Sunteți pe pagina 1din 241

CASTELE

JULIE GARWOOD
PROLOG
Anglia,1819
Era un adevrat uciga de femei.Srmana femeie nu avusese nici o ans de
scpare.Nu tiuse niciodat c era pndit ca un vnat,nu ghicise adevrata
intenie a admiratorului su secret.El credea c o omorse cu buntate.Era
mndru de aceast fapt.Ar fi putut fi cruat.Nu fusese.Dorina care-l mcina i
cerea s fie calm i chiar dac gndul de a o tortura erotic i dduse o stare
febril,el nu cedase impulsului.Era om,nu animal El cuta mulumirea de sine,iar
tnra merita cu siguran s piar; totui,dovedise o real compasiune.Fusese
deci foarte binevoitor.La urma urmei ea murise cu zmbetul pe buze.Intenionat

o luase aa,prin surprindere,ntrezrind numai un fior scurt de groaz n ochii ei


cprui i blnzi nainte ca totul s se sfreasc.ncepuse atunci s jeleasc
ncet,aa cum orice stpn bun i jelete Cainele rnit,pentru ca ea s aud cum
o comptimete,i nu-i ncet cntecul de jale pn ce nu o ucise,pn cnd nu
tiu c ea nu-l mai putea auzi
Nu fusese nemilos.Chiar i atunci cnd tiu sigur c e moart,i ntoarse cu
blndee faa nainte de a-i permite s zmbeasc.Voia s rd,uurat,pentru c
n sfrit totul se terminase,i cu satisfacie,pentru c totul mersese att de
bine,dar acum nu ndrznea s scoat nici un sunet,deoarece undeva n mintea
lui se strecurase gndul c o asemenea comportare l-ar putea face s semene mai
mult cu un monstru dect cu un om i el cu siguran nu era un monstru.Nu,el nu
ura femeile,le admira-aproape pe toate-iar cu cele ale cror suflete credea c pot
fi salvate nu era nici crud,nici nemilos.
Era totui nemaipomenit de inteligent.Nu era nici o ruine s recunoasc acest
adevr.Hituiala l nviorase i de la nceput pn la sfrit fusese capabil s
intuiasc fiecare reacie a ei.Fr ndoial c i vanitatea ei l ajutase foarte
mult.Era o tnr obraznic i naiv,care se credea versat-o concepie greit i
periculoas-i el se dovedise a fi mult mai iret dect ea.
Existase o anumit ironie n alegerea armelor.i planificase s foloseasc
pumnalul pentru a o ucide.Voia s simt lama pumnalului ptrunznd adnc n
ea,dorea cu nfocare s-i simt sngele inundndu-i minile,de fiecare dat cnd
nfigea cuitul n pielea ei moale i finnjunghie pasrea,njunghie pasrea,i
rsuna n minte ca o porunc.Totui,nu cedase acestei dorine,deoarece el era
mai puternic dect vocea aceea interioar,si sub impulsul momentului hotrse
s nu mai foloseasc pumnalul.Colierul de diamante pe care el i-l druise i
mpodobea gtul.Prinse cu hotrre n minile lui acea podoab scump i o
folosi pentru a-i lua viaa.Se gndise c aceast arm era cea mai potrivit.
Femeilor le plac podoabele i acesteia i plceau mai mult dect altora.Se
gndise chiar s o ngroape cu colier cu tot dar tocmai cnd era gata s toarne
peste ea varul pe care l adunase de pe atunci pentru a-i grbi putrezirea,se
rzgndi i i puse colierul n buzunar.Se ndeprt de mormnt fr s mai
arunce vreo privire napoi.Nu avea nici o mustrare de cuget i nu se simea
vinovat.Ea slujise scopurilor lui i acum se simea mulumit.
Se lsase o cea groas i el observ praful de var de pe pantofi abia cnd
ajunse n oseaua principal,Nu-l ngrijora faptul c mocasinii lui noi erau
probabil distrui Nimic nu avea s umbreasc strlucirea victoriei sale.Se simea
ca i cum ar fi scpat de toate greutile Chiar mai mult-emoia pe care o simise

din nou,acea euforie magnific pe care o trise cnd pusese minile pe


ea...Da,de data asta fusese mai bine dect ultima oar.Ea l fcuse s simt c
triete din nou.Lumea era din nou plin de anse pentru un brbat att de viril i
de puternic.tia c va tri cu amintirea acestei nopi nc mult vreme.i atunci
cnd strlucirea amintirii va scpta,va iei din nou la vntoare.
CAPITOLUL 1
Maica stare Mary Felicity crezuse ntotdeauna n miracole,dar n toi cei
aizeci de ani ai si petrecui pe acest scump pmnt,nu fusese martor,de fapt,la
nici unul,pn n acea zi friguroas de februarie a anului 1820,cnd sosi
scrisoarea din Anglia.La nceput,maica stare se temuse s cread vetile
binecuvntale.Se temuse c era o neltorie a diavolului,care-i ddea sperane
pentru ca mai trziu s i se spulbere,dar dup ce rspunse aa cum se cuvenea
scrisorii oficiale i primise a doua confirmare,cu sigiliul ducelui de
Williamshire,ea accept darul drept ceea ce era cu adevrat.Un miracol.
n sfrit,urmau s scape de acea copil nebunatic.n dimineaa urmtoare,la
utrenie,maica stare mprti vetile bune i celorlalte clugrie.n aceeai
sear srbtorir evenimentul cu sup de ra i pine neagr aburind.Maica
Rachel era att de nucit,nct a trebuit s i se fac observaie de dou ori
pentru c izbucnise n rs n timpul vecerniei.
Copila nebunatic-sau mai precis prinesa Alesandra-fusese chemat n biroul
maicii staree n dup-amiaza urmtoare,n timp ce i se spuneau vetile n
legtur cu plecarea ei de la mnstire,maica Rachel i mpacheta lucrurile.
Maica stare edea pe un scaun cu sptar nalt,n spatele unui birou uria,
mncat de cari i tot att de btrn ca i ea.Se juca distrat cu mrgelele grele de
lemn ale mtniilor prinse de vemntul negru,de clugri,n timp ce atepta s
vad cum va reaciona la aceast tire copila ce-i fusese ncredinat.
Prinesa Alesandra era uluit.i mpreun minile ntr-un gest nervos i-i inu
capul plecat,pentru ca maica stare s nu-i poat vedea ochii nlcrimai.
-Te rog,ia loc Alesandra.Nu-mi place s-i vorbesc cnd stai n picioare.
-Cum dorii,maic.Se aez eapn pe marginea scaunului,ndreptndu-i inuta
pentru a-i face plcere maicii staree,apoi i nclet minile n poal.
-Ce crezi despre aceast veste ? ntreb maica stare.
-E din cauza focului,nu-i aa,micu? Nu m-ai iertat nc pentru acea
ntmplare nefericit.
-Prostii,replic maica stare.i-am iertat acea fapt nechibzuit de-acum o lun.
-Maica Rachel v-a convins s m alungai ?

S tii c i-am spus ct de ru mi-a prut i acum nici nu mai este aa de


suprat.Maica stare ddu din cap i se ncrunt pentru c Alesandra o supra
fr s bage de seam,amintind de nebuniile ei.
-Nu pot s-neleg de ce ai crezut c terciul acela dezgusttor putea ndeprta
pistruii.Totui maica Rachel a fost de acord cu experiena aceea.Nu te
nvinuiete...prea mult,se grbi s adauge,astfel nct minciuna pe care o spusese
s poat fi considerat de Dumnezeu doar un pcat uor.Alesandra,nu eu i-am
scris tutorelui tu,ca s-i cer s te ia de-aici.El a fost cel care mi-a scris.Iat
scrisoarea ducelui de Williamshire.Citete-o i vei vedea c-i spun adevrul.
Mna Alesandrei tremur cnd lu scrisoarea.Examina rapid coninutul scrisorii
i apoi i-o napoie maicii staree.
-Vezi c e ceva important,nu-i aa ? Acest general Ivan,de care tutorele tu
amintete n scrisoare,pare s aib o reputaie cam proast.i aminteti s-1 fi
ntlnit ? Alesandra clatin din cap.
-Am vizitat ara tatlui meu de mai multe ori,dar eram mic pe-atunci.Nu-mi
amintesc s-1 fi ntlnit Dar,pentru Dumnezeu,de ce vrea s se cstoreasc cu
mine ?
-Tutorele tu nelege motivele generalului,replic maica stare lovind uor
scrisoarea cu vrful degetelor.Supuii tatlui tu nu te-au uitat.Eti nc prinesa
lor iubit.Generalul consider c dac se cstorete cu tine va putea s preia
puterea cu sprijinul poporului.Este un plan inteligent.
-Dar eu nu doresc s m cstoresc cu el,opti Alesandra.
-Nici tutorele tu nu dorete,spuse maica stare.i crede c generalul nu va
accepta totui un rspuns negativ i te va lua cu fora dac va fi nevoie,pentru a
asigura reuita planului su.De aceea,ducele de Williamshire dorete s fii
nsoit de strjeri n cltoria spre Anglia.
-Nu vreau s plec de-aici.Zu c nu vreau.Suferina din vocea Alesandrei i
frnse inima maicii staree.Toate uneltirile rutcioase ale Alesandrei din ultimii
ani au fost uitate pentru moment.Maica stare i aminti vulnerabilitatea i
teama din ochii fetiei cnd sosise acolo,mpreun cu mama ei bolnav.
Alesandra fusese o adevrat sfnt ct trise mama ei.Era att de mic-avea
numai doisprezece ani i-i pierduse tatl drag cu numai ase luni nainte.
Totui,fetia se dovedise deosebit de puternic,i asumase ntreaga
responsabilitate de a-i ngriji mama zi i noapte.Nu exista nici o posibilitate ca
mama ei s se fac bine.Boala i mcinase trupul i mintea,i ctre sfrit,cnd
era nnebunit de durere,Alesandra se suia n patul mamei sale bolnave i o lua
n brae pe femeia aceea firav.O legna i i cnta balade,cu o voce de nger.Era

dureros de frumos s observi dragostea i duioia pe care fetia le arta mamei


ei.Cnd,n sfrit,chinurile se ncheiar,femeia muri n braele fiicei sale.
Alesandra nu permisese nimnui s o consoleze.Singur n chilia ei,plnse
ntreaga noapte;draperiile albe care nconjurau odia sa nu mpiedicau suspinele
ei s fie auzite de clugrie.Mama ei fusese ngropat n spatele capelei,ntr-o
grot nconjurat de flori.Alesandra nu putea accepta gndul s o prseasc.
Pmnturile mnstirii se nvecinau cu al doilea cmin al familiei ei,Stone
Haven,dar Alesandra nu mersese niciodat acolo,nici mcar s-1 viziteze.
-Crezusem c voi sta aici pentru totdeauna,opti ea.
-Trebuie s vezi n asta mna soartei,o sftui maica stare.S-a ncheiat un
capitol din viaa ta,i altul e pe cale s nceap.Alesandra i plec din nou capul.
-Mi-a dori s-mi petrec toate capitolele aici,maic.Ai putea s refuzai cererea
ducelui de Williamshire,dac ai dori,sau ai putea s nu-i mai primii
corespondena pn ce ar uita de mine.
-i generalul? Alesandra se gndise deja la un rspuns la aceast ntrebare.
-Nu va ndrzni s calce n acest sanctuar.Voi fi n siguran ct voi sta aici.
-Unui om nsetat de putere nu-i pas dac nesocotete legile sfinte ce guverneaz
aceast mnstire,Alesandra.Cu siguran c va clca n acest sanctuar.i dai
seama c mi sugerezi s-i nel tutorele drag ? Vocea clugriei avea un ton de
repro.
-Nu,maic,rspunse Alesandra,suspinnd,tiind foarte bine c acesta era
rspunsul pe care maica dorea s-1 aud.Presupun c nu se cuvine s minii...
Melancolia din vocea ei o fcu pe maica starea s clatine din cap.
-Nu-i voi oferi adpost chiar dac ar exista un motiv serios pentru asta...
Alesandra se ag de aceast posibilitate.
-O,dar exist,izbucni ea.Respir adnc i apoi anun:
-Am hotrt s devin clugri.Simplul gnd de a o avea pe Alesandra n sfntui
lor ordin i ddu maicii staree fiori reci.
Dumnezeu s ne-ajute,murmur ea.
-E din cauza registrelor,nu-i aa,maic ? Dorii s m alungai din cauza acelei
mici...nscociri.
-Am fcut un al doilea rnd de registre numai pentru ca banca s v dea
mprumutul.Ai refuzat s folosii fondurile mele i tiam ct de mult aveai
nevoie de capela cea nou...din cauza focului i a tuturor celorlalte.i ai obinut
mprumutul,nu-i aa ? Dumnezeu mi-a iertat minciuna,cu siguran i El trebuie
s fi vrut ca eu s modific cifrele i socotelile,altfel nu mi-ar fi dat o minte att
de priceput la cifre.

Nu-i aa,maic stare ?! n inima mea,eu sunt sigur c El mi-a iertat mica mea
neltorie.
-neltorie ? Hoie cred c ar fi cuvntul potrivit,se rsti maica stare.
-Nu,maic,o corect Alesandra.Hoie nseamn a fura,eu n-am furat nimic,eu am
fcut doar modificri.Privirea glacial a maicii staree i aminti Alesandrei c nu
ar fi trebuit s o contrazic sau s aminteasc subiectul delicat al contabilitii.
-n legtur cu focul...
-Maic,mi-am exprimat deja regretul n legtur cu acea ntmplare nefericit,se
repezi s spun Alesandra.Se grbi s schimbe subiectul nainte ca maica stare
s se supere din nou.
-Am vorbit foarte serios cnd am spus c vreau s devin clugri.Cred c am
aceast chemare.
-Alesandra,tu nu eti catolic.
-M voi converti,promise Alesandra cu nfocare.Urm o lung clip de tcere.
Apoi maica stare se aplec spre ea.Scaunul scri la micarea ei.
-Privete-m,i porunci ea,i atept pn ce prinesa se supuse ordinului nainte
de a continua.Cred c neleg despre ce este vorba,de fapt i voi face o
promisiune,opti ea linititor.Voi ngriji mormntul mamei tale.Dac mi se va
ntmpla ceva,atunci maica Justina sau maica Rachel l vor ngriji.Mama ta nu
va fi uitat.Va fi n continuare amintit n rugciunile noastre de fiecare zi.Asta e
promisiunea pe care i-o facAlesandra izbucni n plns.
-Nu o pot prsi.Maica stare se ridic i se ndrept n graba ctre Alesandra,i
puse minile pe umeri i o mngie.
-Nu o vei prsi.Va fi ntotdeauna n inima ta.Ea ar dori s-i vezi de viaa ta.
Lacrimile iroiau pe faa Alesandrei,i le ndeprt cu dosul palmelor.
-Nu-1 cunosc pe ducele de Williamshire,maic.L-am ntlnit o singur dat i
nici nu-mi amintesc cum arat.Ce-o s fac dac nu m neleg cu el ? Dac nu
m vrea ? Nu vreau s fiu o povar pentru nimeni.V rog,lsai-m s rmn
aici.
-Alesandra,pari a fi convins n continuare c eu a putea alege n aceast
privin,ceea ce nu e deloc adevrat i eu trebuie s m supun cererii tutorelui
tu.O s-i fie foarte bine n Anglia.Ducele de Williamshire are ase copii.Unul
n plus nu va fi o problem pentru el.
-Nu mai sunt copil,i aminti Alesandra clugriei,i tutorele meu e probabil
foarte btrn i ostenit acum.Maica stare zmbi.
-Ducele de Williamshire a fost ales i numit tutorele tu cu muli ani n urm de
ctre tatl tu.A avut motive ntemeiate s-1 numeasc tutore pe englez.

Ai ncredere n judecata tatlui tu.


-Da,maic.
-Poi duce o via fericit,Alesandra,continu maica stare,atta timp ct i vei
aminti s fii mai reinut.Gndete nainte de a trece la fapte.Asta e cheia.Ai o
minte sntoas.Folosete-o.
-Mulumesc pentru aceste vorbe,maic.
-Renun la atitudinea asta aa de supus.Nu-i st n fire.Mai am s-i dau nc
un sfat i vreau s fii foarte atent.Stai dreapt.O prines nu st cocoat.
Dac ar sta mai dreapt,gndi ea,i-ar putea rupe ira spinrii.Alesandra i
mpinse umerii i mai n spate ca s-o mulumeasc pe maic.
-Cum spuneam,continu maica stare,aici niciodat nu a contat faptul c eti
prines,dar va conta n Anglia.Aparenele trebuie pstrate tot timpul.Sub nici o
form nu poi permite instinctelor s-i conduc viaa.Acum,spune-mi
Alesandra,care sunt cele dou cuvinte pe care de attea ori i-am cerut s i ie
ntipreti n minte ?
-Demnitate i decen,maic.
-Da,
-M pot ntoarce aici...dac gsesc c noua mea via nu-mi place ?
-Vei fi oricnd binevenit aici,promise maica starea.Du-te acum i ajut-o pe
maica Rachel s mpacheteze.Vei pleca n zori; e o msur de precauie.Te voi
atepta n capel ca s-mi iau rmas bun.Alesandra se ridic,cu o reveren
scurt i apoi prsi camera.Maica stare rmase n centrul camerei,privind
gnditoare n urma Alesandrei.Crezuse c plecarea prinesei era un miracol.
Maica stare urmase ntotdeauna un program strict.Apoi n viaa ei apruse
Alesandra i programele dispruser.Clugriei nu-i plcea dezordinea,dar se
prea c dezordinea i Alesandra coexistau.Totui,din momentul n care prinesa
cea independent plec din birou,ochii stareei se umplur de lacrimi.Parc
soarele ar fi fost acoperit de nori negri.Dumnezeu s-o ajute,cci avea s-i
lipseasc fata i nzbtiile ei.
CAPITOLUL 2
Londra,Anglia,1820
Lui i se spunea Delfinul.El o numea Bieoasa.Prinesa Alesandra nu tia de ce
Colin,fiul tutorelui ei,fusese poreclit cu un nume de mamifer marin,dar tia
foarte bine de ce era ea poreclit aa.O merita din plin.Fusese ntr-adevr o
bieoaic pe cnd era feti,i singura dat cnd fusese n compania lui Colin i
a fratelui lui mai mare Caine,fusese foarte neasculttoare.Bineneles era mic i

rsfat-normal,pentru c era singur la prini.Aa c era rsfat att de


familie i de rude,ct i de servitori.Din fericire,prinii ei fuseser amndoi
oameni rbdtori i i ignoraser comportarea nesuferit,pn cnd,n cele din
urm,reuise s-i scoat pe toi din srite i atunci nvase c exist o anumit
limit.Alesandra era foarte micu cnd prinii ei o luaser ntr-o scurt vizit n
Anglia.i amintea foarte vag de ducele i ducesa de Williamshire,de fiicele lor
nu-i amintea deloc i pstra o amintire confuz despre cei doi frai mai
mari,Caine i Colin,n mintea ei,cei doi biei erau nite uriai,cci pe-atunci ea
era o feti,n timp ce ei erau amndoi brbai n toat firea,n amintirile ei
probabil c le exagerase nlimea.Era sigur c n-ar fi putut s-i recunoasc
acum.Spera ca mcar Colin s fi uitat comportarea ei din trecut,precum i faptul
c o numea Bieoaic.Dac s-ar fi putut nelege bine cu Colin,totul ar fi fost
mai uor de suportat.Cele dou datorii pe care le avea de ndeplinit erau dificile
i era important pentru ea s se simt n siguran la sfritul fiecrei zile.
Ajunsese n Anglia ntr-o diminea mohort de luni i fusese dus imediat la
proprietatea ducelui de Williamshire.Alesandra nu se simea bine,dar tia c
durerea de stomac se datora doar agitaiei i ngrijorrii.i revenise repede,
pentru c fusese primit cu o sincer afeciune de ctre ntreaga familie.Att
ducele ct i ducesa o tratar ca fcnd parte din familia lor i stngcia ei
dispru curnd.Nu i se acord o consideraie special i i era permis s spun
oricnd ce gndeste.Nu exista dect o singur nenelegere ntre Alesandra si
tutorele ei.El si soia lui urmau s-o nsoeasc pe Alesandra la Londra,unde
doreau s deschid casa de la ora pe timpul sezonului monden.Alesandra
aranjase peste cincisprezece ntlniri,dar chiar cu cteva zile nainte de ziua n
care urmau s plece la ora,att ducele ct i ducesa se mbolnvir,
Alesandra vru s mearg singur.Insist c nu voia s fie o povar pentru nimeni
i suger s nchirieze propria ei cas.Ducesa avu palpitaii la acest gnd,dar
Alesandra nu ced.i aminti tutorelui ei c era de fapt adult i c putea cu
siguran s-i poarte de grij.Ducele nici nu vru s aud de aa ceva.Cearta dur
cteva zile.n sfrit,se lu hotrrea ca Alesandra s locuiasc la Caine i soia
Iui Jade,pe timpul ct avea s stea la Londra,Din nefericire,chiar cu o zi nainte
ca ea s ajung la Londra,Caine si Jade fur atini de aceeai boal misterioas
care-i afecta pe duce i pe duces,precum i pe cele patru fiice ale lor.
Singura ans era Colin.Dac Alesandra nu i-ar fi programat deja attea
ntlniri cu asociai ai tatlui ei,ar fi stat la ar pn cnd tutorele ei s-ar fi
nsntoit.Nu voia s-l deranjeze pe Colin,mai ales dup ce aflase de la tatl lui
despre ultimii doi ani,deosebit de grei,pe cure-i avusese.Ultimul lucru de care

avea nevoie Colin n acel moment era dezordinea.Totui ducele de Williamshire


insistase foarte mult ca Alesandra s beneficieze de ospitalitatea lui i nu ar fi
fost politicos s-1 refuze pe tutorele ei.Pe lng asta,locuind cteva zile cu
Colin,i-ar fi venit mai uor s-l roage ceea ce dorea.
Ajunse la casa lui Colin puin dup cin.El ieise deja n ora.Alesandra,urmat
de noua camerist i de doi valei de ncredere,intr n holul ngust cu lespezi
albe i negre,pentru a prezenta majordomului,un tnr cu o nfiare plcut,
care se numea Flannaghan,scrisoarea dat de ducele de Williamshire.
Majordomul nu prea s aib mai mult de douzeci i cinci de ani.Era evident c
surpriza pe care i-o fcuse sosirea prinesei l zpcise,pentru c i tot fcea
plecciuni,roind pn-n vrful urechilor,i ea nu mai tia cum s-1 liniteasc.
-Este o adevrat onoare s avem o prines n cas,rosti el bibindu-se,
nghii n sec,apoi repet aceeai remarc.
-Sper ca stpnul tu s fie la fel de ncntat,replic ea.N-a vrea s deranjez.
-Nu,nu,zise el vizibil nspimntat de aceast idee.Nici nu ne-ai putea deranja
vreodat.
-mi pare bine s v aud spunnd asta.Flannaghan nghii n sec din nou i spuse
cu o voce ngrijorat:
-Dar,prines Alesandra,nu cred c exist camere pentru toi servitorii
dumneavoastr.Majordomul era ngrozitor de fstcit i stinjenit.
-Ne descurcm noi,l asigur ea zmhind,ncerend s-1 liniteasc.
Sracul tnr prea bolnav.
-Ducele de Williamshire a insistat s-mi aduc i valeii,i,n plus,n-a putea
cltori nicieri fr camerista mea.Numele ei este Valena.Chiar ducesa,
personal,a ales-o pentru mine.Valena locuiete la Londra,dar s-a nscut i a
crescut n ara tatlui meu.Nu e o coinciden extraordinar c tocmai ea s-a
prezentat pentru acest post ? Da,bineneles c este,rspunse tot ea,nainte ca
Flannaghan s apuce s scoat vreun cuvnt.N-o pot lsa s plece,pentru c deabia a fost angajat.Nu ar fi deloc politicos,nu-i aa ? M nelegi,nu ? Vd c
m nelegi.Flannaghan pierduse irul explicaiilor ce i se ddeau,dar o aprob
nclinnd capul,numai ca s-i fac plcere.ntr-un trziu reui s-i dezlipeasc
ochii de frumoasa prines,se nclin n faa cameristei,apoi stric prima
impresie de comportament demn,exclamnd:
-Dar e doar o copil !
-Valena e doar cu un an mai mare dect mine,explic Alesandra.Se ntoarse apoi
ctre camerista blond i-i vorbi ntr-o limb pe care Flannaghan n-o mai auzise
pn atunci.Aducea cu franceza,dar tia sigur c nu e francez.

-Vorbete vreunul dintre servitorii dumneavoastr englezete ? ntreb el,


-Atunci cnd vor,rspunse ea.i desfcu nurul de la gulerul pelerinei albe,
mblnite i un brbat din garda ei,nalt,cu prul negru i privire amenintoare,
nainta pentru a-i lua pelerina.Ea i mulumi,apoi se ntoarse ctre Flannaghan.
-A dori s ne aranjm pentru noapte.Cltoria pn aici ne-a luat aproape toat
ziua,din cauza ploii,i am ngheat sloi.E ngrozitor afar,adug ea dnd din
cap.Era un fel de lapovi,nu-i aa,Raymond ?
-Da,ntr-adevr,prines,aprob valetul,pe un ton surprinztor de blnd.
-Suntem cu toii epuizai.
-Bineneles c suntei epuizai,aprob Flannaghan.V rog s m urmai,spuse el
i ncepu s urce scrile,alturi de prines.Exist patru camere la etajul doi,
prines Alesandra,i trei camere la etajul de deasupra,pentru servitori.Dac
valeii dumneavoastr ar dori s stea mpreun...
-Raymond i tefan vor fi ncntai s stea mpreun,spuse ea,cnd acesta tcu.E
doar ceva temporar,pn cnd fratele lui Colin i soia sa se vor nsntoi.M
voi muta la ei ct mai curnd posibil.Flannaghan o lu pe Alesandra de bra,ca
s-o ajute s urce restul treptelor.Prea att de ncntat s o ajute,nct prinesa nu
avu inima s-i spun c nu era nevoie.Dac asta l fcea fericit,s o trateze ca pe
o femeie btrn,atunci aa s fie gndi ea.
Ajunser sus nainte ca servitorul s observe c nu erau urmai de cei doi valei.
Cei doi brbai dispruser n spatele casei.Alesandra i explic c cercetau
etajul inferior al casei,pentru a se familiariza cu toate intrrile i c vor veni sus
cnd vor termina.
-Dar de ce ar fi interesai...Ea nu-1 ls s termine.
-Ca s fim n siguran,domnule.Flannaghan o aprob nclinnd capul,dei n
sinea lui nu nelegea despre ce era vorba.
-V-ar deranja s stai n camera stpnului meu n seara aceasta ? Aternuturile
tocmai au fost schimbate n aceast diminea iar celelalte camere nu sunt
pregtite pentru oaspei.Nu suntem dect eu i buctreasa tot personalul,
datorit perioadei financiare dificile prin care trece stpnul nostru,i nu avea
rost s pun aternuturi pe celelalte paturi,deoarece nu tiam c...
-Nu trebuie s-i faci attea probleme,l ntrerupse ea,ne vom descurca,i promit.
-Ce bine c suntei att de nelegtoare.V voi muta mine lucrurile n camera
mare de oaspei.
-Dar n-ai uitat cumva de Colin? ntreb ea.M gndesc c poate se va supra s
m gseasc n patul lui.Flannaghan i imagina tocmai contrariul i imediat roi
pentru gndurile sale ruinoase.Era nc puin ocat i cu siguran c de aceea

se purta ca un netot.Totui,surpriza provocat de venirea oaspeilor nu era


adevrata cauz a zpcelii sale.Nu,motivul era prinesa Alesandra.Era cea mai
minunat femeie pe care o ntlnise vreodat.De cte ori o privea,uita de tot.
Ochii ei erau de un albastru att de intens,genele erau negre i foarte lungi,cum
el nu mai vzuse niciodat,iar tenul ei era foarte fraged.Avea numai civa
pistrui pe nas,care i umbreau pielea,dar Flannaghan gsi c acest mic defect era
absolut ncnttor.i drese vocea,ncercnd s-i alunge gndurile.
-Sunt sigur c stpnul meu nu se va supra dac va dormi ntruna din celelalte
camere,n seara aceasta.E posibil s nici nu vin acas pn mine diminea.S-a
dus la Compania Maritim Emerald s lucreze la nite acte i deseori rmne
acolo peste noapte.Pierde noiunea timpului cnd lucreaz,nelegei.
Dup ce i ddu aceast explicaie,Flannaghan o conduse pe prines de-a lungul
coridorului.
-Acesta este biroul,prines,anun Flannaghan.E un pic cam dezordine,dar
stpnul meu nu-mi permite s m ating de nimic
Alesandra zmbi.Dezordine era puin spus,peste tot erau mormane de hrtii.
Totui,era o camer cald i primitoare.Un birou de mahon se afla n partea
opus uii,n stnga era un mic cmin,n dreapta era un scaun din piele maro cu
rezemtor pentru picioare,iar ntre ele,o carpet frumoas n maro i rou.Crile
erau aliniate pe rafturile de pe perei,iar registrele erau ngrmdite unele peste
altele pe un scrin din lemn,nghesuit ntr-un col.Biroul era o camer tipic
masculin.Mirosurile de brandy i de piele umpleau ncperea.Gsi aceste arome
chiar foarte plcute.Se vedea ghemuit n faa focului jucu,n halat i papuci,
citind ultimele rapoarte financiare despre proprietile ei.
Flannaghan o conduse n continuare de-a lungul holului.Cea de-a doua u era a
dormitorului lui Colin.Flannaghan.Se grbi naintea ei,s-i deschid ua.
-Stpnul tu obinuiete s lucreze att de trziu ? ntreb Alesandra.
-Da,rspunse Flannaghan.i-a deschis compania cu civa ani n urm,mpreun
cu bunul su prieten,marchizul de St.James,i au de luptat pentru a se menine pe
linia de plutire.Concurena este acerb.Alesandra l aprob.
-Compania Maritim Emerald are o reputaie excelent.
-Da?
-O,da.Tatl lui Colin ar dori s cumpere aciuni.Ar fi un profit sigur pentru
investitori,dar partenerii nu vor s vnd nici o aciune.
-Vor s menin controlul absolut,explic Flannaghan.Apoi fcu o grimas.
-L-am auzit spunnd asta chiar tatlui su.
Ea ddu din cap i intr n dormitor,renunnd la discuie.

Flannaghan simi c e cam rcoare i se grbi spre cmin s aprind focul.


Valena i ocoli stpna i se duse s aprind lumnrile de pe noptier.
Dormitorul lui Colin era la fel de masculin ca i biroul.Patul era n partea opus
uii.Era destul de mare i era acoperit cu o cuvertur ciocolatie.Pereii erau
zugrvii n bej,o nuan asortat mobilei din lemn de mahon.
De o parte i de alta a tbliei de la capul patului se aflau dou ferestre ncadrate
de draperii din satin bej.Valena trase draperiile pentru ca ncperea s fie izolat
de strada spre care avea vedere,n stnga Alesandrei se afla o u care ddea n
birou,iar n dreapta o alt u,lng un paravan nalt,din lemn.Travers camera,
deschise larg ua i descoperi un alt dormitor.Totul era asemntor,dar patul era
mult mai mic.
-E o cas foarte frumoas,remarc ea,Colin a ales-o bine.
-Nu deine aceast proprietate,i spuse Flannaghan.Agentul su i-a nchiriat-o la
un pre destul de bun.Va trebui s ne mutm iar,la sfritul verii,cnd se vor
ntoarce proprietarii din America.
Alesandra ncerc s-i ascund zmbetul.Lui Colin,sigur nu i-ar fi plcut s-1
aud pe servitorul lui dnd attea amnunte despre secretele lui financiare.
Flannaghan era cel mai expansiv servitor pe care-1 ntlnise.Era extraordinar de
cinstit i Alesandrei i plcu acest lucru foarte mult.
-Mine v voi muta lucrurile n camera alturat,spuse Flannaghan,cnd observ
c ea se uit la cealalt camer.Se ntoarse,arunc nc un lemn n focul care
mocnea,apoi se ridic tergndu-i minile de pantaloni.
-Aceste dou dormitoare sunt cele mai mari,explic el.Celelalte dou de pe acest
palier sunt destul de mici.Ua are zvor,mai adug el.Raymond,valetul
brunet,btu la u,Alesandra se grbi s-i deschid i-i ascult explicaiile date
n oapt.
-Raymond mi-a spus adineauri c una dintre ferestrele salonului de jos are
ncuietoarea spart.Cere permisiunea s o repare.
-Acum ? ntreb Flannagan.
-Da rspunse ea.Raymond i face ntotdeauna griji,adug ea.Nu se va simi
linitit pn cnd casa nu va fi sigur.Alesandra nu mai atept permisiunea
majordomului i i nclin capul spre valet,n semn de aprobare.Valena
desfcuse deja halatul i cmaa de noapte ale stpnei.Prinesa se duse s-o
ajute,tocmai n momentul n care Valena csc zgomotos.
-Valena,du-te i culc-te.Mine vei avea destul timp s despachetezi celelalte
lucruri.Camerista fcu o plecciune adnc n faa stpnei.Flannaghan o lu
nainte i i propuse s ia ultima camer de pe coridor.Era cea mai mic,explic

el,dar patul era confortabil i odaia era destul de plcut.Era sigur c Valenei i
va plcea.Dup ce i spuse Alesandrei noapte bun,o conduse pe camerist de-a
lungul holului,ca s o ajute s se instaleze.Alesandra adormi dup nici treizeci
de minute.Dup cum i era obiceiul,dormi adnc timp de cteva ore,dar exact la
dou noaptea se trezi.De cnd se ntorsese n Anglia nu fusese n stare s doarm
o noapte ntreag i se obinuise deja cu asta.i mbrc halatul,mai puse un
lemn pe foc,i se ntoarse n pat,cu o map plin cu hrtii.Va citi mai nti
raportul agentului de burs privind situaia financiar la zi a companiei Lloyd
din Londra i,dac tot n-o va lua somnul,va face o nou schem a proprietilor.
O agitaie puternic ce se auzea dinspre scar i ntrerupse lectura.Recunoscu
vocea lui Flannaghan i i ddu seama,dup tonul su tulburat,c ncerca s-i
calmeze stpnul.Curiozitatea nvinse.Alesandra i puse papucii,i leg
cordonul halatului i iei pe hol,n capul scrilor.Rmase la adpostul
ntunericului,dar holul de dedesubt era puternic luminat de lumnri.i scp un
oftat uor cnd vzu c Raymond i tefan i blocau drumul lui Colin,care sttea
cu spatele spre ea,Raymond privi n sus i o vzu.Ea i fcu un semn discret s
plece; Raymond i nghionti tovarul,se nclinar n faa lui Colin i prsir
foaierul.Flannaghan nu observ plecarea valeilor.Nu o vzu nici pe Alesandra.
N-ar fi continuat nicidecum dac ar fii tiut c ea sttea acolo i auzea tot.
-Este exact cum mi imaginam eu o prines,i spunea el lui Colin,
entuziasmat.Are prul de culoarea nopii i o mulime de crlioni care par c i
plutesc pe umeri.Ochii ei sunt albatri,o nuan de albastru pe care n-am mai
vzut-o niciodat,Sunt att de limpezi i strlucitori.i cu siguran o vei
domina.Chiar i eu m simt ca un uria cnd m privete n ochi.Are pistrui,
domnule,spuse Flannaghan i se opri o clip s-i trag rsuflarea.E ntr-adevr
minunat.Colin nu ddea prea mare atenie remarcilor servitorului su n
legtur cu prinesa.Fusese gata s-i dea un pumn unuia dintre strinii care i
blocau drumul i apoi s-i arunce pe amndoi n strad,cnd Flannaghan,
cobornd n grab scrile,venise s-i explice c cei doi vin din partea ducelui de
Williamshire,Colin i dduse drumul celui mai solid dintre cei doi strini i cuta
acum din nou printre mormanul de hrtii din mna sa,raportul pe care-l
completase partenerul su.Spera din toat inima s nu-1 fi lsat la birou,pentru
c era hotrt s fac transferurile sumelor n registre,nainte de a se culca.
Colin era prost dispus.Era chiar dezamgit c servitorul su l oprise.O btaie
bun l-ar fi ajutat poate s scape de nemulumirea pe care o simea.
Gsi n sfrit hrtia pe care o cuta,chiar n momentul n care Flannaghan vorbi
din nou.

-Prinesa Alesandra e subiric,dar n-am putut s nu observ ce forme frumoase


are.
-Destul,spuse Colin pe un ton slab,dar ferm.Servitorul i ntrerupse imediat
litania despre calitile considerabile ale prinesei Alesandra.Expresia feei sale
lsa s i se citeasc dezaprobarea.Era prins de acest subiect i de-abia se
nclzise.tia c ar fi putut vorbi nentrerupt cel puin nc vreo douzeci de
minute.Nici mcar nu pomenise de zmbetul ei sau de felul ei regal de a se
purta.
-Bine Flannaghan,ncepu Colin,ntrerupnd gndurile servitorului su.S-o lum
de la nceput O prines tocmai s-a hotrt s locuiasc la noi.Da ?
-Da,domnule.
-De ce?
-Cum de ce,domule ? Colin oft.
-De ce crezi c...
-Nu e treaba mea s cred ceva,l ntrerupse Flannaghan.
-i-a interzis vreodat cineva acest lucru ? Flannaghan zmbi.Arta de parc i
s-ar fi fcut un compliment.Colin csc.Doamne ct era de obosit! Nu se simea
n stare s converseze cu cineva n seara aceea.Orele prea multe de lucru la
registrele companiei l epuizaser,era nemulumit c nu reuise s fac sumele
acelea afurisite s se adune astfel nct s dea un profit i era foarte obosit de
lupta cu concurena.I se prea c n fiecare zi o nou companie maritim i
dechidea uile,ntrnd n afaceri.n plus,grijilor financiare li se adugau i
durerile sale.Piciorul stng,rnit ntr-un accident pe mare,cu civa ani n urm,l
durea acum ngrozitor i nu dorea dect s ajung ct mai repede n pat i s
trag un gt de coniac tare.Dar nu voia s se lase copleit de oboseal.Mai avea
nc de lucru nainte de a se bga n pat.i ddu lui Flannaghan pelerina,i ls
bastonul n suportul de umbrel i puse pe mas hrtiile pe care le adusese.
-Domnule,vrei s v aduc ceva de but ?
-O s beau un coniac n birou,replic el.Dar de ce-mi spui domnule ? i-am
ngduit s-mi spui Colin.
-Dar asta era nainte.
-nainte de ce ?
-nainte ca o prines adevrat s locuiasc la noi,explic Flannaghan.N-ar fi
potrivit din partea mea s v spun Colin,acum.Ai prefera s v spun sir
Hallbrook ? spuse el,folosind titlul de cavaler al lui Colin.
-A prefera Colin.
-Dar v-am explicat,nu se poate.

Colin rse.Cuvintele lui Flannaghan sunaser foarte pompos.Se purta din ce n


ce mai mult ca Sterns,majordomul fratelui su.De fapt,Colin n-ar fi trebuit s fie
deloc surprins,pentru c Sterns era unchiul lui Flannaghan i fusese cel care-1
introdusese pe tnr n serviciul lui Colin,pentru a-i ncepe pregtirea.
-Devii la fel de afectat ca unchiul tu,observ Colin.
-M bucur c spunei asta,domnule.Colin rse din nou.Apoi cltin din cap ctre
servitorul lui.
-S ne ntoarcem la prines,te rog.De ce a venit ?
-Nu mi-a mrturisit,explic Flannaghan.i m-am gndit c nu sunt n msur s
o ntreb.
-Deci ai lsat-o pur i simplu s intre.
-A venit cu un bilet de la tatl dumneavoastr,n sfrit,ajunseser la ceva
concret.
-Unde e biletul ?
-L-am lsat n salon...sau n sufragerie ?
-Du-te i gsete-1,ordon Colin.Probabil c biletul m va lmuri de ce are i
dou gorile cu ea.
-Sunt valeii ei,domnule,spuse Flannaghan,pe un ton protector.Tatl
dumneavoastr i-a trimis cu ea,adug el,dnd din cap.i o prines nu ar
cltori cu gorile.Expresia feei lui Flannaghan era aproape comic n veneraia
sa pentru prines.Cu siguran,prinesa l uluise pe impresionabilul servitor.
Majordomul alerg n salon s caute biletul.Colin stinse lumnrile de pe
mas,i lu hrtiile i se ntoarse spre scar.
n sfrit,nelesese motivul pentru care sosise prinesa Alesandra.
Bineneles,tatl su era n spatele complotului,ncercrile lui de a-l cstori
deveneau din ce n ce mai exagerate,iar Colin nu avea chef de o alt isprav a
tatlui su.Era la jumtatea scrii cnd o zri.Balustrada l salv de ridicol.Era
sigur c ar fi czut pe spate dac nu s-ar fi inut strns de balustrad.
Flannaghan nu exagerase.Arta ntr-adevr ca o prines.O prines frumoas.
Crlioni i pluteau pe umeri i prul prea ntr-adevr negru ca noaptea.Era
mbrcat n alb i,Doamne,la prima vedere prea o viziune trimis de zei pentru
a-i ncerca fermitatea.Picase la acest examen.Dei i ddea toat silina,simea
c nu are puterea s-i controleze reacia la vederea ei.
De data aceasta,tatl su se ntrecuse pe sine.Colin va trebui s-i aminteasc
s-1 felicite pentru aceast ultim alegere-dup ce i-o va expedia napoi,
bineneles.Se privir unul pe altul un timp.Ea atepta ca el s-i vorbeasc; el
atepta ca ea s-i explice de ce era acolo.Alesandra fu prima care ced.

Merse pn n marginea scrii,i nclin capul n semn de salut i apoi spuse :


-Bun seara,Colin-mi pare bine c te revd.Avea o voce minunat.Colin ncerc
s se concentreze asupra spuselor ei.Era ridicol de dificil.
-Cnd m-ai mai vzut ? ntreb el.Doamne,ce aspru numise!
-M-ai cunoscut cnd eram doar o feti.mi spuneai bieoaica.
Remarca aceasta i smulse un zmbet.Dar nu-i amintea nimic.
-i erai o bieoaic ?
-O,da,rspunse ea.Mi s-a spus c te-am btut de mai multe ori,de fapt-dar asta
era de mult.Am crescut de-atunci i nu cred c porecla mi se mai potrivete.
N-am mai btut pe nimeni de ani de zile.Colin se sprijini de balustrad ca s nu
se mai lase cu toat greutatea pe piciorul rnit.
-Unde ne-am cunoscut ?
-n casa tatlui tu,la ar,explic ea.Prinii mei i cu mine eram n vizit,iar tu
venisei acas de la Oxford,fratele tu tocmai absolvise.Colin tot nu-i amintea
de ea,dar nu era mirat.Prinii lui primeau deseori oaspei i el abia dac i bga
n seam,cei mai muli,i amintea el,aveau probleme i tatl lui,binevoitor cu
cei npstuii,primea n casa sa pe oricine cerea ajutorul.
Alesandra i inea minile mpreunate i prea foarte relaxat.Totui,Colin
observ ct de albe erau degetele ei i nelese c de fapt i le inea mpreunate
foarte strns de team,sau ntr-un gest nervos.Nu era chiar att de senin cum
voia s par.i pru dintr-o dat vulnerabil i ncerc s gseasc o cale de a o
liniti.
-Unde sunt prinii ti acum?
-Tatl meu a murit cnd aveam unsprezece ani rspunse ea.Mama a murit n vara
urmtoare.M lai s te ajut s strngi hrtiile ? adug ea grbit,dorind s
schimbe subiectul.
-Ce hrtii? Zmbetul ei era fermector.
-Acestea,pe care le-ai scpat.i cobor privirea i vzu hrtiile mprtiate pe
scri.Se simi ca un prost,stnd acolo,cu minile goale.Zmbi forat: Nu era cu
nimic mai presus de servitorul su,gndi el,i Flannaghan avea o scuz
acceptabil pentru comportamentul lui ntng.Era tnr,fr experien i nu-1
ducea mintea mai mult.Dar pe Colin ar fi trebuit s-1 duc mintea.Era mult mai
n vrst dect servitorul su i avea mult mai mult experien.Dar n seara
aceea era foarte obosit,i aminti el,cu sigurana c de asta se purta ca un nerod.
Pe deasupra era i al naibii de frumoas.Oft.
-Voi lua hrtiile mai trziu,i spuse.De ce anume ai venit aici,prines
Alesandra ? ntreb el scurt.

-Fratele tu i soia lui sunt amndoi bolnavi,explic ea.Urma s stau la ei ct


eram la ora,dar n ultim moment s-au mbolnvit i mi s-a spus s locuiesc la
tine pn se vor simi mai bine.
-Cine i-a dat instruciunile astea ?
-Tatl tu.
-i de ce a fcut-o,m rog ?
-Fiindc e tutorele meu,Colin.La auzul acestei veti nu-i putu reine surpriza.
Tatl su nu-i spusese niciodat vreun cuvnt,dar,oricum,Colin consider c,de
fapt,nu era treaba lui.Tatl su lua hotrrile singur i rareori se destinuia
vreunuia dintre fiii si.
-Ai venit la Londra pentru sezonul monden ?
-Nu,rspunse ea.Dei m gndesc s merg la unele petreceri i sper s vd
mprejurimile.Colin devenea din ce n ce mai curios.Urc nc o treapt spre ea.
-Nu vreau s te deranjez,spuse ea.M gndisem s-mi nchiriez o cas n ora,
sau s deschid casa prinilor ti de la Londra,dar tatl tu nici nu a vrut s aud
de aa ceva.Mi-a spus c nu se poate s fac asta.Se opri i oft.
-Am ncercat s-1 conving dar adevrul e c nu a fi putut s-l contrazic.
Doamne,ce zmbet frumos ! Era molipsitor.Se trezi c zmbete i el.
-Nimeni nu-1 poate contrazice pe tata,aprob el.Dar nc nu mi-ai explicat de ce
ai venit,i reaminti el.
-Da,nc nu.E foarte complicat,adug ea.Vezi,nainte nu era necesar s vin la
Londra,dar acum este.El o privi atent.
-Explicaiile date numai pe jumtate m nnebunesc.Sunt cam greu de cap-o
caracteristic pe care am cptat-o de la asociatul meu,sau cel puin aa mi se
spune.Admir onestitatea adevrat,pentru c ntlneti foarte rar aa ceva i ct
timp eti oaspetele meu,voi aprecia sinceritatea.De acord ?
-Da,bineneles.Ea i mpreun din nou minile.Probabil c o nspimntase.
Vorbise probabil ca un cpcun.Dumnezeule,se i simea ca un cpcun! i prea
ru c o speriase,dar era mulumit pentru c se impusese.Ea nu ncercase s-1
contrazic,sau s se poarte cu sfial.Detesta timiditatea la o femeie,ncerc s-i
vorbeasc mai blnd.
-Vrei s-mi rspunzi la cteva ntrebri,acum ?
-Bineneles.Ce vrei s stii ?
-De ce sunt cei doi valei cu tine ? Acum c ai ajuns la destinaie,nu ar trebui s
renuni la ei ? Sau crezi c a putea s fiu neospitalier ? Ea rspunse nti la a
doua ntrebare.
-O,niciodat nu m-am gndit c vei refuza s m gzduieti.

Tatl tu m-a asigurat c vei fi foarte primitor cu mine.Flannaghan are un bilet


pentru tine,adug ea.Tatl tu a insistat,de asemenea,s-mi pstrez valeii.Att
Raymond ct i tefan au fost angajai mai dinainte de maica stare a mnstirii
n care am locuit,pentru a cltori cu mine n Anglia,iar tatl tu a insistat s-i
pstrez.Niciunul dintre ei nu are acas o familie care s-i duc dorul i sunt
amndoi foarte bine pltii.Nu-i face griji din pricina lor.El i stpni
exasperarea.Prea sincer.
-Nu-mi fac griji din pricina lor,replic el.Zmbi i apoi i cltin capul.tii,pare
dificil s obin vreun rspuns de la tine.Ea aprob.
-Maica stare mi spunea acelai lucru.Considera c este unul dintre cele mai
mari defecte ale mele.mi pare ru c te zpcesc.Nu intenionez asta.
-Alesandra,tatl meu e la mijloc,nu-i aa ? El te-a trimis la mine,nu ?
-Da i nu,spuse ea i ridic repede mna pentru a-i ndeprta privirea sever.Nu
m ascund.Tatl tu m-a trimis aici,dar numai dup ce a aflat c fratele tu i
soia lui sunt bolnavi.Nu cred c punea ceva la cale.De fapt,tatl i mama ta
voiau s stau la ar,pn cnd s-ar fi nsntoit i m-ar fi putut nsoi n ora.i
aa a fi fcut dac nu a fi fixat toate ntlnirile aici.
Prea sincer.Colin,totui,nu prea convins c tatl su nu se ascundea n spatele
acestui plan.l vzuse la un club cu o sptmn n urm i atunci artase perfect
sntos.i aminti i inevitabila discuie.Tatl su adusese vorba ntmpltor de
cstorie i apoi nu mai ncetase i ncepuse iar s-1 bat la cap pe Colin s se
cstoreasc.Colin se prefcuse c l ascult,dar,ndat ce termin,i spusese c
era hotrt s rmn singur.Alesandra nici nu bnuia ce-i trecea lui Colin prin
minte,ncruntarea lui o nelinitea totui.Era un brbat frumos,se gndea ea,cu
prul castaniu,des,i ochii mai mult verzi dect cprui,care sclipeau atunci cnd
zmbea.Avea o gropi adorabil pe obrazul stng.Dar cerule,ncruntarea lui era
nspimnttoare,Era mult mai nfricotor dect maica stare,i Alesandra
considera asta ceva nemaipomenit.Nu suport mult timp tcerea.
-Tatl tu dorea s vorbeasc cu tine despre situaia mea neobinuit,opti ea.
Inteniona s fie foarte direct n privina asta.
-Cnd e vorba de tata i de planurile lui,atunci nimic nu e spus direct.
Ea i ndrept umerii i se ncrunt la el.
-Tatl tu este unul dintre oamenii cei mai onorabili pc care am avut plcerea
s-i cunosc.A fost foarte amabil cu mine i-mi dorete numai binele.Aprarea pe
care i-o lua tatlui su suna mai mult ca o laud.Zmbi.
-Nu trebuie s-1 aperi pe tata n faa mea.tiu c tatl meu este un om de onoare.
Acesta este unul dintre sutele de motive pentru care l iubesc.Ea se liniti puin.

-Eti foarte norocos c ai un asemenea om ca tat.


-i tu ai fost la fel de norocoas ?
-O,da,rspunse ea.Tatl meu era un om minunat.Ea ncepu s se dea napoi cnd
Colin urc restul scrilor.Se lovi de perete,apoi se ntoarse i porni ncet pe hol
ctre camera ei.Colin i ncruci minile la spate i o urm la un pas
distan.Flannaghan avusese dreptate,se gndi el.O domina pe Alesandra.
Probabil c inuta lui o intimidase.
-Nu trebuie s-i fie fric de mine.Ea se opri i se ntoarse s-1 priveasc.
-Fric? De ce,pentru Dumnezeu,crezi c mi-ar fi fric de tine ?
Vocea ei era nesigur.Colin se cutremur.
-Te-ai dat napoi destul de grbit cnd am urcat scrile i am ajuns lng tine i
atrase el atenia.Nu meniona teama pe care el o vzuse pentru o clip n ochii
ei,sau faptul c i frngea minile.Dac ea voia s pretind c nu-i era team de
el,o va lsa s cread asta.
-Nu mi-e...foarte team,spuse ea.Nu sunt obinuit s fac vizite n cma de
noapte i halat.De fapt,Colin,m simt pe deplin n siguran aici.E un sentiment
plcut Am fost puin cam nervoas n ultimul timp.Roi,ca i cum aceast
destinuire ar fi stnjenit-o.
-De ce ai fost nervoas ? o ntreb el.n loc s-i rspund la ntrebare,ea schimb
subiectul
-Vrei s tii de ce am venit la Londra ? Lui aproape c-i veni s rd.Nu-i
dduse oare toat silina s afle tocmai acest lucru,de cel puin zece minute ?
-Dac vrei,spune-mi,rspunse el.
-Am dou motive pentru care am fcut aceast cltorie,ncepu ea.i amndou
sunt la fel de importante pentru mine.Primul implic un mister pe care
intenionez s-l descifrez.Acum un an am ntlnit o tnr,care se numea
Victoria Perry.A stat un timp la mnstirea Holy Cross.Fcea turul Austriei
mpreun cu familia ei i s-a mbolnvit.Maicile de la Holy Cross sunt foarte
cunoscute pentru priceperea lor n ngrijirea bolnavilor i,o dat ce s-a constatat
c Victoria se va reface,familia ei a considerat c e mai sigur ca ea s rmn
acolo,n convalescen.Am devenit foarte repede prietene i,cnd s-a ntors n
Anglia,mi-a scris cel puin o dat pe lun,uneori chiar mai des.Mi-a dori s fi
pstrat scrisorile,pentru c,n dou sau trei dintre ele,fcea referire la un
admirator secret,care o curta.Credea c totul era foarte romantic.
-Perry,unde am auzit eu numele sta ? se ntreba Colin cu voce tare.
-Nu tiu.
-N-ar fi trebuit s te ntrerup.Continu,te rog,spuse el zmbind.

-Ultima scrisoare pe care am primit-o,era datat 1 septembrie,continu ea.I-am


rspuns imediat,dar n-am mai primit nimic Eram ngrijorat,bineneles,Cnd am
ajuns n casa tatlui tu,i-am spus c intenionez s trimit un mesager la
Victoria,pentru a-i cere o ntrevedere.Voiam s aflu ce se mai ntmplase.
Victoria ducea o via foarte agitat.De aceea mi plcea att de mult s
corespondez cu ea.
-i ai obinut ntrevederea ?
-Nu,rspunse Alesandra.Se opri i-1 privi pe Colin.Tatl tu mi-a povestit despre
scandal.Se pare c Victoria a fugit cu un brbat de condiie proast i s-a
cstorit cu el n Gretna Green,i poi imagina o asemenea poveste ? Familia ei
crede cu siguran asta.Tatl tu mi-a spus c au dezmotenit-o.
-Acum mi amintesc Am auzit i eu de scandal.
-Nu-i nimic adevrat din toatea astea.El ridic o sprncean,mirat de vehemena
vocii ei.
-Nu e ? ntreb el.
-Nu,nu e,spuse ea.M pricep la oameni,Colin,i te asigur c Victoria nu ar fi
fugit cu un brbat,Nu-i genul ei.Vreau s aflu ce i s-a ntmplat cu adevrat.S-ar
putea s aib necazuri i poate are nevoie de ajutorul meu,adug ea.Mine i
voi trimite fratelui ei un bilet prin care i voi cere o ntrevedere.
-Nu cred c familia ei dorete s i se aminteasc ruinea fcut de fiica lor.
-Voi fi foarte discret.Vocea ei arta c era sincer preocupat de asta.Era o fiin
att de poetic i att de frumoas nct era foarte greu s fii atent la ceea ce
spunea.Ochii ei l hipnotizau.Observ c inea mna pe clana dormitorului
lui.Era foarte distras de mirosul parfumului ei minunat.Un parfum vag de
trandafiri plutea n aer.Colin fcu imediat un pas napoi pentru a mri distan a
dintre ei.
-Te superi dac dorm n patul tu ?
-Nu tiam c dormi aici.
-Flannaghan mi va muta mine lucrurile n camera cealalt.Nu credea c vei
veni acas n seara asta.Era vorba doar de o noapte,dar acum,c a avut timp s
pun aternuturi pe patul din camera cealalt,voi fi fericit s-i dau patul napoi.
-Vom face asta mine diminea.
-Eti foarte drgu cu mine.i mulumesc.Colin observ cearcnele ntunecate de
sub ochii ei.Fata era evident obosit i el o reinuse cu ntrebrile lui scitoare.
-Trebuie s te odihneti,Alesandra.E miezul nopii Ea confirm din cap i
deschise ua dormitorului.

-Noapte bun,Colin.Mulumesc nc o dat pentru c eti att de ospitalier.


-N-a putea ntoarce spatele unei prinese npstuite spuse el.
-Poftim? Nu avea nici cea mai vag idee ce voise el s spun prin remarca
aceea.De unde i pn unde npstuit ?
-Alesandra,care este cellalt motiv pentru care ai venit la Londra ?
Pru tulburat de ntrebare.Al doilea motiv nu e probabil foarte important,se
gndi el.
-Eram doar curios,admise el,dnd din umeri.Ai spus c ai avut dou motive i
m ntrebam...dar,las.Du-te i te culc.Ne vedem mine diminea.Somn uor,
prines.
-Mi-am amintit motivul,spuse ea precipitat.Colin se ntoarse spre ea.
-Da?
-Vrei s i-1 spun ?
-Da.Ea l privi fix un timp.Ezitarea ei era evident.La fel l vulnerabilitatea.
-Vrei s fiu cinstit cu tine ? El aprob.
-Bineneles c vreau.
-Foarte bine,voi fi cinstit.Tatl tu mi-a sugerat c nu trebuie s-i spun,dar din
moment ce ai insistat s tii i eu am promis c voi fi sincer...
-Da ? accentu el.
-Am venit la Londra ca s m mrit cu tine.
Pe neateptate,se simi din nou flmnd.Era ciudat modul n care dorina aceea
arztoare punea stpnire pe el aa,dintr-o dat.Niciodat nu avusese vreun semn
prevestitor.Nu se gndise de mult,de foarte mult timp la o vntoare,i acum la
ceasul acesta trziu din noapte,n timp ce sttea n ua bibliotecii lui Johnston,
ascultnd ultimele brfe despre prinul regent sorbindu-i coniacul mpreun cu
ali domni ilutri,nevoia aceea aproape l coplei.Simi cum i slbete puterea.
Ochii i ardeau i stomacul l durea.Era gol,gol,gol.Avea nevoie s se hrneasc
din nou.
CAPITOLUL 3
Alesandra nu dormi prea mult n noaptea aceea.Expresia feei lui Colin,cnd i
spusese direct al doilea motiv pentru care venise la Londra,i tiase respiraia.
Doamne,ce furios fusese! n dorina de a adormi din nou,orict ncercase,nu
reuise s-i tearg din minte imaginea furiei lui.Se spune c e bine s fii
cinstit,se gndi ea.Faptul c-i spusese adevrul nu-i servise la nimic.Ar fi trebuit
s fi tcut.Alesandra oft adnc.

Ba nu,trebuia s-i spun adevrul.Maica stare i bgase bine n cap acest lucru.
Gndurile i revenir la expresia de furie a lui Colin.Cum poate un om cu gropie
att de adorabile n obraji s aib o privire att de rece? Colin putea fi periculos
cnd erai suprat.i dorea din toat inima ca tatl lui s-i fi spus i ei acest lucru
important nainte ca ea s se fi simit att de stnjenit i s-1 fi enervat att de
mult pe Colin.Se temea de urmtoarea ntlnire cu el.Nu se grbi s se mbrace.
Valena o ajuta.Camerista plvrgea monoton n timp ce o pieptna.Voia s tie
toate detaliile despre programul prinesei n ziua aceea.Ieea n ora ? Dorea ca
servitoarea s o nsoeasc ? Alesandra i rspunse la ntrebri ct putu mai bine.
-Va trebui s ne gsim o alt gazd de mine,spuse Alesandra.i voi spune ce
planuri am,dup ce le voi formula,Valena.Camerista termin de ncheiat nasturii
din spate ai rochiei albastre a Alesandrei,cnd se auzi o btaie n u.
Flannaghan o rug pe prines s mearg ct mai repede la stpnul lui,n salon.
Alesandra se gndi c nu ar fi bine s-1 lase s atepte.Nu avea timp s-i
mpleteasc prul i nici n-avea chef.Nu avusese o camerist cnd locuise la
mnstire i considera neplcut aceast formalitate.nvase s fac totul
singur.O concedie pe Valena,i spuse lui Flannaghan c va fi jos ntr-o clip i
se grbi spre valiz.Scoase de acolo carneelul pe care i-1 dduse tutorele ei,i
perie prul lsndu-l pe spate i apoi iei din camer.
Era gata s nfrunte balaurul.Colin o atepta n salon.Sltea n faa cminului,n
partea opus uii,cu minile la spate.Alesandra era uurat s vad c nu era
ncruntat.Prea numai uor iritat.
Rmase n u,ateptnd s o invite n camer.El nu scoase nici o vorb timp
ndelungat.Sttea doar privind-o fix.Se gndi c poate ncerca doar s-i adune
gndurile.Sau s-i pstreze cumptul.Se simi roind cnd el o cercet calm i
apoi i ddu seama c de fapt i ea l studia ntr-un mod la fel de nepoliticos.
Colin era un brbat pe care nu se putea s nu-l remarci.Era foarte atrgtor.Avea
un corp solid,bine fcut.Purta pantaloni din piele de cprioar,brun-rocai,cizme
nalte,cizme bine lustruite,i o cma de un alb strlucitor.Personalitatea lui
ieea n eviden dup modul n care se mbrca,gndi ea,cci Colin lsase
nasturele de la guler deschis i nu pentru una dintre acele ngrozitoare cravate
rigide.Evident,era un rebel,trind n mijlocul unei societi conservatoare,i nu-l
purta dup mod.Era destul de lung-cel puin pn la umeri,gndi ea-dei nu
putea spune exact ct de lung,pentru c i-1 prinsese la spate cu o curelu de
piele,era un brbat nalt,cu umeri i coapse puternice i i amintea Alesandrei de
unul dintre grnicerii aceia fioroi pe care-i vzuse desenai,cu crbune,n ziare.
Colin era foarte frumos dar i oarecum consumat.

Ceea ce mai atenua aspectul lui inabordabil,se gndi ea,era zmbetul lui
cald,cnd era linitit.Acum,ns,nu era amuzat.
-Intr i ia loc,Alesandra.Trebuie s stm de vorb.
-Desigur,rspunse ea prompt.Flannaghan apru pe neateptate lng ea.O lu de
bra ajutnd-o s traverseze camera.
-Nu e necesar,strig Colin,Alesandra poate merge i fr ajutor.
-Dar e prines,i aminti Flannaghan stpnului su.Trebuie s-i artm toat
curtoazia noastr.Privirea sever a lui Colin l fcu pe servitor s nceteze
comentariile.Cu prere de ru,i ddu drumul Alesandrei.Prea zdrobit.
Alesandra ncerc imediat s-1 mngie.
-Eti un brbat foarte atent,Flannaghan,l lud ea.Flannaghan o prinse din nou
de bra.Ea l ls s o conduc spre canapeaua mbrcat n brocart.Dup ce se
aez,Flannaghan ngenunche i ncerc s-i aranjeze faldurile rochiei.Ea nu-i
accept ajutorul.
-Mai dorii ceva,prines ? Buctreasa v va aduce micul dejun n cteva
minute,adug el Dorii o ceac de ciocolat ntre timp ?
-Nu,mulumesc,rspunse ea.Doresc un toc i o climar cu cerneal.Vrei s fii
att de drgu i s mi le aduci ? Flannaghan iei din salon pentru a-i ndeplini
cerina.
-M mir c nu a mai ngenuncheat,rosti Colin trgnat.Ieirea lui o fcu s
zmbeasc.
-Ai noroc cu un servitor att de binevoitor,Colin.El nu-i rspunse.Flannaghan
intr n grab aducndu-i prinesei cele cerute.Aez tocul i cerneala pe o
msu apropiat,pe care apoi o lu i i-o duse Alesandrei.Ea i mulumi,
bineneles,i acea mic preuire din partea ei l fcu s roeasc de plcere.
-nchide ua dup tine,ordon Colin,Nu vreau s fiu ntrerupt.
Avea din nou o voce iritat.Alesandra oft ncet.Colin nu era prea amabil.i
concentr toat atenia asupra gazdei sale.
-Te-am suprat mi pare ru...El n-o ls s-si termine scuzele.
-Nu m-ai suprat,i spuse el scurt.Era suprat i cu asta basta.i inea maxilarul
ncletat i dac nu era un semn al adevratelor lui sentimente,atunci ea nu tia
ce altceva ar putea nsemna.
-neleg,spuse ea numai pentru a-1 mpca.
-Totui,ncepu el pe un ton tios i serios,cred c trebuie s discutm nite
chestiuni importante aici i acum.De ce,pentru numele lui Dumnezeu,ai crezut
c o s m nsor cu tine ?
-Tatl tu a spus c o vei face.

-Sunt un om matur,Alesandra,iau singur hotrrile care m privesc.


-Da,sigur c eti un om matur,aprob ea.Dar vei fi ntotdeauna fiul lui.E de
datoria ta s faci orice i cere el.Fiii trebuie s-i respecte taii,indiferent de
vrsta lor.
-E ridicol.Ea ridic uor din umeri.Colin i pstr calmul
-Nu tiu ce nelegere ai stabilit tu cu tatl meu,dar mi pare ru dac el i-a
promis ceva n numele meu.i vreau s m nelegi c n-am nici cea mai mic
intenie s m nsor cu tine.Ea i cobor privirea spre carneelul pe care-1 inea
n mini.
-Foarte bine,accept ea.Aprobarea ei rapid,spus pe un ton att de obinuit,l
fcu suspicios.
-Nu eti suprat c te refuz ?
-Nu,bineneles c nu.l privi zmbind.Colin prea ncurcat.
-Sunt dezamgit,desigur,admise ea,dar nu sunt suprat.Aproape c nu te
cunosc.Ar fi o prostie s fiu suprat.
-Exact,confirm el,dnd din cap.Nici nu m cunoti.Nu vei dori s te cstoreti
cu mine dac...
-Cred c i-am explicat deja,domnule.Tatl tu m-a trimis s m mrit cu tine.
-Alesandra,vreau s nelegi...ea nu-l ls s termine.
-i accept decizia,domnule.El zmbi fr s vrea,Prinesa Alesandra prea att
de pierdut!
-Vei gsi fr nici o dificultate un brbat potrivit.Eti o femeie foarte frumoas,
prines.Ea ridic din umeri.Cu siguran nu era afectat de complimentul lui.
-mi nchipui c i-a fost greu s m ntrebi,ncepu el i Alesandra i ndrept
inuta.
-Nu te-am ntrebat,anun ea.Pur i simplu i-am explicat care era obiectivul
primordial al tatlui tu.
-Obiectivul lui primordial ?
Vorbise ca i cnd ar fi rs de ea,Alesandra simi c roete de stinghereal.
-Nu-i bate joc de mine,domnule.Discuia aceasta este i aa destul de delicat i
fr s m ridiculizezi.Colin ddu din cap.Vocea sa pru mai blnd cnd vorbi;
din nou.
-Nu-mi bteam joc de tine,spuse el neleg c i-e greu i l consider pe tatl meu
rspunztor att pentru deranjul tu ct i pentru al meu.Nu vrea s renune
s-mi caute o soie.
-mi sugerase s nu-i spun nimic despre cstorie.Spunea c tinzi ntotdeauna s
devii nechibzuit ori de cte ori acest cuvnt este folosit n prezena ta.Voia s-i

dau rgaz s m cunoti nainte ca el s-i explice care i sunt inteniile.Se


gndea...c ai putea s m placi.
-Uite,te plac deja,spuse el.Dar nu pot s m cstoresc cu nimeni acum.n cinci
ani,potrivit programului meu,voi avea o poziie financiar solid i atunci voi
putea s m cstoresc.
-Maica stare te-ar plcea,Colin,spuse Alesandra.Ador programele i consider
c viaa ar fi haotic fr ele.
-Ct timp ai stat la mnstirea aceea ? ntreb el,grbit s schimbe subiectul.
-Destul de mult rspunse ea.Colin,mi pare ru,dar nu te pot atepta.Trebuie s
m mrit neaprat acum.Din nefericire,adug ea.Cred c ai fi un so acceptabil.
-De unde stii ?
-Tatl tu mi-a spus.El rse.Nu se putu abine.Doamne ce inocent era! Observ
c i strnse carneelul n mini i imediat se for s fie serios.Era deja
stingherit.Tonul lui nu fcuse dect s-i accentueze stnjeneala.
-O s vorbesc cu tata i o s te scap de acest chin,promise el.tiu c el i-a bgat
ideile astea n cap.Poate fi foarte convingtor,nu-i aa ?
Ea nu-i rspunse.Privea fix n poal.Pe neateptate,Colin se simi ca un bdran.
O dezamgise.La naiba,se gndi el,nu avea nici un sens.
-Alesandra,nelegerea pe care ai fcut-o cu tatl meu implic i un profil.Ct ?
Fluier uor,dup ce ea i spuse suma exact.Se sprijini de polia cminului i
cltin din cap.Acum era furios pe tatl su.
-Ei bine,n-o s fii dezamgit.Dac i-a promis o asemenea avere,atunci o s i-o
plteasc.Tu i-ai ndeplinit...
Ea ridic o mn n semn de tcere,imitnd incontient felul maicii staree.Colin
se supuse fr s-i dea seama.
-Nu ai neles,domnule.Tatl tu nu mi-a promis nimic.Eu i-am promis lui.Nu a
vrut s accepte aa ceva i de fapt chiar eu am sugerat s pltesc pentru un so.
Colin rse din nou.Era sigur c glumete cu el.
-Nu e nimic de rs,Colin.Trebuie s m mrit n trei sptmni i tatl tu nu
face dect s m ajute.La urma urmei,e tutorele meu.
Colin simi nevoia s se aeze.Merse pn la scaunul mbrcat n piele din faa
canapelei i se tolni n el.
-Intenionezi s te cstoreti n trei sptmni ?
-Da,rspunse ea.i de asta am cerut ajutorul tatlui tu.Alesandra...i flutur
carneelul.I-am cerut s m ajute s fac o list.
-O list cu ce ?
-Cu candidaii potrivii.

-i ? o ndemn el,
-Mi-a spus s m mrit cu tine.Colin se aplec n fa,i puse coatele pe
genunchi i se ncrunt,
-Ascult-m cu atenie,porunci el,nu m nsor c tine.Ea lu imediat tocul,l bg
n cerneal i trase o linie n susul paginii.
-Ce-ai fcut ?
-Te-am tiat
-De la ce? Ea prea exasperat.
-De pe lista mea.l tii cumva pe contele Templeton ?
-Da.
-E un brbat bun ?
-Drace,nu,murmur el.E un stricat.A folosit zestrea surorii lui pentru a-i plti
cteva din datoriile de la jocuri de noroc.i nc mai frecventeaz masa de joc n
fiecare sear.Alesandra muie tocul n cerneal i tie i al doilea nume de pe
list.
-E ciudat c tatl tu nu cunotea viciul contelui.
-Tata nu mai frecventeaz cluburile.
-Atunci e explicabil,replic ea.Doamne,se pare c s fie mult mai greu dect am
anticipat
-Alesandra,dar de ce te grbeti s te mrii ? Ea rmase cu tocul n aer.
-Poftim ? ntreb ea,concentrat asupra carneelului El repet ntrebarea.
-Mi-ai spus c trebuie s te mrii n trei sptmni.M ntrebam de ce ?
-Biserica,explic ea,dnd din cap.Colin,l tii cumva pe marchizul de
Townsend ? Are i el vreun viciu urt ? El i pierduse calmul.
-Las lista,Alesandra i rspunde-mi la ntrebri Pentru Dumnezeu,ce are a face
biserica cu...Ea l ntrerupse.
-Mama ta s-a ocupat deja de asta.A i fcut toate aranjamentele.E cea mai
minunat doamn.i,doamne,ct e de organizat!Va fi o nunt minunat.Sper s
poi veni i tu.Hotrsem s nu fac nunt mare,mai mult din cauza prinilor
ti.Aa c am stabilit una mic i intim.Colin se ntreb dac tatl lui i ddea
seama c pupila lui i ieise din mini.
-Spune-mi mai clar.Adic ai fcut toate aranjamentele astea fr un brbat care
s...
-Nu eu,l ntrerupse ea.Dup cum tocmai i-am explicai,mama ta s-a ocupat de
tot.
-Nu crezi c abordezi problema asta dintr-un unghi greit ? De obicei,nti
gseti un mire,Alesandra.

-Sunt de acord cu tine.Dar asta nu-i o situaie obinuit.Trebuie neaprat s m


mrit acum.
-De ce?
-Te rog s nu m consideri nepoliticoas,dar din moment ce tu ai decis s nu te
cstoreti cu mine,cred c mai bine ar fi s nu tii de ce.A aprecia totui
ajutorul tu dac vei accepta s mi-l dai.
Colin nu avea nici cea mai mic intenie s renune.Voia s afle adevratul motiv
pentru care ea trebuia s se mrite i o va afla nainte de sfr itul zilei.Se decise
s foloseasc o mic mecherie i s reia ntrebarea mai trziu.
-A fi fericit s te ajut.De ce ai nevoie ?
-A vrea s-mi dai numele a cinci,nu,mai bine ase brbai potrivii.Voi discuta
cu ei sptmna aceasta.Cam pe lunea viitoare m voi fi hotrt asupra cuiva.
Doamne,era exasperant!
-Care-i sunt preteniile ? ntreb el calm.
n primul rnd,trebuie s fie onorabil.n al doilea rnd,trebuie s aib un titlu.
Tatl meu s-ar rsuci n pmnt dac m-a mrita cu un brbat de rnd.
-Nici eu nu am nici un titlu,i aminti el
-Ai fost fcut cavaler.E un titlu.Colin rse.
-Ai uitat cea mai important condiie,nu-i aa? Trebuie s fie bogat.
Ea se ncrunt.
-Cred c m-ai insultat,anun ea.Totui,nc nu cunoti bine i din acest motiv i
voi ierta cinismul.
-Alesandra,majoritatea femeilor care si caut un so vor s duc o via
confortabil,continu el.
-Bogia nu e important pentru mine,rspunse Tu eti srac ca un rob,i totui
doream s m mrit cu tine ai uitat ? Sinceritatea ei l irit.
-De unde tii tu dac sunt bogat sau srac ?
-Mi-a spus tatl tu.tii,Colin,cnd te ncruni parc eti un balaur.Pe maica
Mary Felicity o fceam balaur,dar eram prea la ca s i-o spun n fa.
ncrunttura ta e la fel de fioroas i cred c porecla e mai potrivit pentru tine.
Colin nu se ls pclit.Nu avea de gnd s renune la subiectul pe care-1
discutau.
-Ce altceva mai ceri de la un so ?
-Trebuie s m lase n pace,spuse ea dup ce se gndi un moment.Nu-mi doresc
un brbat care...s se nvrteasc n jurul meu.El rse din nou.Regret ns
imediat,cnd vzu expresia ei.Doamne,o jignise ! Ochii ei erau plini de lacrimi
-Nici eu nu mi-a dori o soie care s se nvrt n jurul meu,admise el,

gndindu-se c astfel i va uura durerea.Ea nu-1 privi.


-O femeie bogat ar fi potrivit pentru tine ? ntreb ea.
-Nu,rspunse el.Am hotrt cu mult timp n urm s-mi ctig singur averea i
vreau s-mi in promisiunea.Fratele meu s-a oferit s ne mprumute bani,mie i
asociatului meu i,bineneles,i tata s-a oferit s m ajute.
-Dar tu i-ai refuzat,continu ea.Tatl tu crede c eti prea independent.
Colin se hotr s schimbe subiectul.
-Soul tu va mpri patul cu tine ? Ea refuz s-i rspund. i ridic din nou
tocul.
-ncepe lista,te rog.
-Nu.
-Dar ai spus c o s m ajui.
-Asta era nainte s-mi dau seama c nu eti n toate minile.
Ea puse tocul napoi pe mas i se ridic.
-Te rog s m scuzi.
-Unde te duci ?
-S mpachetez.Colin o prinse la u.O lu de bra i o ntoarse spre el.Chiar o
suprase,fir-ar s fie ! Nu-i plcea s vad lacrimi n ochii ei mai ales fiindc tia
c erau din cauza lui.
-Vei sta aici pn voi decide eu ce vei face,spuse el,cu o voce brutal.
-Eu mi decid viitorul,Colin,nu tu.D-mi drumul.Nu stau acolo unde nu sunt
dorit.
-O s stai aici,spuse el i o privi tios ca s-o sileasc s bat n retragere.
Dar nu-i merse.Ea nu se ls intimidat.De fapt l privi i ea la fel.
-Nu m vrei,ai uitat ? l provoc ea.El zmbi.
-O,ba te vreau.Numai c nu doresc s m nsor cu tine.Sunt foarte sincer cu tine
i vd dup roeaa ta c te-am ocat.Eti prea tnr i prea inocent pentru un
asemenea om periculos.Las-1 pe tatl meu...
-Tatl tu e prea bolnav ca s m ajute,l ntrerupse ea smulgndu-i mna din
strnsoarea lui.Dar sunt alii care mi vor veni n ajutor.Nu trebuie s fii
ngrijorat.Nu i putea explica de ce,dar se simea insultat.
-Din moment ce tatl meu este prea bolnav pentru a-i vedea de ndatorirea sa de
a avea grij de tine,sarcina lui cade pe umerii mei.
-Nu,nu-i aa,coment ea.Fratele tu,Caine,va fi tutorele meu.El este urmtorul
desemnat.
-Dar i Caine este bolnav,nu-i aa ? Convenabil,nu ?
-Nu cred c e nimic convenabil n legtur cu boala lui,Colin.

Nu se obosi s mai discute cu ea chestiunea aceasta i se fcu c nici nu o


auzise.
-i ca tutore al tu,n aceast perioad,n care familia este bolnav,eu voi decide
unde te vei duce i cnd.Nu mai privi sfidtor,domnioar,ordon el.ntotdeauna
fac aa cum vreau eu,Pn la cderea serii voi afla de ce crezi c trebuie s te
mrii aa repede.Ea cltin din cap.Colin o prinse de brbie i o oblig s stea
dreapt,
-Doamne,ce ncpnat eti.O ciupi apoi de nas i i ddu drumul.
-M voi ntoarce n cteva ore.Stai aici,Alesandra.Dac pleci,voi veni dup tine.
Raymond i tefan ateptau n foaier.Colin trecu pe lng ei i apoi se opri.
-N-o lsai s plece,porunci el.Raymond l aprob imediat.Ochii Alesandrei se
mrir.
-Dar sunt valeii mei,Colin,strig ea.Ei,drcie,o tratase ca pe un copil,ciupind-o
de nas i vorbindu-i att de condescendent,iar ea chiar c se purta ca un copil.
-Da,sunt valeii ti,o aprob Colin.Dar mi dau socoteal mie,nu-i aa,biei ?
Att Raymond ct i tefan aprobar din cap.Alesandra se simea jignit n
amorul propriu i aproape c i venea s izbucneasc i s-i spun care era
prerea ei despre metodele lui neelegante.
Demnitate i decen.Aceste cuvinte rsunar n mintea ei i parc o simi pe
maica stare n spatele ei privind-o peste umr.Era un sentiment ridicol,
desigur,pentru c maica stare era att de departe...Totui,leciile ei prinseser
rdcini.Alesandra se for s par calm i aprob din cap.
-Vei lipsi mult,Colin ? ntreba ea,cu o voce ct se poate de calm.Lui i pru c
vocea ei era rguit.i l privea de parc ar fi vrut s ipe la el.Colin zmbi.
-Probabil,rspunse el O s-mi duci dorul ? Ea i rspunse tot cu un zmbet.
-Probabil c nu.Ua se nchise n rsetul lui.
CAPITOLUL 4
Nu-i simise deloc lipsa.Colin nu veni acas dect mult dup cin,Alesandra era
mulumit c fusese plecat,pentru c nu-i dorea s se amestece n treburile ei i
cu siguran s-ar fi amestecat.Era ocupat cu ntlnirile ei,i petrecu restul
dimineii i toat dup-amiaza ntreinndu-se cu vechi prieteni ai tatlui ei.
Veniser unul dup altul s-i prezinte omagiile i s-i ofere serviciile
Alesandrei,ct timp urma s stea la Londra.Cei mai muli dintre ei erau nobili,
oameni cu titluri,dar printre ei erau i artiti,precum i oameni care munceau ca
s-i ctige existena.Tatl Alesandrei avusese prieteni din toate clasele sociale.
Fusese o persoan care se pricepea la oameni trstur pe care Alesandra credea

c o motenise i descoperi c-i plceau toi prietenii tatlui ei.


Ultima sa ntlnire era cu Mathew Arnold Dreyson.Acel btrnel burtos fusese
agentul de ncredere al tatlui ei n Anglia i nc administra proprieti ale
Alesandrei-Dreyson si pstra de douzeci i trei de ani mult rvnita poziie de
angajat al companiei Lloyd din Londra.Standardele lui,ca agent bursier,erau
printre cele mai nalte.Nu era numai cinstit,ci i inteligent.Tatl Alesandrei i
instruise soia,care la rndul ei o instruise pe Alesandra,ca,n cazul morii lui,ele
s se bizuie pe sfatul lui Dreyson,n problemele financiare.
Alesandra l invit s rmn la cin.Flannaghan i Valena servir la mas.
Totui toat treaba o fcuse camerista,deoarece Flannaghan era preocupat s
asculte discuia pe teme financiare de la mas.Era uimit c o femeie poate avea
attea cunotine despre pia i i puse n minte s nu uite s-i spun stpnului
su cele auzite.Dreyson petrecu mai bine de dou ore examinnd diverse
recomandri,Alesandra adug i ea una i apoi ncheie tranzaciile.Agentul
bursier folosise numai iniialele ei cnd;artase hrtiile giranilor de la Lloyd,
deoarece era de nenchipuit ca o femeie s investeasc ntr-o afacere.Chiar i
Dreyson s-ar fi nspimntat dac ar fi tiut c de fapt sugestiile pe care i le
ddea Alesandra erau ale ei,dar ea nelegea; prejudecile sale fa de femei.Ea
evitase acest obstacol inventnd un vechi prieten de familie pe care-1 numea
unchiul Albert.i spuse lui Dreyson c acest om nu-i era chiar rud,dar inea att
de mult la el,nct de muli ani l considera ca pe o rud a sa.Ca s se asigure c
Dreyson nu va ncerca s fac cercetri n legtur cu acel om,mai adugase c
Albert era un prieten foarte apropiat al tatlui ei.
Explicaia ei satisfcuse curiozitatea lui Dreyson.Nu l deranja faptul c primea
instruciuni privind aciunile de la un brbat,dei comentase,nu numai o dat,c i
se prea foarte ciudat c Albert i permitea Alesandrei s semneze cu iniialele ei
n locul lui.Dorise s-l ntlneasc pe sftuitorul i ruda onorific a Alesandrei,
dar ea i explic foarte repede c Albert se retrsese n ultimul timp i nu accepta
s vad pe nimeni.De cnd se mutase n Anglia,el descoperise c vizitatorii i
abteau atenia de la rutina zilelor linitite,minise ea.Cum Dreyson scotea un
comision frumos din fiecare comand pe care o ncredina giranilor i cum
sfatul unchiului Albert era foarte bine venit,nu mai comentase.Dac Albert nu
voia s-1 ntlneasc,aa s fie.S-i ndeprteze un client era ultimul lucru pe
care ar fi vrut s-l fac.Albert,decise el,era pur i simplu excentric.
Dup cin,se ntoarser n salon,unde Flannaghan l servi pe Dreyson cu un
pahar de Porto.Alesandra sttea pe canapeaua din faa musafirului ei i asculta
cteva povestioare amuzante despre semnatarii care se ngrmdeau la burs.Ar

fi vrut s vad cu ochii ei pardoselile strlucitoare din lemn de esen tare,pe


care erau ngrmdite boxele de lemn pe care ei le numeau cutii,de unde giranii
i conduceau afacerile.
Dreyson i povesti despre un obicei ciudat iniiat n 1770,care se numea
Strigarea n Sal.Un chelner,explic el,cunoscut sub numele de Rinichiul,se urca
n ceva care aducea cu un amvon i citea ziarul tare i rspicat,n timp ce
gentlemanii care formau audiena stteau la mesele lor i i sorbeau buturile.
Alesandra trebuia s se mulumeasc s-i imagineze doar scena,deoarece
femeilor le era interzis accesul la Burs.
Colin sosi tocmai cnd Dreyson i termina butura.i arunc pelerina lui
Flannaghan,apoi intr n salon.Se opri brusc cnd l vzu pe musafir.
Att Dreyson ct i Alesandra se ridicar.Ea l prezent pe agent gazdei sale.
Colin tia deja cine era Dreyson i era impresionat,pentru c Dreyson avea o
reputaie foarte bun i n domeniul maritim.Agentul era considerat de muli un
geniu financiar.Colin l admira pe acest om.n competiia dur a pieei,Dreyson
era printre foarte puinii care puneau afacerile clienilor si naintea propriilor
profituri.Era ntr-adevr un om de onoare i Colin considera acest lucru o
calitate remarcabil pentru un agent.
-Am ntrerupt cumva o ntlnire important ? ntreb el.
-Am terminat cu afacerile,replic Dreyson.E o plcere s v ntlnesc,
domnule,continu el.Am urmrit urcuul companiei dumneavoastr i trebuie s
v felicit.Ai mers de la trei nave pe care le aveai la douzeci n numai cinci ani.
Este foarte impresionant,domnule.Colin aprob.
-Asociatul meu i cu mine am ncercat s rmnem competitivi,spuse el
-V-ai gndit s vindei aciuni i altora,domnule? Chiar c eu nsumi a fi
interesat s investesc ntr-o companie att de sigur.
Lui Colin i zvcnea piciorul i-l durea,i schimb poziia,apoi cltin din
cap.Ar fi vrut s se aeze s-i sprijine piciorul rnit i s bea pn ce-i va trece
durerea,Totui,nu avea de gnd s se rsfee i i schimb din nou poziia,pe
cnd se sprijini de canapea i apoi se for s se concentre asupra conversaiei pe
care o purta cu agentul.
-Nu,anun el.Aciunile n Compania Maritin Emerald sunt mprite egal ntre
mine i Nathan.Nu suntem interesai s existe i ali proprietari.
-Dac v vei rzgndi vreodat...
-Nu m voi rzgndi.Dreyson i nclin capul.
-Prinesa Alesandra mi-a explicat c suntei tutorele e temporar,ct timp familia
dumneavoastr e bolnav.

-Aa e.
-Vi s-a fcut o adevrat onoare,spuse Dreyson,Se opri pentru a-i zmbi
Alesandrei.
-Protejai-o cum trebuie,domnule,E o comoar,preioas.Alesandra se simi
stnjenit de lauda lui Dreyson.Totui deveni din nou atent cnd agentul l
ntreb pe Colin ce mai face tatl lui.
-Am fost recent pe la el,rspunse Colin,A fost foarte bolnav,ntr-adevr,dar acum
e mai bine.Alesandra nu-i putu ascunde surpriza.Se ntoarse ctre Colin.
-Doar n-ai...Se opri la timp.Fusese gata s-i scape un fapt evident i anume c
n-o crezuse i c,n realitate,ncercase s-l prind pe tatl lui cu o minciun.Gsi
c purtarea lui era ruinoas.Problemele personale nu trebuie discutate n faa
partenerilor de afaceri.Nu dorea s ncalce aceast regul sacr,indiferent ct de
jignit era.
-Ce nu am fcut ? ntreb Colin.Rnjetul lui sugera c tia ce avusese ea de gnd
s spun i i pstr expresia senin,dar privirea ei deveni glacial.
-Nu te-ai apropiat prea mult de mama i de tatl tu ntreb ea.Cred c boala ar
putea fi molipsitoare,i explic ea lui Dreyson.
-Ar putea fi ? spuse el abinndu-sc s nu rd.Alesandra l ignor,continund
s-1 priveasc pe agent.
-Fratele mai mare al lui Colin i-a vizitat familia pentru o or sau dou,cu cteva
zile n urm,i att soia lui,ct i el sunt acum bolnavi.L-a fi avertizat,
desigur,dar plecasem s clresc i,cnd m-am ntors,Caine trecuse deja pe
acolo.Dreyson i exprim compasiunea n legtur cu starea proast a familiei,
apoi Alesandra i Colin l nsoir pe Dreyson pn la u.
-M voi ntoarce peste trei zile,prines Alesandra,cu hrtiile gata de semnat,
dac nu v stric programul.Agentul de burs plec imediat Colin nchise ua
dup el.Se ntoarse i o gsi pe Alesandra la un pas n spatele lui,privindu-1
fix,cu minile n olduri.
-mi datorezi scuze,anun ea.
-Da,desigur.
-Cnd m gndesc c tu...? i ieise din fire.Colin zmbi.
-Da,spuse el din nou.Nu te-am crezut cnd mi-ai c tatl i fratele meu sunt
amndoi prea bolnavi ca s aib grij de tine.
-i a trebuit s vezi cu ochii ti,nu-i aa ? Nici nu-i lu n seam vocea furioas.
-Admit c am crezut c totul era o invenie,i spuse el.i,ntr-adevr,am crezut c
o s-1 aduc pe tata cu mine cnd m voi ntoarce.
-n ce scop ? El decise s fie cinstit pn la capt.

-S te ia de-aici,Alesandra.Ea ncerc s nu arate c se simea jignit.


-mi pare ru c ederea mea aici te deranjeaz att de mult.Colin oft.
-Nu trebuie s te gndeti c m deranjezi tu ca persoan.Numai c sunt prea
prins n afaceri acum i nu am timp s fac pe tutorele.
Colin se ntoarse ctre servitorul lui nainte ca ea s-i poat spune c se simise
direct vizat.
Flannaghan,adu-mi ceva de but.Ceva cald,A fost al naibii de frig astzi.
-Aa-i trebuie,interveni Alesandra.Firea ta suspicioas o s te bage ntr-un
bucluc ntr-o bun zi.Se aplec spre ea i o privi foarte de aproape.
-Datorit firii mele suspicioase am supravieuit prines.
Ea nu nelese ce voia el s spun; nu-i plcea nici felul n care se ncrunta la ea
i se hotr s-1 lase n pace.Se ntoarse s urce scrile.Colin o urm.O auzi
murmurnd ceva,dar nu prinse nimic.Oricum gndurile lui erau prea mprtiate
s poat da atenie observaiilor ei.Se strduia s nu-i observe micarea graioas
a oldurilor sau s recunoasc faptul c era ademenitoare.Auzi un oftat n spatele
ei i tiu c el urca scrile n urma ei.Fr s se ntoarc,l ntreb:
-Ai trecut i pe la Caine,sau l-ai crezut pe tatl tu cnd i-a spus c i fratele tu
este bolnav ?
-Am trecut pe la el.Se rsuci i se ncrunt la el.Aproape c se ciocni de el Cum
ea se afla cu o treapt mai sus,se priveau acum ochi n ochi.
Ea observ faa bronzat i ochii strlucitori cptnd o nuan verzuie,ntr-un
zmbet neateptat.El i observ pistruii atrgtori de pe nas.Alesandrei nu-i
plcea panta pe care alunecaser gndurile ei.
-Te-ai umplut de praf,Colin.i probabil miri asemeni calului tu.Ai nevoie de
o baie.Nu-i plcu tonul ei.
-nceteaz s te mai holbezi la mine,i ordon el cu o voce la fel de tioas ca a
el.O pupil n-ar trebui s-i trateze tutorele cu atta neobrzare.
Nu avu o replic prompt la aceast afirmaie.Colin era tutorele ei deocamdat i
probabil c trebuia s fie respectuoas.Totui nu dorea s-l aprobe i asta pentru
c spusese clar c nu o dorea acolo.
-Fratele tu se simte mai bine ?
-E pe jumtate mort,i spuse el pe un ton vesel.
-Nu ii la Caine ? El rse.
-Bineneles c in la fratele meu.
-Atunci de ce preai att de fericit cnd ai spus c e pe jumtate mort ?
-Pentru c e ntr-adevr bolnav i nu e n crdie cu tata i cu toate uneltirile
lui.Ea cltin din cap ctre el,se ntoarse din nou i urc scrile.

-Soia lui se simte mai bine ? ntreb ea peste umr.


-Nu e la fel de fragil cum e Caine,rspunse Colin.Din fericire,fetia lor nu a fost
expus.Ea i Sterns au stat la turn.
-Cine e Sterns?
-Servitorul-ddac,explic el.Caine i Jade vor rmne la Londra pn se vor
nsntoi.Mama se simte mai bine,dar surorile mele nc nu pot pstra nimic n
stomac.Nu-i ciudat,Alesandra,c tu nu te-ai mbolnvit ?
Ea nu-l privi.tia c e de vin i nu-i plcea s recunoasc.De fapt,acum,c m
gndesc la asta,am fost cam bolnav n timpul cltoriei spre Anglia,remarc
ea.El rse.
-Caine i spune Pacostea.Ea se ntoarse s-1 priveasc din nou.
-Nu am mbolnvit pe nimeni cu bun tiin.Chiar m nvinuiete pe mine ?
-Da,mini el numai ca s-o necjeasc.i cobor umerii.
-Sperasem s m mut mine la fratele tu i la soia sa.
-Nu poi.
-Acum te gndeti c o s-i rmn pe cap,nu-i aa ? Atepta ca el s nege lucrul
acesta.La urma urmei,un gentleman ar fi spus ceva galant,chiar dac era o
minciun,doar pentru a fi politicos.
-Alesandra,mi-ai rmas pe cap.Ea l privi fix,ocat,fiindc el fusese prea cinstit.
-Ai putea la fel de bine s accepi situaia i s ncerci s fii drgu.
Ea travers n grab holul i intr n biroul lui.El se sprijini de tocul uii i o
privi cum i aduna hrtiile de pe masa de lng cmin.
-Doar nu te-ai suprat c n-am crezut c familia mea e bolnav,nu-i aa ?
Ea nu-i rspunse.
-Tatl tu a vorbit cu tine despre situaia mea ? Teama din privirea ei l surprinse.
-Nu a fost n stare s discute prea mult Ea se relax vizibil.
-Dar o s-mi povesteti tu,nu-i aa ? Vorbise ncet,linititor.Ea reacion totui ca
i cnd ar fi strigat la ea.
-A fi preferat s-i explice tatl tu.
-Nu poate.O vei face tu.
-Da,aprob ea,ntr-un trziu.Eu voi fi cea care-i va spune.i blochezi calea lui
Flannaghan,adug ea,aceast ntrerupere fcnd-o s se simt mai linitit.
-Prines Alesandra avei un musafir:Neil Peny,contele de Hargrave,v ateapt
n salon pentru a v vorbi.
-Ce vrea ? ntreb Colin.
-Neil este fratele mai mare al Victoriei,explic ea.I-am trimis un bilet

azi-diminea,cerndu-i s m viziteze.Colin merse pn la birou ca s se


sprijine de el.
-tie c vrei s-i pui ntrebri despre sora lui ? Alesandra i ddu lui Flannaghan
hrtiile,l rug s i le pun n camera ei,apoi se ntoarse ctre Colin.
-Nu i-am explicat exact scopul ntlnirii.
Se grbi s ias din camer,astfel nct Colin s nu mai aib timp s o
dojeneasc c se folosea de neltorii.i ignor somaiile i merse de-a lungul
holului ctre camera ei.Alctuise o list de ntrebri pe care urma s i le pun lui
Neil i nu voia s uite vreuna din ele.Hrtia era pe noptier.O mpturi,i zmbi
lui Flannaghan i cobor n grab.
Flannaghan voi s o anune,dar ea nu-l ls.Neil sttea n picioare n salon.Se
ntoarse cnd Alesandra ajunse n hol i o salut nclinndu-se adnc.
-V mulumesc c ai venit att de repede,ncepu ea,dup ce fcu o reveren.
-Ai menionat c problema pe care vrei s-o discutai este foarte important,
prines,Ne-am mai ntlnit cumva ? Sunt sigur c dac ne-am fi ntlnit,mi-a fi
amintit.Fratele Victoriei ncerca s fie fermector,i spuse Alesandra,dar
zmbetul lui era mai degrab dispreuitor,contele de Hargrave era cu foarte puin
mai nalt dect Alesandra,i se purta att de bos de parc ar fi fost scrobit
o dat cu hainele lui.n afar de culoarea ochilor,Alesandra nu reui s gseasc
pe faa lui tras vreo asemnare cu Victoria.Ochii aveau aceeai nuan cpruie.
Dar Victoria motenise trsturile cele mai plcute ale familiei.Nasul ei era scurt
i drept.Nasul lui Neil era lung,ca al unui vultur,i foarte ngust.Alesandra nu-l
gsi deloc atrgtor; n plus avea i o voce nazal.
Aparenele,i aminti ea,nu nseamn nimic Se ruga ca Neil s aib o fire la fel
de plcut ca a sorei lui.Prea snob.Spera s nu fie aa.
-V rog s poftii nuntru i s luai loc.Vreau s v vorbesc despre o problem
care m privete i v rog s-mi rspundei la cteva ntrebri.
Neil consimi,apoi se ntoarse i travers ncperea,O pofti s se aeze pe
canapea,dup care lu loc pe un scaun apropiat,picior peste picior,cu minile
sprijinite pe genunchi.Avea unghiile cam lungi pentru un brbat i perfect
ngrijite.
-N-am mai vizitat niciodat aceast cas,remarc Neil.Se uit prin camer i
adug dispreuitor:Zona este minunat,dar neleg c este numai o cas mic.
-Da,aprob ea.
-E ngrozitor de mic,nu-i aa? M gndesc c o prines ar avea nevoie de o
reedin mai adecvat.Neil era ntr-adevr snob.Alesandra se strduia s plac,
dar remarcile lui fceau dificil acest lucru.

Totui,e fratele Victoriei i Alesandra avea nevoie de ajutorul su pentru a-i gsi
prietena.
-Sunt foarte fericit,aici,spuse ea,forndu-se vorbeasc pe un ton plcut.
Acum,domnule,a vrea s vorbesc despre sora dumneavoastr.
Lui Neil nu-i fcu plcere s aud acest lucru.Zmbet i pieri imediat.
-Sora mea nu e un subiect de discuie,prines Alesandra.
-Sper s v fac s v rzgndii.Am ntlnit-o anul trecut pe Victoria,adug ea.
n timpul cltoriei,a stat la mnstirea Holy Cross ct a fost bolnav.V-a vorbit
vreodat despre mine ? Neil ddu din cap.
-Sora mea si cu mine vorbeam foarte rar.
-Adevrat ? nu-i putu ascunde surpriza Alesandra.Neil oft exagerat de adnc.
-Victoria locuia cu mama noastr,Eu am proprietatea mea,adug el pe un ton
infatuat Bineneles,acum c-i plecat Dumnezeu tie unde,mama s-a mutat la
mine.ncepu s bat ritmic cu degetele pe genunchi,cu o nelinite aparent.
-V rog s m scuzai dac v e greu s vorbii despre asta,dar m ngrijoreaz
Victoria.Nu cred c ea ar fugi vreodat ca s se mrite.
-Nu v facei griji,se opuse el.Nu merit grija nimnui.Cum i-a aternut...
-Nu v neleg aceast atitudine dur.Victoria poate avea necazuri.
-Iar eu nu v neleg atitudinea,prines,i rspuns Neil pe acelai ton.Nu suntei
de mult timp n Anglia i nu nelegei aadar ce poate nsemna un scandal
pentru statutul social al cuiva.Mama a fost aproape distrus de faptele
necugetate ale Victoriei,nchipuii-v,pentru prima oar n cincisprezece ani nu a
fost invitat la petrecerea familiei Ashford.Umilina a intuit-o la pat o lun.Sora
mea a pierdut totul.Este i a fost ntotdeauna o nechibzuit.S-ar fi putut mrita
cu oricine ar fi vrut.tiu c a refuzat cel puin trei nobili gentlemeni.Victoria s-a
gndit numai la ea,cu siguran,n timp ce mama i fcea griji i se zbtea s-i
gseasc o partid bun,ea se strecura pe ua din spate,ca s-i ntlneasc
iubitul.Alesandra se lupta din rsputeri s nu-i piard cumptul.
-Nu putei ti asta cu siguran,replic ea.Ct despre scandal...
Nu apuc s termine ce avea de spus.
-Sigur,nu v pas de scandal,bombni Neil. Nu-i de mirare c dumneavoastr i
sora mea v-ai mpcat att de bine.
-Ce vrei s insinuai,de fapt ?
-Locuii n aceeai cas cu un brbat necstorit.Umbl deja vorbe.
Alesandra respir adnc,ncercnd s-i pstreze calmul.
-i ce spun aceste vorbe?
-Unele spun c sir Colin Hallbrook este vrul dumneavoastr.

Ls s-i cad lista n poal,apoi se ridic.


-Victoria mi-a vorbit foarte rar de dumneavoastr i acum neleg de ce.Suntei
un om vrednic de dispre,Neil Peny.Dac nu a fi att de preocupat de binele
Victoriei,v-a da afar n momentul acesta.
-Voi avea eu grij de asta,anun Colin din u.Sttea sprijinit de tocul uii,cu
minile ncruciate.Prea linitit dar ochii lui,O,Doamne,ochii lui artau ct era
de furios.Alesandra nu-1 vzuse niciodat pe Colin att de nervos,vzndu-l,o
trecur fiorii.Neil pru surprins c fusese ntrerupt i reveni imediat i se ridic:
-Dac a fi tiut adevratul motiv pentru care doreai s vedei,n-a fi venit
niciodat aici.Bun ziua,prines.
Ea rmsese cu ochii pironii asupra lui Colin,fr s-i reacioneze.Avea strania
senzaie c Colin era gata s se repezeasc asupra lui. Senzaia ei se dovedi
adevrat.Flannaghan inea ua deschis oaspetelui lor.Colin se duse lng
servitorul su.Pe faa lui nu se putea citi nimic i de aceea Neil nu se gndi nici o
clip c voia cu-adevrat s-1 arunce afar.
Dac ar fi clipit,ar fi pierdut scena.Neil nu avu timp dect s scoat un scncet
de indignare ce semna foarte mult cu un grohit de porc suferind.Colin l
nfc de ceaf i de betelia din spate a pantalonilor,l ridic i l arunc afar.
Neil ateriz n an.Alesandra scp un oftat,i slt faldurile fustei i alerg
pn la ua din fa.Flannaghan o ls s-1 vad pe contele de Hargrave aruncat
n strad,nainte de a nchide ua.Se ntoarse pentru a-1 nfrunta pc Colin.
-Acum ce m fac ? M ndoiesc c se va mai ntoarce aici,dup felul n care l-ai
azvrlit n strad.
-Omul te-a insultat.Nu pot permite una ca asta.
-Dar am nevoie de el ca s-mi rspund la ntrebri.Colin ridic din umeri.Ea i
trecu degetele prin pr cu un gest nervos.Nu tia dac era mulumit sau
indignat de ceea ce fcuse Colin.
-Ce-am fcut cu lista ?
-Ce list,prines ? ntreb Flannaghan.
-Lista cu ntrebrile pe care voiam s i le pun lui Neil. Se grbi din nou s intre
n salon,se aplec i gsi bucata de hrtie sub canapea.Colin i Flannaghan o
priveau.
-Prinesa Alesandra crede din toat inima n liste spuse Flannaghan.
Colin nu coment aceast afirmaie.Se ncrunt la Alesandra cnd trecu pe lng
el i urc scrile.
-Nu-i voi permite s-1 mai invii pe Neil Peny aici Alesandra,strig el,clocotind
de furie din cauza acelui om ncrezut.

-Ba sigur c-o s-1 mai invit,i strig ea peste umr.Casa aceasta mi aparine mie
pe ct i aparine i ie,din moment ce eti ca i tutorele meu.Sunt hotrt s
aflu dac Victoriei i este bine,Colin,i,dac asta nseamn s-1 suport pe fratele
ei nesuferit,atunci o s-1 suport.Colin se ntoarse ctre servitor
-S nu-l lai s intre,ai neles ?
-Perfect,domnule.Este de datoria noastr s o protejm pe prines de brfitori.
Alesandra dduse deja colul n captul scrilor,aa c nu auzi nici ordinul lui
Colin,nici aprobarea lui Flannaghan.Era complet dezgustat de brbai,n
general,i de Neil Peny n particular.Hotr s uite deocamdat de existena
fratelui Vicioriei.Avea destul timp a doua zi s hotrasc ce va face n
continuare.Valena i atepta stpna n dormitor.Ea i Flannaghan mutaser deja
lucrurile Alesandrei din camera lui Colin n cea alturat.
Alesandra se aez pe marginea patului i-i scoase pantofii.
-Se pare c vom mai sta aici cteva zile,Valena.
-Au sosit cuferele,prines.S ncep s despachetez ?
-Avem destul timp mine.tiu c e nc devreme,dar m duc s m culc acum.
Nu trebuie s stai s m ajui.Valena o ls singur.Alesandra se pregti ncet de
culcare.Se simea destul de istovit dup ntlnirile din ziua aceea.
Faptul c vorbise cu att de muli prieteni ai tatlui ei i aflase pove ti minunate
despre el i trezise dorul att de tatl,ct i de mama ei.Poate c ar fi putut s-i
pstreze cumptul dac Neil nu s-ar fi dovedit a fi un om att de crud.
Voia s strige la el i s-i spun c ar fi trebuit s fie mulumit c avea o mam i
o sor pe care s le iubeasc.N-ar fi neles i nici nu i-ar fi psat,i imagina
ea,bnuia c era ca muli ali oameni pe care-i ntlnise,pentru care familia nu
nsemna nimic.Pre de cteva momente se comptimi.Nimnui nu-i psa cu
adevrat de ea.Colin i spusese c e numai o pacoste,iar dragul ei tutore,dei mai
blnd i mai nelegtor dect fiul lui,o considera i el,probabil,o pacoste.
i era dor de mama ei.Amintirile vieii de familie nu o linitir,O fcur s sufere
de singurtate.Se sui n pai puin mai trziu,se ascunse sub cuvertur i plnse
pn adormi.Se trezi n mijlocul nopii,fr s se simt mai bine i ncepu s
plng din nou.Colin o auzi.Era i el n pat Oricum nu putuse s adoarm.
Zvcnirea piciorului l inea treaz.Alesandra nu fcea prea mult zgomot,dar
Colin era obinuit cu orice sunet din cas.Imediat ddu cuvertura la o parte i
cobor din pat.Era la jumtatea camerei cnd i ddu seama c e complet gol.i
puse o pereche de pantaloni atinse mnerul uii i apoi se opri.Voia s o
liniteasc,dei n acelai timp tia c probabil va fi stingherit pentru c o auzise
plngnd.Sunetele erau nbuite,ceea ce nsemna c ea nu-i dorea s fie auzit

plngnd i tia c trebuie s-i respecte intimitatea.


-Drace,murmur el.Nu se mai putea controla.Nu era att de nehotrt de obicei.
Instinctele i spuneau s se ndeprteze de Alesandra Era o complicaie pe care
nu era pregtit s i-o asume.Se ntoarse i se sui napoi n pat ntr-un trziu,
recunoscu c nu o proteja pe Alesandra doar de neplceri,o proteja i de ideile
lui desfrnate.Ea era n pat,probabil c purta doar o cma de noapte subire
i,la naiba,dac s-ar fi apropiat tia c-ar fi atins-o.
Colin ncleta dinii i nchise ochii.Dac micua inocent de alturi ar fi avut
vreo ct de vag idee despre ce gndea el i-ar fi pus valeii de straj n jurul
patului.Doamne,ct o dorea !
Omorse o trf.Fusese o greeal.Nu-l satisfcuse deloc.Lipsiser goana dup
putere absolut i senzaia de mplinire.Zile ntregi reflect asupra acestei
probleme nainte de a gsi explicaia potrivit.Starea aceea de beatitudine venea
abia dup o vntoare reuit.Trfa se lsase prea uor i,dei ipetele ei l
excitaser,nu fusese totui acelai lucru.Nu,nu,era nevoie s apeleze la
inteligen pentru a-i ispiti prada,era nevoie de acea seducie exercitat de
stpn asupra unei inocente.Acelea erau elementele cheie care ddeau tot
farmecul.Trfa fusese o murdar.Nu merita s se culce cu ceilali.O arunc ntr-o
rp i o ls prad slbticiunilor Avea nevoie de o doamn !
Colin plecase deja,cnd Alesandra cobor n dimineaa urmtoare.Flannaghan i
Raymond se aezar i ei la masa din sufragerie,cnd ea se apuc s sorteze
uriaul teanc de invitaii sosite n acea diminea.tefan dormea,dup ce fcuse
de paz toat noaptea.Alesandra nu credea c era necesar ca cineva s stea de
paz toat noaptea,dar Raymond,cel mai n vrst dintre cei doi paznici,nici nu
vru s aud.Cineva trebuia ntotdeauna s fie n alert,n caz c se ntmpl
ceva,argumentase Raymond,i din moment ce i dduse lui aceast slujb,trebuia
s-1 lase s fac aa cum credea de cuviin.
-Dar suntem n Anglia,acum,i reaminti ea valetului.
-Generalul nu trebuie tratat cu indiferen,i replic Raymond.Am ajuns aici,nu-i
aa ? Dar poate c a trimis oameni cu urmtorul vapor.
Alesandra puse capt discuiei i se concentra asupra teancului de invitaii.
-Sunt uimit ct de repede a aflat atta lume c sunt la Londra,remarc ea.
-Nu m surprinde,rspunse Flannaghan.Eu am auzit brfe de la buctreas,care
auzise de la mcelar,c ai fcut senzaie.M tem c este vorba i de puin brf
pentru c stai aici,dar faptul c avei doi paznici i o camerist cu

dumneavoastr face ca remarcile s fie mai puin usturtoare.Au i o parte


amuzant a discuiei...prostii,de fapt...Alesandra tocmai scotea un bilet dintr-un
plic.Se opri i i ridic privirea ctre Flannaghan,
-Ce prostii ?
-Unii cred c dumneavostr i stpnul meu suntei rude explic el.Cred c
suntei veri.
-Neil Perry a spus ceva de asta.i a mai spus c alii cred c Colin e iubitul meu.
Flannaghan era cu adevrat ngrozit.Ea ntinse mna i btu uor pe umr:
-Nu-i nimic Oamenii cred ceea ce vor s cread.Sracul Colin! De-abia m
accept lng el i-aa,iar dac cineva i-ar spune c sunt verioara lui,nu tiu ce
ar fi n stare fac.
-Cum putei spune un asemenea lucru ? ntreb Flannaghan.Stpnului meu i
face foarte mare plcere suntei aici.
-Sunt impresionat Flannaghan.
-De ce,prines ?
-Tocmai mi-ai spus cu atta senintate cea mai cumplit minciun...
Flannaghan nu ndrzni s rd pn cnd nu zmbi el mai nti.
-Pi i-ar face o foarte mare plcere s stai aici,dac n-ar fi aa de ocupat cu
registrele,replic el.
ncearc s dreag lucrurile,presupuse Alesandra.Aprob din cap,pretinznd
c-1 nelege,apoi se concentr din nou asupra ocupaiei ei.Flannaghan o rug
si dea voie s-o ajute,i ea l puse s aplice sigiliul pe plicuri.Sigiliul ei era
deosebit.Flannaghan nu mai vzuse niciodat aa ceva Se vedea conturul clar al
unui castel i ceva care prea un vultur sau un oim n vrful unui turn.
-Castelul are un nume,prines ? ntreb Flannaghan,intrigat de acel detaliu
uimitor.
-Se numete Stone Haven.Mama i tata s-au cstorit acolo.
i rspunse la toate ntrebrile.Firea jovial a lui Flannaghan o nsenina.Nu o
crezuse cnd auzise c ea stpnete nu doar un castel,ci dou,iar expresia lui o
fcuse s rd.Era un om minunat.Lucrar mpreun toat dimineaa.Cnd btu
ora unu Alesandra urc n camera ei,s-si schimbe rochia.Nu-i spuse lui
Flannaghan dect c atepta oaspei i c voia s arate foarte bine.
Flannaghan nu considera c prinesa ar fi trebuit s se schimbe cu ceva.Pur si
simplu era imposibil ca ea s devin i mai frumoas dect era deja.
n seara aceea,Colin veni acas pe la ora apte.Era obosit i iritat c petrecuse
attea ore n birourile companiei maritime.Cra dosarele sale grele,sub bra,i
g servitorul fugind pe scrile ce duceau sus.Raymond i deschise ua.

Flannaghan arta epuizat.


-Ce i s-a ntmplat ? ntreb Colin.Servitorul i reveni din amoreal i se
ridic.
-Am avut iar musafiri,astzi.i prinesa nu m-a prevenit n nici un fel.Nu o
nvinuiesc,bineneles,pentru c mi spusese ntr-adevr c va avea oaspei,dar
nu tiam cine va veni i pe urm el a venit aici cu toi slujitorii lui i am vrsat
ceaiul pregtit de buctreas.Dup ce a plecat,a venit un docher la u.A crezut
c a venit s peeasc,dar prinesa Alesandra m-a auzit spunndu-i s se duc la
ua din spate,ca s-i dea buctreasa ceva de mncare,i a intervenit.Ei bine,l
atepta pe omul acela i,ce-i nchipui ,domnule,1-a tratat cu acelai respect ca i
pe cellalt.
-Care cellalt ? ntreb Colin ncercnd s clarifice situaia ciudat a
servitorului.Prinul regent a fost aici ? Fir-a al naibii! Flannaghan se aez din
nou pe trepte.
-Dac unchiul meu,Sterns,afl ceva despre purtarea mea ruinoas,o s-mi rup
urechile.
-Ce purtare ?
-Am vrsat ceai pe haina prinului regent.
-Bravo ie ! replic Colin.Cnd eu nu-mi pot permite,ia tu iniiativa.
Flannaghan zmbi.Uitase ct de mult i displcea stpnului su prinul regent.
Pe mine m-a tulburat prezena lui,dar prinesa Alesandra s-a purtat ca i cnd nu
s-ar fi ntmplat nimic deosebit.A fost foarte demn.Nici prinul regent nu a fost
nepat ca de obicei.S-a purtat ca un colar prost.Se vedea de la o pot c-i
poart o afeciune deosebit prinesei.Alesandra apru n hol.Colin i ridic
privirea i se ncrunt imediat.O apsare pe piept l fcu s-i dea seama c i se
tiase respiraia.Era superb,mbrcat ntr-o rochie alb-argintie,care strlucea n
lumin la fiecare micare.Decolteul nu era pre mare,dar lsa s se vad mai mult
dect linia gtului.Prul i era prins cu o panglic alb,subire,care se zrea
printre crlioni.Era de-o frumusee rpitoare.Fiecare nerv al lui Colin reacion
la vederea ei.Voia s-o ia n brae,s-o srute...
-Unde naiba crezi c pleci ? ntreb el pe un ton rutcios.Furia i ascundea
dorina strnit-sau cel puin aa credea el.Ochii ei se mrir cnd l auzi.
-La oper,rspunse ea.Prinul regent a insistat s folosesc loja lui n seara asta.l
iau pe Raymond cu mine.
-Vei sta acas,Alesandra,spuse Colin.
-Prines,doar nu credei c eu intru la oper i o s stau lng prinul regent,
spuse Raymond pe un ton cam plngre pentru un om att de mare i fioros.

-Prinul regent nu va veni,Raymond,explic ea.


-Totui nu pot intra n oper.Nu se cuvine.Voi atepta lng trsur.
-Nu mergi nicieri fr mine,anun Colin i o privi cu duritate,pentru a o
convinge c vorbete serios.Zmbetul ei era strlucitor.i,n acel moment,Colin
i ddu seama c ea nu avea nici o intenie s-1 trasc pe Raymond la oper.i
ntinsese o curs.
-Grbete-te s te schimbi,Colin.Nu trebuie s ntrziem.
-Ursc opera,spuse el ca un bieel care se plngea c trebuie s mnnce
legumele.Alesandra nu-i art nici cea mai mic urm de nelegere.Nici ei nu-i
plcea opera n mod special,dar nu voia s recunoasc acest lucru n faa lui.Ar
fi vrut s rmn acas,dar nu voia s-1 insulte pe prinul regent,nefolosindu-i
loja.
-Foarte ru,Colin.Mi-ai promis deja c mergi.Grbete-te!Alesandra ridic poala
rochiei i cobor scrile.Flannaghan o privi cu gura cscat.Zmbi cnd trecu pe
lng el.
-Se mic asemenea unei prinese,murmur Flannaghan ctre stpnul su.
-Chiar e o prines,Flannaghan,spuse Colin zmbind.Dintr-o dat,zmbetul i
pli.Rochia Alesandrei era mult mai decoltat dect vzuse el,lsnd s se vad
linia snilor.
-Va trebui s-i schimbi rochia nainte s plecm,spuse Colin.
-De ce m-a schimba ?
-Rochia asta e prea,ademenitoare,mormi el.Vrei sp se zgiasc la tine toi
brbaii ?
-Crezi ?
-La naiba,da.
-Bine,zmbi ea.
-Vrei s le atragi atenia ? ntreb el nencreztor.I se prea exasperat.
-Bineneles c vreau s le atrag atenia.ncerc s-mi caut un so,ai uitat ?
-Schimb-i rochia.
-O s pstrez pelerina pe umeri.
-Schimb-te! Flannaghan ncepuse s-1 doar gtul tot ntorcndu-i capul
cnd ntr-o parte,cnd n alta,n timpul acelei discuii aprinse.
-Eti ridicol,spuse ea.i te pori absolut demodat.
-Sunt tutorele tu.M voi purta aa cum vreau s m port.
-Colin,fii rezonabil.Valena a avut mult de furc i i-a trebuit mult timp s calce
toate cutele.El n-o ls s termine.
-i pierzi timpul.Alesandra cltin din cap.

Nu voia s cedeze,indiferent ct de amenintoare ar fi devenit privirea lui.


Colin veni lng ea i nainte ca ea s-i priceap intenia apuc partea de sus a
rochiei i ncerc s trag materialul spre brbia ei.
-De cte ori voi crede c rochia ta are nevoie de vreo ajustare o voi aranja eu,
aa,indiferent unde ne-am afla.
-O s m schimb.
-M gndeam c o vei face.Cum i ddu drumul,ea se ntoarse i urc n grab
scrile.
-Eti ngrozitor,Colin.Nu-1 deranja insulta.Toate mergeau cum voia el i asta era
important.S fie al naibii dac i va lsa pe ali brbai s-i fac ochi dulci
Alesandrei.Nu-i lu mult timp s se spele i s-i pun un costum de sear.
Cobor n mai puin de cincisprezece minute.
Ei i trebui mai mult timp.Cnd cobor Colin se plimba ncoace i-ncolo prin
sufragerie,mncnd un mr verde,se opri cnd o vzu pe scri.Privi fix decolteul
rochiei ctva timp,apoi ddu aprobator din cap,zmbind cu satisfacie.
Putea fi mndru de victoria lui,gndi ea.Era clar c rochia ei i se prea
potrivit,dar nu era.Decolteul era un V adnc,dar i ndesase cu iscusin o
bucat de dantel chiar n mijloc,pentru a-l liniti pe tutorele ei.Nu-i alesese
rochia ca s-1 provoace pe Colin cu bun tiin.Rochia era doar unica
alternativ posibil.Celelalte rochii erau prea ifonate ca s fie purtate i Valena
tocmai o terminase pe clcat pe aceasta.
Colin arta foarte bine.Negrul l prindea de minune.i aranja papionul alb,n
timp ce mnca din mr.Era foarte atrgtor.Stofa hainei era bine ntins pe
umerii lai,pantalonii erau indecent de strmi i Alesandra nu se putu abine s
nu-i observe muchii coapselor.Colin pru deosebit de preocupat cea mai mare
parte a drumului.Alesandra sttea n faa lui n trsur,cu minile mpreunate n
poal,picioarele lui nghesuind-o ntr-un col.Statura lui prea mult mai
impresionant n ntuneric. Ca i tcerea lui.
-Nu mi-am dat seama c eti prieten cu prinul regent,spuse el.
-Nu e prietenul meu.L-am cunoscut abia astzi.
-Flannaghan mi-a spus c l-ai vrjit.Ea cltin din cap.
-L-a vrjit ceea ce sunt,nu cine sunt.
-Adic? Oft uor nainte de a rspunde.
-Era o ntlnire oficial,Colin,Prinul a venit pentru c eu sunt prines.Nu m
cunotea personal.Acum nelegi ? El ddu din cap.
-Cea mai mare parte a societii te va primi cu braele deschise pentru ceea ce
eti,Alesandra,mi pare bine c critici superficialitatea care poate exista n

prieteniile ce i se ofer.Asta demonstreaz c eti matur.


-Matur ? Nu,asta demonstreaz cinism.
-i cinism,spuse el zmbind.Dup cteva minute de tcere,Colin vorbi din nou.
-i place ?
-Cine?
-Prinul.
-Nu cunosc ndeajuns de bine ca s-mi formez o prere.
-Te eschivezi,Alesandra.Spune-mi adevrul.
-Eram diplomat,replic ea.Dar i voi da un rspuns.Nu mi place n mod
deosebit.Acum eti fericit ?
-Da.Rspunsul tu dovedete c te pricepi la oameni.
-Poate c e un om bun,spuse ea,simindu-se vinovat c recunoscuse c nu-i
place.
-Nu e.
-ie ce nu-i place ?
Nu i-a inut cuvntul dat-o promisiune fcut partenerului meu,explic Colin.
Prinul regent avea n grij o mare avere,care-i aparinea soiei lui Nathan,dar
dup un timp s-a decis s-o pstreze pentru el.A fost nedemn de el.
-Ce ruine,aprob ea.
-De de ce nu i-a plcut ?
-Mi s-a prut prea plin de sine,spuse ea.Colin accentu.
-E foarte ...izbucni el,dar se abinu s folosesc cuvntul acela crud,tios,la care
se gndea,nlocuindu-1 altul: Acru.
Trsura se opri n faa Operei Regale.Alesandra i aranja mnuile albe,fiind
foarte atent la Colin.
-Nu i-a fi permis niciodat s intre n casa ta,dac a fi tiut ce v-a fcut ie i
asociatului tu.mi cer scuze,Colin.Casa ta e castelul tu,unde numai prietenii
trebuie invitaii
-L-ai fi refuzat ? Ea ddu din cap n semn c da.Colin i fcu cu ochiul imediat i
inima ei incepu s bat nvalnic Doamne,Dumnezeule era un seductor!
Raymond cltorise lng vizitiu,pe capr.Sri de locul lui i le deschise
portiera.Colin cobor primul i se ntoarse s-o ajute pe Alesandra.Pelerina ei se
desfcu cnd ntinse mna.Batista pe care i-o ndesase n corsaj se desprinse i
cnd pi pe trotuar,czu.El o prinse.Era furios.Ea ncerc s-i evite privirea
ncruntat i aproape se mpiedic.Colin o prinse i ntoarse cu faa spre portiera
trsurii.i ndes batista n rochie.Ea suport umilina,rspunzndu-i cu aceeai
privire ncruntat.

Schimbar asemenea priviri un timp,ns n final ea ced i ntoarse capul.


Colin i aranja pelerina pe umeri,o lu de bra i o ntoarse ctre scri.Se gndea
c ar trebui s fie mulumit c nu-i fcuse o scen i credea c nimeni nu
observase mica lor confruntare.El o ferise de privirile mulimii ce intra la oper.
Da,trebuia s fie recunosctoare.Dar nu era.Colin se purta ca un btrn.
-i-ai petrecut prea mult timp ntre dosare,domnule.
Ar trebui s iei mai des.Atunci ai observa c rochia mea nu e deloc nepotrivit.
Este chiar foarte pudic.Nu lu n seama grimasa lui dezaprobatoare.i venea s
dea un picior.
-i-ai luat prea n serios datoria de tutore,nu crezi ?
O inea de umeri n timp ce urcau scrile.Ea ncerc s-1 ndeprteze,dar Colin
era hotrt s fie posesiv aa c,n final,ea trebui s cedeze.
-Alesandra,tatl meu m-a nsrcinat s am grij te tine.Nu conteaz dac-mi
place sau nu acest lucru.Sunt tutorele tu i vei face aa cum spun eu.
-Ce pcat c nu semeni mai mult cu tatl tu.Este un om att de drgu i de
nelegtor.Ai putea nva ceva de la el.
-Cnd vei nceta s te mbraci neglijent,o s fiu mai nelegtor,promise el.
I se tie rsuflarea.
-Nimeni n-a ndrznit pn acum s-mi spun c sunt neglijent.
Colin nu coment indignarea ei.Totui,zmbi.Nu-i mai spuser nimic ctva
timp.Fur condui n loja prinului regent i se aezar unul lng cellalt.
Sala era arhiplin,dar Colin era sigur c numai Alesandra urmrea spectacolul.
Ceilali o urmreau pe ea.Ea se prefcea c nu le ia n seam privirile.Chiar i
Colin era impresionat.Era minunat de stpn pe sine.Sttea dreapt i nu-i lua
ochii de la scen nici un moment.El i vedea totui minile.Le inea strns
mpreunate,n poal.Se ddu puin mai aproape de ea.Apoi ntinse mna i o
puse peste minile ei.Ea nu-i ntoarse privirea spre el,dar i aez o mna peste
mna lui i i-o inu strns.Rmaser aa tot spectacolul.
Papionul alb i scrobit din jurul gtului l enerva.Voia s-l arunce,s-i pun
picioarele sus pe balustrada dinspre scen i s nchid ochii.Alesandra ar fi avut
probabil palpitaii dac el ar fi ndrznit s se poarte att de ruinos.Nu voia s-o
stnjeneasc,bineneles,dar Dumnezeule,cum mai ura toate formalitile legate
de aceast ocazie.i mai ura i faptul c trebuia s stea n loja prinului regent.
Nathan ar fi zbierat la ei o sptmn dac ar fi aflat.Asociatului su i displcea
prinul mai mult dect lui Colin,pentru c acest nu prea nobil prin pusese mna
pe motenirea soiei lui.Nici chiar spectacolul oribil pe care trebuia s-1 suporte
nu-i ameliora dispoziia.

nchise ochii i ncerc s nu mai aud zbieretele care veneau de pe scen.


Abia cnd se termin spectacolul,Alesandra i ddu seama c Colin adormise.
Se ntoarse s-1 ntrebe dac-i plcuse opera la fel de mult ca ei,dar cnd s
deschid guraj el ncepu s sforie.Aproape c izbucni n rs.i lu ceva timp
pn s reueasc s-i pstreze expresia serioas.Opera fusese ntr-adevr
oribil i i-ar fi dorit i ea s poat adormi.Totui,nu ar fi admis acest lucru n
faa lui Colin pentru simplul motiv c tia c el ar fi triumfat.l nghionti i Colin
se trezi brusc.
-Eti ntr-adevr imposibil,i spuse ea n oapt.
-mi place s cred c sunt aa,spuse el ncruntndu-se somnoros.
Pur i simplu nu era posibil s-1 ofenseze.ncet s mai ncerce.Se ridic,i lu
pelerina i se pregti s prseasc loja.Colin o urm.
Era foarte mult lume n holul de jos.Cei mai muli ateptau s-o priveasc mai
de aproape.Alesandra se trezi nconjurat de domni care doreau s-i fie
prezentai.l pierdu pe Colin n mbulzeal i cnd,n final,l regsi,vzu c
nconjurat de femei.Una dintre ele,o femeie cu prul de un rocat iptor i cu
sni foarte mari,era agat de braul lui Colin.Femeia i tot lingea buza de
sus,amintindu-i Alesandrei de o pisic nfometat,care tocmai dduse peste un
cu smntn.Colin prea o prad n minile ei.Alesandra ncerc fie atent la
ceea ce-i spunea domnul care se prezentase fiind contele de nu-tiu-cum,dar
nu-i desprinse privirea Colin.Prea foarte fericit c i se acord atta atenie i
din anumite motive,acest lucru o nfurie pe Alesandra.
O cuprinse brusc un val de gelozie.i,Doamne,era un sentiment ngrozitor.Pur i
simplu nu putea s se abin s nu se uite la mna femeii de pe braul lui Colin.
Era mai mult dezgustat de ea nsi,dect de Colin.Din momentul n care
ajunsese n Anglia ncercase s se poarte aa cum credea c s-ar putea purta o
prines.Cele dou cuvinte sfinte ale maicii staree,demnitate i decen,rsunau
ca un ecou n mintea ei i nu uitase sfatul maicii de a evita reaciile
necontrolate,dar ar fi putut gsi peste zece exemple de ncurcturi provocate de
reaciile ei neprevzutaAlesandra oft.Se gndi c dac s-ar fi apropiat de Colin
i ar fi ndeprtat mna acelei femei oribile de pe braul lui,aceasta ar fi fost un
exemplu de reacie nestpnit.Mai mult,tia c brfa de a doua zi ar fi fcut-o
s-i par ru de purtarea ei.Mulimea aceea parc o presa.Nimeni nu prea c se
grbete.Din ce n ce mai muli oameni se ngrmdeau n acel loc strmt,s
vad cine e acolo i s fie vzui.Simea nevoia de aer curat.Se scuz fa de
domnul care i solicita o ntrevedere,dndu-i permisiunea de a-i trimite un bilet
i apoi se ndrept ncet,prin mulime,ctre ua din fa.

Nu-i psa dac Colin o urma sau nu.Iei afar,pi pe prima treapt,respir
adnc aerul nu prea curat al oraului.i puse pelerina.Trsura lui Colin era chiar
lng ea.Raymond o observ imediat i sri de pe capr,unde sttuse lng
vizitiu.Alesandra i ridic trena rochiei i ncepu s coboare treptele.Cineva o
nfc de bra.Se gndi c era Colin,care se ntorsese n sfrit la ea.Strnsoarea
era prea puternic,ncerc s-i ndeprteze braul i apoi se ntoarse s-i spun
s n-o mai strng aa.Dar nu era Colin.Strinul care o inea de bra era mbrcat
n negru din cap pn n picioare,purta o plrie tras pe frunte.De-abia i putea
vedea faa.
-D-mi drumul,ordon ea.
-Trebuie s mergei acas cu noi,acum,prines Alesandra.I se strnse inima.
Omul acela vorbise n limba tatlui ei.De-abia atunci nelese ce se ntmpla.
ncerc s nu intre n panic.l mpinse,ncercnd s fug,dar fu prins de un
altul din spate,Alesandra deveni deodat prea furioas ca s se mai gndeasc la
durere.Cu ajutorul prietenului su,omul ncepuse s o trag spre o latur a
cldirii.Un al treilea apru din umbra coloanelor de piatr din fa operei i
alerg pe scri,ca s-1 opreasc pe Raymond,care voia s intervin.Raymond i
trase un pumn,dar omul lovit se ddu doar puin napoi i apoi se npusti asupra
valetului,innd n mn ceva ascuit.Alesandra vzu sngele nind din obrazul
lui Raymond i ncepu s ipe,O mn i acoperi gura mpiedicnd-o s mai
ipe.l lovi pe agresorul ei cu toat puterea.Acesta scoase un icnet de durere i
ncepu s-o strng de gt,spunndu-i s nceteze,dac nu voia s-i fac vreun
ru.Alesandra era ngrozit.Nu mai putea respira,dar nu ncet lupta,hotrt s
scape de acei oameni oribili i s fug ctre Raymond.Trebuia s-1 ajute.Putea fi
rnit de moarte i,Doamne Dumnezeule,era numai vina ei.Ar trebuit s-1 asculte
pe Raymond cnd i spusese c oamenii generalului ar putea veni dup ea.Ar fi
trebuit s stea acas.Ar fi trebuit.... l auzi pe Colin nainte de a-l vedea.Un
urlet de furie cum nu mai auzise niciodat sfie ntunericul.Omul care o inea
din spate fu ndeprtat brusc de ea i aruncat cu capul ntr-un stlp de piatr,
dup care czu ca un cotor de mr lepdat pe jos.Alesandra tuea i respira cu
greutate.Strinul care o inea de bra ncerc s o mping n fa,pentru a o
folosi drept scut mpotriva lui Colin,dar Colin nu-l ls.Se mica att de repede,
c Alesandra nici nu avu timp s-1 ajute,Colin l lovi mai nti n fa.Plria
agresorului zbur ct colo,iar el se rostogoli pc scri,oprindu-se exact la
picioarele lui Raymond.Toat atenia valetului era ndreptat asupra adversarului
su i a cuitului strlucitor pe care acesta l inea n mn.Colin veni din
spate.Omul ddu s se repead la el,ns Colin i arunc cuitul din mn cu o

lovitur de picior i se avnt din nou,nfcndu-i braul,i-l ntoarse la spate,iar


osul trosni; oribilul sunet fu urmat de un ipt de durere.Colin nu terminase ns
cu victima.O mbrnci cu putere ca capul n spatele trsurii.Alesandra cobor
scrile n fug.Cu batista din corsajul rochiei ncerc s opreasc uvoiul de
snge de pe obrazul drept al lui Raymond.Colin nu tia dac mai erau i alii
gata s-i atace,dar,dup prerea lui,Alesandra nu avea s fie n siguran dect
acas.
-Urc n trsur,Alesandra.Acum,rosti el cu o voce aspr.Ea i nchipui c e
furios din cauza ei.Se grbi s fac ceea ce-i spusese,dar ncerc s-1 ia i pe
Raymond cu ea.i puse braul n jurul umerilor lui,i adun forele i-i opti s
se sprijine de ea.
-M descurc,prines,spuse Raymond.Urcai! Nu suntei n sigurana aici.
Colin o lu de lng valet,o ridic i o mpinse n trsur,ntorcndu-se apoi s-1
ajute pe Raymond.Dac valetul ar fi fost n stare s aib grij de Alesandra,
Colin ar fi rmas n urm ncercnd s obin nite rspunsuri de la ticloii care
ndrzniser s o ating.Dar Raymond pierduse destul de mult snge i era gata
s leine.Colin njur ncet i urc i el.Vizitiul mn ndat caii la trap.
Alesandra era aezat lng valet.
-Nu neleg de ce nu ne-a ajutat nimeni,murmur ea.
N-a vzut c avem necazuri ?
-Erai singur afar,prines,rspunse Raymond i se ghemui ntr-un col al
trsurii.Totul s-a petrecut prea repede,de ce nu erai escortat ? ntreb Raymond
ntorcndu-se spre Colin.Batista pe care o inea pe obraz se nroea din ce n ce
mai mult.O potrivi pe ran i se ntoarse s-o priveasc.
-E numai vina mea,spuse ea.Eram nerbdtoare i cu atta lume nuntru.Voiam
s iau puin aer.Ar fi trebuit s atept.
-La dracu! sigur c trebuia s atepi!
-Te rog,Colin,nu fi suprat pe mine!
-Unde naiba era Hillman ?
-Contele pe care mi l-ai prezentat nainte de a m prsi?
-Nu te-am prsit mormi el.Hillman te prezenta unora dintre prietenii lui i eu
am ntors spatele pentru un moment,ca s salut nite asociai de afaceri.La naiba
Alesandra,dac voiai s pleci de ce nu i-ai spus lui Hillman s vin s m
cheme ?
-Nu ajut la nimic dac ridici vocea la mine.Accept ntreaga responsabilitate
pentru ceea ce s-a ntmplat; Raymond,m vei putea ierta vreodat ? ntreb ea
ntorcndu-se spre valet.Ar fi trebuit s stau acas.Te-am pus n pericol...

-Nu trebuie s stai ferecat n cas,Alesandra,o ntrerupse Colin.Nu ar fi trebuit


s iei afar fr mine.
-Ne-ar fi atacat chiar dac ai fi fost cu mine,replic ea.
-Explic-mi,ordon el.
-i voi explica de ndat ce vei nceta s mai ipi la mine.El nu ipase,dar era
prea suprat ca s mai observe asta.i scosese mnuile albe.El o privi cum le
mpturete i se ntoarce ctre Raymond,poruncindu-i s le foloseasc ca
bandaj,n locul batistei pline de snge.
-La naiba.Alesandra,ai fi putut fi rnit.
-i tu,Colin,rspunse ea.Raymond are nevoie de un medic.
-l voi trimite pe Flannaghan s-1 cheme pe Winters,cum ajungem acas.
-Winters este medicul tu personal ?
-Da,Alesandra.i cunoteai pe oamenii care te-a atacat ?
-Nu,rspunse ea.Cel puin,nu dup nume.Totui,tiu de unde vin.
-Sunt fanatici,interveni Raymond.Alesandra nu ndrzni s nfrunte privirea
ncruntat a lui Colin.Se sprijini pe perna banchetei i nchise ochii.
-Oamenii aceia sunt din ara mea.Vor s m ia napoi.
-Pentru ce?
-Ca s-o mrite cu lepdtura lor de general,rspunse Raymond.mi cer scuze,
prines,c am folosit acest cuvnt de fa cu dumneavoastr,dar Ivan e cu
sigurana o lepdtur.Colin trebui s mai atepte ca s pun i alte ntrebri,
pentru c ajunseser acas.N-o ls pe Alesandra s ias din adpostul trsurii
dect dup ce deschise ua din fa i-1 strig pe tefan.tefan iei afar s-1
ajute pe Raymond,iar Colin o ajut pe Alesandra.
Petrecur aproape o or ngrijindu-1 pe Raymond.Medicul lui Colin locuia n
apropiere i,din fericire,era acas n seara aceea.Flannaghan l aduse cu trsura
lui Colin.Sir Winters era un brbat cu prul alb i ochii cprui,cu o voce plcut
i n plus era o persoan deosebit de competent.Dup prerea lui,agresorii erau
cu sigurana nite bandii.Nimeni nu ncerc s-1 conving c s-ar fi nelat.
-Nu mai eti n siguran n Londra,oriunde ai merge,cu bandele astea de tlhari
care hoinresc pe strzi.Trebuie s se fac ceva,i asta ct mai curnd,nainte ca
femeile i cetenii cumsecade s fie omori.
Medicul sttea n mijlocul holului,cu mna pe falca lui Raymond,studiindu-i
rana de pe obraz i deplngnd starea siguranei Londrei.
El i suger lui Raymond s se aeze la masa din sufragerie.Flannaghan aduse
mai multe lumnri,pentru ca medicul s aib destul lumin.Rana fu curat cu
un lichid ru mirositor i apoi cusut cu a neagr.Raymond nu schi nici un

gest n timpul acestei dureroase operaii,dar Alesandra tresri n locul lui.Sttea


lng el,iar cnd Winters ncepu s-i coas rana,ea l inu de mn.
Colin sttea n u i privea.Era atent la Alesandra.Vedea ct de suprat era.
Avea lacrimi n ochi i i tremurau umerii.Colin se lupt cu dorina de a merge
s-o liniteasc.Alesandra era o femeie att de blnd i nelegtoare,iar Colin
vedea foarte bine i ct era de vulnerabil.i murmura ceva lui Raymond,dar
Colin nu putea auzi ce spune.naint,dar se opri brusc,nelegnd ce spunea.
Alesandra i promitea lui Raymond c nu i se va mai putea ntmpla nimic ru.
Ivan,spunea ea,nu ar fi un so chiar att de ngrozitor la urma urmelor.i spuse
valetului c se gndise foarte bine la aceast problem i c se hotrse s se
ntoarc n ara ei.Raymond nu prea prea ncntat de promisiunile ei, Colin,
ns,era furios.
-Nu vei hotr nimic n seara asta,Alesandra,ordon el.Ea se ntoarse s-1
priveasc.Furia din vocea lui o surprinse.Ce-i psa lui ce-a hotrt ea ?
-Da,prines,spuse Raymond,atrgndu-i atenia.Mine vei avea destul timp s
v hotri ce trebuie fcut.Alesandra fu de acord.Se hotrse totui.Nu voia s
mai fie rnit nimeni din cauza ei.Pn n seara aceea nu-i dduse seama pn
unde ar putea merge susintorii generalului pentru a-i ndeplini scopul.Dac nu
ar fi intervenit Colin,Raymond ar fi fost poate mort.Poate c i Colin ar fi fost
rnit.O,da,se hotrse aceast privin.Winters i termin treaba,ddu
instruciuni i apoi plec.Colin i turn lui Raymond un pahar cu coniac,pe care
valetul l goli dintr-o nghiitur.De ndat ce Raymond se duse la culcare,
Flannaghan ncepu ritualul de noapte,verificnd toate ncuietorile geamurilor i
uilor.Alesandra ncerc s se duc n dormitorul ei,dar Colin veni chiar n
momentul n care ea ajunsese la u.O lu de mn i o duse n camera de lucru.
Nu-i spuse nici un cuvnt,o trase nuntru i nchise ua dup el.
Venise timpul s-i explice n ntregime situaia ei ciudat presupuse ea.Se
ndrept spre cmin i rmase acolo nclzindu-i minile la focul pe care
Flannaghan avuse grij s-1 fac.Colin o privi,dar nu spuse nimic n sfrit,ea se
ntoarse i-l privi.Se sprijinea de u i avea minile ncruciate pe piept.Nu era
ncruntat i nu arta deloc furios-doar gnditor.
-i-am pus viaa n pericol,murmur ea.Ar fi trebuit s-i explic totul mai
demult,adug,ateptnd o aprobare din partea lui.O surprinse c el cltin din
cap.
-Sunt vinovat n aceeai msur ca i tine,Alesandra.A fi putut insista s-mi
explici situaia.Am fost prea prins de afacerile mele pentru a-i acorda destul
atenie.Am fost un tutore neglijent.Oricum,lucrurile s-au schimbat.

mi vei spune totul,nu-i aa ?


-Nu ai nici o vin,spuse ea mpreunndu-i minile.Nu credeam c voi sta aici
att de mult,nct s te deranjez cu problemele mele,mai ales dup ce mi-ai
explicat c nu intenionezi s te cstoreti prea curnd.Credeam,de asemenea,c
generalul va trimite un ambasador care s-mi cear s m ntorc.Am judecat
greit,vezi tu.Am crezut c va fi civilizat.Nu este.Evident,e hotrt...i disperat.
Ochii i se umplur de lacrimi.Respir adnc,ncercnd s-i controleze emoiile.
-mi pare ru pentru ce s-a ntmplat n seara asta.Lui Colin i se fcu mil.
-Nu eti rspunztoare.
-Au venit dup mine,spuse ea.Nu dup Raymond sau dup tine.
Colin se ndrept spre scaunul din spatele biroului,se aez i-i propti picioarele
pe rezemtoare.
-De ce vrea acest general s te duci acas ?
-Nu e casa mea,corect ea.Nici mcar nu m-am nscut acoto.Tatl meu a fost
rege,tii,pn s-a cstorit cu mama.Ea era englezoaic i era considerat o
strin.Tata a abdicat pentru a se putea cstori cu ea,iar fratele lui mai
mic,Edward,a devenit rege.Totul s-a petrecut normal.Colin nu fcu nici o
remarc referitoare la explicaia ei,dar ea nu-i ddea seama ce credea el.
-S continui ? ntreb,vizibil ngrijorat.
-Vreau s-mi explici de ce vrea generalul s te duci acolo,repet el.
-Tata era iubit de supuii lui.Nu l-au condamnat c s-a cstorit cu mama.De
fapt,au gsit c totul era foarte romantic.El renunase la regat pentru ea i toi cei
care o ntlneau pe mama o adorau.Era o femeie foarte bun la suflet.
-Tu i semeni mamei tale ?
-Da.
-Atunci era i frumoas,nu-i aa ? i fcuse un compliment,dar ei i venea greu
s-1 accepte.Mama ei fusese extraordinar de frumoas.
-Un compliment nu ar trebui s te fac s te ncruni remarc Colin.
-Mama era frumoas,spuse ea.Dar avea i o inim curat.A fi vrut s semn mai
mult cu ea,Colin.Gndurile mele sunt rareori curate.Am fost att de furioas n
seara asta,nct am vrut s-i rnesc pe acei oameni.Colin i regsi zmbetul.
-Eu chiar i-am rnit,i aminti el.Acum,te rog,continu explicaia.Sunt nerbdtor
s aflu tot.
-Fratele tatlui meu a murit anul trecut,iar n ar a nceput tulburrile.Se pare c
unii consider c trebuie m ntorc acas.Generalul vrea s se cstoreasc i
tie c o s aib tronul asigurat dac devin soia lui.
-De ce crede asta ?

-Fiindc eu sunt singura motenitoare n via a tronului oft ea.Toat lumea a


uitat destul de uor c tata a abdicat.Cum am spus mai nainte,a fost iubit de
supuii si i dragoste...Nu mai continu.Roeaa uoar din obrajii ei l intrig.
-i aceast dragoste ? ntreb el.
-Mi-a fost transferat mie,izbucni ea.Cel puin asta mi-a spus sir Richards,de la
Ministerul de Rzboi,i toate scrisorile pe care le-am primit de-a lungul anilor de
la supuii credincioi confirm acest lucru.Colin se ndrept pe scaun.
-l cunoti pe sir Richards ?
-Da,rspunse ea.Mi-a fost chiar de ajutor.De ce eti att de surprins ?
E ceva ru ? Ai tresrit cnd i-am menionat numele.Colin ddu din cap.
-Cum de e amestecat n asta eful Securitii Angliei ?
-Atunci i tu l cunoti pe sir Richards ?
-Lucrez pentru el.Veni rndul ei s tresar.i pli.
-Dar el conduce serviciul,Colin,dac lucrezi pentru el nseamn c eti implicat
n aciuni periculoase.Ce cred prinii ti despre aceast via dubl pe care o
duci ? O,nu-i nici o mirare c nu...vrei s te cstoreti.Soia ta i-ar purta de
grij tot timpul.Da,aa ar fi.Colin regret c i spusese adevrul.
-Am lucrat pentru el,se corect el.Putea s jure c o minte.Dovada se vedea n
ochii lui.Deveniser,reci,duri.Se hotr s nu se certe cu el.Dac nu dorea ca ea
s tie c era implicat n treburile Securitii,va pretinde c-1 crede.
-Cum i de ce s-a implicat sir Richards ?
Tonul iritat al vocii lui o fcu s se ntoarc la subiectul discuiei.
-A venit s m vad cu o zi nainte de mbolnvirea tatlui tu.El i asociaii luisau superiorii cum a spus el-doresc s m mrit cu generalul Ivan.
-Atunci l cunoate pe general ? Ea ddu din cap,
-tie de el,explic ea.Sir Richards l consider pe Ivan rul cel mai mic.
Colin njur ncet.Ea se fcu c nu aude.
-Sir Richards i-a spus tatlui tu c generalul ar putea fi mai uor de controlat.
Anglia dorete continuarea importurilor i generalul ar privi ara ta cu prietenie,
dac eu a fi convins de efii ti s m mrit cu Ivan.Exist i un alt brbat care
dorete s obin tronul,dar sir Richards crede c e i mai nemilos.i mai crede
c nu va coopera n afacerile comerciale.
-Deci tu eti mielul sacrificat,nu-i aa ? Ea i mpreun minile.
-Directorul poate fi foarte convingtor.Tatl tu i-a ascultat argumentele i i-a
promis c se va gndi la aceast problem.Dup ce Richards a plecat,s-a hotrt
s accepte cstoria.
-De ce?

Ea i cobor privirea ctre mini,vzu ct de roie i devenise pielea i ncet


s-i mai frmnte minile.
-Am plns,se destinui ea.mi este ruine s recunosc,dar am plns.Am fost
foarte suprat.Mama ta s-a suprat pe tatl tu i am fost cauza unei discuii
aprinse,Asta m-a fcut s m simt chiar mai nenorocit.Simeam c i
dezamgisem pe toi cu egoismul meu.Singura mea scuz este c prinii mei au
avut o cstorie foarte fericit i eu voiam s triesc aceeai bucurie.Nu credeam
c a gsi dragostea sau fericirea cstorindu-m cu un brbat care nu m voia
dect ca s obin puterea.Nu l-am ntlnit niciodat pe general dar Raymond i
tefan mi-au povestit despre el.Dac jumtate din ceea ce mi-au spus este
adevrat,atunci el este un brbat foarte ngduitor cu el nsui.
Alesandra se opri s respire adnc.Tatl tu are o inim bun.N-a putut suporta
s m vad suprat,tiind c fcuse o promisiune tatlui meu-aceea de a avea
grij de mine.
-Aa c a decis s te cstoreti cu mine.
-Da,rspunse ea.Asta era sperana lui,dar nu conta pe ea.Altfel,mama ta ar fi
scris numele tu pe lista de pretendeni.nelegi,mi fcusem iluzii cnd i spusei
tatlui tu c vreau s m mrit din dragoste.mi dau seama c nu e posibil,dat
fiind faptul c trebuie s-mi gsesc urgent un so.Aa c m-am hotrt s
consider cstoria o afacere.i n schimbul considerabilei mele averi,soul meu
ar putea accepta s avem viei separate.M gndeam c voi cltori i cu
timpul,poate,m voi ntoarce la Holy Stone.Era mult linite acolo.
-Drace!Alesandra nu tiu cum s ia aceast njurtur.Se ncrunt i spuse:
-Speram totodat ca,eventual,eu i soul meu s devenim prieteni.
-i iubii ? ntreb el.
-Orice e posibil,Colin,dac ai timp i rbdare,spuse ea ridicnd din umeri.
Totui,am timp s m mai gndesc la asta.Cu siguran,domnii din Anglia par a
fi mai civilizai i hotrsem s gsesc unul care s fie cel puin cinstit,dar n
seara asta mi-am dat seama c nimic din toate astea nu au importan.Voi
ceda,m voi mrita cu generalul.Am fost cauza prea multor necazuri.Poate c,n
timp,acest om va nva s-i mai cizeleze manierele.Colin mormi.
-Un arpe nu va nceta niciodat s se trasc.Nu se va schimba,iar tu nu te vei
mrita cu el.Ai neles ? Ea tremur,simind asprimea vocii lui.
-Vreau s fii de acord,Alesandra! dar ea nu ced.Avea n permanen imaginea
sngelui care curgea pe obrazul lui Raymond.
-Nu vreau s mai fiu cauza altor...
-Vino aici!

Alesandra merse pn n faa biroului,dar Colin i fcu semn cu degetul s se


apropie.Ea ocoli biroul i se opri la un pas de el.
-Generalul ar renuna la planul lui i m-ar lsa n pace dac a avea un so...nu-i
aa ?
Combinaia de team i speran din vocea ei l scoase din srite.Era prea tnr
s-i fac asemenea griji.Alesandra trebuia s fie la fel de zvpiata ca i surorile
lui mai mici.
La dracu cu toate,fata avea nevoie de un protector.Ridic braul i o lu de
mn.Ea i ddu seama c i frmnta din nou minile.ncerc s se relaxeze,
dar nu putu.
-Cstoria cu generalul nu intr n discuie.
-Deloc? i desfcu minile,nainte ca ea s aprobe.
-Bine,atunci mai ai ceva de adugat la explicaia ta ?
-Nu.Colin zmbi.
-Nimeni nu-1 nfrunt pe eful securitii,spuse el gndindu-se la sir Richards.
-Tatl tu a fcut-o.
-Da,a fcut-o,nu-i aa ? Era extrem de mulumit de tatl lui.
-O s vorbesc cu Richards mine,s vd dac nu putem obine sprijinul lui.
-Mulumesc.El aprob scurt.
-Din moment ce familia mea rspunde de tine,voi programa o ntlnire cu tatl i
fratele meu,de ndat ce se vor simi mai bine.
-n ce scop ?
-Ca s clarificm ce dracu facem cu tine.Dorise ca remarca s fie o glum.Ea o
lu n serios,i i smuci minile dintr-ale lui.Grosolnia lui o ofensase i
Alesandra avea o fire foarte sensibil.El se gndise s-i sugereze s nvee s-i
ascund emoiile,apoi se hotr s nu-i dea acest sfat pentru ca ea s nu-1
considere tot o insult.
-Nu voi deveni o povar.
-Nu am spus asta.
-Ai sugerat asta.
-Nici mcar n-am sugerat.ntotdeauna spun lucrurile pe nume.Ea se ntoarse i
se ndrept spre u,
-Cred c e timpul s m mai gndesc.
-Ai fcut deja asta.
-O voi face din nou.Colin fu deodat cuprins de un val de grea.nchise ochii i
respir adnc.Stomacul l durea i el puse starea de slbiciune pe seama faptului
c nu mncase nimic n acea sear.

Fcu eforturi s se gndeasc la ultima ei remarc.


-La ce o s te mai gndeti acum ?
-La aranjamentul nostru,explic ea.Nu merge.Cred c va trebui s-mi gsesc
mine alt locuin.
-Alesandra...Nu ridicase tonul,dar simea duritatea vocii lui aspre.Ea se opri n
u i se ntoarse s-1 priveasc.i adun tiu puterile ca s aud ce alt adevr
dureros voia Colin s-i spun.
-mi pare ru,mormi el,simindu-se ngrozitor cnd i vzu lacrimile din
ochi.Nu eti o povar.Dar situaia ta actual este n mare cumpn.Nu eti de
acord cu aceast concluzie ?
-Da,sunt de acord.Colin i trecu mna pe frunte,ntr-un gest absent i tresri
surprins,observnd c transpirase.i scoase papionul,de la gt.Ce cald era n
camera de lucru.Focul din cmin ddea mai mult cldur dect era necesar,
presupuse el.Se czni s-i scoat haina,dar era prea slbit.
-E o situaie foarte serioas,Colin,adug ea,vznd c el nu-i rspunde.
-Doar nu-i sfritul lumii ? Pari copleit de toate cele ntmplate.
-Sunt epuizat,strig ea.Raymond a fost rnit n seara ai i uitat ? Putea fi
omort.i tu...i tu puteai fi rnit.Colin se ncrunt din nou.Aproape i prea ru
c-i spusese de incident.
-Mi-am ieit din fire,izbucni ea,hotrt s nu se despart certai.Ar trebui s-i
mulumesc.
-Ar trebui ? De ce ?
-Pentru c i-ai cerut scuze,explic ea.tiu c i-a fost greu s o faci.
-i cum de tii asta ?
-Vocea i-era aspr i m priveai fix.Da,i-a fost greu.Dar chiar c-i pare
ru.Asta a fcut ca scuza ta s-mi par mai mult.Ea se apropie din nou de
el.nainte de a-i pierde curajul,l srut pe obraz.
-Dar l prefer mai bine pe tatl tu ca tutore,spuse ea,reuind s-i smulg un
zmbet.E mult mai uor de...nu gsi cuvntul potrivit.I-1 ddu el.
-Manipulat ?
-Da,rse ea.
-Surorile mele l-au mblnzit.Cu attea femei n jurul su i-a mai pierdut din
autoritate.Colin suspin obosit i i trecu din nou mna peste frunte.De cteva
minute,avea o durere de cap din ce n ce mai acut.
-Du-te i te culc,Alesandra.E trziu i ai avut o zi grea.Ea vru s plece,dar se
opri.
-Te simi bine ? Eti foarte palid.

-M simt bine,spuse el.Du-te i te culc.i spusese aceast minciun cu uurin,


dar nu se simea bine deloc.Mruntaiele l ardeau i stomacul lui reaciona de
parc ar fi nghiit un crbune aprins.Pielea i era lipicioas i fierbinte i se trezi
mulumind lui Dumnezeu c nu prea-mncase n seara aceea.Era suficient s se
gndeasc la mncare ca s i se ntoarc stomacul pe dos.
Colin era sigur c se va simi mai bine dup un somn bun.
La ora unu noaptea,spera s poat nchide ochii i s moar.La trei,credea c era
deja mort.Ardea de febr i la naiba dac nu vomase de cel puin douzeci de ori
i nu mncase dect mrul acela amrt nainte de a pleca la oper.
Stomacul lui accept n final faptul c nu mai era nimic de care s scape i se
strnse ghem.Colin se ntinse n pat,cu faa n jos i minile desfcute.
O,da,moartea ar fi fost o scpare.
CAPITOLUL 5
Ea nu l-ar fi lsat s moar.Nici nu l-ar fi lsat singur.n momentul n care fu
trezit de gemetele de durere ce veneau din dormitorul lui Colin,se ddu jos din
pat.Alesandrei nu-i psa de aparene.Nu conta pentru ea c intrarea n dormitorul
lui ar fi reprezentat un comportament neadecvat.Colin avea nevoie de ajutorul ei
i ea avea s-l ajute.i spuse n timpul n care i puse rochia i merse
alturi,Colin se afla n pat i sttea ntins pe burt,peste cuvertur.Era descoperit
i gol.Ea ncerc s nu observe asta.Colin deschisese toate ferestrele i acum
camera era rece.Att de rece nct vedea aburi cnd respira.Draperiile se
umflaser din cauza vntului aspru i dumnos,iar stropii reci de ploaie
ptrundeau n camer.
-Doamne,Dumnezeule! ncerci s te sinucizi?
Colin nu-i rspunse.Alesandra se grbi s nchid ferestrele nainte de a se
ntoarce lng pat.Vedea numai o parte din faa lui Colin,dar era de ajuns ca
s-i dea seama c nu se simea bine..
i trebui ctva timp,dar n final reui s trag pturile de sub el,apoi s-1
nveleasc cu ele.El i spuse s-l lase n pace.Ignor ordinul.i puse mna pe
frunte,simi c arde i se duse imediat s-i pregteasc o compres umed.
Colin era prea slbit ca s se certe cu ea.i petrecu toat noaptea lng el,
umezindu-i fruntea,la fiecare cinci minute,i vomnd n oala de noapte tot att
de des.Nu mai era n stare s dea afar nimic,pentru c stomacul lui era gol
acum,dar el nc mai ncerca,scond nite sunete oribile.
Voia ap.Ea nu-i ddu nici un strop.ncerc s-i explice dar el nu era n stare s o
asculte.Din fericire,era prea extenuat s-i poat lua singur.

-Dac nghii ceva,va veni napoi.Am avut boala asta Colin.tiu ce spun.Acum
nchide ochii i ncearc s te odihneti.Te vei simi mai bine mine.
Voia s-i dea o raz de speran i de aceea l minea.Dac boala evolua la fel ca
la ceilali,Colin avea s se simt groaznic,cel puin o sptmn.
Previziunea ei se dovedi adevrat.Nu se simi mai bine nici a doua zi,nici a
treia.Alesandra se ocup personal de ngrijirea lui.Nu-i ls nici pe Flannaghan
nici pe Valena s intre n camer,de team s nu se molipseasc i ei,dac s-ar fi
apropiat prea mult de Colin.Flannaghan ncerc s-i spun c,de fapt,el ar fi
trebuit s-1 ngrijeasc.Era nobila lui datorie,explic el,s se expun riscului.
Alesandra i rspunse c ea avusese deja boala,aa c era singura potrivit s
aib grij de Colin,Era ndoielnic c se va mbolnvi din nou.Flannaghan risca
mai mult i cum s-ar fi descurcat ei,dac ar fi fost i el bolnav.
Flannaghan fu convins n final.Se ocup de ngrijirea casei i chiar i lu o
sarcin n plus,anume aceea de a rspunde la scrisori n locul Alesandrei.Nici un
vizitator nu era primit.Medicul,sir Winters,se ntoarse s vad obrazul lui
Raymond i,n timp ce era acolo,Alesandra l consult n legtur cu boala lui
Colin.Medicul nu intr n camera lui Colin,pentru c nu dorea s se molipseasc,
dar i ddu un tonic,care,credea el,putea s calmeze stomacul iritat al pacientului
i suger s fie splat cu buretele,pentru a-i fi potolit febra.
Colin era un pacient dificil.Alesandra ncerc s urmeze sfaturile medicului,
splndu-1 pe Colin cu buretele muiat n ap rece,noaptea trziu,cnd
temperatura crescu.i spl nti pieptul i minile,cu o compres rece,i
continu spre picioare.Colin prea adormit,dar cnd i atinse piciorul rnit,
aproape c sri din pat.
-A vrea s mor n pace,Alesandra.Acum iei naibii afar de aici.
njurtura nu o afect,pentru c ea i tergea nc partea inferioar a
piciorului.Gamba lui era plin de cicatrice din dreptul genunchiului pn la
clci,Alesandra nu tia cum de o primise,dar chinul pe care trebuie s-l fi
ndurat i zdrobea sufletul.Se gndea c era un miracol c putea s mearg.Colin
i trase cuvertura peste picioare i-i spuse din nou,pe un ton rstit s prseasc
odaia.Ochii ei se umplur de lacrimi.Se temea c o vzuse.Nu vroia ca el s tie
c privirea aceea scurt asupra piciorului lui i provocase o asemenea
reacie.Colin era un om mndru i ncpnat.Nu dorea mila ei i era nervos din
cauza cicatrii.Alesandra se hotr s-i distrag atenia.
-Strigtele tale m supr foarte tare,Colin,i dac ai continua s-mi dai
asemenea comenzi aspre,voi plnge cumplit.Oricum,nu voi pleca,orict de
nemilos ai deveni.Aa c rog frumos s m lai s-i spl piciorul.

-Alesandra,jur pe Dumnezeu c te arunc pe fereastr dac nu m lai singur.


-Colin,nu te-a deranjat deloc noaptea trecut cnd te-am splat buretele.De ce
eti att de nervos acum ? Ai febr mare n seara asta ?
-Mi-ai splat picioarele noaptea trecut ?
-Da,mini ea fr ruine.
-Ce dracu mi-ai mai splat ? Nu tia la ce se referea.ncerc s-i rspund fr s
strige.Pieptul i picioarele.Am lsat numai mijlocul,i nu te mai mpotrivi,i
ordon ea,trgndu-i piciorul de sub cuvertur.Mormi ceva urt i nchise ochii.
Alesandra schimb compresa n ap rece,apoi i spl cu blndee picioarele. Nu
i pierdu cumptul i numai dup ce termin l privi din nou.i ddu seama c el
o privea.
-Ai vzut,spuse ea oftnd,nu te simi mai bine ?
i rspunse cu o privire.Ea se ridic i se ntoarse cu spatele la el,ca s nu-i poat
vedea zmbetul.Puse vasul cu ap pe suport,apoi lu paharul pe jumtate plin cu
ap i l duse bolnavului.El o prinse de mn i i-o inu strns.
-i-e somn ? ntreb el cu o voce n care nc se mai simea o urma de iritare.
-Nu n mod deosebit.
-Atunci rmi i vorbete-mi.i fcu loc s se aeze lng el,pe pat.Alesandra se
aez punndu-i minile n poal i ncercnd cu disperare s nu se uite la
pieptul lui.
-Nu pori pijama ?
-Nu.
-nvelete-te,Colin,i spuse ea.Nu atept ca el s fac ce-i spusese,ci l nveli
chiar ea.El se dezveli imediat,se ridic n capul oaselor i se sprijini de tblia
patului,cscnd.
-Dumnezeule,m simt ngrozitor.
-De ce pori prul att de lung ? i-ajunge pn la umeri.i d un aer slbatic,
adug ea zmbind,ca s nu-l fac s cread c-1 insulta.S-i spun drept,te face
s ari ca un pirat.
-E o amintire,pentru mine,spuse el ridicnd din umeri.
-O amintire?
-A faptului c sunt liber.Nu tia despre ce vorbea el i nu prea c dorea s-i dea
vreo explicaie.Colin schimb subiectul,ccrndu-i s-i vorbeasc despre
problemele de afaceri.
-i-a amintit Flannaghan s-i trimit un bilet lui Borders ?
-Vrei s spui asociatului tu ?
-Borders nu e asociatul meu.

S-a retras din afacerile maritime,dar m ajut cnd am nevoie.


-Da,rspunse ea.Flannaghan i-a trimis un bilet,domnul Borders se ocup de
afaceri.Trimite rapoarte zilnice i sunt toate adunate pe biroul tu,ca s te uii pe
ele cnd te vei simi mai bine.De asemenea,ai primit o scrisoare de la asociatul
tu,adaug ea nclinnd capul.Nu mi-ai spus c voi doi ai deschis un al doilea
birou peste ocean spernd c v vei extinde n toat lumea,nu-i aa ?
-Poate.Acum spune-mi ce-ai fcut tu.Nu ai ieit,nu ?
-Am avut grij de tine.I-am scris un alt bilet fratelui Victoriei,cerndu-i nc o
ntlnire.Neil mi-a rspuns clar c mi refuz cererea.Mi-a fi dorit s nu-1 fi dat
afar.
-Nu vreau s se mai ntoarc aici,Alesandra.Ea oft.
-Rscoleti o problem n mod inutil,spuse el ncruntat.
-Am promis s fiu discret.Sunt ngrijorat pentru Victoria,adug ea,nclinnd
capul.
-Nimeni altcineva nu este,replic el.
-Da,tiu,opti ea.Colin,dac tu ai avea necazuri,a face orice s te ajut.
-Da ? ntreb el,mulumit de aceast promisiune .Ea aprob.
-Suntem ca o familie,acum,nu ? Tatl tu este tutorele meu iar eu ncerc s m
gndesc la tine ca la un frate.
-Nu,la naiba! Ochii ei se mrir.Colin prea furios.
-Nu vrei s m gndesc la tine ca la un frate ?
-La dracu',nu !Ea se simi dezamgit.Colin o privea fix,cu o expresie
ncruntat.Febra nu-i micorase dorina de a o poseda.Poate cnd va fi mort i
ngropat va scpa de nevoia asta mistuitoare de a o atinge.Alesandra habar nu
avea de propriul ei farmec.Sttea nfipt lng el,n rochia ei alb,feciorelnic,nu
se voia provocatoare,dar era.Rochia era ncheiat aproape pn sus,dar lui i se
pru foarte ispititoare.i plcea i prul ei care nu era strns la spate n seara
aceea,ci i cdea n crlioni rebeli pe umeri.i tot ddea prul pe spate,cu o
mn care el o gsea extraordinar de atrgtoare.Al naibii s fie dac o va lsa
s-1 priveasc ca pe un frate.n urm cu mai puin de-o sptmn m priveai ca
so i aminteti ? Furia lui inexplicabil o indign.
-i m-ai refuzat,i-aminteti ?
-Nu-mi vorbi pe tonul sta,Alesandra.Colin oft adnc.Erau amndoi epuizai,i
cu siguran acesta era motivul pentru care erau att de irascibili n seara aceea.
-Eti prines.i eu sunt...
-Un balaur,termin ea propoziia n locul lui.
-Bun,spuse el sec.Atunci sunt un balaur.Prinesele nu se mrit cu balauri.

-Doamne,ct eti de nervos n seara asta !


-ntotdeauna sunt nervos.
-Atunci e o binecuvntare c nu ne vom cstori.M-ai face teribil de nefericit.
Colin csc din nou.
-Probabil,spuse el trgnat.
-Trebuie s dormi acum,spuse ea i se ridic.Se aplec deasupra lui i-i atinse
fruntea cu mna.
-nc mai ai febr,dar nu mai este att de mare ca asear.Colin,i displac femeile
care i spun i-am spus eu ?
-La naiba,da.
-Bine,zmbi ea,Mi-amintesc s-i fi spus c firea ta suspicioas i va crea
necazuri i am avut dreptate,nu-i aa?
El nu-i rspunse,dar ei nu-i ps,i savura triumful.Se ntoarse i se ndrept
spre ua dintre dormitoare.Nu terminase nc s-1 necjeasc.
-A trebuit s te convingi singur de boala lui Caine i acum uit-te la tine,spuse ea
deschiznd larg ua.Noapte bun,balaurule!
-Alesandra ?
-Da?
-Am greit.Ea tresri auzind acest lucru i atept s aud o scuz.Nu era chiar
un cpcun,la urma urmei.
-i ? l ndemn ea cnd el tcu.
-Eti totui bieoaic.
Febra continu s-l chinuie pe Colin apte zile la rns i se trezi n a opta noapte
simind c triete din nou i c febra i trecuse,l surprinse c o gsi pe
Alesandra lng patul lui.Era mbrcat i adormise sprijinit de speteaza
patului.Nu se mic deloc cnd Colin se ddu jos din pat.Colin se spl,i puse
alt pereche de pantaloni i apoi se ndrept spre pat O lu n brae pe Alesandra
i nu i se pru c face un efort,chiar dac era nc slbit.Zmbi cnd ea i lipi
capul de umrul lui,oftnd ncet.Colin o duse napoi n dormitorul ei,o aez pe
pat i o nveli cu o cuvertur de satin.
Sttu acolo,privind-o struitor ctva timp.Ea nu deschise ochii.Era evident
epuizat din cauza lipsei de somn.tia c nu se mi case de lng el ct fusese
bolnav.Alesandra l ngrijise i,el,nu tia ce s simt n legtur cu asta.
Accepta faptul c i era dator,dar,la naiba,ceea ce simea el era mult mai mult
dect simplu sentiment de recunotin.Ea ncepuse s nsemne ceva pentru el.

Din momentul n care nelese acest lucru,ncerc s gseasc o -preocupare s


atenueze influena ei asupra lui.Nu era momentul s se lege de o femeie.
Da,momentul era total nepotrivit i era sigur c nu avea de gnd s renune la
visurile i elurile lui pentru nici o femeie.
Alesandra nu era o femeie oarecare i tia c,dac nu se ndeprta ct mai curnd
de ea,va fi prea trziu.La naiba!Putea fi prea complicat! Mintea i era plin de
sentimente contradictorii.Nu o dorea,i spunea el tot timpul,i totui numai
gndul ca altcineva ar fi putut s-o aib i ntorcea stomacul pe dos.
N-ajungea la nici un rezultat.Colin se strdui s se ndeprteze de patul ei.O lu
ctre dormitorul lui i apoi se apuc de lucru.Pierduse cel puin o lun de lucru i
era sigur c-i va lua timp s transcrie toate sumele n hrtii,c numai dac se va
cufunda n munca sa,va putea s o scoat pe Alesandra din minte.
Cineva fcuse,ns,toat treaba.Nu-i veni s cread cnd vzu coloanele.Toate
nregistrrile erau la zi,inclusiv sumele din ziua respectiv.i petrecu o or
verificnd din nou,ca s fie sigur dar sumele totale erau corecte,apoi se sprijini
de sptarul scaunului pentru a parcurge mormanul de scrisori pe care-l avea de
citit.Caine preluase ntr-adevr sarcina asta,i spuse Colin.Va trebui s-i
aminteasc s-i mulumeasc fratelui su pentru ajutor.Trebuie s-i fi luat o
sptmn,doarece acolo erau adugate peste cincizeci de pagini de transferuri i
Colin nu fusese att de la zi de peste un an.
Se concentr asupra mesajelor pe care le primise.Lucr din zori pn dupamiaz trziu.Flannaghan era mulumit s vad c stpnul su arta mult mai
bine.i aduse micul dejun i,mai trziu,la prnz,i aduse din nou mncare.Colin
se splase i se mbrcase cu o cma alb i pantaloni negri,iar Flannaghan
observ c stpnului su i reveni culoarea n obraji.Servitorul se agita ca o
cloc i curnd,lucrul sta ncepu s-1 deranjeze pe Colin.
Flannaghan l deranja din nou,pe la ora trei,dup-amia; pentru a-i da mesajele
din partea mamei i tatlui su.
n biletul su,ducele de Williamshire i exprima ngrijorarea pentru sigurana
prinesei Alesandra,Auzise de atacul de la Oper i cerea o ntlnire de familie
pentru a stabili ce va face Alesandra n viitor,rugndu-1 pe Colin s-1 anune de
ndat ce se va simi mai bine,ca s-o aduc pe prines la casa lor din Londra.
Biletul lui Caine era asemntor,dar neclar,deoarece nu meniona nimic de
ajutorul pe care i-l dduse la registre.Colin se gndea c fratele su era pur i
simplu modest.Flannaghan l ntreb:
-Vesti bune, nu ? Familia dumneavoastr s-a nsntoit n ntregime.
Buctreasa a vorbit cu grdinarul tatlui dumneavoastr,care i-a spus c toat

lumea se simte din nou bine.Tatl dumneavoastr a ordonat deja s deschid


casa de la ora,i pn disear vor fi acolo.Ducesa va veni cu el,dar surorile
dumneavoastr trebuie s rmn la ar nc vreo sptmn sau dou.Vrei s
trimit un mesaj n care s le spun c v-ai nsntoit ?
Informaiile debitate de servitor nu-l surprinser deloc.Zvonurile circulau foarte
repede ntre cele dou case.
-Tatl meu vrea un consiliu de familie.Sau ai aflat asta de la grdinar ? spuse el
iritat.Flannaghan confirm din cap.
-Auzisem,dar nu tiam cnd.
-Stabilete ntlnirea pentru mine dup-amiaz,spuse Colin cltinnd din
cap,suprat.
-La ce or?
-La dou.
-i fratele dumneavoastr ? ntreb Flannaghan.S-i trimit i lui un mesaj ?
-Da,aprob Colin.Sunt sigur c va dori i el s fie acolo.Miinnaghan sc ndrept
spre u,grbindu-se s-i ndeplineasc sarcinile.Se opri la intrare :
-Domnule,putem primi oaspei ? Pretendenii prinesei Alesandra au ncercat
toat sptmna s vin.
-Vrei s spui c nemernicii ia au nceput deja s se nvrteasc pe-aici ? se
ncrunt Colin.Flannaghan tresri cnd auzi vocea plin de mnie a stpnului
su.
-S-a rspndit foarte repede vestea c o prines frumoas i necstorit
locuiete la noi.
-La naiba !
-Exact,domnule.
-Nimeni nu are voie s intre aici pn nu va avea loc consiliul de familie,spuse
Colin,apoi zmbi.Pari la fel de suprat ca i mine din cauza pretendenilor
Alesandrei.Nu-i aa Flannaghan? Servitorul nu se prefcu indiferent
-Sunt la fel de enervat,se destinui el.Prinesa este la noi,Colin,izbucni el,
revenind la forma lor anterioar de adresare,folosind prenumele.i e de datoria
noastr s-i inem la distan pe desfrnaii tia.Colin prob din cap.Flannaghan
schimb apoi puin vorba.
-Ce trebuie s fac n legtur cu asociatul tatlui ei ? Mereu mi trimite cte un
bilet n fiecare diminea,cernd o ntlnire.Are hrtii de semnat,adug el.Dar
ntr-unul din ele pe care din ntmplare le-am citit peste umrul prin esei
Alesandra,Dreyson insista c are s-i dea veti alarmante.Colin se sprijini de
scaun.

-i cum a reacionat Alesandra la acest bilet ?


-Nu s-a suprat deloc,replic Flannaghan.Am ntrebat-o,bineneles,dac faptul
sta n-ar trebui s-o preocupe puin.Mi-a rspuns c poate vestea alarmant a lui
Dreyson era legat de scderea aciunilor la burs.N-am neles despre ce
vorbea.
-Vorbea despre pierderile financiare,explic el.Trimite-i un bilet lui Dreyson n
care spune-i c e invitat s o viziteze pe Alesandra n casa tatlui meu.Pe la trei,
Flannaghan.Pn atunci vom rezolva problemele de familie.Servitorul nu prsi
nc ncperea.
-Mai vrei ceva?
-Prinesa Alesandra ne va prsi ? spuse el,puin ngrijorat.
-Tot ce se poate,pentru a se muta la prinii mei.
-Dar,domnule,,.
-Tatl meu este tutorele ei,Flannaghan.
-Aa o fi,replic servitorul.Dar dumneavoastr suntei singurul potrivit s aib
grij de ea.mi cer scuze domnule,c sunt aa de necioplit,dar tatl
dumneavoastr este naintat n vrst,iar fratele dumneavoastr are o soie i-un
copil de care trebuie s aib grij.Aa c rmnei dumneavoastr,
domnule.Acesta-i adevrul.A fi foarte afectat dac i s-ar ntmpla ceva prinesei
noastre.
-Nu i se va ntmpla nimic.Vocea convingtoare a lui Colin l liniti pe
Flannaghan.Colin se purta acum ca un protector.Era un om posesiv din fire,
ncpnat i puin cam obtuz,dup prerea lui Flannaghan,deoarece el
considera c stpnul su ar fi trebuit s-i dea seama c el i prinesa Alesandra
erau fcui unul pentru cellalt.Colin se ntoarse la dosarele lui.Flannaghan tui
pentru a-1 face s neleag c l va mai sci.
-La ce te mai gndeti ?
-M gndeam c ar trebui s amintesc...adic incidentul din faa Operei...
-Da ? l ndemn Colin nchiznd dosarul.
-A afectat-o.Nu mi-a spus nimic,dar tiu c nu a uitat acel incident nc se mai
nvinuiete de rnirea lui Raymond.
-E ridicol.Flannaghan nclin din cap.i tot cere scuze valetului,iar azidiminea,cnd a cobort a fi putut s jur c plnsese.Cred c ar trebui s
vorbii cu ea,domnule.O prines nu trebuie s plng,spuse Flannaghan,ca o
person cunosctoare n materie de femei.
-Bine,o s vorbesc cu ea mai trziu.Acum las-m n pace.Pentru prima dat
dup attea luni sunt aproape la zi i nu am dect s termin de calculat sumele

pentru astzi.Nu vreau s fiu deranjat pn la cin.Pe Flannaghan nu-1 supr


grosolnia stpnului su.tiu vc va avea grij de prines i asta era tot ceea ce
conta.Rbdarea majordomului a fost ncercat din plin tot n timpul dup
amiezii.i petrecu tot timpul n faa uii,tolnit gonindu-i pe posibilii
pretendeni.Erau o adevrat lupt.
Seara sosi sir Richards.eful Securitii Angliei ceru s fie lsat s intre.
Flannighan l conduse pn n camera de lucru a lui Colin,un domn cu prul
grizonat atept ca servitorul s termine de a-i vorbi lui Colin.
-Nu ari ru deloc,spuse el.Voiam s te vd,s tiu cum te simi i de
asemenea,s te felicit pentru c i-ai revenit foarte bine.Afacerea Wellingham ar
fi putut s se fi descurcat bine.Se sprijini de speteaza scaunului.Dar a czut,i
reaminti el directorului.Da, dar ai descurcat-o cu obinuitul tu tact.Se stpni s
nu rd.Se descurcase cu tact ? Cum i ceruse directorului s rezume n termeni
generoi necesara aciune mpotriva unuia dintre dumanii Angliei!
-De ce ai venit,de fapt,Richards ? Richards zmbi.
-Mi-ar face bine un pahar cu coniac,spuse el artnd spre barul din perete.Vrei i
tu ? Colin refuza invitaia.Se ridic s-i ndeplineasc cererea dar Richards i
fcu semn s stea la locul lui.
-M descurc singur.Directorul i turn butura,apoi se aez pe scaunul
mbrcat n piele din faa biroului.
-Va veni i Morgan n cteva minute.Voiam s vorbim cu tine mai nti.A aprut
o mic problem i m gndesc c poate ar fi de datoria lui Morgan s o
descurce.Este pentru el o ocazie s se implice.
-Deci va intra n serviciul tu ?
-I-ar face plcere s fac un serviciu rii sale,i spuse directorul.Ce crezi despre
el,Colin ? Las diplomaia la o parte i spune-mi adevrata ta prere despre acest
om.Colin ridic din umeri-i nepenise gtul tot uitndu-se n dosare atta timp
i i mic umerii ncercnds se relaxeze.
-Am neles c a motenit titlul i averea tatlui su cu civa ani n urm.Este
conte de Oakmount acum,nu-i aa ?
-Da,replic sir Richards,Dar ai numai pe jumtate dreptate.Titlul i averea vin de
la un unchi de-al su.Tatl lui Morgan a disprut mai demult.Biatul a fost dat
de la o rud la alta pn a crescut.Se spunea c ar fi copil nelegitim i unii
credeau c tatl i-a abandonat fiul.Mama sa a murit cnd Morgan avea patru
sau cinci ani,
-O copilrie dificil,coment Colin.

-Asta 1-a fcut s fie omul de astzi,aprob directorul.A nvat s se descurce


destul de devreme,nelegi ?
-tii mai multe despre trecutul su dect mine,spuse Colin.Tot ceea ce pot
aduga este c e superficial vzut n diverse funcii.E agreat n lumea bun.
Directorul sorbi o nghiitur lung de coniac
-Nu mi-ai spus nc prerea ta.
-Nu m eschivez.Nu-l tiu destul de bine ca s-mi formez o prere.Pare
potrivit.Dei lui Nathan nu-i plcea n mod deosebit.Mi-amintesc c a fcut
remarca asta.
-Asociatului tu nu-i place de nimeni,zmbi directorul.
-Aa e.
-Are motive speciale pentru care nu-i place Morgan ?
-Nu.Zicea despre el c este un biat drgu.Morgan e un brbat bine,cel puin aa
mi-au spus femeile.
-Nathan nu-1 place din cauza nfirii lui ? Colin rse.Sir Richards prea
nencreztor.
-Asociatului meu nu-i plac brbaii atrgtori.Spune c niciodat nu tie ce
gndesc.Directorul reinu aceast informaie.
-Morgan are tot attea relaii ca i tine i ar putea fi o comoar pentru
departament.Totui,sunt hotrt s-1 iau dar nc nu tiu cum se va descurca ntro criz.L-am invitat ca s discute cu tine,Colin.Mai e o problem delicat de
care ai putea s te ocupi pentru noi.Dac vei hotr s-i iei un angajament,a
vrea s se implice i Morgan.Ar putea nva de la tine.
-M-am retras,ai uitat ?
-i eu,spuse directorul zmbind.De patru ani ncerc s las hurile din mn.Sunt
prea btrn pentru afacerea asta.
-Nu vei renuna niciodat.
-Nici tu,prezise Richards.Cel puin atta timp ct firma ta nu va putea
supravieui fr veniturile suplimentare.Spune-mi ceva,fiule,Asociatul tu nu s-a
ntrebat de unde vin fondurile adiionale ? tiu c nu vrei s afle dar nu o s-i
spui s ajui din nou departamentul? Colin i puse minile la ceaf.
-Nu tiu,explic el.Nathan a fost ocupat cu deschiderea celei de-a doua filiale.
Soia lui,Sara,trebuie s nasc un copil,zilele astea.M ndoiesc c Nathan a avut
timp s observe.
-i nu va observa ?
-Nu-i spun adevrul.
-L-am putea folosi pe Nathan,din nou,spuse directorul

-Nici nu poate fi vorba de asta.Acum are o familie.Sir Richards aprob cu prere


de ru.Reveni la misiunea pe care voia s i-o ncredineze lui Colin.
-n legtur cu misiunea ta,ncepu el.Nu e aa de periculoas ca ultima,
dar...a,bun seara,prines Alesandra. M bucur s v ntlnesc din nou.
Alesandra sttea n u.Colin se ntreb ct o fi auzit din discuie.
-mi pare bine s v vd din nou,domnule,replic ea n oapt.Sper c nu
deranjez.Ua era deschis,dar dac erai n mijlocul unei discuii,voi veni mai
trziu.Directorul se ridic grbit i se ndrept spre ea.i lu mna i se nclin
adnc.
-Nu m-ai deranjat,o asigur el.Venii i luai loc.Vreau s vorbesc cu
dumneavoastr nainte de a pleca.O lu de bra i o conduse pn la un scaun.
Alesandra se aez i-i aranj fusta,ateptnd s se aeze i el.
-Am auzit de incidentul nefericit din faa Operei Regale,spuse directorul
ncruntndu-se.Se aez,nclin din cap ctre Colin i apoi i ntoarse din nou
privirea ctre ea.
-V-ai revenit ?
-Nu eu a trebuit s-mi revin,sir Richards.Valetul meu a fost rnit; Raymond a
avut nevoie de opt copci,i firele i-au fost scoase ieri.Se simte mult mai bine
acum.Nu-i aa Colin?
Nu-i lu privirea de la sir Richards cnd i se adres lui Colin.El nu se supr c
nu-i dduse atenie.Era prea preocupat s-i ascund amuzamentul.Sir Richards
rou.Lui Colin nu-i venea s cread.Directorul cu mimica de piatr,care-i vra
nasul peste tot i care conducea operaii secrete,roise ca un colar.
Alesandra l vrjise.Colin se ntreb dac ea avea idee despre efectul pe care-1
avusese,sau dac o fcuse cu bun tiin.Zmbetul ei era foarte dulce i
inocent,o privire direct,neovielnic,i dac ar fi nceput s clipeasc din gene,
atunci Colin ar fi fost sigur c seducia ei era att de nevinovat.
-Ai avut cumva ocazia s v gndii la cealalt problem despre care am
discutat ? ntreb ea.mi dau seama c nu e indicat din partea mea s cer ceva
unui om att de important,Sir Richards,i vreau s tii ct de recunosctoare v
sunt pentru c v-ai oferit s trimitei pe cineva n Gretna Green.
-Am ndeplinit deja aceast datorie,replic directorul.Omul meu,Sampson,s-a
ntors chiar noaptea trecut.Ai avui dreptate,prines.Nu e nici o nregistrare
nici la Jawel Elliot,nici la rivalul su,David Laing.
-tiam eu,spuse Alesandra.i mpreun minile ca-ntr-o rugciune i se
ntoarse,bucurndu-se,ctre Colin.
i-am spus eu.Entuziasmul ei l fcu s zmbeasc.

-Ce mi-ai spus ?


-C lady Victoria nu ar fugi pe ascuns.Directorul tu tocmai mi-a confirmat
bnuielile.
-Acum,prines,exist o posibilitate-vag,desigur s se fi mritat acolo.Att
Elliot ct i Lang dein dosare,ca s se poat luda cu numrul cstoriilor.E o
concuren.Totui ei nu sunt singurii oameni din Gretna Green care pot cstori
un cuplu.Unor oameni cu reputaie josnic nu le pas de dosare.Ei completeaz
certificatul de cstorie i-l d soului.Aa c vedei,se poate totui s fi fugit.
-Nu,nu ea,spuse Alesandra struind asupra prerii
-Scormonete un cuib de viespi,Richards.I-am spus i eu,dar nu vrea s m
asculte.
-Nu scormonesc nimic,spuse ea,ncruntndu-se la Colin.
-Ba da,replic Calin.Vei face familia Victoriei s sufere din nou,dac-i pisezi cu
ntrebrile tale.Tonul lui o rni.i plec capul.
-Cred c ai o prere proast despre mine,dac i nchipui c a vrea s rnesc cu
bun tiin pe cineva.
-Nu trebuia s fii att de dur cu ea,fiule.
-Nu am fost dur,ci doar cinstit Sir Richards ddu din cap.Alesandra i zmbi
mulumit c el era de partea ei.
-Dac ar fi ascultat mcar motivele pentru care stau ngrijorat,sir Richards,
Colin nu s-ar grbi s socoteasc ngrijorarea mea un amestec n treburile altora.
Directorul l privi fix pe Colin.
-Nu i-ai ascultat motivele ? Are un argument forte Colin.N-ar trebui s judeci
fr s tii toate faptele.,
-Mulumesc,sir Richards,mormi Colin.Alesandra ncerc s-i ignore grosolnia.
-Care va fi urmtorul pas n ancheta noastr ? l ntreb ea pe director.
Sir Richards arta puin nedumerit.
-Anchet ? Nu m-am gndit la acesta problem n felul sta.
-Ai spus c m vei ajuta,i aminti ea directorului Nu trebuie s v descurajai
att de repede.Printr-o privire sir Richards i ceru ajutorul lui Colin.Colin zmbi.
-Nu-i vorba de o renunare,spuse sir Richards.Numai c nu sunt sigur ce
anchetez.E clar c prietena dumneavoastr a fugit cu cineva i cred c Colin are
dreptate cnd sugereaz s renunai.
-De ce este aa de clar ?
-Victoria a lsat un bilet.
-Oricine ar fi putut scrie un bilet.
-Da,dar...

-Sperasem c m vei ajuta,sir Richards,l ntrerupse ea.Vorbea pe un ton


disperat.Erai ultima mea speran.Victoria ar putea fi n pericol i numai eu i
dumneavoastr o putem ajuta.Dac cineva poate descoperi adevrul,atunci
dumneavoastr suntei acela.Suntei un om inteligent.Lui sir Richards i crescu
inima.Colin trebui s clatine din cap.Alesandra l fcuse praf cu un singur
compliment
-Vei fi mulumit dac gsesc un registru de cstorii ?
-N-o s gsii
-Dar dac gsesc...
-M voi mai gndi.
-Foarte bine,aprob sir Richards.Voi ncepe cu familia ei.Voi trimite mine un
om s vorbeasc cu fratele ei. ntr-un fel sau altul,voi afla ce s-a ntmplat.
-V mulumesc foarte mult,murmur ea.Trebuie s v previn totui c am trimis
un bilet fratelui Victoriei i el a refuzat s-mi acorde o nou ntrevedere.Colin a
fost nepoliticos cu el i e clar c nu l-a iertat.
-Pe mine nu m va refuza,spuse sir Richards,dnd din cap.
Colin auzise destul despre ceea ce el considera a fi un subiect ridicol.Nu-i plcea
ideea ca directorul Serviciului Securitii Angliei s se coboare ntr-att,nct s
se amestece ntr-o afacere de familie.Era gata s schimbe subiectul,cnd
urmtoarea remarc n lui sir Richards l fcu s fie atent
-Prines Alesandra,dup ce ne-ai sprijinit,cercetarea acestei chestiuni delicate
este un gest minim pe care-i pot face pentru dumneavoastr.Fii linitit,voi avea
cteva rspunsuri pentru dumneavoastr,nainte de a prsi Anglia.
Colin se aplec n fa.
-Stai puin,sir Richards,spuse el cu o voce aspr,Fii mai clar,cum ne-a sprijinit
Alesandra ? Directorul pru surprins de ntrebare.
-Nu i-a explicat?
-Nu credeam c era necesar,izbucni Alesandra,Se ridic n grab.Dac vrei s
m scuzai,acum v voi lsa singuri,domnilor,s discutai afacerile
dumneavoastr.
-Stai jos,Alesandra,spuse Colin,pe un ton care-i indic s nu se mpotriveasc.
Ea oft ncet i fcu ceea ce i se ordonase.Refuz totui s-l priveasc i-i ainti
privirea n poal.Prefera s fug i s se ascund undeva dect s vorbeasc
despre hotrrea ei,dar asta ar fi fost o laitate,iar Colin merita s tie ce se
thotrse.Demnitate i decen,gndi ea.Colin nu va ti niciodat ct de suprat
era ea; i asta era o mic victorie,nu-i aa ?
-Explic-mi de ce este Richards aa de mulumit de sprijinul tu.

-Am hotrt s m ntorc n ara tatlui meu,explic ea n oapt.M voi cstori


cu generalul.Tatl tu i-a dat acordul.Colin nu spuse nimic ctva timp.O privi
fix pe Alesandra.Ea sttea cu privirea aintit n poal.
-Toate astea s-au hotrt cnd am fost bolnav ?
-Da.
-Uit-te la mine,Alesandra,i porunci el.Ea era gata s izbucneasc n plns.
Respir adnc i n final se ntoarse pentru a-1 privi.Colin tia c e tulburat,i
frngea minile i ncerca s nu plng.
-Nu a fost constrns,interveni sir Richards.
-La dracu',nu a fost.
-A fost hotrrea mea,insist ea.
-Richards,nu s-a hotrt nimic.Ai neles ? Alesandra este nc sub influena
incidentului de sptmna trecut.Valetul ei a fost rnit i ea se simte vinovat.
-Sunt vinovat,strig ea.
-Ba nu,o contrazise el pe un ton struitor.Ai fost speriat.
-Conteaz care au fost motivele mele ?
-La naiba,da,conteaz,spuse el.Se ntoarse ctre director.Alesandra a uitat
promisiunea pe care mi-a fcut-o sptmna trecut.
-Colin...
-Taci.Ochii ei se mrir nencreztori.
-S tac ? E vorba despre viitorul meu,nu al tu.
-Sunt tutorele tu,o contrazise el.Eu decid viitorul tu.Se pare c ai uitat.
Privirea lui ncruntat era nfricotoare,ca flcrile pe care un balaur le arunc
pe nri.Alesandra se hotr s nu se certe cu el.Nu era deloc rezonabil i dac nu
nceta s se uite att de insistent la ea,era gata s se ridice i s prseasc
ncperea.Din nou,Colin l privi atent pe director.
-Alesandra i cu mine am discutat despre aceast problem sptmna
trecut,explic el.Am hotrt c nu se va cstori cu generalul Le poi spune
asociailor ti financiari c afacerea a czut.
Colin era att de furios nct nu observ c directorul aproba din cap,i continu.
-Nu se va cstori cu el.Generalul e foarte drgu,nu-i aa ? A trimis o band de
ucigai s-i rpeasc mireasa.Halal curte,nu-i aa ? Cum mi-a mai dori s vin
n Anglia.A vrea s rmn cteva minute singur cu el.
Alesandra nu putea nelege de ce se enervase Colin.Niciodat nu-1 vzuse att
de suprat.Era prea uimit ca s se sperie.Nu tia ce s fac sau ce s spun
pentru a-1 liniti
-Nu va renuna,Colin,murmur ea,cu o voce tremurtoare.Va trimite alii.

-Asta-i problema mea,nu a ta.


-Da ? Teama pe care o zri n ochii ei i alung o parte din furie.Nu dorea s-i fie
fric de el.i nmuie vocea intenionat cnd i rspunse.
-Da,este.Se privir ctva timp.Tandreea din expresia lui o fcea s plng
uurat.Nu o va lsa s prseasc Anglia.Trebui s se foreze s-i desprind
privirea de el,ca s nu i se vad lacrimile din ochi. i inu capul plecat,rsfir
minile i ncerc s-i controleze emoiile,apoi spuse :
-ncercam s fac un gest nobil.Nu voiam ca cineva s mai fie rnit i sir
Richards spunea c exist ocazia unui acord comercial mai bun.
-Asociaii mei cred c generalul va coopera,interveni sir Richards.Eu personal
nu cred asta.Gndesc la fel ca i Colin,adug el dnd din cap.Generalul nu e un
om de ncredere.Aa c,vedei,nu trebuie s facei acest gest nobil.
-i dac Colin va pi ceva ? izbucni ea.Att sir Richards ct si Colin fur uimii
de aceast ntrebare.Se vedea din nou teama n ochii Alesandrei.Colin se sprijini
de scaun i o privi struitor.Alesandrei nu-i era team pentru ea,ci era ngrijorat
pentru el.Asta ar fi trebuit s-l enerveze.Putea avea grij de el nsui i se simi
oarecum jignit c ea i purta de grij.Acest lucru era,pe de alt parte,
mgulitor.Sir Richard ridic o sprncean i-1 privi pe Colin,ateptnd ca acesta
s-i rspund.
-mi pot purta singur de grij,spuse Colin,Nu vreau s-i faci tu griji,ai neles ?
-Da,Colin.l mulumi faptul c ea l aprobase imediat.
-Las-ne acum,Alesandra.Richards i cu mine avem alte probleme de discutat.
Alesandra nu tiu cum s ias mai repede din camer.Nici mcar nu-i spuse
Rmas bundirectorului.Se purta cam ciudat,nu ca o lady,dar nu-i psa.
Tremura att de tare c de-abia putu s nchid ua n spatele ei.
De uurare i se nmuiaser picioarele.Se sprijini de perete i nchise ochii.O
lacrim i alunec pe obraz.Respir adnc,ncercnd s se calmeze.
La urma urmei nu va trebui s fac un gest nobil i s se cstoreasc cu acel om
oribil.Colin trebuia s hotrasc pentru ea i era att de mulumit,nct nu se
mai supra deloc pentru c el se nfuriase.Pentru motive pe care nu i le putea
defini,Colin hotrse s pun la inim datoria de tutore.Se purtase ca un
protector i Alesandra era ndatorat s aib pe cineva de partea ei,nct spuse o
rugciune de mulumire.
-Prines Alesandra,v simii bine?Alesandra tresri,apoi izbucni n
rs.Flannaghan era nsoit de un brbat pe care nu-1 mai vzuse niciodat.Sttea
la o mic distan de ea.Nici nu-i auzise cnd se apropiar.Simi c roete.
Strinul,care sttea n spatele servitorului,i zmbea! Se gndi c o fi crezut c-i

pierduse minile.Alesandra se ndeprt de perete,se for s nu tremure apoi


spuse:
-M simt bine.
-Ce facei?
-M gndesc,replic ea.i m rog,adug ea n gnd.
Flannaghan nu nelese ce voise ea s spun prin aceast remarc.Continu s o
priveasc fix,perplex.Ea se ntoarse spre oaspete.
-Bun seara,domnule.n cele din urm,servitorul i aminti cum trebuia s se
poarte.
-Prines Alesandra,permitei-mi s vi-1 prezint pe Morgan Alkins,conte de
Oakmount.Alexandra zmbi,salutndu-l.
-M bucur s v cunosc.Se ndrept spre ea i i lu mna.
-Plcerea e de partea mea,prines.Eram foarte nerbdtor s v ntlnesc.
-Da?
-Da,o asigur el zmbind,observnd surprinderea din ochii ei.Suntei subiectul
preferat al Londrei.Dar mi imaginez ca v-ai dat seama de asta.
-Nu,nu mi-am dat seama,mrturisi ea cltinnd din cap.
-Prinul regent v-a ludat,explic Morgan.Nu trebuie s v ngrijorai,
prines.Am auzit numai lucruri minunate despre dumneavoastr.
-Ce lucruri minunate ? ndrzni Flannaghan s ntrebe.
Morgan nu-i lu privirea de la Alesandra cnd i spuse c e foarte frumoas i
acum tiu c e foarte frumoas-de fapt,minunat.Se simi stnjenit de
complimentele lui.ncerc s-i retrag mna dar nu-i ddu drumul.
-Suntei ncnttoare,prines,i spuse el,apropiindu-sede ea.n lumina
luminrilor,ea vzu firele argintii din prul lui.Ochii lui,de un cprui foarte
nchis,strluceau.Morgan nu era mult mai nalt dect Flannaghan,dar l domina
pe servitor.Aura de putere din jurul su,probabil,poziiei sale importante n
societate,se gndi ea.Titlul su i permitea s fie arogant i stpn pe sine.
Era o persoan fermectoare,totui,care tia c e plcut de ceilali.tia i c o
fcea s se simt stingherit,studiind-o de aproape.
-V place s locuii n Anglia ? ntreb el.
-Da,rspunse ea.Colin deschise ua chiar n momentul n care Morgan o ntreba
pe Alesandra dac ar putea s-i permit s o viziteze n dup-amiaza urmtoare.
Observ imediat roeaa Alesandri i faptul c Morgan o inea de mn.Nu se
putu abine s nu reacioneze.Se apropie,o nfac pe Alesandra de bra i o trase
lng el.Apoi,i puse braul pe umerii ei,ntr-un gest pe care ea l gsi teribil de
posesiv,i se ncrunt la oaspete.

-Alesandra va fi ocupat mine,spuse el.Intr,Morgan.Directorul te ateapt s-i


vorbeasc.Morgan nu pru s observe iritarea din vocea lui Colin sau dac o
observase preferase s-o ignore.Aprob din cap apoi o privi din nou.
-Cu permisiunea dumneavoastr,prines,voi ncerca n continuare s-1 conving
pe vrul dumneavoastr s m lase s v vizitez.
n momentul n care ea aprob,el se nclin i intr n birou.
-nceteaz s m strngi,Colin,murmur Alesandra,O auzi rznd i o privi.
-De unde dracu i-a venit ideea asta ? I-ai spus tu c sunt vr ?
-Nu,bineneles c nu i-am spus,replic ea.Vrei s iei mna de pe mine,te rog ?
Trebuie s merg n camera mea s-mi iau carnetul de nsemnri.El nu-i ddu
drumul
-Alesandra,de ce dracu eti att de fericit ?
-Sunt fericit pentru c se pare c nu va trebui s m mrit cu generalul,spuse ea.
Se eliber din strnsoare i plec n grab spre hol.
-i,spuse ea peste umr,trebuie s trec un nou nume-pe lista mea.
n timp ce se ndeprta Morgan iei n hol i o privi cu un zmbet viclean nainte
ca Colin s-1 cheme pe un ton politicos napoi,n birou.
Toate femeile cstorite sunt nite fiine nefericite.Afurisitele sunt toate neglijate
de soii lor.Se plng scncesc i nimic nu le mulumete.Vzuse el,c aa stteau
lucrurile.E drept,c i brbaii i ignor soiile,dar el nu le gsea vreo vin n
asta.Toat lumea tie c afeciunea i atenia este rezervat amantelor;soiile sunt
necesare pentru reproducerea motenitorilor.
Supori o soie cnd n-ai ncotro,stai pe lng ea ct e necesar,pn cnd rmne
nsrcinat i-apoi o uii.Ignorase cu bun tiin femeile cstorite,deoarece
prea c vntoarea nu va fi cine tie ce Nu ar fi nici o satisfacie s hituieti un
cine care nu fuge.Totui,femeia aceasta l intriga;arta att de nenorocit;o
urmrea de mai mult de o or.Se aga de braul soului ei i ncerca n toate
felurile s spun sau s fac ceva pentru a-i atrage atenia.Era un efort fr rost
Soul,galant,era angajat ntr-o conversaie cu prietenii lui de la club.Nu-i ddea
nici o atenie micuei i nepreuitei lui soii.
Srmana feti !Era clar,pentru oricine ar fi privit-o,c i iubea brbatul.Era att
de nefericit.Dar el va schimba toate astea.Zmbi atunci,hotrndu-se.
Vntoarea ncepea din nou,curnd,foarte curnd,o va salva pe noua lui celu
de aceast nenorocire

CAPITOLUL 6
Colin,sir Richards i Morgan discutar cteva ore.Alesandra lu cina,singur,n
sufragerie.Atept jos un timp ct reui s stea treaz,spernd c va veni i
Colin.Vroia s-i mulumeasc pentru c-i artase atta interes n legtur cu
viitorul ei i voia s-i pun cteva ntrebri despre contele de Oakmount.
Renunnd s mai atepte,pe la miezul nopii,se duse se culce.Valena ciocni la
ua ei,un sfert de or mai trziu.
-Suntei rugat s fii pregtit s ieii mine diminea,prines.Trebuie s fii
gata de plecare la ora zece.Alesandra se sui n pat i se acoperi cu ptura.
-Colin i-a spus unde mergem ? Camerista nclin din cap.
-La sir Richards acas,spuse ea.Pe strada Bowers,1 nr.12.Alesandra zmbi.
-Ti-a dat i adresa ?
-Da,prines.Instruciunile lui au fost foarte amnunite.Dorea s v spun c nu
vrea s atepte,spuse ncruntndu-se.A vrut s-mi mai spun ceva...O,da,a mi
amintesc.ntlnirea programat pentru dup-amiaz,ducele i ducesa de
Williamshire,s-a contramandat.
-i-a spus Colin de ce s-a anulat ?
-Nu,prines,nu mi-a spus.Valena csc teatral,apoi imediat i ceru scuze
stpnii.
-Sunt foarte obosit n seara asta,opti ea.
-Bineneles c eti obosit,spuse Alesandra.E destul de trziu i ai avut o zi
plin,Valena.Du-te i te culc.Somn uor! spuse ea cnd camerista se ndrept n
grab spre u.Alesandra adormi cteva minute mai trziu.Era att de epuizat
din cauza acelei sptmni lungi n care avusese grij de Colin,nct dormi
noaptea ntreag.Se trezi puin mai trziu de opt,n dimineaa urmtoare i se
grbi s fie gata.i puse o rochie roz pal.Colin va aprecia decolteul ptrat,foarte
decent.Alesandra cobor cu douzeci de minute nainte de ora la care stabiliser
s plece.Colin nu veni dect la cteva minute dup zece.n momentul n care l
auzi cobornd scrile,ea strig :
-E deja trziu,Colin,grbete-te.
-A intervenit o schimbare de plan,Alesandra,rspunse Colin,fcndu-i cu ochiul
cnd trecu pe lng ea n sufragerie.
-Ce schimbare ? l ntreb ea din nou.
-ntlnirea a fost contramandat.
-ntlnirea cu sir Richards sau ntlnirea de dup-amiaz ? Valena spunea...
Colin mpinse scaunul i i fcu semn s stea jos,la masa din sufragerie.
-Ambele ntlniri au fost contramandate,spuse el.

-Dorii ciocolat sau ceai fierbinte,prines ? ntreb Flannnaghan.


-Ceai,mulumesc.Colin,cum ai aflat c ntlnirea a fost contramandat ? Am
ateptat n hol i n-a venit nici un mesager.Colin nu-i rspunse.Se aez,lu un
ziar i ncepu s citeasc.Flannaghan apru lng el cu un co cu biscuii,pe care
i-l aez n fa.Alesandra era enervat i derutat.
-Mai exact,de ce dorea sir Richards o ntlnire ? Amndoi am vorbit cu el seara
trecut.
-Mnnc,Alesandra.
-N-ai de gnd s-mi explici,nu-i aa ?
-Nu.
-Colin,e nepoliticos s fii grosolan de diminea.
El cobor ziarul ca s-i zmbeasc.Alesandra i ddu seama c afirmaia ei
fusese prosteasc.
-Voiam s spun c ntotdeauna este nepoliticos s fii grosolan.Colin dispru din
nou n spatele ziarului i ea ncepu s bat uor cu vrful degetelor n
mas.Raymond ntr n sufragerie i Alesandra i fcu imediat semn s vin
lng el.
-A venit vreun mesager?
-Alesandra,m verifici ? interveni Colin.
-Nu,rspunse ea,ncerc numai s neleg.Vrei s ncetezi s te ascunzi n spatele
ziarului ?
-ntotdeauna eti prost dispus dimineaa ? Alesandra ncet s ncerce s aib o
conversaie direct cu el.Mnc jumtate de biscuit apoi se scuz,ridicndu-se de
la mas.Raymond o privi nelegtor cnd trecu pe lng el.
Alesandra urc n camera ei i lucr la coresponden toat dimineaa.i scrise o
scrisoare lung maicii staree povestindu-i despre cltoria spre Anglia,i
descrise pe tutorele ei i familia lui i i relat,pe trei pagini pline,cum ajunsese
ea s locuiasc la Colin.Lipea plicul cnd tefan btu la u.
-Suntei chemat jos,prines Alesandra.
-Avem oaspei,tefan ?
-Ieim n ora.V va trebui pelerina.Bate vntul astzi.
-Unde mergem?
-La o ntlnire.
-Ba mergem,ba nu mergem,ba mergem,remarc ea.
-Ce-ai spus,prines ? Alesandra nchise climara,aranj biroul i se ridic.
-M plngeam mie nsmi,zise ea zmbind.ntlnirea asta e cu tatl lui Colin sau
cu sir Richards ?

-Nu tiu sigur,spuse tefan.Dar Colin ateapt jos i pare nerbdtor s plecai.
Alesandra promise valetului c va cobor imediat.tefan se nclin i apoi
plec.Ea se grbi s-i perie prul,apoi se ndrept ctre garderob s-i ia
pelerina.Cobora scrile cnd i aminti c uitase lista.Dac mergeau la ducesa
Williamshire acas,va avea nevoie cu siguran de carnet ca,ca s poat trece n
revist numele de pe ea mpreun cu tutorele ei i cu soia lui.Se ndrept grbit
spre birou,lu lista i o ndes n buzunarul pelerinei.
Colin atepta n hol.Alesandra se opri pe palier s-i pun pelerina pe bra.
Colin,mergem s ne ntlnim cu tatl tu sau cu sir Richards ?
El nu-i rspunse.Alesandra cobor n grab scrile,apoi repet ntrebarea.
-Mergem s ne ntlnim cu sir Richards,explic el.
-De ce vrea s ne ntlnim din nou,att de curnd? A fost aici seara trecut,i
aminti ea.
-Are motivele lui,Valena atepta cu tefan i Raymond la intrarea n hol.Ea se
grbi s-i ajute stpna.
Colin i-o lu nainte.i puse pelerina pe umeri,o lu de bra ,apoi iei,trgnd-o
dup el.Ea trebui s alerge pentru a putea ine pasul cu el.
Raymond i tefan i urmar n spate.Cei doi valei se suir pe capr,
aezndu-se lng vizitiu.Colin i Alesandra se puser fa n fa,n trsur.
El nchise portiera,apoi se sprijini de perne i i zmbi.
-De ce te ncruni? ntreb el.
-De ce te pori att de ciudat ? Nu-mi plac surprizele.
-Vezi,sta a fost un rspuns ciudat.Colin i ntinse picioarele sale lungi.
Alesandra i aranj fusta i se trase n col,pentru a-i face mai mult loc.
-tii despre ce vrea s vorbeasc sir Richards cu noi?
-Nu mergem s ne ntlnim cu el,explic el.
-Dar ai spus...
-Am minit.
-Ai minit ? ntreb ea nencreztoare.
-Da te-am minit,nclin el ncet din cap.Reacia ei l fcu s rd.Era aa de
dulce cnd era mbufnat.Doamne,era chiar mbufnat,acum.i ardeau obrajii
i dac i-ar mai ndrepta puin umerii,ar putea s-pocneasc ira spinrii.
-i voi explica mai trziu.nceteaz s te mai ncruni bieoaico!E o zi prea
frumoas ca s fii suprat.Observ,n sfrit,ce vesel era.
-De ce eti att de fericit ? El nu rspunse dect ridicnd din umeri.Ea oft.
ncerca s o zpceasc,gndi ea.
-Unde mergem de fapt,Colin ?

-La o ntlnire de familie,ca s decidem ce facem...


-Cu mine ? termin ea explicaia n locul lui.El confirm din cap.Alesandra i
cobor privirea n poal,dar Colin i prinse expresia.Prea copleit.Sentimentele
ei fuseser rnite,dar nu tia ce anume spusese ca s produc o asemenea reacie.
-Acum ce s-a ntmplat ? ntreb el pe un ton aspru.
-Nimic.
-Nu m mini.
-Tu m-ai minit.
-i-am spus c o s-i explic mai trziu,o contrazise el.ncerc s-i rein
enervarea cnd spuse:
-Acum explic-mi de ce pari gata s plngi.
-i voi explica mai trziu.Colin se aplec n fa.O apuc de brbie,fornd-o
s-l priveasc.
-Nu-mi ntoarce vorbele,porunci el.
-Foarte bine,spuse ea mpingndu-i mna.Am fost puin suprat,dar acum mi
dau seama de ce eti att dt fericit.
-La naiba,vorbete clar.Trsura se opri n faa casei ducelui de Williamshir i
Colin descuie portiera aintindu-i privirea asupra ei.
-Ei bine ? ntreb el.Ea si aranja pelerina n jurul umerilor.
-neleg perfect,i spuse ea,dnd din cap.Raymond le deschise portiera t ntinse
mna s o ajute.Ea pi imediat afar,apoi se ntoarse ncruntat spre Colin.
-Eti fericit pentru c n sfrit vei scpa de mine.El deschise gura gata s se
certe cu ea.Alesandra ridic mna fcndu-i semn s tac.
-Nu-i nevoie s-i faci griji,domnule.Mi-a trecut suprarea.Intrm ?
ncerc s fie demn.Colin nu o ls.ncepu s rd.Ea se ntoarse i urc n
grab scrile,ncadrat de Raymond i tefan.
-nc mai pari suprat,bieoaico! Majordomul deschise ua,n momentul n
care ea se ntoarse s-i spun lui Colin ce crede despre aceast remarc
grosolan.
-Dac mi mai spui bieoaic,jur c voi face ceva mult mai grosolan.Nu sunt
suprat,spuse ea,cu o voce ce contrazicea minciuna.M gndisem la tine ca la
un prieten.Da,dar ntr-adevr,ncepusei s devii ca un vr pentru mine i eu...
-Nu sunt vrul tu,spuse Colin rspicat,aplecndu-se spre ea.
Fratele lui Colin,Caine,preluase ndatorirea de servitor i sttea n u ateptnd
s fie bgat n seam.Vedea numai spatele prinesei Alesandra.Era micu i
totui destul de curajoas,se gndea el.Colin o domina,privind-o fioros,dar nu
era nspimntat.Nu prea deloc intimidat.

-Toat lumea crede c suntem veri,rosti ea scurt.


-Nu dau doi bani pe ce crede lumea.Ea respir adnc.
-Conversaia asta e ridicol.Dac nu vrei s fim rude,foarte bine.
-Nu sunt rud cu tine.
-Nu trebuie s ipi,Colin.M nnebuneti.
-Bun ziua,salut Caine n cele din urm,ca s se fac auzit.
Alesandra fu att de uimit de aceast intervenie,nct l lu de bra pe Colin.i
reveni ns repede.Se desprinse de braul lui Colin i se ntoarse.ncerc s aib
o expresie demn i solemn.Brbatul acela care arta incredibil de mare i
sttea n u trebuia s fie fratele lui Colin.Aveau acelai zmbet.Prul lui Colin
era totui ceva mai deschis la culoare iar ochii aveau o culoare diferit.Avea
ochii cenuii i dup prerea ei nu att de atrgtori ca ochii mai mult verzi
dect cprui ai lui Colin.Alesandra ncerc s fac o reveren.Colin nu o ls,o
lu de bra i o mpinse pe u.Ea l ciupi ca s-1 sileasc s-i dea drumul.Urm
o mic btlie cnd Colin ncerc s-i ia pelerina.Ea ncerc s-i ndeprteze
mna ca s-i poat lua carneelul din buzunarul hainei.Caine sttea n spatele
fratelui lui,cu minile la spate,ncercnd cu disperare s nu rd.De mult timp
nu-l mai vzuse pe fratele lui att de tulburat.Pn la urm,Alesandra reui s-i
ia carneelul.
-Acum poi s-mi iei pelerina,mulumesc.Colin i ridic privirea spre tavan.
Arunc pelerina nspre Caine.Fratele lui o prinse din zbor tocmai cnd Colin lua
carneelul din mna Alesandrei.
-Pentru Dumnezeu,de ce-ai adus chestia asta cu tine?
-Voi avea nevoie de el,explic ea.Pur i simplu nu-neleg aversiunea fa de lista
mea,Colin.Ostilitatea ta nu e deloc rezonabil.Se ntoarse ctre fratele lui.
-Va trebui s scuzi grosolnia fratelui tu,A fost bolnav.Caine zmbi.Colin
cltin din cap.
-Nu trebuie s-i ceri scuze n locul meu.Caine,asta-i femeia pe care tu o numeai
Pacostea.Alesandra,fratele meu.Ea ncerc din nou s fac o reverena,dar nu
reui, din cauza lui Colin.Se aplecase tocmai s-i ridice rochia cnd Colin o
nfc de mn i ncepu s-o trag dup el n salon.
-Unde e soia ta,Caine ? ntreb el peste umr.
-Sus,cu mama,rspunse el.Alesandra i trase mna din strnsoarea lui.Goni
ncercnd s se desprind.
-Arunc-m pe un scaun i pleac,E clar c te grbeti s scapi de mine.
-Ce scaun preferi ? n cele din urm,i ddu drumul.
Ea se ddu un pas napoi i se ciocni de Caine.

Se ntoarse,cerndu-i iertare pentru stngcia ei i ntreb unde e tatl lor.Voia


s vorbeasc cu el ct mai curnd posibil,explic ea.
Deoarece arta att de serioas i ngrijorat,Caine nu ndrzni s zmbeasc.
Prinesa Alesandra era drgu,se gndea el.Ochii ei de o nuan strlucitoare de
albastru i pistruii de pe nas i aminteau de soia lui,Jade.Era chiar foarte
frumoas,observ el.
-Jenkins a urcat s-i spun tatlui meu c suntei aici,prines Alesandra,De ce
nu ncerci s te faci comod,ct atepi ?
Ea se gndi c e o idee splendid.Caine fusese nzestrat ntr-adevr cu toate
manierele bune ale familiei.Era foarte politicos i galant.Nu semna deloc cu
fratele lui.Colin sttea lng cmin,privind-o.Ea l ignora.Nu dduse vreo atenie
exteriorului casei tutorelui ei,dar i imagina c este la fel de mre ca i
interiorul.Salonul era de patru ori mai mare dect al lui Colin.Lng cminul din
marmur de culoarea fildeului se aflau trei canapele,aezate n semicerc.Era o
camer plcut,plin de comori,pe care ducele de Williamshire le adunase din
toat lumea.Privirea ei cercet camera,apoi se ntoarse ctre un obiect strlucitor
de pe polia cminului.Tresri de plcere.Era o replic din aur a castelului tatlui
ei.Reproducerea casei copilriei ei era de mrimea unui mic clondir pentru
coniac i avea toate detaliile unui castel adevrat.
Privirea ncntat a Alesandrei i tie lui Colin respiraia.
-Alesandra ? ntreb el,gndindu-se oare ce i provocase aceast reacie.
Ea se ntoarse spre el zmbind.Apoi se ndrept n grab spre cmin.Mna i
tremur cnd ajunse i atinse cu blndee castelul din aur.
-E replica palatului meu,Colin.Se cheam Stone Haven.Am locuit acolo cu
mama i tata.
-Credeam c tatl tu a renunat la regat cnd s-a cstorit cu mama ta,spuse
Colin.
-Da,aa e,nclin ea din cap.A cumprat Stone Haven nainte de a se cstori.
Generalul nu-l poate atinge.Se afl n Austria i el nu va avea nici o putere
acolo,chiar daca ar fi n stare s obin tronul.Castelul va fi n continuare n
siguran.
-Cui i aparine acum ? ntreb Caine.Ea nu-i rspunse.El bnui c nu auzise
ntrebarea.l interesa castelul la fel de mult ca i pe Colin.Cei doi frai se
apropiar de o parte i de alta a Alesandrei,privind reproducerea.
-Detaliile sunt chiar impresionante,spuse Caine.
-Tatl meu 1-a druit tatlui vostru,explic ea.A fost-o mic mecherie-bine
intenionat,desigur-am cutat castelul ct am stat n casa de la ar,dar nu l-am

gsit.Credeam c se pierduse.M bucur s vd c are un loc de onoare.


Colin se pregtea s ntrebe ce vrea ea s spun cu mecheria despre care fusese
vorba,dar fur ntrerupi.
-Bineneles c are un loc de onoare,spuse ducele de Williamshire din u.Tatl
tu a fost prietenul meu Alesandra.Se ntoarse cnd auzi vocea tutorelui ei i i
zmbi.Ducele de Williamshire era un brbat distins,cu prul argintiu i ochi de
un cenuiu nchis.Fiii lui semnau foarte bine la nfiare cu el i,bineneles,la
nlime.
-Bun ziua,tat,i spuse Colin.Tatl lui i ntoarse salutul,apoi se ndrept spre ei.
Se opri n mijloc i-i deschise braele spre Alesandra.Ea ezit.Se ndrept spre
el i se arunc n braele lui.El o strnse i o srut pe frunte.
Colin i Caine schimbar priviri nedumerite.Erau ocai de afeciunea tatlui lor
pentru pupila lui.Btrnul de obicei era foarte rezervat,dar pe Alesandra o trata
ca pe o fiic de mult pierdut.
-Colin s-a purtat bine cu tine ?
-Da,unchiule Henry.
-Unchiul Henry ? repetar Colin i Caine n acelai timp.
Alesandra se ndeprt de tutorele ei i l privi pe Colin.
-Pe unchiul Henry nu-l supr s fie rud cu mine.
-Dar nu e rud cu tine,i reaminti Colin cu ncpnare.
-I-am cerut s-mi spun unchi,explic tatl lui,zmbind.Alesandra face parte din
familia noastr acum,spuse el ntorcndu-se din nou spre pupila lui.Aezai-v s
vorbim despre cstorie.Ea se grbi s fac ce i se ceruse.Scp carneelul pe jos
i l ridic imediat.Colin atept pn cnd ea se aez n mijlocul canapelei
acoperite cu brocart,apoi merse i se aez lng ea,nghesuind-o ntr-un col.
Alesandra l nghionti n coaps ca s-i poat aduna fustele de sub el.
-Sunt attea locuri libere,opti ea ca s nu aud unchiul Henry c-i critica
fiul.Stai n alt parte,vrule.
-Dac mi mai spui o dat vrule,jur c te strng de gt spuse el pe ton
morocnos i nceteaz s te mai foieti.
-O nghesui,fiule.Mut-te.Colin nu se mic.Tatl lui se ncrunt,apoi se aez,pe
canapeaua mai mare,din faa Alesandrei.
-Cum v-ai neles voi doi ? ntreb el.
-Colin a fost bolnav toat sptmna,spuse Alesandra.M voi muta la
dumneavoastr astzi,unchiule?
-Nu,neg Colin scurt i aspru.Tatl lui se ncrunt la el nainte de a o privi din
nou pe prines.

-Vrei s te mui aici ? ntreb el.


-Credeam c aa vrea Colin,rspunse ea cu o expresie calm i aparent.Se pare
c sunt o povar,pentru c trebuie s aib grij de mine.A fost foarte nervos
astzi.Probabil c din cauza nerbdrii.
-S ne ntoarcem la subiectul principal,mormi Colin,ridicnd privirea spre
tavan.
-Colin,nerbdtor ? o ntreb tatl lui pe Alesandra,respingnd invitaia de a
schimba subiectul.
-Da,unchiule,rspunse ea,mpreunndu-i minile.Era nerbdtor s scape de
mine,aa c putei nelege c acum cteva minute era s m arunce ntr-un
scaun i s m prseasc,iar acum mi spune c trebuie s locuiesc cu el.
-Asta e o contradicie,interveni Caine.
Colin se aplec n fa,i sprijini coatele de genunchi i l privi pe tatl su.
-Nu cred c este o idee bun s se mute chiar acum.A fost un incident n faa
Operei,adug el dnd din cap.Alesandra l ntrerupse nghiontndu-l.El se
ntoarse i o privi.
-Nu trebuie s vorbeti despre asta,murmur ea.i face griji.
-Trebuie s-i fac griji,i spuse Colin.Dac are gnd s-i asume
responsabilitatea de a avea grij de tine,va trebui s neleag ce-l ateapt.
Colin n-o ls s-1 contrazic,ci se ntoarse spre tatl lui i explic repede ce se
ntmplase,adugind detalii pertinente pe care le obinuse din discuia cu sir
Richards ncheie spunnd c agresorii nu se vor opri pn ce Alesandra nu se va
mrita.
-Sau pn cnd generalul nu va ctiga sau va pierde campania pentru
tron,interveni Caine.
-Drace,asta ar putea dura un an,mormi Colin.
-Poate,aprob fratele lui.Se ntoarse apoi ctre tatl su.
-Cred c Colin are dreptate.Alesandra ar trebui s stea n continuare la el.Este
mult mai experimentat n aceste chestiuni i ar fi mult mai puin periculos pentru
dumneata i pentru mama.
-Prostii,l contrazise tatl su.tiu i eu s fac cte ceva pentru a-mi apra
familia.M pot descurca n faa oricrui pericol.Brfa trebuie,totui,evitat.
Acum,c mama ta i cu mine ne simim bine din nou,Alesandra va putea s se
mute la noi.E inacceptabil ca un brbat i o femeie s locuiasc mpreun,fr s
fie cstorii.
-A fost posibil sptmn trecut,i reaminti Cain tatlui lui.
-Din cauza bolii noastre,i replic tatl.Cu siguran oamenii vor nelege.

Colin prea nencreztor.Nu tia ce s spun n faa naivitii tatlui lui.Se


ntoarse ctre fratele su,cerndu-i s-i susin argumentele n favoarea mutrii
Alesandrei i vzu c i Caine era la fel de nencreztor.
-Ai auzit ce se brfete ? l ntreb ducele pe Caine,ncruntndu-se ngrijorat.
Caine cltin din cap.Colin ncerca s fie calm.
-Tat,brfa nu e o problem important acum,spuse el.Nu poi compara pericolul
n care i pui familia cu nite vorbe.Bineneles c oamenii vorbesc ns
Alesandrei i mie nu ne pas.
-Nu te voi lsa s m abai de la hotrrea mea,insist tatl lui cu
ncpnare.M insuli creznd c nu pot avea grij de pupila mea.Am avut
grij de o soie i ase copii,n toi aceti ani,fr nici o problem i n-am s m
opresc acum.
-Dar nimeni nu dorea s o rpeasc pe mama sau...,ncepu Colin.
-Destul! ordon tatl lor.Subiectul e nchis,i nmuie vocea adugnd :
Mama voastr a avut dreptate cnd a spus c Alesandra ar trebui s se mrite ct
mai curnd posibil.Asta ar sfri cu nimicurile care se spun.
-Are lista aia nenorocit,spuse Colin privindu-1 pe Caine.
Eu i-am dat lista,fiule.Colin nu tia ce s rspund la asta.
-O list cu ce ? ntreb Caine.
-Chiar trebuie s-i explici lui Caine ? opti ea,mbujorndu-se,stingherit.E deja
cstorit.
-tiu c e cstorit,rspunse Colin rnjind.Caine pretinse c nu auzise protestul
Alesandrei.
-O lista cu ce ? ntreb el din nou.
-Brbai,rspunse Colin.Ea i tata au fcut o list cu brbai potrivii pentru
cstorie.Caine nu reaciona n nici un fel la aceast explicaie.i putea da
seama dup expresia Alesandrei c se simea stnjenit din cauza subiectului pe
care l discutau.Se hotr s ncerce s o fac s se simt mai la largul ei.
-Mi se pare normal,spuse el
-Normal ? E o barbarie,i spuse Colin.Caine nu se putu abine s nu zmbeasc.
-Nu e nimic amuzant,rosti Colin.
-Nu,aprob Caine.Nu e amuzant.
-E foarte serios,domnule,interveni Alesandra.
-Aadar,scopul acestei ntlniri este s alegem un so de pe list.
Am neles bine ? ntreb Caine,nlndu-i puin sprncenele.
-Da,rspunse Alesandra.Am vrut s-i interoghez pe candidai sptmna
trecut,dar Colin s-a mbolnvit i am fost ocupat s-1 ngrijesc.

-L-ai ngrijit tu ? ntreb Caine zmbind.


-Zi i noapte,rosti ea,dnd din cap.Avea nevoie de mine.
-N-aveam nevoie de tine,spuse Colin exasperat.Ea nu lu n scam tonul lui
aspru.Se sprijini de spatele canapelei.
-Eti foarte nerecunosctor,opti ea.Colin i ignor remarca i nclin capul spre
Caine.
-Asta mi amintete c voiam s-i mulumesc pentru ajutor.Registrele nu au mai
fost att de bine organizate de peste un an.
-Ce registre ? ntreb Caine.
-Registrele companiei maritime,explic el.i apreciez ajutorul.
Caine scutur din cap.Alesandra l nghionti pe Colin pentru a fi atent la ca.
-N-am putea s ne ntoarcem la subiectul care m preocup ? A vrea s termin
cu asta ct mai curnd posibil!
-Nu m-am atins de registrele tale,i spuse Caine fratelui lui.
-Atunci cine...? Nimeni nu spuse nimic ctva timp.Alesandra se concentra s-i
ndrepte cutele rochiei.Colin se ntoarse ncet i o privi.
-L-ai angajat pe Dreyson sau pc altcineva s lucreze la registrele mele?
-Bineneles c nu.Registrele tale sunt private.N-a lsa pe nimeni din afar s se
uite n ele.n plus,nimnui nu i-am permis s intre ct ai fost bolnav.
-Atunci cine dracu' a fcut treaba asta ?
-Eu.El cltin din cap.Ea confirm din cap.
-Nu glumi cu mine,Alesandra.Nu sunt ntr-o dispoziie favorabil pentru aa
ceva.
-Nu glumesc Eu am fcut treaba asta.i-am organizat registrele i le-am
completat.
-Cine te-a ajutat ?
-Nimeni.M pricep la cifre,i spuse ea simindu-se insultat de ntrebare.i
permit s-i scrii maicii staree dac nu m crezi.Am fcut pentru ea un al doilea
set de registre ca s-i dea bancherul...Vai,dar poate c nu trebuia s pomenesc de
asta.Maica stare a spus c-i un pcat dar nu cred c era.Nu era nici furt,am
schimbat doar cifrele pentru ca ea s obin mprumutul.Colin avea o expresie
de uimire pe fa.Ea crezu c el se oca de destinuirea ei ruinoas.ncet s
mai ncerce s vorbeasc i respir adnc
-n ceea ce privete registrele tale,continu ea,s aduni nite numere i s faci
totalul coloanelor nu necesit pregtire special.Nu a fost dificil,ci numai
obositor.
-i procentele ? ntreb Colin nc nencreztor.

Oricine,ct de ct priceput,poate s calculeze nite procente,ridic ea din umeri.


-Nu orice femeie,scutur el din cap.Voia s mai adauge c nu-i putea imagina
unde nvase s lucreze cu registrele,dar ea nu-1 ls s termine.
-tiam c aa se va ntmpla,se plnse ea.Numai pentru c sunt femeie crezi c
nu ar fi posibil s mai neleg i altceva dect ultima mod,nu-i aa ? Ei
bine,domnule,vei fii ocat.Nu dau doi bani pe mod.
-Colin n-o mai vzuse niciodat att de tulburat;ochii ei erau de un albastru
arztor.Se gndi c i-ar plcea s-o strng de gt.Dar mai nti ar sruta-o,i
spuse el.Caine veni n ajutor Alesandrei.
-i maica stare a obinut mprumutul,Alesandra ?
-Da,spuse ea cu o voce plin de mndrie.Starea nu tia c bancherul se uita la al
doilea set de registre bineneles,pentru c altfel credina ei ar fi fcut-o s i se
destinuiasc.Clugriele urmeaz un program foarte strict,Nu a aflat dect
cnd era prea trziu.Deja cheltuise banii pentru a doua capel.Deci totul a mers
foarte bine.
-Pun pariu c i-a prut ru c pleci,spuse Colin obraznic
-Putem s ne ntoarcem la motivul pentru care suntem aici? suger Caine,
ridicndu-se i ndreptndu-se spre Alesandra.Pot s m uit pe list ?
-Da,bineneles.Caine lu carneelul i se aez din nou.
-Nu e complet,explic Alesandra,Sunt zece nume pe list,dar dac vrei s mai
adaugi unul sau dou,te rog s-o faci.
-Cred c ar trebui s-i dm drumul i s ncepem spuse tutorele ei. Caine,citete
primul nume,ca s putem discuta despre primul brbat.
Caine desfcu hrtia,arunc o privire peste ea i apoi se uit la fratele su.
-ncepe,fiule ! insist tatl lui.
-Primul nume de pe list este Colin,spuse Caine cu privirea aintit asupra
fratelui su.
-Da,dar l-am tiat,explic Alesandra.Vezi linia tras peste numele lui ? Te rog s
continui cu numele pe care nu le-am tiat.
-Numai puin,spuse Caine.Alesandra,vreau s tiu de ce a fost eliminat.Tu i-ai
scris numele pe list sau i-a sugerat tatl meu ?
-Eu i-am dat numele,rspunse tatl lui.Nu-1 ntlnise nc pe Colin cnd am
fcut lista.M gndeam c ar fi fost o partid bun,dar acum vd c nu e.Nu se
potrivesc.Caine era de alta prere.Privirile pe care i le aruncau Alesandra i
Colin erau incandescente i fiecare ncerca cu disperare s priceap motivul
frustrrii celuilalt.
-Cum ai ajuns la concluzia c nu sunt potrivii ? l ntreb Caine pe tatl su.

-Privete-i numai cnd sunt mpreun,fiule.E clar pentru oricine i-ar vedea,
Alesandra pare teribil de stnjenit,iar Colin nu nceteaz s se ncrunte de cnd
s-a aezat.E clar c nu se neleg.i vezi tu,sta e un element important pentru o
cstorie bun.
-Putem s trecem peste asta,Caine ? ntreb Colin.
-Colin,de ce trebuie s fii att de irascibil ? ntreb Alesandra.
El nu-i rspunse.Ea se ntoarse spre Caine.A fost bolnav,i aminti fratelui
lui,drept scuz pentru acreala lui Colin.
-Acesta nu este un motiv,interveni tatl lor,ncruntndu-se la Colin.
-Dac Colin ar fi de acord s se cstoreasc cu tine,ai face-o ?
-A refuzat deja,explic Alesandra,i oricum nu l-a accepta.
-De ce ? ntreb Caine,
-Vrei s-o lai balt ? ntreb Colin.Caine i ignor protestul.La fel i Alesandra.
Ea se ncrunt cnd se gndi la rspunsul pe care avea s-l dea.Nu voia s-1
dezorienteze pe Caine,dar nici nu voia s intre ntr-o explicaie amnunit.
-Nu-1 accept pentru c nu s-ar atinge de averea mea.
-La dracu',nu m-a atinge.
-Acum nelegi ? Caine nu nelegea nimic Cnd l privi pe fratele su,i ddu
scama c nu era cazul s mai insiste.Colin prea gata s strng pe cineva de gt
i Caine nu voia s fie el victima.Nu exist un alt mod de a rezolva situaia asta?
ntreb Caine.Alesandrei ar trebui s i se dea rgaz.
-Dar nu-i timp,interveni tatl su.
-i mulumesc pentru grija ta,Caine,adug Alesandra.
-Continu,fiule.Citete al doilea nume de pe list.Caine renun.i urmtorul
nume fusese tiat.Trecu la cel de-al treilea.
-Horton,citi el Contele de Wheaton.
-L-am ntlnit o dat,spuse tatl lui.Prea un individ cumsecade.
Caine aprob,pe cnd Colin ncepu s clatine din cap.
-Ce nu e-n regul cu el,Colin ? ntreb fratele lui.
-E un beivan.Nu e bun.
-E beiv ? ntreb tatl lui.Nu mi-am dat seamaTaie-l Caine,adug el.N-o voi
lsa s se cstoreasc un beivan.
-Mulumesc,unchiule Henry.Colin simea c explodeaz.i lu foarte mult timp
s se controleze.De fapt,nu nelegea de ce era att de agitat.Hotrse s nu se
cstoreasc cu Alesandra,dar,numai gndul c altcineva ar putea s-o ating nu-i
ddea pace.Colin se sprijini pe perne i i puse braul dup umerii Alesandrei ca
i cum ar fi fost cel mai normal lucru din lume pe care ar fi putut s-1 fac.

Ea se apropie instinctiv de el i simi cum tremur i nelese atunci c ura la fel


de tare ca i el chinul prin care trebuia s treac.Caine avusese dreptate.Trebuia
s existe o cale mai bun.Fratele lui i atrase atenia cnd citi urmtoarele nume.
-Kingsford,conte de Lockwood.
-Gweneth mi 1-a sugerat pe Kingsford,spuse tatl lui.l consider un om foarte
politicos.
-O fi politicos,dar are reputaia unui om cu porniri sadice,spuse Colin scuturnd
din cap.
-Doamne,Dumnezeule! mormi tatl lut.Pofte sadice ? Elimin-1,Caine.
-Da,tat,aprob Caine i citi urmtorul .
-Williams,marchiz de Coringham.
-Eu i l-am sugerat,explic tatl lor.Vorbise cu entuziasm.
-E un om bun.i cunosc familia de muli ani.Se trage dintr-o familie bun.
Caine abia i mai putea menine o min serioas.Colin scutur din cap.
-Harry este un afemeiat!spuse Colin.Nu mi-am dat seama niciodat de asta,
murmur tatl su.Gweneth i cu mine ar trebui s ieim mai des.A mai
remarca asemenea lucruri,dac am iei mai mult n societate.Bine,deci nu e
potrivit.N-o putem mrita cu un so adulter.Caine l privi pe Colin cnd citi
urmtorul nume de pe list.
-Johnson,conte de Wentzhill.Nu reui s rosteasc ntregul nume,cci Colin
ncepuse s scuture din cap.i continu tot aa.Colin gsea ntotdeauna ceva ru
n legtur cu cel menionat.n momentul n care Caine ajunse la ultimul nume
de pe list,ducele de Williamshire era aezat n colul canapelei,cu mna pe
frunte,artnd ca i terminat.Caine se strduia s nu arate c se amuz.Fiul lui nu
izbuti s gseasc nici un viciu cnd Caine citi ultimul nume,Morgan Atkins,
conte de Oakmount,i Caine abia atepta s aud ce avea de spus despre el.
-L-am ntlnit pe Morgan,spuse Alesandra.A venit la Colin s discute o
afacere.Prea foarte drgu.n vocea Alesandrei lipsea convingerea.i era foarte
greu s-i ascund nefericirea.Ura ceea ce se ntmpla.Faptul c nu-i mai poate
controla viitorul i destinul era prea dificil,nct ncepuse s se simt la mila
public.
-Nu pot s-mi dau o prere despre Morgan,spuse Cain.Nu l-am ntlnit
niciodat.
-Eu l-am ntlnit,spuse tatl lui.mi place destul de mult.L-am putea invita
la...Pentru numele lui Dumnezeu,fraie,ce-i ru cu Morgan ? Colin oft.i venea
foarte greu s gseasc ceva n neregul n legtur cu omul acela.Caine nu se
mai putea opri i ncepu s rd.

-Nu e amuzant,rosti rspicat Colin.


-Ba da,este,l contrazise Caine.Ia s vedem,spuse el.Pn acum am eliminat
nou posibili candidai din cauza beiei,avariiei,lcomiei,geloziei,perversiunii,
incestului i aa mai departe i de-abia atept s aud motivul pentru care Morgan
e nepotrivit.Cred c ai folosit toate cele apte mii de pcate,Colin.
-Ce vrei s spui,Caine ? ntreb Colin.
-Nu-i place nici unul din ei.
-La dracu',nu.M gndesc la fericirea Alesandrei.E prines.Merit ceva mai
bun.Ultima remarc l fcu pe Caine s neleag ce voia.Acum nelegea de ce
se simea Colin aa de prost.Era clar pentru Caine c fratele lui o dorea pe
Alesandra,dar n mintea lui se hotrse c nu o merit.O,da,asta era,spuse
Caine.Colin era al doilea fiu i aadar nu motenise titlul sau averea.Obsesia de
a-i construi un imperiu fcea parte din dorina lui de a reui singur n via.
Caine era mndru c fratele lui era un om independent,dar la naiba, mndria asta
l va face s-o piard pe Alesandra.Numai dac n-ar fi forat s se cstoreasc,
bineneles.
-Dar cum rmne cu Morgan ? ntreb tatl lui din nou.Ce defecte are ?
-Niciunul,rosti Colin.Tatl lui ncepu s zmbeasc cnd Colin adug :
-Doar dac pe Alesandra n-o supr s aib copii crcnai.
-Pentru numele lui...Tatl lor se prbui napoi pe perne,simindu-se terminat.
-Morgan e crcnat ? o ntreb Caine pe Alesandra.Se simea mndru de
el.Reuise s pun ntrebarea fr mcar s zmbeasc.
-Trebuie s recunosc c nu i-am observat picioarele.Dar dac spune Colin c e
crcnat,aa trebuie s fie.Va trebui s am copii ?
-Da,i rspunse Colin.
-Atunci nu-i potrivit.Nu vreau s am copii cracoi.Se ntoarse s-1 priveasc pe
Colin.
-Este un defect ngrozitor ? l ntreb ea pe Colin,ncet.
-Da,mini el.Discuia continu nc o or.Caine i tatl su ncercar s se
ntoarc la numele posibililor soi,dar Colin gsi ceva n legtur cu fiecare
dintre ei.Caine se amuza pe cinste.mpinse sprijinitoarea de picioare i-i propti
picioarele ca s stea mai comod.Colin devenea din ce n ce mai agitat.i luase
braele de pe umerii Alesandrei i i sprijinea acum coatele pe genunchi,
spunnd ca tatl lui s se gndeasc la un alt candidat.
Pe msur ce discuia se lungea,Alesandra se enerva tot mai mult.Se ascundea
sub o masc de senintate,dar i frmnta minile n poal.Tocmai cnd se

gndea c nu mai putea suporta s aud un alt nume,Colin se ls pe speteaza


canapelei i-i puse minile pe minile ei.
-Nu dorea ca el s-o liniteasc,dar l lu de mn.
-Alesandra,tu ce vrei s faci n via ? o ntreb Caine.Se simea prea stingherit
s-i spun adevrul,s gndea c mai mult dect orice i dorea s se
cstoreasc cu cineva pe care s-1 iubeasc.Dorea o cstorie ca a prinilor si
dar asta nu era posibil.
-Am crezut c vreau s devin clugri,dar maica stare nu m-a lsat.
Avea lacrimi n ochi i din aceast cauz nimeni nu rse.
-De ce nu te-a lsat ? ntreb Caine.
-Nu sunt catolic,explic Alesandra.E o condiie stabilitCaine zmbi.Pur i
simplu nu se putu abine.
-Nu ai fi fost fericit dac ai fi devenit clugri,
Nu sunt nici acum fericit,dar se gndea c nu ar fi politicos s-i spun asta.
Alesandra,de ce nu te duci la Gweneth,i suger el? Nu ai cunoscut-o nc pe
Jade,nu-i aa ? Du-te i ine-i companie minunatei soii a lui Caine.
Ea se purt de parc fusese mustrat.Toi i vzur expresia de uurare de pe
fa.Alesandra se ridicase nainte de a-i da seama c nu dduse,nc,drumul
minii lui Colin Ea o ndeprt repede,apoi prsi camera.
Cei trei brbai se ridicar,nainte ca ea s ias din salon apoi i reluar
locurile.Colin mpinse sprijinitoarea de picioare,i ntinse picioarele i se ls
pe speteaza canapelei.
-E ngrozitor de dificil pentru ea,mormi el.
-Da,aprob tatl lui,a dori s aib timp s se adapteze situaiei,dar nu are,Colin.
Caine se decise s schimbe subiectul.
-Sunt curios,tat,spuse el.Cum l-ai cunoscut pe tatl Alesandrei ?
-La petrecerea anual de la Ashford,explic el.Tatl Alesandrei i cu mine
ne-am mprietenit pe dat.Era un brbat adevrat,adug el,nclinnd din cap.
-i deci i-ai asumat responsabilitatea n privina fiicei lui.Chipul ducelui cpt
dintr-o dat o min trist.
-Nu,greeti,spuse el.Nici unul din voi nu tie un anumit lucru i mi imaginez c
este timpul s-mi mrturisesc pcatele.Vei afla oricum mai devreme sau mai
trziu.ocea grav a tatlui lor i fcu pe cei doi fii s neleag c era vorba
despre o chestiune foarte important.Devenir foarte ateni i ateptar s-i
adune gndurile.Trecur cteva minute nainte ca el s vorbeasc din nou.
-Am avut nite necazuri imediat dup ce mama ta a murit,Caine.Nu o ntlnisem
nc pe Gweneth i ncepusem s beau-destul de mult,de fapt.

-Tu ? Dar tu nu bei niciodat,l contrazise Colin.


-Nu mai beau acum,aprob tatl lui.Atunci,da.Jucam i jocuri de noroc Datoriile
crescuser,bineneles,dar eu m amgeam,creznd c voi ctiga din nou
ndeajuns pentru a-mi acoperi pierderile.Colin i Caine erau prea uimii ca s
mai spun ceva.l priveau pe tatl lor ca i cnd ar fi devenit dintr-o dat
complet strin.
-Mi-e destul de greu s fac aceast mrturisire.Nici unui tat nu-i place s
vorbeasc despre pcatele lui n faa fiilor.
-Trecutul e nchis,i spuse Colin.Uit-1
-Nu e att de simplu,i explic tatl lui.A vrea s nelegei.Eram aproape ruinat
i a fi fost complet ruinat dac nu intervenea tatl Alesandrei.Tot ceea ce
motenisem i trudisem cu atta trud intrase pe minile cmtarilor ca zlog
pentru mprumuturi.Da,a fi putut ajunge la faliment.
-Ce s-a ntmplat atunci ? ntreb Caine,cnd tatl lui fcu o pauz.
-Nathaniel mi-a venit n ajutor.M aflam la Whitela un moment dat iar n clipa
urmtoare mi amintesc c eram afar.Mi s-a spus c leinasem la mas fiindc
busem prea mult.Cnd am deschis ochii,Nathaniel era lng mine i era foarte
suprat.Eram copleit de toate i voiam s fiu lsat singur,dar el nu m-a lsat.
M-a i ameninat.
-Cum ? ntreb Caine.Era att de surprins de confesiunea tatlui lui,nct se
lsase pe speteaza canapelei i-i mpreun minile.
-Mi-a spus c tu erai jos,spuse tatl lui.Erai att de mic i de impresionabil i
Nathaniel m-a ameninat c te va aduce sus s vezi n ce hal ajunsese tatl
tu.Bineneles c ameninarea asta m-a trezit.Mai degrab a fi murit,dect s
las s m vezi ntr-o poziie att de umilitoare.
Nimeni nu scoase un cuvnt,timp de cteva minute.Caine nu-i amintea nimic
despre perioada de beie a tatlui su.
-Ci ani aveam ? ntreb el.
-Aproape cinci.
-Dac eram aa de mic,probabil c nu mi-a fi amintit chiar dac te-a fi vzut
beat,spuse el.Nathaniel tia ct de mult te iubesc,spuse tatl su.i era detept!
Era de asemenea perioada cea mai neagr a vieii mele,momentul de cotitur.
-Ce-ai fcut cu datoriile ? ntreb Colin.Tatl lui zmbi.Cum i mai plcea lui
Colin s fie cel care punea ntrebarea asta.Fiul lui mai mic era cel mai practic
membru al familiei lui i cel mai disciplinat.
-Nathaniel s-a dus la toi creditorii.A cumprat politee n mai puin de o zi nu
mai aveam nici o datorie.ncercau s-mi dea mie poliele,dar i-am refuzat acest

gest de caritate Nu l-am lsat nici s le distrug.Voiam s le pstreze pn cnd


i voi putea plti.Insistasem,de asemenea,s aduge o dobnd.
-i ai pltit datoriile ? ntreb Caine.
-Nu,Nathaniel s-a ntors cu soia lui la Stone Haven.Mi-a dat aceast frumoas
comoar nainte de a pleca,spuse el,artnd cu capul spre castelul de pe polia
cminului.Imaginativ,mi-a mai dat i un dar dup toate cte fcuse.Am inut
legtura prin scrisori,bineneles,i cnd a venit mpreun cu soia lui n Anglia,
au adus-o i pe Alesandra cu ei.Am ncercat s-i dau jumtate din ceea ce
aveam,dar el n-a vrut s ia.Era ngrozitor de jenant.i pentru c el se purtase att
de onorabil cu mine,nu am putut s-1 ntreb unde sunt poliele.A murit n iarna
urmtoare.Plng i acum moartea lui.Era prietenul meu cel mai drag.
Amndoi fiii aprobar.Nathaniel fusese un prieten bun.
-Cine pstreaz acum poliele ? ntreb Caine.
-Asta e dilema,fiule.Nu tiu.
-Ai ntrebat-o pe Alesandra ? ntreb Colin.
-Nu,rspunse ducele.M ndoiesc c ea tie ceva despre aceast tranzacie,Ca
tutore al ei,am acces la cteva din conturile ei.Dreyson,agentul ei,se ocup de
investiii dar nu cred c el tie ceva despre polie.
-Ai fi n stare s plteti tot,dac poliele i dobnzile ar fi reactualizate ? ntreb
Caine.
-Nu tot,replic ducele.Dar acum am o situaie financiar bun.Dac ar fi
reactualizate poliele,a putea mprumuta ceea ce am nevoie.Nu vreau s v dau
vreuna dintre voi impresia c sunt ngrijorat.Nathaniel era meticulos i grijuliu.
A pus poliele ntr-un loc sigur.Sunt numai curios-s tiu unde sunt.
-i eu sunt curios,aprob Caine.
-Scopul mrturisirii mele este de a dezvlui dou adevruri.n primul rnd,vreau
s tii amndoi ce fel de om a fost tatl Alesandrei i s nelegei ct i
datorez.n al doilea rnd,vreau s nelegei ce simt eu pentru fiica lui.E singur
n lume acum i e de datoria mea s tiu c e ocrotit de noi.
-E i datoria noastr,interveni Caine.Colin aprob dnd din cap.Cei trei brbai
tcur din nou,fiecare prins de propriile sale gnduri.Colin ncerca s ia n
considerare toate datele.Nu avea nimic s-i ofere.Trebuia s-i construiasc un
imperiu,la naiba,i nu era loc sau timp pentru o soie,care s-l fi abtut de la
principalele sale preocupri.Dar datoriile trebuiau pltite i ei trei aveau datoria
s aib grij de prinesa Alesandra.
Tatl lui era prea btrn pentru a-i asuma sarcina de a-i sigura protecia iar el nu
avea experiena necesar pentru a ine piept acelor ticloi,i zise Colin.

Nu mai rmnea dect Caine.Fratele lui mai mare era atent cu averea lui.i mai
era i cstorit,deci avea o familie de care trebuia s se ocupe.
Mai rmnea un singur fiu.
Calm i ridic privirea i observ c att tatl ct i fratele lui l priveau fix.Oft
adnc.tiuser de la nceput,bineneles,i ateptau numai s ajung la aceeai
concluzie.
-Drace ! Va trebui s m cstoresc cu ea,nu-i aa ?
CAPITOLUL 7
Tatl lui Colin dori s fie el acela care s-i dea Alesandrei vestea cea bun.Dar
Colin nu voia s-1 lase; dorea s-i spun el nsui hotrrea luat.
-Pot s-i dau un sfat,frate ? ntreb Caine,Atept aprobarea lui Colin i apoi i
spuse :
-Nu cred c ar trebui s-i spui tu.Tatl lui nu-1 ls s termine.
-Va trebui s afle,Caine.
-Da,desigur c va trebui s afle,ncuviin Caine zmbind.Dar,din experiena
mea destul de limitat n ce privete femeile,am reuit s neleg ct de ct c nu
le place s li se impun ceva.Colin ar trebui s-o cear n cstorie.
-Pi,atunci f asta n timpul cinei,suger tatl lui.
-Eu voi decide cnd i unde,anun Colin zmbind.
-mi promii c rezolvi totul n seara asta? i ceru tatl lui.Eu nu pot s spun
nimic,pn nu o ceri n cstorie.Gweneth va trebui s nceap pregtirile.
-Mama s-a ocupat deja de toate,replic Colin.Ducele se ridic i i frec minile
cu satisfacie.
-Nici nu pot s-i spun ce ncntat sunt i sunt sigur c Alesandra va fi fericit.
Era att de mndru,nct nici Colin nici Caine nu-i amintir c n urm cu o or
se opusese cstoriei fiului lui cu Alesandra,considerndu-i total nepotrivii.
Caine dorea s discute ntre patru ochi cu fratele lui,mama lor veni grbit n
salon,distrgndu-le atenia.Ducesa de Williamshire era o femeie mrunt,cu un
pr blond,crlionat i ochi cprui.Vremea fusese blnd cu aceast femeie
frumoas.Avea doar mici riduri i numai o umbr de pr crunt.
Gweneth era de fapt mama vitreg a lui Caine,dar nimeni nu acorda atenie
acestui fapt,l trata ca pe fiul ei i Caine o acceptase de mult timp ca pe propria
sa mam.
-Jade i Alesandra vor cobor ntr-o clip.Venii v rog n sufragerie.Se rcete
mncarea.Biei,venii s-o srutai pe mama voastr.Vai de mine,Caine,ai
slbit,nu-i aa ? Colin ce-i mai face piciorul ? Te mai doare ?

Nici nu tiau c nu atepta rspuns la ntrebrile acestea,tiind c-i place s-i


rsfee i se purta ca o mmic grijulie,fr s bage de seam c erau brbai n
toat firea.Gweneth era singura care ndrznea s-l ntrebe pe Colin despre
piciorul rnit.Toi ceilali tiau c trebuiau s ignore acest lucru.
-Prinesa Alesandra este cea mai fermectoare fat spuse soia lui Caine intrnd
n salon.n drum spre soul ei,se opri s-1 srute pe duce,n semn de respect,i
apoi pe Colin.
-Eti ncntat de Alesandra,Delfinule ? l ntreb ea,folosind porecla pe care i-o
ctigase de pe vremea cnd naviga pe mare.
-Unde e? ntreb Colin.
-n biblioteca tatlui tu,rspunse Jade.Ochii ei verzi strluceau amuzai.
-A vzut toate crile lui i aproape c a leinat de bucurie.Cnd am plecat,se
uita prin jurnalul cu cele mai noi descoperiri n domeniul naval.
Gweneth se ntoarse imediat spre majordom i-i ceru s-i spun Alesandrei c
era ateptata la cin.l lu de bra pe soul ei.Murea de nerbdare s-i
povesteasc ce se hotrse la ntrunirea de familie,dar nu putea,pn ce prinii
lui i Colin stteau prea aproape.El mngie prul rocat nchis al soiei sale i
se aplec ca s-o srute.
-Cred c ar trebui s mergem,anun Gweneth,l lu pe soul ei de bra i ieind
din salon,alturi de el.Ceilali i urm.
-Vreau s vorbim ntre patru ochi,mai trziu,i strig Caine lui Colin.
-Nu avem ce vorbi,replic Colin.Era sigur,dup expresia fratelui su,c avea de
gnd s discute iar despre Alesandra.
-Eu cred c avem,spuse Caine.
-Iertai-m c v ntrerup,interveni Jade,dar tocmai mi-a venit n minte cine ar
putea fi un so potrivit.V-ai gndit la Johnson ? l cunoti,Colin,prietenul lui
Lyon,i aminti ea cumnatului su.
-l cunosc,ncuviin Colin.
-i ? insist Jade,pentru c el se oprise.
-Pot s-i spun de acum c nu e bun,spuse Cain trgnat.
-De ce ? mi place.
-i mie,ncuviin Caine.Dar Colin i va gsi nod n papur.i,de fapt,totul s-a
rezolvat.Caine nclin din cap spre soia lui cnd aceasta ncepu s protesteze,i
fcu semn cu ochiul ca s nu se simt jicnit apoi pentru a o anuna c i va
explica totul cnd vor fi singuri,i opti:
-Mai trziu.Colin se ntoarse i iei din salon,dar nu se duse n sufragerie,ci o lu
n sus,pe scri.

-Luai-o nainte,i strig el lui Caine.Trebuie s vorbesc puin cu Alesandra.


Colin tia c nu-i va lua mult timp s-i explice Alesandrei c o va lua de soie.
Nu va dura mai mult de un minut.Restul timpului era pentru sperane.Ale lui.
Biblioteca era la captul unui coridor lung.Alesandra sttea n faa ferestrei,
privind afar.inea n mn a carte groas.Se ntoarse cnd Colin ntr.
Colin nchise ua dup el i se sprijini de ea.O privi pe Alesandra i se
ncrunt.Ea i zmbi.
-Ai terminat consiliul ? ntreb ea.
-Da.
-neleg,opti ea.Se ndrept spre birou i puse cartea pe sugativ,
-Ce ai hotrt ? ntreb ea,ncercnd cu disperare s nu par prea interesat.
Ddu s-i spun c o va lua de soie,apoi urm sfatul lui Caine i- i formul
hotrrea ntr-o ntrebare:
-Vrei s fii soia mea,Alesandra ?
-Nu,rspunse ea n oapt.Dar i mulumesc pentru intenie.
-Dup nunt,tu i eu.Cum adic nu ?O s m cstoresc cu tine,Alesandra.Totul
a fost hotrt.
-Nu,n-o s te cstoreti cu mine,replic ea.i nu te mai ncrunta,Colin. Gata.
M-ai ntrebat i i-am rspuns.ncearc s respiri din nou.
-Alesandra...ncepu el pe un ton amenintor,dar ea vorbi.
-tiu exact ce s-a ntmplat jos dup ce am plecat,i suse lui Colin.Tatl tu a
reuit s te conving s m accepi.i-a menionat cadoul pe care 1-a primit de
la tatl meu,nu ? Colin zmbi.Alesandra era ntr-adevr ager.
-Da,rspunse el.Dar nu era un dar.Era un mprumut.El se ndeprt de u i se
apropie de ea.Alesandra se distan imediat.
-Era un mprumut numai n opinia tatlui tu,coment ea.
-Las mprumutul,ordon el,cltinnd din cap.M asculi?Trebuie s te
cstoreti,fir-ar s fie i eu am acceptat s fiu soul tu.De ce ngreunezi
situaia?
-Pentru c nu m iubeti,i ipase acest adevr,nainte s se poat controla.Arta
cam uimit.Era att de stnjenit acum,nct i venea s deschid fereastra i s
sar afar.Trebuia s-i controleze mai bine reaciile,i spuse ea.
-Ce legtur are dragostea? Chiar crezi c orice brbat de pe list te-ar iubi ?
Dar pe oricine ai alege,nici mcar nu te cunoate ndeajuns pentru a avea o
prere.
-Nu,sigur c nu m-ar iubi,l ntrerupse ea.Nici n-ar fi vorba s fie dect un
aranjament strict financiar.

Dar tu ai spus foarte clar c nu ai de gnd s te atingi de banii mei.Mi-ai spus c


eti hotrt s reueti singur,i mai aduci aminte ?
-mi aduc aminte.
-Te-ai rzgndit n ultimele cinci minute ?
-Nu.
-Ei,acum nelegi ? ntruct nu ai nimic de ctigat cstorindu-te cu mine,i
ntruct nu m iubeti,singurul motiv pentru a ne cstori n condiiile acesteaatunci nobilul tu sacrificiu nu are nici un rost.Colin se sprijini de birou i o
privi fix.
-Ia explic-mi,tu chiar ai crezut c-i poi cumpra un so?
-Sigur c da,strig ea exasperat.Toate femeile o fac.
-Pe mine nu m cumperi.Era furios.Ea oft i ncerc s-i pstreze calmul.
-tiu c nu te cumpr,spuse ea.i asta m pune ntr-o situaie dificil.Nu-mi pot
permite.Colin ncepu n sfrit s neleag.
-Vorbim de cstorie,nu de contracte de nchiriat izbucni el.Aveai de gnd s te
culci cu soul tu ? Da Alesandra ?
i punea ntrebri la care ea nu voia s rspund.
-Poate...cu timpul.Of,nu tiu,opti ea.Nu te privete.
Colin fcu o micare,i nainte ca Alesandra s-i ghiceasc intenia,o strnse n
brae.O inea cu un bra de mijloc i cu mna cealalt o prinse de brbie,ca s-o
foreze s-l priveasc.Se gndi s ipe la ea,dar cnd i vzu lacrimile din ochi
uit de tot.
-O s te ating tot timpul,o anun el n oapt.
-De ce?
-S spunem ca profit,zise el trgnat,neinnd seama de surpriza din ochii ei.
Avea de gnd s o srute cast,o pecete a nunii dar ea l zgndri iar,cnd i ddu
un rspuns negativ.
-Ba da,i rspunse el tot n oapt coborndu-i gura spre a ei.
Srutul trebuia s-i ctige supunerea.Era apsat,puternic i hotrt.O simi c
ncearc s se trag napoi din prima clip,cnd gura lui o atinse pe a ei,dar nu-i
lu n seam vrerile i o strnse mai tare.O for s-i deschid gura, inndu-i
brbia cu mna i apoi limba lui ptrunse nuntru,nvingndu-i rezistena.
Srutul nu era deloc blnd.Dar,Doamne,era pasional.Alesandra nu mai tia dac
se zbate sau nu.Nici nu mai putea gndi.Gura lui Colin era att de plcut,nici
nu mai vroia s se termine srutul.Alesandra nu mai fusese srutat nainte i de
aceea nu cunoscuse niciodat pasiunea.Era fericit.Colin avea ns experien.
Gura lui se ndrepta iar spre a ei i-i simea limba atingndu-i-o pe-a ei,ntr-un

joc amoros.Colin nelese c era cazul s se opreasc,atunci cnd o auzi icnind


uor.Scoase un sunet nbuit i o srut din nou,cum o dorea.i atinse snii,
cldura i plintatea lor o simi prin materialul rochiei.l fcur s simt o brusc
nevoie de a face dragoste cu ea.ncerc s se desprind de ea.Alesandra i se
prbui n brae.Nici nu-i dduse seama c-1 inea de mijloc,pn cnd o ls
s-i dea drumul.Prea destul de ameit de ceea ce se ntmplase,nct nu tia
nici ce s spun.ncerc s se ndeprteze de el,dar tremura att de tare,nct
de-abia se putea ine pe picioare.Srutul lui o zpcise.Zmbetul de pe faa lui
era elocvent i ncrezut totodat.
-Acesta a fost primul meu srut,spuse ea scuzndu-se.Colin nu rezist.O prinse
din nou n brae i o srut din nou.
-Acesta a fost al doilea,opti el.
-M scuzai,strig Jenkins din pragul uii.Ducesa vrea s venii n sufragerie.
Alesandra se smulse de lng Colin i se nroi toat.Privi pe lng Colin la
majordomul care-i vzuse.
-Venim,Jenkins,spuse Colin,continund s o priveasc n continuare,amuzat de
stnjeneala ei.Ea ncerc s treac pe lng el dar el o prinse de bra.
-Voi anuna vestea n timpul cinei,i spuse el,trgnd-o dup el,afar din camer.
-Nu,se opuse ea.Colin,srutrile tale nu au schimbat nimic.Nu am de gnd s m
cstoresc cu tine i s-i fur planurile respectate cu atta grija pn acum.
-Alesandra,eu ctig ntotdeauna,s tii.nelegi ? Ea icni deloc elegant.Colin o
strnse de mn i ncepu s coboare scrile.Alesandra trebuia s alerge pentru a
ine pasul cu el.
-mi displac brbaii arogani,care cred c au totdeauna dreptate coment ea.
-i mie,ncuviin el
-M refeream la tine,i venea s ipe.
-Nu m cstoresc cu tine.
-O s vedem.Colin nu avea de gnd s renune;era prea ncpnat.Dar i ea era
la fel de ncpnat,i spuse ea n sinea ei.Tutorele ei i dduse cuvntul c i
va permite s-i aleag singur soul,aa c ncercrile lui Colin de a o intimida
nu contau.Cina se dovedi o adevrat ncercare a nervilor.Alesandra simea un
ghem strns n stomac i nu putea nghii nimic.Ar fi trebuit s-i fie foame,dar
nu-i era.l atepta pe Colin s spun ceva i n acelai timp se ruga s nu spun
nimicJade o atrase n conversaie.
-Am neles c te-a vizitat prinul regent,recent.
-Da,rspunse Alesandra.Dar nu l-a fi primit n casa lui Colin,dac a fi tiut c
1-a nelat pe asociatul lui i i-a luat motenirea soiei lui.

-Asociatul lui e fratele meu,spuse Jade rznd cnd se ntoarse spre duces ca
s-i explice despre ce vorbeau.Prinul regent avea n pstrare motenirea soiei
fratelui meu,n timpul disputei dintre familii i cnd s-a rezolvat,a hotrt s
pstreze totul pentru el.Este considerabil.
-N-ar fi trebuit s-1 primeti pe prinul regent? ntreb Caine.
-Nu,n-ar fi trebuit,spuse din nou Alesandra.De ce ar fi greu de surprins ? Casa
lui Colin este castelul lui.Numai prietenii trebuie primii.
Alesandra se ntoarse spre Jade i nu vzu zmbetul pe care-l schimbar cei doi
frai.
-O cunoti pe Victoria Perry ? ntreb ea.
-Numele mi este cunoscut.De ce m ntrebi ?
-Sunt ngrijorat pentru ea,recunoscu Alesandra i i povesti cum o ntlnise pe
Victoria i ce aflase de cnd primise ultima scrisoare.
-Draga mea,nu cred c este o idee bun s continui,zise ducesa.Mama ei este cu
siguran zdrobit.Ar fi o ruine s rscoleti totul din nou.
-i Colin mi-a spus acelai lucru,rspunse Alesandra.Cred c avei dreptate.Ar
trebui s renun.Dar a vrea s nu-mi mai fac griji pentru ea.
Ducesa vorbi atunci despre fiica ei cea mare.Era anul n care Catherine i fcuse
intrarea n societate i era foarte entuziasmat de primul ei bal.
Colin nu mai scoase nici un cuvnt tot restul cinei,li Caine l privi insistent pe
fratele lui.Mut Colin nu lsa s i se citeasc nimic pe fa.Chipul lui prea tiat
n stnc.Alesandra se simi mai linitit n timpul desertului i nimeni nu
adusese vorba despre cstorie.Poate c voia s vorbeasc,se gndi Alesandra.
-Ai avut timp s vorbeti cu Alesandra,biete? ntreb ducele de Williamshire.
-Da,spuse Colin.
-Am hotrt s nu ne cstorim,izbucni Alesandra.
-Ce nseamn asta,Colin ? Credeam c totul a fost stabilit protest ducele.
-A fost hotrt,ncuviin Colin.Ne cstorim,spuse prinznd mna Alesandrei
cu a lui. Alesandra a acceptat cererea mea.Alesandra cltin din cap n semn de
refuz,dar nimeni nu-i ddu atenie.
-Felicitri,i spuse tutorele ei.Gweneth,trebuie s bem pentru ei.
-Nu credei c Alesandra ar trebui s accepte mai nti? ntreb Jade,cnd socrul
ei se ridic innd paharul n mini.
-Da,sigur,spuse el reaezndu-se.
-Se va cstori cu mine,spuse Colin cu voce aspr.
-Nu te las s faci acest nobil sacrificiu,spuse Alesandra ntorcndu-se spre el.
Tu nu doreti s te cstoreti cinci ani de-acum ncolo.

Cum rmne cu planurile tale ? Nu atept rspunsul lui Colin i se ntoarse spre
duce.
-Nu doresc s m cstoresc cu el,unchiule,i mi-ai promis c o s-mi dai voie s
aleg.
-Am fost de acord s-i alegi tu soul,ntr-adevr spuse ducele.Ai un motiv
anume pentru care l refuzi pe Colin ?
-Nu dorete un aranjament financiar,explic ea.Dorete alte avantaje.
-Avantaje ? ntreb Caine curios.Ce beneficii? Alesandra roi.I privi pe
Colin,spernd s dea el explicaiile.Dar el i fcu semn c nu avea de gnd s
spun nimic.
-Tu ai nceput,tu explici,i ceru el cu o scnteie de amuzament n ochi.
-Foarte bine,spuse ea ndreptndu-i umerii.Nu-1 putea privi pe Caine n ochi n
timp ce vorbea aa c i inti privirea spre peretele din spatele lui.
-Colin are pretenia s fim intimi.Nimeni nu gsi nimic potrivit de spus la
aceast mrturisire.Tutorele ei era nelmurit.Deschise gura s spun ceva i apoi
se rzgndi.
-Nu aa sunt,oare,majoritatea csniciilor?ntreb Caine.Te referi la patul
conjugal,nu,Alesandra ?
-Da.
-i ? insist el.
-Csnicia mea nu va fi intim,anun ea chinuit.i adug,ncercnd s schimbe
subiectul:Colin nu a dorit s se cstoreasc cu mine,dect dup ce a vorbit cu
tatl lui.Acum consider asta o datorie de onoare.Este clar c se cstorete cu
mine din datorie.
-i-am promis,spuse tutorele ei oftnd,i dac nu vrei s te cstoreti cu
Colin,eu nu te voi fora.Ducesa i fcea vnt cu ervetul de mas.
-Jade,drag,cred c tu ar trebui s vorbeti ntre patru ochi cu Alesandra.Eti mai
tnr dect mine,i o femeie ca tine ar trebui s discute cu ea.Alesandra are
unele temeri n ceea ce privete patul conjugal...i nu sunt tocmai n msur s-i
explic eu...adic...Nu-i putu ncheia rugmintea.Ducesa i fcea tot mai repede
vnt i faa parc i luase foc.
-Mam,ai adus pe lume copii.Cred c eti n msur s-i explici,interveni Colin.
Jade i trase un ghiont soului ei ca s nceteze s rd.
-Cred c Morgan Atkins este foarte potrivit,spuse Alesandra.Dac are nevoie de
motenirea mea,mi va accepta condiiile i n-o s m supr dac voi avea copii
cu picioare crcnate.Nu m deranjeaz deloc.
-Dac nu ai de gnd s fii intim cu soul tu,cum naiba faci copii ?

ntreb Colin
-M gndeam n perspectiv,se blbi Alesandra.Iui brusc contradicia din
explicaia ei,dar nu reuea s gseasc o modalitate de a ndrepta lucrurile.i de
ce s-ar culca cu un brbat pe care nu-1 cunoate ? Numai gndul acesta i
ntorcea stomacul pe dos.
-Jade,cred c ar trebui s stai de vorb cu Alesandra,dup cin,izbucni ducesa.
-Bine,mam,se supuse Jade.
-i-a vorbit cineva vreodat despre viaa conjugal? ntreb ducesa.
Alesandra roise att de tare,nct ar fi putut arde.
-Sigur c da.Maica stare mi-a spus tot ce trebuie s tiu.Am putea acum s
schimbm subiectul,v rog ?
-Deci ai ales pe Morgan ? ntreb ducele.Atepta aprobarea ei apoi continu.
-Prea bine.l vom invita la cin i vom discuta cu el.
-Doresc s vorbesc i eu cu el,anun Colin.Va trebui s tie,desigur.
-Ce s tie ? se interes tatl lui.Caine zmbea deja.tia c fratele lui pregtea
ceva,dar nu-i putea imagina ce.Un lucru era ns cert pentru Caine.Colin se
hotrse s se cstoreasc cu Alesandra i nu avea de gnd s renune cu nici un
chip.
-Da,fiule,spuse mama lui.Ce trebuie s tie Morgan?
-C m-am culcat cu Alesandra.Ducesa scp erveelul cu un strigt.Jade rmase
cu gura cscat,iar Caine izbucni n rs.Ducele tocmai luase o nghiitur de ap
i se nec la auzul acestei veti.Alesandra nchise ochii i simi nevoia s ipe.
-Te-ai culcat cu ea ? ntreb ducele cu voce rguit.
-Da,rspunse Colin cu o voce plcut,chiar suav.Nu prea deloc afectat de
indignarea tatlui su.De mai multe ori,chiar.
-Cum poi,intenionat,s...Alesandra nu putu continua.Era prea jignit i
indignat.
-Cum a putea s mint? o ntreb Colin.Doar tii foarte bine Eu nu mint
niciodat.Am dormit mpreun.Toat lumea o privea,ateptnd s nege.
-Da,opti ea,dar...
-Pentru numele lui Dumnezeu,strig tutorele ei.
-Henry,linitete-te.O s i se fac ru,i spuse soia lui,vznd ct de aprins era
la fa.Ducesa ncepu din nou s-i fac vnt cu ervetul de mas,ncercnd s se
stpneasc.Colin se ls pe speteaza scaunului,lsnd s rspndeasc scnteile
n jurul lui.Prea plictisit.Caine se distra de minune,iar Jade voia nencetat s-1
fac pe soul ei s ia problema n mn lovindu-1 cu cotul.
-Colin,n-ai nimic de spus ca s lmureti aceast nenelegere ?

ntreb Alesandra aproape strignd ca s acopere hohotele de rs ale lui Caine.


-Ba da,rspunse Colin i ea rsufl uurat i recunosctoare.Dar acest sentiment
nu dur mult.
-Dac Morgan mai dorete s te ia de soie dup ce i voi povesti cum ne-am
petrecut ultima sptmn,e un candidat mai potrivit ca mine.
-Nu trebuie s-i spui nimic,spuse Alesandra,reuind s-i stpneasc furia.
N-ar fi vrut s-i piard aerul de demnitate,dar era foarte dificil din cauza lui
Colin.Nu tia ct se mai putea abine i simea nevoia s ipe.
-Vai,dar trebuie s-i explic lui Morgan cum stau lucrurile,spuse Colin.E singurul
lucru onorabil pe care-1 pot face.Nu-i aa,Caine ?
-Categoric,ncuviin Caine.Este singurul lucru pe care-l poi face.
-Iubito,nu cred c mai e nevoie,pn la urm,s vorbii n particular cu
Alesandra despre patul conjugal,i spuse soiei lui.Alesandra l strfulgera pe
Caine cu privirea pentru acest comentariu,fiindc i ddea seama dup zmbetul
lui c glumea.
-Doamne,Dumnezeule,ce-o fi creznd Nathaniel ? Ne vede de-acolo din ceruri
i,probabil,regret c ne-a ncredinat-o pe fiica lui.
-Unchiule Henry,tatl meu nu ar avea nici un regret,spuse Alesandra.
Era prea furioas pe Colin pentru c-i ntrista tatl i vocea i tremura de
suprare.
-N-am comis nici un pcat.M-am dus ntr-adevr n camera lui i am dormit cu
el,dar asta numai pentru c el avea nevoie i eu eram foarte obosit...
Ducele de Williamshire i sprijini fruntea n palme i Alesandra tia c
explicaia ei era prost construit aa c o lu de la capt.
-Eram mbrcat,spuse ea repezit.i el...Voia s spun c el era bolnav i avea
nevoie de ajutorul ei dar Colin o ntrerupse nainte.
-Eu nu aveam nimic pe mine,i inform Colin familia pe un ton vesel.
-Asta e,vocifer ducele i pumnul lui lovi puternic masa,fcnd s zngne
paharele de cristal.Alesandra sri de pe scaun i se ntoarse spre Colin.Niciodat
n viaa ei nu fusese att de furioas.i rstlmcise cu bun tiin adevrul n
favoarea lui i acum tutorele ei o considera o trf.Era hotrt s nu mai
rmn acolo nici o clip.i arunc ervetul pe mas i vru s plece dar Colin o
prinse nainte s-i mping scaunul.i puse un bra n jurul umerilor i o strnse
lng el.
-O s v cstorii exact peste trei zile.Caine s te ocupi de dispensa de vrst,iar
tu,Colin,s nu spui nimic din cele ntmplate.Nu vreau ca reputaia Alesandrei s
devin motiv de brf din cauza poftelor tale.

-Trei zile,Henry? ntreb Gweneth.Programrile la biseric e pentru smbt,


peste dou sptmni.N-ai putea amna ?
-Trei zile,repet soul ei dnd din cap.Nici un minut.Nu-i poate lua minile de
pe ea,adug el vzndu-1 pe Colin innd-o de umeri.
-Dar,Henry...insist ducesa.
-Hotrrea mea a fost luat,Gweneth.Poi chema civa prieteni apropiai dac
doreti,dar asta-i o concesie pe care o ngdui.
-Nu,tat spuse Colin.Nu doresc s se afle despre nunt nainte.E mai sigur
pentru Alesandra.
-Uitasem,ncuviin tatl lui.Da,ar fi mai sigur,atunci,numai familia va fi de
fa.Doresc s accepi s te cstoreti cu Colin,spuse el,ntorcndu-se spre
Alesandra.Acum.
-Accepi ? ntreb Colin.Ctigase i era contient de asta.Ea confirm din cap.
Colin se aplec i o srut.Era att de mirat de acea dovad de afeciune,nct
nu se feri.
-Ajunge,se rsti Henry.Nu te mai atingi de ea pn ce nu v cstorii.
-O s-i par ru c te-ai cstorit cu mine,i spuse Alesandra lui Colin.
El nu pru prea ngrijorat de aceast posibilitate.i chiar dac ar fi fost
ntr-adevr ngrijorat,n-ar fi pregetat.Jenkins apru n u.
-V rog s m iertai,nlimea voastr,dar este un vizitator la u.Sir Richards
cere permisiunea s vorbeasc degrab cu fiul dumneavoastr,Colin.
-Poftete-1 n salon,Jenkins,strig Colin.
-De ce ar dori s-i vorbeasc directorul Securitii? ntreb tatl lui Colin.Mi-ai
spus c nu mai lucrezi pentru departament.
ngrijorarea din vocea lui o nedumeri pe Alesandra.Deschise gura s-1 ntrebe pe
tutorele ei de ce era att de ngrijorat,dar Colin o strnse mai tare de umeri.Se
ntoarse i-l privi.Expresia feei lui nu arta nimic i nimeni altcineva de la
mas nu nelese c i ordona,n tcere,s nu vorbeasc.
-Dup ce-ai pit la picior,nu neleg de ce ai continua s lucrezi pentru
director,interveni mama lui.
-Directorul nu are nimic de-a face cu rana mea,spuse el.
-A trecut mult de-atunci,i aminti Jade ducesei.
-Pe Dumnezeul meu,a terminat-o cu afacerea asta de tot,anun tatl su.Se
aplec n fa,atrgndu-i atenia lui Colin.De ce a venit Richards ? ntreb el.
-Eu i-am cerut ajutorul,rspunse Colin i trebuia s-mi dea informaii.
-n ce privin ? ntreb Caine.Despre Alesandra.Se fcu lumin.Atunci e bine.
Da,ntr-adevr,Richards este omul potrivit pentru ai da informaii despre

general.Mergem n salon s auzim ce are s ne spun ?


-Mergem i noi,Henry,anun soia lui.Ducesa l privi pe soul ei.
-Vino,Jade,i tu,Alesandra,Dac problema privete pe unul dintre noi,atunci ne
privete pe toi.Nu-i aa,Henry ?
Apoi ea i ceilali prsir camera.Colin i ddu drumul Alesandrei,care se ridic
o dat cu el i-1 prinse de mn.
-Tatl tu crede acum c sunt o trf,opti ea.i-a fi recunosctoare dac l-ai
lmuri care este adevrul.Colin se aplec i-i vorbi la ureche.
-i voi explica totul dup cstorie.Rsuflarea lui cald i ddu fiori de plcere pe
gt i se simi tulburat.Pn n urm cu o or,cnd Colin o srutase att de
ptima,ncercase cu disperare s se gndeasc la el ca la un prieten,un vr.Se
minise,bineneles,dar,poate,mergea.Colin schimbase totul cnd o atinsese.
i numai dac sttea aproape de el,simea c inima i bate s-i sparg pieptul.
Mirosea att de plcut,de masculin.Doamne,trebuia neaprat s-i controleze
gndurile.
-Eti un ticlos,Colin.
-mi place s cred c sunt.Ea renun s mai ncerce s-l enerveze,
-De ce nu vrei ca familia ta s tie c lucrezi pentru... N-o ls s termine.i
acoperi gura cu gura lui,ntr-un srut ptima.Ea scoase un suspin slab cnd el se
retrase apoi repet ntrebarea.El o srut din nou.
-O s-mi explici dup ce ne cstorim,spuse ea nelegnd n sfrit i renun nd
s-1 mai ntrebe.
-Da.Jade reveni n sufragerie.
-Colin,as vrea s vorbesc ceva cu Alesandra.Venim i noi ntr-un minut.
Alesandra atept pn ce Colin iei din sufragerie,ocoli masa i se opri lng
Jade.
-Chiar i displace s te cstoreti cu Colin ?
-Nu,rspunse Alesandra.i vezi tu,tocmai asta-i problema.
-Cum adic?
-Colin este forat s se cstoreasc cu mine.O face din datorie.i nu pot
controla asta.
-Nu neleg,spuse Jade.Alesandra i ddu prul pe spate cu un gest nervos.
Voiam s fiu stpn pe situaie,opti ea.Cnd a spus clar c va trebui s m
cstoresc,m-am simit foarte pierdut.M-am simit att de...neputincioas.Nu
mi se pare corect.M-am obinuit pn la urm cu situaia mea,a a c am nceput
s m gndesc la cstorie ca la o relaie financiar,i nu o relaie personal.Am
considerat c dac eu mi voi alege un so i voi impune condiiile mele,

atunci nu va mai avea nici o importan dac m iubete sau nu.Ar fi doar un
aranjament financiar i att.
-i Colin nu a fost de acord cu condiiile tale,nu ?
-Nu.
-E un brbat independent.E mndru pentru c se descurc de unul singur,fr
ajutorul familiei sau al prietenilor.Nu va fi uor s-1 mblnzeti,dar cu timpul o
s-i plac.Ai ncredere n el,Alesandra.Va avea grij de tine.
Colin va avea grij de ea i ea va fi o povar pentru el.
Pe el nu-l interesa motenirea ei i,de fapt,spusese clar c nu se va atinge de
motenire.Nu era impresionat nici de titlul ei.i va fi foarte greu s convie uiasc
cu o prines,pentru c va trebui s suporte mai multe inepii pe parcursul
anului.Va trebui s-1 ntlneasc pe prinul regent i,Doamne,ea tia ct de mult
i displcea.Colin respinsese tot ce avea ea s-i ofere.Nu mai era un trg cinstit.
CAPITOLUL 8
Sir Richards tocmai terminase s-i salute pe toi prezeni,cnd Jade i Alesandra
intrar n salon.Direcia i se ntoarse ctre cele dou doamne,O cunotea pe Jade
i dup ce i spuse ct era de ncntat s-o ntlneasc din nou i se adres
Alesandrei.
-Henry mi-a spus vetile bune.Felicitri,prines.Ai ales un brbat minunat.
Alesandra se strdui s zmbeasc.i mulumi,ncuviin c ntr-adevr Colin era
un brbat minunat i l ntreb dac va veni la nunt.
-Da,rspunse sir Richards,N-a vrea s lipsesc.Pcat c trebuie fcut n
secret,dar nelegi motivele.Haidei s ne aezm.Am cteva informaii care
v-ar interesa.Sir Richards o conduse spre o canapea.Jade i soul ei stteau n
faa ei,iar ducele i ducesa se aezar pe a treia canapea.
Colin sttea singur lng cmin.Nu era atent nici la director nici la familia lui.
Sttea cu spatele la el i era atent la miniatura de pe polia cminului.Alesandra
l vzu ridicnd castelul pentru a-1 vedea mai bine.Nu putea s citeasc nimic pe
faa lui i se ntreb la ce se gndea.Ducesa vorbea despre planurile de nunt.Era
hotrt s fac n aa fel nct nunta,chiar dac era fcut n grab-s fie ct mai
frumoas.Soul ei o ntrerupse,strigndu-l pe Colin.
-Ai grij de miniatur,biete.E nepreuit pentru mine.
Colin nclin din cap dar nu se ntoarse.Tocmai observase podul mobil era legat
cu un lan delicat.Era ntr-adevr opera unui maestru,remarc el trgnd
de podul mobil.Portia czu imediat.Colin ridic mai sus pentru a putea privi
nuntru.Alesandra vzu surpriza din ochii lui zmbitori.

Zmbi i el cnd descoperise mica fest pe care le-o jucase tatl ei cu muli ani
n urm.Colin se ntoarse spre Caine i-i fcu semn cu capul.El se ridic i se
duse lng cmin.Colin nu-i spuse nimic cnd ajunse n dreptul lui.i ntinse
doar castelul,apoi se duse s se aeze lng Alesandra.
Ducesa ddea n continuare amnunte despre planurile nunii.Soul ei i
directorul o ascultau rbdtori.Colin scp un hohot de rs zgomotos i atrase
atenia tuturor. Se ntoarse spre Alesandra.
-tiai de asta ?
-Mama mi-a spus,rspunse ea nclinnd din cap.
i ari i tatei,mai trziu cnd rmnei singuri ?
-Da,desigur.
-Las aia,ordon tatl lui.M deranjeaz s o vd n mna cuiva.Ai idee ct
valoreaz,Caine ? Acesta aproape rse.
-Oh,da tat,i neleg valoarea.Cobor podul mobil i puse castelul la loc pe
polia emineului..
-Mam,nu cred c pe sir Richards l intereseaz planurile de nunt,spuse Colin.A
fost ndeajuns de politicos.Trebuie s ne spun pentru ce a venit.
Gweneth,se ntoarse ctre director.
-Ascultai doar din politee ?
Sigur c da,Gweneth,i spuse soul ei dar mai ndulci duritatea replicii
strngndu-i mna.Caine se rentoarse la locul su lng Jade.O lu de umeri i
o trase lng el.Alesandra observ c att tutorele ei ct i fiul su mai mare i
artau n mod deschis afeciunea pe care o purtau soiilor lor.Caine strngea
braul soiei sale,distrat,dar unchiul Henry lsase mna soiei sale.Alesandra
invidia perechile care se iubeau.tia c tutorele i soia lui se cstoriser din
dragoste i,dup modul n care Jade i Caine se priveau,era sigur c fuseser
ndrgostii unul de cellalt nainte de a se cstori.
Ea i Colin nu erau aa.Ar fi vrut s tie dac Colin tia la ce renun
cstorindu-se cu ea i aproape c era gata s-l ntrebe.
Sir Richards o mpiedic s se pun ntr-o situaie stnjenitoare,lund cuvntul.
-Colin m-a rugat s-1 ajut s fac un mic experiment.Avea motive s cread c
servitoarea Alesandrei avea o legtur cu ticloii care au ncercat s-o rpeasc
pe prines.Alesandra rmase uimit de explicaiile directorului
-Ce motive aveai s o suspectezi pe acea dulce fat ca... ntorcndu-se spre
Colin.
-Las-1 s termine,Alesandra,o ntrerupse Colin.
-Colin avea dreptate,anun sir Richards gazdei sale.

Cei doi fii ai dumneavoastr sunt oamenii cu cele mai bune intenii pe care i-am
ntlnit n ntreaga activitate la departament.Henry radia de ncntare.
-E o caracteristic pe care-mi place s-o consider motenit de la mine,remarc
el.
-Da,ncuviin Gweneth.Loialitatca fa de soul ei era total.
-Henry a fost ntotdeauna iret ca un leu.Colin i stpni zmbetul cci l credea
pe tatl lui mai degrab miel dect leu,dar nu considera asta un defect ci de
fapt,i invidia inocena.El i-o pierduse demult.Tatl lui era ntr-adevr un om
deosebit.Prea s nu fie atins de latura ntunecat a vieii.i acum,dup ce-i
auzise mrturisirea despre perioada grea prin care trecuse i prea cu att mai
deosebit.Experiena aceea nu-1 transformase ntr-un cinic.Era un om deschis i
Colin tia c mai avea vreo urm de blndee rmas,aceea venea de la soia lui.
Deci,cum spuneam,continu directorul,Colin i-a spus cameristei s-o anune pe
prines c ne vom ntlni la ora nou i a stabilit ca ntlnirea s aib loc la ora
zece.Azi Valena s-a strecurat afar n timpul nopii i i-a trimis pe complicii ei.
Colin a pus pe unul dintre oamenii din suita prinesei s-o urmreasc.La fel de
punctuali ca i a doua zi,erau acolo,toi patru,ascunzndu-se n preajma casei
mele,ca s-o rpeasc pe prines.
-Deci erau patru cu toii ? ntreb Colin.Nu era deloc surprins de cele auzite.
Alesandra era ns plin de uimire.Se considerase ntotdeauna priceput n
alegerea oamenilor,dar acum recunoscu c se nelase n privina Valenei.Apoi
gndurile Alesandrei se ndreptar imediat spre Victoria i se ntreb dac nu
cumva se nelase i n privina ei.
-Doamne,Dumnezeule,eu am angajat-o pe Valena,vorbi ducesa.A venit la mine
i ar fi trebuit s m gndesc dar eram prea ncntat pentru c se nscuse n
preajma casei tatlui Alesandrei.M-am gndit c ar ajuta-o pe prinesa noastr s
se simt mai bine,avnd pe cineva care s-i vorbeasc de trecut.tii,Valena
vorbea limba Alesandrei.M-am uitat la recomandrile ei,Henry,zu,m-am uitat,i
acum mi dau seama c ar fi trebuit s o fac mai temeinic
-Nimeni nu te acuz,mam,i spuse Colin.
-De ce nu mi-ai spus nimic despre bnuielile tale ? l ntreb Alesandra pe
Colin.Era surprins de ntrebare.
-Pentru c era o problem pe care trebuia s-o rezolv eu.Era convins de cele
spuse,i Alesandra nu tiu ce s cread datorit acestei afirmaii arogante.
-De unde ai tiut ? Ce anume i-a strnit bnuielile ?
-nchiztoarea ferestrei era deschis la o or dup ce fuseser verificate,explic
el.i cineva i-a anunat probabil pe bieii aceia c vom merge la oper.

-N-a putut-o face prinul regent...Colin i tie vorba.


-Da,ar fi putut,ncuviin el Dar ei n-ar fi putut deschide fereastra.
-I-ai prins pe toi ? ntreb Henry.
-Da,rspunse Richards.Sunt nchii bine acum.
-Voi vorbi cu ei mine diminea,spuse Colin.
-Pot s vin cu tine ? ntreb Alesandra.
-Nu.Tonul lui nu admitea comentarii.Tatl lui i sprijini hotrrea:
-Nici vorb,Alesandra,
Discuia luase sfrit.Sir Richards i lu rmas bun cteva minute mai trziu i
Colin l conduse pn la u.Jade i Caine i luar i ei rmas bun.Ducele i
ducesa i conduse la u-Alesandra rmase lng cmin,privindu-i pe membrii
familiei vorbind i rznd i,dintr-o dat,se simi cuprins de dorina arztoare
de a face parte din aceast familie cald i iubitoare.Cltin din cap gndindu-se
la aceast posibilitate.Colin nu se cstorea cu ea din dragoste.Nu trebuia s uite
asta,i spuse ea.Ua se nchise dup Caine i Jade,Abia atunci i ddu seama c
i Colin plecase.Nici nu se deranjase s-i spun la revedere.Alesandra se simi
att de rnit de grosolnia lui,nct se ntoarse spre cmin pentru ca tutorele ei
s nu-i vad lacrimile.
Demnitate i decen,i spuse ea.Va suporta.Era nvluit n mantia ei de
senintate.Dac Colin putea s fie att de stupid de nobil nct s se cstoreasc
cu ea atunci aa s fie.Castelul de pe poli i atrase atenia i toat furia care o
simea fa de metodele neelegante ale lui o mai domoli.Simi un dor puternic de
cas i de prini.
Doamne,se simea ngrozitor.N-ar fi trebuit s plece de la mnstire-i nelese
greeala.Acolo era n siguran i amintirile despre mama ei nu o alinau acum.
Alesandra respir adnc,ncerend s nu se lase cuprins de punic,nelese de ce
era att de speriat.Se ndrgostise.Era inacceptabil pentru ea.Colin nu va ti
niciodat ce simea pentru el.Nu se va aga ca o ieder de un brbat care n-o
iubete.Nu se va nvrti n jurul lui,orict de mult i-ar dori s-o fac,i se va
strdui s priveasc aceast cstorie ca o tranzacie.Colin avea motivele lui s
se cstoreasc cu ea.Aa nebuneti cum erau,i n schimbul numelui i
proteciei pe care i le oferea,ea i va oferi toat libertatea de a se dedica
programului su.Nu se va amesteca n planurile lui de viitor i el o va lsa s-i
urmeze soarta.Alesandra i terse lacrimile.Acum,c avea un plan de viitor,se
simea mai bine.Mine i va cere lui Colin o ntrevedere i-i va spune ce
hotrse.Va accepta chiar i negocieri dar bineneles numai pentru problemele
minore.

-Alesandra,valeii ti i vor aduce lucrurile aici,o anun tutorele ei intrnd n


salon.Ea se ntoarse s-i mulumeasc.Unchiul Henry se nfurie vzndu-i
lacrimile din ochi.
-Ce nseamn asta ? Te deranjeaz chiar att de mult c l-am ales s-i fie so...
-Am vzut castelul i mi-am adus aminte de acas,spuse dnd din cap.El pru
uurat.Se apropie de ea.
-Cred c o s-1 duc napoi la ar.Nu-mi place s-1 ating lumea.Colin i Caine
l-au tot studiat,nu? zise el zmbind.Sunt foarte nendemnatici cteodat.Trebuie
s previn ca aceast comoar s fie distrus.Se ntoarse i se uit la
miniatur.tii povestea acestui dar ? ntreb el.
-Mama mi-a spus c i 1-a dat tata,rspunse Alesandra.Castelul era un dar,i
explic unchiul Henry.Dar eu neleg c tii despre mprumutul pe care mi 1-a
dat tatl tu.Ai dreptul s tii cum m-a ajutat tatl tu,spuse el cu vocea rguit
de emoie.Alesandra cltin din cap.
-N-a fost un mprumut,unchiule,i tiu ce s-a ntmplat.Mama mi-a spus,pentru
c i s-a prut inteligent i amuzant modul n care tata te-a pclit.
-Nathaniel m-a pclit ? Cum ?
Alesandra se ntoarse i lu castelul de pe poli dnd din cap nelegtoare la
avertismentul instinctiv al ducelui de a avea grij.Ea desprinse podul mobil i-i
nmn castelul.
-Au fost tot timpul aici,i explic ea,optind.Uit-le,unchiule Henry.Chitanele
sunt aici.El nu prea s neleag.O privi uimit.
-Toi anii acetia...reui el s spun cu o voce plin de emoie i ochii i se
nceoar.
-Tata a preferat aa,i explic Alesandra.Ea a spus c e un dar,iar dumneata c e
un mprumut.Mama mi-a spus c ai cerut ca acele chitane s fie semnate i tati
i-a fcut pe plac.Dar el a avut ultimul cuvnt atunci cnd i-a druit castelul.
-mpreun cu chitanele.
-Dumneata ai chitanele,spuse ea punndu-i mna pe bra.i de aceea trebuie s
accepi c datoriile sunt pltite.Ducele ridic miniatura i privi nuntru.Zri
toate hrtiile.
-Datoria va fi pltit cnd te vei cstori cu fiul meu spuse el.Nici nu-i ddu
seama ct de mult o afectar vorbele lui. Era atent la castelul n miniatur i nu-i
vzu expresia feei.Ea se ntoarse i iei din salon.Trecu pe lng Gweneth,n
hol,dar nu-i spuse nimic pentru c nu era n stare.
Gweneth se grbi spre salon,n timp ce Alesandra urc scrile n fug.
-Henry,ce i-ai spus Alesandrei ? ntreb ea.

-Alesandra n-are nimic,Gweneth,spuse el fcndu-i semn s vin lng el.i e


doar dor de aceea trebuie s-o lsm puin singur.Uit-te aici,i spuse el
apoi,privi din nou chitanele ascunse n interiorul castelului.
Alesandra era uitat pentru moment iar ea era mulumit c nu o urmase
nimeni.Intr n biroul unchiului Henry,nchise ua i izbucni n plns.Plnse vreo
douzeci de minute; i era mil de ea.tia c e o copilrie,dar nu-i psa.
Nu se simi ns mai bine cnd ncet s plng.Tulburarea i ngrijorarea o
istoviser.
Dreyson sosi o or mai trziu.Ea semn documentele pregtite de Dreyson,apoi
i ascult lunga explicaie privind transferarea fondurilor din ara tatlui ei ctre
Banc.Agentul pe care Dreyson l angajase s se ocupe de aceast tranzacie
ntmpinase dificulti n obinerea acordului,dar o asigur c nu era nici un
motiv de ngrijorare.Avea nevoie de timp i de rbdare.
Alesandra nu se putea concentra asupra problemelor financiare.Se duse devreme
la culcare i se rug s-i dea Dumnezeu putere s treac de urmtoarele trei zile.
Dar timpul trecu repede.Mtua Gweneth o inu ocupat cu pregtirile de
nunta.Fr tirea familiei sau a soului,ducesa invit civa prieteni apropiai s
ia parte la petrecere-treizeci i opt de fapt-i erau attea de fcut nainte de nunt
nct abia avea timp s-i ndeplineasc sarcinile.Trebuiau comandate flori
proaspete,trebuia pregtit mncare pentru masa de nunt,i Millicent htm,
mereu prost dispus,dar foarte inventiv,trebuia s se ocupe de mireas.
Croitoreasa i cele trei ajutoare ale ei o duser ntr-una dintre cele mai spaioase
camere de la etaj i lucrau zi i noapte,cosnd metri i metri de material din
import,pstrat de Millicent Norton pentru ocazii speciale.
Alesandra nu nelegea de ce era nevoie de atta agitaie.Era numai familia,
preotul i sir Richards care vor veni la nunt.O ntreb pe mtua ei de ce i
ddea atta osteneal i i se rspunse c era prea puin pentru a rsplti ceea ce
fcuse tatl ei pentru familiile lor.
n sfrit,sosi i ziua nunii.Spre ncntarea lui Gweneth vremea se dovedi
plcut.Deci,se putea sta n grdin.Soarele strlucea i era destul de cald pentru
o zi de primvar.Musafirii nici nu vor avea nevoie s poarte pelerine.Ducesa
ordon s fie deschise uile dinspre drum i puse servitorii s curee pavajul din
piatr.Ceremonia era pregtit pentru ora patru dup-amiaza.Florile ncepur s
soseasc de la prnz,iar drumul mesagerilor prea nesfrit.Alesandra sttea n
sufragerie singur.Mtua Gweneth nnebunise de tot,gndi ea,cnd vzu dou
vaze uriae cu flori care erau transportate.nelese c i biblioteca urma s fie
decorat.

Probabil c Gweneth se gndise c soul ei va dori s se ntrein cu Sir Richards


n bibliotec.Alesandra tocmai se ndrepta spre camera ei pentru a se pregti de
ceremonie,cnd fu ntoars din drum de una din surorile lui Colin.Cea mai
mic,Marian Rose,avea zece ani i era att de emoionat c putea lua parte la
petrecere,nct nu putea sta o clip linitit.Marian fusese o surpriz fericit
pentru prinii ei.La aproape patru ani de la naterea celei de-a treia fiice,
crezuser c Gweneth nu mai putea avea copii.Era aadar iubit enorm de
prinii i fraii ei mai mari,dar datorit surorilor ei,nu era aa de rsfat,Alison
avea paisprezece ani,Jennifer cincisprezeze iar Catherine tocmai mplinise
aisprezece.Alesandrei i plceau toate surorile lui Colin,dar preferata ei era
Catherine.Era ns atent s nu se vad preferina pentru Catherine,temndu-se
s nu supere pe cineva.Catherine era ncnttoare.Era total diferit de Alesandra
i probabil c de aceea o plcea att de mult.O invidia pe sora lui Colin.Era att
de deschis ! Nu era niciodat greu s ghiceti ce gndete,pentru c i
mrturisea inteniile.Aciunile ei erau cteodat exagerate i mereu fcea
boroboae mpreun cu cea mai bun prieten a ei Michelle Marie.Catherine
nu-i btea capul s fie ca alte fete.Alesandra se ndoia c nelegea ce nseamn
de fapt societatea,dar o considera cea mai cinstit persoan pe care o cunoscuse
vreodat.Christine avea s fie o domnioar foarte drgu,cu prul ei blond
nchis i ochii albatri.Era mai nalt dect Alesandra cu cel puin cinci
centimetri.Nici uneia dintre surorile lui Colin nu i se spusese de ce era adus la
Londra,i cnd mama lor le adun n jurul ei i le spuse despre nunt,Catherine
fu prima care-i manifest bucuria i se arunc n braele Alesandrei,innd-o
strns.
-Cred c Michelle Marie va ncerca s te ucid pentru c i-ai stricat planurile,o
inform ea vesel,pe Alesandra.Spunea c ea o s se cstoreasc cu Colin.De
ani de zile se tot gndete la asta.Gweneth cltin din cap exasperat.
-Dar Colin nici n-a cunoscut-o pe prietena ta.De ce Dumnezeu s cread c el
s-ar cstori cu ea ? E de-o seam cu tine iar Colin e prea mare pentru ea.Are de
dou ori anii ei.
Alison i Jennifer se grbir i ele s-o mbrieze pe Alesandra.Se agar toate
trei de ea,i Alesandra abia i mai putea pstra echilibrul.Toate trei vorbeau
deodat.
Marian Rose nu mai avea loc i ea lng Alesandra,aa c se ddu puin napoi,
dar nu pentru mult timp.Btu din picior,vroind s i se dea atenie,i cum nimeni
nu o bg n seam,scoase un ipt nfiortor,Toat lumea se ntoarse s vad ce
se ntmplase,iar Marian Rose se folosi de acest moment pentru a se npusti spre

Alesandrei.Raymond i tefan auzir iptul i venir n fug.Ducesa i ceru


scuze pentru comportarea fiicei ei,i spuse lui Marian Rose s tac i apoi i puse
pe cei doi la treab,spunndu-le s aduc lzile cu paharele de vin din
pivni.Raymond i fcu semn Alesandrei,care se scuz fa de duces i fetele ei
i se duse lng el.
-Ducesa vrea s deschid uile dinspre teras,iar noi vrem s le inem nchise.Ai
putea sta de vorb cu dnsa ? Colin va fi furios cnd va veni i va vedea c sunt
ferestrele deschise.
-Voi ncerca s vorbesc cu ea,promise Alesandra,dar m ndoiesc c m va
asculta.Cred c va trebui s sperm c totul va fi bine.Mai sunt doar cteva ore
i nu vom mai avea motive de ngrijorare.
Raymond se nclin n faa prinesei.Dar nu avea dect s stea cu minile
ncruciate,cu sperana c totul va fi bine.Att lui ct i lui tefan le venea s-i
smulg prul din cap vznd ci strini sc nvrteau prin cas aducnd flori,i
daruri.Fusese aproape imposibil s verifice cine era fiecare dintre acetia.
Raymond se duse n buctrie,nfc un servitor i i ordon s-i duc un mesaj
lui Colin.Ducesa nu ddea atenie unui valet,dar cu siguran c i va asculta
fiul.Raymond nu se opri la att.Urc s-1 caute pe ducele Williamshire i s-i
aduc la cunotina pericolul la care-o expuneau.
Timpul zbur pentru Alesandra.Millicent Nortoft i ajutoarele ei venir i o
oprir din drum tocmai cnd voia s urce scrile.Croitoreasa o anun c rochia
de mireas era agat n faa ifonierului din dormitorul ei i fr ndoial,era
cea mai elegant rochie pe care o vzuse.Alesandra o aprob,i petrecu mult
timp complimentnd-o pe croitoreas i promindu-i s fie foarte atent cnd
mbrca delicata rochie.Gweneth intr grbit n hol tocmai cnd ajutoarele ei
plecau.
-Dumnezeule,Alesandra.E deja ora trei i nc nu ai nceput s te pregteti? Ai
fcut baie ?
-Da,mtu.
-Fetele se pregtesc acum,i spuse Gweneth.O lu apoi pe Alesandra de mn i
ncepu s urce scrile.
-Janet va veni s te ajute imediat ce termin de mpletit prul lui Marian
Rose.Simi fiori n spate.
-Alesandra ? tiu c trebuie s fii foarte agitat.Dar nu trebuie s te ngrijorezi.
Totul este pregtit.Va fi o nunt frumoas.Dac nu te grbeti,o s-o pierzi.
Ducesa rse de propria ei glum,i strnse mna Alesandrei,plin de afeciune,
cnd ajunser n dreptul camerei ei,deschise ua i intr.

Dormitorul Alesandrei era ultimul de pe coridor.Deschise ua i intr.Era att de


grbit nct nu ddu atenie la nimic altceva dect la dezbrcarea rochiei.
i scoase hainele de pe ea,se spl din cap pn-n picioare i apoi mbrc
halatul alb,din bumbac.i fix cordonul n jurul taliei,cnd ua se deschise n
spatele ei.Ddu s se ntoarc,dar cineva o prinse din spate.O mn i prinse gura
pentru a-i reine iptul instinctiv.
Auzi zvorul nchizndu-se i nelese c cel puin doi intraser n camer.Avea
nevoie de mult hotrre pentru a-i pstra calmul fr s nu se zbat.Era
ngrozit,dar ncerc s-i pstreze mintea limpede.Avea timp s devin isteric
mai trziu ce va fi scpat de oamenii aceia ngrozitori.ncerca s aib rbdare,i
spuse ea,i s atepte o posibilitate de scpare.Nu va ipa,orict de speriat va
fi.Rudele lui Colin ar veni imediat i Doamne,Dumnezeule,nu voia ca vreuna
dintre ele s peasc ceva.Alesandra se liniti de ndat ce i fcu un plan de
lupt.Va fi supus pn vor fi departe de cas.n felul acesta nu va exista nici un
pericol pentru familia lui Colin,atunci va lupta,va ipa i va muca,i i va face s
le par ru c au ndrznit s se ating de ea.Cineva btu la u,Rebelul din
spatele ei i spori strnsoarea.i ordon,n oapt,s-i spun celui care era la u
s plece.Ddu din cap n semn de ncuviinare i el i lu mna mna de pe gura
ei.Cel de-al doilea trase zvorul de la u.Atunci l vzu bine.Era un brbat
brunet,cu sprncene i pielea unsuroas.Expresia sinistr de pe faa lui o fcu s
tremure de spaim.nelese de pe faa lui c n-ar avea nici un regret dac ar face
ru cuiva.Cel din spatele ei i flutur un cuit n fa i i spuse c o va omor
dac strig.Nu era speriat de posibilitatea aceasta,pentru c nu era adevrat.
Generalul avea nevoie de o mires n via nu de una moart.Vru s-i spun
mizerabilului c nu se temea pentru viaa ei,dar se rzgndi.Era mai nelept s
nu comenteze.Dac o credeau gata s coopereze,poate deveneau mai puin
vigileni.Alesandrei i se permise s ntredeschid ua.Jade era n hol i-i zmbea.
-Dumnezeule,Alesandra,nici nu te-ai mbrcat.Vrei s te ajut ?
Alesandra cltin din cap.
-N-am nevoie de ajutor,Catherine,mulumesc.Nu nu te duci jos,la soul tu ?
Sunt sigur c Henry ar vrea s te aib lng el n timp ce ntmpin oaspeii.
Expresia lui Jade nu se schimb.Continu s zmbeasc pn cnd ua se nchise
din nou.Auzi zvorul nchizndu-se n timp ce se ntorcea,i alerg pn n
captul holului.Colin tocmai intrase n hol cnd Jade ajunse n capul scrilor.
Marian Rose veni n fug din salon i se arunc n braele fratelui ei mai mare.El
o ridic n brae,o srut pe obraz i apoi se aplec s-o ridice pe fiica lui
Caine,Olivia pe cellalt bra.

Fetia de patru ani i ddu unchiului ei un srut umed.Jade cobor grbit


scrile.Caine o prinse cnd ajunse jos.
-Uurel,iubito.O s-i rupi...Groaza pe care o vzu n ochii ei i nghe vorbele
-Ce s-a ntmplat ? ntreb el.
-Alesandra...mi-a spus Catherine.Colin auzi cuvintele pline de ngrijorare ale
cumnatei.Le ls pe fetie i se apropie.Observ atunci c uile de la grdin
erau larg deschise i se ncrunt.Oare prinii lui chiar nu nelegeau c era
nevoie s fie precaui ?
-E dezorientat,i suger Caine soiei sale.E ziua nunii ei i e normal s fie
zpcit.Jade cltin din cap i se ntoarse s-i explice lui Cain.
Alesandra mi-a spus s vin jos i s stau cu soul meu,Henry.E cineva la ea n
camer.Sunt sigur de asta.A ncercat s m previn.Colin urca deja scrile.
Raymond i tefan s stea jos n dreptul ferestrei,ordon el.Caine,tu ocup-te de
scrile din spate.Vor ncerca probabil s-o scoat pe acolo.
Ajunse sus nainte de a termina de dat toate instruciunile,trecu pe -lng mama
i tatl lui,care tocmai coborau scrile i i continu drumul pe coridor.
tia exact ce avea de fcut i-i pstr calmul.Furia l rodea pe dinuntru,dar
nu-i ls judecata copleit de fora sentimentelor.Nu-i va revrsa furia dect
dup ce Alesandra va fi n siguran.
Ajunse la dormitorul ei,ncerc rapid ua,s vad dac era nchis,apoi izbi cu
umrul n lemnul uii,cu toat fora.Ua iei din balamale,zvorul plesni i
resturile uii fur aruncate n dormitor.
Alesandra ncerc s strige la Colin,s-1 previn,dar cel care-o inea o fcu s
tac,acoperindu-i din nou gura cu mna.
Cel de-al doilea brbat se repezi la Colin,cu cuitul n mn dar acesta fcu o
micare att de rapid nct agresorul lui nu vzu dect prea trziu c pumnalul
i zburase din mn.Colin nu-i ddu drumul la mn.I-o ntoarse la spate i i-o
rsuci n sus,pn cnd osul de la umr i plesni.Brbatul url de durere,dar
Colin nu-i art pic de mil.l arunc cu capul n peretele de lng u.
Frica l fcea puternic ct patru.Era aproape orb de furie vznd c Alesandra
arta att de speriat i nemernicul o inea,iar halatul pe care l purta se
desfcuse ndeajuns ca s-i fi dat seama c nu purta nimic pe dedesubt.
-Ia minile de pe mireasa mea.Aproape urlase pronunnd aceste cuvinte i se
ndrept spre omul care o inea pe Alesandra.nelese c era prins i atept pn
cnd Colin veni foarte aproape de el,apoi o mpinse n fa pe Alesandra
ncercnd s fug din camer.Cu o micare rapid,Colin o mpinse pe Alesandra
pe pat i apoi se ntoarse i-l apuc pe agresor de gt.

Se gndi s-i rup gtul nemernicului,acolo pe loc dar Alesandra l privea i nu


voia s-o sperie i mai mult.
-E o cale mai rapid s ajungi jos,spuse el.Vocea i sunase att de calm i
nelegtoare,aa c Alesandra nu se atept deloc la ceea ce urm.Colin l lu pe
brbat de turul pantalonilor i-l arunc pe fereastr.Fereastra nu era deschis i
bucile de sticl zbur spre perei i podea,iar cteva panouri de lemn care se
nfipser n umerii brbatului czur pe teras.Colin nu prea s fi fcut vreun
efort.
-Drace ! murmur el cnd vzu praful de pe haine apoi oft i se ntoarse spre
ea.Alesandra nici nu tia ce s cread.Cu cteva minute nainte Colin fusese
nfricotor,iar acum se purta ca i cum nu se ntmplase nimic deosebit.
Oare nu-i ddea seama c poate l omorse pe omul acela ? Sau i ddea seama
i pur i simplu nu-i psa?
Alesandra era hotrt s afle.Sri din pat i alerg la fereastr.Colin o prinse
nainte s calce,cu picioarele pe bucile de sticl.O trase napoi spre pat i o inu
cu putere n brae.
-Doamne,Dumnezeule,Colin,i dai seama c i-ai omort ?
Teama sincer din vocea ei l fcu s regrete c fusese martor la lupt.Era prea
tnr i inocent i nu putea nelege c unii oameni meritau s ajung n
iad.Doar tremura n braele lui i el nelese c-i era fric de el.
-Nu,nu l-am omort,i spuse el optind.E rnit i sigur c Raymond 1-a prins.
Colin era mndru de el.Spusese acea minciun fr s rd.Alesandrei nu-i
venea s cread c el i nchipuia c ar crede o asemenea prostie.l simea
tremurnd dup lupta care-1 enervase.Se hotr s-i fac pe plac.
-Dac spui tu,accept ea mai uor i se destinse sprijinindu-se de el.
-Ai uitat s deschizi fereastra,nu-i aa ?
-Da,mini el.Am uitat.Ea se ridic puin s priveasc peste umrul lui.
-Eti sigur c 1-a prins Raymond ?
-Absolut sigur,spuse el,fr s simt amuzamentul din vocea ei.
O strnse mai puternic n brae i se aplec s-o srute pe gur.
-Te-au lovit ? ntreb el,ngrijorat.
-Nu,opti ea la pieptul lui,mulumit c era ngrijorat.Simi o micare cu colul
ochiului i privi din nou pe fereastr.
-Cellalt a nceput s se trasc,l ateapt Caine,rspunse el.El ncerc s-o
srute din nou i n acelai timp ea i ridic gura spre el.Dorin a era prea
puternic pentru a putea rezista.Gura o ntlni pe-a ei,ntr-o mngiere uoar,
dar nu fu de-ajuns.

O srut mai puternic,ncntat c nu trebuia s-i deschid gura cu fora.Limba


lui o atinse pe-a ei i nu-i putu reine un geamt primitiv de plcere. Colin tia
c era timpul s se opreasc.ncerc s dea napoi,dar Alesandra nu dorea s-1
lase.i ncolci braele n jurul gtului lui i-1 prinse din nou pentru a-l sili s-o
srute din nou cu patim.Ea oft i apoi l srut.Colin simea c- i pierde
stpnirea de sine.Gura lui se apleca iar i iar peste a e insistent.
-E totul... pentru numele lui Dumnezeu...las-o pentru dup nunt,Colin.
Vocea lui Caine rupse vraja care-i cuprinse pe Colin i Alesandra.El se trase
ncet napoi.Ei i fu mai greu s-i revin.Colin trebui s-o ajute s-i desprind
minile din jurul gtului lui,i i strnse cordonul halatului.Ea nu fcu nici o
micare,urmrindu-1 cum i aranja halatul,ca s-i ascund gtul.
-Ar trebui s te mbraci,i suger el n oapt,cnd i vzu expresia de
nedumerire de pe fa.Ea nc nu-i revenise i Colin se simi teribil de
mulumit.
-Nu m-ai auzit ? ntreb el cnd vzu c ea nu se clinti.
tia c trebuie s-i vin n fire.Fcu un pas ndeprtndu-se de cauza strii ei de
ameeal.
-Da,ar trebui s m mbrac,ncuviin ea din cap.Dar se contrazise imediat,
cltinnd din cap.
-Nu pot s m mbrac.El...
-A fi ncntat s te ajut,se oferi Jade.Cumnata lui Colin se ncruntase,
ngrijorat.
-N-o s dureze mult,promise ea.Alesandra se ntoarse i se for s zmbeasc.
i vzu pe Caine i Jade la numai civa pai distan.Nu-i auzise intrnd n
camer.Srutul lui Colin o izolase de ntreaga lume i,oare o vzuser cum se
aga de el ? Roi numai gndindu-se la posibilitatea aceasta.
Era att de nucit,nct parc nu mai gndea.Vroia s spun ceva,dar nu-i mai
amintea ce.i trecu degetele prin pr,ntr-un gest distrat i halatul se desfcu
puin din micare.Colin veni imediat lng ea i i-1 trase la loc ca un so posesiv.
Ea ar fi crezut c era un gest de buntate dac el nu s-ar fi ncruntat la ea.
-N-ar trebui s te plimbi aa,n halat.Clugriele nu te-au nvat chiar nimic ?
Nu glumea.Ea i ndeprt mna.
-L-ai prins pe brbatul care se tra pe scri ? l ntreb ea pe Caine.
-Da.
-Bravo,opti ea.Au intrat ca s aduc flori,adug ea dnd din cap.Ar fi trebuit
s-mi dau seama...cnd au adus vaze sus,dar eu...Toi o ateptau s termine
explicaia.Dup vreo dou-trei secunde,neleser c ea nu va mai continua.

-Ce s-a ntmplat cu cellalt ? ntreb Caine.


-Colin 1-a aruncat pe fereastr.
-L-a prins Raymond,spuse Colin,lui Caine i veni s rd,dar l vzu pe fratele
lui ntinzndu-i capul spre Alesandra.ncuviin imediat,dnd din cap.
-E bine c tim asta.
-Ar mai putea fi i alii,ascuni n vreo camer? ntreb Alesandra.
-Nu,i rspunse Colin.
-Valeii ti au verificat peste tot,spuse Caine ca s-o liniteasc.Nu mai sunt alii.
Lui Jade i scp o exclamaie,atrgndu-i atenia soului.El se ntoarse spre ea
i-i vzu lacrimile din ochi.
-Ce s-a ntmplat,iubito ? ntreb el n oapt.Ea i indic un loc pe podea,n faa
ifonierului.Caine se ntoarse,vzu rochia de nunt i scp o njurtur.
Alesandra nu era atent dect la Colin.Tocmai observase c era puin schimbat,
dar nu-i ddea seama de ce.
-Ne cstorim peste zece minute,Alesandra.Dac nu-i vine rochia,o s te
cstoreti aa.Caine,d-mi haina ta.Rochia e rupt.
-Nu cred c ar fi bine s ne cstorim astzi,opti Alesandra.
-Peste zece minute,repet Colin.Vznd cum i ncletase maxilarul,Alesandra
nelese c nu putea face nimic.Totui mai ncerc o dat.
-Nu,anun ea rzvrtit.
-Ba da,spuse el aplecndu-se i privind-o foarte de aproape.Ea oft,apoi accept.
Colin era att de ncntat c n sfrit nu se mai mpotrivea,nct o srut
apsat,apoi o ntoarse i se ndrept spre u.
-I-au stricat rochia de mireas,Colin,anun Jade.Alesandra izbucni n plns.Toi
crezur c era suprat din cauza rochiei,bineneles,dar adevratul motiv al
dezndejdii ei era altul.Abia acum vzuse ce schimbat era Colin.
-i-ai tiat prul.Furia din vocea ei l uimi pe Colin.Se ntoarse,s-i vad
lacrimile iroindu-i pe obraji i simi imediat nevoia s-o mngie.Dar de la
prima ncercare de a se apropia,ea se retrase.Se opri,pentru ca ea s stea pe
loc.N-ar fi vrut din greeal s calce pe cioburile de sticl i nici n-ar fi vrut s-o
sperie.Alesandra trecuse printr-un adevrat comar,la care se aduga obinuita
nervozitate a zilei nunii,pe care majoritatea mireselor o triesc,i toate acestea o
fceau acum s se poarte neraional,gndi el.
Colin tia c n-avea convinge s coboare i s se mrite cu el,pn nu o va
calma.Aa c o ls s vorbeasc despre prul lui n locul adevratei probleme
care o preocupa.
-Da,spuse el pe un ton ct mai linititor.Mi-am tiat prul.Te deranjeaz ?

Ea aprob.
-Oh,da,m deranjeaz,spuse ea cu vocea tremurnd de furie.De fapt chiar m
nfurie.Alesandra nelese dup expresia lui c nu nelegea de ce era att de
suprat.Era clar c nu-i mai amintea ce i spusese cnd l ntrebase de ce
poart prul lung.Libertate.Da,asta-i spusese.i amintea fiecare cuvnt.Prul
lung pn la umeri i amintea c este un brbat liber.
Alesandra i ndrept atenia spre picioarele lui.
-De ce nu pori lanuri,Colin ?
-Ce tot spui ? ntreb Colin,fr a-i putea opri exasperarea.
-E suprat din cauza rochiei,hotr Caine.
-Te rog,nu te amesteca,i ordon Alesandra.Caine fu uimit de acest ordin.
Alesandra se purta acum ca o adevrat prines i l trata pe Caine ca pe unul
dintre supuii ei.El nici nu ndrzni s zmbeasc,temndu-se ca nu cumva
amuzamentul lui s nu o enerveze i mai mult; era i mai furioas i amrt.
-Of,Doamne,uite ce m-ai mpins s fac,i spuse ea lui Colin.i ncruci braele
i l privi un timp,apoi se ntoarse spre fratele lui.
-Te rog s m scuzi c te-am repezit.De obicei nu las s se vad c sunt suprat,
dar omul acesta m face s uit regulile de aur ale maicii staree.N-a fi aa,dac
nu i-ar fi tiat prul.
-Omul acesta ? repet Caine cu un zmbet.
-Ce reguli de aur ? ntreb Jade,curioas.
-Nu eti suprat din cauza rochiei de mireas ?
-Demnitate i decen,i explic Alesandra lui Jade,nainte de a se ntoarce spre
Colin.
-Nu,nu din cauza rochiei.Ea inspir adnc i-i impuse s se calmeze.Colin se
purta ca un prostnac insensibil i renuna la libertate.Ei,n-avea importan.
-Dar sigur c sunt suprat din cauza rochiei.Ducesa se va supra cel mai tare.A
pltit o avere pentru rochia asta.I se va rupe inima cnd va afla c rochia a fost
rupt.
-Deci eti ngrijorat pentru mama? ntreb Colin,hotrt s ajung la fondul
problemei
-Nu asta am spus adineauri ? Colin,cum poi zmbi n o asemenea mprejurare ?
N-am cu ce s m mbrac.
-Sigur.Dar nici nu-1 ls s termine.
-Vei promite c nu-i vei spune mamei tale,ceru Alesandra.S-i dai
cuvntul.Dac afl,o s-i strice plcerea.
-Nu-i voi spune.

Nu mai adug faptul c mama lui va observa oricum c Alesandra nu poart


rochia.Era prea agitat ca s se gndeasc la asta,gndi el i nu-i mai atrase
atenia.Alesandra le ceru i lui Jade i Caine s-i promit acest lucru.
ncuviinarea rapid a tuturor o liniti.Colin cltin din cap,nedumerit de
comportamentul ei ciudat.O prinse de umeri,o trase aproape de el i o srut.
Apoi i ddu drumul i iei din camer.Fratele lui l urm.
-Pare cam nervoas,nu ? i spuse Colin lui Caine.Fratele lui izbucni n rs.
-M ntreb de ce,replic el cu asprime.Alesandra a fost maltratat,aproape rpit
de doi dintre cei mai nemernici pe care i-am vzut vreodat i cu siguran a fost
terorizat.A mai spus,totodat,ntr-o manier foarte aparte c nu vrea s se
mrite cu tine i rochia ei de mireas e rupt n buci.Nu,zu,c nu-mi imaginez
de ce ar putea s fie nervoas.Lui Colin i se ncovoiar umerii.
-A fost o zi grea,murmur el.
-Nu poate dect s se mbunteasc,prezise Caine spernd din toat inima s
aib dreptate.Nici unul dintre frai nu mai scoase nici un cuvnt pn nu ajunser
n hol.n timp ce coborau scrile,i schimbar hainele ntre ei.Se potriveau
aproape perfect,cci lui Colin i se dezvoltase mult umerii n ultimii ani i acum
era aproape la fel de musculos ca i fratele lui.Colin vzu mulimea adunat n
salon,vru s treac dar se opri brusc i se ntoarse spre Caine.
-Greeti.
-Nu o s se mbunteasc ? Colin cltin din cap.
-Ai spus c Alesandra nu vrea s se mrite cu mine. Greeti.Vrea.
Caine zmbi.
-Deci i-ai dat seama c e ndrgostit de tine.Fcuse aceast remarc sub forma
unui enun a unei stri de rapt,dar Colin rspunse de parc ar fi fost o ntrebare.
-Nu,nu m iubete nc,dar m va iubi.Peste cinci ani dup ce voi face avere,i
va da seama c nu a greit.Lui Caine nu-i venea s cread c fratele lui putea fi
att de orb.
-Are deja avere,Colin.Are nevoie...s se cstoreasc,i sfri Colin propoziia.
-Ce fac aici toi oamenii aceia ? schimbase desigur subiectul n mod
deliberat,Colin nu voia s se angajeze ntr-o discuie aprins despre motivele
Alesandrei i nici nu inea n mod deosebit s se gndeasc la motivele sale
pentru care se cstorea cu ea.Ceremonia avu loc o or mai trziu.Colin sttea
alturi de fratele lui,n faa preotului.Ateptarea miresei l chinuia.Era o
adevrat lupt ca s-i pstreze calmul i chiar simea o agitaie care l
ngrozea,pentru c se considera un om care i stpnea firea ntotdeauna.Nimic
nu-1 putea scoate din ale lui,i spunea el.Dar,la naiba,recunoscu el,chiar c era

nelinitit,i sentimentul acesta i era strin,nct nici nu tia cum s lupte


mpotriva lui.O acuza pe Alesandra pentru lipsa lui de stpnire.Pn ce apruse
ea n viaa lui,numai gndul la cstorie l fcea s pleasc.
Acum,totui,nelinitea lui avea o cauz real.Dorea ca totul s se sfreasc,
nainte de a mai fii ceva.O mai putea pierde,nc.
-Pentru Dumnezeu,Colin.E o nunt,nu o nmormntare.Nu mai sta aa ncruntat.
Colin nu avea chef s-i fac pe plac fratelui su.Era speriat de nenorocirile care
s-ar mai fi putut ntmpla.Ducele de Williamshire o conduse pe Alesandra n
salon.l inea de bra pe duce,dar Colin nu avea ochi dect pentru ea.Pe msur
ce se apropia de el,Colin se linitea tot mai mult.Un sentiment de mulumire i
alung ngrijorarea i cnd ea ajunse lng el,nu mai era deloc ncruntat.
Ea mai tremura de emoie.Purta o rochie de satin,cu o croial simpl,dar
elegant.Decolteul nu era adnc,dar era provocator.Nu purta nici o bijuterie,
nu inea flori n mn i prul nu-i era strns.Buclele ce-i cdeau pe umeri erau
singura podoab de care avea nevoie.
Doamne,ct de mult i plcea!Zmbi cnd vzu ct e de sfioas.Nu ndrznea
s-1 priveasc i i inea capul plecat.Nu-i ridic privirea nici cnd tutorele ei o
srut pe obraz.i nu voia s-i dea drumul.Ducele trebui s-i dea mna de pe
braul lui i s i-o aeze pe braul lui Colin.
Mulimea,format din prieteni i membri ai familiei i nconjur.Alesandrei i
veni s fug.Se simea prins n capcan,era copleit i ngrozit de gndul c
fceau o greeal cstorindu-se.ncepu s tremure din ce n ce mai tare i
aproape c nu se mai putea stpni.Nu mai putea respira normal.Colin o lu
atunci de bra i o strnse cu fermitate.Ciudat,dar atingerea lui i mai opri
tremuratul.Fetia de patru ani a lui Caine o ajut s-i alunge frica.Micua nu
vedea ce se ntmpl i se strecur prin lume ca s ajung lng Alesandra.Nu
lu n seam semnul fcut de mama ei i-i ridic mnua ca s-o ia de mn pe
Alesandra.Preotul tocmai i deschisese cartea de rugciuni i privind n jos,o
vzu pe feti.Tui,ca s-i ascund zmbetul.Alesandra nu era ns la fel de
stpnit.Arunc o privire spre fetia neastmprat,cu prul negru i izbucni n
rs.Era clar c Olivia se distra de minune.Arta ngrozitor.Partea de jos a fustiei
era plin de noroi i faptul c i petrecuse o parte din timp alergnd pe afar
avea o pat mare roie,de punch-cel pe care se pregtise s-1 serveasc dup
slujb-trecuse i prin buctrie.Earfa i atrna pe old dar ceea ce o fcu pe
Alesandra s izbucneasc n rs fu funda mare,roz,ce-i prindea prul i czuse pe
ochiul drept i,n timp ce-i zmbea Alesandrei ncerca s-l mping pamponul
napoi pe cretet.Probabil c Jade avea palpitaii privind-o pe Olivia.Se aplec i

ncerc s o prind pe fiica sa prin spatele lui Colin i al Alesandrei.Dar ea se


feri i chicoti ncntat.
Alesandra lu msuri.Nu-i putea cura petele de pe fust,dar i putea corecta
nfiarea.i aranja earfa i fundia pe cap.Olivia suport cu greu cele cteva
momente ct i lua Alesandrei s fac ajustrile necesare,dar acum o lu din nou
de mn.i ndrept spatele i se ntoarse spre preot.Nu ndrznise nc s-1
priveasc pe Colin,dar ntinse uor braul i-i atinse degetele.El nelese i o lu
de mn.Acum era stpn pe sine.Nu-i tremur vocea cnd rspunse la
ntrebrile preotului.Observ c de ndat ce deveni soia lui,Colin se liniti
vizibil.Privi n sus,i l vzu zmbind.Sclipirea din ochii lui i fcu inima s bat
mai repede.n cele din urm,totul luase sfrit.Colin i ntoarse ncet fa a i se
aplec s-o srute.Toi aplaudar i Colin i mai ddu o srutare,fiind imediat
asaltat de musafiri ca s-i felicite.O inea pe Alesandra cu el.Nu voia s-o scape
din mini.O prinse de mijloc i o strnse lng el.
Alesandra nu reinu prea multe din petrecerea care urm.Mergea ca prin cea.Se
bu n sntatea lor n timpul mesei i dup aceea,dar nu putu reine nimic din ce
se spunea.Era nconjurat de familie,i faptul c o acceptaser imediat era cel
mai plcut i copleitor sentiment de fericire.n acelai timp sir Richards insist
s vorbeasc cu Colin i fratele lui l tot amna.Directorul nu se ls ns
ntr-un final accept,dar numai dup ce Alesandra rmase lng valeii ei.Caine
i Colin l urmar pe sir Richards.Vorbir,i n mai puin de cincisprezece minute
erau napoi.
i gsi mireasa n salon,ncercnd s asculte trei discuii o dat.Marian Rose i
cerea voie s mearg undeva,cineva o ntreba cnd o va vedea din nou,iar
tatl lui Colin povestea oricui asculta o ntmplare amuzant din copilria fiilor
si.Alesandra era complet ameit.Colin hotr c era timpul s o duc acas.Ea
nu obiect,ba chiar pru uurat.Le luar douzeci de minute s mulumeasc i
s-i ia la revedere i,n sfrit,cnd Colin i pierdu rbdarea,se vzur n
trsur,n drum spre casa lui.Tcerea din trsur contrasta puternic cu nebunia
de la care plecaser.Colin i ntinse picioarele,nchise ochii i zmbi satisfcut.
Se gndea la noaptea nunii.Alesandra sttea n faa lui.inuta i era rigid i
minile i erau mpreunate strns,n poal.i ea se gndea la noaptea nunii.
Colin deschise ochii i o vzu ncruntat.Observ c-i frngea minile.
-S-a ntmplat ceva ? ntreb el,bnuind despre ce era vorba.
-Ast sear...
-Da?
-O s insiti s mprim patul ?

-Da.Umerii i se lsar,sngele i nghe n vine i,fir-ar s fie,prea disperat.


Lui i veni s rd.Se stpni la timp i se simi ca un nemernic,pentru c se
distra pe seama disperrii ei.Era pur,evident speriat de necunoscut i era de
datoria-lui s-o ajute s-i nving teama,nu s i-o sporeasc.Se aplec n fa i i
lu minile ntr-ale lui.
-Totul o s fie bine,i spuse el optind rguit.
-Deci nu te intereseaz s renegociem ?
-Ce s renegociem ?
-Profiturile tale.El cltin din cap.Ea i trase minile dintr-ale lui.
-Alesandra,totul va fi bine,i spuse el din nou.
-Mi-ai mai spus,rspunse ea cu glas stins,Dar n-am nici o garanie c ai
dreptate.N-ai cumva vreo carte care trateaz acest subiect,ceva ce s pot citi
nainte de a m culca?
El se ls pe spate,i sprijini piciorul de bancheta din fa i o privi fix-spre
lauda lui,nu zmbi.
-Ce fel de carte ?
-M gndeam c ai poate un manual...sau ceva n genul sta,explic ea.
ncerca s nu-i mai frng minile pentru ca el s nu-i dea seama ct era de
nervoas.
-Ceva,acolo,care s-mi explice ce urmeaz s se ntmple,adug ea ridicnd din
umeri,intenionat.Sunt puin curioas,tii.nelese c era complet ngrozit.
nclin din cap pentru a-i da impresia c i crezuse minciuna,apoi ntreb cu un
ton obinuit:
-N-ai spus c maica stare i-a spus tot ce ai nevoie s tii?
Mult timp ea nu-i rspunse nimic.Colin atept rbdtor.Alesandra se ntoarse i
privi pe fereastr.Afar n ntuneric,dar luna strlucea destul de puternic ca s
poat recunoate pe ce strad mergeau i s-i dea seama c aproape ajunseser
acas.Doar n-o s intre n panic,i spuse ea.Era o femeie n toat firea i era
ridicol s fie aa tulburat.
-Alesandra,rspunde-mi,ceru Colin.Ea ncerc s-i ascund stinghereala i s
par indiferent cnd vorbi n sfrit:
-Maica stare a vorbit cu mine,ntr-adevr,dar acum mi dau seama c nu mi-a
dat suficiente informaii.
-Ce i-a spus,mai exact? Nu dorea s continue discuia pe aceast tem i i prea
ru c deschisese subiectul.
-Una,alta...opti ea ridicnd din umeri.Dar Colin nu o ls.
-Ce nseamn una,alta ?

Trsura se opri n faa casei.Ea ntinse mna spre mnerul uii.Colin i-o prinse.
-Nu mi-ai rspuns nc,i aminti el i-i privea fix mna care o acoperea pe-a
ei.Era cel puin de dou ori mai mare dect a ei i Doamne,Dumnezeule,cum de
nu se gndise pn acum,ct era el de mare fa de ea Nu se gndise c va
mpri patul cu el,i spuse ea.Cel puin nu ani la rnd,pn cnd ea se va
obinui cu ideea,..i ct de naiv i ignorant fusese !Alesandra se simi
dintr-o dat proast.ntr-adevr,ar fi trebuit totui s insiste s devin clugri.
-Maica stare a spus c nu sunt potrivit pentru sfnta via de la mnstire.
Era un gnd spus cu voce tare,care fu urmat de un oftat.
-Nu sunt destul de smerit.Aa mi-a spus.ncerca s schimbe subiectul
Dar,bineneles,Colin tia ce vrea ea.
-i ce i-a spus despre patul conjugal ? Cnd rspunse n sfrit,i privea din nou
mna.
-A spus c trupul unei femei este ca un templu.Uite,c i-am spus.Acum mi dai
drumul ? Vreau s cobor.
-Nu nc.Blndeea din vocea lui i mai reduse stnjeneala.
-O s m faci s-i spun tot,nu ? El zmbi cnd o vzu att de tulburat.
-Da,recunoscu el.O s te fac s-mi spui tot
-Colin,poate nu i-ai dat seama,dar subiectul sta m stingherete.
-Am observat.Alesandra percepu nota de amuzament din vocea lui,dar refuz
s-1 priveasc,pentru c tia c,dac l va vedea zmbind,probabil c va ncepe
s ipe.
-Tu nu eti stnjenit ? ntreb ea.
-Nu.ncerc din nou s-i retrag mna,dar el o inu strns.Doamne,ce
ncpnat era! Era sigur c n-o s-i dea drumul s coboare din trsur nainte
s-i fi explicat tot.
-Brbaii vor dori s se nchine acolo,izbucni ea.
-Unde ? ntreb el,evident nedumerit.
-La templu,spuse ea aproape ipnd.El nu rse.i ddu drumul la mn i se ls
pe speteaza banchetei.Piciorul lui i bloca ieirea,n caz c mai dorea s coboare.
-neleg,replic el.i pstr un ton ct mai neutru posibil,spernd c atitudinea
lui indiferent i va uura suprarea.Obrajii ei roir de furie.Acum arta de
parc fusese ars de soare.Colin gsi inocena ei incredibil de plcut.
-i ce altceva i-a mai spus ? ntreb el.
-C nu trebuie s-i las.
-S se nchine?
-Nu trebuie s las pe nimeni s m ating nainte de a m cstori,spuse ea dnd

din cap.Maica stare m-a asigurat c dup aceea,se poate,pentru c rezultatul


unirii este vrednic de urmai nobil.i ridic privirea s-i vad reacia,i observ
expresia de nencredere de pe fa i se gndi c nu nelesese prea bine.
-Un copil este rezultatul vrednic de laud.
-Asta am neles i eu.Alesandra se sprijini de rezemtoare i-i concentr atenia
asupra faldurilor rochiei.Dup un lung minut de tcere,Colin vorbi din nou :
-A lsat deoparte cteva detalii,nu crezi ?
-Ba da,opti Alesandra.Se simea uurat c,n sfrit.Colin nelesese lipsa ei de
cunotine.
-Dac ar exista o carte sau un manual,a putea citi..
-N-am nimic despre subiectul sta n biblioteca mea,i spuse el.Nici nu tiu dac
s-a publicat aa ceva.
-Dar sigur c...
-A,da,sunt unele cri,dar n-am de gnd s-i ngdui vreodat s le citeti,spuse
el dnd din cap.Nici nu se vnd,se dau pe sub mn.Colin ntinse mna s
deschid ua,nedezlipindu-i privirea de pe faa miresei sale,care roise.
-Ce sugerezi s fac ? ntreb ea privind n jos.El o prinse de brbie i o for
s-i ridice privirea.Ochii ei albatri erau umbrii de ngrijorare.
-Sugerez s te ncrezi n mine.Sunase mai mult ca un ordin dect ca o
sugestie.Ea se hotr s se ncread,totui,n el,pentru simplul motiv c nu avea
alternativ.Ddu din cap.
-Bine,atunci.O s m ncred n tine.Acceptarea ei rapid i fcu plcere.Colin
nelegea de ce dorea ea s tie dinainte exact ce avea s urmeze.Era o
posibilitate a Alesandrei de a deine controlul.Cu ct tia mai mult,cu att i-ar fi
fost mai puin fric.Obiceiul era ca tinerele s obin informaiile acestea de la
mamele lor,desigur.Cel puin aa credea Colin.Presupunea c mama lui vorbise
cu Catherine despre cstorie,dar mama Alesandrei murise nainte ca fiica ei s
aib vrsta necesar pentru asemenea cunotine.
Aa c una dintre clugrie ncercase s preia aceast sarcin.
-Ci ani are maica superioar ? ntreb el.
-Arat cam de optzeci,dar cred c e mai tnr,replic Alesandra.N-am ndrznit
niciodat s-o ntreb.De ce ntrebi ?
-Aa...Alesandra,o s-i explic tot ce trebuie s tii spuse el,revenind la subiectul
de baz.Blndeea din vocea lui avu efectul unei mngieri pe obraz.
-O s-mi explici ?
-Da,promise el distrat.
ncerc s i-o imagineze pe btrna clugria explicndu-i Alesandrei despre

via,folosind cuvinte descriptiv precum templu i nchinare.i-ar fi dorit s


fi fost atent ca s asculte discuia.Alesandra vzu sclipirea din ochii lui Colin i
imediat crezu c naivitatea ei l amuza.
-mi pare ru c m port aa...fr experien.
-Chiar n-ai experien,i reaminti el,blnd.
-Da,i mi pare ru.Colin rse.
-Mie nu.
-Chiar o s-mi rspunzi la toate ntrebrile ? ntreb nc nesigur c el o
credea.N-o s omii nimic ? Nu-mi plac surprizele.
-N-o s omit nimic.Ea oft i ncet s mai frmnte n mini materialul
rochiei.Promisiunea lui Colin a ajutase s-i nving frica.Nici nu-i mai psa
dac el i considera amuzant stnjeneala.Va afla de toate informaiile necesare
i asta era tot ceea ce conta.Uurarea o umplu de gratitudine.
-Pi,atunci totul va fi minunat,anun ea.N-ar trebui s coborm din trsur ?
Colin aprob.Sri primul din trsur,apoi se ntoarse s-o ajute pe Alesandra.
Raymond i tefan erau ngrijorai pentru Alesandra.De-abia ateptau s-o vad
nchis sub cheie.Flannaghan se nvrtea prin faa uii,ateptnd s-i salute
stpna.O ajut s-i scoat pelerina,i o aranj pe bra i apoi o felicit clduros.
-Dac dorii s urcai acum,v pregtesc baia,i suger el.
Gndul unei bi fierbini,tihnite,dup toat agitaia zilei,o ncnt.Ar fi fost a
doua n ziua aceea,dar maica stare i spusese c a fi curat era echivalentul
sfineniei,aa c nu se gndi c ar fi decadent.
-Colin i cu mine vom sta de vorb n birou,i spuse ea lui Flannaghan.Voi face
baie dup aceea.
-Mai bine f baie nti i suger Colin.Trebuie s m uit la nite acte.
-Minea,bineneles.Colin nu avea nici cea mai mic intenie s lucreze n
noaptea nunii,dar se gndi c o baie ar ajuta-o pe Alesandra s se relaxeze,
pentru c se vedea c avea nevoie de aa ceva.Fusese o zi mult prea agitat
pentru ea i,dei prea mai puin ngrijorat i mai stpn pe ea,Colin tia c
starea ei era nc foarte fragil.
-Cum doreti,accept Alesandra i se ntoarse s-1 urmeze pe majordom.Colin
venea imediat n spatele ei.
-A fost o nunt frumoas ? ntreb Flannaghan.
-O,da,rspunse Alesandra.Nu-i aa,Colin ?
-Era ct pe-aci s fii rpit,i aminti el.
-Da,dar n afar de asta,totul a fost minunat,nu-i aa?
-i nspimnttor.

-Da,dar...
-i-au distrus rochia de mireas.Alesandra se opri pe ultima treapt de sus i se
roti spre el.Nu-i plcea c i se aminteau toate acestea.
-Orice mireas vrea s cread c nunta ei a fost perfect,i spuse ea.
-Atunci,a fost perfect,i rspunse el fcndu-i cu ochiul.Ea zmbi mulumit.
Flannaghan atept pn cnd rmase singur cu Alesandra n dormitorul ei ca s
afle toate detaliile.Raymond i aduse mai multe glei cu ap fierbinte pentru
baie.El i majordomul i despachetase bagajele i pregtise o cma de noapte
alb i un halat,pe care le puse pe pat.Alesandra nu se grbi s ias din baie.Apa
fierbinte o relax i o ajut s uite toate grijile.i spl prul cu un spun cu
miros de trandafiri i apoi se aez n faa cminului s i-1 usuce.Nu se
grbea,pentru c tia c soul ei lucra i probabil nu-i ddea seama de trecerea
timpului.De-abia dup mai mult de o or,se hotr s-i ntrerup lucrul.Prul i
era uscat,dar dup ce-i puse halatul,petrecu zece minute pieptnndu-se.Csca
des; baia fierbinte i apoi cldura focului o moleiser,dar nu voia s adoarm
nainte de a auzi explicaia lui Colin.
Travers holul spre birou,btu la u i intr.Colin nu era la birou.Alesandra
nu-i putea da seamn dac se retrsese la el n dormitor sau coborse n
salon.Hotr s-l atepte,gndindu-se c el ar dori s stea de vorb acolo,aa c
se apropie de birou i lu o foaie de hrtie.Tocmai lua un toc i o climar,cnd
el apru n u.Alesandrei i se tie respiraia.Colin fcuse i el baie.Prul i era
nc umed.Nu era mbrcat;purta doar o pereche de pantaloni negri,ai cror
nasturi nu erau ncheiai.Avea un trup foarte puternic,iar muchii ce se conturau
pe pielea bronzat i aminteau de o panter.Fiecare micare i punea n eviden
musculatura perfect.Pieptul i era acoperit cu pr crlionat,de un negru
mat,rrit spre alocuri.Alesandra nu ndrzni s priveasc mai jos.Colin se sprijini
de tocul uii,i ncruci braele pe piept i i zmbi.O uoar roea mbujora
obrajii Alesandrei.mpturea foaia de hrtie pe care o inea n mini i ncerca
din rsputeri s se poarte degajat;Colin nelese c nu trebuia s-o bruscheze,dac
nu voia s-o sperie.Era o treab dificil pentru el.Nu mai fcuse dragoste cu o
fecioar dar i simpla apariie a Alesandrei,n halatul ei alb,trimitea deja fiori n
tot corpul.Era excitat doar privind-o.i concentr privirea asupra gurii ei,
gndindu-se la ce senzaie i-ar da buzele ei dulci i senzuale.
-Colin,la ce te gndeti ? Se gndi c n-ar fi o idee bun s-i spun adevrul.M
gndeam ce vrei s faci cu foaia aia de hrtie.Alesandra se simea att de
ncurcat,nct trebui s-i aplece privirea spre mini pentru a nelege ce voia el
s spun.

-Notie,rspunse ea brusc,cu o nclinare a capului.


-Notie?se mir el.
-M-am gndit s-mi iau notie,n timp ce-mi explici,este ceva important.Ai ceva
mptriv,Colin ? Seriozitatea din vocea ei i domoli amuzamentul.
-Ct eti de organizat! spuse el.
-Mulumesc pentru apreciere,zmbi ea.Tata a fost cel care m-a nvat ct de
important este s fii organizat.Maica stare s-a ocupat de educaia mea.Dac ar
fi putut s-i stpneasc emoia!
-i ci ani aveai cnd a murit tatl tu ? Unsprezece.
-Ce i mai aminteti?
-mi amintesc tot ce m-a nvat.Aa i artam preuirea mea i m-am simit
minunat n timpul pe care l-am petrecut mpreun.i fcea plcere s-mi
vorbeasc despre afacerile lui,iar mie mi fcea plcere s-l ascult.M bucuram
c eram inclus n lumea lui.
Foaia de hrtie se transformase ntr-un ghemotoc n minile ei i Colin se ndoia
c ea i ddea seama de asta.
-N-o s scriu dect cuvintele cheie,promise ea.
-N-ai nevoie s-i notezi nimic,o asigur el cltinnd din cap.O s reii tot ce o
s-i spun.Colin era mndru de el.Simea nevoia s rd dar reui s se
stpneasc.
-Bine,atunci,spuse ea.Se ntoarse spre birou i puse la loc foaia de hrtie i abia
atunci i ddu seama c o mototolise.Arunc hrtia n coul de gunoi i se
ntoarse spre el.Cldura din privirea lui i ddu fiori de plcere,i zmbetul din
colul gurii lui i fcu inima s bat puternic.Respir adnc i-i ordon s se
calmeze.
Doamne,ce frumos era i fr s-i dea seama,i spuse gndul cu voce tare.
Colin rse,dar amuzamentul lui nu o supr i se trezi zmbind i ea.
-Pentru un balaur,l tachin ea.Privirea lui insistent o emoiona i simi un gol
n stomac.Simea nevoia s fac ceva cu minile i i le strnse mpreun.
-O s stm de vorb,acum ?
-Toate la timpul lor,anun el.Tocmai mi-am dat seama c nu te-am srutat aa
cum trebuia,la nunt.
-Nu? El cltin din cap i apoi i fcu semn cu degetul s se apropie.Ea travers,
ncet,camera i se opri n faa lui.
-O s m srui acum ? ntreb ea n oapt.
-Da,spuse el trgnat.Se desprinse din cadrul uii i se apropie de ea,o fcu s
se simt foarte mrunt pe lng el.Instinctiv,Alesandra fcu un pas napoi.

Dar se opri pe dat.Doar nu fugea de Colin,gndi ea,i,la urma urmei,chiar dorea


s fie srutat-de Colin.Aa c fcu un pas nainte.
-mi place cum m srui,opti ea.
-tiu,rspunse el zmbind arogant,tia c era emoionat; nu avea nici cea mai
mic ndoial n privina asta i i plcea stnjeneala ei.
-De unde tii ? ntreb ea,gndindu-se s-i spun ceva indiferent,dup ce-i va
auzi rspunsul.
-Felul n care rspunzi la srutul meu mi arat c i face plcere s te ating.
Alesandra nu gsi nimic inteligent de replicat i de fapt nici nu se prea mai putea
concentra-bineneles din cauza lui Colin.Cldura din privirea lui o emoiona
prea mult.i simi minile atingndu-i mijlocul; privi n jos i l vzu
desfcndu-i cordonul.ncerc s-1 opreasc,dar pn s-i prind minile,el i
scosese deja halatul.
-De ce ai fcut asta ?
-Eti foarte cald.
-Ah !Halatul czu pe covor.Cmaa de noapte era ndeajuns de transparent
pentru ca el s ghiceasc formele dulci ale corpului ei.Stnjenit,ncerc s se
adposteasc de privirea lui.Colin o trase spre el i o strnse puternic n brae.
-Strnge-m n brae,Alesandra.i ncolci braele n jurul gtului lui i el se
aplec spre ea i-i muc uor buzele.Limba lui urm conturul buzei de sus iar
ea se prinse mai puternic de el,ridicndu-se pe vrfuri,pentru a-1 sruta mai
puternic.Snii strivii de pieptul lui n strnsoarea mbririi i provocar o
senzaie ciudat fcnd-o s suspine.Nu era o senzaie neplcut;snii i simea
foarte tari i i se pru ciudat,dar ncnttor.Se trase din nou lng el ca s-i simt
din nou atingerea,dar o fcu uor pentru ca el s nu-i dea seama c o face
intenionat.Nu dorea s o cread prea ndrznea.Dar era ndrznea,cci
cldura arztoare a trupului lui era asupra ei ca un afrodisiac i i se prea c nu
este destul de aproape de el.Amintirile acelea,foarte uoare,o nnebuneau i voia
mai mult chinul acela.Grbit,i prinse prul n mini,spunndu-i fr cuvinte,c
atepta mai mult.n sfrit,gura lui o acoperi pe a ei,ntr-o srutare blnd,ca o
mngiere i i simi limba atingnd-o pe a ei ncet,fr nici o grab,fr s o
foreze ctui de puin.Colin aprinse n ea focul pasiunii.
Geamtul ei uor i ddu de tire c se simea foarte bine.Se trase puin napoi,i
vzu dorina arztoare din ochi i tiind-o oglindit n ochii lui,gemu i el.
-Att de dulce,opti el aproape atingndu-i gura.Primete-m,porunci el,rguit.
Nu avu rbdare ca ea s se supun i-i aps brbia s-o fac s-i deschid gura.
Limba lui ptrunse nuntru,se retrase pentru a ptrunde din nou.Ea l accept,

docil i rspunsul ei inocent l fcu s uite c nu trebuie s se grbeasc.i era


foame de ea i nu se mai putea gndi.Gura lui se apleca din ce n ce mai puternic
i mai repede asupra gurii ei i jocul acesta amoros-ndrzne din partea lui,timid
din partea ei-i fcu pe amndoi s se cutremure de dorin.Alesandra era prea
copleit de focul dorinei pe care Colin l aprinsese n ea,pentru a-i mai fi team
de ce avea s urmeze.Nu mai putea gndi;rspundea,o strngea lng el.
Incontient att de ceea ce fcea ca i cum ceea ce fcea el i trecea nencetat
degetele prin prul lui.Colin simi c i pierde orice urm de control cnd ncepu
s suspine i trupul ei i atinse penisul n erecie.Srutul lui era carnal,lacom.
Pasiunea se transform n instinct primar; foamea lui o strni pe-a ei.
Srutul prea nesfrit i totui prea scurt.Colin o trase napoi i i vzu gura
nroit i umed de srutrile lui.i simea nc aroma,dar nu-i era de ajuns.
Alesandra se prbui la pieptul lui i-i ascunse faa sub brbia lui,respirnd
sacadat.Colin o lu n brae i o duse n dormitorul lui.O a ez pe pat i se aez
lng ea,privind-o.Privirea lui,ncrcat de dorin,o nclzi i o fcu s tremure
n acelai timp.Era ameit de srutrile lui,dar i reveni cnd vzu c-i scoate
pantalonii,nchise ochii i ncerc s se ridice.Dar Colin i-o lu nainte,i scoase
repede pantaloni i veni n pat,lng ea,nainte ca ea s se ridice.
O prinse de cmaa de noapte al crei material se rupse i o trase din nou lng
el.ntr-o clip cmaa de noapte era complet ndeprtat i Colin o acoperea cu
tot trupul.Alesandra deveni rigid i ncordat.Colin i desfcu picioarele cu
genunchiul,apoi puse stpnire pe ea,aa cum i imaginase n visele lui,nc din
prima clip cnd o iubise.Membrul su n erecie presa crlionii mtsoi dintre
picioarele ei i senzaia era att de plcut,nct Colin gemu ncet
Realitatea era chiar mai ncnttoare dect fantezia,cci ncercase s-i
imagineze ct de neted i catifelat era i ct de plcut va fi atingerea ei; snii
ei erau mai presus dect i-i imaginase el i nu fusese n stare s-i imagineze
mimica plcerii de a o simi tremurnd n braele lui.
Niciodat nu se simise att de fermecat.
-Colin,n-ar trebui s discutm,acum ?
Se sprijini n cot i o privi.Ochii ei oglindeau ngrijorarea,ai lui,victoria.
-Categoric,rspunse el,prinzndu-i faa n mini pentru a o ine nemicat i o
srut ptima,ndelung.Ea ncepu s tremure,plin de dorin.Nu se putu ab ine
s nu-i pun braele n jurul lui,s-i simt cldura ct mai aproape de ea.i atinse
picioarele cu tlpile,i dintr-o dat nu-i mai era de-ajuns s-1 in doar n
brae,simea nevoia s-1 ating,s-1 mngie.Minile ei urcar ntr-o mi care
uoar pe spatele lui i apoi alunecar ntr-o parte pe brae.Mi carea ei era

uoar ca un zbor de fluture i,totui,era cea mai erotic mngiere pe care Colin
o simise vreodat.i concentr atenia asupra gtului ei,i ea i ntoarse ncet
capul pentru a-1 lsa s o srute.Dinii lui i mucar ncet lobul urechii,fcnd-o
s se cutremure de cascada de senzaii ce i strbteau trupul.
Alesandra ncepu s se mite,cernd,tcut,mai mult.El i schimb poziia i
ncepu s o srute pe gt,cobornd ncet ctre adncitura dintre sni.Pielea ei
mirosea a trandafiri i a femeie.Era o combinaie ameitoare;Colin i simea
parfumul dulce i apoi o atinse cu limba,dorind s-o i guste.i lua prea multe
liberti cu trupul ei,dar Alesandra gndi c ar muri dac s-ar opri.Minile lui i
cuprinser i imediat dori i mai mult.Nu nelegea sentimentul de frustrare ce
cretea n ea.Simea ceva rupndu-se n ea,cnd Colin i atinse sfrcurile snilor
cu limba i ea ip de surpriz i plcere.Era prea mult,nu mai putea suporta,i
senzaia era extraordinar.Minile i czur n lturi,i strnse pumnii,
agndu-se de cearaf,ncercnd s se rein de furtuna de senzaii ce se
dezlnuise n ea.
-Colin ! strig ea suspinnd i agndu-se crispat de el.
Dar el se ocupa insistent de sfrcul ei,nnebunind-o.i simea minile alergndu-i
pe tot trupul i,respiraia grbit,ncepu s geam.Apoi gura lui o prinse din nou
pe-a ei,mna i alunec printre crlionii mtsoi ce-i adpostea virginitatea.
ncerc s-l opreasc,dar nu reui.Degetele i ptrunser ncet prin deschiztura
ngust i umed,apoi se retraser.Cu vrful degetului mare i atinse exact locul
care tia c o va aa cel mai mult.Degetele lui continuar s-o dezmierde i s-o
excite cnd ea nu mai dori dect s-i gseasc mplinirea.Colin nu mai
cunoscuse nici o femeie care s-i rspund cu atta sinceritate i faptul acesta l
mpiedic s se controleze
-Iubito,eti prea ncordat,opti el rguit.Dar ea nu-i mai putea urmri
cuvintele.
-M doare.Te rog...Nu nelegea ce vrea de la el,dar nelegea c va muri dac el
nu va face ceva care s-i uureze acel dulce chin.
Colin spera din tot sufletul c ea era pregtit pentru a-l primi,i lu braele i i le
puse n jurul gtului,i ndeprt i mai mult coapsele i apoi minile lui o
prinser de sub olduri,ca s-o in ct mai lipit de el.O presa ncet,oprindu-se
cnd ntlni bariera virginitii i el ncerc s-o depeasc,mpingnd uor.Nu
reui.Avea dinii strni i respira foarte greu,de parc alerga.
Plcerea era att de intens nct aproape nu mai putea rezista pasiunii.tia c o
doare.Alesandra ip i vru s se ndeprteze.
-Iubito,va fi bine,ncerc el s-o liniteasc.

Durerea nu ine mult.ine-m strns.Oh,iubito,nu te mica aa...tu nu


ncercnd s n-o foreze,nu fcea dect s-i prelungeasc ...i el simea c
nnebunete.Fruntea i era acoperit cu broboane de transpiraie i tia c i va
iei din mini dac nu se va ngropa n ea.
i schimb puin poziia,i ridic oldurile i apoi cu o zvcnire puternic,o
ptrunse adnc.Ea ip:acum durerea fu att de intens ca i plcerea.ncerc din
nou s-1 ndeprteze.Dar apsarea lui nu o lsa s fac nici o micare.Intrarea lui
era acum complet i se potriveau extraordinar de bine.Colin rezist nevoii
puternice de a se trage puin,pentru a o putea ptrunde din nou,cci dorea s-i
dea timp s se obinuiasc.Unghiile ei i lsar dre roii pe spate i nelese c
dorea s-1 fac s-i dea drumul,nu s o srute din nou,dar ea i ntoarse faa.Aa
c o srut pe gt,apoi pe obraz,strduindu-se din rsputeri s-i pstreze
controlul pn ce reuea s reaprind n ea dorina.Faa ei era inundat n lacrimi
i suspina ncet.
-Nu plnge,iubito.mi pare ru.Doamne,trebuia s mai stau,dar n cteva minute
totul va fi bine.Eti att de strmt.Strnge-m n brae,iubito.Strnge-m n
brae.Glasul lui o liniti mai mult dect cuvintele pe care i le spusese.Durere i
plcere; era nedumerit de senzaii att de opuse,nct nu tia ce s fac.Ar fi
vrut s se opreasc,dar ar fi vrut s rmn aa.Nu tia ce se ntmpla.Trupul ei
cerea s fie eliberat; dar de ce? Nu tia,Brusc simi nevoia s se mite; corpul i
cerea asta.
-Vreau s m mic,opti ea aproape imperceptibil.Colin se sprijini n coate i o
privi.Ochii ei strluceau,lcrimai,dar mai important era c ncetase s plng,
-Nu vreau s m mic.Vreau s m retrag i apoi s intru din nou.Vocea lui era
aspr de emoie.Instinctiv,Alesandra l strnse n brae.Se hotr s ncerce din
nou,ca s se lmureasc acum c va fi mai puin dureros.Cu cteva clipe nainte
avusese impresia c va muri de durere,dar acum senzaia nu mai era la fel de
intens i cnd ncepu s se mite n braele lui,nu mai simi nici un pic de
durere.Plcerea pe care o simi o surprinse.
-ncepe s fie...plcut.Era permisiunea de care avea nevoie.Stpnirea lui
ced.Gura lui o acoperi pe-a ei ntr-un srut lacom.Se retrase ncet i apoi o
ptrunse adnc.Ritualul mperecherii l consum total,iar cnd ea se strnse
lng el i-i ridic bazinul pentru a-1 primi,Colin i ngrop faa n adncitura
dintre umrul i gtul ei,gemnd puternic.Presiunea cretea n el i era minunat.
Nu mai cunoscuse niciodat aa ceva pn atunci,Alesandra era un foc mistuitor
n braele lui,iar rspunsul ei slbatic,deschis,l rscolea.Alesandra nu ascundea
nimic din ceea ce simea i aceast sinceritate l fora i pe el s fac la fel.Patul

scria,la fiecare micare a lui.Colin nu se mai gndea dect la senza ia


amndurora de mplinire.Alesandrei i trebui mult s revin la realitate,se lipi
de soul ei i se ls purtat de valul plcut al cedrii.i spunea c atta timp ct
l va ine pe Colin n brae,era n siguran.Nu va trebui s se strduiasc s-i
piard controlul.El va avea grij de ea.Alesandra nchise ochii i se ls invadat
de ncnttoarea minune a nopii lor.Nu se mai simise niciodat att de
liber,att de mplinit.Deznodmntul veni repede.Ea fu prima care simi
culmea plcerii i cnd,instinctiv,l strnse puternic n brae lipindu-se de el,el
ajunse la orgasm.Colin tria,ns,un sentiment opus.Era zguduit de ceea ce i se
ntmplase,pentru c niciodat pn atunci nu-i pierduse orice urm de
control.Niciodat.Coapsele ei mtsoase i alungaser toate gndurile.Era
inocent,el experimentat,i totui ea reuea s-l lase fr nici un fel de
aprare.Nu se putuse abine nici la sfrit,cnd amndoi atingeau mplinirea,el
fusese la fel de mult la dispoziia ei pe ct fusese ea la dispoziia lui.i mai
ales,niciodat nu mai fusese att de bine.Era ngrozit.
Pentru prima oar n via,se simea vulnerabil.
Erau nc unii cnd Colin se retrase ncet,nainte ca atingerea ei s-l strneasc
din nou.Strnse din dini de plcere n timp ce fcea aceast micare.Nu avea
nc puterea s se ndeprteze de ea,dar tia c apsarea lui o strivea.Braele ei
erau ncolcite de gtul lui i el i le ndeprt cu blndee.Dorea s-o srute pe
gt;i simi btaia repezit a inimii i aceasta i ddea o arogant satisfacie
masculin-nici ea nu-i revenise complet.
Se ntinse apoi pe spate,departe de ea.Respir adnc i nchise ochii.Avea nc
pe buze gustul pielii ei i aproape c se simea din nou excitat.Alesandra se
reculese,n sfrit,i se ntoarse spre el.Se ridic ntr-un cot i-l privi.
-Colin ? opti ea.Te simi bine ? Colin ntoarse capul spre ea i,ntr-o
clip,expresia feei i se schimb.Nu voia s-i arate c era vulnerabil.i zmbi i
ncepu s-o mngie pe obraz.Ea i nclin capul,uimit de mngierea lui.
-Eu ar trebui s te ntreb dac te simi bine,spuse el.Acum i prea c se simte
excelent.Ochii i sclipeau de la urmele srutrilor lui,prul i era adunat pe
minile lui Colin i se prea c era cea mai atrgtoare femeie din lume.
-Te-a durut,nu-i asa ? Ddu ncet din cap,i roi dar observ c el nu prea prea
ngrijorat din cauza asta.El rse.Apoi o strnse n brae.
-Este cam trziu s te simi ruinat,nu crezi ? Sau ai uitat ce slbatic erai
adineauri? Nu uitase.Roi pn-n vrful urechilor,amintindu-i reacia ei
nestpnit,Colin se amuza copios,Dar ei nu-i psa c rdea de ea.I se

ntmplase cel mai ncnttor lucru din lume i nimic nu-i putea strica bucuria.O
cald mplinire o nvluia nc,fcnd-o s se simt fericit i moleit.
-N-am fost prea demn,nu ?
-Vrei s spui c n-ai fost demn cnd m-ai rugat s nu m opresc ? ntreb
el,mngind-o uor i lene pe fa.
-Chiar aa am fcut,nu-i aa ? Mirarea din vocea ei l fcu s zmbeasc.
-Da,spuse el trgnat.Chiar aa.
-A fost plcut,nu ? ntreb ea oftnd.
-A fost cu mult mai mult de-att,rse el.Cteva minute se scurser n linite.El fu
cel care rupse aceast linite cscnd zgomotos.
-Colin ? Am...am.Nu reuea s-i termine ntrebarea.Propria ei vulnerabilitate o
fcea prea timid ca s ntrebe dac se purtase bine dar Colin tia ce atepta ea.
-Alesandra? Modul n care i pronunase numele i prea o mngiere.
-Da?
-Ai fost perfect.
-E drgu din partea ta s spui asta.Se simi relaxat i nchise ochii.Se liniti
rznd ncet i ascultndu-i btile inimii.O mn i mngia spatele,iar cealalt
o atingea uor pe gt i aproape adormise cnd l auzi pronunndu-i numele.
-Hmmm?
-Vrei acum s ncep s-i explic ? ntreb Colin Atept cteva minute s-i
rspund,apoi i ddu seama c ea adormise.i rsfir degetele prin prul ei i
lipsi puin s-o srute pe cretet.
-Corpul unei femei este ca un templu,opti el.Nu se atepta la un rspuns i nici
nu primi vreunul.Trase cuverturile peste ei,i strnse mireasa n bra e i nchise
ochii.Ultimul gnd care-i trecu prin minte,nainte s adoarm,fu s zmbeasc.
Starea avusese dreptate cnd i spusese Alesandrei c brbaii vor dori s se
nchine la templu,el fr nici o ndoial,o fcuse.
Nu era nebun i nici nu-i pierduse minile.Mai avea nc judecat.Dar hotrse
s nu o ia n seam.Da,tia c nu orice femeie.i mai psa nc sau cel puin i
psase atunci,prima dat cnd l respinsese i merita s moar.Furia fusese cea
care condusese mna i pumnalul.El nu dorise dect s-o ucid.Nu se ateptase la
graba aceea,nu tiuse ct de puternic se va simi,i invincibil.Se putea opri.
Ridic paharul i sorbi ndelung.Se va opri,dispreuindu-se parc arunc furios
paharul n cmin.Cioburile de sticl se mprtiar pe jos.ntinse mna s ia
sticla n timp ce-i scanda promisiunea de a se opri.

CAPITOLUL 9
Alesandra se trezi trziu n dimineaa urmtoare,Colin nu mai era n dormitor.
Dar asta era foarte bine,pentru c nu-i dorea s-o vad n starea n care era.Era
nepenit,o dureau toate i oft ca o btrn cnd se ddu jos din pat.Nici nu era
de mirare c se simea aa se gndi ea,cnd vzu petele de snge de pe cearaf.
Se ncrunt,ngrijorat i enervat.Nimeni nu-i spusese nimic despre asta.Oare
era normal s sngereze ? Dac nu era normal ? Dac Colin i fcuse ceva care
nu se mai putea vindeca ?
ncerc s nu ntre n panic i rezist pn ncepu s se spele.Dar o nou
sngerare o sperie.i se simea foarte jenat.Nu voia ca Flannaghan s vad
petele de snge cnd va schimba aternutul,aa c desfcu ea patul.
Alesandra continu s fie nelinitit n timp ce se mbrc.i puse o rochie de
un albastru pal,cu nasturi asortai,din piele.Rochia avea o bordur alb n
decolteului ptrat i n jurul manetelor.Era o rochie foarte feminin i era una
dintre cele preferate ale Alesandrei.i perie apoi prul i cobor s-1 caute pe
soul ei.Prima lor ntlnire,dup intimitatea nopii trecute avea s fie foarte
jenant pentru ea i voia s treac de acest moment ct mai repede.Dac se
strduia,era sigur c va reui s-i ascund stnjeneala.
Colin era n birou.Ua ce ddea spre coridor era deschis i Alesandra rmase n
u,ntrebndu-se dac s-l ntrerup din lucru sau nu.Simindu-i probabil
privirea,el i ridic ochii,ncruntat nc datorit concentrrii asupra scrisorii pe
care o citea,Dar expresia i se schimb rapid,i privirea lui deveni plin de
blndee cnd i zmbi.Nu era sigur,dar avea impresia i ea c-i zmbea.
Doamne,Dumnezeule,oare nu va reui niciodat s se obinuiasc cu prezena
lui n preajma ei ? Era un brbat att frumos! Umerii lui i preau i mai lai
acum,prul negru,pielea i mai bronzat.Cmaa alb pe care o purta i accentua
farmecul,contrastnd puternic cu pielea.Privirea i rtci pe buzele lui i dintr-o
dat se simi inundat de amintirea senzaiei pe care i-o ddeau srutrile lui.
Alesandra i cobor privirea asupra brbiei lui.Nu voia s se vad ct de
stnjenit se simea.Dorea s fie senin i sofisticat.
-Bun dimineaa,Colin !Vocea i era rguit i faa i luase foc.Retragerea prea
singura soluie.Va avea s dea ochii cu el mai trziu,cnd va fi n stare s se
controleze.Vd c eti ocupat,spuse ea grbit,vrnd s ias.O s cobor.Se
ntoarse i se ndeprt.
-Alesandra.
-Da.
-Vino ncoace.

Alesandra se ntoarse i se opri din nou n u.Colin se ls pe speteaza


scaunului i i fcu semn cu degetul s se apropie.Alesandra i ndrept
umerii,se for s zmbeasc i intr n camer.Se opri lng biroul lui.Dar nu
asta voiael i-i fcu semn s vin lng el.Pstrndu-i atitudinea demn,ea ocoli
biroul i se apropie de el.Colin nu-i nchipuia ct era de stnjenit,gndi ea.El o
privi ndelung.
-Vrei s-mi spui ce te frmnt ?
-Eti un om greu de nelat,remarc ea.
-Da dar cum tu n-o s ncerci niciodat s m neli,asta n-are nici o importan,
spuse el ncruntat.
-Aa este.Colin mai atept cteva clipe.i cum ea nu-i spuse nimic o mai
ntreb din nou.
-Spune-mi ce te nelinitete.Ea i plec privirea n pmnt.
-Este...m simt jenat s te vd dup...
-Dup ce?
-Noaptea trecut.Obrajii ei se mbujorar uor.Colin gsi reacia ei ncnttoarei excitant.O lu n brae,o prinse de brbie i i zmbi.
-i ? o ndemn el.
-La lumina zilei,amintirea a ceea ce am fcut noi azi-noapte m ruineaz.
-Pe mine m face s te doresc din nou.Ochii ei se mrir la auzul unei astfel de
mrturisiri.
-Dar nu poi.
-Ba,sigur c pot,spuse el vesel.
-Eu nu pot,opti ea,cltinnd din cap.
-De ce nu poi ? se ncrunt el.
-Nu-i de ajuns s-i spun c nu pot ? ntreb ea.
-La naiba,sigur c nu-i de ajuns.
-mi ngreunezi situaia,spuse ea plecndu-i capul.Dac mama mea ar fi aici,a
vorbi cu ea,dar aa...Nu mai continu.Tristeea din vocea ei l fcu s-i piar
enervarea.Alesandra era ngrijorat de ceva i trebuia neaprat s afle despre ce
era vorba.
-Poi s-mi spui mie,zise el,Sunt soul tu.Nu trebuie s avem secrete unul fa
de cellalt.i-a plcut cnd am fcut dragoste,adug el.i prea ngrozitor de
arogant.
-Poate,replic ea,numai ca s-1 nepe.
-Poate ? exclam el exasperat.Te-ai topit n braele mele,opti el.Amintirea
acelor momente i nspri chipul.Ai uitat chiar att de repede ?

-Nu,N-am uitat Colin.M-a durut.Acum i spusese i atepta ca el s-i cear s


continue,pe urm i va spune de rana ei,iar el va nelege de ce nu trebuia s-o
ating.
-Iubito,tiu c te-a durut.Cldura din vocea lui,att de aspr,o fcu s se nfioare.
Se aez mai bine la el n brae i el o lu imediat de olduri,ca s-o in
nemicat.Cci,ea nu avea nici cea mai mic idee ce simea el,cnd o inea n
brae,lipit de el.Era deja excitatAlesandrei i pieri stnjeneala.Era enervat c
soul ei era att de aspru; nu avea nici o remucare.Impresia de enervare de pe
faa ei l fcu s zmbeasc.
-Iubito,ncepu el cu o voce mai blnd.No s te mai doar.Ea cltin din cap.Nu
ndrzni s se uite n ochii lui,i-i ainti privirea asupra brbiei lui.
-Nu nelegi,opti ea.S-a ntmplat ceva.
-Ce s-a ntmplat ? ntreb el,pstrndu-i calmul.Mi-a curs snge.Au rmas pete
pe cearaf i...n sfrit,nelesese.Colin i ncolci braele n jurul ei i o trase
la piept.Avea dou motive s fac asta.Dorea s-o in n brae i dorea s-i
ascund zmbetul.i era team c va rde de ea.Nu-i dorea mbriarea,dar el
era mult mai puternic i hotrt,aa c o mngia,cu sau fr voia ei.Cnd n
sfrit se relax i se sprijini de el,Colin oft i-i frec buzele de cretetul ei
srutnd-o.
-i ai crezut c s-a ntmplat ceva ru,nu ? Ar fi trebuit s-i explic,mi pare
ru.Te-ai ngrijorat degeaba.Blndeea vocii lui o liniti puin.Dar nc nu era
convins.
-Vrei s spui c trebuia s-mi curg snge ? Vocea i prea suspicioas i ea se
ngrozi.Colin nu rse.
-Da,anun el.Trebuia s-i curg snge.
-Dar e ceva...barbar.El o contrazise.i spuse c gsise asta plcut i incitant.Ea
anun imediat c i el era un barbar.Alesandra trise izolat,alturi de
clugrie.Sosise acolo feti i plecase femeie.Nu avusese voie s vorbeasc cu
nimeni despre transformrile pe care le suferise corpul ei i ceea ce nsemnau
acele transformri.Colin se simi uurat c senzualitatea ei nu fusese distrus,
poate c nu dorise s vorbeasc despre sex,dar o fcuse pe Alesandra s-i fie
team; n-o nfricoase bgndu-i n cap tot felul de prostii.Starea pusese actul
marital pe o treapt superioar,folosind n explicaie eufemisme de genul
templu i nchinare chiar i nobil i preios,iar datorit atitudinii ei,
Alesandra nu considera asta ceva degradant sau murdar.
Mireasa lui era ca un fluture ieind din adpostul cald al coconului.Probabil c
propria senzualitate i reacie pasional o speriase tare mult.

-Ce norocos sunt c nimeni nu i-a bgat n cap s te temi de cstorie !


-De ce ar fi fcut-o ? ntreb ea nedumerit.Csnicia e sfint.Ar fi fost un pcat
dac nu am fi respectat-o.Colin era foarte mulumit de ea.O mbri,cerndu-i
iertare c o lsase s-i fac griji degeaba i apoi i explic n detaliu de ce
trebuia s-i curg snge.Dar nu se opri.Maica stare i spusese Alesandrei c un
copil era rezultatul nobil i preios al unirii lor.Colin i explic exact cum are loc
concepia copilului.i vorbi despre diferenele dintre trupurile lor,mngind-o
lene pe spate.Lecia lui neateptat dur aproape douzeci de minute, i ea se
ruinase,dar atitudinea lui o ajut s-i nving stnjeneala.Era foarte curioas s
tie mai multe despre asta i-1 bombard cu ntrebri.El i rspunse la toate.
La sfritul explicaiei,se simi mult mai linitit.Voia s-i mulumeasc pentru
explicaie,dar i ntlni ochii i privirea lor cald o fcu s uite ce voia s
spun.n loc de asta l srut.
-Chiar ai crezut c n-o s mai...
-M-am temut c nu vom mai putea,l ntrerupse...
-Te doresc acum.
-Sunt prea sensibil acum,opti ea.i adu-i aminte ai spus c mi vor mai trebui
cteva zile pn s m simt bine.
-Sunt i alte moduri de a obine satisfacia.
-Da ? ntreb ea cu rsuflarea tiat i foarte nceat.
-O grmad de alte moduri.Felul n care o privea o fcea s-1 doreasc i
ea.Simea o cldur ce venea din stomac i se rspndi n corp i dorea s fie mai
aproape de el.i puse braele n jurul gtului lui,i trecu degetele prin prul lui
i-i zmbi.
-Cte alte moduri sunt ?
-Multe,exager e.Dup felul cum i zmbea,Alesandra nelese c o tachina,
aa c rspunse la fel.
-Atunci ar trebui s-mi iau notie n timp ce-mi explici,n-a vrea s uit vreunul.
-Demonstraia e mai plcut dect luatul notielor.
-V rog s m iertai,domnule,dar avei un vizitator.Alesandra ncerc s se
ridice din braele lui Colin imediat ce auzi vocea lui Flannaghan,dar el nu o
las.Continund s-o priveasc,l ntreb pe Flannaghan:
-Cine este?
-Sir Richards.
-La dracu!
-Nu-i place ? ntreb Alesandra.Colin oft.i ddu drumul Alesandrei i se
ridic.

-Sigur c-mi place.Am njurat pentru c nu pot s nu-l primesc.


-Flannaghan,trimite-1 sus.Majordomul plec s-l aduc pe director.Alesandra
vru s plece,dar Colin o prinse de mn i o trase napoi.i trecu bra ele n jurul
ei i o srut ndelung.Gura lui era umed,nesioas i cnd el i ddu drumul,ea
tremura de dorin.Rspunsul ei neinhibat l excit.
-Mai trziu,opti el,nainte de a o lsa s plece.Sclipirea ntunecat din ochii lui
nu-i ls nici o urm de ndoial usupra gndurilor lui.Dar Alesandra nu avu
ncredere n vocea ei i nclin doar din cap n semn de aprobare i iei din
birou.Minile i tremurau,cnd iei i se lovi de zid cnd se ntoarse s ias.
Scoase un oftat,plngndu-i de mil.Era de ajuns ca s-l priveasc i mintea ei
o lua razna.Era de ajuns s-o ating i ea i se prbuea n brae.
Trist,dar adevrat.Poate c dup ce se va obinui cu un so,nu va mai fi aa.
Spera asta din tot sufletul,pentru c nu dorea s-si petreac restul vieii
lovindu-se de de ziduri i mergnd ca prin cea.Dar nici n-ar fi vrut s nu-i mai
pese de el Gndul sta o fcu s zmbeasc.Colin n-o va lsa niciodat s stea
nepstoare.Era un brbat ptima,care pretindea mult i dac se lua dup
noaptea trecut, se prea c i ea avea aceste caliti.
Alesandra se ntoarse n dormitorul lui Colin i merse la fereastra,privind
afar.Era o zi minunat i asta datorit faptului c soul ei o dorea.Probabil c
fusese perfect cu o noapte n urm,gndi ea.Nu era ngmfat-altfel,de ce ar fi
dorit-o din nou att de curnd,nu ?
Dorina i dragostea erau dou lucruri diferite.Acum nelesese asta destul de
bine.Se considera realist.Colin se cstorise cu ea din datorie.Nu putea nega
asta i nici nu l-ar putea face s-o iubeasc,dar considera c poate cu trecerea
timpului,inima lui va fi a ei.Doar i devenise deja,prieten.
Cstoria lor va fi o csnicie frumoas,doar amndoi se legaser n faa lui
Dumnezeu s fie so i soie pn cnd moartea i va despri.Colin era prea
serios pentru a-i clca jurmntul i cu siguran n anii ce vor urma,va nva
s-o iubeasc.Ea era deja ndrgostit de el.Alesandra neg gndurile din cap.Nu
era nc pregtit s se gndeasc la propriile sentimente.Vulnerabilitatea ei o
sperie.Cstoria,i spune ea este ceva mult mai complicat dect crezuse.
-Prines Alesandra,v deranjez dac schimb aternutul ?
-Voi fi ncntat s te ajut,spuse ea ncordndu-se i zmbindu-i lui Flannaghan.
-De fapt chiar ai...Era prea uimit ca s mai poat continua.Ea era hotrt.
-Acolo unde am locuit nainte de a veni aici,eram pe deplin responsabil de
ntreinerea cureniei dormitorului.

Dac mi doream luxul de a avea un aternut trebuia s-1 schimb singur.


-Cine putea cere aa ceva unei prinese ?
-Maica stare,rspunse ea.Am locuit la o mnstire i nu beneficiam de un
tratament special.M bucuram s fiu crescut ca o persoan obinuit.
Flannaghan cltin din cap.
-Acum neleg de ce nu suntei deloc rsfat,izbucni el.Vreau s spun...Am
spus asta ca un compliment,zise el blbindu-se.
-Mulumesc,rspunse ea.Majordomul se grbi spre pat i ncepu s desfac
aternutul.
-Am schimbat deja aternutul pe patul dumneavoastr prines.Voi scoate
cuvertura imediat dup cin.Cuvintele lui o nedumeri.
-De ce te-ai deranjat atta ? Credeam c o s dorm cu Colin n patul lui.
Flannaghan nu-i observ ngrijorarea din voce.Era ocupat cu nfatul patului.
-Domnul mi-a spus c vei dormi n camera dumneavoastr spuse el.Acea
explicaie o nedumeri i mai mult.Se prefcu c privete pe fereastr,pentru ca
majordomul s nu-i observe chipul.Se ndoia c suprarea nu i se va citi n ochi.
-neleg,replic ea,negsind altceva mai bun de spus.
-i-a explicat de ce ?
-Nu,rspunse Flannaghan,Se ndrept apoi i merse de cealalt parte a patului.
-Majoritatea soilor i soiilor dorm n apartamente separate.Aa e obiceiul
pe-aici.Alesandra ncepu s se simt mai bine.Apoi,Flannaghan continu
explicaia.Marchizul,fratele lui Colin,Caine nu urmeaz acest obicei.Stern este
majordomul marchizului i unchiul meu,spuse cu o not de mndrie n glas.Mi-a
destinuit c stpnul lui i soia sa nu dorm niciodat separat.
Alesandra se simi din nou nenorocit.Sigur c Jade i Caine dorm n acelai
pat.Ei se iubesc Era sigur c i ducele i ducesa mpreau acelai dormitor,cci
i ei ineau mult unul la cellalt.
Alesandra i ndrept umerii.Nu avea de gnd s-l ntrebe pe Colin de ce nu
dorea s doarm n acelai pat cu ea.La urma urmelor,avea i ea mndria
ei.Colin fusese ct se poate de clar n ceea ce simea pentru cstoria lor.nti au
mprit patul i acum dorea s doarm singur.Aa s fie,hotr ea. Bineneles c
nu se va simi jignit.Nu,sigur c nu.Era destul de incomod s doarm n acelai
pat.Nu va avea parte de cldura lui n timpul nopii i cu siguran c nu va duce
dorul mbririlor lui.Dar minciunile nu aveau efect.Alesandra renun s
ncerce s-i aline durerea.i ddu seama c avea nevoie de o ocupaie,ca s nu
aib timp s se gndeasc la asta.Flannaghan termin de fcut patul.Ea l
urm.Ua biroului era nchis.

Alesandra atept s treac i dup aceea l ntreb pe Flannaghan ct timp


credea c va dura discuia.
-Directorul avea un teanc de hrtii cu el,Flannaghan.A pune pariu c va dura
cel puin o or.Nu vor termina.Flannaghan se nel cu cteva ore.Era trecut de
ora dou cnd duse sus tava cu mncarea pregtit de buctar.Se ntoarse,o
anun pe Alesandra c cei doi erau nc asupra hrtiilor.
Dreyson era programat pentru ora trei i Alesandra ncerc s se grbeasc cu
cititul corespondenei din dimineaa aceea.Erau peste cincizeci de scrisori de
felicitare i cam tot attea invitaii.Alesandra mpri scrisorile i fcu o list cu
ele.i ddu lui Flannaghan invitaiile pe care le refuza i scrise nc un bilet lui
Neil Perry,implorndu-l s-i mai acorde o or ca s discute despre sora lui.
-Trebuie s discut cu stpnul s v angajeze o camerist i o secretar,remarc
Flannaghan.
-Nu,replic Alesandra.Nu am nevoie nici de una,nici de cealalt,dect dac i
displace s m ajui tu Flannaghan,iar stpnul tu este ocupat cu firma lui,nu
poate permite cheltuieli suplimentare
Vehemena vocii ei l fcu pe majordom s neleag c Alesandra s-ar supra
dac ar insista,nclin din cap n semn de aprobare.
-Ce drgu din partea dumneavoastr c suntei att de grijulie n privina
afacerilor financiare ale soului dumneavoastr.
-Nu vom mai fi sraci mult vreme de acum.
-Bine adug el zmbind.
-Nu,nici acum nu erau sraci,gndi Alesandra.Dac soul ei accepta banii
ei,bineneles,
-Stpnul tu e foarte ncpnat,opti ea.Flannaghan nu tia care era cauza care
provocase aceast reacie.Se auzi o btaie n u i el se scuz imediat.Morgan
Atkins pi n hol,O vzu pe Alesandra n sufragerie i zmbi.
-Felicitri,prines.Tocmai am auzit despre cstoria dumneavoastr.Sper c vei
fi fericit.Alesandra vru s se ridice,dar Morgan i fcu semn s stea aezat,
explicndu-i c ntrziase deja la ntlnirea cu soul i cu directorul.
Era un gentleman ntr-adevr ncnttor.Se nclin n faa ei,se ntoarse i l urm
pe Flannaghan pe scri.Ea l privi pn dispru din vedere apoi ddu din
cap.Colin se nelase.Morgan Atkins nu era deloc crcnat,
Peste douzeci de minute,sir Richards i Morgan coborr mpreun.Schimbar
cteva politeuri cu Alesandra,apoi i luar rmas bun.n aceeai clip sosi
Dreyson.
-Sunt foarte alarmat,prines,spuse Dreyson,dup ce intr.Putem sta undeva de

vorb ntre patru ochi ?


Raymond i tefan erau amndoi n hol,cu Flannaghan.Amndoi veneau s vad
cine era vizitatorul.Alesandra hotr c nu mai avea nevoie de protecia lor,cci
acum era cstorit i la adpost de general,dar tia c amndoi vor continua
s-i fac datoria pn cnd vor fi concediai.Dar nu voia s-i concedieze nainte
de a le gsi alte slujbe i Raymond i tefan lsaser de neles c vor s rmn
n Anglia i ea era hotrt s-i ajute.Dorea mcar att,pentru a le rsplti
loialitatea.
-Mergem n salon ? i suger Alesandra agentului Dreyson aprob.Atept ca
prinesa s-o ia nainte dup care se ntoarse spre Flannaghan,
-Sir Hallbrook este acas astzi ? ntreb el Flannaghan nclin afirmativ din
cap.Dreyson pru uurat.
-Vrei,te rog,s-1 chemi ? Cred c vrea s aud vetile proaste.
Majordomul se ntoarse i urc grbit scrile.Dreyson intr n salon i se aez n
faa Alesandrei.
-Avei o privire cumplit,spuse ea.i mpleti minile n poal i i zmbi
agentului.Vetile sunt att de ngrozitoare?
-Am dou vesti proaste,admise Dreyson.Vocea lui prea obosit.
-mi pare ru c trebuie s v deranjez a dou zi dup ce v-ai cstorit Oft i
apoi continu;
-Omul meu de legtur tocmai m-a informat c o sum considerabil din
fondurile dumneavoastr- toi banii din conturile de acas-nu v va fi restituit
prines.Se pare c un general numit Ivan a descoperit un mod de a confisca o
adevrat avere.Alesandra nu se impacient prea tare la auzul acestei veti.Era
puin nedumerit de explicaie.
-Eu am neles c toi banii fuseser deja transferai la banca din Austria,spuse
ea.Nu este aa ?
-Da,au fost transferai,replic Dreyson.
-Generalul Ivan nu are nici o putere acolo.
-Tentaculele lui ajung foarte departe,prines.
-A luat pur i simplu banii din banc sau a blocat conturile ?
-Ce mai conteaz ?
-V rog s-mi rspundei i o s v explic imediat pentru ce v ntreb.
-Conturile au fost blocate.Banca nu-1 las pe nimeni s se ating de bani,dar,n
acelai timp,cei de la banc sunt intimidai de acest om i nu vor s transfere
banii la banca noastr.

-Asta-i o problem,aprob Alesandra.


-Problem ? Prines,eu a spune dezastru.Nu tii ci bani erau acolo n banc ?
-Pi,e cea mai mare parte a averii dumneavoastr.
Dreyson prea c mai are puin i plnge.Alesandra vru s-1 liniteasc.
-mi mai rmne destul pentru a duce o via confortabil i aminti ea.Mulumit
investiiilor dumneavoastr nu voi deveni o povar pentru nimeni,i mai puin
pentru soul meu.Sunt totui zpcit de aceast veste.Dac generalul a crezut c
o s m mrit cu el,de ce ar fi...
-Fiindc ai prsit mnstirea,explic Dreyson.i cred c tia c fugii de e.E
pornit s v pedepseasc pentru c...
-Rzbunarea este ntotdeauna un mobil minunat,spuse Colin din u.Alesandra
i Dreyson se ntoarser spre el.Agentul se ridic i Colin se ntoarse,nchise
ua,apoi se duse s se aeze lng Alesandra,fcndu-i semn lui Dreyson s ia
loc.
-Colin,rzbunarea n-are nimic minunat,spuse ea i se ntoarse din nou spre
agent.Cred c tiu cum deblocm conturile.O s-i scriu maicii staree i o s-i
dau un bilet pentru toat suma.Bancherii or s fi ei intimidai de general dar or
s se sperie de maica stare cnd se va duce dup bani.Da,Dreyson,asta e
soluia.Mnstirea Holy are nevoie de bani.Eu n-am,i cltin din cap.
-Tatl tu a muncit din greu ca s-i fac averea.Nu trebuie s-o risipeti.
-Pentru ce am nevoie de ei ? coment ea.Dreyson pronun suma n discuie i
Colin pli.Dar Alesandra ridic din umeri,
-Vor servi unei cauze nobile.Tata ar fi de acord.Maica i celelalte clugrie au
ngrijit-o pe mama cnd era bolnav.Au fost foarte bune cu ea.Da,da,tata ar fi de
acord.Voi scrie scrisoarea i voi semna biletul nainte s pleci,Matthew.
Alesandra se ntoarse spre soul ei,El ns nu prea mulumit de hotrrea ei,pe
cnd ea era dar nu-i coment decizia.
-n legtur cu vaporul,prines,interveni Dreyson.Au fost de acord cu condiiile
dumneavoastr.
-Ce vapor ? ntreb Colin.Alesandra se grbi s schimbe subiectul.
-Spuneai c mai ai o veste proast,Matthew.Care e?
-Mai nti s explice ce e cu vaporul,insist Colin
-Trebuia s fie o surpriz,opti ea.
-Alesandra ! insist din nou Colin.
-Cnd am fost n biblioteca tatlui tu,am auzit din ntmplare despre o nou
invenie.Se numete vaporul cu aburi,Colin,i poate traversa Atlanticul n numai
dou luni i ase de zile. Nu-i extraordinar ?

adug ea pe cnd scrisoarea mea ctre maica stare va ajunge de-abia n cteva
luni,poate mai mult.Colin ddu din cap.Cunotea foarte bine noua invenie
desigur.El i asociatul lui discutaser deja despre planul de a cumpra unul,pe
care s-1 adauge flotei lor.Dar era prohibitiv i proiectul fusese amnat.
-i tu ai cumprat unul,nu-i aa ? ntreb el furios.
Nu-i ddu timp soiei sale s-i rspund.Se uit ncruntat spre agent.
-Anulai comanda imediat,ordon el.
-Nu vorbeti serios,strig Alesandra dezndjduit.Era furioas pe Colin.Ar fi
vrut s-1 bat.Vaporul cu aburi i-ar fi sporit veniturile considerabil,i el era
ncpnat doar pentru c banii proveneau din motenirea ei.
-Ba vorbesc foarte serios,spuse el tios.Era furios pe ea fiindc fusese foarte
categoric cnd spusese c nu se va atinge de banii ei i nu-i schimbase
hotrrea.Colin strngea din dini i Alesandra tia c nu-l va putea convinge.
Tocmai voia s-i spun lui Dreyson s anuleze comanda,cnd acesta interveni:
-Nu neleg,spuse el,sir Hallbrook,vrei s spunei c refuzai cadoul de nunt al
unchiului Albert ? Credeam c se obinuiete s primeti cadourile.
-Cine este unchiul Albert ? o ntreb Colin pe Alesandra.
Ea nu tia ce s fac.Dac i-ar fi spus adevrul,c Albert era ea,Dreyson s-ar fi
simit insultat i ar fi refuzat s mai fac afaceri cu ea,iar ea nu dorea s
pericliteze aceast relaie.
-Dar nici nu voia s-1 mint pe soul ei Adevrul iei nvingtor.
-Nu-i unchiul meu,ncepu ea,Dreyson o ntrerupse entuziasmat.
-Dar i place s se considere aa.Este un prieten al tatlui ei,l cunosc de ani de
zile,adug el ludndu-se,i am i un profit frumos din investiiile lui,a putea
spune.Albert se ocup de unele fonduri ale soiei dumneavoastr.Cred c s-ar
simi foarte jignit dac nu-i acceptai darul
Colin o privea pe Alesandra.Dar expresia ei nu-i spunea nimic.Era senin.
Totui,minile ei spuneau altceva.i le inea strns mpreunate n poal.Ceva nu
era n regul,dar nu-i putea da seama ce anume.
-De ce nu mi-ai spus pn acum de unchiul Albert ?
i el a fost invitat la nunta ?
Va trebui s mint pn la urm,cci adevrul n-ar fi plcut nimnui.Alesandra
i-o imagina pe maica stare cltinnd din cap nemulumit.Se for s scape de
imaginea ei.Va avea s se simt vinovat mai trziu.Eu credeam c i-am spus de
Albert,zise ea.Albert n-ar fi venit la nunt,mini ea privind fix brbia lui
Colin.Nu iese niciodat nicieri i nu primete vizite,adug ea.Agentul ddu
din cap.

-Triete izolat,interveni Dreyson.Alesandra este singura legtur cu lumea


exterioar.Nu are familie,nu-i aa prines? Dac ezitai s primii darul din
cauza banilor,fii linitit i poate permite,sir Hallbrook.
-l cunoti pe omul acesta de ani de zile ? l ntreb Colin pe Dreyson.
-Da,desigur.Colin se sprijini de pernele de pe canapea.tia c trebuia s-i cear
Alesandrei scuze pentru c se grbise s cread altceva,dar se hotr s-i cear
scuze mai trziu,cnd vor rmne singuri.
-Transmite-i mulumirile mele n scrisoarea ta,i spuse Colin,Alesandrei.
-Deci,accepi...Dar se opri cnd l vzu cltinnd din cap.
-E foarte drgu din partea lui,dar prea extravagant.Eu-adic noi-nu putem
accepta.Sugereaz-i altceva.
-Ce altceva ?
-Te gndeti tu la ceva,spuse el ridicnd din umeri! Ce altceva doreti s
discutm ? ntreb,ntorcndu-se spre Dreyson.
Agentul deveni nelinitit.ncepu s explice,dar se opri brusc.i trecu mna prin
pr,i drese glasul i ncepu din nou.
-A aprut o situaie delicat,anun el.V previn c este ceva foarte neplcut.
-Ce anume ? l grbi Colin cnd agentul pru s ezite.
-Suntei la curent cu Legea asigurrii pe Via? Dar nu le ddu timp s rspund
i continu.
-Nimeni nu mai d atenie legilor n ziua de azi.A fost votat cu atta timp n
urm...
-n ce scop? ntreb Alesandra nenelcglnd unde trebuia s ajung discuia.
-Se descoperise o practic ruinoas,explic Dreyson.Se gsiser oameni
amorali care asigurau viaa cuiva i plteau un uciga,ca s poat ridica profitul.
E foarte adevrat,prines.
-Dar ce legtur are...Colin o ntrerupse.
-Las-1 s explice,Alesandra.
-Da,sigur,opti ea.Dreyson se ntoarse spre Colin.
-Nu mai sunt multe firme care dau atenie Legii n acest scop,pentru un
timp...Totui mi-a atras atenia ca a fost emis o poli de asigurare pe numele
soiei dumneavoastr.Este datat cu data de ieri i suma este considerabil.
Colin scp o njurtur.Alesandra se sprijini de e.
-Cine ar face aa ceva ? i de ce ?
-Exist nite stipulaii,adug Dreyson,i o limit de via.
-Am auzit c viaa lui Napoleon a fost asigurat,dar numai pentru o lun,opti
Alesandra.i ducele de Swimnsier i-a asigurat calul. La asta te referi cnd

spui despre limita de timp,Matthew ?


-Da,prines,aprob agentul nclinnd din cap,
-Cine a semnat polia ? ntreb Colin,abia stpnindu-i furia.
-Firma Lloyd din Londra ? ntreb Alesandra.
-Nu,rspunse Matthew.Au o reputaie prea bun ca s se implice n aa
ceva.Morton&Sons au semnat polia.Ei sunt vinovaii.Ar accepta orice contract
dac suma e pe msur i nu fac afaceri cu ei,bineneles,dar am un client care
face afaceri cu ei i el este cel care m-a anunat.Slav Domnului c m-am
ntlnit cu el.
-Spunei-mi amnuntele,ceru Colin,Care este limita de timp?
-O lun.
-Cine beneficiaz dac ea moare ?
-Cel care a fcut contractul dorete s rmn anonim.
-Cine ar face asta ? ntreb Alesandra.i rspunse Dreyson.
-i unchiul dumneavoastr ar putea face la fel,folosindu-i iniialele i n-ar fi
obligat s semneze,dac n-ar dori.Firma este obligat s pstreze anonimatul.
Se ntoarse din nou spre Colin.Pn acum,eu i prietenul meu nu am reuit s
aflm cine-i n spatele acestei murdrii.A pune totui n seama aceluiai ticlos
care a blocat banii soiei dumneavoastr.
-Generalul Ivan ? Nu se poate,coment Alesandra.Abia m-am cstorit,de o zi,cu
Colin.Nu se poate s fi aflat deja.
-i ia precauiuni,specul Dreyson.Colin nelese ce vrea agentul s spun.i
puse braul n jurul soiei sale,o strnse afectuos lng el apoi spuse:
-Probabil c a dat ordine unuia dintre cei pe care i-a trimis dup tine.Asta-i
distracia lui,nevast.tia,bineneles,c nu vrei s te cstoreti cu el i nu uita
c ai fugit de la mnstire nainte de ivirea zorilor.
-Ce inim crud are !Colin se gndi c erau cel puin o sut de alte motive mai
exacte.
-E crud,ntr-adevr,spuse el pentru a-i face pe plac Alesandrei.
-Matthew,chiar ai vorbit serios,cnd ai spus c Morton & Sons ar emite orice fel
de poli ?
-Nu poli,prines,ci contract,o corect Dreyson.
-Care este diferena ?
-Soul dumneavoastr i asigur navele.Scrie o poli pentru a le proteja
mpotriva dezastrelor.Dar este cu totul altceva.Cel puin actul scos de Morton
este diferit,adug el.Nu e altceva dect un pariu,dar sub forma unei polie de
asigurare,astfel nct s se aplice Legea din 1774.Acum,s v rspund la

ntrebare.Da,se poate emite orice fel de poli.mi amintesc de unul special i


lumea din Londra vorbea despre asta.Soia marchizului Covingham a nscut un
biat i imediat a fost fcut un contract pc un an,pentru viaa copilului.Suma era
mare i se pltea numai dac micuul murea.
-Vrei s spunei c acest contract putea fi fcut i n scop opus ? S fie pltit
dac micuul tria ?
-Da,prines,aprob Dreyson.Toat lumea era ngrozit.Marchizul era nebun de
furie.n timpul sta s-au fcut tot felul de speculaii,cci vedei dumneavoastr,
cumprtorul contractului poate rmne necunoscut pe timpul cumprrii,dar
identitatea lui este aflat cnd vine s-i ridice suma cuvenit.Trebuie s se
prezinte personal la Morton & Sons i s semneze chitana.Nu poate trimite un
reprezentant.
-Deci,peste o lun vom ti dac generalul Ivan este cel care a cumprat un astfel
de contract,spuse Alesandra.Colin cltin din cap.
-Va fi pltit numai dac mori,ai uitat ? i cum n-o s se ntmple nimic,generalul
nu va avea nici un ban de ridicat.Nu va avea nici un motiv s vin n Anglia.
-Da,desigur,spuse Alesandra.Matthew,bieelul acela a murit ? ntreb ea,
interesat nc de povestea contelui de Covingham.
-A trit.
-Cine a cumprat contractul ?
-Nu s-a aflat nici pn acum,rspunse el Dar,prines,vd c primii aceste veti
cu mult calm.Lui Colin i veni s zmbeasc,Alesandra se pricepea perfect s-i
ascund reaciile.O simea tremurnd n braele lui,dar expresia feei nu o trda.
Prea chiar senin.
-N-are nici un motiv de ngrijorare,spuse el.tie c o voi proteja.Matthew,a dori
s ncerci n continuare s afli cine se ascunde n spatele acestei afaceri.Putem
bnui c e generalul,dar eu vreau dovezi clare.
-Desigur.Voi continua,
-M ntreb dac se tie deja la Londra despre acest contract Alesandra.Dac
cineva a fost auzit ludndu-se...
-Dac cineva se va luda,voi auzi i eu,o asigur el,totui,nu m-a baza pe aa
ceva,acum cnd noul scandal face nconjurul Londrei.
-Ce scandal ? ntreb Alesandra,curioas.
-Cu necazul vicontelui de Talbolt,desigur.Soia lui a plecat.i-a prsit soul.
Uimitor,nu-i aa ? Agentul nu mai auzise ceva mai absurd.Soii i soiile rmn
mpreun,indiferent de dificultile ntmpinate.
-Trebuie s existe o alt explicaie,spuse el.

-l cunoti pe viconte? l ntreb Alesandra pe soul ei?


-Da,a fost coleg la Oxford cu fratele meu.E un om bun.Probabil c lady Roberta
s-a dus doar pn la proprietile ei de la ar pentru cteva zile.Protipendada nu
face dect s caute motiv de brf.Dreyson nclin din cap n semn de aprobare.
-Am auzit acest zvon de la lordul Thorton i trebuie-s recunosc c este un mare
brfitor.Totui,faptele vorbesc i Lady Roberta pare s fi disprut.Vicontele este
bolnav de ngrijorare.Alesandra se cutremur.
-A disprut ? opti ea.
-Va aprea ea,se grbi Dreyson s spun,cnd vzu ngrijorarea prinesei.Pun
pariu c au avut un conflict i ea vrea s-1 pedepseasc.
O s ias din ascunztoare peste vreo dou-trei zile.
Agentul se ridic.Colin l nsoi n hol.Dar Alesandra l opri,strigndu-i:
-Matthew,eti sigur c Morton & Sons ar face orice contract indiferent ct de
scandalos ar fi ?
-Da,prines.Alesandra i zmbi lui Colin.
-Dragul meu so,a vrea s-mi dovedeti ct eti de hotrt s m protejezi.
Soia lui continu s-i zmbeasc.E1 nelese c punea ceva la cale,dar nu avea
nici cea mai mic idee despre ce ar putea fi vorba.
-Ce vrei s spui ? ntreb el. Alesandra se apropie de Colin.
-ncheie un contract pentru viaa mea i trece-te pe tine drept beneficiar,pentru
exact aceeai sum i limit de timp.Colin ncepu s clatine din cap n semn de
dezaprobare nainte chiar ca ea s termine ce avea de spus.
-E un plan inteligent,coment ea.i nu-i mai cltina capul atta.
-i polia va fi pltit dac trieti sau mori Alesandra ?
-Dac triesc,bineneles,se ncrunt ea.Se ntoarse spre Dreyson,tiu c v
displace s facei afaceri cu Morton & Sons,dar v-ai putea ocupa de aceast
tranzacie ?
-Nu am acceptat nc ...
-Te rog,Matthew,l ntrerupse ea pe soul ei,nelundu-i n seam protestul.
-Deci vrei ca numele lui s fie scris pe act,astfel ca toat lumea s afle ? ntreb
Dreyson,
-Da,desigur,rspunse ea.
-Va trebui s pltii o prim mare i nu sunt deloc sigur c se va gsi cineva care
s-i pun semntura alturi,de a lui Colin.
-Mi-ai spus odat c Lloyd din Londra ar asigura i un vas pe cale de a se
scufunda,dac preul este destul de mare i aminti Alesandra lui Dreyson.Sunt

sigur c Morton & Sons,cu reputaia lor ptat,se vor repezi la o asemenea
ocazie pentru a scoate un profit.
-Poate.Dac ai fi cstorit cu oricine altcineva dect Hallbrook,ar fi adevrat.
Totui reputaia soului dumneavoastr v va nrui planul,prines.Nimeni nu va
lupta mpotriva lui.
-De ce ? ntreb ea.Dreyson zmbi.
-Soul dumneavoastr a devenit o legend.Este temut n unele cercuri.Faptul c a
lucrat pentru Departamentul de Stat...
-De ajuns,Dreyson,i ntrerupse Colin.O ngrijorezi pe soia mea.Agentul i ceru
imediat scuze.
-Am s ncerc s gsesc pe cineva s semneze polia,sir.
-tii toarte bine c te voi proteja,izbucni el.Zu,Alesandra,alte femei ar plnge
de fric dup ce-ar afla c s-a semnat un contract pe viaa lor,iar tu...
-Da? El i cltin capul.Accept pn la urm nfrngerea,nu fr prea mult
graie.
-Fie atunci,mormi.Dac soia mea vrea s se tie n toat Londra c exist dou
polie pe viaa ei,atunci aa s fie.Alesandra zmbi.
-tii Colin,practic tu pariezi pe capacitatea ta.Este destul de cinstit,de fapt,
adug ea.i,dup prerea mea un profit sigur pentru tine.N-ar trebui s fii aa
ursuz.Eti ultima mea speran.Aa c nu vd nici un motiv de agitaie.
Alesandra nu mai atept s aud ce avea Colin de spus despre opiniile ei.i lu
la revedere de la agent i plec sus.Flannaghan se ivi din umbr.l conduse pe
Dreyson la ua din fa,apoi se ndrept grbit spre stpnul su.
-Nu e deloc ngrijorat,nu-i aa,domnule ?
-Ct ai auzit?
-Tot.
-Unchiul tu ar fi ncntat,rspunse Colin.Majordomul ddu din cap.i
moteneti toate obiceiurile neplcute.
-V mulumesc,domnule.Loialitatea prinesei pentru dumneavoastr cred c v
flateaz.Colin zmbi.Nu-i rspunse servitorului su.Urc scrile i intr n
birou.Dar cuvintele lui Flannaghan i rmaser n minte.
Prinesa mea,gndi el.Da,era acum prinesa lui i Doamne,ct de mult i plcea.
CAPITOLUL 10
Colin o nfuriase la culme.Se certaser pentru prima oar n csnicie.Alesandra
se culcase deja,dar nu putea s doarm,voia s-i ia lista de ndatoriri pe care
trebuia s le ndeplineasc aflat n dormitorul ei,desigur,pentru c Flannaghan i

spuse c acolo vrea Colin ca ea s doarm,iar ea ncerca cu disperare s nu se


supere pe soul ei,pentru c se artase un ticlos.Nu era el de vin c era aa,nu ?
i csnicia lor nu era o unire din dragoste,iar dac Colin voia s doarm
separat,ea n-ar fi trebuit s se supere.i nici nu era suprat.Se simea
vulnerabil-i speriat-i nu putea nelege de ce o asaltau asemenea emoii.
Voia s neleag ce se ntmpla cu ea.Ajunse la concluzia c se simea att de
nesigur deoarece Colin o pus-o ntr-o postur de negociere mult mai slab.Apoi
ddu din cap la aceast nchipuire.Ce mai avea de fcut?
Soul ei respinsese tot ceea ce avusese ea de oferit.n loc s o ajute,ncepea s se
autocomptimeasc.Maica stare,ntr-una din leciile ei zilnice,i spusese c
unele femeile doresc adesea lucruri pe care nu le pot avea ndat.Invidia,i
explica ea,se transforma curnd ntr-o caracati.O dat ce tentaculele acelui
sentiment pctos prindea rdcini,urma nenorocirea.Gelozia ardea,mcina,i nu
mai rmnea loc pentru bucurie,dragoste sau alte sentimente.
Dar nu sunt geloas,i opti ea-Totui,era invidioas.i scp un mic oftat de
ngrijorare,admind asta.Era deja invidioas pe csnicia fericit a fratelui lui
Colin; nsemna c n curnd se va transforma ntr-o scorpie geloas i nefericit
tot restul zilelor ei ? Csnicia,hotr ea,este o treab complicat.
Colin nu avea timp de asta.Dispruse n camera lui de lucru imediat dup
cin,pentru a lucra la conturile lui i faptul c avea o soie nu urma s-i schimbe
obiceiurile,Construia un imperiu,i nimeni,cu att mai puin o nevast nu trebuia
s se amestece n treburile lui.Colin nu avea nevoie s-i explice punctul lui de
vedere.Aciunile vorbeau pentru el.
Alesandra nu era suprat pentru acest atitudine.De fapt i aproba druirea.i
nici nu avea ndoieli n privina lui.Colin putea ndeplini orice el i-ar fi
propus.Era foarte detept i deosebit de disciplinat.
Ea nu avea nici o intenie de a-i sta n cale.i nici nu-l va distrage.Ultimul lucru
de care avea nevoie Colin era o nevast scitoare.i totui...noaptea,cnd treaba
era terminat,ar fi vrut ca el s doreasc s fie cu ea.Ar fi vrut s adoarm n
braele lui,s-1 simt foarte aproape n acele ore ale nopii.i plcea felul n care
o atingea,o sruta.i scp un suspin.Nu se va putea concentra asupra listelor
ei,dac nu va nceta s viseze cu ochii deschii la soul ei.Se scutur de
nchipuiri i se for s se ntoarc la lucru.
Era aproape miezul nopii cnd Colin intr n dormitorul ei,prin ua ce lega
camera lui de a ei.Purta numai o pereche de chiloi negri,pe care i-i scoase
nainte de a ajunge la pat.Era foarte nepstor fa de goliciunea lui.ncerca s
fie nepstoare:

-Ai terminat de lucrat la conturi ? ntreb ea,cu privirea pironit pe pat.Roeaa i


inundase obrajii i vocea i suna de parc ar fi fost sugrumat.Colin zmbi.
-Da,rspunse el.Acum sunt complet prins.
-Prins de ce? El ncerc s nu rd.
-Alesandra,nu ai de ce s te simi stnjenit.
-Nu sunt stnjenit.De fapt,l privi drept n ochi,cnd i spuse aceste cuvinte.
Colin aprecie acest lucru ca pe un progres.Trase cuvertura i se bg n pat,iar ea
se grbi s-i strng cmaa.Colin se sprijini cu spatele de tblia patului i ls
s-i scape un oftat.n mod intenionat i ddea timp s se calmeze.Dac ar fi fost
i mai roie,ar fi luat foc.Minile i tremurau.El nu nelegea de ce era att de
retras cu el,dar se hotr s mai atepte pn s-o ntrebe,n-ar fi fcut dect s
nruteasc situaia.
-i-e frig ?
-Nu.
-i tremur minile.
-Poate c mi-e puin frig.Prul mi e nc umed ;am fcut baie i n-am avut timp
s-1 usuc.Colin i ls mna i i cuprinse ceafa.O simea tensionat i ncepu s
o maseze,ca s-o ajute s se relaxeze.Ea nchise ochii i oft de plcere.
-La ce lucrezi ? ntreb el.
-Fac listele de sarcini pentru fiecare.Am fcut o list pentru Flannaghan,alta
pentru buctar,cte una pentru Raymond i tefan i cteva liste pentu
mine.Oh,i lista principal desigur.Pe asta tocmai am terminat-o.Fcu greeala
de a se ntoarce s-1 priveasc.Firul gndurilor zbur atunci pe geam.Nu-i mai
putea aminti nici c i-a terminat sau nu explicaia,asta numai din cauza lui.Dac
n-ar fi avut ochi att de calzi i zmbetul acela minunat,i dac dinii nu i-ar fi
fost att de albi cum numai Dumnezeu i are,desigur nu ar fi att de zpcit,Nar fi fost de prea mare ajutor nici s o ating.Ar putea nc simi cldura trupului
lui,ar simi mirosul lui plcut,de mascul,ar...
-Ce este lista principal ? ea nu nelese.
-Lista principal,repet,tiind c ea se pierduse cu totul.
Dac se lua dup zmbet,Colin se bucura de ncurctura ei. i jur s mai capete
puin aplomb i spuse.
-Este o list a listelor mele,explic ea.
-Ai fcut o list a listelor tale ?
-Da,desigur.Colin izbucni n rs.Patul se zgli de hohotele lui,pe cnd ea se
simi lezat de aceast atitudine.
-Colin,listele sunt cheia adevratei organizri.

Vocea ei era plin de autoritate.Pentru c ea era att de sincer,el ncerc s-i


stpneasc rsuL
-neleg,vorbi el trgnat.i de unde ai nvat c este de fapt att de
important ?
-Maica stare m-a nvat tot ce trebuie s tiu despre organizare.
-A fost la fel de contiincioas ca atunci cnd i-a vorbit despre lucruri intime...?
Ea nu-1 ls s termine.
-Cu mult mai contiincioas.i era foarte greu s vorbeasc despre...celelalte.La
urma urmelor,era clugri i a fcut un jurmnt de castitate,cu muli ani n
urm.Reticena ei este de neles,nu ? Nu avea prea mult experien.
-Nu,nu-mi imaginez c ar fi avut prea mult experien,consimi el.
Colin se ntinse n pat.Ea se trase tot mai spre margine pentru a face loc
picioarelor lui,iar el continu pn cnd se simi confortabil Se ntinse,csc i
i ocup tot spaiul.i lu i hrtiile.Le puse pe noptiera de lng pat i sufl n
cele dou lumnri i se ntoarse spre ea.
Alesandra i mpreun minile n poal i nu mai era att de nervoas.
-Fr organizare am avea anarhie.
Ce spunea era stupid,dar nu se putea gndi la altceva mai bun.Murea s-1
ntrebe ce cuta n patul ei.Avea s doarm cu ea n camera ei n fiecare noapte ?
Nu,i spuse ea.Nu avea nici un sens.Patul lui era mult mai mare i mult mai
confortabil.Alesandra decise s dirijeze discuia spre aranjamentul lor de
culcare.Era calm acum i mai stpnit.La urma urmelor,era soul ei i putea
s-i pun tot felul de ntrebri,indiferent ct de personal ar fi fost ele.
n deprtare se auzi un tunet.Alesandra tresri puternic.El o prinse i o trase
lng el.
-Tunetul te sperie ?
-Nu!rspunse ea.Colin,m gndeam...Scoate-i cmaa de noapte,scumpo,
porunci el exact n acelai timp.Comanda lui o fcu atent.
-De ce?
-Vreau s te ating,i spuse el,dar ea nu se mic.
-Alesandra ? Ceva nu e n regul ?
-M derutezi,opti ea.Am crezut c-i place s...Flannaghan mi-a spus c...ei
bine,n-am fcut-o.Ea vorbea incoerent.Renun s mai ncerce s explice i-i lu
n considerare ordinul.Ar fi vrut s nu se uite la ea i ar fi vrut s fie mai
ntuneric n camer.Focul din cmin era destul de strlucitor pentru a arunca o
lumin asupra patului.tia c nu ar trebui s se simt stnjenit.Era soul ei i
vzuse deja fiecare centimetru al trupului ei.Nu-i plcea c era ruinoas i ar fi

dorit s poat fi la fel de neinhibat ca i el,dar,nu erau cstorii dect de dou


zile.Alesandra voia s spun ct de stngace se simea i s capete poate puin
ncredere pentru a-i nvinge ruinea,dar el i distrase atenia cnd i trase
cmaa peste cap.Va trebui s se abin s nu-1 loveasc peste mini
-Ai observat ct de nervoas par n seara asta ?
-Da,am observat,rspunse e.n vocea lui era amuzament,dar i cldur.Dorina
de a o avea l urmrise toat ziua; i fusese imposibil s se elibereze dar acum,n
sfrit,urma s-i satisfac dorina pe care o acumulase n el.
-nc te mai jenezi de mine,nu,Alesandra ?
Ea i ridic privirea n tavan.Dac se jena ? Simea c era gata s explodeze de
stnjeneal.Colin i trase cmaa peste cap i o arunc lng pat.ncerc imediat
s se acopere cu ptura.Dar el nu voia s o lase s se ascund privirii lui i o
dezveli pn la mijloc.Alesandra avea forme perfecte.Snii ei erau plini i
frumoi-sfrcurile roz erau deja tari,pregtite,cu arogan,apropierea lui
provocase aceasta.Trupul ei i rspundea i nici nu o atinsese mcar.
O privi n voie.Ea apucase cuvertura.
-Nu sunt obinuit s dorm fr cma de noapte.
-Nu o s dormim,scumpo.Ea zmbi pentru prima oar.
-tiu,opti ea.Se hotr s-i nving stngcia i,cu toate c avu nevoie de toat
hotrrea din ea,se ntoarse spre el.Privirea lui att de cald,de mngietoare-i
nlesni ncrederea.i ncolci minile de gtul lui i se lipi de el.
Era minunat s-1 in att de aproape,att de intim.Firele de pr de pe pieptul lui
i gdila snii.i scp un scncet de plcere i,intenionat,se strnse din nou
lng el drept rspuns.Braele lui o cuprinser i o aps pe tria excitrii lui.
Faa i era ascuns lng gtul lui.Colin i ridic brbia,apoi i aplec capul spre
ea.El i srut mai nti fruntea,apoi nasul i apoi gura,apsndu-i buza de jos cu
dinii.Gura lui era peste buzele ei deschise,i simea atingerea catifelat a limbii,
buzele i dulceaa gustului ei l fcu s o doreasc mai mult.Ptrunderea nceat
a limbii lui o fcu s geam.Suspin ncet cnd el se retrase,dar apoi limba lui
intr din nou,mai adnc.Leneul joc al dragostei era nesfrit i srutul prea s
nu se mai termine,n timp ce gura lui o pecetluia pe a ei iar i iar,plcerea lui era
intensificat de gemetele ei de plcere,Nu avusese nici o femeie care s
rspund cu atta druire.Doamne,nu tiuse pn noaptea trecut,cnd o iubise
prima oar,c ntre un brbat i o femeie putea exista o asemenea pasiune.Ea nu
avea nici o reinere,i acest sentiment deschis l obliga s nu pstreze la rndul
lui nici o barier.O rsturn pe spate,o srut din nou,apoi i ndrept corpul
spre o latur a pieptului ei.Simea respiraia lui sacadat pe urechea ei.

-M faci s ard,opti el,cu vocea gtuit de dorin.Prea suprat cnd i spunea


cum l face s se simt,dar lu mrturisirea lui drept un compliment.
-Din cauza felului n care m atingi,Colin,opti ea.Nu m pot mpotrivi i...
Ultimele ei cuvinte se terminar ntr-un suspin slab,cci gura lui tocmai pusese
stpnire pe snii ei.Mna i alunec printre coapsele ei i ncepu s dezmierde
focul din ea,minile o ptrundeau ncet.Ea strig de durere i apoi ncerc s-i
opreasc mna.Voia s-1 mping pentru c era nc foarte sensibil,dar nu reui
s fac asta.Nu se putea opri nici s se rsuceasc n timp ce cu vrful degetului
mare,Colin descria cercuri n jurul crlionilor mtsoi de la mbinarea
coapselor ei i mai adnc i atinse miezul fierbinte de carne,scuns de crlioni.Ea
i rosti,gemnd,numele.
-Colin,nu trebuie...nu pot...Nu face asta...strig ea dar degetele lui o ptrunser
din nou.M doare.Ah,nu te opri.Se aga de soul ei n timp ce i ddea ordine
contradictorii,vorbe fr ir,dar prea c nu poate gsi un cuvnt potrivit pentru a
explica cum o fcea el s se simt.i opri protestul,acoperindu-i gura cu a
lui.Srutul lui era ,nesfrit,i extenuant.Cnd se trase napoi,ea era sfr it de
propria dorin nct nu se mai gndea la nimic.Colin privea frumoasa femeie
din braele lui i era aproape nnebunit de pasiunea oglindit n ochii ei.Buzele
ei,umflate i roii de srutrile lui,l chemar din nou.Ced tentaiei i o srut
din nou.
-i aminteti c i-am spus c sunt mai multe feluri de a face dragoste ? o ntreb
el,cu vocea subiat de emoie?
ncerc s se concentreze la ceea ce-i spunea el,dar i era foarte greu.Tot ce era
legat de Colin o copleea,Pieptul lui era att de fierbinte n contact cu a ei i se
mica ncet lipit de el,ncercnd s ajung tot mai aproape.Mirosul lui,un
amestec erotic de mascul i sex,o excita la fel de mult i atingerea lui era
magic.Tlpile i se atingeau de prul de pe picioarele lui musculoase,iar snii i
se frecau de prul de pe pieptul lui; minile i mngiau rotunjimile braelor.
Colin era ca oelul fierbinte,iar fora pe care-o simea,atingndu-l,era ea nsi o
beie.Era un brbat att de puternic i totui era extraordinar de delicat cu ea.
Nevoia de a-l cunoate total i copleea toate celelalte gnduri.i simea pntecul
plat,i tras pe buric o urm cu limba i nainte ca ea s-i poat nelege
intenia,i ndeprt cu minile i cobor mai jos,pentru a gusta cldura din ea.
-Nu,nu trebuie s faci asta,spuse ea suspinnd.Ceea ce i fcea el era cu
siguran interzis.Era ngrozitor dar minunat Controlul ei slbea tot mai mult,cu
fiecare mngiere erotic a limbii lui,n cea mai intim parte a ei.O plcere
incandescent urca n spiral prin trupul ei,simind c aceast dulce agonie e

ucigtoare.Rspunsul ei l nnebuni.Ar fi vrut s-i ofere el mai nti,apoi s o


nvee cum s-i fac lui plcere,dar modul neinhibat n care ea se mica sub el l
fcu s-i piard controlul.Gemetele ei excitante l fcur slbatic n dorina de-a
o avea.Abia dac mai tia ce face.Dorina i controla fiecare gnd.Micrile lui
devenir aspre,energice;ngenunche ntre coapsele ei mtsoase,i puse minile
n jurul gtului i o ptrunse adnc.Fruntea i se acoperi de broboane de sudoare,
respiraia i deveni ntretiat,iar dinii i se ncletar de incredibila senzaie ce o
simea.Se pierdu complet i aria umed care l nconjura l fcu s geam de o
plcere primar.O auzi gemnd.i ncetini micrile,zmbind acelei dulci torturi
-Te doare,iubito ? Nu ar fi putut rspunde nici dac ar fi vrut; gura lui o prinse
din nou pe a ei,punnd-o n imposibilitatea de a mai gndi.ngrijorarea din vocea
lui strbtu vlul pasiunii i ar fi vrut s-i spun da,m doare,dar cedeaz,
Plcerea pe care el i-o ddea era cu mult mai mare i mai acaparatoare.Acum,ea
pulsa spre final.El se mica destul de repede pentru a fi n ritm cu ea.Ea i lipi
picioarele n jurul coapselor lui i se arcui spre el,spunndu-i,fr cuvinte,c
voia mai mult,i mai mult,i mai mult.
Cnd nelese,i ngropa faa n curbura gtului ei i ncepu s se mite odat cu
ea.Nu mai mpingea cu msur,ci,repede,pentru c era imposibil acum s mai
opreasc ceva.Focul din ea l chema,l ardea,iar el voia i mai mult.
Ar fi vrut ca agonia i extazul s nu se termine niciodat.Intra n ea iar i
iar.Totui,cnd o simi strngndu-se n jurul lui i mai mult,o auzi strigndu-1
pe nume i tiu c-i gsise eliberarea,plonj adnc pentru ultima oar cu un
geamt de acceptare n timp ce i vrsa smna n ea.
Crezu c murise.i c ajunsese n paradis.Se prbui,respir adnc i gemu din
nou.Era att de bine nct simea nevoia s zmbeasc.Totui,nu mai avea putere
s-o fac.Alesandrei i trebuir multe minute pentru a-i reveni.Cu siguran,i era
bine n braele att de tandre ale soului ei.
-Fir-ar s fie,eti minunat,spuse el i se rsuci pe spate.
Brbatul acesta nu tie s vorbeasc prea frumos,gndi Alesandra cu un surs.
Nu conta.Era arogant de mndr de ea nsi pentru c i plcuse lui.Poate c ar
trebui i ea s-l laude puin.Se rsuci pe o parte pentru a fi fa n fa cu el,i
puse mna pe pieptul lui deasupra inimii care i btea cu putere,i opti:
-i tu eti minunat.sta-i adevrul,eti cel mai minunat brbat pe care l-am avut
vreodat.El deschise ochii i o privi.
-Sunt singurul pe care l-ai avut vreodat,nu uita!Vocea lui era plin de afeciune.
-Nu uit,spuse ea.
-Nici un alt brbat nu te va atinge vreodat,Alesandra.Eti a mea.

Nu o deranja c era posesiv.De fapt,atitudinea lui o reconforta,o fcea s cread


c inea la ea.Ea i aparinea lui acum iar gndul de a face cu alt brbat ceea ce
tocmai fcuse cu el i displcea.Nu exista dect Colin i el i aparinea.
i sprijini obrazul de umrul lui.
-Nu mi-a dori pe nimeni altcineva dect pe tine.i fcu plcere s aud
mrturisirea ei plin de fervoare i se ntinse s o srute pe frunte,pentru a-i da
de tire ct de ncntat era.Trecur n tcere cteva minute.Alesandra se gndi la
ceea ce tocmai se ntmplase i ncerc s descopere logica propriului ei
comportament.Sarcina se dovedi imposibil pentru c rspunsul ei la iniiativele
lui Colin era ilogic.
-Colin ?
-Da?
-Cnd m atingi,mi pare c-mi pierd controlul.Mi se pare c mintea mea se
separ de trup.Nu prea are sens,nu ? Ea nu-i atept rspunsul.
-A fost ngrozitor-i copleitor,n acelai timp dar a fost totodat...splendid.
Colin zmbi n ntuneric.Ce spunea soia lui era foarte plcut-i suna a
ngrijorare n acelai timp.
-Este de presupus c trebuie s fie plcut scumpo.
-Maica superioar nu a menionat lucrul acesta.
-Nu,mi imaginez c nu 1-a menionat,rspunse el.
-Mi-ar plcea s gsesc un sens n acest bizar ritual de mperechere,anun ea.
-De ce?
-Pentru c a dori s pot nelege,rspunse ea.Se aplec s-1 priveasc.Colin
avea ochii nchii i arta linitit.Se gndi c adormise i se hotr s lase balt
discuia.Se cuibri lng soul ei i nchise ochii.Totui,mintea ei nu voia s
coopereze,i ntrebrile i veneau n minte una dup alta.
-Colin ? mormi un rspuns.
-Ai avut i alte femei ? Nu-i rspunse imediat Alesandra l nghionti uor.
-Da.
-Foarte multe ?
-Depinde de cine face numrtoarea,rspunse el aproape mpingnd-o de pe
umrul lui.Acest rspuns i displcu foarte mult.Fuseser oare dou sau
douzeci? Gndul unei intimiti ntre Colin i fie i numai o singur alt femeie,
i fcu stomacul ghem.Reacia ei nu era deloc rezonabil.Trecutul lui nu ar f
trebuit s o priveasc.i totui,o interesa :
-Ce te-a fcut s le vrei,pofta sau dragostea ?
-Alesandra,de ce mi pui toate ntrebrile astea ?

Prea enervat,nelegnd acest lucru,se enerv i ea.Se simea vulnerabil,dar


nesimitorul ei so era prea obtuz pentru a nelege.
Izbucnirea ei de mnie se stinse aproape imediat.Cum putea Colin s neleag,
cnd ea nsi nu nelegea? Nu era deloc dreapt cu el-i nici logic.
Se opri pentru a-i zmbi.
-Dac a fi avut experiena ta,probabil c nu m-a fi simit att de vulnerabil.
-Nu e un pcat ca soia s se simt vulnerabil,zise.Oricum,n situaia ta nu are
nici un sens.
-De ce nu are sens ?
-Pentru c i dai seama,cu siguran,c voi avea grij de tine i deci nu ai nici un
motiv s te simi vulnerabil.
-Este foarte arogant ce spui,brbate.El ridic din umeri.
-Sunt ntr-adevr un brbat arogant.
-Soii nu se simt niciodat vulnerabili ?
-Nu.
-Dar,Colin,dac...Nu o las s termine.Gura lui o acoperi pe a ei fcnd
imposibil orice conversaie.Nu se gndise dect s o fac s uite acest subiect
bizar,dar ea i deschise gura pentru a-i primi limba i i ncolci braele n jurul
gtulul lui prinzndu-1 deodat ntr-o izbucnire de pasiune,pe care nu mai dori
s o piard.Fcu din nou dragoste cu ea,ncercnd s fie blnd i s o ia ncet i
uor,dar ea i alung nobilele intenii,prin abandonul cu care rspunse.Dei prea
imposibil,de fiecare dat se simea mai bine,mai mplinit.Propriul punct
culminant aproape l ucise i,cnd i simi lacrimile pe umrul lui, tiu c de data
asta o duruse foarte tare.Colin aprinse lumnrile i se ntoarse spre ea.O lu n
brae i o alin cu vorbe dulci.Ea l asigur c nu o duruse dar nu putu s explice
de ce ncepuse s plng.
Colin nu o mboldi la o alt conversaie.nelese c era epuizat,cnd o vzu
cscnd.Ciudat,dar era foarte grijuliu.Teama c s-ar fi putut s-o fi rnit din nou
nu-i ddea-pace i tia c i-ar trebui mai mult de cteva minute pentru a se
relaxa iar.Listele ei i atraser atenia cnd se ntoarse s sufle n lumnri.Pe
lista de deasupra erau dou nume.Mai nti lady Victoria,apoi lady Roberta.
Alesandra pusese un semn de ntrebare dup fiecare nume.
Inutil s mai spunem,curiozitatea i fusese trezit,Alesandra era pe cale s
adoarm,cnd el o nghionti.
-Ce nseamn asta ? Ea nu deschise ochii.Colin i citi numele i i ceru explicaii.
-Nu putem discuta despre asta mine diminea ? Era gata s se supun cererii
ei,cnd ea murmur:Ar putea fi o legtur ntre cele dou femei,amndou au

disprut,la urma urmelor.Dup ce voi sta de vorb cu soul lui lady Roberta,i
voi explica totul.Noapte bun,Colin.*
-Nu vei vorbi cu vicontele.Tonul vocii lui ptrunse tios prin vlul ei de somn.
-Nu?
-Nu,nu o vei face.Omul are destule pe cap acum.Nu mai are nevoie i de tine,
s-1 hruieti cu ntrebri.
-Colin,eu...el nu o ls s termine.
-i interzic,Alesandra.D-mi cuvntul tu c nu-l vei deranja.
Ea era uimit i nfuriat de atitudinea lui arogant.Nu era un copil care s aib
nevoie de permisiunea prinilor pentru a-i urma un interes sau o preocupare,iar
Colin ar fi fcut mai bine s neleag c avea propria ei minte i o putea utiliza
dup mprejurri.
-Promite-mi,Alesandra,ceru el din nou.
-Nu.Lui nu-i venea s cread ce auzise.
-Nu? Pentru c faa i era nc ascuns sub brbia lui i el nu-i mai vedea
expresia,ea i permise o grimas.Doamne,era suprat.Braul lui se strnse n
jurul ei.O soie bun ar fi ncercat probabil s-i mpace soul,presupuse ea.
Ea se gndi c poate nu avea calitatea de a fi o bun soie nici un brbat-nici
mcar Colin-nu avea s-i opreasc aciunile.
S-i cear voie,auzi! Ea se trase de lng el i se ridic.Prul i acoperea pe
jumtate faa,i mpinse pletele peste umr i i nfrunt privirea.
-Cstoria este nou pentru tine,Colin aa c ar trebui s m crezi pe cuvnt,
cnd i spun c...
-Corecteaz-m dac greesc,dar nu suntem cstorii de tot atta timp ?
-Ba da..,
-Atunci cstoria este la fel de nou i pentru tine,nu? Ea aprob.
-Nou sau veche,Alesandra,jurmintele nu s-au schimbat.Soiile se supun soilor
lor.
-Cstoria noastr nu e una obinuit,replic ea.Tu i cu mine am stabilit o
anumit nelegere nainte de a depune jurmintele.n mod evident,ai uitat i de
aceea nu voi lua n seam cererea ta jignitoare.i voi reaminti,totui,c am fost
amndoi de acord s nu ne inem unul de capul celuilalt.
-Nu,n-am fost de acord.
-A fost o promisiune nerostit i pe care ne-am fcut-o unul celuilalt.i-am spus
c nu vreau un so care s se in de capul meu i tu ai recunoscut c nici tu nu
vrei o soie care s se in de capul tu.
-Ce dracu are asta de-a face cu...

-Prin asta neleg cineva care se amestec,i spuse ea.Ai spus clar,de mai multe
ori,c nu doreti ajutorul sau amestecul meu n treburile tale i acum a dori s
folosesc aceast ocazie pentru a insista ca nici tu s nu te amesteci n treburile
mele.Nu putea s-1 priveasc direct n ochi.Expresia ei nencreztoare o fcea
nervoas,i mut privirea pe brbia lui.
-Tatl meu nu i-a interzis niciodat nimic mamei mele.Cstoria lor s-a bazat pe
ncredere i respect reciproc.Sper c n timp,vom putea ajunge la acelai fel de
aranjament.
-Ai terminat ? Alesandra se bucur c el nu prea suprat pe ea.Poate c la urm,
Colin avea s fie rezonabil.Ascultase ceea ce ea avea de spus i nu permisese
propriei lui naturi arogante s-i stea n cale.
-Da,mulumesc.
-Uit te la mine.Ea i ridic privirea spre ochii lui.Colin nu mai spuse nimic n
urmtorul minut.Totui,privirea lui o ngrijor.Expresia lui nu o lsa s
ghiceasc la ce se gndea,iar uimitoarea lui abilitate de a-i masca gndurile i
sentimentele o impresiona.Era i un pic invidioas.Ar fi vrut s aib la fel de
mult stpnire de sine.
-Ai vrut s-mi spui ceva ? ntreb ea cnd nu mai putu suporta nici o secund de
tcere n plus.El ncuviin din cap.Ea zmbi.
-Nu vei vorbi cu vicontele despre soia lui.Se ntorseser exact de unde
plecaser.Evident,Colin nu auzise nici un cuvnt din ceea ce spusese ca.Ar fi
vrut s-1 pocneasc pe brbatul acesta ncpnat,Dar nu o fcu,pentru c era o
lady i imposibilul ei so nu trebuia s tie niciodat ct de furioas era.
Dumnezeu,ar fi putut s-o fac i pe maica stare s se enerveze.
Colin se for s nu zmbeasc.Problema era prea important pentru a o lua n
derdere,dar Doamne,Dumnezeule,expresia ei era nepreuit.Arta de parc ar fi
fost gata s-l omoare.
-Promite-mi,nevast.
-Bine,n regul.Ai ctigat,Nu-1 voi deranja pe viconte.
-Nu e vorba de a ctiga sau a pierde,observ el.Vicontele are destule pe cap.Nu
vreau s-1 faci s sufere i mai mult.
-Nu ai deloc ncredere n judecata mea,nu-i aa,Colin ?
-Nu.Acest rspuns o rni cu mult mai mult dect porunca lui.ncerc s plece de
lng el,dar el ntinse mna i o prinse de brbie.
-Dar tu ai ncredere n judecata mea ?
-Eram numai curioas,opti ea.Ai iubit pe careva dintre aceste femei ?
-Nu.

-Atunci,nu era dect poft ? El oft din nou.


-Da.
-i cu mine a fost poft ?
Sau dragoste ? ar fi vrut s ntrebe.i fusese prea greu s adauge acest cuvnt la
ntrebarea ei,temndu-se c rspunsul lui ar fi putut s nu fie ceea ce dorea s
aud.Ah,Doamne,n-avea nici un sens.tia c soul ei nu o iubea.Atunci de ce
aceast imperioas nevoie de a-1 auzi spunndu-i c o iubete?
Pentru Dumnezeu,ce se ntmpla cu ea ?
Colin dorea s pun capt interogatoriului.Alesandra l mboldea s rspund la
ntrebri la care nu era pregtit s se gndeasc.La dracu!da,pofta l fcuse s o
vrea decise el. Din momentul cnd o vzuse prima oar o dorise n patul lui.
Totui i se prea o atrocitate s o pun pe Alesandra n aceeai categorie cu
celelalte femei cu care se culcase.Dragostea cu ea fusese complet diferit i cu
mult,mult mai satisfctor.Nici o alt femeie nu-1 fcuse s ard cum o fcuse
ea,nici o alt femeie nu-l fcuse s fie complet.
Era vorba de mai mult dect poft.Colin recunoscuse fa de el nsui.inea la
Alesandra.Ea i aparinea lui i era o nclinaie natural pentru un so s vrea s
fie cu soia.
Dar dragoste ? Colin nu tia de fapt dac o iubete.Oricum,nu avea destul
experien pentru a ti ce este dragostea.Reacia lui primar la ntrebarea ei era
c nu putea s-i ngduie s iubeasc o femeie.Nu uitase agonia prin care
trecuse prietenul i asociatul lui,Nathan,cnd se mbolnvise soia lui.Colin se
ngrozi gndindu-se la posibilitatea asta.N-ar fi cu nimic mai puternic pe plan
emoional dect Nathan.Nu crezuse c e posibil ca un uria att de puternic ca el
s fie distrus aa de uor.Totui,lui Nathan i se ntmplase.i devenise al naibii
de vulnerabil.Colin i alung gndurile neplcute i ntinse mna ca s-o prind
pe Alesandra.Ea ncerca s se dea jos din pat.Neintenionnd s o lase s plece,o
trase n braele lui,o ls uor pe spate i apoi o acoperi din cap pn n
picioare cu trupul lui.i sprijini greutatea n brae i se uit la ea.Se ncrunt,
preocupat,cnd vzu lacrimile din ochii ei.
-Te-a durut iar,iubito ? Cnd facem dragoste,devin brutal.Eu...
Vocea i era sugrumat de emoie.Ea ntinse mna i l mngie pe obraz.
-i eu am simit c nnebunesc puin,mrturisi ea.M face s-mi uit cu totul
durerea.
-Atunci de ce eti suprat ?
-Nu sunt,ncercam numai s-mi clarific unele lucruri.
-S-i clarifici lucruri ca pofta i dragostea ? Ea aprob din cap.Colin zmbi.

-Scumpo,mi-era poft de tine de mult,mult vreme.


-i tu ai poft de mine,adug el dnd din cap,creznd c recunoaterea lui i va
face plcere.Ea l privi ncruntndu-se.
-Colin este un pcat,opti ea.Recunosc c m gndeam mult,dar cu siguran nu
te voiam n patul meu.
-De ce dracu',nu ? Nu-i venea s cread c afirmaia ei l nfuria.Fr s-i dea
seama clcase peste orgoliul lui masculin,presupuse ea.
-Pentru c nu tiam ce se va ntmpla.Nimeni nu mi-a spus ce minunat poate fi
s faci dragoste.Acum nelegi ? spuse ea,cu un aer timid.
-Dar,Colin,acum am neles totul,anun ea.Nu nelegeam de ce m simeam
vulnerabil,dar acum m simt mult mai bine.
-Explic-mi i mie,i ceru el.
-Eram vulnerabil pentru c aceast intimitate e desigur nou pentru mine.Nu
bnuiam c va fi att de minunat i nu credeam c m voi implica emoional att
de mult.Se atepta cu siguran s aud aceeai negaie.Alesandra nu-1 cunotea
suficient de bine pentru a-i acorda ncrederea ei deplin.Cu timpul,desigur,cnd
amndoi se vor obinui unul cu cellalt i ea va ncepe s-i acorde ncredere.
-Ba da,sigur c am ncredere n judecata ta.
El nu-i putu stpni nici surprinderea i nici plcerea.O prinse de ceaf i o
trase spre el i n acelai timp se apropie de-i srut mna.
-M bucur s tiu c ai deja instinctiv ncredere n mine,i spuse el.
Ea se trase napoi i se ncrunt la el.
-Nu instinctiv,spuse ea-Mi-ai dovedit deja c ai avea o judecat sntoas,la
nevoie.
-Cnd a fost asta ?
-Cnd te-ai cstorit cu mine.Atunci ai gndit sntos.Desigur,acum neleg c
tiai ceva ce eu nu tiam.
-i ce anume tiam ?
-C nimeni altcineva nu te-ar vrea.ncercase deliberat s-1 nfurie cu aceasta
pentru c era nc suprat pe el,dar Colin nu se simi afectat.Palma dat
aroganei lui trecu neobservat.Nu tie c l-am insultat sau nu-i pas,i spuse
ea cnd el izbucni n rs.
-mi placi,Alesandra.
-Sigur c-i plac.Tocmai am cedat.i aez perna,apoi se bg la loc sub
cuverturi.Se ntinse pe partea ei.Cstoria e mai complicat dect credeam,opti
ea.Va trebui s fiu ntotdeauna eu cea care cedeaz ? Prea disperat.
-Nu,nu va trebui s cedezi ntotdeauna.

i ddu seama c nu-1 crede,dup pufnetul el neelegant.


-Cstoria este un angajament bazat pe comprisuri.
-n care soia accept i se supune ntotdeauna? Nu-i mai rspunse la
ntrebare.Se ntoarse i o lu n brae.Umerii ei se sprijineau pe pieptul lui,iar
pieptul lipit de abdomenul lui.Coapsele ei,att de mtsoase,acopereau partea de
sus a coapselor lui.Ce bine era s-o simt lipit de e.i trecu un bra peste ea,i
ridic brbia i-o sprijini de cretetul ei i nchise ochii.
Minute lungi trecur n tcere.El credea c Alesandra adormise deja,dar cnd
ncerc s se desprind de ea,ea opti:
-Nu-mi place cuvntul supunere,Colin.
-Asta am neles i eu,i rspunse el sec.
-O prines n-ar trebui s fie obligat s se supun lumii.Era un argument
deplorabil.
-Dar tu eti prinesa mea,i aminti el.i de aceea vei face ce cred eu c e mai
bine.Va trebui s ne plecm ochii n faa tradiiei pentru o vreme,adug el.Nici
unul din noi nu are experien n cstorie.Nu sunt un cpcun,i tu ai promis s
te supui.mi amintesc c parc te-am auzit fgduind,cnd rosteai jurmintele.
-Ai vrea s fii mai rezonabil?
-ntotdeauna sunt rezonabil.
-Cnd?
-Culc-te!
Dorea s aib ultimul cuvnt.Atept ndelung pn cnd ea adormise,nainte de
a prsi patul,apoi se duse n al lui.l simi cum pleac.Aproape c i veni s-1
ntrebe de ce nu vrea s doarm cu ea restul nopii,dar mndria o opri.I se
umplur ochii de lacrimi i se simi de parc tocmai ar fi fost prsit de soul
ei.Reacia aceasta nu avea prea mult n comun dup felul ptima n care
fcuser dragoste.Era prea obosit pentru a-i mai explica ceva.Apoi dormi i
avu un somn agitat.Dup numai o or,un zgomot din camera lui Colin o trezi Se
ddu imediat jos din pat pentru a vedea ce se ntmpl.Nu avea intenia s se
duc de aceea nu se obosi s-i ia halatul sau papucii.Auzi o njurtur,exact n
timp ce deschidea ua s arunce o privire nuntru.Colin sttea n faa focului,
cu rezemtoarea pentru picioare i,n timp ce ea l privea,el i puse piciorul rnit
pe pern i se apuc s-l maseze,cu amndou minile.
Colin nu tia c ea era acolo i-l privea.Era sigur de asta,datorit expresiei
lui.Acum nu se mai supraveghea i dei nu putea s-i vad dect o parte a
feei,era suficient s tie c suferea cumplit.i trebui toat puterea de stpnire,ca
s nu intre n camer s-i ofere un sprijin,ct de mic.Era n joc demnitatea

lui i ea tia c ar fi fost furios dac i-ar fi dat seama c-l urmrise.
Durerea nu trecea ns prin masajul muchilor i Colin se ridic i ncepu s se
plimbe ncoace i ncolo prin faa focului.ncerca s nlture tensiunea
muchiului din ceea ce mai rmsese din glezna piciorului i se aps cu toat
greutatea pe piciorul rnit,un spasm de durere l strbtu n sus,pn n piept.
Colin refuz s cedeze suferinei i ncleta strns dinii,inspir adnc i
continu s maerg.tia din experien c n cele din urm,va putea alunga
durerea.n unele di i lua numai o or.n altele,i lua mult mai mult timp
Colin merse pn la ua de legtur cu camera Alesandrei,ntinse mna spre
clan,apoi se opri.Voia s priveasc nuntru,dar nu voia s-o trezeasc,tiind c
ea avea somnul uor.Aflase asta cnd fusese bolnav i ea dormise lng el.
Alesandra avea nevoie de odihn.Se ntoarse i n minte i nvlir deodat
frnturi din conversaia lor despre drepturile lui i supunerea ei.i amintea cum
sunaser cuvintele cnd i spusese c nu-i plcea cuvntul supunere.Nici nu o
condamna.Se gndi c era barbar pentru o femeie s promit c se va supune
soului ei pentru tot restul vieii.Cu asemenea opinii radicale ar fi ajuns la
nchisoare i dac conservatorii ar fi prins de veste ce gnduri ar avea,iar Colin
era destul de cinstit s admit c o parte n el-una foarte mic- gsea dep it
ideea ca o femeie s se supun tuturor poruncilor unui brbat.
Asta nu putea dura prea mult.Existau servitori pltii s-i ndeplineasc ordinele.
i poate c existau i soii,care s se mpace la fel de bine cu asta.Alesandra nu
fcea parte din aceast categorie,Mulumesc lui Dumnezeu pentru asta,Era
mndr i hotrt i nici lui nu i-ar fi plcut s fie.Punea atta suflet n orice
fcea prinesa lui,hotr el,era perfect n defectele ei.Alesandra nu fcuse nici
un zgomot cnd se ntorsese napoi n pat i se bgase sub cuvertur.Nu putea
s-i scoat din minte imaginea expresiei chinuite a lui Colin.O durea inima
pentru soul ei.Pn n noaptea aceea nu nelesese ct de teribil era durerea
lui,dar acum cnd tia,ar fi vrut s-l poat ajuta.
Prima dat,avea o misiune.Aprinse lumnrile i fcu o list cu ceea ce avea de
fcut.n primul rnd,va citi orice carte disponibil pe aceast tem.n al doilea
rnd,trebuia s fac o vizit medicului,sir Winters.i va pune ntrebri.Alesandra
nu-i mai imagina nici un lucru pe care s-l fi putut aduga acum pe list,dar era
obosit,i dup un somn bun,de care avea atta nevoie,va gsi cu siguran alte
planuri de aciune.Ls lista pe noptier i sufl n lumnri.Obrajii i erau n
lacrimi.i terse cu cearaful,apoi nchise ochii i ncerc s adoarm.
Cnd era gata s adoarm,avu o revelaie brusc.
El nu voia s doarm n pat cu ea din cauza piciorului i pentru ca ea s-i afle

calvarul.Da,acum nelegea.Mndria lui era cauza,dar se gndea i la ea.Dac


avea nevoie s se plimbe n fiecare noapte ar fi trezit-o,nelegea asta,i oft
uurat.Dormi n tihn,Colin nu o respinsese.
CAPITOLUL 11
Colin o trezi pe Alesandra a doua zi de diminea.
-Scumpo,deschide ochii.Vreau s-i vorbesc despre plecare.Ea se strdui s se
scoale.
-Unde pleci?
-La lucru,rspunse el.Ea vru s se bage napoi sub cuvertur.Colin trecu peste
marginea patului i o lu de dup umeri.Nu putea spune dac avea ochii deschii
sau nu,pentru c prul lung i crlionat i se revrsa pe fa i-1 mpiedica s-o
vad.O inu cu o mn,iar cu cealalt i mpinse prul din fa exasperat i
amuzat n acelai timp.
-Te-ai trezit ?
-Cred c da.
-Vreau s stai n cas pn cnd m ntorc acas.Am dat deja ordinele necesare
lui tefan i Raymond.
-De ce trebuie s rmn n cas ?
-Ai uitat de polia care expir peste treizeci de zile? Alesandra csc zgomotos.
Probabil c uitase.
-Vrei s spui c trebuie s stau nchis sub cheie o lun ntreag ?
-Vom lua fiecare zi la rndul ei,nevast.
-Colin,ct e ceasul ?
-Cteva minute dup rsrit.
-Doamne,Dumnezeule!
-Mi-ai auzit instruciunile ? ntreb el.Ea nu-i rspunse.Cobor din pat,i puse
halatul ,i se duse n dormitorul lui.Soul ei o urm.
-Ce faci?
-M bag n patul tu.
-De ce?
-Aici e locul meu.Alesandra se bg sub cuvertur i un minut mai trziu adormi
adnc.Colin trase puin cuvertura,se aplec i o srut pe obraz.
Flannaghan atepta n hol.Colin trecu n revist instruciunile pentru majordom.
Vreme de treizeci de zile,casa avea s devin o fortrea i nu trebuia lsat
nuntru nimeni n afar de familia apropiat.
-Va fi uor s nu lsm pe nimeni s intre,domnule,dar va fi foarte greu s-o

inem pe prinesa noastr nuntru.Prezicerea lui Flannaghan se dovedi corect.


Btlia ncepu chiar n acea diminea,ceva mai trziu.Majordomul era cu noua
lui stpn aezat pe podea,n dormitorul lui,nconjurat de o mulime de
pantofi ai soului ei.
-Ce facei,prines ? Colin are nevoie de nclri noi,replic ea.
-Dar are cel puin cinci perechi pe care nu le poart deloc.Prefer vechii
Hessian,dei Weliington-ii au alii mai moderni acum.Alesandra se uit la tlpile
cizmelor.
-Flannaghan,ai observat c tocul de la cizma stng e mai puin tocit ?
Majordomul ngenunche lng stpna lui i privi cizma pe care stpna o inea
n mn.
-Pare nou-nou,remarc el.Dar tiu c le-a purtat...Nu a purtat aceste cizme,l
ntrerupse ea.Ridic cizma puin.Uite asta se vede c e purtat,nu ?
-Ce vrei s spunei,prines ?
-Ce vorbim acum rmne ntre noi,Flannaghan.Nici soul meu s nu tie nimic
despre aceast discuie,pentru c este sensibil cnd e vorba de piciorul lui.
-Nu voi spune nici un cuvnt.
Pare c piciorul rnit al lui Colin este puin mai mic dect cellalt.A vrea ca un
cizmar s se uite la aceste cizme i s fac unele ajustri.
-Adic s fac un toc mai scurt ? Colin i va da seama prines.Ea scutur din
cap.
-M gndeam la un fel de inserie-poate o fie subire de piele de-a lungul
tlpii.Cine i face acum cizmele lui Colin ?
-Perechea asta a fcut-o Hoby,rspunse Flannaghan.Toi domnii din lumea bun
se ncal la el.
-Atunci nu e persoana care-mi trebuie,replic ea.Nu vreau s tie nimeni de
experimentul sta.Trebuie s gsim pe altcineva.
-Mai este Curtis,spuse Flannaghan dup un moment de gndire.El i fcea
nclrile tatlui lui Colin.E btrn acum,dar triete la Londra i ar putea fi
convins s ne ajute.
-M voi duce la el imediat.Voi lua cu mine numai o pereche de nclri de-ale
lui Colin.Dac am noroc, nici nu va observa c lipsesc.
Flannaghan cltin din cap cu vehemen.
-Nu putei prsi casa.A fi fericit s m duc eu n locul dumneavoastr,adug
el,cnd vzu c ea e pus pe ieit.Dac scriei pe hrtie ce dorii de la Curtis...
-Da,fu ea de acord.Vot face o list de sugestii.Ce idee bun ! Poi s te duci n
dup-amiaza asta ? Majordomul aprob imediat.

Alesandra i ntinse perechea de cizme,apoi se ridic.


-Dac planul acesta reuete,i voi cere lui Curtis s-i fac lui Colin o pereche de
semi-Wellingtoni.Atunci va avea o pereche pe care s-o poarte sub pantaloni.
Acum,Flannaghan vreau s te mai rog ceva.
-Da,prines?
-i duci te rog un bilet lui sir Winters ? A vrea s-l vd astzi la sfrsitul dup
amiezii.
-Da,desigur,rspunse majordomul.Pol ndrzni s ntreb de ce dorii s-1 vedei
pe medic ?
-Voi fi bolnav n aceast dup-amiaz.Flannaghan se nec:
-Da ? Cum putei ti...Alesandra oft.
-Dac i-a explica i i-a cere s fii discret,ar trebui s-i mini stpnul.Nu
putem face asta,nu ? Nu,sigur c nu.
Atunci,Flannaghan,vezi c este mai bine s nu tii.
-E legat de Colin,nu ?
-Poate,rspunse ea zmbind.l ls pe Flannaghan s pun ceilali pantofi la loc
n dulap i se duse napoi n camera ei s fac lista pentru cizmar.Cizmele pe
care le trimitea erau din piele moale i piele de viel,iar ea adug un bilet pentru
Curtis,n care prima sperana c acesta va putea ntinde suficient de bine talpa
piciorului,pentru a face o inserie pe care era sigur c o va putea realiza.
Apoi Alesandra i trimise un bilet lui sir Winters,solicitndu-i o vizit.Fix
ntlnirea pentru ora patru.Medicul fu punctual.tefan l nsoi n salon,ndrzni
s se uite la stpna lui,pentru c aceasta insistase s-1 lase pe medic nuntru.
Ea i rspunse valetului printr-un zmbet.
-Soul dumneavoastr ne-a dat ordine precise ca s nu fie lsat nuntru,n afar
de familia apropiat.
-Sir Winters este ca din familie,rspunse ea.Iar eu nu sunt deloc bine,tefan.Am
nevoie de serviciile lui.El ced imediat Alesandra se simea un pic vinovat
i prea ru de acea minciun sfruntat,dar scp repede de acest sentiment cnd
i aminti c era vorba de interesul lui Colin.l pofti pe paznic afar li nchise
uile salonului.Sir Winters se aez lng ea.inea sub bra o geant mare de
piele.i fcu semn s se aeze pe canapea.
-Dac suntei indispus,n-ar trebui s stai n pat?
-Nu sunt chiar aa de bolnav,anun ea zmbind.Nu am dect o mncrime n
gt Asta-i tot.
-Atunci,ar fi bun un ceai fierbinte,rspunse sir Winston,chiar i o gur de coniac
Pentru c brbatul cu pr alb era att de sincer i att de preocupat,ea nu mai fu

n stare s continue cu minciuna.


-V-am chemat aici cu un alt scop,mrturisi ea.Vreau s v vorbesc despre Colin.
Alesandra se aez pe un scaun,fa n fa cu medicul i i mpreun minile n
poal.
-Am minit ca s v fac s venii aici,recunoscu ea.Se purta de parc tocmai
mrturisise un pcat ngrozitor.
-De fapt nu m doare gtul.Acesta e adevrul;singura dat cnd m doare este
atunci cnd vreau s strig la ncpnatul meu so i tiu c nu pot.
Sir Winters zmbi.
-Colin poate fi foarte ncpnat,nu-i aa ?
-Da,opti ea.
-Deci e bolnav ? ntreb doctorul,ncercnd s neleag adevratul motiv pentru
care fusese chemat.Ea cltin din cap.
-Este vorba de piciorul lui,explic ea n oapt,nu vrea s vorbeasc despre rana
lui.Vedei,e foarte secretos n privina asta dar eu tiu c l doare foarte tare.
M-am gndit dac nu cumva s-ar putea face ceva care s-i uureze durerea.
Medicul se sprijini de pernele canapelei.ngrijorarea de pe faa prinesei i
spunea c preocuparea ei era real.
-Nu v-a spus cum i-a rnit piciorul,nu ?
-Nu.
-Un rechin 1-a mucat de picior,prines.Eu l-am ngrijit i,la un moment
dat,chiar m-am gndit c-i va pierde piciorul.Asociatul lui Colin,Nathan,nu m-a
lsat.Soul dumneavoastr nu-mi putea spune ce voia,pentru c a avut norocul s
fie anesteziat n momentele cele mai grele.
O btaie n u le ntrerupse conversaia.Flannaghan intr cu o tav de argint.
Nici Alesandra i nici sir Winters nu mai scoaser nici un cuvnt pn cnd
majordomul puse cte o ceac de ceai fierbinte i prsi din nou salonul.
Sir Winters i puse deoparte geanta i se aplec pentru a se servi din biscuiii
dulci de pe tav,nghii unul i lu o gur de ceai.
-Colin ar fi extrem de suprat dac ar ti c discutm despre sntatea lui,
admise ea.i m simt vinovat,fiindc-i va displace ceea ce-am fcut.
-Prostii,replic sir Winters.Doar v gndii la binele lui.Nu voi spune nimic
despre discuia noastr.i acum am s v rspund la ntrebare.Cum s-1 ajutai ?
V-a sugera laudanum sau coniac atunci cnd durerea devine persistent.tiu c
nu va bea nici una din acestea.
-Din mndrie? ntreb ea,ncercnd s neleag.Winters cltin din cap.
Din cauza dependenei,rspunse el.Laudanumul este periculos,prines,i unii

spun c i alcoolul este la fel.Colin nu va risca.


-neleg,spuse ea cnd medicul tcu.Am sugerat de asemenea o tij de oel de la
genunchi n jos.Soului dumneavoastr nu i-a plcut deloc ideea.Este un brbat
mndru.Winters aprob.
-Minte de asemenea i mai iste dect mine,remarc el.N-am crezut c va putea
vreodat s mearg fr ajutor.Am greit.Muchii care i-au rmas s-au ntrit
pentru a-1 susine,Acum abia dac mai chiopteaz.
-Dar chiopteaz noaptea,cnd e obosit.
-Atunci ar trebui aplicate prosoape fierbini.Sigur c arde piciorul,dar i vor
uura durerea.i un masaj ar fi de ajutor.
Se gndea cum Dumnezeu s-1 fac pe Colin s accepte s aplice aceste sfaturi.
Oricum,asta era problema ei,nu a lui Winters,i se va gndi la ea,dup plecarea
acestuia.Altceva? ntreb ea.
-Cnd durerea se intensific,ar trebui s stea ntins,spuse Winters.N-ar trebui s
atepte pn cnd devine mai tare.
Alesandra aprob din cap.Era total descurajat,dar i pstra o fa senin,astfel
nct medicul s nu tie ct de agitat era..Sfaturile lui erau n cel mai bun caz
superficiale.
-mi dai recomandri care s abordeze simptomele Sir Winters,dar eu speram s
avei una sau dou idei privitoare la cauz.
-Sperai ntr-un miracol,replic sir Winters.Nu se poate face nimic care s repare
piciorul,prines.Vocea lui era plin de buntate.
-Da,opti ea Speram ntr-un miracol,probabil dar sfaturile dumneavoastr mi
vor fi de ajutor.Dac v mai vine vreo idee,mi vei scrie un bilet ? Voi avea
nevoie de orice sfat mi-ai putea da.
Sir Winters lu ultimul biscuit de pe tav.Era absorbit n ntregime de starea lui
Colin i nu-i ddu seama c terminase toat trataia.Alesandra i umplu din nou
ceaca cu ceai.
-Toi soii sunt ncpnai ? l ntreb ea pe medic.
-Pare a fi o trstur pe care o au majoritatea soilor spuse sir Winters zmbind.
i povesti apoi Alesandrei cteva istorii amuzante despre oamenii de vaz care
refuzaser s accepte ideea c e un medic.Povestea lui favorit era aceea cu
marchizul Ackerman,implicat ntr-un duel,gentlemanul fusese-mpucat n umr
i nu ddea voie nimnui s-i vad rana.Winters fusese chemat de fratele
marchizului,pentru a vedea ce poate s fac.
-L-am gsit la White,la una din mesele de joc spuse el.A fost nevoie de trei
prieteni ai lui pentru a-l scoate de acolo,Cnd i-am scos jacheta,era plin de

snge peste tot.


-Marchizul i-a revenit ? Winters aprob,
-Era prea ncpnat ca s moar,remarc el.Cnd i-a trecut,a vorbit despre ran
ca despre un rzboi.Am sftuit-o pe soia lui s-1 lege de pat pn se va
nsntoi.Alesandra zmbi imaginndu-i scena,
-i Colin este la fel de ncpnat,anun ea i oft.V-a fi recunosctoare dac
ai pstra terea n privina acestei convorbiri.Dup cum v-am spus,este foarte
sensibil cnd e vorba de piciorul lui.
Sir Winters i puse ceaca i farfurioara napoi pe tav,i lu geanta i se
pregti s-i ia rmas bun.
-Nu trebuie s fii ngrijorat,prines.Nu voi spune nici un cuvnt despre
aceast vizit.Ai fi surprins dac ai tii cte soii mi cer sfatul,pentru binele
soilor lor.Ua salonului se deschise,tocmai cnd medicul era gata s pun mna
pe clan.Colin se ddu la o parte pentru a-i face loc lui Winters.l salut scurt
din cap pe medic,apoi se ntoarse ctre soia lui.
-Flannaghan mi-a spus c eti bolnav.Nu-i ddu voie s rspund,ci se ntoarse
spre Winters.
-Ce are ? Alesandra nu voia ca medicul s mint pentru ea.
-Aveam ceva n gt,dar acum mi-e mai bine.Sir Winters mi-a recomandat ceai
fierbinte,adug ea.
-Da,aa este,aprob Winters.Ceva nu era tocmai n ordine,dar Colin nu ar fi
putut spune cu precizie ce anume,Alesandra nu-1 putea privi i o cunotea destul
de bine pentru a ti c nu-i spunea totul.Nu arta bolnav.Obrajii i erau colorai
intens,parc i-ar fi fost ruine de ceva.Se hotr s atepte pn vor fi singuri ca
s afle ce nu era n ordine.Alesandra rmase alturi de Colin,n timp ce acesta
fcea de gazd pe lng doctor.Privi ntmpltor n sus i-l vzu pe Flannaghan
stnd doar la civa pai mai ncolo.Majordomul i oferi o expresie nelegtoare.
Se simea deja vinovat c i minise soul,iar expresia lui Flannaghan o fcu s
se simt i mai prost.Motivele ei erau ndreptite,i spuse imediat apoi ls
s-i scape un oftat uor.Era exact aceeai scuz pc care o folosise cnd i
ntocmise maicii staree o dubl contabilitate chiar dac rmne pcat,sau cel
puin aa susinuse starea,cnd aflase despre mica minciun.Mare sau mic,acest
pcat,Dumnezeu,o asigurase maica stare cu mult asprime n voce,pstreaz o
list corect cu fiecare pcat,la fiecare brbat i femeie de pe acest pmnt.Lista
mai speculase clugria,era probabil destul de lung ct pentru a atinge fundul
oceanului.Alesandra nu credea c pctuise att de mult,i att de des.
i imagina c lista ei trebuia s aib probabil lungimea propriei ei umbre.

Se ntreba dac Dumnezeu avea mai multe coloane pe lista lui despre ea-una
pentru infraciuni i alta pentru pcate mai substaniale.
Sir Winters o readuse la realitate destul do curnd spunnd:
-Mi-a prut ru cnd am auzit c ai pierdut Diamantul Colin.Mare ghinion.
-Ai pierdut un diamant ? ntreb Alesandra,netiind ce s neleag.
Colin neg din cap.
-E vorba de un vapor,Alesandra.S-a scufundat cu toat ncrctura,Winters,cum
de ai auzit despre asta att de repede ? Eu am aflat abia ieri.
-Un prieten de-al meu a avut de ncheiat unele treburi la LIoyd,astzi.Unul
dintre agenii de acolo au vorbit despre asta.Ei au asigurat pierderea,nu ?
-Da.
-E adevrat c e al doilea vas pe care tu i Nathan l pierdei anul acesta ?
Colin aprob.
-De ce nu mi-ai spus ? ntreb Alesandra.ncerca s nu i se citeasc jignirea n
voce.
-N-am vrut s fii ngrijorat,explic Colin.
Nu era convins c acesta era adevratul motiv dar probabil era adevrat c el nu
voia s-i provoace griji.Ceea ce era mai important era c el nu voia s-i
mprteasc greutile.ncerc s nu se simt jignit.Colin asta crezuse de
cuviin pn acum i,desigur,nu vroia s acorde ncredere cuiva,fie chiar i
soiei sale.Trebuia s aib rbdare,decise ea.Colin va avea s se obinuiasc s o
aib n preajm,pn va avea ncredere n ea pentru a-i mrturisi toate
greutiile.Soul ei nc mai vorbea cu medicul,cnd ea se duse sus.Intr n
camera ei i ncepu s noteze recomandrile date de Winters,pentru uurarea
durerii lui Colin,dar mintea nu-i sttea la aceast sarcin,i fir-ar s fie,ar fi
trebuit ca el s-i spun despre vapor Dac prea ngrijorat,avea i ea toate
drepturile s fie ngrijorat,i soiile trebuie s-i mprteasc problemele,nu ?
Flannaghan veni s o cheme la cin,n timp ce coborau,Alesandra i ceru o nou
favoare:
-Ai auzit de problemele vicontelui de Talbot ?
-Of da,rspunse Flannaghan.Toata lumea vorbete despre asta,Lady Roberta i-a
prsit soul.
-Colin mi-a interzis s-i vorbesc vicontelui i trebuie s-i ndeplinesc dorina.
Soul meu crede c a putea s-1 necjesc pe viconte.
-De ce vrei s vorbii cu el ?
-Cred c ar putea fi o legtur ntre dispariia brusc a soiei lui i cea a prietenei
mele,lady Victoria,Flannaghan.M ntrebam dac ai vrea s le spui servitorilor

lui,din partea mea.Vreau s aflu dac Roberta a primit vreun mic dar de la un
admirator secret.
-Ce fel de dar,prines ? Flori,poate ciocolat,spuse ea ridicnd din umeri.Ei ar fi
observat asemenea daruri,nu ?
-Da,desigur c ar fi observat,aprob Flannaghan.Totui,mie nu-mi vor spune.Dar
poate c a putea afla cte ceva,cnd m voi duce mine s transmit rugmintea
dumneavoastr ?
-Te rog,rspunse Alesandra.
-Despre ce uotii voi doi ? Colin i pusese aceast ntrebare stnd n ua
sufrageriei,i vzu tresrirea soiei sale.Era puin nervoas n seara asta,remarc
el.Nu avea un rspuns rapid la aceast remarc.l urm pe Flannaghan n
sufragerie.Colin i inu scaunul,apoi i se aez n capul mesei,lng ea.
-Va trebui oare s stau nchis n cas o lun ntreag ?
Era ocupat cu sortarea unui teanc de scrisori i nu se ridic s o priveasc,atunci
cnd i rspunse.Nu avea timp s se rup de munca lui,nici mcar ct s
mnnce ca lumea la mas.Alesandra se ntreb dac el avea probleme cu firma
i fu gata s-i pun aceast ntrebare personal,dar se rzgndi i schimb
subiectul,ctre o problem mai presant.
-Ce se aude cu primul bal al lui Catherine? Nu mai e dect o sptmn,Colin.
N-a vrea s-1 pierd.
-i voi povesti eu totul despre bal.
-Te vei duce fr mine ? Se putea ghici din glasul ei c se simea frustrat i el
zmbi.
-Da,rspunse.Trebuie s m duc,adug el i trebuie s fii rezonabil n privina
asta.Hotrrea de pe faa lui i spuse c nu avea s discute.Nervoas,ncepu s
bat darabana cu degetele pe mani
-Este o dovad de proast cretere s-i citeti corespondena la mas.
Colin era att de ocupat s citeasc scrisoarea asociatului su,nct nu o
auzi.Termin lunga scrisoare,apoi puse hrtiile pe mas.
-Soia lui Nathan a nscut o feti,i-au pus numele Ioanna.Scrisoarea e datat cu
aproape trei luni n urm,scrie c,de ndat ce Sara se va simi mai bine,vor veni
mpreun cu copilul la Londra,pentru o scurt vizit.Jimbo se va ocupa de
birouri,ct timp va fii el plecat.
-Cine este Jimbo ? ntreb Alesandra,ncruntndu-se la auzul acestui nume
ciudat.
-Un prieten foarte bun,rspunse Colin.Este cpitan pe unul din vapoarele
noastre,Smaraldul,dar necesit multe reparaii,aa c Jimbo are destul timp

liber.
-Astea sunt veti bune,Colin,remarc ea.
-Da,desigur.
-Atunci de ce te ncruni ? Nu-i dduse seama c se ncrunta,pn i spuse ea.Se
ls pe speteaza scaunului i-i concentr toat atenia asupra ei.
-Nathan vrea s ofere zece sau douzeci de aciuni spre vnzare.Nu-mi place
deloc ideea i tiu c,n sinea lui,Nathan simte la fel Totui,l neleg.Are acum o
familie i dorete s le ofere tot ce poate.El i Sara au trit n camere felurite,si
acum,c a venit copilul,vrea o locuin permanent.
-De ce suntei voi doi att de potrivnici ideii de a vinde aciuni ?
-Vrem s meninem controlul.Alesandra nu nelegea.
-Chiar dac se vnd zece sau douzeci de aciuni,tu i Nathan vei continua s
fii principalii acionari i deci vei deine controlul total.
Colin nu pru impresionat de logica ei,pentru c se ncrunta n continuare.Ea
ncerc o alt abordare.
-Dar dac ai vinde din aciuni membrilor familiei ?
-Nu.
-Pentru numele lui Dumnezeu,de ce nu ?
-Ar fi un fel de mprumut,spuse el oftnd.
-Nu nu ar fi,argument ea.Caine i tatl tu ar scoate n cele din urm un profit
frumos.Ar fi o investiie solid.
-De ce ai trimis dup Winters ? El schimb intenionat subiectul.
Dar ea nu era pregtit s-l lase.
-Nathan a dat deja permisiunea pentru vnzare ?
-Da.
-i tu cnd te vei decide ?
-M-am decis deja,Dreyson se va ocupa de tranzacie,i acum destul despre asta.
Rspunde-mi la ntrebare.De ce ai trimis dup Winters?
-i-am explicat deja,ncepu ea.Gtul meu...
-tiu,spuse Colin,Aveai ceva neplcut n gt.
-De fapt era o uoar jen,spuse Alesandra,jucndu-se cu degetele.
-Da,aprob el.Acum vreau s-mi spui adevrul.i s m priveti n timp ce
vorbeti.Ls s-i cad ervetul n poal i n cele din urm se nfurie.
-Este o dovad de proast cretere s sugerezi c a mini.
-Ai minit ?
-Da.
-De ce?

-Pentru c dac i-a spune adevrul,te-ai nfuria pe mine.


-Pe viitor n-ai s m mai mini,nevast.Vreau cuvntul tu.
-i tu m-ai minit.
-Cnd ?
-Cnd mi-ai spus c nu mai lucrezi pentru sir Richards.Am vzut intrrile de
bani din registre,Colin,i l-am auzit vorbindu-i despre o nou misiune.Da,m-ai
minit.Dac mi promii c nu vei mai mini pe viitor,voi fi fericit s-i dau i eu
cuvntul meu.
-Alesandra,nu este deloc acelai lucru.
-Nu,nu este.Era deodat furioas pe soul ei.Arunc ervetul de mas,tocmai
cnd Flannaghan intra pe ua batant ducnd n mini o tav ncrcat cu
mncare.
-Eu nu risc,Colin,Tu riti.Nu-i pas deloc de acest lucru nu?
Nu-i ddu timp s rspund,ci se grbi s continue:
-Te-ai bgat singur n bucluc.Eu n-a face niciodat aa ceva.Acum c suntem
cstorii,nu m gndesc numai la binele meu,ci i la al tu.Dac i s-ar ntmpla
ceva,a fi nenorocit.Dar dac mie mi s-ar ntmpla ceva,tu ai avea numai o
uoar neplcere,nmormntarea mea te-ar obliga s renuni la munca ta pentru
cteva ore.Te rog s m scuzi,domnule,pn nu spun ceva ce tiu c voi regreta.
Nu atept permisiunea lui pentru a pleca de la mas i ignor i comanda de a
sta jos,apoi alerg tot drumul sus,n dormitorul ei.Ar fi vrut s-i verse nervii.
nchise ua.Totui,nu ced acestui impuls,pentru c nu era o atitudine demn din
partea ei.Din fericire,Colin nu o urm.Alesandra avea s fie singur,
pentru a-i stpni propriile sentimente.Se suprase att de tare pe Colin i att
de repede,nu avea de gnd s-l mpiedice.Dac voia s lucreze cu sir Richards,ea
nu putea i nici nu va ncerca s-1 fac s renune.
Colin n-ar fi trebuit s doreasc asemenea riscuri,gndi ca.Dac i psa de ea,
n-ar fi jignit-o astfel,n mod repetat.Alesandra ncerc s-i alunge mnia.
Agitat,se plimb prin faa cminului vreo zece minute,bombnind tot timpul.
-Maica stare n-ar fi intrat niciodat n bucluc de de acest fel.tia c depindeam
de ea i nu i-ar fi asumat niciodat asemenea riscuri.Ea m iubea,fir-ar s fie.
Chiar dac nu era catolic,Alesandra i fcu semnul crucii pentru c murmurase
acea blasfemie.
-M ndoiesc c Richards i-ar cere maicii staree s lucreze pentru el,Alesandra.
Colin fcu acel comentariu stnd n u.Ea fusese att de ocupat cu bombnitul
ei,nct n-o auzise deschizndu-se.l vzu pe soul ei rezemndu-se de tocul uii.
i inea braele ncruciate,nepstor,pe piept.

Zmbea,dar lucirea din ochii lui aproape c o dobor.


-Nu-mi place c te amuzi.
-Mie nu-mi place cum te compori,replic el.
-De ce-oi fi spus c eti suprat din cauza afacerilor mele cu sir Richards?
-Nu tiam c sunt.Colin ridic o sprncean la aceast ciudat remarc.
-Vrei s termin cu el ?
ncepu s dea din cap n semn c da,apoi se rzgndi i fcu semn c nu.
-Vreau s vrei tu s termini.Este o diferen,Colin,semnul lui Dumnezeu,ntr-o zi
ai s nelegi.
-Ajut-m s neleg acum,Alesandra se ntoarse cu faa la foc,apoi vorbi din
nou.
-Nu mi-a fi asumat niciodat riscuri deliberat pe cnd triam la mnstire-cel
puin,nu dup lecia pe care am nvtat-o.tii,a fost un incendiu i eu am fost
nuntru.Am ieit tocmai cnd se prbuea acoperiul.Maica starea era
ngrozitor de ngrijorat.Plngea pur i simplu.Era att de bucuroas c am
scpat i foarte furioas c luasem o lumnare,ca s citesc scrisoarea Victoriei n
loc s m rog aa cum ar fi trebuit,i m-am simii ngrozitor,pentru c i
provocasem atta suferin.Incendiul fost un accident,dar mi-am promis mie
nsmi s nu mai acionez nebunete.
-Cum ai acionat nebunete dac a fost un accident?
-M duceam mereu nuntru s salvez picturile i statuetele pe care clugriele
le depozitaser acolo.
-Era nebunie curat ntr-adevr.
-Da.
-Maica stare te iubea ca pe o fiic,nu ? Alesandra aprob.
-i o iubeai i tu.
-Da.O clip lung trecu n tcere.
-O dat cu dragostea,vine i responsabilitatea.Nu am neles acest adevr,pn
cnd nu am vzut ct de suprat era maica stare pe mine.
-M iubeti,Alesandra ? Intrase direct n miezul problemei.Ea se ntoarse cnd
Colin plec de lng u venind ctre ea.Alesandra ncepu s dea napoi.
-Nu vreau s te iubesc.Panica din vocea ei nu l opri.
-M iubeti ? ntreb el din nou.Ce bine c nu era fcut focul n cmin.Rochia ei
s-ar fi topit de mult n flcri,pentru c se retrase pn se lipise de cmin.
ncerca s scape de el sau de ntrebarea lui Colin nu era sigur.Totui,era neobosit
n ncercarea de-a o face s-i rspund.Voia...nu,avea nevoie s-o aud
recunoscnd adevrul.

-Rspunde-mi,Alesandra.Ea ncet deodat s mai ncerce s scape de el,i puse


braele pe piept i pi direct n faa lui.Avea capul dat pe spate ca s-1 poat
privi n ochi.
-Da.
-Da,ce?
-Da,te iubesc.Privirea lui satisfcut i spuse totul.Dar nu prea prea surprins,
ceea ce o derut cu totul.
-tiai deja c te iubesc,nu-i aa ? Colin ddu ncet din cap,n semn c da.Ea fcu
un semn.
-Cum puteai s tii,cnd eu nsmi nu tiam ? ncerc s-o ia n brae.Alesandra
fcu un pas napoi.
-Nu,nu,n-ai s-o faci.Vrei s m srui,nu ? i atunci mi uit toate gndurile.Mai
nti mi vei rspunde.Colin nu admitea mpotrivire.O lu n brae,i ridic capul,
o srut lung i apsat.Limba lui se strecur nuntru,unde o ntlni pe a ei.Cnd
Colin i ridic n cele din urm capul,ea oft adnc.Se prbui la pieptul lui i
nchise ochii iar braele lui i nconjurar mijlocul.O mbri strns i- i puse
brbia pe cretetul ei.
Doamne ce bine era s-o in n brae !Acum era nerbdtor s termine ziua de
munc pentru c tia c ea l ateapt acas.Colin nelese brusc c-i plcea s
aib o soie.Dar nu oricare,se corect el.Ci pe Alesandra.De obicei nu-i plceau
serile,pentru c atunci durerea devenea de puternic.Totui micua i drglaa
lui soie i luase orice durere,l exaspera dar l i incnta i de obicei l inea
ocupat s reacioneze la ce fcea ea,nct nu mai avea loc n mintea lui pentru
nimic altceva.
-Acum am s-i rspund la ntrebare,opti el rguit i ea gndi ct de minunat
de atrgtoare era vocea lui.
-ntrebare ? c i uii toate gndurile cnd te ating,nu-i aa ?
-Nu e nevoie s ari att de fericit pentru acest fapt,tiu c tu e ti mai presus de
un asemenea comportament,nu ? Chiar mi imaginez c eti plin de gnduri cnd
m salui.
-Da,sunt.
-Ah,spuse ea abtut.
-i fiecare dintre ele se ndreapt spre ceea ce vreau s-i fac cu gura,cu
minile,cu...i acoperi gura cu mna,ca o precauie,pentru a nu spune ceva
nedelicat.Reacia ei l fcu pe Colin s rd din nou.i ndeprt mna i spuse :
-Te ntrebi cnd mi-am dat seama c m iubeti.
-Da,vreau s tiu.

-n noaptea nunii noastre,explic el.Modul n care mi rspundeai dovedea c


erai ndrgostit de mine.Ea scutur din cap.
-Dar mie nu-mi era clar.
-Ba da,iubito,replic el.Nu poi ascunde asta.Fiecare reacie a ta este a naibii de
sincer.N-ai fi putut s te pierzi aa,dac nu m-ai fi iubit.
-Colin?
-Da.
-Ar trebui s faci ceva cu arogana asta a ta.Este pur i simplu necontrolat.
-i place arogana mea.Ea nu rspunse acestei remarci scandaloase.
-Nu m voi amesteca n planurile tale, promit
-Nici n-am crezut vreodat c ai s-o faci,spuse zmbind pentru c ea prea att
de ptima.
-Nu i-ai schimbat planul,nu ? nc mai ai cei cinci ani ncheiai pn ce...
Nu mai continu.
-Pn ce anume ?
Pn ce i vei ndrepta atenia spre dragostea pentru soia ta,prostule,gndi ea.i
spre copii,adug tot n gnd.Peste cinci ani el se va hotr probabil s aib unul
sau doi i se ntreb dac nu va fi prea btrn pentru a avea copii.
n orice caz nu putea s aib unul acum.Un copil ar fi povar prea mare pentru
Colin.Uite cum s-a schimbat viaa lui,Nathan.Acum voia s fac ceva ce nainte
i s-ar fi prut inacceptabil.A vinde aciuni era ultimul lucru la care ar fi recurs,i
ceea ce-l fcuse s se rzgndeasc fusese naterea fiicei lui.
-Alesandra,pn ce anume?ntreb Colin din nou.Pn ce i vei atinge scopurile,
trnti ea.
-Da,spuse Colin.Mai am nevoie de cinci ani.Fcuse acest comentariu n drum
spre pat.Se aez pe marginea patului i se aplec s-i scoat cizmele.
Nu mi-am dat seama c erai ngrijorat fiindc lucrez cu Richards,spuse
el,relund subiectul.Ar fi trebuit s-mi spui.
i arunc cizmele i ciorapii,apoi se concentra asupra ei.Aveai dreptate cnd
spuneai c amndoi suntem sensibili unul fa de cellalt.Nu m-am gndit deloc
la sentimentele tale.Iart-m.Ea l privi cum i trage cmaa peste cap.Nu-i
putea ntoarce privirea de la el.Se aga de fiecare cuvnt al lui,spernd c-i va
spune ce simea pentru ea.Nu avea suficient curaj s-i spun dac o iubete,Dar
la urma urmelor,el tia deja sentimentele ei.Ea nu le tia pe al lui.
Dac Colin nu avusese timp s se gndeasc la sentimentele ei fa de munca
periculoas pe care o fcea pentru Richards,de ce Dumnezeu s aib timp s se
gndeasc dac o iubete? Mintea lui era deja la planuri care s-i transforme

compania ntr-un imperiu i pur i simplu nu mai era loc pentru nimic altceva.
Alesandra i ndrept umerii i inuta.i reaminti c devotamentul lui i se
pruse admirabil.Putea s aib rbdare.Colin se va ntoarce la ea cam peste cinci
ani.i atrase atenia de la aceste gnduri,cnd spuse:I-am dat cuvntul meu lui
Richards c m voi uita peste hrtii pentru el.Se opri pentru a-i arunca cmaa
pe un scaun i se ridic n picioare.
-Ct despre cealalt misiune care mi s-a oferit,l voi lsa lui Morgan.De fapt,deja
m hotrsem s nu particip la aceast misiune,pentru c ar fi nsemnat s
lipsesc din Londra cel puin dou sptmni,poate chiar trei.Borders ar fi putut
avea grij de birou,desigur,dar nu voiam s te las singur.Ea se gndi c acesta
era cel mai drgu lucru pe care Colin l spusese vreodat,i-ar fi fost dor de
ea.Vru s-l aud rostind aceste cuvinte.
-De ce nu voiai s m lai singur ?
-Din cauza poliei,desigur.Umerii i se ncovoiar.
-tefan i Raymond rn-ar putea pzi foarte bine.
-Eu rspund de tine,Alesandra.
-Dar nu vreau s rspunzi de mine,murmur.Ai destule pe cap.Nu mai e nevoie
s m adaugi i pe mine pe list.El nu fcu nici un comentariu.i descheie
pantalonii i-i scoase restul hainelor.Gndurile ei se frmiar.Nu se putea opri
s nu-i priveasc fix soul.Doamne,era magnific.Colin era tot numai muchi,
avea linii att de fine i dulci.l urmri cu privirea cum traverseaz camera i
nchise ua dormitorului.Apoi trecu din nou pe lng ea spre pat.Ddu
cuverturile la o parte,se ntoarse i-i fcu semn cu degetul,s vin.
Alesandra nu ezit.Pi spre el i se opri n faa lui.Minile i erau ncruciate pe
piept.Privirea ei era nepstoare,dar Colin tia ce simea.La baza gtului,i btea
nebunete,o ven i observ asta cnd i ridic capul i se aplec s o srute.
Ea ncepu s se dezbrace.Colin i mpinse minile de pe rochie.
-Las-m pe mine,opti el.Minile i czur pe lng corp.Colin o dezbrca mult
mai repede dect ar fi fcut-o ea.Totui,nu era la fel de bine.Nu se opri s-i
mptureasc hainele,ci le arunc la ntmplare peste ale lui.Era nerbdtor s
ajung la pielea ei.Observ c minile i tremurau cnd deznod panglica de
mtase care-i susinea cmaa i zmbi la gndul surescitrii lui.Prea surprins
de propriul rspuns,att de rapid.Respiraia i era deja ntretiat,inima i btea
puternic n piept i nc nici nu o atinsese-cel puin,nu aa cum voia s-o ating.
Alesandra l excita puternic.Gndurile Alesandrei erau ceva mai ordonate.Era
fericit s-1 fac s-i spun c i-ar fi fost dor de ea dac ar fi plecat n misiune.

Cnd rmase complet goal,i ntoarse privirea spre brbia soului ei i-i opti
numele.
-Colin?
-Da.
-Dac ai fi plecat din Londra,i-a fi lipsit ? i ridic brbia,astfel nct s se uite
la el.Zmbetul luiera plin de tandree.
-Da.
Ea era att de ncntat de rspuns,nct suspin uurat.El se aplec i-i acoperi
gura cu gura lui.
-Tu nu te-ai ntrebat dac mi-ai fi lipsit ?
-Nu
-De ce nu ? i distrase atenia lundu-i minile i punndu-i-le pe piept,apoi
ncepu s-i dezmierde lobul urechii.
-Pentru c tiam deja c o s-i lipsesc.M iubeti,i aminteti?
Nici nu putu combate acest raionament.Soul ei nu avea doar respectul de
sine,asta era sigur.Se gndi s i-o spun imediat ce va nceta s-i tulbure
gndurile cu srutrile.Colin o sruta pe gt.Pulsul i btea acum frenetic i
tremura n braele lui.El se gndi c acesta este un nceput.
O nnebunea cu atingerea lui i tia asta.Dintr-o dat nelese acest lucru i se
smulse de lng el.Colin o ls s se desprind,dar n privirea lui se citea
nedumerirea.
-Ce s-a ntmplat,iubito ? De ce m ndeprtezi ? tii c m vrei,iar tu tii al
dracului de bine ct de mult te vreau eu.Alesandra era hotrt s ctige ea de
data asta.Se urc n pat,se aez la mijloc,apoi ngenunche cu faa la el.Simea
cum roete,dar refuz hotrt s cedeze stnjenelii.Colin era soul ei,iubitul ei i
ea ar fi trebuit s poat face ce vrea cu el.
i fcu semn cu degetul.El fu att de surprins de ndrzneala ei,nct rse.Se bg
n pat i ncerc s-o trag n brae.Ea neg din cap i-l mpinse,spunndu-i fr
cuvinte c vrea ca el s se ntind pe spate.
-i place ndrzneala mea ?
-Da,rspunse el,mi place.Nu att ceea ce rspunsese,ct mai ales cum rspunse
i ddu Alesandrei curaj s-i continue jocul.i plimb mna n jos pe pieptul
lui.
-Cnd m atingi,mi vine s nnebunesc,opti ea.n seara asta...
Nu mai continu.Degetele ei l atingeau uor nconjurndu-i ncet,buricul.Zmbi
la scurta lui tresrire i mna ei i continu micarea n jos.
-Da ? ntreb el,cu o voce asprit de dorin.

-i vei pierde controlul naintea mea,Accepi provocarea,brbate ?


Drept rspuns,Colin i puse minile sub cap i nchise ochii.
-Eu voi ctiga,Alesandra.Am mult mai mult experien.
Alesandra rse la auzul acestei fanfaronade.Doar faptul c recunoscuse c-1
iubete,o eliberase oarecum de orice rezerv.Se simea slbatic,jucu i nu-i
psa c nu e demn.Credea ntr-adevr c nu putea menine aparenele cnd era
goal puc.
-i mulumesc c mi-ai spus c te iubesc,Colin.
-Cu plcere,iubito.Colin atepta ncordat.Vocea lui era ferm.
-Ai reuit s-i aduni curajul ?
-mi plnuiesc atacul,replic ea.Aceast remarc l fcu s zmbeasc.Trupul lui
i simi nervozitatea.Voia s-i nvee gustul,tot aa cum el i simea gustul ei.
Gndul la ceea ce avea de gnd s-i fac o fcu s roeasc i mai intens,dar
ochii lui Colin erau nchii aa c nu trebuia s-i fac griji sau s fie stnjenit.
-Colin...totul e permis sau exist ceva ce n-ar trebui s...
-Nimic nu e interzis,rspunse el.Trupurile noastre sunt ale celuilalt.
-Oh asta-i bine! Se ls pe clcie gndindu-se de unde i-ar plcea s nceap.
I-ar fi plcut gtul,dar la urma urmelor i plcea totul.
-Scumpo,am s adorm dac nu ncepi,anun el.Alesandra decise s nu piard
timpul i s ajung la zona care-o intriga cel mai tare.N-ar fi trebuit s-i in
ochii deschii.Cnd i simi gura pe vrful ereciei lui,aproape sri din pat.
Geamtul lui sun brutal.i trebui toat stpnirea pe care o avea ca s nu- i
reverse smna pe loc.Fruntea i transpirase.Limba i se plimb pe pielea
sensibil,pn cnd el ajunse aproape n starea n care nu se mai putea
stpni.Nu rezist mult vreme.Gemu deodat puternic,lund-o i ridicnd-o n
sus.i desfcu genunchii cu coapsa pentru ca ea s-1 ncalece,i prinse ceafa cu
mna pentru a o lipi de el,apoi i srut buzele moi i o ptrunse printr-o micare
puternic.Cldura lichid pe care o simi i spuse c ea era pregtit s-1
primeasc.Minile i prinser coapsele ei i o ridic puin pentru a putea
ptrunde din nou.Pierduse orice urm de raiune imediat ce-o simi strngnduse instinctiv n jurul lui,nu mai putu controla reacia propriului trup.Punctul
culminant l lu prin surprindere.i scp un alt geamt adnc,cednd prin
mplinire.Plcerea Alesandrei crescuse prin atingerea att de intim i urmrirea
rspunsului lui neinhibat.El termin ,dar nu-i opri micarea nuntrul ei.Extazul
era aproape de nesuportat.Ea i opti numele,cnd aria ncepu s se
rspndeasc,precum un prjol,n tot trupul.Capul i se ls pe spate,capitulnd n
faa extazului.Colin simi primele zvcniri ale orgasmului ei i i strecur mna

printre trupurile lor unite pentru a o mngia.Atingerea lui o ajut s-i


primeasc propria satisfacie.Se ncord n el,rigid de plcerea devoratoare care
i se rspndea n cascade,prin trup.
Fiorii preau s nu se mai sfreasc,copleitori n intensitate,dar nu-i era deloc
fric,cci Colin o nconjura cu braele i o aps la pieptul lui.O inu strns,pn
ce spasmele plcerii ncet.Frumuseea modului n care fceau dragoste era prea
mult pentru ea.Ea era att de zguduit de ceea ce se ntmplase,nct ncepu s
plng n hohote,cu faa lipit lng gtul lui.Colin era la fel de zguduit.O
mngie pe spate i spuse cuvinte dulci,cu o voce aspr ca vntul de iarn,pn
i mai reveni.
-De fiecare dat este mai bine,opti ea.
-E chiar att de ngrozitor ? ntreb el.
-ntr-o sptmn am s mor,replic ea.Nu simi cum mi bate inima ? Sunt
sigur c nu poate fi bine pentru mine.
-Dac mori,iubito,vei muri fericit,se lud el.i-a plcut s stai deasupra,nu ?
Ea aprob ncet
-Am ctigat provocarea,nu ? Rsul lui umplu camera.
-Da,recunoscu el.Alesandra era mulumit,i nchise ochii i se ls lng soul
ei.
-Am uitat s mncm de sear,opti ea.
-Vom mnca mai trziu,replic el Dup ce vine rndul meu.
Ea nu nelese ce nsemna asta.
-Dup ce-i vine rndul la ce ? Colin o rsturn pe spate i o acoperi cu trupul
lui.i sprijini greutatea pe coate i zmbi,privind-o.
Cnd gura lui era la numai civa centimetri de-a ei,i rspunse.
-S ctig.
CAPITOLUL 12
A-l iubi i a-1 plcea pe Colin erau dou lucruri destul de diferite.Era imposibil
s vorbeti raional cu acest brbat,dar era extrem de uor s-1 srui.Din
pruden,ea nu-i oferi ce-i mai rmsese din motenire pentru a investi n firma
lui,i n cele din urm trebui s recurg la mecheria mai veche,pentru a-l ajuta.
Urm exemplul tatlui tiind,c Dumnezeu va nelege,chiar dac soul ei nu
nelegea.n cele din urm,Colin i va nvinge ncpnarea,dar ea nu voia s
lase strinii s intre n companie,ateptnd s-i vin lui mintea la cap.Vnzarea
stocului ctre public ncepu la ora 10 ntr-o diminea de miercuri.Dou minute
mai trziu,tranzaciile fur ncheiate i toate cele douzeci de aciuni fuseser

vndute.Preul era extrem de ridicat.Colin era uimit de sum.Era i suspicios,


ns.Ceru s tie numele noilor acionari.Dreyson nu voia s-i spun c un singur
cumprtor achiziionase toate cele 20 de aciuni i c nu avea libertatea de a-i
divulga numele.
-mi vei rspunde la o singur ntrebare,ceru Colin.Vreau s tiu dac numele
soiei mele se afl pe acele aciuni deinute de proprietar.Dreyson neg imediat.
-Nu,sir Hallbrook,rspunse el sincer.Prinesa nu este proprietarul aciunilor.
ncredinat c agentul spunea adevrul se liniti,apoi se gndi la alt posibilitate.
-Dar consilierul ei,cel cruia i spune unchiul Albert ? El e proprietarul ?
-Nu,rspunse Dreyson imediat.Sunt sigur c n-a folosit ocazia,dar aciunile au
fost vndute ct ai clipi din ochi.Nu ar fi fost timp s fie anunat.
n cele din urm,Colin renun.Alesandra spuse o rugciune de mulumire pentru
c soul ei nu avea s cerceteze mai serios.
Se simea extrem de vinovat c folosise un iretlic,tia c nu e bine s-i
manipuleze soul,dar punea pcatul pe seama ncpnrii lui.Credea c ar
putea trece peste asta dar descoperi c se simea tot mai nefericit cu ct
amna mai mult s-i mrturiseasc soului ei adevrul.Se mbt zdravn.Din
fericire,Colin nu era acolo s o aud,lucra dousprezece ore pe zi la compania
lui maritim.Flannaghan o auzi bodognind,desigur,dar crezu c e pur i simplu
ntr-o stare de spirit proast fiindc sttea prea mult n cas.
Luna de zile trecu repede.Se povestea c balul Christinei fusese un succes
deosebit i evenimentul era povestit cu detalii att de duces,ct i de nora
ei,lady Jade.Le prea ru,desigur,c Alesandra nu putuse veni,dar nelegeau
motivul deciziei luate de Colin de a o ine ncuiat n cas.
n dup-amiaza urmtoare,Catherine trecu pe la Alesandra pentru a-i oferi
propria descriere a balului.O anun c era deja ndrgostit de un marchiz i doi
coni.Era nerbdtoare,ateptnd s primeasc de la tatl ei permisiunea de a fi
vizitat de gentlemanii respectivi.Deoarece Colin lucra att de mult timp,
Alesandra preuia timpul pe care l petreceau mpreun i nu vroia s discute
probleme legate de afaceri.Cu toate acestea era necesar Agentul imobiliar l
anun pe Flannaghan c proprietarii casei se hotrser s rmn n America
i voiau s vnd casa din ora.Alesandra se ataase de ea i voia s-o cumpere,
aa c aduse vorba despre asta la masa de sear.Atitudinea lui Colin fa de
motenirea ei fu dispreuitoare-i spuse c lui nu-i psa ce fcea ea cu banii ei.
Apoi ea deveni mai concret.
-Mi-ar plcea s cumpr aceast cas,anun ea.Nu-i ddu rgaz s-i resping
cererea imediat,ci se grbi mai departe.

Din cauza legilor voastre englezeti imperfecte,este aproape imposibil pentru o


femeie cstorit s ncheie un contract pe cont propriu.Nu te-a plictisi cu
aceast prostie dar am nevoie de semntura ta n acte.
-Motivaia acestor legi este lesne de neles,replic el.Toii soii sunt responsabili
din punct de vedere legal pentru orice aciune a soiilor lor
-Da,dar problema n discuie...
-Problema este dac eu pot sau nu s te ntrein.Vocea i se nsprise.
-Te ndoieti c sunt capabil s te ntrein ?
-Nu,sigur c nu,rspunse ea.
-Bine aprob,satisfcut.Alesandra oft.Nu va fi rezonabil n privina asta.Se
gndi pentru moment s i utilizeze aciunile,apoi s pretind c unchiul Albert
cumprase casa,dar pe urm renun la aceast idee.Colin s-ar fi nfuriat foarte
tare.i pe urm,o astfel de mecherie ar fi o minciun fr sfrit i se ndoia c
Dumnezeu l-ar considera pcat din moment ce nu avea dect motive bune.A
folosi un pic de neltorie ca s pun n siguran aciunile,s le pstreze n
familie pentru a-1 ajuta pe Colin cu firma lui era una,n timp ce a manipula
cumprarea casei numai pentru c i plcuse,era cu totul altceva,numrul
pcatelor crescuse vertiginos de cnd se cstorise cu Colin gndi ea,dar cu
siguran c majoritatea pcatelor erau pe lista lui Dumnezeu la capitolul pcate
minore. int.
-Cum vrei,Colin.Mi-ar plcea s ii seama c eti expert puin rezonabil n
problema asta.
-Am notat,rspunse el sec.Cu asta,nici mcar nu o lsase s aib ultimul
cuvnt.tia c era adesea insensibil la cererile ei,se purta oare la fel cu ali
oameni.Uneori putea fi chiar foarte atent.Dup ce luna trecu,iar Raymond i
tefan nu erau necesari pentru paza ei,Colin le oferi de lucru la compania lui.
Cei doi erau dornici s lucreze pe o nav i s cltoreasc n toat lumea,cci
amndoi erau tineri iar Colin i plas sub supravegherea prietenului su Jimbo
pentru a primi o calificare potrivit.
Colin continu s fie un amant ptima.Petreceau noapte de noapte n patul ei
i,dup ce fceau dragoste,o inea n brae,pn cnd i se prea c a adormit.
Apoi se strecura n camera lui-Alesandra se temea s aduc vorba despre acest
ritual,pentru c soul ei artase clar c nu voia s vorbeasc despre piciorul lui.
Pretindea chiar c nu avea nici o problem.Nu nelegea cum funcioneaz
mintea lui.S-ar fi simit inferior dac ar fi recunoscut o slbiciune dar dac o
iubea,nu era oare de datoria lui s mpart bucuriile i necazurile lui ?
Dar Colin nu o iubea-cel puin nu nc,i reaminti Alesandra.

Nu era totui nefericit,pentru c avea ncredere deplin n soul ei.La urma


urmelor,era un brbat inteligent i era sigur c ncpnarea lui va slbi cu
timpul.Va nelege ce soie minunat avea.Dac nu reuea s n eleag asta n
cinci ani,nu conta.Ea putea s atepte,i va ine promisiunea.Nu se va amesteca.
Oricum,modificrile pe care le fcuse pantofilor soului ei nu nsemnau,dup
prerea ei,c se amestec.Conta foarte mult c el purta acum perechea special
de pantofi aproape n fiecare zi.Cizmarul fcuse dou inserii.Prima era prea
subire sau cel puin aa credea ea,pentru c Colin nu le purtase dect cteva
minute i-i pusese o alt pereche.A doua inserie,fcut sub talp,se dovedi mult
mai bun.Colin credea c cizmele au cedat i acum erau foarte stabile.Ea tia
mai bine,desigur,ce se mtmplase dar nu sufl o vorb,i nici Flannaghan nu
spuse nimic,Majordomul i opti Alesandrei c observase c chioptatul
stpnului su la sfritul zilei nu mai era att de pronunat ca nainte.Alesandra
aprob.Era att de bucuroas de planul ei,nct comand imediat alte dou
perechi pentru ca soul ei s aib nclminte confortabil i pentru zi,ct i
pentru sear.Pentru lumea din afar,Colin prea un om fr nici o grij.Arbora
ntotdeauna un zmbet nonalant i era unul din oamenii cei mai populari din
Londra.Cnd intra ntr-o ncpere era imediat nconjurat de prieteni.i nici
femeile nu-l ocoleau.Pentru majoritatea doamnelor nu conta c el era cstorit,
ele continund s se nghesuie n jurul lui.Colin era fermector,desigur,dar nu
flirta.De obicei o lua pe Alesandra de mn n timp ce se strduia s mbine
afacerile cu plcerea.Nu era numai inteligent-era i abil.Majoritatea afacerilor
lui erau negociate n slile de bal,dup ce nelese acest lucru,nu-i mai psa c
stteau n fiecare noapte pn trziu.Deci,Alesandra dormea mult dup-amiaza.
Ea i Colin merser la petreceri aproape n fiecare sear n ultimele luni i era
att de epuizat,nct avea uneori ameeli.
Totui,abia atepta seara aceea,pentru c toat familia lor urma s vin la balul
contelui de Allenborough.Ducele i ducesa o nsoeau pe fiica lor Catherine,iar
fratele ei Colin,Caine,cu soia lui,urmau s fie i ei acolo.
Contele nchiriase pentru bal Casa Harrison,Minunata cas cu marmur i piatr
era aproape la fel de mare ca a prinului regent.
Alesandra purta rochia ei de culoarea fildeului.Decolteul nu era foarte mare,dar
Colin coment ceva n legtur cu asta.Singura ei podoab era un frumos colier
de aur care i se potrivea de minune n jurul gtulul Era simplu,n centrul unui
lan spiralat,dar piatra preioas avea mai puin de dou carate i prea fr
cusur.Colin tia c el valora o avere i nu-i plcea c Alesandra l purta.
Colierul acesta mi place n mod deosebit,remarc ea!

Ei se instalaser n trsur i erau n drum spre bal.Trebuie s spun dup cum te


ncruni c ie nu-i place.De ce?
-ie de ce i place ? Ea i mngie colierul cu degetele.
-Pentru c a aparinut mamei mele.De cte ori l port mi amintesc de ea.I l-a
fcut cadou tata.Atitudinea lui Colin se ndulci imediat.
-Atunci ar trebui s-1 pori
-Dar de ce i-a displcut ? Am vzut cum te-ai ncruntat cnd l-ai vzut prima
oar.
-Nu-mi plcea c n-am fost eu cel care i 1-a cumprat spuse el ridicnd din
umeri.Ea nu tia ce s cread auzind aceasta.i duse minile la gt i ncepu s
desfac nchiztoarea colierului.Colin o opri.
-M-am purtat prostete.Las-1.Culoarea pietrei se potrivete cu culoarea ochilor
ti.Dup privirea lui,ea nelese c soul ei i fcuse un compliment i nu o
critic.i ncruci minile n poal, zmbi soului ei i schimb subiectul.
-Asociatul tu n-ar trebui s vin acas foarte curnd?
-Ba da.
-O s-mi plac ?
-Cu timpul.
-Soia lui o s-mi plac ?
-Da.N-o suprau rspunsurile lui scurte.Putea spune,dup expresia lui,c
suferea.Probabil c piciorul l durea n seara asta,se gndi ea,i cnd Colin i
propti piciorul pe lng ea,tiu c ghicise.
i trebui toat stpnirea de sine de care era n stare pentru a nu ntinde mna s-i
ating piciorul.
-Nu suntem obligai s mergem n seara asta.Pari obosit.
-M simt bine rspunse el pe un ton hotrt.Alesandra se hotr s nu-1
contrazic.Schimb rapid subiectul.
-Cred c ar fi potrivit din partea noastr s lum un dar lui Nathan i Sarei
pentru copilul lor.Colin se rezemase de perne i nchise ochii.Nu mai tia dac
era atent la ce spunea ea.i plec privirea ca s-i aranjeze cutele rochiei.
-M-am gndit c nu vrei s fii plictisit cu aceast sarcin a a c m-am ocupat eu
de asta.Pentru c tu i Nathan avei o companie maritim,m-am gndit c ar fi
drgu s fac o replic n miniatur a uneia dintre corbii.Cum i se pare ideea ?
Cnd ei vor cumpra o cas,Sara ar putea s pun darul nostru pe polia
cminului.
-Sunt sigur c o s-i plac,rspunse Colin.Sunt de acord cu orice decizie a ta.
n bibliotec erau mai multe desene cu vasele tale.Sper c nu te superi c l-am

luat pe cel care reprezentnd Smaraldul i l-am dat meterului.


Trsura se opri n faa Casei Harrison.Colin pruse pe jumtate adormit,pn
cnd vizitiul le deschise portiera,apoi manierele lui se schimbar.O ajut pe
Alesandra s coboare,o lu de bra i ncepu s urce scrile.i zri pe fratele lui i
soia acestuia ndreptndu-se ctre ei i zmbi imediat.tia c nu-i revenise n
mod miraculos.Zmbetul lui era larg dar Alesandra tia c e singura care nelege
ce chinuri are.Medicul i spusese c soul ei nu trebuia s stea n picioare cnd
simea durerea.Dar soul ei nu ar fi ascultat asemenea sfaturi.
Probabil c ar fi dansat toat noaptea,numai ca s-i dovedeasc c el avea
dreptate.Aerul nopii era umed i ngheat.Alesandra simi deodat o ameeal.
Stomacul i se strnse i se bucur c nu luase prea mult din cina uoar,pregtit
de buctar.Cu siguran,era epuizat i de aceea nu se simea bine i spuse ea.
Jade observ ce palid era Alesandra i fcu o remarc.n acelai timp Caine,ct
i Colin se ntoarser s se uite la ea.
-De ce nu mi-ai spus c nu te simi bine ? ntreb el.
-Sunt numai un pic obosit,rspunse ea repede.Nu te mai uita aa la mine,
Colin.Nu sunt obinuit s ies din cas afar i de aceea sunt un pic slbit.
Adevrul e c a pleca mai degrab acas.
-Nu-i plac petrecerile ? Soul ei prea surprins.
-Facem ce trebuie,replic ea ridicnd din umeri.
-Explic-mi ce vrei s spui,scumpo,spuse Colin nevrnd s abandoneze
subiectul.
-Bine,spuse ea,Nu,nu-mi plac petrecerile n mod special.
-De ce nu mi-ai spus pn acum ? Era exasperat.Ea cltin din cap.
-Pentru c fiecare petrecere e o bun ocazie de afaceri pentru tine i Nathan,
explic ea.Nici ie nu-i place adug.i de aceea am spus c facem ceea ce
trebuie,n cele din urm a fi spus ceva.Soia lui era o femeie foarte viclean,i
cunotea motivele i tia exact ce simea el cu adevrat pentru toate petrecerile
la care o trgea dup el.
-n cele din urm ? repet el cu o grimas.Cnd mai exact,te-ai fi plns ?
-Nu m-a fi plns niciodat i ar trebui s-i ceri scuze pentru c sugerezi c a fi
fcut-o,replic ea.n cele din urm,nseamn peste cinci ani.Atunci mi-a fi
exprimat preferina de a sta acas.Caine i zmbi Alesandrei i spuse.
-Mulumete-i prietenului tu Albert pentru pontul privitor la acea investiie.
Stocul a crescut deja de trei ori.Ea ncuviin.
-Ce investiie ? ntreb Colin.Caine rspunse.
-Ultima dat cnd am fost la voi mi-am artat interesul fa de investiii i

Alesandra mi-a spus ca Albert a recomandat aciunile de la Campion Glass.


Tocmai au fost puse n vnzare.
-Credeam c ai investit n alt fabric interveni Jade.
-nc m mai gndesc n legtur cu asta i spuse Caine.
Alesandra cltin din cap nainte de a se putea abine.
-Nu cred c ar fi o investiie neleapt,Caine.nainte s-o faci s te gndesti
foarte bine.Simea cum Colin o privete fix,dar nu se ntoarse s se uite la el.
i Albert era interesat de fabrica de confecii.L-a sunat pe agentul lui,Dreyson,s
cerceteze locul iar Dreyson a aflat c era o vechitur prost condus.Sute de
femei i brbai sunt angajai acolo,iar condiiile sunt deplorabile.Albert a vrut
s-l mbogeasc pe proprietar,sau pe el printr-o asemenea afacere.Ar fi
nsemnat s profite de pe urma mizeriei altor oameni-cel puin,aa mi-a spus n
ultima scrisoare.Caine fu imediat de acord.Subiectul fu abandonat cnd ajunser
cu toii n holul Casei Harrison.Ducele i ducesa stteau ntr-o rotond din
apropiere,mpreun cu Catherine.Le fcur semn imediat lui Caine,Colin i
soiilor lor s li se alture.Problemele de afaceri fur lsate deoparte.
Christine o mbria pe Jade,apoi se ntoarse spre Alesandra.Remarc imediat
colierul cu safire i declar c moare de invidie.Catherine purta n jurul gtului
un simplu irag de perle.n timp ce-i pipia distrat decolteul,spuse n treact
c rochia violet ar fi artat mult mai strlucitoare dac ar fi dat s poarte un safir.
Alesandra rse la aluzia nu prea subtil.Pentru c nimeni nu observa,i scoase
repede colierul i i-1 ntinse lui Catherine.
-A fost al mamei mele,aa c trebuie s fii foarte atent cu el,opti Alesandra,ca
s n-o aud Colin.ncuietoarea este foarte sigur i atta timp ct l pori,nu-1
poi scpa.Catherine protest cu jumtate de gur,n timp ce-i scoase propriul
colier i-1 ddu Alesandrei.Jade inu carneelul de dansuri al lui Catherine n
timp ce cumnata ei puse colierul,apoi o puse s se ntoarc pentru a fi sigur c
ncuietoarea era bine pus.
-Ai grij de el,ordon ea.Nimeni nu observ schimbarea bijuteriilor timp de o
or.Directorul i fcu semn lui Colin c vrea s-i vorbeasc ntre patru ochi.
Privirea lui Richards arta c problema era serioas.Ocazia unei scurte discuii
se ivi cnd tatl lui Colin ceru un dans Alesandrei.Imediat ce ei se ndreptar
ctre centrul slii de ball,Colin se duse spre director.Richards sttea la intrarea
ntr-o ni triunghiular,urmrind mulimea.Cei doi brbai sttur alturi unul
de cellalt,i ncepur s vorbeasc,timp de cteva minute.Colin l observ pe
Perry i se ncrunt,indispus.Spera ca Alesandra s nu-l observe.Era hotrt s
ncerce s-1 ncoleasc imediat ce l-ar fi zrit i s-i cear rspunsuri despre

sora lui.Neil ar fi rspuns printr-o insult,desigur,iar Colin ar fi fost nevoit


probabil s-i trag o palm.Posibilitatea aceasta l fcu pe Colin s zmbeasc.
Atenia i fu atras de sora lui.Dansa cu Morgan.Colin duse minile la spate i
urmri perechea,Morgan l vzu i Colin i nclin capul.Colin i rspunse la fel.
Sir Richards l salut i el pe noul recrut.nclin din nou capul i zmbi.De
aceea,Colin fu surprins de tonul suprat al lui,cnd spuse:
-N-ar fi trebuit s-i dau misiunea lui Morgan.A fcut-o n btaie de joc.i
aminteti de Devans ? Colin aprob.Omul la care se referea Richards era un
agent care transmitea uneori informaii guvernului
-Acum e mort.Din cte mi-am putut da seama,a fost prins n ceea ce s-a dovedit
a fi o lupt sngeroas,Morgan spus c Devans a intrat n panic.i ateptau
omul de legtur,cnd a aprut fiica lui Devans.A fost ceva oribil.Fata a fost
ucis n schimbul de focuri.nelegi,Colin,ar fi trebuit s mearg uor,dar graba
i lipsa de experien care-1 caracterizeaz pe Morgan au transformat aceast
misiune absolut simpl ntr-un fiasco.Ghinion sau nu,nu cred c are instinctele
necesare pentru genul sta de munc.
-Nu-1 mai folosi alt dat.Vocea lui Colin tremura de mnie.
-Devins nu era tipul care s intre n panic,nu era perament,da,dar te puteai baza
pe el ntotdeauna.Da,n mprejurri obinuite a fi de acord cu evaluarea
lui.Totui,era i un tat grijuliu,Colin.Pot s-mi imaginez c a intrat n panic
dac i s-a prut c fiica lui era n pericol.
Eu cred mai degrab c un tat ar reaciona tocmai la fel.Avea mai multe motive
s nu intre n panic.Richards confirm cu o micare a capului.
I-am spus Iui Morgan c e scos din joc.Nu i-a plcut decizia mea,desigur,i-a
prut ru c a ieit prost i a recunoscut c a reacionat exagerat.Te-a nvinuit i
pe tine,fiule,Nu c nu i-ai dezvluit cum s trag sforile,ca s spunem aa.
Colin cltin din cap.Nu admitea aceast scuz.Dup privirea directorului,nici
acesta nu o nghiea.
-Ai dreptate,Richards.Nu are instinctele necesare.
-Pcat,remarc directorul.Este dornic s plac i are i bani,mi imaginez c va
face o cstorie bun.Are farmec la femei.Colin privi din nou ctre ringul de
dans.l reper pe Morgan imediat.i zmbea lui Catherine n timp ce o nvrtea n
jurul slii.Sora lui rdea i era,evident,n culmea fericirii.n momentul acela,
Colin observ colierul pe care l purta la gt.Se ntoarse imediat s-o caute pc
Alesandra n sal.l vzu mai nti pe tatl lui i apoi pe Alesandra,avnd la gt
perlele Catherinei.Colin se ncrunt,ngrijorat,nu schimbarea bijuteriilor era
cauza.Faa soiei sale era ca rochia.Prea gata s leine.Colin se scuz fa de

director i se duse lng soia lui.l btu pe umr pe tatl su i o lu pe


Alesandra n brae.Ea continua s zmbeasc i se sprijini de soul ei.Valsul se
termin tocmai cnd Colin i ducea soia pe terasa cldirii.
-Eti chiar bolnav,nu-i aa,iubito ?
Caine tocmai ieea mpreun cu soia lui lng uile care duceau n grdin.Se
uit la Alesandra i imediat se ddu cu un pas napoi.Cumnata lui se nverzise la
fa.Spera din toat inima s nu fie vreo boal molipsitoare.
Alesandra nu se putea hotr dac s nghit sau s vomite.Se rug s nu se
ntmple nici una nici alta nainte de a ajunge acas.Aerul proaspt pru totui s
o ajute i cteva minute ameeala i dispru.
-E din cauza piruetelor,i spuse ea soului ei.
Caine scoase un oftat de uurare i pi spre ea pentru a-i oferi ajutorul.Colin o
ls pe Alesandra sprijinit de spatele lui pn cnd i lu la revedere,apoi se
ntoarse spre ea.Alesandra nu purta pelerin,aa c i scoase jacheta i i-o puse
pe umeri pe drumul ctre trsura care-i atepta.
Dar revenirea nu dur mult.Micarea trsurii i fcu stomacul s se agite din
nou.i ncleta minile n poal i inspir de cteva ori adnc,ncepnd s se
calmeze.Colin se ntinse i o lu pe genunchi.i sprijini capul cu brbia lui i o
inu strns.O purt apoi n brae n cas i pn sus,n dormitor.O ls pe
marginea patului i i pregti paharul cu ap-pe care l ceruse.
Alesandra se ghemui peste cuvertur i nchise ochii.O clip mai trziu dormea
adnc.Colin o dezbrc.Flannaghan,dincolo de u,era ngrijorat,dar Colin nu
voia s-1 lase s-1 ajute.i scoase hainele i o bg sub cuvertur.Era ntr-adevr
frnt pentru c dormea ca un copil; nici mcar nu deschise ochii cnd o ridic
s-o nveleasc.Se hotr s stea toat noaptea cu ea.Dac era ntr-adevr
bolnav,voia s fie aproape,s o poat simi.Doamne,dintr-o dat se simi
epuizat.i scoase hainele i se bg n pat lng ea.Ea se rsuci i i se cuibri
imediat n brae.Colin o srut pe frunte,o nlnui cu braele i nchise
ochii.Peste un minut,dormea i el.Se trezi cu puin nainte de rsritul soarelui,
soia lui se lipi cu spatele de el.Ea nc dormea.Colin era suficient de treaz,
pentru a-i da seama ce face.Fcu dragoste cu ea i dup ce amndoi terminar,
adormi din nou,cu ea n brae.
A doua zi,Alesandra se simea foarte bine.Catherine sosi la ora dou dupamiaz,pentru a napoia personal colierul.Dar avea i multe veti.
Se bucura foarte mult de sezonul monden i voia s-i povesteasc Alesandrei
totul despre cererile n cstorie pc care le primise deja tatl ei.

Catherine o lu pe Alesandra de bra i o plimb prin camer.


-Unde este fratele meu n aceast minunat dup-a-miaz de duminic ?
-Lucreaz,rspunse Alesandra,Ar trebui s vin pn la cin.
Catherine o aez pe scaunul de lng canapea.Flannaghan sttea lng us,
ncercnd s descopere dac era nevoie de ceva.
-Abia dac pot s-mi amintesc toi brbaii,exager Catherine.
-Trebuie s faci o list cu domnii care te intereseaz,o sftui Alesandra.Atunci
n-ai mai face confuzii.Catherine se gndi c acesta era un plan bun de aciune.
Alesandra i ceru imediat lui Flannaghan s-i aduc hrtie i cerneal.
-I-am cerut deja tatei s refuze civa gentlemeni i el a fost mpotriv.Nu se
grbete s m vad la casa mea.Poate c ar trebui s ai i o list cu cei pe care
vrei s-i vezi suger Alesandra.Lng fiecare nume s treci motivul,ca n cazul
n care te rzgndeti sau uii de ce i-ai respins...
-Da,e o idee minunat,strig Catherine.Ce drgu din partea ta c m ajui
Alesandra era ncntat s-i fie de ajutor.
-Organizarea este cheia,Catherine.
-Cheia pentru ce ? Alesandra deschise gura s rspund,apoi i ddu seama c
nu era tocmai sigur.
-Pentru o via bine organizat i fericit,decise ea.
Flannaghan se ntoarse cu lucrurile cerute.Alesandra i mulumi i apoi se
ntoarse spre Catherine.
-S ncepem cu respingerile ?
-Da aprob Catherine.n capul listei pune-1pe Neil Perry.Mi-a fcut cererea
ieri.Nu-mi place delocAlesandra scrise titlul listei,apoi scrise numele lui Perry.
-Nici mie nu-mi place prea mult,anun ea.Dovedeti o judecat sntoas
respingndu-1.
-Mulumesc,rspunse Catherine,
-Ce motiv a putea trece lng numele lui ?
-E dezgusttor,Alesandra rse.
-Aa e,remarc ea.Este cu totul opus sorei lui,Victoria este o adevrat doamn.
Catherine nu o cunotea pe Victoria i de aceea nu putea fi nici de acord,nici
mpotriv.Continu cu numele celor pe care i considera inacceptabili.Se grbea
s termine pentru c dorea s ajung ct mai repede la cei atrgtori.Avea veti
noi pe care ardea de nerbdare s i le mprteasc Alesandrei.
-Bine,atunci s ncepem a doua list.Catherine i ddu patru nume.Ultimul era
Morgan.
-Nu m-a cerut,desigur,i l-am cunoscut abia ieri dar,Alesandra,este att de

frumos i de fermector cnd zmbete,am senzaia c inima mea nceteaz s


mai bat.Totui,m ndoiesc c voi avea vreo ans cu el.Este prea popular
printre doamne.Oricum,a spus c-i va vorbi tatei dac i se ivete ocazia.
-L-am cunoscut pe Morgan,replic Alesandm,sunt de acord c e fermector.Cred
c i lui Colin i place.
-Ar fi o partid grozav,decise Catherine-dar mai este cineva la care mi-ar
plcea s m gndesc.
-Spune-mi numele i-l voi aduga pe list.Catherine ncepu s roeasc.
-E ceva foarte romantic,opti ea.Dar poate nu avem aceeai prere.Trebuie s-mi
promii c nu spui nimnui.
-Ce s spun?
-Mai nti promite-mi,i pe urm am s-i explic.Cu mna pe inim.Asta o s-i
ntreasc promisiunea.Alesandra nu ndrzni s rd.Catherine prea foarte
serioas.Nu voia s-i rneasc sentimentele.Fcu ce i se ceru i puse mna pe
inim n timp ce jura.
-Acum mi explici ?
-Nu tiu nc numele domnului,spuse Catherine.Era ns la hal.Sunt sigur de
asta.i sunt sigur c e minunat.Cum tii c e minunat dac nu l-ai ntlnit
niciodat ? Cum l-am ntlnit ? Aa e ? Numai c nu-i tii numele.Spune-mi te
rog.Poate c l-am cunoscut.
-Oh,nu l-am vzut nc.
-Nu te neleg.Catherine rse.
-Are un nume pe care l putem pune pe list acum.Alesandra i nmuie pana n
climar.Catherine atept ca acest lucru s fie ndeplinit,apoi opti;
-Domnul admirator secret.Imediat ce-i rosti numele,oft adnc.Alesandra tresri
puin n acelai timp.Pana i czu n poal.Cerneala i pt rochia.
-Doamne Dumnezeule,uite ce-ai fcut,strig Catherine.Rochia ta...Alesandra
cltin din cap.
-Las rochia,replic ea.Vocea i tremura de ngrijorare.
-Vreau s aud despre acest admirator secret.Catherine se ncrunt.
-N-am greit cu nimic,Alesandra.De ce eti att de suprat pe mine ?
-Nu sunt suprat,cel puin nu pe tine,spuse Alesandra.
-Ai strigat la mine.
-N-am vrut s strig,spuse ea i vzu lacrimile din ochii ei.Era foarte sensibil i
uor de jignit.Era nc mai mult copil dect femeie i se hotr s nu-i vorbeasc
imediat despre ngrijorarea ei.O s-i spun mai nti lui Colin.
El va ti ce s fac cu admiratorul secret.

-mi pare ru c te-am suprat.Te rog s m ieri adug,ncercnd s-i


mblnzeasc tonul.M interesa foarte mult s tiu totul despre acest admirator
secret,mi explici ? Catherine i terse lacrimile.
-Nu sunt prea multe de explicat,spuse ea.Azi diminea am primit un buchet
minunat,cu o carte de vizit.N-avea nici un mesaj-numai semntura.
-Cine semna?
-Admiratorul tu secret.Mi s-a prut foarte romantic.Nu neleg de ce te pori
att de ciudat.
-Doamne,opti Alesandra,i se prbui pe marginea canapelei.Era nspimntat.
Colin va trebui s-o asculte hotr ea,chiar dac va trebui s-1 lege de pat pentru
a-i atinge scopul.
-Tremuri,Alesandra,spuse Catherine.
-Mi-e numai puin frig.
-Mama i-a spus lui Jade c i se pare c eti nsrcinat.
-Sunt ce? Nu avusese intenia s ipe,desigur,dar cuvintele Catherinei o ocaser.
-Ei cred c s-ar putea s pori copilul lui Colin,explic Catherine.Aa e ?
-Nu,sigur c nu.Nu se poate.E prea devreme.
-Eti mritat de mai bine de trei luni,i aminti Catherine.Mama i-a spus lui Jade
c ameeala ta ar putea fi un simptom.Va fi dezamgit dac nu eti
nsrcinat.Eti sigur,Alesandra ?
-Da,sunt sigur.Nu-i spunea Catherinei adevrul.Nu era sigur.Doamne,ar putea
fi nsrcinat! Era destul de mult de cnd avusese ultimul ciclu-cu peste trei luni
n urm.Numr napoi pentru a fi sigur.Da,aa era.Ultima oar fusese cu dou
sptmni nainte de a se destinui i de atunci nimic.Era oare posibil ca
stomacul s fi fost cauza oboselii ? nainte nu aipea deloc n timpul zilei iar
acum cu greu rezista fr un somn de dup-amiaz.Sigur,ea i Colin ieiser n
ora n fiecare noapte,iar ea era convins c dormea dup-amiaza pentru c se
culca trziu.i puse mna pe pntec,cu un gest protector
Mi-ar plcea s am un copil de la Colin,spuse ea,dar el are planuri mari i am
promis s nu m amestec.
-Ce legtur au planurile cu copiii ? Alesandra ncerc s se adune.Era uluit.
Nu-i putea aduna gndurile.Cum de nu i-a dat seama...de posibilitatea asta?
singurul rspuns logic...Oh,da,era nsrcinat.
-Alesandra,explic-mi te rog,ceru Catherine.
-Este un plan pentru cinci ani,explod Alesandra.Nu voi avea copii.
Catherine crezu c glumete.Izbucni n rs.Alesandra vru s-i pstreze calmul
pn cnd cumnata ei plec,peste cteva minute,apoi alerg sus n dormitorul

ei,trnti ua i izbucni n lacrimi.O cuprinser cele mai diverse emoii.Era


ncntat s aib un biat sau o fat de la Colin.O via preioas care cre tea
nuntrul ei i se prea un adevrat miracol i era copleit de bucurie-dar i de
vinovie.Ar putea ca soul ei s nu fie deloc ncntat de copil,cu toate c nu se
ndoia de calitile lui de tat,dar oare ar fi acum o nou povar ?
Ah,Dumnezeule,ct de mult ar fi vrut ca el s o iubeasc ! i ar mai fi vrut s nu
fie att de ncpnat n privina motenirii ei.
Nu voia s se simt vinovat i cum de putea simi euforie i tristee n acelai
timp ?
Flannaghan veni sus cu o ceac de ceai fierbinte pentru stpna lui.Tocmai se
pregtea s bat la u,cnd o auzi plngnd.Rmase acolo,netiind ce s fac.Ar
fi vrut s afle care-i problema,desigur,pentru a ncerca s o ajute,dar nchisese
ua,din dorina de a fi lsat n pace.
Servitorul auzi ua de la intrare deschizndu-se i se grbi imediat ctre scri.
Ajunse pe palier tocmai cnd Colin intra.Nu era singur.l urma asociatul lui,
Nathan,care era att de nalt,nct trebui s-i aplece capul sub arcada uii.
Flannaghan tia c nu e bine s-i exprime ngrijorarea pentru stpna lui de fa
cu strinii.Se grbi s coboare scrile,se nclin n faa stpnului lui,apoi se
ntoarse pentru a-i saluta asociatul.
-Mergem n salon,spuse Colin.Caine i soia lui vor veni i ei n curnd.Unde
este Alesandra ?
-Prinesa dumneavoastr este sus i se odihnete rspunse Flannaghan.ncerca s
se poarte cu demnitate.l mai ntlnise pe Nathan,totui omul acesta l intimida.
-Las-o s se odihneasc pn cnd sosete fratele meu.Se ntoarse ctre asociatul
lui i spuse :
-A trebuit s ieim n fiecare noapte.Alesandra este epuizat.
-i place s ias n fiecare noapte ? ntreb Nathan.Colin zmbi.
-Nu.Tocmai cnd Colin i asociatul lui peau n hol se auzi o btaie n u.
Flannaghan presupuse c Caine,fratele lui Colin.Se grbi s deschid i tocmai
fcea o primire adnc,cnd observ c n prag nu era dect un biat cu un
mesaj.inea n mini o cutie alb,de cadouri,legat cu o fund roie.i ddu
pachetul lui Flannaghan.
-Mi s-a dat un bnu pentru ca prinesa Alesandra s primeasc asta,anun el.
Flannaghan lu cutia,ncuviin,apoi nchise ua.Se ntoarse ctre scri zmbind,
pentru c avea un motiv s-o ntrerup pe prines i poate c,odat intrat n
camer va putea afla motivul pentru care era att de suprat.Ciocnelul de la
intrare se auzi din nou,Flannaghan puse cutia pe o msu i se ntoarse la u

s deschid.La intrare ateptau fratele lui Colin i soia.Lady Jade zmbi frumos
ctre Flannaghan.n schimb Caine aproape c nu-i ddu nici o atenie.Se
ncrunta la el.
-Bun ziua,spuse Flannaghan pe cnd deschidea ua.
Jade se grbi s intre i rspunse salutului lui Flannaghan.Caine ddu scurt din
cap.Prea preocupat.
-N-am terminat nc discuia,i spuse el soiei pe un ton apsat,hotrt.
-Ba da,am terminat,replic ea.Eti de-a dreptul iresponsabil,brbate.
Flannaghan,unde sunt Colin i Nathan ?
-V ateapt n salon,doamn.Vreau s merg pn la capt,Jade,murmur
Caine,indiferent ct timp mi va lua.
-Eti absurd de gelos,Caine.
-La dracu',sigur c sunt.Fcu aceast afirmaie emfatic,cu voce tare,ducndu-se
n salon.Cnd Jade intr n salon,att Nathan ct i Colin se ridicar imediat n
picioare.Nathan i lu sora n brae i o inu aa.Privi fix spre Caine,pentru c-1
auzise ridicnd vocea la sora lui,apoi spuse:
-Un so nu ar trebui s ridice vocea la soia lui.Caine rse.Colin i se altur.
-Te-ai schimbat complet,remarc Caine.Parc mi amintesc c tu ipai
ntotdeauna.
-M-am schimbat,replic Nathan cu o voce calm.Sunt ttic.
-Pariez c Sara este acum cea care ip tot timpul,spuse Colin.Nathan se
ncrunt.Femeiuca asta a mea are temperament,remarc el.Jade se aez pe
scaunul de lng Nathan.Fratele ei se uit la ea,apoi i ndrept atenia ctre
Caine.
-Avei cumva vreo divergen de opinie ?
-Nu rspunse Jade.
-Da,rspunse Caine n aceeai clip.
-Nu vreau s discutm despre asta acum,anun Jade,ocolind intenionat
subiectul.Abia atept s vd copilul. Seamn cu tine sau cu Sara ?
-Are ochii mei i picioarele Sarei,mulumesc lui Dumnezeu,rspunse Nathan.
-Unde sunt acum ? ntreb Colin.
-Am lsat-o pe Sara la mama ei,ca s le arate copilul
-Stai cu familia ei ct timp eti la Londra ? ntreb Caine.
-La dracu,nu,rspunse Nathan.n vocea lui era un tremur veritabil.
-M-ar nnebuni i probabil c l-a omor pe unul dintre ei.Stm la voi.
Caine aprob.Ba i zmbi.Cum l tia,lui Nathan i plcea s ordone,nu s cear.
Jade btu din palme de bucurie.Era evident c vetile o entuziasmau.

-Unde e soia ta ? l ntreb Nathan pe Colin.


-Flannaghan s-a dus s o anune.Va cobor ntr-un minut.
Dar minutul se transform n zece.Alesandra i scosese deja rochia ptat cu
cerneal i-i pusese altat de culoare violet.Sttea la masa ei de scris,absorbit de
sarcina ei de a face o list de ndatoriri pentru Colin.Nu-i va arta niciodat
soului ei lista,bineneles,pentru c nici unul nu era potrivit.Tocmai ncepea s
nvee c soiile ar face mai bine s nu le dea soilor lor sugestii.Majoritatea,
inclusiv Colin,nu suportau s primeasc ordine n aceast privin.
Totui era plcut s-i imaginezi,i a scrie pe hrtie ce atepta de la el o fcea s
se simt mai bine.n capul listei scrise numele lui Colin.Urmau ordinele.
Mai nti,ar trebui s asculte cnd soia lui i explic grijile ei privind
coincidenele alarmante care o implic pe Victoria i un brbat ce-i spunea
admiratorul secret.Parantez scrise numele Catherinei.
n al doilea rnd,Colin ar trebui s-i schimbe atitudinea fa de motenirea ei.n
parantez adug cuvntul ncpnat.
n al treilea rnd,Colin n-ar trebui s atepte cinci ani pentru a-i da seama c o
iubete.Ar trebui s-i dea seama acum i s i-o spun.
n al patrulea rnd,ar trebui s ncerce s fie mai fericit pentru c urma s fie
tat.N-ar trebui s dea vina pe ea c se amestec n planurile lui.
Alesandra reciti lista i oft cu voce tare.Era att de entuziasmat c va avea un
copil de la Colin i se temea att de mult c el va fi nefericit,nct i venea s
plng i s strige n acelai timp,
Oft din nou.De obicei nu era att de dezorganizat.
Adug listei o ntrebare: Oare soiile nsrcinate pot deveni clugrie ?
Nu terminase i mai adug o propoziie: Maica superioar m iubete
Acea amintire important o fcu s se simt puin mai bine.Ddu din cap,mai
calm acum,i ridic foaia de hrtie n mini,cu intenia de a o rupe.
Flannaghan o ntrerupse.Btu la u i,cnd ea l chem nuntru,acesta se grbi
s intre.Era uurat s vad c stpna lui nu mai plngea.Avea ochii puin
umflai.Nici unul dintre ei nu fcu nici o remarc la acest lucru.Prines,am...
Nu-l ls s termine.
-Te rog s m ieri c te ntrerup,dar nu vreau s uit ce vreau s te ntreb.A reuit
buctreasa s vorbeasc cu cineva din casa vicontelui ? tiu c te-am btut la
cap cu prostiile mele i mi cer scuze,dar din motive serioase doresc s aflu
rspunsul,Flannaghan.Te rog s ai rbdare cu mine.
-Nu s-a ntlnit la pia cu nici una dintre slujnice,spuse Hannaghan.Pot s v
sugerez ceva ?

-Desigur.
-De ce n-o trimitei acas la viconte ? Dac intr pe ua din spate,vicontele n-o
s tie c a venit.Nu cred c slujnicele ar spune ceva.
I o idee bun,spuse ea ludndu-1.Este prea important ca s mai pot amna.
Spune-i buctresei s plece i s ia trsura noastr.O,nu,prines,nu i-ar plcea
s se duc cu trsura.Reedina vicontelui nu este prea departe,i va face plcere
o scurt plimbare.
-Dac eti sigur,rspunse Alesandra.i acum spune despre ce voiai s-mi
vorbeti,nainte de a te ntrerupe ?
-Avem musafiri,explic Flannaghan.Asociatul soului dumneavoastr este aici.
Cu el sunt fratele domnului i soia lui.Vru s se ridice,apoi se rzgndi.
-Ateapt numai un minut i vin cu tine jos.Am fcut o list pentru tine.
Flannaghan zmbi i atept.ncepuser s-i plac listele ei,pentru c n sufletul
lui tia c ea inea destul de mult la el i l ajuta s se organizeze.Amesteca
ntotdeauna laude cu sugestii pentru sarcini pe care credea c el ar fi vrut s le
ndeplineasc n ziua respectiv.Prinesa lui era ntotdeauna mulumit i
graioas cnd fcea complimente.O urmri cum cuta n vraful de foi.Alesandra
gsi n cele din urm foaia de hrtie cu numele lui Flannaghan pe ea i i-o
ddu.El bg lista n buzunar i o nsoi pe scri.Zri pachetul pe masa din hol i
numai atunci i aminti c ar fi trebuit s i-1 dea.
-Cutia aceea a sosit acum cteva minute,i spuse el.Vrei s o deschidei acum,
sau mai trziu ?
-Mai trziu,te rog,rspunse ea.Sunt foarte curioas s-1 cunosc mai nti pe
asociatul lui Colin.Cnd intr n salon,Colin tocmai se pregtea s mearg dup
ea.Brbaii se ridicar n picioare.Alesandra o vzu pe Jade,ddu mna cu ea i-i
spuse ce plcere i face s o rentlneasc.
-Te-ai aranjat foarte bine,Colin,fir-ar s fie.Nathan optise acea laud.Alesandra
nu-i auzise.n cele din urm,i adun suficient curaj pentrua se ntoarce ctre
uriaul acela i a-i zmbi.
-S-mi plec capul n faa unei prinese ? ntreb Nathan.
-Dac o faci,voi putea s te srut pe obraz n semn de apreciere,altfel mi-ar
trebui o scar.Nathan rse.Se aplec,primi un srut pe obraz i se ndrept din
nou.
-i acum explic ce nelegi prin apreciere,zise el.Doamne,era un diavol frumos
i cu limba foarte ascuit.
-Apreciere pentru c te-ai asociat cu Colin,desigur.neleg acum de ce tovria
voastr merge att de bine.

Colin este cel ncpnat,iar tu eti cu siguran cel care face pace n companie.
Colin i ddu capul pe spate i rse din toat inima.Nathan pru uor ruinat.
-Ai neles invers,Alesandra,explic Caine.Nathan este ncpnatul i Colin
mpciuitorul.
-Ea mi spune Balaurul,anun Colin.Alesandra se ncrunt la soul ei,care lsase
s-i scape asta,apoi se duse s se aeze lng el,pe canapea.Caine,nu te mai zgi
la soia ta,ordon Colin.
-Este foarte suprat pe mine,explic Jade.i e ridicol,bineneles.N-am ncurajat
eu atracia.
-Nici n-am spus c-ai ncurajat-o,sri Caine.Se ntoarse ctre Colin.
-A aruncat florile.Poi s-i imaginezi ? Colin ridic din umeri.Se ntoarse spre
Alesandra,o nlnui cu braul,apoi i ntinse picioarele.
-N-am nici cea mai vag idee despre ce vorbii.Ai face mai bine s terminai
cearta asta nainte de a le aduce aici pe Sara i Joanna.Caine i Colin se
ntoarser s se uite la el.Amndoi i aruncar cte o privire uimit.Nathan i
ignor.
-i-a plcut cnd ai descoperii c vei fi tat ? Alesandra se strdui s par
nepstoare cnd i puse lui Nathan acea ntrebare,dar minile i se ncletaser n
poal.Chiar dac lui Nathan ntrebarea i se pru ciudat,el nu coment.
-Da,mi-a plcut foarte mult.
-Dar cum rmne cu planul vostru pe cinci ani? ntreb Alesandra.
-Ce-i cu el ? replic Nathan,n mod evident netiind ce dorete.
-Copilul nu-i stric planurile pentru companie ?
-Nu.Nu-1 credea.Nathan n-ar fi vndut niciodat aciunile companiei dac n-ar fi
aprut copilul.Colin i spuse c vrea s cumpere i o cas pentru familia lui.
Oricum,ea nu avea de gnd s atace acel subiect delicat.
-neleg,spuse ea.Ai lsat loc n planul tu pentru o asemenea eventualitate.
-Colin,despre ce vorbete soia ta ?
-Cnd am ntlnit-o prima oar pe Alesandra,i-am explicat c nu aveam de gnd
s m cstoresc timp de cinci ani.
-Sau s ai o familie ? interveni ea.
-Sau s am o familie,repet el pentru a-i face pe plac.Caine i Jade schimbar o
privire.
-Ce organizat eti,i spuse Caine fratelui su.Alesandra crezu c fratele lui Colin
i fcuse un compliment.
-Da,este foarte organizat,aprob ea cu entuziasm.
-Planurile se mai schimb,spuse Jade.

Cnd fcu aceast remarc,se uit la Alesandra,cu o expresie plin de nelegere.


Alesandra arta dintr-o dat foarte nefericit.Jade crezu c tie de ce.
-Un copil e o binecuvntare,izbucni ea.
-Da,aprob Nathan.Jade are dreptate i cnd cred c planurile se pot schimba,
adug el.Colin i eu contam pe motenirea soiei mele,de la rege,pentru
finanele companiei,dar prinul regent a hotrt s opreasc banii i a trebuit s
ne gndim la alt soluie.
-De aici,planul pe cinci ani,explic Colin.Alesandra prea gata s izbucneasc n
lacrimi.Caine simi c-i vine s-1 strng de gt pe fratele lui.Fu de ajuns o
privire a lui Colin spre Alesandra ca s-i dea seama c ceva nu era n regul.
Totui,era evident c fratele lui tia ceva important,iar Caine nu credea c ar
trebuit s se amestece...nc.Alesandra se ls prins de propriile gnduri cum
devine furioas pentru remarca fcut de Nathan cu nonalan.Spusese clar c
att el ct i Colin nu aveau nimic mpotriv s foloseasc motenirea lui
Sara.Atunci de ce refuz Colin cu atta ncpnare s foloseasc o parte
dintr-a ei ?
Colin vorbi din nou,atrgndu-i atenia.
-Caine,vrei te rog s nu te mai ncruni la soia ta ?
-M nvinuiete pe mine,anun Jade.
-Nu te nvinuiesc,o contrazise Caine.
-Pentru ce te nvinuiete ? ntreb Colin.
-Azi-diminea am primit un buchet de flori.Nu era dect un bilet,numai o
semntur.Nathan i Colin se ncruntar n acelai timp.
-Ai primit flori de la un alt brbat ? ntreb Nathan,foarte uimit.
-Da.
-Nathan se ntoarse i-l privi pe cumnatul lui.
-Fir-ar s fie,ar trebui s faci ceva,Caine.E soia ta.Nu poi permite unui alt
brbat s-i trimit flori.De ce nu l-ai omort pe nemernic ? Caine i era
recunosctor lui Nathan c era de partea lui.
-Am s-l omor,desigur,imediat ce voi afla cine este.Colin cltin din cap.
-Nu poi omor pe nimeni,anun el exasperat.Va trebui s fii rezonabil,Caine.A
trimite flori nu este o crim.Nu este dect un tinerel infatuat.
-Este uor pentru tine s fii rezonabil,Colin.Jade nu e soia ta.
-A fi la fel de rezonabil i dac florile i-ar fi fost trimise Alesandrei,susinu
Colin.Nathan cltin din cap.
-Spune-mi numele lui,Jade,ceru Nathan.Nimeni nu-i acorda nici o atenie
Alesandrei,i ea era cuprins de teroare.Mintea i era plin de speculaii.

Cnd Colin spuse c poate nu e dect un tnr infatuat,ea cltinase din cap.
-Deci o ntreb Colin pe Jade.Cine le-a trimis ?
-i semneaz toate crile de vizit admiratorul tu secret spuse Alesandra.
Toi se ntoarser n aceeai clip s se uite la ea.Colin rmase cu gura cscat.
-Nu-i aa,Jade ? Cumnata ei aprob.
-De unde tii? Nathan se ls pe speteaza scaunului.
-E mai mult dect admiraie la mijloc,nu-i aa ? Nimeni nu spuse nimic timp de
cteva minute.Alesandra i aminti dintr-o dat de pachetul despre care i spuse
Flannaghan.ncerc s se duc s-1 ia.Colin nu o ls s se mite,strngnd-o i
mai tare de umr.
-Cred c s-ar putea ca omul acela s-mi fi trimis i mie explic ea.Este un pachet
n hol.
-Pe dracu i-a trimis.Flannaghan ! url Colin.Alesandrei i iuir urechile.
Flannaghan veni imediat.Avea n mini pachetul,ceea ce dovedea c ascultase
conversaia.Aproape c-i arunc pachetul lui Colin.
Alesandra ncerc s pun mna pe pachet.Privirea lui Colin o fcu s se
rzgndeasc.Colin se aplec ca pentru a ataca cutia.Rupse hrtia mormind,
apoi ridic capacul i se uit nuntru.Alesandra se uita peste umrul soului
ei,pentru a vedea ce e acolo.Apuc s zreasc un evantai pictat,foarte frumos,
nainte ca el s trnteasc capacul la loc.
-Ticlosul! url Colin.Repet njurtura i a doua oar.Alesandra oft.Nathan
ncuviin din cap,de fiecare dat cnd se foloseau cuvinte urte.Se prea c
mprtea aceleai sentiment.
Colin se uita fix la cartea de vizit pe care o inea n mn.
-N-ai de gnd s fii rezonabil ? l provoc Caine.
-Nu,fir-ar s fie.
-Exact,murmur Caine.
-nc unul i vei fi destui ca s alctuii o band pus pe linat,anun Jade.i
vezi pe soii notri,Alesandra? Fac din nar armsar.O astfel de gelozie nu o
neleg adug ea.Se atepta ca Alesandra s fie de acord cu ea i de aceea fu
surprins cnd cumnata ei cltin din cap.
-Colin i Caine n-ar trebui s fie geloi,opti Alesandra.Dar ar trebui s fie
ngrijorai.
-Cum de tiai ce semntur era pe cartea de vizit ? ntreb Nathan.
-Ai mai primit i alte cadouri ?
Colin se ntoarse s o priveasc.Avea o privire glacial,i la fel era i tonul lui
cnd spuse:

-Mi-ai fi spus dac ai mai fi primit i alte cadouri.Nu-i aa,Alesandra?


Era fericit c putea s-i dea dreptate.Furia lui Colin o liniti puin.
-Da,i-a fi spus.Nu am mai primit alte cadouri.Colin aprob.Se ls pe spate,o
lu din nou pe dup umeri i o strnse lng el.Ea gsea alinare n gestul su
i nu-i psa deloc c o strngea att de tare,nct abia mai putea respira.
-tii mai multe dect spui,fcu Nathan.Alesandra ddu din cap c da.
-Da rspunse ca.i am ncercat s fac pc cineva s m asculte,de mult vreme.
I-am cerut ajutorul pn i lui sir Richards,se ntoarse i se ncrunt la soul ei.
-Eti gata s auzi ce am de spus ? Colin era puin surprins de comentariile soiei
lui dei era uimit i de tonul mnios al vocii ei.
-Ce ai ncercat s-mi spui ?
-Victoria primise scrisori i cadouri de la un admirator secret.Colin fu luat prin
surprindere de aceast replic.Alesandra ncerc s le explice de ce era
ngrijorat pentru prietena ei i de ce nu o lsase.Acum nelegea c ar fi trebuit
s asculte de instinct.
-Cine este Victoria ? ntreb Caine.Alesandra i rspunse.Explic i cum o
ntlnise pe Victoria.
-Dup ce s-a ntors n Anglia,mi-a scris cel puin o dat pe lun.i rspundeam
imediat,desigur,i-mi fcea plcere s primesc veti de la ea.Avea o via att de
palpitant ! Totui,n ultimele scrisori amintea de un admirator secret care i
trimitea cadouri.I se prea c totul e foarte romantic.Ultima ei scrisoare am
primit-o la nceputul lui septembrie
-i ce spunea n acea scrisoare ? ntreb Caine.
-Se hotrse s se ntlneasc cu acel brbat,rspunse Alesandra.Am fost,
desigur,ngrijorat i i-am rspuns imediat.I-am sugerat s fie prudent i s-1 ia
pe fratele ei cu ea dac era hotrt s afle cine era admiratorul ei.
Alesandra ncepu s tremure.Colin o strnse instinctiv
-Nu tiu dac Victoria a primit sau nu ultima mea scrisoare.Poate c plecase
deja.
-Plecase ? Unde ? ntreb Jade.
-S-a spus c Victoria a fugit la Gretna Green,spuse Colin.Alesandra nu crede
acest lucru.
-Nu a fost nregistrat nici o cstorie,replic Alesandra.
-Ce crezi c i s-a ntmplat ? ntreb Nathan.Pn n acel moment,Alesandra
nu-i permise s spun cu voce tare ceea ce o speria.Inspir pentru a putea vorbi
i-i ntoarse privirea ctre asociatul soului ei.
-Cred c a fost omort.

Se plimba de colo-colo prin bibliotec,furios.Nimic din toate astea nu erau din


vina lui Se oprise.Nu cedase dorinei,nu cedase tentaiei.Nu era vina lui.Nu-i
aa? Omul acela era vinovat.N-ar mai fi omort niciodat.N-ar mai fi cedat
nevoii imperioase.Rzbunare.O s-i arate el.O s fie chit.O s-l loveasc,o s
nceap prin a-i lua tot ceea ce preuia mai mult.O s-l fac s sufere.
Zmbi anticipat.Va ncepe cu femeile.
CAPITOLUL 13
Afirmaia provoc o reacie imediat.Doamne,Dumnezeule,opti Caine.
E posibil ? ntreb Nathan,
-Nu mi-ara dat seama..,opti Jade i-i puse mna pe inim.Colin reacion
ultimul i cel mai logic.
-Explic-ne de ce crezi asta.
-Flannaghan,vrei s te duci sus i s-mi aduci lista ?
-Ai o list cu motivele pentru care bnuiesti c prietena ta a fost ucis?
-Are cte o list pentru orice.Remarca i aparinuse lui Colin,dar ea era
bucuroas c nu fusese deloc condescendent.
-Da,am o list,spuse Alesandra,Voiam s-mi organizez gndurile privind
dispariia Victoriei i s ncerc s fac un plan.Am tiut c ceva nu e n ordine,
imediat ce am aflat c a fugit.Victoria nu ar fi fcut niciodat asa ceva.Pentru
ea,aparenele erau mai importante dect dragostea.Pe urm,nu cred c i-ar fi
permis s se ndrgosteasc de acel om pe care l credea inferior ca rang.Uneori
era puin repezit i chiar snoab,dar astea erau singurele ei defecte.Era foarte
bun la suflet.
-Dar el trebuie s fie cineva din societate,gndi Nathan cu voce tare.
-Da! i eu cred la fel,fu de acord Alesandra.Cred c el a implorat-o s-1
ntlneasc undeva i curiozitatea a fcut-o s nu mai fie prevztoare.Era
desigur i intenia lui.
-Trebuie c a fost foarte naiv,remarc Jade.
-i Catherine e la fel.
-Catherine ? Ce are de-a face sora mea cu asta ?
-M-a rugat s promit c nu spun dar pentru c e n joc sigurana ei,trebuie s-i
nel ncrederea.i ea a primit flori n dimineaa asta.
-La dracu',vreau un coniac,murmur Caine.Tocmai atunci Flannaghan se
ntoarse n salon,i ddu lui Colin un teanc de hrtii,pentru a i le nmna
Alesandrei.Auzi cererea lui Caine i anun imediat c va pregti coniacul.
-Adu sticla,ordon Caine.

-Sper din tot sufletul c ne nelm cu concluziile noastre,spuse Nathan.


-Ar fi bine s fie aa,replic Caine.Trei femei din familia noastr sunt curtate de
un nemernic.S ne gndim la ce e mai ru i s facem un plan n consecin,
adug el.Colin cut n vraful de hrtii lista care corespundea discuiei lor.Se
opri cnd vzu numele lui n capul unei liste.Alesandra nu-i ddea atenie soului
ei n acel moment.Privirea ei era aintit asupra fratelui lui.
-Caine,nu ai suficiente informaii pentru a presupune c sunt numai trei,explic
ea.Brbatul acesta ar fi putut trimite duzini de cadouri femeilor din toat Londra.
-Aici are dreptate,aprob Nathan.Caine scutur din cap.
-Ceva mi spune c o urmrete pe una de-a noastr.Colin tocmai terminase de
citit lista Alesandrei.Trebui s-i foloseasc toat iscusina pentru a nu arta ce
simea.Mna i tremura cnd puse lista sub celelalte
Va fi tat.Era att de fericit,nct i venea s-o ia pe Alesandra n brae i s-o
srute.Dar n ce moment am aflat! se gndi el.Dar n-o va lsa s-i dea seama
c el a citit lista.Va atepta s-i spun ea.i va da rgaz pn discar,cnd vor fi
n pat...
-De ce zmbeti,Colin ? E o reacie a dracului de bizar fa de acest subiect,i
spuse Caine.
-M gndeam la altceva.
-Te rog s fii atent,ceru Alesandra.Colin se ntoarse s o priveasc.Ea vzu
lucirea din ochii lui i se ntreb la ce Dumnezeu se putuse gndi,pentru a avea o
asemenea reacie.nainte s-1 poat ntreba,el se aplec i o srut.
Era un srut apsat i scurt,care se termin nainte ca ea s poat reaciona.
-Pentru Dumnezeu,Colin,murmur Caine.
-Suntem cstorii de curnd,spuse Alesandra,ncercnd s gseasc o scuz
oarecare pentru demonstraia de afeciune a saului ei.
Flannaghan intr cu o tav plin cu pahare i o sticl de coniac.Aez tava pe
mas,lng Alesandra,i se opri s-i opteasc acesteia la ureche.S-a ntors
buctreasa.
-Are veti ? Flannaghan confirm energic din cap.Caine i turn un pahar i-l
ddu pe gt dintr-o nghiitur.Att Nathan ct i Colin refuzar coniacul.
-Pot s beau i eu ? ntreb Alesandra.Nu-i plcea gustul coniacului,dar se
gndea c lichidul ar ajuta-o s se nclzeasc puin.i era i puin grea i era
sigur c din cauza discuiei despre crim.
-Flannaghan,adu-i Alesandrei nite ap,ordon Colin
-A vrea mai degrab coniac replic ea.
-Nu.

Era uimit de refuzul lui hotrt.


-De ce nu ? El nu putu rspunde repede la aceast ntrebare.Ar fi vrut s-i spun
c butura nu era bun pentru starea ei delicat dar bineneles c nu putea,
fiindc ea nu-i spusese nc c este nsrcinat.
-De ce zmbeti ? Zu,Colin,eti foarte deconcertant.Voia s se ntoarc la
subiectul discuiei.
-Nu-mi place s bei,spuse el.
-Nu beau niciodat.
-Aa e,aprob Colin.i n-ai s ncepi s bei nici acum.
Flannaghan o btu pe umr pe Alesandra,iar ea nelese mesajul lui.
-M scuzai un moment ? ntreb ea.Observ c soul ei avea n mn listele ei.
-Ce faci cu astea ?
-Le in pentru tine,rspunse el.Vrei s m uit peste ele,s gsesc lista pe care ai
fcut-o despre Victoria ?
-Nu,mulumesc,rspunse ea.Lu hrtiile,notiele despre Victoria i apoi vru s se
ridice n picioare.Colin ddu din cap n semn c nu i o trase napoi.
-Nu te duci nicieri.
-Trebuie s vorbesc cu buctreasa.
-Flannaghan poate s-i rspund la ntrebri.
-Nu nelegi,spuse Alesandra ncet.A fcut o mic cercetare pentru mine i
voiam s aflu rezultatele.
-Ce fel de cercetare ? O clip sau dou nu se putu hotr dac s-i spun sau nu.
-Ai s te nfurii,opti ea.
-Nu,n-am s m nfurii.Expresia ei i spunea c nu-1 crede.
-Alesandra? i rostise numele pe acel ton de care era sigur c o obliga s-i
rspund ct mai repede,dar cnd ea i zmbi,vzu c nu era deloc impresionat.
-Te rog s-mi spui,ceru el.O rugase,nu-i ordonase,i n mintea ei asta era
altceva.i rspunse imediat.
-Am trimis-o acas la vicontele Talbolt.Nu te supra pentru asta,Colin,te rog
s-i aminteti c m-ai rugat s nu vorbesc cu vicontele.i-am respectat dorina.
El era ntr-o total confuzie.
-Tot nu neleg,admise el.
-Am trimis-o pe buctreas s vorbeasc cu slujnicele lui lady Roberta.Voiam
s aflu dac a primit flori nainte de a disprea.Brbate,tim amndoi c nu a
plecat de la soul ei.O astfel de scuz este inimaginabil.
-A primit cadouri,izbucni Flannaghan.Vicontele a avut un acces de furie din
cauza asta.Slujnicele cred c lady Roberta a fugit cu admiratorul ei.

Vicontele nu vorbete,dar slujnicele lui cred c i el e convins c ea a fugit.


Camerista a spus buctresei c vicontele s-a apucat de but ca s-i nece
suferina i c st nchis n bibliotec zi si noapte.
-Ce dracu se ntmpl aici ? ntreb Caine.Ar putea fi o legtur ntre cele dou
femei ?
-Amndou au disprut,i aminti Jade soului ei.Nu e asta o legtur suficient ?
-Nu asta am vrut s spun,iubito.
-Poate c tipul le alege la ntmplare,suger Nathan.
-De obicei exista un mobil,susinu Colin.
-Poate numai n cazul primei femei,fu de acord Alesandra,deconcertat de
comentarii.
-De ce un mobil pentru prima i nu i pentru a doua ? nainte de a rspunde,
Nathan se uit la Colin.Colin ddu din cap.
Probabil c a fost un mobil n spatele primului omor,vorbi i Nathan.Dar pe
urm a cptat gustul crimei.
-Unii aa fac,admise Caine.
-Doamne,Dumnezeule,opti Jade.Tremura vizibil.Caine se ridic imediat i se
duse lng soia lui.O ridic de pe scaun,se aez i o lu pe genunchi.Se sprijini
de el.
-Vrei s spui c-i place s ucid ? ntreb Alesandra.
-S-ar putea,rspunse Nathan.Alesandra simi c i se face din nou grea.Se
cuibri i mai mult lng Colin,n sperana de a lua puin din cldura lui.Se
simea alinat i n siguran cnd era lng el.Asta nsemna dragoste,i spuse
ea.
-Va trebui s obinem mult mai multe informaii,spuse Colin.
-Am ncercat s vorbesc cu fratele Victoriei,dar n-am primit nici un ajutor,spuse
Alesandra.
-O s fie de ajutor dac vorbesc eu cu el,spuse Colin.
-Nu-mi pot imagina de ce ar fi mai cooperant replic Alesandra.Ultima oar
cnd ai vorbit cu el,l-ai aruncat abil n strad.
-Dar dac l-am ruga pe Richards s ne ajute ? ntreb Nathan.
Alesandra nchise ochii i ascult discuia.Colin i mngia mna,absent.
Atingerea lui era minunat.Vocile brbailor erau sczute i n timp ce-i
formulau planurile de aciune,ea se gndea ct de bine era s-1 aib,n sfrit,
pe soul ei.tia c el va descoperi ce s-a ntmplat cu Victoria...i de ce.Nu avea
nici o ndoial privind capacitatea lui Colin de a descoperi vinovatul,pentru c
era sigur c se mritase cu cel mai inteligent brbat din toat Anglia.Probabil c

era i cel mai ncpnat,dar cusurul sta era de folos acum.Nu va renuna pn
cnd nu va afla rspunsurile.
-Ce naiba s mai facem ? ntreb Caine.nainte de a-i rspunde,Alesandra i
privi lista.
-S descoperii cine ar profita de pe urma morii Victoriei.Colin,tu ai putea afla
dac poliia a ntreprins ceva.Dreyson ar fi fericit s te ajute.
Toi cei trei brbai zmbir n acelai timp.
-Credeam c dormi,remarc Colin.Ea i ignor comentariul.
-Ar trebui de asemenea s luai n considerare toate celelalte motive...n sens
general,explic ea.Gelozia,respingerea,sunt dou mobiluri.Neil a spus c sora lui
avusese cteva cereri n cstorie.Poate c unuia dintre brbai nu i-a plcut s i
se spun nu.Jade se gndi deodat c Alesandra era de fapt foarte inteligent.
Colin se ncrunt,sugerndu-i lui Jade c el era contient de isteimea soiei
sale,dar Nathan i Caine nu-i dduser seama.
-Da,sigur,o s lum n calcul orice mobil spuse Caine.A vrea doar s fi avut un
fir.
-O,dar avei,replic Alesandra.Faptul c femeile din familia voastr au primit
daruri este un fir destul de bun.
-Mie mi se pare c unul dintre voi,brbaii,sau una dintre noi,femeile,1-a ofensat
pe tip.Colin aprob.
-Gndul sta mi-a venit i mie,spuse el.
-Individul ncepe s fie mai puin prevztor.
-Sau mai ndrzne,interveni Nathan.
-Oare nu uitai un fapt important ? ntreb Jade.
-Care ? i ntreb Caine soia.
-Nu exist cadavre.Am putea pur i simplu s ne ndreptm ntr-o direcie
greit.
-Crezi ? ntreb Alesandra.Jade medita timp de un minut,apoi opti:
-Nu.Atunci Colin prelu conducerea.Ddu fiecruia,cu excepia Alesandrei,cte
o sarcin.i ceru lui Jade s vorbeasc i ea cu mai multe doamne,pentru a afla
dac a mai primit careva cadouri.O preveni s nu le spun despre cadourile
primite de ea,Catherine i Alesandra,pentru c unele dintre ele s-ar putea s
cread c totul nu era dect un fel de joc competitiv.
Lui Nathan i reveni sarcina de a se ocupa de birouri n timp ce Colin urma s se
concentreze asupra gsirii rspunsurilor.
-Caine,Alesandra are dreptate.Neil n-o s vorbeasc nimic.Va trebui s te ocupi
tu de el.

-M voi ocupa,aprob Caine.Ar trebui s vorbesc i cu Talbot,adaug el.Am fost


la Oxford mpreun i poate va fi receptiv fa de mine.
-Eu voi vorbi cu tata,spuse apoi Colin.Va trebui s o supravegheze atent pe
Catherine,pn cnd nemernicul va fi prins.
Alesandra atepta s vad ce-i va da Colin de fcut ei.Dup cteva minute i
pierdu rbdarea.l trase de mnec pentru a-i atrage atenia.
-Pe mine m-ai uitat ?
-Nu.
-Care este sarcina mea,Colin ? Ce vrei s fac eu ?
-S te odihneti,scumpo.
-S m odihnesc ? Prea pornit.Colin nu-i permise s se certe cu el.Caine era
gata de plecare.i ridic soia de pe genunchi i se ridic la rndul lui.Nathan
porni i el ctre u.
-Vino,Alesandra Ai nevoie de un somn de dup amiaz spuse Colin.
Nu avea nevoie s doarm,i spuse ea,i dac n-ar fi fost att de obosit i-ar fi
spus asta soului ei.Totui,ca s se certe cu el avea nevoie de putere,iar
Alesandra simea c nu i-a mai rmas deloc.Sinistra discuie i luase toat
energia.Caine i zmbea.Alesandra nu voia s-o cread neputincioas,i tia c el
l auzise pe Colin insistnd s se odihneasc.i art listele din minile ei.
-Mai sunt i alte mobiluri pe care le scrisesem i care ar fi bine s le vezi,spuse
ea.nainte ca el s-i poat mulumi,ea izbucni:
-Sunt puin obosit,dar numai pentru c Colin i cu mine ne-am culcat trziu n
fiecare sear.i el e la fel adug ea.Caine i fcu cu ochiul.Alesandra nu tia ce
s neleag.Colin i distrase atenia,mpingnd-o n sus pe scri.Flannaghan i
conducea pe oaspei spre ieire.
-De ce m tratezi ca pe o invalid ? ntreb ea dup ce ajunser n dormitor.
Colin i descheia rochia.
-Pari extenuat.i-mi place s te dezbrac.Era foarte delicat cu ea.Dup ce rmase
numai cu cmaa alb de mtase,el se aplec,i ridic prul i o srut pe ceaf.
El trase cuverturile deoparte i o bg n pat.
-Am s m odihnesc numai cteva minute,spuse.Nu ndrznesc s adorm.
El se aplec peste pat i o srut pe frunte.
-De ce nu ?
-Dac dorm acum,n-o s mai pot dormi disear.Colin se ndrept spre u.
-Bine,iubito.Odihnete-te.
-Nu vrei s te odihneti i tu ? El rse.
-Nu,am ceva de lucru.

-mi pare ru.


-De ce s-i par ru ? ntreb el deschiznd ua.
-ntotdeauna mi se pare c te deranjez n munca ta,de asta mi pare ru.
El ddu din cap,vru s ias,apoi se rzgndi.Se ntoarse spre pat.Era ridicol din
partea ei s se scuze pentru asta i putea s i-o spun.La urma urmelor,era soia
lui i nu vreo fiin ndeprtat i nesuferit.
Dar nu-i mai spuse nimic Trebuia s atepte pn mai trziu pentru a-i instrui
soia,cnd ea l va putea asculta.Acum dormea adnc.Era puin mirat de ct de
repede adormise i imediat se simi vinovat c o trse dup el n fiecare sear.
Doamne,i se prea att de delicat i de vulnerabil !
Colin nu mai tia ct timp sttuse acolo,privind-o pe Alesandra.Era absorbit de
nevoia de a o proteja.Niciodat nu se simise att de posesiv...sau att de
binecuvntat,tot ce dorise el vreodat.Alesandra l iubea.
Dumnezeule,ct o iubea i el! Adevrul nu-1 coplei i dei imaginea era destul
de nostim pentru a-1 face s zmbeasc.tiuse de mult c o iubete,chiar dac
refuzase cu ncpnare s recunoasc deschis acest lucru.Numai Dumnezeu
tia c avusese toate simptomele unui brbat ndrgostit n momentul n care o
cunoscuse,se purtase deja destul de posesiv i protector.Nu fusese n stare s-i
ia gndul de la ea i mult vreme crezuse c era doar o simpl poft.Dup o
vreme,i dduse seama.Nu era doar poft.
Da,da,o iubea de mult vreme.Nu-i putea imagina de ce tocmai ea.Dac ar fi
fost treaz,ar fi ntrebat-o pe loc Ei i-ar fi putut fi mai bine cu altcineva.Cineva
cu un titlu..,cu titlu i moteniri,cineva cu un trup solid,sntos.
Colin nu se considera un romantic.Era un brbat logic,care nvase c putea
avea succes dac muncea suficient de mult.ntr-un col ntunecat al minii lui
pstrase gndul c Dumnezeu i ntorsese spatele.Era o convingere iraional i
se nfiripase dup ce piciorul i fusese aproape distrus.i amintea c-1 auzise pe
medic optind c trebuie s i-1 amputeze,i-i mai amintea refuzul vehement al
prietenului su.Nathan nu-1 lsase pe sir Winters s se ating de picior,dar lui
Colin tot i mai era fric s adoarm,de groaz c la deteptare s-ar putea s nu
mai fie ntreg.Piciorul supravieuise,dar durerea constant ce-o tria zi de zi
fcea ca victoria lui s fie zadarnic.
Colin crezuse ntotdeauna c miracolele erau pentru alii-pn cnd n viaa lui
intrase Alesandra.Prinesa lui l iubea cu adevrat.n inima lui tia c dragostea
ei nu punea restricii sau condiii.Dac ar fi ntlnit un brbat cu un singur
picior,l-ar fi iubit la fel de mult.I-ar fi ctigat nelegerea,dar nu i mila.Fiecare
aciune a Alesandrei i arta puterea i hotrrea ei de a avea grij de el.

Ea va fi ntotdeauna acolo pentru el,ciclindu-1, contrazicndu-l-i


iubindu-1,orice s-ar ntmpla.i asta,decise Colin,era sigur un miracol.
Dumnezeu nu-1 uitase,la urma urmelor.
Ea voia s-1 prseasc.Alesandra tia c nu era capabil,dar era att de
suprat,nct cu greu se putea gndi ce-o s fac.Remarca nepstoare a lui
Nathan despre felul n care el i Colin contaser pe motenirea Sarei,pentru a
ajuta compania lor maritim,i se nvrti n minte pn cnd ncepu s plng.
Colin,hotr ea,o respinsese n toate privinele.N-o lsase s-1 ajute la evidenele
companiei,nu dorea motenirea ei,nu o voia n mod special i nici nu avea
nevoie de dragostea ei.Inima lui prea nconjurat de scuturi i acum nu credea
c va putea s-1 fac vreodat s o iubeasc.
tia c e vrednic de mil.Dar nu-i psa.n dimineaa aceea,sosise scrisoarea
maicii staree i Alesandra o citise de cel puin zece ori.
Voia s se duc acas.i era att de dor de clugrie i de locurile acelea,nct
izbucni n plns.Dar nu conta.La urma urmelor era singur.Colin lucra n biroul
lui,cu ua nchis.Nu putea s-o aud.
Doamne Dumnezeule,ar fi vrut s nu fie att de emotiv n zilele acelea! Parc
nu mai putea aplica logica la nimic.Sttea la fereastr,n cma de noapte pe
deasupra,privind afar,iar mintea i era att de plin de griji,nct nici nu auzi
ua deschizndu-se.
-Ce s-a ntmplat,iubito ? Nu te simi bine ?
Vocea lui Colin era plin de ngrijorare.Ea respir adnc,ncercnd s se calmeze
i se ntoarse s-l priveasc.
-A vrea s m duc acas.Nu era pregtit pentru o asemenea pretenie.Pru
foarte ocat.Dar i reveni repede.nchise ua n urma lui i pi spre ea.
-Eti acas.Ar fi vrut s se certe cu el.Dar nu o fcu.
-Da,sigur,recunoscu ea.Dar a vrea s-mi dai voie s m duc la Holy Cross,n
vizit.Mnstirea nu e departe de Haven,i a dori s mai vd o dat casa
prinilor mei.Colin nainta ctre msua ei de scris.
-Ce nseamn asta ? o ntreb el.Se sprijini de marginea mesei,ateptndu-i
rspunsul.
-Am primit o scrisoare de la maica stare astzi,i dintr-o dat mi s-a fcut
foarte dor de acas.Colin nu reaciona n nici un fel la rugmintea ei.
-Acum nu am timp s...
-tefan i Raymond ar putea veni cu mine,l ntrerupse ea..Nu m ateptam s vii
cu mine.tiu ct de ocupat eti.l simea cum se nfurie.Numai ideea ca soia lui

s fac o asemenea cltorie fr el l ngrozea.Totui se gndi i nu-i respinse


imediat solicitarea,pentru c n-o mai vzuse niciodat att de tulburat.Dat
fiind condiia ei delicat,l ngrijora foarte tare.Nu era n toate minile dac-i
nchipuia c ar putea s-o lase s se duc undeva fr el.Dar nu-i spuse nici asta,
Se hotr s fac apel la raiune,pentru a o face s neleag.
-Alesandra...
-Colin,nu ai nevoie de mine.Fu surprins de acest comentariu absurd.
-Pe dracu n-am nevoie de tine,o contrazise el aproape ipnd.
Ea cltin din cap.El ddu din cap,n semn c da.Apoi ea se ntoarse cu spatele
la el.
-Niciodat n-ai avut nevoie de mine,opti ea.
-Alesandra,stai jos.
-Nu vreau s stau jos.
-Vreau s vorbesc cu tine despre aceast,era pornit s-i spun c voia s
vorbeasc cu ea despre aceast prostie ridicol,dar se opri la timp.
Ea l ignor i continu s priveasc pe fereastr.El observ teancul de hrtii de
pe masa ei i dintr-o dat tiu ce avea de fcut.Cut repede prin listele ei pn o
gsi pe cea care purta numele lui.Alesandra nu-i ddea nici o atenie.Colin ndoi
hrtia n dou i o bg n buzunar.Apoi i zise din nou s stea jos.Vocea lui era
mai apsat,mai insistent.Ea se supuse,dar nu imediat,i terse lacrimile de pe
fa,cu dosul minilor i n cele din urm se ndrept spre marginea patului.Se
aez,i mpreun minile n poal i plec capul
-Ai ncetat dintr-o dat s m mai iubeti ?
Nu fusese capabil s-i ascund ngrijorarea din voce.Ea era att de surprins de
ntrebare,nct se uit la el.
-Nu,sigur c nu am ncetat s te iubescEl aprob,cu plcere i uurare,auzindu-i
rspunsul plin de fervoare.Apoi se ndeprt de mas,pentru a veni n picioare
n faa ei.
-Nu exist nici un unchi Albert,nu-i aa ? Schimbarea de subiect o nedumeri.
-Ce legtur are Albert cu dorina mea de pleca acas ?
-La dracu',asta este casa ta,replic el.Ea i ls din nou capul n jos.Colin
regret izbucnirea de furie i inspir pentru a se calma.
-Ai rbdare cu mine,doar un moment.Alesandra rspunde-mi la ntrebare.
Pentru un lung moment ea nu se hotr dac s-i spun adevrul.
-Nu,nu exist nici un unchi Albert.
-Nici n-am crezut.
-De ce?

-N-au sosit aici niciodat scrisori scrise de el,totui te-am auzit spunndu-i lui
Caine c ai primit un mesaj.L-ai inventat,i cred c tiu de ce.
-Nu vreau s vorbesc despre asta.M simt slbit n clipa asta.Este destul de
trziu,e aproape zece.Dar el nu avea de gnd s o lase s evadeze din aceast
poziie.
-Astzi ai dormit patru ore dup-amiaz,i reaminti el
-Recuperam somnul pierdut,anun ea.
-Dreyson nu ar accepta ordine,privind aciunile,de la o femeie,nu ? Aa c l-ai
inventat pe Albert-o soluie potrivit-mai ales c din ntmplare are aceleai
iniiale ca i tine.Renunase s-1 mai contrazic.
-Da.i prinse minile la spate i se ncrunt la ea.
-i ascunzi inteligena,nu-i aa,Alesandra ? Este evident c ai fler pentru burs,
dar n loc s te lauzi cu isteimea n investiii,ai inventat un alt brbat care s
primeasc laudele.Ea privi n sus ctre el,ca s-o vad c era ncruntat.Brbaii
ascult de brbai,anun ea.Nu se admite ca o femeie s aib asemenera
preocupri.Nu este considerat feminin.i nu este doar fler,Colin.Citesc ziarele i
fac sugestiile lui Dreyson.Ca s asculi de sfatul lui,nu-i trebuie o minte
strlucit.
Dar eti de acord c eti inteligent i poi judeca majoritatea lucrurilor n mod
logic ?
Ea se ntreba unde va duce aceast discuie.Soul ei se purta destul de ciudat i
nu-i putea imagina de ce.
-Da,rspunse ea.Recunosc c sunt destul de inteligent.
-Atunci,pentru numele lui Dumnezeu,de ce nu ai fost n stare s judeci un fapt
evident i s-i dai seama c te iubesc ?
Ochii i se mrir i ea se ls pe tblia patului.Deschise gura s spun ceva,dar
nu-i mai amintea ce.
-Te iubesc,Alesandra.Fusese greu s-i spun ce avea pe inim,dar de ndat ce
rosti acele cuvinte,se simi incredibil de liber.i zmbi soiei sale i repet nc o
dat ceea ce spusese.Ea sri din pat i se ncrunt la el.
-Nu m iubeti,spuse ea.
-Pe dracu',sigur c te iubesc,o contrazise el.Dac ai judeca puin...
-Am judecat,l ntrerupse ea.i am ajuns la concluzia opus.
-Iubito...
-Nu ndrzni s-mi spui iubito,strig ea.Colin vru s-o ating,dar ea l evit,
aezndu-se din nou.
-O,m-am gndi de nenumrate ori.Vrei s-i spun concluziile mele ?

Dar nu-i ddu timp s rspund.


-Ai ntors spatele la tot ceea ce voiam s-i ofer.Ar fi ilogic s presupun c m
iubeti.
-Ce-am fcut ? ntreb el,uimit de vehemena din vocea ei.
-Ai respins totul,opti ea.
-Ce anume am respins ?
-Titlul meu,poziia mea,castelul meu,motenirea mea,chiar i ajutorul meu n
companie.n cele din urm,el nelese.O ridic n picioare i o nlnui cu
braele.Ea ncerc s se smulg de lng el.Czur pe pat.Colin o imobiliza cu
greutatea lui stnd deasupra ei.i bloca partea de jos a trupului cu corpul i se
aez pe coate,pentru a putea privi n jos ctre ea.
Prul ei se rsfir pe perne,iar ochii ei,ntunecai de lacrimi care nu curgeau,o
fceau s par i mai vulnerabil.Doamne,ce frumoas era-chiar i atunci cnd
era aa.
-Te iubesc,Alesandra,opti el.i am luat tot ceea ce mi-ai dat.
Ea ncepu s protesteze.El nu voia s-o lase.i puse mna pe gur ca ea s nu-1
poat ntrerupe,
-Nu am respins nimic valoros.Mi-ai oferit tot ceea ce un brbat ar putea dori.
Mi-ai dai dragostea,ncrederea,nuditatea,mintea,inima i trupul tu.Nici unul din
acestea nu este material,iubito i dac a fi pierdut toate aciunile financiare care
au aprut o dat cu tine nu ar fi nimic pentru mine.Esti tot ceea ce am dorit
vreodat.Acum nelegi ?
Era copleit de cuvintele lui frumoase.Ochii lui erau nceoai,i ea i ddu
seama c-i venise greu s-i spun ceea ce simte.Colin o iubea.Era att de
bucuroas,nct izbucni n plns.
-Iubito,nu plnge,o rug el.mi vine foarte greu s te vd nefericit.
Ea ncerc s se opreasc din plns i-i spuse c nu era deloc nefericit.Colin i
lu mna de pe gura ei i-i terse cu palmele lacrimile.
-Cnd ne-am cstorit,eu nu aveam nimic s-i ofer,i spuse el.i totui..,n
noaptea nunii noastre am tiut c m iubeti.La nceput mi-a venit greu s
accept.Prea att de uor pentru tine.Ar fi trebuit s-mi amintesc un comentariu
pe care l-ai fcut de fa cu mine despre prinul regent,pe care dac mi l-a fi
amintit,am fi fost amndoi scutii de o mulime de griji.
-Ce comentariu am fcut ?
-Eu i-am spus c prinul regent te place,rspunse el.i aminteti ce mi-ai spus
atunci ? i amintea.
-i-am spus c i plcea ce sunt,nu cine sunt.

-Ei ? ntreb el ntr-o oapt aspr.


-Ei ce? Credeam c eti destul de inteligent,arunc el.Zmbetul ei era radios,n
sfrit nelesese.
-M iubeti.
-Da.El se aplec i o srut.Ea oft cnd el se ndeprt,prnd destul de
convins.
-i tu ai dedus asta singur ?
El nu nelese ce voia s spun prin aceast ntrebare.Era ocupat s-i descheie
nasturii de la rochie.
-Ce s deduc?
-C m-am ndrgostit de cine eti,nu de ceea ce eti rspunse ea.Ceea ce m-a
atras la tine au fost puterea i caracterul tu,Colin.Aveam nevoie de amndou.
Era att de ncntat de soia lui,nct trebui s-o srute din nou.
-Aveam nevoie de tine,recunoscu el.Voia s-o srute din nou.Ea voia s
vorbeasc.
-Colin,te ari lumii ca un om luptnd s construiasc o companie.
-Sunt un om care lupt s construiasc o companie.El se rostogoli lng ea,
pentru ca ea s-i poat scoate mai uor rochia.
-Nu eti srac spuse ea.Sttea n ezut n pat i ncepu s-i scoat rochia de pe
umeri.Colin o ajut.
-M-am uitat bine la documentele tale,i aminteti? Ai obinut un profit
uluitor,dar ai reinvestit fiecare bnu n afaceri i rezultatul este de-a dreptul
impresionant.Ai ncercat s construieti un imperiu,dar dac ai face doar un pas
napoi i te-ai uita bine,ai vedea c i-ai atins deja obiectivul.Acum ai aproape
douzeci de nave,cu contract de transport pn anul viitor i asta ar trebui s te
convingi c firma ta nu mai e o aventur pentru care nc mai trebuie s lupi.
i era greu s-o asculte.Ea i scoase rochia i acum trgea cmaa peste cap.El
simi cum sc sufoc.Alesandra scp n sfrit de ultima barier.Colin se repezi
s o ia n brae,dar ea scutur din cap.
-Mai nti,a vrea s-mi rspunzi la o ntrebare.Probabil c aprob,dei nu putea
fi sigur.n acel moment tot ceea ce-i dorea era s se ngroape n ea.Era
nerbdtor s-o ating,nct i distrugea pur i simplu cmaa n graba de a i-o
scoate.
-Colin,cnd va fi destul ? ntrebarea ei cerea concentrare.Dar el nu avea de
risipit aa ceva.
-Nu voi putea niciodat s m satur de tine.
-Nici eu de tine,opti ea.Dar nu asta te-am ntrebat.

Colin o reduse la tcere acoperindu-i gura cu a lui.Ea nu i-ar mai fi putut rezista
nici o clip,l nlnui cu braele i fcu loc miracolului pasiunii i iubirii lui.
Era exigent i n acelai timp incredibil de delicat cu ea.Atingerea lui era
magic,i chiar n timp ce ea era copleit n propria ei capitulare fericit,el i
spuse iar i iar ct de mult o iubea.
I-ar fi spus i ea c-l iubete,dar Colin o epuizase i nu mai avea putere s
vorbeasc.Alesandra se rsuci pe spate,nchise ochii i i ascult btile
puternice ale inimii,n timp ce aerul i rcea pielea nfierbntat.
Se rsuci i el pe o parte,i sprijini capul ntr-o mn i i zmbi.Arta profund
satisfcut.El o mngia,cobornd de la brbie spre abdomen,i mna lui se
plimb delicat pe pntecul ei.
-Iubito,ai ceva s-mi spui ?
Se simea prea mulumit pentru a se mai gndi la orice altceva dect la ceea ce i
se ntmplase.Colin avea de gnd s-o trag de limb pn ce i-ar fi spus despre
copil,dar tocmai atunci Flannaghan ncepu s bat n ua dormitorului,
ntrerupndu-i discuia.
-Domnule,a venit fratele dumneavoastr.L-am condus n birou.
-Vin imediat,strig Colin.Mormi ceva despre proasta inspiraie a fratelui su n
asemenea moment.Alesandra rse.Nici nu se osteni s-i deschid ochii cnd
spuse.
-Acum zece minute ar fi fost i mai ru.Eu a spune c a nimerit foarte bine.
El fu de acord cu remarca ei.Vru s se dea jos din pat,se rzgndi i se ntoarse
spre ea.Alesandra deschise ochii tocmai la timp,pentru a-l vedea cum se apleac
i o srut pe buric.l mngie pe umr.Prul de pe ceafa lui se ncolci n jurul
degetelor ei.Colin i lsa din nou prul s creasc.O oca acea constatare,i
plcea att de mult,nct era gata s nceap s plng din nou.Dar nu o
fcu,desigur; Colin i spusee c l supr s o vad plngnd i oricum se ndoia
c el va nelege.Totui ea nelegea,i era destul.Cstoria nu se transformase
ntr-o nchisoare pentru soul ei.El era nedumerit de expresia de pe faa ei.
-Iubito ? ntreb el.
-Eti nc liber,Colin.La aceast remarc,ochii lui se mrir.
-Spui cele mai ciudate lucruri,zise el.
-Fratele tu te ateapt.El aprob.
-Ct timp vorbesc cu Caine,vreau s te gndeti la ntrebarea mea.Da,iubito ?
-Ce ntrebare? Colin se ddu jos din pat i-i puse pantalonii.
-Te-am ntrebat dac aveai ceva s-mi spui,i reaminti el.
i strecur picioarele goale n pantofi i porni spre dormitorul lui n cutarea

unei cmi curate.Pe cea pe care o purtase o sfiase.


-Mai gndete-te,i spuse el.i lu haina,i fcu cu ochiul,apoi prsi camera.
Caine sttea foarte comod n fotoliul mbrcat n piele de lng cmin.Colin l
salut i se aez la biroul su lund hrtie i toc.
Caine i arunc o privire fratelui su,apoi rnji cu un zmbet larg.
-Vd c te-am deranjat.mi pare ru,adug el.Colin ignor amuzamentul din
vocea fratelui su care arta cam rvit.Nu se obosise s-i pun hainai nu se
obosise nici s se pieptene.
-Cstoria,ti priete,Colin.Colin nu pretinse c ar fi indiferent.l privi pe fratele
lui i-l ls s vad adevrul pe faa lui.Scuturile fuseser lsate deoparte.
-Sunt un brbat ndrgostit.Caine rse.
-i-a luat cam mult timp s nelegi asta.
-Nu mai mult dect i-a luat ie s nelegi c o iubeti pe Jade.
Caine aprob.Colin continu s scrie pe hrtia lui.
-Ce faci? Colin zmbi mnzete,cnd recunoscu c ncepea o list.Se pare c
m-am molipsit de obsesia soiei mele pentru organizare,spuse el.Ai vorbit cu
vicontele ? Zmbetul lui Caine dispru.n timp ce rspundea,i li cravata.
-Harold e n ultimul hal,spuse el,referindu-se la viconte.Abia mai vorbete
coerent.Ultima oar cnd a vzut-o pe soia lui s-au certat i de atunci i-a
petrecut fiecare minut frmntndu-se pentru cuvintele grele pe care i le-a spus.
Este dureros s-1 vezi ct sufer.
-Srmanul de el,spuse Colin.Scutur din cap,apoi ntreb.i-a spus de ce s-au
certat ?
-Era sigur c ea avea un amant,rspunse Caine.Primea cadouri i Harold s-a
grbit s trag concluzia c ea are o legtur cu un alt brbat.
-La dracu!
-Nu-i nc pe deplin lmurit,Colin,i-am spus despre cadourile primite de soiile
noastre,dar era prea ameit de butur pentru a nelege implicaiile.Spunea
ntruna c el a aruncat-o pe Roberta n braele iubitului ei i a ajuns s fug cu el.
Colin se ls pe speteaza scaunului.
-A mai spus ceva care ne-ar putea ajuta ?
-Nu.Cei doi frai tcur,fiecare prins de gndurile lui.Colin trase scaunul n spate
i se aplec s-i scoat pantofii.l arunc pe cel stng,apoi pe cel drept i se
pregtea s-l ridice cnd observ o fie aprut pe pantoful lui stng.
-La dracu,murmur pentru sine.Cea mai comod pereche de pantofi ncepea s
se strice.Lu pantoful n mn s vad dac ar putea fi reparat.

Bucata subire ce fusese prins nuntru i czu n mn.


Nu mai vzuse niciodat aa ceva.Lu imediat i cellalt pantof i-1 examina.
Flannaghan alese tocmai acest moment pentru a intra n birou cu o sticl de
coniac pentru Caine dac avea chef s bea.Zri ceea ce inea Colin n mn i
ddu imediat s ias.
-Vino napoi,Flannaghan,ordon Colin.
-Dorii s bei ceva,domnule ? l ntreb Flannaghan pe Caine.
-Da,rspunse Caine.Dar vreau ap,nu coniac.Dup ce l-am vzut pe Harold n
seara asta,numai gndul la butur mi face grea.
-V aduc imediat apa.Flannaghan ncerc din nou s plece.Colin l chem
napoi.
-Dorii i dumneavoastr ap ? l ntreb servitorul Colin i art inseria.
-Doresc s aflu dac tii ceva despre asta.Flannaghan nu tia ce s fac.Era
servitorul lui desigur,i-i era cu siguran loial,dar i promisese i so iei lui s nu
spun nimic despre cizmar.Tcerea lui Flannaghan era ciudat.Caine ncepu s
rd.
-Dup cum arata,a zice c tie o groaz despre asta.Ce ii n mn,Colin ?
i arunc inseria de piele lui Caine.
-Tocmai am gsit asta ascuns sub cptuea pantofului meu.A fost fcut special
pentru piciorul stng.i ntoarse privirea ctre majordom.
-Alesandra e n spatele acestei poveti,nu-i aa? Flannaghan i drese glasul.
-Au devenit pantofii dumneavostr preferai,domnule,se grbi el s sublinieze.
Inseria a fcut pantoful s se potriveasc mult mai bine pe clciul
dumneavostr.V rog s nu v suprai prea tare.Colin nu era suprat deloc,dar
servitorul lui era prea tnr i prea prins de propria ngrijorare pentru a nelege
asta.
-Prinesa noastr a neles c suntei puin,sensibil n legtur cu piciorul,
continu Flannaghan,i de aceea a recurs la o mic mecherie.Sper c nu v vei
supra pe ea.Colin zmbi.i plcea modul n care Flannaghan o apra pe
Alesandra.
-Vrei s-o rogi pe prinesa noastr s vin aici ? Bate discret la u,
Flannaghan,i dac nu rspunde imediat,poi s presupui c doarme.
Flannaghan se grbi s ias din birou.i ddu seama c inea nc n mn sticla
de coniac i se ntoarse repede spre birou.Puse sticla pe o msu i iei din nou.
Caine i arunc inseria napoi fratelui su.
-Merge improvizaia asta ?
-Da,rspunse Colin.Nu mi-am dat seama.

Caine citi n ochii fratelui su vulnerabilitatea i rmase tcut.De obicei,Colin nu


lsa pe nimeni s priveasc dincolo de zmbetul su.Se simi dintr-o dat mai
aproape de fratele su i asta numai pentru c el nu-1 respingea.Se aplec n fa
cu coatele sprijinite pe genunchi.
-Ce anume nu i-ai dat seama ? Colin privea fix grosimea inseriei pentru clci
n timp ce rspunse.
-C piciorul meu stng era mai scurt dect dreptul.E cauzat de pierderea
muchiului.Colin se for s ridice din umeri.Caine nu stia exact ce s-i spun.
Era prima oar cnd Colin i recunotea condiia i nu era prea sigur cum ar fi
trebuit s procedeze.Dac era prea degajat,fratele lui ar fi putut trage concluzia
c nu-i pas.Dar dac se arta prea cinstit i-1 asalta cu ntrebri,Colin ar fi putut
aterne tcerea peste acest subiect timp de cinci ani din acel moment,fu al
dracului de complicat.Pn la urm nu spuse nimic i schimb subiectul.
-Ai vorbit cu tata despre Catherine ?
-Da,rspunse Colin.A promis s fie n gard.Att el ct i servitorii.Dac se mai
primete ceva,tata va fi primul care va vedea cadoul.
-Are de gnd s-i spun lui Catherine ?
-Nu voia s-o ngrijoreze,replic Colin.Dar eu am insistat.Trebuie s neleag c
e ceva serios.Catherine e un pic...superficial,nu ? Caine zmbi.
-nc nu a crescut destul,Colin.D-i rgaz.
-i protejeaz-o pn crete.
-Da.Alesandra apru n u,nsoit de Flannaghan.Purta un halat albastru nchis,
care o acoperea de la brbie pn la papuci.Pi n birou,i zmbi lui Caine,apoi
se ntoarse ctre soul ci.Colin i art inseria.Ea i pierdu imediat zmbetul i
ncerc s plece din camer.Nu prea speriat,ci doar ngrijorat.
-Alesandra,tii ceva despre asta ?
Dup expresia lui nu putea ghici dac era suprat sau doar enervat.i aminti c
soul ei i jurase c o iubea doar cu cteva minute n urm i fcu un pas nainte.
-Da.
-Da,ce?
-Da,tiu ceva despre inserie.Bun seara,Caine.M bucur c te revd,adug ea
n grab.n mod intenionat se prefcea indiferent.Caine nclin din cap.
-i-am pus o ntrebare,nevast,spuse el.
-Acum i neleg ntrebarea,izbucni ea.Mai fcu un pas nainte.
-Chiar nainte s iei din camer,m-ai ntrebat dac am ceva s-i spun i acum
mi dau seama c ai gsit inseria.Bine,deci.Am s-i spun.M-am amestecat.
Da,eu am fost.Am fcut-o cu cele mai bune intenii pentru tine,Colin.mi pare

ru c eti att de suprcios cnd vine vorba despre asta.Dac n-ai fi fost aa,a
fi discutat mai nti cu tine i pe urm l-a fi trimis pe Flannaghan la cizmar.A
trebuit s-l oblig pe omul tu s preia aceast sarcin.i este deosebit de
credincios,se grbi ea s adauge,pentru ca el s nu cread c Flannaghan l
trdase cumva.
-Nu,prines,o contrazise Flannaghan.Eu v-am implorat s m lsai s preiau
sarcina.Colin ridic ochii n tavan.
-Cum i-a veni ideea ? Alesandra pru surprins de ntrebare,
-chioptezi puin,seara,cnd eti obosit,tinzi s chioptezi uor.Colin,i dai
seama c-i forezi piciorul drept,nu? El aproape rse.
-Da,mi dau seama.
-Eti de acord c eti suficient de inteligent ? i ntorcea acum vorbele.El se
ncrunt.
-Da.
-Atunci de ce n-ai ncercat s vezi de ce chioptezi ? El ridic din umeri.
-Un rechin m-a mucat de picior.Consider c sunt iste,Alesandra,dar am
presupus c aceasta este cauza pentru care chioptez.Ea cltin din cap.
-Asta era cauza rnii,explic ea.M-am uitat la tlpile pantofilor ti.Clciul stng
nu era tocit aproape deloc la toate perechile.Atunci,desigur,am tiut ce s
fac.Oft.A fi vrut s nu fii att de sensibil n problema asta.Se ntoarse s-1
priveasc pe Caine.
-i totui e sensibil.Ai observat,aa,din ntmplare ? Caine recunoscu c da.
Zmbi mulumit c obinuse aprobarea lui..
-Nu vrea nici s vorbeasc despre asta.
-Vorbete acum,i spuse Caine!Alesandra se rsuci rapid pentru a-1 privi pe
Colin.
-Vrei s vorbeti ? strig ea.Era emoionat i Colin nu tia ce s cread.
-Da,fu el de acord.
-Atunci m vei lsa s dorm n patul tu n fiecare noapte.Caine rse.Alesandra
l ignor.
-tiu de ce te ntorci n camera ta.O faci pentru c te doare piciorul i ai nevoie
s mergi.Am dreptate,nu-i aa Colin? El nu-i rspunse.
-Vrei,te rog,s spui ceva ?
-i mulumesc Era nedumerit.
-De ce mi mulumeti ?
-Pentru inserie.
-Nu eti suprat ?

-Nu.Era uimit de atitudinea lui.El era umilit de grija ei.Se privir lung,un minut
ntreg.
-Nu eti suprat pe Flannaghan,nu ? ntreb ea.
-Nu.
-De ce nu eti suprat pe mine ?
-Pentru c te-ai gndit la binele meu.
-Ce drgu din partea ta s spui asta.Colin rse.Ea zmbi.Flannaghan veni n
fug n birou i-i aduse lui Caine un pahar de ap.Atenia lui era ndreptat
asupra Alesandrei.Ea i vzu expresia ngrijorat i opti:
-Nu e suprat.Caine i distrase atenia anunnd c se duce acas.n timp ce-i
spunea noapte bun fratelui su,Colin nu-i lua ochii de la soia sa.
-Alesandra,stai aici.Flannaghan o s-1 conduc pe Caine.
-Cum vrei,brbate.
-Doamne,ce mult mi place cnd eti supus !
-De ce?
-Se ntmpl att de rar! Ea se scutur.El rse din nou.
-Mai aveai i altceva s-mi spui ? o ntreb el.I se ncovoiar umerii.Era prea
iret.
-Bine,murmur ea.Am vorbit cu sir Winters despre piciorul tu,pentru a-mi da o
sugestie.Am vorbit n secret,desigur.Colin ridic o sprncean.
-Sugestii pentru ce ?
-Pentru a afla ce s fac ca s te simi mai bine.Am fcut o list cu ideile lui.Vrei
s i-o art ?
-Mai trziu,rspunse el.Dar acum spune-mi,nu mai aveai i altceva de vorbit cu
mine ? ntrebarea acoperea o gam larg de subiecte.Colin decise c va trebui
s-i pun ntrebarea asta n fiecare sptmn pe viitor,astfel nct s mai afle ce
mai pune ea la cale.Dar Alesandra nu avea de gnd s mai lase s-i scape vreo
mrturisire pn cnd nu va ti ce vrea el.
-Ai putea fi mai precis,te rog ? ntrebarea ei i dezvlui c existau mai multe
secrete.
-Nu,rspunse el.tii la ce m refer.Spune-mi.Ea i trecu degetele prin pr i se
duse lng biroul lui.
-Dreyson i-a spus,nu-i aa ? El scutur din cap.
-Atunci cum ai aflat ?
-O s-i spun cum am aflat dup ce-mi vei povesti tu,spuse el.
-tii deja,spuse ea.Vrei numai s m faci s m simt vinovat nu ? Ei bine,n-o s
mearg.Nu am anulat comanda la vaporul cu aburi i este prea trziu s mai

intervii.i pe urm,mi-ai spus s fac ce vreau cu motenirea mea.Am comandat


vaporul pentru mine.Da,asta am fcut.ntotdeauna mi-am dorit aa ceva.
Totui,dac tu i Nathan vei dori s folosii vaporul meu din cnd n cnd,voi fi
fericita s-l mpart cu voi.
I-am spus lui Dreyson s anuleze comanda,i aminti el.
-Eu i-am spus c Albert l vrea,totui.
-i ce naiba altceva ai mai ascuns de mine ?
-Nu tiai ?
-Alesandra.
-ncepi s m enervezi,Colin.nc nu nelegi ct de mult m-ai jignit,anun ea.
Poi s-i nchipui cum m-am simit cnd l-am auzit pe Nathan spunnd c el i
cu tine erai foarte hotri s folosii motenirea Sarei pentru a construi
compania ? Ai fcut atta caz de faptul c nu ai nevoie de motenirea mea.
Colin o lu pe genunchi.Ea l prinse imediat cu braele dup gt i-i zmbi.
Colin se ncrunt la ea.
-Banii au fost pui deoparte de rege,att pentru Nathan,ct i pentru Sara,explic
el.
-Tatl meu i-a pus banii deoparte pentru mine i soul meu.Aici avea dreptate,
gndi el.i o tia i ea.
-Tatl tu se ntreab de ce continu s se ocupe de fondurile mele,Colin.E
penibil.Ar trebui s preiei tu treaba asta.Eu te-a ajuta.Zmbetul lui era plin de
tandree.
-Dar dac eu te-a ajuta s administrezi tu ?
-Ar fi minunat.Se lipi de el.
-Te iubesc,Colin.
-i eu te iubesc iubito,dar nu cumva mai ai i altceva s-mi spui ?
Nu-i rspunse.Colin se cut n buzunar i scoase hrtia ei.Ea se lipi i mai tare
de el.El desfcu hrtia.
-A vrea s poi s-mi vorbeti despre orice,de acum ncolo.Ea ncerc s se
ndeprteze,dar el o strnse mai tare.Din cauza mea i-a fost imposibil s
vorbeti despre picior,da ?
-Da.
-mi pare ru,iubito.Acum stai linitit n timp ce i rspund la ntrebri,da ?
-Dar nu am nici o ntrebare.
-Linitete-te,iubito,ordon el.El o inu strns cu o mn i ridic foaia de hrtie
cu cealalt.Citi n tcere prima ei noti,apoi spuse:
-i-am ascultat ngrijorrile n legtur cu Victoria,da?

-Da,dar de ce ...Colin o mngie.


-Ai rbdare,comand el.Citi a doua noti.
-Promit s-mi mblnzesc atitudinea fa de motenirea ta.
n parantez,Alesandra scrisese cuvntul ncpnat.Oft.
-i n-o s mai fiu ncpnat,n privina asta.
A treia noti l fcu s zmbeasc.Ea l instruise s nu atepte cinci ani pentru
a-i da seama c o iubete.Din moment ce el ndeplinise deja porunca asta,trecu
mai departe.Ar trebui s ncerce s fie fericit c va deveni tat i n-ar trebui s o
condamne pentru c intervenea n treburile lui.
Pot soiile nsrcinate s devin clugrie ? Colin decise s rspund mai nti
acestei probleme.
-Alesandra ?
-Da?
El o srut pe cretet.
-Nu,opti el.Rsul care se ghicea n vocea lui o uimea.La fel i privirea lui.
-Nu,ce,brbate ?
-Soiile nsrcinate nu pot deveni clugrie.Dac ar fi lsat-o,ea ar fi srit jos de
pe genunchii lui.O inu strns,pn cnd se calm.Dar ea tot fcu destul tapaj.
-Ai stiut..tot timpul...O,Doamne,deci lista a fost cauza! Ai gsit-o i de aceea miai spus c m iubeti.Colin i ridic brbia cu fora i o srut apsat.
-tiam c te iubesc nainte de a fi citit lista,i spuse el.Va trebui s ai ncredere n
mine,Alesandra.i n inima ta.
-Dar...Gura lui i opri protestul.Cnd el se ddu napoi,Alesandra avea lacrimi n
ochi.
-Am s te ntreb ceva pentru ultima oar,spuse el.Ai ceva s-mi spui ?
-Ddu din cap,ncet,n semn c da.El prea att de sigur de fericirea lui!
Doamne,ct l iubea! Dup felul n care o privea,tia c i el o iubete la fel de
mult.Oh,da,era fericit pentru copil.Nu mai era ngrijorat n privina asta.Mna
lui alunecase pe pntecul ei i o mngia uor.Credea c el nici mcar nu-i d
seama ce face.Dar gestul spunea tot.i mngia fiul sau fiica nc nenscut.
-Rspunde-mi,i comand el cu o oapt aspr.Acum prea att de mndru i de
pornit! Ea zmbi ca rspuns.Colin ncerca ntotdeauna s fie serios i disciplinat.
i plcea aceast trstur a lui,desigur,dar descoperea c-i face o plcere nebun
s-1 fac s uite de sine din cnd n cnd.i plcea ntr-adevr s-1 tachineze,
pentru c el era att de surprinztor.Colin nu-i mai putea stpni nerbdarea.
-Rspunde-mi,Alesandra.
-Da,Colin.Am ceva s-i spun.M-am hotrt s m clugresc

El arta de parc ar fi vrut s-o strng de gt.Privind-o o fcu s rd.l nlnui


cu braele din nou i-i vr capul sub brbia lui.
-Vom avea un copil,opti ea.i-am mai spus cum?
CAPITOLUL 14
n urmtoarele dou sptmni,un ir nesfrit de vizitatori i reinu atenia lui
Colin.Sir Richards venea att de des,c ar fi putut la fel de bine s-i instaleze un
dormitor propriu.Caine se oprea n fiecare dup-amiaz pe la ei,la fel i
Nathan.Alesandra nu l vedea prea mult pe soul ei n timpul zilei,dar serile i
aparineau.Colin i spunea ultimele nouti despre investigaiile lui,imediat dup
cin.Dreyson se dovedi foarte util.El descoperi c,doar cu patru luni nainte de
dispariia Victoriei,fusese fcut o poli de asigurare pe via.Beneficiarul
nscris n contract era fratele ei,Neil.Polia era susinut de Morton & Sons.Prin
sursele lui,Colin afl c Neil ar moteni considerabila dot a surorii lui,pus
deoparte n ziua naterii ei de o mtu ndeprtat,n caz c ea nu se mai
ntorcea de la Londra s o revendice.Sir Richards venise s ia cina cu ei.l
ascult pe Colin explicndu-i Alesandrei ce aflase,apoi mormi un comentariu
pentru sine.
-Nu poate pune mna nici pe motenirea ei i nici pe cea de asigurare pn cnd
nu gsete un cadavru.Dac el nu este vinovatul,iar mobilul sunt banii,de ce s-ar
fi dus att de departe s-i ascund cadavrul,?
-Da,nu e prea logic,aprob Colin.Iar el nsui are un cont mare n banc.Sir
Richards aprob.
-Dar poate c s-a gndit c-i trebuie mai mult,spuseel.Alesandra ne-a spus c
Neil n-o plcea prea mult pe sora lui,adug el.Iat o dovad,chiar dac
ntmpltoare,care ne ndreapt spre Neil.Vedei,a cerut-o n cstorie pe
Roberta acum ase ani,dar ea l-a preferat pe viconte.S-a zvonit c Neil a
continuat s-i fac curte i dup ce s-a cstorit.Unii credeau c ntre ei doi este
ceva.Aici intervine legtura dintre cele dou femei.
-Nu-mi pot imagina nici o femeie care s-1 vrea pe Neil Perry,opti Alesandra.
Nu e deloc fermector.
-Ai mai primit vreun dar ? ntreba el.Ea cltin din cap.
-Cadoul pe care l-am comandat pentru Nathan i Sara a sosit n dimineaa
asta.Colin aproape c l-a distrus de furie nainte de a-i aminti c eu l-am
comandat.Din fericire,n-a stricat dect cutia.
-Ai uitat s spui c ai comandat ca darul s fie poleit cu benzi aurite,spuse
Colin.Ar fi fost nevoie de cinci ore ca s-1 distrug.

Caine l ntrerupse,dnd buza n sufragerie.


-Au gsit cadavrul Victoriei!Colin se ntinse i o lu pe Alesandra de mn.
-Unde ? ntreb el.
-Pe un cmp,la distan de o or,cu calul,de aici un-ran a dat din greeal peste
locul unde era ngropat.Caine se opri la jumtate.Privirea Alesandrei i arta
disperarea ei.Caine nu avea de gnd s intre n detalii i s-i mreasc suferina.
-Autoritile sunt sigure c este al Victoriei ? ntreb ea.
Ochii ei se umplur de lacrimi,dar se for s-i pstreze calmul.Va plnge
pentru Victoria mai trziu-i pentru sufletul ei-i le va face pe amndou...dup
ce va afla omul care-i fcuse ru.
-Bijuteriile pe care le purta...cu ajutorul lor au fcut identificarea,explic Caine.
Sir Richards dorea s vad unde fusese gsit cadavrul.mpinse scaunul napoi i
vru s se ridice.
-E prea ntuneric ca s se vad ceva,i spuse Caine directorului.
Trase scaunul de lng Alesandra i se aez.
-Va trebui s atepi pn mine.
-Cine e proprietarul terenului unde a fost gsit ? ntreb Colin.
-Neil Perry.
-Ce coinciden spuse Colin.
-Prea mare coincidena fu de acord Caine.
-Deocamdat ne bazm pe ce avem,anun Richards.Apoi vom cerceta pentru a
afla adevrul.
-Cnd vor ncepe s sape oamenii ti ? ntreb Colin.
-Mine n zori.
-S sape ? ntreb Alesandra.Dar Victoria a fost deja gsit.De ce...
-Vrem s vedem dac nu mai gsim i altceva,explic Richards.
-Crezi c s-ar putea ca i Roberta s fie ngropat acolo ?
-Da.
-i eu cred,interveni Caine.
-Neil n-ar fi att de prost nct s-i ngroape victimele n pamntul lui,spuse ea.
-Noi credem c s-ar putea s fie el vinovat,spuse Caine.Nu credem c este un tip
detept.Ea l prinse pe Caine de mn,ca s-i acorde ntreaga lui atenie.
-Dar tocmai asta e,argument ea.Pn acum a fost detept,nu ? De ce ar ngropa
el toate femeile pe pmntul su ? N-are sens.i mai uitai ceva.
-Ce ? ntreb Caine.
-Voi toi presupunei c sunt numai dou femei.Ar putea s fie mai multe.
-Aici are dreptate,Caine,fu de acord Colin.Iubito,este fratele meu.

i ddu seama c mngia mna lui Caine i i ddu repede drumul.i ntoarse
atenia spre director.
-i ce alte planuri mai avei ?
-Neil va fi cu siguran acuzat,anun el.Este doar un copil,Alesandra.Ca i
tine,nici eu nu sunt pe deplin convins c el este vinovatul.Nu-mi plac
coincidenele.Ea era mulumit de rspunsul lui.Se scul de la mas.Caine se
ridic i-i inu scaunul.Ea se ntoarse s-i mulumeasc.Fu surprins cnd el i
puse minile pe umerii ei i se aplec.nainte de a-1 putea ntreba ce face,el o
srut pe frunte.
-Felicitri,Alesandra,spuse el.Jade i cu mine suntem foarte fericii de veti.
-Ce veti ? ntreb sir Richards.Ea l ls pe Colin s-i spun.i zmbi lui Caine.
-i noi suntem foarte fericii,opti ea.Richards i strngea mna lui Colin cnd ea
se ndrept spre u.Deodat,un gnd o opri.Se ntoarse s-1 priveasc din nou
pe Colin.
-Nu te ntrebi de ce au fost alese trei femei din familia ta ? Tu l-ai dat pe Neil
afar,i aminti ea.Oare asta l-ar ntrta ndejuns nct s caute s se rzbune ?
Colin nu gndea la fel.Alesandra l ls cu Caine i Richards s treac n revist
posibilitile i se duse sus.Flannaghan o atepta n birou.Sora lui mai
mic,Megan,atepta mpreun cu el.
-Iat-o,anun Flannaghan,cnd Alesandra pi nuntru
-Prinesa Alesandra,aceasta e Megan,anun el.Abia ateapt s v ajute.
Flannaghan o nghionti pe sora lui.Ea pi imediat n fa i fcu o plecciune
stngace.
-A fi fericit s v servesc,doamn.
-Nu doamn,o instrui Flannaghan,Prines.Megan confirm din cap.Semna
foarte mult cu fratele ei.Avea acelai ten,iar zmbetul i era aproape identic cu a
lui Flannaghan.l privi pe fratele ei cu o adevrat adoraie i devotamentul ei o
mic pe Alesandra.
-Ne vom nelege foarte bine,prezise ea.
-O voi nva ce trebuie s tie,anun Flannaghan.Alesandra aprob.
-Unde este Kate ? Credeam c ne-am neles c ncepe de mine s m ajute cu
corespondena ?
-nc i mai mpacheteaz lucrurile,explic Flannaghan.I-ai pomenit soului
dumneavoastr de surorile mele ?
-Nu,rspunse Alesandra.Nu mai fi att de ngrijorat Flannaghan,Se va bucura la
fel de mult ca mine.
-Am instalat-o pe Megan n ultimul dormitor de pe holul de sus,spuse

Flannaghan.Dac se poate,Kate va avea camera de lng ea.


-Da,desigur
-Este o camer frumoas,doamn,izbucni Megan.i prima pe care o am doar
pentru mine.
-Prines,nu doamn,o corect din nou fratele ei,Alesandra nu ndrzni s
rd.Nu voia s-i submineze autoritatea lui Flannaghan.
-Vom ncepe mine pregtirea ta,Megan.Cred c acum o s m duc s m bag n
pat.Dac ai nevoie de ceva,cere-i fratelui tu.El va avea grij de tine.Are grij
foarte bine de Colin i de mine.Nu tiu ce ne-am face fr el.
Flannaghan roi.Megan fu impresionat.Colin rse cnd ea i spuse despre noii
membri ai personalului.Totui se potoli repede cnd afl c majordomul lui i
aa prost pltit,era unicul susintor al surorilor lui,Megan i Kate.El tia c
ambii prini ai lui Flannaghan erau mori.Sterns i spusese asta cnd l
implorase s-i angajeze nepotul,dar nu le menionase pe surori.
Nu,nu tiuse i era recunosctor Alesandrei c le angajase pe cele dou fete.A
doua zi diminea i mri salariul lui Flannaghan.
n acea dup-amiaz sosir flori pentru Alesandra.Le trimisese Dreyson cu un
bilet plin de simpatie pentru tragica pierdere.Alesandra aranjase florile ntr-o
vaz alb de porelan,n timp ce Colin se uit pe bilet.
-Despre ce-i vorba ? ntreb el.
-A murit Albert.Colin izbucni n rs.Ea zmbi.
-Credeam c o s-i plac.
-E al dracului de urt din partea ta s rzi,Colin.Caine sttea n ua sufrageriei,
certndu-1 pe fratele lui.Se ntoarse spre Alesandra pentru a-i exprima simpatia
i numai atunci observ c ea zmbea.
-Dar Albert nu e un bun prieten al vostru ?
-Nu mai e izbucni Colin.Caine cltin din cap,Colin rse din nou.
-N-a existat niciodat,explic el.Alesandra 1-a inventat,pentru ca Dreyson s-i
accepte ordinele privind aciunile.
-Dar mi-a dat sfaturi bune.La dracu',o s-mi lipseasc.Eu...
-Alesandra i-a dat sfaturile ei bune,ntreab-o pe ea pe viitor,suger Colin.
Caine prea uimit.Alesandra l privi pe soul ei cu un aer de i-am-spus-eu-casa-o-s-fie,nainte de a se ntoarce ctre fratele lui.
-Dreyson era mult mai dornic s vorbeasc cu mine despre investiii pentru c
credea c-i trimit informaiile lui Albert.Acum ori de cte ori va auzi de ocazii
bune,va vorbi cu Colin.Va fi foarte suprat dac va afla c Albert n-a existat
niciodat i de aceea te rog s nu-i spui nimic.

-De ce s-i fi btut capul cu un intermediar ? ntreb Caine,nc nesigur dac


s-o cread sau nu.
-Pentru c brbailor le place s vorbeasc cu brbaii explic ea cu rbdare.
-De ce-ai venit ? ntreb Colin,schimbnd subiectul.Ai veti noi?
-Da,rspunse Caine,revenind la scopul cu care venise.Au gsit cadavrul lui lady
Roberta,cam la 50 de metri de mormntul Victoriei.
-Doamne,Dumnezeule ! opti Alesandra.Colin i lu soia de dup umeri.
-Au mai fost gsite i altele ? Caine scutur din cap..
-nc nu,dar mai caut.Neil a fost acuzat de al doilea omor.A trimis prin avocatul
su solicitarea de a-i vorbi Alesandrei.
-Este exclus.
-Colin,cred c ar trebui s vorbesc cu el.
-Nu.
-Te rog s fii rezonabil,l rug ea.Nu vrei s fii sigur c el e criminalul ?
Colin oft.
-Atunci m duc eu s-i vorbesc
-Neil nu te place,i aminti ea soului ei.
-Nu-mi pas dac m place sau nu,replic Colin.Ea se ntoarse spre Caine.
-Colin 1-a dat afar,i explic ea.Nu-mi imaginez c acum va dori s-i
vorbeasc.
-Ai fi surprins s afli cum se schimb un om n nchisoarea Newgate,spuse
Caine.Cred c va vorbi cu oricine care 1-ar putea ajuta.
-Nu te vei duce,Alesandra i spuse Colin.Oricum,se grbi el s adauge vznd c
ea ncearc s-1 contrazic,dac mi vei scrie ntrebrile pe hrtie,am s-1 ntreb
pe Neil tot ce vrei s tii.
-Am deja o list,rspunse ea.
-Atunci du-te i adu-mi-o.
-Colin,voi merge cu tine,anun Caine.Alesandra tia c e inutil s continue s se
certe cu soul ei.Dup privirea lui,tia c el se va ncp na.Se duse sus s- i ia
lista,adug alte cteva ntrebri pe coala de hrtie,apoi se grbi s coboare din
nou.Vom lua trsura mea,i spuse Colin fratelui su.Colin fu de acord.Lu lista
de la soia lui,o puse n buzunar i o srut.
-Stai acas,i ordon el.Nu voi lipsi mult.
-Nu poate sta acas,interveni Caine.Am uitat s-i spun c Nathan va veni s o ia
cam peste o or.
-De ce ? ntreb Colin.Jade vrea ca soia ta s o cunoasc pe Sara,explic el.
Jade i Catherine sunt i ele acas.

-Nathan o va nsoi pe Alesandra ? ntreb Colin.


-Da.Alesandra se ntoarse i porni n sus pe scri.Se grbea s-i schimbe
rochia.Voia s arate ct mai bine cnd o va ntlni pe Sara.
-S iau i cadoul nostru cu mine ? l ntreb ea pe Colin.
Acesta tocmai ieea pe u.i spuse c era o idee bun,dar vzu dup modul n
care rspunsese,ridicnd din umeri c nu-i ddea nici o atenie.
Megan o ajut s se schimbe.Sora lui Flannaghan era emoionat i stngace,dar
se vedea clar ct de dornic era s-i plac stpnei.
Nu mult timp dup aceea,Nathan veni s o ia.Alesandra ducea cadoul,pe care
Flannaghan l mpachetase din nou.i ntinse lui Nathan cutia,ca s i-o duc
el,dar nu-i explic ce era.Asociatul lui Colin prea preocupat i abia scoase un
cuvnt n drum spre casa lui Caine.n cele din urm,ea l ntreb dac s-a
ntmplat ceva.
-M-am uitat prin registre,explic el,ncercnd s-mi dau seama de unde veneau
toate ncasrile.Colin este mult mai priceput la cifre,adug el.Eu ncerc s
pstrez actele la zi,dar e greu.
-Ct a fost bolnav Colin,am operat eu intrrile,spuse ea.Poate c eu am fcut o
greeal.Crezi c bilanurile sunt greite ? Nathan cltin din cap.
-Colin mi-a spus c tu l-ai prins,spuse el.Apoi tcu i-i ntinse picioarele
lungi.Ea i ddu rochia la o parte pentru a-i face mai mult loc.
-N-am putut s gsesc actele pentru unele din depunerile fcute,spuse el.
n cele din urm,ea nelese ce-1 supra.Banii pe care Colin i transferase n
contul companiei proveneau din servicii aduse Ministerului de Rzboi.
-Nu sunt chitane pentru patru intrri,remarc el.
-Da,exact patru,aprob Nathan.tii cumva de unde a luat Colin banii ? N-are nici
o logic.Venitul din vapoare este nregistrat i tiu c el nu are un alt venit.
-L-ai ntrebat ? Nathan cltin din cap.
-N-am descoperit enigma dect azi-diminea.
-Tu i Colin...v spunei tot ? Vreau s ntreb dac vreunul din voi are secrete
fa de cellalt ?
-Suntem asociai,Alesandra.Dac nu putem avea ncredere unul n altul,n cine
dracu' am putea s mai credem ? O privi struitor.
-tii de unde vin banii,nu-i aa ? Ea ncuviin.
-Cred c Colin ar trebui s-i spun-i nu eu,gndi ea cu voce tare.
-Banii erau de la tine ?
-Nu.
-Atunci de unde ? Nu voia s renune i pentru c Nathan nu era numai asociatul

lui Colin,ci i cel mai bun prieten al lui,Alesandra decise c n-ar fi incorect s-i
spun.
-Trebuie s promii c nu vei spune nimic lui Caine sau altcuiva din familia lui
Colin,ncepu ea.Nathan aprob.Desigur,curiozitatea i era strnit.
-Promit.Colin a lucrat pentru a mri capitalul.Nathan se aplec n fa.
-Pentru cine a lucrat ?
-Pentru sir Richards.Mritul lui aproape c ddu jos cadoul de pe pernele
trsurii.Nathan pruse doar uor interesat i din cauza asta reacia lui furioas
era surprinztoare.Ea tresri vizibil i se nmuie cnd el murmur nite cuvinte
foarte urte.Nathan i recapt controlul i-i ceru scuze pentru c folosise acele
cuvinte.Dar privirea lui rmase glacial.
Cred c ar fi mai bine s-1 lai pe Colin s-i explice,opti ea.Oricum nu mai
lucreaz pentru Richards.
-Eti sigur ? Ea ddu din cap.Sunt foarte sigur.Nathan oft prelung i se ls
pe spate.
-i mulumesc c mi-ai spus.
-Colin i-ar fi spus,nu-i aa ? ngrijorarea din vocea ei era vizibil.Nathan se
gndi c ei i prea ru c i spusese.Zmbi.
-Da,mi-ar fi spus.De fapt,am s-1 ntreb despre actele care lipsesc,chiar n seara
asta.Schimb apoi subiectul pentru ca ea s nu mai fie preocupat.Peste cteva
minute,ajunser la casa lui Caine.
Alesandra l cunoscu pe Sterns,unchiul lui Flannaghan,cnd acesta le deschise
ua.Era un domn foarte btrn,cu faa mpietrit,rigid,dar ochii lui licrir cu
interes cnd o ntmpin.Se pare c Flannaghan o ludase,iar Stern meniona c
tocmai auzise c att Megan ct i Kate fceau acum parte din personalul casei
ei.Uile salonului erau larg deschise.Fiica lui Caine fu prima i fugi spre
intrare.Micua de patru ani apuc mna lui Sterns pentru a nu cdea n timp ce
executa o reveren.Dar purtarea ei de lady nu dur mult.n secunda n care
termin cu acea formalitate plictisitoare,i ddu drumul lui Sterns i se arunc la
picioarele unchiului ei Nathan.Acesta o ridic i o arunc n aer ca pe o
plrie,fcnd-o s scape un chiot de bucurie.
-Mulumesc lui Dumnezeu c exist plafoane nalte remarc Sterns.
Nathan auzi comentariul i rse.i lu nepoata n brae i o urm pe Alesandra
n salon.Jade i Catherine edeau pe canapea una lng cealalt.Ducesa era
aezat ntr-un fotoliu,fa n fa cu fetele i cele trei femei se ridicar iute n
picioare i o nconjurar pe Alesandra.
-Tocmai am auzit minunata veste,anun ducesa.Alesandra rse.

-Eu am auzit de la Catherine,spuse ducesa.


-Eu am auzit de la Jade,replic Catherine.
-Dar eu niciodat...ncepu Jade s protesteze.
-Am auzit-o pe mama vorbind cu tine,recunoscu Catherine.
-Unde e Sara ? ntreb Nathan.
-i d s mnnce Joannei,explic Jade.Va cobor peste cteva minute.
Nathan vru s se duc imediat la soia lui.ncerc s o pun pe Olivia jos,dar
aceasta l strnse mai tare de umeri i anun c merge i ea.
Alesandra puse cadoul pe o msu i i urm rudele spre fotolii.Se aez lng
soacra ei.Ducesa i tergea ochii cu batista.
-Nu-mi mai ncap n piele de bucurie,anun ea.nc un nepot.Este o adevrat
binecuvntare.Alesandra roi de plcere.Cteva minute se discut despre copii.
Catherine se plictisi repede.Alesandra observ i se hotr s schimbe subiectul.
-Eti suprat cumva pe mine c i-am spus lui Colin despre florile pe care le-ai
primit ?
-La nceput am fost suprat,dar tata mi-a explicat apoi totul.Atunci mi s-a fcut
fric.Acum,c Neil Peny e nchis,nu-mi mai e fric i tata m va lsa din nou s
merg peste tot.i dai seama c sezonul este aproape ncheiat ? Voi muri de
plictiseal cnd va trebui s m rentorc la ar.
-N-ai s faci aa ceva,o contrazise mama ei.
-Astzi m duc s clresc n parc cu Morgan Atkins.Catherine,credeam c
ne-am neles c vei refuza invitaia.
Refuz i-i vei petrece dup-amiaza mpreun cu familia,i aminti mama ei.
-Dar nu e dect o partid scurt de clrie i toi vor bga de seam dac nu m
duc.n afar de asta,pot s-mi vd familia oricnd.
-Morgan vine s te ia de acas ? ntreb Jade.Catherine aprob.
Este att de drgu!i tatei i place.Alesandrei nu-i convenea plimbarea
Catherinei.tia c Morgan era prieten cu Colin i va avea fr ndoial grij de
Catherine,totui prefera s-o tie pe cumnata ei acas.Alesandra nu era convins
c Neil e vinovatul.Totui,nu voia s-i alarmeze rudele.Ar fi vrut ca soul ei s
fie acolo.El ar fi tiut ce s fac.N-ar fi lsat-o pe sora lui s plece.Alesandra
ajunse pe loc la aceast concluzie.Colin era excesiv de prudent,gndi ea.
-Catherine,cred c ar trebui s stai aici cu noi,izbucni Alesandra.
-De ce?
ntr-adevr de ce ? Mintea Alesandrei cut un motiv.Se ntoarse spre Jade,
implornd ajutor n tcere.Soia lui Caine era foarte istea.Ea nelese
ngrijorarea din ochii Alesandrei i i exprim imediat acordul.

-Da,ar trebui s stai cu noi,i spuse ea Catherinei.Sterns ar fi fericit s-i trimit


un bilet lui Morgan,explicndu-i c o problem de familie te-a silit s nu-i poi
onora promisiunea.
-Dar vreau s-mi in promisiunea,argument Catherine.Mam,nu e drept.
Michelle Marie se duce s clreasc cu contele de Hampton.Surorile ei nu-i
impun ce s fac.
-Noi nu-i impunem ce s faci,replic Alesandra.Pur i simplu n-am vrea s te
duci.
-De ce nu ? Suprarea o fcu pe Catherine s ridice vocea.Din fericire Alesandra
nu mai trebui s inventeze un rspuns,pentru c Nathan i soia lui intrar n
camer,atrgnd atenia tuturor.Alesandra sri pur i simplu n picioare.Se grbi
s traverseze camera,n ntmpinarea Sarei.
Soia lui Nathan era o femeie frumoas.Avea un pr castaniu nchis,un ten fr
cusur i ochii de culoarea cerului senin.Zmbetul ei era ncnttor,plin de
cldur.Nathan o prezent soiei lui.Alesandra nu era sigur dac trebuie s fac
o reveren sau s ia mna Sarei.Dilema nu dur mult.Femeia i art afeciunea
n mod dobortor.Fcu un pas i o mbri pe Alesandra.
n preajma Sarei,nu te puteai simi stnjenit.O primi pe Alesandra ca i cum ar fi
fost prietene de cnd lumea.
-Unde este Joanna ? ntreb Alesandra.
-Olivia o aduce jos,explic Sara.
-Cu ajutorul lui Sterns,adug Nathan.Apoi se ntoarse spre soia lui.
-Iubito m ntorc sus s termin registrele.Jade o strig pe Sara i i puse o pern
lng ea.Alesandra nu o urm.Se duse dup Nathan.l prinse la jumtatea
scrilor.
-Pot s-i vorbesc o clip ntre patru ochi ?
-Desigur,rspunse Nathan.n birou e bine ? Ea aprob,l urm pn n birou.
Nathan i art un fotoliu,dar ea refuz invitaia de a sta jos.
Camera era plin de hri i registre,Nathan transformase biroul lui Caine ntr-un
adevrat birou de navigaie,i spuse asta n timp ce el traversa camera.
-Biblioteca lui Caine e jos,i explic Nathan.N-a vrut s m lase nuntru.Dar
nici el nu vrea s vin n camera asta,adug el cu o grimas.Cumnatul meu e un
fanatic al ordinei.Nu poate suporta dezordinea.Ia loc,Alesandra,i spune-mi ce te
preocup.Ea refuz din nou invitaia de a sta jos.
-Nu dureaz dect o clip,explic ea,Catherine vrea s se duc la clrie cu
Morgan Atkins,care va veni s-o ia.Nu cred c e o idee bun s o lai s se
duc,Nathan,dar nu-mi vine nici un argument potrivit de ce nu e bine i ea e

foarte hotrt s plece,


-De ce nu vrei s se duc ?
Ar fi putut s se lanseze ntr-o explicaie lung i confuz,fr nici un sens,dar se
hotr s nu iroseasc timpul lui Nathan.
-Pur i simplu nu-mi place ideea,spuse ea.i tiu c nici Colin n-ar lsa-o s se
duc.Nici unul dintre noi nu e convins c Neil Perry e vinovatul,i pn cnd nu
vom fi covini,n-am vrea ca ea s plece.Colin nu e aici s-i interzic surorii lui
s ias,iar mama ei nu e capabil s fac asta.Vrei te rog s rezolvi tu problema ?
Catherine nu va ndrzni s te contrazic.Nathan porni spre u.
-Deci Colin n-are ncredere n acest Atkins ?
-O,nu,n-am vrut s spun asta,spuse ea.Morgan e prieten cu Colin,adug cu
vocea mai sczut.El va prelua poziia lui Colin n minister,sub supravegherea
lui sir Richards.
-Dar tu crezi c Colin n-ar vrea ca ea s ias.n regul.Am eu grij de asta.
-Ce scuze ai s-i oferi ? ntreb Alesandra,ncercnd s in pasul cu uriaul de
Nathan.
-Nici una,rspunse Nathan.Apoi i zmbi-un zmbet subtil,fr ndoial.N-am
nevoie de nici un motiv,Pur i simplu am s-i spun s stea acas.
-i dac te contrazice ? Nathan rse.
-Nu ceea ce-i voi spune e important,ci cum i-o voi spune.Ai ncredere n mine,
Alesandra.N-o s m contrazic.Pe lumea asta exist doar dou femei pe care nu
le pot intimida.Sora mea i soia mea.Nu avea nici o grij,rezolv eu.
-De fapt,Nathan,sunt trei.Nu le poi intimida pe Jade,pe Sara,dar nici pe mine.
Zmbi cnd vzu privirea lui surprins,dar nu ndrzni s rd.
Ducesa atepta n hol pentru a-i lua rmas bun de la Alesandra i Nathan.
Trebuia s se pregteasc pentru o cin important,explic ea.O srut pe
Alesandra pe obraz apoi l puse pe Nathan s se aplece,pentru a-1 putea sruta i
pe el.Catherine era nc n salon presupuse Alesandra.Se ntoarse s intre
naintea lui Nathan,pentru a putea pretinde c nu se amestecase.Catherine era
deja puin suprat pe ea pentru c-i clcase cuvntul i Alesandra nu voia s
mai adauge nc un pcat pe list.Sara edea pe canapea.Mica Olivia era aezat
lng ea innd copilaul n poal.
-Sper din toat inima ca Joanna s se fac la fel de frumoas ca tine,i spuse Sara
Oliviei.
-Probabil c nu va fi aa,rspunse Olivia.Nu are pr ca s fie la fel de drgu ca
mine.Jade privi n sus.Sara zmbi.
-E nc mic,spuse ea.S-ar putea s-i mai creasc.

-Unde e Catherine ? ntreb Alesandra n timp ce traversa camera,Nathan vrea


s-i spun ceva.
-A plecat acum cteva minute,rspunse Jade,Alesandra trase imediat concluzia
c aceasta plecase cu mama ei.Se aez lng Olivia pentru a se uita la copil.
-A fost furioas fiindc i-am rsturnat planurile? Probabil c acum o bate la cap
pe mama ei.O,Sara,Joanna este frumoas.Este att de mica !
-Va crete,anun Olivia,Copiii cresc.Aa spune mama.
-Alesandra,Catherine nu s-a dus acas cu mama ei,A plecat cu Morgan.Am
ncercat s-o facem s se rzgndeasc,dar fr un motiv serios.Mama ei a
renunat n cele din urm.Catherine plnge foarte uor i cred c mama ei s-a
temut de o scen.Copilul ncepu s se agite,Sara i lu fiica n brae i se ridic
n picioare.
-E timpul s doarm,anun ea.M ntorc imediat.Sterns o s mi-o smulg din
mini imediat cc va putea.Omul la face minuni cu copiii mici,nu-i aa,Jade ?
-Face minuni i cu cei de patru ani,replic Jade.i privi propria fiic.
-E timpul i pentru tine s te culci,Olivia.Fiica ei nu voia s plece.Jade insist.O
lu de mn pe Olivia i o mpinse uor.
-Nu sunt un copila,mami,
-tiu c nu eti,Olivia,rspunse Jade.De aceea nu dormi dect o dat,
dup-amiaza.Joanna doarme de dou ori.
Alesandra se aez pe canapea i o privi pe Jade cum i trage fiica afar din
camer.Nathan sttea n pragul uii.
-Vrei s m duc dup Catherine ? ntreb el.Ea cltin din cap.
-Cred c-mi fac prea multe griji,Nathan,Sunt sigur c va fi bine.
Tocmai atunci se deschise ua din faa i Caine intra mpreuna cu Colin.Caine se
opri n hol s vorbeasc cu Nathan,dar Colin se duse imediat n salon la soia
lui.Se aez lng ea,o lu n brae i o srut.
-Ei ? ntreb ea cnd el ncepu s o srute pe gt,fr s-i spun imediat ce se
ntmplase.
-Probabil c e vinovat,anun Colin.Caine i Nathan intrar i li se alturar.
Alesandra i ddu un cot lui Colin s nceteze s se mai joace cu lobul urechii ei.
Soul ei oft i se ndeprt puin de ea.Zmbi cnd o vzu roind.
-A avut un mobil i ocazia s-o fac,remarc atunci Colin.Caine auzi comentariul
fratelui lui.
-Cred c ncercm s complicm lucrurile prea mult.Recunosc c e...o
coinciden.Colin aprob.i scoase lista din buzunar.
-n regul,iubito.Iat i rspunsurile tale.Mai nti Neil neag c ar fi fost cu sora

lui pentru a se ntlni cu un brbat care i zicea admiratorul ei.n al doilea


rnd,jur nu tie nimic de polia de asigurare.i n al treilea rnd,neag c ar fi
avut vreo legtur cu lady Roberta.
-M ateptam la rspunsurile astea,anun Alesandra.
-Nu era un frate prea bun pentru Victoria,interveni Caine.Se aez i csc sonor.
-Dar cealalt ntrebare a mea pentru Neil ?
-Care ? ntreb Colin.
-Voiam numele pretendenilor pe care i-a respins Victoria.Cnd m-a vizitat,el a
spus c erau trei i poate acele respingeri pot fi importante.Sincer,Colin,ai uitai
s ntrebi ?
-Nu,nu am uitat E vorba de Burke-acum e cstorit,deci nu-1 mai punem la
socoteal-i Mazelton.
-Se va cstori n curnd,interveni Caine.
-i ? ntreb Alesandra cnd Colin nu mai continu.Cine era al treilea brbat ?
-Morgan Atkins,spuse Caine.Colin aprob.Alesandra i arunc o privire lui
Nathan.El se ncrunt.
-Colin? Morgan nu e prieten cu tine ? ntreb el.
-La dracu' nu,rspunse Colin.Probabil c acum ar vrea s m sugrume.M acuz
pentru o situaie care a aprut ntre timp i n care e amestecat i el.
Nathan se aplec n fa.
-Te-ar considera destul de vinovat pentru a-i urmri nevasta ?
Expresia lui Colin se schimb.ncepu s nege din cap,apoi se opri.
-E posibil,admise el.Nu foarte,dar...la ce te gndeti,Nathan ?
Asociatul lui se ntoarse i o privi pe Alesandra.Rostir numele n acelai timp.
-Catherine.
CAPITOLUL 15
-N-am intrat n panic.
-Ba da,am intrat,replic Alesandra.i zmbi soului ei n timp ce l contrazicea,
apoi i ntoarse atenia la ceea ce fcea.Amndoi erau n pat.Colin era ntins pe
spate,cu capul sprijinit pe perne.Alesandra ngenunchease la picioarele
patului.Rsuci o alt fie de bumbac i o aplic pe piciorul soului ei.Cldura
apei i nroise degetele,dar uoara neplcere era desigur rspltit de suspinele
de plcere ale lui Colin.Soul ei bombnise ceva cnd ea i adusese lista de
recomandri fcute de sir Winters i refuzase att medicamentul mpotriva
durerii,ct i alcoolul,dar i ddu osteneala s explice de ce.Nu voia s devin

dependent de nici unul din ele aa c trebuia s se descurce fr,indiferent ct de


tare l-ar fi durut piciorul.
Pansamentele fierbini i uurau totui durerea i att timp ct se gndea la
altceva uita s fie sensibil sau s aib grij de cicatrice.
n orice caz,n mod sigur nu era stnjenit de restul trupului su.Era chiar un pic
exhibiionist.Alesandra purta o cma de noapte roz cu alb,cu guler nalt,i un
halat colorat.Colin nu purta nimic.i inea ambele mini sub cap i cnd oft din
nou prelung,ea i spuse c soul ei era att de neinhibat cu ea...i foarte
mulumit.
-Recunosc c a alergat ceva Caine,dar numai pentru c exista o ans minim ca
Morgan s fie implicat ntr-un fel oarecare.
-A alergat un pic ? Glumeti,Colin,i-a luat nevasta i a aruncat-o n trsur,
dup care a gonit prin parc dup Catherine.
Colin se ncrunt gndindu-se la scen.
-Da,a intrat n panic de fapt.Dar eu nu.Ea pufni.
-Deci nu te-am vzut srind n trsura lor ca s nu rmi n urm ?
-Mai bine s fii n siguran dect s-i par ru,Alexandra.
-i totul degeaba,spuse ea.Catherine ar fi murit de-a binelea dac tu i cu Caine
ai fi prins-o din urm.Slav Domnului c Morgan a adus-o acas,nainte ca
fraii ei s-o zreasc.Apropo,e numai vina mea.
-Ce e vina ta ?
-Eu i-am pornit pe toi,recunoscu ea.N-ar fi trebuit s le ngrijorez pe rudele tale.
-Sunt i rudele tale,i aminti el Ea aprob.
-De ce crezi c l-a respins Victoria pe Morgan ? Schimbarea subiectului nu-1
mir pe Colin.ncepuse s se obinuiasc cu modul n care mintea soiei sale
srea de la un gnd la altul.Era o femeie extrem de logic -i al dracului de
inteligent-i din aceste motive el nu mai respingea nici o preocupare de-a
ei.Dac ea nu era pe deplin convins c Neil era vinovatul,atunci nici el nu era
pe deplin convins.
-Morgan e nglodat n datorii pn n gt i ar putea foarte bine s-i piard
proprietile.
-De unde tii asta ?
-Richards mi-a spus,rspunse el.Poate c Victoria a crezut c ar putea face o
partid mai bun.
-Da,aprob Alesandra.Bnuiesc c e posibil.

-Iubito,hai s mergem la culcare.Alesandra se ridic de lng pat i puse vasul


cu ap pe bancheta de lng fereastr.Apoi i scoase fiile umede de pe picior,le
mpturi i le puse lng vas.
-Colin,te simi vinovat pentru c n-ai vrut s m asculi cnd am ncercat s-i
vorbesc despre Victoria ?
-La dracu',da,m simt vinovat.De fiecare dat cnd ai ncercat s aduci vorba
despre asta,i-am spus s-o lai balt.
-Bine.Colin deschise un ochi i se uit la ea.
-Bine ? Vrei s m simt vinovat ?
-Da,rspunse ea zmbind.i scoase halatul,l aez pe marginea patului i ncepu
s-i descheie nasturii cmii de noapte.
-E bine,pentru c acum am un avantaj n negociere.El se ncrunt vzndu-i
expresia i auzindu-i cuvintele.Prea att de serioas!
-Ce vrei s negociezi ?
-Aranjamentul nostru privind culcarea.Am s dorm n patul tu toat noaptea,
Colin.Nu e cazul s m contrazici.Alesandra renun s ncerce s-i scoat
cmaa do noapte i se grbi s se bage n pat.Se gndea c ar fi mult mai dificil
pentru Colin s-i refuze cererea dac ea era deja aezat lng el.i trase
pturile peste ea,i aez perna,apoi spuse:
-Dac nu te simi prea vinovat,atunci am s-i amintesc de starea mea delicat.
Nu cred c ai de gnd s refuzi ceva mamei copilului tu.
Colin rse.Se ntoarse pe o parte i o mbri.
-Eti o adevrat negociatoare,spuse el.Iubito,nu c n-a vrea s dorm cu tine,dar
eu m scol toat noaptea i nu vreau s te trezesc.Ai nevoie de odihn.
-N-ai s m trezeti,replic ea.Astzi a sosit o scrisoare lung de la maica
stare,spuse ea atunci,schimbnd subiectul.Am lsat-o pe biroul tu ca s-o poi
citi.Pe vremea asta au nflorit trandafirii la Stone Haven.Poate c pe anul viitor,
cnd vom merge s ne vizitm castelul,toate florile vor fi n plin strlucire.Este
o privelite minunat,brbate.
-Doamne,chiar sunt proprietarul unui castel! Ea se cuibri mai aproape de el.
-Maica stare a reuit s obin eliberarea banilor din banc.Nu m-am ndoit
nici o clip de capacitatea ei. Poate fi foarte convingtoare cnd vrea.
Vetile i fcur plcere lui Colin.Nu voia ca generalul s se ating de nimic din
motenirea Alesandrei.
-Dreyson nu va mai fi ngrijorat,remarc el.O dat ce banii sunt n siguran aici
n banc...
-Doamne,Colin,doar nu crezi c maica stare ne va trimite banii aici ?

-Credeam...Rsul ei l opri.
-Ce e att de amuzant ?
-Nu a fost greu deloc s i se ia banii generalului,dar e imposibil s ncerci s-o
determini pe maica stare s dea drumul banilor.
-De ce ? ntreb el,nc nedumerit.
-Pentru c e clugri,rspunse ea.Iar clugriele au nevoie de bani i n nici un
caz nu renun la ei.Cu generalul nu i-a fost greu deloc i nici cu tine n-o s-i
fie.Dumnezeu vrea ca ele s aib banii,adug ea.i pe urm,a fost un dar,i
aminteti ? Iar ele pot cu siguran s utilizeze banii.Dreyson o s fac mutre un
timp i pe urm o s lase totul balt.Colin se aplec i o srut.
-Te iubesc,Alesandra.Ateptase s aud aceast declaraie i se grbi s-o
foloseasc.
-Poate c m iubeti un pic dar sigur nu att de mult ct o iubete Nathan pe
Sara.Afirmaia ei l uimi.Se sprijini ntr-un cot pentru a-i vedea mai bine faa.Ea
nu zmbea,dar ochii i sclipeau.Fr ndoial c urmrea ceva.
-De ce spui aa ceva ? Nici reproul din vocea lui nici privirea lui ncruntat nu
o afectar.
-Negociez din nou,i explic ea.
-Ce mai vrei de data asta ? Colin se strdui s rmn ncruntat.i venea s rd.
-Tu i Nathan aveai de gnd s utilizai darul Sarei de la rege,iar eu v rognu,poruncesc-s luai aceeai sum din motenirea mea.Numai aa ar fi
drept,Colin.
-Alesandra.
-Nu-mi place s fiu desconsiderat,brbate.
-Desconsiderat ? De unde Dumnezeu i-a venit ideea asta?
-Acum mi-e foarte somn.Gndete-te dac ceea ce cer e drept i spune-mi
mine.Noapte bun,Colin.
Rugminte ? Colin strmb din nas la acest cuvnt.Ea impunea de-a binelea,i
cu asta basta.Era sigur c ea era hotrt i ncpnat.Nu avea s renune.
Dup tonul vocii ei,el tia c ceea ce numea ea desconsiderare era de fapt
jignire.
-M voi gndi,promise el n cele din urm.Dar ea nu-l auzi.Dormea deja adnc.
Colin stinse lumnrile,o trase pe soia lui mai aproape i adormi i el cteva
minute mai trziu.Nu toi cei din cas se culcaser.Flannaghan era nc la
parter,terminnd treaba fcut de sora lui,i dduse lui Morgan sarcina de a
terge praful n salon i acum tergea cu ndemnare locurile care i scpaser
ei.Flannaghan era un lupttor i un perfecionist i pn cnd surorile lui vor

nva rutina gospodriei,el va continua s le verifice munca pentru a fi sigur c


standardele lui erau atinse.Cnd,n cele din urm,termin cu salonul i stinse
lumnrile,era trecut de ora unu noaptea.
Tocmai ajunse n hol cnd auzi o btaie la ua din fa.
Fiind trziu,Flannaghan nu deschise ua s vad cine era.Se uit mai nti afar
printr-o fereastr lateral,l recunoscu pe prietenul stpnului su i apoi trase
zvorul.Morgan Atkins ddu buzna nuntru,nainte ca Flannaghan s-i poat
explica c att Colin ct i Alesandra se culcaser,Morgan spuse:
-tiu c e trziu,dar e vorba de ceva urgent i trebuie s-l vd pe Colin
imediat.Sir Richards va fi aici n cteva minute.
-Dar domnul s-a dus deja s se culce,spuse Flannaghan.
-Trezete-1,replic Morgan.i ndulci totui vocea cnd adug :
S-a ntmplat ceva grav.Va dori s tie despre ce e vorba.Grbete-te omule,
Richards trebuie s soseasc dintr-o clip n alta.
Flannaghan nu-1 contrazise pe conte.Se ntoarse imediat i o lu la fug n sus
pe scri,Morgan l urm.Flannaghan presupuse c Morgan voia s atepte n
birou.Se ntoarse pe jumtate,pentru a-i spune s ia loc n salon.
O lumin orbitoare i explod n cap.Durerea era att de intens i devoratoare,
nct l coplei.Nu mai avu timp s strige dup ajutor i nici putere s lupte.
Flannaghan se cufund n bezn,n clipa n care i se aplic lovitura la ceaf.
Czu pe spate.Morgan l prinse de subiori pentru ca omul incontient s nu fac
nici un zgomot n cdere,pe scri,apoi l sprijini de balustrad.
Sttu acolo,uitndu-se fix la servitor timp de un minut,pentru a fi sigur c-1
lovise bine,apoi,convins c nu se va mica prea devreme,i concentra atenia
asupra sarcinii mai importante care l atepta.
Se furi n sus pe scri.ntr-un buzunar avea pumnalul pe care avea intenia s-1
foloseasc mpotriva Alesandrei,n cellalt buzunar era pistolul cu care voia s-i
ucid pe Colin.Nerbdarea nu-1 fcu mai puin prudent,i repetase planul n
minte de nenumrate ori pentru a fi sigur c nu avea puncte slabe.
Acum era bucuros c nu cedase ispitei imperioase de a o face mai devreme.Ar fi
vrut,oh da,ar fi vrut s-o fac,dar nu cedase ispitei.Scosese chiar contractul cu
Morton & Sons,al crui beneficiar era desigur Colin,astfel nct soul s fie
singurul care s aib de ctigat de pe urma morii ei.O,da,fusese iste n legtur
cu ceea ce avea s fac.Prinesa l indicase din momentul cnd o ntlnise.Va
avea oare o senzaie deosebit omornd pe cineva de snge regesc ? Zmbi
anticipativ.n numai cteva minute va afla rspunsul tia care era dormitorul
Alesandrei.Aflase acest lucru interesant,prima oar cnd l cutase pe Colin.O

ntlnise pe Alesandra n hol lng bibliotec,o auzise spunnd c merge s ia


ceva din camera ei i apoi o urmrise cum se grbea n josul holului,trecnd de
prima u i intrnd pe a doua.Era ntr-adevr cel mai detept.
Reinuse informaia,gndind c-i va putea folosi cndva,iar acum va profita de
ea.Voia s-o omoare mai nti pe Alesandra.Exista cu siguran o u de legtur
ntre cele dou dormitoare,i dac nu,ua dinspre hol i va servi destul de bine.
Voia s-o fac pc Alesandra s ipe de spaim i durere,ca apoi s-1 vad pe Colin
alergnd n dormitorul ei,pentru a-i salva soia iubit.Morgan va atepta pn
cnd Colin va nelege totul,i vedea sngele curgnd din trupul Alesandrei i
abia dup ce se va bucura la vederea spaimei i neputinei din ochii lui Colin,l
va ucide cu un glon n inim.Colin merita s moar ncet,n chinuri,dar Morgan
nu ndrznea s rite ntr-att.Colin era un brbat periculos i numai pentru acest
motiv l va ucide repede.
Oricum,Morgan va pstra mult timp n minte privirea lui,cnd va nelege c
soia lui e pe moarte.i va trebui s fie de ajuns,decise el pe cnd nainta ncet,
de-a lungul coridorului ntunecat.
Silenios ca o pisic,aproape fr s respire,trecu din birou,apoi de ua primei
camere i ajunse la ua spre care o vzuse pe Alesandra ndreptndu-se.
Acum era pregtit,stpn pe sine...invincibil! i o atepta,mai mult ca s se joace
cu anticiparea apropiatei satisfacii.Timp de cteva lungi minute ascult tcerea
ateptnd,lsndu-se n voia unei febre mistuitoare,care-i ddea puteri.
Amndoi meritau s moar.Alesandra pentru c era femeie,desigur,iar Colin
pentru c-i distrusese ansele de succes la Ministerul de Rzboi.Richards nu mai
avea ncredere n el i era numai vina lui Colin c euase.Dac Colin ar fi mers
n misiune mpreun cu el,n-ar fi cedat febrei ce-l cuprinsese cnd o vzuse pe
sora francezului.Nu s-ar fi gndit ct de fin i era pielea i n-ar fi observat
vulnerabilitatea inocent din ochii ei.Ar fi fost capabil s-i controleze nevoia de
a o atinge cu cuitul n mn...Dar Colin nu fusese cu el,i norocul nu fusese
atunci de partea lui.Francezul se ntorsese din ora mai devreme dect era
prevzut dduse peste el n timp ce nfigea cuitul iar i iar,n timpul propriului
ritual de mperechere,care-i ddea o plcere nemsurat.ipetele l alertaser pe
brbat-ipetele acelea necesare,excitante care i hrneau pasiunea-i dac Colin
ar fi fost acolo,acum ar mai tri att sora,ct i fratele.Ar fi putut s se cotrolezeda,da,ar fi putut-i,o,Doamne,ea fusese att de dulce.
Trupul ei prea catifelat pe lng erecia lui de oel,i tia c i trupul Alesandrei
va fi la fel de fin.Sngele ei va fi fierbinte i lipicios nind printre minile
lui,la fel de fierbinte i de lipicios.,.Nu mai ndrzni s atepte.Dup ce Richards

i spusese c att el ct i Colin ajunseser la concluzia c nu e potrivit pentru


felul acesta de munc,Morgan pruse dezamgit,dar nuntrul lui urla de furie.
Cum ndrzneau s-1 considere inferior ? Cum ndrzneau ?
Se hotrse pe loc s-i omoare pe amndoi.Fusese teribil de iste n planurile
lui.Colin i Richards urmau s moar amndoi n accidente tragice,desigur,dar
planurile se schimbaser astzi,cnd o luase pe sora lui Colin la o partid de
clrie n parc i ea i spusese c Alesandra ncercase s o conving s nu se
duc.Proasta de ea i spunea tot ce gndete.Atunci aflase Morgan c deveniser
suspicioi n privina lui.Nu exista nici o dovad a legturii lui cu vreuna dintre
femei-nu ? Nu,era greit s se cread vulnerabil.Era mult prea viclean ca s
cedeze nencrederii n sine.
Totui,i schimbase imediat planurile.Se gndise la fiecare detaliu.O va omor
pe Alesandra numai din plcere,apoi l va omor pe Colin i pe drumul de
ntoarcere se va asigura c majordomul n-o s se mai trezeasc niciodat.
Nimeni nu va putea s-1 acuze.Avea un alibi perfect Petrecea noaptea cu trfa
Lorraine i ea va spune oricui va ntreba c nu a prsit patul ei.i dduse o doz
mare de laudanum amestecat n butur i ieise pe fereastra din spate casei ei.
Cnd se va trezi din somnul provocat de drog,el va fi napoi lng ea.
O,da se gndise la toate.i permise s zmbeasc cu satisfacie.Scoase pumnalul
din buzunar i ntinse mna spre clan.
Colin auzi zgomotul uii deschizndu-se.Era treaz i tocmai se pregtea s se
dea jos din pat pentru a-i mai uura durerea din picior fcnd civa pai,cnd
sunetul nbuit i atrase atenia.
Nu pierdu timpul ateptnd s mai aud alte zgomote.Instinctele lui l
prevenir.Cineva era acum n dormitorul Alesandrei i tia c nu era nimeni din
personalul casei.Servitorii lui n-ar fi ndrznit s intre n nici unul din
dormitoare fr a cere mai nti permisiunea.
Colin se mic iute ca fulgerul,fr s fac nici un zgomot,lu pistolul ncrcat
pe care l pstra n sertarul noptierei,apoi se ntoarse ctre soia lui.i puse o
mn pe gur i o trase peste pat.Privirea i pistolul i erau aintite spre u a
dintre dormitoare.Alesandra se trezi tresrind.Lumina lunii ce ptrundea prin
fereastr era suficient pentru a vedea privirea soului ei.Expresia lui era
ngrozitoare.Mintea i se limpezi ntr-o clip.Se ntmpla ceva foarte grav.n cele
din urm,Colin i lu mna de pe gura ei i-i fcu semn s se duc n cealalt
parte a camerei.Nu se uit nici o clip direct la ea.Atenia lui continua s fie
fixat asupra uii dinspre camera ei.ncerc s treac prin faa lui,dar el n-o
ls.O apuc de bra i o mpinse uor n spatele lui.Travers o dat cu ea

dormitorul,tot timpul cu spatele la ea,apoi o mpinse n colul ngust dintre


perete i dulapul masiv.Se post n faa ei,protejnd-o de un atac direct.
Alesandra nu-i ddea seama de ct timp stteau acolo.
I se prea o eternitate i totui ghicea c n realitate nu trecuser dect cteva
minute.Apoi ua se deschise ncet.O umbr se ntinse pe u.O siluet
nedesluit ptrunse nuntru.Intrusul nu se strecur n camer,ci alerg cu
rapiditatea i hotrrea unui demon.
Strigtul grav,gutural,al acestuia i ddu Alesandrei fiori pe ira spinrii.nchise
strns ochii i ncepu s se roage.Morgan avea un cuit pc care-1 inea cu o mn
deasupra capului,iar n cealalt un pistol.Pentru c intrase n camer alergnd,
ajunse aproape de marginea patului nainte ca mintea lui s nregistreze faptul c
acolo nu era nimeni.Sunetul pe care l scotea,acel muget nfiortor,inuman,pe
care nu-l putea controla,se transform brusc ntr-un urlet rnit,semnnd cu cel
al unui animal cruia i scap prada.Morgan tiu nainte de a se ntoarce c Colin
era acolo,ateptndu-1.tiu fr nici o ndoial c n cel mai bun caz avea o
secund pentru a se salva,dar era att de detept,era superior...nct era sigur c
acea secund era tot ce-i trebuia.La urma urmelor,era invincibil,ntr-o micare
fluid,se rsuci,cu pistolul pregtit,cu degetul mngind trgaciul...
Moartea lui fu instantanee.Glonul pornit din pistolul lui Colin intr n capul lui
Morgan prin tmpla stng.Czu pe podea,cu ochii larg deschii,strngnd nc
armele n mini.
-Nu te mica,Alesandra.Comanda lui Colin era dur,tioas.Ea ddu din cap,
apoi i ddu seama c era cu spatele i nu-i putea vedea gestul.Minile ncepur
s o doar.Le inuse ncletate peste piept.Se for s se relaxeze.
-Fii atent,i opti ea cu o voce att de slab nct se ndoi c el ar putea s-o aud.
Colin pi peste cadavru,lu pistolul din mna lui Morgan,apoi ngenunche ca s
se asigure c era mort.Oft ndelung.Inima i btea cu furie.
-Ticlosul,murmur el ridicndu-se.Se ntoarse la Alesandra i-i ntinse mna.Ea
iei din col,cu privirea pironit asupra lui Morgan Atkins i pi ncet ctre soul
ei.Colin o lu n brae,mpiedicnd-o s vad.
-Nu te uita la el,i ordon el.
-E mort?
-Da.
-Ai vrut s-l ucizi ?
-La dracu',da.Se sprijini de el i Colin o simea cum tremur.
-S-a terminat acum,scumpo.Nu mai poate face ru nimnui acum.
-Eti sigur c e mort ? Vocea ei tremura de ngrijorare.

-Sunt sigur,rspunse el mnios.


-De ce eti att de furios ? Colin respir adnc,nainte de a-i rspunde.
-E doar o reacie,spuse el.Ticlosul avea planuri mari,Alesandra.
Dac ai fi dormit n camera ta...Nu mai putu s continue.Gndul la ceea ce i s-ar
fi putut ntmpla ei era prea ngrozitor pentru el.Alesandra i lu soul de mn
i-l duse spre pat.l mpinse uor de umeri silindu-1 s se aeze.
-Dar datorit instinctelor tale nu mi s-a ntmplat nimic.L-ai auzit din cealalt
camer,nu ? i spuse ea optit,ncercnd s-1 linitesc.
Colin trebui s clatine din cap.Soia lui l linitea ntr-adevr...i la dracu cu
toate,chiar avea nevoie.
-Pune-i halatul,scumpo,i spuse el Nu vreau s rceti.Te simi bine ?
n timp ce o ntreba,o prinse n brae i o aez pa genunchi.
-Da,rspunse ea.Dar tu ?
-Alesandra,dac i s-ar ntmpla ceva vreodat,zu nu tiu ce a fi n stare s fac
Nu-mi pot imagina viaa fr tine.
-i eu te iubesc,Colin.Declaraia ei l alin.Mormi ncntat,n timp ce o ridica
de pe genunchi i o aez pe pat lng el.Colin mai respir o dat adnc,apoi se
ridic.
-M duc s-1 trezesc pe Flannghan i s-1 trimit la Richards.Stai aici pn...
El tcu cnd ea sri n picioare.
-Merg cu tine.Nu vreau s stau aici cu...el.
-Bine,iubito.O nvlui protector cu braul i porni ctre u.Ea tremura din
nou.Colin nu voia s-o cuprind iar frica.
-Nu spuneai tu c Morgan i se pare un tip fermector?
-Bineneles c n-am spus aa ceva.Catherine zicea c e fermector.Eu n-am
crezut niciodat asta,se repezi ea s rspund.Colin nu o contrazise.Nu i se prea
c e momentul s-i aminteasc c-1 trecuse pe Morgan pe lista ei de candidai la
cstorie.S-ar supra i mai tare.Fcuse remarca aceea numai pentru a-i distrage
atenia de la cadavrul pe care trebuir s-1 ocoleasc,ca s ias din camer.
Stratagema reui.Alesandra abia dac arunc o privire spre Morgan.Era foarte
preocupat s se ncrunte la soul ei.i revenise i culoarea din obraji.
-Am fost bnuitoare fa de Morgan din clipa cnd l-am cunoscut,adug ea
vznd privirea nencreztoare a lui Colin.
El nu o contrazise.Cnd ajunser n hol,i ddu seama c nu purta nici un fel de
haine.Se duse napoi,i puse o pereche de pantaloni,apoi lu o cuvertur din
dulap i o arunc peste Morgan.Nu voia ca Alesandra s mai vad faa
ticlosului.i nici el nu inea n mod deosebit s se mai uite la el.

Flannaghan nu era n camera lui.l gsir ntins pe scri lng holul de jos.
Alesandra fu mult mai suprat pentru starea servitorului dect fusese pentru
moartea lui Morgan.Izbucni n lacrimi i se ag de mna lui Flannaghan pn
cnd Colin o convinse c servitorul fusese doar lovit i dormea adnc.Nu se
liniti dect dup ce Flannaghan scoase un geamt slab.
O or mai trziu casa era plin de vizitatori.Colin oprise o trsur i o trimisese
dup sir Richards,Caine i Nathan.Cei trei brbai aprur unul dup altul,la
intervale foarte scurte.Richards l ntreb pe Flannaghan unele lucruri,apoi l
trimise la culcare.Alesandra sttea pe canapea,avndu-1 de o parte pe Nathan i
de cealalt pe Caine.Cei doi brbai se ntreceau n a o liniti.Gsi preocuparea
lor foarte plcut i ncerc s rspund,dar nu reui s-o fac dect cu stngcie,
cu vorbe sporadice ce nu aveau prea mult logic.
Colin intr n salon i cltin suprat din cap cnd vzu trioul.Soia lui de-abia
se mai vedea.Caine i Nathan o intuiser pur i simplu pe canapea cu umerii lor
largi.
-Nathan,soia mea nu poate respira.Mic-te,i tu Caine.
-Alin-o,are nevoie,zise Caine.
-La dracu sigur c are nevoie,aprob Nathan,
-Probabil c v-ai speriat foarte tare,prines,spuse sir Richards din pragul uii.
Se grbi s strbat camera i se aez pe scaunul din faa ei.
Directorul i revenea cu greu.Era evident c fusese trezit din somn,pentru c
avea prul zburlit,iar cmaa i era doar parial bgat n pantaloni.i nici
pantofii nu se potriveau.Erau amndoi negri,dar numai unul avea canaful
Wel-lington.Cellalt era simplu.
-Sigur c a fost o sperietur,anun Caine.Nathan o btu uurel pe genunchi
pentru a o liniti.Alesandra se uit la Colin.Luminia din ochii ei i spunea c i
venea s rd.Crezu chiar c ea zmbete,dar era greu de spus,pentru c partea
de jos a feei i era ascuns de umerii lui Nathan i ai lui Caine.
-D-te la o parte,Nathan.Vreau s stau lng soia mea.Nathan o mai atinse o
dat nainte de a se muta pe un scaun.Colin se aez imediat i o strnse pe
Alesandra lng el.
-Cum l-ai omort ? ntreb atunci Nathan.Caine scutur din cap ctre cumnatul
lui,artnd spre Alesandra.Ea nu observ.Pentru c nimeni nu prea dispus s-i
rspund lui Nathan decise s-o fac ea.
-O singur mpuctur,direct prin tmpla stng,spuse ea.
-Colin a fost ntotdeauna foarte precis,l lud sir Richards.
-Ai fost surprins c era Morgan,sir Richards l ntreb ea.Directorul aprob.

-N-a fi crezut niciodat c ar fi capabil de o asemenea nebunie.Doamne,i


ddusem de lucru n departamentul meu.Felul n care a blmjit singura misiune
pe care i-am ncredinat-o m-a fcut s cred c nu avea instinctele necesare.
Din cauza incapacitii lui au fost ucii doi frai.
-Poate c nu era incapacitate,spuse Colin.Richards,mi-ai spus c fata era acolo
din ntmplare.Acum m ntreb dac Morgan n-a omort-o intenionat.A
ntocmit un raport,nu ? Richards se aplec n fa.
-Voi afla eu adevrul,anun el.Pe Dumnezeul meu c o s-1 aflu.Dar m ntreb
ce 1-a apucat n seara asta ? De ce s-a expus brusc,ncercnd s-o omoare pe
Alesandra ? Pe celelalte femei le-a dus ntr-un loc ascuns,dar pentru ea a venit
aici.Poate c a devenit mai ndrzne,adug el.
-Probabil c i-a asumat riscul din cauza Catherinei,spuse Caine.Poate c ea i-a
spus lui Morgan c Alesandra a ncercat s-o opreasc s ias cu el,Catherinei i
place s spun tuturor tot ceea ce tie.Poate c Morgan a ajuns la concluzia c l
bnuim.Nathan cltin din cap.
-Ticlosul era dement.Colin era de acord cu aceast afirmaie.
-Sunetul pe care 1-a scos cnd a intrat n camer m face s cred c nu era n
toate minile.
-ncepuse s-i plac.Caine fcu aceast afirmaie pe un ton emfatic.Alesandra fu
ngrozit la simpla idee c cineva ar putea obine plcere din durerea altcuiva.
-Poate c dac nu venea n seara asta dup Alesandra,n-am fi aflat niciodat
adevrul,spuse Nathan.Neil putea fii spnzurat pentru dou crime pe care nu le-a
comis.
-Dar care era legtura dintre Morgan i lady Roberta ? Avea o relaie cu ea sau a
ales-o la ntmplare ? ntreb Alexandra.Nimeni nu putu rspunde imediat la
aceast ntrebare.Richards se hotr s speculeze.
-Toat lumea tia c vicontele i soia lui aveau dificulti.Poate c Morgan s-a
bazat pe vulnerabilitatea Robertei.Probabil c biletele i darurile de la un
admirator secret au flatat-o.
-n cele din urm l-am fi prins pe Morgan,spuse Caine.Ar fi fcut mai multe
greeli.Nu se mai controla.
-Catherine l gsea fermector,spuse Nathan dispreuitor.Caine aprob.
-Da,spuse Colin,ntr-adevr ddea gata femeile.
EPILOG
Trecuser trei luni de la moartea lui Morgan i Alesandra nc se mai gndea la
acel brbat ngrozitor,cel puin o dat pe zi.Maica stare o nvase s se roage

pentru sufletul pctoilor,pentru c ei aveau mult mai mult nevoie de rugciuni


dect sfinii,dar Alesandra nc nu se putea obliga s se roage pentru
Morgan.ncerca s nving groaza acelei nopi.Totui,nu voia s o uite pe
Victoria i spunea o rugciune pentru sufletul ei n fiecare sear,nainte de a se
culca.Se ruga i pentru Roberta.Voia s cread c ambele femei i triser
purgatoriul pe pmnt n minile crude ale lui Morgan i c acum erau mpcate
cu Dumnezeu,n rai.Nathan i Sara se pregteau pentru cltoria de ntoarcere
ctre casa lor de pe insul.Caine i invitase pe Colin i pe Alesandra n casa lor
din ora pentru o cin de adio,mpreun cu restul familiei.Mncarea era rafinat
i destul de bogat,dar Jade se fcu verde la fa n timpul felului doi.Se ridic
brusc de la mas i iei n fug din sufragerie.Caine nu se art prea ngrijorat.
De fapt,zmbea uor,cu o arogan tipic masculin.
Atta lips de sensibilitate nu era n firea lui Caine i cnd Alesandra l ntreb
de ce nu era mai preocupat de sntatea soiei sale,zmbetul i se ntinse pe toat
faa.Jade i explic el,era din nou nsrcinat i,atta timp ct era n aceast stare
minunat,nu-i plcea ca soul ei s o nconjoare cu prea mult atenie atunci
cnd o apucau obinuitele greuri de dimineaa i seara.
Toat lumea l btu pe Caine pe umeri.Toastar,apoi Nathan i Colin,mpreun
cu soiile lor,se duser n salon.Sara fu chemat sus de Sterns s-i hrneasc
fiica nerbdtoare.Alesandra sttea ling soul ei i asculta discuia de afaceri
dintre asociai.Ajunser la subiectul intrrii unei sume mari de bani n contul
companiei i Nathan ceru s tie de unde naiba veniser banii.Colin era surprins
de mnia din vocea prietenului su.Alesandra nelese reacia lui Nathan.tia c
l bnuia pe Colin c lucreaz din nou pentru director.
Colin explic sentimentele Alesandrei fa de motenirea ei.i spuse ct de
jignit se simise cnd ei consideraser c pot folosi banii Sarei,dar nu i pe ai ei.
-Intrarea reprezint exact suma pe care Sara ar fi primit-o,dac lacomul nostru
conductor n-ar fi decis s-o pstreze pentru sine,remarc Colin.Nathan cltin
din cap.
-Alesandra,darul tu pentru Joanna a fost i aa prea generos,coment el.Arunc
o
privire
ctre
frumoasa
replic
aurit
a
vaporului
su
preferat,Smarald,aezat pe polia cminului.Se uit i Colin la
comoar.Zmbi,pentru c Nathan aezase darul acolo.
-E frumos,nu ?
-Nu poi s nu tnjeti dup el,replic Nathan cu o grimas.O s-1 lum acas.
-M bucur c v place,spuse Alesandra.Se ntoarse spre soul ei,pentru a-i sugera
c ar putea cere meteugarului s-i fac un alt vapor pentru el,dar Nathan i

ntrerupse gndurile cnd i spuse c nici el nici Colin nu mai aveau nevoie de
banii din motenirea ei.Aveau o situaie financiar suficient de bun acum.
-Investete banii n casa pe care Colin a cumprat-o pentru voi,suger el.
Ea cltin din cap,
-Soul meu a folosit banii pe care i-a primit dintr-un contract de asigurare,
primind o plat consistent,Nathan,dar castelul nu are nevoie de prea mult
munc.A vrea s poi vedea interiorul nainte de a pleca.Nu e departe de unde
stm acum i este foarte spaios.Colin i ntoarse privirea de la vapor spre soia
lui.
-Scumpo,dar nu este un castel.
-O,ba da,l contrazise ea.Este casa noastr,Colin,i deci castelul nostru.
Nu putea lupta cu aceast mostr de logic.
-Deci,acum am dou castele,rse el.i o prines.i ntinse picioarele,apoi o
cuprinse pe dup umeri.Nathan voia s continue discuia despre bani,dar nu-i lu
mult timp s neleag c Alesandra nu va ceda.n cele din urm,se ddu btut
-Drace,murmur el.
-Ce mai e ? ntreb Colin.
-Dac a fi tiut de darul primit din motenirea soiei tale,n-a fi sugerat
niciodat s vindem aciuni.Ai aflat cine le-a cumprat ? Poate le-am putea
cumpra napoi.Colin scutur din cap.
-Dreyson nu vrea s spun,explic el.Zice c ar nsemna s trdeze ncrederea
clientului lui.
-Las-m s vorbesc eu cu el,suger Nathan.Las-m cinci minute singur cu
Dreyson i-i promit c ne va spune.Alesandra ncerc imediat s-1 calmeze pe
Nathan.
-Dreyson este extrem de moral.Tatl meu n-ar fi fcut niciodat afaceri cu el
dac nu era convins c e o persoan onorabil.Sunt fiica tatlui meu,Nathan,i
calc pe urmele lui.Am ncredere deplin n integritatea lui.A paria pe toi banii
mei c n-ai s poi niciodat s-1 faci s trdeze un client.Mai bine renun.
-Colin i cu mine avem dreptul s tim cine este proprietarul,argument Nathan.
Colin nchise ochii i oft zgomotos,ascultnd conversaia.Un comentariu pe
care tocmai i fcuse soia lui i capt deodat atenia.
Ea era fiica tatlui ei.Colin deschise ochii i se ntoarse ncet ca s se uite din
nou la vapor,i amintea castelul cocoat pe plita cminului din casa tatlui
su...i de mica mecherie pe care o folosise tatl Alesandrei cnd pusese
poliele nuntru.Atunci nelese.Ea era ntr-adevr fiica tatlui ei.Aciunile erau

ascunse n vapor.Colin era uimit de descoperire.Cnd se ntoarse spre soia lui,i


se citea surprinderea pe chip.
-S-a ntmplat ceva,Colin ?
-Nu mai mini,nu-i aa,scumpo ?
-Nu,desigur.
-Cum ai fcut-o ?
-Ce?
-Nu eti tu proprietarul aciunilor.L-am ntrebat pe Dreyson i mi-a spus c nu
eti tu.i tu mi-ai spus acelai lucru.
-Nu,nu sunt eu.Pentru Dumnezeu,de ce...Se opri cnd Colin i art macheta
vaporului.nelese c soul ei ghicise adevrul.Era deja n luna a asea de
sarcin,tot mai stngace n fiecare zi,dar nc putea reaciona repede cnd era
nevoie.Se ridic grbit i o lu spre u.
-Cred c am s m duc s vd ce mai face Sara.mi place att de mult s o in n
brae pe micua Joanna.Are cel mai minunat zmbet.
-Vino napoi.
-Nu prea vreau,Colin.
-Vreau s-ti vorbesc.Acum.
-Colin,n-ar trebui s-o superi pe soia ta,Pentru Dumnezeu,e nsrcinat !
-Uit-te la ea,Nathan.i se pare c ar fi suprat ? Mie mi se pare al dracului de
vinovat.Alesandra l ls pe soul ei s-i vad exasperarea.Nathan i fcu cu
ochiul cnd ea se ntoarse spre canapea.i mpreun minile i se ncrunt la
soul ei.
-Mai bine nu te-ai nfuria,Colin.Copilul nostru s-ar putea supra.
-Dar tu nu eti suprat,nu-i asa,scumpo ?
-Nu.Colin potrivi perna de lng el. Ea se aez i-i aranja rochia.
Alesandra avea privirea aintit n pmnt.
-Sunt nuntrul vaporului,nu-i asa ? ntreb Colin privind-o struitor.
-Ce e nuntrul vaporului ? ntreb Nathan.
-Aciunile,rspunse Colin.Alesandra,te-am ntrebat ceva.Te rog s-mi rspunzi.
-Da,sunt n interiorul vaporului.Colin rsufl uurat.Era att de fericit c
aciunile nu fuseser vndute unui strin,nct i venea s rd.Alesandra roi
uor.
-Cum ai fcut ? ntreb el
-Ce?
-Sunt pe numele meu ? Nu m-am gndit niciodat s-1 ntreb pe Dreyson.Eu
sunt proprietarul ?

-Nu.
-Atunci sunt pe numele lui Nathan ?
-Nu.O atept,rbdtor,s mrturiseasc.Dar ea se ncpn s tac.Nathan era
foarte nedumerit.
-Nu vreau dect s vorbesc cu proprietarul,Alesandra,ca s vd dac nu cumva
dorete s revnd aciunile.Nu voi utiliza intimidarea.
-Proprietarul nu poate vorbi cu tine,Nathan,i din punct de vedere legal nu este
posibil s cumperi aciunile-cel puin nu acum.Se ntoarse i-l privi pe soul ei.
-Recunosc c am intervenit puin,brbate,dar vreau s-i aduc aminte c ai fost
foarte ncpnat la momentul respectiv cu privire la motenirea mea i a trebuit
s recurg la o mic mecherie.
-Ca i tatl tu ? coment el.
-Da,aprob ea.Ca i tatl meu.El nu s-ar fi suprat pe mine.Tu te-ai suprat ?
ntreb ea din nou.Colin nu putu s nu observe c soia lui nu prea preocupat
de aceast posibilitate.Zmbea;un zmbet radios,ce-l fcu s nghit n sec
Foarte curnd avea s-1 nnebuneasc de tot i nu-i putea imagina nimic mai
minunat.Se aplec i o srut.
-Du-te i spune-i la revedere Sarei.Apoi ne vom ntoarce acas,la castel.Piciorul
meu are nevoie de puin ngrijire.
-Colin,e prima oar c te aud vorbind despre picior,interveni Nathan.
-Nu mai e nici pe departe att de sensibil.La urma urmelor,durerea din piciorul
lui ne-a salvat vieile.Dac nu l-ar fi trezit durerea,poate c nu l-ar fi auzit pe
Morgan.Maica stare mi spunea c exist un motiv pentru orice.Cred c avea
dreptate.Poate c rechinul te-a mucat ca s poi s m salvezi pe mine i pe fiul
nostru.
-Am un fiu ? ntreb Colin i zmbi vznd ct de natural prea Alesandra.
-O,da,cred c da,rspuse ea.Colin ridic privirea spre tavan.
-I-ai dat un nume ? Ochii ei sclipir din nou.
-Ar trebui s-1 numim Delfinul sau Balaurul.Ambele nume sunt potrivite.La
urma urmelor,este fiul tatlui lui.Alesandra iei din camer,n timp ce Colin
rdea.i mngie mijlocul umflat i opti:
-Cnd mi vei zmbi i mi vei arta partea bun din tine,m voi gndi la tine ca
la delfinul meu,iar cnd vei fi furios pentru c nu facem cum vrei tu,am s tiu
c te-ai transformat n balaurul meu.Te voi iubi din toat inima.
-Ce optete ? l ntreba Nathan pe Colin.Amndoi brbaii o privir pe
Alesandra,pn cnd ncepu s urce scrile.
-Vorbete cu fiul meu,mrturisi Colin.Pare a fi convins c o aude.

Nathan rse.Nu mai auzise ceva att de absurd.Colin se ridic i se ndrept spre
polia de deasupra cminului.Gsi zvorul ascuns cu ingeniozitate de o ui de
pe o latur a vasului i-1 deschise.Aciunile erau fcute sul i legate cu o
panglic roz.
Nathan l urmri cum trage hrtiile afar,le deruleaz i citete numele
proprietarului.Apoi Colin izbucni n rs.Nathan sari n picioare.Curiozitatea l
ucidea.
-Cine le deine,Colin ? Spune-mi numele i am s stau eu de vorb,cu el.
-Alesandra spunea c proprietarul nu poate s-i vorbeasc,replic Colin.Avea
dreptate.Va trebui s atepi.
-Ct ? ntreb Nathan.Colin i ntinse asociatului su aciunile.
-Pn cnd fiica ta va nva s vorbeasc,cred.Sunt toate pe numele Joannei,
Nathan.Nici unul dintre noi nu le poate cumpra.Amndoi suntem numii
executori.Nathan era uimit
-Dar de unde a tiut? Aciunile au fost vndute nainte ca ea s le ntlnesc pe
Sara sau pe Joanna.
-Tu mi-ai spus numele fiicei tale n scrisoare,i aminti Colin prietenului su.
Nathan se aez.Faa i se lumin ntr-un zmbet.Compania era la adpost de
intrui.
-Unde te duci,Colin ? ntreb el cnd asociatul lui ddu s ias din camer.
-Acas,la castel cu prinesa mea.Porni s urce scrile pentru a-i lua soia,dar i
auzi rsul i se opri pentru a se umple de acel rs.Prinesa mblnzise balaurul.
Dar balaurul era nvingtor: ctigase dragostea prinesei Era mulumit.
SFARSIT