Sunteți pe pagina 1din 242

NOPI NFLCRATE

JUDE DEVERAUX
CAPITOLUL 1
FORT LAUDERDALE,FLORIDA
-CRED C AM DAT DE EA,spuse cpitanul Erickson.Avea o voce uor
nefireasc,trdnd intensitatea cu care se stpnea ca s-i controleze ncntarea.
Stteau la o mas de picnic,n Hugh Taylor Birch State Park,imediat la ieirea
din A1A,din Fort Lauderdale.Era o diminea de septembrie i Florida de Sud
ncepea s se rcoreasc.Peste o lun,vremea avea s fie divin.
-Presupun c te referi la Mitzi,spuse Mike Newland,pentru c exact ieri
cpitanul i dduse un dosar gros al familiei.Mizelli Vandlo era o femeie cutat
de ani buni de zile de cteva departamente de poliie,inclusiv divizia de fraude

din Fort Lauderdale,plus Serviciile Secrete,pentru fraude financiare i FBI,


pentru violene.Din cte se tia,unica ei fotografie fusese fcut n anul 1973,la
vrsta de aisprezece ani,cnd era pe cale s se mrite cu un brbat de cincizeci
i unu de ani.Nici mcar atunci nu fusese o frumusee dar chipul ei era uor de
reinut,din cauza nasului imens i a gurii fr buze.
Cpitanul nu i rspunse i Mike tia c avea s urmeze o Mare Lucrare i i
stpni cu greu clocotul care ncepea s-l cuprind.Tocmai terminase un alt caz
sub acoperire,care durase trei ani,dup attea altele care-i ocupaser tot timpul.
Dei Mike nu lucrase niciodat la cazul Vandlo,auzise c n urm cu civa ani
fuseser operate arestri majore n familie,toate petrecndu-se n aceeai zi,dar
n state diferite.Dar Mitzi,fiul ei tefan i ali civa membri ai familiei-de la
care aveau numeroase fotografii-reuiser ntr-un fel s scape i s dispar n
linite.Pn de curnd nimeni nu tiuse unde se aflau.
Mike turn ceai verde ntr-o ceac i i-l oferi cpitanului.
-Nu,mulumesc,eu rmn la asta,spuse cpitanul scuturnd din cap i ridicnd o
can plin cu cafea.
-Deci unde este? ntreb Mike,cu o voce mai hrit ca de obicei.De multe ori
era pus n situaia de a rspunde la ntrebri privind vocea lui i semi-minciuna
lui standard era c un accident din copilrie era cauza acestei hr ieli.Uneori
mai nflorea,imaginnd poveti cu triciclete i accidente de main,n funcie de
inspiraia din ziua aceea.Dar indiferent de poveste,vocea lui Mike era la fel de
intimidant ca i trupul lui,cnd era n aciune.
-Ai auzit vreodat de...? n timp ce cpitanul scormonea n buzunarul cmii
dup o bucat de hrtie,Mike putea jura c omul era nnebunit de altceva dect
de gsirea lui Mitzi.n fond,aceasta era cel puin a asea oar cnd dduser de
ea.
-Ah,asta este.Ia s vedem dac pot pronuna numele locului.Ochii cpitanului
dansau.
-Cehoslovacia nu mai exist,spuse Mike ters.
-Nu,nu,orelul sta se afl n State.Undeva n nord.
-Jackonsville este n nord.
-Gata,sta e.Eddy nu tiu cum.Eddy...Lean.
-Eddy Lean este un nume de persoan,nu un loc.
-Poate c-l pronun eu prost.Spune-i mai repede.Un muchi lucr n maxiliarul
lui Mike.Nu-i plcea jocul cpitanului.
-Eddylean.n viaa mea n-am auzit de el.Deci,unde...? Mike se opri,inndu-i
respiraia.Ed-y-lean,repet el att de ncet,nct cpitanul aproape c nu-l auzi.

-Edilean.
-sta este.Ai auzit vreodat de locul sta? Cpitanul bg hrtia napoi n
buzunar.Lui Mike ncepur s-i tremure att de ru minile,nct nici nu-i putu
ridica ceaca.Le porunci s se liniteasc-n timp ce ncerca s-i relaxeze
faa.Ca s nu-i arate panica.Unui singur om i spusese de Edilean i asta cu
muli ani n urm.Dac era implicat acel om,nsemna c exista un mare
pericol.Spuse ncet:
-Sunt convins c ai aflat c sora mea triete acolo.Chipul cpitanului i pierdu
zmbetul.Intenionase s l tachineze pe Mike,dar nu i plcea s vad atta
emoie pur la un om din subordinea lui.
-Mi s-a spus asta,dar cazul nu are nici o legtur cu ea.i nainte de a ntreba,
nimeni altcineva n afar de mine i de procurorul general nu mai tie c sora ta
triete acolo.Mike lucra s-i controleze ritmul inimii.De multe ori se aflase el
n situaia de a-i face pe oameni s cread c era cine de fapt nu era,aa nct
nvase s-i pstreze calmul cu orice pre.Dar n acele cazuri,doar viaa lui
fusese n pericol.Dac ceva se petrecea n micuul Edilean,Virginia,atunci era n
pericol viaa singurei persoane care conta pentru el.Sora lui,Tess.
Cpitanul strig tare,apoi cobor vocea:
-Mike! Revino pe pmnt.Nimeni nu tie nimic despre tine sau despre orelul
tu sau despre sora ta,care este ct se poate de bine.Presupun c suntei foarte
apropiai,adug el ezitant.Mike ridic dintr-un singur umr.Experiena l
nvases divulge ct mai puin posibil despre el nsui.
-Bine,nu-mi spune nimic.Dar tii locul,da?
-Nu am fost n viaa mea acolo.Mike zmbi forat.Redevenise el nsui i era
ncntat s vad ncrunttura care traversase chipul cpitanului,i plcea s fie el
cel stpn pe situaie.
-Vrei s-mi spui despre ce este vorba? Nu-mi pot nchipui c s-ar putea petrece
ceva ru n micuul Edilean.Dac era adevrat c niciodat nu pusese piciorul n
Edilean,orelul i locuitorii lui i dominaser copilria.Nu se putu mpiedica s
nu-i duc mna la beregat i s nu-i aminteasc ziua aceea i pe bunica lui
furioas,plin de ur.
-Nu s-a ntmplat nimic,cel puin nu nc,dar tim c tefan se afl acolo,spuse
cpitanul.
-n Edilean? Ce urmrete?
-Nu tim,dar e pe cale s se nsoare cu o oarecare localnic.Cpitanul mai bu
puin din cola lui.
-Biata fat.A crescut ntr-un loc care vinde tractoare,apoi apare tefan cu

aiurelile i aerele lui de ora-mare i o zpcete complet.N-a avut nici o ans.


Mike i ls capul n jos ca s-i ascund zmbetul.Cpitanul era de fel din
Florida de Sud,unde se aflau prvlii la orice col de strad.i comptimea pe toi
cei care trebuiau s-i dea zpada din faa casei.
-O cheam Susie.M rog,ceva cu S.Lu un dosar de pe banc i se corect:
-Este Sara...
-Shaw,spuse Mike.Urmeaz s se mrite cu Greg Anders.Cu alte cuvinte,Greg
Anders este de fapt tefan,fiul lui Mitzi?
-tii multe despre un loc unde nu ai fost niciodat.Cpitanul se opri fcndu-i
loc lui Mike pentru explicaii,dar acestea nu venir.
-Da,este tefan i avem motive s credem c Mitzi se afl i ea acolo.
-i nimeni nu este interesat de o femeie ntre dou vrste.
-Corect.Cpitanul i mpinse lui Mike dosarul.
-Nu tim ce se petrece i nici de ce se afl acolo doi delincveni de talie
mare,deci avem nevoie de cineva care s afle asta.Cum tu ai legturi cu locul,ai
ctigat.
-Eu unul n-a zice c sunt un om norocos.Cnd deschise dosarul,Mike vzu c
prima pagin era de la departamentul de poliie din Decator,Illinois.Se uit
ntrebtor la cpitan.
-Acolo scrie tot,despre felul n care a fost gsit tefan.Un poliist n concediu se
afla n vacan la Richmond,Virginia,mpreun cu soia,cnd i-a vzut pe tefan
i pe fat ntr-un butic cu mbrcminte.Poliistul a aflat unde locuiau.n ce te
privete,un coleg cu care ai lucrat cu mult vreme n urm tia despre Edilean i
sora ta.Cnd Mike se ncrunt din nou,cpitanul nu se putu mpiedica s nu
zmbeasc.Secretoenia lui Mike,sau viaa lui privat,aa cum i spunea elputea s te aduc n pragul nebuniei.Toi poliitii care lucrau n departamentul
fraude mai ieeau mpreun la o bere,dup care cpitanul tia care nevast i
prsise brbatul,cine se ncurcase cu o femeie nnebunit de uniforme i cine
avea probleme cu un caz la care lucra.Dar nu Mike.El vorbea la fel de mult ca
ceilali,discutnd despre orele de antrenament,despre ce mnca sau chiar despre
maina lui.Lsa impresia c spunea multe despre el,dar a doua zi,cpitanul i
ddea seama c nu aflase absolut nimic personal despre Mike.
Cnd a fost sunat de Procurorul General Adjunct pentru Districtul Florida de
Sud,spunndu-i c au informaia c unul dintre cei mai notorii criminali din
State s-ar putea afla n Edilean,Virginia i c sora lui Mike Newland locuiete
acolo,cpitanul aproape c se necase cu cafeaua.Ar fi putut paria c Mike nu
avea nici o rud.De fapt,cpitanul nu era sigur c Mike ar fi avut vreodat vreo

prieten care s nu fi fost implicat n vreun caz.Niciodat nu venise cu vreuna


la diversele ocazii ale echipei i dup cte tia,nici nu invitase vreodat o femeie
n apartamentul lui-care se schimba la fiecare ase luni.Dar era i firesc,pentru
c Mike era cel mai bun agent sub acoperire pe care-l avuseser vreodat.Dup
fiecare misiune,trebuia s se ascund,pn cnd erau bgate la nchisoare toate
persoanele pe care le demascase.Mike nchise dosarul.
-Cnd plec i ce trebuie s fac?
-S-o salvezi.
-Pe Mitzi? Ca s poat fi adus la proces? ntreb Mike,sincer scrbit.
-Nu,nu pe ea.Pe fat.Sigur c vrem s o gseti pe Mitzi,dar vrem i s o salvezi
pe aceast Sara Shaw.De ndat ce clanul Vandlos va obine ce anume vrea de la
ea,nimeni n-o va mai vedea vreodat.
-Mike? ntreb el dup o pauz.Mike se uit la cpitan.
-Dac sora ta se afl cu adevrat acolo i dac ei afl c tu eti...
-Fii linitit.Tess se afl n clipa de fa n Europa,n voiaj de nunt.O s-i spun
s-i in nou-nouul ei brbel departe de Edilean pn cnd se rezolv ntr-un
fel sau altul cazul sta.Cpitanul deschise un alt dosar i scoase de acolo
fotografia unei femei cu prul i ochii negri.Era uluitor de frumoas.Sttea la o
intersecie,ateptnd s se schimbe lumina semaforului i briza i lipise hainele
de trup.Silueta ei putea face un brbat s-i in rsuflarea.
-Sora ta chiar arat aa? Mike abia dac se uit la poz.
-Doar n zilele ei proaste.Cpitanul clipi de cteva ori.
-Bine.Scoase acum i puse pe mas fotografia Sarei Shaw.Tnra avea un chip
oval,pr blond deschis i purta o rochie alb care o fcea s arate pe att de
suav pe ct de,m rog,tentant arta sora lui Mike.
-Nu este tipul obinuit al lui Vandlo.Mike lu poza i o studie.Nu avea de gnd
s-i spun cpitanului c tia cte ceva despre Sara Shaw.Era una dintre cele mai
bune prietene ale surorii sale,ceea ce spunea multe,pentru c limba ascuit a lui
Tess ndeprta de fapt oamenii de ea.Dar de la prima lor ntlnire,Sara citise
omul care se ascundea dincolo de vorbele muctoare i de nfiarea
extraordinar.
-O tii?
-Nu am ntlnit-o niciodat pe domnioara Sara,dar am auzit multe despre ea.
Deci nimeni nu are nici cea mai mic idee despre ce anume caut clanul Vandlos
n Edilean? spuse Mike punnd fotografia napoi pe mas.
-S-au fcut multe cercetri,de la distan i la faa locului,dar toi care au
ncercat,au euat.Dar indiferent ce este,se pare c domnioara Shaw se afli n

centru.O fi bogat i nimeni nu tie? Este pe cale s moteneasc milioane?


-Nu,din cte am auzit.Tocmai a deschis un butic,mpreun cu...
Sora lui l inea la curent cu toate brfele din Edilean,dar nu era uor s-i
aminteasc totul.Se pare ns c acum fiecare cuvnt pe care i-l spusese era de o
importan vital.
-Cu logodnicul ei,Greg Anders.Tess l urte,zice c-i umilete pe toi cei care nu
cumpr ceva de la el.Dar Tess se ocup de toat contabilitatea Sarei,ca s fie
sigur c Sara nu va ajunge datoare vndut din cauza lui.
-Asta seamn cu Vandlo.Cpitanul ezit,adugnd:
-Sora ta se ocup de finanele oamenilor? Tonul lui trda c nu-i putea nchipui
c o femeie care arta ca Tess putea avea i creier.
Mike nu se obosi s-i rspund.Cunotea bine curiozitatea cpitanului n ceea ce
privea viaa lui privat i nu avea de gnd s i-o satisfac.
-Vrei s-i prind pe criminalii tia dar i s o scap pe domnioara Shaw din
ghearele lui tefan Vandlo? Misiunea mea este s urmresc i s fiu atent? Sau
trebuie s fac mai mult?
-Trebuie s faci orice este nevoie ca s o ii n via.Noi credem c tefan o va
ucide pe Sara n clipa n care va obine de la ea ce anume i dorete-i ceea ce
se pare c vrea cel mai mult,este s se nsoare cu ea.
-Bnuiala mea este c de vreme ce rochiile din butic sunt scumpe,Sara trebuie s
aib acces n multe case bogate.Poate c Vandlos vrea s tie ce se afl n ele.
-Asta am crezut i noi dar,ca prieten al ei,Vandlo are deja acces n casele
respective i nu s-a raportat nici un furt.Este ceva mai mult i nimeni n-are nici
cea mai vag idee ce ar putea fi.Cpitanul btu cu degetul n dosar.
-Dup ce-o s-l citeti,cred c o s-i dai seama c scopul lor este mult mai
important dect s fure cteva coliere.Trebuie s fie,de vreme ce se afl acolo i
mama i fiul.Cpitanul cobor vocea.
-Credem c tefan a divorat,dup nousprezece ani,de nevasta lui tocmai ca s
se nsoare cu domnioara Shaw n condiii de legalitate-ceea ce nseamn c va
moteni absolut tot ce are ea,dup moartea ei ntr-un aa zis accident.
Cpitanul se uit atent la Mike.
-Eti sigur c habar n-ai ce anume,att de valoros,poate deine ea,pentru ca doi
dintre cei mai mari escroci dun lume s se pregteasc att de bine pentru asta?
Mike rspunse sincer:
-Ctui de puin.Familia McDowell este bogat,Luke Connor triete acolo,dar...
-Autorul crilor Thomas Canon? Le-am citit pe toate! Hei! Poate c-mi poi
obine un exemplar cu autograf.

-Sigur.O s joc rolul unui turist rtcit.Cpitanul redeveni serios.


-Prea distant.Va trebui s-i foloseti legtura cu sora ta,cu orelul,orice pretext,
ca s te apropii suficient de fata asta i s o convingi s nu se mrite cu
tefan.Nu vrem ca el s-i legalizeze dreptul de a o moteni.i trebuie s
acionezi ct mai repede,pentru c nunta este programat peste trei sptmni.
Mike se uit nencreztor la el.
-i ce ar trebui s fac? S o seduc?
-Nimeni nu i-ar cere asta dac n-am ti c-o poi face.i-aminteti de ftuca
aceea din Lake Worth.Cum o chema?
-Tracy i a primit ntre zece i douzeci de ani.Dar asta este o fat bun.Cum s
lucrez cu ea?
-Nu tiu.Trateaz-o ca pe o doamn.Gtete-i.Trage-i scaunul cnd se aeaz.
Fetelor le plac gentlemanii.Sunt convins c aa a abordat-o Vandlo.i nainte de
a m ntreba,nu,nu o poi rpi i nu-l poi ucide pe tefan.Tnra asta,Sara Shaw,
trebuie s rmn acolo,ca s te ajute s afli ce anume urmresc cei doi.
Cpitanul zmbi maliios.
-Am aranjat ca tefan s fie departe toat perioada asta,pn la nunt,l-am
provocat nite probleme de familie pe care nu le poate ignora.
-Cum ar fi?
-Dei a divorat de soia lui,tim c este n continuare foarte ataat de ea,aa c
am arestat-o pentru conducerea mainii sub influena alcoolului-ceea ce nu a fost
deloc greu.De cnd a prsit-o tefan bea de stinge,aa c n-a trebuit dect s-o
ridicm ntr-o noapte i acum este n situaia de a face pucrie,i-am permis s-l
sune la o or foarte matinal i exact cum am sperat,tefan s-a prezentat
imediat.Dac ne face probleme,l bgm la mititica pn cnd se rcorete.M
ntreb cum i-a explicat logodnicei lui de ce trebuia s alerge la fosta lui soie.
Mike i nchise termosul gndindu-se n continuare la cum s-i ndeplineasc
misiunea.
-M ndoiesc c un mincinos ca Vandlo i-ar fi spus c este divorat.
-Pn la urm va trebui s-i spui adevrul domnioarei Shaw,obinnd un punct
n favoarea ta.Dar indiferent ce faci,o s trebuiasc s faci repede.i nu uita
niciodat c fata asta ar fi a patra care ar disprea dup o relaie cu tefan
Vandlo.Se folosete de un nume fals i se d la fetele astea pentru posesiile
lor.Apoi fetele dispar i prietenul,Vandlo,era imposibil de gsit.
-Da,am citit.i dac nu ar fi existat declaraiile vagi ale cuiva care s-l fi
vzut,nu am fi tiut cine este.
-Corect,pentru c tefan nu las niciodat nimic n urm,nici mcar o

amprent.i cunoti regula: fr dovezi nu exist condamnare.Personal,mi-ar


plcea s-l arestez pe loc,dar superiorii vor o aciune sub acoperire,ca s o putem
prinde i pe mam.Dac-l nlturm pe fiu,ea va ncepe s-i foloseasc
nepoatele i nepoii.Ea este creierul,deci trebuie scoas din joc.Pentru totdeauna.
Mike se uit la ceasul de la mn.
-Nu trebuie dect s m opresc la apartament,s-mi iau nite lucruri,dup care
pot pleca...
-Ah,Mike,spuse cpitanul pe un ton de scuz,se pare c nu ai citit tirile locale
din ultimele dou ore.Mai este ceva ce trebuie s tii.
-Ce s-a ntmplat? Cpitanul scoase ultimele documente i i le nmn.
-mi pare sincer ru pentru asta.
Cnd Mike deschise dosarul,vzu prinul unei tiri.Titlul spunea: INCENDIU
NTR-UN
APAPRTAMENT.FOCUL,CONSIDER
AUTORITILE,A
PORNIT DE LA O IGAR.Mike fu cuprins de furie.Era vorba de blocul lui cu
ase etaje,iar flcrile ieeau din colul etajului patru-din apartamentul lui.
Puse hrtiile lng celelalte,nainte de a se uita la cpitanul lui.
-Cine a fcut asta?
-Federalii spun c-ar trebui s fie...Stai s m uit.Nu vreau s greesc.
Vocea lui era sarcastic,dar privirea,plin de compasiune n timp ce flutura o
hrtie.
-Federalii i-au spus accident fericit.Fericit pentru ei,adic.mi pare ru pentru
asta,Mike,dar tipii vor s te duci curat,acolo.Povestea ta este c apartamentul tu
a ars iar tu ai decis s-i iei mult dorita ta vacan.Pare logic s stai n
apartamentul surorii tale,de vreme ce este gol.Va fi o simpl coinciden faptul
c apartamentul ei se afl pe aceeai proprietate cu cel al domnioarei Shaw.
Noi-ei-vrem s mini ct mai puin posibil.Ah,da,ct pe ce s uit.Cpitanul bg
mna n buzunar i scoase de acolo un BlackBerry absolut nou i i-l ddu lui
Mike.
-tefan i-a nceput ucenicia ca ho de buzunare,aa c i va lua telefonul cum te
ntlneti cu el.Nu vrem s-i gseasc numere care s te dea de gol.Ct eti n
Edilean,ne vei contacta doar prin sora ta.Crezi c o s-o deranjeze asta?
-Sigur,spuse Mike revenind la decizia de a-i spune lui Tess s stea departe.Cazul
trebuie s fie ntr-adevr serios de vreme ce i-au incendiat apartamentul.El n-a
spus niciodat nimic,nimnui,dar Tess obinuia,de civa ani deja,s-i trimit
bunti pregtite de prietena ei Sara Shaw i Mike era de prere c cine tia s
fac asemenea lucruri,merita s fie salvat.Cum Mike rmsese tcut,cpitanul
spuse:

-mi pare ru pentru hainele tale.Ce ai pierdut? Toat lumea tia c Mike era un
brbat cruia i plcea s se mbrace bine.
-Nimic important.Tess pstreaz tot ce nseamn ceva pentru mine,ntr-un
depozit,n...Edilean,termin el dup o uoar ovire.
-Sfatul meu este s nu te duci la apartament.Repet,mi pare ru.Am vrut chiar s
m ofer voluntar ca s-i salvez petiorul de aur,spuse cpitanul dorind s
detensioneze atmosfera.Mike forni,ridicndu-se.El nu avea nici petiori de
aur,nici cine,nici mcar un cmin al lui,permanent.El locuise n apartamente
mobilate,nchiriate,de la aptesprezece ani,de cnd prsise casa bunicilor si.
Mike se uit la drumul care erpuia prin parc.O s fac o alergare-avea nevoie de
asta-dup care o s plece.
-O s plec n dou ore.n aproximativ zece ore ajung n Edilean-sigur,dac o s
folosesc sirenele,din cnd n cnd.Cpitanul zmbi.
-Am tiut eu c-o s faci asta.
-Vii cu mine la o alergare? Cpitanul se strmb.
-i las ie tortura asta.Mike?
-Da?
-Fii atent,da? tefan mai are vagi urme de contiin-sau cel puin team de
represalii-dar mama lui...
-Da,tiu.mi mai poi aduna ceva informaii despre mam i fiu?
-Ce-ar fi s faci chiar acum puin jogging pn la maina mea,unde am trei cutii
cu material? Mike rspunse cu unul din rarele lui rsete,fcndu-l pe cpitan s-l
priveasc ntrebtor.
-Pui ceva la cale,da?
-M gndeam la felul n care m voi prezenta domnioarei Shaw i mi-am
amintit o poveste a surorii mele,despre un tunel foarte vechi.ntmpltor,ieirea
se afl exact n duumeaua dormitorului surorii mele.Nu-mi mai trebuie dect s
o mut acolo pe domnioara Shaw.Cpitanul atept,dar Mike nu mai spuse
nimic.
-Nu ai dect trei sptmni.Crezi c o poi smulge pe domnioara Shaw de sub
influena farmecelor unui cuceritor de talie mare,ca tefan?
Mike oft,ridicnd din umeri.
-De obicei a rspunde da,dar acum...Din experiena mea,singura cale de a
ajunge la o femeie este de a afla ce-i dorete,apoi s-i oferi acel lucru.Dar
efectiv nu am idee ce i-ar putea dori o femeie ca ea.Mike se uit la cpitan.
-Unde zici c sunt cutiile alea cu informaii? Trebuie s plec de aici.
Mike l urm pe cpitan la main.

Ramsey McDowell dormea tun cnd o auzi pe Bonnie Tyler cntndAteptnd


un erou,din mobilul soiei sale.Mormind,i trase perna pe cap ncercnd s
nchid afar zgomotul-i propriile sentimente.O suna fratele ei,un brbat pe
care Rams nu-l vzuse niciodat,un brbat mai invizibil dect o stafie,mai
secretos dect un spion.Potrivit proaspetei lui soii,fratele ei era cel mai detept,
cel mai priceput,cel mai eroic i,firete,cel mai artos brbat de pe planet.
-A reuit s te fac gelos? l ntrebase vrul lui,Luke.Calmeaz-te,btrne,cteva
zile-sau ani-ntr-o sal de for i te-ai putea ridica la reputaia lui.
Gelos sau nu,Ramsey tia c soia lui se ntrerupea de la orice-mese,certuri,chiar
sex-dac telefonul ei emitea acest revolttor cntec.
-Nu este un erou,spusese Ramsey prima oar cnd Tess srise de pe el ca s
alerge la telefon.Este doar un poliist.
-Detectiv,l corectase Tess peste umr.Era goal i imaginea frumosului ei corp
n alergare era suficient ca s-l fac s o ierte.Dar asta fusese cu sptmni n
urm i el era obosit deja de apelurile zilnice.
-De obicei m sun doar o dat pe sptmn,dar acum este n permisie,aa c
putem vorbi tot ce vrem.
Tot ce vrem se dovedi a vorbi zilnic i dup felul n care i surprindea n
mijlocul fiecrei activiti,Rams i spunea c probabil erau urmrii cu o
camer ascuns.Continua s o sune chiar i acum,n luna de miere.
-Mike! S-a ntmplat ceva? Vocea lui Tess era gfit i puin speriat.
Rams se uit la ceas.Dup ora european,erau n primele ceasuri ale dimineii.
De ce nu putea i omul sta s aib i el o prieten,ca toi oamenii normali?
-n regul.Sigur c o s fac asta,spuse Tess ncet n telefon,n timp ce se aeza pe
pat.Rams i trase perna de pe cap i se uit curios la ea.Niciodat nu o mai
auzise folosind tonul sta.
-Mike,ai grij de tine,da? Nu,vorbesc serios.Ai foarte mare grij.Rams se ridic
n capul oaselor i o urmri mai atent.Era destul lumin n camer ca s-i poat
vedea ochii n lacrimi.
-Ce s-a ntmplat? Tess ridic mna fcndu-i semn s tac.
-neleg perfect.Luke o s fac orice i cer.
-Ce-o s fac Luke?,ntreb Ramsey.Tess se uit la soul ei.
-Vrei te rog s taci? Este ceva foarte important.
Furios,Ramsey arunc pturile ntr-o parte,i trase pantalonii care atrnau pe
speteaza unui scaun i ddu la o parte draperiile ca s se uite la munii din
deprtare,n spatele lui,Tess continua s vorbeasc.

-Da,cred c este n stare bun i n afar de mine,doar Luke mai tie de el.Sunt
sigur c nu i-a spus lui Joce.Se temea ca ea s nu vrea cumva s-l exploreze,iar
el a crezut tot timpul c este prea periculos.Oprindu-se,Tess zmbi.
-Nu nc,dar Rams lucreaz la asta cu entuziasm i rbdare.Da,pe primul l va
chema Michael.ntr-o clip,furia l prsi pe Ramsey i se ntinse napoi pe
pat,lng soia lui.Nu-i plcea felul n care vorbea ea intimiti cu fratele ei,dar
i-a plcut auzind-o fcnd planuri pentru copii.Ei doi nu vorbiser despre copii,
dar i ddea seama acum c el n-o fcuse de team ca ea s nu-i spun c nici
nu vrea s aud despre aa ceva.Tess era o femeie foarte ncpnat.Dar dup
ce termin de savurat plcerea de a o fi auzit c vrea copii,Ramsey ncepu s-i
imagineze vreo duzin,cu toii avnd nume derivate din Michael: Michaela,
Michalia,Mickey,Michelle...
-Ce telefon extraordinar,spuse Tess nchiznd mobilul.
-Am ters Mickey.Fr oricei.Tess l privi dezgustat.
-Iar ncepi cu geloziile tale?
-Dar nu...ncepu Ramsey,fr s-i termine ideea.
-i m rog,de ce crede fratele tu c trebuie s te sune n miezul nopii? Sau se
joac de-a James Bond ntr-o ar unde acum este ora ceaiului de dup-amiaz?
-Tocmai a sosit la Edilean.Rams se uit la ea.
-Fratele tu este n orelul nostru i tu n-ai mpachetat nc?
-Nu i nici n-o s fac asta.Vrea ca noi s ne prelungim luna de miere i s stm
departe de cas.
-Nu c a avea ceva mpotriv,dar de ce vrea asta?
-Se pare c fratele meu a fost trimis la Edilean ntr-o misiune.
-Dar e...Ramsey nghii.Fratele lui Tess lucra sub acoperire pentru cazuri mari.
Cazuri uriae.Se ocupa de delicte care aveau repercusiuni pe plan internaional.
Se infiltra n bande care se rzboiau ntre ele-a fost de mai multe ori mpucat.
Rams cobor din pat i se duse la dresing.
-Ce faci?
-Eu m ntorc acas;tu rmi aici.Dac fratele tu a fost trimis la Edilean,
nseamn c este ceva foarte ru.
-Dac pleci,vin dup tine,ori asta l va pune pe fratele meu n pericol.Iar Mike
zice dac a fi acolo,eu a putea deveni o int.Asta vrei?
Intorcndu-se,Ramsey se uit la ea.Nu avea haine,nu era machiat i era att de
frumoas nct cu greu i putea rezista.nc nu-i venea s cread c spusese
da,cnd o ceruse n cstorie,doar n urm cu patru sptmni.Trei sptmni
mai trziu erau cstorii,ntr-o ceremonie intim,cu doar o duzin de invitai.i

exceptnd faptul c fratele ei nu putuse s vin,a fost totul exact aa cum i-au
dorit ei.De fapt,Tess spusese:
-Dac-i nchipui c o s m prostesc mbrcndu-m ntr-o sut de metri de
mtase alb,cu o grmad de fete n jurul meu,n rochii roz,atunci nu i-ai ales
bine femeia creia s-i ceri mna.Cheltuiete banii pe o piatr.Vreau un inel
suficient de mare ca s dansez pe el.Ramsey fcuse fericit exact ce-i ceruse ea.i
mai adugase o pereche de cercei cu diamante-i pe toate le avea acum pe
ea.Doar diamantele,pielea i prul ei.
-Ce se ntmpl n Edilean? Cine este n pericol?
-tii bine c Mike nu-mi poate spune totul.Cazurile lui sunt strict secrete.Dac
afl cineva,preul ar putea fi viaa.Ramsey o privi ptrunztor.Din cte tia el,
fratele ei nu avea secrete fa de ea.Tess oft.
-Sara.Ramsey inspir adnc.
-Verioara mea Sara? Dulcea,draga Sara? Este vorba de ticlosul la cu care vrea
s se mrite,da?
-Da.El nu este cine spune c este.
-Asta da veste! Mie nu mi-a plcut tipul din clipa n care l-am vzut.
-Mike vrea ca noi...? Ramsey se strmb.Dac ne-a rugat pe noi s-l ajutm,
atunci a subneles c-mi spui de Sara,da? Tess zmbi.
Ramsey vru din nou s-i spun tot ce gndea el despre secretosul ei frate,dar se
opri.
-Bine.Am nghiit-o.i ce vrea s facem noi? Tess i cobor vocea i se strecur
n pat.
-Mai nti vrea de la noi nepoi i nepoate.Zice c s-a sturat s nu aib nepoi
crora s le cumpere cadouri de Crciun.
-Asta i-a spus acum? Rams i scoase pantalonii i se strecur sub cuverturi.i
ce altceva ne-a mai rugat foarte inteligentul tu frate?
-S ne gndim ce-ar putea avea Sara,care s intereseze att de mult un ho.Se
pare c Greg este un escroc de mare anvergur i Sara are ceva pentru care el ar
face orice ca s intre n posesia acelui ceva.Cnd Rams ddu din nou s plece,
Tess i trase faa n jos,spre a ei.
-Iar tu trebuie s m duci la Veneia.
-Pentru ct vreme?
-Pn cnd ne spune Mike c ne putem ntoarce.Lui Ramsey nu-i plcea modul
autoritar n care cumnatul lui emitea decrete,dar era dispus s fac orice pentru
sigurana mult iubitei lui soii.Brusc,se ntrerupse din srutatul gtului ei.
-Ce fel de cadouri face fratele tu copiilor?

-C-4.Cnd Ramsey i arunc o privire ngrozit,Tess rse.


-Nu tiu.Dar ce-ar fi s ateptm i s vedem atunci? A doua zi diminea,n timp
ce Ramsey era sub du,Tess l sun pe prietenul ei i vrul lui Ramsey,
Luke Connor,ca s discute despre ceea ce avea nevoie Mike.Luke locuia
mpreun cu soia lui,Jocelyn,la Conacul Edilean,o cldire ntins,construit n
1770.Ocupau cldirea principal,de dou nivele,n timp ce Sara avea un
apartament ntr-una din aripile care o flancau.Tess ocupase apartamentul din
aripa cealalt.n urm cu civa ani,Luke,un scriitor celebru,se ntorsese n
Edilean ca s-i revin n urma unui mariaj nefericit.Ca s uite,a nceput s se
ocupe de ntreinerea btrnului conac i a mprejurimilor.Dup zile lungi de ploi
grele care aproape c inundaser orelul,Luke descoperise un tunel
vechi.Fusese susinut cu bulumaci mari din lemn i pavat cu crmid fcut
manual-i se deschidea n podeaua apartamentului lui Tess.
n condiii normale le-ar fi spus locuitorilor din Edilean ce descoperise,dar la
vremea aceea era ntr-o stare psihic att de proast nct nu discuta cu
nimeni.Restaurase tunelul singur,doar cu ajutorul bunicului su.Dup prerea
lui,tunelul fusese folosit n timpul Rzboiului Civil ca parte a Reelei Subterane,
pentru a ajuta evadarea sclavilor.
Dup moartea bunicului su nimeni altcineva n afar de Luke nu a mai tiut de
existena tunelului-pn cnd nu a fost descoperit de Tess.Vroia s tie ce era cu
ptratul acela mare,tiat n mijlocul dormitorului ei.Luke se asigurase c nu
existau mnere deasupra,dar asta nu o mpiedicase pe Tess s foloseasc o rang
de fier ca s ridice marginile.Coborse scara pe care o pusese acolo Luke i se
folosise de o lantern ca s-i croiasc drum de-a lungul coridorului lung,
umed.Cnd se mpiedicase de trupul adormit al lui Luke-descoperind astfel unde
disprea el cnd nu-l gsea nimeni-amndoi rmaser cteva clipe ncremenii
de panic.Dup ce se calmaser,s-au ntors n apartamentul lui Tess,unde Luke
sfrise prin a-i vorbi despre problemele lui personale.Iar Tess i-a povestit lui
Luke despre fratele ei i despre o mic parte din motivele pentru care s-a stabilea
n Edilean.Nu a trebuit s-i spun c era bolnav de iubire pentru eful ei i vrul
lui Luke,Ramsey.I-a spus el c tot orelul tia.Doar c Tess a trebuit s atepte
mult vreme nainte ca Rams s-i dea seama de asta.
Dup aceast prim ntlnire,aproape istoric,ntre Luke i Tess s-a creat o
legtur puternic i netiut de micuul i brfitorul orel.Luke intra adesea n
apartamentul ei,prin tunel,ca s doarm n cellalt dormitor al lui Tess.Aa c
acum l-a sunat i i-a spus de ce anume avea nevoie fratele ei.
-S vd dac am neles,spuse Luke.Vrei s-i sabotez Sarei apartamentul,ca ea s

trebuiasc s se mute la tine,pentru c fratele tu-pe care nu l-am vzut


niciodat-vrea s se strecoare n dormitorul tu,cnd Sara se afl acolo? i asta
n toiul nopii?
-Ct se poate de exact.Tunelul este funcional?
-Cu insecte i pianjeni,dar structura e solid.
-O s-o faci,deci?
-Am doar o singur ntrebare.
-Anume?
-Fratele tu este nsurat?
-Nu.De ce?
-M gndeam dac ar putea-o seduce pe Sara,ca s o scape de Anders?
-Fratele meu o poate seduce pe Angelina Jolie,rpindu-i-o lui Brad Pitt.
Luke mormi.
-Uneori aproape c mi se face mil de vrul meu.
-Rams are nevoie de competiie.Cum se simte Joce?
-Nu cine tie ce.Am aflat tocmai c trebuie s stea n pat tot restul sarcinii,altfel
risc s piard gemenii.Dar am convins-o s nceap s fac genealogia familiei
i i place asta.
-Spune-i c sunt cu sufletul alturi de ea i c o sun mine.Pot face ceva pentru
ea?
-S vii ct mai repede acas.i este dor de tine.Ct despre Sara,dac o s-i spun
c trebuie s dau cu insecticide n apartamentul ei,l prsete n secunda
urmtoare.Las totul pe mine.
-i mulumesc mult.Tess nchise telefonul.Cnd Rams iei de sub du,Tess sttea
pe canapelua din camera de hotel,citind o revist.
-Deci ce se poart la Veneia?
-Exact ce ai acum pe tine.Doar c mai adaug o masc.Tess era absolut goal.
-i unde obinuiesc ei s-i pun masca? Ramsey rse i se apropie de ea,
lsndu-i prosopul s-i cad pe jos.
CAPITOLUL 2
EDILEAN,VIRGINIA
ERA NOAPTEA TRZIU i Sara fcea nite ajustri la corsajul unei rochii pe
care o cumprase mpreun cu Greg,cu ocazia unui drum la New Yoek.Fusese
una dintre acelea,adic o rochie pentru care Sara trebuise s-i mute limba.
-Nici o femeie din Virginia nu va purta aa ceva,spusese Sara.Rochia avea
decupaje pe coapse.

-Marilyn Steward,mormise Greg trntind rochia peste altele patru.


-Coapsa ei stng este mai mare dect talia acestei rochii,spusese Sara lund-o i
studiind-o.Poate Carol Wills.Este destul de tnr i de slab ca s...
Greg i smulse rochia din mini.
-De ce trebuie s faci comentarii la fiecare rochie pe care vreau s-o cumpr?
Las designul n seama mea,da? O s cumpr rochia n mrimea doisprezece,
pun pe ea o etichet de opt i bogata doamn Steward o s-o adore.
-Ai dreptate.Sara cedase ca ntotdeauna.Punnd rochia alturi de celelalte,i
spusese n gnd: iar eu va trebui s o refac complet,ca s i se potriveasc.Ceea
ce fcea chiar acum.Avea o debara plin cu rochii,jachete,chiar i desuuri care
trebuiau ajustate ca s se potriveasc clientelor respective.
Dar n ciuda prerii ei despre metodele lui Greg,Sara trebuia s admit c
datorit expertizei lui,buticul fcea bani.Aa cum prezisese el,aveau clientel
care venea tocmai de la Richmond.Mai mult,apruser chiar cteva femei din
D.C.Selecia lor era vast i modificrile gratuite erau ceva absolut inedit.Erau
femei care cumprau o rochie numrul ase i o rugau pe Sara dac era att de
drgu s dea puin drumul la custuri.Cu alte cuvinte,s o fac dou numere
mai mare.De fiecare dat Greg le asigura c Sara putea face asta.Trucul lui era
acela c n spate avea rochiile respective,cu numere mai mari.Dup ce Sara lua
rochia mai mare i i scurta mnecile i tivurile i le micora umerii,Greg
prezenta clientei respective-cu mult farmec-o rochie care avea la spate numrul
ase.Problema n schema asta-n afara neltoriei,pe care Sara o ura-era aceea
c ea era singura custoreas.
-Doar pn ne stabilim-spunea Greg.Atunci o s cumprm casa aceea de la
ar,pe care o visezi tu.Vom avea o duzin de copii iar tu n-o s mai tii ce-i aia
maina de cusut.Era un vis minunat de care se aga Sara cu toat puterea ei,mai
ales acum,cnd Greg plecase att de brusc i de misterios i Sara era necat n
douzeci i cinci de obiecte de mbrcminte pe care trebuia s le remodeleze.
Bine barem,i spuse ea,c nunta era aranjat,graie minunatelor abiliti de
planificare ale lui Greg.De fapt ea nu avusese nimic altceva de fcut dect s-i
aleag rochia-o rochie cu istorie,motenit.Greg i spusese:
-Las totul n seama mea.tiu exact ce vrei.
Sara avea att de mult de lucru pentru butic,nct i-a mulumit i atta tot.
Adevrul ns era c posibilitatea absenei lui n timpul Sptmnii Trgului
Scoian era o mic uurare pentru ea.Faptul c ea vroia s participe iar el nu,
provocase una din puinele lor certuri serioase.El i spusese c dac vroia,putea
s stea n Edilean pentru trg,dar el unul o s se duc la New York,unde avea

bilete pentru o pies de pe Broadway,pe care tia c Sara vroia s o vad.Iar


cnd i-a spus c era evident c aranjase special cltoria doar ca ea s nu
participe la evenimentul anual,el s-a nfuriat,urlnd:
-Sigur c asta am fcut.Vreau s fiu cu tine tot timpul,dar cum pot eu s m
ncing n nu tiu ce dans popular,n orelul sta? Toi prietenii i toate rudele
tale m ursc.i tii de ce? Pentru c le-am furat micul,preiosul lor cal de
corvoad.
-Eu nu sunt...ncepu Sara,dar mai spusese i altdat asta.Uneori se simea
sfiat ntre brbatul pe care-l iubea i orelul pe care-l adora.Ceea ce era,
firete,absurd.Dar era adevrat c n trguorul ei natal oamenii nu-l iubeau pe
brbatul cu care urma s se mrite.Toi ceilali din afara oraului l iubeau.
Clientele lor i cereau sfatul,rdeau la glumele lui i-i absorbeau complimentele
ca un blat de tort,romul.Dar n Edilean...
Aa nct Sara acceptase s plece cu Greg la New York i s piard trgul pentru
prima oar n douzeci i ase de ani.Nu le va mai coase costumele numeroilor
ei veri,nu-i va mai ajuta mama s coac fel de fel de prjiturele.Nu-l va mai
ajuta pe Luke la taraba lui cu aranjamente din plante aromatice i nu va mai rde
o zi ntreag vznd genunchii tuturor brbailor din orel,mbrcai n kilturi.
Nu se va mai duce la...Se ntrerupse din gnduri pentru c,spre uluirea ei,o parte
din duumeaua din camer prea c ncepe s se ridice.Ls pe pat rochia la care
lucra i se frec la ochi.
Se afla n apartamentul lui Tess,n aripa opus a conacului Edilean,aa c poate
nu era nimic ciudat n faptul c se ridica duumeaua.Sau poate c ea avea nevoie
de somn.Sara se ridic ncet de pe pat i se poziiona,n picioarele goale,n
dreptul dresingului lui Tess.n ncpere era aproape ntuneric,singura lumin
fiind cea a lampadarului pe care i-l trsese lng ea ca s poat lucra.
Studiind podeaua,i ddu seama c sub covor se afla un chepeng.Nu-l mai
vzuse nainte,dar oricum nu mai fusese niciodat n dormitorul lui Tess pn
astzi,cnd Luke o alungase din apartamentul ei ca s dea cu nu tiu ce
insecticide mpotriva termitelor.Cum duumeaua se mai ridic puin,prima
pornirei a Sarei a fost aceea de a iei din apartament,lundu-i n fug mobilul
din buctrie.Va chema poliia,dup care se va duce la Luke.
Dar ua dormitorului se afla chiar n partea n care se deschidea chepengul.Cel
care se furia n camer o va vedea-i o va putea apuca-nainte ca ea s
reueasc s ias din ncpere.Decise s rite totui i s ncerce s scape.ntr-o
fraciune de secund stinse lumina i sri peste chepeng,vrnd s aterizeze de
partea cealalt i s fug.Dar spre imensa ei uluire,un brbat deschise chiar

atunci chepengul i Sara ar fi czut dac omul nu ar fi nit de dedesubt i nu ar


fi prins-o.Sara se lupt instinctiv,n timp ce se prbueau amndoi pe jos.ncerc
s-i foloseasc unghiile zgriindu-l pe ceaf i-i aduse genunchii n sus,ntre
picioarele lui,dar omul o bloca.L-ar fi tras de pr dar era tuns att de scurt nct
nu avea de ce s apuce.
-La naiba! spuse el cu o voce adnc,hrit,ieit parc dintr-un film de
groaz.Vocea i faptul c se aflau acum pe duumea,ncletai unul de cellalt,o
fcur pe Sara s se lupte cu i mai mult ndrjire.Omul era aproape clare pe
ea.Sara se rsuci,lovindu-l cu pumnii,ca s se elibereze.
-nceteaz odat! M doare deja totul.Nu mai trebuie s plusezi,spuse vocea
ciudat.
-D-te jos de pe mine!
-Bucuros,spuse omul i se rostogoli ntr-o parte,cu spatele pe duumea.
Sara se ridic instantaneu.Singura posibilitate de a iei din camer era de a trece
peste el,dar el o apuc de glezna piciorului ridicat,paraliznd-o n loc.
-Nu att de repede.Cred c-ar trebui s explici poliiei ce faci aici,n toiul nopii.
Ceea ce spusese omul sta era att de absurd nct Sara se opri i se zgi n jos la
el-chiar n clipa n care el i inea glezna deasupra pieptului su.Era prea
ntuneric n camer ca s poat vedea bine,dar cmaa lui alb era prea scump.
Nu aa se mbrac un ho obinuit.Sara spuse aproape optit:
-Poliia? Tu vrei s chemi poliia mpotriva mea? Omul i eliber glezna i cu o
micare uoar se ridic drept n faa ei.
-Bine,atunci spune-mi ce caui aici?
-Eu s-i spun ie? Eu locuiesc aici,spuse Sara.Brbatul se aplec ntr-o parte s
aprind lampadarul i cnd Sara ddu s o ia spre u,o apuc de ncheietura
minii.Nu o inea strns,dar Sara tia c nu-i putea scpa.
-tiu c asta nu-i adevrat,spuse el i o trase n fa,aeznd-o apoi pe singurul
scaun din camer.
-i acum,domnioar,ncepe s vorbeti.Sara se uit n sus la el.Nu era un brbat
foarte nalt,cu siguran nu att de nalt ca verii ei Luke i Ramsey,dar da,arta
bine-m rog,pentru un btu de strad.Dei fruntea i naintase mult spre
spate,barba neras era deas,neagr.Una peste alta,nu-i fcea deloc plcere s se
afle singur cu el,ntr-o ncpere vag luminat.
Viaa ei ct se poate de obinuit,ntr-un orel linitit,nu era pregtit pentru o
astfel de ntlnire,dar i ea,ca atia alii,vzuse destule filme.i trase umerii
spre spate i inspir adnc-i-i dori s nu fi fost ntr-o cma de noapte semitransparent.i regreta c i lsase prul s-i cad liber pe umeri.

Ar fi putut i ea arta mai dur.


-ntrebarea-spuse ea ct de calm reui-este cine eti tu?
Omul se aplec s nchid chepengul i cnd Sara se foi n scaun,se uit napoi
la ea.
-Eu sunt fratele chiriaei acestui apartament n care tu ai ptruns prin efracie.
Sara csc gura,uluit.
-Tess? Eti fratele lui Tess? Nu semeni cu ea.Expresia dur dispru de pe chipul
lui i cnd zmbetul fcu s-i apar o gropi n obrazul stng,nu mai arta att
de nfricotor.
-Ea are frumuseea,dar eu am creierul.Sara trebui s se concentreze ca s nu
zmbeasc la asta.El insinua c Tess era o frumusee fr minte,dar Tess era una
dintre cele mai inteligente persoane pe care le ntlnise ea.Nu avea de gnd s-l
lase s cread c a renunat.
-Pn nu vd vreo dovad,nu te cred.Omul bg mna n buzunarul pantalonilor
foarte scumpi,dup prerea ei,scoase un portofel subire i din el,permisul de
conducere.Sara nici nu se uit la el.
-Nu am ncredere dect n Tess.
-Bine.S-o sunm atunci.Scoase un mobil din buzunarul din fa i aps o tast.
-N-o s rspund.n caz c nu tiai,se afl ntmpltor n voiaj de nunt,cu vrul
meu.Dac nu tia asta,nsemna c nu era fratele lui Tess.Toat lumea tia c Tess
vorbea la telefon cu fratele ei n fiecare duminic dup-amiaza i c i spunea
absolut totul.Cnd telefonul sun,Sara se uit spre u.O s reueasc oare?
Dac striga tare de tot,avea vreo ans s o aud Luke,prin perei? Putea s
strige suficient de tare ca s-l scoale din somn?
Sara se uit la brbatul care afia atta arogan nct i veni s-i ard una.
Tess rspunse la jumtatea celui de al doilea semnali brbatul i ntinse Sarei
mobilul,cu un zmbet enervant.
-Hei,frioare!,se auzi vocea inconfundabil,dar ngrijorat a lui Tess.Eti bine?
S-a ntmplat ceva?
-Tess,sunt eu,Sara.
-Sara? strig Tess.Ce caui cu mobilul fratelui meu? Ah,Doamne.Afost rnit?
Vin acolo.
-Nu!spuse Sara.i nu vreau s tiu dect dac omul sta care a ptruns n
apartamentul meu...adic al tu,chiar este fratele tu.Nu aa mi l-am imaginat
eu.
-Ah? spuse Tess recptndu-i calmul obinuit.i cum m rog arat intrusul
tu? Sara nu putu suferi aerul acela de i-am-spus-eu,al tipului,aa c mini.

-Este scund,slbnog,pe jumtate chel,nu s-a brbierit de o sptmn i are o


voce de broscoi n clduri.
-Presupun totui c are hainele pe el,spuse Tess.Aceast afirmaie derutant i
redetept Sarei teama.Tess fusese ntotdeauna vag despre cum anume i
ctiga fratele ei existena.
-Ce vrei s spui c are hainele pe el? Tess,eu nu cred...Brbatul i lu Sarei
telefonul.
-Surioar,nu tiu ce i-ai spus,dar ai bgat groaza n ea.De ce nu mi-ai spus c s-a
mutat cineva aici,ct lipseti tu? Omul zmbi,artndu-i din nou gropia din
obraz.
-neleg.Eti att de ocupat cu ndatoririle lunii tale de miere,nct ai uitat s-mi
spui.Da,da,neleg.Omul se uit din nou la Sara.
-Deci ce s fac cu ea? Sara se holb la el.Omul rse la ceva ce-i spunea Tess.
-Sunt ct se poate de dornic,dar totui,nu cred c ar vrea i ea.Apropo,cine este?
Uitndu-se la Sara,fcu ochii mari.
-Sara Shaw? Cea care face pinea aceea cu mere pe care mi-o trimii tu? Cea
care mi-a reparat jacheta de piele? Fata despre care spui c este prietena ta cea
mai buna? Acea Sara Shaw?
Sara se simi flatat de cuvintele lui,dar n acelai timp nu-l credea.Se ridic de
pe scaun,i puse un halat din mtase albastr pe care tocmai l reparase i se
duse la buctrie.Umplu cu ap un ceainic electric i scoase din bufet cutia cu
frunze de ceai negru.Cineva i oferise lui Tess ceaiul de Crciun i nici acum,
dup attea luni,cutia nu fusese deschis.
Cum l chema? se ntreb ea ncercnd s-i aminteasc.Avea un nume oarecare.
William sau James.Nu.Mike.Tess i spunea cel mai des frate,ca n: Fratele
meu poate urca munii ntr-o fug sau poate prinde luna n lasou,oricnd are el
chef. Sau ca n altele la fel.Sara i Joce obinuiau s o tachineze de cte ori
alerga la telefon cnd o auzea pe Bonnie Tyler cntnd Caut un Erou,melodia pe
care o pusese Tess pentru fratele ei.Odat,cnd se aflau n ora,la o ieire cu
fetele,sunase mobilul lui Tess dar era Rams,logodnicul ei i Tess l ignorase.Dar
peste cteva minute,cnd o sunase fratele ei,i-a rspuns,spunnd mai ales da i
apoi nchiznd.Cnd Sara i Joce au izbucnit n rs,Tess nu a marat la glum.
-Ce este cu fratele tu de te face s lai totul,cnd te sun?
-Eu nu a mai fi fost aici,dac nu era el.
-Vrei s spui c el te-a trimis aici,n Edilean?
-Nu,vreau s spun c nu a mai fi fost n via dac nu l-a fi avut pe fratele meu.
Sara i Joce clipir rmaser mute.Tess nu vorbea niciodat despre copilria

ei.i inur respiraia ateptnd s afle mai multe,dar cum Tess nu prea dispus
s le ofere detalii,continuar s o fixeze cu privirea.Pn la urm,Tess ridic din
umeri.
-Ce pot s spun? Este un om bun,de la nceput pn la sfrit,pe dinuntru i pe
dinafar.Ajut oamenii.
-Fcnd ce anume? Tess pru gata s vorbeasc,dar apoi i ngropa faa n
meniu.
-Ei,cine vrea o pizza?
O ntrebaser,altdat,de ce fratele ei nu vine s o viziteze.Le-a spus c Mike i
pstra toate concediile ca s viziteze locuri i s studieze i c pe vremea cnd ea
era la colegiu,l nsoea.Joce i Sara au crezut c studiile se refereau la o
universitate,dar nu asta vroise Tess s spun.n primul ei an de colegiu,fuseser
mpreun n Japonia,unde el studiase kendo.n al doilea ei an de colegiu,fuseser
n China,pentru kung fu,apoi,n anul urmtor,n Thailanda,pentru Muay
Thai.Dup absolvire au fost n Brazilia,unde au urmat amndoi un curs de
jujitsu.
-Sigur c Mike era puin mai bun ca mine,spusese Tess cu ochii rznd.
Deci misteriosul ei frate era un atlet,dar asta tot nu explica ce anume fcea el ca
s-i ctige pinea cea de toate zilele.ncercaser s smulg informaii de la
Rams,doar c el era la fel de secretos ca i iubita lui.
-Dac o s vrea s tii mai multe despre fratele ei,o s v spun singur.
Dar indiferent ct de mult au ncercat,nu au aflat nimic.tiau doar c omul era
detectiv de poliie,tria n Ford Laurderdale i cltorea mult.
Iar acum,Sara se afla singur n cas cu evazivului frate.
-Cred c e momentul scuzelor,spuse Mike din u.
-Dac-i nchipui c eu o s-mi...
-Nu,eu.Trebuie s-mi cer scuze fa de tine.Iar singura mea scuz este c am
condus zece ore nur,c sunt obosit i c nu vroiam dect s m culc.Nu m
ateptam s fie cineva n apartamentul lui Tess.Las-m pe mine.
i lu ceainucul electric din mn,turn puin ap ntr-un ceainic frumos din
porelan-un alt cadou de Crciun-l nvrti ca s-l nclzeasc,apoi o vrs.Puse
n ceainic trei lingurie cu vrf cu ceai negru frunze i l umplu cu ap clocotit.
Sara l urmri deschiznd pe rnd bufetele pn cnd gsi cetile i farfurioarele.
Cum nu tia unde se aflau lucrurile,presupuse c nu mai fusese niciodat
acolo.tia c nimeni din orel nu-l vzuse vreodat,dar putea veni prin tunel s
o viziteze n secret i...
-Lapte? o ntreb el deschiznd frigiderul i scond o cutie de carton.

Sara fcu ochii mari cnd el turn laptele ntr-o letier care se asorta cu restul
porelanurilor i puse totul pe masa din stejar cumprat recent de Ramsey.Mike
puse prjiturele pe o farfurioar.Cnd termin,masa prea gata s primeasc o
duces.Trase un scaun pentru ea i cnd Sara se aez,se aez i el n faa ei,de
partea cealalt a mesei i-i ntinse farfuria cu prjiturele.
-Sunt convins c nu sunt la fel de bune ca pinea ta cu mere.
Sara tia c el vroia s-i fac un complment,doar c ea nu se mblnzise nc.
-Ce faci aici? i de ce nu m-a prevenit Tess de venirea ta? i de unde tii tu
de...de tunelul sta?
-Vrei s spui c tu locuieti aici dar nu tii nimic despre tunel?
-Nu tiu nimic de existena lui.
-Atunci trebuie s-mi cer de dou ori scuze.Tess mi-a vorbit despre el cu ceva
timp n urm.Desenase chiar i o hart,artndu-mi unde se afl intrarea.Vrul
tu Luke l-a gsit fcnd grdinrit i a spus c era vorba despre Calea Ferat
Subteran.Tess mi-a spus c de atunci l pstreaz n stare bun.Am uitat s te
ntreb dac vrei zahr,spuse el dup ce sorbi din ceai.Sara scutur din cap.
-Deci unde plnuieti s-i petreci noaptea?
Mike se uit spre holul care ddea n cele dou micue dormitoare.
-Nu.Nu o s-i petreci noaptea cu mine,spuse Sara ct de calm putu ea.
Mike o privi pe deasupra cetii.
-nelegi bine ce vreau s spun! tiu c eti poliist ntr-un ora mare,dar sta
este un orel,deci nu poi...Sara se ntrerupse pentru c el ncepu s cate.
-Scuz-m.A fost o zi lung.Te superi dac m duc eu primul la baie? Doar dac
nu...ah...
-Nu.Nu trebuie s ah nimic.Spuneam c...Mike se ridic i-i puse ceaca
goal n spltor.
-Presupun c ne vedem mine diminea.Las vasele aici,m ocup eu de ele
mine.Somn uor,domnioar Shaw.Cu asta,se duse la baia care se afla ntre cele
dou camere i nchise ua.Categoric,nu! i spuse Sara.n nci un caz nu-i va
petrece noaptea n acelai apartament cu el.Gndindu-se la tvlugul de brfe pe
care-l va provoca dac va face asta,se ridic,lu telefonul i ncepu s o sune pe
mama ei.O s-i petreac restul nopii la prinii ei.Dac o s fac asta,satul
poate c nici n-o s-i dea seama c a stat singur cu un strin,vreme de o or.i
dac nu vor ti,nimeni nu-i va spune ceva lui Greg.
Gndul la Greg o fcu s renune s mai tasteze numerele.i aminti din nou
modul brusc n care a plecat,doar n urm cu dou nopi.Se aflau n apartamentul
ei-contractul de nchiriere al lui Greg expirase i el i spusese c nu mai avea

rost s plteasc pentru dou rezidene i s-a mutat la ea.Puin nainte de miezul
nopii sunase mobilul lui,trezindu-i pe amndoi i Sara l privise pipind dup
el.Cnd vzu numele pe afiaj,Greg se ridic drept,trezindu-se brusc i spuse:
-Ce este? Ascultase n linite vreo cinci minute,apoi spusese:
-Nu-i face griji.M ocup eu de totul.Dup care nchise telefonul.
Dduse pturile la o parte,se ridicase din pat i ncepuse s se mbrace.
-Ce s-a ntmplat? l ntrebase Sara clipind somnoroas.
-Nimic.Trebuie s plec pentru o vreme,atta tot.Dormi mai departe.
-O vreme? Ce nseamn asta? Nunta...
-La naiba,Sara,nu ncepe iari s m cicleti,da? tiu cnd este nunta.Cum pot
uita,cnd eu am fost cel care a pregtit totul? A intervenit ceva i trebuie s
plec.La nunt o s fiu aici.i lu apoi de pe comod portofelul i cheile de la
main i plec.Aa,fr nici o explicaie.Sara rmsese n pat,n capul oaselor,
simindu-se ca i cum ar fi trecut o tornad peste ea.Nu tia ce se ntmplase,dar
Greg plecase lundu-i cu el doar trusa de brbierit i Sara habar n-avea cnd se
va ntoarce.Nu reuise s adoarm i cum se crpase de ziu ncepuse s-l sune
pe Greg,fr rspuns.Apoi,imediat dup prnz,Luke,n mini cu canistre cu
otrav pentru gndaci,o gonise din apartamentul ei spunnd c trebuia s
stropeasc chiar atunci i c ea se putea muta la Tess,ct timp se ocupa el de
dezinsecie.Sara ncepuse s-i pun lucrurile n camera de oaspei,dar Luke
insistase s se mute la Tess.
-Dar de ce? ntrebase ea.
-Patul din camera de oaspei este prost.Arcurile,spusese Like plecnd.
Una peste alta,totul prea att de ciudat,nct o vreme Sara crezuse c i se
pregtise pe ascuns o sear surpriz,naintea nunii.Totui,orict se gndea,nu
gsea nici o dovad pentru asta.Sara auzi apa curgnd i brusc avu revelaia c
nu i-ar psa dac Greg ar afla c fratele lui Tess a stat cu ea n apartament.Ce
altceva puteam face?,l-ar fi ntrebat ea fluturndu-i neajutorat genele.Era n
toiul nopii i nu avea nicieri altundeva unde s se duc.i dai seama c nu
aveam alt variant.Zmbi n drum spre dormitorul ei,imaginndu-i-l pe Greg
furios i gelos.Da,de fapt ar fi fost foarte bine s-i poat spune lui Greg c a fost
singur cu un alt brbat.nchiznd ua,se gndi la lupta dintre ea i fratele lui
Tess.Chiar c se mica repede omul sta! i cnd se trezise deasupra lui,i
simise muchii.Dar mai trziu mnuise ceainicul cu o delicatee demn de o
ghei.Era obinuit cu brbai ca tatl ei i ca Luke,care-i lsau farfuriile acolo
unde mncaser.Sara era pe punctul s adoarm cnd l auzi ieind din baie i i
aminti c el nu-i rspunsese la ntrebrile de ce venise aici i de ce nu o

prevenise Tess despre venirea lui.Mine,i spuse ea,o s cumpere un lact la


chepengul acela i unul dintre ei va trebui s plece.
CAPITOLUL 3
SARA DORMI TRZIU i cnd se trezi n dimineaa urmtoare,i trebuir
cteva momente ca s-i aminteasc ce se petrecuse n timpul nopii.
Rostogolindu-se pe burt,se uit la duumea.n dreptul patului se afla o carpet,
dar unul din capete era dat pe spate,ca un testament al fiascoului din noaptea
trecut.Se ridic,ddu carpeta la o parte i constat c ptratul tiat n scndurile
duumelei era foarte vizibil.
-O s-i art eu lui Luke Connor,spuse ea cu voce tare.O nfuria faptul c o
pusese s se mute n apartamentul lui Tess fr s-i spun nimic despre
chepengul care ddea n...n ce? se ntreb ea.Faptul c omul intrase pe aici
nsemna c ddea spre o ieire subte-ran.i atunci de ce nu tia nimeni din
orel c la Conacul Edilean exista un tunel secret? Aproape c-l putea auzi pe
vrul ei spunnd: Atunci nu ar mai fi secret,nu? Uneori Luke sta putea s te
scoat din mini!Sara se mbrc n linite,fr grab.Dac omul condusese toat
ziua de ieri,tocmai de la Fort Lauderdale,nseamn c vroia s se odihneasc.Iar
cnd se va trezi,Sara i propusese s fie cordial i politicoas dar ferm,
totui.El trebuia s plece.Nu putea rmne n apartament cu ea.Una era s-i
spun lui Greg c a nnoptat n acelai apartament cu un alt brbat din cauza
unei situaii de urgen,dar alta era s-i spun c omul sttuse dou nopi-sau
mai multe.i trecu prin minte c ea ar trebui s plece,dar unde s se duc? Dac
s-ar muta n camera de oaspei a prinilor ei,ar trebui s asculte din nou predica
mamei ei n legtur cu Greg Anders.Mai ru,va trebui s-l vad pe tatl ei
privind-o cu ochii aceia triti.Sara i petrecuse toat viaa n Edilean i avea
multe prietene,ca s nu mai pomeneasc de rude,deci putea s se duc la oricare
dintre ele,dar asta ar fi dat natere la prea multe ntrebri.Toi ar fi vrut s tie
unde plecase Greg i cnd se va ntoarce.Va fi aici la timp,pentru nunt? Iar
faptul c Sara nu avea rspunsuri pentru aceste ntrebri,ar fi dus la cea mai
groaznic dintre ele: era Sara absolut sigur c vroia s se mrite cu el?
Nu,acolo unde se afla,n apartamentul lui Tess,att de aproape de locul ei,aici va
rmne.Dac avea nevoie de schimburi sau de materiale pentru cusut,putea
ajunge repede la ele.Nu trebuia dect s-i in respiraia ca s nu inhaleze
fumigenele cu pesticide cnd intra n apartament.
Odat mbrcat,Sara iei din dormitor n vrful picioarelor i se opri scurt la
baie,remarcnd c totul era aici impecabil.Nu tu fire de barb n lavoar,nu tu

pete de spun pe ua duului.Era att de exact cum o lsase ea,nct o clip se


gndi c poate visase doar c i intrase un brbat n apartament,prin podea.
Ieind din baie,se uit pe furi la ua nchis a celuilalt dormitor.Nici un sunet.Pe
masa din buctrie gsi un bilet.l lu i-l citi.
Drag domnioar Shaw,ncepea notia,ntr-un stil ct se poate de oficial.Iar
scrisul era egal i lizibil.Repet,mi pare foarte ru pentru noaptea trecut.Nu a
fost intenia mea s deranjez pe cineva.Acum plec la Williamsburg la o sal de
for,dup care trebuie s fac nite curse.La unu o s iau prnzul la
Williamsburg Inn i dac o s-i fac plcere s te ntrerup puin din munca ta i
s mi te alturi,poate c voi reui s m revanez ct de ct pentru noaptea
trecut.M ntorc n jurul orei cinci i o s pregtesc eu cina.Ce zici dac am
face cu schimbul? Dac ai nevoie de ceva din ora sau dac pur i simplu vrei
doar s stai de vorb,te rog,sun-m.
n josul biletului i trecuse numrul de mobil.Sara arunc biletul napoi pe
mas.
-Ct tupeu! Ce ndrzneal! spuse ea cu voce tare.S iau masa cu el? Imposibil
ca el s nu tie c ea era n pragul nunii.i ce-a vrut,m rog,s spun cu dac
vrei doar s stai de vorb? Crede oare c ea nu are prieteni? i cu schimbul
la gtit? Ct avea de gnd s stea?
Furioas,se uit n buctrie i vzu c el i inuse cuvntul i fcuse curat dup
ceaiul luat mpreun,noaptea trecut.Cnd deschise frigiderul,vzu c puinele
lucruri pe care le avea ea acolo erau acum frumos rnduite.
-Nu e genul meu de brbat,spuse ea cu glas tare.Mnc n tcere un bol cu
cereale,puse vasele murdare n main apoi se duse n dormitor s se apuce de
lucrul ei zilnic.Dar cnd se uit n debara la cele trei cutii cu haine i la duzina
de toalete atrnate pe umerae,i veni s nchid ua i s plece.
Totul era numai din cauza lui Greg,i spuse ea.Sut la sut,numai vina lui.De ce
a trebuit s plece n felul sta? De ce nu i-a putut spune unde pleca i ce anume
avea att de urgent de fcut? De ce nu-i putuse scrie i el o not ca aceea lsat
de fratele lui Tess? Draga mea Sara,ar fi scris el,mi pare foarte ru dar
trebuie s plec,ca s merg... Aici ns trebuia s se opreasc.Cu dou seri n
urm ar fi spus c tia aproape tot ce trebuia tiut despre brbatul cu care
decisese s se cstoreasc.Petrecuser amndoi multe ore mpreun,cnd el i
povestise despre viaa lui dinainte de a se fi cunoscut.Ascultase n detaliu despre
cele dou femei care se purtaser att de urt cu el,nct era de mirare c se mai
putea ataa de o femeie.Dar i spusese c dragostea Sarei l fcuse s uite tot ce
se ntmplase nainte.Atunci,dac tia attea despre el,cine l sunase,f-cndu-l

s plece n goan? Cine,n afara Sarei,era att de important ca s-l fac s lase
totul i s plece n felul sta?
Cnd sun mobilul,se repezi la el ca un fotbalist aruncndu-se asupra mingii.
-Alo? ntreb ea cu sufletul la gur.
-Sara,draga mea,eti bine?
Era mama lui Luke,verioara ei prin cstorie,dar cum femeia era de vrsta
mamei ei,n buna tradiie su-dist Sara i spusese ntotdeauna mtu.
-Sunt bine,mtu Helen.M-am mpiedicat doar alergnd la telefon.mi pare ru
pentru costumele de carnaval din anul acesta,dar am attea de fcut pentru
magazinul meu,nct efectiv nu mai am timp i pentru ele.
-Draga mea,linitete-te.Lucrez la ele mpreun cu sora mea.M ntrebam doar
dac te pot ajuta cu ceva,pentru oaspetele tu.
-Oaspetele meu?
-Da.Mike,fratele lui Tess.Ce brbat politicos,sritor,nu? Cnd mi-a spus c st n
apartamentul lui Tess i mi-am amintit c Luke d cu fumigene ntr-al tu,m-am
gndit ce frumos din partea ta c l-ai lsat s stea.
Sara se uit la ceasul de pe noptier.
-Mtu Helen,este abia nou i jumtate dimineaa.Cum ai aflat att de repede
despre toate astea?
-M-a lsat din nou bateria de la main-dac brbatul sta al meu nu-mi cumpr
chiar azi una nou,l jupuiesc de viu-i Mike m-a dus cu maina lui n ora,aa
c pe drum l-am descusut puin.Este un tnr att de plcut i compania lui mi-a
fcut mare plcere.Sara i lu telefonul de la ureche i se uit la el.Ct de lipsit
de subtilitate poate fi o persoan? se ntreb ea.Mtua ei Helen fcea parte
dintre persoanele care nu-l plceau deloc pe Greg.
-Da,este un om drgu,nu-i aa? spuse dulce Sara.De ce nu-l invitai,tu i unchiul
James s stea la voi? Sunt convins c o s adore buctria ta.
Helen nu ezit.Spuse,la fel de glume:
-Chiar mi-ar plcea,dar tii cum e James al meu,i place intimitatea.Sper s ne
vedem duminic la biseric.Dar ce-ar fi s-l aduci i pe Mike? Cu Tess plecat,
bietul om este att de singur.
-Poate c vine cu Luke.Poate c smbt plec cu Greg.
-Ah,s-a ntors? Sara nu avea de gnd s rspund,pentru c asta ar fi atras alte
ntrebri despre plecarea i ntoarcerea lui Greg.
-Ah,iart-m,trebuie s m ntorc la oala de pe foc.Te las acum.
-nseamn c-i pregteti ceva lui Mike.Frumos din partea ta.
-Te-am lsat,pa,spuse Sara i nchise.

Nu,i spuse ea,nu o s se lase dobort de toate astea.Disear o s-i spun calm
fratelui lui Tess c va trebui s plece i cu asta,basta.Poate c era un lucru bun c
mtua Helen aflase despre Mike.Poate c localnicii o s se ofere s-l
gzduiasc pe rnd.Sara se apucase tocmai de prima jachet care trebuia
ajustat,cnd sun telefonul.De data asta vzu c era mtua Mavis.Ce bine i-o
mai fi fcut i ei?,se ntreb ea lsnd telefonul s sune.Nici peste alte zece
minute,cnd telefonul sun din nou i Sara vzu c era mama ei,nu rspunse.
i lu coul de cusut,dou rochii,i ls mobilul la ncrcat i iei afar.tia c
ar fi trebuit s ia mobilul,n cazul n care ar fi sunat-o Greg,dar n clipa asta nu
vroia s vorbeasc nici cu el nici cu nimeni altcineva.
Se aez la msua frumoas,din fier forjat,cu scaune la fel,de sub copacul
umbros i se apuc de cusut.Avea de refcut o jumtate de duzin de custuri la
o rochie scump pe care proprietreasa ei se pare c o rupsese n timp ce fcea
jogging.Dup-amiaz urma s treac la maina de cusut.Ii propuse s dea
drumul la HBO i s asculte filmele,n timp ce lucra.Poate c o s gseasc un
film de groaz care s o fac s nu se mai gndeasc la Greg-i nici la brbatul
care intrase noaptea trecut n apartamentul ei.
-Bun dimineaa.Se uit n sus la Luke i zmbi.Nu avea de gnd s-l lase nici
pe el i nici pe altcineva s vad ct era de nefericit.
-De ce nu scrii la carte?
-Trebuie s m gndesc,spuse el ridicnd o lopat.Se glumea n familie c Luke
spa gropi de cte ori era frmntat de ceva.
-Joce e bine? Soia lui Luke era obligat s stea la pat i Sara se ducea n fiecare
zi s o vad.De mai bine de un an,Joce lucra la o biografie a bunicii ei,o femeie
proeminent n istoria Edilean-ului,dar ajunsese la un punct mort n cercetrile ei
i lsase cartea,o vreme.
-E bine.M rog,poate c n clipa asta nu chiar,spuse Luke zmbind uor.
Lucreaz la genealogia familiei ei i...noaptea trecut a descoperit c noi doi
suntem veri de a aptea spe.Cred c-i face griji s nu nasc copii retardai.
-Sau hemofilici,spuse Sara cu gndul la familiile regale europene,unde boala
aceasta se manifesta de sute de ani,din cauza ncrengturilor dintre ei.
Luke pricepu aluzia.
-Te rog,nu-i spune asta c ar fi n stare s o adauge pe list.Te ntlneti cu Mike
n ora,pentru prnz? Sara mri.
-Nu-mi spune c a trecut i pe la tine! Luke pru surprins.
-A trecut pe la mine? Nu pricep ce vrei s spui.L-am vzut azi diminea pe la
ase,cnd m-a ntrebat dac tiu vreo sal de gimnastic n zon i i-am spus.

-Erai afar la ase dimineaa?


-E ora mea obinuit i ai tii i tu asta dac te-ai scula nainte de prnz.
-n viaa mea nu am dormit pn la prnz.Luke se uit la ea.
-M rog,poate c da,dar nu mi s-a mai ntmplat de ani.Am prea mult de lucru.
-Cum te descurci cu tot ce i-a dat Greg de fcut? Sara tia exact unde vroia el s
ajung.n fond,era vrul ei i-l tia de-o via.Dei era cu opt ani mai mare dect
ea,au fost mereu foarte apropiai.
-Mi-am primit deja poria de ciorovial pe ziua de azi,nu ncepe i tu.Nu pricep
de ce oraul sta ine partea unui om pe care nimeni nu-l cunoate.Poate c Mike
Newland este un criminal n serie.
-Este rud cu Tess,pe care o cunoatem cu toii.Iar cnd s-a mritat cu Rams a
devenit una de-a noastr.Mike este fratele ei.Sara nu vroia s se certe cu vrul ei
i nici nu vroia s discute despre viitorul ei.Decise s atace.
-Dac vorbeti atta despre noi,de ce nu mi-ai spus niciodat nimic despre
tunel? De data asta a fost folosit de cineva cunoscut-m rog,cunoscut din punct
de vedere al relaiilor lui,nu al caracterului-dar ce-o s fac data viitoare cnd n
camera mea o s urce un strin?
-Mike mi-a spus c i pare ru pentru asta,dar...
-i-a spus c s-a strecurat n apartamentul meu n toiul nopii i c m-a speriat
de moarte? i-a spus cumva c a vrut s cheme poliia?!
-Tehnic,avea dreptul sta.El intra n apartamentul surorii lui,pe cnd tu...
Nu vroia s aud c Mike Newland era cel care avea dreptate.
-Cum e cu apartamentul meu?
-Bine.Azi diminea am demontat vasul de closet.
-nainte sau dup ce te-ai ntlnit cu fratele lui Tess? Luke ls impresia c se
gndea la asta.
-Dup.De fapt,imediat dup ce m-am ntlnit cu Mike m-am dus la tine i am
constatat c era cazul s-i schimb vechiul closet.Nu mi-a luat mai mult de
cteva minute s-l demontez.
-Toat buctria trebuie remodelat dar n-ai fcut nimic pn acum.
-Da,tiu,spuse Luke derutat parc,dar apoi i ridic capul.
-tiu.Poate c o s-l conving pe Mike s m ajute s i remobilez buctria.Pare
s tie s mnuiasc o urubelni.Dar tu o s vrei s ne gteti prnzul n zilele
respective? Sara lu perna mare de ace i o arunc spre el.Luke o prinse,i-o
arunc napoi i plec rznd spre grdin,cu lopata pe umr.
La prnz,Sara intr s-i pregteasc ceva de mncare.Fusese prea ocupat s se
duc la bcnie de la plecarea lui Greg,aa c nu avea dect o bucat de pine

veche de trei zile i un rest de salat de ton,fcut de mama ei.Mucnd n


sendviul plictisitor,nu se putu mpiedica s nu se uite la ceas.Mai avea nc
timp s se schimbe i s plece cu maina la Williamsburg,s mnnce cu Mike la
elegantul Williamsburg Inn.
Dar se gndi la toate brfele pe care le-ar strni acest lucru,apoi privirea aceea
de i-am-spus-eu-c-asta-se-va-ntmpla,de pe chipul acelui brbat i renun
la idee.Se ridic,se duse s-i verifice mobilul,dar tot nici un apel de la Greg.
Primise ns trei apeluri de la cei din orel.Sara le ascult n lehamite pe toatei toate spuneau ce tip grozav era Mike Newland.O ajutase pe mtua Mavis
s-i descarce maina i montase napoi lanul de la fierstrul cu lan al
unchiului Arnie-dup care tiase tot el craca respectiv.Cel mai ru apel era de la
mama ei.Mike i fcuse o vizit i mama ei i spunea acum c va trece mai trziu
pe la ea,s discute despre asta.
-Ce a fcut toat dimineaa? S-a plimbat din cas-n cas,prezentndu-se? Sau
i-a fcut treburile lui? strig Sara n gura mare.O clip se gndi c poate omul
sta i petrecuse noaptea sabotnd proprietile oamenilor,iar ziua a trecut din
nou pe la toate,reparnd ce stricase.Zmbind la gndul sta,puse n spltor
vasele murdare,i strnse lucrurile,i transmise lui Greg un mesaj i se ntoarse
din nou afar.Ar trebui s-i pun maina de cusut pe biroul lui Tess,s dea
drumul la TV i s lucreze nuntru,dar asta ar nsemna c va fi nevoit s aud
toate apelurile telefonice-sau s le explice oamenilor de ce nu le rspunsese.Dar
aa,se putea scuza c lucrase afar i nu auzise telefonul.Ct despre Greg,dac o
s-o sune,foarte bine,s-i aud mesajul vocal.
La ora dou intr s-i fac o caraf cu ceai cu ghea i vzu c Greg tot n-o
sunase.n timp ce fierbea apa,se uit la ua nchis a dormitorului lui Mike.
Corecie,a camerei de oaspei a lui Tess i se simi cuprins de curiozitate.
ncetior,ca i cum ar fi fost vzut,puse mna pe butonul uii.Nu ar fi surprins-o
s gseasc ua ncuiat,dar nu,nu era.Simindu-se ca un ho,se strecur n
camer.Draperiile erau date de-o parte de la unica fereastr,patul era fcut,parc
nefolosit.Prinznd curaj,fcu un pas i se uit n jur.Nimic.Nici o dovad c
trecuse cineva pe acolo.Se duse la debara i o deschise.Nici mcar o cma,nici
mcar o valiz,pe jos.Acum i ddu seama c noaptea trecut,cnd urcase prin
tunel,nu avea nimic cu el.ncruntndu-se,Sara deschise toate trei sertarele
comodei.Erau goale,la fel ca sertarele noptierelor i nici sub pat nu era nimic.Se
uit chiar i sub cuverturile patului,dar nu gsi n toat camera nici mcar un
singur lucru de-al lui.Ieind din camer,se gndi la biletul lui,n care spunea c
avea de fcut cteva curse.Ce misiuni secrete avea el oare n Williamsburg?

nchisese tocmai ua n urma ei cnd auzi apropiindu-se o main i tiu imediat


c era mama ei.Instinctul primar i spunea cnd mama ei se afla n apropiere i
uitndu-se afar,vzu c avusese dreptate,Pn s apuce s se gndeasc la o
scpare,mama ei era deja la u.Cnd o vzu pe Sara,spuse prin geamul uii:
-Am nevoie de ajutor.
-Oare nu avem nevoie cu toii? mormi Sara deschiznd ua.Spre surprinderea
ei,mama i depusese pe micua verand opt sacoe cu produse de bcnie.Toate
gndurile urte i resentimentele o prsir pe Sara.Mama ei tia ct de greu
muncea ea ca s termine toate modificrile nainte de nunt i i asumase
sarcina de a gti pentru ea.Firma Alimente Bio Armstrong-numele de fat al lui
Eleanor Shaw-luase amploare de cnd fusese deschis de mama ei n 1976,n
propria buctrie.Acum avea trei magazine,unul n Edilean,unul n Williamsburg
iar n sezonul de var,un mare tand cu fructe i legume,pe autostrada spre
Richmond.Angajase aproape o duzin de femei care s pregteasc mncarea ce
se vindea aproape pe loc,plus alte cincisprezece care s se ocupe de
prvlii.Faptul c mama ei i rupsese din timpul att de preios ca s se ocupe
de nevoile fiicei,o fcu pe Sara s uite orice nemulumire.Da,chiar avea cea mai
minunat mam din lume.Sara o cuprinse cu braele pe dup gt i o mbria
cu putere.
-Mulumesc.Eti cea mai bun mam....cea mai bun prieten....pe care a avut-o
vreodat cineva.De unde ai tiut c eram pe pragul de a muri de foame?
Cnd Eleanor fu eliberat,i nmn Sarei dou pungi.
-mi pare ru c te dezamgesc,puiorul meu,dar Mike a cumprat toate astea.
Sarei i czu faa.
-Mike? Fratele lui Tess?
-Locuiesc cumva cu tine mai muli de Mike? Sara puse cumprturile pe bufetul
de lng frigider.
-Bine,spune-mi ce act de eroism de o monumental importan a fcut el pentru
tine,astzi? Deschiznd frigiderul,Ellie ridic dintr-o sprncean spre fiica ei.
-De ce eti att de tensionat? Pentru c viitorul tu so te-a prsit practic n
faa altarului sau pentru c nu te-a sunat deloc?
-De unde tii...Sara se opri cnd i ddu seama c de fapt mama ei nu era sigur
de ce spusese dect n clipa n care izbucnirea ei o trdase.
-Bine,fie,d-i drumul.Spune ce ai de spus i pleac.Am de lucru.
-ntotdeauna ai.Ellie puse o varz cavolo nero n sertarul pentru legume i regla
nivelul de umiditate.
-De fapt s-ar prea c acum ai att de mult de lucru nct n-ai timp nici s te

hrneti,cu att mai puin pentru familie i prieteni.Sara mai auzise toate astea.
Cutnd n pung,scoase o bucat mare de brnz Parmigiano-Reggiano.
-Dar nu am...
-O rztoare pentru parmezan? Fii linitit,Mike s-a ocupat i de asta.A
cumprat una de la mine.A pltit cu o carte de debit.tii,genul de card care-i ia
instantaneu banii din cont.Sarei nu trebuia s i se spun unde vroia mama ei s
ajung.Nu mult dup ce l prezentase pe Greg familiei,acesta se oprise la bcnie
i i umpluse un crucior cu semipreparate scumpe-dup care ieise cu el din
magazin fr s plteasc.Cnd eful magazinului a venit dup el,Greg i-a spus
c poate lua orice,pe gratis,de vreme ce prietena lui este proprietara
magazinului.efului i-au trebuit cteva momente s priceap c era vorba despre
Sara i nu despre Ellie.Dup care Sara trebuise s suporte furia lui Greg,cauzat
de refuzul viitoaei lui soacere s-i dea pe gratis tot ce-i poftea lui inimioara.De
atunci,Sara a fost cea care s-a ocupat de trguieli,pltind pentru orice,dei ea
chiar avea un discaunt de angajat.Nu-i spusese asta lui Greg,pentru c nu avea
chef s-i explice ore n ir,dar ea primea multe articole pe gratis.
Acum,n timp ce continua s despacheteze alte i alte alimente-nimic
semipreparat-Sara se gndea cum s o ctige de partea ei pe Ellie.Prerea bun
despre Mike Newland depise orice limite.
-Ascult,mam,tiu c pare un tip ct se poate de drgu i c este fratele lui
Tess,dar nu tiu,instinctul mi spune s nu am ncredere n el.Cnd o s-i spun
cum a ptruns n apartamentul meu n toiul nopii...
-tiu.A venit prin vechiul tunel.Sara se opri cu mna pe o punguli din pnz,
refolosibil,plin cu ardei chili.
-De unde tii de tunel?
-Mi-a spus mtua Lissie cnd eram copil,dar pe atunci tunelul era nchis.Luke
l-a redescoperit n anul dinainte de a o cunoate pe Joce.tii,pe vremea cnd era
att de deprimat nct nu avea dialog cu nimeni.L-a rugat pe tatl meu s-l ajute
s-l refac.i imaginezi tu c tata putea face aa ceva fr ca eu s tiu? Eu eram
cea care-i spla hainele murdare i-l splam pe spate de tencuial.
-Cine altcineva mai tie de tunel?
-Viu sau mort? Sara scutur din cap.
-Fie,muli oameni de vrsta ta sau mai btrni,tiu despre tunel,dar asta nu e o
scuz pentru el-pentru acest strin-s l foloseasc.Eu cred c a vrut s m
sperie.
-i ce ,vroiai s ciocneasc la ua apartamentului despre care credea c era gol?
-Dac el i Tess sunt att de apropiai,de ce n-a tiu c stau aici?

i de ce camera lui este goal? A aprut aici,n toiul nopii,fr nimic.Nu crezi
c pare puin cam ciudat? Ellie i ntoarse privirea de la frigider.
-Nu i dac apartamentul tu a fost mistuit de flcri i nu ai rmas dect cu
hainele de pe tine.Sara se zgi mut la mama ei.
Ellie se ndrept,cu mna pe ale.Avea aizeci i doi de ani r era o femeie binedup cum spunea ea,datorit faptului c nu mnca alimfentele otrvite din
corfier-dar nu semna deloc cu fiica ei.Frumuseea delicat a Sarei venea de la
sora mamei ei,Lissie,o femeie de o frumusee de alabastru.
-M-am gndit eu c probabil nu i-a spus de ce a venit n toiul nopii i de ce
camera lui-n care neleg c ai cotrobit-este goal.Bietul om nu mai are
nimic,l-am comandat eu kilturi.
-Ce-ai spus?
-I-am luat msurile,am sunat la atelierul din Edinburgh i i-am comandat dou
costume scoiene complete,unul de purtare i unul pentru la jocurile din timpul
trgului.
-La jocuri? La trg? Vorbeti cumva despre jocurile scoiene? Aruncarea
cablului? Aruncarea bilei metalice? Luptele nscenate? Fraii Frazier o s-l
mcelreasc.Ellie i fix fata cu privirea.
-Ce ai de fapt,cu omul sta? Este clar mai bun dect...Cum mama ei prea gata
s spun mai multe,Sara o avertiz:
-Dac ai de gnd s mai spui ceva ru despre Greg,te rog s te abii.
-Nici prin cap nu mi-a trecut.
-Asta doar pentru c nu mai ai ce spune.
-Aa crezi ? Las-m trei ore i n-o s mai termin.Sub privirea Sarei,Ellie ridic
minile,a capitulare.
-Bine,gata cu cearta.n fond,nu e treaba mea.Aa c spune-mi mai bine cum stai
cu lucrul? Sara vroia s fac uitat subiectul Greg.
-Bine.La ce a cumprat toate astea? Vrea s deschid un magazin rival?
-E tot ce are Mike nevoie ca s gteasc.Chipul lui Ellie deveni ca fermecat.
-N-am ntlnit nc un brbat care s nu fie de meserie i care s se priceap att
de bine ca el la alimentele bio.Cred c-am discutat zece minute numai despre
beneficiile seminelor de in.
-Sun fascinant.Ellie ignor remarca ironic.
-Mike mi-a dat o reet de sup de pstrnac,pe care o s-o ncerc n seara asta pe
tatl tu,care o s joace golf cu el,smbt.
-Cine cu cine?
-Mike i tatl tu.

-Tata are de gnd s joace golf cu un brbat jumtate din vrsta lui,pe care nici
nu-l cunoate? Cu un poliist?
-O s-i spun lui Mike s-i lase pistoalele acas,iar Henry i poate pune vesta
anti-glon.Dar nu mi-ai rspuns la ntrebarea mea,ce ai mpotriva omului
stuia,care,apropo,nici mcar nu este chiar att de tnr.Are treizeci i ase de
ani i n mai puin de trei ani poate iei la pensie.M ntreb unde se va stabili?
-Mam,dac-i nchipui c omul sta i cu mine...
-n viaa mea nu mi-a trecut prin cap s m interferez n viaa scumpelor mele
fete.De fapt,m gndeam la Mike i la Ariel.N-ar face un cuplu adorabil?
-Ariel? Ariel Frazier? Ce caut ea n ora? Se repezi Sara,ocat.
-Sara,draga mea,ai uitat c Ariel triete aici?
-Nu mai triete aici de la terminarea liceului,cnd a declarat n public c abia
ateapt s plece,c s-a sturat de afundtura asta i de noi toi.
-i asta a i fcut.A urmat medicina,a terminat-o i acum i ia o pauz nainte de
a-i ncepe infernalul rezideniat.Dup care va fi doctor-i intenioneaz s-i
deschid o clinic aici,n Edilean.Sara se gndea c mama ei o privea ca i cum
ar fi ateptat s spun ceva,doar c ea habar n-avea ce ar fi putut zice.Ariel era
cu un an mai mare ca ea i familia ei tria n Edilean de tot atta timp ca i a
ei.De la nceputul nceputului,toi Frazierii se ocupaser cu vnzarea a tot ce se
mica pe roi,biciclete,crue,tractoare sau automobile Lamborghini.Se spuneadar nimeni nu deinea vreo dovad-c primul Frazier fusese cel mai bun perieten
al lui Angus McTern Harcourt,brbatul care fondase Edileanul.Se mai spuneadar tot fr cea mai mic dovad-c primul Frazier fusese cel care condusese
crua aceea plin cu aur,pe baza creia se nfiinase orelul.Pe vremea cnd
Sara se afla n clasa ntia iar Ariel ntr-a doua,aceasta i spusese Sarei c
bunicul ei zicea c de fapt conacul Edilean ar fi trebuit s revin familiei lor.
Aceasta fusese prima dintre nenumratele certuri dintre Sara i Ariel.
-Vd c taci.Nu crezi c Ariel i Mike ar putea fi un cuplu grozav? spuse Ellie.
-De unde s tiu eu? Pe el nu-l cunosc iar pe ea nu am mai vzut-o de ani de zile.
-Ah! Este superb! Pr rou,lung i ochi albatri,ntunecai.i deteapt,firete.
Aa cum a fost dintotdeauna.Iar Mike este efectiv un brbat bine.
-Da,dac-i plac poliitii.Ellie fcu ochii mari.
-Cred c toat croitoreala asta pe care te pune Greg s-o faci i-a stricat vederea.
-tii ceva? Dac mai spui un cuvnt despre Greg,o s...Ellie o porni spre u.
-La ultima noastr discuie,i-am spus c nu o s m bag n povestea asta a
voastr.Fiecare are dreptul la propriile lui greeli,iart-m.Nu am vrut s sune
aa.Plec,acum.Dar Sara,fetia mea,chiar cred c poi fi puin mai nelegtoare cu

Mike.Apartamentul lui,cu tot ce avea n el,a ars i singura lui rud este sora
lui.i...
-i ce?
-Mama obinuia s-mi vorbeasc despre bunica lui Tess i a lui Mike.Dup
moartea prinilor lor,ea a fost cea care i-a crescut,iar mama spunea c Prudence
Farlane era cea mai furioas fiin pe care a cunoscut-o vreodat,c n ea
mocnea un adevrat vulcan de ur.Dac Mike poate iei la pensie att de
devreme,nseamn c a intrat n armat nc din adolescen.Gndete-te,
Sara,era nc un copil.Cred c ar trebui s ai puin compasiune pentru omul
sta.Sara sttu puin nainte de a rspunde.
-Frumoas ncercare,mam,dar eu tot cu Greg o s m mrit.Ellie rse.
-Am fcut tot ce-am putut.i spune-mi i mie ce intenioneaz s fac cu varza
asta.A putea introduce reeta n buletinul magazinului.
Spunnd asta,Ellie se opri n u.
-i chiar nu crezi c e un brbat bine?
-Eu cred c e homo,mini Sara.Ellie rse din nou.
-M ntreb dac am fost i eu vreodat aa de tnr ca tine.Pe curnd.
Cu asta,prsi apartamentul i Sara se ls pe u,cu un sentiment de uurare.
CAPITOLUL 4
SARA REUI S SE LINITEASC puin abia spre sfritul dup-amiezii.tia
c nervozitatea ei era cauzat mai ales de faptul c de cteva zile bune nu mai
avea nici o veste de la Greg.Dar i de strdania ei de a-i face pe oamenii din
Edilean s-l plac pe brbatul pe care-l iubea.Dac Greg i-ar permite s le
povesteasc adevrul despre viaa lui cu adevrat grea,tia c oamenii ar fi
neles.Copiria lui fusese att de nfricotoare nct i acum mai avea probleme
cnd se afla n societate.El recunoscuse chiar c era gelos pe dragostea pe care
cei din Edilean i-o artau Sarei.
Ascunzndu-i lacrimile care i sfiaser aproape inima Sarei,Greg i spusese:
-Am ncercat,am ncercat enorm s-i fac s m plac.Nu am neles ce s-a
petrecut la bcnie.Am crezut c de vreme ce prvlia aprine mamei tale,
aceasta mparte totul cu fiica ei.Sara nu tia ce s spun.Mncarea era pe gratis
pentru ea,dar nu pentru el.
-Cred c este o chestiune de contabilitate.i de inventar.O s vorbesc cu mama i
o s vd ce...
-Nu! Nu vreau s fac nimic special pentru mine.Dac mama ta nu vrea s-i
mnnc mncarea,aa s fie.O s mergem la o bcnie din Williamsburg.

-Dac m-ai lsa s-i povestesc despre trecutul tu...Dar Greg i interzicea
ntotdeauna acest lucru i ea nelegea de ce.Spunea c vrea ca oamenii din
Edilean s-l plac pentru propriile lui merite-aa cum o fceau oamenii din afara
localitii.Uneori,Greg spunea:
-Dup aceea,noi doi o s locuim aici.
-Dup ce? ntreba ea,dar el nu-i rspundea niciodat.
-Te deranjez? i ridic privirea i-l vzu pe Mike Newland n piciore,lng
mas,cu dou pahare de ceai rece,n mini.
-Am vzut c al tu era gol,aa c...Am fcut ru?
-Nu,spuse ea ncercnd s-i netezeasc fruntea.Dac omul sta o s mai stea pe
aici,o s fac riduri de la atta ncruntare,continu ea n gnd.
Mike puse paharele pe mas i se aez pe scaunul gol.
-Te superi? Sara continu s coas.Mike spuse cu vocea lui rguit:
-Ascult,cred c noi doi am nceput ieri pe picior greit.O vreme,Mike pru s
nu mai tie ce s spun.
-Ai avut o zi plcut?
-Tu,se pare c ai fost foarte ocupat.Ai ajutat vreo o mie de oameni,nu? Glasul ei
trda ostilitate.
-Eu,ah...Mike bu zdravn din ceai.Domnioar Shaw,tiu c te-am ofensat
noaptea trecut,dar am crezut c intru ntr-un apartament gol.Poi fi sigur c i
tu m-ai surprins la fel de tare.Sara i puse lucrul pe mas.
-Ai dreptate.Sunt nepoliticoas.Asta doar pentru c...Dar nu conteaz,termin
Sara alungndu-i ideea cu un gest al minii.
-Ba nu,spune-mi.Sunt un bun asculttor.Dar cum Sara continua s-i bea ceaiul
n tcere,privind spre grdin,Mike spuse:
-Are cumva vreo legtur cu prietenul tu care lipsete?
-Cu logodnicul meu.
-Scuze.Mi s-au spus attea vrute i nevrute n dimineaa asta,nct nu mai pot
ine pasul cu ele.Apropo,cine este Ariel?
-O verioar de departe.Dup mama mea,este cea mai frumoas,mai deteapt i
mai talentat femeie care a aprut vreodat pe pmntul sta-m rog,dup cele
dou surori perfecte ale mele,desigur.Mike o privi o clip,apoi se ridic de pe
scaun.
-Se pare c ai avut o zi grea.Ce-ar fi s intri i s m lai s-i gtesc ceva?
Cum Sara ezita,Mike spuse:
-Asta fceam cu Tess,de cnd eram mici.

Era att de plcut s i zmbeasc cineva,nct Sara i lu lucrul i l urm


docil n cas.Se aez la mas,n timp ce el i lua buctria n primire.i leg
n jurul taliei un or i ncepu s scormoneasc n frigider.Scoase de acolo un
avocado,smntn i dou lime.
-Vorbete-mi,spuse el n timp ce punea totul pe masa de lucru i se ntindea dup
un cuit,din suportul de lemn.Sara l privea micndu-se prin buctrie.
Mike sfrm un cel de usturoi cu latul cuitului uria,ca i cum ar fi fost un
buctar profesionist.
-mi pare ru pentru ce s-a ntmplat cu apartamentul tu.Mike ridic din umr.
-Riscurile meseriei.
-A fost incendiat din cauza meseriei tale? ntorcndu-se,Mike i zmbi cu toat
faa.
-Ultimul lucru pe care mi-l doresc este s vorbesc despre mine sau despre
meseria mea.A prefera s aud despre tine.Nu te mrii cumva peste cteva
sptmni? E frumoas rochia ta de mireas? o ntreb,cojind un avocado.
-Este drgu,spuse Sara ascunzndu-i zmbetul n ceaiul ei rece.Era clar c nu
semna cu brbaii pe care-i tia ea.
-A fost rochia de mireas a strmtuii mele,Lissie.Mike puse n faa ei un bol cu
pasta de avocado preparat de el,mpreun cu un altul,plin cu tortilla chips.
-i cnd o s m ntlnesc cu logodnicul tu?
Deci a i nceput s o asalteze cu ntrebrile astea agasante,pe care i le punea
toat lumea! i spuse Sara.i venea s arunce cu bolul n el i s izbucneasc n
lacrimi.Dar n clipa urmtoare Mike scoase din frigider o caraf aburit cu
margaritas i i turn un pahar.l bu dintr-o singur suflare.Mike o privi cu ochi
mari,dar i turn imediat un altul.Dup ce mai sorbi,ndelung,Mike spuse:
-Te simi mai bine? Sara nclin din cap i scormoni n bolul cu chipsuri.
-Presupun c c toat lumea te ntreab despre el,dar tu nu tii cnd se
ntoarce,deci nu le poi rspunde.
-ntocmai,spuse Sara simindu-se relaxat pentru prima oar de la plecarea lui
Greg.
-Poate c a plecat acas,spuse Mike punnd felii de pere pe frunze de salat.
-Aici triete.Cu mine.
-Nu,vreau s spun c a plecat poate la prinii lui.
-Ah.Mike presr peste salat nuci pinon i turn deasupra oet de zmeur.
-Ai sunat la prinii lui? o ntreb el n timp ce-i punea n fa o farfurie.
Sara mormi ceva,drept rspuns.
-Scuze.Nu am auzit ce-ai spus.Sara continu s mestece salata.

-Nu tiu unde locuiesc prinii lui-sau dac mai locuiesc.Mi-a povestit ceva
despre nite experiene extrem de neplcute din copilrie,Dar nu mi-a dat detalii
sau adrese.
-Ah,fcu Mike i ntorcndu-se cu spatele la ea i spuse c tefan chiar avusese
parte de cteva lucruri extrem de neplcute,n copilrie.Petrecuse doi ani ntr-o
nchisoare pentru minori,pentru furtul unei maini,ase luni pentru tentativa de
jefuire a unui magazin cu bijuterii i fusese arestat de dou ori pentru furt din
buzunare.La optsprezece ani tefan devenise un delincvent expe-rimentat i de
atunci nu mai fusese arestat.
-Deci nu tii nimic despre familia lui?
-Nu! i s nu ncepi i tu!Avem cu toii dreptul la intimitate i n plus,am auzit
destule plngeri la adresa lui de la mama,de la tot trgul sta.Pariez c i tu ai
lucruri pe care nu vrei s le tie toat lumea.
-ntreab-m tot ce vrei.Sunt ca o carte deschis.
Scoase cele dou gini Cornish pe care le comandase de diminea i ncepu s
le umple repede cu orez slbatic i ierburi,pe care le pregtise nainte de a iei
afar,dup Sara.Una dintre prile bune ale faptului c lucra sub acoperire era
aceea c trebuise s se specializeze n multe domenii.Unul dintre cele mai
convenabile episoade au fost cele optsprezece luni petrecute ca ef,ntr-un
restaurant din Arizona.n zece minute putea pregti o fahita.
-Unde ai crescut?
-n Akron,Ohio.
-De ce nu vorbete nicodat Tess despre copilrie?
-Credeam c m ntrebi despre mine,nu despre Tess.
-Ea este prietena mea; tu eti un strin pentru mine.Mike leg ginile.Odat
legase la fel un om,picioarele mpreun,minile la spate,cu sfoara cobort n
jos,prin fa.
-Ai dreptate.Tot ce este despre mine,este despre Tess.Prinii notri au fost ucii
ntr-un accident de main cnd eu aveam doisprezece ani iar Tess avea cinci i
am fost crescui de bunicii maternali.Mike bg psrile n cuptor.
-Am auzit de bunica ta.
-Sunt convins.i s-a spus ce femeie furioas era?
-Da,spuse Sara repede.Bunicul tu era un om drgu? Mike se uit la ea.
-l vedeam rar.Bunicul spunea c trebuia s cltoreasc mult cu serviciul lui,dar
dup moartea sa,n '99,am aflat c de fapt avea o a doua familie.
-Dumnezeule Mare! Sara se ntrerupse cu furculia n drum spre gur,uitndu-se
la Mike,n timp ce acesta se aeza la mas,n faa ei.

-Acum ncepi s pricepi de ce nu-i place lui Tess s vorbeasc despre copilria
ei? Sara continua s se uite la el.
-Da.Te rog,povestete-mi mai multe,am nevoie de ceva care s m distrag de la
problemele mele.Mama mi-a spus c ai intrat n poliie nc din adolescen.
Mike ezit.Niciodat,de-a lungul activitii lui sub acoperire,nu i se ceruse s
spun adevrul despre el nsui.Dar n orelul acesta existau oameni care tiau
adevrul despre bunica lui,deci dac ar fi minit,Sara ar fi aflat.
-Cum eu eram mai mare,m interpuneam ntre Tess i bunica,dar asta era tot ce
puteam face.n seara n care am absolvit liceul,am avertizat-o pe btrn c dac
se va atinge de Tess,o voi omor.Dup care am plecat din ora.
-Sigur,n-ai fi fcut-o.Adic n-ai fi omort-o.Mike i ridic ochii din salat,dar
nu spuse nimic.
-i ce-ai fcut dup ce ai plecat?
-Cum mi dorisem dintotdeauna s vd oceanul,am...Mike se ntrerupse,
zmbindu-le amintirilor.
-Am aruncat n sus o moned,s vd n ce direcie s-o iau i a c tigat Coasta de
Est-sau a pierdut,cred.Am ajuns cu chiu cu vai n Florida i m-am oprit la Fort
Lauderdale.Mike mai lu din salat.
-Lucrurile s-au nlnuit i iat-m intrnd n forele de poliie.Unde sunt i
acum.Mike i ridic din nou privirea spre ea.
-i Tess?
-S-a descurcat i ea bine,da?
-Nu,te ntrebam cnd te-ai ntors la ea?
-Cnd a terminat liceul,eu eram afar,ateptnd-o.i luasem deja bagajele de
unde le aruncase ea pe fereastra dormitorului,l-a azvrlit bunicii n faa pelerina
i plria de absolvent,ne-am urcat n main i dui am fost.
Mike spusese tot ce putuse fr a revela nici o informaie real i se ncrunt.
Domnioara Sara Helena Shaw era o tnr foarte curioas.tia c i scotocise
prin camer,n lipsa lui.Din obinuin,lsase semne la sertare i aliniase
covoraul cu marginile duumelei.Cnd revenise,totul era uor deranjat.Era
fericit c-i lsase caseta cu arme n compartimentul ascuns sub carpeta din
portbagaj.Se ridic s se uite n cuptor.
-Deci pe cine cunoti mai bine,acum? Pe mine sau pe brbatul cu care vrei s te
mrii?
-Ce ntrebare ciudat.Pentru c nu i-am cunoscut pe prinii logodnicului meu,nu
nseamn c nu tiu totul despre el.tiu ce i place s mnnce,cum conduce
maina,ce planuri de viitor are,tiu despre ultimele dou-prietene ale lui,care

i-au frnt inima,despre...


-Ce planuri de viitor are? ntreb Mike aspru.Sara i privi minile.
-Cele obinuite.Un cmin i copii.Sara nu avea de gnd s-i vorbeasc despre
anticoncepionalele pe care le nghiea,despre ct de scrupulos era Greg n
privina proteciei i despre ct de vag era el n privina momentului n care avea
de gnd s nceap s aib copii.
-i zici c va rmne aici,n Edilean? i-a spus asta clar? Ce a spus,de fapt? n
clipa n care i ieir cuvintele din gur,Mike njur curiozitatea din vocea lui i
sper c Sara nu i va da seama.Dar ea i-a dat.
-Ei au pus-o pe Tess s-i spun s vii aici? Sara se ridic n picioare.
-Tess s-mi spun s vin aici?! Nu neleg ce vrei s spui.Care ei? se mir
sincer Mike.
-Trgul sta.Ei cred c au drepturi asupra mea.Alii vin,pleac,dar nu
eu.Micua,dulcea Sara Shaw rmne acas i i ajut pe oameni.Toi ceilali
pleac aiurea,fac diverse,dar eu stau aici i i privesc ntorcndu-se cu carierele
lor,cu soii lor i cu adorabilii lor copilai.Dar buna,btrna Sara rmne mereu
aici.Punndu-i minile pe mas,se aplec spre el.
-Le poi spune tuturor: surorii tale,lui Ramsey,lui Luke,tuturor-poate c nu le-o
plcea lor de Greg,dar mie mi place.M-a fcut s realizez i eu ceva.O fi el
uneori abrupt i brutal,dar cel puin mi d sperane pentru viitor.
Sara se aplec acum la doar civa centimetri de faa lui.
-Ct despre tine,domnule Newland,poi renuna s mai ncerci s smulgi
informaii de la mine sau s m seduci ca s m ndeprtezi de Greg sau mai tiu
eu ce i-oi pus n cap,pentru c nu ine.nelegi? Nu m interesezi nici tu i nici
un alt brbat,aa c poi pleca imediatSpunnd acestea,o lu pe hol spre camera
ei i trnti ua.
Mike se ls pe speteaza scaunului,sincer uluit.Habar n-avea de ce tocmai fusese
acuzat.S o seduc? Nici mcar nu se apropiase de ea.
Mike i trecu minile peste fa.Instinctul i spunea s ciocneasc la ua ei i s
ncerce s-i vorbeasc dar, cum nu tia ce s-i spun,gestul ar fi fost inutil.De ce
nu a ndreptat o arm frumoas,uria spre el? Un revolver.Unul semiautomat ar
fi fost o alegere bun.l-ar fi putut spune Dac te apropii de mine,te omor.I se
mai spusese de attea ori asta i ieise ntotdeauna cu bine din situaie.
Cuptorul l anun c ginile erau gata,le scoase i iei afar ca s o sune pe
Tess.Tess i rspunse la al doilea rit.
-Ce prere ai despre ea? l ntreb Tess,neobosindu-se cu preliminariile.
-Este foarte stresat.i tie c mint.

Ceea ce o ului att de mult pe Tess nct abia reui s spun ceva.
-Dar tu mini ntotdeauna.Doar asta te face att de bun n meseria ta.Tu mini
despre...despre ce past de dini foloseti,dar lumea nu se prinde niciodat.
-Eti convins c eti de partea mea? Tess nu rse.
-Nu mai pricep nimic.Sara crede fiecare cuvinel al unui tip pe care tot trgul l
crede un ticlos i nu te crede pe tine?
-Cine poate nelege asta? Vocea lui Mike i trda mirarea.Am tratat-o ca pe o
prines,am gtit pentru ea,am fcut curat dup amndoi,dar ea tot m acuz
de...Chiar nu pricep de ce este att de furioas pe mine.
-i oamenii din Edilean? Nu noii venii,cei care o cunosc pe Sara.Ei ce spun?
Mike se gndi puin nainte de a rspunde.
-Am stat de vorb n dimineaa asta cu vreo civa i par sincer ngrijorai pentru
ea.Nu vor ca ea s sufere.Tess tia bine ce vroia el s spun.
-Orelul sta este uluitor,nu-i aa? Oamenilor stora chiar le pas unii de
alii.Sigur,trebuie s faci parte dintre ei ca s beneficiezi de aceast grij,dar aa
este.
-Nu seamn cu ceea ce ni s-a spus nou despre locul sta,nu? Tess rse tare.
-Ctui de puin.Ai stat de vorb cu cineva care a cunoscut-o pe bunica?
-Nu i nici nu vreau.Prefer s cred c toat mizeria aia a fost ngropat odat cu
ea.
-i eu.Iar acum a vrea s tiu ce crezi tu despre Sara.
-Cred c este...
-Este ce?
-Frumoas.
-Ct de frumoas?
-M face nervos.
-E chiar aa de ru?
-Se nfurie pe mine din orice,dar mi-e imposibil s-i rspund n acelai mod
cuiva care poart haine fcute parc de ngeri.
-tiu.Sara poart mneci lungi chiar i n cele mai toride zile.i comand cea
mai mare parte din materiale n Irlanda i i face singur hainele.Se potrivesc cu
pielea ei ca de porelan,nu crezi?
-Da,aa este,spuse el cu o voce joas,gutural.
-Ce zici de Sara ca femeie? E grozav,da?
-Nu cred c am vzut-o aa cum este de fapt,dar mi-a plcut ce mi s-a spus
despre ea.Tot satul crede c este o adevrat sfnt.Se ofer voluntar s ajute pe
toat lumea.

Ctig att de puin,nct dac n-ar fi mama ei s o hrneasc,ar muri de foame.


Tess era fericit c Mike nu o putea vedea,pentru c era toat numai zmbet.tia
c el nu avusese niciodat o relaie serioas cu o femeie,c toate ntlnirile lui
erau ntotdeauna legate de cazurile sub acoperire la care lucra.Odat avusese o
relaie torid cu soia unui baron al drogurilor,ca s afle detalii despre acesta.n
momentul arestrii,femeia i-a ars o palm cu atta for-i el a lsat-o-nct a
trebuit s poarte o sptmn colierul Minervei.Numai Tess a tiut ct de afectat
a fost Mike dup povestea aceea.O ndrgise pe femeia aceea,i ndrgise chiar i
pe cei doi copii ai ei.Tess a fost cea care a avut grij de el dup ncheierea
cazului i vzuse prin ceea ce trecea el.
-Am aranjat o ntlnire pentru tine,mine,spuse ea.
-Pentru ce?
-Ca s vezi casa aceea despre care-i vorbesc de un an de zile.Agenia se afl n
Williamsburg i dac tot eti acolo,poi s-o faci.
-Dar eu sunt aici pentru un caz,poate altdat.A putea s...
-Nu! Fr alte amnri.Am aranjat ntlnirea i i-am trimis adresa.Te duci acolo
mine la dou,semnezi hrtiile i locul e al tu.
-O ferm! Ce s fac eu cu o ferm?
-Nu o lum iar de la nceputl spuse Tess cu dini strni.i place sau nu,i-am
jurat bunicii c ntr-o zi familia noastr va intra n posesia acelui loc i eu m in
de promisiune.Tess nu i va spune niciodat fratelui ei,dar ea jurase pe viaa lui
i avea superstiioasa groaz c dac nu-i va respecta jurmnul,femeia aceea
groaznic se va scula din mori i se va rzbuna.
Mike i ntrerupse lui Tess amintirile urte.De fapt,ce altceva putea face el dup
ce se va retrage din poliie,dect s vin s locuiasc aproape de ea?
-Mai spune-mi o dat de ce nu vrei s locuii voi,tu i Rams,acolo?
-Rams are un teren pe care vrea s construiasc ceva.Dar i-am mai spus toate
astea.i i-am mai spus c o s-i plac ferma aia strveche.Renovarea ei o s-i
umple timpul dup pensionare.Vocea lui Mike redeveni glumea.
-Bine i care sunt planurile tale pentru mine,cu ferma aia? O s trebuiasc s
cultiv porumb? Sau poate c voi tia de pe aici cultivai bumbac?
-Oricum,ar fi ceva mai bun dect treaba asta urt pe care o faci acum.Dar cnd
o s-o vizitezi,nu uita de btrnul care are grij de ea.i primete oaspeii cu
puca,aa c ai face bine s te anuni dinainte.
-Doar nu vorbeti despre btrnul...Cum i zice?
-Brewster Lang.
-Exact.Cum s uit numele sta?

Singurul prieten adevrat al bunicii,din tot Edileanul.Doar nu crezi c este la fel


de ru ca ea?
-Cred c poate chiar el a nvat-o tot ce tia ea.Mike fluier ncetior.
-Nu poate fi chiar aa de ru.
-Dac te duci la ferm neanunat,spune-mi i mie,s alertez spitalul c va veni
cineva ciuruit de alice.
-S-a fcut.Doar c trebuie s se apropie de o sut de ani.Se mai poate mica?
-Aici nu este New York,unde i se trimite totul la comand,presupun deci c
trebuie s se hrneasc.Dar uite c vine Rams.Te-am lsat.Mike rse.
-Am uitat s te ntreb cum i merge n luna de miere? Vocea lui Tess deveni o
oapt.
-Sunt mai mult ca sigur c am rmas nsrcinat,dar nc nu i-am spus lui
Rams.Cumpr-i un poney copilului i pstreaz-l la ferm.Te iubesc,pa.i Tess
nchise telefonul.Cnd Mike nchise i el,fu surprins s descopere ce stare de
bine i dduse vestea ei.Un copil? Aproape c i vedea bieelul.
-i eu,la o ferm,spuse Mike cu voce tare.Un copil,un poney i o ferm.Poate
c-ar fi mai bine s m mpuc chiar acum.
Intr n cas,mnc singur,mpacheta resturile i le puse n frigider.Se duse s
alerge puin i la ntoarcere vzu c ua Sarei era tot nchis,doar c se vedea o
lumin nuntru.Dup du i vr un bilet sub u,n care i spunea c se ducea i
el s se culce i c o ruga s mnnce ceva.Cnd se bg n pat,ascult dar nu
auzi nimic.i prea ru c ntrebrile lui o nfuriaser n asemenea hal nct se
culcase nemncat.Dup alergare,se oprise la main s scoat cteva dosare pe
care i le dduse cpitanul i l prinse miezul nopii studiindu-le.Dei citise
dosarele,nu avusese vreme s studieze rapoartele detaliate.
Nu mai fusese niciodat implicat n activitatea Diviziei Crime Financiare,aa
nct era fascinat acum,citind despre modul de lucru al familiei Vandlo.tefan
lucra obinuit-seducea i lua-dar Mitzi era mai interesant.Ceea ce fcea ea era
perfid i trda o total indiferen pentru calitatea vieii omeneti.
Pn n urm cu civa ani,Mitzi trise la nord de New Jersey i opera la New
York,unde escroca femeile bogate.Le atrgea la ea,ntr-un birou minuscul din
inima.Manhattanului,pe
fereastra
cruia
pictase
PSIHIATRU.Femei
traumatizate,nefericite,a cror via devenise haotic,se ncredeau n ea spernd
s afle rspunsuri la cum s-i rezolve problemele.Mitzi le alegea pe acelea care
erau att de disperate s-i gseasc alinarea nct erau n stare s plteasc
orict ca s scape din comarul care devenise viaa lor.Codul lui Mitzi,rafinat dea lungul generaiilor,era compus din trei pri: ncredere,credin n lucrare i

control.Mai nti,petrecea luni de zile pentru ctigarea ncrederii femeilor.Era


un expert al limbajului trupului i putea spune n cteva minute de la ntlnirea
cu cineva ce anume i dorea persoana respectiv.i tia s le asculte aa cum
nimeni nu le mai ascultase vreodat.Mitzi asculta ceea ce i spuneau victimele i
inea minte,nelegea; ncuraja femeia,era ntotdeauna de partea ei.Mitzi era cea
mai bun prieten pe care i-o putea imagina cineva.
Cnd ctiga ncrederea victimei,Mitzi ncepea s o fac s aib ncredere n
Lucrare i n faptul c ea,Mitzi,nu era dect fptura aleas folosit de spirite,
ngeri,Dumnezeu,depinde de ce anume avea rezonan n sufletul victimei.
Credina c ea aciona n numele unei Fore Superioare fcea persoana s simt
c n sfrit i gsise scopul n via.
Odat ce victima cpta credin,Mitzi ncepea s lucreze la controlul i
completa izolare a acesteia,necesare pentru actul escrocheriei majore.Se ntlnea
cu victima avnd ochii roii,hitui,spunndu-i c sttuse treaz toat noaptea
din cauza Lucrrii i c vzuse lucruri oribile.n momentul acesta Mitzi tia deja
care erau cele mai profunde temeri ale femeii,aa nct le putea folosi mpotriva
ei.Dac victima se temea de fostul ei so,Mitzi spunea c acesta complota cu
prietenii mpotriva ei.Era cel mai bine s scape de ei.
Ceea ce Mitzi le oferea cu adevrat victimelor ei era sperana.Le promitea
iubire,copii,averi-orice i doreau acestea-i femeile ngrozite se agau de ea ca
de o barc de salvare.Sperana devenea totul pentru ele,pentru ea triau i
respirau.i Mitzi le fcea s cread c numai ea le putea oferi ceea ce aveau
nevoie-dac i ddeau bani ca s creeze energia necesar pentru ndeplinirea
sarcinii.i de ce s nu-i plteasc,dac Mitzi jura c dup ce Lucrarea va fi
teminat,vor primi napoi pn la ultimul bnu.Ca n orice relaie abuziv,venea
vremea cnd binele lua sfrit.Ascultarea disprea,sentimentul de adnc
prietenie,cnd amndou erau dedicate unui singur el,nceta.Victima devenea
att de disperat s vad rentorcndu-se acele vremuri,nct pltea mai mult i
mai mult.Acum nu mai avea ali prieteni dect pe Mitzi,aa nct se strduia din
rsputeri s-i fac pe plac.Dar n final,victima rmnea lefter i acela era
momentul n care Mitzi punea dintr-o dat capt relaiei.Brusc,telefonul era
deconectat i biroul lui Mitzi,pustiu.Dac victima nnebunit reuea s o
contacteze pe Mitzi-uneori dup luni de ncercri-rugminile ei disperate pentru
ajutor se loveau de rceala lui Mitzi.Plngnd,distrus,victima cerea returnarea
banilor,aa cum i se promisese.Atunci Mitzi i spunea c totul,pn la ultimul
bnu se dusese,folosit sus,pentru Lucrare.Fr cea mai mic urm de
compasiune,Mitzi nchidea telefonul.Victima era lsat de una singur.De obicei

era aproape de faliment i sub tutela lui Mitzi se rupsese de toi ceilali.Nu mai
avea pe nimeni spre care s se ntoarc pentru un sprijin moral,n ncercarea de
a-i reveni i de obicei era prea jenat ca s se duc la poliie i s le spun-aa
cum descoperise-ct de proast fusese.
Iar dac totui femeia reuea s-i adune curajul i s mearg la poliie,era de
obicei expediat.Potrivit poliiei,ea dduse banii din proprie voin,deci nu
exista nici un delict.Dar cei de la Departamentul de Poliie din Lauderdale o
ascultaser pe una dintre victime i dup ce obinuser accesul la cteva conturi
n banc ale lui Mitzi,fuseser ocai s constate magnitudinea sumelor.Mitzi
Valdo luase milioane de dolari de la nenumrate femei.
Cnd este vorba de sume mari de bani implicate n astfel de crime,intr n joc
birourile federale i totul se schimb.S-a descoperit repede c Mitzi era doar o
mic parte din ceea ce prea a fi unul din cele mai mari inele de crim
organizat din lume-i nimeni nu tia nimic despre el.
Pe msur ce investigaia continua,a fost,din fericire,ajutat de o recent
reglementare a Curii Supreme a S.U.A,care spunea c naivitatea unei persoane
nu excludea faptul c fusese comis un delict.Cei care fceau ceea ce fcuse
Mitzi erau la fel de vinovai ca sprgtorii de bnci.
Legislaia statal i cea federal lucreaz n mod opus.Criminalii cercetai de
poliia statal sunt arestai,dup care se cerceteaz probele.n timp ce federalii
petrec ani de zile pentru a aduna informaii nainte de a putea opera o
arestare.Din nefericire,prima oar cnd au fost ct pe ce s pun mna pe Mitzi
i pe douzeci i opt de membri ai clanului,cineva i-a optit acesteia ce i se
pregtea.Ea i fiul ei au disprut undeva unde nimeni nu-i mai putea gsi.
n timp ce Mike i strngea hrtiile,era convins c,aa cum spusese cpitanul
lui,singurul motiv pentru care tefan i mama lui ar fi putut veni ntr-un trg ct
o batist,ca Edilean,Virginia,trebuia s fie ceva cu adevrat mare.i se prea c
n perioada absenei ei,Mitzi gsise o alt modalitate de a estorca bani i de data
aceasta,era implicat domnioara Sara Shaw.
Mike bg hrtiile n sertarul noptierei,notndu-i n minte s le ia de acolo a
doua zi de diminea.Nu putea risca s fie gsite de Sara,cnd va intra s
cotrobie prin camer.nchiznd sertarul,nu se putu mpiedica s nu se
gndeasc la ironia serii.n dup-amiaza asta,n timp ce i petrecea timpul
cumprndu-i haine noi,se gndise la o sear plcut,domestic,mpreun cu
Sara.Vor avea mncare bun i vinul care nu a mai fost deschis,i imagina
cum,dup cin,va scoate din main hainele noi i se va uita la ele,mpreun cu
Sara.Cum ea lucra n domeniu,i va cere sfatul.i toate scenariile imaginate de el

se terminau cu Sara spunndu-i ce anume i dorea familia Vandlo.Dar nu-i


ddea seama cum,totul euase.Stingnd lumina,Mike i spuse: stripteuze.De
acum nainte,va avea de a face numai cu stripteuze.Gata cu fetele cumini,care
oricum nu aveau nici un sens.
CAPITOLUL 5
A DOUA ZI DIMINEA,Sara se trezi cu ceea ce presupunea c era o
mahmureal.Dou margaritas nu erau suficiente ca s-i mbete pe alii,dar Sara
nu suportase niciodat alcoolul n exces.Aruncndu-i ap rece pe fa,ncepu s
se gndeasc la ce i spusese lui Mike,asear.Singura ei scuz ei era c Mike i
pusese prea multe ntrebri despre Greg,fcuse prea multe insinuri care,venind
peste toate celelalte lucruri din ultima vreme,i puseser capac.
Sigur,va trebui s-i cear scuze.Asear i se pruse clar c...n sfrit,era aproape
ca i cum lumea complota mpotriva ei-ceea ce nu putea fi adevrat.Totui ideea
nu o prsi,dimpotriv,ncepu s se intensifice.
Pe msur ce ziua trecea i ea lucra fr ntrerupere la stiva de lucruri de
modificat,i spunea c era imposibil ca Tess s fi complotat cu tot oraul ca s-l
aduc aici pe Mike,s o ndeprteze de Greg.Dar la televizor rula un film poliist
vechi i n timp ce cosea i asculta,Sarei i se prea c vede conspiraii n fiecare
clip a ultimelor zile.Greg a plecat subit; Luke i-a luat apartamentul n primire;
Sara a trebuit s se mute la Tess,unde exista o trap.Apoi,apariia pur i simplu
ntmpltoare a fratelui lui Tess-care locuia acum mpreun cu ea,n micuul
apartament.La unu,Sara intr n buctrie s mnnce de prnz i constat c
frigiderul era plin cu mncarea gtit de Mike.Ce plnuise oare el pentru
asear,cu masa asta delicioas? i aminti vag c l acuzase c ncerca s o
seduc.Poate c se uitase la prea multe filme alb-negru,dar se vzu beat,
tvlindu-se n pat cu Mike.Apoi,n camer se npustir doi brbai cu bliuri
uriae i i fotograf iar.
i vor da oare lui Greg pozele lascive? O clip nfiortoare,Sara i imagin furia
lui Greg cnd o va vedea n pat cu un alt brbat.Greg nnebunea numai cnd o
vedea rznd la glumele vreunui vnztor ambulant.Asta doar pentru c te
iubesc att de mult,i spunea el.Scoase o farfurie din bufetul lui Tess,o umplu
cu mncarea gtit de Mike,o acoperi cu un ervet de hrtie i o bg la
microunde.i turn un pahar mare cu ceai rece i se aez la banchet.

n timp ce ieea din biroul ageniei imobiliare,cu un dosar gros n mn,cu


tranzacia ncheiat,Mike nc mai scutura din cap,gndindu-se la Sara.Nu
reuise s-i dea seama ce anume fcuse ca s o nfurie n halul acela.
Sigur,poate c apariia lui prin podeaua dormitorului fusese puin cam de prost
gust,dar tot nu vedea un alt mod de a ajunge la fel de repede n apropierea
ei.Dac ar fi sunat la u i s-ar fi prezentat,ear ar fi fost politicoas dar l-ar fi
fost trimis la un hotel i nu ar mai fi vzut-o.
Sincer vorbind,i spuse c felul n care concetenii ei se neleseser s fac
front comun mpotriva brbatului cu care avea de gnd s se mrite,era prea
mult.Dac el tia c Vandlo era un criminal,ei nu tiau.
n timp ce prsea Williamsburgul n main,Mike se ntreba dac mai era cazul
s se oboseasc cu gtitul.Se dduse peste cap ca s o impresioneze pe Sara,dar
orice fcea,nu reuea dect s o nfurie.Niciodat pn atunci nu avusese
probleme cu femeile.De fapt,una dintre marile probleme din viaa lui era aceea
c femeile l plceau prea mult.Flirtau cu el i i fceau avansuri.De fapt,nu a
trebuit niciodat s se oboseasc s cucereasc vreo femeie.
Dar nu era cazul cu Sara Shaw.Sara l displcuse din prima clip i de atunci,
animozitatea fa de el crescuse repede.Dar aa cum i spusese cpitanului,
femeile ca Sara erau un mister total pentru el.
ntors la conacul Edilean,se atepta aproase s gseasc ua ncuiat,dar nu
era.n el se trezi detectivul.Poate c-ar trebui s in n Edilean nite cursuri
despre sigurana casei i s le vorbeasc oamenilor despre necesitatea de a-i
fereca uile.l vzu pe Luke la apartamentul Sarei,crnd ceea ce prea a fi o
chiuvet de buctrie i lui Mike i pru din nou ru pentru ea.Tot oraul era
mpotriva ei i i spuse c dac ar fi n pielea ei,s-ar mrita cu oricine doar ca s
le fac n ciud.Odat n apartamentul lui Tess,se uit din hol n dormitorul
ocupat de Sara,dar acesta era gol.Punnd dosarul pe mas,i spuse c poate va
vorbi mai trziu cu ea despre cum se purta lumea cu ea.Poate c asta ar mai
detensiona atmosfera dintre ei.Sau poate c o s-i spun c a devenit proprietarul
fermei.Poate c ea l-ar ajuta s suporte mai uor gndul acestei grele
responsabiliti.Privind pe fereastr,o vzu pe Sara afar,aezat sub un copac
mare,cu mobilul n mn,cu venicul ei lucru de cusut,pe mas.Azi diminea
cpitanul i trimisese informaii,prin Tess.Exact cum speraser ei c se va
ntmpla,temperamentul lui tefan se dezlnuise cnd comentase cu poliitii
arestarea soiei sale.n cteva minute i se puseser ctuele i fu vrt ntr-o
celul.Cpitanul i relatase vesel lui Tess despre acuzaiile i ameninrile
proferate de Vandlo ctre poliiti,n timp ce era ncarcerat.tefan o inea ntruna

c trebuia s se ntoarc,ceea ce poliitii au inter-pretat c trebuia s se


ntoarc la Sara i la escrocheria pe care o punea la cale,folosindu-se de ea.
La arestare i se luase mobilul i cu ocazia asta i-au vzut toate e-mailurile i
mesajele trimise de Sara lui tefan Vandlo de cnd plecase acesta n mare grab
din Edilean.Mesajele Sarei erau un amestec de mnie i rugmini.Continua s-l
ntrebe unde se afla i cnd inteniona s se ntoarc.Nu pomenea nimic despre
Mike,spunnd doar c avea nite probleme acas i c avea nevoie de ajutorul
lui Greg.Mike afl c el nu-i rspunsese niciodat,nici mcar cnd i se returnase
telefonul.Mike fcu puin ceai rece i iei afar,la Sara.Era pregtit pentru alt
scen de mnie,dar cnd Sara i zmbi,se simi uurat.
-Despre asear...ncepu ea,dar Mike o ntrerupse.
-Nu am vrut s te supr i ai dreptate,i-am pus prea multe ntrebri.O alt
deformaie profesional.i-a pomenit cineva despre afacerile bune pe care le-am
fcut azi?
-Nimeni,spuse Sara zmbind i sorbind din ceai.i-ai bgat cumva la naftalin
mantaua de cruciat?
-Nu de manta vreau eu s scap.i-a spus cumva mama ta c a comandat dou
fustie pentru mine? Cnd Sara rse,i plcu sunetul i vru s-l mai aud.
-Nu,vorbesc serios.L-am vzut pe Luke i l-am ntrebat care este cel mai bun loc
unde s cumpr hran organic i el...
-Te-a trimis la mama mea.tiu.Mi-a spus ea.
-Credeam c nu are chef de clieni la ora aceea matinal,dar era acolo,
descrcnd cutii cu conopid.
-Tata zice c cele mai frumoase momente ale zilei sunt cele dou ore dup
plecarea mamei de acas i nainte de a trebui el s se scoale...Deci ce i-a spus
mama ca s te determine s accepi s participi la jocuri? l ntreb Sara
privindu-l speculativ.
-Vrei s spui c aveam variant? Eu nu pot s-i spun dect c decisese deja
nainte ca eu s fi ajuns la ea.Tess mi-a spus dintotdeauna ct de repede circul
zvonurile n oraul sta,dar eu tot am fost ocat de ct de multe tia deja.
Sara ncuviin din cap.
-Tu i-ai spus lui Tess,care i-a spus lui Rams,care l-a sunat pe Luke,care i-a spus
lui Joce,care a sunat-o pe mama.Mike rse.
-Dac guvernul nostru ar lucra att de eficient...
-Guvernul nu este att de zgomotos ca acest orel.Deci,care este povestea cu
kilturile?
-Mama ta...ncepu Mike,uitndu-se la pahar.

-Sper c nu roeti,nu? Sara se aplec spre el.Mike se brbierise i fr barba lui


neagr,crescut,arta mai puin ca un pirat.
-Mi-e fric s te ntreb ce a fcut.
-Mi-a scos haina,mi-a ridicat cmaa i i-a petrecut braele pe dup mine.
-Presupun c avea un centimetru de msurat.Mike ncuviin din cap.
-n cazul n care nu tiai,introducerea ta n comptiie este felul ei de a te include
n Edilean.Iar asta pentru c a decis c tu ai fi mai bun pentru mine dect
brbatul cu care m cstoresc.
-Apropo de asta...ncepu Mike,dar Sara l ntrerupse.
-Este n regul.tiu ce cred ei,ct vreme cei mai muli mi-au i spus-o.E ca i
cum Greg se strduiete din greu s-i enerveze pe toi cei din ora.
Mike bu prelung din ceai.
-De ce ar face el asta?
-Nu tiu.Uneori cred c ceea ce-i dorete cu adevrat Greg este s ne mutm pe
o insul ndeprtat,unde s fim numai noi doi.
Mike nu spuse nimic.Prima regul a controlului este izolarea victimei.Se pare c
Vandlo ncepuse deja s vre n cporul Sarei ideea c pentru ei ar fi mai bine
s plece departe de cei pe care-i tia.Mike bnuia c Sara avea dreptate i c
tefan se fcea n mod intenionat neplcut de ctre locuitorii din Edilean.
Probabil c dup cstorie,Vandlo va accentua animozitatea pn cnd o va face
pe Sara s plece din orel.Iar cnd vor tri printre strini,Sara va suferi un
accident fatal i ca so al ei,tefan va moteni totul.
Nu vroia ca Sara s-i citeasc ngrijorarea de pe chip.
-i ce zici c avem la cin? Sara nu ezit i lu teancul de lucruri de cusut.
-la s vedem...Avem bumbac la antreuri,ln ca fel principal i mtase,la desert.
-Sun perfect.Te superi dac pregtesc eu nite scoici cu asparagus?
-Cred c asta este cea mai bun idee a zilei.Dar cu o singur condiie.
-Anume?
-Mai mult tequila.Zmbind,Mike se ridic,i lu din mn lucrurile de cusut i o
pornir amndoi spre cas.
-Poate c mine o s-mi ari i mie prvlia.Apropo,cine o conduce acum?
Sara oft din rrunchi.
-Greg a angajat o femeie din D.C.Este liceniat n...n nu tiu ce,spuse Sara
fcnd un gest cu mna.Poart numai costume i este att de strlucit n treaba
ei nct m sperie.Cnd o s se ntoarc Tess,cred c o s-o asmut mpotriva ei.
-Te referi la micua mea surioar? La dulcea,blnda mea Tess?
-ntocmai.Ai auzit vreodat povestea aceea cu rochia roie?

-Am auzit-o de la Tess,dar mi-a relatat-o doar din punctul ei de vedere.


Tess i spusese c Ramsey,care la vremea aceea era eful ei,a chemat-o n birou
pentru o evaluare.Nu avea nici un fel de plngeri asupra modului n care i
fcea Tess munca,dar i-a spus c ar trebui s nceteze s poarte jeani mulai.n
fond,acesta este un loc de munc,i spusese el pompos.Mike l-ar fi putut
avertiza c a-i porunci lui Tess s nu fac ceva,era garania c va face acel
lucru.A doua zi,Tess i-a fcut apariia ntr-o rochie roie,de mtase,att de
minuscul nct putea fi folosit foarte bine ca batist.Cum n ziua aceea se aflau
acolo civa oameni pe care el vroia s-i impresioneze,Rams a fost efectiv
pedepsit.Niciodat de atunci nu s-a mai plns Rams de Tess.
-i ceilali brbai din birou au fost pui la locul lor? ntreb Mike.
-Ha! Vrul mei Ken a vrut s declare o Zi a Rochiei Roii n Edilean,dar soia lui
a votat mpotriv.Ajunseser la ua apartamentului i Mike i-o deschise.Ca i
ieri,Sara se aez la mas,n timp ce Mike se nvrtea prin buctrie iar ea se uita
la mobilul ei.Ledul rou nu era aprins.
Toat ziua,de cte ori auzise mobilul,i tresrise inima.Poate c n sfrit o suna
Greg.Dar nu.Era de regul cineva din orel,care o ntreba prostete dac o s fie
duminic la biseric sau dac o s mearg la trg-sau dac a mai sunat-o
Greg.Uneori o ntrebau despre nunt.Organizatorul-pe care Sara l ntlnise
doar o singur dat-a sunat-o s-i spun c va avea probleme s fac rost de
garoafe exact n nuana de galben pe care o vroia ea,Sara.Fr s asculte,Sara i
rspunsese c orice nuan va fi perfect.Dac ar fi fost dup ea,ar fi comandat
flori de cmp parfumate i trandafiri mari,cu petalele larg deschise i i-ar fi rugat
pe angajaii mamei ei s decoreze biserica.Sara crescuse printre toi acetia i
tia c le plcea s fac ghirlande i coronie.Dar cnd i sugerase lui Greg acest
lucru,el i-a spus c mama ei l urte att de mult nct va umple probabil
biserica cu ieder otrvitoare.Mai devreme,cnd apruse Mike cu paharul cu
ceai,Sara era aproape n lacrimi.Greg nu o sunase i nici nu-i rspunsese la emailuri i la mesaje.Oare se terminase totul ntre ei fr ca el s-i spun asta?
Niciodat nu se mai simise att de singur.
Dar zmbetul cu gropi al lui Mike i mai ndulcise nefericirea.i el era
singur,de vreme ce nu cunotea pe nimeni n ora-i nici mcar nu avea un
cmin al lui,unde s se ntoarc.n timpul zilei,gndindu-se la Mike,i jurase s
se poarte mai frumos cu el.Chiar dac Tess i tot trgul conspiraser s i-l
prezinte pe Mike,Sara nu credea c el tia asta.Asear pruse sincer derutat de
toate acuzaiile pe care i le uriae ea.De fapt,astzi se gndise s-i spun
adevrul despre tot ce se petrecea.Se gndise chiar s-i spun despre temerile ei

legate de Greg.O durea faptul c nu avea pe nimeni n care s se ncread.Dac


i-ar fi destinuit cuiva din ora temerea c a fost prsit,probabil c ar fi vzut
imediat instalndu-se un banner n piaa central,pentru celebrarea
evenimentului.
-Ce-i cu privirea asta? o ntreb Mike.
-M gndeam i eu.Abia atept o alt minunat cin.
-Pari a fi ntr-o dispoziie bun.S-a ntmplat ceva?
-Dac m ntrebi dac m-a sunat Greg,afl c nu.Dar e n regul.Sunt convins
c are motivele lui.Mike trebui s se ntoarc n alt parte ca s se abin s nu
spun,desigur,bare de fier.Se uit napoi la ea.
-Nu te-am ntrebat dac-i plac scoicile.
-Le ador.Sara l privi micndu-se prin buctrie.Ca i ieri,era minunat
mbrcat.Avea pantaloni lejeri,negri,dintr-o ln uoar i o cma bleu din
bumbac,perfect clcat,cu mnecile suflecate cu grij,pn la coate.Pantofii erau
lustruii i din experien tia c l costaser cteva sute de dolari.
-ntotdeauna te mbraci aa?
-Uneori,singurul lucru adevrat din viaa cuiva este trupul lui,deci fac ce pot
pentru el.De la apariia lui fusese prea agitat ca s-l studieze i acum i rsunau
n minte cuvintele cu care i-l descrisese lui Tess.Uitndu-se acum la el,nu era
att de ru pe ct i se pruse la nceput.De fapt,Mike nu era cu adevrat un
brbat scund.Era de o nlime medie.i ochii ei de croitoreas calcular c nu
avea n talie mai mult de aptezeci i ase de centimetri.Unele dintre clientele ei
ar fi fost n stare s ucid pentru o talie att de mic.
-M priveti jenant de insistent,spuse el scond un pachet din frigider.
-Tot nu-mi dau seama dac semeni sau nu cu Tess.
-i-ai da seama,dac ne-ai vedea mpreun.i place asparagusul ?
-Doar dac nu este scufundat n sosul la roz,oribil.
-O fat dup sufletul meu.Cnd Mike zmbi spunnd asta,era aproape frumos,
ntorcndu-i privirea,Sara vzu pe mas mapa groas,cu numele companiei de
asigurri nscris pe copert.
-Ce-i asta? Ai fcut vreo tranzacie,astzi?
-Da i este un cadou de la sora mea,spuse Mike splnd scoicile.
-i-a dat un teren sau o cas? Vocea Sarei trda uimirea.
-Ambele,presupun.Locul i-a aparinut vreme ndelungat familie Mc Dowell iar
acum este al meu,atta vreme ct eu sau descendenii mei vom locui acolo.n
cazul n care o s ncerc doar s-l nchiriez mai departe,se va ntoarce napoi la
cumnatul meu.

-Asta sun a Rams.Deci care este locul? Familia deine vreo duzin de case.
Mike pregtea sosul pentru salat.
-Are un nume ciudat.Pe care-l auzise toat viaa,dar nu vroia s-i spun ei
asta.Oricum,i spusese deja prea multe despre el.
-Are un nume ieit parc din Harry Potter.Sara ncepu s deschid mapa.
-Poate c este Castelul de pe Deal dar nu tiu ca familia McDowell s aib vreo
proprietate acolo.Sara scoase ncheierea din dosar i citi:
-Ferma Merlin.
-Asta este,spuse Mike punnd scoicile ntr-o tigaie ncins.Merlin,Potter.tiam
c era ceva legat de vrjitorie.Mike se aplec s se uite la flacr i o fcu mai
mic.Cnd se ridic la loc,Sara sttea n picioare lng el-i era roie la fa,de
mnie.
-Ticlosule!,spuse ea cu rsuflarea tiat.-Ce spui?!
-Ticlos mincinos i viclean,ncepu ea s strige.Eti bgat n toat povestea
asta.Lucrezi cu ei ca s distrugi tot ce-mi doresc eu mai mult n via.Eram gata
s cred c eti nevinovat,dar tu eti cel mai ru.Tu...
Pentru a doua oar n viaa lui,Mike i permise unei femei s-l plmuiasc.Nu
fcu nici un efort s o opreasc sau s se apere,pentru c tia c fiecare cuvnt
spus de ea era adevrat.Dar cum descoperise ea ce lucra el sub acoperire?
Cnd i vzu lacrimile din ochi,se abinu cu greu s nu o strng la pieptul
lui.Vroia s-i cear iertare ei i tuturor femeilor pe care le rnise de-a lungul
vieii.Chiar acum se aflau n pucrie patru femei,din cauza mrturiei lui.Toate
meritau s se afle acolo,dar tot nu-i plcea faptul c el le nfundase.
n timp ce ochii i se umpleau de lacrimi,Sara prea incapabil s mai spun
ceva.Trecu repede pe lng el i,ca asear,trnti n urma ei ua dormitorului.
Mike rmase o clip locului,cu obrazul arzndu-i i ncercnd s neleag ce se
petrecuse.l deconspirase,dar cum? Stinse focul,se duse la mas,lu mapa i se
uit prin ea.Sara scosese doar hrtia de deasupra.O citi,dar pagina nu cuprindea
dect datele uzuale,care stabileau longitudinea i latitudinea unei buci de pmnt cunoscut sub numele de Ferma Merlin i trecut acum n proprietatea lui
Michael Farlane Newland.
Cnd Sara vorbi,aproape tresri-pentru c nu o auzise intrnd n buctrie.
-Vreau s pleci,spuse ea ncet.ntorcndu-se,se uit la ea.Avea ochii roii de
plns i arta att de pierdut i de neferict n rochia ei alb,nct nu i dori
dect s o protejeze-ceea ce de fapt i ncerca s fac.O clip,n faa ochilor i
aprur fotografii cu femeile pe care era convins c le ucisese tefan Vandlo.
Dac s-ar muta de aici i ar renuna la a o mai supraveghea,o va vedea oare pe

delicata,micua,drglaa Sara Shaw,ntr-o groap superficial?


-Vreau s pleci acum.mi pare ru c apartamentul tu a fost distrus,dar trebuie
s gseti n alt parte un loc unde s stai.Dac nu poi gsi un hotel,sunt sigur
c te va gzdui mama mea.Sau poate c o s plec chiar eu.Pe perete era fixat un
vechi telefon fix i cnd Sara se ntinse spre el,minile i tremurau.
Dac nu s-ar fi aflat ntr-o misiune att de important,ar fi fcu ntocmai ce-i
ceruse ea.Nu-i plcea s fie cauza lacrimilor unei femei.Dar nu putea pleca.
Cnd se apropie de ea,nu se putu mpiedica s nu-i petreac braul pe dup
umerii ei.Ea nu-l mpinse i cnd ncepu din nou s plng,o trase la pieptul
lui,optindu-i:
-mi pare ru.Indiferent ce am fcut,nu am fcut intenionat.Te rog,spune-mi ce
s-a ntmplat.Sara plngea n hohote,trupul ei delicat tremura la pieptul lui i
lacrimile i udau cmaa.Le putea simi umezeala i cldura,pe piele.O conduse
cu grij n living,o aez pe canapea lng el,smulse un pumn de batiste de
hrtie i ncepu s-i tamponeze faa.Sara i lu batistele din mn i i sufl
nasul i el i ntinse altele,noi.
-Vrei s vorbeti cu mine? Te rog.
-Ferma Merlin,reui ea s spun.
-Asta este problema? O vroiai tu? Sara sughi i i sufl din nou nasul,
confirmnd din cap.
-i Greg o vrea foarte mult,chiar mai mult dect mine.A fost ca i cum l-ar fi
strbtut un curent electric.tefan Vandlo i dorea o veche ferm care,potrivit
lui Tess,era o drpntur? Mike inspir de dou ori adnc,s se calmeze.tia
c trebuie s-i aleag cu pruden cuvintele,ca s nu o enerveze din nou pe
Sara.
-Rams nu i-ar vinde lui Greg ferma,spuse ea trgndu-i nasul.
-Asta pentru c Ramsey i-a promis-o lui Tess,acum doi ani.
-Doi ani? Dar pe vremea aceea nu se iubeau.
-Nu,spuse Mike ncet,prudent,fcnd tot posibilul s nu o enerveze din nou.Dar
Tess se ocupa de viaa i de biroul lui Ramsey,corect?
-Da,dar...Sara se ntrerupse,prnd s nu tie ce altceva s mai spun.
Din punctul lui de vedere,nu exista nici un secret legat de ferm,aa c Mike
decise s fie sincer cu ea.
-La sfritul celui de al treilea an de cnd lucra pentru el,Ramsey a ntrebat-o pe
Tess ce bonus i-ar fi dorit i ea i-a spus c i dorea Ferma Merlin.
-i el i-a dat-o? Doar aa? l-a dat o ferm care se afla n familie de peste dou
sute de ani?

-Nu.Tess nu asta i-a cerut.Vroia ca el s fac un contract de leasing pe durata


vieii ei,dar abia dup ce ea va fi reuit s economiseasc douzeci la sut din
valoarea fermei,ca avans.Sara i terse ochii.
-Asta da,sun a Tess.i presupun c i dorea locul pentru tine.
n glasul ei se simea amrciunea.Mike murea s o ntrebe ce importan putea
avea ferma pentru Vandlo,dar tia c trebuia s se abin.
-Adevrul este c ea sper s m conving s m retrag aici,dup pensionarea
din poliie.
-i tot ce-i doreti tu mai mult pe lumea asta este o ferm veche,drpnat?
Sara i studie de sus pn jos hainele impecabile.
-Nu prea ari a fermier.Nu ai prefera un apartament elegant,n Williamsburg?
Cum Sara continua s-l priveasc,ateptnd,Mike tiu c urma s-i spun tot
adevrul,ceea ce nsemna c va trebui s destinuiasc mai multe despre el
nsui dect spusese vreodat cuiva,de pe vremea cnd era doar un copil.Ca
adult,lucrase mult ca s tie cum s evite s spun cuiva ceva despre viaa lui
personal,dar acum,secretomania fcea deja parte din el.ns din clipa n care
apruse n orel,se pare c absolut tot ce ncerca s fac era demolat.Prima oar
cnd cineva i-a pomenit despre bunica lui,simise pornirea de a pleca de aici.
-E-n regul.Nu trebuie s-mi spui,interveni Sara dnd s se ridice.
Mike o prinse de bra i o readuse napoi pe canapea.
n timp ce ea atepta un rspuns,Mike i spunea c este mult mai uor s fii
mpucat dect s trebuiasc s mrturiseti adevrul.
-i-aminteti c i-am spus c am luat-o pe Tess dup festivitatea de absolvire a
liceului?
-Da.
-Ceea ce nu i-am spus este c Tess era minor la vremea aceea-dar eu nu
eram.Iar bunica a ameninat-o c dac nu va face ceea ce vroia ea,va depune
plngere la poliie.Dac btrna ar fi fcut plngerea mpotriva mea,probabil c
eu nu a fi fost urmrit penal,dar cum eram nou n poliie la vremea aceea,mi-ar
fi putut frna cariera.
-i ce vroia s fac Tess pentru ea? Mike se ls cu spatele de canapea.
-Vroia ca Tess s obin-ntr-un fel-Ferma Merlin.
-Dar de ce? Bunica ta vroia s devin femier? Mike scutur din cap.
-Ctui de puin.Acoperise cu beton curtea din spatele casei noastre pentru c nu
suporta pmntul.
-i atunci de ce...?Lui Mike i era greu s-i pstreze calmul.Odat,dup ce
buse prea multe beri,glumise spunnd c nimic n meseria lui de ofier sub

acoperire nu-l putea speria,pentru c nimeni nu mai cunoscuse o femeie att de


perfid ca aceea care-l crescuse pe el.Dup care brbaii care beau cu el au vrut
s tie mai multe,dar Mike n-a mai scos un cuvnt-i nici nu a mai but ceva.
Sara i puse mna pe braul lui.
-i vine greu s vorbeti despre asta?
-Nu,spuse el cu tot curajul pe care i-l putu aduna.Btrna ura Edileanul i pe
toi cei care locuiau n el,dar obinuia s ne spun c singura ei amintire
frumoas de aici era dup-amiaza petrecut la Ferma Merlin,cu un biat pe
care-l chema Lang.
-Sper c nu Brewster Lang? ntreb Sara fcnd ochii mari. Mike zmbi.
-Am auzit despre el c ar fi cel mai nebun om din Edilean.
-ncearc din toat Virginia.Dar las-l acum pe el,vorbete-mi despre ferm.
-Bunica obinuia s spun fel de fel de poveti despre ea.Presupun c de-a
lungul anilor fcuse din ferm un fel de Valhalla,un paradis unude nu se puteau
petrece dect lucruri bune.Cred c vroia s moar aici.
-Era locul ei fericit.
-Dar nu i pentru noi,copiii! spuse Mike trist.n sfrit,m-a ameninat s m
reclame pentru rpirea unei minore,dac Tess nu jura c dup colegiu nu se va
ntoarce la Edilean i nu nu va face orice ca s intre n posesia Fermei Merlin.
Am ncercat atunci s-i spun lui Tess s nu accepte,...dar...O cunoti pe Tess,
adug el ridicnd din umeri.Mike nu i-a nfrumuseat povestea spunnd cum
Tess a rmas n legtur cu btrna,pn la sfritul vieii acesteia.i nici nu i-a
spus c dup moartea bunicului lor,ct de greu le-a fost din punct de vedere
financiar s o bage pe btrna la un azil.Aceasta ceruse un loc cunoscut pentru
dotrile luxoase i pentru personalul foarte atent.Sara l privi tcut cteva
momente.
-Toat lumea se ntreba de ce a vrut Tess s lucreze aici,ca secretara lui
Ramsey.tiam c studiase la Harvard,dar ea a venit aici,n trgul sta,s lucreze
dup dictare.
-i jurase bunicii c va face totul i btrna era nc n via cnd Tess a absolvit
facultatea,aa nct a simit c trebuia s-i pstreze jurmntul.Mike zmbi.
-Ce este?
Mi-am amintit de una din certurile noastre de pe vremea cnd Tess era nc la
colegiu.Eu nu vroiam s se duc la Edilean,dar ea nici nu vroia s aud.tii ce
mi-a spus?
-Spune-mi.Vocea Sarei trda curiozitatea.
-Mi-a spus c va obine Ferma Merlin indiferent ce va trebui s fac pentru

asta.La ntrebarea mea cum va reui,Tess mi-a rspuns,m gndescs m angajez


la firma de avocatur McDowell i dac va trebui,m voi mrita cu cine o fi
acela care deine nenorocita aia de ferm.Sara se uit uluit la Mike.
-i chiar aa s-a i ntmplat.Tess a venit la Edilean i s-a angajat la vrul
meu.Doar ca s-i ia ferma.
-Aa a nceput.Mike se temea ca Sara s nu cread cumva c Tess l amgise pe
Ramsey din interes,ca el s se nsoare cu ea.
-tiu,spuse Sara i ochii i se mblnzir.Tess s-a ndrgostit de Rams,apoi a
ateptat ani de zile ca i el s-i dea seama c o iubea.
-Da,aa a fost.Vocea lui trda uurarea i Mike i spuse c era minunat c
bunica murise,cci altfel ar fi aprut aici cu o mitralier.Nepoata ei s se mrite
cu un McDowell! sta era cel mai ru lucru pe care i-l putea imagina.
-Iar acum,potrivit gndirii tradiionaliste a lui Rams,tu faci parte din familie,deci
i poate da ferma.
-Cu nenumrate limitri,adug Mike,gndindu-se c n sfrit se putea ntoarce
la subiectul pe care vroia de fapt s-l discute: tefan Vandlo.Una peste alta,cu
delincvenii i era mai uor dect cu oamenii buni.Dac vroia informaii de la
un escroc,Mike i ddea pur i simplu bani.Ah,da,i era mult mai uor cu
delincvenii.Spuse prudent:
-Ah,Sara,ai pomenit c logodnicul tu i dorete ferma.Sara i oferi o privire de
scuze.
-Nu tiu ce este cu tine,dar reueti s m nfurii.Poate n-o s m crezi,dar eu
rareori mi art furia,fa de alii.Dac-l ntrebi pe Greg,o s-i spun c pur i
simplu sunt lipsit de temperament.Mike trebui s reziste pornirii de a-i sruta
mna drept mulumire,tiind c lui Vandlo i plcea s le bat pe femeile care-l
contraziceau.Dar nu fcu nici o micare.
-Este rndul tu pentru confesiuni.De ce i dorete ferma?
-Nu sunt sigur,spuse Sara dar i ntoarse ochii de la el,fcndu-l pe Mike s
cread c nu avea s-i spun adevrul,sau dac da,nu n ntregime.
-Greg vorbea fel de fel de lucruri,fie s o renoveze i s o deschid publicului,fie
srea la ideea de a ne deschide acolo propriile noaste magazine cu produse
bio.Indiferent ce i propune Greg cu ea,tiu c i dorete adnc,cu disperare,
ferma.Mike nghii,ncercnd cu greu s-i rein entuziasmul.Asta chiar era o
adevrat sprtur n caz!
-Dar Rams nu i-ar vinde-o lui.
-Nu.
-Dar tu faci parte din familia lui Ramsey i te vei mrita cu Greg i atunci nu

este acelai lucru ca n cazul meu cu Tess? Sara i strnse buzele.


-Aa am vzut i eu lucrurile,dar Rams a spus nu.A fost cea mai mare ceart pe
care am avut-o cu el,vreodat.Cea mai mare ceart pe care am avut-o eu
vreodat cu cineva-cel puin pn cnd te-am ntlnit pe tine.Rams o trgea ntruna despre cum deinuse familia lui ferma nc din secolul optsprezece,
transmis din tat n fiul cel mai mare,generaie dup generaie.Cei doi frai mai
mari ai tatlui su muriser tineri i aa a ajuns ferma la tatl lui,Benjamin.Ah!
Cnd m gndesc la povestea lacrimogen pe care mi-a vndut-o! A lcrimat
chiar,vorbind cum Lang,tatl i fiul,s-au ocupat de ferm de...Sara i arunc
minile n sus .De cnd a fost ridicat,presupun.i cnd m gndesc acum c
adevratul lui motiv a fost acela c i-o promisese lui Tess,n leasing-i poate
pentru c lui Rams nu-i place brbatul pe care-l iubesc.Ah,ce-mi vine s-i fac lui
Ramsey! Mike se ncrunt,n ncercarea de a mima simpatia.
-Dar nu tii de ce i dorete Greg ferma aia prginit? Sara i privi minile i
chipul ei drgu deveni purpuriu.
-Greg nu mi-a spus niciodat asta,dar poate c o vrea pentru mine.Cnd a aflat
c mi-a plcut dintotdeauna ferma,a spus c o s mi-o cumpere.
-El a pomenit primul de ea,sau tu? Mike tia c discuia risca s semene a
interogatoriu,dar nu se putu mpiedica.Sara pru s nu observe.
-Cam aa ceva.Nu-mi amintesc.Nu.Stai.Mi-a spus odat c auzise de ferm
altundeva,nainte de a veni n Edilean.
-Tess nu mi-a spus c i-ai cerut lui Ramsey s-i vnd ferma.
-Dac-mi cunosc vrul,el nu i-a spus.Ai idee ct lume i-a cerut familiei
McDowel s le vnd ferma? Mike era surprins.
-Nu.Nu tiu nimic despre ea,exceptnd faptul c st s se prbueasc.De ce iar dori-o cineva?
-Casa fermei a fost remodelat n jurul cldirii originale,care se afl n
continuare acolo.i familia McDowell s-a asigurat ca orice construcie
exterioar s fie ntreinut doar att ct s stea n picioare. Mike tia c pe faa
lui nu se citea nimic,pentru c habar n-avea despre ce vorbea Sara.Nici un
cuvnt nu avea sens.Sara continu,cu voce mai nceat:
-Casa a fost construit n anul 1674 i cnd s-a cldit n jurul ei,casa veche a
rmas nglobat,intact.Iar cldirile adugate sunt aa cum au fost n momentul
ridicrii lor.Mike se uita la ea.
-Vrei s spui c ferma a rmas n picioare din 1674?
-Cam aa ceva.
-A trecut prin Rzboiul pentru Independen i prin Rzboiul Civil?

-i prin cele dou rzboaie mondiale.Mama zice c a supravieuit chiar i


hippie-lor,n anii 70,care au fost chiar mai invazivi dect Generalul Sherman.
Mike abia dac o mai asculta.Nu tia ce anume cuta Vandlos,dar instinctul i
spunea c era ceva legat de Ferma Merlin.Nu exista alt motiv pentru care s vrea
tefan ferma.Nu avea nici o intenie s deschid casa pentru public,asta era
sigur-dect doar dac el i familia lui i-ar fi putut buzunri pe vizitatori.
-Ei,cnd mergem s o vizitm? ntreb Sara.
-Poftim? Mike se trezi din reverie.
-Cnd mergem s vizitm ferma?
-Nu cred c e sigur pentru tine s o vizitezi.Tess zice c btrnul Brewster Lang
nu se desparte de puc.Mike nu o vroia pe Sara n apropierea unei proprieti
dorite de Vandlo.
-Triete din vnzarea legumelor-mai ales roii selecionate-ctre mama mea.O
s-i spun mamei s l fac s plece de acas n ziua n care mergem s vizitm
ferma.
-i ce pretext o s-i oferi mamei tale?
-Nu trebuie dect s-i spun c vreau s merg cu tine i este n stare s ne duc cu
maina acolo.Deci n-ai venit aici ca s m desparti.de Greg? adug ea dup ce
l privi intens.Aici era bun Mike: s mint cu dezinvoltur.De cte ori nu reuise
el s pcleasc detectorul de minciuni!
-Sora mea m-a momit s vin aici,s semnez hrtiile-i m-a pus s jur c o s stau
n apartament.Planul meu era s vin aici pe furi,s semnez hrtiile i s plec a
doua zi.Prezena ta n apartament a fost o surpriz.Doar nu-i nchipui c Tess a
pus totul la cale,pentru noi doi,nu? Mike ura s-i vnd sora,dar important
acum era s ctige ncrederea Sarei.Sara i rspunse cu fermitate:
-Ba da,asta cred.Cred c Tess l-a sunat pe Luke i cei doi au aranjat mpreun
totul.
-Dac stau s m gndesc,Tess a fost cea care mi-a spus s folosesc tunelul,nu
ua din fa.Mike i jur s-i trimit surorii lui flori-sau poate cteva safire.
-Acum sunt sigur c o s merg cu tine,spuse Sara vesel.Domnul Lang vine la
ora joia,adic poimine,pentru Trgul Fermierilor,i atunci vom merge.
-Nu,chiar nu poi veni cu mine.Eu trebuie s...Sara se ridic de pe canapea.
-Crezi c s-au ars scoicile alea? A putea mnca o duzin.Cu ce s te ajut ca s
pregtim cina? ntorcndu-se,iei din living i se ntoarse n buctrie.
n timp ce o privea plecnd,de un lucru era absolut sigur: Sara nu va merge cu
el.Pn cnd el nu va afla suficient de multe lucruri despre aceast Ferm
Merlin,ea nu se va apropia de locul acela.De asta era absolut,categoric,sigur.

CAPITOLUL 6
NDREPTNDU-SE spre Ferma Merlin,Mike nu se putea mpiedica s nu fie
mulumit de el.De-a lungul cinei de asear,Sara i dduse nenumrate argumente
pentru care ea ar trebui s-l nsoeasc joi,n timp ce la Domnul Lang-aa i
spunea ea-se afla la Trgul Fermierilor.Mike fusese politicos,pretinsese chiar c
se va gndi la asta,dar adevrul era c nici o clip nu cedase deciziei de a nu-i
permite s se apropie de ferm.Totui,ca s se asigure c nu va avea
probleme,hotr s mearg la ferm cu o zi mai devreme.Asear,dup ce fcuse
curat n buctrie,a ieit s o sune pe Tess.A rugat-o s fac orice ca s-l in pe
Lang departe de proprietate a doua zi,pentru ca Mike s o poat inspecta fr
tiina Sarei.
-O s-l sun pe Luke.El este singurul care se poate descurca cu btrnul,i-a spus
Tess.
-Se pare c Luke conduce orelul sta.
-Eu cred c asta vine de la faptul c este stpnul Conacului.i tiindu-i pe cei
din Edilean,probabil c este o pornire rmas din timpuri medievale.Deci te-ai
gndit la ferm?
-Da,spuse Mike fr s-i povesteasc nimic despre interesul logodnicului
Sarei,pentru ferm.Poate c era doar o coinciden,dar putea fi i sprtura de
care aveau ei nevoie.Tess l-a asigurat c se va ocupa de asta i zece minute mai
trziu l-a sunat s-i spun c Luke se va amuza copios n a-i crea suficiente
probleme lui Brewster Lang,ca s-l in toat ziua departe de ferm.n ultimii
ani,ori de cte ori ncerca Luke s mai repare cte ceva la Ferma Merlin,btrnul
nu se dezlipea de el,plngndu-se att de mult,nct lui Luke i venea s-l
sugrume.Dup ce termin convorbirea,Mike intr napoi n apartament.La Sara
lumina era stins i el era mulumit de asta.Nu mai vroia s aud alte i alte
argumente privind vizita ei la ferm.Iar joi i va spune c fusese deja la acolo i
cu asta se va termina totul.Dimineaa devreme,cnd Mike se sculase s mearg
la sal,Luke era afar,ncrcnd scule ntr-un mini-tractor Kawasaki Muie.
-M pregtesc pentru ziua mea cu btrnul Brewster,i spusese acesta.Eti sigur
c vrei s cumperi ceva ca locul la vechi?
-Ultimul lucru pe care mi-l doresc este s am o ferm.Este numai i numai ideea
surorii mele.Luke zmbi.
-Vrea s te lege aici,nu? i cte ntlniri au ncercat s-i aranjeze pn acum?
-Pn acum,dou.Cu...
-Las-m s ghicesc.Ariei Frazier i Kimberly Aldredge.
-ntocmai.Spune-mi,are cineva secrete n orelul sta?

-S-ar prea c tu,spuse Luke repede.Mike nu rspunse,se urc n main i


cobor fereastra.
-De ce nu vii mine cu mine la sal?
-Am fost ieri,ai uitat? i am stat pn la ultima ta secund.Patruzeci i ase de
minute de iad.Nu cred c a rezista la sal cu tine.Mike continu s-l priveasc.
Luke era un tip bine fcut,muchiulos.
-Bine,mine diminea la ase,spuse Luke.
n timp ce se ndeprta,Mike regreta c trebuia s bat atta drum pn la
Williamsburg,pentru sal.Se ntreba dac nu putea-construi el la Ferma Merlin
un studiou mixt,pentru arte mariale? Poate c-ar gsi civa clieni pltitori.Dup
ce se va retrage din poliie va avea pensia respectiv,dar un venit suplimentar nu
i-ar strica.i trecu mna peste maxiliarul nebrbierit.Sora lui i tot Edileanul i
otrveau minile.Mai avea aproape trei ani pn s prseasc forele de poliie
i s se multe la...probabil la Edilean,de vreme ce Tess i-zmbi-putiul ei vor
locui acolo.Dar tot nu-i putea imagina c i va plcea vreodat s triasc la o
ferm.Intrnd n parcare,Mike se gndea cum o s rezolve el cu btrnul
Lang.Omul locuise la Ferma Merlin toi cei optzeci i cinci de ani ai si,aa c
nu-i va fi uor s scape de el.Poate c-l vor bga n vreun azil din Ohio,unde
bunica lui i petrecuse ultimii ani de via.Personalul de acolo se mai ocupase i
naintea ei cu oameni dificili i tia s continue s zmbeasc i s nu le lezeze
sentimentele.Fr oameni pe care s-i terorizeze,bunica lor s-a deteriorat
rapid,pn cnd au gsit-o ntr-o diminea n pat,cu ochii deschii,plini de
mnie.Dup o or,Mike pleca de la sal i se ndrepta cu maina spre Ferma
Merlin.Ferma se afla la nord-vest de Edilean i drumul trecea prin aceeai
slbticie deas care nconjura orelul i l fcea s par mai izolat de lume
dect era n realitate.Trecu de McTern Road,care ducea spre orel i merse mai
departe.Depi de dou ori camionete crnd brci cu motor,care se ndreptau
spre rezervaia natural nconjurtoare,pentru recreere.
Verificnd direciile transmise de Tess,i aminti ce-i spusese sora lui.
Odinioar,ferma se ntindea pe o mie de acri,cu o imens pist de curse la doar o
jumtate de mil de cas.Acum ns nu mai rmseser dect douzeci i cinci
de acri de pmnt,prin mijlocul crora curgea micuul K Creek.
Primul lucru pe care-l vzu apropiindu-se de ferm,a fost un uria indicator cu
INTRAREA INTERZIS.Mike iei bine din drum,ca s parcheze maina sub un
stejar uria.Chiar dac primise asigurri c Lang lipsea de acas n ziua aceea,nu
vroia s rite s intre cu maina n ferm i s o lase la discreia unui om
furios.Observ un gard vechi,drpnat,ascuns printre tufele slbatice nalte i

dincolo de el putea vedea partea de sus a unui co.


Era mbrcat n jeani,bluz cafenie i o jachet din bumbac.i vr mna n
buzunarul jachetei,s se asigure c punga din plastic se afla acolo.Bgase ntr-o
bucat de carne un tranchilizant-unul din cele cteva droguri pe care le pstra n
main-i era gata s nfrunte cinii lui Lang.Tess l prevenise de existena
acestora,spu-nndu-i c Lang i antrenase s-l alerteze la orice semn c cineva i
nclca proprietatea.Cinii erau un alt motiv pentru care nu vroia ca Sara s vin
cu el.Mike decise s nu nainteze pe alee ci s o ia prin blrii,spre laterala
casei.i fcea ncet drum printr-un cmp de morcovi slbatici Queen Anne,
ierburi cu semine i margarete slbatice,strduindu-se s nu prseasc
poteca.Prespunu c aici mi voi cultiva eu cerealele,i spuse n barb i nu se
putu abine s nu chicoteasc la absurditatea ideii.
n timp ce mergea,asculta,dar n afar de ciripitul psrilor,nu auzi nimic.Cnd
ierburile nalte disprur brusc,vzu n deprtare o margine a casei.Dar spre
deosebire da fanfaronada cu care i se vorbise despre ferm,nu vzu dect o cas
veche,cu dou nivele,ct se poate de obinuit i care avea nevoie de reparaii i
de zugrveal.Un co din crmid pornea de jos,pn deasupra liniei
acoperiului i din experiena lui n construcii presupuse c avea un tiraj bun.
Putea vedea patru ferestre,cte dou la fiecare nivel i o verand lung,n ceea ce
presupunea el c era partea din spate a casei.Din unghiul lui,nu putea vedea
faada.Dac nu i s-ar fi povestit despre ferm,nu ar fi zis niciodat c era
deosebit,artnd aidoma cu miile de ferme din Virginia.Exceptnd un singur
lucru.ntre el i cas se aflau patru cldiri care artau ca scoase dintr-un film a
crui aciune se petrecea pe vremea lui George Washington.Una,n partea
dreapt a lui,era perfect ptrat,cu un acoperi n dou pante,dar nu se vedea nici
o fereastr,nici mcar o u.n partea stng se afla o cldire mai mare,mai
scund dar mai ntins,cu o extindere ntr-o parte i cu cteva ferestre.ntre ele se
afla o structur ciudat din lemn,care arta efectiv ca un acoperi pus direct pe
pmnt.Nu-i putea imagina care putea fi scopul ei.i mai n spate fa de
celelalte trei se afla ceea ce prea a fi,indiscutabil,o toalet.
Mike sttea linitit,uitndu-se peste tot.n jurul casei existau civa copaci
uriai,umbrind zona.Uitndi-se de la o cldire la alta,ncepea s neleag ce-i
spusese Sara.Era o plantaie neatins,exact cum fusese n urm cu sute de ani i
Mike avu senzaia neobinuitului.ntorcndu-se,vzu un gard scund-singurul
lemn care prea a fi fost vopsit n ultimii cincizeci de ani-n jurul unei grdini
organizat n ptrate mari,cu poteci acoperite cu pietri alb.i cu toate c arta ca
ieit dintr-o carte de istorie,prea totui a fi din secolului acesta.Pe o mas

veche,aflat n dreptul unei poteci,se aflau suluri de srme,unelte i marcatoare


din plastic.ntr-un col se afla o veche magazie din tabl,cu o u atrnnd
deschis i nuntru putea vedea unelte din lemn.Ct despre grdina n sine,se
aflau acolo cele mai mree legume pe care le vzuse el vreodat; artau ca o
reclam pentru sol fertil.Indiferent ce altceva se spunea despre btrnul Lang,
era,n mod cert,bun la cultivarea plantelor.Cu grij,uitndu-se dup cini,Mike
iei din locul ferit i o porni spre grdina de legume.Totul era perfect aliniat,fr
o buruian la vedere.Ce vedea era att de neobinuit pentru Mike-i att de
frumos-nct nu se putu mpiedica s nu o ia printre straturi.n mijloc se afla
ceva ce presupuse a fi un rzor cu plante aromatice,un ptrat intersectat de
poteci,cu cte un mic copcel n fiecare col.Abia acum,privind plantele,i ddu
pentru prima oar seama c ceva nu era cum trebuie.Constat perplex c exact n
mijlocul fiecrui triunghi se afla cte o plant nalt,prosper,care prea a fi
marijuana.Fcnd un pas spre cea mai apropiat dintre plante,Mike auzi un
declic slab.Era un sunet pe care nu l-ar fi auzit dac ar fi existat alte zgomote,
cum ar fi fost ltratul unui cine.Dar Mike mai auzise o dat sunetul acesta-i
cteva secunde mai trziu un prieten al lui a fost aruncat n aer.
Mike ncremeni pe loc,uitndu-se doar n jos,s vad pe ce anume clcase.Nu
prea a fi o min,dar putea vedea un cerc a ceva ascuns sub pmnt.
inndu-i piciorul pe loc,scoase ncet cuitul din buzunarul jachetei i se folosi
de lama lung ca s ndeprteze pmntul.Prea a fi o capcan veche din fier,cu
dini.Dac s-ar fi declanat,i-ar fi ptruns adnc n glezn.
Mike apuc prudent,cu minile,cele dou jumti de cerc i le inu apsate n
jos,n timp ce-i scotea piciorul.Capcana se declana n clipa n care i ddu
drumul.Era ca o plant carnivor letal-i scopul ei era s rneasc pe oricine
ncerca s se apropie de planta de marijuana.
n regul,nseamn c btrnul scoate bani cu droguri ilegale.Pentru Mike asta
nu nsemna nimic,dar se ntreb dac mai existau capcane i n jurul celorlalte
plante.Sau era cu totul altceva i canabisul era pus doar ca s nele vigilena?
Mike ncepu s inspecteze grdina de legume cu aceeai pruden cu care lucra
de o viaa.Fiecare plant de marijuana avea cte o capcan alturi i fiecare
capcan era ascuns sub pmnt.n dreptul porii vzu patru guri n pmnt i n
mijlocul lor ierburile erau aplatizate.i ddu seama c acolo fusese instalat un
cort i Mike i nelese rostul.Dac btrnul cultiva droguri,bieii din sat
ncercau probabil s le fure i atunci Lang dormea afar,s i le apere.
Era o explicaie plauzibil,pe care totui Mike nu o acredita.Ceva nu era cum
trebuie.Pe de o parte era imposibil ca Lang s cultive astfel de plante la vedere i

nimeni din Edilean s nu tie.Lui Mike i se spusese c Luke reparase cldirile i


cosea adesea iarba din jurul casei.Ar fi vzut plantele i Mike tia c Luke nu ar
fi tolerat aa ceva.Iar dac,s zicem,Luke nu ar fi smuls plantele,atunci,n mod
categoric mama Sarei nu ar fi permis aa ceva.Petrecuse cu femeia asta mai
puin de o or,dar suficient ca s-i dea seama c ar fi refuzat s cumpere legume
de la cineva care cultiva marijuana.
Mike pi peste o duzin de ierburi parfumate,spinoase,ca s ajung la una
dintre plantele de cana-bis.Cnd ddu pmntul la o parte,vzu c rdcinile
plantei se aflau ntr-un ghiveci.Poate g Lang le cultiva n alt parte i cnd
pleca,le bga n pmnt.Dar Mike era tot mai convins c btrnul le folosea
drept momeal,s atrag oamenii n grdin.
Mike puse la loc capcana dezafectat,ndeprt orice urm a trecerii lui pe acolo
i plec s-i continue explorarea.Se ndeprt de cas,spre pajite.Aici,chiar n
faa casei principale,se mai afla o grdin,cu tufe nalte de buxus ngrdind
straturile.n cel de al doilea ptrat,observ o plas ascuns ntr-o ramur de
copac,care atrna deasupra grdinii de sub el.Cnd Mike mic un b de pe
pmnt,gsi firul unei capcane.Dac ar fi clcat pe el,plasa i-ar fi czut pe cap.
-Un adevrat film cu Tarzan,mormi el ce ieind din ceea ce presupunea a fi o
grdin cu flori.n captul ndeprtat al grdinii se afla o jumtate de acru de
gazon tuns peste care nu ar fi vrut s peasc,dar dincolo de el se afla o alt
zon ngrdit,pe care inea s o vad.n mijlocul gazonului se afla o alee
ngust de pietri,dar se vedea att de clar c fusese recent folosit de o main,
nct nu putea avea capcane.Se pare c Lang nu vroia ca cineva s ncerce s se
strecoare prin locuri de unde nu putea fi vzut de el.
Mike merse repede de-a lungul aleii spre ceea ce prea a fi o livad btrna i
cnd ajunse acolo,rmase locului,admirnd-o.Pomii preau a fi fost iniial
plantai n cinci iruri drepte,lungi,dar acum erau aici multe goluri i o jumtate
dintre pomii rmai preau prea btrni ca s mai rodeasc.
Pentru prima oar Mike se gndi la aceast proprietate ca fiind a lui.l-ar face
plcere s ndeprteze pomii btrni i s-i nlocuiasc.i spuse c ar fi fost
minunat s rup o cais sau o prun din proprii lui pomi.Se uit la gazonul vast
i se imagin jucndu-se de-a prinselea cu putiul lui Tess.i cnd Tess nu va fi
n preajm,i va arta putiului-sau fetiei-puin box cu picioarele.Poate c-ar
putea aduce nite aparate de for ntr-una din cldirile astea i...
Mike reveni n prezent.Zona ngrdit din apropierea livezii era un cimitir.Nu fu
surprins s vad numele McDowell pe o duzin de pietre vechi,dar cnd ajunse
la poart vzu ceva care-i atrase atenia n alt parte.La civa metri de cimitir se

afla un ir de dale mici,din beton,cu nume i date btute n ele.


Erau,clar,mormintele animalelor de cas i ncepeau din anul 1920.Cele mai
recente morminte erau pentru animalele numite Regele,Regina,Prinul,
Prinesa,Ducele,Ducesa,Marchizul,Marchiza,Contele,Contesa,Vicontele i
Vicontesa.Uitndu-se la date,Mike vzu c toi cinii triser,se pare,foarte
mult-exceptndu-i pe ultimii doi.Nu avuseser mai mult de trei ani cnd au
murit.Poate c era vorba de cinismul lui Mike,datorat unei viei pline de
experiene,dar se ntreb dac nu cumva cinii fuseser omori.Pierderea
cinilor putea explica de ce Lang pusese curse mortale.
Mike nu era nc sigur,dar i spuse c era vorba de un rzboi n curs i era
posibil ca bieii cini s-i fi czut victim.Presupuse c cineva l ataca pe btrn
i c Lang ncerca s se protejeze.Dar n acelai timp,asemenea pianjenului cu
musca,Lang ncerca s-i ademeneasc dumanul ntr-o curs.Dac cineva
ncerca s se apropie de marijuana,se pomenea cu glezna aproape smuls.Dac
dumanul se strecura prin vechea grdin de flori,se pomenea cu o plas
deasupra capului.Desigur,primul lucru pe care vroia s-l afle Mike era cine era
pe urmele lui Brewster Lang.Dar dac nu putea afla-dei era aproape sigur c
deja tia-atunci va trebui s descopere cauza acestui rzboi.
CAPITOLUL 7
SARA NAINTA de-a lungul aleii Fermei Merlin i se mira de puinele
schimbri fa de cnd o vzuse prima oar,pe vremea cnd avea doar opt ani.La
cina din seara dinaintea acelei vizite,mama ei i anunase ncntat familia c
Brewster Lang o contactase ca s-i spun c dorea s-i vnd cteva legume
pentru Alimentele Bio Armstrong.Faptul c el cultiva cele mai suculente i mai
frumoase produse din regiune,poate chiar din sat,era un lucru bine tiut.
-i cum te-a contactat? o ntrebase soul ei.Prin semnale fumigene? Sau a folosit
dou conserve i o sfoar?
Tatl Sarei nu crescuse n Edilean i nu rareori i ddea de neles soiei sale ct
de napoiat considera el orelul.Doar Sara chicotise la gluma lui,dar ea a fost
ntotdeauna fata tatei.Cele dou surori mai mari erau la fel de convenionale
pe ct era Sara de vistoare.
-Prin telefon,spuse Eleanor trecndu-i bolul cu salat de morcovi i struguri lui
Taylor care,la doisprezece ani era cea mai mare dintre cele trei surori.
-Mine m duc la el i tu,Sara,o s vii cu mine.Toat lumea de la mas
ncremenise,uitndu-se la Sara.n timp ce surorile mai mari erau la fel de
organizate i de determinate ca mama lor-dar fr nuanele hippie-Sara se

mulumea s se joace cu nenumratele ei ppui i s coas la nesfrit rochie


pentru ele.Sara arta ca i cum nu tia dac era vorba de o pedeaps sau de o
onoare care i se fcea.
-Eu? optise ea.De multe ori i nsoise ea tatl la munc.Desigur,ntotdeauna
smbta,cnd acesta avea mai puini pacieni i mai mult hrograie de
rezolvat,dar ei i plcea vechiul spital din Williamsburg i i plcea s stea cu
tatl ei.Dar spre deosebire de surorile ei,pe mama ei nu o nsoise niciodat la
munc.
-Da,tu,spusese Ellie.Ferma Merlin este veche i plin de mistere.Tu o s stai
afar,n timp ce eu o s negociez condiiile cu domnul Lang,dar asta n-o s
dureze mai mult de o jumtate de or.Dar durase dou ore,timp n care Sara se
plimbase prin jur n rochia ei roz-pe care i-o fcuse cadou mtua Lissie-i se
ndrgostise de vechea ferm.Se mprietenise cu cei doi cini ai domnului
Lang,se vrse ntr-un crd de gte care erau aproape la fel de mari ca ea i
explorase toate vechile cldiri de pe proprietate.Cnd mama ei se pregtea de
plecare,Sarei i se pru c nu trecuser mai mult de cteva minute.Dar nu i
mamei ei,care era mai furioas dect o vzuse ea vreodat.
n urma acesteia venea un brbat scund,solid,att de adus din spate nct i
amintise Sarei de un personaj dintr-o carte: Cocoatul de la Notre Dame.Se tra
n spatele furioasei ei mame,zmbind ca i cum ar fi ctigat un premiu.
Dar cnd o vzu pe Sara lng main se opri i se zgi la feti i faa lui
rotund devenise brusc amenintoare.
-Arat exact ca ea,spusese el cu o voce adnc,ovitoare,care Sarei i se pruse
comic.Ar fi chicotit,dac n-ar fi fost privirea aceea intens a lui.
Ellie deschisese portiera mainii i din cauza strii ei de agitaie,i czuser
cheile.n timp ce se apleca dup ele,btrnul i ndeprtase rnjetul de pe fa i
cnd Ellie se ridicase la loc,el se uita doar la copil.
-Cu mtua Lissie? Da,Sara seamn cu ea i este ca ea.Deschise apoi portiera
din spate i atept ca Sara s se urce n main.Ellie se sui la volan i porni
maina.Pe bancheta din spate,Sara se uita afar pe fereastr la domnul Lang i
tia c mama ei nu vedea felul cum o privea el i nici cum ndrepta degetul spre
ea.Exact n clipa n care mama ei bga n vitez,btrnul i fcuse mna
puc,apsnd pe un trgaci imaginar.Sara se lsase jos pe banchet,
ngrozit,ascultnd-o pe mama ei plngndu-se tot drumul pn acas despre ct
de pirat era Brewster Lang.
-Ca i cum ar fi inut ndreptat o puc asupra mea,spusese mama ei-i
cuvintele ei o fcuser pe Sara s se lase i mai mult pe banchet.

Sara nu a povestii niciodat nimnui ce fcuse domnul Lang,mimnd c o


mpuc.De-a lungul anilor care au urmat,reuise s separe frumoasa,btrna
ferm,cu fluturii zburnd n jur,de btrnul nfricotor care prea s o urasc
pentru c semna cu mtua Lissie.ntr-o zi,Sara a ntrebat-o pe mtua ei despre
btrn,dar singurul lucru pe care i l-a spus aceasta a fost s stea departe de el.
-Nu uita,draga mea,niciodat s nu crezi ce-i spune Brewster Lang.
Dup care Lissie a refuzat s-i mai spun ceva despre domnul Lang.Mtua
Lissie crezuse att de mult n puterea gndirii pozitive,nct refuza cu
desvrire s permit cuvintelor urte s-i traverseze buzele.Pe Sara o amuzase
ntotdeauna faptul c unii oameni din Edilean i aminteau cu drag de aceast
trstur,n timp ce alii spuneau c Lissie i clca pe nervi.
i iat c n dup-amiaza asta,Sara vizita din nou Ferma Merlin.i venise ideea
la ora dou cnd,stnd afar i cosnd,l vzuse pe Luke plimbndu-se prin
grdina Conacului Edilean cu un brbat mrunel.Nu se gndise la nimic pn
cnd nu se simise strbtut de un fior.Se scuturase uor,i frecase pielea gin
de pe brae i i ridicase privirea.La doar civa metri,holbndu-se la ea cu o
privire plin de ur,se afla monstrul din toate visele ei: domnul Lang.Nu-I mai
vzuse att de aproape de ea din copilrie-se asigurase ea de asta-dar omul nu se
schimbase prea mult.Tot urt era,cu capul mare i rotund ca un dovleac.Poate c
se mai scurtase puin i faa lui avea ceva mai multe riduri,dar n esen era
acelai.i din nou,exact ca pe vremuri,fcuse un gest ca i cum ar mpuca-o.Dar
de data asta Sara nu mai era un copil.i oferise cel mai dulce zmbet,apoi i
ridicase i ea spre el degetul arttor.Omul i ntoarse zmbetul ntr-un fel care i
readuse pielea de gin pe brae i o porni repede dup Luke.
Dup care Sara nu mai reui s se ntoarc la cusut,i strnse lucrurile,intr n
cas i ferec uile i geamurile.Cnd termin,i aminti c Mike sttea cu ea i
c nu va putea intra n cas.Cu gndul la Mike,totul se limpezi.Asear la cin el
fusese att de drgu,ascultndu-i motivele pentru care ea vroia s-l nsoeasc la
ferm.Se culcase sigur c l convinsese.De cnd vzuse pentru prima oar
Ferma Merlin,visase s revin acolo,dar numai dac el nu era prezent.A merge
acolo nsoit de Mike,un detectiv care probabil avea o arm asupra lui,i se prea
o oportunitate perfect.Se gndise chiar la cum s se mbrace i ce mncare s
mpacheteze pentru picnic. Dar se prea c Mike nu avusese nici cea mai mic
intenie s o ia cu el.
-Dup tot ce-am fcut pentru el,mormi ea furioas.Faptul c nu-i putea amintit
nimic din tot ce fcuse pentru el,nu i tempera furia.nelese c Mike aranjase cu
Luke s se ocupe de Lang n timp ce el,Mike,se ducea s viziteze ferma.Singur.

-n jocul sta este loc pentru doi,mormi ea,apoi sun la managerul magazinului
mamei ei,rugndu-l s pregteasc un co cu mncare pentru un picnic n
doi.Sara tia c vestea despre comanda ei se va rspndi imediat n tot orelul,
dar nu-i psa.Se sturase efectiv de oamenii care o tratau ca i cum ar fi fost prea
delicat s aud adevrul.Greg refuzase s-i spun ce anume era att de urgent
nct trebuise s plece pe loc.Iar acum,Mike i demonstrase clar c nu o
considera n stare s viziteze fermal Se dusese acolo cu o zi mai devreme dect
spusese i asta,cu ajutorul rudelor ei.
Douzeci de minute mai trziu,cu coul pentru picnic n main,se ndrepta spre
Ferma Merlin.Cnd vzu maina lui Mike parial ascuns sub stejarul uria,se
convinse o dat n plus c fcea ceea ce trebuia.
Ea ns refuz s se ascund.Intr cu maina pe poart,o parc n faa casei
principale i cobor.Dac-I vedea pe Mike,bine,dac nu,la fel de bine.
n timp ce-i lua geanta,simi bzitul telefonului.Mama ei i trimisese un e-mail
anunnd-o c fcuse rost de molokhia uscat pe care o vroia Mike iar Joce i
scria s treac pe la ea i s-i spun cine era omuleul acela cumplit care se inea
dup Luke,prin grdin.Iar Tess i lsase un mesaj vocal,ntrebnd-o cum
mergeau lucrurile ntre ea i Mike.i mai erau alte patru e-mailuri din partea
clientelor care o ntrebau cnd le erau gata toaletele.Sara i puse geanta napoi
pe banchet,i lu mobilul i aps repede pe butoane,ca s rspund la toate
mesajele.
CAPITOLUL 8
MIKE SE AFLA n podul surei,rscolind cu o furc fnul uscat.Gsise deja dou
capcane de picior n fnar,una confecionat artizanal i cealalt datnd probabil
de pe vremea Rzboiului Civil.Vrful furcii se ag n ceva aflat deasupra uii
i Mike se aplec s se uite.Era o fie lung,sfiat,din jeanii lui,acolo unde
aproape c fusese prins ntr-o curs care trimisese n zbor sgei din oel.Nu
fusese prevenit dect de sunetul proiectilelor letale,n timp ce se ndreptau spre
el.Se aruncase la pmnt i se rostogolise,n timp ce sgeile vjiau deasupra
capului su i se nfigeau n copacul din apropiere.Mike njurase n timp ce
smulgea sgeile din ramuri i le repunea n trap.Orict ar fi urt ce fcea,era
decis ca btrnul Lang s nu-i dea seama de trecerea cuiva pe aici.
Acum era deja dup-amiaz i Mike se pregtea s plece.Gsise peste tot
capcane i curse.Nu vizitase nici o cldire,nici o grdin care s nu fi fost
pregtit s rneasc un intrus,s-l mutileze sau chiar,uneori,s-l omoare.
Nu mai avea dect ura i era gata.Mike nu se amgea c gsise toate

dispozitivele,dar n mod sigur fcuse o gaur n numrul acestora.i de-a lungul


orelor de cutare nvase mult mai mult dect doar cum s construieti artizanal
un dispozitiv uciga.Constatase c Lang era un btrn inteligent-i puternic-total
lipsit de contiin.n obsesia lui oarb de a apra ceea ce considera c-i
aparine,era crud-i fr cea mai mic preocupare pentru consecine.Dac s-ar fi
strecurat vreun copil n ograd...Mike nu vroia s se gndeasc la ce s-ar fi putut
ntmpla.Era evident c pe Lang nu-l preocupa dect ideea de a ine departe
orice intrus.Mike auzi un zgomot dedesubt,n ur i cu coada ochiului surprinse
o micare.Dintr-o dat,fr cel mai mic zgomot,se ls pe burt i se uit n
jos,pe podeaua de dedesubt,dar nu vzu nimic.La naiba! Luke i spusese c-l va
ine pe Lang pn la ora patru.Mike sttea ntins,nemicat,ntrebndu-se cum
poate iei fr s fie vzut de Lang.n spatele lui,deasupra ferestrei deschise,se
afla o grind groas,cu o funie atrnnd de ea.Nu se pricepea el prea bine la
fnare,dar i imagin c funia servea la ridicarea sus n pod,a calupurilor cu
paie.ntorcndu-i numai capul,studie funia i grinda.Preau solide,dar dup tot
ce vzuse astzi nu garanta c funia nu s-ar fi rupt cnd ar fi srit s se prind de
ea.Se uit din nou jos prin crpturile dintre scndurile duumelei i ceea ce
vzu l oc.Sara intra nep-stoare n hangar,cu capul aplecat,concentrat
asupra tastarurii mobilului ei.Prima pornire a lui Mike a fost s strige la ea s
rmn pe loc,dar nu tia cine ar fi putut veni n urma ei i auzi.
-Sara! ssi Mike spre ea.Dar Sara continua s scrie.
Nu-i putea imagina cum de intrase n hangar fr s fi fost lovit.Chiar n faa
uii se afla un fir din nailon aproape invizibil de care atrna agat,gata s
cad,un vechi jug pentru cai,din lemn,piele i fier.Mike nu vroia s se gndeasc
la ce s-ar fi ntmplat dac un asemenea obiect ar fi czut pe chipul drgla al
Sarei Shaw.
-Sara! ssi el din nou.Sara ezit,aplecat asupra tastaturii,apoi,spre groaza
lui,ddu s ias afar din ur.O fi ratat ea trapa la intrare,dar cu siguran c o
va declana la ieire.Mike nu se gndi mult.Ani i ani de zile de antrenament l
fcuser s reacioneze fr s se gndeasc.Sri n sus i se lans spre
fereastr,apucndu-se de funie.Funia,legat de brna de deasupra ferestrei,
continua s se balanseze.i ardea minile,dar Mike alunec de-a lungul ei
suficient de jos pentru ca n clipa n care Sara pea afar pe u,exact cnd
piciorul ei era gata s se lase pe aa de pescuit,Mike o nfac cu mna dreapt,
continundu-i balansul n aer.Aterizar pe iarb,la limita surei,exact n clipa n
care peste douzeci de kilograme de harnaament se rostogoleau la pmnt,chiar
n locul unde se aflase Sara.

Sara sttea deasupra lui,aproape fr suflare,cu faa la doar civa centimetri de a


lui.
-Chiar c ar trebui s ncetm s ne ntlnim n felul sta.
Mike nu rse dar se rostogoli de sub ea ca s se ridice i s se aplece desupra ei.
-Ce naiba' caui aici? i-am spus s te ii departe.i-am spus...
-De fapt,nu mi-ai spus nimic i ncep s cred c tot ce mi-ai spus n-au fost dect
minciuni.Ari ca naiba.Vrei s-mi spui adevrul despre ceea ce se petrece?
Mike era sfiat ntre dorina de a o scutura cu mnie-sau de a o sruta,uurat c
nu pise nimic ru.Era att de drgu n rochia el galben cu flori roz pe
gulerul mare,nct se aez doar jos,pe iarb,lng ea.
-Puteai fi ucis.
-Pot vedea i singur asta,spuse ea uitndu-se la grmada de piele i lemn.M
ntreb unde a gsit domnul Lang chestia asta i din ce secol este?
Mintea lui Mike lucra cu viteza sunetului,ncercnd s decid ct de mult putea
s-i spun i ct trebuia s pstreze ascuns.
-Ce se petrece aici? repet ea.Era att de calm nct i ultimele rmie de
furie l prsir.
-Nu am vrut dect s arunc o privire asupra proprietii pe care mi-a dat-o sora
mea.Sara se uit de la el la hangar i din nou la el.
-Nu ai vrut s vin cu tine pentru c te-ai gndit c ai putea gsi aa ceva aici,da?
Mike i zmbi pe jumtate.Nu o s-i fie uor s scape minind din chestia asta.
-Femeile detepte sunt o mare pacoste n meseria mea.
-Deci te afli aici,n Edilean,pentru un caz?
-Ai adus ntmpltor ceva de mncare? Sunt mort de foame.
-Am adus.Un co plin.Mike se ridic i ntinse mna s o ajute,dar ea o
ignor,continund s se uite la grmada de harnaament.
-Nu o s-i permit s mai stai n apartamentul meu nici un minut,dac nu-mi spui
ce fceai astzi aici.
-Nu pot.
-Perfect.Mama are o camer liber.Dac-i nchipui c sunt o bgrea,
nseamn c habar n-ai ce nseamn asta pn cnd nu stai o zi pe lng ea.Tata
spune c ea poate stoarce secrete i dintr-un ananas.Mike se aez la loc.Poate c
era mai bine s-i spun mcar o parte din adevr.
-O criminal nrit locuiete aici sau n apropierea oraului vostru.
-Cine e?
-Dac am ti,am aresta-o,dar nici mcar nu tim cum arat.Singura fotografie pe
care o avem cu Mitzi Valdo a fost fcut n 73,cnd avea aisprezece ani.

-nseamn c acum are cincizeci i trei de ani?


-Exact.Mike i admir abilitile matematice.
-i tii sigur c se afl aici,n Edilean?
-Numele oraului este singura certitudine.Mike ura s-i spun asta,dar era totui
mai bine dect s o loveasc din plin cu adevrul despre tefan.
-i ce-a fcut?
-n primul rnd,i-a ucis soul.Nu c tipul n-ar fi meritat asta,dar totui este
ilegal.
-A venit n Edilean ca s ucid pe cineva? Sara i duse mna la beregat.
-Sincer? Nu tim de ce se afl aici i multe din tot ce tim despre ea ne-au
parvenit de la a doua,a treia mn.Mike dori s detensioneze puin momentul.Se
spune c este att de urt nct ca s-l ademeneasc pe Marko Valdo s se
nsoare cu ea,a trebuit s poarte un vl,s-i acopere partea de jos a feei.
Povestea este cu att mai remarcabil cu ct ea avea aisprezece ani,iar el,
cincizeci i unu.Sara nu-i permise s o deturneze de la subiectul principal.
-Dac i-a ucis soul btrn,de ce nu se afl la pucrie? Mike ridic din umeri.
-Familia a inut ascuns adevrul.Agenilor care au lucrau la caz li s-a spus de
ctre un informator c omul czuse pe scri i murise.Totui,cnd trupul lui a
fost deshumat recent,i s-au gsit trei adncituri n craniu,care se potriveau
perfect cu o cros de golf.Mike cobor vocea: s-a specializat n a-i prosti pe
oameni lsndu-i fr nici un ban i chiar vrem s o culegem de pe strzi.
-Dac ar fi fcut aa ceva n Edilean,am fi tiut cu toii.
-Ce caut ea n orelul sta,este o mare enigm pentru toi.De obicei lucreaz n
oraele mari,cu ct mai mari,cu att mai bine,deci ce poate ea s vrea n
Edilean? Mike atept o clip,oferindu-i Sarei posibilitatea unui rspuns dar
Sara nu spuse nimic.
-Tu nu ai auzit nimic,nu?
-Nu-mi amintesc,dar eu am fost att de ocupat cu magazinul i cu Greg,nct sar putea s nu fi observat.Poate c tie mama ceva...
-Nu! Cu ct tiu mai puini oameni,cu att mai bine.
-neleg,spuse Sara dar ochii ei nu-i ntlnir privirea.
-Dar femeile bogate care vin la magazinul vostru? Ce tii despre vieile lor?
Sara l privi speculativ.
-Dac te intereseaz,atunci eu pot fi cel mai bun om de legtur.Ai planificat
toate astea,da? Luke m-a scos din apartament pentru ca tu s poi veni prin tunel
i s te mui acolo.Pn s apuce Mike s se gndeasc ce s rspund,Sara se
ridic i o porni repede pe crare,spre maina ei.

Mike o prinse dup trei pai i o apuc de brae.


-Da! Ai fost minit i folosit fr ruine.Dar tu nu tii cte viei au fost distruse
de femeia asta.Au fost cteva fete tinere care...
-Greg! Tu l-ai ndeprtat chiar nainte de nunta mea? Nu avea timp s se
gndeasc la rspuns.
-Da.Cnd Sara ncerc s se smulg,el continu s o in.
-i mi-au ars apartamentul cu tot ce aveam n el doar ca s-mi confere o
acoperire bun.Sara,mi pare nespus de ru c ai fost mpins n povestea asta,
dar tu ai acces la locuri i oameni aa cum nu are nimeni altcineva din Edilean.
Din cte tim,Mitzi poate fi una dintre clientele tale.
-Ai ndeprtat mirele chiar naintea nunii.Nu este cinstit,spuse Sara.
-tiu.Dar ceea ce le face Mitzi oamenilor este cu mult mai necinstit,spuse Mike
cu voce blnd.
-Unde este Greg?
-n siguran.
-Ce nseamn asta? C l-ai vrt undeva,dup gratii? Mike tia c n momentul
acesta Greg se mai afla n custodie,dar c avocatul lui era pe cale s-l scoat.Un
lucru ru,pentru c brbatul cu care mprea celula era un agent sub acoperire.
Dar Mike nu-i putea spune Sarei toate astea.
-Mi s-au spus att de puine despre cazul sta,nct sunt nc multe lucruri pe
care nu le tiu.Cpitanul meu mi-a vorbit despre caz,apoi,cnd i-am spus c
trebuia s merg acas s-mi fac bagajul,mi s-a artat o fotografie din ziar,cu
apartamentul meu n flcri.Cnd Mike vzu simpatie n ochii ei,i relaxa strnsoarea dar nu-i ddu drumul.Spuse:
-mi pare ru pentru toate astea.Un tip pe care l-am cunoscut pe vremea
instruciei mele i-a amintit c spusesem odat c bunica mea era din Edilean.Pe
vremea aceea eram prea tnr ca s tiu c nu trebuie s spun prea multe despre
mine.Cnd a nceput s fie vehiculat numele orelului,el i-a amintit asta,
federalii l-au contactat pe eful meu i iat-m aici.Sara se ncrunta,dar ntr-un
fel care-l fcu pe Mike s se mai relaxeze puin i s-i retrag minile de pe
umerii ei.
-Cred c i-am murdrit rochia cu snge.Sara se uit la pete,apoi i lu minile
ntr-ale ei i le ntoarse cu palmele n sus,s se uite la pielea sfiat.
-Ai pit asta de la funie?
-Da,spuse Mike privind-o cu atenie.
-Cred c a fost pentru prima oar c a trebuit s joc rolul lui Jane.
Ochii lui Mike se luminar.

-Putem oricnd merge n grdina cu flori,unde s te trezeti cu o plas picndu-i


peste cap.Iar eu mi-a putea bga un cuit ntre dini,ca s o-tai.
-Plasa sau rochia? ntreb Sara cu seriozitate.
-Rochia.i a lsa doar plasa.Privirea pe care i-o arunc era lasciv,nu
rutcioas,iar ea rse.
-n regul.Uite ce-o s facem acum.Ne ntoarcem la maina mea i eu-nu tu-o so conduc pn la maina ta.Apoi o s mergem pe jos la K Creek-tu poi cra
coul pentru picnic-i o s mncm i o s stm de vorb.Iar tu o s-mi
povesteti tot ce se petrece aici.
-Ct o s pot s-i spun.Sara se uit la el.
-Bine.Totul.ncepur s se ndrepte spre maina ei.
-Dar de unde tii unde mi-am pus maina?
-Prostii.Acolo unde parcheaz toat lumea care vrea s se ascund pe oseaua
asta.
-i tu ai fcut asta? Sara deschise portiera oferului.
-A spus cineva,cumva,c am renunat deja la asta? Rznd,Mike se aez pe
bancheta alturat i nchise portiera.
CAPITOLUL 9
-VREI S SPUI C sunt proprietarul acestui copac? ntreb Mike.Sttea ntins
pe o cuvertur n carouri alb-cu-rou,cu coul de picnic ntre ei,cu Sara stnd de
cealalt parte.La baza pantei blnde curgea micuul K Creek.
-Al fiecrui centimetru din el.
-Arborele Virgin.Gndul sta o s m in treaz toat noaptea.
-Eti i proprietarul unei pri din acest rule i a tuturor acestor construcii
vechi.Ce ai de gnd s faci cu toate astea?
-S m mut n cas i s-l fac pe Lang majordomul meu.O s-mi serveasc felii
de roii cu dressing din marijuana-toate din grdina lui.Mike i arunc o privire
cu coada ochiului s vad dac o ocase,dar exceptnd o scurt btaie din
pleoape,Sara nu reaciona.E bine,i spuse el.Rece,n faa surprizei.
-Dac o s afle Luke despre plantele lui ilegale,o s-l scalpeze pe btrn.
-Exact la asta m-am gndit i eu,dar ce-ar face mama ta m sperie mai ru dect
Luke.
-i pe mine,spuse Sara zmbindu-i.Mike i puse minile sub cap i se uit n
sus,la cer.
-N-am mai avut niciodat pn acum o proprietate.
-Nici mcar un apartament ntr-un blocule de pe plaja din Fort Lauderdale?

-Mai ales nu,un apartament ntr-un blocule.


-Deci,eti gata s-mi spui ce se petrece? .
-Nu putem doar s ne bucurm i noi de ziua asta?
-Nu,spuse Sara.Vreau s-o gsesc pe femeia asta ca s-mi aduc mirele napoi,
pentru nunt.Cum facem?
-Prin ADN.Mike se ntoarse pe o parte i se uit la ea.
-Trebuie s colectm ADN de la fiecare femeie din oraul sta,care s aib n jur
de cincizeci i trei de ani i s trimitem probele la laborator.Nu avem nimic de la
Mitzi,dar avem ADN de la fiul ei i de la alte rude,aa c le putem compara.
-i eti sigur c ea se afl aici?
-Nu,dar cnd este vorba despre femeia asta,merit orice ncercare ca s ajungem
la ea.Mike lu un ciorchine de struguri mici,dulci,se ntoarse napoi pe spate i
ncepu s ciuguleasc din ei.
-Ari ca un discipol al lui Bahus.De fapt nu eti chiar att de sofisticat pe ct
pretinzi,nu-i aa?
-Dac prin asta m ntrebi dac gtesc patru feluri la cin,n fiecare sear,
rspunsul este nu.ncercam i eu s te impresionez.Am reuit?
Sara nu avea de gnd s-i rspund.
-Deci care este planul?
-Am avut unul bine pus la punct,doar c mi l-ai schimbat tu astzi,aprnd la
ferm.Cred c este rndul tu s vii cu un plan.
-S-a fcut.Mai nti,trebuie s stabilim ce suntem noi doi,unul pentru cellalt.
-Sun bine.Deci,ce suntem?
-Prieteni,spuse ea repede.Asta este tot ce putem fi,de vreme ce eu tocmai o s
m mrit.O s-mi eliberezi logodnicul pentru nunt,da?
-Doar dac nu o s afle mama ta unde este i n-o s ne lase s-o facem.Mama ta
i-a urt pe toi iubiii ti? o ntreb el privind-o.
-Nu am mai avut dect un singur alt iubit i nu,nu l-a urt.i-a pstrat toat ura
pentru Greg.Putem acum s ne ntoarcem la subiectul nostru?
-Desigur.Tu o s te mrii cu un brbat pe care-l urte tot oraul i o s trii
aici,nconjurai de toat aceast animozitate.Sara l privi cu ochi mici.
-Dac vrei s te ajut,trebuie s fii drgu cu Greg.
-Nici-o problem,dac tot nu-l cunosc.Crezi c-o s-mi plac de el?
-Nu tiu,de vreme ce cunosc prea puine lucruri adevrate despre tine.Poate c
m-ai minit n absolut tot ce-ai spus.
-Hazar...
-Nu mai spune asta! Hazardul meseriei,ha! Poi,te rog,s te ntorci la subiect?

-Am crezut c Greg era subiectul.Cnd Sara se uit fix la el,ridic mna n sus.
-Bine.Vom spune orelului c noi doi suntem prieteni.Asta te va face s te
relaxezi cnd eti cu mine i s ncetezi s m tratezi ca pe un duman?
-Poate.Mike ls ciorchinele jos.
-Eu cred c ideea posibilitii de a exista ceva ntre tine i mine iese din discuie.
-Absolut.
-Eti sigur? Sara refuz s se uite la el.
-Dac ai de gnd s ncerci s foloseti vocea asta cu mine,atunci o s trebuiasc
s prseti apartamentul.Nu o s stau cu tine-i nici nu o s te ajut-dac ncerci
s...s mi faci avansuri.
-Bine,spuse Mike i se ntoarse din nou pe spate.O s fim cei mai buni
prieteni.Camarazi.Colegi de apartament.
-Ca frate i sor.Ca tine cu Tess.
-Nu.Nu ca mine cu Tess.Noi suntem frate i sor.
-Adic?
-Ea umbl prin camer n desuuri.M pune s-i aranjez bretelele,n sfrit.Cu
tine n-a putea face asta,pentru c ei cea mai drgu,cea mai atrgtoare
femeie pe care am vzut-o de muli ani ncoace.Sara,eu lucrez sub acoperire
aproape de cnd am intrat n poliie i asta nseamn c femeile n jurul crora
m-am nvrtit sunt de obicei consumatoare de droguri.Majoritatea sunt mritate
i cnd este vorba despre haine,cu ct mai puine,cu att mai bine,cred ele.Doar
cnd e vorba despre machiaj i bijuterii,atunci abia,cu ct mai multe,cu att mai
bine.Pe cnd tu...Se ntoarse s se uite la ea.
-Tu nu semeni cu nici o femeie pe care am cunoscut-o eu.Ari ca i cum tocmai
ai ieit dintr-o briz de primvar.Descopr c hainele tale,care te acoper
aproape n ntregime,sunt mai sexi ca tot ce am vzut n viaa mea.Felul n care
te miti,felul n care vorbeti,mi place totul.i promit c mi voi da silina s-mi
in minile departe de tine,dar n-o s-mi fie uor.A mai rmas ceva din
sendviciurile alea? Sara rmase locului,clipind des.
-Pi,ah...
-Sendviciuri?
-n co,reui ea s opteasc,ntr-un trziu.Nu am tiut c simi astfel pentru
mine.
-Cum a fi putut altfel? Nu le gsesc,adug el scormonind n co.
-Las-m pe mine,spuse ea i-i ddu minile n lturi,cu feele foarte apropiate.O
clip,Sara aproape c se aplec i mai mult spre el,dar apoi se retrase.
-Cred c i-ar fi treaba mai uoar,dac noi doi ne-am culca mpreun.

-Ah,cu mult,cu mult mai uoar,spuse el.De fapt,cred sincer c dac am fi


mpreun,ara noastr ar deveni mai mrea.Sara scutur capul spre el.
-Asta n-o s se ntmple.Mike oft prelung.
-Nu poi acuza un brbat c a ncercat.Bine,deci care este restul planului?
-S facem ce-ai spus i s colectm ADN de la femeile care vin la magazin.
Dar...
-Dar ce?
-Erica.
-Ea cine mai e? Mike avea gura plin cu un sendvici cu salat de ton.
-Femeia pe care a adus-o Greg s se ocupe de magazin.Nu o s m lase...
-Nu tu eti proprietarul magazinului?
-Eu sunt partener doar pe hrtie.Greg i Erica sunt cei cu deciziile.
-O s dau un telefon i o s vin cineva s-i rup picioarele.
-Nu i braele? ntreb Sara cu pasiune.Mike zmbi.
-Nu eti chiar att de inocent pe ct pari,nu?
-Decide-te.Art ca o vestal virgin sau sunt dat naibii de sexi?
-Ambele.Salat de varz a mai rmas?
-Mnnci mult,nu?
-Toat ziua m-am trt prin ferm,uneori abia reuind s scap cu via iar acum
stau lng o femeie superb care-mi spune s nu m ating de ea.Da,mor de
foame.
-Dac-mi spui tot ce ai vzut astzi,o s-i spun i eu despre cele dou ntlniri
neplcute ale mele cu domnul Lang.Aerul glume se terse de pe chipul Jui
Mike.
-Trebuie s-mi spui absolut tot ce tii.
-Nu,pn nu-mi spui tu mai nti jumtate din ce tii.
-Despre ce? Sara arunc n el cu o bucic de pine-i Mike o prinse cu mna
stng.
-Sara,draga mea,sincer,sincer de tot,chiar nu tiu ce se petrece.tiu c una dintre
cele mai mari criminale din istoria Americii triete sau a trit n acest orel
frumos.Poate c Ferma Merlin nu are nimic de a face cu ea,dar ceva s-a petrecut
de curnd acolo.Mike nu-i putea spune c el avea convingerea c dorina lui
tefan de a avea ferma lega familia Vandlo fie de Brewester Lang,fie de vechea
plantaie.Cnd Mike se uit la Sara,o vzu ateptndu-i explicaiile n tcut
anticipare.
-Azi diminea cnd m-am dus s vizitez ferma,m-am ateptat la o ruin
veche,aa cum mi se spusese.Dar ceea ce am gsit era o zon de rzboi.

-Ce vrei s spui? i relat,n detaliu,ceea ce vzuse.Vorbi amnunit despre trape


i despre convingerea lui c plantele de marijuana erau doar o momeal.
Cnd ajunse la mormintele recente ale cinilor,Sara se ncrunt.
-i gtele?
-Nu am vzut nici una.
-Dlomnul Lang i tatl lui aveau mereu gte.O ras rar,Sebastopol,cu penele
cree i cu cel mai blnd temperament din lume.Mama zicea c g tele acelea
sunt secretul legumelor att de grozave ale lui Lang.Mike o privea ntrebtor.
-Gtele mnnc insectele i buruienile i produc ngrmnt.
-Ah.Vd c te pricepi la grdinrit.
-Hazardul de a fi fiica mamei mele.Mike chicoti la jocul ei de cuvinte.
-i ce ziceai c i-a fcut Lang?
Sara i povesti despre cele dou dai cnd Brewster Lang i-a ndreptat spre ea
mna n form de puc-i Mike zmbi auzind c i-a rspuns i ea cu acelai
gest,la a doua lor ntlnire.
-i tu crezi c el a fcut asta pentru c semeni cu mtua ta Lissie? Mike nu avea
de gnd s-i spun c el tia multe despre aceast ur.
-Aa cred.Sau poate c urte copiii.Cine poate ti,cnd este vorba de el? Ceea
ce tiu sigur este c pe vremea cnd eram eu copil,ferma nu era plin de capcane
i trape n ziua cnd am vizitat-o,am intrat n toate cldirile.
-nconjurat de gte i de cini.Cred c artai ca ieit dintr-o carte cu poveti.
Sara se uit la el,ntins pe toat cuvertura.Barba neagr i crescuse deja la
loc.Chiar avea buze frumoase,i spuse ea.Ct despre prul tuns scurt i fruntea
lat,ncepea s se obinuiasc cu asta.Cu ceea ce nu se obinuise nc,era gndul
c Ferma Merlin nu va mai fi niciodat a ei.Copiii ei nu vor crete acolo.
Mike nu se uita la ea,dar i putea simi privirile aintite asupra lui.
-Ded,Sara,spune-mi,unde te vezi tu peste cinci ani?
-Mam a doi copii,spuse ea pe loc.
-Fr so?
-Cum s nu.Visam c o s fiu cu Greg i o s stau acas s-mi cresc copiii i...
-i ce?
-i o s fac din nou s strluceasc Ferma Merlin.Dar cum nu vroia s discute
despre sfritul acestui vis,Sara schimb subiectul.
-Nu am reuit s vd prea multe pn s fi aprut tu balansndu-te pe funie,
deasupra mea.l privi speculativ.
-Ce-i cu privirea asta?
-Nu muli brbai pot sta agai cu o mn de funie i cu cealalt s ridice o

femeie adult.Mike ridic din umeri.


-N-a putea spune despre tine c eti o femeie adult.Ct cntreti? Patruzeci de
kilograme?
-Eti drgu.Greg zice c trebuie s mai slbesc cinci kilograme.
Pentru ca trupul ei s intre mai uor ntr-un porbagaj? se ntreb Mike.
-Dac Greg nu te poate ridica,nseamn c trebuie s se duc mai des la sal.
-Tu unde te vezi peste cinci ani?
-nc nu m-am gndit la asta.mi las soarta n minile lui Tess.
-Iar ea vrea s te nsori,s ai copii i s trieti al Ferma Merlin.
-i fur viitorul,spuse Mike ncet i cnd i vzu tristeea din ochi,dori s i-o
ndeprteze.Vrei s-i spun un secret?
-Ba bine c nu,spuse Sara uitndu-se nspre ap,cu privirea pierdut.
-Este un secret bun.
-Ah? Dar Sara prea n continuare distras.
-Genul de secret care le place femeilor.Sara se ntoarse s se uite la el.
-Ce tii tu despre secretele femeilor?
-Tess o s aib un copil.Cnd ochii Sarei se fcur mari,Mike era fericit c o
nveselise.Dar n clipa urmtoare,spre uluirea lui,Sara izbucni n lacrimi.
Mike se ridic,lu erveelele i i le ddu,n timp ce i puse mna pe spatele ei.
-mi pare ru.Nu am vrut s te supr.Te rog,nu plnge.
-Sunt lacrimi de fericire,spuse ea tergndu-i faa cu erveelele.Crede-m,sunt
att de fericit pentru ei.Doar...Doar...Sara se uit la el.
-Doar c cele dou mai bune prietene ale mele sunt nsrcinate iar eu nici mcar
mritat nu sunt!Mike afla acum c Sara avea un dezvoltat sim al umorului.
-Abia atept s te ajut cu una din aceste probleme.Crede-m,mi-a da toat
silina.O clip,Sara nu nelese ce vroia el s spun.
-Eti groaznic,spuse ea,dar zmbea.
-Nu,vorbesc serios,spuse el prnd preocupat.Vorbesc serios.Este una din
profesiunile mele de credin,s ajut o doamn n impas.Sara i trgea nasul.
-Mulumesc.M-ai fcut s m simt mai bine.i sufl nasul i ncepu s strng
vasele.
-Cred c ar trebui s plecm.Se face trziu.Ce lucruri fabuloase o s gteti
pentru cin?
-n seara asta este rndul tu.Eu o s fac salata.
-nseamn c o s ne descurcm cu McDonald's.
-Sper c nu vorbeti serios?! Toat grsimea aia i...
-Tu i mama! Linitete-te; glumeam doar.O s dm o rait pe la bcnia mamei.

Sara se aplec spre Mike.


-Vrei s-i spun un secret? Mike i inu rsuflarea.
-Da.Sara ridic n sus inelul ei cu chei.
-Am o cheie de la ua din spate de la Alimente Bio Armstrong.
La nceput Mike nu pricepu de ce ea credea c acesta era un secret,apoi i
aminti c una dintre povetile auzite de el despre tefan era c acesta pretinsese
s ia bcnie pe gratis,de la mama ei.Dac Mike nelegea corect,Sara i oferea
ceva ce i refuzase viitorului ei so.Nu vroia s-i arate ct plcere i fcea asta.
-O cheie pentru toate alimentele acelea bio? Las-o balt cu sexul,d-mi trei pere
rupte direct din pomn.Sara rse.
-i cnd ai de gnd s-i spui domnului Lang c eti proprietarul fermei despre
care crede c este a lui? Mama lui l-a nscut n salonul principal.
-Precis nu a fost n ur?
nainte ca Sara s rspund,i sun mobilul i se uit la el.
-Ah,nu!M-ai fcut s uit c i-am promis lui Joce c trec pe la ea astzi.E
groaznic ce-am fcut! Biata Joce este intuit la pat,ncercnd s-i stpneasc
gemenii s nu vin mai devreme pe lume.Tatl ei a murit acum cteva luni,Luke
lucreaz toat ziua,Tess e plecat i Joce st aproape tot timpul,singur.
-i tu o vizitezi,ca s-i ii companie.Ei! Am o idee.Ce-ar fi s pregtim o cin
pentru ei,disear? Nu mi-a spus Tess c Luke a renovat buctria din casa
principal?
-i da i nu.Luke a vrut s arunce vechea buctrie dar i Joce i tatl lui s-au
mpotrivit.A sfrit prin a repara i revopsi vechile bufete i n final Joce a fost
de acord s se monteze-Sara oft-pe bufete marmur alb.Dar da,mi place ideea
s pregtim o cin pentru ei.Srmana Joce se afl la mila abilitii lui Luke de a
cumpra mncare gata fcut i a buntii celor din ora.
Ridicndu-se ,Sara se uit n jos la Mike.O cin-petrecere.Ct de att de
obinuit,dar n acelai timp,ct de absolut divin.Greg gsea ntotdeauna un
pretext s lipseasc de la orice eveniment social din Edilean.
La gndul acesta,se ncrunt.Era mult prea trziu s nceap s-l compare pe
brbatul cu care se va mrita,cu altcineva.Cnd Mike lu de jos coul pentru
picnic i i oferi braul,Sara i zmbi.Fusese ct se poate de drgu s cunoasc
un brbat care s se balanseze pe o funie,s o nface de talie i s o salveze.
CAPITOLUL 10
-DECI,CUM ESTE? n afar de faptul c c arat grozav,vreau s spun.
-Eu nu m gndesc la el n felul sta,dar e drept,iubesc un alt brbat.

Sara pronun cuvintele cu mult grij,s fie sigur c este auzit de Joce.Mai
devreme fcuse un raid mpreun cu Mike n magazia uria i n bcnia mamei
ei,dup care s-au dus direct acas.Sara o sunase deja pe Joce,care i-a spus c
Luke o s izbucneasc precis n lacrimi,cnd o s aud de o mncare gtit n
cas.
-Atunci e n liga mea,i rspunsese Sara fr alte explicaii.Deci este n regul
dac Mike i cu mine vom gti disear n buctria ta?
-Sara,dac vrei te poi muta aici i gti trei mese pe zi.
-Mike este buctarul,nu eu.
-tie s i gteasc? Sara tia c era mpins spre un alt brbat,dar ea decisese
deja n privina lui Greg i nu i va schimba hotrrea.
De ndat ce intrar n casa mare,Luke l lu pe Mike afar s-i arate grtarul cu
crbuni,pe care l aprinsese deja.Jos fusese instalat un pat pe care sttea ntins
Joce,burta mare mpingnd n sus cuvertura uoar.Sara rmase lng ea,
uitndu-se afar la cei doi brbai care stteau de vorb i rdeau.
-Par al naibii de prieteni,spuse Sara.
-Mike l-a convins n sfrit pe Luke s mearg la sal i mie-mi pare tare
bine.Luke nu se dezlipete de mine,ca i cum a fi gata s nasc dintr-o clip ntralta.Promite-mi c o s stai cu noi,n sala de nateri.M tem c Luke o s leine.
-i promit.i sper s fii i tu acolo cu mine i Tess.
-Eti cumva...?
-Nu,spuse Sara repede.Tess este,dar nu cred c Ramsey tie nc.
-Deci tu i Mike ai avansat pn la a v mprti secrete despre sora lui?
-Noi nu...
-Este plcut s locuieti cu el?
-De fapt,eu nu...
-Are o prieten?
-nceteaz! spuse Sara,apoi se domoli.Ascult,nainte ca toat povestea asta s
ne scape din mini,tre-buie s tii c Mike se afl aici pentru un caz.Iar ce i-am
spus acum,nu are voie s ias din camera asta.Joce ncuviin repede din cap.
-Ce caz?
-O femeie,un criminal de talie mare,triete n Edilean i Mike a venit s dea de
ea.
-De unde tie c se afl aici? Sara ridic din umeri.
-Nu tiu.mi spune cte ceva,din cnd n cnd,dar niciodat povestea ntreag.Ai
tiut c soul tu m-a dat afar din casa mea pentru ca Mike s poat intra prin
nu tiu ce tunel secret i s urce n dormitorul meu-al lui Tess,m rog?

Joce ridic din sprncene.


-Am tiut c se petrece ceva,pentru c nu a folosit deloc pesticide n
apartamentul tu.Dar i-a scos vasul de wc i chiuveta din buctrie.
Sara se uit afar pe fereastr,la vrul ei care bea bere din cutie,ntorcea
fripturile pe grtar i rdea la ce-i spunea Mike.Se uit napoi la Joce.
-Vrei s m ajui s aflu ce se petrece?
-Cum i soul meu a inut anumite lucruri secrete fa de mine,abia atept s te
pot ajuta.Cele dou femei se privir conspirativ.
Peste treizeci de minute masa era gata i stteau cu toii n jurul patului lui
Joce,fiecare cu cte o tav plin cu fripturi,salate i legume grilate.
Mike i Luke dominau conversaia cu nesfritele lor comentarii despre
exerciiile de for.
-Am vzut ce face omul sta la sal i acum vrea s merg i eu cu el,spuse Luke.
-tiu c poate juca rolul lui Tarzan,spuse Sara i ea i Mike i zmbir.
-Adic? ntreb Luke uitndu-se de la unul la altul.Pn s apuce Mike s
rspund,interveni Joce.
-i cum ai aflat c femeia pe care o cutai triete n Edilean?
Luke habar n-avea despre ce vorbea soia lui,dar vzu c Mike era pe cale s
explodeze.
-Mike,spuse Joce,nu-i face griji pentru asta.Nimeni n-o s-i divulge secretul.
Noi vrem doar s te ajutm.Mike se uit la Sara,dar aceasta i zmbi larg.
-Ce se petrece aici? ntreb Luke.
-Mike este aici pentru un caz,spuse Joce.Caut nu tiu ce criminal,o femeie.
-Da? spuse Luke.
-Cred c-ar trebui s plecm,spuse Mike cu dinii ncletai.
-Nu,spuse Sara.Nu vreau s fiu singur cu tine chiar acum.
Nu-i era ctui de puin team de Mike,dar nu vroia s-i asculte predica-chiar
dac tia c o merita.Dar el nu-i cunotea pe Luke i Joce aa cum i tia ea.
-Indiferent despre ce este vorba,ne poi spune.Te pot asigura c orice se spune
aici,va rmne secret,interveni Luke.
-Nu asta cred i eu,dup toate brfele din oraul sta.
Mike continua s se uite la Sara-care mnca i nu prea deloc perturbat de
privirea lui fix.
-Mike,spuse Joce cu blndee,neleg ce simi.i eu sunt nou n oraul sta i
nc nu m-am obinuit,dar ei pofine un secret.Cnd am aprut prima oar
aici,toat lumea din sat conspira ca nu cumva s aflu un anumit lucru despre
brbatul de care m ndrgostisem i...

-Chiar erai ndrgostit? ntreb Luke.Nu am tiut.Eu credeam c tu i Ramsey...


-Tu i Ramsey ai fost mpreun? ntreb Mike.Dar Tess l-a vrut de la bun
nceput.Mi-a spus c...
-Mitzi! l ntrerupse Sara tare.Ai uitat de ea? Teribila criminal.
Mike se uit n farfurie.Nu era obinuit s-i mpart secretele cu altcineva dect
cu Tess i nici ea nu tia dect jumtate din tot ce fcea el.
-Aa o cheam pe femeia aceea? ntreb Joce.Toat lumea atepta tcut s
nceap Mike s vorbeasc.Vedeau c se afla ntr-o dilem,dar nu el avea cum s
tearg ceea ce li se spusese deja.Decise c a aduce familia Vandlo n faa
justiiei era mai important dect neplcerea de a vorbi despre treburile lui.
-Cri de tarot,spuse el ntr-un trziu.
-Ce-i cu ele? ntreb Sara.Mike mai mnc puin.
-Ai ntrebat cum a fost descoperit i rspunsul este prin crile de tarot.
Toat lumea se uita la el,dar Mike nu prea dispus s spun mai multe.
-Vedei cu ce trebuie s m lupt? spuse Sara i fcu un gest larg cu furculia.Aa
face tot timpul.Spune o mic propoziie care te intrig,apoi nu mai scoate o
vorbuli.
-neleg ce simi,spuse Joce.Ai pomenit de un tunel,dar mie nu mi s-a spus
niciodat despre vreun tunel sub casa mea.Joce i arunc lui Luke o privire care
spunea c va avea de dat nite explicaii.
-Mike,spuse Luke,vrei s m ajui s ies din asta nainte de a fi trimis s dorm n
cuca cinelui,un an de acum nainte?
Mike trebui s inspire adnc de cteva ori,nainte de a ncepe.
-Fiecare i are slbiciunile lui.
-Chiar i tu? ntreb Sara clipind inocent.
-A mea se pare c este o tnr frumoas,care alearg prin jur nconjurat de un
crd de gte.Sara i cobor privirile n farfurie,n timp ce chipul ei cpt o
adorabil culoare roz.Nu vzu felul n care se uitar unul la altul Luke i Joce,cu
speran n ochi.Mike le povesti repede aceeai poveste pe care i-o spusese i
Sarei,fiind atent s omit partea despre logodnicul acesteia,fiul lui Mitzi Vandlo.
-Aa c ne ntoarcem la prima mea ntrebare,spuse Joce.De ce crezi s se afl
aici? n afar de faptul c dorete s i se citeasc viitorul,vreau s zic.i
apropo,nimeni n Edilean nu citete n crile de tarot.Cel puin nu pe bani.Am
ti,dac ar fi cineva.
-Noi avem informatori,oameni care ncearc s-i salveze propria piele,
vnzndu-i prietenii sau rudele.Unul dintre ei ne-a vorbit despre aceast mare
slbiciune a lui Mitzi.Ceilali trei se aplecar n fa,curioi.

-Colecioneaz cri de tarot inspirate din lumea iganilor.


Unul cte unul,revenir la poziia iniial.
-Asta e tot? Atta tmblu doar pentru cteva cri de joc cu imagini
reprezentnd igani? ntreb Sara.
-Asta e tot,spuse Mike ntr-un fel care nu permitea alte ntrebri.Mai vrea cineva
ceai? Sau o bere?
-Eu a vrea o margrita cu mult sare,spuse Joce masndu-i burta.
-Nu glumi cu el pe tema mncrii.Este mai fanatic dect mama,spuse Sara.
Joce i Luke se uitar la el cu veneraie.Cnd Mike se ridic dnd s se duc la
buctrie,Joce spuse:
-Dac nu ne spui restul povestirii,o s nasc acum i aici i tu o s m
moeti.Stai jos! Vorbete!Cu un zmbet care-i accentua gropia din brbie,Mike
se aez la loc i le povesti ce citise n dosarele pe care i le dduse cpitanul
lui.Printr-un informator,aflaser c Mitzi Vandlo avea ceea ce era probabil cea
mai bun-i singura poate-colecie de cri igneti de tarot,din lume.n
ncercarea de a pune mna pe ea,Federalii au fcut odat rost de un pachet de
cri care fuseser expuse ntr-un muzeu.
-Se spunea c era singurul din lume i mi pot imagina cum fcuser ei rost de
el.i l-au scos la vnzare pe eBay.
-Pe eBay? ntreb Sara.
-Btrnul,cumintele eBay?
-Da.Federalii au organizat o licitaie,dar cnd s-a atins suma de 75.000 de dolari
s-au retras cu toii.Cu excepia unuia singur.Care a rmas pn cnd licitatorul
necunoscut a ctigat,la 82.000.
-i persoana necunoscut era Mitzi? ntreb Sara.
-Ei aa presupun.Le-a luat ase sptmni s dea de urma cumprtorului.Erau
corporaii de faad,care posedau alte corporaii,pn cnd au ajuns la o csu
potal dintr-un oficiu potal din Richmond.Csua aparinea unei femei al crei
permis de conducere avea o adres din Edilean.
Ultima afirmaie era o minciun,dar Mike era atent s nu arate asta.Adevrul era
c respectiva csu fusese nchiriat de un brbat cu un permis de conducere
din Pennsylvania.Apoi,ntr-o bun zi,n parcare a explodat o main i oficiul
potal a fost evacuat.Cnd toat lumea s-a ntors,crile dispruser.
Despre Edilean aflaser prin tefan.Dup ani de tcere,cnd nimeni nu mai tia
unde se afla acesta,a aprut brusc,suficient ca s divoreze de soia cu care era
cstorit de douzeci de ani,dup care s-a dat din nou la fund.Dup care a fost
vzut din nou de un poliist din Richmond,aflat n concediu.

Iar tefan era logodit cu Sara Shaw i locuia n Edilean.Dar Mike nu le putea
spune toate astea.Sigur,n curnd va trebui s-i spun Sarei adevrul,dar nu nc.
-tiind poate c este urmrit,este posibil ca acum s nici nu se mai afle
aici,spuse Joce.
-Nu credem.Noi credem c a venit n Edilean s fac ceva,dar nu tim ce anume.
Voi ai auzit cumva de vreo comoar ngropat undeva pe aici?
Sara spuse,n tcerea care se lsase.
-Spune-le ce ai vzut la Ferma Merlin.Mike trebui s se concentreze ca s nu se
ncrunte.O s trebuiasc s o lmureasc s nu mai sporoviasc despre tot ce-i
spunea el n secret.Sau poate c el ar trebui s-i in gura nchis.
Cum Mike ezita,interveni Sara :
-Bine,o s le spun eu.Dup care le relat cu lux de amnunte tot ce-i spusese
Mike,la ferm.
-Mi-a scpat ceva?
-Nu,spuse Mike prudent,dar chiar dac ii minte unde sunt montate capcanele,tot
nu te poi duce din nou acolo,nensoit.Mine m duc s stau de vorb cu Lang,
s-i spun c de acum eu sunt proprietarul fermei i...
-Mike o poate pstra doar dac se mut acolo cu Ariei i produce o liot de
copii,spuse Sara oftnd prefcut.
-mi imaginez.Vrul meu este un avocat nnscut,spuse Luke.
-Dur,spuse Joce.
-Mult prea dur,se auzi ca un ecou Sara.
-i cum te putem ajuta noi?,ntreb Joce uitndu-se la soul ei.
Mike observ c Luke arta ca n trans.Avea o privire fix,aintit undeva pe
perete.Mike se uit la cele dou femei.
-Este faa lui de scriitor,spuse Joce.l-a venit n minte o idee de carte i este inutil
s vorbeti cu el pn cnd nu revine pe pmnt.
-Ah,fcu Mike,n viaa mea n-am mai stat n preajmaunui scriitor.
-i Joce este scriitoare,spuse Sara.
-Dar eu scriu biografii.Eu sap i aflu despre oameni.Nu este acelai lucru cu a
imagina intrigi.Luke ncepe cu o coal goal de hrtie i...
-Trgul,spuse Luke.
-Ce-i cu el? ntreb Mike.Apropo,unde se ine?
-Pe Cmpul lui Nate,spuser Joce i Sara n acelai timp.
-Ferma lui Merlin,K Creek,Cmpul lui Nate.De unde vin toate numele astea?
ntreb Mike.
-N-am idee,spuse Joce uitndu-se la Luke.Luke se ntoarse spre Mike.

-Cum te gndeti s-o scoi pe femeia asta afar din brlog?


Mike nu prea putea s spun c inteniona s se foloseasc de logodnicul
Sarei,pentru asta.
-Ai vreo idee?
-Editura mea are o fantastic secie de art pentru obiecte de interior i un
echipament de ultim generaie.
-Grozav,spuse Mike dei nu nelesese legtura.
-Ce-ar fi s crem un set de cri de tarot cu figuri de igani pe ele,editura s ni
le tipreasc,apoi s alegem pe cineva care s citeasc viitorul,n timpul
trgului? n felul sta...
-Mitzi,spuse Sara.
-Mitzi-dac mai este nc aici-le va vedea.
-i i le va dori,adug Joce.Mike i privea clipind,rumegnd ideea.Era fie
strlucit,fie putea duce la moartea cuiva.
-Nu...nu tiu dac o s in.De unde facem rost de un artist,ntr-un timp att de
scurt?
-Shamus,spuser Luke,Jocelyn i Sara,la unison.
-Doar nu credei c l-am cunoscut,spuse Mike zmbind la sigurana celor trei
fee.Cine este?
-Este fiul cel mai mic al familiei Frazer,spuse Luke.
-ntrziatul.Surpriza prinilor,spuse Sara.
-Are doar cincisprezece ani,dar e un adevrat Frazier,spuse Joce.
-Adic? ntreb Mike.Ceilali trei se uitar unul la altul,dar nu spuser nimic.
-Iar eu va trebui s fiu ghicitoarea,da? spuse Joce.Pot sta ntins pe un ezlong i
ntoarce crile pe care le va face Shamus.
-Categoric,nu.Tonul lui Luke spunea c decizia era luat.El vorbise.
-Ah? fcu Joce cu sprncenele ridicate.Adic vrei ca eu s stau nchis n
cas,pe toat perioada trgului? Zcnd n pat,avnd grij de copiii ti,de casa
te,de mncareafa i...
-Cnd s-a vorbit de tunel,era casa ta,iar acum e a mea? Luke era calm i vocea
lui,ferm.
-Noi o s plecm acum,spuse Mike ntinzndu-i Sarei mna.Sara se ridic de pe
pat,i lu mna lui Mike i dup ce-i luar la revedere,plecar.Odat afar,n
aerul serii,se uitar unul la altul i ncepur s rd.Mike nu-i ddu Sarei drumul
la mn.
-Tu cine crezi c-o s ctige?
-Eu pariez pe douzeci de dolari c mine o s m sune Joce i o s m roage

s-i fac o costumaie de ghicitoare.


-Eu nu accept niciodat un pariu pe care tiu c-o s-l pierd.Tess n-are cumva
nite cercei mari,rotunzi,ca nite cercuri?
-tiu despre ce cercei vorbeti.Un copil ar putea face acrobaii cu ei.
Zmbind,Mike o srut pe cretet.
-Ei! sunt o femeie mritat,ai uitat? spuse Sara smulgndu-se din strnsoarea lui.
-Mai ai pn atunci.Era ntuneric i rcoare i greierii cntau frumos.
-Vrei s ne plimbm puin? Sarei i era familiar grdina aceea mare,aa nct l
urm.Nu exista iluminat exterior,dar lumina lunii era strlucitoare.
-Eti nerbdtor s lichidezi cazul sta i s te ntorci acas,n Florida?
-Abia am venit aici.Deja vrei s scapi de mine?
-Nu,dar dup ce-i rezolvi cazul,o s fii liber.Mike era fericit c ntunericul i
ascundea zmbetul.Sara i nchipuia c Mitzi Valdo va cdea n plasa crilor de
tarot falsificate.Oare i imagina o scen n care poliitii ddeau la o parte
aripile cortului ghicitoarei i i puneai femeii ctuele la mini?
-Rzi de mine,da? l ntreb ea.
-Cum a putea.
-Ba da,rzi.Te simt.
-Intuiie feminin?
-Dac nu ncetezi s rzi de mine,o s...
-O s ce? Vocea lui Mike deveni joas.Cnd Sara se ntoarse s se uite la el,
lumina lunii de pe chipul ei l fcu pe Mike s-i doreasc s o trag n braele
lui.Majoritatea femeilor pe care le cunoscuse n viaa lui de adult l lsau s tie
c erau dornice,atunci de ce se uita Sara la el ca i cum ar fi fost...platonicul ei
prieten?
-O s-i aranjez o a doua ntlnire cu Ariel.
-Chiar o urti,da? Sara i relu plimbarea.
-Te pot asigura c sentimentul este reciproc.Vrei s tii ce mi-a fcut ntr-a
patra? sta era ultimul lucru pe care vroia Mike s-l tie.
-Ce-i mirosul sta?
-Poate c e parfumul mamei mele.Cnd te ntlneti prima oar cu Ariel?
-Smbt.Mama ta e aici,ascuns undeva n tufe,dac i pot simi parfumul?
-Nu asta am vrut s spun i tu tii bine.Eu m-am parfumat cu el.
ntinznd mna,Mike o apuc de bra i o privi,n lumina argintie.
-Te superi dac l miros de mai aproape?
Sara i ridic brbia ca s-i lase acces la gtul ei,dar se ndrept la loc,brusc.
-Stai! Sper c nu eti vampir,nu?

-Ce naiba se petrece n cporul sta al tu?


-Am vzut filme pentru adolesceni.Cine ar fi zis c adolescenilor le place
sexul?
-Orice consilier pentru adolescente nsrcinate,spuse Mike.Deci,cum rmne cu
parfumul?
-Ah,da.Sara i ntoarse capul i Mike se aplec,apropiindu-i faa de gtul ei.
Cnd buzele lui i atinser pielea,Sara sri ca ars,ndeprtndu-se ncruntat de
el.
-Nu face asta.i eu sunt o fiin omeneasc.Mike pi n spate,pn cnd simi
tulpina unui copac.
-Sara,ncepi s m nnebuneti.
-Este drgu s aud asta,dar nu te cred.
Mike ncerca s-i recapete controlul.O sear cald,ntuneric,frumoasa,
atrgtoarea Sara ntr-o rochie alb care prea s fie esut din razele lunii i un
miros erotic,ator,care i nconjura.
-De unde are mama ta parfumul sta? reui el s spun cu o voce joas,din
beregat.Sara l privea speculativ i ce-i dorea cel mai mult pe lumea asta era
s-i pun braele pe pieptul lui.
-Ea...Sara trebui s inspire adnc de dou ori,s se calmeze.
Greg,Greg,Greg,incanta n tcere-ncercnd s uite c trecuser luni bune de
cnd nu mai fcuser dragoste.i chiar mai mult,de cnd nu se mai srutau dect
vag,la plecare.
-M priveti ciudat,spuse Mike ntinznd o mn spre ea.Sara fcu un pas
napoi.
-Mama mea.
-Ce-i cu ea? Mike fcu un pas n fa.
-Ea se ocup fcnd diverse produse,ampoane,etcetera.Dar acesta este singurul
parfum pe care l-a fcut vreodat.Se numete...
-Cum? Mike mai fcu un pas n fa.
-Nopi nflcrate.
-Sara...Mike ntinse amndou minile spre ea.Sara ncepu s mearg cu spatele
de-a lungul crrii pe care o cunotea bine,vorbind repede.
-Surorile mele i cu mine am fost ntotdeauna jenate de denumirea asta.Acum
vreo opt ani prinii mei au plecat ntr-un weekend lung i s-au ntors napoi...ei
bine,chicotind ntruna.Peste dou zile,mama a fcut un parfum cruia i-a spus
Nopi nflcrate.
-mi place,spuse Mike ncetior.mi place parfumul i mi place numele.

-Surorile mele i cu mine i-am spus c nu poate s-l numeasc aa,dar ea a rs


doar i ne-a spus...
-Ce v-a spus?
-C fiecrei generaii i place sexul.Cred c-ar trebui s intrm.ncepe s se fac
frig.Pn s zic Mike ceva,Sara trecu repede pe lng el,ndreptndu-se spre
cas.Ct despre Mike,el avea nevoie s mai stea afar pn cnd se putea arta
din nou n public.tia c trebuia s-i recapete controlul-asupra minii i a
trupului.n clipa asta,situaia n care se gsea l nedumerea,n trecut putea face
dragoste cu femeile cu singurul scop de a obine informaii de la ele.Mai
trziu,unele dintre aceste femei fuseser bgate la nchisoare.Dar cu o singur
excepie,Mike reuise s se disocieze de ele,tiind c vor fi foarte bine dup ce le
va fi prsit.Toate aveau bani,copii i un cmin.Puteau ele s-i spun lui Mike
ct vroiau c le-a sfrmat inima,pentru c el tia c-i vor reveni.
Dar Sara era cu totul i cu totul altceva.Ce se va ntmpla cu ea dup plecarea
lui? Mai ales dac deveneau totui intimi? Spera c cei doi Valdo,mam i fiu,s
fie nctuai i urcai n mainile poliiei,dar dup aceea? Se va urca i Mike n
main i va pleca? Vizualiza scena.i va lua la revedere de la oamenii din
Edilean? De la Luke i Joce? De la Tess i Ramsey,cumnatul pe care nu l-a vzut
niciodat? Dac se va ntoarce mai trziu s-i viziteze sora i nepotul,cei din
Edilean l vor ur pentru c a prsit-o pe Sara?
i cum rmnea cu Ferma Merlin? Putea el s triasc acolo,dup ce se va
retrage din poliie? Sara se va fi mritat pn atunci? Cu vreunul dintre tipii din
localitate,care fumau i se uitau la meciurile de fotbal,n weekend? Cu vreun
brbat care va pune un curcan la prjit i va da foc la cas? Sau se va ndrgosti
de un alt brbat din afara oraului,care o va amgi cu vorbe frumoase?
Mike i trecu mna peste fa.De mult vreme se antrenase ca,lucrnd sub
acoperire,s nu se ndrgosteasc de subiecii lui.Nu reuise ntotdeauna,dar
indiferent de sentimentele lui,n final le prsea,plecnd spre o alt misiune.
Gndul de a-i face asta Sarei l termina.Dac de obicei avea de a face cu femei
delincvente,Sara era ntruchiparea inocenei.
Poate c orelul sta era cel care l enerva.Sau poate faptul c se afla n faa
pensionrii din poliie i habar n-avea ce va face cu restul vieii lui.i aminti
cum sttea n livada Fermei Merlin i visase la un viitor care nu implica s trag
n oameni i nici mcar s-i trdeze.Poate,doar poate,sora lui a tiut ce fcea,
cnd i-a dat btrna ferm.ntorcndu-se,se uit napoi spre cas.Dac nu ar fi
fost att de important prinderea celor doi Vandlo,ar fi plecat nainte ca cinevamai ales Sara-s sufere.Dar nu putea face asta.

Se ntoarse la apartament i zmbi cnd simi mirosul de floricele de porumb.


nuntru,Sara sttea aplecat asupra player-ului DVD.
-Vrei s te uii la un film? l ntreb ea.
-Doar dac este o comedie romantic.Doar astea mi plac.
-Ciudat.Eram convins c eti un fan al lui Jason Statham,spuse Sara ridicnd un
CD cu Shank.Dar dac nu-i place,am pe aici vreo dou filme cu Katherine
Heigl.
-Dac trebuie,o s m sacrific.Se apropie de cana-pea,unde pe msua alturat
se afla un bol uria cu floricele de porumb.
-Ce-i mai face gtul?
-Splat,deci i poi vr colii n el.
-Nu colii sunt cei care simt nevoia s ptrund n el,spuse Mike aezndu-se pe
canapea i btnd cu palma n locul de lng el.Sara lu bolul cu floricele i-l
puse lng el.Cu o grimas,Mike se ntinse dup comanda la distan.
Sara i stpni rsul i se aez pe canapea,ct mai departe posibil de el.
Alturi,n casa mare,Jocelyn i trimitea un mesaj lui Tess.
TIAI C FRATELE TU NCEPE S SE NDRGOSTEASC DE SARA?
Imediat,Tess i rspunse:
MINE O S-MI PETREC O OR N CATEDRALA DE AICI,
MULUMINDU-I LUI DUMNEZEU.DAR SARA? L TRATEAZ CA PE UN
ALT VR.INVENTEAZ CEVA CA S-L VAD DEZBRCAT.
Joce se uit la Luke.
-Ziceai c l-ai vzut pe Mike la sal.L-ai vzut cumva dezbrcat?
-N-am vzut nimic care s-mi atrag atenia.
-i cum arat dezbrcat?
-Gras.Cu burt.Cu picioare subiri.Nici un muchi.Joce i scrise napoi lui Tess:
AA VOI FACE.CHIAR ETI PRIETENA MEA CEA MAI BUN
CAPITOLUL 11
MIKE SE UIT DUP SARA peste ceea ce se chema Cmpul lui Net,dar nu o
vzu.Pe cmp se aflau cam vreo duzin de brbai cu brie din piele,cu scule,
construind un pavilion pentru trgul care se apropia.Dac nu ar fi trebuit s se
duc din nou la Ferma Merlin,i-ar fi ajutat.Poate c-o s fac asta mine,i spuse
el.Jocelyn fcuse cteva schie pentru cortul ghicitoarei i i le dduse Sarei s le
multiplice.Mike i Sara rser aflnd c Joce ctigase n disputa privind
participarea ei la trg.
-Nu o s fie n vreun pericol,nu? ntrebase Sara.

Sper c Mitzi nu o s-i dea una n cap,s-i ia crile?


-i s rateze ceea ce vrea cu adevrat-ce o fi acel lucru ? ntrebase Mike.Nu,nu
cred asta.Mike nu i-a spus,dar nu vroia ca Sara s intre n contact direct cu
Mitzi.Dar vroia s obin ct mai multe probe ADN cu putin.Noul lui plan-pe
care nu i-l spusese Sarei-era s obin ajutorul notoriei Erica.Ea ar invita la
magazin ct mai multe femei de vrst apropiat,le va aranja inutele i le va
oferi s bea pe gratis vin dintr-o cup de plastic.Nu era mult,dar era un nceput.
Mike se interesase la vreo civa despre Erica i dac era pe jumtate att de
vorace sexual pe ct se spunea,tia cum s o abordeze.Convinsese attea femei
ca ea,s fac ce vroia el.
Dimineaa devreme,n drum spre sal,unde urma s se ntlneasc cu Luke,Mike
se oprise s stea de vorb cu mama Sarei i obinu de la ea s-i in ocupai toat
ziua att pe Sara ct i pe Brewster Lang,pentru ca el s mai poat cerceta o dat
ferma.Ellie i spusese c-i va da Sarei misiunea de a mpleti ghirlande pentru
baraca lui Luke de la trg,dar c Lang era la fel de greu de prins ca un tipar
uns.i promisese totui c va face tot posibilul.
De acolo,Mike se dusese la magazinul Sarei i al lui tefan.Mike prsise
orelul pitoresc,unde aveai senzaia c te ntorci napoi n timp,intrnd ntr-un
magazin numai crom i sticl.Nu se putuse abine s nu se uite afar pe fereastr,
s se asigure c se mai afla nc n Edilean.Codurile orelului nu permiseser
modificarea exteriorului,dar interiorul era ct se poate de modern.Peste tot
oglinzi,fotolii mbrcate n mtase,decoruri aurii.Mike se uit la preul de pe o
etichet: 1.200 de dolari o simpl bluz alb.
Nici o mirare c cei din Edilean l urau pe Vandlo.Clientela genului acesta de
magazin nu era cea care contribuia la bunul mers al orelului.Nu,aceast
clientel i parca doar mainile scumpe,intra,cumpra ce-i dorea i pleca.
Privind n jur,Mike vzu cum anume i imaginau oameni ca Vandlo nalta
societate,dar nu vzu nimic care s-i aminteasc de Sara.nc nu-i vzuse
apartamentul,dar se ndoia c semna cu locul acesta.
-V pot ajuta cu ceva? l ntreb o tnr femeie.Mike o studie de jos pn
sus.inuta ei complet neagr era mai potrivit la NewYork dect n Edilean.
-A vrea s vorbesc cu Erica,spuse el.Peste o or,prsea magazinul.Totul
mersese cu Erica aa cum i propusese el i reuise s o atrag n misiunea cu
femeile.Problema a aprut cnd Sara,n mn cu un pachet cu haine,a intrat n
magazin nainte ca el s fi terminat.Cu coada ochiului,o vzu pe Sara plecnd
instantaneu,furioas.Ar fi vrut s alerge dup ea,doar c nu se putea opri din ce
fcea acum cu Erica.De fapt,a trebuit chiar s stea mai mult,ca s o liniteasc i

s o readuc pe calea cea bun,dup neateptate apariie a Sarei.tia c ceea ce


fcea el cu Erica nu i se putea prea Sarei foarte business,dar asta era,iar el
trebuia s continue.Aadar totul era reglat acum cu Erica.La sfritul zilei ,va
veni un agent s ia pungile cu pahare i s le duc la laborator.Marea lor
speran era ca una dintre probe s aparin cuiva din familia lui tefan.
Cu Lang inut ocupat la Piaa Fermierilor,lui Mike nu-i mai rmnea dect s o
calmeze pe Sara.
-Ar trebui s mi se dubleze salariul pentru misiunea asta,mormi el traversnd
terenul afectat trgului.Civa oameni ridicar minile s l salute,dar Luke tia
ce vroia Mike.i art cu mna spre copacii umbroi aliniai de-a lungul uneia
dintre laturile cmpului.Mike vzu capul blond al Sarei aplecat asupra a ceea ce
prea a fi o ton de ramuri.Sara i ridic privirea,l vzu pe Mike,ddu s
zmbeasc,dar imediat faa i se schimb i i ls din nou privirea n jos.
n jurul lui,brbai pe care nu-i cunotea se uitau la el curioi i Luke i ddu o
palm peste umr,n semn de simpatie.
-Succes,i spuse Luke cu un glas vesel.Mike se duse la Sara care sttea jos,cu
poala plin cu srme i buchete cu flori roii.Dar Mike nu a avut de ce s-i fac
griji.
-Ai fost dezgusttor,spuse Sara cu buza de sus curbat ntr-un mic rs
batjocoritor.Stteai pe colul biroului Erici i te aplecai deasupra ei vorbindu-i
cu vocea aia a ta ciudat...flirtnd cu ea.
-Da.i ? Care este plngerea?
-Nu aa se conduce o afacere,asta e tot.tii cum brfete orelul sta.Dac ie
nu-i pas de ce spun oamenii despre tine,ar fi rebuit s te gndeti mcar la
Tess.Aici o s triasc ea.Cu copiii ei.
-i cum ar fi trebuit s-o fac? Sara nu-i putea reine furia.
-ntr-un mod sobru,ca de afaceri.S fi stat pe un scaun n faa biroului ei i s fi
vorbit respectuos cu ea.
-Vroiai s-i cer n mod politicos s-i fac treaba? i s strng date pentru o
investigaie federal,dar fr s sufle o vorbuli? Sara rmase perplex.
-I-ai spus despre Mitzi?
-Firete c nu.l-am spus c sunt de la Biroul pentru Sntate i Boli-care nu
exist-i c investighez o epidemie de boli venerice.Se pare c toat lumea din
Edilean se culc cu toat lumea.
-N-ai spus asta!
-Am spus.
-Ai idee ce-o s zic lumea cnd cnd va auzi o asemenea minciun?

-Cine ar crede ce spune o venetic,aa cum este Erica? i oricum,nu prea cred co s spun cuiva.n plus,Erica mi s-a prut o persoan creia i-ar plcea s tie
c alii sufer de boli venerice transmisibile.Pariezi cu mine c dup-amiaz o s
se duc la doctor,s-i fac un control?
-Problema nu este ce ai spus ci cum ai spus.Tu chiar nu ai mndrie?
-Suficient ca s cred c majoritatea femeilor-cu excepia ta-m plac.
-Asta pentru c eu gndesc la un nivel mai nalt,nu doar la cel al atraciei
fizice.i pentru informarea ta,dragostea implic i altceva,nu numai sex.
-Vorbeti ca o femeie creia i-a secat puul.
-Asta e absurd-i vulgar.Ocolindu-i privirea,Sara se concentra din nou asupra
ghirlandelor.
-Nu c ar fi problema mea,dar Greg i cu mine avem o relaie mplinit din toate
punctele de vedere.Cum Mike nu spunea nimic,Sara se uit n sus i-l vzu
zmbind ca i cum nu ar fi crezut-o.
-i de cnd nu ai mai...? ntreb el.
-E plecat doar de cteva zile.Mike continua s zmbeasc cu subneles.Sara
fcu ochii mici spre el.
-i de cnd nu ai mai...tu cu cineva?
-De ani.De secole.De att de mult timp nct m tem c nici nu mai tiu la ce-mi
folosete.Sara ncerc s nu rd,nici mcar s zmbeasc,dar nu se putu nfrna.
Se uit napoi la ghirlande.
-i acum am reglat totul ntre noi?Cum ea nu rspunse,Mike adug cu blndee:
-Sara,eu fac tot ce trebuie s fac ca s strng criminalii de pe strzi.ntr-o via
normal nu m-a fi repezit asupra unei femei la prima vedere,dar trebuia s fac
ceva i asta a fost cea mai rapid cale.
-Acum tii,da,c Erica ateapt s te culci cu ea?
-Nu cred asta,spuse el solemn.Sara oft.
-Bine.i ce-ai aflat de la ea?
-Cred c are un prieten.
-Erica? Nu pleac niciodat din ora.
-Atunci trebuie s fie cineva din Edilean.
-A fi tiut,dac ar fi fost aa.Toat lumea ar fi tiut,ori eu n-am auzit un
cuvinel.Este dependent de munc i st cu Greg cte dousprezece ore pe zi.
Cnd Mike scoase un sunet mic,ca i cum ar fi fcut ah ha!,Sara se uit sever
la el.
-Nici mcar s nu ncerci.Oricte plngeri ar avea oamenii mpotriva lui,Greg
muncete din greu.i nimeni nu spune altceva.M rog,n afar de Joce,dar ea...

-Ea,ce?
-Nimic.Ce intenii ai pentru astzi? Pe mine mama m-a fixat aici,cu ghirlandele
pentru baraca lui Luke.
-Ai nevoie de ajutor?
-Cum s nu.Dac am munci mpreun,le-am putea face n jumtate de timp.
-Sara,ah,eu m-am gndit c te-ar putea ajuta altcineva.Nu ai i nite verioare?
Mike se ddu cu un pas napoi.
-Bine,am neles.Asta este o treab de femeie i tu vrei s te strecori.Te duci s-o
vezi pe Erica? Prea vesel,dar cnd se uit la Mike,vzu n ochii lui o strlucire
trist pe care ncepea s o recunoasc.
-Cred c o s m mai duc la sal,n Williamsburg ,apoi la mol.mi mai trebuie
ceva haine,spuse el.Sunase att de stngaci felul n care spusese asta,nct Sara
tiu c minise.
-Mini,spuse ea calm.N-ai deloc burt i du-te naibii cu minciunile tale cu tot.
-Este ridicol.Trebuie s m duc la sal.Sara se uit o clip la ghirlanda din mna
ei,apoi i ridic privirea spre el,zmbind.
-Sper s ai o zi plcut,iar eu s fac pe puin o sut dintr-astea.Sunt sigur c se
vor vinde bine.Schimbarea ei de la mnie la drglenie l ului.Sara continua s
zmbeasc.
-Ce-ar fi dac a pregti eu cina pentru disear?
-Sufleu de ton? ntreb el glumind.
-Ton surpriz.
-Sun grozav,spuse el,dar se ncrunt.Eti sigur c eti bine?
-Nici c se putea mai bine.Haide,pleac.Du-te,ia-i haine noi.Mi le poi arta
disear: Poate chiar o s mi le prezini pe viu,iar eu o s-mi pstrez pentru tine
cea mai frumoas ghirland.Mike se ndeprta cu spatele.
-Sun grozav.Ne vedem la cinci?
-Perfect.ncruntndu-se nc,Mike se ntoarse i se duse la main.De ce cedase
ea att de repede? se ntreba el.Acum l ddea naibii c minise,acum i dorea o
zi bun.n clipa urmtoare nelese.Sara tia unde se ducea i de ce.Cnd intr n
lotul de parcare de la Nate Field,observ maina Sarei parcat sub un copac
uria.i lu vreo dou minute s ajung acolo i nu fu surprins s o vad pe Sara
sprijinit de un copac,cu poeta pe umr.
-i-a luat mult s-i dai seama,spuse Sara.Eti sigur c eti poliist? Cu maina
mea sau cu ta?
-Sara...
-Da?

i trecur prin minte imagini cu ea legat,bgat n portbagaj i dus ntr-un loc


sigur.Dar ea se afla n centrul a tot ce se petrecea i el trebuia s o in sub
supravegehre.
-Cu a mea.Chestia asta pe care o conduci tu este de fiare vechi.
-Nu eti puin snob? Nu putem avea cu toii maini de cinci litri,cu zece cilindri
n V i cu cinci sute de cai putere,care ajung la aizeci de mile n patru-virgulase-secunde.Mike se uit uluit la ea.
-M-am uitat pe Internet.
-Mi-ai cotrobit n camer i n main? Ce alte lucruri nepermise ai mai fcut?
-Ce s zic.Te-ai gndit vreodat la timpul pe care l-ai economisi dac mi-ai
spune pur i simplu adevrul i ce anume ncerci s gseti?
-Dac jur pe viaa lui Tess c nu tiu,m crezi?
-Da,spuse ea cu seriozitate.Dar eu sunt cheia,da? Cnd ajunser la main,Mike
o privi scruttor.
-Nu trebuie s-mi spui.Nu sunt proast.tiu bine c sunt una dintre femeile cu
care flirtezi ca s afli diverse lucruri.Asta pentru c dein magazinul acela i am
acces la oameni? nc nu era timpul s-i spun despre tefan.
-Da.Mike descuie maina i intrar.
-Sara,chiar nu pot s-i spun totul,dar trebuie s ai ncredere n mine.Adevrul
este c tu eti centrul acestui caz.Ar putea avea legtur cu magazinul,dar nu
suntem nc siguri.Nu-i pot spune de ce sau cum,n parte pentru c nu tiu,dar
noi credem c tu deii ceva sau tii ceva despre ce anume dorete Mitzi.
Vedea c ea ncerca s-i pstreze calmul i s se poarte ca i cum nu ar fi lovit-o
cu un baros.
-Mtua mea Lissie mi-a lsat cteva bijuterii n testamentul ei,spuse ea ntr-un
trziu.Poate c sunt de valoare.Mike ar fi dorit s o cuprind n brae,dar se aflau
ntr-o zon cu prea mult public.Se gndi n schimb la lista cu bijuterii acumulate
de Mitzi Vandlo de-a lungul anilor.Clientele ei i le dduser n semn de
mulumire pentru ceea ce credeau c fcea pentru ele.
-Posibil.
-Chiar c eti cel mai prost mincinos din lumea asta.Cazul sta este mai mare
dect cteva bijuterii,nu?
-Dac nu i-a lsat cumva diamantul Hope,rspunsul este da.
n timp ce pornea maina,Sara vzu un muchi zvcnind n maxiliarul lui.
-Tu i-ai spus mamei s m ngroape n maldrul acela de ghirlande?
-Da.
-i presupun c i-ai spus s-l in astzi pe domnul Lang departe de Ferma lui

Merlin.
-Pn la patru.
-Tu i mama ai devenit foarte apropiai,da?
-i optesc cteva cuvinte despre enzime i a mea este.Ce-o s spun Luke cnd
o s vad c n-are ghirlande?
-Nici o problem.Am dou surori mai mari crora le place s exceleze n orice.
-Ce vrea s spun asta?
-Cnd vor afla c am lsat balt toate ghirlandele alea i l-am nenorocit pe
Luke,se vor nghesui s repare totul.Am nvat de mult c nu trebuie dect s
par neajutorat i pot s scap de multe treburi.Mike scutur din cap spre ea.
-Cine altcineva pe lumea asta,n afar de mine,mai tie cum eti tu cu adevrat?
-Tata-i Tess,oarecum.
-Nu i mama ta?
-Ea crede c sunt o mpiedicat.
-i prietenul tu?
-Presupun c te referi la Greg,logodnicul meu.Nu,el crede c sunt dulce i
linitit i c sunt de acord cu toate ideile lui.
-O minciun ca asta poate fi o baz bun pentru o csnicie?
-Poate c o s m nvei tu ce nseamn cinstea,ntr-o relaie.
Se uitar o clip unul la altul i izbucnir n rs.
CAPITOLUL 12
CRED C-AR TREBUI s fii mai prudent cnd scotoceti prin Ferma Merlin,
spuse Sara n timp ce Mike nainta cu maina de-a lungul drumului curbat.tiu
c i tergi urmele trecerii tale pe aici,dar dac afl domnul Lang...Este celebru
pentru rzbunrile lui.
-Cum ar fi? Sara l privea pe Mike conducnd.Nu-i luase niciodat ochii de la
drum i felul n care sttea,cu amndou minile pe volan,arta c era pregtit
pentru ceva ru.
-Nimeni nu poate dovedi nimic,dar noi cei din Edilean tim c dac te
intersectezi cu domnul Lang,vei fi pedepsit.Este ceva ce ni se spune de mici
copii i se pare c tatl lui a fost la fel.Mike se uit n toate cele trei oglinzi.
-Te atepi s fim urmrii?
-n cazul sta nu tiu niciodat la ce m pot atepta.
-Presupun c asta include i a adulmeca peste tot pe cineva leinat dup sex,cum
este Erica.Mike i arunc o privire scurt,cu coada ochiului.
-n regul.Era clar,de subiectul Erica nu va putea scpa uor.

-Ia s vedem.De unde s ncep? Am auzit povetile de cnd m tiu.Cnd aveam


doisprezece ani s-a mutat aici,cu toat familia,un brbat din Williamsburg,care
se mndrea cu gemul lui de prune.Mi-amintesc c mama i-a spus c la trgul
fermierilor competitorul lui va fi domnul Lang,care ctiga aproape ntotdeauna.
-Lang trebuie neaprat s ctige?
-Ah,nu.A mai i pierdut pe vremuri,dar produsul lui este att de bun nct rar i se
ntmpl s nu ctige.Dar de data aceea cnd a pierdut,a venit la mama mea
care era judectorul i i-a spus c omul ei a triat.Mi-amintesc c mama s-a
nfuriat i i-a spus domnului Lang c nu tia s piard,dar din nefericire,mama
nu a investigat cazul.
-i ce a fcut el? ntreb Mike.
-Trebuie s tii c domnul Lang este un foarte bun observator al oamenilor.Sara
fcu o pauz.
-Adevrul este c i place s trag cu ochiul,pe ascuns.Nimeni n-a reuit s
dovedeasc acest lucru,dar noi tim c aa este.Dac l calci pe bttur,o s
spun despre tine fel de fel de secrete pe care n-ai vrea s le tie lumea.
-i ce a fcut cu gemul de prune?
-Eu nu am vzut,dar mi s-a povestit c la urmtoarea edin la un liceu din
Williamsburg au fost tratai cu un filmule prezentnd un brbat care se sruta cu
soia directorului.i amndoi erau sumar mbrcai.Mike nu se putu abine s nu
chicoteasc.
-Las-m s ghicesc.Mama ta a studiat apoi gemul.
-Ah,da! Coninea rom alb,ceea ce este mpotriva regulilor.Domnul Lang a mai
spus c prunele fuseser furate din pomii lui,dar asta nu a putut fi dovedit.
-Ar fi interesant de tiut dac Lang spioneaz n general sau se uit la fetele
frumoase,cnd trage cu ochiul.Mike i spuse c btrnul ar putea ti lucruri
interesante,dac se ocupa cu spionajul.
-Nu am auzit niciodat c trage cu ochiul la fetele care se mbrac.Eu cred c el
trage i cu urechea,nu numai cu ochiul.Mama zice c el nu are o via a lui,aa
c urmrete viaa altora.
-i nimeni din oraul vostru nu a fcut nimic mpotriva lui?
-Familia Lang face parte din locul sta i noi tim s ne inem perdelele trase.
-Uile lsate descuiate i perdelele trase,spuse Mike scuturnd din cap.Ce
altceva a mai fcut?
-O dat,cineva a fost decis s-i conving pe McDoweli s i dea n leasing Ferma
Merlin.Bietul om nu tia c Unchiul Benjamin glumea.Mama a refuzat s-mi
spun detaliile despre ce anume a dat domnul Lang n vileag despre el,dar omul

i-a dat demisia din postul lui la William i Mary i s-a mutat n Maine.
Sara se opri.
-Dar,ca s fiu cinstit,domnul Lang a fcut i ceva bun.Pe cnd eram
adolescent,o feti a fugit de acas i domnul Lang nu numai c a aflat unde se
ascundea dar i de ce anume fugise de acas.Dup ce fetia a fost gsit i a fost
n stare s vorbeasc,un vecin a fost bgat la pucrie.
-Interesant.i nimeni n-a ncercat vreodat s-l spioneze pe el? ntreb Mike.
-Cum s nu.Luke i Ramsey i-au dedicat o bun parte din copilria lor s
ncerce s afle cu se ocupa domnul Lang.Obinuiau s se ascund n tufele din
jurul Fermei Merlin i s-l urmreasc,dar cu o singur excepie,au fost
ntotdeauna descoperii de el.
-Lang a rnit vreodat pe cineva? ntreb Mike aspru,gndindu-se la capcane.
-tia el bine ce trebuia s fac.Striga la oricine se apropia de ferm-iar cinii lui
erau nite paznici formidabili.Copiii spuneau c domnul Lang era pe jumtate
liliac,de vreme ce putea auzi i vedea pe ntuneric.
-Probabil c are simurile mai ascuite,dac st atta vreme singur.
-Tot ce tii tu despre el,tii de la bunica ta? Cnd Mike ncuviin din cap,Sara
adug:
-De vreme ce ea iubea ferma iar Brewster Lang locuia acolo,nseamn c au fost
odat ndrgostii unul de cellalt.Mike zmbi.
-Bunica zicea c obinuia s rd de felul cum se uita el la ea,cnd credea c nu
era vzut.Dar ne-a spus,lui Tess i mie,c el va fi biatul ei bun la toate,dac va
ajunge s stpneasc locul.
-Biat? Eti sigur c aa i-a spus? Nu erau de aceeai vrst?
Mike opri sub ceea ce botezase el Copacul Virgin,doar c de data asta se asigur
c maina nu putea fi vzut de pe drum.
-Bunica ne spunea aceleai poveti iar i iar,aa nct de unele lucruri sunt
absolut sigur.Tess i cu mine am crescut auzind despre ingratitudinea i
nclinarea spre intrigi a fiecrui om din orelul sta.Lang nu avea dect
cincisprezece ani cnd bunica mea a plecat din Edilean; ea avea douzeci i doi
de ani.i plcea s ne spun c ntr-o bun zi se va ntoarce la Ferma Merlin i c
Lang o va atepta,c el va fi valetul ei.ntotdeauna se gndea la el ca la un
biat,nu ca la cineva de vrsta ei.n mintea ei el nu depise niciodat vrsta de
cincisprezece ani.Crezi c poi merge pe cmp n hainele astea?
Se referea la rochia din bumbac,galben-palid,a Sarei i la sandalele ei cu barete.
-Ai fi fost dezamgit dac m-ai fi vzut n jeani i maieu.
-Care ar fi fost mai potrivite pentru un hoinrit n jurul unei vechi ferme.

Sara se uit la el.


-Bine,spuse Mike ntr-un trziu.A fi plns de atta prere de ru.
Mike nu zmbi,dar i se vzu gropia din brbie.
-Urmeaz-m i f doar ce-i spun eu.
-Ca ntotdeauna,opti ea i rse de mormitul lui Mike.
O porni pe acelai drum ca prima oar dar fu de dou ori mai prudent s nu fac
potec.O dat i puse braele sub ale Sarei i o ridic peste un loc noroios.Dar
nu i ddu drumul cnd Sara se afla din nou pe teren uscat.
-Pot merge singur restul drumului,spuse ea.
-Sigur?
-Absolut...Pot s...Dar i ddu seama c el o tachina.
-Spune-mi,eu vin nainte sau dup Erica,n lista femeilor cu care flirtezi ca s
afli informaii? Mike porni din nou.
-Trebuie s m gndesc la asta.Pun pariu c Erica cunoate nite trucuri de care
tu habar n-ai.
-De asta sunt sigur.Dar i eu sunt ah,dornic s fiu nvat,
-Nu ncepe ceva ce n-ai de gnd s termini,spuse el peste umr.
Sara nu-i putu reine un zmbet.Uneori Mike o fcea s se simt cea mai dorit
femeie de pe planet.Sigur,tia c ceea ce fcea el era parte din munca lui,dar tot
o fcea s se simt bine.Ea i Greg trecuser de mult de faza n care i spunea c
era frumoas i sexi.De fapt,n ultimele luni ncetaser chiar s-i mai spun
ceva ce nu avea legtur cu afacerea lor.Se uit la spinarea lui Mike n timp ce el
i croia drum prin blrii.Srea cu agilitate dintr-un loc plat ntr-altul,apoi se
ntorcea i ntindea mna s i le apuce pe ale ei,s i asigure echilibrul pentru
scurta sritur.Sara i ddu seama c ncepuse s depind de el ori de cte ori
avea nevoie de ajutor.
-Ce e cu privirea asta? o ntreb Mike.
-Nimic.M gndeam doar.
-La ce anume ai tu i i dorete Mitzi?
-Ah,corect.La asta.Da,exact la asta m gndeam.
-Acum cine minte?
-Am nvat de la tine.
Chicotind,Mike pi n lumini i se opri,privind n jur.
-Dac a spus mama mea c-l va ine ocupat pe domnul Lang astzi,aa va fi.
i-au dat o cheie a casei,cnd ai semnat contractul?
-Da,dar n-am de gnd s-o folosesc.
-Atunci cum...? Mike o privi de sus n jos.

-O s-mi fac plcere s te mping prin fereastr.


-Iar mie o s-mi plac...Sara se ntrerupse din a spune c abia atepta s fie
mpins i-i aminti c era logodit.Chiar ieri i petrecuse trei ore cu planul
ceremoniei de cstorie-la care schimbase cteva detalii.Garoafele dispruser,
nlocuite cu trandafiri.tia c Greg o s se supere,dar Sara nu reuea acum s-i
fac griji pentru asta.
-O s intrm printr-o fereastr,pentru c Lang este posibil s fi pus capcane pe la
ui.i odat nuntru,nu te vei atinge de nimic,ai neles? Cine tie ce clei te
ateapt pe vreo cutiu frumoas?
-Nu cred c...La privirea lui Mike,Sara se ntrerupse.
-Nu o s m ating de nimic.
-Doar de mine,spuse Mike fr urm de zmbet.
-Corect.Am priceput.Cu minile doar pe Mike.Ai vreo preferin anume? l
ntreb ea fr s zmbeasc.
-Genunchii,ar fi grozav.ncepe de la ei i pornete n sus.ncetior.Sara rse.
-Haide.Tu conduci,eu te urmez.
-ntotdeauna mi-am dorit s aud o femeie spunnd asta.ntorcndu-se,Mike
travers zona deschis att de repede nct Sara abia reui s se in dup el.
Odat ajuni la cas,Mike lucr frenetic ridicnd n sus o fereastr,apoi se apuc
de pervaz i se ridic,intrnd n cas.Este un gimnast,i spuse Sara.Un Tarzan i
un gimnast.Cnd Mike se aplec afar pe fereastr i-i ntinse minile pentru
ea,Sara nu ezit i se gndi din nou ct de mult ncredere ncepuse s aib n
el,doar n cteva zile.
n timp o trgea n sus,Mike o atinse-inutil,dup prerea ei-n cteva locuri de pe
corp.Cnd minile lui coborr n jos pe piciorul ei,Sara vru s se uite la el ntrun fel care s-i readuc aminte c era o femeie logodit.Dar nu reui.i plcea
senzaia i mai ales i plcea s fie atins de un brbat n ai crui ochi se citea
dorina.Dragostea i csnicia nu nseamn doar sex fantastic,i spuse ea din
nou.ntr-o csnicie exist i alte lucruri importante,cum ar fi prietenia i-Sara nu
vroia s se gndeasc la asta,pentru c ea i Greg nu erau ceea ce numea ea
prieteni,n mod cert nu aa cum era ea cu Mike.Greg i ea erau...Mike se uita fix
la ea,ateptnd-o s revin la tema lor.
Sara nu mai intrase niciodat n casa asta,dar tia destul de multe despre ea.
-Vrei s te conduc ntr-un tur? Sara avea nevoie de cuvinte care s o distrag de
la a se gndi la Mike.Se pare c n ultima vreme nu fcuse altceva dect s l
compare cu Greg.Toat lumea care l cunotea pe Mike,l plcea.i nu vzuse ca
el s fac un efort deosebit,era doar el nsui.Greg fcea eforturi mari s se fac

plcut de cei crora le vindea lucruri,dar fa de familia ei i de prietenii ei,nu-i


ascundea resentimentele.
-Nite rnoi,aa le spunea el celor din Edilean.Greg l ridiculiza n special pe
Luke.
-Omul sta trebuie s ctige o avere cu crile lui.Atunci de ce nu angajeaz pe
cineva ca s-i tund gazonul?
Sara ncercase s-i explice c a avea succes nu nseamn s te pori ca regele
Midas.Faptul c Sara menionase un nume despre care Greg nu auzise niciodat,
l nfuriase.
-Sara? Mike o privea curios.
-Ah,scuze.M gndeam la altceva.Ce spuneai?
-Am ntrebat cnd ai vzut locul sta i nu mi-ai spus?
-Nu am inut nimic secret! izbucni ea,apoi i ceru scuze.Enervarea ei era
cauzat de amintirile despre Greg,nu de Mike.
-tiu cum arat casa pe dinuntru prin CCI A.
-Ce-ar fi s-mi povesteti ce tii n timp ce ne uitm prin cas? ntreb el cu
blndee,ca i cum ar fi neles c o supra ceva.
Sara se ntoarse ca el s nu vad mai mult dect era necesar.De ce Mike,pe care-l
cunotea doar de cteva zile,devenea mai clar pentru ea dect Greg pe care-l tia
mai bine de un an? Greg era un brbat alturi de care trecuse prin multe.
Ridicaser mpreun magazinul cu mbrcminte.M rog,poate c Greg era cel
care lua toate deciziile iar ea fcea munca efectiv,dar tot mpreun se chema.
Nu-i aa?
-Ai de gnd s-mi vorbeti despre Cecilia aia?
-CCIA,toate,majuscule.Controlul asupra Cldirilor Istorice din America.Mike o
privea intens,ca i cum ar fi ncercat s-i dea seama la ce se gndea.l compar
din nou cu Greg.Greg nu i-ar fi cerut niciodat s-i spun ce anume tia ea
despre ceva.Uneori avea impresia c Greg credea despre ea c trebuia s cread
i s fac numai ce i spunea el.Sau mai ru,n ultima vreme,cam din aceeai
perioad de cnd sexul nu a mai existat ntre ei,Greg ncepuse s spun c dac
ea l iubea cu adevrat,trebuia s tie ce vroia el.C ea trebuia s-i intuiasc,ntrun fel,toate nevoile.ntr-o sear i-a spus c dac l iubea att de mult pe ct
spunea,ar fi trebuit s tie c nu mai vroia pui la cin,de vreme ce mncase
acelai lucru la prnz.
-Dac m-ai fi sunat i mi-ai fi spus asta,a fi putut...Greg o ntrerupse.
-Ai idee ct de ocupat sunt toat ziua? Te atepi s-i spun ce am mncat la
prnz?

Poate c data viitoare o s m ntrebi cu cine am luat prnzul.Asta este?


Gelozia? Uneori,n timpul certurilor cu Greg mintea ncepea s i se nceoeze
pn cnd nu mai tia de unde pornise totul.
-Eti bine? o ntreb Mike.
-Da,sunt bine.
-Poate c-ar trebui s m atepi n main.
-i s ratez s-mi vd casa visurilor mele? ntreb Sara i ncepu s vorbeasc
despre cas.Mike nu tia ce se petrecuse cu Sara din clipa n care ptrunseser n
cas,dar felul n care arta ea i plcea.
Ascult parial despre cum a nceput CCIA,nfiinat de preedintele Franklin
Roosevelt,pentru a asigura locuri de munc n perioada Depresiunii.Ce auzise el
era c existau fotografii vechi i chiar planuri ale nivelelor,undeva pe Internet-i
i propuse s se uite la ele,ct de curnd posibil.Dar n clipa asta nu vroia dect
s vad casa despre care bunica lui-i Sara-vorbiser atta.i vroia s ncerce s
gseasc motivul pentru care Vandlo putea fi att de interesat de ea.
n timp ce Mike cuta,plimbndu-i minile de-a lungul pereilor,uitndu-se
peste tot,Sara vorbea ncontinuu.Stucaturi i original preau s fie cuvintele
cel mai des repetate de ea.Vorbea despre ui panelate i spunea ceva despre o
cruce care s-ar fi aflat deasupra acestora.
-Ca s-l in afar pe diavol,spuse ea.Trecur prin cele patru camere mari i prin
holul spaios de Ja parter.Casa nu era grandioas i maiestuoas,aa cum era
Conacul Edilean,dar Mike i ddea seama c zugrvit i recondiionat,putea fi
locuit.i imagin copilul lui Tess plimbndu-se cu tricicleta prin sufrageria
imens.Dar poate c Sara n-ar fi permis asta,de team s nu fie distruse vechile
duumele.i arunc repede o privire,creznd c poate i citise gndurile,aa cum
prea s-o fac uneori.Dar ea continua s vorbeasc despre proporiile i
nlimea ncperilor.Niciodat nu se vzuse n rolul de nsurat-i-cu-copii,dar
cnd se imagina trind n casa asta veche,Sara era acolo,n fiecare scen.
O privi n timp ce arta spre tavan,continund s vorbeasc,i se mira ct de
mult timp petrecuse ea studiind casa.Mike reveni la cutrile lui.Nu era posibil
ca Vandlo s fi vrut casa doar pentru c i-o dorea Sara,nu? Fr nici un alt
motiv dect s-i fac ei plcere-ca s o ademenasc s se mrite cu el? Dar Mike
nu reuea s se conving s cread asta.
Cum Mike era mai interesat de prezent,observ ce fcuse Lang aici.Casa era
curat i ordonat-i foarte puin mobilat.n livingul uria,canapeaua avea o
piatr sub unul dintre picioare i era acoperit cu o cuvertur bine uzat.
Scaunele erau ieftine i fuseser deseori reparate.

Nu existau multe lucruri personale n ncperi.Nu fotografii,nu cri,doar,pe


msua de cafea,un teanc de cataloage mult rsfoite,cu plante i semine.
n timp ce Mike o urma pe Sara prin camere,observ c dei Brewster Lang
locuia acum aici,nu fusese ntotdeauna aa.Se aflau acum n ceea ce pe vremuri
fusese biblioteca i Mike putea vedea c pe rafturile construite n perete
existaser odinioar cri.Pe perei vzu ptrate mai deschise la culoare,n
locurile unde atrnaser altdat tablouri.
Se ntoarse spre Sara.
-tiu c Lang i familia lui au avut casa asta n grij nc din 1941 i c acum
locuiete aici,dar cine a locuit nainte?
Sara pru surprins.
-Eti un bun observator,da? Vreme de zece sau doisprezece ani a locuit aici un
istoric din Williamsburg,cu familia lui.
-De nu locuiete aici nici un McDowell? Sara ridic din umeri.
-Nu le place locul.Ramsey nu-l poate suferi i nici sora lui.
-Atunci de ce nu-l vnd?
-Pn de curnd nu au putut,pentru c vnzarea a fost interzis pn n secolul
douzeci i unu.Nu tiu care McDowell,acum vreo dou sute de ani,a scris n
testamentul lui c ferma nu poate fi vndut pn n...
-Anul 2000,termin Mike n locul ei.i unde zici c intr istoricul respectiv n
scen?
-Nu cunosc toat povestea,dar cred c mama domnului Lang a fugit cu cineva
cnd el era doar un copil.Dup plecarea ei,domnul Lang tatl a ncetat s mai
aib grij de cldire i atunci unchiul Alex i-a mutat pe cei doi-eu cred c
domnul Lang avea pe atunci vreo aptesprezece,optsprezece ani-ntr-o alt cas
i i-a nchiriat ferma istoricului aceluia.Brbatul tocmai se cstorise i i-a
format o familie,aici.Dar toate astea au fost cu mult timp n urm.Cnd m-am
nscut eu,domnul Lang tatl murise deja i fiul lui locuia singur aici.
-Vrei s spui c Lang mai are i o alt cas? Undeva,unde se poate retrage?
-Tu chiar te gndeti s te mui aici,nu?
-Poate.tii Tess i copilul ei i...
-Nu-l uita pe Ramsey.
-Ah,da.Ramsey.
-O vrei pe sora ta numai pentru tine?
-Eu cred,spuse el cu glas domol,c mi-ar plcea s am pe cineva numai al meu.
O clip ochii lor rmaser nctuai.Sara a fost prima care i-a ntors privirea n
alt parte.

-Eti gata s urci la etaj?


-Te urmez oriunde te duci,spuse el.
-Atunci eu m ntorc napoi n ur.
-Peste....Mike zmbi.n regul,m-ai pclit.Condu-m.Se plimbar la etaj,vzur
cele patru dormitoare i unica baie,imens.Faiana fusese la mod n anii 1930,n
negru i alb.
-Eu una a lsa-o exact aa cum este,spuse Sara.
-tiu,pentru c este original.Sara spuse afectat:
-Cnd am folosit acest termen referitor la cas,original nsemna tot ce s-a
construit n anul 1674.Pentru informarea ta,baia este ct se poate de modern.
Mike se uit la cada veche,pe picioare i la toaleta neobinuit de nalt.
-Baia e nou?
-Da.Sara continu s vorbeasc despre stucaturi i paneluri,dar cnd spuse din
nou original,rse i ea.
-Tu nu apreciezi importana casei! spuse ea zmbind.
-Ct vreme o s te am pe tine s te ocupi de ea,e perfect.Poi face tot ce...Cnd
i ddu seama ce spunea,se ntrerupse.Locul sta are i o buctrie?
Sara efectiv alerg n jos pe scri,n timp ce Mike mai tergiversa.nc mai era
uluit c aceast cas i aparinea.Stnd n capul scrilor i privind n jos,se gndi
la ui trntite i la copii alergnd nuntru i afar-i la Sara strignd dup ei.
-Haide lenevil,coboar,spuse Sara uitndu-se n sus la el.Buctria e oribil.
Ateapt s vezi parterul.
Mike cobor,apoi se duse la anexa despre care Sara spunea c fusese construit
n 1930.
-Probabil cnd a fost construit baia,spuse ea.
Pe ct de mult farmec avea baia,pe att de urt era buctria.Linoleumul vechi
era ros pn la scndurile de dedesubt.Utilitile erau din anii 1970,de culoarea
avocado iar uile bufetului abia dac mai stteau prinse n ni.
-ncperea asta poate fi refcut,spuse Sara.
-tiu,cu blaturi din marmor alb.Te rog,a vrea s aud din nou cuvintele astea.
-ntreab-o smbt pe Ariei.Ea o s triasc aici,cu tine.Dac nu pune Erica
mna pe tine,naintea ei.Poate c de vin a fost menionarea realitii sau poate
zgomotul fcut de o veveri n cmin,dar amndoi au fost readui n prezent.Un
minut se uitar lung unul la cellalt.Mike a fost cel care a rupt tcerea.
-Mai exist vechiul pavilion de var? Nu l-am vzut n ziua n care am fcut
slalom printre capcanele lui Lang.Sara se lumin la fa.
-Ai auzit de pavilion? Mi-amintesc c l-am vzut cnd eram mic.

Este un loc absolut adorabil; pereii sunt fcui din zbrele.


-Bunica ne spunea c obinuia s se refugieze acolo,cnd oraul sta devenea de
nesuportat pentru ea.
-Sun trist.
-Dup cte o cunosc,situaiile erau create de ea.Crezi c l poi gsi?
Sara scoase din buzunar o bucat de hrtie care prea s fie o hart.
-Un alt avantaj al rochiilor este acela c poi avea buznare.La jeani nu se prea
poate asta.
-Jeanii au multe buzunare.
-Dar toate se afl n acele zone ale corpului pe care femeile vor s le arate.
Mike rse.
-Asta este minunat de adevrat.Deci,unde este pavilionul de var?
Cnd Mike se ntinse dup hart,Sara o retrase repede.
-Nu,nu face asta.mi place cnd te ii dup mine.
-Iar mie mi place privelitea.Zece minute mai trziu se aflau lng vechiul
pavilion care era chiar mai frumos dect i amintea Sarta.Mike nu-l vzuse cu
ocazia primei lui incursiuni aici,pentru c era ascuns dup tufele care fuseser
lsate s creasc n voie.Dinspre potec zona prea impenetrabil,dar Sara tia
unde s caute intrarea ascuns.Odat nuntru,nu trebuir s sar peste
buruieni,pentru c Lang curase vechiul loc care arta ca o grdin.Deasupra se
afla un superb fag armiu,cu ramuri lungi i terenul de dedesubt era acoperit cu
muchi.Pavilionul era octogonal,suficient de mare pentru dou persoane i
pereii din zbrele fuseser recent vopsii ntr-un albastru verzuliu.Cldirea i
locul erau la fel de izolate i de romantice precum le descrisese bunica lui Mike.
n timp ce Mike explora micua construcie,Sara se aez la umbra
copacului,privindu-l.Mike se car pe acoperiul n form de clopot i dup ce
termin cu el,studie fiecare centimetru al fundaiei din beton.Presupunea c
interesul lui Mike pentru micua i frumoasa construcie depea cazul dar tia
totodat c el nu-i va spune asta n mod direct.Va trebui s-l ia pe de parte ca s
afle.Era un sport care ncepea s-i plac.
Cnd Mike termin inspecia,era sigur c va spune c trebuie s pleceevident,pentru sigurana ei-dar o surprinse ntinzndu-se lng ea pe patul
parfumat al vegetaiei de sub copac i punndu-i minile sub cap.Umrul lui era
la civa centimetri de coapsa ei,aproape atingndu-i-o.
Sara se ls pe spate,sprijinindu-se de copac.Nu vroia s prseasc locul.
Niciodat.
-Casa are nevoie de o renovare total,spuse el n tcerea lsat.

-Mmmm,cam aa ceva,
-Vd c asta te face fericit.
-Eu l-am ajutat pe Luke s remodeleze Conacul Edilean i mi-a plcut enorm.
-i i-ar face plcere s te ocupi i de locul sta.Ascult,tu faci schiele i mi le
ari.Sara vru s rd,dar nu putu.nc nu se obinuise cu ideea c Ferma Merlin
nu va fi nicodat a ei.
-Soia ta o s vrea s fac asta.
-Mai am mult pn la nsurtoare.Cu meseria mea,s-ar putea ca mine s nu mai
fiu n via.
-Din tot ce aud,s-ar putea s plecm mpreun,spuse Sara cu dezinvoltur.
-Nu,ct vreme mai respir eu,spuse Mike ncet.O tcere stnjenitoare se aternu
ntre ei i Sara readuse discuia la cas.
-Bine c cel puin lemnria pus de primul Merlin mai exist nc,n cea mai
mare parte.
-i cine anume a fost tipul?
-Eu cred c Alexander McDowell.Scuze,spuse Sara zmbind,este o glum a
noastr.Toi primii nscui McDowell se cheam Alexander.Genealogia familiei
coboar pn n Scoia i la Angus McTern Harcourt.El este cel care a nfiinat
oraul nostru,dndu-i numele soiei sale.
-nc un nume de care am auzit adesea.Sara l privi ntrebtoare.
-Bunica zicea c numai descendenii lui Angus Harcourt au parte de un
tratament echitabil.
-Poate c este adevrat,dar este oraul nostru,spuse Sara.Mike mri.
-Ai vorbit ca un adevrat aristocrat.
-Eu nu cred c a fi descendentul unui scoian care a fost,foarte posibil,un ho i
un rpitor,m calific drept aristocrat.Ariel zice c tipul a cltorit clandestin pe
o corabie-care nu a fost corabia Mayflower.Mike se ntoarse pe o parte ca s se
uite la Sara.
-Pentru mine eti o adevrat lady.i spuse c era frumoas cum sttea acolo,pe
jos,sub copacul btrn,uria.i-o imagin cu o plrie cu boruri mari i cu lucrul
ei de mn.
-Locul sta i se potrivete.Mike se rostogoli pe spate.Trebuia s nceteze s se
mai uite la ea,ca s nu-i vin s o ating.Se for s-i aminteasc de caz i de
tefan Vandlo.Vandlo n-ar locui niciodat ntr-o cas veche,mai ales una att de
mic,i spuse Mike.Dup cum arta magazinul,Vandlo era mai curnd genul
robineilor-aurii-n-sala-de-baie-pentru-oaspei.
Rmaser o vreme tcui,apoi Sara nu se mai putu abine i l ntreb:

-Ai fost vreodat ndrgostit?


-Nu.Mike fcu o pauz.Dar o dat am fost pe aproape.
-i ce s-a ntmplat?
-Cnd a aflat c nu eram ceea ce-i spusesem i i-au bgat brbatul la prnaie din
cauza mea,dragostea ei pentru mine a ncetat brusc.Instantaneu.
-Ca s vezi.
-Mai trziu am aflat c ea a fost cea care i-a scos amanta pe cauiune,dup care
s-au mutat mpreun.Dar pe mine nu m-a iertat niciodat.
Sara nu se putu abine s nu rd.
-Ce via ciudat ai avut.
-Cred c depinde cum o priveti.Deci,ce ai face tu cu locul sta,dac i-ar
aparine? Sara nu ezit.
-Mai nti a replanta livada.
-Nu te-ai ocupa mai nti de cas? Nu ai pune marmor alb n buctrie?
-Pomii au nevoie de timp ca s creasc.Marmora m ateapt orict,ntr-un
depozit.
-Crezi c Anders ar fi de acord cu asta?
-Anders? Ce te doare dac-i spui Greg?
-Sara,spuse Mike ncet,eu nu l-am cunoscut niciodat pe brbatul cu care eti
logodit,dar din cte am auzit,nu cred c te merit.Eti sigur c vrei s te mrii
cu el? N-ar fi mai bine...
-S nu ndrzneti s spui asta.Sara nu vroia s-i aud cuvintele,ca s nu-i
mreasc ndoiala care ncepuse s ncoleasc deja n mintea ei.
-Absolut toate pregtirile pentru nunt sunt fcute.Am avut ntlniri cu
organizatorul.
-Cum o s obii Ferma Merlin,dac este a mea?
-Nu tiu.Sara i auzi frustrarea din glas.De cnd te-am cunoscut,parc s-a
schimbat totul n viaa mea.nainte tiam exact ncotro m ndreptam,dar
acum...Nu tiu.Parc nu mai pot gndi limpede.
-sta este cel mai frumos lucru pe care l-am auzit de luni,poate de ani.
-Poate pentru tine,dar nu pentru mine,bombni ea.Mike se ridic i-i atinse
minile,continund s i le in chiar i dup ce Sara se ridicase,stnd acum n
picioare n faa lui.
-Sara-vocea lui era blnd-uneori mi se pare c te cunosc dintotdeauna.
Mike se aplec s o srute i cum ea nu se mic,se simi ncurajat.
Cnd se afla la jumtatea drumului spre buzele ei,Sara spuse:
-I-ai spus asta i femeii pe al crei so l-ai bgat la prnaie? Mike se trase napoi.

-Ce-ai spus?
-Femeile tale,cele pe care le vrjeai i le trdai.Le-ai spus i lor aceleai lucruri
pe care mi le spui mie? tii,despre cum sunt cea mai frumoas,cea mai...
Mike i ddu drumul la mini.Da,spusese de multe ori multe dintre lucrurile pe
care i le-a spus Sarei,dar...Mike se ntoarse n alt parte.Diferena era c de data
aceasta el credea ceea ce spunea-i revelaia aceasta l oc.
-Eti gata s mergem?
-Acum eti furios pe mine.Mike se ntoarse spre ea.
-Am fcut tot ce a trebuit s fac,ori de cte ori a fost nevoie de intervenia
justiiei.i spre informarea ta,niciodat nu am bgat la prnaie pe cineva care nu
merita asta.i am lsat s plece multe dintre femeile care ar fi trebuit
condamnate.Sara era neafectat de furia lui Mike.Cnd Greg se nfuria pe ea,
resimea o stare de panic-i adesea,de nedumerire.Rareori tia exact ce anume
fcuse ca s-i declaneze furia.Tot ce tia era c trebuia s-l calmeze,s-l fac s
o ierte i s readuc lucrurile la starea din primele trei luni de cnd se aflau
mpreun.Dar cu Mike nu resimea aceast stare de confuzie.Suprarea lui avea
ntotdeauna un motiv,exista ceva care i-o provocase.Ceea ce o nnebunea pe ea
era furia iraional a lui Greg,fr vreo cauz cunoscut.
Sara i spuse din nou c orict de mult ajunsese s-l plac pe Mike,el era
temporar.Se afla aici ntr-o misiune i cnd o va fi ncheiat,va pleca i nu-l va
mai vedea niciodat-poate doar ca frate al lui Tess.Dar i de asta se ndoia.Tess
tria de ani de zile n Edilean i Mike nu venise niciodat n vizit.
Ct despre Ferma Merlin,Mike spusese clar c ideea a fost a lui Tess,nu a lui.
Dup ce se va retrage din poliie,va rmne probabil n nsorita Florid i ferma
se va ntoarce la familia McDowell.
-De ce te uii aa la mine? o ntreb el.
-M gndeam doar la ct de diferii suntem noi doi.Eu vreau permanen,pe
cineva care s-i mpart viaa cu mine.Eu vreau copii i pomi fructiferi.Pe cnd
tu vrei-Sara fcu o pauz.Ce vrei tu? tii mcar ce vrei?
Nici o femeie nu-i pusese vreodat asemenea ntrebri i Mike nu tia cum s
rspund la ele.Dar Sara nu era ca celelalte femei i l fcuse s-i pun singur
aceste ntrebri.
-i acum o s-mi spui c eu sunt altfel dect toate celelalte femei pe care le-ai
vrjit n numele datoriei? Avea atta dreptate nct Mike nu se putu abine s nu
rd.
-Chiar la asta m gndeam.Mike se uit n sus,la cer.
-Se pare c-ar vrea s plou.Cred c trebuie s plecm.

Sara o porni spre main,dar Mike o prinse de bra i o trase napoi spre el.O
clip,Sara i spuse c o s-o srute.Dar Mike i duse un deget la buze.Sara
ascult,dar nu auzi nimic.Continund s o in de bra,Mike se uita n jur.Nu
existau dect dou variante de a iei de aici.Una era prin blriile nalte din
spatele pavilionului,dar asta nsemna c trebuiau s se ndeprteze de crare.
Cealalt presupunea c trebuiau s o ia prin cmp deschis i s ncerce s ajung
la ur-dar oricine se apropia,i vedea.Mike se uit n sus la copacul nalt,apoi o
privi ntrebtor pe Sara.Ea ncuviin din cap.
n spatele lor se auzea zgomotul vag al al pietriului scrnit sub picioare i
vocea inconfundabil a lui Lang.Cnd era mic,surorile ei obinuiau s rd de
ea pentru c ori de cte ori domnul Lang i fcea apariia la Trgul Fermierilor,
Sara se ascundea sub tejghea.Chiar i azi,sunetul apropierii lui o speria.
Mike art spre picioarele lui,apoi se btu pe umeri,i trebui Sarei o secund s
priceap ce vroia el,dar apoi ncuviin din cap.
Mike se apropie de copac,se fcu ciuci la pmnt i se uit la Sara,peste
umr.Dac tcerea i viteza nu ar fi fost att de importante,Sara ar fi comentat c
nu o putea ridica n copac din poziia asta chircit.Dar nu era vreme de discuii.
Sara i scoase repede sandalele,le petrecu cu baretele peste ncheietura minii i
se urc pe umerii lui Mike.Mike se ridic instantaneu n picioare,fcnd-o
aproape s ofteze,uluit de rapiditatea lui.Sara se prinse cu minile de pom,
pentru echilibru i gsi repede o ramur.i era greu s-i fac avnt n sus i o
clip regret c nu-i pusese nite jeani.Dar nu avea ea timp acum s se
gndeasc la aa ceva sau la posibilitatea de a-i sfia rochia.i lans un picior
peste crac i se instala pe furca format de craca groas.
Sub ea,Mike o privi ntrebtor.Sara ncuviin din cap i n secundele urmtoare
Mike sri,se apuc de creang i se ridic pe ea.
Sara l auzea acum mai clar pe Lang i vzu micare n tufiuri.Se apropia.Mike
o atinse de bra i cnd se uit la el,i fcu semn deasupra.Adic s se caere mai
sus.i fcu semn s stea locului,n timp ce el se ridica n picioare.Cnd se aplec
n fa,cu minile ntinse spre o alt crac,Sara oft tare,de fric.
ntorcndu-se,Mike se ncrunt la ea,dar cnd vzu c ei i era fric pentru el,i
zmbi scurt,cocoete.n clipa urmtoare se apuc de o crac de deasupra,i lu
avnt i se ridic pe ea.Aplecndu-se,ntinse amndou minile spre Sara.
Sara nu ezit.Se ntinse n sus spre Mike exact cum fcuse la fereastr,numai c
acum s-ar fi rnit serios,dac ar fi czut.Apucndu-i ncheieturile minilor,Mike
o trase n sus.Era o micare cumplit i orict de uoar i spusese el c este,Sara
i vedea efortul.Cea de a doua crac era mai mic dect prima,cu puin spaiu pe

ea.Mike se ddu mai spre trunchi,cu picioarele atrnndu-i n gol i o trase pe


Sara n braele lui,cu spatele la pieptul su.
Sara tia c el intenionase poziia asta i dac circumstanele ar fi fost altele,i-ar
fi evitat mbriarea.Poate.Poate,dei trebuia s admit c trupul ei se potrivea
perfect n cuul lui.Brbia lui Mike se odihnea pe cretetul ei.Perfect.
Se gndea att de intens,nct uit de ce se aflau n pom i cnd l auzi pe
domnul Lang n luminiul de dedesubt,aproape c vorbi.Dar braele lui Mike se
strnser n jurul ei i Sara se ls mai mult pe spate,spre el.Cnd i simi brbia
aspr pe gt,nchise ochii.Rsuflarea lui era uoar i i putea simi dulceaa.
Minile lui se ridicar n sus,spre tmple i i simi degetele puternice n
pr,aproape de piele.i ls capul pe spate,cu ochii nchii,nclinndu-l ntr-o
parte ca s-i fac acces spre gt.Dar srutul pe care l anticipa nu sosi.n
schimb,trupul lui Mike se ncorda i i ddu drumul la pr.
Sara deschise ochii,dei n-ar fi vrut.Obrazul lui Mike era lipit de al ei i el se
uita n jos,la domnul Lang.Sara se ntoarse puin,s-l poat vedea i ea mai clar
Adusese dou glei mari de plastic,pline,dar nu putea vedea cu ce anume.
Bombnea cu voce gutural.Nu auzea ce spunea,dar prea furios.
Sara era mult mai interesat de poziia ei lipit de Mike dect de ce lucru odios
fcea Lang acolo jos.Instala,poate,o nou capcan,i spuse ea.
Cnd i lipi mai mult obrazul de al lui Mike,el se trase i Sara i reprim un
oftat.Sigur,nu era adevrat,dar i spuse c nc un brbat i pierduse interesul
fa de ea.Muli brbai se apropiaser de ea de-a lungul timpului,dar numai doii Mike-o interesaser.Dar pe Mike nu-l putea considera cu adevrat unul dintre
brbaii din viaa ei,nu?
n timp ce se gndea la asta,l auzi pe domnul Lang spunnd cuvntul Anders.l
auzi att de limpede nct fr s vrea,scoase un mic sunet.
Instantaneu,mna lui Mike se aez peste gura ei.Sub ei,Lang se opri din ce
fcea i se uit n jur.Mike i lu mna i Sara i inu rsuflarea.Dac Lang i-ar
fi vzut ascunzndu-se deasupra lui,nu ar fi aflat niciodat de ce mormise el
numele lui Greg.Mike art spre ramura de dedesubt i Sara nelese c el vroia
s coboare acolo,ca s aud mai bine.Mike se ndeprt de Sara repede,cu o
agilitate deosebit,se apuc de o creang de deasupra i se lans spre cea de
jos.Se ntinse cu burta pe crac i ascult.
Sara nu era sigur c vroia s aud ce spunea btrnul.Nu era mai bine s nu tie
c brbatul cu care avea s se mrite era implicat n ceea ce Mike numise un
rzboi? Nu,Greg nu putea-nu s-ar fi gndit-s fac ceva care s-l determine pe
Lang s presare capcane n jurul proprietii.

Dar cnd auzi cuvnt cini,i ndrept poziia.Mai jos,n partea ei dreapt,Mike
o privi.i el auzise cuvntul.Instinctul i spunea s-i astupe urechile cu
minile.Dac Greg fcea ceva ce n-ar fi trebuit,Sara nu vroia s tie.Pe de alt
parte,dac nu asculta,nsemna c de fapt amna inevitabilul.
Cu un gest decis,Sara i fix mai bine sandalele n jurul braului,apoi se ntinse
pe crac aa cum fcuse Mike i se concentra asupra btrnului de dedesubt.
Acum vedea clar c omul instala o alt capcan.Fix o a de pescuit aproape
invizibi n partea de jos a uii pavilionului i ata ceva de ea,de partea cealalt
a uii,dar nu reui s vad ce anume.Peste cteva minute l auzi chicotind-un
sunet urt,scurt-i btrnul se ddu deoparte,s-i admire opera.Ridic o piatr
mic i o arunc,lovind firul de nailon.
Spre groaza Sarei,dinspre o parte a uii zburar patru sgei mari,cu vrf de
oel,oprindu-se n lemnul din partea cealalt.
Sara trebui s-i duc mna la gur ca s nu scoat vreun sunet de protest.Se uit
la Mike care o ntreb fr voce,Eti bine?.Sara ncuviin din cap,dar bine nu
i era.Dac ea i Mike ar fi venit aici mai trziu,sau mine,aveau toate ansele ca
sgeile s se fi nfipt n Mike,pentru el era ntotdeauna primul.
Cnd Mike i zmbi,calmul lui i restaura echilibrul.Mike se ntoarse napoi spre
btrn,care ncepu din nou s bodogneasc,dar mai tare.
-Asta o s te nvee minte,Greg Anders,spunea Brewester Lang n timp ce
smulgea sgeile din lemn i remonta cursa.Nu-mi poi ucide cinii i apoi s
scapi aa de uor.Sper c sgeile astea or s te omoare.Furios,i strnse
ustensilele,le puse napoi n glei i o porni napoi pe potec,spre cas.Mike se
uit la Sara prin spaiul dintre ramuri i mai atept zece minute nainte de a se
ridica n picioare,pe craca groas.
-Poi s vii aici? o ntreb el.Sara era distras de ce auzise.
-Sigur.Mike i lu mna i Sara fcu un pas lung,dar mintea ei nu era acolo i
alunec.Dar Mike o prinse.Cu o mn se inea de creanga de deasupra capului i
cu alta o inea pe Sara care reui s-i recapete echilibrul i s se urce lng
el,lipindu-se de trupul lui.Stteau n picioare pe crac,Mike cu spinarea lipit de
trunchiul gros,cu ambele brae n jurul Sarei.
Sara rmase aa,cu braele petrecute peste pieptul lui i se simea fericit pentru
sigurana pe care i-o ddea.Cnd fcuse Greg asta? se ntreb ea.Dar dac Greg
era ntotdeauna la magazin,cnd avusese timp s vin la Ferma Merlin?
i de ce? Doar pentru c vroia locul sta? S fi crezut Greg c domnul Lang era
motivul pentru care Rams nu vroia s-i vnd lui ferma? Sau motivul era faptul
c Sara i dorea Ferma Merlin? Mike i puse mna sub brbia ei i-i ridic faa.

-Eti sigur c eti bine?


-Da.ocat,dar sunt bine.Dar tu?
-Eu nu sunt ocat,spuse el repede i se uit n jur.Chiar dac mi-ar plcea s stau
aici toat ziua,cred totui c e timpul s coborm.Nici Sara nu vroia s plece.n
plus,tia c n momentul n care vor fi din nou jos,va trebui s nfrunte tot
adevrul despre brbatul cu care urma s se mrite.
-Sara?
-tiu,spuse ea i se ntinse s se apuce de o creang.
Mike ncepu s-i schimbe poziia dar se ntoarse i o srut uor pe obraz.
-O s fie bine.i promit.
-Da,sigur,spuse ea i ncerc un zmbet care nu prea-i reui.
Mike sri la pmnt de pe craca de jos,apoi Sara i ddu drumul i el o prinse n
brae.Mike ncerc s fac o glum,cum c aproape l trntise la pmnt,dar
vzndu-i expresia,se opri.O conduse repede pe dup gardul viu,o luar napoi,
trecur pe lng cas i ajunser la maina lui.O descuie i-i inu portiera.Cnd
vzu c minile i tremurau,i fix el centura i se urc apoi la volan.
Se aflau pe la jumtatea drumului napoi spre apar-tamentul Sarei,cnd ncepur
s vorbeasc.Mike i acordase Sarei ct mai mult timp,ca s poat digera ceea ce
auzise.Ct despre el,i venea s-l sune pe Lang ca s-i mulumeasc.De acum
nainte,Mike va ncepe procesul care va sfri prin a-i spune Sarei adevrul
despre brbatul cu care inteniona s se mrite i care nu o vroia dect pentru
c...Mike nu tia nc pentru ce.Se uit la ea stnd tcut pe bancheta
alturat.Rochia ei frumoas era plin cu frunze i rmurele i la umr era
sfiat.
-mi pare ru pentru rochie,spuse el.
-Tu crezi c Greg a vrut Ferma Merlin pentru mine?
-Tu poi rspunde mai bine ca mine la ntrebarea asta.
-O fi fcut Greg tot ce a putut ca s-l ndeprteze pe domnul Lang,dar cinii nu
i-a omort.Eu cred c a fost o coinciden i Lang a fost convins c el i-a ucis.
Era prea devreme pentru Mike s-i spun ce tia.nvase de tnr calea mai grea
de a nu spune prea multe,prea devreme.La primul lui caz sub acoperire,i
spusese vesel unei femei c soul ei era un traficant de arme i c avea dou
amante.n naivitatea lui,crezuse c femeia i va fi recunosctoare pentru
informate.Dar reacia ei fusese cu totul alta.L-a fcut pe Mike mincinos i a stat
pn la sfrit alturi de soul ei.n drum spre nchisoare,l-a scuipat pe Mike.
Da,nvase s fie prudent.
-Eti convins c l cunoti att de bine nct s poi spune asta?

-Poate c nu e el,Greg,persoana cea mai onorabil de pe lume,dar este un om


bun.O vreme,Sara nu mai spuse nimic.
-tiu c Greg face unele lucruri care mie nu-mi plac,dar...
-Cum ar fi? i vorbi despre cum schimba Greg numerele la rochii.
-Dar face asta doar ca femeile s se simt bine.De aici pn la a otrvi nite cini
este o cale lung.
-Nu am spus c au fost otrvii i nici nu tiu.Ce te face s spui asta?
Sara ezit un minut ntreg.
-Proprietarul farmaciei din Edilean mi-a spus s-i amintesc lui Greg s fie atent
cu otrava de obolani pe care a cumprat-o.
Mike scrni din dini,pentru c auzea pentru prima oar asta.
-Presupun c tu n-ai probleme cu obolanii?
-Cnd l-am ntrebat,mi-a spus c gsise un cuib de obolani n peretele din fund
al magazinului.Deci nu mi s-a mai prut nimic nefiresc.
Peste cteva clipe,Sara spuse:
-Chiar dac nu cred c Greg ar fi putut face aa ceva,a vrea s-i pot nlocui
cinii domnului Lang.Mike i zmbi.
-Vezi? sta este norocul tu.
-De ce?
-La cazul sta lucrez pentru federali i tii de ce le tolerm noi megalomania?
-Nu.
-Pentru bani.Au o groaz de verzi.Spune-mi ce fel de cini avea domnul Lang i
o s-i nlocuim.
-Eram mic atunci cnd i-am vzut eu i nu tiu ce ras erau.Dar erau
superbi.Am auzit-o odat pe mama spunnd c erau irlandezi.
-Dac ai vedea o poz,i-ai recunoate?
-Poate.Mike i ntinse mobilul.
-Scrie-i un mesaj lui Tess s-i trimit poze cu cini irlandezi.
-Vorbeti ntotdeauna de sora ta,dar uii c este mritat cu vrul meu.Ce-ar fi
s-i scriu lui Rams ce fel de cini avea domnul Lang?
-E i mai bine.Mike i zmbi.
-Ce-i cu privirea asta?
-M gndeam ct de mult semeni cu toate celelalte femei cu care am lucrat.
Sarcasmul lui o fcu s se simt bine.
-Ele nu se ascundeau cu tine n copaci?
-Nu i au pierdut mult.Mi-a plcut s te strng n brae.
Cum Sara continua s se uite n faa ei,Mike adug:

-i nici nu le trecea prin cap s nlocuiasc cinii vreunui btrn pe care-l


displceau.Mike trebui s se uite n alt parte ca s-i ascund plcerea fa de
felul cum decursese ziua-i la felul cum sttea Sara pe banchet,ncruntnduse.Era prima fisur autentic,fcut n mitul Greg Anders.
-Ce-ar fi dac ne-am lua o sear liber,de la cazul sta? ntreb el.
Ochii Sarei strlucir.
-i s ne uitm mpreun la filme?
-M gndeam s mergem la tine acas,s pregtim cina acolo.nc nu mi-ai
artat apartamentul.
-Presupun c ai uitat c nu mai am chiuvet n buctrie.Vrei s scormoneti prin
tot ce-mi aparime? adug ea micorndu-i ochii.
-Da,spuse el,dar pe un ton att de lasciv nct pe Sara o pufni rsul.
-N-am nimic mpotriv.Poi s te uii la bijuteriile lsate mie de mtua Lissie i
dac vrei,le poi chiar proba.
-A prefera s faci tu asta,pentru mine.
-Dup ce-am auzit astzi despre logodnicul meu,nu cred c-a avea ceva
mpotriv.Zmbetul lui Mike aproape c-i crpa obrajii.
CAPITOLUL 13
TOTUL DESPRE apartamentul Sarei spunea familie.Dac apartamentul lui
Tess era ca al lui Mike,cu mobilier adus din magazine-de preferat prezentat n
camere premobilate-el nu credea c Sara avea mai mult de o mas care s nu fi
venit de la prieteni sau de la rude.i tot ce adusese ea fusese ales cu grij pentru
c arta vechi i uzat,n acel fel romantic care le plcea femeilor.
De ndat ce Sara deschise ua-nencuiat,desigur-alerg n dormitor.Dar Mike
rmase n prag,privind.Chiar dac livingul Sarei avea aceleai forme ca cel al lui
Tess,nu putea fi mai diferit.ncperea Sarei arta ca ceva ieit direct din Canalul
tv Istorie-Mobilierul De-a Lungul Secolelor.
Exista acolo o canapea mare,de culoarea piersicii,cu brae uriae,rotunjite.Mike
nu se pricepea cine tie ce la istorie,dar i putea imagina doamne n rochii lungi
bndu-i ceaiul pe aceast canapea.
Fotoliul din apropiere era i el la fel de pufos,acoperit cu un material nflorat.n
partea cealalt se afla un fotoliu uria mbrcat n piele veche,maro i era
convins c mai vzuse unul asemntor ntr-un film a crui aciune se plasa n
perioada celui de Al Doilea Rzboi Mondial.Peste tot n camer se aflau diverse
obiecte,msue,a cror vechime cobora prin anii 1980,n vremea luiThomas
Jefferson.i peste tot,fotografii nrmate.Unele att de vechi nct preau fcute

de Matthiew Brady nainte de 1900,pn la cea cu Tess n ziua nunii.Mike


zmbi cnd o vzu mbrcat ntr-un taior bleumarin,pe care probabil c l va
purta ulterior la birou.Lui i lui Tess li se predase despre reciclare cu mult
nainte ca aceasta s devin o mod.i aminti ct de mult i dorise s fie acolo
n ziua aceea,dar fusese legat fedele-la propriu.
-Cine i-a dat toate astea? ntreb Mike.
-Toat lumea.Se spune n orel,c dac nu ai nevoie de ceva,d-i-l bietei Sara.
Mike pufni.Nimic nu putea fi mai departe de adevr,pentru c fiecare obiect
fusese ales cu grij.i plimb mna peste o msu care avea extinderi pe
laterale.Nu se pricepea el prea bine la anticihiti,dar petrecuse mult vreme n
case bogate i tia c msua Sarei fcea bani frumoi.Dac ar fi avut de a face
cu un alt infractor,ar fi spus c indiferent ce tezaur cuta acesta,ei bine,trebuia s
se gseasc undeva pe aici.Dar tefan locuise aici cu Sara,deci trebuie s fi
vzut toate aceste lucruri-i s fi tiut c undeva,n alt parte,exista ceva mai
valoros.Sara reveni n camer.Fcuse un du i se schimbase ntr-o rochie de
bumbac albastru deschis i Mike i spuse c niciodat nu i se pruse mai
drgla.Sara se apropie de Mike i se ntoarse cu spatele la el.
-Vrei te rog s-mi nchizi nasturii?
Erau vreo treizeci de nsturai albi minusculi,care coborau n jos de-a lungul
rochiei i Mike ncepu cu primul de sus.Pielea ei era acoperit de un
combinezon de mod veche i Mike se ntreb dac nu motenise cumva i
hainele.
-Nu poi iei prea repede din rochia asta,spuse el glumind i fcndu-i treaba
ct mai ncet.
-Dar de fapt sta este i scopul,nu? Mike rse.
-Presupun c da.Gata,am terminat.i acum vorbete-mi despre casa ta.Ai
cumprat vreodat,n viaa ta,o pies de mobilier?
-Nu.Doar mici obiecte.De fapt,tata mi pltete chiria pentru un mare depozit din
Williamsburg,plin cu mobilier vechi i fotografii pe care mi le-au dat rudele.Lor
le place Ikea; Mie mi place Edwardian.Sun ca un dulap uria cu speran.
-Uneori aa mi-am zis i eu.
-i i-ai artat vreodat lui Anders ce se afl n depozitul tu?
-Nu vreau s tiu cum ai ghicit asta dar da,Greg i cu mine am petrecut mult
timp acolo,uitndu-ne la toate obiectele.Vroia s vad ce am putea folosi cnd o
s ne mutm la casa noastr.Plnuisem s iau totul cu mine,cu Brian,dar...
-Cine mai e i Brian? ntreb Mike.Se uita tocmai la o fotografie cu dou tinere
drgue,cu putii lor la fel de drglai.Presupunea c erau surorile Sarei.

-Primul meu iubit adevrat.Sara nu a mai adugat c fusese att de sigur c se


vor cstori,nct ase luni dup ce s-au cunoscut a renunat la o slujb excelent
de conservator la un muzeu din Boston.Viaa ei cu Brian avea s o poarte ntr-o
alt direcie,ori asta era ceea ce-i dorea cel mai mult.Cum Mike o privea
ntrebtor,Sara ridic din umeri.
-M-a prsit.Ha,ha.Comptimete-o pe biata Sara.Mike tia c ea intenionase s
fac o glum,dar i simi durerea din glas.
-Cel mai prost brbat de care am auzit vreodat,spuse el i fu ncntat cnd o
vzu zmbind.
-i logodnicul tu ce zice despre toate astea? ntreb Mike fcnd un semn
larg'cu mna,spre camer.Sara rse.
-C o s fie bune de casat.Lui i plac sticla i cromul.Mike se ntoarse,s nu l
vad ncruntndu-se.Dac Vandlo fusese att de onest cu gusturile lui iar Sara
era att de diferit,atunci de ce naiba se mai mrita cu el? Se aez n fotoliul
mare,din piele.
-Mie mi place tot ce ai aici.Fr crom,iar ct despre mesele cu blat de sticl,le
ursc.Se sparg n timpul luptelor i te pot rni.Am vzut o dat o arter tiat
i...Se ntrerupse ridicnd din umeri.Sara rmase n picioare,uitndu:se la el.
-Mi-au crescut cumva coarne? ntreb el.
-Pari acas,n fotoliul acela.Ari ca un pilot din cel de Al Doilea Rzboi
Mondial.Parc te i vd ntr-o jachet de bombardier.
-Te referi la unul din bieii ia care au murit nainte de a mplini douzeci i trei
de ani? S-a luptat cu un aviator neam i a ajuns la pmnt n flcri?
-Da,exact asta am vrut s spun.Sara se aez pe marginea canapelei,continund
s se uite la el.
-Greg...
-Ce e cu el? Mike se strduia s nu par interesat.
-Nimic.i st bine n camera asta.Majoritatea brbailor par stngaci aici,dar tu
ari ca i cum ai citit o carte,ai vizitat locuri i ai fcut cte ceva la viaa ta.
-Sara,spuse Mike ncet,dar ea se ridic pn s apuce el s spun mai mult.
-M duc s aduc bijuteriile.i Sara alerg de-a lungul holului,spre dormitorul
ei.Mike ncepu s se plimbe prin restul apartamentului.Buctria avea nevoie de
o renovare iar n locul chiuvetei se vedea o gaur mare.Nu se putu abine s nu
zmbeasc,gndindu-se la modul n care Luke fcuse casa de nelocuit.
Mike strig dup Sara:
-Lui Anders i plcea totui ceva? Un scaun,sau o fotografie,mcar? Mike cobor
vocea cnd Sara reveni n living.

-Nu chiar,spuse Sara ntinzndu-i o cutiu mic,din lemn.


Deschiznd-o,vzu ase bijuterii.Erau demodate i nu se ndoia c pietrele erau
naturale,dar chiar i aa,nici una nu era suficient de mare ca s valoreze ceva.Cu
siguran nu suficient de mari ca s l tenteze pe Vandlo.nchise cutia la loc.
-Nu cred c...
-tiu.Bijuteriile bune s-au dus la nora ei.Mama lui Rams are nite prostii uriae
pe care nu le poart niciodat.Eu am primit lucrurile frumoase.
-Sara,tu poi purta bijuterii din fier i tot bine o s ari.
-Eu...ncepu ea i Mike vzu cum i se urc roeaa n obraji.Dar apoi ochii i se
ndreptar spre peretele din spatele lui.
-Picturile CAY.
-Ce?! Sara l ocoli i se duse spre peretele ndeprtat.
-Greg mi-a spus odat c singurul lucru care-i place aici este acest tablou.Vroia
s i-l dau lui.Sara lu de pe perete un tablou cam de douzeci i cinci pe
patruzeci centimetri i i-l ntinse.Pentru o clip inima lui i ntei btile,dar
cnd vzu pictura,rmase dezamgit.Arta ca desenul unui copil,reprezentnd un
iaz cu rae-exceptnd faptul c cerul era verde,iazul roz i bietele rae,roii.
Acuarela prea veche,dar nu vedea nimic valoros la ea.Poate c Vandlo i-o
dorea pentru nepoii lui.Potrivit tradiiei de familie,fiica lui,adolescent,va fi
curnd mritat cu cine tie ce boorog.
Mike se uit n colul picturii,la cele trei iniiale; CAY.
-Este vreun strmo de-al tu?
-Habar n-am.Mtua Lissie nu tia nici ea cine era.Zicea c tabloul se afla
dintotdeauna n familia McDowell dar numai ei i mie ne plcea.Ne-am spus c
este din perioada Victorian.
-Nici o ans s fie o Beatrix Potter?
-A vrea eu.Nu,este ceva aruncat,fr valoare,ca toate celelalte lucruri de aici.Ca
i mine,de altfel.ncruntndu-se,Mike puse tabloul la loc i cnd se ntoarse spre
Sara,umerii ei preau czui,ntristndu-l.Se pare c primul ei prieten o prsise
i probabil c se va adeveri c i al doilea o dorea doar pentru ce putea obine de
la ea.Mike nu se gndi la ce fcea,ntinse doar mna,o apuc de bra i o trase
spre el.i puse buzele pe ale ei i o srut cu toat ardoarea pe care o simise din
prima clip cnd o vzuse.Se atepta pe jumtate ca ea s se smulg dar din
contr,braele ei se petrecur pe dup gtul lui i ea i ls capul pe spate.
Buzele ei erau dulci i trupul lipit de al lui se potrivea mai bine dect al oricrei
alte femei pe care o avusese vreodat.Singurul lucru pe care-l putu face Mike s
nu adnceasc srutul i s nu ajung prea departe,fu acela de a-l ntrerupe.

Continu s o in n brae,cu buzele pe gtul ei.


-Sara...Vreau s...opti el.Sara se desprinse de el.
-tiu.Sunt parte din misiunea ta.Iar tu vrei s...ntrerupndu-se,Sara se repezi la
u.
-Ne vedem la Joce,peste o or.Am nevoie de timp s m gndesc la toate astea.
n clipa urmtoare prsi apartamentul i Mike se aez greoi pe fotoliul din
piele.Misiunea lui era aceea de a face tot ce era necesar ca s o in pe Sara
departe de Vandlo.
-Pe naiba! mormi el.Am fost ademenit n orelul sta cu momeala unei ferme
vechi,cu mobilier confortabil i cu cea mai drgla,mai dulce i mai
atrgtoare fiin care a pit vreodat pe pmnt.Dac este cineva sedus,atunci
acela sunt eu.
CAPITOLUL 14
JOCE STTEA N PAT,nconjurat de hri cu arbori genealogici; pe msua
alturat se afla o imprimant.
-Vrei s tii cine este vrul tu de-al aselea?
-Nu chiar,spuse Sara.Am destui veri aici i acum.Joce se uit la prietena ei-i
verioara ei de-a aptea,aa cum tocmai aflase i spuse:
-Ce nu merge?
-M-a srutat Mike.
-Ah.Perfect.tiu c este groaznic,de vreme ce eti logodit cu un alt brbat,dar
pn s ncepi cu lamentaiile,spune-mi cum a fost.
-Grozav...Dar nu uita c are mult experien.Joce nu avea de gnd s comenteze
ultima remarc.
-Deci cum este n comparaie cu Greg? Sara se ls greoi pe scaunul de lng
pat.
-i s-a ntmplat vreodat s fii absolut sigur c ceea ce faci este bine,ca apoi
s se ntmple ceva care s te fac s te ndoieti de totul?
-Dac te referi la brbai,da.Am avut un prieten la facultate,pe care l adoram.
Eram sigur c el este Acela.Apoi m-am ntors acas-adic la domnioara Edi-i
am petrecut o sptmn cu ea.ntr-o diminea,eram amndou la micul dejun
iar eu ncercam s-mi imaginez cum ar fi dac ar fi i el acolo.Brusc,mi-am
dat seama c ar trebui s-mi petrec tot timpul luptnd cu gelozia lui.Dac m-ai fi
ntrebat cu o zi nainte dac era un brbat gelos,a fi spus c nu.Dar era.Era
gelos pe munca mea,pe prietenele mele,chiar i pe nesuferitele alea de
gemene,surorile mele.La asta te referi?

-Oarecum.ncep s vd i s-mi amintesc lucruri de care acum o sptmn nu


eram contient.Sara oft.
-La nceputul relaiei mele cu Greg,totul era att de minunat nct a fi trecut i
prin foc pentru el.
-i din cte am auzit mpreun cu Tess prin perei,chiar ai fcut-o de cteva ori.
Sara ncuviin din cap.
-Totul era formidabil.Nu trecuse mult de cnd m prsise Brian i...
Joce nu-l cunoscuse niciodat pe cellalt prieten al Sarei,dar auzise de el.Era un
tnr arheolog din Anglia i vreme de patru ani,Sara i cu el au fost nedesprii.
Toat lumea,inclusiv Sara,tia c se vor cstori.Cnd el a anunat-o c se va
cstori cu prietena lui din copilrie,Sara a fost distrus.
-Lucrul cel mai ru-i spusese Tess lui Joce-a fost c tot orelul o trata pe Sara
ca i cum ar fi fost pe punctul s o ia razna.
-i aa a fost? o ntrebase Joce pentru c ea tia ce nseamn s fii aproape de a
ceda nervos.
-Da.Aa a fost.Joce se ntinse i o lu pe Sara de mn.
-Greg te-a fcut s te simi dorit.
-Da,iar faptul c oraul nu l-a plcut m-a fcut s m simt ca i cum m-a lupta
cu...Nu tiu.Poate c m-am simit ca Julieta lui Shakespeare,luptnd s pstrez
Adevrata Iubire.Acum cred c poate nu vroiam dect s art lumii...Nu tiu ce.
-M pricep la revolt,spuse Joce cu seriozitate.n familia mea trecut am
provocat mult furie pentru simplul fapt c am refuzat s m tatuez.Sara rse.
-Nici mcar o singur dat?
-Nici mcar un flutura pe glezna stng.
-Eti o rebel.Joce fcu o pauz nainte de a vorbi.
-i cum rmne cu nunta? Sara i acoperi faa cu minile.
-Nu tiu.Vreau s spun c sincer,sincer,nu tiu! Sara i lu minile de pe fa.
-La doar cteva zile dup ce l-am cunoscut pe Greg,am nceput s facem afaceri
mpreun i s cltorim i s...
-Muncii.
-Ah,da.Am muncit enorm.Attea i attea lucruri pe care le aveam de fcut i
care m ineau ocupat apte zile din sptmn.
-i sex.
-La nceput,da.Vroiam att de mult s demonstrez c eram cel puin la fel de
dezirabil ca...femeia cu care vroia s se cstoreasc Brian,nct devenisem
insaiabil.
-i acum?

-Acum mi amintesc de Greg brbatul.Nu se triete uor cu el i i este


imposibil s se fac plcut.Dar dup ce l-am cunoscut,nu am avut timp s m
gndesc la nimic.n cteva minute,de la o ntlnire ntmpltoare am ajuns s ne
facem planuri de cstorie.
-i unde este locul lui Mike n toate astea?
-Nicieri.Mike nu are nimic de a face cu nimic.
-Ah,fcu Joce.
-Ce vrei s spui?
-Nimic.M gndeam doar c tu i el suntei...
-Prieteni.Asta suntem unul pentru cellalt.Cum Joce tcea,Sara ced.
-Bine,poate c Mike mi-a amintit doar ce nseamn s te bucuri de compania
unui brbat.Noi doi facem diverse,mpreun.
-Cum ar fi?
-Ne legnam n copaci.Dar asta nu conteaz,spuse Sara ridicnd o mn.
-Eti sigur? Faptul c mie mi-au plcut lucrurile pe care le fceam cu Luke,m-a
determinat s-l prefer pe el lui Ramsey.
-Joce,fii realist.Te-ai ndrgostit de el din ziua n care i-a turnat mutar pe
rochie.Ramsey n-a avut nici o ans.n plus,era ndrgostit de Tess dar era prea
prost ca s-i dea seama.
-Ai dreptate.tiu c este un clieu,dar prerea mea este c-ar trebui s-i urmezi
inima.
-Dac a face asta,m-a mrita cu Ferma Merlin.Ea este ceea ce iubesc eu cu
adevrat.Joce rse att de tare nct copiii ncepur s dea din piciorue.
CAPITOLUL 15
MIKE ERA MBRCAT pentru sal,afar era nc ntuneric i de sub ua Sarei
nu se vedea nici o lumin.Asear,cum oprise maina,Luke i apruse din cas,s
vorbeasc fr martori.L-a ntrebat cum mergeau investigaiile i dac avea
nevoie de ajutor.Mike simise obinuita lui reinere,care ns scdea cu fiecare
zi.
-Nu-mi pot da seama ce anume are Sara,ceva ce-i dorete att de mult familia
Vandlo.Luke i art ocul la cuvntul familie.
-Sunt mai muli oameni aici,nu e doar Mitzi? Cum Mike se uita doar la el,Luke
inspir adnc.
-Greg este,da? Cum este el implicat?
-Este fiul lui Mitzi.Luke fluier ncetior.
-Sara tie?

-Nu.Vreau s capete mai mult ncredere n mine nainte de a-i spune.


-Din cte mi-am dat eu seama,mai mult dect are acum este imposibil.
-Da? Mike nu-i putu stpni un zmbet.Luke i arcui o sprncean.
-Eti contient,da,c te omorm dac o rneti pe Sara?
-i ce se ntmpl dac inima mea va fi cea frnt? ntreb Mike.
-Am n portbagaj un capsator.Mike rse.
-Spune-mi mcar c este unul mare.
-E unul de buzunar.Rdeau cnd se apropiar de u i cnd un adolescent iei
din cas.Era la fel de nalt ca Mike,doar c prea cu vreo patruzeci de kilograme,
toate muchi,mai solid ca el.Biatul nu spuse nimic dar cnd l vzu pe Mike se
opri uitndu-se la el.i lu brbia cu o mn,i ntoarse faa ntr-o parte i-i
plimb degetul de-a lungul nasului lui Mike.Fusese spart de cteva ori,dar
rareori reparat.Drept rezultat,avea deasupra o cocoa uoar,despre care i se
spusese c arta ca o lam de topor.Continund s tac,tnrul i lu mna de pe
chipul lui Mike i i relu drumul.Ateptnd n dreptul stlpilor mari care
ddeau n Conacul Edilean se afla un elegant Mercedes convertibil.La volan se
afla o fat slbu,extraordinar.de drgu,cu o hlciug de pr rou ntunecat.
Fata l salut pe Luke cu mna i atept ca biatul s se urce pe bancheta
alturat,apoi demar ntr-o ploaie de pietri.
-Cine naiba...? ntreb Mike.
-Familia Frazer.Luke intr n cas.
-Putiul la mare...?
-Shamus.El o s deseneze crile de tarot.
-De ce se uita aa la mine?
-i plac feele,dar cine s tie ce-i poate trece unui Frazer prin cap?
-Fata e o apariie.
-Este Ariel i este o teroare.Are temperamentul Frazier.
-Eu cred c o prefer pe Sara,spuse Mike.
-Ah,da.
-Se ocup cineva n oraul sta de codoit?
-Nu domnul Lang,spuse Luke pe loc.n timp ce Mike rdea,auzir voci de femei
i intrar n salon,unde se aflau Sara i Joce.
Ca i data trecut,seara a fost foarte plcut.n timp ce vorbeau despre mncare
i despre aventura lui Luke la sal,a doua zi,Mike aproape c uit de cazul lui.
-Patruzeci i ase de minute de iad,spunea Luke.Cine s-ar fi gndit c poi face
atta ru ntr-un timp att de scurt? Deltoizii mei vor plnge de durere,mine.
-Dar ai dorsali puternici.O s trebuiasc s lucrez mult ca s te ajung.

-Ei da,spuse Luke sarcastic.Asta o spune un om care obosete pn i o saltea


elastic.Luke se uit la cele dou femei.
-Ar trebui s vedei ce face omul sta la sal.Jur c jumtate din brbaii de
acolo se opresc ca s se uite la el.Apoi ncepur s vorbeasc despre Ferma
Merin.n timp ce Sara povestea despre interiorul vechii case,Mike se minuna de
schimbarea din vocea ei.Niciodat nu se gndise c poi iubi un obiect fr suflet
aa cum prea ea s iubeasc locul acela.Dar poate c Sara i-ar fi replicat c i el
i iubete maina cu aceeai pasiune,l tachinase deja pentru ct de curat o
inea,dar el nu vedea nimic ru n a o spla i aspira zilnic i oamenii chiar n-ar
trebui s mnnce n main.i ce era ru dac-i ungea cauciucurile?
-Apoi s-a ntors domnul Lang i a stricat totul,termin ea uitndu-se repede la
Mike.Sara omisese partea n care ea i Mike sttuser n copac,ghemuindu-se
unul ntr-altul ca nite puiori n cuib.Dup ce terminar de mncat,Sara i Luke
se duser la buctrie,iar Mike se aez pe un scaun alturi de Joce i se uit
peste hrile genealogice.Erau incredibil de detaliate i o lud pentru munca
formidabil pe care o fcuse.Joce i spuse ncet:
-Sara te place.Iar tu o ndeprtezi de oribilul la de Greg.
-Faci parte dintre cei care nu l plac?
-Se strduiete s-i fac pe toi s se simt prost.Dar dac ai bani,este altceva.Se
face pre n faa femeilor care vin la magazin.Joce se apropie de Mike i-i spuse
ncet:
-Dac ai putea s mpiedici nunta...Mike i lu mna i i-o srut.
-Pentru asta m i aflu aici.
-Serios? Am crezut c misiunea ta era s-i prinzi pe bieii ri.
-Totul se leag.S nu-i spui nimic Sarei.Joce l privi cu ochi plini de
recunotin.
-i faci cumva avansuri soiei mele? ntreb Luke din u.
-Nu i-a putut stpni pofta,spuse Joce punndu-i mna pe burta ei mare.
-neleg i iert.Ei,cine vrea puin prjitur?
-Cte kilograme am voie? ntreb Joce i rser cu toii.
i acum era diminea devreme i Mike se pregtea s plece la sal,dar vocea
Sarei l opri.Se duse la dormitorul ei i deschise ua.Sara sttea n pat,ntr-o
cma alb de noapte,care arta ca ceva dintr-o producie BBC.
-Pleci la sal? l ntreb ea.
-Vrei s vii cu mine? Sara se strmb.
-i ce program ai astzi? Mike intr n camer.
-M-am gndit s ajut i eu la ridicarea barcilor pentru trg.

-Te pricepi?
-Am nvat ceva despre construcii cu ocazia unuia dintre primele mele cazuri.
Sara se uita la el cu ochi mari,ca i cum povestirile lui ar fi fost teribil de
interesante; era o privelite irezistibil.
-Lucram sub acoperire,ca s aflu adevrul despre un contractor care lua
ciubucuri de la constructori.Cldirile lui aveau tendina s se prbueasc peste
oameni.
-Ai avut o aventur cu soia lui?
-Nu,spuse el solemn.Nu am avut.Dar-complet el cu ochi poznai-am avut cu
fiica lui de douzeci i doi de ani.Stai! sta a fost cazul n care m-am btut cu o
duzin de brbai dintr-o dat i am salvat fata.Cred c avea doisprezece ani.Sau
a fost cnd...Sara rse.
-Haide,pleac.Nu cred c pot deschide sala fr tine.
-Se descurc ei.Tu ce planuri ai pentru astzi?Ah,una,alta.
-Sper c nu o s te lipeti de maina de cusut,nu? l-am spus Erici s tocmeasc
pe altcineva s fac toate astea,pentru c tu eti efa,nu sclava ei.
-Mulumesc,spuse Sara.
-Presupun c nu o s te mai vd pn disear.Cum Sara zmbi fr s spun
nimic,Mike iei din camer.
Imediat ce i auzi maina plecnd,Sara i trimise un mesaj lui Joce.
TE SUPERI DAC-I FOLOSESC ASTZI BUCTRIA?
DOAR DAC TE POT AJUTA l EU.
TU POI STA JOS l COJI FRUCTE.SHAMUS ESTE ACOLO?
DA.L-AM SCUTIT DE COAL.PUTIUL M ADOR.
Zece minute mai trziu,Sara era mbrcat i n drum spre bcnia mamei ei.
Cum prsi sala,Mike i verific telefonul.l sunase Tess,aa c o sun napoi.
Ca ntotdeauna,ea nu se obosi cu preliminariile.
-Dac o faci pe Sara s se ndrgosteasc de tine,ca s-o prseti apoi pentru una
din curvuliele tale,nu o s mai vorbesc niciodat cu tine,jur.Te voi repudia,
complet i total.
-Nici un pericol,spuse Mike.Sara nu vrea nimic de la mine dect-aproape c se
nec-prietenie.Mncm mpreun floricele i ne uitm la filme,i-am fcut
nenumrate avansuri,dar pare complet dezintersat.
Tess rmase tcut o vreme i cnd vorbi,vocea ei era o oapt abia auzit.
-Pe tine te-au plcut femeile nc de la pubertate i vrei s spui c Sara nu te
vrea?

-Rzi de mine?
-ncerc s nu,dar nu-i uor.Deci cum o s reueti s-o mpiedici s se mrite cu
ticlosul la?
-Presupun c o s-o leg.
-Dup care s-i faci lucruri delicioase?
-Ce v face pe voi femeile s vorbii att de mult despre asemenea chestii? Te
pori ca i cum ai vrea s-i pun prietenei tale ctue la mini.
-tii foarte bine c eu vreau s te nsori cu Sara i s trii apoi fericii la Ferma
Merlin.Dac nu te ocupi de ea,cu cine vrei s se joace putiul meu?
-n contract nu exista nici o clauz de cstorie.Eu cred c...
-Trebuie s te las.A venit Rams.
Douzeci de minute mai trziu,Mike se afla pe Cmpul lui Nate.Vroia s ajute la
trg,dar vroia i s mai aud brfe.Dei Sara zicea c i-a spus tot ce tia,continua
s descopere noi i noi informaii.
Existau nite tribune permanente n deschiderea aceea mare,civa copaci i
nimic altceva.Cnd apru Mike,toat lumea tcu i el tiu ce se petrecea.Erau
brbai i ateptau s vad dac tia de ce capt trebuia inut un ciocan.Cu
siguran c auziser de la mama Sarei c Mike se pricepea la alimente bio i
cum se gtesc-lucruri pe care el le nvase n misiunile lui sub acoperire.Pentru
vreo dou misiuni,,trebuise s urmeze chiar cteva luni de pregtire.De-a lungul
anilor,Mike lucrase suficient n construcii,aa c se simea bine cu o curea
pentru scule,la bru.Dup vreo dou ore de monitorizare a lui Mike,ceilali
brbai ncepur s se destind i s-l includ n discuiile lor.Dar el i Luke
lucrau bine mpreun.Cu Luke la un capt i cu el la cellalt,ridicar stlpi i-i
fixar n pmnt.
-Ai folosit vreodat aa ceva? l ntreb Luke ridicnd n sus un ciocan electric.
-Pe un om sau pe o bucat de lemn? ntreb Mike ca s-l aud doar Luke.
-Cnd ai terminat cu misiunea asta,o s vreau s te rog s m ajui cu crimele
misterioase din crile mele.
-Apropo,cpitanul meu ar vrea un exemplar din ultimele tale cri,cu autograf.
-Cu plcere,spuse Luke lund un fierstru de mn.Cu aa ceva tii s umbli?
-Vrei s cunoti episodul n care am fost forat s-mi construiesc propriul
cociug,fr electricitate,doar cu scule de mn?
-Din tot sufletul,spuse Luke sincer.
-Se plictiseau de moarte aa c,ateptnd,le-a venit ideea c eu ar trebui s...
-Cine anume?
-Asta nu-i pot spune,dar erau foarte ri.

Dnd din cap,Luke ncepu s asculte,vrndu-i ciocanul n locul respectiv din


brul pentru scule.Pe la ora zece dimineaa aprur trei tineri,mari ca nite
wrestleri profesioniti.
-Cine mai sunt i bizonii tia? l ntreb Mike pe Luke.
-Fraii Frazer.i concurena noastr la jocurile din timpul trgului.
Mike se uita la cei trei i se ntreba dac n cazul n care s-ar pune problema s
se lupte cu ei,i-ar putea nvinge sau nu.i aminti c aa ceva nu se putea ntmpla,dar nu putea renuna uor la un obicei.Cu toat imensitatea i
musculatura lor,fraii Frazier nu se micau repede-dar nici nu aveau de ce.
-Mine am o ntlnire cu sora lor.Cred c-ar fi bine s m port frumos cu ea.
-Ariel poate avea i singur grij de ea.Cnd Mike se uit la el ntrebtor,Luke
zmbi.
-Fii linitit.Ai vzut c nu e masiv ca fraii ei.
-Corect,nu-l pot uita pe tnrul Shamus.Ce mai face?
-E acas la mine,cu nevast-mea,pictnd cri de tarot cu igani.Nu vrea s le
arate la nimeni,aa c Joce plnuiete o mare lansare.
-Perfect,spuse Mike zmbind.
La zece i jumtate fcur o pauz i Luke l prezent pe Mike verioarei sale
Kimberly Aldredge,una dintre femeile care se ocupau de mesele cu buturi.Era
cam de vrsta Sarei i era drgu i i fusese n repetate rnduri sugerat lui
Mike ca o alegere bun pentru eventuale ntlniri.
-Kim creaz bijuterii i le vinde n magazinul Sarei i n alte locuri.Ea a
conceput inelul de logodn al lui Tess.Tonul lui Luke arta c era mndru de
ea.Cteva minute mai trziu se scuz ca s discute cu cineva despre nite plante
pe care le vroia.
-Deci tu eti cel despre care vorbete toat urbea,spuse Kim oferindu-i lui Mike
un pahar de hrtie,cu limonada.
-Asta e ru.Mike ddu paharul peste cap i-l ntinse pentru mai mult limonada.
Kim se aplec spre el i-i spuse ncet:
-Pot s fiu cinstit cu tine?
-Chiar te rog.
-Noi o iubim pe Sara,dar ea s-a rupt de familie i de prieteni.Sara i Greg au
timp pentru clientela lor,dar nu i pentru noi.La fiecare picnic n familie,
aniversare,indiferent ce,ea este prea ocupat sau trebuie s plece undeva,cu
Greg.Nu cred c Sara i d seama ce face el cu ea.Pe aici se zvonete c tu ne-o
aduci napoi,acas.
-Nu fac prea multe progrese,spuse Mike cu modestie.Ea crede n ideea fidelitii.

Kim l studie o clip.


-Ari ca i cum i-a picat cu tronc.
-Nu,eu...Mike nu prea tia ce s spun.Kim zmbi.
-Este n regul.Nu spun la nimeni.Sara merit s i se ntmple un lucru bun.
Ultimii ani au fost grei pentru ea.La dousprezece i jumtate aprur i Sara cu
mama,cu o camionet plin cu sendviciuri i salate.n spate erau plcinte fcute
n cas.Brbaii ncepur s-l bat pe Mike pe umr i s-i spun mulumesc,
amice,i rmnem datori.
-Ce se ntmpl? l ntreb el pe Luke.
-Sara nu a mai gtit de o venicie.Pe vremea ado-lescenei ei,nu exista o ocazie
n oraul nostru,care s nu o fi inclus pe Sara...cu chestiile ei fcute din fructe.Ce
face ea cu un fruct a devenit legendar.Dar nu a mai fcut prjituri de cnd...
-Las-m s ghicesc.De cnd a aprut Anders n ora.
-De fapt,dinainte.Presupun c ai auzit de primul ei prieten.Cderea Sarei a
nceput cnd tipul a prsit-o ntr-un mod care nc mai face s-mi clocoteasc
sngele de furie.Am vrut s m duc n Anglia i s-l scap de civa dini,dar
Rams m-a convins s renun la idee.Luke i nl capul i strig la vrul lui:
-Ken,dac mnnci toat plcinta aia i art eu la ce folosete cu adevrat un
ciocan electric.Scuz-m,i spuse el lui Mike i se ndeprt.
Mike o vzu pe Sara stnd lng camionet,ridicnd o pung de hrtie i o tav
cu plcint roie.Nu se putu mpiedica s nu zmbeasc,bnuind c ea i pusese
deoparte prnzul.n seara aceea cinar din nou mpreun cu Joce i Luke i
discutar despre trg.Cnd revenir n apartamentul lor,Sara ncepu s cate.
-Scuz-m,dar am stat toat ziua n picioare i sunt frnt.
-Nu tiam c te pricepi la prjituri.Ce ai pus n cea cu caise?
-Am folosit Moscato d'Asti pentru zabaglione.Pe mine diminea,spuse ea peste
umr i se duse n dormitor.Mike rmase acolo,clipind des.Folosise un vin
italian pentru desert,ca s fac un sos cremos.De cnd o cunoscuse,i formase
impresia c Sara nu se pricepea la gtit.E drept,Tess i trimisese pine cu mere,
dar poate c acela era singurul lucru pe care tia s-l fac.Dar din cte vzuse i
gustase astzi,Sara i putea da clase maestrului cofetar din hotelul de cinci stele
unde lucrase el odat,sub acoperire.Cu ct afla mai multe despre Sara,cu att
mai mult i plcea.
CAPITOLUL 16
MIKE I-A PETRECUT smbta n Williamsburg,la o partid ce golf cu tatl
Sarei,un medic la pensie care,spre deosebire de soia lui,o femeie

superactiv,era un om mai curnd domol.Dei era mpotriva principiilor lui


sportive,Mike nu vroia s-l pun pe tatl Sarei ntr-o postur neplcut.La prima
lovitur,Mike nu se strdui cine tie ce i mingea czu mult prea departe de
gaur.Doctorul Henry Shaw se uit la Mike speculativ.
-Cu ct mai prost e scorul tu,cu att mai de bine o s-i vorbesc despre tine
mezinei mele.Mike se uit o clip la el i mormi nc un codo,apoi nimeri o
gaur din prima.Cnd se ntoarser la club,o jumtate de duzin de oameni i
propuneau s joace cu ei.
-De fapt ei au nevoie de lecii,spuse Doctorul Show ncet i l btu pe Mike pe
umr.
-i cum rmne cu trgul nostru? l ntreb Mike.
-Oricum a fi fcut asta.Luke zice c eti un atlet nnscut i am vrut s m
conving i eu.
-Acum vd de unde a motenit Sara pasiunea ei pentru conspiraii.Rse cu poft.
-Nu-i spune mamei ei asta.Ellie crede c Sara este cea slab.
Cei doi brbai prnzir mpreun i Mike fu prezentat la toat lumea ca
prietenul Sarei.Unul mcar n-a pomenit c ziua nunii Sarei-cu un alt brbat-se
apropia cu pai repezi.n seara aceea,Mike urma s se duc la ntlnirea cu Ariei
Frazier.
-Dac vrei,o anulez i spuse el Sarei,cnd reveni la apartament.
-De ce a vrea eu asta? Ariei este inteligent,cl-torit i frumoas.Sunt sigur
c o s te simi de minune.Sigur,era absurd,dar Mike fu dezamgit s constate c
Sarei nu-i psa c avea ntlnire cu alt femeie.n ultimele cteva zile ajunseser
s...ei bine,da,aproape s triasc mpreun.Mncau mpreun aproape mereu,se
duceau aproape peste tot mpreun i cei din Edilean preau s-i considere un
cuplu.
-Eti sigur? ntreb Mike.
-Pleac.Distreaz-te bine.Eu m duc s vd ce face Joce.Luke zicea c o s fie
ocupat cu scrisul,deci Joce rmne singur.
-Dac eti sigur c e n regul...
-Du-te! Simte-te bine.Cum plec Mike,Sara i trimise un mesaj lui Joce.
I-AM SPUS VREODAT C O URSC PE ARIEL FRAZIER?
Jocelyn i rspunse:
LUI MIKE N-0 S-I PLAC.VINO AICI S DISCUTM DESPRE ASTA.
nchiznd mobilul,Sara ncerc s-i aminteasc chipul lui Greg.Reuea,dar nu
foarte clar.i nici nu avea poze cu el.Una din fostele prietene ale lui Greg era
fotograf profesionist i Greg spunea c se purtase att de urt cu el nct l

fcuse s urasc s se mai fotografieze.Gndindu-se acum la asta,Sara se ntreb


dac era adevrat.n ultimele zile,nu numai chipul lui Greg se estompase n
mintea ei ci i...da,nsi esena lui.Tot ce prea s-i mai aminteasc acum legat
de el erau stivele de haine pe care i le ddea la modificat i ct de confuz i de
stngace o fcea s par.Unde era el acum? se ntreb Sara.i ce fcea?
Continua s-i trimit mesaje din cnd n cnd,dar nu mai erau att de disperate
ca la nceput.tia c totul era din cauza lui Mike.Era plcut s fii cu el-i cnd nu
erau mpreun,ca n seara asta,i lipsea.Nu vroia s se gndeasc la asta,dar Greg
nu i lipsea.Sara se duse la Joce s discute cu ea despre brbatul care pusese
stpnire pe viaa ei.
Din prima clip n care Mike o vzuse pe Ariel Frazie n maina ei,la Conacul
Edilean,tiuse c nu-l va interesa.Cerceii ei cu diamante i cele trei brri de aur
i amintiser prea mult de femeile din trecutul lui.n plus,de la prima vedere
recunoscuse ostilitatea i autosuficiena lui Ariel.
Acum sttea la bar,n ceea ce trecea drept un club de ar din Edilean,n
pantaloni negri,un top verde i pantofi cu tocuri nalte care costaser probabil ct
salariul lui pe luna trecut.Cel puin trei brbai se zgiau la ea,ncercnd s
decid momentul primei micri.n alte circumstane,adic nainte de a o fi
cunoscut pe Sara,Mike ar fi fost ncntat s se vad ateptat de o femeie ca
asta.Acum ns i spuse c arta vulgar i era excesiv machiat.
Cnd se uit n ochii ei,citi amuzament i nelese c fata tia ce gndea el.Se
duse la bar lng ea i-i fcu pe brbaii care o studiau,s renune.Abia atunci se
ntoarse napoi la Ariel.Era,ntr-adevr,frumoas.Cum nu era nevoie s se
prezinte,nu o fcur.Cnd fur anunai c masa i atepta,Mike se ddu n
spate,permindu-i lui Ariel s o ia naintea lui.Cnd se aezar,ea nu deschise
meniul.
-Eu o s comand o tapas ceviche,apoi pstrv.
-La fel i eu,spuse Mike i li se luar meniurile.Rmai singuri,Ariel spuse:
-Ai czut n mrejele Sarei,da?
-Nu sunt sigur ce nseamn asta,dar mi place de ea.Chelnerul turn vin alb n
paharul lui Mike.Dup ce l test i nclin din cap aprobator,chelnerul umplu
paharul lui Ariel.Din nou singuri,Mike spuse:
-neleg c mai ai puin i eti doctor?
-De ce am eu impresia c de fapt nu te intereseaz ce fac eu? Presupunerea mea
este c ai acceptat ntlnirea asta doar ca s afli mai multe despre Sara.Am
dreptate? Avea dreptate; Mike vroia s afle tot ce tia ea,dar nu spuse nimic.
Experiena l nvase c oamenii umplu ntotdeauna tcerea.

-Tot oraul tie ce faci,spuse Ariel,apoi se opri s ia o gur de vin.ncerci s o


ndeprtezi pe Sara de logodnicul ei.Mike nu ls s se vad c rsufla uurat.O
clip crezuse c ea-i poate tot oraul-tiau despre cazul lui.
-i-a spus Sara c noi dou eram rivale la coal? Dar Ariel nu atept
rspunsul.
-Ea era ntotdeauna nconjurat de biei care-i cereau ntlnire,care vroiau s
nvee mpreun,dar ea i trimitea la plimbare.Ct despre mine,eram ntotdeauna
Hei,Ariel,vrei s jucm baseball?,sau Ariel,apuc de cellalt capt al mesei
de picnic i haide s-o crm. Abia ateptam s plec din oraul sta i ct mai
departe de tatl i de fraii mei prea protectori.Vroiam s m duc undeva unde
brbaii s se uite la mine ca la o femeie,nu ca la una dintre Frazieri.
Mike avea sentimentul de deja vu,senzaia c revenea la unul din cazurile lui.
Ariel Frazer avea totul,dar nc mai plngea amintindu-i ce pise la liceu.
-Nu ine,nu?
-Ce-ai vrut s spui cu asta? Vocea lui Mike era distant.
-Este rolul meu,biata,micua de mine.
-Ceea ce nu pari ctui de puin.
-Bine atunci,spuse ea ntinznd mna spre coul cu pine.Dac nu reuesc s te
impresionez,o s trebuiasc s fim prieteni.Ceea ce nseamn c nu trebuie s
m port ca o doamn.Ce-ai zice de puin unt?
-Bun idee.Tonul lui Mike era sincer.
-i ce anume vrei s tii despre draga,micua Sara? Mike i arunc o privire care
spunea gura i Ariel rse.
-Vorbete-mi despre primul ei prieten.Brian i nu tiu mai cum,spuse Mike n
timp ce li se servea mncarea.
-Nu l-am vzut niciodat.Ariel muc ntr-o bucat de pine cu mult unt.
-Bnuiala mea este c-i aminteti fiecare cuvinel pe care l-ai auzit vreodat
despre Sara.Corect? Ariel zmbi.
-Aici m-ai avut.Numele lui este Brian Tolworthy i este arheolog.Exact ca ntr-o
poveste,Sara s-a dus la Williamsburg i s-a ntors acas cu un englez superb.i
firete c era motenitorul castelului obligatoriu,deopotriv cu o adevrat avere.
Sara avea s fie Lady Tolworty.Mi-amintesc numele pentru c numai despre
asta vorbea mama cnd m-am ntors acas,de Crciun.Eu ncepeam medicina,dar
tot ce-i dorea ea pentru mine era s m mrit i s am copii,aa cum avea s
fac perfecta,micua Sara.
-i atunci de ce nu s-a mritat cu el?
-Trgul sta zice c Tess i Luke au conspirat ca tu i Sara s fii

mpreun.Adevrat?
-Trgul sta vorbete prea mult.De ce nu s-a mritat Sara cu englezul ei?
Ariel deveni mai serioas.
-Eu nu eram aici,dar mi-a scris mama c tipul primise un telefon n toiul nopii.
Cineva i-a spus c prinii lui fuseser ucii ntr-un accident de main.Sara l-a
condus la aeroport i...Ariel ridic din umeri.
-Am aflat c de atunci nu l-a mai vzut.Dup vreo dou luni,mama mi-a scris c
Sara primise o scrisoare n care o anuna c urma s se cstoreasc n Anglia,cu
prietena lui din copilrie.Ariel se uit la Mike.
-Dac locuieti cu Sara,de ce nu o ntrebi pe ea despre toate astea?
Mike avea experien n a ignora ntrebrile la care nu vroia s rspund.
-i ce s-a ntmplat arunci?
-Ce se ntmpl cu toate prinesele Sara din lumea asta.A aprut imediat un alt
brbat.
-Anders.
-Da.Greg Anders.l cunoti? l ntreb Ariel zmbind.
-Nu l-am ntlnit nicodat,dar am auzit multe despre el.
-i place s creeze probleme.Zmbetul ei deveni mai larg i rse uor,din gtlej.
-S neleg din asta c tu l cunoti?
-Fiecare femeie ct-de-ct-decent din oraul sta-n sensul c nu vrea s-i
spun Sarei-a avut o ntlnire cu el.Fratele meu Colin zicea c Sara n-a prea avut
parte de el la pat n ultimele luni,pentru c era prea ocupat s sar pe Erica,la
magazin-i pe dou dintre clientele lui.Se pare c i plac femeile mai n vrsta.
Mike se gndi la ce citise n dosare.Cstoria lui Steven fusese una dintre
afacerile acelea aranjate,att de dragi familiei.A fost nsurat,la vrsta de
aisprezece ani,cu o vduv de treizeci i doi de ani.Fiul lui tefan avea acum
nousprezece ani iar fiica lui,aptesprezece-i avea un fiu vitreg nscut n acelai
an cu el.Dar cu toat discrepana de vrsta,menajul a funcionat.Toat lumea tia
c tefan i iubea sincer soia,dar asta nu-l fcea s-i rmn credincios.
i,da,rapoartele lor artau c lui tefan i plceau femeile mai n vrsta ca el.
Ariei i cobor o clip privirea n farfurie.
-Nu-mi dau seama cum i sun ie asta,dar vechile rivaliti din anii de liceu
mor cu greu.A trebuit s muncesc zi i noapte ca s fiu acceptat de ceilali
copii.Fceam parte din echipa de majorete i m-am ocupat de redactarea
anuarului colii.Dar tii cine a ctigat premiul Cea Mai Iubit? Sara.i nu cred
c a avut mcar o singur activitate suplimentar.Ariel rmase tcut o vreme.
-Deci i-ai propus s i-o sufli lui Anders,apoi s te ntorci la...Unde trieti tu?

-n Florida de Sud.
-Deci o s trieti pe plaj,ntr-un condominium i o s te lupi cu uraganele,var
de var?
-Numai cei care nu triesc acolo se tem de uragane.
-sta a fost un bun non-rspuns.
-i cel mai bun pe care-l am.Vrei s plecm?
-Te grbeti s te ntorci la Sara? Mike se pregti s-i dea un rspuns
neangajant,dar n locul acestuia i iei din gur adevrul:
-Da.
-O invidiez.Mike plti i prsi restaurantul.Se asigur c Ariel s-a urcat n
main,apoi o sun pe Tess ca s afle tot ce putea despre Brian Tolworty,din
Anglia.
-Pot s-i trimit mailuri de ur?
-l cunoti?
-Firete.Credeam cu toii c se va cstori cu Sara,pentru ca el s-o prseasc n
cel mai urt mod cu putin.Am vrut s m duc n Anglia s-i ard vreo dou,sau
i mai bine,s te trimit pe tine s-l cotonogeti.i-am scris despre asta.
-Oare? Nu-mi aduc aminte de toate fetele prsite despre care mi-ai scris: Poi
afla tot ce tii despre el,acum? Spune-i cpitanului s-mi trimit tot ce gsete i
s ia legtura cu poliia din Anglia.S le spun s trimit pe cineva la Tolworthyi s ia un reportofon cu ei.Vreau s cunosc versiunea ticlosului despre ce i-a
fcut Sarei.Tess rmase tcut o clip.
-Crezi c Greg are vreo legtur,da? Aud asta n vocea ta.Crezi c poate l-a
ameninat pe Brian fcndu-l s plece? Greg a aprut n ora nu mult dup
plecarea lui Brian i noi am crezut c Sara s-a agat de Greg ca s-i
revin.Prea c vroia s ne dovedeasc tuturor c era n stare s gseasc i s
pstreze un brbat.
-Iar tu nu te-ai gndit s-mi povesteti toate astea?
-Dar i-am spus! i-am spus fiecare cuvinel! sri Zess.
-Probabil,spuse Mike calm.Dar am uitat.Afl tot ce poi,da?
Tess i redobndi calmul.
-Ce mai fac crile de tarot?
-nc nu le-am vzut.Poi s ncepi s mprtii vestea prin ora c Joce o s
citeasc viitorul cu nite cri de tarot foarte speciale?
-Cum s nu.Nimic mai simplu.Sun o persoan i peste trei ore tie tot oraul.
Mike,Joce n-o s fie n pericol,nu?
-Nu,dar sper s-i lipseasc un pachet sau dou.O s instalm o perdea care poate

fi tras,pentru ca Joce s se poat retrage puin,cnd apar cliente de vrsta


respectiv.Dac Mitzi este aici,sperm s subtilizeze un pachet nedesfcut.Iar
unul dintre veri i lui Luke va monta un sistem video ca s putem nregistra tot ce
se va petrece n cort.
-Care anume? ntreb Tess.
-Camerele sunt fcute de...
-Nu,cretinule! Care dintre veri va instala sistemul video?
-De unde naiba vrei s tiu eu? Indiferent pe cine cunosc,este vr sau mtu sau
mai tiu eu ce,cu Sara.
-i cum i-a plcut Ariel? E grozav,nu?
Sora lui nu reui s-l prosteasc; Mike tia exact ce vroia ea s tie.
-Este o bab-cloan n comparaie cu tine..
-Serios?
-Noapte bun,surioar.
-Noapte bun,frioare.Cnd Mike se ntoarse n apartament,era fericit c Sara se
culcase deja.i adusese din nou cteva dosare,ncercnd s vad ce i scpase.
Peste cteva ceasuri,Mike nchise dosarele i le vr sub saltea.De fiecare dat
cnd citea despre Mitzi,ocul era acelai.Faptul c asemenea crime puteau
rezista nedescoperite i nepedepsite atta vreme-generaii-i provoca o stare de
grea.Era ora ase dimineaa cnd stingea lumina,fr s fi aflat nici acum ce
vroia familia Vandlo de la Sara.
CAPITOLUL 17
DUMINIC DIMINEAA Sara i spuse lui Mike,prin u,c trebuia s se
scoale i s se mbrace pentru biseric.
-Las-m,i rspunse el,sunnd ca i cum ar fi avut o pern pe cap.
-Nu plec fr tine.n fiecare diminea te scoli nainte de rsritul soarelui ca s
te duci la sal.Acum este trecut de nou,aa c te poi scula ca s mergi la
biseric.Sara atept dar nu auzi nimic.Rsuci ncetior butonul clanei i intr n
camer.Era att de ntuneric nct Sara bnui c Tess avea ntre draperii o
cptueal groas.Anticipnd venirea fratelui ei? se ntreb Sara.
Se duse la fereastr n vrful picioarelor,trase draperiile ntr-o parte i soarele
inund ncperea.Se ntoarse la mritul lui Mike.Tot ce putu vedea din el era un
bra gol innd o pern peste cap.
-Scularea,Somnoril.Este timpul de plecare.
-Edilean...Cum nu putea nelege ce spunea,Sara ridic un col de pern,dar
Mike o trase napoi.

-Ai spus cumva un cuvnt urt de Ziua Domnului? Mike i ntoarse capul ntr-o
parte fr s dea drumul la pern.Sara i puse minile n olduri.
-Michael Newland!Trebuie s te dai jos din pat.Nu m duc singur la biseric.
Lumea o s m mbolnveasc punndu-mi ntrebri despre tine.Poi s...Ah!
Strig ea cnd mna lui Mike ni i o trase,dezechilibrnd-o.Sara czu n fa,
cu minile nainte.Cnd atinse patul,Mike i trecu mna pe sub ncheieturile ei
i Sara czu cu faa pe pat i cu picioarele nc pe duumea.
-Bine.Linite,spuse el,sunnd mai a Tarzan ca niciodat.Sara se trase n sus.
-Cu fora brutal nu ajungi nicieri.Am spus s te scoli din pat i te scoli! Sara
apuc de cuvertur i o trase n lturi.Mike nu mic nici un muchi-ceea ce era
neobinuit,de vreme ce prea c dormise n pielea goal.
O clip nesfrit Sara rmase uitndu-se la el,cu ochii mari.S neleg c era
mbrcat? i spusese Tess n prima noapte i acum nelegea ce vroia s spun
sora lui.Trupul lui Mike era magnific.Putea fi model pentru Statuia unui atlet
grec.Umerii largi coborau ngustndu-se spre o talie mic.i cu toate c sttea
ntins,complet nemicat,i putea vedea muchii adnci de pe spate.Erau dealuri i
vi pe care i dorea foarte mult s le ating.Sub talie,fesele rotunde,ferme,erau
perfect modelate deasupra picioarelor care se curbau spre spatele genunchilor.
-Mi-e frig,opti el.
-Ce...ce-ai spus? ntreb Sara cu o voce rguit.
-Mi-e frig.Dac ai terminat cu examinarea,doctore,m poi nveli la loc.
Sara nghii i inspir adnc.Dumnezeu s-o ierte,dar i dorea s sar peste
biseric ,s uite de promisiunea de cstorie i s se suie n pat,cu acest Adonis.
n schimb ns,i recpt controlul.
-Te inspectez,ha! l-am vzut pe bieii Frazier n pielea goal,nu eti nici pe
departe ca ei.Ducndu-se spre dulap,nu mai spuse c bieii erau la grdini iar
ea abia ncepuse s mearg.
-Dac poi nceta spectacolul,ai treizeci de minute ca s te brbiereti i s te
mbraci.Auzi micare n spatele ei,dar nu se uit,tiind c Mike se ntorsese pe
cealalt parte.i rezistase ea o dat n dimineaa asta,dar pentru a doua oar nu
mai era aa de sigur.n plus,nu tia dac i trsese cuvertura n jurul prii de
jos a corpului.
-Treizeci de minute,repet ea ieind din camer i trntind ua n urma ei.
Un minut mai trziu ieea n fug prin ua din spate ca s se duc la propriul ei
apartament.Era mbrcat de biseric,dar odat nuntru ncepu s-i scoat
hainele i s le lase jos pe podea.Era fericit c Luke i instalase o toalet
nou,dar nu acesta era obiectivul ei.Intr repede sub du i deschise robinetul de

ap rece,la presiune maxim.Dac ar fi avut timp,ar fi umplut cada cu ghea i


ar fi intrat n ea.Ls duul s curg att ct i permise contiina ei ecologic,
apoi l nchise.Avea pielea ca de gin,dar tot nu reuea s scape de imaginile
care-i bntuiau mintea.Mike n pielea goal,cu faa n jos,n pat.Braele lui
muchiuloase,picioarele...spatele lui! Vile muchilor lui pe spate erau suficient
de adnci ca s plantezi semine n ele.Sara sttea acolo scurgndu-se de ap
i-i duse minile la fa.Ea nu vroia s fie una dintre femeile pe care Mike le
bga n patul lui,ca s ctige un caz.Ea nu vroia s...
-Pe naiba,nu! mormi ea nfurndu-i un prosop n jurul taliei.
Se uit n oglind la obrajii roii i la buzele aproape albastre,din cauza duului
rece.n viaa ei nu se culcase dect cu doi brbai.Toat coala se pstrase pentru
dragostea adevrat i la zece minute dup ce-l cunoscuse pe Brian,tia c se vor
cstori.Habar n-avea ea de originile lui aristocratice sau de banii i de
proprietile pe care avea el s le moteneasc; ea nu tia dect c era perfect
pentru ea.Dar el o prsise i locul lui a fost luat de Greg.Greg era cum nu se
putea mai diferit de Brian.Brian era blnd i dulce i i plcea s stea retras i s
o lase pe Sara s le conduc vieile.Interesul lui era arheologia,iar Sara i
nlesnea posibilitatea de a studia i de a scrie.Se ngrijea de mncarea lui i de
hainele lui i de viaa lor social.Prima oar cnd Sara i-a cunoscut prinii,a
vzut c erau exact ca ea i Brian.Mama lui conducea totul,n timp ce tatl lui
Brian scria i scria la o carte pe care nu reuise s-o termine n douzeci i trei de
ani.Sara considera c ea i Brian se potriveau perfect,iar cnd primise scrisoarea
lui n care i spunea iart-m,dar m nsor cu altcineva a fost ca i cum s-ar fi
prbuit ntreaga ei fundaie.ntr-o scrisoare btut la main,viitorul de care
fusese att de sigur,dispruse.Sptmni ntregi,Sara nu mai putuse vedea clar.
Dac mama ei nu ar fi obligat-o s lucreze la bcnie,Sara ar fi stat toat ziulica
n pat i ar fi plns.ncepuse s se rentoarc ncet,ncet la via,pretinznd c nu
fusese niciodat ndrgostit i c nimeni nu-i zdrobise inima,cnd n oraul lor
a aprut Joce.Curnd dup aceea Sara i-a fost prezentat lui Greg.Faptul c era
strigtor la cer diferit fa de Brian,i plcuse.Poate c dac ar urma un brbat,
mai curnd dect s-l conduc,ar fi mai bine pentru ea.Uneori i prea bine c
Edileanul nu-l plcea pe Greg.Asta i pedepsea pentru toate privirile acelea pline
de mil cu care se uitau la ea,dup plecarea lui Brian.A renunat la totul,auzise
ea vorbind dou femei,n farmacie.A renunat chiar la carier pentru tnrul
acela care a prsit-o ntr-o clip.Sara trase o rochie din dulap i i ddu
seama ce bine era s fie la ea acas.Scoase i-i puse pe ea o rochie recent
clcat,din organdi cu punctulee.

Mama ei obinuia s spun c era singura femeie de pe planeta asta care mai
purta aa ceva.Dup dou inspiraii adnci ca s-i recapete curajul,iei.Mike-n
costum i cravat-i minunea minunilor,brbierit-sttea la masa din fier,citind
ziarul de duminic i bnd cafea.
-Unde ai fost? o ntreb el fr s-i ridice ochii.Cred c au nchis deja biserica.
-Nu ncep ei pn nu ajung eu acolo.Asta face parte din legile nescrise.
Chicotind,Mike mpturi ziarul,l puse pe mas i se uit la ea.
-De ce te-ai schimbat?
-Aveai o pern pe cap.Cum ai vzut prin ea cu ce eram mbrcat?
-Am vzut totul.Gropia din obraz deveni vizibil.Sara refuz s-i spun cum o
tulburase vederea trupului su i se uit n spatele lui Mike.
-Cu maina mea sau a ta? Mike pufni la ntrebare i se duser mpreun la
maina lui,unde el i deschise portiera.
-mi place chestia asta de pe tine.Sara se ls pe bancheta din piele,de culoare
crem.
-i mie mi plac hainele tale.
-Bine c am ceva pe mine,da?
-Oricum,pentru mine e acelai lucru.Sara se uit pe fereastr ca s-i ascund
faa.Oare minciunile spuse duminica erau mai rele dect alte minciuni?
Cnd ajunser la Biserica Baptist din Edilean,fur asaltai de oameni.Puinii din
ora care nu l cunoscuser nc pe Mike,se nghesuiau s vorbeasc cu el.Cnd
Sara fu aproape dat deoparte,Mike se ntinse i o lu de mn i auzi vreo cinci
femei trgndu-i rsuflarea,n curnd Sara avea s se mrite chiar n biserica
aceasta,dar nu cu brbatul ale crui degete erau acum ntreesute cu ale ei.
Sara tia c ar fi trebuit s-i dea drumul,dar nu o fcu.Pielea lui Mike era cald i
o fcea s se simt n siguran.i n plus,mna lui era ataat de trupul acela.i
mintea i fu din nou inundat de imagini cu el gol n pat,cu lumina soarelui pe
pielea lui.Ca i cum i-ar fi putut citi gndurile,Mike i ndeprt o clip privirea
de la unchiul ei James i ochii li se tntlnir.Sara simi un val att de puternic de
plcere strbtndu-i trupul,nct spuse repede,n tcere,o rugciune de iertare.
Nu ar trebui s se gndeasc la asemenea lucruri,n biseric.
Se aezar alturi i i plcu s vad c Mike cunotea toate cuvintele cntecelor.
Cnd ncepu rugciunea,Sara l privi ntrebtoare.
-Niciodat nu am ratat o slujb,n copilrie,opti el.Bunica se ocupa de asta.
Zmbind,Sara i ntoarse atenia la pastor.

CAPITOLUL 18
DUP O DUP-AMIAZ LENE mpreun cu Sara,sfritul zilei prea
perfect,cnd i sun mobilul i Mike vzu c era Tess.Iei din cas i se duse sub
copacul uria s-i rspund,spernd c Tess aflase ceva despre Brian Tolworthy.
-Ei,surioar,i-ai spus btrnului despre copil?
-Nu,nc nu i-a spus.Era Ramsey i vocea lui suna ca i cum s-ar fi ntmplat
ceva groaznic.Brusc,Mike se sperie att de tare nct genunchii i cedar i se
ls greu pe scaunul din fier.
-Ct de ru este? Mai triete?
-Tess e bine.Este nc sedat,dar e bine.
-i copilul?
-E bine.Ea nu mi-a spus nc nimic,dar am trit prea mult vreme alturi de sora
mea venic-nsrcinat,ca s nu-mi fi dat seama de ce se simea Tess att de
obosit.Dar nu asta e problema.Problema e Sara.
-Dar ea e aici,lng mine.i de unde ai ti,dac...
-N-a avea cum,i-o scurt Rams.Tess i-a amintit c are numrul lui Brian n
mobil i l-a sunat acas,n Anglia.
-Da? i ce face ticlosul la?
-E mort-dar prinii lui triesc i sunt bine.Mike simi cum l prsete teama
pentru cele dou femei din viaa lui i cum redevine profesional.
-Povestete-mi totul.
-Se pare c telefonul primit de Brian,anunndu-l de moartea prinilor si,fusese
o minciun.Cnd s-a ntors n Anglia,maina nchiriat cu care se ntorcea acas,
de la aeroport,a fost lovit de un tren.Rmsese blocat pe linie,fr lumini.
Tolworthy a murit pe loc.Prinii lui au spus c au sunat-o de mai multe ori pe
Sara ca s-i spun ce se ntmplase,dar fr vreun rspuns.Au presupus c Brian
se ntorcea pe neateptate acas dup ce probabil el i Sara se despriser iar ea
nu mai vroia s aud nimic despre el.Au condamnat-o tot timpul pentru starea de
agitaie pe care i-o indusese presupusa desprire i care probabil cauzase
accidentul.Cnd Ramsey se opri,Mike rmase fr glas.
-Mai eti pe fir?
-Da.Tess a suportat foarte greu vestea?
-Foarte.Se teme pentru Sara i pentru tine.Este clar c cineva face asta spernd
ntr-un ctig serios i este clar c totul a fost plnuit de mult.
-O s m ocup eu de asta.
-O poi scoate pe Sara de acolo?
-Nu.Oriunde a duce-o eu,vor veni dup ea.

-Nu o poi ascunde?


-Pentru tot restul vieii ei? spuse Mike furios.Dac vrei s m ajui,ncearc s te
gndeti ce-ar putea avea ea pentru ca unii s vrea s o ucid ca s intre n
stpnirea acelui lucru?
-Greg...
-Dac el se nsoar cu ea i ea moare,o s moteneasc tot ce are ea.Dar vine
Sara,trebuie s te las.Faxeaz-i lui Luke tot ce ai i gndete-te intens.i ai grij
de Tess.
-O s am.Ea...Dar Rams nu mai spuse nimic,pentru c Mike trebuise s nchid.
-Ei! spuse Sara uitndu-se la Mike care sttea pe scaunul de fier.Nu ari bine
deloc.S-a ntmplat ceva cu Tess? Copilul...?
Sara se ntrerupse vzndu-i privirea i se aez n faa lui.
-Ce s-a ntmplat?
-Nimic,reui el s spun,scrutndu-i chipul.Nu se ndoia c Vandlo l omorse pe
brbatul cu care urma s se mrite Sara.Apoi tefan i-a fcut apariia n ora i
aa cum spusese Cpitanul Erickson,Vandlo a recurs la tehnica lui de mare
ora,ca s zpceasc o fat cu inima zdrobit.Nu i-a fost foarte greu,i spuse
Mike.Sara nc nu avea habar de ce o prsise brbatul pe care l iubea i Mike
vzuse destul din Edilean ca s tie c mila tuturor fusese suficient ca s o
aduc ntr-o stare de nebunie.Localnicii se pricepeau la oameni,mai ales la
femeile n suferin.
-Mike,ncepi s m sperii,spuse Sara ncet.Mintea lui alerga.Nu exista dect un
singur fel de a o proteja pe Sara i acesta era de a ndeprta atenia de la ea i de
a o ndrepta spre el.
-Exist un primar n Edilean?
-Da,dar...?
-Cine este?
-De fapt,este mama mea.Ea...Mike se ridic n picioare.
-Sara,eu...De fapt,Mike nu tia ce s spun.
-Trebuie s ai ncredere n mine.M-ai neles?
-Sigur.Eti fratele lui Tess i...
-Nu! S ai ncredere n mine.Trebuie s tii c eu nu m gndesc dect la ce este
cel mai bine pentru tine.
-Acum ncepi s m sperii.Te rog,spune-mi ce te-a tulburat n halul sta?
-Nu am timp acum,dar o s-i spun totul de ndat ce-o s pot.Repezindu-se spre
main,Mike se opri i se ntoarse.Sara sttea lng msu,privindu-l uluit-cu
groaza n ochi.Mike se ntoarse napoi la ea,o lu n brae i o srut.Era un srut

rapid,apsat i o clip o strnse att de tare n brae,nct Sara nu mai putu


respira.Mike i lu capul n mini,cu nasul aproape de al ei,optindu-i:
-Ai ncredere n mine.Trebuie s ai ncredere n mine ,cu viaa ta.
Se ndeprt de ea i i zmbi.
-Pune-i ceva drgu,mai spuse el,apoi alerg la main i demar imediat.
Sara nu fu deloc surprins cnd o sun mobilul,zece minute mai trziu.Era Joce.
-Ce naiba a fost toat chestia asta? V-am vzut pe fereastr.Credeam c nu
erai...nelegi ce vreau s spun.
-Nu suntem,nu eram,spuse Sara.i nici eu habar n-am ce se ntmp.
-Nu vrei s vii s stm de vorb?
-Ba da,sigur,dar...nu.Cred c o s fac o baie lung i o s folosesc puin din
amponul i balsamul acela super scump pe care mi le-ai fcut tu cadou de ziua
mea.
-Acum eu sunt intrigat.Ce i-a spus Mike de i-a provocat reacia asta?
-Nu a fost Ce a spus ci Cum a spus.Trebuie s te las.
-ine-m la curent,spuse Joce i nchise.Cnd Mike se ntoarse peste patru ore,
Sara era curat i proaspt,mbrcat ntr-o rochie alb cu broderie spart i
rsfoia nervoas o revist.
-Sara? strig Mike i ea i simi inima tresltnd puin,de plcere.
Cnd a nceput povestea asta? se ntreb ea n gnd.
-Sunt aici,rspunse ea.Mike intr i aproape se prbui n fotoliul din faa
canapelei pe care sttea ea.Sara i spuse c arta ca i cum ar fi mbtrnit cu
zece ani.Cnd ddu s se ridice,Mike i spuse:
-Trebuie s-i spun nite lucruri.
-tiu.Dar mai nti vreau s-i aduc ceva de but.Se obinuise deja c pe Mike
eforturile l fceau s bea de dou ori mai mult lichid dect beau ceilali oameni.
-nlocuiete sudoarea,spunea el.O privi cu recunotin i peste cteva minute
Sara reveni cu o tav pe care o pregtise deja pentru el.Pe tav se aflau un pahar
mare cu ceai rece din coacze roii i o bucat mare de tart crumble cu
zmeur,pe care o fcuse ieri.Mike goli paharul dintr-un foc dar nu se atinse de
prjitur.
-Ct de ru este? ntreb ea aezndu-se pe canapea,vizavi de el.
-Cred c totul depinde de cum priveti situaia.Am...am cteva lucruri cu
adevrat cumplite,pe care trebuie s i le spun.Sara i duse mna la gt.
-A fost rnit cineva?
-Nu,spuse Mike,cel puin nu recent.Cu un oftat de uurare,Sara se ls cu spatele
pe canapea.

-Ai s-mi spui ceva despre Greg,da?


-Da.
-Este n regul.Eu oricum m-am hotrt s anulez cstoria.
-i cnd ai decis asta? Sarei i venea s spun n clipa asta,dar nu o fcu.
Ridic ns din umeri.
-Cnd mi-am dat seama c ncepusem s sper c nu se va mai ntoarce niciodat.
Viaa mea este cu mult mai plcut cnd nu este el aici.Sara spera c Mike va fi
ncntat auzind asta,dar chipul lui nu-i pierdu aerul de ngrijorare.
-Poi s-mi spui.Indiferent ce este,pot duce totul,spuse ea.i-ar fi dorit s aib
timp s-i spun pe ndelete,dar totul devenise extrem de urgent.Mike inspir
adnc.
-Brian Tolworthy nu s-a cstorit cu nimeni altcineva.A murit imediat dup ce a
ajuns n Anglia.n orele n care ateptase ntoarcerea lui Mike,i imaginase o
mulime de lucruri,dar nu i pe acesta.
-Brian a murit? Dar prinii lui...rosti Sara n oapt.
-nc triesc.i se ntrebau de ce nu ai rspuns ncercrilor lor de a te contacta,ca
s-i spun despre Brian.Alt formul mai blnd ca asta,Mike nu gsise.
-Dar eu nu am primit nici un apel,nimic! i l-am sunat pe Brian de sute de ori,iar
el nu a rspuns niciodat.Cum Mike tcea,Sara expir adnc.
-Mai este i altceva,da?
-Noi nu credem c moartea lui a fost cauzat de un accident.
-Un accident? Doar nu s-a sinucis,nu? Expresia de pe chipul lui Mike i ddu
rspunsul.
-Tu vorbeti aici despre o crim?
-Da,spuse Mike ncet,cu ochii sfredelindu-i pe ai ei.O clip,Sara nu mai putu
face altceva dect s se uite la el i cnd ceea ce ncerca el s-i spun ajunse la
nelegerea ei,aproape c i se tie rsuflarea.
-Tu crezi c a fost omort din cauza mea,da? opti ea.Mike nu spuse nimic,
continund doar s se uite la ea i ochii lui i confirmau Sarei cele spuse de el.
-Nu neleg.Lacrimile ncepur s i se rostogoleasc pe obraji.Nu suspina,faa ei
nu se ncreise,dar lacrimile i alunecau pur i simplu de-a lungul obrajilor.
-Bieii lui prini.l iubeau att de mult pe Brian,iar el trebuia s moteneasc
i...Mike prsi fotoliul i se aez pe canapea,trgnd-o n braele lui.Ca i
altdat,lacrimile i udar piepii cmii.i ddu batise din hrtie.
Dup o vreme,Sara se trase n spate i-i sufl nasul.
-ntotdeauna plng pe tine.Cum ai aflat despre Brian?
-Am rugat-o pe Tess s se ocupe puin de el i Tess l-a sunat acas,n Anglia.

I-a rspuns mama lui Brian.


-Ah,Brian.Era un om att de bun.Eu am crezut...
-C o s te mrii cu el i c o s te mui n Anglia.
-Da.Sara i terse ochii.
-Sara,mai am s-i spun ceva.Sara vzu seriozitatea de pe chipul lui.
-Asta este partea cu Greg?
-Da.Este fiul lui Mitzi Vandlo.O clip,capul Sarei pru c se nvrte.
-Fiul acelei criminale? Cea pe care o caut atta lume? Sara ncepu s ridice
vocea.
-El l-a..Tu crezi c Greg l-a...C Greg l-a ucis pe Brian ca s ajung la mine?
Mike i lu mna i i-o inu strns.
-Sara,trebuie s rmi calm.Nu intra n panic.
-Probabil c cel de al doilea meu prieten l-a omort pe primul i tu vrei s rmn
calm?
-Da,spuse Mike cu fermitate.Sara i smulse mna dintr-a lui i se ridic n
picioare.
-Ticlosul! Ai idee ct am avut de suferit din cauza lui? Flirta cu orice femeie
care avea un dolar n mn.Cardurile Platinium American Express aproape c-i
provocau un orgasm.Mike trebui s-i mute limba ca s nu zmbeasc i gropia
din obraz se adnci.
-O dat,o femeie a aprut cu unul din cardurile acelea negre American Express i
am crezut c o s trebuiasc s sun Salvarea.i ai idee de ce am suportat toate
astea de la el? Sara se uit fix la Mike.
-Sincer,n-am nici cea mai mic idee.
-Asta pentru c tu nu ai fost tvlit niciodat,de nimeni,pe un morman de
gunoaie.
-M rog,de fapt...
-Femeile care se duc la pucrie nu se pun la socoteal.Dar eu am fost pur i
simplu lsat balt de brbatul pe care-l iubeam.M pstrasem fat mare tot
liceul.Bieii m nghesuiau,erau mereu cu minile lor umede peste tot pe trupul
meu,dar eu m pstram pentru dragostea adevrat.Mike o urmrea fcnd
pai prin camer,cu faa aprins de furie-i era fericit pentru asta.Furia era mai
uor de suportat dect nefericirea.Dar brusc,furia o prsi i Sara se ls s cad
n fotoliul lui Tess.
-Brian,Brian,Brian.De ce nu am avut mai mult ncredere n tine,opti ea.
O clip,i ngropa faa n mini i cu toate c Mike i vedea umerii tresltnd de

plns,nu se apropie de ea.Mai avea s-i spun i altele i era ngrozit la ideea
asta.Sara se uit la el.
-A fost un film,n care Meg Ryan s-a umilit singur.Mike se uit la ea
nepricepnd.
-Cnd logodnicul lui Meg Ryan a prsit-o,ea s-a dus dup el n Frana i s-a
fcut de rs acolo.Dup ce am primit scrisoarea aceea de la Brian,n care-mi
spunea c se va cstori cu altcineva,am decis c am mai mult mndrie dect s
fac i eu la fel.Eu nu aveam de gnd s m duc dup el.i nici s-i permit lui sau
familiei lui s vad ct de adnc m rnise.Era suficient de ru c ajunsesem
perdanta patetic a Edileanului,dar s m mai duc i n alt ar...
Sara se uit din nou la Mike.
-Dac m-a fi dus.Dac...
-Nu poi face asta,interveni Mike ferm.Nici s nu te gndeti s te nvinoveti
singur.n toat povestea asta,tu eti absolut nevinovat.
Sara se ls n fotoliu,apucndu-se cu minile de braele acestuia.
-Mai ai s-mi spui i altceva,da?
-Da,dar...
-Nu poate fi mai ru dect ce mi-ai spus deja.
-Depinde cum priveti situaia.Sara atept.Dar el nu spuse nimic.
-Mike?
-Da,bine,ajung i acolo,dar las-m un minut.Spunnd asta,Mike inspir adnc.
-Ascult,Sara,ceea ce mi-ar plcea s fac,ar fi s te trimit ntr-un loc sigur,dar nu
pot face asta.Tu eti centrul a tot ce-i doresc ei.Noi credem c tefan...
-Greg,adic?
-Da.Noi credem c el a divorat de soia lui ca s fac legal cstoria cu tine.
-Soia lui? Are i copii? Sara ridic o mn,nainte ca Mike s apuce s spun
ceva.
-Nu,nu-mi spune.Nu vreau s aud ct de mare a fost prostia mea.
-Nu eti proast.Ei neal lumea de generaii.
-Grozav.nseamn c sunt o proast istoric.Ochii lui Mike trdau amuzamentul.
-Presupun c dup cstorie intenionau s scape i de mine.
-Asta credem i noi,spuse Mike.Era prea trziu ca s mai ndulceasc adevrul.
Iar tefan ar fi motenit ceea ce ai tu i numai el tie.Noi,cu siguran,nu.
Chipul Sarei se lumin.
-Pentru asta i fcea pe oamenii din Edilean s-l urasc.Plnuia s foloseasc
resentimentele lor fa de el,ca o scuz s m scoat de aici ca s poat...ca s
poat s m ucid.

-Da,spuse Mike cu blndete,exact asta credem noi c era scopul lui.


Sara rmase tcut o clip,cu mna la gt.
-i de ce i dorea Ferma Merlin?
-Bun ntrebare.Dar poate i pentru simplul motiv c Vandlo s-a suprat pe
Lang,pentru ceva i a vrut s se rzbune.
-Greg a omort cinii,da?
-Probabil.Sara,mai e ceva.Mi-am petrecut ultimele ore fcnd fel de fel de
planuri.Am stat de vorb cu cpitanul meu i am fcut i nite aranjamente cu
prinii ti.
-Cu prinii mei? Sara fcu din nou un semn larg cu mna.Nu m lsa s te
ntrerup.Spune-mi care este planul tu.
-Trebuie s fac tot posibilul ca s le distrag lui tefan i lui Mitzi atenia de la
tine i le-o ndrept asupra mea.
-Ce nseamn asta? Vrei s-i mputi?
-Asta a fost prima mea variant.Mike o privi intens.
-Dar au rude i dac-i mpuc pe ei,alii din familia Vandlo vor veni dup tine,n
locul lor.Sara...spuse el ncet,apoi se opri.
-Iar m sperii.Ce lucru oribil vrei s fac?
-S te mrii cu mine,spuse el simplu.
-Ce?!
-Dac te mrii cu mine,atunci ei vor trebui s m omoare mai nti pe mine,ca
s ajung la tine.
-Ah.Ah,fcu Sara.O clip,Mike i simi orgoliul dezumflndu-i-se,dar n fond la
ce se atepta el,ca Sara s se repead asupra lui i s vrea s se mrite cu el? Se
for s-i recapete controlul.
-Vreau s ne cstorim n secret.Acum.Disear.Mine diminea trebuie s m
ntorc la Fort Lauderdale i pn cnd nu se ntoarce Vandlo,nu vreau s afle
nimeni de aici c suntem cstorii.O s m ntorc pentru trg,apoi am de gnd
s-i anun pe toi c nu mai eti liber s te mrii cu altcineva.
Cum ea nu spunea nimic,stnd doar acolo i holbndu-se la el,Mike continu.
-Sara,nu-i face griji.Nu trebuie s rmi mritat cu mine,putem continua s
trim separat,ca i pn acum.Putem aranja s trim cum vrei tu,dar eu vreau ca
legtura noastr s fie legal.Dac Vandlo vrea s obin acel ceva pe care-l ai
tu,atunci va trebui mai nti s scape de mine.
-Eu...Sara nu tia ce s spun.
-O s fie bine,crede-m.Ct despre ceremonia de cstorie n sine,totul a fost
deja aranjat cu prinii ti.

-Cu prinii mei? Eu cred c sunt destul de mare ca s...


-Nu asta am vrut s spun.Mama ta este primarul i oamenii i datoreaz favoruri.
A vorbit cu ei n seara asta i a obinut o dispens pentru noi,pentru o sear de
duminic.Eti gata s faci asta?
Sara nu tia ce s spun.Erau prea multe n mintea ei ca s poat nelege.
Brian,dulcele,dragul de Brian fusese omort din cauza ei.Iar Greg-adevrul era
c nu o surprinsese deloc s afle c era un criminal.De-a lungul lunilor de cnd
se cunoscuser,ea trecuse cu vederea multe din lucrurile necurate pe care le
fcea el.Tcut,l urm pe Mike la main.Era nceputul unei seri obinuite de
duminic i nu reuea s contientizeze faptul c mergea s se mrite.
Cnd Mike se urc n main alturi de ea,se uit la el.l cunotea doar de opt
zile,dar ceea ce simea era altceva.Se gndi la clipele cnd se ascunseser
mpreun n copac,cnd i gtise,cnd l privise circulnd pe acoperiul unui
pavilion de la trg.Mergea pe schele ca un acrobat de circ i inima Sarei ,bubuia
de fric pentru el.Se gndi la ntlnirea lui cu Ariei.Cnd o vzuse pe Ariel n
biseric,i venise s arunce cu cocoloae de hrtie n prul ei rou,strlucitor,aa
cum fcea pe vremea cnd erau copii.Mike iei pe alee.
-Sara,mi pare ru pentru asta.tiu c visai o nunt la care s participe tot oraul
i...
-Nu.Eu nu vroiam asta.A fost ideea lui Greg.Eu vroiam s m mrit n Conacul
Edilean,cu Luke i Rams,cu Joce i Tess.i cu prinii mei.Nici mcar surorile
nu mi le vroiam acolo.Greg vroia o nunt mare i insistase s le invit pe toate
clientele magazinului.
-Iar una dintre ele ar fi fost probabil mama lui,spuse Mike.
-Aa cred...Mike i scoase mobilul din buzunar i i-l ddu Sarei.
-Sun-l pe Luke,trezete-i i spune-le c suntem pe drum,s ne cstorim n casa
lor.Sara nu-i putu stpni micul val de bucurie care o strbtu.
-Adevrat? Mike i zmbi.
-Nu pot s-i ofer tot ce vrei-i ce merii-dar i pot oferi nunta pe care i-ai
dorit-o.Mai puin mirele dorit,desigur.Sara nu rspunse la aceast ultim
remarc.Erau prea multe alte lucruri n mintea ei.
-I-ai spus lui Tess?
-Da.Nu vroia s o mpovreze pe Sara mai mult dect o fcuse pn acum,dar
petrecuse douzeci de minute ca s o calmeze pe Tess.Tess devenise aproape
isteric de groaz c Mike i Sara ar putea fi omori.
-Ce a spus Tess?

-C dac ar fi fost ea aici,l-ar fi pus pe Rams s fac un contract n care s se


specifice c n cazul n care noi doi am divora,Ferma Merlin i-ar rmne ie.
Sara reui s zmbeasc.i i aminti cum o protejase Tess de avariia lui Greg.
Ct de dor i era de prietena ei! Dar mintea Sarei era prea plin ca s se
gndeasc mai mult la Tess.Pe deasupra ororii de a afla adevrul despre Brian i
despre brbatul cu care fusese ct pe ce s se mrite,se afla ideea c se aflase
att de aproape de a fi ucis.Iar acum se mrita,n sfrit,dar nu din dragoste ci
ca s-i salveze propria via.Cererea n cstorie a lui Mike vorbise despre
pstrarea secretului i despre viei separate i nu despre a rmne
cstorii.Niciodat nu-i imaginase ea cuvinte att de reci.Cnd ajunser acas
la prinii ei,doctorul Shaw era afar,ateptndu-i.i petrecu braul pe dup
umerii fiicei lui i o conduse n cas.Mike rmase afar,n ntuneric.
-n regul,Newland,i spuse el cu glas tare.ndreapt-i umerii i fii tare.Eti pe
cale s te nsori.Mike rmase n ateptarea fiorului de groaz,care nu veni.
Adevrul era c vroia s fac asta nainte ca Sara s-i revin i s-i spun s se
duc naibii.
CAPITOLUL 19
CND INTRAR N CAS,dispoziia sobr a Sarei ncepu s o prseasc.tia
c avea tot dreptul s se simt mizerabil.Tocmai aflase despre moartea lui Brian
i despre intenia lui Greg de a o lichida.i pentru ca lucrurile s se complice i
mai mult,se mrita cu un brbat pe care-l tia doar de cteva zile iar cstoria se
va sfri probabil cu un divor.Una peste alta,tia c trebuia s fie trist dar nu
era.Se uit n schimb la Mike i simi cum o cuprinde un val de cldur.Nu avea
sens,dar ceea ce fcea ea acum simea c era ceea ce trebuia.
-Unde este mama? l ntreb Sara pe tatl ei.
-Este deja la Conacul Edilean.Dup ce a sunat Mike,a intrat n aciune-i tii
bine ce nseamn asta.
-Comenzi,spuse Sara.
-ntocmai.A spus c trebuie s te mbraci cu rochia lui Lissie iar eu trebuie s te
conduc cu maina acas la Luke.Cnd Sara i tatl ei se ntoarser s se uite la
Mike,el nu pricepu ce vroiau de la el.
-Ah.n regul.Ne vedem acolo.Sara...
Sara nu mai suporta s aud o alt rugminte de iertare.
-Du-te! Pune-i costumul i ne vedem acolo.i nu uita...
-Ce anume?
-Dac te-apuc frica i fugi,o s trebuiasc s m mrit cu Greg.Mike i zmbi.

-Da.Bine.Am neles.Mike nu prea n stare s articuleze o propoziie ntreag.


Se duse la main i n cteva minute se afla la Conacul Edilean.Casa era
scldat n lumin i putea auzi vocile dinuntru.Luke deschise larg ua din
fa,cu un pahar de ampanie n mn.
-Casa mea e plin de femei n trans.M rog,dou femei,dar care fac destul
zgomot s crezi c este Anul Nou.
-Luke! Avem nevoie de tine,strig mama Sarei.
-i propun s te strecori acas la Tess i s te schimbi.Vin eu s te iau,cnd e
momentul.Este n re-gul dac sunt martorul tu? Cnd Mike ncuviin din
cap,Luke spuse:
-Dac vii acum aici,or s te pun la treab.
-S fac ce anume? ntreb Mike,dar Luke i trntise deja ua n nas.
Mike se duse la apartamentul surorii lui,fcu un du,se brbieri i se mbrc.
n buzunar avea dou verighete noi din platin,pe care i le dduse mama Sarei
cnd se dusese la ea s aranjeze nunta.Crezuse c prinii ei se vor mpotrivi
planului,dar nu fusese aa.Mike le spusese c Greg era un criminal i c vroia
ceva de la Sara,ceva ce nu putea obine dect cstorindu-se cu ea.Spre surpriza
lui Mike,nici unul din ei nu l-a ntrebat nimic.Ellie l-a ntrebat doar:
-Ce putem face ca s te ajutm? Cnd Mike le-a spus c el vroia s se
cstoreasc cu Sara n noaptea aceea,abia terminase propoziia c Ellie i
intrase n aciune.Ct despre tatl ei,ntrezri o clip lacrimi n ochii lui,dar
imediat sri i se duse s-i ajute soia cu aranjamentele pentru nunt.
-De la Kimberly? Fr ntrebri? o ntrebase Mike cnd i dduse verighetele.
Ellie zmbi.
-Te integrezi foarte bine n Edilean,i spusese ea ieind din camer.
-Biete,te-ai aranjat,spuse doctorul Shaw.Odat ce te-au acceptat,n-or s te mai
lase s prseti oraul.Dup care intona cteva note de muzic de groaz.
-Am auzit,strig Ellie din hol.Acum,n apartamentul lui Tess i mbrcndu-se
pentru nunta lui,n mod surprinztor Mike se simea bine.Ateptndu-l pe Luke
s vin s-l ia,o sun din nou pe Tess.Cum efectul pilulelor nu trecuse nc i
combinate cu hormonii i cu sarcina i cu faptul c tocmai i spusese lui Rams
despre copil,Tess ncepu din nou s plng.
-Ct mi-a fi dorit s fiu i eu acolo,spunea ea ntr-una.Ct mi-am dorit s te vd
nsurndu-te.i Sara...Rams i lu telefonul i l rug pe Mike s o lase pe Tess
s asculte ceremonia.
-Cum s nu,spuse Mike ducndu-se s-i deschid ua lui Luke.Sosise momentul.
l urm pe Luke spre cldirea principal a casei mari,vechi.

Mike fu ocat vznd florile care ornau abundent intrarea casei.


-Sunt de la o nunt care va avea loc mine,i spuse Luke.Presupunem c nimeni
nu va ti c florile au petrecut cteva ceasuri aici.Stteau n faa cminului mare
din salon,transformat n altar,decorat cu o arcad din trandafiri i ferig.Bu-chete
mari de trandafiri albi cu funde albastre care atr-nau fremtnd,formau o alee
prin camer.
-Nervos? l ntreb Luke.Mike confirm din cap.
-Eram mai calm cnd am stat n faa a doi brbai cu puti automate.
-Chiar o s trebuiasc s discutm despre viaa ta.Cum ai scpat din povestea
aia?
-Cu cuitele.ntotdeauna am asupra mea...Mike se ntrerupse pentru c ncepu s
cnte muzica,dintr-o instalaie stereo i Luke o lu n grab napoi prin culoar.
Cteva clipe mai trziu reapru cu soia lui,enorm nsrcinat,ntr-un crucior cu
rotile.Nu se aflau acolo dect trei cupluri,fix ase oameni,dar muzica i florile i
casa aceea frumoas te fceau s te simi la o adevrat ceremonie.
Cnd ncepu marul nupial i Sara apru n u la braul tatlui ei,Mike tiu c
nu mai vzuse niciodat n viaa lui ceva mai frumos.Rochia ei era din dantel
pe satin,artnd foarte retro i i se potrivea perfect,cobornd lin peste coapse ca
s se reverse apoi delicat n fust.Un voal tradiional i acoperea faa i Mike nu
se putu stpni s nu se gndeasc cu plcere c el i-l va ndeprta.Aproape c
fcea nunta s par real.Cnd Sara ajunse la altarul micu,tatl i ddu mna ei
lui Mike i Mike i-o strnse.O vzu pe Sara zmbind sub vl.
Lng ei,Luke i suna pe Tess i Rams ca s poat auzi i ei ceremonia.
Mike i Sara se ntoarser spre mama ei care sttea n picioare,ntr-o rochie
lung,alb,cu o Biblie n mn.Mai devreme,cnd i spusese c era investit s
conduc ceremonii de cstorie,Mike nu fusese deloc surprins.
Acum,ochii lui Ellie erau roii i nasul umflat de plns.
-Dragii mei,ncepu ea,apoi se opri s-i sufle nasul.Ne-am adunat aici astzi...Se
opri din nou,din cauza lacrimilor.
-Tat! ssi Sara spre tatl ei,care sttea n spatele cruciorului lui Joce.
Chicotind,acesta se duse s-i ajute soia s desvreasc ceremonia.
Cnd Mike i strecur verigheta pe deget,Sara se uit surprins la el i cnd i
ddu verigheta lui,pe chipul ei se aternu un zmbet de mulumire.Avnd n
vedere situaia,Mike crezuse c va avea o ezitare cnd va trebui s rosteasc
promisiunile fa de Sara.Dar nu a fost aa.Rspunse la ntrebri i i rosti
jurmintele fr cea mai mic pauz.Sara rostise totul cu atta fericire n voce,
nct Mike aproape c putea crede ce spunea ea.

-V declar acum...ncepu Ellie,dar termin ntr-o nou lcrimare att de


abundent nct nu mai putu spune nimic.
-Mam,zu! spuse Sara.Doctorul Shaw i declar so i soie i Ellie confirm
din cap.
-Acum i poi sruta mireasa,i spuse Ellie lui Mike.Zmbind,Mike i ridic
Sarei vlul i se uit la faa ei frumoas.O cuprinse cu delicatee n brae i o
srut i ncepur s scnteieze flaurile camerelor.Rznd,clipind des,se
desprir i zmbir spre toate cele patru camere aintite asupra lor.
-Tortul! S vin tortul i ampania!n sufragerie se aflau alte flori i n mijloc se
afla un tort de nunt cu trei etaje,cu glazur alb i vreo sut de trandafiri n
diferite nuane de roz.Era o creaie extraordinar.Doctorul Shaw ridic paharul.
-n cinstea nunii Whiteley-Cooper,n semn de mulumire pentru tortul i florile
pe care ni le-au oferit.Apoi,doctorul cobor vocea:
-i fie ca Domnul s fie mine alturi de noi,cnd i se va spune miresei c tortul
ei a fost mncat peste noapte.Luke a fost primul care a rs,apoi i s-au alturat i
ceilali-dar tiau cu toii c Ellie i va petrece restul nopii refcnd tortul.Ea nu
ar lsa niciodat fr tort o mireas aflat n grija ei.Insistar ca Mike i Sara s
se serveasc reciproc cu tort,n timp ce le fceau fotografii.
Treizeci de minute mai trziu,Luke i spuse lui Mike c Joce era epuizat.
-i dac e s inem secret nunta asta,atunci trebuie s scpm de toate astea
pn n zori.
-Da,sigur,spuse Mike i se uit la Sara.Sara dansa cu tatl ei,cu capul pe umrul
lui i nu i veni s-i ntrerup.Dar peste cteva minute muzica se opri i Sara se
uit la Mike.Mike i nclin capul.Era timpul s plece.
n timp ce Mike i Sara stteau n prag,Ellie ncepu din nou s plng srutndui fiica i strecurndu-i ceva n mn.
-A crezut c nu voi reui niciodat s pun mna pe un brbat,i spuse Sara ncet
lui Mike,n timp ce-i srutau pe toi,de la revedere,dar Mike tia c lacrimile lui
Ellie erau de uurare c fiica ei nu se va mrita cu Greg.Ea simise dintotdeauna
c multe nu erau cum trebuie la omul sta,nu doar firea lui.Odat afar,aerul
rece le ddu o stare de bine.Mike era fericit c ceilali rmseser nuntru,
lsndu-i singuri.Mike o porni spre apartamentul lui Tess,dar Sara se ntoarse
spre al ei i el o urm.
-i ce i-a dat mama ta? Sara ridic o sticlu minuscul n lumina lunii.
-Parfum Nopi nflcrate,i-am spus c-i place.
-l stric pe noi,spuse Mike deschiznd ua apartamentului Sarei.
-Ce vrei s spui cu asta? Sara intr naintea lui i Mike nchise ua.

-Nimic.Mike csc.Mine diminea trebuie s plec ct mai devreme cu putin .


Se uit la ceas,apoi i zmbi Sarei.
-A fost o zi lung.Aplecndu-se,o srut pe obraz i se ntoarse spre camera de
oaspei.n spatele lui,Sara spuse:
-Nu am o noapte a nunii? Mike se opri n hol,dar nu se ntoarse.
-Ce oare nu le place brbailor la mine? Mike se ntoarse s se uite la ea.
-Brbaii te plac prea mult.Sara i ridic minile a frustrare i se duse n
buctrie.
-tii de ct vreme l cunoteam pe Brian,pn s fac dragoste cu mine? De
ase luni.Ne ntlneam de patru ani buni,dar el tot nu m-a cerut n cstorie.Apoi
a aprut Greg care nu vorbea despre nimic altceva dect despe cstorie i
despre fabulosul nostru viitor mpreun.Astzi am descoperit c el punea de fapt
la cale moartea mea.i acum iat-m mritat cu un mascul grozav,care pare s
se fi culcat cu jumtate din universul sta,dar care de mine nu se atinge.Sara se
uit la Mike.
-Ce s-a ntmplat cu brbaii adevrai? Furioas,se ntoarse s plece n camera
ei.Mike o prinse de bra nainte s apuce s fac un pas i se uit o clip n ochii
ei.Sara ncerc s se smulg din strnsoare,dar el o inu bine i o trase spre el cu
o smucitur care aproape c-i tie rsuflarea.
Mike o mai srutase nainte,dar sruturile fuseser ntotdeauna blnzi,caste i
pure.Dar nu acum.Gura lui se deschise peste a ei i limba i-o asalta pe a ei cu o
for care aproape c o fcu pe Sara s leine.n minte nu avea dect trupul lui
gol pe care tnjea s-l ating,s-i plimbe gura pe fiecare centimetru din el.
Mike prea c se gndete la acelai lucru,n timp ce i duse mna pe umrul
rochiei de mireas.
-Rupe-o i nu o s te iert nicioddat,opti Sara,cu buzele pe obrazul lui.
-Ai avut de-a face cu prea muli putani,spuse Mike i dou minute mai trziu
rochia i cdea la picioare.Nu-i putea imagina cum reuise el s i deschid att
de repede i de ndemnatic toi nasturii aceia satinai,de la spate.
Cnd Mike o vzu fr rochie,i trase rsuflarea.Joce se ocupase de desuurile
Sarei,care avea pe ea un corset roz pal,din mtase i dantel i un portjartier cu
jartiere roz care ajungeau pn la jumtatea coapsei.
-Sara,opti el i pentru prima oar i vzu chipul fr expresia acea controlat.n
privirea lui era atta dorin,nct Sara simi cum i se nmoaie trupul.
n clipa urmtoare,Mike i trecu mna peste micua mas de buctrie,fcnd s
zboare totul de pe ea.O ridic pe Sara sus pe mas,cu picioarele ei lungi,
zvelte,nc n ciorapi,atrnnd n jos,n timp ce Mike i smulgea hainele de pe

el.Cnd rmase cu pieptul gol,Sara fcu ochii mari.l vzuse gol de la spate,dar
din fa era i mai grozav.Avea pectorali puternici deasupra unui abdomen ferm.
ntinzndu-se,Sara i puse mna pe pielea lui cald i simi contururile dure ca
stnca,n timp ce el i scotea pantalonii i chiloii.
O clip mai trziu,vzu c pieptul lui nu era singura parte a trupului dur ca
stnca.Mike intr n ea cu toat dorina reprimat pe care o simise din clipa n
care a ntlnit-o.i Sara se ag de el,cu gura pe a lui,cutnd,explornd.i
plimba minile pe trupul lui,simindu-i toi muchii aceia incredibili.Rar vzuse
trupuri ca ale lui dar niciodat nu atinsese vreunul.Vocea lui joas deveni
rguit cnd i spunea ct de bine se simea cu ea,ct de mult o dorise din prima
clip.Vocea i buzele lui o excitau-n timp ce aluneca n ea cu lovituri lungi,
adnci,blnde,care i creteau treptat duritatea i viteza.
Braele Sarei se ridicar n spate,spre perete,cu minile strnse,n timp ce Mike
se mica mai tare i mai repede.Mai repede i mai tare.
-E bine,fetio? ntreb el cu buzele la urechea ei.Sara nu reui dect s geam.
Cnd Mike i strecur minile sub fundul ei i o ridic s poat intra mai adnc,
Sara ar fi strigat,dac el nu i-ar fi acoperit gura cu gura lui.Cnd termin,era ca
i cum o lav ar fi erupt din centrul ei,inundndu-i venele.Trupul ntreg i se
cutremur i Mike o inu lipit de el,cu braele n jurul ei,n timp ce se cutremura
i el.Sara era convins c n-ar fi reuit s mearg nici dac viaa ei ar fi depins
de asta,aa c Mike o trase n fa,pe mas,rmnnd ataai n prile lor cele
mai vitale i i petrecu picioarele pe dup coapsele lui.Sara se ag de el,cu
pielea transpirat.O duse astfel n dormitorul Sarei,unde i ddu drumul pe pat.
Cnd el i ntoarse spatele spre ea,Sara se ridic ntr-un cot.
-Doar nu pleci,nu? ntorcndu-se Mike i zmbi.
-M gndeam s-i umplu cada cu ap fierbinte,spumat i cu o doz generoas
de Nopi nflcrate.Ce zici?
-Ah,da,spuse Sara.Se ntinse pe spate i ascult apa curgnd i ncepu s se
gndeasc...Ba nu,asta era noaptea nunii ei i ultimul lucru pe care-l dorea era
s se gndeasc.Se scul din pat i se duse n baie,unde vzu un Mike gol,stnd
n picioare n dreptul czii.Trupul lui era att de frumos nct rmase acolo,
contemplndu-l.ncet,de la degetele de la picioare,la piept,la gt,la buze.i
trecndu-l n revist,vzu clar c el era din nou gata pentru ea.
-Tu cum ari sub toate hainele astea? o ntreb el cu o voce gutural.
-Mai grozav dect ai vzut vreodat,spuse ea zmbind.
-Da? la s vedem.Cnd se apropie de el,Mike se aez pe marginea czii i
ncet,ca un expert,ncepu s o dezbrace.i desprinse jartierele i ncepu s-i

ruleze ciorapii,cu srutri.Cnd ajunse la laba piciorului,i-o ridic,i-o puse pe


coapsa lui i i-o mas.i purt mna n sus,de-a lungul piciorului i dup cteva
mngieri n centru,mna i se mic spre cellalt picior i-i scoase i al doilea
ciorap.Sara ncepu s se ntoarc,pentru ca Mike s-i poat desface corsetul,dar
el o trase n poala lui i intr n ea.Sara vru s-i mite coapsele,dar el o inu n
jos,n timp ce minile lui ajunseser la spatele ei i ntr-o clip corsetul era pe
jos.O srut,innd-o n continuare imobil,n timp ce minile lui i mngiau
snii,cu degetele mari pe sfrcuri.
Cnd i ddu drumul s se poat mica n sus i n jos,Sara gemea deja.Sara i
bg un picior n cada cu ap cald,lsndu-l pe cellalt pe pardoseal.Minile
puternice ale lui Mike i prinser din nou fesele,ajutnd-o n micrile ei.
Cnd era aproape de orgasm,Mike o ridic,fr s ntrerup contactul i o ntinse
jos pe carpeta de pe pardoseala bii.Loviturile lui erau dure i repezi,mergnd
adnc,adnc n ea.De data asta Sara i simi orgasmul la fel de puternic ca al ei.
Peste cteva minute se aflau amndoi n cad.Mike sttea cu spinarea sprijinit
n captul lung al czii,iar Sara se rezema de el.Sara se uita una,dou la verigheta ei i la ct putea vedea din Mike.Acum dou sptmni tot ce tia despre
el era c era misteriosul frate,al lui Tess.Cnd l-a vzut prima oar,urca n
dormitorul ei prin duumea,speriind-o de moarte.
Acum era mritat cu brbatul sta.Nimeni nu rostise cuvntul dragoste i dac
n-ar fi fost dup ea,probabil c nici n-ar fi avut o noapte a nunii.
Ceea ce-i dorea acum,era o lun de miere.
-Te gndeti cumva s te ntorci o sptmn acas? Mike i spunea minile.i
turnase deja parfum n prul atunci splat i mirosul era intoxicant.
-Nu,spuse el absent.
-Dar trebuie s vrei s-i vezi prietenii.
-Da,presupun.Tipii de la sal.
-Dar ceilali oameni,cu care nu lucrezi? Doar prieteni,prieteni.Mike chicoti.
-Viaa mea nu este ca a ta.Eu plec n misiuni sub acoperire,care pot dura ani de
zile.Am lucrat de dou ori la LA,odat n Iowa i...
-Iowa? Sara se ntoarse spre el.Nu,n lowa nu exist crime!
Mike rse la gluma ei.
-Rul este pretutindeni,chiar i aici,n dulcele,micuul Edilean,Virginia.
Relaxndu-se,Sara se ls din nou pe spate,pe el.
-Nu tu prieteni,nu tu un loc al tu.Nu sun ca un cmin adevrat.Mike i srut
lobul urechii.

-Unde stau eu sunt ierni cu douzeci i ase de grade i palmieri legnndu-se


sub briz.
-i cluburi de noapte cu fete cubaneze? Mike i adulmec gtul.
-Nu le-am observat.
-Mike,m gndeam...Poate c...
-Nu.
-Nu,ce?
-Nu,nu poi merge cu mine la Fort Lauderdale.
-Nu te-am ntrebat dac pot,dar acum c ai pomenit asta...
-Eu am de lucru.Plec la birou la ase dimineaa i nu m mai ntorc acas dect
la zece noaptea.Tu nu-i dai seama ct de mare este cazul sta.Federalii sunt...
-Le-ai spus s fac rost de cini pentru domnul Lang?
-Da.Probabil c o s-i aduc,cnd m ntorc.Sunt terieri airdale.
-Deci ai gsit un cresctor specializat?
-Este vorba de Florida,deci da,am gsit un cresctor specializat.
-i-am spus oare c n-am fost nciodat n Florida? Joce a crescut n Boca Raton
i mi-a povestit lucruri minunate despre locurile acelea.
-Nu,nu poi s vii cu mine,repet Mike.Cnd m ntorc,trebuie ca toat lumea
din oraul sta s tie c suntem cstorii.Luke zicea c se organizeaz jocuri la
trg,deci trebuie s le ctig.Asta va atrage atenia asupra noastr.Apoi...
-Ha!Sara nu era fericit s rmn aici.
-Fraii Frazier ctig jocurile.ntotdeauna.Este proba cablului,unde trebuie s
arunci un stlp de telefonie.L-am vzut pe Colin,fratele mai mare al lui Ariel,
ridicnd partea din fa a unui tractor.
-Da? Unde se antreneaz?
-Nu tiu.Slile de for nu l-au interesat niciodat.Mike i ridic braul,care era
frumos,dar nu avea nici un muchi la vedere.
-Vd asta.
-Vrei s spui c eu...Mike o srut fr s spun nimic,cu mna pe snul ei.Sara
se ls mai mult pe el.
-Exist i ntreceri de ndemnare i agilitate? ntreb Mike.
-Cum ar fi sritul corzii? glumi Sara.
-La asta m pricep,spuse Mike.
-i aici eti depit.Anna Aldredge,sora mai mic a lui Kim o s ctige la
coard.S-a plasat pe locul trei la campionatele naionale.
-Nu are nevoie de un partener?
-Are doisprezece ani i este numai piele i os.

-mi plac femeile numai piele i os.


-Am nevoie de timp ca s-i vorbesc despre toate evenimentele,aa c poate ar
trebui s...
-Nu,spuse din nou Mike.
-Dar dac apare Greg aici,ct timp eti tu plecat?
-Nu poate,pentru c e sub cheie i n celula lui se afl un agent FBI sub
acoperire.Vandlo va fi eliberat sptmna care vine i suntem siguri c o s
alerge direct aici,la Edilean-dup tine.Cnd va aprea,toat lumea o s tie cine
sunt eu,graie jocurilor.Cred c-ar trebui s ateptm sosirea lui Vandlo,ca s ne
anunm cstoria.Cum te simi s te srui n public?
-Cu cine? Mike i amuina ceafa.
-Tu cu cine ai vrea? ntorcndu-se,Sara i petrecu un bra pe dup gtul lui.
-Mike,noi suntem cstorii dar abia dac ne cunoatem.Mi-ar plcea s vd
unde i-ai petrecut cea mai mare parte a vieii i s-i cunosc prietenii.
-i s mergi la sal cu mine? Sara i sruta pleoapele,cu snii atingndu-i uor
pieptul.
-Luke zicea c faci genoflexiuni cu attea talere de douzeci de kilograme nct
se ndoaie banda.
-Probabil.Nu m-am gndit niciodat la asta.Cu tine o s ncep doar cu un singur
taler i...Sara nu coment,dar ea nu avea de gnd s ridice greuti.i mic
mna sub ap,ntre picioarele lui.
-Mai ii minte cnd spuneam c pot s nv? Mike nu zmbi dar n obraz i
apru gropia.
-i eu sunt dornic s nv orice vrei tu s-mi predai.Sara l sruta,n timp ce
mna ei lucra sub ap.
-O s m strduiesc.Auzi apa ncepnd s se scurg din cad.Mike ridicase
dopul cu piciorul.
-Sunt gata,spuse el.
-Asta pot vedea i singur.Mike i petrecu braul pe dup talia ei i se mpinse
n sus,ridicnd-o i pe ea.
-Nu o s ctigi la aruncarea cablului,spuse Sara dar Mike mormi doar i iei
afar din cad.O duse,amndoi uzi i cu apa picurnd de pe ei,n dormitor.
-Sunt elevul tu,spuse Mike i Sara zmbi.Timp de o or,Sara fu eleva lui Mike.
Cnd adormir mbriai,Mike spuse blnd:
-Sara,mi-am amintit c nu te-am pzit.A fost totul att de neateptat.mi pare
ru.Sara se ghemui i mai mult n el.
-Este n regul.

i eu am uitat i n plus sunt i n perioada periculoas a lunii.Amndoi mineau.


CAPITOLUL 20
CND SARA SE TREZI a doua zi,era aproape ora unsprezece i Mike plecase.
Sigur,o ateptase s adoarm tun i o tersese.Conducea deci fr s fi dormit.
-Iar eu l-am lsat s plece,spuse Sara tare.Prima ei zi de femeie mritat i
euase deja ca soie.Dac se ntmpla ceva cu Mike n timpul condusului,mai
ales dac adormea la volan,era vina ei.
-Ar fi trebuit s-l las s doarm azi-noapte.Asta i vroia el s fac.De asta avea
nevoie.i puse minile sub cap,se uit n tavan.i se gndi la noaptea nunii ei.
Nu era pregtit s-i fac lui Mike o asemenea destinuire,dar el era pe departe
cel mai bun amant pe care-l avusese ea.Nu c ar fi fost cine tie ce
experimentat-ea i Brian cumpraser o carte ca s nvee-dar Greg era.Sara
nelegea acum c din tot sexul pe care-l fcuse cu Greg-tefan-lipsiser
mngierile,mbririle,zcutul n cad,unul n braele celuilalt i statul de
vorb.Sara se uit prin camer.Ca ntotdeauna,Mike i strnsese hainele i nu se
mai vedea nici un semn al trecerii lui pe acolo.Dac nu ar fi avut pe deget verigheta ei nou,ar fi putut spune c totul nu fusese dect un vis.
Dar ncepu s-i aminteasc motivul din spatele nunii i redeveni nervoas.
Dragul,iubitul Brian,att de blnd cum nu se putea,fusese omort din cauza unui
motiv legat de Sara.
-Ce vrea Greg de la mine? aproape c strig Sara dndu-se jos din pat i
ncepnd s se mbrace.
-Ce vrea de la mine tefan Vandlo? Era convins c dac ar fi tiut i dac n
clipa aceea ar fi intrat Greg pe u,i-ar fi dat totul,bucuroas,de bun voie.
i atunci? Ar fi luat Greg ce i-ar fi dat ea i ar fi prsit oraul mpreun cu
ucigaa de maic-sa? S-ar fi ntors atunci Mike napoi la Fort Lauderdale,la
munca lui? i ea ar fi primit,cteva sptmni mai trziu,hrtiile de divor?
Poate c se va ntoarce aici,la Edilean,cnd se va pensiona,pentru sora lui i
pentru ferma pe care o avea acum.Dar nu pentru Sara.
i aminti c spunndu-i c trebuie s se mrite cu el,Mike i dduse de neles c
dup ncheierea misiunii,se vor despri.
-Mritat i divorat,spuse ea n oapt i lacrimile i inundar ochii.
Sun mobilul aflat pe noptier.Era un mesaj de la Joce.
NU-I VINE S CREZI CE-A DESENAT SHAMUS PE CRI.LUKE A
FCUT CLTITE.TRECI PE AICI?Sara i puse una dintre rochiile ei vechi-

dac Mike nu era aici,ce rost avea s se mbrace frumos-i vr picioarele n


nite lapi i se duse alturi.
-Pari fericit i nefericit.Cum se poate asta? o ntreb Joce.
-Foarte simplu.Azi mritat,zmbitoare.A doua zi,prsit,ncruntat.Unde sunt
crile alea? Joce ezit.
-Cred c trebuie s te aezi mai nti.
-Ce-a mai fcut Shamus? Anul trecut vzuse o fat de liceu plngnd i cnd a
ntrebat-o ce pise,i-a spus c un profesor i-a cerut s-l srute,dac vrea note
bune.n noaptea aceea Shamus i fratele lui au ptruns n coal i Shamus a
pictat un tablou imens cu profesorul-n pielea goal-alergnd dup nite fete
ngrozite.A urmat un mare scandal,iar n final profesorul a fost concediat,familia
Frazier a fcut colii o donaie cu ase cifre i Shamus a pictat pe peretele slii
de sport un tablou decent.De atunci a devenit eroul oricrei liceence.
Sara se aez pe marginea patului i Joce i ntinse un pachet de cri de tarot.
Spatele crilor era frumos,cu una din plantele slbatice la care inea Luke foarte
mult,pe un fundal crem.Sara ntoarse pe fa prima carte i scoase un strigt
nbuit.Era Bulibaa,reprezentat de tatl lui Shamus.Mama lui era Regina.
Sara se uit la Joce.
-Uit-te la toate,i spuse Joce.Sara le fcu evantai ca s constate c se afla acolo
tot Edileanul,cei care triau aici de generaii,plus civa nou-venii.Cnd ajunse
la ndrgostii,se vzu pe ea i l vzu pe Mike.
i tot ce auzise cineva vreodat despre igani,se afla acolo.Shamus folosise
fotografii pe care le scosese Joce de pe Internet,ca s-i mbrace personajele n
haine igneti.Erau acolo caravane cu coviltir,femei voluptoase cu cercei din
bani de aur i brbai cu pipe din lut,clare pe cai superbi.Spnzuratul era
Greg,atrnnd cu capul n jos,cu singurul lui cercel blngnindu-se n aer.
-Asta e...Sara se uit la Joce.Nu tiu dac e bine sau ru.Mike fie se va
ndrgosti de ele,fie le va arunca n foc.
-Pe astea le-am pstrat la urm.Joce i ddu un teanc cu paisprezece cri.
Pe Crile Monedelor,Shamus desenase chipurile unor femei-toate de vrst
medie-care veneau la magazinul Sarei.Cum obinuia s petreac dup-amiezile
instalat n ora,desennd,le vzuse pe toate.Pe fiecare carte se afla o roat cu
spiele ducnd nspre afar,ctre chipul unei femei,numrul depinznd de
carte.Numrul Nou avea pictate nou femei.
n centrul fiecrei roi se afla chipul lui Greg-pe care Shamus l distorsionase pe
fiecare dintre cri,artnd cnd lacom,cnd mnios,cnd amenintor.Portretele
reprezentau ntreaga gam a emoiilor rului.

-Arat ca i cum Shamus ne-a auzit vorbind,spuse Sara.


-Aa crezi? Sara scutur din cap.
-Asta nu e bine.Pe Cartea Judecii se afla mama ei,iar tatl ei,pe cartea
Ermitului.
-Cine e femeia asta de pe Cartea Diavolului?
-Mama lui Luke zice c este bunica lui Mike.Sara i ridic privirea.
-tii care este marele mister legat de femeia asta?
-Nu m strni.Am ncercat orice s aflu povestea,dar nimeni nu pare s vrea s
mi-o spun.Nu-mi pot termina cartea despre Domnioara Edi pn nu o aflu,dar
nimeni nu-mi spune nimic.Poate c Mike...
-Vrei s spui Mike,cel care i-a petrecut noaptea fcnd cu mine un amor
fabulos-la solicitarea mea-dup care a fugit,n dimineaa asta? Ce mai mireas
sunt i eu.Joce rmase tcut n timp ce strngea crile.Spuse apoi,privind-o cu
intensitate pe Sara:
-Eu cred c Mike trebuie n mod necondiionat s vad crile astea.
-Le putem scana i trimite prin e-mail.
-Nu e acelai lucru cu a le ine n mn,nu-i aa? i cine o s-i spun cine este
fiecare persoan? Sara o privi ncurcat.
-Putem face note,pentru fiecare.Apoi strig dintr-o dat,tare:
-Nu crezi c-ar fi mai bine pentru Mike s le vad efectiv?
Sara nelesese,n sfrit.Se ridic n picioare,continund s se uite la Joce.n
camer intr Luke.
-Ai vzut crile? o ntreb el dar cnd vzu feele femeilor,spuse:
-Ce se petrece aici? Joce i Sara continuau s se uite una la alta.Joce vorbi
prima.
-Cheile de la maina mea sunt pe msua de lng ua din fa.Esta mai rapid i
mal sigur dect a ta.Ia-o pe 95 i ine-o spre sud.O s-i trimit un mesaj cu
restul indicaiilor.O s trebuiasc s faci o oprire peste noapte.Nu ncerca s faci
ce face Mike i s conduci toat ziua.
ncuviinnd din cap,Sara alerg spre u.Trebuia s-i fac bagajul.
-Sara! Mike mi-a spus s am grij de tine.Nu poi s...strig Luke dup ea.
Sara se ntoarse spre el i tot prin ceea ce trecuse-Brian,Greg i acum Mike-se
citea n ochii ei.Luke o iubea prea mult ca s spun nu.
-Ai grij de tine,i spuse el i Sara alerg afar pe u.

CAPITOLUL 21
CPITANUL ERICKSON se uita la Mike i regreta c-i ceruse lui s se ocupe
de cazul Vandlo.n cei unsprezece ani de cnd lucrau mpreun,Mike pstrase
ntotdeauna distana fa de victimele sale.Chiar dac uneori se implica mai mult
dect ar fi fost cazul,iar de cteva ori unele dintre femei care ar fi trebuit deferite
justiiei nu au fost,Mike reuise ntotdeauna s se detaeze.
Dar cazul acesta prea s fi scos la iveal ceva din el.Faptul c se cstorise cu o
victim,un lucru nemai-auzit,depea n mod clar cerinele meseriei.
Duminic seara,cnd l sunase Mike spunndu-i ce plan avea,ncercase s-l
conving s nu fac asta.
-tiu c i-am spus s faci tot ce poi ca s o protejezi,dar trebuie s gseti alt
cale .
-Nu vd niciuna,i spusese Mike i i povesti despre Brian Tolworty.i imediat
dup aceea,continu Mike,n ora a aprut tefan Vandlo care s-a dus direct la
Sara,cu planul lui.
-Iar acum te gndeti s te nsori cu fata asta doar ca s o protejezi?
-Da,spusese Mike.
-i mai trziu? Dup ce se va nchide cazul? Cpitanul ar fi vrut s-l ntrebe
dap ideea cstoriei fusese a lui Mike sau a fetei,dar renunase.
Insistase ns ca Mike s se ntoarc la Fort Lauderdale ca s conceap mpreun
planul cu privire la activitile din cadrul trgului.Vor nesa zona cu brbai i
femei,toi narmai,deghizai n localnici.tefan va fi eliberat i cnd va ajunge la
Edilean,fiecare micare a lui va fi urmrit.
Pentru cpitan era suficient att.Mike fcuse o treab bun aflnd informaii i
stabilind un loc i un moment cnd ar fi fost posibil s-i vad pe cei doi Vandlo
mpreun.Fata,Sara Shaw,ar fi protejat.i din fericire,din ceea ce i spusese
Mike,ea nu va alerga napoi la Vandlo,dintr-un greit sentiment al loialitii.
Ideea folosirii crilor de tarot ca momeal era exce-lent i-i recunoscu asta lui
Mike.
-Pentru asta i poi mulumi scriitorului tu favorit.A lui a fost ideea.
-Trebuie s vii imediat aici,s ne informezi i s schiezi nite hri,i replicase
cpitanul.Gndul lui ascuns era de fapt acela c fiind duminic seara,lui Mike iar fi fost imposibil s se nsoare cu fetia aia de la ar,nainte de plecare.Poate
c o sptmn n Fort Lauderdale l va ajuta s vad c poate soluiona cazul
fr un gest att de categoric cum era cstoria lui cu victima.
Dar Mike se prezentase de diminea la birou cu o verighet pe deget.
-Deci ai-fcut-o,i spuse cptanul.

-N-am putut gsi alt soluie.Dac Vandlo vrea acel nu tiu ce de la Sara,nu l
mai poate obine nsurndu-se cu ea.
-Dect dac te omoar pe tine,spuse cpitanul.Mike zmbi pe jumtate.
-Asta i este ideea i planul meu e s m fac ct mai vizibul,la trg.Cred c o s
intru ntr-un concurs de srit coarda,cu o feti de doisprezece ani,campioan la
sportul sta.Abilitile fizice ale lui Mike erau bine cunoscute-i tratate cu
respect.
-Sunt convins c-o s-o faci.
-Poate.Fata asta se pare c este foarte bun.Cpitanul zmbi,dar zmbetul nu i se
citi i n ochi.tia c Mike se eschiva.
-Vreau s-mi vorbeti despre fata cu care te-ai nsurat.Cum arat?
-Este...Mike ezit.Nu avea de gnd s se pun ntr-o situaie jenant,povestind
ct de mult i plcea s stea cu Sara,cum l fcea ea s rd,ct de dor i era deja
de ea.Ridic din umeri.
-Biserica de duminic,gtete bine,i coase singur rochiile.Genul sta de
lucruri.Mike avu imaginea Sarei crndu-se n copac,peste capul lui.i aminti
lacrimile i rsul ei.i apoi,noaptea nunii.Nu,gndurile astea le va pstra numai
pentru el.
-O fat de ora mic.Cpitanul nu era ca Mike; ceea ce simea el i se citea pe
chip.
-Cnd se termin cazul,te ajutm noi s scapi din asta.O s ne asigurm c-i
salvm pensia.Poi s...Mike se ridic.
-Asta a fost tot? Mai am de vorbit cu mult lume i mai am lucruri de fcut.
-Da,sigur.La ora dou avem edin cu toat lumea.Ne vedem atunci.
Mike iei,s se ntoarc la biroul lui.
Cpitanul i ls ua deschis i toat ziua i auzi pe oameni,brbai i
femei,venind i salutndu-l pe Mike.Mike era popular i cum aveau rar ocazia
s-l vad,toat lumea vroia s l viziteze.Exerciiile de for ale lui Mike erau
legendare,aa nct oricine lucrase la sal n ultimele ase luni vroia s-i arate
bicepii.Toat ziua numai despre asta s-a vorbit.Dar dup introducere,lucrul pe
care-l vroiau toi s-l tie,de fapt,era dac zvonurile c Mike s-ar fi nsurat cu
una dintre victimele lui era sau nu adevrat.Cpitanul auzi aceeai ntrebare,iar
i iar.
-Droguri? Condamnri? ntrebrile se refereau la proaspta lui soie.
Mike le rspundea politicos,dar fr s le ofere un rspuns real.Ca de obicei,i
pstra gndurile numai pentru el.Femeile glumeau pe seama lui.Una spunea c
ar fi trebuit s plteasc pe cineva care s o trdeze,pentru ca Mike s o salveze,

nsurndu-se cu ea.
-Ajut-m! Ajut-m! Ajut-m cu o verighet,striga o tnr ct se poate de
drgu.Mike suporta totul firesc,dar pe msur ce se scurgea ziua,cpitanul
vedea cum i se tergea zmbetul de pe fa.Dar nu din cauza acestor glume,i
spuse cpitanul.Altceva l frmnta pe Mike,doar c el nu-i putea da seama ce
anume.Presupunea c Mike ncepea s i dea seama de marea greeal fcut.
Gestul lui Mike fusese nobil pn la Dumezeu,dar realitatea era c se afla acum
n faa unui divor.Dac fata ar fi vrut s se lupte cu el i s spun c Mike o
pclise s accepte mariajul,atunci el ar fi pierdut o groaz de bani.
La ora dou avu loc o edin n sala de conferine.De ndat ce se aezar,un
agent de la Serviciile Secrete prelua conducerea,ncepnd s schieze un plan de
infiltrare la Trgul Anual din Edilean.
Mike sttea prvlit n scaunul lui,rsucindu-i ntruna verigheta.i cu fiecare
micare,cpitanul se ncrunta tot mai mult.Poate c-ar fi mai bine ca Mike s
nu se mai ntoarc n Virginia,i spuse el.Era suficient c se nsurase cu fata.
Mike avea dreptate,de vreme ce era mritat cu altcineva,Vandlo nu va mai
putea ajunge la ea.Nu le mai rmnea de fcut dect s desemneze pe cineva s
stea n preajma ei i n clipa n care Vandlo fcea vreo micare,sreau pe el.n
felul acesta nici viaa lui Mike nu ar mai fi fost n pericol.
Cnd tipul de la Serviciile Secrete puse o ntrebare,cpitanul era att de distrat
nct l rug s o repete.Era clar c nimeni altcineva n afara cpitanului nu era
ngrijorat pentru sigurana lui Mike.
Ua se deschise i secretara cpitanului intr i-i nmn un bilet.Ce mai era
acum? se ntreb el deschiznd bileelul.
Soia lui Mike Newland este jos i spune c are crile de tarot.
Cpitanul Erickson trebui s citeasc de dou ori,nainte de a crede ce scria.
Primul lui impuls a fost s se strecoare afar i s vad fata cu ochii lui.Poate c
o va bga ntr-o camer goal i va discuta cu ea despre ce fcuse Mike pentru
ea,mult peste ce ar fi fost nevoie s fac.
Dar stnd acolo i gndindu-se,i ddu seama c ceea ce-i dorea el cel mai
mult era s vad ce simea Mike pentru fat.Mike fusese toat ziua de-a dreptul
morocnos.Oare pentru c tia c se vrse singur ntr-o situaie imposibil?
Cpitanul se ntoarse spre secretara care l atepta cu obinuita ei rbdare.
-Du-te i adu-o aici,i opti ea.
-Aici? n biroul sta?
-Da.Aici.Cpitanul se mut n cellalt capt al mesei,vizavi de Mike,ca s vad
cnd se va deschide ua.i lu ceva secretarei s coboare i s conduc fata prin

galeriile uilor i holurilor nesfrite ale Departamentului de Poliie din


Lauderdale.Cnd o vzu pe domnioara Sara Shaw apropiindu-se de-a lungul
holului,cpitanul se ndrept n scaun.O vzuse el ntr-o fotografie,dar era mai
drgla dect n poz,cu prul blond cznd frumos peste umeri.ntr-un stat n
care femeile purtau constant topuri strmte i jeani,rochia galben a
domnioarei Shaw era ca o ntoarcere n timp.
Detectivul de alturi o vzu i el i la fel,renun s mai asculte,zgindu-se la
fat.i ddu un ghiont cole-gului i n curnd o priveau cu toii venind.
Cnd ajunse la u,singura persoan care nu se uita la ea era Mike.El prea s se
afle n propria lui lume,jucndu-se cu verigheta i privind n gol.
Vorbitorul i deschise Sarei ua,zmbindu-i larg i ntrebnd-o dac o putea ajuta
cu ceva.Sara nu avea ochi dect pentru Mike.Fcu cei civa pai pn la el i
rmase acolo,privindu-l.Dur ceva pn cnd Mike auzi tcerea aternut n
sal.Cnd ridic ochii,o vzu pe Sara n picioare n faa lui.
-Shamus i Luke au terminat crile i i le-am adus,spuse Sara ntinzndu-i
pachetul cu crile de tarot.Mike rmase locului,uitndu-se la ea.
-Cred c-ar trebui...ncepu cpitanul.Dar se opri cnd Mike se ridic brusc,o
cuprinse pe Sara n brae i o nvrti n jur.Crile zburar prin camer.
-Eti aici! spunea Mike,continund s-i mbrieze soia.Nimeni nu-l mai
vzuse vreodat pe Mike att de fericit.
-Chiar eti aici!Cnd ncepu s o srute,Sara l mpinse n piept.
-Poate c-ar trebui s m prezini.Faa ei radia fericire.
Civa brbai se lsaser n genunchi ca s strng crile,dar toi cei care lucrau
cu Mike se adunaser n spatele lui,nerbdtori s i fie prezentai soiei sale.
-Da,desigur,spuse Mike lsnd-o jos dar continund s o in strns de mn.
-Ea e Sara Sh...Newland.Sara Newland,soia mea.Colegii lui stteau acolo,
uitndu-se n tcere.Erau ocai i Sara tiu c trebuia s sparg gheaa.
-Ai observat cum cuvntul soie aproape c l-a fcut s se nece.O s dureze
ceva s se obinuiasc cu ideea c nu mai este un brbat liber.
Toat lumea,inclusiv cpitanul,rse.Dar pentru cpitan,mai important dect rsul
era s constate c proasta dispoziie de astzi a lui Mike fusese cauzat de faptul
c i fusese dor de drglaa i tnra lui soie.Poate c pentru Mike o fi fost
dorina de a o proteja principalul motiv al cstoriei,dar mai era i altceva mult
mai mult dect att,n adnc.
-Apropo de soi,i-am spus c nu trebuie s vii aici,spuse Mike.Sara se uit la
cpitan.
-Se teme c o s m simt singur n oraul sta mare,urcios,ct e el plecat la

munc.Exist o posibilitate s-i poat lua o mic vacan,pentru trei zile de lun
de miere?
-Sara,nu este momentul...ncepu Mike.
-Cred c putem aranja,spuse cpitanul.Ah,da,Mike,uitasem s-i spun.i
cpitanul i mpinse dou chei pe un inel.
-Am fcut puin scandal pentru ce i s-a ntmplat cu apartamentul i am reuit
s-i fac rost de un altul.Mi-am ridicat n cap un agent FBI,care trebuia de fapt s
primeasc apartamentul respectiv.Cpitanul se uit la Sara.
-S-mi spui dac-i place.
-Ce e cu crile astea de tarot? ntreb agentul de la Servicii Secrete,
ntinzndu-i-le lui Mike.
-Mike o s ne spun totul mine.Iar voi,copii,plecai acum.Mike,arat-i ceva din
frumosul nostru ora,spuse cpitanul.Sara zmbi.
-Am o prieten care a crescut n Boca Raton i care mi-a fcut o list cu tot ce
am de vzut.Mizner Park,Town Center,un loc numit Las Olas?
Cnd Mike mri,ceilali rser.
-Dar ce-am spus? ntreb Sara cu prefcut inocen.Mike nu-i lu braul din
jurul ei n timp ce o conducea pe hol,spre secia lui.
-Ce mai duo,tu i Joce.Auzi,Mizner Park! Locurile menionate de ea erau galerii
cu magazine de lux dar Mike zmbea cnd se opri la biroul lui,care era curat i
ordonat,cu nici o not personal pe el.
-Ai pistol,spuse Sara.
-Ca de obicei.
-Nu,acas,nu.Sara se uit n jur,dar ncperea era pustie,plin doar cu birouri i
rafturi ncrcate.Acum c se afla aici,era nervoas,netiind cum va reaciona
el.La nceput pruse s se bucure c o vede,dar poate c o fcuse doar de ochii
lumii.
-Acum s nu fii la.Trebuie s ai curaj s supori consecinele aciunilor tale,i
spuse Mike.
-Ce nseamn asta? Mike o srut pe obraz.
-i-a fost dor de mine,da?
-Ctui de puin.M-am gndit doar c o s vrei s vezi imediat crile de tarot,
aa c...Mike o srut pe gur.
-Poate c mi-a fost puin dor de tine,dar nu cine tie ce.
-Cum ai ajuns aici? Chestia aia pe care o conduci tu nu o putea face.
-Am venit cu Mini Cooperul lui Joce.
-Deci a conspirat cu tine s nu m asculi?

-Absolut.Vrei s-i scrii un bilet de mulumire?


-O s-i rspund la asta mine diminea.Mike o srut din nou,doar c acum
srutul era mai serios.
-Hei,Newland! F asta afar,i strig un brbat din pragul uii.
-Eti gelos,Ferguson,i rspunse Mike.i ncuie apoi sertarul,o lu pe Sara cu
fermitate de mijloc i o conduse spre coridor.
-i unde se afl noul tu apartament?
-Habar n-am.Mike i nmn cheile.Sara se uit pe eticheta de pe bilet.
-Este pe Ala Street.
-La ocean,scumpo.Plaje private.Mergem s-l vedem?
-Abia atept!Sara conducea maina lui Joce,urmndu-l pe Mike prin centrul
oraului,pe o strad care se numea Sunrise.Trecur pe lng magazine i
restaurante fabuloase i ajunser n sfrit la o colin care,constat ea,era de fapt
un pod care se deschidea uneori,pentru trecerea vapoarelor.Poate c pentru
rezideni era ceva obinuit,dar pe Sara o fascina.De partea cealalt a podului,
drept n fa,putea vedea oceanul.Cnd ajunser aproape de el,Mike o fcu la
stnga i ea l urm pe strada ngust.La dreapta,pe partea oceanului,se aflau
case mari,ascunse n spatele zidurilor nalte i a copacilor uriai.Peste ziduri se
revrsau n cascad flori n culori strlucitoare.De partea cealalt a strzii se
aflau moteluri cu nfiare obinuit i blocuri cu apartamente i Sara presupuse
c va intra ntr-unui dintre acestea.Dar nu.Doar la cteva blocuri mai ncolo,
Mike intr pe o alee cu o poart nalt,inclus n zid.Aps un buton,poarta se
deschise i Sara l urm nuntru i parc maina n dreptul mainii lui.n partea
stng se mai aflau alte dou maini.
-Ah! fcu Sara privind n jur.Casa era spaioas,avea dou nivele-i arta ca din
Hollywood-ul de alt dat.
-Este o reproducere Mizner,spuse el ca i cum asta ar fi explicat totul i o
conduse spre ua principal.Veranda,adnc i lung,era pavat cu dale.
-Cunoti casa?
-Destul de bine,spuse el deschiznd una din cele dou ui duble.A aparinut unui
tip care se ocupa cu splarea de bani i care a splat muli bani murdari.A primit
douzeci de ani,dar cum avea deja optzeci i unu,nu cred c o s supravieuiasc
sentinei.Mike deschise ua spre o ncpere spectaculoas.Pe o msu lng u
se afla un plic cu numele lui i n timp ce Mike citea,Sara privea n jurul ei.
Era o camer uria,cu o buctrie mare n fund,n partea stng i cu un living
cu cteva piese de mobilier mbrcate n alb.n faa ei,tot peretele casei era
format din ui de sticl care ddeau ntr-o grdin paradisiac.Deschiznd

ua,iei afar.La stnga,aproape ascuns n spatele copacilor i tufelor pe care


Sara le vzuse cres-cnd doar n sere,se afla un bazin de not,cu o zon pentru
grtar.Drept n fa se afla o deschidere cu cteva trepte care,presupuse ea,
duceau n jos la o plaj privat.Mike veni lng lng ea,dar nu o atinse.
-Ce scria n scrisoare? ntreb ea.
-Explica doar diverse.Etajul a fost mprit n dou apartamente.n partea de
nord locuiete un poliist cu soia lui nsrcinat.n partea de sud slluiete
unul dintre cei mai de succes falsificatori care au trit vreodat.A fost eliberat
condiionat dar continum s-l inem sub observaie.Ai vzut restul
apartamentului? Sara l urm napoi n cas.Dincolo de buctrie se aflau dou
dormitoare-garsonier,unul dintre ele chiar foarte mare.
-sta era biroul lui Benny Spltorul,spuse Mike.
-i tu tii asta pentru c...?
-Eu sunt cel care l-a dobort.Pentru un btrn,a luptat al naibii de bine.
Sara se duse spre pat.Avea o cuvertur deasupra,dar nu tu perne,nu tu
aternuturi.i plimb mna peste tblia mare,din mahon,de la cptiul patului,
cu spatele la Mike i se ntreb dac va mai vedea vreodat locul sta,dup
aceast excursie.Din cte tia ea,cnd cazul se va fi ncheiat,Mike i va spune
adio.Iar peste dou sptmni va primi hrtiile de divor.
Se ntoarse napoi spre el,decis s-l ntrebe despre viitorul lor mpreun,dar
cnd i vzu ochii,toate gn-durile o prsir.
Fcu un pas spre el i n clipa urmtoare Mike se ntinse spre ea,o apuc iute de
talie i aterizar mpreun pe pat.Rznd,Sara nu mai avu timp s-i trag
sufletul,pentru c Mike ncepuse deja s o srute.Se trase mai aproape de el,ct
mai aproape.Fuseser desprii doar o zi i jumtate,dar ct de dor i se fcuse de
el.Cnd fusta i se ridic i simi mna lui Mike pe coapsele ei goale,pasiunea o
toropi cu focul ei.Cteva secunde mai trziu,hainele lor zceau grmad pe jos i
minile ei se sprijineau de tblie.Loviturile lui Mike erau adnci,frenetice i ea
le simea astfel.Terminar mpreun i,ca i nainte,Mike i acoperi gura cu a
lui,ca s o mpiedice s strige.Cnd cutremurturile ncetar,o trase n jos,pe
pat,lng el,cu capul pe pieptul lui gol.Sara se ghemui n el,mngindu-i cu
mna pieptul magnific,simind cu degetele contururile muchilor.
Mike i lu mna i i srut vrfurile degetelor.
-Deci apartamentul sta trebuia s fie al unui agent FBI? ntreb Sara.
-Da.Mike zmbea.
-Asta nseamn o chirie rezonabil?
-Casa asta a fost confiscat i acum aparine Guvernului SUA,iar eu urmeaz s

acionez ca temnicier al falsificatorului.Cum misiunea mea este s m asigur c


individul nu mai produce bancnote false de o sut de dolari,chiria este minim.i
ca o scuz pentru incendierea apartamentului meu cu tot ce se afla n el,mi-au
dat un cec de cincisprezece mii de dolari.Vrei s m ajui s cumpr cteva
lucruri eseniale?
-Grozav! Aternuturi,fee de pern,mncare.Exist ceva vase pentru gtit?
-M duc s m uit,spuse Mike i se ndrept spre buctrie.
Sara avu enorma plcere de a-l privi ieind din camer n pielea goal i cnd
reveni,vederea trupului din fa o fcu s alunece napoi pe pat.
-Toate bufetele i sertarele sunt absolut goale,spuse el ducndu-se la baie.i dac
nu ncetezi s te uii aa la mine,vom gsi magazinele nchise.
-Serios? Mike i scoase capul pe dup u.
-Ultimul care face du,trebuie s pregteasc cina.Sara zbur ca sgeata din pat
i se strecur pe sub braul lui,intrnd prima sub du.
-Ai triat,spuse el intrnd dup ea i nchiznd ua din sticl.
-Este influena casei.Probabil c o fi fost uitat vreun drcuor pe aici.
Mike porni apa i o cuprinse cu braul,ateptnd s vin ap cald.
-Eu nu cred asta.Eu cred c de vin e sngele pe care l-am vrsat aici.
Cum Sara se uita la el ntrebtoare,Mike i art o cicatrice de pe umr.
-Am fost mpucat cnd lucram la cazul sta.Sara srut locul.
-Bietul copila.mi pare ru.Mike o aduse cu el sub apa cald.
-De fapt,a fost rana asta.i art spre un loc mai jos,ntr-o parte i Sara se aplec
s-l srute i acolo.Mike spuse:
-Eu cred c...
-Las-m s ghicesc.Ai fost rnit chiar mai jos,spuse Sara lsndu-se n
genunchi.
-Ai fost cumva rnit aici? ntreb ea.Dar Mike nu spuse nimic.Trecu aproape o
or pn cnd reuir s ias din cas i Mike conduse direct spre Best Buy.
-Parc spuneai c vroiai cteva lucruri eseniale.
-Muzica este necesar vieii,spuse el att de serios nct Sara rse.
Cumprar ceea ce Mike spunea c erau cele mai importante lucruri de care
avea nevoie o cas.Sara rmase deoparte n timp ce el se decidea asupra componentelor unei instalaii stereo,dar aleser mpreun un televizor plat,care era
mult prea mare.n timp ce Mike pltea pentru tot,Sarei i sttea pe limb s l
ntrebe dac va asculta muzic i se va uita la televizor mpreun cu el,dar nu o
fcu.La departamentul cu CD,se desprir.Ei i plcea ceea ce considera a fi
muzica modern,dar lui Mike i plceau gunoaiele sentimentale.Se duse la

Andrea Bocelli.Spre uluirea Sarei,era un iubitor de oper.Dar cnd minile lor se


ntlnir peste un CD Eric Clapton,rser mpreun.
-E un clasic,spuse Mike i ea fu de acord.Ca s ajung la urmtorul magazin,
Mike mtur n goan cteva drumuri rapide i ajunser n final ntr-un
centru de shopping divin,cu o uria librrie Barnes& Noble.Sara o porni
ntr-acolo ca atras de un magnet,dar Mike o prinse de bra i o vr n superbul
magazin cu obiecte de buctrie,Surla Table.Sara vzuse cataloagele,dar
niciodat unul din magazinele lor.O clip rmase doar uitndu-se la rafturile
pline cu superbe ustensile de gtit.Mike i ridic minile,i puse un co n ele i
spuse:
-Gndete-te la confecionarea plcintelor.Cnd iei din trans,Mike o ndrept
spre spate,unde Sara i umplu coul de trei ori.O vnztoare atent i lu toate
obiectele i le duse la cas.Umplur ochi portbagajul i se duser apoi s cineze
la un restaurant care se numea Brio.
-Dar tot mi mai datorezi o mas gtit n cas,pentru c eu am intrat prima sub
du.
-Pentru un du ca acela i datorez o mie de mese.Gust asta.Mike i ntinse o
furculi cu biban de mare marinat n suc de lime.
Dup cin se duser la un magazin cu obiecte de interior,Bed Bath&Beyond.
-Fr flori i nu roz,decret Mike cum intrar pe u.
-i fr pleduri maro.Sau curse de maini sau brbai care-i car pumni.
-De acord,spuse el i se apucar de treab.Se stabilir la cearafuri alb-pastelat i
se amuzar punndu-i capul pe perne,ncercndu-le.Dar cnd ncepur s se
srute,aproape czur pe pardoseal.Dac nu ar fi fost bieelul acela curios care
se uita pe dup col,poate c nu s-ar mai fi oprit.
-Nu mai avem loc n main pentru bcnie.i nu avem nimic la micul-dejun.
-Perfect.Eu tot nu mnnc niciodat dect dup sal.
-Dac-mi spui unde te duci,fac eu cumprturile ct eti tu la sal i mncm la
ntoarcere.Mike i arunc o privire pe care ea nu o nelese,i spuse c vor face
cumprturile mpreun.ntorcndu-se,Sara i ascunse un zmbet.Se pare c i
plcea s mearg la cumprturi mpreun cu ea.
Cnd se ntoarser la apartament,crar nuntru toate achiziiile.Mike instala
aparatura stereo-televizorul urma s le fie livrat-i Sara puse aternuturile la
splat.Deschiser mpreun pungile cu ustensile pentru gtit i puser lucrurile
la locul lor pe muzic de Eric Clapton.n timp ce dansau unul n jurul celuilalt,
Sara fu ncntat s constate ct de bun dansator era.
-Ai nvat s dansezi lucrnd sub acoperire?

Mike o atrase n poza unui vals clasic i ncepu s o conduc prin ncpere,cu
micri pline de graie.
-Soia tipului cu drogurile.Lecii.Am ajutat-o s practice,adug el aplecnd-o.
Dup care o ridic i porni n pai de tangou,n sunetele Cocainei
-Am convins-o s depun mrturie mpotriva soului ei.
-i asta doar pentru c ai ajutat-o la dans? Mike fcu o piruet spre cealalt parte
a ncperii.
-i pentru c n mod accidental am lsat-o s-i prind brbatul n pat cu cele
dou bone ale copiilor lor.Sara rse n timp ce el i ridic braul i o nvrti n
loc.Cnd se termin melodia,Mike opri muzica.
-Mine m m scol devreme.Ce-ai zice s ne bgm n pat? Privirea pe care i-o
arunc Mike i nmuie genunchii.
-Ah,aternuturile.Usctorul,reui ea s spun.Dac ar fi existat o competiie
olimpic de nfat aternuturi,ei ar fi ctigat la rapiditate.Puser protecia
pentru saltele,apoi cearaful.Lui Mike nu-i plcu felul n care Sara vr sub
saltea colurile ceaafului de nvelit i le scoase repede.
-Altceva ce ai mai nvat lucrnd sub acoperire? l ntreb ea.
-Nu,asta e de la o sor medical fierbinte.Sara azvrli cu perna n el.Mike se
feri,se ntinse,prinse perna la jumtatea drumului i o trnti pe Sara pe pat.
Cnd ncepu s o srute pe gt,Sara spuse:
-Ar fi pcat s ptm aternuturile noastre cele noi.Mike o ridic i o puse pe
jos,pe covorul albastru cu auriu.
-ntmpltor tiu ct a costat covorul sta: optzeci de mii de dolari.
-Adevrat?
-Importatorul covorului a vrut un favor.i acesta a fost cadoul lui pentru
spltorul nostru de bani,spuse Mike continund s o srute.
-Douzeci de ani din viat,n pucrie? Sara i ls capul pe spate,oferindu-i tot
gtul.
-Fr via.Sara se ddu napoi ca s se uite la el i din micarea din umr a lui
Mike nelese c omul era mort.Nu avea de gnd s-l ntrebe cine l omorse,de
team c Mike i va spune c el.
-Este un covor foarte frumos.Dup aceea,stnd ntini mpreun,Mike ncepu s
rd.
-De ce rzi? l ntreb Sara trgndu-i pe ea cmaa de noapte.
-Mi-am amintit c i-am spus cpitanului c nu m pricep s-i fac plcere unei
fete cumini.Nu tiam c voi toate vrei acelai lucru.
-Iar eu i-am spus mamei mele c eti homo.Adormir zmbind,mbriai.

Dimineaa,cnd Mike trase cuvertura n lturi,Sara dormea nc tun.


-Scularea,spuse Mike.l auzi vag,dar nu se mic.
-Sara,draga mea,o s mergi cu mine la sal.
Sara i ngropa capul sub cele patru perne pe care le cumpraser.
-Scularea! Sara nu se mic.Mike o lu de talie i o trase afar din pat.Cum ea
nu fcea nici un efort s se trezeasc,o puse peste bra ca pe un prosop ud i o
duse la baie,unde o aez pe marginea czii,dup care ridic n sus o pung din
plastic pentru trguieli.
-Astea sunt pentru tine.mbrac-te.Ai zece minute.
-Dar nu vreau...Mike iei din camer.
-Ursc exerciiile,bombni ea lund punga.Era plin cu mbrcminte pentru
sal,inclusiv baschei,toate,mrimea ei.Sara zmbi.Se pare c ieri,n timp ce ea
se bucura de timpul petrecut mpreun,Mike se purtase mielete,plnuind pe
furi s o fac s mearg la sal cu el.Cnd iei din baie,avea prul strns la
spate i era mbrcat cu leggini negri,groaznici i pe dedesubt cu un sutien
pentru sport.Cnd Mike clipi de cteva ori apreciativ fa de silueta ei,Sara fu
convins c a ctigat partida.
-Vrei s spui c trebuie s merg la sal pentru c nu-i place cum art?
-Astzi ari grozav,dar peste patru ani o s ai treizeci i toate vor ncepe s se
lase.Gndete-te la sal ca la o msur de prevenire.i nmn o sticl cu ap i
i petrecu braul peste umerii ei.
-Ascult,dac nu-i place,mine stai acas i te transformi n meduz.Dar astzi
mergem la sal.i cine tie? Poate c o s-i plac.Sara ddu s spun ceva dar
Mike deschise ua principal i vzu c afar era nc ntuneric bezn.
Chicotind,Mike porni spre main.Sara nu rdea.
-i cnd ai reuit s cumperi toate astea?
-Ieri,n timp ce tu leinai n faa tvilor lora de prjituri.Mi-am sunat o
prieten.Avea ea totul i mi le-a lsat n faa uii.Ne ntlnim cu ea la sal.
-Cu ea? i prezini soia uneia dintre fostele tale iubite?
-Poi ncerca toate metodele de lupt pe care le vrei,dar tot vii cu mine la sal.
Este instructor de yoga.
-Yoga? De ce crezi c a vrea s fac asta?
-ntmpltor tiu c i poi duce genunchii la urechile tale i gleznele la urechile
mele,n acelai timp-i asta cnd suntem n picioare.Nu tiu de ce,dar prerea
mea este c tu i yoga facei o pereche perfect.Sara trebui s se uite afar pe
fereastr,ca s nu rd.
-E mai bine aa,spuse el.O cheam Megan i doar pentru informarea ta,nu m-am

culcat niciodat cu ea.Mike rse i peste cteva minute traser ntr-o parcare
uria,plin cu maini.
-Cine naiba vine la sal la ora asta?
-Noi,spuse Mike i Sara mri.Odat nuntru,Sara l urm pe Mike i constat
c el i cunotea pe toi de acolo.Brbai-cu braele ct cauciucurile de tractorddeau mna cu el i se nclinau n ceea ce presupuse c era o felicitare
masculin,n Florida de Sud.Femei-care aveau fundurile suficient de tari ca s
resping alicele-l srutau pe obraji i se apropiau mult,mult prea mult de el.
Mike o prezent tuturor brbailor ca pe soia lui,dar dup prerea Sarei reciona
prea ncet cu femeile,aa c se prezent singur.Cnd apru o tnr drgu,
Megan,Sarei nu-i veni s-l lase singur cu ea.Dar Mike o expedie cu
instructoarea de yoga i intrar amndou n curtea interioar mare,cu podea de
lemn.
-Haide s vedem ce tii s faci,spuse Megan.
O or mai trziu Sara era liber i Mike,cu duul fcut i mbrcat,o atepta la
u.
-Ei? o ntreb el pe Megan.
-Exact cum ai spus.
-Mulumesc,spuse Mike i o srut pe Megan pe obraz.i deschise apoi Sarei ua
i ieir afar,unde ncepea abia s se crape de ziu.
-Ce-a fost asta? ntreb Sara cnd intrar n main.
-A fost raportul lui Megan care a confirmat presupunerea mea despre tine.Nu ai
deloc muchi,dar eti al naibii de flexibil.Zice c dac lucrezi cu adevrat
serios,ntr-un an sau doi poi fi destul de bun ca s devii un adevrat nvcel
yoga.Din partea lui Megan,asta sun ca un premiu.
-Da? Nu c ar fi vrut s fac asta,dar era plcut de auzit.
-Dar ai nevoie de ceva muchi.O s m ocup eu de ei.
-S nsemne asta c o s stau mai des deasupra? Face bine la picioare.
-Nu ncepe s m tentezi.Am de lucru.
-Iar eu ce ar trebui s fac toat ziua?
-Poi s...Mike se ntrerupse,pentru c i sun mobilul.Se uit cine-l suna i
rspunse:
-O s fiu acolo-ah.Bine.Habar n-am.Se uit la Sara.
-tii s dactilografiezi?
-Da.Mike ascult la telefon,apoi se ntoarse din nou spre Sara.
-Poi bate dup dictare?
-Mie mi-a dictat Luke prima lui carte.Mike pru impresionat.

-Ea i bate crile lui Luke Adams,spuse el la telefon.


-Nu sunt chiar aa de...ncepu Sara,pn s-i dea seama c Mike glumea.
Mike mai vorbi puin la mobil i nchise.
-Cpitanul a fost.Zicea c trebuie s pun pe hrtie tot ce am fcut i am aflat la
Edilean i cum la scris sunt cel mai prost de pe lumea asta,mi-a sugerat s-i
dictez ie.i care zici c e misterul crilor acelora de tarot?
Sarei i veni s sar n sus de bucurie c-i va petrece ziua cu Mike.Dac trupul
ei nu ar fi fost recent contorsionat n cteva poziii nefireti,asta ar fi fcut.
Ajunser acas i Sara atept s coboare,ca s-i rspund la ntrebare.
-Shamus a pictat portretele celor din Edilean.
-Ce-a fcut?
-I-a pus pe toi,pe cri.
-Presupun c toi nseamn descendenii fondatorilor Edileanului,nu i noii
venii.
-Nu fii snob cu mine.Suntei acolo i tu i Tess,inclusiv o mare parte din
clientela magazinului meu.Ochii lui Mike se fcur mari.
-Vrei s spui c ar putea fi i portretul lui Mitzi Vandlo,pe cri?
-Nu m-am gndit la asta,dar este posibil.Mai am un set,n valiz.Te poi uita le
ele pn-mi fac eu duul-dac nu vrei s-mi ii companie,desigur.Sara flfi din
gene,spre el.
-Vreau s vd imediat crile.Mi-ai fi putut spune asear cine se afl pe crile
alea.Sara oft melodramatic.
-i s-mi stric luna mea de miere de dousprezece ore? Cum am putut fi att de
egoist? Mike nu zmbi,dar i apru gropia din obraz.
-F-i duul,dup care mergem dup cornuri.
-Cu sau fr semine de in?
-Du-te!Sara era sub du cnd apru Mike cu crile.
-Trebuie s-mi spui cine sunt toi oamenii tia.Ridic n sus crile,dar Sara nu
vzu nimic prin sticla nceoat.Mike veni mai aproape de du i Sara se lipi de
sticl.
-sta este domnul Frazier,tatl lui Shamus.
-Iar taurii tia trei sunt fraii lui Shamus i ai lui Ariel.
-Draga ta Ariel.Crezi c i-ar plcea apartamentul sta?Sara i inea ochii nhii,
n timp ce se spla pe cap.Cnd se ntoarse,Mike era cu ea sub du,n pielea
goal.
-Ai nevoie de ajutor? o ntreb el bgndu-i minile n prul ei spunit i
masndu-i pielea capului.

-ntotdeauna,spuse ea.
CAPITOLUL 22
N TIMP CE MNCAU CORNULEE i beau suc de portocale,Mike ncepu s
se gndeasc dac ar fi bine ca Sara s tie tot ce descoperise el n Edilean.n
primul rnd,toate probele ADN ieiser negative,deci nu se aflau mai aproape de
a o identifica pe Mitzi,dect fuseser nainte.Se temea c dac i-ar spune asta
Sarei,ar putea-o nspimnta.
-De ce eti aa de tcut? l ntreb ea.
-Pentru c sunt o persoan foarte tcut.
-Cnd vrei s m convingi s fac ceva ce eu nu vreau,devii foarte vorbre.
-i-a plcut la sal i eti foarte bun la yoga.
-Categoric,nu! Cu toate fetele alea care-i fceau ochi dulci.Ce s-mi fi plcut?
-Te-am vzut lucrnd cu Megan i-i pot spune c i-a plcut i c i-au ieit la
perfecie toate poziiile.Sara se uit la el peste paharul cu suc.
-Nu mi-ai rspuns la ntrebarea mea despre ce te preocup.ncep s nv c faci
digresiuni cnd evii s rspunzi la o ntrebare.
-Eu fac digresiuni? Poate c tu eti mai n msur s-mi explici semnificaia
acestui cuvnt.Eu nu am avut avantajul unei educaii la colegiu,ca tine i Tess,
aa c te rog s m ieri dac am probleme s in pasul cu voi dou.
-Colegiul nu modific inteligena unui om.Te gndeai la ceva foarte serios i eu
vreau s tiu la ce anume,spuse Sara fcnd ochii mici spre el.
-Fr digresiuni? spuse el artnd c tia foarte bine ce nsemna cuvntul.
-Absolut!Mike i ls jos cornul.
-Am aflat anumite lucruri ct am stat n Edilean,pe care nu cred c-ar trebui s le
tii.
-De ce nu? Pentru c asta m-ar putea pune n pericol,sau mi-ar putea rni
sentimentele?
-Sentimentele,spuse el.
-Pot suporta.
-Sigur?
-nc n-ai nvat c sunt foarte puternic? Mike i duse mna la ale.
-Azi diminea n baie am crezut c-o s m rupi de mijloc.Sara nu zmbi.
-Pretinde c sunt una dintre femeile care lucreaz n secia voastr i mi spui ce
ai aflat.Iar eu i promit c n-o s fac palpitaii.
-Chiar dac te srut pe ceaf?
-Asta este cu totul altceva.M poi trata ca i cum a fi o persoan oarecare?

-Nu,rspunse el repede.
-Bine! spuse Sara la fel de repede.Cnd se oprir la un magazin de birotic,s
cumpere o imprimant,Mike o ntreb de ce nu-i mai bate crile lui Luke.
-Mama.Aveam doar cincisprezece ani cnd a scris el prima carte i toat vara
mi-am petrecut-o cu un computer n poal.Cnd a terminat cartea,Luke avea
deja o jumtate de duzin de idei pentru alte cri.Eu vroiam s-l ajut,dar mama
i-a dat un exemplar din metoda de scris la computer Mavis Beacon i i-a spus
s-i lase fata s-i triasc viaa.
-Tu crezi c o s fii i tu ca mama ta,odat i odat?
-M rog noaptea s nu.napoi n apartament,Sara porni laptopul lui Mike.Dup
ce Mike i spuse s nceteze s-i acceseze dosarele personale,ncepu s-i dicteze.
Spuse cum a luat contact cu victima i cum s-a instalat n acelai apartament
cu ea.Mike se uit la Sara s vad cum reacioneaz,dar faa ei era stoic.Se
concentra asupra muncii ei.Nu l-a ntrerupt pn cnd nu a ajuns la Ferma
Merlin.
-Cred c-ar trebui s te referi la ataamentul bunicii tale fa de ferm.
-Asta n-are nimic de a face cu cazul.Deci,cum spuneam...
-Eu cred c exist o legtur.Bunica ta a vrut ferma,la fel ca i Greg...tefan.
-Bunica mea a plecat din Edilean n 1941.Ce se petrece acum nu are nici o
legtur cu perioada aceea.
-Sigur,tu tii mai bine,spuse Sara ntr-un fel care-l ateniona c greea.Sara
reveni cu minile pe claviatur.Mike se ntoarse n alt parte.De fapt,era de
acord cu ea.Chiar dac nu vedea legtura dintre cele dou evenimente,i
propusese s se gndeasc la asta.Dar nu vroia s-i creeze Sarei griji n plus,
acum.Continu cu povestirea i ea nu-l mai ntrerupse pn cnd nu ajunse la
conversaia cu Ariei.
-Ariei tia c se culca cu alte femei i nu mi-a spus?
-Credeam c o s te disociezi de toate astea.
-Nu sunt furioas pe Greg.El este arpele care nu-i schimb caracterul
indiferent cde frumos te-ai purta cu el,dar Ariel...Dumnezeule Mare,ce ru crede
ea c i-am fcut,ca s m lase s m mrit cu un brbat despre care tia aa
ceva?
-Dac i-ar fi spus,ai fi crezut?
-Nici un cuvinel.Mike o privi uluit.
-Poate c ea tia asta i de aceea nici nu i-a spus.Tu i-ai fi spus,dac ea s-ar fi
mritat cu un afemeiat?
-Ah,da! spuse Sara zmbind.A fi alergat la ea cu viteza fulgerului.

Mike scutur din cap.


-i Colin! Nu pot crede c nici el nu mi-a spus nimic despre Greg.Colin i cu
mine am fost ntotdeauna prieteni! Cnd ne ntoarcem acas,o s am o discuie
cu Frazierii tia.
-Probabil c asta o s-i sperie,spuse Mike ct se poate de serios.Vrei s
terminm,sau nu? Cu ct mai repede trimitem raportul,cu att mai repede o s
fim liberi.Sara i puse minile napoi pe claviatur.
-Mergi mai departe,o bravul meu ef i spune-mi cine altcineva m-a mai trdat.
Zmbind,Mike continu.Povesti ceea ce aflase dar contura i planul pentru
urmtoarea sptmn.Pentru prima oar,Sara afla ceea ce sperau poliia i
Federalii c se va ntmpla.Dup ce,pe la prnz,terminar raportul,Mike ncepu
s schieze o hart a spaiilor n care avea s se desfoare trgul,dar Sara
interveni.
-Barcile i cursele i jocurile au loc an de an n acelai loc,aa c tiu eu ce i
cum.
-Exceptnd cortul de ghicitoare al lui Joce.
-Luke l monteaz imediat alturi de locul unde vinde el plante,adic alturi de
mine,adic de Baraca Srutului.
-Ce barac?! Sara zmbi mecherete.
-O s vezi tu.
La unu,hrile i rapoartele erau gata.Le printar pe printerul cel nou-pe care-l
instalase Sara n timp ce Mike se ocupa cu primirea televizorului-i le bgar pe
toate ntr-un plic mare.Mike se ntoarse s se uite la Sara.n clipa urmtoare
fceau dragoste,goi,pe canapeaua mare,alb.Mai trziu,ntins n braele lui,Sara
spuse:
-Ciudat,dar nici mcar nu m gndesc la sex,apoi m uit la tine i nu m mai
gndesc dect la asta.Mike o srut pe frute.
-Prinesa mea fecioar.Vrei s mergem s notm puin?
-Abia atept.Mi-am adus un bikini albastru.
-Pariez c Henry falsificatorul o s adore asta! Te i vd pe o bancnot de o mie
de dolari.
-Cnd o s-mi cunosc vecinii? Mike se ndrepta spre baie i nu se uit la ea.
-Mine dup-amiaz trebuie s plecm.
-Ceea ce nu-i un rspuns la ntrebarea mea,spuse Sara n barb,adunndu-i
lucrurile.Mike nu-i fcuse nici cea mai mic aluzie c ea se va ntoarce vreodat
n Fort Lauderdale,c va mai vedea vreodat acest superb apartament.
Mike scoase capul pe ua bii.

-Duul de unul singur nseamn risip de ap.


-Eu in cu ecologitii,spuse Sara i alerg n baie,dup el.
-A fost o zi minunat,spuse Sara ghemuindu-se n pat lng Mike.Era aproape
zece seara i trebuiau s se scoale devreme,dar ei nu-i era deloc somn.
-Superb,spuse Mike.Sara i ddea seama c dispoziia lui Mike era la pmnt.
-Mi-a plcut luna mea de miere.
-i mie.Nu sunt sigur,dar cred c bunul meu cpitan m-a obligat s vin aici ca s
m mpiedice s m nsor cu tine.Sara se ntoarse s se uite la el.
-Asta e bine.Se gndea la tine,dar cnd a vzut c eu nu sunt ca...victimele tale
obinuite,ne-a dat voie s avem timpul nostru.Este un om bun.
-Tu scoi din oameni tot ce e mai bun n ei.
-Ce lucru frumos ai spus.Stteau acolo tcui,n timp ce Mike i plimba
degetele n sus i n jos pe spinarea ei.Sara inspir adnc,s-i dea curaj.Ceea ce
vroia ea s-l ntrebe ar fi putut s-l fac s se simt prost.
-Cum erau prinii ti? Mike nu ezit.
-Buni,iubitori,amuzani.Sara se ghemui mai mult n el,cu capul pe umrul lui.
-i-i aminteti?
-Foarte bine.Dar Tess nu i de aceea,de cte ori suntem mpreun,i povestesc
despre ei.
-Mi-ar plcea s aud orice ai vrea s-mi povesteti despre ei.
Mike sttu puin,nainte de a-i rspunde.
-Mama mea era foarte frumoas.
-Ca i Tess.
-Da,dar altfel.Tess este brunet,ca tata,pe cnd mama era blond,cu ochi albatri,
ntunecai.Mike o srut n cretetul capului.
-Ce fel de lucruri i plcea s fac?
-Obinuia s spun c era cea mai puin modern femeie din lume,pentru c nu
avea nici un fel de ambiie.Dup doi ani de colegiu l-a cunoscut pe tata i...Mike
ridic din umeri.
-Csnicie i copii.Mie mi sun bine.
-Voi dou v-ai fi plcut una pe alta.i semeni foarte mult.Obinuia s ne
pregteasc prnzuri,cnd veneam de la coal,avea ntotdeauna ceva pregtit n
cas,pentru mine.
-Tatl tu cu ce se ocupa?
-Petrecea patruzeci de ore pe sptmn fcnd managing pentru o mare
imprimerie,dar n viaa lui real nu-l interesau dect dou lucruri: familia i
sportul.

-Cred c-i plcea asta,spuse Sara.


-Din tot sufletul.Prima mea amintire este cu mine pe bicicleta tatlui meu,n
spate-urcnd un munte.
-Sun periculos.Sper c nu...Sara se ntrerupse.Mamei tale i plcea sportul?
Mike chicoti.
-l ura.Ea vroia s stea acas i s se uite la filme vechi.
-Ah,da! Chiar c am fi fost prietene.Mi-a fi dorit s o cunosc.
Cnd Mike rmase tcut,Sara tiu c se gndea la ce se ntmplase mai trziu,cu
prinii lui murind att de tineri i cu ei doi dai n custodia bunicii lor furioase.
Mike spuse rar,ncetnd s o mai mngie pe spate:
-Niciodat nu am neles asta.Mama mea i adora mama iar bunica practic o
diviniza pe mama.Bunica era att de bun cu ea.Vorbeau la telefon aproape n
fiecare zi.
-Cum se purta cu tine i cu Tess,cnd prinii ti erau n via?
-Nimeni altcineva nu mai exista pentru bunica n afar de mama mea.Bunica nu
ne acorda nici o atenie,mie,lui Tess sau soului ei.Pentru ea nu exista dect fiica
ei.
-Accidentul...
-Aproape c a adus-o ntr-o stare de nebunie.n ziua aceea cumplit n care s-a
schimbat totul,mama o rugase pe bunica s aib grij de noi,ceva ce fcea foarte
rar,n timp ce ea i tata se duceau s fac cumprturi de Crciun.
-Ah,Doamne,spuse Sara.
-Da,ntocmai.Strzile erau acoperite de polei i maina lor a patinat,s-aa lovit un
parapet i a intrat ntr-un zid de beton.Au murit pe loc.Bunica aproape c i-a
pierdut minile i ne-a acuzat pe Tess i pe mine,pentru accident.Zicea c dac
noi nu ne-am fi nscut,ea nu ar fi murit.
n timp ce Mike vorbea-i Sara simea c nu mai spusese nimnui nainte toate
astea-i freca ntruna beregata.Sara i ddu uor mna deoparte i l srut pe
gt.
-Spune-mi ce s-a ntmplat.Mike inspir adnc.
-La cteva sptmni dup nmormntare,am rugat-o pe bunica s-mi dea trei
dolari pentru coal.Bunica mtura n buctrie.Nu a spus nimic,dar nu o s uit
niciodat privirea plin de ur din ochii ei.S-a uitat n jos la mtur,apoi,n
secunda urmtoare,m-a lovit cu coada mturii peste beregat.Sara i inu
respiraia,ngrozit c cineva i putea face aa ceva unui copil,dar nu spuse
nimic,lsndu-l s continue.Mike i-a spus c bunicul era plecat cnd s-a
ntmplat asta,aa c nimeni nu l-a dus la doctor.Cnd,la o sptmn,s-a ntors

bunicul lui acas,vocea lui Mike era ireversibil afectat.Niciodat nu i-a revenit
complet.Dup aceea,Pru a nceput s-i reverse toat furia i ostilitatea asupra
lui Tess.Iar el a nvat repede s o apere.Ori de cte ori bunica lor se uita la
Tess,care nu avea dect cinci ani,gata s-i reverse furia pe feti,Mike i atrgea
atenia asupra lui.La coal,Mike creea ntotdeauna probleme.Antrenorul ncerca
s-l atrag spre sport,dar Mike era prea furios ca s poat juca ntr-o echip.n
schimb se btea i i fcea numai dumani.
Cnd n sfrit a terminat liceul i a plecat pe Coasta de Est,a intrat s cate gura
ntr-o sal de box,unde l-a cunoscut pe Frank Thiessen,care avea douzeci i trei
de ani i se gndea s intre n forele de poliie.Se antrenau mpreun i au
devenit prieteni att de buni,nct Frank a ateptat ca Mike s mplineasc
nousprezece ani,ca s se poat nrola mpreun.Formau o perche bun,erau
atletici amndoi ,amndoi veneau dintr-o copilrie nefericit,dar gsiser n
sfrit o modalitate de a-i canaliza furia din ei.n timpul liber se antrenau din
greu i se angajau n meciuri pe care le ctigau aproape ntotdeauna.
Cnd au primit misiuni sub acoperire,au trebuit s se despart i Frank s-a mutat
n California.
-Mi-ar face plcere s-l cunosc,spuse Sara n-cercnd s-l fac pe Mike s nu-i
dea seama de groaza pe care i-o provocase povestirea lui.i era ruine c se
plngea mereu de familia ei.
-Hei! Accept orice,dar nu mila,spuse Mike.
-Asta-i bine,pentru c de la mine nu primeti aa ceva.n plus,ai avut-o
ntotdeauna pe Tess,care te ador.De ce n-ai venit niciodat la Edilean,s o vezi?
-Ah,ah.Asta se transform ntr-o sesiune de ntrebri.Dar am descoperit c nu
exist dect un mod de a opri asta.ntorcndu-se pe o parte,ncepu s o srute pe
gt.Sara nu i ddea prea bine seama ce se ntmplase,dar simea c fcuser un
pas nainte.Se gndi c ar trebui s se simt ndurerat,dac nu deprimat de ce-i
spusese el,dar n schimb se simea aproape bine pentru c i se destinuise.Nu era
de mirare c Tess era att de secretoas cu viaa ei.
-O s continum s ne gndim,sau o s m ajui i tu puin? Sara nu rse.
-Mike...mi pare ru pentru ce i s-a fcut.
-Mulumesc,spuse el calm i Sara fu convins de sinceritatea lui.
Nu au fcut dragoste.Mike a tras-o spre el,strngnd-o cu putere-mai aproape
dect l simise ea vreodat.
-Ar fi bine s dormim.Sala e dimineaa,spuse el.Sara ncerc s mrie,dar nu
putu face asta.Adevrul era c el avea dreptate i c ei i plcuse de fapt la sal.i
plcuse n special s-i petreac timpul ntr-un loc n care Mike era att de bine

cunoscut.n Edilean ea i tia pe toi,dar aici,soul ei era cel care cunotea lumea.
Zmbind la cuvntul so,adormi.A doua zi dimineaa,Mike trebui s o scoale pe
Sara,dar nu trebui s-i spun s se mbrace.
-Vrei s ncerci astzi s faci ceva muchi?
-Ca s am brae ca ale tale? Mike i flex un biceps.
-Nu cred c trebuie s-i faci griji pentru asta.
-Eti prea mndru!
-Trebuie s fiu i eu mndru de ceva.Cu mutra asta,fr pr i cu vocea mea,
trebuie s lucrez pentru restul care mai rmne din rmne.
Sara nu rse la ceea ce era convins c era o glum.
-Eu cred c ai o fa frumoas.
-Nu asta ai spus cnd m-ai vzut prima oar,dar...mulumesc.Eti gata?
-Ne ateapt Megan?
-Nu.Astzi eti toat numai a mea! Cnd Mike se uit lasciv la ea i Sara scoase
un schellit de fals groaz,Mike zmbi.
-Dac nu plecm n clipa asta,o s m trti napoi n pat i sunt deja epuizat de
ce mi-ai fcut n ultimele dou zile.
-Bietul de tine! spuse Sara grbindu-se spre u.Ce-ar fi s conduc eu?
-Crezi c ncap doi oameni n maina cu care ai venit?
-Nu,m gndeam s conduc maina ta.
-Ce umor ai,spuse Mike deschiznd portiera din dreapta,pentru ea.
Se certar tot drumul spre sal,dar Sara nu reui s fac nici o fisur n refuzul
lui de a-i conduce maina.La sal,Mike petrecu treizeci de minute cu ea,
artndu-i cum se fac cteva ridicri rudimentare.Sara i spuse c era o mare
plictiseal,dar i plceau minile lui pe umeri i pe olduri.
Dup aceea ea se duse s noate i punndu-i braele pe marginea bazinului,
dnd alene din picioare,l urmri lucrnd cele patruzeci i cinci de minute.Mike
era totul numai sudoare,care-i fcea s strluceasc muchii proemineni.La
vremea cnd Mike era gata s plece,Sara i-ar fi putut smulge hainele de pe el,
acolo,n sala de gimnastic.Mike se uit la ea,nu coment nimic,dar odat n
main,spuse:
-Crezi c poi atepta pn ajungem acas? Brusc,trase maina n lotul de
parcare al unui magazin nc nchis,deschise portiera i cobor.
-Ce Dumnezeule...? Sara l privi deschiznd portiera din spate.Se aez pe
bancheta din spate i ncepu s se descheie la cma.
Sara se strecur printre cele dou banchete din fa,i petrecu braele pe dup
gtul lui i i aps gura de a lui.Era fericit c geamurile mainii lui erau att

de ntunecate nct nu-i putea vedea nimeni de afar.Dar Mike nu mai termina
cu descheiatul cmii!Petrecur dimineaa colindnd cu maina prin
mprejurimile Fortului Lauderdale,unde Mike i art privelitile,mai ales toate
acele iahturi i canale magnifice care i dduser oraului porecla de Veneia
Americii.Sara nu prea reuea s asculte,tiind c n dup amiaza aceea vor
ncepe cltoria napoi spre Edilean-i ura lucrul acesta.Ea se va afla n maina
lui Joce i el ntr-a lui,deci nu vor fi niciodat mpreun.
Mai ru,cnd se vor ntoarce,va rencepe toat oroarea aceea.Greg va fi eliberat
de unde era intuit de ei i n sfrit va afla c logodninca lui se mritase cu
fratele lui Tess.Sarei i-ar fi plcut s-i spun c tia totul despre mama lui,despre
soia lui i despre faptul c o vroia pe ea doar pentru...pentru ceva ce nimeni nu
reuise nc s afle ce anume era.
Dar i se spusese c nu va putea vorbi cu el pn cnd nu va fi gsit mama lui
Greg.Sperana era c Greg va fi att de furios aflnd de cstoria Sarei,nct va
ncepe s fac greeli.Cum mama lui era creierul familiei,sperau cu toii c furia
lui Stefan/Greg mpotriva Sarei l va face s alerge la Mitzi-iar el va fi urmrit.
Pentru asta plnuise Mike s concureze la jocuri i s atrag atenia asupra lui.
-Vrei s devii o int,da? i spusese Sara.Tu vei sta n calea a tot ce-i dorete
Greg.
-Ori tu,ori eu,fetio,dar cred c eu sunt mai obinuit dect tine s fiu o int.
Sara nu replicase nimic la asta pentru c vzuse cicatricele de pe trupul
lui.Vzuse destule filme la televizor ca s tie cum artau rnile provocate de
gloane.
n timp ce se scurgea i ultima zi,Sara devenea tot mai nervoas.i fcea griji
pentru Mike.Ca so al ei,i-ar fi putut foarte bine picta o int pe frunte.
-Am uitat s-i spun c Mini-ul lui Joce va fi condus napoi la Edilean de ctre
un agent,spuse Mike.
-Iar eu o s merg cu tine n main?
-Normal.Credeai c o s trebuiasc s conduci singur napoi?
-Nu,spuse ea.Credeam c eu o s conduc maina ta super iar tu o s poi cltori
n portbagaj.
-Nu ar fi fost pentru prima oar.Cred c ar trebui s plecm pe la unu.Ca s
ajungem acolo pe la miezul nopii.Dormim cteva ore i mine suntem gata
pentru trg.
-Care nu ncepe nainte de prnz.Mike i zmbi.Cnd se uit la el,n ochii lui citi
temerea.

-Mike,vorbesc serios.Dac te expui n public la jocurile alea,cineva s-ar putea


ascunde undeva ca s te mpute.
-Riscurile...Dar privirea ei i tie cuvintele.Se aez pe canapea alturi de ea i o
trase n braele lui.
-Am fcut de sute de ori lucrurile astea i nc nu am pierdut.
-Nu trebuie dect o dat i cred c e timpul s ncetezi! spuse Sara cu duritate.Ai
treizeci i ase de ani,eti aproape de retragere,ai i o proprietate acum i cred car trebui s ncetezi s-i mai riti zilnic viaa.
-Satisfacerea permanent a dorinelor soiei mele pare s m omoare mai repede.
Sara se holb la el.
-Bine,spuse Mike.i promit c odat ncheiat cazul acesta,o s-mi iau o munc
de birou.Asta te face s te simi mai bine?
-Vreau s stai departe de competiiile din cadrul trgului.Trebuie s stai ntr-o
camer ncuiat,cu trei paznici narmai care s fie att de mari nct s-i fac pe
fraii Frazier s se simt mici.Ar trebui s...Mike o srut.
-Ce-ar fi s mergem pe jos,la mare? Poate c o s vedem o estoas uria
depunnd ou.Cum ea l privi doar,Mike o srut din nou.
-O s fiu ct se poate de prudent.i promit.Haide.Trebuie s ieim.Vrei s te duc
n brae pn la plaj?
-Nu,eu nu...Cnd Mike o ridic i o arunc peste umrul lui,Sara nu se putu
abine s nu rd i o clip uit de toate temerile ei.
La unu i jumtate se aflau n maina lui Mike,ndreptndu-se spre nord,pe 1-95
i circulnd cu o vitez mai mare dect cea legal.
-Ai de gnd s stai mbufnat tot drumul? o ntreb el.
-Nu sunt mbufnat,sunt ngrijorat.
-Asta este meseria mea.Tu eti victima,ai uitat? Voi oamenii intrai n necazuri
fr s avei habar i noi trebuie s v salvm.
-Dac rmnei n via.
-Parc-ai fi Tess.
-Deteapt femeie!
-Ce zici de puin muzic? Crezi c asta te-ar mai nveseli?
-Crezi c e cazul s m gndesc la muzica de la funeraliile tale?
Mike se ntinse peste consol i i strnse mna.
-Trebuie s te gndeti la altceva.Povestete-mi despre ce fceai tu la liceu.
Aveai note bune? Ce ai studiat la colegiu?
-Sunt convins c ai aflat despre toate cursurile pe care le-am urmat i despre

toate calificativele mele.De ce nu-mi spui ce a fcut-o pe bunica ta s plece din


Edilean i de ce ura att de mult familia McDowell?
Sara pusese ntrebarea mai mult n glum i nu crezuse nici o clip c el i va
rspunde.Acesta era Marele Secret al Btrnilor din Edilean.
-Pretindea c a fost violat de Alexander McDowell.Sara se uit uluit la el.
-Soul mtuei Lissie? Violat?
-Asta este povestea bunicii.i da,acel Alex McDowell.
-Dar el nu a fost urmrit penal,altfel a fi tiut.Dar de fapt btrnilor le plac
secretele.
-Btrnii? Din felul n care vorbeti despre pensionare i despre mine,cred c i
eu intru n aceast categorie.
-De fiecare dat,n cele patru momente cnd am fcut dragoste cu tine n
dimineaa asta,mi-am spus,da.Mike este un brbat btrn.Mike zmbi.
-Da?
-Am auzit multe plngeri despre firea ursuz a unchiului Alex dar n-am auzit
vreodat s fi fost violent cu femeile.
-Eu nu cred c a fost adevrat.Dup ce s-a mutat Tess acolo i s-a mprietenit cu
lumea,a nceput i ea s pun ntrebri.Sara atept mai multe,dar Mike tcu.Nui era uor s afle c n tot acest timp Tess tia ntreaga poveste.
-Spune-mi totul de la nceput.Mike ezit o clip.
-Bunica ne-a povestit c ntr-o dup-amiaz a anului 1941,mergea cu bicicleta pe
drumul vechi din apro-pierea Fermei Merlin.Cineva a aruncat cu ceva n roi i
ea a czut,s-a lovit cu capul de o piatr i a leinat.Cnd s-a trezit,Alex
McDowell o viola.i-a pierdut din nou contiina i cnd i-a revenit din nou,s-a
dus la ferm i Brewster Lang a chemat poliia.
-i ea l-a identificat pe unchiul Alex drept violatorul ei?
-Da,dar Edi Harcourt a jurat c Alex se afla la ea acas n ziua aceea aa c
acuzaiile au picat.
-Trebuie s fi fost cumplit pentru bunica ta.S declari un viol i s nu se fac
nimic,trebuie s fi fost groaznic.Crezi c domnioara Edi a minit?
-Poate,dar nici bunica mea nu era imaginea cinstei.
-Vrei s spui c nu a fost atacat?
-Nu tiu.Dar cred c a fost mai mult o dorin a ei ca Alex McDowell s fi fost
atacatorul.
-l plcea?
-Cnd eram mici,ne spunea c Alex o adora,c i trimitea flori,c i scria
poezii.Prea deci logic ca atunci cnd ea l-a respins,el s se nfurie suficient ca

s fie violent cu ea.Dar cnd a venit Tess aici,i s-a spus c de fapt fusese exact
invers.Bunica era cea care se inea dup Alex.Oriunde mergea bietul om,hop i
ea.Obinuia s le spun oamenilor c avea ntlnire cu el,cnd de fapt el ncerca
s scape de ea.Ne spunea c ea vzuse potenialul din el chiar cu mult nainte de
a ncepe s fac bani.
-i avea dreptate; Unchiul Alex a fcut milioane,spuse Sara.nseamn c n seara
aceea cnd a fost...cnd a fcut sex,i dorea de fapt s fi fost Alex?
-Asta crede Tess.Dar indiferent care este adevrul,n fiecare an eram supui cu
toii unui doliu mortal,n jurul datei de paisprezece noiembrie.
-Paisprezece noiembrie? ntreb Sara surprins.
-Este chiar att de important pentru tine?
-Ah,dragul meu am uitat s-i spun ceva.
-Sara,dac Vandlo...
-Nu,nu el.A...Exist posibilitatea ca atacatorul ei s fi purtat un kilt?
Mike se ntoarse att de brusc nct schimb i direcia mainii.
-Da! Aa l-a descris.A spus c numai cei din familia McDowell purtau kilturi cu
albastru i gri,dar de unde tii tu asta?
-Brewster Lang a fcut-o.
-Ce spui?
-El a fost cel care a atacat-o pe bunica ta.
-Spune-mi tot ce tii.n maxilarul lui Mike tremura un muchi.
-S nu ndrzneti s te nfurii pe mine! Dac-mi povesteai toate astea
sptmna trecut,i-a fi putut spune despre domnul Lang.
-Sara...o ateniona el.
-ntr-o noapte,pe cnd erau adolesceni,Luke i Ramsey s-au strecurat n Ferma
Merlin.Au spus c vzuser un foc,dar de fapt ei fceau mereu asta.
-i ce au vzut? ntreb Mike.
-Domnul Lang purta un kilt vechi i o cma mare,alb i dansa mpreun cu
cinii lui n jurul unui foc uria.Luke i Mike spuneau c totul prea foarte
slbatic i primitiv.Era n ziua de paisprezece noiembrie.
-Eti sigur?
-Da,pentru c atunci este ziua de natere a tatlui meu.
-i Lang nu i-a vzut?
-Nu,dar probabil c a doua zi a vzut tufele clcate,pentru c de atunci s-a fcut
i mai ru cu cei care-i clcau ferma.
-Putea fi o coinciden.Asta a fost mult dup 1941 i...
-Face asta n fiecare an,n aceeai zi.Mike se uit la ea.

-n anul urmtor,de ziua tatlui meu,Luke i Ramsey s-au dus din nou acolo i
au putut vedea lumina folcului.Au ncercat s se apropie mai mult,dar zona era
pzit de cini.Mike,spuse Sara ncet,doar nu crezi c domnul Lang celebreaz
violarea unei femei,nu? Nu poate fi att de...oribil.
-Vrei s tii adevrul? Eu nu sunt sigur c ea a fost violat.Ea spunea mereu
altceva iar faptul c Lang poart un kilt McDowell m face s m ndoiesc i
mai mult.Iar el locuia n apropiere i bunica zicea mereu c erau prieteni.Poate
c...
-Poate c ce?
-M ntreb dac nu cumva ea i Lang au fcut sex n seara aceea iar ea s-a folosit
de asta ca s-l blameze pe Alex?
-Nuu!Dup care Sara rmase tcut ,o vreme.
-Iar domnul Lang celebreaz n fiecare an seara aceea? Mike ridic din umeri.
-Oamenii fac multe lucruri ciudate n intimitatea c-minului lor.i chiar dac s-a
ntmplat aa cum spunea bunica,m ndoiesc c Lang a vzut gestul ca pe un
viol.Nu uita c bunica mea era semicontient i kiltul a fcut-o s cread c era
brbatul pe care-l iubea ea.Nu cred eu c s-a mpotrivit foarte tare.
-Iar dac a fost aa,poate c domnul Lang nici nu i-a dat seama c ea credea c
era altcineva.O vreme Mike tcu,gndindu-se la toat ura i mnia care emanau
din bunica lui-dar care erau orientate mpotriva unor victime nevinovate.
-tii ce ncercase bunica mea s conving poliia s fac? S-l fac pe Alex
McDowell s se nsoare cu ea.Le-a povestit chiar i pastorului i membrilor
bisericii ce se ntmplase,ncercnd s-i conving i pe ei s foreze cstoria.
-Bietul unchiul Alex.Nu-i de mirare c era att de morocnos.Nimeni nu a putut
nelege cum de l-a luat dulcea mtu Lissie.
-Domnioara Edi a aranjat totul,spuse Mike.De aceea o i ura bunica att de
mult.Familia lui Lissie era pe cale s o mrite cu nu tiu ce tnr politician n
devenire,dar a intervenit mtua Edi care a pus la cale o rpire.
-Nu-mi pot imagina pe cineva mai puin potrivit pentru o via public,dect
mtua mea Lissie.
-Era ca tine.Nici ie nu-i place s ai de a face cu strini.
-Nu-i adevrat.Mie mi place s cunosc oameni noi.Eu...Dar Sara nu mai
continu,vzndu-i privirea lui Mike.
-Bine,s zicem c mi place mai mult s stau n familie.Deci domnioara Edi l-a
salvat pe Alex de pucrie i i-a dat-o de nevast pe frumoasa Lissie? Presupun
c pentru asta i-a fost el att de recunosctor,dup ce ea a ieit la pensie.

-Probabil.Lui Tess i-au trebuit ani de spturi ca s scoat la iveal toate


informaiile astea.Dar din cte am auzit eu,Alex i Lissie au format o pereche
potrivit.Alex era un brbat srac dintr-o familie bun,n timp ce familia lui
Lissie era proaspt mbogit i provenea de jos.
-Asta explic multe,spuse Sara.ntotdeauna m minunam de ei,pentru c mtua
Lissie era foarte atent s se comporte cum trebuie,n timp ce unchiul Alex
rgia la mas.
-Dreptul regilor,spuse Mike.Sara se gndea la tot ce-i spusese el.
-Bunica ta era plin de ur pentru c i imagina c fusese violat de unchiul
Alex,care nu a fost ctui de puin pedepsit pentru asta.
-Bunica i ura pe cei din Edilean pentru c nu l-au obligat s se cstoreasc cu
ea.
-Crezi c oamenii au tiut c domnioara Edi a minit cnd i-a oferit acel alibi lui
Alex? ntreb Sara.
-Tu ai crescut aici,deci tu ce crezi?
-Au tiut.Dar probabil c au tiut i faptul c unchiul Alex n-ar fi atacat o
femeie.Iar domnioara Edi credea n mod cert n el.
Sara se minuna cte secrete puteau ine n ei oamenii din Edilean.
-A crezut n el,spuse Mike.Dar rpirea pe care a pus-o la cale i-a suprat pe
muli.Familia lui Lissie a dezmotenit-o,dar pn la urm festa jucat s-a ntors
tot mpotriva lor.Dup ce Alex s-a mbogit,i-a ntreinut pe prinii lui Lissie,la
btrnee.Mike se uit la Sara.
-Iar pn astzi,nimeni nu a tiut cine a violat-o pe bunica mea.Mike o btu pe
Sara pe umr.Te-ai descurcat bine ca detectiv.
-Sunt att de bun la asta,nct a zice c ar trebui s m lai pe mine s m ocup
de Greg,iar tu s-i petreci sptmna viitoare ntr-o caban n Montana.
Mike chicoti.
-tii,da,c toate astea,orict de interesante ar fi,nu au nici o legtur cu cazul
Vandlo?
-M ntreb dac acela nu a fost singurul sex pe care l-a fcut domnul Lang n
toat viaa lui? N-am auzit niciodat cel mai mic zvon c ar fi avut vreo prieten.
Sara se uit intens la Mike.
-Dac nu s-a protejat...O fi oare domnul Lang bunicul tu? l ntreb ea cu ochii
mari.
-Nu! Mama mea s-a nscut la cinci ani dup noaptea aceea.Mike scutur din
cap.Bunica ne-a povestit cum s-a dus ontc,ontc,la ferm,dup atac.Lang a
chemat poliia i i-a oferit un ceai cu prjiturele.

Sara se uita la drumul din faa lor i se gndea la ce-i povestise Mike.Cnd o s
se ntoarc acas,o s trebuiasc s-i spun lui Joce,pentru ca ea s treac totul n
biografia pe careo scria despre bunica ei,domnioara Edi Harcourt.
-i-e foame? o ntreb Mike.Cred c-am putea opri s mncm ceva,dup care
noi doi o s vorbim despre viaa ta...Sara mormi.
-Pentru asta ai vrut s cltorim mpreun?
-Sara,m-ai atins n inima inimii mele,spuse el cu atta convingere nct o clip
Sara l crezu.Dup care i arse una n umr.
-Au! i-ai pus cam muli muchi n dimineaa asta.
-Eu cred c tu ar trebui s-mi spui mai multe despre viaa ta.
-Nimeni nu ncearc s se cstoreasc cu mine ca s obin ceva ce a poseda
eu,de care s n-am habar.Sara zmbi.
-Sun att de complicat nct aproape c are sens.
-Atunci ncepe s vorbeti.
-Masa,mai nti.
-Ce ai vrea s mnnci i unde ai vrea s fii servit? ntreb el cu cu libidoenia
unui btrn i Sara rse.Mai trziu,puin dup ora apte,n timp ce Mike
conducea,Sara i trimise un mesaj lui Joce s-i spun c vor ajunge trziu acas.
i nu vroia s-i deranjeze cu zgomotul.Joce i trimise napoi un mesaj pe care
Sara trebui s-l citeasc de dou ori ca s-l neleag.Se uit la Mike cu ochi
mari.
-Ce este?
-Nu mi-ai spus c bunica ta a avut o sor mai mic.
-Este prima oar c aud despre aa ceva.
-Nu i-a pomenit niciodat de ea?
-Niciodat nu mi s-a spus c a acea o...Ce-ar fi ea pentru mine? Str-mtu?
Sau Str-str-mtu? Sara o sun pe Joce i i puse cteva ntrebri.
-Joce zice c atunci cnd vine vorba de mtui i de unchi,str i str-str
depind de locul de unde vii,dar c de fapt nseamn acelai lucru.
n timp ce o asculta pe Joce,sara se uita la Mike i scutura din cap.Dup ce
nchise,spuse:
-Nu o s-i vin s crezi asta,dar Joce a aflat c dup ce bunica ta a plecat din
Edilean,sora ei mai mic a rmas i s-a mritat aici.
-M tem s te ntreb cu cine s-a mritat.Sper c noi doi nu suntem veri
primari,nu?
-Nuuu,spuse Sara.S-a mritat-eti gata? cu un Frazier.
-Adic uriaii ia sunt rude cu mine?

-Veri de-al doilea.Mike mormi.


-Acum e clar c sunt nrudit cu Edileanul.
-Acum eti unul de-al nostru,spuse Sara cu o voce vesel.Str-mtua ta a avut
un copil,un biat,care este tatl lui Ariel.Dar imediat dup natere a fugit la Los
Angeles,visnd s ajung star de cinema.Soul ei a divorat de ea i dup alte
ase luni s-a recstorit.Cea de a doua lui soie este femeia pe care Frazierii o
recunosc drept bunica lor.
-Ce s-a ntmplat cu str-mtua mea?
-Joce zice c a murit n LA,dar nu tie unde i cnd.Lui Mike i era greu s
ngurgiteze toate aceste informaii,dar tia c Sara l urmrea.Se gndi c Tess
aflase probabil deapre toate acestea,dar a preferat s nu-i spun.Gndindu-se c
aflnd de rudele lui din Edilean,Mike ar alege,probabil,s stea departe de orel.
-nseamn c Ariel i cu mine nu ne putem cstori.
-Dar eti deja cstorit.n vocea Sarei nu se citea nici cea mai vag urm de
umor.
-Exact,spuse el zmbind.Eti sigur c noi doi nu suntem rude? Poate veri de
gradul apte,cine tie?
-Joce zice c nu.Luke i cu mine suntem vag nrudii cu Frazierii,pe linie
masculin.Tu eti legat de ei pe linie feminin.
-Ah,da,tot femeile.Apropo,ia-mi haina din spate i caut n buzunar.
Sara se ntinse n spate,lu haina i cut n buzunare.Cnd ajunse la un ptrel
mic,dur,se opri.Orice femeie tia ce era.Scoase ncet cutiua,puse jacheta napoi
pe bancheta din spate,apoi rmase acolo,innd n mn,fr s o deschid,
cutiua bleumarin.
-Nu vrei s vezi ce e nuntru?
Sara scutur din cap n semn c nu.Un inel de logodn fcea aproape real
cstoria lor.Dar ea tia c totul nu era dect pentru spectacol.Ea i cu Mike se
cstoriser sub false premize i niciodat nu discutau despre viitor.Odat cei
doi Vandlo vor fi prini-sau chiar dac vor scpa-Mike se va ntoarce la Fort
Lauderdale i la frumosul lui apartament.Peste civa ani,cnd va prsi forele
de poliie,se va ntoarce,poate,la Edilean.Dar acum...
-Hei! spuse Mike cu blndee.Eti bine? Am crezut c un inel te va face fericit.
Un diamant l va convinge pe Vandlo c noi doi suntem cstorii.
-Da,sigur,spuse Sara absent.Da,asta ar avea sens.
-Nu vrei s-mi spui ce s-a ntmplat?
-Nimic.Totul este ct se poate de logic.Sara deschise cutiua i scoase un oftat de

mirare.Nu era un simplu inel dintr-un magazin cu bijuterii.Era un inel conceput


de Kim,era Inelul,singurul de pe lumea asta.
-Nu-i place?
-Ba da...Cnd...?
-Duminic,acas la prinii ti,plnuind nunta,am ntrebat-o pe mama ta despre
Kim i despre bijuteriile ei.Kim mi vorbise frumos despre tine i mi-am spus c
voi dou suntei prietene.
-Suntem,spuse Sara ncet,innd inelul n sus,n lumina zilei care se stingea.
Mike aciona un buton i apru o lumin pentru citit harta.Inelul era extraordinar
de rafinat,cu un diamant mare,alb n mijloc i flancat de alte dou mai mici,
lefuite n form de par.Montura unic fcea ca diamantele mai mici s se
nvrt n jurul pietrei mai mari.
-Mama ta mi-a artat pagina de Web a lui Kim i am ales inelul direct de acolo,
doar c trebuia redimensionat.Mi-a sosit la birou,azi diminea.Dac nu-i place,
l pot returna.
-Nu! aproape c strig Sara.Vreau s spun c da,mi place foarte,foarte mult.
Creaiile lui Kim sunt minunate,superbe.Sunt...Sara se ntrerupse,strngnd
n mn inelul.Apoi ddu s i-l pun pe deget,dar renun i i-l ddu lui Mike.
Zmbind,cu volanul ntr-o mn,Mike i strecur inelul pe deget.i fu fericit s
vad c Sara nu-i putea lua ochii de la el.ntorcndu-i privirea la drum,spuse:
-Crezi c-ar trebui s-mi schimb numele n Frazier?
-Cred c nu mai poi s fii cu nasul pe sus,cnd este vorba de Edilean.Ariel zice
c familia Frazier are snge regal n vine.
-tii,ntotdeauna aa am crezut despre mine.Cum Sara nu coment,Mike se uit
la ea.nc mai studia inelul.
-Te gndeti c de acum nainte ar trebui s fii mai amabil cu mine?
-Nu,dar m gndeam s srut anumite pri din trupul tu regal.Mike zmbi.
-mi place cum i funcioneaz mintea.
CAPITOLUL 23
-EU NU VREAU S MERG,spuse Mike vorbind ca un copil rzgiat.lei tu
cinii i i-i duci.Ne vedem la Cmpul lui Net.Apropo,a aflat cumva Joce de ce se
cheam aa? Avei poate i nite strmoi care se chemau Nathaniel?
Sara se holba la el,cu minile n olduri.Azi-noapte ajunseser n Edilean cu
cteva ore mai trziu dect anticipase Mike,pentru c Sara nu-l lsase s
conduc att de repede pe ct vroia el.Fr s se consulte ntre ei,s-au dus direct
la apartamentul Sarei,nu la al lui Tess.Dar cnd Mike a ncercat s deschid ua,

a constatat c era blocat.


-Cine naiba a ncuiat ua asta? bombni el.
Sara i art cum s o mping puin n fa i s o ridice apoi,ca s o fac s se
deschid.
-Are nevoie de o dalt,spuse Mike crnd bagajele nuntru.
Erau amndoi att de obosii nct i scoaser hainele i se prbuir pe pat.La
cinci,se trezir,se pomenir goi i cteva secunde mai trziu fceau dragoste.
La ase,Mike plec la sal dar o ls pe Sara s doarm.Cnd s-a ntors,la opt,
Sara fcuse cltite i pregtise fructele.O trezise ltratul cinilor i cnd se uitase
pe fereastr,vzuse legai de un pom doi celandri minunai.tiu c erau cinii
care urmau s-o fie dai lui Lang.ncercase s adoarm la loc,dar gndul c avea
s-l vad pe domnul Lang-fa-n-fa,nu pe ascuns-aproape c i fcuse ru.
Numai gndul c Mike va fi acolo,cu ea,o ajutase s-i depeasc groaza.Mike
nu se temea de nimic.Mike era un brbat care trecuse fr fric prin ploi de
gloane i el va fi acolo ca s o protejeze.Dar cnd i suger s mearg mpreun
cu ea la Ferma Merlin,rapunsul lui Mike a fost nu.
-Ce vrei s spui cu asta? l ntreb Sara.
-Nu,nu merg.Sunt ocupat.Trebuie s lucrez pentru caz.Poi merge singur.
-Da,ai ntr-adevr lucruri de fcut pentru caz.Trebuie s m protejezi pe mine.Ai
uitat? Acum cteva zile sigurana mea era att de important nct ai fcut
sacrificiul suprem de a te cstori cu mine.
-Ah,da,dar n-a fost chiar aa de ru,spuse el ridicnd dintr-o sprncean.
-Chiar aa de ru? spuse ea cu calm.Din clipa n care am spus da,nu m-am mai
ocupat dect de tine.Cum crezi c i s-au splat rufele? Cine i cur lama din
aparat dup ce te tunzi ca s ai mereu prul scurt? Cine i-a despachetat valiza?
-Poate c-ar trebui s angajm...
-O s mergi cu mine.Eu sunt cea care se teme de btrnul acela odios i tu
trebuie s m protejezi pe mine.Mike rmase cu capul aplecat asupra cltitelor.
-De gloane,da,dar nu de...Sara se aez n faa lui.
-Ce se ntmpl i eu nu tiu? Parc pn acum nu-i era fric de domnul Lang.
-Hmm,ah,hmmm,bunicul,spuse Mike.
Sara se uit o clip la el,apoi puse mna pe BlackBerry.
-O sun pe Tess i o ntreb pe ea.Ridicndu-i privirea,Mike oft.din rrunchi.
-Nu i-am spus c bunica obinuia s corespondeze cu Lang.Nu foarte des,dar
mcar o dat,de dou ori pe an.
-i?

-Cum ei i plcea s fie comptimit,i-a spus c a avut un copil n urma acelui


viol.
-Dar n-a avut.
-Nu?
-Nu.Dei acum,cnd am aflat c a avut o sor despre care n-a pomenit niciodat
nimic,ncep s m ndoiesc.O s pun pe cineva s fac cercetri.Mike ridic
mobilul,dar la privirea Sarei l puse jos i se uit la ea.Sara nu avea idee ce
anume ncerca el s-i transmit n tcere,dar dup o clip,ncepu s neleag.Dar
asta mai era o informaie despre care Mike nu-i vorbise nimic pn atunci.
-Dac domnul Lang a fost cu bunica ta atunci,nseamn c el crede c tu eti
nepotul lui.Mike se ntoarse la cltite.
-Este comic,nu? spuse Sara.
-Poate pentru tine,dar nu i pentru mine.
-Dumnezeule Mare.Sara nu-i putu reprima rsul.
-Cnd ai aprut n oraul sta,singura ta rud nu era dect sora ta,iar acum uit-te
la tine.Ai o proprietate,ai o soie i ai veri.Atunci de ce s nu adaugi i un bunic?
-Sincer,nu vd ce este att de amuzant n asta? Pn la urm,ctig Sara.Mike
sugerase ca Luke s-i duc btrnului cinii,dar Sara sublinie c era nevoie de
cunotinele i poziia lui Mike,ca s-l poat face pe Lang s dea rspunsurile
corecte.
-Rspunsuri la ce? mormi Mike.
-La ntrebarea care este motivul rzboiului dintre Greg i domnul Lang,spuse
Sara.Ai uitat?
-Nu am uitat nimic,n ciuda vrstei mele avansate,pe care tu nu pierzi nici o
ocazie s mi-o aminteti.Sara ignor remarca.
-Bine,o s m duc singur.Mike se uit la ea cu un vag zmbet pe fa.
-Dar am ncercat cuca aia mare,pliabil,i nu intr nici n maina mea i nici
ntr-a lui Joce,deci va trebui s o folosesc pe a ta.O s mergem cu capota
portbagajului ridicat.n regul,da? Sara clipi nevinovat spre el.
-Camioneta lui Luke,spuse el cu dinii ncletai.
-E n garaj.Lundu-i cheile de la maina lui,Mike spuse:
-Mi-amintesc de vremea cnd obinuiam s m ocup eu de toate.
Cnd ajunser la Ferma Merlin i vzu camioneta dlui Lang,Sarei nu i fu uor
s aib curaj.Cnd Mike opri motorul,i veni s spun c n-o s-o poat face-dar
Mike nu-i ddu ocazia.
-Te atept aici,spuse el.

-Nu.Pe bancheta din spate,cinii ncepur s schellie,dar Mike se ntoarse i le


arunc o privire care-i fcu s se aeze la loc,n cuca lor.Auzir trntindu-se o
u i apru domnul Lang cu o puc n mini,dar cnd vzu maina lui
Mike,cobor puca.Faa lui rotund se contorsiona ntr-o expresie care putea fi
luat drept zmbet.
-O s-i spui bunicule? l ntreb Sara.
-Ateapt s te duc la sal,mormi el n barb,cobornd din main.
-Eti nepotul lui Prudie,spuse domnul Lang cu o voce aspr.
-ntocmai,mormi Mike deschiznd portiera din spate.Scoase cu mare grij
cuca,s nu zgrie pielea de pe banchet.Sara ocolise maina ca s stea lng el
i privirea btrnului cnd vzu cinii o fcu aproape s-i ierte totul,ncerc s
uite frica pe care o resimise de mic-i vru s uite de relaiile lui cu oamenii cu
care se intersecta.Mike desfcu fermoarul,prinse lesele i ddu drumul cinilor.
Erau tineri i energici i vroiau s alerge.
-Ei sunt Baronul i Baroneasa i sunt o pereche nenrudit,deci vor face pui
sntoi,spuse Mike.Sunt vaccinai i la gt au microcipuri care spun c sunt ai
ti.Domnul Lang se aplec din genunchii lui btrni,ca s-i cuprind pe cini n
braele sale.
-Mulumesc,spuse el.Sara l privea cu simpatie.Toat lumea,dintot-deauna,nu
tiuse cum s stea mai departe de btrnul vindicativ,aa nct nu s-a gndit
niciodat la ct de singur trebuia el s se simt.
-Ce s-a ntmplat cu ceilali cini? l-a ntrebat ea fr s se gndeasc,n clipa n
care rostise cuvintele.Se atepta ca Mike s-i arunce o privire prin care s-i
spun s tac,dar el nici mcar nu se ntoarse,continund s in lesele i
uitndu-se la faa lui Brewster Lang.Domnul Lang i ridic privirea spre Sara i
fericirea de pe chipul lui fu nlocuit de o grimas.
Mike se interpuse ntre ea i btrn,spunnd cu voce cobort:
-Este soia mea i o vei trata respectuos.Numele ei este Doamna Newland.
-Soie? Te-ai nsurat cu o...
-tiu ce ai fcut,aa c poi renuna la ura asta inutil mpotriva celor din familia
McDowel.Sara se uit pe dup Mike,s vad expresia btrnului.Expresie care
trecu de la confuzie la oc,la groaz i n final,la ncntare.
-tii? Vocea lui era att de nceat nct Sara l auzea greu.tii c bunica ta i cu
mine am fost...am fost iubii? i c tu eti...? Probabil c Mike avusese dreptate
i domnul Lang i amintea despre cele petrecute n noaptea aceea ca despre o
poveste de dragoste.Mike l ntrerupse.
-Exist lucruri care n-ar trebui spuse cu voce tare.

Eu sunt poliist i datoria mea este s raportez tot ce aud.Sara tia c dup apte
ani orice viol era prescris,dar dup spaima de pe chipul domnului Lang se prea
c el nu tia acest lucru.De fapt nu vzuse un televizor n casa lui i se ndoia ca
omul s fi avut Internet.Se pare c btrnul nu intra prea mult n contact cu
lumea exterioar.Ridicndu-se,domnul Lang ncuviin din cap.Cinii erau la
picioarele lui i preau deja s tie cine era stpnul lor.
-Am s-i pun nite ntrebri,spuse Mike dndu-i lesele i lund puca de unde
fusese prsit,pe jos.Domnul Lang lu lesele,le petrecu n jurul minilor i o
porni spre cas.Ca ef,el mergea n fa,nu cinii.
Cnd ajunser,domnul Lang deschise ua pentru Mike,care ns rmase locului,
uitndu-se la el.mpotriva inimii,btrnul se ddu napoi i o ls pe Sara s intre
prima,apoi pe Mike,el rmnnd afar s se ocupe de cini.
Sara i Mike intrar n living i se aezar pe canapeaua veche.
-Ai uitat s-mi spui despre ce s nu vorbesc,opti ea.
-Spune tot ce vrei.Btrnul sta o s moar nainte de a ne da nou informaiile.
N-o s mprtie vestea c suntem cstorii.Peste cteva minute apru i
domnul Lang,n mn cu o tav plin cu cecue i farfurioare asortate i cu
prjiturele.Ochii Sarei se fcur mari recunoscnd mo-delul serviciului ca unul
pe care-l vzuse ntr-un muzeu.Turn ceai n ceea ce prea a fi o cecu veche
de o sut de ani,delicat ca o arip de fluture i i-o ntinse lui Mike.
Mike i fcu un semn spre Sara i cu o grimas-un pas napoi fa de rnjetul luidomnul Lang i nmn ei prima cecu.Sara sorbi o gur.
-Iasomie? Domnul Lang ridic doar din umeri.Se uita numai la Mike i ochii lui
mari preau gata s se topeasc.
-Soia mea i-a pus o ntrebare.
-Da,iasomie.Cultivat de mine.
-Mamei mele i-ar plcea s comercializeze aa ceva.Niciodat nu am but ceva
mai bun.Domnul Lang mormi:
-Mama ta transform orice n bani.Cnd Mike ddu s spun ceva,Sara l
nghionti uor cu umrul.
-De fapt,sta este adevrul.Domnule Lang,presu-pun c acesta este motivul
pentru care dumneata i cu mine suntem doi dintre oamenii cei mai sraci din
oraul sta.Lang se uit la Sara cu ochi inexpresivi.
-Dar tu o s faci bani cu magazinul la al tu.
-Nu i dac Greg o s ajung acolo unde merit,spuse Sara lund o prjituric.n
ea se aflau mici bobite nchise la culoare.Mike interveni:
-Dac astea sunt cu marijuana...atunci eu...

-Este lavand! spuse Sara.O recunosc dup gust i dup miros.Dac ar ti mama
c faci aa ceva...
-Ar veni dup reet,spuse el holbndu-se la Sara.
-Fii linitit.N-o s-i spun.tiai c Mike este acum proprietarul Fermei Merlin?
Mike se uita prin camer cu ochi de constructor.Primul lucru care trebuia fcut
era s inspecteze casa de carii i de termite,dar poate c Ramsey fcuse deja
asta.Tot lemnul care urma s fie nlocuit va trebui s vin de la o companie
specializat n restaurri.i unde vor pune televizorul,n camera asta? Cminul
nu era plasat n centru i lng el se vedea o debara n perete.Se puteau monta
fire pentru cablu i stereo?
-Ce-ai spus? o ntreb Mike pe Sara care se holba la el.
-I-am spus lui Lang c ferma este acum a ta.Chipul btrnului trda uluiala.
-O s locuieti aici? Cu mine? Lang arta ca i cum ar fi vzut raiul pe pmnt.
-Nu.Mai am civa ani pn la pensie,timp n care o s locuiesc n Florida de
Sud.Spune-mi tot ce tii despre Greg Anders i nu uita nimic.
-Este un om foarte ru.Lang i arunc o privire Sarei,apoi se ntoarse la Mike.
-Lui Anders i plac femeile.
-tim toate astea.Vocea lui Mike era dur,vorbea repede i Sara i imagin c
aa vorbea de obicei cu delincvenii lui.Dar domnului Lang se pare c nu-i
psa.Se uita cu admiraie la Mike-i Sara era convins c btrnul i imagina c
se uit la nepotul lui.
-Spune-ne ce nu tim.De ce ai pus toate capcanele alea?
Domnul Lang clipi surprins spre Mike.
-tii de ele? Mike se ncrunt.
-Era aproape s fiu lovit de vreo dou sgei iar harnaamentul la din ur a fost
ct pe ce s cad peste soia mea.Lang csc gura.
-Eti ca mine.Umblu prin diferite locuri i nimeni nu tie c am fost pe acolo.
-Nu sunt ctui de puin ca tine.Ce vreau eu s tiu este de ce i dorete Greg
Anders ferma Merlin.n ochii btrnului se aprinse p scnteie.Doar o frac-iune
de secund,dar Mike o vzu.Btrnul ascundea ceva.
-Ce ai vzut,n spionajele tale? Lang se aplec spre Mike,peste tava cu ceai de
pe msu i spuse n oapt-ca s nu fie auzit de Sara:
-Cnd este cu femei,le fur,dar ele habar n-au.
-i cum reuete asta?
-Le scotocete n geni i n main.Nici una dintre ele nu locuiete n Edilean,
aa c nu tiu ce face el n casele lor.Lang oft.
-Dar o femeie i d seama dac-i lipsete ceva din poet i nici una nu a

reclamat ceva,la magazin,interveni Sara.


-Vandlo cuta informaii,nu lucruri,spuse Mike peste umr.
-Te-a vzut vreodat urmrindu-l? i se adres el din nou lui Lang.
Lang se ncrunt.
-Nu mai sunt att de bun ca pe vremuri.Nu m mai pot mica att de repede.
-Deci tu l spionai,l-ai vzut cotrobind prin lucrurile femeilor i el te-a prins.i?
Lang i fcu gura pung.
-A venit aici i m-a ameninat c-mi omoar cinii,dac vorbesc,i-am spus c eu
nu spun niciodat nimic,nimnui.
-Asta aa este.Eti foarte priceput n a tinui secrete,interveni Sara.
Lang o privi ca i cum ar fi ncercat s neleag dac ea i fcuse un compliment
sau fusese ironic.Sara i zmbi.
-Mai ai prjiturele? Lang o privi ndelung,ca i cum ar fi vrut s o descifreze.
-Am cteva,cu ma...
-i-am spus,fr marijuana...ncepu Mike,dar Sara i puse mna pe bra.
-Cu mcri-de-balt? Cu flori sau cu psti?
-Cu flori,firete.Lang nu prea s-i aprecieze prea mult cunotinele ei de
grdinrit.
-Pstile le pun la murat.
-Ai ntmpltor aa ceva? Dl Lang se scul i se duse la buctrie.
-Ai scpat de el.Ce vroiai s-mi spui? o ntreb Mike.
-Te-ai uitat bine la setul sta de ceai? Este din secolul optsprezece.i astea sunt
reete vechi,l-am scotocit metodic casa i nu am vzut serviciul sta,nu?
Mike o srut zmbind pe obraz.
-Eti un bun detectiv.Poate c totui exist ceva aici.O s-i spun lui Vandlo c
ferma e a mea.sta e nc un motiv s scape de mine.
n timp ce spunea asta,i inea Sarei mna,s o liniteasc.
-Mike!,spuse Sara exasperat.Nu asta vroiam eu s spun.M gndeam c noi doi
am putea cuta i...
-t.Vine.Lang se aez,cu o cutie roie,metalic n mn i Sara o recunoscu
din reviste.Era o cutie pentru dulciuri din anii 1920,n stare perfect i valoroas
pentru un colecionar.nuntru se aflau fursecuri proaspete,cu flori frumoase de
mcri-de-balt bgate n ele cnd erau calde,nc.
Sara lu una,dar Mike le ignor.Sara muc din fursec.Delicios.
-Dac ai vinde dintr-astea la baraca lui Luke,la trg,ntrevd un profit de sut la
sut.
-Fr chirie,fr comision?

-Fr nimic.De fapt,dac ai vrea s foloseti bu-ctria cea nou a soiei lui
Luke,ca s le coci,Joce te-ar ajuta.
-Nu crezi c-ar trebui s o ntrebi pe ea,mai nti? Sara ddu din umeri.
-Joce e att de plictisit nct ar colabora i cu diavolul.Scuze,domnule Lang,
fr apropouri.Btrnul i Mike se uitau la Sara cu aceeai cons-ternare n ochi.
-Da,exact,s revenim la Greg,spuse Sara lsndu-se pe canapea,cu dou
prjiturele n mn.Avea ea un motiv s-l conving pe Lang s se duc acas la
Joce.Dac tot o s se nvrt prin trg,Sara l vroia legat de Joce.Mike spusese c
nu exista nici un pericol pentru Joce,chiar dac inea n mn crile de tarot,dar
Sara nu era sigur.n plus,domnull Lang se pricepea mai bine la spionaj dect
toi agenii ia federali ai lui Mike,luai la un loc.Sara muc dintr-o prjituric.
-Ah,stai! Ai folosit i tevie?
-Cultivat de mine.Sara confirm din cap.
-Visurile erotice ale mamei mele s-au adeverit.n regul,am terminat.
Dndu-i ochii peste cap,Mike se uit napoi la Lang.
-L-ai vzut vreodat pe Anders cu o femeie mai n vrst,cam de cincizeci de
ani? Are un nas proeminent.
Lang se strmb ca un putan obscen.
-L-am vzut cu dou,n acelai timp.Una n vrst i alta,tnr.mpreun.Lang
se uit la Sara,dar ea continua s studieze prjituric.
-Uit-te la mine,nu la nevasta mea.Vrei s spui c Anders i-a omort cinii doar
ca tu s nu spui ce tii? Cum domnul Lang tcea,interveni Sara.
-Nu vreau s dau cu barda,dar presupunerea mea este c Greg te-a pedepsit,
omorndu-i cinii c i-ai suflat ceva erifului,da? Lang i studia minile.
Mike se ls pe canapea,cu faa un adevrat studiu al exasperrii.
-Vrei s spui c avei un erif n satul sta de un singur cal? Iar tu i-ai spus
despre hoiile lui Anders?
Lang ridic din umeri,dar nu se uit n sus.Mike se ntoarse spre Sara.
-De ce nu mi-a spus nimic despre existena unor fore poliieneti n orelul
vostru? Eu credeam c locul sta ine de jurisdicia din Williamsburg.
-Mai mult sau mai puin i exist i un erif regional.Dar noi avem proprii notri
oameni de ordine.Nu sunt pltii,deci cei din afar nu-i recunosc ca atare.
Mike atept,dar nici Sara i nici Lang nu mai spuser nimic.
-mi spune i mie cineva cine se ocup cu acest fel de poliie? Sara zmbi.
-Ghici.
-Sara,nu...Mike oft.Verii mei Frazier...

-Ce detept poi s fii uneori.Mike i trecu mna peste fa,apoi se uit la Lang.
-I-ai spus erifului voluntar c Anders se culc cu jumtate din femeile din
regiune,mai ales cu cele mritate i c subtilizeaz informaii de la ele.Le mai i
antaja? Lang ddu din nou din umeri.
-Nu tiu.Dar nu e corect s furi.
-Dar nici s spionezi oamenii,izbucni Mike,apoi se calm.Presupun c eriful a
stat de vorb cu Anders,dup care cinii ti au fost...
-Otrvii,spuse Lang.
-Dar cu asta nu s-a terminat,pentru c dup aceea ai nceput s pui capcane peste
tot.Dac le-ai fi pus nainte,cinii ti ar mai fi trit i acum.Domnul Lang
ncuviin din cap apoi spuse calm:
-Eu cred c a fcut asta special.
-Ce vrei s spui? l ntreb Mike.
-Eu cred c Anders vroia ca eu s-l vd,vroia ca eu s m duc la Frazier.A vrut
s-mi omoare cinii.Vocea parc i se sugrumase.
-Ceea ce nseamn c adevrata int eti tu,spuse Mike.Eti cunoscut c-i
ntmpini musafirii cu puca,deci exist ceva aici,ceva ce-i dorete Anders?
Din nou strfulgerarea aceea n ochii btrnului.
-Ce ascunzi? l ntreb Mike repede,dar Lang tcu.
-Argint din timpul Rzboiului Civil? Alte porelanuri ca acesta? ntreb Sara.
-Nu.i oricum,astea nu-mi aparin Ele aparin...Lang se uit la Mike,cu ochii
plini de dragoste....Aparin nepotului lui Prudence.
-Toate astea fac i mai mult o int din tine,spuse Sara ncet,uitndu-se la Mike.
Dac ceea ce vrea Greg se afl aici,cnd o s aud c ferma este a ta,o s...o s...
-Bine! spuse Mike.Bg mna n buzunarul de la cma,scoase de acolo o
fotografie i i-o ntinse lui Lang.Era fotografia lui Mitzi Vandlo,fcut pe
vremea cnd era adolescent,dar mbtrnit cu ajutorul calculatorului.
-Ai vzut-o pe femeia asta? Lang abia dac se uit la ea.
-Nu.
-Mai uit-te o dat. Lang lu n sil fotografia,apoi se uit la Mike.
-Nu.
-Eti sigur?
-Eu mi-amintesc chipurile.N-am vzut-o niciodat.Mike puse fotografia napoi
n buzunar.
-La sfritul acestei sptmni are loc Trgul Fermierilor.Vreau s umbli peste
tot,s spionezi oamenii i s-mi spui ce vezi.

-n oraul sta sunt oameni murdari.Se culc tot timpul unii cu alii,spuse Lang
fr ocoliuri.
-i lucrurile pe care le faci tu pe ascuns sunt la fel de urte,spuse Mike uitnduse la ceas.Vreau s desfiinezi toate capcanele pe care le-ai montat.Nu uita nici
una.i d-i foc lui Mary Jane.
-Eu cred c-ar fi mai bine s o ngropi,ca s nu arate ca-n filmul Salvnd-o pe
Grace.Nu vrem s-l vedem pe Colin dansnd n jurul focului,n pielea goal.
Mike o privi ca i cum ar fi fost nebun,dar pe chipul lui Lang se aternu ceva ce
putea trece drept zmbet.Sara nu spuse nimic,dar pricepu c btrnul vzuse
filmuleul.N-o fi avnd el televizor,dar poate c are pe undeva un DVD player.
Se ntreb n sinea ei dac vzuse cumva Nebunul? i probabil c era nnebunit
dup Dexter.
-Trebie s mergem,spuse Mike ridicndu-se i uitndu-se n jos la Lang.
-Nu uita s-mi spui tot ce vezi.
i petrecu mna pe dup talia Sarei i o conduse la u.Lang iei mpreun cu
ei,dar se opri la cini.Sara i imagin c nu trebuia s vad c Mike i strecurase
dlui Lang cteva hrtii de o sut de dolari,vreo cinci,spunndu-i din nou s scape
de capcane.Dup ce-i deschise Sarei portiera,Mike se duse la portbagaj.Se aflau
acolo vreo ase saci de peste douzeci de kilograme,cu mncare pentru cini.
-Sunt ale tale,dar nu i le dau pn cnd nu desfiinezi capcanele.F-o astzi,i
strig el lui Lang.Sara l vzu pe Lang ncuviinnd din cap i Mike porni
maina.
-Nu i-a fost deloc fric s-l vizitezi pe btrn? nu?
-De ce s-mi fi fost fric?
Sara i studie profilul pn cnd Mike ncepu s zmbeasc.
-Sara,draga mea,am vzut ct de mult i place s ai grij de oameni,aa c te las
s ai grij de mine.O clip Sara nu pricepu.Cnd Mike spusese c nu vrea s o
nsoeasc la domnul Lang,fusese ct se poate de convingtor-dar de fapt
minise.i brusc,nelese cum a putu lucra sub acoperire,atia ani.
-Ai aflat ce vrei s tii?
-Absolut nimic,dar m-a fcut s m gndesc la cte ceva.nc de mic,Vandlo a
fost antrenat s citeasc pe chipurile oamenilor.Iar lui nu i-a trebuit dect s vad
cum ochii ti devin vistori de cte ori venea vorba despre ferma asta drpnat
i normal c a nceput s spun c o va cumpra pentru tine.
tii,Sara,ncep s cred c c Vandlo poate chiar a vrut s cumpere btrna ferm
doar ca s-i fac ie plcere.
-Nu.Asta ar fi implicat c m iubea,dar niciodat nu mi-a dat mcar de neles

asta,spuse Sara ncet.


-Mare prost.Mike se ntinse s o ia de mn.Sara era convins c el minea
acum-ca s-i distrag atenia de la domnul Lang.Aflase multe,dar nu vroia s i le
spun i ei.
-Deci ce-ar fi s ne lum nite sendviciuri,s mergem acas i s le mncm
fiecare pe burta celuilalt,nainte de a pleca la trg?
-Nu cred c-am auzit vreodat un plan mai bun,spuse Sara.
Dar n drum spre cas,cnd lui Mike i sun telefonul,spuse cteva cuvinte i-l
nchise.
-tefan Vandlo a fost pus n libertate.
CAPITOLUL 24
LA VREMEA CND cumpraser sendviciurile,n drum spre Conacul Edilean
i dup ce Mike fcuse o caraf cu ceai verde-el refuza buturile carbo gazoasemintea lor era la cu totul altceva dect mncatul pe burt.Sara nu se putea gndi
dect c Asta a fost s fie.Era doar o chestiune de timp pn cnd va ncepe
aciunea,n urmtoarele zile,ea i Mike vor avea puin timp numai pentru
ei.Mike i spusese c cel puin doisprezece poliiti vor veni la Edilean,pentru
trg.Vor lucra sub acoperire,ceea ce nsemna c orice cuplu sau grupuri de
brbai i femei aparent flirtnd unii cu alii ar putea fi poliiti bine narmai.
Vetile serioase anulaser planul lor iniial.Amndoi luaser aceleai sendviciuri:
carne slab i vegetale.Sara renunase la salata ei de ton pentru c era mbibat
n maionez.
-Cred c-ar trebui s trecem mpreun n revist nite lucruri,i spuse Mike peste
mas.Reitera ideea c la trg vor trebui s se comporte ca un cuplu
normal,inndu-se mult de mn,glumind,rznd mpreun.Ideea era de a-i oca
pe localnici,fcndu-i s nceap s discute.Trebuia pregtit terenul pentru
sosirea lui tefan Vandlo,cnd Sara i va spune lui-i oraului-c ea i Mike erau
cstorii.Cnd vzu c ceea ce spunea o sperie pe Sara,Mike ncerc s o
distrag povestind,u-i ceva dintr-un dosar pe care-l citise.Se spunea c atunci
cnd soul lui Mitzi a aflat c a fost atras ntr-o curs,cstorindu-se cu o femeie
urt,nu a putut consuma mariajul.Dar tnra lui soie a rmas totui nsrcinat
iar btrnul so era prea mndru ca s spun c nu se atinsese niciodat de ea.
Cnd s-a nscut biatul care semna perfect cu un anume tnr frumos,un
renumit ho de buzunare,nimeni n-a spus nimic,dar dup ase zile tnrul a fost
gsit mort.Muli ani mai trziu,cnd soul a decis s-i lase toat averea fiului lui

prost i crud,dintr-o prim csnicie,soul lui Mitzi a fost gsit mort la piciorul
scrii,n cap cu guri provocate de un obiect contondent.
Cnd Mike i termin povestea,reveni la ideea de a se folosi de jocurile din
cadrul trgului pentru a atrage atenia asupra lui-i asta o fcu pe Sara s se
gndeasc la ce se va ntmpla dup ce totul se va fi terminat.
Cnd i vor lua pe Greg i pe mama lui,cu ctue la mini,Mike va pleca
mpreun cu ei iar eu nu o s-l mai vd niciodat,i spuse Sara.
Se strdui s se calmeze.El nu o minise.De la bun nceput i-a spus c se nsoar
cu ea pentru caz.i spusese chiar c pot divora dup ncheierea cazului.i pn
acum nu i-a spus niciodat c o iubete.i nici nu a...
-Sara?
-Iart-m,mi mergea mintea aiurea.
-Mai vrei puin ceai?
Sara i ridic paharul gol i Mike i-l umplu.Pentru ultima oar i spuse
ea.Peste cteva zile ar putea fi ca i cum nu s-ar fi cunoscut niciodat.Relaia lor
aprins se va termina i fiecare se va ntoarce la locul lui.Se vzu singur n
apartamentul ei micu,cu o sut de rochii n poal.Poate c ar urma cteva
cursuri,pentru mprosptarea memoriei i i va lua o slujb de conservator de
muzeu,la Williamsburg.
Se uit peste mas,la Mike.Cnd intraser,Mike i scosese cmaa alb ca
neaua,pantofii i osetele.Nu mai avea pe el'dect pantalonii perfect clcai i
cureaua cu cataram aurie.a i clcase pantalonii n dimineaa asta,la Fort
Lauderdale i ea i alesese cureaua.Barba crescut era foarte neagr i Sara tia
c nu se brbierise nainte de a merge la domnul Lang,pentru c fusese ocupat s
fac dragoste cu ea.Ct despre ea,i scosese rochia i rmsese n furoul ei
favorit,bleu.Vroia s ntind mna i s-l ating,dar nu o fcu.Mike i povestea
despre camerele de luat vederi care fuseser instalate n cortul ghicitoarei,dar era
convins c era ngrijorat de ceva.Spera c era ceva legat de caz i c nu se
gndea cum s-i spun mai delicat c era i ea doar o alt victim pe care o
salvase.
-Poi ine minte toate astea? o ntreb Mike.Sara nu ascultase,dar le mai auzise i
altdat.
-S nu spun nimnui c suntem cstorii.Trebuie s pice ca o bomb,cnd o s-i
spun lui Greg.
-i?
-Asta va trebui s se petreac ntr-un spaiu deschis.Pentru efect,o s-l ochez
spunndu-i c am fugit cu un alt brbat,chiar nainte de nunt.

La tonul ei sarcastic,Mike ridic o sprncean.


-Am auzit c soia lui i-a fcut un lifting facial i arat bine.
-Drgu,spuse Sara curnd masa.
-Mama ta mi-a dat un mesaj spunndu-mi c trebuie s m duc la ea,ca s m
costumeze.Sara sttea la chiuvet,cu spatele la el.
-n kilt.Aproape toi brbaii vor fi n kilt,pn i tatl meu,care urte
costumaiile.Luke o s...Dar o nec plnsul nainte s-i termine fraza.n aceeai
clip,Mike o lu n brae i Sara i ngropa faa n pielea cald a umrului lui,
plngnd n continuare.Mike o lu pe sus,o duse n dormitor,o aez pe pat i se
ntinse lng ea,innd-o mbriat.
-Nu tiu ce se ntmpl cu mine,spuse ea.Mike i ddu o batis de hrtie i o
mngie pe pr.
-Este normal s i fie fric.A fi vrut s nu trebuiasc s faci asta,dar trebuie s-l
surprindem pe Vandlo i numai tu o poi face.Din clipa n care i vei spune c
planul lui a euat,noi o s fim att de aproape de el,nct...
-Nu e asta,spuse Sara.i plimb mna peste pieptul lui gol,cu degetele n prul
negru.Vor mai fi vreodat mpreun,ca acum? Cine o va mai obliga s mearg la
sal? Cine o va mai ine n brae,cnd o s plng? i cine o va mai face s rd?
-Atunci ce este? Poi s-mi spui.Dar ea nu putea.Mndria i teama de o nou respingere nu-i permiteau s-i spun ce o preocupa.
Rmaser o vreme ntini,n tcere.Sara tia c ar trebui s se scoale,s se
pregteasc s mearg la trg.Mike va trebui s-i pun un kilt i tia c asta i
va face s rd copios.Iar Sara avea o rochie lung,cu aer medieval i precis c
Luke a pstrat pentru ea o coroni din flori de cmp.Abia atepta totul,dar n
clipa asta nu se putea ndura s se despart de Mike.Ridicndu-i mna stng,
se uit la inelele ei.Sara se ntoarse pe spate,cu trupul lipit de al lui.Simea pe
picioarele goale textura pantalonilor lui.Din nou acel pentru ultima oar,i
rsun n minte.
-Arat bine pe mna ta,spuse Mike.
-Sunt cele mai frumoase inele din lumea asta.
-Totul s-a petrecut ntr-o grab att de mare cnd am ales inelul cu diamant,nct
n-am fost sigur c era cel care trebuia.
-Mama nu te-a ajutat?
-Nu.Sttea lng computer i se apleca asupra mea ca o pasre asupra przii.Nu
cred c m-a fcut vreodat cineva mai nervos dect m face mama ta.
-Nici eu.
-Cnd am spus c vroiam inelul sta,m-a srutat pe obraz.

Mi s-a prut chiar c avea lacrimi n ochi.


-tia c o s-mi plac,de aceea.Kim face nite inele moderne care nu-mi plac.
-Le-am vzut,dar nu te puteam vedea pe tine purtndu-le.E bun msura? Crezi
c le poi scoate uor? Degetele Sarei se strnser i i duse mna la spate.
-N-o s le scot.Niciodat.Mike se ntoarse s se uite la ea.
-Trebuie.Dac lumea din Edilean le vede nainte de sosirea aici a lui tefan,o s
nceap s vorbeasc.O s aud Mitzi care l-ar putea suna ca s-l previn.Orict
de mult am vrea,din pcate nu reuim s le ascultm mobilele alea de unic
folosin,ale lor.
-Eu cred c o s trebuiasc s te gndeti la o soluie de a le masca,pentru c eu
nu le scot.O spusese pe tonul acela decis al ei,fcndu-l s tie c orict ar
ncerca,tot nu va ctiga.Dar Mike nu protest.Rmase doar ntins acolo,cu
braul sub umerii ei.
-Eu,ah...Vroiam s discut ceva cu tine,spuse el ntr-un trziu.
Acum este,i spuse Sara i trupul i deveni rigid.
-Cum termin cazul sta,adic dup prinderea familiei Vandlo,trebuie s m
ntorc la Fort Lauderdale.M ateapt alte trei cazuri i trebuie s m ocup de
ele.Nu Vandlo sunt adevrata mea problem.Am cerut s lucrez la cazul sta
doar pentru c am o sor aici i...Mike nu-i termin fraza.
-i ce? ntreb Sara abia optit.
-Eram efectiv furios c-mi arseser apartamentul dar totul a ieit cum nu se
putea mai bine,nu? Locul sta pe care mi l-a dat cpitanul meu e frumos,da?
-Este minunat.
-Poate c e totui puin cam mare,spuse el.
-Mare,mare,rspunse ea.Mike tcu o vreme iar Sara abia dac mai respira.n
sfrit,Mike spuse:
-Sara,eu tiu c viaa ta este aici,n oraul sta i toi prietenii i toate rudele tale
sunt aici,dar...
-i ale tale.
-Ale mele,ce?
-Toate rudele tale sunt aici.Iar tu i Luke prei s v nelegei grozav.i cred c
o s-i plac i Ramsey.
-Da,dar nu asta vroiam eu s spun.Eu pot tri oriunde.Dar tu nu ai trit dect n
orelul sta,aa c ar putea fi prea mult pentru tine s pleci de aici.
ncet,Sara ncepea s neleag ce-i spunea el.
-Crezi c n-a suporta s plec departe de mama mea care-i nchipuie c e
datoria ei s-mi spun cum s triesc? C nu m pot despri de rudele mele

bgcioase care ie spre mine creznd c brbatul cu care m-am ntlnit


vreme de patru ani m-a prsit? S plec departe de mila lor c am czut n plasa
unui brbat pe care nimeni nu-l poate suferi? Asta m ntrebi?
Sara i putea simi zmbetul.
-De fapt,exact la asta m gndeam.tiu c noi doi nu ne cunoatem prea bine,dar
abia dac ne-am certat i se pare c suntem amnoi de acord n majoritatea
cazurilor.
-Exceptnd mncarea i dreptul de a sta ntins trei ore la televizor,fr a face
nici cel mai mic exerciiu.i...Cnd Mike rse,Sara i mut mna pe pieptul lui
tare,plat.i putea simi muchii.ntorcndu-se pe o parte,Mike i sprijini capul n
mn.
-Dar cdem de acord n chestiunile fundamentale.
-Cum ar fi c tu crezi c eu ar trebui s fac exact ce spui tu,n fiecare clip din
zi? ntreb ea cu inocen.
-M gndeam la lucrurile importante,cum ar fi muzica.
-ie i place opera i mie...Se ntrerupse pentru c el o srut i ea i petrecu
braele pe dup gtul lui.Mike se trase ca s o priveasc.
-Vrei s te ntorci cu mine la Fort Lauderdale,ca s vedem dac reuim s facem
s mearg csnicia asta?
-Da.Mi-ar plcea foarte mult,spuse Sara.Mike o srut din nou,dar ntr-un fel n
care nu o mai srutase niciodat.Din prima clip,ntre ei fusese o mare pasiune.
Fceau sex pe orice suprafa convenabil i n orice poziie pe care o reueau
trupul flexibil al Sarei i muchii lui Mike.
Dar acest srut era altfel.Era n el ceva dincolo de pasiune.Era o sete,un dor
pentru ceva mult mai mult dect i oferiser unul altuia pn atunci.Cu toate c
Sara era nconjurat de oameni care o cunoteau i cu toate cuceririle lui Mike,n
esen erau doi oameni singuri.Care se agau acum unul de cellalt.
Mike se retrase din srutul tandru.Trupul lui era jumtate peste al ei i i ddea
cu minile prul pe spate,privindu-i chipul ca i cum ar fi vrut s-i memoreze
trsturile.Sara i inu respiraia.Avea el oare de gnd s-i spun acele dou
cuvinte magice pe care i dorea att de mult s le aud?
-tii,Sara...
-Da? opti ea,inndu-i respiraia,n ateptare.
-Ursc vesela aia pe care ai luat-o.
-Ce?! Mike se ntoarse napoi pe spate.
-Vesela aia cu flori,nu o suport.Sara se urc jumtate pe el.
-Vesela aia este Villeroy and Boch i este grozav.l srut pe gt.

Mike i descheie cureaua de la pantaloni.


-Nu-mi pas ce sunt.Tot nu-mi plac.Mike o ndeprt o clip de el.
-O s primim cadouri de nunt?
-Bineneles.Fiecare din oraul sta o s...
-Din oraul sta? Asta nseamn cte? Patru cadouri? Mike i cobor pe brae n
jos bretelele cmuei.
-Foarte nostim! Ai uitat c Frazierii sunt rudele tale? O s-o rog pe doamna
Frazier s dea o petrecere pentru noi,n casa lor.l vor invita i pe guvernator.
Gura lui Mike era pe snul ei.
-i desigur,amndoi suntem rude cu familia McDowell,care sunt bogai.O s-i
fac pe Frazieri i pe McDowell s se ia la ntrecere cine ne va da mai mult.
Mike se opri din srutat.
-Nu am tiut c eti att de materialist.Sara rse uor,mecherete.
-Vreau ca toat lumea care a spus biata Sara,s plteasc acum!
-Tare rea mai eti,spuse el zmbind.
-nc n-ai vzut nimic,scumpule,spuse ea micndu-i buzele tot mai jos,pe
trupul lui.Mike nu rspunse.
O or mai trziu,Mike se plnse c l-a inut din treab.Iar mama ei i lsase patru
mesaje,ntrebndu-l unde era i spunndu-i c trebuia s vin la ea,s se
mbrace.
-Poate c-ar trebui s m duc aa,spuse el ndreptndu-se n pielea goal spre du.
-Poate crezi c-o s-o sperii,dar nici pe departe.Tu o s sfreti prin a te nroi la
fa.
-Vorbind de prile roii ale trupului,nu cred totui c-ar trebui s port...
-Nu ai cum s scapi de kilt,aa c nu mai ncerca.Ne vedem dup aceea la locul
trgului.Acum m duc s o vd pe Joce.
-Eti sigur c nu vrei s vii cu mine sub du?
-Degeaba amni inevitabilul.Sara avea nevoie de timp ca s se mbrace
corespunztor i s se gndeasc la viitorul ei-la noua ei via.
-Mori s-i spui prietenei tale c ai reuit s pui laul pe mine,da?
-Eti liber s te ntorci la viaa ta de dinainte.Ah! Stai! Tu nu ai avut o via.
Mike zmbi.
-Du-te.Ne vedem la trg.Eu o s port o fust.O s fiu pe jumtate gol.
Rznd,Sara iei din cas.Joce fcu ochii mari cnd i vzu prietena.
-Sara! Ce ai la gt? Parc ai fi ars.Sara i duse mna la gt.
-N-am nimic.
-Ce se vede aici nu este nimic,l-ai artat tatlui tu spuzeala asta?

-Eti nebun?
-Ah.Este arsur de barb,da? spuse Joce ncet.Sara nu-i rspunse.
-Ct de mult se ntinde? Sara ridic din sprncene ntr-un fel care o fcu pe Joce
s rd.
-Trebuie s-i spui lui Tess.Sara se uit la ea,nedumerit.
-S-i spun surorii lui Mike c petrec momente formidabile n pat cu fratele ei?
Nu cred.Dar...
-Dar ce? ntreb Joce.
-Mike mi-a propus s merg cu el la Fort Lauderdale,s stau acolo cu el.Sara i
ntinse mna stng ca s-i arate inelul.
-i spun lui Tess,conchise Joce admirnd inelul de logodn cu trei diamante.O s
fie fericit pentru tine,aa cum sunt i eu.Joce i lu mobilul.
-Trebuie s-i spunem ntr-un fel care s o fac s rd.Rams i-a spus lui Luke c
Tess a nceput s plng din orice.
-Tess plnge?
-Da.Ateapt i tu...Bine,e prea repede pentru asta,dar trebuie s-i spunem
despre tine i Mike.Sara scrise un mesaj,i ddu napoi telefonul lui Joce care l
citi i o nghionti pe Sara.
-E perfect.La Veneia,telefonul lui Tess bzi i ea l ridic doar cu o clip
naintea lui Rams care se repezise n zbor spre el.
-Dac este tot frate-tu la i o s te fac din nou s plngi,o s-l...
-Este Sara.Tess citi mesajul i izbucni n lacrimi.
-l omor,spuse Rams smulgndu-i telefonul din mn.
-E un plns de bine.Veti de bine.Hormonii,se smiorci Tess.
-Da,tiu.Sunt de ase sute de ori mai muli dect normal,spuse Rams apsnd
butoanele ca s readuc pe ecran mesajul Sarei.
-Fir-ar s fie! O s vorbesc cu vrul meu despre schimbul sta de mesaje porno,
dintre voi.Tess i sufl nasul.
-Eti tu prea pudibond.D-mi-l mie.Strmbndu-se,Rams i ddu mobilul napoi.
-Vreau s-o sun pe Joce s-mi dea detalii.Ah! Dar a vrea s mergem acas.
Tess reciti mesajul Sarei.
FRATELE TU MI-A FCUT ARSURI CU BARBA PE TOT TRUPUL.O
BUCIC NU l-A SCPAT.MI-A PROPUS S MERG LA FORT
LAUDERDALE,CU EL.SARA.
Sara petrecu peste o or cu Joce,ajutnd-o s memoreze textul pentru rolul de
ghicitoare n cri.Luke comandase un exemplar al unei cri de ghicit publicat
n 1891,care explica cum poi prezice viitorul fr s ai abiliti psihice.

-n regul,s-o lum de la capt,spuse Sara dei era convins c Joce tia deja
totul pe de rost.
-Unei femei nemritate,i spun: Eti adesea singur,dar n acelai timp i place
s fii singur.Unei femei mritate,i spun: Simi de multe ori c soul tu nu te
nelege.Joce se uit din nou n cri.
-Unui brbat mai n vrst,i spun: Ai fost odat pedepsit pe nedrept pentru un
bine pe care l-ai fcut cuiva. Joce se uit la Sara.
-Crezi c asta este suficient de universal ca orice brbat mai puriu s cread c
este adevrat?
-Nu tiu.Spune-mi ce simi dup ce ai spus o sut de preziceri?
Joce se uit napoi n crile ei.
-Mike mi-a spus s-i zic aa,oricrei femei trecute de treizeci de ani: Ceva ce
plnuieti de mult vreme este pe cale s se adevereasc. i Luke a vzut la tv
c dac spui ntr-un fel eti fa de lume i altfel,n intimitate,toat lumea va fi
de acord cu tine.
-Pentru mine este valabil asta.Pentru tine?
-Firete.Nu crezi c e cazul acum s te duci s te faci frumoas? Este trziu.
Greg...Greg o s fie acolo?
-Nu tiu.tiu c a fost eliberat,dar Mike nu-mi spune unde se afl,ca s nu tiu
ct mai are pn aici.Mike vrea ca apariia lui Greg s m surprind.
-O surpriz este cnd i se spune c n loc de un copil,pori doi.A te vedea cu un
brbat care vrea s te omoare este ca i cum te-ar lsa frnele pe un drum de
munte.Chestia asta eu n-a califica-o drept surpriz.
-tiu.Dar mai bine nu m gndesc la nimic,ca s nu m ia groaza.Mike o s fie
acolo i o s discute cu fraii Frazier i...
Sara se ntrerupse,uitndu-se la Joce.
-O s fie bine.Nu vrei s te mai uii o dat peste cri?
-Nu,cred c le-am nvat.Una din chestiile astea care li se spun oamenilor mi
face grea.Sara lu o carte de tarot.
-n cartea pe care am citit-o,se spune c femeile mai trecute,nemritate,sunt cele
mai nclinate s se duc la ghicitoare,pentru c sunt disperate n ncercrile lor
de a gsi un brbat bun.Cartea zice c femeia este de obicei singur i ncrit i
tocmai sarcasmul la care recurge este cheia faptului c va plti orict ca s
primeasc ajutor.
-S-au chinuit mult ca s se gndeasc la chestia asta? spuse Sara i izbucnir
amndou n rs.Sara o salut cu mna.Cnd ajunse la u,se uit n sus i vzu
intrnd pe alee camioneta ncrcat a domnului Lang.

-Ah,Joce,strig ea,i-am oferit domnului Lang s-i foloseasc buctria i i-am


spus c o s-l ajui la tocat.
-Ai fcut tu asta? strig Joce,dar Sara o zbughise deja pe u.
CAPITOLUL 25
MIKE SE URC N MAIN cu cele mai bune intenii de a se duce la prvlia
lui Ellie ca s se mbrace,dar n mintea lui nu avea dect casa lui Lang.Mai
devreme,n timp ce Sara i Lang vorbeau despre prjituri,el se uita prin
ncpere,ntrebndu-se cum ar putea-o aduce la un standard locuibil.Dar ceva nu
mergea.Nu vzuse nimic nelalocul lui sau mcar ciudat-dar simise asta.Firete
c Lang minea aproape n tot ce spunea,dar asta prea s in de nsi natura
lui.Convingerea lui Mike era c btrnul nu prea s tie s spun adevrulsau,m rog,tot adevrul.Nu era de mirare c Lang i nchipuia c Mike era ruda
lui.Ei doi aveau destule n comun.Mike era n continuare bntuit de tot ce vzuse
n dimineaa asta,aa c o s se ntoarc la ferm,s se uite mai ndeaproape.
Oprind maina n apropierea btrnei case,i ddu seama c numai datorit
Sarei putea face acum aceast vizit neprevzut.Ideea ei fusese s-i aduc ali
cini lui Lang,aa c animalele l cunoteau pe Mike.Dac Lang ar fi adoptat
singur nite cini,probabil c Mike nu ar fi putut ptrunde att de uor n
ferm.i tot Sara a fost cea care l-a ndeprtat pe Lang de acas,n dup-amiaza
asta.Biate Joce.
Numai douzeci de minute i trebuir lui Mike n cas,ca s gseasc ceea ce
cuta.Electricitatea,i spuse el.Cine i-ar fi putut imagina c nite becuri i
cabluri electrice ar putea cauza prbuirea unor criminali?
Cnd Mike descoperi ceea ce atia oameni cutaser naintea lui,era att de
nnebunit nct i veni s o sune pe Sara,s-i spun-dar nu putea face asta.Era
mai bine ca ea s nu tie ce se petrecea.l sun ns pe Luke.Dup zgomotul din
fundal,se afla la locul trgului.
-Eti ocupat? Vocea lui Luke trda exasperarea.
-Toat lumea din oraul sta mi cere s fac attea lucruri nct mi vine s iau un
pistol i s termin cu ei.Rspunsul este nu,nu sunt ctui de puin ocupat.
-Am nevoie de ajutorul tu.i am rezolvat cazul,spuse Mike.
-Ai gsit-o pe Mitzi sau ai aflat ce vor ei.
-tiu ce caut.Poi veni ct mai repede la Ferma lui Merlin cu camioneta ta?
-Zece minute nseamn prea mult?
-Da.Mai scurteaz-le.Mike l putea auzi pe Luke ncepnd s alerge,cu telefonul
la ureche.

-Dac o sun pe mama Sarei,crezi c o s m ajute sau o s-mi in o predic


legat de fusta aia afurisit pe care ar trebui s-o port?
-O s fac orice ca s-i protejeze fiica.Vrei s-o sun eu?
-Nuu.Am acum o mam-soacr i cred c-ar trebui s ncep s nv cum s o
abordez.Mike l auzi pe Luke pornind motorul.
-Mult noroc,spuse Luke i nchise mobilul.
Peste ase minute,dup ce Mike o sunase pe Ellie s-i spun c nu putea ajunge
chiar acum acolo,dar,te rog,nu-i spune Sarei,Luke intr n vitez n Ferma lui
Merlin.Cinii se puser pe un ltrat nnebunitor,dar Mike le spuse s stea jos i
s tac i cinii se supuser.
-Haide s-i art ce-am descoperit,spuse Mike con-ducndu-l n cas,spre
comoara din debaraua secret.
Cteva minute mai trziu o sun pe Tess s afle detalii despre drepturile Sarei
asupra picturilor pe care le descoperise.Tess i ddu telefonul lui Ramsey,ca s-i
explice.Potrivit testamentului mtuii Lissie,toate picturile aveau s-i aparin
Sarei.i las iubitei mele nepoate Sara toate picturile CAY',spunea testamentul.La
vremea la care fusese scris testamentul nu exista dect o singur acuarel,cea
amuzant,cu raele roii.Dar cel care adugase cuvntul toate,fusese tatl lui
Ramsey,cnd redactase testamentul.Spusese c vroia s fie acoperit,n cazul n
care ar mai fi aprut i altele.
-De vreme ce acum casa este a ta,i explic Rams lui Mike,ai putea-o da n
judecat,pretinznd proprietatea asupra lor.
Dar cum Mike nu se obosi s-i rspund,Ramsey rse ntr-un fel aprobator.
-Nu m-ai ntrebat,dar din punct de vedere legal,restul obiectelor care se afl n
debara i aparine.
-Totul va reveni descendenilor proprietarilor,spuse Mike repede.
-Bine,spuse Ramsey.Iar acum,spune-mi cnd este sigur pentru noi s ne
ntoarcem acas.Ne este dor,la amndoi,de toi de acolo.i apropo,am auzit c tu
i Sara rmnei mpreun.Felicitri.Mike fu cuprins din nou de acel vechi
sentiment de a ur pe oricine tia ce face el,cu att mai mult cu ct nici mcar
nu-l cunotea pe omul sta.
-Mulumesc,reui el s spun.
-i presupun c nu o s ai nevoie de ajutor financiar ca s restaurezi Fema
Merlin.Chiar dac Rams o spusese pe un ton de glum,Mike se ncrunt.Nu ar fi
acceptat ajutorul,dar i ddea acum seama c se nsurase cu o motenitoare.i o
femeie bogat se putea descurca mai bine dect un poliist care nici mcar la
colegiu nu fusese.

-Nu,nu o s am nevoie de ajutor,spuse Mike i nchise.


Dou ore mai trziu,el i Luke plecau de la ferm,cu ,bena camionetei plin.Se
duser la depozitul unde Mike avea o box.Nu-i durase mult s mping n spate
puinele lui bunuri-Tess i nchiriase o box mare,spernd c Mike o va umple.
ncepur s descarce camioneta i cnd terminar,erau amndoi transpirai i
murdari.
-M acoperi la Sara,da? Ea crede c sunt cu mama ei.Dar trebuie s dau nite
telefoane,ca s pot pune laolalt toate piesele.
-i Vandlo? ntreb Luke.
-Mai devreme de mine nu ajunge aici.Mi se spune din or n or unde se
afl,dar cnd o s ajung aici,n-o s gseasc ce caut.
-Doar pe Sara.M tem c el o s fie foarte furios cnd o s-i gseasc ruinate
toate planurile.
-Asta este de la sine neles,dar planul meu este s-i ndrepte toat furia asupra
mea.
-i dac nu? ntreb Luke.
-Sara nu tie asta,dar mine,dup ce se va vedea cu Vandlo i i va spune c s-a
mritat cu altcineva,va fi urcat ntr-o main i dus de aici.Dac Vandlo vrea
rzbunare,eu voi fi singurul la ndemn.Luke continua s fie sceptic.
-Trebuie s ai ncredere n mine.M ocup de ceva vreme de lucruri dintr-astea i
te pot asigura c Sara este foarte preioas pentru mine.
-Tot oraul tie asta.Se zice c atunci cnd te uii la ea...
-Mai las-mi puin mndrie,spuse Mike trgnd ua boxei i punndu-i lactul.
-S mergem.
-Cred c-ar trebui s te ari la trg ct poi de repede.Este seara deschiderii,vin
peste cinci sute de oameni i n-a vrea s o tiu pe Sara neprotejat.
-Nu este i nu va fi; spuse Mike.Dup plecarea lui Luke,Mike i parc maina la
o mil de locul unde se afla depozitul i ncepu s-i butoneze mobilul.
Mike a crezut ntotdeauna c exista o legtur ntre bunica lui,Ferma Merlin i
familia Vandlo,dar niciodat nu a reuit s afle concret care anume.Descoperind
acum ce cuta Mitzi,Mike ncerc s-i imagineze felul n care se crease aceast
legtur.Sun la casa de btrni din Ohio,unde i petrecuse bunica lui ultimii
ani din via i unde murise i o ceru pe sora sef.I se fcu imediat legtura.
Dup ce se prezent i i ddu cteva amnunte despre investigaie,nu dur mult
s fie gsit persoana pe care o cuta.Nasul ei mare o fcea pe Mitzi uor de
recunoscut.Aa cum bnuise Mike,Mitzi lucrase acolo sub numele de Hazel
Smith i sora era ct se poate de dornic s vorbeasc despre ea.

-Nu vreau s vorbesc pe nimeni de ru,dar Hazel era o femeie ngrozitoare.Dup


plecarea ei personalul a nceput s povesteasc diverse despre ea i aa am aflat
ce anume fcea.Unuia i spunea un lucru,altuia,altul.Ct a lucrat aici,totul
devenise un adevrat haos.Problema era c nimeni nu tia cine provoca starea
aceasta.La suprafa,Hazel prea s fie cea mai atent persoan pe care o
cunoscusem vreodat i am intrat i eu n plasa ei,ca toi ceilali.ntr-o zi,Hazel a
venit la mine i mi-a spus c a vzut-o pe cea mai bun infirmier furnd de la
un pacient care tocmai murise.Plngea n timp ce-mi spunea asta i mi-e ruine
s spun c am crezut-o.Din cauza ei am concediat o infirmier excelent.
Mike interveni.
-Dac asta v ajut,femeia pe care o cunoatei sub numele de Hazel Smith a
fcut mult lume s o cread.Putei s-mi spunei tot ce v putei aminti
despre,s zicem,ultima sptmn de via a bunicii mele?
-Poate c ai vrea s tii despre noaptea n care Prudence a fcut o criz de
isterie.
-Da.V rog,spunei-mi totul.
Inima lui Mike ncepu s-i bat mai tare.Dar nu putea grbi femeia care trebuia
s aib ncredere n el,aa c o ls s vorbeasc n ritmul ei.
-Da,n primul rnd,Prudence nu era...mi pare ru s v spun asta,domnule
Newland,dar nu era o persoan plcut.
-Vrei s spunei c n clipa n care intra ntr-o nc-pere,toat lumea pleca de
acolo?
-Da,chiar aa.Obinuia s ne spun destul de des o poveste despre cum fusese ea
violat.Probabil c o cunoatei,da?
-Nu exista sptmn de la Dumnezeu s nu fi trebuit s ascult povestea
asta,dac m nimeream acolo.i cu fiecare reluare,violena i oroarea
creteau.Pn la urm cred c ncepuse s spun c Alex McDowell folosise un
ciocan ca s-i striveasc picioarele.
-Da,i noi am aflat asta.Dar ai tiut c avem aici un pensionar care a fost medic
psihiatru? Bunicii dumneavoastr i plcea s mearg cu el i nu v-a fi spus
asta,dar cum povestea ei se schimba n fiecare sptmn,pensionarul nostru a
fcut cteva investigaii n presa din perioada respectiv,care a relatat
incidentul.n primul rnd,violul nu a avut loc atunci cnd afirmase ea.A avut loc
noaptea,nu ziua i ea se ntorsese de la o petrecere unde buse.Ai tiut asta?
-Nu,spuse Mike calm,nu am tiut.i era sil de el c nu-i trecuse niciodat prin
cap s se uite pe vechile relatri.Dar aa-zisul viol al bunicii lui era ceva despre
care n-ar mai fi vrut s aud vreodat ceva.

-Psihiatrul zicea c era foarte posibil ca Pru s fi fost mai mult dect puin but
cnd s-a ntmplat acest lucru i c s-ar fi putut foarte bine ca ea s-l fi acceptat
de bunvoie pe tnr.Mai trziu,cnd brbatul despre care zicea c o violase a
refuzat s se nsoare cu ea i chiar a negat s o fi atins mcar...n sfrit,
psihiatrul s-a gndit c Pru ajunsese probabil s nfrumuseeze att de
dramatic evenimentul,nct probabil c dl McDowell era cu adevrat nevinovat.
Mike tia c spusele surorii puteau fi adevrate i ar fi vrut s aud mai
multe,dar acum nu avea timp pentru asta.
-Dar n noaptea aceea cnd a devenit isteric,a spus cumva ceva diferit?
-Da,a spus.n noaptea aceea,ca de obicei,aproape toi pensionarii notri se aflau
n salon,la televizor,cnd Pru a nceput s urle.Niciodat nu am reuit s o
convingem pe bunica dumneavoastr c erau momente cnd nevoile altor
oameni erau la fel de importante ca ale ei.Mike pufni.
-O lecie pe care nimeni nu a reuit s o nvee.Ce striga bunica mea?
-C ea a vzut picturile care erau prezentate la televizor.
Mike tia c mpreun cu Luke mutase tocmai acele picturi,care fuseser
depozitate la Ferma Merlin.
-Ce emisiune era?
-Tezaure Pierdute.O urmrii cumva?
Viaa lui Mike nu-i prea lsa timp pentru televizor.
-M tem c nu.Despre ce anume trateaz?
-Despre obiecte de valoare disprute.Pensionarilor notri le place emisiunea i o
urmrim n fiecare joi seara.n episodul respectiv prezentau cteva picturi vechi
reprezentnd plante tropicale din Florida i spuneau c erau foarte,foarte
vajoroase.Nu-mi pot aminti detaliile,pentru c la cinci minute dup ce picturile
aprur pe ecran,Pru a srit n sus i a nceput s urle din rrunchi.
-Ce anume,dac v putei aminti,a spus bunica?
-Ceva despre un biat...Bruce...Langley?
-Brewster Lang,spuse Mike.
-Da! Exact.mi pare ru c v spun asta,dar am avut multe probleme cu bunica
dumneavoastr,care scotocea prin lucrurile oamenilor.i adora s-i spioneze pe
ceilali.Trebuia s avem grij s ncuiem toate uile.
-Cunosc,spuse Mike ncet..
-Da,mi imaginez.Vocea surorii era nelegtoare.
-Oricum,Pru a spus c vzuse picturile prezentate la televizor chiar naintea
violului,n casa biatului aceluia.Se uita pe fereastr-spionnd,dar ea nu a spus

asta-i l-a vzut cu toate tablourile mprtiate n jurul lui.Cred c a spus c a


surprins-o urmrindu-l.S fie posibil,oare?
Mike i imagin seara respectiv.Bunica lui era o tnr foarte furioas,cu mult
alcool n ea,care se uita pe fereastra lui Lang.Spionarea era o pasiune a ei pe
care Mike i-o cunotea i nvase de mic s stea cu perdelele trase i cu ua
camerei ncuiat.n seara aceea,Lang i ridicase privirea,o surprinsese uitnduse la el i ieise probabil afar,dup ea.Poate c Pru a ncercat s fug cu bicileta
i poate c Lang a aruncat cu pietre n spie.Sau poate c era att de beat nct a
czut singur.ntotdeauna i plcuse ginuf.Ct despre Lang,poate c i
nchipuise c Pru venise s-l vad,aa cum fcea adesea.i poate,pentru c era
ntuneric,i-a spus c Pru nelesese n sfrit c el era aproape un brbat i nu un
biat,aa cum l considerase ea ntotdeauna.
Cnd s-a rsturnat cu bicicleta,probabil c s-a lovit la cap.Lovitura,amestecat
cu butura au fcut-o s fantazeze asupra realitii.A vzut un kilt ca al lui Alex
McDowell,brbatul pe care credea c l iubea i un lucru a dus la altul.Poate c
l-a primit cu entuziasm pe brbatul respectiv.Nu era de mirare c Lang celebra
ziua respectiv n fiecare an,i spuse Mike i se ntreb ce a simit Lang mai
trziu,cnd Pru i-a cerut lui Alex s o ia de nevast.
-Domnule Newland? Mai suntei acolo? se auzi vocea surorii.
-Da.Ce s-a ntmplat dup ce bunica mea a fcut criza de isterie?
-A trebuit s-i dm un sedativ,ca s o putem culca.Iar cu asta s-ar fi terminat
totul,dac nu ar fi fost Hazel.
-Bnuiala mea este c Hazel s-a artat foarte interesat de vorbele bunicii mele.
-Extrem de interesat.Ea asigura ultimul schimb i toat lumea nu vorbea dect
despre asta.Hazel a ntrebat pe toat lumea ce o adusese pe Pru n starea aceea
de nebunie.Nici un detaliu nu era prea mic pentru ea.A spus un lucru ct se poate
de ciudat,pe care n-o s-l uit niciodat.
-Anume?
-A spus c btrnii cunosc multe secrete i dac sunt suficient de btrni,uit ce
trebuie s rmn secret.
-Presupun c de fapt vi se spunea motivul pentru care se afla Hazel acolo,suger
Mike,gndindu-se c probabil pentru asta se angajase Mitzi ntr-un azil de
lux,pentru btrni.Era cutat de sute de ageni de poliie i Federali,aa c
trebuia s se dea la fund,o vreme.Probabil c era stul s se reapuce de
escrocarea femeilor nefericite.n fond,cteva dintre acestea o trdaser.
i atunci Mitzi s-a angajat la o cas de btrni plin cu pacieni ale cror rude
plteau o groaz de bani pentru ngrijirile pe care le primeau.Poate c Mitzi nu

cuta dect bijuterii,dar cu Prudence Walker dduse peste o min de aur.Sora


continu:
-Dup seara aceea,Hazel i Prudence au devenit cele mai bune prietene.Vreme
de mai bine de o sptmn Hazel i-a neglijat toi ceilali pacieni ca s-i
petreac timpul cu Pru.Ar fi trebuit s pun capt situa-iei,dar cum linitea se
reaternuse aici,nu am fcut-o.nc nu-mi ddeam seama c Hazel era cea care
provoca toat agitaia.Am crezut c motivul era faptul c Pru sttea acum
cuminte n camera ei i eram fericit s o scutesc pe Hazel de ndatoririle ei,n
schimbul calmului aternut.
-Ce fceau n camer? ntreb Mike.
-Stteau de vorb.Ua camerei lui Pru era nchis,dar le puteam auzi discutnd la
nesfrit.tiam c citesc mpreun toate scrisorile de la sora dumneavoastr,
pentru c a trebuit s-i aducem cutia din depozit.
-Hazel v-a spus despre ce vorbeau?
-Nu,nu chiar.Ah! Da,mi-amintesc.Odat,la masa de prnz,ne-a spus c
descoperise ct de fascinant era nu tiu orel.Avea un nume neobinuit.
-Edilean,Virginia.
-Da! sta este,spuse sora.
Mike i spunea c Hazel/Mitzi citise scrisorile ca s afle despre Sara,care,prin
testamentul mtuii ei era proprietarul acelor picturi.La vremea la care fusese
scris testamentul,nu exista dect acuarela aceea micu,cu raele roii,care atrna
pe peretele Sarei.Lui Mike i veni s-i dea singur pumni pentru c nu acordase
importan afirmaiei Sarei cum c tefan i-ar fi dorit acuarela.La vremea aceea
era att de ndrgostit de Sara nct ignorase o cheie care se afla chiar sub nasul
lui.
-i bunica mea a murit la cteva zile dup incidentul de la televizor?
-Da.A murit n somn i a doua zi,o Hazel numai lacrimi a plecat de la noi.A spus
c nu putea suporta s vad murind oameni pe care-i iubea.
Mike nu era sigur-nu nc,cel puin-dar era posibil ca Mitzi s o fi ucis pe bunica
lui.Dup ce obinuse de la Prudence toate informaiile necesare,a scpat de ea ca
s nu poat s spun nimnui despre ce discutaser mpreun.
-Vrei s-mi trimitei pe e-mail o poz a angajatei dumneavoastr Hazel? A vrea
s o vd,spuse Mike.
-Cum s nu,domnule Newland.i v rog s m inei la curent cu ce se mai
ntmpl.Mike i spuse c aa va face,i ddu adresa lui de e-mail i nchise.
O sun apoi pe Tess i i ceru s nceap demersurile necesare pentru
deshumarea bunicii lor.Aveau nevoie de dovezi fizice c a fost asasinat.

-i mai ai cumva scrisorile de la bunica?


-Pe toate.M-am gndit c poate o s vrei s le vezi,odat i odat.
-Nu eu,dar dac n scrisori este menionat o sor pe nume Hazel,are cine s le
vad.Dac se putea dovedi c Hazel Smith era Mitzi Vandlo i dac trupul
prezenta urme de ru tratament,nsemna c va putea fi acuzat de crim.n
sfrit,Mizelli Vandlo va fi acuzat de ceva mai oneros dect o fraud.
Cteva minute mai trziu,casa de btrni i trimise lui Mike pe e-mail o
fotografie securizat a lui Hazel.Curios,Mike studie fotografia,remarcnd nasul
mare i gura mic,fr buze.Mitzi nu arta cu nimic mai bine acum dect n
1973,cnd l ademenise pe Marko Vandlo,devenind cea de a treia lui soie.Dar
nu-i aminti s o fi vzut vreodat n Edilean.Studiind fotografia,se ntreba cum
ar putea arta dup o operaie estetic la nas.
l sun pe cpitanul Erickson,i raport ce descoperise i i ceru s-i pun pe
specialiti s lucreze la fotografia lui Mitzi.
-A vrea s tiu cum ar arta dac ar avea un nas cu mai scurt.Poate c o vedem
n fiecare zi i habar n-avem.
-Ne apucm imediat de treab.Mike,ai fcut o treab bun.
-Crezi c este suficient de bun ca s-mi gseti o treab de birou? Soia mea m
vrea acas.Mike l putea vedea pe cpitan zmbind.
-Da,cred c putem aranja asta.mpreun cu o promovare i o cretere a
salariului.Mike rse din gtlej.
-Numai s nu m pui s m ocup de ageamii.
-Exact asta m gndeam s te pun s faci.i trimit fotografia imediat ce e gata.
Mike se urc n main i se duse direct la trg,fr s se mai gndeac s se
brbiereasc i s se schimbe.Lipsise prea mult i se temea c Sara va ncepe
s-i pun ntrebri.
-Fa de pocherist,Newland,i spuse Mike uitndu-se n retrovizoare,dar nimeni
nu-l urmrea.
La cteva ore dup plecarea lui Mike,Sara i fcea loc prin mulimea dens spre
cortul mamei ei.n fa se aflau mese lungi pline cu produse i mncruri pentru
pregtirea crora cei care nfiinaser Alimente Bio Armstrong petrecuser
sptmni de zile.Anul acesta Sara nu i ajutase,dar la anul o va face.Ea i Mike
nu abordaser nc problema copiilor,dar nici despre alte probleme serioase,nu
prea discutaser elSe trezi din reverie ca s se uite n jur.n cort se aflau mama ei
i cele dou surori,mbrcate toate n costume medievale lucrate de Sara cu ani
n urm.Sara purta un corsaj din catifea verde-nchis i o fust cadrilat,

despre care se spunea c fusese tartanul btrnului McTern.Surorile ei erau


mbrcate n bleu i rou de Burgundia iar costumul mamei ei era n nuane de
maro i galben.Culorile pmntului,,i spusese ea Sarei,pe vremea cnd i
confeciona costumul.Cortul era tixit de cutii i couri cu fructe.Frigiderele erau
pline cu mncruri gtite.Mama ei spunea c nici un trg nu accept s nu se
mnnce mncare sntoas.
-Ea ruleaz doar fructele n aluat,le arunc n ulei ncins i apoi le pudreaz cu
zahr.Perfect sntos! spusese tatl ei,doctorul.
Sara i spuse c va trebui s-i trimit tatl la Joce,s-i ghiceasc n crile de
tarot,ca s afle ce nseamn cu adevrat sarcasmul.
Sara sttea nc la intrarea n cort cnd o vzu mama ei,n mn cu nu co plin
cu pepeni galbeni.Zmbi,dar expresia i se transform ntr-o strmbtur cnd
vzu urmele de roea de pe gtul fiicei sale.Sara le acoperise cu fond de ten i
pudr,dar tot se mai vedeau.
Ellie i ddu imediat seama ce erau.
-Ah,arsuri de barb.Asta-mi aduce aminte de tine-reea mea.Mi-amintesc cnt
tatl tu i cu mine...
-Mam,te rog! spuse Sara.Ellie iei rznd din cort.
-Ateapt pn o s ai un copil.O s fii stul de povetile ei,i spuse sora ei
Jennifer.
-Povetile ei despre sex m omoar,spuse Taylor,cealalt sor.
-Nu i-a povestit cum te-a moit tata pe un vrf de munte? ntreb Jennifer.
-Nu.Mie mi-a povestit despre Nopile lor nflcrate,din Mexico.
Sara se uita la surorile ei.Era pentru prima oar cnd discutau cu ea ca i cum ar
fi fost,da,ca i cum ar fi fost o femeie n toat firea.
Jennifer avea n mn o cutie cu plcint cu fructe i pru s neleag
nedumerirea Sarei.
-Nu i-ai dat seama c mama te consider fat mare,pn cnd nu te mrii? De
aceea nu i-a povestit ie toate ntmplrile astea,Spunnd asta,Jennifer iei din
cort.Taylor avea n mini trei cutii cu fursecuri.
-Eti fericit c ai scpat pn acum de micuele ei povestioare picante,spuse ea
ieind dup Jennifer.Sara rmase uitndu-se ocat dup surorile ei.Cnd intr
Mike,Sara tot acolo era.
-Mama ta m-a trimis aici s-i aduc doi saci cu cartofi.i de ce naiba mi tot pun
rudele tale attea ntrebri despre barba mea? Am vrut s m rad,dar...Oprinduse,Mike se uit la Sara.

-Eti bine?
-Surorile mele au fost drgue cu mine.
-Aa trebuie s fie surorile.
-Dar nu ale mele.Mike lu un sac de douzeci i cinci de kilograme,i-l arunc
peste umr i se aplec dup al doilea.Cnd avu cte un sac pe fiecare umr,se
duse la Sara.
-i ce i-au spus?
-Mi-au spus c mama o s nceap s-mi povesteasc istorioare sexi.
-Sara,tiu c nu am crescut aici,dar asta nu este puin cam...?
Sara reveni n prezent i se uit la el.Arta fantastic! Nu purta kilt aa cum
crezuse ea ci blugi i un maieu.Dar arta ca i cum mama ei l-ar fi muncit din
greu,pentru c maieul era ud de transpiraie i i sttea lipit de trup.i putea
numra muchii.n clipa urmtoare i spuse c orice alt femeie de acolo putea
face aceeai aritmetic.
-M duc s-i aduc o cma curat.Ochii lui Mike i spuneau c tia exact la ce
se gndea ea.
-Una care s fie de dou ori mai mare ca sta?
-Srut-m.Sara i ntoarse capul,manevrnd printre saci,dar o auzi pe mama ei
strignd:
-Mike! Unde sunt cartofii?
-Adaug o mam-soacr pe lista rudelor pe care le am acum,mormi Mike ieind
din cort.
-Gndete-te la apartamentul nostru frumos,linitit,din Fort Lauderdale,strig
Sara dup el.
-Da,acolo nu avem dect escrocii care locuiesc deasupra noastr.
i unul sau doi copii,jos,i spuse ea n gnd.
n tot restul zilei,Ellie o inu att de ocupat pe Sara nct nu prea a avut parte de
Mike.Cnd reui totui s-l vad,Mike era cu mobilul la ureche,deci oricum nu
putur vorbi.n plus,Mike petrecu att de mult timp cu Luke,nct Sara i spuse
c dac ar fi fost altfel,ar fi putut fi geloas.
O dat o vzu pe Ariel ronind un mr mbrcat n caramel.Cnd l vzu pe
Mike trecnd prin dreptul ei cu bluza lipit de corp,Ariel csc att de tare gura,
nct o bucic lipicioas de mr i czu pe costum.Dac ar fi fost mbrcat n
ceva lucrat de ea,Sara ar fi ajutat-o s curee pata,dar Ariel i comandase un
costum medieval la New York.Sara aflase c de dou ori i se crpaser custurile
de la mneci.Cnd Ariel i ridic din nou privirea,Sara zmbi,

repezindu-se s-i petreac braul pe dup al lui Mike.Poate c pn la urm nici


nu o s-i schimbe bluza.
-Ce se ntmpl? ntreb Mike.
-De-ale fetelor.Unde este Greg acum?
-A plecat tocmai de la o benzinrie.A cumprat nite Twinkies.
-sta e ultimul tu capt de acuzare? n ce stat se afl acum? adug ea repede.
-Ce desuuri ai sub chestia asta?
-Nici unul.De ce nu mi-i ari,n mulimea asta,pe cei care lucreaz cu tine,ca
s-i deosebesc de simplii turiti?
-L-ai vzut pe Lang dnd trcoale cortului lui Joe?
-Cnd o s rspunzi direct la ntrebrile mele?
-Niciodat,dac o s m pot strecura.
-Vrei s te prezint verilor ti Frazier?
-Mine o s m lupt cu ei cu spadele late,aa c o s-i cunosc atunci.Dar pe doi
dintre ei i tiu deja.Ci mai sunt?
-Trioul cel mare.Colin este cel mai n vrst,apoi Pere,care vine de la Peregrinecum l cheam i pe tatl lui-i Lanny,care vine de la Lancaster.
-M bucur c nu am fost botezat de prinii lor.
-Sunt vechi nume de familie.i familia lor ine la ele.
-Sara! o strig mama ei.
-Altceva de fcut.Ne vedem disear?
-Da.Mai am ceva telefoane de dat,aa c s-ar putea s mai ntrziu.Mike o srut
pe obraz.Mike ddu s plece dar Sara ntrezri o scnteie n ochii lui i l apuc
de bra.i studie chipul.
-Ce s-a ntmplat? Eti nnebunit de ceva.
-Nu s-a ntmplat nimic.Este doar anticiparea zilei de mine.
-Nu.Mai este i altceva.Pari...pari fericit.
-Sigur c sunt fericit.O zi frumoas,o fat trznet,mncare pe cinste,graie
mamei tale i...
-n ochii ti mai este ceva.i cred c am vzut aceeai expresie pe chipul lui
Luke.Ce punei la cale voi doi?
-Fetiele care pun ntrebri nu capt surprize.
-ncerci s m faci s cred c tu i Luke punei la cale o petrecere surpriz pentru
mine?
-Sara,trebuie s plec.Sara continu s-l in de bra.
-Vreau s tiu ce te face att de fericit.
-Tu m faci! i mai mult,n-o s-i spun.i acum pleac!

Dac m vede mama ta,o s m pun s mut toaletele mobile.


-Nici o mirare c te nelegi aa de bine cu tata.Ar trebui s-i spui s-i arate
locurile unde se ascunde el de mama.Bine,am neles,dar la noapte am de gnd
s ajung la fundul sacului,cu toat povestea asta.Mike ridic dintr-o sprncean.
Sara zmbi.
-Bine,pstreaz-i secretele...pentru moment.Mike o srut din nou pe obraz i
plec grbit.
Mike nu se ntoarse la apartament pn la miezul nopii.Sara sttea n living,n
fotoliul cel mare,cu un lucru de mn n poal,dormind dus.Nu vru s o
trezeasc,aa c se duse la baie i fcu un du prelungit.Reveni apoi n dormitor
i o lu pe Sara n brae,cu lucru cu tot.Sara se cuibri n el,doar pe jumtate
trezit.O depuse pe canapea i-i lu lucrul.Era o bucat de mtase neagr,
translucid,n form de triunghi,cu mici discuri din metal auriu,cusute n partea
de sus.
-Ce-o mai fi i asta? Sara se ntoarse pe o parte.
-Un vl pentru Joce.Zicea c lumea,chiar i strinii,o ntreab mai curnd cnd i
se vor nate gemenii,dect s fie ateni la ce le citete ea n cri.Ne-am gndit c
dac o s-i pun un vl pe fa,o s par mai misterioas.Mike se ntinse lng
ea.
-Ca Mitzi,opti el.
-M-am gndit la ea.
-Ca s-i ascund nasul mare i buzele inexistente.
-Joce este prea frumoas ca s vrea s-i ascund ceva,dar cred c vlul o va
ajuta s-i pstreze secret identitatea.i acum,eti gata s-mi spui ce-ai pus la
cale astzi,tu i Luke?
Cum Mike nu rspunse,Sara se uit la el i vzu c adormise.Stinse lumina,trase
cuvertura peste amndoi i se ghemui n braele lui.
CAPITOLUL 26
MIKE FCEA TOT POSIBILUL s-i pstreze calmul,dar nu-i era deloc uor.I
se spusese c tefan Vandlo se afla nc la trei ore distan,stnd n
restaurante,flirtnd cu chelneriele i plictisindu-i pe cei pui s-l urmreasc.
-Este nsoit de doi bodigarzi,aa c ai grij,i spuse unul dintre ageni lui
Mike,stnd mpreun la o limonada.
-Iar unul dintre ei este colegul lui de celul i arat ct se poate de trecut prin
ncierri.n timp ce Mike i bea limonada,se uita n jur,s vad cine l-ar putea

ajuta la nevoie.i depista uor pe cei care fcuser puin antrenament,dar


problema lor era c i imaginau c dac fcuser pectorali i petre-cuser
treizeci de minute pe o band de alergat,erau pregtii pentru orice.Nu vzu nici
un brbat n stare s-i mite corpul aa cum ar fi trebuit,dac ar avea cu
adevrat loc o lupt.Azi diminea la ase fusese trezit de soacra lui,care le btea
n n ua dormitorului.
-Presupun c tie cum se deschide ua de la intrare,spuse el somnoros.
-A fiecrei case din ora,spuse Sara obosit.Ziua precedent fusese interminabil
i nimic nu i-ar fi dorit mai mult,acum,dect s mai stea cteva ceasuri n pat
lng Mike.
-Voi doi trebuie s v mbrcai,strig Ellie prin u.Mike,nu te poi fi la trg
n Levi's,dou zile la rnd.Trebuie s-i pui kiltul.
-Dar Luke...Sara tia ce urma el s spun.
-Luke a stat ieri n jeani pentru c monta un chioc.Mai bine faci ce spune
mama,altfel ne trezim cu ea aici.Sara se referea la faptul c Mike nu se obosise
s-i pun nimic peste el,dup duul de azi-noapte.
Mormind,Mike i trase o pereche de pantaloni i iei din camer.
-Ce privelite pentru diminea,spuse Ellie uitndu-se la pieptul lui gol.
Mike nchise ua dormitorului i Sara se cuibri napoi sub cuverturi.Crezuse c
va fi nervoas gn-dindu-se la ntlnirea de astzi cu Greg,dar nu era.tia c pe
Greg o s-l nfurie teribil confruntarea lor.n trecut i era team de ieirile
lui.Atunci nu-i ddea seama,dar aa era.De fapt,fcuse nenumrate lucruri pe
care n-ar fi vrut s le fac,doar ca s evite s-l enerveze-i ca el s nu o rneasc
mereu cu numeroasele lui puneri la punct.
De ce nu l nfruntase? se ntreb ea.De ce nu i spusese c nu-i permitea s-i
vorbeasc astfel? Dar tia c totul venise treptat i cu imensa cantitate de munc
pe care i-o ddea el,nu avea timp s se gndeasc la ce se petrecea.De fiecare
dat cnd protesta la ceea ce spunea sau fcea el,Greg i rspundea c ea era
problema.
-Din cauza asta tu nu o s faci niciodat bani,Sara,obinuia Greg s-i spun.
-Din cauza asta locuieti n casa vrului tu i nu ai i tu un loc al tu.
Pe atunci,cuvintele lui o fceau s vrea s se strduiasc mai mult,dar acum nu
putea nelege de ce nu-i spusese ce putea face el cu nemulumirile lui.
Pentru un lucru era foarte fericit,anume c o lsase pe Tess s se ocupe de
finanele ei.Sara nu spusese nimnui,dar Greg ncercase n repetate rnduri s o
fac s semneze documente prin care s-i acorde lui puteri depline asupra tuturor
posesiilor ei.

-Este spre binele tu,i spunea el pe un ton care vroia s spun c ea nu se


pricepea la nimic.
-tii c te iubesc i c nu-i vreau dect binele.Nu m tem dect c dac mi s-ar
ntmpla mie ceva,o s rmi fr nimic.
-Cum adic,dndu-i ie acum tot ce am,rmn fr nimic dac peti tu ceva? l
ntrebase Sara,sincer confuz.
-Vezi ce vreau s spun? Tu nu nelegi nici cele mai elementare noiuni de
finane.Dar Sara nu semnase nimic pentru c tia c va trebui s se confrunte cu
Tess.Vocea mamei ei o readuse n prezent.
-i tu,domnioar,dac nu vrei s vin eu la tine s te mbrac,catadixeste s vii
aici.
-Cic acum sunt tratat ca un adult,mormi Sara mbrcndu-se i prsind
dormitorul.Cnd iei,ntrezri o idee de ecosez n living i se duse s se uite.
Mama ei l ajutase pe Mike s se mbrace n costumul complet al unui
scoian.Nu era inuta kilt pe care o va purta n ultima zi,ci una n care se va
confrunta n jocuri.Cmaa mare avea mnecile ncreite la umeri i kiltul i
venea pn la genunchi.Era nclat cu pantofi scoieni din piele groas,
brogue,cu ireturi-i osete de ln care i acopereau pulpele muchiuloase.Era
superb! Arta ca ieit dintr-o carte de poveti despre conflicte de onoare.
Aproape c putea auzi cimpoaiele i simi mirosul de iarb neagr.
-Ah,Dumnezeule Mare,spuse Sara.
-Da.Haine de fete,spuse Mike strmbndu-se.Sara se uit la mama ei,fcnd
schimb de zmbete.Nu era nimic mai masculin pe lume dect un brbat ntr-un
vechi costum scoian.Mike se uita la Sara,n oglinda nalt pe care Ellie o
sprijinise de perete i i citi chipul.
-Nu avei timp pentru aa ceva.O s trebuiasc s ateptai pn disear,spuse
Ellie.
-De cnd ai tu rbdare s atepi ceva ce-i doreti ? i ntreb Mike mamasoacr.Ellie rse.
-E drept,nu mi se ntmpl prea des.Sara! Du-te i pune-i fusta.Pe Mike i-l dau
napoi dup prima lupt.Desigur,dac fraii Frazier nu l mutileaz.
-Hm! Mike al meu o s-i fac praf.Cu nasul sus,Sara se ntoarse napoi n
dormitor.Mike se uita zmbind dup ea,cnd o vzu pe Ellie privindu-l n
oglind.
-Dac o s te pori urt cu ea...
-tiu.Am fost deja prevenit.Nu te superi dac o s locuiasc cu mine n Fort
Lauderdale civa ani,pn cnd o s ne ntoarcem aici?

-Tot ce-mi doresc eu este fericirea fiicei mele.Aplecndu-se,Ellie trase de tivul


kiltului,s-l aeze mai bine.
-O s fie totul bine astzi,da?
-Imediat ce Sara l va vedea pe Anders i-i va spune c este mritat,va fi luat i
ndeprtat de aici,pn cnd i vom aresta pe toi.Ellie ncuviin din cap n
timp ce-i aranja cmaa i Mike rmase tcut,simind c mai avea ceva de spus.
-n ce privete cstoria voastr...tiu c ai fcut-o pentru caz,dar...Mike i
zmbi.
-Cazul a fost doar o scuz.Au existat multe femei pe care le-a fi putut salva
nsurndu-m cu ele,dar nu am fcut-o.Nu-i mai face griji.Gndete-te mai bine
la ce-o s-mi fac mie astzi uriaii ia de veri.
-Ei bine,pentru asta chiar nu-mi fac griji,spuse Ellie ntorcndu-se.Dar apoi se
ntoarse i l mbria pe Mikex
-i mulumesc.A fost cumplit s trebuiasc s stau i s mi vd fiica att de
nefericit pentru cum a trata-o Brian.De aceea am i neles-o cnd s-a ncurcat
cu un ticlos ca Greg Anders,dei nu mi-a plcut asta.
Mike nu spuse nimic.Mai trziu,n timp ce i bandaja mna Sarei ca s i ascund
inelele,i spuse c dac Ellie ar fi cunoscut adevrul despre Brian Tolworthy i
despre ce i se fcuse i de ce,probabil c i-ar rpi acum propria fiic i ar
ascunde-o ntr-un loc sigur.Asta ar fi vrut i Mike s fac,dar tia c atta timp
ct tefan Vandlo se va afla n libertate,Sara va fi n pericol.Mitzi era
recunoscut pentru firea ei rzbuntoare i dac ar fi fost bgat la mititica numai
fiul ei,ea s-ar rzbuna pe Sara pentru faptul c distrusese ceea ce le necesitase
atta timp ca s pun n micare.Astzi,scopul principal al lor era s pun mna
pe Mitzi Vandlo.Cnd Mike ajunse la trg,ncepu s devin curios n legtur cu
fraii Frazier.Dimensiunea nu fcea ntot-deauna din tine cel mai bun lupttor.
Luke l pusese n tem cu regulile de baz ale luptei cu spada,pe care o va purta
astzi cu fraii Frazier,dar nu asta l interesa pe Mike.Ceea ce vroia el s tie era
ce sentimente nutreau ei fa de Sara.Ea vorbea cu afeciune despre ei,dar ea
vorbea la fel despre toi din Edilean.Chiar i cnd se plngea de surorile ei,i
puteai simi dragostea din voce.Aa cum vorbete cu mine,i spuse Mike i nu
se putu abine s nu zmbeasc.
Cu cteva minute mai devreme i reamintise Sarei c avea de gnd s-i spun lui
Colin Frazier ce gndea despre el pentru faptul c inuse sub tcere aventurile lui
Greg Anders.Mike vroia s vad cum putea reaciona cel mai mare dintre frai
cnd va fi fcut cu ou i cu oet de o femeie jumtate ct el.Iar acum o urmrea
pe furi,n timp ce Sara se ndrepta spre Colin.

De dou ori salutase discret,cu capul,ageni sub acoperire.Cnd Sara ajunse la


Colin,Mike se ascunse.Trebui s recunoasc faptul c era amuzant s o priveti
pe Sara stnd de vorb cu Colin.n timp ce vorbea cu tnrul uria,i ddea att
de mult capul pe spate nct aproape c i atingea ira spinrii.Colin o
privea,prnd c i acord toat atenia.Dar cnd se uit ntr-o parte i vzu mai
ncolo o lad de lemn,o lu pe Sara de mn i o duse acolo.Din felul n care ea
nu se oprise din vorbit i se urc n mod automat pe cutie,Mike i spuse c asta
era ceva ce fcuser de multe ori nainte.
Puin mai departe se afla o roat de blci;Colin sttea cu faa la ea,Sara,cu
spatele.Mike auzi un ipt i vzu un cornet cu ngheat roie cznd din cer i
prnd s aterizeze direct peste Sara.Mike ddu s ias din ascunztoarea lui,dar
Colin o lu pe Sara de talie i o ridic spre dreapta,cu picioarele n aer.Cornetul
czu la pmnt,mprtiindu-se peste tot,la civa centimetri de locul unde se
aflase Sara,dup care Colin o depuse napoi pe cutie,continund s o asculte.
Zmbind,Mike ddu se plece.Vzuse ceea ce vroia s vad: Sara era protejat.
Dar nainte de a se putea mica,Colin l privi pe Mike drept n ochi.tiuse tot
timpul c Mike l urmrise.Dar pe faa lui Colin se citea o ntrebare: trecuse oare
testul? Mike ncuviin din cap,apoi se strecur mai departe prin mulime.Dac
tot era s aib veri,putea nimeri mai ru.Lupta,care urma s se desfoare cam
peste o or,avea s fie mult mai interesant dect crezuse el.
Sara sttea n tribune,nghesuit ntre trei femei de la biseric.Dou rnduri mai
jos sttea Ariei cu fratele cel mai mic,Shamus.Luke i fcea drum spre Sara.
Jos,pe terenul mare,deschis,se afla Mike,arrnd att de bine n kiltul lui i n
cmaa voluminoas.inea n mn spada aceea lat,o arm grea care cntrea
aproape paisprezece kilograme.Dup felul cum o inea cu vrful sprijinit n
pmnt,prea s fie aproape prea mult pentru el.
ncercuindu-l i mbrcai n kilturi pe care Sara le fcuse pentru ei anul trecut,se
aflau cei trei uriai Frazier.Sara tia c ideea era aceea de a recrea o btlie din
trecut,n care un singur soldat i dduse viaa pentru clanul lui,dar n momentele
acestea ei nu-i plcea povestea.Fraii Frazier participau la ea an de an i Sara tia
c le plceau sunetele de admiraie ndrep-tate spre ei.n dup-amiaza aceasta
vor juca rolul lupttorilor curajoi care au ctigat n faa dumanului,dar acest
joc avea ca scop s stoarc lacrimi din ochii spectatorilor,ca s le reaminteasc
prin ce au trecut scoienii de-a lungul istoriei.Luke le fcu pe doamne s se trag
n lturi i se aez lng Sara.
-i-e fric? o ntreb el vrndu-i mna n punga ei cu floricele de porumb.

Nu o s-i fac nici un ru.Ariel auzi ce spusese Luke i se ntoarse s se uite n


sus la Sara.
-O s fie bine.Fraii mei au stabilit c Pere i Lanny se vor retrage i-l vor lsa
pe Colin singur.L-am rugat pe Colin s-mi promit c o s fie blnd.Ariel se
prefcea c i spunea toate astea n secret Sarei,dar vocea ei putea fi auzit ase
bnci mai departe.
-Sperana mea este ca Mike s nu le fac ru frailor ti,spuse Sara la fel de
tare,n timp ce-i ndesa floricele n gur.n jurul lor se auzir rsete nfundate,
venind dinspre concetenii lor care cunoteau bine animozitatea dintre cele
dou tinere.Dac exista un lucru pe care fraii Frazier l aveau n comun,era
acela c n clipa n care ridicau glasul erau auzii de departe,ceea ce putu fi
demonstrat de pe teren.
-Deci eti vrul nostru,tun Colin cu o voce care prea amenintoare.Dar nu
semeni deloc cu noi.
-nseamn c ngerii au iubit-o pe mama mea,ripost Mike.Vocea lui nu era la fel
de sonor ca a lor,dar acea hrial din gt o fcu pe Sara s-i simt prul
mciuc,pe ceaf-i o fcu s-i aminteasc noaptea trecut,cnd o trezise cu
srutri.Din nefericire,vocea adnc a lui Mike prea s aib acelai efect asupra
celorlalte femei,de vreme ce cteva adolescente nce-pur s ipe.
-la te uit la el ce gur deteapt are,spuse Pete.Era cu un an mai tnr dect
Colin,care avea treizeci i era la fel de frumos ca fraii lui.
-Dac sunt detept,nseamn c nu m nrudesc cu voi.Vocea lui Mike fcu
mulimea s aplaude.Pentru localnici era ceva grozav s aud pe cineve lansnd
provocri la adresa acestei familii bogate.
Cercul uriailor se strngea tot mai mult n jurul lui Mike.
-S-l chemm pe mezinul nostru,Shamus,pentru treaba asta? strig Lanny.Eu
unul a crede c btrnului stuia i ajunge un puti ca s-l pun la pmnt.
Lanny lans o jumtate de lovitur cu sabia lui spre Mike,andu-l,dar Mike
reaciona instantaneu.Ridic spada grea ca i cum n-ar fi cntrit nimic i o roti
ntr-un cerc deasupra capului su.Lanny i Pere se ddur napoi,dar Colin se
apropie de el.Dintr-o micare,Mike i bloca lui Colin,cu braul stng,mna n
care inea spada i lovi cu spada lui n celelalte dou,care zburar la pmnt.
Cnd micarea ncet,Colin rmase nemicat,cu spada n mn,n timp ce fraii
lui mai tineri se trezir cu minile goale.Mulimea ncremenise tcut,cu minile
la gur,cu buturile la jumtatea drumului.Mamele ncetar s-i admonesteze
copiii; brbaii ncetar s se uite la fete; iar copiii priveau doar.Sara a fost prima
care i-a revenit.Se ridic n picioare i ncepu s aplaude.Cnd sunetul slab nu

ridic masele,ncepu s stiuge urale.Luke se ridic i el,susinnd-o cu vocea


lui.O clip mai trziu,lumea reaciona cu un tunet de urale,ridicndu-se n
picioare.n centrul cmpului de lupt,Mike nu art c ar fi auzit vreun sunet.
Ochii lui erau fixai pe Colin,dndu-se mai n spate ca s-i in n vizor pe cei
doi frai mai tineri.Cnd mulimea se calm i se aez la loc,cei doi tineri pir
mai aproape,ncercnd s-i recupereze spadele,dar Mike nfac una i o arunc
mai departe.Spada fcu un arc spre dreapta,peste o stiv nalt de butoaie i
ateriza dincolo de aceasta,nfigndu-se att de adnc n pmnt nct lama n
vibraie produse un sunet puternic.De data asta Sara nu trebui s provoace
ovaiile,pentru c lumea se scul imediat n picioare,ncepnd s strige.
Mike inea acum n fiecare mn cte o spad grea,micndu-le n cerc,deasupra
capului.Cnd Pere se apropie,Mike i ntinse spada spre gtul lui,dnd senzaia
unui inevitabil impact sngeros.Mulimea i inu respiraia.Din cealalt parte a
trgului oamenii auziser ovaiile i ncepuser s alerge ncoace.Omul care se
ocupa de mainue puse panglica n faa irului care forma coada.Cnd clienii
ncepur s protesteze,le strig Venii dup mine.Trecu prin dreptul unui grup
de adolesceni i trig Lupte! Aproape s calce peste oameni,cnd tinerii o
luar la fug.Pe cmpul de lupt,Pere i ridic minile n sus,n semn de
capitulare,apoi se nclin n faa lui Mike.Dac a spus ceva,nimeni nu l-a auzit n
zgomotul mulimii.Lanny atept,apoi se ntoarse i se nclin i el spre public,n
semn de capitulare.Toat lumea l huidui i-l fluier.
Nu mai rmseser dect Mike i Colin i nici unul dintre ei nu prea s vrea s
renune.Mike inea n mini cele dou spade,dar cnd mulimea se calm,i
zmbi lui Colin.
-Nu a vrea s te nfrng ntr-un mod incorect,vere,spuse el tare,aruncnd o
spad dincolo de butoaie,unde ateriza la civa centimetri de cealalt.Ovaiile
care urmar se puteau auzi de la o mil deprtare.
-Nu este minunat? i spuse Sara lui Luke,cu sufletul la gur,agndu-se de
braul lui.Luke i lu mna i i zmbi cu dragoste.
-Mike este un adevrat erou,cu snge rece.Dar nu uita,Colin nu este un
molu.Mike o s aib de furc cu el.
Brbaii se aplecar i ncepur s se plimbe n cerc.Colin a fost primul care a
fcut o micare,mpungnd cu spada n fa ca i cum ar fi vrut s o nfig n
pieptul lui Mike.Dar Mike fcu un salt i l lovi pe Colin n piept cu piciorul,att
de puternic,nct brbatul mai mare dect el se cltin spre spate.Mike ateriza n
picioare,apoi ncepu s se roteasc n jur,cu spada ridicat.
Dup o clip n care se reechilibra,Colin se ndrept i spuse:

-Pentru mine nu mai eti dect un nar.


Civa biei din extremitatea ndeprtat a tribunei i luar partea lui Colin i
ncepur s strige Frazier! Frazier!
Sara ncepu i ea s strige Mike! Mike! i partea ei de tribun prelua
incantaia.Exceptndu-i pe Ariel i Shamus,firete,care rmaser aezai,dar
cnd lumea le obtura vizibilitatea,Shamus se ridic i l btu pe umr pe brbatul
din faa lui.Brbatul,un strin,se uit la dimensiunile impresionante ale lui
Shamus i se aez la loc.n curnd se fcu o crare de oameni stnd jos,care le
permise lui Ariei i lui Shamus s vad cmpul de lupt fr s trebuiasc s se
ridice n picioare.Colin fcu un salt spre Mike dar l rat.Spada lui ns i ag
mneca lui Mike,sfiindu-i-o de la umr pn la ncheietura minii.Din cma
atrnau periculos fii mari de material.Fr s-i slbeasc deloc concentrarea,
Mike smulse fia atrnnd.Cmaa se rupse din talie i Mike i trase peste cap
ce mai rmsese din ea.
Cnd privelitea lui Mike cu pieptul gol i n kilt provoc o stare de frenezie n
mulime,Mike se lans asupra lui Colin care fcu un salt n spate,dar nu nainte
ca spada lui Mike s scnteieze prin aer.Mulimea i inu respiraia,
ngrozit.Acesta era un trg local,dar Mike prea s se joace de-adevratelea.l
spintecase oare pe Colin,cu aceast ultim micare?
Colin rmase locului,uitnduse n jos la pieptul lui ca i cum s-ar fi ateptat s
vad nind sngele,dar apoi vzu ceva ce mulimea nu vedea.Zmbind,se ddu
n spate,i ridic braele i se ntoarse n cerc.Ca ntr-o micare cu ncetinitorul,
cmaa lui Colin ncepu s cad n lturi.Mike i-o spintecase cu abilitate,dar nu
lsase dect o vag urm pe pielea vrului su.Cnd cmaa ncepu s atrne pe
el n fii mari,Colin i-o smulse de pe el i amndoi rmaser acum goi de la
talie n sus.
Fetele ncepur s ovaioneze la vederea torsoului gol al lui Colin i Sara rse.
-Colin pare terminat,spuse Luke privind printre spectatorii aezai.
n secunda urmtoare,cei doi ncepur din nou s se nvrt n cerc i lupta
ncepu cu adevrat-sau suficient de adevrat pentru gustul Sarei.Mike era mai
iute i n mod vizibil mai bine antrenat,dar luptndu-te cu Colin era ca i cum teai fi luptat cu o stnc.Mike alerg i se urc pe stiva de butoaie i la un moment
dat l lovi pe Colin n umeri,cu ambele picioare.Mike evita cu uurin toate
atacurile lui Colin.De dou ori sri peste spada care amenina s-l loveasc n
stomac.
-Nu-mi place asta.Nu vreau s fie rnit,opti Sara i Luke i petrecu un bra
peste umerii ei.Sara i ascunse faa n umrul lui.

-Nu-i dai seama c ei se joac,doar? Niciunul dintre ei nu este n pericol i cu


att mai puin,Mike.Chiar dac s-ar arunca toi trei fraii Frazier asupra lui i tot
nu l-ar putea pune la pmnt.
-Eti sigur?
-Absolut.Ar trebui s te uii.Colin este aproape terminat,dar Mike o poate ine
aa ct e ziua de mare.Ce antrenamente a fcut?
-Nu tiu.Tess zicea ceva de China i Brazilia.Sara i ddu lui Luke BlackBerryul ei.
-Sun-o pe Tess i ntreab-o.
-i s ratez lupta? Ha! Vino cu mine mai aproape de gard.
Sara l urm pe Luke care o ridic n brae i o cobor de pe cea de a cincea
tribun.Sara sttea n picioare lng gardul care delimita terenul unde aveau loc
jocurile i se strduia s urmreasc lupta,dar nu-i era uor.Mike para fiecare
lovitur de spad a lui Colin.Dar acum,pentru c se aflau mai aproape,Sara putea
vedea c Mike se distra cu adevrat de minune-i arta ca i cum ar fi vrut s-o
in aa toat ziua.Dar Mike arunc o privire spre gard i o vzu pe Sara uitnduse la el,gata s izbucneasc n plns din cauza grijii pentru el i i fcu un semn
cu capul.Va pune punct,de dragul ei.n clipa urmtoare se roti n loc spre spatele
lui Colin,fcu un salt ca s planteze un picior n spinarea acestuia,atingndu-i n
acelai timp gambele cu latul spadei.Colin i pierdu echilibrul i czu la pmnt
cu o bufnitur puternic.Mike i puse piciorul pe spinarea lui Colin i vrful
spadei,pe ceaf.Mulimea ncepu s ovaioneze puternic.Ctigase perdantul!
Cnd Mike i ndeprt piciorul,Colin se ridic scuipnd pmnt din gur.Mike
i ntinse braul spre Sara care veni alergnd la el.Mike o ridic n picioare i o
nvrti-i mulimea ncepu s strige asurzitor.
Cnd Mike o srut,strinii ncepur s rd i s strige,dar localnicii se holbau
ocai.Oare Sara nu trebuia s se mrite peste cteva zile? Cu un alt brbat?
-Acum cred c ne-au vzut cu toii,spuse Sara dar se ag de Mike,cu obrazul
lipit de pieptul lui gol,asudat.
-Asta i este ideea.
-i pentru asta te-ai nsurat cu mine.
-Pentru asta i pentru cteva nopi nflcrate,spuse el privind-o n ochi.
-Facei rost de un dormitor! strig cineva din mulime i toat lumea ncepu s
rd.i Mike i ddu drumul Sarei.Sara alerg spre gard,la Luke,n timp ce Mike
i Colin ncepur s fac plecciuni spre public.Colin i fcu pe toi s rd cnd
l nfac pe Mike de la spate i l ridic n sus.Apoi,parodiind ce fcuser Mike
i Sara puin mai devreme,Colin l ntoarse pe Mike n braele lui,prefcndu-se

c vrea s-l srute.


Mike i lu avnt i se urc pe umerii lui Colin,iar Colin l prinse de
glezne,inndu-l.Colin ncepu un dans al beivanului n jurul ringului,n timp ce
Mike se strduia s-i in echilibrul.Cnd Colin se opri,Mike sri de pe el i se
rostogoli la pmnt.n aplauzele mulimii,Mike se nclin i Colin ncepu s
alerge spre el,cu buzele formate ntr-un srut i amndoi intrar n cortul din
partea din spate a arenei.
-Dumnezeule Mare,spuse doamna Frazier privindu-i pe cei doi,fr
cmi,murdari i rznd.Mike nu o mai vzuse pn atunci,dar o recunoscu din
crile de tarot.Purta un costum de o asemenea bogie nct ar fi fcut-o mndr
pe orice regin medie-val.Mike i puse un picior n spatele celuilalt i se
nclin n faa ei,pn la pmnt.
-nimea Voastr Regal.
Domnul Frazier,mbrcat n costumul unui negustor prosper,fcu un pas nainte.
-Iat pe cineva care cred c nelege exact cine eti cu adevrat,draga mea.
Colin spuse din spatele lui Mike,fcndu-l pe acesta s se simt ca un celu:
-Este el cam micu,dar pot s-l pstrez,mami?
-Fii atent la muctura scorpionului,mri Mike.
-Fii atent la piciorul vrului,i ripost Colin.Domnul Frezier veni ntre ei i
ntinse mna spre Mike.
-neleg c bunica ta a fost sora biologic a mamei mele.mi pare ru,nu le-am
cunoscut niciodat,dar...Nu prea s tie ce ar mai fi putut spune.
-Ah,Grinny,spuse doamna Frazier,o s fie destul timp pentru asta,mai trziu.Se
ntoarse spre Colin i dezaprob vizibil starea cmii lui.
-Gseti n trailer o cma curat.i i sugerez s pui i tu ceva pe tine,adug
ea ntorcndu-se spre Mike.
-Da,doamn,spuser amndoi la unison,apoi ieir din cort i revenir n ring,
unde ncepur imediat s-i care la pumni.
-Vrei s bei ceva? ntreb Colin.
-A vrea eu,dar mai am de fcut ceva.
-Da,tot oraul te-a vzut cu Sara.Apoi Colin cobora vocea.
-Ascult,cunosc oarecum motivele pentru care te afli aici,dar nu toat povestea.
Dac ai nevoie de ajutor,anun-m.
-Supravegheaz-o,atta tot,spuse Mike prsind arena ca s se ntoarc n cortul
lui Ellie.Aa cum bnuise,Sara l atepta acolo,cu o cma curat.Peste cteva
minute,Mike primi un mesaj.

BUN,PUTIULE,AM AUZIT C Al PRIMIT INVITAIA MEA DE A Ml TE


ALTURA.INDIFERENT CE FACI ,FUNCIONEAZ.VANDLO S-A
CRAT N TROMB.
Zmbind,Mike arunc telefonul n sus i l prinse.
-Ce-a fost asta? l ntreb Sara netezindu-i cmaa.Apucnd-o de talie,Mike o
rsuci n jur.
-Ce te face att de fericit? Asear i acum,asta.Ce se petrece?
-Instinctul,micuo.nc nu m-a prsit,spuse Mike rznd.
Sara atepta nc un rspuns la ntrebarea ei.
-S zicem c mi fceam probleme c am fost trdat de cineva,dei nu-mi venea
s cred.
-Iar el...sau ea...nu te-a trdat?
-Nu.Deci,unde este sora mai mic a lui Kim? Anna,da? Trebuie s repetm,
nainte de nceperea reprezentaiei.
n cort intr tocmai atunci Taylor,sora Sarei.
-Am vorbit cu Anna,care nu vrea s aib nimic de-a face cu tine.Te-a vzut
luptnd i a spus,citez: Este prea btrn i nu-mi place barba lui.
Mike o puse pe Sara jos i o srut pe ceaf.
-Nu ar fi prima oar c trebuie s conving o femeie s-i plac de mine.
-De ce m ndoiesc c ai avea oarecare practic n chestia asta? spuse Taylor i
Mike i zmbi.
-nceteaz s mai flirtezi cu sora mea i du-te dup Anna.
-Da,pentru c altfel o s te fac praf soul meu,spuse Taylor.
Soul ei era un doctor suprasolicitat i care nu avea niciodat timp s mearg la
sal.
-O s ctig jocul sta.Care o s fie i ultimul,i opti Mike,Sarei.Cnd termin,
m ntorc,aa c stai aici i nu pleca nicieri.Ai neles?
-Da,spuse Sara inspirnd adnc.tia c Mike i spunea c Greg nu mai avea mult
i ajungea aici,deci ntlnirea cu el avea s aib loc curnd.Nu se temea dect c
ar putea fi att de furioas atunci cnd avea s-l vad,nct o s-i arunce n fa
totul despre investigaie i despre mama lui i va strica astfel totul.
-O s te descurci,spuse Mike.i nu te teme c o s-i spui prea multe.Am vzut eu
bine ct de mincinoas poi s fii.
-Asta ar trebui s m fac s m simt mai bine? Mike o trase n braele lui i
dup ce arunc o privire spre Taylor care sttea cu spatele la el,o srut.
-Cnd o s se termine totul,i promit c o s te fac s te simi mai bine.
Sara nclin din cap,dar ngrijorarea nu o prsise.

Mike o srut pe frunte i iei din cort.


-Sara,mi-a spus Luke c Mike se gndete s deschid un fel de sal de
gimnastic.Pot s-l nscriu de pe acum pe Gene? o ntreb Taylor.
Rznd,Sara nelese c n sfrit se crea o legtur ntre ea i surorile ei.
CAPITOLUL 27
CUM SARA VROIA S-I vad soul ntr-un concurs de srit coarda,mai ales
cu un as ca micua Anna Aldredge,se grbi s-i termine corvezile pe care i le
dduse mama ei.n timp ce se afla afar,descrcnd plcintele cu mere,auzea
ntruna aprecieri din partea oamenilor care-l vzuser pe Mike luptndu-se cu
Colin.Bieii i crau la picioare unul altuia i-i fceau pe oameni s rd,cnd
cdeau la pmnt.Ct de mult ar fi vrut ea s le spun c Mike era soul ei!
Ellie se opri n dreptul ei i-i opti:
-Nu va dura mult i vom putea face reclam la sala de sport a lui Mike.la
spune,eti pregtit s refaci vechea ferm?
Sara zmbi; mama ei tia cum s o nveseleasc.i plcea s se gndeasc la
viitorul ei cu Mike.
-A mutat de pe platform maina de premiu,strig un puti.El i nu tiu ce feti
vor sri coarda pe platform.Nu era nici un dubiu cine era el i Sara i scoase
orul.n fiecare an,familia Frazier dona o main ctigtorului absolut al
jocurilor.Iar acum se pare c Mike mutase maina din loc,pentru ca el i Anna
s-i poat face numrul.Nu era un spectacol pe care Sara ar fi vrut s piard.Dar
o opri tatl ei.
-Sara,putem vorbi o clip?
Tatl ei avea afiat ceea ce familia numea faa lui de doctor. De regul,Henry
Shaw era un brbat cu care te puteai nelege bine,mulumit s-i lase soia i
cele dou energice fete mai mari s-i conduc viaa,dar cnd era nevoie de
abilitile sale medicale,ntreaga lui personalitate se schimba.Devenea brbatul
care lua friele n mn.Fr ezitare,Sara se duse la el.
-Ce s-a ntmplat?
-Joce.n aceeai clip Sara o i porni alturi,spre cortul ghicitoarei,dar doctorul
Shaw o apuc de bra.
-Este bine,doar c s-a suprasolicitat.O s-o ducem acas,Luke i cu mine,ca s se
odihneasc puin.Sara,tiu c vrei s-l vezi pe Mike,dar i-ai putea ine tu locul?
Este o coad enorm n faa cortului ei i Joce nu suport ideea s-i
dezamgeasc pe oameni.A spus c numai tu tii ce trebuie fcut.
-Cum s nu,spuse Sara.O s fac tot ce vrea.

Se consol cu ideea c se va afla totui aproape de cortul mamei ei,aa cum i


ceruse Mike.
-Joce l-a trimis pe Luke s-i aduc nite haine,s se schimbe.Ai putea s-i tragi
pe tine chestia aia iptoare? i Henry Shaw fcu un semn cu mna,referindu-se
la costumaia lui Joce.
-Desigur.Acord-mi doar cteva minute.
Intrnd n ncperea micu din spatele cortului ghicitoarei,desprit printr-o
draperie,Sara se ntreb ct de mult le spusese Mike prinilor ei,n noaptea
n.care aranjase nunta.
Nu-i lu mult s-i trag roba larg peste propriul ei costum i s-i pun n
urechi cerceii mari,ca nite roi,ai lui Tess.i scoase bandajul care-i acoperea
verigheta i inelul i l rug pe tatl ei s o ajute s-i pun o pern peste
abdomenul ei plat,toate n dorina de a semna ct mai mult cu Joce.Cu vlul
negru,Sara spera c nimeni nu va observa schimbul de ghicitoare,n timp ce tatl
ei i lega perna,i spuse:
-Sper c tipul cu care te mrii o s-i ofere una autentic.Ador s am nepoi.
Ah,Sara,crezi c sunt prea btrn ca s vin i eu la sala lui Mike?
Sara l srut pe obraz.
-Tat,n ochii mei nu o s fii niciodat prea btrn,pentru nimic.
Zmbind,doctorul i fix vlul n jurul feei.Cu turbanul rou peste pr i cu
inelele n sfrit expuse,era greu de deosebit de Jocelyn.
-Du-te,i spuse tatl i n timp ce el deschidea perdeaua cortului ca s ias,Sara
vzu o micare rapid n spate.n alte circumstane nu ar fi observat,dar acum
tia c era Brewster Lang,care se strecura s spioneze.
De ndat ce tatl ei dispru din peisaj,Sara spuse calm:
-Toat lumea este nnebunit dup prjiturile dumitale,domnule Lang.
Apoi intr i se aez pe scaunul scund.n faa ei se afla o msu mic,
rotund,pe care Shamus o decorase cu semne astrologice i stele irizate,cu un alt
scaun de cealalt parte.Afar,la intrarea n cort,se afla o fat de la liceu,care se
oferise voluntar s ajute la trg i Sara i spuse s dea drumul clienilor nuntru.
O or mai trziu ar fi vrut s urle c i ea avea nevoie de un pui de somn.
Localnicii aflaser c ghicitoarea avea s fie Joce.i acum,poate pentru c tiau
c era nou-venit n oraul lor sau poate datorit vlului,oamenii i revrsau
sufletul-i luau foarte n serios tot ce le spunea Sara,drept rspuns.De la prima
citire n cri,se descoperi jucnd rolul sftuitorului.
-Ar trebui s-l prsesc? o ntreb o femeie pe care Sara o cunotea i i venea s

strige Da!.Dar,ntr-un fel ct mai mistic cu putin,o trimise la un consilier din


Williamsburg,care se ocupa de femeile abuzate.
-Soul meu are o legtur? Sara o asigur pe femeia recunoscut pentru gelozia
ei c nu,nu avea nici o legtur.Soul ei avea un burdihan mai mare ca al lui Joce
i nimeni nu-i fcea avansuri.
-O s cunosc pe cineva? Sarei i plcu ntrebarea acestei femei,pentru c l
vzuse pe domnul Peterson uitndu-se la ea n timpul slujbei.Sara i spuse c
dac nu va cumpra imediat patru cauciucuri noi de la Anvelope Peterson,o s
aib o epav de main-i i mai spuse c Arthur Peterson avea un mesaj
spiritual pentru ea,deci va trebui s vorbeasc personal cu el.Femeia iei n
goan din cort i Sara bnui c se ducea direct la garaj.
Sara le spuse unor adolescente s nceteze s mai fumeze pe furi i s poarte
fuste mai lungi.Fetele ieir rznd copios.
Partea cea mai rea era c auzea n deprtare muli-mea ovaionnd n timpul
jocurilor.Se ntreb dac nu cumva venise rndul lui Mike.Nu-l vzuse niciodat
srind coarda.Ct de bun era? Asta era,firete,o ntrebare retoric,de vreme ce
prea s nu existe un sport la care Mike s nu exceleze.
Zmbind,Sara se ntreb dac bieii lor vor moteni aceste talente,l-ar fi plcut
un biat expert n arte mariale.Pe de alt parte,spera c nu va avea o fat care
s-i nchipuie c a te cra n pomi era o form de art.Cum va relaiona cu
ea,oare?
-Ah,draga mea,se pare c am ntrerupt un vis cu ochii deschii.
Sara se uit n sus i o vzu pe doamna care intr chioptnd n cort.Avea peste
optzeci de ani,era vduv,locuia ntr-un mic apartament la marginea oraului i
venea des la biseric.Nu era de mult n Edilean,dar se spunea c locuise aici n
copilrie i c a revenit dup moartea soului ei,n urm cu civa ani.Biata
femeie mergea sprijinindu-se n dou bastoane i chiar i aa,destul de greu.La
biseric fcea ntot-deauna parte dintre primii cinci de pe orice list cu oameni
care aveau nevoie de ajutor.
n timp ce doamna Myers se aeza,Sara umbla cu crile de tarot,atent s nu le
ndoaie.
-i la ce ntrebri i pot rspunde astzi? Te rog,nu m ntreba ct mai ai de trit.
-Ah,cele obinuite,draga mea.Cnd o s cunosc un brbat?
Sara ncerc s nu rd,dar cnd vzu sclipirea din ochii femeii nu se putu abine
s nu zmbeasc din spatele vlului semitransparent.
-Ce-ai zice de un om de afaceri aflat la pensie,artos,sntos?

-Eu una a prefera un clre,zvelt i brunet,un brbat care s m poarte peste


cmpii pe armsarul lui negru i care s fac dragoste cu mine sub clar de
lun.Sara csc larg gura.
-i eu a prefera varianta asta.Doamna Myers se uita la crile de tarot micorndu-i ochii.
-Ei,ce zici c spune despre mine n crile astea? Sara nu tia prea multe despre
femeie ca s inventeze ceva pentru ea.Dar tia c nu era bogat.
-Bani,spuse ea ferm,punnd jos dou cri.Vd bani muli n viitorul tu.
-Adevrat? i ce carte mi spune asta? Sara nu tia exact ce spunea fiecare carte,
dar era clar c monedele nsemnau bani.Art spre una dintre ele,care l prezenta
pe Greg ncruntndu-se,nconjurat de ase chipuri de femei,pe monede de aur.
-Asta.Doamna Myers i deschise geanta-att de veche nct pielea i se crpasei-i scoase ochelarii de citit,n timp ce-i desfcea,spuse:
-Am purtat i eu odat un vl foarte asemntor cu al tu.
-Serios? spuse Sara zmbind.i i-a adus ceea ce vroiai?
-Mi-a adus un brbat ct casa,frumos,spuse doamna Myers punndu-i ochelarii.
E drept,era cam btrior,dar tot mai putea face treab.
-Atunci a meritat,spuse Sara,dar inima ncepu s-i bat cu putere.Un vl care i-a
adus un brbat? Un brbat frumos,tnr,care fcea dragoste sub clar de lun? S
fie oare tatl lui Greg? Era posibil ca femeia asta s fie notoria Mitzi Vandlo?
Era mult mai n vrst,nu putea avea cincizeci i trei de ani,dar cnd Sara se uit
la minile femeii,vzu c aproape nu aveau creuri i erau mai tinere dect
chipul ei.Nimeni nu sugerase c Mitzi s-ar putea deghiza ntr-o femeie mai n
vrst i n plus,femeia asta nu avea nasul mare,proeminent,din fotografie.
Sara i ddu seama c dac doamna Myers i-ar fi spus altcuiva povestea cu
vlul care i-a adus un brbat,ar fi putut trece drept o glum.Numai datorit celor
povestite ei de ctre Mike,putu Sara s o recunoasc pe femeie.
Primul gnd al Sarei a fost c i-ar fi dorit o sonerie pe care s o apese cu
piciorul.Nu l ntrebase pe Mike despre camerele de luat vederi instalate n
cortul ghi-citoarei i acum i prea ru.Oare i monitoriza cineva sau fceau doar
o imprimare,pe care s o studieze mai trziu? Dac ar fi fcut un gest spre o
camer,ar fi fost vzut oare de ctre un agent?
Pstreaz-i calmul,i spuse ea ascunznd repede cartea cu chipul lui Greg i
mprtiind altele pe msu,i spuse c dac Mitzi ar fi vzut-o mpreun cu
Greg nu ar fi fost nici o problem acum,de vreme ce toat lumea tia c
ghicitoarea era Joce.Asta era bine pentru c din cte tia ea,geanta veche

doamnei Myers ascundea n ea un pistol.Pentru a-i reafirma identitatea,fcu s-i


sclipeasc inelele.Joce era o femeie mritat.
Doamna Myers se uita la cri prin ochelarii de citit i ochii i se fcuser mari.
-De unde ai setul sta de cri? Vocea femeii suna ca i cum ar fi vzut ceva
minunat.Orice dubiu al Sarei c femeia nu ar fi fost Mitzi,dispru.
-Sunt frumoase,nu? spuse Sara destul de tare.Sunt numai ase seturi ca sta,n
lume.Au fost tiprite de editura soului meu.Aveau de gnd s le foloseasc
pentru publicitatea la una dintre crile lui,dar costau prea mult,aa c acestea
sunt singurele perechi de cri care vor fi tiprite vreodat.
Doamna Meyer se aplec s studieze crile de pe msu.
-Recunosc oare nite chipuri?
-Ah,da.Shamus Frazier le-a desenat i ne-a surprins fcndu-ne portretele.Sara
lu n mn cartea Judecii,cu chipul mamei ei.Ellie purta o rochie roie,pe cap
avea o batist mare i purta cercei de aur.
-Asta este doamna Shaw,mama prietenei mele,Sara,spuse ea strecurnd sub
teanc o carte cu chipul lui tefan.i spuse c era mai bine ca femeia s nu-l vad
pe tefan prezentat ca un brbat neplcut la vedere.
-Dar vd c am nceput eu s-i spun totul despre viaa mea,cnd de fapt ar
trebui s vorbesc despre tine.
n ciuda eforturilor,Sara simea cum o cuprinde tot mai mult panica.Ce ar trebui
s fac? S rmn n cort,s se comporte ca o clarvztoare i s atepte,sau s
dea fuga la Mike? Dar tia c era imposibil s plece.Femeia asta nu fcuse toat
viaa ei dect s eludeze legile i autoritile,aa c nu va sta ea aici,ateptnd s
fie prins.Sara decise s fac tot posibilul s o in ct mai mult aici i s acorde
timp cuiva s vin i s...i s ce? S o aresteze? Sara ncerca s-i aminteasc
tot ce-i spusese Mike despre Mitzi,dar nu i era uor,cu inima n gt.
-Ia s vedem.Ah,da...Vrei s auzi adevrul despre ceea ce vd n cri sau eti ca
celelalte i nu vrei dect acadele? Doamna Myers Mitzi-clipi spre ea.
-Adevrul.
-Perfect.Vlul pe care l-ai purtat te-a dus spre o csnicie nefericit i eti vduv
de foarte mult vreme.Sara se uit n sus la femeie,cu scuze n ochi.
-mi pare ru,doamn Myers,eu nu i spun dect ceea ce vd.Nu se arat aici c
ai avut un so cine tie ce cumsecade.Cum femeia nu spunea nimic,continund
doar s se uite fix la ea,Sara aproape c ced nervos.Btu cu degetul ntr-o
carte.
-Dar a existat n viaa ta dragoste,cu un alt brbat.Un brbat tnr i foarte
frumos.Sara zmbi ct mai dulce cu putin.

-Descrierea plimbrilor clare,sub clar de lun,a fost din trecutul tu?


Femeia nu spuse nimic.Sara se uit napoi n cri.
-Dar s-a ntmplat ceva cu tnrul tu.Viitorul lui este nceoat.
Femeia se aplec o idee mai mult,ca i cum ar fi fost intrigat.
-Dar stai.Mai exist o dragoste n viaa ta.Un copil.Un biat? O fat? Sara se uit
la femeie,ateptnd un rspuns.Mitzi se ls napoi pe speteaza scaunului i Sara
se temu c i pierduse interesul.
-Tu eti ghicitoarea,draga mea,nu eu.Sara se uit napoi n cri.
-Copilul sta este foarte dorit de sexul opus i i pare bine pentru asta,dei i
creaz multe probleme.Din nou,femeia nu spuse nimic.
-Ah.Aici.Cartea asta.Se pare c ai un scop n via.Vrei ceva pentru c asta i va
oferi...Sara se ncrunt puin,ca i cum s-ar fi concentrat.
Pace.Libertate.Da,indiferent ce reprezint acel lucru dorit,dac l gseti o s i
capei pacea pe care atta i-o doreti.
-Eti o tnr foarte deteapt,spuse doamna Myers,apoi ncepu s tueasc.
-Scuz-m,spuse ea tuind din nou.Astea sunt riscurile cnd ai ansa s trieti
mult.mi pare ru c te deranjez,draga mea,dar vrei s te duci alturi i s-mi
aduci un pahar cu ap?
Vrea s fure o pereche de cri,i spuse Sara ridicndu-se,clipind repede n timp
ce se gndea ce s fac.Gsete-l pe Mike,i veni mai nti n minte,dar cum
putea face asta fr s o prseasc pe femeie? Dac vra n poet o pereche
sau dou de cri i disprea? Poate c nimeni nu o va mai gsi vreodat-i vina
va fi a Sarei.
-Cum s nu,spuse Sara strecurndu-se prin draperie,n spatele cortului.i scoase
capul afar.
-Domnule Lang! Am nevoie de dumneata,ssi Sara.Dar Lang nu apru.Sara
intr napoi n cort,se uit prin perdele i o vzu pe doamna Myers stnd acolo
cuminte,dndu-i Sarei timp s plece.
Se uit n sus,la custura dintre pereii de pnz ai cortului.Vzu un nur de-a
lungul muchiei i i spuse c poate era ascuns acolo o camer.i ridic pumnii
i se ntoarse n jur,apoi se mai ntoarse o dat i gesticula cu ambele brae,n
sperana c va fi vzut i c cineva va veni n ajutorul ei.
Se uit napoi n despritura principal a cortului i o vzu pe doamna Myers
stnd acolo cu ochelarii pe vrful nasului.Luase perechea de cri pe care o
folosise Sara i o fila.Sara i inu rsuflarea.In clipa urmtoare i va vedea
chipul lui Greg i o s-i dea seama ce se petrecea.
-Unde este Mike?

Sara se ntoarse speriat i o vzu pe Ariei stnd n deschiztura cortului.


-Mike? ntreb Sara.
-Da,tipul de care te agai ca i cum ar fi fost gata s se nece.A disprut.L-am
vzut plimbndu-se prin jur cu un strin,un tip absolut super.Felul n care se
mica tipul m-a fcut...n sfrit,nu putem da de Mike i runda urmtoare de
lupte trebuie s nceap dintr-o clip ntr-alta.Crezi c se teme de un nou meci cu
fraii mei? Sara se uit din nou prin draperie i o vzu pe doamna Myers vrnd
n poet trei perechi de cri.Cum era clar c nu va aprea nimeni ca s o
salveze,Sara tia c va trebui s acioneze pe loc,altfel Mitzi Vandlo va
disprea.Dac scpa,nsemna c toate eforturile pentru prinderea acestei femei
fuseser zadarnice.Ariel purta costumul unei bogate doamne medievale.O bucat
de mtase alb era prins de micua ei toc din catifea,coborndu-i n jos,peste
ceaf.Sara ntinse mna ,apuc bucata de material,trase tare i o smulse.
-Ce naiba crezi c faci?
-Prind un criminal,spuse Sara uitndu-se prin perdea.Doamna Myers se ridica
tocmai de pe scaun.n clipa urmtoare va fi afar.Sara trase draperia ntr-o parte,
se repezi,fcu un salt i ateriza pe femeie dobornd-o la pmnt.
-i-ai pierdut minile? strig Ariel n spatele ei.Sara sttea complet ntins pe
femeie i se chinuia s-i vre n gur bucata de mtase,smuls din toca lui
Ariel,pn s apuce ea s strige.
-Este o hoa i probabil o criminal,spuse Sara n timp ce se lupta cu femeia.Iar
dac Mike lipsete,atunci ea este...Au! Femeia ncercase s o mute.Sara o
clrea,innd-o la pmnt.
-Dac Mike nu este aici,nseamn c dispariia lui e legat de fiul ei.
Ariel o privea pe Sara clrind ceea ce prea a fi o femeie btrna,dar dup fora
cu care se lupta,nu era chiar aa de btrna.
-Anders este fiul ei? ntreb Ariei cu ochii mrii de oc.
-Da! Brbatul despre care tu tiai c se culca cu jumtate din ora,dar nici nu mai prevenit mcar,este fiul ei.i amndoi sunt cutai de toat lumea,de poliie,de
FBI,de Serviciile Secrete.Sunt criminali de mare anvergur.
Ariei nu prea s neleag tot ce auzea.
-Nu m-ai fi crezut dac-i spuneam de Greg.Sara sttea pe femeia care se
zvrcolea i ncerca s ajung la Sara cu minile i cu unghiile.
-Ai de gnd s stai acolo i s te zgieti sau te decizi s m ajui? Am nevoie de
ceva cu ce s o leg.n col atrna un nur gros lung,rou i purpuriu,cu un
ciucure mare la capt.Ariei l smulse,mpreun cu vreo doi metri de cablu,cu
tot.ncepu s-i lege femeii minile la spate i spuse:

-Ai tiut c e o camer acolo,sus?


-Tot cortul sta se presupune c este cptuit cu camere de luat vederi,dar se pare
c nimeni nu le urmrete.Spune-mi ce tii despre Mike.
-A venit aici pentru un caz,da? Colin mi-a spus...
-Nu m intereseaz ce-a spus fratele tu cu gur-mare.Ce s-a ntmplat cu Mike?
-A terminat spectacolul lui cu Anna i...L-ai vzut ridicnd fetia aia peste cap?
Fata a nepenit ca o scndur i Mike...
Doamna Myers se lupta din greu,sub Sara.
-Am fost prea ocupat s prind criminali ca s-mi vd soul fcnd ceva! spuse
Sara,frustrat.Ariel se opri din legat.
-Soul? Dac a venit aici pentru un caz,s-a nsurat cu tine ca s te protejeze de
Anderi?
-Las privirea asta! Mike este al meu i l pstrez.Sub ea,doamna Myers nu se
mai mica deloc.
-Cred c-ai omort-o,spuse Ariel.
-Nu,este doar nefericit c nu m-am mritat cu fiul ei.Nu-i aa,Mitzi?
Femeia de sub ea scoase cteva sunete neplcute,prin cluul din gur.
-Trebuie s o scoatem de aici fr s fie vzut de cineva.Sara i smulse perna
de sub rochie.Nu mai era nevoie de deghizare.
-M duc dup Colin i...
-Nu! spuse Sara.Nu trebuie s spui nimnui nimic.Fratele tu o s vrea s o bage
la rcoare.
-Normal.Ce altceva s fac cu ea?
-Dac Mike nu este aici,nseamn c a fost luat.Viaa lui poate fi n pericol,iar eu
o s negociez aceast btrna oribil,contra lui.
Mitzi Vandlo se ntoarse s se uite la Sara.
-Ah,fcu Ariel cu sprncenele ridicate.
-Da,ah.Du-te afar i spune-i fetei leia c doamnei Myers i s-a fcut ru i
trebuie s o ajut s...nu tiu.Inventeaz ceva.Apoi du-te n spate i spune-i
domnului Lang s vin aici i...
-Brewster Lang? Credeam c i-e fric de el.
-Nu vreau s tiu cum tii tu asta.Adu-l aici i spune-i c va trebui s fac pe
ghicitoarea.
-Brewster Lang s fac pe ghicitoarea? Ai nebunit?
-Ariel,nu avem timp de contraziceri.O clip,Ariel rmase uitndu-se la Sara
clare pe femeia aia btrna.Vlul i atrna prins numai ntr-un capt i n
culorile iptoare ale costumaiei ei,nu semna deloc cu dulcea-nevinovata-buna

-cumintea fat pe care Ariel o displcuse toat viaa ei.


-Bine,spuse Ariel n sfrit i nu i lu dect o jumtate de minut s-i spun
liceencei din faa cortului c o s existe o mic ntrziere.Nu i lu dect dou
minute s-l gseasc pe domnul Lang i cnd intrar amndoi n cort,Ariel i
inea mna ferm pe umrul lui.
Domnul Lang ncet s se mai rsuceasc ca s scape din strnsoarea lui
Ariel,cnd se confrunt cu extraordinara privelite a Sarei clare pe btrna
doamn Myers.Ochii lui mici se aprinser i grimasa i dispru.Pentru prima
oar se uit la Sara cu respect,ciocnindu-i nasul.O vzuse pe femeie n
fotografia pe care i-o artase Mike.
-Da,cred c i-a tiat vreo civa centimetri buni din el,spuse Sara i la acest
comentariu Mitzi ncerc s-i arunce picorul n spate,ca s o loveasc pe Sara
cu tocul pantofului.Numai c domnul Lang a fost mai iute i i arse una n glezn
cu piciorul de o fcu s geam.
-Ajut-m s o ridic.O s pun pe ea costumul sta i o s-i acopr gura cu vlul.
-Cineva trebuie s-mi spun ce se ntmpl,interveni Ariel.
-Mi-a furat picturile,asta se ntmpl,bodogni domnul Lang uitndu-se la
femeiea de pe covor,legat fedele.
-Ce vrei s spui? ntreb Sara ncepnd s-i scoat roba larg,fericit c-i
pstrase pe ea propria costumaie.Cum domnul Lang ezita,Ariei spuse:
-Dac nu-mi spui ce-ai fcut,le spun frailor mei i o s vezi atunci.
-Eu n-am fcut nimic.N-am fcut dect s le gsesc,cnd eram copil.Omul acela
care a trit aici,profesorul de colegiu,nu le-a vzut niciodat.M-am asigurat eu
de asta.Am btut ua n cuie.
-Ce u? ntreb Ariel.
-Exist o u secret la Ferma Merlin? ntreb Sara abia auzit i cum domnul
Lang nu rspunse,vorbi ea.
-Lng emineu.De aceea cminul nu se afl n mijocul peretelui.Pentru c
ascunde o u secret.A descoperit-o cumva Mike?
Faa lui Lang aproape c se topi.
-El le-a luat? L-am vzut uitndu-se ntr-acolo,dar nu cred c tia ceva.Este un
biat tare detept.Sunt fericit c este al meu.
-Eti rud cu Mike? ntreb Ariel fcnd ochii mari.Cum s-a ntmplat?
-Las asta acum,spuse Sara.Ariel,ajut-m s-i trag pe el rochia.Domnule Lang,
a vrea s rmi aici i s ghiceti viitorul.
-Nu pot...
-Nici eu nu pot s m bat cu oamenii,dar o fac! i-o trnti Sara.

Dac vrei ca soul meu s te lase s locuieti n continuare la Ferma Merlin,


atunci trebuie s m ajui.Ne-am neles? Domnul Lang ncuviin din cap.
-Ei,nu,Sara,cnd te-ai maturizat i tu?
-Ariei,gura i ajut-m.
-Da,doamn,spuse Ariei n timp ce o ridicau n picioare pe agitata doamn
Myers.
-Ce main ai aici? ntreb Sara.
-Nici una.Am venit cu toat familia ntr-o dub.
-Care trebuie s aib dimensiunile unui tren de marf,mormi Sara i domnul
Lang rse cu rsul lui scurt,ciudat.
-Mai bine dect jucriile alea pe care le avei tu i Jocelyn.Ariei i inea lui Mitzi
capul,n timp ce Sara i lega vlul n partea de jos a feei.Sara se uit apoi la
femeie i spuse:
-tii,ari mai bine cu o jumtate din fa acoperit.Este adevrat c soul tu a
fost att de ngrozit la vederea ta,n noaptea nunii,nct nu a putut-o face?
Ochii lui Mitzi aruncar scntei spre Sara.
-Te urte.Te urte din toi rrunchii ei,spuse Ariei.
-Este reciproc.Ariel o apuc de un bra i Sara de cellalt,dar cnd ncercar s o
mite,femeia i nfipse picioarele n covorul ntins pe jos.Reuir totui s o
trasc n ncperea izolat cu draperii,din spatele cortului.
-Splendid.i acum ce facem? ntreb Ariel.
-Nu tiu,dar trebuie s-o scoatem afar de aici,atrgnd ct mai puin atenia
asupra noastr.
-i cum propui s facem asta? ntreb Ariel.
-Eu,ah...Sara nu avea vreun rspuns.Se uit din nou n sus,la linia tavanului
cortului.De ce nu le urmrea nimeni i nu venea n ajutorul lor?
Ariei i cobor braul de pe umerii femeii.
-Propun s m duc i s aduc o main aici.
-Bun idee,spuse Sara.O aezar pe Mitzi pe jos,dup care Ariel alerg afar.
Sara se ntoarse spre domnul Lang.
-Ai distrus capcanele acelea,aa cum i-a spus Mike? Cnd ochii lui se ntoarser
n alt parte,tiu c n-o fcuse.
-Nici mcar pe una dintre ele? Domnul Lang se uit n jos,la picioare.
-Splendid! i acum du-te dincolo i ncepe s spui viitorul.Domnul Lang ddu s
protesteze,dar renun.Se duse dincolo cu un aer de resemnare pe chip.
Cteva minute lungi,Sara rmase acolo,deasupra lui Mitzi,ngrijorat de toate
lucrurile care ar fi putut merge prost.Ce-ar fi dac tatl ei s-ar ntoarce acum n

cort? Cum i-ar explica ce fcea ea aici? Pe de alt parte,tatlui ei i plcea s


ajute oamenii,aa c poate ar vrea s se implice.Doar c ea nu vroia s-l implice
n nimic.i da,mai erau i toi enoriaii,plus toate rudele lor.Cum le va explica ea
asta? Mitzi sttea pe o carpet care fusese pus pe jos i privea intens la Sara,ca
i cum ar fi vrut s-i induc anumite gnduri.Sara se uit la ea.
-Mai bine roag-te s nu se ntmple nimic cu Mike,altfel o s regrei c te-ai
nscut.Sara se gndi s-i scoat cluul i s-i pun ntrebri,dar probabil c
femeia ar ipa i ar strnge lumea aici.i Sara nu vedea cum,Dumnezeule,ar
putea explica ce fcea.De cealalt parte a cortului auzi vocea domnului Lang i
se gndi c-ar fi trebuit s fac un efort s-l costumeze.Dar de fapt arta att de
ciudat el singur,nct nu mai avea nevoie de nfrumuseri.
Se uit prin perdea i o vzu pe Carol Garrison stnd acolo,cu ochii mari.Nimeni
din Edilean nu se mai aflase att de aproape de btrn de cnd...Ei bine,poate
chiar din 1941.Sara nu o tia pe doamna Garrison i era fericit c nu trebuia s-i
prezic ea-dar curiosul domn Lang tia totul despre ea.i spuse c fiica ei mai
mare se strecura afar pe fereastra dormitorului ei ca s se ntlneasc cu un
biat a crui familie tocmai se mutase aici din Atlanta i c fumau amndoi
igri.Fiica ei mai mic i furase trei dolari din geant i fiului ei i plcea s
cnte cnd era singur i c ar trebui s-i dea nite lecii.Ct despre soul ei,ei
bine,acesta chiar lucra pn trziu noaptea pentru c vroia s cumpere o barc pe
care o acontase deja.Doamna Garrison sttea acolo tcut,cu ochii mari,cu gura
cscat.
-Asta a fost.Putei pleca.S intre urmtorul,mormi domnul Lang.
-Doamne,ce am fcut? opti Sara n timp ce nchidea draperia la loc i se
ntorcea spre Mitzi Vandlo.
-Sper c te vor nchide pe via,pentru ce i-ai fcut lui Brian.A fost un brbat
tare bun i avea un viitor frumos,naintea lui.Ochii femeii prur s rd i Sara
i nfrnse pornirea aproape irezistibil de a-i arde una.Dar i lu doar ochii de
la ea.Unde era Ariei? Ce dura att de mult? Pn acum putea mprumuta maina
de teren a familiei sau lua chiar maina-premiu.Putea...
Se ntrerupse pentru c spatele cortului se deschise brusc i nuntru intr cam
vreun metru din spatele unei maini negre pe care o recunoscu imediat.Era
preiosul BMW al lui Mike.Mike nu pise nimic! Sara aproape c pi peste
femeia legat i cu clu la gur,alergnd afar,nspre partea oferului.Ferestrele
lui Mike erau att de ntunecate nct abia cnd Ariei deschise portiera i
cobor,i ddu seama c Ariei era la volan i nu Mike.
-Unde e Mike? n vocea Sarei se simea groaza.

-i-am spus deja tot ce tiu despre el.Sara o urm.


-M-am gndit s-o bgm n portbagaj.De acord? ntreb Ariei.
-Da,dar cum ai ajuns la maina lui Mike? De ce ai luat tocmai maina lui?
-Adic vroiai s fur o Camry? Sau chiar o Kya? Ariel o apuc pe doamna Myers
de o parte.
-Apuc-o de cellalt bra.Sara continua s se uite la Ariel,ateptnd un rspuns.
-Tata este dealer.Am sunat-o pe Sue la birou,i-am dat seria motorului i mi-a
deschis maina.
-i tot aa i-a i pornit-o?
-Nu,asta am fcut singur.Cteva fire i...Ariel ridic din umeri.
Se luptau cu Mitzi care se lsa moale n braele lor i era chiar foarte grea.Le
trebui toat fora lor ca s o urce n portbagaj i s lase capota la loc peste ea.
-Conduc eu,spuse Ariel.
n maina care se ndrepta spre ieirea din trg,Sara spuse:
-Ariel,s tii c eti n stare s faci dintr-un brbat un so grozav.
Ariel nu se supr.
-n clipa n care o s gsesc un brbat pe jumtate la fel de bun ca fraii mei,l
iau imediat.Presupun c mergem la Ferma Merlin?
-Aa cred,de vreme ce tefan cuta obiectele ascunse n camera secret.
Sara tia c nu exista dect un singur obiect de art pe care i-l lsase cineva ei,
prin testament,acuarela CAY.Firete,miniatura aceea copilroas nu putea valora
cine tie ce.Ariel manevra maina lui Mike prin mulimea de la trg,
ndreptndu-se spre osea.Cnd ajunser la ieire,un tnr se repezi s ridice
bariera,lsndu-le s treac.
-Avantajul de a fi o Frazier,spuse Sara.
-Dac ncepi s ncerci s m faci s cred c eti geloas,m opresc chiar aici.
Aproape c i-ai frnt inima lui Lanny,la liceu.
-Ce-am fcut? Sara se sprijini cu mna de bord,pentru c Ariel mergea prea
repede.Vechiul drum urma cursul rului K Creek,aa c avea multe curbe
strnse.
-Nimic.Nu vrei s-mi spui ce e cu toat povestea asta? Ce este att de important
nct un detectiv s-a nsurat cu tine ca s pun mna pe chestiile alea? Ariel intr
cu peste cincizeci la or ntr-o curb n ac de pr,dup care trebui s taie tare
stnga ca s nu intre ntr-un pom.
-Ariel! O s ne omori!
-Maina asta se conduce mai bine dect tot ce-am ncercat eu pn acum.
O s-i spun tatei s se ocupe.tii c maina lui Mike are geamuri antiglon?

M ntreb ce ascunde n fundul fals al portbagajului?


La asta,Sara i Ariel se uitar una la alta,cu ochii mari.Nu tiau ce avea Mike n
portbagaj,dar puteau bnui.Arme.i ele o puseser pe Mitzi Vandlo deasupra.E
drept,era legat,dar dac se desfcea...
-Grozav,spuse Sara.Nu puteai s vii dect cu maina lui Mike i acum unul
dintre cei mai cutai criminali din State este ncuiat laolalt cu o grmad de
arme de foc.Bun treab,Ariel.Foarte deteapt.
-Dac nu aveai nevoie de ajutorul meu,nu trebuia s mi-l ceri.Se aflau la intrarea
n Ferma Merlin i cnd Ariel ddu s intre,Sara o opri.
-Domnul Lang a pus capcane peste tot i Mike mi-a spus despre unele dintre
ele.Vreau s parchezi maina n livad.Dac Mitzi iese din main,o s
trebuiasc s-i fac drum printre capcanele ntinse pentru fiul ei.
Ariel urm instruciunile Sarei i conduse prin iarb,erpuind maina printre tufe
i oprind-o n btrna livad.
-i acum? ntreb ea oprind motorul.
-Nu tiu.Ai vreo idee?
-n primul rnd ar trebui s-l sunm pe Colin.Sara se uit la ceasul de pe bord.
-Toi ai ti sunt la jocuri acum i n-o s-i rspund la telefon.
-Atunci nu rmnem dect noi dou.Cobornd din main,Sara se uit spre
portbagaj.
-Crezi c-ar trebui s...ne uitm la ea?
-i s fim salutate cu o rafal? Eu n-a zice.
Ariel se uit n livada din care lipseau cel puin jumtate din pomi.
-Locul sta mi face prul mciuc.ntotdeauna mi-am zis c este bntuit.
-Mike i cu mine o s ne ocupm de el.Ariel,aduna-i curajul i s mergem.i
stai lipit de mine,altfel te poi trezi lovit de o sgeat.
Cele dou femei n costume medievale preau acas printre cldirile vechi.Era
lumin i femeile traversar cmpul deschis alergnd aplecate,ndreptndu-se
spre ferm.Abia cnd ajunser aproape de intrare vzur maina lui Greg.
Sara nu-i putea stpni groaza care o cuprinse.De cnd l cunoscuse,Greg
avusese putere asupra ei.i chiar dac ultimele dou sptmni i schimbaser
dramatic viaa,nc se mai temea c el ar mai putea-o domina.
Dar nu avea timp de asta,acum.Sara i spuse c dac Greg-i Mike,spera ea-se
aflau n cas,atunci vor fi n salonul cel mare,unde emineul amplasat inegal
fcea posibil existena unei camere secrete.Sara o lu spre laterala casei.Din
pcate,nu putea vedea prin fereastr dect dac se ridica pe vrfuri.ntinznduse,se uit nuntru i ce vzu o fcu s-i bubuie inima n piept.Patru oameni erau

n ncpere.Greg/Stefan sttea n dreptul emineului.Lng el,un brbat ndrepta


o arm spre Mike i spre al patrulea brbat,aflai amndoi n mijlocul ncperii.
Puinul mobilier fusese mpins spre lateralele ncperii i n centru fusese
improvizat un ring de lupte.Mike i cellalt brbat aveau doar pantalonii pe
ei,fr cma i erau n picioarele goale.i ddeau trcoale unul altuia i dup
sngele de pe feele lor se vedea c lupta dura deja de ceva vreme.
Brbaii se potriveau ca mrime i greutate,trupurile lor erau cptuite cu
muchi,aveau umeri largi i talii mici i muchii dorsali le ieeau n afar ca
aripile unui liliac.Cellalt brbat lans un pumn spre Mike ca i cum ar fi boxat
i Sara fu fericit s-l vad pe Mike lsndu-se n jos i prnd lovitura.Apoi,ca
o sgeat,Mike se aplec,apuc piciorul brbatului i trase tare de el.Brbatul i
pstr echilibrul cteva momente,dar Mike i nfipse capul n stomacul lui,
aruncndu-l la pmnt i cznd i el deasupra.
Brbaii stteau agai unul de cellalt,cu Mike deasupra,cu picioarele celuilalt
n jurul spatelui lui Mike.Mike ncepu s-i care la pumni n cap,dar brbatul i
trase picioarele n jos i l izbi cu putere pe Mike n stomac.Mike se ddu napoi
i n secunda urmtoare stteau din nou n picioare,crndu-i pumni.
Sara i puse palma la gur ca s nu strige.Se uit la Ariel.
-sta este brbatul pe care l-ai vzut la trg? Cel dup care te ncinsesei atta?
Ariel ridic din umeri.
-Te pricepi i tu la oameni...mai ru ca mine!
-Trebuie s-l chemm pe Colin,opti Ariel.
-Mike o s fie mort pn ajunge el aici.Sara se uit la Ariel,n rochia ei lung i
cu corsajul din mtase.
-Trebuie s le distragem atenia.Ce ai sub chestia asta?
Ariel i zmbi doar n semn c a neles i se ntoarse cu spatele la ea,s-i desfac
ireturile corsajului.
-Vizavi de Biblioteca Public din New York,cea mare,este un magazin micu,
aparinnd unei franuzoaice minione.Nu poi crede ce lenjerie are acolo.i toat
este ajustat,ca s i se potriveasc perfect.
Ariel vorbea prea repede i se lupta s-i nfrng frica.
-Adevrat? ntreb Sara cu mini tremurnde.Dac poi...dac poi s-l convingi
pe unul dintre brbaii aceia s te urmeze n ur,este o capcan acolo.
Sara ncerc s se gndeasc la obiectiv i nu la ce ar putea pi Ariel dac ar
avea pe urmele ei un brbat narmat,i descrise capcana i firul ntins de-a latul
uii i i povesti despre podul surei i despre Mike cobornd pe sfoar.Dup ce-i

desfcu corsajul,Ariel se ntorse i ncepu s-i trag n jos de pe umeri rochia


grea.
-O s fie bine.Nu-i mai face griji pentru mine.Cnd rochia i czu la pmnt,
Ariel rmase ntr-un corset din mtase neagr,,cu panglicue minuscule,
roii,mpletite n partea de sus i n chiloei negri care i acopereau doar jumtate
din funduleul ferm.Picioarele ei lungi erau goale.
-mi pare bine c nu port chiloii bunicii,ca tine.
-Ariel,de ce nu ncerci s fii i tu drgu? Ar putea s-i plac.
Cum Sara i concepuse singur costumul,l prinsese astfel nct s i-l poat
pune i scoate cu uurin.Sub marginea din fa a rochiei,mascase un sistem de
prindere pe care l deschise acum fr efort.Cnd se mbrcase azi diminea,
gndul ei fusese s-l recompenseze pe Mike pentru ctigarea competiiilor,aa
c i pusese desuuri pe care el nu le tia.Corsetul alb,chiloeii albi i ciorapii
albi care ajungeau pn la jumtatea coapsei fceau pereche bun cu desuurile
lui Ariel.Ariel se sprijini de cas.
-Buun,acum c suntem mbrcate ca de bordel,ce facem? ntreb ea.
n secunda urmtoare rspunsul veni de la sine,cnd auzir mpucturi n
deprtare.Ariel i Sara se uitar una la alta.
-Mitzi,spuser ele la unison.
Probabil c Mitzi i desfcuse legturile i descoperise armele lui Mike.
-Du-te n partea cealalt a casei.Eu o s-i atrag atenia lui Greg,spuse Sara.
n cteva clipe,zgomotul mpucturilor l scoase pe verand pe Greg i pe unul
dintre bodigarzi.Cnd dintr-o parte apru Sara n desuurile ei albe,cei doi brbai
o privir surprini.n partea cealalt se auzi un zgomot puternic,ca de bolovan
lovind zidul casei.Bodigardul se duse s vad ce se ntmpl i ddu acolo peste
Ariel,nalt,zvelt i ntr-un corset negru.Nu se mai gndi s trag ci rmase
locului,zgindu-se la ea.Zmbindu-i seductor,Ariel fcu un pas nainte.
Omul se uit la eful lui,dar Greg nu avea ochi dect pentru Sara.
-Este o femeie,spuse brbatul.
-Du-te dup ea.Asta e a mea,spuse Greg gutural.Bodigardul sri peste balustrada
verandei i alerg dup Ariel.
Sara se ntoarse n loc i o lu i ea la fug,dar din pcate mai ncet dect el.Greg
o prinse exact n clipa n care ajungea n curtea cu pietri din faa garajului
pentru trsuri.Se pregti pentru o lovitur care ns nu veni.Cnd se uit la el,pe
chipul lui se aternuse o expresie de mare tristee i nefericire.Era o expresie pe
care Sara o cunotea bine.Greg o folosise de multe ori cnd i povestea despre
fostele lui iubite-cele care l-au trdat i l-au fcut s nu mai aib ncredere n

femei.Privindu-l,Sara fu izbit de felul n care se pot schimba emoiile,ntr-o


clip.Acum o lun,cnd Greg se uita la ea cu faa asta trist,de bietul-de-mine,i
se muia inima pentru el.Cum se putea plnge de ce fcuse el vreodat? Cum
putea aduga ea la suferinele pe care le trise el deja? i renuna s se mai
plng de ceva sau s-l mai ntrebe ceva.Nu vroia s se spun despre ea c
fcuse vreodat ru cuiva-i vroia s-i dove-deasc lui Greg c nu toate femeile
erau la fel de lacome,de egoiste i de manipulatoare ca prietenele lui din trecut.
Dar acum Sara vedea c expresia lui Greg de fie-i-mil-de-mine era doar o
masc i se ntreb cum putuse s fie ea att de lipsit de respect de sine,nct
s-l fi crezut.Ceea ce vroia ea s-i spun era c tia totul despre el,dar tia c
avea un pistol la bru i nu putea face asta.Era mai bine s-l duc de nas i nu
s-l nfurie.Va face tot posibilul s foloseasc mpotriva lui imensul su ego.i
porunci mniei s o prseasc,n timp ce se prbuea aproape pe Greg,cu
braele n jurul torsului su.
-Ah,Greg,dragul meu,a fost att de cumplit ct ai fost plecat.Nu poi crede ce
minciuni mi-au spus oa-menii despre tine.Dar eu nu am crezut un cuvnt.
i inu rsuflarea,ateptndu-se ca el s o cread sau...sau s o mpute.Dup
ceea ce-i prur minute ntregi,Greg i petrecu braele n jurul ei.
-Sara,de ce eti aici i de ce eti dezbrcat? o ntreb el nencreztor.
-Am fost la trg i domnul Lang mi-a spus c eti aici.
-Lang? Sara se desprinse,ca s se uite la el.
-Da.Domnul Lang mi-a spus c eti aici,ateptndu-m i c vrei s m vezi i
normal c am venit imediat.Cnd am ajuns aici i stteam n main s m
schimb de costumaia pentru trg,am auzit ca nite focuri de arm.M-am speriat
c era domnul Lang cu puca lui i c ve-nise aici dup tine,aa c am ieit din
main cum eram.
-De ce ai fugit cnd te-am vzut?
-Preai att de furios vzndu-m n deshabille.
-n ce?
Sara i vzu sclipirea de furie care-i travers faa i tiu c fcuse o greeal.
Greg ura cnd ea folosea cuvinte pe care el nu le cunotea-i expresia aceasta i
aminti cum trise ea cu permanentele lui schimbri de dispoziie.Acum era n
regul,acum se nfuria-i ntotdeauna din vina Sarei.Toate strile lui proasteniciodat cele bune-erau,dup el,cauzate de Sara.Pretinse c nu-i vzuse furia.
-Mi-a fost att de dor de tine,spuse ea forndu-se s-l srute pe gt.ie i-a fost
dor de mine? Cnd erai mpreun cu soia ta? Sau la nchisoare? ar fi vrut ea s-l
ntrebe.

-Sara,nu am acum timp pentru asta.Greg i ndeprt braele din jurul gtului i
se retrase,dar ea i vzuse scnteia din ochi.Nu tia dac el aflase sau nu despre
cstoria ei cu Mike,dar un lucru era clar: vroia sex.Iar ea avea nevoie de timp.
-Este pe aici un vechi pavilion de var.Chiar n spatele tufelor stora,spuse ea
dulce.
-Eu...Sara ncepu s se retrag.
-Pun pariu c nu m prinzi,spuse ea pe ct de seductor putu,apoi o lu la fug
spre spre pavilion.Dar vzuse scnteierea de furie din ochii lui i tia c nu va
mai dura mult pn cnd Greg o s se dezlnuie.n timp ce alerga,l vedea cu
ochii minii pe domnul Lang montnd firul invizibil peste intrarea n vechiul
pavilion i fixnd sgeile imediat n spatele acesteia.
La vremea aceea se ntrebase ce s-ar fi ntmplat dac Mike sau chiar ea ar fi
intrat n micua i cocheta cldire,dup instalarea capcanei.Dar Sara nu se putea
gndi la asta n timp ce alerga traversnd peluza,apoi ocolind gardul viu nalt
care asigura intimitatea locului.Se repezi direct n cldire,srind peste pragul
intrrii.Se opri n captul cellalt,cu spatele la perete,vznd de acolo cele patru
sgei montate de domnul Lang chiar deasupra intrrii.Nu mai avea cum s ias
de acolo.Greg se opri n afara intrrii.
-Sara! Vino aici n clipa asta! i porunci el.
-A prefera s vii tu la mine,spuse ea n oapt,cu inima btndu-i s-i sparg
pieptul.Cum ea nu-o ascult,Greg se dezlnui.
-Trf mic! spuse el dnd s se repead la ea.Totul se petrecu ntr-o clip.Greg
i scoase pistolul i fcu un pas spre ea-i Sara auzi declicul firului.Vzndu-i
expresia,Greg tiu c se petrecea ceva.
-La naiba cu Lang i cu capcanele lui! strig el ndreptnd pistolul spre ea.
Instinctiv,Sara se ls la pmnt,cu minile deasupra capului.
Exact n clipa n care Greg trgea,se declanar sgeile.
tefan Vandlo,alias Greg Anders,alias alte cteva nume,fu strpuns de patru
sgei cu vrf de oel-i redus pentru totdeauna la tcere.
Sara era att de ngrozit de ce se ntmplase-de ce provocase ea-nct nu reui
dect s se ridice i s ncremeneasc n loc.Sngele lui Greg i mprocase faa
i hainele.Ca s ias de acolo ar fi trebuit s-i mute trupul din pragul uii,unde
rmsese intuit,dar nu putea face asta.Rmase acolo unde era,lipit cu spatele
de peretele pavilionului.

Lui Mike i lu ceva timp ca s se desprind de agenii venii la apelul lui


imediat dup ce auzise mpucturile,n patru minute,btrna ferm era invadat
de maini i brbai care aveau cu toii de spus cte ceva.
Dac pe Mitzi o gsiser uor,tefan le scpase.Mainile Urgenei,inclusiv un
elicopter i mult lume peste tot,l cutau.Vntoarea era n toi.
Dar singura grij a lui Mike era Sara.Trebui s-i fac drum cu fora prin
mulime ca s ajung la Ariel.
Cnd ea i spuse c venise aici mpreun cu Sara,Mike aproape c intr n
panic.El care crezuse c Sara era n siguran,la trg.
Mike ncepu s alerge frenetic.Un singur loc exista la Ferma Merlin,prin dreptul
cruia puteai trece fr s-l observi.Cnd Mike o gsi n sfrit pe Sara,o vzu
lipit de peretele din spate al pavilionului,iar trupul fr via al lui tefan
Vandlo era ntins pe jos,peste prag.Sgeile i strpunseser n patru locuri
trupul,unul dintre ele fiind chiar inima.
Mike smulse fr remucri sgeile din trupul lui tefan i-l ls s cad la
pmnt.Se duse la Sara,o lu n brae i o strnse cu putere,optindu-i:
-Este n regul.Acum eti n siguran.i inu capul pe umrul lui pentru ca ea s
nu poat vedea cadavrul lui tefan n timp ce era luat de cei de la Urgene.Cnd
drumul redeveni liber,o conduse afar,o lu n brae i o duse n cas.Pe alee se
afla o main de la Pompieri iar pe peluz,un elicopter.
Cineva o acoperi cu o ptur pe Sara i Sara o vzu pe Ariel sprijinindu-se de
spatele mainii de pompieri.Avea peste umeri o hain de pompier,dar picioarele
ei lungi,erau goale i cel puin o duzin de brbai se nghesuiau n jurul ei.O
salut uor pe Sara,n timp ce Mike o purta n brae spre cas.
Mike o duse n buctrie i o aez pe un scaun.Dup ce deschise cteva sertare,
gsi un teanc de tergare curate i umezi unul,ncepnd s o spele pe fa.Crpa
se umplu de snge.Sngele lui Greg.Sara atinse uor rana de sub ochiul drept al
lui Mike i vzu o tietur sub cellalt.Mike se splase,dar ea i revzu faa
nsngerat.Brusc,i aminti cum ajunseser aici.
-Mitzi! Am adus-o aici n maina ta dar am auzit focuri de arm! Cred c a..
Mike o srut uor.
-Este n regul.Mitzi a ieit din portbagaj dar a clcat ntr-una din capcanele lui
Lang.Am gsit-o atrnnd de un pom,ntr-o plas.
-Este n regul? se auzi o voce din u.Sara se ntoarse i-l vzu pe brbatul cu
care se btuse Mike,cel care-i nsngerase lui faa-brbatul care lucra pentru
Greg.
-Tu i-ai fcut asta,aproape c strig ea.Te-am vzut lovindu-l!

Sara i strnse pumnii ca i cum ar fi vrut s-l atace.


-Nu eti persoana cea mai agreat de ea,acum,interveni Mike.Sara,prinesa mea
rzboinic,i-l prezint pe Frank Thiessen.i-am vorbit despre el,este cel mai
vechi prieten al meu.
-Nu chiar aa de vechi,spuse Frank apropiindu-se de Sara cu mna ntins.
Dar Sara nu-i lu mna.Nu era obinuit cu brbai care se bteau ntre ei dei
erau cei mai buni prieteni.
-Dac asta te ajut la ceva,Mike mi-a fcut-o mai ru,mie.Aproape s m
omoare,de vreo dou ori.Pot s-i art dac vrei,cteva rni fcute de el...Frank
nu-i termin fraza,bnuind c Sara nu era nc pregtit s-i neleag umorul.
La un semn al lui Mike,Frank iei din buctrie.
-Sara,draga mea,este n regul totul.Frank lucra la un alt caz,cnd a auzit pe
cineva pronunnd cuvntul Edilean. A cerut s fie primit n investigaia
Vandlo,tiind c sora mea locuia aici.A fcut i cteva luni bune de nchisoare,
ca s aib un trecut credibil cnd avea s-i fie adus tefan Vandlo n celul.
Frank a fost acela care m-a introdus i pe mine n caz.A lucrat din greu ca s
scoat informaii de la tefan.i cel mai bun lucru pe care l-a fcut,a fost acela
de a-l convinge pe tefan c avea nevoie de un bodigard.
-i cellalt brbat pe care l-am vzut este tot agent?
-Nu,el era din partea lui Mitzi.Cred c femeia se sturase s vad cum strica fiul
ei tot ce ncerca ea s fac.Mike i netezi Sarei prul pe spate.
-Frank este singurul om cruia i-am spus c Tess locuiete n Edilean.Cnd
Cpitanul Erickson mi-a spus c se aflase asta,am bnuit c informaia venea din
partea lui Frank i o vreme nu am tiut dac m trdase sau dac mi cerea
ajutorul.
-Cnd v-am vzut luptndu-v...
-ncercam s facem orice era posibil ca s prelungim momentul,n sperana c va
aprea Mitzi i c va fi prins.Nimeni nu s-a gndit c tu vei fi cea care o va
prinde.Mike o privi cu atta mndrie nct Sara simi cum se nroete la fa.
-Cnd m-a contactat Frank la trg,ne fceam planul s improvizm un spectacol
ca s-i distragem lui Vandlo atenia,ct mai mult posibil.
-Nu a fost un spectacol.Cnd i atinse faa,vzu c Mike ncerca s nu se
strmbe de durere.
-Frank i cu mine ne-am antrenat mpreun i am luptat mult n ring i...
-Aa cum plnuieti s faci n sala de gimnastic pe care vrei s-o deschizi?
-ntocmai.Mike zmbi,dar nu i Sara.Se ntmplaser prea multe lucruri rele n
ultimele cteva ore,ca s mai poat rde.Mike schimb subiectul.

-Vrei s tii cum am descoperit camera ascuns? Lang a tras acolo un cablu,ca s
poat avea lumin electric.Cnd am vizitat noi doi locul i n timp ce ce tu i
Lang vorbeai despre prjituri,eu am vzut un cablu care disprea n perete.Dar
abia a doua zi mi-am dat seama ce vzusem.Sara l mngie pe obraz i l privi
cu dragoste.
-Eti detept,frumos i talentat.Mike rse.
-nseamn c sunt imaginea ta n oglind.i puse vrfurile degetelor sub brbia
ei.
-Sara,mi pare ru c ai fost lsat singur,s tre-buiasc s treci prin ce-ai
trecut.Putiului de la FBI care fusese plantat acolo i s-a spus c Joce plecase i a
presupus c n cortul ghicitoarei nu mai era nimeni.i a venit s se uite la mine
i la Anna,srind coarda.Dac asta te face s te simi mai bine,are acum doi ochi
negri,unul de la mine i unul de la Frank.Am vrut s-i rup picioarele,dar nu m-a
lsat Frank.Mike ridic din umeri.
-Colin tot mai crede c ar trebui s...Dar Mike se ntrerupse cnd se deschise
ua.O poliist i aducea Sarei rochia lung,medieval i n timp ce i-o punea pe
masa din buctrie,se uita plin de admiraie la Sara.
-Ai fcut o treab bun,i spuse ea i plec.Mike i zmbi Sarei.
-nc nu am vzut casetele,dar am auzit c ai fost mare,cu Mitzi.Presupun c era
obinuit ca nimeni s nu tie nimic despre ea i cum nu-i nchipuia c
ghicitoarea erai chiar tu,inta i victima ei,s-a pomenit sporovind cu cine nu
trebuia.Oricum,se spune c ai fost magnific.
-Nu chiar,spuse Sara dar era ncntat de apreciere.Eu cred c Mitzi era att de
nnebunit de crile de tarot nct nu mai putea gndi limpede,iar eu eram
speriat de moarte.Dar am avut ajutor.
-Da,au stat deja de vorb cu Ariel.
-Ce s-a ntmpalt cu ea? O alerga omul la...
-Cnd am auzit focuri de arm,tefan i cellalt tip au ieit afar.Frank i cu
mine ne-am spus c se terminase totul.Mitzi nu s-ar mai fi artat n vecii vecilor
dac ar fi auzit focuri de arm.Frank i cu mine am chemat ajutoare,n timp ce o
luam dup ei.Frank l-a gsit pe cellalt bodigard i l-a pus la pmnt.
-Adic l-a mpucat?
-Da,dar dac Frank ar fi ajuns cu un minut mai trziu,nu cred c Ariel ar mai fi
fost acum n via.Dar a mai fost o problem,adug el dup o uoar ezitare.
Cnd gropia lui Mike se adnci,Sara se uit ntrebtoare la el.
-Pesupun c i-ai povestit lui Ariel cum m-am legnat eu pe o funie ca s te
smulg nainte de a clca pe firul capcanei...?

-i ce-a fcut ea?


-Dup ce Frank l-a omort pe bodigardul lui Vandlo,Ariel a ncercat s fug
legnndu-se pe funie.Era de neles,de vreme ce nu tia cine era Frank,cruia ia trebuit ceva ca s o prind.Mike zmbi.
-Dar din cte mi-a spus el mie,i-a plcut cnd s-a ncurcat mpreun cu ea,n
funie.Sara i putea imagina lupta care urmase,cu Ariel n desuul ei negru,
luptndu-se din toate puterile.Da,i putea imagina c i lui Ariei aproape c i-a
plcut.
-Eu cred c ei doi se plac,spuse Mike aplecndu-i capul spre al ei.Ct despre
tine...Cred c am mbtrnit astzi cu zece ani.Am fost bombardat de Federali
care vroiau s stea de vorb cu mine iar eu vroiam s tiu ce se ntmplase.Dac
a fi bnuit c ai venit la ferm,a fi tiut unde s te caut.Iar cnd mi s-a spus c
nu mai erai la trg,am intrat cu adevrat n panic.Apoi am dat de Ariel i cnd
mi-a spus c ai venit mpreun aici...Sara,nu ar fi trebuit s...
Expresia de pe chipul ei l fcu s se opreasc.
-Bine,fr predici.Ursc pericolul la care te-ai expus dar crede-m,sunt sincer,
sincer bucuros c ai prins-o pe Mitzi! Mike i puse minile pe umerii ei.
-i acum Sara,dragostea mea,orict de mult mi place tot ce ai fcut,nu mai
vreau s te vad i ali brbai mbrcat aa.Haide s te mbraci ca s poi s stai
de vorb cu nite oameni,da?
Cnd Sara l apuc de bra,se ntoarse ntrebtor spre ea.
-Mi-ai spus dragostea ta! Mike se art ncurcat.
-Nu ai mai spus asta nainte.Dar cum el tot nu nelegea,Sara spuse:
-Dragoste.Niciodat nu ai mai spus dragoste n aceeai propoziie cu numele
meu.
-Tu crezi c m-am nsurat cu tine fr s fi fost nebun dup tine?
-O cerea cazul...Stnd n faa ei,Mike i poziiona picioarele de o parte i de alta
a coapselor lui.
-Sunt muli criminali pe lumea asta,dar niciodat nu m-am nsurat cu vreo
femeie doar ca s o salvez.Mike o srut pe ceaf.
-Te iubesc.O srut pe obraz.
-Te iubesc tot mai mult,pe zi ce trece,i srut pleoapele.
-Cnd te-am vzut stnd lipit de perete,n pavilion,plin de snge,cu Vandlo n
faa ta,pentru o clip nu am tiut dac erai vie sau moart i am crezut c eu o s
mor.
-i eu,spuse Sara srutndu-l.Cnd mi-am dat seama c btrna aceea era Mitzi,
am tiut c te aflai n pericol i...

-,fcu Mike strngnd-o la piept.Gata,a trecut totul iar luni trebuie s m


ntorc la Fort Lauderdale.Crezi c-i poi face bagajele pn atunci? Doar c nu
tiu ce main o s conduc.
-Maina ta...?
-Este ciuruit de gloane.Ce naiba te-a posedat ca s-o bagi pe Mitzi ntr-o main
plin cu arme? Nu puteai fura i tu alt main?
-Nu te nfuria pe mine.Ariel a furat-o.Iubita ta Ariel,cu care ai ieit la ntlnire
dei erai un brbat nsurat.
-Am ieit cu ea nainte de a m nsura cu tine.Iar ea...
-mi pare ru c v ntrerup,spuse Frank din u,dar toat lumea vrea s o vad
pe femeia care a pus-o pe Mitzi la pmnt.
-Venim de ndat ce se mbrac Sara.
-Nu v deranjai pentru noi,spuse Frank apoi rse vzndu-i expresia lui Mike i
iei.
-Pariez c picturile ascunse n camera secret a domnului Lang sunt semnate
CAY.
-Da,spuse Mike.Charles Albert Yates.Luke i cu mine am scos ieri o groaz,de
acolo.Mike o ridic pe Sara n picioare.
-Cam vreo sut de picturi,dar sunt mult mai multe.Tot ce se afl n camera aceea
este vechi,dar eu habar n-am ce reprezint.Sunt cutii din lemn pline cu scrisori i
jurnale vechi i haine.Tot acolo se afl i kiltul i cmaa purtate de Lang n
noaptea aceea din 1941,cele despre care mi s-a vorbit aproape toat copilria
mea.Mike fcu o pauz de respiraie.
-Nu neleg cum de n-a gsit nimeni camera,pn acum.
-A btut ua n cuie,spuse Sara n timp ce Mike o ajuta s-i pun rochia lung.
-n felul acesta,numai el putea vedea ce se afla nuntru.Logic.
-Cum a aflat Mitzi de picturi? i sunt valoroase? Mike rmase tcut.
-Mike? Ce s-a ntmplat?
-Am trimis vreo dou fotografii Federalilor,n D.C..Sara,draga mea,eti
milionar.Muli.Singurul ei gnd a fost c acum vor putea renova Ferma Merlin.
i c nu vor trebui s-i fac griji privind educaia copiilor lor.i Mike i va
putea deschide cea mai bun sal de gimnastic care a existat vreodat.
Zmbind,se uit la el dar vzu c el era serios.
-Eti singura persoan de pe pmnt care poate fi nefericit c s-a trezit cu o
grmad de bnet.Nu sunt banii mei.Sunt ai ti i poi face multe cu ei.Sara se
strdui s nu bombne.Mike i ddea de neles c dac vroia s se elibereze din
proasptul ei mariaj,el nu se mpotrivea.

-Crezi c Tess se va putea ocupa de milioanele noastre?


-Cum s nu,spuse el i gropia reapru.Sara i petrecu braul pe dup al lui.
-Mama are o list ntreag de oameni care vor s vin la sala ta.
-Problema este dac vom putea sau nu s te scoatem pe tine din pat,pentru sal.
-Eu...ncepu Sara,dar se opri cnd pi afar.Prea c jumtate din Edilean se
afla acolo,lng maina de pompieri,ambulan i mainile de poliie.i cnd o
vzur pe Sara,ncepur cu toii s aplaude.Era convins c cei mai muli habar
n-aveau ce fcuse ea,dar li se spusese c oraul era mndru de ea.Sara se uit n
spate,la Mike.
-Du-te,spuse el.Este momentul tu.Tu eti eroul.Nimnui nu-i va mai fi vreodat
mil de Sara Shaw,spuse Mike strngndu-i tare mna.Dac s-ar fi ndoit cumva
de dragostea lui,n clipa aceea i-ar fi disprut orice temere.Munca lui fusese cea
care rezolvase cazul,dar el se ddea deoparte ca s-i confere ei gloria.
-Newland,spuse Sara.Numele brbatului pe care l iubesc.Mike zmbi.
-Da,Doamn Newland.Soia mea.ntorcndu-se,Sara se ndrept spre oamenii
care ateptau s o felicite-dar nu-i ddu drumul minii lui Mike.

SFARSIT