Sunteți pe pagina 1din 154

1

Jacky Collins
COCOTA

Tandreea Regsit

Editura: DECODA
TRADUCERE: EUGEN MOGA;

ISBN: 973-96235-0-6
pentru aceast versiune, Decoda, 1993

Un roman cldit pe fascinaia banilor


i a iubirii. Un brbat i o femeie, aflai
n momente de cumpn ale viefii lor
Inteligenta autoare de best-sellers,
Jacky Collins, stpnete perfect arta
imaginii, a detaliului atent i a
construciei rafinate ntr-o carte n care
cititorul
i
regsete
deopotriv
visurile i pasiunile.
O carte care se pstreaz.

Capitolul I
Niko Konstantin se ridic de la masa de rulet, le zmbi celor
din jur, arunc neglijent o hrtie de o sut de dolari frumoasei
crupiere i i puse calm n buzunar dousprezece fise n valoare
de cte cincizeci de dolari aur. Nu-i ru pentru o jumtate de or
dac uii c n acest timp ai pierdut dou sute de mii.
Niko arunc o privire cercettoare prin tot cazinoul
supraaglomerat. Nite btrne debile, cu rochii nflorate
demonstreaz c minile lor fragile snt neateptat de puternice
i de pricepute n mnuirea butoanelor jocurilor automate. Cteva
perechi cuprinse de frenezie urmresc cu atenie rulet, n
sperana unui ctig de optzeci-nouzeci de dolari. Prostituatele
se plimb ncet; ochii lor inexpresivi i caut pe cei care
cheltuiesc banii cu uurin. Acetia snt mbrcai de obicei n
costume de material sintetic, vorbesc cu accent american i stau
la mesele unde se joac cri.
Niko zmbi. Las Vegas-ul l distrase ntotdeauna, nghesuial
i grab. Pierderi i ctiguri. O lume ngrozitoare i real.
Un ora blci n mijlocul unui deert prjolit, ale crui
vitrine de neon, strlucitoare ascundeau toate pcatele omului.
Chiar i pe acelea pe care omul nu le are.
La Las Vegas poi obine ce vrei, dac ai bani. N-ai dect s
ntinzi mna.
Niko scoase brichet de aur a firmei Dunhill i i aprinse o
igar lung i subire de Havana. Zmbind degajat i salut cu
gesturi din cap pe cunoscuii care treceau pe lng el. Prin faa
ochilor i treceau cnd eful osptarilor, cnd fata care vindea
igri, cnd un tip din corpul de paz.
La Las Vegas Niko Konstantin era un om celebru. i, ceea ce
e mult mai important, toi l considerau un gentleman, cum snt
1

rari n timpurile noastre.


Niko arta grozav pentru cei patruzeci i nou de ani pe care
i avea.
Pr negru crlionat, ca o arip de corb, abia atins de cteva
fire argintii. Ochi negri umbrii de sprncene dese i lungi. Nas
drept. Silueta lui Niko, cu umerii lai i coapsele nguste,
provoca chiar i invidia tinerilor. Ten neted i bronzat. Dar cel
mai mult atrgea la el faptul c avea stil i un farmec cruia nu i
te puteai mpotrivi.
ntotdeauna Niko purta costume cu vest, lucrate manual i
far cel mai mic cusur. Cmi de mtase de calitate extra.
Pantofi moi din piele, de fabricaie italian. ntotdeauna Niko
Konstantin avea numai lucruri de cea mai bun calitate. Acesta
era principiul lui de la douzeci de ani.
S v aduc ceva de but, domnule Konstantin? ntreb
chelneria, ducnd tava cu cocteiluri. Picioare lungi, ciorapi
negri, zmbet i o privire care promite toate ispitele Las
Vegasului.
El zmbi artndu-i dinii tari, dintre care doar unul era de
porelan.
De ce nu? Votc cu ghea Numai s fie de 90 de grade.
Ochii lui negri o dezbrcau cu insolen pe fat, lucru care
acesteia i plcea. Ca, de altfel, tuturor femeilor. Femeile l
divinizau pe Niko Konstantin. i el, la rndul lui, le rspundea
cu aceeai moned. i chelnerielor, i damelor din lumea bun.
Cu toate se purta la fel. Flori (ntotdeauna trandafiri roii),
ampanie numai de la firma Krug, cadouri (brelocuri mici de
aur de la magazinul Tiffany din New York) i dac legtura
dura mai mult de cteva sptmni o pereche de cercei cu
briliant Cartier.
Chelneria plec.
1

Niko se uit la ceasul de aur marca Philippe. Era opt. Seara


abia ncepea. Va bea puin, se va uita un pic la joc, apoi i va
ncerca iari norocul.
Niko Konstantin s-a nscut n 1930 la marginea Atenei. Era
singurul biat din familie i toat copilria i-a petrecut-o ntre
femei.
Surorile lui aveau grij de el, l certau i l mngiau. Desigur,
mama l rsfa, iar rudele l divinizau pe biat i i fceau toate
voile.
Tatl lipsea mult de acas pentru c lucra ca marinar pe unul
dintre iahturile luxoase ale lui Onai.
De aceea Niko era stpnul casei. Cnd biatul iste i
fermector a crescut, toi au vzut ct era de frumos. La
paisprezece ani Niko s-a lsat de coal, nc de pe atunci toate
femeile din inut erau ndrgostite de el.
Desigur cele trei surori i mama nu-l lsau nici o clip
nesupravegheat Pentru ele era un prin i garda corespundea
acestei poziii. Era imposibil s se elibereze.
Tatl lui a ncercat s le contrazic pe femei, dar n zadar.
Chiar i atunci cnd Niko s-a angajat n port, la 100 de metri de
el, acestea l urmreau aa cum petele nu-i scap prad din
ochi. Dac biatul intr n vorb cu una dintre reprezentanele
sexului frumos, ntr-o clip aprea lng el sor-sa care
prentmpina tot ce s-ar fi putut ntmpla. ntreaga familie se
ngrijea ca tnrul Niko s rmn cast ct mai mult timp posibil.
i n conformitate cu acest ideal, familia aciona ca o echip
bine antrenat.
ns Niko cretea. Trupul lui se dezvolt, cptnd trsturi
masculine frumoase i, n sfrit, se simi stpnit de dorina
nestvilit de a cunoate femeia. Lucrul era cu att mai firesc cu
ct era nconjurat numai de femei. Mirosul feminin plcut,
1

lenjeria de dam ntins peste tot la uscat.. Instinctele lui sexuale


se excitau la maxim.
Pe la aisprezece ani Niko nu se mai putea abine. Singur
scpare era onanismul, dar i aceast plcere trebuia ascuns,
trebuia gndita minuios ca o operaiune militar. Privirile
femeilor erau mereu aintite asupra lui.
Niko a neles c trebuie s fug, ns aceast decizie a luat-o
dup ndelungi ezitri. Cum s prseti casa n care eti
divinizat? i totui trebuia s acioneze. Familia ucidea n el, n
mod contient, sexualitatea, iar evadarea era unica posibilitate
de a deveni brbat adevrat.
A plecat n noaptea unei duminici din decembrie 1947 i
peste dou zile a ajuns la Atena. ngheat, flmnd i istovit
rtcea prin ora i se gndea c nu a procedat bine. n adncul
sufletului i licrea sperana c familia o va porni n cutarea lui.
Niko nu-i nchipuia ce va face mai departe, cum i va gsi
ceva de lucru i, n general, cu ce se va ocupa. Umbla far rost
pe strzi, tremurnd de frig.
Avea pe el doar o geac subire din piele care nu-l prea apra
de vnt i ninsoare.
n cele din urm s-a ascuns pe casa scrii unui bloc. Curnd,
la scar a tras o limuzin din care au cobort dou femei
mbrcate n blnuri.
Niko a strnutat tare i una dintre femei a ntors capul. El i-a
zmbit politicos, dorind s-i arate c nu are intenii rele.
Vrei s v dau un autograf? L-a ntrebat femeia.
Niko avea mintea ager i de aceea i-a rspuns fr s ezite:
Pentru asta am cltorit trei zile.
Nu avea nici cea mai mic idee cine este femeia. Dar era
uluitor de frumoas: bucle blonde i moi, zvelt sub blana
desfcut i, n plus avea un zmbet fascinant
1

Femeia s-a apropiat de el. Niko a simit adierea parfumului ei,


care i amintea de mirosurile de acas.
Eti extenuat, i spuse ea. n glasul ei era ceva magic,
linititor.
Niko nu i-a rspuns. O privea ncntat cu ochii lui negri i
frumoi, iar femeia l-a luat de mn i i-a spus:
Hai s bem ceva fierbinte. O s-i dau nite haine mai
groase.
O chema Lisa Maria Androtti. Era o celebr cntrea de
oper, n vrst de treizeci i trei de ani, divorat i foarte
bogat. Dar asta nu era tot Era un om minunat cel mai bun
dintre oamenii pe care Niko i ntlnise pn atunci.
Au devenit amani peste cteva zile. Tnrul de aptesprezece
ani i femeia care mplinise treizeci i trei. L-a nvat s-o
iubeasc aa cum voia ea. Niko s-a dovedit un elev capabil.
Ascult cu atenie, se antrena i astfel a ajuns la rezultate foarte
bune.
Doamne, Niko! exclam ea adesea, cuprins de extazul
iubirii. Eti cel mai inteligent dintre toi amanii pe care i-am
avut!
Devenise ntr-adevr prin miestria ei.
Prietenii lui Lisa Maria erau ngrozii. O preveneau:
Nu-i dect un copil!
O s ai neplceri!
Publicul n-o s suporte aa ceva!
Drept rspuns, Lisa Maria se mulumea s le zmbeasc.
M face fericit, le explica ea. Aa ceva nu mi s-a mai
ntmplat cu nimeni.
Niko a scris acas o scurt scrisoare. Le spunea c e bine, c a
gsit de lucru, c le va mai scrie. i le-a trimis nite bani pe care
i-i dduse Lisa Maria. Ea insistase asupra acestui lucru i apoi,
1

lun de lun avea grij ca Niko s trimit mandate celor de


acas, nelegea ce nseamn pentru ei aceast, pierdere, ntradevr, era un biat minunat
Cnd Niko a mplinit douzeci de ani, s-au cstorit. Lisa
Maria ar fi vrut ca ceremonia s se desfoare fr publicitate,
ns la cununie au aprut toi reporterii greci i nunta lor s-a
transformat ntr-un spectacol stupid. Acum familia lui Niko a
aflat unde este fermectorul lor biat; au venit cu toii la Atena
i i-au adus contribuia la scandalul pe care Lisa Maria voise
att de mult s-l evite. Firete, rudele nu mai puteau schimba
nimic. Era prea trziu. n plus Lisa Maria i Niko se nelegeau
de minune.
Nousprezece ani au trit n iubire i nelegere. Diferena de
vrsta nu-i nelinitea. Dac presa nu le-ar fi adus aminte de acest
lucru, ei nici nu s-ar fi gndit la ea.
Pe neobservate, dintr-un biat nendemnatic, Niko s-a
transformat ntr-un adevrat om de lume. i apruse gustul
pentru lucrurile bune i scumpe, iar Lisa Maria putea s-i
permit s-i satisfac toate capriciile. Niko nu trebuia s se
ngrijeasc s ctige. Lisa Maria nu-i permitea s lucreze. O
nsoea peste tot n turnee prin strintate, ajungnd astfel s
nvee engleza, franceza, german i italiana.
Din cnd n cnd se ocupa.cu operaii de burs, care uneori i
reueau. nvase s schieze, s conduc automobilul sportiv, s
clreasc. Devenise specialist n bridge i poker. Se nvase cu
vinurile i buctria bun. ns ntotdeauna rmnea amantul
credincios i priceput al frumoasei i celebrei sale soii.. Pn n
ultima zi ea a fost pentru el o regin. Lisa Maria a murit de
cancer la cincizeci i nou de ani. Niko a rmas perplex. Nu
putea tri fr Lisa Maria.
La treizeci i nou de ani, pentru prima dat n viaa lui,
1

rmsese absolut singur. Avea totul, pentru c Lisa Maria i


lsase averea ei prin testament n acelai timp, nu avea nimic.
Nu putea rmne nici n apartamentul din Atena, nici pe insulia
izolat pe care, n doi o vizitau att de des, nici n casa din Paris.
Niko a vndut tot. Patru maini, bijuterii unicate, vile. S-a
desprit de familia sa, care acum locuia ntr-o cas proprie din
centrul Atenei, i a plecat n America. Acolo starul Lisa Maria
nu era cunoscut c n Europa.
America aici poi s uii. S ncepi o via nou.
Poftii votc, domnule Konstantin, i spuse chelneria
fcndu-i cu ochiul. 90 de grade, nu cea pe care o servim de
obicei.
l privea provocatoare n ochi, ns imediat o chem cineva i,
cu evident regret, se ndeprt.
Las Vegas. Nu exist nimic n lume care s-i semene. 24 de
ore din 24 jocuri, hoteluri luxoase i orice fel de distracii.
Dansatoare frumoase. Soare strlucitor.
Niko zmbi amintindu-i cum a ajuns prima dat aici.
Cltorise toat noaptea de la Los Angeles i dup lungul drum
prin bezn, ca din nimic, rsriser luminile fantastice de neon.
Aa ceva nu se poate uita.
Oare chiar s fi trecut doar zece ani? Parc a trecut o
venicie
n 1969 Niko a sosit la Las Vegas cu douzeci i cinci de
geamantane ale firmei Gucci.
nchiriase up Mercedes alb, un bungalow la celebrul hotel
Beverly Hills, nc netiind dac-i va place aici.
L-a plcut. Oricine n locul lui ar fi fcut la fel.
Era bogat, frumos, fr nici un fel de obligaii familiale.
Nici nu apucase s se instaleze n cabina lui personal de
lng piscin, c cineva ncepu s se intereseze de el.
1

i manifestase curiozitatea Dorothy Danly, o japi care din


cnd n cnd juca n filme. Era o tip rocat cu snii imeni
(rezultat al unor injecii cu silicon). E drept c avea o manier
neplcut de a vorbi, far s-i deschid gura, cum vorbeau
refugiaii n filmele lui George Rought
Sntei productor de filme? l ntrebase ea conspirativ.
Niko o studiase din cap pn-n picioare, se declar mulumit
i-i permise s-l nsoeasc pe; u a-i arta oraul.
Dorothy era ngrozitor de enervat pentru c Niko nu ncerca
s se culce cu ea. Toi voiau acest lucru. Toi reueau. Atunci de
ce nu a tras-o n pat?
L-a dus peste tot. La cafenele. La teatre. La cele mai
frecventate restaurante. i peste tot chelnerii efi deveneau cei
mai buni prieteni ai lui Niko. Peste dou sptmni nu mai avea
nevoie de Dorothy. L-a trimis un breloc de aur, i-a scris cteva
cuvinte plcute, i-a expediat o duzin de trandafiri roii i a
uitat-o.
E albastru! Le spunea Dorothy prietenilor ei. Nu mai e nici
o ndoial!
Gndul c un brbat nu a vrut s se culce cu ea a enervat-o
nc mult timp pe Dorothy!
ns Nico nici nu avusese de gnd s se culce cu ea. Trecuser
trei luni de zile de la moartea soiei lui i, firete, avea nevoie de
o femeie.
Desigur, nelegea c nu va gsi o a doua Lisa Maria i de
aceea cuta ceva mai de calitate dect Dorothy Danly. Niko
prefera fetele tinere. Adolescente cu chipuri proaspete, fr
povara legturilor din trecut.
Pn atunci nu cunoscuse alt femeie dect pe soia lui. n
zece ani de zile a recuperat rmnerea n urm. Prin pat i
trecuser o sut douzeci de feticane. De regul fiecare din ele
1

rmnea cu el cam patru sptmni i nici una nu regreta c a


fcut dragoste cu Niko Konstantin. Era un amant desvrit.
i-a cumprat o cas la Holywood i se distra de minune.
Burlacii din Beverly Hills se luptau ca s-i devin prieteni. Avea
tot ce visau ei. Clas. Stil. Elegan. i nu din pricina banilor,
pentru c bani aveau i ei destui. Oamenii erau atrai de ceea ce
el avea de la natur, de farmecul lui nnscut.
Zece ani Niko i i-a petrecut ntr-o idil perfect. Juca tenis,
nota, juca puin la burs i cri, uneori i punea banii n cte o
ntreprindere, fcea dragoste cu fete frumoase, se bronza,
mergea la sindrofii, la cinematograf i la restaurante.
i a fost grozav de mhnit cnd a neles c i s-au terminat
banii.
Niko Konstantin s-a ruinat. Prostete. Dar acesta-i adevrul.
n ultimii doi ani avocaii soiei, de la Atena, l preveneau mereu
c averea este pe cale s sece. Voiau s-i investeasc banii n
vreo afacere. Niko nu le-a dat nici o atenie i a risipit totul.
Ideea lipsei banilor i provoca n suflet un sentiment de
revolt. Ct i trebuie ca s duc aceeai via? ntotdeauna i
ntreinuse familia, ns acum trebuia s se gndeasc n primul
rnd la el. Dac i vinde casa i nchiriaz alta, ar putea obine o
sum frumuic. Imediat trebuie micorate cheltuielile zilnice. I
se pru o idee bun. Ar putea lua banii de pe cas i s plece la
Las Vegas. Cu norocul i dibcia lui suma poate fi dublat,
triplat i apoi investit ntr-o afacere, care i-ar putea asigura un
oarecare beneficiu pentru cheltuielile de zi cu zi.
Niko i petrecuse n Las Vegas douzeci i tret de ore. i.
Pierduse deja o sut nouzeci i patru de mii de dolari.
Capitolul II
1

Fontaine Khaled se trezi singur n locuina ei de la New


York. ntinse mna dup sucul de portocale din frigiderul de
lng pat i sorbi lacom butura rcoritoare. i venea cu greu n
fire dup beia din seara precedent. Studioul 54. Doi pederati.
Unul, negru. Altul, alb. Ah, i ce s-au mai distrat! Fontaine
ncerc s se ridice din pat, ns, prea slbit, se prbui iari pe
pern. ntinse mna i lu de pe noptier vitamina E, nghii
un drajeu de vitamina C, cteva polivitamine i dou tablete
uriae de drojdie de bere.
Fontaine oft i lu oglinjoara de argint. Se ridic n capul
oaselor i ncepu s-i studieze faa. Da, orice s-ar zice, arat
foarte bine. i cnd te gndeti ce an prost a avut!
Doamna Fontaine Khaled. Fosta soie a multimilionarului
arab Benjamin Al Khaled. Acesta reui s se descotoroseasc cu
uurin de soie spunndu-i: divorez. Asta i-a fost de ajuns ca
s se simt absolut liber.
Un rahat arab, asta-i el.
Fontaine uita n mod contient de cteva amnunte care
jucaser un rol important n divor. Benjamin a prezentat o
mulime de fotografii care o reprezentau pe Fontaine fcnd
dragoste cu o mulime de tineri. ns ce importan aveau
amanii ei pentru viaa lor conjugal? Pi Benjamin, care avea
mai mult de aizeci de ani, putea s-i satisfac dorinele?
i totui divorul o iritase pe Fontaine, acesta fiind i motivul
pentru care cea mai mare parte a anului i-o petrecuse la New
York i nu la Londra, unde, o cunotea toat lumea. Nu i era
dor de Benjamin, ci de respectul care i se arta doamnei
Benjamin Al Khaled i de viaa mbelugat pe care i-o oferea
aceast cstorie.
Firete nc se mai considera doamna Khaled, dar acelai
nume l purta i prima soie pe care arabul o prsise ca s se
1

cstoreasc cu ea.
Acum mai apruse o doamn Khaled. O fetican tnr,
manechin, pe care o chema Dolores. Blestemata de lipitoare.
Cum i spunea Fontaine nciudat, fcuse din Benjamin un
ntfle i i va cheltui banii chiar mai repede dect ea!
Din punctul de vedere al lui Fontaine, suma primit la divor
era insuficient. Nivelul ei de via sczuse brusc. Fusese
nevoit s-i cumpere alt blan n locul celei cu model, din
sezonul trecut Din sezonul trecut! ngrozitor!
Fontaine se ridic din pat mngindu-i trupul gol. Datorit
masajului permanent i feluritelor loiuni, corpul i arta
excelent. Piele neted, piept nalt, ca al unei fete de aisprezece
ani.
Fontaine avea ntotdeauna grij de ea nsi. Curnd va
mplini patruzeci, dar nimeni nu-i d mai mult de douzeci i
nou. Nici un rid pe fa. Frumusee englezeasc clasic i
siluet splendid.
i arunc pe ea un halat de mtase i o sun pe camerist, o
porto, rican gras, pe care ar fi trebuit de mult s-o goneasc,
ns e att de greu s gseti un servitor ca lumea
Fr s bat la u, fata intr n camer.
Trebuia s bai, Rhea, i spuse iritat Fontaine. i-am
spus-o de un milion de ori.
Rhea zmbi spre propria ei reflectare din oglind de la baie,
mare ct tot peretele. Doamne, ce bine ar fi s fac dragoste aici
cu Marino!
Desigur, doamn Khaled, i rspunse ea. S v pregtesc
cada?
Da, i spuse scurt Fontaine. Pur i simplu nu o putea
suporta pe fata asta.
Sarah Grant, cea mai bun prieten din New York a lui
1

Fontaine o atepta n cafenea. Se uit la ceas i oft nciudat.


Fontaine mereu ntrzia, aceasta era una dintre obinuinele ei
cele mai proaste.
Sarah i comand chelnerului nc un Martini.
Era de o frumusee deosebit. Trsturile slave ale feei ei se
combinau de minune cu prul negru btnd n albastru, pe care
i-l pieptna neted i i-l aduna ntr-un coc pe ceaf.
Destul de bogat, pentru c era ntreinut de cei doi foti soi
ai ei, acum Sarah se cstorise cu un scriitor numit Allan, care
mprtea gusturile ei sexuale puin cam bizare.
n momentul de fa amndoi erau n legtur un homosexual
din Noua Anglie care visa s devin cntre n stilul country.
Apru Fontaine. i toi clienii cafenelei i ntoarser
privirile spre ea. Cele dou femei se srutar abia atingndu-i
obrajii cu buzele.
Cum i-a plcut la Beverly Hills? se interes Fontaine. Teai distrat bine?
Sarah ridic neglijent din umeri.
tii ce prere am despre Los Angeles. E plictiseal i
zduf. Dei lui Allan i-a plcut, pentru c s-a gsit un prost care
i-a cumprat scenariul, l-au dat douzeci de mii de dolari. i se
bucur de parc ar fi descoperit un filon de aur!
Incredibil!
Uluitor! n sfrit, brbatul meu are bani. i ajung ca s
achite un sfert din asigurarea pentru bijuteriile mele!
Fontaine ncepu s rd.
Sarah, e josnic din partea ta Srmanul are, n schimb,
prohabul plin.
Chiar aa? Oare ce-o fi ascunznd n el?
n timpul prnzului se discutar ultimele brfe. Pn n
momentul cnd li se aduse cafeaua i trecuser n revist pe toi
1

cunoscuii i tcuser mulumite.


Sarah sorbea dintr-un pahar.
Pe litoral m-am ntlnit cu un vechi prieten de-al tu, spuse ea
ca n treact. l mai ii minte pe Tony?
Tony?! Fontaine se prefcu a nu-i aminti de nici un Tony,
dei i dduse imediat seama despre cine era vorba. Tony
Blacke. Acest rahat de Tony Blacke.
Dar el te ine minte, o ironiz Sarah. ns nu-i exprim n
nici un fel simpatia. Ce i-ai fcut?
Fontaine se ncrunt.
Dintr-un chelner imbecil am fcut managerul celei mai
populare discoteci din Londra.
i pe urm l-ai aruncat n strad, nu-i aa?
Am renunat la serviciile lui, nainte ca el s renune la ale
mele. Ticlosul ncerca s-i porneasc o afacere proprie, s
devin concurentul meu.
Sarah zmbi.
i mai departe?
Cred c i-am spus tot Am ncheiat o afacere cu sponsorul
lui i Tony a rmas pe dinafar. De atunci nu mai am nici o
veste de la el. Ce face la Los Angeles?
Adulmec, msoar din ochi, adic face acelai lucru ca
toat lumea. Pentru c veni vorba, ce s-a ntmplat cu clubul tu?
Se numea Hobbo, nu-i aa?
Din trusa de cosmetic Fontaine i scoase pudriera i se privi
n oglind.
Clubul meu funcioneaz n continuare ct se poate de
bine. Scoase un ruj sidefiu i ncepu s i-l ntind cu degetul. E
drept c astzi diminea am primit o scrisoare de la avocatul
meu. I se pare c trebuie s m ntorc i s rezolv afacerile.
Care afaceri?
1

nciudat, Fontaine pocni capacul pudrierei.


Firete c cele bneti, drguo. Nu doar ele au
importan?
Dup masa de prnz se desprir. Lundu-i rmas bun
Fontaine se gndi c trebuie s fie mereu atent chiar cu o
prieten att de bun cum e Sarah. Pind pe Avenue 5 se gndea
la scrisoarea primit de la avocat Dificuti financiare Facturi
neachitate Cheltuieli prea mari Hobbo e n pericol
ntr-adevr ar trebui s se ntoarc la Londra i s pun ordine
n treburi.
Ce a putut s se ntmple cu Hobbo? Clubul i ddea un
profit bun n momentul cnd Benjamin i-l cumprase. Ticlosul
de Tony, managerul i amantul ei, devenise cel mai popular om
din Londra. i cnd s-a descotorosit de el, noul ei partener lan
Sein, angajase alt manager i renovase stabilimentul. Apoi
Fontaine reuise s scape i de urmaul lui Tony, pentru c nu
voia s transfere relaiile de afaceri pe solul celor personale.
Cumprase partea acestuia i clubul i aparinea acum n
totalitate, aa c ar fi, trebuit s-i aduc un beneficiu bun, nu s-i
mnnce averea.
ncepuse ploaia ns Fontaine nu reui s prind un taxi.
Doamne! Iar trebuie s caute un miliardar. Doar n-o s fug
mereu n cutarea, unei maini murdare. i trebuie Rolls
Royce cu ofer, cum a avut doamna Al Khaled. Fontaine i
putea permite s comande o limuzin cu ofer numai cnd
trebuia s mearg la o serat. n asemenea cazuri maina i era
absolut necesar ntruct era puin probabil c vreunul dintre
cavalerii ei s aib mcar o motociclet. Dup prerea lui
Fontaine era bine c toi brbaii s aib ntotdeauna bogia cu
ei, n pantalon.
Niciodat nu fugea dup bani, ci, dimpotriv, banii o cutau.
1

Benjamin Al Khaled o remarcase la o prezentare de mod. Ca


s-l determine s-i prseasc soia nu avusese nevoie de mai
mult timp dect o prostituat care se tocmete pentru numr.
Dup viaa dus cu Benjamin, banii deveniser pentru
Fontaine o necesitate. Se obinuise cu luxul, ns nainte de a
gsi un nou miliardar trebuie s fac o mic pauz. De obicei
oamenii ajung milionari la btrnee (dac nu-i lum n calcul pe
cntreii de muzic rock care se ncurc cu trfulie tinerele). Iar
Fontaine i dispreuia pe btrni. Ea diviniza corpul frumos cu
toate meritele masculine.
Deodat n faa ei apru un beivan murdar.
Vrei n pat? Rnji acesta spre ea.
Fontaine ncerc s alunece pe lng el.
Hei! i tie acesta calea. Care-i problema? Nu vrei s faci
dragoste?
Fontaine i ddu un brnci obraznicului i, vznd un taxi, fugi
spre main. Abia dup ce se trnti pe bancheta din spate, oft
uurat i se gndi: Trebuie s m car din New York.
Imediat ce Fontaine plec la restaurant ca s ia prnzul,
camerista se repezi la telefon. Peste zece minute, n apartament
apru amicul ei, Marino. Cel mai frumos flcu negru din
blestematul de New York.
Ce vrei s-mi spui micuo? o ntreb el, srutnd-o i
picnd-o.
Avem la dispoziie dou ore, i spuse iute Rhea. Cocota
mea nu se ntoarce mai devreme.
Atunci s-i dm drumul, micuo, s-i dm drumul.
Ochii lui sticlind din pricina narcoticelor, studiau cu atenie
apartamentul fastuos.
Firete iubitule. Numai Mi-a venit o idee. Marino, mai
poi rbda cinci minute? Vreau s-i art baia ei. i dac i va
1

place, n-ar fi bine s facem treaba aia n baie?


Marino, drept rspuns, se smiorci. i i descheia nasturii de
la pantalonii lui strlucitori din piele.
Fontaine i petrecu cteva ore la salonul de frumusee i aici
auzi iari destul brfa. Unii repetau ceea ce ea auzise deja de la
Sarah, i era interesant s fac o comparaie.
M ntorc la Londra, i spuse Fontaine, coaforului.
Chiar aa? Rse Lessliee. Avea dinii frumoi, o fa
plcut i un trup zvelt, ns ceva tot i lipsea. Fontaine
verificase personal acest lucru.
E timpul s schimb aerul, continu Fontaine. Am stat cam
mult ntr-un loc.
Doamne! Fontaine Khaled a stat prea mult ntr-un loc! Cum
s nu rzi?! Cocota asta btrna s-a culcat cu tot New York-ul,
adic cu toi brbaii de pn la douzeci i cinci de ani.
Lessliee avea douzeci i ase i nu-i plcea c Fontaine s-a
culcat cu el numai o dat. Apoi l prsise ca i cum ar fi mirosit
urt. Ce-i drept, acest lucru n-o mpiedica s beneficieze de
serviciile lui profesionale. i de ce nu? E cel mai bun din New
York cel mai la mod.
O s-i fie dor de mine Lessliee? Fontaine l privea cu o
expresie provocatoare.
Avea chef s flirteze i Lessliee nelegea acest lucru.
Care-i problema, doamn Khaled? Vrei s v omori
timpul cteva ceasuri?
De ce nu?
Fontaine se ntoarse acas ntr-o dispoziie foarte proast.
Omul acela ngrozitor de pe strad, ngmfatul acesta de
Lessliee. i apoi taximetristul acela puturos care tot timpul
ncercase s discute cu ea ansele preedintelui Carter la alegeri,
ca i cum tmpitul ar fi putut schimba ceva n politica mondial.
1

Cretinul! i n plus o apucase o durere teribil de cap.


Urcnd cu liftul, i fu lene s caute cheia i aps pe butonul
soneriei. Rhea nu-i deschise.
n sfrit, Fontaine i ddu seama c afurisita de fetican nu
are de gnd s vin la u. Probabil s-a lungit n faa
televizorului i se boldete la serial.
Enervat, Fontaine rscoli mult timp prin poet pn cnd
gsi cheia. Deschise ua i strig;
Rhea! Unde te-ai ascuns, diavolio? i tcu brusc.
Privelitea la care asist Fontaine era ntr-adevr ngrozitoare.
Apartamentul fusese jefuit, iar ceea ce nu putuse fi crat, fusese
distrus i murdrit.
n trans, fcu doi pai nainte, dar se opri brusc.
Poate c hoii i btuser joc de Rhea sau o omorser. Dar
dac tlharii n-au prsit nc apartamentul? Fontaine fugi
spre lift
Ca ntotdeauna, poliia fu la nlime: veni peste o or i
jumtate. Rhea nu fu gsit n apartament ns pe oglinda din
baie, cu ruj deschis la culoare, era scris: blestemata de
cocot!
Fontaine recunoscu scrisul stngaci al Rheei care nu tia prea
mult carte. Din apartament fusese crat tot ce se putuse cra.
mbrcmintea, poetele, accesoriile de toalet, cearafurile,
prosoapele, mobila mrunt, chiar becurile i aparatele electrice,
inclusiv aspiratorul cu ajutorul cruia Rhea fcea curat n
apartament cu atta sil. Patul pe care nu rmsese dect salteaua
era i el murdrit: amanii nu se osteniser nici mcar s tearg
petele lsate de amorul lor.
Ce comar? Fontaine fierbea de furie. Se repezi la cei doi
poliiti i i ntreb mnioas:
Unde-i anchetatorul? Am muli prieteni sus pui i cer s
1

se ocupe cineva imediat de aceast chestiune!


Poliitii se privir unul pe altul. Amndoi se gndeau n
acelai timp la un singur lucru: s nu dea Dumnezeu s fie
trimis ncoace un anume Slamish. De altfel acest lucru era
inevitabil. Slamish i Fontaine trebuiau s se ntlneasc
neaprat.
Detectivul ef Marvin H. Slamish avea trei mari defecte. n
primul rnd, din pricina unui accident, ochiul stng i clipea n
momentele cele mai nepotrivite. n al doilea rnd, nu avea
niciodat noroc. i n al treilea rnd, trupul lui mprtia un
miros att de urt, nct de el nu putea scpa nici utiliznd o
cantitate uria de deodorant
Detectivul ef Slamish era un om nefericit. Folosea
deodorante cu bile, diferite pudre, ape de colonie i chiar loiuni
intime pentru organele genitale feminine. Dar toate acestea erau
zadarnice.
Fontaine simi duhoarea de cum detectivul pi n apartament
Doamne! Ce-i cu comarul sta?
Detectivul ef Slamish se fstci i se dezbrc de pardesiu.
Aceste gesturi nu produser nici o impresie asupra lui
Fontaine. Cu un gest hotrt ea art spre privelitea pe care
jaful l lsase n apartament
Ce avei de gnd s ntreprindei n privina aceasta?
Fontaine vorbea cu arogana unei aristocrate engleze i-l
privea pe detectivul ef Slemisch de parc chiar el ar fi svrit
infraciunea sau mcar ea s-ar fi ntmplat din vina lui.
Ei! Ochii ei mari l priveau cu desconsideraie. Mi-ai gsit
servitoarea?
Detectivul ef Slamish se prbui pe singurul scaun rmas i
arcurile i se nfipser n fund. Da, avea parte de o zi mrava. Sar putea spune, chiar, ngrozitoare. Mai nti i scpaser nite
1

furnizori de narcotice. Apoi se certase cu ciungul de cumnatsu, veteran al rzboiului din Vietnam, astzi un pictor pop
destul de celebru din Manhattan. i acum uite-o i pe trfa asta
ngust n fund din nalta societate. Parc n-are el destule griji?
Nu-i ajunge oare c propriul lui. Nas simte duhoarea care-i
izvorte din trup?
Totu-i n ordine doamn, bolborosi Slamish.
n ordine? ntreb Fontaine, zvcnindu-i mirat n sus
sprncenele. Ce, mi-ai adus napoi lucrurile furate? Ai arestat-o
pe servitoare? Poliitii se uitau unul la altul. Slamish ncerc si pun ct mai mult siguran i autoritate n glas:
Doamn, avem nevoie de timp. Ancheta de-abia a nceput.
De fapt, a vrea s v pun cteva ntrebri.
ntrebri? Mie? Cred c glumii! Credei c m-am prdat
singur?
Firete c nu, d-n. Dar vedei, se ntmpla i aa, oamenii
i organizeaz singuri Asigurarea nelegei ce vorbesc?
Ochii lui Fontaine ardeau.
Vrei s spunei c am nscenat toate astea?
Chiar n ace! Moment Slamish clipi din ochi.
Ticloiile, te degradez Pentru incompeten!
Cu greu, Slamish se ridic n picioare i ncerc s se scuze.
Crai-v de aici! tun i fulger Fontaine. Nu vreau s v
ocupai de treaba asta. Soul meu este Benjamin Al Khaled i
am s-i spun
Detectivul ef Slamish o porni iute spre u.
Dup cinci ore care lui Fontaine i se prur o eternitate, se
mut ntr-un apartament de lux al hotelului Pierre: Ce noroc
c aceste lepdturi nu i-au furat bijuteriile. Benjamin insista s
le pstreze ntr-un seif la banc i avusese dreptate.
n ce privete locuina, era demult timpul s se cam mute. Iar
1

ct despre haine, niciodat nu a fost o problem s-i nnoiasc


garderoba, cu att mai mult cu ct cea veche era bine asigurat.
Da. Va petrece aici cteva zile ca s se refac dup oc i ca s
mai umble prin magazine.
Pe urm acas, la Londra E timpul s-i ordoneze viaa.
Capitolul III
Barney Darrel era divorat de patru luni, dou zile i
dousprezece ore. tia asta exact pentru c Susanna, fosta lui
soie, i amintea mereu c exist telefonndu-i ct se poate de
des. Firete, ntotdeauna invoca anumite motive. S-a nfundat
piscina. S-a stricat Ferrari-ul ei. Copilului i e dor de taic-su.
De ce Barney a ajuns n halul sta nct a fost vzut la
Peeps (discotec n Berverly Hills) cu o femeie? Aa de
repede? i ea ce-ar trebui s simt?
Doamne! Niciodat nu o s le neleag pe blestematele astea
de femei. Cei cinci ani de via n doi trecuser ca un comar,
dei n coloanele de brfe ale revistelor, el i cu Susanna erau
descrii ca o pereche ideal.
Susanna Brand era fiica unei actrie frumoase i a lui Carlo
Brand, un cntre celebru, actor de cinema i mafiot Iar Barney
Darrel este magnatul studiourilor de nregistrri.
El magnat! E caraghios. Cu greu reuea s o ntrein pe
Susanna-la nivelul cu care aceasta se obinuise. Cu greu. Numai
cu greu. Soia i imputa mereu c afacerile tatlui ei mergeau cu
mult mai bine.
ntr-o diminea Barney i-a luat geamantanul, l-a trntit n
port-bagajul mainii i a evadat De atunci Susanna l implor
mereu s se ntoarc.
Barney nu era cine tie ce inteligent dar, datorit sfaturilor
prietenilor si, nelegea c dac s-ar ntoarce, ar trebui s-i
1

ofere lui Susanna pe tav, mdularul brbiei sale. i cu ct


rmnea mai mult departe de cas, cu att mai mult se convingea
de acest lucru.
Ce noroc c are un prieten att de bun ca Niko Konstantin.
Acesta i-a oferit ospitalitatea sa pentru un termen nedeterminat.
Barney locuia deja la acesta de ase luni i era att de ncntat de
prietenia lui Niko nct nici nu se gndea s-i fac rost de o
locuin personal.
Niko era un idol pentru el. Aa visa Barney s devin. l imita
n toate cu o tenacitate de fanatic, ns fr rezultat
Totui, Barney abia mplinise douzeci i nou de ani i
avantajul lui era tinereea.
Zvelt, atletic, juca bine tenis, alerga i fcea gimnastic. Ce-i
drept, fuma iarb, mirosea tot timpul cocain i bea cu frenezia
irezistibil a tinereii.
Niko nu se atingea de narcotice i Barney se jura mereu c va
renuna la ele. Dar inerea acestor promisiuni o lsa mereu pe
mine i acest mine de obicei nu mai venea. Narcoticele i
deveniser o necesitate. Dac eti eful unei firme de nregistrri
pe Litoralul din Vest, eti nevoit s fumezi Marihuana la
ntlnirile cu cntrei din diferite trupe muzicale. Asta este
sinuciderea ta profesional.
Barney ncerca s se mbrace la fel ca Niko. Totui nici un
costum nu-i venea att de bine, iar gulerele i rmneau mereu n
urma gtului, chiar atunci cnd cmile erau cusute la comand.
Arta destul de bine dar nu lng Niko.
Barney avea faa frumoas i sincer, un maxilar ideal, prul
crlionat, o cicatrice pe abdomen, tenul bronzat uniform i
penisul mic.
Din fericire, n timpul sfietoarelor lor certuri, Susanna nu-i
amintise niciodat acest defect. Niciodat, i de aceea Barney o
1

iubea.
Acum Barney era instalat n avionul care zbura la Las Vegas
i se gndea cum s-i explice lui Niko apariia lui Carrie.
Fata se aezase lng el, ncrucindu-i pe genunchi minile
subiri. Faa ei frumoas era calm. Prul lung i blond i se
revrsa pe umeri. Era un cadou al destinului de care Niko deja
se bucurase. O prsise cu o sptmn n urm, druindu-i
trandafiri i un breloc cu briliante. Firete, i explicase c o face
pentru binele ei i c va fi mult mai fericit far el.
Ah, acest Niko e un artist dat naibii! Natura i-a druit totul.
ntotdeauna prsete o fat astfel nct s-i lase impresia c ea
este aceea care l-a prsit. E un nelept n ultimele ase luni,
prin faa lui Barney trecuser ase asemenea fete. Toate uluitor
de frumoase, tinere i neprefcute. Dispreau far s zic nici
ps. Niko are dreptate. Le va fi mult mai bine far el (de ce
trebuie s se ntmple, aa, fetele nici nu ncercau s afle), ns
rmneau buni prieteni, purtau brelocurile lui de aur de la Cartier
(de obicei un oricel sau un fluture) i vorbeau despre el
entuziast.
Barney n-avusese niciodat noroc la femei. De cum ncerca s
le prseasc, ncepea isteria, i spuneau c este un avorton
diavolesc i l fceau de rs n tot oraul.
Unde greete?
Cnd aterizm? ntreb ncet Carrie.
Oh, la naiba! Carrie! Apruse pe neateptate n cas, vrnd sl vad pe Niko. i auzise ce vorbeau ei la telefon, cnd Niko l
rugase pe Barney s fac rost de bani i s zboare cu prima curs
la Las Vegas. Dup aceea fata i declarase solemn, dar cu
naturaleea specific adolescentin, c l urmeaz; trebuie s
vorbesc cu Niko, i explicase ea. M aflu la o rscruce i numai
el m poate ajuta.
1

Ce, nu mai poi atepta vreo dou zile? Bombnise


Barney. Se ntoarce repede la Los Angeles.
Nu. Trebuie s-l vd imediat.
Aa c nu reuise s scape de Carrie. ns cel mai mult l
iritase faptul c faa i permisese s-i plteasc biletul! Ce mai
insolen! Nici mcar nu i-a ntins mna spre portmoneu, n-a
fcut dect s-i zmbeasc dulce, strngndu-i uor mna i
spunndu-i:
Mulumesc Barney.
Cei de la cas i-au nchipuit probabil c a but cam mult.
Barney ar fi tras i el aceeai concluzie dac nu s-ar fi cunoscut
prea bine.
Ziarele scriau despre el ca despre domnul Darrel milionar,
eful companiei de nregistrri. Compania era n regul. Dar
oare e milionar? De-abia reuea s adune banii necesari pentru
uriaa pensie alimentar care trebuia pltit lui Susanna. Barney
era ginerele lui Carlo Brand, chiar dac fostul ginere, i acest
lucru nsemna c toate facturile le achita el.
Pe drum Barney se gndea la cuvintele lui Niko. De ce
prietenul l-a rugat s fac rost de bani? n cazul lui Niko, e o
chestie prea bizar, deoarece acesta niciodat nu se zgrcise.
Oare la Las Vegas nu s-ar fi gsit nimeni care s-i ofere creditul
de care avea nevoie? Totui, Barney se oprise n drum spre
aeroport, trecuse pe la birou i luase trei mii de dolari cash din
seif. i abia n clipa aceea realizase c de cnd s-a mutat la Niko
nu fusese nevoit s cheltuiasc nici un dolar. Chiar i pentru
butura pe care o comanda la magazinul din col, cecurile erau
trimise acas la Niko. Se simea vinovat ns prietenul su era
un amfitrion bucuros de oaspei i nu accept ideea c unul
dintre musafirii lui ar trebui s plteasc ceva, chiar dac
respectivul musafir i rmnea n cas timp de ase luni.
1

n adncul sufletului su Barney bnuia c Niko are nereguli


financiare. Toi vorbeau despre asta. n primul rnd de ce acum
dou luni Niko i vnduse casa? Primise bani buni pe ea ns
toat lumea tie c este mai bine nu renuni la o proprietate n
Beverly Hills, de ndat ce o ai. Preurile imobililor cresc cu o
iueal ameitoare.
Atunci Barney glumise nendemnatic:
ncerci s scapi de musafirul care te-a plictisit?
Niko i afiase zmbetul su strlucitor i avusese grij ca
lucrurile s le fie mutate n alt cas pe care o nchiriase din
timp. Astfel c nici unul dintre ei nu simise nici un disconfort.
Apoi Barney bgase de seam c pe masa lui Niko s-a adunat
un munte ntreg de facturi nepltite, i alt dat acesta, om
pedant, le achita de ndat.
Aceste nimicuri i treziser lui Barney bnuieli vagi, totui nu
le acordase o atenie prea mare.
Se auzi glasul lui Carrie:
Oh! Cum ursc aterizrile!
Se fcuse palid la fa. Barney i ntinse fetei o pung
igienic i se ls pe sptarul fotoliului ca s se desfete cu
senzaia aterizrii.
Niko pierduse socoteala timpului. De ct timp ade la masa
unde se joac baccara? De dou, trei sau patru ore? Nu mai tie.
nelegea doar c ghinionul nu-l prsise.
Pe frunte i apruser picturi de sudoare, ns, n rest
rmsese ca ntotdeauna, un dandy care zmbete fermector.
Toate planurile lui se spulberaser. Fusese sigur, sut la sut,
c va ctiga o sum mare, ns destinul i rsese cu rutate de
el. Pierduse pn i ultimul dolar din ceea ce ctigase pe cas.
n plus rmsese\i dator cu cinci sute de mii de dolari.
Unde i-au disprut dibcia, talentul i norocul?
1

ns dac nu-i vine cartea, dac zarul nu se rostogolete


cum trebuie, nu mai ai ce face trebuie s iei la timp din joc.
Iar el nu a fcut-o. A jucat mai departe, ca ultimul idiot.
Niko nu era pur i simplu ruinat. Afacerea sttea cu mult mai
ru. Rmsese dator cazinoului, iar proprietarii acestuia nu se
vor bucura deloc aflnd c Niko nu este n msur s le
plteasc.
Probabil c e un vis urt Toate acestea s-au petrecut pe
neateptate. Doar n dou zile.
Lng Niko edea o femeie care i fcea mereu cu ochiul,
vrnd s par cochet, dei vrsta damei btea cam spre aizeci.
ncheieturile ei osoase i degetele erau nesate de bijuterii
destul de lipsite de gust. ns nebunesc de scumpe. Pe mna ei
dreapt strlucea un briliant de dimensiuni gigantice care l
uluise pe Niko. Briliantul costa cel puin cinci sute de mii de
dolari.
Sosind la hotel cu taxiul, Barney descoperi cu groaz c spre
Forum se ndreapt Carlo Brand n persoan. La ce naiba
Niko s-o fi oprit anume aici?!
N-am mai fost niciodat aici, spuse Carrie, netezindu-i
fusta cu degetele ei subiri.
Nu te bucura prea tare, bombni Barney, c nu cumva s te
pomeneti n avionul de Los Angeles.
Nu cred, i replic ncpnat Carrie.
Chiar aa? Barney tia sigur un lucru: dac Niko se
descotorosete de o trf, o face pentru totdeauna. Niciodat nu
se ntoarce la aceeai fat, orict de dulce bucic ar fi aceasta.
Recepionerul avu fa de Barney o atitudine ca i cum acesta
ar fi fost membrul unei familii regale. Fostul ginere al lui Carlo
Brand era foarte bine cunoscut la Forum. O parte a lunii de
miere cu Susanna i-o petrecuse chiar aici, la insistena lui Carlo
1

Brand, care avea spectacole n ora. De la nunta aceea


blestemat, toi invitaii veniser la Las Vegas.
Pe naiba! Nu-i cine tie ce plcere s faci dragoste cu
mireasa, cnd tticul ei ocup camera de alturi!
Trebuie s m aranjez puin nainte de a-l vedea pe Niko,
spuse Carrie.
Uhuu! Se declar de acord Barney. Dai-mi cheia de la
camera lui Niko Konstantin, i spuse el recepionerului. Nu v
facei griji, ne ateapt.
Desigur, domnule Darrel, rspunse funcionarul,
msurnd-o pe Carrie din cretet pn-n tlpi.
Peste un ceas Carlo Brand va ti c Barney a venit la Las
Vegas cu o blond de nousprezece ani.
Este domnioara Carrie Lot, spuse iute Barney.
Logodnica domnului Konstantin.
Logodnic, nimic de zis! Niko o s-l omoare. Dar e mai bine
dect s se joace de-a baba oarb cu Carlo Brand.
Femeia cu bijuterii lu toate crile. Ctig partid dup
partid. Dama sorta teancuri de fise iar Niko i fix iari
privirile pe briliantul uria.
De ndat ce se ridic, crupierul l ntreb:
Mai jucai, domnule Konstantin?
Niko se sfor s zmbeasc.
M ntorc mai trziu.
Li venea s vomite dar vzndu-l pe Barney aprut n grab, i
reveni imediat bun dispoziie. Prietenul l va ajuta s se
descurce. Barney, bestie ireat, dup cele ase luni de ospeie
gratuit, se simte dator.
La ultimul etaj al hotelului Forum Joseph Fonicetti
urmrea cu atenie ceea ce se petrecea n cazinou. Era
proprietarul hotelului i se descurc de minune cu ajutorul celor
1

doi fii ai lui, Dino i David. Nimic din ceea ce se petrecea n


Forum nu scpa de ochii lui Joseph Fonicetti.
Astfel tia c cea de-a patra fat din dreapta corpului de balet
i fcuse ieri un avort i deci astzi va veni din nou la lucru. Iar
dou chelnerie de la restaurant fur, dar cte puin. Joseph nu
avea de gnd s le concedieze pentru c e greu s gseti
lucrtoare bune.
Unul dintre crupieri avea de gnd s se culce cu nevasta
managerului cazinoului. Acest lucru nu trebuie permis.
Cum i merge lui Niko Konstantin? l ntreb David pe
tatl lui.
Cu ct ne-a rmas dator? se interes Joseph, urmrind cu
atenie ecranul televizorului. Camerele de luat vederi urmreau
pe toi cei care se aflau n cazinou.
David se duse la telefon ca s obin ultimele informaii.
Niko a pierdut din banii lui ase sute de mii i a fcut o
datorie de cinci sute zece mii. Acum a ieit din joc i s-a dus s
se ntlneasc cu Barney Darrel.
Niko mi place, spuse moale Joseph, dar nu mai mult de
cinci sute de mii de dolari. Ai grij s ne achite datoria nainte
de a prsi Las Vegas-ul. S ai tu grij de asta, Dino.
Cec s primesc? ntreb Dino.
Joseph nchise ochii.
De la Niko? Firete. Are muli bani. Pe lng asta, biatul e
prea detept ca s ne prosteasc. i apoi cum o s se mai in
dup femei dac l-am lipsi de arma lui principal?
Capitolul IV
Fontaine alerga prin magazinele New Yorkului. Cnd era
vorba de cumprat haine, cu ea se putea compara, probabil,
numai Jackie Onasis.
1

Peste tot risipea cri de credit, fr s aib grij faptului c


administratorul de la Londra o prevenise sever s nu-i mai
trimit facturi neachitate. Fusese furat. Deci, trebuia s se
mbrace cum trebuie pentru ntoarcerea ia Londra: Armni,
Cerutti, Chloe mbrcmintea cumprat din aceste
magazine i venea ntotdeauna foarte bine.
Lu prnzul cu Ailan Grant, soul lui Sarah, care o amuz i
ncerc s o trag n pat, dar ea nu-i accept propunerea. Mai
avea de fcut cumprturi la New York. A doua zi urma s plece
la Londra. Nu voia s-l jigneasc pe Allan, cci se mai culcase
cu ei i alt dat, ns nu era brbatul viselor ei. La cei treizeci i
ase de ani ai lui, Allan i se prea btrn. De ce s utilizeze ceea
ce, dup prerea ei, se perimase, cnd exist un actor frumos, de
douzeci i doi de ani, cu trupul lui Marlon Brando? Fontaine
avea nevoie ntotdeauna de ceea ce este mai bun. n plus ea avea
nfiarea unei femei de lume, strlucitoare i decent, lucru
care brbailor, mai ales celor tineri, le plcea ia nebunie. l
prsi pe Allan i plec la magazinul Henry Bendel, unde
cumpr dou perechi de cizme de cte 185 de dolari, apoi
cumpr o poet simplu din piele de crocodil, care o cost
400 de dolari. Mai achiziion ceva bijuterii, un colier i o
pereche de cercei, care o ajunser 150. Mai arunc trei sute
pentru cosmetice i parfumuri.
Apoi porunci s i se duc toate cumprturile la, hotel. n
sfrit, hotr c e timpul s se odihneasc puin pentru seara
care se apropia, Fontaine lu un taxi i plec la hotel. Fcu o
baie spumoas, i ntinse cu minuiozitate pe fa o masc de
castravei i dormi trei ore i jumtate.
nainte de a-i prsi brlogul srman de la periferie, Jump
Jenning se mai uit o dat admirativ n oglind. Era convins c
arat bine. Ea ce-o fi creznd? Astzi se va lmuri.
1

La botez, Jump primise numele de Arthur George Jenning,


dar se alesese cu aceast porecl nc din coal, din pricina
recordurilor lui sportive. Porecla se prinsese de el i Jump o
gsea ct se poate de nimerit. Se potrivea foarte bine cu numele
lui de familie: Jump Jenning. Sun bine. i cndva aceast
porecl va arta excelent pe panourile de reclam, lng numele
Streisand i Redford. Atunci lumea l va primi pe Jump n
braele ei. Va veni i vremea lui. Rug cu disperare destinul s-i
vin n ajutor n seara aceasta.
Jump i netezi pantalonii negri din piele, i potrivi gulerul
gecii strlucitoare stilul a la Silvester Stallone. Toate fi
veneau ca turnate.
n sfrit, simindu-se sigur pe sine, Jump iei din cas.
Fontaine se trezi cu un ceas mai nainte dect avea de gnd. O
atepta o sear minunat. Vernisajul unei galerii de art, dou
serate i apoi tiutul Studiou 54 o discotec uria unde se
poate ntmpla orice. i de regul se ntmpla.
Dup ce se machie cu grij, Fontaine se mbrac. Rochia
cafenie de mtase, cu decolteu mare, strns ntr-o cingtoare
lat, i cdea liber peste pantalonii de ifon. Pantofii argintii, cu
tocuri nalte desvreau toaleta. Unul dintre asistenii lui Lesslie
veni s-i aranjeze coafura. Aa c, la urma urmei, Fontaine arta
nemaipomenit.
Firete, o ajutau briliantele i smaraldele care ntotdeauna se
potrivesc la orice.
Jump Jenning apru la timp. Vzndu-i mbrcmintea,
Fontaine se ngrozi. Parc ar fi un evadat din rai! Oare n-o s
rd de el prietenii ei?
Ce, n-ai costum? l ntreb ea.
Dar ce, pielea nu-i bun? O contrazise Jump.
Semeni prea mult a masochist. Un costum ar fi fost mai
1

potrivit n stil italian, cu dou revere.


Ochii lui Jump se ngustar.
Ascult lady, dac ai nevoie de costum, n-ai dect s mi-l
cumperi. Snt actor, nu manechin.
Astfel ncepu seara, Jump i pierduse chefui i se ncrunta tot
timpul, iar Fontaine nu era deloc mulumit de cavalerul ei.
Totui, dup cteva cupe de ampanie, fleacurile ncetar a o
mai plictisi. i ce dac-i mbrcat n piele? Are o talie grozav i
muchi n nite locuri despre existena crora muli brbai nici
nu bnuiesc. Pentru succesul programului de sear este ct se
poate de potrivit
Jump se purta ca un tnr Brando, iar femeile nu-i mai luau
ochii de la ei. Ar fi putut trnti n pat
O duzin ntreag. ns era clar c o prefer pe Fontaine,
ntruct doamna Khaled nu avea egal.
Fcuser cunotin la o serat, acum o sptmn, i ea l
dusese repejor cu limuzina n apartamentul ei. Dup patru ore de
maraton sexual, chiar i Jump, care avea o poten gigantic,
obosise de tot. Femeia asta e turbat! Dar e bogat. De cea mai
nalt clas.
i e elegant. Iar ei s-a sturat pn-n gt de prostuele de
douzeci de ani. Ar fi vrut s-l ia cu ea n Londra, pentru c
niciodat nu fusese n Europa.
Te distrezi bine? l ntreb Fontaine, mpingndu-se n el.
Am scuturat i eu ceva.
Ea i zmbi.
Doamne, ce necioplit eti!
i place.
Cteodat.
ntotdeauna.
O mbria de talie. Ea l mbrnci.
1

Nu aici.
Tu vrei asta oriunde.
tiam c ai n tine ceva extraordinar. M rog, tact i
inteligen
El se aplec la urechea ei i-i spuse cu un. Zmbet:
Nu asta membrul meu.
Fcur dragoste ore n ir. Mai degrab, o venicie.
n obscuritatea camerei de hotel, Fontaine sttea ntins n
pat, acoperit cu cearaful, cu capul pe pern i igara n gur.
Din cnd n cnd din strad se auzea vuietul mainilor poliiei,
zgomotul obinuit al New Yorkului.
Jump se ncolcise la picioarele ei. Dormea, sforind uor, iar
trupul lui musculos tremura din cnd n cnd nervos.
Pcat c nu a plecat acas, se gndi Fontaine. Nu-i plcea cnd
brbaii rmneau la ea peste noapte. De ce s nu dispar
imediat? La drept vorbind, numai cu un singur om i plcuse s
doarm, i acela fusese soul ei, Benjamin. Mai ales c despre
sex nici nu putea fi vorba. Arareori mai fceau i dragoste, ns
soul ei avea o poten destul de slab. O erecie de dou minute
i gata. De aceea Fontaine cuta bucuriile sexuale n alt parte.
Poate s-o nvinuiasc cineva pentru asta? i totui, era plcut s
dormi cu Benjamin, cu toate telefoanele din toat lumea care o
deranjau peste noapte. Lui Fontaine i era dor de prietenia lui. i
de dragostea pe care el o avea pentru ea.
ns pe cine ar putea iubi acest ghem de muchi care zace
acum pe patul ei? Firete c nu pe ea. Asta e sigur.
Poate c i-o fi placnd, dar, mai degrab, urmrete un folos.
Iubirea? Trebuie s uite de aa ceva.
Majoritatea giganilor sexuali snt consumatori, i vnd
trupul. tie prea bine lucrul acesta, pentru c a strbtut un drum
lung ntr-ale amorului.
1

Fontaine oft din greu, se ridic din pat i plec la baie. Aici
se apuc s-i studieze imaginea din oglind. Prul i e n
dezordine, machiajul de pe fa i s-a ntins n pete diforme.
Arat ca naiba! Dac Jump (chiar c e un nume bizar) ar vedeao acum, ar da bir cu fugiii. mbtrnesc, i spuse Fontaine,
dac m gndesc numai la cum s scap de el. Deschise duul i
intr sub ap rece ca gheaa.
Jump se mic i n sfrit se trezi. ntinse mna spre piciorul
lui Fontaine, nu o gsi i nelese c femeia nu mai e n pat Chiar
c nu ar fi trebuit s aipeasc. S-ar fi cuvenit s vorbeasc cu ea
dup meciul oe sex. Era gata. S plece acas la el, s-i strng
repede lucrurile i s zboare cu ea la Londra.
Parc i-ar fi greu s mai cumpere nc un bilet? Ar rsplti-o
pentru asta n pat.
Jump auzi zgomotul apei curgnd, sri n picioare i se duse n
baie. Silueta lui Fontaine se zrea prin perdeaua strvezie. Fr
s stea pe gnduri Jump intr i el sub jetul de ap,
nenchipuindu-i c poate fi rece.
Erecia i se spulber ntr-o clip.
Fontaine, firete, izbucni n rs, iar Jump se ngrozi la modul
cel mai sincer. Aa ceva i se ntmpl rar. Pn s-i reintre n
form, Fontaine se i tersese bine i renunase la promisiunile
lui.
Nu acum. Trebuie s mpachetez lucrurile.
Jump nu ezit s se foloseasc de ultima ans.
Nu vrei s m iei cu tine? i propuse el. Ne-am distra
foarte bine.
Fontaine i nchipui, pentru o clip, ntoarcerea la Londra,
nsoit de acest actora tnr, prostu, nvemntat n piele. Nu,
voia s fac o cu totul alt impresie.
Jump, l lu ea cu biniorul, un actor trebuie s tie s ias
1

la timp din scen. i-ai jucat rolul forate bine, ns sejurul meu
la New York s-a ncheiat, iar la Londra nu te ateapt nimeni.
Jump clocotea de mnie. Aluziile ei vagi nu-l atinser deloc,
cci nelesese foarte bine c fusese refuzat.
Capitolul V
Carrie? Ochii negri ai lui Niko se uitau nedumerii la
Barney. La ce naiba ai adus-o aici?
edeau n bar i, Barney, pentru prima dat, l vedea pe Niko
att de nervos.
N-am avut de ales, ncerc el s-i explice. S-a nimerit s
fie n cas cnd ai sunat tu i a insistat s vin.
ntotdeauna ai de ales n via, spuse Niko, sorbind din
paharul cu votc i aruncndu-i privirile prin sal.
Barney tui nervos.
Ce s-a ntmplat? Cum te-ai distrat? ncerc el s schimbe
subiectul.
Ca dracul. Ci bani ai adus?
Barney se plesni peste buzunar.
ase mii, bani ghea. Jucm?
Niko oft.
Am jucat deja, amice, i am rmas dator acestui minunat
cazinou cu cinci sute cincizeci de mii de dolari. Bineneles,
dac uit de cele ase sute de mii pe care le-am pierdut mai
nainte. Aceia au fost banii mei.
Barney izbucni ntr-un hohot de rs stupid.
Ce spui? Ce glume ciudate
Acum n-am chef de glume, i-o retez Niko. sta-i
adevrul. Poi s-mi spui cum vrei.
Tcerea jenant se prelungi cteva minute. Apoi Barney
spuse:
1

Ascult, Niko, de cnd i pn cnd ai nceput s-i imii pe


juctorii profesioniti? Doar nu o dat am vzut cum joci.
Niciodat n-ai mizat pe sume mari.
Niko ddu afirmativ din cap.
Ce-a putea s-i rspund? Pur i simplu m-am lcomit. Iar
cnd omul este mnat de lcomie, norocul l prsete. Nu-i aa,
amice?
Barney i ls capul n jos. Da, avusese prilejul s vad ce se
ntmpl cnd juctorul ncepe s aib frisoane: nu mai ai ce-i
face. Totul se petrece cu iueala fulgerului. i n-are importan
dac pierzi sau ctigi, oricum nu te mai poi opri.
i cum ai de gnd s te achii?
N-am aceast posibilitate, i rspunse calm Niko.
Doamne! Nu mai glumi aa!
Cine glumete? N-am cu ce plti, e simplu de tot.
mecherii de Fonicetti nu i-ar fi acordat un asemenea
credit, dac nu ar fi fost siguri c te poi achita de el.
Niko ddu din cap.
Acum neleg. Dar n timpul jocului nu-mi ddeam seama
de nimic. Nimeni nu m limita n nici un fel. Probabil ei i-au
zis c, dac pot pierde ase sute de mii, nseamn c snt n
regul cu banii ghea. Banii tia snt cei de pe cas,
ultimii.Snt ruinat, biete, ruinat de tot.
Esena a ceea ce se ntmplase cu Niko ajungea cu greu la
puterea de nelegere a lui Barney. ntotdeauna e ru s pierzi.
Dar s nu ai bani ca s-i plteti datoria E sinucidere
curat Sinucidere sigur. Toat lumea tie ce se ntmpla cu
datornicii care nu pltesc Barney l-a cunoscut personal pe un
biat din Los Angeles care a rmas dator la book-makers cu
apte mii de dolari. Cu nite amrte de apte mii de dolari. ntro bun diminea valurile i-au adus cadavrul pe mal. ntmplarea
1

a fost o lecie bun i pentru alii. n decurs de o sptmn muli


datornici s-au achitat.
Da, e o pacoste. Barney nu mai tia ce s spun.
E prea puin zis, i replic Niko.
Nscocim noi ceva, i spuse Barney, dei tia foarte bine,
n adncul sufletului su, c posibilitile lor snt ct se poate de
limitate.
ncntat c un copil, Carrie studia camera lux a lui Niko. Sri
de cteva ori pe patul uria i roi gndindu-se ce satisfacie ar,
putea avea aici mai trziu.
Carrie locuia la Los Angeles de-abia de un an i ceva i
ajunsese la concluzia c viaa agitat de actri nu i se
potrivete. n Texas fusese celebr ca manechin, ns chemarea
Hollywoodului fusese att de puternic, nct se pomenise ntr-un
apartament modest de pe bulevardli Fontain. Douzeci i cinci
de probe, dou roiuri minuscule, participri ia reclame. Apoi l-a
ntlnit pe Niko. Astfel Carrie a aflat pentru prima dat ce este
dragostea. Sexul l cunotea de dinainte. Primul ei partener
fusese un fotbalist profesionist, pe cnd nc mai era elev. Al
doilea, proprietarul unei fabrici de blue geans. Al treilea, un
agent de la Hollywood, care i-a promis multe. A nvat multe
de la acesta, dar nu ceea ce ar fi vrut.
Niko prea cu totul altfel. Un asemenea brbat i visase A
fost pentru el Niky Ortein din O fat ridicol, Ret Buttler din
Pe aripile vntului i Gatsby din Marele Gatsby.
Carrie credea c viaa este aa cum o vede! A cinematograf:
pe ecran i se prea mai real.
Toat viaa i s-a ncurcat cnd l-a ntlnit pe Niko la o serat.
i a continuat s rmn ncurcri pn cnd el i-a inut
cuvntarea da adio.
Mai nti a plns, apoi a neles c dreptatea este de partea lui,
1

ns pe urm s-a gndit: Dar n ce are dreptate? Oare chiar va


fi mai fericit fr el?
Apoi lui Carrie i-a venit ideea c n singurtate i e ru de tot
i c, deci, nu exist motive pentru desprire. S-a repezit
imediat la ei acas, ca s-i mprteasc aceste gnduri, ns
Niko era plecat, iar Barney a invitat-o amabil la Las Vegas, ca
s-i caute iubitul.
Carrie se spl pe mini, i pieptn prul lung, auriu, i
ncepu s atepte rbdtoare. Dup ce trecur dou ore, ncepu
s se gndeasc dac n-ar trebui s porneasc ea nsi n
cutarea lui Niko. Se studie nc o dat, pretenioas, n oglind
i, negsindu-i nici un defect, se duse la lift.
Cineva i-a spus odat lui Dino Fonicetti c seamn foarte
bine cu Tony Curtis. Era adevrat. La Las Vegas avea reputaia
de brbat frumos i de aceea i putea alege orice fat.
Succesul lui Dino n sex nu depindea numai de felul cum
arta. Fratele lui, David, care se nscuse aproape un monstru,
avea i el multe victorii la activ asupra femeilor.
Dino intr n lift i ncremeni, vznd o femeie frumoas.
Firete, aceast femeie era Carrie, care lui Dino i se pru
elegant i ct se poate de cast.
Salut! i spuse Dino.
Modest, Carrie privea n pmnt
Obinuit cu succese fulgertoare, Dino medita la cuvintele pe
care trebuia s le adauge.
V-ai oprit la hotel?
Nu era ru pentru nceput
ns i fata era foarte frumoas. Carrie i nl spre el
imenii ei ochi albatri.
Pur i simplu am venit n vizit, spuse ea.
Grozav, rspunse. Toi vin la Las Vegas n vizit. Liftul se
1

opri i amndoi ieir n hol. Carrie ezit.


n ce direcie mergei? se interes Dino.
Am o ntlnire cu un prieten.
El i spuse c nu trebuie s-o scape pefata aceast minunat i
i ntinse mna.
M numesc Dino Fonicetti. Acest hotel aparine familiei
mele i dac avei nevoie de ceva
Strngndu-i mna, observ c palma ei este moale i
docil. i se ndrgosti fulgertor. Asta-i bun! Dorina se
nfirip din nimic!
ncerc s-l gsesc pe domnul Niko Konstantin. l
cunoatei? Glasul ei era la fel de catifelat ca i mna. Dac l
cunoatem pe Niko? Pi i el l caut. Dar ea l cunoate pe
Nfko? La naiba!
Niko i Barney se gndeau cum s scape din situaia aceea
neplcut.
Nu-mi vine s-mi cred ochilor. Spre noi se ndreapt Dino
Fonicetti la bra cu Carrie a noastr.
Niko ntoarse capul i cei doi prieteni se ridicar ca s salute
perechea ntr-adevr, Dino o ducea pe Carrie de bra. Ea pea
alturi de el, docil, i toi brbaii se uita n urma ei.
ncercat de prea multe sentimente, ea l privi pe Niko.
Am fost nevoit s vin, opti ea abia auzit. Niko privea
cnd la ea, cnd la Dino.
L-am ntlnit pe domnul Fonicetti n lift. i dumnealui a
fost aa de amabil c mi-a propus s m ajute ca s te gsesc,
spuse iute Carrie.
Niko! exclam prietenos Dino.
Dino! i rspunse Niko cu tot atta cldur.
Barney, adug Dino, de ce nu mai prevenit c vii?
Nici eu n-am tiut pn astzi c vin, rse Barney.
1

Totul e n ordine? Te-ai aranjat bine? l ntreb


Totul e minunat, spuse Niko, cu un zmbet larg.
Dac ai nevoie de ceva, d-mi de tire, spuse Dino. Pentru
c veni vorba, ct mai rmi la noi?
ntrebarea prea ct se poate de fireasc, ns Niko nelese
foarte bine pentru ce i fusese pus.
Destul de mult, ca s-mi ctig o parte din banii pierdui,
glumi el.
Desigur, desigur, spuse Dino, afindu-i celebrul zmbet
al lui Tony Curtis. Ne place cnd oaspeii notri pleac cu ctig.
ns astzi, v invit pe toi la cin. Privi spre Carrie. i pe urm
putem merge la ultimul spectacol al lui Carlo Brand. Vrei?
Fata privi spre Niko i el i fcu semn c da. La desprire,
Dino se ntoarse spre Barney.
Susanna e aici, i spuse el. Arat foarte bine.
i pe cine intereseaz asta? mormi nciudat Barney.
Cine-i Susanna? ntreb Carrie.
N-are importan, E fosta mea soie. Niko numr iute
nite bani, i-i ntinse lui Carriey dou sute de dolari.
Fetio, fii bun i du-te i joac puin. Eu i cu Barney
trebuie s mai discutm ceva.
Dar, Niko! Trebuie s stau de vorb cu tine. Am venit
ca s
Fr s te invit, o ntrerupse el moale.
Ochii fetei se umplur de lacrimi.
Credeam c-o s te bucuri.
M bucur, dar acum snt ocupat
Nu tiu s joc cri, ncerc Carrie s protesteze.
Niko i art cu degetul spre Dino care discuta cu un crupier.
Te nva prietenul tu. Cred c ar fi bucuros s-i arate
cum se joac.
1

Cam fr chef, Carrie se ndeprt, iar Barney i Niko se


privir cu subneles.
Micua Carrie o s lucreze pentru noi, spuse Barney.
Niciodat nu l-am mai vzut pe Dino att de emoionat. i doar,
odat, dou nopi la rnd a fcut dragoste cu toat trup de balet!
Excelent, se declar Niko de acord.
Hai s mai analizm planul nc o dat.
Nu fr un anume plan secret, Dino i mai turn lui Carrie vin
n pahar. Cu mna ei frumoas ea mpinse sticl ca s nu-l lase
s i-l umple.
mi ajunge o porie, spuse ea serios.
Chiar? O lu el peste picior.
Chiar aa, i rspunse Carrie. Beau mai mult doar la nuni
sau la ocazii deosebite.
Dar acum chiar c este o ocazie deosebit, insist Dino,
dndu-i mna de-o parte i umplndu-i paharul. Era foarte
mulumit de felul cum s-a aranjat treaba. Niko i-o oferise pe
tav. Cinaser n patru, apoi Niko l trsese pe Dino de-o parte i
i explicase c are o ntlnire, dar c sosirea lui Carrie la Las
Vegas l punea ntr-o situaie jenant, pentru c nu se atepta la
asta. Dino i rspunse c nu trebuie s se neliniteasc. Va fi
fericit s se ngrijeasc personal de Carrie.
E o fat minunat, o lud Niko. E ca o sor pentru
mine N-a vrea s-o supr. Snt sigur c o s-mi petrec noaptea
cu o dam
Te asigur c Carrie nu o s doreasc nimic, spuse Dino.
Dup cin Niko se scuz i plec. Fosta soie a lui Barney,
Susanna, l prinse iute i fotii soi se ndeprtar mbriai, aa
c Dino i Carrie rmaser singuri.
Se vedea c Carrie este tulburat, ns era gata s-l ajute pe
Niko. Doar o rugase s-l distreze pe Dino
1

ncearc s-l faci s fie absorbit de tine, mcar pn n a


doua jumtate a zilei de mine. Niko o srutase uor. Pentru
mine e foarte important i cndva o s-i explic totul.
Dino, l ntreb ea, chiar locuieti la hotel, sau ai casa ta?
Aici locuiesc micuo, i rspunse Dino cu mndrie. Cinci
apartamente de la ultimul etaj, snt ale mele. Panorama oraului
e splendid de sus i dac vrei s-o vezi
Sigur c-a vrea s vd. S-ar putea?
Dac s-ar putea? La naiba. Totul merge chiar mai bine dect
se atepta.
Dino era absorbit cu totul de Carrie. Uitase de toate. Singura
lui dorin era s-o culce n pat pe aceast ppuic drgu.
Uitase cu totul c trebuia s-i cear banii lui Niko i s-i ia un
cec pentru datorie. Cinci sute de mii nseamn mult pentru
oricine. i totui Era mult mai important s-o obin pe Carrie.
Restul i se prea nesemnificativ. Nu prea pare c Niko are de
gnd s-o tearg E aici aproape. Dino o s stea de vorb mine
cu el.
Desprindu-se de ei dup cin, Niko se ntoarse imediat la
Cazino. Ochii lui o cutau febril pe femeia pe care avea de gnd
s-o invite s-i petreac seara cu el.
Doamna Costello ctiga iar. Lng ea erau teancuri de fise de
cte o sut de dolari. Pcat c domnul Costello nu a murit cu
civa ani mai devreme. Tot timpul a fost zgrcit, cu toat imensa
lui avere. Oare-i chiar att de greu s nelegi c banii snt
necesari pentru a-i oferi bucurii?
Ura! Curnd va fi anunat urmtorul numr. Treizeci i cinci.
Pusese cinci fise pe aceast cifr.
Astzi avei mult noroc, doamn, spuse Niko.
Femeia ntoarse capul ca s-l vad pe cel care.
Intr n vorb cu ea. n spatele ei sttea frumuelul acela,
1

puiul acela de cea, cu care jucase bacarra la aceeai mas.


Simea c brbatul vrea ceva de la ea.
Da, am noroc, rse ea maturnd fisele cu palma. Niko bg
de seam c uriaul diamant i-a strlucit, ca i cum i-ar fi fcut
cu ochiul. Trebuie s fie foarte scump i l-ar putea scuti pe Niko
de toate neplcerile ulterioare.
Czuse pe gnduri. Oare ct cntrete aceast doamn, dou
sute sau trei sute de pfunzi? Ci ani are? Cincizeci, aizeci?
Suntei o femeie frumoas, i opti el la ureche. Femei ca
dumneavoastr n-ar trebui s-i piard nopile la rulet.
Suntei strin? ntreb ea, uluit de compliment. Tot
paradoxul era c doamna din Costello se considera ntr-adevr
frumoas. Da are civa pfunzi
Japkis i pentru unii o fi fiind btrna. ns biatul sta nu e
un novice, e capabil s ghiceasc o femeie plcut, matur i
sexual. Nu-i prost. i imediat doamna plec s schimbe fiele
n bani. O asemenea posibilitate nu apare n fiecare zi.
Peste o jumtate de or erau deja n camera ei. Dac Niko i
punea ceva n gnd, niciodat nu pierdea timpul.
De obicei nu invit necunoscui la mine, chicoti doamna
Costello.
Credei c snt un necunoscut? O nreb Niko deschiznd o
sticl de ampanie i aruncnd n cupa ei dou tablete de
somnifer puternic. Nu-i nimic ciudat n faptul c vreau s fiu
singur cu o femeie frumoas.
Doamna Costello aproape c mcnea de entuziasm. Era cea
mai bun prad a ei de cnd se culcase cu un chelner negru, de
douzeci de ani, din Detroit.
Nu-i plnuise deloc s se ntlneasc cu Susanna. Dar ce
putea face srmanul Barney? l gbjise ca ntotdeauna strivindul cu autoritatea ei i acum, cu glas de miere, ncerca s-l
1

conving c avocatul lui e un adevrat porc de cine.


Barney edea i ddea resemnat din cap, dar nu putea zice
nici ps. i urmrea pe Dino i pe Carrie care se aezaser la
masa de alturi. ntr-adevr, celor doi le mergea bine. Susanna l
plesni peste mna.
Te-am ntrebat ce faci aici? De ce nu m asculi?
Firete c te ascult. Barney i ntoarse privirile spre
Susanna. De la mama ei motenise trsturile grosolane ale
feei, pe care le mai netezise puin operaia estetic de ndreptare
a nasului.
Ei? i aduse ea aminte.
Ca s vin aici n-aveam nevoie de permisiunea ta.
Asta cu siguran. Nu tii dect s-i rzi de mine, se enerv
Susanna.
Barney se ridic de la mas. N-are de gnd s-i asculte
aiurelile.
Scuz-m Susanna. ntrzii la ntlnirea cu crupierii. M
ateapt crile de joc, de dragul crora am venit.
Crile?! exclam Susanna. i eu trebuie s smulg cu
cletele de la tine fiecare cent!
Barney o privi cu rceal. i pltea o mie cinci sute de dolari
pe lun, iar ea voia i mai mult Pur i simplu, e ridicol. Carlo
Brand are milioane, iar Susanna e singura lui fiic.
Cu coada ochiului bg de seam c Carrie i Dino se
ridicaser de la mas.
Snt nevoit s plec, spuse el repede.
Barney! Se mbun ntr-o clip Susanna i ncerc s-l in
de mn. Nu vrei s ne ntlnim mai trziu i s bem ceva? Am
obosit de certurile noastre.
O, Doamne! Iari complicaii! Pe faa lui Susanna se putea
citi c n-ar avea nimic mpotriv s se culce cu el.
1

Barney reui s-i afieze un zmbetul promitor.


i eu. Unde s te caut?
Dup concertul tatei o s stau puin cu el, apoi urc n
camera mea. Vino!
Bine. Ne mai vedem.
Reui s fug chiar n momentul cnd Carrie i Dino urcau n
lift Era clar c fetia i ieise din mini. Niko nu-i spusese dect
un cuvnt i ea era gata de orice. Barney se grbi s ias n
strad. Trebuia s duc la ndeplinire partea din plan care i
revenea. Voia s-l ajute pe Niko.
Capitolul VI
Aeroportul Kennedy din New York era aproape tot timpul
foarte aglomerat Acum din pricina timpului prost, se
nghesuiser aici o mulime de oameni. Nerbdtori, ateptau cu
toii decolarea.
Fontaine Khaled intr n cldirea aeroportului nsoit de doi
hamali. Un funcionar se repezi imediat la ea. n urm se tra
Jump gndindu-se dac va veni vreodat ziua cnd i pe el l vor
ntmpina la fel.
Doamn Khaled, snt bucuros s v vd, spuse
funcionarul.
M nregistrai?
Firete. Nu vrei s mergei n sala de ateptare?
Ce, cursa ntrzie? ntreb Fontaine vdit deranjat de acest
amnunt
Foarte puin.
O, Doamne!
Funcionarul chem pe unul din subordonai.
Conducei-o pe doamna Khaled n sala de ateptare.
Hai! i porunci Fontaine, cu tonul unei mprtese, lui
1

Jump ca s-o urmeze.


Cu o or nainte Niko ajunsese cu avionul de la Los Angeles
i, spre nemulumirea sa, constatase ntrzierea cursei spre
Londra. edea n sala de ateptare sorbind cte o nghiitur de
votc i meditnd la evenimentele carl adusese aici. n loc s
plng, avea o dispoziie foarte bun. La naiba! Cum a trit zece
ani? Adrenalina nu mai pulsase niciodat att de turbat n venele
lui.
Barney l-a ajutat foarte mult. El a fost acela care i-a propus
lui Niko s fug.
N-ai nevoie de nici un fel de explicaii, l implor Barney.
Carate de aici la mama dracului i f rost de bani. tia nu
trebuie s dea de tine nainte de a avea toat suma.
Bun idee. Dar la nceput Niko nu-i putea nchipui cum va
face rost de bani. Apoi, se dumirise. Aceast fapt, firete nu
intr n regulile lui. Dar nu are alt scpare. Va fura inelul
doamnei aceleia grase, care trebuie s coste cel puin att ct a
pierdut el.
Mai nti Barney a crezut c prietenul lui glumete, ns cnd a
neles c Niko e ct se poate de serios, s-a apucat s analizeze
acest plan. Deci, trebuie s fure inelul. Apoi s-o tearg la naiba
din Las Vegas, pentru ca nemernicii de Fonicetti s nu afle
nimic. S vnd inelul. S plteasc datoria i apoi s se
ngrijeasc s-o compenseze pe grsan. Niko insista c trebuie
s-i restituie femeii banii.
Era un plan nebunesc, dar amndoi credeau c va putea fi pus
n aplicare.
Dino nu-l va urmri pe Niko, pentru c i s-a pus pata pe
Carrie iar fata s-a artat teribil de entuzismata n a-i ajuta.
Barney a nchiriat o main. De cum a pus mna pe inel, Niko a
plecat la Los Angeles; i-a fcut bagajele i s-a dus direct la
1

aeroport
La Londra Barney avea un prieten, Hill, om cu legturi, care
l poate ajuta s scape de inel. Londra e suficient de departe i
Niko va reui s-i rezolve toate problemele. n momentul n
care ai lui Fonicetti vor descoperi c a prsit Las Vegas-ul,
Niko va fi deja aici cu banii.
Firete, planul avea lipsuri. Cu siguran grsana va face
glgie imediat ce i va reveni dup doza puternic de
somnifer. Totui Niko i-a dat un nume strin. i cine s-l
bnuiasc? A avut grij ca s ias separat din Cazino. Singurul
lucru care i leag este faptul c au jucat cri la aceeai mas.
Barney i Carrie vor rmne la Las Vegas i vor da impresia c
Niko nu a plecat nicieri.
Acum Niko atepta decolarea i inelul prea c l arde n
buzunar. i, fcea gnduri cum s scape de vam. Ce s-ar
ntmpla dac ar fi oprit i i s-ar gsi briliantul? Nu era o
perspectiv prea plcut.
n sal de ateptare intr o femeie. Rafinat, sigur pe sine i
frumoas. De vreo patruzeci de ani, mbrcat luxos i priceput
n a-i arta armul. n ea Niko vzu propria sa imagine. i nu
putu s nu zmbeasc cnd i trecu prin minte aceast idee.
Femeia era nsoit de un tnr atletic. Acesta i sorbea fiecare
cuvnt rostit att de tare nct devenea un bun public. ns pe
femeie o durea n cot c o aude atta lume.
Doamne! Ce plictiseal, spunea ea. De ce diavolul sta de
avion nu zboar la timp? Se trnti ntr-un fotoliu, arunc de pe ea
blana de enot i-i puse picior peste picior. Comand imediat
nite ampanie, dragule!
Cine-i? o ntreb Niko pe chelneri.
Aceasta ridic din umeri.
Doamna Khaled, soia nu tiu crui milionar arab. Avem
1

dispoziie s ne ngrijim de ea. A mai fost pe aici. E o adevrat


cocot.
Fontaine ar fi vrut ca Jump s plece. O enerva, ncercrile lui
de a i se face plcut erau la fel de vizibile ca i aluziile c a visat
ntotdeauna s ajung n Europa. i spunea c se va plictisi
ngrozitor fr ea. C i ei i se va face urt fr el. Firete, aduse
vorba i despre faptul c sexul cu Fontaine a fost nemaipomenit
E timpul s pleci, i spuse tios Fontaine. Vreau s dorm
puin.s
Nu te pot lsa aa, i rspunse emoionat Jump. Cursa
poate fi amnat.
Era gata s atepte orict pentru c spera c ea i va schimba
hotrrea i l va lua cu sine.
Nu, dragule, insist Ai pierdut destul timp aici.
Totui Jump continua s se ncpneze.
Rmn cu tine, Fontaine. Nu se tie niciodat ce se poate
ntmpla. ns nainte ca ea s-i poat rspunde, apru o
stewardes care anun mbarcarea.
n sfrit! spuse Fontaine.
Se ridic i-i permise lui Jump s-i arunce blana pe umeri.
Acesta vru s-o mbrieze, ns Fonairie i ntinse doar obrazul
c s-o srute.
Nu n faa oamenilor, bombni ea. Totui, am
O anumit reputaie.
Cnd mi dai telefon? se interes el. Era preocupat mai
mult de posibilitatea cltoriei la Londra, dect de reputaia ei.
Foarte curnd, rsun un rspuns care nu nsemna nimic.
Niko avu grij s fie plasat lng doamna Khaled din dou
motive. Primul dintre ele: cine, dac nu o englezoaic, poate
trece far piedic un briliant prin vam, fr s fie oprit? i al
doilea motiv: zborul urma s fie lung i plicticos. Dei Niko
1

prefera fetele tinere, se gndi c doamna Khaled l poate distra i


chiar ar putea juca cri cu el.
nainte de a-i ocupa locul, se convinse c Fontaine s-a aezat
la fereastr. Femeia remarc imediat acest lucru i i fcu
plcere.
Niko i zmbi, introducnd n acest zmbet tot farmecul su.
Permitei-mi s m prezint: Niko Konstantin.
Ea ridic cu dispre din sprncene. I se prea atrgtor, dar
cam btrn pentru ea, iar discuiile gratuite nu o interesau pe
Fontaine.
Totui nu era chiar att de simplu s scape de Niko.
Dar dumneavoastr?
Doamna Khaled, i rspunse ea scurt. Vreau s v previn
c dac tot sntem vecini cu locurile pentru cteva ceasuri, snt
teribil de obosit i n-am de gnd s ntrein o discute din
politee. Sper c m nelegei, domnule
Konstantin. Firete c neleg. Nu vrei s v comand nite
ampanie?
Comandai ce dorii! Dar nu uitai c la clasa I totul se
servete gratuit
M refeream la momentul cnd vom ajunge la Londra. Nai vrea s lum prnzul la Annabella?
Fontaine se ncrunt. N-avea chef s se lege la cap cu acest
brbat cnd singura ei dorin era s trag un pui de somn. i
art cu ochii spre o blondin de vreo treizeci de ani mbrcat
ntr-un mantou de nurc n dungi.
ncercai-v norocul cu ea, i propuse cu rceal n glas.
Cred c avei mai multe anse de succes.
Niko i urmri privirea.
Pr vopsit surplus de cosmetic. Avei o prere prea
proast despre gustul meu, doamn.
1

O, Doamne! Cu ce-a greit ca s nimereasc lng un brbat


care are chef s-i fac curte? Fontaine se ntoarse cu spatele i
i pironi privirile n fereastr. Poate c-ar fi trebuit s-l ia cu ea
pe Jump, mcar ca s se pun la adpost de asemenea intrigi
mrunte n avion.
Centura dumneavoastr.
Ce?
S-a aprins becul de pe tablou.
Ea se apuc s-i caute centura de siguran, ns nicidecum
nu reuea s gseasc cealalt jumtate. Niko nelese i ncerc
s-o ajute s i-o lege.
M descurc singur, i-o retez ea.
Niko era dezorientat
Ce-i cu femeia asta, pe care n-o poate ncnta? Aa ceva e
imposibil. De nenchipuit Timp de zece ani a tot ales pe cele mai
frumoase fete de la Hollywood. Veneau fuga la prima lui
chemare, fie zi, fie noapte. Nu l-a respins nimeni, niciodat. A
fost ntotdeauna nconjurat de atenie.
i acum aceast aceast englezoaic. Orgolioas i
caustici.. i totui Dac vrea s ascund briliantul, trebuie s-o
mbuneze.
Avionul ncepu s ruleze pe pista de decolare.
V e fric? o ntreb Niko.
Fontaine l privi cu dispre.
Zbor de la aisprezece ani. Numai Dumnezeu tie de cte
ori m-am urcat n aer. nchise ochii. Chiar, ct a zburat? Foarte
des n primul an de cstorie. l nsoea pretutindeni pe
Benjamin. Soie ideal. Raiduri prin toat lumea, cltorii de
afaceri obositoare, care mai c n-au smintit-o. i Fontaine l-a
convins pe soul ei s-o ia numai n locurile interesante. Pari,
Roma, Rio, New York, Acapulco. Magazine luxoase. Prieteni
1

interesani. Apoi, i amani Benjamin o adusese n situaia si caute amani


Simi o mic grea cnd avionu se ridic n aer, ns nu
deschise ochii ca s nu-l ncurajeze pe nsoitorul ei, dndu-i
ansa s nceap iari discuia. E un brbat atrgtor, ns,
desigur nu e tipul ei. E prea btrn, l-ar fi plcut poate prietenei
ei, Vanessa, creia toate lucrurile i plac numai dac snt puin
purtate.
Ai dormit dou ceasuri, o anun Niko.
Fontaine deschise ochii ncet i era cald i simea n gur un
gust neplcut. Niko i ntinse o cup de ampanie, pe care ea o
primi recunosctoare.
Cri jucai? o ntreb el.
O, Doamne! Asta era! Zmbi ea far chef. Vrei s
stoarcei bani de la parteneri ntmpltori. Ar fi trebuit s-mi dau
seama de la bun nceput
Niko surse.
Da, cri joc. Dar nu storc niciodat bani. Scuzai-m c vam dezamgit.
Dar artai ca un cartofor profesionist i suntei mbrcat
chiar mai bine dect mine!
Aa ceva este imposibil, doamn.
Fr voie, discuia se ncheg, i ei ncepur s rd.
Stewardesa le aduse mncare i ampanie.
La drept vorbind, n-arat ru deloc, conchise Fontaine. E
chiar inteligent E o adevrat plcere s vorbeti cu un brbat
care nu-i nici homo, nici armsar tnr.
Din treact i puse ntrebarea dac o fi avnd bani. E ntradevr bine mbrcat, are lucruri scumpe pe el, alese cu mult
bun gust
Cu ce fel de afaceri v ocupai? ntreb ea, fr s lase
1

impresia c o intereseaz prea mult.


Cu proprietile imobiliare, zmbi Niko.
Prin asta se poate nelege orice.
Chiar aa se i ntmpla. mi place varietatea.
Hm l privi ea ntrebtoare.
Dar dumneavoastr? Unde-i domnul Khaled?
Benjamin Al Khaled nu are norocul s fie soul meu. A
fost ns nu spunei nimnui despre asta. Snt mai bine deservit
atunci cnd nu se cunoate adevrul.
Niko o privi cu admiraie.
Snt sigur c suntei ntotdeauna bine servit.
Mulumesc.
Privirile li se ntlnir. Era momentul cnd nu, trebuia s
spun nimic pentru c totul era clar.
Fontaine i eliber privirea. Doamne! Poate din pricina
zborului sau poate datorit oboselii, se simi cuprins de o
dorin de nenfrnt
Scuzai-m. Se ridic i trecu pe lng el, ducndu-se la
toalet, pentru c voia s vad cum arat. Desigur, ru. Niko o
urmri cu privirea i simi mirosul de opium. Lisa Maria
folosea ntotdeauna parfumul Madame Julie. Pentru prima
dat dup mult timp se gndi la soia lui. Lisa Maria aparinea
trecutului. Nu voia s spulbere frumoasele amintiri. De ce i-o fi
adus acum aminte de ea?
Vrei s vedei filmul, domnule Konstantin? l ntreb
stewardesa.
Ce film?
Furia. Cu Kirk Douglas n rolul principal.
Desigur, lsai-mi ctile.
i doamna Khaled?
Da. i doamna Khaled vrea s se uite. La deja hotrri n
1

locul ei? Nu-i mare lucru, dar ar putea ajunge i n pat cu ea


Demult nu s-a mai culcat cu
O femeie adevrat. A avut o mulime de fete care se desftau
cu comportamentul lui profesoral Dar s fie din nou cu o
fiin mai feminin rafinat i senzual
n treact, Niko se ntreb dac are bani i se gndi c n-ar fi
deloc ru
Capitolul VII
Polly Brand se mic prin somn i se ntinse. Mna ei ddu
peste un corp de brbat i femeia se trezi brusc. Apoi Polly i
aminti c nu e singur, zmbi i i cut ochelarii.
Aa te vd mai bine dragule! chicoti ea i se apuc s
mngie spinarea brbatului.
Las-m n pace! bombni acesta nc nuc de somn.
Hai, hai, insist Polly. Mai avem timp s-o facem nainte de
a pleca la aeroport.
Ce s facem?
tii tu.
Mna ei se ntinse spre membrul brbatului. El se trase
deoparte.
Las-m s mai dorm. Mcar zece minute
Rickiei i-am fcut rost de un serviciu grozav i sper c o
s-mi fii foarte, foarte recunosctor.
O s-i fiu recunosctor astzi. Dar acum mi-e somn.
Polly se aplec deasupra lui.
Astzi o s ari, Rickie Dick. Doamna noastr Khaled o s
te oblige s-o cari zi i noapte. Cocota asta nu doarme niciodat,
lese foarte des n lume i de aceea oferul ei lucreaz pn n
zori. Iar eu, n timpul sta, prefer s dorm. Hai, nu te mai
ncpna!
1

Fr chef Rickie i permise lui Polly s-i fac de lucru cu


trupul lui. Peste ase minute totul se termin.
Mulumesc i pentru atta, bombni Polly.
Nu-mi place s fac dragoste dimineaa, mormi Rickie
uitndu-se la ceas. Mai ales la ora cinci.
La apte trebuie s fii la aeroport N-o poi lsa pe doamna
Khaled s atepte. Nu i-ar ierta-o. Noua ta stpn este foarte
temperamental.
Crezi c-i un serviciu bun?
O s-i plac, chicoti Polly. O s te distrezi de minune.
Dup ct o tiu eu pe btrna Fontaine
Ce?
Rznd, Polly se ridic din pat
O s vezi, te ateapt o mare surpriz Dac
O s-i placi i am presimirea c aa va fi
Fontaine Khaled i oferul Rickie Aceast idee
O fcu pe Polly s rd cu hohote.
i Rickie se scul.
De ce rzi?
Afli tu curnd.
Polly puse o caset n casetofon i camera se umplu de vocea
lui Rod Steward. Fr s se gndeasc la goliciunea ei, Polly
ncepu s-i fac gimnastica de diminea n ritmul muzicii.
Rickie o urmri puin i apoi se duse la baie. E caraghioas.
Acum dou sptmni a flecrit cu el n taxi i Rickie a fost
imediat de acord s-i lase slujba ca s devin oferul doamnei
Khaled. Firete, taxiul nu-i de el. N-ai dect dureri de cap. Dar
s fii ofer particular e cu totul alt treab
Dac tot trebuie s mergi zi i noapte prin toat Londra, mai
bine s-o faci ntr-un Rolls-Royce.
Polly i fcea exerciiile aplecndu-se pn la pmnt
1

Douzeci i patru douzeci i cinci gata.


Ar fi trebuit s se spele, dar nu-i prea plcea aceast ocupaie.
i nimeni nc nu se plnsese de acest obicei prost al ei. Se
mbrc cu un pluover uria din lina de angora, n nite blugi
strmi, se ncl cu cizmele nalte pn la genunchi i i
pieptn prul scurt i crlionat Din cosmetic nu utiliza dect
rujul. Ochelarii ei negri ascundeau restul defectelor. Polly nu era
cine tie ce frumoas, dar prea neobinuit i destul de
atrgtoare. La douzeci i nou de ani conducea propria ei
agenie. Nu era deloc ru pentru o fat care a nceput ca
secretar la aptesprezece ani. Firma ei reprezenta discoteca lui
Fontaine Khaled i doamna apela ntotdeauna la ea, n caz de
nevoie. Pofty nu avea nimic mpotriv. Fiecare serviciu mrea
dimensiunea facturii. Faptul c i l-a gsit pe Rickie o va costa
cam dou sute.
Rickie apru din baie ntr-un ort colorat pe care era scris: te
vreau.
Asta-i bun! De unde ai fcut rost de ei? izbucni n rs
Polly.
Sor-mea cea mic mi i-a fcut cadou. Rickie se duse la o
oglind ca s se admire. N-arat bine?
Bine? Arat ca naiba!
N-a fost dect o glum, n-are rost s-i bai joc de mine, se
ncrunt Rickie.
Polly ncerc zadarnic s-i stpneasc rsul.
Nici n-am tiut c brbaii poart aa ceva!
Rickie se simea atins n orgoliul su i de aceea i trase iute
pantalonii. Polly se aezase n fotoliu i l privea cu atenie.
Corp excelent. Coapse nguste, abdomen drept Faa sexy, pr
blond i murdar. i cnd e n bun dispoziie face grozav
dragoste. E un biat plcut i normal. N-are atracie pentru
1

narcotice i pentru tertipuri masochiste.


Fontaine Khaled Dac o s vrea Pur i simplu l va
diviniza.
n avion era ntuneric. Zburau n direcia Angliei. Filmul se
terminase i majoritatea pasagerilor adormiser.
Fontaine nu dormea.
Nici Niko.
Se giugiuleau ca doi adolesceni.
E imposibil s uii ct de plcut a fost prima giugiuleal din
via. Minile sub plover, fusta ridicat n sus. Buzele, limbile,
dinii. Srutul senzual n ureche. Atingerea sfrcului sinului.
Fontaine era excitat ca o fetican de cincisprezece ani. O
senzaie uluitoare. i Niko era mai tulburat dect alt dat.
Ce plcut este aceast atingere incomplet. Aceast simire
doar parial. Cei care cred c e uor s faci dragoste n avion, se
nal. E incredibil de complicat. Mai ales cnd la fiecare zece
minute stewardesa alearg ncoace i ncolo pe culoarul dintre
fotolii. i de aceea cei doi se mulumeau doar cu mngieri care
le permiteau s 32 cunoasc mai bine unul pe altul. Acestea se
dovedir mai mult dect erotice. Pur i simplu nemaipomenite.
Cci amndoi uitaser demult cnd au fcut ultima dat dragoste
desftndu-se cu partenerul.
Cnd ne vom ntlni la Londra, doamn Khaled, voi avea
nevoie de mult timp i de un pat mare, i opti Niko.
Mna lui i mngia coaps, naintnd spre locurile intime.
Fontaine i fcea de lucru cu fermoarul de la pantalonul lui.
i simea excitaia care i provoca aceeai senzaie de rspuns.
O, domnule Konstantin, toate acestea le putem aranja.
Harnica stewardes trecu iari pe lng ei. O fi observat ce se
ntmpla? Amndoi ncremenir.
A vrea s-i vd trupul, opti Niko. Snt sigur c e
1

minunat.
Cu limba, Fontaine i atinse buza de sus.
Niko, nceteaz a-mi mai face complimente de serviciu.
Scutete-m cu aceste fiuici fcute acas. Cu mine nu trebuie s
joci rolul unui gendemen ideal.
i dduse imediat seama cam cte parale face, i lui Niko
acest lucru i plcu.
Atunci trebuie s recunosc c te doresc foarte mult, bigui
el. Rvnesc trupul tu minunat. Cu nimeni n afar de Lisa
Maria, nu mai vorbise n felul acesta. Fontaine are dreptate: de
cum deschide gura sar din el fraze care nu nseamn nimic.
Aa-i mai bine, oft Fontaine. Vreau s vorbeti cu mine,
nu s joci un rol nvat.
Limbile lor jucau un joc al senzualitii. Dincolo de fereastr
ncepea rsritul, ar fi trebuit s nceteze mngierile, s-i
aranjeze hainele i s se pregteasc de coborre.
Zmbind forat, stewardesa le aduse micul dejun. Vzuse tot
i, la drept vorbind, era geloas. Nu mai vzuse niciodat aa
ceva. ns un asemenea brbat ca Niko Konstantin dac n-ar
fi nimerit alturi cu cocota de Khaled, poate c-ar fi avut i ea
mcar o ans Fontaine mnca biscuii, sorbea cafeaua
mizerabil i i zmbea lui Niko.
A fost
Punndu-i degetul la buze, el i porunci s tac.
Scutete-m de fiuicile tale de acas.
Dar totui
Desigur
Zmbeau prostete unul la altul.
Trebuie s m aranjez puin, spuse n cele din urm
Fontaine. S-mi mai adaug puin cosmetic. i prul mi-e
ngrozitor de nclcit.
1

Abia dup plecarea ei Niko i aminti de ce a fcut cunotin


cu miss Khaled. Lucrul acesta, acum, nu i se mai prea foarte
important Dar avea la el inelul, care i ardea buzunarul ca o
flacr. Dac ar ruga-o pe Fontaine, probabil c nu l-ar refuza s
i-l treac prin vam. Dar de ce s-o amestece? Mai bine s-o fac,
fr ca ea s bnuiasc.
i luase la toalet numai poeta cu trusa de machiaj, lsndui pe fotoliu portmoneul.
Asta chiar c-i simpl de tot
Se uit de-a lungul coridorului dintre fotolii. Blondina vopsit
cu mantou de nurc era ocupat discutnd cu scriitorul beat, care
mergea la Londra s se cstoreasc a cincea oar.
Niko deschise portmoneul i puse inelul ntr-o despritur cu
fermoar. Fontaine se ntoarse: prul bine pieptnat pe spate,
machiajul excelenii sublinia trsturile ideale ale feei. i zmbi
lui Niko.
Apuc s mai fumez o igar pn la aterizare?
Rickie conducea prea repede uriaul Rolls-Royce argintiu.
Poly fuma cu plcere i i fcea instructajul.
Doamna Khaled i va dicta cu ce vitez s mergi. Nu uita
asta.
Cum e? o ntreb Rickie pentru a asea oar.
O, ori te ndrgosteti de ea, ori ncepi imediat s-o urti. E
greu s ai a face cu ea. Nu recunoate dect albul sau negrul.
Face ntotdeauna ce vrea i ascult numai ce i e pe plac.
Mai are muli bani?
Polly ridic din umeri.
Cine tie? Hobbo nu aduce beneficii, ns fostul ei so
are o avere att de mare Fii atent Rickie, era ct pe ce s te
ciocneti cu maina aceea. Eti ofer, nu alergtor de curse. i
nu uita c, n prezena ei, trebuie s-mi spui d-ra Brand. Nu
1

trebuie s tie c m culc cu servitorii.


Doamn Khaled, bine ai venit la Londra! Funcionarul o
ntmpin n drum spre sla de ateptare. Pe aici, v rog, doamn
Khaled. Avem noi grij de toate. V rog, dai-mi paaportul
Ea ntoarse capul, cutndu-l din ochi pe Niko. El sttea la
rndul, la care se controlau paapoartele strinilor.
Khaled i fcu semn cu mna, i trimise un srut aerian i trecu
repede de punctul de control al paapoartelor cetenilor
britanici. Asupra lui Niko acest lucru produse o impresie
grozav. Chiar dac nu este dect fosta soie a unui milionar
arab, tie s se menin la nivelul cel mai nalt. Bine a fcut c a
pus inelul n portmoneul ei. Vameii nu vor avea curajul s o
opreasc. Se gndi unde s o invite pe Fontaine la cin. Nu mai
fusese de muli ani la Londra, ns Annabella e totui locul
cel mai bun, vor putea juca la rulet la Clermonte i pe urm
n pat.
Savura de pe acum, ce bine i va petrece seara.
Vznd-o pe Polly, Fontaine se mir.
N-avea rost s te deranjezi, e nc prea devreme.
Totui Polly tia prea bine c Fontaine n-ar fi iertat-o
niciodat dac nu s-ar fi deranjat.
Se srutar abia atingndu-i obrajii.
Artai extraordinar! exclam Polly. V-ai distrat bine?
Groaznic. N-ai auzit c am fost prdat?
Ajunser la main. Rickie deschise larg portiera n faa lui
Fontaine.
Nu! Cum s-a ntmplat?
i bijuteriile?
Din fericire, erau la banc.
Rickie nchise portiera. Deci asta este celebr doamn
Khaled. Bun bucic. Lng ea, Polly arata ca un cuier vechi.
1

Niko atept rbdtor la rnd douzeci i cinci de minute.


Trebuie s te mpaci cu aceasta cnd vii ntr-o ar strin.
Firete, fu reinut la vam.
Ari ca un contrabandist bogat i spusese odat Lisa
Maria. S nu te schimbi niciodat. mi place cum ari!
Vameul se dovedi politicos, dar insistent, i deschise i i
perchiziion toate geamantanele. La un moment dat lui Niko i
se pru c vameul ar fi vrut s-l percheziioneze i pe el, ns,
din fericire, scp far aceast njosire. n sfrit Niko se eliber.
Spera c Fontaine l ateapt. i spusese ceva despre o limuzin
cu ofer. Dar nu se vedea nicieri. Plecase de mult. Ar fi trebuit
s-i dea seama c nu e dintre femeile care ateapt. La naiba!
Nu-i prea plcut Voia s recupereze inelul ct se poate de iute.
Ce-ar fi dac l-ar descoperi? Acest gnd nu-i era plcut deloc,
ns va reui el s se descurce. Va spune adevrul, fiete, nu c
l-a furat, ci c a avut nevoie de ajutor la vam. Avnd n, vedere
c ea nu fusese reinut, iniiativa lui se dovedise foarte corect.
Cel mai probabil e c Fontaine se va distra cu aceast
ntmplare.
i totui
Ar fi mai bine dac nu ar gsi inelul
Asta nseamn c trebuie s se ntlneasc cu ea ct mai
curnd.
Fcu semn unui taximetrist i plec la hotelul Le Monde. I
se spusese c nimeni din nalta societate nu se mai oprete acum
la Dor ce stere ntruct fusese cumprat de arabi. Numai Le
Monde era considerat un loc potrivit pentru lumea bun, un
hotel linitit, n stil cu adevrat englezesc, cu un restaurant
excelent.
Aa mai zic i eu! Rnji taximetristul. Ce-o s facei cu
attea geamantane?
1

Capitolul VIII
Prima noapte cu Carrie ncepu pentru Dino ct se poate de
bine. O duse la ultimul etaj al Forumului, n apartamentele
sale, i art panorama oraului, care fetei i plcu nespus de
mult. Pregti un coctail exotic, pe care fata l bu. Puse un disc
cu Berry Wite, care de asemenea i plcu. Apoi Dino trecu la
lucrul cel mai important.
Nu m culc cu un brbat de la prima ntlnire, spuse cu
modestie Carrie, flfindu-i genele imense i negre.
Ce? sri Dino. Era plin de dorin i nu se putea abine.
mi placi, continu Carrie cu glasul ei mieros. Dar nu m
pot culca chiar acum cu tine. Ar fi mpotriva principiilor mele.
mpotriva principiilor! exclam Dino. Uit de principiile
astea diavoleti!
Nu te enerva! i rspunse ferm Carrie. Chiar snt obligat
s-i ndeplinesc toate dorinele?
El o privi i i aprecie frumuseea corpului. i a neles c,
pentru prima dat n viaa lui, cineva l refuz. i nu tia ce s
fac. Nu-i putea oferi un rol bun ntr-un shaw. Nu vrea s se
angajeze chelneri. i dac i-ar da bani, fata i-ar arunca pur i
simplu n fa. Dino nvase de la tatl lui c fiecare femeie are
un pre i c un brbat inteligent l afl ntotdeauna.
Ce vrei?
Carrie i arunc pe spate prul lung i blond.
Nimic, rspunse ea. mi place s fiu cu tine. Dac vrei,
rmn peste noapte, dar nu facem dragoste. Promite-mi c n-o s
m sileti!
Cu toat experiena sa uria n materie de femei, Dino
nimerise pentru prima oar ntr-o asemenea situaie. Era
nedumerit Parc l-ar fi deochiat cineva. Dup ct se pare, Dino
1

Fonicetti se ndrgostise.
i-au petrecut mpreun toat noaptea. S-au srutat S-au
mbriat Fata rmsese numai ntr-o cma dantelat, care lar fi fcut pe orice brbat s ajung la infarct El i pusese un
halat peste ort Nu putea s cread c aa ceva i se ntmpl
tocmai lui. l durea partea de jos a abdomenului. Din pricina
acestei dureri se trezi la ora apte dimineaa.
Carrie dormea lng el, prul blond i forma o aureol
mprejurul feei, picioarele i erau puin desfcute, nct se vedea
o dung a chiloilor ei de mtase.
Orice rbdare are un sfrit Dino smulse chiloii de pe Carrie.
Totul se petrecu nainte ca ea s se fi trezit.
Dino! Doar mi-ai promis! ns faa era mai puin mnioas
dect se atepta el.
Pentru noapte, spuse el rguit n timpul primei ntlniri.
Acum e a doua.
Carrie nu-l contrazise. l mbri cu picioarele ei lungi,
frumoase i oft. Niko e un om minunat dar oare nu el i-a spus
c ei. Amndoi nu au viitor?
ns Dino este cu totul altceva
Pn acum totul decurgea normal. Conform planului.
Barney puse teancul cu fise pe rou, dar iei negru. Ruleta e
un joc extraordinar. Dar, la naiba, de asta are el nevoie? Se uit
la ceas. Dou noaptea. Cu siguran Niko este deja pe drum. i
arunc privirea spre una dintre chelnerie. Dac imaginaia nu-i
joac vreo fest, fata asta i fcuse cu ochiul toat seara.
Mai comand whisky i ncepu s se gndeasc dac merit s
se culce cu ea, dar renun curnd la aceast idee. Avea prea
multe de fcut i sexul i consum ntotdeauna o groaz de
energie.
Chiar n acest moment fu chemat la telefon i Barney se gndi
1

c nu va mai putea evita catastrofa. Cu sufletul la gur se repezi


la aparat, ns la cellalt capt al firului era Susanna. Cu chef.
Mare nevoie are el acum de fosta nevast, nc i ameit
Credeam c vii ca s bei ceva, chicoti aceasta. Sau poate
i-ar mai pofti inima i altceva, nu?
Cum s se descotoroseasc de ea? i fr Susanna are destule
griji.
i-am telefonat, dar nu erai acas, ncerc el s explice.
Tata a dat o serat, i comunic ea. Cincisprezece btrni,
douzeci de prostituate i o jumtate de mafie.
Despre tatl ei vorbea de ru doar atunci cnd era beat.
Numai n aceste momente i ddea seama c e un egoist i un
porc de cine.
Barney ncerca s ctige timp.
Snt sigur c v-ai distrat.
Nu. Totul a fost groaznic. Susanna tcu, apoi n vocea ei
se fcur simite note sexuale. Urc Barney, de dragul timpurilor
de alt dat. Putem sta pur i simplu de vorb.
La naiba! Adic, ce-ar avea de pierdut?
n plus nu exist la Hollywood femeie egal cu Susanna.
Poate c va fi existat vreo femeie mai priceput dect ea ntr-ale
amorului, ns Barney nu o ntlnise.
Carrie i Dino i petrecur dimineaa n pat. Discutar. Se
gndir ce va urma. i-ar fi petrecut astfel toat ziua ns
telefon tatl lui Dino, chemndu-l la el.
Vreau s te duci n camer la Niko, s-i iei lucrurile i s-i
spui la revedere, spuse Dino.
Auzind numele lui Niko, Carrie se simi vinovat. Dar dac
are de gnd s rmn cu Dino, trebuie s fie sincer cu el. N-ar
fi bine s-i spun c Niko a plecat? ns a promis c-l ajut
Firete, n-ar fi vrut ca Niko s aib neplceri.
1

Dino se mbrc. Pantaloni albi, cma neagr, geac alb,


tip sportiv. Aa se mbrac toat lumea din Las Vegas.
Carrie edea n pat i prul blond i cdea pe umeri.
Dino, ntreb ea ncet, ai fost cstorit?
Dino i admir propria imagine din oglind.
Eu? Firete c nu.
De ce firete?
Pi nu tiu
De ce nu s-a cstorit? Pur i simplu pentru c nu o ntlnise
pe femeia cu care ar fi vrut s rmn pentru totdeauna. Se uit
spre patul n care sttea ntins Carrie. E aa de dulce i
vine s-o mnnce. Pe buze i se li un zmbet, cnd se gndi c va
face acest lucru mai trziu.
Carriey cobor din pat fr s-i dea seama c el o privete. n
orice caz, aa i se pru lui.
Da, trupul acesta. Rafinat i auriu. Moale i n acelai timp
elastic.
Ea se opri n ua bii, se ntoarse i i zmbi drgstos.
mi doresc o familie, spuse ea ncet Tu nu?
Abia la ase dimineaa Barney izbuti s se smulg din braele
lui Susanna. Iei din camera ei, sleit cu totul de puteri. Trecuser
printr-o groaz de emoii, prin jocuri sexuale nemaipomenite.
Ajunse iute n camera lui Niko i se prbui pe pat.
Nici matar nu-i telefon prietenului su, spernd c acesta este
deja n avionul care-l duce spre Europa.
De-ar da Dumnezeu s poat ascunde plecarea lui Niko mcar
ctva vreme
mbrcat cum era, Barney aipi.
D-na Di Costello se trezi chiar n momentul cnd adormise
Barney.
I se prea c primise o lovitur de ciocan n moalele capului.
1

Cu nespus uimire, d-na constat c nici mcar nu se


dezbrcase.
ncerc s-i aminteasc evenimentele din seara precedent.
ns nu reui. Creierul prea c-i plutete ntr-o cea.
Apoi d-na Costello i aminti totui de un gentleman foarte
plcut..
ampanie
Oare nu ctigase muli bani?
Ctigul ei! D-na Costello se ridic cu greu i aprinse lumina.
Teancul de bani era la locul lui de pe noptier. Dousprezece
mii de dolari, dac i amintete bine. Lng bani era un bilet:
D-n, sntei o lady fermectoare i mrinimoas, aa c
snt sigur c l vei ajuta pe un brbat care a nimerit ntr-o
situaie proast. Am mprumutat inelul dumneavoastr cu
briliant doar pentru un timp i m voi achita n totalitate cu
dumneavoastr V-a fi recunosctor dac nu v-ai adresa
poliiei
D-na Di Costello se cutremur de rs. Mare arlatan! Cum de
a avut asemenea curaj? E o mojicie uluitoare!
Capitotul IX
Fontaine gsi c locuina ei e cam srman. Dup divor,
Benjamin i pstrase palatul din cartierul Beligrav, iar ei i
cumprase aceast vil nepretenioas.
Poate c nici nu i-ar merita numele de vil. Cinci dormitoare,
trei saloane, o grdin mare Dar nu se putea nici cum
compara cu fosta ei reedin, unde avea; piscin, saun, sal de
proiecie, lift interior i o grdin pe teras.
Fontaine i aranjase casa cea nou nainte de a pleca la New
1

York, ns o fcuse cu mult bun gust Din pcate aici nu locuise


dect doamna Woltaz, intendena ei btrna i credincioas. n
camere mirosea a praf i a pisici.
Doamne! exclam Fontaine. De ce nu e aerisit? Unde snt
florile proaspete?
Polly ridic din umeri pentru c problemele casei nu o
priveau.
Doamn Woltaz! strig Fontaine.
Btrna veni n fug din buctrie.
Bine ai venit acas ncepu ea.
Fontaine i lu vorb din gur, mprocnd-o cu
O ploaie de observaii.
Rickie aduse bagajul n cas intrnd pe ua principal.
Polly i fcu cu ochiul.
i oferul se ncrunt.
Nu i-am promis c slujb va fi uoar i opti Polly,
cnd el trecu pe lng ea.
Niko ajunse la hotelul Le Monde i comand o camer lux.
Fu condus ntr-o camer mic, cu ferestrele dnd spre curtea
interioar. i ddu hamalului cinci lire i l rug:
Mai rmi puin.
Form un numr i spuse c dorete i-l vad imediat pe
manager.
Peste zece minute apru domnul Graham. n momentul
respectiv acest om slab i nervos nu era ngrijorat dect de faptul
c toi buctarii ar putea s-i prseasc instituia. De diminea
l concediase pentru furt pe ajutorul buctarului ef. Acesta i
ddea carnea unui complice care o scotea din restaurant
mpreun cu gunoiul. Ca urmare a acestei msuri, toi lucrtorii
buctriei declaraser c dac houl va fi concediat, pleac i ei.
Ce era de fcut? Domnul Graham nc nu luase o decizie.
1

Da, sir, v pot fi cu ceva de folos? l ntreb el pe Niko destul


de tios, pentru c era ntr-o proast dispoziie.
Niko fcu un gest larg, artndu-i camera.
Aici e plcut, spuse el, cu glas blnd. i foarte comod.
Apoi se apropie de domnul Graham, l servi cu o igar de foi i
l mbri uor de umeri.
Domnule Graham, m opresc pentru prima oar la hotelul
dumneavoastr pentru c mi l-au recomandat prietenii mei din
Beverly Hills. Dar o asemenea camer pentru un om ca mine
N-ar fi mai bine s m duc la Konott?
Peste cincisprezece minute lui Niko i se puse la dispoziie cea
mai bun camer a hotelului.
Domnul Graham se pricepea s-i deosebeasc pe oamenii
care sq despart uor de bani.
Scpnd de Polly, Fontaine o sun momentan pe Vanessa
Grant, cea mai bun prieten a ei din Londra.
M-am ntors obosit i chinuit, i declar ea cu note
tragice n glas. Abia atept s m ntlnesc cu tine. Cinm
mpreun disear?
Vanessa ezit cci soul ei avea alte planuri pentru sear, ns
atunci cnd Fontaine vrea ceva, e mai bine s n-o contrazici.
Bine, se declar ea de acord.
Bine?! Senciud Fontaine. Deci aa m-ai ateptat?
Credeam c vii sptmna viitoare
tiu, tiu. Am fost nevoit s-mi schimb planurile din
pricina unui jaf.
Ce jaf?
Draga mea, chiar n-ai auzit? Toate ziarele din New York
au scris despre asta. Au mai flecrit ctva timp, apoi au stabilit
ntlnirea. La urm, ca n treact, Fontaine o ntreb:
Apropo, tu sau Leonard, nu-l cunoatei din ntmplare pe
1

un tip cu numele de Niko Konstantin? Un grec americanizat Mi


se pare c locuiete n Beverly Hills.
Nu. Numele nu-mi spune nimic. Cine-i?Tot un cavaler
adolescent?
Ctui de puin. E destul de n vrst.
Nu i se prea potrivete, rse Vanessa. E bogat?
Nu tiu S-ar putea.
O s fii cu el seara asta?
Firete c nu. Un conte italian, fermector, vine special ca
s se ntlneasc cu mine.
Vanessa oft: avea demult so i copii.
Uneori te invidiez
tiu, spuse caustic Fontaine. Dar dac o s fii. Cuminte, o
s i-l dau ie pe biat dup ce o s m despart de el. Are
douzeci i ase de ani i e un adevrat armsar.
Brusc Niko i ddu seama c nu tie cum ar putea lua
legtura cu Fontaine. Fusese absolut sigur c l va atepta la
aeroport. i nici mcar nu se nvrednicise s-i afle numrul de
telefon. Ce prostie! ns de obicei femeile l ateptau i dup
mbririle erotice din avion, fusese sigur c Fontaine nu va
fugi. Poate c nici nu a fugit Vam i controlul paapoartelor
l reinuser o or ntreag. i totui Ar fi putut s-i lase
mcar un bilet.
Telefon la recepie, spuse numrul lui Fontaine i l rug s i
se fac rost imediat de adresa i numrul ei de telefon.
Dup o jumtate de or recepionerul i ddu numrul
reedinei lui Benjamin Al Khaled. Secretara i-a comunicat c
nu este mputernicit s-i spun adresa fostei doamne Khaled.
Dac vrea s ia legtura cu dumneaei, poate scrie, iar scrisoarea
i va fi transmis.
Niko i puse la btaie tot farmecul i dup o munc ginga
1

de convingere, afl tot ce voia.


O sun imediat pe Fontaine. Receptorul l ridic intenden.
Aceasta i spuse c doamna Khaled se odihnete i nu poate fi
deranjat. Niko i spuse numele, i ls numrul de telefon,
rugnd-o s l transmit doamnei. Apoi telefon la un magazin
de flori i i trimise lui Fontaine trei duzini de trandafiri i un
bilet n care se spunea: Zborul a fost de neuitat Dar pe pmnt
cum va fi?. Apoi l sun pe Hill, prietenul lui Barney. Acest om
cunoate toat Londra i-l poate ajuta s scape de briliant, dup
ce Niko va fi pus mna pe el.
Se neleser s se ntlneasc mai trziu la bar.
Apoi Niko chem servitorul. Era timpul s se aranjeze.
Trebuia s arate foarte bine.
Fontaine dormi toat ziua. La ora apte doamna Wolltaz o
trezi i ea ncepu s se pregteasc pentru sear.
A telefonat un domn, Konstantin, i raport doamna
Wolltaz. i contele Paulo Ripollo. Amndoi v-au rugat s le
telefonai.
Doamna Wolltaz se ngriji s pregteasc baia pentru
Fontaine. Lucra n cas de zece ani i credea c tie ce vrea
stpna. Dei era foarte greu de lucrat la Fontaine din pricina
ipetelor i a preteniilor care nu puteau fi ndeplinite.
Telefoneaz-i contelui i spune-i s vin la ora nou.
Fontaine i ddu doamnei Wolltaz numrul de telefon. Dac va
suna domnul Konstantin, nu snt acas.
Amndoi v-au trimis flori, continu d-na Wolltaz. Trei
duzini de trandafiri de la domnul Konstantin i un buchet de
orhidee de la contele Ripollo. L-am poruncit noului ofer s vin
la opt fix. S-l trimit dup conte?
Cred c da. Fontaine i arunc de pe ea cmaa de noapte
i se ntinse. Cred c nu are main personal.
1

Doamna Wolltaz plec iar Fontaine se cufund n ap


fierbinte i plcut.
Contele Paulo Ripollo. Tnr. Frumos. Dar, din pcate nu are
nici o para chioar. O divinizeaz. S-au ntlnit la New York. i
i-a declarat dragoste venic. Aproape cu siguran tnrul este
bisexuat, ns e destul de bun la pat i numai asta are
importan n plus e potrivit pentru reputaia ei Un cavaler
plcut Care are i un titlu.
Pentru o clip i-l aminti pe Niko Konstantin, dar i-l alung
iute din minte. Pot aprea neplceri. i ddea seama de acest
lucru. i oare s-a ntlnit ea vreodat cu brbai mai n vrst? E
prea plicticos. Cine are nevoie de discuii? Nu o intereseaz
dect un trup frumos i tnr, sexul. Dac uneori trebuie s
plteti aa-i viaa.
Niko era suprat din cauz c Fontaine nu-l sunase nainte de
ntlnirea cu Hill, apoi se enervase de-a binelea ntruct avea
nevoie imediat de inel.
Hill era un american plcut, de patruzeci de ani, productor
de filme, care lucra la Londra. Era destul de atrgtor la
nfiare. Consum mereu narcotice i se mbrca bine. Tria pe
banii vduvelor aflate n pragul btrneii.
i salut cu cldur pe Niko, l ntreb despre Barney, i-i
spuse:
Unde-i inelul? Trebuie s te previn c lucrez n
urmtoarele condiii: dou procente de ia dumneata i dou de la
ei. Merge?
Bineneles, dar exist o problem, i explic Niko. Mamntinitn avion cu o femeie. M-am gndit c ar fi mai bine s
aduc ea inelul. nc nu mi l-a restituit
Hill fcu o grimas.
Mi s-a spus c te grbeti.
1

Firete. Femeia aceasta ncerc s iau legtura cu ea. O


cheam Fontaine Khaled.
Hill uier.
Regina de zpad n persoan! S-a ntors?
O tii?
Firete c-o tiu, rse Hill.
Este proprietara discotecii Hobbo. Bunul meu prieten
Tony Blacke a lucrat la ea manager i, n plus, i-a acordat i
nite servicii personale. Acum locuiete la Los Angeles i
ncearc s-i vin n fire dup cele ntmplate. Dar ce naiba a
fcut cu tine?
Eti puin cam btrn pentru nivelul ei de vrst.
Ce naiba am fcut eu cu ea? Par Niko. i ea e mai btrn
dect nivelul meu de vrst.
tie de inel? ntreb Hill.
Nu. I l-am ascuns n portmoneu i tot ncerc s iau legtura
cu ea.
Nu-i f griji. Ne vedem cu ea disear. Primul loc unde se
duce d-na Khaled este Hobbo. i o s o ntlnim acolo.
Ai nevoie de cineva care s semene cu Tony, i opti
Vanessa. Franco e cu totul altfel.
Fontaine i plimb privirile prin restaurantul aproape gol.
Nu-i cunotea pe oamenii adunai aici: civa proti, mbrcai
aiurea.
Cunoti pe cineva de aici? o ntreb ea pe Vanessa.
Firete c nu, i rspunse aceasta.
Acum vin oameni de pe strad. ns pe vremea lui Tony
Pentru Dumnezeu, nu mi vorbi de Tony. tiu c i
plcea, dar nu mai e aici de mult i cam luase nasul la purtare.
Chiar aa? chicoti Vanessa.
Chiar aa, insist Fontaine.
1

Iari i plimb ochii prin restaurant ce plictiseal! Deci,


totul e adevrat Hobbo nu mai e locul unde se adun lumea
bun. Franco a stricat totul.
Se prea c numai contele Paulo se simea cu adevrat bine.
Chipul lui radia bucurie pentru c o nsoea pe strlucitoarea
Fontaine Khaled. O privea cu admiraie.
Soul lui Vanessa, Leonard, ncerc s discute afaceri cu el,
ns pe Paulo nu-l interesa dect dama inimii lui.
Nerbdtoare, Fontaine ncepu s bat cu degetul n mas.
De ce n-am pleca? Le propuse ea. Unde merge acum toat
lumea.
Este un club nou, foarte bun, numit Dikis lu iniiativa
Vanessa. Acolo e vesel, clienii snt de diferite categorii,
osptarii snt mbrcai n orturi de mtase i duc buturile la
mas mergnd pe patine cu rotile. Iar cocteilurile snt att de tari
nct te simi beat o sptmn!
Hai, spuse Fontaine. S vedem cum merg treburile acolo.
Se ridic de la mas i o porni spre u, lucru care imediat i
atrase atenia lui Frano.
Doamn Khaled! Plecai aa devreme? Avei vreun motiv?
Da, Franco, spuse ea cu glas rece ca gheaa. Motivul eti
d-ta. Eti concediat.
Hill aduse cu sine dou fete. O negres crupier care era ntrun concediu de dou sptmni, i o blond care parc dormea.
Tocmai ea se potrivi s fie a lui Niko dei l prevenise pe Hill c
n-are nevoie de fat.
Aa o s artm mai bine, i explic Hill. Ai ncredere n
mine. O cunosc pe Fontaine. n plus astzi snt liber. O dat pe
sptmn mi pot permite s m distrez cu o prostituat care
nici n-a mplinit aisprezece ani.
La-le pe amndou, i propuse Niko. Mie nu-mi trebuie.
1

Ajunser la Hobbo la zece minute dup plecarea lui


Fontaine.
Unde este doamna Khaled? l ntreb Hill pe Franco.
A aprut i a disprut, i rspunse Franco i apoi izbucni
ntr-o tirad de njurturi italieneti la adresa fostei sale stpne.
Da, nimeni n-a spus niciodat c Fontaine este o pisic
blnda, se declar Hill de acord.
E o cocot! Tremura de furie Franco. Am muncit pn mau trecu trei rnduri de sudori, i acum, drept recunotin, m-a
concediat!
Da, spuse Hill. Ca pe Tony. i-l mai aminteti pe Tony?
Ai venit n locul lui.
Franco se enerv i mai tare.
S mergem, i spuse Hill lui Niko. Dac ntr-adevr o
cunosc pe Fontaine nseamn c a plecat la concurenii ei.
ntr-adevr Fontaine admir aranjamentul clubului Dichis
i nelese-imediat de ce este la nlime. Muzic grozav n
stilul disco, osptari incredibili.
Atmosfera de aici i amintea de Hobbo n momentul
deschiderii.
Urmrea cu atenie tot ce se ntmpla.
Aici erau multe figuri cunoscute, clieni permaneni de la
Hobbo.
Nu-i aa c-i frumos? ntreb Vanessa.
Da nu-i ru. Fontaine se ntoarse spre contele Paulo. Hai
s dansm.
Ringul era plin, iar Hobbo rmsese gol. Dansnd excelent
pe muzica formaiei Bee Gees, Fontaine se gndea cu
nfrigurare. Hobbo are nevoie de
O reconstrucie. De o iluminaie original. De schimbarea
meniului. De un nou disc jokey. i firete, de un manager cu tot
1

atta arm ca Tony.


ncepu s cnte Isaac Hayce Iat cum eti.
Contele Paulo se lipi de ea.
Ridicol.
ns nu-i place deloc.
I se pare chiar plicticos.
Fontaine, draga mea! Cnd te-ai ntors?
Dintr-o dat se pomenise n centrul ateniei: o salutau aa ziii
prieteni.
Le zmbea, ddea din cap i le permitea cu. Plcere s o
studieze. Fontaine nu era proast. tia ce gndesc acetia:
srman btrna Fontaine, nu mai ai so milionar, aa c
adio discotec. Ce-o s te faci de acum?
n orice caz nu ceea ce-ar fi vrut acetia.
Nu va iei din joc nvins.
S-a ntors ca s nvie.
Bun, drguo, ce faci aici? Hobbo s-a schimbat de cnd
l-ai alungat pe Tony?
Se ntoarse spre omul care vorbea cu un accent cockney
ngrozitor. Acesta era Sammy, un brbat scund, proprietarul
unei fabrici de confecii. Umbla ntotdeauna cu fete mai tinere,
de aisprezece ani.
Gsesc eu alt Tony, i zmbi cu rceal Fontaine. Nu exist
oameni de nenlocuit.
Chiar? i fcu Sammy cu ochiul, n cunotin de cauz.
Ai nevoie de un om ca mine. A face imediat ordine. Nu vrei s
ncerci?
Fontaine l privi cu uimire i dispre.
Tu? Cu acest cuvnt spuse totul.
Bine, bine. Nu m supr cnd nu snt apreciat, se bosumfl
Sarrimy.
1

Contele Paulo o mngie pa coapse.


Cine era? o ntreb el cu ton de stpn.
De ce m strngi aa de tare? i respinse Fontaine cu
rceal. mi ifonezi rochia.
Niko o remarc imediat pe Fontaine.
Era imposibil s n-o remarci.
Femeia arta nemaipomenit.
Niko vzu c pe ringul da dans o mbrieaz un tnr.
E clar c prefer minorii.
La el cum i lui i plac minorele cu obraji rumeni.
i-am spus c va fi aici! i anun triumfai Hill.
Niko, dansm? i trase negresa de mnec. Hill n-o s se
opun.
Niko i mpinse uor mna i i netezi mneca.
Nu acum, iubito.
Hill l observ pe prietenul su Sammy cu o adolescent, i se
duse la el.
Terminnd cu prezentrile, Hill fi explic lui Sammy c Niko
vrea s stea de vorb cu Fontaine.
Glumeti? ncepu s rd Sammy. N-are nici o ans.
nlimea sa nici n-ar tui n direcia lui!
Chiar credei?
Niko se ndrept cu pai siguri spre ringul de dans, aruncndule peste umr:
Fii ateni cum o s-o fac!
Capitolul X
La Las Vegas, Barney Darrel ncepuse s neleag c,
acoperindu-l pe Niko i face singur ru. Chiar dac este amic cu
Dino Fonicetti, chiar dac se salut cu tatl i cu fratefe lui,
acetia snt totui oameni cruzi Trebuie s aib grij de
1

reputaia lor i dac se descoper c Niko a ters-o din ora


fr s le plteasc cinci sute cincizeci de mii de dolari i
dac afl c el, Barney, l-a ajutat atunci
n seara zilei de mari fusese la limit. Iar cnd micua Carrie
venise s-i ia lucrurile, turnase gaz peste foc.
Voi fi nevoit s-i spun lui Dino c Niko a plecat, declar
Carrie. Nu mai vreau s mint.
Cuvintele ei l uluir pe Barney.
Ce zici? Se enerv el. Nu nelegi c l ajutm pe Niko?
Am anumite obligaii faa de Dino, insist Carrie.
Obligaii? Fa de Dino? Barney era stupefiat ce vorbeti?
Carrie nu prea s-i observe mnia, i strnse iute puinele
lucruri aduse cu ea.
Firete, n-o s spun c Niko a plecat ieri sear ci pur i
simplu o s spun c a plecat
Barney o prinse grosolan de ncheietura minii.
N-ai s faci aa ceva!
M doare, spuse Carrie i ochii ei albatri se umplur de
lacrimi. O s-i povestesc tot lui Dino.
Barney i ddu drumul.
Nu-mi vine s cred! Pur i simplu nu vreau s cred! O
ngn: o s-i spun lui Dino Ce nseamn asta? Dragoste la
prima vedere? i-ai petrecut cu el o noapte i visezi la stele?
Pentru prima dat de cnd l cunotea pe Barney, Carrie ridic
tonul:
E firesc, atunci cnd oamenii se ndrgostesc. Dino e un
om foarte bun i foarte drgu
Fleacuri!
Dac vrei s tii, avem de gnd s he cstorim.
Trebuie s beau ceva.
Barney i turn o porie uria de whisky. Simpatic situaie.
1

Aa ceva numai lui i se poate ntmpla. Cu o zi n urm trfa asta


prostu i cuta urmele lui Niko la Las Vegas ca s vorbeasc
cu el despre viitor, iar acum discut despre dragostea ei
adevrat fa de un mafiot cu care i-a petrecut o noapte n pat
E imposibil de crezut ncerc s-i nmoaie tonul.
Ascult Carrie, snt ntr-adevr bucuros pentru tine i
Dino. Dar, dac i spui c Niko a fugit, noi toi, inclusiv tu, o
pim.
Eu n-am nici un amestec, l contrazise furioas Carrie.
Nu micuo, asta te privete i pe tine. Cum o s se poarte
viitorul tu mire, aflnd c n noaptea trecut ai fost momeal?
La ce te referi?
i-ai petrecut noaptea cu Dino pentru ca Niko s poat
pleca. Nu-i aa?
Probabil
Nu probabil, ci sigur. N-ai cum nega. i dac Dino afl
adevrul, nu cred c o s-i cad bine. Barney oft adnc.
Ascult-m cu atenie. Niko era n camer cnd i-ai luat
lucrurile. i-ai luat rmas bun de la el i asta-i tot ce tii. E nc
aici. Ai neles?
Dar cred c totui
Ascult-m, drguo. i ine minte. Dac ai n plan s devii
doamna Fonicetti, f aa cum i spun. Dac i spui lui Dino
adevrul, nu se tie cum va reaciona. Eu, n locul tu, nu a
risca.
Carrie se ncrunt pentru c vorbele lui Barney conineau o
doz de bun sim.
Bine, spuse ea nc ezitnd. Dar ce se va ntmpla cnd
Dino va afla c Niko a aflat?
Barney i mai turn whisky.
Cnd va afla, Niko va fi deja aici. Aa c n-are rost s-i
1

faci griji.
Bine Barney, ddu Carrie din cap. O s fac cum mi zici
tu.
Lucrurile preau s se fi normalizat Dar ct ncredere putea
avea n ea? Idioat blestemat! Barney oft. Cum de s-a bgat n
rahatul sta? i s-a blocat aici, la Las Vegas. De treburile lui
cine are grij? Snt stabilite ntlniri. Cci nu vor trece mai puin
de dou-trei zile pn la ntoarcerea lui Niko. i asta numai n
cazul n care toate vor merge conform planului.
Carrie i mpachetase lucrurile i se pregtea s plece. i
zmbi drgstos i i ntinse mna ei mic i frumoas.
La revedere, Barney. i mulumesc pentru tot.
La naiba! Vorbete de parc ar fi nvat codul manierelor
elegante!
Deci nc nu plec i o s ne mai vedem. Nu uita ce i-am
spus. Fii deteapt i o s ajungi departe.
Fata plec. Barney ncerc s pun cap ia cap toat
harababura acestei situaii. Cu siguran Niko a ajuns deja la
Londra. Hi! Este n cursul problemei. Dac vnd inelul
nseamn c n douzeci i patru de ore Niko are banii n
buzunar. Se va urca n avion i se va ntoarce n camera lui
nainte ca cineva s afle c a fost plecat. Va plti datoria. Se va
ntoarce la Los Angeles. Astfel se va isprvi aceast operaie,.
Fr oase rupte.
Uor de zis.
Barney nu-i dorea dect un singur lucru: s se termine totul
mai repede.
Capitolul XI
Doamn Khaled! Niko apru pe ringul de dans i l
mpinse puin ntr-o parte pe contele Paulo. Ce bucuros snt c
1

v vd att de repede!
Ce facei aici? Se indign contele Paulo. S nu
ndrznii
Totul e n regul, Paulo, i fcu un gest a lehamete
Fontaine. Du-te i ezi! Venim i noi peste cteva minute.
Mai nti contele se holb nedumerit cteva clipe la ea, apoi se
ndeprt.
Niko o mbri pe Fontaine dei dansul rapid nu era potrivit
pentru un asemenea gest.
E un biat simpatic, remarc Niko. Seamn cu cel care va condus la aeroportul Kennedy.
Da, mi place cnd snt energici.
Niko i ridic sprncenele a ntrebare. Fontaine izbucni n rs.
Ai primit florile mele? ntreb el.
Snt foarte drgue. Cum de mi-ai aflat adresa?
ntotdeauna obin ce vreau.
Chiar aa? Semnm foarte mult.
V mulumesc c m-ai ateptat la aeroport.
Nu snt taxi.
i eu care credeam c ne ddusem o ntlnire.
ntlnire? Ce cuvnt plcut, de mod veche.
i-a spus cineva vreodat c eti o cocot?
Muli mi-au spus.
Niko o strnse i mai tare. Contele Paulo furiat n colul
ringului de dans, i privea cu un interes nedesimulat.
Ei, doamn Khaled, spuse blnd Niko, terminm ce-am
nceput n avion?
Fontaine nu putu s nu rspund pozitiv curajului su.
De ce nu, domnule Konstantin? De ce nu?
La naiba! Exclam Sammy care i urmrea cu atenie pe
Niko i pe Fontaine. A reuit!
1

O, Sammy, eti ngrozitor! Protest adolescenta.


Biatul sta are ceea ce se cheam arm adevrat, constat
Hill. Ca s nu mai vorbim c are i ce! Mai bun croitor.
armul ca armul, dar Fontaine are nevoie de un membru
cu dimensiuni ca lumea!
Sammy
Bine drguo! n privina asta poi s fii sigur c tu.ai
noroc.
Oare chiar pleac? l ntreb n oapt Vanessa pe
Leonard.
Aa se pare, rspunse acesta.
Fenomenal! Ar fi putut s-i ia mcar rmas bun.
Fontaine niciodat nu s-a dovedit prea manierat. Dar
omul acela cine-i?
Vanessa nu-i dezlipea privirile de la perechea care prsea
ringul de dans.
Nu tiu. Nu e genul ei, e cam btrn. Dar e foarte atrgtor.
i, desigur, bogat Observ caustic Leonard.
Probabil, se declar Vanessa de acord.
O, Doamne! Exclam Leonard. Numai s nu spui c
trebuie s ai tu grij de biatul italian.
Aa s-ar prea. Vanessa se uita cu atenie cum se apropia
de ei contele Paulo, suprat peste msur.
Se prea poate ca Fontaine s-o fi terminat cu el
Din aceast pricin, Vanessa nu se simi mai mndr. ns i
alt dat adunase resturile lsate de prietena ei.
Rickie ncerca s-i concentreze atenia asupra drumului, dar
acest lucru nu era deloc uor. Doamne, parc ar fi doi
adolesceni care se distreaz pe bancheta din spate. ncerca s
vad n oglinda retrovizoare tot ce se ntmpla acolo. Desigur, dna Khaled i ddu seama de aceasta i de aceea ridic peretele
1

despritor, aa c acum nu mai vedea i nu mai auzea nimic.


Conducea Rolls-Royce -ul mai ncet dect de obicei! Pn
cnd Fontaine cobor peretele despritor i i porunci:
Grbetete Rickie!
Cocot!
Nu tia dac va fi liber dup ce o duce acas. Rickie simea o
dorin crescut i se ntreba dac Polly o mai fi treaz Era
oricum mai bine dect s-i petreac noaptea n camera pe care o
nchiriase.
Maina ajunse n faa casei lui Fontaine. Rickie sri i
deschise portiera. ncerca s priveasc ntr-o parte.
Mai avei astzi nevoie de mine, d-n Khaled? Se interes
el.
Nu, Rickie, i spuse ea cu glas ncet i emoionat. O s am
nevoie de tine doar mine.
La ce or d-n Khaled?
La zece dimineaa. S vii ntotdeauna la zece.
Da, doamn Khaled.
Atept pn cnd perechea intr n cas, apoi se uit la ceas.
Era ora dou noaptea. Grozav serviciu! Mcar e pltit ca lumea.
Tare ar fi vrut s tie ce s-a ntmplat cu italianul. Probabil c
l-a prsit..
Rickie nu putu s nu zmbeasc. i plceau femeile care se
poart ca brbaii.
A fost foarte neobinuit S-au dezbrcat de pe scar.
Limbi fierbini i trupuri calde.
Atingeri, senzaii, mirosuri
Pentru prima dat Fontaine i pierdu controlul. Acestui
brbat nu trebuia s-i spun ce vrea. tia tot. Era prea
priceput.
Eti o dansatoare, i optea el la ureche. Faci dragoste ca o
1

balerin care repet la bar.


Hm iar tu eti ca un armsar.
El rse.
Ca un armsar grec iar cuvinte ca ntr-un film prost! La
douzeci de ani am fost ntr-adevr un armsar, ns acum pur i
simplu tiu ce fac.
Asta chiar c-i aa!
Fcur dragoste infinit de mult n orice caz aa li se pru. Se
simeau bine mpreun. Nu exist acea jen care apare de obicei
ntre doi oameni cnd fac dragoste pentru prima oar unul cu
cellalt.
n plus aveau i despre ce vorbi.
Fontaine nu obinuia s discute cu amanii. Le arunca doutrei cuvinte i att.
Tot la fel proceda i Niko atunci cnd se distra cu fete tinere.
I se preau foarte plicticoase dup ce treceau primele clipe de
admiraie ale unui nou trup.
La Fontaine, cel mai mult i plcea inteligena ei. Era un om
complex, dar rafinat i voia s se afunde n sufletul ei ca s
simt ceea ce se ascundea dincolo de masc ei de tigroaic din
lumea bun.
Vreau s tiu jotul despre tine, i spuse el cu duioie. Cine,
de ce i cum. Totul de la nceput.
Fontaine se ntoarse cu spatele. Simea bucurie i satisfacie.
Omul misterios eti tu. Ne-am ntlnit n avion. Am ajuns
imediat n pat i nu-i tiu dect numele. Poi s fii
Cine? O ntreb el rstingnindu-i n. Glum braele de-a
latul patului. Un uciga? Un maniac? O srut puternic pe
Fontaine i apoi o eliber. Numai s nu-mi spui c d-na Khaled
nu s-a pomenit niciodat n pat cu un om pe care l-a cunoscut n
avion.
1

Ei O dat sau de dou ori.


Chiar am i crezut c numai o dat sau de dou ori, zmbi
el. Ci brbai au fost n viaa ta?
Fontaine se ntinse i cobor din pat.
Se poate spune aa, Niko: dac un om primete de mncare
mcar o dat pe zi, niciodat nu va fi flmnd.
ntoarce-te aici, vreau s-mi primesc desertul!
Trebuie s fac un du ca s m mprosptez. N-ar fi ru s
cobor i s aduci coniacul. Vreau s-i art cum se bea dup
nou metod. Fontaine intr n baie i nchise ua. Niko se
rsturn pe pat i zmbi.
Ce bine s-a relaxat. i deodat i aminti de inel. Oare nu
pentru el a nimerit aici? Da La nceput
Auzi zgomotul apei n baie, se ridic i ncepu s caute
portmoneul pe care-l avusese Fontaine n avion. Nu era nicieri.
Ua dulapului uria din oglind era deschis. Se uit nuntru.
Teancuri de cutii cu pantofi. Pe rafturi erau pulovere, bluze,
tricouri, earfe, mnui. Pe u atrnau cingtori i mrgele.
Lenjeria era n pungi de celofan. i poete multe. Toate pe raftul
de jos. Vreo douzeci i nci de buci.
Gsi cinci portmonee, dar nu pe cel cutat.
Niko njur n gnd cnd vzu n sfrit ceea ce cuta.
Portmoneul era agat de ua lateral. Puse mna iute pe el,
deschise fermoarul care ascundea inelul.
Fontaine apru neauzit, nfurat ntr-un prosop roz. l
ntreb cu vocea rece ca gheaa:
Ce faci?
Niko ncremeni. Se simea ca un colar prins de mn cnd
voia s fure o prjitur. Pcat c nu se mbrcase cu pantalonii.
ntotdeauna brbatului nu-i st bine gol ntr-o situaie jenant.
Ei, l ntreb cu dispre Fontaine.
1

Niko zmbi. Trebuie s-i ntrebuineze tot farmecul care l-a


salvat de attea ori.
N-o s m crezi niciodat.
ncearc! Pe faa ei ncremenise expresia dispre.
Fie ncerc s se strecoare pe lng ea n dormitor.
Fontaine i tie drumul.
E o poveste lung, spuse el iute. Snt sigur c
O s-i plac. Las-m s m mbrac
Fontaine l ntrerupse.
Spune-mi ce-i trebuia din pormoneul meu i arat-mi ce
ii n mna. Acum, Niko, chiar n clip asta. Nu vreau s ascult
nici un fel de poveti. Nu am chef de rs.
Poi s te ncredinezi c nu am luat nimic din ce-i al tu,
ridic Niko din umeri.
Nu m-ai convins.
Aveam un inel i m-am gndit c pot s am probleme la
vam
i desfcu pumnul i i art briliantul.
Ea l fulger cu privirea.
Am vrut s te rog s mi-l treci Dar atunci nu te
cunoteam destul de bine Desigur, aveam de gnd s-i
spun
Ah, mizerabile! Porc de cine ce eti! Cuvintele ei l
nepau ca nite ace de ghea. Te-ai folosit de mine n avion! Ce
neobrzare!
Eu am
Ea i art ua.
Nu vreau s te ascult. Car-te din cas i din viaa mea!
Dar, Fontaine
Fr s-l asculte, Fontaine se apuc s-i strng lucrurile din
dormitor i le arunc.
1

Afar! Strig ea. Altfel poruncesc s fii aruncat pe scri


Cred c ar trebui s vorbim.
De ce? Ce-i trebuie de la mine? Te-ai culcat cu mine cum
ai vrut N-a putea spune c sexul cu tine nu-i la fel de dibaci ca
i felul cum m-ai folosit
O porni spre baie i trnti ua n urma ei.
Niko se mbrc repede. Nu are rost s continue cearta. Totui
a obinut ce a vrut.
Capitolul XII
Ce? Loseph Fonicetti, mijindu-i ochii, l studia pe fiul lui.
Ce ai spus?
Fstcit, Dino se mut de pe un picior pe altul. Se ntmpla
ceva ciudat: toi cred c e un rege, ns n prezena tatlui lui e
un zero, un nimic, un nc, un mucos.
Eu eu vreau s m nsor.
Joseph se uita la fiul lui fr nici o expresie.
Da, e simplu. Ai gsit deodat o fat potrivit pentru rolul
de soie. La Las Vegas ai gsit-o pe fata care va purta numele
Fonicetti! Cine-i micua? O dansatoare? O chelneri? O
prostituat?
Scrbit, Joseph scuip n scrumier.
E o fat drgu, spuse repede Dino. Nu-i din Las Vegas.
Nici una nu s-a nscut aici, dar vin n oraul sta ca s se
fac prostituate i s-i umple buzunarele!
E o fat bun, se apr Dino. O s-i plac. Joseph nchise
ochii. De ce Dino, un biat att de frumos, era att de prost cnd
era vorba despre femei? Uite, David, fiul lui cel mare, are o
soie, o fat simpl italianc, care nu-i face nici un fel de griji. i
s-a culcat cu tot Las Vegas-ul.
Cnd ai ntlnit-o pe fata asta? ntreb Joseph. Acum o
1

lun? Dou? De ce nu te-am auzit vorbind mai nainte de ea?


Carrie a sosit abia sptmna asta. Doar tii cum se
ntmpla Este fata cu care vreau s m nsor. Totul a venit de
la sine.
Da. Joseph tia cum se ntmpl toate astea. O japi l-a agat
pe Dino i-i nchipuie c a pus mna pe noroc. N-o s-i mearg!
Cnd Joseph va vrea s-l nsoare pe Dino, va aranja el singur
lucrurile. Vor aduce din Italia mai multe fecioare, cum a fcut
cu David, i Dino va alege.
Deci Carrie o cheam. Cu cine a venit aici?
Dino rspunse repede. Ar fi putut s mint, dar tia c oricum
tatl lui va afla adevrul.
A venit cu Barney Darrel, dar nu snt dect prieteni.
Sigur c da. Barney Darrel a adus la Las Vegas
O fat care nu-i este dect prieten. Cred. Cine n-ar crede?
A venit ca s se ntlneasc cu Niko Konstantin i pe urm
am fcut eu cunotin cu ea. Nici eu, nici ea nu ne ateptam
Totul s-a ntmplat pe neateptate.
i Niko cum a procedat? V-a srutat pe amndoi i v-a urat
noroc n csnicie?
ntre ea i Niko totul s-a terminat.
Joseph ddu din cap.
Firete, doar Niko a pierdut groaznic. Pentru c tot veni
vorba, te-ai neles cu el asupra datoriei?
O s m neleg, snt sigur c o s m neleg.
Nu m ndoiesc. ns nu crezi c ar fi mai bine s nu te
mai ocupi de treaba asta, dac tot trebuie s te pregteti pentru
nunt? Cine are nevoie de cinci sute cincizeci de mii de dolari?!
Niko are bni destui.
Bine ar fi s fie aa!
Asta aa-i. Aranjez eu astzi cu el. Dino tui nervos. Dar
1

ce zici de Carrie? Cnd potf s-i fac cunotin cu ea?


Joseph czu pe gnduri, li veni o idee.
Astzi. Cinm mpreun. Cu toat familia. i vom discuta
pregtirile de nunt.
Dino se simi uurat. I se prea c tatl lui a acceptat-o pe
Carrie fr scandal. Desigur, nelegea c nu are rost s se certe
cu Dino, cci el nu seamn cu David, pe care l-a obligat s se
nsoare cu o grsan italianc mut.
Dino zmbi. Carrie o s le plac. De cum Joseph o s o
cunoasc, totul va merge ca pe roate.
Am fost invitai, spuse Susanna, aezndu-se n bar, alturi
de Barney.
De cine? ntreb acesta sorbind ultima nghiitur din
sucul de prune, spernd c acesta i va face bine la stomac.
Ascult, i spuse Susanna, studiind meniul. Tata vrea s
cinm mpreun cu el i cu familia Fonicetti. Am acceptat
invitaia n numele tu.
Zu? Barney se mir c deveniser iari o pereche de
amani.
Dup dou nopi de sex nebunesc, divorul prea s le fi
disprut amndurora din memorie.
L-a invitat i pe Niko Konstantin. Transmite-i tu, te rog.
Nu rspunde la telefon.
Barney mai c nu se nec cu sucul.
De ce l-ai invitat pe Niko?
i de ce nu? Niko i place tatei.
Da, iar pe mine m urte, se gndi Barney. Ultima dat se
ntlniser nainte de divor. Carlo Brand se lovise de el n
hotelul Beverly Hills. Ascult trtura, e de-ajuns un singur
cuvnt al lui Susanna i bieii mei te cspesc. Norocul tu c
nu-i rzbuntoare, i strecurase printre dini socrul.
1

Grozav! De atunci nu mai schimbaser nici o vorb.


Nu tiu dac Niko o s vrea, ncerc Barney s se
descurce. S-a bgat ntr-un amor serios.
Cu cine? ncerc Susanna s afle.
Cu o paraut, nici mcar nu tiu cum o cheam.
S-o aduc i pe ea.
O s ncerc s-l gsesc.
Susanna csc. i deodat ncepu s chicoteasc.
i vine s crezi ce s-a ntmplat cu noi? Poi crede asta,
Barney? Psihoanaliticianul meu va rmne mut de uimire!
La drept vorbind, i lui Barney i venea greu s cread. Acum
cteva zile el i cu Susanna se dumneau de moarte. i deodat
s-au apucat s fac dragoste ca nite soldai hmesii, plecai
ntr-o permisie de douzeci i patru de ore! Era nevoit s
recunoasc c nu cunotea vreo femeie mai bun la pat dect
Susanna, dar era imposibil de tri cu ea. Carlo o rsfase prea
mult i n felul acesta o stricase.
Veni n fug chelneria.
D-r Brand, zmbi ea linguitor, ce dorii s comandai
astzi?
D-ra Brand. ntotdeauna i s-a spus d-ra Brand, nu d-n
Darrel. De vreo cteva ori chiar i lui i se spusese d-le
Brand. inea bine minte aceste cazuri, pentru c dup fiecare
din eie, se certase ngrozitor.
Nu vreau nimic, Meggy. Susanna ie cunotea pe toate
chelneriele pe nume. Toat viaa i-o petrecuse n acest hotel.
Poate, doar un sandvi cu brnz i o cafea neagr.
Desigur, i li Meggy un zmbet pe fa.
M-am gndit, spuse Susanna, ntorcndu-se spre Barney.
De ce tu i Niko nu v-ai ntoarce cu mine la Los Angeles? Pot
folosi oricnd avionul tatei.
1

Vrei s plecm mine? Poi s te opreti la noi acas, Star o s


se bucure. Star era fermectoarea lor feti de patru ani. ns era
i singura nepoic a lui Carlo Brand, i de aceea cretea la fel
de rzgiata ca i maic-sa.
Nu tiu, i rspunse Barney. L-am promis lui Niko c
rmn cu el.
Susanna l privi bosumflat.
De mna cui o s te ii? De a mea sau de-a lui
Nsko?
Firete c de-a ta.
n orice caz cred c noua lui prieten are mult grij de el.
Pn acum nu l-am zrit
tii doar cum se ntmpla.
tiu prea bine, spuse ea ridicndu-i spre el ochelarii negrii
i oftnd. Am fost nite nebuni cnd am divorat De ce am fcuto?
Oare chiar ateapt rspuns?
Pentru c m-ai clcat n picioare, Susanna.
Pentru c ai vrut s fii brbat n cas.
Pentru c, repetnd la nesfrit numele tticului, poi mpinge
pe oricine la divor.
Nu tiu, i rspunse Barney, ridicnd din umeri.
Susanna zmbi i i arunc o privire senzual.
Nu vrei s uitm suprarea? i propuse ea. Adic de ce nam urca n camer ca s fumm nite iarb?
Bine zici, de ce nu?
Oricum nu avea ce face pn se ntoarce Niko.
Capitolul XIII
Cine a fost cu tina? ntreb Vanessa.
Un pictor plicticos, par Fontaine.
1

Mi s-a prut c seamn cu O mar Sharif.


Idioat comparaie.
Dar ai ters-o foarte repede.
Paulo s-a enervat ngrozitor.
Ascult, draga mea, m grbesc, mai am multe de fcut.
Te sun mai trziu.
S nu uii de parad de mod.
Mi-am notat.
Fontaine puse jos receptorul i se uit n oglind.
Totul este foarte elegant, totul este foarte modest. Bluz de
mtase, fusta plisat, boleroul. Excelent pentru o discuie cu
viitorii manageri ai clubului Hobbo. De diminea i
telefonase lui Polly i i poruncise:
Gsete-mi un tnr atrgtor, care vrea s nimereasc o
slujb bun. Din pricina lui Frano, clubul a ajuns o ruin.
Gsete-mi un nou Tony. Vin la ora patru ca s vd pe cine ai
gsit
Polly puse receptorul n furc i se apuc s-l grbeasc pe
Rickie.
Mic-te, i spuse ea. Doamna Khaled s-a sculat astzi
foarte devreme i e gata de lupt.
Mi-a spus s vin la zece, i rspunse Rickie.
nseamn c mai avem timp. Pe dracu! Am uitat c miam fixat o ntlnire. Polly cobor din pat. Nu tii cum s gsesc
cu brbat foarte sexy, cu o poten de excepie?
Rickie ncepu s rd.
Eu n-a fi bun?
Poate c ai fi bun. Dar eti deja ofer i d-na Khaled n-ar
nelege dac ai ajunge dintr-o dat manager.
De ce s nu neleag? Nu mi s-a prut proast deloc.
Zu? Se strmba Polly. i pe tine te-a ncntat?
1

Sigur c n-a avea nimic mpotriv, zmbi el.


Biete, te-ar nghii cu totul.
De ce nu te ntorci n pat i nu-i ii gura?
De cte ori Rickie se gndea la stpna sa, l apucau poftele.
Avnd iari inelul n buzunar, Niko se simea mai n
siguran. N-avea de gnd s ntrzie. Firete c Barney e
nelinitit de tcerea lui. ns prietenii se neleseser c nu-i vor
telefona unii altora pn cnd Niko nu vinde inelul i nu ia
avionul napoi.
Oare chiar n-ar fi bine s-l sune ca s-l calmeze pe Barney?
Nu, nu are rost Nu face s-l zgndreasc degeaba. Dac totul
merge bine, peste cteva ore Niko va fi n avion.
Dup cearta cu Fontaine, i dusese lui Hill inelul.
Acesta nu se prea bucurase de vizit. i deschise ua locuinei
lui de serviciu mbrcat ntr-o pijama neagr de mtase.
Doamne! Exclam el. Ct e ceasul?
Niko se uit la ceas.
Zece fr un sfert E prea devreme pentru tine?
Poi s fii sigur de asta. Nu m scol niciodat nainte de
dou sau de trei.
Dar afacerea nu sufer amnare.
Da. neleg. l duse pe Niko n buctrie i se apuc s fac
o cafea. Ce s-a ntmplat? Fontaine te-a gonit prea devreme? Sau
n-ai rmas la ga peste noapte?
Nu am rmas.
Bine ai fcut! i istovete pe toi brbaii.
O cunoti bine?
Destul de bine.
Ai avut vreo dat
Eu? Glumeti? Rse Hill. Fontaine nici nu se uit la mine
i nici nu trebuie s se uite. Cnd era mritat cu arabul, folosea
1

banii acestuia ca s-i ajute pe amani n afaceri.


Niko scoase inelul din buzunar i l art lui Hill. Acesta
uier de mirare.
Chiar c e o minune!
Cnd mi dai rspunsul? ntreb Niko. Trebuie s plec ct
de repede.
Hill fcuse deja cafeaua ness i se gndea de acum cum s-i
utilizeze comisionul.
E greu de fcut rost de bani ghea Cred c abia mine.
Doamne! Exclam Niko. mi trebuie mai devreme.
O s ncerc, dar e vorba de muli bani. Calmeaz-te i
odihnete-te. Ai face bine s joci puin,
La Londra snt cluburi excelente. Niko zmbi:
De ce crezi c am ajuns ntr-o situaie att de grea?
Hm Nu-i ru, spuse Fontaine cscnd. Tu ce zici Polly?
Are un accent cockney prea puternic. Fontaine lu o alun
din farfurie i i-o bg n gur.
Da, ai dreptate. Acest accent a fost la mod anul trecut
Acum toi i prefer pe homosexuali, dar noi avem nevoie de un
brbat adevrat.
tiu, tiu, care s semene cu nemaipomenitul tu Tony.
Fontaine zmbi vistoare.
Nu-l cunoti?
Din pcate, nu. Eram n America atunci cnd s-a deschis
Hobbo.
La nceput Tony a fost cel mai bun dintre toi. n toate
sensurile.
Atunci de ce l-ai alungat?
Ameise de atta succes.
Polly i Fontaine edeau n discotec goal i i treceau n
revist pe viitorii manageri. Prin faa lor trecuser ase oameni,
1

dar nici unul nu li se pruse potrivit pentru Hobbo.


Din clip n clip, Fontaine se enerva tot mai tare. De ce e att
de greu s gseti un tnr atrgtor, cu ambiie i cu
disponibiliti sexuale?
i aminti de Jump Jenning. Ar fi trebuit s-l aduc cu ea. i
schimb ns prerea o dat cu apariia noului candidat.
Acesta arta mai bine dect ceilali. Pr negru, crlionat, blugi
strni pe corp, o anumit siguran de sine.
Polly se uit n block notes.
V numii Steve Valentine.
Fontaine i Polly fcur un schimb de priviri.
Sntei manager de discotec, l ntreb Polly. Aa-i?
Da, de optsprezeci luni.
V place aceast munc? ntreb puin rvit Fontaine,
cercetndu-l cu atenie. Steve rezist privirii ei.
Da, totul e n regul. Dar a vrea s lucrez n West End.
Firete. Fontaine lu o igar i atept ca el s-o serveasc
cu un foc.
Steve scoase n grab o brichet ieftin i i aprinse igara.
Hm spuse Fontaine, nc studiindu-l. Avei o prieten?
Steve o privi destul de obraznic.
Una nu-mi ajunge, d-na Khaled.
Snt sigur c e aa, zise Fontaine, ntorcndu-se spre
Polly. Cred c ar fi bine s-i oferim d-lui Valentine ansa de a-i
ncerca forele.
Plecnd de la Hill, Niko hotr s se bucure de ultima zi pe
care o mai avea de petrecut la Londra. Avea la el cele ase mii
de dolari aduse de Barney din seif i, n afar de hotel, nu mai
cheltuise nimic. Cnd Hill va vinde inelul, va avea suficient
numerar ca s-i plteasc datoriile la Las Vegas, s-i restituie
banii lui Barney, i s mai rmn cu cteva mii.
1

Firete, e timpul s se gndeasc la viitor. n plus, trebuie s-o


compenseze pe doamna Di Costello pentru pierderea inelului.
Aceasta este obligaia lui, dac nu cumva o fi avut grij
compania de asigurri, ntr-adevr Niko avea de gnd s se
achite de ea n cazul n care inelul nu era asigurat Cum, nu tia.
Totui, era sigur c se poate descurca n orice situaie. ns
inelul trebuie s fi fost asigurat.
Se gndi la Fontaine Khaled. Firete, i va trimite nite flori.
Numai trandafiri roii. ase duzini i o scrisoare cu scuze. Nu
trebuie s uite nici de un cadou. Aici nu se potrivete o bro
obinuit. E nevoie de ceva plcut i scump. Att de frumos nct
s-i plac.
Avea de gnd s se mai ntlneasc cu ea, dei prsea Londra.
E posibil s se ntoarc aici, cnd totul se va aranja.
Dup moartea lui Lisa Maria, nici o femeie nu-l, interesase
att de mult ca Fontaine.
O cunoscuse, dar numai superficial. E o adevrat femeie:
distant, orgolioas i crud. Dar ndrtul acestei faade trebuie
s se ascund alta, pe care ar fi vrut foarte mult s-o descopere.
Lipsit de aprare, docil, capabil de iubire. O femeie care-i
caut perechea, aa cum i el i-a cutat-o n mod incontient
Niko opri un taxi i i spuse oferului s-l duc la magazinul
de bijuterii din Bond Street.
Cnd Rolls-Royce -ul i fcea loc prin mulimea mainilor,
Rickie o urmrea pe Fontaine n oglinda retrovizoare. Ochii
nchii, picior peste picior, fusta mai sus de genunchi. Poart
pojartier!
Asta-i bun! Aa ceva Rickie vzuse numai n revistele
pentru fete!
Simi imediat dorina, dei n dimineaa aceea fcuse dragoste
cu Polly timp de cincisprezece minute.
1

Rickie!
Ridic iute ochii i o privi n fa. Fontaine se trezise.
Da, doamn Khaled?
Ai luat lucrurile de la curtorie?
Da doamn Khaled.
i mi-ai luat medicamentele?
Da, doamn Khaled.
Bine. Dup ce ajungem acas, eti liber pn desear la
zece.
Mulumesc, d-n Khaled.
Se uit la ceas: era aproape cinci. nc mai simea dorina i
de aceea i inti privirile n oglind. Fontaine i coborse fusta.
Privelitea era stricat.
Da, Rickie
Ce este, d-n Khaled?
Fii biat bun i uit-te la drum.
Da, d-n Khaled.
Cocot!
Niko se pricepea s-i obin plcerile. ntotdeauna i-au
plcut banii. Trei mii de dolari l costar o inimioar cu briliant
pentru Fontaine. nc o mie un ceas pentru Barney. O mie dou
sute, pentru mbrcminte: pulovere de ln i cmi de mtase.
Mulumit de sine, se ntoarse la hotel.
Hill l atepta n hol. Totul mersese mai repede dect se
ateptase Niko.
Veti bune? ntreb el.
Hai s vorbim n camer, i zise Hill.
n lift tcur amndoi.
Dar de cum ajunser n camer, Hill scoase inelul cu briliant
i-l arunc pe pat.
E sticl, la naiba! E sticl! Spuse el i scuip cu scrb. Ce
1

mecherii joci cu mine Niko?


Capitotul XIV
Consum, pe sturatelea hai. Destul de mult ca s-i ia
inima n dini i s apar cu zmbetul pe buze n faa lui Carlo
Brand i a familiei Fonicetti.
Plec de la Susanna la ora ase i-i promise c se va ntoarce
la apte.
Aceasta sttea ntins n pat, nucit i ea de narcotice, i a
asea oar i propunea s se cstoreasc.
De ce? O ntreb Barney. Ne distrm destul de bine
tiu, se declar de acord Susanna. Dar trebuie s-o facem
pentru Star.
Ca s nu mai vorbim de Carlo, se gndi arney. Tticul s-ar
enerva grozav, aflnd ce se ntmpla.
Nu uita s-l invii pe Niko, i aduse aminte Susanna.
Dac e n camer, i rspunse Barney.
Ar fi trebuit s se ntoarc. Cine-i noua lui amic?
i-am spus c nu tiu. Ne vedem mai trziu.
Barney o lu la fug i ajunse n camera lux.
Ar fi bine dac Niko l-ar atepta acolo.
ns camera era goal.
Barney se gndi c ar trebui s dea telefon. Trebuie s tie ce
se ntmpla. Ct timp poate s se mai prefac i s-l mai acopere
pe Niko? Firete, nu trebuie s rite, telefonnd de la Forum.
Se va plimba puin i va suna de la un telefon public.
Se rug lui Dumnezeu ca Niko s se fi oprit la Le Monde,
cum se neleseser.
Barney fcu un du, se schimb i plac s caute un telefon
public.
Carri se nvrtea n faa. Unei oglinzi uriae.
1

i place? l ntreb ea pa Dino.


E frumoas, i rspunse acesta, dei era mai mult ngrijorat
de cum se va consuma seara dect de noua ei rochie.
Nu i-a plcut, se bosumfl ea.
Draga mea, totul e n ordine, spuse el, mbrind-o i
ncercnd s-o calmeze. Ari ca o ppu mare i frumoas.
Snt soia ta, rosti ea cu mndrie. Doamna Dino Fonicetti!
El i simi stomacul sfredelit de spaim. n cei treizeci i unu
de ani ai vieii lui, nu luase nici o hotrre important fr sfatul
tatlui, iar acum procedase cu totul pe dos. O tersese pe furi de
diminea i se cstorise cu Carria nainte ca Joseph s se
gndeasc cum s scape de ea.
O s-i plac tatlui tu, spuse Carrie, parc citindu-i
gndurile. O s vezi. i promit.
tiu, tiu. Numai s nu-i spui c ne-am cstorit. Vestea
asta vreau s i-o dau eu.
Astzi?
Firete c astzi.
Ea i zmbi.
Va fi o adevrat surpriz! Ne ntlnim pentru prima dat
cu tatl tu ca s discutm despre nunt noastr, i tu dintr-o
dat i dai o asemenea veste!
Da, dintr-o dat, repet Dino, ncercnd iari s
zmbeasc, dar fr succes.
Joseph Fonicetti i fcu apariia n restaurant la apte fr un
sfert, studie cu atenie masa, gsi c e bine aranjat, astfel c
osptarul oft uurat
Lucrnd cu Joseph Fonicetti, trebuie s fii foarte pedant i
Adu ap mineral, i spuse Joseph. i cartonae mici, din
cele albe.
Osptarul ndeplini ct putu de iute ordinul, iar apoi rmase la
1

o distan respectuoas, n timp ce Joseph, cu scrisul lui


ngrozitor, complet cartonaele.
La apte fr dou minute veni fiul lui cel mare, David, cu
soia lui, Mia. Amndoi l mbriar pe Joseph i i ocupar
locurile la mas. La apte i dou minute aprur Dino i Carrie.
El o inea pe fat de mna ns palma i era att de transpirat,
nct mna fetei era gata, gata s alunece.
Carrie, f cunotin cu tatl meu, Joseph Fonicetti, spuse
Dino aproape n oapt.
Carrie fcu un pas nainte.
D-le Fonicetti, am ateptat cu nerbdare acest moment!
Joseph i li un zmbet pe fa.
i eu, draga mea.
Fata se dovedise a fi mai simpatic dect se ateptase. Mai
nainte Dino umblase cu trfe necioplite, oase.
ezi lng mine. Ce bei?
Carrie nu se mir nici o clip ntruct vzuse deja apa
mineral.
Ap mineral, dac nu avei nimic mpotriv.
mpotriv? Sigur c nu.
Fata era mai deteapt dect i nchipuia el.
Dino se aez alturi de ea, ns Joseph i porunci fiului su:
ezi acolo lng cumnata ta.
Docil, Dino se mut n cellalt capt al mesei i-i comand
un whisky dublu.
Urmtorii, aprur Susanna i Barney, care rmase mut
vznd-o pe Carrie. Membr a familiei? Aa de iute?
Susanna se repezi s-l srute pe Joseph.
Unchiule Joe, de fiecare dat ari mai tnr.
Le trimise bezele lui David i Dino doar erau prietenii ei din
copilrie.
1

Apoi avu loc intrarea lui Carlo Brand. Foarte tipic pentru el.
l nsoeau tulburarea din sal i un corp de paz format din ase
oameni.
Acum la mas se adunaser aproape toi.
Unde-i Niko Konstantin? ntreb Joseph. E deja apte i
un sfert
Susanna se uit la Barney.
Unde-i Niko?
Barney ridic din umeri i se strdui s-i pstreze expresia
obinuit a feei.
Va trimite scuzele lui, ncearc s ajung la cafea.
Are o nou prieten, explic Susanna. Probabil c nu-l las
s se dea jos din pat
Joseph se ntoarse spre Carrife.
Sntei prieten cu Niko, nu-i aa?
Fata i netezi pe genunchi nouaL ei rochie roz.
Niko e pentru mine ca un tat, spuse fata cu modestie.
Da, ca un tat, se gndi Joseph. Acum se va lmuri el singur
ce-i cu Carrie. tie el ce nseamn modestia i naivitatea. L-a
fermecat pe Niko pentru c e prima fat bine splat din viaa
lui.
Oare ct va trebui s-i dea ca s se descotoroseasc de ea?
Poate c Niko i tie preul, doar el este cel care a pus-o n
legtur cu Dino i deci, ar cam fi obligat s-l ajute s scape de
prostua asta.
E ntr-adevr foarte frumoas. i frumuseea nu-i lucru bun
pentru o femeie. l va face pe Dino s se schimbe mai nainte de
a se fi uscat cerneala de pe certificatul de cstorie.
Joseph se uit peste mas la Mia. Asta-i ntr-adevr o soie
cum se cuvine.
Domnule Fonicetti, i aduse aminte Carrie de ceva. Nici
1

nu v nchipuii ce important este pentru mine c am fcut


cunotin cu Dino i cu dumneavoastr.
De unde eti frumoaso? O ntreb Joseph.
nainte de a angaja un detectiv particular, trebuie s afle
versiunea ei.
Lui Barney i se prea c cina ine de o venicie.
Avea nevoie de cin asta aa cum chelului i-ar trebui tichie de
mrgritar.
Susanna iar o fcea pe soia iubitoare. Zmbetele false ale
pseudomexicanului Gringo Carlo Brand. Plicticoii de Mia i
David, care semnau ntru totul. Dino, la limita nervilor. i
Carrie, ppua cu ochi albatri, castitatea ntruchipat, cu zulufi
de aur. ns toate astea nu-l pcliser deloc pe Joseph Fonicetti.
Barney nu izbutise s ia legtura cu Niko la Londra. La
telefonul din camer nu rspundea nimeni. Rugase s i se
transmit c pn una alta, lucrurile se desfoar normal. Dar ce
se va ntmpla cnd se va afla c drguul de Niko a ters-o? i
ct timp i va mai putea pcli Barney cu povestea despre tainica
amic inexistent?
Parc auzindu-i gndurile, Joseph ntreb:
Hei Barney, unde-i Niko? Nu mi-ai spus c vine la cafea?
Probabil c s-a ncurcat
Atunci cnd invit nite oameni la cin, de obicei acetia
apar. Vreau s vorbesc cu Niko Chestiuni de afaceri. S vin
mai trziu la mine n camer.
Da, firete. Sigur c o s vin! Barney ncepu s se
gndeasc la modul serios s zboare cu Susanna la Los Angeles.
S-o tearg ct nc nu l-au implicat i pe el.
Dac l vd, bolborosi el. Nu tiu pe unde umbl cu fata
aia
Nu tii pe unde? Explod Joseph. Dino, l-ai auzit ce
1

spune?
Ce? Sri Dino de la locul lui. n acel moment tocmai se
gndea dac n-ar fi bine s-i petreac luna de miere n Europa,
departe de ochii lui taic-su.
Niko Konstantin nu este n camer, i spuse posomort
Joseph.
N-a disprut nicieri, i stoarse un zmbet Barney. Vreau
s zic c fata tii cum se ntmpla
Ce fat? Se interes Joseph i l fix cu privirea pe Barney.
Nu tiu cum o cheam
Lucreaz aici?
Nu, nu cred.
Atunci cine-i? Cu ce se ocup?
Unchiului Joe i se altur lui Susanna.
Cine este femeia asta tainic?
Lui Barney i veni. S-o plesneasc. Nu-i plcea privirea lui
Joseph. Btrnul e destul de iret.
i-am spus c nu tiu. O japi care l-a luat de la masa de
joc i l-a mbrncit n pat
Ascultai cu toii! Spuse Carrie btnd solemn din palme.
Nu mai pot s tac! Astzi dup-amiaz eu i cu Dino ne-am
cstorit.
Barney era gata s-o srute pe Carrie. Era un mijloc grozav de
a distrage atenia tuturor de la Niko
CapitolulXV
Ce? Niko nu putea crede ceea ce-i spusese Hill.
Sticl, i repet Hill. Sticl bine prelucrat, n montur din
platin. E un duplicat excelent, dar oricum un fals.
Nu se poate! Lui Niko i venea s rd. Nu-mi vine s
cred
1

Trebuie s crezi amice. Pentru sta capei abia cteva sute


de dolari.
Niko cltina nedumerit din cap. Deci d-na Di Castello l
pclise. De altfel, simpatica btrn nu-i spusese niciodat c
briliantul e veritabil. Nu-i artase documente care s-i ateste
autenticitatea inelului.
i nici el n-o rugase. Desigur, adevratul inel este pstrat la
banc. Firete. Este ct se poate de natural. Un briliant att de
mare Toate femeile bogate i fac duplicate ale bijuteriilor.
Duplicate excelente, care pot nela pe oricine, cu excepia
experilor.
Niko era jenat de situaia creat.
Hill, ce-a putea s-i spun? Nici n-am bnuit
Hill se purt destul de prietenete.
Sigur c nu ai bnuit Chiar i eu am crezut c inelul e
veritabil, dei simt falsul de la distan. Ascult, oricum mi-a
plcut s stau de vorb cu tine, spuse el, pregtindu-se s plece.
Salut-l. Pe Barney din partea mea. Pleci astzi?
Niko ridic din umeri.
Nici nu-mi dau seama ce-a putea face.
tii de ce ai nevoie? De o btrn bogat. Hill ncepu s
rd. Vin vreo dou mine din Texas. Dac vrei un milion de
dolari, nu-i nici o problem. ns va trebui s munceti ca s
ctigi.
Ce vrst au?
Nu snt psrele primvratice
Ci ani au?
Mai mult de aizeci, poate aproape aptezeci Dar nici no s-i dai seama: injecii cu parafin n sni, tenul ntins prin
operaii estetice.
Uit de asta.
1

Cum vrei, dar afacerea e cu ctig sigur.


Da, chiar are nevoie de o afacere cu ctig sigur.
Hill plec iar Niko umbla ncoace i-n colo prin camer,
gndindu-se ce s fac. Trebuie s-i dea de tire lui Barney. Asta
n primul rnd. Trebuie c Barney s o tearg din Las Vegas i
s nu-l mai acopere.
Pe urm ce? De unde s fac rost de o jumtate de milion de
dolari.
Crile. Rmsese fr bani, dar aceast situaie nu-l putea
opri. Puse mna pe telefon i l chem la receptor pe managerul
hotelului.
Farmecul lui Niko ddu iari rezultate.
Domnule Graham, am o mic problem. Banca mea din
Elveia mi trimite bani. Li primesc mine. De aceea v-a ruga
s-mi mprumutai vreo cinci sute de lire. Adugai suma n
contul meu i v voi fi ct se poate de recunosctor
n cea de-a doua jumtate a zilei primi acas ase duzini de
trandafiri roii. Cnd Fontaine se ntoarse de la club, florile o
ateptau n vaze.
D-na Woltaz, ca de obicei, se strduise s i fac pe plac.
Doamne! Exclam iritat Fontaine. Casa parc mi-ar fi un
birou de pompe funebre! Am spus s cumprai flori noi, d-n
Woltaz, dar asta-i prea de tot
D-na Woltaz bigui ceva afirmativ i i ntinse cartea de vizit
care fusese adus odat cu florile.
Fontaine o citi. Mesajul era scurt Mulumesc. Niko.
Pentru ce mulumesc? Pentru timpul petrecut bine n pat?
Pentru c l-a gonit? De ce?
Fontaine rupse cartea de vizit n bucele i o arunc pe
covor.
D-na Woltaz i strnse buzele. Cine o s mture?
1

V rog s nu m deranjai, oft Fontaine. Trebuie s m


odihnesc.
A sunat de trei ori avocatul dumneavoastr, d-n Khaled.
Vei roag s-i stabilii imediat o ntlnire. Spune c este foarte
important
Ce plictiseal!
A telefonat contele Ripollo.
O plictiseal i mai mare.
Ce s-i spun dac mai telefoneaz?
C m odihnesc. S sune mine.
Da, mai c n-am uitat A mai venit asta, spuse d-na Woitaz
ntinzndu-i un mic pachet.
Fontaine lu i citi denumirea firmei Buceron. Oare nu
contele Paulo i-o fi trimis-o n semn de mpcare?
Trezete-m la ora opt, spuse ea i plec sus.
Se gndi c, poate, ar fi trebuit s-l aduc acas pe Steve
Valentin. Trebuia s verifice dac are tot ce-i trebuie.
N-ar fi lipsit de interes s ncerce odat. ns, cine tie de ce,
se simi scrbita, cnd se gndi c va vedea un corp necunoscut.
ns Niko la dracu cu Niko Nici nu mai vrea s se
gndeasc la ea. Un aventurier. S-a folosit de ea ca s treac
inelul prin vam. S-a culcat cu ea ca s-l ia napoi.
Rupse ambalajul pachetului i citi bileelul care czuse din
acesta.
Aceeai carte de vizit. Aceleai cuvinte: Mulumesc.
Niko.
Privi gnditoare inimioara presrat cu briliante. E foarte
simpatic. O scoase din cutie i o strnse n palm.
Niko A fost un amant adevrat
Pn una alta, totul mergea normal. Niko ctiga. Sume mici,
dar nu era dect nceputul.
1

ncepuse cu o mie de lire i izbutise s ctige douzeci i


cinci. Un nceput bun.
I se prea c totul merge ca pe roate. Dac norocul nu-l
prsete cine tie ce s-ar putea ntmpla?
Se desfta cu linitea ponderat a Cazinoului englezesc, care
nu semna deloc cu ce era la Las Vegas.
Crupiere fermectoare mbrcate cu rochii larg decoltate.
Funcionari politicoi i ateni. Fete fr urm de vulgaritate,
care mpart buturi.
O asemenea atmosfer se ntlnete de regul n cele mai
elegante cluburi particulare.
Niko i aprinse un trabuc lung i subire i, de la masa de
cri, trecu la rulet. Mizele nu erau att de mari ct ar fi vrut el
i nu putu pune dect cinci sute pe negru. Czu chiar aceast
culoare. Bine.
Dar nu prea bine. Mai bine s joace pocker, unde mizele snt
foarte mari. i se apuc s-l caute pe funcionarul care l-ar putea
ajuta. Managerul i recomand alt club, unde se practic orice
joc de cri.
Niko lu un taxi i plec ntr-acolo.
ncerc s-l sune pe Barney, dar nu-l gsi. Acum Nico se
decisese s se dedice cu totul jocului.
Ei Fontaine se oprise n u i privea sala clubului
Hobbo. Nu se putea atepta la o minune, pentru c el lucra
doar din ziua aceea.
Polly ddu satisfcut din cap.
Deocamdat nu pare a fi ru, nu?
Fontaine l urmrea cu atenie pe Steve.
Nu tie s mearg.
Cum nu tie?
Ca John Travolta, cu coapsele nainte. Pricepi la ce m
1

refer, Polly?
Polly nu se putu abine s nu zmbeasc. Coapsele nainte!
Aa cum se merge n avion.
Steve se apropie de ele. Era mbrcat cu un costum destul de
ieftin, negru i cu dungi.
D-n Khaled, pentru ci oameni s pregtesc masa?
Nu ari bine, Steve, i-o trnti ea. Eti managerul unei
discoteci, nu staroste la ziua de natere a unchiului tu.
Scuzai-m.
Ar fi trebuit s-i spun de la nceput Bineneles, n Early,
totul e mai oficial Hai s ncercm.
i dezleg cravata. Apoi i descheie civa nasturi de la
cmi.
Aa e mai bine. Mine o s mergem mpreun pe la
magazine.
i din nou o npdir amintirile despre Tony! Ct de bine i
amintea prima ntlnire care a fost att de neplcut. ns avea un
farmec animalic, un mers foarte sexy. Dei n pat nu demonstra
altceva dect dorina primitiv.
Totui Fontaine i apreciase destul de bine potena i l
dresase destul de bine. Acesta se dovedise un elev capabil. ns
pe urm i-a luat nasul la purtare.
Acum lng ea se afla Steve. Materie prim. Merit oare s-l
transforme ntr-un monstru?
Contele Paulo, care avusese norocul s-l nsoeasc pe
Fontaine i pe Polly, l privi piezi pe Steve.
Unde e masa d-n Khaled? ntreb el.
Imediat, i rspunse Steve.
Contele Paulo comand obligatoria ampanie i o invit pe
Fontaine la dans.
Danseaz cu el Polly, comand Fontaine. ncercai s
1

umplei spaiul gol.


Ctigase cincizeci de mii de lire. Norocul nu-l prsea pe
Niko. ns, de cum pricepu c nu-i mai intr crile, iei din joc.
Se simea n cel de-al aptelea cer de bucurie. De V aceea
risc s-i telefoneze lui Fontaine.
Intendenta nemulumit, n mod clar sculat din somn, i
spuse c d-na nu este acas.
Apoi el observ o fat. O blond foarte nalt cu o rochie
alb. O vzuse i la nceputul serii la cellalt Cazino. nfiarea
ei putea scoate din mini pe oricine, dei nu era nici foarte
tnr, nici foarte rafinat, ca Fontaine. Dar era foarte frumoas.
Fata i zmbi i Niko i rspunse tot cu un zmbet.
Apoi nu se mai gndi la ea.
i lu pardesiul de la garderob, i ddu portarului un baci
bun i-l rug s-i cheme un taxi.
Fata apru tocmai cnd Niko urca n main.
Nu putei s m ducei i pe mine? ntreb ea cu o
rgueal plcut n glas. Trebuie s scap de un arab prea focos.
Dac nu dispar acum, e de ru
Niko i slt mirat sprncenele.
Chiar aa?
V rog.
Bine. ntotdeauna le ajut pe femeile frumoase
Eram sigur c o s spunei vorbele acestea.
De ce?
Semnai cu Omar Scharif i, deci, trebuie s vorbii ca el.
Snt grec, nu arab.
tiu. Niciodat n-a urca n acelai taxi cu un arab.
De unde tii c snt grec?
Fata i deschise poeta, scoase pudriera i ncepu s-i
studieze faa.
1

Nu tiam de ce naionalitate sntei Pur i simplu, mi-am


dat seama c nu sntei arab. nchise capacul pudrierei. Haidei
s facem cunotin. M cheam Lynn. i ntinse mna. Dar pe
dumneavoastr?
Niko Konstantin.
Numele e grecesc, dar vorbii ca un american.
Da, n ultimii zece ani am locuit la Los Angeles. Unde s
v las?
Vrei s v descotorosii de mine glumi Lynn.
Nici ntr-un caz, i zmbi Niko.
Mi s-a prut sau ai pomenit de Le Monde?
M-am oprit la acest hotel.
Acolo se gtete cea mai bun omlet din ora.
Zu?
Dac n-ai tiut, sntei obligat s ncercai.
Restaurantul e deja nchis
Dar este i room-service
Fontaine o invitase pe Vanessa, pe Leonard i nc pe civa
oameni la Hobbo.
Studia reacia femeilor cnd ddea ochii cu Steve.
Nimic deosebit.
i place? O ntreb ea n oapt pe Vanessa.
Nu e Tony.
La naiba cu Tony! M-am sturat s tot aud de el. Nu-i
singurul mascul din lume.
Fontaine usc o cup de ampanie i mai ceru nc una.
E foarte potrivit ncerc s ndrepte situaia Vanessa.
Potrivit! Doamne! Am nevoie de cu totul altceva.
Toat seara bur ampanie. Fontaine i permise s se mbete
i avu o bun dispoziie grozav. Contele Paulo o strngea n
brae pe ringul de dans, aducndu-i mereu aminte de dragoste i
1

dorine.
Se freca nendemnatic de trupul ei, n timp ce Fontaine se
gndea c mai bine s-ar cra napoi n Italia lui.
Apoi o invit Leonard.
N-ai vrea s cinm o dat n doi? O ntreb el.
Doamne ferete de soi de vrst medie, gata s nceap o
mic intrig.
Se desprir n zori la ieirea din Hobbo.
Rickie sttea supus, innd portiera Rolls-Roy-ce ului n
timp ce Fontaine, Polly i contele Paulo urcar.
Mai nti o ducem pe d-na Brand, porunci Fontaine. Apoi
pe contele Paulo.
Bine, d-n Khaled.
Cobornd din main, Polly i fcu cu ochiul.
Ne ntlnim mai trziu? ntreb ea n oapt.
Fr doar i poate, i rspunse Rickie abia auzit.
Contele Paulo i exprim nemulumirea c este dus; la hotel.
Credeam c astzi rmnem mpreun, spuse el cu
amrciune. Am venit de departe ca s te vd i tu te pori
mizerabil cu mine.
Snt obosit, i rspunse rece Fontaine. Poate mine. Sunm.
Contele Paulo, care era destui de dezamgit fu debarcat lng
hotel.
Acas, Rickie, i porunci Fontaine.
El se uit la ceas. Patru dimineaa. Oare l va obliga iari s
vin la ora zece? Pn se ntoarce la Polly i o prelucreaz cum
trebuie i apoi trebuie s mai i doarm
n sfrit ajunser acas la Fontaine. Rickie sri din main i
deschise portiera.
Fontaine csc pe fa i oft adnc. Se crpa de ziu.
1

Deodat privirea ei l nvlui pe ofer.


Nu urci s bei o ceac de ceai, Rickie?
Niko i Lynn fcur dragoste n hotel. Msua cu rotile, pe
care rmseser cele dou farfurii cu omlet, stteau uitate n
mijlocul camerei.
Lynn se dovedi o partener priceput ntr-ale sexului.
Desftarea veni uor. Totui Niko era nemulumit.
Era pur i simplu nc o femeie. O necunoscut cu trup
frumos.
Iar el nu mai voia s fac dragoste cu necunoscute. E prea
btrn pentru jocuri de-o singur noapte. i prea intelingent.
Regret c nu st ntins acum cu Fontaine sub cearafurile negre
de mtase.
Mi-a fost bine, spuse Lynn, ridicndu-se din pat.
i mie, confirm Niko, spernd c se va mbrca i va
pleca.
Femeia goal se ntinse ca o pisic.
i place sexul cu curele?
Ce?
Cu curele. Gnd eti legat i btut. Arabii snt nebuni dup
asta.
Doar i-am spus c n-am nimic n comun cu arabii.
tiu, i zise ea i, aplecndu-se, i atinse cu palmele
vrfurile degetelor de la picioare.
Trupul ei prea far oase.
Eti un grec care vorbete ca un american.
i ridic rochia de pe duumea i ncepu s se mbrace.
n afar de aceasta eti un de porc de cine, care trebuie
si plteasc datoria fa de familia Fonicetti. n caz contrar,
ticlosule, n-o s te mai recunoti n oglind. nelegi ce-i spun?
Ce-ai spus? Bigui speriat Niko, aezndu-se pe pat.
1

Lynn i trase fermoarul de la rochie. Glasul ei puin rguit


sun destul de senzual.
Ai neles tot? Am fost trimis. De aceea ascult-m cu
atenie. i gsi pantofii cu tocuri nalte i i bg picioarele n
ei. Ai la dispoziie o sptmn, apte zile. i nici un fel de
credit Ai neles? i lu poeta, o porni spre u, apoi se opri i
i zmbi. S restitui totul, pn la cel din urm cent Niko. Altfel
O s i se reteze ceva i o s-i fie foarte ruine!
i se ndeprt, nchiznd bine ua n urma ei.
Eti bucuros? l ntreb Fontaine pe Rickie, care turn
ceaiul, urmrindu-l cu ochi somnoroi.
Rickie nu tia dac trebuie s-i rspund. i nu-i ddea
seama cum trebuie s se poarte.
tii, bigui gnditoare Fontaine, eti foarte sexy. Cum de
nu mi-a trecut prin minte s te folosesc nainte de a pleca la
Club?
Cu zahr, d-n Khaled?
Nu, mulumesc, l refuz ea ntorcndu-i spatele.
Ad ceaiul n dormitor. Din buctrie Rickie o urmri
ndeprtndu-se. Apoi terse momentan o tav i puse pe ea dou
ceti cu ceai.
Asta-i, Rickie, i zise el n barb. Cred c ai noroc.
Rickie, vii? l chem glasul beat al lui Fontaine.
Firete c vine. Polly trebuie s mai atepte.
Capitolul XVI
Barney, Susanna i Carrie, zburau cu avionul personal al lui
Carlo Brand. Fiecare era cufundat n propriile sale gnduri.
Susanna zmbea uor. i reuise totul, dei Barney nu arunca
nspre ea priviri iubitoare.
Carrie plngea ncet, tergndu-i din cnd n cnd ochii
1

albatri cu o batist de mtase cu monogram, pe care o luase


din sertarul lui Dino.
Barney se purta ca un stoic. E un copil depravat. Un idiot. Ce
noroc c e legat cu Carlo Brand, mcar indirect c dac n-ar fi
fost Dac Susanna nu i-ar fi luat aprarea
Nici nu voia s se gndeasc ce s-ar fi putut ntmpla.
Barney i aminti ce se ntmplase n seara precedent. Acum
totul i se prea un vis ngrozitor.
n primul rnd avusese ghinionul cu sindrofia organizat de
Joseph Fonicetti. n al doilea rnd, acesta nu uitase de Niko. n al
treilea rnd, Carrie i Dino se cstorise pe ascuns.
A fost o glum prosteasc.
ns amestecul acestor evenimente dusese la catastrofa.
Joseph Fonicetti e un lup btrn i nu-i scap nimic. Niko i
datora prea mult. i cnd nu apruse la sindrofie, mafiotul i
dduse seama c e de ru.
Apoi Carrie i anunase cstoria cu Dino i asta a fost ultima
pictur.
Lui Joseph Fonicetti nu-i plceau surprizele, mai ales cele de
felul acesta.
Se ridicase greoi de la mas i ochii lui mici, rutcioi,
scnteiaser cu furie.
E adevrat! Uriae el la Dino. Vrei s-mi spui c te-ai
nsurat cu o trf proast?
Vorbele acestea nu le putuse suporta Carrie. Ochii albatri se
umpluser de lacrimi, dar stpnirea de sine nu i-o pierduse.
Cum ai ndrznit s-mi spunei astfel? Cum ai ndrznit?!
Se uitase la Dino, ateptnd sprijin din partea lui.
ns Dino ncremenise pe scaun. Cum putea s-l contrazic pe
taic-su? ntr-adevr, nu-i dect o trf proast.
Terminai-o cu fleacurile i aducei-mi-l imediat pe Niko
1

Konstantin, poruncise Joseph.


Barney se fcuse alb ca varul la fa. Nu tia ce s spun.
Joseph simise aceasta.
E aici, Barney? ntrebase ei cu glas amenintor. n acest
moment se amestecase Susanna. Joseph. Nu-o bgase n seam.
Controleaz, David, Am nevoie de ticlosul sta de Niko,
chiar acum. Artase cu degetul spre Carrie care plngea. Asta-i
a lui ppua asta Brbie! S i-o ia la mama dracului!
D-le Fonicetti! Strigase Carrie. Snt cstorit cu Dino!
David, afl unde s-a nsurat prostul sta i ai grij de toate,
i-o retezase Joseph. i adu-mi-l mai iute pe Niko. Problema e c
ne datoreaz bani muli. L-am pus pe Dino s-i urmreasc, dar
tmpitul a fost prea ocupat cu penisul
Din gura lui Joseph curgea o ploaie de njurturi italieneti:
nu-i uitase limba matern.
Carlo Brand se ridicase de la mas i l mbriase pe Joseph.
Cina se terminase.
i tot atunci se sfrise i cstoria dintre Dino i Carrie.
Un sfrit ru i ateapt i pe Niko cnd vor afla c a fugit i
pe Barnie, dac se va descoperi c l-a ajutat pe Niko n toate. De
aceea o mbriase pe Susanna.
Hai s ne cstorim din nou, i propusese Barney. Ne-am
neles foarte bine. n ultimele zile.
Eti gata la orice, dragule, ca s-i salvezi fundul, nu-i aa?
Punndu-i aceast ntrebare; Susanna i zmbea.
Firete, Fonicetti descoperi curnd c Niko plecase.
Barney fusese chemat la interogatoriu n apartamentele lui
Joseph, iar Susanna l urmase. Ca s-i salveze pielea, trebuise
s spun unde se afl Niko.
Avem noi grij de el, mormise rutcios Joseph.
A plecat numai pentru ca s fac rost de bani i s se
1

achite de dumneavoastr, insistase Barney. Snt sigur c acum e


n avionul de ntoarcere.
Desigur, desigur, rsese Joseph, intuindu-l cu privirea
ochilor lui mici. ine minte un singur lucru, Barney. Trebuie s
fii loial. i s nu pcleti pe nimeni niciodat. Trebuie s fii
loial fa de prietenii ti. Cnd ai aflat c Niko nu-i poate plti
datoria, erai obligat s vii imediat la mine. Fr s stai pe
gnduri. Pricepi?!
Barney dduse afirmativ din cap.
Dar eti tnr i mai trebuie s nvei multe, i snt
loial lui Carlo Brand. Aa c ai avut noroc. E clar?
nelege tot, unchiule Joe, se amestecase Susanna,
srutndu-l pe btrn pe obraz. N-o s se mai ntmple.
Mulumesc.
Astfel Barney reuise s scape. ns acum i aparinea cu totul
Susanna.
La Hollywood, Carrie locuia ntr-un apartament cu nc dou
fete. Amndou plecaser. Una la pescuit cu un star al firmelor
porno. Alta la filmri n Oregon.
Ca somnambul, Carrie rtcea prin apartamentul gol. Totul
se petrecuse att de repede. Acum o or era doamna Dino
Fonicetti iar acum este doar Carrie. O actri ghinionist.
E nedrept.
Ce-i lipsete?
De ce nu a fost bun pentru a-i fi soie lui Dino? De ce tatl
acestuia a urt-o din prima clip.
Fata se privea n oglind. Pr blond. Ochi albatri. Trsturi
ideale ale feii. Ea i brunetul Dino ar fi putut avea copii
frumoi.
Dino.
Cum a putut s-i permit tatlui lui s-o jigneasc ntr-un
1

asemenea hal?
Carrie oft adnc, se duse n baia minuscul, lu de pe
frnghie rufele uscate, alese amponul ei preferat, ddu drumul
la ap n cad.
Apoi se dezbrc, i intr n cad.
D-r, v rog, mai formai-mi o dat numrul. Barney i
inea fetia pe genunchi i ncerca pentru a cincea oar s ia
legtura cu Niko.
Susanna era ocupat cu despachetatul lucrurilor lui. Venind
de la aeroport, insistase s-i ia toate lucrurile din casa nchiriat
de Niko.
Pot s-o fac i mine, spusese Barney.
Nu, acum. Vreau ntr-adevr s simt c te-ai ntors, nu ci petreci cu mine o noapte.
Acum bombnea desfcnd geamantanele.
Halal cmii La car e spltorie le-ai trimis?
Barney, ciorapii tia trebuie aruncai, snt numai guri.
Groaznic! E puloverul meu preferat, iar tu l-ai ars cu
igara. Cum ai putut?
Barney tot ncerca s o in legtura cu Niko. Trebuia mcar
s-l previn.
Cred c ar bine facem o nunt modest, fr zgomot, dar
cu ic. Star va fi domnioara de onoare a miresei. Nu-i aa
Barney?
Bun idee!
Tata ne ofer ca. S lui din Palm Springs. Toi pot veni
acolo cu avionul. Ar fi grozav!
Iari blestematul de ttic.
i eu o s m mbrac n albastru. Nu vrei s-i cumperi i
tu un costum albastru nchis ca s ne armonizm toaletele? i
Star va fi n volnae azurii O, Barney, ce minunate snt toate
1

acestea!
ntotdeauna lui Susanna i-a plcut s organizeze serate i, mai
ales, nuni. Barney i aminti cu scrb de micile ei banchete de
smbta, la care participau cincizeci-aizeci de oameni. La
naiba! De acum n-o s mai permit aa ceva.
V-am fcut legtura cu camera d-lui Konstantin, i spuse
telefonista.
Telefonul sun de trei ori i Niko rspunse. ncerc s iau
legtura cu tine de cteva zile, exclam Barney. S-a ntmplat
Capitolul XVII
tiu, i rspunse Niko.
De unde? Sughi Barney
Mi-au oferit cu mrinimie apte zile ca s ie pltesc
datoria.
Dar briliantul?
Am constatat c e de sticl, amice.
i ce vei face?
M gndesc eu la ceva.
Ascult, Niko. Nu snt vinovat c-au aflat. Am fost cinstit
cu tine. Cteva zile totul a fost normal. De fapt e o istorie
lung
Nu trebuie s mi-o povesteti. O s-mi explici totul cnd
m ntorc. Sper s fiu ntreg i nevtmat.
M bucur c eti calm.
Crezi c se poate altfel?
Dac ai nevoie de mine, m gseti la Susanna.
Armistiiu?
O s-i explic totul.
Nu te pierde cu firea.
Nici tu.
1

Niko puse receptorul n furc. Se simea ntr-adevr calm. Navea voie s-i piard forele cu panica. Se gndise mult din
clipa cnd se desprise de Lynn.
Snt dou ci:
Una s ia cele cincizeci de mii ctigate i s dispar.
America de Sud, Atena S-i schimbe numele i s nceap o
nou via. Dar nu voia s schimbe totul.
A doua cale s plteasc datoria. Dac va putea face rost de
bani.
Firete, numai cea de-a doua cale este acceptabil. Dar unde
s gseasc o jumtate de milion? Adormi cu aceast
ntrebare n minte.
Dup beie, Fontaine se trezi cu greu. Cineva btea n ua
dormitorului. O, Doamne! Ce ru se simte!
Doamn Khaled! Se auzi un glas din spatele uii. E trecut
de doisprezece. V-am adus micul dejun.
Las-l la u, doamn Woltaz.
Doamne! O doare ngrozitor capul. ncerc s-i aduc aminte
ce s-a ntmplat asear. i cte ceva ncepu s i se lmureasc.
Pe naiba! Rickie. Dormea n patul ei. Se aez i studie
camera. Arat ca dup o orgie.
Ce comar! Orgia a i fost. Numai c a fcut-o n doi.
i puse pe ea un chimonou de mtase i ncepu s se
gndeasc cum s se descotoroseasc de el.
Doamna Woltaz nu va fi ocat c un bar bat i-a petrecut
noaptea n patul ei, cci e obinuit cu asta. ns s te tvleti
cu oferul! Doamne!
Rickie! i spuse ea scuturndu-l grosolan. Scoal iute i dute de aici.
Ce? Ce? Bolborosi el deschiznd ochii. Unde snt? Apoi i
aminti. O, da, desigur! Vino ncoace scumpo. Acum i pot da
1

ceva mai mult dect ast noapte.


Ea l distruse cu o privire.
Uit de noaptea asta, Rickie. i nu snt scumpa ta. Snt dna Khaled, nu uita. Iar acum mbrac-te i du-te la mama
dracului. El se ridic n capul oaselor.
E clar. mi faci vnt?
Dac te referi la slujb, nu. Dar ine minte c noaptea
trecut n-a fost dect un joc al imaginaiei tale.
La naiba! Ce mai joc al imaginaiei! i amintea foarte bine
cum doamna Khaled goal, cu mantoul de nurc pe ea i cu
apca lui de ofer pe cap, zbiera cocoat n spinarea lui:
nvinge cine ajunge primul la poart!
Fontaine se duse la baie, iar Rickie se mbrc repede.
Iei din dormitor, mai c nu rsturn tava cu micul dejun i
cobor scara n vrful picioarelor.
Doamna Woitaz trebluia cu aspiratorul. l privi cu dispre i
pufni de ciud.
Bun dimineaa, d-n Woitaz.
Ea i ntoarse demonstrativ spatele.
ntotdeauna Niko se pricepuse foarte bine la jocul de cri.
Ajunse la club i se apuca de treab. Nu s-ar putea spune c
Londra ducea lips de cartofori, ns nici unul dintre ei nu se
putea compara cu Niko.
Toat a doua jumtate a zilei i-o petrecu jucnd cri i spre
sear se mai mbogise cu cteva mii de lire.
Nu-i ru, ns asta nu i e prea de ajutor.
Avea. Nevoie de un sfat i i telefon lui Hill.
Se neleser s se ntlneasc i s bea ceva. Hill apru ntrun costum nou, alb.
Niko chiar i pipi stofa.
Nu arat ru.
1

n faa damelor mele trebuie s fiu bine mbrcat Au venit.


Dac mi joc bine rolul, mine voi fi proprietarul unei jumti
din Detroit! Nu vrei s cinezi cu noi?
Dac au pentru mine cinci sute de mii de dolari
Hiil ncepu s rd.
Trebuie s-i ctigi. Dar pentru asta ai nevoie de cel puin
cinci ani.
Niko se strmb.
mi trebuie mult mai repede, spuse el privindu-l pe Hill
aproape hipnotic. Snt absolut serios cnd i vorbesc despre o
asemenea sum, Hill. Am ters-o din Las Vegas din pricina unei
datorii. Am crezut c inelul o s-o acopere. i plec mohort
capul n pmnt ns acum m-au gsit, mi-au trimis un sol. Am
crezut c am de-a face doar cu o prostituat frumoas i m-am
culcat cu ea. ns pe urm fata mi-a transmis vestea. apte zile.
tia nu glumesc, o tii la fel de bine ca i mine. Nu poi scorni
nimic?
Hill o chem pe frumoasa chelneri chinez i mai comand
un grog marinresc. Era prietenos. Dar nu peste msur. i
plcea Niko. Dar dac se ntmpla nenorocirea, trebuie s se in
ct mai departe de el.
Povestete-mi mai amnunit, i spuse Hill, ncercnd s
trag de timp i apoi s-o tearg sub un pretext oarecare. Cui i
eti dator? i ct?
N-am glumit. Am rmas dator familiei Fonicetti, cinci sute
de mii de dolari.
Hill, uluit, fluier.
O-hoho! l cunosc pe btrnul John Fonicetti. Vrei s spui
c te-au lsat s pleci avnd o asemenea datorie? Nu se poate!
Se poate, pentru c mai nainte mi-am pierdut ase sute de
mii, banii mei.
1

Hill fluier iari.


E o nenorocire, amice. O nenorocire foarte mare.
Chinezoaica le aduse butura i le zmbi la amndoi:
Niciodat nu m-am culcat cu o chinezoaic, spuse Hill
dup ce fata plec. Acum explic-mi, Niko, cine a fost solul? A
fost trimis din America?
Niko cltin din cap. Englezoaic. A spus c o cheam Lynn.
Una foarte nalt? Cu un corp grozav?
Niko ddu din cap.
O cunoti?
A lucrat ca manechin la televiziune. N-ar fi izbutit
niciodat s scape de ultimul rnd al corpului de balet dac nu ar
fi ntlnit un brbat adevrat
Care brbat?
Numele lui de familie e Vezas. Lynn e mna lui dreapt. E
o lady crud Expert n judo i sambo. Norocul tu c n-a
fcut dect s se culce cu tine!
Mulumesc!
Pcat c nu putem vorbi cu Vezas, gndea Hill cu glas tare.
Atunci poate c am fi reuit s nscocim ceva
i de ce n-am putea vorbi? l ntreb Niko.
Relaiile mele cu el snt cam ncordate din pricina unei
datorii amnate.
Ct?
Cinci mii de lire. Pltesc cu sume mici dar acest domn
vrea s primeasc totul.
Pltete-i, achit-te de el. Banii tia i am. i-i ofer ca
plat pentru ajutorul tu.
Ascult Niko, asta nu trebuie s-o faci.
tiu. Dar dac te nelegi cu Vezas, el, la rndul lui, ar
putea aranja treaba cu Fonicetti. Poate c primesc i eu o
1

amnare, ca i tine. Tu ce prere ai?


Hill ddu ncet din cap.
O s fac tot ce pot.
Niko l btu uor pe umr.
Mulumesc. in foarte mult la ajutorul tu.
Fete nalte, n desuuri exotice, se micau pe podium.
La o mas din dreapta Fontaine csca fr s se fereasc.
Ce, nu-i place? O ntreb tulburat Vanessa care ncerca
s obin bani n scopuri de binefacere de pe urma acestei
parade a modei. i voia foarte mult ca parada s fie reuit.
Niciodat nu mi-a plcut s m uit la formele altor femei,
i rspunse Fontaine. Brbaii nu particip la acest show? Nite
biei sexy de nousprezece ani, numai n chiloi i cu zmbetul
pe buze?
Oh, Fontaine! Cum se poate? Trebuie s te uii la
mbrcminte!
Da
Fontaine i arunc privirea prin restaurantul n care avea oc
parada modei. La mese edeau femei plictisite, mbrcate n
lucruri scumpe. Ca i ea.
Doamne! Oare asta-i via? S te ocupi de mod i s te culci
cu brbaii? i una i cealalt ncepuser s-o plictiseasc.
Trebuie s plec imediat, i opti ea lui Vanessa. Am
ntlnire cu avocatul. Btrnul Arnold m sperie cu pucria
datornicilor dac nu fac imediat rost de bani. Flecuteul pe care.
Mi-l d Benjamin, nu-mi ajunge nici pentru cheltuielile
sptmnale. Trebuie ca Hobbo s devin iari rentabil.
Aa se va ntmpla, i rspunse Vanessa. Cnd vrei tu s
obii ceva, nu te poate opri nimeni.
Da. ntotdeauna obin ce vreau. Dar tu, Vanessa, nelegi
c asta nu este dect impresia exterioar, pe care o las oamenilor.
1

Vanessa o privi nedumerit pe prietena ei, pe care toat viaa


o invidiase. Nici prin cap nu-i trecuse vreodat c Fontaine ar
putea fi nemulumit de ceva. Toate femeile j invidiau modul
de via chiar dac se prefceau c acesta nu le place. E
frumoas, liber i are bani destui.
La rndul ei, Vanessa avea un so bogat, patru copii, o siluet
cam plinu i nici o clip de linite.
irul de tineri atrgtori din viaa lui Fontaine era infinit.
Iar Vanessa nu avusese parte dect de dou istorioare
amoroase i de doisprezece ani de cstorie.
Snt foarte obosit, se destinui Fontaine. Vrei s-i spun
un secret, Vanessa? Numai s rmn ntre noi. S nu
ndrzneti s-l spui nimnui.
Ochii Vanessei ncepur s scnteieze i ea ddu afirmativ din
cap.
Ast noapte mi s-a fcut att de sil, nct m-am culcat cu
oferul.
Nu se poate?!
i totui am fcut-o. i pot s-i spun c a fost ngrozitor
de plicticos!
De ce? Se ncrunt Vanessa. Nu i s-a sculat?
Nu, draga mea. Biatul e n regul. Dar ce plictiseal!
Jenat, Vanessa i plec ochii n jos. Nu ntlnise niciodat o
femeie mai sincer dect Fontaine.
Problema e, continu Fontaine, c aceste aventuri mi se
preau interesante cnd eram cstorit cu un Benjamin. ns
acum Pot spune de la nceput ce va urma.
Dar eu am ntlnit ncepu Vanessa.
Fontaine nu-i ddu nici o atenie i continu s vorbeasc.
Omul pe care l-am cunoscut n avion, Niko
C mpreun cu el totul a fost altfel. S-a dovedit poate c-i
1

par o proast att de interesant Cred c am fcut o prostie


alungindu-l.
i eu nici mcar nu l-am cunoscut ncepu Vanessa.
Conversaia se ntrerupse. De ele se apropiase Sammy.
Salut, fetelor! V distrai bine?
Se aez la masa lor far s fie invitat.
La loc, mormi cu ntrziere Fontaine.
O, nlimea Sa, astzi e n form. i turn puin vin.
Ascultai scumpelor, vreau s vedei noua mea colecie, spuse el
artnd spre manechinele n mbrcminte sportiv. V druiesc,
tot ce v place.
Vd c eti foarte mrinimos astzi, spuse Fontaine. Ce vrea
s nsemne asta?
Vrea s nsemne c ari splendid azi, scumpo. Chiar dac
pentru mine eti prea ascuita la limb.
Las-m n pace Sammy, i spuse moale Fontaine.
Fr suprare, drguo mi plac fetele de douzeci de
ani. Fiecare cu ce are. nelegi, nu-i aa?
Fontaine nu putu s nu zmbeasc. Sammy era un om de
caracter i foarte plcut.
mbrcmintea pe care o faci tu, nu e n stilul meu, i spuse
ea.
Poi s-o pori la plaj. Alege ce vrei. Pentru mine ar fi o
reclam foarte bun dac i-ar plcea ceva.
Fontaine sublinie n caietul ei de sal o jachet sportiv i un
costum alb cu pantalon. Modelele lui Sammy erau ntr-adevr
excelente.
nc nu te-ai decis s-mi cedezi, Hobbo, ntreb Sammy.
tii, chiar o s m gndesc serios ia treaba asta.
E adevrat? Rse el.
i de ce nu? Eti o personalitate!
1

Zu?
Poi atrage oamenii. Firete, altfel de cum o fcea Toni.
Fr ndoial.
Dar n felul tu
Stai, stai. Am glumit. Eu am afacerea mea.
Fontaine l privi cu insisten.
Sammy, spuse ea cu hotrre, cum i-ar plcea ideea de ami fi partener la Hobbo?
CapitolulXVIII
Barney se ntorsese la viaa de familie. Fusese prins ca un
oarece n capcan.
Susanna fcea planuri, l btea la cap n fel i chip. i i
ddea telefon drguului ei ttic de cel puin dou ori pe zi.
Afl ce au de gnd s fac n legtur cu Niko, o rug
Barney.
Cum pot s fac aa ceva? l refuz nevinovat Susanna.
Nu ncerca s m prosteti, i-o retez Barney. tim
amndoi, ca i tot Hollywood-ui, c super starul Carlo Brand are
asemenea legturi nct afacerea Watergate e un nimic pe lng
ce-ar putea face el. Nu cumva el este proprietarul blestematului
la de Forum?
Nu fii prost.. Singur a inventat aa-numitele legturi.
Fleacuri. Vreau s-l gsesc pe Niko. E cel mai bun prieten
al meu i n-o s permit s i se ntmple ceva.
Susanna nu se putu abine s nu-l mute.
ns pe el l-a cam durut n cot de ce-o s i se ntmple. Tea lsat n gura lupului i dac eu nu m-a fi mpcat cu tine
tii doar cum se purta tata cu tine.
Da, tiu. Ar fi fost n stare s m lege cobz de un cactus
n mijlocul deertului.
1

Susanna se strmb ntr-o grimas.


Tot tu te-ai ncurcat i acum spui prostii.
Peste dou ore, ca n treact Susanna i spuse c lui Niko i s-a
dat o amnare de o sptmn.
Vezi i tu c unchiul Joseph e un om bun la suflet i
mrinimos.
Unchiul Joseph! Numai tu poi s-i spui unchi
rechinului de la Las Vegas.
Susanna i strnse buzele.
Barney, crezi c orice om legat de Las Vegas e un
gangster.
Unchiul Joseph nu e dect proprietarul hotelului.
Da, i papa de la Roma e evreu!
Barney atept pn ce Susanna i Star plecar ca s-i
comande mbrcmintea pentru nunt i urc n dormitor. Voia
s verifice dac mai exista seiful din spatele dulapului.
Totul era ca mai nainte. Seiful era mascat de un raft cu
nclminte.
Barney se gndi c Susanna ar fi putut schimba cifrul, dar se
decise s ncerce.
Uia se deschise i vzu n seif o colecie uria de bijuterii.
Erau briliantele lui Susanna, druite de tatl ei.
Tot aici era i sut de mii de dolari pe care Carlo Brand le-o
fcuse cadou de nunt. Un teanc de bancnote a cte o mie de
dolari. Nimeni nu le atinsese. O jumtate i aparinea de drept,
dei Susanna nu-i dduse banii.
Numai protii in banii n seif cnd orice banc i ofer
dobnda. Numai fosta i viitoarea lui soie, Susanna.
Banii tia i pstrm pentru cnd o s avem nevoie de ei, i
spusese acum cinci ani i de atunci Barney nu-i mai vzuse.
Susanna nu tia c el cunoate cifrul. l reinuse o dat cnd ea
1

scosese din seif un colier.


Deci aa O jumtate este a lui. Este partea care-i aparine.
Scoase cincizeci de mii din teanc i n locul lor puse, n partea
de jos, cincizeci de hrtii de cte un dolar.
Dac Niko are nevoie de bani, l va ajuta.
Capitolul XIX
Sami rspunse da. Aceste cuvinte i uluir pe toi, inclusiv
pe el nsui. ns banii nu exist pentru a fi cheltuii? i dorise
ntotdeauna un club. Poate c n aceast dorin o fi fost ceva
ciudat
N-am de gnd s nmulesc numrul brbailor care vor s
i se bage n pat o preveni el pe Fontaine.
Doamne, ferete!
ncheiar contractul, i strnser minele i se apucar de
treab.
Pentru Fontaine asta nsemna salvarea. Averea ei se topea.
Hobbo trebuia s aduc din nou beneficii. Sami nu ntrzie
deloc cu schimbrile. Drept disc jockey angaj doi gemeni de
aptesprezece ani, negri, un biat i o fat. Angaj chelneri
tineri, ambiioi, li plcu Steve Valentine i hotr s i-l
pstreze drept ajutor. l trimise s se tund i s-i comande un
costum alb. n curnd Steve era de nerecunoscut.
E incredibil, dar are stilul lui, exclam Fontaine.
Desigur, se declar de acord Sami. Iar acum schimbm
meniul i ne ocupm de iluminaie.
De departe, Fontaine i Sami preau o pereche ciudat.
Lucrau pn trziu. Planificau, rdeau, glumeau. Spre propria lor
uimire i plceau unul altuia, ntre ei, nu era nimic sexual,
numai relaii platonice. Sami era ncntat de simul umorului pe
care l dovedea Fontaine. Cnd nu juca rolul respingtor de sexy
1

al doamnei Khaled, era o femeie inteligent, practic, cu care


era o plcere s stai de vorb.
Fontaine descoperi c l divinizeaz pe Sami. Se dovedise un
om bun, vesel i fr ascunziuri.
Era att de ocupat nct uitase de sex. Seara se culca singur
n pat. Pentru c n timpul zilei lucra mult la club i obosea.
Sami hotrse c Hobbo trebuie nchis mcar pentru cteva
zile pentru a schimba cte ceva. Apoi urmau s deschid clubul
i s dea o mare recepie.
E scump, dar face, draga mea, o ncredina el.
Ea accept. Nu voia s-i spun c avocatul i propune s
vnd casa i maina ca s-i plteasc datoriile. Juristul sta e
un idiot! i va demonstra c nu are dreptate.
Fontaine uit de toate problemele ei i se apuc s planifice o
recepie fastuoas.
ampanie i icre pentru dou sute dintre cei mai interesani
oameni din Londra. Ce mai nseamn cteva facturi neachitate?
Nu te scumpi la nimicuri i vei obine principalul.
Hill avu nevoie de o sptmn ca s aranjeze ntlnirea dintre
Niko i Fezas.
E greu de gsit, i explic Hill. i n-are rost s discut cu
ajutoarele lui. Nu-i f probleme, l-am explicat tot i discut
astzi cu tine.
Doamne! Exclam Niko. Mine mi expir cele apte zile.
Nervii mi snt ntini la maximum.
Fezas are multe legturi. Snt sigur c se aranjeaz totul.
Nu uita c are afaceri cu familia Fonicetti. De acum datoria ta e
n grija lui.
Dei Niko era pensinat permanent, avea noroc la cri. Bgase
pn acum n buzunar nouzeci de mii de lire. Se gndea s-i dea
aceti bani lui Fezas drept garanie. Dar de unde s fac rost de
1

restul? i venea s fug din ora. Dar era periculos s se ntoarc


la Los Angeles.
Aici se simea mai bine.
De trei ori o sunase pe Fontaine Khaled lsndu-i vorb s-i
telefoneze, ns ea n-o fcuse. Nici. Mcar nu-i mulumise
pentru inimioara cu briliante i pentru cele ase duzini de
trandafiri. Poate c oamenii au dreptate spunnd c-i o cocot.
i-o scosese pe Fontaine din cap i se dedicase total jocului
de cri.
La opt i jumtate Hill veni la Le Monde.
ntlnirea este fixat pentru ora nou. Nu se poate nici s
vii mai devreme, nici s ntrzii. sta-i fixul lui Fezas i de
aceea o s ne nvrtim puin n ora nainte de a ne duce la el.
Unde st? l ntreb Niko.
Nu primete pe nimeni acas, i explic Hill. Ne ntlnim
ntr-un cazino.
nainte de-a iei din cas, Fontaine se uit pentru ultima dat
n oglinda uria. Frumuseea nu poate fi ascuns.
Fust lung din mtase neagr, chimonoul chinezesc de
culoare sngerie i coafur a la madame Butterfly. Puin cam
provoctoare, dar n acelai timp stupefiant.
Dac ar fi acum n America, fotografia ei ar aprea cu
siguran pe coperta revistei pentru femei.
Cobor i fcu o impresie extraordinar d-nei Woitaz.
O, ce bine artai, d-n Khaled.
Fontaine primi complimentul ca pe ceva firesc i ddu din cap
ca o regin.
Rickie a venit?
Da, d-n. i contele v ateapt n salon.
Doamne! Iar contele. Uitase de el. Dar poate c e mai bine
dac apare la recepie nsoit de un cavaler.
1

Contele Paulo o atepta cu nerbdare i sri iute de pe scaun


atunci cnd Fontaine intr n camer.
Fermector! Exclam el.
Abine-te, dragule! Nu trebuie s te excii n halul sta.
Cine i-ar fi putut nchipui c ntr-o bun zi Fontaine se va
plictisi de un conte italian, care are abia douzeci i cinci de ani
i este foarte sexy? Dar chiar aa este. ntr-adevr.
Lynn i ntmpina ia recepie. Se purta ca i cum nu l-ar fi
ntlnit niciodat pe Niko.
Venii dup mine, gentlemani, spuse ea oficial. Domnul
Fezas v ateapt.
Printr-o u pe care scria: numai pentru personal i
introduse ntr-un coridor ngust.
Ce fund! Reui s-i opteasc Hill, cnd mergeau n urma
lui Lynn. Fata se opri n dreptul altei ui i btu de trei ori.
Un glas brbtesc le spuse s ntre.
Se pomenir ntr-un cabinet bogat Fezas edea la birou. Se
simea c brbatul acesta masiv, frumos, divinizeaz costumele
extravagante i cmile colorate. Faa lui prea alb i splcit
iar prul dat cu briantin, se trda a fi vopsit n negru. Cu toate
c nu ddea impresia c e ceva de capul lui, acest om crea o
atmosfer asemntoare cu cea de dinaintea furtunii.
l studie pe Niko cu ochii lui mici, injectai de snge. Apoi i
ntinse mna cu manichiur bine fcut. Niko simi o strngere
moale. Apoi Fezas spuse:
La loc Niko. Hill, nu vrei s te plimbi puin cu Lynn.
Hill ddu iute din cap.
Desigur, desigur.
Lynn i zmbi rece.
Hai, fund gros ce eti! i spuse fata i, cu toat grosolnia
tonului, vocea i rmase senzual. Bieii mai mari vor s stea de
1

vorb.
Lynn l scoase pe Hill din camer.
Bei ceva? l ntreb Fezas.
Votc, te rog.
Fezas pocni din degete, apru o goril pe care Niko nu o
remarcase, i-i deschise barul bogat n buturi.
Votc! i porunci Fezas. i mie comand-mi un ceai slab
cu picoturi.
Gorila ddu docil din cap.
Deci, ncepu Fezas, d-ta eti Niko Konstantin. Mi s-a prut
interesant s m ntlnesc cu un om care intr n jocuri att de
periculoase.
Aveam de gnd s m achit de familia Fonicetti, ridic
Niko din umeri.
Toi spun aa, chiar atunci cnd li se tie urechile sau li se
rup oasele.
Nu-i nevoie s m sperii. Am venit ca s ncerc s aranjez
totul.
Bine Niko. Bine. M bucur. Fezas se tolni n fotoliu. Se
zice c ai noroc la cri, ia Londra.
Nu prea, dar pot s acopr o bun parte din datorie.
I se puse n fa un pahar uria cu Votc.
Foarte bine. Ct timp eti n Anglia, datoria d-tale fa de
Fonicetti cade n grija mea. Am un acord liber cu el.
neleg, ddu din cap Niko.
Lui Fonicetti nu i-a plcut c d-ta te-ai ascuns att de
brusc. Dac ai fi discutat totul cu el
Niko se simea tot mai iritat. Fezas nu-i plcea.. Pe lng asta
nu putea suporta s i se fac moral.
M ajui s amn plata datoriei? l ntreb el destul de
tios.
1

Cam aa ceva, i spuse distrat Fezas. Dac dumneata ne


ajui ntr-o mic afacere.
Ce afacere?
Nu-i nimic ilegal Dar circumstanele snt cam delicate.
Fezas rse ntr-un mod neplcut. D-ta crezi c ai de ales? l
ntreb el puin caustic.
n via ai ntotdeauna de ales, i rspunse Niko.
Ochii mici i irei ai lui Fezas se ntunecar.
Dar nu d-ta. Dac vrei s rmi nevtmat
I se aduse ceai pe o tav i o farfurioar cu picoturi dulci.
Niko bu votca dintr-o nghiitur. Simea dorina s plece
mai iute de aici. Totui ntreb:
Despre ce afacere este vorba?
Un cal particip la cursele de smbta viitoare. Iapa asta e
favorit pe departe i va ctiga n mod sigur. Iar noi vrem s
piard. i d-ta trebuie s aranjezi treaba asta.
Cum a putea s-o fac? Se ncrunt Niko.
Numele ei e Garbo. Aparine lui Vanessa i Leonard
Grant. Jocheul, Sandy Ruts, face amor cu doamna Grant. i dei
pe Leonard l doare n cot, soia lui Sandy ar face scandal dac
ar afla adevrul. E o fat grozav, fiica antrenorului principal,
Charlie Watson. Fezas se opri ca s-i nmoaie picotul n ceai.
Dac Charlie afl ce se ntmpla lui Sandy nu-i mai rmne
dect s-i strng lucrurile i s-i ia adio de la curse.
Nu neleg, spuse Niko. Ce legtur are asta cu mine.
Totul e foarte simplu. Vanessa i Leonard Grant snt cei
mai buni prieteni ai lui Fontaine Khaled.
Ei, i?
tim totul despre d-ta i d-na Khaled. tim ce a fost n
avion i c ai petrecut o noapte mpreun.
Nu am continuat relaia.
1

Fezas tui.
Deci, trebuie s-o reiei. Familia Grant organizeaz o serat
n weekend-ul acesta. D-na Khaled e invitat. Ca i familia Ruts
i Charlie Watson. Nu trebuie s depui mari eforturi ca s fii
invitat. Te potriveti foarte bine cu ei.
Niko ezita.
Zu c nu tiu, spuse el nesigur.
Nu se mai putea folosi o dat de Fontaine Khaled. Fusese
suficient o singur dat.
n glasul lui Fezas aprur note amenintoare.
Te duci la serat i-l convingi pe Sandy Ruts s piard
cursa. Dac reueti, i mai dm timp. Dar dac strici totul
Niko nu mai avea de ales i accept.
Cnd Fontaine sosi, Hobbo era plin de oameni. Ca-n
vremurile bune de alt dat. Imediat Steve Valentine i sri n
ntmpinare. Arta foarte bine cu nou tunsoare i cu costum alb.
Sammy trecea de la o grup de oameni la alta i tuturor le
plcea cldura i aerul lui prietenesc.
Disk-jockeii cei noi, n haine albe de mtase, munceau ca
nite smintii. Chiar i osptarii artau bine n uniforma lor albneagr.
Ce mult mi place, spuse Vanessa, e o atmosfer foarte
drgu! Acum Dickis arat ca o plrie purtat.
F-mi un serviciu: danseaz cu Paulo, i opti Fontaine. M
obosete.
E ceva ru n asta?
Da. Am uitat s-i spun c am terminat-o cu sexul.
Tu?
Da, draga mea. i nu trebuie s te miri.
Cum a mers? l ntreb Hill.
Greu, ridic Niko din umeri. Nu vreau s te bag n chestia
1

asta.
Asta mi convine, ddu Hill din cap.
Trebuie s-o vd pe Fontaine, spuse Niko.
Pentru afaceri sau de plcere?
i pentru una i pentru alta.
Norocul nu te prsete. Astzi la Hobbo este o recepie.
S mergem acolo.
Luar un taxi. Niko se gndea ce s-i spun. Pentru oricare
alt femeie, avea o groaz de fiuici orale. Dar pentru
Fontaine Ea e altfel.
Viaa uneori e nedreapt.
Fontaine era ncntat. Nu degeaba muncise att de mult.
Totul va fi bine. Dansa, schimbndu-i admiratorii i se sclda n
atenia cu care o copleeau acetia.
Sammy se distra de minune. Invitase nite feticane de
douzeci de ani i o cntrea rock.
Contele Paulo se inea scai dup Fontaine.
Te rog, ocup-te de el, i opti ea lui Vanessa.
ns amica ei era ocupat cu celebrul jocheu, foarte scump, i
cu soia foarte nalt a acestuia.
Leonard o invit pe Fontaine la dans.
Vii la noi n weekend? ntreb el tresltnd caraghios n
timpul dansului.
Desigur, trebuie s dorm i s m odihnesc.
Nu pot s mi te nchipui odihnindu-te, zmbi Leonard.
Nu-i nimic, o s vezi.
Muzica n stil disco fusese nlocuit de o melodie lent a lui
Donna Summer. Leonard nu scp prilejul i o strnse tare pe
Fontaine. Chiar prin rochie minile lui preau fierbini i
transpirate.
Mai ncet, Leonard. Nu pot respira.
1

Ce prere ai de-o cin n doi?


Dar tu ce prere ai de Vanessa?
Izbuti s se smulg din strnsoarea lui. Soi blestemai. De ce
naiba n-o las n pace!
Hill avea ntlnire cu o vduv n vrst i insist s o ia cu ei
la Hobbo. Niko se hotr s-i relateze discuia avut cu Vezas.
Hill coment totul cu o claritate maxim.
E mai bine dect s-i fi tiat picioarele de la genunchi n
jos.
Btrnul Hill se pricepea s liniteasc oamenii.
De cum intrar n Hobbo observar schimbrile. Clubul
renscuse. Toi se distrau. Sammy i salut prietenete i i invit
la masa lui. Niko o remarc de ndat pe Fontaine. Celelalte
femei artau destul de terse n comparaie cu ea. E foarte
original. i se remarc chiar pe ringul de dans nesat de
oameni.
Sammy le prezent oaspeii. i Niko auzi numele lui Sandy
Ruts iar apoi i ddu seama c st lng jocheu i soia acestuia.
Hill l btu pe Niko peste mna.
O cunoti pe Vanessa Grant? ntreb el.
Niko se ntoarse spre o blondin plinu i i puse la btaie
tot farmecul.
Snt att de bucuros, d-n
Vanessa ncepu s strluceasc. Ce ar mai fi putut visa?
Dintr-o parte, o privea un necunoscut atrgtor, iar din cealalt
parte, amantul ei celebru, dar minuscul.
Fontaine se ntoarse de pe ringul de dans, l pe Niko, l ignor
complet i se aez ntre Sandy Ruts i cntrea de muzic
rock. Niko se aplec spre ea.
Bun seara, d-n Khaled.
Ea se prefcu c abia acum l observ.
1

O, Niko. Ce mai faci? n vocea ei se simea o rceal de


ghea. Dar ea simi c inima i se zbate ca n pieptul unei
adolescente.
Fontaine, dansm? Spuse contele Paulo care edea n faa
ei.
Nu acum, Paulo, l refuz ea grbit.
Ce ai mai fcut? Se interes Niko.
Am fost ocupat, i rspunse ea.
n acest moment Vanessa plec s danseze cu Sandy Ruts, iar
Paulo ncerc s se aeze pe locul liber de lng Fontaine, ns
Niko i-o lu nainte, barndu-i calea.
N-ai rspuns la telefoanele mele, i spuse el moale.
i-am spus c am fost ocupat.
Da, dar nici n-aveai de gnd s rspunzi.
Aa e.
El ntinse mna i atinse inimioara pe care i-o druise.
Totui pori inima mea.
E simpatic.
i nu-mi spui mulumesc?
O scuz-m! Chiar am uitat s-i mulumesc.
Eti totui o cocot.
i tu tot att de sigur pe tine.
Ar trebui s plecm de aici. Vreau s stau de vorb cu tine
n condiii normale.
N-avem ce discuta.
Atunci o s facem dragoste. Amndoi vrem asta. Apoi o s
flecrim.
Se ridic inndu-o strns de mn i o conduse spre u.
Ea nu se mpotrivi. Voia s i se supun.
Contele Paulo se repezi n urma lor.
Fontaine, draga mea, ce se ntmpla?
1

ntoarce-te, biete, comand-i ceva de but i gsete-i o


femeie de vrsta ta, l sftui Niko printete.
Paulo nu gsi cuvinte ca s-i rspund i rmase cu gura
cscat.
Noapte bun, adug Niko i plec cu Fontaine.
Capitolul XX
Dino i oferi o sptmn. Se purt ca ntotdeauna. i ddu
ntlnire cu dou fete, umbl prin Cazino cu zmbetul lui
obinuit i n fiecare zi i ddu raportul tatlui lui.
Toi cei care erau ntr-un fel sau altul legai de el puteau crede
c Carrie rmsese n trecut i c ntmplarea nu mai are nici o
importan. Dino fcuse o boacn ca un copil ru iar Joseph l
pedepsise. Acum totul era ca mai nainte.
ns n realitate sub masca lui de linite, Dino i ascundea
suprarea profund. Nu putea uita cum procedase tatl su fa
de el. l fcuse de rs naintea attor oameni. Anulase cstoria
de parc fiul lui ar fi un adolescent mucos.
Dino nu i-o va ierta niciodat.
Joseph Fonicetti se simea grozav. Oamenii lui avuseser
grij de toate. Nici o greeal.
Ticlosul de Niko fusese gsit i prevenit. Dino e un fiu bun.
Un biat sensibil. i-a dat seama c a greit Nu se poate s te
nsori cu japie tmpite. De astea trebuie s scapi la timp.
Lui Barney i era greu s se mai nsoare o dat cu Susanna.
Femeia asta era capabil s-l scoat din mini. Susanna ddea
comezi. Mormia tot timpul. i mereu vorbea de tticul ei. Chiar
Star, propria lui fiic se dovedise un copil rzgiat de tot lucru
care l deranja teribil.
Dar ar fi cinstit din partea lui s lase totul balt atta timp ct
nu e rezolvat problema lui Niko? E imposibil. O cunotea pe
1

Susanna. tia c aceasta ar da imediat fuga la Carlo i l-ar scoate


pe el vinovat de toate.
edea n cabinetul su i se gndea ce s fac. Cele cincizeci
de mii de dolari stteau neatinse n seif. Nu reuise s ia legtura
cu Niko i s-i ofere ajutorul.
Intr secretara. O blondin din California, nalt i cu picioare
lungi.
Se aez pe colul biroului i-i demonstr lungimea
picioarelor sale. l anun:
A telefonat soia d-voastr cnd erai la toalet. V-a rugat
s-o sunai imediat.
Nu e soia mea, Tina.
IFosta soie. i ce-i cu asta?
Niciodat n-avusese noroc cu secretarele. Nici una nu-l
respectase.
Mine zbor la Los Angeles, i spuse Dino lui Joseph, cam
n treact.
De ce? l ntreb tatl.
Am treab. Trebuie s scot ceva de la datornici.
Da, da, bine.
Numai juctorii cei mai bogai i mai celebri aveau onoarea
s-i plteasc datoriile lui Dino sau lui David personal.
Dar nu era rndul lui David? i aminti Joseph.
Mia nu se simte bine. Peste ase sptmni iar ai s fii
bunic.
Mulumit? Joseph zmbi. Da, David i Mia se mpac bine.
Trebuie s mai atepte cteva sptmni i apoi s aduc o
mireas i pentru Dino.
Rmi i peste noapte? l ntreb el.
Nu tiu. Se poate. Te sun.
Dimineaa Dino era deja n avion. La aeroportul din Los
1

Angeles l atepta o main. tia exact ce are de fcut Nu mai


era nervos. Dimpotriv, era absolut calm.
Are treizeci i unu de ani i este n stare s decid singur.
S-l ia naiba pe Joseph Fonicetti cu tot cu principiile lui! El,
Dino e un om independent Vrea s-o aib pe Carrie i, orice ar fi,
o va obine.
Hai n dormitor, i propuse Susanna dup masa de prnz.
Trebuie s ascult cteva benzi, i rspunse Barney.
Eti prea ahtiat dup munc. Pune benzile, cupleaz
boxele din dormitor i le ascultm mpreun. E bine aa?
Pofta de sex se citea uor pe faa ei.
Dar snt foarte lungi, i spuse disperat Barney.
Foarte bine. Avem la dispoziie toat noaptea.
Desigur.
Nu se simea brbat, ci un obiect pentru sex. Obiectul ei
personal pentru sex. n toate acestea, era ceva nefiresc.
Hai, Barney, ce mai atepi?
i fcu cu ochiul i ncepu s urce scara.
Dino opri maina lng casa n care locuia Carrie. Nu voise
s-i telefoneze, pentru c nu tia cum va reaciona la apariia lui.
n plus, nu ndrznise s-o sune din Las Vegas pentru c tatlui
lui i-ar fi fost foarte uor s-i intercepteze convorbirile.
Cldirea era prginit, cu tencuiala desprins i cu lzi de
gunoi la vedere.
Piscina comun nu funciona, lng aceast se vedeau scaune
stricate.
Obinuit cu bogia, Dino simi cu scrba mirosul de
buctrie. Da, e o ruine c delicata Carrie locuiete n aceast
mizerie. Asemenea case snt pentru ghinioniti.
Curnd o va lua de aici.
Dino gsi apartamentul cutat i sun la u. Nimeni nu-i
1

rspunse. Mai sun o dat.


Ua de la apartamentul vecin se ntredeschise i apru o
femeie ponosit, rocat, cu pieptul uria.
Salut i spuse ea privindu-l pe Dino din cap pn-n
picioare.
Nu tii, e cineva acas? ntreb el.
Nu cred. Fetele astea snt foarte ocupate. M nelegi,
biete. i i zmbi larg, uitnd c nu-i pusese proteza n gur.
Dino se mir c Carrie nu locuiete singur. Nu-i vorbise
despre acest lucru.
Nu intri la o cafea? Se rnji rocata.
Dino o privi distant.
Pur i simplu, m port ca o bun vecin. l privi cu atenie.
i-a spus cineva c semeni cu Toni Curtis?
Una dintre prietenele lui Carrie i fcu o apariie
zgomotoas. Era o fat nalt, cu doi cini uriai, utilat cu scule
pentru pescuit i cu prietenul ei care juca n filme porno.
Rocovana surse i dispru n apartamentul ei.
Pe cine cutai? Se interes fata, n timp ce cinii l
adulmecau pe Dino.
El ncerca s scape de ei.
Atenie, strig flcul cu voce subire.
Doamne, strig i fata cu totul aiurea.
Carrie e acas? ntreb Dino.
Nu tiu. Am fost plecat. Te rog, deschide ua. Amicul ei
bg cheia n broasc i intrar toi trei n apartament.
Ce-i cu mirosul sta ngrozitor? Strig fata. Carrie? Eti
acas? Te caut un biat.
Dino se retrase spre u. Apartamentul nu-i plcuse. Nici cei
care locuiau n el. Nimic nu-i plcuse.
Ce naiba, spuse fata.
1

Nu semna deloc cu Carrie. Era o trf necioplit.


Vrei s-o ateptai? l ntreb ea cam fr entuziasm.
Trebuie s m pi, zise prietenul ei.
O pereche fermectoare.
Nu, spuse Dino. Trec mai trziu.
Cum dorii, zise fata ridicnd din umeri. Ce s-i transmit?
Nenorocire! Nenorocire! ip deodat amicul ei. Venii
iute ncoace!
Fata, Dino i cinii se repezir ntr-acolo.
Carrie zcea n cad. Moart.
Susanna se trezi devreme. i fcu un sirop de portocale i se
duse n biroul ei ca s completeze invitaiile de nunt.
Mormia un cntec n barb. Ce bine c Barney e iari acas.
Ce-i drept, e la fel de nevrotic ca i mai nainte, tot nu-i place
cnd lenjeria de pat miroase a lavand. Adeseori se nchide n
sine. i e gelos pentru c ea ine att de mult la tatl ei.
i totui E foarte bun n pat Susanna zmbi n sinea ei. n
acest moment sun telefonul i ea ridic receptorul. Se auzi o
voce neclar, ntretiat.
Cine vorbete? ntreb ea.
Era Dino.
Dino veni cnd Barney se sculase.
Susanna reui s-l calmeze puin.
Era ocat datorit faptului c o vzuse pe Carrie moart. Mai
ales lund n consideraie i c fata zcuse timp de-o sptmn
n cad plin de propriul ei snge.
i tiase venele.
Dino fugise imediat din apartamentul ei. Dar apucase s vad
totul.
Doamne, n-am vzut niciodat nimic mai ngrozitor,
sughia el.
1

Susanna ncerca s-l calmeze. l oblig s bea nite brand/, l


mbri i l mngie pe cap. Se cunotea cu Dino de-o
eternitate. La treisprezece ani se
ndrgostise nebunete de el. Dragostea durase ase luni.
Odat se pomenise n pat cu el. i de atunci rmseser buni
prieteni.
Imediat m-am gndit la voi, spuse Dino. Doar tu i cu
Barney ai cunoscut-o pe Carrie. i izbucni n hohote de plns.
Barney nu putea s cread c s-a ntmplat aa ceva. Carrie ia pus capt zilelor? De nenchipuit.
Se gndi la Niko. i se hotr s nu-i spun, c nu cumva
acesta s se cread vinovat.
Dino, vreau s rmi la noi, i spuse Susanna. Trebuie s te
odihneti. l sun eu pe unchiul Joseph.
Dino primi cu recunotin ospitalitatea ei. l durea stomacul
i tia care este pricina acestei dureri.
Un singur gnd nu-i ddea pace. Oare Carrie s-o fi sinucis?
Sau tatl lui o fi aranjat chestia asta.
Niciodat nu va afla adevrul. Dar va trece mult timp pn
cnd va fi n stare s-i reia treburile.
Capitolul XXI
Rickie conducea Rolis-Royce -ul. Privirea i era aintit
nainte. Faa lui nu exprim nimic.
Avea presimirea c nu va mai fi mult timp oferul d-nei
Khaled. Dup noaptea petrecut mpreun, aceasta se purta din
ce n ce mai rece cu el. i niciodat nu-i aducea aminte de
noaptea cu pricina. Pn i el ncepuse s cread c ntre ei doi
nu fusese nimic.
Femeile snt fiine ciudate.
Ajunser la vila familiei Grant.
1

Un tablou impresionant La intrare erau parcate dou-trei


mrci de maini: Ferrari, un Bentley i un Lamborghini.
Uite c am ajuns, Niko, exclam Fontaine. O s-i plac
aici.
El i lu mna i o strnse puternic.
Snt sigur de asta.
Fontaine nflorise. Chiar arta parc altfel. Mai moale. Mai
degajat. Unde-i dispruse tristeea?
Leonard le iei n ntmpinare. O srut pe Fontaine i l
mbri pe Niko cu o privire binevoitoare.
Nu-i prea btrn pentru tine? Mormi el la urechea lui
Fontaine.
Leonard, cred c, n sfrit, ncep s m maturizez.
Zu? Ce plictiseal. Sper c mcar e bogat.
Firete. Dar nu snt cu el din pricina asta.
Leonard ddu din cap n semn c nelege.
n acest timp Niko urmrea cum se descrcau geamantanele
din port-bagaj.
Doamne! Exclam Niko vzndu-le bagajele. Pi ai venit
doar pentru dou zile!
Doar m cunoti, zmbi Fontaine. Nu suport s fiu
ifonat. Nici Niko. Sntem gemeni n privina asta. Arunc spre
Niko o privire lung i drgstoas. Nu-i aa, iubitule?
Se poate spune i aa.
ns n acest timp ochii lor purtau alt discuie.
Nelinitit, Leonard se muta de pe un picior pe altul.
Nu vrei s intrm n cas? Le propuse el.
Foarte bine. Cine-i aici? ntreb Fontaine mutndu-i
privirea de la Niko.
Susanna i Sandy Ruts, antrenorul meu Charlie Watson,
Pearson Crichton Steward i ncnttoarea lui chinezoaic.
1

Ai i pus ochii pe ea, Leonard? Glumi Fontaine.


n nici un caz.
Fontaine se ntoarse spre Rickie.
Poi lsa aici maina, i spuse ea. Te ntorci n ora cu
trenul. N-am nevoie de dumneata n wee-kend.
Rickie ddu din cap. Se decisese. Blestematei de d-n Khaled
n-are dect s-i stea n gt serviciul lui. Pleac.
Firete, d-n Khaled.
Cocot!
Distracia ncepu bine.
Toi se nelegeau bine.
Niko l urmrea cu atenie pe Sandy Ruts. I se pru un biat
de treab dar Niko observ schimbul de priviri pe care, la prnz,
acesta l fcuse cu Vanessa.
Apoi Fontaine avu chef s clreasc puin.
Mergem? l ntreb ea pe Niko.
Nu prea am chef, i rspunse el. Dar tu du-te.
Hai btrno, i spuse Leonard. O s clrim mpreun.
Niko, eti sigur c nu vrei s mergi cu noi?
A vrea s joc cri, dac a gsi parteneri.
Pearson Crichton-Steward se oferi imediat.
Joc bine cri.
Niko i fcu cu ochiul lui Fontaine.
Atunci s jucm pe bani, ca s fie mai interesant.
Fontaine l srut pe frunte.
Trebuie s m schimb, ne vedem mai trziu. Se aplec i i
opti la ureche: triorule!
Pot s pun pariu! i rspunse el.
n timp ce se mbrca, Fontaine se gndi la relaiile dintre ei.
Niko se dovedise cel mai interesant i mai atrgtor brbat din
ci ntlnise. Dup atia bieandri, apruse ca un adevrat erou.
1

Totui prea a ascunde o tain. ns i aerul acesta misterios i


plcea. Avea senzaia c pentru prima dat n via s-a
ndrgostit Doamne ferete!
Jos o atepta Leonard. Plecar mpreun la grajduri cu
Land-Rover ul.
Sper c mine toi vor paria pe Garbo a mea, spuse
Leonard. Urmresc de muli ani cursele, dar niciodat n-am mai
vzut un cal ntr-o form att de bun.
Da, Vanessa mi-a povestit i am pariat pe o sum destul de
important.
Bravo!
Fontaine nu voi s ntre n amnunte pentru c pariase cu casa
i maina n sperana unui ctig mare.
Niko l curase de dou ori pe Pearson, dar acesta voia s
continue jocul. Mica lui prieten chinezoaic i urmrea cu
atenie.
Chariie Watson sforia n faa cminului. Susann Ruts
plecase cu maina dup cumprturi.
Numai Niko bgase de seam c Vanessa i cu Sandy o
terseser englezete.
E foarte plcut s clreti n pdure. Fontaine i dduse
capul pe spate i se desfta cu mngierea vntului care i nfoia
prul. Firete, e ngrozitor pentru culoarea tenului, dar o doare n
cot
Hai s ne odihnim, i strig Leonard.
Se oprir ntr-o poian i, nainte ca Fontaine s-i vin n
fire, Leonard se arunc asupra ei.
Ea ncerc s-l mbrnceasc.
Ce faci? l ntreb ea tios.
Leonard ncerca s o dezbrace.
Vrei Nu m poi nela i place
1

Fontaine se lupta cu el cu adevrat.


Leonard, pentru Dumnezeu, oprete-te.
i place M vrei ntotdeauna te-am iubit i tu m-ai
iubit, Fontaine.
Ca un nebun smulgea hainele de pe ea.
Lui Fontaine nu-i venea s cread ce se ntmpla. Cu o
lovitur grosolan reui s-l arunce de pe ea, dar acest lucru nu-l
mpiedic s obin ce voia.
Se rostogolea pe pmnt i gemea de plcere i durere.
Fontaine se ridic repede.
Ticlos mizerabil! Strig ea.
Clocotind de furie sri n ea i porni n galop spre cas.
Jucnd cri, Niko l jupuia calm pe Pearson.
Vreau s plecm, i spuse Fontaine.
Niko nu-i ridic ochii din cri.
De ce?
Fontaine nu putu inventa un pretext, iar adevrul i se pru
prea njositor.
Pur i simplu, vreau acas.
Nu, i spuse Niko cu trie. Rmnem la curse i dup aceea
plecm.
Fontaine trebui s recunoasc: i plcea c Niko face ce vrea
el, nu ce-i poruncea ea.
Era o transformare foarte plcut.
Cina se consumntr-o atmosfer oficial. Vanessa hotrse c
toi trebuie s se mbrace n haine de gal.
Niko era ntr-o foarte bun dispoziie. Reuise s-i ctige lui
Pearson dou mii de lire.
Aa ceva nu se face, l dojenea moaie Fontaine dup ce
rmaser singuri n camer. Las-l pe biatul sta s-i
recupereze puin din pierdere.
1

Niko izbucni n rs.


Eti o adevrat englezoaic! A vrut s se joace i a
pierdut. Asta-i tot.
Pre de o clip simi dorina s-i povesteasc despre datoriile
lui. Despre toate. Dar se abinu. Cel mai probabil e c ar fi
ngrozit-o. Sau, ceea ce ar fi mai ru, s-ar putea oferi s i le
plteasc ea. i nu voia s ia bani de la ea. Dei, dac i-ar pune
la btaie dou dintre inelele ei cu briliante, problema ar fi
rezolvat. D-na Khaled nu e o femeie care s poarte bijuterii
false.
Se dovedi c e destul de greu s rmn ntre patru ochi cu
Sandy Ruts. Niko l bg ntr-un col imediat dup ce se termina
cina. N-avea deloc chef s-o fac, ns nu avea de ales. Niko sttu
de vorb cu tnrul jocheu, apoi i oferi surpriza. Mai nti Sandy
se prefcu a nu nelege ce-i spune Niko. Apoi i ddu seama c
acesta nu glumete. i fu nevoit s accepte, cci tia foarte bine
c n-ar mai avea nici o ans n carier, dac lui Charlie Watson
i-ar cuna ceva. i dac ar afla socrul lui c face amor cu
Vanessa Grant, cariera i-ar fi terminat. Nu se ndoia deloc de
acest lucru.
Voi face tot, accept el. Dar nu tiu cum un ticlos ca
dumneavoastr poate dormi noaptea.
ntr-adevr Niko se simea ticlos. Sandy avea dreptate.
Pearson l implor s mai fac cu el cteva jocuri.
Fontaine i arunc o privire prevenitoare. i trimise o bezea.
Nu uita s pierzi, i spuse ea ncet.
Niciodat! i rspunse Niko.
Ce crezi despre Sandy? O ntreb n oapt Vanessa pe
Fontaine.
Sandy? Se mir Fontaine, te referi la jocheul sta micu?
Vanessa se simi jignit:
1

Nu-i chiar att de micu!


Fontaine nu sesizase ce voise prietena ei s-i spun. Arunc
priviri de ghea spre Leonard.
Leonard s-a ngrat ngrozitor, mitralie ea. De ce nu-l
trimii ja un sanatoriu?
Crezi c e nevoie?
Firete. E la vrst periculoas. Oricnd poate face un
infarct
O, nu! Spuse tulburat Vanessa.
Ba da, i rspunse cu rceal Fontaine. Arat foarte
mbtrnit
mi place, Niko, ncerc Vanessa s schimbe subiectul. Nu
te-am vzut niciodat att de
Ataat?
Cam aa ceva, izbucni Vanessa n rs.
Da, zmbi Fontaine. i cinstit s fiu, situaia asta-mi
place.
n ziua cnd trebuia s nceap cursele, aprur cu toii foarte
devreme. Era frig i umezeal, dar soarele strlucea pe cer.
Cu ajutorul a trei servitori, Vanessa pregti un mic dejun
suedez.
Ce bun el Exclam Fontaine. Asemenea clipe n-am mai
mncat din copilrie!
Niko lu un numr al Vieii sportive i ncepu s-l studieze.
ntruct Garbo nu va ctiga cursa, trebuie verificai ceilali cai.
n list l gsi pe adevratul outsider. Un cal francez, numit
Kanga. Douzeci i cinci la unu. Totul se potrivea. i se hotr
s-l sune pe Hill.
Hill auzise de calul acesta. La nceputul sezonului ocupase un
loc doi. De atunci nu se mai auzise nimic de el. ns Kanga era
ntr-adevr o speran. i dac timpul va fi bun
1

Vreau s oariez oe el toi banii.


Care bani? Rse Hill.
Am ascuns zece mii cnd m-am achitat de Fezas. Du-te i
pariaz pentru mine. Dar f-o cu puin timp naintea cursei.
Vreau s ctig.
Riti, l preveni Hill.
O, i rspunse Niko, oare nu riscul e farmecul vieii?
Capitolul XXII
Barney fu ultimul care nelese ce se ntmpla. Dar cnd
pricepu, simi o uurare extraordinar.
Totul ncepuse ntr-un mod ct se poate de nevinovat. Dino se
mutase la ei. Susanna l consola zi i noapte, uneori pn trziu.
Dintr-o dat Susanna devenise moale i blnd. Nu-l mai btea
la cap. Nu-i mai aducea aminte de nunt. Uitase chiar i de sex.
Dup ce, mai trziu Barney i aminti aceste lucruri, nelese c li
se pruse celor doi, un idiot adevrat Mai c nu izbucni n rs
atunci cnd i se oferir explicaii.
Cinar n trei. Apoi Barney se duse n birou ca s asculte nite
benzi, iar Dino i Susanna, rmaser s flecreasc n sufragerie.
Peste o or se nfiar la el inndu-se de mn. Nu bnui
nimic ru.
Barney, trebuie s stm de vorb cu tine, i spuse Susanna.
Toarn-i ceva de but i aeaz-te.
La naiba! Niko! Desigur c ticloii tia au nscocit ceva
mpotriva lui Niko!
N-am nevoie nici s stau jos, nici s beau. Ce se ntmpla?
Atunci Susanna se apropie de el. i puse mna pe umr i
ncepu s gngureasc matern.
tiam c o s-i par ru, Barney. Dar, te rog, te rog,
ncearc s nelegi.
1

Ce dracu s neleg? ntreb el clocotind de furie.


Eu i cu Dino vrem s ne cstorim, i spuse simplu
Susanna.
Ce? Nu-i venea s-i cread urechilor. Mai bine zis nu
putea crede c a dat un asemenea noroc peste el.
tiu c i-e greu. Am ncercat s evitm asta. Ea ridic
disperat din umeri. Dar eram obligai s-i spunem.
Lui Barney i venea s rd de bucurie. Susanna i Dino!
Grozav pereche! Joseph i Carlo vor srbtori acest eveniment
multe sptmni i chiar luni.
Barney se strdui s-i afieze pe fa expresia amrt
cerut de mprejurri. Dino i spuse ncet;
tiu ct i-e de greu, dar, Doamne, ne-a lovit ca un trsnet
Snt indignat reui Barney s-i stoarc un mormit
Da. Am tiut c aa ai s reacionezi, spuse Susanna, ns
cu un ton mult mai practic. Barney, trebuie s te ntorci n casa
lui Niko! Firete. Vor s scape imediat de el. Am analizat totul,
adug Susanna. tim ct de mult tu i Niko inei unul la altul.
Vorbea despre ei ca despre o pereche de homosexuali!
Deci, continu Dino, am hotrt s-i mai acordm ctva
timp lui Niko. Am vorbit cu tata i e de acord. Trei luni. Dar
asta e limita.
Ce noroc! Barney poate s dispar linitit din viaa lui
Susanna, iar Niko va primi un termen suplimentar.
Nu s-ar putea ase luni? ncerc Barney s se trguiasc.
Uit de asta, i-o retez Dino.
Procedeaz foarte corect, spuse Susanna cu voce nou, de
privighetoare.
Astfel se mut Barney. Ce eliberare! l sun imediat pe Niko
la Londra ca s-i comunice noile veti bune, ns telefonista de
la Le Monde i spuse c dl. Konstantin a plecat n weekend i
1

se ntoarce luni. Da, vetile bune pot s mai atepte.


Capitolul XXIII
Tribunele hipodromului erau pline ochi.
ntr-un costum gros cumprat de la Yves Saint Laurent i ntro scurt din blan rocat de vulpe, Fontaine l strngea de mna
pe Niko.
Ce interesant! Gngurea ea. Ai i pariat pe Garbo?
El cltin din cap. Deoarece mizase deja trei mii de lire pe alt
cal. Pe Kanga, care trebuia s ctige. i Hill mai pariase pentru
el zece mii.
Dar trebuie s-o faci, insista Fontaine. E o treab sigur. Nu
se poate pierde. ns ar fi ngrozitor dac -ar ntmpla ceva,
pentru c am pariat pe Garbo cu casa i cu maina.
Ce?! Strig el, nevenindu-i s-i cread urechilor.
N-am vrut s-i spun mai devreme, dragul meu. ns snt
ntr-o situaie dificil i risc acum tot ce am, n afar de bijuterii.
i-am spus doar c am mari i emoii!
Niko tot nu putea s cread ceea ce auzise. Fontaine era
ruinat. Ce absurditate!
Scuz-m drag, spuse el repede. Am o treab.
Nu uita s pariezi pe Garbo, i strig ea din urm.
Niko se strecura cu greu prin mulime. E obligat s-l gseasc
pe Sandy. Pentru prima dat n viaa lui, dup moartea lui Lisa
Maria, punea interesele altcuiva mai presus de ale sale.
Nu fii prost! i striga o voce n creier.
Dar el nu auzea nimic.
Sandy era greu de gsit. Dar Niko reui. Jocheul se simi n
mod evident, uurat i-l privi cu recunotin.
Niko i cercet buzunarele, spernd c i-au mai rmas ceva
bani ca s parieze pe Garbo. Nimic. Totul, pn la cel din urm
1

cent fusese lsat pe seama ntmplrii i ntruct favoritul


reintrase n curs, aceast ntmplare va fi pentru el cu ghinion.
ntorcndu-se spre Fontaine, trecu pe lng Lynn i Fezas.
Fata nu-l nvrednici nici mcar cu o privire, ns Fezas i fcu un
semn complice.
Niko cltin din cap drept rspuns. i mai rmnea un singur
lucru de fcut. Dup curs trebuia s rmn n vila familiei
Grant i s ncerce s o tearg din ora ct mai iute.
Cursa ncepuse deja cnd o gsi pe Fontaine. Femeia avea
emoii ca o colri. Niko o urmrea cu dragoste. i va prea
ru s-o prseasc Mai mult dect ru Garbo mpreun cu
ali trei cai conducea plutonul, ceea ce nu era deloc de-a mirrii.
Dar unde-i Kanga? Cine tie? La curs participau prea muli cai
i nu-l puteau vedea. Garbo se detaase n ctigtoare. Alerga
frumos. Srituri excelente. Un cal splendid, contopit cu jocheul
su. ns la cel de-al cinsprezecilea salt, mulimea url ngrozit:
Garbo czuse.
O, Doamne! Fontaine pru c-i pierde cunotina.
Niko o mbri.
Nu e dect o curs, ncerc el s o calmeze.
O curs! Niko, pe calul sta am mizat totul. Absolut totul!
El o strnse n brae. Acum nu va mai trebui s fug din ora.
nseamn c sntem ruinai amndoi.
i tu?
M tem c da.
Izbucnir amndoi n rs. i de-odat se mbriar cu patim
i ncepur s se srute.
Ce o s facem? ntreb Fontaine.
Rmnem mpreun i scornim noi ceva. Parc se vedeau
prima dat unul pe altul. i nu remarcau absolut nimic din ceea
ce se petrecea mprejurul lor.
1

O s te faci un trior profesionist, iar eu o s-mi vnd


bijuteriile, glumi Fontaine.
Bijuteriile niciodat! i interzic!
Eti att de autoritar.
Iar tu eti totui o cocot.
Dar asta i place.
Da, asta mi place i tu mi placi.
i tu!
Vino s te srut.
Se srutar i Niko nici mcar nu auzi cum Kanga fu anunat
ctigtoare.
O s am grij de tine, spuse el. Nici un fel de flirturi. Nici
un fel de armsari italieni.
Fontaine zmbi.
Iar tu s nu ndrzneti s le mai farmeci pe toate femeile
ntlnite.
Se uitar cu cldur unul la cellalt i se mbriar. Peste
umrul lui Fontaine, Niko remarc o fat frumoas i o aprecie
dintr-o privire. Peste umrul lui Niko, Fontaine zri un brbat
tnr i foarte frumos. l msur cu interes din cretet pn-n
tlpi.
i iari se privir unul pe altul. i iari ncepur s rd
complice.
Sfrit