
107
brbia de buldog i ochii negri ptrunztori, care contrasteaz cu culoarea
prului toate acestea l scot din anonimat i, de asemenea, i aduc venituri
nsemnate, cci are pregtit ntotdeauna un rspuns la mruniul pe care i-
l arunc trectorii. Acesta este omul despre care tim acum c a fost paznic
la stabilimentul opiomanilor, precum i ultimul care l-a vzut pe domnul
cutat de noi.
Un olog! am exclamat eu. Ce ar fi putut face un om cu o singur
mn mpotriva unuia aflat n floarea vrstei?
Este olog n sensul c merge chioptnd; dar n alte privine pare a fi
un brbat n putere i bine hrnit. Cu siguran c experiena ta medical i
va spune, Watson, c slbiciunea unui membru este deseori compensat de
o putere excepional a celorlalte.
Te rog, continu-i expunerea.
Doamna St. Clair a leinat la vederea sngelui de pe fereastr i a fost
dus acas de poliiti, cci prezena sa nu le era de folos pe parcursul
anchetei. Inspectorul Barton, cel ce a fost nsrcinat cu rezolvarea acestui
caz, a examinat cu atenie locuina, dar nu a descoperit nimic. A fost o
greeal faptul c Boone nu a fost arestat imediat, cci asta i-a dat timp s se
pun de acord cu ciracul su, marinarul, ns problema a fost curnd
remediat: a fost reinut i percheziionat, ns nu s-a gsit asupra lui nimic
ce l-ar putea ncrimina. Avea, ce-i drept, cteva pete de snge pe mneca
cmii, dar a demonstrat c acestea proveneau de la o tietur la deget,
lng unghie, adugnd c se zdrelise la fereastr cu puin timp nainte, iar
petele proveneau, fr ndoial, de la acea ran. A negat cu trie c l-ar fi
vzut vreodat pe domnul Neville St. Clair i a jurat c prezena hainelor
acestuia n camera sa era la fel de misterioas pentru el, pe ct era pentru
poliie. Ct privea afirmaia doamnei St. Clair c l-ar fi vzut pe soul su la
fereastr, a declarat c femeiafie nu era ntreag la minte, fie visase. n ciuda
protestelor sale zgomotoase, a fost dus la secia de poliie, n timp ce
inspectorul a rmas la casa suspect, n sperana c refluxul i-ar putea oferi
indicii noi. i exact aa a i fost, dei au gsit pe bancul de noroi exact ce se
temeau c vor gsi. Nu, nu era Neville St. Clair, ci haina sa, care zcea acolo
dup ce mareea se retrsese. Ce crezi c au gsit n buzunare?
Nu am nici cea mai vag idee.
Nu, nu cred c ai putea ghici. Fiecare buzunar era plin cu monede de
un penny i de jumtate de penny 421 de penny i 270 de jumti. Nu e de
mirare c nu a fost luat de maree. ns corpul uman nu este aa. ntre
debarcader i cas curenii sunt puternici. Pare destul de probabil ca haina
ngreunat s fi rmas pe loc, n timp ce cadavrul dezbrcat s fi fost dus
ctre ru.
108
Am neles totui c toate celelalte haine ale sale au fost gsite n
camer. Ar fi putut fi oare cadavrul mbrcat doar cu o hain?
Nu, domnule, dar faptele ar putea fi destul de neltoare.
Presupunnd c acest Boone l-a aruncat pe Neville St. Clair pe fereastr, nu
e nimeni care s fi putut vedea acest lucru. Ce-i rmnea aadar de fcut?
Trebuia, bineneles, s scape de toate lucrurile acestuia, care altminteri l-ar
fi incriminat. S spunem c a nfcat haina, apoi, cnd se pregtea s-o
arunce, i-a dat seama c aceasta nu se va scufunda, plutind pe ap. A avut
puin timp la dispoziie, cci auzise ncierarea de la parter, cnd soia
ncerca s urce la etaj, ori poate aflase de la acest marinar c poliia era n
drum spre ei. Nu avea nicio clip de pierdut. S-a repezit la tezaurul su
secret, unde-i ine banii ctigai din ceretorie, i ndeas toate monedele
pe care le gsete n buzunarele hainei, asigurndu-se c se va scufunda. A
aruncat-o n ap, i ar fi fcut acelai lucru cu celelalte obiecte dac nu ar fi
auzit pai grbii pe scri; a mai avut timp doar s nchid fereastra, iar n
clipa urmtoare a aprut poliia.
Sun credibil.
Ei bine, vom considera aceasta ipoteza noastr de lucru pn gsim
alta mai bun. Boone, dup cum i-am spus, a fost arestat i dus la secie,
ns nu are niciun fel de antecedente. Este cunoscut de ani buni ca un
ceretor profesionist, dar se pare c a dus o via linitit i nu s-a fcut
vinovat de nimic. Aa stau lucrurile n momentul de fa, iar ntrebrile care
se ridic ce fcea Neville St. Clair la stabilimentul opiomanilor, ce i s-a
ntmplat acolo, unde este acum i ce legtur are Hugh Boone cu dispariia
sa rmn deocamdat fr rspuns. Mrturisesc c nu-mi pot aminti de un
alt caz care la prima vedere s fi prut att de simplu, dar care n realitate
s-mi pun attea probleme.
n timp ce Sherlock Holmes mi furniza detaliile acestei serii de
evenimente, strbtuserm n galop periferia marelui ora, pn cnd
ultimele case au rmas n urm, pentru ca apoi s mergem de-a lungul unui
gardviu aflat pe ambele pri ale drumului.
Tocmai cnd termina, am trecut printre dou sate izolate, unde se
zreau cteva luminie strluceau la ferestre.
Suntem la periferia lui Lee, a spus nsoitorul meu. n scurta noastr
plimbare am strbtut trei inuturi, pornind din Middlesex, trecnd pe
lng Surrey i ajungnd ,n sfrit, n Kent. Vezi lumina aceea printre
copaci? Acolo este The Cedars, iar lng acel felinar st o femeie
nerbdtoare, care nu m ndoiesc c a auzit zgomotul de copite al cailor
notri.
109
Totui, de ce te-ai mutat din strada Baker aici pe durata anchetei? am
ntrebat.
Pentru c au aprut mai multe ntrebri care trebuie clarificate aici.
Doamna St. Clair a fost att de amabil nct s mi pun la dispoziie dou
camere, i poi fi sigur c te va ntmpina cu bucurie, cci eti prietenul i
colegul meu. Nu-mi place, Watson, s dau ochii cu ea tiind c n-am veti
despre soul ei. Iat, am ajuns. Prr, prr!
Am oprit n faa unei vile impuntoare. Un grjdar a venit n fug,
materializndu-sebrusc lng botul cailor. Am srit din cotig i l-am urmat
pe Holmes pe poteca ngust cu pietri, care ne-a condus spre cas. Cnd
ne-am apropiat, ua s-a deschis i o femeie scund, blond, a aprut n prag,
mbrcat ntr-un neglijeu de muselin, cu ifon roz la gt i ncheieturi.
Sttea n prag, cu silueta conturat de lumin, cu o mn pe clan i
cealalt dus spre gur, trdndu-i nerbdarea, trupul uor aplecat, faa
proeminent, cu privire nerbdtoare i buzele ntredeschise, pregtite s-i
potopeasc interlocutorul cu ntrebri.
Ei bine? a strigat ea. Ceva veti?
Apoi, vznd c suntem doi, a scos un scncet plin de speran, care
ns s-a transformat noftat atunci cnd l-a vzut pe nsoitorul meu dnd
din cap i ridicnd din umeri.
Nu sunt veti bune?
Niciuna.
Nici rele?
Nici.
Ah, mulumesc lui Dumnezeu!Haidei, intrai. Trebuie s fii obosii,
ai avut o zi lung.
Acesta este prietenul meu, doctorul Watson. Mi-a fost de mare ajutor
n cteva cazuri i norocul a fcut s m poat asista i n aceast
investigaie.
Sunt ncntat s v cunosc, a spus ea, strngndu-mi mna cu
cldur. M vei scuza, sunt sigur, dacvoi lsa de dorit ca gazd cnd vei
lua n considerare lovitura abtut din senin asupra noastr.
Drag doamn, am spus eu, sunt un vechi prieten, i chiar dac nu
eram, tot nu era nevoie s v scuzai. Dac v pot fi de ajutor,
dumneavoastr sau prietenului meu aici de fa, voi fi foarte fericit.
Acum, domnule Sherlock Holmes a spus doamna conducndu-ne
ntr-o sufragerie bine luminat, unde cina ne ateptape mas , a dori s v
pun una sau dou ntrebri directe, fr nconjuri, la care v rog s mi
rspundei la fel de franc.
Cu siguran, doamn.
110
Nu v facei griji n privina mea. Nu sunt nici isteric, nici nu voi
leina. Vreau doar s aud prerea dumneavoastr sincer.
n ce privin?
n adncul sufletului dumneavoastr, credei c Neville este n via?
ntrebarea prea s-l fi pus n ncurctur pe Sherlock Holmes.
Sincer, v rog! a repetat ea, rmnnd n picioare pe covor i
privindu-l fix, n timp ce el se lsa pe spate n scaun.
Sincer, doamn, nu cred.
Credei c a murit?
Da.
A fost ucis?
Nu am spus asta. Probabil.
i n ce zi s-a ntmplat asta?
Luni.
Atunci, domnule Holmes, poate c vei fi att de bun s-mi explicai
cum se face c am primit astzi o scrisoare de la el.
Sherlock Holmes a srit de pe scaun de parc fusese curentat.
Poftim?! a strigat.
Da, astzi.
Zmbea, innd n mn un plic.
Pot s-l vd?
Bineneles.
I l-a smuls cu nerbdare i, dup ce l-a netezit, l-a ridicat n dreptul
lmpii i l-a examinat cu atenie. M-am ridicat de pe scaun i am privit
plicul peste umrul lui. Era un model lucrat grosolan i purta tampila
potei din Gravesend, chiarcu data din ziua respectiv sau mai exact data
din ziua precedent, cci era trecut de miezul nopii.
Scrisul erudimentar, a murmurat Holmes. Cu siguran c nu este al
soului dumneavoastr, doamn.
Nu, ns cel din scrisoare,da.
Observ c persoana care a expediat plicul a avut nevoie de timp ca s
v afle adresa.
Cum v-ai dat seama?
Vedei dumneavoastr, numele destinatarului este scris cu cerneal
neagr, care s-a uscat n timp. Adresa, n schimb, are culoarea gri, ceea ce ne
arat c s-a folosit sugativ. Dac i numele, i adresa ar fi fost scrise n
acelai timp, dup care s se fi folosit sugativa, n-am fi avut acum aceast
nuan neagr a numelui. Expeditorulv-a scris numele, apoi a fcut o pauz
nainte de a scrie adresa, lucru care nseamn c nu o cunotea. Este,
111
desigur, un detaliu, dar nimic nu este mai important ca detaliile. Acum, s
vedem scrisoarea. Aha! n plic a mai fost ceva!
Da, a fost un inel.
Aadar, suntei sigur c scrisul este al soului dumneavoastr?
Unul dintre ele.
Unul? Cum aa?
Scrie aa cnd se grbete. Este mult diferit de scrisul lui obinuit, dar
l cunosc bine.
Draga mea, nu fi speriat. Totul va fi bine. S-a ntmplat o eroare
cumplit i va dura ceva pn va fi rectificat. Ateapt cu rbdare. Neville.
A fost scris cu creionul pe forzaul unei cri, format mic, fr filigran. Hm!
Expediat astzi din Gravesend de un brbat murdar pe degete. Aha!
Lipiciul a fost umezit, dac nu greesc prea tare, de o persoan care mestec
tutun. Aadar,doamn, nu avei nicio ndoial c scrisul este al soului
dumneavoastr?
Niciuna. Neville a scris aceste cuvinte.
i a fost trimis astzi din Gravesend. Ei bine, doamn St. Clair, norii
s-au mai risipit, dar nu a putea spune c pericolul a trecut.
Dar trebuie s fie n via, domnule Holmes.
Asta dac nu cumvaavem de-a face cu un fals pus inteligent la cale,
care s ne ndrepte pe o pist greit. n plus, inelul nu dovedete nimic. Se
poate s-i fi fost furat.
Nu, nu. Este, chiar este scrisul lui!
n regul. Scrisoarea ar fi putut fi foarte bine scris luni i expediat
astzi.
Este posibil.
Dac lucrurile stau aa, multe s-ar fi putut ntmpla ntre timp.
Ah, nu m descurajai, domnule Holmes. tiu c este n via. ntre
mine i soul meu exist empatie, a ti dac i s-ar ntmpla ceva ru. Chiar
n ziua n care l-am vzut ultima oar se tiase la un deget n dormitor i,
dei eu eram n sufragerie, m-am grbit imediat pe scri,sigur c i se
ntmplase ceva. Din moment ce am rezonat la un asemenea detaliu, credei
oare c nu mi-a fi dat seama c a murit?
Am vzut prea multe ca s nu tiu c intuiia unei femei este adesea
mai valoroas dect concluzia unui gnditor analitic. Iar n aceast scrisoare
avei cu siguran o dovad clar care v confirm punctul de vedere. ns
dac soul dumneavoastr este viu i capabil s scrie scrisori, de ce s-ar ine
oare la distan?
Nu tiu. Este peste puterea mea de imaginaie.
Totui luni nu v-apomenit nimic neobinuit nainte de a pleca?
112
Nu.
Ai fost surprins s-l vedei pe bulevardul Swandam?
Da, foarte surprins.
Fereastra era deschis?
Da.
n cazul acesta, ar fi putut s v strige?
Ar fi putut.
ns, din cte neleg, a scos doar un strigt nearticulat, nu-i aa?
Da.
Ai crezut c era un strigt de ajutor?
Da. Mi-a fcut semn cu mna.
N-ar fi putut fi oare un strigt de surprindere? Uimirea datorat
neateptatei dumneavoastr apariii l-ar fi putut face s ridice minile?
Este posibil.
Ai crezut c a fost tras napoi de cineva, nu-i aa?
A disprut foarte brusc.
Ar fi putut face un salt napoi. Nu ai vzut pe nimeni altcineva n
camer?
Nu, dar acest om cumplit a mrturisit c a fost acolo. Iar marinarul se
afla la baza scrilor.
Am neles. Din cte ai putut vedea, soul dumneavoastrpurta
hainele sale obinuite?
Da, mai puin gulerul i cravata. I-am vzut limpede gtul gol.
V-a vorbit vreodat despre bulevardul Swandam?
Niciodat.
A artat vreodat vreun semn cum c s-ar droga cu opiu?
Niciodat.
V mulumesc, doamn St. Clair. Acestea sunt principalele puncte
asupra crora voiam s am o perspectiv clar. Vom lua acum cina, apoi ne
vom retrage, cci mine vom avea o zi grea.
Ni se pusese la dispoziie o camer mare, confortabil, cu dou paturi,
astfel c m-am vrt repede sub pturi, obosit dup aventura din acea sear.
Sherlock Holmes era genul de om care, atunci cnd avea o problem
nerezolvat n minte, putea sta zile ntregi, poate chiar i o sptmn fr
s se odihneasc, ntorcnd-o pe toate prile, rearanjnd faptele, privindu-
le din toate unghiurile pn cnd fiegsea o rezolvare, fie se convingea c
datele erau insuficiente. Curnd a fost clar pentru mine c se pregtea de o
noapte de veghe. i-a scos haina i vesta, i-a pus un halat larg, albastru,
apoi a inspectat camera, strngnd pernele de pe pat i cuverturile de pe
canapea i fotolii. Folosindu-se de ele, i-a construit un fel de divan, pe care
113
s-a cocoat cu picioarele ncruciate, trgndu-i aproape o uncie de
mahorc i o cutie de chibrituri. n lumina slab a lmpii l-am vzut stnd
cu pipa sa veche din lemn de trandafir ntre buze, privind n gol spre un col
al tavanului. Fumul albstrui se ridica, tcut, agale, iar lumina i scotea n
eviden trsturile pronunate, acviline. Aa sttea cnd am adormit i la
fel l-am gsit diminea, cnd am fost trezit brusc de un strigt al lui.
Lumina soarelui de var ptrundea timid ncamer. Holmes inea nc pipa
ntre buze, fumul continua s se ridice n rotocoale, iar camera era ticsit de
o perdea grea de tutun: nici urm de movila de mahorc pe care o vzusem
nainte de a adormi.
Te-i trezit, Watson? a ntrebat.
Da.
Ai chef de o plimbare matinal?
Cu siguran.
Atunci, mbrac-te. Nu s-a trezit nimeni nc, dar tiu unde doarme
grjdarul, aa c putem pleca imediat.
Vorbea i chicotea, ochii i strluceau i prea o cu totul alt persoan
dect gnditorul gravdin seara precedent.
n timp ce m mbrcam, mi-am privit ceasul. Nu era de mirare c
nimeni nu se trezise nc: era patru i douzeci i cinci. Abia apucasem s-
mi trag hainele pe mine, cnd Holmes s-a ntors cu vestea c grjdarul
pregtise deja caii.
Vreau s testez o teorie proprie, a spus el, trgndu-i nclrile.
Cred, Watson, c te afli n prezena unuia dintre cei mai mari nerozi din
Europa. Cu toate acestea, cred c acum am gsit cheia acestui caz.
i unde este? am ntrebat, zmbind.
n baie, a rspuns el. Ah, da, nu glumesc, a continuat, vznd c l
privesc cu nencredere. Tocmai am fost acolo, am luat-o i o am aici, n
geant. Acum, hai, dragul meu,s vedem dac se potrivete sau nu n
broasc.
Am cobort fcnd ct mai puin zgomot cu putin i am ieit n
soarele strlucitor al dimineii. Birja ne atepta n drum, cu grjdarul pe
jumtate mbrcatinnd caii de drlogi. Am srit amndoi n ea i am
plecat. Cteva crue de ar ieiser deja la drum, ducnd legume la ora,
nscasele erau la fel de tcute i lipsite de via ca ntr-un ora adormit.
n anumite privine, pot spune c am avut parte de un caz unic, a
spus Holmes, ndemnnd caii la galop. Mrturisesc c am fost orb ca o
crti, dar mai bine mai trziu dect niciodat.
n ora, locatarii matinali abia apreau somnoroi la ferestre, n timp ce
noi goneam deja pe strzile din Surrey. Am traversat podul Waterloo i
114
dup ce strbtut strada Wellington, am fcut la dreapta i am ajuns pe
strada Bow. Sherlock Holmes era foarte cunoscut aici, iar cei doi poliiti de
la u l-au salutat. Unul dintre ei s-a oferit s in caii, n timp ce cellalt ne-
a condus nuntru.
Cine este de serviciu? a ntrebat Holmes.
Inspectorul Bradstreet, domnule.
Ah, Bradstreet, ce mai faci?
Un ofier nalt, robust, cuchipiu i tunic,ne ieise n ntmpinare pn
pe pasajul de piatr de la intrare.
A dori s schimb o vorb cu dumneata, Bradstreet, undeva unde s
nu fim deranjai.
Desigur, domnule Holmes. Haidei n camera de gard.
Era o ncpere micu, cu un registru uria i un telefon fixat pe perete.
Inspectorul s-a aezat la birou.
Cu ce v pot fi de folos, domnule Holmes?
Am venit n legtur cu un ceretor, Boone cel care a fost acuzat de
dispariia domnului Neville St. Clair, din Lee.
Da. Este reinut pentru cercetri ulterioare.
Am auzit. Este aici?
ntr-o celul.
E linitit?
Ah, nu ne face probleme. Doar c este un ticlos mpuit.
Este murdar?
Da, i tot ce am putut face a fost s-l obligm s se spele pe mini,
ns faa i este neagr ca a unui spoitor. Ei bine, odat ce cazul su va fi
soluionat, va face baie ca toi ceilali deinui la nchisoare; i cred c, dac
l-ai vedea, ai fi de acord cu mine c are mare nevoie de o baie.
Mi-aiface un mare serviciu dac m-ai duce s-l vd.
Da? E uor. Urmai-m. Pe aici. Putei lsa geanta aici.
Nu, cred c o voi lua cu mine.
n regul. Pe aici, v rog.
Ne-a condus printr-un culoar, a descuiat o u, apoi am cobort cu toii
o scar n spiral,ptrunznd pe un coridor vruit n alb, cu ui de o parte i
de alta.
A treia u pe dreapta este celula lui, a spus inspectorul. Iat-l!
A deschis o ferestruic din partea de sus a uii i a privit nuntru.
Doarme, a spus el. l putei vedea foarte bine.
Am privit amndoi prin vizet. Deinutulsttea ntins n pat, cu faa spre
noi, cufundat ntr-un somn adnc, respirnd rar, adnc. Era un brbat de
vrst mijlocie, mbrcat grosolan, cu obluz coloratiindu-i-se sub haina
115
zdrenuit. Era, dup cum spusese i inspectorul, foarte murdar, ns
toatmizeria de pe faa lui nu reuea s-i ascund urenia respingtoare. O
cicatrice veche strbtea obrazul de la ochi pn la brbie, i contractndu-
se, i ntorsese buza superioar, astfel nct lsa mereu vederii trei dini, ca
i cum ar fi rnjit ntruna. O claie de pr rocat i se revrsa peste ochi i pe
frunte.
O frumusee rar, nu-i aa? a ntrebat inspectorul.
Fr doar i poate c are nevoie de o baie, a remarcat Holmes. M
frmnta gndul acesta, aa c mi-am permis s aduc cteva ustensile cu
mine.
n timp ce vorbea, i-a deschis geanta de voiaj,trgnd afar, spre
uimirea mea, un burete de baie uria.
He! he! V inei de glume! a chicotit inspectorul.
Acum, dac ai fi att de amabil s descuiua fr zgomot, l vom face
n scurt timp s arate mult mai respectabil.
Ei bine, nu vd de ce nu, a spus inspectorul. A zice c ne stric
reputaia, nucredei?
A descuiat ua i am intrat cu toii n celul fcnd ct mai puin zgomot
cu putin. Deinutul s-a ntors pe o parte, apoi a czut din nou ntr-un
somn adnc. Holmes s-a oprit la gleata cu ap, i-a nmuiat buretele, apoi
s-a apropiat de deinut i a nceput s-i frece faa cu putere.
Dai-mi voie s vi-l prezint a strigat el apoi pe domnul Neville St.
Clair, din Lee, inutul Kent.
Niciodat n viaa mea nu mai vzusem una ca asta. Faa brbatului pur i
simplu se decojise sub aciunea buretelui umed, asemenea scoarei unui
copac. Tenta maronie a tenului su dispruse! Dispruse, de asemenea, i
cicatricea oribil care i brzda faa i buza rsucit care i ddea acel aer
respingtor! Cu o micare brus, necontrolat, i-a smuls peruca roie, cu
pr nclit, i dintr-odat acolo, n pat, vedeam un brbat palid, cu min
trist, rafinat, cu prnegru i obraz fin, frecndu-se la ochi i privind n jur
cu o uimireacelui trezit brusc dintr-un somn greu. n clipa urmtoare,
dezmeticindu-se, a scos un strigt ngrozit, acoperindu-i faa cu perna.
Sfinte Sisoe! a strigat inspectorul. Bine, dar aceste este chiar brbatul
dat disprut. L-am vzut ntr-o fotografie.
Deinutul s-a ntors ctre el afind aerul nepstor al celui ce se
abandoneaz n minile destinului.
S zicem c-ar fi aa, a spus el. Care-i, atunci, infraciunea pentru care
sunt acuzat?
Pentru dispariia domnului Neville St... ah, nu poi fi acuzat de aa
ceva dect dac transformm cazul ntr-unul sinucidere, a spus inspectorul,
116
rnjind. Apoi a adugat: Ei bine, lucrez de douzeci i apte de ani n poliie,
dar asta le ntrece pe toate.
Dac eu sunt domnul Neville St. Clair, este evident c nu a fost
comis nicio infraciune i, prin urmare, sunt arestat ilegal.
O infraciune, nu, ns ai fcut o foarte mare greeal, a intervenit
Holmes. Ar fi fost mai bine s ai ncredere n soia ta.
Nu de soie m-am ferit, ci de copii, a gemut deinutul. Dumnezeu mi-
e martor, n-am vrut s le fie ruine de tatl lor. Oh, Dumnezeule! Am fost
deconspirat! Ce m fac acum?
Sherlock Holmes s-a aezat pe marginea patului lng el i l-a btut cu
blndee pe umr.
Dac lai instana s clarifice problema a spus ,cu siguran nu vei
putea evita s afle toat lumea adevrul. Pe de alt parte, dac poi convinge
poliia c nu exist niciun caz mpotriva ta, cred c nu exist niciun motiv
ca detaliile s apar n ziare. Inspectorul Bradstreet va nota, sunt sigur, tot
ce ne vei spune, trimind declaraia autoritilor competente, iar cazul nu
va ajunge la tribunal.
Dumnezeu s te binecuvnteze! a strigat deinutul,nsufleit brusc.
A fi suportat nchisoarea, chiar i condamnarea la moarte, dect s-
midivulgcumplitul secret, ptnd astfel numele copiilor mei. Suntei prima
persoan care-mi afl povestea. Tatl meu era director de coal n
Chesterfield, iar eu am primit acolo o educaie excelent. n tineree, am
cltorit, am cochetat cu scena i, ntr-un final, am devenit reporter la un
ziar de sear din Londra. ntr-o zi, editorul meu s-a gndit s publice o serie
de articole despre ceretoria n ora, iar eu m-am oferit voluntar s-i aduc
informaii. De aici a nceput totul. Mi-am dat seama c nu puteam aduce
informaii viabile pentru articol dect dac m-a amesteca printre ceretorii
de strad, practicndu-le meseria. Pe vremea cnd lucrasem ca actor,
nvasem toate secretele machiajului, fiind foarte apreciat n culise. Acum,
m-am gndit s profit de pe urma priceperii mele. Mi-am vopsit faa i, ca s
strnesc ct mai mult mil, mi-am confecionat o cicatrice prinzndu-mi
buza cu ajutorul unui plasture de culoarea pielii. Apoi, cu o peruc roie i
cu o hain potrivit, mi-am gsit un loc n zona de est a oraului,
prefcndu-m c vnd chibrituri, dar n realitate cerind. Am rmas la post
vreme de apte ore, iarcnd m-am ntors seara acas am descoperit, spre
surprinderea mea, c strnsesem nu mai puin de douzeci i ase de ilingi
i patrupence.
Am scris articolele i nu m-am mai gndit la acest lucru pn cnd, ceva
mai trziu, am mprumutat douzeci i cinci de lire sterline de la un prieten.
Cnd a venit vremea s-i restitui suma,mi-am dat seama c nu aveam cum,
117
ns mi-a venit brusc o idee. I-am cerut prietenului o amnare de dou
sptmni, mi-am luat concediu de la redacie i mi-am petrecut timpul
cerind, deghizndu-m la fel ca prima dat. n numai zece zile am strns
banii i mi-am pltit datoria.
Ei bine, v putei imagina ce simeam trudind din greu pentru dou lire
sterline pe sptmn, cnd tiam c pot ctiga banii aceia ntr-o singur
zi,spoindu-mi faa cu puin vopsea, aezndu-mi apca pe caldarm i
stnd nemicat. S-a dat o lupt grea ntre orgoliul meu i nevoia de bani, dar
n cele din urm au avut ctig de cauz banii. Am renunat la slujba de
reporter i m-am postat zilnic n cotlonul ales de la bun nceput, inspirnd
mil trectorilor cu chipul meu nspimnttor i umplndu-mi buzunarele
cu monede. Un singur om mi tia secretul. Era administratorul unui
stabiliment abject de pe bulevardul Swandam, unde intram s m schimb,
ieind dimineaa cu nfiare de ceretor mizer i transformndu-m seara
ntr-opersoan elegant de la ora. ns individul, un marinar indian, era
pltit regete pentru camerape care mi-o nchiriase, aa c secretul meu era
n siguran.
Curnd am realizat c puteam ctiga foarte muli bani. Nu vreau s
spun c orice ceretor de pe strzile Londrei ctig apte sute de lire
sterline pe an ceea ce reprezint mai puin dect ctigurile mele medii
,ns am avut marele avantaj de a stpni arta machiajului i de a avea haz,
ceea ce mi-a mbuntit practica, transformndu-m ntr-un personaj
cunoscut n ora. Ct era ziua de lung, o ploaie de monede cteodat
chiar de argint se revrsa asupra mea, iarzilele n care acumulam mai
puin de dou lire sterline le consideram zile proaste. Pe msur ce averea
mi cretea, am devenit tot mai ambiios; aa se face c mi-am cumprat o
cas la ar i apoi m-am cstorit, fr s dau nimnui de bnuit cu privire
la adevrata mea ocupaie. Iubita mea soie tia c plec cu afaceri la ora.
Habar n-avea ns n ce constau aceste aa-zise afaceri.
Lunea trecut mi ncheiasemprestaia i m echipam cu hainele de ora
n camera mea de deasupra stabilimentului pentru opiomani; deschiznd
fereastra, am vzut, spre uimirea i groaza mea, c soia mea m privea din
strad. Am scos un strigt de surprindere, mi-am ridicat braele ca s-mi
ascund faa i, dnd fuga la complicele meu, marinarul, l-am prevenit s nu
lase pe nimeni s urce la etaj. Am auzit vocea soiei, ns tiam c nu va
putea urca. Mi-am scos repede hainele, le-am mbrcat pe cele de ceretor,
mi-am murdrit faa i mi-am pus peruca. Nici chiar ochiul unei soii nu
poate ptrunde o deghizare att de desvrit. Apoi m-am gndit c ar
putea cuta prin camer, iar hainele de ora m-ar fi putut trda. Am tras cu
putere de fereastra camerei dinspre ru, lovindu-m la locul unde m
118
tiasem diminea, n dormitorul de acas. Am nfcat haina, ale crei
buzunare le ngreunasem cu monedeleluate din geanta de piele n care mi
duc agoniseala, i am aruncat-o pe fereastr,fcnd-o s dispar n apele
Tamisei. La fel a fi procedat i cu celelalte haine, ns s-au auzit paii
poliitilor urcnd pe scri; cteva minute mai trziu am avut surpriza spre
uurarea mea, mrturisesc ca, n loc s fiu recunoscut dreptdomnul
Neville St. Clair, s fiu arestat ca fiind ucigaul lui.
Nu tiu ce ar mai fi de adugat. Am fost nevoit s-mi pstrez deghizarea
ct mai mult posibil, astfel explicndu-se, deci, dorina mea de a nu-mi
spla faa. tiind c soia mea va fi teribil de nelinitit, mi-am scos inelul i,
ntr-un moment cnd poliitii nu se uitau la mine,i l-am ncredinat
marinarului indian, mpreun cu un bileel scris n grab, n care i spuneam
s nu se team pentru soarta mea.
Scrisoarea a ajuns la ea abia ieri, a spus Holmes.
Doamne, Dumnezeule! Ce sptmn ngrozitoare trebuie s fi avut!
Poliia l-a supravegheat pe marinar a intervenit inspectorul
Bradstreet , aa c se explic de ce i-a fost greu s trimit scrisoarea
neobservat. Probabil c i-a dat-o vreunui client, probabil un marinar de-al
lui, care i-a adus aminte de ea abia peste cteva zile.
Aa trebuie s se fi ntmplat, a spus Holmes, dnd din cap
aprobator. N-am nici cea mai mic ndoial. Totui, n-ai fost acuzat
niciodat de ceretorie?
Ba da, de mai multe ori. ns ce importan avea o biat amend,
comparativ cu banii pe care-i fceam?
Povestea asta trebuie s se opreasc aici, a spus Bradstreet.
Dacpoliia va dori vreodat s fac lumin n acest caz, trebuie ca Hugh
Boone s nceteze s mai existe.
Jur pe ce am mai sfnt.
n acest caz, cred c ancheta se poate opri aici. Dac ns vei mai fi
gsit o singur dat cerind, totul va iei la iveal. Sunt sigur, domnule
Holmes, c v suntem ndatorai pentru felul n care ai clarificat acest caz.
Mi-ar plcea totui s aflucum de reuii s le dai mereu de capt.
Acestuia i-am dat de capt a spus prietenul meu stnd cocoat pe
cinci perne i fumnd o uncie de tutun de proast calitate. Watson, dac
pornim acum spre locuina mea din strada Baker, cred c ajungem la timp
pentru micul dejun.