Sunteți pe pagina 1din 182

ADEMENITOR CA PCATUL

JUDE DEVERAUX
CAPITOLUL 1
Margate,Anglia
Casa era enorm,nspimnttor de urt i Jace Montgomery tocmai dduse pe
ea patru milioane i jumtate de dolari.
n timp ce trecea ncet cu maina prin porile de fier forjat,aflate ntre coloanele
ptrate din crmid,cu cte un leu de piatr n vrf,visa privind casa.Priory
House era acum a lui,dar nu prea-i amintea multe,din singura vizit pe care o
fcuse mpreun cu operatorul de la agenie.Aleea pietruit ce erpuia prin parc
era destul de plcut.I se spusese c grdinile au fost nfiinate n 1910,de un
faimos arhitect peisagist.Acum copacii erau maturi,arbutii nflorii erau bine

consolidai i iarba perfect.Dac ar fi fost clre,ceea ce nu era cazul,parcul ar


fi fost un vis devenit realitate.Cnd se apropie de un stejar mare,trase maina pe
margine,o opri i cobor.n curnd,casa i va aprea n faa ochilor i era nevoie
s se pregteasc pentru aa ceva.Pentru a rmne solvabil,a mprumutat banii
pentru tranzacie de la unchiul lui,miliardarul.Deoarece casa fusese de vnzare
timp de peste trei ani,Jace tia c,atunci cnd va sosi momentul s o vnd,i va
fi greu s scape de ea.ncercase s o nchirieze,dar proprietarul n-a fost de acord.
Omul voia s se descotoroseasc de monstru,pentru totdeauna.
-Bine,i spusese Jace operatorului,sau agentului imobiliar cum i se spunea n
Anglia,ce nu e n regul cu casa? Ce altceva mai are,dect c e urt? i imagin
evile care se fisurau n permanen,jgheaburile care se nfundau,vecinii afurisii.
Pn la urm o descompunere asigurat.
-Se pare c exist i o fantom,rosti Nigel Smith-Thompson,cu aerul unui om
care nu credea n astfel de lucruri.
-Nu toate casele vechi din Anglia au cte o fantom? ntreb Jace.
-Ni s-a spus c aceast fantom e deosebit de insistent.Apare destul de des i i
plictisete pe proprietari.i sperie de moarte,vrei s spui,se gndi Jace.
-De aceea a trecut casa din mn n mn,aa de des? Cnd Jace l-a rugat pe
unchiul lui s-i mprumute banii pentru cumprarea ei,unchiul Frank a fcut
nite investigaii serioase.De la sfritul secolului al nousprezecelea,casa nu a
rmas n proprietatea cuiva mai mult de trei ani consecutiv.Concluzia unchiului
Frank a fost c era o investiie proast i Jace nu trebuia s cumpere casa.Acesta
n-a scos un cuvnt,doar i-a nmnat unchiului su plicul pe care l gsise ntr-o
carte ce-i aparinuse lui Stacy.Frank scoase din plic fotografia casei,o privi
dezgustat,apoi o ntoarse pe dos.Pe spatele ei cineva scrisese:Din nou a
noastr.mpreun pentru totdeauna.Ne vedem acolo pe 11 mai 2002.
i lu lui Frank o vreme,pentru a pune totul laolalt.
-Stacy a murit n....?
-n ziua urmtoare.Jace inspir adnc.Pe doisprezece mai,Stacy Evans,logodnica
mea,s-a sinucis ntr-o camer aflat deasupra unui birt din Margate,Anglia.Frank
lu plicul i citi tampila potei.
-A fost trimis din Margate i tampila e datat opt aprilie.Jace ddu din cap.
-Cineva i l-a trimis,nainte de plecarea noastr n Anglia.Se gndi la cltoria
aceea,care i-a schimbat viaa.Jace activase n afacerea familiei,cumprarea i
vnzarea unor companii,din ziua n care absolvise colegiul.Cu mai puin de o
sptmn nainte de a se nsura cu Stacy,unchiul su Mike,fratele lui Frank,l-a
sunat i i-a spus c proprietarul unei fabrici de utilaje din Anglia i-a scos uzina

la vnzare.Dac se ntmpla aa ceva,trei contracte de export vor falimenta i


aproximativ o sut de persoane vor rmne fr lucru.Deoarece Jace fusese cel
care negociase tranzaciile,era singurul care putea s rezolve i situaia aceasta.
El i-a comunicat lui Stacy c i pare ru,dar trebuia s zboare pn n Anglia,i-a
promis ca va munci ziua i noaptea i se va ntoarce,ct mai repede posibil.ns
Stacy l-a surprins,cnd l-a rugat s mearg cu el.
-I-am spus c nu cred c e o idee prea bun,s vin cu mine,afirm Jace.
Adevrul e c nu voiam s am de a face cu mama ei vitreg.Stacy suferise de
suficient stres din cauza ei,fr a se mai arunca ntr-o cltorie n strintate.
-Da,mi amintesc,rosti Frank.Dac Stacy nu era de acord cu nite margarete
purpurii,doamna Evans ncepea o campanie n mas,n favoarea margaretelor
purpurii.Orice,numai s provoace probleme-i s atrag atenia asupra ei.
Jace i mut privirea o clip.Nu existase dragoste ntre tnra i frumoasa
doamn Evans i fiica ei vitreg,care era doar cu puin mai tnr dect ea,dar cu
mult mai frumoas-i cu mult mai elegant.Stacy era genul de femeie,care putea
s fie mbrcat ntr-un pulover,i totui lumea i ddea seama imediat c
provine dintr-o familie cu bani i cu educaie.Tatl ei a fost un om,care a ajuns
departe prin propriile puteri,mama i provenea dintr-o familie fr un ban,dar cu
strmoi strvechi.Doar dup moartea lui Stacy i-a declarat mama dragostea
pentru fiica ei vitreg i i-a transformat viaa lui Jace ntr-un infern.La funeralii,
doamna Evans a strigat n gura mare c Stacy s-a sinucis din cauza lui Jace.
-Ai ucis-o!a ipat ea n faa tuturor.Ai gsit pe cineva care i-a plcut mai mult,
aa c ai scos-o pe Stacy din ar,departe de familia ei,pentru a o putea duce n
secret la moarte.Totul era o absurditate,desigur,dar cu toate acestea fcuse rni
adnci.Jace o iubise pe Stacy din toat inima i nu avea idee de ce s-a sinucis,cu
cteva zile nainte de cstoria lor.
-Tu crezi c aceast cas are ceva de a face cu moartea lui Stacy,nu-i aa?
ntreb Frank.
-Nu am nimic altceva de care s m ag.Jace se ridic i ncepu s strbat
camera.De trei ani numai la asta m gndesc.Momentul acela,cnd sora ei mi-a
aruncat biletul de sinuciga n fa i mi-a spus c i-am ucis sora,m chinuie n
fiecare or a fiecrei zile.
-Psihiatrul ce a spus? ntreb blnd Frank.Jace ddu din mn.
-Am ncetat s mai merg la el.Am petrecut ase luni vorbind despre Stacy i
despre mine.Ce ran adnc ngropat i hidoas i-am fcut n secret-secret chiar
i pentru mine nsumi-de a fcut-o s-i ia viaa? A fost frustrat,pentru c nu
puteam s-i dezvlui nimic altceva,aa c a nceput s ntrebe despre familia

mea.i cnd a ajuns la concluzia c m simt ca un nemernic,pentru c m-am


nscut ntr-o familie bogat,am plecat de la el.Frank l privi pe Jace cu duritate.
-Aa c,dup ce cumperi acest elefant de cas,ce se va ntmpla?
Jace se ridic n picioare.
-Nu tiu.Tot ce tiu este c trebuie s fac ceva,ca durerea aceasta s nceteze.
Cnd i privi unchiul,ochii lui erau plini de o atare suferin,nct lui Frank i se
tie respiraia o clip.De trei ani nu m-am atins de o femeie.De fiecare dat cnd
ies cu cineva,m gndesc numai la Stacy.
-Nimeni nu crede c a fost cu adevrat vina ta.Eu cred c Stacy a avut o fire
instabil.Ea....
-Asta spune toat lumea.Jace se ridic din nou,furia ncepnd s clocoteasc n
el.Dar nu era instabil.Era dulce i amabil i nostim.Obinuiam s rdem de
cele mai prosteti lucruri.Nu-i psa de renumele familiei mele.A rs cnd revista
Forbes ne-a declarat una din cele mai bogate....Se opri brusc i-i trecu mna
peste fa.Am discutat toate astea de mii de ori,n gnd i cu doctorul.
-i cu familia ta.
-Da,rosti Jace.Cu fiecare.tiu c am fost plictisitor,chiar o pacoste,dar parc
eram prins de un vrtej.Nu puteam s urc,nu puteam s cobor,nici s merg,nici
nainte,nici napoi,nicieri.Dac a putea s dau aceast problem la spate,a
reui.Continu s-i trieti viaa,mi spune toat lumea.Jace czu pe un scaun.
Dac a putea s-mi dau seama ce s-a ntmplat i de ce,poate a putea s merg
mai departe.
-i ce se ntmpl,dac vei descoperi ceva ce nu-i va face plcere?
-Vrei s spui c a putea afla c sunt un astfel de monstru,nct ea tia c dac ar
fi vrut s anuleze cstoria a fi refuzat? Sau poate voi afla c singurul mod de a
scpa de mine era s se sinucid?
-Tu nu crezi asta i nimeni dintre cei care te cunosc nu crede.Ce te frmnt cu
adevrat?
Jace i mut privirea o clip,apoi se ntoarse spre unchiul lui,cu faa sumbr.
-Am nevoie s neleg ce s-a ntmplat.Oroarea lucrului n sine e destul de
ngrozitoare,dar misterul acesta m nnebunete.Stacy i cu mine ne aflam ntrun hotel din Londra i ne-am certat.Inspir adnc.Fr nici un motiv,mi-a spus
c nu vrea s avem copii.Mintea mea era preocupat de ideea c omul acela
trebuia s ne vnd nou compania.Ceruse verificarea situaiei financiare a
familiei noastre,pe o perioad de apte ani.Adevrul era c,omul era snob i cred
c realmente voia doar s cunoasc arborele nostre genealogic,timp de apte
generaii.Eram cufundat n munc i ncercam frenetic s termin pn la nunt.

Stacy a trebuit s fac afirmaia de dou ori,nainte ca eu s o aud,apoi am crezut


c glumete.Mi-a spus c a tot amnat s-mi spun,dar nu mai putea s ntrzie.
Jace inspir adnc,apoi expir.A fost o ceart ce a scpat de sub control.Tot ce
spuneam eu,prea c o face din ce n ce mai furioas.Cnd am afirmat c s-ar
putea s-i schimbe prerea,mi-a spus c n felul acesta o acuz c e o fiin care
nu poate s ia o hotrre.n final am declarat c e n regul,c o iubesc mult i
c,dac nu vom avea copii,nu va fi nici o nenorocire.Atunci a fost momentul
cnd a nceput s plng i a ieit n fug din camer.N-am tiut,dar nchiriase
deja o main.Jace se opri,epuizat s spun din nou aceeai istorie.A fost de
acord s fie hipnotizat,n ncercarea de a-i aminti mai multe din acea noapte,dar
i n trans ntmplrile au fost aceleai.
A doua zi diminea Jace s-a trezit i i-a dat seama c Stacy nu se ntorsese n
camera lor de la hotel.La ora aceea fusese mai mult furios dect ngrijorat i i-a
petrecut ziua cu proprietarul companiei de fabricarea utilajelor.Seara,dup o zi
lung i grea,s-a napoiat la hotel,doar pentru a afla c Stacy nu se ntorsese.i
atunci a sunat la poliie.
ntre timp,sora lui Stacy din Statele Unite a fost informat de poliia englez
despre moartea aparent prin sinucidere a surorii ei.Stacy nghiise toate pastilele
de dormit dintr-o sticlu,dintre cele ce-i fuseser prescrise.Paaporatul se gsea
n geant i persoana indicat ca fiind cea mai apropiat era sora ei.
Lui Jace nu i s-a permis accesul la cadavru i poliia l privea ca i cum el ar fi
ucis-o.n trei zile,dintr-un om fericit,care atepta s se nsoare,Jace ajunse un om
ponegrit de familia logodnicei lui moarte.De atunci n-a mai existat via pentru
el.Dormea,mnca i uneori chiar muncea,dar nu era realmene viu.ntrebrile: de
ce s-a ntmplat asta? i ce s-a ntmplat cu adevrat? l hruiau fr ncetare,
ncercase tot ce a putut pentru a scpa de dubiile care l copleeau,dar n-a fost n
stare.i-a dat i cteva ntlniri,dar n-a fost el nsui.Era politicos pn la rceal
i prima ntlnire nu s-a transformat niciodat n a doua.
Jace fusese convins c el i Stacy erau o pereche fericit.Crezuse c nu au
secrete.Stacy era secretar la un vechi birou de avocai cu sediul la New York,i
conform efilor ei aproape c ea conducea biroul.i amintea unde se afla fiecare
scrisoare i fiecare dat stabilit.i rafinamentul ei se potrivea cu imaginea lor
despre ei nii.ntotdeauna o lsau s-i ntmpine pe noii clieni.Toi tinerii
avocai ncercaser s-i dea ntlnire,dar cu nici unul din ei n-a ieit.Obinuia s
zmbeasc graios i s spun c,atunci cnd l va ntlni pe brbatul visurilor
ei,l va recunoate.i iat cum s-a ntmplat.Jace intrase n camera de edine a
biroului de avocai,cu o geant plin de hrtii,privind o cldire din Greenwich

Village cumprat de compania lui,i cnd ridic ochii o vzu.mprea fiecrui


avocat nite documente,dar era cu ochii la el,i imediat depuse documentele n
minile unui avocat i prsi ncperea.
Jace nu mai putu s se concentreze.Pentru prima oar n via,i pierdu irul
gndurilor i semn contracte,pe care nici nu le citise.Era contient de zmbetele
pline de subneles ale avocailor din jurul lui.Toi ncercaser s se apropie de
frumoasa i eleganta Stacy,dar ea,politicoas i ferm,i respinsese.Acum vedeau
c zilele ei de fecioar neprihnit luaser sfrit.
Dup terminarea treburilor,Jace rmase n faa camerei de edine uitndu-se
dup ea.Zmbind,o alt secretar i-a artat drumul,dup care s-a ndreptat spre
biroul ei.l atepta cu haina pe ea,aa c au plecat amndoi la mas.
Dup asta,au fost nedesprii.Vorbeau i rdeau i timp de trei ani s-au cunoscut
unul pe altul.Jace crezuse c i-au spus totul unul altuia,despre vieile lor.
Dar n-a fost aa.El i-a spus totul,dar se pare c Stacy i-a pstrat secretele.
Jace i ntoarse privirea spre unchiul Frank.
-Nu pot s merg mai departe,pn ce nu voi face tot ce pot,pentru a afla ce s-a
ntmplat i de ce.
-i crezi c aceast cas are ceva de a face cu ce vrei tu?
-Poate c nu casa,dar n mod sigur cel cu care s-a ntlnit n noaptea aceea.Stacy
a avut nite legturi cu satul acela i cu cineva din el.Oamenii de acolo tiu
lucruri pe care nu le-au spus nc.
-N-ai fi putut s angajezi....?
-Un detectiv particular? M-am gndit la asta,dar cred c,dac cineva intr n
satul acela mic i ncepe s pun ntrebri,oamenii se vor inhiba.
-Dar cum te va ajuta cumprarea unei case scumpe i urte?
Jace ridic din umeri.
-Poate c nu ea.ns am s spun c scriu o carte despre istoria local.n aceast
cas a locuit o femeie care jefuia diligene i se spune c acum o bntuie.
Scrierea unei cri va fi o scuz pentru a pune ntrebri.
-Ai grij.Doamna-tlhar la drumul mare s-ar putea s se dovedeasc c e unul
din strmoii notri.
-Nici una dintre femeile familiei noastre n-ar fi fcut asta,rosti Jace i aproape
zmbi.
-Ai auzit de strmoul nostru supranumit clreul,nu-i aa?
-Sigur c da.Jace se uit semnificativ la unchiul lui.O s m ajui sau nu?
-N-ai fi putut doar s o nchiriezi? Jace i arunc unchiului o privire dur.Avea
banii lui proprii,chiar muli,dar marea lor majoritate era implicat n investiii pe

termen lung.Ar fi putut s se duc la o companie de ipotecare,dar familiei lui i


plcea s-i rezolve treburile singur.Lui Jace nu-i plcea c trebuia s
mprumute bani,dar totodat nu-i plcea nici c unchiul lui l trata ca pe un puti.
-Am s-i dau banii,rosti Frank.
-Ai s-mi mprumui banii.Frank ddu din cap,apoi se uit la ceas.
-Am o ntlnire.Spune-mi ci i unde s-i fie virai.
Credincios cuvntului dat,Frank i-a trimis banii.Apoi Jace i-a restituit o parte din
ei,dup vnzarea casei pe care o cumprase pentru Stacy i pentru el.Fusese
nelocuit ani de zile,parial mobilat i gata s primeasc mireasa i ginerele.
Cnd au vizitat-o,a trecut-o pragul n brae rznd amndoi i prefcndu-se ca
ncercrile nunii trecuser.Au but ampanie n timp ce stteau pe noua sofa,pe
care o aleseser mpreun,i au vorbit despre viitor.Stacy l-a surprins spunndu-i
c voia s-i continuie studiile i s-i ia diploma de avocat.Jace fusese de acord
bucuros.i plcea ideea de a avea un avocat ca soie.
Revenit n actualitate,se uit la cer.Soarele strlucea cu putere; era o zi
frumoas.Trebuia s se ntoarc la main i s se duc la casa cumprat.i
lipsea deja familia,i lipsea grija lor i eforturile de a-l nveseli.n anii de dup
moartea lui Stacy,familia lui nu ncetase niciodat s-l asculte i s ncerce s-l
neleag.Dar el tia c le era greu.De cte ori putea cineva s asculte aceeai
poveste? Ct de mult va putea s stea pe loc i s nu mearg mai departe? Luna
trecut unchiul lui,Mike,i-a spus c ori trebuie s-i continuie viaa,ori s moar.
-Asta e ceea ce vrei s faci? ntrebase Mike cu privire furioas.Ai idolatrizat-o
ntr-att pe Stacy,nct vrei s mori odat cu ea?
Jace nu putu s-i priveasc unchiul n ochi i atunci i-a dat seama c trebuia s
fac ceva.Bun sau ru,trebuia.Cteva zile mai trziu,cuta o carte,cnd trase
afar un volum ce czuse n spatele rafturilor.nc mai locuia n micul
apartament pe care el i Stacy l mpriser.Dup funeralii,sora ei furioas,a
intrat n apartament i a luat tot ce a crezut c i-a apainut lui Stacy.Jace s-a
napoiat ntr-un apartament curat,aproape ca i cum Stacy n-ar fi locuit
niciodat acolo,mpreun cu el.
Cnd cartea czu pe duumea,vzu c era una pe care Stacy o citea chiar nainte
de a pleca n Anglia.Pentru o clip,Jace uit c nu mai era i aproape o strig cu
glas tare.Cnd i ddu din nou seama c e moart,nchise cartea i czu pe un
scaun.Se uit la ea,la coperta vulgar,i zmbi.Obinuia s o tachineze pe Stacy
c avea gusturi proaste cnd era vorba de romane.Citesc hrtii oficiale n cea
mai mare parte a timpului,afirmase ea,aa c acas am nevoie de o lectur
distractiv.Ar trebui s le ncerci i tu.Sunt grozave.

Se ridic intenionnd s pun cartea pe noptiera lui,dar ceva czu pe podea.


Cnd ridic plicul,inima aproape i se opri.Purta tampila potei din Margate,
satul n care murise Stacy.i nuntru se afla fotogrfia unei case urte,pe spatele
creia cineva scrisese c el sau ea se va Intlni cu Stacy n noaptea dinaintea
morii ei.
-Iat de ce a vrut s mearg n Anglia,rosti el tare.Nu pentru c a vrut s fie cu
mine,ci pentru c avea ntlnire cu altcineva.Cu cine? De ce? Era vorba de un
brbat?
Zile ntregi nu se gndi la nimic altceva,dect la fotografie.Pstrase n memorie
cuvintele Din nou a noastr.Ce nsemna asta? C Stacy fusese mai de mult
proprietara casei? Jace petrecu nopi fr somn rocapitulnd tot ce i spusese
Stacy despre viaa ei.Prinii ei au divorat cnd ea avea trei ani.Mama s-a mutat
cu ea n California,n timp ce tatl ei a rmas la New York,cu treburi.Cnd Stacy
avea aisprezece ani,mama ei a murit de cancer.ntr-o zi a avut o durere
puternic de cap,de care n-a mai scpat,aa ca s-a dus la medic.Dup ase
sptmni era moart.Stacy s-a dus s locuiasc cu tatl ei,un om pe care nu-l
vzuse dect de cteva ori n via.Obinuia s rd cnd povestea c la nceput
nu s-au neles.Acesta era un fel moderat de a vorbi.Era adolescent i furioas
c i-a fost rpit mama i mai furioas c a fost silit s stea cu tatl ei,care era
n permanen ocupat i nu avea niciodat timp pentru na.Stacy spunea c
reuise s se simt aa de ru,nct dup un an tatl ei a trimis-o napoi n
California,sa stea la sora mamei ei.
Dup ce a absolvit Berkeley,Stacy i tatl ei au devenit n sfrit prieteni.Dar
prietenia aproape a sucombat un an mai trziu,cnd tatl ei s-a nsurat cu o
femeie profund geloas pe Stacy.Jace ncerc s-i aminteasc toate locurile pe
unde Stacy spusese c a fost.Ct a urmat colegiul,vara obinuia s mearg cu un
grup de elevi n Europa,pentru peisaje.Perioada mea hippie spunea ea
rznd.Oare atunci a vzut casa? se ntreb Jace.Atunci a fost a lor?
A vrut s-i pun ntrebri tatlui ei,dar domnul Evans a spus c de fapt,Jace nu
voia s-i aminteasc ce i-a spus tatl lui Stacy n ziua funeraliilor.
Dintr-un impuls,Jace cut pe Internet i la nceput a gsit numele unui agent
imobiliar din Anglia,apoi a tastat Margate ca locaie.Casa era de vnzare.
Recunoscu fotografia,identic cu cea din plic,i fu sigur c aceasta fusese scoas
dintr-o brour de oferte.Jace apel broura i citi cu grij fiecare cuvnt.Era o
cas foarte veche,o parte din ea fiind cldit pe rmiele unei mnstiri
nfiinat la nceputul anilor 1100.Cnd s-a dispus desfiinarea mnstirilor,n
1536,broura spunea c a fost transformat ntr-un conac grandios.

Cnd vzu a doua oar casa,Jace tia ce are de fcut.n inima lui era convins c
secretul sinuciderii lui Stacy se afla n casa aceea.Ea fusese acolo i nainte.Se
ntlnise cu cineva,care era aa de important pentru ea,nct atunci cnd el/ea i-a
scris doar cteva cuvinte,Stacy a cutat modul de a se duce acolo,pentru a-l
ntlni...pe el.Jace era aproape sigur c s-a ntlnit cu un brbat.Da,era gelos,dar
era i suficient de sntos la minte s-i dea seama c ar fi putut s fie i alte
motive,n afar de dragoste,care s-i explice aciunile.
Cnd Jace s-a hotrt s cumpere casa,n-a spus nimic familiei,deoarece tia c
indiferent cui i-ar fi spus,ar fi venit cu acelai motiv sensibil: de ce s n-o fac.
Pn la urm,singura persoan creia i-a comunicat a fost unchiul lui,Frank,
deoarece el avea banii,pe care avea nevoie s-i mprumute pentru a cumpra
casa aceea mare.Cnd Jace intr n biroul agentului imobiliar de la Londra,
acesta s-a purtat rece i politicos,dar el a avut impresia c omul i colegii lui de
birou vor bea ampanie,dac vor reui s vnd n sfrit odioasa cas veche.
Totui s-ar putea ca operatorul s fi avut o criz de contiin,deoarece i-a dat lui
Jace un teanc mare de brouri,despre alte case din Anglia ce erau de vnzare.
Jace zmbi politicos,i mulumi,apoi le arunc pe bancheta din spate a nounouului su Range Rover i le ls acolo.
Vzu casa doar o dat,nainte de a o cumpra.Era ntr-o duminic dup-amiaz,
afar ploua cu gleata i curentul electric era ntrerupt.ntunericul fcea casa mai
mohort i mai deprimant.Dar nu conta,Jace o privea hotrt.ns nu se uita la
ceea ce i arta operatorul.Oare Stacy a stat pe scaunul acela de la fereastr i a
privit afar? se ntreba el.A urcat scrile acelea?
Pentru c era duminic,n-a ntlnit-o nici pe menajer,nici pe grdinar.
Operatorul i-a spus c,era desigur liber s-i angajeze personalul pe care l
dorea,dar cei doi au lucrat n casa aceea muli ani i...
-Da,am s-i rein,rostise Jace.Nu inteniona s rmn suficient de mult pentru a
trece prin neplcerea de a angaja personal nou.Aa c acum era gata s intre n
posesia casei i a coninutului ei.Pentru o sut de dolari n plus,operatorul l-a
convins pe fostul proprietar s lase n cas o mare parte din mobilier i articole
de menaj.Cteva antichiti,ornamente fr valoare,unele divane,scaune,pturi i
porelanuri au fost lsate pe loc.n perioada negocierii preului,proprietarul
folosise mai mult timp tocmindu-se pentru mobilier,dect pentru cas.
Frustrat,Jace se adresase negociatorului:
-Spune-i c fantoma s-ar putea s se fi ataat de mobil i s plece odat cu ea.A
spus-o n glum i operatorul a fcut declaraia tot cu umor,dar proprietarul n-a
rs.Imediat,a ncetat s se mai tocmeasc i a cedat cererilor lui Jace.Acum,Jace

urc n maina cea nou,puse n funcie motorul i continu s ofeze.Cnd n


faa ochilor i apru casa,oft.Da,era tot att de hidoas cum i-o amintea.Pe
dinafar,arta ca o fortrea dreptunghiular enorm,cu trei etaje i turnulee
masive de crmid la fiecare col.Adevrul era c,cldirea avea o gaur n
mijloc-sau cel puin acesta era felul n care gndea el.Dei arta ca un monolit,
cnd intrai prin spaiul dintre dou corpuri,te trezeai ntr-o curte mare,pietruit.
nuntru,prea c sunt dou case,una pentru proprietar i una pentru personalul
necesar deservirii unul astfel de loc.Dou laturi ale dreptunghiului formau o cas
normal,cu camere mari,dintre care mal multe aveau tavane frumoase.Celelalte
dou laturi aveau camere mai mici,cu ncperi de serviciu,Inclusiv spltoria i o
buctrie mare.Tot aici se aflau i dou apartamente,pentru personalul care
locuia n ea.Deasupra prii unde locuia proprietarul,dou etaje erau formate din
dormitoare i bi.Dormitorul stpnului era enorm,i comunica cu dou
dormitoare mai mici,pe care fotii proprietari le-au folosit drept dressinguri
uriae.Cel de al treilea etaj era paradisul copiilor,cu patru dormitoare,dou bi i
un dulap n peretele de sub streain,ce putea fi folosit ca ascunztoare.
Jace conduse maina prin spaiul larg dintre cele dou corpuri de cldire i intr
n curtea interioar.Pn acum nu vzuse pe nimeni,nici pe grdinar,nici pe
menajer,nici chiar vreun puti cu o main de tuns iarba.Nu vzuse nici
animale.Erau animale pe terenurile acestea? Cini? Oi? Poate vaci? Pentru o
clip rmase n main i-i aminti c acum era proprietarul moiei i trebuia s
tie dac avea sau nu un eptel pe pmntul lui.
Cnd auzi un ciocnit n geamul mainii,sri ca ars,aa de tare,nct se lovi cu
capul de tavan.ntorcndu-se,vzu afar o btrnic.Era scund i durdulie,cu
obrajii roz i un or plin de fasole verde.Aps butonul i cobor geamul.
-Ei bine,haide,rosti ea cu un accent puternic,ce prea c omite jumtate din
fiecare cuvnt.A trebuit s atepte o secund,nainte de a o nelege.Ai de gnd
s stai acolo toat ziua,sau vii nuntru s ies masa? Azi servesc Jamie.
Cu aceasta,trecu grbit pe sub un arc de crmid,cu acoperi acuit.Jace ezit o
clip,apoi sri afar din main i o urm.Via! cuget el.Era primul semn de
via pe care l-a vzut n locul acela,n afar de asta,se temea c femeia va
disprea i nu o va mai vedea.Pe de alt parte,nu cumva era o fantom?
Totui,nu arta ca fanfaroana aia de hoa la drumul mare.
n interiorul casei,nu era nici urm de oameni.Era o linite mormntal.Pereii
groi de crmid i de piatr nbueau sunetele.Se afla n principalul hol de
primire i n faa lui se vedea o minunat scar de stejar lustruit.La jumtatea
scrii exista o fereastr nalt cu vitralii,n care era ncastrat un cerc mic i o

pereche de lei.Unde a putut s plece? se ntreb el,n timp ce stomacul i scoase


un chiorit.Nu mncase de azi diminea devreme i acum era trecut de trei.
Nu-i putea aminti planul parterului,prezentat de agent cnd i-a artat casa.O lu
la drepta i merse pe un coridor,uitndu-se la camerele pe lng care trecea.Vzu
un living mare cu pereii lambrisai cu stejar,pe trei sferturi din nlimea
pereilor.Lng el se afla o buctrie.Eureka! exult el,dar acolo nu era nimeni.
Dulapurile erau frumoase,pardoseala era de gresie,ferestrele aveau pervazul de
piatr.Deschise frigiderul.Era gol.Poate c femeia gtea fr.Poate pe un grtar.
Vag,Jace i aminti c operatorul i-a spus c existau dou buctrii,una pentru
familie i una pentru doamna Browne.Omul nu i-a spus niciodat menajera,
ntotdeauna s-a referit la ea spunndu-i ptt nume,ca i cum era cineva foarte
important.Jace se ntoarse spre dreapta i trecu pe lng o alta camer de zi
mic,apoi de al doilea salon.Pe un perete se aflau ferestre uriae,din podea pn
n tavan,n timp ce pe cellalt perete nu era nimic.
-Acolo am s pun rafturi pentru cri,rosti el tare.Duca am s stau aici.Tavanul
era rotund i acoperit de picturi murale delicate.Nu exista nici o u,cu excepia
celei prin care intrase.
ntorcndu-se,se retrase pn ddu iar de holul de la intrare.De data aceasta o lu
spre ua veche de stejar din stnga.Aceasta ducea ntr-un coridor ngust ce cotea
ascuit la stnga.Trecu pe lng o spltorie,suficient de mare pentru a deservi
echipajul unui submarin,un birou,o cmru ce coninea o alt scara,o debara,o
toalet i o u spre exterior.Pusese tocmai mna pe buonul uii,cnd nasul l
determin s o ia la stnga.Intr astfel ntr-o buctrie mare,ce arta ca scoas
dintr-o revist istoric.Nu semna cu alte buctrii pe care le vzuse.n primul
rnd,nu avea dulapuri n perete.Pe lng perei erau nirate un fel de garderobe
nalte i un bufet de buctrie galez,pe care era expus un sortiment uluitor de
farfurii.Pe un perete,exista o chiuvet veche,una din cele ndrgite de englezi,
care funcionau dintotdeauna,o plit Aga lung,cu multe ui pe cellalt perete i
o mas uria de stejar n mijlocul camerei.Picioarele mesei aveau treizeci de
centimetri n diametru i erau formate din sfere uriae.Doamna Browne se afla la
chiuvet,cu spatele la el.
-Ai gsit cu greutate locul,nu-i aa? ntreb ea.
-M-am pierdut cu desvrire,rosti Jace.Ea se ntoarse i-l privi.
-Tu eti marele mahr,nu-i aa? n mn avea o farfurie cu un sandvici lung pe
ea.Eti aproape la fe' de frumos ca prinul nostru,William.Dar nu la fel de
frumos ca Jamie al meu.Acum aeaz-te acolo i mnnc.Ari hmesit.mi
imaginez c n State trii doar cu crnai i burgeri.

Acum,stai jos i mnnc o hran ca lumea.Ca un copil,Jace fcu ce i se spusese,


trgnd un scaun vechi de stejar i aezndu-se.Sandviciul pe care i-l pusese
nainte era divin: friptur de vac,ceap clit i brnz,toate pe ceea ce era gata
s parieze c e pine fcut n cas.
-Bun,rosti el cu gura plin.Excelent.
-E de la Jamie al meu.
-E fiul tu? ntreb Jace dup ce nghii.
-O,Doamne,nu! A vrea eu s fie,toi am dori ca Jamie s fie fiul nostru.Ea fcu
un semn cu capul spre fotografia nrmat de pe perete.Pentru c era pe jumtate
ascuns sub cratie,prosoape de vase i funii de usturoi,de abia putu s o vad.
Fotografia era a unui tnr frumos,blond,cu ochi albatri i care i se prea vag
cunoscut.E Jamie Oliver,continu ea i prea c se ateapt ca Jace s tie cine
e.i cum el habar n-avea,ea i arunc o privire dezgustat,cu ochii ncreii la
coluri.Jace se gndi c,indiferent de vrsta ei,nu se potrivea cu felul de a arta
al batrnelelor.Se gndi c ori era cu mult mai btrn dect prea,ori cu mult
mai tnr.Jamie Oliver! repet ea tare,ca i cum Jace era pe ct de surd,pe att
de ignorant.Cum privirea lui continua s fie lipsit de expresie,ea lu o carte
groas de pe blat i o puse pe mas lng el.Era o carte de bucate i pe copert
se afla tnrul din fotografia de pe perete.
-Oho,rosti el,un buctar.
-Julia Child e buctar,afirm doamna Browne mergnd la dulapul de lng
chiuvet
-Dac sandviciul sta e un exemplu al felului cum poate gti Jamie Oliver,atunci
a spune c e un artist.Ea l privi o clip,ca i cum ncerca s-i dea seama dac
minte,apoi zmbi dezvelindu-i spaiul gol din locul caninului stng de sus,care
lipsea.Prea ncntat i se ntoarse la plit s mestece ntr-o tigaie.
Jace zmbi,simind c trecuse Testul Numrul Unu i lu o gur bun,din ceea
ce presupunea c e bere.De obicei nu bea bere dup mas,dar nu voia s o
ofenseze pe doamna Browne-din nou.Lichidul cafeniu era ntr-adevr bere,dar
era att de puternic aromat i att de alcoolizat,nct i nchipui c e gata s se
sufoce.Doamna Browne sttea cu spatele la el mestecnd n tigaie,n timp ce i
povestea totul despre Jamie Oliver,ce magnific buctar e i cum i respecta
reetele cuvnt cu cuvnt.n spatele ei,Jace rmase mut,ncercnd s-i revin
dup gura de bere.Ochii i lcrimau i capul i se nvrtea.Avea impresia c ar
trebuia s se ntind pe pardoseal,pentru a-i reveni.Doamna Browne se
ntoarse i-l privi,cu ochii ngustai,ca nite fante.
-Berea-asta e prea tare pentru stomacul tu american,nu-i aa?

I-am spus lui Hatch c n-o s i se potriveasc.Asta e bere englezeasc i-am


spus eu yankeii beau chestii despre care pe sticl scrie uoar.Nu beau
amestecul sta al tu fcut n cas. Uite,am s i-o iau.Cnd ntinse mna dup
pahar,Jace simi c e reprezentantul ntregului regn masculin american i reinu
paharul.
-Nu,rosti el,apoi,dregndu-i glasul,pn vocea nu-i mai sun ca un scheunat:
Nu,e bine.mi place.Vezi? ntreb i apucnd paharul l goli.
Cnd termin,i trecu prin minte c s-ar putea s moar,dar prin puterea voinei,
rmase pe loc i se uit la ea.Spera c ochii nu i se roteau n cap,aa cum i
simea de fapt.Doamna Browne zmbi uor,pentru c tia exact ce se ntmpl,
apoi se ntoarse la cratia ei clocotind.
-Ei bine,poate c am greit n legtur cu voi yankeii.Du-te i spune-i lui Hatch
c i place berea lui i are s-i mai dea.
-Ar fi un tratament ideal,rosti Jace n barb,apoi ncerc s ia n mn
sandviciul,dar nu reui.Minile se duceau ntr-o direcie,sandviciul n alta.Cine e
Hatch? Se ntoarse spre el cu minile n olduri.
-Nu i-a spus nimic agenia aia bgrea? Hatch e grdinarul.Desigur nu e aici
de tot atta timp ca mine i nu am idee ce au fcut rudele lui nainte de a veni,
totui e aici de ceva vreme..Va avea nevoie de instruciuni din partea ta,imediat
ce termini.Jace ncerc din nou s pun mna pe sandvici,dur nu reui nici acum.
ncruntndu-se,doamna Browne mut farfuria sub minile lui.Cnd n sfrit
apuc sandviciul,Jace i mbi recunosctor pentru ajutor.
-Instruciuni despre ce? ntreb el ncercnd s mute din sandvici.Dar i muc
degetele de dou ori,ns era prea amorit pentru a simi ceva.Doamna Browne l
privea i cltina din cap.
-Despre grdin.Hatch va dori s tie ce vrei s se fac cu grdina.
-N-am idee,rosti Jace n timp ce-i nfigea dinii n sandvici.Faptul c degetul
mic de la mna stnga fusese mucat nu-l deranja.Nu tiu nimic despre grdini.
-Atunci de ce ai cumprat acest loc uria i plin de flori?
-Ca s vd fantoma,rspunse Jace mestecnd i ntrebndu-se ct a mai rmas
din degetul cel mic.Doamna Browne zmbi cald.
-Va fi ncntat de companie.Ultimile dou familii s-au speriat de moarte din
pricina ei.Biata fiin.
-Deci tu ai vzut-o?
-Nu,rspunse ea ntorcndu-se la tigaie.N-am vzut-o i nici n-am auzit-o
niciodat.Nu sunt sensibil,cum se spune.Unii oameni pot s o vad,alii nu.A
vorbit cu puini dintre ei,dar toi au fost ngrozii i au plecat.

Trebuie s fii calm,cnd sosete zdrngnind pe scri,la ore mici.


-Poate c i voi da nite bere de a domnului Hatch.n felul acesta i-ar pierde
lanurile.Doamna Browne rse.Era un sunet hrit,ca i cum nu rdea prea des.
-Acum du-te i uit-te peste tot.Dac nu cumva ai nevoie s te ntinzi puin,din
cauza berii englezeti.Jace se ridic greoi,mai mult cu ajutorul braelor,deoarece
era mort de la mijloc n jos.
-Spune-mi,doamn Browne,sngerez pe undeva? Se auzi din nou sunetul acela
mic i ruginit.
-Du-te acum.mi petrec dup-amiaza cu Jamie,pentru ca tu s ai o cin bun.
Hatch face i vin,nu numai bere.
-Dumnezeu s m pzeasc,murmur Jace n timp ce doamna Browne i puse
minile puternice pe spatele lui i i ddu un brnci.Cnd deschise ochii,era afar
i ua fusese nchis n urma lui.Lumina soarelui amenina s-i crape easta pn
la creier.
-Deci ai venit s m vezi,nu-i aa,domnule Montgomery? rosti o voce blnd n
spatele lui,o voce de femeie.
Jace se ntoarse ct de repede putu,dar avnd n vedere starea trupului su,n-a
fost chiar aa de repede.Nu era nimeni,ns avu impresia c simte un miros.De
flori i fum de lemn,se gndi el.Nu dur dect o secund,apoi dispru.
Se ntoarse napoi,i duse mna la ochi i privi pote grdin.Copaci verzi,iarb
verde,flori.Le vzu pe toate,dar nici o fiin.Oare tocmai vorbise cu o fantom?
Zmbi.Poate c ar fi trebuit s fie ngrozit,dar n loc de asta avu un gnd straniu.
Putea s-i spun orice unei moarte i nu trebuia s fie ngrijorat de consecine.
-Nu poi rni pe cineva,care e deja mort,rosti el tare.
-Asta dovedete c nu l-ai ntlnit pe bieaul acela obraznic,care a locuit aici n
1912,se auzi vocea femeii,aa de ncet nct fu aproape nbuit de vntul ce
btea printre ramuri.Jace scoase ceva ce semna cu un hohot de rs,primul care
i prsea buzele de ani ntregi.i bg minile n buzunare i ncerc s-i
ridice capul,aproape la fel de amorit ca picioarele,i plec n cutarea
grdinarului.
CAPITOLUL 2
A doua zi,cnd Jace se trezi,i simea gura parc ar fi fost folosit ca filtru ntrun usctor.Mai ru,pentru un lung moment nu putu s-i aminteasc unde se
afla.Printre perdelele grele se strecura destul lumin,pentru a ti c era
diminea,dar nu-i putea aminti cum ajunsese acolo unde era.Rmase linitit n
pat,clipind n semintuneric.i aminti de prnzul doamnei Browne,apoi cum a

fost scos afar,unde l-a ntlnit pe domnul Hatch,grdinarul.Era un om ct un


pitic,aa de scund c l fcu pe Jace,la 1,90 m ai lui,s se simt ca un gigant.Dar
cu toat statura lui mic,domnul Hatch era n mod sigur puternic.Cnd l vzu
Jace,tocmai se folosea de un fierstru pentru a tia o ramur groas,ce se
rupsese dintr-un copac i czuse pe crare.
-N-ai vrea s apuci de captul la? rosti omul cu un accent fa de care cel al
doamnei Browne prea de salon.Ajutorul meu e liber azi,pentru c e bolnav.
Dac m ntrebi pe mine,ceea ce-l mbolnvete e prietena aia a lui.Prea
obraznic,tipa.l face pe biat s cread c e ceva ce nu e.Fii atent la vorbele
mele,va fi distrugerea lui.ncrezut,dei cur closetele de la coal.Ce se
ntmpl cu tine,biete? Nu poi s ridici o creang? Ce v nva la coal?
Jace i privea minile.Putea s le vad,dar nu le simea,aa c nu putea s ridice
captul ciotului aceluia greu.
-Nu tiu despre ce coal vorbeti i nu am putere,pentru c doamna Browne
mi-a bgat pe gt o sticl ntreag de bere,din aceea fcut de tine.Omuleul se
ridic drept i sub pielea lui btut de vnt Jace crezu c vede o urm de roea.
-Eti noul proprietar!Yankeul,cum mi spune doamna Browne.
Jace Montgomery.ntinse mna pentru a i-o strnge,dar omuleul n-o lu.
Cer iertare,sir,am crezut c eti flcul pe care mi-a spus vicarul c-l trimite s
m ajute.Cum eti un tip mare i voinic,am crezut c....Se deprta,prnd c nu
tie cum s ias din ncurctur.
-Am s-o iau drept un compliment,rosti Jace vrnd s-l liniteasc.S mai
ncercm o dat cu butucul sta?
-Nu,sir,o s apar n curnd i flcul.E unul din actele de caritate ale vicarului.
El l-a salvat pe biat,indiferent dac a vrut sau nu s fie salvat.
Poate c a fugit cu prietena celuilalt ajutor al tu i o s scapi de amndoi odat.
Domnul Hatch schi un zmbet i Jace ncerc din nou s ridice captul
buteanului.De data aceasta,concentrndu-se puternic,putu s ajute s fie mutat
ntr-o parte,mai departe de crare.
-Unde duce asta? ntreb Jace privind crarea pietruit.
-ncolo.De fapt,nici o crare nu duce nicieri,dar la un moment dat se ntlnesc
i se ntorc napoi spre cas.Au fost fcute pentru o doamn,care nu clrea.Nici
grajduri nu exist pe proprietate,aa c dac vrei un cal,va trebui s construieti
un loc unde s-l ii.Dar,n-o s stai destul de mult,pentru a construi ceva,aa c nu
trebuie s te ngrijoreze.
-i de ce n-am s stau?
-Din cauza fantomei.Se uit la Jace ncreindu-i faa ridat i btut de vnt n

ceva ce Jace i ddu seama c nseamn groaz.O adevrat sperietoare,asta e.


-Cum aa? ntreb Jace.Domnul Hatch se uit n jur,s vad dac tnrul pe care
i-l trimitea vicarul a aprut,ns erau tot singuri.
-Vino cu mine,s bem un pahar din vinul meu i am s-i spun tot.Sunt aici de
treizeci de ani i tiu tot ce e de tiut.Jace nu rezist tentaiei de a-l ntreba:
-tii mai multe dect doamna Browne?
-Hm! Aia? i petrece zilele salivnd dup un biat de la televizor.Buctarul la.
Acum,s nu crezi,sunt tot att de deschis la minte ca oricine,dar oare gtitul e o
treab potrivit pentru un brbat? i care se numete pe el nsui ef-buctar
independent.Este asta treaba cea mai bun pe care o poate face un brbat?
Lui Jace i trecu prin minte s-l ntrebe dac a planta narcise galbene era o
ocupaie,de brbat,dar gndindu-se mai bine renun.
Cnd ajunser la o magazie din crmid,domnul Hatch intr n interiorul
ntunecos i se ntoarse cu o sticl albastr i dou cni murdare de ceramic.
-Aici,sub copacul ei,zise el.Ne odihnim puin i eu i spun tot ce vrei s auzi.
Am s regret asta,se gndi Jace n timp ce lu cana de vin.Era fcut din zmeur
i era delicios,dar i mai letal dect berea.Domnul Hatch ddu pe gt cte dou
cni pline,la fiecare jumtate de can a lui Jace,dar i aa,dup patruzeci i cinci
de minute Jace i-ar fi dorit s se ghemuias sub copac i s doarm.
Cu toate insistenele lui,domnul Hatch nu i-a spus nimic despre fantom.A
vorbit ndelung despre sdirea unui strat de dalii,dar fantoma n-a menionat-o-i
se sustrgea cnd Jace ncerca s-l ntrebe.Jace avea impresia c domnul Hatch
era aa de convins c el,un american,va sta la Priory House att de puin,nct nu
avea de gnd s fac prea multe pentru grdin,nainte de a fi pus din nou n
vnzare casa.i nu voia s-i grbeasc plecarea vorbind despre fantoma care i-a
speriat pe muli.Poate c era doar o impresie c jucau acelai joc,dar nici Jace nu
meniona c fantoma i-a vorbit i c nu semna cu ceea ce credeau toi,c ar fi
fost tlhar la drumul mare.
-A,iat-l,rosti domnul Hatch golindu-i cana pentru a patra oar.i spun s te
ajute s te duci n camera ta.
-Sunt bine,rosti Jace i puse mna pe copac ncercnd s se ridice.Picioarele care
cndva fuseser amorite dar funcionaser,acum se transformaser n cauciuc.
Sunt bine,vreau s aflu despre fantom i despre...
Acesta a fost ultimul cuvnt,pe care i-l aminti Jace cnd se trezi ntr-o camer
ciudat,cu limba transformat parc ntr-o omid.Surprinztor,capul nu-l durea,
dar mintea i era confuz.Pn la urm,i aminti cele dou comentarii fcute de
o voce necunoscut.

-Eti aici? opti el,dar nu auzi nimic.Sttea ntins,ascultnd i gndindu-se la


ceea ce auzise.Ieri,ntre dou sesiuni de butur,a crezut c aude vocea unei
femei.Chiar glumise cu el.S-a putut ntmpla aa ceva,sau a fost doar efectul
chefului ngrozitor cruia i se dedase? Te rog,rspunde-mi,continu el.Dac eti
aici,te rog vorbete cu mine.Vreau s iau legtura cu cineva.Pn n-a rostit
cuvintele cu glas tare,n-a realizat c le gndise.i spusese unchiului Frank,c o
fantom n cas nu-l va deranja,dar acum vedea c,chiar i plcea ideea unei
fantome.Poate c ar putea s o contacteze pe Stacy,n numele lui.Voia s o
ntrebe,ce a existat n viaa ei aa teribil,nct n-a putut s suporte s mai
triasc.Cum nu primi nici un rspuns la ntrebri,Jace ncepu s se simt cam
prost.Nu avea idee unde se afla.i amintea c dormitorul stpnului avea un pat
enorm,cu patru stlpi.Cel care a restaurat casa n 1850 a cumprat patul de la un
duce deczut,care i scosese mobilierul la licitaie.Patul era din stejar sculptat,
albit de vreme,iar salteaua avea 25 m ptrai.Pentru a se asigura c patul va
rmne n cas,restauratorul a cldit camera n jurul lui.Singurul mod de a-l
scoate afar era s-l taie n buci.De-a lungul anilor,patul a trebuit s fie inclus
n vnzare,ca ferestrele i chiuvetele.
Acum ns,Jace se afla n alt camer.Pe jumtate ct dormitorul principal i
mult mai frumoas.Pe dou laturi avea ferestre,un grup formnd un alcov drgu,
unde fusese amenajat un loc de stat la fereastr.i-o putea imagina pe Stacy
ghemuit acolo cu o carte n mn,n timp ce ploaia se izbea n geamuri.
ntotdeauna i-a plcut ploaia.
Pentru prima oar de la moartea ei,Jace simi o senzaie de pace.nchise ochii
vrnd s adoarm din nou,dar tia c nu va putea.Ct de mult a dormit? De cnd
i pierduse cunotina,sub ceea ce domnul Hatch numea copacul ei? Omul a
spus c intenioneaz s-i vorbeasc despre fantom,dar n-a fcut-o.A folosit
scurtul timp petrecut mpreun nirnd tot ce era nevoie de fcut pe afar.
anuri ce trebuiau curate,plante ce trebuiau nlocuite,gunoi de grajd ce trebuia
cumprat.
-Ai nevoie de nite animale pe aici,rostise domnul Hatch,golindu-i cana cu
vinul acela tare.Ne trebuie ngrmnt.Un loc de aceast mrime,care ns
trebuie s cumpere blegar,nu e deloc n regul.Jace afl c existau o mulime de
lucruri,pe care domnul Hatch le considera c nu erau n regul.
Acum,ntins n pat,se gndi c cineva face asta.Cineva m face s m simt calm.
O parte din el considera c e ceva absurd,dar alt parte tia c nu se simise aa
calm de cnd murise Stacy.
-Dac eti aici,te rog vorbete cu mine,rosti el.

Se auzi un fonet lng fereastr i se ntoarse,ateptndu-se s vad o form


alb transparent,dar nu vzu nimic.Totui,n camer nu era curent,care s fac
perdelele s se mite.Oftnd,Jace i ddu picioarele jos din pat.Era complet
mbrcat,doar pantofii i osetele i fuseser scoase.M ntreb cine mi le-a scos?
reflect el.Apoi plec n cutarea celei mai apropiate bi.Un lucru pe care l
nvase despre casele englezeti era c,indiferent ct costau,o baie care nu era
pe hol era un lucru rar.Pe internet vzuse case de dousprezece milioane de
dolari,cu trei etaje,care aveau apte dormitoare i numai o toalet.Pentru a face
baie,oamenii trebuiau s coboare la parter.
Gsi totui o baie de apartament,aa cum spun englezii,ceea ce nsemna c avea
o u ce se deschidea n dormitor.Cum capul ncepea s i se limpezeasc,realiz
c locul n care dormise era unul din dormitoarele pe care proprietarul precedent
le folosise drept dressing.Cnd Jace vzuse camera,era plin de cutii mari de
mpachetat i rafturi pline de haine n geni cu fermoar.Vizita lui fusese
superficial i mintea nu-i fusese la casa nsi,aa c nu realizase c aceast
camer era aa de frumoas.
Cnd vzu c obiectele lui de toalet erau la chiuvet,realiz c se afla n baia
principal.Era ncntat s vad c era i un du,precum i o cad uria.i
scoase hainele,fcu un du ndelungat,se spl pe dini de unsprezece ori,apoi i
puse un prosop n jurul mijlocului i plec n cutarea hainelor,n timp ce
dormise,cineva i scosese valiza din main i o despachetase.
Deodat calmul lui dispru,nlocuit de panic.Unde era valiza? Cu o crescnd
presimire rea,i cut valiza,l-a trebuit o vreme,dar a gsit-o n fundul unui
dulap n perete,din unul din dormitoarele mai mici.O trase afar i o deschise,
apoi cercet cptueala.Cnd simi cutia de piele cu fotografia,scoase un oftat de
uurare.Adusese doar o singur fotografie a lui Stacy i o ascunsese n
cptueala valizei.Hotrse c ar fi fost mai bine s pstreze secretul despre ceea
ce face i de ce anume.O s le spun tuturor c era interesat de ludroasa lor
fantom,nu de o femeie care s-a sinucis acum civa ani.Lui Jace i era team
c,dac arta fotografia i punea ntrebri,cineva o va avertiza pe persoana cu
care se ntlnise Stacy n ora.Nu era sigur cum va reui s fac asta,dar tia c
ntrebrile lui trebuiau s fie subtile i s acioneze spre ceea ce voia de fapt s
tie.
-Deci,m-ai gsit! rosti doamna Browne,cnd Jace ajunse n sfrit n buctria
ei.
-N-a fost nici o problem,mini el.Fcuse iar o micare greit.Apoi frustrat,a
ieit afar i a ncercat alt mod de a intra.Pentru o cas aa-mare,existau

extraordinar de puine ui exterioare.Pn la urm,a trebuit s nconjoare


ntreaga cas,nainte de a gsi ua prin care doamna Browne l mpinsese afar,
cu o zi nainte.Observnd c ndelunga plimbare i-a accelerat btile inimii,tia
c fcuse alegerea potrivit,cnd s-a mbrcat n trening.Joggingul n jurul celor
aptezeci i doi de acri ai proprietii va fi perfect pentru el.
-E trziu,dar cred c pot totui s-i pregtesc micul dejun,rosti doamna Browne.
El se uit la ceasul din perete.Era ora 8,05 dimineaa.
-Ar fi foarte amabil din partea ta.Lu loc la masa cea mare din mijlocul
ncperii.Unde locuieti? tia c erau dou apartamente n aripa aceea a casei.
I se spusese c menajera locuia n unul,cellalt fiind vacant.Voia s fie sigur c
n-o s ptrund din ntmplare pe teritoriul privat al doamnei Browne.
Ea sttea la cuptor cu spatele la el i cnd o vzu nepenind,tiu c-i interpretase
greit ntrebarea.
-Vrei s m dai afar?
-S o alung eu pe fata lui Jamie? Cum a putea s fac aa ceva? Ea i rsplti
gluma cu o urm de zmbet i o farfurie de mncare: trei crnai,trei ou prjite,
ciuperci fripte i roii,precum i dou felii groase de pine prjit.Totul era
nsoit de o can de ceai,suficient de tare pentru a face petii s pluteasc.Jace se
uit la ea surprins.Asta e tot Jamie?
-Nu,sta e un mic dejun englezesc.Dar dac e prea mult pentru cei ca tine...
ntinse mna s ia farfuria.Jace o opri.Locuind singur,de obicei mnca la micul
dejun doar un plictisitor bol cu cereale,dar pentru c dormise n timpul cinei de
asear,era mort de foame.
-M descurc,rosti el lund n mn furculia.
-Vezi ce faci.Eti puin cam slab pentru a tri n Anglia.Jace se uit la spatele ei
i se gndi c indiferent ce ar realiza n via,pentru doamna Browne va fi
oricum un nvins,datorit locului unde s-a nscut.Mncarea era delicioas.Avea
o groaz de calorii,ncrctur de colesterol i deci rea pentru el,dar gustul era
minunat.
-Deci,unde locuieti?
-Vizavi,afirm ea fluturndu-i mna,n general,n direcia afar.
Jace ar fi vrut s ntrebe mai multe,da chiar atunci doamna Browne vzu o fat
umblnd prin curte.
-Iar a aprut fata aia afurisit! Fii atent la vorbele mele: fur zmeur.Btrnul
Hatch spune c o ciugulesc psrile,dar eu cred c sunt bgai amndoi n treaba
asta.O vinde,iat ce cred.Dac am s-o prind vreodat,am s o dau afar.Cu
asta,iei n grab din buctrie fugind spre ua exterioar.Ctva minute mai

trziu,Jace o vzu alegnd prin curte dup biata fat,care prea c se face
vinovat doar de faptul c scutura o carpet de praf.
Jace se folosi de ocazia oferit de absena doamnei Browne,penru a se uita prin
buctrie.Existau trei ui,una era cea de la intrare,aa c se uit la celelalte
dou.Una conducea ntr-o camer plin de dulapuri i o chiuvet.O privire
rapid i demonstra c dulapurile erau ncrcate cu farfurii.Nici una nu prea s
fie din porelan fin.Nu aveau inscripionate nume ca Herend,sau Spode,sau
chiar Wedgwood,dar erau destule pentru a putea da o petrecere cu o duzin de
persoane,sau mai muli.Dac a cunoate pe cineva,se gndi el.
Se ntoarse n buctrie i o vzu pe doamna Browne,care nc mai striga la
biata fat care fcea curenie,apoi se ndrept spre cealalt u.Era o cmar,cu
trei ferestre nguste pe un perete,iar pe cellalt cu rafturi.Bidoane,saci i cutii
umpleau poliele,ca i borcane de gem i murturi fcute n cas.Exista un
borcan mare cu eticheta piersici n rom ce arta interesant.
-Am s devin alcoolic,rosti el,apoi auzind un zgomot se uit afar,pe ferestrele
nguste.Vizibi-litatea era aproape obturat de sfori,de care atrnau ierburi i
crnai,dar el se uita la drumul de acces n curte.Interesant,se gndi el.Nimeni nu
poate intra sau iei,fr ca doamna Browne,care troneaz n buctrie,s nu
afle.O vzu grbindu-se prin intervalul dintre cldiri,dar o lu la stnga,spre o
u ngust.Apartamentul ei,rosti Jace zmbind i simind c rezolvase un
mister.Cnd ea reveni n buctrie,Jace se afla iar la mas,terminndu-i farfuria
cu micul dejun.Se uit la ea pentru a o luda,dar ea tocmai ngnase hmmm,
ntr-un fel-care i devenise familiar.Dup ce termin masa,iei pe ua exterioar
i intr n grdin.Din cte vzuse,terenurile erau minunate i domnul Hatch
fcuse o treab splendid meninndu-le aa.Micul dejun i czuse greu la
stomac i nc mai simea efectele berii i ale vinului din ziua precedent,dar una
peste alta,se simea mai bine dect fusese,ei bine,n ultimii trei ani.Din nou se
gndi c a fost ceva,ce i s-a fcut sau i s-a spus,care l-a determinat s se simt
bine.Hoinrind pe terenul de lng cas,fu uimit de ceea ce vedea.Existau multe
straturi cu flori,luxuriante i ncrcate,fr urm de buruieni.Exista i un bazin
frumos plin cu peti mari aurii i nconjurat din trei pri de tufe nalte i
permanent verzi.Preferaii lui erau un ir de arbuti ornamentali,tuni sub form
de animale.Erau patru: o lebd,un urs,un pete mare i ceva ce putea fi un
balaur,dac te uitai la el dintr-un anumit unghi.Se plimb pe sub o pergol lung
cu colonade ptrate din crmid i deasupra cu grinzi din lemn.Corzile viei
aproape acopereau n ntregime grinzile.Exista o grdin de trandafiri i peste
tot,bncile preau ascunse n locuri rcoroase i frumoase.

n fundul grdinii de trandafiri se afla un tnr care spa o groap,dar era ceva n
felul n care spa,care-l fcu pe Jace s se gndeasc c biatul fusese gata s fie
prins fcnd altceva..i edificator era faptul c,pentru a spa,tnrul folosea o
grebl.
-Bun dimineaa,rosti Jace.
-Bun dimineaa,sir.Suntei noul stpn ?
Jace zmbi auzind termenul demodat,apoi urmri privirea biatului aruncat spre
copaci.Se mica ceva.
-Eti cel cu prietena,care va deveni distrugerea ta? Care te va duce pe ci
greite? n spatele lor o fat chicoti.
-Da,sir,eu sunt,rosti biatul.Sunt Mick,primul ajutor de grdinar.
Tnrul era nalt,puternic i arta inteligent.
-Plnuieti s preiei funcia,dup ce pleac domnul Hatch?
Mick rse,ca i cum aa ceva nu era posibil,dar fata iei dintre copaci,l lu
posesiv de bra i spuse:
-Da,aa va face.Jace se gndi c,dac tnrul Mick are vreo ambiie,aceasta i se
datora ei.Era ceva la ei care l determin s-i plac.
-Deci,pe cnd nunta? Mick i privi picioarele,dar fata zmbi.
-n toamn.Dup ce termin cursurile de secretar,pentru c tata nu mi le va plti
dac m mrit.Jace i aminti c domnul Hatch a spus c fata cura closete,
aa c bnui c ea i pltea cea mai mare parte din taxe.Avea ambiie i energie:
admira asta.
-neleapt decizie.Aa c,ntre timp,unde v ntlnii? Cnd Jace l vzu pe
Mick c se ntoarce nervos,tiu c se ntlneau n casa lui.i de ce nu? Fusese
goal ani de zile.
-Mick,rosti Jace,i...?
-Gladys.
-Nu se afl un apartament gol deasupra buctriei doamnei Browne? V-ar plcea
s locuii acolo,dup cstorie? Ochii lui Mick se deschiser mari i
nencreztori,dar faa lui Gladys deveni roie de plcere.
-O,da,sir,rosti ea.i n-ai avea nevoie i de o secretar?
-Gladys,interveni Mick.Ceri prea mult.
-De fapt,afirm Jace,chiar am nevoie de o secretar.Poate c voi doi ai putea s
v uitai puin la biroul acela de lng....
-Spltorie,rosti Gladys.Da,sir,l tiu bine.Cnd se privir unul pe altul,Jace tiu
c acesta fusese planul ei de mult vreme.Da,cu ea n apropiere,Mick se va
descurca bine.

-Poate c ai putea s ntocmeti o list,cu ce am nevoie pentru a amenaja un


birou-calculator,imprimant,toate astea-i s-mi dai i o list de preuri.Apoi
comunic-mi care sunt preteniile tale salariale.n felul acesta vom avea totul
gata,s ncepi imediat dup absolvire.
-O! rosti Mick,poate s nceap chiar nainte de absolvire.Poate lucra seara,dac
asta e n regul pentru tine,sir.
-Perfect.E n regul.Acum,Mick,ar fi mai bine s ncetezi de spat groapa aia,
alfel domnul Hatch v va descoperi ascunztoarea i,apropo,dup cte tiu eu,
trebuie spat cu o cazma,nu cu o grebl.Gladys rse,dar Mick roi.
i prsi,pentru a-i continua turul grdinii.Simea c tocmai i fcuse o pereche
de prieteni i c,ctigase o secretar care s aib grij de toate facturile de plat
i de....Nu era sigur de ce avea nevoie de o secretar,dar tia c voia mai mult
lume n cas.Dei apartamentul lor nu ar fi fost undeva aproape de corpul
principal,cu toate c era legat de el printr-un coridor,lui i fcea plcere s fie
prin apropiere.Sunetul vocilor i rsul poate c l vor ajuta s nu-i mai fie dor de
familia lui aa de tare.
Stnd n fundul acestei grdini englezeti,chiar nainte de a ncepe crngul cu
pomi,Jace se uit napoi,la cas.Da,era hidoas,dar acum c vzuse cu adevrat
totul,erau lucruri care o nfrumuseau.Pentru mintea lui american,era ciudat s
ai dou buctrii,dar mama lui spunea adesea c nu exista pe pmnt o buctrie
suficient de mare,pentru a gzdui dou femei.Dac n cas locuia o familie,
reflect Jace,ar fi plcut s existe un loc,care s fie doar pentru so,soie i copiii
lor.Lui Stacy i-ar fi plcut casa,mai gndi el.Duminica,atunci cnd nu lucra,
putea s fac cltite pentru copii i....
ncet s se mai gndeasc.Se pare c Stacy cunoscuse casa,dar nu i-a spus i
lui.Iar n ce privete copiii,disputa aceasta a declanat totul.
Merse de-a lungul crrii din crng,cu sute de metri de poteci frumos ngrijite,
umbrite de copaci btrni fabuloi.Vzu fag rou,sicomor,castan slbatec,ca i
stejar i ulm.Pe cea mai mare parte dintre copaci nu-i cunotea i-i ddu seama
c erau exotici,specimene ce nu creteau n mod obinuit n Anglia.
Cineva a iubit acest loc foarte mult,se gndi el.La o ncruciare de crri o lu la
stnga i ajunse la un perete nalt de crmid,n care exista o u de stejar.
Deschiznd-o,descoperi o frumoas grdin de legume.Straturi perfecte de
legume erau nconjurate de garduri vii din merior,nalte de 30 cm.La un capt
se afla o ser lung i tot acolo prea s fie cam o jumtate de pogon de arcuricuti,care ineau psrile departe de fructele plantate nuntru.n timp ce Jace se
uita n jur,o vzu pe fata drgu pe care o gonise doamna Browne alergnd de la

o tuf nalt de fasole la alta.Era urmat de alt fat.Nu-l vzuser,aa c Jace se


ascunse dup ser i le privi.Una dintre tinere era rotofeie i drgu,cealalt
scheletic i urt i se furiau spre arcul cu zmeur.Deschiser ncet portia,
astfel nct balamalele s nu scrie,i pir nuntru n vrful picioarelor.
Pentru c grdina era uria i nconjurat de un perete nalt de crmid,se
ntreb cine i nchipuie ele c ar putea s le aud.
Jace sttu ascuns i le privi umplnd nite cldrue cu zmeur coapt.Existau
acolo rnduri-rnduri de tufe,toate atrnnd de greutatea fructelor,i aminti cum
se plnsese doamna Browne c se fur bobitele,dar cum el i angajaii lui nu
puteau s le mnnce pe toate,de ce s nu lase fetele s le culeag?
Deschise uia arcului,observnd unsoarea ce lucea pe balamale,bg o zmeur
n gur i spuse:
-Sunt bune,nu-i aa? La auzul vocii lui,fetele srir n sus,apoi cea drgu pru
c e gata s plng.Cea slab afi un aer sfidtor.
-Putem s le pltim,rosti ea privindu-l fix.
-O s chemai poliia? ntreb cealalt.
-Eti....?
-Daisy,sir,rspunse cea drgu.Am ajutat s fii pus n pat,asear.i-am scos
pantofii i osetele,dei domnul Hatch a spus s te las aa cum eti.
-Mulumesc.Se ntoarse spre cealalt.i tu ?
-Erin.
-Muncii amndou pentru mine?
-Da,sir,afirm Daisy.Facem curat n cas.
-i toate celelalte sarcini dezgusttoare,pe care doamna Browne le nscocete ca
s ni le pun n crc,adug Erin uitndu-se s vad reacia lui Jace la aceast
declaraie.Instinctul nu-i permitea s aib ncredere n aceste fete,aa cum avea
n Mick i n Gladys.i era fric c i vor spune doamnei Browne tot ce zicea el.
-i ce facei cu zmeura?
Fetele schimbar o privire i preau c s-au hotrt s spun adevrul.
-Mamele noastre fac tarte cu zmeur,rosti Daisy,apoi le vnd n prvlia local.
-Pot s-mi nchipui c acelai lucru l facei i cu....Privi n jur celelale tufiuri,
fr s aib idee ce erau.
-Cpuni,mure,agrie,complet Erin.
-i cu mere,gutui,momoane,caise,piersici,pere i ciree,adug Daisy.
-i dude,continu Erin.Mama face gem de dude i-l vinde la Harrods.
-Impresionant.Erin fcu un pas nainte.
-Dar singurul mod de a scoate un profit este ca fructele s fie gratis.

Nimeni n-a locuit aici ani de zile,aa c fructele se risipeau.Se uit la arc.Nici
chiar psrile nu pot intra nuntru.
-Ce tie domnul Hatch despre toate astea?
-Totul.Nu am fi putut s facem nimic fr el.
-i doamna Browne? Fetele schimbar din nou priviri,dar nu rspunser.Dac ar
ti,v-ar concedia n mod sigur,nu-i aa?
-Da,afirm Erin.Dac ne-ar prinde aici,ne-ar da imediat paaportul.
-Ce ar fi dac i-a spune c nu poate s v concedieze? Eu sunt proprietarul
locului,s tii.Fetele zmbir.
-V cerem iertare,sir,dar ai face asta? Proprietarii vin i pleac,dar domnul
Hatch i doamna Browne rmn.Ei stabilesc regulile.
-mi dau seama cum s-a ntmplat.Nu mai spuse,dar tia c i el va pleca n
curnd.Poate c dac i spun doamnei Browne,c voi dou avei aprobarea
mea s culegei toate fructele pe care le vrei
-O,nu,sir! interveni Daisy.Ne-ar face viaa un iad i nu putem accepta s fim
concediate,deoarece mamele noastre au nevoie de fructe i toi avem nevoie de
bani.Exist ase femei,care lucreaz n afacerea asta,i toate cu copii.Fr
brbai.Tatl meu e bolnav i al lui Erin a fugit cu soia potaului,aa c....
Erin i arunc o privire,care o fcu s se opreasc.
-Vrea s spun,sir,c avem familii de hrnit i,dei e amabil din partea voastr c
v oferii ajutorul....
-Ar fi mai bine dac nu mi-a bga nasul.
-Exact,sir,afirm Daisy fcnd n obraji nite gropie drglae.Privind-o,Jace
simi c n mod cert ntr-un an de zile va fi mritat i nsrcinat..
-n regul,rosti el zmbind.N-am vrut....
-ase! Erin o apuc pe Daisy de bra i se ghemuir amndou printre tufe.
Netiind ce se ntmpl,Jace rmase n picioare,apoi vzu c doamna Browne
tocmai intrase n grdin,cu un co mpletit pe bra.
-O s ne trdezi? opti Daisy uitndu-se n sus la Jace,cu ochii ei mari i albatri.
El ddu din cap i fcu un pas mai departe,dar Erin l apuc de pantalon.
-Va veni aici i o s ne vad.N-ai putea s-i distragi atenia,pentru ca noi s
putem pleca?
-Poate dac i scoi cmaa,suger Daisy,apoi i duse mna la gur s-i
nbue chicotitul.Jace simi cum roete.Fetele nu aveau mai mult de optsprezce
ani i la cei treizeci i doi ai lui,l-au fcut s se simt un libidinos.
-A roit,opti Erin apoi o nghionti pe Daisy ca s-i nbue rsul.
Doamna Browne culesese nite fasole i acum se ndrepta direct spre arcul cu

zmeur.Jace trebuia s o distrag,dar cum?


n timp ce se gndea ce s fac,vzu o imagine extraordinar.Spre stnga,silueta
transparent a unei femei intra prin zidul de crmid.Doamna Browne tocmai
se oprise s taie ceva dintr-o plant i se aplecase,aa c nu vedea figura.
Femeia se opri la civa centimetri de doamna Browne,apoi ntinse mna i lu
ceva de pe zid.El nu putea s vad ce este,dar ea l inu n cuul palmelor.Cnd
doamna Browne se ridic,femeia-spiritul-desfcu minile n faa doamnei
Browne i arunc n ea ce avea n ele.Pentru o fraciune de secund,Jace vzu c
prea s fie un pianjen,care zbur din minile femeii exact pe faa doamnei
Browne.n urmtoarea clip,doamna Browne i ddu o palm peste fa.Apoi
ddu drumul coului cu legume i alerg la u,pleznindu-se n continuare,n
timp ce fugea.n spatele lui,Daisy i Erin se ridicaser i priveau spectacolul
rznd.Dar ochii lui Jace erau ndreptai spre femeia,care sttea lng zid i
zmbea.Putea s vad prin ea.Purta o bluz alb cu guler nalt i mneci lungi;
mijlocul ei subire era ncins cu o curea lat peste fusta lung pn la glezne i
avea ghete moi,cu ireturi.Prul lung i negru era tras spre ceaf,formnd o
coad groas care atrna pe spate aproape pn la talie.Faa i era n profil,dar
putu s vad formele delicate,nasul perfect i ochii cu gene lungi.Prin ea,putea
s vad crmizile zidului.Daisy i Erin schiau pai de dans rznd,dar Jace
rmsese nepenit pe loc,fr mcar s clipeasc,n timp ce o privea pe femeie.
Zmbind,femeia-spirit se ntoarse i se uit la Daisy i la Erin,care preau c nu
o vd.Dar cnd descoperi c Jace se uita la ea,deschise ochii mari de surpriz i
pentru o clip privirile li se ntlnir.Era frumoas ntr-un mod dulce,ca cineva
dintr-o veche reclam de ampon sau de spun.Ochii ei erau de un albastru
ntunecat i gura era mic i cu form perfect.
Cnd realiz c Jace putea s o vad,fu surprins,apoi timp de aproximativ trei
secunde trupul ei cpt mai mult substan.Nu era ceva.solid,dar acum putea
s vad mai mult din ea i mai puin din crmizi,n urmtoarea secund dispru.
Nici un fel de estompare,pur i simplu era acolo,apoi nu mai era.
Jace rmase linitit o clip,fr s se mite,nainte de a realiza c Daisy i Erin l
priveau fix.
-Artai ca i cum ai fi vzut o fantom,sir.Cu prere de ru,i lu ochii de la
zid.
-Nu,doar m recuperam dup un mic dejun de cinci kilograme.Voi,mai bine
v-ai lua boabele i ai iei de aici,nainte ca doamna Browne s se ntoarc.
-Da,sir,mulumim,sir,rostir ele i fugir afar din arcul cu zmeur.La ua din
zidul de crmid,Disy se opri,zmbi frumos i zise:

-Dac avei nevoie de ceva,spunei-mi.Orice.Un masaj la picioare,poate.Sau


o....Erin o apuc de bra i o trase dincolo de u.
-F asta vreo ase luni i ai s fii nsrcinat,bombni Jace.
Pentru o vreme,rmase nuntrul arcului cu fructe i se uit la locul unde fusese
spiritul femeii.Le-a protejat pe cele dou fete chicotitoare,care alergau pe crare,
se gndi el.A luat un pianjen de pe zid i l-a aruncat n faa doamnei Browne,
astfel nct ea s plece n fug i s nu vad fetele furnd zmeur.
Ceea ce l uimi era c nici fetele,nici doamna Browne,n-au vzut nimic din ceea
ce fusese att de clar pentru el.
-Tu erai,auzi el n dreapta i se ntoarse,pentru a o vedea pe doamna Browne
deschiznd uia arcului.Am crezut c vd pe cineva pe aici.
-Da,mrturisesc.Mncam zmeur.Se uit din nou la locul unde apruse femeia.
Parc te-am vzut opind cu puin nainte?
-Poi s-i spui i aa.Un pianjen a czut de pe zid pe faa mea.I-am spus lui
Hatch ce cred eu despre grdinritul lui.Le permite bieilor lora s
trndveasc pe aici.Nu fac nimic.
-Nu ca fetele tale.
-Eu le pun la treab,dac asta e ceea ce vrei s spui.ncerca s ajung la zmeura
din spatele lui,dar Jace se priponi locului,Ai aa o expresie pe figur.
-Ce fel de expresie?
-Expresia fantomei.Ai vzut-o? O s pui acum casa la vnzare?
Jace se uit la ea.
-La vnzare? i s m lipsesc de micul dejun pregtit de tine? Cum a putea face
aa ceva? Scoase micul ei rs rguit.
-Eti un om calm,nu-i aa,domnule Montgomery? De ce nu ai soie i copii?
Umple casa asta cu tineret.De asta are nevoie.
-mi faci o propunere? ntreb el zmbind.
-Du-te acum,gsete ceva de fcut i las-m s-mi fac treaba.Jace se ndrept
spre portia arcului,apoi se ntoarse.
-Doamn Browne,rosti el serios,n legtur cu fantoma.Oamenii au vzut-o n
cas sau afar?
-n cas.N-am auzit pe nimeni s o fi vzut pe afar.O! Hatch s-ar speria de
moarte,dac i-ar aprea pe aici.
-Dar nu mi-ai spus c unii oameni pot s o vad i alii nu? Poate c apare i
afar,dar n-a vzut-o nimeni-sau n-au putut s o vad la lumina zilei.
Doamna Browne l privi chior.
-ncerci s-mi spui c ai vzut-o pe Lady Grace afar din cas?

Poate c aici n grdin? Jace zmbi.


-ncerc s te folosesc ca un instrument de cercetare.Dac intenionez s scriu o
carte despre Lady Grace,am nevoie s aflu tot ce pot despre ea,nu-i aa?
-S scrii o carte despre o femeie care nu a plecat nc de pe pmnt? E bine,dac
asta e ceea ce vrei s faci,eu am lucruri mai bune de fcut cu timpul meu.
-Deci nimeni n-a vzut-o pe afar?
-Nu,dup ct tiu eu i eu tiu
-Tot ce e de tiut,complet Jace cu un oftat.S-ar putea s tie unele lucruri,dar e
dificil s scoi informaii de la ea.Se temea s ncerce s afle ceva despre
Stacy.Dac Stacy s-a ntlnit cu cineva aici i doamna Browne tia,mai curnd
va primi o lecie de moral dect informaii.
-Cred c m duc s alerg,spuse el.S-mi consum micul dejun i s m pregtesc
pentru prnz.
-Avem friptur de pui Jamie,afirm ea.Cu rozmarin.Zmbind,Jace i ncepu
alergarea.Cnd ajunse la locul din zid pe unde pise fantoma,se prefcu c l
doare glezna.Doamna Browne l privea intens.Un timp i fricion piciorul,apoi
ridicndu-se pipi zidul.Era vechi i solid.Nu exista nici o u acolo i nu credea
s fi existat vreodat.
CAPITOLUL 3
Jace alerg prin parc peste o or.Adesea se oprea pentru a se uita n jur.Cnd o
bucat de pmnt a fost ocupat timp de aproape nou secole,oamenii i-au lsat
amprenta pe ea.Trecu pe lng patru magazii ncuiate i rmiele a nc dou.
Descoperi un umbrar frumos din piatr,cu o cupol deasupra i pardoseala de
marmor ce ncepuse s se crape.Pentru a ptrunde n el a trebuit s se lupte cu
via crtoare i s alunge o familie de creaturi mici i furioase,care se micar
prea repede pentru a putea s-i dea seama ce erau.Alturi se aflau nite pietre
rotunjite,unde i se spusese c a fost albia unui ru acum secat.Clugrii i
inuser petii n bazine de piatr.Cnd se ntoarse acas,avu timp s fac doar
un du,nainte de prnz.Mnc n buctria doamnei Browne i fu supus unor
lamentri nesfrite,n legtur cu tufele de zmeur prdate.Apoi l chestiona
atent despre ce anume vzuse.Mini fr remucare.Desigur,s-i spun adevrul
ar fi fost mai ru dect s mint.S-i spun c o fantom a aruncat cu un
pianjen n ea? Nici ntr-un caz.
Dup prnzul delicios,urc la etaj i-l sun pe Nigel Smith-Thompson,agentul
imobiliar,pentru a-i pune ntrebri.Ce voia el s tie era dac precedentul
proprietar a nchiriat casa cuiva,sau nu,n cei trei ani de cnd era scoas la

vnzare.Cine a stat acolo? Operatorul l-a asigurat c nimeni.Proprietarul i


familia lui au plecat din cas ntr-o noapte,ntorcndu-se n ara natal,fr s o
mai viziteze de atunci.
-Eti sigur c nu a nchiriat casa cuiva? insist Jace.
-Pot s sun s-l ntreb,rosti agentul,dar era clar c n-ar fi vrut s o fac.
-Te rog,f asta,rosti Jace apoi i ddu numrul lui de celular.Vreau s tiu cine a
avut voie s stea aici.
-La asta pot s rspund eu.Numai menajerei i s-a permis s stea.Grdinarul
locuiete ntr-o csu n captul de sud al proprietii.
-Poate c proprietarul a avut un prieten,care a folosit casa?
-Precedentul proprietar ne-a lsat nou casa n grij i pot s te asigur c nu am
permis nimnui s o foloseasc.Vocea lui devenise tensionat,ca i cum Jace l-ar
fi acuzat de ceva ru.Eu cred,domnule Montgomery,c ar trebui s vorbeti cu
doamna Browne.Dac cineva,care nu trebuia s stea acolo a fcut-o,doamna
Browne tie.
-Am s vorbesc cu ea,rosti Jace oftnd,deoarece tia c nu va obine nici o
informaie de la femeia aceea.Dar tu sun-l imediat pe fostul proprietar i
ntreab-l.
-Da,rosti agentul plictisit.Am s sun.Jace i mulumi,apoi nchise telefonul i se
mbrc s ias.n drum,se opri la buctrie i o ntreb pe doamna Browne dac
a stat cineva n cas,ct a fost goal.Aa cum tia c se va ntmpla,pru
ofensat i i spuse c n-a stat nimeni acolo.O prsi n mijlocul prelegerii ei i
plec n cutarea mainii.Afar,ascuns n spatele unui turn al casei,se afla un
garaj pentru trei maini,pe care ntr-un fel nu reuise s-l vad.
i lu o vreme pentru a-i gsi cheile ntr-o cutie mic de pe perete.Cnd descuie
maina vzu covo-raul de pe podea curat,i pe locul pasagerului se afla un
dosar.nuntru era o coal de hrtie dactilografiat,pe care erau nirate
rechizitele,calculatorul i alte echipamente necesare pentru utilarea unui birou.
Jace zmbi,cnd vzu c articolele proveneau din patru surse diferite.Am
ncercat s obin cele mai bune preuri notase Gladys n final.Pot s le
cumpr pe toate luni i s ncep s lucrez mari,de la ora dou.Pn la unu am
cursuri.Jace trebui s nconjoare maina pe cealalt parte,pentru a urca pe locul
oferului.Iei cu spatele din garaj,se uit dup o telecomand pentru nchiderea
uii,dar nu o gsi.ns odat afar,de nicieri apru Mick i cobor ua,Jace ls
geamul n jos,scoase capul afar i zise:
-Spune-i lui Gladys c sunt de acord.Mari e n regul.Mick zmbi i i fcu un
semn de mulumire.Pe cnd ofa prin satul Margate,celularul-sau mobilul cum i

se spunea n Anglia-sun.Nigel i fcu cunoscut c proprietarul a subliniat cu


trie c nu a nchiriat niciodat casa,nimnui.
-Mulumesc,rosti Jace i nchise.Sau cineva minea,sau Stacy mpreun cu cel cu
care se ntlnise au ptruns n cas ilicit.Aa s fi fost? Jace trebuia s
dovedeasc c a venit la ntlnire.Sau poate c a intrat n cas i a ateptat
persoana,care n-a aprut.Poate c de disperare i-a luat viaa.
-Dar dac l-a iubit aa de mult,de ce se mrita cu mine? rosti el tare,apoi trase de
volan pentru a evita o main,ce venea din sens opus.nc neobinuit,ofase pe
partea dreapt a drumului.Jace parc Range Rover-ul pe o latur a oselei,opri
i-i puse capul pe volan.n afar de a arta fotografia lui Stacy prin sat i de a
pune ntrebri,nu-i prea ddea seama cum s procedeze.Citise rapoartele
privind moartea ei.Nimeni nu o vizitase la birt n noaptea aceea.Sosise trziu,
soia proprietarului spunea c i-a dat cheia i c aproape a czut pe scar cnd a
urcat.Femeia a mai spus c Stacy arta ca i cum plnsese.A ntrebat-o dac
poate s o ajute cu ceva.
-Nu,sunt bine,a rspuns Stacy.Am nevoie doar de un somn bun i ndelungat.
Cnd a sosit,Jace s-a dus direct la Priory House,fr a trece prin sat,aa c nu-l
vzuse.Acum descoperi c era linitit i atrgtor,aa cum erau toate satele
englezeti.Se vedeau diverse prvlii,exista o mcelrie,o brutrie,un magazin
cu fructe,o prvlie cu legume i una cu vin.La unul din capetele strzii
principale,numit High Street ca n multe alte sate,se afla o bodeg,iar la captul
cellalt al strzii,alta.
Care e bodega cu pricina? se ntreb Jace.Copia de pe raportul poliiei sttea
ascuns n spatele fotografiei lui Stacy i nu i-a trecut prin minte s o ia cu
el.Poate c ar fi putut vizita locul unde Stacy a....murit-i era greu chiar i s se
gndeasc la acel cuvnt-i s afle....Ce s afle,nu tia.
Cnd trecu pe lng o cldire mic din crmid,pe care scria Biblioteca Istoric
Margate,i veni o idee.Parc maina pe strad i se ndrept spre bibliotec.Toat
lumea pe lng care trecea se uita la el,dup care ddeau din cap.Nendoios tiau
c e ultimul proprietar al lui Priory House.Aproape c putea s simt cum voiau
s-l ntrebe dac a vzut deja fantoma.Se gndi c le-ar rspunde: da,dar
fantoma s-a speriat de mine i a disprut.
Cnd ajunse la ua bibliotecii,realiz c nu avea cu el nici mcar un creion.Nu
putea s pretind c e un scriitor care se documenteaz,dac nu avea hrtie i
creion.ntorcndu-se,se uit de-a lungul strzii i vizavi vzu o papetrie.
Travers strada i intr nuntru.Ca multe prvlii din satele englezeti,avea cte
dou articole din fiecare,nu cte douzeci i cinci,ca n magazinele americane

i,de asemenea,nu se vedea nimic de plastic.


-Iat-te,rosti o femeie nalt i subire cu prul cenuiu,din spatele tejghelei,n
timp ce mpingea spre el o cutie.
-Pardon?
-Totul se afl acolo,rosti ea.Uit-te.
-Cred c e o greeal.N-am cumprat nimic.
-Alice Browne m-a sunat i mi-a spus c ai vzut fantoma afar n grdin.
Nimeni n-a vzut-o acolo nainte,aa c tiam c urmtoarea ta oprire va fi la
bibliotec,pentru a afla cte ceva despre ea i desigur c ai nevoie i de ceva
pentru scris,aa c se afl aici tot ce-i trebuie.Cnd Jace nu se mic,ea mpinse
cutia spre el,pn aproape czu de pe tejghea.Haide,continu ea,le-am trecut n
contul tu i am s-i trimit facturile lui Gladys Arnold la sfritul lunii.
nchipuie-i,nu mi s-a prut deloc amabil din parte ei s cumpere unele din
rechizitele pentru birou la Aylesbury.Poi s-i spui din partea mea c nu e cazul
s-i fac dumani printre comercianii locali.Cum Jace tot nu se mica,ea
deveni nerbdtoare.Mai vrei i altceva?
-Nu,rspunse Jace ncet,apoi lu cutia i se ndrept spre main.Punnd-o pe
locul pasagerului,se urc la volan.Avu nevoie de ceva timp pentru a se calma.Cu
toate c i spusese doamnei Browne c nu vzuse fantoma n grdin,ea nu l-a
crezut.A sunat la papetria local i i-a spus vnztoarei c Jace se va opri pe la
ea,n drum spre bibliotec.Primul lui impuls a fost s o sune pe doamna Browne
s-i reproeze,chiar s o concedieze.Cum ndrznea s plvrgeasc la tot satul
despre ceea ce fcea el?
Dup cteva minute de furie,i-a dat seama c de fapt era o treab bun.Nu mai
trebuia s acioneze pentru a-i face pe oameni s cread c e interesat de
fantom i astfel s-i ascund interesul real.Nu,asta dovedea c Jace era exact la
fel ca toi ceilali.
-Bun,rosti el.E bine.O acoperire neateptat.Relaxndu-i muchii ncordai,se
uit la cutia de pe locul de lng el i ncepu s o rscoleasc,dnd din cap cu
mirare.Era plin cu tot ce ar fi putut s-i doreasc un cercettor: ase creioane
negre,patru colorate,dou carneele de notie,unul cu linii,altul neliniat.i aa
mai departe.La fund,exista chiar i o lamp de citit,cu baterii.
Jace scoase o map mare de carton,legat cu nur,i bg n ea carneelul i dou
creioane negre,apoi se ndrept spre bibliotec.Bibliotecara,o femeie cam de
aceeai vrst cu vnztoarea de la papetrie i cu doamna Browne,l salut cu:
-Am aici tot ce vrei.mpinse spre el o cutie.Noi o numim cutia Priory House i
nu mai puneam nici o brour n alt parte.Sper c ai un video-player.Alice a

spus c nu ai prea multe n materie de mobilier,doar ce a lsat ultimul


proprietar.Dac ai nevoie de echipamente video,putem s-i mprumutm cte
ceva.
-Mulumesc,rosti Jace ct de sincer putu,dar i fu greu s nu-i dea o replic mai
istea: am comandat deja echipamente video.
-Da? Alice mi-a spus
-Doamna Browne nu tie totul despre viaa mea,rosti Jace nepat.
Femeia clipi de cteva ori.
-Aa! Poate c nu vrei nici crile astea,rosti ea i ntinse mna s le ia de pe
tejghea.n ciuda inteniilor lui,se pare c Jace mai ofensase o pesoan din
Anglia.
-Vreau foarte mult crile astea,afirm el lund cutia,nainte ca ea s o poat
ajunge.i a fost amabil din partea ta c le-ai adunat pentru mine.
Ea nu se mblnzi.
-Nu pentru tine.Le-am strns mpreun pentru doamna Grant.
-O,da? ntreb Jace zmbind,ncercnd s-i intre n graii.Nu o cunosc.
-Sigur c nu! A fost cu patru proprietari n urm.Femeia l privea fix,ca i cum
rpise prea mult din timpul ei.Acum,dac nu ai nevoie de nimic altceva.....
-De fapt,mi-ar plcea s m uit puin n jur.i la alte subiecte.Dac mi s-ar
permite s o fac.Ea nu rspunse,dar se ntoarse.Jace lu cutia i o puse pe o
mas.Ceea ce voia el cu adevrat era s citeasc un ziar local,aprut n ziua
urmtoare morii lui Stacy.Voia s tie ce se scrisese despre ea i cine a mai fost
implicat.tia c bibliotecara putea s rspund la multe din ntrebrile lui,privind
locul de unde s nceap cutarea,dar tia de asemenea c probabil la cinci
minute dup aceea o va suna pe doamna Browne.
S-i cear voie? se ntreb Jace.Ar ntreba-o bibliotecara pe doamna Browne
dac era bine ca Jace s se uite la ziarele de acum trei ani?
Gsi ceea ce voia fr s mai ntrebe i introduse ziarul n cititorul de
microfilme.n ziua de dup gsirea cadavrului lui Stacy,titlurile se refereau n
principal la un concurs local de grdinrit,aa c moartea ei era relatat n josul
celei de a doua pagini.Simi un fel de resentiment c moartea ei n-a fost
considerat o informaie de prima pagin,dar era totodat ncntat c speculaiile
privind-o pe Stacy nu fuseser n centrul ateniei.S-au ocupat de moartea ei cu
calm i demnitate,se gndi el.Reportajul era semnat de Ralph Barker.Ziarul era
scris,editat i tiprit tot de el.i trecu numele i adresa n carneel.tia c nu
trebuia s-i piard timpul amnnd citirea relatrii.Inspirnd adnc,ncepu.Era o
tire informativ,se relatau doar faptele,fr melodram,fr speculaii.

Pe 12 mai 2002,la ora 15 dup-amiaz,cadavrul domnioarei Stacy Evans,o


americanc n vrst de douzeci i apte de ani,a fost gsit la etajul bodegii
Leaping Stag,de ctre soia proprietarului,doamna Emma Carew.Doamna
Carew i-a spus poliistului Clive Sefton c seara domnioara Evans arta
rvit ru,deoarece bluza i era rupt la umr i sub ochi era mnjit cu
rimel,ca i cum ar fi plns.Doamna Carew a ntrebat-o dac totul era n
regul.Domnioara Evans a spus c da,doar c era foarte obosit i-i dorea un
somn ndelungat.Rug s nu fie deranjat a doua zi dimineaa i afirm c,dac
n felul acesta trebuie s plteasc pentru dou zile,aa s fie.Doamna Carew a
spus c respiraia i mirosea a alcool,aa c i-a dat seama c femeia buse i
de aceea n-a avut ncredere n ea,s conduc mai departe.Urcnd scrile,
domnioara Evans s-a poticnit.A doua zi,cnd doamna Carew n-a auzit nimic,a
nceput s se ngrijoreze.Soul ei,proprietarul birtului,George Carew,i-a spus s
o lase n pace,dar doamna Carew n-a fost de acord.i-a folosit cheia ce st la
proprietar i a descuiat ua,dar era pus lanul.Totui,a spus c domnioara
Evans putea fi vzut rsturnat pe pat i instinctul i-a spus c femeia era
moart.A sunat la poliie.Poliistul Clive Sefton a sosit la faa locului la 15,06
dup-amiaz i mpreun cu domnul Carew au intrat cu fora n camer.
Domnioara Evans era moart.Poliistul Sefton a gsit geanta domnioarei
Evans,i-a luat paaportul,apoi a sunat la numrul ce trebuia anunat n caz de
urgen.
Articolul mai spunea c,n urma investigaiilor,moartea domnioarei Stacy
Evans aparent prea o sinucidere.Jace rul repede-nainte prin paginile de
ziar,pline de articole i fotografii despre concursul de grdinrit al satului.
Observ c la concurs nu fusese nscris casa lui i nici frumoasa grdin a
domnului Hatch de la Priory House.
La trei zile dup moartea lui Stacy,gsi un al doilea articol,de data aceasta pe
pagina a asea,tot jos.Relata din nou pe scurt povestea iniial,apoi spunea c
sora cstorit a domnioarei Evans,doamna Regina Townsend,a venit la
Margate s ia cadavrul.acas,n State.Cnd a fost ntrebat,doamna'Townsend i-a
spus poliistului Sefton c de ctva timp sora ei prea disperat,c intenionase
s se mrite,dar apoi i-a schimbat hotrrea i nu tia cum s scape de
promisiunea fcut.Jace se ls pe spate n scaun,simindu-se ca i cum ar fi fost
izbit n moalele capului.O clip nu putu nici s mai respire.La funeraliile lui
Stacy,familia ei i-a vrsat mnia pe el,dar familia lui l-a protejat de ce a fost
mai ru.n realitate,Jace fusese amorit din cauza ocului i incapabil s
neleag ce spuneau.Doar mai trziu i-a amintit cte ceva,i atunci doar parial.

Aici ns era totul tiprit negru pe alb.Sora lui Stacy,o femeie despre care
crezuse c-i era prieten,a spus la poliie c Stacy nu tia cum s scape de
promisiunea cstoriei.
-Promisiunea de a se mrita cu mine,opti Jace.
-Da,domnule Montgomery? ntreb rece bibliotecara.Ai nevoie de ceva?
-Nu,doar....l privea n ateptare i cnd a fcut un pas spre el,a nchis aparatul
cu microfilmul.Nu voia s vad ce a citit.M ntrebam de ce Hatch nu a nscris
Priory House n concursul local de grdinrit,rosti el n timp ce scotea
microfilmul i-l punea n co.
-Asta se ntreab toat lumea,rspunse ea.Indiferent de cine ctig competiia,se
spune c ea, sau el,nu ar fi cigat-o dac domnul Hatch ar fi nscris i florile
lui.E frustrant pentru cineva,care se strduiete tot anul pentru a fi declarat cel
mai bun.Poate c acum,c stpneti Priory House,poi s vorbeti cu domnul
Hatch.
-n mod sigur aa voi face,dar dac trandafirii din faa acestei cldiri dovedesc
miestria ta,nu sunt convins c domnul Hatch va ctiga.
-Fac tot ce pot,rosti doamna Wheeler,n mod evident ncntat de observaia lui.
Zmbind,Jace i mai mulumi o dat,apoi plec.Pentru o clip trebui s se
concentreze s-i trag sufletul.Puse cutia cu cri despre istoria casei n main.
i acum ce urmeaz?se gndi el,dar ntrebndu-se i ndrept maina spre birtul
Leaping Stag.Unchiul lui spusese c s-ar putea s afle lucruri,pe care n-ar fi vrut
s le tie.Oare va descoperi c Stacy voise s renune la cstorie? C l
dispreuia?
Cnd ajunse la bodeg,ultimul lucru pe care l-ar fi dorit erau alte informaii.n
realitate ceea ce voia cu adevrat era ceva de but i s uite totul pentru o vreme.
Birtul era ornat cu grinzi vechi i harnaamente strlucitoare,viziunea turitilor
despre felul cum trebuie s arate o bodeg englezeasc.La o mas din cel mai
ndeprtat col se afla o pereche de tineri,dar altfel,localul era gol,cu excepia
barmanului.Era nalt,cam de patruzeci de ani i purta un or ntins peste burta
bombat.Avea un aer care spunea c el e proprietrul bodegii.
-Ai nite whiskey McTarvit? ntreb Jace.Cu un rnjet,i turn o porie din
whiskey-ul auriu ntunecat.
-Aa deci,rosti omul,te-ai ntlnit cu toate trei.Jace l privi ntrebtor.Doamna
Browne,doamna Parsons de la papetrie i doamna Wheeler de la bibliotec,i
acum simi nevoia unui whiskey.Mai vrei unul?
-Unul dublu.O femeie frumoas,cam de vrsta lui Jace,cu o figur plcut,iei
din ncperea din spate.

-O,vai de mine,ce brbat frumos eti,rosti ea.Mi s-a spus c eti frumos,dar
Doamne....
-Jos minile,iubito,rosti birtaul blnd.Apropo,eu sunt George Carew i aceast
mndr puicu e nevasta mea,Emma.Fcu un semn spre Jace.Tocmai vine de la
cele trei.Faa Emmei se schimb,plin de simpatie.
-Bietul biat! i-a oferi ceva de mncare,dar mi imaginez c Alice a fcut-o
deja.
-Ce greutate mai poate lua o persoan n dou ore? ntreb Jace.
-Disear va avea plcint cu fructe,dac poate gsi vreo boab de zmeur.Ochii
ei frumoi strluceau conspirativ.
-Cum ar putea fetele alea s pstreze un secret ca acesta,ntr-un sat ca acesta?
ntreb Jace,cu voce joas.Whiskey-ul l relaxase,dar tia c nu mai putea s ia
unul,de fric s nu spun ceva ce nu trebuia spus.
-Totul se face la Luton,rosti Emma.Singurul motiv pentru care tiu despre fructe
este pentru c mama a nceput totul.
-i cum e implicat domnul Hatch? ntreb Jace.
-Sora lui mai tnr este,lmuri Emma.
-Tnr e un termen relativ.Trebuie c va mplini optzeci de ani zilele
astea,interveni proprietarul.Pentru o clip schimbar o privire strlucitoare de
dragoste i intimitate,nct lui Jace i veni s ia sticla de whiskey i s o
goleasc.Crezuse c i el fusese tot aa cu Stacy,dar se pare c n-a fost adevrat.
-Da,de soia ta tiam,rosti Jace fr s gndeasc,apoi realiz c nu putea s le
spun de unde a aflat de Emma Carew.Dar barmanul zmbi cu mndrie.
-Deci ai citit deja cartea.
-Da,sigur c da,afirm Jace,ns Emma l privea.Simea n mod cert c ea tia c
minte.Ar fi vrut s deschid carneelul i s scrie: Gsete cartea.Citete
despre Emma.
-Domnule Montgomery....ncepu Emma.
-Jace,rosti el linitit.
-Jace.Ea i zmbi ntr-un fel care-l fcu s se simt bine.Ce spui de o bere i ceva
asemntor cu aripile de pui americane?
-Cine a fcut berea? ntreb Jace speriat.
-Nu-mi spune c ai but din berea lui Hatch? se minun George.
-O halb ntreag.
-i nc mai trieti?
-i am mai but i dou cni de vin,n aceeai zi.
-E o minune c n-ai orbit.

-i nu e de mirare c ai dormit asear n timpul cinei,rosti Emma,apoi rse


vznd expresia lui Jace.Daisy i-a spus mamei ei,ea i-a spus mamei mele,care
mi-a spus mie.Eti subiectul principal de conversaie de aici.O fiin mare i
frumoas ca tine,singur n casa aceea uria.Prerea general este c ai nevoie de
o soie.De fapt,exist cteva femei nemritate,care i lustruiesc deja pantofii cu
toc nalt.
-Cine are nevoie de o nevast? Altcineva,dect mine? se auzi o voce de la
intrare.Jace se ntoarse i vzu un tnr,trecut de douzeci de ani,blond cu ochi
albatri i bine cldit.Purta o uniform de poliist i Jace i ddu seama c era
omul care sprsese ua i o gsise pe Stacy.Acesta lu loc pe un scaun lng
Jace i comand o limonada.
-Sunt n timpul serviciului,rosti el.Clive Sefton.Deci,de ce ai cumprat casa?
Jace nu schi nici un zmbet.
-mi place frumuseea ei.Cei trei gemur.Jace lu o gur de bere,bere bun,
blond,tip american,mnc una din aripile de pui fierbini ale Emmei i mpinse
farfuria spre Clive,pentru a mpri trataia cu el.Da,am fcut ceva bani dintr-o
investiie bun i am vrut un loc unde s stau,aa c am cumprat casa.
-De ce tocmai casa aia? insist Clive.
-Pentru ca s scriu o carte despre fantom,desigur.
-Tu i toi ceilali,rosti George.
-Iart-m,drag,i se adres Emma lui Jace,dar n-ai s reziti acolo.E prea ru.
-Spune-mi exact,interveni Jace,ce face fantoma?
-Se vorbete n tot oraul c ai vzut-o n grdin,n dimineaa asta.
-Ceea ce am vzut au fost dou fete furnd zmeur.Doamna Browne i-a
nchipuit altceva.Nu era chiar o minciun,dar nici adevrul.Emma se uit la
Clive.
-Spune-i ce i s-a spus.Clive termin cea de a patra arip de pui.
-Ultimul proprietar mi-a spus c a vzut silueta unei femei n jurul fiului su de
apte ani.Biatul se afla n interiorul fantomei i jucau Xbox mpreun.
-Xbox? ntreb Jace.
-Xbox.Citete peste umrul oamenilor i cnd nainteaz prea ncet,le ntoarce
paginile.Fiul cel mare al celor doi proprietari de mai nainte a spus c a auzit-o
clrind n sus pe scri,dar eu cred c tipul fumase ceva ce nu trebuia.
-Dar ce spui de copacul ei? ntreb Jace.
-Asta e mai de mult,continu Clive.Se spune c a spnzurat acolo un om.O
trdase,aa c le-a poruncit oamenilor ei s-l spnzure.Ia-l pe domnul Hatch s-i
arate locul unde obinuia s fie funia.

A fost lsat acolo pn aproximativ acum zece ani,cnd proprietarul dinaintea


ultimului a dat-o jos.
-Mai e i legenda c i-a ngropat prada sub acel copac.Domnul Hatch a petrecut
mai mult de o noapte dormind sub el,cu o puc n poal.Tipii de pe aici au spus
mereu c o s taie copacul,s vad ce e sub el,aa c Hatch l protejeaz.
-Interesant,rosti Jace privindu-i berea,apoi i scp:
-A existat vreo moarte dubioas n acest sat? Emma zmbi.
-Aha.Vrei s scrii despre asasinatele dintr-un sat englezesc,nu-i aa?
-Este singurul gen de roman poliist care se vinde.Jace lu o gur de bere.A fcut
cineva vreun sondaj n Anglia,privind numrul de oameni presupus a fi ucii n
satele izolate?
-Nu pot s spun c am auzit de aa ceva,rosti George zmbind.Dar dac cineva
ar propune,sunt sigur c guvernul ar plti pentru studiul acesta.
-Dup prerea mea,rosti Emma repede,nainte ca soul ei s nceap s fac
politic,oare aceste sate izolate englezeti sunt aa de plictisitoare,nct oamenii
cred c trebuie s ucid,doar ca s anime locul? Se uit fix la soul ei.
-Emma vrea ca George s o duc la Londra pentru o noapte,explic Clive.
-Dac nu o va face,vei avea cu adevrat de investigat un asasinat,chiar aici n
Margate.
-Deci nu s-a ntmplat nimic pe aici,dect fantoma i Xbox?
-Acesta ar fi un titlu bun pentru cartea ta,rosti George.Fantoma i Xbox.
Clive se uita la Jace meditnd.
-Exist o anumit crim de care eti interesat?
Jace i evit privirea.Buse prea mult i erau prea multe urechi care acultau.Fu
ncntat cnd o duzin de brbai ieii de la munc,intrar n bodeg.Se ddu
drumul la muzic i toat lumea se mprtie.
Pn la urm,Jace rmase n bodeg pn la ora 2,00 noaptea.Rdea,vorbea cu
oamenii i fcea tot ce putea s uite ceea ce vzuse de diminea i citise dupamiaza.Un brbat cu prul rou i pistrui l-a dus acas cu maina.
CAPITOLUL 4
A doua zi dimineaa Jace hotr s-i petreac ziua acas.Nu prea era butor i
dou zile de zcut n pat erau prea mult.La micul dejun,doamna Browne s-a
interesat de ficatul lui.Jace n-a rspuns,iar n clipa urmtoare,doamna Browne la ntrebat ce anume l interesa,n afar de fantom.Jace i ddu seama c trebuie
s spun ceva,sau zvonurile vor nscoci propria lor explicaie.Se uit la pinea
prjit-a la Jamie Oliver-i se comport ca i cum era ceva ce ncerca s nu

spun.Ea cura marea chiuvet Belfast i atepta.Jace i acord puin timp,apoi


spuse:
-De ce nu a participat i grdina mea la concursul local de grdinrit?
Doamna Browne se lans imediat ntr-o diatrib mpotriva subiectului ei favorit:
domnul Hatch.Nu se nscrisese niciodat n competiia local,pentru c i
nchipuia c nu e cinstit fa de ceilali concureni.La urma urmei,el era
profesionist.Doamna Browne i relat ce credea ea despre talentele de grdinar
ale domnului Hatch.Zmbind i simindu-se ca i cum ar fi nelat pe cineva
care-l urmrea,Jace urc n dormitorul lui,unde fusese dus cutia cu cri
mprumutate de la bibliotecar.Poate c ar fi mai bine ncep cu ele,se gndi
el.Noaptea trecut dormise n uriaul pat de stejar din dormitorul stpnului,dar
chiar i n somn l simise prea mare i prea gol.ntr-un perete fusese tiat o
u,asfel nct fostul proprietar a putut s utilizeze camera din captul de vest
drept dressing.Deci Jace se ndrept spre est,n ceea ce devenise camera lui
favorit i unde dormise prima noapte.Zmbi imediat ce intr nuntru.
Pe un perete se afla un frumos emineu din marmor sculptat; alt perete avea
ferestre nalte de la podea pn n tavan,care ddeau spre grdin.Peretele din
faa lui gzduia o ni adnc,cu ferestre uriae de jur mprejur i dedesupt cu un
loc de stat.Patul era lipit de cel de al patrulea perete,ca i ua de la baie.
Se aez pe locul de la fereastr i privi afar,n parc,peste terenurile vlurite de
iarb,punctate de....Era cazul s-l ntrebe pe domnul Hatch dac oile acelea erau
ale lui sau nu.Se ntoarse n camer.Avea puin mobil,doar patul,sau mai bine
zis o saltea pe nite arcuri fixate pe o ram,i un scaun simplu lng cmin.tia
c jos avea nenumrate camere uriae i sofale i dac ar fi avut puin bun sim
s-ar fi dus acolo s citeasc,dar el voia s stea n dormitor.n primul rnd,era
singura camer pe care nu o simea pustie.Chiar i n buctria doamnei Browne,
aa plin cu de toate cum era,avea sentimentul singurtii.Dar aici,n
dormitorul acesta
-ine-o tot aa,Montgomery,i spuse el cu glas tare,i o s te nchid undeva.i
spuse c lumina din ncpere e bun,exista i un loc la fereastr,i asta era tot de
ce avea nevoie.Se ntinse pe pat,cu cutia pe duumea,lng el.Primul lucru pe
care-l citi fu o crulie albastr publicat n 1947,despre ngrozitoarea Barbara
Caswell,Lady Grace.Nscut n 1660 dintr-o familie nevoia,fusese o femeie
frumoas,care se plictisea uor i nu avea astmpr.Cnd fu de optsprezece ani
se cstori cu bogtaul care stpnea Priory House,nchipuindu-i c viaa ei va
fi un lung ir de petreceri.Dar soul ei ura Londra,ura orice via social.
Plictisit pn la nebunie,tnr soie se strecura afar din camera de creton,

urca scara secret ce ducea la camerele unuia din cele patru turnuri,se mbrca n
haine brbteti,apoi cobora.i fluiera calul favorit i se apuca de jefuit oameni,
nu pentru bani,ci pentru emoiile pe care le ncerca.
Dup cteva luni de via de acest fel,Lady Grace ntlni alt tlhar la drumul
mare,Gentleman Jack,i devenir amani.Patru ani au jefuit mpreun.Dar pn
la urm,plictiseala puse din nou stpnire pe ea i,n cutarea altor emoii mai
tari,ncepu s omoare oameni.mpuc un biat,pe care-l vzuse crescnd,i cnd
un servitor btrn descoperi cu ce se ocupa,l otrvi.Cnd l gsi pe Gentleman
Jack n pat cu alt femeie,l pr erifului.Tlharul fu arestat,judecat i
spnzurat.Singura grij a Barbarei Caswell a fost c el putea s o trdeze,nainte
de a fi spnzurat.Dar el a rmas credincios cuvntului dat i n-a trdat-o.
Dup ce citi dou treimi din carte,i fu greu s mai continue.Pentru el povestea
era lipsit de sens,dei se presupunea c e adevrat.Barbara Caswell a ieit la
tlhrit noapte de noapte,ani ntregi.i nimeni n-a observat c e plecat? N-a
existat nici mcar un eveniment care s se fi ntmplat noaptea i care s-i fi
determinat pe oameni s trebuiasc s o scoale din pat i astfel s descopere c
lipsea?
Fr tragere de inim,continu totui s citeasc.Dup ani ntregi de asasinate i
jafuri,doamna Caswell s-a ndrgostit de logodnicul singurei persoane care o
suspecta i s-a schimbat.A!se gndi Jace.Puterea iubirii.Oare era de presupus
c,peste noapte,Barbara Caswell s-a transformat dintr-un uciga cu snge rece
ntr-o casnic mulumit-cu excepia faptului c a complotat i i-a otrvit soul,
pentru a scpa de el i a se putea mrita cu omul pe care-l iubea.
Cnd Jace ajunse la sfritul crii,cu greu putea s-i in ochii deschii.tia c
ar fi trebuit s-i dea seama c povestea e ngrozitor de romantic,dar n-a fost
aa.Cnd citi c Lady Grace,ieind la un ultim raid,a fost mpucat de omul pe
care-l iubea,s-a simit uurat.
-O moarte bine meritat,rosti Jace punnd cartea napoi n cutie.Voia s trag un
pui de somn,dar i aminti de Emma Carew i se ntreb ce se presupunea c
trebuie s citeasc despre ea.Lu o carte mare cu coperile de carton,Istoria
satului Margate.Pentru c istoria cntrea cteva kilograme,nu voi s nceap cu
nceputul.Aa c se uit la index,gsi Carew apoi ntoarse paginile.Exista o
fotografie a Emmei,veche cam de zece ani,purtnd un costum de baie de mod
veche,o coroan pe cap i un sceptru n mn.Miss Margate citi el explicaia.
Aleas ca fiind cea mai frumoas fat din sat.
Zmbind,Jace nchise cartea i se uit la celelalte din cutie.Erau patru brouri de
pe vremea cnd casa era de vnzare.i arunc ochii peste ele i vzu c nu s-au

schimbat prea multe,cu excepia mobilierului.Un proprietar umpluse casa de


crom,sticl i piele neagr.Pe fundul cutiei era o crulie despre casele bntuite
din Anglia i Priory House deinea un lung capitol.Citi cum fantoma Barbarei
Caswell,doamna tlhar,fusese vzut adesea.Printre altele,aprindea lumnri la
fereastra turnului i clrea prin cas.
-Oare soul ei nu avusese idee ce se ntmpla,rosti Jace n timp ce punea crulia
n cutie.Se ntinse pe pernele patului i se uit prin camer.Tavanul nu era
decorat,doar spoit.Pereii erau lambrisai pn la jumtate cu stejar vechi,iar
duumeaua era din parchet de stejar.M ntreb cum arta camera de obicei? opti
el chiar nainte de a adormi.
i imediat ncepu s viseze.Vis c e n dormitor,stnd unde fusese patul,dar pe
acesta l vedea pe peretele opus.Se uit la picioarele lui i realiz c stngul se
afla ntr-o garderob mare.Uimit,fcu un pas spre drapta ieind din dulap.Curios
i bg mna prin garderob,apoi printr-un scaun de lng aceasta.tia c
viseaz,dar se bucura de senzaie.Se ndrept apoi spre emineu,pind peste o
otoman mare verde i zmbi cnd trecu printr-un fotoliu cu rezemtori pentru
cap.La emineu,Jace ncerc s ia n mn un bibelou,dar mna i trecu prin
el.Ce vis minunat,se gndi el,bucurndu-se de senzaia magic de a vedea fr s
fie acolo.i ce camer minunat creiase mintea lui.Nu se gndise la perioada
victorian,trebuise s aleag.Aa cum era de presupus,putea s spun c alesese
perioada cnd Priory House fusese mnstire.
Aceast camer a aparinut unei femei,se gndi el n timp ce continua s se
plimbe,n trecere atingnd cu mna sticluele frumoase de pe msua de
toalet,apoi se uit la titlurile crilor nghesuite pe un raft nalt i lustruit.Cele
mai multe erau cri pentru copii,dar erau i unele cri despre natur.Psri
rosti el dar nu-i putu auzi vocea.i plac psrile.Pentru c nu auzi nici un
sunet,se gndi c visul e ca un film mut.Dup ce fcu nconjurul complet al
camerei,se opri lng garderob.n stnga,ua dinspre hol se deschisese.Aa cum
ghicise Jace,celelalte dou ui,una spre dormitorul stpnului i una spre baie,nu
se aflau acolo.Acestea fuseser nite modificri ulterioare.
Dei tia c viseaz i c ceea ce vedea nu era real,cnd auzi voci,aproape i se
opri inima.n camer intrar dou femei.Una era nalt i subire i avea prul
tras spre spate,la ceaf.Jace o recunoscu pe femeia care aruncase cu pianjenul
n doamna Browne.Era gata s-i spun bun,dar voia aa de mult s vad ce se
ntmpl,nct intr din nou n garderob,disprnd ntr-o parte a acesteia.Cum
vederea i era ntunecat,fu convins c purta ochelari de soare n interior,ns pe
cele dou putea s le vad i se ntreb dac i ele pot s-l vad pe el.

Cea de a dou femeie era mai scund i mai durdulie.Avea o fa frumoas,


sprncenele nu-i erau pensate i era puin machiat.Pentru standardele secolului
douzeci i unu fcea parte dintre grai.Totui,Jace se minuna de ce anume
fcuse cu trupul ei.Pentru c,dei att partea de sus ct i cea de jos erau bine
dezvoltate,mijlocul era att de subire nct putea s-l cuprind n mini.ntr-un
fel arta grozav,dar n altul,i trecu prin minte c dac i-ai tia iretul
corsetului,s-ar putea s se dilate ct un dirijabil.
Reflect c femeia nalt ar fi artat grozav n bikini.
-Ann,ce frumoas e,rosti femeia durdulie.Hainele cu care era mbrcat trebuie
c aveau 25 de kilograme de mtase verde i probabil o sut de metri de franjuri
i panglici.Femeia mai subire,Ann,purta o roche frumoas de mtase galben
pal.Avea pe jumtate amploarea i garniturile rochiei celeilalte femei i lui Jace
i plcea mai mult.
-i se pare? ntreb Ann.Crezi c lui Danny i va plcea cnd am s o mbrac n
ziua nunii?
-Cred c lui Danny Longstreet i-ar plcea mai mult,dac ar fi din tafta cu dungi
roii i negre i ar avea franjuri purpurii la poale.Ann zmbi.
-Probabil.Domnul Longstret a spus c imediat ce voi deveni fiica lui pot s m
duc la Londra la cumprturi.i imaginezi,Catherine? Londra!
-Ceva ce tatl tu n-ar permite niciodat,afirm Catherine,apoi faa i se
lumin.La Londra o s stai la mine,nu-i aa?.Copiii ip dup ultimul capitol din
povestea ta.
-Sigur c am s stau la tine,drag Catherine.i voi fi alibiul tu pentru perioada
pe care ai s o petreci cu ultimul tu...Cum l cheam?
-E iubitul meu i tu i cunoti foarte bine numele: Serghei.O,Ann,trebuie s-l
vezi.Splendid nu e suficient penru a-l descrie.i temperamentul acela de rus!
-Soul tu l place?
-N-am idee.Peregrine are o amant actri.Ann cltin din cap.
-Am crezut c-i iubeti brbatul.
-Sigur c-l iubesc.Chiar foarte mult.De fapt,cred c ultimul nostru copil s-ar
putea s fie al lui.Ann rse.
-Eti incorigibil.
-Eu? Te mrii cu un brbat pe care l desparte doar o singur generaie de fiul
menajerei,i eu sunt incorigibil?
-Dup cum bine tii,draga mea var,familia noastr este la trei generaii
deprtare de industrie.Faa i mijlocelul tu te-au fcut s agi un conte drept
so,nu strmoii ti.

-Da,dar acum c l-am agat,m gndesc la tine.Ai putea s ai pe cineva mai bun
dect fiul lui Hugh Longstreet.Omul dorete casa asta veche i i nsoar fiul cu
tine,doar pentru a pune mna pe ea.i tatl tu te folosete pentru a obine ceea
ce vrea.Eti sigur c nu-i schimbi hotrrea de a te mrita cu el?
-Absolut sigur.Ann puse rochia de mireas pe otoman i se ndrept spre
garderob.Nu i-am artat costumul meu pentru exterior.Jacheta e de camir.
-Mi-ar plcea s-l vd.Eu-Ann! Ce s-a ntmplat?
Ann deschisese ua garderobei,iar nuntru se afla Jace.Cnd el i ddu seama
c ea era gata s deschid ua,ncerc s se ascund,dar nu putu s se retragceea ce l-ar fi fcut s treac prin perete-i dintr-un anume motiv trupul lui nu se
mica n nici o parte,pentru a se ascunde n spatele celuilalt canat al uii.
Se simi ru vznd privirea ngrozit de pe figura Annei,dar nu putu s fac
nimic.Spre deosebire de cum fcuse ea n grdin,prea c el nu poate s dispar
dup bunul lui plac.i zmbi i i fcu un semn cu mna,dar asta o sperie i mai
tare.Pielea i era aa palid,nct lui i fu fric s nu leine.
Ridicnd braul,Ann art spre garderob i Catherine se ndrept ntr-acolo.Nu
vzu nimic deosebit.Scoase hainele i cutiile.
n timp ce Catherine se apleca,pentru a se uita nuntrul garderobei adnci,Jace
trecu prin experiena ciudat c i ptrunsese prin piept.Cnd ea arunc afar o
cutie de plrii,aceasta trecu prin picioarele lui.Nu-i putea lua ochii de la ceea
ce fcea Catherine,dar dup o vreme ncepu s vad hazul din toate acestea.
Ridic ochii la Ann pentru a-i mprti i ei senzaia,dar aceasta era gata s se
prbueasc de fric.Jace o strig pe Catherine s se uite la Ann,dar vocea lui nu
scoase nici un sunet.Btu n peretele garderobei,dar nici acesta nu fcu zgomot.
Cnd trupul Annei atinse duumeaua,Catherine se uit napoi.Ann l privi iar pe
Jace,clipi din ochi apoi se nmuie.n secunda n care i pierdu cunotina,Jace se
trezi n patul lui.Cteva minute zcu acolo,clipind spre tavan,dezorientat,fr s
tie unde se afl.ncet-ncet,camera goal i se contura n minte.Era aceeai
camer ca n visul iui,dar nimic altceva nu semna.Tapetul ei-al Annei-de
deasupra lambriurilor era crem cu dungi nguste formate din flori slbatice,
legate cu panglici albastre.Patul era de mahon,ngust i nalt.Covorul....
Jace i trecu mna peste ochi,se ridic i se uit la ceas.Dormise doar zece
minute.Cnd se trezi de-a binelea,ncepu s-i aminteasc ce auzise.
Nume.Danny Longstreet,Ann,Catherine,Peregrine.Lu cartea cea groas,Istoria
satului Margate,i se uit la index.Hubert i Daniel Longstreet erau la capitolul
despre Priory House.Hubert Hugh Longstreet era tatl lui Daniel,care fusese
logodnicul Annei Stuart,fiica proprietarului de la Priory House.Dar pentru c

nunta n-a avut loc,Hugh i fiul su au prsit Margate i nu s-a mai auzit
niciodat de ei.
-Dar ce se spune despre Ann? ntreb Jace cu voce tare.De ce nu s-a mritat cu
Danny Longstreet?
n timp ce Jace ntorcea paginile,se gndea la toate bolile avute de cei de pe
vremea reginei Victoria.Ce lucru ngrozitor i s-a ntmplat Annei,c nu s-a putut
mrita cu Danny Longstreet?
Dup nc dou pagini,gsi un eseu scris de N.A.Smythe ntitulat Tragedia
Stuarilor de la Priory House.Repede citi istorisirea,apoi o reciti mai ncet.
Smythe scria c Arthur Stuart,fiul iubit al proprietarului lui Priory House,a
evitat-o pe tnr bogat cu care trebuia s se nsoare i s-a cstorit din
dragoste.S-a nsurat cu dulcea i adorabila fiic a unui vicar dintr-o parohie
rural i a adus-o la Priory House.Dar vai! ea i iubitul ei tat au murit n anul
urmtor.ns Arthur n-a rmas singur,pentru c o avea pe iubita lui fiic,Ann,ca
s-l consoleze.
-Iubit,rosti Jace.Toat lumea e iubit de toi ceilali.
n 1877,s-a aflat c imobilul avea nevoie de reparaii serioase,dar Arthur
Stuart,un renumit erudit,nu avea bani s le plteasc.Hubert Longstreet,un
american bogat,voia s cumpere casa i s-i nsoare fiul cu cineva considerat de
el c face parte din aristocraie,familia Stuart.Dei nu mai aveau nici un titlu,se
credea c aceast familie a fost cndva legat de casa regal Stuart i chiar de
tronul britanic.Longstreet voia s-i nale statusul deasupra simpaticelor lui
rdcini americane,iar Arthur Stuart era disperat s pstreze casa strbunilor si.
Prin urmare,cei doi brbai au fcut un trg.Au fost de acord s se cstoreasc
copiii lor i s locuiasc cu toii n casa cea mare.Dar fusese un trg diavolesc.
Danny Longstreet era un bdran lipsit de educaie,care bea,juca jocuri de noroc
i frecventa case de proast reputaie.Ann Stuart era o doamn de cea mai nalt
reputaie,linitit i colit,iubit de toat lumea.
Ann a ncercat s se supun tatlui ei,scria N.A.Smythe,dar cnd a fost gata s o
fac,n-a putut s suporte s se mrite.Cu dou ore nainte de nunt,a but o
sticlu de otrav.Mai curnd s-a sinucis,dect s se mrite cu un bun-de-nimic
ca Danny Longstreet.Ann a fost nmormntat n rochia de mireas,dar din
pcate a trebuit s fie ngropat n afara pmntului sfinit de biseric,din cauz
c s-a sinucis.La cteva sptmni dup cstoria care trebuise s aib loc,o fat
din Margate a dezvluit c tatl copilului ei nelegitim e Danny Longstreet.
Biata Ann,odihneasc-se n pace!.
Jace nchise cartea.Nu,Ann Stuart nu se odihnea n pace.De fapt,nu se odihnea

deloc.Era condamnat s bntuie Priory House pentru....


-Ct timp? se ntreb el.Pn cnd cineva va descoperi c de fapt a fost ucis,nu
c s-a sinucis?
Se ridic drept din pat.Ucis.Cnd Jace auzise pentru prima oar c femeia pe
care o iubea s-a sinucis,a afirmat imediat c a fost ucis,dar nimeni n-a vrut s-l
asculte.Stacy suferea de insomnii,aa c totdeauna luase pilule de somn.Dar n
anii n care s-au cunoscut unul pe altul,ajunsese gradat s nu le mai foloseasc.
El nici mcar nu tia c avea o reet.Dup moartea ei,un doctor de care nu
auzise niciodat a sunat s se scuze,pentru c i dduse lui Stacy o nou reet.
-Am auzit de moartea ei,spusese medicul.Era o pacient nou i nu am avut idee
c era dependent sau maniac-depresiv.
-N-a fost deloc aa! strigase Jace,nainte ca unchiul Mike s-i ia telefonul.Mike
vorbi cu omul acela linitit,timp de cteva minute,apoi nchise.Faa lui Mike era
roie de furie.
-Cred c i e team c l vom da n judecat,aa c ncearc s dovedeasc c
Stacy era deranjat mintal.Tot ce auzise Jace din propoziiunea aceea fu verbul
era.Stacy plecase.
n sptmnile de infern ce au urmat morii lui Stacy,tot ce auzea Jace era c
aceasta fusese instabil i a fost consiliat ani ntregi.Familia ei se pare c era
de acord c logodna cu cineva ca Jace,aa de ocupat cu munca,adesea
cltorind,o suprasolicitase.Voia s renune la cstorie,dar nu tia cum s-i
spun.Mama vitreg a lui Stacy afirma c Stacy n-a vrut s rneasc
sentimentele lui Jace.Aa c s-a sinucis? ntrebase Jace.La aceasta,mama ei
vitreg a nceput s plng,tatl lui Stacy a scos-o afar i unchiul Mike l-a tras
pe Jace deoparte.Nu a fost nevoie de prea mult gndire,pentru a vedea ct de
mult avea de ctigat mama vitreg a lui Stacy,dac moartea acesteia era
considerat sinucidere.Cu Stacy disprut,ea capta ntreaga atenie a soului
ei.Acesta nu s-a preocupat niciodat prea mult de cealalt fiic a sa,Regina,care
s-a mritat de tnr i a dat natere la patru copii.Stacy fusese cea care
rdea,cea care aprindea o scnteie n ochii tatlui.
Jace nchise ochii i i aminti ceva ce ncercase s uite: funeraliile.Faa
domnului Evans era pustiit,ochii erau sumbri i roii de durere,Stacy fusese
preferata lui.Obinuia s spun c uneori i-a fcut probleme,dar a meritat.La
funeralii,domnul Evans sttea prbuit pe un scaun,amorit de oc.l dominau
tnr lui soie i cea de a doua fiic nendrgit,consolndu-l pentru c fiica lui
iubit s-a sinucis.Ce s-ar fi ntmplat dac moartea lui Stacy ar fi fost declarat
asasinat? se gndi Jace.Roger Evans n-ar fi avut nevoie s fie reconfortat de cele

dou femei.Ar fi fost ca un leu n cuc,plin de furie.i-ar fi dat viaa,pentru a-l


gsi pe cel care i-a ucis preioasa fiic.
Mama lui Jace a spus ntotdeauna c,dac vrei s tii de ce a fcut cineva
ceva,trebuie s priveti rezultatul.Cnd mama vitreg a lui Stacy i sora ei I-au
blamat pe Jace i au spus poliiei engleze c Stacy era profund nefericit,au
ctigat dou lucruri.Au revendicat atenia total a lui Roger Evans i s-au
descotorosit de familia Montgomery.Jace era perfect contient,ct de mult i-a
plcut lui Roger c fiica lui se cstorea cu un Montgomery,o familie bogat i
puternic.Asta trebuie c a rnit-o pe Regina,deoarece soul ei prea c nu e n
stare s-i pstreze nici o slujb.Jace i trecu mna peste ochi.Acum totul prea
clar.Cel puin motivele celor care nc mai triau preau clare.
Dar ce se putea spune despre Stacy?
Jace privi n jurul camerei.tia c fr ndoial fusese condus spre aceast
cas.Se pare c scrisoarea pe care o gsise l ateptase pe el timp de trei
ani.Avusese nevoie s scape de durerea i ocul provocat de moartea ei i
avusese nevoie de timp s realizeze c trebuia s afle adevrul.Nu putea s-i
continue viaa,ngrozit c fiecare femeie pe care o ntlnea va ajunge s....Nici
nu putea s se gndeasc la consecinele posibile.
Asasinat,nu sinucidere.O idee care fusese n permanen n capul lui,dar cine,de
ce? Cum?
Singurul lucru de care era absolut sigur era c nu a fost o coinciden faptul c a
vzut o fantom,despre care se credea c s-a sinucis.
Jace lu din nou Istoria satului Margate i se uit iar la povestirea despre
Ann.Din puinul pe care-l auzise n vis,se pare c tot ce scria aici era greit.Din
tonul vocii lui Catherine,nu-i venea s cread c Ann a fost iubita fiic a lui
Arthur Stuart.i,departe de intenia de a anula cstoria cu un derbedeu ca
Danny Longstreet,ea o atepta cu nerbdare.
-Ce s-a ntmplat? se ntreb el cu glas tare.i ce pot s fac eu n legtur cu
asta? tia c Ann se artase i altor oameni-sau fusese vzut de ei-dar numai el
o vzuse afar din cas.Asta trebuie s aib o semnificaie.
Jace se ridic.Era convins c avea nevoie de Ann Stuart.Avea nevoie de ceea ce
vzuse ea c s-a ntmplat n aceast cas i simea c i ea avea nevoie de
el.Bnuiala lui era c ea era n cutarea...Fcu socoteala.Oare era posibil ca o
sut douzeci i apte de ani s fi cutat pe cineva,care s o ajute s i se duc
rmiele n pmntul sfinit de biseric?
-Tu m ajui pe mine,eu te ajut pe tine,rosti el,dar nu primi nici un rspuns.Att
camera ct i casa se simeau pustii.Jace zmbi reflectnd c pn acum a

speriat-o pe Ann de dou ori: o dat n grdin i o dat n perioada existenei


ei.Dup cte tia el,ea se ascundea acum n camera din turn a Barbarei Caswell
i plnuia s nu mai ias niciodat.El ns avea nevoie s vorbeasc cu ea despre
problemele lui cu Stacy.Trebuia s o determine s vin la el.
Un zmbet uor i se rspndi pe figur.Inteniona s-i fac curte.S o atrag.
Inteniona s eas o pnz de pianjen,n care s o prind.
Continund s zmbeasc,Jace se duse n dormitorul cel mare s-i mpacheteze
valiza cu obiectele pentru noapte.Nu va fi uor,dar tia c va trebui s aib
ncredere n unii oameni.
CAPITOLUL 5
Gladys puse pensula jos.
-Trebuie s m odihnesc.
-Sigur,imediat ce...Jace se uit la ea i la Mick i vzu felul n care l priveau.
Erau tineri,ndrgostii i voiau ca mcar n weekend s fie singuri.Era ora
trei,duminic dup-amiaz i i determinase s munceasc de vineri de la dou.
Plecai,rosti el.Am s termin eu.Voi doi....Erau afar,nainte ca el s termine
propoziia.
-Arat bine,i strig Glays,n timp ce ea i Mick coborau n fug scrile.
Jace trebui s-i reprime sentimentul de gelozie,cnd hohotul lor strbtu casa.
-Casa asta chiar are nevoie de hohote de rs,rosti el,apoi fcu un pas napoi s se
uite la camera lui Ann.Arta ntr-adevr bine.
Vineri i spusese doamnei Browne c intenioneaz s-i petreac weekendul la
Londra.O ascult politicos,cnd ea i explic c n Anglia,la Londra stai n
cursul sptmnii,n weekend-uri stai la ar.
-Dar eu nu sunt englez,nu-i aa? afirm Jace tiind c pentru ea a nu fi englez
era mai ru dect orice alt crim.Cnd urc n main,Mick se afla alturi,aa
cum sperase,i Jace i oferi de lucru pe perioada weekend-ului.
-La Londra? Cu fata mea?
-Dac nu v deranjeaz s stai la Claridge's,rosti Jace i i ddu seama c Mick
era gata s leine de fericire.Chiar i oamenii de la ar tiau c Claridge's era un
hotel faimos n lumea ntreag.
Pentru c Jace nu voia ca satul s tie ce face,se ntlni cu ei la St.Albans.Ei i
lsar maina ntr-o parcare i toi trei luar loc n Range Rover-ul lui Jace
ndreptndu-se spre Londra.Conducea Mick,Gladys sttea lng el i Jace pe
bancheta din spate fcnd schie i notnd idei pe un bloc mare cu foi de hrtie
de matematic,pe care doamna Parsons de la papetrie l indusese n cutia cu

rechizite.Jace nu-i dezvlui inteniile i tnr pereche nu puse ntrebri.Le


spusese doar c plnuia s refac dormitorul din colul de sud-vest al casei,aa
cum fusese n 1878.
-Camera de creton,rosti Mick privindu-l pe Jace n oglinda retrovizoare.
-Aceea e camera de creton? ntrebase Jace amintindu-i c fusese camera
Barbarei Caswell.De unde tii asta?
-Cnd eram copil,mama fcea curat la Priory House.Eu obinuiam s m ascund
cnd o auzeam pe doamna Browne venind,pentru c tiam c ar concedia-o pe
mami,dac ar afla c sunt i eu acolo.Pn la urm aa s-a ntmplat.Jace
deschise gura,dar Mick continu: nu,domnule,n-am gsit scara secret.Nimeni
n-a gsit-o.Nimeni dintre cei vii,reflect Jace napoindu-se la schiele lui.Nu era
artist,dar schi ornamente,porelanuri,mobilier,pnzeturi,tapete i rochiile
Catherinei i ale lui Ann.
-Mick,ntreb el.Doamna Browne a concediat muli oameni?
Spontan,Mick i Gladys izbucnir ntr-un rs puternic i aspru.Primise
rspunsul.La Londra,au rezervat dou camere ce comuni-cau ntre ele,n fabulos
de scumpul hotel Claridge's.Jace ignor privirea de pe faa lui Mick i a lui
Gladys.i ddea seama c le-ar plcea s fac orice altceva,dect s plece n
cutare de antichiti,i cum nc nu era cinci,Jace le tras sarcinile.Mick trebuia
s nchirieze o rulot,n care s adune tot ce cumprau i duceau cu ei,apoi
trebuia s mearg la piaa de vechituri,s cumpere bibelouri din perioada 1878.
-Dar nu tiu nimic despre decoraiuni,protest Mick privind-o pe Gladys.
-Eu tiu cte ceva,rosti ea apropiindu-se mai mult de el.
-Nu putei merge mpreun,afirm Jace.Gladys,tu vreau s faci nite investigaii.
i ddu o bucat de hrtie.Asta e tot ce tiu despre o femeie i soul ei,care au
locuit la Londra n 1878.Vreau s afli tot ce poi despre ea i s aduci toate
fotografiile cu ea,pe care le poi obine.
Arta intrigat de sarcina primit i se deprta cu un pas de Mick.
-1878?
-i dup.Ce s-a ntmplat cu femeia aceea i cu copiii ei? Mick,vezi s-mi
cumperi o mulime de rame de fotografii.Mici.
n ciuda protestelor lui Mick,privind sarcina pe care o primise,toi trei s-au
achitat cu entuziasm.Revenir la hotel,pentru cina de la ora opt din camera lui
Jace i au povestit pe rnd cum i-au petrecut ziua.
Mick a nchiriat rulota,apoi a luat un taxi pn la piaa de vechituri,unde a
ntlnit o doamn micu,care a fost ncntat s-l ajute.
-I-am spus c lucrez pentru BBC i c trebuie s decorez dormitorul unei tinere

din 1878.Mi-a pus ntrebri despre camer i i-am povestit de Priory House.
Apoi tot ce am avut de fcut,a fost s o ascult spunndu-mi istoria fiecrui
obiect.A despachetat flacoane de parfum,o perie de argint,un pieptene i o
garnitur de oglinzi de mn,ornamente de porelan,agrafe frumoase,trei broe i
o pereche de ciorapi lungi.Dac vrei i altceva,va veni aici mine.Se pare c tot
ce face este s cutreiere pieele.Fiica ei mai mare....Zmbind Mick se opri i se
uit la Gladys.Tu ce ai luat?
Jace zmbi aducndu-i aminte de rivalitatea dintre cei doi iubii.Era ceva ce lui
i lipsea.
-Dar dumneavoastr,domnule? Ce ai luat? ntreb Gladys la rndul ei.
Jace realiz c nu avuseser la dispoziie prea mult timp,aa c poate Gladys nu
gsise nimic.Nu voia s o fac s se simt prost.El vizitase patru magazine de
antichiti i gsise un pat foarte asemntor cu al Annei i o otoman mare i
verde.Proprietarul unuia dintre magazine i-a spus c ceea ce a ales sunt cele mai
comune piese din epoca victorian i dac ar fi fost un cunosctor
Jace l-a ntrerupt,nevrnd s-i piard timpul ascultnd prerile vnztorului.i
faptul c mobila din camera Annei era foarte comun i ntri convingerea
c,de fapt,n-a fost iubita fiic a lui Arthur Stuart.
O clip,lui Jace i-a trecut prin minte s nnobileze mobilierul.Poate c ar trebui
s cumpr un pat din lemn de trandafir,cu patru stlpi,aidoma patului lui Lincoln
de la Casa Alb.Dar nu,ideea era s recreeze mediul familiar Annei,aa c
rmase la ceea ce alesese.
Dup ce Jace le-a comunicat achiziiile,s-a ntors spre Gladys.
-Ai avut timp s afli care era numele de familie al Catherinei?
Gladys se scuz,se ridic de la mas i se ntoarse cteva minute mai trziu cu
un teanc de fotocopii nalt de un centimetru i jumtate.
-Aristocraia din Anglia i-a conservat urmele.Jace lu hrtiile i ncepu s le
rsfoiasc.Catherine Nightingale Stuart,cstorit n 1872 cu Peregrine Willmot,
conte de Kingsclere.Au avut nou copii.M-am oprit la o agenie de informaii
turistice,continu Gladys,i iat ce am obinut.Cu un mic zmbet pisicesc,i
nmn lui Jace o brour pliat n trei,n care se fcea reclam unui castel ce
trebuia vzut.Avea pogoane ntregi de parcuri,un labirint,un teren de joac
pentru copii i Jace i reinu respiraia cnd despturi ultima pagin.Acolo era
fotografia unui portret al Catherinei.Cea mai frumoas locuitoare a castelului
Veraine,Catherine Nightingal Willmot suna explicaia de sub fotografie.
Mam a nou copii,nu i-a pierdut niciodat circumferina taliei,de 45 cm.
Jace se uit la Gladys.

-Mine
-Am consultat deja mersul trenurilor care ajung acolo.Am s fiu napoi la cin.
M duc s cumpr toate crile ce conin numele ei i toate fotografiile care
exist.
-Ce fat bun! rosti Jace apoi i vzu pe Mick i pe ea uitndu-se unul la altul;
sttuser de vorb.Gladys voia mai mult dect aprecierea lui; voia o informaie.
-Deci,de ce faci toate astea? ntreb ea.Jace nu voia s mint.
-Pentru a atrage o fantom.Mick arta ca i cum ar fi vrut s o ia la fug,dar
Gladys era interesat.Domnul Hatch a avut dreptate,se gndi Jace.Sau Mick se
va ridica la nivelul ambiiilor ei,sau l va abandona.
-Redecorezi camera de creton! Camera Lady-ei Grace,rosti Gladys.Dar,nu-i
pas deloc de reputaia ei de asasin?
-Ce ar fi dac i-a spune c,de fapt,casa e bntuit de o tnr doamn
victorian,despre care oamenii cred c s-a sinucis?
-Ann Stuart,rosti Gladys i Jace zmbi.
-Gladys tie totul despre istoria satului Margate,afirm Mick.Vrea s ajung
cndva n consiliul de conducere al satului.
-Eu cred c,ntr-o bun zi,Gladys s-ar putea s ajung prim-ministru,afirm
Jace.Mick rse,dar ea se mbujora.Jace le-a spus tot ce inteniona,apoi schimb
subiectul.Smbt dimineaa s-au desprit din nou.Mick n-a cerut s mearg cu
trenul,mpreun cu Gladys.Dup triumful ei de cu o sear nainte,Mick prea
hotrt s o depeasc.Avea o copie a schielor lui Jace i plec nainte de ora
9.
-Am o ntlnire,rosti el icannd-o pe Gladys n timp ce prsea hotelul.
Cel mai mare necaz l-a avut Jace cu tapetul.A gsit o imitaie acceptabil a
tapetului lui Ann,dar n magazin nu era un stoc suficient,pentru toat camera.
Cnd i s-a spus c cineva tocmai a comandat mai mult suluri,cu acelai model,
Jace o rug pe proprietara magazinului s sune persoana respectiv i s-i ofere
dublul preului.Aproape c putu s-i aud gndurile: Americanii tia!
Jace lu tapetul,apoi cumpr un serviciu de ceai ce semna cu vesela pe care o
vzuse pe polia cminului Annei.Vnztorul,care arta suficient de btrn,nct
s o fi cunoscut pe Ann,l asigur c modelul a fcut parte din producia 1878.
Jace fcu patru drumuri prin Londra,pentru a ri-dica cumprturile,pe care le
ncarc n rulota nchiriat de Mick.n aceeai sear,la opt,s-au ntlnit cu toii n
camera lui de hotel.Jace era gata s se ntoarc la Priory House chiar atunci i s
nceap s lipeasc tapetul,dar dup o privire aruncat lui Mick i lui
Gladys,renun.Mai voiau o noapte la hotel.Dar a doua zi dimineaa,Jace i trezi

la ora cinci i pornir.Doamna Browne era plecat,ca n toate duminicile.Le


comunicase c-i petrece ziua cu prietenele ei,doamna Parsons i doamna
Wheeler.Jace voia s redecoreze camera cnd nu era ea prezent.Dac era
posibil,voia s in secret ceea ce fcea,fa de satul acesta bgre.
i ls pe Mick i pe Gladys la maina lor din St.Albans,apoi fcu un ocol
ndreptndu-se direct spre Priory House.Era ncntat c nu trebuia s treac prin
sat trgnd rulota dup main.Le-a luat trei ore s care totul n cas,apoi
ncepur lipirea tapetului.Jace nu avea idee cum se face,dar Mick i Gladys erau
deja n form.Se prefcur c ei sunt efii i rser de lipsa lui de ndemnare.
La prnz ddur o rait prin micul frigider i marea cmar a doamnei Browne i
umplur masa cu un festin Jamie.Jace ratase mai multe cine i cea mai
mare parte din hran mai era nc acolo.Aveau miel la cuptor,morcovi,pstrnac
i spanac,care artau ca i cum tocmai fuseser culese din grdina dom-nului
Hatch.Gladys cotrobi prin cmara cu rafturi de piatr i gsi o tart cu zmeur.
Jace nu tia dac ei cunosc povestea furturilor lui Daisy i ale lui Erin,aa c nu
le spuse nimic.
-Sunt ncntat c doamna Browne a putut gsi suficient zmeur,rosti el i Mick
i Gladys izbucnir n rs.
Se simeau foarte bine mpreun.n ultimile zile domnule fusese abandonat.Se
transformaser dintr-un ef cu doi angajai,n trei concureni.De fapt,Gladys
ctigase competiia n domeniul investigaiei i aceasta i dduse ncredere.
-S ne ntoarcem la treab,rosti Jace dup ce mncar.
Pe la trei,tapetul era pus-mulumit cerului avea auto-adeziv-i nenumratele
obiecte pe care le cumpraser se aflau n camer,dar cele mai mici erau nc
mpachetate.Jace voia s fie singur cnd urma s aranjeze totul,aa c fu ncntat
c ei voiau s plece.Imediat ce plecar,deveni contient c nu mai era singur n
camer.Putea s simt prezena Annei.Era tcut,dorind s stea fr s se mite
i s priveasc,dar el i putea simi puterea.
Mobila,chiar garderobul se aflau la locul lor.Vnztorul i artase lui Jace cum
trebuie s fie demontate,pentru a fi duse sus pe scri n buci,apoi reasamblate
pe loc.Jace cumprase un mic stereo i cteva CD-uri,aa c puse Mozart i
ncepu s despacheteze.ncet desfcu minunatele obiecte pe care Mick i
btrnica lui le gsiser.
-Sper c e n regul c i-am dat o bancnot de o sut de lire pentru a-i mulumi,
spusese Mick dorind s-i fac plcere noului ef i ncntat c era n stare s dea
cuiva un baci de o sut de lire.La nceput,Jace a fcut patul.Cearafuri
grose,aspre,care fr prea mult nlbitor puteau s fie albe din nou.Urm o

ptur de ln,apoi o cuvertur fru-moas croetat de mn i care avea ciucuri


mici pe marginile n form de diamant.Urmar perne mari cu fee de pnz,plus
o perni rotund i frumoas albastru cu alb,brodat cu flori slbatice,ce se
potriveau cu tapetul.Jace fu sigur c femeii care alesese aceste obiecte pentru
Mick,i-a fcut o adevrat plcere.Despacheta apoi o duzin de flacoane fragile
i le puse pe masa de toalet,pe care o cumprase.Cinii de ceramic fur aezai
lng cmin i dou balerine pe polia de deasupra.
Apoi deschise alt cutie.Gladys rmsese treaz noaptea trecut decupnd
fotografiile pe care le adunase de la casa soului Catherinei.Cumprase cri
potale,cri i brouri,adunnd toate fotografiile Catherinei i ale copiilor ei,pe
care le-a putut gsi.Una cte una,Gladys decupase fotografiile,pentru a se potrivi
n cele treizeci i trei de rame victoriene cumprate de Mick,lipind cte o
etichet de iden-tificare pe spatele fiecreia.
Cu grij,cu mare rbdare i cu un sentiment de dramatism,Jace descoperi fiecare
portret.De treizeci i trei de ori fcu un spectacol din gsirea locului unde s
pun rama.i de fiecare dat cnd despacheta una,i rostea tare numele.
-Penultima fiic a lui Catherine,Isabella.A fost nscut dup ce ai plecat tu,deci
n-ai vzut-o niciodat.Cnd a crescut,a ajuns aproape la fel de drgua ca mama
ei.Apoi deschise alt pachet.A,da,cea mai mic fiic a Catherinei,Ann.Ea a fost la
fel de drgu ca mama ei.Cnd parfumul de flori i de fum de lemn se rspndi
n jurul lui,zmbi dar nu se ntoarse.Termin de golit cutia.A existat o fotografie
a ultimilor descendeni ai Catherinei.Lordul i Lady Kingsclere.
Parfumul deveni mai puternic i chiar i cnd auzi fonetul fustei lui Ann,nu se
ntoarse.Cnd cutia fu goal,avu grij s nu ridice ochii brusc.Adun ambalajele,
le puse n marele dormitor al stpnului i nchise ua.
Mai exista doar un singur pachet de desfcut.Era mpachetat n hrtie de ziar,
legat cu sfoar i sttea rezemat de cmin.Noaptea trecut Gladys i spusese
povestea i i dezvluise ceea ce a gsit.Era o reproducere de 60/90 cm a unui
portret al Catherinei.Una dintre femeile care lucrau n prvlia de cadouri a
povestit c,cu muli ani nainte,vnduser portretul,dar fiind prea mare pentru a
fi luat n avion,le-a rmas.Rznd,Gladys povesti cum i-a spus femeii c eful
ei,americanul,s-a ndrgostit de fantoma unei femei,care a fost var primar cu
Lady Catherine,l-a mai spus c portretul e un cadou al efului ei pentru fantoma
Annei Stuart.Femeia,care lucra acolo de treizeci de ani i-a spus c povestea lui
Gladys e desigur o tmpenie,totui puin lume tia c Lady Catherine a avut o
var primar cu numele Ann Stuart.S-a uitat la Gladys cu ochi mijii.
-Cum a murit Ann? a ntrebat ea.

-S-a sinucis,biata de ea,a rspuns Gladys.


-Unde a locuit Ann? a mai ntrebat femeia.
-La Priory House,din Margate.Gladys i-a mai spus c eful ei,americanul nebun
de dragoste,a cumprat casa.Femeia a ridicat o sprncean i i-a spus:
-Ateapt aici.Cincisprezece minute mai trziu s-a ntors cu portretul cel mare
pictat pe carton i i-a ncrcat lui Gladys nota cu nc dou lire.Pentru a-i
mulumi,Gladys a cumprat o ram de lemn uria,aurit i scump,cu care a
avut necazuri transportnd-o pe tren,pn la Londra.Cu pasiunea povestitorului,
Gladys le spuse c pe tren s-a uitat prin cri i a vzut c femeia care i-a gsit
tabloul era mama Lordului Kingsclere,Lady Ann.
Au rs cu toii tare de aceast poveste,chiar i Jace,dei era jenat de afirmaia
fcut de Gladys c e ndrgostit de o fantom.i not n minte s fie mai cu
grij ce-i va spune n viitor.Vzuse prea multe.
Dup povestire,Gladys prezent portretul,plin de o importan vrednic de un
spectacol de circ.
Dup ce Jace l vzu,chem serviciul n camer i comand ampanie.
Acum,ct de ncet putu,tie sfoara i desfcu pachetul.Catherine l privea
zmbind uor,o femeie de o mare frumusee.Sttea pe un scaun i mijlocul ei
subirel era pus n eviden.Portretul era datat 1879,un an dup moartea Annei i
Jace se gndi c poate distinge o umbr de tristee n ochii Catherinei.Pe perete
deasupra emineului era un cui,aa c ridic portretul i l ag acolo.
Jace se ddu ncet napoi i nu se opri,pn cnd nu se afl n partea cea mai
ndeprtat a camerei,cu patul n dreapta i garderoba n stnga.Aa cum fusese
sigur,Ann sttea n stnga cminului i se uita la portret.
Jace rmase linitit,i era fric i s respire,n timp ce o privea.Nu era la fel de
transparent,cum fusese cnd a vzut-o n grdin.Putea s vad totui prin
ea,ns acum avea mai mult substan.Ea privea portretul cu spatele la el,iar el
i admir silueta,nalt i bine proporionat,cu un pr bogat,pe care i-ar fi plcut
s-l ating.Cnd ea se ntoarse,el zmbea,ncntat de el nsui i de ceea ce
fcuse.A meritat toat munca i cheltuiala,pentru a face camera s arate aa cum
fusese odat.Pentru c acum ea era aici i el va afla totul n legtur cu Stacy.
Era ncntat de sine pn la ngmfare,aa c-atunci cnd ea s-a ntors-i-a trebuit
o vreme pentru a-i da seama c era furioas.Arta ca i cum ar fi plns i pe faa
ei frumoas vzu ct era de mnioas.Cnd fcu un pas spre el,Jace ar fi trebuit
s se dea napoi,dar era deja cu spatele la perete i nu mai avea cum s se
retrag.
-Crezi c am avut nevoie s mi se reaminteasc ce mi-a fost luat?

rosti ea tare i clar apropiindu-se i mai mult de el.Crezi c existena mea de


acum nu e suficient de rea,nct a trebuit s o faci i mai rea? Era lipit de
perete,o fantom striga la el i toate povetile de groaz pe care le auzise
vreodat i se perindau prin minte.ntr-o secund trupul fantomei l va ajunge,n
dou secunde va mai fi viu? Las-m n pace,mai zise ea cnd fu nas n nas cu
el.Pentru c era mai nalt ca ea,nsemna c picioarele ei nu atingeau pmntul.
Cnd Jace deschise gura s se apere,ea ptrunse prin el,apoi prin peretele din
spatele lui.i i lu cu ea respiraia.
Rmase acolo gfind dup aer,dar nu-i mai ajungea n plmni.Trecu un minut
fr aer.Apucndu-se de gt,i ddea seama c devine din ce n ce mai slab.l
ucisese? Czu pe pat i n urmtoarea secund respiraia i reveni.Zcu acolo
gfind,cu ochii mpienjenii,cu simurile amorite.Cnd camera ncet s se
mai roteasc,se uit la portretul Catherinei.
-A ieit bine,nu-i aa?
Dup cteva momente,czu napoi pe pat.Acum ce a mai fcut? S-a lovit din nou
ca de un zid.Literalmente.Se uit la ceas.
-M ntreb dac birtul mai e deschis.Am nevoie s beau ceva.
CAPITOLUL 6
Jace edea pe un scaun n bodega Leaping Stag bnd bere.Lng el se afla
tnrul poliist Clive Sefton.George i Emma erau n spatele barului,onornd
comenzile celor ctorva clieni din birt.Jace terminase de spus ce mult ura
povestea Barbarei Caswell,lady Grace.
-Cum a putut cineva s cread c femeia aia a fost o eroin romantic?
-ns tu tii adevrul,nu-i aa? coment Emma.ntreaga poveste e o invenie.
-Am crezut c e adevrat,rspunse Jace.Ea cobor glasul.
-Nu le spune turitilor.Lady Grace ne-a ajutat s fim trecui n toate crile scrise
despre Anglia bntuit.
-Totul a nceput cu o carte despre fantome,rosti George n timp ce-i umplea un
pahar mare cu bere neagr.Emma se aplec spre Jace.
-Prin anii treizeci,cineva a scris o carte despre fantomele Angliei i a spus c
Priory House era bntuit de spiritul unei aristocrate,care obinuia s se furieze
noaptea afar i s jefuiasc oameni.Asta a fost tot.n 1946,un scriitor a ticluit
restul povetii i a afirmat c e adevrat.Ai vzut filmul?
-N-am avut timp,rspunse Jace.
-Am auzit c ai fost la Londra,rosti Emma privindu-l pe soul ei peste umr.
Deci,cum era Londra? ntreb apoi tare i George cltin din cap.

-Ca ntotdeauna,rspunse Jace.Se atept apo ca Emma s-l ntrebe cum a fcut
ca ncperea aceea din casa lui s arate ca decorul unei piese victoriene.Dar,cnd
ea nu mai zise nimic,Jace spera c cel puin acest secret l va putea pstra.
-Nu vreau s scriu despre ceea ce a mai scris ; altcineva.Suntei siguri c n sat
n-au mai aprut i alte enigme? Clive se uit la berea lui.
-A mai existrat ceva.Emma i George oftar.
-Nu,iari! interveni Emma.Nu-l face s-i dea drumul.E tema lui favorit i i-a
susinut punctul de vedere pn ne-a mbolnvit.A fost sinucidere,pur i simplu.
Jace inspir adnc i ncerc s rmn calm.
-Sinucidere?
-Da! rosti Emma privindu-l fix pe Clive.Sinucidere.
-Dar tu nu crezi c asta a fost? ntreb Jace apucndu-i paharul,astfel nct s
nu i se vad tremurul minii.
-Eu cred....ncepu Clive rar.Emma se apuc de splat paharele.
-Acum trei ani,o tnr....
-O adevrat frumusee,interveni George.
-Da,admise Emma,o tnr frumoas s-a sinucis ntr-o camer de la etaj.Buse i
plnsese i s-a oprit aici,s ntrebe dac avem o camer de nchiriat.
-Dac nc mai avem o camer de nchiriat,rosti Clive.
-Nu tiu dac asta e ceea ce a zis.tiu doar c eu aa am spus,dup ce am gsit
cadavrul,ca mai trziu s nu mai fiu nici eu sigur.Era zgomot aici i s-ar putea
s n-o fi neles prea bine.
-Dar ai gsit-o doar a doua zi,rosti Jace,cu voce blnd,pe care ncerca s i-o
menin ferm.
-Da.Biata fiin.A luat aproape toate somniferele dintr-o sticlu.L-am chemat pe
George i ne-am uitat la ea prin deschiztura permis de lanul de la u,apoi el
l-a sunat pe Clive-care,trebuie s adaug,era nou n funcie i nu tia mai nimic.
-Nu cum tie acum,rosti George,dar Clive nu zmbi.
-Dar tu crezi c a fost o crim,i se adres Jace lui Clive,ns tnrul poliist nu
zise nimic.
-Haide,spune-i,rosti Emma,dar el rmase tcut.George lu paharul gol al lui Jace
i i mai turn o bere.
-Sora i mama ei au venit din State i....
-Mama ei? ntreb Jace,apoi a trebuit s se prefac.Probabil a fost greu pentru
ea,s vad ce a vzut.Lu o nghiitur bun de bere.
-A fost,accept Emma.Cele dou femei erau scose din mini.Continuau s spun
c tiau c aa se va ntmpla,mai devreme sau mai trziu.

-Se pare c a fost un caz cu adevrat dificil,rosti George.Mama ei ne-a artat un


teanc de hrtii de la psihiatri privind-o pe fat.ncercase s se sinucid i mai
nainte.
-Mama ei a aprut aici cu acele hrtii? ntreb Jace.Nu credei c era suficient de
zpcit de noutatea morii fiicei ei,ca s se mai gndeac s aduc documente,
pentru a dovedi c fata ei era nebun.Clive l privi pe Jace cu ochii larg deschii.
-Asta e i ceea ce am gndit eu.A fost ca i cum cele dou femei ineau cu tot
dinadinsul s ne dovedeasc c era nebun.Mama ei ne-a rugat s nu fie trecut n
hrtii c a fost aici.Dac aceste femei n-ar fi fost n State,cnd s-a ntmplat....
-Ce? ntreb Jace.
-A fi crezut c ele au fcut-o.Emma i arunc braele n sus i George forni cu
zgomot.
-Spune-i de ce crezi tu c nu s-a sinucis,rosti ea.Haide,spune-i.
-S-a poticnit pe scri,bolborosi Clive.
-Cum?!? Jace era nedumerit.
-S-a poticnit pe scri,rosti Emma tare,apoi cobor glasul.Clive,i-am repetat de
mii de ori.Era beat,i-am simit mirosul respiraiei.Era beat i,cnd a urcat
scrile,s-a mpiedicat.Simplu.Jace se uit la Clive.
-Ce legtur are poticnitul pe scri cu crima? Clive i ntoarse capul i i rsuci
scaunul de la bar spre Jace.Cnd vorbi,exista energie n glasul lui.
-Vezi tu....
-A pornit n goan,rosti George.Jace ncerc s-i alunge plictiseala de pe fa i
din glas.
-Hai s ne aezm la o mas,rosti el i i duser berea ntr-un separeu din colul
cel mai ndeprtat.Cred c sta ar trebui s fie cazul de care s m ocup.Aa c
vreau s tiu tot.N-ai vrea s ncepi cu nceputul?
-Am s te plictisesc.
-Fac pariu c n-ai s reueti.
-OK,rosti Clive,dar te avertizez c toate astea sunt bazate doar pe impresia
mea,nimic altceva.Realitatea a fost c o tnr americanc cu numele Stacy
Evans,s-a certat cu prietenul ei,apoi s-a oprit la bodeg,a ntrebat dac au o
camer liber,dup care a urcat scara i a golit o sticlu cu somnifere.A fost
chemat familia; mama i sora ei au venit imediat cu avionul i au prezentat
documente,ce atestau c fata a fost o problem de cnd era copil.Mama ei a
murit cnd era mic i fr ndoial c asta a dezechilibrat-o.
-Mama ei a murit? Atunci cine a venit aici?
-Mama vitreg,dar a spus c i-a inut loc lui Stacy de mam,de cnd era copil i

c a iubit-o.Clive se uit n fundul paharului.


-Tu ns n-ai crezut-o.
-Nu,n-am crezut-o.I-am spus efului meu c nu o cred,dar el a afirmat c am citit
prea multe istorii despre mame vitrege pline de rutate.Nu era nici un semn de
mrvie,i apoi nu exista dect o singur u spre camera unde a murit i
aceasta era ncuiat pe dinuntru.Avea o geant plin cu bani i purta cercei cu
diamante.Nimic n-a fost furat i nu s-a descoperit nici dovada unui recent act
sexual.Jace ridic stacana cu bere n dreptul fetei,pentru a-i ascunde expresia.
Desigur,nu mai conta,dar era ncntat c Stacy nu i-a fost necredincios.
-A fost un caz clasat,rosti Clive.Un caz dur de autodistrugere.Sfrit.
Jace se nfiora de cruzimea tnrului.
-Dar s-a poticnit pe scri.
-Da,afirm Clive.Vezi tu,bodega asta a fost un loc cu adevrat ru-famat.Cnd
eram copil....Zmbi.E mai bine s nu-i spun cum eram,cnd eram copil.Ai auzit
de vicar i de felul cum i ajut pe copiii ca mine?
-De fapt,am auzit,rosti Jace.Tu ai fost unul din succesele lui?
-Am fost unul din cazurile lui cele mai grele.Am crescut cu....Clive ddu din
mn.Povestea vieii mele nu conteaz,cu excepia faptului c mi-am risipit o
groaz de timp pe aici dnd de necazuri.Greu de crezut c un stuc linitit ca
Margate poate poseda un loc att de oribil,dar aa a fost.Jocuri de noroc n
ncperea din spate,fete la etaj,droguri de vnzare la toalet.Dac voiai,gseai
orice aici.Jace ncepuse s neleag.
-i scrile au fost nlocuite.
-Da.Cnd btrnul proprietar al localului a murit,familia care l-a cumprat l-a
transformat.Au bgat un JCB i au drmat peretele din spate.
-Un excavator? ntreb Jace.
-Probabil c e acelai lucru.i au aruncat toate vechiturile.Clive zmbi uor.Pe
multe dintre ele le-au ars i tot atunci ncercam i eu s m transform,dar
stteam doar pe aici,alturi de ali puti,i nghieam fum.Jace se trezi zmbind
la aceast poveste,dar voia ca Clive s continue s vorbeasc despre Stacy.
-Totul a fost shimbat?
-Totul.Din cauza tinereii mele risipite-nostim dar risipit-cunoteam locul
bine,dar dup ce Emma i George l-au refcut,nu l-am mai recunoscut.Dup ce
am devenit poliist,a trebuit s urc scrile astea de nenumrate ori i ntotdeauna
m-am poticnit n acelai loc.Scrile sunt acolo unde fuse-ser i nainte,dar acum
sunt uor curbate.Emma le-a refcut n acest fel,pentru a pune acolo ghiveciul
acela nostim.i dai seama?

Jace arunc o privire superficial vasului mare de alam de pe palierul scrii,


apoi se uit din nou la Clive.
-Ceea ce spui,este c tu crezi c aceast tnr,...Cum o chema?
-Stacy Evans.
-Crezi c miss Evans a fost n bodega asta de nenumrate ori i c era aa
obinuit cu ea,nct s-a mpiedicat i pe noua scar?
-Exact asta cred.
-Dar chiar dac e adevrat,de ce face asta s par mai curnd un asasinat dect
sinucidere? Poate c s-a ntlnit cu un vechi prieten,aici n Margate,s-a certat cu
el,dup care i-a luat viaa din aceast cauz.
-Asta e ceea ce spune fiecare c s-a ntmplat.
-Atunci tu de ce nu crezi?
-Rzi de mine.
-Nu.Nu rd.
-Pentru c nu prea nefericit.Are vreun sens? Am fost la o coal-cel puin aa
o numeau ei,de fapt o adevrat nchisoare pentru biei-aa c am vzut
tentative de sinucidere.A fost un moment cnd m-am jucat i eu cu ideea.Exist
un aspect al per-soanelor care se omoar,care nu seamn cu al celorlali.E
vorba de ochi i....
-i miss Evans nu arta aa?
-Nu,deloc.A spune c arta fericit.Era ntins acolo pe pat,cu un uor zmbet
pe figur.Omule! Era frumoas! Pur i simplu nu am putut s cred c aceast
femeie a avut un motiv s fie nefericit.Tatl ei era bogat,ea era...Cum spunei
voi yankeii,mortal...?
-Stacy Evans era mortal de frumoas,rosti linitit Jace,fcndu-l pe Clive s-l
priveasc.
-Da,aa era.
-i a murit cu un zmbet pe fa.Poate c zmbise pentru c n sfrit era gata s
scape de probleme.Nu ai spus c era logodit i c urma s se mrite?
-Nu,rosti Clive linitit privindu-l pe Jace.N-am spus asta.i nimeni n-a spus-o.
-Bnuiesc c aa mi-am nchipuit.Se presupune c era mritat?
Clive se uit ndelung la Jace.
-Tu eti la,nu-i aa? Stacy avea fotografia ta n geant.M-am uitat la ea i m-am
ntrebat,de ce oare nu vii s vezi ce s-a ntmplat cu ea.Jace se opri o clip
pentru a se hotr.Trebuia oare s ncerce s mint,pentru a iei din ncurctur?
Nu.
-Nu mi s-a spus de moartea ei,pn cnd cadvrul nu i-a fost dus napoi n

State,rosti pn la urm.Ai s....


-S te desconspir? Nu.Cunosc att de multe secrete despre oamenii din acest
ora,cum nu i-ar veni s crezi.Vezi btrnelul acela de colo? Cnd avea
nousprezece ani,a ucis trei oameni ntr-o ceart dintr-un bar.A petrecut cea mai
mare parte a vieii n nchisoare.Acuma crete puni.Vezi femeia aia? O,ei bine,
i-ai dat seama! Deci,ai cumprat hardughia aceea,Priory House,doar pentru a
afla ce s-a ntmplat cu Stacy? Bnuiesc c ar trebui s-i spun Miss Evans,dar
am petrecut aa de mult timp cu cazul ei,nct simt c aproape o cunosc.Cum
era? Jace sorbi o bun nghiitur de bere.
-Era nostim,detept i i plceau cltitele.i plceau simple,goale,cu ciocolat,
gsea ea un mod de a le mnca.Avea o memorie fotografic.Era foarte amabil
i eu eram nebun dup ea.Cnd a murit,am vrut s mor odat cu ea.N-a fost
nebun i cred c a fost ucis.Clive se uit la el o vreme,se gndi la ceea ce
tocmai spusese,apoi cobor glasul.
-Cine altcineva mai tie,cine eti i de ce te afli aici?
-Numai tu tii i de fapt nici tu n-am vrut s descoperi.
-N-am s te trdez.Dac cineva a ucis-o pe Stacy,ar putea ca acum s vin dup
tine.
-Ai vreo bnuial cine a fcut-o?
-Nu,de nici un fel.Nici un indiciu.Clive vorbea aa de ncet,nct cu greu putea
Jace s-l urmreasc.Timp de un an,am artat fotografia ei pe aici,punnd
ntrebri peste tot unde m-am dus,dar nimeni n-a admis c a vzut-o.Activitatea
asta a trebuit s o in secret,pentru c dac eful meu afla,m-ar fi zburat.Nu
voia s aib nimic de a face cu mine,n primul rnd din cauza trecutului meu,de
aici din Margate,dar....
-De ce n-ai plecat n alt parte? Familia ta e aici?
-N-am familie.Prin orfelinate de mic,aa m-am tiut.Am provocat nite pagube
pe aici,cnd eram copil,aa c am vrut s m reabilitez i m-am ntors aici s
muncesc,rosti Clive.
-Ai vrut s le ari oamenilor,care spuneau c n-o s valorezi niciodat nimic,c
poi realiza ceva.
-Exact,aprob Clive zmbind.Exact.
-Dar n-ai putut s interoghezi pe nimeni despre Stacy,pentru c ai fi fost prins
nesupunndu-te ordinelor,nu-i aa?
-Aa e.Dar tu,ce ai aflat?
-Nimic,afirm Jace,apoi hotr s-i mai acorde o ans.Avea nevoie realmente
de cineva,cu care s vorbeasc despre ce s-a ntmplat n viaa lui n timpul din

urm.Am ncercat s o fac pe Ann Stuart s-mi spun ceva,dar zice c m


urte,aa c nu tiu unde s m mai duc.
-Ann Stuart? Nu cred c o cunosc.E americanc?
-Ann Stuart e fantoma de la Priory House.Expresia lui Clive se schimb
puin,dar dup aceea,avnd suficient practic n a pretinde c are ncredere n
povetile absurde,ntreb:
-Umbl clare pe hol,nu-i aa?
-Iart-m! N-am spus nimic,retracta Jace,dar
tia c era prea trziu.Ca s rspund la ntrebarea ta,s tii c n-am gsit nimic
care s nu fi aprut i n ziare.A trebuit s am de a face cu doamna Browne i
cele dou prietene bgcioase ale ei i...
-Deci,cum arat fantoma ta? ntreb Clive zmbind ngduitor.Cu haine
zdrenuite? Fr ochi? Felul acesta de treburi?
Jace i fcu semn lui George s fac plata,pentru a putea pleca.
-Cred,poliist Sefton,c vei pstra pentru tine ceea ce am discutat.
-Sigur,rosti Clive,continund s zmbeasc.in totul-dac tii ce vreau s spundoar pentru mine.
-Da,tiu ce vrei s spui,rosti Jace i prsi birtul.
CAPITOLUL 7
A doua zi dimineaa,Jace se trezi nainte de a se face ziu i rmase n pat
gndindu-se la ceea ce aflase.Era ncurajat de faptul c i Clive credea c Stacy a
fost ucis,totui nu era mai aproape de a afla cine i de ce a fcut-o.Ar fi vrut s
nu-i fi spus lui Clive despre Ann.Era secretul lui i n-ar fi trebuit s-i spun
nimic.Se scul,se mbrc i ncerc s-i imagineze care va fi urmtoarea
micare.Doamna Browne era n buctrie i arta bosumflat.
-Niciodat n-am vzut o asemenea dezordine,spuse ea.Cnd m-am ntors,vase
murdare peste tot i cmara goal.Trebuie c ai avut o petrecere cu douzeci de
persoane.Era evident c ncerca s obin de la el nite informaii.
-Am avut o orgie,afirm el serios.Americani goi alergnd peste tot.
-Hmm! mormi ea,apoi puse n faa lui o farfurie cu unc,ou,roii,pine prjit
i ciuperci.Dac ai fi fost gol,te-ai fi umplut de clei de tapet.Ce ai fcut cu
camera aceea drgu de la etaj?
O alt ntrebare pentru a obine informaii.
-Vrei s spui camera pe care ultimii proprietari o foloseau ca depozit pentru
lzi? Acea camer drgu?
-Lipsii de gust.Oribili oameni! Am fost ncntat cnd i-a speriat i au fugit.

-Cine i-a speriat?


-Fantoma,desigur,se repezi ea.Cea pe care ai vzut-o n grdin.
-A,aia.Femeia aia mare? Cu prul rou nflcrat? N-am vrut s-i spun asta,dar
clrea pe un cal mare i negru i se ndrepta direct spre tine.Nu avea nici un
motiv s fie furioas pe tine,nu-i aa?
-Nu,sigur c nu,rosti ea,dar faa i plise,apoi se nroi,cnd realiz c o
icaneaz.Pleac,du-te de aici.Am treab.
Zmbind,Jace urc la etaj,i lu laptopul i iei afar,s se aeze sub un umbrar
acoperit de trandafiri.Deschise procesorul de text,scana cadrul i ncepu s scrie
tot ce tia despre Stacy.Cnd ajunse la dou pagini,vzu de fapt c existau unele
lucruri ce l nedumereau.Sora lui Stacy i mama ei vitreg artaser poliiei
engleze un teanc de documente de la psihiatri,din care reieea c Stacy avusese
i nainte probleme serioase.Dar singura problem pe care o cunotea el,era c
nu putea s doarm mai mult de trei ore succesiv.ns imediat ce s-a mutat la el
i i-a mpiedicat familia s o mai scie,problemele cu somnul au ncetat.
nainte de apariia lui Jace,sora ei o suna la ora 3 noaptea.Ea era treaz din cauza
copiilor,aa c o suna pe Stacy pentru suport moral.Surorile adevrate se
sprijin una pe alta,spunea Regina.Desigur lui Stacy nu i-a trecut niciodat prin
minte s sune pe cineva la ora 3 noaptea.Jace ncepu prin a scoate telefonul din
priz pe timpul nopii.Familia lui avea numrul de celular,dar din familia lui
Stacy,nimeni.Pn n ziua morii ei,ar fi jurat c ntre ei nu existau secrete,dar
descoperi c petrecuse ani ntregi de tratamente.Avnd n vedere c mama ei a
murit cnd Stacy era mic i c tatl ei nu s-a obosit s-i fac timp pentu
ea,tratamentele erau de neles.Dar de ce a fost etichetat drept o problem?
nchise ochii pentru o clip.Minciunile familiei Reginei i splaser creierul.El i
Stacy se iubeau.i spuneau totul unul altuia.
Totui n-a fost aa.Nu i-a spus c,cunoatea satul Margate i nici c a mai fost
pe acolo.Apoi,i-a trecut prin minte c fantoma Annei Stuart ar putea s tie dac
Stacy a vizitat casa.Ea vzuse totul,dar nu voia s vorbeasc cu el i nu-i mai
simi prezena.
Dup prnz (piept de pui umplut,a la Jamie Oliver),Jace se nvrti prin camera
de creton i aps fr int fiecare lambriu.Povestea doamnei-tlhar era o
minciun,dar poate c totui se baza pe unele adevruri.Poate c scara ascuns
era real i poate c dac o gsea,afla i ceva despre Ann,ceea ce-l va conduce
spre...
O btaie n u i ntrerupse refleciile.ncruntndu-se deschise ua i o vzu pe
frumuica Daisy pe prag,cu faa roie,ca i cum ar fi urcat scrile n fug.i

arunca privirea peste umr,parc se atepta ca doamna Browne s apar din


dulapuri.Nu acum i nu aa,se gndi Jace i deschise gura pentru a-i ine o
prelegere despre vrsta ei i a lui.Daisy inea n mn un ziar fcut sul.
-Cred c trebuie s vedei asta,domnule.
-Ce e?
Ea se uit din nou peste umr,apoi fcu un pas mai aproape de el.Jace se post n
faa uii.Nu inteniona s o lase s intre n camer.
-E ziarul local,opti ea ntinzndu-i-l.Era rulat ntr-un sul strns i prea c are
nuntru ceva deschis la culoare i gelatinos.Iertare pentru ou,continu Daisy,dar
l-am luat din lada de gunoi a doamnei B.Nu-i permitei s afle c-l avei i nu-i
spunei c eu vi l-am dat.Jace se ncrunt i mai tare.Frica asta de menajer
trebuia s nceteze!
-Nu,n-am s-i spun,rosti el cu voce normal,nu n oapt.Dar nu pentru c mi-e
team,ci pentru c aa m-ai rugat tu.De fapt,eu cred...se opri brusc,pentru c
Daisy auzise un zgomot la parter i o lu la goan pe hol.
Oftnd din cauza acestei absurditi,Jace lu ziarul n camer i nchise ua.
ncruntarea i se transform n nencredere,cnd vzu titlul.Chiar n centrul
primei pagini se afla fotografia lui,fcut cu muli ani nainte,cnd era la
colegiu.Buse cu colegii de frie i cntaser toate cntecele grosolane pe care
i le amintiser.Unul dintre biei fcuse fotografii.Jace nu vzuse fotografia
aceasta de ani de zile,dar iat-o ocupnd jumtate din partea de sus a ziarului.
Prul i sttea epos,cmaa era descheiat i i inea braele pe umerii a doi
dintre companionii lui,cu dou sticle de bere n mini.Arta nengrijit,ca un
amrt de alcoolic.
ASTA E CEEA CE VREM NOI N MARGATE? spunea titlul.
Jace se ddu napoi,pn cnd lovi cu clciul un scaun.Se aez i ncepu s
citeasc:
Dup cum tiu toi din Margate,Priory House a fost din nou achiziionat.Dar
de data aceasta venerabila cas veche n-a fost cumprat de o familie,care i-a
dorit un cmin.A fost cumprat de un american bogat care,n doar cteva
zile,a dobndit o anumit faim n ora.n fiecare noapte e vzut la bodeg i ni
s-a fcut cunoscut c bea chiar i berea domnului Hatch.i a fcut deja o
cltorie misterioas la Londra.Cnd e ntrebat despre aceast cltorie,refuz
s spun de ce a fost acolo,dar noi,locuitorii din Margate,n-a trebuit s
ateptm prea mult nainte de a afla.Se pare c a fost la Londra pentru a
cumpra mobil i accesorii,care s transforme cunoscuta camer de creton de
la Priory House ntr-un decor de film,reproducere proast a epocii victoriene.

Este acesta oare preludiul deschiderii casei ctre public,ca un fel de Cas a
Groazei cu Fantome?
Ceea ce vrem s tim cu toii cei din Margate este,unde vrea s ajung domnul
Montgomery?
Reporterul,prin cercetri srguincioase a descoperit c averea familiei
Montgomery dateaz de secole.Au reedine n toat lumea.Dar domnul Jace
Montgomery a cumprat o cas,cu reputaia de a fi una din cele mai bntuite
din Anglia.i s-a ludat oricui voia s asculte c a vzut fantoma Lady-ei Grace
ziua n amiaza mare,n grdin.
Intenioneaz s exploateze fantoma uciga de la Priory House? Va fi nlocuit
srbtoarea satului nostru cu recrearea Lady-ei Grace i a oamenilor inoceni
ucii de ea? Va fi transformat linititul i frumosul Margate ntr-un ora al
groazei? Vor fi agai vrcolaci de plastic la adorabilele ferestre de piatr ale
acelei magnifice case? Va arunca domnul Montgomery snge fals pe pietre,ca
n filme? Asta e ceea ce vrem noi pentru oraul nostru?
Oare acest foarte bogat american vrea s transforme magnifica Priory
House,ncrcat de istorie,ntr-o atracie turistic? Acest american plictisit va
determina sfritul satului nostru fericit i confortabil? Suntem pregtii ca
turitii s parcheze pe peluzele noastre? Suntem pregtii pentru arlatanii,
prezictorii i adoratorii diavolului,care vor aprea aici,n adorabilul nostru
sat?
Ce prere avei?
Timp de zece minute ntregi,tot ce a putut Jace s fac a fost s priveasc fix
ziarul.Absurditatea celor relatate n legtur cu el fcu s se nvrteasc totul n
jur..Cineva a luat cteva adevruri i le-a rstlmcit,transformndu-le ntr-o
brf ridicol.Nu,era ceva mai mult dect o brf.Era maliiozitate.
Cu ziarul n mn,cobor scrile i iei ndreptndu-se spre garaj.Nu fu surprins
s-l vad pe Mick stnd lng main,cu cheile pregtite.
-n stnga bibliotecii,rosti Mick n timp ce Jace lua cheile.Trei case mai jos,pe
dreapta.Jace era aa de furios nct ieise de pe proprietatea Priory House nainte
de a-i da seama c Mick i spusese de fapt unde se afl sediul ziarului.Cnd
ajunse n centrul satului,se opri la un col i cnd un om i btu n geam,Jace l
cobor.
-Sunt un ghid excelent pentru turiti,rosti omul Am lucrat la Priory House pn
cnd btrnul Hatch m-a concediat.Pot s povestesc oamenilor totul despre Lady
Grace i calul ei urcnd scrile noaptea.Pot s fiu ct de nspimnttor doreti.
-Mulumesc,dar nu,mulumesc,rosti Jace.

Nu am intenia s fac din cminul meu o atracie turistic.


-Ei bine,nici n-ai avea nevoie,nu-i aa? rosti omul cu faa roie de furie.Eti deja
bogat,aa c ce-i pas de restul dintre noi,care ncercm doar s trim?
Jace ridic geamul i,cnd altcineva btu n fereastra din partea cealalt a
mainii,nu mai rspunse.La bibliotec,ntoarse la stnga i parc n faa unei
case vechi pe care era o plcu de alama inscripionat MARGATE POST.
Jace i ignor pe cei doi ini care se grbeau spre el i cobor crarea cu dale de
piatr din patru pai mari.Nu se mai obosi s bat la u,ci o trnti de perete.
nuntru era o camer mobilat ca un living,cu un televizor lng un perete.Pe
peretele mai lung se afla o fereastr i un birou cu un calculator pe el.
-Trebuie c eti domnul Montgomery,rosti un btrn scund i rotofei,care tocmai
intra n camer.Nigh spunea c trebuie s te atept.Spunea s te trimit mai jos,la
ea.Jace nu nelegea despre ce vorbea omul.Ridic ziarul cu o figur furioas.
-Tu ai scris asta despre mine?
-Dumnezeule mare,nu,rosti omul ndreptndu-se spre computer.Eu m ocup de
politic,i spun guvernului ce ar trebui s fac.Nu m intereseaz cancanurile
locale.Lu n mn o grmad de coresponden i ncepu s o rsfoiasc.Nu,de
Nigh ai tu nevoie.
-Nigh? ntreb Jace.
-N.A.Smythe,reportera,rspunse omul.Cu un nume ca Nightingale,a procedat
nelept c i l-a abreviat.
-Stuart,rosti Jace n barb.Omul se purta ca i cum nu era prea interesat de
Jace,dar la afirmaia lui ridic peivirea.
-Ann Nightingale Stuart? ntreb el,n felul acela n care engleza fcea din
fiecare propoziie o ntrebare.Ai fcut ceva cercetri,nu-i aa? Intenionezi cu
adevrat s transformi Priory House ntr-o atracie turistic? Am putea folosi
ctigurile pentru sat.
-Nu,nu intenionez....ncepu Jace,apoi nchise gura.Omul acesta era ziarist.Ce
fac cu casa mea,e treaba mea.Unde e femeia care a scris aceast calomnie la
adresa mea?
Omul ridic o sprncean..
-Calomnie? O,dragule,sper c n-o s ne dai n judecat.Dac faci asta,dup cum
poi s vezi,n-o s obii prea multe.i flutur mna n jurul camerei.Este doar un
ziar local i nu valoreaz prea mult.M cheam Ralph Barker,redactorul ef.A
fi fericit s aud varianta ta n aceast poveste.
-Fac pariu c ai fi,rosti Jace.Dar singura variant pe care ai putea s o auzi ar fi
din partea avocatului meu.

-O,Doamne,voi yankeii i procesele voastre! Jace i ngust ochii spre el.


-Vreau s tiu unde e aceast femeie.A dori s discut cu ea.
-Nu ai revolver,nu-i aa? Dar,cnd vzu privirea de pe figura lui Jace,i adres o
jumtate de zmbet.Doar ca s m asigur.Du-te napoi pe unde ai venit,treci de
poarta grdinii tale i prima cas pe stnga.Nigh trebuie c s-a trezit deja.Sper s
nu o gseti n halat.Ai provoca i mai mult scandal i nu ai nevoie de aa ceva
acum.
-Mai mult scandal? scrni Jace.Nu mi-am dat seama c a fi provocat vreun
scandal.
-Asta trebuie s i-o spui lui Nigh.in deschis ediia de sptmna viitoare
pentru tine.Dac ai nite fotografii recente....
Jace nu mai auzi i restul,fiindc trnti ua i se urc n main.n timp ce
conducea spre casa din fundul proprietii lui,tia c ncalc limita de vitez,dar
dup cte putea s spun,englezii nu dau atenie limitelor de vitez.
Cnd ajunse la o cas mic cu dou nivele,aflat la ncruciarea celor dou
drumuri ce limitau proprietatea sa,se opri att de brusc nct aproape zbur prin
parbriz.Era nconjurat de un zid scund,cu o poart pe care o deschise.n mica
verand cu acoperi ascuit se gsea o u albastr la care btu.
-E deschis,se auzi o voce feminin.
Ua izbi peretele cnd o zmuci deschiznd-o i intr ntr-o camer de zi.n faa
lui era emineul i n stnga o firid adnc cu fereastr ce coninea un birou i
un laptop.O tnr frumoas,cu prul i ochii negri edea pe scaunul de la
birou.n ochi i se citea inteligena i nc ceva,de care nu prea era sigur.Dac ar
fi fost s ghiceasc,ar fi spus c fata vzuse multe lucruri,pe care nu ar fi vrut s
le vad.Jace ridic ziarul n sus.
-Fiecare cuvnt de aici e o minciun,rosti el.Era aa de furios,c abia putea s
vorbeasc.
-Aa? Din cte am auzit eu,tot ce am scris e verificabil.
O clip Jace nu putu dect s o priveasc chior.
-Totul e rstlmcit i distorsionat.Ea ntinse mna dup un carnet de stenografie
i un creion.
-Atunci stai jos i spune-mi adevrul.Promit c de aceast dat public versiunea
ta.
-Nu exist dect o singur versiune.Ce ai scris nu e nimic altceva dect o
minciun.Se uit la el o clip,apoi se ridic de pe scaun.
-Ce spui de o can cu ceai? Se ntoarse cu spatele la el,cu acea ncredere a femeii
obinuit ca brbaii s fac ceea ce le cerea.

n ciuda lui nsui,Jace o urm pe u,apoi cobor trei trepte,pn n buctrie.Pe


un perete erau dulapuri vechi i rafturi deschise,pline de vesel desperechiat i
o mulime de notie printre ele.O mas ngust se afla lng cellalt perete i o
pereche de ui n col.Cnd ea fcu semn spre mas,el se aez,cu ziarul n fa
i vechea lui fotografie ce-l privea fix.
-De unde ai luat asta? ntreb ncet.
-Internet.Big Brother-ul lumii moderne.Mi-a luat ceva timp,dar am gsit-o.
Familia ta e foarte secretoas n privina posesiunilor i a membrilor ei.
n aceast problem,Jace nu coment.
-Au fost nite oameni,care mi-au cerut de lucru.
-Am s dau o retractare,aa c drguii aceia de oameni vor uita ce le-am spus.
Sttea la chiuvet,cu spatele la el i umplea ibricul.Purta pantaloni trei-sferturi
negri strmi i un pulover tricotat negru cu mneci lungi.Nu era foarte nalt,dar
era subire ca un manechin.Cnd ridic pivirea,decoperi c i ea se uita la
imaginea lui reflectat n geam.
-Ce doreti? ntreb el.Nu pot s cred c eti aa btut n cap,nct s crezi ceea
ce ai scris,deci,ce doreti?
Ea puse ibricul pe plit,apoi se ntoarse spre el.
-Nici n-am fcut cunotin,nu-i aa? Eu sunt Nightingale Augusta Smythe-cu Y
i E la sfrit.Mama a ncercat s compenseze faptul c s-a mritat cu un om cu
numele Smith,aa c i-a schimbat ortografia.Pronunia veche e totui Smith.
Mama s-a nscut Jane Bellingham,apoi a devenit Jane Smith.Ura numele sta
stupid,aa c mie mi-a dat unul exotic.
-Nightingale era i numele Annei,rosti Jace privind-o.Pentru o clip se uit la el
clipind surprins.
-Ai citit mult,murmur ea n timp ce se ntorcea.Cu spatele la el,i ndrept
umerii.Marca Earl Grey i convine? De fapt,voi yankeii nu tii nimic despre
ceai,nu-i aa? Spune-mi,e adevrat c umplei cnile cu zahr i apoi adugai
ghea? Sau e una din acele legende americane,nscocite pentru a ne face s fim
bucuroi c n-am luptat s ne meninem coloniile?
Era evident c ncerca s-i distrag atenia.Voia s obin informaii,dar ea s nu
ofere nimic.
-Ann Nightingale Stuart.Are vreo legtur cu tine?
-Deprtat,rspunse ea.Am pungue de ceai,dac vrei.Sau doreti ceai vrsat?
Sau nu tii care e diferena.El refuz s o lase s-l ndeprteze de subiect.
-Ai trecut prin multe necazuri i ai riscat s m primeti aici,aa c ce doreti?
-Am s folosesc ceai vrsat,rosti ea.Aa bea i regina.

tii c Regina Mam nu a folosit pungue de ceai n viaa ei? lat ce nseamn o
doamn.Cnd i zmbi lui Jace,acesta nu-i ntoarse zmbetul.Ai vzut-o cu
adevrat pe Lady Grace,ziua? ntreb cu ochii ei frumoi larg deschii.Tot oraul
vorbete ca ai vzut-o.Se spune c ai vzut-o pe cal venindu-i de hac doamnei
Browne.Jace era gata s nceap s explice cum a fost dar se opri.
-Ce ar conta pentru tine,dac am vzut-o sau nu? Atta timp ct nu-mi deschid
casa publicului i elicopterele nu-mi aterizeaz pe peluz,de ce e treaba ta ce fac
eu? Nigh se aez vizavi de el.
-N-ai auzit de o scriitoare cu numele Norah Lofts,nu-i aa? Sigur c nu.Mama o
citea i eu obinuiam s-mi ascund crile ei sub cuvertur.Cartea mea favorit
era despre o cas.Povestea despre oamenii care au construit-o,apoi a descris-o n
secolul douzeci,cnd a fost mprit n apartamente,dup care au transformat-o
din nou ntr-o reedin pentru o singur familie.Asta e ce vreau eu s fac,s
scriu,i vreau s folosesc Priory House drept exemplu.
Se aplec peste mas i i flutur genele dese spre el.i ddea seama c ea tia
c e frumoas i-i folosea frumuseea pentru a obine de la brbai ce dorea.
Dar,pentru a-l distrage pe el,va trebui s fie ceva mai mult dect o fa frumoas.
-Asta nu se numete plagiat? Dar,cine poate scrie minciunile pe care le-ai scris
tu,nu-i pas de puin furt,nu-i aa?
Ea fu gata s rspund,dar ibricul fluier.Se ridic de la mas.
El o privi n tcere cum toarn apa clocotit n ceainicul de porelan,apoi arunc
restul apei i l umplu din nou.Puse dup aceea nuntru mai multe lingurie de
frunze de ceai,dup care l acoperi cu o nvelitoare nostim tricotat i aez
ceainicul pe mas.Era pierdut n gnduri,n timp ce se mica prin buctrie
aducnd dou cni cu farfurioare.
Apoi scoase dintr-un mic frigider din dulap,un recipient cu lapte.
-Laptele nti,sau dup? ntreb ea aplecndu-se spre el.
-Dup,ca Regina,rosti el fcnd-o s neleag c tia cte ceva despre ceai.
Ea scoase un sunet asemntor cu un rs,apoi turn ceaiul i adug laptele.
Jace sorbi i o privi,fr s spun un cuvnt.Dac voia s ias din murdria n
care singur se bgase,atunci trebuia s-i dea unele informaii.
-tiu multe despre Priory House,afirm ea.Am un dosar uria despre ea.
-tiu.Am citit eseul tu n carte.
Ea mai sorbi puin ceai i prea c ncearc s se hotrasc ce s-i spun.
-Cunosc o cale secret de intrare n cas.
-Ascult.
-Doamna Browne are tabieturile ei,pleac duminicile.

Deodat el nelese ce voia s-i spun.


-ncerci s-mi spui c te strecori n cas,cnd nu e nimeni? Fcu o pauz,apoi
deschise ochii mari.Tu eti n turn noaptea,i ddu el seama.Luminile tale le
vede lumea,nu pe ale fantomei unei criminale.
-Poate,fu ea de acord.Dar n-am auzit niciodat ca Lady Grace s fie numit
criminal.Cei mai mult oameni o consider o eroin romantic.
-Atunci au alte preri despre romantism dec mine,rosti Jace repede,l-ai cunoscut
pe ultimi proprietari?
-Nu.Am revenit n Margate doar de ase sptmni.Am fost plecat cu serviciul.
-i ct timp ai fost plecat? ntreb el,de parc i-ar fi luat un interogatoriu.
Pentru prima oar o sclipire real de interes se observ n ochii ei.
-De la sfritul lui 2001,pn recent.
-Eti sigur de datele pe care mi le spui?
-Da,rosti ea ncet.Mama a murit n noiembrie 2001 i nu am putut s suport s
mai stau aici fr ea aa c am plecat.Cltorii,felul acesta de treburi.
-Singur?
-Uneori cu un prieten,alteori singur.De ce?
-Tu tii totul despre mine,aa c de ce s nu tiu i eu despre tine,afirm el fr
s-i dea propriu-zis un rspuns.
-Hmm,scoase ea acel sunet,pe care englezii H scoteau un rspuns la orice nu
voiau s rspund Se uita la el drz,ca i cum ar fi ncercat s-i citeasc
gndurile.Caui ceva,nu-i aa?
-Pace,rosti el repede.La asta,ea scoase un mic fornit i Jace aproape zmbi.
-A putea s-i fiu de mare ajutor.A putea s-i fiu secretar.
-Am o secretar.
-Gladys Arnold,afirm Nigh cu dispre.Gladys merge dimineaa la coal,
lucreaz pentru tine dup-amiaza i apoi face curat n alt coal noaptea.i l
stoarce pe Mick n fiecare clip n care nu e la treab,aa c ce poate face ea?
-Gladys i Mick mi sunt prieteni buni.Nu am nimic ru de spus despre ei.
-n regul,dar ce spui de asta? Gladys e tnr i fr experien; eu nu.Pot face
investigaii.Cunosc intrrile i ieirile din sistemul englezesc al bibliotecilor.Tu
l tii? A putea s fiu cercettoare-asistent pentru tine.
-n ce scop? i s nu m mini vorbind despre o carte,pe care ar fi trebuit s o
scrii de mult,rosti el uitndu-se n cana cu ceai.Cnd ea nu rspunse,o privi.
i ea se uit la el o vreme,ochii ntlnindu-li-se pe deasupra mesei.Inspir adnc.
-Cnd eram de nou ani,m-am certat cu mama-ceva obinuit-i am hotrt s
plec de acas.mi nchipuiam cum le voi lipsi,cum vor plnge i ct de mult m

iubesc.Toate treburile cunoscute.M-am furiat pe fereastra buctriei casei


noastre i am fugit peste pajite,spre Priory House.Asta a fost cnd era goal,
pentru c proprietarul fusese speriat de fantom.Era ntuneric i-mai mult ceai?
Jace lu cana,dar nu spuse nimic.Te plictisesc? ntreb umplndu-i-o.Ochii lui
Jace i strpunser pe ai ei,dar continu s nu vorbeasc.n noaptea aceea
am simit ceva.N-am putut gsi o cale s intru n cas,aa c m-am ghemuit sub
una din ferestre i am plns de mi s-a rupt inima.Sunt sigur c eram o imagine
patetic.
-i ea a venit la tine,opti Jace.
-Nu criminala cu prul nflcrat,cum i spui tu,ci....N-a vrea s sune nebunete.
Pentru prima oar,Jace schi un mic zmbet.
-Nu tii ce nseamn nebunete.
-tiu destule despre cum e s fii acuzat c eti nebun,aa c n-am spus nimnui
nimic despre asta.N-am vzut i n-am auzit o fantom,dar am simit ca i cum
cineva era cu mine,ca i cum cineva m consola.Are vreun sens?
-Mai mult dect i nchipui.Ce i s-a ntmplat? Ai petrecut noaptea n umezeal
i frig? Nigh zmbi.
-Nu.Dup o vreme,am hotrt c poate mama are dreptate s fie suprat.
Prietena mea Kelly i cu mine am mprtiat fin pe toat podeaua buctriei,
exact nainte de sosirea doamnelor din clubul crii.i am mncat toate
sandviciurile pentru ceai i cea mai mare parte din pateurile,pe care mama le
pregtise toat dimineaa.Oricum,cnd m-am simit mai calm,m-am ntors
acas.
-Prinii ti erau suprai c ai fugit?
-Aici e nostimada.Mama ntotdeauna m controla nainte de a se duce la culcare,
dar n noaptea aceea n-a fcut-o.Iar tata controla ntotdeauna uile i ferestrele,s
vad dac erau ncuiate.Dar n noaptea aceea n-a fcut-o.M-am furiat prin
fereastra de la buctrie i m-am culcat.Nimeni n-a tiut niciodat c am fost
plecat.
-i de atunci ai fost fascinat de Priory House.
-Exact.De-a lungul anilor,am fcut toate cercetrile pe care le-am putut face i
cnd aveam doisprezece ani am descoperit intrarea secret-nu,nu-mi cere s-i
spun unde e.Trebuie s-mi spui n ce te-ai bgat,nainte de a-i dezvlui secretul.
Jace bu din ceai.i ddea seama c ajunsese s bea aproape opt cni pe zi,dar
dac ai fi ntrebat-o pe doamna Browne,ar fi spus c lui nu-i place ceaiul cu
adevrat.
-Cum a putea s m folosesc de ajutorul tu? ntreb el.

Eti o mincinoas i o indiscret.Niciodat n-a putea s am ncredere n tine.


Asta....Art ziarul care mai era pe mas.Asta se poate s fi adus stricciuni
ireparabile reputaiei mele.Chiar i lui,cuvintele i se preau lipsite de sinceritate.
Nigh se ridic i se duse la chiuvet.tia c el e pe cale s cedeze.
-De cnd v pas vou yankeilor de altceva,dect de libertate? Roete cuvntul
libertate n faa unui american i ncepe s plng.
-Exact cum reacionai i voi britanicii la cuvintele friptur i bere replic
Jace.ntorcndu-se ea i zmbi.El nu-i rspunse la zmbet,dar n ochi i apruse o
scnteie.
-Judec n felul acesta,ncepu ea.Dac tu i cu mine petrecem o mulime de
vreme mpreun,satul va crede c ne epuizm unul pe altul prin toat casa,
aa c n-o s-i piard timpul ncercnd s-i dea seama ce intenii ai.De ce ai
fcut ca,acea camer de creton s arate ca decorul victorian dintr-un film? i
cine e femeia din portretul de deasupra poliei cminului?
-Am crezut c tii totul despre Priory House,afirm el.
-Am auzit de portret la un pahar de vin.N-am vzut-o.Descrie-o.
-Frumoas.Cu talia de 45 cm.
-Vara Annei Stuart.Taii lor au fost frai.Ann s-a sinucis...
-Nu,nu s-a sinucis,rosti Jace repede.
-i de unde tii tu c n-a fcut-o? ntreb ea i mai repede.
-Le-am auzit pe Ann i pe Catherine discutnd.Ann a vrut s se mrite cu Danny
Longstreet.La asta,Nigh n-a mai putut scoate o vorb.l privea doar fix.Pn la
urm,am reuit s fac limba aia a ta s tac.
-Le-ai auzit? Asta nseamn un fel de cltorie n timp.Nu-mi spune....
-Nu am intenia s-i spun nimic i dac scrii ceva despre asta,ai s ajungi de
batjocura orelului.Se ridic.Ea i se aez n fa.
-tiu tot ce s-a ntmplat n casa aceea i oamenii mi spun toate brfele din
sat.tiu c tu i cu Clive Sefton avei un secret.
-Ce secret? ntreb Jace cu fa serioas.Era o treab s-i mprteasc
informaii despre fantom,dar despre Stacy nu voia s tie.
-Nu tiu i sunt sigur c nu e treaba mea.M intereseaz doar casa.Las-m s
te ajut s faci cercetri,indiferent ce e ceea ce ncerci s faci.
-Ce vrei de fapt? Ea l privi n ochi.
-Dac i spun adevrul,n-ai s m crezi.
-ncearc-m.
-Este ceva acolo,n casa aceea,i eu vreau s aflu.Spune-i curiozitate,sau poate
doar plictiseala de a scrie aceleai vechi i noi poveti.Indiferent ce este,am fost

fascinat de casa aceea,de cnd aveam nou ani,i cred c i tu eti.Oamenii care
cumpr casa aceea sunt de hazul satului.Unii dintre ei nu au rezistat mai mult
de ase luni.Agenia de voiaj face pariuri,ct de mult vor sta noii proprietari.Dar
tu....Se deprta de el.
-Eu sunt altfel.
-n mod cert nu pare s-i fie fric de indiferent ce ai vzut i ai auzit n casa
aceea.
-Nu,fantomele nu m sperie.Ce m sperie pe mine sunt brfele din acest sat.
Nigh i arunc o privire nedumerit.
-De ce ai...ncepu ea,dar se opri,apoi i zmbi.Vrei s facem un trg? Tu mi ari
ce ai,eu i art ce am? Cnd Jace nu-i zmbi,ea continu,iart-m.M gndeam
la afaceri.Nu vreau glume de prost gust.
-Vino disear i arat-mi retractarea pe care ai scris-o.Am ceva de mncare.
-Vrei s spui c vom mnca a la Jamie? Hopa,iar a fcut-o.
-O,da.Doamna Browne.Trebuie s o rog....nu c m dirijeaz,dar ea stabilete
regulile casei.Vreau s spun....
-tiu exact ce vrei s spui.Nu fi preocupat de ea.Pot s o manipulez.
Jace strbtu camera de zi spre ua din fa,apoi se rsuci cu faa la ea.
-Dar ce spui de prietenul tu?
-S-a nsurat acum ase luni.Mi s-a oferit mie,dar n-am putut s m hotrsc
s-mi abandonez viaa i cariera i s devin casnic.
-A vrut s ncetezi s-i mai bagi nasul n vieile altora i cnd ai refuzat te-a
abandonat,nu-i aa?
-Mai turtit dect....Cum spunei voi yankeii?
-Mai turtit dect o cltit.Mai turtit dect dintr-un accident stradal,mai turtit
dect minciunile pe care le-ai inventat tu despre mine.
-Am s in minte,rosti ea ridicnd privirea spre el printre genele,negre.
-Asta e povestea dup care umbli,sau dup ce altceva?
Tonul vocii lui era inconfundabil.
-Dup poveste,rosti ea repede apoi zmbi.Nu-i fie team,te gsesc destul de
atractiv n felul tu american solid i musculos,dar nu eti genul meu.
-Bine,nici tu al meu.Trecu pe lng ea pentru a iei afar.Las-m s m
gndesc.n funcie de ct de bun e dezminirea ta,am s m gndesc dac o s
fac vntoare de fantome cu tine.
-tii,rosti ea ncet,ideea de a transforma Priory House ntr-o atracie turistic ar
fi mascat ceea ce faci n realitate.
-Mi-a fost destul cum mi-au cerut oamenii de lucru.Spune-le c sunt scriitor.

n ce privete decoraiunile interioare,nu e treaba nimnui,nu-i aa?


-Stpneti aceast cas mare,deci tot ce faci are valoare de informaie.i zmbi
n aa fel,nct era sigur c i fcuse pe muli brbai s o doreasc,dar nu-i
napoie zmbetul.ntorcndu-se,Jace ajunse la main i demar.
CAPITOLUL 8
Cinci minute dup plecarea lui Jace,Nigh o suna pe cea mai bun prieten a
ei,Kelly Graham.
-Ei bine? ntreb Kelly imediat ce ridic receptorul,fr s se mai deranjeze s
ntrebe cine e Atepta telefonul lui Nigh de peste o or.Cum a mers?
-Perfect,rspunse Nigh.
-Da? Continu.Spune-mi absolut totul.
-A fost grozav de suprat,din cauza celor scrise de mine.
-Nu-I condamn.Ai fost rutcioas.Foarte,foarte rutcioas.Ce naiba a fost cu
tine? L-ai acuzat de nite lucruri oribile i acum fiecare din sat crede c e gata s
se mbogeasc datorit lui.Nigh cobor ochii spre biroul ei i nu putu s-i dea
seama ce s spun.Oho! De unde aceast tcere?
-De nicieri! rosti Nigh.M uitam la nite notie.
-Nu,nu te uitai,Nigh! Ce se ntmpl?
-Nimic,realmente.Doar c e altfel dect am crezut c trebuie s fie,asta e tot.M-a
ntors puin pe dos.
-Altfel? Te-a ntors pe dos? Despre ce vorbeti?
-S spunem c unii dintre bieii de la birt o s aud de mine.Mi s-au spus
lucruri nu chiar adevrate.
-Cum ar fi?
-C noul proprietar de la Priory House e un beiv,un mocofan,un biat bogat
care n-a muncit o zi n viaa lui i n general un prost.
-A,mi dau seama.
-Ce vrei s spui? ntreb Nigh.
-i-a plcut,nu-i aa?
-Nu pot s spun c mi-a plcut cu adevrat,dar e mai interesant dect oricine
ntlnit,de cnd am revenit aici.
-Bieii locali nu-i trezesc interesul? Ce spui de David?
-David e avocat,locuiete la Londra i am ieit cu el n total de trei ori.
-De asta a spus el c de patru,ieri cnd am fost acolo? Cnd Nigh nu
rspunse,Kelly continu: deci,ajut-m,Nigh,dac nu-mi spui,mi trezesc copiii

din aipeal i i trag dup mine,pn la tine.Nu tii ce nseamn iadul,pn nu


eti nconjurat de trei gglici,care n-au fost lsate s-i fac somnul.
-Da,n regul.mi place de el.Asta e ce ai vrut s auzi? Dar el nu e interesat de
mine.De fapt cred c s-ar putea s m urasc.
-Dup tot ce ai scris despre el? Cum s-a ntmplat asta? i ce intenionezi s faci
acum?
-S m mut la el,sper.
-Poftim?
-Ceva important se petrece la Priory House i eu intenionez s aflu ce anume.
Ascult,trebuie s plec.Am nevoie s vorbesc cu cteva persoane,apoi sunt....Nu
tiu ce am s fac n continuare,trebuie s hotrsc.Te sun mai trziu.nchise
nainte ca ea s poat pune alte ntrebri.
Nigh urc n Mini Cooper-ul ei galben i conduse pn n sat.Avea un plan
vag,s aib o confruntare cu Lewis i cu Ray i s le spun ce gndea despre
micul renghi pe care i l-au jucat.ns adevrul era c totul era din propria ei
greeal.Oare fusese plecat din Margate aa de mult vreme,nct a uitat cum
acioneaz satul? Lewis i Ray fuseser cretinii colii,biei oribili care credeau
c e nostim s lipeasc de pupitru caietul de teme al unui copil,sau s-l mzgleasc cu creion chimic pe fa.N-au fcut niciodat ceva prea ru,adic n-au dat
foc vreunei cldiri,dar glumele fcute de ei provocaser o mulime de lacrimi.
Ce o fcuse pe ea s cread c acum,cnd au crescut i aveau ei nii copii,
deveniser nite ceteni coreci? Cu dou seri n urm,sttea la cafenea i i
asculta vorbindu-i despre yankeul care a cumprat Priory House.Nigh aterizase
din Orientul Mijlociu doar cu o sear nainte.Era epuizat de cltoria cu avionul
i i asculta pe biei-nu putea s se gndeasc la ei ca la nite brbai-n timp cei povesteau despre ngrijorarea lor fa de dulcele stule Margate.La acea
vreme,mintea ei trudit amestecase problemele Estului Mijlociu,
cu problemele dintr-un sat englezesc.
Acum vedea c ceea ce i se spusese nu era dect rzbunare servit la rece.n
clasa a asea l vzuse pe Lewis batjocorindu-l pe unul din clasa ntia i Nigh i
trsese un pumn n nas,att de puternic,nct a trebuit s fie dus acas.Ca nite
tipi de nimic ce erau,nici unul dintre cei doi nu s-a mai legat de Nigh,sau de
oricine altcineva,cnd era ea de fa.Aa c n sfrit acum i-au pltit-o.
Trecuser ani de zile,dar pn la urm tot au fcut-o.
Cnd ajunse acas la Lewis,ncetini intenionnd s intre pe aleea de acces,dar
renun.S zbiere la el,i-ar fi dat lui o i mai mare satisfacie.

n loc de asta,se trezi pe drumul spre Aylesbury.Toate piesele de mbrcminte


pe care le avea erau nvechite i ptate.i nici cu pantofii nu sttea mai bine.i
avea nevoie de un nou tub de rimei i poate un ruj sau dou.Poate c i-ar putea
rezerva nite timp,pentru a face cumprturi.
Nigh sosi la Priory House la apte i zece minute.Jace nu-i comunicase ora
cinei,dar ea tia c americanii mnnc devreme.Trase maina n curte i ncerc
s-i potoleasc fluturaii din stomac.Era,desigur,ridicol.De dou ori n viaa ei
fusese n locuri unde explodaser bombe,aa c de ce o fcea nervoas cina cu
acest american?
i privi rochia.Era de mtase bleumarin,croit n bie i i se potrivea ca o
mnu.Fusese fcut de un designer de care Nigh nu auzise niciodat,dar
despre care vnztoarea o asigurase c e faimos.Tocurile trebuie c aveau 10
cm nlime.Glezna i se rsuci pe prundi,n timp ce se ndrepta spre ua din
fa,dar i reveni repede.Trecnd pe sub arcad,Nigh ezit.Care u trebuia
folosit? Fusese invitat ca oaspete,aa c trebuia s foloseasc ua din fa.Pe
de alt parte,era o locuitoare a satului i fusese acolo de copil,cnd intrarea prin
buctrie era mult mai plcut.
Pentru o clip strnse din dini.Oare nu era n toate minile? Luase de dou ori
cina la Buckingham Palace,dar aici era....okay,i spuse ea,admite Nigh,i-e fric
de doamna Browne.
-N-o s-mi fie,rosti ea cu glas tare,apoi se ndrept spre ua din fa.nainte de a
ajunge,doamna Browne apru de nicieri.
-Acum folosim ua din fa,nu-i aa? ntreb ea.Ce nfipt eti! Americanul i-a
strnit imaginaia? Acum umbli dup el,nu-i aa?
-Am fost invitat la cin,afirm Nigh nfigndu-i unghiile n palme.Domnul
Montgomery m-a invitat i..,..
-Nu mi-a spus s fi invitat pe cineva i nu e treaba mea s ntreb.Dac mi-ar fi
spus c te-a invitat pe tine,i-a fi spus vreo dou vorbe.Ce ruti ai scris despre
el n ziar! E de mirare c n-a folosit o arm american pe tine.Asta e ce fac ei n
America,s tii.Te mpuc.Dar pentru mine nu conteaz ce face el n timpul
liber.Sau cu cine o face.
-Unde e? ntreb Nigh printre dini,mcinat de dorina de a-i folosi pumnii pe
oribila femeiuc,dup care s alerge s se ascund sub fustele mamei.
-Afar,n rotonda de piatr.i aminteti unde e,nu-i aa? Obinuiai s-i bagi
nasul pe aici destul de des cnd erai copil,aa c trebuie c-i aminteti.Acest loc
a fost o coal de antrenament pentru tine,nu-i aa?

Am auzit c acum i bagi nasul prin toat lumea.


Ridicol!se gndi Nigh,apoi i lu inima n dini:
-Chiar asta fac,mi bag nasul peste tot,aa c poate am s-i spun domnului
Montgomery ce s-a ntmplat cu coniacul,care se presupune c se cumpr odat
cu casa.Tu i btrnele tale prietene tot mai umplei sticlele goale cu ceai rece?
Doamna Browne i ridic nasul n vnt,se rsuci pe clcie i plec.
Grozav,Nightingale,bombni Nigh.i-ai fcut doi dumani ntr-o singur zi.Ar fi
trebuit s te opreti la casa lui Lewis,s zbieri la el,i-l aveai i pe al treilea.
Tocurile nalte nu erau fcute pentru a merge pe peluza englezeasc moale.Dup
cea de a treia dezechilibrare,i scoase pantofii i i lu n mn.Rotonda de
piatr la care se referise doamna Browne era numele local dat unui pavilion
frumos de piatr din secolul optsprezece.Avea o pardoseal rotund,coloane i
un acoperi frumos sub form de cupol.Cel puin,cndva fusese frumos.Ultima
oar cnd l-a vzut,Hatch l folosea ca depozit pentru sacii din plastic plini cu
ngrmnt.n timp ce mergea printre copaci,pe crarea puin folosit ce ducea
la pavilion,i veni o idee simpatic.Ce ar fi dac Montgomery a pregtit cina n
pavilion?
Lumina luminrilor,masa acoperit cu damasc.O s i se serveasc stridii? Ce
mncare delicioas de Jamie Oliver a pregtit doamna Browne pentru astsear? Cu toate c era plin de ur,femeia era totui o buctreas renumit.
Zmbind,Nigh se gndea la seara ce o atepta.n ciuda celor intervenite ntre ea
i Jace Montgomery,se simea atras fizic de el.Era un brbat foarte bine i ea
era,ei bine....nici ea nu era de lepdat.Aa c,poate a iertat-o n problema cu
ziarul i poate c va interveni i altceva,puin mai personal....
Cnd pind printre copaci zri pavilionul,acesta nu era deloc aa cum sperase
ea.Jace Montgomery se afla ntr-adevr acolo,n mn cu ceva ce semna cu o
macet,cu care ncerca s scape de corzile de vi i de rdcinile crescute n jur
de-a lungul anilor.Era ud de sudoare i pielea care se vedea sub cmaa murdar
era neagr.Cnd o vzu pe Nigh,pru surprins,ca i cum ar fi uitat de invitaia la
cin,dar apoi un zmbet uor i se rspndi pe fa.El nelesese nite sandviciuri
i o sticl de bere,n timp ce ea presupusese c e vorba de smoching la lumina
lunii.Nigh se simi deplasat mbrcat,nebun i extrem de stnjenit.Se gndi s
spun c dup aceea se ducea la o petrecere,de asta se mbrcase aa,dar n-o
fcu.i ascunse la spate pantofii cu tocuri nalte.
-Mi-ai adus dezminirea,rosti Jace.Poi s o pui acolo,iart-m dac nu m
opresc,dar...Se deprta,n timp ce indica n direcia hiului care npdise
pavilionul.

-Nu,sigur,murmur ea dorind s poat intra n pmnt i s dispar.Ar fi


putut,desigur,s plece,dar trebuia s trec pe lng ferestrele doamnei Browne.
S fie vzut c ea,Nigh,a crezut c a fost invitat la o cin adevrat,era
ngrozitor de umilitor.Pentru a fi cinstit cu ea nsi,ca de obicei,brbaii
depuneau eforturi cnd o invitau s ias cu ei.
l privi cum taie nite corzi de vi i le pune alturi pe piatr.
-Bunicul lui Ann l-a construit.
-Da? Ce om drgu! coment el.
-Nu.Nici unul dintre strmoii masculini ai Annei n-au fost drgui.Jace trgea
de o coard,dar ea vedea c era nfurat pe un stlp.Se gndi c ar fi posibil ca
via s fie mai puternic dect marmora.Dac trage prea tare,ntreaga structur
putea s se nruie-peste ei.i ls pantofii n iarb i lu o pereche de foarfeci de
grdin dintr-o roab de alturi.Ateapt,rosti ea,apoi pi pe pardoseal n
picioarele goale i ncepu s taie via nfurat pe coloan.Din pcate,unele
dintre corzi ncepuser s dea rdcini,aa c trebui s-i foloseasc unghiile
pentru a le degaja.Cam mult pentru manichiura ei fcut n dup-amiaza aceea.
Cnd le eliber,Jace apuc corzile i trase.
-Atunci cum a fost bunicul? Nigh se gndi o clip.
-Cred c moartea lui spune totul.S-a necat cnd avea doar douzeci i opt de
ani.Fcuse un pariu cu un tnr,c poate s strbat lacul not,pe sub ap.Toi au
ateptat s ias,dar n-a mai aprut.Se pare c s-a agat ntr-o grmad de
crmizi vechi,ce fuseser aruncate pe fundul lacului.Tatl lui le aruncase acolo,
pentru ca lacul s aib nevoie de mai puin ap penru a fi umplut,l-a lsat totul
singurului copil,tatl Annei,care avea doar patru ani.Tinerei lui soii nu i-a lsat
nici un ban,dar i-a permis s locuiasc la Priory House.N-a vrut s lase n urm
o vduv bogat.Mama i copilul sfrir prin a locui n cteva camere,doar cu
dou persoane,care s-i ajute s aib grij de toat casa.
-A,dragostea englezeasc pentru primul nscut rosti Jace trgnd de corzile de
vi,n timp ce Nigh le tia de pe coloan.
-S nu o mpart! Asta ine intact toat proprie tatea.Au! i supse degetul unde
via o lovise peste mn i o tiase.
-O s-i strici rochia dac faci aa ceva,rou Jace.De ce nu lai ce ai scris,eu am
s citesc mai trziu i am s te sun.Nigh i adres un mic zmbet.n primul
rnd,nu scrisese nimic.ncercarea pantofilor i a rochiilor,nevoia de a-i usca oja
de pe unghii nu-i lsaser timp s scrie ceva,pe care de fapt nici nu voia s I
scrie.n al doilea rnd,ar fi murit mai curnd dect sa treac pe sub ferestrele de
la buctria doamnei Browne i s-i permit astfel s vad c,la urma urmei,nici

nu fusese invitat la cin.


-Nu,e n regul,rosti ea.A fost o zi cam lung i pot s o folosesc ca pe un
antrenament.
-Da,tiu ce vrei s spui.O zi realmente mizerabil.Ar fi trebuit s vezi ce am citit
despre mine n ziar n dimineaa asta.
Pentru o clip Nigh se uit la el surprins,apoi schi un mic zmbet.Nu era
capabil s rd tare.Tonul lui fusese mortal aa c i al ei trebuia s fie la fel.
-Da,ei bine,mi imaginez c poi s te descurci cu orice te murdrete.
-Ai dreptate.La nceput am fost att de furios nct la tot ce puteam s m
gndesc erau avocaii,dar apoi m-am calmat i am hotrt c erau i alte ci
pentru a rezolva problema.Am afiat ase notificri prin ora,n care spuneam c
cel ce a scris articolul primete cereri i interviuri pentru douzeci i opt de
joburi disponibile la noul Centru al Fantomei Priory House.
-Doar n-ai fcut asta,opti Nigh.
-Mi-e team c da.i zmbi.
-Cred c-mi vine s vrs,rosti ea.Jace descheie cmaa lui transpirat,o scoase i
i-o ntinse.
-n acest caz,ar fi mai bine s-i acoperi rochia.Nigh sttea acolo uitndu-se la
bustul lui gol,la ceea ce prea s fie pogoane de muchi bronzai de soare.Ce
fcea toat ziua? Se lupta cu taurii? Este singurul lucru care ar conta pentru un
trup ca acesta.El nu spuse nimic,dar i zmbi ntr-un mod atoa-tetiutor.Nigh lu
cmaa i privi n alt parte.S fie blestemat,dac l va lsa s vad ce gndea
ea despre muchii lui.
i bg braele n cmaa ud i ur modul n care i plcea cum o simte,mirosul
ei.Ce poate fi mai ispititor,dect un mascul fierbinte i transpirat?
Apuc o coard de vi i trase,i cnd aceasta nu ced o tie,apoi trase i mai
tare.
-Hei,strig Jace,las-mi i mie ceva de fcut.i de unde vine toat aceast
energie? A fost ceva ce am spus eu?
Nigh avu viziunea c e urmrit prin sat de oameni care-i spuneau despre
proiectele lor de a face bani la Centrul Fantomei.
-Aa c,ce ai pus la cale tu i decedata Ann n aceast dup-amiaz? ntreb
ea,cu ct mai mult sarcasm putea s-i pun n vece.
-N-am vzut-o,rosti el n timp ce trgea de ultima coard de vi i o scotea de
pe coloan E suprat pe mine.De fapt,aproape c m-a ucis.Mi-a tiat rsuflarea,
pn cnd m-am nvineit.nc cteva secunde i a fi putut s m altur ei.
Nigh ncet s mai taie i s trag,penru a-l privi.

-S te ucid? i-a tiat rsuflarea? Am crezut ca ai vzut-o trecnd printr-un


zid,sau ceva de genul acesta.Sau ai auzit-o.Sau ai avut....vreo legtura cu ea?
-Bnuiesc c ai putea s-i spui i aa.Hai,s o facem i pe asta,rosti artndu-i o
coloan care era att de acoperit de vi,c abia puteai s vez: marmora alb de
dedesubt.Nigh tie nc cteva minute,ateptnd s con tinue,dar el nu mai zise
nimic.
-Att? Intenionezi sau nu s-mi spui mai multe?
-i apoi s vd totul n ziarul de mine? Apropo,poi s trieti din colaborarea
cu un ziar aa de mic?
Nigh deschise gura s-i vorbeasc despre cariera ei,dar o.nchise la loc.El avea
secrete; ea avea secrete.Doar c ale ei erau ct se poate de publice,dac s-ar fi
obosit s ntrebe pe oricine despre ea.
-Nu,n-ai s vezi nimic n ziar.Dac ar fi aa,ce mi-ai face?
-A face ceva creator,ceva care s semene cu o crim.Ea atept,dar cnd el nu
mai spuse nimic,se rezem de coloan i ncepu s-i curee unghiile cu vrful
foarfecelor.Jace rse.Bine,am vzut-o n circumstane neobinuite i am vrut s
o vd din nou,aa c am hotrt s....ei bine,s-i fac curte.S o ispitesc,s o fac
s doreasc s m viziteze din nou.Nigh ncepu s taie via.
-Mai departe.Nu m face s te rog.Vorbete!
-Cnd am vzut-o n camera ei,eu....
-Ai vzut-o? Cum ai vzut-o? Nu e transparent?
-Vrei povestea asta,sau alta?
-Pe amndou.Vreau s aud fiecare vorb.De la nceput.
-Asta va lua ore ntregi.
-Nu am nimic altceva de fcut,tu ai? ntreb ea.
-Nimic,rosti Jace n timp ce trgea de via pe care o tiase Nigh.Nu i-e
foame,nu-i aa?
-Sunt leinat.La urma urmei m-ai invitat la cin.
-Ohoooo! rosti el i zmbi n timp ce o privea de sus pn jos.tia c i d
seama la ce se ateptase ea i de ce se mbrcase aa.Aa am fcut? Regret,dar
am uitat.Astzi am avut alte cteva lucruri n minte.Dar,oricum,doamna Browne
are o buctrie plin de alimente.Imdiat ce vom termina cu asta i dup ce am
spus toat povestea,vom mnca.Nigh apuc o mn ntreag de corzi i trase cu
putere.
-Muncete! Vorbete! Trage! Exist vreo speran s fie i vin la aceast mas?
-Tot ce exist n pivni.
-Dac nu e vorba de coniac,e n regul.

Aa c ncepe s-mi spui,de prima oar cnd ai vzut-o pe Ann.


-De fapt,ncepu Jace,am avut dreptate n leg tur cu povestea doamnei-tlhar.
Am vrut s te ntreb...Ea ndrept foarfecele spre el ameninndu-l.
-M ntrebi mai trziu.Acum,vreau s aud tot ce tii tu,i tot ce ai fcut tu.
l privi cu coada ochiului i putu s spun c era ncntat de vorbele ei.i totui
se ntreb din nou,de ce cumprase n Anglia o cas uria? Internetui spunea c
are o familie mare.Se desprise de ei? Fcuse ceva oribil,care i-a determinat s-l
alunge? Sau unul dintre ei a fcut ceva,pe care el n-a putut s-l suporte,aa c a
plecat din ar? n acest caz,de ce nu a cumprat un apartament frumos la
Londra? Sau dac voia s stea la ar,de ce nu a cumprat o frumoas micu
fost cas parohial,de pe vremea Reginei Anne? Ceva ce putea fi uor de
ntreinut?
Se gndi la asta aproximativ zece minute,apoi povestea lui Jace ncepu s-i
acapareze gndurile.A trebuit s-i aminteasc de trei ori s continuie s taie,
pentru c era aa de atent la vorbele lui,nct uitase sarcina ce i-o luase.Ascuns
ntr-o garderob,ascultndu-le pe cele dou femei,care erau moarte de un secol?
Desigur nu credea o vorb din ce spunea,dar n mod cert spunea o poveste
frumoas i gogonat.
CAPITOLUL 9
-Nu pot s-mi vd mna n faa ochilor,rosti Jace.Cred c ar fi mai bine s
intrm nuntru.
-Sigur,rosti calm Nigh.Mintea ei era plin de povestea pe care i-o spusese.A
vorbit cu tine? Cu adevrat a vorbit cu tine?
-Da,rosti el i puse uneltele n roab.Crezi c putem s ne gsim drumul pe
ntuneric?
-Am umblat pe crrile astea,n ntuneric,de cnd....
-tiu,de cnd erai de nou ani.
-Exact,afirm ea zmbindu-i.Uite,ai nevoie de cma.A nceput s se
rcoreasc.
-S se rcoreasc? Aa i spui tu? Anglia are tre> temperaturi: frig,mai frig i cel
mai frig.Ea locuise n prea multe locuri,pentru a fi ofensata de vorbele lui.
-Cnd este destul de frig,ne ducem n Scoia sa ne rcorim.Asta pentru tine
nseamn frig? Ln n august? Jace chicoti,n timp ce-i mbrca cmaa.
-Te provoc la fug spre cas.
-D-i drumul,rosti ea i zmbi cnd el o lu la goan.Nigh nu se grbi,cut n
iarba din jur dup pantofii cei noi,apoi ncet urm crarea ntunecat spre cas.

Ascult o clip,dar nu auzi nimic.Cnd era copil nu-i plcea nimic mai mult
dect s se furieze pe proprietatea Priory House.Totdeauna avusese impresia c
domnul Hatch tia de vizitele ei,dar pn n seara aceasta nu i-a nchipuit c i
doamna Browne tia.De fapt doamna Browne considera c treba ei era s
cunoasc treburile tuturor.Cnd Nigh ajunse cam la jumtatea crrii,la numai
civa metri de cas,se ghemui i intr printr-un desi de azalee,apoi coti la
stnga n unghi ascuit,pn la un btrn gard viu,din tis.Dup ali civa metri
de fug pe teren deschis i n picioarele goale,ajunse la vechea cas a
fntnii.Acum domnul Hatch nmagazina aici uneltele de grdinrit,aa c spera
c va putea totui s gseasc uia.Nu era uor n ntuneric i zvorul probabil
se ruginise.Cndva obinuia s ia ulei din garajul tatlui ei,pentru a menine
zvorul i balamalele unse,ca s nu scrie.
A avut nevoie de mai mult timp dect cnd era copil,deoarece acum n faa uiei
se afla o movil de resturi,ns reui s trag de ea destul pentru a o face s
scrie.A trebuit s se lupte cu pnzele groase de pianjen,care i se lipir de
fa,n timp ce-i ncla pantofii i se ridica n picioare n vechiul tunel.Cnd era
copil nu s-a temut niciodat de sigurana oferit de btrnele brne ce sprijineau
pmntul de deasupra capului,dar acum i era fric.
Bjbi n dreapta i gsi cutiua cu lumnri i chibriturile,pe care le pusese
acolo cu muli ani n urm.Oare se vor mai aprinde? La urma urmei Anglia avea
o clim aa jilav.Probabil c Montgomery a vrut s spun c era umed,mai
umed i cea mai umed,se gndi ea ncruntndu-se.
-Dac clima noastr e aa rea,hai s comparm grdinile noastre cu curile
americane din spatele caselor,mormi ea n timp ce aprindea lumnarea.Nu e
chiar umed,dup cte vd.
Cu pruden,i croi drum de-a lungul tunelulu spre cas,privind suspicioas
grinzile de deasupra capului.Ce idioat sunt c am ales aceast rut,se gndi
ea.i a fcut-o doar pentru c un anumit individ a provocat-o la ntrecere.Va
ajunge n cas mai repede dect ea,dar plnuise s-l surprind,cnd va cobor
scara principal.
-Unde ai fost? ar spune ea,ca i cum l-ar i ateptat.Dar un joc att de copilresc
merita s pun viaa n primejdie?
Pea peste nite creaturi trtoare i brnele de deasupra capului preau c
trosnesc amenintor.Copil fiind i plcuser toate sunetele din tunel i niciodat
nu-i fusese fric de ele.Dar pe vremea aceea nu-i ddea seama de posibilitate
unei catastrofe.Dac vreun copil al ei va intra ntr-un tunel ca acesta,va...
Se ntrerupse cnd auzi un sunet,pe care nu-l auzise niciodat nainte.

Se opri i ascult,dar nu se mai auzi nimic deosebit.Se ntorse din nou spre cas.
nc civa pai.Ce ar fi dac n faa uii vechi dinspre cas,ascuns ntre
lambriuri,ar exista acum o pies grea de mobilier? Odat s-a ntmplat i a
trebuit s atepte,pn cnd proprietarii din vremea aceea s-au mutat,nainte de a
putea s mai adulmece din nou pe acolo.Nu c ar fi intrat vreodat n cas,cnd
erau oameni nuntru,dar....Ei bine,poate c a fost odat,dar asta a fost cnd avea
treisprezece ani,iar biatul de aptesprezece ani care locuia acolo era superb.
EL...
Nigh aproape ip de uurare cnd ajunse la captul tunelului,apoi cu pruden
mpinse ua.Te rog f-o s se deschid,se rug ea.Te rog,te rog! Ua se ddu la o
parte cu un scrnet puternic,dar nu era ngrijorat de zgomot,pentru c tia c se
deschide n casa unei scri nguste din piatr,n spiral,rmi de pe vremea
cnd casa fusese mnstire.Nimeni din cas nu putea s aud balamalele
ruginite.Scara ducea direct n sus,pn n vrful turnului,la o u inteligent
mascat n duumeaua de lemn.
Cnd ajunse la treptele de piatr,scoase un oftat de uurare.Nu are s o mai
fac.Brnele acelea erau prea btrne pentru a mai risca.Treptele de piatr spre
turn erau murdare i reci i Nigh ar fi vrut s nu fi venit prin tunel.Brusc fu
contient c i era foarte frig,foarte foame i era foarte murdar.Tnjea dup o
cad plin cu ap fierbinte i spun cu parfum de lavand.
ncepu s urce scrile,plnuind s prseasc turnul prin ua ce ducea n
dormitorul de creton,cnd auzi un zgomot n tunel,n spatele ei.A lsat oare
ua deschis? A urmrit-o vreun animal prin tunel? Un cine? Un lup?
-La naiba! Auzi ea i rmase cu gura cscat.Nu se poate aa ceva!
Aplecndu-se deschise ua nalt de 1,30 m prin care intrase n casa scrii i
ntinse lumnarea ct mai departe putu.n ntuneric vzu o micare,apoi Jace
Montgomery apru n raza de lumin.
-Afurisit de periculos,rosti el furios.Cred c jumtate din grinzile astea sunt
putrede.Stau n picioare doar din memorie.A fost realmente o prostie din partea
ta s intri aici.i cnd te gndeti c ai mai fcut-o,cnd erai copil! Tatl tu ar fi
trebuit s pun cureaua pe tine.Nigh era prea uluit de prezena lui,pentru a
scoate un cuvnt.Nepstoare fa de ceea ce mai rmsese din rochia ei,se aez
pe o treapt de piatr i ridic ochii,n timp ce el se scutura de pnzele de
pianjen.
-Cum....? ncepu ea.
-Cum te-am urmrit? Strmoi pionieri.Dar i pentru c fceai aa de mult
zgomot,ca o cireada de bivoli.Mi-a trecut prin cap c,dac te provoc la ntrecere,

vei vrea s ctigi intrnd n cas pe drumul tu secret.Se pare c vrei s bai pe
oricine,n orice joc.La naiba,asta ns e o treab de speriat.Intenionez s aduc
nite ingineri,s propteasc chestia asta cu nite oel bun,american.S uitm de
grinzile astea vechi.O privi.Ar fi trebuit s ai mai mult bun sim i s nu umbli
prin aa ceva.Deci,cum reuim s ieim de aici? Nu tiu cum te simi tu,dar eu
am ngheat i mi-e foame.
-n sus pe scri,reui ea s spun,nc ocat de frica de tunel i de urmrirea lui.
El pi pe lng ea,trecndu-i un picior lung peste capul ei pentru a ajunge la
treapta de deasupra.
-Ei bine,haide.Nu mai sta acolo.Tu ai lumnarea.Vorbind de asta,cred c am s
trag i nite lumin electric n tunel.
-Sigur,de ce nu? rosti ea revenindu-i.Ce spui i de un bar? Aparat de fcut
ghea,nite dozatoare de alcool.Ce zici de un grtar?
-Nu e o idee rea,dei,cu clima asta englezeasc,de ce am avea nevoie de un
aparat de ghea? Deci unde e ua?
-Am gsit-o cnd aveam nou ani,de ce nu poi s o gseti i tu,la vrsta ta.
-nchipuie-i c nu sunt aa detept ca tine,rosti el.
Zmbind,ntinse mna cam pn la nivelul genunchiului i aps o mic bucat
de fier,ce nu putea fi vzut de la nlime.Fusese n stare s o vad bine,cnd
era mai tnr,deoarece atunci era mai scund.
-Drgu,rosti Jace cnd ua se deschise i ei se trezir n camera de creton.
Camera Annei.Aproape c se atepta s o vad acolo,dar ncperea era goal,cu
excepia mobilierului pe care Gladys,Mick i el l puseser acolo.nchiznd ochii
o clip,inhala puternic.Putea s-i simt mirosul.
-ntotdeauna mi-a plcut cum miroase aceast camer,rosti Nigh.
Jace o privi tios,dar nu-i spuse c mireasma plcut provenea de la Ann Stuart.
-Nu tiu ce doreti tu,dar eu vreau s fac un du nainte de a mnca.O privi
semnificativ de sus pn jos.i Nigh se privi la rndul ei.Rochia era distrus
Tivul era rupt n trei locuri i era prea murdar,pentru a mai ajunge vreodat
curat.Doreti baia din dormitorul stpnului? mai ntreb el,apoi rse de
expresia ei.Poi s o ai pe toat numai pentru tine.Eu am s o folosesc pe asta.
Ea l privi o clip.
-Baia Annei.
-Nu i-am spus c a intrat cu mine la du? Rse; cnd Nigh se ncrunt.Acum dute.Caut n dula purile din dormitor i ia-i nite haine curate.Am nite pulovere
acolo,pe care poi s le mbraci.Ne ntlnim la parter,ct mai repede posibil.Cu
asta,aproape c o mpinse afar din camer i nchise ua n urma ei.

Stnd pe hol,Nigh ezita.Era realmente,realmente prostesc din parta ei,dar


aproape c se simea geloas pe fantom.Scutur din cap pentru a-i limpezi
gndurile,apoi se ndrept spre baia stpnului.Dac i mai amintea bine,acolo
se afla o cad uria.Spera s fie suficient ap fierbinte pentru a o umple.
-i-a luat destul de mult timp,rosti Jace cnd ea intr n buctrie.Dragostea
englezilor pentru cad!
-Englezii iubesc cldura sub orice form,rosti ea n timp ce se uita la alimentele
rspndite pe masa mare de stejar.Vd c nu m-ai ateptat.Lu o mslin neagr
i o mnc,ceea ce nu fcu dect s-i aminteasc ce flmnd era cu adevrat.n
cteva minute se afla la mas ndopndu-se i,cu ct mnca mai mult,cu att
Jace nghesuia mncare pe farfuria ei.
-Asta ai ncercat-o? ntreb el de mai multe ori adugnd nc ceva pe farfuria
ei.Dar de asta ce spui?
-ncerci s m ngrai?
-Eti doar piele i os.Mai mnnci i altceva n afar de sandviciuri cu
castravei?
Era gata s-i spun c se aflase prea des n jeepuri,ofnd prin deert pentru a-l
ajuta pe cameraman s care sutele de kilograme de echipament,ca s poat
mnca de trei ori pe zi.Dar nu-i spuse.n orice caz,mai bine dect pui prjit.
-Touche! rosti el zmbind i servindu-se cu ps-trnac n unt.Deci,ce crezi tu c
vrea Ann? o ntreb apoi umplndu-i pentru a treia oar paharul cu vin.
Din sublinierea lui tu,putu s-i dea seama c el avea deja propriile lui preri
despre ce voia spiritul nelinitit al Annei.
-Nu cumva vrea s fie nmormntat n terenul sfinit din curtea bisericii?
ntreb ea.Nu asta vor de obicei spiritele care au fost eronat acuzate de
sinucidere?
-Deci,noi cum s facem asta?
Nigh cobor privirea,pentru a-i ascunde zmbetul.i plcuse cum a spus noi.
-Dac ceva din ceea ce ai povestit e adevrat,atunci cel mai important lucru este
s gsim dovezi c nu s-a sinucis.Dac n-a fcut-o,atunci poate fi ngropat n
teren consacrat pentru asta.Dar tu ce spui? Ce crezi tu c vrea?
-Treaba cu nmormntarea a fost i prima mea idee,dar nu tiu....Uneori cred c
mai e ceva.n viziunea pe care am avut-o,cnd am vzut-o cu vara ei,am avut
impresia c era destul de nfipt.
-nfipt?
-Impertinent.Obraznic,cred c aa spunei voi britanicii.Prea realmente s se
cunoasc bine pe ea nsi.tia ce ar fi fost viaa ei,dac nu s-ar fi mritai i

privea realist viitorul ei cu prefcutul Danny Longstreet.M ntreb cum era el?
-Probabil la fel ca urmaul lui.Jace se opri,cu mna ntins dup o bucat de
pine-fcut n cas,ca toate chiflele din gru i miere.
-Vrei s spui c nc mai exist n sat cineva din familia Longstreet?
-Numai unul.Cei mai muli s-au mutat n alt parte
-Deci,acesta cum e?
-Suntem de aceeai vrst i am mers la coala mpreun.Foarte frumos,afirm
Nigh privindu-l in tens pe Jace.Arat ca Superman dar mai scund,cu un pr
negru lucios,ochi albatri i un trup tot numai muchi.E proprietarul unui atelier
de reparat maini.E mai jos pe o strad lturalnic,aa c probabil nu l-ai vzut;
se numete Longstreet's.
-Un tip frumos,care se descurc,dar presimt ca mai exist i un dar.
-Exact.E un derbedeu.Fetele l plac.Nu te uita aa la mine.Mie mi plac brbaii
care tiu s lege dou vorbe.Fetelor crora le place,s spunem,numai partea
fizic a dragostei,se in dup Gerald.Problema lui real este c le vrea pe toate
femeile,tot timpul,sau cel puin trei deodat.
-Atunci nu e un tip prea fidel,rosti Jace.
-Deloc.Dar ce spui de tine?
-Ce e cu mine? ntreb Jace.
-Tu eti un tip fidel?
-O da.Un bulldog absolut.O femeie,i atta tot.
-Aha.i cine e femeia?
-Acum e Ann Stuart.Tu ce legtur ai cu ea?
-Nu cred c am,cu adevrat.Mama spunea c suntem rude,dar nu vd cum.Cred
c mama era att de oripilat de mritiul cu un om cu numele Smith,nct mi-a
dat cel mai insuportabil nume pe care i l-a imaginat.Aa m-am trezit eu,
Nightingale.Probabil c l-a citit dintr-o carte despre Priory House.
-Numele i se potrivete,pentru c te nvrteti pe aici n ntuneric,ca o pasre de
noapte.
-Hmmm.Ai spus c am fcut mai mult zgomot dect....Ce era? O cireada de
bivoli.Jace zmbi i i umplu din nou paharul.
-Poate nu chiar aa de mult.n mod cert,poi s te strecori prin nite locuri aa
mici! Am crezut c o s rmn nepenit n uia aia,din casa fntnii.Crezi c
Hatch tie de locul acela?
-Cred c domnul Hatch cunoate fiecare centimetru din aceast proprietate.
Trebuie c a vzut pmntul zgriat de u,cnd eram copil.
-Sper c a cercetat grinzile alea,ct de putrede sunt.

-i eu sper.Nigh goli ultimul pahar de vin,apoi i mpinse scaunul.E trziu,aa c


mai bine a pleca.Cnd se ridic,trebui s se apuce de marginea mes i pentru a-i
menine echilibrul.
-Da,adevrat.Deci s te urc ntr-o main i s te las s conduci,rosti Jace.
Haide,poi s dormi n o care din jumtatea de duzin de paturi din aceast cas
supradimensionat i nenclzit.Ce dormitor vrei?
-Camera Annei,desigur.i duse mna la gur.Era ameit i....ei bine nu i-ar fi
psat dac acest brbat frumos ar fi atins-o.
-Nu.Camera Annei e a mea.
-Eti ndrgostit de ea,nu-i aa? ntreb Nich continund s se in de mas.
-Da,sunt,afirm Jace cu sarcasm,dar i amuzat.Tnjesc dup o femeie care a
murit acum peste o sut de ani.
-O sut douzeci i opt,pentru a fi coreci.Nich fcu un pas i aproape czu.Cred
c sunt beat.
-Foarte beat,afirm Jace apoi se apropie i i nconjur umerii cu braul.
-Ohooo,ce drgu,rosti ea ridicnd ochii la ei si zbtndu-i genele.Nu e deloc
neplcut s te priveasc cineva,domnule Montgomery.
-Nici pe tine,afirm el,dar nu se uit la ea n timp ce o conducea spre scar.
-Dac mie mi place de tine i ie i place de mine,de ce nu...
-Sper s nu-i aminteti de asta mine dimineaa.Pune-i piciorul pe treapt.O,ce
fat bun! Acum cellalt picior.Bravo.Urmtorul.
-Deci,de cine eti ndrgostit? ntreb Nigh.Vreau s spun de cineva viu.
-Nu sunt ndrgostit de nimeni viu,rosti blnd Jace.
-Dar oricine are nevoie de cineva pe care s-l iubeasc,adug ea,lsndu-se pe
braul lui,n timp ce o conducea n sus pe scri.
-Da,aa e.
-Atunci,de ce nu ai pe nimeni?
-Nici pe degetul tu nu vd verighet.Deci pot s te ntreb acelai lucru?
Nigh scoase un suspin adnc.
-Brbaii nu-mi suport cariera.Sunt geloi.Eu sunt mai bun n meserie dect
ei.Fr fric.Aa m-au numit,n fa.I-am auzit.Ei cred c sunt nebun.i sunt
mcinai de ambiii.Dar tii ceva? ntreb ea sub influena buturii.
-Ce?
-Spun asta,cum spun c strugurii sunt acri.Nu m-am culcat cu ei.M-am pstrat n
mare stim.
-Adevrat? ntreb Jace zmbind.Aproape am ajuns.Ea se opri pe scar i-l privi.
-Adevrat.n mare stim,asta e ceea ce am.

i de asemenea am un punct de plecare sczut pentru schimbri.


-Sunt ncntat s aflu.Dac ar ncerca s o fac s mai urce dou trepte,dar cnd
nu voi,sau nu putu,o ridic n brae i o cr pn pe palier,apoi pe hol pn la
dormitorul stpnului,unde o puse pe un scaun,pentru a aterne patul.
-Dac a fi Ann,a vrea pe cineva pe care s-l iubesc,rosti Nigh.N-a bntui o
cas,pentru a face ca putredul meu cadavru s fie ngropat la cimitir.tii ce cred?
-Ce? ntreb el n timp ce lua cuvertura
-Cred c nu conteaz unde pun oamenii cadavrele,sau ce fac cu ele pe pmnt.
Cred c ine de Dumnezeu s aranjeze toate astea.i n afar de asta,cine
hotrte care pmnt e sfnt i care nu? Despre un om,unul dintre oameni,se
spune aici c e sfnt,dar sub copacul de colo nu e.Are vreun sens?
-Nu,deloc.Jace sttea n faa ei.Poi s te ridic? singur,sau ai nevoie de ajutorul
meu?
-Ajutor,rosti ea.O mulime de ajutor.Zmbind,Jace se aplec,o nconjur cu
braele o ajut s se ridice.Pentru o clip,Nigh se sprijini de el-i Jace o inu
strns.A fost doar o secund,dar a fost i ea a simit-o.
-i place de mine,nu-i aa? opti lipit de pieptul lui.Brusc,o mpinse la o
deprtare de un bra.
-Da,mi place de tine.Trebuie c sunt masochist,dup ceea ce ai scris despre
mine,dar mi place.
-N-a fost vina mea,rosti ea urcndu-se n pat.Lewis i Ray au fcut-o,pentru a se
rzbuna.L-am btut pe Lewis cnd aveam ase ani.
-Adevrat? rosti Jace rznd pe nfundate,n timp ce trgea cuvertura peste ea.
-Lewis i Ray mi-au spus lucrurile alea oribile despre tine.I-am crezut.Am scris
pentru ziarul lui Ralph.El n-a vrut s tipreasc,dar eu am spus c satul are
nevoie s fie salvat.Jace se aez pe pat lng ea.
-Ziarul lui Ralph? Doar nu lucrezi acolo?
-Nu.Ochii i se nchideau.Am fcut asta cnd eram copil,dar acum nu.Acum zbor.
-Zbori chiar n clipa asta,afirm el n timp ce o privea cum nchide ochii i
adoarme.Stinse lumina i prsi camera,nchiznd ua n urma lui.Pentru o clip
se sprijini de toc i nchise ochii.i plcea de ea.O plcea foarte mult.Era prima
femeie pe care a ntlnit-o i i-a plcut,de cnd Stacy a plecat.
-Ce faci,Montgomery? se ntreb el cu glas tare.tia c n seara aceasta a
testat-o.Dar de ce am testat-o? se ntreb pe sine nsui.
i aduse aminte c a invitat-o la cin.Cnd a fcut-o,i-a venit s-i trag una,dar
era prima persoan pe care a ntlnit-o i cu care vorbise cu adevrat.Vznd
csnicia fericit a Emmei i a lui George Carew i vznd felul n care Gladys i

Mick nu puteau s-i in minile departe unul de altul,aceasta l-a fcut s fie
contient de singurtatea pe care o simea,fiind ntr-o ar strin i singur.
Apoi a ntlnit-o pe aceast tnr frumoas,cu gura ei atoatetiutoare i un sim
al umorului lipsit de respect i,n ciuda faptului c tocmai aruncase cu gunoi n
el,ar fi vrut s stea n mica ei buctrie toat ziua.n mod cert era mai bine dect
s fie cu doamna Browne i nencetatele ei lamentri.
nainte de a se putea opri,descoperise un motiv ca ea s vin acas la el i o
invitase la cin-fr s fie de fapt o invitaie la cin.Nici mcar nu-i spusese ora!
Pe la ase,dup o zi petrecut citind mai multe despre istoria satului Margate,
fusese aa de nelinitit,nct a trebuit s se apuce de ceva greu din punct de
vedere fizic pentru a se liniti,aa c a atacat ceea ce Hatch numea rotonda de
piatr,pavilionul.
Cnd Nigh a aprut,mbrcat n rochia aceea incredibil de sexy i cu tocuri
nalte,ce o fceau s se blbne cnd mergea,fu obligat s continue s
munceasc.S-a gndit c,dac se oprete i ia masa cu ea,dac i-ar vede faa
drgu la masa luminata de lumnri,ar fi sfrit prin a o duce n pat.Dar nc
nu era pregtit pentru aa ceva.
n afar de asta,reflect el cu un zmbet,dup trei ani de celibat,dac ar merge n
pat cu o femeie....Nu-i plcea s se gndeasc ce s-ar putea ntmpla.
Acum intr n dormitorul de creton,camera Annei,cum i spunea Nigh.Zmbi
aducndu-i aminte gelozia din glasul ei.L-a fcut s se simt bine.Se uit n
dressing,ddu la o parte pantofii i scoase una din scndurile duumelei.
Ascunsese sub scndur fotografia lui Stacy.innd-o n mn,o aduse la lumin
i se uit la faa pe care o iubise att de mult.
Oare a fcut ce trebuia? se ntreba el.Poate c ar fi trebuit s fac ceea ce i-au
spus toi: Continu-i viaa.ntotdeauna a spus c nu avea via pe care s o
continue,dar n ultimile ore a vzut c existau posibiliti.Vzuse....Ezit.Era
pentru prima oar n trei ani,cnd i trecu prin minte c poate exista via i dup
Stacy.Puse fotografia napoi n gaur,apoi cu grij repuse vechea scndur
napoi,dup care i puse pantofii la loc.
Se dezbrc,apoi,dintr-un impuls,fcu un du rece rapid,i puse o pereche curat
de pantaloni de trening i se bg n pat stingnd lumina.
Luna i trimitea razele prin ferestre,chiar pe locul de lng geam.Se uit n jurul
camerei i vzu bucata ngust de lambriu,despre care acum tia c are n spate o
u secret.Ascunztoarea era ingenioas i bine mascat.N-ar fi gsit-o
niciodat,i dac ar fi fost fcut prizonier n camer.Gndul la asta l fcu s se

gndeasc la Ann i chiar la doamna-tlhar-dac a existat vreodat.Au fost


prizoniere n camera asta?
-Ai dorit s faci orice pentru a iei de aici? o ntreb cu glas tare pe Ann.De
aceea voiai s te mrii cu un tip ca Danny Longstreet? Cu jumtate din IQ-ul
tu,probabil rgia la mas.A fost o evadare,sau a fost o schimbare? Sau n-a fost
dect emoie? Rmase tcut un moment,dar nu auzi nimic.Nu c s-ar fi ateptat
la ceva.tia c Ann era suprat,pentru c a ncercat s-i recreeze camera.Privi
n jur i vzu micile flacoane de pe masa de toalet,vzu portretul verioarei ei
Catherine deasupra cminului.Zmbea uor,dar Jace tot avea impresia c vede
tristee n ochii ei.Tu tii,nu-i aa,c emoia dispare.Cunosc oameni ca Danny
Longstreet,toat lumea i cunoate.Le place noutatea.Ar fi fost bun pn se
obinuia cu tine,apoi s-ar fi ntors la celelalte femei ale lui.
Jace rmase linitit ascultnd,spernd c va auzi ceva,dar casa era tcut.
Simindu-se ca un nebun,se ntoarse pe o parte i nchise ochii.Nu era beat,dar
buse suficient vin pentru a-l face s doarm.Nigh era doar la o camer
deprtare i asta i plcea.Zmbind,se cufund ntr-o stare de jumtate adormit,
pe jumtate treaz.
-M-a iubit,auzi el.Danny m-a iubit.
-Nu-l acuz,opti Jace.i exact cnd a adormit,auzi vocea adugnd:
-Aa mi-a spus.
CAPITOLUL 10
Jace i Nigh stteau la masa din buctrie devornd uriaul mic dejun pe care
doamna Browne l pregtise ranchiunoas pentru ei.Jace a cobort primul i a
fcut tot ce a putut ca s-i pregteasc menajera pentru faptul ocant c o
femeie i petrecuse noaptea n cas cu el.Numai c nu cu el,ci...Jace i ddu
ochii peste cap,exasperat de el nsui,c se lsa intimidat de femeia aceasta.
Dar Doamna Browne nu era genul pe care s-l mpaci uor.Cnd Nigh intr n
buctrie,doamna Browne se grbovi,pn cnd lui i fu fric c s-ar putea
frnge.Prji a doua farfurie de ou cu unc,apoi prsi buctria,ca i cum nu
putea s suporte s fie n aceeai camer cu o femeie ca Nigh.
-Oare la fel s-ar purta cu oricare femeie,care i-ar petrece noaptea aici? ntreb
Jace.Sau e aa doar cu tine?
-n special cu mine.Nu-mi aprob meseria.Crede c e ceva prea impertinent i
nu e treab de femeie adevrat.
-A,meseria ta.i ce faci de fapt? Nigh ncepu s-i spun,apoi se opri.
-Speolog amator.Jace chicoti.

-Ar fi mai bine s mnnci tot.N-o s primim prea multe la prnz.


Nigh mnc o bucat de pine prjit nmuiat n glbenuul moale i galben,
apoi ntreb:
-Noi?
-Numai n caz c nu ai altceva de fcut.Dac intenionezi s devii asistenta mea
de investigaii....Se foi pe scaun.Apropo,ce salariu vrei?
-Nimic.S aflu informaii despre aceast cas,va fi o rsplat suficient.n
momentul n care i scpar cuvintele,Nigh tiu c a greit.Ce ar putea crede,c
fcea asta pentru c se ndrgostise de el? Dar nu mai spuse nimic,n dorina de a
vedea cum reacioneaz el.Jace fu gata s spun ceva,dar se opri.Se ncrunt
uitndu-se n farfurie.
-Nigh,ncepu el ncet.Despre...ezit.n ce ne privete pe noi.Nu pot...vreau s
spun,nu vreau s crezi...Ea i-o retez.
-Nu vrei s cred c tu eti premiul ce mi se ofer? Domnule Montgomery,e clar
c trebuie s-i supraveghezi ego-ul.tiu c asear eram beat i sunt sigur c
am fcut un pas spre tine,dar fac pai i spre unele felinare cnd sunt beat-ceea
ce explic de ce de obicei sunt aa cumptat la butur,scuze pentru tot ce am
fcut.
-Nu ai fcut nimic,rosti el repede.De fapt,eu am fost cel care am fcut-sau n-am
fcut-nimic.Am vrut doar s spun c exist situaii n viaa mea care....Se opri i
nu mai spuse nimic altceva.
-Sunt ncntat c am lmurit asta,rosti Nigh,dar nu putea s-i rein furia din
glas.neleg c eti depit.De acum nainte,m voi ine departe de butur.
Acum,ne ocupm de ce ne intereseaz pe amndoi,istoria acestei case?
-Sigur,n regul,rosti Jace.Se simea prost,n legtur cu ce credea ea,prost c
nu-i spunea adevrul.Dac ar fi avut puin bun sim,ar....Ce? Se va duce acas n
State i va uita de tot? O privi n vrful capului.
-Nu sunt sigur,dar cred c noaptea trecut Ann mi-a vorbit.
-i ce a spus? S intri ntr-un program de dezalcoolizare?
-Nu,dar mi-a sugerat s te trimit pe tine,rosti el solemn.Nigh rupse o bucat de
pine i i-o arunc n cap.El se aplec,aa c nu-l nimeri.Acum,neleg ce simea
Lewis.
-Lewis? rosti Nigh nspimntat.Te rog spune-mi c nu am vorbit despre Lewis
azi noapte.
-L-ai btut cnd aveai ase ani.Nigh gemu.
-S nu m mai lai niciodat s beau.Te rog.Inspir adnc.Ce a spus Ann cu
adevrat?

-Eram aproape adormit,dar cred c a spus c l-a iubit pe Danny Longstreet.


-Mai mult dect pe toi ceilali peitori ai ei? Biata Ann,a stat nchis n casa asta
toat viaa.Cnd era copil,stenii obinuiau s se ntrebe ce e cu ea.i nchipuiau
c s-ar putea s fie diform.
-i de fapt era chiar drgu.Cnd am vzut-o....
-Cnd erai ascuns n garderob?
-Exact.Cnd eram ascuns n garderob,se plngea c nu e aa drgu ca vara ei
Catherine.Dar standardele de frumusee se schimb.Astzi,Catherine ar comanda
pilule de slbire,dar Ann ar fi manechin.
-Cam greu s fie manechin..Nu era destul de nalt.Ea....Nigh se opri pentru c
un bol de faian cafenie czu de pe raft pe bufet i apoi se sparse cu zgomot de
pardoseal.Nigh se uit la Jace i el se uit la ea.Alt gnd,rosti Nigh cu grij.
Cred c Ann a fost la fel de frumoas ca oricare model de astzi Jace i arunc o
privire,pentru a-i face cunoscut c trebuie s fie atent la ce spune.
mpreun,ncepur s adune cioburile.Deci,Ann l-a iubit pe Danny Longstreet,
continu Nigh n timp ce mtura cioburile ntr-un vas inut de Jace.L-a iubit cu
adevrat.Cnd Jace nu rspunse,ea l privi i vzu expresia fix de pe faa lui.Ce
e?
-Am greit.Ann n-a spus c l-a iubit pe Danny,a spus c Danny a iubit-o pe
ea.C aa i-a spus Arunc cioburile n gleata de gunoi,apoi se aeza din nou la
mas.Impresia ta se bazeaz pe acei Longstreet de astzi,pe care l cunoti tu.
Poate ca Danny era altfel.
-mi bazez impresiile pe faptul c registrul parohial spune c o fat din sat a dat
natere copilului lui Danny Longstreet,la cteva luni dup moartea Annei.
A lsat-o grea,n timp ce era logodit cu Ann.Asta era dragoste adevrat? Jace o
privi cu interes.
-Ai fcut ceva cercetri,nu-i aa? Atunci spune-mi,ce s-a ntmplat cu Danny?
-A murit cznd de pe cal,la patru ani de la moartea Annei.N-a fost nsurat
niciodat.
-A mai avut i ali copii?
-Doar cel de care am aflat.Fata nu era mritat cu Danny,dar i-a dat bebeluului
numele de Longstreet.Gerald,cel din sat,e urmaul acestui copil.
-Dac i-a dat bebeluului numele de Longstreet,trebuie c Danny a fost de
acord,nu-i aa? Nu s-a nsurat cu ea,dar a trebuit s admit c bebeluul era al
lui,rosti Jace.
-i probabil c i-a i sprijinit ct a trit.Tatl lui Danny era bogat.Jace se gndi o
clip.

-Cu scrisorile Annei ce s-a ntmplat? Cei din epoca victorian nu aruncau
nimic.Poate c se afl la bibliotec i am putea
-Arse,afirm Nigh.Dup moartea Annei,tatl ei a ars tot ce i-a aparinut.
-Toate scrisorile? Poate c i-a scpat ceva.Poate c n pod am putea gsi ceva.
-Arthur Stuart nu numai c a ars toate scrisorile fiicei lui,dar a ars tot ce-i
aparinuse.A fost furios,cnd fiica lui s-a sinucis n ziua nunii ei.A aruncat jos
tot mobilierul i toat mbrcmintea,dup care le-a dus n spate i le-a dat
foc.Nici mcar nu le-a donat organizaiilor caritabile.Vicarul local a inut un
jurnal i eu l-am citit.Tot satul s-a adunat s vad focul Arthur Stuart a spus c
fiica lui se prjete n iad i tot acolo trebuie s fie i toate bunurile ei.
-Ce om drgu! rosti Jace.Nu e de mirare c Ann a vrut s se mrite cu cineva cu
jumtate din IQ-ul ei doar ca s scape de el.
-i nu e de mirare,dac l-a iubit.Poate c i-a fost necredincios,dar avea un suflet
suficient de generos,pentru a permite ca fiul lui nelegitim s-i poarte numele.n
1870,era ceva neobinuit.
-M ntreb de ce nu s-a nsurat cu mama copiluiu su? ntreb Jace.
-N-ai spus c era ndrgostit de Ann?
-tiu c eti sarcastic,afirm Jace,dar se poate s fii ndrgostit de o persoan i
s te culci cu altcineva.
-Vorbeti din experien? ntreb Nigh tachinndu-i Jace o privi cu duritate.
-Nu,rosti el ntr-un fel care o fcu s nceteze sa mai zmbeasc i privi n lturi.
ntre ei se ls o tcere stnjenitoare.Mncarea ce rmsese pe farfurii se rcise
i nu mai era ape tisant.Ea se ridic.
-Cred c am s urc i....ncepu Nigh gndindu-se s se spele pe dini i s se
mbrace cu ceva,care s i se potriveasc mai bine dect uriaa salopet a lui Jace,
dar apoi i aduse aminte c nu avea nimic cu ea.Cred c trebuie s m duc
acas.Poate putem s ne ntlnim mai trziu i... Doamna Browne intr n
buctrie ca o furtun i,dup expresia fericit de pe figura ei,se vedea c are
nite nouti grozave.
-Tot satul te caut,i se adres lui Nigh cu o voce plin de veselie.
-Pe mine? Ce vor de la mine?
-S depun cereri pentru serviciu,desigur.Exist i doi tineri,care au venit de la
Londra.Sunt psihanaliti,i citesc gndurile.i spun la ce te gndeti i ce i se
va ntmpla.Au spus c astzi vor veni i ali oameni de la Londra,aa c trebuie
s-i pregteasc aparatele.Nigh se aez din nou.
-Aparatele?
-O,da.Aparate de depistat fantome.Au aprut i la televizor.Au mici aparate i

camere de fotografiat,tot felul de lucruri.Vor s-i fac fotografii doamnei din


cas.Vor s nregistreze bocniturile de potcoave de pe scri.
-i toi vor s m vad pe mine? ntreb Nigh cu mintea plin de imagini oribile.
-Tot oraul tie c tu eti cea care trebuie vzut,ncet,Nigh se ntoarse i-l privi
pe Jace,care sttea n picioare lng u,cu o expresie ncrezut pe figur.
-Tu ai fcut asta.
-Nu,rspunse el rnjind.Tu nsi ai fcut-o.Tu ai inventat Centrul Fantomei.A
fost mai bine s le spun s vorbeasc cu tine,nu cu mine.
-Sunt cam douzeci de maini parcate n faa csuei tale,rosti doamna Browne.
Nimeni din sat nu mai poate trece pe acolo.Clive distribuie bonuri de ordine.A
spus c dac continu n felul acesta,vom avea destui bani s reparm acoperiul
bibliotecii Doamna Wheeler a stat trez toat noaptea ntoc mind o brour
despre fantomele de la Priory House i doamna Parsons a tiprit-o.Acum sunt pe
cale s o vnd cu cinci lire bucata..
-Cinci lire? rosti Nigh uluit.
-Suntem n secolul douzeci,i unu i e inflaie,s tii.Ei bine,acum,voi doi
plecai de aici.Trebuie s coc cte ceva penru ceainrie.Cu toi vizitatorii din
sat,totul se mnnc.Simindu-se ca lovit cu o bt,Nigh se ndrept spre ua
buctriei,apoi se ntoarse.
-Doamn Browne?
-Da,ce este? ntreb aceasta nerbdtoare.
-Dac oamenii au venit pentru fantomele de la Priory House,de ce nu se afl
aici,la aceast cas9 De ce nu bat n pori?
-Le-am spus adevrul,c aici locuiete un american.Nigh nu nelese ce voia s
spun.Se uit la Jace,el ns ridic din umeri.i ntoarse din nou privirea spre
doamna Browne.Arme,relu aceasta gndindu-se c att Jace ct i Nigh sunt
cam idiot! Legea american spune c fiecare om din ara aceea trebuie s aib o
puc.
-Adevrat,rosti serios Jace.E n constituia noastr: avem dreptul s purtm
arme.Legea a fost scris special pentru a-i putea mpuca pe englezi.
Doamna Browne i puse minile n old.
-Ei bine,pe mine niciodat! ngn ea. Jace i Nigh ieir fugind din camer i
erau deja sus,n dormitorul stpnului,cnd i permiser s izbucneasc n rs.
CAPITOLUL 11
-M simt ca un clown,rosti Nigh i chiar i ei i se pru c e prea irascibil,ca un
copil bosumflat.i ridic pantalonii de trening,ce atrnau pe ea,pentru a nu clca

pe ei.Partea de jos a pantalonilor avea manete elastice,iar mijlocul i era legat


cu un iret,dar ntre aceste dou extreme existau zeci de metri de material ce
atrna pe ea.i bluza era la fel.Cnd se apleca,gulerul i se deprta de trup,nct
putea s vad pn jos,duumeaua.Nu era deloc sexy.n ce privete
nclmintea,tot ce avea erau noii ei pantofi cu tocuri nalte,acum distrui.n
picioare avea o pereche de osete de sport,ale lui Jace.Acesta o privi,ddu din
cap i apoi i ntoarse privirea spre ecranului laptop-ului.
-Ia s vedem,ce mai avem?
Nigh sttea pe scaunul de la fereastr din dormitorul de creton.Afar ncepuse s
plou,aa c Jace aprinsese focul.Camera era confortabil i cald,una peste alta
minunat.Dac circumstanele ar fi fost altele,s-ar fi distrat de minune.Poate c
era puin ciudat c ea i Jace se aflau ntr-un dormitor,dar fusese aranjat s arate
ca dormitorul Annei,aa c Nigh i spuse c i asta face parte din investigaie.
Ceva era ns greit.Nu putea s pun degetul pe motiv,era doar o senzaie.De
nenumrate ori viaa ei depinsese de faptul c se luase dup senzaiile ei pozitive
i aceasta era una din situaii.
-Ce vrei de fapt s dovedeti? ntreb Nigh,cu un ton puin mai agresiv dect
intenionase.
-Cred c am putea s ncepem s dovedim faptul c Ann nu s-a sinucis,rosti
Jace.
-Cum putem s aflm ce s-a ntmplat acum o sut douzeci i opt de ani? Dac
Ann a lsat vreun bilet,acesta a fost distrus de tatl ei.Dac a scris scrisori sau a
inut un jurnal,i acestea au fost distruse.
-Ce spui de cei crora le-a scris? Poate c au pstrat ei scrisorile,rosti Jace.
-i dac citim scrisorile Annei,ce aflm? C a vrut s se mrite cu Danny
Longstreet? Poate c vom afla i c Danny a vrut s se nsoare cu ea.Dar tim
deja toate acestea.Cum am putea s aflm ce s-a ntmplat,n cele cteva minute
dinaintea morii?
-S fii ndrgostit nu oprete pe cineva s se sinucid,rosti blnd Jace,apoi o
privi.Ce am face,dac am dovedi c Ann a fost ucis? Am avea dreptul s-i
mutm oasele n curtea bisericii? Nu sunt sigur,dar fac pariu c,dac vorbeti cu
vicarul,le-ar muta chiar acum.
-Probabil,afirm Nigh privind pe fereastr.Jace i puse laptop-ul pe pat i se
duse lng ea.
-Vrei s te duc acas? ntreb el.
-i toi oamenii s vin s bat la ua mea cernd s le iau interviuri.
-Eti realmene furioas? Este ori eu ori tu i de fapt tu ai nceput,mai spuse

Jace.Eu cred....Ea ridic ochii la el.


-Nu,cu oamenii tia pot s m descurc.Altceva e.E ceva n legtur cu aceast
camer.Nu cred c Ann dorete s fiu i eu aici.Poate c e i ea ndr gostit de
tine,la fel cum eti tu de ea.
-Nu sunt...ncepu Jace,apoi ntinse mna si ating prul,dar i-o retrase.
Deci,unde e turnul acela,care de obicei gzduia hainele doamnei-tlhar.
-Bun idee! rosti ea apoi plec de la fereastr i brusc calc pe trening.Jace o
prinse nainte de a cdea pe jos,dar repede i ddu drumul.Le lu un minut
pentru a deschide vechea u.Era mai uor sa se deschid dinspre tunel.Odat ce
ieir din dormitorul Annei,Nigh se simi mai bine.Suspin de uurare i pentru
o clip se sprijini de peretele de piatr.Tu poi s o vezi,dar eu cred c pot s o
simt E frustrat dintr-un motiv oarecare i eu pot s-m! dau seama.Nu cred c
facem ceea ce vrea ea de la noi.Se uit la Jace n lumina lumnrii.Sau poate ca
Ann e suprat c rpesc din timpul tu.
-Dac exist ceva pe lume pe care s-l tie cineva,este atunci cnd e iubit,rosti
Jace.Nu exprimnd cuvinte,ci realitatea.Sunt sigur c a ti,daca Ann sau alt
femeie ar fi ndrgostit de mine.Ea nu e
-Atunci pentru ce toate astea? ntreb Nigh privindu-l.De ce i se arat ie? Dup
toate cercetrile mele,n-am auzit niciodat pe nimeni s o fi vzut pe Ann.
-Da.Toi care au locuit aici au vzut o fantom.Dar i-au nchipuit c e criminala
i au ntins-o.Eu nu cred c pe doamna-tlhar au vzut-o; eu cred c era Ann.Dar
din cte am auzit,singurii care au putut realmente s comunice cu ea au fost
copiii.Nigh ncepu s urce scara.Prin osetele subiri simea ct de reci erau
pietrele treptelor,dar era bine s-l aib pe Jace alturi.Fusese pe aceast scar de
sute de ori,dar ntotdeauna singur i cnd era copil.Oare Ann Stuart o cutase
cnd era mic?
-Dac tu eti primul adult la care a putut s ajung i nu faci ceea ce vrea,poate
c de asta e frustrat.Se uit din nou la el.Dac o mai vezi,asigur-te i ntreabo ce vrea s faci.
-Eu bnuiesc c vrea s gsim fantoma lui Danny Longstreet i s i-o aducem,
pentru a putea s zboare mpreun spre paradis,rosti Jace zmbind.
Nigh nu mai spuse nimic,tot restul drumului pe trepte n sus,,i nici Jace.
n vrful turnului era o camer rotund,cu un diametru cam de 3 m.n camer
exista un scaun vechi i pervazul ferestrelor era plin de mici obiecte decorative:
un cuib de pasre,trei scoici marine,o piatr dungat i o mulime de frunze
uscate.Jace era sigur c obiectele fuseser puse acolo de Nigh,cnd era copil.
-Camera de joac a unei fetie,rosti el lund n mn obiectele i privindu-le.

E uluitor c nimeni n-a tiut c veneai aici.


-Cred c Hatch tia,dar nimeni altcineva.Prini mei n-au tiut.i,desigur,casa a
fost goal n cea mai mare parte a vieii mele.
-Cnd ai fost ultima oar aici?
-n ziua n care a murit mama.Toat lumea voia s-i arate simpatia fa de
mine,dar eu nu voiarr dect s fiu singur.Acesta e unicul loc unde puteam s
evadez i nimeni s nu m gseasc.Am stat o z ntreag i cnd am cobort,am
putut s le fac fa Pentru c Jace nu spuse nimic,se ntoarse spre e ie i-a murit
cineva apropiat?
-Da,rosti el sec i scurt,n mod cert nedorind s spun mai multe.
-Aceast moarte a avut ceva de a face cu casa asta i cu motivul pentru care vrei
s o gseti pe Ann?
Jace o privi i prea c se gndete ce anume s-i spun.Dup o vreme,se uit iar
afar pe fereastr si afirm:
-Da,a avut.Nigh era gata s pun mai multe ntrebri,dar el se ntoarse spre ea cu
o figura ncruntat.Asta e tot.Asta e tot ce-i pot spune i,dac vrei s-i menii
aceast aa zis slujb,sa nu-mi mai pui alte ntrebri.Mi-e frig.Am s cobcf.Se
ntoarse i porni pe scar n jos.n spatele lui,Nigh zmbea.Se simea ca i cum
tocmai ctigase un premiu.i strpunsese armura! Fcuse o gaur mic,dar o va
mri.Dac ar fi tiut s fluiere ar fi fluierat,n timp ce cobora zburdnd btrnele
trepte,iar cnd ajunse n camera de creton zmbea.
-Am avut dreptate.Trebuie s-l gsim pe Danny Longstreet,rosti Jace.
-Vrei s spui mormntul lui?
-Ultimul loc de reedin,sau locul la care a inut.Ceva despre el.Avem nevoie
s-l gsim.
-Bun idee,zise Nigh.Dar ce te face aa ndrjit,n legtur cu asta?
-Asta.Rsuci laptop-ul,ca ea s poat vedea ecranul.Cu litere mari i roii era
scris: Gsete-l pe Danny Longstreet.Nigh i mas braele,pentru c i se fcuse
pielea de gin.
-Bnuiesc c e suficient de clar.
-Ce tii tu despre el,altceva dect despre moartea lui i fiul nelegitim?
-Asta e tot.Ceea ce tiu provine din.jurnalul vicarului.N-a scris nimic despre
Danny,pn cnd i s-a comunicat moartea lui,apoi s-a ntors n timp i a vorbit
despre copilaul crescut n Margate de mama lui.Sunt ani de cnd am citit
jurnalul,aa c nu-mi amintesc dac scria unde locuia Danny.Am aflat asta,dup
ce a murit Ann.Tatl lui Danny n-a cumprat Priory House.Cltin din cap.
Regret.Nu tiu nimic altceva.

-Unde e jurnalul?
-Ghici.
-Acas la tine.
-Am s-l sun pe Jerry,zise Nigh,Poate c tie el ceva despre strmoul lui.Ce e?
ntreb ea,cnd Jace ncepu s dea din cap miriunndu-se.
-Doar n Anglia ar putea cineva s tie ceva despre arborele lui genealogic.
-Dac tie,bnuiesc c tie din cauz c tatl lui Danny a avut saci de bani,dar
urmaii lui n-au nimic M ntreb ce s-a ntmplat cu ei? Jocuri de noroc7 Curse
de cai?
-Eu bnuiesc c femei,afirm Jace apoi vzu una.din sticlue cznd de pe masa
de toalet i izbindu-se de duumea.
-Nu mai face aa ceva! rosti Nigh n spre camer Poate c el e n stare s vad
fantome,dar eu am o inim slab.Jace ridic receptorul de pe noptier i i-l
ntinse lui Nigh.
-Dac Longstreet nu e acas,poate c o s-l contactezi acas la tine.
-Ce nostim! rosti Nigh.Eti o adevrat minune.Apoi sun la informaii,obinu
numrul garajuluiLongstreet's,dup care aps pe butoane.Jerry rspunse la al
patrulea apel.
-Jerry? La telefon Nigh.i aminteti de mine?
-Nightingale,fetio,dulcea,sigur c mi amintesc.Cu toate c avea receptorul
lipit de ureche,Jery vorbea att de tare,parc ar fi fost n camera alturat,astfel
c i ddu seama c Jace putea sa aud fiece cuvnt.Se ntoarse cu spatele la el.
-Am o ntrebare,rosti ea.
-O,dulcea,i eu am nite ntrebri s-i pun.i unele idei n legtur cu aceast
nou afacere pe care ai demarat-o.M gndeam la o main pentru fantome.Unul
din obiectele acelea mari,americane,cu aripi.A putea s o amenajez pentru
tine,n aa fel nct s ipe cnd te urci n ea.i place ideea?
-mi place,afirm Nigh.Va trebui s discutm amnuntele.Ce am vrut s te ntreb
eu este despre un strmo al tu,Danny Longstreet.
-Danny bdranul?
La acest calificativ defimtor,ea se uit napoi la Jace,la timp pentru a vedea
una din figurinele de ceramic,cum ncepe s alunece de pe polia cminului.
Jace o prinse nainte de a se izbi de podea.
-Ascult,Jerry,continu ea,tii unde locuia Danny cnd a murit?
-O,sigur.O cas,Tolben Hali.Se afl n Hampshire.Acuma e hotel.Mama
obinuia s ne spun nou copiilor c ar fi trebuit s fie a noastr.Tatl lui
Danny a cumprat-o,cnd a trebuit s-i scoat fiul din satul Margate.Danny

lsase n urm prea muli copii din flori.Locul era prea fierbinte pentru ei,ca s
mai rmn aici.Jace prinse alt figurin nainte de a ajunge pe duumea,dar nu
mai putu s prind i flaconul de parfum ce zbur de pe masa de toalet.Ce a
fost asta? se interes Jerry.
-Nimic.Ploaia se izbete de geam.
-Aa! Nigh,iubito,cnd o s te mai vd? Mi-ai lipsit.Te-am vzut la TV,dar nu e
acelai lucru ca o hrjoneal pe bancheta din spate,nu-i aa? Tot mai ai alunia
aia n form de inim pe....
-Jerry! interveni tare Nigh.Mi-ai fost de un real ajutor i nu pot s-i mulumesc
ndeajuns.O s ne vedem cndva,sunt sigur.Spune-i hello....prietenei tale de
acum.
-N-am nici una.
-tiu,rosti Nigh plictisit.Nu ai una,ci o sut.
-i aduci ntr-adevr aminte de mine,ursoaice Sun-m n legtur cu maina
aia.Cred c va fi ur succes la Centrul Fantomei.Ea i spuse la revedere,apoi
nchise-i i fu team de expresia de pe figura lui Jace.Dar el so afla la calculator
i nu ridic ochii.
-Am gsit.Tolben Hali,din Hampshire.Pot s-l sun?
-Sigur,rosti Nigh ntr-o doar ateptndu-se ca el s spun ceva.n legtur cu
Jerry...
-Nu e treaba mea,rosti el concentrndu-sa asupra ecranului.
-E vorba de nite ntlniri.Cnd eram la coala,eram prieteni,asta e tot.i acuma
din cauza ta i a acestui Centru al Fantomei
-Tu l-ai nscocit,nu eu.
-n regul,atunci n privina Centrului meu. foarte strnit n legtur cu asta,ei
bine....Jace ridic ochii.
-Ne vom duce n Hampshire,s aruncm o privire n jur.i place ideea?
Ea i slt materialul cenuiu al pantalonilor de trening,pe care i purta.
-Dac nu m duc acas la mine,asta e tot ce am de mbrcat.El se uit la ea.
-E ntr-adevr o problem.Crezi c poi s te strecori pe ua din spate a casei
tale,s-i iei nite haine?
-i s nu fiu vzut? Nici chiar n toiul nopii!
-Hei! tiu ce trebuie.De ce nu-l suni pe proprietarul tu,s-l rogi s-i aduc nite
lucruri.Trebuie c are cheie.Se uit la el,ca i cum i nchipuia c s-a scrntit.Tu eti proprietarul meu.
-Glumeti.
-Chiar nu tiai? De ce naiba ai cumprat casa asta enorm,despre care n mod

evident nu tii nimic? Pusese ntrebarea mai mult retoric,dar expresia de pe


figura lui o fcu s-i dea seama c tocmai fcuse nc o gaur n armura lui.
nainte ca ea s mai spun ceva,auzir zgomot la parter.Voci.
-Nu cumva doamna Browne i-a lsat s intre,ce zici? ntreb Jace.
-Probabil e furioas pe remarca aceea fcut de tine,despre mpucarea
englezilor.
-Sau e furioas pentru c i nchipuie c i-ai artat nc unui brbat semnul
acela din natere,n form de inim.
-tiam c ai s m sci cu povestea asta.Danny e plin de el,dar poate fi i destul
de nostim.Cel puin tie s rd.
-Jerry.
-Poftim?
-Ai spus Danny.
-Nu,n-am spus.ncetar s mai vorbeasc,pentru c auzir pai pe scar.
-Vine cineva,rosti Jace.Unul dintre noi va trebui s fac fa mulimii i s
mrturiseasc c tu ai nscocit ntreaga istorie despre Centrul Fantomei.
-Am pus doar ntrebri.Tu ai fcut s devin realitate,cnd le-ai spus oamenilor
c vei nchiria.
-Nu.Le-am spus c tu vei nchiria.Paii se apropiau i apoi auzir i vocile.
-Continu tu.Eu m duc s-mi iau nite lucruri i ne ntlnim la maina mea,rosti
el.
-Dac poi evada.
-Nu-i fie team.Mick va ine garajul deschis i maina pregtit.Nigh alerg
spre scara secret,apoi i fcu semn lui Jace s se grbeasc.Nu va pleca fr el.
El ascunse laptop-ul i cablul sub bra,apoi o urm pe palier.Cu ua nchis,aici
era bezn,i le lu cteva minute,pentru a se asigura c ua era perfect nchis.
Puteau s aud cum cineva btea la ua dormitorului.
-Nu pot s vd nimic,rosti Jace.Unde sunt lumnrile i chibriturile?
-La cellalt capt al tunelului.
-Ce inteligent!
-Eram de nou ani cnd am organizat asta,spuse ea.La ce te ateptai? La lumin
electric?
-Sper doar ca afurisitele astea de grinzi s mai in,pentru o ultim curs.Vai!
-Eti prea nalt.Apleac-te!
-Nu sunt prea nalt.Tavanul e prea jos.
-Ia-m de mn,rosti Nigh bjbind pe la spate,n timp ce se grbea de-a lungul
tunelului ntunecos,murdar i umed.Ddu peste pieptul lui i chiar peste un bra,

dar nu-i putu gsi mna.Se opri,apoi i ntinse ambele brae pipind.Se scurse
un minut ntreg nainte s-i dea seama c,n mod deliberat,el o mpiedica s-i
gseasc mna.Astzi am petrecut ore ntregi ncuiat n dormitor,cu tine,i
acum te apuci s joci cu mine jocuri erotice? D-mi mna i hai s ieim de
aici.Unul din spiritele astea poate fi real i s le spun oamenilor unde suntem.
Chicotind,Jace i ddu mna i se grbir spre captul tunelului.Era dup-amiaza
devreme,dar ploaia fcuse cerul plumburiu i ceaa le asigura acoperirea.Jace i
ascunse laptopul sub bluza de trening i ncepu s alerge.Nigh se afla n spatele
lui.A trebuit s se opreasc de dou ori i s se ascund de oamenii care roiau
acum n jurul casei.
-Oamenii tia ai ti n-au violat o proprietate privat? uier Jace.nainte ca ea
s poat rspunde,o trase de mn i ncepur s alerge mpreun,att de repede
nct ea fu gata s cad,dar el o ridic n picioare i continuar s fug.
Doar termin vorba Jace,c i ajunser la garaj,ua era deschis i motorul n
funciune.Mick se afla n ua garajului.
-Hatch v-a vzut venind,rosti el,i tia unde v ducei.Mi-a zis s v nlesnesc
drumul.Se uit la Nigh.la-o pe vechiul drum spre autostrad,continu el i ea i
fcu semn c e de acord.Nu tiu cum mai arat.Am auzit nite trosnete azi,aa c
ai putea avea necazuri. Cnd ajunser lng Range Rover,Nigh l ntreb
politicoas dac ar putea s conduc ea.
-Crezi c poi c s o stpneti? ntreb Jace.Departe de el,la aceast ntrebare
Mick ridic din sprncene.
-Poate! Strig ea apoi,nainte de a trnti portiera.
-Totul e pus la punct? ntreb ea cu voce calm,n timp ce ddea napoi maina
mare i grea scond-o din garaj.Imediat ce oamenii i vzur,o luar la fug.
Unii dintre ei alergau spre Rover,unii se duceau n faa casei,pentru a-i recupera
mainile i a-i urmri.Drumul din spatele lui Priory House era un drum de
serviciu,plin de hrtoape i de tot ce czuse pe el.Aa cum i avertizase Mick,
ploaia de astzi rupsese din copaci mai multe ramuri.La prima creang lovit de
Nigh,Jace i strig s fie atent,dar ea continu s mearg nepstoare,chiar i
cnd capul lui se izbi de tavan.Cnd vzur o main venind spre ei,Nigh nu
ezit,lu o curb ascuit la dreapta i se ndrept spre malul abrubt al rului.
Trebuia s se mite repede.Dac ar fi ncetinit,tia c vehicolul lor se putea
mpotmoli.Dup primul lui strigt de avertisment,Jace nu mai spusese nimic,se
uita doar ncotro se ndrepta.
-La dreapta! ip el deodat.Trage volanul spre dreapta.Vzuse nite pietre,ce
puteau sparge cauciucurile,i pe care ea nu le vzuse.Totui,se ntoarse brusc i

evit stncile.Urcar pe malul apei,ntr-un unghi de patruzeci i cinci de


grade,exact cum stteai n scaun cnd decola avionul.Bine,fu tot ce spuse Jace
cnd revenir pe teren plat.Ajunser la o pune ngrdit i Nigh trecu peste
srme.n jurul lor,oile ridicar ochii placide mestecnd.
-Oile mele? ntreb Jace agat de mnerul de deasupra geamului.
-Punea e a ta,dar ai arendat-o ciobanilor.
-Bine de tiut,afirm Jace n timp ce intrau cu zgomot pe o suprafa stncoas.
El inspir adnc,pentru c ea nu putea s vad dincolo de stnc.Dup cte i
ddea el seama,acolo puteau foarte bine s se rstoarne.
Dar n-a fost aa.Maina zbur pe deasupra i sri n sus cnd ateriza pe pmnt,
apoi trecu printr-o mprejmuire pentru vite,plin de hrtoape,dup care ajunser
pe un drum pietruit.Ce urm fu o cltorie relativ linitit i lin,cum era calmul
de dup furtun.Jace rsufl adnc de cteva ori i ncerc s se relaxeze.
-Bnuiesc c ai nvat s ofezi n timpul activitilor tale....care or fi acelea.
-Adevrat,rspunse ea.Acuma vrei s preiei tu? Trase maina pe marginea
drumului pietruit i cobor.Pentru o clip rmase lng main i inspir adnc
de cteva ori.Jace se apropie de ea.Cnd o vzu tremurnd,o lu n brae i o inu
o clip strns.
-Eti bine ?
-E bine,rspunse ea.i plcea apropierea lui.Mirosea a fum de la lemnele din
emineu i era umed de la ploaie.Voia s se ghemuiasc lng el i sa rmn
aa ct mai mult posibil.Jace i ddu seama c mbriarea se transfor mase din
patern,n altceva,aa c o mpinse deoparte.
-Gata de plecare? Dac nu plecm acum,unul dintre ei va pune mna pe o
baghet magic i ne va descoperi.Ea zmbi,ddu din cap i urc n main pe
locul pasagerului.Au rulat n tcere,pn cnd au ajuns la aute strad,apoi Nigh
i indic direcia pentru a ajunge n comitatul Hampshire.
-E vreun ora pe aici,unde am putea s oprim9 ntreb Jace.Am nevoie s sun la
hotel i ne trebuie i nite haine.
-Nu am geanta i deci nici crile de credit....
-Poi s-mi restitui banii mai trziu,rosti el oprind-o.Se uit la ea.Ai fcut o
treab bun sosind aici,rosti el blnd.N-am vzut niciodat o femeie conducnd
aa.Ea i arunc o privire.i nici un brbat,care nu e de profesie.Trebuie c ai
ceva antrenament.
-Hmmmm,mormi ea.
-Nu intenionezi s-mi spui?
-Nu,pn nu ncepi s-i dezvlui tu secretele.

-Dar i-am spus totul despre Ann,protest el.Fiecare cuvnt.


-i se presupune c eu trebuie s cred c ea e secretul tu? i nchipui c am
inteligena unei cizme.Bnuiala mea e c nu tiai nimic despe Ann Stuart
sau despre Lady Grace,nainte de a cumpra Priory House.Nu-i aa?
-Poate,accept el.
-Sunt sigur c aa e.Nebunia cu povestea fantomelor e un bonus,e ceva n plus,
ceva....se opri i se uit la profilul lui....n legtur cu moartea.Vrei ceva de la
casa asta,nu-i aa? Vrei ceva ce numai o moart poate s-i ofere,nu?
-Eti pe aproape,recunoscu el.Mai bine ar fi s te uii la indicatoare,sau vom
sfri prin a ne nvrti n cerc o eternitate.
-Iat.Unul pe care scrie Winchester.N-o s reueti s m distragi,s tii.Am smi dau seama pn la urm.i-am spus c obinuiam s m ntlnesc cu Clive
Sefron?
-Nu trebuia.Mi se pare c te-ai ntlnit cu toi brbaii din Margate.
-Ce vrea s nsemne asta?
-Nu tiu,dar se pare c toi tiu unde se afl semnul tu din natere.
-Trebuie s tii c....Se opri,apoi zmbi.Doar n-o s te apuci s te ceri cu
mine,doar pentru a m face s renun la ntrebri.Se ls pe sptarul scaunului
continund s zmbeasc.Avea nas bun pentru poveti i tia c e pe drumul cel
bun.Aa c o ajutm pe Ann spernd c i ea te va ajuta pe tine,nu-i aa?
-Poate,rosti el din nou,dar de data aceasta cu un mic surs n colul gurii.
CAPITOLUL 12
-Ai fcut rezervrile? ntreb Jace,cnd Nigh se ntoarse la masa din cafenea.
Comandase sand viciuri i buturi,n timp ce ea sunase la Tolben Hali
-Da,rspunse ea apoi scoase un suspin adnc.Le-am fcut,dar exist o problem.
Nu au disponibila dect o singur camer,aa c va trebui s o mprim.Dar
proprietara m-a asigurat c are un pat foarte lat.Putem pune nite perne ntre
noi.Sfori?
-Nu am fost niciodat trezit,ca s aflu,afirma Jace ncruntndu-se.
-Haide,Montgomery,nu fi aa ngrijorat.Au doua camere,aa c n-am s-i violez
castitatea.Se aeza n faa lui.El continua s fie ncruntat.Vrei s ncetez,odat!
continu ea.Nu fac nici un pas spre tine.Glumeam doar.Treci peste asta.Cnd el
ridic ochii,era ceva n ei care o fcu s se aeze mai bine pe scaun.Ce te-a rnit
aa tare? opti ea.Cine te-a rnit?
-Nimeni i nimic,rspunse el,apoi cobor din nou privirea.
N-a putut s mai scoat nimic de la el.Se aflau n Winchester i mai era o or

pn cnd se nchideau magazinele.Ea se simea prost s fie vzut n treningul


uria de pe ea i i era greu s ignore privirile oamenilor.
-Cum doreti s facem cumprturile? ntreb ea.Vrei ca n Pretty Woman,sau
mergem mpreun?
-Poftim? ntreb Jace ridicnd ochii,n mod evident att de preocupat,nct nu
nelesese despre ce vorbea.Ea i apropie capul de el i i spuse,cu vocea
sczut,ca s nu aud ceilali clieni:
-Scuz-m c am fcut o glum echivoc,e n regul? N-am s mai fac.Eti
homosexual? Asta e problema?
ntrebarea strni o sclipire n ochii lui i i zmbi.
-Da,asta e.Homosexual.Nu-mi plac deloc femeile.i n special nu-mi place o
femeiuc impertinent,care arat splendid i atunci cnd mbrcmintea e de
dou mai mare ca ea.O femeie care rde i se bucur de via,e deteapt i
nostim i prima care m scoate dintr-ale mele,din ultimii trei ani.Da,sunt
gay,aa cum ai bnuit.Ai terminat cu asta? Hai s lum ceva de mbrcat i s
plecm din oraul sta.Cu asta se scul n picioare i iei pe trotuar.Nigh i
termin n grab butura i fugi dup el.Descoper Un magazin,i se adres
el.Intr,cumpr-i o garderob ntreag i ne ntlnim acolo ntr-o or,dup care
plecm.
-sta,rosti Nigh artnd spre un boutique artos,Ce etala n vitrin articole
Prada.Dar pare scump.
-i-ai bgat nasul n treburile mele,aa c tii c pot s-mi permit.
-i-i restitui banii mai trziu,bine?
-Da,rosti el,apoi se ntoarse i plec.Nu tia ce a fcut de l-a nfuriat,dar aa s-a
ntn plat.Acum ns nu putea s-i permit s fie ngrijorat.Avea multe de
fcut i prea puin timp.Intr n magazin i i spuse vnztoarei c avea o or ia
dispoziie,pentru a aduna o garderob,pe care prietenul ei o va achita.
O or i jumtate mai trziu,se aflau din nou n Rover-ul lui Jace ndreptndu-se
spre Tolben Ha!!.Erau mbrcai dup moda englezeasc: Jace n hain,cravat i
cu pantaloni uori de ln,n timp ce Nigh mbrcase o rochie,ce arta destul de
simpla,dar costase dou mii de lire.Nu putea s se opreasc s nu-i plimbe
minile de-alungul mnecilor.
-O s-mi ia ceva timp s-i restitui banii,rosti ea privind cele dou valize pe care
Jace le luase cu el cnd s-au ntlnit.Goale cnd a sosit,acum erau pline de haine
noi,plus toate obiectele de toalet pe ca e le cumprase la farmacia Boots.
-E n regul,rosti Jace.Vreau adevrul.Ce faci tu pentru a te ntreine?
-Sunt ziarist,rosti ea.El o privi cu o strmbtura pe figur.

Nu,ceea ce am scris despre tine nu este un exemplu al muncii mele.Asta a fost....


-Ce a fost?
-O reacie ntrziat.i....ceva legat de oroare.In ultimii doi ani,mi s-au ntmplat
o mulime de lucruri i uneori mi pierd perspectiva.
-Vorbete-mi despre asta,rosti Jace i era atta simpatie n vocea lui,nct
deodat ea dori s-i spun.i i spuse c prinii ei muriser n acelai an
amndoi-mai nti tatl,apoi mama-i a fost greu s-i regseasc echilibrul.
Brusc urse tot ce era legat de viaa ei i nu voia dect s prseasc Margate i
toate amintirile.Voia s mearg oriunde.
-i te-ai dus la Londra,complet Jace.Ea rse.
-Exact.Unde merg toi englezii i englezoaicele cnd vor s se regseasc-sau s
se piard.Am cptat un job la o televiziune,mai mult s le servesc efilor
cafele.Nu tiam ce vreau s fac i ei nu tiau ce s fac cu mine.Dar ntr-o sear,
prezentatoarea tirilor n-a aprut.Mai trziu,am aflat c a czut pe scri,acas le
ea,i s-a rnit ru.Tria singur,aa c n-a fost nimeni care s anune accidentul.
Apoi i spuse cum s-au uitat n jur,la cei din studio,i Nigh a fost singura
persoan care,aa cum ziceau ei,nu-i bga pe telespectatori n speriei.Aa c
au trimis-o s se coafeze,s se machieze i au lansat-o pe ecran.Singura indicaie
care i-a fost dat,a fost s citeasc ce vedea pe prompter.
La ora aceea nimeni n-a tiut,dar a avut o bun audiie.S-a achitat excelent de
proba de citire i era i fotogenic.n ziua urmtoare i s-au dat atribuii reale.
O lun mai trziu,a aflat c o echip de tiriti era trimis n Egipt,pentru un
reportaj privind un autobuz de turiti asupra cruia se trsese i Nigh a cerut s i
fie permis s mearg i ea.
-Corespondent strin,rosti Jace.
-Da.i n urmtorii opt ani,n-am mai stat nicio dat mai mult de patru zile n
acelai loc.De fapt,an trit n avioane i hoteluri.Privi pe fereastr i nu mai
spuse nimic.
-Dar acum te-ai ntors acas.Pentru totdeauna9
-Nu tiu.tiu doar c sunt obosit.tiu c am vzut prea mult snge i prea multe
orori n lume.Inspir adnc.Acum unsprezece luni eram n Irao si cameramanul
meu,Steve,a fost aruncat n aer.Era la un metru deprtare de mine filmndum,n timp ce vorbeam cu nite femei i copii.Aveam cu mine un translator i i
ntrebam despre grozviile din viaa lor.Aproape mi-au dat lacrimile,cnd am
auzit ce aveau de spus.i n urmtoarea secund,am auzit un zgomot asurzitor i
brusc peste tot era plin de snge i fragmente metalice.O grenad,sau o
racheta,ceva,nu tiu ce,l-a lovit direct pe cameramanul meu,un om care mi

plcea cu adevrat,un om cu soie i trei copii.Trupul i-a explodat peste noi,iar


echipa mentul de filmare s-a transformat n bucele.Muli dintre copiii cu care
vorbisem erau serios rnii.i eu am fost rnit,dar mai mult ocat.
Jace se ntinse,i lu mna i o reinu n a lui.
-Nu-mi mai aduc aminte ce a urmat.Au sosit medicii i copiii au fost ngrijii.
-Dar tu?
-Urcat n avion,plin de custuri,mi s-au dat nite pilule i mi s-a spus c,dac
vreau s vorbesc cu cineva,sunt gata s m asculte.
-i aa ai fcut?
-Nu,rosti Nigh ncet.N-am putut s vorbesc,pentru c nu tiam ce s
spun.Voisem s fiu de ajutor omenirii i nu m-am gndit c voi fi oprit de la
asta de moarte i distrugere.Se pare c nu puteam s m deconectez de ceea ce
vzusem.ntorcndu-se,se uit la el i zmbi.Credem c sunt o lupttoare,dar se
pare c sunt o la.
-Mie nu mi se pare c eti la,rosti Jace.Ceea ce i s-a ntmplat ar fi
traumatizat pe oricine.
-Nu cunoti lumea tirilor.tiritii adevrai,crora li se ntmpl aa ceva,beau
vreo dou scotch-uri,apoi se ntorc la treab.
-Tu n-ai putut,interveni Jace.
-Nu.De atunci,am mai fcut nite reportaje,nu multe,i m-am stins din ce n ce
mai mult.Am crezut c s-ar putea
-Ce s se poat?
-S scriu despre ceea ce am vzut.Am crezut c a putea s scriu despre oamenii
pe care i-am ntlnit,ce am auzit i ce am vzut.M-am ntors acas s m
linitesc,s-mi ascult propriile gnduri i s reflectez ce vreau s fac cu ceea ce a
mai rmas din viaa mea.
-i atunci ai aflat c stucul tu a fost invadat de un american mare i ru.
Nigh zmbi.
-Mi-e team c da.Regret.Sunt obinuit s aud dou propoziii informative i n
ase minute s le transform ntr-o istorie de prima pagin.Nu pot su spun cte
reportaje de tiri am scris n elicopter.
-Deci,ai luat vreo hotrre? ntreb Jace.
-ntoarce aici,l sftui ea.Pn acum,nici una.Ideea de a-mi petrece zilele
singur,fcnd lungi plimbri n care s gndesc,a fost nlturat de vna toarea
de fantome a unui american,care are mai multe secrete dect tot Orientul
Mijlociu.
-Secrete mici.Personale.Lipsite de importanta pentru oricine,n afar de mine.

Nu ceva care s zguduie planeta,ca secretele sau viaa ta.


-Iat-ne ajuni,rosti Nigh artnd un indicator pe care scria Tolben Hali.
Jace o apuc pe un drum lung i deodat casa apru n raza lor vizual,printre
copaci.Era drgua,o cas mare victorian,cu un turn la un capt i acoperi
uguiat.Avea o verand adnc cu un leagn i mai multe ferestre rotunde.
-Acum mi dau seama de ce Longstreet a cum parat casa asta,n locul lui Priory
House.
-Ei poftim,rosti Nigh.i urti casa.Crezi c e n-grozitoare,dar ai pltit o sum
enorm pe ea.De ce?
-Nu i-am spus c sunt masochist?
-Grozav! Ai cumprat unealta de exterminare.O s te tiem mai trziu.
Jace rse n timp ce cobor din main i deschise portbagajul,pentru a scoate
valizele.
-M duc s controlez la recepie,rosti ea apoi urc treptele spre ua din fa.
Cteva minute mai trziu,intr i Jace crnd cele dou valize.Nigh vorbea cu o
femeie scund,subire i cu prul cenuiu,care se recomandase: doamna Fenney.
-Tocmai i spuneam domnioarei Smythe,c avei toat casa la dispoziie.De
obicei e complet ocupat n weekend-uri,dar nu n timpul sptmnii.Ct timp
vei rmne? Se uita la Jace.
-Trei zile,rspunse el repede.
-O,atunci e bine.Haidei s v art camerele.O urmar pe scri i apoi pe un
coridor lung,cu nenumrate ui.Ea deschise una i descoperir o camer mare i
frumoas decorat n creton roz cu verde.La un capt se afla un spaiu
rotund,dotat cu canapele i fotolii.
-A mea e! rosti Nigh.
-Da,e cea mai frumoas camer a noastr,interveni doamna Fenney cu mndrie.
i acum dumneavoastr domnule,i Jace o urm.Nigh se duse la fereastr i se
uit afar.Jos putu s vad acri ntregi de copaci,proprietatea hotelului i de-abia
ateapt s se plimbe printre ei.De fapt,voia s exploreze oraul i fiecare
prvlie din stuc.i lipi fruntea de geamul rece i se gndi la ceea ce i spusese
lui Jace n main.Ieind din comarul acela,n care vzuse att de aproape
moartea,s-a comportat ca o mare actri nespunnd nimnui ce traumatizat
era.Ieise din spital cu aproape o sut de copci pe ea,dar n afar de a se
cutremura uneori,n-a lsat pe nimeni s-i vad durerea.
S-a dus chiar la soia lui Steve i a vorbit cu ea Femeia a plns,dar Nigh nu.S-a
gndit c dac ncepe s plng,nu se va mai opri niciodat.Stev fusese un tip
grozav,nostim,ntotdeauna gata sa priveasc partea frumoas a vieii.N-a fost

niciodat pesimist; niciodat nu i-a pierdut sperana.Era sigur c fcea ceva bun
pentru omenire i nu i-a lsat niciodat pe alii s uite.
Nigh n-a plns timp de apte luni,dar apoi,ntr-o zi,n-a mai putut s se opreasc.
O fceau s plng reclamele TV,rsul copiilor,perechile btrne care se priveau
cu dragoste.Indiferent ce fcea,ce spune:,gndea sau auzea,totul o fcea s
plng.Redactorul ei ef,un brbat cam de aizeci de ari,era singurul care vzuse
cum se descompunea.
-M ntreb cnd o s ncepi s te aduni.Vreau s-i iei nite timp liber i s te
gndeti la aceast meserie.Unii oameni sunt fcui pentru ea,unii nu.Avnd
patruzeci de ani n afacere,a putea s spun c tu nu poi s te descurci.Dar asta e
doar prerea mea.
-Am unele sarcini.
-Da,ndeplinete-le i apoi du-te acas,ntr-un loc de unde venii cu toii.Un sat
sau altul,acolo unde toat lumea te cunoate.
-Margate,opti Nigh.
-Perfect.Marwell sau oriunde.Du-te acolo i reflecteaz la ceea ce vrei s faci cu
anii care i-au mai rmas.Sun-m cnd te hotrti.Nigh dduse din cap i s-a
ntors s plece,dar el a oprit-o.Smythe? Se rsuci.Eti norocoas.Ai inim i
sentimente.Dar mai bine dect orice,ai putea s scrii.Folosete-i talentul.
Acum,se auzi o btaie n ua dormitorului.
-Intr,strig ea i se ntoarse pentru a-l vedea pe Jace stnd pe prag.
El o privi cu asprime.
-Eti bine?
-Perfect.Doar puin tristee.Deci,cum e camera ta?
-Bleumarin,pat de mahon.O camer masculin.Am ntrebat-o despre familia
Longstreet.Are vreo dou cutii cu ziare vechi.Intenioneaz s le coboare din
pod,ca noi le putem rsfoi mine.
-E grozav,rosti Nigh plecnd de la fereastr i tergndu-i o lacrim.
-Hei,rosti Jace i-i puse minile pe umerii ei.Nu ari prea bine.
Ea ridic ochii.
-Sunt bine.Doar c m-am gndit prea mult.E mai bine,dac sunt ocupat i nu
am timp de gndire.
-i eu,la fel.Ce spui de cin? Mi s-a spus c exist un restaurant grozav n orel.
-Nu,cred c eu....Jace o apuc de brbie i i ridic faa spre el,n timp ce-i cuta
ochii.
-tiu cum te simi,rosti el blnd.tiu ce nseamn s pierzi pe cineva apropiat ie
i tiu cum te simi s fii devorat de viu de ntrebarea de ce? De ce s-a

ntmplat aa? Ce sens a avut? tiu c... Se opri,se aplec i-i lipi gura de a
ei,ntr-un lung i dulce srut,un srut blnd,dar ncrcat de atta dor,nct pe
Nigh o trecur fiorii.Brusc,Jace se trase de lng ea.
-N-am vrut s fac asta.
-E n regul,rosti ea.E bine s fii srutat de cineva.Mi-e bine cu....
-Nu,interveni Jace.Am vrut s spun c n-am intenionat s fac asta.
Nigh era confuz.
-Ai spus-o deja.El i trecu mna peste fa.
-Ascult,tu i cu mine,amndoi tim c suntem atrai unul de cellalt.Din clipa
n care te-am vzui prima oar mi-au asudat palmele.Ar fi trebuit s fiu furios pe
tine,pentru ceea ce ai scris despre mine.As fi putut s te dau n judecat,dar eu ce
am fcut? M-am aezat i am but o can de ceai cu tine.i de atunci n-am
petrecut mai mult de zece minute departe de tine-i fr s te doresc.Nu e
problema c am vrut sau nu s te srut,s te dezmierd sau sa te mbriez,cum
spunei voi englezii,dar i spun ca nu am intenionat s fac asta.
i dduse aa multe informaii,nct tot ce putu s fac Nigh era s clipeasc.Din
atitudinea lui fa de ea,ncepuse s cread c era cu adevrat gay,dar Jace era
gata s mai spun ceva,dar n loc de asta o trase n braele lui i o srut cu
pasiunea pe care o simise de cnd o ntlnise.Minile i alunecarea pe spatele
ei,n sus la ceaf,prin pr,apoi din nou n jos,n timp ce gura lui o stpnea,cu
limba atingnd-o pe a ei,invadndu-i gura.Apoi i ddu brusc drumul,tot aa cum
o i apucase i cnd se opri pentru o clip,rmaser amndoi gfind i privinduse unul pe altul.
-Pe acesta l-ai intenionat? reui Nigh s ngaime.
-O,da.Fcu un pas spre ea,dar apoi se opri.n clipa urmtoare se afla la ua
dormitorului.Ascult,Nigh,am nite treburi
-Nu mai spune,rosti ea.Ai avut evenimente n viaa ta.i eu.Chiar acum,doresc
s fac o baie.Ne ntlnim la parter ntr-o or.Vom cina fr alcool,sau,oricum,nu
eu.Jace ddu din cap dar nu spuse nimic,apoi prsi ncperea.Rmas singur,
Nigh se gndi c ar trebui s fie furioas pe el.Ar fi trebuit s-i spun ce gndea
despre el i despre atitudinea lui fa de ea,cnd fierbinte,cnd rece,dar n-a putut
s o fac.n loc de asta,ncepu s valseze prin camer fredonnd A fi dansat cu
el,pn n zori de zi.
Petrecu aproape o jumtate de or blcindu-se n cad,zmbind tot timpul,apoi
petrecu o alt lung i plcut jumtate de or machindu-se i mbrcndu-se cu
o rochie de cocktil din mtase neagr,cu ciorapi negri i pantofi negri cu tocuri
nalte.Cnd cobor,aducea cu ea o scrisoare,pe care s o trimit prin fax lui

Ralph,proprietarul ziarului ce strnise attea probleme.l ruga s publice o


dezminire,prin care s spun c nu va exista nici un fel de Centru al Fantomei,
c totul a fost o greeal.Nu vor exista job-uri.Priory House era o reedin
privat i aa va rmne.I-o art lui Jace i practic el o lu la goan,pentru a o
gsi pe doamna Fenney i un fax.Zece minute mai trziu reveni,o lu pe Nigh de
bra i spuse:
-S-a fcut.Rser amndoi de uurare.
CAPITOLUL 13
Jace i Nigh conduser pn n sat i se ndreptar direct spre restaurant.Printrun acord mutual tcut,nu mai vorbir despre familiile Longstreets sau Stuart,ci
numai despre ei nii.Jace voia s aud mai multe despre ce fcuse Nigh pn
acum i unde a fost.Ea voia s tie totul despre el.Vzu imediat c el ar fi vorbit
i ar fi rspuns la ntrebri,atta timp ct nu era vorba de evenimente recente.
Putu astfel s-l fac s-i spun tot despre el,pn aproximativ cu ase ani n
urm.Dup aceea,se instala tcerea.Respectndu-i cuvntul dat,Nigh bu numai
o jumtate de pahar de vin.Dup cin,se ntoarser la hotel i se desprir,
pentru a merge fiecare n propria lui camer.Nu existar srutri,nici nu se inur
de mn,nici nu fur stnjenii.Dar cnd Nigh nchise ua camerei ei,se sprijini o
vreme de ea cu ochii nchii.Nu i se ntmplase prea des,dar uneori ntlneai un
brbat,cu care puteai s vorbeti,s rzi,s te tachinezi,i....ei bine,poate s-l
iubeti.Se urc n pat zmbind.
A doua zi dimineaa,l ntlni pe Jace la micul dejun de la ora 8 i nu fu
surprins s-l vad nghiind nite prjeli.
-Nu mult lume mai vrea aa ceva acum,rosti doamna Fenney,ngrmdind roii
prjite pe farfuria lui.Cred c e pcat.Soul meu a consumat prjeli n fiecare
diminea timp de patruzeci de ani i niciodat nu l-a deranjat.
Nigh se aplec peste mas i opti:
-Dar acum nu se afl printre noi,nu-i aa? Aii mentele astea o s te ucid.
-Nu pot s m abin,rosti Jace.Doamna Browne m-a stricat.Apoi muc dintr-un
crnat sngeriu.Dup micul dejun,plecar n ora.
-mi place satul sta,rosti ea.mi place mai mult dect Margate.
-Am avut impresia c-i place Margate.
-Se tiu prea multe despre mine,acolo.
-Cum ar fi unde se afl semnul tu din natere?
-Cum ar fi,cnd au murit prinii mei,ce am vzut ce am fcut i pe cine
cunosc.Cred c ar fi drgu sa m mut n alt parte i s o iau de la

nceput.Curat proaspt.
-Dar ce spui de meseria ta?
-Poate c voi scrie romane poliiste i le voi vinde americanilor pe milioane.
Zmbind,Jace interveni:
-lat o biseric.Cred c vicarul tocmai intra nuntru.Vino,hai s-l prindem.
-Intr tu.Ziua e prea frumoas,pentru a sta nuntru.Eu cred c am s rmn
afar.
-Am s te vd.Ea flutur din mn.
-Du-te.N-o s m pierzi.Sunt pe aici,prin jur.El i zmbi,apoi se grbi spre
biseric.Ea l urm mai ncet gndindu-se la ea.Ceea ce-i spusese lui Jace despre
un nou nceput,curat i proaspt,i scpase fr voie,dar apoi i plcu ideea.Nu
crescuse cu ambiia arztoare de a fi ziarist.A fost ceva care s-a ntmplat.Pe de
alt parte,i s-a spus c era bun n meserie,aa c probabil a vrut s fac
asta.ntrebarea era,faptul c a fost ziarist a contat n lume?
Biserica era nconjurat de un gard de fier,vechi i ruginit n unele locuri,dar n
picioare i meninut cu bune reparaii.n stnga se afla cimitirul i Nigh tia c ar
trebui s se duc acolo i s caute mormntul lui Danny Longstreet,dar nu mai
voia s vad morminte,n acest moment,nu voia s se gndeasc la moarte.
n dreapta bisericii se afla un strat drgu cu flori i o frumoas banc de lemn.
Se aez pe ea i privi construcia de piatr a bisericii.Pentru o clip nchise
ochii i aproape adormi.Dar un zgomot o trezi.Un tnr ntr-un costum de clrie
venea spre ea,n mod evident ncercnd s nu fac zgomot,dar tocmai clcase pe
o creang.
-Am ncercat s nu fac glgie,rosti el,dar n-am reuit.O privi meditnd.Te
cunosc de undeva?
-Nu,rspunse ea privindu-l.Semna puin ca Jerry Longstreet,dar era mult mai
frumos,mult mai rafinat,nu aa....o doamne,clasificarea pe clase din mintea ei
era intact.Tnrul acesta arta ca i cum fcea parte dintr-o clas superioar
celei a lui Jerry Nu cumva te cheam Longstreet? Ochii lui se deschiser mari.
-Ori eti clarvztoare,ori o var ndeprtat Sper s fie cea de a doua
presupunere,nu prima.Ea zmbi.
-Nici una,nici alta.Sunt investigator asistent,pe lng cineva care a cumprat o
cas n satul Margate E....
-Priory House,rosti el.
-Da.O cunoti?
-Numai n legtur cu rudele mele.n anii 1870 un om cu numele Hugh
Longstreet a vrut s o cumpere

-Aa cum a ncercat s foreze cstoria dintre fiul lui i fiica proprietarului de la
Priory House,rostea testndu-l,s vad ct de multe tia.
-Ceea ce s-a spus,c ar fi forat,nu e o real; tate.Eu am auzit c a fost dragoste
reciproc:Nigh se ndrept pe banc.
-Asta am auzit i eu,dar care a fost sursa ta? Nu putea s-i spun c de fapt sursa
ei era o pereche de fantome.
El i zmbi ntr-un fel,care o determin s-i rspund i ea cu un zmbet.
-Asta ar dezvlui nite secrete de familie,nu-i aa?
Nigh se uit spre intrarea bisericii,dar nu era nici urm de Jace.
-Eti ocupat n acest moment? Mi-ar plcea s-i pun cteva ntrebri.
-Vorbeti ca un reporter,rosti el,n timp ce se aeza lng ea.
-Recunosc! Se ntoarse spre el,cu spatele la biseric.Mi-ar plcea s aud tot ce
tii despre Danny Longstreet,despre tatl lui,Priory House i orice altceva ai
putea s-mi spui.O,apropo,numele meu e Nigh Smythe.
-i Nigh e prescurtarea de la....?
-Nightingale,rspunse ea i se simi stnjenit ca ntotdeauna din cauza numelui.
-Ca Ann Nightingale Stuart? ntreb el blnd.Eti rud cu ea?
-Mama spunea c suntem,dar nu tiu cum ar putea fi aa.Mama provenea din
Yorkshire.
-Dar e foarte posibil.Nu tiai c tatl lui Ann a vndut Priory House dup ce Ann
a murit i s-a mutat n nord recstorindu-se? Cred c putea s fie Yorkshire,
acolo unde s-a dus,dar nu sunt sigur.Cred c a mai avut copii,pentru c cea de a
doua soie a lui era destul de tnr.Nigh clipi de cteva ori.Nu fusese niciodat
interesat de arborele ei genealogic,aa c nu o ntrebase prea multe pe mama ei
despre bunici.Au decedat cnd ea avea trei ani,aa c nu-i amintea s-i fi
vzut.Era interesant s descopere c s-ar putea s fie adevrat,c era rud cu
familia Stuart.
-Cred c ar fi o prea mare coinciden,ca un urma al lui Arthur Stuart din a
doua cstorie s fi euat n micuul Margate,rosti ea.
-Numai dac nu s-a dus acolo intenionat,rspunse el.Mama ta era interesat de
istoria familiei? Poate c s-a dus la Margate pentru a face nite cercetri despre
familie.
-Asta e ct se poate de posibil,rosti Nigh i simi cum o scald un val de
vinovie.Mama ei fusese foarte interesat de istoria familiei,dar fiica ei nu.De
fapt,Nigh i amintea cum ofta i ce pacoste devenea mama ei,cnd scotea lada
cu vechituri,cum o numise ea i tatl ei.i ndrept din nou atenia spre
brbatul de lng ea.

Un reporter nva s se concentreze pe persoana intervievat,mai mult dect pe


el nsui.
-Stau laTolben Hall.
-Frumoas cas,nu-i aa? Hugh a cumprate dup moartea Annei,dar nu a trit
suficient de mult pentru a se bucura de ea.
-De ce i dorea Hugh Longstreet aa de muli Priory House?
-A fost visul vieii lui.De fapt,a fost ceea ce i-a ntreinut viaa.Dorina lui de a
avea Priory House l-a determinat s devin milionar.Fcu o pauz i ii
zmbi.Cred c te plictisesc.
-Deloc,rosti ea sincer.
-Tnrul acela e cu tine?
ntorcnd capul,l vzu pe Jace stnd n colul bisericii,de vorb cu vicarul.i
fcu semn cu mna i el ddu din cap,apoi ea reveni la noul ei prieten.
-De ce a fost casa aia visul de o via a lui Hugh?
-Mama lui a fost menajer acolo.Se spunea c...nu,te plictisesc.
-i jur c nu.
-E o poveste cam absurd,puin gen Dickens.Cnd Hugh era tnr,se spunea c a
aflat c mama lui a fost mai mult dect menajer pentru proprietarul lui Priory
House.Era posibil,chiar probabil,ca proprietarul s fie tatl lui.Se spunea de
asemenea c n ziua n care a aflat asta,Hugh a furat jumtate din argintria
familiei Stuart i a fugit n America.Mi s-a spus c Hugh i-a dedicat ntreaga
via unui singur lucru,s intre n stpnirea lui Priory House.
-Dar Arthur nu i-a vndut-o,sublinie Nigh.
-Corect.Arthur era un bieel cnd Hugh locuia acolo i....se spune,nu prea a fost
amabil cu el.
-L-a torturat fr mil,nu-i aa?
-Fr ncetare,rosti el zmbind.Aa c Arthur a vrut s i-o plteasc.n afar de
asta,Arthur a fost un tip furios,plin de amrciune.Tatl lui i-a spus s se nsoare
pentru bani,dar Arthur s-a cstorit din dragoste,cu fata unui vicar fr un ban,
care a murit dup mai puin de un an.
-Dndu-i natere Annei,rosti Nigh.
-Da.Arthur n-a mai putut s-i vad fata n faa ochilor.
-Cnd era copil a inut-o sechestrat,nct stenii au crezut c e diform,
complet Nigh.
-Exact.
-Apoi au aprut Hugh Longstreet i frumosul su fiu i au ncheiat un trg.
-Da.A fost o nelegere care a luat luni ntregi de negocieri.Arthur voia ca dup

vnzare s continue s locuiasc la Priory House,iar lui Hugh nu-i psa cine
locuiete acolo.Voia doar s pun stpnire pe casa aceea,care ar fi trebuit s fie
locul lui de natere pentru c era fratele mai mare al lui Arthur.
-Dar ce spui despre Ann i Danny?
-A,rosti omul zmbind strlucitor.Exist uneori i adevrate minuni pe lumea
asta.Aparent,nu exista mai mare nepotrivire ntre doi oameni,ca ntre Ann Stuart
i Danny Longstreet.Ea era plin de rafina ment i gingie,n timp ce el era....
-Slbatic i dat-dracului.Un urma al lui locuiete n Margate i l cunosc bine.
-Aa? ntreb tnrul interesat.Trebuie c...urmaul.
-Fiului nelegitim al lui Danny.
-A,da,asta era,rosti el aplecndu-i capul o clip.Danny era bogat i frumos i
femeile,att tinerele ct i btrnele l adorau.Nigh rse.
-Semna cu Jerry,dar poate c Danny a fost puin mai sclipitor.
-Nu era prost,dac asta vrei s spui,se repezi ei.
-lart-m,se scuz Nigh.N-am vrut s ofensez pe nimeni.
-Eu trebuie s m scuz.Mama lui Danny fcea parte dintr-o familie din Boston,
strmtorat dar cu educaie,iar tatl lui fcea parte din aristocraie,dar cu o mam
din clasa muncitoare.Danny avea n vene snge foarte amestecat i Ann a scos
tot ce era mai bun din el.n timp ce taii lor au petrecut luni ntregi trguindu-se
cine s ia mobilierul,Danny i Ann erau liberi s stea mpreun.Cunotinele lor
despre lume nu coincideau n nici o privin,aa c nu exista o competiie ntre
ei.Ea l-a nvat despre poezie i flori,el a nvat-o.....Pentru o clip,nchise
ochii i se gndi.
-Sex violent n stare pur,rosti Nigh rznd.Omul se ntoarse spre ea,cu o figur
plin de furie.
-S nu spui asta! Danny o respecta pe Ann.N-a atins-o niciodat,cu excepia
ctorva sruturi caste.Nigh se ndeprt puin de tnr.Era ncntat c era ziua
n amiaza mare,c era n public i cu Jace n apropiere.i arunc o privire peste
umr.Vicarul nu mai era,dar el sttea n colul bisericii,sprijinit de perete i
privind-o.Se gndi s-i fac semn s vin i el lng ei,dar i fu fric c tnrul
va nceta s-i mai vorbeasc despre Ann i Danny.Era ncntat c totui era prin
apropiere.Se ntoarse spre individ.
-Scuz-m.Bnuiesc c,amestec morala noastr deczut,cu morala lor nalt.
-Regret i eu.Eu trebuie s m scuz.Am avut la dispoziie timp ndelungat s m
gndesc la toate astea i neadevrurile nc m nfurie.
-Sunt de acord.Eu,noi,nu credem c Ann s-a sinucis.
-Sigur c nu.Era ndrgostit de Danny i el de ea.

De abia ateptau s se cstoreasc.


-Atunci cine a ucis-o?
-Eu bnuiesc c fata din sat.
-A.Mama copilului lui Danny.Tnrul se strmb.
-Prea mult gin,prea multe cntece,prea mult de cnd nu putea s se ating de
femeia iubit.Un accident.Rezultatul a fost nefericit.
-i crezi c ea a ucis-o pe Ann.
-Da.Aa cred.Nu exist nici o dovad,dar verioara ei,Catherine,a spus c a gsit
o bom boan pe duumeaua camerei lui Ann.Femeia dir sat lucra ntr-o fabric
de bomboane.
-Ce ngrozitor,rosti Nigh.Biata Ann! Crezndu-se c s-a sinucis,a fost ngropat
n afara cimitirului bisericii.
-Da,rosti el cu buzele strnse ntr-o linie subire Absolut nimeni n-a putut s
cread c o doamn ca Ann putea s iubeasc un bdran american ca Danny
Longstreet.Nimeni n-a pus la ndoial c a preferat s se sinucid,dect s se
mrite cu el.
-Bietul Danny.tii ce s-a ntmplat cu el?
-Nu s-a trezit din beie o sptmn ntreag,apos a prsit Margate mpreun cu
tatl lui i nu s-au mai ntors niciodat.
-Dar i-a ntreinut copilul,rosti Nigh.i a permis s-i poarte numele.ntorcnduse i arunc o privire lui Jace,care continua s stea sprijinit de perete privind-o
fr s clipeasc.Nu putea s-i descifreze expresia.Era oare,ntr-un fel cam
demodat,gelos ca sttea de vorb cu alt brbat? De ce nu venea i el pentru a i-l
recomanda? Nigh se uit iar la tnr.
-Nu i-am reinut numele de botez.Brusc,el se ridic n picioare.
-Tnrul tu devine nerbdtor i eu trebuie s plec.tiai c semeni puin cu
Ann?
-De unde tii asta? Am crezut c toate fotografiile i-au fost distruse de tatl ei.
-Danny avea una i a rmas la el.
-E acas la tine? O ai aici,cu tine? Mi-ar plcea foarte mult s o vd.
-Uit-te prin Tolben Hali.O s o vezi.i arunc privrea peste umrul lui
Nigh.Vine vicarul.Trebuie s plec.Nigh se uit i-l vzu pe vicar mpreun cu
Jace,cu minile pline de hrtii i privind-o.Ea i fcu semn cu mna,apoi se
ntoarse spre tnr,dar acesta plecase.Fir-ar s fie! Voise s se ntlneasc cu
Jace,pentru a putea schimba informaii.Se grbi dup tnr alergnd spre
poart,dar nu-l mai vzu.Se uit n susul i n josul strzii,dar nici acolo nu era.
Ridicnd din umeri,se ndrept spre Jace i vicar.

-Trebuie c eti domnioara Smythe,rosti vicarul.Numele meu e Innis.Mi s-a


spus c faci cercetri privind oamenii care au fost proprietarii lui Tolben Hali.
-Da,afirm Nigh zmbind i strngndu-i mna.Tocmai l-am ntlnit....Auuu! se
opri cnd degetele lui Jace i se nfipser n bra.
-Glezna,rosti Jace,cnd vicarul se art intrigat de stigtul ei de durere.Printele
Innis mi-a spus c nici un Longstreet nu mai locuiete aici.Danny i tatl lui au
venit,au cumprat Tolben Hall i apoi amndoi au murit fr urmai.
-Dar eu tocmai....
-i mulumesc pentru toate astea,rosti Jace tare tindu-i vorba.Fotocopiile ne vor
ajuta mult,sunt sigur.
-i-am spus c cele mai multe,din puinul care a rmas,se afl la Tolben Hali.
-Da.Doamna Fenney a spus c are o cutie ci hrtii i c le vom putea vedea aszi
dup-mas Apropo,m ntreb dac exist vreun loc de unde an putea s facem
cumprturi.Apoi ne ntoarcem la Tolben Hali s mncm.
Nigh nu spuse nimic,n legtur cu toate planurik pe care le fcea Jace fr s o
consulte.i lsase urme de degete pe bra i o zgrietur proaspt ; realiz c na vrut ca ea s-l menioneze pe tnrul cu care vorbise.Era un Longstreet,dar
vicarul a spus ca nici un Longstreet nu mai locuia n sat.Era n vizit? Pe de alt
parte,tnrul fugise imediat ce l-a vzut pe vicar.Ce naiba se petrecea?
Asculta vag cum vicarul le indica pe unde sa mearg,pentru a gsi cteva
magazine de unde sa cumpere de mncare,pe care s o ia cu ei la hotel.
Dup care,imediat ce fur n afara posibilitii de a fi auzii,se ntoarse spre Jace.
-Ce a fost asta? De ce m-ai rnit aa?
-N-am vrut s-i spui vicarului despre tipul cu care vorbeai.
-Dar de ce....? A,vd.Secrete.S inem secret ceea ce facem,genul acesta de
treburi.
-Genul acesta,accept el,fr s o priveasc m ochi.
Cteva minute mai trziu,traversau satul trguind din diverse prvlii,
ncrcndu-se cu fructe,plcint de pui i sucuri mbuteliate.De asemenea,luar
i cteva prjiturele umplute cu crem de ciocolat.
-O s ne ngrm,rosti Nigh zmbind,simindu-se bine pentru c avea o
mulime de informaii de comunicat.
-Cred c vom avea nevoie de ciocolat,mormi el n barb.Endorfine.Avem
nevoie de ele.Cred c vom lua i o sticl de vin-sau chiar dou-trei.Poate i nite
whiskey.i place din mal curat?
-Nu.E prea tare pentru mine.Ce naiba nu e n regul cu tine? Vreau s spun,tiu
c eti fiina cea mai capricioas din lume,dar....

-Capricioas? Nu sunt capricios!


-Nu? atunci spune-mi de ce ai cumprat Priory House.Deschise gura s-i spun,
apoi o nchise la loc.
-Ce spui de gin? i place?
-De ce ncerci s m mbei? Ridic sugestiv din sprncene.
-Nu dintr-un motiv anume.Vreau doar s te linitesc.
-S m liniteti,de ce?
-Nimic.Uit ce am spus.Ddu cartea de credit negustorului de vinuri.Deci,cu
cine vorbeai la biseric?
-Cu un tnr foarte drgu.Ai fost grosolan.De ce n-ai venit s te recomand?
-N-am vrut s te ntrerup.Cine era? Ea atept,pn se aflar din nou pe trotuar.
-Un Longstreet.Urmaul lui Danny Longstreet i locuiete n apropiere.
-N-a spus vicarul c nici un Longstreet nu mai locuiete n sat?
-Ba da,i tocmai m-am gndit ce ciudat e.i mai ciudat a fost,cnd tnrul l-a
vzut pe vicar i a srit n sus fugind de acolo.Ca i cum i-ar fi fost frica de el.
-Sau de aghiazm,bombni Jace.
-Cum?!?
-Nimic.Despre ce ai vorbit amndoi? Mergeau pe strada spre Tolben Hali,Jace
crnd pachetele grele i Nigh pe cele mai uoare.
-Despre sex,rspunse ea.Jace nu zmbi i i inu capul plecat,ca i cum asculta
cu intensitate fiecare cuvnt pe care-l rostea ea.
-i ce altceva? Despre sex,n ce context?
-Cred c termenul pe care l-am folosit a fost sex violent n stare pur.
-i ce altceva? ntreb Jace solemn.n mod evident,se gndi ea,nu reuise s-l
faca gelos,aa c renun.Erau aproape doi kilometri de mers pn la hostel i
Nigh vorbi fr ncetare,relatndu-i tot ce putea s-i aminteasc,din cele spuse
de tnr.
-Dar nu i-ai aflat numele complet?
-Am vrut,dar eram aa fascinat de ce mi spunea,nct am uitat s ntreb.L-am
ntrebat doar dac e un Longstreet i el a spus c da.Sunt sigura c dac am
folosi Internetul am putea s-i gsim adresa.
-Cred c tiu exact unde locuiete,rosti Jace.
-Cum poi s tii asta?
-Se afl n hrtiile obinute de la vicar.Mi-a fotocopiat unele registre de decese.
-Ce are asta de a face cu tnrul acela?
-El,of Jace se deprta fr s-i rspund la ntrebare.Bietul Danny Longstreet,
adug apoi.Pariez c.a ncercat s le spun oamenilor c Ann a fost ucis,dar ce

putea s mai fac? S le spun c persoana care a ucis-o e mama copilului su?
-Adevrat,rosti Nigh.Dac femeia ar fi fost bgat la nchisoare,ce ar fi devenit
copilul? Dac l lua Danny,ar fi putut ajunge n aceeai situaie ca tatl
Annei.Copilul i-ar fi amintit n permanen de moartea Annei.
-Nu exist nimic bun n toate astea,rosti Jace.
-Biata fecioar Ann i mizerabilul de Danny.Totul din cauz c ntr-o noapte s-a
mbtat.
-Eu cred c toat lumea a fost de vin,cu excepia Annei.Ea a fost singura fiin
cu adevrat inocent,din aceast poveste.Puteau s vad Tolben Hali printre
copaci.
-Deci tipul acesta,Longstreet,a spus c semeni cu Ann?
-Da,i c exist o fotografie a ei,undeva la Tolben Hall.Jace gemu.
-Ascuns sub scndurile duumelei unui dulap? S mui pantofii i s scoi o
scndur cu urubelnia?
Nigh l privi curioas i cnd el ntoarse capul,deveni i mai curioas.
-Sper s fie atrnat pe perete.Am vzut o mulime de nimicuri victoriene n jur.
-Da,exist o mulime de obiecte victoriene pe acolo,rosti el.Obiecte i oameni.
CAPITOLUL 14
-Nu cred,rosti Nigh privindu-l fix.
Se aflau n dormitorul ei de la Tolben Hall i mprtiat pe msu se afla
coninutul cutiei pe care le-a dat-o doamna Fenney.Nu prea erau multe n
ea,doar cteva scrisori de afaceri de ale lui Hugh Longstreet i un sumar al
cheltuielilor de ntreinere a locului,pe timp de un an.Nu existau hrtii personale,
nici adorabile scrisori de dragoste trimise de Ann lui Danny.
Singurul lucru mai intersant se afla pe fundul cutiei.Era o fotografie a unui
tnr,rezemat de un copac i privind obiectivul,de parc toat lumea era a lui.
-El e,mai zise Nigh lund n mn fotografia.Vreau s spun c nu e el,tiu c
trebuie s fie Danny,dar seamn leit cu tipul cu care am vorbit astzi.Familia
Longstreet are gene puternice,dac pot s-i transmit asemnarea asta
desvrit.Ca i cum femeile din ultimele cteva generaii n-au avut nimic de a
face cu copiii.i ddu fotografia lui Jace.Seamn cu el,nu-i aa? i cnd acesta
nu rspunse,Nigh se ncrunt.L-ai vzut,nu-i aa c arat la fel?
-mi imaginez c exact aa arta,rosti Jace blnd
-Ce mai nseamn i asta? C-i imaginezi? Tu ce ai vzu?
Jace i zmbi nr-un fel,care ei nu-i plcu.
-Am uitat s o ntreb pe doamna Fenney de fotografia Annei.

Poate c putem s ne nvrtim puin prin cas,s vedem dac gsim fotografia
cuiva care arat ca tine.Se ridic de pe scaun i se ndrepte spre u,dar Nigh nu
se mic.
-Acum ce-mi mai ascunzi? ntreb ea.Jace arta ca i cum n-ar fi vrut pentru
nimic n lume s-i rspund la ntrebare.Dar oft,apoi se aez vizavi de ea.
-N-am vzut pe nimeni,rosti el,cu capul plecat nevoind s o priveasc n fa.
-Ce? ntreb ea apoi se ridic i se duse la fereastr.i lu un moment nainte de a
se uita din nou la el.Nu-mi place ce ncerci s spui.E oare posibil s insinuezi c
nu vorbeam cu nimeni? Jace ridic ochii la ea i i adres un zmbet strmb.Nu
te cred,continu ea.Se duse la el.tii ce cred? Cred c eti obsedat de toat
povestea asta cu fantome,nct doreti s mai fie i altcineva implicat n ea.
Cred c ai nscocit toat treaba cu vederea lui Ann i a verioarei ei stnd de
vorb i acum ncerci s m faci s cred c i eu am vzut o fantom.Pot s te
asigur c omul cu care am vorbit aa de mult astzi era tot att de real ca i
tine.Cred.
-Cunoti vre-un motiv pentru care a face aa ceva? Pentru care s m apuc s
bat toba despre afacerea cu Centrul Fantomei,pe care ai nscocit-o tu?
Nigh fu gata s spun ceva,dar nu se putu gndi la nici un motiv pentru care el ar
fi vrut s ticluiasc povestea fantomei.Totui,tia c e plin de secrete.
-Nu tiu de ce ai face aa ceva,dar cred....Se opri brusc,cnd el rsfoind hrtiile
scoase una,apoi se ndrept spre telefon i form un numr.
-Pe cine suni? ntreb ea.
-Pe vicar.Dac nu m crezi,poate c l vei crede pe el.O clip mai trziu,Jace
vorbea cu printele Innis.
-Scuze c v dernjez din nou,aa de curnd,printe,dar asistenta mea ar dori s
v pun cteva ntrebri.i ddu receptorul lui Nigh.Cu o privire sfidtoare,ea l
lu.Verific-i sursele i-a bubuit n minte,lozinca pe care o urmase de cnd i
ncepuse cariera de ziarist.
-Vreau s v ntreb despre ceea ce ai spus,c n-ar mai exista nimeni din familia
Longstreet n sat,rosti ea.Am citit sau am auzit undeva,c ar mai fi cineva,care
locuiete n perimetrul acesta.
-Nimeni viu,rspunse vicarul rznd.Am primit cteva informaii c un
tnr,care se potrivea cu descrierea lui Danny Longstreet,a fost vzut adesea
n curtea bisericii.Nu vreau s fac nici o afirmaie,pentru c nu vreau s
perpetuez astfel de mituri,dar tu ai descoperit
-A,da,rosti Nigh i-i simii genunchii slbii.De ce credei c Danny Longstreet
bntuie pe aici?

-N-am idee.A locuit la Tolben Hall civa ani,dar localnicii spun c bunicii lor
le-au relatat c era cel mai nefericit tnr de pe pmnt.Spuneau c obinuia
s urce clare scrile din Tolben Hall,de fapt legenda spune c exact aa a
murit.S-a urcat pe scri pn sus clare pe cal,apoi a czut i s-a rostogolit pn
jos rupndu-i gtul.Draga mea! Astea sunt poveti.Ce voiai s m ntrebi?
-n dimineaa asta am stat de vorb cu un tnr,pe banca de lng flori.A plecat
nainte de a putea s aflu cum l cheam.M ntreb dac l cunoatei.Nigh se
uit la Jace,dar el sttea cu spatele la ea i se uita pe fereastr.
Vicarul rmase tcut o vreme i cnd vorbi,vocea lui era exagerat de calm.
-Te-am vzut stnd pe banc cu spatele la noi,dar n-am mai vzut pe nimeni
altcineva.Vocea lui sczu n intensitate.Ai vorbit cu Danny? Avem afirmaiile
ctorva oameni,care au vorbit cu el.
-Nu,sigur c nu,ngim Nigh.Avei dreptate.Nu vorbeam cu nimeni.
Eu,oo....Mulumesc mult,printe lannis,mi-ai fost de mare ajutor.
Mulumesc,rosti din nou apoi nchise telefonul.
Jace se ntoarse,o privi i Nigh l privi la rndul ei.Fiecare clip din dimineaa
aceea,cnd sttuse pe banc alturi de tnrul acela artos i vorbise despre
strmoii lui-i poate i ai ei-i reveni n minte.Doar c nu fuseser reale.Fusese
oare o fantom? Asta era ceea ce trebuia s cread? Se uit iar la Jace,i vzu
ochii alarmai larg deschii i n urmtoarea secund totul deveni negru.
Cnd Nigh se trezi,se afla n pat,cu cuvertura adunat n jurul ei; draperiile
nchise i cu o pnz ud i rece pe frunte.Cnd ncerc s se ridice,ua
dormitorului se deschise i Jace intr cu alt crp ud.
-Stai linitit,zise el aezndu-se pe pat lng ea,n timp ce-i schimba
compresele.
-N-o mai vreau,zise ea dnd-o la o parte i ncercnd s se aeze.Dar era prea
ameit i nuc,aa nct czu din nou pe pat.Se uit la Jace.
-De ct timp sunt aici?
-Cam de patru ore,o inform el i,cnd ea ncerc s se ridice din nou,el i puse o
mn pe umr i o opri.Vicarul l-a trimis pe doctorul local i acesta i-a dat un
sedativ.O s fii ameit cel puin pn mine diminea.
-Doctor? Sedative? ncet ncepu s-i aminteasc ce i se spusese nainte de a
leina.Danny Longstreet,opti ea.Am stat de vorb cu o fantom,i puse minile
pe fa i ncepu s plng.El o lu n brae i o mngie pe spate i pe pr,n
timp ce plngea.ie de ce nu i-e fric de fantome? ntreb suspinnd pe umrul
lui.i de ce am putut s le fac fa bombelor i fantomelor nu?

Ce vor de la tine? Ce vor de la mine?


-Semeni cu Ann i eti rud cu ea,rosti blnd Jace.mi imaginez c Danny vrea
s fie aproape de oricine,care e o parte din femeia pe care a iubit-o.
-Dar n-au luat legtura cu mine niciodat,de cnd sunt n Margate,afirm Nigh.
Am fost n casa aia de multe,foarte multe ori,dar n-am vzut niciodat o
fantom.
-Cred c ai simit-o pe Ann.Iar ea s-a uitat dupa tine,te-a cutat.
Cuvintele lui i adevrul celor spuse o fcur s plng i mai tare ctva timp,
apoi lacrimile ncepur s sece.Jace i ddu o mn de batiste de hrtie,din cutia
de lng pat.
-Vor s facem ceva pentru ei? S gsim ceva? ntreb Nigh,n timp ce-i sufla
nasul.De ce ne-au aprut nou?
-i de ce ne dau informaii? ntreb Jace.i sprijini spatele de perne,dar rmase
eznd lng ea,pe pat.Nu i se pare ciudat c tu i cu mine suntem mpreun?
Vreau s spun c eu stpnesc Priory House,iar tu eti urmaa Annei Stuart.i
acum suntem mpreun i vedem amndoi fantome.
-Cel puin tu le-ai visat,rosti Nigh,aa c poi rmne ntreg la minte.Eu ns am
stat de vorb cu un mort,ziua n amiaza mare.
-Ce tim noi despre fantome? ntreb Jace.Cum am putea afla mai multe?
Nigh i sufl din nou nasul.
-Nu tim nimic,pentru c fantomele nu exista.Am vzut emisiunile acelea de la
TV,cnd toata lumea spunea c are senzaia,c simte fantomele.Dac vd
vreuna,e doar ca o lumin.N-au stat pe o banc s plvrgeasc cu ele.M-ai
vzut acolo,vorbind cu nimeni.Trebuie c i-ai nchipuit c am nnebunit.
-Mi-am dat seama ce se ntmpl.Era o situaie gen deja vu.Grija mea era s nu
se ntmple ceva mai ru.
-Vrei s spui cum i-a fcut Ann ie,c aproape te-a ucis?
-Exact.
-Bnuiesc c Danny m-ar lua pe cal cu el.Pentru o clip i puse iar minile pe
fa,apoi ridic privirea.Satul sta ar trebui s afieze nite pancarte cu:
Atenie!Putei fi agai de o fanom,care-i caut dragostea de mult
pierdut.n caz de groaz,apelai la medic.Jace scoase un mic hohot de rs.
-La Margate ai publicat ntr-un mic ziar local un articol cu informaii false i am
fost potopii de oameni care au crezut n el.Imagineaz-i ce ar fi,dac ai
spune unui....scuz-m reporter c ai stat pe o banc i ai avut o lung
conversaie cu cineva care nu se afla acolo.
-Nu vreau s-mi imaginez,afirm ea.Apropo,mulumesc c m-ai lsat s-i

relatez tot ce am discutat Danny i cu mine.


-Eti binevenit.Nu cred c oamenii de aici mai vor s vad imagini de fantome
n jur.Se pare c aa de mult lume l-a vzut pe Danny,nct poliistul local e
chemat adesea.
-i i dezintoxic.Aa cum pstrezi venin n laborator,antidotul mpotriva
mucturilor de arpe.Jace zmbi.
-Cred c totul e n regul,dac i-ai recptat simul umorului.Am petrecut ctva
timp cu medicul i vicarul i....
-Cine mai tie? ntreb ea.L-ai sunat pe redactorul meu de la Londra? Nu cumva
a aprut pe CNN,c n Anglia un corespondent de rzboi a leinat,la vederea
fantomei unui brbat frumos?
-Nu mi-ai spus c era frumos,rosti Jace ducndu-se s se aeze la picioarele
patului,apoi zmbi cnd ea ncerc s se apere.Am dispoziie de la medic s-i
dau tot ce doreti s mnnci la cin i s vorbim despre ceea ce ai vzut,sau s
nu vorbim,depinde ce vrei tu s faci.
-Orice m-ar mpiedica s nnebunesc,nu-i aa? l privi cercettor.Mie mi se pare
c am reacionat normal,dup ce am vzut o fantom.
-Dac s leini e ceva normal,atunci sper s nu m mai aflu niciodat pe lng
cineva care vede o fantom,rosti el.
-Exact acesta e i punctul meu de vedere,afirma ea n timp ce el turna ap ntr-un
pahar.Sunt o fiina normal.Am reacionat isteric i am euat total.Tu nu.Ai
vzut o fantom,dar nu te-a speriat.De ce? El i ddu paharul cu ap,dar cnd
vzu c i tremura mna,se aez lng ea i i-l duse la buze.Cnd termin de
but,ea ntreb din nou: de ce?
Jace se duse la fereastr i ddu draperiile puin deoparte.Afar era ntuneric.Se
ntoarse spre ea.
-Cred c s-ar putea s fiu mai aproape de moarte dect tine,rosti el ncet.
Ochii lui Nigh se deschiser mari.
-Eti bolnav? Acesta e marele tu secret? Ochii i se umplur din nou de lacrimi.
-Nu,rosti el zmbind.Nu sunt bolnav i mulumesc pentru grij.Fcu o mic
pauz,ca i cum se ntreba ce s-i spun.Mi-a murit cineva,pe care l-am iubit
foarte mult.Probabil c spiritele simt asta.Ea clipi.
-Vrei s intri n legtur cu persoana care a murit,nu-i aa? ntreb ea blnd.De
aceea ai amenajat camera,s arate ca a Annei.Ai vrut,aa cum ai spus,s o
ispiteti s vin napoi,pentru c voiai s-i pui ntrebri.Asta era?
-Da.Zmbi ntr-un fel,care o fcu pe Nigh s cread c era uurat c-i spusese
att de multe.

-Cred c faci prea multe presupuneri,rosti ea i simea cum iese din ea la


suprafa jurnalistul de Investigaii.Cnd m ntlneam cu oameni din alte ri,
adesea i ntrebam dac cunosc cumva Anglia.i ei mi spuneau: M-am ntlnit
odat cu un om din Anglia,poate c-l cunoti.
-Am pit-o i eu n legtur cu Statele Unite.Deci care e poanta?
-Oare toate fantomele de pe aceast planet se cunosc ntre ele? Cunosc pe toat
lumea care a murit?
-Nu tiu,afirm Jace cu furia crescndu-i n voce.Nu tiu nimic mai mult,dect
oricine altcineva.Ceea ce tiu este c nu pot s rnesc o fantom.A vrea s fi
putut s m ndrgostesc de Ann Stuart.A vrea s fi putut s m nsor i s am
copii cu ea.A vrea s fi putut s umplu casa aia uria cu spiritele unor
micui,care ar tri pentru totdeauna i n-ar muri niciodat.Odat trecut furia,se
aez la captul patului,cu faa roie de emoie.Nigh ddu la o parte cuverturile
i se duse la el nconjurndu-l cu braele i punndu-i capul pe umrul lui.
-mi pare ru pentru tot ce i s-a ntmplat,roii ea.Regret profund,cu adevrat.
El o btu uor pe mn.
-Ascult,cred c e mai bine s plec.Scuz-m pentru izbucnirea de adineaori.Pe
mas sunt sandviciuri i doamna Fenney a spus c o s-i aduc o can cu
ceai,cam ntr-o jumtate de or.
-Dar tu? ntreb ea.
-Eu sunt bine,afirm i se ridic.Trebuie s m duc n sat,s-mi iau ceva de
mncare.Nu tiu ce.
-O s te duci la biseric,nu-i aa.O s te duci s te aezi pe banca aia i s-l rogi
pe Danny Longstreet s vin la tine.
-Eu....of,rosti el i se ndrept spre u.Cred ca acum eti bine.Doctorul a spus c
vei fi slbit o vreme,dar i vei reveni.Dup un somn bun de noapte,poate toate
acestea i vor prea un vis.Poate c nu o s-i aminteti prea multe.Noapte
bun,rosti el i prsi camera.Imediat ce fu plecat,ncperea i pru mare,foarte
ntunecoas i foarte goal.Dac Jace era plecat,iar doamna Fenney se afla n
partea cealalt a casei i ali oaspei nu mai erau,nseamn c era singur.i
trebui ceva putere s coboare din pat.Picioarele i erau nesigure i slbite,dar
reui s se duc la baie,apoi s aprind toate luminile pe care le putu gsi.Nu
voia s stea n ntuneric.Mnc jumtate dintr-un sandvici cu carne de pui,bu o
sticl cu ap,fcu o baie rapid i se schimb n noua ei cma de noapte.
Doamna Fenney nu apru cu cana de ceai i asta o fcu pe Nigh s-i fie team c
era la fel de nfricoat ca i ea.Era nc deveme,cnd Nigh intr n pat.Se simea
obosit,de parc ar fi urcat un munte.

Voia s se duc n camera lui Jace,s vad dac nu s-a ntors,dar nu credea c
are putere.Stnd n pat cu toate luminile aprinse,imaginile i revenir.Vorbise cu
un brbat care a murit acum peste o sut de ani.Ce a vrut? ntrebarea i
revenea ntr-una n minte.Iar i iar.Ce vor ei? Prin ei nelegea Ann i Danny i
Jace.Ce voia Jace? S-i spun la revedere persoanei pe care a iubit-o aa de
mult? S vorbeasc cu ea-Nigh era sigur c era o ea-pentru ultima oar?
i era dificil s adoarm cu toate aceste gnduri n minte i cu toate luminile
aprinse.Vzu lumini de faruri strecurndu-se printre draperii i i sri inima pn
n gt.Luminile strlucitoare se micau prin camer ca nite fantome,artau
sinistru.Nu tia ct era ora cnd s-a trezit,dar luminile erau stinse i camera se
afla n ntuneric.Imediat se sperie,dar o mn mare i puternic o mngie pe
obraz.
-t,rosti o voce pe care o cunotea.Totul e n regul.Stai linitit i
odihnete-te.Simi cldura unui trup puternic lipit de al ei i simi brae puternice
cuprinznd-o.Zmbi i adormi din nou.
Diminea,cnd se trezi,draperiile erau date de-o parte i lumina soarelui sclda
ncperea.i aminti ce se ntmplase ieri,dar acum nu i se prea prea clar i
desigur nu o mai ngrozea.Fcu un du,se spl pe cap,se usc,se mbrc,se
machie i co bor n grab scrile.Se simea n stare s mnnce una din prjelile
doamnei Fenney.Jace se afla la masa micului dejun.Arta curat i proaspt
ras,dar ochii i erau dui n fundul capului i obosii.
-Ari ca cineva care a vzut o fantom,rosti ea vesel,dar gluma nu-i fcu
efectul dorit,deoarece Jace nu zmbi.
-Cred c ar trebui s pleci de aici,astzi,rosti el pe deasupra cnii cu ceai.Cred c
ai vzut mai mult dect destule.n ciuda a ceea ce gndea,nu voia s plece.
-N-am gsit fotografia Annei,zise ea.Danny a spus c e aici.Ochii i se deschiser
mari privindu-l pe Jace i minunndu-se.Oare eu am spus asta? Danny cel mort
mi-a spus unde se afla fotografia i eu asta am rostit,ca i cum tocmai am vorbit
cu el la telefon.Jace ntinse mna peste mas i lu un dosar.n el se afla
fotografia unei tinere frumoase,care purta o rochie de culoare nchis,cu turnur,
gen 1870.Prul ei era tras de pe fa spre spate i adunat pe ceafa n bucle
strlucitoare.Era o femeie subire i prea nalt.
-Sunt flatat c cineva crede c art ca ea,rosti Nigh.
-Astzi o vedem frumoas,dar nu cred c pe vremea aceea era considerat
frumoas.Era prea nalt i prea subire.i figura ei nu era destul de sfioas.
-Vrei s spui c Ann arta mult prea sexy.
-Da,rosti el lundu-i fotografia din mn.Nigh se duse la bufet i umplu un bol

cu cereale,peste care adug lapte.Se aez apoi iar la mas i i turn o can de
ceai.
-De unde ai luat fotografia?
-Doamna Fenney are o cutie plin cu fotografii vechi.Dup ce Danny a murit,
casa i ceea ce era n ea a fost scoas la vnzare,dar nimeni nu i-a btut capul s
goleasc i podul,aa c multe lucruri au rmas acolo.
-Ce s-a ntmplat cu banii de pe vnzare?
-S-au cheltuit toi pltind datoriile lui Danny.Jace nir oule pe farfurie.Nu
mncase mult din consistentul mic dejun englezesc al doamnei Fenney.Cred c
Danny tia c o s moar,aa c a dat o mulime de bani unor instituii de
binefacere,apoi a trit pe credit timp de patru ani.Noaptea trecut am vorbit cu
un om care e istoricul satului i mi-a spus c banii s-au potrivit aproape
perfect.Vnzarea casei i a mobilierului a acoperit exact datoriile lui Danny.
-Crezi c s-a sinucis,nu-i aa? ntreb ea ncet.El ridic ochii la ea.
-Cred c,dup moartea Annei,Danny nu a mai vrut s triasc.tia c moartea ei
a fost din vina lui.Dac n-ar fi fost beat i n-ar fi lsat nsrcinat o fat din
sat,Ann nu s-ar fi sinucis.Cum poi tri tiind c ai ucis fiina pe care o iubeai cel
mai mult pe lume? Vorbele lui fur att de izvorte din inim,nct ea ntinse
mna pentru a o atinge pe a lui,dar el i-o retrase.Nigh? chem el.
-Da.Simea c avea ceva serios de spus i-i reinu rsuflarea.
-Mi-ai fost de mare ajutor n aceste ultime zile si ai fost o companie grozav,dar
de acum am nevoie s acionez singur.M-am interesat i exist un tren pn la
Margate.Trebuie s-l schimbi doar o singura dat.Poi fi acas,n siguran n
propria ta cas,n aceast dup-amiaz.Nu tia dac,s fie suprat,sau rnit de
vor bele lui.Suprarea dispru.
-Am reacionat ca orice om,n legtur cu discuia cu o fantom,aa c acum
sunt aruncat la gunoi.El o privi n ochi.
-Da.Exact aa.Nu-mi mai eti de mult folos ca investigator asistent,dac trebuie
s chem medicul pentru c ai leinat i s stau treaz lng tine toata noaptea.Am
vrut pe cineva,care poate s m ajute ntr-adevr n ceea ce fac,dar tu eti mult
prea laa pentru a-mi fi de vreun folos.Vreau s te ntorci la Margate i s stai
departe de Priory House.Nu-i mai bga nasul n casa mea.Am s zidesc intrarea
n tunel.Am fost destul de clar?
-Foarte,rosti Nigh,apoi se ridic i prsi sufrageria.Zece minute mai trziu
bagajul ei era gata.Doamna Fenney o atepta la parter,pregtit sa o conduc cu
maina la gar.

-Regret aa de mult totul,rosti ea.Fantoma satului nostru nu i-a mai aprut


nimnui de ani de zile,aa c am crezut c poate a plecat s-i ia rsplata din
paradis,dar vicarul a spus c tu ai petrecut ceva timp cu el.Tot ce putu s fac
Nigh a fost s dea din cap aprobator.Era prea furioas s fac ceva mai
mult.ofar n tcere cei opt kilometri pn la gar i cnd ajunser,doamna
Fenney i ntinse biletele.Erau pentru clasa ntia.Domnul Montgomery mi-a
spus c trebuie s te ntreb dac ai nevoie de ceva i s-i dau asta.Era un plic
despre care tia c e plin cu bani.
-Nu vreau....ncepu ea gata s-i refuze.Totui,n felul acesta va avea de mncare
cnd va ajunge acas.Doamna Fenney i lu minile n ale ei.
-Nu trebuie s fii suprat pe el,draga mea.A fost bolnav de ngrijorare pentru
tine.A rmas afar pn trziu noaptea trecut i mi s-a spus c a vorbit cu
doctorul i cu vicarul despre tine,i l-a vizitat pe Istoricul nostru local.Cnd s-a
ntors,a trebuit s-i descui ua din fa i se ntmpl s tiu c a rmas n camera
ta toat noaptea.A avut grij de tine.Trebuie c te iubete foarte mult.
-Nu,rosti Nigh.El...Se opri brusc.Nu voia s-i relateze acestei femei problemele
ei personale.Mulumesc,adug apoi.Mulumesc pentru tot.Ai o cas adorabil i
am mncat excelent.
-Sunt ncntat c o parte din vizita ta i-a plcut,rosti aceasta ncepnd s
strige,deoarece trenul trgea la peron.Nigh i ridic geanta pe umr i se
ndrept spre tren.
-Ai grij de el,eti bun? i ncearc s nu-i mai dai afurisitele alea de prjeli.
Doamna Fenney zmbi.
-Soului meu nu i-au fcut ru niciodat,afirm ea.
-A,da? Dar e aici,cu noi? ntreb Nigh n timp ce se urca n vagon.
-E n Alaska,lucreaz la o sond de iei,striga doamna Fenney cnd trenul
ncepu s se mite.Nigh rse i i fcu semn cu mna,apoi plec s-i gseasc
locul.
CAPITOLUL 15
Nigh reui s-l gseasc pe fiul zarzavagiului din sat,care s o conduc acas de
la gar.i tot drumul,acesta nu tcu din gur.
-Vreau s-i spun,Nigh,c tu eti fiina cea mai Interesant,care a fost vreodat n
satul sta.tiu c oamenii cred c,mai interesant ar fi Priory House i toate
fantomele pe care le-au vzut,dar eu pariez toi banii pe tine.Mai nti,dup
funeraliile mamei tale ai plecat,apoi te-am vzut la TV prezentnd tirile,dup
care te-am vzut n....Unde era asta?

-Afghanistan.
-Corect.tiam c e un loc cu desvrire strin.tii c unele locuri sunt mai
strine dect altele? Australia e o ar strin,dar nu cu adevrat strin.tii ce
vreau s spun? Poate c e vorba de limb.i Statele sunt o ar strin,dar nu cu
adevrat.Dei btrnul Harris de la mcelrie spune c Statele Unite e ara cea
mai strin dintre toate.nelegi ce vreau s spun? Oricum,cred c oricine ar fi de
acord c Afghanistanul e cea mai strin.Tu tii asta.Prin urmare,i acolo ai
fost,i toat lumea a pierdut socoteala locurilor pe unde ai mai umblat.Apoi a
aprut americanul sta bogat i primul lucru pe care l tim este c ai plecat
mpreun.Cum de s-a putut aa ceva? se ntreab toat lumea,deoarece tu ai scris
la ziar lucrurile alea ngrozitoare despre el.Nu te supra,Nigh,dar dac prietena
mea ar fi scris aa ceva despre mine,n-ar mai fi fost prietena mea.tii ce vreau s
spun? Dar poate c Harris are dreptate,c americanii sunt cei mai strini,
deoarece ai plecat amndoi Dumnezeu tie unde,ca dou psrele amorezate.
Doamna Browne spune c ai petrecut o zi ntreag mpreun n dormitorul acela
bntuit i n-ai cobort nici pentru prnz.Apoi ai fugit tot mpreun i urmtorul
fapt pe care l-am auzit,a fost c toat treaba a fost nscocit de tine i c nu va
mai exista nici o afacere n ora,deci nu ne vom putea desfura pe aici,dac tii
ce vreau s spun.Deci,unde ai fost tu i americanul la,dac nu te superi c te
ntreb? Ajunseser n sfrit acas la ea Nigh deschise portiera,spuse mulumesc
pentru drum i cobor.Dac te plictiseti de strini,tii unde s m gseti,strig
el prin geamul deschis.
-Da,tiu ce vrei s spui,rosti Nigh,i fcndu i semn cu mna,se grbi s intre n
cas i s nchid ua n urma ei.Se opri doar o secund s asculte linitea,apoi
intr n buctrie i puse ibricul pe foc.Nici nu ajunsese s dea n clocot,cnd
auzi vocea prietenei ei Kelly.Singurul lucru pe lume,pe care-l dorea n acel
moment,era s fie singur,pentru ai pune ordine n gnduri.
Reui totui s-i atearn pe fa un zmbet,cnd Kelly intr n buctrie.
-Kelly,drag,ce bine mi pare c te vd.
-Nu-mi vinde mie prostiile astea! rosti aceasta aruncndu-i geanta pe mas.A
putea s-i sucesc gtul! Toat lumea din ora m-a ntrebat ce pui la cale i eu a
trebuit s rspund-triumftor,nchipuie-i-c n-am nici o idee.Cnd erai n
Afganistan,mi-ai trimis un mesaj-video spunndu-mi tot.Cnd ai fost n
Saudi,mi-ai trimis dousprezece ilustrate.M-ai sunat din unele locuri,pe care nici
n-am putut s le gsesc pe hart.i acum,te ntorci acas i ce se ntmpl?
Dispari.i nu numai c dispari,dar ai disprut mpreun cu un om despre care
nimeni nu tie nimic.Unde dracu' ai fost?

Rspunsul la ntrebarea lui Kelly era att de lung i complicat,nct Nigh nu tiu
de unde s nceap-ori dac chiar voia s-o fac.Rmase tcut,umplu ceainicul,
scoase nite biscuii digestivi din bufet i i puse pe o farfurie.
n timp ce Kelly i turna ceai i aduga lapte,continua s-i priveasc prietena.
Cnd vorbi din nou,vocea ei era mai calm.
-Ari de parc ai fost pn n iad i napoi.
-n iad,da,dar n mod cert nu napoi,afirm Nigh.
-El unde e? Nigh ridic din umeri.
-ntr-un sat din Hampshire.
-Ai petrecut noaptea mpreun? Ce s-a ntmplat? V-ai certat i i-ai dat
papucii? i puse mna pe a lui Nigh.mi pare ru,dar poate c e mai bine aa
Poate....
-Ai putea s te gndeti i la altceva,mai sus dect partea de dedesubt a centurii?
o repezi Nigh.n primul rnd,nu am fugit cu el.Dac i aminteti,ntregul sat
nnebunise,deoarece credau c se va deschide un Centru al Fantomei i voiau
toi s participe.
-Dar asta chiar tu ai scris,nu-i aa?
-La ora aceea era ceea ce credeam c va face Asta mi s-a spus.
-Cine i-a spus? Nigh cltin din cap.
-Acum nu mai conteaz.A fost prea demult,c s-mi mai pot aminti.
-A fost acum trei zile,preciza Kelly.
-Trei zile pot fi o via de om.
Kelly i bu ceaiul i mnc un biscuit,n timp ce i privea prietena.
-Deci,spune-mi tot.
-Nu,rosti Nigh.Nu pot.Ridic mna,cnd Kelly J gata s vorbeasc.Nu c n-a
vrea,dar nu tiu ce as putea s-i spun.
-ncerci s m faci s cred c i-ai petrecut zile e cu acest brbat i n-ai cutat si descoperi toate secretele,inclusiv locul unde i pstra cutia secreta,cnd era
puti?
-Nu tiu nimic acum despre el,mai multe de t tiam nainte de a-l ntlni.O,tiu
unde a crescut i numele unora dintre verii lui.tiu o mulime de lucruri lipsite
de importan,dar nu tiu ce-l preocup.Nu tiu nici mcar de ce a cumprat
Priory House.
-Din cauza fantomelor.Doamna Browne a spus tuturor cum a aranjat camera
bntuit,pentru a arta ca o scen victorian.Desigur toat lumea spune c
americanii nu cunosc istorie,pentru c n-au una proprie,altfel ar fi tiut c Lady
Grace nu a trit n timpul reginei Victoria.

Cineva ar trebui s-l ajute s neleag corect datele istorice.


-nceteaz! rosti Nigh cu minile pe urechi.Sunt bolnav s tot aud brfe! M
mbolnvesc oamenii care nscocesc poveti,despre ceva de care habar n-au.
Kelly nu spuse nimic i cnd Nigh se uit la ea,aceasta devenise serioas.
-Ai dreptate,rosti Kelly.Am devenit unul dintre ei.Am deczut aa mult,nct am
nceput s o ascult pe babornia aia ,scuz-m.Dac vorbeti,am s ascult i ceea
ce mi vei spune nu va iei din aceast camer.Dac vrei,a putea chiar s
rspndesc nite zvonuri false,astfel nct oamenii s nu cunoasc adevrul.
Gndete-te la asta,s-ar putea s-mi plac.Nigh o lu pe prietena ei de mn.
-Eti o prieten bun i vreau s continum s fim prietene.
-Asta nseamn c plnuieti s nu-mi spui nimic.
-Exact,afirm Nigh.Dar vreau s-mi dai nite informaii.
-Cu o condiie.
-Care?
-S-mi obii autograful lui George Clooney.Adresat lui Kelly.Nu doar o
semntur oarecare.
-Eti nebun? Nu iau interviuri de la celebriti.
-Am vzut la TV c George Clooney i tatl lui s-au dus ntr-o ar unde mergi
i tu i....
-Bine,promit.Dac m voi afla ntr-o ar sfiat de rzboi i se va nfmpla s
dau peste Clooney,mpreun cu cellalt domn.Clooney,am s-l rog pe George s
semneze pe o schij de rapnel: pentru Kelly.Satisfcut?
-Perfect.Deci ce vrei s tii?
-Tot ce tii tu i a putea s aflu i eu despre Clive Sofron.
Figura lui Kelly oglindea dezamgirea.
-Asta era?
-Ceea ce realmente vreau s tiu este,cum s fac s-l determin s-mi dezvluie
toate secretele.Voi face orice pentru el,n afar de sex.Am s-i i gtesc.
-Sunt sigur c asta l va face s vorbeasc,rosti Kelly sarcastic.
-tii ce vreau s spun,rosti Nigh rznd.
-Ce?
-Fiul zarzavagiului m-a adus de la gar.
-Ohooo,mormi Kelly.Biatul la vorbete,nu glum?
-Ultima oar cnd l-am vzut,era doar un puti.
-Ai fost plecat mult vreme.
-M simt ca i cum am stat aici,mai mult dect am fost plecat.Nigh i trecu
mna peste fa.Domnului Montgomery i este aa fric de ceva,sau de cineva

din ora,c nu pot s scot o vorb de la el.Am realmente nevoie s tiu de ce


anume.
-De fantome,afirm Kelly.Oricui sntos la cap i
este fric de fantome.Dac am s vd una.
-O s leini i va veni un medic s-i dea sedative,care te vor ine nemicat pe
spate,mai mult de douzeci i patru de ore.
-Zi-mi c nu o spui din proprie experien.
-Nu-i zic,rosti Nigh.Acum,nu te superi,te duci s afli tot ce poi? Am s pun i
eu ntrebri,dar....
-Apariia ta va cauza un adevrat trboi.Oamenii sunt sfiai ntre alternativa,
dac s fie furioi sau ncntai c Margate nu va deveni faimos din cauza
fantomei doamnei-tlhar.Ce e aa nostim?
-Este c nu sunt sigur c a existat vreodat fantoma doamnei-tlhar.Totui,tiu
n mod absolut sigur c exist o pereche de fantome victoriene,care umbl prin
cas.
-Deci,pn la urm americanul tu nu e chiar aa lipsit de educaie.
-Nu,zmbi Nigh,nu e nici lipsit de educaie,nici btut n cap i nu vrea s
transforme Priory House ntr-un loc pentru turiti.Kelly? Familia MacFarland l
mai are pe celuul acela afurisit,care face pipi pe oameni?
-Da,dar l in nchis n curtea din spate.
-i-ar plcea s faci pentru mine ceva cu adevrat grozav?
-Mi-ar plcea.
-Lewis i Ray mai iau prnzul mpreun,n fiecare zi,lng garnizoana
pompierilor?
-Nu s-au schimbat de zece ani,de cnd i cunosc.Kelly i Nigh fuseser prietene
de cnd aveau trei ani i s-a ntmplat de multe ori s-i poat citi gndurile una
alteia.Ateapt! S nu-mi spui.Ei au fost dihorii care i-au spus minciuni despre
american.i i-ai crezut? Nigh ridic din umeri stnjenit.Am eu grij de ei.Sunt
sigur c familia MacFarland va fi ncntat s-mi mprumute cinele.Presupun
c am i ce s le spun.Un autocar plin de londonezi a trecut peste unul din
straturile cu flori ale doamnei MacFarland aa c va fi ncntat s m ajute.
-Pentru mine sun bine.Acum du-te,s pot lucra cte ceva.Am unele treburi de
lmurit.Sun-m n clipa n care afli ceva.
-Disear i voi lsa pe copii n grija lui James i vin la tine,cu tot ce am
aflat.Aduc i cina.
-Perfect,rosti Nigh n timp ce-i zorea prietena sa ias pe u.Casa era din nou
linitit i plnui s petreac restul zilei scriind tot ce putea s-i aminteasc

despre Jace Montgomery.Nu-i spusese prea multe,dar putea s adune


fragmentele aflate.n tren realizase c singurul motiv pentru care a alungat-o de
lng el,era c i era fric de ea.Deoarece tia ca de cele dou fantome,
ndrgostite una de alta de peste un secol,nu-i era team,nseamn c era altceva
i ea era hotrt s afle ce anume.
CAPITOLUL 16
La apte,Kelly sun i i spuse c n-a putut s afle nimic,dar c Emma Carew
tia totul.
-Ce nseamn asta? ntreb Nigh.
-Nu tiu.George spune c Clive i Montgomery al tu au stat ntr-o sear cap n
cap aproape o or i au vorbit foarte serios despre ceva.
-Ce i-a fcut s colaboreze? ntreb Nigh.
-George spune c nu-i amintete,dar l tii,dac nu e vorba de politic,restul
nu-l intereseaz.Mi-a mai spus c Emma i Clive s-au cam certat,apoi
Montgomery l-a tras pe Clive ntr-un col.Zice s vorbeti cu Emma.
-Sper c nu le-ai spus c eu sunt cea care vrea s tie.
-Sigur c nu! Le-am spus c nu te-am vzut,lar-t-m,dar eu trebuie s triesc
aici i la ora actual numele tu e mnjit cu noroi.Nigh nchise telefonul
ntrebndu-se de ce oare a prsit pacea relativ a Orientului Mijlociu.
Fcu o list cu tot ce tia despre activitile lui Jace Montgomery de cnd a sosit,
i ncerc s-i imagineze care e motivul real al cumprrii lui Priory House.De
dou lucruri era sigur.Unul,c nu a cum parat casa pentru c i-a plcut i ar fi
vrut s loci iasc n ea pentru totdeauna.Al doilea,c nu se afla acolo din cauza
fantomelor.Pentru el,fantomele erai mijlocul de a ajunge la altceva,acel ceva ce-l
fcuse s spun c e aproape de moarte.
ntocmi o schi ct putu de corect a locurilor unde fusese el i cu cine s-a
ntlnit.Unele lucruri i !e spusese Jace,altele le auzise.I se spusese c s-a ntlnit
cu cele trei: doamnele Browne,Wheeler ,i Parsons.Crescnd,copii satului se
ntreceau ntre oi poreclindu-le.Teribilele Trei,Oribilele Trei etc.Kelly ctigase
numindu-le Cele Trei Gorgone.
Indiferent cum se numeau,cele trei femei credeau c ele conduc Margate.S-au
cunoscut de cnd erau mici i s-au mprietenit repede,spunnd fiecare tot ce era
de tiut despre toi ceilali-dar inndu-i propriile viei n mare secret.Nu c ar fi
fost multe fapte,pe care oamenii s vrea s le tie,dar ce era,era privat.
Soul doamnei Browne fusese ucis n rzboi-unii spuneau c n primul rzboi
mondial-i ea a venit n sat cu o copilit i n cutare de serviciu.De atunci a

rmas la Priory House.Fiica ei a fugit din sat,cnd avea optsprezece ani i de


atunci n-a mai fost vzuta sau auzit.Soul doamnei Parsons a murit de abia anul
trecut i avusese reputaia de a fi omul cel mai inut sub papuc din lume.Ea
obinuia s-i fie ef la papetrie,tratndu-l ca pe un sclav.
Doamna Wheeler se nscuse n Margate,cu numele Agnes Harkens.A plecat
mpreun cu prinii cnd avea aisprezece ani i s-a ntors cnd avea douzeci
i trei,cu numele doamna Wheeler.Nu avea rude,nu avea so,nu avea copii,dar a
avut destui bani ca s cumpere o cas pe strada principal i s deschid ceea ce
a numit ea o bibliotec istoric.Fusese tot att de formidabil la douzeci i
trei de ani,cum era i n prezent i nimeni n-a ndrznit s o ntrebe ce s-a
ntmplat cu prinii i cu soul ei.
Cele trei femei i rennoir prietenia din copilrie i domnir peste Margate,
timp de o jumtate de secol.Nu exista nimic din ce se petrecea n ora,pe care s
nu i-l transmit una alteia.Nigh descoperi c Jace fusese supus Tratamentului
Noului Venit al celor trei.Doamna Parsons i-a vndut o mulime de carnete de
notie i creioane scumpe,iar doamna Wheeler i-a mprumutat cutia Priory
House.Cnd Nigh se uit la list,i trecu prin minte c poate Jace a vzut la
bibliotec ceva ce l-a tulburat.
Cscnd,se duse la culcare.O vreme rmase treaz,ngrozit c l va vedea din
nou pe Danny Longstreet,dar totul rmase linitit i nchise ochii.l vis pe
Jace,l vzu rznd n timp ce trgea de corzile de vi de pe foiorul de piatr.
Prea c-l vede rznd peste tot.
Cnd s-a trezit,era ora 8 dimineaa i soarele apruse.Energia i revenise i era
mai hotrt ca oricnd s afle ce ascundea Jace Montgomery.
i conduse Mini-ul ei pe la periferia satului,nevrnd s ofeze pe strada
principal,i parc n spatele bibliotecii.tia c nu se deschide pn la nou,dar
tia i c doamna Wheeler era acolo de la apte.Btu la ua din spate.
-nc n-am deschis,strig doamna Wheeler cu vocea ei imperativ,n timp ce
deschidea ua,gata s-i spun vizitatorului ce gndea ea despre el.A,tu eti!
-Da,eu sunt.Te deranjeaz dac fac nite investigaii private? N-a vrea s-i
produc neplceri.Ade sea servilismul era folositor n faa doamnei Wheeler
-n regul,rosti ea n sil,dar Nigh putea s vaac c e ncntat.La urma urmei,
Nigh era o celebritate,local.Nu am prea multe n legtur cu Orientul Mijlociu,
dac asta vrei.Cobor glasul.Dar am ctr ceva despre Cornwall.Nedumerit,Nigh
se uit la ea conspirativ.
-Au fcut iar contraband?

-Nu e cazul s spun eu,rosti ea,dar i ddu de neles c tia ceva ce nimeni
altcineva nu tia.
-Este locul unde ai locuit,n anii n care ai fop plecat din Margate? ntreb cu
inocen Nigh,n timp ce-i scotea carneelul i stiloul din geant,ca si cum
inteniona s nregistreze tot ce i-ar fi relata femeia.
Aa cum tia c se va ntmpla,doamna Wheeler ddu napoi.
-Cu ce pot s te ajut? ntreb apoi cu rceal.
-Cercetez tot n legtur cu noul nostru consa tean,domnul Montgomery.
-Aaa! ngn doamna Wheeler i ncepu s se nclzeasc.E un om ciudat.Nu c
a rspndi zvonuri,dar doamna Browne mi-a spus nite lucruri stranii,care se
ntmpl cu el.Se uit la Nigh de sus pn jos.Dar tu trebuie s tii.Ai petrecut o
mulime de timp cu el.
-Un reporter adevrat trebuie s fac sacrificii,rosti Nigh.
-A,da.mi dau seama ce vrei s spui.Nigh fcu efort s nu se strmbe.tia c o
nou brf va face n curnd ocolul oraului.Se va spune c Nigh tocmai ncerca
s obin o istorie despre Jace.
-Ce vreau s tiu eu,este dac domnul Montgomery s-a mai uitat i la altceva,n
afar de Informaiile despre Priory House,cnd a fost aici sptmna trecut.
-De fapt,aa a fcut,afirm doamna Wheeler.Dup cum bine tii,de ani de zile
omul acela,Hatch,a refuzat s nscrie Priory House n competiia anual de
grdinrit.Doamna Browne i cu mine,ca i doamna Parsons,credem c e de-adreptul iresponsabil din partea lui.Se pare c domnul Montgomery Intenioneaz
s schimbe situaia.
-S schimbe competiia de grdinrit?
-Cel puin,s fie nscris i Priory House.tiu c tot satul a obosit s aud c
plantele lui Hatch vor ctiga,naintea tuturor.Eu cred c trebuie s fie o
competiie cinstit i....
-A putea s vd articolul la care s-a uitat domnul Montgomery? ntreb Nigh
ntrerupnd ceea ce era sigur c putea s devin o tirad de ore ntregi.Nu
tia ce citise Jace,dar fcea pariu c nu despre competiia local de grdinrit era
vorba.
-Iat,rosti doamna Wheeler ntinzndu-i roi a microfilmului.
Existau multe pe o rol de film i deoarece Nigi nu tia ce caut,i lu aproape
dou ore s ga seasc.Era un articola ce deinea un spaiu mic,n comparaie cu
paginile ntregi de informaii despo viitoarea competiie de grdinrit,care era
cel mai important eveniment al anului,n Margate.Era un reportaj despre
sinuciderea unei frumoaso tinere americance.Dac ar fi fost sinuciderea ur oi

localnice,i s-ar fi acordat prima pagin.Dar oamenilor din Margate nu le plcea


s cread c un strin a venit n satul lor i l-a folosit n scopuri neplcute A fost
o vreme cnd Margate nu era la fel de curat i do pur cum era acum i oamenii
voiau s uite acele timpuri.Vechea bodeg,cu clienii ei dezgusttori,fusese
desfiinat.Familia Carew o cumprase i fcuser din ea un local familial.Toat
lumea era stnjenit de faptul c aa ceva oribil a avut loc n satul lor.
Nigh aps pe butoane,pentru a face copii de pe ambele articole privind
sinuciderea,apoi i plai doamnei Wheeler i prsi biblioteca.A trebuit sn
promit c va vorbi cu domnul Montgomery,s-l faca pe Hatch s se nscrie n
concurs.
-Poate s-l determine pe Hatch s fac ceva,la fel de bine cum o poate determina
pe doamna Browne s fac,bombni Nigh n timp ce se ndrepta spre main,
unde ls articolele,dup care se duse la bodeg.Aa cum sperase,Emma Carew
era singur,pre-gtindu-se s deschid la ora unsprezece,pentru prnz.Cnd o
vzu pe Nigh,descuie ua i puse ibricul pe foc.
-tiu c n-are cum s fie vorba de o vizit de curtoazie,aa c,cu ce pot s te
ajut? ntreb Emma.
-Sunt chiar att de transparent?
-Tot oraul a fost uluit de fuga ta cu splendoarea aceea de Montgomery.Deci
cum e la pat? Fantastic,nu?
-Nu m-am culcat cu el.Emma o privi dezamgit.
-Dar toi spuneau
-Ce tiu ei? Face nite investigaii i eu l-am ajutat.Numai relaii de serviciu.
-Pcat.M-ai dezamgit i pe mine.O fat de ora ca tine! A fi crezut c
tu....Ezit,apoi ridic din umeri.Uneori imaginaia mea scoate ce e mai bun 1 din
mine.Deci cu ce pot s te ajut?
-Dar rmne ntre noi?
-Sigur.mi place s ascult brfe,dar nu le rspndesc.De exemplu,n-am s le
dezamgesc pe toate femeile din ora,spunndu-le c nu te-ai culcat cu brbatul
acela frumos.Toate voiau s afle amnunte.Nigh zmbi.
-E amabil din partea ta c mi pstrezi secretul.Mi s-a spus c domnul
Montgomery i Clive Sefton au petrecut ceva timp mpreun discutnd.tii
despre ce era vorba?
Emma se uit peste umr,s vad dac nu era cineva n spatele ei,apoi se aplec
spre Nigh i cobor vocea.
-Nu pot s-l las pe George s m aud,pentru ca ar face explozie.
A ameninat c-l blestem pe Clive,dac mai menioneaz o dat incidentul.

Ei bine,nu incidentul,moartea.
-Sinuciderea,rosti Nigh.
-Exact.Clive crede c a fost un asasinat,dar e imposibil.Eram aici n birt cu
treburi i femeia aia a luat somnifere i s-a sinucis,l-am spus lui Clive ca
plnsese i cred c era amrt.n afar de asta,mama i sora ei au venit i ne-au
artat documente despre ea.A avut o mulime de probleme mintale.
-Atunci de ce crede Clive c nu s-a sinucis?
-Din dou motive,rosti Emma dezgustat,n timp ce turna dou cni de ceai.Unul
este c moarta arta fericit i al doilea,c s-a mpiedicat pe trepte.
-S-a mpiedicat pe trepte? Emma i relat teoria lui Clive,despre modul cum a
fost schimbat scara,aa c era sigur c tnra mai fusese n birt i nainte.
-i ce dac a mai fost aici? ntreb Nigh.Poate c era nefericit,voia s moar i
acesta era un loc mai familiar.
-Exact asta am spus i eu! afirm Emma.
-Dar Clive nu te crede.
-ncpnat cum e! i cred c i-au displcut profund mama i sora fetei,care au
venit din State.Nu i-a plcut c au aprut narmate cu hrtii,din care reieea c
fata fusese deranjat mintal,dar eu cred c au fcut bine.Asta a nlturat orice
dubiu la ceilali dintre noi,privind motivul pentru care a fcut-o.
-Ziarele au spus c s-a certat cu prietenul ei.L-ai cunoscut?
-Acesta n-a aprut.Am auzit c era la Londra.Nu prea i-a psat de ea,nu-i aa?
Era la Londra i nu s-a deranjat s vin pn la Margate,dar mama i sora ei au
putut veni din State.Asta mi spune ce fel de om era.Ar fi trebuit s-i pun lui
pilule n butur,nu s le ia ea.Emma sorbi din ceai.i ce e cu interesul sta
brusc pentru toate astea? Clive n-a ncetat niciodat s vorbeasc despre asta,
apoi omul acesta,Montgomery,a venit aici i ne-a spus c vrea s scrie despre
crimele din Anglia i dac cunoatem vreuna.Clive a nceput iar cu sinuciderea,
s-au bgat amn-doi ntr-un separeu i au stat de vorb timp de o or.E adevrat
c Montgomery vrea s scrie?
-Da,aa cred.Nigh se gndea la sinucidere i se ntreba ce ar mai putea s
descopere.
-Ar trebui s scrie despre doamna-tlhar,mai zise Emma.tiai c atunci cnd a
aprut filmul,a fost cea mai vizionat pelicul din istoria Angliei?
-Nu,nu tiam,mrturisi Nigh dezinteresat.i psa tot att de mult de Lady
Grace,ca i lui Jace,ceea ce nsemna deloc.
-Deci,cum e?
-Cine? ntreb Nigh.

-Domnul Montgomery.Omul care e subiectul tuturor discuiilor din sat.El.tii


tu,omul cu care ai petrecut zile ntregi,dar cu care nu te-ai culcat.Omul.
-Nu l-am mai vzut de cteva zile.
-Fiul zarzavagiului spune c te-a adus de la gar ieri dup-amiaz trziu.
-S-a fcut mare,nu-i aa?
-Gura lui e mare.mi dau seama c nu ai intenia s-mi spui nimic.
-lart-m,Emma,dar am attea pe cap.Trebuie s plec.
-n locul tu,m-a ascunde o vreme.Lumea din ora e puin cam furioas pe
tine,n legtur cu problema Centrului Fantomei.
-Mare greeal din partea mea.Regret.Mulu mese pentru ceai.
Nigh prsi bodega i se ndrept spre parcarea din spatele bibliotecii.Rmase o
vreme n main,uitndu-se la carnetul de notie i citind ce scrisese.Apoi reciti
copiile de pe articolele despre sinucidere
Nu era sigur i nu avea dovezi,dar simea n mod sigur c Jace era prietenul
menionat n articol.De asta era aa trist,pentru c a determinat o femeie s se
sinucid? Sau a ncercat s o salveze i a euat? A ncercat s o salveze,dei avea
un trecut cu probleme mintale?
Nigh i ls capul pe sptar i nchise ochii.i aminti cum avusese Jace grij de
ea,cnd a desco perit c sttuse de vorb cu o fantom.i-a luat aceast sarcin i
a tiut exact ce s fac.tia ca petrecuse noaptea alturi de ea.Era sedat,dar tia
c n-a visat,cnd l-a vzut lng ea.
Dac Jace era un om aa grijuliu,poate c a avut grij i de o femeie deranjat
mintal i a ncercat s o opreasc s-i fac ru.Dar a euat.Oricum ea se
sinucisese.Dar Clive nu credea c s-a sinucis.Citete printre rnduri,l auzise
ea pe redactorul ei spunnd de sute de ori.Citete ceea ce nu spun ei.
Se uit din nou la cele dou articole de ziar i le citi iar.Emma pusese o ntrebare
bun.Dac logodnicul ei era la Londra,de ce n-a fost chemat? Nigh zmbi,pentru
c realiz c n asta consta totul.Ralph scrisese istoria i acum era redactorul
singurului ziar din sat,dar nainte de a se pensiona lucrase toat viaa la
Edinburgh,la un ziar mare.tia cum s relateze faptele.
Logodnicul n-a fost chemat de la Londra,pentru c nu i-au cunoscut numele i
nici numrul de telefon,se gndi Nigh.I-au chemat pe cei pe care Stacy Evans i
trecuse n paaportul ei,ca persoanele la care s se apeleze n caz de urgen.
Nigh i-l imagin pe Jace la Londra,anticipnd ntlnirea cu logodnica lui,
nnebunit dup ea,n timp ce mama i sora ei veneau din Statele Unite.
Dar ele de ce nu l-au sunat pe Jace? N-a fost vzut n Margate.Clive nu-l vzuse
niciodat,ca i cum n-ar fi avut nici o legtur cu domnioara Stacy Evans.

n timp ce Nigh parcurgea din nou articolele,ncepu s descifreze din ce n ce


mai bine filmul ntmplrilor.Dac tia ceva despre Jace Montgomery,era c nu
era greu s vorbeti cu el.Un om care era deschis fa de fantome i de faptele
extraordinare ce i se ntmplaser de cnd sosise la Margate,nu era ur om care s
foreze o femeie s se mrite cu el.
Lui Nigh i-ar fi plcut s mearg acas la Ralph i s-i pun ntrebri,dar tot el o
nvase c,atunc cnd se ajunge s se afle ceva,nu exist treburi de genul
nepublicabil.Dac ea i-ar exprima dubiile r.legtur cu sinuciderea,probabil
c Ralph v reiat,imediat n urmtorul numr al ziarului.i mai ru Ralph va
descoperi probabil c exista o legtur ntr sinucidere i omul cu care fiecare din
Margate pre s-i nchipuie c ea are o idil.
-A vrea eu! rosti cu voce tare,n timp ce rsuce cheia n contact.i arunc ochii
n oglinda retrovizoare,s vad dac nu era cineva n spate,i nghe.Pe iarba
din partea cealalt a trotuarului,se afla Danny Longstreet.Zmbea i vznd-o c
se uita la el,ridic mna i i fcu semn.Era mbrcat cu costum de clrie,un
echipament care nu se schin base prea mult cu anii,totui acum putea s vad a
era altfel,de mod veche,demodat.Repede,se ntoarse s se uite pe geamul clin
spate.Nu vzu nimic.Nu era nimeni acolo,doar iarb,un gard de srm,apoi
izlazul din spate.i ascunse faa n mini i rmase aa o clipa.Danny Longstreet
o urmrise pn n Margate.O sa o urmreasc i acas la ea? O s o bntuie? O
sa triasc cu teama c vede fantome peste tot pe unde umbl?
Inspir profund,apoi deschise portiera i cobor.Merse de-a curmeziul parcrii
spre petecul de iarba,unde l vzuse pe Danny.
-Nu vreau s mai suport aa ceva,rosti cu glas tare.Nu sunt Ann Stuart! M auzi?
Poate c semn cu ea i poate c sunt o var deprtat,dar nu sunt ea.Ann e la
Priory House i i sugerez s te duci acolo! M auzi? Vai! continu apoi.Bun
dimineaa doamn Vernon.Se pare c va fi o zi frumoas.Femeia trecu grbit pe
lng Nigh,ct de repede putu.M-ai auzit,vorbesc serios! mai zise ea n surdin,
apoi urc napoi n main.
Jace bntui prin Priory House aproape toat ziua.Dup ce ieri o trimisese pe
Nigh la gar,s-a dus la biblioteca local i a ncercat s afle mai multe despre
Danny Longstreet,dar n-a gsit nimic.Oriunde ntreba,i se rspundea c doamna
Fenney i Tolben Hali deineau totul.Pn la urm a trebuit s accepte: nu prea
era nimic despre Danny i tatl lui.Mai petrecu o noapte la Tolben Hall,dar plec
a doua zi diminea devreme,fr s mai mnnce prjelile doamnei Fenney.Se
opri la un restaurant pe osea i lu un bol cu cereale i o pine ntreag,dar nu

mnc dect jumtate.Cnd chelneria cea drgu l ntreb dac nu i-ar plcea
altceva,aproape c i ceru s prjeasc pinea n grsime,dar apoi renun.
of pn la Margate sosind exact cnd soarele rsrea i vederea btrnei i
urtei case l deprim.Nu-i plcuse niciodat,nu o voise niciodat.
Reui s treac de doamna Browne i ajunse n Camera de creton,fr s fie
vzut.Dar n timp ce se thdrepta ntr-acolo,brusc simi c urte felul n care
era reprodus camera Annei.Ur tapetul ce l costase aa de mult,ur mobilierul
victorian.De fapt,pentru moment,prea c urte tot.
Se duse la dulap,deurub scndura din podea i scoase fotografia lui Stacy.
Pentru prima oar de la moartea ei,nu se mai simea aa de apropiat de ea,nu se
simea ca i cum se afla n camer cu el.
Privi pe fereastr,spre sat,i i se pru c vede un fulger galben.Poate c era Mini
Cooper-ul lui Nigh excesiv de strlucitor,pe care-l conducea cu o viteza de s-i
rup gtul,cnd se apleca la cotituri.
Pentru moment zmbi aducndu-i aminte c a fost cu ea cnd a condus Roverul peste stnci,peste creanga czut a unui pom,pn jos pe fundul prului,apoi
n sus pe malul lui,ntr-un unghi care fcu s i se strng stomacul.Cnd
ncepuse sa conduc,s-a simit ngrozit,dar cnd a vzut c tie ce face,i-a
reinut temerile pentru el.Se abinuse i artase fa de ea respectul pe care l
merita un astfel de ofat.Noaptea trecut la Tolben Hall ar fi trebuit sa parcug
din nou hrtiile din cutie privind famisia Longstreet.Poate i-a scpat ceva.Poate
c era ce a important nuntru,pe care nu-l vzuse.
Dar,n loc de asta,ce a fcut? A deschis corn puterul i a nceput s caute pe
Internet ce se spune despre N.A.Smythe,reportera.Vzu un scurt filmulo cu ea
n Orientul Mijlociu i clipi,cnd o bomba explod nu departe de ea.Citi o
jumtate de duzina de dri de seam,despre cameramanul care fusese ucis n
timp ce se afla lng ea.Apoi existau i cteva articole despre ea,sau de ea.Era
citat afirmaia ei,C avea nevoie s-i ia puin timp liber,apoi nu mai era nimic.
Se duse la culcare la miezul nopii i vis genul de treburi pe care Nigh trebuie
c le-a vzut.Se trezi la patru,se ngrozi ct de mult trebuia s atepte pn se
servea micul dejun,apoi hotr s nu mai atepte,l ls doamnei Fenney un
bileel i plec la cinci.Pe drumul lung pn la Margate,Jace se gndi ct de mult
i plcuse cltoria,cnd Nigh a fost cu el.Era sigur c ea i-a dat seama c
refuzase s vorbeasc despre timpul petrecut cu Stacy.
ns o parte din el voia s vorbeasc despre Stacy,voia s-i cear lui Nigh
prerea.Dar tia e nu putea face asta.Dac avea dreptate i cineva o ucisese,
atunci acesta nc mai locuia n Margate.

Persoana care i-a trimis lui Stacy veste s se ntlneasc la Priory House putea s
mai fie nc n sat.El n-a ntlnit pe nimeni,pe care s-l fi plcut ea,dar....
Avu un gnd aa de neateptat,nct aproape iei de pe osea.Dar ce era de spus
despre Jerry Longstreet? Poate c acesta era motivul pentru care Strmoul
lui,Danny,i-a aprut lui Nigh.Poate c Danny tia c Jerry a ucis-o pe Stacy.
Poate....Aa de multe gnduri treceau prin capul lui,nct trebui s fac un efort
pentru a-i ndrepta atenia spre ofat.
Cnd ajunse la Priory House,era doldora de ntrebri,dar pe cine s ntrebe?
Dac o ntreba pe doamna Browne,era sigur c va spune c nu e treaba ei-apoi o
va suna pe una din femeile acelea ngrozitoare i le va spune c Jace a ntrebat
de Jerry Longstreet.Jace nu-i putea imagina ce fel de brfa ar fi urmat acestei
picanterii.Hatch nu tia i,dac ar fi tiut,n-ar fi spus.Gladys i Mick erau prea
preocupai unul de altul,pentru a mai observa altceva.Slujnicele erau...Jace tia
bine c singura persoan cu care voia sa vorbeasc era Nigh.
La prnz cobor s mnnce n linite,timp n care doamna Browne se agita n
legtur cu aciunile lui din ultimile cteva zile.
-S conduci n felul acesta o main scumpa,coment ea.Niciodat n-a...
Cnd ai puin bun sim.Pentru Jace era destul.i lu farfuria i se ndrept spre
u.
-De acum nainte,doamn Browne,iau masa n sufragerie.
Auzi obinuitul ei: Hmmm!,dar i trecu prin minte c auzise i da,domnule.
La 15,30 afar ncepu s plou mrunt.Alerga aproximativ o or i chiar
aipi,dar de abia era mijlocul dup-amiezii.Se afla n micul salona de lnga
buctrie,pe care nu-l folosea nimeni,o camer n care nu sttuse niciodat
nainte.Focul era aprins i ploaia btea n geamuri.Ar fi trebuit s fie ncntat ca
putea s citeasc mai multe din crile despre istoria Margate,dar se pare c nu
putea s stea linitit.
-Scuz-m,domnule,se auzi o voce i cnd so ntoarse o vzu pe Daisy stnd n
prag.Spera cu putere c nu inteniona s-i avanseze una din micile ei ispite.Mick
mi-a dat asta pentru clvs.
-Ce e? ntreb el prudent.
-Un bilet.Se uit n susul i n josul holului,s vad dac doamna Browne e pe
undeva pe aproape.Cred c e de la Nigh,opti ea.
Jace fu n picioare n cteva secunde,dar zmbetul atoatetiutor al lui Daisy l
fcu s ncetineasc ritmul,n timp ce ea sttea acolo privindu-l,ateptnd s
deschid plicul,el i arunc o privire rece.Ea iei chicotind.
Jace nchise ua,apoi plec s se aeze lng foc,pentru a citi biletul.

Regret c te deranjez,dar cred c i-ar plcea s tii.L-am vzut pe Danny


Longstreet n aceast diminea.
Nigh
Un zmbet att de mare,nct aproape c-i despic pielea,i se rspndi lui Jace
pe figur.
-Foarte serioas problem,rosti el tare,apoi aproape alerg la telefonul din hol.
Nigh rspunse la primul rit.
-Bun! Jace i terse zmbetul de pe fa.
-Nu i-a fcut nici un ru,nu-i aa? ntreb el solemn.Danny,vreau s spun.
-Nu,rspunse ea prnd cam cu rsuflarea tiat,ca i cum ar fi alergat la telefon.
-Te-ai speriat?
-De fapt,rspunse Nigh,m-am nfuriat.Am cobort din main i am strigat la el.
-Bine ai fcut!
-Poate,doar c doamna Vernon i plimba cinele i cred c am bgat-o n
speriei.Jace rse.
-Sunt ncntat s aflu c tu n-ai fost speriat.
-Eram n continuare prea jenat dup prima ntlnire,pentru a leina din nou.mi
cer scuze pentru atunci,in mod cert nu respect tradiia britanic do a-mi muca
buzele.
-Eu cred c i Regina ar fi fost ngrozit de ceea ce i s-a ntmplat.
-Sper c nu vorbeti despre regina noastr! Dupn toate rudele pe care le are n
preajm,crezi ca o mic fantom i-ar face ceva? Eu nu cred!
Jace rse.
-Nu i-e foame,nu-i aa?
-Sunt lihnit.Nu am nimic dect ce am pregtit eu,de cnd am fost la Tolben
Hall.Apropo,ce mai face doamna Fenney?
-Bine.A spus c am fost cei mai buni oaspei,pe care i-a avut vreodat.Nigh rse.
-Normal.Poate c am fost chiar i cei mal interesani.
-Deci ce ai spune de un ceai?
-Vrei s spui,cu tine?
-Doar dac nu....Ezit.
-S mnnc singur aici? Nu,mulumesc.A veni acas la tine.Doar c plou.
-Scuz-m,am uitat.Eti englezoaic,deci nu tii cum s te descurci pe ploaie.
-Cred c poate ar trebui s iau cu mine ceva mbrcminte uscat,asta e tot.
-Oho,rosti Jace.Da: oricum,adu ceva.Poate c dup ceai trebuie s-mi ari oile
alea,sau hotarele proprietii mele.Ar fi bine s tiu ce posed.Mi-ar plcea s

vd asta cu o sut douzeci de kilometri pe or.


-Cred c e o idee grozav.Voi fi acolo la patru.Ne vedem curnd.
Jace puse receptorul jos i zmbetul i reveni pe figur.Niciunul din noi n-a
spus-o,dar vine pentru a petrece i noaptea,se gndi el,reflectnd c se bucura ca
un elev de clasa ntia.O gsi pe Daisy n marele salon de la parter.Nu fusese n
camera aceea din prima zi de cnd sosise.
-Te rog aprinde focul aici,i spuse el,apoi vreau s pui lenjerie curat n
dormitorul....Trebui s se gndeasc.Nu exist undeva un dormitor albastru?
Unul cu camer de baie alturi?
-Dormitorul doamnei,rosti ea cu faa acoperit de un zmbet superior i
atoatetiutor.E vizavi de dormitorul stpnului.
-Bine,rosti el.i pune lenjerie curat i pe patul mare din dormitorul stpnului,
te rog.
-Dar dumneavoastr dormii n camera de creton.i arunc o privire,care fcu
s-i dispar zmbetul de pe fa.
-Dormitorul stpnului i dormitorul albastru.Ai reinut?
-Da,domnule,rosti ea i aproape fcu o reveren,apoi se grbi fugind pe culoar
i ieind din raza lui de vedere.Plec la buctrie s-i dea instruciuni doamnei
Browne,s pregteasc pentru weekend nite bucate minunate.
-Ai oaspei,nu-i aa? ntreb ea,dar el nu rspunse.
-i astzi la patru vreau s serveti un ceai,care l-ar face mndru i pe Edward al
Vll-lea.Ai reinut? Era gata s plece,dar se ntoarse.i doamna Browne,dac-i
spui doar un singur cuvnt neplcut oaspetelui meu,vei suporta consecinele.
Ochii ei se mrir,dar nu spuse nimic,ddu doar din cap.Era tot ce putea el s
spere.Urc la etaj,pentru a se schimba de mbrcmintea sport i cnd le vzu pe
Daisy i pe Erin schimbnd cearafurile n camera de vizavi de a lui,le spuse s-i
zic lui Mick c vrea camerele pline de flori din grdin.
-Da,domnule,rosti Daisy zmbind.
-Poate c aceast cas btrn va reveni la viata,o auzi el pe Erin spunnd,n
timp ce intra n camera de creton,pentru a face un du i a se schimba.Se uit n
jur i din nou reflect c fcuse o greeala ncercnd s recreeze ceea ce avusese
Ann.i greise i dormind n camera aceea.La coborre,se opri lng Daisy i
Erin i dispuse s-i mute lucrurile n dormitorul stpnului.
De aceast dat,hohotul lor l fcu s zmbeasca.

CAPITOLUL 17
-Ce plcut! rosti Nigh cu picioarele sprijinite pe otomana rotund i mare din
faa focului.La ceai i-a spus totul despre cum l-a vzut pe Danny Longstreet n
oglinda retrovizoare,poveste care i-a luat aproximativ zece minute n total.El i-a
spus totul despre ce a mai fcut la Tolben Hall,care le-a mai luat zece
minute.Dup aceea,au vorbit despre...
Nu prea era sigur despre ce au vorbit,dar nu s-a spus ce trebuia spus.Dup
ceai,s-au plimbat prin ploaie,amndoi cu cizme nalte de cauciuc i au cercetat
hotarele proprietii lui.n colul de sud-vest el se uit la o csu.
-Mi se pare cunoscut.Era casa lui Nigh.Ea cltin din cap.
-Agentul imobiliar nu i-a spus ce cumperi?
-Sunt sigur c mi-a vorbit despre tot,doar c eu nu-mi mai amintesc.
-i oricum,ai cumprat casa.nchipuiete-i!
-Hmmm,bombni el.mi nchipui.Schimb subiectul.Deci sunt proprietarul
tu.Ct de des stai aici?
-Doar din cnd n cnd.Mi-ai nchiriat-o foarte ieftin,aa c cel mai mult o
folosesc ca depozit.Am un apartament la Londra,pe care-l mpart cu dou
colege,dar nu m deranjeaz pentru c sunt plecat cea mai mare parte a
timpului.
-Am vzut.Ea l privi ntrebtoare.Pe Internet.Te-am descoperit.Cnd ea nu
spuse nimic,el continu: aa c,ce plnuieti s faci cu viaa ta?
-Nu tiu.ntreab-m peste un an.
-Aa mult timp i ia s-i faci un plan...
-De cnd am nceput,n-am avut timp liber i sunt aproape zece ani de atunci.
Trebuie s aflu ce vreau s fac.Dar tu?
-Cam tot aa.Sunt liceniat n istorie,dar tot ce am fcut a fost s cumpr i s
vnd lucruri pentru afacerea familiei.Totul sub conducerea unchiului meu.
-Sun destul de modest.Trebuie c ai nite idei,ale tale proprii.
-Cteva,rosti el.Acum i atunci.Dar sunt ca tine,pentru moment nu tiu ce vreau
s fac.
-Ai putea rmne aici,rosti ea zmbind.
-n Priory House?
-Exact.Am uitat c ai cumprat o cas nspimnttor de scump,pe care o
deteti.Atunci de ce ai fcut-o? El nu o privi n ochi.
-Dintr-un impuls.tia c ar fi trebuit s renune,dar nu putea.Nu inteniona s o
aduc n discuie pe Stacy; el ar fi trebuit s fac asta,i nici nu voia ca el s tie
ce auzise.

-Ai cumprat o cas care nu-i place dintr-un impuls.Dintr-un capriciu.


-Da,afirm el continund s nu o priveasc.
-Trebuie c ai avut un motiv puternic s faci aa ceva.
-Foarte puternic,recunoscu el i ezit nainte de a vorbi iar.Ce ai zice dac n
mod eronat ai fi acuzat de ceva oribil? Ce ai face pentru a-i reabilita numele?
-Orice s-ar putea,rspunse ea.
-Atunci nelegi de ce am cumprat aceast cas.
-De fapt nu neleg nimic,dar ai fcut vreun progres n reabilitarea numelui tu?
El ddu din cap.
-Aproape deloc.Tot ce am fcut a fost s m ncurc cu o droaie de fantome,cu o
englezoaic inteligent i o alt droaie de angajai,care consider c sunt o mare
surs de distracie.Nigh zmbi la gluma lui.
-Nu intenionez s te silesc n legtur cu asta,dar dac vrei s te ajut pentru
reabilitarea numelui tu,sunt gata.Tu,desigur,va trebui s-mi spui ce s-a
ntmplat de a fost murdrit.
-Am s in minte i mulumesc,rosti el zmbindu-i.Eti gata s ne ntoarcem?
Doamna Browne face miel la cuptor n seara asta,pentru noi.i vom mnca n
sufragerie.
Acum,cteva ore mai trziu,erau amndoi stui de mncare i butur i nclzii
de foc.Jace sttea pe scaunul de lng ea.
-mi face plcere compania ta,rosti el ncet.
-i mie,a ta,rspunse ea.Rmase tcut o vreme i Nigh fcu tot ce putu sa nu-l
lase s-i dea seama c inima i btea cu putere.Se pare c fiecare brbat tria
acest moment.momentul cnd prea c-i definete prerea despre o femeie.Unii
brbai i demonstrau hotrrea invitnd-o s-i cunoasc prinii,unii cu un
inel,dar Nigh tia c toate astea erau prea timpurii pentru ea i Jace
Montgomery,ns ce spera era c i va spune ce i guverna lui viaa.
-Vreau s-i spun ceva,rosti el dup o vreme.Nu,nu vreau s-i spun,dar am
nevoie de ajutor.Am descoperit c nu pot s fac singur ceea ce trebuie.
Ea nu scoase o vorb,sttea doar acolo linitita,dorind ca el s continue,s-i
spun tot.i a fcut-o.I-a spus de Stacy,dar a putut s vad c n-a fost uor
pentru el s vorbeasc despre femeia pe care a iubit-o i cnd i-a povestit despre
moartea ei,i sesiz durerea.Dup o or i jumtate se opri i se ntoarse s
priveasc focul.Nu adugase prea multe la ceea ce Nigh citise i-i imaginase
deja,dar nu i-a spus asta.Iar el i-a vorbit n special despre fapte,nu despre durerea
lui,pe care i-o vedea oglindit n ochi.
-Mai ai ilustrata cu notia de pe ea? ntreb ea.

-Sus n camera Annei,rosti el i ea l urm pe scri.De-a lungul anilor,camera i


devenise familiara,mai ales de cnd descoperise intrarea spre scara secret ce se
afla acolo,iar noile decoraiuni i deveniser cunoscute n ultima sptmn.Oare
era doar o sptmn de cnd l-a ntlnit pe Jace?
l privi ducndu-se la garderoba victorian cumprat la Londra,o deschise i
scoase de pe fund o cutie.N-a putut rezista s nu spun:
-Ai renunat s mai ascunzi obiecte sub scndurile podelei dulapului,nu-i aa?
Se bucur vzndu-i expresia ocat de pe fa,apoi zmbi i ochii lui sclipir:
-Ai ascultat,nu-i aa?
-Trebuie,n meseria mea.Se aez pe pat lng el i ncepur s rsfoiasc micile
dovezi pe care le avea.Ea lu fotografia lui Stacy i coment ct de frumoas a
fost,chiar dac aceste cuvinte i strnir gelozia-ceea ce era o prostie,ns
emoiile arareori sunt logice.
-A noastr din nou.mpreun pentru totdeauna.Ne vedem aici pe 11 mai 2002,
citi ea tare.
-A murit a doua zi,afirm Jace.Se ridic i se duse la emineul de-acum rece.Am
nevoie s tiu ce s-a ntmplat,continu el.Poi s nelegi asta? Pn cnd nu
tiu ce s-a ntmplat,pn nu mi-am reabilitat numele-dac se poate face aa
ceva-nu pot s fac nimic altceva cu viaa mea.Ea l privi nelegtoare.
-Nu ai vrut s vorbeti cu Ann pentru c e fanom,ci pentru c era aici n
noaptea aceea.
-Da,recunoscu Jace.Ai crezut c am vrut o edin de spiritism,nu-i aa?
-Ar avea sens.El i trecu mna peste fa.
-Nimic din toate astea nu are sens.De ce ni s-au artat nou,Ann i Danny?
Danny ie,Ann mie.Sau aa a fcut,pn am nfuriat-o.Privi n tavan.Am ncercat
doar s fac ceva drgu.N-am vrut s te ofensez,sau s te fac s te simi mai
ru.Dac e ceva ce pot s fac,pentru a te simi mai bine,cum ar fi s te ajut s
apari la lumin,d-mi de tire.Cnd se uit din nou la Nigh,faa ei era palid.
-Ce e?
-N-a ispiti destinul,dac a fi n locul tu,rost ea.Tu faci fa cu uurin
fantomelor,eu nu.N-a: auzit c ntotdeauna caut cadavre,pentru a le lua cu ele?
-Acum o lun,a fi spus c putea foarte bine sa m ia i pe mine.
-Ai iubit-o aa de mult,nct nu vei putea niciodat s scapi de ea?
-Da,rosti Jace.i nu.Am jelit-o pe Stacy pna cnd n-am mai putut.Dar durerea
mea devenise egoist.Aveam nevoie s tiu totul despre mine nsumi.Mama i
sora ei afirm c eu am determinat-o pe Stacy s se sinucid.Au spus c am fost
un asemenea tiran,nct nu i-a fi permis s rup logodna.Dar nu are nici un

sens.Dac s-a simit suficient de liber s-mi spun,doar cu cteva zile nainte de
cununie,c nu vrea s aib copii,ar fi putut s-mi spun i c nu vrea s se
mrite.
-Pot s vd n tine o mulime de lucruri,dar nu ca eti tiran,rosti Nigh.Cred c a
fost ceva mult mai mult i tu n-ai tiut nimic de asta.Se uit din nou la fotografia
nfind Priory House i citi ce era scris pe verso.Cineva,undeva,tie de asta.
-Doamna Browne,rosti Jace hotrt.
-Sunt sigur,dar e o btrn secretoas i mai curnd i-ar bga achii sub
unghii,dect s spun ce tie.Dac Stacy s-a ntlnit aici pe furi cu un brbat,
doamna Browne ar considera c a fost corect i bine meritat s primeasc
pedeapsa capital pentru ce a fcut.Jace clipi,apoi se aez pe pat lng Nigh.
-n dup-amiaza aceasta mi-a trecut ceva prin cap.Poate c Danny Longstreet
i-a aprut ie,pentru c urmaul lui e implicat n asta.Nigh l privi ntrebtoare.
-Jerry? Crezi c s-ar putea ca Stacy s se fi ntlnit cu Jerry Longstreet,aici n
Priory House?
-Am impresia c tu nu crezi asta.
-Nu.Nu cred.Pentru ceva anume,ia privete-o.Nu arat ca una din fetele acelea
dezgusttor de sntoase din California,pe care le cntai voi americanii.Jerry nu
e mai nalt dect mine i a avut ntotdeauna burt.E oarecum simpatic,dar nu
pentru strini.
-ie i place,afirm Jace.
-Am crescut n Margate,am urmat coala aici.Disponibilitile erau reduse.
Acum,c am fost prin lume,Jerry Longstreet e doar o glum.Eu cred c i Stacy
a ta ar fi gndit la fel.n afar de asta,unde l-a ntlnit?Jace se ridic din nou.
-Aceasta e ntrebarea,afirm el.Mi-am stors creierul pn la epuizare.Stacy mi-a
spus povestea vieii ei.A venit n Anglia cu mama ei,iar cnd era la colegiu,a
fcut vreo dou excursii prin Europa,dar a fost ntotdeauna nsoit.Se plngea
c n-a reuit sa vad mai nimic i nici s se ntlneasc cu cineva.
-Cred c poi s te ndrgosteti de cineva,ntr-ui timp foarte scurt,rosti ea
liniit privindu-l.El nu ntoarse capul,ci i se uit n ochi.
-Aa cred i eu i susinu privirea pentru o clipa,apoi ntoarse capul.Dar nu pot s
m gndesc !a viitorul meu,pn nu-mi clarific trecutul.
Nigh nu se putu opri s nu ofteze,n timp ce se uit din nou la fotografia lui
Stacy,apoi puse totul napoi n cutie.
-Cred c trebuie s ii toate astea ascunse.Nu cred c trebuie s lai pe cineva din
casa asta sa vad ceva.
-Crezi c a fost ucis,nu-i aa?

Nigh se ridic n picioare i privi o clip cutia,apoi se uit la el.


-Cred c orice femeie care te-ar prsi...Nu termin propoziia.Era prea trist,
prea sentimentala i scotea la iveal prea multe despre ea nsi,b trziu i sunt
obosit,relu ea.Mi-am adus ghetele do drumeie,aa c,de ce nu am face o
plimbare mine,undeva departe de aceast cas i de Margate? Sa recapitulm
ceea ce tii i ai vzut i ce putem s no nchipuim,rosti ea,apoi,nainte ca el s
poat rspunde,i spuse noapte bun i prsi camera.
Se grbi pe coridor spre dormitorul albastru,dormitorul doamnei.Zmbi cnd
vzu c era plin de flori proaspete i c hainele ei fuseser despachetate i
aranjate.Prima oar cnd a vizitat Priory House cu Jace,cameristele i doamna
Browne fuseser foarte insolente,dar se pare c el a fcut ceva care acum
funciona.Umplu cada i se scald o vreme,nainte de a-i pune o cma de
noapte din flanel i a intra n pat.Cearafurile miroseau a soare.Se simea
bine,pentru c Jace i spusese ce l mcina,i spusese cel mai intim secret al
lui.Acum tot ce trebuiau s fac era s rezolve misterul.
Adormi zmbind.
CAPITOLUL 18
-S mergem,l auzi Nigh pe Jace spunnd.Somnoroas,se rsuci n pat i privi
fereastrele fr draperii.Era nc ntuneric.
-Pleac,rosti ea.Jace era aezat pe marginea patului.
-M-am sculat acum dou ore i doamna Browne a nceput deja frigerea.Scoalte,pune-i ghetele i hai s mergem.Exist un cap de linie la patruzeci de
kilometri de aici i de acolo ncepem.
-Cap de linie? murmur ea.E o expresie american?
-Sus! rosti el i cnd ea nu se mic,se ntinse lng ea,doar cuvertura subire
desprindu-i.Miroi bine,mai zise el ngropndu-i faa n ceafa ei.Nigh zmbi
i se mic,pn ce dosul i fu mai aproape de el.
-mi plac sporturile matinale.
-i mie.i se pare c i lui Ann i lui Danny.i adulmec ceafa sub prul
fierbinte.Bnuiesc c de asta sunt aici.
-Cum?!? rosti Nigh ntorcndu-se s priveasc camera.Nu erau dect ei n
ncpere.Jace se ridic de pe pat i i zmbi.
-Fantomele nu sunt,doar noi.Scoal-te i mbrac-te.S mergem! Ardem gazul
de poman.
-Ce expresie dezgusttoare,murmur ea n timp ce se ridica.M gndeam la o
plimbare de plcere prin mprejurimi,nu o escalad n muni.

-Am nevoie de exerciiu,rosti Jace.Am nevoie de o mulime de exerciiu.De


fapt,am nevoie s urc un munte.Nu se putu abine s nu scoat un chicotit,
deoarece era clar ce voia el s spun.
-Unde e ceaiul meu de dis-de-diminea? Orice hotel bun servete un ceai
dimineaa devreme.
-Sigur,rosti el.Vine ceaiul la hotelul Priory House.n sufragerie.Ne vedem jos i
dac i trebuie mai mult de cincisprezece minute,plec fr tine.La aceasta,Nigh
se arunc napoi n pat.
-Cer o psuire!Cu o privire serioas,Jace se napoie la pat,o ridic n brae,cu
cuverturi cu tot i o depuse n faa bii.
-Cincisprezece minute,rosti el i prsi camera.Cscnd,dar zmbind,Nigh i
puse cteva rnduri de mbrcminte,pe care ar fi putut s i le scoat,dac ziua
devenea mai cald.nti un vechi tricou,ce fusese splat de o sut de ori i era
aa de strns pe trup nct lsa foarte puin spaiu imaginaiei.Peste el o cma
de bumbac cu mneci lungi,apoi o bluz de trening.Dup aceea i trase pe ea
jeanii,osete groase i ghetele.Se gndi la machiaj,dar i trecu prin minte c va
transpira,aa c nu-i mai btu capul.
La zece minute,din clipa n care Jace prsise dormitorul,se afla n sufragerie i
mnca o parte din una din prjelile doamnei Browne.
-Ai s primeti i altele,spuse Jace nelegnd c pn la urm ea va fi n stare s
mnnce tot micul dejun uria.
-Sper c nu,bombni Nigh,dar buna lui dispoziie era molipsitoare.
Treizeci de minute mai trziu,ngrmdeau ruc sacii grei n Range Rover-ul lui
Jace i se ndreptar spre nord.Era o splendid smbt nsorit i,n ciuda lipsei
somnului,ea atepta cu nerbdare desfurarea zilei.
-Astzi instituim o regul,rosti el i intr pe autostrad.
-Care anume?
-Astzi vorbim doar despre noi,despre tine i despre mine.Despre nimeni
altcineva.N-a trebuit s spun despre cine nu vor vorbi,pentru c tia deja.
Gndul c,pentru prima oar,nu vor mai exista ntre ei fantome-vechi sau noi-o
fcea s se simt minunat.
-Am stat treaz cea mai mare parte a nopii i m-am gndit la ceva.
-La ce? ntreb ea.La ce anume?
-mi place Anglia.i arunc o privire.Este umed,frig i cuvntul original nici
nu-i poate descrie pe oameni,dar exist ceva n legtur cu acest loc care m
atrage.Ea se uit la el serioas.Ani ntregi,bunica a spus c cineva ar trebui s
scrie istoria familiei noastre.Familia noastr se ntinde cu mult timp n urm i

au existat cteva tipuri neobinuite n ea.tim toate astea din tradiie oral i
ajutai de cteva cufere vechi pline de scrisori,uniforme i documente de
familie.Dar nimeni n-a scris niciodat o istorie complet a strmoilor mei.
l atept s continue,dar el rmae tcut.
-Vrei s spui c te gndeti s scrii istoria familiei tale?
-Poate,afirm el.
-i n acest timp s locuieti n Anglia.
-Mi-a trecut prin minte.
-S locuieti la Priory House?
-Dumnezeule,nu! rosti el.M-am gndit s cumpr o csu undeva.Ceva vechi i
drgu,ceva ce poate fi nclzit.
-O fost cas parohial,de pe vremea Reginei Anne,rosti ea cu voce vistoare.
-Mi se pare grozav,zise el.De fapt sun chiar perfect.Dar va trebui s aib
grdin.
-i ser.Trebuie s aib ser.tii ceva? S scriu a fost ceva ce am crezut c mi-ar
plcea i mie s fac.
-Adevrat? i despre ce ai scrie?
-Despre ceea ce am vzut.i ceva despre fantome.i arunc o privire rapid.Nu
felul acela de fantome,alt gen.Am ntlnit unii reporteri btrni care au de spus
poveti fantastice.Exista un btrn,care vzuse totul n al doilea rzboi mondial
i ceea ce putea s spun era de necrezut.
-S spun? Nu a pus totul pe hrtie?
-Nici un cuvnt.Pentru el,fiecare vorb pe care o scria era o sarcin
neplcut.Putea s dicteze mii de cuvinte la telefon,dar nu putea s se aeze s
scrie nimic.i toate istoriile pe care le tia n-au putut fi spuse-cel puin nu
atunci.Acum ar putea s spun ce a vzut n timpul numeroaselor rzboaie prin
care a trecut.
-Vrea s-i scrie memoriile?
-Cu ce crezi c se hrnesc reporterii,dac nu cu ego-ul lor?
-Cu bourbon? rosti cu inocen i ea rse.
Apoi vorbir tot drumul pn la capul de linie,dupa care continuar s vorbeasc
n timp ce i luau rucsacii i ncepur drumul pe jos.Vorbir o mulime despre
casele pe care le visau i ceea ce trebuiau sa aib,dar nici mcar o dat nu
vorbir despre o casa care s le aparin amdurora i cum ar locui n ea
mpreun.N-au vorbit nici despre faptul c se gndeau s-i schimbe vieile,ntrun fel n care ar fi putut s triasc mpreun.

La amiaz se aezar pe o piatr de pe marginea drumului i mncar


sandviciurile cu unc,pe care le pregtise doamna Browne i bur ceai din
termo suri.Nigh i scosese bluza de trening cu o ora nainte i o legase n jurul
mijlocului.Se rezem de un copac n timp ce mncau ntr-o tcere cmara
dereasc,nclzii de soare.
-Zorro-atacatorul,rosti ea.Pare genul meu do brbat.Se referea la povestea pe
care i-o spusese Jace despre unul din strmoii lui.n timpul Rzboiului
american de independen un tnr se.distinsese n lupta pentru libertatea rii
lui.Ei nu-i psa c de fapt luptase mpotriva Angliei.Jace continua s priveasc
nainte,spre pdure.Erau nconjurai de copaci i de psri cnttoare.Erau
singuri.
-n afar de brbaii care poart mti,care e genul tu de brbat?
Nigh a trebuit s ia o gur de ceai,pentru a se mpiedica s spun tu.
-nalt,musculos,juctor de rugby,rspunse ea.Sau de polo.mi place cu adevrat
polo.
-Am un vr care joac polo.
-Cum l cheam? Poate c mi-l recomanzi.
-Lillian.Rser amndoi i cteva minute mai trziu adunar totul i ncepur din
nou s mearg.Merser aproximativ doi kilometri cnd Nigh ceru o pauz.
-Nu tiu cum supori tu asta,rosti ea uitndu-se la cmaa lui groas,n timp ce-i
lsa rucsacul pe pmnt.Sunt gata s iau foc.
-Asta nu e nimic.Trebuie s petreci o var n sudul Americii.Cum ai suportat
Orientul Mijlociu,dac nu-i place cldura?
-Era cldur uscat,rosti ea scondu-i cmaa cu mneci lungi peste cap.i....se
opri brusc,deoarece Jace se uita la pieptul ei cu ochii mari i gura cscat.
mbrcase tricoul acela strmt pentru a-i atrage atenia,dar aa ceva era ridicol!
Oare n-a vzut niciodat....
Se uit i ea la tricou i realiz c de fapt el se uita la inscripia de pe el.-Ce e?
-Asta,opti el,i ridic mna indicndu-i pieptul.De unde ^i asta?
-De la coala Regina Jane,rosti ea.E un mic internat public-pentru tine
particular-cam la patru kilometri de Priory House.Este astronomic de scump i
nu tiu pe nimeni din Margate,care s fi fost vreodat acolo.Gladys Arnold
lucreaz acolo.
-Stacy avea un tricou ca acesta,opti Jace.
-Oricine care locuiete pe o raz de aizeci de kilometri,are aa ceva.coala
orgnizeaz colecte de fonduri i vinde lucruri cu aceast inscripie pe ele.
Obinuiam s cumprm obiecte de la ei pn...

Jace continua s o priveasc cu ochi mari.Doar nu crezi c Stacy a fost acolo,nui aa? ntreb ea.A putut s cumpere tricoul dintr-o mulime de locuri.Se vindeau
i n cteva magazine din Londra.
-Nu tiu,rosti Jace,dar e un indiciu.Trebuie sa ne ntoarcem.Trebuie s aflm
dac a fost la coala aceea.Trebuie s....Se opri i se pregti de cltoria de
ntoarcere pe drumul pe care veniser,dar de dou ori mai repede.
Pentru moment Nigh rmase unde era.
-Prea mult pentru o zi romantic pierdut,rosti ea apoi i ridic rucsacul i fugi
dup el.Le lu doar patruzeci i cinci de minute pentru a ajunge la poale i din
nou n main,apoi Jace conduse spre Margate ct mai repede putu.
-ntoarce aici,rosti Nigh i Jace lu curba aa de brusc,nct Nigh trebui s se
apuce de mnerul de deasupra geamului.Bnuiesc c vrei s vezi coala Regina
Jane.
-Da,rosti Jace,ceea ce era tot ce spusese pe tot drumul napoi.
-ntoarce pe drumul acesta desfundat,l ndrum ea i el i urm instruciunile.
Cnd ajunser ntr-o fundtur,opri maina,cobor i se uit la o cas i la terenul
ce o nconjura. Nigh sttea lng el.coala era o enorm cas veche victorian,
destul de drgu,cu peluze bine tunse,care formau dou terenuri diferite de
joac.Se aflau acolo fete de coal elementar alergnd dup mingi sau cu crose
de hochei,toate purtnd culorile colii,verde cu alb.
-Deci,cum o s aflu dac Stacy a fost aici? ntreb Jace.
-Bnuiesc c trebuie s ne ducem nuntru i s-i ntrebm.Sunt sigur c au
registre.Dar...El o privi.
-....dar trebuie c au auzit c o Stacy Evans a murit ntr-o bodeg la nici
douzeci de kilometri de coala lor i dac n-au spus nimic atunci,nseamn
c nu vor dori nici acum s se implice.
-i eu gndesc la fel,rosti ea.
-Poate c am putea ncerca pe Internet.Trebuie c au o asociaie a fotilor elevi.
-Au,dar e ermetic.Trebuie s fii chiar tu un fost elev,pentru a intra n baza lor
de date.Jace o privi gndindu-se s o ntrebe de unde tia asta.Nigh ridic din
umeri.Uneori,continu ea,fetele binevoiau s vin n Margate,pentru a vedea
cum tries stenii.La rndul lor,localnicii au vrut ntotdeauna sa tie,care e fiic
de duce,sau de conte,aa c obis nuiau s se uite dup ele.coala a aflat asta i a
sigilat registrele pentru strini.Acum fetelor arareori ii se permite s mearg la
Margate,de asta n-ai vzu tu inscripia prin ora.A intervenit o distan mult mai
mare,ntre ele i noi.
-Atunci cum s aflm? ntreb Jace.Eti ziarist.

Cum vedem dac Stacy a urmat aceast coal?


-n afar de a intra cu fora n biroul cu registre,n-am nici o idee.Cnd vzu faa
lui Jace,fcu un pas napoi.Am glumit.Nu poi s ptrunzi n coala.Poate c
dac ar fi n vacan,ai putea s o faci,dar acum locuiesc acolo trei sute de fete.
Jace o privi o clip,apoi se napoie la maina.Nigh era n spatele lui.Dup ce
urcar,ea l ntreba ce intenioneaz s fac.
-S contactez nite oameni,cu numele Clive i Gladys.
Nigh rmase cu gura cscat.
-Intenionezi s-l rogi pe Clive s te ajute? E poliist! Cnd expresia lui Jace nu
se schimb,ea ncepu s se supere.Nu poi face asta! Categoric nu poi face asta!
i mai ales nu se poate ca un poliist ca el s te ajute.
-tii ceva despre trecutul lui Clive Sefton?
Nigh tia totul despre trecutul furtunos al tnrului.Fusese arestat de aa de
multe ori,nct devenise o glum.Droguri.Jocuri de noroc.
-Nu poi face asta,repet Nigh,dar de data aceasta vocea ei era mai slab..
Jace ddu maina napoi,ntoarse i se ndrept spre Priory House.Douzeci de
minute mai trziu cnd au ajuns,i sun pe Clive i pe Gladys i i invit la
cin,mpreun cu Mick.Apoi i porunci doamnei Browne s pregteasc un
festin,dup care se ndrept spre du.Nigh urc n dormitorul ei i cuget,dac s
se urce sau nu n Mini-ul ei i s plece acs.n profesiunea ei,vzuse de prea
multe ori ce consecine are un comportament ilegal.Pe de alt parte,vzuse i ce
consecine are un comportament legal.Una peste alta,nu tia ce era mai ru.
Fcu o baie,apoi se mbrc cu pantaloni simpli negri i un pulover de camir
roz.Cina se servea ntr-o or.
-Nu pot s cercetez anuarele fr mandat,rosti Clive cu gura plin.
-De ce naiba e aa de secret coala asta? ntreb Jace nfignd furculia n alt
felie de friptur de vit.Publicul are un acces mai mare la deinui,dect la fetele
astea.Ai crede c Margate e o vgun a pcatelor i virtutea fetelor trebuie
protejat.n timp ce vorbea,capetele lui Nigh,Clive,Gladys i Mick coborau din
ce n ce mai jos.Cnd Jace termin,nasurile aproape le atingeau farfuriile.
Bine,continu Jace.S lsm asta.Ce s-a ntmplat,de coala a cptat aa o ur
mpotriva satului Margate?
-O atracie reciproc,rosti Nigh.
-Asta e bun! interveni Clive.Atracie reciproc.Va trebui s-mi amintesc asta.
Gladys se uit la Jace.
-Acum patru ani,un tnr localnic a lsat gravid fiica unui duce.

S-a iscat puin trboi,dar povestea a fost muamalizat.Ducele a ameninat c-i


sun pe prinii fiecrei eleve,dac ceea ce el numea spe lunca Margate nu va
fi interzis pentru totdeauna celor din coal.Jace ddu din cap.
-Deci mi nchipui c fiicei nu i s-a permis s se mrite cu putiul din
Margate.Asta i fcu pe ceilali s rd.Tot ce vreau s tiu este,dac Stacy
Evans a urmat aceast coal sau nu.
-i cer iertare,domnule,ncepu Gladys,dar eu cred c vrei s tii i numele
colegelor ei.Dac tnra doamn a urmat coala,ai putea s le suni i s le ntrebi
pe cine a cunoscut ea.Jace i zmbi,apoi se uit la Mick.
-E cazul s o pstrezi bine,rosti el.
Mick i puse mna peste a lui Gladys i rosti.
-Asta i intenionez.Cu o or nainte,Jace i dduse liber doamnei Browne,o
urmrise prsind buctria i ducndu-se n apartamentul ei,apoi le povesti pe
scurt lui Gladys i lui Mick despre Stacy,care fusese logodnica lui i despre care
credea c a fost ucis.Le-a spus c aceasta s-a ntlnit cu cineva la Priory House
n noaptea dinaintea morii i el voia s afle cine a fost acela.
-Gladys? ntreb Jace.Ai cheile de la coal?
-Nu de la biroul cu registre,rosti ea repede i ferm.
-Dar ai chei de la intrarea n cldire?
Att Night ct i Clive strigar n acelai timp:-Nu!
-Nu pot s te ajut cu nimic,dac e vorba s forezi intrarea,rosti Clive.
Regret,domnule Montgomery,dar nu pot s-mi risc tot viitorul pentru asta.Dac
ar fi prins alt poliist fcnd aa ceva,ar fi iertat,dar pe mine nu.Nu,cu trecutul
meu.Jace se ls pe spate n scaun.
-Sunt deschis sugestiilor.
-n regul,rosti Clive,apoi se aplec n fa i-i sczu vocea.Cred c am un plan.
-Domnule Montgomery,torcea directoarea colii Regina Jane,cred c pot s-i
primesc nepoata.
-Familia noastr nu trimite de obicei copiii la internat,dar Charlotte vrea s
vin,aa c cine suntem noi s o oprim.Copila vrea s joace hochei pe iarb.
-O,bine,nseamn c e sportiv.
-Da,e o adevrat microbist.Femeia i meninu zmbetul,chiar auzindu-i
jargonul,i nmn un teanc gros de hrtii.
-Ai acolo broura noastr de publicitate i cererea de nscriere.
-Mulumesc foarte mult,rosti el lund hrtiile.n urmtoarea secund,un vuiet de
alarm umplu camera i urechile lor.

-Ce naiba? rosti femeia.Nu cred c e o urgen adevrat,strig ea pentru a


acoperi zgomotul,dar trebuie s merg s-mi vd elevele.Se ndrept repede spre
u i atept nerbdtoare,ca i el s prseasc biroul.
Jace i ag mneca n scaun,apoi se necji s o desprind,dup care calc pe
iretul de la pantof.Femeia privea nelinitit fetele,care ncepuser s se adune n
holul central.Zdrngnea nerbdtoare cheile n mn.
-Regret din suflet,strig Jace ridicndu-se i ndreptndu-se spre ea.Dar imediat
scp din mn hrtiile i se ls n genunchi,pentru a le aduna.
-Domnule Montgomery! ip ea.Trebuie s m duc la fete! i arunc o privire
scrbit,apoi iei n fug din camer.Cu o micare rapid,Jace lu anuarul 1994
de pe rafturile cu registre de lng u i l strecur sub hain.Noaptea trecut
reflectase profund i ajunsese la concluzia c singurul an n care Stacy a putut sa
mearg la coala aceasta era 1993-94.Mama ei murise n vara lui 1993 i tatl ei
s-a nsurat imediat cu o femeie,doar cu civa ani mai mare dect fiica lui.Jace
bnuia c mama ei vitreg a expediat-o ntr-un internat englezesc,pentru a se
descotorosi de ea.Jace tia c Stacy absolvise o coal n California,aa c dac
s-a dus la coala Regina Jane,nu a rmas tot anul.
Alarma continua s sune n timp ce prsea biroul,cu hrtiile date de directoare
n mn.Ea se afla ia civa pai de ua biroului,ndrumndu-le pe elevele care
ieeau una dup alta din cldire.Jace fcu un adevrat spectacol rsucind
buonul uii,pentru a se ncuia n urma lui,iar ea ddu din cap indicnd c e
de acord.Jace prsi cldirea zmbind-n timp ce n jur fetele ipau i vociferau:
-Aa ceva ca tine exist n Margate?
-Acuma mi dau seama de ce nu ni se permite s mergem n sat,dac asta se
gsete pe acolo.Jace avea faa roie,n timp ce se urca n main,i ddu anuarul
lui Nigh,apoi iei din parcare.
-Cnd eram eu tnr,fetele nu erau aa.
-Ba erau.Fetele ntotdeauna au fost aa,rosti ea rsfoind registrul.Bingo! Stacy
Elizabeth Evans.Jace S se opri o clip,pentru a se uita la fotografia din anuar,
apoi conduse spre Priory House cu un zmbet pe figur.Acum,tot ce avem de
fcut,adug Nigh,e s aflm cu cine s-a ntlnit i vom ti cine i-a trimis
invitaia.Se ls pe spate n scaun.Jace?
-tiu,rspunse el.Eti gata s m ntrebi dac sunt pregtit pentru ceea ce s-ar
putea s aflu.Am auzit asta de attea ori de la unchiul Frank.Ar trebui s-l
cunoti.Voi doi semnai.
-O consider un compliment.
Ar trebui.E un miliardar fcut prin el nsui.

-Ohooo! Frank Montgomery acela.Jace rse,n timp ce trgea pe aleea de acces


n Priory House.Era duminic,ziua liber a doamnei Browne i plecase acolo
unde se ducea duminicile,lsndu-i singuri n cas.Planul lui Clive de a intra n
posesia anuarului fusese aa de simplu,nct Jace n-a fost prea sigur c va
funciona.Gladys mergea adesea la coal duminica pentru a termina de curat,
aa c a fost uor s declaneze alarma la momentul dinainte stabilit.Restul i-a
aparinut lui Jace.
Odat ce se aflar n cas,Jace i Nigh se aplecar asupra anuarului,cu capetele
aproape atingndu-se.El era hotrt s nu o lase,pe ea sau pe oricine altcineva,s
vad ct era de ocat i ndurerat,pentru c femeia pe care o iubise att de mult
nu i-a spus ca a fost la un internat din Anglia.Poate c asta a nsemnat doar
cteva luni,totui sttuse destul de mult,pentru a se ndrgosti de cineva.Tot ce a
avut individul de fcut,cu atia ani mai trziu,a fost s-i trimit o carte potal
ilustrat cu data ntlnirii i ea s-a i conformat.i pentru a-l revedea,i-a cerut
omului cu care inteniona sase cstoreasc s o ia cu el n Anglia i a nscenat o
ceart,pentru a avea o scuz pentru plecarea ei de lng el.
-Vezi pe cineva cunoscut? o ntreb pe Nigh.
-Mai muli,dar numai din coloanele mondene aie ziarelor.Hai s intrm pe net.
O or mai trziu,cercetaser o mulime de persoane,dar cum le puteau contacta
pe aceste tinere,pentru a le pune ntrebri?
-Nu poi s tastezi pur i simplu Chatsworth i s ntrebi despre colega de
camer a uneia dintre fiicele casei,rosti Nigh.
-De ce nu? Amintete-i c sunt american i ca am luptat n rzboi,pentru a
nltura sistemul vostru de clase.
-Mai slbete-m! rosti Nigh.Ar putea cineva s o sune pe sora ta s-i pun
ntrebri?
-n primul rnd,nu vor da niciodat de ea.Are trei copii i nici o clip de....Ea l
privi cu ochii ngustai.El rse.i neleg punctul de vedere,dar am o idee.
Exist o femeie pe care o cunosc i care poate ptrunde i la Regin dac vrea.
-Ha! Numai o persoan de rang nalt poate s intre la Regin:
-Dar n-avem nevoie chiar de Regin,nu-i aa? interveni Jace.Avem nevoie de
cineva care poate ajunge la aceste englezoaice bogate i exist o femeie,n care
am o ncredere mai mare dect n oricare alta de pe lume.
-Cine e?
-Mama mea.Nigh rse.
-i ai s lai totul n seama ei?
-Fiecare bucic.Crezi c Gladys a cumprat i un copiator n culori?

-Din ceea ce a spus doamna Parsons,Gladys a cumprat toate aparatele


cunoscute,dar nu de la ea.Ceea ce nseamn c a obinut totul la jumtatea
preului cerut.
-Hai s copiem paginile astea i s i le trimitem mamei.O s-i croiasc drum n
casele lor cu ajutorul farmecului ei
CAPITOLUL 19
Jace i Nigh petrecur ziua prefcndu-se c nu sunt nervoi.Jucar scrabbleNigh ctig-i se plimbar prin grdin,Nigh dndu-i cu prerea despre ce ar
face ea cu grdina,dac ar fi casa ei.
-i place casa asta,nu-i aa? Dac ai avea de ales,ai locui aici,ce zici?
-Nu,rspunse ea cinstit.Casa e rece,curentoas i plin de fantome.i nu vorbesc
doar despre Ann Stuart.Cred c spiritul mamei mele se afl aici i poate c i al
tatlui meu.Sau ne aflm aici doar eu i amintirile mele.O trecu un fior.Nu,nu
mi-ar plcea s locuiesc n casa asta.Mai e nc ceva,dar nu tiu ce anume.
-Cred c fantoma blestematei aceleia de doamn-tlhar.Eu cred c a locuit aici i
mai cred ca e i ea prezent aici.
-Poate c ai dreptate.S nu mai ncercam aparatele?
Toat ziua au controlat faxul,pentru rspunsul pe care-l ateptau,ca i e-mail-ul
lui Jace.Mama lui ia expediat rezultatul fiecrui pas fcut,pe cine a sunat
i ce a gsit.Pn la urm,n-a aprut nimic despre persoana cu care se ntlnea
Stacy n afara colii.Au aflat totui c Stacy fusese o elev foarte,foarte
nefericit i interiorizat.
-Bunuiesc c acesta e motivul pentru care nu mi-a spus c a petrecut ctva dintrun an ntr-o coal-internat,observ Jace.Fcea tot ce putea,s neleag de ce
avusese ea un asemenea secret fa de el.
Cu trei ore nainte,doamna Montgomery l sunase pe Jace i i-a spus ce a aflat de
la femeia care fusese directoarea colii,n perioada cnd se afla Stacy acolo.
Cnd aceasta a intrat la internat,era o fiin traumatizat de curnd.Mama ei
murise doar cu cteva luni nainte de nceperea cursurilor i fusese trimis s
stea cu tatl ei,un om pe care l vzuse foarte rar,i care tocmai se cstorise din
nou.Omul nu avea timp s aib grij de afacerile lui vaste i de dou femei cu
multe nevoi.Noua lui soie ctig i Stacy fu trimis la o coal din alt ar.
-Una dintre fetele cu care am vorbit,le spusese doamna Montgomery,mi-a zis c
nimeni nu tia prea multe despre Stacy.Petrecuse cele cteva luni ct a stat acolo
doar n camera ei.
-Dar a existat un brbat....ncepu Jace.

-Ajung i acolo,drag,rosti mama lui,dar trebuie s ai rbdare.n primul


rnd,vreau s tiu cine e acolo,cu tine.Pot s-i aud rsuflarea prin telefon.
Nigh sri ca ars,departe de aparat.
-E biatul grdinarului,Mick,rosti Jace.
-Niciodat n-ai tiut s mini prea bine.Cine e?
-Ai un pix?
-Sigur.
-Uit-te pe Internet la N.A.Smythe.Pe litere S-M Y-T-H-E.O s vezi acolo totul
despre ea.Locuiete aici n Margate,atunci cnd nu umbl prin lume i mn ajut
cu....ei bine,cu orice am nevoie s fiu ajutat
-Pari mult mai bine dect erai,cnd ai plecat,aa c spune-i mulumesc din partea
mea.
-Am s-i transmit,rosti Jace zmbindu-i lui Nigh Acum,spune-mi ce altceva ai
mai aflat.
-Cam la trei luni dup ce a sosit la internat,una dintre fetele cu care am vorbit
mi-a spus c Stacy s-a schimbat.Era tot att de secretoas i de izolat de restul
fetelor,ca ntotdeauna,dar au vzut-o din cnd n cnd zmbind.Una dintre fete a
spus c avea impresia c uneori Stacy nu fusese n camera ei toat noaptea.
Jace ridic din sprncene spre Nigh,deoarece tia c putea s aud.
Nigh ddu din cap,da,aceasta era posibil prin 94.
-Se furia afar pentru a se ntlni cu cineva? o ntreb Jace pe mama lui.
-Aa cred ele.Cred c securitatea colii ora destul de ineficient la vremea aceea,
de aceea anul urmtor directoarea a fost concediat i angajat cea de acum.E
ngduitoare?
-Securitatea aeroportului poate nva de la ea,rspunse Jace.O s continui s
suni,s afli tot ce poi? Am nevoie de numele brbatului cu care se vedea.
-Jace,dulcea,am s te ntreb din nou.Eti sigur c vrei s afla toate aceste
informaii? S-ar putea s afli unele lucruri despre Stacy,care s nu-i plac.
-Sunt sigur.De fapt,cu ct aflu mai multe,cu att m simt mai bine.
-Nu sunt sigur c sunt de acord cu asta.O! Dumnezeule! Tocmai am scanat-o pe
N.A.Smythe a ta.E frumoas!i pare inteligent.Bun treab!
-Mami,rosti Jace rznd i fiind stnjenit totodat.
-De unde vine N.A.?
-Nightingale Augusta.
-S-ar potrivi de minune n familia noastr.Bine,trebuie s nchid.Te sun cnd tiu
mai multe.Sau poate trimit un fax cu un nume.Te iubesc.
-i eu,mami,rosti blnd Jace apoi nchise.

Telefonul n-a mai sunat pn la 13,30,imediat dup prnz.Era mama lui care
csca.Fusese la telefon,lng fax i pe Internet toat noaptea,avnd n vedere
diferena de fus orar fa de Anglia.
-Am un nume i o adres,rosti mama lui fr nici o introducere,trebuie s te duci
acas la ea la ora patru,la ceai.Numele ei e Carol Heatherington i a fost coleg
de camer cu Stacy.
-Coleg de camer! Jace se uit triumftor la Nigh.i-a dat i un nume?
-Nu.Carol vrea s vorbeasc personal cu tine,deoarece se simte foarte prost n
legtur cu Stacy.Era plecat din ar cnd a murit,altfel i-ar fi oferit Serviciile.
-tie c Stacy nu s-a sinucis?
-Nu,din contr.Carol crede c Stacy s-a sinucis i crede c tie i de ce.
-i-a spus ea asta?
-Da,Jace,dragule.Te-am avertizafc s-ar putea s descoperi fapte pe care n-ai
vrea s le tii.Acum trebuie s pleci,i-am spus lui Carol c o s aduci o prieten
cu tine.
-Da,rosti el nc zguduit de faptul c cineva care a cunoscut-o pe Stacy crede c
s-a sinucis.
-tiu c ai prerile tale,dar sugerez s asculi ceea ce are de spus aceast tnr.
Ascult cu adevrat.
-Da,e n regul,sigur,mami,rosti Jace cu indiferen.Ar fi mai bine s plec.Te sun
cnd m ntorc.
-F-o cam peste dousprezece ore.Am nevoie de somn.
-Mulumesc pentru tot,mami.Te iubesc.Doamna Montgomery csc de-i trosnir
flcile.
-i eu.Toate cele bune lui Nightingale.
-Nigh,sublinie el.I-am prescurtat numele,e Nigh.
-Abia atept s o cunosc.i nchise telefonul.Nigh se uit la Jace.Auzise destul
din conversaie,pentru a ti despre ce era vorba.
-Cred c trebuie s ne mbrcm cu cele mai bune haine i s ne ducem la ceai,
rosti ea.Se uita la adresa pe care i-o notase Jace.Ne va lua cam doua ore s
ajungem.Tcut,Jace accept dnd din cap,apoi urc s se schimbe.Nu voia s-i
lase timp de gndire privind cele aflate.Realitatea c Stacy avusese o viata
despre care el nu tia nimic ajunsese s-l afecteze.
tia c de acum nainte,ceea ce va mai descoperi,i va fi greu s aud.O parte din
el voia s se opreasc din cercetri,dar cea mai mare parte tia c trebuia
s mearg mai departe.

-V-am rugat s venii astzi aici,mai ales pentru a atenua din propria-mi vin,
zise Carol Heatherington.Era tnr,nu prea frumoas,dar avea pielea aceea de
englezoaic fr cusur i o prestan pe care numai banii o pot da cuiva.Avea o
cas frumoas chiar lng ru,nconjurat de treizeci de acri de pmnt.Soul ei
pleca n fiecare zi la Londra,lsnd-o cu caii,cinii i un copil.Prea mulumit
pe deplin de viaa ei.Carol turn ceaiul n ceti Herend.Mi-e team c nu am fost
prea amabil cu Stacy,cnd era la coal,continu ea.I-am rugat s fiu repartizat
n camer cu cea mai bun prieten a mea i n loc de asta,am fost pus cu
aceast americanc furioas i ursuz.Mi-e team c mi-am vrsat toat
dezamgirea asupra ei.Jace se strmb i trebui s-i ncleteze gura,pentru a nu
spune ce gndea despre cineva care-fusese lipsit de amabilitate fa de o fat
care tocmai i pierduse mama.Nigh lu ceaca de ceai.
-Toi suntem cam ticloi la vrsta aceasta,rosti ea calm.
-Ironia este c n ultimii ani am descoperit c aa numita cea mai bun prieten a
mea l rugase pe bunicul ei s o sune pe directoarea colii i s-i cear s nu fiu
colega ei de camer.Mi-am revrsat furia pe Stacy,cnd ar fi trebuit s fiu
suprat pe cumnata mea
-Cumnata ta? Carol zmbi.
-M-am mritat cu fratele ei,ceea ce era exact ceea ce nu voia ea s fac.
-Stacy s-a ntlnit cu cineva n anul acela? Probabil cu un brbat? ntreb Jace.
-Da,rosti Carol.Pe atunci-pare s fie aa muit de atunci,nu-i aa?-nc ni se
permitea s mergem la Margate n weekend-uri.Toate fetele mergeam,n crd.
Mi-e team c eram nspimnttor de snoabe Mergeam n grupuri mici,fiecare
aparinnd unui grup sau altuia.
-Dar Stacy nu fcea parte din grup,rosti Jace.
-Nu.Era americanc i....Nu-mi scuz acunile,dar sincer,Stacy n-a fcut niciodat
efortul de a ni se altura.Uneori o rugam s mearg cu noi,dar ntot deauna
refuza.Nu era de ajutor nici faptul c spunea c urte Anglia i c tatl ei o s
trimit dup ea n cteva zile.Noi toate consideram c coala-internat e o situaie
perfect normal,dar cred c Stacy o privea ca pe o pedeaps.Cred c avea
impresia c era o nchisoare i c datoria ei era s ncerce s evadeze
-mpreun cu cineva? ntreb Nigh.
-Da.Cel puin aa cred eu.Stacy era o fiin foarte secretoas.Tu puteai s-i
vorbeti,iar ea i spunea doar ce voia ea s tii.Niciodat n-a fcut vreo
confiden.i se pare posibil? l ntreb ea pe Jace.
-N-a fi spus asta,dar descopr c era foarte posibil.Cu toate c eram logodii i
gata s ne cstorim,n-am tiut c a petrecut un an ntr-o coal-internat

englezeasc.
-Cred c Stacy se gndea la asta,aa cum crede mult lume despre o perioad
petrecut n nchisoare.Era prea stnjenit ca s vorbeasc despre ea.
mi dau seama c a inut-o n mare secret.Sunt curioas ce s-a ntmplat cu tatl
i tnra lui soie.
-Stacy v-a vorbit despre ei? ntreb Jace.
-Doar n modul cel mai sarcastic.Obinuia s ne fac s rdem cu umorul ei
negru.Odat o feti,cam de doisprezece ani,a venit n sufragerie i toate ne
ntrebam cine o fi.Atunci Stacy a spus: E noua soie a tatlui meu.
-Asta i se potrivete,rosti Jace privind n deprtare o clip.Ai spus c i nchipui
c Stacy s-a sinucis i asta din vina ta.
-Am fost urmrit de gndul la Stacy,de cnd am auzit de moartea ei.A vrea s
fi fost mai amabil cu ea,s fi fcut mai mare efort,pentru a o include n
reuniunile noastre.
-De ce crezi c s-a sinucis? ntreb Nigh ncercnd s o aduc pe femeie pe calea
pe care aveau ei nevoie s o cunoasc.
-Din cauza lui Tony,desigur.
-Tony? ntreb Nigh.
-Tony Vine.El e brbatul de care era ndrgostit.Cel puin aa cred,c era
ndrgostit de el.Nigh i Jace se privir unul pe altul.
-Poi s ne spui tot ce tii despre domnul Vine? Carol lu o gur de ceai.
-Prima oar cnd l-am vzut,eram n Margate,cu o duzin de alte fete.Era ntr-o
smbt dup-amiaza i am crezut c Stacy a rmas la coal.O ntre basem dac
nu vrea s vin cu noi,dar mi-a rspuns c trebuie s nvee pentru examenul de
chimie.Cteva ore mai trziu,m aflam mpreun cu fetele ntr-o pia stradal,
organizat n ziua aceea.Ma uitam la nite obiecte de pe tarabe,cnd am ridicat
ochii i am vzut c prietenele mele plecaser.Nu le-am vzut nicieri i mi-e
team c am intat n panic.Am nceput s alerg napoi,spre coal,dar cnd am
trecut de o strad lateral am zrit o strful-gerare de rou aprins.M-am oprit.
Curiozitatea a depit teama de a nu mai fi cu grupul meu de prietene.
-Era Stacy? ntreb Nigh.
-Aa am crezut.Avea o earf frumoas do mtase roie-toate eram invidioase pe
mbra cmintea ei american-i am crezut c vd earfa dnd colul.M-am uitat
s vd dac nu m vede cineva,apoi am intrat pe strada aceea ngust,spro locul
unde vzusem earfa.Cnd am ajuns la ceea co prea un garaj,am zrit din nou
earfa i m-am ascuns dup col.Era Stacy ncolcit pe un tnr.O,scuz-m,i se
adres ea lui Jace.

-Nu,e n regul.A vrea s aud totul.Carol puse jos cana cu ceai.


-Trebuie s nelegi c cea mai mare parte dintru noi fetele eram virgine.
Vorbeam despre sex tot timpul i o fceam presupunnd c avem experiena
sexual a unei femei de strad,dar de fapt nu tiam nimic.ns Stacy se afla
acolo,americanca linitita care pstra totul n ea,ncolcit pe un brbat,ntr-un
fel n care cea mai mare parte dintre noi fetele nu v ne-am fi imaginat niciodat.
inea unul dintre picioare ridicat pe talia lui i...Se opri,dup ce i vzu faa lui
Jace.
-I-ai vzut n Margate,rosti Nigh.tii unde se mai ntlneau? i cum ai aflat cine
e el?
-Mi-a fost team c o s m vad,aa c am plecat i m-am ntors n pia.
Curiozitatea era mai puternic dect orice altceva,prin urmare am vrut s vd
dac pot s aflu mai multe despre brbatul cu care era Stacy.
-Un brbat? ntreb Nigh.Nu un biat?
-O,nu! Era cam de treizeci de ani i noi aveam atunci doar aisprezece.Cred c
Stacy avea aptesprezece.
-Un brbat de treizeci de ani,rosti Jace ncet.
-I-ai mai vzut? ntreb Nigh.
-n ziua aceea,nu.M-am ntors la coal i am gsit-o pe Stacy ghemuit n patul
ei,cu cartea de chimie n brae.N-ai fi ghicit niciodat c a fost plecat din
coal,i n mod cert nu ncolcit pe un brbat cu aproape de dou ori vrsta
ei.Carol lu o mbuctur dintr-un sandvici cu castravei.Dup aceasta,pot s v
spun c am nceput s o urmresc pe Stacy.Nu am lsat-o s tie i nici n-am
fcut vreo aluzie despre ceea ce vedeam,dar o urmream.
-i ce ai vzut? ntreb Jace.
-Secrete i minciuni,rspunse Carol.Era o mare mincinoas,iart-m.Vreau s
spun c nu sunt lipsit de respect fa de memoria ei,dar am vzut-o minind
chiar i fa de directoare i nici mcar n-a clipit.
-Despre ce minea?
-Unde fusese i ce fcuse.Stacy obinuia s se strecoare afar din camer
noaptea.Am fost ntotdeauna o mare somnoroas,aa c mi-era greu sa stau
treaz s m uit s vd ce face,dar trei nopi am reuit.A ateptat s adorm,apoi a
ieit din camer in vrful picioarelor.De dou ori m-am uitat pe fereastra i am
vzut-o alergnd peste peluz.Se ferea de felinarele de afar,dar eu am putut s o
vd.
-tii unde se ducea?
-Spre dealul din spate.ntr-o zi am urcat dealul i am dat peste un drum plin de

gunoaie.Am vzut acolo ambalaje de bomboane i nite doze de apa mineral,


aruncate la marginea pdurii.
-Crezi c Stacy s-a ntlnit cu omul acela,n vrful dealului? ntreb Jace.
-Sunt sigur.Era un urcu abrupt,dar putea fi fcut.Eu l-am fcut.n a doua
noapte,n care am putut s stau treaz pentru a vedea ce face Stacy,am crezut c
aud zgomotul unei motociclete.Cred c a ateptat-o pe motociclet i au plecat
mai departe mpreun
-i cnd s-a ntors? ntreb Nigh.
-Cnd m trezeam dimineaa,era ntotdeauna acolo Stacy prea c niciodat nu
avea nevoie de mult somn,zise ea privindu-l pe Jace pentru confirmare.
-Aa e.Insomnia a fost problema ei,rosti el.De aceea avea la ea somnifere
ntotdeauna.
-N-am vzut-o niciodat cscnd,zise Carol.N-am vzut-o niciodat artnd
somnoroas la cursuri.Dac eu nu dorm opt ore bune,nou dac se poate,sunt
total incoerent n timpul zilei.Stacy nu.
-Deci,de ce crezi c moartea ei a fost sinucidere? ntreb Jace.Carol l privi.
-Trebuie s m scuz pentru aceast afirmaie.Am spus-o nainte de a cunoate
toate faptele.Nu tiam nimic despre tine,sau c Stacy a fost logodit cu altcineva
dect cu Tony Vine.Tot ce tiam era ceea ce am vzut n ziare i pe acestea nu
le-am vzut dect dup cteva luni.Am crezut c Stacy s-a napoiat la Margate
pentru a relua legtura cu Tony.Dup toi aceti ani,inteniona n sfrit s fie cu
el,dar poate c el a respins-o.Stacy a fost ntotdeauna o fiin temperamental i
pot s-mi imaginez c,odat ce a iubit pe cineva,l va iubi pentru totdeauna.Am
putut vedea asta,pentru c s-a ntors la el i atunci a descoperit c e nsurat cu
altcineva,deci a devenit extrem de nefericit.
-Cine e Tony Vine? ntreb Nigh.Sau n-ai aflat cine e?
-Cam la o lun,dup ce i-am vzut mpreun pe el i pe Stacy,l-am zrit
cobornd strada din Margate.Era un brbat foarte frumos,dar nu genul meu.
-Ce nelegi prin asta? nteb Nigh.Carol ridic din umeri.
-Totul n legtur cu el era prea izbitor.Tatl meu urte hainele noi.Dac pune
pe el un costum nou,i petrece ziua clrind i fcnd tot ce poate pentru a-l
strica.Cu asta am fost obinuit,aa ci Tony a fost un oc pentru mine.Era ceva
n legtur cu el,care....te rog s nu crezi c sunt melodramatic,prea ceva
periculos.Prea un om periculos
-Un brbat de treizeci de ani cu o fat de aptesprezece? rosti Jace.Ar fi trebuit
s fie nchis.
-Oricum,rosti Carol,am ntrebat pe cineva cine e.

Cred c era o femeie dintr-o ceainrie i care mi a spus E Tony Vine i felul n
care a spus-o m-a fcut s cred c toat lumea din ora l cunoatea.
-tii unde se afl acum,sau ce s-a ntmplat cu el? ntreb Nigh.
Carol se ridic,se ndrept spre un birou antic din spatele sofalei i lu o coal de
hrtie dintr-un sertar
-Acum aproximativ un an m aflam la Londra i am vzut pe strad un brbat.
tiam c l cunosc,dar nu-mi ddeam seama unde l-am mai vzut,n noaptea
aceea mi-am amintit c era brbatul pentru care Stacy obinuia s se furieze
afar i cu care se ntlnea.Tony Vine.Nu era mult de cnd auzisem de moartea
ei n Margate,aa c mi-am notat numele cldirii de unde l-am vzut ieind.i
ddu hrtia lui Jace,care se uit la ea,apoi i-o trecu lui Nigh.Mi-a prut foarte ru
s aud de Stacy,i se adres apoi Carol lui Jace.Cnd am auzit,m-am gndit: s a
sinucis din cauza acelui teribil Tony Vine.Cnd eram la coal,a existat o clip
cnd m-am gndit s mn duc la directoare i s-i vorbesc despre Stacy.mi era
fric i eram ngrijorat pentru ea,dar apoi,tatl ei a venit la coal,a luat-o i a
dus-o napoi n California i n-am mai auzit niciodat de ea.Pn cnd mi s-a
spus de moartea ei tragic.Dup aceasta se aternu linitea i o vreme nimeni nu
mai rosti un cuvnt.
-Cred c i-am rpit suficient timp,rosti Jace ridicndu-se.Nu pot s-i
mulumesc destul pentru ajutor.Carol i Nigh se ridicar la rndul lor.
-Singura mea dorin este s nu fi fost aa pasiv cnd eram fete,rosti Carol.
Nigh lu mna femeii.
-Nu cred c ceva din toate astea sunt din vina ta.
-Iar eu nu cred c Stacy s-a sinucis,rosti Jace.
-Dar dac nu s-a sinucis,ochii lui Carol se deschiser mari,crezi c Tony a
ucis-o?
-Dac n-a fcut-o el,cred c tie cine altcineva.Mulumesc foarte mult pentru
tot.Nu pot s-i spun ct de mult m-ai ajutat.
Au mai schimbat cteva amabiliti,apoi au prsit casa i s-au urcat n maina
lui Jace.Pentru o clip,acesta se ls pe spetaza scaunului,cu ochii nchii.Nigh
nu-l deranja.tia ce simte.Erau o mulime de informaii de asimilat.Secrete i
minciuni.Carol spusese c Stacy era plin de ele.Nigh nu-i va spune niciodat lui
Jace,dar era de acord cu asta.Stacy nu-i spusese omului cu care era pe cale s se
mrite,despre anul petrecut la o coal-internat din Anglia i nici despre un
brbat de care probabil fusese ndrgostit.n circumstane normale,aceasta ar fi
fost de neles,dar Stacy se pare c a continuat s fie ndrgostit de acest Tony
Vine muli ani mai trziu.L-a iubit aa de mult,nct a trecut printr-o mulime de

necazuri,pentru a merge s-l vad,chim nainte de cstoria ei.Tot ce a avut el de


fcut a fost s trimit fotografia cu cteva cuvinte mzglite pe verso,i Stacy
i-a periclitat viitorul cu Jace,pentru a-l ntlni.
Ce s-a ntmplat la ntlnirea aceea? se ntreb Nigh.I-a spus lui Tony c el a
fost ntotdeauna unicul? C voia s se mrite cu el,cu nimeni altei neva? C l-ar
fi azvrlit la gunoi pe Jace,dac Tony ai fi vrut s o primeasc napoi?
i oare Tony a spus nu? I-a spus oare c avea deja o soie i copii i pe ea nu o
voia? De acrra Stacy s-a dus la bodega aceea i a nghiit un flacon de
somnifere?
Nigh l privi pe Jace,n timp ce acesta pornea maina,i se ntreb la ce se
gndete.n mintea ei de ziarist,devenea din ce n ce mai clar c Stacy s-a
sinucis.Nigh fcu un bilan a tot ce tia.Cnd Stacy fusese fat,era dornic s
obin dragostea tatlui ei.Lra singura rud pe care o avea,iar acesta a ales-o pe
noua lui soie n locul fiicei lui.Din amabila descriere a lui Carol,Tony Vine
prea marf ieftin.Fetele nu primeau aprobarea prinilor s se mrite cu
oameni care purtau costume sclipitoare i-i ddeau ntlnire cu fete de coal.
Nigh se uit la Jace i se ntreb dac nu cumva Stacy a fost de acord s se
mrite cu el,doar pentru c era genul de om,pe care un tat l-ar fi aprobat Jace
era tot ceea ce un tat ar fi visat pentru fiica lui.
-M compari cu Tony Vine? ntreb Jace.Ea nu vru s-l mint.
-Da.
-Ai nceput s crezi c Stacy s-a sinucis,din cauz c prietenul ei din timpul
colii i-a spus c nu o mai vrea,nu-i aa?
-Da,afirm Nigh temndu-se de ceea ce va avea el de spus n continuare.
-Bine,rosti Jace zmbind.Dac tu crezi asta,atunci vei fi i mai curioas s afli
adevrul.Cnd au ajuns la Margate,Nigh zise:
-Bnuiesc c ar fi mai bine s m duc acas la mine.
-Dar lucrurile tale sunt la Priory House,rosti Jace.
-Pot s le iau mai trziu.Mai am nc o periu de dini i o cma de noapte,aa
c totul va fi n regul.
-Dac asta e ceea ce vrei s faci....rosti el.
-Nu e ceea ce vreau s fac,dar...Temperamentul scoase ce era mai bun din ea.Tu
i cu mine practic am locuit mpreun de la prima ntlnire.Sunt sigur c tot
satul nu vorbete despre nimic altceva.i cea mai rea problem este c,nici un
fapt la care se gndesc ei nu e adevrat.Tu i cu mine suntem doar prieteni i
lucrm mpreun.Asta e tot.Jace bg maina n curte la Priory House i opri
motorul.

-Prieteni? Asta crezi tu c suntem?


Cobornd din main,chicotea.Nigh sttea pe locul pasagerului i se ncrunta la
el,apoi zmbi i ea,cobor din main i intr n cas.Intr pe ua din fa,nu pe
cea de la buctrie.
Petrecur o sear linitit acas,aa cum ncepuse Nigh s o considere.Ca doi
vechi nsurei-cu excepia c,de fiecare dat cnd Jace se apropjia de ea,inima
ei ncepea s bat nebunete.Refuz s-l lase s vad ce simea,deoarece prea
c el nu avea aceleai sentimente.Oare era interesat de ea,n acelai fel n care
era ea interesat de el? Pulsul lui nu prea s se accelereze,cnd braul i se
atingea de al ei.Respiraia nu prea s i se opreasc,atunci cnd faa ei se apropia
de a lui.Vorbir ocolit despre viitorul lor,ceea ce o fcea fericit i n acelai
timp o nnebunea.Voia s tie dac el inteniona cu adevrat s o includ n
viitorul lui.i mai voia s tie ce plnuia s fac,dup ce va afla totul despre
Stacy.Va scoate Priory House la vnzare i va prsi Anglia pentru totdeauna?
Dar spusese c i place Anglia.n ciuda tuturor greelilor ei explicase el n
general.Cu ct se gndea mai mult,cu att mai puin putea s-i imagineze.
Doamna Browne aduse cina la mas i Jace i Nigh mncar,fiecare pierdut n
propriile gnduri.Dup cin se duser n salon i ezur acolo n tcere.
-N-am aflat de ce ni s-au artat Ann i Danny,rosti Nigh.
Jace edea ntr-un fotoliu privind focul.
-Mi-e team c nici nu vom afla vreodat,afirma el.Cred c am s merg mine la
Londra.Lui Nigh i veni s strige: Fr mine?,dar nu spuse nimic.Era
hotrrea lui.Fr ndoial i era jen,c ea a auzit aa de multe despre fosta lui
logodnic.Csc.
-Iar eu cred c m duc s m culc,rosti ea.Cum el nu spuse nimic,se ridic i se
ndrept spre u.Dar cnd trecu pe lng scaunul lui,o prinse de mijloc,apoi i
inu dosul minii lipit de obrazul lui.
-Regret c nu sunt o companie prea plcut.De cnd a murit Stacy,n-am fost eu
nsumi.ns vreau s tii c,eti prima persoan care a reuit s m fac s cred
c viaa ar merita trit.Continund s-i in mna,ridic ochii spre ea.Promit c
atunci cnd voi rezolva totul,am s m revanez pentru timpul pierdut.
Ea i zmbi,apoi i retrase mna i se uit la foc.Simindu-se pe de o parte
fericit i pe de alta frustrat,prsi camera i urc la etaj n dormitorul doamnei.
Fusese aprins focul i n ncpere era cald i confortabil.Dar nu aa de cald i
nici aa de confortabil,cum ar fi putut s fie,se gndi ea privind patul gol.Fcu o
baie,i puse cmaa de noapte i se bg n pat.Nu stinse lumina pn cnd nu l
auzi pe Jace urcnd scrile,pentru a merge la culcare.

O umbr se vzu pe sub u i ea i reinu respiraia.Cnd umbra trecu mai


departe,Nigh njur,stinse lumina,ddu un pumn pernei i se pregti s doarm.
n ciuda suprrii ei pe Jace Montgomery,adormi n cteva minute.
CAPITOLUL 20
Pe Nigh o trezi muzica.Nu era prea tare,dar putea s o aud parc venind de
departe.La nceput fu dezorientat,netiind exact unde se afl.Cnd se detept
mai bine,ascult.Nu prea c vine de jos,ci chiar de dincolo de ua ei.Se trezise
Jace i a pus muzic? Muzica marilor orchestre,dup armonii.
Cobor din pat i se duse la u deschiznd-o.Jace tocmai ieea din dormitorul
lui.Era n jeani,un pulover greu de ln i o pereche de ghete de piele,i duse
un deget la buze,pentru ca ea s rmn linitit.Muzica provenea din camera de
creton,camera Annei.Camera bntuit.Prima reacie a lui Nigh fu s se ntoarc
imediat n dormitor i s se ascund sub pat.Sau i mai bine,poate c era exact
momentul s urce n main i s plece acas.
Dar urmtorul gest al lui Jace hotr pentru ea.i fcu semn s se ntoarc n
camera ei,s nchid ua i s se vre n pat.Fr ndoial,credea c e prea la
pentru a face fa la indiferent ce se ntmpla n camera Annei.
Dar tocmai lipsa lui de ncredere i ddu curaj.i fcu la rndul ei semn s o
atepte ca s-i pun ceva pe ea.Era destul de ru s te confruni cu fantomele,
dar sub nici o form nu putea s fac asta n cma de noapte.Fugi napoi n
camera ei i mbrc ceva asemntor cu ce purta el: jeani,un pulover gros i
ghete.Patru minute mai trziu,se afla napoi n hol i mergea n vrful picioarelor
n spatele lui Jace,spre camera Annei,
Ua de la odaie era deschis i luminile erau aprinse.Nu aa lsaser ei
camera.Jace o mpinse pe Nigh n spatele lui,n timp ce se uita nuntru,de jur
mprejur,dar nu era nimeni,nici mort nici viu.
Nigh i adun destul curaj,pentru a se da la o parte cu un pas din spatele lui i a
se uita la rndul ei n camer.Totui,nici unul nu vorbi.
Imediat ce se aflar nuntru,vzur c ua mascat spre tunel era deschis i
muzica provenea de acolo.Din nou,Jace o mpinse pe Nigh n spatele lui,n timp
ce cerceta cu privirea firida ntunecat a casei scrii.Apoi art n jos,spre
tunel.Muzica nu venea din camera secret de deasupra,ci chiar din tunel.
Nigh i atinse braul i l ntreb cu un gest: cine mai tie de pasaj i cine poate
s pun muzic nuntru,la ora dou dimineaa.Jace ridic din umeri,fcnd-o s
neleag c habar n-avea.nainta spre casa scrii,intenionnd s o ia nainte,dar
ea l apuc de bra i scutur cu putere din cap.Nu-i plcea ce se petrecea.

Putea s fie Hatch,care era sigur c tia de tunel i care a lsat tranzistorul s
cnte,totui nu prea credea.Adevratul ei gnd era: ce dracu' a mai pus la cale
Danny Longstreet?
Cnd Jace ddu din cap,fcnd-o s neleag c intr n tunel,indiferent ce
spune ea,ridic un deget la el: ateapt o clip.
Se duse la emineul din camera Annei i lu dou lumnri de pe poli i
chibriturile.Jace i zmbi i schi pe mutete: bun fat! Dac ar fi putut s
vorbeasc,Nigh ar fi ntrebat dac nu intenioneaz s-i arunce i un os.
Jace scapr chibritul i aprinse ambele lumnri,dndu-i ei una,apoi ncepur
coborrea prin vechiul pasaj.Nigh,cam la zece centimetri n spatele lui,ncerca s
acioneze cu curaj,dei nu se simea deloc aa.
Muzica era foarte tare.Indiferent cine o pusese,folosise un tranzistor demodat.
Acum cnta Woody Herman,o melodie de jazz care o ducea cugndul la un
swing,cnd bieii arunc fetele n aer i apoi le prind fcndu-le s alunece pe
podea printre picioarele lor.Zmbi imaginii,apoi i aminti unde se aflau i ce
fceau.l apuc pe Jace de spatele puloverului i-l urm,n timp ce el i continua
curios drumul.Cnd ajunser la mijloc,vzur c pe pmnt se afla un aparat
mare.Aplecndu-se,Jace opri muzica Linitea ce cobor aproape i asurzi.
Se ntoarse spre ea i i fcu semn s rmn pe loc.Oare ce-i nchipuia,c va
rmne acolo fr el? tia c frica ei e prosteasc.Petrecuse o mare parte din
copilrie n acest loc strvechi i i era familiar,ca propria ei camer.Dar pe
atunci,o parte din sigurana ei se datora faptului c era sigur c nimeni nu tia
c se afl acolo.Cum ar fi putut un rufctor s o atace,dac nu tia unde se
afla?
Dar ce au vzut i auzit n aceast noapte-muzica urlnd,luminile
strlucitoare,ua secret deschis-o nfricoau.Nu se ndoia c Danny Longstreet
fcuse asta.Probabil c s-a distrat grozav de gluma lui,cnd a stat lng ea pe
banc i au discutat,n plin zi.i mai tia c el e n Margate,deoarece l vzuse.
Din nou,Jace i fcu semn s rmn unde e,i din nou ea cltin din cap
mpotrivindu-se.tia c el dorea s controleze i restul tunelului,s controleze
intrarea dinspre curte,dar ea nu voia s rmn singur acolo.Cineva fusese n
tunel i asta de curnd.Cnd s-au dus la culcare,luminile nu erau aprinse n
camera Annei i nici nu cnta muzica.Jace zmbi,ntr-un fel care era sigur c
inteniona s o fac s se relaxeze,dar nu reui.Apoi el ddu din cap.Da,putea s
mearg cu el.O apuc ferm de mn,apoi fcu un pas mai departe de uriaul
tranzistor,ce se afla la picioarele lor.ns acel singur pas fu tot ce a putut s
fac,deoarece n urmtoarea secund auzir nite bubuituri,aa cum Nigh mai

auzise de dou ori n viaa ei.Bombe!


-La pmnt! strig ea.Arunc-te la pmnt! Bubuiturile au provenit din ambele
capete ale tunelului,aa c nu putur s alerge n nici o direcie.
Jace nelese.O apuc pe Nigh i o ascunse sub el,apoi se aplec peste trupul ei i
se prvlir amndoi pe pmntul tare i rece.
Sub el,Nigh i duse minile la urechi i Jace fcu la fel.Nu spera s mai triasc
nici un minut.Vechiul tunel se va prbui,din cauza bombelor puse ia ambele
capete ale pasajului.Dac grinzile n cdere nu-i vor lovi,atunci pereii de
pmnt o vor face.Rmase lng Jace,n timp ce zgomotul i alunga orice alt
gnd.Praf,sfrmturi,lemne,murdrie adunat timp de sute de ani czur pe
pmnt i ameninau s-i striveasc.Cele dou explozii s-au petrecut rapid,dar
lor li se pru c au durat o venicie.Jace o inu pe Nigh sub el,aa nct s nu o
acopere prea mult praf.Statura astfel mult timp,minute pline de groaz,
aeptndu-se ca n fiecare secund tavanul de deasupra capetelor lor s cad
peste ei.Dar nu se ntmpl acest lucru.Cnd zgomotul ncet i chiar i ecoul se
linitise,Jace se ddu la o parte de pe ea.
-Eti bine?
Nigh nu putu dect s dea din cap.Urechile nca i mai zbrniau.
Lumnrile se stinseser i se aflau n ntuneric total.l simi pe Jace rscolind n
jur,pipind pa mntul,cutnd.Cnd gsi o lumnare,scoase cutia cu chibrituri
din buzunar i o aprinse.Nigh sttea pe jos,lng aparatul de radio i l privea pe
Jace cum se ndrepta spre ceea ce mai rmsese din tunel.Ambele capete se
prbuiser.Ceea ce mai exista era un spaiu de aproximativ trei metri n dreapta
i ali patru metri jumtate,sau cam att,n stnga.Asta nsemna c,prbuii ntre
ei i lume,erau metri ntregi de drmturi.
l privi pe Jace cum examina mprejurimile.Se uit la mormanele de resturi,
mpinse unele deoparte,apoi se opri cnd anticele grinzi de deasupra capetelor
lor ncepur s trosneasc.Ridic lumnarea i se uit la baricadele astfel create,
iar Nigh urmri lumina.Vechile grinzi n sfrit cedaser.Erau ndoite i cam la
trei metri de locul unde sttea ea,putea s vad o crptur proaspt.
-Deci,cine tie de acest tunel? ntreb Jace prnd c nu e o problem de
importan vital.
-Mai mult lume dect tiam eu,rspunse ea.n orice caz,cel care a pus radioul
aici a tiut.Jace se uit la ea.
-Sunt sigur c jumtate din sat a auzit exploziile i probabil vor aduce cum le
spui tu? Mainrii de spat.
-JCB-uri.

-Corect.Excavatoare.Vor aduce excavatoare JCB chiar acum.Crezi c Hatch le


va permite s treac peste pajitea lui? Parc l aud spunnd c proprietarii vin i
pleac,dar pajitile rmn pentru totdeauna.
Ea nu zmbi la gluma lui.Fusese n astfel de situaii i tia c poate fi i mai
ru.Nu vor reui s scape vii.Dup toate probabilitile,va trece o sptmn
nainte ca cineva s-i dea seama c au disprut.Stenii tiau c Jace i Nigh
plecau adesea n alt parte i rmneau acolo zile ntregi.
-Nu cred c trebuie s ne minim unul pe altul nu-i aa? rosti ea cu blndee.Nu
o s le lipsim i dac totui aa se va ntmpla,nu vor avea habar unde s ne
caute.Pentru o clip Jace nu se uit la ea,apoi se ntoarse ncet.
-E vina mea,rosti cu voce grav.Am tiut c e periculos.Stacy a fost ucis i tot
asasinul ei a fcut i asta.Trebuia s te protejez.Trebuia.Ea ridic privirea i
descoperi lacrimi n ochii lui.i desfcu minile i el i czu n brae,iar ea l
inu strns Regret,continu el iar i iar.Iart-m.Am vrut aa de mult s mpart
totul cu tine,nct n-am mai fost prudent.Ar fi trebuit s te protejez.Ea l mngie
pe cap i i opti s tac inndu-l strns lipit de ea.
-Indiferent ce se ntmpla,sunt fericit c-mi vorbeti despre...despre tine nsui,
rosti ea.Dar de ce...?
-Pentru c te iubesc,rspunse el,ca i cum ar fi fost un fapt cunoscut de omenirea
ntreag.
-Ce? Se trase de lng el i-l privi n fa.Ce ai spus?
Jace se ridic,se sprijini cu spatele de drma turile reci de lng ea i se terse
la ochi.
-Iart-m.Am ncercat s-mi rein emoiile,dar uneori...
-Sunt englezoaic,aa c nu ncerca s-mi vorbeti mie despre emoii reinute.
Vreau s aud partea aceea cu iubirea.El o privi de parc avea impresia c nu o
zdravn.
-M-am ndrgostit de tine,din prima clip n care te-am ntlnit.Am crezut c tii
asta.
-Scuz-mi prostia,dar nu,n-am tiut.
-Hmmm! rosti surprins.M-am dus acas la tine-casa mea de fapt-gata s te dau
n judecat,dar am sfrit prin a te invita s stai cu mine.Ddu din mn.Mai
mult sau mai puin.Nigh ar fi vrut s aud ce avea de spus.Ar fi vrut s se certe
cu el,s fac orice pe lume,dect s se gndeasc la locul unde se aflau i de
unde nu vor reui niciodat s ias.Oare mai nti nu-i va ucide lipsa de oxigen?
-n regul,rosti ea calmndu-se.Nu era nici un motiv s anticipeze ceva,dac nu
era necesar.Mai bine s economiseasc aerul.Atunci de ce nu m-ai atins?

Jace se uita la peretele de pmnt nconjurtor.Ridic lumnarea i merse de-a


lungul pasajului.
-Nu auzi nimic?
-Nu,i vreau un rspuns la ntrebarea mea.
-Ai s rzi de mine,rosti el.
-Nu cred c ceva de pe lumea asta m-ar putea face s rd n acest moment.
-Timp de un an dup moartea lui Stacy mi-a fost foarte fric s vorbesc cu o
femeie,dac nu era rud cu mine.Mi-a fost fric c voi spune ceva,care ar putea
s o fac,s o determine...
-S se sinucid?
-Nu,nu am fost niciodat att de ru.Eram sigur c Stacy a avut secrete i mi era
fric c era ceva n neregul la mine,c nu a avut ncredere s mi le dezvluie.
Inspecta fiecare latur a tunelului.
-Toi avem secrete,rosti Nigh.Iar lui Stacy i s-au ntmplat o mulime de lucruri
ngrozitoare,n trecut supravieuise morii mamei ei i abandonului tatlui
ei,toate n acelai an.A fost o doamn puternic.Jace i ntoarse privirea spre ea.
-ncep s cred c aa a fost.
-Aa c ce spui de atingere? Noi doi atingndu ne,despre asta ce zici?
Jace se aplec s se uite la grmada de d.I mturi,de la captul tunelului dinspre
curte.
-A sosit i al doilea an dup moartea lui Stacy i eu n-am atins nici o femeie,un
fel de jurmnt fa de spiritul lui Stacy,c nu o voi face pn nu voi afla ade
vrul despre moartea ei.Ru sau bun.Intenionam s aflu totul despre ea.
I-au luat lui Nigh cteva clipe pentru a nelege ce a vrut s spun,apoi zmbi.
Fcuse un jurmnt de castitate.Nu tia de ce ideea i plcea aa de mult,dar aa
era.Se ntreb ci brbai erau n stare sa iubeasc att de mult,nct s renune
la sex.Cu muli ani nainte,Nigh se afla ntr-un loc oribil,nconjurat de brbai,
aa cum fusese ntotdeauna,i ateptau s relateze telespectatorilor americani,n
trei minute,totul despre oroarea la care erau martori Unul dintre brbai-care o
privea lacom de zilo ntregi-o ntreb ce voia ea de la un brbat Cunoscnd ct
de egoist i desfrnat era,se repezi:
-Vreau un brbat capabil de iubire.A fost o declaraie spontan,dar mai trziu s-a
gndit la ea i tia c acesta era adevrul.Un brbat n stare de o dragoste
adevrat,profund.l privi pe Jace,n timp ce punea lumnarea jos i ncepea s
sape printre drmturi.tia c era un act inutil,dar i plcea c totui ncerca
ceva.Era un om care iubise aa de profund,nct fusese mporiva tuturor celor
care-i spuneau ce gndesc,rmnnd credincios convingerilor sale.N-a crezut c

Stacy s-a sinucis i a vrut s dovedeasc faptul c n-a fcut-o.Nu a acceptat nici
o acuzaie fals mpotriva ei,sau a lui.
-Cred c trebuie s stai jos,rosti Nigh blnd.El se ntoarse spre ea i o privi,ca i
cum inteniona s fac o declaraie vesel,despre scparea lor evident de
acolo,dar deodat pru c-i schimb hotrrea.
-Da,trebuie s pstrm oxigenul.Se aez alturi de ea i o prinse n brae,cu
capul pe pieptul lui.O lumnare era aproape terminat i cealalt nu va mai dura
mult.De altfel,nici aerul nu va mai dura.O inu strns mngindu-i prul i nu
mai vorbir.Nigh se gndea s-i spun c i ea l iubea,dar tia c e perfect
contient de asta.Au fost nedesprii,din prima zi n care s-au cunoscut.Dac ar
fi scpat i ar fi fugit de el n ziua aceea,acum nu mai erau mpreun.
Nu tiu c plnge,pn cnd nu-i simi cmaa ud sub obrazul ei.
-t,rosti el mngindu-i obrazul.Fii cuminte.E nevoie s stm linitii i tcui
i s respirm ct mal uor posibil.Ea ddu din cap.Nu era de nici un folos s
faca altceva.Furia ar fi fost inutil.N-aveau nevoie s vorbeasc.
Nu tiu ct de mult a stat aa,cu trupul lipit de al lui,simindu-i cldura i cu
obrazul pe inima lui,ascultndu-i ritmul ferm,nainte de a adormi.
i nu tiu ct de mult a durat,nainte ca Jace s o trezeasc.
-Linite,rosti rguit i ea simea ct de greu respira.Nu mai rmsese mult aer n
tunel.Asculta! ncerc s ridice capul,dar prea un efort prea mare l aez napoi
pe pieptul lui.Auzi? o mai ntreb el.Nu auzea nimic.
Cu efort,Jace o ddu deoparte,apoi se ridic folo sindu-se de peretele rece de
pmnt,pentru a-i menine echilibrul.Dup care i lipi urechea de perete
-Ce auzi? opti Nigh,apoi inspir adnc de cteva ori,dup oxigen.
-Nu tiu.Se duse de partea cealalt a tunelului i-i lipi i acolo urechea de
perete.Poate c nimic,adug el apoi art cu degetul.Indiferent ce auzea,venea
din spre peretele de care era rezemat Nigh.Aplecndu-se ncet,Jace o ajut s se
ridice,ambii gfind dup aer.Apoi o ajut s plece de lnga perete,spre captul
lui,ct de departe posibil de locul unde sttuser.Acum i ea putu s aud i
ridic ochii mari spre Jace.
-Ce e? ntreb ea.El inspir.
-Un motor,reui s pronune,apoi o trase jos,s stea alturi de el pe pmnt,cu
braele lui mari nconjurnd-o protector.Ateptar,ascultnd orice sunet,apoi
ncepur s simt.Simeau un huruit puternic,o vibraie provenind din perete.
Nigh bnui o alt explozie,sau una din grinzile vechi ale tavanului cznd i
trgnd tavanul dup ea,dar avea capul prea ameit de lipsa oxigenului pentru a o
mai interesa.i puse capul pe braul lui Jace i ncerc s aipeasc.

Cnd cuva mare a excavatorului se nfipse n tavan,nu era pregtit pentru


asta,dar Jace era.i dduse seama ce se ntmpla i tia c atunci cnd se va face
o gaur n tunel,tavanul se va prbui.Trebuia s fie gata!
Deci,cnd cuva ptrunse tavanul,el se uit n sus ncercnd s intre n aciune,dar
era prea lipsit de aer,pentru a se putea mica.ns nu trebuia s fie ngrijorat.Prin
gaura fcut,o duzin de fee se uitau n jos,apoi se puser pe treab.nainte ca
gaura s fie complet lrgit,doi brbai srir n tunel i fu cobort o scar.Un
om voinic o ridic pe Nigh pe umr,apoi Jace fu mpins n sus pe trepte,cu cel de
al doilea om n spatele lui.Cteva secunde dup ce au ajuns sus,ceea ce rmsese
din tunel se prbui,nghiind scara i aproape nghiindu-l i pe ultimul om,care
ns fu tras afar de ceilali.
O ambulan i atepta i Jace i Nigh fur urcai n ea i li se puser pe fa
mti de oxigen.Nigh era ntins pe patul ambulanei,n timp ce Jace edea
alturi,inndu-i masca pe fa.Un brbat n uniform de asistent la urgene i
privea pe amndoi.
-Suntei bine? l ntreb pe Jace i acesta ddu din cap.Jace i lu masca de pe
fa o clip.
-Cine ne-a gsit? gfi el.
-Un btrn cu numele Hatch.De cnd stai acolo jos? Jace se uit pe fereastra
ambulanei.Era ziu,dar nu tia ct e ceasul.
-De azi noapte de la dou,rspunse el.Asistentul zmbi ngduitor.
-Nu e posibil.Nu puteai s trii aa de mult,afirm el cobornd din ambulan i
nchiznd ua.Cteva minute mai trziu i ncepur drumul spre spital.
CAPITOLUL 21
Nigh se trezi ncet,ngrozit de ce ar putea s vad.Ultimul lucru pe care i-l mai
amintea era c se afla n braele lui Jace,contient c nu se va mai trezi
niciodat.Se ntreba dac nu cumva deschiznd ochii va vedea Paradisul.
Dar cnd ntr-adevr i deschise,zmbi de ceea ce crezuse.Stnd ntr-un scaun,
prnd adormit,cu o ptur pe el,se afla Jace.Pentru o clip l privi,zm-bind la
vederea lui i ncet ncepu s-i aminteasc cum au fost salvai.Cuva
excavatorului intrnd prin tavan,apoi lumina orbitoare a soarelui urmat de o
rafal de aer dttor de via.Oameni srind n tunel,cu frnghii nfurate n
jurul mijlocului,apoi cineva aruncnd-o pe un umr puternic i crnd-o sus.i
aminti cum s-a uitat napoi i l-a vzut pe Jace dndu-se jos de pe scar,n iarb
i n soare.n urma lui,cu un zgomot uria,se prbuea ce mai rmsese din
tunel.Se auzir strigte,cnd un om fu tras afar de sub tavanul ce cdea,apoi

urale,cnd toat lumea fu n siguran.Dup aceasta,nu-i amintea prea multe,cu


excepia faptului c sttea ntins,cu o masc pe faa i respirnd din nou.
Jace deschisese ochii i se uita la ea.
-Bun,rosti el.
-Bun.Schimbar zmbete,neavnd nevoie de cuvinte Cumva,supravieuiser
imposibilului.Se ridic n pat i Jace se duse s o ajute mutnc perna,apoi dndui s bea ap.n bra avea o perfuzir
-Spune-mi tot,rosti ea.
-Nu pot,afirm el srutnd-o pe frunte.Trebuie c plec la Londra.
-La Londra? l apuc de bra.Te duci s-l vezi po Tony Vine,nu-i aa?
-Da.Nu te uita aa la mine.A devenit ceva serios.Trebuie s aflu cine a ucis-o pe
Stacy.Nigh realiz c,pentru prima oar,i rostise nu mele fr patos,fr accente
de agonie n glas,tara regrete.Se ag i mai strns de braul lui.
-Nu poi s mergi fr mine.
-Trebuie s stai aici nc o zi,pentru ca medicii s te in sub control.
-Bnuiesc c ie nu i-au spus acelai lucru.Jace i arunc un zmbet strmb.
-Mda,mi-au spus i mie asta,dar eu trebuie .sa plec.i trebuie s plec singur.
-Am s le spun unde te-ai dus,amenin ea.i puse mna pe obraz.
-Nigh,fetio,nu pot s te las s mergi cu mine Imediat ce am sosit aici,noaptea
trecut,l-am sunat pe unchiul meu i el a aflat unele lucruri.Colega de camer a
lui Stacy,Carol,a avut mai mult dreptate dect i-a nchipuit,despre tipul acela
Vine.E eful unei bande englezeti de crim organizat.Nimeni n-a putut dovedi
nimic,dar e amestecat n nite treburi cu adevrat rele,cum ar fi drogurile.
-Aa c tu intenionezi s te duci s-l vezi i s-l acuzi c i-a ucis logodnica.i
doreti moartea?
-Nu m duc s-l acuz de nimic.Vreau doar s tiu ce s-a ntmplat.
-Jace,rosti ea nfigndu-i unghiile n braul lui,trebuie s lai asta n seama
poliiei.Faa lui Jace se ntoarse dur spre ea.
-Crezi c nu mi-ar plcea s fac aa? Am vorbit deja cu ei n dimineaa asta i leam povestit despre explozii.Dar nu m-au crezut.Au spus c ceea ce am auzit a
fost prbuirea tunelului vechi de trei sute de ani i c ar trebui s fiu
recunosctor c mai sunt nc n via.
-Le-ai spus despre tranzistorul care cnta,uile deschise i luminile aprinse?
-Sigur c da,dar au replicat c probabil a fost fantoma de la Priory House,
doamna-tlhar.Toi i-au nchipuit c e o glum bun.
-De unde tii c omul acesta,Tony Vine,se va ntlni cu tine?
-Am contactat un serviciu de mesagerie din Londra,care i-a transmis o noti la

adresa pe care ne-a dat-o Carol.Tot ce am fcut a fost s-i amintesc numele lui
Stacy i a fost de acord s m vad.Nigh se sprijini de perne.
-Nu poi s mergi fr mine.Fac parte din toate astea.
-Ct sunt eu la Londra,tu rmi cu Hatch i cu Mick.
-Ast noapte am auzit pe cineva spunnd c Hatch tia unde s fim cutai.Cum
de tia unde suntem? Jace privi n lturi.
-Poi s-l ntrebi,cnd l vezi.Va fi aici ntr-o or-dac poate s treac prin tot.
-Ce vrea s nsemne asta? Jace se strmb.
-Afar sunt aproximativ o duzin de reporteri,ateptnd s apar unul dintre noi.
Cineva din sat le-a spus c tunelul secret al Lady-ei Grace a fost descoperit i c
ea s-a rzbunat,atrgndu-ne pe tine i pe mine nuntru.Povestea e cap de afi
n toat Anglia.
-i tu plnuieti s m lai aici,s m ocup singur de ei.Jace pru surprins.
-Eti i tu reporter,ai uitat? De obicei bagi microfonul sub nasul cuiva.
-Nu iau interviuri celebritilor i n mod sigur nu scriu despre fantoma local.
-Dar aa ne-am ntlnit! rosti el exasperat.i nu poi s afirmi sincer c n-ai
urmrit niciodat pe nimeni cu un microfon cerndu-i s-i spun ce nici nu era
treaba ta?
-Nu.Vreau s spun c n-am fcut aa cum insinuezi tu.Am fcut reportaje despre
ceea co oamenii...i privi minile.
-Despre ce ai fcut reportaje?
-Despre ceea ce oamenii aveau dreptul s tie,afirm ea.Ei,acum eti fericit?
-Nu.Ai fcut-o pentru oameni,aa c acum poi s-i primeti rsplata.Trebuie s
plec.Nigh se rsuci i cobor din pat,dar perfuzia o trase napoi.
-Dac te duci la Londra fr mine,am s...
-Ce ai s? ntreb Jace din ce n ce mai furios.
-Am s...i.ridic privirea.Dup ce ne cstorim,am s-i amintesc asta tot restul
vieii noastre mpreun.Aa am s te fac s regrei,c nu m-ai luat cu tine i m-ai
lsat s fac fa singur reporterilor,nct vei blestema ziua n care ai fcut-o.
Am s....
-Ai ctigat,rosti el retezndu-i-o.Unde i sunt hainele?
-N-am idee,dar bnuiesc c n dulap.n timp ce-i aducea hainele,ea inspir adnc
o dat,apoi i smulse perfuzia din bra.Era gata s-i spun lui Jace s se ntoarc
cu spatele n timp ce se mbrca,dar apoi i adres un zmbet mic i se dezbrc
complet n faa lui.O privea fascinat,cuprinznd cu privirea fiecare centimetru
din trupul ei.
-Eti de acord cu ce vezi? ntreb ea.

-Nigh,rosti el blajin,apoi travers camera dintr-un singur pas,i lu corpul gol n


brae i o srut.Era bine s tie c o dorea,era bine s tie c n-a fost doar
imaginaia ei cnd i-a spus c o iubete.
-Londra,opti ea n timp ce minile lui alunecau pe spatele ei gol.Tony Vine.
ncet s-i mai mngie trupul i ea fu contient c,dac nu voiau s ajung
s o fac pe patul de spital,trebuia s-l determine s se opreasc.Jurmnt de
castitate,rosti ea tare.i-l aminteti pe Lancelot?
Zmbind,Jace se deprta,apoi se ntoarse cu spatele,n timp ce ea se mbrca.
-Vreau s reuim s ne rezolvm treburile repede Nigh rse.
-i eu.i lu doar cteva minute s-i puna mbrcmintea pe ea.i fgdui s-i
dea foc imediat ce va putea,deoarece mirosea a tunel.Era muce git i murdar
i ultima oar cnd fusese mbrcata aa,sttuse fa n fa cu moartea.Deci,cum
reuim s ieim de aici fr s fim vzui? ntreb ea.
-Urmeaz-m,rosti el,apoi o lu de mn,o conduse spre u i se uit dac holul
era liber,la dou buchete de flori,mai zise el artnd spre vazeio din camera ei.
Ea nici mcar nu observase florile.
-Ohooo,cine le-a trimis?
-Nu tiu,rspunse el.Dar vor fi acoperirea noastr.Suntem n cutarea unor
bolnavi,s le facem o vizit.
-S sperm c nu sunt prea bolnavi,rosti ea.De acord.Zece minute mai trziu,
ieiser din spital i so ndreptau spre parcare.Jace i scoase cheile din buzunar
i se duse la maina lui.
-Cum a ajuns asta aici?
-Mick.i n timp ce urca,se interes:
-Tot nu mi-ai spus de unde a tiut Hatch unde suntem.
-I-a spus Danny.
-Vai de mine,se minun Nigh cu ochii larg deschii.Ann era cu el?
-Ai cumva o sor?
-Nu.nseamn c Ann era cu el.
-Mick spune c era cu o tnr care semna cu tine.Nigh i inu privirea aintit
pe drum.
-A tiut cineva c sunt fantome?
-Mick nu,dar eu cred c Hatch a tiut,dei n-am vorbit cu el.Mick zice c un om
i-a spus Jui Hatch unde suntem,el l-a trezit pe Mick i mpreun i-au trezit pe
toi ceilali.
-Dar Mick i-a vzut pe brbatul i pe femeia aceea? ntreb Nigh.
-Da.De fapt a fost cam aa.Hatch i-a artat un tip care sttea retras spunndu-i c

el e cel care i-a dezvluit locul unde eram noi n tunel.L-am ntrebat pe Mick
cine era,pentru a putea s-i mulumesc,dar el a spus c era prea ruinos pentru a
iei din tufiuri.Nu a lsat nici mcar echipa de salvare s-i mulumesc.
-Bnuiesc c Mick i l-a descris.
-O,da.Pn la cizmele de clrie purtate de Danny.
-i despre Ann ce spunea?
-Mick zicea c omul vorbea cu o femeie ntr-o rochie lung.Bnuiete c era
cmaa ei de noapte,cu excepia faptului c era ncins cu o centur.
-A,rosti Nigh dnd din cap,apoi se uit la el.A vorbit cu ea? Asta nseamn c
Ann i cu Danny sunt iar mpreun.Ce minunat! El bntuia prin Tolben Hall i
Ann era aici.Deci acum pot s rmn mpreun pentru totdeauna i s triasc
fericii.Sau s se duc spre lumina cea alb,sau oriunde.
-sta a fost i primul meu gnd,afirm Jace.
-Dar....?
-I-am pus lui Mick nite ntrebri despre ei.I-am spus c sunt nite prieteni de-ai
mei din alt sat i ca le-am fcut cunoscut intenia mea de a explora tunelul i
teama de prbuire,i-am spus c s-au certat foarte tare i c m ntreb dac artau
ca i cum s-ar fi mpcat.
-i ce a rspuns Mick?
-Mi-a zis c preau triti,dar el i-a nchipuit ca sunt ngrijorai c tu i cu mine o
s murim,pn o sa reueasc s ne gseasc.A durat o vreme pn au adus un
JCB i a mai durat o vreme pn i-au dat seama de unde s nceap s sape.
-Bnuiesc c le-a spus Danny.La urma urmei,el a putut s intre i s ias prin
perei i a vzut unde suntem.
-Mick zice c Hatch s-a bgat printre tufe i la ntrebat pe om de cteva ori,
nainte de a permite excavatoristului s nceap spturile.Nigh clipi.
-M ntreb ce prere are btrnul Hatch despre asta? S se duc s-i pun
ntrebri unei fantome i totul la lumina zilei!
-Mick spune c,n tot acest timp,Hatch continua s ia nghiituri zdravene dintr-o
sticl,pe care o ducea cu el.Nigh rse.
-tiu cum se simea.Am vorbit i eu cu Danny nainte i dac ar trebui s o mai
fac din nou,a vrea i eu ceva din butura lui Hatch.
-Eu mai curnd a face fa unei armate de fantome,dect s mai iau o
nghiitur din butura lui,rosti Jace fcnd-o pe Nigh s rd din nou.
El i ntoarse privirea de la drum i se uit la ea.
-E bine s fii viu,nu-i aa?
-Splendid,afirm ea.Realmente minunat.

Apropo,am nevoie de nite mncare i de nite haine curate.Nu vreau s m


ntlnesc cu gangsterul la n jeani i pulover.
-Nevestele sunt foarte costisitoare,nu-i aa? ntreb solemn Jace.Nigh inspir
adnc.
-Da,i totul ncepe cu un inel.Sunt scumpe diamantele roz?
-Foarte,oft Jace.
-Perfect,rosti ea rznd.
Era dup-amiaz trziu cnd fur gata s mearg s se ntlneasc cu Tony Vine.
Fuseser ntr-una din galeriile londoneze din elegantul district Mayfair i
cumpraser mbrcminte nou.Apoi au luat o camer la Claridge's,au fcut
baie i s-au mbrcat.Au fost foarte politicoi,respectndu-i unul altuia
intimitatea i nefcnd nici un comentariu n legtur cu singurul pat din
camer.Un pat mare,ce prea confortabil i ocupa cea mai mare parte a ncperii.
La 15,30 erau gata de plecare.Coborr cu liftul n tcere i cnd au trecut prir
faa recepiei,un om i-a nmnat lui Jace un plic mare L-a deschis n taxi,l-a citit
i apoi s-a uitat la Nigh.
-Tony Vine se afla n spital,cnd a murit Stacy Ezit.Se pare c a ncercat i el s
se sinucid,n noaptea n care a murit ea.
Ea i lu hrtia i o citi.Era de la unchiul lui,Frank Montgomery,i coninea o
fotocopie a raportului spitalului de lng Margate.Nigh se uit la Jace
nencreztoare.
-O dubl sinucidere? Un pact?
-Nu aa se ntmpla cnd oamenii se sinucid mpreun? ntreb el sec.Dar n
acest caz,Tony a supravieuit,n timp ce Stacy a murit.
Cnd taxiul opri,Nigh era ncruntat.Nimic din toate astea nu avea sens.Ajunser
n faa unei cldiri foarte moderne,cu geamurile ncadrate n oel,reco pe ct de
rece putea s fie oelul.
-ncnttor,rosti Nigh dar Jace nu-i rspunse Faa lui era o masc rigid,pe care
nu o putea descifra.Un brbat mbrcat cu un costum larg-pentru a-i ascunde
pistolul? se ntreb Nigh-i ntmpin n hol i i conduse sus cu un ascensor,ce
avea doar dou butoane,pentru hol i pentru apartamentul luxos de pe acoperi.
n timp ce urcau,n-au scos nici o vorb.Apartamentul era exact aa cum Nigh
i-l imaginase: totul era din marmor alb,doar cu cteva tue de culoare.
n mod evident puse acolo de un designer foarte scump,cruia nu-i psa cine
locuiete acolo,doar s arate bine locul.Trecur pe lng ali doi brbai
ncruntai,nainte de a intra cu toii ntr-o camer mic,rotund,ce prea c

planeaz deasupra Londrei.Masa era pus pentru ceai.Oamenii prsir


ncperea imediat i pentru o clip Nigh i Jace rmaser singuri.
-Frumoas vesel,opti Nigh,dar Jace nu vorbi.Ochii lui erau fixai pe ua din
partea opus a camerei.Dup un minut,aceasta se deschise i intr un om de vreo
patruzeci de ani,dar care arta de cincizeci.Era tras la fa,ca i cum tot ce fcuse
n via era gravat acolo.Sub ochi avea pungi uriae,mbrcmintea lui era aa
cum o descrisese Carol: lucioas.Era scump i fcut pentru trupul lui masiv,
dar ceva n legtur cu ea prea ieftin.Omul se potrivete cu mbrcmintea,se
gndi Nigh.Amabil,le fcu semn spre scaune i le spuse s se aeze.Vocea lui
era aspr,dar politicoas.
-Pot s torn? ntreb Nigh.Jace se aezase,dar rmsese eapn.
-Deci tu eti individul cu care inteniona Stacy s se mrite,rosti Tony Vine
studiindu-l pe Jace de sus pn jos.i acum,vrei s discutm despre ea.
-Vreau s aud ce ai de spus,rosti Jace i era aa mult furie n vocea lui,nct
Nigh ar fi dorit s-i dea un ut pe sub mas.
-Ceai,domnule Vine? ntreb ea tare.
-Tony,te rog,rosti el zmbind,n timp ce lua cana i timp de o secund ea putu s
vad farmecul pe care acest brbat l emanase cndva.Nu era frumos,dar era
ceva interesant la el.i la urma urmei,pute rea era un afrodisiac,nu-i aa? E n
regul,continua el.Am s v vorbesc despre noaptea aceea.I-o datorez lui Stacy.
Dar v spun de la bun nceput c,nu a fost vina mea c s-a sinucis.Nu am nimic
de a face cu asta.Se uit la faa lipsit de expresie a lui Jace,apoi din nou la
Nigh.Cnd am vzut-o ultima dat,viaa mea era la pmnt.Nigh i zmbi i i
ntinse o farfurie plin de mici sandviciuri.Tony l privi pe Jace.tiu c ai fost
logodit cu ea i pari genul de om cu care trebuia ea s se mrite,dar pot s-i
spun totodat c nu am timp s-mi ndulcesc povestirea,din cauza ta.Vei putea s
supori?
-Pot suporta orice poi s-mi mprteti,rosti Jace cu ochii strlucind.
-Ce spui de o prjitur,Tony? ntreb Nigh pentru a atenua ostilitatea fi a lui
Jace.
-Eti o doamn adevrat,nu-i aa?
-Cerule,nu,afirm Nigh.Sunt reporter.Asta l fcu pe Tony s rd,aa de tare
nct aproape se nbui.
-mi placi,afirm el.i-ar plcea s iei cndva cu mine?
-Regret,rosti ea.Sunt rezervat.Nu spuse de ctre cine,dar el l privi pe Jace,apoi
se uit n alta parte.
-Am plvrgit destul.Hai s ne ocupm de treab.Am ntlnit-o pe Stacy Evans

cnd eram egali.Mda,tiu c eu eram brbat i ea elev,dar era mult mai matur
dect anii ei i,ei bine,eu n-am crescut pn cnd n-a trebuit s-o fac.Oricum,ne
potriveam foarte bine.i,n afar de asta,ea se revolta mpotriva bogatului ei
tat,care o abandonase pentru muierea lui,iar eu eram nebun de furie mpotriva
grangurilor din casa mare.
-Priory House,sublinie Jace.
-Da,aia.Stace i cu mine ne-am ntlnit la Margate.Se strecura n birt i se purta
ca i cum era destul de mare pentru a bea.l prostise pe barman,dar pe mine nu.
Hai s zicem c atracia dintre noi a fost spontan.Era nestul! i zmbi Tony
amintirii.Nigh ntinse mna peste mas i o puse peste a lui Jace.Casa era goal
pe vremea aceea,ca de obicei,i am fcut dragoste n fiecare camer,continu
Tony.
-i nimeni n-a tiut de asta? ntreb Jace,tonul lui insinund c Tony minte.
Acesta nu o lu ca pe o ofens.
-N-am spus asta.Nana a tiut i voia s m nsor cu Stacy.
-Nana? ntreb Nigh.
-Toat lumea o tie sub numele doamna Browne,dar pentru mine va rmne
ntotdeauna Nana.Nigh putea s simt cum ceva din tensiune l prsea pe Jace.
Era interesat de aceast nou ntorstur a istoriei.
-Deci,bunica ta voia s te nsori cu Stacy? ntreb Nigh.
-N-a spus-o niciodat n aa de multe vorbe,dar eu tiam ce vrea.Stacy era o fat
voluntar,iar familia ei era bogat.Fusesem deja implicat ntr-o mulime de
lucruri care nu-i plceau lui Nana,chiar i pe atunci.Cred c ea i nchipuia c o
femeie ca Stacy ar putea s m duc pe drumul cel bun.Trsturile lui Tony
devenir vistoare.Vreau s v spun c Stacy a fost dragostea vieii mele.N-am
simit niciodat pentru nimeni,ceea ce am simit pentru ea.Am adorat-o,felul n
care arta i cum mirosea.Felul cum vorbea.Era tot ce vzusem eu la oamenii
bogai,care obinuiau s locuiasc la Priory House,i cum eu nu voi putea s fiu
niciodat.N-am trecut niciodat peste faptul c m iubea,pe mine,un Tony Vine
obinuit,un gunoi.
-Era ndrgostit de tine? ntreb Nigh.
-O,da.n mod sigur era.Se uit la cana cu ceai.Nu tiu ce s-ar fi ntmplat dac
tatl ei nu i-ar fi schimbat hotrrea i n-ar fi luat-o acas.Tony ofta.Ea voia s
rmn cu mine.Voia s abandoneze coala i s triasc cu mine,dar eu i-am
spus s plece acas,i-am promis s-i scriu,dar n-am fcut-o niciodat.
-Dar de ce ai trimis-o de lng tine? nu se putu abine Nigh s ntrebe.
-Mndria.Ea nu i-a dat seama,dar eu tiam ca bogatul ei tat mi va arunca doar

o privire i....Tony ridic din umeri.


-Ai mai vzut-o vreodat,dup ce a plecat? ntreb blnd Nigh.
-Nu,ani de zile.Aa cum am spus,n mai 2002 viaa mea era la pmnt.n cel mai
jos punct.Aveam necazuri serioase cu nite imbecili din Liverpool.Ridic din
umeri.Pariasem la curse i pierdusem tot.M urmreau.i eu m-am refugiat n
singurul loc,unde tiam c voi fi n siguran,Priory House.Nana m-a hrnit i
m-a ngrijit,iar eu m-am ascuns prin camere,dormind dintr-un pat n altul.Dar m
plictiseam.Plictiseal de moarte.Aveam internet i dintr-un impuls am scanat
numele lui Stacy.Am aflat c e pe cale s se mrite cu un tip bogat i m-am
ntrebat cum ar fi s o mai vd o dat.Casa era de vnzare i Nana obinuia s
m ascund n vechiul tunel,cnd agentul imobiliar aducea cumprtori pentru a
vedea locul.Obinuiam s urc n camera din turn,fceam zgomote ca o fantom
i i speriam.Oricum,am decupat fotografia dintr-o brour de publicitate i i-am
trimis o not.
-Din nou a noastr.mpreun pentru totdeauna.Ne vedem acolo pe 11 mai
2002,rosti linitit Jace.
-Vd c ai gsit notia,rosti Tony zmbind.Nu m ateptam s vin,dar a
fcut-o.Rsucindu-se n scaun,privi Londra prin fereastr.Dar nu mai era
aceeai.Nu mai eram egali.Ea era o doamn,eu eram....
-Un gangster,rosti Jace.Ochii lui Tony scnteiar de furie,apoi zmbi.
-n comparaie cu ea,tu eti gangsterul.Jace ddu din cap,ca i cum ar fi spus
touche.Era...Tony fcu o pauz,ca i cum ncerca s gseasc cuvintele potrivite.
A simit o repulsie fa de mine.Rnji.A ncercat s o ascund,dar am vzut-o
acolo,ntr-o scurt strlucire a ochilor ei.Am vzut-o,ea tia c am vzut-o i c
sta era sfritul.i n toi anii aceia m gndisem cum ar putea s fie i bnuiesc
c i ea,deoarece i-a abandonat planurile de cstorie pentru a veni la mine.
-Ce ai fcut? ntreb Nigh.
-Am rmas treji toat noaptea i am vorbit,rosti Tony i zmbi aducndu-i
aminte.Am golit o sticl cu vin i am vorbit,ca nite prieteni,nu ca nite iubii.
tii,cred c se simea uurat c nu m mai iubea.
-Dar tu nu te simeai aa,ce spui? ntreb Nigh.
-A putea s spun c plngeam n sinea mea.Ma simeam mizerabil.Ea era aa
frumoas i elegant,n timp ce femeile cu care avusesem eu de a face...
Tony se opri o clip pentru a se calma.Continuam s-mi amintesc c eu am fost
cel care a respins-o.Ea spusese c ar tri i deasupra unui garaj,alturi de mine,
pentru c m iubea mult,dar eu am spus nu.Tony inspir adnc Aa cum am
spus,eram prea mndru ca s fiu de acord s rmn.M-am certat cu ea i i-am

spus c nu vreau nimic de la mila ei.Am spus toate lucrurile pe care tiam c le
urte.
-Exact asta mi-a fcut ea mie,rosti Jace.
-Da,mi-a povestit.Se simea cu adevrat prost,pentru ceea ce-i fcuse i spera c
va putea s te determine s o ieri.Dar mai spunea i c n-ar putea s-i cear
nimic logodnicului ei,dac el i va da seama c i-a petrecut noaptea cu fostul ei
prieten.
-i-a petrecut noaptea,ngn Jace.
-Da,i-a petrecut noaptea cu mine,dar nu aa cum i nchipui tu.Nimeni nu i-a
scos hainele.Am but i am discutat.i m-am gndit,cum ar fi fost viaa mea,
dac n-a fi avut pctoasa aia de mndrie.Mai ru,n noaptea aceea,cu ct beam
mai mult,cu att o doream mai mult.mi spuneam c nc mai suntem tineri.Mai
e nc timp.Tony se uit la Jace.Dar ea a nceput s vorbeasc despre tine.
-Ce a spus? ntreb Jace i prea c se ateapt la ce e mai ru.
-C e nebun dup tine,ca voia s triasc cu tine pentu totdeauna i s aib o
sut de copii i....
-Ce? l ntrerupse Jace.Voia s aib copii cu mine?
-Da,sigur c da.Tony se uit afar,la Londra.Adu-i aminte c i-am spus c,
atunci cnd am fcut-o s plece din Margate,m-am certat cu ea.I-am spus c nu
vreau s am copii.Asta a fcut-o s plng i....i mi-a plcut.Eram ncntat c
am putut s o fac s plng,pentru c i eu plngeam n sinea mea.
-I-ai spus c nu vrei copii i ea a plns,sublinie Jace.Deci voia copii.Eti sigur de
asta?
-Erai gata s te nsori cu ea i nu tii asta despre ea? ntreb Tony privindu-l i
un surs batjocoritor i curb buza superioar
-Am crezut c tiu totul despre ea,pn n noaptea aceea cnd s-a certat cu mine.
Mi-a spus c nu vrea copii.
-i asta te-a drmat?
-Complet,total i absolut,afirm Jace.Tony i arunc un mic zmbet.
-Ea i-a fcut ie,ceea ce i-am fcut eu ei,nu-i aa? Asta nseamn c am nvato ceva.Purta ceva din mine n fiina ei.
-Ce altceva i-a mai spus despre noi? ntreb Jace.Nu din interes senzual,e doar
ce am nevoie s tiu.Tony se juca cu inelul greu de aur,de pe degetul mic al
minii lui stngi.
-Senzual.N-am primit o atare educaie,nct s folosesc astfel de cuvinte.tii ce
am visat s fac? tii cartea aia,n care un biat de la grajduri pleac i se ntoarce
civa ani mai trziu,ca un domn bogat?

-La rscruce de vnturi,preciza Nigh.Heathcliff.


-sta era.n coal a trebuit s o citesc.Fetele erau toate moarte dup ea,dar noi
bieii am urt-o-sau aa s-ar spune.Oricum,cnd i-am spus lui Stacy c totul s-a
terminat,aveam n minte c ntr-o zi m voi ntoarce i o voi lua din nou la mine.
Am s fac avere i am s m mbrac n smoching.Zmbi.Am fcut avere.De
fapt,am adunat o adevrat bogie,dar am pierdut cea mai mare parte din
bani.i niciodat nu m-am mbrcat n smoching.
-Deci ai stat de vorb toat noaptea,rosti Nigh.
-i am but.Nu uita butura.M mbtasem bine n noaptea aceea,iar Stacy era
aa frumoas.Cred c am agresat-o puin.
-I-ai rupt rochia i i-ai zgriat umrul,rosti Jace.
-Aa am fcut? Nu-mi amintesc.tiu c a ieit din cas n fug i s-a urcat n
main.A fost ultima oar cnd am vzut-o.Mai trziu,dup ce am aflat ce a
fcut,am tiut c aveam multe s-mi reproez.i ea buse destui n noaptea aceea
i eu am lsat-o s plece cu maina.Eram ncntat c s-a oprit n sat i a luat o
camer la bodeg.Dac ar fi murit ntr-un accident de main,nu mi-a fi iertat-o
niciodat.Figura lui Jace demonstra furia lui crescnd.
-Cnd ai auzit de ea,de ce nu te-ai dus la poliie?
-Nu conteaz de ce a fcut cineva ceva,conteaz c a fcut-o,rosti Tony
devenind i el furios.Jace nu btu n retragere.
-Toat lumea a crezut c eu am fost cauza pentru care s-a sinucis.Tony l privi.
-Trebuie s fi fost o ceart infernal ntre voi.Eu niciodat n-am spus ceva aa de
ru unei femei,nct s se sinucid.Nigh i puse din nou mna pe braul lui Jace,
ncercnd s-l calmeze.Poate c n-ar fi trebuit s vin la mine n noaptea aceea,
continu Tony ridicndu-se.Poate c ea i cu mine ar fi trebuit
-ncetai!interveni Nigh ridicndu-se la rndul ei i privindu-i pe cei doi brbai.
Stacy nu merit aa ceva! Stai jos i purtai-v ca nite fiine umane.n sil,cei
doi brbai se aezar,dar nu se uitau unul la altul sau la Nigh.Tony,mai zise
ea,tim deja c,atunci cnd Stacy a murit,tu erai n spital.Se pare c i tu ai
ncercat s te sinucizi.Eti aa bun,te rog,s ne spui adevrul n legtur cu cele
ntmplate? Tony prea c ar face orice,numai s nu le spgn ce s-a ntmplat n
acea noapte oribil.Pentru Stacy! l rug ea.Tony trase adnc aer n piept.
-Bine.Am ncercat s m sinucid.Asta e ceea ce vrei s auzii? Am spus c viaa
mea era la pmnt.Nite ticloi m urmreau s le dau banii i eu nu-i aveam.
Dar i mai ru,cnd am vzut-o pe Stacy n noaptea aceea,am vzut i ce ar fi
putut s fie al meu.Dar o alungasem.O privi pe Nigh peste mas.Eram beat,
distrus i deprimat,aa c am luat un pumn de pastile.Le-am nghiit cu whiskey.

-Cine te-a gsit i te-a salvat? ntreb ncet Nigh.


-Nana,draga mea bunic,rspunse Tony cu un zmbet mic.M-a gsit i m-a dus
la spital.
-I-ai spus c Stacy te-a respins? ntreb Jace.
-Dac mi aduc bine aminte,i-am spus c lui Stacy i s-a fcut ru vzndu-m.
-i altceva?
-Ce vrei de la mine? ntreb Tony.Tu ai ctigat-o,eu am pierdut-o.
-Nu,rosti Nigh.Toat lumea a pierdut.
-Ei bine,am minit.Am minit-o teribil pe propria mea bunic,i-am spus c
Stacy a rupt-o cu mine,cnd eram copii i din nou acum cnd am crescut,i-am
spus o mulime de lucruri,care fceau din mine un om bun i din Stacy o fiin
rea,dar dac nu poi s-i mini propria bunic,atunci pe cine poi s mini?
Nigh se uit la Jace,cum orice urm de culoare i pierise din obraz.
-Pe nimeni,domnule Vine.Nu poi mini pe nimeni,rosti el apoi se ridic.Trebuie
s plecm.Cu asta se ntoarse i prsi ncperea.Nigh i prezent lui Tony nite
mulumiri rapide i se grbi s-l urmeze.l prinse la lift.
-i-ai dat seama,nu-i aa? ntreb ea.
-Da,rspunse Jace.Tu?
-Perfect.i acum ce facem?
-Ne ducem la Scotland Yard.Nigh scoase un suspin de uurare.i fusese fric c
Jace inteniona s ncerce s se ocupe de aceasta personal.
CAPITOLUL 22
Nigh se uita cum poliia o ridica pe doamna Browne cu ctue la mini.Cnd fu
confruntat cu poliia,i recunoscu cu uurin vinovia.Spuse c Stacy Evens a
meritat s moar,deoarece i-a sfrmat inima nepotului ei,Tony,nu o dat,ci de
dou ori.nainte de a fi luat de acolo,Jace a ntrebat dac poate vorbi cu ea i
poliia a fost de acord-atta timp ct puteau s nregistreze convorbirea.Jace o
duse n salonul principal i o trat ca pe un oaspete de onoare,servindu-i ceaiul i
chiar mpingnd spre ea otomana,pentru a-i odihni picioarele.
Doamna Browne nu regreta ce a fcut.Era gata s admit c,dac ar fi trebuit s
o mai fac o data,ar fi fcut-o.i i-a spus lui Jace c,dac ar fi avui idee c a
venit aici dup dragul ei Tony,ar fi ncercat s-l ucid i pe el,mai devreme.
-Fr suprare! rosti ea.
-Nu m supr,rspunse Jace.Tu ai aruncat m aer tunelul,nu-i aa?
-O,da.Am descoperit la tine adresa lui Tony de la Londra,aa c mi-am dat
seama de tot i ca trebuie s mori.Am nvat despre bombe de pe Internet i le-

am confecionat n buctrie.Dar nu s-a prbuit tot tunelul.Grinzile alea btrne


au fost grozave.tiau cum s construiasc pe vremuri.
-Poi s-mi vorbeti despre Stacy?
-O trfuli obinuit,asta era.Foarte asemntoare cu Nightingale aia,care se
aga aa de tine.Pe vremea mea,femeile aveau moral.Aveau mndrie.Aveau..
-Ce spui despre noaptea n care a murit Stacy? Figura doamnei Browne se crispa
plin de ur.
-tii ce i-a fcut lui Tony al meu? Cnd l-am gsit,era pe jumtate mort.S-a jucat
cu el,ca pisica cu oarecele.Aproape l-a ucis,cu purtarea ei plin de cruzime.S-a
ntors n viaa lui,doar pentru a-i spune c nu va vrea niciodat pe cineva ca el.
Poi s-i imaginezi prin ce am trecut,cnd l-am dus pe Tony al meu la spital? A
trebuit s vd cum i pompeaz totul afar din stomac.
-Deci ai ucis-o pe Stacy,pentru ce i-a fcut nepotului tu,rosti Jace calm.
-Asta am fcut.i a meritat cu vrf i ndesat.
-Dar cum ai fcut? Camera ei de la birt era ncuiat pe dinuntru.
-Toi suntei aa detepi,dar nu v dai seama de cele mai simple lucruri.Am
urcat pe scara din spate i am btut la u.Nici nu tiai c exist i o scar de
serviciu,nu-i aa? nfipta aia de Emma Carew nu vrea s tie lumea c mai are o
scar n spate.Voia doar scara cea nou,pe care toat lumea s o vad i s o
admire.Eu ns obinuiam s fac curat n bodega aia i o cunoteam bine.Am
urcat pe scara din spate i am btut la ua lui Stacy.
-i ea i-a deschis.
-Era beat.Tony al meu nu buse nimic de peste un an,dar a aprut ea i s-a
apucat din nou de butur,i-am spus c vreau s vorbesc cu ea,deci s m lase s
intru.Adusesem cu mine o sticl de vin i tiam c ea are pilule de dormit,aa c
m-am ntors cu spatele la ea,le-am desfcut i le-am turnat n vin,apoi am
rugat-o s bea cu mine.
-i Stacy,ntotdeauna politicoas,a but cu tine.Doamna Browne ridic din
umeri.
-Dac s distrugi viaa unui tnr decent poate fi numit politee,atunci aa a
fost.
-Stacy era n via cnd ai plecat,pentru c a ncuiat ua n urma ta.
-i a agat de clan atenionarea Nu Deranjai,zmbi doamna Browne.Azi l-ai
vzut pe Tony al meu?
-Da,l-am vzut,rosti ncet Jace.
-i cum se simte?
-Foarte bine i i transmite toat dragostea lui,rosti Jace,apoi se ridic i prsi

ncperea.Auzise tot ce a putut s aud i sttuse cu doamna Browne ct a putut


s suporte.
-Ea voastr,i spuse el inspectorului,apoi iei afar s o gseasc pe Nigh.Chinul
ultimilor trei ani se sfrise.
CAPITOLUL 23
Nigh n-ar fi mrturisit-o niciodar,dar i lipsea buctria doamnei Browne.n loc
de uriaa friptur de vit cu legume,doar semipreparate cu curry i orez,o
combinaie de buctrie chinezeasc i indian.
Dup ce au stat de vorb cu Tony i dup ce Jace a luat legtura cu un inspector
de la Scotland Yard,au venit napoi la Margate.Nimeni nu i-a nchipuit c
doamna Browne ar putea scpa,aa c poliia a ateptat pn dimineaa,ca s
vin la Margate i s o aresteze.Jace nu suportase s stea sub acelai acoperi cu
femeia,aa c s-au dus la csua lui Nigh.Dar Jace n-a dormit prea mult.
Aceasta,de trei ori,cnd s-a trezit,l-a vzut stnd la fereastr i privind afar n
noapte.Ar fi vrut s mearg la el i s-l mngie,dar n-a fcut-o.Bnuia c are
nevoie s fie singur.Aa c,acum erau singuri n casa cea mare,care nu fusese
niciodat aa mare i pustie.tia c Jace o va scoate n curnd la vnzare.
Cnd el a intrat nuntru,nc mai arta ca i cum ntreaga greutate a omenirii i
apsa pe umeri.
-Hatch va umple tunelul i va planta o mulime de flori,rosti Jace.Sau poate
viitorul proprietar va dori s-l refac.Ea i puse n fa o farfurie i i ddu o
lingur.Distrat,ncepu s-i-o umple.
-Ce mai tii de Danny i de Ann? ntreb Nigh aezndu-se vizavi de el.Se pare
c Jace nu tia ce vrea s spun.Fantomele? i aminteti? Eu am vorbit cu
Danny Longstreet i tu ai determinat-o pe Ann Stuart s treac prin tine? i
aminteti de ei? Cele dou fantome,care ne-au salvat viaa.
-Da,mi amintesc,afirm el.Ce e cu ele?
-Ce li se va ntmpla? Jace o privi consternat.
-Nu tiu.Nu sunt cleric.Poate ar trebui s-l ntrebi pe vicar.Poate el ar putea....
-Ascult,rosti ea exasperat.Nimeni nu face nimic fr motiv.Cele dou spirite
au avut la dispo ziie peste un secol,pentru a le aprea oamenilor,dar n-au
fcut-o.
-Nu e adevrat.Danny a fost vzut la Tolben Hall de muli oameni,iar Ann a fost
vzut pe aici de o mulime de lume.
-Cei mai muli copii,rosti Nigh.i nimeni nu i-a vzut mpreun.
i n-am auzit niciodat s fi salvat viaa cuiva,pn acum.

Sunt sigur c au existat accidente n casa asta,dar Ann n-a intervenit niciodat
Cu noi ns a fcut-o.
-Poate c le-a plcut de noi.Eti rud cu Ann,nu-i aa?
-Poate,accept Nigh punndu-i mncare n farfurie.Poate.Dar continui s m
gndesc c mai e i altceva.Mick spune c cele dou persoane din tufi preau
triste.Acum c sunt n sfrit mpreun,de ce nu-i sar n brae unul altuia?
-Poate c nu pot,rosti Jace.Nu cred s fi auzit vreodat de nite fantome n
concubinaj.Nigh l privi cu gura cscat.
-Cum? ntreb ea.
-Asta e.Nu pot.i nu vor prsi pmntul,pn nu vor putea.
-Ce s poat? Nigh lu o gur plin de mncare.Pentru o femeie e n regul dac
moare virgin,dac pentru asta e ridicat n slvi.Gndete-te la statul vostru,
Virginia.Numit aa dup o regin virgin,e adevrat?
-Adevrat,rosti Jace ezitant.
-i toate martirele alea virgine.Erau cunoscute ca virgine.Dar s-a crezut
c,deoarece Ann Stuart a fost logodit cu un brbat aa grosolan ca Danny
Longstreet,nseamn c nu mai era virgin.Am fcut o remarc fa de Danny c
Ann ar fi fcut sex nainte de cstorie i aproape c m-a decapitat.A fost ferm
cnd mi-a spus c Ann era virgin.Jace continua s o priveasc confuz.
-Unde bai?
-Nu sunt sigur,dar cred c Danny i Ann ateapt ceva.
-Ce anume? ntreb Jace.i te rog s nu-mi spui c e vorba de exorcism.Nu
vreau s trec prin aa ceva.
-Cred c vor s fac dragoste,afirm Nigh.Prin noi.Jace se opri cu furculia n
aer.Are logic,continu ea.Ai fost cast timp de trei ani,iar n ce m privete a
trecut aa de mult de cnd n-am mai fcut sex,nct a fi putut s devin din nou
virgin.Jace se ntinse peste mas i i lu mna.
-S mergem.Ea se ndeprt.
-Cnd eram de aisprezece ani,proprietarul de atunci al lui Priory House m-a
lsat s cotrobi prin pod,pentru a putea s scriu ceva despre istoria ei.Era acolo
un cufr ce coninea rochia de mireasa care cred c i-a aparinut Annei.
-Am crezut c tatl ei a ars tot.
-Aa a crezut i el,c i-a distrus amintirea.Vreau s gsesc rochia aceea i....i
privi minile.Jace nconjur masa i ngenunchie n faa ei.
-Domnioar Nightingale Augusta Smythe,vrei s te mrii cu mine? ntreb el.
Nigh nu se atepta la o cerere n cstorie,dar i reveni repede din oc.
-Da,rosti ea apoi i arunc braele n jurul gtului lui,ns el se trase

napoi.Dup care i ntinse o cutiu albastr.Ea o deschise i vzu cel mai


frumos diamant roz,lefuit sub form de smarald,pe care-l vzuse vreodat.De
unde? Cum? Cnd? ntreb ea dintr-o suflare.El doar zmbea.
-S nu ne ducem n pod,s vedem dac putem gsi vechea rochie de mireas?
Avem datoria s ne facem treaba,fa de nite prieteni foarte dragi.
EPILOG
Nigh a plns cnd Ann i Danny au aprut pentru ultima oar.Nu se mai vedea
tristee pe feele lor inndu-se de mn,au plecat mai departe prin zid,spre...
Nigh nu avea idee unde se duc spiritele fericite.Probabil n Rai.
Ea i Jace i petrecuser prima noapte mpreun,cu trupurile locuite de ei,dar nu
le-a psat.Dac n-ar fi fost Ann i Danny,nc s-ar mai fi aflat n tunel Noaptea
n-a fost deloc stranie,cu excepia faptului ca Nigh s-a simit ntr-adevr virgin.
Dac ar fi fost doar ea nsi,ar fi srit n pat de bucurie,dar descoperi c i era
ruine i atepta cu curiozitate ca dorina fierbinte,ce o amenina,s o devoreze
total.Era minunat s fac sex,parc nu citise niciodat un roman de dragoste i
nu atinsese niciodat un brbat.Totul era nou i minunat pentru ea.
Dup care descoperi c e ocat,apoi ncntat,de ceea ce fcea Jace.A
manifestat delicatee i entuziasm,tandree i o lips de rafinament plin de haz.
Noaptea a fost plin de toate acestea. Dar a existat i tristee.Putea s simt
iubirea lui Ann penru Danny i a lui pentru ea,dar putea s simt i c ei realizau
c e prima i ultima oar cnd experimentau dragostea trupeasc.Ateptaser aa
de mult,aa de mult timp!Faptul c Jace a fost de o mare druire n legtur cu
tot,a fcut-o pe Nigh s-l iubeasc i mai mult.
-Urmtorul act ne aparine numai nou,rosti el a doua zi diminea,dup ce i-au
vzut pe Ann i pe Danny deprtndu-se n zbor,mn n mn i zmbind.
-Te deranjeaz dac vnd casa asta imediat? ntreb Jace.Pur i simplu nu mai pot
s o suport.
-Sunt bucuroas,rosti ea.i unde vrei s mergem?
-Lng Cambridge sau Oxford,din cauza bibliotecilor,rosti el cobornd din pat.
Rochia de mireas era ntins la picioarele patului.
-Atunci,Cambridge s fie,rosti ea privindu-i inelul.Ct e de cnd i-am spus c
te iubesc? Jace rmase o clip mut.
-De fapt nu mi-ai spus niciodat.Nigh se gndi profund.
-Poate c nu.De ce nu vii aici,s m lai s-i spun?
-De ce nu? rosti el i se urc napoi n pat,lng ea.
SFRIT